Sei sulla pagina 1di 343

LOIS McMASTER BUJOLD

CIOBURI DE ONOARE
Traducere din limba englez de Ona Frantz
www.virtual-project.eu
Ilustraia copertei: Les Edwards
Lois McMaster Bujold, Shards of Honor, 1986
Editura Paladin, 2013
3/343
Capitolul nti
O mare de ceuri plutea peste pdurea tropical: moale,
cenuie, luminiscent. Pe crestele nalte, pcla se arta mai lu-
minoas de la soarele dimineii, care ncepea s nclzeasc i
s ridice umezeala, cu toate c jos, n raven, obscuritatea rece,
lipsit de orice sunet, imita crepusculul de dinaintea zorilor.
Comandantul Cordelia Naismith i arunc o privire botanistu-
lui din echipa sa i i regl chingile astfel nct s poat duce
mai comod echipamentul pentru prelevri biologice n timpul
crrii epuizante ce-avea s urmeze. i ndeprtat de pe ochi
o uvi de pr armie, lung i umezit de cea, trgnd-o cu
un gest nervos spre agrafa din care scpase. Urmtoarea lor
zon de observaii avea s fie la o altitudine mai joas, categor-
ic. Gravitaia de aici era ceva mai slab dect pe planeta lor de
origine, Colonia Beta, dar nu prea compensa stresul fizic la care
i supunea aerul montan rarefiat.
O vegetaie mai dens marca hotarul superior al peticului de
pdure. Urmnd firul noroios al prului din raven, naintar
cu spinrile ndoite sau de-a builea prin tunelul viu, apoi ieir
n aer liber.
Briza matinal sufla ultimele panglici de cea de pe crestele
aurite. Se ntindeau la nesfrit, versant dup versant, sfrind
pe coama mrea a unui vrf central ncununat cu ghea sclip-
itoare. Soarele acestei lumi strlucea pe cerul adnc, de culoare
turcoaz, druind cu o bogie copleitoare pajitile aurii, florile
mrunte, smocurile unei plante argintii ca o dantel de pudr
risipit peste tot. Cei doi exploratori admirar extaziai muntele
care se ridica deasupra lor, nvluit n tcere.
Botanistul, sublocotenentul Dubauer, ntoarse capul spre
Cordelia zmbindu-i larg i se ls n genunchi lng o tuf ar-
gintie. Ea merse pn la cel mai apropiat povrni s priveasc
panorama de sub ei. Fiile de pdure se ndeseau n josul
pantelor domoale. La cinci sute de metri dedesubt se ntindeau
plcuri de nori ca o mare alb pn la orizont. Departe ctre
vest, fratele mai mic al muntelui lor abia dac rzbtea prin
caimacul norilor.
Cordelia tocmai i dorea s se fi aflat pe cmpiile de jos ca
s poat vedea ce nu mai vzuse, ap curgnd din cer, cnd se
pomeni smuls brutal din reverie.
Acuma la ce dracului o mai fi dat foc Rosemont de pute n
halul sta? murmur ea.
O coloan de fum negru unsuros se nla dincolo de ur-
mtorul pinten al pantei muntoase, pentru ca mai sus s fie
strmbat, subiat i risipit de adierile nlimilor. Cu certi-
tudine prea s vin dinspre locul unde se afla tabra lor de
baz. O cercet din priviri cu luare-aminte.
Un vaier ndeprtat, care se transforma n urlet, strpunse
tcerea. Naveta lor orbital ni din spatele crestei i sget cu
un bubuit cerul de deasupra lor, lsnd n urm un siaj sclipitor
de gaze ionizate.
Ce mai decolare! strig Dubauer, ntorcndu-i brusc
privirea spre naltul cerului.
Cordelia tast codul pe comunicatorul cu raz scurt de la
ncheietura minii, l ridic la gur i spuse:
Naismith ctre Baza Unu. Rspundei, v rog.
Nu avu parte dect de un uierat slab i fr sens. Chem din
nou, de dou ori, cu acelai rezultat.
5/343
ncearc-l pe-al tu, i spuse sublocotenentului Dubauer,
care se foia nerbdtor pe lng ea.
Dar nici el nu avu mai mult noroc.
Adun-i lucrurile, ne ntoarcem n tabr, ordon ea. Pas
alergtor.
Pornir ntr-un mar forat chinuitor, cu respiraia tiat,
ctre creasta de alturi i se afundar iar n pdure. Printre ar-
borii lungi, subiri i brboi de la aceast altitudine erau muli
czui, nclcii. La urcare, pruser a fi de o slbticie artistic;
la coborre, se transformau n obstacole amenintoare. Cor-
deliei i se desfurau n minte o duzin de posibile dezastre, un-
ul mai straniu dect altul. Aa se nasc din necunoscut dragoni la
marginea hrilor, reflect ea, nbuindu-i panica.
Se strecurar la vale prin ultima fie mpdurit, la captul
creia avur parte pentru prima dat de o vedere clar a poienii
uriae care fusese aleas ca loc al taberei lor de baz. Cordeliei
i pic falca de oc. Realitatea ntrecea imaginaia.
Se ridicau fuioare de fum din cinci movile negre de cenu
zgrunuroas, care fuseser cndva un cerc ordonat de corturi.
Cicatricea unei arsuri nbuite marca pe iarb locul unde
staionase naveta, de cealalt parte a rpei, n dreptul taberei.
Locul era plin de echipament frmiat. Toate instalaiile lor
sanitare izolate bacteriologic se duseser de-a dura n rp; da,
observ ea, pn i privata fusese incendiat.
Dumnezeule mare, murmur sublocotenentul Dubauer,
pornind ntr-acolo cu aerul unui somnambul.
Cordelia l prinse de guler.
Rmi la pmnt i acoper-m, i ordon ea, apoi ncepu
s nainteze cu precauii n direcia ruinelor tcute.
6/343
Peste tot n jurul taberei iarba era tescuit i rscolit. Min-
tea nucit a Cordeliei se lupta s gseasc o justificare pentru
imaginea mcelului. Indigeni nc nedepistai? Nu, ar fi fost ne-
cesar nici mai mult, nici mai puin dect un arc de plasm pen-
tru ca estura corturilor s poat fi topit. Extrateretrii cei
ndelung-cutai, dar nc nedescoperii? Poate izbucnirea
neateptat a vreunei boli ce nu fusese anticipat de programul
lor automat de supraveghere microbiologic i vaccinri lunare
s fi fost oare o ncercare de sterilizare? Un atac din partea
vreunui alt guvern planetar? Era puin probabil ca atacatorii lor
s fi venit prin aceeai gaur de vierme pe care o descoperiser
ei; cu toate astea, dintr-un volum de spaiu cu diametrul de o
lun-lumin din interiorul acestui sistem solar, ei nc nu carto-
grafiaser dect vreo zece la sut. Extrateretri?
Contientiza cu tristee faptul c mintea ei descria cercuri
complete, de parc ar fi fost unul dintre animalele inute n cap-
tivitate de colegul su zoolog, care ddeau zor cu frenezie n
roile lor de antrenament. Cu un aer nverunat, ncepu s m-
pung prin gunoaie n cutarea vreunui indiciu.
l descoperi n iarba nalt de la jumtatea drumului ctre
raven. Trupul n uniforma de camuflaj bufant, maro-glbuie,
a departamentului de Observaii Astronomice al Coloniei Beta
se afla acolo, ntins ct era de lung, cu braele i picioarele ntr-
o parte, ca i cum ar fi fost lovit n timp ce alerga s se ad-
posteasc n pdure. Aerul i invad pieptul odat cu durerea re-
cunoaterii. Cu gesturi blnde, l ntoarse cu faa n sus.
Era contiinciosul locotenent Rosemont. Ochii i erau sticloi,
cu privirea fix i oarecum ngrijorat, ca i cum nc i-ar mai fi
fost oglind pentru suflet. i nchise ea pe amndoi.
7/343
i cut pe trup cauza morii. Nu tu snge, nu tu arsuri, nu tu
oase rupte degetele ei lungi i pipir scalpul. Pielea de sub
prul blond era plin de bici, semntura clar a unui dis-
ruptor neural. Asta trda prezena extrateretrilor. i inu capul
n poal cteva clipe, mngindu-i neputincioas trsturile fa-
miliare, ca o oarb. Nu era vreme de jelit.
Se ntoarse la cercul nnegrit de funingine, se ls n patru
labe i ncepu s scotoceasc prin mormane n cutarea echipa-
mentului de comunicaie. Atacatorii fuseser meticuloi n
privina asta, stteau mrturie bulgrii contorsionai de plastic
i metal pe care i gsea acolo. O mulime de echipament val-
oros prea s fi disprut cu desvrire.
Se auzi un fonet n iarb. Smuci n sus mna cu paralizorul
n poziie de tragere i ncremeni. Figura ncordat a sublo-
cotenentului Dubauer se ivi din vegetaia glbuie.
Eu sunt, nu trage, strig el cu o voce sugrumat, dei in-
tenia lui fusese s opteasc.
Era ct pe-aci. De ce n-ai stat unde te-am pus? uier ea.
Las, hai s m-ajui s caut un bloc de comunicaii care s bat
pn la nav. i ine-i capul la cutie, ar putea s se-ntoarc n
orice moment.
Cine-ar putea? Cine-a fcut asta?
Rspuns multiplu, la alegere novo brazilienii, barra-
yaranii, cetagandanii, ar putea fi oricare. Reg Rosemont e mort.
Disruptor neural.
Cordelia se tr pn la movila care fusese cortul cu mostre i
i examin cu luare aminte bulgrii.
Ia d-mi ruul la de-acolo, opti ea.
mpunse cu el, de ncercare, cocoaa cea mai promitoare
din morman. Corturile ncetaser s mai fumege, dar valuri de
8/343
fierbineal continuau s se ridice din ele i s-i izbeasc faa,
aidoma soarelui estival de-acas, de departe. estura chinuit
se frmia ca hrtia carbonizat. Ag cu ruul un dulap pe
jumtate topit i l trase deoparte, la loc deschis. Sertarul de la
fund nu se topise, dar era contorsionat n fel i chip i de-
scoperi ea cnd i rsuci poalele cmii n jurul minii i trase
nepenit zdravn.
Alte cteva minute de cutare ddur la iveal nite obiecte
dubioase ce-ar fi putut fi un ciocan i o dalt: o achie de metal
plat i o protuberan grea pe care o recunoscu plin de
tristee a fi fost cndva un aparat de nregistrri meteorologice
fragil i foarte scump. Cu aceste unelte primitive i cu ceva for
brut furnizat de Dubauer, reuir s deschid sertarul cu un
zgomot ca un foc de pistol ce-i fcu pe amndoi s sar-n sus.
Am umflat potul! spuse Dubauer.
Hai s-l ducem acolo lng rp s-l verificm, spuse Cor-
delia. M furnic pielea. Oricine ne-ar putea vedea din susul
pantei.
Tot cu spinrile ncovoiate, trecur pe lng leul lui Rose-
mont, grbii s ajung la adpost. Fugind prin dreptul lui,
Dubauer se uit la el peste umr, stingherit i mnios.
Cine-a fcut asta al naibii s fie de n-o s plteasc.
Cordelia se mulumi s clatine din cap.
ngenunchear n vegetaia cu aspect de ferigi de sub
coroanele copacilor i ncercar echipamentul de comunicaie.
Mainria produse zgomot alb i nite amrte de behituri i
scncete, se opri complet, apoi, lovit uor i scuturat, scuip
jumtatea audio a semnalului. Cordelia gsi frecvena corect i
ncepu apelul la noroc.
9/343
Comandantul Naismith ctre nava de supraveghere Rene
Magritte. Rspundei, v rog.
Dup o ateptare agonizant, rspunsul firav, ntrerupt de
prituri, se strecur nesigur pn la ei.
Aici locotenentul Stuben. Ai pit ceva, cpitane?
Cordelia i recpt respiraia.
Nimic deocamdat. Care e situaia voastr? Ce s-a
ntmplat?
Se auzi vocea doctorului Ullery, ofierul superior care i urma
lui Rosemont n echipa de prospeciuni.
O patrul militar barrayaran a nconjurat tabra i a
cerut predarea necondiionat. Au spus c revendic teritoriul
n baza dreptului primului descoperitor. Pe urm vreunui
tembel de-al lor i-a tresrit degetul i-a tras cu arcul de plasm,
i dup asta s-a dezlnuit iadul. Reg i-a inut la distan cu
paralizorul i noi ceilali am reuit s ajungem la navet. Aici,
pe orbit, e o nav barrayaran din clasa General i ne tot
jucm de-a v-ai ascunselea cu ea, dac m-nelegei
Nu uita, emii necriptat, i aminti Cordelia pe un ton tios.
Doctorul Ullery ovi, apoi continu:
Aa-i. Ne cer n continuare s ne predm. tii cumva dac
l-au capturat pe Reg?
Dubauer e cu mine. Mai lipsete cineva?
Nimeni n afar de Reg.
Reg e mort.
Peste njurtura lui Stuben se suprapuse un prit de energie
static.
Stu, comanda i aparine, l ntrerupse Cordelia. Ascult-
m bine. Nu trebuie, repet, nu trebuie s te ncrezi n belicoii
tia agitai. Sub nicio form s nu le predai nava. Am vzut
10/343
rapoartele secrete despre crucitoarele General. Suntei de-
pii ca armament, blindaj i numr de oameni, dar fugii cel
puin de dou ori mai repede. Aa c iei din raza lui i rmi la
adpost. Retrage-te pn la Colonia Beta dac e nevoie, dar nu-
i asuma riscuri pe pielea oamenilor mei. Ai priceput?
Nu putem s v lsm acolo, cpitane!
Nu poi s lansezi o navet de recuperare ct i avei pe
barrayarani n coast. Iar dac suntem luai prizonieri, avem
mai multe anse s ajungem acas prin metode politice dect
prin cine tie ce misiune de salvare periculoas i nechibzuit,
dar asta numai dac reuii s ajungei acas ca s depunei
petiia, e limpede ce zic? Confirm!
Confirmat, rspunse el reticent. Dar, cpitane, ct credei
c v putei ine departe de nenorociii ia demeni? Pn la ur-
m tot au s pun mna pe voi, v depisteaz ei cu lunetele.
Ct de mult timp posibil. Ct despre voi dai-i drumul
de-aici!
i imaginase uneori cum ar funciona propria ei nav fr
ea; niciodat fr Rosemont. i spuse c trebuia s-l mpiedice
pe Stuben s se joace de-a soldatul. Barrayaranii nu erau nite
amatori.
Acolo sus sunt cincizeci i ase de viei care depind de
tine. Poi s le numeri. Cincizeci i ase sunt mai multe dect
dou. Nu uita asta, da? Naismith, terminat.
Cordelia Noroc. Stuben, terminat.
Cordelia i ndrept spinarea i rmase privind fix la micul
aparat de comunicaii.
Pfui! Ciudat treab.
Sublocotenentul Dubauer pufni.
Puin spus.
11/343
Ba, exact spus. Nu tiu dac-ai observat
O micare n umbra mpestriat i atrase privirea. Sri n pi-
cioare, iar mna i se duse ctre paralizor. nalt, cu profilul ca un
ti de secure, soldatul barrayaran n uniform de camuflaj cu
pete verzi i cenuii se mic mai iute dect ea. Dubauer, nc i
mai rapid, o mpinse ndrtul lui. Ea auzi pritul unui dis-
ruptor neural n timp ce se azvrlea cu spatele n raven, iar
paralizorul i aparatul de comunicaii i zburau din mini. P-
dure, sol, izvor i cer, toate se roteau nebunete n jurul ei, apoi
easta i se izbi de ceva cu un trosnet oribil, nucitor i se cufun-
d n bezn.
***
Pmntul fertil al pdurii i apsa Cordeliei pieptul. Mirosul
de rn jilav i gdila nrile. Inspir profund, umplndu-i
gura i plmnii, i duhoarea de putred i frmnt stomacul. i
ntoarse faa dinspre nmol. Durerea i explod n cap ca un m-
nunchi de raze.
Gemu nedesluit. Spirale lucind ntunecat i obturau cnd i
cnd vederea. i for ochii s se concentreze asupra celui mai
apropiat obiect, aflat la vreo jumtate de metru n dreapta cap-
ului ei.
O pereche de bocanci negri grei, cufundai n noroi i acoper-
ii n partea de sus cu pantaloni de camuflaj, cu pete verzi i
cenuii, ncastra dou picioare deprtate ntr-un pe-loc-repaus
calm. i nbui un geamt de epuizare. Cu mult grij, i cul-
c din nou capul n mlul negru i se rostogoli cu pruden pe o
parte ca s-l vad mai bine pe ofierul barrayaran.
Paralizorul ei! Privi int n micul orificiu al obiectului rect-
angular pe care o mn lat i grea l inea neclintit. Ochii ei
cutar frenetic locul unde se afla disruptorul neural. Centura
12/343
ofierului atrna ngreunat de echipament, dar tocul disruptor-
ului, de la oldul drept, era gol, ca i tocul arcului de plasm
din partea stng.
Era doar cu puin mai nalt dect ea, dar ndesat i vnjos.
Un pr dezordonat, nchis la culoare, cu tue de gri, ochi
cenuii, reci i adnci de fapt ntreaga lui nfiare era n ne-
ornduial dup strictele standarde militare barrayarane.
Uniforma de teren i era aproape la fel de boit, nnoroit i
ptat de sev ca a ei, iar pe obrazul drept avea pielea n-
vineit i jupuit. S-ar zice c i el a avut o zi de rahat, i trecu
prin mintea nceoat. Apoi vrtejurile de negru sclipitor cres-
cur i o acoperir din nou.
Cnd i se limpezi privirea pentru a doua oar, bocancii dis-
pruser ba nu. Uite-l, eznd comod pe un butean, ncerc
s-i concentreze atenia pe altceva n afar de maele care i se
rzvrteau, dar maele preluar controlul printr-o nval
chinuitoare.
Cpitanul inamic tresri cnd ea vomit, dar nu se ridic din
locul unde edea. Cordelia se tr civa metri pn la ruorul
care curgea pe fundul ravenei i i spl gura i faa cu apa
rece ca gheaa. Simindu-se oarecum mai bine, se ridic n ezut
i ntreb cu voce dogit:
Ei?
Ofierul nclin din cap ntr-un gest vag de politee.
Sunt cpitanul Aral Vorkosigan, comandantul crucitor-
ului imperial barrayaran Generalul Vorkraft. Identific-te, te rog.
Avea o voce baritonal, iar n vorbire abia dac i se simea
accentul.
13/343
Comandant Cordelia Naismith. Departamentul de Obser-
vaii Astronomice al Coloniei Beta. Suntem o echip tiinific,
sublinie ea pe un ton acuzator. Necombatani.
Am bgat de seam, zise el sec. Ce s-a-ntmplat cu echipa
ta?
Ochii Cordeliei se ngustar.
N-ai fost de fa? Eu eram sus pe munte, mpreun cu
colegul botanist. i adug mai insistent: L-ai vzut cumva pe
botanistul meu pe sublocotenentul meu? M-a mpins n rp
cnd am fost atacai
I ridic privirea ctre locul de pe buza defileului de unde
czuse ea cu ct timp n urm?
Era un biat aten?
A simi c-i st inima n loc n ateptarea rspunsului.
Da.
Acum nu mai ai ce-i face.
Asta e crim! N-avea la el dect un paralizor! i strig ca
barrayaranului, cu ochii nvpiai. De ce-au fost atacai oa-
menii mei?
El i lovi palma, ncet i gnditor, cu paralizorul ei.
Expediia ta, rspunse alegndu-i cu grij cuvintele, urma
s fie reinut, preferabil n mod panic, din cauz c a violat
un spaiu barrayaran. A fost o altercaie. Pe mine m-a nimerit n
spinare o raz de paralizor. Cnd am ajuns la tabra voastr, am
gsit-o cum ai gsit-o i tu.
Bun.
Simi n gur amreal de fiere.
M bucur c Reg l-a nimerit pe unul de-al vostru, nainte
s-l omor i pe el.
14/343
Dac te referi la biatul blond din poian, nechibzuit, dar
curajos, recunosc, acela n-ar fi fost n stare s nimereasc nici
zidul casei. Nu tiu de ce voi, betanii, v mai punei uniforme
de soldai. Nu suntei mai bine antrenai dect copiii ieii la
picnic. Dac gradele voastre indic orice altceva dect mrimea
soldei, eu unul nu pot s-mi dau seama.
Era geolog, nu asasin pltit, se rsti ea. Ct despre copiii
mei, soldaii ti nici n-au fost n stare s-i captureze.
Sprncenele lui se mbinar. Cordelia tcu dintr-odat. Ah,
grozav, i spuse ea. Nici n-a apucat s-mi suceasc mna i deja
i dau informaii pe tav.
Nu, deocamdat, spuse Vorkosigan meditativ.
Art cu paralizorul n susul apei, ctre locul n care unitatea
de comunicaii zcea despicat n albia prului. Din ruin se
nla o bolboroseal mrunt de aburi.
Ce ordine i-ai dat navei tale cnd te-au informat despre
evadarea lor?
Le-am spus s hotrasc singuri, murmur ea vag,
bjbind s-i gseasc inspiraia prin ceaa pulsatil.
El pufni dispreuitor.
Un ordin prudent, numai bun de dat unui betan. Cel puin
te asiguri c-o s fie respectat.
Ei, las. E rndul meu.
Hei, eu tiu de ce m-au lsat n urm oamenii mei ai ti
de ce te-au lsat? Un ofier comandant, fie el i barrayaran, nu-i
suficient de important ca s nu uii pe unde l-ai pus?
Se aez ceva mai drept i continu:
Dac Reg nu era-n stare s nimereasc nici zidul casei, pe
tine cine te-a nimerit?
15/343
Asta l-a atins, i spuse ea, n timp ce paralizorul cu care ges-
ticulase el pn atunci absent se rotea ajungnd din nou s in-
teasc spre ea. ns barrayaranul spuse doar att:
Asta nu-i treaba ta. Mai ai vreo linie de comunicaii?
O, nu oare acest rigid comandant barrayaran avea de-a face
cu o revolt? Ei bine, s-l zpcim pe inamic!
Nu. Soldaii ti au devastat totul.
Nu conteaz, murmur Vorkosigan. tiu de unde s fac
rost de altul. i-ai revenit ct s poi merge?
Nu-mi dau seama.
Se opinti s se ridice, apoi i aps capul cu mna ca s-i
stpneasc durerile care-l sgetau.
E doar o izbitur, spuse Vorkosigan pe un ton lipsit de
compasiune. Mersul o s-i fac bine.
Ct de departe? icni ea.
Vreo dou sute de kilometri.
Cordelia czu iar n genunchi.
Cltorie plcut.
De unul singur, dou zile. Presupun c ie o s-i ia mai
mult, c eti geolog, sau ce-oi fi.
Astrocartograf.
Ridic-te, te rog.
Se ntinse s-o ajute, punndu-i mna sub cotul ei. Ciudat,
dar nu prea prea dornic s-o ating. Ea era nfrigurat i
eapn; simea fierbineala palmei lui prin pnza groas a
mnecii. Vorkosigan o mpinse hotrt n sus pe panta rpei.
Nu glumeti deloc, remarc ea. Ce-ai de gnd s faci cu un
prizonier n mar forat? Dac-i trosnesc una n cap cu o piatr
cnd dormi?
mi asum riscul.
16/343
Ajunser pe creast. Cordelia se nfur n jurul unui
copcel, cu respiraia tiat. Observ cu invidie c Vorkosigan
nici mcar nu gfia.
Ei, s tii c nu merg nicieri pn nu-mi ngrop ofierii.
Asta-i risip de timp i energie, ripost el, prnd iritat.
N-am de gnd s-i las la cheremul hoitarilor, ca pe nite
animale moarte. Poate brutele tale barrayarane s-or pricepe mai
bine la omort, dar niciunul n-ar putea avea o moarte mai dem-
n de un soldat.
Se holb la ea cteva clipe, cu o figur impenetrabil, apoi
ridic din umeri.
Foarte bine.
Cordelia porni la drum pe marginea rpei.
Credeam c-i aici, spuse ea, nelmurit. L-ai micat tu din
loc?
Nu. Dar n-avea cum s se trasc prea mult, n situaia lui.
Ziceai c-i mort!
Aa-i. Numai c trupul nc-i mai mica. Disruptorul i-o fi
ratat cerebelul.
Cordelia urmri dra de vegetaie strivit peste o mic
ridictur de pmnt, iar Vorkosigan o urm n tcere.
Dubauer!
O rupse la fug spre silueta n haine bej chircit printre
ferigi. Cnd ngenunche alturi, el se rsuci i se ntinse rigid,
apoi trupul ncepu s i se scuture n valuri lente, n timp ce gura
i se lea ntr-un rnjet bizar. I-o fi frig? se ntreb ea nucit;
apoi nelese ce avea n faa ochilor. i scoase batista din
buzunar, o mpturi i i-o vr cu fora ntre dini. Omul avea
deja gura nsngerat dup o convulsie anterioar. Dup vreo
trei minute, oft i deveni moale.
17/343
Cordelia oft cu zgomot, ngrijorat, i l cercet cu o privire
nerbdtoare. El deschise ochii i pru s-i concentreze
privirea pe figura ei. ncerc fr folos s-o apuce de bra i
scoase nite sunete, numai gemete i vocale coagulate. Ea se
strdui s-i domoleasc agitaia animalic mngindu-i mna cu
blndee i tergndu-i firele de saliv nsngerat ce-i curgeau
din gur; el se liniti.
Ea se ntoarse ctre Vorkosigan, lacrimi de furie i durere
nceondu-i privirea.
N-a murit! Mincinosule! E doar rnit. Are nevoie de n-
grijiri medicale.
Nu eti realist, comandant Naismith. Nimeni nu se reface
de pe urma rnilor de disruptor.
i ce? De-afar n-ai cum s tii ct de mult l-a afectat
arma ta nenorocit. nc mai e n stare s vad i s aud i s
simt nu poi s-l retrogradezi la statutul de cadavru cum ai
tu chef!
Faa lui prea o masc.
Dac doreti, spuse el cu luare-aminte, pot s-l scutesc de
suferin. Cuitul meu militar e foarte ascuit. Mnuit rapid, i
taie beregata aproape fr nicio durere. Sau, dac simi c e de
datoria ta n calitate de comandant al lui, i-l mprumut s-l fo-
loseti tu.
Asta ai face i pentru unul dintre ai ti?
Cu siguran. i ei ar face la fel pentru mine. Nimeni nu
i-ar dori s triasc n halul sta.
Ea se ridic n picioare i se uit lung la el.
Cred c a fi barrayaran seamn cu traiul printre canibali.
O tcere ndelungat se ls ntre ei. Dubauer o ntrerupse cu
un geamt. Vorkosigan se foi agitat.
18/343
Atunci, ce propui s facem cu el?
Ea i frec tmplele cu un aer obosit, scormonind dup o
idee ispititoare care ar fi putut rzbate dincolo de acel chip lip-
sit de expresie. Stomacul i se unduia, i simea limba lnoas, i
tremurau picioarele de epuizare, din cauza glicemiei sczute i
ca reacie la durere.
Pn la urm, ncotro ai de gnd s mergi? ntreb n cele
din urm.
Exist un depozit de provizii ntr-un loc pe care-l cunosc.
Ascuns. Conine echipament de comunicaie, arme, hran. Dac
a intra n posesia lui, a putea s corectez problemele
de sub comanda mea.
Are i provizii medicale?
Da, recunoscu el cam fr voie.
n regul.
ncercarea moarte n-are.
O s cooperez cu tine pe cuvntul meu de onoare, ca
prizonier o s te susin pe ct pot fr s-mi pun nava n
pericol real dac pot s-l iau cu noi i pe sublocotenentul
Dubauer.
E imposibil. Nici mcar nu poate s mearg.
Ba cred c poate, dac e ajutat.
Se holb la ea cu o expresie confuz i iritat.
i dac refuz?
Atunci, n-ai dect s ne lai aici pe amndoi sau s ne
omori pe amndoi.
i lu privirea de la cuitul lui, i nl brbia i atept.
Eu nu omor prizonieri.
Pluralul acela o fcu s se simt uurat. Era evident c
Dubauer fusese din nou promovat la statutul de fiin uman n
19/343
mintea ciudatului personaj care o capturase. ngenunche i
ncerc s-l ajute pe Dubauer s se ridice, rugndu-se n gnd ca
acest Vorkosigan s nu ia hotrrea de-a pune capt disputei
paraliznd-o pe ea i omorndu-l de-a binelea pe botanist.
Foarte bine, capitul el, aruncndu-i o privire intens,
neobinuit. Ia-l cu tine. Dar trebuie s ne deplasm rapid.
Cordelia reui s-l ridice pe sublocotenent n picioare. Cu
braul lui apsnd-o greoi pe umr, porni s-i cluzeasc mer-
sul trit. Prea c aude, dar c nu descifreaz nelesul zgo-
motelor i al vorbelor.
Dup cum vezi, l apr ea cu disperare, e capabil s
mearg. Are nevoie doar de puin ajutor.
***
Ajunser la marginea luminiului la vremea cnd ultimele
raze de lumin vesperal, orizontale, l vrstau cu umbre negre
i lungi, fcndu-l s semene cu o piele de tigru. Vorkosigan se
opri.
Dac a fi de unul singur, spuse el, a face drumul pn la
ascunztoare doar cu raiile de urgen pe care le am la bru.
Cu voi doi, va trebui s riscm o incursiune n tabra voastr ca
s mai facem rost de ceva hran. Poi s i-l ngropi pe cellalt
ofier ct m uit eu pe-aici.
Cordelia ddu din cap aprobator.
Caut i ceva pentru spat. Trebuie s m ocup mai nti
de Dubauer.
El fcu semn cu mna c a neles i porni ctre cercul dev-
astat. Cordelia reui s dezgroape din rmiele cortului fe-
meilor doi saci de dormit pe jumtate ari, dar nu gsi nici ur-
m de haine, medicamente, spun sau mcar o gleat n care
s transporte i s nclzeasc ap. l convinse ntr-un trziu pe
20/343
sublocotenent s se aplece peste izvor i l spl acolo, i cur
ct de ct rnile i pantalonii cu ap rece, l zvnt cu unul
dintre sacii de dormit, l mbrc iar cu maioul i cu bluzonul
de camuflaj, apoi nfur n jurul lui cellalt sac de dormit ca
pe un sarong. Dei tremura i gemea, Dubauer nu se mpotrivi
tratamentului ei improvizat.
ntre timp, Vorkosigan gsise dou lzi cu raii; le arseser
etichetele, dar altminteri nu fuseser aproape deloc vtmate.
Cordelia rupse captul unei pungue argintii, adug n ea ap
de izvor i descoperi c nuntru era terci de ovz mbogit cu
soia.
Ce noroc, coment ea. Asta sigur o s poat mnca. Ce-i n
lada cealalt?
Vorkosigan fcea i el experimente pe cont propriu. Adug
ap n alt pungu, o strnse n pumn s se amestece i adul-
mec rezultatul.
Nu prea tiu ce-i asta, spuse el, dndu-i pungua. Miroase
cam ciudat. Se poate s se fi stricat?
Era o past alb cu o arom neptoare.
E-n regul, l liniti Cordelia. E sos pentru salat din brn-
z cu mucegai artificial.
Se aez comod i contempl meniul.
Mcar e bogat n calorii, se ncuraj singur. O s avem
nevoie de calorii. Presupun c n-ai vreo lingur la centura aia a
ta, nu?
Vorkosigan i desprinse un obiect de la centur i i-l nmn
fr s comenteze. Se dovedi a fi un grup de cteva mici unelte
folositoare pliate ntr-un mner, printre care i o lingur.
21/343
Mersi, spuse Cordelia, iraional de mulumit, de parc
dorina ei mormit cu jumtate de gur ar fi fost ndeplinit
printr-un truc de magician.
Vorkosigan ridic din umeri i plec s-i vad de cutrile
lui n ntunericul care se ndesea, iar ea se apuc s-l hrneasc
pe Dubauer, care prea de-a dreptul hmesit, dar era incapabil
s se descurce de unul singur.
Vorkosigan se ntoarse la izvor.
Am gsit asta.
i ntinse o mic sap de geolog, de vreun metru lungime,
care folosea la recoltarea mostrelor de sol.
Nu-i prea grozav pentru scopul tu, dar altceva mai bun
nc n-am gsit.
A fost a lui Reg, spuse Cordelia, lund-o din mna lui. M
descurc eu cu ea.
Conduse pe Dubauer pn n preajma locului unde urma s
se apuce de treab i-l aez acolo. Se ntreb dac nite ferigi
din pdure nu i-ar fi fost bune pe post de aternut izolator i
hotr s culeag cteva mai trziu. Marc dimensiunile unui
mormnt n apropiere de locul unde czuse Rosemont i ncepu
s ciopreasc cu sapa covorul gros de ierburi. Brazdele erau
dure, srmoase i rezistente, aa c se pomeni curnd c abia
mai rsufl.
Vorkosigan apru din noapte.
Am gsit nite surse de lumin rece.
Trosni_un tub de mrimea unui creion i l aez pe jos lng
mormnt, de unde ncepu s rspndeasc o strlucire albastru-
verzuie sinistr, dar puternic. O privi cu un ochi critic cum
muncea.
22/343
Ea nfigea sapa n rn ca pe pumnal, plin de ostilitate
fa de privirea lui scruttoare. Dispari de-aici, i spuse, i las-
m s-mi ngrop n pace prietenul. Se fstci cnd i trecu prin
minte un gnd nou poate n-are s m lase s termin m-am
ntins prea mult Porni s sape mai cu srg.
n ritmul sta, tot aici o s fim i sptmna viitoare.
Dac se mica suficient de repede, se ntreb iritat, oare
izbutea s-l pocneasc n cap cu lopata? Doar o dat
Du-te i aaz-te lng botanistul tu, spuse el, stnd cu
mna ntins.
Ea nelese n sfrit c se oferea s ajute la spat.
Ah i ddu drumul uneltei.
Vorkosigan i scoase cuitul militar i tie cu el prin n-
crengtura rdcinilor de iarb, apoi ncepu s sape, mult mai
eficient dect ea.
Ce fel de necrofagi ai gsit prin zon? ntreb el ntre
dou mpunsturi. Ct de adnc trebuie s fie?
Nu tiu ce s zic, rspunse ea. Am cobort abia de trei zile.
Ins e un ecosistem destul de complex i pare s existe via n
toate niele imaginabile.
Hm.
Locotenentul Stuben, zoologul-ef, a descoperit dou hexa-
pode ierbivore ucise i n bun parte consumate. A surprins o
imagine fugar cu ceva ce i s-a prut a fi un crab pros lng
unul dintre leuri.
Ct de mari erau? ntreb Vorkosigan plin de curiozitate.
N-a zis. Am vzut fotografii cu crabi de pe Pmnt i nu
mi-au prut foarte mari poate ct mna ta s fi fost.
De-un metru ar fi de-ajuns.
23/343
i i vzu mai departe de spat, mucnd scurt i viguros din
rn cu lopata aceea nepotrivit. Lumina rece i se proiecta pe
fa de jos, fcnd s-i urce pe chip umbra flcilor puternice, a
nasului larg i drept i a sprncenelor groase. Avea o cicatrice n
form de L, veche i tears, pe partea stng a brbiei. i amin-
tea Cordeliei de un rege al gnomilor dintr-o saga nordic,
spnd ntr-un adnc fr capt.
E un par acolo, lng corturi, se oferi ea s-i fie de ajutor.
A putea fixa lumina aia sus ca s-i lumineze unde lucrezi.
Mi-ar fi de folos.
Cordelia se ntoarse la corturi, ieind din cercul luminii reci,
i gsi parul acolo unde l aruncase n dimineaa aceea,
ntorcndu-se la mormnt, leg tubul luminos de par cu cteva
tulpini de iarb solide i nfipse parul vertical n pmnt, lr-
gind cercul de lumin. i aminti c plnuise s adune ferigi
pentru Dubauer i se ntoarse s porneasc spre pdure, dar se
opri.
Ai auzit? l ntreb pe Vorkosigan.
Ce?
Pn i el ncepea s rsufle din greu. Se opri din spat, n
groapa ce-i ajungea la genunchi, i ascult mpreun cu ea.
Zgomot de micri grbite, dinspre pdure.
El mai atept un minut, apoi cltin din cap i-i vzu de
munc.
Cte tuburi fluorescente avem?
ase.
Tare puine. Cordeliei nu i-ar fi plcut deloc s le risipeasc
folosind cte dou deodat. Tocmai se pregtea s-l ntrebe
dac nu l-ar deranja s sape o vreme pe ntuneric, cnd auzi iar
zgomotul de mai nainte, de data asta mai clar.
24/343
E ceva acolo.
Asta tim, spuse Vorkosigan. ntrebarea e
Trei fiine se npustir concomitent n cercul de lumin. Cor-
delia deslui fugar forme trupeti iui i joase, categoric prea
multe picioare negre i proase, patru ochi ca nite mrgele
negre plasai pe fee lipsite de gt i nite ciocuri galbene, cu
margini ascuite ca lamele, din care ieeau cloncneli i uier-
turi. Erau de mrimea unor porci.
Vorkosigan reacion instantaneu, izbind-o pe cea mai
apropiat cu tiul sapei drept n figur. O a doua se repezi
peste trupul lui Rosemont, muc adnc dintr-o mnec i din
carnea braului i ncerc s-l trag departe de lumin. Cordelia
apuc parul i izbi cu toat puterea, nimerind ntre ochi
creatura, al crei cioc nfc i smulse captul bastonului de
aluminiu. Apoi uier i se retrase din faa ei.
ntre timp, Vorkosigan i scosese cuitul de lupt i o ataca
n for pe a treia, rcnind, njunghiind i izbind cu bocancii lui
grei. Picturi de snge se risipir cnd ghearele ei i brzdar pi-
ciorul, dar o lovitur zdravn de cuit trimise creatura, ipnd
strident i uiernd, la adpostul pdurii de unde ieise, mpre-
un cu restul haitei. Folosi momentul de respiro ca s scoat la
lumin paralizorul Cordeliei din strfundurile tecii pentru dis-
ruptor; judecnd dup njurturile pe care le scotea barra-
yaranul n surdin, paralizorul alunecase i se blocase la fundul
tocului prea mare pentru el. l scoase n sfrit i rmase
scrutnd ntunericul.
Crabi proi, ai? rosti Cordelia printre gfituri. Stuben, s
vezi ce-o s-i rup eu gtul.
Vocea i se piigie; i nclet dinii.
25/343
Vorkosigan terse pe iarb sngele ntunecat de pe lama
cuitului i l puse la loc n teac.
Cred c mormntul sta al tu ar trebui s aib doi metri,
nu mai puin, spuse el serios. Poate ceva mai mult.
Cordelia aprob cu un oftat i nfipse la loc parul, acum ceva
mai scurt.
Ce-i face piciorul?
M ocup eu de el. Tu vezi mai bine de sublocotenentul
tu.
Dubauer, care moia, fusese deteptat de glgie i se chinu-
ia din nou s se trasc la adpost. Cordelia ncerc s-l po-
toleasc, apoi se pomeni c trebuie s fac fa unei noi crize
convulsive, dup care, spre uurarea ei, Dubauer adormi.
n tot acest timp, Vorkosigan i ngrijise zgrietura
folosindu-se de mica trus medical de urgen pe care o purta
la cingtoare i se ntorsese la spat, ntr-un ritm doar cu puin
mai lent dect pn atunci. Cnd ajunse la nivelul umerilor, o
convinse pe Cordelia s goleasc lada pentru mostre botanice i
s-o foloseasc pe post de gleat improvizat pentru a scoate
pmntul din mormnt. Era aproape miezul nopii cnd strig
de pe fundul ntunecat al gropii Cam asta-i ultima i se cr
afar.
Toat treaba asta se fcea n cinci secunde cu un arc de
plasm, adug el gfind, ncercnd s-i recapete suflul.
Era murdar i asudat n aerul rece al nopii. Spirale de cea
urcau din rp i din apa izvorului.
Traser mpreun leul lui Rosemont pn pe buza mormn-
tului. Acolo Vorkosigan ezit.
Nu vrei hainele lui s i le dai sublocotenentului?
26/343
Era o propunere a crei valoare practic nu putea fi negat.
Cordelia avea oroare s-l coboare pe Rosemont n mormnt n
pielea goal, fr urm de demnitate, dar n acelai timp i
dorea s se fi gndit la asta mai devreme, cnd lui Dubauer i
fusese att de frig. Trase n sus uniforma de pe membrele
nepenite, cu senzaia macabr c dezbrca o ppu gigantic,
i apoi l rostogolir n mormnt. Ateriz pe spate cu o bufn-
itur nfundat.
O clip, spuse ea.
Scoase batista din buzunarul uniformei lui Rosemont i sri
n groap, alunecnd pe le. i ntinse batista pe fa. Era un
gest mrunt, care sfida realitatea, dar o fcu s se simt mai
bine. Vorkosigan o apuc de mn i o trase afar.
n regul.
ntoarser cu lopata i mpinser rna napoi n groap,
mult mai repede dect fusese excavat, apoi o bttorir cu tl-
pile ct putur de bine.
Vrei s ndeplineti vreun ceremonial? ntreb Vorkosigan.
Cordelia cltin din cap, simind c nu era n stare s recite
serviciul funerar, evaziv i oficial. Dar ngenunche lng
mormnt i rmase aa cteva minute, rostind n gnd pentru
cel mort o rugciune mai serioas i mai puin categoric. Pru
s pluteasc n sus i s dispar n gol, fr ecou, ca un fulg.
Vorkosigan o atept rbdtor pn se ridic n picioare.
E cam trziu, spuse el, i tocmai am vzut trei motive
numai bune ca s nu ne mpleticim prin bezn. Mai bine ne
odihnim aici pn n zori. Fac eu primul de paz. Tot mai vrei
s-mi spargi capul cu o piatr?
Deocamdat, nu, rspunse ea cu sinceritate.
Foarte bine. Te trezesc eu mai ncolo.
27/343
Vorkosigan i ncepu schimbul cu o patrulare pe marginea
luminiului, lund cu el sursa de lumin rece. Prin bezn se
vedea plpind n deprtare ca un licurici captiv. Cordelia se
ntinse pe spate lng Dubauer. Stelele licreau slab prin ne-
gurile tot mai dense. Oare vreuna dintre ele era deja nava ei,
sau poate a lui Vorkosigan? Puin probabil, la distana la care,
fr ndoial, ajunseser n acel moment.
Se simea golit. Energie, voin, dorin, toate i alunecau
printre degete ca un lichid strlucitor, absorbit de nisipuri fr
sfrit. Arunc o privire alturi, la Dubauer, i i smulse mintea
din vrtejul lesnicios al disperrii. Tot comandant am rmas, i
spuse cu asprime; am comanda. nc mai eti la ordinele mele,
sublocotenentule, chiar dac n momentul sta nici ie nsui nu
poi s-i ordoni
Gndul acela prea un fir cluzitor ctre o mare revelaie,
dar i se topi n minte, iar ea adormi.
28/343
Capitolul doi
i mprir n ranie improvizate prada srccioas
adunat din tabr i pornir s coboare panta muntelui, n
ceaa cenuie a dimineii. Cordelia l conducea pe Dubauer
inndu-l de mn i ajutndu-l cnd se mpiedica. Nu-i era ei
clar ct de bine o recunoscuse, dar se aga de ea i l evita pe
Vorkosigan.
Pdurea se ndesea n jur i copacii deveneau tot mai nali
pe msur ce coborau. Vorkosigan i petrecu o vreme hcuind
vegetaia de sub copaci cu cuitul, pn cnd ajunser la albia
rului. Stropi de lumin solar ncepur s se strecoare prin um-
brarul pdurii, oprindu-se pe movilie catifelate de muchi
verde-aprins, pe praie de ap sclipitoare i pe pietrele din al-
bie, ca un strat de monede din bronz.
Simetria radial era foarte rspndit printre mruntele
creaturi care ocupau niele ecologice arondate pe Pmnt in-
sectelor. Unele specii aeriene, precum meduzele umplute cu
gaz, pluteau n nori irizai deasupra cursului de ap, ca nite
roiuri delicate de clbuci de spun, spre ncntarea Cordeliei.
Preau s aib i un efect de mblnzire asupra lui Vorkosigan,
care ceru o pauz dup ceea ce ei i pruse a fi un ritm ucigtor.
Bur din cursul de ap i ezur o vreme uitndu-se cum
pluteau prin aer vapori de ap sub form de mici sgei radiale
i puf suflate dinspre o cascad aflat nu departe. Vorkosigan
nchise ochii i se sprijini de un copac.
Epuizarea ncepea s-i arate colii i n cazul su, i ddu
seama Cordelia. Ieind temporar de sub supravegherea lui, l
studie la rndul ei plin de curiozitate. Se purtase tot timpul cu
profesionalismul militarului abrupt, dar demn. i totui, pe ea o
scia o alarm subliminal, senzaia struitoare a ceva import-
ant ce fusese dat uitrii. Deodat i rsri din amintire, ca o
minge inut sub ap i care, dndu-i-se drumul, sare afar
descriind un arc n vzduh.
tiu cine eti. Vorkosigan, Mcelarul de pe Komarr.
i dori imediat s nu fi spus nimic, fiindc el deschise ochii
i o fix cu privirea, n vreme ce chipul i oglindea o gam
stranie de expresii.
Ce tii tu despre Komarr?
Tonul lui pru s adauge: O betan ignorant ca tine.
Doar ce tie toat lumea. Era un bulgre de piatr fr
valoare pe care oamenii ti l-au anexat prin for armat ca s
preia comanda asupra grupurilor de guri de vierme din zona
lui. Senatul conductor s-a predat condiionat i imediat dup
aceea a fost mcelrit. Tu ai comandat expediia aceea, sau
Cu siguran c acel Vorkosigan de pe Komarr fusese amiral.
Tu erai la? Parc ziceai c nu omori prizonieri.
Eu eram.
De-aia te-au retrogradat? ntreb ea, surprins; i ima-
ginase c acel soi de comportament era standardul pentru
barrayarani.
Nu din cauza aia. Pentru ce-a urmat.
Nu prea dornic s continue, dar totui continu, lund-o iar
prin surprindere.
Urmarea a fost tinuit i mai eficient. mi ddusem cu-
vntul cuvntul meu, cuvntul lui Vorkosigan c aveau s
fie cruai. Ofierul politic care era superiorul meu mi-a con-
tramandat ordinul i i-a trimis la moarte fr tirea mea. Pentru
asta l-am executat.
Dumnezeule mare!
30/343
I-am rupt gtul cu minile mele, pe puntea navei mele.
Era o chestiune personal, i dai seama, mi fusese atins
onoarea. Nu puteam s dau ordinul sta unui pluton de execuie
toi se temeau de Ministerul Educaiei Politice.
Acesta, i aminti Cordelia, era eufemismul oficial pentru
poliia secret, n cadrul creia ofierii politici reprezentau aripa
militar.
i tu nu te temi?
Ei se tem de mine, rspunse el, cu un zmbet acru. Sunt ca
hoitarii de azi-noapte, fug dac-i ataci curajos. Dar nu trebuie s
le-ntorci spatele.
M mir c nu te-au spnzurat pn acum.
A fost mare scandal n spatele uilor nchise, recunoscu el
pe un ton evocator, pipindu-i petliele. Dar un Vorkosigan nu
poate fi fcut s dispar n noapte, nu nc. E adevrat c mi-am
fcut dumani puternici.
Sunt convins.
Povestea aceasta ndrznea, spus fr nflorituri sau justi-
ficri, i suna n ureche ca fiind adevrat, cu toate c n-avea
niciun motiv logic pentru care s aib ncredere n el.
S-a-ntmplat cumva s-i ntorci spatele ieri vre-
unuia dintre dumanii tia?
El i arunc o privire scruttoare.
E posibil, rspunse cu glas trgnat. Sunt totui unele
probleme cu teoria asta.
Cum ar fi?
Sunt nc n via. N-a fi crezut c vor risca s nceap
treaba fr s-o mai termine. Fr-ndoial, i va ispiti ocazia de-a
da vina pe voi, betanii, pentru moartea mea.
31/343
Hait! i mai ziceam c eu am probleme de conducere tot
ncercnd s fac s lucreze mpreun, cteva luni la rnd, o
grmad de primadone intelectuale de pe Beta. Doamne, apr-
m de politic.
Vorkosigan zmbi vag.
Din cte-am auzit eu despre betani, nici asta nu-i o sarcin
uoar. Nu cred c mi-ar conveni s fac schimb de posturi cu
tine. M-ar enerva s-mi fie pus n discuie fiecare ordin.
Nu discut fiecare ordin, spuse ea i zmbi cu gura pn la
urechi, cci remarca lui i scosese la suprafa o amintire
anume. Cu timpul nvei cum s-i ndupleci.
Unde crezi c se afl nava ta acum?
Circumspecia czu ca o ghilotin peste dispoziia ei
amuzat.
Presupun c asta depinde de locul unde se afl nava ta.
Vorkosigan ddu din umeri i se ridic n picioare, smucind
de rani ca s i-o prind mai bine de umeri.
Atunci, poate-ar trebui s aflm, nu s pierdem timpul.
i ntinse mna i o ajut s se ridice; masca de soldat i luase
din nou n stpnire trsturile feei.
Dur o zi ntreag, nesfrit, pn coborr panta muntelui
impuntor i ajunser la cmpiile cu rn roie. Privite mai de
aproape, aveau un relief nclcit de tieturi i canale pe care le
spaser apele tulburi provenite de la ploile recente i de aflori-
mente de roci sedimentare. Surprinser imagini fugare ale unor
grupuri de ierbivore hexapode. Cordelia deduse din precautul
lor comportament de turm c prdtorii lor trebuie s fi pndit
prin preajm.
Vorkosigan ar fi vrut s-i continue drumul, ns pe Dubauer
l cuprinsese o criz convulsiv lung i grav, n urma creia
32/343
rmase apatic i somnoros. Cordelia insist pn n pnzele albe
s se opreasc n noaptea aceea. i fcur tabra dac se
poate numi astfel faptul de a te opri din mers i a te aeza pe jos
ntr-un spaiu liber dintre copaci, la vreo trei sute de metri
deasupra cmpiilor. mprir o cin simpl din terci de ovz i
sos din brnz cu mucegai, ntr-o tcere deprimat. Pe cnd ul-
timele culori ale unui apus iptor se scurgeau de pe cer,
Vorkosigan mai trosni un tub luminos i se aez pe un bolovan
mare i plat. Cordelia se ntinse pe jos i l privi pe barrayaran
cum fcea de paz, pn ce somnul i uur durerile de picioare
i de cap.
El o trezi dup miezul nopii. Cnd se ridic eapn s-i ia
schimbul n primire, parc toi muchii i ipau i-i scriau. De
data asta Vorkosigan i nmn paralizorul.
N-am vzut nimic prin preajm, coment el, dar e ceva pe
undeva care face din cnd n cnd un zgomot al dracului.
Prea o explicaie potrivit pentru gestul lui de ncredere.
Cordelia verific starea lui Dubauer, pe urm i lu locul pe
bolovan, lsndu-se pe spate i rmnnd cu privirea aintit la
forma proeminent i ntunecat a muntelui. Undeva acolo sus,
Rosemont zcea n mormntul lui adnc, la adpost de ciocurile
i burile mnctorilor de strvuri, dar totui condamnat la
descompunere lent. Se for s-i adune gndurile rtcite n
noapte i s se concentreze asupra lui Vorkosigan, care sttea
ntins, aproape invizibil n uniforma lui de camuflaj, la mar-
ginea cercului de lumin albastru-verzuie.
O enigm n miezul altei enigme, asta era el. n mod evident,
fcea parte din aristocraia rzboinic barrayaran de coal
veche, aflat n conflict cu noii birocrai. Militaritii ambelor
tabere ntreineau o alian ipocrit, incomod, care controla
33/343
deopotriv politica guvernamental i forele armate, dar n
adncul sufletului rmneau inamici prin natura lor. mpratul
egaliza n mod subtil delicata balan a puterii dintre ei, dar nu
ncpea ndoial c, dup moartea vicleanului btrn, planeta
Barrayar era destinat unei perioade de canibalism politic, dac
nu de-a dreptul unui rzboi civil, n caz c succesorul lui nu se
dovedea mai puternic dect se preconiza n acel moment.
Cordelia i-ar fi dorit s cunoasc mai multe despre n-
crengtura relaiilor de snge i putere de pe Barrayar. tia
numele familiei imperiale, Vorbarra, deoarece era asociat cu
numele planetei, dar mai departe de att avea doar cunotine
vagi.
Pipia absent micul paralizor i se tortura singur: acum
cine era captivul i cine pzitorul? Dar i-ar fi aproape imposibil
s-l ngrijeasc pe Dubauer de una singur n slbticia asta.
Avea nevoie de provizii pentru el i, de vreme ce Vorkosigan
avusese grij s nu-i spun locul exact unde se afla ascun-
ztoarea lui, avea nevoie de el ca s-o duc acolo. n afar de
asta, i dduse cuvntul de onoare. Faptul c Vorkosigan ac-
ceptase automat drept legmnt simplul ei cuvnt de onoare ar-
unca lumin asupra unei laturi ciudate a caracterului su; era
evident c avea i el acelai mod de gndire.
n sfrit, orizontul estic ncepu s devin cenuiu, apoi roz-
portocaliu, verde i auriu, repetnd n culori pastelate apusul
spectaculos din seara precedent. Vorkosigan se foi, se ridic n
capul oaselor i apoi o ajut pe Cordelia s-l duc pe Dubauer la
pru ca s-l spele. Mncar din nou terci de ovz i sos de
brnz cu mucegai. De data asta Vorkosigan ncerc s le
amestece, pentru variaie. Din acelai motiv, Cordelia ncerc s
34/343
alterneze mbucturile. Niciunul dintre ei nu coment cu voce
tare meniul.
***
Vorkosigan deschidea drumul, ctre nord, peste cmpia nisi-
poas de culoare crmizie. Ar fi fost aproape un deert de s-ar
fi aflat n plin sezon secetos. Acum avea ornamente strlu-
citoare, vegetaie de un verde proaspt cu galben i zeci de vari-
eti de flori slbatice mrunele. Dubauer nu prea s le bage
n seam, observ Cordelia cu tristee.
Dup vreo trei ore de mers n ritm vioi ajunser la primul
obstacol din acea zi, o vale stncoas, cu perei abrupi, strb-
tut de un ru iute, cu unda de culoarea cafelei cu lapte.
Merser pe creasta povrniului, cutnd un vad.
Stnca aia de jos de-acolo s-a micat, observ brusc
Cordelia.
Vorkosigan i scoase luneta de la centur i cercet obiectul.
Ai dreptate.
Vreo ase umflturi de culoarea cafelei cu lapte, artnd ex-
act ca nite pietre pe un pat de nisip din albia puin adnc, se
dovedir a fi hexapode cu membre scurte i groase, care se
nclzeau n soarele dimineii.
Par s fie un fel de amfibieni. M ntreb dac or fi carni-
vori, spuse Vorkosigan.
Mi-a fi dorit s nu-mi ntrerupi aa curnd cercetarea de
teren, se plnse Cordelia. A fi gsit rspuns la toate ntrebrile
astea. Uite i alte bule de-astea de spun frioare, n-a fi
crezut c pot s creasc att de mari i tot s mai poat zbura.
Un stol de aproximativ o duzin de forme radiale, transpar-
ente ca paharele de vin i aproape de un cot n diametru, se
apropiar plutind pe deasupra rului ca un ir de baloane
35/343
pierdute. Cteva dintre ele lunecar n direcia hexapodelor i
aterizar lin pe spinrile lor, turtindu-li-se pe grebene ca nite
berete ciudate. Cordelia ceru luneta s le vad mai bine.
Ce zici, s-ar putea s fie ca psrile alea de pe Pmnt care
pigulesc vitele de parazii? Ah. Nu, cred c nu.
Hexapodele se sltar cu uierturi i fluierturi, cocrjndu-
se n bucle groase, i alunecar n apa rului. Fpturile radiale,
acum colorate precum paharele pline cu vin de Burgundia, se
umflar i se retraser n vzduh.
Baloane-vampiri? ntreb Vorkosigan.
Aa s-ar prea.
Ce creaturi ngrozitoare.
Pe Cordelia aproape o pufni rsul cnd i vzu expresia re-
voltat de pe chip.
n calitate de carnivor, nu prea poi s le condamni.
S le condamn, nu; s le evit, da.
La asta i in isonul.
Merser mai departe n amonte, trecnd pe lng o cascad
de un cafeniu opac, care bolborosea nspumat. Dup vreun
kilometru i jumtate ajunser la punctul n care rul se ntl-
nea cu doi aflueni i se chinuir s traverseze apele prin locul
cel mai puin adnc pe care l putur depista. n timp ce traver-
sau al doilea bra, o piatr se rsuci sub talpa lui Dubauer i-l
fcu s-i piard echilibrul, cznd cu un ipt nearticulat.
Cordelia, care l inea de bra, strnse din degete convulsiv i,
vrnd-nevrnd, czu n urma lui, alunecnd ntr-o zon mai
adnc. O npdi un val de teroare la gndul c Dubauer putea
fi mturat de curent undeva unde ea s nu-l mai poat ajunge
hexapodele acelea amfibii, stncile tioase Cascada! Fr s
36/343
ia n seam apa care-i umplea gura, l apuc zdravn cu ambele
mini. i iat-i ducndu-se amndoi ba nu.
Ceva o trase cu totul, opunnd nvalei apelor o for uria.
Vorkosigan o apucase de partea din spate a centurii i i cra
acum pe amndoi, cu fora i micrile unui docher, ctre zona
lipsit de adncime.
Simindu-se umilit, dar recunosctoare, Cordelia se ridic n
picioare cu greu i se grbi spre Dubauer, care tuea de zor ceva
mai departe pe malul povrnit.
Mulumesc, gfi ea n direcia lui Vorkosigan.
Ce, credeai c-o s te las s te neci? ntreb el ironic,
golindu-i bocancii de ap.
Cordelia ridic din umeri, stnjenit.
Pi cel puin n-ai mai fi ntrziat din cauza noastr.
Hm, fcu el.
i drese glasul, dar nu mai spuse nimic. Gsir un loc cu
pietri unde s poat edea, i mncar cerealele i sosul de sal-
at i rmaser o vreme s se usuce nainte de-a porni iar la
drum.
Lsau n urm kilometru dup kilometru, i totui imaginea
marelui munte din dreapta lor abia dac prea s se modifice la
un moment dat, Vorkosigan fcu nite msurtori doar de el ti-
ute i porni s-i conduc mai spre vest, cu muntele n spate i cu
soarele prinznd a se nclina n faa ochilor lor.
Traversar un alt curs de ap. Pe cnd urcau peste buza vii
sale, Cordelia fu ct pe ce s se mpiedice de un hexapod cu
blan roie, care zcea lungit ntr-o adncitur, nemicat,
confundndu-se perfect cu fundalul. Era o fptur cu constituie
delicat, cam ct un cine de mrime medie, care porni s se
onduleze peste cmpiile roii n salturi graioase.
37/343
Cordelia se trezi brusc la realitate.
Chestia aia e comestibil!
Paralizorul, paralizorul! ip Vorkosigan.
Ea i-l lipi iute de palm. El se ls ntr-un genunchi, inti i
dobor creatura dintr-un foc.
Ah, bun lovitur! ip Cordelia n extaz.
Vorkosigan rnji la ea peste umr ca un bieandru i ddu
fuga dup trofeu.
Ah, murmur ea ocat, sub efectul acelui zmbet.
i luminase faa ca soarele, n acea clip scurt. Ah, mai f
aa o dat, i spuse ea; apoi se scutur din visare. Datoria. Vezi-
i de datoria ta.
Porni dup el pn la locul unde zcea animalul. Vorkosigan
i scosese cuitul i privea nedumerit, ntrebndu-se de unde s
nceap. Nu-i putea tia beregata, fiindc n-avea gt.
Creierul se afl chiar n spatele ochilor. Poate reueti s-i
secionezi mduva dac intri printre primii doi omoplai, suger
Cordelia.
Aa o s fie suficient de rapid, aprob Vorkosigan.
i aa fcu. Creatura se cutremur, oft i muri.
E prea devreme s facem tabra, dar aici avem ap i crci
purtate de ru, din care s facem focul. Asta nseamn totui c
mine avem de fcut mai muli kilometri, o avertiz el.
Cordelia se uit la carcas, cu gndul la friptur.
E-n regul.
Vorkosigan slt animalul pe un umr i se ridic n picioare.
Unde-i sublocotenentul tu?
Cordelia privi n jur. Dubauer nu era de zrit nicieri.
Ah, doamne! exclam ea, trgnd aer n piept.
38/343
i alerg napoi n locul n care se aflau cnd Vorkosigan
vnase cina. Nici urm de Dubauer. Se apropie de malul apei.
Dubauer sttea n picioare n mijlocul rului, cu braele
atrnndu-i pe lng corp, privind n sus cu ochi goi, ca n
trans. Deasupra feei sale ridicate spre cer plutea n coborre
lin o fiin radial mare i transparent.
Dubauer, nu! ip Cordelia i porni mpleticindu-se s co-
boare panta ctre el.
Vorkosigan o depi dintr-un salt i se ntrecur amndoi
pn la marginea apei. Fiina radial se ls pe faa lui
Dubauer i ncepu s se dezumfle, iar el i azvrli minile n
sus cu un rcnet.
Vorkosigan ajunse primul. Lu cu minile goale fptura pe
jumtate flasc i o trase de pe faa lui Dubauer. O duzin de
apendice nchise la culoare, ca nite crcei, care erau ncrligate
n carnea lui Dubauer se ntinser i plesnir cnd creatura fu
jupuit de pe prada ei. Vorkosigan o azvrli n nisip i clc pe
ea, n vreme ce Dubauer cdea grmad i se ncovriga pe o
parte. Cordelia ncerc s-i trag minile de pe fa. Omul
scotea nite zgomote ciudate, rguite, i se scutura din tot tru-
pul. Alt criz, i spuse ea dar atunci i ddu seama, ocat,
c el plngea.
i inu capul n poala ei, ncercnd s-i opreasc legnarea
slbatic. Micile pete rmase acolo unde crceii i penetraser
pielea erau negre n centru i nconjurate de cercuri de carne
roie care ncepeau s se umfle alarmant. La colul ochiului
avea una dezgusttoare de-a binelea. Cordelia i smulse din
piele o rmi de crcel i descoperi c-i ardea degetele ca
acidul. Dup toate aparenele, creatura era acoperit n ntre-
gime cu o otrav similar, fiindc Vorkosigan tocmai
39/343
ngenunchea lng ru i-i vra mna n ap. Cordelia trase re-
pede i celelalte rmie, apoi l chem pe barrayaran
deoparte.
N-ai prin trus ceva de folos pentru rnile astea?
Doar antibiotic.
i ddu un tub, iar ea l unse pe Dubauer pe fa. Nu era un
unguent potrivit pentru arsuri, dar erau nevoii s se descurce
cu att. Vorkosigan se uit la Dubauer cteva clipe, apoi scoase,
cu reticen, o pastil alb.
sta-i un analgezic puternic. N-am dect patru. Ar trebui
s-l in toat seara.
Cordelia i puse pastila pe limb lui Dubauer, spre fundul
gtului. Era evident c avea gust amar, fiindc ncerc s-o
scuipe, dar ea o prinse i-l for s-o nghit. n cteva minute
reui s-l scoale n picioare i s-l duc la locul de tabr ales de
Vorkosigan dup ce cercetase cu privirea canalul nisipos.
ntre timp, Vorkosigan adunase i un morman considerabil de
lemne pentru foc.
Cum ai de gnd s le aprinzi? se interes Cordelia.
Cnd eram mic a trebuit s nv cum se face focul prin
frecare, rememor Vorkosigan. n tabra de var a colii
militare. N-a fost uor. Mi-a luat o dup-amiaz ntreag. Dac
stau s m gndesc bine, nici n-am reuit s fac vreun foc prin
metoda asta. L-am aprins dup ce am disecat un comunicator i-
am scos sursa din el.
i scotoci pe la centur i prin buzunare.
Instructorul s-a nfuriat. Cred c trebuie s fi fost comunic-
atorul lui.
40/343
N-ai niciun aprinztor chimic? ntreb Cordelia, fcnd un
gest cu capul ctre operaiunea nc neterminat de inventari-
ere a centurii utilitare.
Se presupune c dac vrei cldur poi s tragi cu arcul de
plasm, spuse el, btnd darabana cu degetele n tocul gol. Am
alt idee. Puin cam drastic, dar cred c-o s aib efect. Mai
bine du-te lng botanistul tu. O s se lase cu zgomot mare.
Dintr-un irag prins pe dosul centurii scoase un cartu de en-
ergie pentru un arc de plasm.
Aha, spuse Cordelia, ndeprtndu-se. Nu exagerezi cu
aia? i ce-ai de gnd s faci cu craterul? O s fie vizibil din aer
de la kilometri ntregi.
Vrei s stm acolo i s frecm dou bee unul de cellalt?
Cu craterul ns cred c-ar trebui s fac ceva.
Cuget un moment, apoi o lu la picior peste marginea micii
vi. Cordelia se aez lng Dubauer, strngndu-l cu braul de
umeri i ghemuindu-se n ateptare.
Vorkosigan sri napoi peste ridictura de pmnt, ateriz i
se rostogoli. n urma lui strfulger o lumin alb-albastr or-
bitoare i o bubuitur fcu pmntul s se cutremure. O coloan
lat de fum, praf i aburi se ridic n aer, iar peste tot n jur n-
cepur s rpie ca ploaia pietricele, buci de rn i frme
de nisip topit. Vorkosigan dispru iar dincolo de ridictur,
ntorcndu-se dup puin timp cu o frumoas tor aprins.
Cordelia merse s arunce o privire la stricciunile produse.
Vorkosigan plasase cartuul scurtcircuitat la vreo sut de metri
n amonte, la marginea exterioar a unei meandre care fcea
apele repezi ale ruorului s crmeasc spre est. n urma ex-
ploziei rmsese un crater spectaculos, cptuit cu sticl, de
vreo cincisprezece metri lime i cinci metri adncime, care
41/343
nc mai fumega. Sub ochii ei, cursul de ap roase marginea
craterului i se revrs nuntru n uvoaie agitate. ntr-o or
avea s fie mturat i transformat ntr-un mic golf cu aspect
natural.
Nu-i ru, murmur ea aprobator.
Mai trziu, la momentul cnd focul mistuise ce-avea de mis-
tuit i se culcase pe un pat de crbuni, obinuser deja cuburi de
carne de un rou ntunecat nfipte n bee, gata de fript.
Cum o vrei? ntreb Vorkosigan. n snge sau mediu
fcut?
Cred c-i mai bine s fie ptruns ca lumea, suger
Cordelia. N-am apucat s terminm cercetarea despre parazii.
Vorkosigan se uit la cubul lui cu o privire suspicioas.
A, chiar aa, rosti el cu glas abia auzit.
Gtir carnea temeinic, apoi se aezar lng foc i ncepur
s-o sfie cu o bucurie slbatic. Pn i Dubauer reui s
nghit cteva bucele. Avea iz de vnat i era tare, pe dinafar
era ars i lsa n gur un gust amrui, dar nimeni nu propuse
pe post de garnitur terci de ovz sau sos din brnz cu
mucegai.
Cordelia se simea nduioat. Salopeta lui Vorkosigan era
mpuit, umed i stropit cu snge uscat de la operaiunea de
hcuire a cinei, cum era i a ei de fapt. Avea o barb de trei
zile, grsimea de la carnea hexapodului i lucea pe fa n lu-
mina focului i, pe lng toate astea, duhnea a sudoare uscat.
Cu excepia brbii, Cordelia suspecta c nici ea nu arta mai
bine, iar de mirosit mai bine tia c nu era cazul. Descoperi cu
nelinite c-i sttea mintea la trupul lui, musculos, solid, pe de-
a-ntregul masculin, strnindu-i simiri pe care credea c i le
nbuise. Mai bine s se gndeasc la altceva
42/343
De la astronaut la omul cavernelor n trei zile, medit ea
cu glas tare. Oare de ce ne imaginm c civilizaia noastr st n
noi nine, cnd de fapt st n obiectele noastre?
Zmbind strmb, Vorkosigan arunc o privire la Dubauer, cel
att de atent ngrijit.
Pari capabil s-i pori civilizaia n tine.
Cordelia roi jenat, bucurndu-se de camuflajul oferit de lu-
mina focului.
i face fiecare datoria lui.
Unii gsesc c datoria lor e mai elastic. Dac nu cumva
erai ndrgostit de el?
De Dubauer? Cerule, nici gnd! Nu m dau eu la bebelui.
Dar era un puti de treab. Mi-ar plcea s-l duc napoi acas, la
familia lui.
Tu ai familie?
Sigur c da. Mam i frate, acas, pe Colonia Beta. Tata
era i el la Observaii.
A fost printre cei care nu s-au mai ntors niciodat?
Nu, a murit ntr-un accident pe aerodromul navetelor, la
nici zece kilometri de cas. Fusese n permisie i tocmai se n-
torcea la datorie.
Condoleane.
Eh, asta s-a petrecut cu muli ani n urm.
Ce zici de el, ncepe s intre n intimiti, ai? i spuse ea. Dar
mai bine aa dect s fie nevoit s pareze un interogatoriu de
tip militar. Spera din tot sufletul c n-avea s apar n discuie
vreun subiect ca, de pild, cel mai modern echipament betan.
Dar tu? Ai familie?
i i trecu prin minte c sta era un fel politicos de a-l n-
treba: Eti nsurat?
43/343
Tata mai triete. E contele Vorkosigan. Mama era pe
jumtate betan, s tii, ncerc el, ezitant.
Cordelia hotr c dac Vorkosigan cel plin de severitate mil-
itroas era teribil, acest Vorkosigan care ncerca s se fac
plcut era cu adevrat nspimnttor. Dar curiozitatea i co-
plei impulsul de a ntrerupe brusc conversaia.
sta nu-i lucru obinuit. Cum de s-a-ntmplat?
Bunicul meu din partea mamei era prinul Xav Vorbarra,
diplomatul. O vreme, n tineree, a deinut postul de ambasador
pe Colonia Beta, asta nainte de Primul Rzboi Cetagandan.
Cred c bunica era membr n Biroul vostru pentru Comer
Interstelar.
Ai cunoscut-o bine?
Dup ce mama a murit, iar rzboiul civil al lui Yuri
Vorbarra a luat sfrit, mi-am petrecut cteva vacane colare
acas la prin, n capital. Era totui n conflict cu tata, i
nainte, i dup rzboiul acela, fiindc fceau parte din partide
politice diferite. Xav a fost la vremea lui o personalitate n rn-
durile progresitilor, pe cnd tata, bineneles, a fcut face
parte din ultima linie de rezisten a vechii aristocraii militare.
Bunica ta a fost fericit pe Barrayar?
Cordelia estim c pentru Vorkosigan vremea colii fusese cu
vreo treizeci de ani n urm.
Nu cred c s-a adaptat vreodat pe deplin la societatea
noastr. i, desigur, rzboiul lui Yuri
i ls o vreme fraza n suspensie, apoi ncepu iar s
vorbeasc.
Strinii mai ales voi, betanii au o imagine ciudat de-
spre Barrayar ca despre un fel de monolit, dar noi suntem o
44/343
societate fundamental divizat. Guvernul meu se confrunt
mereu cu tendine de-astea centrifuge.
Vorkosigan se aplec i mai arunc o bucat de lemn pe foc.
Scnteile se nlar n cascad ca un uvoi de mici stele por-
tocalii curgnd ctre casa din cer. Cordelia simi un dor nebun
s zboare i ea departe mpreun cu ele.
Tu crui partid i eti loial? l ntreb, spernd s pstreze
conversaia pe un plan personal mai puin tulburtor. Eti de
aceeai parte cu tatl tu?
Ct o tri. Mereu mi-am dorit s fiu soldat i am evitat
toate partidele. Am o aversiune fa de viaa politic; a abtut
moartea asupra familiei mele. Dar era cazul de mult vreme s
se ocupe cineva de birocraii ia blestemai i de spionii lor de
cas. tia i imagineaz c ei reprezint valul viitorului, dar
nu-s dect ap de canal care se scurge la vale.
Dac i acas i exprimi opiniile astea aa de viguros, nu-i
de mirare c gruprile politice umbl dup tine s te gbjeasc.
mpunse focul cu un b, elibernd alte scntei s-i nceap
cltoria.
