Sei sulla pagina 1di 685

PETER F.

HAMILTON
STEAUA PANDOREI
Volumul 1
Prolog.
Marte domina complet spaiul cosmic din exteriorul lui Ulysses semiluna
dilatat brun-rocat a unei planete care nu reuise s ajung niciodat o lume locuibil.
Mic !ng"eat stearp lipsit de atmos#er era pur i simplu $ersiunea sistemului solar
pentru iad doar c mai rece. Pre%ena ei strlucitoare pe cer dominase !ns majoritatea
istoriei umane& mai !nt'i sub numele unui %eu care inspirase generaii de r%boinici apoi
ca int pentru nenumrai $istori.
Pentru cpitanul-pilot (ilson )ime Marte de$enise acum sol #erm. *a dou sute
de +ilometri dincolo de parbri%ul !ngust i curbat al landerului putea distinge cicatricea
!ntunecat a Valles Marineris. ,n adolescen (ilson accesase te"no#ante%iile grupului
-ries Underground $rjit de #elul !n care !ntr-o bun %i !ntr-un $iitor nespeci#icat apa
!nspumat $a clocoti din nou prin de#ileul acela uria atunci c'nd ingenio%itatea pur a
omului a$ea s desctue%e g"eaa solid !ntemniat sub peisajul ruginiu. -st%i a$ea s
peasc cu ade$rat prin craterele pr#oase pe care le studiase !ntr-o mie de #otogra#ii
reali%ate de satelii s in !n m'inile !nmnuate legendarul nisip rou #in i s pri$easc
#iricelele lunec'ndu-i lent printre degete !n gra$itaia redus. -st%i era %iua cea mai
glorioas a istoriei care se rescria permanent.
,n mod re#lex (ilson !ncepu un exerciiu respiratoriu de #eedbac+ pro#und
calm'ndu-i btile inimii !nainte ca realitatea celor ce a$eau s se !nt'mple s-i a#ecte%e
metabolismul. .ici $orb s le lase nenorociilor lora de medici din /ouston oca%ia de a
pune sub semnul !ntrebrii capacitatea lui de a pilota landerul0 Petrecuse opt ani !n
1orele -eriene ale 2tatelor Unite timp !n care participase la dou misiuni de lupt
pornite de la ba%a japone% pentru operaiunea 3-ducei pacea4 urmai de ali nou ani la
.-2-. 5oat acumularea aceea i ateptarea sacri#iciile prima soie i copilul complet
!nstrinat eternele antrenamente 6V la /ouston con#erinele de pres $i%itele cretine de
P6 prin #abrici7 le !ndurase pe toate #iindc duseser spre acest moment unic din acest
loc cel mai s#'nt dintre toate.
Marte0 ,n s#'rit0
8 9niiere telemetrie +ilometri parcuri testare compatibilitate date colectate cu
biblioteca de cercetare se adres el autopilotului landerului.
6a%ele colorate de lumin capturate !n interiorul parbri%ului !ncepur s-i
modi#ice con#iguraiile geometrice. (ilson pstr !ntruna un oc"i !ndreptat asupra
ceasului: opt minute.
8 Purjare alge sistem i tunel cuplare $e"icul.
M'na lui st'ng acion comutatoarele de pe consol. Pri$i ledurile minuscule
aprin%'ndu-se i con#irm'nd ciclul de comutare. ;xistau aciuni pe care .-2- nu le-ar #i
lsat niciodat !n seama so#t<areului acti$at $erbal.
8 ,ncepere e$acuarea non-propulsi$ a algelor. -teptare con#irmarea procedurii
de separare de na$a primar.
8 6ecepie ;agle 99 rosti glasul lui .ancy )ressmire !n ctile lui. -nali%a
telemetric te declar complet #uncional. 2istemele energetice ale na$ei primare sunt
pregtite de decuplare.
8 6ecepie !i spuse cpitanului lui Ulysses.
Plasele de pianjen turcoa% i ca de smarald din interiorul parbri%ului unduir
elegant raport'nd starea energetic intern a landerului. =ulorile lor primare per#ect
distincte preau cum$a extraterestre suprapuse peste paloarea monoton a peisajului
marian "ibernal de a#ar.
8 =omut complet pe acumulatorii interni. -m apte $er%i pentru separarea
ombilical. 6etrag tunelul de acces inter$e"icular.
>ngnituri metalice alarmant de sonore rsunar prin cabina micu c'nd tunelul-
eclu% al a$ionului spaial se a#und !napoi !n #u%elaj. P'n i (ilson tresri din cau%a
%gomotelor nedorite iar el cunotea a$ionul spaial mai bine dec't proiectanii acestuia.
8 =omandante? rosti el.
Potri$it manualului .-2- dup ce sasul landerului se retrsese de la na$a
primar de$enea un $e"icul complet independent iar (ilson nu era o#ierul superior.
8 ;agle 99 !i aparine cpitane spuse comandantul @ylan *e<is. -soli%ea%
c'nd eti gata.
;xtrem de contient de $ideocamera din partea din spate a cabinei (ilson rosti:
8 Mulumesc. ,n apte minute suntem gata pentru desprindere complet.
2imea tensiunea celor cinci pasageri din spatele lui. 5oi erau experii experilor&
laolalt a$eau at'tea dintre calitile necesare misiunii !nc't ar #i putut umple un manual.
5otui acum c'nd momentul real sosise nu se controlau !ntr-o msur mai mare dec't ar
#i #cut-o o gac de putani de coal care se !ndreptau spre prima lor petrecere nocturn
pe plaj.
-utopilotul execut restul procedurii de pregtire premergtoare %borului cu
(ilson comand'nd i control'nd lista& respect'nd contiincios tradiia simulrilor care
data de pe timpul lui Mercury A i a strdaniei epopeice pentru sal$area astronauilor.
@up exact apte minute bolurile de blocare se retraser. =pitanul declan rac"etele
de comand reacti$e !ndeprt'nd lin pe ;agle 99 de Ulysses. @e data aceasta nu mai
putea #ace nimic pentru a-i opri goana inimii.
Pe msur ce se !ndeprtau Ulysses de$eni complet $i%ibil prin parbri% i
(ilson sur'se !nc'ntat. .a$a interplanetar era prima din seria ei& de #apt o aduntur
di%graioas de module cilindrice re%er$oare i tra$erse dispuse !ntr-o reea circular cu
diametrul de dou sute de metri. @e pe perimetrul ei !mboboceau panouri solare lungi
negre ca tciunele ca nite petale din plastic toate urmrind soarele. ='te$a dintre
seciunile pentru ec"ipaj erau acoperite cu uriae steaguri americane cu stele i dungi
ne$erosimil de iptoare pe #undalul simplu alb-argintiu al spumei de plastic termice
care cptuea #iecare centimetru ptrat al suprastructurii. ;xact !n centru !nconjurat de
un e$antai larg i go#rat de panouri argintii pentru radiaie termic se a#la incinta
"exagonal care adpostea generatorul de #u%iune ce #cuse posibil drumul de %ece
sptm'ni aliment'nd constant rac"etele cu plasm. ;ra cel mai mic sistem de #u%iune
produs $reodat: o pies de te"nologie de $'r# autentic american. ;uropa abia !i
construia prima perec"e de reactoare de #u%iune comerciale pe sol !n timp ce 2U-
#oloseau deja cinci asemenea uniti iar alte cincispre%ece se gseau !n #a%a de
construcie. Bi !n nici un ca% europenii nu deineau nimic ec"i$alent cu generatorul
so#isticat din Ulysses.
*a dracuC !nc mai putem #ace bine nite c"estii0 g'ndi (ilson m'ndru !n timp
ce conglomeratul strlucitor de "ard<are spaial se !ndeprta !n noaptea etern. -$ea s
treac !nc un deceniu p'n ce ;uropa 1ederal putea organi%a o misiune marian iar
p'n atunci .-2- inteniona s aib deja o ba% autonom pe nisipurile !ng"eate din
-rabia 5erra. 2e mai spera ca agenia s des#oare de asemenea misiuni de capturare a
asteroi%ilor i c"iar o expediie ctre Dupiter. .u sunt prea btr'n ca s particip la ele& $or
a$ea ne$oie de comandani cu experien.
2imi o in#im !neptur de in$idie g'ndindu-se la ceea ce a$ea s se petreac !n
$iitorul pe termen mediu e$enimente i miracole ale cror bugete alocate i gra#ice de
timp !nsemnau c s-ar #i putut s-l ocoleasc de puin. 5otui europenii !i pot permite s
atepte. ,n $reme ce mulumit in#luenei dominante a @reptei 6eligioase asupra
ultimelor administraii 2U- stopase toate cercetrile genetice !n direcia celulelor stem
gu$ernul #ederal din Eruxelles turnase bani grei !n cercetarea biogenetic cu re%ultate
spectaculoase. @up ce primele "ibe #useser eliminate din procedura enorm de
costisitoare europenii !ncepuser s re!ntinereasc oamenii.
Primul om care primise tratamentul De## Ea+er decedase !ntr-un apogeu de
publicitate mondial dar !n urmtorii apte ani se consemnaser optspre%ece succese.
2paiul =osmic i Viaa. 9nteresele acelea di#erite spuneau multe despre #elul !n
care culturile principalelor grupuri de putere occidentale de pe Pm'nt se !ndeprtaser
!ntre ele !n ultimele trei decenii.
=oncetenii americani ai lui (ilson !ncepeau s-i ree$alue%e acum atitudinea
#a de ingineria genetic. ;xistau deja miturile clinicilor din =araibe i -sia care o#ereau
multimiliardarilor ser$icii de re!ntinerire. ,n $remea aceasta ;uropa 1ederal se strduia
din nou s reduc distana care o separa de americani !n cursa ctre cosmos #iind
disperat s do$edeasc lumii c excela !n toate domeniile. Fin'nd seama de starea
politic !ncordat care a#ecta !n pre%ent planeta (ilson saluta cu destul !nc'ntare ideea
reapropierii celor dou blocuri asta !ns dup ce americanii $or #i amarti%at.
8 ,n trei minute prima aprindere pentru prsirea orbitei anun autopilotul lui
;agle 99.
8 2unt gata rspunse (ilson.
,n mod re#lex $eri#ic presiunea din re%er$orul de combustibil i continu cu
procedurile de aprindere ale motorului principal.
5rei rac"ete cu combustibil lic"id "ipergolic din partea posterioar a micului
a$ion spaial se declanar pentru o sut de secunde deplas'ndu-le orbita pe o traiectorie
de ptrundere !n atmos#er. Mane$ra de aero#r'nare care urm dur mai bine de nou%eci
de minute cu rare#iata atmos#er marian aps'nd !n aripile delta i reduc'nd $ite%a
$e"iculului. ,n ultimele cincispre%ece minute (ilson putu s $ad strluciri ro% extrem
de slabe pe botul bont al lui ;agle 99. ;rau unicele do$e%i ale $iolenei exercitate asupra
#u%elajului de impactul moleculelor de ga% de mare $ite%. =obor'rea #u incredibil de
lin cu gra$itaia sporind treptat pe c'nd coborau spre peisajul boit de cratere al -rabiei
5erra.
*a ase +ilometri altitudine (ilson acti$ aripile cu pro#il dinamic. -cestea
!ncepur s se !ntind lindu-se pentru a genera c't mai mult portant din aerul !ng"eat
i rare#iat. *a extensia complet a$eau an$ergura de o sut de metri !ndeajuns pentru a-i
!ngdui lui ;agle 99 s plane%e dac ar #i #ost necesar. @up aceea se declan turbina
acceler'ndu-i uor menin'nd $ite%a constant la dou sute cinci%eci de +ilometri pe or.
Muc"ia cea mai $estic a masi$ului crater 2c"iaparelli apru !n deprtare aidoma unor
%iduri cu pant lin care se ridicau din terenul accidentat la #el ca un lan muntos erodat
de $reme.
8 =olectare date $i%uale ale locului de asoli%are ceru (ilson.
@iagramele sistemelor trasar sinusoide albastre i $er%i peste imagini. 6adarul de
sol !ncepu s suprapun un caroiaj tridimensional de proeminene i ad'ncituri care se
potri$eau aproape exact cu ceea ce putea $edea.
8 ;agle 99 $eri#icarea sistemelor la jumtatea traiectoriei con#irm c te-ai
!nscris pentru amarti%are spuse =ontrolul Misiunii. Ea#t biei a$ei muli spectatori
aici0
8 Mulumesc =ontrolul Misiunii rspunse cu glas o#icial *e<is. -bia ateptm
contactul cu solul. 2perm c (ilson !l $a reui c't mai lin.
-$eau s treac alte patru minute !nainte ca $orbele lui s #ie au%ite de cine$a de
pe Pm'nt. P'n atunci ei a$eau s #ie deja pe sol.
8 =ontact cu bali%a landerelor de cargo raport (ilson. @istana trei%eci i opt
de +ilometri.
Miji oc"ii prin parbri% c'nd autopilotul a#i o linie de colimaie roie cu croete
!n interiorul sticlei. Eu%a craterului cretea constant.
8 -"a le-am $%ut0
@ou puncte cenuiu-pr#os pe o #'ie lat de teren plat.
Pentru ultima etap ;agle 99 descrise un cerc lent !n jurul landerelor robot de
cargo. ;rau simple conuri turtite pe care Ulysses le trimisese pe planet cu dou %ile !n
urm !ncrcate cu tone de ec"ipament inclusi$ o mic ba% de sol din pre#abricate.
@escrcarea lor montarea i punerea !n #unciune a taberei de explorare a$eau s #ie
sarcinile principale care-i ateptau pe cei din ;agle 99.
8 2canarea solului con#irm $iabilitatea %onei unu spuse (ilson.
-proape c se simea de%amgit de imaginea radar. ='nd .eil -rmstrong i Eu%%
-ldrin cobor'ser pe *un #useser ne$oii s preia !n grab controlul manual al
modulului selenar i s-l pilote%e ctre un loc sigur atunci c'nd %ona desemnat pentru
aluni%are se do$edise presrat cu bolo$ani. @e data aceasta dup opt%eci i unu de ani
imaginile transmise de satelii i cartogra#ierea reali%at de radarele orbitale eliminaser
asemenea nesigurane din pro#ilul de %bor.
(ilson aduse ;agle 99 pe traiectoria de apropiere predeterminat cupl'nd
autopilotul.
8 5renul de ateri%are depliat i blocat. Motoarele presuri%ate i pregtite. Pro#ilul
aripilor dinamice !n mod de re#ormare. Vite%a de apropiere de sol o sut de +ilometri pe
or. 6ata de cobor're nominal. 2untem ca pe s'rm oameni buni0
8 Eun treab (ilson spuse *e<is. /ai s-o punem bine da?
8 @a comandante.
6ac"etele de amarti%are se declanar i ;agle 99 !ncepu s coboare lin din cerul
tranda#iriu-desc"is. *a o sut de metri altitudine (ilson nu mai putu re%ista. @egetele lui
acionar patru !ntreruptoare decupl'nd autopilotul. *eduri roii clipir acu%ator spre el
de pe consol. *e ignor cobor'nd manual micul a$ion spaial. Mai simplu dec't orice
simulare. Pra#ul se !n$olbur dens !n exteriorul parbri%ului c'nd jeturile rac"etelor
br%dar supra#aa lui Marte. 6adarul !i o#eri ultimii $ectorii de apropiere deoarece
$i%ual nu mai putea distinge nimic. -marti%ar #r nici un legnat. 2unetul rac"etelor se
stinse. *umina din exterior !ncepu s se !nteeasc pe msur ce tr'mbele de pra# ridicat
se disipau.
8 /ouston. ;agle 99 a amarti%at rosti (ilson.
=u$intele trebuir s #ie silite s ias deoarece g'tlejul !i era !ncordat de m'ndrie
i eu#orie. Putea s aud #ra%a aceea #rumoas rsun'nd de-a lungul istoriei trecut i
$iitor. Bi eu am #cut-o nu o blestemat de mainrie0
Un $al de strigte trium#toare i o$aii i%bucni !n cabin !n spatele lui. =u dosul
unei m'ini !i terse o pictur rtcitoare din oc"i apoi se implic imediat !n
super$i%area sistemelor reangaj'nd autopilotul. 9nstrumentele exterioare con#irmau c
asoli%aser i erau stabili. -$ionul spaial trebuia trecut !n modul de stand-by de
supra#a asigur'nd energie i ser$icii ambientale !n cabin pstr'nd !ncl%ite motoarele
rac"etelor ast#el ca decolarea s nu #ie o problem monitori%'nd statutul re%er$orului de
combustibil. G list lung i plictisitoare de proceduri pe care o parcurse cu o rbdare
ireproabil.
-bia dup aceea ei ase !ncepur s-i !mbrace costumele. Fin'nd seama de lipsa
cronic de spaiu din cabin era un proces di#icil cu toi !ng"iontindu-se reciproc. ='nd
(ilson #u aproape gata @ylan *e<is !i !ntinse casca.
8 Mulumesc.
=omandantul nu spuse nimic ci doar !l pri$i s#redelitor. =a mustrare nu a$ea s
depeasc ni$elul acela.
@u-te dracului0 replic (ilson !n g'nd. .oi suntem importani oamenii care $in
pe Marte contea% nu mainriile !n care sosim. .u am putut !ngdui unui so#t<are s ne
asoli%e%e.
(ilson !i ocup locul la r'nd dup ce comandantul intr !n sasul mic din spatele
cabinei. -l treilea eu $oi #i al treilea. Pe Pm'nt a$eau s-i reaminteasc doar c @ylan
*e<is #usese primul. *ui (ilson nu-i psa. -l treilea7
Micua gril de a#iare din interiorul ctii lui (ilson retransmitea imaginea de la
camera extern montat deasupra trapei sasului. -rta o scar !ngust de aluminiu care se
!ntindea !n jos spre nisipul marian. =omandantul *e<is iei cu spatele din sasul desc"is
pun'nd piciorul !ncet i precaut pe treapta de sus. *ui (ilson !i $enea s rcneasc:
Pentru numele lui @umne%eu d-i drumul o dat0 5elemetria medical a costumului !l
anuna c pielea !i era puternic $asculari%at i transpira. ,ncerc s-i execute exerciiul
respiratoriu de #eedbac+ pro#und dar nu prea s aib succes.
*e<is cobora treptele una c'te una oprindu-se pe #iecare dup care ajunse
#inalmente la cea din urm. (ilson i ceilali din cabin !i inur rsu#lrile& (ilson
putea simi dou miliarde de oameni care #ceau la #el pe btr'na planet natal.
8 1ac pasul acesta !n numele !ntregii omeniri ast#el ca s putem merge
!mpreun ca un singur om. Pe drumul ctre stele.
(ilson se str'mb au%indu-l. *e<is sunase incredibil de sincer. -poi cine$a
c"icoti realmente c"icoti sonor& !l putuse au%i destul de clar pe #rec$ena de comunicaii
generale. =ontrolul Misiunii a$ea s explode%e din cau%a asta.
@up aceea !ns uit totul c'nd *e<is pi pe sol cu talpa a#und'ndu-se uor !n
nisipul marian rou ls'nd o amprent #erm.
8 -m #cut-o !i opti (ilson !n barb. -m #cut-o suntem aici.
,n cabin se de%lnui alt explo%ie de o$aii. -peluri de #elicitare se re$rsar din
Ulysses. Dane Grc"iston se cra deja !n sas. (ilson nici mcar nu-i purta pic pentru
asta& corectitudinea politic nu i-ar #i !ngduit altce$a. 9ar .-2- a$ea mereu grij s
mulumeasc c't mai muli oameni cu putin.
*e<is era preocupat s #ac o #otogra#ie de !nalt re%oluie a istoricei urme de
picior era o cerin care #igura !n manualul .-2- de H1 de ani de c'nd -pollo 11
re$enise acas i descoperise st'njenitoarea omisiune.
*ocotenentul-comandant Grc"iston cobor! scara mult mai rapid dec't *e<is apoi
(ilson ptrunse !n sas. .u-i putu reaminti nici mcar timpul necesar pentru ciclul
incintei micue #iindc nu existase deloc !n contiina sa. @up care #u r'ndul lui s
coboare scara cu spatele. 1u r'ndul lui s $eri#ice dac tlpile stteau bine pe trepte
!nainte de a-i plasa toat greutatea redus pe ele. 1u r'ndul lui s rm'n !ncordat pe
treapta cea mai de jos.
8 - #i dorit s poi $edea i tu asta tat.
Puse piciorul jos i cobor! pe Marte.
2e !ndeprt dup aceea de scar precaut !n gra$itaia redus. 9nima !i bubuia !n
urec"i. 6espira sonor. Buierul $entilatoarelor din casc era omnipre%ent. 2imbolurile
gra#ice ale costumului !i p'lp'iau spectral i iritant peste !ntregul c'mp de $edere. -lte
persoane !i $orbeau direct !n urec"i. 2e opri i se roti descriind un cerc complet. Marte0
Eolo$ani murdari erau presrai pe sol. Gri%ontul se %rea per#ect conturat. 2oarele era
mic i orbitor. Pri$i atent p'n gsi stelua care era Pm'ntul. 6idic un bra i-l #lutur
solemn !ntr-acolo.
8 Vrei s m ajui? !ntreb *e<is.
Finea drapelul a crui p'n% cu dungi i stele era !nc str'ns !n#urat !n jurul
p'rtii superioare.
8 @a.
De## 2il$erman geo#i%icianul era deja pe scar. (ilson se apropie de comandant
ca s-l ajute cu drapelul i !n drum arunc o pri$ire de e$aluare critic asupra lui ;agle 99.
Pe #u%elaj se %reau c'te$a urme de arsuri care porneau de la ba%a aripilor !ns #oarte
slabe. ,n a#ara lor: nimic. ;ra !n #orm excelent.
=omandantul !ncerca s deplie%e trepiedul mic de la ba%a drapelului dar mnuile
masi$e #ceau ca operaia s #ie di#icil. (ilson !ntinse braul ca s !mpiedice legnarea
drapelului.
8 /ai noroc gagiilor cum merge treaba? -$ei ne$oie de ajutor?
,ntrebarea #u urmat de un c"icotit.
(ilson cunotea glasurile tuturor membrilor misiunii. @up ce petrecuse at'ta
$reme cu trei%eci i opt de oameni !ntr-un spaiu limitat de dimensiunile lui Ulysses
recunoaterea $ocal de$enise per#ect. =el care $orbise nu #cea parte din ec"ipaj totui
tia c #usese !n timp real c nu #usese un "ac+er de comunicaii de pe Pm'nt.
*e<is !ncremenise #r s #i depliat complet trepiedul drapelului.
8 =ine-a spus asta?
8 ;u amice. .igel 2"eldon la dispo%iia dumitale. Mai ales dac trebuie s-
ajungi repede acas.
-lt c"icotit. @up care altcine$a spuse:
8 /ai nenic termin cu-astea o s-i #aci s se pie pe ei de #ric.
8 =ine este? !ntreb *e<is.
(ilson se deplasa deja pind prin lunecare pe c't de iute o putea #ace !n
gra$itaia redus !ndrept'ndu-se ctre pupa lui ;agle 99. Btia c glasurile erau !n
apropiere i putea s $ad tot ce se a#la de partea aceea a a$ionului spaial. @e !ndat ce
trecu de du%ele !n #orm de p'lnie ale rac"etelor se sili s se opreasc. =ine$a sttea
acolo cu un bra ridicat !ntr-un salut aproape cu nuan de scu%e. =ine$a !mbrcat !ntr-
un costum spaial care prea c #usese !ncropit pe genunc"i. ;ra desigur o interpretare
nebuneasc dar !n tot ca%ul costumul pneumatic era de un tip necunoscut posibil
modi#icat dintr-un ec"ipament de sca#andru. ,n$eliul exterior era din pliuri plate de
cauciuc maro mat !n contrast $dit cu costumul ;xcursionist Mediu Marian alb ca
%pada !n $aloare de %ece milioane de dolari al lui (ilson. =asca era ac$ariul s#eric
clasic al anilor 1IJK un glob de sticl transparent !n care se %rea capul unui t'nr cu
barb r$it i pr blond lung i unsuros legat la spate !n coad. 1r protecie
!mpotri$a radiaiilor g'ndi prostete (ilson. @e asemenea nu a$ea nici rani nici $reun
sistem de susinere biotic portabil !n loc de aa ce$a un mnunc"i de #urtunuri de
presiune erpuiau !ndeprt'ndu-se de la br'ul lui p'n la7
8 Ega-mi-a picioarele mormi (ilson.
,n spatele intrusului se gsea un cerc cu diametrul de doi metri prin care se $edea
un loc cu totul di#erit. =ercul at'rna deasupra solului marian ca o bi%ar imagine 5V
suprapus cu un contur straniu datorat tiparelor de di#racie ale luminii dintr-un uni$ers
sur. G desc"idere prin spaiu o poart !n ceea ce prea un laborator de #i%ic srccios.
@in partea opus #usese etanat cu sticl groas. Un indi$id cu aspect de tocilar de
colegiu i coa#ur a#ro %b'rlit era lipit de sticl pri$ind pe Marte r'%'nd i art'nd cu
degetul spre (ilson. @easupra lui ra%ele puternice ale soarelui cali#ornian ptrundeau
prin #erestrele desc"ise ale laboratorului.
2teaua dispru din centrul imaginii telescopului !ntr-un rstimp mai scurt dec't o
btaie de inim. .u exista nici o eroare @udley Eose se uita exact la ea c'nd se
petrecuse. Erbatul clipi surprins i se retrase de la ocular.
8 =e$a nu-i !n regul murmur el.
2e !n#ior uor reacion'nd la aerul rece din jur i !i lo$i braele cu m'inile
!nmnuate. 2oia lui (endy insistase s se !n#o#oleasc bine pentru noapte i
asculttor prsise casa !mbrcat cu pardesiu gros de l'n i pantaloni de excursionist.
