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MAX WEBER: Historia econmica general (1923-24)

El origen del Capitalismo moderno, en historia econmica general.


CAP 4. Mxico F.C.E 1978

Concepto y premisas del capitalismo.

El Capitalismo existe dondequiera que se realiza la satisfaccin de necesidades de un grupo humano, con
carcter lucrativo y a travs de empresas, cualquiera que sea la necesidad de que se trate; especialmente
diremos que una explotacin racionalmente capitalista es una explotacin con contabilidad de capital. Una
empresa lucrativa que controla su rentabilidad en el orden administrativo por medio de la contabilidad
moderna, estableciendo un balance (exigencia formulada primeramente en el ao 1968 por el terico holands
Simon Stevin). Naturalmente una economa individual puede orientarse de un modo distinto en el aspecto
capitalista. Parte de la satisfaccin de sus necesidades puede ser capitalista, otra no capitalista, sino de
organizacin artesanal o seorial.

A travs de la historia se evidencia que toda poca es tpicamente capitalista, cuando la satisfaccin de
necesidades se halla, conforme a su centro de gravedad, orientada de tal modo que, si imaginamos eliminada
esta clase de organizacin, queda en suspenso la satisfaccin de las necesidades.

El capitalismo se nos presenta en forma distinta en los diversos perodos de la historia, pero la satisfaccin de
las necesidades cotidianas basada en tcnicas capitalistas slo es peculiar de Occidente. Las pocas
explotaciones capitalistas del siglo XVI hubieran podido ser eliminadas de la vida econmica de aquel
entonces sin que sobrevivieran transformaciones catastrficas.

La contabilidad racional del capital como norma para todas las grandes empresas lucrativas que se ocupan de
la satisfaccin de las necesidades cotidianas. A su vez, las premisas de esas empresas son las siguientes:

1. Apropiacin de todos los bienes materiales de produccin (la tierra, aparatos, instrumentos,
mquinas, etc.)

2. La libertad mercantil, es decir, la libertad del mercado con respecto a toda irracional limitacin del
trfico.

3. Tcnica racional, esto es, contabilizable hasta el mximo, y, por consiguiente, mecanizada, tanto en la
produccin como en el cambio, no slo en cuanto a la confeccin, sino respecto a los costos de
transporte de los bienes.

4. Derecho racional, esto es, derecho calculable.

5. Trabajo libre, es decir, que existan personas, no solamente en el aspecto jurdico sino econmico,
obligadas a vender libremente su actividad en un mercado.

6. Comercializacin de la economa, bajo cuya denominacin comprendemos el uso general de ttulos de
valor para los derechos de participacin en las empresas. En resumen: posibilidad de una orientacin
exclusiva, en la satisfaccin de las necesidades, en un sentido mercantil y de rentabilidad. Desde el
momento en que la comercializacin se agrega a las dems notas caractersticas del capitalismo,
gana importancia un nuevo elemento no citado hasta aqu: el de la especulacin. Sin embargo,
semejante importancia slo puede adquirirla a partir del momento en que los bienes patrimoniales se
representan por medio de valores transferibles. (237-238).

El desarrollo de la ideologa capitalista

Es evidente que, en determinadas situaciones, el incremento de la aportacin de metales preciosos puede dar
lugar a que sobrevengan determinadas revoluciones de precios (como desde 1530 se registraron en Europa) y
en cuanto cooperan con ello otras circunstancias favorables por ejemplo una determinada forma de
organizacin del trabajo- su desarrollo slo puede resultar acelerado por el hecho de que se concentren en
determinadas capas sociales grandes sumas de disponibilidad en efectivo. El ejemplo de la India revela que
una afluencia de metales preciosos no es motivo suficiente para provocar por s mismo el capitalismo.
Los metales de Amrica afluyeron, luego del descubrimiento, en primer trmino a Espaa; pero all,
paralelamente con la importancia de metales preciosos, se registra; una regresin del desarrollo capitalista.

Ni el aumento de la poblacin ni la aportacin de metales preciosos provocaron, por consiguiente, el
capitalismo occidental. Las condiciones externas de su desarrollo son ms bien, por lo tanto, de carcter
geogrfico.

En las ciudades industriales del interior fue donde naci el capitalismo, y no en los grandes puertos
mercantiles del Occidente.