Dubauer, sedat de analgezic, adormi n scurt vreme, dar
Cordelia rmase treaz n culcuul ei, rememornd incomoda
conversaie. i totui, ce-i psa ei dac barrayaranul acesta
alegea s-i vre singur gtul n la? Ea n-avea niciun motiv s
se implice. Absolut niciunul. Cu siguran c nu. Chiar dac
forma minilor lui ptroase i puternice era ntruparea unui
vis de putere
Trziu n noapte, tresri din somn. Dar nu era dect focul
nteindu-se cnd Vorkosigan i adugase un bra de lemne neo-
binuit de mare. Cordelia se ridic n capul oaselor, iar el se
apropie de ea.
45/343
M bucur c eti treaz. Am nevoie de tine.
i i lipi de palm cuitul lui militar.
Carcasa aia pare s fi atras ceva. M duc s-o arunc n ru.
Vrei s-mi ii o tor?
Sigur.
Se ntinse, se ridic n picioare i alese un tciune potrivit.
Porni dup el ctre cursul de ap, frecndu-se la ochi. Incandes-
cena portocalie plpia, dnd natere unor umbre adnci i
sltree, care erau aproape i mai greu de vzut n acea lumin
modest rspndit de stele. Cnd ajunser la marginea apei,
Cordelia prinse cu coada ochiului o micare i auzi un zgomot
repezit printre pietre, nsoit de un ssit care-i era familiar.
E un grup de hoitari din ia chiar aici la stnga, n
susul apei.
Aa-i.
Vorkosigan azvrli resturile cinei n mijlocul rului, unde dis-
prur cu un glgit slab. Se mai auzi i un pleoscit, unul
puternic, nu un ecou. Aha! i spuse Cordelia. Vd c i tu
tresari, barrayaranule. Dar ceea ce pleoscise, orice-o fi fost, nu
se mai art la suprafa, iar undele circulare se pierdur n
curentul apei. Apoi se auzir alte ssituri, urmate de un ipt
asurzitor, din aval. Vorkosigan i scoase paralizorul.
E un crd ntreg acolo, coment Cordelia, tensionat.
Se proptir spate n spate, ncercnd s strpung cu privirea
bezna din jur. Vorkosigan i sprijini paralizorul de-a curmeziul
ncheieturii, ochi cu atenie i trase. Arma scoase un zumzit
uor i una dintre umbrele ntunecate se prvli la pmnt.
Camarazii si o adulmecar curioi i venir mai aproape.
A fi vrut ca arma aia a ta s trosneasc mai puternic,
spuse el.
46/343
Ochi din nou i mai dobor dou fpturi, fr vreun efect
asupra celor rmai. i drese vocea.
tii ce, paralizorul tu mai are puin i se descarc de tot.
Nu mai ine ct s-i turteti i pe ilali, nu?
Nu.
Unul dintre hoitari, mai ndrzne dect restul, se npusti
nainte. Vorkosigan l ntmpin cu un rcnet, repezindu-se i
el. Creatura se retrase pe moment. Neamul hoitarilor care
cutreierau cmpiile era ceva mai mare la trup dect verii si
munteni i, dac era posibil aa ceva, era i mai urt. Dup cum
se vedea, cltorea i n grupuri mai mari. Cercul fiarelor se
strnse i mai mult cnd ncercar s se retrag spre buza vii.
Ah, la dracu, spuse Vorkosigan. Ajunge.
O duzin de sfere tcute, fantomatice se apropiau plutind de
deasupra.
Ce fel mpuit de-a muri. Ei, hai s lum cu noi ct mai
muli cu putin.
i arunc o privire Cordeliei, pru c avea de gnd s mai
spun ceva, dar se mulumi s clatine din cap i s se
pregteasc pentru invazie.
Cu inima hurducndu-i-se n piept, Cordelia ridic privirea
ctre fiinele radiale care coborau i se pomeni iluminat de o
idee uimitor de istea.
Ah, nu, spuse ea cu respiraia tiat. Asta nu-i ultima
pictur. E flota de-acas care vine s ne salveze. Hai, fru-
mueilor, i ispiti ea. Hai la mama.
Ai luat-o razna? o ntreb Vorkosigan.
Voiai trosnet? i dau eu trosnet. Ce crezi c le ine pe as-
tea n aer?
47/343
Nu m-am gndit pn acum. Dar sigur c n-ar avea ce s
fie dect
Hidrogenul! Pun rmag pe orice c drguele astea de
truse de chimie conin ap electrolizat. Ai observat c se tot in
pe lng ruri i praie? Ce-a fi vrut s am nite mnui.
D-mi voie.
n ntunericul vrstat cu dre de foc, ntrezri dinii lui
sclipind ntr-un rnjet. Vorkosigan i lu avnt i sri, apucnd
o radial de crceii ei maronii i spiralai. innd tora ca pe o
floret, Cordelia o repezi spre fptur. Srir scntei cnd o m-
punse a doua oar, apoi nc o dat.
Fiina radial explod ntr-o orbitoare minge de foc care i
prli uor sprncenele Cordeliei, nsoit de un enorm vuiet de
bas i de o duhoare nemaipomenit. Imagini consecutive por-
tocalii i verzi i dansar Cordeliei pe retin. Repet mecheria
cu urmtoarea creatur tras n jos de Vorkosigan. Blana unuia
dintre necrofagi se aprinse, determinnd o retragere general cu
ipete stridente i ssieli. Cordelia mpunse iar o fiin radial
de deasupra lor, iar aceasta explod cu o strfulgerare care ilu-
min totul n jur, valea rului i spinrile cocoate ale cetei de
necrofagi puse pe fug.
Vorkosigan o btea de zor cu palmele pe spinare; abia cnd i
ajunse mirosul la nas nelese c-i dduse foc la pr. I-l stinse
el. Celelalte radiale se nlar n vzduh i pornir spre alte
zri, cu excepia celei pe care o prinsese Vorkosigan i o intuise
clcnd-o pe crcei.
Ha! exclam Cordelia, dansnd triumfal n jurul lui i
chicotind prostete sub imperiul valului de adrenalin; apoi
trase aer n piept cu nesa. i-a trecut mna? l ntreb.
E puin ars, recunoscu el.
48/343
i scoase cmaa i leg cu ea fedele fiina radial. Pulsa i
puea.
S-ar putea s-avem nevoie de ea mai trziu.
i clti rapid mna n ru i se ntoarser amndoi n fug la
locul de tabr. Dubauer era lungit la locul lui, netulburat, dei
cteva minute mai trziu un hoitar rtcit se art la marginea
cercului de lumin din jurul focului, adulmecnd i ssind.
Vorkosigan l puse pe fug cu tora, cuitul i un ir de blesteme
optite, ca nu cumva s-l trezeasc pe sublocotenent.
Pentru restul cltoriei, cred c-ar fi mai bine s ne
mncm doar raiile, spuse el cnd se ntoarse.
Cordelia ncuviin dnd din cap cu toat convingerea.
***
i trezi pe brbai la prima gean cenuie de lumin a zorilor,
mprtind acum nerbdarea lui Vorkosigan de a ajunge la loc
sigur, n ascunztoare, ct mai curnd posibil. Fiina radial
inut captiv n cmaa lui Vorkosigan murise i se dezumflase
n timpul nopii, transformndu-se ntr-o mas amorf oribil,
rece ca gheaa. n consecin, Vorkosigan pierdu cteva minute
curndu-i cmaa n ru, dar putoarea i petele rmase l
fceau lider incontestabil n concursul de inute mizerabile la
care avea Cordelia senzaia c particip cu toii. Mncar n
grab acelai terci de ovz cu sos de brnz cu mucegai, anoste,
dar lipsite de riscuri, i i vzur de drum mai departe n timp
ce soarele se ridica pe cer, grbindu-le umbrele prelungi nain-
tea lor, peste esurile ruginii, acoperite cu flori.
n preajma popasului de prnz, Vorkosigan lu o pauz i dis-
pru n spatele unui tufi s-i fac nevoile. n cteva minute
porni s curg de acolo un ir de blesteme, apoi nsui cel care
le profera iei la iveal opind de pe un picior pe altul i
49/343
scuturndu-i crcii pantalonilor. Cordelia i adres din priviri o
ntrebare nevinovat.
tii conurile alea de nisip galben-deschis pe care le-am
vzut? spuse Vorkosigan, desfcndu-i cataramele de la
pantaloni.
Da
S nu stai pe vreunul din la cnd te pii.
Cordelia nu izbuti s-i nbue un chicotit.
Peste ce-ai dat? Sau, mai bine zis, ce-a dat peste tine?
Vorkosigan i ntoarse pantalonii pe dos i ncepu s culeag
micile creaturi rotunde i albe care fugeau printre cute cu pi-
cioruele lor ca nite cili. Cordelia lu una n palm s-o
priveasc mai de aproape. Era tot un soi de creatur radial, o
form subteran de data asta.
u!
i o arunc imediat.
Este c neap? mri Vorkosigan.
Cordelia simi cum o gdil pe dinuntru un hohot de rs.
Dar evit s-l scape de sub control, observnd n nfiarea lui
un detaliu nou, numai bun s-i alunge rsul.
Hei, zgrietura aia n-arat prea bine, este?
Urma ghearei de hoitar cu care se alesese Vorkosigan pe pi-
ciorul drept n noaptea n care l ngropaser pe Rosemont era
umflat i albstruie, cu nite dungi roii urte crescnd de la ea
pn la genunchi.
E-n regul, spuse el pe un ton categoric, ncepnd s-i m-
brace pantalonii curai de gngniile radiale.
Ba n-arat n regul. Las-m s m uit.
50/343
Aici n-ai ce-i face, protest el, dar se supuse unei exam-
inri scurte. Satisfcut? o ntreb sarcastic, apoi termin cu
mbrcatul.
A fi vrut ca oamenii ti din laborator s fi fost puintel
mai meticuloi cnd au nscocit alifia aia, spuse ea dnd din
umeri. Dar ai dreptate. Acum nu se poate face nimic.
i trr picioarele mai departe. Cordelia l supraveghea
acum mai ndeaproape. Erau momente cnd el ncepea s-i
crue piciorul, apoi observa privirea ei cercettoare i mrluia
mai departe cu pai nc i mai hotri. Dar pe la sfritul zilei
i abandonase subterfugiile i chiopta de-a binelea. n ciuda
acestui fapt, continu s-i conduc n timp ce se nsera, sub lu-
mina amurgului i prin ntunericul tot mai dens, pn ce din
muntele n form de plnie ctre care cotiser nu mai rmase
dect o mas neagr la orizont. n cele din urm, mpleticindu-
se prin bezn, renun i hotr c era timpul pentru un popas.
Cordelia se bucur, fiindc Dubauer, care se sprijinea de ea din
ce n ce mai moleit, era tot mai greu i trgea s se ntind pe
jos. Se culcar chiar n locul unde se opriser, pe solul nisipos i
rou. Vorkosigan trosni un tub de lumin i fcu de paz primul,
ca de obicei, iar Cordelia se ntinse n rn i rmase ur-
mrind cu privirea vrtelnia stelelor de neatins de deasupra
lor.
Vorkosigan ceruse s fie trezit nainte de rsrit, dar ea l ls
s doarm pn se fcu lumin de-a binelea. Nu-i plcea cum
arta, nu-i plcea alternana de paloare i roea de pe chipul
lui i nici respiraia lui rapid i superficial.
Nu crezi c-ar fi mai bine s iei un sedativ de-al tu? l n-
treb la trezire, vzndu-l c abia dac prea capabil s-i lase
51/343
greutatea pe piciorul drept, acum cu mult mai umflat dect n
ziua precedent.
nc nu. Trebuie s mai pstrez i pentru sfrit.
n loc de pastil, i ciopli un baston dintr-un b lung i ast-
fel i ncepur toi trei corvoada zilei, mergnd ncotro le indi-
cau propriile umbre.
Ct mai e pn ajungem? ntreb Cordelia.
Estimez o zi, o zi i jumtate, depinde n ce ritm reuim s
ne micm, rspunse el i fcu o grimas. Nu-i face griji. N-o s
fie nevoie s m cari n spate. M numr printre cei mai n
form ini din unitatea mea.
chiopt mai departe.
Cei de peste patruzeci de ani.
Ci brbai de peste patruzeci de ani sunt n unitatea ta?
Patru.
Cordelia rse zgomotos.
n orice caz, dac e s devin necesar, am n trusa medic-
al un stimulent care-i n stare s reanimeze i-un cadavru. Dar
vreau s-l pstrez i pe la pentru final.
Ce fel de necazuri anticipezi?
Totul depinde de la care-o s-mi rspund la apel. tiu c
Radnov, ofierul politic care e superiorul meu, are cel puin doi
ageni n sectorul meu de comunicaii.
i uguie buzele, msurnd-o din nou cu privirea.
Vezi tu, nu cred c-a fost o rebeliune general. Cred c-a fost
o tentativ de asasinat nepremeditat din partea lui Radnov i-a
altor ctorva. Folosindu-se de voi, betanii, s-au gndit c-ar
putea scpa de mine fr s fie ei implicai. Dac am dreptate,
toi cei de pe nav i nchipuie c sunt mort. Toi n afar de
unul.
52/343
Cine anume?
Ct a vrea s tiu. Cel care m-a lovit n cap i m-a ascuns
n ferigi n loc s-mi taie beregata i s-mi dea brnci n prima
groap. Se pare c locotenentul Radnov are un concurent anon-
im n grupul lui. i totui dac acest concurent mi era fidel
mie, n-ar fi avut altceva de fcut dect s-i spun lui Gottyan,
secundul meu, care ar fi trimis deja o patrul loial s m ia de
aici. Acuma, cine din unitatea mea are o gndire att de con-
fuz nct s trdeze ambele pri n acelai timp? Sau mi scap
mie ceva?
Poate nc mai sunt toi pe urmele navei mele, suger
Cordelia.
Unde-i nava ta?
La momentul sta, onestitatea ar trebui s fie deja o presupu-
nere de bun-sim, calcul Cordelia.
Departe, spre Colonia Beta.
Dac n-au fost capturai.
Nu. Erau n afara razei voastre de aciune cnd am vorbit
cu ei. N-or fi ei narmai, dar sunt n stare s-i dea ocol cru-
citorului vostru de trei ori pn s v dezmeticii.
Hm. M rog, e posibil.
Nu pare surprins, observ Cordelia. Pariez c rapoartele lui
secrete despre tehnica noastr le-ar da spasme la colon oa-
menilor notri de la contraspionaj.
Ct au de gnd s menin urmrirea?
Asta depinde de Gottyan. Dac el consider c nu-i chip
s-i prind, o s se ntoarc la staia de baz. Dac o s con-
sidere c e n stare, probabil o s depun toate eforturile.
De ce?
El i arunc o privire piezi.
53/343
Nu pot discuta asta.
Nu vd de ce nu. i-aa n-ajung nicieri altundeva dect
ntr-o pucrie barrayaran, o vreme. Ciudat cum se schimb
standardele. Dup aa o cltorie, acolo o s-mi par culmea
luxului.
O s ncerc s am grij s nu se ajung la asta, zmbi el.
Ochii lui o tulburau, i zmbetul. Cu concizia lui aspr se
putea descurca, putea s-i opun propria ei frivolitate,
aprndu-se cu ea ca un scrimer cu floreta. n faa buntii lui
era ca i cum s-ar fi avntat cu floreta n mare, loviturile i se n-
muiau i i pierdeau toat hotrrea. Tresri i i pieri zm-
betul, iar el se pleoti, apoi deveni din nou reinut i serios.
54/343
Capitolul trei
Merser o vreme n tcere, dup micul dejun. Vorkosigan
vorbi primul. Prea c febra l fcea mai puin taciturn dect la
nceput.
ine-m de vorb. O s-mi ia gndul de la problema asta
cu piciorul.
Despre ce?
Despre orice.
Ea chibzui o vreme, fr a se opri din mers.
Dup prerea ta, o nav de rzboi se comand foarte difer-
it de un vas oarecare?
Rspunsul veni dup un timp de gndire.
Nu nava e diferit. Oamenii sunt altfel. efia e, mai presus
de orice, o putere care depete imaginaia, iar asta se vede n
lupt mai mult dect n oricare alt situaie. De unul singur,
pn i cel mai curajos om e doar un icnit narmat. Adevrata
for st n capacitatea de a-i convinge pe ceilali s-i fac
munca. Nu i se pare un adevr valabil pn i n flotele Co-
loniei Beta?
Cordelia zmbi.
Ba chiar i mai i. Dac a ajunge vreodat s-mi exercit
puterea cu fora ar nsemna c am pierdut-o deja. Prefer s
abordez lucrurile mai delicat. Aa am un avantaj, fiindc mi-am
dat seama c pot ntotdeauna s-mi in firea, sau orice-o fi ne-
voie s fac, mai mult timp dect cellalt.
Arunc o privire n jur, la deertul primvratic.
Prerea mea e c civilizaia a fost inventat spre binele fe-
meilor, n orice caz al mamelor. Nu-mi pot imagina cum
reueau strmoaele mele tritoare n caverne s-i ngrijeasc
familiile n asemenea condiii primitive.
Bnuiesc c munceau mpreun, n grupuri, spuse
Vorkosigan. A paria c te-ai fi descurcat, dac te nteai n
vremurile alea. Cnd vine vorba de mame de rzboinici, pri-
ceperea ta e la mare cutare.
Cordelia se ntreb dac nu cumva Vorkosigan o lua peste pi-
cior. Fiindc oricum prea s aib o nclinaie ctre umorul sec.
Scutete-m! S-i dedici viaa fiilor ti timp de opts-
prezece sau douzeci de ani i pe urm s vin guvernul s i-i
ia i s-i pun s-i iroseasc vieile fcnd curenie dup tot
felul de eecuri politice nu, mulumesc.
Niciodat nu mi-am pus problema n felul sta, recunoscu
Vorkosigan.
O vreme rmase tcut; se mai auzea doar pocnetul nfundat
al bastonului su.
Dar dac s-ar oferi voluntari? Neamul tu n-are noiunea
de datorie?
Noblesse oblige?
Dar era rndul ei s rmn tcut, uor jenat.
Bnuiesc c dac s-ar oferi ei ar fi altceva. In orice caz, eu
una n-am copii, aa c, din fericire, nu va trebui s fac fa unor
asemenea decizii.
i te bucuri sau i pare ru?
C n-am copii?
Arunc o privire scurt spre chipul lui. Nu prea contient de
faptul c nimerise n plin un punct dureros.
Cred c pur i simplu n-a fost s fie.
Firul discuiei li se ntrerupse cnd ncepur s traverseze o
fie de teren arid i bolovnos, care se fisura brusc la tot pasul.
56/343
Traversarea necesit i cteva crri complicate, astfel nct
corvoada tras-mpinsului lui Dubauer pn la loc sigur i aca-
par Cordeliei toat atenia. Departe, la captul fiei, se oprir
cu toii s-i trag sufletul, fr a mai fi nevoie s discute despre
necesitatea de a face popas, i se sprijinir epuizai de o stnc.
Vorkosigan i suflec un crac al pantalonilor i i slbi chingile
bocancului ca s arunce o privire la rana supurnd care
amenina s-l tot ncetineasc i n cele din urm s-l opreasc
de tot din drum.
Pari destul de priceput ca infirmier. Crezi c-ar ajuta la
ceva s-o deschid i s-o drenez?
Nu tiu. Mi-ar fi team c dac o zgndrim o s se fac i
mai urt.
Cordelia deduse c rana ncepuse s-l chinuiasc ru de tot
dac adusese vorba despre ea, lucru confirmat cnd el lu o
jumtate de analgezic din preioasa i limitata lui rezerv.
Pornir mai departe n mar forat, iar Vorkosigan se puse iar
pe vorbit. i povesti cteva anecdote cu iz sardonic din zilele
sale de cadet i i-l descrise pe tatl su, care fusese la vremea lui
general, comandant de fore terestre, contemporan i prieten cu
btrnul viclean care era acum mprat. Cordelia ntrezri o
schi tears i ndeprtat a unui tat glacial, pe care tnrul
fiu nu putea niciodat s-l mulumeasc pe deplin, orict s-ar fi
strduit, dar cu care mprtea o legtur de loialitate funda-
mental. La rndul ei, i descrise mama, o femeie cu capul pe
umeri, profesionist ntr-ale medicinii, care nu se lsa pension-
at cu una, cu dou i care tocmai i achiziionase permisul
pentru cel de-al doilea copil.
57/343
i-o aminteti bine pe mama ta? l ntreb ea la un mo-
ment dat. neleg c a murit cnd erai destul de tnr. Accident,
ca n cazul tatei?
Nici vorb de accident. Politica, rspunse el i chipul i de-
veni sobru i distant. N-ai auzit de masacrul ordonat de Yuri
Vorbarra?
Ei, nu tiu prea multe despre Barrayar.
Aha. Pi, mpratul Yuri, n ultimele sale zile de nebunie,
a devenit paranoic n privina relaiilor sale. Pn la urm, pro-
feia a ajuns s se auto-mplineasc. i-a trimis detaamentele
morii, pe toate ntr-o singur noapte. Cel trimis dup prinul
Xav n-a apucat s treac de lacheii lui. i, din nu se tie ce
motiv, n-a trimis pe nimeni dup tata, probabil pentru c el nu
se numra printre descendenii mpratului Dorea Vorbarra. Nu-
mi pot imagina ce-o fi fost n mintea lui Yuri de-a omort-o pe
mama i l-a lsat pe tata n via. Asta a fost cnd tata i-a ar-
uncat trupele n lupt n sprijinul lui Ezar Vorbarra, n rzboiul
civil care a urmat.
Ah.
Cordelia i simea gtul uscat i cleios n dup-amiaza aceea
prfoas. ntrebrile ei treziser n el o rceal aspr, care o
fcea dintr-odat s i se par c pelicula de sudoare de pe
fruntea lui era condens.
mi tot st pe creier Vorbeai mai devreme despre
lucrurile ciudate pe care le fac oamenii n momente de panic i
mi-am adus aminte. Nu m-am mai gndit la asta de ani ntregi.
Cnd au btut n u oamenii lui Yuri
Dumnezeule, tu nu erai de fa?
O, ba da. Eram i eu pe list, desigur. Fiecrui asasin i s-a
ncredinat o int anume. Cel care a primit misiunea s mearg
58/343
la mama am apucat cuitul, un cuit de mas, de lng far-
furia mea, i l-am lovit cu el. Dar chiar n faa mea, pe mas,
mai era i un cuit de tiat carnea. Pe la s-l fi luat Aa,
puteam la fel de bine s-l lovesc cu o lingur, c tot aia era. M-a
luat pe sus i m-a aruncat prin toat camera
Ci ani aveai?
Unsprezece. Pirpiriu pentru vrsta mea. Mereu am fost
pirpiriu fa de vrsta pe care o aveam. Pe ea a ncolit-o la
peretele din capt. A tras cu
i prinse cu dinii buza de jos i o muc, mai s-i dea
sngele.
Ciudat cte detalii i revin n minte cnd povesteti de-
spre ceva. Credeam c-am uitat mai mult.
i privi faa alb i deodat l npdir remucrile.
Te-am necjit cu trncneala mea. mi pare ru. Toate
astea s-au petrecut cu foarte mult timp n urm. Nu tiu de ce
vorbesc att de mult.
tiu eu, i spuse Cordelia. Era palid i nu mai transpira, n
pofida ariei. Aproape fr s contientizeze, Vorkosigan i
ncheie partea de sus a cmii. i e frig, i spuse ea; i crete
febra. Ct de mult? Plus efectul acelor pilule, oricare o fi el.
Situaia asta ar putea deveni de speriat.
Un impuls obscur o fcu s rspund:
Ba tiu ce vrei s spui, c discuia readuce totul n memor-
ie. nti era naveta care urca pe cer, cu forma ei de glon,
obinuit, i fratele meu fcndu-i cu mna, ceea ce era o
prostie, fiindc era imposibil s ne vad i pe urm era pata
aia de lumin care traversa tot cerul, ca un al doilea soare, i o
ploaie de foc. i sentimentul la tmpit de nelegere absolut.
Atepi s se domoleasc ocul i s simi uurare dar nu se
59/343
mai ntmpl. Apoi nimic n faa ochilor. Nu bezn, ci o
strlucire argintiu-violet, zile n ir dup aceea. Aproape c
uitasem despre orbire, pn adineauri.
El o privi lung.
Exact asta asta m pregteam s spun, c i-a tras cu o
grenad sonic n abdomen. Dup aceea n-am mai fost n stare
s aud nimic, mult vreme. Ca i cum tot sunetul din lume de-
pise scala recepiei umane. Zgomot absolut, mai lipsit de sens
dect linitea.
Da
Ce bizar c el tie exact ce-am simit o zice totui mai bine
dect mine
Presupun c hotrrea mea de a ajunge soldat mi se trage
din ziua aceea. La treaba adevrat m refer, nu la parade i la
uniforme i la fascinaie, ci la logistic, la avantajul ofensivei, la
vitez i surpriz la putere. Un ticlos mai bine pregtit, mai
puternic, mai rezistent, mai rapid, mai al naibii dect oricare
dintre cei care au intrat pe ua aceea. Prima mea experien de
lupt. Nu tocmai reuit.
Tremura deja. Dar, la urma urmei, i ea tremura. Merser
mai departe, iar ea cut s schimbe subiectul.
Eu n-am participat niciodat la lupte. Cum e?
El rmase o vreme tcut i gnditor. Iar m cntrete, i
spuse Cordelia. i iar asud; probabil c febra a atins punctul
culminant, pentru moment, slav cerului.
De la distan, n spaiu, exist iluzia unei confruntri cur-
ate i glorioase. Aproape abstracte. Ar putea fi o simulare sau
un joc. Realitatea nu d buzna dect dac nava ta e lovit.
Privi ndelung pmntul din faa lui, ca i cnd i-ar fi ales
crarea, numai c solul era foarte neted aici.
60/343
Crima crima e altceva. La Komarr, n ziua aia cnd l-am
omort pe ofierul meu politic eram mai furios n ziua aia
dect atunci cnd dect alt dat. Dar de aproape, simind
cum se scurge viaa sub minile tale, vznd strvul acela sec,
neocupat, i vezi propria moarte pe faa victimei tale. i totui
el mi trdase onoarea.
Asta nu prea cred c-am neles-o.
Da. Pe tine mnia pare s te fac mai puternic, nu mai
slab, ca pe mine. Mi-a dori s neleg cum reueti.
nc unul dintre complimentele lui bizare, imposibil de ges-
tionat. Cordelia tcu, privind n jos la picioare, la muntele din
fa, la cer, la orice, numai la chipul lui indescifrabil nu. Astfel
c ea observ prima siajul de vapori strlucind n soarele care
se mica spre vest.
Hei, acolo sus nu i se pare c-ar fi o navet?
Ba, chiar aa. Hai la umbr sub tufiul la mare, s ne
uitm de-acolo, o ndrum Vorkosigan.
Nu vrei s-ncerci s le atragi atenia?
Nu, spuse el, ridicnd o mn cu palma n sus ca rspuns
la privirea ei ntrebtoare. Prietenii mei cei mai buni i du-
manii mei cei mai aprigi poart cu toii aceeai uniform. A
prefera s-mi fac cunoscut prezena n cel mai selectiv mod
posibil.
Auzeau deja urletul ndeprtat al motoarelor n timp ce
naveta disprea n spatele muntelui mpdurit, verde-cenuiu,
de la apus.
Par s se ndrepte spre ascunztoare, coment Vorkosigan.
Asta complic lucrurile, adug el, strngnd din buze. M
ntreb ce-or face acolo n spate. Oare Gottyan o fi gsit ordinele
sigilate?
61/343
Sunt convins c-a motenit toate ordinele tale.
Da, dar nu-mi ineam dosarele n locul standard, c nu
voiam s-mi fac cunoscute afacerile n faa Consiliului de min-
itri. Nu cred c-ar putea Korabik Gottyan s gseasc ce i-a
scpat lui Radnov. Radnov e un spion iste.
Radnov e cumva un ins nalt, lat n umeri, cu faa ca o
lam de topor?
Nu, sta pare-a fi sergentul Bothari. Unde l-ai vzut?
El a tras n Dubauer, n pdurea de lng rp.
Ah, chiar aa?
Lui Vorkosigan i se aprinser luminie n ochi; zmbi cu un
aer feroce.
Multe se clarific acum.
Nu i pentru mine, l mpunse Cordelia.
Sergentul Bothari e un om foarte ciudat. Luna trecut a
trebuit s-l disciplinez destul de sever.
Suficient de sever ct s-l transformi n candidat pentru
conspiraia lui Radnov?
A paria c aa a gndit Radnov. Nu sunt sigur c pot s te
fac s nelegi cum st treaba cu Bothari. Nimeni altcineva nu
pare s neleag. E extraordinar ca lupttor de teren. De ase-
menea, m urte de moarte, cum ai spune voi, betanii. i face
plcere s m urasc de moarte. ntr-un fel, pare un lucru ne-
cesar pentru egoul lui.
Te-ar mpuca n spate?
Niciodat. S m loveasc n fa, da. De fapt, de-aia a i
fost disciplinat ultima dat, fiindc m-a pocnit, preciz
Vorkosigan, frecndu-i gnditor falca. Dar n-ar fi absolut nicio
primejdie s-l narmezi pn-n dini i s-l trimii la lupt n
spatele meu.
62/343
Pare complet icnit.
Ciudat, au mai zis asta i alii. Mie-mi place de el.
i ne mai acuzai pe noi, betanii, c facem circ.
Vorkosigan ridic din umeri, amuzat.
M rog, mie mi e de folos s lucrez cu cineva care nu-i
ine pumnii n fru. Faptul c-am supravieuit dup antrenamen-
tul de lupt corp la corp cu Bothari mi d un avantaj real. Oric-
um ns, prefer ca faza asta a relaiei noastre s se limiteze la
ringul de antrenament. mi i imaginez cum de s-ar lsa Radnov
pclit s-l includ pe Bothari fr s-i cerceteze prea atent con-
vingerile politice. Se poart exact ca genul de individ pe care l-
ai putea cptui cu treburile murdare pe Dumnezeu, pun pariu
c tocmai asta a fcut Radnov! Srmanul Bothari.
Cordelia arunc o privire piezi spre Dubauer, care sttea ca
de lemn lng ea.
M tem c nu-i pot mprti entuziasmul. Pe mine era s
m omoare.
Nu pot s pretind c e un gigant din punct de vedere mor-
al sau intelectual. E un om foarte complex, cu foarte puine pos-
ibiliti de exprimare, care a avut nite experiene foarte urte.
Dar, n felul lui sucit, e un ins onorabil.
Drumul urca aproape imperceptibil pe msur ce se apropiau
de baza muntelui. Schimbarea era marcat de vegetaia care
npdea treptat locul sub forma unor crnguri rare udate de o
mulime de praie mrunte, izvornd n secret din mruntaiele
muntelui. Ocolir ctre sud baza conului verde prfos ce se
ridica abrupt pre de vreo 1 500 de metri deasupra lor, n vreme
ce pantele de la miazzi se artau a fi mult mai line.
Trgnd dup ea un Dubauer care se tot mpiedica la fiecare
pas, Cordelia blestema n gnd, parc pentru a mia oar, armele
63/343
pe care i le alesese Vorkosigan. Cnd sublocotenentul czu i se
tie la frunte, necazul i iritarea ei erupser n cuvinte.
Pn la urm, de ce nu putei voi s folosii nite arme
civilizate? Ce-mi e c-i dau disruptorul unui cimpanzeu, ce-mi e
c i-l dau unul barrayaran. Doi ntngi crora le zboar degetul
pe trgaci.
Dubauer se aez ameit, iar ea i terse sngele cu batista ei
murdar, apoi se aez lng el.
Vorkosigan se ls n jos i se propti stngaci n pmnt, cu
piciorul bolnav ntins nainte, ncuviinnd n tcere popasul.
Privi atent expresia tensionat i nefericit de pe faa ei i i
oferi un rspuns serios.
Am o aversiune fa de paralizoare, cnd e o situaie de fe-
lul acela, spuse el ncet. Cnd ai un paralizor n mn, nimeni
nu ezit s se npusteasc la tine, iar dac ai destui ini n fa,
pn la urm reuesc ntotdeauna s te dezarmeze. Am vzut
brbai ucii care se bazaser pe paralizoare i care ar fi putut
s nainteze fr opreliti cu un disruptor sau cu un arc de plas-
m. Un disruptor are cu adevrat autoritate.
Pe de alt parte, nimeni nu ezit s trag cu paralizorul,
spuse Cordelia aluziv. i-i las loc de ntors n caz de eroare.
De ce, tu ai ezita s tragi cu un disruptor?
Da. Ar fi ca i cum nici nu l-a avea.
Aha.
O mpunse curiozitatea, dup ce ntoarse pe toate prile cu-
vintele lui.
Cum naiba l-au omort cu paralizorul pe omul la pe care
zici c l-ai vzut?
Nu l-au omort cu paralizorul. Dup ce i l-au luat, l-au
omort n btaie.
64/343
Ah, fcu ea, simind c i se strnge stomacul. Nu era nu
era vreun prieten de-al tu, sper.
ntmplarea face c era. i mprtea ceva din atitudinea
ta fa de arme. Era moale.
i se ncrunt privind n zare.
Se ridicar cu greu i trudir mai departe prin pdure. O
vreme, barrayaranul ncerc s-o ajute pe Cordelia cu Dubauer.
Dar acesta ddea napoi din faa lui, iar n cele din urm, ntre
opoziia sublocotenentului i propriul lui picior bolnav, ncer-
carea stngace eu.
Vorkosigan se retrase n sine i deveni mai puin vorbre
dup acest episod. Prea s-i foloseasc toat puterea de con-
centrare pentru a se propulsa nainte, pas cu pas, dar mormia
ntruna ceva ca pentru sine, ngrijortor. Cordelia avu o viziune
urt, cu prbuire i delir febril; i nu avea niciun strop de n-
credere n capacitatea ei de a-i prelua rolul, identificndu-l i
contactndu-l pe acel membru al echipei lui care-i rmsese fi-
del. Era limpede c orice eroare de judecat putea fi fatal; i,
chiar dac n-ar fi putut spune c pentru ea toi barrayaranii pr-
eau la fel, i se amintea cu fora vechea arad care ncepe cu
Toi cretanii sunt mincinoi.
Aproape de asfinit, pe cnd i croiau drum printr-o poriune
de pdure mai deas, li se deschise brusc n fa un lumini de o
frumusee uluitoare. O cascad se prvlea n spume peste un
pat de roci negre ce sclipeau ca obsidianul, dantel revrsat
care prindea via n lumin. Iluminat de soare, iarba care
tivea albia cderii de ap strlucea ca o pulbere aurie transpar-
ent. Copacii din jur, nali, de un verde-ntunecat, cu umbre
bogate, o nconjurau ca montura unei pietre preioase.
65/343
Vorkosigan se sprijini n bul lui i rmase privind o vreme.
Cordelia i spuse c nu mai vzuse n viaa ei o fiin uman
care s arate ntr-att de obosit, dar, ce-i drept, n-avea oglind
la ea.
Mai avem vreo cincisprezece kilometri de mers, spuse el.
Nu vreau s ajungem la ascunztoare pe bezn. Ne oprim aici
pentru la noapte, ne odihnim i-o pornim de diminea.
Se trntir n iarba moale i urmrir n tcere splendidul
apus nvpiat, ca un cuplu de btrnei cstorii de-o via,
prea obosii s se mai ridice i s trag storurile. n cele din ur-
m, descreterea luminii i sili s se pun pe treab. Se splar
pe mini i pe fee n apa curgtoare, iar Vorkosigan i mpri
n sfrit raiile de soldat barrayaran. Chiar i dup patru zile de
terci de ovz i sos de brnz cu mucegai, se dovedir a fi o
dezamgire.
Eti sigur c nu ne-ai dat bocanci instant? ntreb Cordelia
cu tristee, cci dup culoare, gust i miros semnau foarte bine
cu o piele de nclminte pulverizat i presat n form de
vafe.
Vorkosigan rnji sardonic.
Sunt materie organic, sunt nutritive i se pstreaz ani de
zile de fapt, probabil c att au i stat deja.
Cordelia zmbi mestecndu-i cu greu mbuctura seac. l
hrni cu mna ei pe Dubauer care avea tendina de a scuipa
tot ce i se vra n gur , apoi l spl i i aranj culcuul pen-
tru noapte. Nu mai avusese nicio criz n acea zi, iar ea spera c
acesta era semnul unei mbuntiri pariale a situaiei lui.
***
Pmntul continua s exale o cldur confortabil din aria
acumulat peste zi, iar prul curgea linitit n nemicarea
66/343
poienii. Cordelia i dorea s poat dormi o sut de ani, ca o
prines fermecat. In schimb, se ridic i se oferi s fac prima
de paz.
Cred c-ar fi bine s dormi tu mai mult n noaptea asta, i
spuse lui Vorkosigan. Eu am avut schimbul mai scurt dou nopi
din trei. E rndul tu.
Nu e nevoie ncepu el.
Dac tu n-o s reueti s ajungi, nici eu n-o s reuesc, i
explic ea fr menajamente. i nici el, adug fcnd un gest
smucit cu degetul mare ctre tcutul Dubauer. Vreau s m
asigur c mine reueti s mergi pn acolo.
Vorkosigan mai lu o jumtate de analgezic i se ls pe
spate n locul unde se aezase, cednd la argumentul ei. Cu
toate astea, nu avea stare, somnul l ocolea i rmase privind la
ea prin negura nserrii. Ochii preau s-i licreasc de la febr.
n cele din urm se propti ntr-un cot, pe cnd ea i termina
rondul de jur-mprejurul luminiului i se aeza pe pmnt
lng el, cu picioarele ncruciate.
Eu ncepu el i vocea i se stinse. Nu eti cum m
ateptam s fie o femeie ofier.
A, da? Pi, nici tu nu eti cum m ateptam s fie un ofier
barrayaran, deci cred c suntem chit. Dar la ce te ateptai?
adug plin de curiozitate.
Nu nu prea tiu. Eti la fel de profesionist ca orice
ofier alturi de care am luptat vreodat, fr s ncerci deloc s
fii o o imitaie de brbat. Extraordinar.
Nu-i nimic extraordinar la mine.
n cazul sta, Colonia Beta trebuie s fie un loc foarte
neobinuit.
E doar cminul meu. Nimic special. Clim oribil.
67/343
Aa am auzit i eu.
Culese de pe jos o rmuric i ncepu s traseze cu ea mici
anuri n rn, pn o rupse.
N-avei cstorii aranjate pe Colonia Beta, nu-i aa?
Cordelia se holb la el.
Sigur c nu! Ce concept bizar. Sun aproape ca o violare a
drepturilor ceteneti. Cerule doar nu vrei s spui c aa se
face pe Barrayar?
n casta mea, aproape tot timpul.
Nu se gsete nimeni s obiecteze?
Nu sunt cstorii impuse cu fora. Sunt aranjate, n general
de prini. Pare s funcioneze. Pentru cei mai muli.
M rog, presupun c e posibil.
Voi cum, cum vi le aranjai? Fr intermediari tre-
buie s fie tare stnjenitor. Adic, s refuzi pe cineva aa, de-a
dreptul.
Nu tiu. E un lucru pe care l rezolv ndrgostiii ntre ei
dup ce ajung s se cunoasc binior, de obicei, i vor s can-
dideze pentru permisul de-a face un copil. Chestia asta contrac-
tual pe care o descrii o fi precum cstoria cu cineva total
necunoscut. Firete c-i stnjenitor.
Hm, fcu el i gsi alt rmuric. n Vremea Izolrii, pe
Barrayar, gestul unui brbat de a-i lua drept amant o femeie
din casta soldailor era privit ca furt al onoarei ei i pentru asta
trebuia pedepsit cu moartea, ca orice ho. Un obicei mai onor-
abil de nclcat dect de inut, sunt convins, dei e un subiect
preferat n dramaturgie. n ziua de azi suntem undeva pe la mij-
loc. Vechile obiceiuri s-au dus i ncercm tot timpul unele noi,
cum ar fi hainele care nu ni se potrivesc. E greu de aflat ce mai
e bine i corect.
68/343
Dup un moment de tcere, adug:
Tu la ce te ateptai?
De la un barrayaran? Nu tiu. La un act criminal,
presupun. N-am fost chiar n culmea fericirii cnd m-au luat
prizonier.
El i cobor privirea.
Am am vzut la ce te referi, bineneles. Nu-i pot nega
existena. E o infecie a imaginaiei, care se rspndete din om
n om. E i mai i cnd coboar dinspre vrf. Face ru la discip-
lin, face ru la moral Cel mai mult detest felul n care i
afecteaz pe ofierii tineri cnd iau contact cu ea de la cei dup
care ar trebui s se modeleze. Pe ei nu-i ancoreaz greutatea ex-
perienei, ca s i se mpotriveasc mental, i nici nu pot distinge
situaia n care un om subtilizeaz autoritatea mpratului ca s-
i ascund sub ea propriile pofte.
Vocea lui rsuna intens n bezn.
De fapt nu m-am gndit la asta dect din punct de vedere
al prizonierului, adic al meu. neleg c sunt norocoas cu gar-
dianul meu.
tia sunt pleava armatei. Dar trebuie s m crezi cnd i
spun c sunt doar o minoritate redus. Dei am o prere la fel
de proast i despre cei care se prefac c nu vd, i tia nu mai
sunt att de puini ca S nu crezi cumva c m nel. Asta nu-i
o infecie uor de combtut. Dar din partea mea n-ai de ce s te
temi. Crede-m!
De asta mi-am dat seama deja.
Rmaser tcui o vreme, pn ce noaptea se revrs din lo-
curile joase i se strecur n sus ca s topeasc ultimele frme
de turcoaz de pe cer, iar cascada se transform ntr-o revrsare
perlat n lumina stelelor. Cordelia i nchipui c Vorkosigan
69/343
adormise, dar el se foi i vorbi iar. Abia dac-l vedea la fa, n-
trezrea doar o reflexie mrunt a albului ochilor i-al dinilor
lui.
Obiceiurile voastre mi par aa de nenctuate i de
calme. Inocente ca lumina soarelui. Fr suferin, fr durere,
fr greeli irevocabile. Fr bieandri pe care teama i trans-
form n criminali. Fr gelozii prosteti. Fr s se piard
vreodat onoarea.
Asta-i o iluzie. Onoarea tot i-o poi pierde. Doar c nu se-
ntmpl peste noapte. Poate s dureze ani ntregi, s se scurg
n picturi i frme.
Tcu o vreme, n ntunericul prietenos.
Am cunoscut odat o femeie am fost prietene foarte
bune. La Observaii. Era cam inapt pentru societate. Toat
lumea din jurul ei prea s-i gseasc sufletul-pereche i ea, cu
ct nainta n vrst, cu att era mai speriat c rmne pe
dinafar. Era aa de ngrijorat, de te-apuca i mila. Pn la
urm s-a ndrgostit de un brbat care avea un talent formidabil
de-a distruge tot ce atingea. n prezena lui nu putea folosi cu-
vinte ca dragoste, ncredere sau onoare, fiindc imediat
reaciona cu glume batjocoritoare. Pornografia era permis;
poezia, niciodat. ntmplarea face c aveau acelai grad cnd
s-a eliberat postul de cpitan al navei lor. Ea muncise pe brnci
pentru postul sta de comand, se dduse peste cap s-l obin
m rog, sunt sigur c tii cum e. Posturile de comandant sunt
puine i toat lumea i le dorete. Iubitul ei a convins-o, n
parte fcndu-i o promisiune care mai trziu s-a dovedit a fi
mincinoas copii i-a promis, de fapt , s renune n favoarea
lui, aa c el a primit comanda. Mare strateg. n scurt timp s-a
terminat totul. Praful i pulberea s-a ales. Dup asta, ea n-a mai
70/343
avut chef de alt iubit. Aa c, vezi tu, strmoii ti barrayarani,
poate c tiau ei ce tiau, la urma urmei. Cei inapi tia au
nevoie de reguli, pentru propria lor protecie.
Cascada murmura n linitea din jur.
Am cunoscut odat un brbat, se auzi vocea lui n
bezn. S-a nsurat la douzeci de ani cu o fat de rang nalt,
care avea optsprezece. Cstorie aranjat, desigur, dar el era
fericit. n cea mai mare parte a timpului era plecat la datorie.
Ea i-a dat seama c era liber, bogat i singur n capital, n
compania unor oameni nu de-a dreptul vicioi, dar mai vrst-
nici dect ea. Parazii bogai, care aveau i ei parazii care se fo-
loseau de ei. Era curtat i i s-a urcat la cap. Nu la inim, cred.
i-a luat amani, cum fceau toi cei din jurul ei. Privind n ur-
m, nu cred c simea ceva pentru ei, era doar vanitate la mijloc
i mndria cuceririi, dar la vremea aceea i construise n
minte o imagine fals despre ea nsi, iar faptul c deodat i-o
vedea sfrmat Biatul sta era tare iute la mnie. sta a
fost blestemul lui. A tranat problema provocndu-i la duel pe
amanii ei. Avea doi pe care-i inea din scurt, sau ei pe ea, nu-
mi dau seama. Lui nu-i psa cine supravieuiete, sau dac avea
s fie arestat. i nchipuia c era dezonorat, m-nelegi. A aran-
jat cte o ntlnire cu fiecare dintre ei ntr-un loc pustiu, la vreo
jumtate de or unul dup cellalt.
Se opri i rmase tcut mult vreme. Cordelia atepta cu suf-
letul la gur, netiind dac era sau nu cazul s-l ncurajeze s
continue. El i relu n cele din urm firul povetii, dar vorbi
mai grbit i vocea i sun mai plat.
Primul era tot un tnr aristocrat, cpos ca i el, care a re-
spectat regulile jocului. tia cum se folosesc cele dou sbii, a
luptat cu fler i-a fost ct pe ce s-l omoare pe pe prietenul
71/343
meu. Ultimul lucru pe care l-a spus a fost c ntotdeauna i dor-
ise s fie ucis de un so gelos, numai c la optzeci de ani.
La momentul acela, mica scpare nu mai era o surpriz pen-
tru Cordelia, care se ntreba dac i povestea ei fusese la fel de
transparent pentru el. Cu siguran, aa prea.
Al doilea era un nalt oficial din guvern, un brbat mai n
vrst. Nu voia s lupte, chiar dac sta l-a tot dobort i l-a
sltat de pe jos de cteva ori. Dup dup primul, care i dd-
use suflarea fcnd glume, pe sta abia dac-l rbda. Pn la
urm l-a cspit tocmai cnd cerea ndurare i l-a lsat acolo. S-
a dus la nevast-sa acas s-i spun ce fcuse, pe urm s-a ntors
pe nava lui i-a ateptat s fie arestat. Toate astea s-au
ntmplat ntr-o dup-amiaz. Ea s-a nfuriat, a copleit-o
mndria rnit s-ar fi duelat ea cu el, de-ar fi putut i s-a
sinucis. S-a mpucat n cap cu arma lui de serviciu, arcul de
plasm. Nu mi l-a fi imaginat drept arm de femeie. Otrav,
sau tierea venelor, sau orice. Dar ea era o adevrat Vor. Arcul
i-a ars faa cu totul. Avusese cea mai frumoas fa pe care i-o
poi nchipui Lucrurile s-au rezolvat ntr-un mod foarte bizar.
S-a presupus c cei doi amani se omorser reciproc i jur,
nici vorb s fi plnuit el aa ceva i c ea se sinucisese din
dezndejde. Pe el nu l-a ntrebat nimeni absolut nimic.
Vocea i cobor, tonul i deveni mai apsat.
Toat dup-amiaza aceea, s-a purtat ca un somnambul,
sau ca un actor, a rostit replicile pe care trebuia s le rosteasc,
a fcut gesturile pe care trebuia s le fac, iar la sfrit, dup
toate astea, onoarea lui nu se simea deloc mai bine. Nu ajutase
la nimic, nu se demonstrase nimic. Totul era la fel de fals ca
idilele ei, totul n afar de cele dou mori. Acelea erau reale.
Din nou fcu o pauz.
72/343
tii, voi, betanii, avei un avantaj. Voi cel puin v per-
mitei unii altora s nvai din greelile voastre.
mi pare ru pentru prietenul tu. Ai sentimentul c s-a
petrecut cu mult timp n urm?
Cteodat. Au trecut peste douzeci de ani. Se spune c
cei senili i amintesc lucruri petrecute n tinereea lor mai clar
dect pe cele vechi de-o sptmn. Poate se senilizeaz i el.
neleg.
Accept povestirea ca pe un fel de dar ciudat, plin de spini,
prea fragil pentru a-i da drumul, prea dureros pentru a-l ine. El
se ntinse pe spate, din nou tcut, iar ea porni s fac iar turul
luminiului, ascultnd la marginea pdurii o linite att de pro-
fund, nct clocotul sngelui n urechi i prea copleitor. Cnd
i termin rondul, Vorkosigan dormea deja un somn nelinitit,
cutremurat de febr. Cordelia terpeli de la Dubauer unul dintre
sacii de dormit ari pe jumtate i l acoperi cu el.
73/343
Capitolul patru
Vorkosigan se trezi cu vreo trei ore nainte de rsrit i o
convinse s se ntind i ea ca s prind mcar dou ceasuri de
somn. n lumina cenuie care preceda revrsatul zorilor, i ddu
iar deteptarea. Se vedea c ntre timp fcuse baie n pru i
folosise pachetul cu depilator de unic folosin pe care l
pstrase pn atunci la centur ca s-i nlture barba de patru
zile, care-i ddea mncrimi pe fa.
Am nevoie de ajutor cu piciorul sta. Vreau s tai, s
drenez i s acopr la loc. Aa o s in pn dup-amiaz, i-
apoi n-o s mai conteze.
Aa-i.
Vorkosigan i scoase bocancul i ciorapul, iar Cordelia l
pofti s-i in piciorul sub un jet rzle de la marginea cas-
cadei. Ea i clti cuitul militar, apoi l folosi ca s deschid rana
umflat i lucioas cu o tietur adnc i rapid. Vorkosigan se
albi la fa, dar nu spuse nimic. Cordelia fu cea care tresri cnd
din tietur sprcui snge cu puroi i cheaguri cu iz dubios, pe
care le spl imediat uvoiul de ap. ncerc s nu se gndeasc
la microbii noi pe care era posibil s-i introduc n organism
prin operaia aceea. Aveau nevoie doar de un paliativ, pentru
scurt vreme.
i acoperi rana cu ce mai rmsese n tub din antibioticul lui
nu prea eficient i desfur din sul o fie de bandaj elastic.
E mai bine, spuse Vorkosigan.
Dar se mpiedic i aproape czu cnd ncerc s peasc
normal.
Sigur, mormi el. A sosit momentul.
Cu gesturi ceremonioase, i scoase din trusa de prim-ajutor
ultimul sedativ i o mic pastil albastr, le nghii i azvrli ct
colo cutia goal. Cu un aer aproape absent, Cordelia o ridic, i
ddu seama c n-avea unde s-o pun i-o ls s cad iar, pe
furi.
Chestiile astea funcioneaz nemaipomenit, i spuse el,
pn cnd cedeaz, i-atunci pici ca o marionet cu sforile
tiate. De-acum o s fiu ca nou vreo aisprezece ore.
ntr-adevr, pn i terminar raiile de teren i l pregtir
pe Dubauer pentru marul din acea zi, barrayaranul i
recptase aspectul obinuit, ba chiar prea proaspt, odihnit i
plin de energie. Niciunul dintre ei nu fcu vreo referire la con-
versaia din noaptea precedent.
Pornir cu el n frunte, descriind un cerc larg n jurul bazei
muntelui, astfel nct pe la amiaz se apropiau de craterul care
se csca pe o latur, aproape pe direcia apusului, i croir
drum prin pduri i luminiuri ctre o creast care veghea o de-
presiune rotund, tot ce mai rmsese din partea de jos a
versantului dup un cataclism vulcanic petrecut n vremuri
strvechi. Vorkosigan se tr pe o protuberan stncoas lipsit
de copaci, cu grij s nu scoat capul deasupra ierbii nalte.
Dubauer, livid i extenuat, se ghemui pe o parte n locul pe care
l aleseser drept ascunztoare i adormi. Cordelia l veghe pn
ce respiraia i deveni rar i regulat, apoi se strecur afar
lng Vorkosigan. Cpitanul barrayaran i scoase luneta i cer-
cet ntinderea de un verde ceos.
Uite naveta. Au campat n peterile-depozit. Vezi fia aia
ntunecat de lng cascad? Aia e intrarea.
i mprumut luneta ca s vad mai bine.
75/343
Ah, uite c iese cineva de-acolo. La grosismentul maxim li
se vd feele.
Vorkosigan i lu luneta napoi.
Koudelka. Cu el nu-s probleme. Dar cel slab de lng el e
Darobey, unul dintre spionii lui Radnov n secia mea de comu-
nicaii. ine minte faa lui va trebui s tii cnd s-i ii capul
la cutie.
Cordelia se ntreb dac plcerea pe care prea s-o resimt
Vorkosigan era un efect artificial al stimulentului sau o anti-
cipare primar a confruntrii ce-avea s vin. Parc i sclipeau
ochii n timp ce privea atent ntr-acolo, socotea i calcula.
uier printre dini, semnnd i el oarecum cu un carnivor
de prin partea locului.
Uite-l pe Radnov, Dumnezeule! Ce-a mai vrea s pun
mna pe el. Dar de data asta pot s-i trsc pe oamenii minis-
trului la judecat. Mi-ar plcea s-i vd cum ncearc s-i scape
ceii de o cinstit acuzaie de rebeliune. Comandamentul su-
perior i Consiliul Conilor vor fi de partea mea de data asta.
Nu, Radnov, nu-i e sortit s trieti ca s apuci s regrei.
Se aez mai bine pe burt i pe coate, devornd din ochi
scena din deprtare.
Deodat se crisp i schi un rnjet.
Era i vremea s mi se schimbe norocul. Uite-l pe Gottyan,
narmat, deci trebuie c el e la comand. Suntem aproape de
cas. Hai.
Se trr napoi la adpostul copacilor. Dubauer nu se mai
afla n locul n care l lsaser.
Oh, Doamne, icni Cordelia, rotindu-se s strpung cu
privirea toate tufiurile din jur. ncotro s-a dus?
76/343
N-avea cum s fi ajuns prea departe, o liniti Vorkosigan,
cu toate c i el prea ngrijorat.
Pornir prin pdure i fiecare dintre ei cercet cte o zon de
vreo sut de metri n diametru. Idioato! se certa aprig Cordelia,
cuprins de panic. Trebuia tu s te duci s te uii Se rentl-
nir n locul de unde porniser, fr s fi dat de vreo urm a
sublocotenentului rtcitor.
Uite ce-i, n-avem timp acum s ne uitm dup el, spuse
Vorkosigan. Imediat ce-mi recapt comanda o s trimit o
patrul s-l caute. Cu instrumentele potrivite, l-ar putea gsi
mult mai repede dect noi.
Cordelia se gndea la carnivore, stnci, ochiuri de ap
adnci, patrule barrayarane crora le tresrea degetul pe
trgaci.
Am ajuns pn aici, ncepu ea.
i dac nu-mi recapt comanda n curnd, oricum n-o s
mai scape cu via niciunul dintre voi.
Sfiat pe dinuntru, dar receptiv la glasul raiunii, nu se
mpotrivi cnd Vorkosigan o apuc de bra. Sprijinindu-se de ea
doar foarte puin, el alese un drum cobortor prin pdure. Pe
cnd se apropiau de tabra barrayaran, i duse un deget gros
la buze.
Umbl ct mai neauzit cu putin. N-am ajuns pn aici ca
s fiu mpucat de propriile mele pichete. Ah. ntinde-te aici.
O trase n spatele unor buteni czui n vegetaia pn la ge-
nunchi, de unde puteau supraveghea o crruie proaspt btt-
orit prin tufri.
N-ai de gnd s te duci s bai la ua din fa?
Nu.
De ce nu, dac Gottyan al tu e de ncredere?
77/343
Fiindc mai e ceva n neregul. Nu tiu ce caut aici trupa
asta de intervenie.
Rmas pe gnduri, i napoie paralizorul.
Dac e nevoie s foloseti o arm, mai bine s fie una la
care te pricepi. Mai are ceva ncrctur un foc sau dou.
Poteca trece printre punctele de paz i, mai devreme sau mai
trziu, cineva tot o s apar pe-aici. Stai ascuns pn te chem
eu.
i ls cuitul s alunece n teac i se furi la loc ascuns de
cealalt parte a crrii. Ateptar un sfert de ceas, apoi nc un-
ul. Pdurea moia n atmosfera cald, blnd, luminoas.
Apoi se auzi apropiindu-se pe crare zgomot de nclri
trite prin resturile de frunze. Cordelia ncremeni pe loc, n-
cercnd s priveasc printre buruieni fr s ridice capul. O
form nalt, n att de eficienta uniform barrayaran de
camuflaj, se transform ntr-un ofier cu prul grizonant. Pe
cnd trecea printre ei, Vorkosigan se nl din ascunztoare ca
nviat din mori.
Korabik, rosti el cu voce joas, dar n care se simea o cl-
dur sincer.
i rmase n ateptare, zmbind larg, cu braele ncruciate
pe piept.
Gottyan se rsuci imediat, scondu-i de la old disruptorul
neural. O btaie de inim mai trziu, pe chipul lui apru o ex-
presie de surpriz.
Aral! Trupa de intervenie a raportat c te-au ucis betanii.
i fcu un pas, nu n fa, cum se atepta Cordelia dup tonul
vocii lui Vorkosigan, ci n spate. Continua s in n mn dis-
ruptorul, ca i cum ar fi uitat s-l pun la loc, dar l strngea n
mn ferm, nu n dorul lelei. Cordelia simi un gol n stomac.
78/343
Vorkosigan prea vag nedumerit, de parc l-ar fi dezamgit
primirea glacial, reinut.
M bucur s vd c nu eti superstiios, glumi el.
Ar fi trebuit s tiu c nu-i cazul s te consider mort pn
nu te vd ngropat cu un par nfipt n inim, spuse Gottyan pe
un ton trist-ironic.
Care-i problema, Korabik? ntreb ncet Vorkosigan. Nu
eti tu lingul ministrului.
La vorbele acestea Gottyan ridic disruptorul i inti cu el de-
a dreptul. Vorkosigan nu se clinti din loc.
Nu, rspunse el cu franchee. Mi-am nchipuit c pute
povestea aia pe care ne-a spus-o Radnov despre tine i betani. i
aveam de gnd s m asigur c o s treac pe la o comisie de
anchet la ntoarcerea acas.
Fcu o pauz.
Dar atunci eu a fi primit comanda. Dup ce a fi fost
cpitan n exerciiu timp de ase luni, cu siguran m-ar fi con-
firmat n funcie. Ce anse de-a prinde comanda crezi c exist
la vrsta mea? Cinci la sut? Doi? Zero?
Nu-s aa slabe pe ct crezi, spuse Vorkosigan pe acelai
ton cobort. Urmeaz s se petreac lucruri de care foarte
puini oameni au auzit. Mai multe nave, mai multe posturi
disponibile.
Zvonurile obinuite, respinse Gottyan.
Deci n-ai crezut c eram mort? taton Vorkosigan.
Eram convins c eti mort. Am preluat c tot veni
vorba, unde-ai pus ordinele sigilate? i-am ntors cabina cu su-
sul n jos ct le-am cutat.
Vorkosigan zmbi placid i cltin din cap.
N-am s-i sporesc tentaiile.
79/343
Nu conteaz, zise Gottyan, fr ca arma din mna lui s-i
piard inta vreun moment. Pe urm, alaltieri, idiotul la psi-
hopat de Bothari a venit la mine n cabin. El mi-a spus ce s-a
ntmplat cu adevrat n tabra betanilor. Pentru mine a fost
surpriza naibii a fi crezut c-o s fie ncntat s aib ansa de
a-i tia beregata. Aa c ne-am ntors aici s facem instrucie la
sol. Eram convins c-o s-i faci apariia mai devreme sau mai
trziu te ateptam mai devreme.
Am fost reinut, spuse Vorkosigan, schimbndu-i foarte
puin poziia, ct s ias din raza de tragere a Cordeliei ctre
Gottyan. Bothari unde-i acum?
La izolator.
Vorkosigan tresri.
N-o s-i fie bine deloc. S-neleg c n-ai rspndit vestea
despre cum am scpat ca prin urechile acului?
Nici mcar Radnov nu tie. nc mai crede c te-a
spintecat Bothari.
E plin de el, nu-i aa?
Ca motanul pe gard. Mi-ar fi plcut la nebunie s terg
bordul cu mutra lui, mcar de-ai fi avut i tu bunvoina s
suferi un accident pe traseu.
Vorkosigan fcu o grimas ironic.
Mi se pare c nc nu te-ai hotrt ce vrei s faci. Pot s-i
sugerez c nu-i prea trziu nici acum s schimbi direcia?
N-ai putea s treci peste asta, enun Gottyan situaia, nu
prea sigur de el.
Pe vremea cnd eram mai tnr i mai ncpnat, poate
c nu. Dar, sincer s fiu, ncepe s m oboseasc omortul du-
manilor ca s le dau o lecie, spuse Vorkosigan, apoi i nl
80/343
brbia i-i susinu privirea lui Gottyan. Dac vrei, pot s-i dau
cuvntul meu. tii ct valoreaz.
Disruptorul tremur vag n mna lui Gottyan, care ezita n
pragul unei decizii. Cordelia, abia respirnd, i vzu ochii
umezi. Nu plngi pentru cei vii, i spuse ea, ci pentru mori; n
momentul acela, pe cnd Vorkosigan nc se mai ndoia, ea tia
c omul acela avea de gnd s trag.
Ridic paralizorul, ochi cu grij i reui s stoarc din el o
ncrctur. Arma bzi slab, dar fu suficient ct s-l fac pe
Gottyan, care ntorsese capul n direcia din care auzise mi-
carea brusc, s cad n genunchi. Vorkosigan se repezi la dis-
ruptor, apoi l uur pe Gottyan de arcul de plasm i-l culc la
pmnt.
Naiba s te ia, croncni Gottyan, pe jumtate paralizat. Ai
fost prins vreodat-n viaa ta cu garda jos?
Dac s-ar fi ntmplat, nu mai eram acum aici, rspunse
Vorkosigan, ridicnd din umeri.
l percheziion rapid, confiscndu-i cuitul i alte cteva
obiecte.
Pe cine ai pus de gard?
Pe Sens la nord i pe Koudelka la sud.
Vorkosigan i scoase centura i i leg minile la spate.
Chiar c i-a fost greu s te hotrti, nu-i aa?
Apoi o lu pe Cordelia deoparte i-i explic:
Sens e unul dintre ai lui Radnov. Koudelka e de-al meu. A
fost ca i cum ar fi dat cu banul.
i sta zici c-i era prieten? ntreb ea, ridicnd din
sprncene. Mie-mi pare c singura diferen dintre prietenii i
dumanii ti e timpul pe care-l petrec stnd cu tine la taclale
nainte s te-mpute.
81/343
Da, ncuviin Vorkosigan, a putea s cuceresc universul
cu armata asta dac a reui vreodat s-i fac pe toi s-i
ndrepte armele n aceeai direcie. Din moment ce pantalonii
ti stau pe tine i fr curea, comandant Naismith, poi, te rog,
s mi-o mprumui?
i leg cu ea picioarele lui Gottyan, i puse clu la gur, iar
la sfrit rmase un moment s priveasc la crare ntr-un sens
i n cellalt.
Toi cretanii sunt mincinoi, murmur Cordelia, apoi
adug mai tare: Nord sau sud?
O ntrebare interesant. Tu cum ai rspunde?
Aveam un profesor care tot aa obinuia s-mi ntoarc n-
trebrile. Credeam c asta era metoda socratic i m impre-
siona enorm, asta pn am descoperit c o folosea ori de cte
ori nu tia rspunsul.
Cordelia se uit lung la Gottyan, pe care l puseser n locul
unde sttuse ea att de bine ascuns, i se ntreb dac direciile
lui semnificau o ntoarcere la loialitate sau un ultim efort de a
duce la ndeplinire crpceala de asasinat asupra lui
Vorkosigan. El o privi nedumerit i ostil.
Nord, spuse ea n cele din urm, fr tragere de inim.
Schimb cu Vorkosigan o privire de nelegere reciproc, iar el
ddu scurt din cap n semn de aprobare.
Atunci, hai.
Pornir tcui pe potec, urcnd o pant i traversnd o vl-
cea plin de tufiuri cenuiu-verzui.
l tii de mult pe Gottyan?
Am servit mpreun n ultimii patru ani, dup retro-
gradarea mea. l consideram un bun ofier de carier. Apolitic,
contiincios. i-a ntemeiat o familie.
82/343
Crezi c-ai putea s-l aduci napoi, mai trziu?
S iert i s uit? I-am dat o ans n privina asta. M-a re-
fuzat. De dou ori, dac nu te-ai nelat n alegerea direciei.
Urcau acum o alt pant.
Postul de paz e n vrf. Cel de acolo, oricine-o fi, o s ne
aib n vizor n cteva clipe. Rmi aici i acoper-m. Dac
auzi c se trage fcu o pauz , ia iniiativa.
Cordelia i nbui un hohot de rs. Vorkosigan i strecur
disruptorul n toc i ncepu s urce crarea fr s se ascund,
fcnd zgomot din plin.
Santinel, raporteaz, i auzi ea vocea ferm.
Nimic nou de cnd Dumnezeule mare, e cpitanul! Dup
care urm un rs sincer ncntat, cum i se pru ei c nu mai
auzise de secole. Se sprijini de trunchiul unui copac, dintr-odat
slbit. i-anume cnd s-a ntmplat, se ntreb ea, de-ai ncetat
s te mai temi de el i-ai nceput s te temi pentru el? i de ce
teama asta nou e mult mai rscolitoare dect prima? Nu s-ar
zice c i-a ieit ceva la afacerea asta, aa-i?
Poi s iei acum, comandant Naismith, ajunse pn la ea
vocea lui Vorkosigan.
Ocoli ultimul grup de vegetaie pitic i urc un dmb
acoperit cu iarb. Acolo erau campai doi tineri cu aspect foarte
ngrijit i militros n uniformele lor curate. l recunoscu pe un-
ul dintre ei, care era cu un cap mai nalt dect Vorkosigan i
avea chip de putan pe trup de brbat, ca fiind Koudelka, cel la
care privise cu luneta. i strngea mna cpitanului cu un en-
tuziasm nestnjenit, asigurndu-se c era real, nicidecum fan-
tomatic. Cellalt soldat duse mna la disruptor cnd vzu uni-
forma Cordeliei.
83/343
Ni s-a spus c v-au omort betanii, domnule, spuse el
suspicios.
Da, e un zvon pe care nu mai reuesc odat s-l fac uitat,
rspunse Vorkosigan. Dup cum vezi, nu-i adevrat.
nmormntarea voastr a fost splendid, spuse Koudelka.
Trebuia s fi fost acolo.
Poate data viitoare, rnji Vorkosigan.
Ah. S tii c n-am vrut s sune aa, domnule. Locotenen-
tul Radnov a inut o cuvntare grozav.
Sunt convins. Probabil a lucrat la ea luni de zile.
Koudelka, ceva mai iute de nelegere dect camaradul su,
scp un Ah. Cellalt rmase tcut, cu o expresie nelmurit
pe fa.
Permitei-mi s v-o prezint, continu Vorkosigan, comand-
antul Cordelia Naismith, departamentul betan de Observaii
Astronomice. Ea este fcu o pauz, timp n care Cordelia
atept cu urechea ciulit s aud ce statut urma s-i fie desem-
nat
Altfel spus? murmur ea cu speran n glas.
Vorkosigan strnse puternic din buze, oprindu-le pe cnd n-
cepeau s schieze un zmbet.
Prizoniera mea, alese el n cele din urm. Eliberat con-
diionat. Exceptnd accesul la zonele secrete, trebuie s fie tra-
tat cu toat politeea.
Cei doi tineri prur impresionai i din cale afar de curioi.
E narmat, remarc tovarul lui Koudelka.
i e un lucru bun, spuse Vorkosigan, iar apoi, fr s mai
dezvolte subiectul acesta, trecu la treburi mai urgente. Cine-i n
echipa de teren?
84/343
Koudelka recit cu nsufleire o list de nume, cu ajutorul ca-
maradului su, care-i mai mprospta memoria din cnd n
cnd.
n regul, oft Vorkosigan. Radnov, Darobey, Sens i Tafas
trebuie dezarmai, pe ct posibil fr zgomot i complicaii, i
arestai sub acuzaia de rebeliune. Vor mai fi i alte arestri mai
trziu. Nu vreau s existe nicio comunicare cu Generalul
Vorkraft pn nu sunt arestai i nchii. tii cumva unde e lo-
cotenentul Buffa?
n peteri. Domnule?
Koudelka ncepea s aib un aer cam nefericit, pe msur ce
i ddea seama de ceea ce se petrecea.
Da?
Suntei sigur n ce-l privete pe Tafas?
Aproape, spuse Vorkosigan, apoi i mblnzi tonul. Vor fi
judecai cu toii. Asta-i scopul unui proces, s-i separe pe
vinovai de nevinovai.
Da, domnule.
Koudelka accept cu o uoar nclinare a capului aceast
garanie limitat a proteciei oferite unui om despre care Cor-
delia bnuia c trebuie s fi fost prietenul lui.
ncepi s nelegi de ce am spus c statisticile despre
rzboiul civil ascund cea mai mare parte a realitii? ntreb
Vorkosigan.
Da, domnule.
Koudelka i susinu privirea fr nicio ezitare, iar Vorkosigan
ddu din cap aprobator, convins de loialitatea omului din faa
sa.
n regul. Voi doi venii cu mine.
85/343
Pornir cu toii, Vorkosigan lund-o din nou de bra pe Cor-
delia i pind cu un vag chioptat, ascunznd cu dibcie
greutatea cu care se sprijinea pe ea. Urmar o alt crare prin
pdure, urcnd i cobornd pe terenul inegal, pn ajunser la
ua camuflat a ascunztorii din peter.
Cascada ce se nvrtejea lng intrare se termina ntr-un mic
iaz, care la rndu-i se revrsa ntr-un ruor ce se pierdea n
desiuri. Pe mal se strnsese un grup ciudat. La nceput Cordelia
nu reui s-i dea seama ce fceau acolo. Doi barrayarani
stteau i se uitau, iar ali doi erau ngenuncheai lng ap. La
apropierea lor, acetia se ridicar, sltnd n picioare i o siluet
de pe care iroia apa, mbrcat n haine maro-glbui, cu
minile legate la spate, care pn atunci fusese culcat pe burt.
Omul tui, chinuindu-se s trag aer n piept cu icnete i
gfituri.
E Dubauer! ip Cordelia. Ce-i fac?
Vorkosigan, care prea s fi neles imediat ce-i fceau, mur-
mur un Ah, la dracu i porni ntr-acolo ntr-un pas alergtor
sacadat.
Asta-i prizonierul meu! rcni el n preajma grupului. Jos
minile de pe el!
Barrayaranii se redresar cu o micare att de rapid, de-ai fi
zis c era un reflex spinal. Eliberat, Dubauer czu n genunchi,
continund s inspire prelung i gfit. Trecnd n fug pe lng
ei ctre Dubauer, Cordelia i spuse c nu mai vzuse n viaa ei
un grup de ini mai uluii dect aceia. Prul lui Dubauer, faa
buhit, barba care ncepea s creasc i gulerul lui erau ude
leoarc, ochii i erau nroii, iar el continua s tueasc i s
strnute. Ea i ddu seama n cele din urm, ngrozit, c bar-
rayaranii i inuser capul sub ap ca s-l tortureze.
86/343
Ce-i asta, locotenent Buffa? ntreb Vorkosigan ncruntat,
intuindu-l cu privirea pe cel care deinea gradul cel mai nalt
din grup.
Credeam c v-au omort betanii, domnule! spuse Buffa.
Nu m-au omort, rspunse laconic Vorkosigan. Ce faci cu
betanul sta?
L-a capturat Tafas n pdure, domnule. ncercam s-l in-
terogm s aflm dac mai sunt i alii prin preajm ar-
unc o privire ctre Cordelia , dar refuz s vorbeasc. Un
cuvnt n-a scos. i-am crezut mereu c betanii sunt ubrezi.
Vorkosigan i frec faa cu palma, de parc s-ar fi rugat s i
se dea putere.
Buffa, spuse el rbdtor, n omul sta s-a tras cu dis-
ruptorul acum cinci zile. Nu poate vorbi i, chiar de-ar putea,
oricum n-ar ti nimic.
Ce barbari! ip Cordelia, ngenunchind pe pmnt.
Dubauer o recunoscu i se ag de ea.