@ar ca !ntotdeauna c'nd soarele cobora !napoia ori%ontului lui Lralmond cldura
coninut !n atmos#era mai rare#iat dec't media disprea aproape instantaneu. =u
telescopul desc"is spre cer la ora dou noaptea temperatura cobor'se !ndeajuns pentru a-i
presc"imba toate expiraiile !n #uioare de aburi alburii.
@udley scutur din cap alung'ndu-i oboseala i se aplec din nou deasupra
ocularului. =on#iguraia c'mpului stelar era aceeai nu existase nici o abatere de la
alinierea telescopului totui -l#a @yson continua s lipseasc.
8 ;ste imposibil s se petreac at't de rapid spuse el.
5recuser paispre%ece luni de c'nd obser$a Perec"ea @yson cut'nd primele
indicii ale !n$luirii care modi#icase at't de spectaculos spectrul emisiilor. @eocamdat
nu se $%use nici o sc"imbare !n -l#a @yson punctuleul de lumin galben a#lat la o mie
dou sute patru%eci de ani-lumin de Lralmond.
@udley tiuse c se $a petrece o sc"imbare& departamentul de astronomie al
Uni$ersitii Gx#ord de pe Pm'nt #usese primul care sesi%ase anomalia !ntr-o scanare de
rutin a cerului !n anul M1AK cu dou sute %ece ani !n urm. @e la scanarea anterioar
care se des#urase cu %ece ani mai de$reme dou stele una de tip ) i una de tip M
a#late la trei ani-lumin una #a de cealalt !i modi#icaser complet spectrul emisiilor !n
in#rarou in$i%ibil. Pentru c'te$a luni descoperirea cau%ase discuii agitate !n r'ndul
resturilor #raternitii astronomice legate de #elul !n care se putuser trans#orma at't de
rapid !n gigante roii c't i de coincidena extraordinar ca dou stele $ecine s o #ac
simultan. @up aceea o planet recent coloni%at a#lat la cinci%eci de ani-lumin
deprtare de Pm'nt anunase c perec"ea de stele continua s #ie $i%ibil !n spectrul
iniial. Pornind de la distana respecti$ i $eri#ic'nd spectrul la di$erse deprtri de
Pm'nt astronomii putuser deduce c modi#icarea celor dou stele se petrecuse de #apt
pe o durat de aproximati$ apte-opt ani i #usese simultan. Fin'nd seama de $ite%a
respecti$ natura trans#ormrii !nceta s mai #ie o problem de astronomie& stelele de o
asemenea natur a$eau ne$oie de mult mai mult timp pentru a de$eni gigante roii.
;misiile lor nu se modi#icaser din cau%a $reunui proces stelar natural ci #useser
re%ultatul direct al inter$eniei te"nologice la cea mai mare scar posibil. =ine$a
construise !n jurul #iecrei stele un !n$eli solid ca o coc"ilie o aciune a crei
dimensiune era doar pe msura propriei ei scri temporale. Gpt ani repre%enta un timp
uluitor de scurt pentru a #abrica o structur at't de gigantic c"iar i pentru o ci$ili%aie
supera$ansat iar necunoscuii construiser dou structuri !n inter$alul respecti$. =u
toate acestea conceptul nu era c"iar inedit pentru rasa uman.
,n secolul al NN9-lea #i%icianul 1reeman @yson postulase c o ci$ili%aie
a$ansat din punct de $edere te"nologic !i $a !nconjura !n cele din urm steaua pentru a-
i utili%a energia !n mod integral. -cum cine$a trans#ormase ipote%a aceea str$ec"e !n
realitate. ,n mod ine$itabil stelele #useser bote%ate !n mod o#icial Perec"ea @yson.
2e scriseser lucrri i se !ntreprinseser studii teoretice despre #elul !n care
planete de dimensiuni jupiteriene puteau #i demolate !n $ederea producerii unui ast#el de
!n$eli. ,ns c"iar i !n modernul =ommon<ealt" 9ntersolar interesul #a de ele #usese
mani#estat de o minoritate un subiect de de%bateri pentru #uturologii e%oterici. .u exista
nici o grab real asociat descoperirii. 6asa uman !nt'lnise deja c'te$a specii
extraterestre inteligente toate linititor de ino#ensi$e i =ommon<ealt"-ul se extindea
constant. -$eau s treac $reo dou secole p'n ce o gaur-de-$ierme s se desc"id
pentru Perec"ea @yson i orice !ntrebri interesante despre construirea lor !i puteau
primi rspunsurile atunci c"iar de la extrateretri.
@up ce $%use c !n$luirea #usese instantanee @udley rmsese cu o serie
!ntreag de !ntrebri noi i #oarte incon#ortabile legate de compo%iia structurii coc"iliei.
-nterior se presupusese c o perioad de construcie de opt ani pentru orice !n$eli solid
de asemenea dimensiune era cu totul remarcabil dar e$ident posibil. ='nd @udley
!ncepuse s obser$e Perec"ea @yson se ateptase s consemne%e o eclipsare treptat a
luminii stelelor pe msur ce tot mai multe segmente erau produse i montate la locurile
lor. =eea ce $%use !ns acum sc"imba totul. Pentru ca s apar at't de brusc !n$eliul nu
putea #i solid. 5rebuia s #ie un tip de c'mp de #or. @e ce ai !nconjura o stea cu un c'mp
de #or?
8 ,nregistrm? !i !ntreb e-majordomul.
8 .u !i rspunse acesta. .ici un sen%or electronic nu este acti$ !n #ocarul
telescopului.
Llasul era cam subire cu acutele ampli#icate& un ton care se !nrutise treptat !n
ultimii ani. =Gtatuajul de pe urec"ea lui !ncepuse s degenere%e bnuia @udley&
circuitele organice erau !ntotdeauna susceptibile la atacul anticorpilor iar al lui era $ec"i
de dou%eci i cinci de ani. @esigur modelul spiral exterior !n stacojiu i turcoa% sclipitor
de pe piele nu i se modi#icase. G cri% clasic de dinamism tineresc dup ultima sa
re!ntinerire !l determinase s aleag un model $i%ibil ic i la mod !n $remea aceea.
-cum !ns era pur i simplu sting"eritor pentru un pro#esor de $'rst mijlocie s-l a#ie%e
prin campus. -r #i trebuit s tearg $ec"iul model i s-l !nlocuiasc cu ce$a mai discret&
dar cum$a nu reuise s se ocupe de asta !n ciuda solicitrilor repetate ale soiei.
8 *a naiba0 mormi cu amrciune @udley.
9deea ca e-majordomul lui s #i preluat iniiati$a #usese totui o speran destul de
!ndeprtat. -l#a @yson rsrise cu numai patru%eci de minute !n urm. @udley pregtise
pe atunci obser$area e#ectu'nd ultima $eri#icare standard o sarcin esenial din cau%a
sistemelor mecanice necorespun%tor !ntreinute ce orientau telescopul. .u comanda
niciodat acti$area sen%orilor dac nu !nc"eiase anterior $eri#icrile i era posibil ca
rutina aceea pedant s-l #i costat !ntregul proiect de obser$are.
6e$eni la ocular ca s mai pri$easc o dat. 2telua continua s se !ncp'ne%e s
#ie absent !n spectrul $i%ual.
8 -cti$ea% sen%orii te rog. 5rebuie s #ac o !nregistrare !n noaptea asta.
8 -m pornit !nregistrarea anun e-majordomul. 2en%orilor le-ar #i util o
recalibrare. 9maginea este departe de optim.
8 @a o s m ocup de asta replic @udley absent.
2tarea sen%orilor era o problem "ard<are& una pe care ar #i trebuit s-o aloce
studenilor si Otoi treiP. -lturi de alte o sut de atribuii g'ndi el obosit.
2e !ndeprt de telescop i se !mpinse !n picioare ca s propulse%e #otoliul din
piele neagr peste podeaua din beton neacoperit a obser$atorului. >ngnitul rotilelor
$ec"i rsun slab prin interiorul ca$ernos. ;xista !ndeajuns spaiu ne#olosit pentru o
sumedenie de sisteme auxiliare so#isticate care ar #i putut aduce obser$atorul la
standarde aproape pro#esioniste& ar #i putut c"iar adposti un telescop mai mare. ,ns
Uni$ersitatea Lralmond nu deinea #onduri pentru o ast#el de moderni%are i deocamdat
euase !n obinerea de sponsori%ri comerciale din partea 5ransportului 2paial
=omprimat singura companie cu ade$rat interesat de asemenea probleme. P'n !n
pre%ent departamentul de astronomie supra$ieuise din burse gu$ernamentale amr'te i
c'te$a donaii ale unor #undaii de tiin pur& c"iar i o societate de caritate educaional
cu sediul pe Pm'nt #cea o donaie anual.
*'ng u se a#la banc"eta lung de lemn care slujea practic ca birou pentru tot
departamentul. ;ra acoperit cu baterii de ec"ipamente electronice de m'na a doua care
!mbtr'neau acolo i de portaluri de !nalt re%oluie. 5ot acolo se gsea i ser$ieta din
piele maro a lui @udley conin'nd m'ncarea lui pentru noapte i un termos cu ceai.
@esc"ise ser$ieta i !ncepu s mestece un baton de ciocolat !n timp ce imaginile
sen%orilor plutir !n portalurile de display.
8 Pune in#raroul pe displayul primar !i comand e-majordomului.
Pistrui "ologra#ici din principalul portal mare se cumular !ntr-o imagine colorat
arti#icial a c'mpului stelar centrat pe Perec"ea @yson. -l#a @yson emitea actualmente o
semntur in#raroie slab.
8 @eci sta c"iar a #ost e$enimentul de !n$luire re#lect @udley.
=el puin astronomii a$eau s #ie ne$oii s admit c se petrecuse !n mai puin
de dou%eci i trei de ore timpul scurs de la ultima obser$aie !nregistrat. ;ra un
!nceput7 dar unul prost. *a urma urmelor el tocmai #usese martorul unui #enomen cu
totul uluitor. *ipsit !ns de do$e%i concrete raportul lui n-a$ea s tre%easc probabil
dec't ne!ncredere silindu-l la strdanii imense de a-i menine reputaia deja nu prea
gro%a$.
@udley a$ea nou%eci i doi de ani era la a doua $ia i se apropia rapid de
momentul altei re!ntineriri. ,n ciuda #aptului c trupul lui a$ea $'rsta #i%ic a unui brbat
standard de cinci%eci de ani pri$ea cu groa% ideea unei prelungite campanii de denigrare
!n mediul tiini#ic. Pentru o ci$ili%aie despre care se presupunea c ar #i #ost a$ansat
=ommon<ealt"-ul 9ntersolar putea #i incredibil de !napoiat uneori ca s nu mai
aminteasc de cru%ime.
Poate c nu $a #i aa de ru !i spuse el. Minciuna era !ndeajuns de !ncurajatoare
pentru a-l #ace s re%iste !n restul sc"imbului de noapte.
Multi*anderul =arlton !l duse pe @udley acas imediat dup rsrit. *a #el ca
astronomul $e"iculul era $ec"i i u%at dar per#ect capabil de a-i #ace treaba. -$ea un
motor diesel ie#tin destul de obinuit pe o planet de semi#rontier ca Lralmond !ns
matricea de pilotare era un procesor #otoneural complet modern. =u suspensia !nalt i
an$elopele cu pro#iluri groase putea s strbat drumul de pm'nt bttorit spre
obser$ator indi#erent de condiiile meteorologice i anotimp inclusi$ prin %pada !nalt
de un metru din iernile de pe Lralmond.
,n dimineaa aceasta nu trebuise s !n#runte dec't o bur uoar i o pelicul
subire de noroi pe drum. Gbser$atorul era situat pe platoul mltinos !nalt la nou%eci de
+ilometri est de *eonida =ity capitala planetei. 1r s #ie cocoat tocmai !n $'r#ul
muntelui era terenul cel mai !nalt pe o distan re%onabil i era improbabil s su#ere
$reodat de poluare luminoas. 5recur patru%eci de minute !nainte ca $e"iculul s
!nceap s erpuiasc prin $ile in#erioare unde autostrada principal descria meandre la
ba%a pantelor. -bia atunci aprur semne de acti$itate uman. ='te$a #erme #useser
construite !n cutele adpostite ale terenului acolo unde #'ii dense din !ntunecaii arbori
nati$i cynomel ocupau solul deasupra p'raielor i r'urilor. Pe $ersanii mo"or'i #useser
plantate puni unde animalele tremurau sub $'nturile reci care su#lau dinspre mlatini.
,n tot timpul c't =arltonul se "''n precaut pe drum @udley rmase a#undat !n
#otoliul o#erului g'ndindu-se la modul !n care ar #i putut anuna tirea. P'n i o
!n$luire !n dou%eci i trei de ore era un concept pe care micua #raternitate a
astronomilor pro#esioniti din =ommon<ealt" a$ea s-o resping din capul locului. @ac
ar #i pretins c se !nt'mplase !ntr-o singur #raciune de secund s-ar #i expus ridicolului
complet i ar #i #ost supus ine$itabil unei sc"imbri de statut !n Uni$ersitate. ='t despre
#i%icienii i inginerii care i-ar #i au%it a#irmaia7 ei ar #i contribuit $oioi la susinerea
ca%ului !mpotri$a lui.
@ac ar #i #ost la !nceputul carierei poate c lui @udley nu i-ar #i psat c'tig'nd
un grad de notorietate !nainte de a se #i do$edit #inalmente c a$usese dreptate. Un
omule care ar #i depit obstacole #ormidabile un personaj semieroic sau cel puin o
#igur romantic. -cum !ns asumarea unor asemenea riscuri era prea mare. ;l a$ea
ne$oie de ali opt ani de angajare ne!ntrerupt c"iar cu salariul uni$ersitar !njositor de
mic !nainte de a-i completa pensia de retragere& #r banii aceia era imposibil s poat
plti o re!ntinerire. 9ar !n ultimele decenii ale secolului al NN9V-lea cine ar #i angajat un
astronom discreditat?
Pri$i peisajul dinapoia #erestrelor $e"iculului ating'ndu-i #r s-i dea seama
=Gtatuajul de pe urec"e. G lumin palid ilumina peisajul cu ondulri joase de iarb
aspr maro-glbuie i umed de%$luind $aci terestre cu aspect jalnic i cire%i de
bo$inele locale nygine. -colo trebuia s existe un ori%ont dar cerul gri i posac !ngreuna
preci%area pri$ind !nceputul su. =a panoram era probabil una dintre cele mai
deprimante dintre toate planetele locuite.
@udley !nc"ise oc"ii i suspin.
8 Bi totui se mic opti el.
Pri$it ca rebeliune cea a lui @udley era mai degrab lamentabil. Btia c nu
putea s ignore ceea ce $%use !n spaiul cosmic printre constelaiile eterne
nesc"imbtoare. =um$a recunosctor !i ddu seama c !i mai rmsese !nc destul
demnitate pentru a se asigura c nu alegea opiunea !nmorm'ntrii simple. 5otui
anunarea public a !n$luirii ar #i !nsemnat s#'ritul propriei sale lumi. -lii o considerau
ca #iind timiditatea sa esenial dar lui !i plcea s-o considere o precauie care $enea o
dat cu $'rsta. Practic similar !nelepciunii.
Gbiceiurile $ec"i mor greu aa c el descompuse problema !n etape aa cum !i
!n$ase dintotdeauna studenii i porni s-o re%ol$e pe #iecare cu c't de mult logic
putea s aplice. Prioritatea lui copleitoare era de a con#irma $ite%a de !n$luire. 1rontul
de und al do$e%ii se !ndeprta !n pre%ent de Lralmond cu $ite%a lumini iar Lralmond
repre%enta aproape extinderea maxim a =ommon<ealt"ului !n aceast seciune a
spaiului. -proape !ns nu tocmai7
=ommon<ealt"-ul 9ntersolar ocupa un $olum s#eric de spaiu cosmic cu
Pm'ntul !n centru extin%'ndu-se ctre spaiul de #a% 999 pe care 52= !l desc"idea acum
pentru coloni%are. Lralmond se gsea la dou sute patru%eci de ani-lumin de $ec"ea
planet natal #iind una dintre ultimele planete coloni%ate din spaiul de #a% 99. *ui
@udley nu-i trebuiau #oarte multe calcule pentru a constata c urmtoarea planet care $a
#i martora !n$luirii a$ea s #ie $ecina 5anyata o lume c"iar mai puin de%$oltat ca
Lralmond. ,nc nu a$ea o Uni$ersitate dar rul'nd o datacercetare !n unis#er gsi o list
de astronomi amatori locali. Pe ea #igura un nume.
*a cinci luni i trei %ile dup seara !n care $%use -l#a @yson dispr'nd @udley
#lutur agitat din bra spre soia lui lu'ndu-i rmas bun c'nd =arltonul iei de pe aleea
garajului. 1emeia credea c $oiajul lui la 5anyata era justi#icat #iind aprobat de
Uni$ersitate. ="iar dup unspre%ece ani de cstorie tot nu a$usese curajul s-i spun
ade$rul. 2au poate c dup cinci cstorii @udley tia care erau problemele despre care
trebuia s pstre%e tcerea.
=arltonul !l duse direct la gara planetar 52= de cealalt parte a lui *eonida =ity
#a de campusul uni$ersitar. Prim$ara tocmai sosea aduc'nd cu ea primii muguri
$erde-$iu pe ramurile puietului terestru din parcurile oraului. P'n i arborii nati$i
complet de%$oltai rspundeau #a de %ilele mai lungi i mai luminoase& coaja lor
purpuriu-!nc"is cptase un nou luciu strlucitor pe msur ce se pregteau s-i deplie%e
tendele #run%oase. @udley !i pri$i pe re%idenii oraului din #otoliul su #uncionari i
oameni de a#aceri pind #erm prini tolerani sau exasperai de copiii lor adolesceni de
prima $ia str'ng'ndu-se laolalt !n #aa ca#enelelor i intrrilor la mail jalnic de
st'ngaci totui reuind s arate ca cei mai letali membri de gti din istoria umanitii.
5oi inteligeni i normali0 -cesta #usese principalul moti$ pentru care @udley optase s
se stabileasc aici spre s#'ritul celei de-a doua $iei. Planetele de #rontier a$eau
!ntotdeauna o atmos#er contagioas de ateptare i speran& aici era locul unde noile
$isuri puteau cu ade$rat prinde rdcini i crete. 9ar el #cuse #oarte puine !n a doua
$ia. 6elocarea sa aici uor disperat #usese o recunoatere a acestui #apt.
52= !i inaugurase gara planetar pe Lralmond cu mai bine de dou%eci i cinci
de ani !n urm. @e #apt cam pe c'nd @udley !i cpta =Gtatuajul colorat o ironie a
sorii care nu-i scpase. Planeta se descurcase bine !n primul ei s#ert de secol de istorie
uman. 1ermierii sosiser i le dduser drumul tractoboilor i cire%ilor pe terenuri.
Grenii !i aduseser cldirile din pre#abricate pe care le aliniaser !n caroiaje precise i
le bote%aser 3orae4 !n cinstea marilor metropole !n care sperau c $or e$olua !ntr-o
bun %i. 1abrici #useser importate pro#it'nd de #luxul masi$ de in$estiii& spitalele
colile teatrele i birourile gu$ernamentale se multiplicaser promitor !n jurul lor.
Bosele se extinseser din centrele populate !ntin%'nd tentacule exploratoare peste
continent. Bi ca !ntotdeauna trenurile sosiser dup ele aduc'nd !ncrctura cea mai
mare de comer.
=arltonul lui @udley merse !n lungul rutei Mersy apropiindu-se de gara planetar
52=. @oar un gard simplu de s'rm i o barier de siguran din plastic separau
autostrada cu dou ben%i de liniile groase ale inelor din oel carbon. 6uta Mersy era una
dintre cele cinci ci #erate majore care #useser montate deocamdat i populaia de pe
Lralmond era pe bun dreptate m'ndr de ele. =inci !n dou%eci i cinci de ani un semn
bun al unei economii sntoase a#late !n expansiune. 5rei ci #erate inclusi$ Mersy
duceau la plat#orme industriale $aste de la peri#eria lui *eonida =ity pe c'nd celelalte
dou se !ntindeau !n inutul rural unde se rami#icau din nou i din nou conect'ndu-se cu
principalele ae%ri agricole. Eunurile intrau i ieeau din gara planetar 52= %i i
noapte sporind !ncetior !n cantitate o dat cu trecerea anilor& circul'nd bani materiale i
mainrii peste terenurile $irgine a$ans'nd #rontiera uman lun dup lun.
Un mr#ar mare $ui pe l'ng el merg'nd doar puin mai rapid dec't =arltonul.
@udley !l pri$i i %ri $agoanele lungi $erde-msliniu care rulau permanent. *iterele
galben-sul# de pe laturile lor se decoloraser de $ec"ime i soare. ;rau $reo cinci%eci
remorcate de o gigantic locomoti$ cu dou%eci de roi. G locomoti$ de clasa L/A
g'ndi brbatul dei nu era sigur !n pri$ina modelului& brutele acelea erau utili%ate de
aproape opt%eci de ani un corp lung de trei%eci i cinci de metri plin cu acumulatori
superconductori ce alimentau motoare electrice masi$e. Lralmond nu a$ea s capete
nimic mai mare p'n ce nu atingea statutul de industriali%are integral poate peste $reo
apte%eci de ani sau cam aa ce$a.
@eja un asemenea monstru rostogolindu-se prin oraul !n#loritor prea oarecum
nelalocul su. @istrictul acesta continua s aib multe dintre cldirile de pre#abricate
originale cuburi cu dou sau trei ni$eluri din aluminiu cu acoperiuri de celule solare.
6econstruirea nu era de#el necesar pe o planet unde terenurile nu a$eau pre ci
gu$ernul le druia pur i simplu oricui le solicita. Populaia total a lui Lralmond abia
atingea optspre%ece milioane i nimeni nu se simea !ng"esuit aici. Pre#abricatele
rmseser !ns ca locuine i centre comerciale pentru cei mai receni i mai srmani
dintre coloniti. Unele c$artale de cutii metalice srccioase #useser totui demolate
complet i !nlocuite de cldiri noi cu #aade din piatr sau sticl pe msur ce economia
local se autopropulsa. =el mai rsp'ndit era coralul-uscat o plant descoperit original
pe Mec"eria. .oii re%ideni plantau !n jurul ba%elor caselor lor grunele modi#icate
genetic !ngrijind cu atenie ben%ile plate de piatr spongioas asemntoare cu piatra
ponce care cretea rapid !n sus pe perei lindu-se i #orm'nd o coc"ilie organic solid
!n jurul !ntregii structuri !n care se e#ectuau simple rete%ri pentru a nu acoperi #erestrele.
=ulorile erau amestecate i combinate cu talent #orm'nd modele elaborate
indi$iduali%'nd #iecare cldire destrm'nd monotonia districtului. 9ndi#erent de
abundena pra#ului i mi%eriei dinspre osele coralul-uscat absorbea granulele pstr'nd
incrustaiile #aadei curate i culorile $ii.
Pe msur ce reno$area urban continuase ruta Mersy pruse tot mai la nelalocul
ei. -ctualmente pe c'te$a seciuni din gardul de s'rm creteau lstari de coral-uscat
ecran'nd inele inestetice de casele i apartamentele moderne din apropiere.
5erminalul cltorilor repre%enta doar o prticic din cei %ece +ilometri ptrai ai
grii planetare 52=& cea mai mare parte a %onei era alocat staiilor de triaj i u%inelor
constructoare. *a o extremitate se a#la poarta !n sine protejat de capriciile $remii sub
unica bolt a unui acoperi arcuit din cristal i beton alb. @udley abia i-o mai reamintea
de la sosirea sa cu unspre%ece ani !n urm dar nu pentru c s-ar #i modi#icat. .u se
modi#ica niciodat.
=arltonul !l ls !n #aa terminalului pentru plecri apoi re$eni la reedina Eose
imediat ce brbatul cobor! cu bagajul su. @udley intr !n gar i se pomeni !ntr-o mare
de oameni care preau s mearg !n toate direciile mai puin !n cea pe care o dorea el.
@ei relati$ nou sala a$ea un aspect de mod $ec"e: pilatri !nali din marmur
susineau acoperiul de sticl buticuri aparin'nd unor #ranci%e erau pitite prin arcadele
!n stil catedral scrile scurte dintre ni$eluri erau ne$erosimil de late ca i cum ar #i dus
spre un palat ascuns statui i sculpturi ocupau nie ad'nci i !nalte cu toate supra#eele
netede acoperite de gina. Proiecii "ologra#ice translucide uriae at'rnau !n aer
indicatoare stacojii i $er%i care reanunau orarul trenurilor pentru cei care nu a$eau o
inter#a cu reeaua local& psri micue #ulgerau !ntr-una prin ele ip'nd uimite !naintea
jerbelor de sc'ntei pe care le ridicau aripile lor membranoase.
8 5renul spre Verona pleac de la peronul nou !l anun e-majordomul.
@udley porni prin gar ctre peron. Verona era o destinaie regulat cu c'te un
tren plec'nd la #iecare patru%eci de minute. 2oseau o mulime de na$etiti de acolo
indi$i%i din managementul companiilor de #inane i in$estiii care erau implicate !n
stabilirea i #uncionarea in#rastructurii ci$ile de pe Lralmond.
5renul spre Verona era #ormat din opt $agoane cu etaj trase de o locomoti$
P/JQ de mrime medie. @udley !i !mpinse $ali%ele !n compartimentul pentru bagaje din
$agonul J i sui la bord gsind un loc liber l'ng o #ereastr de la etaj. @up aceea nu
mai a$ea nimic de #cut dec't s !ncerce s ignore !ncordarea care-i sporea pe msur ce
a#iajul temporal de pe $ederea sa $irtual numra in$ers secundele p'n la ora plecrii.
,n #iierul de stocare al e-majordomului existau apte mesaje& jumtate din ele pro$eneau
de la studenii lui i conineau date text i audio.