Lo que en definitiva cre el capitalismo fue

contabilidad racional;
derecho racional;
empresa duradera y racional;
tica racional en la economa;
ideologa racional;
racionalizacin de la vida;
tcnica racional;

En los comienzos de toda tica y de las condiciones econmicas que de ella derivan aparece por doquier el
tradicionalismo, la santidad de la tradicin, la dedicacin de todas a las actividades y negociosos heredados de
sus abuelos. Este criterio alcanza hasta la misma actualidad.

Estos obstculos tradicionales no resultan superados, sin ms, por el afn de lucro como tal. La creencia de
que la actual poca racionalista y capitalista posee un estmulo lucrativo ms fuerte que otras pocas es una
idea infantil. Hombre como Corts y Pizarro, que son acaso sus representantes ms genuinos, no han
pensado, ni de lejos, en la economa racional.

Si el afn de lucro es un sentimiento universal, se pregunta en qu circunstancia resulta legtimo y susceptible
de modelar, de tal modo que cree estructuras racionales como son las empresas capitalistas.

Originalmente existen dos criterios distintos con respecto al lucro: en el origen intrnseco, vnculos con la
tradicin. Por otro lado, absoluta eliminacin de obstculos para el afn de lucro en sus relaciones con el
exterior, calculabilidad penetra en el seno de las asociaciones tradicionales, descomponiendo las viejas
relaciones de carcter piadoso.

El afn de ganancia se atena cuando el principio lucrativo acta solo en el seno de la economa cerrada. El
resultado es la economa regularizada con un cierto campo de accin para el afn de lucro.

La antigedad finalmente, solo conoca limitaciones de inters que tenan carcter global, estando
caracterizada la moral econmica romana por el lema Caveat emptor (Caveat emptor es una expresin
latina y significa - literalmente - el riesgo es del comprador). A pesar de ello, tampoco en este caso se
desarroll un capitalismo a la moderna.

Los grmenes del capitalismo moderno deben buscarse en un sector donde oficialmente domin una teora
econmica hostil al capitalismo, distinta de la oriental y de la antigua.

La tica de la moral econmica de la Iglesia se encuentra compendiada en la idea, posiblemente tomada del
arrianismo, que se tiene del mercader: homo mercator vix aut numquan potest Deo placere. Puede
negociar sin incurrir en pecado, pero ni aun as ser grato a Dios. (arrianismo: Doctrina religiosa que
consideraba a Jesucristo no igual o no consustancial al Padre, sino engendrado por ste. El arrianismo se
consider hereja en el siglo iv)

La aversin profunda de la poca catlica, y, ms tarde de la luterana, con respecto a todo estmulo capitalista,
reposa esencialmente sobre el odio a lo impersonal de las relaciones dentro de la economa capitalista. Esta
impersonalidad sustrae determinadas relaciones humanas a la influencia de la Iglesia, y excluye la posibilidad
de ser vigilada e inspirada ticamente por ella. Las relaciones entre el seor y los esclavos podan ticamente
regularse de un modo directo. En cambio, son difciles de moralizar las relaciones entre el acreedor
pignoraticio y la finca que responde por la hipoteca, o entre los endosatarios de una letra de cambio, siendo
por lo menos extraordinariamente complicado, cuando no imposible, lograr esa moralizacin.

No obstante, el judasmo tuvo tambin una importancia decisiva para el capitalismo racional moderno; en
cuanto leg al cristianismo su hostilidad hacia la magia.

En cuanto el judasmo abri el paso al cristianismo, imprimindole el carcter de una religin por
completo enemiga de la magia, prest un gran servicio a la Historia de la Economa. En efecto, el
imperio de la magia fuera del mbito del cristianismo es uno de los ms graves obstculos opuestos a la
racionalizacin de la vida econmica. Lo que distingue, sin embargo, a los judos, con toda claridad, de los
pueblos admitidos dentro de la comunin cristiana, era la imposibilidad que para ellos exista de sostener
Commercium y conubium (Comercio y Matrimonio) con los cristianos.

Por ultimo como ensea el Talmud, la tica genuinamente judaica implica un tradicionalismo especfico. El
aborrecimiento que el judo piadoso siente hacia todo gnero de innovaciones es casi tan grande como el de
los miembros de cualquier pueblo salvaje, unidos entre si por vnculos mgicos.