Voi, barrayaranii, nu suntei dect nite barbari, nite oa-
meni de nimic i nite asasini!
i neghiobi. Nu uita neghiobi, spuse Vorkosigan,
fulgerndu-l pe Buffa cu o privire rece.
Vreo doi din grup avur bunvoina s-i ia un aer nefericit i
deopotriv stingherit. Vorkosigan oft.
A pit ceva?
Se pare c nu, recunoscu ea fr tragere de inim. Dar e
destul de zguduit.
Tremura ea nsi, de indignare.
Comandant Naismith, mi cer iertare n numele oamenilor
mei, spuse Vorkosigan pe un ton oficial i cu glas puternic, ast-
fel nct nimeni de acolo s nu poat crede n mod eronat
87/343
despre cpitanul lor c s-a umilit n faa prizonierei sale din
cauza lor.
Nu pocni din clcie la mine, mormi cu brutalitate Cor-
delia, numai pentru urechile lui; sub privirea lui mohort, se
mai domoli puin i adug pe un ton mai ridicat: A fost o
eroare de interpretare.
i czu privirea pe locotenentul Buffa, care ncerca s par c
intr n pmnt cu toat nlimea lui considerabil.
Orice orb ar fi putut s-o fac. Ah, la naiba, adug ea, cci
groaza i suferina i declanau lui Dubauer o nou criz
convulsiv.
Cei mai muli dintre barrayarani i ferir privirea, jenai
fiecare n felul lui. Vorkosigan, care devenea versat, ngenunche
ca s-i ofere Cordeliei ajutorul de care avea nevoie. Cnd criza
se domoli, se ridic iar n picioare.
Tafas, d-i armele tale lui Koudelka, ordon el.
Tafas ovi, aruncnd cte o privire n jur, apoi se supuse cu
gesturi ncete.
N-am vrut s particip deloc, domnule, spuse el disperat.
Dar locotenentul Radnov a zis c-i prea trziu.
O s ai ocazia s te aperi mai ncolo, spuse Vorkosigan,
obosit.
Ce se ntmpl? ntreb Buffa, nucit. V-ai ntlnit cu
comandantul Gottyan, domnule?
Comandantului Gottyan i-am dat alte ordine. Buffa, tu
rspunzi acum de echipa de teren.
Vorkosigan repet ordinul de arestare a celor ctorva de pe
list i deta un grup care s-l duc la ndeplinire.
Sublocotenent Koudelka, du-i pe prizonierii mei la peter
i ai grij s fie hrnii cum trebuie i s li se dea orice mai cere
88/343
comandantul Naismith. Pe urm vezi s fie naveta gata de de-
colare. O s plecm spre nav imediat ce vor fi sub paz i
ceilali prizonieri.
Evit cuvntul rzvrtii, ca i cum i s-ar fi prut prea
puternic, ca o blasfemie.
Unde te duci? ntreb Cordelia.
Vreau s stau de vorb cu comandantul Gottyan. ntre
patru ochi.
Hm. n fine, s nu m faci s-mi regret propriul sfat.
Era felul ei de a-i spune n acel moment: Ai grij.
Vorkosigan flutur din mn n semn c luase la cunotin
toate sensurile vorbelor ei, apoi se ntoarse i porni prin pdure.
Acum chiopta mai vizibil.
***
Cordelia l ajut pe Dubauer s se ridice n picioare, iar
Koudelka i conduse pn la gura peterii. Tnrul acela era
copia fidel a lui Dubauer n tabra advers, fapt pentru care ea
descoperi c-i venea greu s-i pstreze ostilitatea.
Ce s-a-ntmplat cu piciorul btrnului? o ntreb
Koudelka, fcnd un gest cu capul peste umr.
I s-a infectat o zgrietur, micor ea importana rnii,
simindu-se dispus s susin politica lui Vorkosigan de
pstrare a aparenelor pentru moralul nestatornicei sale echipe.
Ar trebui s i se acorde ngrijiri medicale de specialitate, numai
s-l putei convinge s stea puin locului ca s le primeasc.
Asta-i btrnul nostru, ce mai. N-am mai vzut pe nimeni
la vrsta lui s aib atta energie.
La vrsta lui? ntreb Cordelia, ridicnd o sprncean.
89/343
Pi, sigur, ie nu i se pare btrn, admise Koudelka i
pru nedumerit cnd ea izbucni n rs. Dar energie nu-i chiar
cuvntul potrivit pentru ce-am vrut s spun.
Ar merge putere? suger ea, bucurndu-se, n mod sur-
prinztor, c Vorkosigan avea mcar un admirator. Energia ap-
licat la munc.
Aa e foarte bine, aprob el, entuziasmat i recunosctor.
Cordelia hotr s nu-i pomeneasc nici de micua pastil
albastr.
Pare a fi o persoan interesant, spuse ea, orientnd dis-
cuia ctre o alt perspectiv asupra lui Vorkosigan. Cum de-a
intrat n buclucul sta?
Te referi la treaba cu Radnov?
Ea ncuviin dnd din cap.
Pi, nu vreau s-l critic pe btrnu, dar nu tiu cine
altcineva i-ar spune unui ofier politic care vine la bordul navei
s piar din ochii lui dac vrea s mai apuce sfritul cltoriei.
Koudelka amui, cuprins de veneraie.
Cotind pentru a doua oar n spatele lui prin galeriile pe-
terii, Cordelia tresri i intr n alert la vederea peisajului din
jur. Foarte neobinuit, i spuse ea. Vorkosigan m-a indus n
eroare. Labirintul de caverne era doar parial natural, cea mai
mare parte a sa fiind modelat cu arcul de plasm; era rcoros,
jilav i slab luminat. Spaiile uriae erau aglomerate cu provizii.
Nu era o biat ascunztoare aici; era un depozit militar la di-
mensiuni reale. Cu buzele strnse, fr s scoat un sunet, privi
n jur, trezit brusc la o realitate ce coninea o serie ntreag de
noi posibiliti neplcute.
ntr-un col se afla un adpost de campanie barrayaran stand-
ard, o arcad semicircular nervurat, acoperit cu o estur
90/343
asemntoare celei a corturilor betane. Sub ea se aflau o
buctrie de campanie i o sal de mese, grosolane i mohorte.
Un furier solitar fcea curenie dup masa de prnz.
Tocmai ce-a aprut btrnul, n carne i oase! i iei n
cale Koudelka.
Ha! Parc-i tiaser betanii beregata, spuse furierul, sur-
prins. i ce nmormntare frumoas i-am fcut.
tia doi sunt prizonieri adui personal de btrnul, i
prezent Koudelka buctarului, pe care Cordelia l bnuia a fi
mai mult soldat dect chef. i tii cum e btrnul n chestii de-
astea. Flcul sta e vtmat de disruptor. A zis c trebuie hrn-
ii amndoi cum trebuie, aa c s nu-ncerci s-i otrveti cu
lturile obinuite.
Toi se pricep s critice, mormi furierul-buctar, pe cnd
Koudelka pleca s-i vad de alte corvezi. Ce vrei s mncai?
Orice. Orice n afar de terci de ovz sau brnz cu muce-
gai, se grbi ea s precizeze.
Furierul dispru n camera din spate i se ntoarse dup
cteva minute cu dou castroane aburinde, coninnd ceva
asemntor unei tocane, i cu pine adevrat, uns cu ulei ve-
getal veritabil. Cordelia se npusti cu lcomie.
Cum e? ntreb furierul pe un ton lipsit de expresie,
trgndu-i capul ntre umeri.
I-un deliciu, rspunse ea cu gura plin. Minunat.
Serios? spuse el i se ndrept de spate. Chiar i place?
Serios.
Se opri din mncat ca s-i vre n gur cteva linguri de mn-
care ameitului Dubauer. Gustul hranei calde i strpunse som-
nolena de dup criz i-l fcu s mestece aproape la fel de en-
tuziasmat ca i ea.
91/343
Uite pot s te ajut s-l hrneti? se oferi furierul.
Cordelia i zmbi radios ca un soare.
Sigur c poi.
n mai puin de o or aflase c pe furier l chema Nilesa, as-
cultase cea mai mare parte din povestea vieii lui i avusese
parte de gama complet, chiar dac sever limitat, a delic-
ateselor pe care le putea oferi o buctrie de campanie barra-
yaran. n mod evident, furierul poftea la nite laude la fel de
mult pe ct pofteau companionii si la mncare gtit, fiindc
umbla dup Cordelia i i tot storcea creierii dup mici favoruri
pe care s i le fac.
Vorkosigan intr de unul singur i se aez lng ea, rupt de
oboseal.
Bine-ai venit napoi, domnule, l salut furierul. Noi cre-
deam c v-au omort betanii.
Da, tiu, spuse Vorkosigan, respingnd cu o fluturare a
minii formula aceasta de ntmpinare care-i devenise deja
familiar. Ce-ai zice de nite mncare?
Ce-ai dori, domnule?
Orice n afar de terci de ovz.
Fu servit i el cu pine i tocan, pe care le mnc nu cu
aceeai poft precum Cordelia, cci combinaia de febr cu
stimulent i stinsese apetitul.
Cum au mers lucrurile cu comandantul Gottyan? l ntreb
Cordelia n surdin.
N-au mers ru. S-a ntors la treab.
Cum ai reuit?
L-am dezlegat i i-am dat arcul meu de plasm. I-am spus
c nu pot s lucrez cu un om care-mi d fiori la ceaf i c alt
ans de-a fi promovat pe loc n-am de gnd s-i mai dau dup
92/343
asta. Pe urm m-am aezat cu spatele la el. Am stat aa vreo
zece minute. Nu ne-am spus niciun cuvnt. Pe urm mi-a dat ar-
cul napoi i ne-am ntors mpreun n tabr.
Chiar m-ntrebam dac ar funciona ceva de genul sta.
Dei nu-s convins c-a fi putut s-o fac, n locul tu.
Nici eu nu cred c-a fi putut s-o fac dac nu eram n halul
sta de obosit. Mi-a fost bine s stau jos.
i continu pe un ton ceva mai nviorat:
Imediat ce-i aresteaz pe ceilali, decolm i ne ducem la
General. E o nav de toat isprava. ie i dau cabina pentru
ofieri n vizit Apartamentele amiralului, aa i se spune, dei
nu difer prin nimic de celelalte.
Vorkosigan mpinse cu lingura pe fundul vasului ultimele
nghiituri de tocan.
Cum i s-a prut mncarea?
Minunat.
Cei mai muli sunt de alt prere.
Furierul Nilesa a fost ct se poate de amabil i grijuliu.
Vorbim despre acelai om?
Cred c pur i simplu are nevoie de puin apreciere pen-
tru munca lui. Ai putea s-ncerci.
Vorkosigan, cu coatele pe mas, i propti brbia n mini i
zmbi.
O s m gndesc la asta.
Rmaser aa tcui, obosii, digerndu-i mncarea, la masa
simpl din metal. Vorkosigan se sprijini de sptar i nchise
ochii. Cordelia se aplec peste mas, cu capul culcat pe un bra.
Dup vreo jumtate de ceas apru Koudelka.
Am pus mna pe Sens, domnule, raport el. Dar am avut
avem ceva probleme cu Radnov i Darobey. S-au prins cumva
93/343
de faz i-au evadat n pdure. Am trimis o patrul, acum i
caut.
Vorkosigan ls impresia c ar fi vrut s blesteme.
Ar fi trebuit s m duc eu nsumi, bombni el. Au plecat
cu arme la ei?
Cu disruptoarele. Arcurile de plasm le-am luat noi.
n regul. Nu vreau s mai pierd timpul pe-aici. Cheam-i
patrula napoi i sigileaz toate intrrile peterii. N-au dect s
vad cum e s-i petreac nite nopi n pdure i i sclipir
ochii imaginndu-i tabloul. Putem s-i sltm mai ncolo. N-au
unde s se duc.
***
Cordelia l mpinse pe Dubauer naintea ei n navet un
transportor de trupe srccios i destul de uzat i l aez pe
un loc liber. Dup ce sosi i ultima patrul, interiorul navetei
pru burduit cu barrayarani, printre care se numrau pri-
zonierii cu glugi pe cap i cuminii, legai i aezai n spate,
nefericii subordonai ai celor doi capi ai rutilor care eva-
daser. Toi preau a fi nite tineri foarte nali i musculoi.
ntr-adevr, din ce vzuse ea pn acum, Vorkosigan era cel mai
scund.
Se holbau la ea plini de curiozitate; prinse frnturi de conver-
saii n vreo dou sau trei limbi. Nu era greu de ghicit con-
inutul lor, care o fcu s surd cam sumbru. Tinerimea, dup
toate aparenele, era plin de iluzii referitoare la cantitatea de
energie sexual pe care ar mai putea-o avea doi oameni n timp
ce strbat vreo patruzeci de kilometri pe zi, lovii, rnii cu
paralizorul, mbolnvii, hrnii prost i nedormii, ngrijind cu
schimbul un rnit i n acelai timp ferindu-se s devin cina tu-
turor carnivorelor din zon i avnd o lovitur militar de
94/343
organizat la sfritul cltoriei. Mai erau i btrni, la treizeci i
trei i patruzeci i ceva de ani. Rse n sinea ei i nchise ochii,
ncercnd s i-i alunge din minte.
Vorkosigan se ntoarse de la compartimentul pilotului i se
strecur pe locul de lng ea.
Eti bine?
Ea gesticul din cap afirmativ.
Da. Mai degrab copleit de toate crdurile astea de
biei. Cred c voi, barrayaranii, suntei singurii care n-au ech-
ipaje mixte. M-ntreb de ce oare.
Pe de o parte prin tradiie, pe de alt parte ca s se
pstreze o imagine agresiv. Nu te-au enervat?
Nu, doar m-au amuzat. M ntreb dac ei i dau seama
cum sunt folosii.
Nicidecum. i nchipuie c sunt mpraii ntregii lumi.
Biei mieluei.
Nu aa i-a descrie eu.
M gndeam la animalele sacrificate.
A. Aa mai merge.
Motoarele ncepur s geam i naveta se ridic n aer. D-
dur ocol muntelui cu crater, apoi pornir spre est i n sus
ctre cer. Cordelia privea pe geam cum terenul pe care l traver-
saser cu piciorul, att de chinuitor, zbura pe sub ei n tot
attea minute cte zile le luase lor. Se avntar pe deasupra
marelui munte pe coasta cruia rmsese Rosemont s pu-
trezeasc, suficient de aproape ca ea s poat vedea calota de
zpad i ghearii sclipind portocaliu n lumina soarelui la apus.
O luar spre est prin nceputul de noapte i prin crugul nopii,
apoi orizontul se curb dinaintea lor i nvlir n ziua venic
din spaiu.
95/343
Pe cnd se apropiau de orbita de parcare a Generalului
Vorkraft, Vorkosigan o prsi din nou ca s se duc n fa s su-
pervizeze. Prea s se ndeprteze de ea, absorbit din nou de
matria brbai la datorie din care fusese smuls. n fine, cu
siguran c aveau s se bucure de vremuri linitite mpreun n
lunile ce urmau. Destul de puine luni, dup spusele lui
Gottyan. Imagineaz-i c eti antropolog, i spuse ea, i-i stud-
iezi pe slbaticii barrayarani. Gndete-te la perioada asta ca la
o vacan oricum i doreai o vacan dup turul sta cu ech-
ipa de la Observaii. Ei, iat-o. Degetele ei culegeau fire deirate
din tapieria scaunului; le opri micarea cu o ncrunttur
uoar.
Andocar fr niciun incident, iar masa de soldai mthloi
se ridic, i adun echipamentul i iei zornind i zngnind.
Koudelka apru lng ea i o inform c-i fusese desemnat drept
ghid. Paznic, mai degrab sau ddac; nu se simea prea
periculoas la momentul acela. l culese pe Dubauer i porni
dup Koudelka s se mbarce pe nava lui Vorkosigan.
Mirosea altfel dect nava ei de la Observaii; era mai rece,
plin de metal dezgolit, nevopsit, i de scurtturi economice n
dauna confortului i-a decorului, cam cum ar fi diferena dintre
sufragerie i vestiar. Prima lor destinaie fu infirmeria, unde l
lsar pe Dubauer. Era un ir de camere curate i austere, mult
mai spaioase chiar i n raport cu nava ei de la Observaii,
pregtite s primeasc o mulime de suferinzi. Acum erau
aproape pustii, cu excepia chirurgului-ef i a ctorva medici
militari, care i omorau timpul pn la sfritul orelor de gard
fcnd inventarul, i a unui soldat cu braul fracturat, care freca
menta i fcea pe chibiul. Doctorul, despre care Cordelia bnu-
ia c era mai priceput n materie de rni provocate de disruptor
96/343
dect medicul din echipa ei, l examin pe Dubauer i l ddu pe
mna medicilor s-l spele i s-l vre n pat.
O s mai ai un client ct de curnd, i spuse Cordelia doc-
torului, care era unul dintre cei patru oameni ai lui Vorkosigan
cu vrsta de peste patruzeci de ani. Cpitanul tu are o infecie
mpuit ru la fluierul piciorului. I s-a extins n tot organismul.
Pe lng asta, nu tiu ce-s pilulele alea mici i albastre pe care
le inei voi n trusele medicale, dar, din ce zicea el, aia pe care-
a luat-o de diminea ar trebui s-i piard efectul cam pe la ora
asta.
Otrava aia nenorocit, se vit doctorul. Sigur, eficient e,
dar ar putea gsi ceva care s erodeze mai puin organismul. Nu
mai zic ct ne batem capul s-i inem locului.
Cordelia bnuia c cea de-a doua era miezul problemei. Doc-
torul se apuc de lucru, pornind sintetizatorul de antibiotice i
pregtindu-l de programare. Cordelia se uit cum Dubauer, cu
figura lipsit de orice expresie, era culcat n pat i vzu nce-
putul unui ir nesfrit de zile de spital, ordonat i egal aidoma
unui tunel, pn la sfritul vieii lui. Fiorul rece al ndoielii c
poate nu-i fcuse un serviciu avea s i se adauge pentru tot-
deauna la inventarul de gnduri i frmntri nocturne. Mai
pierdu vremea pe lng el, ateptnd n secret s ajung i
cealalt fost povar a ei.
Vorkosigan apru n sfrit, nsoit de fapt sprijinit de ali
doi ofieri, cu care ea nc nu fcuse cunotin, i mprind or-
dine. Era clar c se ocupase de prea multe treburi ntr-un timp
prea scurt, fiindc te nspimnta ct de ru putea s arate. Era
alb la chip, asudat i tremurtor, iar Cordelia i spuse c i se
vedea pe fa unde urma s aib riduri cnd va ajunge la
aptezeci de ani.
97/343
Tot nu s-au ocupat de tine? o ntreb el cnd ddu cu
ochii de ea. Unde-i Koudelka? Parc i-am spus ah, aici erai. Ei
trebuie s i se dea cabina amiralului. Am spus asta? i oprii-v
pe la depozite s-i dai nite haine. i de mncare pentru cin.
i un ncrctor nou pentru paralizor.
Sunt bine. N-ar trebui s te-ntinzi? spuse Cordelia
ngrijorat.
Vorkosigan, nc pe picioare, bntuia prin jur n cercuri ca o
jucrie cu chei creia i se stricase arcul principal.
Tre s-i dau drumul lui Bothari, mormi el. Cred c deja l-
au apucat hahicinaiile.
Tocmai i-ai dat drumul, domnule, i aminti unul dintre
ofieri.
Doctorul i prinse privirea ofierului i i fcu semn din cap
ctre masa de consultaii. mpreun l interceptar pe
Vorkosigan pe orbita lui, l propulsar aproape cu fora ctre
mas i l fcur s se ntind pe ea.
De la pastilele alea nenorocite, o lmuri doctorul pe
Cordelia, milostivindu-se de privirea ei speriat. Mine
diminea n-o s mai aib nimic, doar c-o s fie letargic i-o s-l
doar capul n draci.
i se ntoarse la treaba pe care o avea de fcut, ncepnd s
taie cracul pantalonilor strns pe piciorul umflat i blestemnd
pe sub musta la ceea ce gsi dedesubt. Koudelka arunc o
privire peste umrul lui i se ntoarse iar la Cordelia, cu un
surs fals lit pe faa care-i devenise verzuie.
Cordelia ncuviin dnd din cap i se retrase cam fr voie,
lsndu-l pe Vorkosigan n minile profesionitilor lui.
Koudelka, prnd a se bucura de rolul su de curier, chiar dac
din cauza lui pierduse buntate de spectacol al ntoarcerii
98/343
cpitanului su la bord, o conduse la depozite ca s-i caute de
mbrcat, dispru cu paralizorul ei i se ntoarse, contiincios,
cu el ncrcat la maximum. Treaba asta prea s nu fie deloc pe
placul lui.
Oricum nu vd ce mare lucru a putea s fac cu el, spuse
ea, observndu-i expresia suspicioas.
Nu, nu, btrnul a zis s rmn la tine. N-am de gnd s
m contrazic cu el n privina prizonierilor. E un subiect sensibil
pentru el.
Mi-am dat seama. A putea s remarc, dac te-ajut s
nelegi situaia, c guvernele noastre nu sunt n rzboi, din cte
tiu eu, i c sunt reinut fr niciun temei legal.
O vreme, Koudelka i btu capul cu aceast ncercare de rev-
izuire a punctului su de vedere, apoi i ddu drumul s zburde
nestingherit n afara modului su obinuit de gndire, imper-
meabil. Crnd bagajul cu noile ei lucruri, o conduse ctre
apartamentele care-i erau rezervate.
99/343
Capitolul cinci
Ieind pe ua cabinei n dimineaa urmtoare, Cordelia gsi
acolo un paznic. Ajungea cu cretetul la umerii lui lai, iar faa
lui o fcea s se gndeasc la un brzoi degenerat, ngust, cu
nasul ncovoiat, cu ochii prea apropiai unul de cellalt. i
ddu seama imediat unde l mai vzuse la distan, ntr-o p-
dure pestri i simi pentru cteva clipe o rmi de
spaim.
Sergent Bothari? se hazard ea.
El o salut primul barrayaran care fcea asta.
S trii.
Doar att spuse i tcu din nou.
Vreau s merg la infirmerie, spuse ea cu voce nesigur.
Da, s trii.
Tonalitatea glasului su era un bas profund, cu o caden
monoton. Bothari execut o ntoarcere ca la carte i porni
naintea ei. Ghicind c el l nlocuia pe Koudelka n calitatea de
ghid i paznic, Cordelia porni cu pai iui dup el. Nu prea era
pregtit s ncerce o conversaie uoar cu el, aa c nu-l ntre-
b nimic tot drumul. Iar el nu-i oferi altceva dect tcere.
Privindu-l, i trecu prin minte c un gardian la ua ei putea n
aceeai msur s-i opreasc pe ceilali s intre, nu doar s-o in
pe ea nuntru. i simi deodat paralizorul atrnndu-i greu pe
old.
La infirmerie l gsi pe Dubauer stnd n capul oaselor, m-
brcat n salopet neagr fr niciun nsemn, la fel ca aceea
care i se dduse ei. Fusese tuns i brbierit. Cu siguran, nu era
nimic n neregul cu ngrijirea exterioar pe care o primea. Cor-
delia i vorbi o vreme, pn ce propria-i voce ncepu s-i rsune
n urechi fr sens. El o privea, dar n rest aproape c nu
reaciona.
l ntrezri pe Vorkosigan ntr-o ncpere privat din afara
seciei principale, iar el i fcu semn s intre. Era mbrcat ntr-
o pijama verde simpl, cu croial standard, i edea n pat, m-
pungnd de zor cu un pix selector o interfa de computer
adus deasupra aternutului. n mod ciudat, chiar dac era m-
brcat aproape ca un civil i-i lipseau bocancii i armele, im-
presia ei despre el rmase neschimbat. i prea un om n stare
s-i vad de treab i-n pielea goal, timp n care cei din jurul
lui s se simt prea mbrcai. Surse mrunt la imaginea
aceasta ce i se contura n secret i l salut cu un fluturat vag al
minii. Unul dintre ofierii care l escortaser la infirmerie n
seara precedent sttea n picioare lng pat.
Comandant Naismith, el e locotenentul-comandor Vorkal-
loner, ofierul meu secund. Scuz-m un moment; cpitanii vin
i pleac, dar administraia se perpetueaz venic.
Amin.
Vorkalloner prea a fi soldatul profesionist barrayaran tipic;
putea s fi picat acolo direct dintr-o reclam pentru serviciul de
recrutare. i totui expresia lui avea n profunzime un anume
umor care fcea din el o avanpremier tolerabil a ceea ce avea
s devin sublocotenentul Koudelka n vreo zece sau dois-
prezece ani.
Cpitanul Vorkosigan vorbete foarte despre tine cu mult
respect, spuse Vorkalloner pentru a face conversaie; nu bg de
seam mrunta ncrunttur a cpitanului su la auzul acestei
introduceri. Presupun c, dac am putea captura un singur
betan, tu ai fi alegerea cea mai bun.
101/343
Vorkosigan tresri. Cordelia cltin din cap abia vizibil,
semnalndu-i s nu ia n seam gafa. El ridic din umeri i nce-
pu s bat ceva n tastatur.
Ct vreme toi oamenii mei sunt n siguran pe drumul
spre cas, eu zic c-i un schimb echitabil. Aproape toi, n orice
caz.
Fantoma lui Rosemont i sufl rece n ureche, iar Vorkalloner
pru dintr-odat mai puin amuzant.
n orice caz, de ce erai toi aa nerbdtori s ne bgai la
cutie?
Pi, ordinele, rspunse simplu Vorkalloner, ca un funda-
mentalist din vechime care rspunde la fiecare ntrebare cu o
tautologie: Pentru c aa a fost s fie de la Dumnezeu.
Apoi o mrunt ndoial agnostic ncepu s i se strecoare n
expresia feei.
De fapt, mi-am nchipuit c poate am fost trimii aici s
facem de paz ca un fel de pedeaps, glumi el.
Remarca i trezi lui Vorkosigan cheful de poante.
Pentru pcatele voastre? Cosmologia ta e prea ego-
centric, Aristede.
Lsndu-l pe Vorkalloner s-i desclceasc spusele, i se ad-
res Cordeliei:
Conform planului, reinerea ta nu trebuia s implice
vrsare de snge. i aa ar fi fost, dac nu intervenea trebuoara
cealalt. Scuza asta n-are nicio valoare pentru unii Cordelia
nelese c mprtea i el amintirea ngropciunii lui Rose-
mont n ceurile reci i ntunecate , dar e singurul adevr pe
care i-l pot oferi. Asta nu m face mai puin responsabil. Ceea
ce sunt convins c are s remarce vreunul dintre superiori cnd
se va ajunge la chestiunea asta.
102/343
Zmbi acru i continu s bat la tastatur.
M rog, nu pot s spun c-mi pare ru c le-am ncurcat
planurile cu invazia, spuse ea cu ndrzneal.
Poftim, hai s vedem ce strnim cu asta
Ce invazie? ntreb Vorkalloner, parc trezit din somn.
M temeam c-o s-i dai seama de asta, odat ce vedeai
cavernele-depozit, i spuse Vorkosigan Cordeliei. nc se mai
dezbtea aprins cnd am plecat eu i expansionitii fluturau de
zor stindardul cu argumentul surprizei ca s-i intimideze pe ad-
epii pcii. Din punctul meu de vedere, ca persoan particu-
lar m rog, n-am dreptul, ct vreme port uniforma. Dar s
lsm asta.
Ce invazie? se interes iar Vorkalloner, plin de speran.
Cu ceva noroc, niciuna, rspunse Vorkosigan, ngduindu-
i s se lase cuprins de o parial onestitate. Una a fost de-ajuns
pentru o via ntreag.
Prea a privi cu ochii minii nite amintiri intime neplcute.
Pe Vorkalloner l derut sincer o asemenea atitudine din
partea eroului de la Komarr.
A fost o victorie mrea, domnule. Cu foarte puine pier-
deri de viei omeneti.
De partea noastr.
Vorkosigan i termin de scris raportul i l semn, apoi in-
troduse cererea pentru un altul i ncepu s se dueleze cu el fo-
losind raza luminoas a selectorului.
Asta era i ideea, nu?
Depinde dac ai de gnd s-i pstrezi poziia sau eti doar
n trecere. De la Komarr a rmas o motenire politic ncurcat
ru. Nu asta mi-a dori s-i las n pstrare urmtoarei generaii.
Cum am ajuns s discutm subiectul sta?
103/343
Termin i ultimul formular.
Pe cine se gndeau s invadeze? se ncpn Cordelia.
Eu de ce n-am auzit nimic despre asta? ntreb
Vorkalloner.
Ca atare, asta-i o informaie secret i nu se discut mai
jos de nivelul Statului Major General, al comitetului central al
celor dou consilii i al mpratului. nseamn c nici conver-
saia asta nu mai poate s continue, Aristede.
Vorkalloner arunc o privire semnificativ spre Cordelia.
Ea nu face parte din Statul Major. Dac m gndesc bine
Nici eu nu mai fac parte, recunoscu Vorkosigan. Ct de-
spre oaspetele nostru, nu i-am spus nimic ce s nu poat deduce
pe cont propriu. Iar n ce m privete, mi s-a cerut prerea de-
spre anumite aspecte. Nu le-a plcut cnd le-am zis-o, dar ei
au cerut-o.
i zmbi ntr-un fel deloc agreabil.
De aia te-au trimis afar din ora? ntreb Cordelia, care
simea c ncepea s prind mersul lucrurilor pe Barrayar.
Carevaszic, locotenentul-comandor Vorkalloner avea dreptate
s pun oameni de gard. Prerea ta a fost cerut de, , un
anume prieten vrstnic al tatlui tu?
Cert e c n-a fost cerut de Consiliul de Minitri, spuse
Vorkosigan, dar refuz s fie antrenat mai departe n acea dis-
cuie i schimb subiectul ntrebnd-o pe un ton ferm: Oamenii
mei te-au tratat cum se cuvine?
Da, foarte bine.
Doctorul meu jur c-o s-mi dea drumul n dup-amiaza
asta dac sunt cuminte i rmn n pat toat dimineaa. Pot s
trec pe la tine mai trziu s vorbim n particular? Sunt cteva
lucruri pe care a vrea s le clarific.
104/343
Sigur, rspunse ea, gndindu-se c felul cum i formulase
el cererea avea o sonoritate de ru augur.
Intr doctorul, cu un aer ngrijorat.
Parc trebuia s v odihnii, domnule.
i arunc priviri semnificative spre Cordelia i Vorkalloner.
Of, bine. Aristede, trimite astea cu primul curier, spuse
Vorkosigan artnd la ecran, mpreun cu declaraiile incrimin-
atoare i cu acuzaiile oficiale.
Doctorul i mn pe ceilali afar, n timp ce Vorkosigan se
apuca iar de btut la tastatur.
***
Cordelia i petrecu restul dimineii umblnd fr int prin
nav, explorndu-i limitele libertii condiionate. Nava lui
Vorkosigan era un labirint nucitor de coridoare, niveluri sigil-
abile, tuburi, ui nguste proiectate i ddu ea seama ntr-un
trziu pentru a fi uor de aprat ntr-o lupt corp la corp cu
trupe de abordaj. Sergentul Bothari i inea isonul cu pai mari,
profilndu-se tcut lng umrul ei ca o umbr a morii, cu ex-
cepia momentelor n care ea ddea s intre pe vreo u sau
ntr-un hol interzis; atunci se oprea brusc i spunea Nu, doam-
n. Cordeliei nu i se permitea s pun mna pe nimic, dup
cum a descoperit cnd a atins din ntmplare un panou de con-
trol, provocnd un alt Nu, doamn monoton din partea lui
Bothari. A fcut-o s se simt ca un copil de doi ani dus de
mn la plimbare.
Fcu o ncercare de a-l trage de limb.
Eti de mult sub comanda cpitanului Vorkosigan? l ntre-
b pe un ton vesel.
Da, doamn.
Tcere. Ea ncerc din nou.
105/343
l simpatizezi?
Nu, doamn.
Tcere.
De ce?
La asta cel puin nu putea rspunde cu da sau nu. Un timp
crezu c n-avea s-i rspund deloc, dar Bothari produse n cele
din urm un E un Vor.
Conflict de clas? se hazard ea.
Nu-mi plac Vorii.
Eu nu-s un Vor.
Bothari se uit prin ea cu o expresie sumbr.
Suntei tot ca un Vor. Doamn.
Descurajat, ea renun.
***
n dup-amiaza aceea se ntinse confortabil pe patul ei de
campanie ngust i ncepu s cerceteze meniul pe care i-l oferea
computerul bibliotecii. Alese un film cu un titlu linititor, ca
pentru copiii de coal primar, Oameni i locuri de pe Barra-
yar, i i ddu drumul.
Relatarea se ridica la nivelul de banalitate promis de titlu,
dar imaginile erau de-a dreptul fascinante. n ochii ei de betan
prea o lume nverzit, ncnttoare, nsorit. Oamenii umblau
fr filtre nazale, respiratoare sau scuturi termice pe timpul
verii. Varietatea climatului i a reliefului ei era enorm i avea
oceane adevrate, cu maree provocate de lun, n contrast cu
bltoacele netede i srate care treceau drept lacuri la ea acas.
Rsun o btaie n u.
Intr, strig ea, iar Vorkosigan i fcu apariia, salutnd-o
cu o nclinare a capului.
106/343
Ciudat or pentru el s fie mbrcat n uniform, i spuse
Cordelia dar, frioare, ce dichisit arta. Frumos, tare frumos.
l nsoea sergentul Bothari, care rmase n picioare, imperturb-
abil, dincolo de ua pe jumtate deschis. Vorkosigan ddu ocol
camerei de parc ar fi cutat ceva. n cele din urm i goli tava
pe care primise masa de prnz i o folosi ca s propteasc ua n
poziie deschis doar de un deget. Cordelia ridic din sprncene
cnd vzu ce face.
Chiar e nevoie de-aa ceva?
Cred c da. La rata actual a brfelor, ct de curnd o s
am de-a face cu vreo glum despre privilegiile rangului pe care
n-am s m pot preface c n-am auzit-o i va trebui s-i nchid
gura nenorocitului, , umoristului. Oricum am o aversiune fa
de uile nchise. Nu tii niciodat ce-i de partea ailalt.
Cordelia rse din toat inima.
Asta-mi aduce aminte de bancul la vechi cu fata care zice
Mai bine nu, i le spunem tuturor c-am fcut-o.
Vorkosigan ncuviin cu o grimas, se aez pe scaunul
pivotant cu fundul concav de lng pupitrul metalic ncastrat n
perete i se roti ca s ajung cu faa la ea. Se sprijini de sptar,
cu picioarele ntinse n fa, i cpt o expresie serioas. Cu o
jumtate de zmbet, Cordelia i nclin capul. El ncepu abrupt
s vorbeasc, dnd din cap ctre ecranul de deasupra patului ei.
La ce te uitai?
La geografia barrayaran. E un loc superb. Ai fost vreod-
at la oceane?
Cnd eram mic m ducea mama la Bonsanklar n fiecare
var. Tot oraul era un fel de staiune pentru clasa superioar,
cu mult pdure virgin ntins i muni dincolo de ea. Tata era
mai mult plecat, ori n capital, ori cu trupele lui. Solstiiul de
107/343
var era ziua de natere a btrnului mprat, atunci se organ-
izau nite focuri de artificii fantastice sau cel puin aa mi
preau mie la vremea aceea n larg, deasupra oceanului. Tot
oraul se aduna afar pe esplanad i nimeni nu avea vreo
arm. Nu se ngduiau dueluri de ziua mpratului i aveai voie
s circuli peste tot, nengrdit.
Ls privirea n podea, fixnd un punct nedefinit, dincolo de
vrful bocancilor.
N-am mai fost acolo de ani de zile. Mi-ar plcea s te duc
acolo ntr-o zi, la festivalul de solstiiu, dac e s ni se iveasc
ocazia.
Mi-ar plcea foarte mult. Nava asta a ta se va ntoarce
curnd pe Barrayar?
M tem c nu prea curnd. Te ateapt o perioad lung
de prizonierat. Dar cnd ne ntoarcem, avnd n vedere c nava
ta a scpat, n-ar trebui s mai existe motiv pentru deinerea ta.
Ar trebui s fii eliberat ca s te prezini la ambasada betan i
s pleci acas. Dac doreti.
Dac doresc!
Rse uor, ezitant, i se sprijini cu spatele de perna tare. El i
urmrea cu mare atenie expresia feei. inuta lui o simula des-
tul de bine pe cea a unui om relaxat, dar btea ntruna dintr-un
bocanc, fr s contientizeze gestul. Cnd ddu cu ochii de el,
se ncrunt i se opri.
De ce s nu-mi doresc? ntreb ea.
M gndeam c poate, cnd o s ajungem pe Barrayar i-o
s fii liber, ai putea lua n considerare varianta de-a rmne.
Ca s vizitez cum ziceai c se cheam, Bonsanklar, i aa
mai departe? Nu tiu ct permisie o s am, dar sigur, mi
place s vd locuri noi. Mi-ar plcea s-i vd planeta.
108/343
Nu n vizit. Permanent. n calitate de de doamna
Vorkosigan.
Spunnd asta, un zmbet strmb i lumin faa.
Am fcut un talme-balme din ce-am vrut s zic. Promit,
n-o s-i mai consider niciodat lai pe betani. Jur c obiceiurile
voastre necesit mai mult curaj dect majoritatea concursurilor
de ndemnare sinucigae ale junilor notri.
Ea ddu drumul aerului din piept n firioare subiri, printre
buzele uguiate.
Nu te ncurci cu mruniuri, nu-i aa?
Se ntreba de unde venea oare expresia cu inimile care
tresalt. Ea avea mai degrab senzaia c partea de jos i se de-
sprinde de stomac. Contientizarea propriului trup izbucni n ea
fcnd-o s tresar; deja era copleitor de contient de trupul
lui.
El scutur din cap.
Nu asta mi doresc, pentru tine, cu tine. Tu trebuie s ai
parte de tot ce-i mai bun. Cu greu m pot considera astfel, prob-
abil c tii i tu deja. Dar mcar pot s-i ofer tot ce am mai
bun. Drag Co Comandante, e prea brusc dup standardele
betane? Am ateptat zile n ir s apar ocazia potrivit, dar ni-
ciodat nu prea s fie momentul.
Zile n ir! De ct timp te gndeti la lucrurile astea?
Mi-a trecut prin minte prima dat cnd te-am vzut n
rp.
Poftim, cnd boram n noroi?
Replica ei l fcu s zmbeasc larg.
Cu un autocontrol teribil. Pn la vremea cnd am termin-
at cu ngropciunea ofierului tu, tiam deja.
Ea i frec buzele.
109/343
i-a zis cineva vreodat c eti icnit?
Nu n contextul sta.
Am m-ai zpcit.
Nu te-am jignit?
Nu, sigur c nu.
El se relax foarte puin.
Nu-i nevoie s spui da sau nu chiar acum, bineneles. Vor
mai trece luni de zile pn s ajungem acas. Dar nu voiam s
crezi faptul c eti prizonier face situaia stnjenitoare. Nu
voiam s crezi c oferta mea e o insult.
Nici pomeneal, spuse ea cu un fir de voce.
Mai sunt i alte lucruri pe care trebuie s i le spun, con-
tinu el, prnd a-i concentra din nou atenia asupra
bocancilor. N-are s fie o via uoar. M-am tot gndit, de cnd
te-am ntlnit pe tine, c o carier de curtor dup tot felul de
eecuri politice, cum te-ai exprimat tu, s-ar putea s nu fie cul-
mea onoarei, n definitiv. Poate ar trebui s ncerc s previn
eecurile la sursa lor. Ar fi mai periculos dect slujba de soldat
risc de trdri, de acuzaii false, asasinare, poate exil, srcie,
moarte. Compromisuri abjecte cu oameni ri pentru cte un
rezultat bun mrunt, i nici la garantat. Nu-i o via bun, dar
pentru cel care are copii mai bine eu dect ei.
Da tiu c te pricepi s distrezi o fat, ced Cordelia,
frecndu-i brbia i zmbind.
Vorkosigan ridic fruntea, privind-o cu o speran incert.
Cum se apuc cineva de-o carier politic pe Barrayar?
taton ea terenul. Presupun c te gndeti s-i calci pe urme bu-
nicului tu, prinul Xav, dar fr avantajul de-a fi tu nsui prin
al imperiului cum poi s obii o funcie?
110/343
n trei moduri. Prin decret imperial, prin motenire sau
prin avansare n rang. Consiliul de Minitri face rost de cei mai
buni oameni prin ultima metod. Asta e punctul lor forte, dar
pentru mine e o cale nchis. Consiliul Conilor, prin motenire.
sta-i drumul cel mai sigur pentru mine, dar depinde de
moartea tatlui meu. Poate s mai dureze mult i bine. Oricum
e un organism muribund, afectat de cel mai ngust conservator-
ism i plin de relicve btrne preocupate doar s-i protejeze
propriile privilegii. Nu tiu dac se poate face ceva cu conii pe
termen lung. Poate ar trebui s li se permit n cele din urm
s-i trasc picioarele nevolnice peste marginea prpastiei i s
dispar definitiv. S nu m citezi cumva, adug el dup o clip
de gndire.
E un proiect de guvern tare ciudat.
N-a fost proiectat. A crescut.
Poate ceea ce v trebuie vou e o adunare constituional.
Ai vorbit ca o adevrat betan. Pi, poate aa-i, dei sun
a reet pentru rzboi civil, n circumstanele de la noi. Aa c
mai rmne numirea prin decret imperial. E o variant rapid,
dar cderea mi-ar putea fi la fel de subit i de spectaculoas ca
i ascensiunea, dac se-ntmpl s-i aduc vreo ofens btrnului
sau s moar.
Focul luptei sclipea n ochii lui n timp ce vorbea, fcnd
planuri:
Unicul meu avantaj n faa lui este c-i place vorbirea fr
ocoliuri. Nu tiu de unde pn unde a-nceput s-i plac, fiindc
nu prea are parte de-aa ceva. tii ce, cred c i-ar plcea s in-
tri n politic, cel puin pe Barrayar. Poate fiindc seamn
foarte mult cu ceea ce numim noi rzboi prin alte pri. Totui,
111/343
exist o problem politic mai presant, referitoare la nava ta i
la alte cteva lucruri
Fcu o pauz, pierzndu-i elanul.
Poate poate una fr soluie. Ar putea fi cu adevrat
prematur din partea mea s discut despre cstorie nainte s
tiu cum are s pice propunerea mea. Dar nu puteam s te las
s-i nchipui mai departe ce-i nchipuiai de fapt?
Ea cltin din cap.
Nu cred c vreau s spun asta, nu chiar acum. O s-i spun
cndva. Nu e nimic care s-i displac, aa cred.
El accept cu o nclinare a capului, un gest mrunt, dar plin
de speran, i continu s vorbeasc.
Nava ta
Cordelia se ncrunt, nelinitit.
Doar n-o s dai de vreun necaz fiindc nava mea a scpat
cu fuga, nu-i aa?
Exact situaia asta voiam s-o prevenim, de aceea ne
duceam ntr-acolo. Faptul c eu eram n stare de incontien n
acel moment ar trebui s fie o circumstan atenuant. Asta st
n balan cu prerile pe care le-am exprimat la consiliul m-
pratului. Precis m vor suspecta c am lsat intenionat nava
s scape, ca s sabotez o aventur pe care o dezaprob profund.
nc o retrogradare?
El izbucni n rs.
Am fost cel mai tnr amiral din istoria flotei noastre s-
ar putea s ajung i cel mai btrn sublocotenent. Dar nu,
adug el redevenind serios. Aproape sigur c unii minitri, din
faciunea care susine rzboiul, vor avansa o acuzaie de
trdare. Pn se va lmuri chestiunea asta, ntr-un fel sau altul,
112/343
spuse el privind-o n ochi, s-ar putea ca i treburile personale s
fie dificil de lmurit.
Trdarea se pedepsete cu moartea pe Barrayar? ntreb
ea, mnat de o curiozitate morbid.
O, da. Blam public i moarte prin nfometare, spuse el i
ridic o sprncean, derutat, remarcndu-i expresia ngrozit.
Dac te consoleaz cu ceva, se pare c trdtorii de vi nobil
reuesc mereu s-i strecoare ilicit vreo metod curat de sinu-
cidere, nainte s le vin sorocul. Aa se evit strnirea oricrei
simpatii publice nedorite. Cred totui c n-ar trebui s le dau
satisfacia asta. S fie o treab public, dificil, obositoare i ct
se poate de jenant.
Avea pe fa o expresie alarmant care sugera c soarta i
fusese deja pecetluit.
Dac ai putea, ai sabota invazia?
El cltin din cap, iar privirea i alunec undeva departe.
Nu. Sunt un om supus autoritii. Asta nseamn silaba din
faa numelui meu. Ct vreme se mai dezbate chestiunea,
continui s-mi susin argumentele. Dar dac mpratul nsui in-
tervine i d ordinul, m duc fr s mai stau pe gnduri. Al-
ternativa e haosul n rndul populaiei civile, or, dintr-asta am
avut cu vrf i ndesat.
Ce-are diferit invazia asta? Probabil ai preferat Komarr-ul,
altfel nu te-ar fi pus la comanda invaziei de-acolo.
Komarr a fost o ocazie unic, o situaie aproape ca la
carte. Cnd am proiectat strategia pentru cucerirea ei, m-am fo-
losit la maximum de ansa asta.
ncepu s-i enumere pe degete:
Populaie mic i toat concentrat n orae cu clim con-
trolat. Nu era loc pentru ca gherilele s se retrag i s se
113/343
regrupeze. Niciun aliat nu eram noi singurii al cror comer
fusese sugrumat de tarifele lor lacome. N-a trebuit dect s las
s se rspndeasc zvonul c aveam de gnd s le micorm
partea ncasat din orice trecea prin nodurile lor de tranzit de la
douzeci i cinci la cincisprezece la sut, i cu asta i-am avut n
buzunar pe vecinii care ar fi trebuit s-i sprijine. N-aveau indus-
trie grea. Erau mbuibai i lenevii fiindc triau din venituri
nemuncite nici mcar n-au vrut s-i poarte ei nii luptele,
pn cnd nesplaii ia de mercenari pe care-i nimiser au
aflat cu cine aveau s se pun i i-au luat picioarele la spinare.
S fi avut eu mn liber i ceva mai mult timp la dispoziie,
cred c putea fi luat-n stpnire fr s se trag niciun foc de
arm. Un rzboi perfect, asta ar fi trebuit s fie, dac n-ar fi fost
att de nerbdtor Consiliul de Minitri.
n faa ochilor i se derulau momentele frustrante de demult,
fcndu-l s se ncrunte.
Planul stlalt m rog, cred c-o s nelegi dac-i spun
c e vorba de Escobar.
Cordelia se ridic n capul oaselor, ocat.
Ai gsit un pasaj de aici pn la Escobar?
Atunci, nu era de mirare c barrayaranii nu anunaser pub-
lic descoperirea acestui loc. Dintre toate posibilitile care i se
nvrtiser Cordeliei prin minte, asta era ultima. Escobar era
unul dintre nodurile planetare majore n reeaua de pori
deschise la captul unor guri de vierme care ineau laolalt
omenirea mprtiat prin spaiu. Mare, btrn, bogat, tem-
perat, se bucura de numeroi vecini, printre care nsi Colonia
Beta.
tii, asta e aproape cuvnt cu cuvnt ce-am spus i eu,
nainte ca ministrul Vestului s nceap s vocifereze i contele
114/343
Vortala s-l amenine m rog, nainte s devin foarte nepolit-
icos cu el. Vortala e n stare s fie cel mai nesuferit ins pe care-l
cunosc fr s njure propriu-zis.
Colonia Beta va fi atras n conflict, asta-i sigur. Pi,
jumtate din comerul nostru interstelar trece prin Escobar. i
Tau Ceti Cinci. i Scobitura lui Jackson.
A zice c n cel mai bun caz doar ele, spuse Vorkosigan,
ntrindu-i aprobarea cu o nclinare a capului. Ideea era ca op-
eraiunea s se desfoare rapid i s le fie prezentat poteni-
alilor aliai ca un fapt mplinit. Cunoscnd ndeaproape tot ce n-
a mers n planul meu perfect pentru Komarr, le-am spus c
viseaz, poate nu cu aceleai cuvinte, dar cu acelai efect pre-
ciz el, cltinnd din cap. Mi-a dori s m fi purtat ceva mai
calm. Acum a mai fi putut s m-ntorc i s-mi susin argu-
mentele mpotriv. Dar aa, din cte tiu, flota tocmai se
pregtete. i cu ct nainteaz pregtirile, cu att mai greu va
fi s se opreasc.
Oft.
Rzboi, medit Cordelia cu glas tare, peste msur de tul-
burat. i dai seama, dac flota voastr intr dac Barrayarul
intr n rzboi cu Escobarul, acas va fi cerere de navigatori.
Chiar n cazul n care Colonia Beta nu ajunge s se implice dir-
ect n lupte, fr-ndoial c le vom trimite arme, asisten
tehnic, transporturi cu provizii
Vorkosigan ncepu o fraz, dar renun la ea.
Presupun c aa o s facei, spuse el. Iar noi o s-ncercm
s v blocm.
n tcerea care urm, Cordelia i simea sngele pulsndu-i
n urechi. Mruntele zgomote i vibraii ale navei lui
115/343
Vorkosigan nc mai ptrundeau prin perei, Bothari se foia pe
coridor, pai grei veneau i treceau.
Cltin din cap.
Va trebui s m gndesc la toate astea. Nu-i aa uor cum
pare la prima vedere.
Aa-i, nu e uor, spuse el.
i ntoarse palma n afar, gest care nsemna c terminase
discuia, i se ridic eapn, cci nc l mai supra piciorul.
Asta-i tot ce voiam s-i spun. Tu nu-i nevoie s spui
nimic.
Ea ddu din cap aprobator, recunosctoare c fusese scutit,
iar el se retrase, lundu-l i pe Bothari i nchiznd cu fermitate
ua n urma sa. Oftnd a suferin i a profund nesiguran,
Cordelia se ls pe spate i rmase cu ochii n tavan pn ce fur-
ierul Nilesa i aduse cina.
116/343
Capitolul ase
n dimineaa urmtoare, dup orarul navei, Cordelia rmase
izolat n cabina ei, citind. i dorea o perioad de timp n care
s asimileze conversaia din ziua anterioar nainte de a-l re-
vedea pe Vorkosigan. Era att de nelinitit, de-ai fi zis c toate
hrile ei stelare se amestecaser, lsnd-o pierdut n spaiu;
dar cel puin tiind c se rtcise. Un pas nainte ctre adevr,
considera ea, un lucru mai bun dect certitudinile false. Simea
o foame disperat de certitudini, i tocmai acum, cnd ele se
ndeprtau i nu mai puteau fi atinse.
Biblioteca navei i oferea o gam larg de materiale despre
Barrayar. Un domn pe nume Abell produsese o istorie general
grandilocvent, plin de nume, date i descrieri detaliate ale un-
or btlii uitate, ai cror participani erau deja mori de atta
vreme, nct i pierduser orice importan. Un crturar pe
nume Aczith se descurcase mai bine, crease o biografie plin de
via a mpratului Dorea Vorbarra cel Drept, personajul am-
biguu care, dup calculele Cordeliei, era str-strbunicul lui
Vorkosigan i a crui domnie cuprinsese sfritul perioadei de-
numite Vremea Izolrii. Cufundat adnc n multitudinea de
personaliti i n politica ntortocheat a acelei epoci, nici m-
car nu ridic privirea cnd se auzi o btaie n u, mulumindu-
se s spun Intr.
Doi soldai purtnd uniforme de camuflaj la sol, cu verde i
cenuiu, se npustir nuntru i nchiser degrab ua n urma
lor. Ce mai pereche jalnic, i spuse ea; n sfrit, un soldat bar-
rayaran mai scund dect Vorkosigan. i abia pe la al treilea
gnd i recunoscu, n timp ce de afar, de pe coridor, nbuit
de grosimea uii, ncepea s se aud urletul ritmic al unei sirene
de alarm. S-ar zice c n-o s mai ajung pe Barrayar
Cpitane! rcni locotenentul Stuben. Ai pit ceva?
Toat greutatea zdrobitoare a vechilor responsabiliti se ls
pe umerii ei la vederea acelui chip. Prul lui castaniu lung pn
la umeri fusese sacrificat n numele unei imitaii de periu mil-
itar barrayaran care arta ca i cum fusese pscut de nite
ierbivore, iar capul i prea mai mic, gola i ciudat fr el.
Lng el, locotenentul Lai, mrunt i subirel, adus de spate ca
un oarece de bibliotec, prea nc i mai nepotrivit pentru
rolul de soldat, cu uniforma lui prea larg ndoit la nchei-
eturile minilor i la glezne, dar cu un crac desprins din ndoit-
ur, care i ajungea pn sub clciul bocancului.
Cordelia deschise gura s spun ceva, o nchise, apoi, n cele
din urm, izbucni:
De ce nu suntei n drum spre cas? V-am dat un ordin,
locotenent!
Stuben, care anticipase o primire mai cald, rmase perplex.
Am supus la vot, rspunse el simplu, ca i cum asta explica
totul.
Ea cltin din cap, cu un aer de neputin.
De ce m mir? Ai votat. Bun aa.
i ngrop faa n palme i rmase aa cteva clipe, sug-
hind de rs.
De ce? i ntreb printre degete.
Am identificat nava barrayaran ca fiind Generalul
Vorkraft am cercetat i am aflat cine era la comand. Pur i
simplu n-am putut s v lsm n minile Mcelarului de pe Ko-
marr. A fost unanim.
Asta i distrase atenia cteva clipe.
118/343
Cum naiba ai obinut un vot unanim din nu, las-o
moart, l opri scurt cnd el tocmai ncepea s-i rspund i i se
aprindea n ochi o licrire de satisfacie personal.
mi vine s m dau cu capul de perei ba nu. Trebuie s
obin mai multe informaii. i el la fel.
i dai seama spuse ea, alegndu-i cu grij cuvintele
c barrayaranii plnuiau s treac pe aici cu o flot de invazie
ca s atace Escobar prin surprindere? Dac ai fi ajuns acas i-
ai fi raportat existena acestei planete, le-ai fi distrus ansele
de-a ataca prin surprindere. Acum ns orice e posibil. Unde-i
acum Rene Magritte i, pn la urm, cum ai ajuns aici?
Locotenentul Stuben prea uluit.
Cum ai aflat toate astea?
Ora, ora, i reaminti nerbdtor locotenentul Lai, lovindu-
i cronometrul de la mn.
O s v spun pe drum spre navet, continu Stuben. Nu
tii unde-i Dubauer? La zdup nu era.
Da, care navet? Nu ncepe cu nceputul. Trebuie s aflu
totul nainte s punem piciorul pe holul sta. S-neleg c ei tiu
c suntei la bord?
Afar continua s rsune ritmic sirena, iar Cordelia se crisp
ateptndu-se ca ua s fie trntit de perete din clip n clip.
Nu, n-au aflat. Asta-i toat frumuseea, spuse mndru
Stuben. Avem un noroc chior.
Ne-au urmrit dou zile cnd am ters-o prima dat. N-am
bgat vitez maxim, doar ct s rmnem n afara razei lor de
aciune i s-i inem pe urmele noastre. M-am gndit c poate
mai apucm ocazia s facem un ocol napoi ca s v lum i pe
voi cumva. Pe urm, din senin, s-au oprit, s-au ntors i-au por-
nit napoi ncoace. Noi am ateptat pn s-au ndeprtat binior,
119/343
pe urm ne-am ntors i noi. Am sperat c nc v mai ascundei
prin pduri.
Nu, am fost capturat n prima noapte. Zi mai departe.
Am pregtit totul, am pornit la vitez maxim, pe urm
am oprit tot ce ne-am gndit c produce zgomot electromagnet-
ic. Apropo, proiectorul a fost numai bun pe post de amortizor,
exact ca n simularea lui Ross de luna trecut. Am valsat pe
lng ei i nici n-au clipit
Pentru Dumnezeu, Stu, nu mai devia de la subiect,
mormi Lai, opind pe clcie de nerbdare. N-avem toat ziua
la dispoziie.
Dac proiectorul la cade n minile barrayaranilor n-
cepu Cordelia cu voce strident.
N-o s cad, i spun eu. n orice caz, Rene Magritte descrie
o parabol n jurul soarelui planul e ca, imediat ce se apropie
suficient ct s fie mascat de zgomotul lui, s arjeze mo-
toarele, pe urm s treac rapid pe-aici ca s ne ia. O s avem o
fereastr de dou ore s ne potrivim vitezele, ncepnd de n
fine, ncepnd de-acum zece minute.
Prea la noroc, le critic planul Cordelia, creia i trecea
prin faa ochilor parada tuturor dezastrelor care ar fi putut
surveni ntr-un asemenea scenariu.
A funcionat, se apr Stuben. Sau, cel puin, are s fun-
cioneze. Pe urm a dat norocul peste noi. Ct v cutam pe
dumneavoastr i pe Dubauer, am gsit doi barrayarani rtcind
prin pdure
Cordelia simi o fluturare pe dinuntru.
Cumva pe Radnov i Darobey?
Stuben se holb la ea.
De unde tii?
120/343
Las, zi mai departe.
tia doi erau capii unei conspiraii care urmrea s-l dea
jos pe criminalul la dement de Vorkosigan. Vorkosigan era pe
urmele lor, aa c s-au bucurat cnd ne-au vzut pe noi.
Pun rmag. Ca pe mana cereasc.
O patrul barrayaran a cobort cu o navet dup ei. Am
aranjat o ambuscad i-am dobort pe toi cu paralizoarele, n
afar de unul pe care l-a mpucat Radnov cu un disruptor neur-
al. Tipii tia chiar c nu se joac.
tii cumva pe cine nu, las. Zi mai departe, spuse Cor-
delia, simind c i se strnge stomacul.
Le-am luat uniformele, le-am luat naveta i ne-am strecur-
at pn la General lin ca petele prin ap. Radnov i Darobey
cunoteau toate parolele. Am reuit s ajungem la carcer
Asta a fost uor, oricum acolo se ateptau s se duc
patrulele lor fiindc ne-am gndit c-o s fii acolo cu Dubauer.
Radnov i Darobey le-au dat drumul tovarilor lor i s-au dus
s preia controlul n sala motoarelor. De acolo pot s ntrerup
orice sistem, armele, susinerea vieii, orice. Trebuie s opreasc
armamentul ca s putem fugi cu naveta.
Nu m-a baza pe asta, l avertiz Cordelia.
Nu conteaz, spuse Stuben plin de veselie. Barrayaranii
vor fi att de ocupai s se bat ntre ei, nct noi o s trecem ca
prin brnz. Gndii-v ce ironie superb! Mcelarul de pe Ko-
marr, mpucat de propriii si oameni! Acum neleg cum vine
treaba la judo.
Superb, repet ea pe un ton inexpresiv.
easta lui, i spuse, easta lui o s-o pocnesc de perete, nu pe-
a mea.
Ci de-ai notri sunt la bord? l ntreb.
121/343
ase. Doi la navet, doi l caut pe Dubauer i noi doi,
care-am venit s v lum pe dumneavoastr.
Nimeni n-a prsit suprafaa planetei?
Nu.
n regul.
i mas obrajii i fruntea cu gesturi tensionate, tnjind dup
o inspiraie care nu voia s vin.
Ce ncurctur. Dubauer e la infirmerie, apropo. Sechele
de la disruptor.
Hotr s nu intre deocamdat n detalii referitoare la starea
lui.
Asasini mpuii, spuse Lai. Sper s se strng de gt ntre
ei.
Ea se ntoarse ctre interfaa de lng pat i se conect la
schema brut, fr datele tehnice, singura hart a Generalului
Vorkraft pe care fusese programat biblioteca s i-o ofere.
Studiai asta i gsii-v ruta pn la infirmerie i tam-
buchiul ctre navet. Eu vreau s aflu o treab. Rmnei aici i
nu rspundei la u. Cine-s ilali doi care umbl lelea pe-aici?
McIntyre i Uriaul Pete.
M rog, cel puin ei au mai multe anse dect voi s treac
drept barrayarani.
Cpitane, unde v ducei? De ce nu putem s plecm pur
i simplu?
O s v explic cnd o s am o sptmn la dispoziie. De
data asta s urmai naibii ordinele. Stai aici!
Se strecur pe u afar i porni cu pas vioi ctre punte. Tot
sistemul nervos i striga s-o ia la fug, dar ar fi atras prea mult
atenia. Trecu pe lng un grup de patru barrayarani care se
grbeau undeva; abia dac-i aruncar o privire. Niciodat nu se
122/343
bucurase mai mult s fie fata pe care n-o bag nimeni n seam
la petrecere.
l gsi pe Vorkosigan pe punte cu ofierii lui, concentrai toi
asupra comunicaiei cu sala motoarelor. Era i Bothari acolo,
ainndu-se pe lng Vorkosigan ca o umbr mohort.
Cine-i la de pe ecran? l ntreb ea l oapt pe
Vorkosigan. Radnov?
Da. .
Chipul vorbea.
Vorkosigan, Gottyan i Vorkalloner, unul cte unul, la in-
tervale de dou minute. Nenarmai, altfel toate sistemele de
meninere a vieii vor fi oprite de la un cap la altul al navei.
Avei cincisprezece minute pn ncepem s dm drumul vidu-
lui s intre. Ah. Ai astupat gurile? Bun. Mai bine nu pierde
timpul, cpitane inflexiunile glasului su transformar rangul
ntr-o insult capital.
Chipul dispru, dar vocea reveni, fantomatic, revrsndu-se
strident din sistemul de difuzoare.
Soldai ai Barrayarului. Cpitanul vostru l-a trdat pe m-
prat i a trdat Consiliul de minitri. Nu-l lsai s v trdeze i
pe voi. Predai-l autoritilor n drept, ofierului vostru politic,
sau vom fi silii s-i ucidem pe nevinovai mpreun cu
vinovaii. n cincisprezece minute vom nchide sistemele de
susinere a vieii
nchidei-i lui gura, spuse Vorkosigan irascibil.
Nu se poate, domnule, rspunse un tehnician.
Bothari, mai direct, i scoase arcul de plasm din agtoare
i, cu un gest nonalant, trase de la old. Boxa de pe perete ex-
plod i civa oameni se ferir de fragmentele topite.
123/343
Hei, poate mai avem i noi nevoie de ele, spuse indignat
Vorkalloner.
Nu-i nimic, interveni Vorkosigan, fcndu-i semn cu mna
s se calmeze. Mulumesc, sergent.
Ecoul ndeprtat al vocii continua s rsune din difuzoare n
lungul i-n latul navei.
M tem c nu-i timp pentru ceva mai amnunit, spuse
Vorkosigan, prnd a pune capt unei edine n care se plnuis-
er aciunile viitoare. Pune-i n practic ideea inginereasc, lo-
cotenent Saint Simon; dac reueti s-o aplici la timp, cu att
mai bine. Sunt convins c am prefera cu toii s fim istei, nu
curajoi.
Locotenentul ncuviin cu o nclinare a capului i se grbi s
plece.
Dac n-o s reueasc, m tem c va trebui s-i atacm n
for, spuse Vorkosigan. Sunt perfect capabili s omoare pe
toat lumea de la bord i s renregistreze jurnalul ca s
dovedeasc orice au ei chef. Cu Darobey i Tafas, au cunot-
inele tehnice necesare. Vreau voluntari. Eu i Bothari, desigur.
Se isc un cor de voci care se ofereau la unison.
Gottyan i Vorkalloner sunt exclui amndoi. Am nevoie
de cineva care s poat explica lucrurile dup ce se vor termina.
Acum ordinea de lupt. nti eu, pe urm Bothari, pe urm
patrula lui Siegel, pe urm a lui Kush. Numai paralizoare, nu vr-
eau vreun foc rzle care s distrug motoarele.
Civa oameni se uitar n treact la gaura din perete unde
fusese difuzorul.
Domnule, interveni Vorkalloner cu disperare n voce, con-
test ordinul de lupt. Ei vor folosi cu siguran disruptoare.
Primii oameni care vor intra pe ua aia nu vor avea nicio ans.
124/343
Vorkosigan rmase tcut cteva clipe, uitndu-se fix la el.
Apoi ls privirea n jos, cu un aer nefericit.
Da, domnule.
Locotenentul-comandor Vorkalloner are dreptate, dom-
nule, se auzi pe neateptate o voce de bas; Cordelia tresri
dndu-i seama c era Bothari. Prima poziie e a mea, am drep-
tul sta. L-am ctigat.
Se ntoarse cu faa la cpitan, scrnind din maxilarul ngust.
E al meu.
Privirile lor se ntlnir; se citea n ele o nelegere stranie.
Foarte bine, sergent, ncuviin Vorkosigan. Tu primul, pe
urm eu, pe urm restul dup cum am ordonat. S mergem.
Pe cnd mulimea celorlali se scurgea afar, Vorkosigan se
opri n faa Cordeliei.
M tem c pn la urm n-o s apuc plimbarea aia de var
pe esplanad.
Cordelia cltin din cap neputincioas, n timp ce undeva n
subcontient ncepea s-i licreasc o idee terifiant.
Tre trebuie trebuie s-mi retrag cuvntul acum.
Vorkosigan pru nedumerit, apoi ndeprt subiectul cu o
fluturare a minii, lsnd loc pentru o grij mai presant.
n caz se va ntmpla s ajung precum sublocotenentul tu
Dubauer, s-i aduci aminte ce prefer. Dac va fi s te lase inima
s faci asta, de mna ta a vrea s fie. O s-i spun i lui Vorkal-
loner. Poi s-mi dai cuvntul tu?
Da.
Mai bine rmi n cabina ta pn se termin.
ntinse mna spre umrul ei i i atinse un zuluf de pr
rocat, apoi se ntoarse i plec de acolo. Cordelia o lu la fug
pe hol, cu propaganda lui Radnov huruindu-i fr sens n
125/343
urechi. n minte i cretea furibund un plan de aciune. Raiunea
ei protesta aprins, ncercnd s-o struneasc precum un clre
pe spinarea unui cal fugar; n-ai nicio datorie fa de barra-
yaranii tia, datoria ta e fa de Colonia Beta, fa de Stuben,
fa de Rene Magritte datoria ta e s evadezi i s-i avertizezi
Ddu buzna n cabin. Minunea minunilor, Stuben i Lai erau
tot acolo. Ridicar amndoi privirea, panicai de intrarea ei
brutal.
Mergei acum la infirmerie. Luai-l pe Dubauer i ducei-l
la navet. Cnd ar fi trebuit s se prezinte la raport Pete i Mac
dac nu-l gseau?
n Lai se uit la cronometru zece minute.
Slav domnului. Cnd ajungei la infirmerie, spunei-i aa
doctorului: cpitanul Vorkosigan a ordonat s-l aducei pe
Dubauer la mine. Lai, tu ateapt pe hol. N-o s poi s-l
pcleti n veci pe doctor. Dubauer nu poate s vorbeasc. S
nu v ia prin surprindere starea lui. Cnd ajungei la navet,
ateptai ia s vd cronometrul, Lai pn la ora navei 0620,
pe urm decolai. Dac nu m-ntorc pn atunci, nici c mai
vin. Motoarele la maximum i nu v mai uitai n urm. Ci oa-
meni au cu ei Radnov i Darobey?
Vreo zece, unsprezece, cred, rspunse Stuben.
n regul. D-mi paralizorul tu. Haide, haide.
Cpitane, noi am venit aici s v salvm! strig Stuben,
zpcit.
Cordelia rmase fr cuvinte. n replic, i puse o mn pe
umr.
tiu. Mulumesc.
i fugi.
126/343
Cobornd pe puntea motoarelor, ajunse la intersecia a dou
holuri. Pe cel mai lat dintre ele erau doi oameni care pzeau
calea de acces ctre puntea urmtoare, un ultim punct de con-
trol naintea teritoriului aflat n btaia armelor lui Radnov.
Unul dintre ei era furierul Nilesa. Cordelia se repezi la el.
Cpitanul Vorkosigan m-a trimis aici, mini ea. Vrea s fac
o ultim ncercare de negociere, n calitate de persoan neutr
n chestiunea asta.
E pierdere de timp, coment Nilesa.
Aa spe i el, improviz Cordelia. Eu i in ocupai ct se
pregtete el. Poi s m strecori acolo fr s dea cineva
alarma?
Cred c-a putea s-ncerc.
Nilesa porni nainte i cnd ajunse la captul holului slt
piedica unei trape rotunde din podea.
Ci ini pzesc intrarea asta? ntreb ea n oapt.
Doi sau trei, cred.
Trapa se ridic, dezvluind un tub de acces ct s treac un
om prin el, cu o scar ntr-o parte i un stlp cobornd prin
mijloc.
Hei, Wentz! strig el.
Cine-i acolo? se auzi o voce de jos.
Eu, Nilesa. Cpitanul Vorkosigan vrea s-o trimit jos pe
gagica betan s discute cu Radnov.
Pentru ce?
De unde naiba s tiu eu? Voi suntei ia care cic ar tre-
bui s aib aparate de ascultat n fiecare pat de campanie. Poate
n-o fi aa marf bun, la urma urmei.
Nilesa ridic din umeri spre Cordelia n semn c-i cerea
iertare, iar ea i accept scuzele cu o nclinare a capului.
127/343
De jos se auzir oapte n contradictoriu.
E narmat?
Cordelia, pregtindu-i ambele paralizoare, cltin din cap a
negaie.
Tu i-ai da vreo arm unei gagici betane? le strig Nilesa
retoric, n timp ce urmrea nelmurit preparativele Cordeliei.
n regul. Bag-o n tub, pune piedica la trap i las-o s
alunece singur. Dac nu nchizi trapa nainte s-i dea ea dru-
mul, o mpucm. Priceput?
Aham.
Ce-o s gsesc acolo jos? l chestion ea pe Nilesa.
Un loc primejdios. O s stai ntr-un fel de ni, n magazia
din faa camerei de control principale. Nu poate trece mai mult
de un om o dat prin ea i stai eapn acolo ca o int, cu trei
perei n jurul tu. Special e proiectat aa.
Nu-i chip s-i ataci pe acolo? Adic, n-ai de gnd s faci
asta?
Nici mort.
Bun. Mersi.
Cordelia cobor n tub, iar Nilesa nchise trapa deasupra ei cu
zgomotul unui capac de sicriu.
n regul, se auzi vocea de jos, d-i drumul.
E mult pn jos, strig ea, fr a se chinui s-i produc
tremurul vocii. Mi-e fric.
D-o dracu de fric. Te prind eu.
Bine.
i nfur picioarele i un bra n jurul stlpului. i tremura
mna cnd i ndes al doilea paralizor n toc. Stomacul i
pompa bil acr n fundul gtului. nghii, inspir adnc ca s-i
128/343
reprime reflexul vomei, ridic paralizorul n poziie de tragere
i se ls s alunece.
Ateriz fa n fa cu brbatul de jos, care i inea relaxat
disruptorul cam la nivelul mijlocului ei. Ochii lui se mrir cnd
vzu paralizorul Cordeliei. n momentul acela, obiceiul barra-
yaran al echipajelor formate numai din brbai i fu de folos
Cordeliei, fiindc omul ezit, doar o fraciune de secund, s
mpute o femeie. n acea fraciune trase ea prima. Omul se
prvli greoi peste ea, cu capul czut pe umrul ei. nfigndu-se
bine n clcie, Cordelia se opinti s-l in dinainte ca pe un
scut.
Al doilea foc l dobor pe urmtorul paznic tocmai pe cnd i
ridica disruptorul s inteasc. Al treilea paznic se grbi s
trag, dar lovitura fu absorbit de spinarea celui pe care l inea
Cordelia, dei haloul ei i prli marginea exterioar a coapsei
stngi. Durerea erupse paroxistic, dar niciun sunet nu iei
printre dinii ei ncletai. Cu o precizie dublat de furie slbat-
ic, ce prea a fi strin de fiina ei,
Cordelia l dobor i pe el, apoi privi n jur, cutnd frenetic
un loc n care s se ascund.
Pe deasupra capului ei treceau cteva evi; oamenii care intr
ntr-o ncpere se uit de obicei n jos i n jur, nainte de-a le
trece prin cap s priveasc n sus. i nfipse paralizorul la cen-
tur i, cu un salt pe care n momente de calm n-ar mai fi fost n
stare s-l reproduc, se trase n sus, ntre evi i tavanul blindat.
Respirnd fr zgomot, cu gura deschis, i scoase din nou
paralizorul i se pregti pentru orice-o fi fost s treac prin ua
oval care ddea n compartimentul principal al seciei
motoarelor.