Ultimele cinci luni #useser extraordinar de ocupate pentru micul departament de
astronomie al Uni$ersitii& cu toate c !n tot acel timp nu se mai e#ectuaser obser$ri
stelare @udley declarase c starea telescopului i a instrumentelor sale nu mai era
acceptabil i c !i neglijaser aspectul practic al pro#esiunii. 2ub supra$eg"erea lui
motoarele de urmrire #useser demontate i re$i%uite unul c'te unul apoi lagrele dup
care !ntreaga suit de sen%ori. @eoarece telescopul nu mai era #uncional a$useser de
asemenea oca%ia de a moderni%a i integra programele de comand speciali%at i anali%
a imaginilor. 9niial studenii salutaser posibilitatea de a se murdri i de a !mbunti
sistemele disponibile dar entu%iasmul de !nceput pierise de mult #iindc @udley le gsea
!ntruna sarcini noi i eseniale care am'nau reluarea acti$itilor normale.
@udley detesta s-i amgeasc. ,ns era o modalitate per#ect legitim de a
suspenda proiectul de obser$are a Perec"ii @yson. ;l !i repeta c dac ar #i putut asigura
do$ada impactul acesteia asupra departamentului i bugetului su i-ar #i justi#icat din
plin micul subter#ugiu. -bia !n ultimele dou luni brbatul !ncepuse s se g'ndeasc la
e#ectul pe care o !n$luire autenti#icat l-ar #i putut a$ea asupra propriei sale cariere i
a$eri. ;ecul susinerii obser$aiei l-ar #i ruinat !ns pe de alt parte succesul desc"idea
un c'mp complet nou de posibiliti. -r #i putut s progrese%e cu mult dincolo de orice i-
ar #i putut o#eri Uni$ersitatea Lralmond. ;ra plcut s se piard !ntr-un asemenea $is cu
oc"ii desc"ii.
5renul !ncepu s se mite desprin%'ndu-se de peron i ieind !n soarele
prim$erii. Prin #ereastr @udley nu putea s %reasc dec't peisajul industrial al
triajului unde sute de ine erpuiau peste sol !ncruci'ndu-se de nenumrate ori ca un
$ast labirint abstract. Vagoane simple i $agonete erau deplasate de locomoti$e de
mane$r care tueau eman'nd tr'mbe groase de ga%e diesel. 2ingurul ori%ont $i%ibil
prea #ormat din antrepo%ite i staii de !ncrcare unde reeaua ca o p'n% de pianjen a
macaralelor rulante i sti$uitoarelor de containere era esut prin toate seciunile uriaelor
structuri desc"ise. Vagoane cu plat#orme i cisterne rotunde erau pregtite sau descrcate
de sistemele mecanice care aproape c le acopereau. ;c"ipe de constructori i
mecanoboi se t'rau pe c'te$a ine e#ectu'nd reparaii.
5ra#icul spori pe liniile din jurul lor pe msur ce se !ndreptau ctre poart&
mr#are lungi care alternau cu trenuri mai mici de cltori. 5oate erpuiau sinuos peste
!ncruciri sosind spre poriunea #inal de linie. Pe cealalt parte a $agonului @udley
%rea #luxul continuu de trenuri care ieea din poart.
@oar dou linii duceau ctre poart: una intra i una ieea. 5renul spre Verona
ptrunse #inalmente pe poriunea ctre exterior urm'nd trenului de cltori spre
;denburg. Un mar#ar cu destinaia 2t. *incoln intr dup ele. Un semnal sonor gra$ de
a$erti%are rsun prin $agon. @udley putu s !ntre$ad !n #a marginea acoperiului curb
al porii i lumina se reduse cu o #raciune c'nd trecur pe sub el. @up aceea se %ri doar
o$alul larg i c"i"limbariu tremurtor al porii drept !nainte ca o reminiscen per#ect
a unei intrri !ntr-un tunel de mod $ec"e. 5renul lunec drept !n ea.
@udley simi o $ag #urnictur pe piele c'nd $agonul tra$ers ecranul baric care
!mpiedica amestecarea atmos#erelor de pe dou planete. @ei acoperea o sut optspre%ece
ani-lumin gaura-de-$ierme !n sine nu a$ea lungime intern dar generatorul care o crea
a$ea o mas considerabil a crei parte principal era ascuns !n masi$ele cldiri de
asisten din beton din spatele acoperiului. @oar unitile de emisie erau coninute !n
inelul o$al uria al porii gros de peste trei%eci de metri. Fin'nd seama de $ite%a de
deplasare a trenului p'n i acela #ulger pe l'ng ei !ntr-o secund.
Un spectaculos amurg armiu ptrundea prin #erestrele $agonului. Urec"ile lui
@udley se !n#undar temporar c'nd atmos#era nou ptrunse !n $agon prin #antele din
acoperi i brbatul pri$i a#ar la !ntinderea $ast a grii 52= Verona. .u i se $edea nici
un capt nu se distingea nimic din megaoraul despre care el tia c se !ntindea !n a#ara
grii. G margine a grii era o st'nc solid de pori adpostite sub acoperiurile curbate
cu c'te o singur arcad #iecare o$al !ncadr'nd un petic de p'cl de alt culoare !n
#uncie de clasa spectral a stelei pe a crei planet ajungea. ,n rest !ns c't puteai $edea
cu oc"iul liber trenurile i liniile erau unicul peisaj. Mr#are monstruoase goneau cu
locomoti$ele !ntrec'nd de departe L/A-urile care-l impresionaser !n asemenea msur
pe @udley& uniti de tractare ce #uncionau cu energie nuclear i trgeau lanuri de
$agoane lungi de doi +ilometri. ;xpresuri de cltori albe i %$elte #ulgerar pe l'ng ei
remorc'nd %eci de $agoane& na$etiti multiplanetari a cror rut !i purta pe dou%eci sau
mai multe planete grbindu-se de la o poart la alta pe un circuit nes#'rit. 5renuleele
regionale simple precum cel !n care se a#la @udley !naintau printre $eriorii lor mai mari
mai maiestuoi. ,n gara Verona existau din toate.
5ot aa cum Pm'ntul era nodul pentru toate planetele din spaiul de #a% 9 al
=ommon<ealt"ului 9ntersolar Verona era nodul major pentru aceast seciune din spaiul
de #a% 99. =u pori ce duceau la trei%eci i trei de planete.
;ra una dintre aa-numitele 1JMari: planetele industriale plasate pe perimetrul
spaiului de #a% 9 la aproximati$ o sut de ani-lumin deprtare de 2oare. @escoperite de
companii #inanate de companii i conduse de companii.
Lara Verona se #lea cu apte terminale pentru cltori& trenul lui @udley trase la
terminalul 999. G dat !n plus dimensiunea locului !l impresion pe brbat acest singur
terminal era de cinci ori mai mare dec't gara de pe Lralmond. -tmos#era mai dens a
Veronei i gra$itaia ce$a mai mare contribuir la sen%aia lui de micime c'nd rtci prin
sala ticsit !n cutarea cursei spre 5anyata. G gsi !n cele din urm la peronul 1Hb: trei
$agoane #r etaj trase de o locomoti$ diesel -bies 6PM. Eagajul lui ocup
compartimentul de deasupra capului i @udley se ae% singurul ocupant al banc"etei cu
dou locuri. .ici o treime din $agon nu era ocupat. >ilnic doar trei trenuri plecau ctre
5anyata.
='nd ajunse la destinaie @udley !nelese de ce cursele regulate erau at't de
puine. ,n mod #oarte clar 5anyata era o planet de #rontier& ultima care a$ea s #ie
stabilit !n acest sector al spaiului de #a% 99. @in punct de $edere comercial nu era pur
i simplu practic s se construiasc guri-de-$ierme care s ajung mai departe. Verona
nu a$ea s mai lege alte planete Uman-congruente& acum onoarea aceea !i re$enea lui
2a$ille care se gsea la nici %ece ani-lumin de Lralmond. 52= deja ridica acolo noua sa
ba% de explorri pregtindu-se s desc"id guri-de-$ierme spre o nou generaie de
sisteme stelare: spaiul de #a% 999 urmtorul $al de expansiune uman.
Lara 52= 5anyata era alctuit din numai dou peroane de boroel asamblate !n
grab sub un acoperi temporar din plastic. G macara rulant i un antrepo%it alctuiau
toat seciunea de cargo a$'nd !n spate o curte $ast i noroioas unde containerele de
metal i cisternele sti$uite #ormau iruri lungi peste $egetaia tuns !n grab. Vagoane i
camioane uruiau prin spaiile dintre ele !ncrc'nd materiale. -e%area !n sine era o
simpl lbrare de cabine mobile standard pentru ec"ipele de constructori care instalau
prima etap a in#rastructurii ci$ile a planetei. @estule cldiri din pre#abricate erau
integrate cu oameni i manipulatorboi mari introduc'nd module de aluminiu ran#orsat
!ntr-o matrice din grin%i de carbon. Mainriile cele mai mari erau constructorii de osele
mini#abrici pe enile cu lame-armonice uriae !n #a care mestecau solul i lutul. Un
reactor c"imic procesa materialul !n beton sudat en%imatic care era e$acuat prin spate
unde #orma o supra#a neted i plat. .orii dei de aburi i ga%e care se !n$olburau !n
jurul unitilor #ceau practic imposibil s #ie $%ute !n totalitate.
@udley iei pe peron i !i scoase imediat oc"elarii de soare. -e%area se a#la
unde$a la tropice cu o umiditate lipicioas care !nsoea ra%ele solare puternice cu nuane
albstrui. =tre $est abia se putea distinge oceanul dincolo de o serie de coline domoale.
@udley !i scoase "aina i-i #lutur palma pe l'ng obra%. Pielea !ncepuse deja s-i
transpire.
,n cellalt capt al peronului cine$a !i strig numele i agit din bra. @udley o$i
!n a-i ridica la r'ndul su m'na. Erbatul era !nalt de 1HK metri i a$ea genul de
constituie %$elt pe care o apreciau maratonitii. V'rsta #i%ic era di#icil de apreciat i
pielea !i era puternic =Gtatuat& con#iguraii i desene !i strluceau cu culori !nceoate pe
toate membrele. Lalaxii spiralate aurii #ormau o constelaie care se mica lent peste capul
pleu$. Un cioc per#ect aranjat care !ncepuse s !ncruneasc constituia unicul lucru
care indica s#'ritul $'rstei mijlocii. Erbatul sur'se larg i porni !n lungul peronului cu
+iltul #lutur'ndu-i !n jurul genunc"ilor. 5artanul era un model !ndr%ne !n ametist i
negru.
8 Pro#esorul Eose presupun?
@udley i%buti s nu-i ating propriul =Gtatuaj.
8 -" da7 !ntinse m'na. R-- *ion<al+er ;yre?
P'n i #elul !n care-l pronunase era greit ca un unc"i burlac de%aprobator.
2pera c aria acoperea orice !mbujorare din obrajii lui.
8 ;u a #i sta. =ei mai muli !mi %ic simplu (al+er.
8 -"7 Lro%a$0 Eine atunci (al+er.
8 M bucur s te cunosc pro#esore.
8 2pune-mi @udley.
8 -a metere.
*ion<al+er !l pocni cu entu%iasm pe @udley pe spate.
@udley !ncepu s-i #ac griji. .u se g'ndise nici o clip la numele astronomului
atunci c'nd i-l a#iase datacercetarea. Pe de alt parte orice indi$id care a$ea destui bani
ca s cumpere un telescop cu oglind de 1S metri diametru iar dup aceea s-l expedie%e
pe o planet de #rontier i s se mute acolo trebuia s #ie destul de excentric.
8 - #ost #oarte amabil din partea ta s-mi !ngdui obser$area pentru o noapte
spuse @udley.
*ion<al+er sur'se scurt c'nd pornir spre captul peronului de unde apruse el.
8 -de$rul este c a #ost o cerere cu totul neobinuit. 5rebuie s #ie important
pentru tine aceast singur noapte nu?
8 2-ar putea s #ie da. 2per asta.
8 M-am i !ntrebat: de ce o singur noapte? =e ai putea s $e%i care s dure%e
at't de puin timp? Bi !n plus s #ie !ntr-o noapte anume.
8 Bi?
8 ;i bine asta-i nu? .-am putut gsi ce$a anume cel puin nu !n termeni stelari.
Bi tiu c nici nu se ateapt $reo comet cel puin eu n-am $%ut niciuna i sunt singurul
care obser$ cerurile astea. G s-mi spui?
8 @epartamentul meu des#oar o obser$are permanent a Perec"ii @yson& unii
dintre sponsorii notri au #ost interesai de ele. Vreau doar s con#irm ce$a asta-i tot.
8 -"a. 2ur'sul lui *ion<al+er de$eni !nelept. ,neleg. -adar este $orba despre
e$enimente nenaturale.
@udley !ncepu s se destind uor. ="iar dac putea #i excentric *ion<al+er era
de asemenea destul de iret.
-junser la captul peronului i brbatul !nalt !i rsuci brusc !nc"eietura i
!ntinse un deget apoi descrise lent un semicerc !n aer. =Gtatuajele de pe antebraul i
!nc"eietura lui !n#lorir !ntr-o $olbur complicat de culori. G camionet 5oyota apru
brusc !n #aa lor.
8 9nteresant sistem de comand coment @udley.
8 Rsta-l #a$ori%e%. Vrei s-i arunci bagajele-n spate?
Pornir pe una dintre oselele de beton proaspt extrudat i ieir din ae%area
animat. *ion<al+er mica din degete la #iecare c'te$a secunde induc'nd alt unduire de
culoare !n =Gtatuaje iar direcia camionetei reaciona lin.
8 .-ai putea pur i simplu s dai nite comen%i $erbale matricei de pilotare?
!ntreb @udley.
8 Bi care-ar #i cioaca? ,n #elul sta eu dein controlul asupra te"nologiei.
Mainriile #ac aa cum le comand. -a ar trebui s stea lucrurile. Grice altce$a este
mecanoantropomor#ism. .u trate%i un morman de metal mictor ca pe un egal i-l rogi
#rumos s #ac ce $rei tu. =ine-i e#uC aici noi sau ele?
8 ,neleg %'mbi @udley !ncep'nd realmente s-l !ndrgeasc pe indi$id.
3Mecanoantropomor#ism4 este un termen real?
*ion<al+er str'nse din umeri.
8 -r trebui s #ie c tot nenorocitul de =ommon<ealt" !l practic de parc-ar #i
un soi de religie.
*sar iute !n urm ae%area merg'nd pe oseaua paralel cu coasta la numai doi
+ilometri !n interiorul uscatului. @udley !ntre%rea permanent oceanul minunat de
limpede !napoia deluoarelor nisipoase ce-i strjuiau rmul. Mai spre interiorul uscatului
terenul se ridica spre un lan de dealuri !ndeprtate. Pe cer nu se %rea nici un nor i nu
exista nici cea mai slab bri%. *umina intens con#erea ierbii care cretea !n smocuri i
stu#riului litoral o nuan !ntunecat presc"imb'nd #run%ele aproape !n jad. -rbuti
pitici creteau !n lungul oselei& la prima $edere erau similari cu palmierii teretri at't
doar c #run%ele lor aduceau mai degrab cu braele cactuilor a$'nd c"iar i g"impi roii
monstruoi.
*a cinci%eci de +ilometri !n a#ara ae%rii oseaua cotea spre interior. *ion<al+er
#lutur !n mod complicat din m'n i camioneta se supuse $ir'nd pe un drum !ngust
acoperit cu nisip. @udley cobor! geamul i simi mirosul aerului marin proaspt. .u era
c"iar at't de srat ca pe majoritatea planetelor U-congruente.
8 Ve%i cum au construit oseaua departe de mare? !ntreb *ion<al+er. ,ntre ea i
coast exist destule terenuri de $aloare. Peste trei%eci de ani c'nd oraul $a crete
terenurile alea o s se $'nd cu doi dolari i jumtate metrul ptrat. 5oat %ona asta $a #i
acoperit de $ilele bogtailor.
8 Bi asta-i ru?
8 .u pentru mine r'se *ion<al+er. ;u n-o s #iu aici.
Mai parcurser !nc cincispre%ece +ilometri p'n la locuina lui *ion<al+er
strbt'nd un gol# curb i adpostit de dune care se !ntindeau c'i$a +ilometri spre
interior. =asa lui era un bungalo< scund din coral-uscat alb perlat cocoat pe creasta unei
dune !nalte la numai o sut de metri de mal cu o $erand larg podit ctre ocean.
=upola obser$atorului era mai departe de ap a$'nd design standard din beton i metal.
Un labrador auriu alerg spre ei s-i !nt'mpine legn'nd #ericit din coad i
*ion<al+er se juc cu el !n $reme ce !naintau ctre cas. @e la dou%eci de metri
deprtare @udley putu au%i dinuntru o ceart #urioas.
8 @oamne n-au mai terminat murmur *ion<al+er.
Ua-oblon subire din lemn se desc"ise $iolent i o t'nr iei ca o #urtun. ;ra
sen%aional de #rumoas c"iar i pentru @udley care era obinuit cu campusul ticsit de
#ete cu c"ipuri proaspete.
8 9-un porc0 scuip ea spre *ion<al+er depindu-l !n grab.
8 @a sunt sigur !ncu$iin brbatul supus.
1ata probabil c nu-l au%i deoarece pornise deja ctre dune cu c"ipul #ixat !ntr-o
expresie decis care anuna clar c n-a$ea s se opreasc p'n nu ajungea la captul
lumii. *abradorul o pri$i prelung cu dor apoi re$eni la *ion<al+er.
8 Lata gata m'ng'ie el c'inele pe cap. G s se-ntoarc la timp ca s-i dea cina.
-proape c ajunseser la u c'nd aceasta se desc"ise iari. @e data aceasta iei
un t'nr. =u trsturile lui androgine era la #el de #rumos ca #ata. @ac n-ar #i #ost gol
p'n la br'u lui @udley i-ar #i $enit greu s-i preci%e%e sexul.
8 Unde crede c se duce? sc'nci el.
8 .u tiu rspunse *ion<al+er pe un ton resemnat. .u mi-a spus.
8 ;i bine eu nu m duc dup ea.
5'nrul porni spre plaj g'rbo$ind umerii i lo$ind nisipul cu picioarele descule
!n timp ce mergea.
*ion<al+er desc"ise ua i-i #cu semn lui @udley s intre.
8 ,mi pare ru.
8 =ine sunt? !ntreb @udley.
8 -ctualii mei parteneri. ,i iubesc tare mult dar uneori tii m-ntreb dac
merit. ;ti !nsurat?
8 @a. @e #apt am #ost de mai multe ori.
8 -" bun atunci tii cum este.
9nteriorul casei era !n stil minimalist clasic care se potri$ea per#ect locului. Un
emineu circular mare slujea ca punct central al salonului. 1erestrele !nalte i curbe
o#ereau o panoram ne!ntrerupt a gol#ului i oceanului. -erul condiionat asigura o
rcoare relaxant.
8 9a loc rosti *ion<al+er. Enuiesc c i-ar prinde bine ce$a de but. ,ntr-un
minut o s te duc s $e%i telescopul. -tunci poi s $eri#ici. 2unt con$ins c $ei #i
satis#cut.
8 Mulumesc.
@udley se ls pe una dintre so#alele mari. 2e simea #oarte ters i splcit !n
ast#el de medii. .u era $orba doar despre bogia casei i amplasarea ei ci i despre
$i$acitatea celor care triau aici.
8 .u la asta m ateptasem recunoscu el dup c'te$a minute c'nd buse din
scotc"ul #oarte bun $ec"i de cinci%eci de ani al lui *ion<al+er.
8 -dic te g'ndisei c $oi #i unul ca tine? 1r suprare metere0
8 .ici $orb. -adar cu ce te ocupi aici?
8 1amilia mea e oricum destul de bogat. .u bogie ca pe Pm'nt n-ai tu grij
!ns con#ortabil. @e la natere am a$ut un #ond de in$estiii re%onabil dup care am #cut
eu !nsumi i mai muli bani pe piaa materiilor prime. -sta a #ost cu dou re!ntineriri !n
urm. @e atunci lene$esc.
8 Bi de ce tocmai aici? @e ce tocmai pe 5anyata?
8 -sta-i marginea. Rsta-i locul cel mai !ndeprtat de punctul nostru de pornire7
bine!neles cu excepia lui 1ar -<ay. ;ste o c"estie minunat dei toi o pri$esc ca pe o
banalitate. Pot s stau noaptea aici i s pri$esc !ncotro ne-ndreptm. 5e uii la stele
@udley i tii ce minunii ateapt s #ie $%ute acolo. 9ar cretinii ia din spatele nostru
nu se uit niciodat. ,n locul unde ne a#lm acum7 strmoii notri credeau c aici era
raiul. -cum eu pot pri$i din raiul lor pentru ca s $d unde ne este $iitorul. .u cre%i c
asta-i ce$a minunat?
8 =u siguran este.
8 -colo sunt stele care de pe Pm'nt nu pot #i $%ute cu oc"iul liber. ;le
strlucesc noaptea pe cer i eu $reau s le cunosc.
8 Bi eu.
@udley !l salut cu pocalul de cristal care era cu o sut de ani mai $ec"i dec't
scotc"ul pe care-l coninea i-l ddu peste cap.
=ei doi tineri re$enir peste dou ore dup ce se rcoriser. *ion<al+er !i
pre%ent ca #iind 2cott i ="i. 9ar ei !l salutar sting"erii pe @udley. =a peniten se
apucar s pregteasc un #oc mare pe plaj #olosind lemnele cu o ciudat textur
!nc'lcit aduse de $aluri pe rm. ,l aprinser c'nd soarele cobora spre ocean. 2c'ntei
portocaliu-strlucitor %burar din $'r#urile $'l$tilor pentru a se !n$olbura mult
deasupra nisipului. =arto#i #ur $'r'i !n inima #ocului iar un grtar cu #ripturi #u
impro$i%at pentru c'nd a$ea s rm'n doar jarul.
8 @e aici putem $edea Perec"ea @yson? !ntreb 2cott c'nd stelele !ncepur s
apar pe bolta care se !ntuneca.
8 .u rspunse @udley. ;ste prea departe ca s poat #i $%ut cu oc"iul liber.
@e aici abia putei $edea steaua Pm'ntului iar Perec"ea @yson se a#l la o mie de ani-
lumin dincolo de ea.
8 Bi c'nd au #ost ele !n$luite?
8 -sta-i o !ntrebare #oarte bun. .u am putut niciodat s preci%m momentul
exact de construire al !n$eliurilor iar proiectul meu de obser$are $a ajuta tocmai la
re%ol$area acestei !ntrebri.
.ici c"iar acum @udley nu inteniona s anune ce $%use.
@ac obser$area din noaptea aceea ridica $reo !ndoial asupra celor $%ute de el
atunci ar #i trebuit pur i simplu s !ngroape imediat tot proiectul. .u-i putea !ngdui s
#ac tam-tam !n jurul lui& a$ea prea mult ne$oie de slujb i de pensia pe care i-o aducea
aceasta. -stronomia !ncetase realmente s mai #ie un domeniu al tiinei pure dup anul
MKJK& dac puteai $i%ita stele din toate tipurile spectrale pentru a le obser$a !n mod direct
nu prea a$ea rost s consideri c pro#esiunea aceasta ar #i #ost prioritar. 52= preluase de
mult !n scopuri pur comerciale toate obser$rile majore asupra spaiului cosmic. ,n
asemenea circumstane puine instituii de !n$m'nt superior din =ommon<ealt" se
mai sinc"iseau s construiasc obser$atoare pentru a-i complimenta #acultile. @udley
nu mai a$ea unde s se duc.
*a o or dup apus @udley i *ion<al+er merser printre dune spre obser$ator.
*a interior acesta di#erea prea puin de cel de pe Lralmond. Un spaiu mare i gol cu
cilindrul gros al telescopului !n mijloc susinut de un cadru pendular complex din grin%i
metalice i ben%i electromusculare. =arcasa sen%orial care !nconjura ocularul prea mult
mai so#isticat dec't orice i-ar #i putut permite Uni$ersitatea. Un ir de portaluri display
moderne i elegante se !ntindea !n lungul peretelui de l'ng u.
@udley se uit la ec"ipamentele pro#esioniste i simi cum !ncordarea i se reduce
cu un grad. .u exista nici un moti$ practic pentru a !mpiedica des#urarea acestei
obser$ri. 2ingurul lucru care-l preocupa erau propriile lui amintiri despre e$eniment. ;ra
posibil s se #i !nt'mplat realmente aa? @up cinci luni momentul prea cum$a e$a%i$
amintirea unui $is.
*ion<al+er se apropie de ba%a telescopului i !ncepu s mime%e dansul unui
robot %$'cnind !n micri mrunte i precise din brae i picioare. @rept rspuns trapa
cupolei !ncepu s se desc"id. Een%ile electromusculare de pe cadrul pendular se
#lexionar silenios i cilindrul gros porni s se !ntoarc orient'ndu-se ctre ori%ont unde
urma s rsar Perec"ea @yson. 5rupul lui *ion<al+er continua s se rsuceasc i s se
contorsione%e apoi brbatul pocni din degete dup un ritm neau%it. Portalurile !n$iar
unul c'te unul retransmi'nd imaginile sen%orilor.
@udley se grbi spre ele. =alitatea imaginii era impecabil. Pri$i cu atenie
c'mpul stelar obser$'nd abaterea in#im de la con#iguraiile cu care era obinuit.
8 =e legtur a$em? !i !ntreb e-majordomul.
8 =ibers#era planetar este neglijabil totui exist o linie terestr p'n la gara
52=. *imea de band disponibil este mai mult dec't capabil s-i respecte cerinele
anunate. Pot desc"ide comunicarea cu unis#era oric'nd doreti.
8 Per#ect. ,ncepe cu un s#ert de or !nainte de timpul de !n$luire estimat. Vreau
stocare 9= complet !n datacript i o con#irmare legal a sursei din partea unis#erei.
8 -m !neles.
*ion<al+er !i !ncet rotirile permi'nd telescopului s se odi"neasc. 6idic o
spr'ncean.
8 ;ti c"iar serios !n pri$ina asta aa-i?
8 @a.