Quebrantar la fuerza de la magia e impregnar la vida con el racionalismo slo ha sido posible en todos los
tiempos por un procedimiento. El de las grandes profecas racionales. Sin embargo, no toda profeca destruye
el conjuro de la magia; es posible, no obstante, que un profeta, acreditado por el milagro y otros medios
quebrante las normas sagradas y tradicionales.

Existan sin embargo profecas ejemplares, el profeta tpicamente indio, Buda por ejemplo, vive ciertamente la
vida que conduce a la redencin, pero no se considera como un enviado de Dios, sino como un ser que
libremente desea su salvacin. Tambin puede renunciarse a la salvacin, ya que no todos pueden despus
de la muerte, penetrar en el nirvana, y solo los filsofos en sentido estricto son capaces, por la aversin que
este mundo les causa, de desaparecer de la vida en un acto de estoica decisin.

En contraste con la religin asctica redentora de la india y su falta de eficacia sobre las masas se hallan el
judasmo y el cristianismo, que desde el principio fueron religiones de plebeyos, y siguieron sindolo, a travs
de los tiempos por su voluntad propia.

El virtuosismo religioso solo tiene un valor ejemplar para la vida cotidiana; sus exigencias representan un
desidertum pero no son decisivas para la tica de cada da. La relacin de ambas es distinta segn las
diferentes religiones. Dentro del catolicismo ambas se asocian de un modo peculiar cuando las normas del
virtuosismo religioso aparecen como consilia evanglica junto a los deberes del profano. El cristiano perfecto
propiamente dicho, es el monje, no se puede exigir sin embargo, obras como las suyas a todo el mundo,
aunque algunas de sus virtudes, en forma atenuada, constituyen el espejo para la vida de cada da. La ventaja
de esta vinculacin fue que la tica no pudo ser desgarrada a la manera como lo fue en el budaismo. No
obstante la distincin entre tica monacal, y tica de masas signific que los individuos de ms elevada calidad
religiosa se apartaran del mundo para formar una comunidad especial.

El cristianismo no constituye un caso aislado por lo que respecta a este fenmeno, sino que el fenmeno es
frecuente en la historia de las religiones, y ello permite medir la importancia extraordinaria del ascetismo.
Significa este la prctica de un determinado rgimen de vida metdica. Conforme a esta acepcin, la ascesis
ha ejercido siempre su influencia. El ejemplo del Tibet revela las extraordinarias realizaciones de que es capaz
un rgimen de vida metdico y asctico.

El protestantismo, con sus denominaciones ascticas, logr crear la tica sacerdotal adecuada para esta
ascesis mundanal. No se exige el celibato sacerdotal; el matrimonio es slo una institucin que tiene por objeto
la procreacin racional. No se recomienda la pobreza, pero la adquisicin de riquezas no debe inducir a un
goce puramente animal. Es muy exacto Sabastin Franck cuando resume el sentido de la Reforma con estas
palabras: T crees que has escapado al claustro: pero desde ahora sers monje durante toda tu vida.
En los pases clsicos de la religiosidad asctico-prostestante especialmente se reconoce este carcter en la
significacin de los grupos confesionales religiosos en Amrica. Aunque el Estado y la Iglesia estn
separados, no ha existido, hasta hace varios lustros, ningn banquero, ningn mdico, a quien al instalarse o
al entablar relaciones no se le haya preguntado a qu comunidad religiosa pertenece. Segn el tono de su
contestacin, podan ser buenas o malas sus posibilidades de prosperar.

La pertenencia a una secta que no conoca la distincin juda entre moral de grupo y moral exterior,
garantizaba la honorabilidad y la honestidad profesional, y stas, a su vez, el xito en la vida. De aqu el
principio segn el cual la honestidad es la mejor poltica, de aqu tambin que los cuqueros, los baptistas
y los metodistas repitan sin descanso la norma de experiencia segn la cual Dios bendice a los suyos: Los
ateos no fan unos de otros, en sus asuntos; se dirigen a nosotros cuando quieren hacer negocio; la
piedad es el camino ms seguro para alcanzar la riqueza. Esto no es cant (no hagas tal cosa), en modo
alguno, sino una confluencia de la religiosidad con ciertos resultados que, en su origen, eran desconocidos
para ella y que no figuraban entre sus propsitos inmediatos.