Ce-a fost zgomotul la? Ce se petrece acolo?
129/343
Aruncai o grenad i sigilai ua.
Nu putem, oamenii notri sunt nuntru.
Wentz, raporteaz!
Tcere.
Intr acolo, Tafas.
De ce eu?
Fiindc i-am dat un ordin.
Tafas se furi pe lng tocul uii, trecnd peste prag aproape
n vrful picioarelor. Se suci i se rsuci, cercetnd cu privirea.
Temndu-se c vor nchide i vor ncuia ua dac se mai auzea
vreun foc de arm, Cordelia atept pn cnd, n sfrit, omul
ridic privirea.
i zmbi triumftor i l salut din vrful degetelor.
nchide ua, rosti fr sunet gura ei, iar mna art ntr-
acolo.
El se holb la ea cu o expresie foarte ciudat pe chip, n
acelai timp derutat, optimist i mnioas. Plnia disruptor-
ului su prea mare ct un proiector i intea cu destul acur-
atee capul Cordeliei. Era ca i cum i-ar fi nfruntat de-a drep-
tul ziua judecii. Egalitate, oarecum. Are dreptate Vorkosigan,
i spuse ea; disruptorul are o autoritate real
Apoi Tafas strig:
Cred c avem o scurgere de gaz sau ceva. Mai bine
nchidei ua un moment, ct verific.
Ua se roti i se nchise asculttoare n spatele lui.
Cordelia zmbi din tavan, mijind ochii.
Salut. Vrei s iei din ncurctura asta?
Ce faci aici betano?
Excelent ntrebare, i spuse ea cu jale.
130/343
ncerc s salvez cteva viei. Nu-i face griji, amicii ti de-
acolo sunt doar paralizai.
Nu i-l mai pomenesc pe cel lovit de ai si i mort, poate,
din cauza unui moment de mil fa de mine
ar, ar, vrem ostai, treci de partea noastr, l lingui
ea, ecou nebunesc al unui joc pentru copii. Cpitanul
Vorkosigan are s te ierte o s tearg nregistrarea asta. O s-
i dea o medalie, se hazard ea s promit.
Ce medalie?
De unde s tiu eu? Orice medalie vrei. Nici mcar nu tre-
buie s omori pe cineva. Mai am un paralizor.
Ce garanie am?
Disperarea o fcea curajoas.
Cuvntul lui Vorkosigan. S-i spui c i-am fgduit n
numele lui.
Cine eti tu s-mi fgduieti n numele lui?
Doamna Vorkosigan, dac supravieuim amndoi.
Minciun? Adevr? Fantezie fr speran de mplinire?
Tafas scoase un fluierat i se holb n sus la ea. ncrederea
ncepu s-i lumineze faa.
Chiar vrei s pori rspunderea de-a-i fi lsat o sut cin-
cizeci de prieteni s respire vid doar ca s salvezi cariera unui
spion ministerial? adug ea persuasiv.
Nu, rspunse el n sfrit, cu voce ferm. D-mi
paralizorul.
Acum se-va pune credina la ncercare Cordelia i arunc
arma.
Trei la pmnt, nc apte rmai. Care-i cea mai bun
strategie?
131/343
Pot s mai ademenesc aici vreo civa. Ceilali sunt la in-
trarea principal. Am putea s-i atacm din spate, dac avem
noroc.
D-i drumul.
Tafas deschise ua.
Era o scurgere de gaze, spuse el, tuind convingtor.
Ajutai-m s-i trsc pe tia afar i pe urm s sigilm ua.
A putea jura c-am auzit un paralizor declanndu-se ceva
mai devreme, spuse tovarul su, intrnd.
Poate ncercau s ne atrag atenia.
Pe faa rebelului se aternu suspiciunea odat ce stupiditatea
acestei variante ncepea s-i devin evident.
N-aveau paralizoare, ncepu el.
Din fericire, chiar atunci intr i al doilea. Cordelia i Tafas
traser la unison.
Cinci dobori, nc cinci rmai, spuse Cordelia, lsndu-
se s cad pe podea.
Piciorul stng i se ndoi la aterizare; acum nu se mai mica
prea bine.
ansele ne cresc vznd cu ochii.
Bine-ar fi s terminm rapid, asta dac e s funcioneze, o
preveni Tafas.
Mie-mi convine.
Se strecurar pe u afar i traversar ntr-o goan si-
lenioas compartimentul motoarelor, unde operaiunile auto-
matizate continuau s se desfoare indiferente la identitatea
stpnilor lor. Cteva leuri n uniforme negre erau ngrmdite
neglijent ntr-o parte. Tafas ridic mna precaut cnd se apropi-
ar de cotitur, micnd semnificativ dintr-un deget. Cordelia
ddu din cap n semn c era totul n regul. Tafas coti fr
132/343
zgomot, iar Cordelia se lipi de margine, ateptnd ncremenit.
Cnd Tafas ridic paralizorul, ea se prelinse pe lng el,
cutnd o int. ncperea se ngusta n forma literei L,
terminndu-se cu ieirea principal ctre puntea superioar.
Cinci brbai stteau acolo, cu atenia acaparat de zngn-
iturile i uierturile ce strbteau cu greu o trap din captul
de sus al unei scri de metal.
Se pregtesc s atace, spuse unul. E momentul s le tiem
aerul.
Faimoasele cuvinte de pe urm, i spuse ea i trase, o dat,
de dou ori. Trase i Tafas, rsfirnd rapid toat trupa, i cu
asta se termin. i niciodat n viaa mea, i jur ea n tcere,
n-o s mai zic despre vreo cascadorie de-a lui Stuben c-i
nesbuit. i venea s-i arunce paralizorul i s urle i s fac
tumbe de bucurie, dar treaba ei nu se terminase nc.
Tafas, l strig. Mai am un lucru de fcut.
Veni lng ea, prnd i el cam zguduit.
Te-am scos din ncurctura asta i am nevoie de un servi-
ciu n schimb. Cum pot s ntrerup controlul tunurilor de plas-
m cu raz lung ct s nu mai poat fi reluat vreo or i
jumtate?
De ce vrei s faci asta? Din ordinul cpitanului?
Nu, spuse ea cu onestitate. Cpitanul n-a ordonat nimic
din toate astea, dar o s-i plac s le vad, nu crezi?
Tafas, confuz, se art de acord.
Dac faci scurtcircuit la panoul sta, i suger el, lucrurile
ar trebui s-ncetineasc serios.
D-mi arcul tu de plasm.
E nevoie s i-l iau? se ntreb ea, aruncnd o privire asupra
seciunii. Ar trage n noi, asta tiu sigur, la fel cum tiu c eu
133/343
una o s-o tai spre cas. Una-i ncrederea, alta-i trdarea. N-am
nicio dorin s-ntind coarda cu el pn plesnete.
Acuma, dac Tafas nu m duce de nas artndu-mi panoul de
control de la toalete sau mai tiu eu ce Cordelia trase n pan-
ou i rmase uitndu-se la el, ntr-un moment de fascinaie
primitiv, cum pocnea i scnteia.
Acuma, spuse ea dndu-i arcul napoi, vreau un avans de
cteva minute. Pe urm poi s deschizi ua i s fii erou. i
sugerez s strigi mai nti i s-i avertizezi; sergentul Bothari e
n frunte.
Aha. Mersi.
Cordelia privi n treact la trapa intrrii principale. La vreo
trei metri distan, acolo e el acum, i spuse. O prpastie de
netrecut. Dup legile inimii, distanele sunt relative; cel absolut
este timpul. Secundele i se depnau pe ira spinrii ca pnza din
guri de pianjen.
i ronia buza i-l devora din ochi pe Tafas. Ultima ans de
a-i transmite un mesaj lui Vorkosigan nu. Absurditatea faptu-
lui de a-i transmite acele cuvinte, te iubesc, prin gura lui Ta-
fas o fcu s se cutremure de un rs interior de-a dreptul durer-
os. Complimente suna mai degrab ngmfat, n contextul
acela; salutri, prea rece; ct despre varianta cea mai simpl
dintre toate, da
Cltin din cap n tcere i i zmbi soldatului nelmurit,
apoi fugi napoi n magazie i se cr pe scar. Btu ritmic n
trap. Se deschise n cteva clipe. Cordelia se pomeni nas n nas
cu un arc de plasm inut de furierul Nilesa.
Am nite condiii noi de transmis cpitanului tu, spuse ea
cu dezinvoltur. Sunt puin cam trsnite, dar cred c-au s-i
plac.
134/343
Nilesa, luat prin surprindere, o ls s ias i sigil din nou
trapa. Cordelia merse mai departe, aruncnd o privire la holul
principal cnd trecu prin dreptul lui. Se adunaser acolo cteva
zeci de oameni. O echip de tehnicieni scosese din perei
jumtate dintre panouri; izbucneau scntei sub aciunea unei
unelte. ntrezri capul sergentului Bothari n captul cellalt al
mulimii; tia c el sttea lng Vorkosigan. Ajunse la scara din
captul holului, urc pe ea i o lu la fug, dibuindu-i drumul
nivel cu nivel prin labirintul navei.
Rznd, plngnd, gfind i tremurnd din tot trupul, ajun-
se la coridorul pe care se afla trapa ctre navet. Dr. McIntyre
fcea de paz, ncercnd s par sumbru i barrayaran.
A ajuns toat lumea?
El ncuviin din cap, privind-o ncntat.
ngrmdii-v nuntru i s plecm.
nchiser ermetic uile n urma lor i se prvlir pe scaune
cnd naveta porni cu vitez maxim, cu un scrnet i o smucit-
ur. Pete Lightner o pilota manual, fiindc implantul su neural
de pilotaj betan nu putea realiza interfaa cu sistemul de control
barrayaran n lipsa unui cuplor interpret, aa nct Cordelia se
pregti pentru o cltorie de groaz.
Se ls pe spate n scaun, nc respirnd ntretiat i cu sen-
zaia c i ard plmnii dup acea goan nebun. Stuben veni
lng ea, agitat, holbndu-se cu ngrijorare la cum drdia din
toate mdularele.
E crim ce i-au fcut lui Dubauer, spuse el. Mi-a dori s le
putem arunca n aer cu totul nava nenorocit. tii cumva, Rad-
nov ne mai acoper?
Armele lor cu raz lung vor fi dezactivate o vreme, i ex-
puse ea situaia, fr a intra n detalii. (Oare ar putea vreodat
135/343
s-l fac s priceap?) Ah, tot voiam s-ntreb cine era barra-
yaranul lovit de disruptor, pe planet?
Nu tiu. Doc Mac i-a luat uniforma. Hei, Mac ce nume
scrie pe buzunarul tu?
, stai s vd dac pot s citesc n alfabetul lor.
Buzele i se micar un timp n tcere.
Kou Koudelka.
Cordelia i plec fruntea.
A fost ucis?
Nu era mort cnd am plecat noi, dar nici prea bine n-
arta, asta-i clar.
Ce-ai fcut atta vreme la bordul Generalului? ntreb
Stuben.
Mi-am pltit o datorie. De onoare.
n regul, fie cum spunei. Aflu eu povestea mai trziu.
Tcu o vreme, apoi adug, nclinnd scurt din cap:
Sper c l-ai aranjat bine pe ticlos, oricine-o fi fost.
Uite ce-i, Stu apreciez tot ce-ai fcut. Dar zu c am ne-
voie s fiu singur cteva minute.
Sigur, cpitane.
O privi din nou cu ngrijorare i plec de acolo mormind n
barb: Montri blestemai.
Cordelia i sprijini fruntea de fereastra rece i plnse n
tcere pentru dumanii ei.
136/343
Capitolul apte
Cpitanul Cordelia Naismith, din Corpul Expediionar Betan,
introduse n computerul navei ultimele observaii referitoare la
navigaia n spaiul normal. Lng ea, ofierul pilot Parnell i
regl cablurile i canulele ctii i se aez mai confortabil n
scaunul su tapiat, pregtindu-se s controleze neural ur-
mtorul salt prin gaura de vierme.
Noua ei nav era un cargou voluminos i lent, nenarmat, un
cal de povar care acoperea ncet i stabil ruta comercial Colo-
nia Beta Escobar. Dar trecuser deja mai bine de aizeci de
zile de la ultima comunicaie cu Escobar, de cnd flota de in-
vazie barrayaran blocase ermetic ieirea escobaran, ca un dop
n gtul unei sticle. Conform ultimelor tiri primite, flotele bar-
rayaran i escobaran continuau s fac manevre pentru
obinerea unor poziii tactice, parc dansnd o gavot a morii,
angajndu-se doar arareori n cte o confruntare. Era de
ateptat ca barrayaranii s nu-i trimit forele terestre nainte
ca ntreg spaiul escobaran s ajung sub controlul lor.
Cordelia chem prin intercom sala motoarelor.
Aici Naismith. N-ai mai terminat acolo?
Pe ecran apru figura mecanicului-ef, un brbat pe care abia
l cunotea de dou zile. Era tnr i fusese trimis aici de la Ob-
servaii, ca i ea. n excursia asta n-avea niciun rost s se fac ri-
sip de personal militar experimentat i priceput. Tot aidoma
Cordeliei, i el purta salopeta Observaiilor.
Se zvonea c uniformele Corpului Expediionar erau n lucru,
dar deocamdat nimeni nu le vzuse la ochi.
Totul e pregtit, cpitane.
Nicio spaim nu-i fcea vocea s tremure. M rog, i spuse
ea, poate c nu era nc suficient de vrstnic ca s fi ajuns deja
s cread n moartea de dup via. Mai privi n jur o ultim
dat, se aez comod i trase aer n piept.
Pilot, nava i aparine.
S trii, accept nava, ddu el rspunsul formal.
Trecur cteva secunde. Cordelia simi cum o inund un val
neplcut de grea i avu senzaia vscoas, nelinititoare, de-a
se fi trezit brusc dintr-un vis urt pe care nu i-l mai putea
aminti. Saltul se terminase.
S trii, nava v aparine, mormi epuizat pilotul.
Cele cteva secunde prin care trecuse ea se traduceau n
cteva ore din timpul lui subiectiv.
Accept nava, pilot.
Se ntinse dup consol i ncepu s tasteze un rezumat al
situaiei tactice n care ajunseser n acel moment. Nimic nu
mai trecuse prin acest pasaj n ultima lun, iar Cordelia spera c
echipajele barrayarane erau plictisite i lente n reacii.
Iat-i. ase nave, dintre care dou se puneau deja n micare.
Gata i cu ncetineala n reacii.
Exact prin mijlocul lor, pilot, ordon ea, trimindu-i date-
le de la tastatur. Cel mai bine-ar fi dac i-am putea momi pe
toi s plece de la posturi.
Cele dou nave n micare se apropiar rapid i ncepur s
trag cu o acuratee tihnit. Nu se grbeau i i valorificau
fiecare salv. Doar o biat int de antrenament, asta suntem i
nimic mai mult, i spuse ea. Stai c v dau eu int de antre-
nament. Toate sistemele consumatoare de energie care nu
susineau scuturile i reduser funcionarea la minimum, iar
nava pru s geam cnd strlucirea plasmei o nghii cu totul.
138/343
Apoi traversar zona pn la un lat de palm dincolo de limita
de aciune a armelor barrayarane.
Cordelia apel sala motoarelor.
Gata proiecia?
Gata i stabil.
D-i drumul.
La dousprezece mii de kilometri n urma lor, ca i cnd ar fi
ieit din gaura de vierme, i fcu brusc apariia un cuirasat
betan. Accelera uluitor pentru o nav de asemenea dimensiuni;
cu siguran, viteza lui o egala pe a lor. Venea sgeat din
urm.
Aha! fcu ea, btnd din palme de ncntare, apoi strig n
intercom: I-am strnit! Au pornit toi. Ah, din ce n ce mai bine!
Navele urmritoare ncetinir, pregtindu-se s se ntoarc i
s atace prada aceasta mult mai mare. Cele patru care n prim
instan rmseser, corect, la punctul de staionare ncepur i
ele s se deplaseze. Fceau manevre de plasare pe poziii i
minutele treceau accelerat. Ultima nav barrayaran abia dac
mai irosi o salv pe ei, cu puin mai consistent dect un salut,
fiindc atenia i era acaparat de fratele mai mare din spate.
Fr ndoial c toi acei comandani barrayarani se simeau n
poziii tactice foarte bune, rspndii n configuraie de evantai
i lansnd un foc distrugtor. Micua nav care preceda cuir-
asatul se afla deja de cealalt parte a lor, spre Escobar, neavnd
unde se duce. Puteau s-o jumuleasc mai trziu, n tihn.
Scuturile ei czuser ntre timp i viteza i se diminua odat
ce teribila scurgere de energie cauzat de proiector i cerea
obolul. Dar, cu fiecare minut preios, navele care susineau blo-
cada barrayaran erau atrase tot mai departe de gaura de arpe
a cror paz le fusese ncredinat.
139/343
Mai putem s-o inem aa vreo zece minute, se auzi vocea
mecanicului-ef.
n regul. Pstreaz energie ct s-o prjoleti la final. Dac
e s fim capturai, comandamentul nu vrea s rmn nici dou
molecule legate-ntre ele din care barrayaranii s deduc pe ur-
m tot restul.
Ce pcat. E o mainrie minunat. Mor s-arunc o privire n
interiorul ei.
S-ar putea s-o i faci, dac ne captureaz barrayaranii, i tre-
cu ei prin minte. Direcion toi ochii navei napoi, pe cursul pe
care veniser pn acolo. Departe, foarte departe, la ieirea din
gaura de vierme, se vzu o clipire i primul cargobot betan real
se ntrup i ncepu s accelereze ctre Escobar, fr s ntmp-
ine opoziie. Era cel mai nou membru al flotei comerciale, des-
puiat de arme i scuturi, reconstruit pentru ca acum s fac
doar dou lucruri: s transporte o ncrctur grea i s se de-
plaseze iute. Apoi i fcu apariia al doilea. i al treilea. Gata.
Se ndeprtau, iar cu un asemenea avantaj, barrayaranii nu mai
puteau spera s-i ajung din urm.
Crucitorul betan explod cu o spectaculoas revrsare de
lumin radioactiv. Din pcate, nu exista nicio cale de a pro-
duce resturi false. M-ntreb ct o s dureze pn se prind
barrayaranii c-au fost pclii, i spuse Cordelia. Sper sincer c
au simul umorului
Nava ei plutea acum prin spaiu n deriv, cu energia
aproape epuizat. Cordelia simi o ameeal i i ddu seama
c nu era nimic psihosomatic. Gravitaia artificial ncepea s
dea rateuri.
Se ntlnir cu mecanicul-ef i cu cei doi asisteni ai lui la
trapa navetei, deplasndu-se cu salturi ca de gazele, iar apoi
140/343
plonjnd de sus ca psrile rpitoare cnd gravitaia i ddu
duhul. Naveta care urma s fie brcua lor de salvare era un
model redus la esen, cu interiorul nghesuit i lipsit de orice
confort. Plutir nuntru i nchiser ermetic trapa. Pilotul se
aez pe scaunul de control i i cobor casca, iar naveta ni
de lng coasta navei lor muribunde.
Mecanicul-ef pluti pn la ea i i ntinse o cutiu neagr.
M-am gndit c dumneavoastr ar trebui s facei onor-
urile, cpitane.
Ha. Pariez c nici cina n-ai fi n stare s i-o omori,
rspunse ea, ncercnd s mai nsenineze dispoziia general;
fuseser mpreun pe nava asta nu mai mult de cinci ore, dar
tot era un lucru dureros. Am ieit din raz, Parnell?
Da, cpitane.
Domnilor, spuse ea, dup care se opri i i privi n ochi. V
mulumesc tuturor. Nu v uitai spre stnga, v rog.
Trase mnerul cutiei. Se isc o strfulgerare de lumin al-
bastr intens, lipsit de orice sunet, urmat imediat de o nghe-
suial general la hubloul minuscul pentru a vedea ultimele
frme de strlucire roie emise de nava care fcea implozie,
ducndu-i cu ea n mormntul rtcitor secretele militare.
Se apucar s dea mna toi cu solemnitate, care n poziie
corect, care de-a-ndoaselea, care plutind la diverse unghiuri,
apoi se fixar n curele la locurile lor. Cordelia se trase n interi-
orul postului de navigaie de lng Parnell, i prinse chingile i
fcu o verificare rapid a sistemelor.
Acum vine partea spinoas, murmur Parnell. Eu tot a fi
mai fericit dac am accelera la maximum i-am ncerca s
scpm de ei cu fuga, pur i simplu.
141/343
Poate-am reui s scpm de tancurile alea zburtoare
obeze, ls de la ea Cordelia, dar curierii lor rapizi ne-ar mnca
de vii. Cel puin aa artm ca un bolovan, adug ea,
gndindu-se la camuflajul artistic, care respingea sondele, nvel-
ind ca o cochilie naveta de salvare.
Urmar cteva minute de tcere, n care Cordelia se con-
centr asupra muncii ei.
n regul, rosti ea ntr-un trziu, hai s-o tergem din
cartierul sta. Ct de curnd o s fie mare aglomeraie pe-aici.
Nu se lupt cu acceleraia, ci i permise s-o mping napoi n
scaunul ei. Oboseal. Nici n-ar fi crezut c era posibil s ajung
i mai obosit dect i imagina n spaimele ei. Toat aiureala
asta cu rzboiul era grozav ca educaie psihologic. Crono-
metrul la trebuie c greea. Precis c trecuse un an, nu o or
O lumin mrunt plpia pe panoul ei de control. Frica
nvalnic i mtur osteneala din corp.
nchidei totul, ordon, ntinzndu-se s apese chiar ea
comenzile, i imediat se cufundar ntr-un ntuneric imponder-
abil. Parnell, ia arat-ne o rostogolire realist.
Urechea ei intern i o senzaie de grea unsuroas i comu-
nicar c ordinul i fusese urmat.
Acum simul timpului ncepu cu adevrat s i se altereze. n-
tunericul i tcerea domneau n jur, ntrerupte doar de cte o
micare fantomatic, de textil pe plastic, atunci cnd se foia
cineva n scaun. i imagina c simte sondele barrayarane at-
ingnd naveta, atingnd-o pe ea, degete de ghea pe ira
spinrii. Sunt o piatr. Sunt vid. Sunt tcere Undeva n spate,
tcerea fu ntrerupt de zgomotul cuiva vomitnd i de nite n-
jurturi nbuite. Naiba s-o ia de rostogolire. Sper c-a avut
timp s apuce o pung
142/343
Apoi o smucitur i presiunea unei greuti la un unghi bizar.
Parnell scuip o sudalm care semna cu un suspin.
Acum, traciune! Gata.
Cordelia oft fr s simt uurare, ntinse mna i rsuci
cheia ce readucea naveta la via; clipi din cauza luminielor
care o orbeau cu strlucirea lor.
Ei, s vedem n ce ne-am prins.
Minile i tremurar deasupra panoului. Arunc o privire la
monitoarele de exterior i aps n grab butonul rou care dis-
trugea memoria computerului navetei i codurile de
recunoatere.
Ce dracului avem afar? ntreb nelinitit mecanicul-ef,
observnd gestul Cordeliei n timp ce se apropia de ea.
Dou crucitoare i un curier rapid, l inform ea. Se pare
c suntem puin cam depii numeric.
El pufni pe nas, nefericit.
O voce fr trup rcni din difuzoarele sistemului de comu-
nicaii, la un volum prea mare; Cordelia se grbi s-l dea mai
ncet.
acceptai capitularea, v vom distruge.
Aici naveta de salvare A5A, rspunse ea, modulndu-i cu
grij vocea. Cpitan Cordelia Naismith, Corpul Expediionar
Betan, la comand. Suntem o navet de salvare nenarmat.
Unitatea de comunicaii emise un Pff surprins, iar vocea
adug:
Alt blestemat de femeie! Greu mai nvai, oameni
buni.
n fundal se auzi un murmur neinteligibil i vocea reveni la
tonul oficial cu care ncepuse.
143/343
Vei fi pui sub escort. La primul semn de opoziie, vei fi
distrui. neles?
Am luat la cunotin, rspunse Cordelia. Ne predm.
Parnell cltin din cap furios. Ea ntrerupse comunicaia i
ridic o sprncean.
Cred c-ar trebui s ncercm s evadm de-aici, spuse el.
Nu. Indivizii tia sunt nite profesioniti paranoici. Cel
mai sntos la cap pe care l-am ntlnit pn acum era unul
cruia nu-i plcea s stea ntr-o camer cu ua nchis susinea
c nu tii niciodat ce se afl de partea cealalt. Dac spun c
vor trage, f bine i crede-i.
Parnell schimb o privire cu mecanicul-ef.
Haide, Nell, l ndemn acesta. Spune-i.
Parnell i drese vocea i i umezi buzele.
Voiam s te anunm, cpitane c, dac suntei de
prere c cel mai bun lucru pentru toate prile implicate ar fi
s aruncm naveta n aer, noi v susinem. Nimeni de aici nu-i
nerbdtor s se vad luat prizonier.
Cordelia reacion la propunerea lui cu o privire perplex.
Asta-i foarte curajos din partea ta, ofier pilot, dar com-
plet nenecesar. Nu te flata singur. Am fost alei anume pentru
ignorana noastr, nu pentru ceea ce tim. Voi nu putei dect
s v dai cu prerea despre ceea ce se afla la bordul acelui con-
voi i nici mcar eu nu cunosc vreun detaliu tehnic. Cooperm
de faad, i mcar avem o ans de-a scpa vii din situaia asta.
Nu la divulgarea de informaii ne gndeam noi, doam-
n. La celelalte obiceiuri ale lor.
Se ls o tcere neccioas. Cordelia oft, simind cum se
neac ntr-un vrtej de ndoial i mhnire.
144/343
Nu-i nimic, spuse n cele din urm. Reputaia lor e mult
exagerat. Unii dintre ei sunt chiar nite ini de treab.
Unul mai ales, zise rznd vocea interioar. i chiar pre-
supunnd c mai triete, chiar crezi c ai putea s-l gseti n
tot haosul sta? Sau, dac-l gseti, l-ai salva de darurile
otrvite pe care tot tu i le-ai adus, i asta fr s-i trdezi dat-
oria? Sau e vorba de vreun pact sinuciga secret? Mcar tii cine
eti, te cunoti? Cunoate-te pe tine nsi.
Parnell, care i urmrea cu atenie expresia feei, cltin din
cap cu un aer sumbru.
Suntei sigur?
N-am ucis pe nimeni n viaa mea. N-am de gnd s ncep
cu nite oameni care sunt de partea mea, ce doamne iart-m!
Parnell recunoscu justeea vorbelor ei cu o ridicare din
umeri, fr a-i ascunde propriu-zis uurarea pe care o simea n
strfundul sufletului.
Oricum, am pentru ce tri. Rzboiul sta n-are cum s
dureze o venicie.
Avei pe cineva acas? ntreb el, iar cnd ea i ntoarse
privirea la datele furnizate de sond, adug nelept: Sau n
spaiu?
, h. Pe-acolo pe undeva.
Grea situaie, spuse el, cltinnd din cap cu simpatie, apoi
cercet cu privirea profilul ei nemicat i adug ncurajator:
Dar avei dreptate. Mai devreme sau mai trziu, barosanii au s-
i mprtie frme de pe firmament pe ticloii tia.
Ea scp automat un Aa abia auzit i ncepu s-i maseze
faa cu vrfurile degetelor, ncercnd s-i alunge ncordarea.
Avu dintr-odat imaginea vie a unei enorme nave de rzboi
despicate la mijloc, revrsndu-i mruntaiele ca boabele dintr-
145/343
o pstaie monstruoas. Semine ngheate, sterile, plutind n de-
riv n lipsa oricrei adieri, umflate din pricina decompresiei i
rsucindu-se la nesfrit. Ar putea cineva s recunoasc un chip
dup una ca asta? se ntreb ea. i ntoarse scaunul pe jumtate
fa de Parnell, sugernd sfritul conversaiei.
Un curier rapid barrayaran i prelu sub escort n mai puin
de un ceas.
***
Prima dat o izbi mirosul familiar, mirosul de metal-i-ulei-
de-motor, amintind de ozon, mirosul de vestiar al unei nave de
rzboi barrayarane. Cei doi soldai nali n uniforme negre care
o escortau, fiecare innd-o cu fermitate de cte un cot, o
direcionar printr-o ultim trecere oval ngust ctre ceea ce
presupunea ea c trebuia s fie zona principal de detenie de
pe uriaa nav-amiral. Ea i cei patru oameni ai si fur des-
puiai fr mil, percheziionai cu minuiozitate paranoic, ex-
aminai medical, holografiai, retinamprentai, identificai i
cadorisii cu pijamale portocalii informe. Oamenii ei fur sep-
arai i dui n alte locuri. n pofida vorbelor pe care i le spusese
lui Parnell, Cordelia simea c-i vine ru de spaima c aveau s
fie jupuii, strat cu strat, de informaii pe care nu le deineau.
Acum linitete-te, interveni raiunea; cu siguran c barra-
yaranii aveau s-i pun la pstrare pentru vreun schimb de
prizonieri.
Paznicii tresrir i luar imediat poziie de drepi.
ntorcndu-se, Cordelia vzu un ofier superior barrayaran care
intra n camera n care se ndeplineau formalitile. Galbenul
aprins al treselor de pe gulerul uniformei sale de un verde n-
tunecat semnifica un rang pe care ea nu-l mai vzuse pn
atunci; ocat, o identific drept culoarea vice-amiralului.
146/343
nelegnd ce era personajul, tiu pe dat i cine era i l studie
cu un interes plin de gravitate.
Vorrutyer, acesta era numele lui. Cellalt comandant al ar-
madei barrayarane, alturi de prinul regal Serg Vorbarra. Pre-
supuse c el era cel care fcea de fapt toat treaba; auzise c era
destinat s devin urmtorul ministru de rzboi al Barrayarului.
Deci aa arta o stea n ascensiune.
ntr-un fel, semna puin cu Vorkosigan; ceva mai nalt, cam
de aceeai greutate, dar mai puin n oase i muchi i mai mult
n osnz. i el avea prul nchis la culoare, mai crlionat dect
al lui Vorkosigan i cu mai puine fire cenuii n el, avea cam
aceeai vrst i era ceva mai chipe. La ochi se deosebea foarte
mult, erau de un cafeniu adnc i catifelat, mrginii de gene
lungi i negre, de departe cei mai frumoi ochi vzui vreodat
de Cordelia pe un chip de brbat. i declanau un vaier tn-
guitor adnc n subcontient, strigndu-i: credeai c-ai nfruntat
teama pe ziua de azi, dar te-ai nelat; uite aici adevrata
spaim, cea fr de euforie sau speran; lucru ciudat, fiindc
ochii aceia ar fi trebuit s-i par atrgtori. i smulse privirea
dintr-a lor, spunndu-i cu fermitate c anxietatea i antipatia
instantanee erau doar rezultatul nervilor ncordai, i atept.
Identific-te, betano, mri el, dndu-i Cordeliei o senzaie
confuz de deja-vu.
Se lupt s nu-i piard echilibrul, salutndu-l vioi i
rspunzndu-i spiritual:
Cpitan Cordelia Naismith, Expediionarul Betan. Suntem
o grupare militar. Combatani.
Desigur c gluma asta confidenial trecu pe lng el fr
efect.
Dezbrcai-o i nvrtii-o!
147/343
Apoi fcu un pas napoi, privind cu atenie. Cei doi soldai
rnjii care o pzeau se supuser ordinului. Nu-mi place cum n-
cepe treaba asta Se for ca faa s-i rmn inexpresiv,
apelnd la toate resursele ei secrete de senintate. Calm. Calm.
Asta vrea s te buimceasc. Vezi bine n ochii lui, ochii lui
flmnzi. Calm.
Cam btrioar, dar merge. O s trimit dup ea mai
trziu.
Paznicul i mpinse iar pijamaua n brae. Se mbrc ncet,
ca s-l enerveze, ca ntr-un numr de striptease inversat, cu
micri precis controlate, potrivite pentru o ceremonie japonez
a ceaiului. Unul mri, cellalt o mbrnci brutal n spinare
ctre celula ei. Cordelia zmbi acru n faa succesului pe care l
nregistrase, spunndu-i: Ei, cel puin atta control am i eu
asupra destinului meu. S-mi acord nite puncte dac-i pot m-
boldi s m bat mr?
O nghesuir ntr-o camer metalic goal i o lsar acolo.
Ea i continu strategia, pentru propriu-i amuzament, nge-
nunchind graios pe podea cu acelai soi de micri, cu degetul
mare de la piciorul drept ncruciat corect peste cel de la pi-
ciorul stng i minile odihnindu-i-se nemicate pe coapse.
Atingerea i aminti de peticul de piele de pe pulpa stng care i
rmsese lipsit de orice senzaie, cldur, frig, durere, presiune,
ca urmare a ultimei ntlniri cu armatele Barrayarului. nchise
ochii pe jumtate i-i ls mintea s pluteasc, spernd s le
dea celor care o ineau captiv impresia nelinititoare de medit-
aie profund i posibil periculoas. Simularea agresiunii era
mai bun dect nimic.
148/343
Dup vreun ceas de nemicare, timp n care muchii ei neo-
binuii protestar ct se poate de dureros mpotriva poziiei n
genunchi, paznicul se ntoarse.
Amiralul vrea s te vad, spuse el laconic. Vino cu mine.
Se pomeni din nou cu cte un gardian la fiecare umr ct
dur cltoria prin nav. Unul rnjea i o dezbrca din priviri.
Cellalt o privea cu mil, ceea ce era cu mult mai tulburtor. n-
cepu s se ntrebe n ce msur timpul pe care l petrecuse m-
preun cu Vorkosigan o adusese n situaia de a desconsidera
riscurile prizonieratului. Ajunser la apartamentele ofierilor i
se oprir n faa unei ui ovale de metal, dintr-un ir ntreg de
ui identice. Gardianul rnjit btu i fu poftit s intre.
Apartamentul acesta de amiral era foarte diferit de cabina ei
auster de la bordul Generalului Vorkraft. n primul rnd, pereii
care despreau camerele alturate fuseser drmai, lsnd n
urm un spaiu comun de trei ori mai mare. Era plin de mo-
bilier personal din cel mai luxos. La intrarea ei, amiralul Vor-
rutyer se ridic de pe un scaun tapiat cu catifea, dar Cordelia
nu fcu greeala de a-i interpreta gestul ca pe un semn de
politee.
Se plimb agale n jurul ei, n vreme ce ea sttea tcut, i i
urmri traseul privirii prin ncpere.
Un pas nainte fa de celul, ai? o test el.
Arat ca un budoar de trf, replic ea pentru urechile
grzilor.
Paznicul rnjit se nec, iar cellalt izbucni n rs fr s se
fereasc, dar ncet imediat s mai rd sub privirea rece a lui
Vorrutyer. Nu mi s-a prut chiar att de amuzant, i spuse ea
confuz. Unele detalii ale decorului ncepeau s ias n eviden
i la un moment dat i ddu seama c avusese gura mai aurit
149/343
dect crezuse. Uite, spre exemplu, ce statuet ciudat n colul
la. Cu toate c avea un anumit merit artistic compensator, pre-
supuse ea.
Una cu nite clieni foarte neobinuii, adug cu voce
tare.
Legai-o n chingi, ordon Vorrutyer, i ntoarcei-v la
posturi. V chem eu dup ce termin.
O ntinser pe spate n patul lui lat, neregulamentar, cu
minile i picioarele trase dureros ctre cele patru coluri i leg-
ate cu brri moi de lanuri scurte, ataate la rndul lor de
cadrul patului. Simplu, dttor de fiori i mult dincolo de capa-
citatea ei de a se elibera prin for.
n timp ce-i strngea o brar de la mn, paznicul care
artase mil i opti n barb, mascndu-i cuvintele cu un oftat:
mi pare ru.
Nu-i nimic, i opti i ea.
Privirile li se ncruciar i se desprir, ascunznd schimbul
secret de atentul Vorrutyer.
Eh. Aa crezi tu acum, murmur cellalt pe sub rnjet,
strngnd cealalt brar.
Mai taci, bombni primul i l sget cu o privire
crncen.
O tcere prihnit umplu ncperea pn ce gardienii se
retraser.
Arat a instalaie permanent, remarc ea, cuprins de o
fascinaie oribil.
Era ca o materializare a unei glume bolnave.
Ce te faci cnd nu poi s prinzi betani? Faci apel la
voluntari?
150/343
O ncrunttur apru fugar ntre sprncenele sale, apoi
fruntea i se netezi.
ine-o tot aa, o ncuraj el. M amuz. Cu att mai picant
va fi deznodmntul.
i lrgi gulerul uniformei, i turn un pahar de vin dintr-un
bar foarte neregulamentar aflat ntr-un col al camerei i se
aez pe pat lng ea, cu aerul de vorbre al unuia care i viz-
iteaz prietenul bolnav. O cercet minuios cu privirea, minun-
aii ochi cprui umezindu-i-se n ateptarea a ceea ce avea s
vin.
Ea ncerc s se amgeasc singur; poate e doar un violator.
Ar fi posibil s-i fac fa unui simplu violator. Asemenea spirite
pline de franchee, copilreti, aproape deloc agresive Pn i
execrabilul i are limitele lui
Nu cunosc niciun secret militar care s merite ct de ct,
fand ea. Chiar c nu merit s-i pierzi timpul
Nu m-am gndit c-ai cunoate, rspunse el cu lejeritate.
Dei fr ndoial c vei insista s-mi spui tot ce tii n cursul
urmtoarelor sptmni. Foarte obositor, nu m intereseaz
ctui de puin. Dac vreau s-mi dai informaii, personalul meu
medical poate s le scoat de la tine ntr-o clipit.
Sorbi din vin.
Dei e curios c ai adus n discuie subiectul sta poate o
s te trimit la infirmerie, ceva mai ncolo.
Ea simi c i se nnoad stomacul. Tmpito, ip n gnd la
sine nsi, tocmai ai ratat ansa de-a scpa de interogatoriu!
Dar nu, precis c asta e procedura-standard nu face dect s te
intimideze. Subtil. Calm
El mai lu o nghiitur.
151/343
tii, cred c o s-mi plac s am i o femeie mai n vrst,
de data asta. Or fi drgue cele tinere, dar merge prea uor cu
ele. Niciun pic de distracie. Deja mi dau seama c tu o s fii o
distracie pe cinste. O cdere foarte mare necesit o nlime
foarte mare de unde s cazi, nu-i aa?
Ea oft i fix tavanul cu privirea.
M rog, sunt convins c va fi educativ.
ncerc s-i aduc aminte cum i ocupa mintea n timpul
partidelor de sex cu fostul ei iubit n vremurile rele care prece-
daser momentul cnd, n sfrit, se lepdase de el. Era foarte
posibil ca acum s nu fie mai ru
Vorrutyer, surztor, i ls paharul de vin pe o msu de
lng pat i scoase din sertar un cuita ascuit ca un scalpel de
mod veche, avnd mnerul btut cu pietre preioase care
sclipir nainte ca mna lui s le eclipseze, ncepu s felieze,
oarecum la ntmplare, pijamaua portocalie, cojind-o de pe tru-
pul ei ca pe o coaj de pe fruct.
Asta nu-i proprietatea guvernului? ntreb ea.
Dar i pru ru c vorbise, fiindc din pricina tremurului din
voce, cuvntul proprietate sunase piigiat. Era ca i cum i-ar
fi aruncat o firimitur unui cine flmnd, ceea ce era mai
probabil s-l fac s sar i mai sus.
El chicoti, mulumit.
Hopa.
Ls intenionat s-i alunece cuitul. Lama tie ceva mai mult
de un centimetru n coapsa ei. El i studie chipul cu nesa ca s
nu-i piard reaciile. Rana se nimerise n zona lipsit de sensib-
ilitate; Cordelia nu era n stare s simt nici mcar umezeala
firului de snge care izvorse de acolo. El i ngust ochii,
152/343
dezamgit. Ea se abinu s arunce mcar o privire n jos. i
dorea s fi studiat mai ndeaproape strile de trans.
N-am de gnd s te violez astzi propuse el pe un ton de
conversaie lejer , dac la asta te gndeti.
Mi-a trecut prin minte. Nu-mi dau seama de unde mi-o fi
venit ideea asta.
Nu prea e timp, i explic el. Astzi, ca s zic aa, e doar
antreul de la banchet, sau o simpl sup clar, ct se poate de
pur. Toate lucrurile complicate vor fi servite la desert, peste
cteva sptmni.
Eu nu mnnc niciodat desert. Greutatea, tii tu.
El chicoti iar.
Eti un deliciu.
Ls cuitul deoparte i mai lu o nghiitur de vin.
tii, ofierii i nsrcineaz mereu pe alii s le fac treaba.
Acuma, eu unul sunt pasionat de istoria Pmntului. Secolul
meu preferat e al optsprezecelea.
A fi zis c al paisprezecelea. Sau al douzecilea.
nc o zi, dou, i te-nv eu s nu mai ntrerupi. Unde
eram? A, da. Pi, n lecturile mele am dat peste o scen
ncnttoare, n care o anume doamn de toat isprava i
spunnd asta ridic paharul ctre ea ca pentru un toast era vi-
olat de un slujitor bolnav, din ordinul stpnului su. Foarte
picant. Boala veneric aparine, din fericire, trecutului. Dar tot
pot s-i poruncesc unui slujitor bolnav, dei boala lui e mai de-
grab mintal dect fizic. Un schizofrenic paranoid adevrat,
autentic.
Aa stpn, aa slug, trase ea la nimereal.
Nu mai pot s-o in aa mult vreme; o s m lase inima n
curnd
153/343
Replica ei obinu de la el un surs destul de acru.
Aude voci, s tii, ca Ioana dArc, numai c el mi spune
c-s voci de demoni, nu de sfini. Are i halucinaii vizuale,
ocazional. i e un brbat masiv. L-am mai folosit i nainte, de
multe ori. Nu e genul cruia s-i fie uor s, , s atrag femei.
n acel moment foarte potrivit, se auzi o btaie n u, iar
Vorrutyer se duse ntr-acolo.
Ah, intr, sergent. Tocmai vorbeam despre tine.
Bothari, respir ea uurat. Odat cu capul strecurat pe u
aprur statura nalt i faa familiar, de brzoi, a soldatului
lui Vorkosigan. Cum, cum de nimerise n comarul ei personal?
Un caleidoscop de imagini ncepu s i se roteasc prin minte: o
pdure pestri, trosnetul unui disruptor, feele celor mori i-
ale celor pe jumtate mori, o siluet nlndu-se precum um-
bra morii.
Se concentr asupra realitii din prezent. Oare o va recun-
oate? nc nu dduse cu ochii de ea; privirea i era fixat
asupra lui Vorrutyer. Prea apropiai unul de altul ochii aceia, i
nu chiar la acelai nivel. i ddeau feei sale un grad de asimet-
rie neobinuit, care i sporea urenia remarcabil.
Imaginaia ei clocotind devie brusc ctre trupul lui. Trupul
lui era cumva prost alctuit, cumva n neregul, cocoat n
uniforma lui neagr, deloc asemntor cu silueta dreapt pe
care o vzuse ea ultima dat revendicndu-i n faa lui
Vorkosigan locul de onoare. Nu era bine, nu era bine, nu era
bine deloc. Era cu un cap mai nalt dect Vorrutyer, i totui
prea aproape s se trasc n faa stpnului su. Cu ira
spinrii rsucit i ncordat, privea n jos ncruntat la tor-
ionarul su? Ce-ar putea face, se ntreb ea, un agresor mintal
precum Vorrutyer cu materialul oferit de Bothari? Dumnezeule,
154/343
Vorrutyer, tu i nchipui, n bizareria ta strident i amoral, n
vanitatea ta monstruoas, c eti cel care controleaz aceast sti-
hie? i ndrzneti s te joci cu nebunia sumbr din ochii lui?
Gndurile ei ineau pasul cu pulsul precipitat. Sunt dou vic-
time n camera asta. Sunt dou
Poftim, sergent.
Vorrutyer i fcu semn cu degetul mare peste umr ctre Cor-
delia, ntins pe pat cu picioarele deprtate.
Violeaz-mi-o pe femeia asta.
i trase un scaun i se pregti s priveasc ndeaproape, plin
de ncntare.
Hai, d-i drumul.
Bothari, cu faa la fel de impenetrabil ca ntotdeauna, se
desfcu la pantaloni i se apropie de captul patului. Se uit la
ea pentru prima dat.
Ai ceva de spus pentru final, cpitane Naismith? ntreb
sarcastic Vorrutyer. Sau ai rmas n sfrit fr cuvinte?
Cordelia se uit int la Bothari, zguduit de o compasiune
aproape asemntoare cu dragostea. El prea aproape n trans,
dorin trupeasc lipsit de plcere, anticipare lipsit de sper-
an. Tntlu amrt, i spuse ea, n ce hal te-au adus. n-
cetnd s se mai dueleze pentru puncte, i cut n suflet vorbe
de spus nu lui Vorrutyer, ci lui Bothari. Nite vorbe de alinare
n-am de gnd s-i sporesc sminteala Aerul din ncpere prea
acum rece i umed i Cordelia se nfior, simindu-se nespus de
ostenit, incapabil de-a opune rezisten i trist. Bothari se n-
covoie deasupra ei, greu i ntunecat ca plumbul, fcnd patul
s scrie.
Cred, rosti ea rar n cele din urm, c cei chinuii sunt
foarte aproape de Dumnezeu. mi pare ru, sergent.
155/343
O fix cu privirea, cu faa la un cot distan de a ei, att de
mult timp, nct ea se ntreb dac o auzise. N-avea o respiraie
plcut, dar Cordelia nici nu se clinti. Apoi, spre uimirea ei, se
ridic n picioare i se ncheie la pantaloni, tremurnd uor.
Nu, s trii, spuse vocea lui monoton de bas.
Poftim? replic Vorrutyer uluit, sculndu-se n picioare.
De ce nu?
Sergentul bjbi n cutarea cuvintelor.
E prizoniera comandorului Vorkosigan. S trii.
Vorrutyer se holb la el, la nceput nedumerit, apoi lmurit.
Vaszic, tu eti betana lui Vorkosigan!
Veselia lui calm se evapor la rostirea numelui, cu un uier-
at precum cel produs de o pictur de ap care cade pe o tabl
ncins pn la nroire.
Betana lui Vorkosigan? O scnteie de speran se aprinse n
ea: c numele lui Vorkosigan putea fi parola ei de trecere ctre
trmul siguranei; dar se stinse imediat. ansa ca aceast
creatur s fie cumva prietenul lui era, fr ndoial, cu mult
sub zero. Deja nu se mai uita la ea, ci prin ea, de parc ar fi fost
o fereastr ctre o privelite minunat. Betana lui Vorkosigan?
Acum l-am prins de fudulii pe ticlosul la de puritan fu-
dul, opti el cu ferocitate. Ar putea fi i mai i dect ziua n care
i-am spus despre nevast-sa.
Expresia de pe chipul lui era ciudat i nelinititoare; masca
suavitii prea s se topeasc i s-i cad fii. Era ca i cum ar
fi pit deodat n mijlocul cldrii unui vulcan. Pru s-i
aminteasc de masc i se apuc s-i strng la loc bucile,
parial eficient.
tii ce, m-ai copleit de-a dreptul. Posibilitile pe care le
oferi optsprezece ani n-au fost o ateptare prea lung pentru o
156/343
asemenea rzbunare ideal. O femeie-soldat. Ha! Probabil s-a
gndit c eti soluia ideal pentru dificultile noastre re-
ciproce. Rzboinicul meu perfect, dragul meu ipocrit, Aral. Ai
multe de-nvat de la el, pun rmag. Dar tii ce, ntr-un fel,
sunt convins c nu m-a menionat n discuiile cu tine.
Nu cu numele, ncuviin ea. Poate dup categorie.
i ce categorie era aia?
Cred c expresia pe care a folosit-o era lepdtura
armatei.
El rnji acru.
Unei femei n situaia ta nu i-a recomanda s foloseasc
insulte.
Ah, deci cu categoria eti de-acord?
Rostise replica n mod automat, dar n acelai timp i se
strnsese inima n piept, lsnd n jur o pustietate reverberant.
Ce caut Vorkosigan n miezul nebuniei unuia ca sta? Privirea
ei semna acum cu a lui Bothari
Zmbetul lui se nspri.
Am fost de-acord cu multe lucruri la viaa mea. Puritanul
tu a fost printre ele, i nu ultimul pe list. Imagineaz-i puin
lucrul sta, draga mea, scumpa mea, preferata mea. Cu greu i-
ar veni a crede, dac l-ai cunoate acum, dar a fost un vduv
tare vesel pn s se abandoneze att de enervant acestor
rbufniri de corectitudine virtuoas.
Rse.
Ai o piele foarte alb. i-a atins-o aa?
i plimb o unghie n sus pe interiorul braului ei, iar ea se
cutremur.
i prul tu. Sunt convins c-o fi fascinat de-aa un pr
crlionat. Att de frumos i cu aa o culoare neobinuit.
157/343
Rsuci cu blndee o uvi ntre degete.
Trebuie s m gndesc la ce se poate face cu prul sta. S-
ar putea desprinde scalpul cu totul, desigur, dar trebuie s ex-
iste o soluie cu mai mult imaginaie dect asta. Poate o s iau
cu mine o uvi, s-o scot i s m joc cu ea, aa, ca din ntm-
plare, la ntrunirea statului-major. S-o las s-mi alunece mtsos
printre degete s vd ct dureaz pn s-i capteze atenia.
S-i nutresc ndoiala, i teama crescnd, cu, ah, vreo replic
degajat. M-ntreb de cte ar fi nevoie ca s-nceap s-i bl-
bie rapoartele alea ale lui enervant de perfecte ha! Pe urm
s-l trimit pe teren pentru vreo sptmn, s se tot ntrebe, s
se tot ndoiasc
Apuc iar cuitul cu mnerul btut n pietre preioase i
retez o uvi groas, pe care o rsuci i i-o puse cu grij n
buzunarul de la piept, zmbindu-i de sus Cordeliei n tot acest
timp.
Trebuie atenie, desigur, ca s nu-l mpingi la violen.
Devine de-a dreptul obositor de incontrolabil.
Descrise un L cu degetul peste partea stng a brbiei, exact
n locul unde se afla cicatricea lui Vorkosigan.
Mult mai uor de strnit dect de oprit. Dei e de mirare
ce temperat a devenit n ultima vreme. Tu l-ai influenat, favor-
ita mea? Sau pur i simplu mbtrnete?
Arunc neglijent cuitul napoi pe msua de la capul patului,
apoi i frec palmele, rse n hohote i se mul pe lng ea s-i
murmure la ureche oapte de iubire.
i dup Escobar, cnd nu va mai fi nevoie s-l lum n
seam pe cinele de paz al imperiului, n-o s mai existe nicio
limit n ceea ce putem face. Ce de posibiliti
158/343
Ddu fru liber unui uvoi de planuri privitoare la torturarea
lui Vorkosigan prin intermediul ei, crora le oferi strlucire prin
detalii obscene. Era crispat tot n faa propriei viziuni, faa i era
palid i jilav.
Nu se poate s faci aa ceva i s scapi nepedepsit, spuse
ea cu un fir de voce.
Era team acum pe faa ei, i lacrimi curgndu-i din colurile
ochilor n iroaie irizate i umezindu-i crlionii de pr din jurul
urechilor, dar el se arta prea puin interesat.
Cordelia se crezuse prbuit n cea mai adnc prpastie a
spaimei care se putea nchipui, dar acum se deschisese podeaua
sub ea i se prvlea din nou, fr sfrit, rostogolindu-se n gol.
El pru s-i recapete controlul ntr-o oarecare msur i n-
cepu s se plimbe pe lng captul patului, uitndu-se la ea.
Ei! Ce revigorant! S tii c m simt ncrcat de energie.
La urma urmei, cred c-o s fac singur treaba asta. Ar trebui s
fii bucuroas. Sunt mult mai chipe dect Bothari.
Pentru mine, nu.
El i ls pantalonii i se pregti s urce pe ea.
O s m ieri i tu, iubito?
Cordelia se simi nfrigurat, secat i mrunt pn la
dispariie.
M tem c va trebui s las asta pe seama Celui Atoatemi-
lostiv. mi depeti capacitile.
Cndva sptmna asta, promise el, lundu-i nfrngerea
drept frivolitate i vizibil excitat de ceea ce i nchipuia c era
n continuare o afiare a rezistenei.
Sergentul Bothari gravitase prin ncpere n tot acest timp,
micndu-i capul n dreapta i-n stnga i scrnind ntruna din
dini, semn de agitaie pe care Cordelia i-l mai vzuse i alt
159/343
dat. Vorrutyer, concentrat asupra Cordeliei, nu acorda vreo
atenie micrilor din spatele lui. Aa se face c momentul su
de complet uluire dur foarte puin atunci cnd sergentul l
apuc de prul ondulat, i smuci capul pe spate i-i trecu peste
gt de jur-mprejur lama cuitului cu nestemate, ca un expert
desvrit, retezndu-i toate cele patru vase de snge majore
dintr-o micare dubl ct se poate de cursiv.
Vorrutyer se rsuci o dat convulsiv i i pierdu cunotina
cnd presiunea sangvin din creier i dispru complet.
Sergentul Bothari i desprinse mna din prul lui i Vorruty-
er se prbui ntre picioarele Cordeliei, apoi erpui peste mar-
ginea patului i dispru din ochii ei.
Sergentul rmase la picioarele patului, matahal nemicat,
gfind din greu. Cordelia nu-i putea aminti dac ipase. Oric-
um nu conta; dup toate probabilitile, nimeni nu acorda prea
mult atenie ipetelor care ieeau din camera asta. Simea c
ncremenise i c nu mai avea snge n mini, n fa, n pi-
cioare; inima i bubuia.
i drese glasul.
, mulumesc, sergent Bothari. A fost o fapt, , foarte
cavalereasc. Crezi c-ai putea s-mi desfaci i chingile?
Vocea i se piigia incontrolabil; nghii n sec, iritat de sun-
etele pe care le scotea.
l privi pe Bothari cu o fascinaie combinat cu teroare. Cu
niciun chip nu putea s prevad ce urma el s fac. Mormind
n barb, cu o expresie de confuzie pe chip, Bothari bjbi pn
i desfcu legtura de la ncheietura minii stngi. eapn, ea
se rsuci imediat i i eliber dreapta, apoi se ridic n capul
oaselor i i eliber gleznele. Rmase un moment cu picioarele
ncruciate n mijlocul patului, goal puc i cu snge picurnd
160/343
de pe ea, frecndu-i ncheieturile de la mini i de la picioare i
ncercnd s-i repun n micare creierul paralizat.
Haine, haine, mormi pentru sine.
Arunc pe furi o privire ctre captul patului, la silueta
boit a rposatului amiral Vorrutyer, cu pantalonii n vine i cu
acea ultim expresie de surpriz ncremenit pe fa. Minunaii
ochi cprui i pierduser strlucirea lichid i ncepea deja s
se formeze pe ei o pelicul opac.
Se strecur jos din pat departe de Bothari i ncepu s caute
nnebunit prin sertarele de metal i bufetele aliniate pe pereii
camerei. Vreo dou sertare conineau colecia de jucrii a lui
Vorrutyer, iar ea le nchise n grab, ngreoat, nelegnd n
sfrit ce voise el s spun cu ultimele cuvinte. Gustul pentru
perversitate al acestui om avusese cu siguran o amploare re-
marcabil. Cteva uniforme, toate decorate cu prea multe n-
semne galbene. ntr-un trziu gsi o salopet neagr simpl. i
terse sngele de pe trup cu o cma de noapte moale i se m-
brc n grab.
n tot acest timp, sergentul Bothari ezuse ghemuit pe podea,
cu capul sprijinit pe genunchi, mormind n barb. Cordelia n-
genunche lng el. Oare ncepea s halucineze? Trebuia s-l
conving s se scoale n picioare i s-l scoat de acolo. Nu
puteau conta prea mult timp pe faptul c nu vor fi descoperii.
i totui, unde se puteau ascunde? Nu cumva adrenalina, nu
raiunea, era aceea care le cerea s fug? Exista vreo opiune
mai bun?
Pe cnd nc mai ovia, ua se trnti de perete. Cordelia ip
pentru prima dat. Dar brbatul care sttea n u, alb la fa,
cu arcul de plasm n mn, era Vorkosigan.
161/343
Capitolul opt
Oft sacadat cnd l vzu acolo i panica paralizant se
scurse din ea odat cu acea respiraie lung.
Dumnezeule, era s-mi provoci un atac de cord, reui ea s
spun cu voce mrunt i sugrumat. Intr i nchide ua.
Buzele lui se micar fr sunet conturnd numele ei; intr i
pe fa i se citi o panic aproape la fel de mare ca a ei. Apoi ea
vzu c n urma lui venea un alt ofier, un locotenent cu pr
castaniu i figur tears, ca de celu blnd. Aa c se abinu
s i se arunce n brae i s-i ipe cu capul pe umr, aa cum i-
ar fi dorit din tot sufletul; n loc de asta, rosti cu pruden:
S-a petrecut un accident.
nchide ua, Illyan, i se adres Vorkosigan locotenentului.
i recpt controlul trsturilor feei cnd tnrul veni
lng el.
Va trebui s urmreti s fii martor la toate astea cu cea
mai mare atenie.
Cu buzele strnse ntr-o linie alb, Vorkosigan se plimb n-
cet prin camer, observnd detaliile i indicndu-i-le pe unele n
tcere nsoitorului su.
, aha, spuse locotenentul la primul lui gest, fcut cu ar-
cul de plasm.
Vorkosigan se opri n dreptul leului, i privi arma din mn
de parc abia atunci o vedea pentru prima dat i o puse la loc
n tocul ei.
Iar l-ai citit pe marchiz, nu-i aa? i se adres el cadavrului,
cu un oftat.
Cnd l ntoarse cu vrful bocancului, din rana bogat cs-
cat n gtlej se mai scurser civa stropi de snge.
nvtura puin e lucru periculos, adug el i arunc o
privire spre Cordelia. Pe care dintre voi s-l felicit?
Ea i umezi buzele.
Nu prea tiu s-i zic. Ct de tare o s se enerveze lumea
din cauza asta?
Locotenentul ncepu i el s umble prin sertarele i bufetele
lui Vorrutyer, deschizndu-le cu mna aprat de o batist, i
judecnd dup expresia de pe faa lui descoperi c educaia
cosmopolit a acestuia nu era desvrit, dup cum pre-
supusese el. Rmase mult vreme holbndu-se la sertarul pe
care l nchisese Cordelia cu atta grab.
mpratul, de pild, va fi ncntat, spuse Vorkosigan. Dar
strict n particular.
De fapt, la vremea aia eram legat. Sergentul Bothari, ,
a fcut onorurile.
Vorkosigan privi scurt ctre Bothari, care sttea n continuare
ncolcit pe podea.
Hm.
Mai arunc o ultim privire prin ncpere.
Ceva de-aici mi evoc acut scena aia remarcabil cnd am
ptruns cu fora n camera motoarelor de pe nava mea. Poart
semntura ta personal. Bunica avea o vorb pentru asta ceva
cu ajunsul la trg
A ajunge la spartul trgului? i scp Cordeliei vorba din
gur.
Da, aa era i i muc buzele ca s-i ascund o strm-
btur ironic. O zictoare ct se poate de betan ncep s
pricep de ce.
Faa lui i pstra o masc de neutralitate rece, dar ochii o
cercetau din interiorul unei suferine secrete.
163/343
Eu, , am ajuns trziu?
Nicidecum, l liniti ea. Ai ajuns, , la anc. Tocmai m
foiam pe-aici panicat, ntrebndu-m ce s fac mai departe.
Un rnjet iute reprimat i ncrei coada ochilor lui
Vorkosigan, care se afla cu spatele la Illyan.
Atunci, s-ar prea c-mi salvez flota de tine, murmur el
printre dini. Nu m gndeam chiar la asta cnd am urcat aici,
dar m bucur s salvez ceva.
Apoi, cu glas tare:
Imediat ce termini, Illyan, propun s ne retragem n cab-
ina mea ca s continum discuiile.
ngenunche lng Bothari, cercetndu-l din priviri.
Nenorocitul la aproape c l-a distrus iar, mri el. Mai
c-i revenise, dup timpul petrecut n preajma mea. Sergent
Bothari, rosti el mblnzindu-i tonul, poi s faci civa pai m-
preun cu mine?
Bothari, cu gura la genunchi, mormi ceva neinteligibil.
Vino-ncoace, Cordelia, spuse Vorkosigan.
Era prima dat cnd i auzea numele pronunat de el.
Vezi dac poi s-l faci s se ridice. Nu cred c-ar fi bine s-
l ating deocamdat.
Ea se aplec n faa lui Bothari pn la nivelul ochilor lui.
Bothari. Bothari, uit-te la mine. Trebuie s te ridici i s
mergi puin.
i lu mna acoperit cu snge nchegat i se strdui s
gseasc o idee raional, sau mai degrab iraional, n stare
s-i atrag atenia. ncerc nti cu un zmbet.
Uite. Vezi? Eti scldat n snge. Sngele spal pcatul,
nu-i aa? De-acum o s fie totul n regul cu tine. , omul ru
164/343
a disprut i n scurt vreme vor disprea i vocile rele. Aa c
vino cu mine, te duc eu undeva unde s te poi odihni.
n timp ce ea vorbea, atenia lui se concentra treptat asupra
ei, iar la sfrit omul ncuviin dnd din cap i se ridic n pi-
cioare. Continund s-l in de mn, Cordelia iei n urma lui
Vorkosigan, cu Illyan ncheind irul. Spera c bandajul ei psiho-
logic avea s reziste; orice alarm declanat acum l putea face
s explodeze ca o bomb.
Rmase cu gura cscat cnd descoperi cabina lui Vorkosigan
nu mai departe de urmtoarea u de pe coridor.
Eti cpitan pe nava asta? ntreb ea.
Apucnd s se uite mai bine la gulerul lui, observase c purta
acum nsemne de comandor.
Aici ai fost tot timpul?
Nu, sunt n statul major. Curierul abia a ajuns aici de pe
front, acum cteva ore. n tot acest timp am fost la o ntrunire
cu amiralul Vorhalas i cu prinul. Tocmai am terminat. Am
venit imediat dup ce m-a anunat paza c Vorrutyer are un pri-
zonier nou. Tu nici n cele mai nebuneti comaruri n-a fi
visat c ai putea fi tu.
Cabina lui Vorkosigan prea linitit ca o chilie de clugr n
comparaie cu mcelul pe care l lsaser vizavi. Totul njur se
conforma regulamentului, aa cum se cuvenea ntr-o camer de
soldat. Vorkosigan ncuie ua n urma lor. i frec faa i oft,
sorbind-o din priviri pe Cordelia.
Eti sigur c n-ai pit nimic?
Sunt doar puin zguduit. Cnd am fost selecionat, tiam
c m pasc nite riscuri, dar la un om ca la nici c m-ateptam.
Era un caz clasic. M surprinde c-ai fost n serviciul lui.
Chipul lui deveni distant i rece.
165/343
Eu sunt n serviciul mpratului.
Pe Cordelia ncepu s-o stinghereasc prezena lui Illyan, care
tcea i urmrea totul cu atenie. Ce-avea ea s-i rspund lui
Vorkosigan dac o ntreba despre convoi? Acest om reprezenta
pentru obligaiile ei un pericol mai mare dect tortura. ncepuse
s cread, n lunile din urm, c desprirea lor avea s-i di-
minueze n cele din urm foamea din suflet pe care i-o provoca
lipsa lui, dar faptul c l vedea acum n came i oase o fcea s
se simt de-a dreptul nesioas. Nu-i spuse totui ce simea. n
acel moment prea obosit, nesigur i ncordat. Nu era bine, de-
loc nu era bine
Ah, d-mi voie s i-l prezint pe locotenentul Simon Illyan,
din garda personal a mpratului. El e spionul meu. Locotenent
Illyan, comandantul Naismith.
Acum sunt cpitanul Naismith, l corect ea automat.
Locotenentul i scutur mna cu o candoare calm ce con-
trasta pe de-a-ntregul cu bizara scen pe care tocmai o prs-
iser. De parc s-ar fi aflat n plin recepie la ambasad.
Atingerea ei i ls n palm o dr de snge.
Pe cine spionezi?
Prefer termenul supraveghere, spuse el.
Exprimare de vulpoi birocrat, coment Vorkosigan, apoi i
preciz Cordeliei: Pe mine m spioneaz. Reprezint un com-
promis ntre mprat, Ministerul Educaiei Politice i persoana
mea.
Expresia folosit de mprat, spuse Illyan cu detaare, a
fost ncetare a focului.
Da. Locotenentul Illyan are i el un biocip de memorie ei-
detic. Poi s te gndeti la el ca la un aparat de nregistrare
166/343
ambulant, pe care mpratul l poate pune, oricnd poftete, s
deruleze nregistrrile.
Cordelia l cercet cu privirea pe furi.
Pcat c nu ne-am putut revedea n circumstane mai fa-
vorabile, i spuse ea cu pruden lui Vorkosigan.
Aici nu exist circumstane favorabile.
Locotenentul Illyan i drese vocea, aruncnd o privire fugar
ctre Bothari, care rmsese n picioare i se uita la perete, tot
mpletindu-i i despletindu-i degetele.
i acum, domnule?
Hm. Exist mult prea multe dovezi fizice n camera aceea,
nemaivorbind de martori care pot spune cine a intrat i cnd, ca
s ncercm s alterm firul povetii. Personal, a fi preferat ca
Bothari s nu fi fost deloc acolo. Faptul c, n mod limpede, e
un caz de non compos mentis n-o s cntreasc deloc n ochii
prinului cnd o s-i ajung la ureche zvonuri despre ce s-a-
ntmplat.
Se ridic n picioare, gndindu-se intens.
Trebuie pur i simplu ca voi s fi evadat nainte ca eu i Il-
lyan s ajungem la faa locului. Nu tiu ct timp va fi posibil s-
l in pe Bothari ascuns aici poate fac rost de nite sedative
pentru el.
Privirea i se opri asupra lui Illyan.
Ce zici de omul de ncredere al mpratului din departa-
mentul medical?
Illyan pru rezervat.
Ar fi posibil s se aranjeze ceva.
Bun aa, spuse Vorkosigan i se ntoarse spre Cordelia. Tu
va trebui s rmi aici i s-l ii sub control pe Bothari. Eu i Il-
lyan trebuie s plecm imediat, altfel se vor aduna prea multe
167/343
minute neexplicate ntre momentul cnd am plecat de la
Vorhalas i momentul cnd vom da alarma. Oamenii din servi-
ciul de securitate al prinului vor cerceta n amnunime camera
aia i micrile tuturor celor implicai.
Vorrutyer i prinul erau n acelai partid? ntreb ea,
aventurndu-se nesigur pe nisipurile mictoare ale politicii
barrayarane.
Vorkosigan zmbi amar.
Erau doar buni prieteni.
i plec, lsnd-o singur cu Bothari i ntr-o desvrit
confuzie.
***
l convinse pe Bothari s se aeze pe scaunul de la biroul lui
Vorkosigan, unde rmase frmntndu-i degetele la nesfrit,
n tcere. Ea se aez pe pat, cu picioarele ncruciate, ncer-
cnd s emane un aer de calm, control deplin i bun dispoziie.
Deloc lesne pentru un suflet pe care l copleea panica i care i
dorea cu disperare s se exteriorizeze.
Bothari se ridic i ncepu s umble ncoace i ncolo prin
camer, vorbind cu sine. Nu, nu cu sine, i ddu ea seama. i
categoric nu cu ea. Nu pricepea absolut nimic din revrsarea
aceea de oapte agitate. Timpul se scurgea foarte ncet, ncleiat
de spaim.
i ea, i Bothari tresrir puternic cnd auzir zgomotul uii
deschizndu-se, dar nu era dect Illyan. La intrarea lui, Bothari
se ghemui ntr-o poziie de lupttor cu pumnalul.
Slujitorii fiarei sunt minile fiarei, spuse el. El le hrnete
cu sngele nevestei. Slujitori ri.
Illyan l pironi cu o privire nelinitit i i puse Cordeliei n
palm nite fiole.
168/343
Ia. Pentru el. Cu una singur din astea dobori un elefant n
plin goan. Nu mai pot s stau.
i se strecur iar pe u afar.
Laule, bombni ea n urma lui.
Dar probabil c avea dreptate. Poate c ea avea mult mai
multe anse s-i administreze sergentului substana din fiol.
Bothari era att de agitat, c mai avea puin i exploda.
Cordelia ls deoparte grosul fiolelor i se apropie de el cu
un zmbet luminos. Efectul acestuia era diminuat de ochii ei
mari, mrii de spaim. Ai lui Bothari erau dou despicturi
plpitoare.
Comandorul Vorkosigan vrea s te odihneti acum. i-a
trimis nite medicamente s te ajute.
El se retrase cu spatele, prudent, iar ea se opri n loc, cu grij
s nu-l nghesuie n vreun col.
E doar un sedativ, vezi?
Leacurile fiarei i-au mbtat pe demoni. Au cntat i au
strigat. Medicament ru.
Nu, nu. sta-i medicament bun. O s-i fac pe demoni s
adoarm, i fgdui ea.
Era precum mersul pe srm n bezn. ncerc n alt
direcie.
Drepi, soldat, spuse cu asprime. Inspecie.
Proast micare. Aproape c-i zbur fiola din mn cnd n-
cerc s i-o nfig n bra, iar mna lui i se nclet n jurul
ncheieturii ca un inel de fier ncins. Durerea i mpinse aerul n
plmni cu un uierat, dar reui s-i rsuceasc degetele i s
apese captul cu spray-ul hipodermic al fiolei de interiorul
ncheieturii lui, nainte ca el s-o ridice pe sus i s-o azvrle n
cellalt capt al camerei.
169/343
Ateriz pe spate, alunecnd pe rogojina aspr cu un zgomot
care i se pru cumplit de puternic i izbindu-se de u cu un
pocnet. Bothari fcu un salt dup ea. Poate s m omoare
nainte s-i fac efectul chestia aia? se ntreb nnebunit i se
for s rmn inert, ca i cum i-ar fi pierdut cunotina.
Desigur, cnd eti incontient, nu mai ai deloc cum s pari
amenintor.
Nu i pentru Bothari, dup cum se vzu prea bine, fiindc de-
getele lui i se nfurar n jurul gtului. Un genunchi apsat pe
cutia ei toracic, i Cordelia simi ceva ru i dureros
ntmplndu-i-se n acea zon. Deschise ochii larg, la momentul
potrivit ca s-i vad pe ai lui dndu-se peste cap. Minile i
slbir strnsoarea i Bothari se rostogoli de pe ea i czu pe
brnci, legnndu-i capul cuprins de ameeal, apoi se prbui
pe podea.
Cordelia se scul n picioare, proptindu-se de perete.
Vreau acas, murmur ea. Asta nu era n fia postului.
Poanta obosit nu fcu nimic ca s dizolve nodul de isterie ce
i se ridica n gtlej, aa c recurse la o metod de disciplinare
mai veche i mai serioas, ale crei cuvinte ncepu s le recite
cu voce joas. Pn termin ce avea de recitat, i recpt
autocontrolul.
Nu reui s-l ridice pe Bothari n patul ngust de campanie. i
slt capul greu i-i strecur sub el o pern, apoi i trase braele
i picioarele ntr-o poziie care prea mai confortabil. Cnd
aveau s se ntoarc Vorkosigan i umbra lui, n-aveau dect s
se ocupe ei.
Ua se deschise n sfrit i intrar Vorkosigan i Illyan,
nchiznd-o repede n urma lor i pind cu grij pe lng
Bothari.
170/343
Ei? spuse Cordelia. Cum a mers?
Ceas a mers, ca o sritur prin gaura de vierme direct n
iad, rspunse Vorkosigan.
i ntoarse palma n sus ntr-un gest familiar care se ag de
sufletul Cordeliei ca un crlig. l privi nedumerit.
Eti la fel de enigmatic ca Bothari. Cum au primit vestea
crimei?
A mers foarte bine. M-au pus sub arest n cabina mea, sub
bnuiala de conspiraie. Prinul crede c eu l-am pus pe Bothari,
explic el. Dumnezeu tie de ce.
, tiu c-s foarte obosit, spuse ea, i nu gndesc prea
limpede. Dar n-ai zis adineauri a mers foarte bine?
Comandor Vorkosigan, domnule, i ntrerupse Illyan. Nu
uitai c va trebui s raportez conversaia asta.
Care conversaie? ntreb Vorkosigan. Tu i cu mine sun-
tem singuri aici, mai tii? Nu i se cere s m supraveghezi cnd
sunt singur, dup cum tie toat lumea. n scurt timp vor ncepe
s se ntrebe de ce mai zboveti pe-aici.