2tocarea !n datacript i con#irmarea legal erau scumpe iar !mpreun cu biletul
costul le tiase o #elie important din banii economisii cu grij pentru concediu. -lt lucru
pe care @udley nu-l spusese ne$estei sale. 5rebuia !ns s-o #ac& obser$area ar #i #ost
indiscutabil dac sursa sen%orului telescopului era autenti#icat.
@udley se ae% !ntr-un scaun ie#tin din plastic l'ng telescop cu brbia re%emat
!n m'ini i pri$i lumina "ologra#ic din portaluri. Urmri #ix bolta !ntunecat pe msur
ce Perec"ea @yson se ridica deasupra ori%ontului. *ion<al+er e#ectu c'te$a ajustri
minore i -l#a @yson #u centrat !n toate portalurile. 5imp de opt%eci de minute rmase
constant. Un simplu punct de lumin obinuit cu toate ben%ile spectrale de%$luind o
intensitate care nu $aria.
*ion<al+er sc"i c'te$a tentati$e de a $orbi cu @udley despre #enomenul la care
se atepta acesta. @e #iecare dat i se rspunse printr-un gest din bra care-i cerea tcere
!n cele din urm renun pur i simplu i se tr'nti !ntr-un scaun l'ng astronom. ;ra
obinuit cu nopile lungi dei !mprtirea acesteia o #cea !n mod straniu plictisitoare.
;-majordomul lui @udley stabili o legtur complet de band larg cu unis#era i
con#irm c datacripta 9= !nregistra.
1u aproape o de%amgire c'nd exact la momentul ateptat -l#a @yson dispru.
8 ;ste0 rcni @udley. 2ri !n picioare rsturn'nd scaunul spre !napoi. @a da da0
-m a$ut dreptate. 2e !ntoarse ctre *ion<al+er cu un %'mbet absurd de larg: -i $%ut?
8 Mda mormi *ion<al+er cu calm #als. -m $%ut.
8 @a0
@udley !ncremeni.
8 -m !nregistrat? !i !ntreb iute e-majordomul.
8 Unis#era con#irm !nregistrarea. ;$enimentul este stocat !n datacripta 9=.
2ur'sul lui @udley reapru.
8 ,i dai seama cu ade$rat ce a #ost asta? !ntreb *ion<al+er.
8 ,mi dau seama.
8 - #ost ce$a imposibil metere asta a #ost. =omplet absolut imposibil. .imeni
nu poate stinge o stea !n #elul sta. .imeni.
8 Btiu. Minunat nu?
-dam ;l$in iei din gara planetar 52= !n 5o+at capitala lui Velaines. 5recu #r
grab pe l'ng sen%orii !ncorporai !n pilatrii de marmur canelai care strjuiau sala.
@ac a$ea s #ie arestat pre#era s se !nt'mple acum !nainte ca restul misiunii s #ie
compromis.
=eteanul mediu din =ommon<ealt" nu a$ea "abar de existena unor asemenea
sisteme de supra$eg"ere dar -dam se ocupase de ele pe durata celei mai mari pri din
$iaa sa de adult. ,n mod lesne de !neles #iind paranoic !n pri$ina sabotajelor 52= le
utili%a pentru a-i monitori%a pe toi cltorii care !i #oloseau #acilitile. Marile matrice de
procesoare ale sen%orului erau !ncrcate cu smart<are de recunoatere a caracteristicilor
$i%uale care $eri#ica toi pasagerii i !i con#runta cu o list #oarte lung de recidi$iti
cunoscui i suspectai.
-dam #olosise repro#ilarea celular pentru modi#icarea aspectului Oinclusi$ a
!nlimiiP de at'tea ori !nc't nu !i mai reamintea toate oca%iile& de cel puin o dat !n
#iecare an i !n general de dou sau trei ori. 5ratamentul nu putea $indeca procesul de
!mbtr'nire care !ncepuse s-i rugineasc articulaiile i organele !ns !ndeprta esutul
cicatricelor din care acumulase mai multe dec't s-ar #i cu$enit de-a lungul deceniilor. @e
asemenea !i o#erea o gam larg de alegeri !n pri$ina trsturilor. =onsiderase
dintotdeauna c ar #i #ost o #udulie prosteasc s !ncerce s-i camu#le%e cei apte%eci i
cinci de ani. Grice persoan !n $'rst care purta un c"ip adolescentin era cu ade$rat de
comptimit. 6estul corpului !i trda !ntotdeauna $'rsta: era prea masi$ i prea lent.
-semenea indi$i%i erau imediat identi#icai ca #iind prea sraci pentru a-i permite
re!ntinerirea retrg'ndu-se !n #ante%ia ie#tin a unei tinerei de pro#un%imea epidermei.
-dam iei !n #aa terminalului pentru cltori al grii i-i #olosi e-majordomul ca
s semnale%e unui taxi. .u se declanase nici o alarm. 2au cel puin nimic detectabil
g'ndi el. .u puteai s #ii sigur niciodat c'nd te con#runtai cu ea. ;ra inteligent i se
apropia treptat o dat cu trecerea anilor. @ac !i pregtise o curs pe Velaines nu urma
s se declane%e a%i7 c'nd ar #i pre#erat el.
Pentru moment era liber s-i $ad de misiune. -st%i era o persoan nou
necunoscut anterior =ommon<ealt"ului. Potri$it #iierului de cetean se numea /u<
.ort" i era nati$ de pe Pelcan a#lat la prima $ia i !n $'rst de TA de ani angajat al
companiei de inginerie Eourne<ell. ='nd !l pri$eai era supraponderal& ba c"iar !n mod
considerabil in'nd seama de serio%itatea cu care cetenii =ommon<ealt"ului !i
pri$eau propria sntate !n epoca aceasta deoarece c'ntrea aproape o sut cinci
+ilograme. *a aceasta se aduga o #a rotund i dolo#an care asuda din belug. Prul
sur care !ncepea s se rreasc era pieptnat peste #runte !ntr-un stil demult !n$ec"it.
Purta un balon%aid ca#eniu lbrat cu re$ere late desc"is !n #a i de%$luind costumul
gri i#onat. Un brbat mare cu o $ia mic un indi$id cruia nimeni nu-i acorda atenie.
6epro#ilarea celular era un tratament cosmetic pentru sraci i $anitoi nu o metod prin
care s-i adaugi grsime i s-i con#eri pielii o paloare boln$icioas. =a inducere !n
eroare nu ddea gre niciodat.
=eea ce !nseamn c ar #i probabil timpul s-o sc"imb g'ndi -dam c'nd !i sui
trupul supradimensionat !ntr-un taxi care-l duse la "otelul (estpool. *a recepie plti pe
dou sptm'ni !n a$ans. =amera lui era o dubl la etajul V999 cu #erestre etane i aer
condiionat reglat la o temperatur prea sc%ut pentru el. @etesta asta dormea super#icial
i %gomotul aerului condiionat urma s-l in trea% ore la r'nd. ,ntotdeauna se !nt'mpla
aa.
,i despac"et toate "ainele din $ali% apoi lu geanta de umr mai mic !n care
se a#la trusa de urgen: dou sc"imburi de "aine dintre care unul cu c'te$a numere mai
mic o trus medical bani-g"ea un bilet 52= de !ntoarcere de la ;denburg la
Velaines cu seciunea dus deja utili%at dou matrice palmare #oarte so#isticate
conin'nd so#t<are +aos bine protejat i un pistol ionic parali%ant legal cu ampli#icare
ascuns care-i con#erea letalitate la #olosirea din imediata apropiere.
@up o or -dam prsi "otelul i merse pe jos cinci c$artale sub soarele cald al
dup-amie%ii acomod'ndu-se cu capitala. Pe str%ile largi tra#icul era aglomerat !n
ambele sensuri cu taxiuri i #urgonete comerciale domin'nd ben%ile. Gbser$ c nici un
$e"icul nu #olosea motoare cu combustie ci toate #oloseau acumulatoarele
superconductoare. 2eciunea aceasta a oraului continua s #ie respectabil apropiat de
districtele #inanciar i comercial centrale dei dup alte cincispre%ece c$artale calitatea
cldirilor se deteriora apreciabil. -cum !n jurul lui erau maga%ine i birouri alturi de
c'te$a strdue laterale cu apartamente terasate niciuna depind patru sau cinci ni$eluri
!nlime. =ldiri publice construite !n stil arist t'r%iu strjuiau piee elegante. ,n
deprtare pe str%ile per#ect rectilinii se %reau turnurile ce marcau inima oraului. *a
#iecare c'te$a c$artale -dam trecea pe sub inele #erate supra!nlate ce erpuiau prin
grila rutier a oraului artere groase de beton pe montani !nali care purtau liniile
principale spre i dinspre gara planetar.
Velaines se gsea !n spaiul de #a% 9 la numai cinci%eci de ani-lumin de Pm'nt.
Planeta #usese desc"is pentru coloni%are !n MKIK iar economia i industria ei se
maturi%aser de atunci pe linii cunoscute. ,n pre%ent a$ea o populaie de peste dou
miliarde de oameni i un standard de $ia proporional de ridicat #iind genul de planet
la care aspirau cele din spaiul de #a% 99 i 999. Fin'nd seama de dimensiunile istoriei ei
era ine$itabil ca unele #iloane de descompunere s #i aprut !n societate. ,n modelul de
economie de pia capitalist cu ritm rapid pe care-l urmase Velaines nu toi se puteau
!mbogi su#icient pentru a se bucura de re!ntineriri multiple. >onele !n care locuiau le
re#lectau statutul #inanciar supra#eele drumurilor erau #isurate i neregulate iar e#icienta
reea citadin de tram$aie-metrou care le deser$ea a$ea prea puine opriri i $agoane
$ec"i. -ici era locul unde se instaurau ade$rata putre%iciune disperarea i #undturile
unde $ieile oamenilor erau irosite sacri#icate %eilor economiei. ,n epoca aceasta era
scandalos c se putea !nt'mpla aa ce$a. ;ra exact mediul pe care -dam decisese cu
mult $reme !n urm c-l $a eradica iar acum era locul de care a$ea cel mai mult ne$oie
pentru acti$itile lui.
,i gsi un "otel -U- la captul str%ii JS i se ca% #olosind identitatea Vuentin
)elle"er. -U- era o #ranci% de "oteluri ie#tine complet automati%ate unde managerul
era !n acelai timp e#ul !ntreinerii. Matricea recepiei accept trans#erul !n dolari
-ugusta din tatuajul lui de credit i-i ddu codul pentru camera QM1: un ptrat simplu cu
latura de trei metri cu o ni duWtoalet i o #ant de distribuitor. ;xista un pat cu saltea
de gelatin un scaun i un ra#t retractabil. =amera era !ns situat pe colul cldirii ceea
ce !nsemna c a$ea dou #erestre.
-dam ceru matricei distribuitorului un aternut trei raii de mas doi litri de ap
!mbuteliat i un set de obiecte de toalet toate trecute !n contul su. Peste un minut
mecanismul %um%i lin i obiectele c%ur !n co. @up aceea -dam !i trecu o matrice
palmar pe mod supra$eg"ere i o ls s scane%e camera. @ac cine$a ar #i #orat
intrarea i-ar #i anunat imediat e-majordomul cu un mesaj !ncriptat de la o adres unis#er
de unic #olosin dar un asemenea act a$ea o probabilitate redus. Velaines se m'ndrea
cu indicele relati$ sc%ut al delictelor i oricine locuia !ntr-un -U- n-ar #i deinut
probabil nimic de $aloare. Bansele !n #a$oarea lui erau destul de bune.
,n seara aceea -dam lu un tram$ai-metrou p'n !n alt district prginit. Printre
maga%inele !nc"ise i barurile desc"ise gsi o u cu o #irm mic deasupra:
Partidul 2ocialist 9ntersolar Velaines #iliala V99.
;-majordomul lui transmise uii codul de membru de partid al lui /u< .ort" i
!ncuietoarea b'%'i. *a interior era cam aa cum se ateptase cu o scar simpl de lemn
care suia la dou !ncperi cu #erestre !nalte astupate de mult cu sc'nduri. ,ntr-o !ncpere
un bar ser$ea bere ie#tin i trii cu aspect letal din sticle de ceramic. Un portal de jocuri
ocupa cea mai mare parte a celei de-a doua !ncperi cu scaune pentru spectatori !niruite
!n lungul pereilor.
*a bar c'i$a brbai stteau pe taburete. -muir c'nd -dam se apropie. .imeni
care s #i purtat un costum nici c"iar at't de ie#tin ca al lui n-a$ea ce cuta acolo.
8 Eere te rog se adres -dam barmanului.
Puse doi dolari pm'nteni !n bancnote pe tejg"ea& $aluta aceea era acceptat #r
comentarii pe majoritatea planetelor.
2ticla !i #u ae%at !n #a. 5oi !l pri$ir c'nd trase o duc.
8 .u-i rea.
-dam i%buti c"iar s-i pstre%e c"ipul nesc"imbat. ;ra !n stare s aprecie%e un
club socialist pentru c nu cumpra de la una dintre marile corporaii productoare de
bere dar cu certitudine ar #i putut gsi i un productor mic care s cree%e ce$a potabil.
8 .ou !n ora to$are? !ntreb barmanul.
8 -%i am sosit.
8 2tai mult?
8 Mai stau niel da. ,l caut pe un to$ar Murp"y .igel Murp"y.
Erbatul din captul opus al barului se ridic !n picioare.
8 Rla a #i eu.
;ra %$elt mai !nalt dec't -dam i cu un c"ip !ngust pe care bnuiala aprea cu
uurin. -dam presupuse c era la prima $ia& capul !i era aproape pleu$ doar cu o
aureol rar de pr sur ca al unui clugr. /ainele erau de muncitor obinuit: blugi i
cma cadrilat jac"et cptuit cu l'n pe care o purta desc"is i cciul de l'n
!ndesat !ntr-un bu%unar. 5oate erau m'njite de murdrie de parc ar #i $enit direct din
#abric sau de pe antier. ,ns #elul !n care-l pri$ea pe -dam estimarea pe care o #cu
dintr-o pri$ire !l etic"etau drept un lider.
8 /u< .ort" rosti -dam c'nd str'nser m'na. Un coleg de-al meu a #ost aici
sptm'na trecut.
8 .u sunt sigur c mi-l reamintesc replic .igel Murp"y.
8 - spus c tu eti persoana cu care trebuie stat de $orb.
8 @epinde despre ce $rei s stai de $orb7 to$are.
-dam !i reinu o#tatul. @e-a lungul anilor trecuse de #oarte multe ori prin ritualul
acesta. @e acum ar #i trebuit s tie cum s ocoleasc tot ra"atul i s treac direct la
a#aceri. @ar ca !ntotdeauna piesa trebuia jucat. *ocalnicul trebuia s-i do$edeasc
puterea !n #aa prietenilor.
8 -m mai multe subiecte spuse -dam. Pot s-i #ac cinste cu ce$a de but?
8 Pari a #i #oarte darnic cu banii to$are obser$ unul dintre cei care stteau
!napoia lui .igel Murp"y. -i muli aa-i? =re%i c ne poi cumpra prietenia?
-dam !i sur'se subire indi$idului.
8 .u-i doresc prietenia i cu certitudine tu nu $rei s #ii prieten cu mine.
Erbatul r'nji spre colegii lui& prea s aib $reo trei%eci i cinci de ani i degaja
genul de arogan care sugera c era $'rsta lui autentic c se a#la la prima $ia.
8 @e ce?
8 =um te numeti?
8 2abba". =are-i treaba ta?
8 ;i bine 2abba" dac-ai #i prietenul meu atunci ai #i cutat prin tot
=ommon<ealt"-ul i c'nd ai #i prins ai muri. Permanent.
.imeni din bar nu mai %'mbea. -dam era satis#cut de micua um#ltur grea
produs de pistolul ionic din jac"eta lui.
8 ,i reamintete $reunul dintre $oi data de M1 noiembrie MSQQ?
-dam !i plimb pri$irea s#idtor de la unul la cellalt.
8 Lara -badan rosti !ncet .igel Murp"y.
8 5u ai #ost? !ntreb 2abba".
8 /aide s %icem c m-am gsit !n %on pe-atunci.
8 Patru sute opt%eci de oameni ucii spuse Murp"y. G treime mori totale7
=opii prea mici ca s aib inserii de memocelule7
8 5renul a !nt'r%iat %ise -dam.
,i simi g'tul uscat c'nd !i reaminti e$enimentele. =ontinuau s-i #ie teribil de
limpe%i. .u-i editase niciodat memoria nu acceptase niciodat calea simpl a uitrii.
5riete cu consecinele aciunilor tale0 -a c !n #iecare noapte $isa explo%ia i
deraierea c"iar !n #aa porii cu $agoanele npustindu-se peste !ncruciri i liniile
paralele !n seciunea cea mai animat a grii. =incispre%ece trenuri lo$ite propulsate !n
lateral care se i%biser plesniser explod'nd i re$rs'nd !n exterior elemente
radioacti$e. Bi trupuri.
8 - #ost !n seciunea greit a liniei la momentul greit. 1iliala mea a$ea treab
cu mr#arul de cereale )ilburn.
8 Voiai s-i oprii pe oameni s mn'nce? !ntreb 2abba" batjocoritor.
8 =e-i asta o bomb pentru bei$i sau o #ilial socialist? .u tii nimic despre
partidul pe care-l susii? @espre moti$ul pentru care existm noi? ;xist anumite tipuri de
mr#are pentru cereale care sunt special concepute ca s treac prin porile de capt-%ero.
52= nu le spune oamenilor despre trenurile alea tot aa cum nu su#l un cu$'nt despre
captul-%ero. =ompania a c"eltuit milioane ca s proiecte%e $agoane care pot #unciona !n
imponderabilitate i !n $id. Milioane de dolari pentru nite mainrii a cror singur
utilitate este s-i deerte coninutul !n spaiu. ;le trec printr-o poart de capt-%ero pe o
linie #erat care at'rn pur i simplu acolo !n mijlocul spaiului interstelar. .imeni nu tie
unde. .u contea% #iindc ele exist pentru ca noi s ne putem debarasa !n siguran de
orice lucru periculos departe de planetele U-congruente. -a c 52= expedia% trenurile
cu $agoanele lor speciale care-i desc"id trapele pentru a-i deerta coninutul. -t't doar
c !n pri$ina cerealelor nu exist nimic periculos. 2unt pur i simplu %eci de mii de tone
de gr'u de calitate ireproabil care se re$ars !n $id. ,n $agoane este !ncorporat alt
mecanism inteligent care se asigur de c"estia asta. 2impla desc"idere a trapelor nu este
su#icient !n imponderabilitate gr'ul $a rm'ne pe loc aa c trebuie !mpins a#ar !n
mod #i%ic. Bi tii de ce o #ac?
8 Piaa rosti .igel Murp"y cu o urm de oboseal !n $oce.
8 ;xact #ir-ar al dracuC piaa0 @ac exist cel mai mic exces de "ran preurile
scad. =omercianii nu pot accepta aa ce$a #iindc nu pot s $'nd cu su#icient pro#it ca
s plteasc riscul pe care i l-au asumat pentru munca altora aa c piaa cere mai puin
m'ncare ca s #uncione%e. Mr#arele de cereale trec prin porile de capt-%ero i oamenii
pltesc preuri mai mari pentru alimentele de ba%. Grice societate care !ngduie s se
!nt'mple aa ce$a este #undamental incorect. 9ar cerealele nu sunt dec't cel mai mic
dintre abu%urile la care sunt supui oamenii mulumit economiei de pia capitaliste.
-dam !l pri$i ptrun%tor pe 2abba" tiind c !ntinsese din nou coarda prea mult
exager'nd din cau%a propriei sale dedicaii. .u-i psa deoarece acesta era lucrul cruia
se de$otase: c"iar acum cu toate celelalte prioriti ale lui cau%a mai mare a omenirii
continua s-l !n#lcre%e.
8 @e aceea m-am alturat partidului stuia ca s pun capt unor asemenea
nedrepti monstruoase. @e aceea mi-am dedicat $iaa partidului stuia. Bi de aceea $oi
muri o moarte total ca membru al acestui partid. Pentru c eu cred c rasa uman
merit o soart mai bun dec't nemernicii ia de plutocrai care ne conduc ca pe un
domeniu pri$at. 9a %i #iule? 5u !n ce cre%i?
8 Mulumesc pentru c ai lmurit lucrurile rosti grbit .igel Murp"y i se
interpuse !ntre -dam i 2abba". 5oi cei de aici sunt membri buni de partid /u<. Poate
c am intrat !n partid din moti$e di#erite dar a$em aceleai obiecti$e.
=u un bra le #cu semn lui 2abba" i celorlali s rm'n la bar. =ellalt bra al
su aps uor umrul lui -dam dirij'ndu-l spre o ui.
8 /aide s stm de $orb.
Maga%ia din spate era #olosit pentru depo%itarea l%ilor de bere i a tuturor
celelalte #leacuri pe care un bar le generea% de-a lungul anilor. G singur band de
poli#oto era #ixat pe pla#on asigur'nd iluminarea. @up ce ua se !nc"ise e-majordomul
lui -dam !l in#orm c accesul la cibers#er !i #usese !ntrerupt.
8 6egret cele !nt'mplate spuse .igel Murp"y c'nd !i traser dou l%i goale de
bere pe care s se ae%e. 5o$arii nu sunt obinuii cu #ee noi pe-aici.
8 Vrei s spui c partidul este o cau% pierdut pe Velaines?
.igel Murp"y !ncu$iin din cap #r c"e#.
8 ,n unele %ile aa se pare. -bia am adunat doi la sut la ultimele alegeri i
multe dintre $oturile acelea sunt pur i simplu de protest !mpotri$a partidelor importante.
Grice aciune direct pe care o !ntreprindem !mpotri$a companiilor este at't de7 nu tiu.
Pueril? ;ste ca i cum am lo$i cu un ciocan de cauciuc !ntr-o piatr nu producem nici
o stricciune. Plus c exist permanent riscul altei greeli aa cum a #ost -badan. *a
urma urmelor socialismul nu !nseamn uciderea oamenilor. -r trebui s !nsemne justiie.
8 Btiu. ;ste greu crede-m. 9ar eu lucre% pentru cau% de mult mai mult timp
dec't tine. 5rebuie totui s cre%i c !ntr-o bun %i toate astea se $or sc"imba. ,n pre%ent
=ommon<ealt"-ul se ba%ea% pe simpla expansiune imperialist. -cesta este mereu
momentul cel mai #a$orabil pentru economiile de pia #iindc permanent se desc"id
piee noi. @ar !n cele din urm $or eua. ;xpansiunea !n spaiul de #a% 999 nu $a #i nici
pe departe at't de rapid i de agresi$ cum au #ost #a%ele 9 i 99. ,ntregul proces
!ncetinete. P'n la urm nebunia asta se $a opri i $om putea !ncepe s ne #ocali%m
resursele spre creterea social autentic nu ctre cea #i%ic.
8 2 sperm c aa $a #i. .igel Murp"y !i ridic sticla de bere. Prin urmare ce
pot #ace pentru tine?
8 5rebuie s discut cu anumii oameni. 9ntenione% s cumpr armament.
8 5ot mai arunci !n aer mr#are cu cereale aa-i?
8 Mda. -dam se sili s %'mbeasc. 5ot mai arunc !n aer mr#are cu cereale. Poi
s m ajui !n pri$ina asta?
8 Pot s !ncerc. @e-a lungul anilor am cumprat eu !nsumi c'te$a piese mici.
8 Pe mine nu m interesea% piesele mici.
8 @ealerul pe care-l #olosesc ar trebui s te poat ajuta. G s-o !ntreb.
8 Mulumesc.
8 Mai exact despre ce #el de armament $orbim?
-dam !i !ntinse o #oaie cu lista.
8 -#acerea-i urmtoarea: tu poi s adaugi orice are ne$oie #iliala asta p'n la
%ece la sut din preul total. Poi s-o consideri ca pe un #el de onorariu.
8 Rsta-i armament #oarte serios.
8 ;u repre%int o #ilial #oarte serioas.
8 Eine atunci. .igel Murp"y tot nu-i putea alunga de pe c"ip expresia tulburat
atunci c'nd citi lista. @-mi codul de acces al e-majordomului tu. G s te sun c'nd am
aranjat !nt'lnirea.
8 ,n regul. G ultim !ntrebare: $i s-au alturat recent membri noi? ,n ultimele
dou luni s %icem?
8 .u. @in pcate nu ni s-a mai alturat nimeni de nou luni. Fi-am spus !n clipa
de #a nu prea suntem la mod. Va trebui s organi%m alt campanie de recrutare !n
sindicatele muncitorilor generali. @ar asta $a #i abia peste c'te$a sptm'ni. @e ce?
8 G simpl $eri#icare.
2abba" se detesta pentru ceea ce #cea. ,n mod e$ident to$arul a$ea relaii sus-
puse !n partid probabil printre cadrele executi$e. =eea ce !nsemna c el credea cu
ade$rat !n ceea ce #cea mai ales dac a$usese dreptate !n pri$ina mr#arului cu
cereale.
.u s-ar #i pus problema c 2abba" nu credea !n cau%a lor nici $orb de aa ce$a.
@etesta categoric modul !n care toi din lume preau s se descurce mai bine dec't el
#aptul c mediul su !l condamnase la o $ia trit prost. 1elul !n care societatea era
structurat !l !mpiedica s-i !mbunteasc traiul. -sta era ceea ce-l atrgea !n primul
r'nd la socialiti modul !n care acionau spre a sc"imba lucrurile ast#el ca oamenii ca el
s capete ansa de a tri decent !ntr-o lume global.