El logro de la riqueza debida a la piedad conduca a un dilema, semejante a aquel en que cayeron siempre los
monasterios medievales, cuando el gremio religioso produjo la riqueza, sta la decadencia monstica, y sta, a
su vez, la necesidad de su restauracin. El calvinismo trat de sustraerse a; dicha dificultad mediante la idea
de que el hombre es slo administrador de los bienes que Dios le ha otorgado; censuraba el goce, pero no
admita la evasin del mundo, sino que consideraba como misin religiosa de cada individuo la colaboracin
en el dominio racional del Universo.

De este criterio deriva nuestra actual palabra profesin (en el sentido de vocacin), que slo conocen los
idiomas influidos por la traduccin protestante de la Biblia.67 expresa ese trmino la valoracin de la actividad
lucrativa capitalista, basada en fundamentos racionales, como realizacin de un objetivo fijado por Dios. En
ltimo trmino esta era tambin la razn de la pugna existente entre puritanos y Estuardos. Ambos eran de
orientacin capitalista; pero sintomticamente para el puritano el judo era cifra y compendio de todo lo
aborrecible, porque participaba en todos los negocios irracionales e ilegales, como la usura de guerra, el
arrendamiento de contribuciones, la compra de cargos, etc., como hacan tambin los favoritos cortesanos.
Esta caracterizacin del concepto profesional suministr, por lo pronto, al empresario moderno una experiencia
excepcionalmente buena, y, adems, obreros solcitos para el trabajo, cuando el patrono prometi a la clase
obrera, como premio por su dedicacin asctica a la profesin y por su aquiescencia a la valoracin de estas
energas por el capitalismo, la bienaventuranza eterna, promesa que en poca en que la disciplina eclesistica
absorba la vida entera en un grado para nosotros inconcebible, posea una realidad distinta de la actual.
Tambin la Iglesia catlica y la luterana han conocido y practicado la disciplina eclesistica. Ahora bien en las
comunidades ascticas protestantes, la admisin a la comunin se haca depender de un alto nivel tico; este,
a su vez, se identificaba con la honorabilidad en los negocios, mientras que nadie preguntaba por el contenido
de la fe. Una institucin tan poderosa e inconscientemente refinada para la formacin de los capitalistas no ha
existido en ninguna otra iglesia o religin, y en comparacin con ello carece de importancia todo cuanto hizo el
Renacimiento en pro del capitalismo. Sus artistas se ocuparon de problemas tcnicos y fueron
experimentadores de primera magnitud.

Como concepcin del Universo, el Renacimiento determin ampliamente la poltica de los prncipes, pero el
alma de los hombres no qued transformada tanto como por las innovaciones de la Reforma.

Copernico era catlico, y en cambio Lutero y Melanchton se mantuvieron hostiles a sus descubrimientos. En
conjunto, el progreso cientfico y el protestantismo no pueden identificarse, sin ms. La Iglesia catlica ha
cohibido en ocasiones el progreso cientfico; pero tambin las sectas ascticas del protestantismo han tenido
poco inters por la ciencia pura. Una de las realizaciones especficas del protestantismo consiste en haber
puesto la ciencia al servicio de la tcnica y de la economa.

Weber Finaliza con la siguiente reflexin: La raz religiosa del hombre econmico moderno ha muerto. Hoy el
concepto profesional aparece como un caput mortuum (cabeza muerta) en el mundo. La religiosidad
asctica qued suplantada por una concepcin pesimista, pero nada asctica, como es la representada por la
Fbula de las abejas de Mandeville, segn la cual los vicios individuales pueden ser, en circunstancias,
ventajosos para la colectividad. Al desaparecer hasta los ltimos vestigios del tremendo pathos religioso
primitivo de las sectas, el optimismo de la Aufklrung, que crea en la armona de los intereses, ha trasladado
la herencia del ascetismo protestante al sector de la economa. Es ese optimismo el que inspir a los
prncipes, estadistas y escritores de las postrimeras del siglo XVIII y de los comienzos del XIX. La tica
econmica naci del ideal asctico, pero ahora ha sido despojada de su sentido religioso. Fue posible que la
clase trabajadora se conformara con su suerte mientras pudo prometrsele la bienaventuranza eterna. Pero
una vez desaparecida la posibilidad de esta, tenan que revelarse todos los contrastes advertidos en una
sociedad que, como la nuestra, se halla en pleno crecimiento. Con ello se alcanza el fin del protocapitalismo y
se inicia la era de hierro en el siglo XIX.