Locotenentul Illyan se ncrunt la o asemenea perfidie.
Intenia mpratului
Aa? Povestete-mi totul despre intenia mpratului.
Vorkosigan avea un aer feroce.
Intenia mpratului, din ce mi-a comunicat mie, era ca
domnia voastr s fii mpiedicat de la a v auto-incrimina. Nu-
mi pot modifica raportul, nelegei.
Asta a fost justificarea ta acum patru sptmni. Ai vzut
rezultatul.
Illyan pru tulburat.
Tot ceea ce pretinde mpratul de la mine va fi dus la
ndeplinire, spuse Vorkosigan pe un ton cobort i controlat. E
171/343
un mare coregraf i va avea parte de dansul vieii lui pn la ul-
timul pas.
Strnse mna pumn, apoi o desfcu.
N-am cruat nimic din ce-i al meu cnd a fost vorba de
serviciul militar. Nici viaa mea. Nici mcar onoarea. F-mi
hatrul sta. (Art spre Cordelia.) Atunci mi-ai dat cuvntul
tu. Ai de gnd s i-l retragi?
mi spune i mie cineva, v rog, despre ce vorbii aici? in-
terveni Cordelia.
La momentul sta, locotenentul Illyan are un mic conflict
ntre datorie i contiin, spuse Vorkosigan, ncrucindu-i
braele i fixnd cu privirea peretele din captul opus al
camerei. Nu se poate rezolva fr a redefini ori una, ori pe
cealalt i trebuie s aleag acum pe care dintre ele.
Vezi tu, a mai fost un incident, spuse Illyan, artnd cu
degetul mare n direcia apartamentelor lui Vorrutyer. Tot aa,
cu o prizonier, acum cteva sptmni. Comandorul
Vorkosigan a vrut atunci s, , s fac ceva n privina asta. Eu
l-am convins s se rzgndeasc. Dup dup aceea, am fost de
acord s nu m mai amestec n nimic din ce hotrte el s fac,
n caz c mai apare vreodat o asemenea situaie.
A omort-o Vorrutyer? i manifest Cordelia curiozitatea
morbid.
Nu, rspunse Illyan i rmase fixndu-i cu privirea
nclrile.
Zu aa, Illyan, spuse Vorkosigan plictisit. Dac nu sunt
descoperii, poi s-i dai mpratului raportul adevrat i s-l
lai pe el s-l modifice. Dac sunt gsii aici, integritatea public
a rapoartelor tale n-are s fie grija ta cea mai presant, crede-
m.
172/343
La naiba! Cpitanul Negri avea dreptate, spuse Illyan.
De obicei are la ce anume te referi?
A zis c dac las judecile personale s m deturneze de
la datorie fie i n cea mai mrunt chestiune ar fi exact ca i
cum o femeie ar rmne doar puintel gravid ct de curnd
consecinele m vor depi.
Vorkosigan rse.
Cpitanul Negri e un om foarte experimentat. Dar pot s-i
spun c pn i el se pare c mai emite cte-o judecat person-
al, rar de tot.
Dar Securitatea ntoarce locul la cu susu-n jos. Pn la
urm vor ajunge i aici, pur i simplu printr-un proces de elim-
inare. n momentul n care o s-i treac prin cap cuiva s-mi
suspecteze onestitatea, s-a terminat totul.
Mai e pn atunci, ncuviin Vorkosigan. Ct timp
estimezi?
Vor termina de percheziionat toat nava n cteva ore.
Pe urm va trebui doar s le redirecionezi eforturile.
Lrgete-le aria de cutare n-a plecat nicio nav n perioada
dintre moartea lui Vorrutyer i instituirea cordonului de
securitate?
Ba da, dou, dar
Bun. Acolo s-i foloseti influena pe care o ai n imperiu.
Cheam toi voluntarii pe care tu, ca fiind cel mai de ncredere
asistent al cpitanului Negri, eti n stare s-i convoci n ajutor.
Pomenete-l deseori pe Negri. Sugereaz. Recomand. ndoiete-
te. Mai bine s nu dai mit i nici s nu amenini, astea-s treburi
de la sine nelese, dei s-ar putea ajunge i la aa ceva.
Ponegrete-le procedurile de inspecie, f s se evapore
173/343
nregistrrile orice e necesar ca s tulburi apele. F-mi rost de
patruzeci i opt de ore, Illyan. Asta-i tot ce-i cer.
Tot? ntreb sufocat Illyan.
A, ncearc s te asiguri c tu eti la care vine cu mn-
carea i cu ce-o mai fi, nimeni altcineva. i cu ocazia asta
ncearc s strecori i ceva raii suplimentare.
***
Vorkosigan se relax vizibil dup plecarea lui i se ntoarse
ctre Cordelia cu un zmbet trist i stnjenit care pentru ea era
ca o mngiere.
Ce bine s te revd, doamn.
Ea schi un salut i i ntoarse zmbetul.
Sper c nu i-am ncurcat prea tare treburile. Cele per-
sonale, vreau s zic.
Nicidecum. De fapt, mi le-ai simplificat enorm.
Estul e vest, susul e jos i faptul de-a fi arestat n mod
eronat pentru tierea gtului ofierului tu superior e o simplifi-
care. Trebuie c m aflu pe Barrayar. Presupun c n-ai de gnd
s m lmureti ce se-ntmpl aici, nu?
Nu. Dar cel puin neleg de ce au existat atia nebuni n
istoria barrayaran. Ei nu sunt cauza, sunt efectul.
Oft i continu s vorbeasc ncet, aproape n oapt.
Of, Cordelia. Nici n-ai idee ce nevoie am n preajm de o
persoan teafr la minte i echilibrat. Eti ca apa n deert.
Ari destul de, ari de parc ai slbit.
Arta, i spuse ea, cu zece ani mai btrn dect n urm cu
ase luni.
Vai mie, spuse el i i trecu o mn peste fa. Unde mi-e
capul? Probabil eti moart de oboseal. Vrei s dormi puin,
sau ce i-ai dori?
174/343
Nu prea cred c-a reui, n momentul sta. Dar mi-ar
plcea s m spl. M-am gndit c n-ar trebui s dau drumul la
du ct nu erai i tu aici, n caz c-l ineau sub observaie.
Bine gndit. D-i drumul.
Cordelia i frec palma de poriunea lipsit de sensibilitate
de pe coaps, unde materialul negru era lipicios de snge.
, ai din ntmplare nite haine pentru mine? Astea de
pe mine sunt mizerabile. i-n afar de asta, erau ale lui Vorruty-
er. Parc m bntuie prin ele.
Aa-i, spuse el i se ntunec la fa. Asta-i sngele tu?
h, Vorrutyer se juca de-a chirurgul. Nu doare. Nervii din
zona aia nu mai au sensibilitate.
Hm.
Vorkosigan i trecu degetul peste cicatrice i zmbi vag.
Da, cred c am exact ce-i trebuie.
Descuie un sertar la care avea un cod numeric de opt cifre,
trecu prin toat stiva pn la stratul de jos i, spre uluirea Cor-
deliei, trase afar uniforma de la Observaii lsat de ea pe Gen-
eralul Vorkraft, acum curat, reparat, clcat i mpturit cu
grij.
N-am luat i bocancii cu mine, iar decoraiile bnuiesc c-
s depite, dar mi imaginez c-o s i se potriveasc la fix,
coment sec Vorkosigan, ntinzndu-i uniforma.
Mi-ai mi-ai pstrat hainele?
Dup cum vezi.
Dumnezeule mare. de ce?
Gura lui se boi ntr-un rictus mhnit.
Pi doar att mai rmsese n urma ta. Exceptnd
naveta pe care au abandonat-o oamenii ti pe planet, dar aia
nu prea era bun de suvenir.
175/343
Cordelia mngie pnza maro-glbuie, simind o neateptat
sfial. Dar nainte de-a disprea n baie cu hainele i cu un set
de prim-ajutor, spuse brusc:
Acas mai am uniforma mea barrayaran. nvelit n
hrtie, ntr-un sertar.
i ntri spusele cu o nclinare ferm a capului; lui i sclipir
ochii.
Cnd se ntoarse, camera era scldat n crepuscul i tcere
ca noaptea, cu excepia unei lumini aprinse deasupra biroului,
la care Vorkosigan studia la computer coninutul unui disc. Ea
sri n pat i se aez iar cu picioarele ncruciate, micnd din
degete.
Ce-i aia?
Tema pentru acas. E funcia mea oficial n staff-ul lui
Vorrutyer al rposatului amiral Vorrutyer.
Zmbi uor cnd se corect, precum faimosul tigru din Limer-
ick cnd s-a ntors frumuel cu stpna n el.
Sunt nsrcinat cu planificarea i meninerea la zi a or-
dinelor de urgen, n caz c vom fi nevoii s ne retragem.
Dup cum a spus mpratul la edina consiliului, de vreme ce
m-am artat att de convins c are s fie un dezastru, a putea
foarte bine s m ocup de planificarea lui. La momentul sta,
sunt privit oarecum ca a cincea roat.
Lucrurile merg bine pentru tabra ta, nu-i aa? ntreb ea,
copleit.
ncepem s ne extindem binior, mai mult dect ne ine
plapuma. Unii consider asta un progres.
Mai introduse cteva date, apoi nchise interfaa.
Ea cut s abat discuia de la prezentul periculos.
176/343
S-neleg c pn la urm nu te-au mai acuzat de trdare?
l ntreb cu gndul la ultima lor conversaie, petrecut demult
i departe, deasupra unei alte lumi.
A, treaba aia s-a dovedit a fi un ctig. Am fost rechemat
pe Barrayar dup ce-ai evadat tu. Mai c-i curgeau balele minis-
trului Grishnov el e eful Educaiei Politice i al treilea n ier-
arhia real a puterii, dup mprat i cpitanul Negri , aa de
convins era c-a pus mna pe mine n sfrit. Dar argumentele
mele mpotriva lui Radnov erau beton. mpratul a intervenit
nainte s ne srim la beregat i a forat un compromis, sau
mai corect o suspendare. De fapt n-am fost exonerat oficial,
acuzaiile nc mai plutesc undeva ntr-un purgatoriu juridic.
Cum a reuit asta?
Iueal de mn. Le oferea lui Grishnov i ntregii tabere
rzboinice tot ce-i doriser, toat strategia Escobarului pe tav,
i mai mult de-att. Pe prin l-a oferit. mpreun cu toate mer-
itele. Dup cucerirea Escobarului, Grishnov i prinul au crezut,
fiecare-n parte, c vor fi conductorul de facto al Barrayarului.
L-a fcut pn i pe Vorrutyer s nghit promovarea mea. A ar-
gumentat c aa urma s m aib sub comanda lui direct.
Vorrutyer s-a dat imediat pe brazd.
Scrni din dini, la cine tie ce amintire arztoare, iar mna i
se strnse pumn i apoi se deschise, ntr-un gest incontient.
De ct vreme l cunoti? ntreb ea prevztoare,
gndindu-se la prpastia fr fund a urii n care czuse ea
nsi.
El i feri privirea.
Eram la coal, amndoi locoteneni, pe vremea cnd el
nu era dect un voyeur oarecare. Din cte neleg, s-a nrit n
ultimii ani, de cnd a nceput s se asocieze cu prinul Serg i s
177/343
cread c poate scpa indiferent ce face. Doamne-ferete, mai c-
a avut dreptate. Bothari a fcut un serviciu public extraordinar.
l tii mai bine de-att, sufletul meu, i spuse Cordelia. Asta
a fost obsesia ta, de asta i-a fost att de greu s te lepezi?
Bothari a fcut i-un serviciu personal extraordinar, se pare
C veni vorba de Bothari data viitoare, tu s-l sedezi. L-a
apucat nebunia cnd m-am apropiat de el cu fiola.
A. Da. Cred c neleg de ce. Scria ntr-unul dintre rapoar-
tele cpitanului Negri. Vorrutyer avea obiceiul s-i drogheze,
, executanii cu o sumedenie de mixturi cnd voia un spec-
tacol mai de soi. Sunt sigur c Bothari i-a czut i el victim n
felul sta.
Ce mrav!
Simea c i se face ru. Avea crampe n muchii din jurul
zonei dureroase.
Cine-i cpitanul Negri sta de care tot vorbeti?
Negri? E adevrat c se ine deoparte, dar n-a putea
spune c-i vreun secret. El conduce serviciul de securitate al m-
pratului. eful lui Illyan. I se spune omul de cas al lui Ezar
Vorbarra. Dac-l consideri pe ministrul Educaiei Politice drept
mna dreapta a mpratului, atunci Negri e mna lui stng, cea
despre care dreptei nu-i e permis s afle. El supravegheaz se-
curitatea intern la cele mai nalte niveluri
Capii ministerelor, conii, familia mpratului prinul
Vorkosigan se ncrunt cu un aer introspectiv.
Am ajuns s-l cunosc destul de bine n timpul pregtirilor
pentru comarul meu de strateg. Ciudat ins. Putea avea orice
rang ar fi vrut. Dar pentru el forma n-are niciun sens. Doar sub-
stana l intereseaz.
E dintre bieii buni sau dintre cei ri?
178/343
Ce ntrebare absurd!
M gndeam doar c el ar putea fi puterea din spatele
tronului.
Puin probabil. Dac Ezar Vorbara i-ar spune Eti o
broasc, ar opi i-ar orci. Nu. Exist un singur mprat n
Barrayar, iar acela nu permite nimnui s ajung n spatele su.
nc i aduce aminte cum a pus el mna pe putere.
Ea se ntinse i tresri la durerea care o sget n lateral.
E ceva-n neregul? ntreb el, brusc ngrijorat.
A, m-a intuit Bothari cu genunchiul cnd cu cearta pe
motivul sedativului. Eram convins c-o s ne aud cineva. M-a
speriat de moarte.
Pot s vd?
Degetele lui i alunecar cu blndee de-a lungul coastelor. n
imaginaia ei, lsar o dr de curcubeu luminos.
Au.
Da. Ai dou coaste fisurate.
Aa m gndeam i eu. Norocul meu c n-a fost gtul.
Se ls pe spate, iar el i puse toat priceperea la btaie ca
s-i strng toracele n fii de pnz, apoi se aez lng ea pe
patul de campanie.
Te-ai gndit vreodat s le dai naibii pe toate i s te mui
undeva unde nimeni nu-i bate capul cu aa ceva? ntreb Cor-
delia. Pe Pmnt, de pild.
El zmbi.
Deseori. Ba chiar am avut o mic fantezie despre cum o s
emigrez pe Colonia Beta i-o s-i apar n prag. Ai prag la u?
Nu propriu-zis, dar zi mai departe.
Nu-mi pot imagina cum mi-a putea ctiga traiul acolo.
Strateg nu sunt, nici tehnician, nici navigator, nici pilot, aa c
179/343
n-a putea s intru n flota comercial. E greu de presupus c m-
ar primi n armata voastr, iar ca politician nu m vd ales.
Cordelia pufni dispreuitor.
Nu zici c l-ar speria bine pe Freddy Neclintitul?
Aa-i zici preedintelui vostru?
Eu n-am votat cu el.
Singura slujb la care m pot gndi ar fi de profesor de
arte mariale ca sport. Te-ai mrita cu un instructor de judo,
drag cpitane? Dar nu, oft el. Barrayarul e-n sngele meu. Nu
m pot lepda de el, indiferent ct de departe a cltori. Lupta
asta, Dumnezeu tie, e lipsit de onoare. Dar exilul, din niciun
alt motiv dect tihna asta ar nsemna s renun la orice
speran de-a avea onoare. Ultima nfrngere, nicio smn a
unei victorii viitoare.
Ea se gndi la marfa letal pe care o nsoise, ajuns ntre
timp n siguran pe Escobar. n balan cu toate vieile care
atrnau de ea, a ei i a lui Vorkosigan cntreau mai puin
dect o pan. El i interpret greit suferina de pe chip,
confundnd-o i se pru ei cu teama.
Cnd i vd faa, nu pot s spun c e ca atunci cnd te
trezeti dintr-un comar, spuse el.
i i-o atinse cu blndee, conturndu-i cu vrfurile degetelor
curba maxilarului i zbovind un moment cu policarul peste
buzele ei, mai uor dect un srut.
Mai degrab ca atunci cnd te afli nc n vis i tii c din-
colo de el exist o lume a treziei. Am de gnd s m altur ie n
lumea aceea a treziei, cndva. O s vezi. O s vezi.
i strnse mna ntr-a lui i zmbi linititor.
Pe podea, Bothari se foi i gemu.
180/343
O s am grij de el, spuse Vorkosigan. Dormi i tu puin,
ct mai poi.
181/343
Capitolul nou
Micarea i vocile o trezir. Vorkosigan tocmai se ridica de
pe scaun, iar Illyan sttea n picioare n faa lui, ncordat ca o
coard de arc, spunnd Vorhalas i Prinul! Aici! Acum!.
Fir-ar
Vorkosigan se rsuci pe clcie, mturnd cu privirea micua
ncpere.
Va trebui s-l ducem n baie. l nghesuim la du.
Imediat, Vorkosigan l apuc pe Bothari de umeri, Illyan de
picioare i, hurducndu-se prin cadrul ngust al uii, l aruncar
acolo grmad.
N-ar trebui s-i mai dm nite sedativ? ntreb Illyan.
Poate-ar fi mai bine. Cordelia, mai d-i o fiol. E prea
devreme, dar v pate moartea pe amndoi dac scoate vreun
zgomot acum.
O nghesui n cmrua ct o debara, ndesndu-i fiola n
pumn i stingnd lumina.
Niciun zgomot, nicio micare.
Ua nchis? ntreb Illyan.
ntredeschis. Sprijin-te de toc, ia-i un aer relaxat i nu-l
lsa pe bodyguardul prinului s intre n spaiul tu intim.
Bjbind prin semintuneric, Cordelia ngenunche i mai m-
pinse o doz de sedativ n braul sergentului incontient.
Aezndu-se pe locul unde era logic s se aeze, descoperi c
vedea n oglind o felie din cabina lui Vorkosigan, inversat i
derutant. Auzi ua cabinei deschiznd-se, apoi voci noi.
dac nu cumva ai de gnd s-l eliberezi oficial i de
ndatoriri, voi continua s urmez procedura-standard. Am vzut
camera aia. Acuzaia ta e un nonsens.
Vom vedea, zise a doua voce, pe un ton ncordat i
mnios.
Salut, Aral.
Posesorul primei voci, un ofier pe la vreo cincizeci de ani, n
uniform de parad, ddu mna cu Vorkosigan i i oferi un
pachet cu discuri de date.
Plecm spre Escobar ntr-o or. Curierul tocmai a adus as-
tea copii dup cele mai recente actualizri. Am ordonat s fii
inut la curent cu evenimentele. Escobaranii se retrag pe toat
linia. i-au abandonat pn i amrta aia de gaur de vierme
aglomerat ctre Tau Ceti. I-am pus pe fug.
Posesorul celei de-a doua voci purta i el uniform de parad,
dar mpodobit cu aur ct nu mai vzuse Cordelia n viaa ei.
Decoraiile cu pietre preioase de pe piept i sclipeau i-i
strluceau n lumina lmpii de birou a lui Vorkosigan ca nite
ochi de oprl. Avea vreo treizeci de ani, prul negru, faa
dreptunghiular i rigid, pleoape lsate i buze subiri, acum
strnse ntr-o expresie de enervare.
Doar nu plecai amndoi, nu? ntreb Vorkosigan. Se cade
ca ofierul superior s rmn cu nava-comandant. Acum, c
Vorrutyer e mort, ndatoririle lui i revin prinului. Tot blciul
sta pe care l-ai pus la cale s-a bazat pe presupunerea c el va
rmne la post.
Prinul Serg se crisp de indignare.
Am s-mi conduc trupele pe Escobar! S mai ncerce acum
tata i tovarii lui s spun c nu sunt soldat!
O s rmi, spuse Vorkosigan plictisit, n palatul la forti-
ficat care o s in jumtate dintre ingineri ocupai cu
construcia i-o s dai petreceri acolo i-o s-i lai oamenii s
lupte pentru tine, pn cnd o s te-alegi cu un teritoriu pltit
183/343
cu mulimea cadavrelor ngrmdite pe el, fiindc sta-i soiul
de via soldeasc pe care l-ai nvat de la mentorul tu. i
pe urm o s trimii acas buletine informative despre mreaa
ta victorie. Ai putea s faci n aa fel nct lista victimelor s fie
declarat secret de stat.
Aral, ai grij, l avertiz Vorhalas, ocat.
Mergi prea departe, mri prinul. Mai ales pentru un om
care se va apropia de btlie doar ct s se agae de captul
gurii de vierme ca s ajung acas. Dac vrei s vorbim de-
spre precauii exagerate.
Din tonul su reieea clar c expresia aceea era un eufemism
i c termenul pe care ar fi vrut s-l foloseasc era mult mai
neplcut.
Nu poi s ordoni s fiu inut captiv n cabin i pe urm
s m acuzi de laitate fiindc nu sunt pe front. Pn i propa-
ganda ministrului Grishnov trebuie s simuleze ceva mai mult
logic.
Ce i-ar mai plcea treaba asta, nu-i aa, Vorkosigan?
uier prinul. S m ii blocat aici, n spate, i s v bucurai
voi de toat gloria, tu cu clovnul la zbrcit de Vortala i cu
progresitii lui farnici. Peste cadavrul meu! Aici o s rmi
pn mucegieti.
Vorkosigan i ncletase flcile; ochii i se ngustaser,
privirea lor era de neptruns. Buzele i dezvelir dinii ntr-un
nceput de zmbet, dar se nchiser imediat.
Trebuie s protestez oficial. Coborrea pe solul Esco-
barului mpreun cu trupele de teren nseamn c v prsii
postul cuvenit.
Protesteaz ct vrei, spuse prinul i veni foarte aproape
de el, aplecndu-se spre faa lui i cobornd glasul. Dar nici
184/343
mcar tata n-o s triasc venic. Si cnd o s vin ziua aceea,
tatl tu n-o s mai fie n stare s te protejeze. i tu, i Vortala,
i toi tovarii lui vei fi primii pui la zid, i promit.
Ridic privirea, amintindu-i de Illyan, care se sprijinea tcut
de stlpul uii.
Sau poate o s te pomeneti napoi pe Colonia Leproilor,
s mai faci cinci ani de patrulare.
n baie, Bothari se foi incomodat n semicoma lui i, spre
groaza Cordeliei, ncepu s sforie.
Pe locotenentul Illyan l apuc o criz de tuse mgreasc.
Scuzai-m, gfi el i se retrase n baie, trntind ua n
urma lui.
Aprinse lumina i privi panicat la Cordelia, care i rspunse
tot n tcere cu o grimas de disperare. Cu mare greutate re-
uir s rstoarne trupul inert al lui Bothari pe o parte n spaiul
strmt, pn ce l fcur s respire iar fr zgomot. Cordelia i
semnaliz lui Illyan cu degetul mare ridicat, iar el ncuviin
dnd din cap i se strecur pe u afar.
Prinul plecase. Amiralul Vorhalas rmsese s mai schimbe
cteva cuvinte cu subordonatul su.
d-o-n scris. O semnez eu nainte s plecm.
Mcar s nu cltorii cu aceeai nav, l implor
Vorkosigan cu toat seriozitatea.
Vorhalas oft.
Apreciez c ncerci s mi-l iei de pe cap. Dar cineva tre-
buie s rneasc dup el pentru linitea mpratului, odat ce
Vorrutyer nu mai e, slav Domnului. Cum pe tine nu te vrea, se
pare c eu sunt alesul. De ce nu poi i tu s-i pierzi cumptul
cu subordonaii, ca oamenii normali, nu n faa superiorilor, ca
185/343
un icnit? Credeam c te-ai lecuit de asta dup ce am vzut cte
nghii de la Vorrutyer.
Asta e deja o chestiune moart i-ngropat.
Adevrat.
Vorhalas fcu automat un gest superstiios, n mod evident
un vestigiu din copilrie, lipsit de convingere, dar plin de
obinuin.
C veni vorba ce e Colonia Leproilor? ntreb curios
Vorkosigan.
N-ai auzit niciodat? M rog s-ar putea s-neleg de ce
nu. Niciodat nu te-ai ntrebat cum de i s-a repartizat n ech-
ipaj aa un procent remarcabil de ratai, incorigibili i indivizi
n prag de-a fi dai afar din armat?
Nu m-am ateptat s primesc crema armatei.
La cartierul general i se spunea Colonia de Leproi a lui
Vorkosigan.
Eu fiind leprosul-ef, ai? replic Vorkosigan, prnd mai
degrab amuzat dect ofensat. M rog, dac ei erau tot ce-avea
armata mai ru de oferit, poate c n-o ducem chiar att de ru,
n definitiv. Ai grij de tine. Nu m-ar ncnta s-l secondez la
comand.
Vorhalas rse pe nfundate, i strnse mna i porni spre u,
apoi se opri.
Crezi c vor porni contraatacul?
Dumnezeule mare, bineneles c-l vor porni. Aici nu-i un
avanpost comercial. Oamenii tia lupt pentru cminul lor.
Cnd?
Vorkosigan ezit.
Cndva dup ce vei ncepe debarcarea trupelor de teren,
dar mult nainte s terminai. Tu n-ai face aa? E cel mai prost
186/343
moment ca s suni retragerea. Navetele nu tiu dac s urce sau
s coboare, cnd navele-baz se risipesc n patru zri sub focul
inamic, proviziile necesare nu ajung la sol, lanul ierarhic e per-
turbat un comandant neexperimentat ajunge s dein con-
trolul absolut
mi dai fiori.
Da, n fine ncearc s ntrzii startul ct de mult posib-
il. i asigur-te c toi comandanii navelor care-i transport
trupele i cunosc la perfecie ordinele n caz de urgen.
Prinul vede altfel lucrurile.
Da, pe el l mnnc s conduc o parad.
Ce sfat mi dai?
De data asta nu-i sunt comandant, Rulf.
Nu-i vina mea. Eu te-am recomandat mpratului.
tiu. N-am acceptat. Te-am recomandat pe tine.
i aa ne-am ales cu sodomitul la nenorocit de Vorrutyer,
spuse Vorhalas, scuturnd din cap cu un aer sumbru. Ceva nu-i
n regul acolo
Vorkosigan l mboldi uor ctre u, i goli plmnii cu un
oftat i rmase n picioare, pe gnduri, captivat de o viziune a
viitorului. Cnd ridic fruntea, ntlni privirea Cordeliei i ochii
lui i rspunser cu o expresie ironic-nefericit.
Nu era un personaj n Antichitate, cnd i ineau romanii
serbrile triumfale, la care se ducea pe la toi cei din tabra
omagiat i le optea la ureche c-s muritori i c-i ateapt
moartea? Probabil c i vechii romani l considerau o pacoste.
Ea rmase tcut.
Vorkosigan i Illyan merser s-l aduc pe sergentul Bothari
din incomoda lui ascunztoare improvizat. Ieiser cu el pe
jumtate prin cadrul uii cnd Vorkosigan scp o njurtur.
187/343
Nu mai respir.
Illyan scoase un uierat puternic; l ntinser iute pe Bothari
cu faa n sus pe rogojina aspr. Vorkosigan l ascult cu
urechea pe piept i i pipi gtul n cutarea pulsului.
Nenorocitul.
i prinse un pumn cu cealalt mn i izbi iute n sternul ser-
gentului, apoi ascult iar.
Nimic.
Se ls pe clcie, cu o figur aprig.
Illyan. De oriunde-oi fi luat tu piatul la de oprl, du-te
napoi i ia o doz de antidot. Repede. i n linite. n cea mai
mare linite.
De unde-ai i dac n-ar trebui s oare merit n-
cepu Illyan.
i arunc minile n aer ntr-un gest de neputin i iei n
grab din cabin.
Vorkosigan se uit la Cordelia.
Ce vrei, s apei sau s sufli?
S aps, cred.
ngenunche lng Bothari, iar Vorkosigan se duse la cptiul
lui, i trase capul pe spate i-i ddu prima gur de aer. Cordelia
i lipi podul palmelor de sternul lui i aps cu toat puterea,
ritmic. Apsare, apsare, apsare, suflare, iar i iar, nu te opri.
n scurt timp minile i tremurau i perle de sudoare ncepeau
s-i apar pe frunte la rdcina prului, i auzea propriile
coaste scrnind la fiecare apsare, strident, iar muchii pieptu-
lui i se crispau spasmodic.
Trebuie s facem schimb.
Bun. Am nceput s gfi.
188/343
Schimbar locurile, Vorkosigan trecnd la masajul cardiac,
Cordelia inndu-l de nas pe Bothari i lipindu-i gura de a lui,
care era umed de la saliva lui Vorkosigan. Parodia aceasta de
srut i se pru oribil, dar s se fi ferit ar fi fost un gest demn de
tot dispreul. Continuar la nesfrit.
Locotenentul Illyan se ntoarse ntr-un trziu, cu respiraia
tiat. ngenunche i lipi noua fiol pe gtul ncordat al lui
Bothari, n dreptul arterei carotide. Nu se ntmpl nimic.
Vorkosigan continu s apese.
Deodat Bothari se scutur din tot trupul, apoi nepeni,
arcuindu-i spatele. Inspir neregulat, cu nghiituri mari printre
gfituri, apoi se opri iar.
Haide, spuse Cordelia, pe jumtate ndemnndu-se pe
sine.
Cu gfituri brute, spasmodice, Bothari ncepu s respire iar,
dezordonat, dar fr oprire. Cordelia, care sttea n genunchi, se
ls greoi ntr-o poziie mai comod i se uit la el cu o privire
victorioas, dar lipsit de bucurie.
Amrtul naibii!
Credeam c lucrurile de felul sta au nsemntate n ochii
ti, spuse Vorkosigan.
La modul abstract. n cea mai mare parte a timpului nu-i
dect o bjbial prin bezn laolalt cu restul lumii, ne tot
izbim de lucruri i ne-ntrebm de ce doare.
Vorkosigan se uit i el la Bothari, cu rulee de sudoare
curgndu-i pe fa. Apoi sri n picioare i se repezi la biroul
su.
Protestul. Trebuie s-l scriu i s-l depun pn s plece
Vorhalas, altfel n-o s mai fie bun de nimic.
189/343
Se aez pe scaun i ncepu s bat cu iueal n tastele
consolei.
Ce-i aa important treaba asta? ntreb Cordelia.
. Mai trziu.
Btu furibund n taste timp de zece minute, apoi l trimise pe
cale electronic n cutarea comandantului su.
ntre timp Bothari continua s respire, cu toate c faa lui
nc mai pstra acea paloare verzuie a morii.
Ce facem acum? ntreb Cordelia.
Ateptm. Ne rugm s fi fost dozajul corect, rspunse el
aruncnd o privire irascibil ctre Illyan, i s nu-l aduc n
vreo stare frenetic.
N-ar trebui s ne gndim la vreo metod de a-i scoate pe
amndoi de-aici? protest Illyan.
N-ai dect s te gndeti, rspunse Vorkosigan i se apuc
s conecteze pe rnd la consol noile discuri de date ca s
treac n revist informaiile tactice. Dar ca ascunztoare locul
sta are dou avantaje pe care nu le mai are niciun alt loc de pe
nav. Dac eti att de bun pe ct te consideri, nu e monitorizat
nici de eful ofierilor politici, nici de oamenii Prinului
Sunt ct se poate de convins c i-am fentat pe toi. Mi-a
pune reputaia n joc pentru asta.
n momentul sta i pui viaa n joc, aa c bine-ar fi s ai
dreptate. n al doilea rnd, pe hol sunt doi paznici narmai care
trebuie s opreasc pe oricine-ar vrea s intre. N-ai cum s ceri
mai mult de-att. Recunosc c-i puin cam aglomerat.
Illyan ddu ochii peste cap exasperat.
Deja am fentat percheziiile Securitii ct de mult m-a
inut curajul. Nu mai am cum s fac nimic fr s atrag mai
mult atenie dect pot distrage.
190/343
Mai ine treaba nc douzeci i ase de ore?
Poate, estim Illyan, ncruntndu-se la insistenele lui,
nedumerit i iritat. Ai pus ceva la cale, domnule, cu siguran.
Nu era o ntrebare.
Eu?
Degetele lui Vorkosigan lucrau de zor pe tastele consolei i
reflexii de lumin colorat de la datele de pe display i jucau pe
faa impasibil.
Eu atept pur i simplu cu sperana c-o s apar vreo
ocazie rezonabil. Cnd o s plece prinul spre Escobar, cea mai
mare parte a celor din securitatea lui vor pleca mpreun cu el.
Rbdare, Illyan.
Tast iar la consol.
Vorkosigan ctre Sala Tactic.
Aici comandantul Venne, s trii.
A, bun. Venne, vreau s-mi trimii ncoace cte un raport
pe or dup ce pleac prinul i amiralul Vorhalas. i anun-m
imediat, indiferent de or, dac ncepi s nregistrezi ceva neo-
binuit, orice care nu-i conform planului.
Da, s trii. Prinul i amiralul Vorhalas pleac acum, s
trii.
Foarte bine. Continu. Vorkosigan, terminat.
Se ls pe spate i ncepu s bat darabana cu degetele pe
birou.
Acum ateptm. O s dureze cam dousprezece ore pn
s ajung prinul pe orbita Escobarului. La scurt timp dup
aceea vor ncepe coborrea pe sol. O or dureaz s ajung sem-
nalele de la Escobar pn la noi. nc o or s se-ntoarc sem-
nalele. Ditamai ntrzierea. O btlie poate s se termine n
191/343
dou ore. Am putea s reducem ntrzierea cu trei sferturi dac
ne-ar lsa prinul s ne micm de-aici.
Tonul lui relaxat reuea cu greu s-i mascheze tensiunea, n
pofida sfatului dat lui Illyan. Camera n care se afla prea s nu
existe pentru el. Gndurile i cltoreau laolalt cu armada care
se rotea ca o constelaie dens n jurul Escobarului, nave-curier
sclipind fugar, crucitoare sumbre, lente transportoare de
trupe, cu burile pline de soldai. Degetele lui rsuceau absent
un selector, n sus i-n jos, n sus i-n jos.
N-ar fi bine s mncai ceva, domnule? suger Illyan.
Poftim? A, da, cred c da. i tu, Cordelia probabil eti
flmnd. D-i drumul, Illyan.
Illyan plec dup mncare. Vorkosigan mai lucr la consola
lui cteva minute, apoi o nchise, cu un oftat.
Cred c-ar fi bine s m gndesc i la un pui de somn. Ul-
tima dat cnd am dormit a fost la bordul Generalului Vorhar-
tung, cnd ne apropiam de Escobar acum o zi i jumtate,
cred. Cam la vremea cnd ai fost tu capturat.
Ne-au capturat puin mai devreme. Eram n custodie de
aproape o zi.
Da. Apropo, felicitri pentru manevra de mare succes. S-
neleg c la nu era un crucitor adevrat, nu?
Zu c nu pot s spun.
Cineva vrea s-l revendice drept int dobort.
Cordelia i nbui un rnjet.
Din partea mea, n-are dect.
Se pregti sufletete pentru alte ntrebri, dar, n mod ciudat,
el schimb subiectul.
192/343
Sracul Bothari. Mi-a dori ca mpratul s-i poat acorda
o medalie. M tem c tot ce voi putea s fac pentru el va fi s-l
internez ntr-un spital potrivit.
Dac mpratul l antipatiza att de tare pe Vorrutyer, de
ce l-a pus la comand?
Fiindc era omul lui Grishnov, cunoscut de toat lumea n
calitatea asta, i mai era i favoritul prinului. Toate oule
stricate ntr-un singur co, ca s zic aa.
i ncheie fraza izbindu-i cu pumnul n palm.
M-a fcut s m simt de parc m-a fi ntlnit cu rul ab-
solut. Dup el, nu cred c m mai poate speria ceva cu
adevrat.
Ges Vorrutyer? Era doar un ticlos mrunt. Un meteugar
de mod veche, confecionnd crime unicat. Faptele ntr-adevr
de neiertat sunt comise de oameni calmi n camere superbe,
tapisate cu mtase verde, oameni care negociaz moartea cu
ridicata, per cargo, fr voluptate sau dorin sau orice fel de
emoie izbvitoare care s le aduc iertarea, ci doar cu spaima
rece a vreunui viitor nchipuit.
Dar crimele pe care sper s le previn n acel viitor sunt
imaginare. Cele pe care le comit ei n prezent acelea sunt
reale.
Vocea i sczuse treptat n intensitate, astfel nct la final
ajunse aproape o oapt.
Comandor Vorkosigan Aral ce te roade? Eti aa
montat, de m atept n orice clip s-ncepi s umbli de colo-
colo pe tavan.
Chinuit de comaruri, i spuse ea.
El rse ncet.
193/343
Aa-mi vine. E din cauza ateptrii, mi imaginez. Nu m
pricep s atept. Nu-i un lucru bun la un soldat. i invidiez
capacitatea de-a atepta cu rbdare. Pari calm ca razele de
lun pe suprafaa apei.
Asta-i ceva drgu?
Foarte.
Sun bine. Pe la noi pe-acas n-avem aa ceva.
Complimentul implicit i fcu n mod absurd plcere.
Illyan se ntoarse cu o tav, iar Cordelia nu mai reui s
scoat nimic de la Vorkosigan. Mncar, apoi el i ncerc
norocul cu o repriz de somn, sau cel puin se ntinse n pat i
nchise ochii, dar se trezi la fiecare ceas s se uite la ultimele
tiri tactice.
Locotenentul Illyan privea peste umrul lui, iar el i indica
punctele importante ale strategiei pe msur ce apreau.
Arat binior, dup mine, coment Illyan la un moment
dat. Nu pricep de ce eti aa stresat. ntr-adevr putem s-o
scoatem la capt, chiar dac esco au mai multe resurse mater-
iale pe termen lung. N-o s-i ajute cu nimic dac se termin tot-
ul n termen scurt.
Temndu-se s-l mai bage pe Bothari ntr-o com profund, l
lsar s-i revin pn la o stare de semicontien.
Se ghemui jalnic ntr-un col al camerei, cnd adormind,
cnd trezindu-se, i suferind de comaruri n ambele stri.
n cele din urm Illyan se duse n cabina lui s se culce, iar
Cordelia aipi i ea. Dormi mult vreme, trezindu-se abia cnd
Illyan se ntoarse cu alt tav de mncare. ncepea s-i piard
orientarea n timp de cnd sttea ncuiat n camera asta etern
neschimbat. Pe de alt parte, Vorkosigan ajunsese acum s
numere fiecare minut. Dup ce mncar, el dispru n baie ca s
194/343
se spele i s se brbiereasc, ntorcndu-se mbrcat cu uni-
forma de parad, spilcuit de parc ar fi fost gata de edin cu
mpratul.
Verific pentru a doua oar ultimele informaii tactice.
Au nceput deja s coboare trupele? ntreb Cordelia.
Vorkosigan se uit la cronometru.
De aproape o or. Din clip-n clip ar trebui s primim
primul raport de acolo.
edea acum fr s-i mai frmnte degetele, ca un om cu-
fundat n meditaie profund, cu faa mpietrit.
Sosi i raportul acelei prime ore, iar el ncepu s caute prin
arhiva lui de rapoarte, prnd a vna elemente-cheie. n plin
activitate, pe mijlocul ecranului i apru chipul comandantului
Venne.
Comandor Vorkosigan? Primim aici ceva foarte ciudat.
Vrei s direcionm o copie a materialului brut direct la
dumneavoastr?
Da, te rog. Imediat.
Vorkosigan scotoci printr-o mulime de sporovieli de tot
soiul i reper o nregistrare de la un comandant de nav, un
brbat oache i voinic care i nregistra jurnalul cu un accent
gutural nuanat de fric.
Hai, c-ncepe, oft n sinea ei Cordelia.
atacnd cu navete! Riposteaz la fiecare foc al nostru.
Scuturile de plasm la maximum n momentul sta nu putem
s le dm mai mult energie i n acelai timp s continum
tragerea. Trebuie ori s coborm scuturile i s ncercm s
mrim puterea de foc, ori s renunm la atac Aici trans-
misia era ntrerupt de zgomot alb. nu tiu cum reuesc s
fac aa ceva. E imposibil s fi compactat n navetele alea nite
195/343
motoare suficient de puternice ca s produc aa o Din nou
zgomot alb. Transmisia se ntrerupse brusc.
Vorkosigan select alta. Illyan se aplec surescitat peste
umrul lui. Cordelia se ridic n capul oaselor, tcut, cu capul
nclinat, ascultnd. Cupa victoriei; amar pe limb, grea n
stomac, mohort ca nfrngerea
se trage foc ncruciat asupra navei-mam, raporta un
alt comandant. Cordelia tresri recunoscndu-i vocea i ntinse
gtul ca s-i poat vedea faa. Era Gottyan; se vede treaba c
obinuse n cele din urm gradul de cpitan. Voi ordona
coborrea complet a scuturilor i voi ncerca s dobor una
trgnd la putere maxim.
Nu face asta, Korabik! ip neputincios Vorkosigan.
Hotrrea, indiferent care, fusese luat cu o or n urm, iar
consecinele ei erau pironite n curgerea timpului fr putin
de-a mai fi strpite.
Gottyan ntoarse capul ntr-o parte. Gata, comandant Vork-
alloner? Vom ncerca.. ncepu el, dar vocea i fu necat n zgo-
mot alb, apoi n tcere.
Vorkosigan izbi cu pumnul n birou, cu toat puterea.
Fir-ar s fie! La naiba, ct timp o s le ia s-i dea seama
Rmase cu ochii pironii la zpada de pe ecran, apoi relu de
la capt transmisia, strpungnd-o cu o privire n-
spimnttoare, o expresie n care se amestecau suferina, furia
i scrba. Alese apoi alt nregistrare, de data asta o imagine
computerizat a spaiului din jurul Escobarului, cu navele
reprezentate sub forma unor luminie colorate ce clipeau i nav-
igau prin acel spaiu. Prea un lucru mrunt, luminos i simplu,
ca un joc de copii. Cltin din cap n faa lui, cu buzele strnse
i golite de snge.
196/343
Chipul lui Venne apru iar peste imaginea afiat. Era palid
i nite riduri de ncordare ciudate i coborau pn la colurile
gurii.
Domnule, cred c-ar fi bine s venii n Sala Tactic.
Nu pot, Venne, dect dac fug din arest. Unde-i coman-
dorul Helski, sau comandorul Couer?
Helski a plecat nainte cu prinul i cu amiralul Vorhalas,
domnule. Comandorul Couer se afl aici. Acum, conform ierar-
hiei, dumneavoastr suntei ofierul-amiral de la bord.
Prinul a fost ct se poate de explicit.
Prinul cred c prinul e mort, domnule.
Vorkosigan nchise ochii i, lipsit de bucurie, un oftat i
prsi trupul. Redeschise ochii i se aplec n fa.
E o informaie confirmat? Ai primit ordine noi de la
amiralul Vorhalas?
S-a amiralul Vorhalas era mpreun cu prinul, dom-
nule. Nava lor a fost lovit.
Venne se ntoarse s se uite peste umr la ceva anume, apoi
reveni la monitor.
S-a trebui s-i dreag glasul s-a confirmat. Nava-
comandant a prinului a fost complet distrus. Nu mai sunt
dect rmie. Acum dumneavoastr suntei la comand,
domnule.
Faa lui Vorkosigan era glacial, fr umbr de veselie.
Atunci, transmite rapid ordinele pentru Planul de Urgen
Albastru. Toate navele s nceteze focul imediat. S direcioneze
toat energia ctre scuturi. Nava asta s porneasc spre Escobar
n acest moment, la vitez maxim. Trebuie s mai reducem din
ntrzierea transmisiunilor.
197/343
Planul de Urgen Albastru, domnule? Asta-i retragerea
complet!
tiu, comandante. Eu l-am scris.
Dar retragerea complet
Comandant Venne, escobaranii au un sistem de arme nou.
Se cheam cmp-oglind de plasm. E o nou invenie betan.
Reflect focul atacatorului napoi spre el. Navele noastre se do-
boar singure cu propria lor for de tragere.
Dumnezeule! Ce putem face?
Absolut nimic, asta dac nu ne apucm s le abordm na-
vele i s-i sugrumm pe nenorocii cu minile noastre, unul
cte unul. Ispititor, dar nepractic. Transmite ordinele alea! i
trimite-i pe comandantul mecanicilor i pe ofierul pilot-ef la
Sala Tactic. i pe comandantul grzii pune-l s coboare aici s-
i elibereze oamenii din post. N-am chef s m pomenesc lovit
de paralizor cnd ies pe u.
Da, s trii!
Venne ntrerupse legtura.
nainte de orice, trebuie s aduc napoi trupele alea de-
acolo, murmur Vorkosigan, ridicndu-se de pe scaunul rotativ.
ntorcndu-se, i descoperi pe Cordelia i Illyan holbndu-se
la el.
De unde-ai tiut ncepu Illyan.
despre oglinzile de plasm? termin Cordelia.
Pe faa lui Vorkosigan nu se citea nimic.
Tu mi-ai spus, Cordelia, n somn, cnd Illyan era plecat.
Sub influena unui poiuni a medicului nostru militar,
bineneles. N-o s rmi cu sechele de la ea.
Ea se scul n picioare, ngrozit.
Asta-i mizerabilule tortura ar fi fost mai onorabil!
198/343
Ah, trsnet, domnule! l felicit Illyan. tiam eu c facei
ce trebuie fcut!
Vorkosigan l sget cu o privire n care se citea aversiunea.
Nu conteaz. Informaia a fost confirmat prea trziu ca s
ne mai foloseasc la ceva.
Se auzi o btaie n u.
Haide, Illyan. E vremea s-mi aduc soldaii acas.
199/343
Capitolul zece
Illyan se ntoarse dup Bothari la scurt timp, dup nu mai
mult de un ceas. Se mai ntoarse o dat s-o ia pe Cordelia, dup
ce sttuse singur vreo dousprezece ore. i trecuse prin cap
ideea de-a evada din ncpere, ca fiind datoria ei de soldat, i
de-a se angaja de una singur ntr-un mic sabotaj. Dar, dac
ntr-adevr Vorkosigan conducea o retragere complet, n-ar fi
avut niciun rost s se mai bage.
Zcu lungit n patul lui, ntr-o stare de osteneal sumbr. O
trdase; nu era cu nimic mai bun dect ceilali. Rzboinicul
meu perfect, dragul meu ipocrit i se prea c, la urma ur-
mei, Vorrutyer l cunoscuse mai bine dect ea ba nu. Asta era
un gnd nedrept. Extrgnd informaia aceea, el nu-i fcuse
dect datoria; i ea procedase la fel, prin faptul c o ascunsese
ct de mult timp posibil. i, ca de la soldat la soldat, chiar dac
unul dintre ei nu era dect o imitaie cinci ore de serviciu act-
iv, cam aa, nu? , era nevoit s-i dea dreptate lui Illyan,
fusese trsnet. Nu-i detecta n organism absolut niciun efect
rezidual dup substana, oricare va fi fost ea, pe care o folosise
el ca s-i invadeze mintea pe furi.
Oricare va fi fost substana folosit de el Chiar aa, oare ce
folosise? De la cine cerise s-o primeasc i cnd? Nu i-o ad-
usese Illyan. Fusese la fel de surprins ca i ea cnd Vorkosigan
aruncase informaia aceea. Nu puteai dect s crezi fie c pstra
pe undeva prin cabin o rezerv secret de droguri pentru in-
terogatorii, fie c
Dumnezeule mare, murmur ea nu un blestem, ci o
rugciune. n ce-am mai nimerit acum?
ncepu s umble prin ncpere, pe cnd mintea ei fcea fr
ncetare conexiune dup conexiune.
n sufletul ei, era convins. Vorkosigan n-o interogase niciod-
at; tiuse dinainte despre oglinzile de plasm.
Mai departe, se prea c el era singurul om din ierarhia su-
perioar barrayaran care tia. Vorhalas nu tiuse. Prinul cu
siguran c nu tiuse. Nici Illyan.
Pui toate oule stricate ntr-un singur co, murmur ea.
i scapi coul din mn? Ah, nu se poate s fi fost propriul lui
plan! Sigur c nu
Avu deodat o viziune nspimnttoare a planului n ntre-
gime; complotul de asasinat politic cu cele mai multe pierderi
de viei din istoria barrayaran, dar i cel mai subtil, cu cada-
vrele ascunse ntr-un munte de alte cadavre, pentru totdeauna
inextricabil.
Dar de undeva tot trebuie s fi avut informaia aceea. De un-
deva dintre momentul n care ea plecase i l lsase nu cu mare
lucru pe cap, doar cu o sal a motoarelor plin de rebeli, i
prezentul n care se lupta s trag napoi la adpost o armad
ntreag rmas fr arme, nainte ca puterea distrugtoare pe
care aceasta o dezlnuise s se ntoarc asupra ei i s-o co-
pleeasc. Undeva n linitea camerei tapisate cu mtase verde,
n care un mare coregraf proiectase un dans al morii, iar
onoarea unui om de onoare fusese frnt pe roat n serviciul
su.
Vorrutyer, omul vanitii demonice, se micor i se tot
micor n faa acelei viziuni crescnde, pn ajunse ct un
oarece, ct un purice, ct un vrf de ac.
201/343
Dumnezeule mare, i mi se prea mie c Aral e cam agitat.
Probabil e pe jumtate nebun. i mpratul prinul era fiul lui.
Poate fi adevrat? Sau am luat-o i eu razna ca Bothari?
Se for s se aeze, apoi s se ntind, dar uneltirile i
contra-uneltirile continuau s i se nvrteasc n creier, un plan-
etariu mecanic de trdare n trdare aliniindu-se brusc ntr-un
anumit punct din spaiu i timp pentru a-i nfptui sfritul.
Sngele i pulsa n east, gros i bolnav.
Poate c nu-i adevrat, se consol singur ntr-un trziu. O
s-l ntreb i asta o s-mi rspund. Pur i simplu m-a interogat
n somn. Betanii le-au luat faa, iar eu sunt eroina care a salvat
Escobarul. El e doar un simplu soldat care-i face datoria.
Se ntoarse pe o parte, cu privirea pierdut n crepuscul.
Porcii au aripi i eu o s m urc pe spinarea unuia i-o s
zbor spre cas.
Illyan o scp n sfrit de toate gndurile astea, lund-o de
acolo i ducnd-o la arest.
***
Atmosfera de acolo se schimbase ntru ctva, observ ea.
Gardienii nu se mai uitau la ea n acelai fel; de fapt, privirea
lor prea c ncearc s-o evite. Procedurile erau n continuare
stricte i eficiente, dar mai domolite, mult domolite. Recunoscu
un chip; paznicul care o escortase la apartamentele lui Vorruty-
er, cel cruia i fusese mil de ea, prea acum s fi preluat con-
ducerea, avnd o pereche de petlie roii de locotenent prinse la
repezeal i strmb pe guler. Pentru cltoria aceasta n adnc,
Cordelia mbrcase din nou salopeta de la Vorrutyer. De data
asta i se acord intimitate cnd trebui s se schimbe n pi-
jamaua portocalie. Apoi fu escortat pn la o celul perman-
ent, nu la zona de detenie temporar.
202/343
Celula mai avea un ocupant, o tnr escobaran de o fru-
musee extraordinar, care era ntins pe un pat de campanie,
cu ochii pironii n perete. Nu ridic privirea la intrarea Cor-
deliei, nici nu-i rspunse la salut. Dup o vreme, sosi o echip
medical barrayaran care o lu de-acolo. Porni fr un cuvnt,
dar la u ncepu s li se mpotriveasc. La un semn al doctor-
ului, un asistent o sed cu o fiol pe care Cordelia avu impresia
c o recunoate, iar n momentul urmtor o scoaser afar pe
brae, incontient.
Doctorul, care prea a fi chirurgul-ef, bnui Cordelia dup
vrsta i gradul su militar, mai rmase puin timp ca s se
ocupe de coastele ei. Dup aceea o lsar singur, fr niciun
reper al timpului n afar de livrarea periodic a raiilor de
hran i de schimbrile ocazionale ale micilor zgomote i vi-
braii din pereii care o nconjurau, pe baza crora putea s-i
nchipuie ce se petrecea afar.
Dup vreo zece rnduri de raii, pe cnd zcea n patul ei n-
gust, plictisit i deprimat, luminile se micorar. Revenir la
strlucirea anterioar, dar aproape imediat se micorar din
nou.
Scp un icnet cnd simi un gol imens n stomac i ncepu s
pluteasc n sus. ntinse minile la repezeal i se apuc
zdravn de pat. Simul prevederii i fu rspltit n momentul ur-
mtor, cnd se pomeni mpins napoi n aternut cu o for de
aproape trei G. Luminile clipir iar i din nou simi c-i pierde
greutatea.
Atac cu plasm, murmur pentru sine. Probabil c scu-
turile sunt suprancrcate.
Un oc teribil zgli nava. Cordelia se trezi azvrlit din pat
prin toat celula, n bezn absolut, imponderabilitate, tcere.
203/343
Lovitur n plin! Rico din peretele opus, btnd aerul n
cutarea a ceva de care s se apuce, lovindu-i dureros un cot
n n ce? Perete? Podea, tavan? Se rsuci n aer, ipnd. Atac
ai mei, i spuse cuprins de isterie o s fiu omort de ai mei.
Sfritul perfect al carierei mele militare i nclet flcile i
ascult cu atenie nverunat.
Prea mult linite. Or fi pierdut aerul? Avu o viziune urt cu
ea nsi ca unic supravieuitor, prins n cutia asta ntunecat
i sortit s pluteasc pn cnd fie sufocarea lent, fie ngheul
lent va face s se scurg viaa din ea. Celula avea s-i fie sicriu,
pe care cine tie ce echipaj de salvare l va desigila dup luni de
zile.
nc i mai cumplit: oare era posibil ca lovitura s fi nimerit
puntea? Centrul nervos unde cu siguran c se afla i
Vorkosigan, asupra cruia cu siguran c escobaranii i con-
centrau tirul fusese el zdrobit de resturi plutitoare, ngheat
ntr-o clipit n vid, ars de viu n focul de plasm, intuit cine
tie pe unde ntre puni prbuite?
Degetele ei gsir n sfrit o suprafa i ncepur s-o rcie
n cutarea a ceva de care s se in. Un col: bun. Se nghesui
acolo, ghemuit pe podea, trgnd aer n plmni i
expulzndu-l iute i neregulat.
n ntunericul acela de infern trecu un timp imposibil de
cntrit. Braele i picioarele i tremurau de efortul fcut pentru
a se menine n locul acela. Apoi nava gemu din toate nchei-
eturile i luminile se reaprinser.
Ah, la naiba, i spuse, sta-i tavanul.
Gravitaia restabilit o trnti de podea. Durerea i fulger
prin braul stng, urmat de amoreal. Se tr napoi n pat, i
se apuc zdravn cu mna dreapt de barele lui rigide, vrndu-
204/343
i printre ele i piciorul, ca s se pregteasc pentru urmtoarea
lovitur.
Nimic. Atept. Ceva ud i sclda cmaa portocalie. Privind
n jos, vzu o achie de os glbui-rozaliu strpungndu-i pielea
antebraului stng i snge izvornd din jurul lui. Se chinui cu
stngcie s ias din cma, pe care i-o nfur n jurul
braului, ncercnd s opreasc hemoragia. Apsarea i trezi
durerea. ncerc, mai mult cu titlul de experiment, s cheme pe
cineva n ajutor. Cu siguran c celula era monitorizat.
Nu veni nimeni. n urmtoarele trei ore i diversific experi-
mentul ipnd, vorbind rezonabil, izbind la nesfrit n u i n
perei cu mna teafr sau pur i simplu stnd pe marginea pat-
ului i plngnd de durere. Gravitaia i luminile mai plpir
de cteva ori. ntr-un trziu avu senzaia familiar de a fi n-
toars pe dos printr-un container cu clei, senzaie care marca
saltul printr-o gaur de vierme, dup care mediul nconjurtor
se stabiliz.
Cnd, n sfrit, se deschise ua celulei, Cordelia tresri de
surprindere i se trase brusc la perete, lovindu-se la cap. Dar nu
era dect locotenentul care rspundea de nchisoare, nsoit de
un asistent medical. Locotenentul avea pe frunte o vntaie
interesant, mov-roiatic, de mrimea unui ou; asistentul avea
un aer de om hruit.
Aici e urmtorul caz grav, i spuse locotenentul. Dup asta
poi linitit s iei tot rndul n ordine.
Alb la fa i redus la tcere din cauza epuizrii, ea i des-
fur cmaa de pe bra ca s-i fie examinat i reparat. Asisten-
tul era competent, dar nu avea acea atingere delicat a
chirurgului-ef. Cordelia ajunse aproape n pragul leinului pn
s-i fie aplicat n sfrit proteza plastic.
205/343
Nu se mai fcur simite alte semne de atac. O uniform de
prizonier curat i se livr printr-o fant din perete. Dou rn-
duri de raii mai trziu, resimi iar o sritur printr-o gaur de
vierme. Gndurile i se nvrteau la nesfrit pe roata spaimelor
sale; somnul i era tot numai vise, iar visele i erau numai
comaruri.
***
Locotenentul Illyan fu cel care veni s-o escorteze n cele din
urm, nsoit de un paznic oarecare. Ii venea s-l srute, n bu-
curia ei de a vedea un chip familiar. Se abinu ns, i drese
glasul cu timiditate i ntreb cu o voce despre care spera c va
trece drept nonalant:
Comandorul Vorkosigan a pit ceva dup atacul acela?
El ridic din sprncene i-i arunc o privire cercettoare i
cam buimac.
Sigur c nu.
Sigur c nu. Sigur c nu. Acel sigur c nu sugera fr urm
de ndoial: teafr i nevtmat. I se umezir ochii de uurare,
pe care ncerc s-o mascheze cu o expresie de interes detaat,
profesional.
Unde m duci? l ntreb pe cnd prseau nchisoarea i
porneau pe hol.
La navet. Urmeaz s fii transferat n lagrul prizonier-
ilor de rzboi de pe planet pn vor fi fcute aranjamentele
pentru schimb i vor ncepe s v expedieze pe toi acas.
Acas! Cum a rmas cu rzboiul?
S-a terminat.
Terminat!
ncerc s asimileze informaia.
206/343
Terminat. Repede s-a mai petrecut. De ce nu-i valorific
escobaranii avantajul?
N-au cum. Am astupat ieirea din gaura de vierme.
Ai astupat-o? N-ai instituit o blocad?
El i confirm cu o nclinare a capului.
Cum naiba astupi o gaur de vierme?
ntr-un fel, e o idee foarte veche. Cu nave de foc.
Ha?
Trimii o nav nuntru i pui de-o explozie uria
materie-antimaterie la mijlocul distanei dintre noduri. Se
creeaz o reverberaie nimic nu mai poate trece pe-acolo
sptmni ntregi, pn se disipeaz.
Cordelia scp un fluierat.
Istea treab noi de ce nu ne-om fi gndit la ea? Cum
scoatei pilotul de-acolo?
Poate de-aia nu v-ai gndit. Nu-l scoatem.
Doamne ce moarte.
Avusese instantaneu viziunea ei clar.
S-au oferit voluntari.
Ea cltin din cap amorit.
Numai un barrayaran
Apoi ncerc s gseasc un subiect mai puin terifiant.
Ai luat muli prizonieri?
Nu prea. Poate vreo mie cu totul. Am lsat n urm pe
Escobar mai mult de unsprezece mii de soldai. Aa c eti des-
tul de valoroas, dac va trebui s ncercm s te dm la schimb
cu mai mult de zece la unu.
Naveta deinuilor era o nav fr hublouri, pe care Cordelia
o mpri doar cu ali doi prizonieri, unul dintre asistenii pro-
priului ei mecanic-ef i escobarana cu prul negru care fusese
207/343
n celul nainte de sosirea ei. Tehnicianul era nerbdtor s
fac schimb de istorisiri, dei el unul nu prea avea multe de
povestit. i petrecuse tot timpul nchis ntr-o celul cu ceilali
trei colegi de nav ai si, care fuseser dui la sol cu o zi n
urm.
Frumoasa escobaran, o tnr cu gradul de sublocotenent
care ajunsese prizonier cnd nava i fusese incapacitat n tim-
pul luptelor pentru saltul prin gaura de vierme ctre Colonia
Beta, cu mai bine de dou luni n urm, avea nc i mai puine
de zis.
Cred c-am pierdut noiunea timpului, pe undeva, spuse ea
stnjenit. Nici nu-i greu, n celula aia unde nu vezi pe nimeni.
Doar ce m-am trezit ieri n infirmeria lor i nu pot s-mi aduc
aminte cum am ajuns acolo.
i dac doctorul la e att de bun pe ct pare, nici c-o s-i
aminteti vreodat, i trecu prin minte Cordeliei.
i-l aminteti pe amiralul Vorrutyer? o ntreb ea.
Pe cine?
Las, nu-i nimic.
Naveta ateriz n sfrit i trapa se deschise. O coloan de lu-
min solar i o adiere de aer mirosind a var ptrunser pe
acolo, iz dulce de verdea care i fcu brusc s-i dea seama c
respirau putori de zile n ir.
Vai, unde suntem aici? spuse tehnicianul, copleit, cnd
pi prin trap mboldit de paznici. E minunat.
Cordelia l urm i izbucni ntr-un rs sonor, chiar dac lipsit
de veselie, recunoscnd imediat peisajul.
Lagrul de prizonieri era compus din trei iruri de adposturi
de teren barrayarane, semicilindri de un cenuiu urt nconjur-
ai de un cmp de for; ansamblul se afla la poalele unui
208/343
amfiteatru ntins pe kilometri ntregi de inut pduros uscat sub
un cer de culoarea peruzelei. Era o dup-amiaz ceoas, cald,
linitit, care o fcu pe Cordelia s se simt ca i cum nici n-ar fi
plecat vreodat de acolo.
Da, iat pn i intrarea n depozitul subteran, acum necamu-
flat, dar lrgit, cu o zon mare pentru aterizare i ncrcat
netezit n dreptul ei, nsufleit de navete i forfot. Cascada i
iazul dispruser. Din mers, se ntoarse s priveasc spre plan-
eta ei. Acum, dac sttea s se gndeasc, prea inevitabil s
ajung n cele din urm tot aici, era n logica lucrurilor. Cltin
din cap dezndjduit.
Pe ea i pe tnra ei nsoitoare escobaran le lu n primire
un paznic ngrijit, cu figur lipsit de expresie, care le conduse
la un adpost de pe la mijlocul unui rnd. Intrar i l gsir
ocupat de unsprezece femei, ntr-un spaiu menit pentru cin-
cizeci. Avur libertatea de a-i alege paturile.
Imediat se trezir asaltate de prizonierele mai vechi, nneb-
unite dup nouti. O femeie durdulie la vreo patruzeci de ani
restabili ordinea i se prezent.
Sunt locotenentul Marsha Alfredi. Eu sunt ofierul superior
din acest adpost. n msura n care se poate vorbi de-o ordine
n haznaua asta. Poi s ne spui ce dracului se petrece?
Sunt cpitanul Cordelia Naismith. Expediionarul Betan.
Slav domnului. Pot s i-o pun ie n crc.
Vai mie, spuse Cordelia, adunndu-i forele. Pune-m la
curent.
A fost un iad. Paznicii sunt nite porci. Pe urm aa deod-
at, ieri dup-amiaz, a venit o trup ntreag de ofieri superi-
ori barrayarani. La nceput am crezut c-au venit la violat, ca
trupa de dinaintea lor. Dar n dimineaa asta dispruser cam
209/343
jumtate dintre paznici ia cei mai ri i fuseser nlocuii
cu o echip care arta de ziceai c-a ieit la parad. i comand-
antul lagrului barrayaran nu-mi venea s-mi cred ochilor. L-
au dus cu parad afar pe pista navetelor, azi de diminea, i l-
au mpucat! Sub ochii tuturor!
neleg, spuse Cordelia pe un ton cam fr culoare, apoi i
drese glasul. n-ai auzit nc? Barrayaranii s-au retras com-
plet din spaiul escobaran. Probabil c deja cer pe toate canalele
o ncetare oficial a ostilitilor i negocierea unei nelegeri.
Totul n jur ncremeni n tcere, dup care urm o explozie
de bucurie. Unele rdeau, altele plngeau, unele se mbriau,
iar altele edeau deoparte. Cteva fugir s duc vestea i la
adposturile vecine, iar de acolo n lungul i-n latul lagrului. O
zorir pe Cordelia s le dea detalii. Ea le fcu un rezumat con-
centrat al luptelor, lsnd deoparte propriile ei isprvi i sursa
informaiilor pe care le avea. Bucuria lor i aduse i ei puin
fericire, pentru prima dat dup multe zile.
M rog, aa se explic de ce barrayaranii i-au revizuit
purtrile aa deodat, spuse locotenentul Alfredi. Presupun c
nainte de asta nu se ateptau s fie trai la rspundere.
Au un comandant nou, o lmuri Cordelia. Are el o chestie
cu prizonierii. Indiferent dac nvingeau sau pierdeau, cu el la
conducere oricum urmau schimbri.
Alfredi nu pru convins.
Aha? Cine-i?
Un oarecare comandor Vorkosigan, spuse Cordelia pe un
ton neutru.
Vorkosigan, Mcelarul de pe Komarr? Dumnezeule mare,
acuma chiar c-am pus-o, se lament Alfredi, prnd sincer
speriat.
210/343
A zice c ai primit suficiente garanii de bun-credin
azi-diminea, pe pista navetelor.
A zice c asta nu dovedete dect c-i icnit, spuse Al-
fredi. Comandantul nici mcar n-a participat la abuzurile alea.
Nici pe departe nu era el cel mai ru.
El era la comand. Dac tia despre ele, trebuia s le opre-
asc. Dac nu tia, era incompetent. Oricum ai lua-o, el era cel
responsabil.
Auzindu-se cu urechile ei cum apra o execuie barrayaran,
Cordelia se opri brusc.
Nu tiu, adug ea, cltinnd din cap. Nu sunt paznicul lui
Vorkosigan.
De afar rzbtur zgomote ca de rebeliune i adpostul lor
fu invadat de o delegaie a colegelor de lagr, toate nerb-
dtoare s aud confirmarea zvonurilor de pace. Paznicii se re-
traser la margine i lsar toat agitaia s se sting de la sine.
Cordelia se vzu nevoit s repete rezumatul de dou ori. Pn
i membrii echipajului su, condui de Parnell, sosir din seci-
unea brbailor.
Parnell sri n picioare pe un pat ca s i se adreseze mulimii
n portocaliu, rcnind peste tot clocotul acela al bucuriei.
Aceast doamn nu v-a spus totul. tiu eu povestea ad-
evrat de la unul dintre paznicii barrayarani. Dup ce am fost
dui la bordul navei-amiral, ea a evadat i l-a asasinat cu mna
ei pe comandantul barrayaran, amiralul Vorrutyer. De asta a
euat naintarea lor. Haidei s ascultm cum a fost de la cpit-
anul Naismith!
Nu-i asta povestea adevrat, obiect ea, dar vorbele i
fur copleite de strigte i aclamaii. Nu l-am omort eu pe
Vorrutyer. Hei! Lsai-m jos!
211/343
Echipajul ei, fcnd cerc la indicaiile lui Parnell, o ridicase
pe umeri pentru o parad improvizat prin tot lagrul.
Nu-i adevrat! Terminai!
Icni. Era ca i cum ar fi ncercat s ntoarc din drum o
maree cu ajutorul unei ceti de ceai. Povestea n sine era prea
atrgtoare pentru prizonierii btui de soart, prea multe dor-
ine se mplineau vznd cu ochii. Aa c o primir ca pe un
balsam pe sufletele lor rnite i o transformar n propria lor
victorie indirect. Povestea trecu din gur n gur, cpt de-
talii, se dezvolt, se mbunti radical, pn ce, douzeci i
patru de ore mai trziu, ajunsese la fel de bogat i imposibil de
nbuit ca o legend. Dup cteva zile, Cordelia renun s mai
ncerce.
Adevrul era prea complicat i prea ambiguu ca s aib tre-
cere n ochii lor i nici mcar ea, suprimnd din el orice avea
legtur cu Vorkosigan, nu era capabil s-l fac s sune con-
vingtor. ndatoririle ei i preau golite de neles, monotone i
decolorate. Tnjea dup cas i dup fiinele raionale care erau
mama i fratele ei, tnjea dup tcere i dup gnduri care s se
conecteze ntre ele fr s se transforme ntr-un lan de teroare
secret.
212/343
Capitolul unsprezece
Lagrul se rentoarse n curnd la rutina sa, ori la ceea ce ar
fi trebuit s fie rutin dintotdeauna. Urmar sptmni de
ateptare pentru ca lentele negocieri ce interesau schimbul de
prizonieri s ia sfrit, sptmni pe care toi i le petrecur
croind planuri despre ce aveau s fac la ntoarcerea acas. Cor-
delia ajunse treptat la o relaie aproape normal cu colegele ei
de adpost, chiar dac ele tot mai ncercau s-i acorde privilegii
i s-i fac servicii speciale. De Vorkosigan nu mai auzi nimic.
Sttea ntins n patul ei ntr-o dup-amiaz, prefcndu-se
c doarme, cnd locotenentul Alfredi veni s-o trezeasc.
Afar e un ofier barrayaran care zice c vrea s stea de
vorb cu tine, i spuse Alfredi i o conduse pn la u; figura ei
exprima suspiciune i ostilitate. Cred c n-ar trebui s-l lsm s
te ia de-aici singur. Suntem att de aproape de plecarea acas.
E clar c vor s-i pun bee-n roate.
Of. E-n regul, Marsha.
Vorkosigan atepta n faa adpostului, n uniforma oficial
purtat zilnic de membrii statului major, nsoit ca de obicei de
Illyan. Prea ncordat, deferent, obosit i nchis n sine.
Cpitan Naismith, i se adres el ntr-o manier oficial,
pot vorbi cu dumneata?
Da, dar nu aici, rspunse ea, contientiznd acut
privirile cu care o fixau tovarii si de detenie. Putem s ne
plimbm puin, sau cum zici s facem?
El aprob dnd din cap i pornir toi trei n tcere.
Vorkosigan i strnse minile la spate. Ea i le ndes n buzun-
arele bluzei portocalii. Illyan venea n urma lor, ca un cine de
care e imposibil de scpat. Prsir incinta nchisorii i se
ndreptar spre pdure.
M bucur c ai venit, spuse Cordelia. Sunt unele lucruri pe
care tot vreau s i le spun.
Da. Voiam s te vd mai de mult, dar am fost destul de
ocupat s duc treaba asta la bun sfrit.
Ea art cu capul spre nsemnele galbene de pe gulerul lui.
Felicitri pentru promovare.
A, aia. (i atinse una n treact.) Nu nseamn nimic. Doar
o formalitate, ca s urgentez munca pe care o fac n prezent.
Ce anume faci?
Dezmembrez armada, pzesc spaiul din jurul planetei
steia, mut politicieni de pe Barrayar pe Escobar i invers. Fac
curenie general prin cas, acum c s-a terminat petrecerea.
Supraveghez schimbul de prizonieri.
Urmau o potec lat bttorit prin mijlocul pdurii verzi-
cenuii, urcnd panta exterioar a craterului rotund.
Voiam s-mi cer iertare c te-am interogat sub efectul
drogurilor. tiu c te-am jignit profund. Nevoia m-a mnat. A
fost o necesitate din punct de vedere militar.
N-ai pentru ce s ceri iertare.
Cordelia arunc o privire n urm, la Illyan. Trebuie s tiu
Chiar n-ai pentru ce, mi-am dat seama n cele din urm.
El rmase tcut o vreme.
neleg, spuse ntr-un trziu. Ai o minte foarte ascuit.
Dimpotriv, sunt foarte dezorientat.
Locotenent, spuse el ntorcndu-se ctre Illyan, am nevoie
s-mi faci o favoare. Vreau s fiu singur cu aceast doamn
cteva minute ca s discut o chestiune foarte personal.
N-ar trebui s fac asta, domnule. Doar tii.
214/343
Am rugat-o cndva s se mrite cu mine. Nu mi-a dat
rspunsul nici pn azi. Dac i dau cuvntul meu c nu vom
discuta nimic altceva dect lucruri legate de acest subiect, pot
s am cteva momente de intimitate?
Of Illyan se ncrunt. V dai cuvntul, domnule?
mi dau cuvntul. Cuvntul de Vorkosigan.
Pi atunci, cred c-i n regul.
Se aez posac pe un butean rsturnat ca s-i atepte, iar ei
pornir mai departe pe potec.