9ar toate astea nu #ceau dec't s !nruteasc situaia. 5o$arul aciona !n mod
acti$ pentru a dobor! companiile i statul plutocrat care le susinea. =eea ce !nsemna mai
mult dec't 2abba" pruse s #ac $reodat. 1iliala V99 nu #cea altce$a dec't s in
!ntruniri nes#'rite !n care se certau !ntre ei timp de ore. Urma apoi culegerea de date
statistice %ile pierdute !n care era insultat i tratat cu dispre total c"iar de ctre oamenii
pe care !ncercau s-i ajute. Bi desigur protestele din #aa birourilor companiilor i
#abricilor sau ambuscadele organi%ate !mpotri$a politicienilor. 2abba" pierduse numrul
oca%iilor !n care #usese lo$it de captul dureros al unui bici-parali%ant al unui poliist.
-de$ratul moti$ pentru care continua s mai participe !l constituiau restul membrilor
#ilialei. @e destul $reme nu a$ea muli prieteni !n exterior.
@ar nu a$ea de ales. .u !n pri$ina aceasta.
G !nt'lnise pe #emeie !n urm cu nou ani. 5rebuoara din noaptea aceea #usese
at't de simpl !nc't ar #i #ost idiot s nu se bage. Plecase !mpreun cu doi colegi $ec"i pe
care-i cunotea de demult din anii petrecui !n gac c'nd !mprumutau o camionet de la
academia de corecie ca s b'ntuie prin ora. Finta lor era acum o dub de li$rri care
#cea curse nocturne de la gara planetar 52= la di$erse antrepo%ite locale din ora.
5ransporta l%i cu bunuri menajere din -ugusta toate de calitate excelent. 9ar duba era
$ec"e& alarma ei era o glum.
Lraie unui so#t<are +aos decent cumprat de la un contact i%butiser s
intercepte%e duba i s o goleasc complet de mar# !n %ece minute. Pe l'ng cota lui
parte 2abba" luase c"iar o perec"e de #embote cu el c'nd plecase spre cas.
;a !l atepta c'nd intrase pe u& o #emeie de $'rst mijlocie cu trsturi $ag
asiatice pr ca pana corbului presrat de u$ie sure care-i ajungea p'n la umeri !n
costum elegant de a#aceri. 2ttea !n li$ingul lui ca i cum ar #i deinut apartamentul acela
srccios cu dou camere !ntr-o msur mai mare dec't !l deinuse el $reodat.
8 Poi s alegi !i spusese c'nd gura lui se cscase de surprindere. 1ie te-mpuc
!n autoaprare pentru ai atacat o persoan o#icial care cuta s-i !ndeplineasc
atribuiile #ie #acem o !n$oial i te las s-i pstre%i scula.
8 =iii7
2abba" se !ncruntase ctre u blestem'ndu-i !n g'nd circuitul de alarm care nu-
l a$erti%ase c #emeia ptrunsese prin e#racie.
8 2au cre%i c noul plan de asigurri medicale publice de pe Velaines $a plti
pentru o scul nou 2abba"? ,ntr-acolo intesc !n ca%ul !n care n-ai obser$at.
Gripilat $%use c #emeia inea !n m'n un tub metalic mic i negru care era
!ntr-ade$r !ndreptat spre $intrele lui. Micase cutiile care conineau #embotele
cobor'ndu-le treptat p'n !i acoperiser oldurile i organul personal extrem de $aloros.
8 @ac eti poliist n-o s7
>gomotul $iolent pe care-l produsese arma ei !l #cuse s se g'rbo$easc. Euci
de plastic spongios plutiser prin aer iar rmiele #embotei c%user pe podea.
Membrele cu electromuc"i aidoma unor crabi ai mainriei micue %$'cniser o $reme
dup care se rmseser inerte. 2abba" se "olbase la ea.
8 9isuse /ristoase7 murmurase el.
2tr'nsese c"iar mai puternic cealalt cutie.
8 -cum tim ce po%iie ocupm #iecare dintre noi? !ntrebase poliista.
8 @a doamn.
8 Vreau doar s #aci ce$a pentru mine. =e$a mrunt. G s-l #aci?
8 =e?
8 ,ntr-o %i la #iliala $oastr o s apar cine$a i $reau s tiu c'nd o s #ie asta.
.u-i pot spune numele lui #iindc i-l sc"imb mereu. ,ns $a dori s cumpere c"estii
cel mai probabil arme sau so#t<are +aos sau eantioane de boli sau componente cu
speci#icaii greite care s a$arie%e aparatele !n care sunt montate. =am genul sta de
persoan este. Un tip #oarte neplcut. Va susine c este membru al partidului i c #ace
ceea ca #ace pentru o cau% nobil. @ar minte. ;ste un terorist. Un anar"ist. Un uciga.
@e aceea $reau s m anuni c'nd $ $i%itea%. =lar?
*ui 2abba" nu-i plcuse s se g'ndeasc la alternati$. 1emeia continuase s in
arma !ndreptat ctre el.
8 @a sigur. G s-o #ac.
8 Eine.
8 ='nd o s $in?
8 .u tiu. 2-ar putea s #ie m'ine. 2-ar putea s #ie peste trei%eci de ani. 2-ar
putea s nu #ie niciodat. 2au s-ar putea ca eu s-l prind !nainte s ajung $reodat pe
Velaines.
8 Eine !n regul.
8 -cum !ntoarce-te.
8 =e?
8 -i au%it.
;a se ridicase cu arma mic tot spre el. 1r c"e# 2abba" se !ntorsese cu #aa la
u. M'inile !i #useser !n#cate silindu-l s dea drumul cutiei cu #embota. G band rece
de metmal i se !n#urase !n jurul !nc"eieturilor imobili%'ndu-le.
8 =e dra7
8 ;ti arestat pentru #urt.
8 =red c glumeti !n pula mea0 -m %is c-o s te-ajut. -sta a #ost !nelegerea.
,ntorsese capul ca s se uite la ea. -rma i se !n#ipsese !n #alc.
8 .u exist nici o !nelegere. -i #cut o alegere.
8 -sta a #ost !nelegerea0 rcnise el #urios. ;u te-ajut tu m scoi din ccat. =e
dracuC0
8 Lreeti continuase ea nemilos. .-am spus aa ce$a. -i comis un delict i
trebuie s supori consecinele. 5rebuie s #ii adus !n #aa justiiei.
8 M #ut !n gura ta #ir-ai a dracuC0 M #ut !n gura ta0 2per ca teroristuC tu s-
arunce !n aer o sut de spitale i de coli. 2per s rad toat planeta.
8 .-o s-o #ac. Pe el !l interesea% doar o singur planet. Bi cu ajutorul tu !l
putem opri s-o distrug i mai ru.
8 -jutorul meu? =u$'ntul se au%ise ca un c"iit !ntr-at't #usese de ocat.
Proasta dracuC acum nu te-a mai ajuta nici dac mi-ai suge pula0 -m #cut o !nelegere.
8 Per#ect. Voi !nainta un raport judectorului rug'ndu-l s #ie tolerant.
8 =e?
5otul era at't de straniu !nc't simise c-l apucase durerea de cap. 1emeia !l
speriase din capul locului. .u mai era nici mcar sigur c era cu ade$rat poliist.
-ducea mai degrab cu o uciga !n serie.
8 ,i $oi spune c ai cooperat pe deplin i c ai #ost de acord s-mi de$ii
in#ormator. 1iierul nu $a #i !ncriptat c'nd $a #i ataat la dosarul tu penal. =re%i c
prietenii ti !l $or accesa c'nd $or $edea c primeti o sentin uoar? = $or #i !nc'ntai
de ceea ce conine? -propo colegii mei i-au arestat deja pentru ja#ul din noaptea asta.
M atept s #ie curioi de unde am tiut noi.
8 G". 1ir-ar al dracuC7 2abba" aproape c i%bucnise !n lacrimi. @orea ca tot
comarul acela s ia s#'rit. .u-mi poi #ace una ca asta0 M $or ucide moarte total7
.-ai "abar cum sunt ei0
8 Ea cred c tiu destul de bine. -adar o s-mi spui c'nd apare inta mea?
-a c printre dinii !ncletai el !ncu$iinase:
8 @a.
Bi aa inea de nou ani. 2abba" cptase o condamnare cu suspendare pentru ja#
i #usese obligat s e#ectue%e dou sute de ore !n 2er$iciul =etenesc. 1usese ultima dat
c'nd mai comisese un delict7 !n orice ca% nimic major doar c'te o t'l"rie oca%ional.
9ar la #iecare trei sptm'ni !n #iierul de stocare al e-majordomului su aprea un
mesaj care-l !ntreba dac brbatul se i$ise. @e #iecare dat el rspunsese: nu.
.ou ani i nenorocita aia nu-l slbise nici o clip.
8 5impul !i %isese ea !n drum spre secia de poliie nu reduce nimic.
.u-i spusese niciodat ce se $a !nt'mpla dac el n-ar #i anunat-o dar nu era ce$a
ce ar #i dorit s a#le.
2abba" merse pe jos c'te$a intersecii ls'nd !n urm cldirea #ilialei. ,n #elul
acela e-majordomul lui ar #i operat printr-un nod al cibers#erei care nu se gsea !n
apropiere de cldire. ,n #ilial existau c'i$a tipi cu !nclinaii te"nice& #oarte idealiti !n
pri$ina accesului total se apropiau de credinele anar"iste i considerau c toate
in#ormaiile trebuie s #ie libere. @e asemenea #umau c"estii pe care n-ar #i trebuit s le
#ume%e i participau la jocuri de imersiune sen%orial !n majoritatea timpului c't erau
treji. -$eau totui obiceiul demorali%ant de a sparge cu succes bncile de date !n numele
cau%ei. 2abba" nu s-ar #i mirat !n ca%ul !n care cadrele superioare ale partidului ar #i
organi%at o operaiune simpl de supra$eg"ere !n jurul cldirii #ilialei.
;-majordomul lui introduse codul pe care i-l dduse #emeia. =onexiunea #u
stabilit imediat ceea ce era iritant c"iar dac nu complet surprin%tor. 2abba" inspir
ad'nc.
8 ;l este aici.
-dam ;l$in nu se grbi !n recepia clubului 2carred 2uit !n $reme ce recepionera
se ocupa de trenciul su. 9nseriile lui retinale se adaptau destul de uor la lumina slab
apel'nd o $i%ibilitate !n in#rarou care !ndeprta complet umbrele. @orea s dispun !ns
de c'te$a clipe pentru a examina scena integral. @in punctul de $edere al cluburilor era
aproape standard& separeuri !n jurul pereilor #iecare cu o draperie e-sigilat pentru
intimitate mese i scaune pe podeaua central un bar lung cu un numr uria de sticle pe
ra#turi i o scen mic unde dansau bieii #etele i transsexualii din trupa 2unset
-ngels. 9luminatul era discret cu spoturi topa% i purpurii proiect'ndu-i ra%ele
adumbrite pe lemnul !ntunecat al mobilierului. Mu%ica era puternic un so#t<are care
pstra un ritm constant i monoton pe care dansatorii s-i scoat "ainele. -ici exist mai
muli bani dec't ar trebui g'ndi el. -sta !nsemna c era un local protejat.
*a ora unu noaptea toate mesele erau ocupate i mulimea interlop din jurul
scenei #lutura entu%iast bancnote !n #aa i spre $intrele celor dou dansatoare. ='te$a
separeuri erau ocultate de c'mpuri de #or p'lp'itoare. V%'ndu-le -dam se !ncrunt
dar era pre$i%ibil. Pe c'nd se uita una dintre 2unset -ngels #u condus la un separeu de
ctre manager. ='mpul de #or sc'nteie i le permise s intre. Matricea palmar a lui
-dam a$ea capacitatea de a strpunge e-sigiliul !ns testarea ar #i #ost detectat.
-t't de multe ascun%tori repre%entau un risc. @in nou era un risc cu care era
!n$at. Bi !ntr-un local protejat nimeni nu s-ar #i dat !n $'nt dup poliie.
8 2cu%-m rosti uierul.
;ra prietenos dei asta nu conta cine tie ce& repro#ilarea celular !i o#erise acelai
gen de masi$itate ca al lui -dam at't doar c la el nu era grsime.
8 2igur c da.
Uierul !i trecu m'inile peste jac"eta i pantalonii lui -dam. ;rau puternic
=Gtatuate cu circuite ce se colorau !n bordo #luorescent !n timp ce scanau dup ce$a
periculos.
8 -m $enit pentru o !nt'lnire cu domnioara *ancier o anun -dam pe
recepionera dup ce uierul #cu semn c era curat.
1emeia !l conduse dup colul slii principale la un separeu a#lat la dou locuri
deprtare de bar. .igel Murp"y era deja acolo.
Pentru un dealer de armament 6ac"ael *ancier nu era discret. Purta o roc"ie
stacojiu-strlucitor cu decolteu ad'nc. Prul castaniu lung era coa#at !n onduleuri
complicate cu stelue luminescente sc'nteind printre u$ie. 6e!ntinerirea o readusese la
dou%eci i ce$a de ani c'nd era #oarte atrgtoare. -dam tia c era o re!ntinerire poate
c"iar a doua sau a treia. G trda atitudinea ei. .ici o t'nr care ar #i a$ut cu ade$rat
dou%eci i doi de ani nu ar #i deinut o !ncredere !n sine $ecin cu glacialul.
Eodyguardul ei era un brbat micu i subirel cu %'mbet plcut tot at't de discret
pe c't era ea de ostentati$. -cti$ e-sigiliul de !ndat ce sosi berea lui -dam i acoperi
partea desc"is a separeului cu un $l ca de platin mat. ;i puteau $edea !n club dar
clienii de acolo nu %reau dec't un perete #r caracteristici.
8 ;ra o list destul de impresionant coment 6ac"ael.
-dam tcu o clip pentru a $edea dac a$ea s-l !ntrebe pentru ce dorea armele
dar #emeia nu era at't de lipsit de pro#esionalism.
8 ;ste o problem pentru tine?
8 ,i pot #ace rost de toate !ns trebuie s te anun c procurarea armurii de lupt
$a dura. ;ste un sistem utili%at de poliiti. @e obicei eu asigur arme mici pentru oameni
cu aspiraii ce$a mai reduse ca ale tale.
8 ='t $a dura?
8 Pentru armur %ece %ile poate dou sptm'ni. 5rebuie mai !nt'i s #ac rost de
un certi#icat de utili%ator autori%at.
8 .u-mi trebuie aa ce$a.
;a !i ridic pa"arul de cocteil i sorbi pri$indu-l peste margine.
8 -sta nu m ajut deoarece !mi trebuie mie. 6estul lucrurilor de pe lista ta #ie
c exist !n stocare #ie c se !n$'rte pe piaa neagr le pot obine !n urmtoarele %ile.
@ar armura aceea trebuie s soseasc de la #urni%ori legali i ei trebuie s dein
certi#icatul !nainte de a-i permite s ias pe poarta #abricii.
8 Poi #ace rost de certi#icat?
8 @a.
8 ='t cost? !ntreb -dam !nainte ca ea s-i poat !ncepe preambulul de
$'n%are.
8 G sut de mii de dolari Velaines. 2unt implicate mai multe persoane i niciuna
nu este ie#tin.
8 G s-i pltesc opt%eci.
8 ,mi pare ru totui asta nu-i o tarab din pia. .u m t'rguiesc. Rsta-i preul.
8 G s-i pltesc opt%eci i o s-i pltesc i ambalarea restului listei !n modul pe
care-l doresc.
6ac"ael se !ncrunt.
8 =e #el de ambalare?
-dam !i !ntinse un cristal de memorie.
8 5oate armele trebuie demontate !n componente care $or #i apoi instalate !n
piese de ec"ipamente ci$ile i agricole care ateapt !ntr-un antrepo%it. -a cum este
g'ndit totul componentele nu $or #i identi#icabile indi#erent !n ce #el $or #i scanate sau
examinate. 5oate instruciunile sunt aici.
8 Fin'nd seama de mrimea listei tale e mult munc.
8 =incispre%ece mii. .u m t'rguiesc.
;a !i linse bu%ele.
8 =um plteti?
8 @olari pm'nteni lic"iditi #r cont.
8 *ic"iditi?
8 ;ste o problem?
8 *ista ta $a costa apte sute dou%eci de mii. -sta !nseamn o mulime de bani
pe care s-i pori asupra ta.
8 @epinde cu ce eti obinuit.
V'r! m'na !n jac"et i scoase un teanc gros de bancnote.
8 -ici sunt cinci%eci de mii. -junge ca s porneti i !n acelai timp !mi
do$edete intenia. @up ce ai str'ns lista d-mi adresa unui antrepo%it sigur unde-mi pot
trimite mainriile. ='nd ajung acolo !i $oi plti o treime din banii rmai. @up ce le-ai
instalat o s-i pltesc restul.
;c"ilibrul lui 6ac"ael oscil uor. ,i arunc bodyguardului o pri$ire i acesta
ridic banii.
8 ,mi place s #ac a#aceri cu tine /u< spuse ea.
8 Vreau actuali%ri %ilnice despre starea ac"i%iiilor.
8 G s le primeti.
9n$estigatorul-e# Paula Myo !i prsi biroul din Paris la trei minute dup ce
primi apelul lui 2abba". -$u ne$oie de optspre%ece minute s tra$erse%e oraul spre gara
52=. -tept doar opt minute pe peron pentru urmtorul expres. 2osi pe Velaines !n
patru%eci de minute.
@oi detecti$i seniori @on Mares i Maggie *idsey de la poliia metropolitan
5o+at o ateptau c'nd taxiul o aduse la sediul lor general. Fin'nd seama de ni$elul de
solicitare pentru cooperare din partea @irectoratului 9nter solar @elicte Lra$e cei doi
detecti$i nu a$useser di#iculti !n a rec"i%iiona o sal de con#erine i timp de lucru pe
matricea departamentului. Be#ul lor le subliniase apsat c se atepta s-i o#ere asisten
real in$estigatorului-e#.
8 @up ce se $a termina totul spusese el $a !nainta un raport despre capacitile
noastre operaionale iar @irectoratul are in#luen politic aa c #ii amabili i #ii utili.
=u @on Mares #oindu-se l'ng ea Maggie *idsey !i #olosi e-majordomul pentru
a apela dosarul in$estigatorului-e#. =oloane late de text $erde translucid !ncepur s se
derule%e peste imaginea $irtual generat de inseriile ei retinale. 5recu destul de iute prin
in#ormaii pentru era mai degrab o recapitulare dec't o e$aluare detaliat. 5oi cei care
lucrau !n aparatul de aplicare a legilor tiau despre Paula Myo.
Matricea din sediul general !i in#orm pe cei doi detecti$i c musa#ira lor sosise.
Maggie alung panglicile spectrale de text i se concentra asupra uilor li#tului c'nd se
desc"iser. 2ala de con#erine de la ni$elul al V999-lea al sediului general al poliiei
metropolitane a$ea perei din sticl la #el ca toate cubiculumurile de la acelai etaj. @in
locul unde se a#la Maggie putea %ri !ntreaga dispunere. *a !nceput nimeni n-o bg !n
seam pe Paula Myo care mergea pe coridorul principal urmat de doi colegi de la
@irectoratul @elicte Lra$e. ,n blu% alb costum de a#aceri !ngrijit i panto#i negri
practici se !ncadra per#ect !n animatul mediu de lucru compartimentat. ;ra niel mai
scund dec't standardul contemporan potri$it cruia opt%eci la sut din populaie su#erise
mcar o modi#icare genetic. -sta nu !nsemna c nu a$ea o constituie #i%ic robust& !n
mod e$ident respecta cu strictee o rutin de exerciii care-i pstra #orma la un ordin de
mrime mai sus de orice ar #i cerut poliia metropolitan din partea oamenilor si. @ei
Maggie suspecta c era mai degrab o obsesie personal. Prul des i #oarte negru al
in$estigatorului-e# #usese pieptnat drept ast#el !nc't !i cobora mult sub omoplai. Paula
Myo !l lsase !ntotdeauna s-i coboare peste #a acoperindu-i parial trsturile i era
lesne de !neles in'nd seama de notorietatea ei. ,ns c'nd !i !ndeprta cu o m'n
u$iele acelea de pr brbaii ridicau pri$irile de la birourile lor i se "olbau nu numai
din cau%a statutului su legendar. 1undaia 2tructurii Umane de pe *imanul lui /uxley
care-i de%$oltase cu at'ta grij genomul selectase ca ba% de plecare o combinaie de
gene europene i #ilipine%e asigur'ndu-i o #rumusee natural absolut ispititoare.
6e!ntinerirea a$ut cu cinci ani !n urm o #cea s par c abia trecuse de dou%eci de
ani.
@ei tia c n-ar #i trebuit s judece pe nimeni dup aspectul #i%ic Maggie *idsey
a$u probleme s-o trate%e cu serio%itate pe #at c'nd aceasta !i str'nse m'inile ei i lui
@on. =u !nlimea i aspectul ei Paula Myo putea #i cu uurin con#undat cu o
adolescent. G trda !ns %'mbetul. Prea s nu tie ce !nsemna aa ce$a.
=eilali doi in$estigatori ai @irectoratului se numeau 5arlo un cali#ornian blond i
!nalt i 6enne )empasa o latino-american de pe Valdi$ia a#lat la jumtatea drumului
spre a patra re!ntinerire.
=ei cinci se ae%ar !n jurul mesei i pereii se opaci%ar.
8 V mulumesc pentru un rspuns at't de prompt rosti Paula. .e a#lm aici
deoarece a$em o in#ormaie c -dam ;l$in a sosit pe Velaines.
8 G in#ormaie de la cine? !ntreb @on.
8 Un contact. .u cel mai demn de !ncredere dar merit !n tot ca%ul s #ie
in$estigat.
8 Un contact? -sta-i tot?
8 .u trebuie s tii mai multe detecti$ Mares.
8 -i #ost aici acum nou ani spuse Maggie. =el puin aceasta este intrarea
o#icial din dosarele noastre i de aceea a bnui c omul tu este 2abba". ;ste membru
al Partidului 2ocialist aa cum a #ost i ;l$in.
8 1oarte bine detecti$.
8 Per#ect ne a#lm aici ca s ajutm %ise Maggie simind ca i cum trecuse un
soi de test. @e ce ai ne$oie?
8 ,n primul r'nd de dou operaiuni de supra$eg"ere. ;l$in a stabilit contact cu
un brbat pe nume .igel Murp"y !n #iliala V99 a Partidului 2ocialist de aici din ora.
5rebuie s-l inem sub urmrire permanent $irtual i #i%ic. ;l$in se gsete aici ca s
cumpere arme pentru grupul terorist al lui Eradley Do"ansson. -cest Murp"y $a #i
legtura lui cu un dealer interlop local aa c el ne poate conduce la am'ndoi. @up ce
a$em conexiunea !i putem intercepta pe ;l$in i pe dealer !n momentul sc"imbului.
8 5oate astea sun ca i cum ar #i ce$a de rutin i #oarte simplu coment
Maggie.
8 .-o s #ie aa inter$eni 5arlo. ;l$in este #oarte bun. @up ce l-am identi#icat
$oi a$ea ne$oie de o ec"ip de detecti$i care s m ajute s-i reconstitui toate micrile
din clipa c'nd a sosit. ;ste un tip al naibii de $iclean. Primul lucru pe care l-a #cut a #ost
cu siguran s-i stabileasc o rut de e$adare pentru ca%ul !n care a#acerea de aici se
!ntoarce !mpotri$a lui. 5rebuie s-o descoperim i s-o blocm.
8 Voi tii totul aa-i? #cu @on Mares. =e #ace el unde este7 M surprinde c
mai a$ei ne$oie de noi.
Paula !l pri$i scurt apoi re$eni cu atenia la Maggie.
8 ;ste $reo problem?
8 -m aprecia ce$a mai multe in#ormaii rspunse Maggie. @e exemplu suntei
siguri c se a#l aici pentru a contacta un dealer de armament?
8 =u asta se ocup. @e #apt este tot ce #ace !n ultima $reme. -proape c a
renunat la partid. -" sigur c da o s arunce i #ilialei locale un oscior sau dou pentru
c a cooperat cu el dar dup -badan practic n-a mai acionat !n micare. @up #iasco-ul
acela cadrele executi$e ale partidului l-au renegat e#ecti$ pe el i toat celula lui de
re%isten acti$. -tunci s-a cuplat cu Eradley Do"ansson. .imeni altul nu $oia s se
ating de el #iindc era prea periculos. @e atunci a #ost omul care s-a ocupat de
apro$i%ionare pentru P%itorii 9ndi$idualitii. -ctele pe care le comit ei pe 1ar -<ay #ac
ca -badan s par destul de bl'nd.
@on Mares r'nji.
8 -i reuit s recuperai ce$a bani p'n acum?
5arlo i 6enne !l pri$ir cu ostilitate. Paula Myo se uit la el #r s rosteasc
nimic. @on !i susinu cuttura #r remucri.
8 ;xist probabilitatea s #ie !narmat? !ntreb Maggie.
,l #ulger din oc"i pe @on. ,n ca%urile cele mai #ericite putea #i un idiot iar a%i
prea s se strduiasc !n mod special s-o do$edeasc.
8 ;l$in $a purta probabil o arm mic spuse 6enne )empasa !ns principalul
lui arsenal este experiena i $iclenia. @ac $or exista neca%uri de natur #i%ic nu $or #i
pornite de el. Va trebui s-i in$estigm cu precauie pe dealerii de arme ei au
predispo%iie spre $iolen.
8 -adar nici un bnu insist @on. .ici c"iar dup c't au trecut de-atunci o
sut trei%eci de ani?
8 @oresc de asemenea s !ncercai i s urmrii ruta de export a lui ;l$in rosti
Paula. @i$i%ia de securitate 52= $a coopera complet !n aceast pri$in.
8 Vom intra !n legtur cu e#ul nostru !n pri$ina alocrii de poliiti %ise
Maggie. -m aranjat deja s a$ei un birou i acces la matricea departamental.
8 Mulumesc. ,n dou ore a dori s in#orme% ec"ipele de supra$eg"ere.
8 ;ste un inter$al destul de scurt dar cred c putem aranja.
8 Mulumesc. Paula nu-i desprinsese pri$irea de la Maggie. .u !nc n-am
recuperat nici un bnu. =ea mai mare parte a banilor au #ost c"eltuii pentru ac"i%iii de
armament ca aceasta ceea ce !ngreunea% #oarte mult urmrirea i recuperarea. 9ar de
dou%eci de ani eu nu m-am mai apropiat !ntr-at't de mult de el. @e aceea $oi #i serios
de%amgit dac cine$a o s strice lucrurile. -r #i s#'ritul carierei pentru el.
@on Mares !ncerc s r'njeasc dispreuitor !naintea ameninrii. .u reui per#ect.
Maggie bnuia c asta se datora #aptului c !nelesese acelai lucru ca i ea. Paula Myo nu
%'mbea niciodat #iindc nu a$ea simul umorului.
-dam termina un mic dejun matinal realmente splendid !n "otelul (estpool c'nd
e-majordomul lui !l in#orm c !n #iierul su de stocare sosise un mesaj nesemnat.
Pro$enea de la o adres unis#er de unic #olosin iar textul #usese !ncriptat cu o c"eie
de cod care-l identi#ic imediat pe expeditor pentru el: Eradley Do"ansson.
*a exterior -dam !i bu ca#eaua !n linite !n $reme ce c"elnerii se agitau prin
restaurant ocup'ndu-se de ali clieni. ,n $ederea $irtual el pregti mesajul pentru
decriptare. Matricea !nc"eietur era purtat pe braul st'ng o band simpl de metmal
mat care #lexiona i se dilata constant pentru a-i menine contact integral cu pielea.
2upra#aa ei interioar coninea un i-punct care se conecta la =Gtatuaje care la r'ndul
lor !i erau <etcablate !n #ibrele ner$oase ale m'inii. ,n $ederea $irtual inter#aa era
repre%entat de o m'n spectral pe care o personali%ase albastru-desc"is cu ung"ii
purpurii ascuite. *a #iecare micare in#im a m'inii sale reale m'na $irtual executa o
micare ampli#icat permi'ndu-i s selecte%e i manipule%e iconuri. 2istemul era
standard !n =ommon<ealt" o#erind conexiune direct la cibers#era planetar tuturor
celor care-i puteau !ngdui un =Gtatuaj. -dam bnuia c cei mai muli dintre oamenii de
a#aceri care luau micul dejun !n jurul lui inter#aau discret cu matricele birourilor a$eau
pe c"ip expresia speci#ic a $istorilor cu oc"ii desc"ii.
Erbatul extrase c"eia cu$enit din locul ei de stocare din matricea !nc"eietur
repre%entat de icon-ul unui cub 6ubi+ pe care trebuia s-l rsuceasc p'n aranja
ptratele de pe supra#a !n con#iguraia corect. =ubul se desc"ise i el puse !nuntru
icon-ul mesaj. Un singur r'nd de text negru i se derul peste $ederea $irtual: Paula Myo
este pe Velaines.
-dam i%buti !n ultima clip s nu scape ceaca de ca#ea.
8 1utu-i0
='i$a clieni din apropiere !l pri$ir i el !i str'mb bu%ele !ntr-un sur's de
scu%e. Matricea tersese deja mesajul care acum trecea printr-o complicat procedur de
suprascriere pentru ca%ul !n care ar #i #ost examinat $reodat de un sistem de recuperare
judiciar.
-dam nu tia niciodat de unde !i obinea Eradley in#ormaiile !ns #usese
!ntotdeauna complet de !ncredere. 5rebuia s-i abandone%e misiunea imediat.
.umai c7 durase optspre%ece luni ca s plnuiasc i s organi%e%e. =ompanii-
#antom #useser !n#iinate pe o du%in de planete pentru a se ocupa de exporturile de
mainrii camu#late spre 1ar -<ay comut'ndu-le i recomut'ndu-le ast#el !nc't s nu
existe nici o bnuial i nici o urm. G grmad de bani #useser c"eltuii pe pregtiri. 9ar
P%itorii nu a$eau s primeasc alt transport de armament dac el nu-l putea pune la
punct. ,nainte de a o #ace trebuia totui s tie ce #usese !n neregul de data aceasta.
Bi #useser #oarte aproape. Ultimul apel al lui 6ac"ael *ancier con#irma c
adunase aproximati$ dou treimi din list. -t't de aproape7
Maina lui Maggie *idsey o aduse !n parcarea subteran a cldirii sediului cu o
or !nainte de intrarea !n tur. @e la !nceperea ca%ului lucrase cu program prelungit nu
doar pentru a intra !n graiile Paulei Myo ci pentru c !n$a o mulime de la
in$estigatorul-e#. -tenia acesteia #a de detalii era incredibil. Maggie era con$ins c
trebuia s aib inserii de matrice i memocelule suplimentare. .ici un aspect al
operaiunii nu era prea neimportant ca s n-o interese%e. =u certitudine legendele nu-i
exageraser dedicaia.
-scensorul din recepie o scan pentru a-i con#irma identitatea: numai dup aceea
cobor! la al cincilea ni$el al subsolului unde se gseau centrele de operaiuni. ;c"ipa
;l$in primise numele de cod 36a%ia4 i i se alocase camera J-J. Maggie #u scanat din
nou !nainte ca ua metalic monobloc s glise%e !n lateral permi'ndu-i s intre.
9nteriorul era !n penumbr ocupat cu trei iruri de console cu portaluri "ologra#ice !nalte
curb'ndu-se !n jurul operatorilor. 5oate #uncionau acoperite de o gril de imagini i
ben%i de date. *umina laser se re$rsa dinspre ele !ntr-o p'cl iridescent tears. G
pri$ire scurt aruncat spre portalul cel mai apropiat de u !i art lui Maggie imaginile
#amiliare ale cldirii din care 6ac"ael *ancier obinuia s-i conduc a#acerile cu
$e"icule alturi de #otogra#ii din cele dou maini urmritoare ale ec"ipei ce pre%entau
taxiul lui -dam ;l$in pe care-l supra$eg"eau prin ora.
Maggie solicit o actuali%are i asimil rapid datele de peste este noapte. 2ingurul
element care atrgea atenia era mesajul !ncriptat expediat e-majordomului lui ;l$in prin
nodul "otelului (estpool. G %ri pe Paula Myo st'nd la biroul ei !n captul !ndeprtat al
!ncperii. 9n$estigatorul-e# prea s se descurce cu maximum dou ore de somn pe %i.
=eruse s-i #ie adus un pat pliant !n birou i nu-l #olosea niciodat dec't la o or dup ce
ambele inte principale se retrseser pentru noapte. Bi se scula !ntotdeauna cu un ceas
!nainte de ora la care ei obinuiau s coboare din pat. 5ura de noapte a$ea ordinul strict
de a o tre%i dac se !nt'mpla ce$a ieit din comun.
Maggie se apropie ca s se interese%e despre mesaj.
8 - sosit de la o adres unis#er de unic #olosin spuse Paula. 2o#t<are-ul
judiciar al @irectoratului i-a urmrit punctul de !ncrcare p'n la un nod public din
cibers#era @ampier. 5arlo $orbete cu poliia local pentru rularea unei $eri#icri dar nu
m atept la miracole.
8 Putei urmri o adres de unic #olosin? !ntreb Maggie.
@intotdeauna cre%use c aa ce$a era imposibil.
8 ,ntr-un grad limitat !ns oricum nu ne este de ajutor. Mesajul a #ost expediat
cu decalaj. =el care l-a !ncrcat era departe de mult.
8 ,ncriptarea mesajului poate #i spart? !ntreb Maggie.
8 .u tocmai expeditorul a #olosit !ncriptare !n geometrie cuantic. -m expediat
o solicitare la 9= dar a rspuns c nu are resursele disponibile pentru a mi-l decripta.
8 -i $orbit cu 9=? #cu Maggie.
-sta era cu ade$rat impresionant. 9nteligena =ontient nu obinuia s
inter#ae%e cu indi$i%ii.
8 @a.
.u mai urm nimic altce$a.
8 -"a #cu Maggie. Eun.
8 - #ost un mesaj scurt spuse Paula. =eea ce limitea% coninutul lui. Enuiala
mea este c a #ost un a$ertisment o autori%are de !ncepere sau o stopare.
8 .oi nu am a$ut scurgeri de in#ormaii %ise Maggie. 2unt sigur !n pri$ina
asta. Bi nici ei nu ne-au obser$at.
8 Btiu. @in capul locului originea mesajului pare s elimine o e$entual eroare a
unuia dintre poliitii $otri.
8 Partidul 2ocialist are destule cibercreiere de calitate. ;ste posibil ca ele s #i
obser$at programele noastre urmrind e-majordomul lui Murp"y.
Paula Myo !i #rec #runtea cu palma aps'ndu-se !ndeajuns de tare pentru a-i
!ncrei pielea.
8 Posibil accept ea. @ei trebuie s in seama i de ali #actori.
8 @a? o !ncuraj Maggie.
8 2trict secret !mi pare ru spuse Paula.
=u toate c era obosit nu inteniona s-i destinuie grijile nimnui. @ac
Maggie era cu ade$rat detecti$ ar #i putut s deduc i singur.
-a cum spusese Mares o sut trei%eci i patru de ani #r nici o arestare
repre%enta un timp neplcut de lung. @e #apt era de-a dreptul imposibil in'nd seama de
resursele pe care le des#urase !mpotri$a lui Eradley Do"ansson. @e-a lungul deceniilor
cine$a le asigurase lui Do"ansson i asociailor si mult asisten. Puini tiau ce #cea
Paula %i de %i aa c !n mod logic era cine$a dina#ara @irectoratului. 5otui administraia
;xecuti$ului se sc"imbase de aptespre%ece ori de c'nd ei i se alocase ca%ul i era
imposibil ca toate s #i coninut simpati%ani secrei ai lui Do"ansson. ,n #elul acesta
rm'nea cu domeniul !ntru totul obscur al Marilor 1amilii i @inastiilor 9ntersolare genul
de dealeri de putere care existau !ntotdeauna.
@esigur #emeia #cuse tot ce putuse !ntinsese capcane rulase ambuscade pentru
identi#icare !ngduise !n mod deliberat scurgeri de in#ormaii stabilise canale de
comunicaii neo#iciale !i cldise o reea extins !n clasele politice i c'tigase aliai !n
inima gu$ernului =ommon<ealt"ului. @eocamdat re%ultatele #useser minime. -sta n-o
deranja prea tare #iindc a$ea !ncredere !n capacitatea ei de a duce ca%ul p'n la s#'rit
dar ceea ce o !ngrijora mai mult ca orice era moti$ul pentru care cine$a mai ales o
persoan care deinea bogie i putere real ar #i dorit s proteje%e un terorist ca
Do"ansson.
8 Pare logic spuse Maggie cu o umbr de o$ial tiind c !ndrtul tcerii
in$estigatorului-e# exista o istorie extraordinar. Bi atunci ce #aci !n legtur cu mesajul?
8 @eocamdat nimic rspunse Paula. Pur i simplu ateptm i $edem ce #ace
;l$in !n continuare.
8 ,n clipa de #a !i putem aresta pe toi. ,n sediul lui *ancier sunt stocate destule
arme pentru a purta un r%boi.
8 .u. ,nc n-am un moti$ s-l areste% pe ;l$in. Vreau s atept p'n ce
operaiunea !i atinge stadiul acti$ de contraband.
8 - participat la operaiunea -badan. -m $eri#icat #iierul @irectoratului i
exist !nregistrrile a su#iciente mrturii pentru a-i do$edi implicarea indi#erent c't de
bun i-ar #i a$ocatul. =e-i trebuie mai mult ca s-l areste%i?
8 Vreau s #ie expediate armele. -m ne$oie de ruta i destinaia lor. -sta !mi $a
da pe m'n toat reeaua P%itorilor. ;l$in este important !n primul r'nd pentru
capacitatea lui de a ajunge la Do"ansson.
8 -restea%-l i extrage-i memoria. 2unt sigur c un judector ar acorda
@irectoratului ordinul respecti$.
8 .u m atept s bene#icie% de opiunea asta. ;l tie ce se $a !nt'mpla !n clipa
!n care-l am !n custodie. 1ie se $a sinucide #ie o inserie !i $a terge complet memoria.
8 .u poi #i sigur !n pri$ina asta.
8 ;ste un #anatic. .u ne $a permite accesul la memoria lui.
8 ="iar cre%i asta?
8 -sta-i ceea ce a #ace eu rspunse Paula simplu.
Paula in#orm ec"ipele de supra$eg"ere !nainte de sc"imbarea turei explic'ndu-i
suspiciunile #a de mesajul !ncriptat.
8 .e modi#ic !ntr-o oarecare msur prioritile %ise ea. @ac a #ost $orba
despre o anulare atunci ;l$in $a cuta s ajung !n gara 52=. G grup de poliiti trebuie
staionat permanent acolo ca s-l areste%e dac !ncearc s plece. @etecti$ Mares te rog
s organi%e%i asta.
8 2igur c da o s $orbesc cu e#ul pentru mai muli oameni.
@e-a lungul sptm'nii operaiunii @on Mares !i modi#icase puin atitudinea. .-
o contra%icea deloc pe Paula dar nici nu depunea $reun e#ort suplimentar !n operaiune
iar #emeia accepta asta: competena standard era o constant deprimant !n aparatul de
aplicare a legii din tot =ommon<ealt"-ul.
8 - doua posibilitate urm Paula este s #i #ost un mesaj pentru !nceperea
aciunii. ,n ca%ul acesta trebuie s #im pregtii s inter$enim. Misiunile $oastre nu $or
su#eri modi#icri !ns #ii gata s le implementai imediat. - treia posibilitate nu este prea
gro%a$: ;l$in a #ost a$erti%at despre #aptul c este supra$eg"eat.
8 9mposibil rosti @on Mares. .u suntem c"iar at't de incompeteni.
@inspre poliitii din ec"ip se au%ir murmure de !ncu$iinare.
5arlo !i arunc lui 6enne un sur's scurt. Be#a lor genera !ntotdeauna un standard
ridicat de pro#esionalism indi#erent cu ce #or poliieneasc ar #i lucrat. .iciunul dintre
ei nu dorea s #ie cunoscut drept indi$idul care nu putuse !ndeplini angajamentele ei.
8 @ei pare improbabil $a trebui s inem seama de ea insist Paula. -$ei
mult grij s nu $ deconspirai. ;ste inteligent. 1ace asta de patru%eci de ani. @ac !l
$ede pe unul dintre $oi de dou ori !n aceeai sptm'n $a ti c-l urmrim. .u-l lsai
s $ %reasc. .u-l lsai s %reasc maina pe care o #olosii. Vom cpta mai multe
$e"icule pentru a le putea roti mai rapid. .u ne putem permite greeli. ,ncu$iin scurt
din cap spre ei. -%i m $oi altura ec"ipei din #a. -sta-i tot.
@on Mares i Maggie *idsey se apropiar de ea !n $reme ce restul poliitilor
prseau centrul de operaiuni.
8 @ac te %rete pe tine rosti @on Mares atunci c"iar c s-a terminat totul.
8 Btiu spuse Paula totui trebuie s #iu aproape. 2unt unele c"estii pe care nu le
pot #ace st'nd aici. Vreau ca a%i tu s preiei postul de coordonator general.
8 ;u?
8 @a ai cali#icrile necesare ai mai condus raiduri.
8 Eine se strdui el s nu %'mbeasc.
8 Maggie tu $ii cu mine.
,l ajunser pe -dam ;l$in pe c'nd e#ectua o plimbare lent aparent aleatorie prin
parcul Eurg"al. Erbatul proceda !n mod similar !n majoritatea dimineilor o "oinreal
printr-un spaiu larg desc"is unde era di#icil ca ec"ipa s-l urmreasc pe jos #r a
atrage atenia.
Paula i Maggie ateptau !n partea din spate a unui $e"icul cu %ece locuri care era
parcat !n extremitatea nordic a parcului. ;c"ipa distribuise restul mainilor la distane
egale pe perimetru cu trei poliiti pedetri care-i #oloseau inseriile retinale pentru a-i
triangula permanent po%iia neapropiindu-se niciodat la mai puin de cinci sute de metri.
Eurg"al era o %on uria !n mijlocul oraului cu lcuoare terenuri de sport piste de
alergri i alei lungi i !n$er%ite mrginite de arbori adui de pe apte%eci de planete
di#erite.
8 ;ste a doua oar c'nd se !ntoarce pe acelai drum spuse Maggie.
Pri$eau am'ndou imaginile transmise de inseriile retinale pe un ecran mic din
main.
8 ;ste standard pentru el %ise Paula. ;ste o creatur a obinuinelor. 2-ar putea
s #ie obinuine bune dar orice rutin te $a trda !n cele din urm.
8 -a l-ai urmrit?
8 @a. .u #olosete niciodat aceeai planet de dou ori. Bi aproape !ntotdeauna
se #olosete de Partidul 2ocialist 9ntersolar pentru a #ixa prima !nt'lnire cu dealerul local.
8 -adar l-ai #cut pe 2abba" in#ormatorul tu i ai ateptat.
8 @a.
8 5imp de nou ani. 2 dea dracii0 ='i in#ormatori ai i pe c'te planete?
8 2trict secret.
8 @ei #elul !n care opere%i arest'ndu-i mereu pentru in#raciunile lor7 -sta n-
ar trebuie s-i #ac prea cooperani. ,i asumi un risc major !ntr-un ca% at't de important.
8 -u !nclcat legea. 5rebuie s compar !naintea tribunalului i s-i asume
responsabilitatea pentru delictele comise.
8 =e dracuC c"iar cre%i asta nu?
8 Mi-ai accesat dosarul o#icial. @e trei ori de la !nceperea ca%ului acesta.
Maggie tiu c se !nroise.
,n %iua aceea -dam ;l$in !i termin plimbarea prin parcul Eurg"al i lu un taxi
p'n la un micu restaurant italian de pe malul estic al r'ului Lu"al care erpuia prin
cartierele rsritene ale oraului. ,n $reme ce m'nca pe !ndelete un pr'n% copios o apel
pe 6ac"ael *ancier un apel pe care poliia metropolitan nu a$u nici o di#icultate !n a-l
intercepta.
;l$in: - inter$enit ce$a. 5rebuie s discut din nou cu tine.
*ancier: Ve"iculul dorit este aproape gata pentru preluare domnule .ort". 2per
c nu-i $reo problem !n partea ta.
;l$in: .u nici o problem !n pri$ina $e"iculului. 5rebuie s discut !ns cu tine
despre speci#icaiile lui.
*ancier: 2peci#icaiile au #ost stabilite. =a i preul.
;l$in: .u este $orba de $reo modi#icare de speci#icaii sau pre. ;ste necesar pur
i simplu s discut cu tine personal pentru clari#icarea unor detalii.
*ancier: .u tiu dac-i o idee prea bun.
;l$in: M tem c este $ital.
*ancier: Per#ect. ,mi cunoti locul pre#erat. Voi #i a%i acolo la ora obinuit.
;l$in: Mulumesc.
*ancier: Bi ar #i bine s #ie pe c't de important susii.
Paula cltin din cap.
8 6utin rosti ea de%aprobator.
Gptspre%ece poliiti con$erser spre clubul 2carred 2uit. @on Mares !i trimise pe
primii trei la numai dou minute dup !nc"eierea con$ersaiei interceptate. =lubul nu era
desc"is desigur i cei trei trebuiau s gseasc puncte de obser$aie !n jurul lui i s se
camu#le%e.
@oi dintre oamenii lui *ancier sosir la ora opt !n seara aceea i e#ectuar
propriile lor $eri#icri de supra$eg"ere !nainte de a-i anuna e#a.
='nd -dam ;l$in apru !n cele din urm la ora unu noaptea %ece poliiti se
gseau deja !nuntru. =a i !nainte reuiser s se integre%e su#icient de bine pentru a
!mpiedica identi#icarea $reunuia dintre ei. Unii jucau rolul oamenilor de a#aceri care
cutau s se destind !n orice c"ip dup o %i lung la birou. 5rei se !n$'rteau pe l'ng
scen identici cu ceilali ratai care-i agitau cu disperare dolarii murdari spre trupurile
superbe ale celor din 2unset -ngels. Unul i%butise c"iar s obin o slujb #iind angajat
de prob ca osptar pentru noaptea aceea i acumulase baciuri re%onabile. 6enne
)empasa sttea !ntr-un separeu cu e-sigiliul ceos protej'nd-o de pri$iri indiscrete.
6estul ec"ipei se a#la a#ar pregtit pentru urmrire dup !nc"eierea !nt'lnirii.
Paula Maggie i 5arlo parcaser la o strad deprtare !ntr-o #urgonet $ec"e i obosit
care a$ea pe o latur logoul unei companii de ser$icii casnice. =ele dou ecrane pe care
le instalaser !n spate rulau imagini pro$enite de la poliitii din club. 6ac"ael *ancier era
deja !n separeu nu acelai de data trecut. G !nsoea bodyguard-ul cu aspect slbnog.
2ediul general !l identi#icase ca 2imon )a$anag" un brbat cu o list lung de
condamnri mrunte care se !ntindea pe ultimele trei decenii toate asociate $iolenelor.
='nd sosise examinase separeul de dou ori scan'ndu-l pentru circuite electronice sau
bioneurale ascunse. 2en%orii pasi$i ai poliitilor din apropiere aproape c #user
supra!ncrcai. )a$anag" #olosea un ec"ipament #oarte so#isticat aa cum era de
ateptat din partea cui$a care lucra pentru un dealer de armament.
Paula !i pri$i pe *ancier i ;l$in str'ng'ndu-i m'inile !ntr-o doar. @ealerul de
arme !i pri$i neospitalier clientul apoi e-sigiliul din jurul separeului #u acti$at. Protecia
lui #u imediat ran#orsat de unitile pe care le comutase )a$anag". Unul dintre ele era un
impuls de bruiere ner$oas puternic i ilegal capabil s distrug ganglionii cerebrali ai
oricrei insecte pe o ra% de patru metri.
8 Per#ect rosti Paula. 9a s a#lm ce-i at't de important pentru domnul ;l$in.
*a un metru deasupra mesei separeului o musc #usi#orm Eratation se prinsese
de estura din plastic los a peretelui. Printre #ibrele arti#iciale purpurii i $er%i corpul
translucid de doi milimetri !i era practic in$i%ibil. Pe l'ng corpul cu e#ecte cameleonice
e$oluia de pe planeta ei natal !i asigurase o #ibr neuronal unic care utili%a o
molecul #otoluminescent ca transmitor primar #c'nd-o imun la un impuls de
bruiere ner$oas standard. -$ea doar jumtate din durata de $ia normal a unei mute
#usi#orme naturale deoarece codul genetic !i #usese alterat de o micu companie
speciali%at care !n urma unui contract cu @irectoratul !i !nlocuise jumtate din sacul
digesti$ cu o structur organic mult mai complex de celule receptoare. ,n abdomenul ei
exista o gland secretoare dilatat care proiecta un #ir super#in. ='nd %burase !nuntru
din separeul $ecin t'r'se #irul !n urma ei i acum impulsuri ner$oase de la celulele
receptoare p'lp'iau discret !n lungul #irului p'n la un procesor semiorganic ce$a mai
apropiat de unul standard pe care 6enne !l a$ea !n bu%unarul jac"etei.
,n mijlocul ecranului Paulei se #orm o imagine granulat alb-cenuie. Pri$eau de
sus la capetele celor trei persoane ae%ate !n jurul mesei din separeu.
8 @eci ce dracuC s-a-nt'mplat? !ntreb 6ac"ael *ancier. .u m ateptam s te
mai $d p'n la li$rare /u<. .u-mi place c"estia asta. M #ace ner$oas.
8 -m primit instruciuni noi %ise ;l$in. =um alt#el i le-a #i putut transmite?
8 Eine ce #el de instruciuni?
8 @ou adugiri pe list. Majore.
8 5ot nu-mi place. 2 tii c-s #oarte aproape s anule% toat a#acerea.
8 .-o s-o #aci. G s-i pltim pentru deranj.
8 .u tiu. @eranjul de$ine al naibii de mare-n pi%da m-sii0 -junge un poliai
suspicios care s-i bage nasu-n #irma mea i-am #utut-o complet. -colo-s depo%itate o
mulime de c"estii. /ard<are scump.
;l$in o#t i bg m'na !ntr-un bu%unar.
8 Pentru a uura deranjul.
Puse pe mas un teanc de bancnote de grosimea unei crmi%i i-l !mpinse spre
2imon )a$anag".
Eodyguard-ul pri$i ctre *ancier care !ncu$iin. V'r! bancnotele !n bu%unarul
jac"etei sale.
8 Eine ce #el de lucruri !i mai trebuie acum?
;l$in ridic discul mic i negru al unui cristal de memorie pe care ea i-l lu.
8 -sta-i ultima dat !i spuse. .imic altce$a nu se mai sc"imb. .u-mi pas ce
$rei sau c't plteti ai priceput? Rsta-i s#'ritul a#acerii. @ac mai $rei altce$a trebuie s-
atepte p'n data $iitoare. -i !neles?
8 2igur c da.
Paula se ls pe spate pe pernele subiate de u%ur ale scaunului din #urgonet. Pe
ecran -dam ;l$in se ridicase s plece. ;-sigiliul separeului licri pentru a-l lsa s ias.
8 =e$a nu-i !n regul %ise ea.
Maggie se !ncrunt.
8 =e $rei s spui?
8 Vreau s spun c !nt'lnirea asta n-a a$ut nici o legtur cu suplimentarea listei.
,n cristalul de memorie nu exist de #apt un in$entar.
8 @ar ce?
8 .ite instruciuni.
8 @e unde tii? Mie mi se pare c se potri$ete cu tot ce s-a !nt'mplat p'n
acum.
8 9-ai $%ut reacia c'nd a citit mesajul la micul dejun. Gbiecti$ul i-a prins
expresia #oarte clar. - #ost extrem de ocat. Prima regul !ntr-o a#acere ca asta este c nu
sc"imbi nimic !ntr-o etap at't de !naintat. ,i nelinitete pe parteneri. 6eacia lui
6ac"ael *ancier este un exemplu per#ect. Bi nu este deloc bine s-i neliniteti pe dealerii
de arme. *a o a#acere de dimensiunile astea toat lumea este deja cu ner$ii-n pione%e.