Ajuni pe culme, ieir la lumin pe un promontoriu familiar,
deasupra craterului, exact locul n care fcuse Vorkosigan pla-
nuri ca s reintre n posesia navei sale, cu att de mult timp n
urm. Se aezar pe pmnt i privir activitile ce se des-
furau n lagr, reduse la tcere de distan.
A fost o vreme cnd nici n ruptul capului n-ai fi fcut aa
ceva, coment Cordelia. S-i dai cuvntul de onoare pentru o
minciun.
Vremurile se schimb.
Sau s m mini pe mine.
Aa e.
Sau s mputi un om la repezeal pentru crime la care
nici n-a participat.
N-a fost la repezeal. A avut parte mai nti de-un proces
sumar la Curtea marial. i odat cu asta chiar s-au ndreptat
rapid nite lucruri pe-aici. n orice caz, comisia Magistraturii In-
terstelare o s fie satisfcut. O s-i am i pe tia pe cap, mine
sosesc. Investigheaz abuzurile asupra prizonierilor.
Cred c devii suprasaturat de snge. Vieile indivizilor i
pierd nsemntatea pentru tine.
Da. Au fost tare multe. Aproape a sosit vremea s renun.
215/343
Expresia chipului i vocea i erau lipsite de via.
Cum te-a convins mpratul s te bagi n aa ceva n as-
asinate la nivel nalt? Tocmai pe tine, dintre toi. A fost ideea
ta? Sau a lui?
El nici nu se eschiv, nici nu tgdui.
A fost ideea lui i a lui Negri. Eu nu sunt dect omul lui de
ncredere.
Degetele lui trgeau uor de firele de iarb, rupnd delicat
tulpin dup tulpin.
Nu mi-a ordonat direct. nti mi-a cerut s preiau
comanda invaziei asupra Escobarului. A nceput cu o mit de
fapt chiar cu rangul de vicerege al acestei planete, cnd aveam
s-o colonizm. L-am refuzat. Pe urm a ncercat cu ameninri,
a spus c o s m dea pe mna lui Grishnov, c o s-l lase s m
trasc la judecat pentru trdare i c n-o s intervin ca s m
graieze. I-am zis s se duc dracului, nu cu attea cuvinte. sta
a fost un moment urt n relaia dintre noi. Pe urm i-a cerut
scuze. Mi s-a adresat cu Lord Vorkosigan. Cnd voia s fie
ofensiv, mi spunea cpitan. Pe urm l-a chemat nuntru pe
cpitanul Negri cu un dosar care nici mcar n-avea denumire,
i-atunci s-a terminat cu prefctoria. Raiune. Logic. Argu-
mente. Dovezi. Am stat mpreun n camera aia tapisat cu
mtase verde de la reedina imperial din Vorbarr Sultana o
sptmn ntreag pe via i pe moarte, mpratul, Negri i cu
mine, examinnd situaia, n timp ce Illyan btea holul n lung
i-n lat i studia colecia de art a mpratului. Apropo, pre-
supunerile tale n legtur cu Illyan au fost corecte. El nu tie
nimic despre scopul real al invaziei. L-ai vzut pe prin, aa, n
treact. A putea aduga c l-ai vzut cnd era n plin form. O
fi fost Vorrutyer profesorul lui cndva, dar prinul l ntrecuse
216/343
de mult vreme. Cred totui c, dac ar fi avut mcar idee de
ceea ce nseamn o funcie politic, taic-su i-ar fi iertat pn
i cele mai mrave vicii. Nu era echilibrat i se nconjura de
oameni al cror interes era s-l dezechilibreze i mai tare. Un
nepot demn de unchiul Yuri. Grishnov inteniona s conduc
Barrayarul prin el cnd avea s ajung la tron. Prinul a pus la
cale de unul singur Grishnov ar fi fost doritor s atepte, cred
dou tentative de asasinare a tatlui su n ultimele opts-
prezece luni.
Cordelia fluier pe mutete.
Aproape c ncep s neleg. Dar de ce s nu-l nlture sim-
plu, n linite? Dac era s poat face cineva asta, sunt convins
c mpratul i cpitanul sta al tu, Negri, ar fi reuit, ei doi.
S-a discutat ideea asta. Doamne, iart-m, chiar m-am
oferit voluntar s m ocup, ca alternativ la aceast baie de
snge.
Tcu un timp.
mpratul e pe moarte. Nu mai are timp s atepte ca
problema asta s se rezolve de la sine. A devenit o obsesie pen-
tru el ncercarea de a lsa n urma lui o dinastie bine ornduit.
Problema e fiul prinului. Are doar patru ani. aisprezece ani e
vreme lung pentru o regen. Odat cu moartea prinului,
Grishnov i toat echipa ministerial ar aluneca direct ntr-un
vid de putere dac ar fi lsai de capul lor. Nu era de-ajuns s
fie omort prinul. mpratul a simit c trebuie s distrug
toat tabra susintorilor rzboiului, att de eficient, nct s
nu se mai ridice timp de o generaie. Aadar, la nceput eram
doar eu n scen, bodognind problemele strategice cu Esco-
barul. Pe urm a venit informaia despre oglinzile de plasm,
prin reeaua de contraspionaj a lui Negri. Contraspionajul
217/343
militar n-o avea. Pe urm iar eu, cu tirea c s-a pierdut
elementul-surpriz. tii c i din asta a fcut o tain? Nu putea
s ias dect un dezastru. i pe urm Grishnov, i partida
belicoilor, i prinul, toi disperai dup glorie. Nu trebuia
dect s se dea la o parte i s-i lase s dea nval spre propria
lor osnd.
Iarba era rupt acum n smocuri.
Att de bine s-au potrivit toate, de te fascinau i te hipnot-
izau. Dar riscant. Dac lucrurile erau lsate la voia ntmplrii,
exista chiar posibilitatea de-a fi ucii toi n afar de prin. Am
fost pus acolo unde eram ca s am grij s se respecte scenariul.
S-l strnesc pe prin, s m asigur c ajunge n linia nti la
momentul potrivit. De-aici i mica scen la care ai fost martor
n cabina mea. n realitate nu mi-am pierdut cumptul nicio
clip. Nu fceam dect s mai bat un cui n cociug.
Cred c neleg motivul pentru care cellalt om de ncre-
dere a fost chirurgul-ef?
Chiar aa.
Minunat.
Ba, bine c nu.
Se ntinse pe spate n iarb, privind la cerul ca peruzeaua.
N-a putea s fiu nici mcar un asasin cinstit. i aduci
aminte cnd am zis c vreau s intru n politic? Cred c m-am
lecuit de ambiia asta.
Dar Vorrutyer? Trebuia s-l omori i pe el?
Nu. n scenariul original avea rol de ap ispitor. Rolul
lui, dup dezastru, ar fi fost s-i cear iertare mpratului pen-
tru harababur, n sensul cel mai autentic japonez al expresiei,
ca parte a colapsului general al taberei belicoase. O fi fost el
sftuitorul spiritual al prinului, dar nu-i invidiam deloc
218/343
viitorul. Tot timpul ct a stat pe capul meu, vedeam cum i se
frmieaz pmntul sub picioare. Chestia asta l-a zpcit. Pe
vremuri era n stare mereu s m fac s-mi pierd cumptul.
Era o distracie grozav pentru el cnd eram mai tineri. i-acum
nu putea pricepe cum de-i pierduse miestria.
Ochii si rmaser pironii undeva n pustiul nalt i albastru,
fr s-i ntlneasc pe ai ei.
Dac te-ajut cu ceva, moartea lui la acel moment a salvat
o mulime de alte viei. Ar fi putut ncerca s-i continue lupta
nc mult vreme, s-i salveze pielea de politician. Asta a fost
preul care m-a cumprat, pn la urm. Mi-am spus c, dac a
fi n locul potrivit la momentul potrivit, m-a descurca s organ-
izez retragerea mai bine dect oricine altcineva din Statul Major
General.
Vaszic suntem cu toii doar uneltele lui Ezar Vorbarra,
spuse ncet Cordelia, simind c i se face ru de la stomac. Eu i
convoiul meu, tu, escobaranii pn i dragul de Vorrutyer.
Cam att cu tam-tamul despre patriotism i mnia virtuoas. O
arad, totul.
E adevrat.
Simt c m ia cu frig. Prinul sta era chiar att de ru?
Fr nicio ndoial. N-am s te scrbesc cu detalii din ra-
poartele lui Negri Dar mpratul a spus c, dac nu se rezolv
acum, o s ncercm toi s-o facem fiecare n legea lui, peste
vreo cinci sau zece ani, i probabil o s facem o treab de mn-
tuial i toi prietenii notri vor cdea ucii din cauza noastr,
ntr-un rzboi civil care va cuprinde toat planeta. El a mai
vzut dou la viaa lui. sta era comarul care-l bntuia. Un Ca-
ligula sau un Yuri Vorbarra poate rmne la conducere mult
vreme, timp n care oamenii cei mai buni ezit s fac ceea ce
219/343
trebuie fcut ca s-l opreasc, iar cei mai ri profit de situaie.
mpratul nu se cru deloc. Citete i recitete la nesfrit
rapoartele
Le tia pe toate aproape pe de rost. N-a fost o treab su-
perficial sau fcut la ntmplare. Greit poate s fi fost, dar
nu superficial. Vezi tu, n-a vrut ca prinul s moar ruinos. A
fost ultimul dar pe care i l-a mai putut face.
Ea edea amorit, strngndu-i genunchii cu braele i
memorndu-i profilul, pe cnd adierile blnde ale dup-amiezii
fceau s freamte pdurea i rscoleau fneaa aurie.
Vorkosigan se ntoarse cu faa la ea.
Am greit, Cordelia, cnd m-am dedicat acestui lucru?
Dac nu m duceam, pur i simplu ar fi pus pe altcineva, ntot-
deauna am ncercat s urmez calea onoarei. Dar ce te faci cnd
toate alegerile sunt malefice? Aciunea e infam, inaciunea e
infam, toate drumurile duc la un desi al morii.
mi ceri mie s te judec?
Cineva trebuie s-o fac.
mi pare ru. Pot s te iubesc. Pot s sufr pentru tine, sau
alturi de tine. Pot s-i mprtesc durerea. Dar nu pot s te
judec.
Aha.
Se ntoarse pe burt i privi n jos ctre lagr.
Stau prea mult de vorb cu tine. Dac mintea mea o s-mi
acorde vreodat eliberarea de realitate, cred c o s fiu genul de
nebun care tot d din gur aiurea.
Sper c nu mai vorbeti aa i cu alii, nu? ntreb ea,
speriat.
Nu, Dumnezeule mare. Tu eti eti nu tiu ce eti. Dar
am nevoie de asta. Vrei s te mrii cu mine?
220/343
Ea oft i i ls capul pe genunchi, rsucindu-i pe deget un
fir de iarb.
Te iubesc. Asta tii, sper. Dar nu pot s accept Barrayarul.
Barrayarul i devoreaz copiii.
Blestematele astea de afaceri politice nu-s totul. Unii oa-
meni i petrec toat viaa practic fr s fie contieni de ele.
Da, dar tu nu te numeri printre ei.
El se ridic n capul oaselor.
Nu tiu dac a putea primi viz pentru Colonia Beta.
Anul sta, mi nchipui c nu. Nici la anul. Acolo toi bar-
rayaranii sunt considerai criminali de rzboi la momentul sta.
Din punct de vedere politic, n-am mai avut atta freamt de ani
de zile. Deocamdat pe toi i-a cam mbtat treaba asta. i mai
e i Komarrul.
neleg. nseamn c-a avea probleme s-mi gsesc o
slujb ca instructor de judo. i memoriile, cam greu s mi le pot
scrie, dac stau s m gndesc bine.
n momentul sta, a zice c ai avea probleme s evii
gloatele care-ar vrea s te lineze.
Ridic privirea spre faa lui posomort. Greit; i se frnse
inima.
Oricum trebuie s m duc pe-acas o vreme. S-mi vd
familia i s rumeg toate lucrurile astea n linite i pace. Poate
gsim vreo soluie alternativ. n orice caz, am putea s ne
scriem.
Da, cred c da.
Se scul n picioare i o ajut i pe ea s se ridice.
Unde-o s fii dup toate astea? ntreb ea. i-ai primit
gradul napoi.
221/343
Pi, o s termin cu toat munca asta murdar spuse el
fluturnd din mn nspre lagrul de prizonieri i pe urm
cred c-o s m duc acas. i-o s m mbt. Nu mai pot s
rmn n slujba lui. Cu treaba asta m-a folosit pn la ultima
pictur. Moartea fiului su i-a celor cinci mii de oameni care-l
nsoeau spre infern va sta mereu ntre noi de-acum nainte.
Vorhalas, Gottyan
Nu uita de escobarani. Si de cei civa betani.
O s-mi amintesc de ei.
Porni n jos pe crare alturi de ea.
Ai nevoie de ceva acolo, n lagr? Am ncercat s fac n
aa fel nct toat lumea s aib de toate, n limitele proviziilor
noastre, dar se poate s fi omis ceva.
n lagr pare s fie acceptabil acum. N-am nevoie de nimic
n mod special. Ce ne trebuie cu adevrat e s plecm acas. Ba
nu tocmai mi-am adus aminte, chiar am nevoie de-o favoare.
Doar s spui ce anume, o ndemn el nerbdtor.
Mormntul locotenentului Rosemont. Nu i s-a pus pn
acum niciun nsemn. S-ar putea s nu m mai ntorc aici niciod-
at. Ct se mai pot gsi rmiele taberei noastre, ai putea s-i
pui pe oamenii ti s-l nsemneze? Am toate datele lui. Am
umblat suficient de des cu dosarul lui de personal, nc le mai
tiu pe de rost.
O s am grij eu nsumi de asta.
Stai.
El se opri, iar ea i ntinse mna. Degetele lui groase i
cuprinser mna subiratic; pielea lui cald i uscat o prjoli.
nainte de-a merge s-l lum de-acolo pe bietul locotenent
Illyan spuse el.
O lu n brae i se srutar pentru prima dat, ndelung.
222/343
Ah, mormi ea la final. Poate c asta a fost o greeal.
Doare att de mult cnd te opreti.
Pi, d-mi voie
Mna lui i mngie blnd prul, apoi se nfur cu
disperare ntr-o spiral sclipitoare; se srutar iar.
, domnule?
Locotenentul Illyan, urcnd pe crare, i drese glasul cu
zgomot.
Ai uitat de edina statului major?
Vorkosigan o ndeprt cu un oftat.
Nu, locotenent. N-am uitat.
Pot s v felicit, domnule? ntreb Illyan.
Nu, locotenent.
Zmbetul i se terse de pe fa.
Nu nu neleg, domnule.
Nu-i nimic, locotenent.
Merser mai departe, Cordelia cu minile n buzunare,
Vorkosigan inndu-i-le la spate.
***
Cele mai multe dintre femeile escobarane plecaser deja cu
naveta ctre nava ce venise s le transporte acas, a doua zi
spre sear, cnd un paznic barrayaran ferchezuit apru la ua
adpostului lor i ceru s stea de vorb cu cpitanul Naismith.
Complimente de la amiral, doamn, i vrea s tie dac nu
dorii s verificai datele de pe nsemnul pe care l-a fcut pentru
ofierul domniei voastre. E n biroul lui.
Da, bineneles.
Cordelia, pentru Dumnezeu, uier locotenentul Alfredi,
nu te duce acolo singur.
223/343
E-n regul, opti ea pe un ton nerbdtor. Cu Vorkosigan
nu-i nicio problem.
Aha? i-atunci, ce-a vrut ieri?
i-am spus, s fac aranjamentele pentru nsemn.
Treaba asta n-a durat dou ceasuri ncheiate. Att ai fost
plecat, i dai seama? Am vzut eu cum se uita la tine. i tu
cnd te-ai ntors artai ca moartea renclzit.
Cordelia i respinse protestele pline de grij cu o fluturare ir-
itat a minii i porni pe urmele extrem de politicosului paznic
ctre cavernele-depozit. Ofierii administrativi ai forelor barra-
yarane adui pe planet fuseser instalai ntr-una dintre slile
laterale. Aveau un aer de oameni ocupai compus cu grij, care
sugera prezena n apropiere a ofierilor de stat major; i, ntr-
adevr, cnd intrar n biroul lui Vorkosigan, cu numele i
gradul acestuia etalate peste cele ale predecesorului, din care nu
mai rmsese dect o pat difuz, l gsir i pe el acolo.
Illyan, un cpitan i un comandor erau strni mpreun cu el
n jurul unei interfee de computer i era evident c avea loc un
fel de instructaj. Vorkosigan se ntrerupse ca s-o salute cu o at-
ent nclinare a capului, creia Cordelia i rspunse n acelai
mod. M-ntreb dac i ochii mei par la fel de flmnzi ca ai lui,
i spuse ea. Menuetul sta de bune maniere pe care-l dansm ca
s ne mascm sufletele de mulimea din jur are s fie degeaba,
dac nu ne ascundem mai bine ochii.
E pe biroul secretarului, Cor cpitan Naismith, spuse el,
artndu-i direcia cu o fluturare a minii. Du-te i uit-te acolo.
i concentr din nou atenia asupra ofierilor care ateptau
lng el.
Era o plcu simpl de oel, model militar barrayaran stand-
ard, iar ortografia, cifrele i datele erau toate n ordine. O rsuci
224/343
ntre degete, cercetnd-o rapid. Cu siguran avea un aspect
durabil. Vorkosigan i isprvi treburile i veni lng ea.
E totul n regul?
E bine, rspunse ea i i zmbi. Ai reuit s gseti
mormntul?
Da, tabra voastr nc e vizibil din aer, de la altitudine
joas, dei urmtorul sezon ploios o s-o tearg complet
Vocea gardianului se auzi de afar, pe deasupra unei glgii
iscate n dreptul uii:
Aa zici tu. Din partea mea, ar putea fi bombe. Nu poi s
intri cu alea aici.
Urm n replic o alt voce:
Trebuie s le semneze personal. Astea-s ordinele mele. V
purtai de parc voi ai fi ctigat nenorocitul de rzboi.
Cel de-al doilea vorbitor, un brbat mbrcat n uniforma
rou-nchis a tehnicienilor medicali escobarani, intr cu spatele,
urmat de un palet flotant cu cablu de control, artnd ca un ba-
lon bizar. Era ncrcat cu canistre mari, cam de jumtate de
metru nlime fiecare, dotate cu panouri de control i fante de
acces. Cordelia le recunoscu pe dat i se crisp, simind c i se
face ru. Vorkosigan le ntmpin cu o privire goal.
Tehnicianul se uit de jur-mprejur.
Am o chitan pentru astea i-mi trebuie pe ea semntura
personal a amiralului Vorkosigan. Este aici?
Vorkosigan fcu un pas n fa.
Eu sunt Vorkosigan. Ce sunt,
Tehnic medical, i suger Cordelia rspunsul n oapt.
Tehnic medical?
225/343
Vorkosigan rostise ntrebarea pe un ton calm, dei privirea
exasperat pe care i-o adresase sugera c nu acela era rspunsul
pe care i-l dorea.
Tehnicianul surse acru.
Astea le returnm la expeditor.
Vorkosigan ddu ocol paietului.
Bun, dar ce sunt astea?
Toi bastarzii votri, rspunse tehnicianul.
Cordelia, sesiznd nedumerirea autentic din vocea lui
Vorkosigan, adug:
Sunt replicatori uterini, , domnule amiral. Autonomi, cu
alimentare separat dei au nevoie de ntreinere, totui
n fiecare sptmn, ntri tehnicianul, cu o bunvoin
rutcioas; ridic n faa lor un disc de date. V-au trimis i
instruciunile.
Vorkosigan prea oripilat.
Ce dracului ar trebui s fac eu cu ele?
Parc aveai de gnd s le punei pe femeile noastre s
rspund la ntrebarea asta, nu-i aa? replic tehnicianul, ten-
sionat i sarcastic. Eu personal v-a sugera s le atrnai de
gtul tailor. Pe fiecare e marcat setul de gene paterne, aa c-ar
trebui s v fie uor s v dai seama care cui i aparine. Sem-
nai aici.
Vorkosigan lu recipisa i citi de dou ori. Ddu iar ocol
paietului, numrnd, cu un aer profund tulburat. Se opri n
dreptul Cordeliei i murmur:
Nu mi-am dat seama c pot s fac asemenea lucruri.
La noi, astea se folosesc tot timpul.
Probabil c sunt fantastic de complexe.
226/343
i de scumpe. Sunt surprins poate c n-au vrut s stea
s se certe cu vreuna dintre mame dac s le ia sau nu acas.
Cteva dintre ele aveau preri diferite n chestiunea avorturilor
i le susineau cu mult patim. Asta v face vinovai de crim.
Intrau n el ca gloanele vorbele ei i Cordelia i dori s se fi
exprimat altfel.
Sunt toi vii nuntru?
Sigur c da. Vedei luminile astea verzi? Placente i tot
tacmul. Plutesc n sacii lor amniotici, exact ca acas.
Se mic?
Aa cred.
Vorkosigan i mas faa, holbndu-se la canistre cu un aer
de om bntuit.
aptesprezece. Doamne, Cordelia, ce m fac cu ei? i dau
doctorului, bine-neles, dar Se ntoarse ctre secretar, care
privea fascinat: Adu-l aici pe chirurgul-ef, pas alergtor. Apoi
din nou ctre Cordelia, cu voce sczut: Ct timp o s mai fun-
cioneze chestiile astea?
Nou luni ncheiate, dac e necesar.
mi putei da chitana, domnule amiral? ntreb cu glas
sonor tehnicianul. M mai ateapt i alte ndatoriri.
O cercet plin de curiozitate pe Cordelia, n pijamaua ei
portocalie.
Vorkosigan i mzgli absent numele n partea de jos a re-
cipisei cu un pix selector, altur amprenta degetului mare i i-o
napoie tehnicianului, prnd n continuare uor hipnotizat de
paletul ncrcat de canistre. Cordelia, mnat de o curiozitate
morbid, le ddu la rndul ei ocol, inspectnd afiajele.
227/343
Cic cel mai mic are vreo apte sptmni. Cel mai mare a
trecut de patru luni. Trebuie s fi fost imediat dup ce-a izbuc-
nit rzboiul.
Dar ce s fac eu cu ele? ngn iar Vorkosigan.
Nu-l mai vzuse niciodat att de pierdut.
Ce facei de obicei cu copiii din flori ai soldailor? Cu sig-
uran c situaii de-astea au mai aprut pn acum, poate nu la
scara asta.
De obicei bastarzii sunt avortai. Ceea ce n cazul sta pare
c s-a fcut deja, ntr-un fel. Atta btaie de cap i se-ateapt
de la noi s-i inem n via? Fetui plutitori bebelui la
conserv
Nu tiu, oft Cordelia, gnditoare. Sunt i ei un grup de fi-
ine omeneti respinse de absolut toat lumea. Doar c de n-
ar fi fost mila Domnului i-a sergentului Bothari, unul dintre
putii tia conservai ar fi putut s fie al meu i-al lui Vorruty-
er. Sau al meu i-al lui Bothari, de fapt.
Ideea asta pru s-i fac ru fizic lui Vorkosigan. i cobor
tonul i mai mult, aproape pn la nivelul unei oapte, i ncepu
iar:
Dar ce s fac tu ce-ai vrea s fac cu ei?
mi ceri mie instruciuni?
Niciodat n-am Cordelia, te rog ce mod onorabil
Mare oc trebuie s ai cnd descoperi deodat c eti gravid,
a aptesprezecea oar i la vrsta ta, i spuse Cordelia.
i reprim umorul negru se vedea limpede c Vorkosigan
era complet depit de situaie i l comptimi pentru starea
real de confuzie n care se afla.
S ai grij de ei, presupun. N-am idee care-ar putea fi con-
secinele, dar pn la urm, ai semnat pentru ei.
228/343
El oft.
Aa-i. Mi-am dat cuvntul, ntr-un fel.
Formul chestiunea n termeni care i erau familiari i astfel
reui s-i gseasc un echilibru.
Cuvntul meu de Vorkosigan, de fapt. ntr-adevr. Bun.
Obiectiv definit, plan de atac propus ne-am pus pe treab.
Intr i doctorul, rmnnd descumpnit la vederea paietului
flotant.
Ce dracu ah, tiu ce-s astea. N-am crezut c-o s vd
vreodat aa ceva cu ochii mei
i trecu degetele peste suprafaa unei canistre de parc
tehnica aceea i-ar fi strnit o senzualitate aparte.
Sunt ale noastre?
Numai ale voastre, aa se pare, rspunse Vorkosigan.
Escobaranii le-au trimis napoi.
Doctorul rse satisfcut.
Ce gest obscen! Motivul cred c-i clar. Dar de ce nu i-au
aruncat pur i simplu?
Poate dintr-un principiu nemilitar legat de valoarea vieii
umane, se aprinse Cordelia. Unele culturi l au.
Doctorul ridic o sprncean, dar rmase potolit, nu doar ca
reacie la vorbele ei, ci i la vederea expresiei complet neamuz-
ate de pe faa comandantului su.
Uite instruciunile.
Vorkosigan i ntinse discul.
A, bun. Pot s golesc una dintre ele i s-o dezmembrez?
Nu, n-ai voie, spuse Vorkosigan cu rceal. Mi-am dat cu-
vntul de Vorkosigan c vor fi ngrijii. Toi.
Cum dracului te-au manevrat s accepi aa ceva? Ei, n
fine, pun eu mna pe una mai trziu, poate
229/343
i vzu mai departe de examinarea mainriei sclipitoare.
Avei aici amenajrile necesare ca s v ocupai de orice
problem ar putea s apar? ntreb Vorkosigan.
N-avem, la naiba. Spitalul Militar ar fi singurul loc. i
acolo nici mcar n-au departament de obstetric. Dar pun pariu
c Cercetarea ar muri s pun mna pe puiorii tia
Abia dup cteva clipe de zpceal nelese Cordelia c
omul se referea la replicatoarele uterine, nu la coninutul lor.
Trebuie s li se fac revizia peste o sptmn. Poi s-o
asiguri aici?
Nu cred c
Doctorul bg discul n monitorul staiei de lucru de pe
biroul secretarului i ncepu s-l frunzreasc.
Cred c-s zece kilometri de instruciuni aici ah. Nu. N-
avem nu. Pcat, domnule amiral. M tem c va trebui s v
retragei cuvntul de data asta.
Vorkosigan rnji feroce, deloc amuzat.
Mai tii ce s-a-ntmplat cu ultimul care mi-a zis c n-am
cuvnt?
Zmbetul doctorului se topi ntr-o expresie de nesiguran.
n cazul sta, iat ordinele tale, continu Vorkosigan,
sacadat. Peste treizeci de minute, tu personal ai s decolezi cu
aceste lucruri, ctre curierul rapid. i vei ajunge la Vorbarr
Sultana n mai puin de-o sptmn. Vei merge la Spitalul Mil-
itar Imperial i vei rechiziiona, prin orice mijloace, oamenii i
echipamentul de care e nevoie ca s s se duc la bun sfrit
proiectul. F rost de un ordin imperial dac e nevoie. Direct, nu
prin diverse canale. Sunt convins c amicul nostru Negri are s
te pun n legtur. Ai grij s le instalezi, s li se fac revizia i
pe urm s-mi dai raportul.
230/343
Nu putem face aa ceva n mai puin de-o sptmn! Nici
mcar dac folosim nava-curier!
O s-o facei n cinci zile, mrii viteza cu ase uniti peste
maximul de urgen i-o inei aa tot drumul. Dac mecanicul-
ef i-a fcut treaba, motoarele nu vor exploda dect la opt. E
ct se poate de sigur, adug el i arunc o privire peste umr.
Couer, adun echipajul curierului, te rog. i f-mi legtura cu
cpitanul lor, vreau s-i transmit personal ordinele.
Comandorul Couer ridic din sprncene, dar se supuse
imediat.
Doctorul spuse pe un ton sczut, aruncnd o privire fugar
spre Cordelia:
Asta-i sentimentalismul betan n aciune, domnule? n ser-
viciul mpratului, e puintel cam ciudat, nu credei?
Vorkosigan, cu ochii ngustai, zmbi i i potrivi tonul cu al
lui.
Insubordonare betan, domnule doctor? F-mi pe plac i
canalizeaz-i energia spre ndeplinirea ordinelor pe care le-ai
primit, nu spre elaborarea de justificri pentru faptul c nu poi.
La naiba de n-ar fi mult mai uor s deschidem robinetele
valvelor, pur i simplu. i ce-avei de gnd s facei cu ei odat
ce vor fi terminai, nscui, oricum vrei s le zicei? Cine o
s-i asume atunci responsabilitatea pentru ei? Pot nelege prea
bine dorina de-a v impresiona iubita, dar gndii-v n per-
spectiv, domnule!
Vorkosigan, cu sprncenele brusc mpreunate, mri din fun-
dul gtului. Doctorul btu n retragere. Vorkosigan i trans-
form mritul ntr-o tuse seac i trase aer n piept.
Asta va fi problema mea. Cuvntul meu. Responsabilitatea
ta se termin n momentul acela. Douzeci i cinci de minute,
231/343
domnule doctor. Dac ajungi la timp, poate-i dau voie s stai n
interiorul navetei pn ajungi sus, spuse el cu un rnjet mic
care-i dezvelea dinii, de o agresivitate elocvent. Dac doreti,
poi s pleci acas n permisie trei zile dup ce instalezi astea la
Spitalul Militar.
Doctorul ridic din umeri cu un aer care maimurea n-
frngerea i plec s-i strng lucrurile. Cordelia privi cu ndoi-
al n urma lui.
O s se descurce?
Ah, da, doar c-i ia o vreme pn-i pornete mintea ntr-o
direcie nou. Cnd vor ajunge la Vorbarr Sultana, se va purta
de parc ar fi inventat el tot proiectul i replicatoarele uter-
ine, spuse Vorkosigan, ntorcndu-i privirea spre paietul
flotant. Astea-s cele mai afurisite lucruri pe care
n clipa aceea intr un paznic.
Iertai-m, domnule, pilotul navetei escobarane cere s
stea de vorb cu cpitanul Naismith. Sunt gata de decolare.
Domnule, se auzi vocea lui Couer de la monitorul staiei
de comunicaii, am legtura cu cpitanul curierului.
Cordelia se uit la Vorkosigan cu disperare i neputin n
ochi, iar el i rspunse cltinnd uor din cap i, fr niciun cu-
vnt, fiecare dintre ei se ntoarse s-i vad de ndatoririle lui.
Ea iei meditnd la gestul de rebeliune al doctorului. i ce griju-
lii ne credeam! Zu c-ar trebui s facem ceva cu privirile astea
ale noastre.
232/343
Capitolul doisprezece
Cordelia cltori spre cas laolalt cu alte 200 de suflete, ma-
joritatea escobarani, ntr-o nav de pasageri din Tau Ceti con-
vertit la repezeal pentru acest scop. Fotii prizonieri petrecur
o groaz de timp mprtindu-i istorisiri i amintiri, n edine
ghidate subtil, i ddu ea seama n scurt timp, de contingentul
masiv de ofieri psihologi pe care i trimiseser escobaranii pe
nav i care se rspndiser printre ei. Dup o vreme, tcerea
pe care o pstra asupra propriilor sale experiene ncepu s ias
n eviden, iar Cordelia nv s deosebeasc ntrunirile
fireti, fr scopuri ascunse, de grupurile de terapie doar-n-
aparen-spontane i s-i ia tlpia de unde nu era cazul s
rmn.
Nu era suficient. Se pomeni urmrit n linite, dar implacab-
il, de o tnr cu figur senin pe nume Irene, despre care pre-
supunea c fusese desemnat s se ocupe de cazul ei. i tot
fcea apariia la ora de mas, pe holuri, n camerele de recreere,
ntotdeauna cu un roman ntreg de motive pentru a ncepe o
conversaie. Cordelia o evita pe ct i sttea n puteri, iar dac
nu reuea s scape, orienta conversaia cu abilitate sau uneori
de-a dreptul ctre alte subiecte.
Dup nc o sptmn, fata dispru iar n mulime, dar ntr-
o bun zi, ntorcndu-se n cabina ei, Cordelia descoperi c i
dispruse i colega de camer, nlocuit de o femeie mai n vr-
st, cu privire insistent i purtri relaxate, mbrcat ntr-o
rochie civil cum nu purta niciuna dintre fostele prizoniere.
Cordelia se ntinse n pat mohort i se uit la ea cum i des-
pacheta lucrurile.
Bun, sunt Joan Sprague, se prezent femeia, radioas.
Venise vremea vorbitului pe leau.
Bun ziua, dr. Sprague. Nu greesc, cred, identificndu-te
drept efa lui Irene, nu?
Sprague se opri un moment.
Ai perfect dreptate. Dar prefer s pstrez lucrurile ntr-un
plan relaxat.
Ba nu. Preferi s lai impresia c lucrurile se desfoar
ntr-un plan relaxat. Recunosc diferena.
Eti o persoan foarte interesant, cpitan Naismith.
Da, m rog, m depii numeric. S presupunem c sunt
de acord s stau de vorb cu dumneata. i chemi napoi restul
copoilor?
Sunt la dispoziia dumitale ca s ai cu cine vorbi dar
numai cnd vei fi pregtit.
Atunci, ntreab-m ce vrei s tii. Hai s terminm odat,
ca s putem s ne relaxm amndou.
i-n plus, mi-ar prinde bine puin terapie, i spuse Cordelia,
vistoare. Groaznic m simt
Sprague se aez pe marginea patului, cu un zmbet blnd pe
fa i o privire care sugera atenie maxim.
Vreau s te ajut s-i aminteti ce s-a ntmplat ct timp ai
fost prizonier la bordul navei-amiral barrayarane. Primul pas
ctre vindecare este s-i aduci amintirea asta n planul con-
tientului, orict de ngrozitoare o fi fost ea.
, cred c e o nenelegere la mijloc. Eu mi aduc aminte
cu maxim claritate tot ce s-a-ntmplat n perioada aceea. Nu
ntmpin nicio dificultate cnd vine vorba s-o contientizez. Ce
mi-a dori eu ar fi s-o scot din contient, cel puin suficient ct
s mai i pot dormi din cnd n cnd.
neleg. Continu. Ce-ar fi s-mi descrii ce s-a-ntmplat?
234/343
Cordelia i expuse ntmplrile, de la momentul saltului prin
gaura de vierme de la Colonia Beta pn dup uciderea lui Vor-
rutyer, dar se opri nainte de intrarea lui Vorkosigan, spunnd
doar evaziv:
Timp de cteva zile m-am tot mutat pe nav dintr-o ascun-
ztoare n alta, dar pn la urm m-au prins i m-au bgat iar la
nchisoare.
Aa. Nu-i aminteti s fi fost torturat sau violat de
amiralul Vorrutyer i nici nu-i aminteti s-l fi ucis.
N-am fost. i nu l-am ucis. Credeam c-am fost clar n
privina asta.
Doctoria cltin din cap cu tristee.
S-a raportat c-ai fost luat de barrayarani din lagr de
dou ori. i aminteti ce s-a-ntmplat cu acele ocazii?
Sigur c da.
Poi s-mi descrii?
Cordelia refuz simplu.
Nu.
Secretul asasinrii prinului n-ar fi nsemnat nimic pentru
escobarani le-ar fi fost i greu s-i antipatizeze pe barrayarani
mai mult dect i antipatizau deja , ns adevrul, fie el i sub
forma unui biet zvon, ar fi fost devastator pentru ordinea pub-
lic de pe Barrayar. Rzmerie, rebeliune militar, cderea m-
pratului lui Vorkosigan acestea ar fi fost doar nceputul seriei
de consecine posibile. Dac izbucnea un rzboi civil pe Barra-
yar, nu putea i Vorkosigan s cad ucis? Dumnezeule, te rog,
i spuse Cordelia istovit, gata cu atta moarte
Sprague prea interesat la culme. Cordelia se simi strns
cu ua; i corij rspunsul.
235/343
Unul dintre ofierii mei a fost ucis pe planeta aceea n cur-
sul expediiei betane de cercetare tii despre asta, sper, nu?
Doctoria ddu din cap n semn de ncuviinare.
Au fcut aranjamentele necesare ca s i se pun un nsemn
pe mormnt, la cererea mea. Asta-i tot.
neleg, oft Sprague. Am mai avut noi un caz ca al tu.
Tot o fat violat de Vorrutyer, sau de oameni de-ai lui, i per-
sonalul medical barrayaran muamalizase totul. Presupun c n-
cercau s protejeze reputaia lui.
Ah, cred c-am ntlnit-o la bordul navei-amiral. A fost i
cu mine n adpost, aa-i?
Privirea surprins a lui Sprague i confirm c aa stteau
lucrurile, dei fusese nsoit de un gest mrunt i vag care sug-
era confidenialitatea profesiei.
n privina ei ai dreptate, continu Cordelia. M bucur c
primete ajutorul de care are nevoie. Dar n privina mea te
neli. i n privina reputaiei lui Vorrutyer te neli. Unicul
motiv pentru care au rspndit povestea asta idioat despre
mine a fost c, n viziunea lor, era mai ru pentru imaginea lui
s fie omort de-o prpdit de femeie dect de mna unuia
dintre propriii lui soldai.
Dovezile fizice rezultate din examinarea ta medical sunt
suficiente ca s m fac s m ndoiesc de asta, spuse Sprague.
Ce dovezi fizice? ntreb Cordelia, zpcit pe moment.
Dovezile torturii, rspunse doctoria, cu un aer mohort,
ba chiar oarecum nfuriat.
Cordelia i ddu seama c nu pe ea era furioas.
Poftim? Nu m-au torturat deloc!
Da. O muamalizare excelent. Revolttor dar dovezile
fizice nu le-au putut ascunde. Eti contient de faptul c ai un
236/343
bra rupt, dou coaste rupte, numeroase contuzii pe gt, cap,
degete, brae de fapt, pe tot corpul? i chimia organismului
tu dovad de stres extrem, izolare senzorial, o considerabil
pierdere n greutate, tulburri de somn, suprasolicitarea ad-
renalelor s continui?
Ah, spuse Cordelia. Asta era.
Ah, asta era? repet doctoria, ridicnd o sprncean.
Pot s le explic pe toate, se porni Cordelia i rse uor.
ntr-un fel, cred c pot s dau vina pe voi, escobaranii. Eram
ntr-o celul pe nava-amiral n timpul retragerii. A fost lovit, s-
a scuturat totul nuntru ca pietriul n gleat, cu mine cu tot.
Atunci m-am ales cu oasele rupte i toate celelalte.
Doctoria i not ceva.
Foarte bine. Foarte, foarte bine. Subtil. Dar nu destul de
subtil oasele tale au fost rupte n dou momente diferite.
Ah, spuse Cordelia.
i cum o s-i explic treaba cu Bothari fr s menionez cab-
ina lui Vorkosigan? Un prieten a ncercat s m strng de gt
A vrea, rosti cu pruden dr. Sprague, s te gndeti la
posibilitatea unei terapii medicamentoase. Barrayaranii te-au
lucrat excelent ca s muamalizeze totul, nc i mai bine dect
n cellalt caz, i s tii c pentru ea a fost nevoie de o sondare
n profunzime. Cu att mai mult cred c va fi necesar n cazul
tu. Dar ne trebuie neaprat cooperarea ta voluntar.
Slav domnului, spuse Cordelia.
Se lungi pe spate i i trase perna peste fa, cu gndul la
terapia medicamentoas. Ideea asta i rcea sngele n vene. Se
ntreb ct timp era n stare s suporte sondarea profund a
memoriei n cutare de amintiri ce nu se aflau acolo, nainte de-
a ncepe s le fabrice ca s rspund cererii. i mai ru de-att:
237/343
primul dintre efectele sondrii trebuia s fie aducerea la lumin
a acelor suferine secrete care se aflau n prim-planul minii sale
rnile secrete ale lui Vorkosigan Oft, i trase perna de pe
cap i o strnse la piept, iar cnd privi n sus, o descoperi pe
Sprague uitndu-se la ea cu profund ngrijorare.
Tot aici eti?
Mereu am s fiu aici, Cordelia.
De asta m i temeam.
Din acel moment, Sprague nu mai reui s scoat nimic de la
ea. Acum Cordelia se temea s mai adoarm, nu care cumva s
vorbeasc ori chiar s fie chestionat n somn. Aipea iepurete,
tresrind din somn la fiecare micare din cabin, ca de pild
atunci cnd colega ei se trezea n mijlocul nopii i se ducea la
baie. Nu era o admiratoare a planurilor lui Ezar Vorbarra din
recentul rzboi, dar asta era, deja fuseser duse la ndeplinire. O
bntuia gndul c toat acea suferin i moartea ar putea fi za-
darnice i hotr c nu va permite niciodat ca din pricina ei
soldaii lui Vorkosigan, da, chiar i Vorrutyer i comandantul
lagrului, s fi murit n van.
La sfritul cltoriei era mult mai stresat i mai ostenit
dect fusese la nceputul ei, levitnd pe marginea unei verit-
abile cderi nervoase, torturat de dureri de cap bubuitoare, in-
somnie, un misterios tremur pe partea stng i un nceput de
blbial.
***
Cltoria de la Escobar la Colonia Beta se dovedi mult mai
uoar. Dur doar patru zile, ntr-un curier rapid betan ce fusese
trimis, descoperi Cordelia cu surprindere, special pentru ea.
Urmri tirile n cabina ei, la holovid. Rzboiul ajunsese s-o
plictiseasc de moarte, dar la un moment dat surprinse o
238/343
menionare a numelui lui Vorkosigan i nu putu s nu urmre-
asc tirea pn la capt ca s afle ce imagine i fcuse publicul
despre rolul jucat de el.
Descoperi ngrozit c munca lui alturi de comisia betan de
investigaii juridice determinase presa betan i pe cea esco-
baran s dea vina pe el pentru felul n care fuseser tratai pri-
zonierii, de parc a lui ar fi fost responsabilitatea aceasta de la
bun nceput. Se scoase iar la naintare i se fcu mare caz de
vechea poveste fals despre Komarr, iar numele lui primi insulte
din toate prile. Toat nedreptatea asta o nfurie pe Cordelia,
care renun dezgustat la tiri.
n cele din urm ajunser s orbiteze Colonia Beta, cu ea
bntuind pe la Navcom n dorina de a arunca o privire spre
cminul ei.
Uite i curticica noastr, n sfrit, spuse cpitanul,
oferindu-i voios o imagine pe ecran. Trimit o navet dup noi,
dar e furtun n zona capitalei i-o s ntrzie puin, pn se po-
tolete suficient ca s poat cobor cortinele de protecie de la
port.
A putea s-o sun pe mama dup ce coborm, mi-e totuna,
coment Cordelia. Acum probabil e la munc. N-are niciun rost
s-o bat la cap. Spitalul nu-i departe de aerodromul navetelor. A
putea s beau ceva bun i s m relaxez ct atept s-i termine
tura i s vin s m ia.
Cpitanul se uit la ea cam ciudat.
, h.
Ajunse i naveta ntr-un trziu. Cordelia ddu mna cu toi
cei din jur, mulumind echipajului de pe curier pentru cltorie,
i urc n navet. nsoitoarea de bord o ntmpin cu un vraf
de haine noi.
239/343
Ce-s astea? Cerule, n sfrit, uniforma Corpului Ex-
pediionar! Mai bine mai trziu dect niciodat, a zice.
Propun s v schimbai cu ea, o ndemn nsoitoarea, cu
un zmbet formidabil.
De ce nu.
Umbla deja de mult vreme n aceeai uniform escobaran
de mprumut i se sturase de ea pn-n gt. Primi amuzat
pnza de un albastru celest i cizmele negre noi, lucioase.
De ce cizme cu genunchiere, pentru Dumnezeu? Abia dac
gseti vreun cal pe Colonia Beta, n afar de grdinile zoolo-
gice. Bine, recunosc, arat grozav!
Descoperind c era singurul pasager al navetei, se schimb
chiar acolo, n mijloc. nsoitoarea trebui s-o ajute s-i trag
cizmele.
Cine le-a proiectat pe astea ar trebui obligat s le poarte n
pat, mormi Cordelia. Sau poate asta i face.
Naveta i ncepu coborrea, iar ea se duse la fereastr, ner-
bdtoare s arunce o prim privire spre oraul ei de batin.
Ceurile n nuane de ocru se desprir n sfrit i nava des-
cinse n spirale ordonate pn la aerodrom, rulnd lin pe pist
ctre cala de andocare.
S-ar zice c-au ieit azi o mulime de oameni.
Da, preedintele urmeaz s in o cuvntare, rspunse n-
soitoarea de bord. E foarte emoionant. Chiar dac n-am votat
cu el.
Freddy Neclintitul a reuit s scoat din cas atta lume
pentru un singur discurs? Ei, cu att mai bine. Pot s m
amestec n mulime. E puin cam mult strlucire pentru mine.
Cred c azi a prefera s fiu invizibil.
240/343
Simea deja nceputul dezamgirii i se ntreba unde avea s
se termine cufundarea n ea. Doctoria escobaran avusese
dreptate n expunerea ei de principii, chiar dac nu i n expu-
nerea faptelor; ca un nod sub pntecele ei, o datorie emoional
nc mai atepta s fie pltit.
Motoarele navetei gemur i se potolir, iar Cordelia se ridic
de unde sttea, i mulumi nsoitoarei i o ntreb cu un zmbet
stnjenit:
S-sper c nu m-ateapt acolo vreun comitet de primire,
nu? Azi chiar nu cred c-a putea s fac fa la aa ceva.
Vei avea parte de ajutor, o asigur nsoitoarea. Iat-l c-a
venit.
Un brbat mbrcat ntr-un sarong civil intr n navet, zm-
bind cu gura pn la urechi.
Ce mai facei, cpitan Naismith? Sunt Philip Gould, sec-
retarul de pres al preedintelui, se prezent el ocnd-o pe
Cordelia, ntruct postul de secretar de pres era unul guverna-
mental. Este o onoare s v ntlnesc.
nelegea dintr-odat tot ce se petrecea acolo.
S-sper c n-ai p-plnuit nu tiu ce, ce circ acolo, n-nu? Z-
zu c nu vreau d-dect s merg acas.
Pi, preedintele va ine un discurs. i are o mic surpriz
pentru dumneavoastr, spuse el pe un ton linititor. De fapt,
spera s poat ine cteva discursuri mpreun cu dum-
neavoastr, dar asta o putem discuta mai trziu. Acuma, nu ne
ateptm ctui de puin ca Eroina Escobarului s aib trac pe
scen, dar am pregtit cteva observaii pe care s le prezentai.
Am s v fiu alturi tot timpul i-am s v ajut cu replicile i cu
presa.
i ntinse un display portabil.
241/343
ncercai s prei surprins cnd vei face primul pas
afar din navet.
Chiar sunt surprins, spuse ea i parcurse iute cu privirea
scenariul. Astea-s n-numai m-minciuni!
Pe faa lui se putea citi ngrijorarea.
Mereu ai avut acest mic defect de vorbire? o ntreb
prudent.
N-nu, e un suvenir de la serviciul psihologic escobaran i
de la ultimul rzboi. Totui, cine-a compus p-porcria asta?
Rndul care i atrsese atenia n mod special se referea la
mielul de amiral Vorkosigan i haita lui de bandii.
Vorkosigan e cel mai curajos om pe care l-am ntlnit
vreodat.
Gould o apuc ferm de bra i o cluzi ctre trapa navetei.
Acum trebuie s mergem, ca s ne ncadrm n transmisia
tirilor. Ai putea omite fraza aceea, e-n regul aa? Acum
zmbii.
Vreau s-o vd pe mama.
E cu preedintele. Pe aici.
Ieir din tubul ataat la trapa navetei i nimerir ntr-o
mulime zdrobitoare compus din brbai, femei i echipa-
mente. Pornir toi n acelai timp s rcneasc la ea tot soiul
de ntrebri. Cordelia ncepu s tremure din tot trupul, n valuri
ce i se nteau n strfundurile pntecelui i radiau n afar.
Nu cunosc pe nimeni dintre oamenii tia, uier la
urechea lui Gould.
Nu v oprii din mers, i rspunse el n aceeai manier,
printre buzele rsfrnte ntr-un zmbet fix.
Urcar pe un podium instalat ntr-un balcon cu vedere spre
esplanada aerodromului. Esplanada era plin-ochi cu o mulime
242/343
colorat, n dispoziie de srbtoare. Imaginea se estompa n
ochii Cordeliei. Vzu n sfrit un chip familiar, cel al mamei
sale, zmbind i plngnd, i czu n braele ei, spre ncntarea
presei, care nregistr momentul n toate felurile posibile.
Scoate-m de aici ct de repede poi, opti ea cu nverun-
are n urechea mamei. Mai am un pic i-mi pierd cumptul.
Mama o ndeprt puin de ea, innd-o n continuare de
brae, fr s neleag, fr s-i dispar zmbetul de pe fa.
Apoi n locul ei veni fratele Cordeliei, cu toat familia adunat
n spatele lui, emoionat i mndr, uitndu-se la ea simi
Cordelia cu priviri devoratoare.
i depist i echipajul, nvemntat ca i ea n noile uni-
forme, stnd alturi de nite oficialiti guvernamentale. Par-
nell, gesticulnd spre ea cu degetul mare n sus, zmbea neb-
unete. Pe Cordelia o blocar n spatele unei tribune, unde tre-
bui s stea mpreun cu preedintele Coloniei Beta.
n ochii ei confuzi, Freddy Neclintitul avea o mreie suprao-
meneasc, era uria i rsuntor. Poate de aceea ddea att de
bine n proieciile de la holovid. O lu de mn pe Cordelia i o
inu astfel, n aclamaiile mulimii. O fcu s se simt ca ultima
idioat.
Preedintele i inu discursul cu miestrie, fr mcar s se
foloseasc de prompter. Era un text plin de acel patriotism
naionalist care intoxica totul n jur la momentul plecrii ei i
care nu coninea nici mcar un cuvnt din zece care s ating
adevrul adevrat, mcar din punct de vedere strict betan. l
rosti cu gradaia potrivit i cu un perfect sim al spectacolului,
astfel nct s culmineze cu momentul acordrii medaliei. Cnd
i ddu seama ncotro se ndrepta, Cordeliei ncepu s-i bubuie
243/343
inima n piept, ncerc disperat s scape de nelegerea acestui
fapt ntorcndu-se spre secretarul de pres.
O p-primesc n numele ntregului m-meu echipaj, pentru
oglinzile de p-plasm?
Pe-ale lor i le-au primit deja.
Avea de gnd s se opreasc vreodat din zmbit?
Asta-i numai pentru tine.
ne-eleg.
Dup toate aparenele, medalia urma s-i fie acordat pentru
curajosul act personal de asasinare a amiralului Vorrutyer. n
realitate, Freddy Neclintitul evit cuvntul asasinare, laolalt cu
ali termeni brutali precum crim sau ucidere, n favoarea unor
expresii mai fluide precum eliberarea universului de nele-
giuirile unui arpe veninos.
Discursul se tr pn la final i medalia sclipitoare atrnat
de panglica ei colorat, onoarea suprem acordat de Colonia
Beta, cobor deasupra capului ei, inut de mna preedintelui
nsui. Gould o puse s stea n faa tribunei i i art cuvintele
de un verde strlucitor care mrluiau prin faa ochilor ei ca
prin vzduh pe prompterul transparent.
ncepe s citeti, i opti el.
Eu urmez? Ah, Ceteni ai Coloniei Beta, cminul
meu iubit pn aici era n regul , cnd v-am prsit ca s
m c-confrunt cu ameninarea tiraniei barrayarane, n s-sprijin-
ul prietenului i aliatului nostru Escobar, am fcut-o fr s-mi
nchipui c soarta m va aduce fa n fa cu un d-destin mai
nobil.
Acela fu momentul n care se desprinse de scenariu i asist
neajutorat la propria ei prbuire ca o nav condamnat ce se
scufund n valurile mrii.
244/343
Nu vd ce-i att de n-nobil n m-mcelrirea nenorocitului
sadic de Vorrutyer. i n-n-a accepta o medalie pentru uciderea
unui om n-nenarmat nici d-dac a fi fcut ntr-adevr aa
ceva.
i-o trase napoi peste cap. Panglica i se prinse n pr i tre-
bui s smuceasc de ea dureros ca s se elibereze, cu gesturi
mnioase.
Pentru ultima dat. Nu l-am omort eu pe Vorrutyer. Pe
Vorrutyer l-a omort unul dintre oamenii lui. L-a apucat d-din
spate i i-a tiat gtul de la o ureche la ailalt. Eram acolo, fir-
ar s fie. M-a umplut de snge. Presa de ambele pri v n-
doap cu minciuni d-despre rzboiul sta idiot. Voyeuri n-
nenorocii! Vorkosigan nu conducea lagrul de prizonieri cnd
s-au petrecut atrocitile. i imediat d-dup ce-a preluat
conducerea le-a pus capt. L-a mpucat chiar p-pe unul dintre
ofierii lui ca s v h-hrneasc vou pofta de rzbunare, i asta
l-a c-costat i pe el ceva din onoare, aa s tii.
Sonorul de la tribun fu ntrerupt dintr-odat. Cordelia, cu
lacrimi de furie nceondu-i privirea, se ntoarse ctre chipul
nmrmurit al lui Freddy Neclintitul i azvrli spre el medalia,
cu toat puterea. Aceasta i rat easta i zbur sclipind peste
balcon, n mulime.
Se pomeni cu braele prinse la spate. Asta i declan un re-
flex uitat i ncepu s izbeasc frenetic cu picioarele.
De n-ar fi ncercat s se fereasc, preedintele n-ar fi pit
nimic. Aa ns, vrful cizmei ei l nimeri sub burt cu o preciz-
ie absolut, dei neplanificat. Gura i contur un O lipsit de
sunet, apoi czu n spatele tribunei.
Cordelia, gfind incontrolabil, ncepu s ipe n timp ce nc
zece mini o apucau de brae, de mijloc, de picioare:
245/343
N-nu m-nchidei iar, v-v rog! N-a mai p-putea suporta.
Vreau doar s m duc acas! Pleac de lng mine cu nenoro-
cita aia de fiol! Nu! Nu! Fr medicamente, v rog, v rog! mi
pare rul
O smucir de acolo i evenimentul mediatic al anului se
prbui aidoma lui Freddy Neclintitul.
***
O duser imediat ntr-o camer linitit, unul dintre birourile
administraiei aerodromului. Medicul personal al preedintelui
sosi dup o vreme i prelu comanda, ndeprt pe toat lumea,
astfel nct s rmn la faa locului doar el i mama Cordeliei,
i i oferi puin spaiu ca s poat s respire i s-i recapete
autocontrolul. Odat ce se pusese pe plns, dur aproape o or
pn izbuti s se calmeze. Ruinea i indignarea i oprir n cele
din urm legnatul nainte i napoi; reui s se aeze n capul
oaselor i s stea de vorb, cu o voce de parc ar fi avut o
rceal urt.
V rog s-i oferii scuze preedintelui n numele meu. M-
car s m fi prevenit cineva sau s m fi ntrebat nainte. N-nu
sunt n cea mai bun form n momentul sta.
Ar fi trebuit s ne dm seama i singuri, spuse posomort
medicul. La urma urmei, supliciul dumitale a avut un caracter
mai personal dect experiena unui soldat obinuit. Noi suntem
cei care trebuie s-i cear iertare, fiindc te-am supus unei
tensiuni care nu era necesar.
Ne-am imaginat c-o s fie o surpriz plcut, adug
mama ei.
Surpriz a fost, ce mai. Sper doar s nu m pomenesc
ncuiat ntr-o celul capitonat. Momentan nu m prea mpac
cu celulele.
246/343
Gndul i ddu o senzaie de sugrumare, aa c se for s
respire ncet ca s se liniteasc iar.
Se ntreb unde se afla Vorkosigan n acel moment, ce fcea.
Poate se mbta, asta suna bine la orice or i i dori s fi fost
cu el, s se mbete mpreun. i aps puntea nasului cu de-
getul mare i cu arttorul, masnd ca s se elibereze de
tensiune.
Acum pot primi permisiunea s plec acas?
Mai e mulimea adunat afar? ntreb mama ei.
M tem c da. Vom ncerca s-i inem deoparte.
Cu doctorul ntr-o parte i maic-sa n cealalt, Cordelia i
tri amintirea srutului lui Vorkosigan pe tot parcursul lungului
drum pn la maina terestr a mamei sale. Mulimea continua
s se nghesuie n jur, dar ntr-un fel linitit, respectuos, aproape
nfricoat, n puternic contrast cu atmosfera srbtoreasc de
mai devreme. i pru ru c le stricase petrecerea.
***
Se adunase lume i la galeria ctre apartamentul mamei sale,
n foaierul de lng casa liftului i chiar pe hol pn la ua ei.
Cordelia zmbi i le fcu puin cu mna, prudent, dar prefer s
clatine din cap la toate ntrebrile care i se puser, neavnd n-
credere n sine c putea vorbi coerent, i croir drum printre
oameni i nchiser ua n sfrit.
Uf! mi nchipui c aveau intenii bune, dar, doamne m-
am simit de parc voiau s m mnnce de vie.
S-a strnit atta agitaie pe tema rzboiului i n jurul Cor-
pului Expediionar oricine poart o uniform albastr are
parte de tratament de vedet. Iar cnd s-au ntors acas pri-
zonierii i a ieit la lumin povestea ta m bucur c la ora aia
deja te tiam n siguran. Draga mea, srcua de tine!
247/343
Cordelia avu iar parte de o mbriare, pe care o primi cu
drag.
Pi, aa se explic de unde s-au ales cu attea aiureli. A
fost cel mai nebunesc zvon. De la barrayarani a pornit i toat
lumea l-a nghiit pe nemestecate. N-am reuit s-l opresc.
Ce i-au fcut?
M-au tot urmrit peste tot i m-au btut la cap cu ofertele
lor de terapie credeau c barrayaranii mi-au dat peste cap
amintirile Ah, neleg. Ai vrut s zici ce mi-au fcut barra-
yaranii. Nu mare lucru. Lui Vorrutyer i-ar fi plcut s-mi fac,
dar nici nu ncepuse bine cnd a avut parte de incidentul la.
Se hotr s nu-i tulbure mama cu detalii.
Ceva important s-a ntmplat totui.
Ezit.
Am dat iar peste Aral Vorkosigan.
Omul la ngrozitor? Cnd i-am auzit numele la tiri, m-
am ntrebat dac era acelai ins care i l-a omort pe locotenen-
tul Rosemont anul trecut.
Nu. Da. Adic nu l-a omort el pe Rosemont, unul dintre
oamenii lui l-a omort. Dar el e acelai.
Nu-mi dau seama de ce eti att de nelegtoare cu el.
Ar trebui s-l apreciezi acum. Mi-a salvat viaa. M-a as-
cuns n cabina lui n alea dou zile de dup ce-a fost omort
Vorrutyer. M-ar fi executat pentru asta dac m prindeau nain-
tea schimbrii de comand.
Mama ei prea mai degrab tulburat dect recunosctoare.
i-a fcut ceva?
ntrebarea mustea de o ironie la care nu se putea rspunde.
Cordelia nu ndrzni s-i povesteasc nici mcar mamei sale
248/343
despre insuportabila povar a adevrului pe care i-o pusese el
pe umeri. Mama i nelese greit expresia chinuit a feei.
Of, draga mea. mi pare ru.
Ha? Nu, fir-ar s fie. Vorkosigan nu-i violator. Are el o
chestie cu prizonierii. Nu s-ar atinge de vreunul nici cu o petal.
Mi-a cerut
i ls fraza n suspensie, uitndu-se la chipul mamei sale ca
un perete pe care se proiectau blndeea, ngrijorarea i iubirea.
Am stat mult de vorb. E om de treab.
N-are o reputaie bun.
h, am aflat i eu ce se spune. Sunt numai minciuni.
Atunci nu e criminal?
Pi (Cordelia se poticni pe marginea adevrului.) P-
presupun c-a omort i el o mulime de oameni. E soldat, tii.
Asta-i slujba lui. Are i nite efecte secundare, nu pot fi ocolite.
Eu ns cunosc doar trei care nu s-au petrecut la datorie.
Doar trei? repet mama cu glas slab.
Se ls tcerea.
nseamn c nu-i nu-i un criminal sexual?
Cu siguran c nu! Dei neleg c-a trecut printr-o etap
ciudat dup ce s-a sinucis soia lui nu cred c-i d seama ct
de multe tiu despre el, nu c dementul la de Vorrutyer ar fi o
surs de informaii credibil, chiar dac era de fa. Bnuiesc c
e parial adevrat, cel puin n legtur cu relaia dintre ei. E
clar c Vorrutyer era obsedat de persoana lui. Iar Aral a fost n-
grozitor de vag cnd l-am ntrebat despre asta.
E bine c nu mi-am dorit niciodat s m fac avocat al
aprrii, i spuse Cordelia, uitndu-se la expresia oripilat de
pe faa mamei sale. Toi clienii mei ar ajunge s fac psihoter-
apie pe via.
249/343
Sun mult mai logic dac-l cunoti n persoan, ncerc ea
plin de speran.
Mama ei rse ntr-un fel care sugera ndoiala.
Pare c te-a vrjit de-a binelea. Care-i atuul lui, pn la
urm? Conversaia? Fizicul?
Nu tiu sigur. De vorbit, vorbete mai mult despre politica
barrayaran. Susine c are o aversiune fa de ea, dar mie mi
sun mai mult a obsesie. Nu poate sta departe de ea nici cinci
minute. Parc-ar avea-o n snge.
Si e un subiect interesant?
E groaznic, rspunse Cordelia cu franchee. Povetile lui
de leagn te-ar ine treaz sptmni n ir.
N-are cum s fie fizicul, oft maic-sa. Am vzut un
holovid cu el la tiri.
Ah, l-ai salvat? ntreb Cordelia, brusc interesat. Unde-i?
Sunt sigur c e ceva prin fiierele video, ced mama,
holbndu-se la ea. Dar, serios, Cordelia Reg Rosemont al tu
era de zece ori mai chipe.
Cred c da, dup toate standardele obiective.
i-atunci, ce-are omul sta aparte?
Nu tiu. Virtuile nravurilor lui, poate. Curaj. Putere. En-
ergie. Era n stare la orice or s scoat untul din mine.
Are putere asupra oamenilor. Nu neaprat caliti de con-
ductor, dei le are i pe astea. Ori l venereaz, ori l ursc de
moarte. Cel mai ciudat individ pe care l-am ntlnit vreodat le
fcea pe amndou n acelai timp. Dar nimeni nu adoarme n
preajma lui.
i tu n ce categorie te ncadrezi, Cordelia? o ntreb
mama, buimac.
Pi, nu-l ursc. Nu pot s zic nici c-l venerez.
250/343
Fcu o pauz ndelungat, apoi ridic fruntea i se uit drept
n ochii mamei sale.
Dar, cnd el e rnit, eu sngerez.
Ah, fcu mama, fr culoare n voce.
Gura ei zmbi, ochii i sclipir, iar ea i fcu de lucru, cu o
energie netrebuincioas, aranjnd la locul lor puinele bunuri
ale Cordeliei.
***
n cea de-a patra dup-amiaz a permisiei sale, ofierul
comandant al Cordeliei i aduse un musafir incomod.
Cpitan Naismith, dumneaei este dr. Mehta, de la Servi-
ciul Medical al Corpului Expediionar, o prezent comandorul
Tailor.
Dr. Mehta era o femeie subiratic, oache, cam de vrsta
Cordeliei, cu prul negru prins la spate, rece i aseptic n uni-
forma ei albastr.
Nu mai vreau iari psihiatru, oft Cordelia.
Se contractar muchii de la ceaf. Iar interogatorii iar
rstlmciri, iar eschivri, mpletituri de minciuni tot mai
ubrede care s-i acopere golurile din poveste n care slluiau
adevrurile amare ale lui Vorkosigan
Rapoartele comandorului Sprague au ajuns n sfrit la
dosarul tu, puin cam trziu, se pare, spuse Tailor, strngnd
din buze cu un aer de simpatie. Groaznic. mi pare ru. Dac le-
am fi avut mai din timp, am fi putut s te scutim de ce s-a
ntmplat sptmna trecut. i pe toi ceilali.
Cordelia se nroi la fa.
N-am vrut s-l lovesc. Mai mult s-a izbit de mine. N-o s
se mai ntmple.
Comandorul Tailor i nbui un zmbet.
251/343
M rog, eu unul n-am votat cu el. Freddy Neclintitul nu-i
grija mea de cpti. Dei i drese glasul se preocup per-
sonal de cazul tu. Acum eti o personalitate public, indiferent
dac-i place sau nu.
Ah, astea-s aiureli.
Nu-s aiureli. Ai o obligaie.
Pe cine citezi, Bill? i trecu prin minte Cordeliei. Asta nu-i
vocea ta. i mas ncet ceafa.
Credeam c m-am eliberat de toate obligaiile. Ce mai vor
de la mine?
Tailor ridic din umeri.
S-a considerat s-a dat de neles c ai putea avea un
viitor n calitate de purttor de cuvnt al al guvernului. Ca ur-
mare a experienei tale din rzboi. Dup ce te vei face bine.
Cordelia pufni dispreuitor.
Au nite impresii de-a dreptul bizare despre cariera mea
soldeasc. Uite din punctul meu de vedere, Freddy
Neclintitul n-are dect s-i pun e false i s se duc n
Quartz s cear voturi de la hermafrodii. Dar eu una n-n-am de
gnd s joc rolul v-vacii de propagand, pe care s-o mulg orice
partid. Am o aversiune fa de politic, asta ca s citez un
prieten.
M rog i ridic din umeri, ca i cum se eliberase i el
de o datorie, apoi continu pe un ton mai ferm: Orice-ar fi, grija
mea e s te vd din nou n form ca s te-ntorci la lucru.
Mi-am o s-mi revin, dup p-permisia asta de-o lun.
Am nevoie doar de odihn. Vreau s m ntorc la Observaii.
i vei putea s te ntorci. Imediat ce i se va da autorizaia
medical.
Aha.
252/343
Avu nevoie de cteva clipe ca s neleag pe deplin im-
plicaiile acestui fapt.
Ah, nu stai aa. Am avut o mic p-problem cu dr.
Sprague. O doamn foarte drgu, logica ei era solid, dar
premisele de la care pornea erau greite.
Comandorul Tailor o privi cu tristee.
Acum cred c-ar fi mai bine s te las cu dr. Mehta. i ex-
plic ea totul. O s cooperezi cu ea, nu-i aa, Cordelia?
Cordelia strnse din buze, simind fiori reci.
Stai s pricep. Tu spui c dac n-o mulumesc pe doctoria
ta de nebuni nu mai pun piciorul n viaa mea pe vreo nav a
Observaiilor. Nu mai pup c-comanda nicio slujb, de fapt.
Asta-i o exprimare foarte dur. Dar tii i tu de la Obser-
vaii, cnd vine vorba de mici grupuri de oameni care rmn
izolate perioade lungi de timp, profilurile psihologice sunt de
maxim importan.
Da, tiu i strmb buzele ntr-un fel de zmbet. O s
c-cooperez. Sigur.
253/343
Capitolul treisprezece
Acuma spuse dr. Mehta pe un ton plin de veselie,
punndu-i cutia pe o mas din apartamentul familiei Naismith,
a doua zi dup-amiaz , asta-i o metod de monitorizare
complet ne-invaziv. N-o s simi nimic, n-o s-i fac nimic,
atta doar c o s-mi dea mie nite indicii despre subiectele care
sunt importante n subcontientul tu.
Se opri ct s nghit o capsul, explicndu-i:
Alergie. Scuz-m. Gndete-te la asta ca la o baghet de
radiestezie, care caut izvoarele subterane ale experienei.
i-i spune unde s forezi pentru fntn, ei?
Exact. Te deranjeaz dac fumez?
D-i drumul.
Mehta i aprinse o igar aromat i o propti nonalant ntr-
o scrumier pe care i-o adusese cu ea. Fumul pluti n direcia
Cordeliei, care miji ochii din cauza acrelii lui. Ciudat viciu pen-
tru un doctor; m rog, toi avem slbiciunile noastre. Cercet
din priviri cutia, nbuindu-i iritarea.
Acuma, ca baz de referin, spuse Mehta. Iulie.
Ar trebui s rspund cu august, sau ceva?
Nu, nu e un test de asocieri libere aparatul o s fac
toat treaba. Dar poi, dac vrei.
Nu-i nimic.
Doisprezece.
Apostoli, i spuse Cordelia. Ou. Zile de Crciun.
Moarte.
Natere, i spuse Cordelia. Barrayaranii tia din clasa super-
ioar investesc totul n copiii lor. Nume, proprieti, cultur,
chiar i continuitatea guvernrii lor. O povar uria, nici nu-i
de mirare c toi copiii se ncovoaie i se strmb sub apsarea
ei.
Natere.
Moarte, i spuse Cordelia. Acolo brbatul fr un fiu e o
stafie umbltoare, neparticipnd cu nimic la viitorul lor. Iar
cnd guvernarea eueaz, pltesc preul cu vieile copiilor lor.
Cinci mii.
Mehta i mut scrumiera puin mai la stnga. Nu ajut la
nimic; era chiar mai ru.
Sex.
Puin probabil, cu mine aici i el acolo
aptesprezece.
Canistre, i spuse Cordelia. Oare ce-or mai face nenorocitele
alea de frmie de via?
Dr. Mehta se ncrunt derutat n faa afiajului.
aptesprezece? repet ea.
Optsprezece, gndi Cordelia cu hotrre. Dr. Mehta i not
ceva.
Amiralul Vorrutyer.
Biat broasc rioas mcelrit. tii ce, cred c spuneai ad-
evrul trebuie c l-ai iubit cndva pe Aral, ca s ajungi s-l
urti n halul sta. M-ntreb ce i-o fi fcut. Te-a respins, cel
mai probabil. A putea s-neleg suferina asta. n definitiv,
avem puncte comune, poate
Mehta mai fcu o ajustare rotind o scal, se ncrunt din nou,
o roti napoi.
Amiralul Vorkosigan.
Of, iubire, hai s fim loiali unul cu altul Cordelia i con-
centr privirea obosit asupra uniformei albastre a doctoriei
255/343
Mehta. Un gheizer are s obin dac foreaz acolo probabil
tie i ea deja, uite c mai noteaz ceva
Mehta arunc o privire fugar la cronometru i se aplec n
fa cu atenie sporit.
Hai s vorbim despre amiralul Vorkosigan.
Hai s nu, i spuse Cordelia.
Ce-i cu el?
tii cumva, lucreaz mult n secia lor de contraspionaj?
Nu cred. Ocupaia lui principal pare s fie cea de tacti-
cian n statul major, asta cnd cnd nu patruleaz.
Mcelarul de pe Komarr.
Asta-i o minciun nenorocit, spuse automat Cordelia,
apoi i dori s nu fi vorbit.
Cine i-a spus? ntreb Mehta.
El mi-a spus.
El i-a spus. Aha.
i-art eu ie pentru aha-ul sta ba nu. Cooperare. Calm.
Chiar m simt calm A vrea ca femeia asta s termine odat
de fumat sau s sting igara. mi neap ochii.
Ce dovad i-a oferit?
Niciuna, i ddu seama Cordelia.
Cuvntul lui, cred. Onoarea lui.
Nu tocmai palpabil, spuse doctoria i mai not ceva. i l-
ai crezut?
Da.
De ce?
Prea s corespund cu ceea ce am perceput din carac-
terul lui.
Ai fost prizoniera lui timp de ase zile, nu-i aa, n misiun-
ea aceea a departamentului Observaii?
256/343
Corect.
Mehta i lovi uor pixul selector i scoase un hm absent,
prnd c se uita la Cordelia fr s-o vad.
Pari destul de convins de sinceritatea acestui Vorkosigan.
Atunci, nu crezi c te-a minit vreodat?
M rog da, dar, n definitiv, era un ofier inamic.
i totui pari s-i accepi afirmaiile cu toat ncrederea.
Cordelia ncerc s-i explice.
Pentru un barrayaran, cuvntul de onoare e ceva mai mult
dect o promisiune vag, cel puin pentru genul de mod veche.
Cerule, e nsi baza guvernrii lor, jurminte de credin i tot
tacmul.
Mehta i uguie buzele ntr-un fluierat mut.
Acum aprobi forma lor de guvernmnt, nu-i aa?
Cordelia se foi stnjenit.
Nu chiar. Abia ncep s-o neleg oarecum, atta tot. Ar
putea s funcioneze, cred.
Deci treaba asta cu datul cuvntului de onoare consideri
c nu i-l ncalc niciodat?
M rog
i-l mai ncalc, vaszic.