;l$in o tie.
8 Bi? - #ost ocat la r'ndul lui c e#ii lui doreau s sc"imbe ce$a.
8 .u-s con$ins.
8 Bi ce $rei s #aci?
8 .u putem #ace nimic. =ontinum supra$eg"erea. =ontinum s ateptm. ;u
cred !ns c tie c suntem pe urmele lui.
Vestea despre !n$luirea lui -l#a @yson a #ost anunat peste dou %ile. -
dominat toate #luxurile de tiri i spectacolele curente. Un numr surprin%tor de mare de
ceteni de pe Velaines a$eau opinii asupra re$elaiei i a ceea ce trebuia #cut !n pri$ina
respecti$.
,n centrul de operaiuni subteran Maggie rmase pe jumtate atent la serioii i
nebunii care apreau !n #luxurile de tiri. 9ar i iar emisiunile repetau momentul c'nd
steaua dispruse din $edere. -prur diagrame simpli#ic'nd cele !nt'mplate pentru
publicul general.
8 =re%i c ;l$in a #ost %guduit de asta? !ntreb Maggie. *a urma urmelor
P%itorii 9ndi$idualitii ar trebui s ne proteje%e de extrateretri.
Paula se uit la portalul unde era inter$ie$at @udley Eose. Etr'nul astronom pur
i simplu nu-i putea controla sur'sul.
8 .u. -m $eri#icat. Mesajul a #ost trimis cu o jumtate de %i !nainte ca Eose s #i
con#irmat e$enimentul. Gricum nu $d !n ce #el !n$luirea @yson !i pri$ete pe P%itori.
Lrija lor principal este extraterestrul 2tar#lyer i #elul !n care el manipulea% gu$ernul.
8 @a. *e primesc i eu propaganda. *a dracuC de #iecare dat m las dus de nas
de autor0
8 =onsider-te bucuroas c nu eti tu autorul. ;u m ocup i de escroc"eriile
acelea.
8 @eci nu sunt preocupai de !n$luirea asta instantanee?
8 .u. ,n$luirea @yson s-a petrecut acum o mie de ani ;ste din preistorie.
9rele$ant pentru P%itori.
8 Btii multe despre ei aa-i?
8 =am tot ce se poate ti #r s #ii unul de-al lor.
8 Bi atunci cum ajunge unul ca -dam ;l$in s lucre%e pentru o #aciune
terorist?
8 5rebuie s-nelegi c Eradley Do"ansson este !n esen un nebun cu c"arism.
Micarea P%itorii 9ndi$idualitii este pur i simplu cultul pri$at al personalitii lui. 2e
autointitulea% o cau% politic dar asta nu-i dec't parte din amgire. 5rist este c a
ademenit sute de oameni i nu doar de pe 1ar -<ay.
8 9nclusi$ pe -dam ;l$in murmur Maggie.
8 @a inclusi$ pe ;l$in.
8 @in ce am $%ut despre ;l$in este un tip inteligent. Bi potri$it dosarului lui
este un socialist radical realmente de$otat cau%ei. ,n nici un ca% nu-i at't de nai$ !nc't s
cread propaganda lui Do"ansson.
8 Pot doar s bnuiesc c-i c'nt !n strun lui Do"ansson. ;l$in are ne$oie de
genul de protecie pe care i-o asigur Do"ansson iar iubitul lui partid bene#icia% !ntr-un
grad redus de asocierea aceasta. Pe de alt parte poate c nu #ace altce$a dec't s !ncerce
s re!n$ie #ostele glorii. .u uita c-i un psi"opat& acti$itile lui teroriste au ucis deja sute
de oameni i toate li$rrile acestea de arme introduc potenialul pentru i mai multe
mori. .u te atepta ca moti$aia lui s #ie ba%at pe logic.
Monitori%area dur !nc unspre%ece %ile. 9ndi#erent care ar #i #ost elementele
suplimentare cerute de -dam ;l$in ele preau di#icil de obinut de 6ac"ael *ancier.
@i$erse contacte dubioase aprur pentru !nt'lniri scurte i pri$ate cu dealerul !n biroul
din spate. ,n ciuda tuturor !ncercrilor ec"ipa de susinere te"nic a poliiei metropolitane
5o+at nu i%butise s plase%e !nuntru nici un dispo%iti$ de in#iltrare. Eiroul lui *ancier
era $eri#icat cu prea mult e#icien. .ici c"iar mutele #usi#orme nu puteau penetra
c'mpul de #or de ni$el militar care !l !nconjura. -ntrepo%itele ei erau de asemenea bine
ecranate dei ec"ipa reuise s le con#irme pe cele dou !n care erau inute armele.
='te$a insecte modi#icate ptrunseser pentru o scurt pri$ire aruncat !n jur !nainte de a
#i rpuse #ie de emitoare de impulsuri de bruiere ner$oas #ie de plase electronice.
;c"ipe de monitori%are secundar !i urmriser pe #urni%ori c'nd plecaser
supra$eg"indu-i cum !i asamblau armele i ec"ipamentele !nainte de a le li$ra
dealerului. G !ntreag reea subteran de comerciani de pe piaa neagr de pe Velaines
#usese atent !nregistrat i ar"i$at !n $ederea ra%iei care a$ea s pun capt !ntregii
operaiuni.
,n %iua a unspre%ecea obser$atorii consemnar un apel pe care -dam ;l$in !l
#cuse la un antrepo%it din ora autori%'nd expedierea unui transport de maini agricole
ctre *ancier.
8 -sta este #cu 5arlo. 2e pregtesc pentru li$rare.
8 2-ar putea !ncu$iin Paula.
@e cealalt parte a biroului de operaiuni Mares suspin !n direcia ei. Paula ceru
!ns ca ec"ipele pentru arestare s #ie trecute !n ateptare.
Maggie se a#la !n una dintre mainile parcate aproape de repre%entan. ='nd cele
opt camioane sosir ticsite p'n sus cu l%i pline cu maini agricole trimise imaginile
spre centrul de operaiuni. ,n gardul care !nconjura complexul dealerului se desc"iser
repede pori largi pentru a lsa camioanele !nuntru. @up aceea altul dintre automobilele
lui *ancier iei pentru o curs de testare. -#acerea legal se descurcase bine pe toat
durata monitori%rii cu p'n la o du%in de maini cumprate de clieni legitimi.
V'n%rile erau prospere.
=ele opt camioane ptrunser !n cel mai mare antrepo%it al lui *ancier i uile
rular !n jos imediat dup intrarea celui din urm. 2en%orii cu care ec"ipa de monitori%are
!ncadraser locul raportar acti$area instantanee a sistemelor de ecranare.
8 Unde-i ;l$in? !ntreb Paula.
5arlo !i art imaginile intei lor primare care termina pr'n%ul !ntr-un restaurant
din centru. Paula $eni l'ng consol pentru a-l urmri #olosind sen%orii ec"ipelor de
monitori%are.
@up pr'n% ;l$in se plimb pe una dintre arterele comerciale utili%'nd tacticile
lui obinuite de a !ncerca s-i obser$e e$entualii urmritori. ='nd ajunse !napoi la "otel
!ncepu s-i !mpac"ete%e $ali%a. Mai t'r%iu !n aceeai dup-amia% cobor! la bar i
comand o bere. G bu !n timp ce pri$ea portalul de la captul tejg"elei care o arta pe
-lessandra Earon inter$ie$'ndu-l pe @udley Eose. *a !nceputul serii exact c'nd soarele
cobora sub linia ori%ontului $ali%a !l urm la parter i el prsi "otelul.
8 Lata anun Paula ec"ipele. 2e pare c acum e momentul. Pentru toat lumea
po%iiile pentru etapa unu $ rog0
@on Mares atepta la o sut de metri de "otel !n una dintre cele patru maini
alocate pentru urmrirea lui ;l$in i-l $%u pe brbatul $oinic ieind din recepie. Un taxi
opri la solicitarea e-majordomului lui ;l$in. Vali%a sui pe plat#orma pentru bagaje din
spate o dat cu urcarea lui !n main.
8 -teapt @on spuse Paula. Plasm un so#t<are anc"etator !n matricea de
pilotare a taxiului. -"a asta a #ost i-a spus s-l duc la strada SM.
8 -sta nu-i pe l'ng *ancier protest @on Mares c'nd maina lor porni !n
urmrire.
8 Btiu. Mulumete-te s atepi.
Paula se !ntoarse ctre #luxurile $i%uale i de date care soseau de la dealer.
6ac"ael *ancier i %ece dintre oamenii ei se gseau cu camioanele !n antrepo%itul !nc"is
etan. 6estul lucrtorilor #useser trimii acas ca de obicei la s#'ritul %ilei.
Pe consola din #aa Paulei a#iajele de date !ncepur s-i pulse%e a$ertismente
urgente.
8 /opa asta-i interesant. ;l$in !ncarc so#t<are de in#iltrare !n matricea de
pilotare a taxiului.
Pri$i cum programul anc"etator al poliiei se autoterse !nainte ca noul intrus s se
poat instala i rula in$entarierea sistemului de operare.
8 2c"imb direcia raport Mares cu o not de surescitare !n glas.
8 1ii calm i stai pe urmele lui %ise Paula. @ar nu te apropia prea mult este
acoperit de noi.
@in cele ase imagini ale taxiului pe care i le o#erea portalul mare al consolei
numai una pro$enea de la o main de urmrire. =elelalte erau #luxuri de la camerele de
securitate ci$il care acopereau toate str%ile i bule$ardele oraului. Pre%entau taxiul
lunec'nd lin prin tra#icul de la ora de $'r#.
Probabil c ;l$in !i comandase s accelere%e #iindc !ncepu s mreasc $ite%a.
8 .u #ii prea e$ideni murmur Paula spre ec"ipa de monitori%are c'nd taxiul
$ir brusc la dreapta.
-cum era cu o sut cinci%eci de metri !naintea primei maini urmritoare. 5actica
lor standard de !ncadrare din patru pri scosese din imagine $e"iculul din #runte. Paula
pri$i "arta gril cu punctele ei strlucitoare i $%u cum acestea se rearanjau pentru a
!ncadra taxiul.
;l$in coti iari la dreapta i dup aceea imediat la st'ng intr'nd pe o strdu.
8 .u-l urmai rosti Paula. .u are dec't o ieire.
- treia main se grbi s ajung la strada !n care ddea strdua. 5axiul apru lin
i coti la st'nga. 2e !ndrepta !n direcia opus mainii a treia. 5recur una pe l'ng
cealalt la doi metri.
Maina lui @on Mares !i relu po%iia !n spatele taxiului care re!ncepu s
accelere%e. ;cranele de pe consola Paulei artau de ambele pri contururile !nceoate
ale luminilor mainilor lungindu-se printre cldirile !nalte din centrul oraului. 5axiul
coti pe strada 1M una dintre cele mai largi cu ase ben%i de tra#ic i toate ticsite. -poi
!ncetini. G camer de deasupra o urmri c'nd trecu pe sub unul dintre podurile masi$e
care purtau inele #erate !n gara planetar 52=.
8 *a dracuC unde s-a dus? !ntreb Paula. @on !l poi $edea?
8 =red c da. Eanda doi.
@ou camere erau #ocali%ate pe cealalt parte a podului acoperind toate ben%ile.
Un #lux constant de $e"icule se scurse. @up aceea camerele trans#ocar pe taxi. 5recuse
din nou pe banda exterioar.
8 Per#ect spuse Paula. 5oate mainile reducei distana de separare. 6m'nei
la opt%eci de metri. .u putem risca iari pierderea contactului $i%ual. Maina trei treci
sub pod i $eri#ic. Ve%i dac n-a aruncat ce$a.
5axiul !i continu mane$rele de esc"i$are pentru !nc un +ilometru apoi $ir
brusc pe strada QJ i rmase pe prima band. Vite%a lui re$eni la apte%eci de +ilometri
pe or constant.
8 Vine drept spre noi spuse Maggie.
8 -a se pare !ncu$iin Paula. Per#ect toate mainile urmritoare mrii iari
distana.
@up opt minute taxiul opri l'ng complexul de $'n%ri al lui 6ac"ael *ancier.
Porile se desc"iser i maina intr ptrun%'nd direct prin ua desc"is a unui
antrepo%it. 2e opri l'ng un post de reparaii pustiu.
Paula miji oc"ii la imaginea din portal. Ua antrepo%itului #usese lsat desc"is
!ngduind o $edere per#ect pentru sen%orii i camerele ec"ipei. .u se mica nimic.
8 =e se-nt'mpl? !ntreb 5arlo.
8 .u sunt sigur rspunse Paula. 6ac"ael este tot !n antrepo%it cu camioanele.
Ea nu stai7
2imon )a$anag" tra$ers betonul puternic iluminat al podelei antrepo%itului
desc"is. 5atuajul lui bancar ac"it taxiul. Plat#orma posterioar pentru bagaje se desc"ise
i $ali%a lui ;l$in cobor!. Porni s urme%e bodyguard-ul subirel care se !ndeprt. 5axiul
iei din antrepo%it.
8 *a dracuC m'r'i Paula. 5oate ec"ipele a$ei autori%aie pentru etapa trei.
6epet suntem la etapa trei. Gprire i arestare. @on oprete taxiul.
Matricea de dirijare a tra#icului citadin expedie un ordin de oprire de urgen !n
matricea de pilotare a taxiului. 5oate cele patru maini urmritoare 'nir !nainte
#orm'nd o blocad #i%ic !n jurul $e"iculului.
Maggie intrase deja !n micare c'nd taxiul iei din antrepo%it. 2oarele dispruse
#inalmente de pe cer cu %ece minute !n urm ls'nd !n urm un crepuscul sumbru. ,n
spatele ei turnurile centrului oraului decupau linii precise i sclipitoare pe cerul serii. ,n
#a existau doar c'te$a ben%i poli#oto slabe #ixate pe streinile antrepo%itului pentru a
proiecta o strlucire glbuie peste complexul cu nenumrate iruri de $e"icule parcate. ,n
partea !ndeprtat a complexului o cale #erat suspendat bloca ori%ontul o barier
neagr i groas de beton care separa linia de acoperiuri a oraului de cerul ca
g"imberul care se !ntuneca. Un singur mr#ar uier i %ngni trec'nd cu o roat
motrice necorespun%tor ajustat ridic'nd intermitent un e$antai de sc'ntei care-i marca
progresul pe msur ce luneca mai ad'nc !n ora.
5o$arii lui Maggie a$ansau alturi de ea strecur'ndu-se !ntre mainile
silenioase staionate i apropiindu-se de antrepo%itul !ncuiat i ecranat. 1emeia acti$
armura i sistemul care aducea cu un sc"elet crom-albastru purtat peste uni#orm !ncepu
s %um%ie !ncetior. ='mpul de #or se extinse sporind densitatea aerului din jurul ei.
.umai @umne%eu tia calibrul armelor cu care a$eau s se !n#runte.
Maini derapar !ndrtul ei cu cauciucurile sc'r'ind ca nite animale rnite. ,n
#a primii membri ai ec"ipei tactice de asalt a poliiei ajunseser la ua antrepo%itului.
-bia se oprir pentru a trage o sal$ ionic !n panourile !n compo%it aglomerat. Un #ulger
orbitor scld complexul !n monocrom !nsoit de un p'r'it ca un trsnet. -c"ii de
impo%it #umeg'nd %burar prin aer de%$luind dou guri mari !n cldire. Membrii
ec"ipei se npustir !nuntru.
8 .U M9B=R .9M;.9 PG*9F9-0
8 .U =*9.59 U. @;L;5 1U5U-F9 MG6F99 MR-5990
8 MX9.9*; *- V;@;6;0 9M;@9-50
-drenalina c'nta !n $inele lui Maggie c'nd se repe%i printr-o gaur. =u pistolul
ionic pregtit !mprtie stratul subire de #um de cealalt parte i ridic inseriile retinale
la re%oluie maxim. 2urpri%a #a de scena din #aa ei aproape c o #cu s se
!mpleticeasc.
6ac"ael *ancier sttea relaxat !n #aa unui camion. =ei %ece angajai care
rmseser erau str'ni !n jurul ei. *i#tboi grei descrcaser c'te$a l%i din camion i le
puseser ordonat pe podea. G sticl i %ece pa"are se a#lau pe o lad atept'nd !n mod
$i%ibil un toast.
8 -" bun seara doamn detecti$ rosti 6ac"ael *ancier c'nd $%u insigna lui
Maggie. 6'njetul ei batjocoritor era de rutate pur. Btiu c mainile mele repre%int o
a#acere excelent totui nu este ne$oie s dai bu%na. -m c'te ce$a pentru #iecare tatuaj
bancar.
Maggie o !njur !n barb i acion !ncet piedica de siguran a pistolului.
8 .e-au #cut spuse ea.
8 @on? !ntreba Paula. @on este !n taxi? 6aportea% @on.
8 .imic0 scuip @on Mares. ; gol !n pi%da m-sii0 .u-i !nuntru.
8 *a dracuC0 rcni Paula.
8 ; lucrtur %ise Maggie. .enorocita r'de de noi. 2unt la cinci metri de ea i
tot r'de de nu mai poate. -ici n-o s gsim nimic.
8 5rebuie s gsim0 strig 5arlo #urios. 9-am monitori%at de trei sptm'ni
blestemate. -m $%ut cu oc"ii mei armele alea intr'nd acolo.
-cum c'nd se terminase c'nd surescitarea se potolise cu ocul post-adrenalin
instal'ndu-se Maggie se simea groa%nic de obosit. Pri$i direct !n oc"ii trium#tori i
strlucitori ai lui 6ac"ael *ancier.
8 ,i %ic eu ne-au dat eap.
Unicul moment posibil #u atunci c'nd el se rostogolise din taxiul a#lat !n micare
sub pod. -dam i%bi puternic solul url'nd de durerea ascuit care-i #ulger !n picior
umr i coaste. @up aceea se rsuci din nou i sri !n picioare. -l doilea taxi gol era
oprit atept'ndu-l la nici cinci metri. Plonj prin portiera desc"is i e-majordomul lui
Vuentin )elle"er !i comand s-l duc direct la -U-.
Ve"iculul intr lin !n tra#icul rutier animat. ='nd pri$i !n jur %ri o main
#r'n'nd scurt sub pod. @oi brbai srir a#ar i !ncepur s scane%e !n jur. 6'nji c'nd
distana #a de ei crescu. .u-i ru pentru un gras de apte%eci i cinci de ani.
=amera QM1 era aa cum o lsase iar matricea de scanare !l anun c totul era !n
regul. Bc"iopt !nuntru. -cum $'ntile !ncepuser s-l doar serios. ='nd se ae% pe
marginea saltelei de gelatin i-i scoase "ainele descoperi pielea care supura s'nge.
-plic nite plastoderme i se tr'nti pe spate pentru a lsa tremurturile s se potoleasc.
=e$a mai t'r%iu !ncepu s r'd.
Vreme de dou sptm'ni nu prsi camera. Mecanismul distribuitorului !i li$r
trei mese pe %i. Eu #oarte multe lic"ide. ;-majordomul lui #iltr emisiunile de tiri locale
i intersolare utili%'nd un #iltru de cutare pentru -l#a @yson.
>cu !n pat c'te dou%eci de ore pe %i consum'nd raii ie#tine de "ran i
urmrind emisiunile de di$ertisment de tot ccatul ale unis#erei. Pac"ete comerciale
standard de repro#ilare celular !i !n$elir trunc"iul i membrele extrg'ndu-i lent
grsimea i ajust'nd pliurile epidermice pentru a se potri$i siluetei sale noi mai %$elte i
distrug'ndu-i cu aceast oca%ie majoritatea =Gtatuajelor. G perec"e de ben%i groase cu
textur pieloas !i erau ataate de #iecare picior de ambele pri ale genunc"ilor. -cestea
erau pac"etele de di#u%iune pro#und care !ntindeau tentacule subiri prin carnea lui
p'n ajungeau la os. *ent i destul de dureros !i reduser lungimea #emurului i tibiei cu
c'te o jumtate de centimetru #iecare modi#ic'ndu-i !nlimea la o $aloare care era
absent din toate ba%ele de date criminalistice.
-justarea !l ls slbit i iritabil ca i cum ar #i #ost !n con$alescen dup o grip
pctoas. 2e consol cu succesul misiunii. ,l costase !nc o sut de mii de dolari dar
6ac"ael *ancier cooperase cu entu%iasm. ,n ultimele %ece %ile ale misiunii toate mainile
care prsiser complexul dealerului purtaser c'te o parte din comand pe care le
lsaser prin tot oraul !n cldiri pe care el !i pltise s le !nc"irie%e. *ucrtorii lui
6ac"ael le introduseser !n l%ile pe care -dam le expediase cu luni !n urm. ,ntreaga
list se a#la !n drum spre 1ar -<ay urm'nd o sumedenie de trasee !ntortoc"eate. -rmele
a$eau s ajung !n urmtoarele luni.
Unicul lui regret era c nu putuse $edea c"ipul Paulei Myo atunci c'nd pricepuse
dimensiunile la care #usese tras pe s#oar. -sta aproape c merita str'nsoarea legturilor
care-i #ixau !nc"eieturile.
*a aptespre%ece %ile dup seara decisi$ -dam se !mbrc !n blu% i pantaloni
de trening largi i plec din -U-. Un drum de dou%eci de minute cu taxiul !l aduse la
gara planetar 52=. 2e plimb prin sal #r s declane%e $reo alarm. Mulumit !n
pri$ina aceasta lu trenul expres ctre *- Lalactic.
Puine persoane din a#ara cercurilor gu$ernamentale au%iser $reodat de
=onsiliul ;xoprotectorat al =ommon<ealt"ului care #usese !n#iinat !n primele %ile ale
=ommon<ealt"ului 9ntersolar i era una dintre gruprile pentru situaii nepre$%ute mult
!ndrgite de birocrai. Pe $remea aceea oamenii continuau s #ie !ngrijorai pe bun
dreptate de posibilitatea !nt'lnirii cu extrateretri ostili pe msur ce gurile-de-$ierme
52= se desc"ideau !ntruna pe noi planete tot mai !ndeprtate de Pm'nt. =onsiliul
;xoprotectorat al =ommon<ealt"ului primise misiunea de a examina toate speciile de
extrateretri inteligeni descoperite de 52= i de a e$alua ni$elul de ameninare al
acestora pentru societatea uman. -$'nd !n $edere c't de serioase puteau de$eni lucrurile
!n ca% c s-ar #i !nt'mplat ce era mai ru membrii si erau toi extrem de puternici !n
termeni politici. 5otui !ntruc't probabilitatea unei asemenea !nt'lniri era #oarte redus
ei !i delegau !n mod in$ariabil sarcinile membrilor personalului. ,n #orma aceea diluat
=onsiliul continua s se !nt'lneasc cu regularitate anual i s con#irme cu solemnitate
statu-Yuoul galactic. ,n #iecare an delegaii si ieeau !mpreun i cinau decent pe
c"eltuiala statului. -a cum descoperea =ommon<ealt"-ul extrateretrii inteligeni erau
o pre%en rar !n aceast seciune a galaxiei.
-cum !ns e$enimentul -l#a @yson sc"imbase totul. .igel 2"eldon nu-i putea
reaminti s mai #i participat p'n atunci la o !ntrunire a =onsiliului dei bnuia c trebuia
s-o #i #cut c'nd #useser descoperii 2il#enii i ,ngerul ,nalt. 6eamintirile acelea nu
#ceau actualmente parte din memoria lui. ,n mod e$ident le retrsese !n stocarea de
siguran cu c'te$a re!ntineriri !n urm.
1aptul c nu-i amintea !n mod direct experiena putuse #i recti#icat de in#ormrile
pe care personalul lui i le #cuse !n timpul cltoriei de pe =ressat unde locuia !mpreun
cu restul membrilor seniori ai #amiliei 2"eldon. 52= !i comutase trenul pri$at direct prin
-ugusta spre gara 52= .e< Zor+ din .e<ar+& de acolo era un drum scurt p'n la Lrand
=entral.
*ui .igel !i plcuse !ntotdeauna Man"attan prim$ara dup ce %pada se topea i
copacii !ncepeau s-i arate #run%ele noi de un $erde $iu pe care nici un artist plastic nu
reuise s-l capture%e cu exactitate. Un con$oi de limu%ine ateptase la gara Lrand
=entral pentru a-l purta pe el i suita lui p'n la Eiroul =ommon<ealt"ului pentru
;xplorri i @e%$oltare de pe 1i#t" -$enue. Elocul turn era $ec"i de peste o sut
cinci%eci de ani i cu cele MAH de etaje ale sale nu mai era cel mai !nalt din $ec"ea
metropol insul.
.igel sosise de$reme !naintea celorlali membri ai =onsiliului. Membrii
personalului alarmai !i conduseser pe el i pe suita sa !n principala sal de con#erine
de la etajul MMJ. .u erau obinuii cu asemenea delegaii in#luente iar asta se do$edea !n
pregtirile agitate pe care le #ceau pentru ca totul s #ie absolut per#ect atunci c'nd
!ncepea !ntrunirea. @e aceea .igel #lutur din bra la !ntrebrile lor nelinitite i le spuse
s-i $ad de treburi deoarece a$ea s atepte !n linite apariia celorlali membri. ,n
momentul acela suita !l !nconjur lin i protector.