L-am vzut fcnd asta. Dar cu un cost enorm.
i-l ncalc pentru un anume pre, vaszic.
Nu pentru un pre. Cu un cost.
Nu reuesc s vd deosebirea.
Un pre este ceva ce obii. Un cost este ceva ce pierzi. El a
pierdut mult, cnd cu Escobarul.
Discuia aluneca pe un teren periculos. Trebuie s schimb
subiectul, i spuse Cordelia, moleit. Sau s trag un pui de
257/343
somn Mehta mai arunc un ochi la cronometru, apoi cercet
cu luare-aminte faa Cordeliei.
Escobar, spuse ea.
Aral i-a pierdut onoarea cnd cu Escobar, s tii. A zis c
dup aia are s se duc acas s se mbete. Escobarul i-a frnt
inima, aa cred.
Aral i spui pe numele mic?
El mi spune drag cpitane. Mereu mi s-a prut c sun
amuzant. Foarte gritor, ntr-un fel. M consider de-adevrate-
lea o femeie soldat. Vorrutyer avea dreptate i-n privina asta
cred c pentru el sunt soluia unei chestiuni dificile. M bucur
Camera se nclzea treptat. Cordelia ncepu s cate. uviele
de fum se rsuceau ca nite crcei n jurul ei.
Soldat.
ine foarte mult la soldaii lui, s tii. Cu adevrat. E ndo-
pat cu patriotism d-la barrayaran ciudat. Toat onoarea i se cu-
vine mpratului. mpratul nu prea pare demn de ea
mprat.
Vai de capul lui. Chinuit la fel ca Bothari. Poate i la fel de
nebun.
Bothari? Cine e Bothari?
Vorbete cu demonii. Demonii i rspund. i-ar plcea de
Bothari. Lui Aral i place. i mie. E bun s-l ai lng tine la ur-
mtoarea cltorie n iad. Vorbete limba locului.
Mehta se ncrunt, mai umbl pe la scale i btu ncet cu o
unghie lung n afiaj. Reveni la un punct anterior.
mprat.
Cordelia abia mai reuea s-i in ochii deschii. Mehta i
aprinse alt igar i o aez lng chitocul primei.
Prin, spuse Cordelia. Nu trebuie s vorbim despre prin
258/343
Prin, repet Mehta.
Nu trebuie s vorbim despre prin. Muntele la de
cadavre
Cordelia miji ochii prin fum. Fumul acel fum ciudat i acru
al igrilor care, odat aprinse, nu erau niciodat ridicate la
gur
M droghezi
Vocea i se frnse ntr-un urlet sugrumat i se chinui s se
salte n picioare. Aerul era ca un clei adeziv. Mehta se aplec
spre ea, concentrat, cu gura uor deschis. Cnd Cordelia se
mpletici nspre ea, sri de pe scaun i czu la loc, de surpriz.
Cordelia mtur cu braul aparatul de nregistrare de pe
mas i czu grmad peste el pe podea, altoindu-l cu mna
funcional, dreapta.
Nu vorbim niciodat! Gata cu morile! Nu m poi fora!
Ai dat-o-n bar nu mai scapi dup asta, mi pare ru, cine de
paz, i amintete fiecare cuvnt, mi pare ru, mpuc-l, te
rog, vorbete cu mine, te rog, d-mi drumul, te rog d-mi dru-
mul te rog d-mi drumul
Mehta ncerca s-o ridice de pe jos, vorbindu-i cu blndee.
Cordelia prindea fragmente din vorbele ei n aluviunile propriei
sale biguieli:
n-ar trebui s faci asta reacie idiosincrasic foarte
neobinuit. Te rog, cpitane Naismith, vino s te ntinzi aici
Ceva sclipi printre degetele doctoriei Mehta. O fiol.
Nu! ip Cordelia, rostogolindu-se pe spate i dnd din
picioare s-o pocneasc.
O atinse. Fiola descrise un arc prin aer i se rostogoli sub o
msu.
Nu vreau droguri nu vreau droguri nu nu nu
259/343
Mehta era alb-verzuie la fa.
Bine! Bine! Dar hai s te-ntinzi puin aa, bun
ni de lng ea ca s porneasc aerul condiionat la max-
imum i strivi a doua igar. Aerul se limpezi rapid.
Cordelia se trnti pe canapea, recptndu-i suflul i
tremurnd toat. Ct de aproape ct de aproape fusese de a-l
trda i se afla abia la prima edin. ncepea treptat s se r-
coreasc i s vad lucrurile mai limpede.
Se ridic n capul oaselor, cu faa n palme.
Asta a fost o mecherie mizerabil, remarc ea cu voce
plat.
Mehta zmbi, subire ca o pelicul de plastic peste entuzias-
mul de dedesubt.
Pi, chiar a fost, oarecum. Dar a fost o edin enorm de
productiv. Nu m-am ateptat nici pe departe la aa ceva.
Pun rmag, i spuse Cordelia. i-a plcut ce spectacol am
dat, nu-i aa?
ngenuncheat pe covor, Mehta strngea frmele aparatului
de nregistrat.
mi pare ru de maina ta. Nu-mi pot imagina ce mi-a
venit. i-am distrus rezultatele?
Da, ar fi trebuit s adormi i-att. Straniu. Dar nu le-ai
distrus.
Cu un aer mai degrab triumftor, trase dintre resturi un car-
tu de date i l puse cu grij pe mas.
Nu va fi nevoie s mai treci prin aa ceva. Totul e n sigur-
an acolo. Foarte bine.
Ce-ai dedus din toate astea? ntreb sec Cordelia, printre
degete.
Mehta se uit la ea cu fascinaie profesional.
260/343
Fr nicio ndoial, eti cel mai provocator caz de care m-
am ocupat vreodat. Dar asta ar trebui s-i scoat din minte
orice dubiu pe care l-ai mai avea fa de faptul c barrayaranii
i-au, , rearanjat n mod brutal gndirea. Datele tale practic
au depit scala.
i ntri cuvintele cu o nclinare ferm a capului.
tii ce, spuse Cordelia, nu prea m dau n vnt dup met-
odele tale. Am o mi displace n mod deosebit s fiu drogat
mpotriva voinei mele. Credeam c lucrurile de genul sta sunt
ilegale.
Dar necesare, uneori. Datele sunt mult mai pure dac
subiectul nu e contient de observaie. Se consider c e sufi-
cient de etic dac se obine permisiunea post factum.
Permisiune post factum, zici? repet Cordelia.
Spaima i furia i mpleteau o spiral dubl de-a lungul
coloanei vertebrale, nfurndu-se din ce n ce mai strns. Fcu
un efort s-i pstreze zmbetul neschimbat, nelsndu-l s se
transforme ntr-un rnjet fioros.
La conceptul sta juridic nu m-a fi gndit n veci. Sun
aproape barrayaran. Nu vreau s te mai ocupi de cazul meu,
adug brusc.
Mehta i not ceva i ridic privirea, surznd.
Asta nu-i o afirmaie emoional, sublinie Cordelia. E o
cerere legal. Refuz orice alt tratament venit de la tine.
Mehta ddu din cap cu un aer nelegtor. Femeia asta era
surd?
Un progres enorm, spuse Mehta bucuroas. Nu m-a fi
ateptat s scot la lumin aversiunea defensiv dect peste vreo
sptmn.
Poftim?
261/343
Doar nu te-atepi ca barrayaranii s fi muncit atta la tine
i s nu planteze sisteme de aprare n jurul lucrrii, nu-i aa?
Sigur c simi ostilitate. Dar ine minte, astea nu-s adevratele
tale sentimente. Mine o s lucrm la ele.
Ba n-o s lucrm, o, nu!
Muchii de sub scalp i erau ncordai ca nite cabluri de
srm. O durea cumplit capul.
Eti concediat!
Mehta pru ncntat.
Ah, excelent.
M-ai auzit? vru s tie Cordelia.
De unde-a aprut chelliala asta strident din vocea mea?
Calm, calm
Cpitan Naismith, i reamintesc c nu suntem civili.
Relaia mea cu tine nu-i una obinuit dintre un medic i un pa-
cient; amndou ne supunem disciplinei miliare i am motive s
cred c urmrim o carier mi n fine. Ajunge s menionez c
nu tu m-ai angajat i nu tu m poi concedia. Pe mine, deci.
Cordelia rmase neclintit n locul acela ceasuri ntregi dup
plecarea ei, fixnd cu privirea peretele i lovind absent cu pi-
ciorul n marginea canapelei, pn ce maic-sa veni acas cu
cina. A doua zi iei din apartament dis-de-diminea s dea o
tur prin ora i nu se mai ntoarse pn trziu n noapte.
***
n noaptea aceea, ostenit i singur, se aez s scrie prima
ei scrisoare ctre Vorkosigan. Arunc prima ncercare cnd i
ddu seama c probabil corespondena avea s-i mai fie citit i
de ali ochi, poate ai lui Illyan. A doua ncercare i-o formul n
cuvinte mai neutre. O scrise de mn pe hrtie i, fiindc era
262/343
singur, o srut nainte de-a o sigila, apoi i zmbi siei, iron-
ic, pentru un asemenea gest.
O scrisoare de hrtie era cu mult mai scump de trimis ctre
Barrayar dect una electronic, dar avea s se descurce el, aa
cum i ea se descurcase. Era aproape o atingere i era singura
pe care i-o puteau permite.
n dimineaa urmtoare, devreme, Mehta o apel pe Cordelia
la consola de comunicaii ca s-i spun, plin de veselie, c
putea s se liniteasc; intervenise ceva, aa c edina lor din
acea dup-amiaz era anulat. Nu fcu nicio referire la absena
Cordeliei din dup-amiaza precedent.
La nceput Cordelia se simi uurat, pn cnd ncepu s se
gndeasc la toate astea. Doar ca marj de siguran, absent
din nou de acas. Fusese o zi plcut, exceptnd un mic trboi
cu nite jurnaliti care trgeau cu urechea pe la galeria aparta-
mentului i descoperirea, pe la amiaz, a faptului c era ur-
mrit de doi brbai discrei, care purtau saronguri civile.
Sarongurile fuseser la mod cu un an n urm; anul acesta era
momentul picturilor corporale exotice i fistichii, cel puin n
cazul celor mai curajoi. Cordelia, mbrcat cu vechea ei
uniform maro-glbuie de la Observaii, scp de ei obligndu-i
s-o urmreasc printr-un senzorial pornografic. Aprur ns din
nou pe urmele ei dup-amiaz, pe cnd pierdea vremea la grd-
ina zoologic din Silica.
***
A doua zi dup-amiaz, la ora stabilit de Mehta, se auzi son-
eria de la u. Fr niciun chef, Cordelia i tr picioarele ntr-
acolo s rspund. Cum o s-i fac fa azi? se ntreb ea. ncep
s-mi pierd inspiraia. Sunt att de obosit
263/343
Se strnse stomacul. Acum ce mai era? n cadrul uii, alturi
de Mehta, se aflau comandorul Tailor i un tehnician medical
voinic. Asta pare numai bun s se ocupe de Bothari, i spuse
Cordelia, holbndu-se n sus la el. Dnd puin napoi, i conduse
n sufragerie. Mama ei se retrase n buctrie, dup toate apar-
enele ca s pun de cafea.
Comandorul Tailor se aez i i drese glasul, surescitat.
Cordelia, am s-i spun un lucru care m tem c o s fie
puin cam dureros.
Cordelia se coco pe braul unui fotoliu i ncepu s bie
dintr-un picior, artndu-i dinii ntr-o expresie despre care
spera s par un zmbet neutru.
Te-au cptuit cu treaba murdar, ai? Una dintre bucuriile
efiei. D-i drumul.
Va trebui s te rugm s fii de acord cu spitalizarea pentru
continuarea terapiei.
Dumnezeule mare, hai c-ncepe. i tremurau muchii stom-
acului pe sub cma; era o cma larg, poate c n-aveau s
observe.
Ah. De ce? ntreb pe un ton lejer.
Teama noastr marea noastr team este c pro-
gramarea mental barrayaran la care ai fost supus a fost mult
mai extins dect puteam noi s ne dm seama. De fapt noi sun-
tem de prere fcu o pauz i trase aer adnc n piept c
au ncercat s te transforme ntr-un agent al lor.
Acest noi e pluralul autorului sau al majestii, Bill?
Au ncercat sau au reuit?
Tailor i feri privirea. Mehta se uit la el cu rceal.
Opiniile noastre sunt mprite n privina asta
264/343
Observai, clas, cu ct srguin evit acel eu al re-
sponsabilitii personale care sugereaz cel mai ru noi
dintre toate, vinovatul noi ce dracu pun la cale?
dar scrisoarea aceea pe care i-ai trimis-o alaltieri amir-
alului barrayaran, Vorkosigan considerm c ar trebui s i se
acorde mai nti ansa de-a o explica.
n-neleg.
Cum ai ndrznit!
Nu era o s-scrisoare oficial. Cum putea s fie? Doar tii
c Vorkosigan s-a retras ntre timp. Dar l fix pe Tailor cu
privirea poate ai vrea s-mi explici cu ce drept mi interceptai
i-mi citii corespondena privat.
Problem urgent de securitate. Pentru rzboi.
Rzboiul s-a terminat.
Pru incomodat de replica ei.
Dar spionajul continu.
Probabil c era adevrat. Se ntrebase i ea de multe ori cum
de aflase Ezar Vorbarra despre oglinzile de plasm, care
fuseser pn la rzboi arma nou cel mai bine pzit din tot
arsenalul betan. Observ c btea din picior cu nervozitate. Se
opri.
Scrisoarea mea.
Inima mea, pe hrtie hrtia bate piatra i pstr tonul
temperat.
i ce-ai aflat din scrisoarea mea, Bill?
Pi, asta-i problema. Ne-am pus la munc cei mai buni
criptografi, cu cele mai avansate programe de calculator, timp
de dou zile aproape fr oprire. Au analizat-o pn la structura
molecular a hrtiei. Sincer i se uit piezi, iritat, la Mehta ,
eu unul nu-s convins c au gsit ceva.
265/343
Nu, i spuse Cordelia, nici n-aveai cum. Secretul era n
srut. Nu se supune analizei moleculare. Oft posomort.
Mcar ai trimis-o, dup ce-ai terminat?
Pi m tem c n-a mai rmas nimic de ea pn la final.
Foarfeca bate hrtia
Nu sunt spion. P-pe cuvntul meu.
Mehta ridic spre ea o privire vigilent.
Nici mie unul nu-mi vine s cred, spuse Tailor.
Cordelia ncerc s-i prind privirea; el se uit n alt parte.
Ba, chiar asta crezi, i spuse ea.
Ce se-ntmpl dac refuz s m las internat?
Atunci, n calitate de ofier comandant al tu, trebuie s-i
ordon s accepi.
Mai degrab o s ne-nghit iadul nu. Calm. Trebuie s
rmn calm, s-l in de vorb mai departe, poate reuesc s ies
din situaia asta cu vorba bun.
Chiar dac e mpotriva propriei tale judeci?
Asta-i o treab serioas care privete securitatea. M tem
c nu admite judeci personale.
Of, d-o-ncolo. Se zice c pn i cpitanul Negri mai
emite cte-o judecat personal.
Greise spunnd asta. Temperatura din ncpere pru s
scad dintr-odat.
De unde tii de cpitanul Negri? ntreb Tailor cu voce
ngheat.
Toat lumea tie de Negri.
Se holbau toi la ea.
Of, d-da-i-o-ncolo. Dac eram agent al lui Negri, n-ai fi
aflat n veci. Nu-i att de tntlu!
266/343
Dimpotriv, spuse sacadat Mehta, credem c-i att de pri-
ceput, nct tu n-o s afli niciodat.
Rahat! spuse Cordelia, scrbit. Cum o s v dai seama de
asta?
Mehta i rspunse ct se poate de concret:
Ipoteza mea este c te afli poate incontient sub con-
trolul acestui sinistru i enigmatic amiral Vorkosigan. C pro-
gramarea ta a nceput n timpul primei tale captiviti i s-a ter-
minat, probabil, la sfritul rzboiului. Ai fost destinat s devii
pivotul unei noi reele de spionaj barrayarane de aici, care s-o
nlocuiasc pe cea recent extirpat. O crti, poate, plasat i
neactivat ani de zile, pn la cine tie ce moment critic
Sinistru? o ntrerupse Cordelia. Enigmatic? Aral? S mor
de rs.
S plng
Evident c el e cel care te controleaz, spuse Mehta pe un
ton care trda satisfacia. Se pare c-ai fost programat s-i dai
ascultare necondiionat.
Nu sunt computer.
Boc, boc, fcu piciorul ei.
i Aral e singura persoan care nu m-a constrns niciodat
la nimic. Un principiu de onoare, cred.
Vezi? spuse Mehta ctre Tailor; nici nu se uit la Cor-
delia. Toate dovezile converg ntr-o singur direcie.
Numai dac te uii la ele s-stnd n cap! rcni Cordelia,
furioas, apoi l fulger cu privirea pe Tailor. Asta nu-i un ordin
pe care s fiu obligat s-l urmez. Pot s-mi dau demisia.
Nu ne trebuie neaprat permisiunea ta, spuse calm Mehta,
nici mcar ca persoan civil. Dac o rud apropiat i d
acordul.
267/343
Mama nu mi-ar face aa ceva n veci!
Am discutat deja cu ea n amnunime. E foarte ngrijorat
de soarta ta.
n-eleg, ced Cordelia brusc, uitndu-se cu coada ochi-
ului spre buctrie. M-ntrebam de ce dureaz att cafeaua aia.
Contiin ncrcat, ei?
ncepu s ngne abia auzit o frntur de melodie, apoi se
opri.
Mi oameni buni, chiar c v-ai fcut temele cum trebuie.
Ai astupat toate ieirile.
Tailor fcu ce fcu i produse un zmbet, pe care i-l adres
ei, mpciuitor.
N-are de ce s-i fie team, Cordelia. O s ai cu tine cei
mai buni oameni ai notri, care s lucreze la cu
Asupra, i spuse Cordelia.
tine. i cnd o s terminai, o s fii n stare s te ntorci
la viaa ta anterioar ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic din
toate astea.
S-mi tergi memoria, asta ai vrea? S-l tergi pe el S m
analizezi pn-mi dau duhul, ca biata i timida mea scrisoare de
amor. i zmbi i ea, cu jale.
mi pare ru, Bill. Problema e c am o viziune ngrozitoare
n care sunt c-cojit ca o ceap, n cutarea seminelor.
El rnji.
Cepele n-au semine, Cordelia.
Am greit, spuse ea sec.
i, sincer, continu el, dac tu ai dreptate i, , noi ne
nelm, cea mai rapid cale de-a dovedi e s cooperezi.
Si zmbi zmbetul raiunii.
Da, adevrat
268/343
Exceptnd acea chestiune mrunt a rzboiului civil de pe
Barrayar acea buturug micu de care te mpiedici acea pi-
atr hrtia bate piatra
mi pare ru, Cordelia.
Se vedea c-i pare cu adevrat.
Nu-i nimic.
Remarcabil stratagem din partea barrayaranilor i re-
lu Mehta expunerea, acum cu un aer meditativ. S ascunzi o
verig conspirativ sub acoperirea unei poveti de dragoste.
Putea s m i pcleasc, dac protagonitii ar fi fost mai
credibili.
Da, ncuviin Cordelia pe un ton prietenos, crispndu-se
pe dinuntru. Nu te-atepi ca una de treizeci i patru de ani s
se ndrgosteasc precum o adolescent. Un cadou neateptat,
la vrsta mea. nc i mai i la patruzeci i patru, mi imaginez.
Exact, spuse Mehta, mulumit de promptitudinea cu care
pricepuse Cordelia. Un ofier de carier de vrst mijlocie nu
prea e material bun pentru poveti romanioase.
n spatele ei, Tailor deschise gura ca i cum ar fi vrut s
vorbeasc, apoi o nchise la loc. Rmase privindu-i gnditor
minile.
Crezi c m putei vindeca de asta? ntreb Cordelia.
O, da.
Aha.
Sergent Bothari, unde eti acum? Prea trziu.
Nu-mi lsai de ales. Curios.
Trage de timp, i opti mintea. Caut o ocazie. Dac nu
gseti, creeaz tu una. Imagineaz-i c eti pe Barrayar, unde
orice e posibil.
269/343
E-n regul dac fac i eu un d-du mai nti i-mi
schimb hainele, mi mpachetez ceva? Presupun c are s
dureze toat afacerea asta.
Desigur.
Tailor i Mehta schimbar priviri uurate. Cordelia zmbi
drgu.
Dr. Mehta, fr asistentul medical, o nsoi n dormitor.
Ocazie, i spuse Cordelia, ameit.
A, bun, spuse cu voce tare, nchiznd ua n urma doctor-
iei. Putem s mai stm la taclale ct mpachetez.
Sergent Bothari exist un timp potrivit pentru vorbe i ex-
ist un timp cnd pn i cele mai potrivite cuvinte se dovedesc
a fi nefolositoare. Ai fost un om scurt la vorb, dar n-ai fost ne-
folositor. A fi vrut s te neleg mai bine. Prea trziu
Mehta se aez pe marginea patului, urmrindu-i, poate, ex-
emplarul captiv cum se zbtea n vrful acului. Triumful de-
duciilor sale logice. Ai de gnd s scrii o lucrare tiinific de-
spre mine, Mehta? se ndrji Cordelia. Hrtia bate piatra
Se fi prin camer, deschiznd sertare, trntind ui de
bufete. Iat o curea dou curele i una din zale. Iat actele ei
de identitate, crdurile bancare, banii. Se prefcu a nu le vedea.
n timp ce se mica, vorbea ntruna. Creierul i clocotea. Piatra
bate foarfeca
S tii c-mi aminteti puin de rposatul amiral Vorruty-
er. Amndoi vrei s m facei buci ca s vedei ce m pune n
micare. Vorrutyer semna totui mai degrab cu un biea. N-
avea nici cea mai mic intenie de-a cura mizeria dup el. Tu,
pe de alt parte, o s m faci buci i nici mcar n-o s i se
par amuzant. Bineneles, nici nu te gndeti s nu pui toate
piesele la loc dup aceea, dar din punctul meu de vedere
270/343
aproape c nu-i nicio diferen. Avea dreptate Aral cnd vorbea
de oamenii din camerele tapisate cu mtase verde
Mehta era perplex.
Nu te mai blbi, observ ea.
Da
Cordelia se opri n faa acvariului, cercetndu-l cu priviri
curioase.
Aa e. Ce ciudat.
Piatra bate foarfeca.
Ddu capacul la o parte. Vechea i familiara grea compus
din spaim i temeri i strnse stomacul. Se tot foi fr int
prin spatele doctoriei Mehta, innd n mini cingtoarea de
zale i cmaa. Trebuie s aleg acum. Trebuie s aleg acum.
Aleg acum!
Se repezi nainte, nfur cingtoarea n jurul gtului
doctoriei i-i rsuci braele la spate, strngndu-le dureros cu
cellalt capt al lanului. Mehta scoase un chiit sugrumat.
Cordelia o inu bine din spate i i opti la ureche.
n cteva clipe o s te las s respiri. Ct timp, asta de tine
depinde. Eti pe cale s faci un curs rapid de tehnici reale de in-
terogatoriu barrayaran. Niciodat n-am fost de-acord cu ele, dar
n ultima vreme am ajuns s neleg c au i ele utilitatea lor
cnd te grbeti ngrozitor de tare, spre exemplu
Nu pot s-o las s-i dea seama c joc teatru. Joc teatru.
Ci oameni a plantat Tailor n jurul cldirii i pe ce
poziii?
Slbi foarte puin strnsoarea lanului. Mehta, cu privirea n-
cremenit de spaim, rspunse necndu-se:
Niciunul.
271/343
Toi cretanii sunt mincinoi, murmur Cordelia. Nici Bill
nu-i tntlu.
O tr pe doctori pn n dreptul acvariului i-i mpinse faa
sub ap. Femeia se zbtu violent, dar Cordelia, mai voinic, mai
puternic i mai bine antrenat, o inu acolo cu o for i o furie
care o uimir i pe ea nsi.
Mehta ncepu s dea semne de lein. Cordelia i trase capul n
sus i i ddu voie s ia cteva guri de aer.
Ai chef s-i revizuieti estimarea?
Doamne-ajut, dac n-o s mearg treaba asta? Acum n-au s
m mai cread-n veci c nu-s agent.
Ah, te rog, gfi Mehta.
n regul, napoi cu tine.
O vr iar cu capul n acvariu.
Apa se tulbur i stropi peste marginile acvariului. Cordelia
vedea faa doctoriei prin peretele de sticl, straniu mrit, de
un galben cadaveric n lumina ce se reflecta ciudat n pietri.
Bule argintii i izbucnir la colurile gurii i plutir n sus peste
fa. Cordelia rmase cteva clipe privindu-le fascinat. Aerul
curge ca apa, pe sub ap, i spuse ea; exist o estetic a morii?
Acuma. Ci sunt? Unde?
Nu, zu!
Mai bea un pic.
Odat cu urmtoarea respiraie, Mehta rosti gfit:
N-ai ndrzni s m omori!
Un diagnostic, doctore, uier Cordelia. Ce sunt eu, sunt o
femeie sntoas la minte, care se preface nebun, sau o femeie
nebun, care se preface sntoas? Ia cultiv-i nite branhii!
Tonul vocii i cretea incontrolabil. i vr iar capul n
acvariu i descoperi c ea nsi i inea respiraia. Dar dac ea
272/343
are dreptate i eu m nel? Dac sunt un agent i habar n-am?
Cum deosebeti o copie de original? Piatra bate foarfeca
Avu o viziune care o fcu s tremure pn n vrfurile de-
getelor; inea capul femeii sub ap, tot sub ap, pn ce m-
potrivirea i se scurse, pn ce alunec n incontien, iar dup
aceea numr n gnd pn se asigur de moartea cerebral.
Putere, ocazie, voin nimic nu-i lipsea. Vaszic aa s-a simit
Aral la Komarr, i spuse ea. Acum neleg
Nu. Acum tiu.
Ci? Unde?
Patru, orci Mehta, iar Cordelia simi c se topete de
uurare. Doi dincolo, n vestibul. Doi n garaj.
Mulumesc, spuse Cordelia cu o politee automat; dar
gtlejul i era strns ca o fant i vorbele abia i se strecurar pe
acolo. mi pare ru
Nu-i ddea seama dac Mehta, livid, auzise ori nelesese.
Hrtia bate piatra
O leg i i puse clu aa cum l vzuse cndva pe
Vorkosigan fcndu-i lui Gottyan. O nghesui n dosul patului ca
s nu poat fi vzut din cadrul uii. i ndes n buzunare car-
duri bancare, acte, bani. Porni apa la du.
Iei tiptil pe ua dormitorului, respirnd sacadat pe gur.
Tnjea dup un minut, doar un minut, n care s-i regseasc
echilibrul frmiat, dar Tailor i asistentul plecaser la
buctrie ca s-i bea cafeaua, probabil. Nu ndrzni s rite.
Nu, Doamne! Tailor sttea sub arcada ctre buctrie i
tocmai ridica la gur o ceac de cafea. Ea nghe pe loc, el
rmase nemicat i amndoi se holbar unul la altul.
273/343
Ochii ei, i ddu seama Cordelia, trebuie c erau imeni, ca
ai unui animal nocturn. Niciodat nu fusese n stare s-i con-
troleze ochii.
Gura lui Tailor se strmb ntr-un fel ciudat, n timp ce cu
privirea o urmrea cu atenie. Apoi, ncet, ridic mna stng i
o salut. Mna nepotrivit, dar cealalt inea cafeaua. Sorbi din
butur i privi n continuare peste buza cetii fr s clipeasc.
Cu un aer grav, Cordelia lu poziia de drepi i i rspunse la
salut, apoi se strecur n tcere pe ua apartamentului.
***
O sperie de moarte s descopere pe hol un jurnalist mpreun
cu operatorul lui video; unul dintre cei mai insisteni i mai
scrboi, cel pe care l azvrlise afar din cldire cu o zi n ur-
m. i surse, ameit de senzaiile tari, ca un parautist care
face pasul n gol.
Tot mai vrei s faci interviul la?
El muc imediat momeala.
Uurel, uurel. Nu aici. Sunt supravegheat, s tii.
(Cobor vocea, conspirativ.) Guvernul a pus la cale o muamal-
izare. Ceea ce tiu eu ar putea arunca n aer administraia.
Lucruri despre prizonieri. Ai putea s devii celebru cu asta.
Atunci, unde? ntreb el avid.
Ce zici de aerodrom? La barul lor e linite. i fac cinste cu
ceva de but i putem s s ne plnuim campania.
Tic-tac, tic-tac n mintea ei. Se atepta ca ua de la aparta-
mentul mamei sale s se trnteasc de perete n orice clip.
ns e periculos. Sunt doi ageni guvernamentali n vesti-
bul i nc doi n garaj. Ar trebui s trec de ei fr s fiu vzut.
Dac s-ar afla c-am vorbit cu tine, s-ar putea s n-apuci s mai
iei vreun interviu. Nimic brutal doar o dispariie tcut n
274/343
noapte i urma unui zvon cum c a plecat s-i fac nite exa-
mene medicale. tii ce vreau s spun?
Nutrea convingerea c omul habar n-avea postul media la
care lucra se ocupa mai ales cu fantezii sexuale dar parc i
vedea n privirea lui c omul i simea crescndu-i faima
jurnalistic.
Jon, spuse el ntorcndu-se ctre operator, d-i haina ta,
plria i camera holo.
Cordelia i nghesui prul sub plria cu bor lat, i ascunse
uniforma sub hain i apuc ostentativ camera. Urcar cu liftul
pn la garaj. Doi brbai n uniforme albastre ateptau la in-
trare. i puse camera pe umr, cu o atitudine relaxat i cu faa
pe jumtate ascuns de ndoitura braului, i astfel trecur pe
lng ei, ndreptndu-se ctre maina jurnalistului.
La barul aerodromului, Cordelia ceru de but pentru amn-
doi i trase o duc zdravn.
M-ntorc imediat, promise ea i plec lsndu-l acolo cu
alcoolul nepltit n fa.
Nu se mai opri pn la automatul de bilete. Ceru programul.
Nicio nav de pasageri nu pleca spre Escobar n urmtoarele
ase ore cel puin. Mult prea mult. Precis c aerodromul avea s
fie printre primele locuri unde vor cuta. Trecu pe lng ea o fe-
meie n uniforma aerodromului. Cordelia o opri.
Scuzai-m. M-ai putea ajuta s aflu orarul unor transpor-
toare private, sau al oricrui fel de nav particular care ur-
meaz s plece curnd?
Femeia se ncrunt, apoi deodat zmbi, recunoscnd-o.
Suntei cpitanul Naismith!
Inima i se opinti i-i bubui neregulat n piept. Nu potolete-
te
275/343
Da. M hruiete presa asta. Sunt sigur c nelegi.
i se uit la ea ntr-un fel care o includea n cercul
apropiailor.
Vreau s fac treaba asta ct mai discret. N-am putea s
mergem ntr-un birou? tiu c dumneata nu eti ca ei. Dumneata
respeci viaa privat. Se vede pe faa dumitale.
Se vede?
Flatat i emoionat, femeia o conduse n biroul ei, unde
avea acces la programul complet al traficului. Cordelia l trecu
iute n revist.
Hm. Asta pare bun. Pleac spre Escobar ntr-o or. tii
cumva, pilotul e deja la bord?
Transportorul sta nu-i autorizat pentru pasageri.
Nu-i nimic. Vreau doar s stau de vorb cu pilotul. Person-
al. i n particular. Poi s dai de el?
O s ncerc.
Reui imediat.
Se ntlnete cu dumneata la Cala de andocare 27. Dar va
trebui s te grbeti.
Mersi. tii, jurnalitii tia mi-au fcut viaa grea. Nu
se vor opri pentru nimic n lume. Sunt vreo doi care au mers
chiar pn la a-i pune uniforme ale Corpului Expediionar ca s
ncerce s intre. i spun cpitanul Mehta i comandorul Tailor.
O pacoste. Dac apare vreunul s adulmece pe-aici, crezi c-ai
putea s cam uii c m-ai vzut?
Vai, sigur c da, cpitane Naismith.
Spune-mi Cordelia. Eti grozav! Mersi!
Pilotul era unul dintre cei mai tineri; ctiga experien pe
cargoboturi nainte de a i se ncredina responsabilitatea mai
276/343
grea a navelor de pasageri. i el o recunoscu, cerndu-i imediat
un autograf.
Presupun c te ntrebi cum ai fost ales tocmai tu, ncepu
ea n timp ce se isclea pentru el, fr s aib nici cea mai vag
idee ncotro s ndrepte discuia, ci doar cu gndul c el prea
genul de persoan care nu ctigase n viaa lui niciun concurs.
Eu, doamn?
Crede-m, cei de la securitate i-au studiat viaa de la cap
la coad. Eti un om de ncredere. Asta eti. Cu adevrat de
ncredere.
Ah nu se poate s fi aflat despre cordolit!
Se luptau n el panica i reacia la complimentul fcut de ea.
i descurcre, improviz Cordelia, ntrebndu-se ce mai
era i cordolitul; nu auzise niciodat de el. Exact omul potrivit
pentru misiunea asta.
Ce misiune?!
, nu aa tare. Sunt ntr-o misiune secret pentru preed-
inte. Personal. E o chestiune att de delicat, nct nici Departa-
mentul de Rzboi nu tie de ea. Ar avea nite repercusiuni
politice uriae dac s-ar afla vreodat. Trebuie s-i transmit un
ultimatum secret mpratului Barrayarului. Dar nimeni nu tre-
buie s afle c am plecat de pe Colonia Beta.
Si eu ar trebui s v duc acolo? ntreb el, uimit. Traseul
cargobotului meu
Cred c-a putea s-l conving pe putiul sta s m duc ntins
pn pe Barrayar cu combustibilul angajatorului su, i spuse
ea. Dar ar nsemna sfritul carierei lui. Contiina i control
ambiia crescnd.
Nu, nu. Traseul cargobotului tu trebuie s arate exact la
fel ca de obicei. Eu urmeaz s m ntlnesc n secret cu un om
277/343
de legtur pe Escobar. Nu trebuie dect s mai transpori n
plus o marf care nu e pe inventar. Pe mine.
N-am autorizaie pentru pasageri, doamn.
Dumnezeule mare, crezi c nu tim asta? De ce-i
imaginezi c-ai fost ales, dintre atia ali candidai, de nsui
preedintele?
Hait! i nici mcar n-am votat pentru el.
O lu cu el n naveta cargobotului i i fcu loc la ncrctura
sosit n ultimul moment.
Doamn, cunoatei toate numele mari de la Observaii,
nu-i aa? Lightner, Parnell Credei c-ai putea s m
prezentai vreodat pe-acolo?
Nu tiu. Dar o s ai ocazia s cunoti o mulime de
nume mari din Corpul Expediionar, i de la Securitate, cnd o
s te-ntorci de pe Escobar. i promit.
Cndva
Doamn, pot s v pun o ntrebare personal?
De ce nu? Toat lumea face asta.
De ce suntei n papuci?
Ea se holb n jos la propriile-i picioare.
mi pare ru, ofier pilot Mayhew. E secret.
Aha.
i plec mai departe ctre liftul navei.
n sfrit singur, Cordelia i sprijini fruntea de peretele de
plastic rcoros i neted al unui container, plngndu-i soarta pe
tcute.
278/343
Capitolul paisprezece
Era pe la prnz, ora local, cnd flyerul uor pe care l
nchiriase n Vorbarr Sultana o purt pe deasupra lacului lung.
Malul era tivit de pante mpodobite cu plante agtoare, din-
colo de care se nlau coline abrupte, acoperite cu tufri. Aici
populaia era puin i risipit, cu excepia zonei din jurul lacu-
lui, n captul cruia se afla un sat. Un promontoriu stncos de
la marginea apei era ncununat de ruinele unei vechi fortificaii.
Cordelia i ddu ocol, verificndu-i din nou harta, pe care locul
acesta era nsemnat ca obiectiv turistic principal. Pornind de
aici ctre nord i trecnd pe deasupra a trei terenuri particulare
de mari dimensiuni, cobor cu micul flyer i ateriz pe o alee ce
urca panta ctre un al patrulea.
O cas veche, construit ntr-un stil incert din piatr de prin
partea locului, se mbina cu vegetaia n coasta dealului. Cor-
delia strnse aripile, opri motorul, i puse cheile n buzunar i
rmase uitndu-se, nehotrt, la faada nclzit de soare.
O siluet nalt, ntr-o uniform ciudat, cafenie cu argintiu,
apru de dup col. Purta o arm n tocul de la old, iar mna i
se sprijinea pe ea mngietor. Cordelia i ddu seama c tre-
buia s fie i Vorkosigan prin apropiere, fiindc acela era ser-
gentul Bothari. Prea a fi sntos, cel puin din punct de vedere
fizic.
Sri din flyer.
, bun ziua, sergent. Amiralul Vorkosigan e acas?
El o cercet cu ochii ngustai, apoi pru s se lumineze la
fa i o salut.
Cpitane Naismith. S trii. Da.
Ari mult mai bine dect ultima dat cnd ne-am ntlnit.
Doamn?
Pe nava-amiral. Lng Escobar.
Pru tulburat.
Nu nu-mi aduc aminte de Escobar. Amiralul Vorkosigan
zice c-am fost acolo.
neleg.
i-au ters memoria, nu-i aa? Sau tu singur ai fcut asta?
Nu-mi dau seama acum.
mi pare ru s-aud asta. Ai slujit cu mult curaj.
ntr-adevr? Am fost lsat la vatr, dup aceea.
Da? Ce uniform-i asta?
Livreaua contelui Vorkosigan, doamn. M-a luat n garda
sa personal.
Sunt sigur c-l vei sluji cum se cuvine. Pot s-l vd pe
amiralul Vorkosigan?
E prin spate, doamn. Putei urca.
Plec mai departe, vzndu-i, evident, de un anume traseu
circular pe care l avea de patrulat.
Cordelia i tr picioarele n jurul casei, cu soarele cald n
ceaf, tot ncurcndu-se n poalele rochiei, cu care nu era
obinuit i care i se nfur n jurul genunchilor. O cumprase
cu o zi n urm din Vorbarr Sultana, n parte fiindc i se pruse
distractiv, dar mai ales pentru c vechea ei uniform maro-gl-
buie de la Observaii, creia i scosese nsemnele, atrgea
privirile pe strad. i plcea modelul floral ntunecat al rochiei.
i lsase prul despletit, cu crare pe mijloc i prins la tmple
cu dou agrafe smluite, cumprate i ele tot atunci.
Ceva mai sus pe povrni se afla o grdin mprejmuit de un
prag jos de piatr cenuie. Nu, nu o grdin, i ddu ea seama
pe cnd se apropia: un cimitir. Un btrn cu o salopet veche
280/343
muncea acolo, ngenuncheat n rn, la plantarea unui pat de
flori tinere. Cnd ea mpinse portia s intre, ridic fruntea i
miji ochii s-o vad mai bine. Cordelia i ddu seama cine era.
Era puin mai nalt dect fiul lui, iar muchii i se subiaser i-i
deveniser vnoi cu vrsta, dar ea l vzu pe Vorkosigan n
structura osoas a feei lui.
Domnul general conte Vorkosigan?
Salut automat, apoi i ddu seama ce ciudat trebuie c
arta n rochie. El se ridic eapn n picioare.
Eu sunt cp m numesc Cordelia Naismith. Sunt o pri-
eten a lui Aral. Nu nu tiu dac v-a pomenit de mine. El este
aici?
Ce mai facei, doamn, spuse el i lu o poziie de drepi
relativ, salutnd-o politicos cu o vag nclinare a capului, care
i era dureros de familiar. N-a pomenit prea multe i nu m-a
lsat s cred c s-ar putea s ne ntlnim personal.
Un zmbet i strbtu cu greu faa, de parc muchii aceia i-
ar fi fost nepenii de o ndelungat nefolosin.
Nici nu-i imaginezi ce bucuros sunt s vd c m-am
nelat. (Fcu un gest peste umr, ctre colin.) n vrful dealu-
lui avem un mic pavilion cu vedere spre lac. El, , acolo st n
cea mai mare parte a timpului.
neleg.
Remarc imediat crarea, care erpuia pe lng cimitir.
, nu tiu cum m exprim e but?
El arunc o privire ctre soare i strnse din buzele zbrcite.
Probabil c da, la ora asta. Cnd s-a ntors acas avea
obiceiul s bea doar dup cin, dar l-a ajuns vremea, ncet, n-
cet. Necaz mare, dar nu prea am ce s-i fac. Dei, dac ncepe
iar s-i sngereze maul la, s-ar putea s
281/343
Se ntrerupse i o privi cu aerul c reflecta intens, fr a se
putea hotr.
Cred c, fr s fie nevoie, a luat prea personal eecul sta
cu Escobarul. n niciun caz nu era necesar s demisioneze.
Cordelia deduse c mpratul nu-i mprtea secretele cu
btrnul conte. Nu eecul l-a dobort, domnule, ci succesul,
gndi ea. Apoi cu voce tare:
Loialitatea fa de mpratul vostru a fost un principiu de
onoare foarte important pentru el, din cte tiu.
Aproape ultimul ei bastion, iar mpratul vostru a ales s-o
fac una cu pmntul n serviciul nevoilor sale supreme
Mai bine urc la el, i suger btrnul. Dei azi nu-i o zi
prea bun pentru el. M-am gndit c e mai bine s te
avertizez.
Mulumesc. neleg.
El rmase privind n urma ei, iar ea, ieind din zona nconjur-
at de zidul scund, porni n sus pe crarea erpuit. Era umbrit
de arbori, cei mai muli importai de pe Pmnt, i de un fel de
vegetaie care prea a fi din partea locului. Erau frapante mai
ales gardurile vii, ce preau a fi alctuite din tufiuri cu flori
presupuse c erau flori, Dubauer ar fi tiut s spun
asemntoare unor pene roz de stru.
Pavilionul era o structur cu aspect vag oriental, din lemn
patinat de vreme, care domina frumoasa privelite a lacului
sclipitor. Se crau lujeri pe el, prnd s-l revendice n
numele patului de stnc pe care sttea. Era deschis pe toate
cele patru laturi i mobilat cu dou ezlonguri ponosite, un fo-
toliu larg i decolorat, cu taburet pentru picioare, i o msu pe
care se aflau dou carafe, cteva pahare i o sticl cu un lichid
alb vscos.
282/343
Vorkosigan sttea relaxat n fotoliu, cu ochii nchii i cu pi-
cioarele goale ridicate pe taburet, dup ce i aruncase neglijent
sandalele ntr-o parte. Cordelia se opri la marginea pavilionului
i-l privi cu un fel de bucurie fragil. Era mbrcat cu o pereche
de pantaloni negri de la o uniform veche i o cma ct se
poate de civil, cu un neateptat imprimeu floral strident. Se
vedea c nu se brbierise n dimineaa aceea. La degetele mari
de la picioare, observ ea, avea cte un mic smoc de pr negru
srmos, la fel ca acela de pe dosul degetelor i minilor. Hotr
c-i plceau, categoric i plceau picioarele lui; ba chiar ar fi
putut cu uurin s se ndrgosteasc nebunete de fiecare pr-
ticic a lui. Mai puin amuzant era aerul lui abtut. Ostenit, i
mai mult dect ostenit. Bolnav.
El ntredeschise ochii ct muchia de cuit i se ntinse dup
paharul de cristal fr picior, plin cu un lichid de culoarea am-
brei, apoi pru s se rzgndeasc i lu sticla alb. Lng ea se
afla o cecu de msurat, pe care ns o ignor, dnd pe gt o
nghiitur din lichidul alb direct de la surs. Rnji batjocoritor
n faa sticlei, apoi o schimb cu paharul de cristal, lund i din
el o duc, cu care i clti gura nainte de-a o nghii. Se coco
la loc n fotoliu, cufundndu-se puin mai adnc dect nainte.
Un mic dejun lichid? ntreb Cordelia. E la fel de gustos ca
terciul de ovz cu sos de brnz cu mucegai?
El deschise ochii brusc.
Tu, spuse rguit dup cteva clipe, nu eti o halucinaie.
ncepu s se ridice, apoi pru s se gndeasc mai bine la
asta i se cufund la loc, ncremenit de stnjeneal.
N-am vrut s vezi vreodat
Ea urc treptele ctre umbrar, mpinse un ezlong mai
aproape de el i se aez. La naiba, i spuse, l-am pus n
283/343
ncurctur, surprinzndu-l aa anapoda. Dezechilibrat. Cum s-
l fac s se simt n largul lui? L-a prefera oricnd n largul lui
Am ncercat s sun nainte, ieri, cnd am ajuns pe planet,
dar nu te-am gsit deloc. Dac te atepi s ai halucinaii, cred
c ai acolo o marf remarcabil. Ia toarn-mi i mie, te rog.
Cred c-ai prefera-o pe cealalt.
i turn din a doua caraf, prnd nc ocat. Curioas, Cor-
delia gust din paharul lui.
Ptiu! Asta nu-i vin.
Coniac.
La ora asta?
Dac m apuc dup micul dejun, explic el, de regul re-
uesc s obin starea de incontien total pe la ora prnzului.
Mai e puin pn la prnz, i spuse ea. Discursul lui o ind-
usese n eroare la nceput, fiind perfect inteligibil, doar puin
mai lent i mai ezitant dect de obicei.
Cred c trebuie s existe anestezii generale mai puin
otrvitoare.
Vinul galben-pai pe care i-l turnase era excelent, dei puin
cam sec pentru gustul ei.
Aa faci n fiecare zi?
Doamne-sfinte, nu, spuse el i ridic din umeri. De dou
sau trei ori pe sptmn cel mult. O zi de but, urmtoarea de
zcut o mahmureal i ia gndul de la orice la fel de bine ca
i mbtatul urmtoarea zi comisioane de fcut i alte treburi
pentru tata. Se mic tare ncet de civa ani ncoace.
Se trgea treptat mai la vedere, pe msur ce se estompau
groaza i jena iniial la gndul c-i va prea respingtor. i
ndrept spinarea i i frec faa cu minile ntr-un gest
284/343
familiar, de parc ar fi vrut s i-o curee de amoreal, apoi n-
cerc s nchege o conversaie uoar.
Drgu rochie. Mare mbuntire fa de lucrurile alea
portocalii.
Mersi, spuse ea, marnd imediat la replica lui. mi pare
ru c nu pot spune acelai lucru despre cmaa ta Reprezint
cumva propriile tale gusturi?
Nu, a fost un cadou.
M simt uurat.
Un fel de glum. Civa dintre ofierii mei au pus mn de
la mn i mi-au cumprat-o cu ocazia primei mele promovri
ca amiral, nainte de Komarr. Mereu m gndesc la ei cnd o
port.
Ei, drgu gest. n cazul sta, cred c m pot obinui cu ea.
Trei din patru sunt mori acum. Doi au murit la Escobar.
neleg.
Cam att cu plvrgeala relaxat. i roti vinul pe fundul
paharului.
Ari ca dracu, s tii. Glbejit.
Da, nu m-am mai antrenat. Bothari e profund jignit.
M bucur c lui Bothari nu i s-a nfundat din cauza lui
Vorrutyer.
A fost ct pe-aci, dar l-am scpat. Mrturia lui Illyan a fost
de folos.
Si totui l-au lsat la vatr.
Onorabil. Pe motive medicale.
L-ai pus pe tatl tu s-l angajeze?
Da. Aa mi s-a prut corect. N-o s fie niciodat normal,
dup cum vedem noi normalitatea, dar cel puin are o
285/343
uniform, i-o arm, i nite reguli de urmat. Asta pare s-i dea
un punct de sprijin.
i trecu ncet degetul peste buza paharului cu coniac.
A fost ordonana lui Vorrutyer timp de patru ani, i dai
seama. Nu era prea sntos cnd a fost repartizat pe Generalul
Vorkraft. n pragul unei disocieri de personalitate amintiri sep-
arate, tot tacmul. Ceva de speriat. S-ar zice c singurul rol
omenesc cruia i poate face fa e cel de soldat, i ofer un
oarecare respect de sine. Tu, pe de alt parte i i zmbi Cor-
deliei , ari dumnezeiete. Poi s, s stai mai mult?
n expresia feei lui era o foame ezitant, o dorin nerostit,
suprimat de nesiguran. Atta vreme am ezitat amndoi, i
spuse ea, nct a devenit un obicei. Pe urm i ddu seama
dintr-odat: el se temea c poate ea venise doar n vizit. A
dracului de lung cltorie doar pentru stat la taclale, iubire.
Chiar eti beat.
Ct de mult doreti. Ct am stat pe-acas am descoperit
c era schimbat. Sau eu sunt schimbat. Nimic nu se mai po-
trivete. Am jignit aproape pe toat lumea i am plecat cnd
mai aveam un pas pn la, , o mulime de necazuri. Nu mai
pot s m ntorc. Mi-am dat demisia le-am trimis-o de pe
Escobar i toate bunurile mele sunt n portbagajul flyerului
de-acolo.
Savur scnteia de ncntare care se aprinsese n ochii lui n
timp ce-i vorbea, cnd n sfrit nelesese c ea venise ca s
rmn. i confirma hotrrea.
M-a ridica de-aici spuse el, alunecnd spre marginea fo-
toliului dar, din nu tiu ce motiv, picioarele mele o iau
nainte i limba mi rmne n urm. A prefera s-i cad la
286/343
picioare ntr-un mod mai controlat. O s-mi revin n scurt timp.
Pn atunci, nu vrei s vii s stai aici?
Cu plcere, spuse ea i se mut pe cellalt scaun. Dar n-o
s te strivesc? Sunt cam nalt.
Deloc. Nu pot s sufr femeile micue. Ah, aa-i mai bine.
Da.
Se cuibri lng el, i cuprinse pieptul cu braele, i sprijini
capul pe umrul lui i slt i un picior peste el, marcnd emfat-
ic completa lui capturare. Prizonierul emise un sunet undeva
ntre oftat i rs, iar ea i dori s poat rmne n poziia aceea
pentru totdeauna.
Va trebui s renuni la treaba asta cu sinuciderea prin al-
cool, s tii.
El i nl capul.
Mi se prea c-s subtil.
Nu prea se observ.
M rog, mi se potrivete. E un procedeu extraordinar de
incomod.
Da, l ngrijorezi pe taic-tu. S-a uitat la mine tare ciudat.
Sper c nu cu cuttura aia a lui. Are o cuttur
nimicitoare. I-a luat o via de om s i-o perfecioneze.
Nicidecum. A zmbit.
Dumnezeule mare.
Un zmbet i ncrei colurile ochilor.
Ea rse i ntinse gtul ca s-i poat vedea faa. Aa era mai
bine
O s m i brbieresc, promise el ntr-o izbucnire de
entuziasm.
Nu te da peste cap pentru mine. i eu am venit aici s m
pensionez. Pace pentru fiecare, cum se zice.
287/343
Pace, ntr-adevr.
i frec nasul de prul ei, inspirndu-i parfumul. Muchii i se
relaxar sub ea ca un arc mult prea ncordat care se destinde.
***
La cteva sptmni dup cstorie fcur prima cltorie
mpreun, Cordelia nsoindu-l pe Vorkosigan n pelerinajul lui
periodic la Spitalul Militar Imperial din Vorbarr Sultana.
Plecar ntr-o main terestr mprumutat de la conte, iar
Bothari i asum rolul care, era limpede, i revenea de obicei, o
combinaie de ofer i gard de corp. Cordeliei, care abia
ncepea s-l cunoasc suficient ct s vad dincolo de masca lui
taciturn, i pru c sttea ca pe ace. Aezat ntre el i
Vorkosigan, l vzu cum se uit nesigur peste cretetul ei.
I-ai spus, domnule?
Da, totul. E-n regul, sergent.
Cordelia adug ncurajator:
Cred c te descurci perfect, sergent. Sunt, , foarte
mulumit.
El se relax puin i aproape c zmbi.
Mulumesc, doamna mea.
Cordelia i cercet pe ascuns profilul; mintea ei trecea n rev-
ist evantaiul de probleme i greuti cu care avea s se ntoar-
c Bothari n ziua aceea la steanca angajat n Vorkosigan
Surleau, ndoindu-se profund de capacitatea lui de-a le face
fa. Risc s sondeze puin terenul.
Te-ai gndit la ce-ai de gnd s-i spui despre mama ei,
cnd o s mai creasc? ntr-o bun zi, tot va vrea s tie.
El ddu din cap, rmase tcut un timp, apoi vorbi.
288/343
O s-i zic c-a murit. i zic c-am fost cstorii. Pe-aici nu-i
lucru bun s fii bastard. (Mna i se crisp pe comenzi.) Aa c
n-o s fie. Nimeni n-o s-o numeasc aa.
neleg.
Noroc, i ur n gnd. Alese o ntrebare mai puin dificil.
tii ce nume o s-i pui?
Elena.
Drgu. Elena Bothari.
Aa o chema pe mama ei.
Surpriza o fcu pe Cordelia s scape o replic imprudent.
Credeam c nu-i aduci aminte de Escobar!
Mai trecu ceva timp, apoi el rspunse:
Poi nvinge, uneori, medicamentele de memorie dac tii
cum.
Vorkosigan ridic din sprncene. Evident, informaia aceasta
era o noutate i pentru el.
Cum faci asta, sergent? ntreb el, cu grij ca vocea s-i
sune neutru.
Cineva cunoscut mi-a zis odat i notezi ce vrei s-i
aduci aminte i te gndeti la lucrurile alea. Pe urm ascunzi
lista aa cum ne ascundeam pe vremuri fiierele secrete de
Radnov, domnule , aa nici ei n-o s-i dea seama vreodat. Pe
urm, primul lucru pe care l faci cnd i revii, nc nainte s i
se liniteasc stomacul, scoi notia i te uii la ea. Dac eti n
stare s-i aduci aminte un singur lucru de pe list, de obicei
poi s le obii i pe celelalte, pn s vin ei napoi. Pe urm
faci iar acelai lucru. i iar. Te-ajut dac ai i-un un obiect.
Tu ai vreun, , obiect? ntreb Vorkosigan, evident
fascinat.
uvi de pr.
289/343
Tcu iar, mult vreme, pe urm continu din proprie
iniiativ:
Avea pr lung negru. Mirosea frumos.
Cordelia, copleit i derutat de implicaiile acestei poveti,
se ls pe spate i descoperi brusc ceva de privit dincolo de
marginea capotei. Vorkosigan arta vag iluminat, ca un om care
a gsit o pies-cheie dintr-un puzzle dificil. Ea continu s
priveasc peisajul variat, bucurndu-se de lumina clar a soare-
lui, de aerul vratic att de rcoros, nct nu mai era nevoie de
dispozitive de protecie, i de strfulgerrile de verdea i ap
din cavitile dealurilor. Mai observ i altceva. Vorkosigan
vzu ncotro se ndrepta privirea ei.
A, i-ai reperat, nu-i aa?
Bothari zmbi vag.
Flyerul care nu vrea s ne-ntreac? spuse Cordelia. tii
cine e?
Securitatea imperial.
Mereu te urmresc cnd mergi n capital?
M urmresc mereu oriunde m-a duce. N-a fost uor s-i
conving pe oameni c nu glumeam cnd am spus c m retrag.
nainte s vii tu, m distram forndu-i s ias la lumin.
Fceam tot felul de lucruri, cum ar fi s m urc beat n flyer i
s conduc spre sud prin canioanele alea n nopile cu lun. E
nou. Foarte rapid. Asta le atrgea imediat atenia.
Cerule, sun de-a dreptul letal. Chiar fceai aa ceva?
Pru uor ruinat.
M tem c da. Pe-atunci nu m gndeam c-ai s vii aici.
Erau senzaii tari. Din adolescen nu mai fcusem ceva anume
ca s simt gustul adrenalinei. Serviciul miliar mi acoperea bin-
ior nevoia asta.
290/343
Sunt surprins c n-ai avut niciun accident.
Am avut, o dat, recunoscu el. M-am prbuit, dar n-a fost
mare lucru. C tot mi-am adus aminte, trebuie s verific cum
mai merg reparaiile. Parc nu mai termin n veci cu el. Pre-
supun c alcoolul m-a fcut moale ca o crp, plus c n-am avut
niciodat tupeul s fac aa ceva fr hamuri. Aa c n-a avut ni-
meni de suferit, n afar de flyer i de nervii agentului trimis de
cpitanul Negri.
De dou ori, coment Bothari pe neateptate.
Pardon, ce-ai spus, sergent?
L-ai stricat de dou ori, repet sergentul. Pe-a doua nu v-
o aducei aminte. Tatl dumneavoastr a spus c nici nu se
mir. Am dat amndoi o mn de-ajutor ca s fii, , scurs
afar din cuca de siguran. Ai fost incontient o zi ntreag.
Vorkosigan prea surprins.
M iei peste picior, sergent?
Nu, domnule. Putei s mergei s v uitai la bucile de
flyer. Sunt mprtiate pe un kilometru i jumtate prin
trectoarea Dendarii.
Vorkosigan i drese glasul i se fcu mic unde sttea.
neleg.
Rmase tcut o vreme, apoi adug:
Ce neplcut s ai aa un gol de memorie.
Da, domnule, ncuviin sec Bothari.
Cordelia arunc o privire n sus ctre flyerul care venea pe
urmele lor printr-o deschiztur din lanul deluros.
Au fost cu ochii pe noi n tot acest timp? i pe mine?
Expresia de pe faa ei l fcu pe Vorkosigan s zmbeasc.
mi imaginez c te-au urmrit din momentul n care ai pus
piciorul pe aerodromul din Vorbarr Sultana. ntmplarea face c
291/343
dup Escobar am devenit foarte popular n politic. Presa, care
aici e al treilea bra al lui Ezar Vorbarra, m-a prezentat ca pe un
soi de erou n retragere, care a smuls spontan victoria din colii
nfrngerii i aa mai departe numai baliverne. Simt c m
doare stomacul de la ele, chiar i fr coniac. Ar fi trebuit s fiu
capabil de-o treab mai bun, tiind ce tiam dinainte. Am sac-
rificat prea multe crucitoare ca s acopr transportoarele de
trupe dar sta a fost compromisul care trebuia fcut, arit-
metica simpl l cerea
Cordelia putea s-i dea seama dup expresia de pe chipul lui
c gndurile i rtceau ntr-un labirint ndelung btut, al
ntmplrilor militare care-ar-fi-putut-s-fie. Naiba s-l ia de
Escobar, i spuse ea, i naiba s-l ia pe mpratul vostru, naiba
s-i ia pe Serg Vorbarra i pe Ges Vorrutyer, la naiba cu toate
ocaziile cnd s-au unit momentul i locul ca s nghesuie visul
despre eroism al unui puti n comarul despre asasinat, nele-
giuire i nelciune al unui adult. Prezena ei era un paliativ
extraordinar pentru el, dar nu era destul; nc mai rmnea
ceva bolnav n el, ceva dizarmonic.
Pe cnd se apropiau de Vorbarr Sultana dinspre sud, inutul
deluros se turtea, transformndu-se ntr-o cmpie fertil, iar
populaia devenea mai dens. Oraul ncleca panglica argintie
a unui ru cu albie lat; cele mai vechi cldiri guvernamentale,
majoritatea convertite din fortree strvechi, mbriau
falezele i nlimile care dominau marginea rului. Oraul
modern se revrsa n zare ctre nord i sud.
Cldirile guvernamentale mai noi, blocuri monolitice efi-
ciente, erau concentrate n partea din mijloc. Strbtur
complexul, ndreptndu-se ctre unul dintre faimoasele poduri
ale oraului ca s traverseze rul spre nord.
292/343
Dumnezeule, ce s-a-ntmplat aici? ntreb Cordelia cnd
trecur pe lng un cvartal ntreg de cldiri arse din temelii, n-
negrite i scheletice.
Vorkosigan zmbi acru.
Asta a fost Ministerul Educaiei Politice, pn la revoltele
de-acum dou luni.
Am auzit cte ceva despre ele, pe Escobar, cnd veneam
ncoace. Habar n-aveam c-au fost att de extinse.
Pi, nici n-au fost. Doar foarte atent orchestrate. Personal,
am considerat c modul sta de-a rezolva o treab a fost al
dracului de periculos. Dei presupun c n privina subtilitii a
fost un pas nainte fa de Defenestrarea Consiliului Privat la or-
dinul lui Yuri Vorbarra. Progresul unei generaii, dac-i putem
spune aa Nu mi-am nchipuit c Ezar avea de gnd s bage
duhul napoi n sticl, dar se pare c s-a ocupat cu succes de
treaba asta. Imediat ce-a fost ucis Grishnov, toate trupele pe
care le strnseser i care, nu se tie de ce, preau s fi fost dir-
ecionate la paza reedinei imperiale pufni dispreuitor i-
au fcut apariia i au curat strzile, i revolta s-a topit pur i
simplu, au mai rmas doar civa fanatici i nite suflete rnite
care pierduser vreo rud la Escobar. A ieit urt, dar la tiri n-
au lsat s apar nimic.
Traversar rul i ajunser la uriaul i faimosul spital,
aproape ora n ora, desfurat ntr-un parc nconjurat de
ziduri. l gsir pe sublocotenentul Koudelka singur n camera
lui, ntins n pat, mohort, n pijamaua-uniform de culoare
verde. Cordeliei i se pru n primul moment c le fcea cu
mna, dar abandon ideea cnd vzu c antebraul lui stng
continua s se mite n sus i n jos ntr-un ritm lent.
293/343
Ce-i drept, se ridic n capul oaselor i zmbi la intrarea fos-
tului su comandant, apoi se salut n tcere cu Bothari. Zm-
betul i se li cnd o vzu i pe ea intrnd n urma lui
Vorkosigan. Chipul i era mult mbtrnit.
Cpitane Naismith, s trii! Lady Vorkosigan, mi
nchipui. N-am crezut c-am s v mai vd vreodat.
Nici eu. M bucur c ne-am nelat, spuse ea, ntorcndu-i
zmbetul.
i felicitri, domnule. Mulumesc pentru mesajul de
ncurajare. V-am cam dus lipsa n ultimele sptmni, dar vd
c-ai avut lucruri mai bune de fcut.
Datorit zmbetului, remarca sa nu pru ctui de puin
neptoare.
Mulumesc, sublocotenent. A ce s-a-ntmplat cu braul
tu?
Koudelka fcu o strmbtur.
Am czut de diminea. S-a rupt ceva pe-acolo. Trebuie s
apar i doctorul din clip-n clip s m repare. Putea s fie mai
ru.
Cordelia observ c pielea de pe braele lui era acoperit cu
o reea de cicatrice roii fine, care marcau traseele implanturilor
protetice de nervi.
Deci eti pe picioarele tale. M bucur s aud asta, l n-
curaj Vorkosigan.
Mda, aa ceva. (Se lumin la fa.) i cel puin au reuit
s-mi in maele sub control. Nici nu-mi pas c nu simt nimic
n zona aia, ct vreme am scpat n sfrit de nenorocita aia de
pung de colostomie.
Ai dureri mari de tot? ntreb Cordelia timid.
294/343
Nu mari, se grbi Koudelka s rspund (ea simi c o
minea), dar partea cea mai rea, pe lng faptul c sunt att de
nendemnatic i lipsit de echilibru, sunt senzaiile. Nu durere,
nite lucruri ciudate. Rapoarte de informaii false. Ca i cum ai
gusta culori cu piciorul stng sau ai simi lucruri care nu exist,
de pild gngnii care i se trsc pe trup, sau ca i cum n-ai
simi lucruri care exist, de pild arsura
Privirea i czu pe glezna dreapt, bandajat.
Intr un doctor i conversaia se opri ct timp Koudelka se
dezbrc de cma. Doctorul i ata de umr un instrument i
porni n cutare de scurtcircuite cu un delicat retractor manual
chirurgical. Koudelka pli i rmase cu privirea fixat asupra
genunchilor, dar cel puin braul su i opri oscilaia i rmase
lipsit de vlag pe lng corp.
M tem c va trebui s-i dau scutire de activitate tot restul
zilei, se scuz doctorul. Relum mine, cnd vei ncepe s
munceti la grupul aductorilor de la piciorul stng.
Mda, bine, spuse Koudelka.
l concedie cu o fluturare a minii drepte, care era funcion-
al, iar doctorul i strnse instrumentele i plec.
tiu c ie i se pare c dureaz o venicie, spuse
Vorkosigan, observnd expresia de frustrare de pe faa lui
Koudelka, dar mie mi pare, de cte ori vin, c faci mereu pro-
grese. O s scapi de-aici, adug el cu toat ncrederea.
Mda, chirurgul zice c-o s-mi dea drumul peste vreo dou
luni. (Zmbi.) Dar cic n-o s mai fiu niciodat bun de lupt.
(Zmbetul i alunec de pe fa i trsturile i se boir.) Of,
domnule! Au de gnd s m lase la vatr! Atta ciopreal fr
sfrit, i degeaba! ntoarse capul s-i fereasc faa de ei, crispat
i stnjenit, pn ce reui s-i controleze iar expresia.
295/343
Vorkosigan privi la rndu-i n alt parte, nevrnd s-i im-
pun compasiunea, pn ce sublocotenentul i ntoarse chipul
ctre ei, cu zmbetul atent repoziionat.
neleg de ce, spuse Koudelka pe un ton vioi, artnd cu
capul spre tcutul Bothari, care proptea peretele i prea mulu-
mit doar s asculte ce se vorbea. Cteva directe epene ca alea
pe care mi le ddeai n ringul de exerciii, i m-ai vedea cum m
preling ca un ipar. N-ar fi un bun exemplu pentru oamenii mei.
Cred c n-am altceva de fcut dect s-mi gsesc ceva de
muncit la birou.
Se ntoarse ctre Cordelia.
Ce s-a-ntmplat cu locotenentul tu, la care-a fost lovit n
cap?
Ultima dat cnd l-am vzut, dup Escobar, am fost s-l
vizitez cu vreo dou zile nainte s plec de-acas, cam aa. E
neschimbat. Dar a ieit din spital. Maic-sa a renunat la slujb
i-acuma st acas ca s aib grij de el.
Koudelka ls ochii n jos, iar Cordeliei i se strnse inima
vznd ruinea care i se zugrvise pe fa.
i eu m vait de-mi sar ochii pentru cteva spasme, mi
pare ru.
Ea cltin din cap, neavnd ncredere n sine ct s deschid
gura ca s-i rspund.
Mai trziu, rmnnd un moment singur cu Vorkosigan pe
coridor, Cordelia i ls capul pe umrul lui i se ls
mbriat.
mi dau seama de ce te-ai apucat de but dup micul de-
jun, dup toate ntmplrile astea. n clipa asta i mie mi-ar
prinde bine o trie.
296/343
Dup urmtoarea oprire mergem s lum prnzul i putem
s bem toi cte o trie, i promise el.
***
Urmtoarea lor destinaie era aripa laboratoarelor de cer-
cetare. Doctorul militar care se afla la conducere l salut cordi-
al pe Vorkosigan i reacion doar cu o privire uor absent
cnd Cordelia i fu prezentat, fr nicio explicaie, drept Lady
Vorkosigan.
Nu mi-am dat seama c suntei nsurat, domnule.
De puin timp.
Da? Felicitri. M bucur c v-ai gndit s venii s vedei
una d-asta, domnule, pn nu se termin cu toate. A putea zice
c asta-i cea mai interesant parte, zu aa. Nu dorete doamna
s atepte aici ct ne ocupm noi de trebuoara asta?
Avea un aer jenat.
Lady Vorkosigan a primit toate informaiile.
n afar de asta, adug Cordelia cu senintate, am i un
interes personal.
Doctorul pru nedumerit, dar i conduse pe amndoi n cam-
era de monitorizare. Cordelia privi cu ndoial ultimele ase
canistre rmase, care fuseser nirate acolo. Li se altur i
tehnicianul de serviciu, mpingnd pe roi un echipament care,
evident, fusese mprumutat de la departamentul de obstetric al
unui alt spital.
Bun dimineaa, domnule, spuse el voios. O s v uitai
cum scoatem azi din ou puicua asta?
Mi-ar fi plcut s gseti alt cuvnt pentru treaba asta,
spuse doctorul.
Da, dar nu putei s-i spunei natere, observ el ct se
poate de corect. Tehnic vorbind, toi au apucat de s-au nscut
297/343
deja o dat. Atunci, s-mi spunei dumneavoastr cum se
cheam.
Acas i se spune destupatul sticlei, suger Cordelia, ndat-
oritoare, urmrind cu interes preparativele.
ntinznd aparatura de msurat i plasnd o albie sub o surs
de lumin cald, tehnicianul o sget cu o privire plin de
curiozitate.
Suntei betan, nu-i aa, doamn? Nevast-mea a prins la
tiri anunul cstoriei amiralului, undeva jos de tot, cu litere
mici. Eu unul nu citesc niciodat seciunea despre demografie.
Doctorul tresri i ridic privirea, apoi se ntoarse la lista lui
de verificri tehnice. Bothari se prefcu a se sprijini de perete,
cu ochii pe jumtate nchii, mascnd faptul c era numai ure-
chi. Doctorul i tehnicianul i terminar pregtirile i le fcur
semn s se apropie.
E gata supa, domnule? murmur tehnicianul.
Uite-o aici. Injecteaz-o n linia de perfuzie C.
Amestecul de hormoni fu introdus, n timp ce doctorul veri-
fica i rsverifica pe monitor lista de instruciuni.
Cinci minute de ateptare, ncepnd de acum, spuse el,
apoi se ntoarse ctre Vorkosigan. Fantastic main, domnule.
Ai mai auzit ceva despre obinerea de fonduri i personal
tehnic ca s ncercm s-o reproducem?
Nu. Voi prsi oficial proiectul sta imediat ce ultimul
copil viu va fi eliberat, terminat, sau cum vrei s-i spui. Va
trebui s te strduieti singur s-i convingi pe superiorii ti i va
trebui s concepi o aplicaie militar care s justifice treaba
asta, sau ceva care cel puin s sune a aplicaie militar, care s-o
camufleze.
Doctorul zmbi gnditor.
298/343
Cred c merit insistat. Ar putea fi o schimbare drgu
comparativ cu conceperea de metode noi de ucis oameni.
Timp zero, domnule, spuse tehnicianul i se ntoarse la
proiect.
Separarea placentei arat bine contracii, exact cum ar
trebui s se-ntmple. tii, cu ct o studiez mai mult, cu att
sunt mai impresionat de chirurgii care au operat cezarienele pe
mame. Trebuie s facem cumva s ne nmulim numrul de stu-
deni la medicin de pe planet. Extragerea acestor placente
fr a le deteriora trebuie s fie cea mai aici. Aici. i aici.
Rupe sigiliul.
Termin de fcut reglajele i nl capacul.
Taie membrana i uite cum iese. Aspiraie, repede, te
rog.
Cordelia i ddu seama c Bothari, nc intuit lng perete,
i inea respiraia.
Bebeluul ud, care ddea din mini i picioare, inspir i tui
cnd aerul rece i ajunse n plmni. Bothari respir i el.
Micua i pru Cordeliei frumuic, aa, fr s fie plin de
snge, mult mai puin roie i mototolit dect vzuse n nre-
gistrrile cu nou-nscui in vivo. Bebeluul plnse, tare i cu
for. Vorkosigan tresri, iar Cordelia izbucni n rs.
Vai, dar arat perfect, spuse ea, iindu-se prin spatele celor
dou cadre medicale, care i vedeau de msurtorile lor i de
prelevarea de mostre de la micua, uimita, nucit lor protejat
care-i privea chior.
De ce plnge aa de tare? ntreb agitat Vorkosigan, care,
aidoma lui Bothari, rmsese ncremenit pe loc.
Fiindc tie c s-a nscut pe Barrayar i opri Cordelia
comentariul care-i sttea pe buze. Rosti n schimb cu voce tare:
299/343
Pi, ce, i tu ai ipa dac o ceat de uriai te-ar smulge
dintr-o moial plcut la clduric i te-ar arunca de colo-
colo, ca pe un sac cu fasole.
i schimb cu tehnicianul o privire pe jumtate amuzat, pe
jumtate ncruntat.
Da, doamn, ce mai ncoace i-ncolo, ced tehnicianul, n
timp ce doctorul se ntorcea la preioasa lui main.
Cumnata mea zice c trebuie inui la piept, cam aa. Nu
la distan, cu minile ntinse. A zbiera i eu dac a crede c
m ine cineva deasupra unei gropi, gata s-mi dea drumul.
Vino-ncoace, puiule. Zmbete i tu, sau f ceva acolo, pentru
tua Cordelia. Aa, drgu i cuminte. Oare erai destul de mare
s-i aduci aminte btile inimii mamei tale?
ncepu s-i fredoneze ncet copilei, care plesci i csc, apoi
o nveli mai bine cu pturica de jur mprejur.
Ce cltorie lung i ciudat ai mai avut i tu.
Vrei s aruncai o privire nuntru, domnule? i vzu
doctorul de ale sale. i dumneata, sergent, ai pus multe ntre-
bri data trecut cnd ai venit aici
Bothari cltin din cap n semn de refuz, dar Vorkosigan se
duse s asculte expunerea tehnic pe care, n mod evident, doc-
torul ardea s-o ofere. Cordelia se duse cu copilul la sergent.
Vrei s-o ii n brae?
Nu-i nevoie, mulumesc, s trii.
Cerule, nu trebuie s-mi ceri mie permisiunea. n cel mai
ru caz, eu ar trebui s i-o cer.
Bothari o lu ginga, cu minile lui mari care o acopereau
aproape de tot, i se uit lung la faa ei.
Sunt siguri c n-au ncurcat-o? Credeam c-o s aib nasul
mare.
300/343
Au verificat i-au rsverificat, l asigur Cordelia, spernd
c n-avea s-o ntrebe de unde tia asta, dar prea o presupunere
de bun-sim. Toi bebeluii au nasul mic. N-ai de unde s tii
cum o s arate copiii pn n-ajung la optsprezece ani.
Poate o s semene cu maic-sa, spuse el plin de speran.
Cordelia i mprti sperana n tcere.
Doctorul termin cu trtul lui Vorkosigan prin intestinele
mainii visurilor sale, iar acesta reui, politicos, s nu par prea
tulburat.
Vrei s-o ii i tu, Aral? i propuse Cordelia.
Nu-i nevoie, mulumesc frumos, se scuz el n grab.
Exerseaz i tu puin. Poate o s ai nevoie ntr-o bun zi.
Se privir, citindu-i reciproc n ochi sperana secret, iar el
se nmuie i i permise s se lase convins.
Hm. Am inut pisici mai grele de-att. Zu c nu-i de
mine.
Se citi uurarea pe chip cnd personalul medical i-o lu din
brae ca s termine de completat raportul tehnic.
Mm, ia s vedem, spuse doctorul. Asta-i cea pe care n-o
ducem la Orfelinatul Imperial, corect? Unde-o ducem, dup
perioada de observaie?
Am fost rugat s m ocup personal, spuse calm
Vorkosigan. Pentru a proteja intimitatea familiei sale. Eu
Lady Vorkosigan i cu mine i-o vom preda tutorelui ei legal.
Doctorul rmase un timp pe gnduri.
Aha. neleg, domnule, spuse el, fr a se uita la Cordelia.
Dumneavoastr suntei persoana nsrcinat cu acest proiect.
Putei face orice dorii cu ei. Nimeni nu v va pune nicio ntre-
bare, v v asigur, domnule, complet cu toat sinceritatea.
Bine, bine. Ct dureaz perioada de observaie?
301/343
Patru ore, domnule.
Bun, putem merge la mas. Cordelia, sergent?
, pot s rmn aici, domnule? Nu-mi e foame.
Vorkosigan zmbi.
Cu siguran, sergent. Oamenilor cpitanului Negri le-ar
prinde bine s mai fac micare.
Pe drum spre main, Vorkosigan o ntreb:
De ce rzi?
Nu rd.
i rd ochii. De fapt, i sclipesc nebunete.
Din cauza doctorului. M tem c ne-am unit s-l inducem
n eroare, absolut neintenionat. Nu te-ai prins?
Se pare c nu.
Crede c-i al meu copilaul la pe care l-am destupat azi.
Sau poate al tu. Sau poate al amndurora. Parc-i i vedeam
rotiele nvrtindu-i-se. Crede c i-a dat seama n sfrit de ce
n-ai deschis tu supapa.
Dumnezeule mare, exclam el, mai-mai s se ntoarc din
drum.
Nu, nu, las-o balt, spuse Cordelia. N-o s faci dect s n-
ruteti lucrurile dac ncerci s negi. tiu prea bine. Am fost
cndva nvinuit pentru pcatele lui Bothari. Las-l n legea lui
s-i pun ntrebri.
Tcu. Vorkosigan i privi ndelung profilul.
Acum la ce te mai gndeti? i-ai pierdut sclipirile.
M ntrebam doar ce s-o fi-ntmplat cu maic-sa. Sunt
convins c-am ntlnit-o. Pr negru lung, o chema Elena, pe
nava-amiral numai una putea s fie. Incredibil de frumoas.
mi dau seama cum de i-a atras atenia lui Vorrutyer. Dar att
de tnr i s te confruni cu asemenea teroare
302/343
Femeile n-ar trebui s mearg la rzboi, spuse Vorkosigan,
mohort i ncrncenat.
Nici brbaii, dup prerea mea. De ce-au ncercat oa-
menii ti s-i ascund amintirile? Tu le-ai ordonat?
Nu, a fost ideea chirurgului. i prea ru pentru ea.
Trsturile feei i erau ncordate, iar privirea, distant.
A fost cel mai nenorocit lucru posibil. La vremea aceea nu
mi-am dat seama. Acum tiu, cred. Cnd a terminat Vorrutyer
cu ea i s-a depit pe sine n cazul ei, pn i dup propriile
lui standarde , era catatonic. Eu pentru ea era prea trziu,
dar acela a fost momentul n care am hotrt s-l omor, dac
avea s se mai ntmple vreodat, i scenariul mpratului duc-
se dracului. nti Vorrutyer, pe urm prinul, pe urm eu n-
sumi. Ar fi trebuit s-l previn pe Vorhalas n orice caz,
Bothari i-a cerit trupul de la el, ca s zic aa. A luat-o de-
acolo i-a dus-o la el n cabin. Vorrutyer a presupus c avea de
gnd s continue tortura, probabil ca s-l imite pe el,
drglaul. S-a simit flatat i i-a lsat singuri. Bothari a fcut
ce-a fcut i i-a stricat imaginea de pe monitoare. Nimeni n-a
avut nici cea mai vag idee ce fcea el acolo, minut de minut, n
timpul su liber. Dar a venit la mine cu o list de provizii med-
icale pe care voia s i le strecor. Unguente anestezice, cte ceva
pentru tratamentul ocurilor, o list cu adevrat bine gndit.
Se pricepea s acorde primul ajutor, avea experien de pe cm-
pul de lupt. Atunci mi-a trecut prin minte c n-o tortura, voia
doar ca Vorrutyer s cread asta. Era nebun, nu prost. Era
ndrgostit, ntr-un fel ciudat, i-a avut inteligena de-a nu-l lsa
pe Vorrutyer s-i dea seama.
303/343
Nu-mi sun a purtare de om complet nebun, n asemenea
circumstane, coment ea, amintindu-i ce planuri fcea Vor-
rutyer pentru Vorkosigan.
Nu, dar felul n care se ocupa de treaba asta am surprins
cteva momente, spuse Vorkosigan, expirnd lung i zgomotos.
O ngrijea la el n cabin o hrnea, o mbrca, o spla i-n
tot acest timp nu se ntrerupea deloc din dialogul lui optit. El
vorbea, el rspundea. Se pare c i construise o fantezie detali-
at n care ea era ndrgostit de el, de fapt erau chiar cstorii
un cuplu normal, sntos i fericit. De ce n-ar visa un nebun
c-i sntos la cap? Cred c-o speria de moarte n perioadele n
care era contient.
Doamne! Aproape c-mi pare i pentru el la fel de ru ct
mi pare pentru ea.
Nu chiar. S-a i culcat cu ea, i am toate motivele s cred
c nu i-a limitat la vorbe fantezia asta cu csnicia. Cred c i-
neleg de ce. n mprejurri normale, i-l poi imagina pe
Bothari apropiindu-se la mai puin de o sut de kilometri de aa
o fat?
Mm, cu greu. Escobaranii au trimis mpotriva voastr tot
ce-au avut mai bun.
Dar mi se pare c sta e lucrul pe care alege el s i-l
aminteasc de la Escobar. Cred c-a avut nevoie de-o voin in-
credibil de puternic. A fcut terapie luni de zile.
Cordelia pufni admirativ, copleit de viziunile pe care i le
treziser cuvintele lui. Se bucura c avea la dispoziie cteva
ore pentru a se liniti nainte de a-l revedea pe Bothari.
Acum hai s bem ceva, da?
304/343
Capitolul cincisprezece
Vara ncepuse s pleasc atunci cnd Vorkosigan i propuse
o cltorie la Bonsanklar. Erau pe la jumtate cu fcutul baga-
jelor n dimineaa aleas pentru plecare, cnd Cordelia privi pe
fereastra din fa a dormitorului i spuse cu voce sugrumat:
Aral? Tocmai a aterizat un flyer i coboar din el ase oa-
meni narmai. Se mprtie pe tot terenul nostru.
Vorkosigan, brusc alarmat, veni lng ea s vad despre ce
era vorba, apoi se relax.
E-n regul. tia-s oamenii contelui Vortala. Probabil vine
n vizit la tata. M mir c-a gsit timp tocmai acum s plece din
capital. Am auzit c mpratul scoate untul din el.
Cteva minute mai trziu, un al doilea flyer ateriz lng
primul i Cordelia l avu n faa ochilor pentru prima dat pe
noul prim-ministru al Barrayarului. Descrierea pe care i-o fcuse
prinul Serg clovn zbrcit era o exagerare, ns una ntemei-
at; era un ins slab, micorat de vrst, dar cu micri nc
vioaie. Ducea cu el un baston, dar, dup felul n care l legna
pe lng corp, Cordelia i ddu seama c era doar o poz. Avea
o coroan de pr alb tuns scurt pe capul chel i plin de pete ale
senilitii, care strluci n lumina soarelui cnd se apropie de
ua din fa. Era nsoit de o pereche de ajutoare, sau poate
grzi de corp privind de sus, Cordelia nu-i ddea seama care
era varianta corect.
Cei doi coni stteau de vorb n holul de la intrare cnd Cor-
delia i Vorkosigan coborr de la etaj.
A, uite-l c vine, spuse generalul.
Vortala se uit n direcia lor cu ochi strlucitori i
ptrunztori.
Aral, biete. M bucur s vd c ari att de bine. Iar
aceasta este Pentesileea ta betan? Felicitri pentru remarcabila
captur. Doamn.
Se aplec i-i srut mna cu un fel de savoir faire aproape de
feti.
Cordelia se uit la el chior dup descrierea ce-i fusese
fcut, dar reui s scoat un Ce mai facei, domnule?.
Vortala o privi n ochi, chibzuind.
E bine c-ai putut gsi timp pentru o vizit, domnule,
spuse Vorkosigan. Eu i soia mea (cuvintele se reliefau n gura
lui ca o sorbitur de vin cu buchet deosebit) era s ratm
momentul. I-am promis c azi o duc s vad oceanul.
Perfect ntmplarea face c nu-i o vizit de curtoazie.
Joc rolul de mesager pentru stpnul meu. i din pcate timpul
meu e drmuit.
Vorkosigan nclin din cap aprobator.
Atunci, v las s discutai, domnilor.
Ha. Nu-ncerca s mi te strecori de-aici, biete. Mesajul e
pentru tine.
Vorkosigan cpt un aer prudent.
Nu-mi nchipuiam c mpratul i cu mine mai avem ceva
s ne spunem. Credeam c-am fost clar n privina asta cnd am
demisionat.
Da, m rog, pe el l-a mulumit pe deplin s te tie plecat
din capital ct se desfura treaba aia murdar de la Ministerul
Educaiei Publice. Dar eu am fost nsrcinat s te informez
schi o plecciune c ai fost solicitat i i se cere s te prezini
la el. n dup-amiaza asta. i soia ta, adug de parc i-ar fi
amintit ulterior.
306/343
De ce? ntreb pe leau Vorkosigan. Sincer, Ezar Vorbarra
nu era n planurile mele pentru ziua de azi sau pentru orice
alt zi.
Vortala deveni serios.
Nu mai are timp s atepte pn te plictiseti tu la ar. E
pe moarte, Aral.
Vorkosigan pufni.
Tot pe moarte e de unsprezece luni. Nu poate s mai
moar nc puin?
Vortala chicoti.
Cinci luni, l corect distrat, apoi se ncrunt meditativ la
Vorkosigan. Hm. M rog, pentru el a fost foarte convenabil. n
ultimele cinci luni a scuturat de dup lambriuri mai muli o-
bolani dect n ultimii unsprezece ani la un loc. Practic dup ra-
poartele despre sntatea lui ai putea indica momentele n care
au loc antaje n ministere. Sptmna unu: stare foarte grav.
Sptmna doi: nc un ministru adjunct prins i acuzat de
delapidare, sau mai tiu eu ce. (Redeveni serios.) Dar de data
asta e adevrat. Trebuie s mergi s-l vezi astzi. Mine s-ar
putea s fie prea trziu. Peste dou sptmni va fi categoric
prea trziu.
Vorkosigan strnse din buze.
Pentru ce vrea s vin? N-a spus?
A cred c se gndete la un post pentru tine n viitoarea
regen. Cel de care n-ai vrut s auzi la ultima voastr ntlnire.
Vorkosigan cltin din cap.
Nu cred c exist vreun post n guvernare care m-ar putea
tenta s m ntorc n arena aia. Aici am o via plcut i lin-
itit. (Braul su nconjur protector talia Cordeliei.) O s avem
307/343
un copil. N-am de gnd s-mi risc familia n luptele alea de gla-
diatori politici.
Sigur, parc te i vd tind frunz la cini n anii apusului
tu la patruzeci i patru de ani. Haida-de! Culegnd struguri,
ieind n larg cu barca mi-a povestit taic-tu despre barca ta.
Aud c au de gnd s redenumeasc satul Vorkosigan Surleau n
onoarea ta, apropo
Vorkosigan pufni dispreuitor i amndoi schiar cte o
plecciune ironic.
n orice caz, va trebui s-i spui personal.
A fi curioas s-l vd pe omul sta, murmur Cordelia.
Dac ntr-adevr e ultima ocazie.
Vortala i zmbi, iar Vorkosigan ced fr tragere de inim.
Se ntoarser n dormitor ca s se mbrace, Cordelia n cea mai
protocolar inut de dup-amiaz pe care o avea, Vorkosigan
n uniforma de gal pe care n-o mai purtase de la nunt.
De ce eti aa iritat? ntreb Cordelia. Poate vrea doar s-i
zic rmas-bun sau ceva.
Vorbim despre un om care poate s-i foreze pn i
propria-i moarte s-i serveasc scopurile politice, ai uitat? i
dac exist vreo modalitate de-a conduce Barrayarul de dincolo
de mormnt, poi s pui pariu c s-a prins care-i aia. Niciodat
n-am reuit s ies n avantaj din vreo afacere cu el.
n aceast not ambigu i se alturar prim-ministrului pen-
tru a zbura mpreun ctre Vorbarr Sultana.
***
Reedina imperial era o cldire veche, aproape o pies de
muzeu, i spuse Cordelia n timp ce urcau treptele de granit, to-
cite, ctre porticul dinspre est. Faada lung era ncrcat de
sculpturi n piatr, fiecare dintre ele reprezentnd o oper de
308/343
art individual, opusul cldirilor ministeriale anonime care se
ridicau la nu mai mult de doi kilometri ctre est.
Fur condui ntr-o ncpere pe jumtate spital, pe jumtate
expoziie de antichiti. Ferestre nalte ddeau spre grdinile
imperiale i peluzele care se ntindeau n nordul reedinei. Ilus-
trul ocupant al camerei zcea ntr-un uria pat sculptat, moten-
it de la vreun strmo cu idei grandioase, iar trupul i era per-
forat de numeroase tuburi din plastic a cror utilitate prima
asupra aspectului i care l ineau n via pentru moment.
Ezar Vorbarra era cel mai alb om pe care-l vzuse vreodat
Cordelia, la fel de alb ca cearafurile, la fel de alb ca propriul
lui pr. Pielea i era alb i zbrcit pe obrajii supi. Pleoapele i
erau albe, grele, lsate peste ochii cprui cum mai vzuse ea
cndva, difuz, ntr-o oglind. Minile i erau albe, cu vene al-
bastre reliefate pe dosul palmelor. Cnd vorbea, fildeul glbui
al dinilor se profila pe fundalul lipsit de snge.
Vortala i Vorkosigan, apoi i Cordelia, dup o clip de ne-
hotrre, se aezar ntr-un genunchi lng pat. Fluturndu-i
cu mare efort un deget, mpratul i alung din camer me-
dicul curant. Omul fcu o plecciune i plec. Cei trei se ridi-
car n picioare, Vortala ceva mai eapn.
Aadar, Aral, spuse mpratul. Spune-mi cum art.
Foarte bolnav, domnule.
Vorbarra chicoti, apoi l apuc tuea.
M nviorezi. Prima prere cinstit pe care-am auzit-o n
ultimele sptmni. Pn i Vortala o tot d cotit.
Vocea i se frnse; tui iar, ca s-i curee gtul.
Mi-am piat i ultimul strop de melanin sptmna tre-
cut. Nenorocitul la de doctor nu vrea s m mai lase s ies n
309/343
grdin n timpul zilei. (Pufni dezaprobator, ori poate doar aa
i suna respiraia.) i zi, asta-i betana ta, ai? Vino-ncoace, fato.
Cordelia se apropie de pat, iar btrnul alb i ncord ochii
cprui ca s-i cerceteze cu luare-aminte chipul.
Comandantul Illyan mi-a povestit de tine. i cpitanul
Negri. i-am vzut toate nregistrrile de la Observaii, s tii. i
nchipuirile alea uimitoare ale psihiatrului tu. Negri voia s-o
angajeze doar aa, ca s-i furnizeze idei pentru secia lui.
Vorkosigan, ca Vorkosigan, mi-a povestit mult mai puine
lucruri.
Fcu o pauz, prnd c avea nevoie de ea ca s respire.
Ia spune-mi sincer, acuma ce vezi la el, la acest ins
drmat, la, ah, cum era expresia aia?, acest asasin pltit?
Se pare c v-a spus Aral cte ceva, rspunse ea, surprins
s-i aud propriile cuvinte rostite de el. i spunem n feluri
diferite i o cutm n locuri diferite. Cred c el o numete
onoare. Eu una i-a spune binecuvntarea lui Dumnezeu. Ne
cam scap amndurora printre degete, de cele mai multe ori.
A, da. mi amintesc din dosarul tu c eti o adept a teis-
mului, spuse mpratul. Eu, unul, sunt ateu. O credin simpl,
dar care mi aduce mult alinare, n aceste zile.
Da, i eu i-am simit de multe ori atracia.
Hm, fcu el i zmbi. Un rspuns foarte interesant, n lu-
mina a ceea ce spunea Vorkosigan despre tine.
i ce anume spunea, domnule? ntreb Cordelia, brusc
interesat.
Trebuie s-l convingi pe el s-i spun. A fost ceva confid-
enial. i foarte poetic. Am fost surprins.
Cu o fluturare a minii, i fcu semn s se retrag, prnd
satisfcut, i l chem pe Vorkosigan mai aproape. Vorkosigan
310/343
se propti lng el ntr-o poziie de repaus agresiv, cu minile la
spate, uor aplecat n fa. Expresia gurii i era sardonic, dar
expresia ochilor, observ Cordelia, era emoionat.
Ct vreme ai fost n serviciul meu, Aral? ntreb
mpratul.
De cnd mi-am primit gradul, acum douzeci i ase de
ani. Sau cum, aa, trup i suflet?
Trup i suflet. Mereu am socotit din ziua n care patrula
morii trimis de btrnul Yuri i-a mcelrit pe maic-ta i pe
unchiu-tu. Din noaptea n care tatl tu i prinul Xav au venit
la mine, la Cartierul General al Armatei Verzi, cu propunerea
lor ciudat. Ziua nti din Rzboiul Civil al lui Yuri Vorbarra.
Oare de ce nu s-a chemat niciodat Rzboiul Civil al lui Piotr
Vorkosigan? Eh, n fine. Ci ani aveai?
Unsprezece, domnule.
Unsprezece. Eu aveam exact vrsta ta de acum. Ciudat.
Deci trup i suflet m-ai servit la naiba, s tii c treaba asta
ncepe deja s-mi afecteze creierul
Treizeci i trei de ani, domnule.
Doamne. Mulumesc. N-a mai rmas mult timp.
Din expresia cinic a feei lui Vorkosigan, Cordelia nelese
c nu era ctui de puin convins de senilitatea autoproclamat
de mprat.
Btrnul i drese iar glasul.
Mereu am vrut s-ntreb ce v-ai spus tu i Yuri doi ani mai
trziu, n ziua cnd n sfrit l-am cspit n castelul la vechi.
De-o vreme ncoace mi-a crescut interesul pentru ultimele cu-
vinte ale mpratului. Contele Vorhalas credea c-l joci pe
degete.
311/343
Vorkosigan nchise ochii pentru scurt timp, de durere ori
poate rememornd.
Nici vorb. Ah, credeam c abia atept s dau prima lovit-
ur, asta pn l-au despuiat i l-au inut n faa mea. Atunci
am avut impulsul de a-i tia gtul dintr-odat, s se termine tot-
ul repede i curat.
mpratul zmbi posac, cu ochii nchii.
Ce revolt ai fi strnit cu asta!
Mm. Cred c i-a dat seama dup figura mea c eram
ngrozit. S-a uitat la mine maliios. Lovete, putiule. Dac
ndrzneti, purtnd uniforma mea. Uniforma mea pe un trup de
copil. Asta-i tot ce-a zis. I-am rspuns I-ai omort pe toi
copiii din camera aia, ceea ce a fost o idioenie, dar la vremea
aia n-am reuit s scot nimic mai bun, iar dup asta mi-am n-
fipt tiul n mruntaiele lui. Adesea mi doresc s fi spus s fi
spus altceva. Dar cel mai mult mi doresc s fi avut curajul de a-
mi urma primul impuls.
Erai cam verde la fa cnd stteai acolo, pe parapet, n
ploaie.
n momentul la deja se pusese pe urlat. mi prea ru c-
mi revenise auzul.
mpratul oft.
Da, mi aduc aminte.
Ai supervizat totul.
Cineva trebuia s-o fac.
Se opri, i trase sufletul, apoi adug:
M rog, nu te-am chemat aici ca s sporovim despre
vremuri de demult. i-a spus prim-ministrul care-i scopul meu?
Ceva despre un post. I-am spus c nu m intereseaz, dar
a refuzat s v transmit mesajul.
312/343
Vorbarra nchise ochii, obosit, i pru s se adreseze
tavanului.
Spune-mi Lord Vorkosigan cine-ar trebui s fie regen-
tul Barrayarului?
Vorkosigan fcu o fa de parc tocmai ar fi mucat din ceva
dezgusttor, dar era prea politicos ca s scuipe.
Vortala.
Prea btrn. N-are cum s reziste aisprezece ani.
Atunci, prinesa.
Statul Major ar mnca-o de vie.
Vordarian?
Ochii mpratului se deschiser brusc.
Ah, pentru Dumnezeu! Pune-i mintea la contribuie,
biete.
Are ceva pregtire militar.
O s-i discutm pe larg dezavantajele dac doctorii mi
mai dau o sptmn de trit. Mai ai i alte glume de-astea,
nainte s trecem la lucruri serioase?
Quintilian, de la Interne. i nu-i deloc o glum.
mpratul i rnji dinii glbejii.
Deci pn la urm ai ceva bun de zis i despre minitrii
mei. Acum pot s mor linitit, le-am auzit pe toate.
N-o s obinei n veci un vot favorabil din partea conilor
pentru cineva al crui nume nu ncepe cu Vor, spuse Vortala.
Nici de-ar fi n stare s mearg pe ap.
Atunci, facei-l Vor. Dai-i un rang potrivit cu slujba.
Vorkosigan, exclam ngrozit Vortala, dar nu-i membru al
castei rzboinice!
Muli dintre cei mai buni soldai ai notri nu sunt. Noi
suntem Vor doar fiindc un mprat mort l-a declarat Vor pe
313/343
unul dintre strmoii notri, mort i el. De ce s n-o lum de la
capt schimbnd tradiia, transformnd-o ntr-o rsplat pentru
merite? i mai bine, s-i declarm pe toi Vor i s terminm
odat pentru totdeauna cu toat aiureala asta nenorocit.
mpratul rse, apoi se nec i tui, stropind n jur cu saliv.
Este c i-am tia craca de sub picioare Ligii pentru
Aprarea Poporului? Ce contrapropunere atrgtoare la asasin-
area aristocraiei! Cred c nici cei mai rtcii dintre ei n-ar
putea coace o variant mai radical. Eti un om periculos, lord
Vorkosigan.
Mi-ai cerut prerea.
Da, ntr-adevr. i tu mi-o oferi ntotdeauna. Ciudat.
mpratul oft.
Poi s ncetezi cu eschivele, Aral. De data asta nu te vei
mai eschiva. D-mi voie s rezum situaia. Ceea ce-i trebuie re-
genei este un om cu statut impecabil, de vrst mijlocie, nu
mai mult, cu un trecut militar solid. Ar trebui s fie popular
printre ofierii i soldaii si, bine-cunoscut publicului i mai
presus de orice respectat de Statul Major. Nemilos ct s dein
puterea aproape absolut n casa asta de nebuni timp de ais-
prezece ani i cinstit ct s-i predea puterea, la captul celor a-
isprezece ani, unui putan care o s fie fr-ndoial un idiot
eu eram, la vrsta aia, i din cte-mi amintesc aa erai i tu i,
ah, da, nsurat i fericit. Aa se reduce tentaia de-a deveni m-
prat de budoar prin intermediul prinesei. Pe scurt, tu nsui.
Vortala rnji. Vorkosigan se ncrunt. Cordelia simi un gol n
stomac.
O, nu, spuse cu voce plat Vorkosigan. Nu v las s-mi
punei treaba asta n crc. E grotesc. Eu, dintre toi, s pesc
314/343
pe urmele tatlui lui, s-i vorbesc cu glasul tatlui lui, s devin
sftuitorul mamei lui e mai mult dect grotesc. E obscen. Nu.
Pe Vortala pru s-l deconcerteze vehemena lui.
Puin reticen de bun-sim e una, Aral, dar hai s nu
exagerm. Dac-i faci griji pentru vot, e ca i obinut. Toat
lumea poate s vad c tu eti omul zilei.
S fii sigur c nu va vedea toat lumea. Vordarian o s
devin imediat inamicul meu, la fel i ministrul Vestului. Ct
despre puterea absolut, dumneavoastr, domnule, tii ce hi-
mer e o asemenea idee. O iluzie fragil, bazat pe Dumnezeu
tie ce. Magie. Iueal de mn. Faptul de-a crede n propria ta
propagand.
mpratul ridic din umeri, cu grij s nu-i deplaseze
tuburile.
M rog, n-o s mai fie problema mea. O s fie a prinului
Gregor i-a maic-sii. i-a oricui va putea fi convins s le fie
alturi n vremuri de cumpn. Ct timp crezi c-ar putea s
reziste fr ajutor? Un an? Doi?
ase luni, mormi Vortala.
Vorkosigan scutur din cap.
Mi-ai forat o dat mna cu argumentul acestui ce-ar fi
dac, nainte de Escobar. Era fals i atunci dei mi-a luat o
vreme s-mi dau seama , e fals i acum.
Nu-i fals, spuse mpratul. Nici atunci, nici acum. Sunt ob-
ligat s cred lucrul sta.
Vorkosigan ced un pas.
Da. mi dau seama c suntei obligat, spuse el; cu faa
crispat de frustrare, l privi ndelung pe brbatul ntins n pat.
De ce trebuie s fiu eu? Vortala are mai mult perspicacitate
politic. Prinesa e mai ndreptit. Quintilian se pricepe mai
315/343
bine la afacerile interne. Avei chiar i strategi militari mai
buni. Vorlakial. Sau Kanzian.
Dar un al treilea nume nu mai ai de unde s scoi, mur-
mur mpratul.
M rog aa o fi. Dar trebuie s-mi nelegei punctul de
vedere. Nu sunt omul de nenlocuit care, din nu tiu ce motiv,
ai hotrt s v imaginai c-a fi.
Dimpotriv. Ai dou avantaje unice din punctul meu de
vedere. mi umbl prin minte nc din ziua n care l-am omort
pe btrnul Yuri. Mereu am fost contient c n-o s triesc o
venicie n cromozomii mei sunt prea multe otrvuri latente,
absorbite pe vremea cnd luptam cu cetagandanii ca ucenic mil-
itar al tatlui tu i nu eram interesat s folosesc metode curate,
fiindc nu m ateptam s apuc btrneea.
mpratul zmbi din nou i i ntoarse atenia asupra ex-
presiei ncordate i totodat ovitoare de pe faa Cordeliei.
Dintre cei cinci oameni care prin natere i lege au mai
mult drept dect mine s conduc Imperiul Barrayarului,
numele tu e n capul listei. Ha aveam dreptate. Nici nu cre-
deam c i-ai spus asta. Complicat, Aral.
Cordelia, sfrit, i ntoarse ochii mari i cenuii ctre
Vorkosigan. El scutur din cap, iritat.
Nu-i adevrat. Descendena salic.
Nu vom continua s dezbatem aici. Chiar de-ar fi aa,
oricine ar dori s-l ndeprteze pe prinul Gregor folosindu-se de
argumente bazate pe natere i lege trebuie mai nti fie s
scape de tine, fie s-i ofere imperiul. tim cu toii ce greu eti
de ucis. i eti omul singurul om de pe lista aceea despre care
sunt absolut convins, pe rmiele mprtiate ale lui Yuri
316/343
Vorbarra, c ntr-adevr nu-i dorete s fie mprat. Alii ar
putea s cread c doar cochetezi. Eu tiu mai bine.
Pentru asta v mulumesc, domnule, spuse Vorkosigan,
prnd mohort de-a binelea.
Ca stimulent, i atrag atenia c nu exist poziie mai
bun ca s poi preveni aceast situaie dect poziia de regent.
Gregor e colacul tu de salvare, biete. Gregor e tot ce te apr
ca s nu fii luat la int. Sperana ta de mntuire.
Contele Vortala se ntoarse ctre Cordelia.
Lady Vorkosigan. Nu vrei s ne acorzi susinerea du-
mitale? Se pare c-ai ajuns s-l cunoti foarte bine. Spune-i c el
e omul potrivit pentru treaba asta.
Cnd am venit aici, spuse ncet Cordelia, i ni s-a pomenit
doar vag despre un post, credeam c a putea insista pe lng el
s-l accepte. Are nevoie s lucreze. E fcut pentru asta. Mrtur-
isesc c nu anticipasem o asemenea ofert.
Privi lung la cuvertura brodat de pe patul mpratului, cap-
tivat de culorile i modelele sale complicate.
Dar mereu mi-am spus c testele sunt un dar. Un test
mre e un dar mre. E un nenoroc s euezi la un test. Dar s
refuzi testul nseamn s refuzi darul, e ceva mai ru dect
nenorocul i ceva irevocabil. nelegei ce spun?
Nu, rspunse Vortala.
Da, rspunse Vorkosigan.
Mereu mi s-a prut c teitii sunt mai nemiloi dect ateii,
spuse Ezar Vorbarra.
Dac tu consideri c e ntr-adevr o greeal, i spuse Cor-
delia lui Vorkosigan, asta-i una. Poate n asta const testul. Dar
dac-i vorba doar de teama de eec nu ai dreptul s refuzi
darul pentru un asemenea motiv.
317/343
E o slujb imposibil.
Se mai ntmpl, cteodat.
El o trase ncet deoparte, lng ferestrele nalte.
Cordelia n-ai nici cea mai vag idee despre ce fel de vi-
a ar fi asta. i-ai imaginat c personalitile noastre publice s-
au nconjurat de servitori n livrele doar aa, pentru aspectul
decorativ? Dac se bucur de vreun moment de relaxare, asta
se-ntmpl cu preul vigilenei a douzeci de oameni. Pace pen-
tru toi, nici gnd. Trei generaii de mprai s-au strduit s
rezolve chestiunea nclcit a violenei din treburile noastre in-
terne, i tot n-am scos-o la capt. Nu sunt att de trufa, nct s
cred c voi reui eu unde a euat el privirea i alunec n dir-
ecia patului impuntor.
Cordelia cltin din cap.
Eecul nu m mai nspimnt att de tare ca pe vremuri.
Dar o s-i citez din memorie, dac nu te superi. Exilul, din
niciun alt motiv dect tihna, ar fi ultima nfrngere, fr nicio
smn a unei victorii viitoare. Credeam c omul care-a spus
asta era pus pe fapte mari.
Vorkosigan ntoarse capul i privi undeva departe, fr o
int precis.
Nu despre dorina de tihn vorbesc eu acum. Despre
team vorbesc. Despre teroarea simpl, murdar. (i zmbi n-
durerat.) tii, cndva m nchipuiam un fel de mercenar snger-
os, pn s te-ntlnesc pe tine i s redescopr spaima. Uitasem
cum e s-mi stea sufletul n viitor.
Mda, i eu.
Nu sunt obligat s primesc. Pot s refuz.
Poi?
Privirile li se ntlnir.
318/343
Nu-i viaa pe care ai anticipat-o cnd ai prsit Colonia
Beta.
N-am venit dup o via. Am venit dup tine. Vrei postul?
Doamne, ce ntrebare, spuse el, rznd cu poft. E ansa
vieii. Da. l vreau. Dar e otrav curat, Cordelia. Puterea e un
stimulent ru. Uite ce i-a fcut lui. Era i el sntos la minte
cndva, i fericit. Cred c a putea s refuz aproape orice alt
ofert fr s clipesc.
Vortala se sprijini ostentativ n bastonul su i travers
ncperea pn la ei.
Hotrte-te, Aral. ncep s m doar picioarele. Ct de-
spre sensibilitile tale e o slujb i destui ini pe care-i tiu ar
ucide ca s pun mna pe ea. Iar ie i se ofer de-a dreptul i
pe degeaba.
Numai Cordelia i mpratul neleser de ce reacion
Vorkosigan cu un hohot scurt de rs. Oft, se uit la stpnul
su i ncuviin din cap.
Ei, btrne. M-am gndit eu c-o s gseti o cale de a con-
duce din mormnt.
Da. Mi-am propus s te bntui fr ncetare.
Se ls tcerea n cele cteva clipe n care mpratul i di-
gera victoria.
Va trebui s te-apuci imediat s-i organizezi staff-ul. Pe
cpitanul Negri l las motenire nepotului meu i prinesei, pen-
tru Securitate. Dar m-am gndit c poate ai vrea s-l iei pe
comandantul Illyan.
Da. Cred c noi doi ne-am nelege foarte bine.
Un gnd plcut pru s-i lumineze lui Vorkosigan figura
sumbr.
319/343
i am n minte exact omul potrivit pentru slujba de sec-
retar general. O s aib nevoie de promovare pentru asta
gradul de locotenent.
O s se ocupe Vortala de treaba asta, spuse mpratul i se
ls pe spate ostenit, cu buzele de culoarea plumbului, simind
iar nevoia s-i curee gtul. O s se ocupe de toate. Cred c-ar fi
mai bine s mi-l aducei napoi pe doctor.
Le fcu semn s plece fluturnd mna istovit.
***
Vorkosigan i Cordelia ieir din reedina imperial n aerul
cald al serii de var, cenuiu i mtsos de la umezeala rului
din apropiere. Erau urmai de noile lor grzi de corp, n famili-
arele uniforme negre. Avuseser o ntrunire de lung durat cu
Vortala, Negri i Illyan. Cordeliei i zbrnia capul de numere i
detalii din subiectele discutate. Vorkosigan, observase ea cu in-
vidie, prea s fac fa fr nicio problem; ba chiar el fusese
acela care stabilise ritmul.
Expresia feei sale prea mai concentrat, mai electrizat
dect observase ea vreodat pn atunci, de cnd sosise pe Bar-
rayar; era un chip ncordat de nerbdare. i-a revenit la via,
i spuse ea. Privete n jur, nu n interior; nainte, nu napoi. Ca
atunci cnd l-am ntlnit prima dat. M bucur. Oricare-ar fi
riscurile.
Vorkosigan pocni din degete.
Umbre! rosti el tare i criptic. Prima oprire, Casa
Vorkosigan.
Cu ocazia cltoriei ctre Vorbarr Sultana, trecuser pe lng
reedina oficial a contelui, dar acum era prima dat cnd Cor-
delia avea ocazia s intre n ea. Vorkosigan urc srind cte
dou trepte deodat scara larg i circular care ducea la
320/343
camera lui. Era o ncpere mare, mobilat simplu, cu vedere
spre grdina din spate. Cordelia avu aici aceeai senzaie ca n
propria ei camer din apartamentul mamei sale: aceea a unor
perioade lungi i dese de neocupare, combinate cu straturi arhe-
ologice de pasiuni din trecut ascunse prin sertare i dulapuri.
Deloc surprinztor, existau dovezi de interes n tot soiul de
jocuri de strategie i n istoria civil i militar. Surprinztoare
era ns o map cu desene nglbenite de timp, n peni i
cerneal, pe care o descoperi el pe cnd scotocea printre
lucrurile dintr-un sertar plin cu medalii, suveniruri i vechituri
nefolositoare.
Astea tu le-ai fcut? ntreb Cordelia mnat de curiozit-
ate. Sunt foarte bune.
n adolescen, i explic el, vzndu-i mai departe de
cutri. Unele mai trziu. Am renunat pe la douzeci i ceva de
ani. Eram prea ocupat.
Colecia lui de medalii i barete de rzboi evidenia o istorie
bizar. Cele timpurii, mai modeste, erau aranjate cu grij, ex-
puse pe cartele acoperite cu catifea i avnd note ataate. Cele
mai recente, mai importante, erau ngrmdite la nimereal
ntr-un borcan. Una dintre ele, pe care Cordelia o recunoscu
drept o nalt distincie barrayaran pentru eroism, era ar-
uncat n fundul sertarului, cu panglica boit i nclcit.
Se aez pe patul lui i ncepu s-i frunzreasc desenele din
map. Cele mai multe erau studii de arhitectur meticuloase,
dar mai erau i cteva siluete i portrete schiate de o mn mai
puin ferm. Cteva reprezentau o tnr atrgtoare, cu prul
scurt, ntunecat i buclat, att mbrcat, ct i goal, iar Cor-
delia avu un oc cnd nelese din notele alturate desenelor c
se uita la prima soie a lui Vorkosigan. Nu mai vzuse nicio
321/343
imagine cu ea printre lucrurile lui. Mai erau acolo i trei studii
de portret care purtau eticheta Ges, reprezentnd un tnr
care rdea, al crui chip i era obsedant de familiar. i adug n
imaginaie vreo douzeci de kilograme i douzeci de ani i
deodat i fugi pmntul de sub picioare, cnd l recunoscu pe
amiralul Vorrutyer. nchise la loc mapa, fr s scoat un sunet.
Vorkosigan gsi n sfrit ce cuta: o pereche de trese roii
vechi, de locotenent.
Bun. A mers mai repede dect dac trebuia s m duc la
cartierul general.
***
La Spitalul Militar Imperial i opri un asistent medical.
Dumneavoastr? S-au terminat orele de vizit, domnule.
N-a sunat nimeni de la cartierul general? Unde-i chirurgul
la?
n cele din urm fu adus chirurgul lui Koudelka, cel care l
consultase cu retractorul manual n timpul primei vizite a
Cordeliei.
Domnul amiral Vorkosigan. Nu, sigur c orele de vizit nu
sunt pentru el. Mulumesc, asistent, eti liber.
De data asta n-am venit n vizit, doctore. Chestiuni ofi-
ciale. Am de gnd s te scap n seara asta de pacientul tu, dac
e posibil din punct de vedere fizic. Koudelka a primit o nsrcin-
are nou.
nsrcinare nou? Trebuia lsat la vatr peste o
sptmn! Ce nsrcinare? Nu mi-a citit nimeni rapoartele?
Abia de e n stare s mearg.
N-o s aib nevoie s mearg. Noua lui nsrcinare e
numai munc de birou. Pot s am ncredere c minile i sunt
funcionale?
322/343
i funcioneaz binior.
Mai e ceva de lucrat la el din punct de vedere medical?
Nimic important. Doar cteva examinri finale. l mai
ineam doar pn la sfritul lunii ca s fie patru ani ntregi. M-
am gndit c l-ar mai ajuta la pensie, ct de ct.
Vorkosigan trecu n revist hrtiile i discurile, apoi i le n-
mn doctorului pe cele potrivite.
Poftim. Bag-i-le n computer i semneaz-i ieirea. Hai,
Cordelia, s-i facem o surpriz.
Prea fericit cum nu fusese toat ziua.
Intrar n camera lui Koudelka, pe care l gsir purtnd nc
hainele de zi, uniforma neagr, luptndu-se cu un exerciiu tera-
peutic de coordonare a minilor i njurnd de zor n surdin.
Salut, domnule, l ntmpin absent pe Vorkosigan.
Necazul cu nenorocitul sta de sistem nervos din staniol e c nu
poi s-l nvei nimic. Exersatul ajut doar prile organice. Jur
c-n unele zile mi vine s dau cu mna asta de toi pereii.
Cu un oftat, renun la exerciiu.
S nu faci asta. O s ai nevoie de ea n zilele urmtoare.
mi nchipui. Dei n-a fost niciodat punctul meu forte.
Rmase cu privirea n gol, abtut, apoi i aminti s fie vesel n
faa comandantului su. Ridic privirea i vzu ct era ceasul.
Ce facei aici la ora asta, domnule?
Cu treburi. Ce planuri i-ai fcut pentru urmtoarele
sptmni, sublocotenent?
Pi, tii, m elibereaz sptmna viitoare. O s m duc
acas o vreme. Pe urm cred c-o s m apuc s-mi caut de mun-
c. Ce anume, nu tiu.
323/343
Pcat, spuse Vorkosigan, cu faa serioas. mi pare ru s-
i schimb planurile, locotenent Koudelka, dar ai primit o nou
nsrcinare.
i aez n suportul pentru mncare, unul dup altul, ca pe o
frumoas suit de cri de joc, ordinele nou-emise pentru
Koudelka, promovarea i perechea de trese roii.
Pe Cordelia n-o distrase niciodat att de mult faa expresiv
a lui Koudelka. Era un studiu n perplexitate i speran rens-
cut. Omul i ridic ncet ordinele i le citi de la cap la coad.
Ah, domnule! tiu c nu-i o glum, dar trebuie s fie o
greeal! Secretar personal al regentului desemnat nu tiu
nimic despre cum se face munca asta. E o slujb imposibil.
tii, aproape acelai lucru a zis regentul desemnat despre
slujba lui prima dat cnd i-a fost oferit, interveni Cordelia.
Cred c va trebui s vi le nvai mpreun.
Cum a ajuns s m aleag pe mine? M-ai recomandat
dumneavoastr, domnule? Dac stau s m gndesc ntoarse
ordinele i se apuc s le citeasc din nou n definitiv, cine-are
s fie regent?
Ridic privirea spre Vorkosigan i fcu, n sfrit, legtura.
Dumnezeule, opti el.
Nu reacion cum i nchipuise Cordelia, zmbind cu gura
pn la urechi i felicitndu-l, ci rmase uitndu-se la el cu un
aer grav.
E o slujb dat naibii, domnule. Dar cred c guvernul a
fcut n sfrit ceva bun. A fi mndru s servesc iar sub
comanda dumneavoastr. Mulumesc.
Vorkosigan ddu din cap, exprimndu-i asentimentul i
acceptarea.
324/343
Koudelka zmbi totui, n momentul n care i lu ordinul de
promovare.
Mulumesc i pentru sta, domnule.
Nu te grbi s-mi mulumeti. O s scot i sufletul din tine
pentru asta.
Zmbetul lui Koudelka se li.
n privina asta, nimic nou, domnule.
Se chinui, nendemnatic, cu tresele.
mi dai voie, locotenent? ntreb Cordelia.
Koudelka pru s intre n defensiv.
F-mi plcerea asta, adug ea.
E o onoare pentru mine, doamn.
Cordelia i le prinse pe guler, cu mare grij s-i stea drept, i
fcu un pas napoi ca s-i admire opera.
Felicitri, locotenent.
Mine poi s-i iei unele lucioase, i spuse i Vorkosigan.
Dar m-am gndit c pentru azi sunt bune i astea. Te scot
urgent de-aici. Pentru la noapte o s te ducem s stai acas la
tatl meu, contele, fiindc ncepem munca mine n zori.
Koudelka i pipi dreptunghiurile roii de pe guler.
Domnule, astea au fost ale dumneavoastr?
Cndva. Sper s nu-i poarte acelai noroc execrabil pe
care mi l-au purtat mie, dar s le pori sntos.
Koudelka ddu din cap aprobator i zmbi. Se vedea c ges-
tul lui Vorkosigan i se prea plin de semnificaii adnci, care-l
lsau fr cuvinte. Dar cei doi brbai se nelegeau perfect i
fr ele.
Nu cred c vreau altele noi, domnule. Ar crede lumea c
ieri nc mai eram sublocotenent.
***
325/343
Mai trziu, nclzit, culcat n bezn, n camera lui
Vorkosigan din locuina citadin a contelui, Cordelia i aminti
o curiozitate mai veche:
Ce i-ai povestit mpratului despre mine?
El se rsuci alturi i, cu un gest drgstos, trase cearaful n
sus peste umrul ei gol, astfel nct s-i acopere pe amndoi
laolalt.
Hm? A, da. (Ezit.) Cnd ne-am ciorovit pe tema Esco-
barului, Ezar m-a ntrebat de tine. A insinuat c mi-ai afectat
concentrarea. Pe-atunci nu tiam dac aveam s te mai vd
vreodat. Voia s tie ce vzusem la tine. I-am spus
Se opri din nou, apoi relu aproape cu sfial:
c erai ca o fntn din care se revrsa onoare peste tot
n jurul tu.
E ciudat. Nu simt vreun preaplin de onoare, nici de
altceva, poate doar de confuzie.
Firete c nu. Fntnile nu pstreaz nimic pentru ele.
326/343
Urmri
Nava zdrobit plutea suspendat n spaiu, o form neagr n
ntuneric. nc se mai rotea, aproape imperceptibil de ncet; o
margine a sa eclips i nghii punctul strlucitor al unei stele.
Luminile unui echipaj de salvare se arcuiau peste schelet. Fur-
nici sfiind o molie moart, i spuse Ferrell. Hoitari
i oft mhnirea i consternarea n faa ecranului de obser-
vaie i i nchipui nava aa cum era cu doar cteva sptmni
n urm. Rmiele se desclcir n mintea lui un crucitor,
nsufleit de configuraiile luminilor iptoare care l duceau
mereu cu gndul la o petrecere privit noaptea de pe cellalt
mal al unei ntinderi de ape. Reacionnd ca o oglind la mintea
de sub casca pilotului su, unde om i main strpungeau in-
terfaa i deveneau una. Iute, sclipitor, eficient cndva. Privi
piezi spre dreapta i i drese glasul, stnjenit.
, tehnician, i se adres femeii care sttea lng postul
lui de lucru, uitndu-se la ecran la fel de lung i de tcut ca i
el. Uite-acolo e punctul nostru de pornire. Cred c am putea s-o
lum nainte i s pornim de pe-acum configuraia de cutare.
Da, te rog s porneti, ofier pilot.
Avea o voce grav de altist, potrivit pentru vrsta ei, pe
care Ferrell o aproxima n jur de patruzeci i cinci. Colecia de
galoane subiri din argint, marcnd fiecare cte cinci ani de ser-
viciu, de pe mneca ei stng strlucea impresionant pe
fundalul uniformei de un rou-nchis a serviciului medical milit-
ar escobaran. Pr negru cu uvie cenuii, tuns scurt pentru
uurina ntreinerii, nu din motive legate de stil; o masivitate
matur a oldurilor. O veteran, dup toate aparenele. Mneca
lui Ferrell nu apucase s rodeasc nici mcar tresa pentru
primul an, iar oldurile lui, ca i restul trupului, nc mai
pstrau necoapta suplee fibroas a adolescenei.
Dar femeia aceasta era doar un tehnician, i aminti el, nici
mcar medic. El atinsese deplina maturitate ca ofier pilot. Im-
planturile lui neurologice erau complete, antrenamentul Bio-
feedback era finalizat. Era posesor de certificat, licen, diplom
i ntrziase doar cu trei zile frustrante cnd fusese vorba s
participe la ceea ce primise ntre timp porecla Rzboiul de 120
de Zile. Dei n realitate doar 118 zile i aproape o or se
scurseser din momentul n care vrful de lance al flotei invad-
atoare barrayarane ptrunsese n spaiul escobaran pn cnd
ultimii supravieuitori dduser bir cu fugiii din faa
contraatacului, nghesuindu-se la ieirea din gaura de vierme
ctre cas de parc i-ar fi cutat o gaur de arpe n care s se
ascund.
Vrei s ne oprim? o ntreb.
Ea cltin din cap.
nc nu. Zona asta interioar a fost stoars pn la ultima
pictur n ultimele trei sptmni. N-a zice c-o s mai gsim
ceva n primele patru tururi, dei e bine s fim meticuloi. Mai
am cteva lucruri de aranjat n zona mea de lucru i pe urm
cred c-o s trag un pui de somn. E de groaz ct a avut de lucru
departamentul meu n ultimele luni, adug ea, n chip de
scuz. Cu prea puin personal, s tii. Te rog s m chemi dac
depistezi ceva, dei a prefera s manevrez eu raza tractoare,
de cte ori se poate.
Din partea mea, nicio problem, spuse el i se rsuci cu
scaunul ctre consola de comand. La ce mas minim vrei sem-
nal sonor? Pe la patruzeci de kile, s zicem?
Un kil e standardul meu preferat.
328/343
Un kil! exclam Ferrell, holbndu-se la ea. Glumeti?
S glumesc?
i ntoarse privirea nedumerit, apoi pru s se lumineze la
fa.
A, neleg. Gndeai n termenii ntregului eu pot s fac
identificri pozitive cu buci foarte mici, s tii. Nu m-ar de-
ranja nici dac am culege bucele i mai mici de-att, dar dac
te duci mult sub un kil pierzi prea mult timp cu alarme false din
cauz de micrometeorii i alte gunoaie. Un kil pare cel mai bun
compromis n practic.
Pff.
Dar i set asculttor sondele pentru masa minim de un
kilogram i termin de programat configuraia de cutare.
Ea ncuviin cu o scurt nclinare a capului i iei din Cam-
era de Control i Navigaie, strmt ca o debara. Demodata
nav-curier fusese scoas de pe orbita gunoaielor i recondiion-
at n grab, la nceput cu intenia de a fi convertit n trans-
portor personal pentru efimea militar de nivel mediu cea de
nivel superior avnd monopol asupra navelor noi pentru
cazurile n care se grbea , dar, ca Ferrell nsui, absolvise prea
trziu pentru a mai putea participa. Aa c fuseser redirecion-
ai mpreun, el i prima nav pe care o avea sub comanda sa,
ctre ndatoririle plicticoase pe care, n sinea lui, le considera
de acelai nivel cu salubritatea, dac nu i mai ru.
Arunc o ultim privire la vestigiile btliei, vizibile pe
ecranul din fa, la grinzile de rezisten ca nite oase strpun-
gnd o piele moart i lepdat, i cltin din cap la atta
irosire. Apoi, cu un mic oftat de plcere, i trase casca pe cap,
conectndu-i-o la circuitele argintii de pe tmple i de la
329/343
mijlocul frunii, nchise ochii i se cufund n conducerea navei
sale.
Spaiul prea s se extind peste tot n jurul lui, flotabil ca un
ocean. El era nava, era un pete, era un triton; lipsit de respir-
aie, de limite i de durere. Porni motoarele ca i cum i-ar fi
izbucnit flcri din vrfurile degetelor i ncepu lenta rostogo-
lire spiralat a configuraiei de cutare.
***
Tehnician Boni? rosti el dup ce form codul intercom
ctre cabina ei. Cred c am ceva pentru tine.
Pe ecranul intercomului, femeia se frec la ochi s-i alunge
somnul.
Deja? Ct e cea ah. Cred c eram mai obosit dect mi-
am imaginat. Vin imediat, ofier pilot.
Ferrell i ntinse oasele, apoi ncepu seria automat de exer-
ciii izometrice pe scaun. Fusese o gard lung i lipsit de
evenimente. n mod normal i-ar fi fost foame, dar ceea ce con-
templa acum pe ecrane i calmase apetitul.
Boni apru prompt i se aez pe scaunul de lng el.
A, foarte bine, ofier pilot.
i descrc setul de comenzi pentru raza tractoare exterioar
i i flex degetele, pregtindu-le pentru delicata operaiune.
Mda, la aia de-acolo n-au fost cine tie ce dubii, ncuviin
el, sprijinindu-se de sptar i urmrind-o cum lucra. De ce aa
uurel cu tractoarele? ntreb mnat de curiozitate, observnd
puterea sczut pe care o folosea ea.
Pi, tii, sunt ngheate bocn, rspunse femeia, fr s-i
desprind privirea de pe afiaje. Sfrmicioase. Dac faci
manevre prea energice i le izbeti, s-ar putea s se fac pul-
bere. Hai mai nti s oprim rsucirea asta nrva, adug ea,
330/343
pe jumtate pentru sine. O rsucire lent e-n regul. Merge. Dar
vrtelnia aia rapid de care dai uneori pentru ei trebuie s
fie tare obositor, nu crezi?
Asta i atrase atenia i l fcu s-i ntoarc privirea de la
ecran ctre ea.
Sunt mori, cucoan!
Ea schi lent un zmbet, n vreme ce cadavrul, umflat din
cauza decompresiei, cu membrele rsucite ca i cum ar fi
ngheat ntr-o strfulgerare convulsiv, fu tras cu blndee
ctre cala de andocare.
Ei, asta nu-i vina lor, nu? E unul de-ai notri, l recunosc
dup uniform.
Pff! exclam el din nou, apoi rse stnjenit. Te pori de
parc i-ar face plcere.
Plcere? Nu Dar lucrez deja de nou ani la Recuperri i
Identificri de Personal. Nu m deranjeaz. i, bineneles,
munca n vid e mereu ceva mai frumoas dect munca pe
planet.
Mai frumoas? Cu decompresiunea asta oribil?
Da, dar trebuie luate n seam i efectele temperaturii. Nu
exist descompunere.
El trase aer n piept, apoi expir cu grij.
neleg. Cred c dup o vreme ajungi mai nesimitor,
aa. E adevrat c voi le zicei ngheate-fr-b?
Unii dintre noi, recunoscu ea. Eu nu.
Conduse cu grij obiectul contorsionat printre uile calei de
andocare, comandnd apoi nchiderea lor.
Temperatura setat pentru decongelare lent i-n cteva
ore vor fi gata de manevrat, murmur ea.
331/343
Tu cum le spui? o ntreb Ferrell, cnd ea se ridicase n pi-
cioare s plece.
Oameni.
Ca rspuns la consternarea lui, i oferi un zmbet mrunt, ca
un fel de salut, i plec la morga temporar instituit n spaiul
de lng cala de andocare.
***
n urmtoarea pauz programat, cobor singur, mnat de o
curiozitate morbid. i bg nasul pe ua ntredeschis. Ea
edea la biroul ei. Masa din centrul camerei nc nu fusese
ocupat.
salut.
Ea ridic privirea i zmbi imediat, cum i era obiceiul.
Salut, ofier pilot. Intr.
, mulumesc. tii, chiar nu-i nevoie s fii aa
protocolar. Spune-mi Falco, dac vrei, spuse el intrnd.
Sigur, dac preferi. Numele meu mic este Tersa.
A, da? Am o verioar pe care o cheam Tersa.
E un nume foarte rspndit. La coal aveam mereu vreo
trei, cel puin, n aceeai clas cu mine.
Se ridic s verifice un indicator de lng ua care ddea spre
cala de andocare.
Acum cred c-i numai bun s ne ocupm de el. E tras la
mal, ca s zic aa.
Ferrell strmb din nas i i drese glasul, ntrebndu-se dac
s rmn sau s se scuze.
Grotesc fel de-a pescui.
Cred c-am s m scuz totui.
Ea lu firul de control al paietului flotant i l trase dup ea
n cal. Se auzir nite bufnituri, apoi se ntoarse cu paietul
332/343
plutind dup ea. Cadavrul purta uniforma de un albastru-nchis
a ofierilor de punte i era acoperit cu un strat gros de chiciur,
care ncepu s se frme i s picure pe podea cnd tehniciana
trase trupul pe masa de examinare. Ferrell se cutremur de
dezgust.
Categoric am s m scuz.
Dar mai zbovi pe-acolo, sprijinindu-se de tocul uii, la o dis-
tan prudent.
Ea lu un instrument, trndu-i dup ea firul de control care
ducea pn la computer, de pe polia aglomerat aflat
deasupra mesei. De mrimea unui creion, instrumentul emise o
mic raz albastr cnd Tersa l ndrept spre pupilele
cadavrului.
Identificare retinal, explic ea.
Cobor tot de acolo un obiect plat, conectat n mod similar, i
l aps pe fiecare palm a hidoeniei.
i amprente. Mereu le fac pe amndou i compar. Ochii
sunt uneori groaznic de distorsionai. Erorile de identificare pot
avea un efect violent asupra familiilor. Hm.
Verific datele de pe afiaj.
Locotenent Marco Deleo. Douzeci i nou de ani. Ei bine,
locotenent, continu ea cu chef de vorb, hai s vedem ce pot
face pentru tine.
i aplic pe ncheieturi un instrument care le relax i ncepu
s-i scoat hainele.
Vorbeti deseori cu ei? ntreb Ferrell, intimidat.
ntotdeauna. E un gest de politee, s tii. Unele lucruri pe
care trebuie s le fac pentru ei sunt destul de jenante, dar tot
pot fi fcute cu politee.
Ferrell scutur din cap.
333/343
Eu unul socot c-i o treab obscen.
Obscen?
Toat zbenguiala asta cu leuri. Tot efortul i toat chel-
tuiala ca s le adunm. Adic, ce le mai pas lor? Cincizeci sau
o sut de kile de carne n putrefacie. Mai cinstit ar fi s le
lsm n spaiu.
Ea ridic din umeri, fr s se simt jignit i fr ca vorbele
lui s-o distrag de la ceea ce fcea. mpturi hainele i fcu in-
ventarul obiectelor gsite n buzunare, nirndu-le unul dup
altul.
Chiar mi place s umblu prin buzunare. mi aduce aminte
de cnd eram mic i mergeam n vizit la cineva acas. De cte
ori urcam de una singur la etaj s m duc la baie sau mai tiu
eu de ce, mi plcea s trag cu ochiul prin celelalte camere, s
vd ce fel de lucruri aveau i cum le ineau. Mereu m impre-
sionau foarte tare dac erau puse n ordine eu una nu reueam
niciodat s-mi in lucrurile n ordine. Dac erau alandala,
simeam c-mi gsisem o rud de suflet secret. Lucrurile unui
om pot repeta cumva n exterior forma minii lui e precum
cochilia melcului, s zicem. mi place s-mi imaginez ce fel de
persoan a fost dup ceea ce se afl n buzunarele lui. Ordonat
sau rvit. Strict dup regulament sau o mulime de lucruri
personale Uite aici, de exemplu, locotenentul Deleo. Trebuie
s fi fost foarte contiincios. Totul e dup regulament, mai puin
micul disc video de-acas. De la nevast-sa, mi nchipui. Cred
c era un ins foarte simpatic.
Puse cu grij toate obiectele lui ntr-o pung etichetat.
N-ai de gnd s te uii ce-i pe el? ntreb Ferrell.
A, nu. Ar nsemna s-mi bag nasul.
El scp un hohot de rs.
334/343
Nu reuesc s vd deosebirea.
Of.
i termin examinarea medical, pregti sacul de plastic i
ncepu s spele cadavrul. Cnd ajunse la curarea meticuloas
a zonei genitale, necesar din cauza relaxrii sfincterului, Fer-
rell fugi de-adevratelea.
Femeia asta e nebun, i spuse el. M ntreb dac sta e
motivul sau efectul faptului c i-a ales aa o slujb.
***
Mai trecu o zi ntreag pn ce pescuir i ultimul pete, n
timpul ciclului de somn, Ferrell avu un vis n care se fcea c
era pe un vas maritim i ridica peste bord plase pline cu cadavre
jilave i strlucitoare de parc ar fi fost acoperite cu solzi irizai,
crora le ddea drumul peste grmada uria din cal. Se trezi
plin de sudoare, dar cu picioarele foarte reci. Se simi profund
uurat cnd se ntoarse la staia de pilotaj i se vr n pielea na-
vei sale. Nava era curat, mecanic i pur, nemuritoare ca un
zeu; puteai s uii c-ai avut vreodat un muchi sfincter.
Ciudat traiectorie, observ el cnd tehniciana i relua
locul la comanda undei tractoare.
Da A, neleg. E barrayaran. A fcut drum lung de-acas
pn aici.
Ah, pff. Arunc-l napoi.
O, nu. Avem dosare de identificare pentru toi dispruii
lor. Face parte din acordul de pace, s tii, mpreun cu schim-
bul de prizonieri.
Avnd n vedere ce le-au fcut alor notri cnd i-au inut
prizonieri, nu cred c le suntem datori cu ceva.
Ea ridic din umeri.
***
335/343
Ofierul barrayaran fusese un om nalt, lat n umeri, un
comandant, dup gradul indicat de tresele de pe guler. Tehni-
ciana l trat cel puin cu aceeai atenie ca pe locotenentul
Deleo. Se strdui din toate puterile s-l netezeasc i s-l
ndrepte i i mas cu vrfurile degetelor faa marmorat pn o
fcu s semene ct de ct a chip de brbat, procedur pe care
Ferrell o urmri simind cum i se ridica tot mai sus stomacul.
A fi vrut s nu i se tot ncreeasc att de tare buzele as-
tea, spuse ea, fr a se ntrerupe din lucru. i d aa un aer
agresiv care nu cred c-l caracteriza. Cred c era de-a dreptul
chipe.
Unul dintre obiectele pe care le avusese n buzunare era un
medalion. Coninea o mic bul de sticl umplut cu un lichid
limpede. Interiorul capacului de aur era gravat mrunt cu cr-
ceii complicai ai scrierii barrayarane.
Ce-i asta? ntreb Ferrell.
Ea l ridic n lumin, privindu-l gnditor.
E un fel de talisman, sau un suvenir. Am nvat o
mulime despre barrayarani n ultimele trei luni. Dac iei la scu-
turat zece dintre ei, la nou o s gseti prin buzunare cte-un
talisman norocos, sau o amulet, sau un medalion, ceva. n
privina asta, ofierii superiori sunt la fel cu rcanii.
Superstiii prosteti.
Nu tiu dac-i superstiie sau doar obicei. Tratam odat un
prizonier rnit el pretindea c-i doar un obicei. Cic oamenii
le dau lucruri de-astea soldailor drept cadouri i nimeni nu
crede de-adevratelea n ele. Dar cnd i-am luat-o pe-a lui, cnd
l dezbrcm ca s-l pregtim pentru operaie, a ncercat s se
lupte cu noi ca s-o pstreze. A fost nevoie de trei ini s-l pun
la pmnt ca s-i bgm anestezicul. Mi s-a prut o performan
336/343
extraordinar pentru un om cruia i explodaser picioarele. A
plns Evident, era n stare de oc.
Intrigat mpotriva voinei sale, Ferrell legn medalionul la
captul lanului su scurt. l nsoea un companion, o bucl de
pr inserat ntr-un breloc de plastic.
E un fel de ap sfinit, nu? ntreb el.
Aproape. E un model foarte des ntlnit. Se cheam talis-
manul lacrim de mam. Stai s vd dac pot s-mi dau
seama se pare c-l avea de ceva vreme. Dup inscripie cred
c zice sublocotenent i data l-o fi primit cnd a obinut
gradul.
Nu-s lacrimile mamei lui de-adevratelea, nu-i aa?
A, ba da. De-aia se zice c funcioneaz, are puteri
protectoare.
Nu pare prea eficient.
Nu, m rog nu.
Ferrell pufni ironic.
i ursc pe indivizii tia dar pentru maic-sa cred c-mi
pare ru, oarecum.
Boni primi din mna lui lanul i pandantivele i ridic n lu-
min uvia ncastrat n plastic, citind inscripia.
Nicidecum. E o femeie norocoas.
Cum aa?
uvia e de la moartea ei. A murit acum trei ani, dup
cum zice aici.
i asta ar trebui s-i poarte noroc?
Nu, nu neaprat. E doar o amintire, din cte tiu eu. Una
chiar drgu, zu. Talismanul cel mai dat naibii pe care l-am
ntlnit vreodat, i cel mai original, a fost o pungu de piele
pe care individul o purta la gt. Era plin cu pmnt i frunze i
337/343
cu ceva ce mi s-a prut la nceput c-i un schelet de animal
asemntor cu o broasc, lung de vreo zece centimetri. Dar
cnd m-am uitat mai de-aproape s-a dovedit c era scheletul un-
ui fetus uman. Foarte ciudat. Cred c-o fi fost vreun fel de magie
neagr. Pare ciudat s gseti aa ceva la un ofier inginer.
S-ar zice c n-a funcionat pentru niciunul, este?
Ea zmbi ironic.
Pi, dac e vreunul care funcioneaz, n-ajunge la mine
s-l vd, nu-i aa?
Trecu la pasul urmtor al procesrii i cur hainele barra-
yaranului, apoi l mbrc ncet, cu grij, l bg n sac i l duse
napoi la congelator.
Barrayaranii sunt nnebunii dup armat, explic ea. n-
totdeauna mi place s-i bag la loc n uniformele lor.
nseamn foarte mult pentru ei, sunt convins c se simt mai
bine mbrcai cu ele.
Ferrell se ncrunt, stnjenit.
Tot mai cred c-ar trebui aruncat napoi cu restul
gunoiului.
Nicidecum, spuse tehniciana. Gndete-te c reprezint
mult munc depus de cineva. Nou luni de sarcin, travaliu,
doi ani de scutece, i sta-i doar nceputul. Zeci de profesori. i
tot antrenamentul militar, s nu uitm. O mulime de oameni
au participat la crearea lui.
Netezi i aranj la locul ei o uvi de pr de pe capul
cadavrului.
Pe acest cap s-a sprijinit cndva universul. Avea un grad
mare pentru vrsta lui, adug ea, verificndu-i din nou mon-
itorul. Treizeci i doi de ani. Comandantul Aristede Vorkalloner.
338/343
Are un fel de o sonoritate etnic plcut. Sun foarte barrayaran
numele lui. Mai era i Vor, fcea parte din clasa rzboinicilor.
Clasa demenilor sinucigai. Sau mai ru, replic Ferrell
automat.
Dar, ntr-un fel, vehemena lui i pierduse elanul.
Boni ridic din umeri.
Ei, acum s-a alturat mreei democraii. i are buzunare
frumoase.
***
Trei zile n cap se scurser fr niciun alt semnal de avertiz-
are, doar cu rmie de mainrii care apreau cnd i cnd.
Ferrell ncepu s spere c barrayaranul fusese ultima captur pe
care o mai avuseser de fcut. Se apropiau de sfritul configur-
aiei de cutare. n afar de asta, i spunea el cu ranchiun,
datoria i sabota eficiena ciclului de somn. ns tehniciana i
adres o cerere.
Dac nu te superi, Falco, spuse ea, i-a fi foarte recuno-
sctoare dac am putea s mai rulm configuraia cteva tururi
n plus. Vezi tu, ordinele iniiale se bazeaz pe viteza medie es-
timat a traiectoriei i, dac s-a-ntmplat ca cineva s
primeasc un impuls suplimentar cnd a explodat nava, acum s-
ar afla mult dincolo de perimetrul calculat.
Pe Ferrell nu-l ncnta deloc, dar perspectiva unei zile n plus
de pilotaj avea farmecul ei, aa c, morocnos, i ddu con-
simmntul. Raionamentul ei i dovedi temeiul; nainte de
sfritul acelei zile, descoperir nc o relicv terifiant.
Ah, mormi Ferrell cnd se uitar mai de-aproape.
Fusese o femeie ofier. Boni o trase nuntru cu imens
blndee. De data asta, Ferrell nu voia s se duc s priveasc,
dar tehniciana prea c se ateapt s-o nsoeasc acolo.
339/343
n-a vrea s m uit la o femeie sfiat de explozie,
ncerc el s se scuze.
Mm, fcu Tersa. E corect, totui, s respingi o persoan
doar fiindc e moart? Nu te-ar fi deranjat ctui de puin tru-
pul ei cnd era n via.
El rse ncet, cu un aer macabru.
Drepturi egale pentru cei mori?
Zmbetul ei se strmb.
De ce nu? Unii dintre cei mai buni prieteni ai mei sunt
cadavre.
El pufni a dispre.
Ea i compuse o figur mai serioas.
mi-ar plcea s am companie de data asta.
Aa c el i relu locul obinuit de lng u.
Tehniciana ntinse pe mas obiectul acela care fusese cndva
o femeie; o dezbrc, fcu inventarul, o spl i o ndrept.
Cnd termin, srut buzele moarte.
Ah, Doamne! rcni Ferrell, ocat i ngreoat. Zu c eti
nebun! Necrofil nenorocit ce eti! Necrofil lesbian, pe
deasupra!
Se ntoarse s plece.
Aa i se pare ie?
Vocea i era calm i n continuare se simea c nu era
ofensat. Asta l fcu s se opreasc i s priveasc peste umr.
Ea se uita la el cu aceeai blndee cu care i privea mult
iubitele cadavre.
Ciudat trebuie s fie lumea aia din capul tu, n care
trieti, adug ea.
Deschise o valiz i scoase de acolo, scuturndu-le, o rochie,
o lenjerie de corp frumoas i o pereche de balerini albi,
340/343
brodai. O rochie de nunt, i ddu seama Ferrell. Femeia asta
e o psihopat n toat regula
Ea mbrc leul i i aranj cu delicatee prul negru, nainte
de a-l vr n sac.
Cred c-am s-o pun lng barrayaranul la nalt i drgu,
spuse ea. Mi se pare c s-ar fi plcut tare mult dac s-ar fi ntl-
nit n alt loc i n alt timp. Iar locotenentul Deleo era nsurat, la
urma urmei.
Complet eticheta. Creierul chinuit i trimitea lui Ferrell mici
mesaje subliminale; se lupta s-i nving ocul i confuzia pen-
tru a putea fi atent la ce se ntmpla. Cu o tresrire, se pomeni
c adevrul i se rostogolete din strfunduri n lumina zilei
contientului.
De data asta ea nu se apucase s verifice identitatea
cadavrului.
Pe u afar, i spuse el, ntr-acolo vrei s-o apuci. i
garantez.
i totui, cu sfial, veni lng cadavru i se uit ce scria pe
etichet.
Sublocotenent Sylvia Boni. Douzeci de ani. Avea vrsta
lui
Tremura de parc l-ar fi apucat frigul. Chiar era frig n cam-
era aceea. Tersa Boni termin de aranjat valiza i se ntoarse
ctre paletul flotant.
Fiica? ntreb el.
Numai att fu n stare s rosteasc.
Ea i uguie buzele i ncuviin dnd din cap.
Este a naibii coinciden.
Nu-i nicio coinciden. Eu am cerut sectorul sta.
Ah
341/343
i nghii nodul din gt, se ntoarse spre u, apoi iar ctre
paiet, cu faa n flcri.
mi pare ru c-am spus
Ea zmbi, zmbetul ei lent i trist.
Nu-i nimic.
***
Mai gsir un fragment de aparatur, fapt pentru care czur
de acord s mai ruleze un ciclu din spirala cutrii, ca s se
asigure c toate posibilele traiectorii fuseser acoperite. i, ntr-
adevr, mai gsir unul; unul ru, care se rotea nverunat, cu
burta despicat de-o lovitur aprig i mruntaiele atrnndu-i
ntr-o cascad ngheat.
Slujitoarea celor mori i svri munca murdar fr mcar
s strmbe vreun pic din nas. Cnd ajunse la splatul trupului,
ultima formalitate de ndeplinit, Ferrell spuse deodat:
Pot s te-ajut?
Sigur c da, spuse tehniciana, dndu-se deoparte. Onoarea
nu se mpuineaz dac e mprtit.
Aa c el o ajut la splat, timid ca un ucenic de sfnt care-i
spal primul lepros.
S nu-i fie fric, spuse ea. Morii nu pot s-i fac ru. Nu-
i provoac nicio durere, n afar de aceea de a-i vedea propria
moarte pe feele lor. Iar steia am aflat c-i putem face fa.
Da, i spuse el, cei buni fac fa durerii. Dar cei emineni ei
o mbrieaz.
342/343
@Created by PDF to ePub