@in sala de con#erine .igel putea s pri$easc peste cldirile $ecine ctre
=entral Par+. Patina de $ia $erde terestr era linititor de strlucitoare sub soarele dup-
amie%ii. @e acum !n parc aproape c nu mai exista nici un arbore extraterestru. ,n
ultimele opt decenii legile de protecie ale speciilor terestre nati$e #usese aplicate cu tot
mai mult se$eritate de =omisarii Mediului din .aiunile 1ederale Unite totui brbatul
putea !ntre%ri sclipitorul arbore ma-"on strlucind dominator !n centrul parcului cu
#iecare #run% spiralat re#lect'nd lumin prismatic din supra#aa sa de argint lustruit. 2e
a#la acolo de peste trei sute de ani #iind unul dintre cei numai opt care #useser $reodat
transplantai cu succes de pe planeta lor natal. ,n ultima sut de ani #usese reclasi#icat ca
monument al oraului un concept despre care .igel putea spune c-l !nc'nta. ='nd
locuitorii .e< Zor+ului erau decii !ntr-o pri$in nici c"iar blocul ecologic .1U nu-i
putea determina s se r%g'ndeasc iar ei nu intenionau nici !n ruptul capului s renune
la preiosul i unicul lor ma-"on.
@aniel -lster asistentul executi$ principal al lui .igel !i aduse o ca#ea pe care o
bu !n timp ce pri$ea peste ora. ,n minte !ncerca s sc"ie%e celelalte sc"imbri pe care
le $%use de-a lungul secolelor. =ldirile din Man"attan artau mai %$elte !n pre%ent dei
aceasta se datora !n principal #aptului c erau mai !nalte. ;xista de asemenea tendina
pentru o ar"itectur cu un pro#il mai elaborat sau artistic. Uneori #unciona splendid aa
cum era ca%ul goticului contemporan al blocului 2toet& dar alteori arta banal precum
contorsionata cldire 9lle$a. @e #apt nu-i psa prea mult de eecuri& cel puin !nsemnau
c locul a$ea personalitate spre deosebire de majoritatea lbrrilor urbane i plate de pe
planetele coloni%ate.
6a#ael =olumbia e#ul @irectoratului 9ntersolar @elicte Lra$e #u al doilea
membru al =onsiliului care sosi. .igel tia despre el bine!neles cu toate c nu se
!nt'lniser niciodat !n carne i oase.
8 M bucur s te cunosc !n s#'rit spuse .igel c'nd !i str'nser m'inile.
.umele tu apare !ntruna pe rapoartele di$i%iei noastre de securitate.
6a#ael =olumbia c"icoti.
8 2per c !ntr-un context #a$orabil.
-bia trecuse de dou sute de ani iar aspectul #i%ic era de p'n !n ai%eci. 2pre
deosebire de .igel care re!ntinerea la #iecare cincispre%ece ani 6a#ael =olumbia
considera c un aspect mai matur era esenial pentru po%iia lui. V'rsta sa aparent !i
o#erea umeri lai i un trunc"i ca un butoia care necesita o sumedenie de exerciii pentru
a rm'ne !n #orm. Prul des i argintiu era tuns scurt i stilat accentu'nd expresia uor
acr care era #ixat pe c"ipul plat. 2pr'ncenele groase i oc"ii $erde-cenuii strlucitori !l
etic"etau ca membru al #amiliei /algart". 1r conexiunea aceea nu s-ar #i cali#icat
niciodat pentru slujba lui actual !n administraia =ommon<ealt"ului. 1amilia /algart"
!ntemeiase ;denburg una dintre cele 1JMari planete industriale de$enind ast#el o
@inastie 9ntersolar major ceea ce !i o#erea aproape la #el de mult in#luen ca i
#amiliei lui .igel !n interiorul =ommon<ealt"ului.
8 G" da rspunse .igel. @elictele serioase par s se #i redus !n ultima $reme
!n tot ca%ul cele !mpotri$a lui 52=. 5rebuie s-i mulumesc pentru asta.
8 1ac ce pot %ise 6a#ael. Principala surs de neca%uri o repre%int grupurile
astea .ou .aionaliste care apar mereu ca s #ac neplceri gu$ernelor planetare cu c't
le #rustrm mai mult cu at't mai agresi$i de$in susintorii lor loiali. @ac nu suntem
ateni o s ne con#runtm din nou cu un $al periculos de asalturi teroriste anti-
=ommon<ealt" ca !n MMMM.
8 =re%i cu ade$rat c se $a ajunge la aa ce$a?
8 2per c nu. @iplomaia 9nternaional consider c gruprile re$endic statut
politic pur i simplu ca justi#icare pentru acti$itile lor& de #apt !ns sunt mai ba%ate pe
in#raciuni dec't oricare altele. @ac ar #i aa ar trebui s urme%e un ciclu natural i s
dispar.
8 - mulumi cerului pentru aa ce$a. .u $reau mai s retrag pori de pe alte
planete i aa sunt destule i%olate. =re%usem c unica pe care mai existau probleme
reale era 1ar -<ay. Bi nu am impresia c situaia de acolo ar putea #i tratat $reodat.
6a#ael =olumbia ddu gra$ din cap.
8 ;u cred c !n timp p'n i 1ar -<ay poate #i ci$ili%at. ='nd 52= $a !ncepe
desc"iderea spaiului de #a% 9V ea $a #i complet !ncorporat !n =ommon<ealt".
8 2unt con$ins c ai dreptate rosti .igel pe un ton o$itor dar $a mai trece
mult p'n $om !ncepe mcar s ne g'ndim la #a%a 9V.
Vicepreedinta =ommon<ealt"ului ;laine @oy intr !n sala de con#erine
discut'nd cu 5"ompson Eurnelli senatorul =ommon<ealt" care pre%ida comisia
tiini#ic. -sistenii lor !i urmau murmur'nd discret !ntre ei. ;laine @oy !l salut pe
.igel cu neutralitate politicoas grijulie s-i pstre%e pro#esionalismul iar el !i
rspunse pstr'nd o expresie impasibil. 1emeia era politician de carier i de$otase o
sut opt%eci de ani crrii cu g"earele i cu dinii p'n la po%iia actual. P'n i
re!ntineririle ei erau ast#el orientate !nc't s-o ajute !n ascensiune& pielea !i !nc"isese
treptat nuana p'n ajunsese la abanosul cel mai !ntunecat pentru a-i sublinia etnicitatea.
Pe decursul aceleiai perioade #aa ei !i abandonase practic trsturile #eminine mai
atrgtoare !n #a$oarea unui aspect mai aspru artos !n mod masculin. .igel trebuia s
trate%e aproape constant cu genul ei de politicieni i-i dispreuia pe toi. ,n !ndeprtata lui
tineree idealist c'nd construise primul generator de guri-de-$ierme $isase s-i lase pe
toi politicienii pe Pm'nt permi'nd noilor planete s se de%$olte !n libertate complet
de$enind re#ugii de libertate personal. -cum !ns accepta dominaia exercitat de ei
asupra tuturor gu$ernelor omeneti ca repre%ent'nd preul unei societi ci$ili%ate la
urma urmelor cine$a trebuia s menin ordinea. @ar asta nu !nsemna c trebuia s-i
plac permanentul lor comportament narcisist. ,n plus o considera pe @oy unul dintre
specimenele cele mai condamnabile gata !n permanen s a$anse%e peste cada$rele
altora. ,ntruc't urmtoarele alegeri pre%ideniale a$eau s aib loc peste trei ani !ncepuse
etapa #inal a campaniei ei lung de un secol. 2usinerea lui ar #i asigurat po%iia #emeii !n
Palatul Pre%idenial de pe .e< 6io !ns .igel nu se pronunase deocamdat.
5"ompson Eurnelli era mai puin e#u%i$ un brbat cu $orb direct delegatul
.1U al -mericii de .ord !n 2enatul =ommon<ealt" calitate !n care repre%enta un
conglomerat de interese $ec"i i puternice ale unora dintre cele mai bogate Mari 1amilii
de pe planet. -rta potri$it rolului respecti$ un brbat c"ipe !n costum scump de
mtase gri e$ident un #ost sporti$ !n 9$y *eague. -erul lui de siguran nu ar #i putut #i
obinut niciodat prin implanturi de memorie i ajustri bioneurale ci era disponibil doar
prin ereditate iar brbatul #cea parte !n mod #oarte clar dintre principalii aristocrai ai
Pm'ntului. Pe c'nd era !n colegiu .igel detestase genul acela de arogan de puti bogat
!n aceeai msur !n care !i detestase pe politicieni. 5otui dac i s-ar #i dat de ales ar
#i pre#erat oric'nd s aib de-a #ace cu cei din teapa lui Eurnelli.
8 Enuiesc c trebuie s #ie destul de iritant pentru tine .igel rosti 5"ompson
Eurnelli cu un amu%ament care se apropia mult de %e#lemea.
8 @e ce? !ntreb .igel.
8 Un contact extraterestru cu care di$i%ia ta de explorri s n-aib nici o
legtur? Un astronom uni$ersitar de m'na a aptea care #ace cea mai de seam
descoperire din ultimele dou sute de ani iar singurul lui ec"ipament este un telescop
decrepit pe care l-ai putea cumpra probabil cu o mie de dolari din orice maga%in de
$ec"ituri? ='t c"eltuiete anual 52=-ul pe astronomie?
8 Vreo dou miliarde la ultima e$aluare rspunse .igel obosit.
5rebuia s admit c senatorul a$ea dreptate. Bi nu era singurul care obser$ase
asta. Mass-media din unis#er adoptase un sarcasm satis#cut #a de 52= din clipa !n
care @udley Eose !i anunase descoperirea.
8 .u contea% %ise 5"ompson Eurnelli $oios. @ata $iitoare o s a$ei mai mult
noroc aa-i?
8 Mulumesc. =e-a #cut !n =up ec"ipa continentului $ostru?
2enatorul se !ncrunt.
8 -" te re#eri la #otbal? .u prea tiu.
8 - pierdut este? Gricum n-a #ost dec't primul din cele opt meciuri. .u cred c
su#eri la #el de mult pe c't ai #ace-o dac ai #ura-o la s#'rit. @ata $iitoare o s a$ei mai
mult noroc.
.igel sur'se subire spre spatele senatorului care se !ntorsese ca s-l salute pe
6a#ael =olumbia.
2oseau i ali membri ai =onsiliului i .igel !i #cu de lucru salut'ndu-i& cel
puin mai puteau #lecri despre #otbal. =rispin Loldreic" senatorul care pre%ida =omisia
bugetar a =ommon<ealt"ului Ere<ster )umar consilierul tiini#ic al Preedintelui
Labrielle ;lse director al =omisiei industrie i comer a =ommon<ealt"ului senatorul
*ee )i directorul =omitetului de politic economic pentru spaiul de #a% 99 i ;ugene
=in%oul Procuror-e# al =omisiei juridice a =ommon<ealt"ului.
;laine @oy !i ridic glasul deasupra con$ersaiilor.
8 =red c acum putem !ncepe anun ea.
5oi pri$ir !n jur i !ncu$iinar din capete apoi !ncepur s-i caute locurile
alocate. .igel pri$i cu sub!neles singurul scaun gol i se ae% !n st'nga Vicepreedintei
care pre%ida edina. Potri$it protocolului el era al doilea om din =onsiliul
;xoprotectorat. -sistenii !ncepur s se instale%e !ndrtul e#ilor lor.
Vicepreedinta se !ntoarse ctre e#a ei de cabinet Patricia )antil.
8 Vrei te rog s apele%i 9=-ul?
,n clipa aceea alese s-i #ac intrarea G%%ie 1ernande% 9saacs. .igel !i !nbui
%'mbetul !ntr-at't de surprini artar ceilali din jurul mesei. .u a$eau nici un moti$. Pe
$remea c'nd .igel i G%%ie puseser la punct #ormulele matematice care #cuser
posibile generatoarele de guri-de-$ierme #usese un ade$rat excentric& pe toat durata
studeniei momentele geniului pur alternaser cu stupiditatea sur#erului #iecare cut'nd
s #ie personalitatea dominant. 1usese o $reme c'nd .igel trecea de la a-i #ace griji
teribile !n pri$ina %ilelor pe care G%%ie le petrecea cu minile pierdute la a-i pri$i uluit
prietenul care soluiona problemele pe care el le considerase de nere%ol$at. ;i doi
#ormaser o ec"ip excelent su#icient de bun pentru a comprima timpul ast#el !nc't
.igel s poat pi pe Marte pentru a asista la amarti%area a$ionului spaial .-2-. @up
aceea !mbl'n%irea #iarei pe care o creaser #usese treaba lui .igel trans#ormarea
maldrului de ec"ipamente pentru #i%ica energiilor !nalte un prototip teribil de capricios
!n metoda #inal de transport i !n #elul acela !n crearea celei mai mari corporaii unice pe
care o cunoscuse $reodat rasa uman. Managementul #inanele i in#luena politic nu-l
interesau pe G%%ie. ;l dorea doar s ajung acolo i s $ad ce minuni ascundea galaxia.
;xplorrile sale printre stelele $irgine !l trans#ormaser !ntr-o legend: slbaticul
=ommon<ealt"ului cel mai celebru guru al altui stil de $ia& #etele $iciile $ec"i i
minunatele noi stimulente narcotice c"imice i bioneurale al cror pionier #usese&
*umea G%%ie planeta U-congruent pe care se presupunea c tria singur !ntr-un palat de
mrimea unui ora& deceniile petrecute ca poet-$agabond "oinrind de la o planet la alta
pentru a #i martorul #ormrii de noi culturi pornite de la captul cel mai de jos al
societii& sutele de copii concepui natural& re!ntineriri bi%are pentru a putea petrece ani
!n corpuri de animale un leu un $ultur un del#in un nonurs )arru+& tentati$a
proiectului de sinteti%are a -@.-ului unui dino%aur care costase miliarde !nainte de a #i
#urat de Earsoomiani& deinea o reea secret de guri-de-$ierme ce legau planetele
=ommon<ealt"ului i pe care o putea utili%a doar el& rutinele lui de g'ndire luate ca ba%
pentru 9=. Griunde ai #i mers !n =ommon<ealt" localnicii i-ar #i po$estit despre %iua
c'nd G%%ie trecuse pe acolo Oun necunoscut deg"i%at pe atunci desigurP i !mbogise
$iaa strmoilor lor printr-o ispra$ sau alta: organi%area construirii unui pod peste un
r'u periculos transportarea unui copil bolna$ la spital !n mijlocul unui ciclon prima
escalad a muntelui cel mai !nalt de pe planet uciderea !n duel unu-la-unu a e#ului
bandei locale. Ea i presc"imbarea apei !n $in dac ar #i s dm cre%are prii tabloide a
unis#erei g'ndi .igel. G%%ie era cu certitudine un expert exact !n procesul in$ers.
8 ,mi pare ru c-am !nt'r%iat nenic spuse G%%ie.
-dres un salut prietenos Vicepreedintei i se !ndrept spre ultimul scaun gol.
5rec'nd prin spatele lui .igel !l btu pe umr.
8 /ai noroc .ige nu te-am mai $%ut de-un car de $reme.
8 2alut G%%ie rosti neceremonios .igel ca s nu se lase mai prejos.
@e #apt trecuser aptespre%ece ani de c'nd se !nt'lniser !n carne i oase. G%%ie
ajunse !n cele din urm la scaunul lui i se tr'nti !n el cu un suspin #ericit.
8 -re cine$a o ca#elu? -m o ma"mureal de m termin.
.igel #cu un semn scurt din deget i @aniel -lster !i aduse o ceac. ='i$a
membri ai =onsiliului se strduiau s-i ascund de%aprobarea #a de atitudinea lipsit de
respect a legendei. =eea ce era aa cum .igel tia prea bine exact ceea ce spera G%%ie.
;xistau momente c'nd el considera c re!ntineririle lui G%%ie erau realmente inutile&
brbatul putea #i extraordinar de ju$enil #r nici un ajutor din partea re$rsrii
"ormonale a unui corp de adolescent. ,ns acceptarea i adoraia care !i erau acordate !n
general de =ommon<ealt" trebuie s-l #i mulumit !n cele din urm pe acelai t'nr a#ro-
latin. .ici c"iar !n secolul al NN9-lea at't de corect din punct de $edere politic acele
dou culturi nu se amestecau niciodat !n nici un ca% pe str%ile din 2an @iego de unde
pro$enea el. -colo G%%ie #usese cel care r'sese la urm.
8 V a#lai aici !ntr-o capacitate o#icial domnule 9saacs? !ntreb =rispin
Loldreic" cu un $dit accent britanic din clasa de sus care pur i simplu degaja
de%aprobare.
8 .ormal nenic io-s omuC luC 52= pentru mec"eria asta.
,n cmaa lui neprotocolar $erde-lm'ie i pantaloni ocru de alpinist i#onai
arta complet nelalocul lui !n jurul mesei de bro+eri de putere de clas mondial. 1aptul
c a$ea aceeai coa#ur mare !n stil a#ro nu-i era de nici un #olos& !n peste trei secole de
argumentri rugmini i ironii lipsite de subtilitate .igel nu-l putuse con$inge s se
tund alt#el. ;ra unica mod a oamenilor care nu mai re$enise sub nici o #orm totui
G%%ie continua s spere.
8 .u te uita la mine spuse .igel. ;u repre%int latura operati$ a 52= iar G%%ie
este consilierul te"nic al acestui =onsiliu.
G%%ie !i r'nji larg lui =rispin Loldreic" i-i #cu cu oc"iul.
8 Per#ect rosti ;laine @oy. Putem !ncepe.
Marele portal mural din #aa mesei !n$ie cu o multitudine de linii portocalii i
turcoa% care se retraser #ulgertor !ntr-un punct de #ug central aduc'nd cu con#iguraia
unui $ec"i screen-sa$er.
8 Eun %iua doamnelor i domnilor $orbi 9nteligena =ontient. 2untem
!nc'ntai s participm la ceea ce $a #i ne!ndoios o !ntrunire istoric.
8 Mulumesc rspunse Vicepreedinta. Per#ect Ere<ster te rog.
=onsilierul tiini#ic al Preedintelui pri$i !n jurul mesei.
8 Practic nu am multe de adugat la rapoartele de tiri ale unis#erei dec't s
con#irm c sunt reale. *a solicitarea noastr 52= a desc"is o gaur-de-$ierme pentru
explorare !n spaiul interstelar de dincolo de 5anyata i i-a utili%at propriile instrumente
pentru a con#irma e$enimentul de !n$luire.
8 ;c"ipamentele noastre sunt considerabil mai so#isticate dec't telescoapele
#olosite de @udley Eose spuse .igel i ignor pu#netul discret dinspre 5"ompson
Eurnelli. ="iar i aa datele brute disponibile sunt #oarte puine !ntregul proces durea%
aproximati$ dou treimi de secund. .u credem c bariera poate #i un !n$eli material ci
trebuie s #ie un c'mp de #or.
8 Unul care oprete complet spectrul $i%ual? !ntreb *ee )i.
8 ="iar i doar din punctul de $edere al scrii de mrime te"nologia asta
depete cu mult orice deinem noi %ise Ere<ster )umar. Elestemia are diametrul de
trei%eci de uniti astronomice. .u m-a atepta nici mcar s semene cu c'mpurile
noastre sudate molecular sau c"iar cu un c'mp cuantic.
8 ;xist $reo teorie realist despre ce poate #i bariera aceasta?
8 ;xist cel puin dou du%ini de teorii !n orice catedr de #i%ic uni$ersitar din
=ommon<ealt" dar nu asta este interesant. 9nteresant este ceea ce #ace. ;ste un emitor
de in#raroii iar asta !nseamn c menine sistemul solar !n interior.
8 Poi s explici ce !nseamn asta? !l !ntreb Labrielle ;lse.
8 ,n re%umat !nseamn c la interiorul barierei nu exist o acumulare de energie.
='nd emisiile electromagnetice ale stelei ajung la barier o tra$ersea% sub #orm de
cldur. @ac nu ar #ace aa dac bariera le-ar reine e#ectul la interior ar #i asemntor
celui dintr-o oal sub presiune. .oi credem c bariera radia% i $'ntul solar sub #orm de
energie in#raroie dei este greu de spus de la distana aceasta.
8 =u alte cu$inte adug .igel cine a ridicat-o !n jurul Perec"ii @yson continu
s triasc linitit la interior. =ondiiile de acolo nu s-au modi#icat deloc #a de situaia
anterioar.
8 ,n #elul acesta %ise Ere<ster )umar ajungem la urmtoarea !ntrebare.
Earierele acestea au #ost ridicate de ctre extrateretri care triesc !n sistemele stelare
respecti$e sau le-au #ost impuse lor? .iciuna dintre situaii nu ne este #a$orabil.
8 @e ce poate #i duntor i%olaionismul pentru noi? !ntreb 6a#ael =olumbia.
8 ,n istoria noastr rspunse .igel i%olaionismul este adoptat de obicei !n
situaii ostile. G asemenea situaie trebuie s #i existat la Perec"ea @yson. ,n ca%ul !n care
barierele au #ost ridicate de ci$ili%aiile extraterestre ale acestor dou sisteme stelare
trebuie s inem seama de posibilitatea ca moti$aia lor s #i #ost de natur de#ensi$. ,n
ca%ul acesta !nseamn c se aprau de o arm a dracului de puternic. -lternati$a este la
#el de neplcut c o alt specie de extrateretri se temea at't de ru de ei !nc't doreau
s-i i%ole%e. 9ndi#erent de $ariant s-ar putea #oarte bine ca acolo s se a#le dou specii
de extrateretri ambele dotate cu arme i te"nologie at't de a$ansat #a de a noastr
!nc't ar putea #oarte bine s #ie magie.
8 Mersi 2ir -rt"ur murmur G%%ie.
.igel sur'se spre $ec"iul lui prieten& se !ndoia c altcine$a din sal ar #i
recunoscut alu%ia. 5oi erau prea tineri cu cel puin un secol.
8 ;u consider c greii atribuindu-le moti$aii umane spuse Labrielle ;lse. .u
s-ar putea s #ie $orba pur i simplu despre un ca% de tipul 3oprii Uni$ersul $reau s
cobor4? *a urma urmelor 2il#enii sunt destul de i%olai.
8 9%olai?0 exclam 6a#ael =olumbia. 2-au extins !n aa msur c nu tim nici
mcar pe c'te planete s-au instalat.
8 Gbiecti$ul acestui =onsiliu rosti Vicepreedinta este de a ine seama de
scenariul cel mai de#a$orabil. 9ar scenariul de ostilitate pe plan local este cu certitudine
plau%ibil.
8 -propo de 2il#eni rosti G%%ie. @e ce nu-i !ntrebm pur i simplu pe ei ce se-
nt'mpl acolo?
8 9-am !ntrebat rspuns Vicepreedinta. -u %is c de #apt nu tiu.
8 =e dracuC nenic aa %ic ei de toate. ,ntreab-i dac m'ine $a rsri soarele i-
o s se scarpine-n cur i-o s te-ntrebe ce $rei s %ici prin 3m'ine4. 2 dea boala-n ei de
mistici puturoi ar trebui insistat i pclii s ne dea un rspuns0
8 @a mulumesc domnule 9saacs sunt contient de asta. -$em o sumedenie de
experi !n 2il#eni i toi examinea% primordial direcia aceasta de aciune. 2 sperm c
ei $or obine un rspuns mai coerent. P'n atunci nu putem dec't s ne ba%m pe
propriile noastre resurse. @e aici i necesitatea acestei !ntruniri a =onsiliului.
G%%ie !i arunc o pri$ire #urioas i se cuibri !mbu#nat !n scaun.
8 ;u nu cred spuse *ee )i c bariera ar #i putut s #ie impus din exterior
asupra stelelor. .u este logic. @ac te temi de cine$a !ntr-o asemenea msur i deii
capacitatea de a !ntemnia stele !ntregi atunci nu ai #ace bariera permeabil. -i #olosi-o
ca pe acea oal de presiune despre care se amintea sau poate c"iar mai ru. .u eu sunt
gata s pun prinsoare c are o natur de#ensi$. =e$a #oarte periculos se !ndrepta spre
Perec"ea @yson i ei i-au tr'ntit ua !n nas.
8 ,n ca%ul acesta unde este pericolul acum? !ntreb 5"ompson Eurnelli.
8 ;xact !ncu$iin Ere<ster )umar.
8 .u mai exist $orbi G%%ie. 9ar $oi !mi prei exagerat de paranoici.
8 -i putea s justi#icai a#irmaia? rosti 5"ompson Eurnelli impasibil.
8 /aide nenic Perec"ea @yson e la peste o mie dou sute de ani-lumin de
5anyata. ="estia asta s-a-nt'mplat pe c'nd ditamai 9mperiul roman stp'nea Pm'ntul.
-stronomia !nseamn istorie.
8 - #ost mai aproape de Lengis-"an dec't de romani preci% Ere<ster )umar.
,n plus nici o cultur aa puternic i a$ansat ca Perec"ea @yson sau ca agresorul lor nu
$a disprea !ntr-un singur mileniu. .oi n-am disprut i n-am ajuns nici pe departe la
ni$elul acela de te"nologie. .u ne putem !ngropa pur i simplu capul !n nisip. sper'nd
c totul a disprut !n anii care s-au scurs de atunci.
8 2unt de acord %ise Vicepreedinta. 1ar -<ay se gsete la numai cinci sute
cinci%eci de ani-lumin de Perec"ea @yson i ei obser$ c bariera este !nc intact.
8 -lt in#ormaie pe care 52=-ul n-a dat-o !nc publicitii spuse .igel. .oi ne-
am utili%at gaura-de-$ierme exploratorie i pentru a determina timpul de !n$luire pentru
Eeta @yson. @in pcate prima noastr ipote% s-a do$edit corect.
6a#ael =olumbia de$eni brusc #oarte atent.
8 Vrei s spui c a #ost acelai timp?
8 @a. -a cum se $ede de pe 5anyata. Perec"ea are o distan liniar de
separaie de doi ani-lumin. -m desc"is gaura-de-$ierme cu doi ani-lumin mai aproape
de Eeta de unde am #cut obser$aia asupra !n$luirii lui -l#a. -m $%ut !n$luirea lui
Eeta care este identic cu a lui -l#a. 2-au petrecut la un inter$al de trei minute.
8 ;ste o msur de#ensi$ rosti ;ugene =in%oul. -sta trebuie s #ie. Un agresor
s-a apropiat de o ci$ili%aie care popula dou sisteme stelare.
8 =urioas coinciden #cu G%%ie.
8 =are anume? !ntreb Vicepreedinta.
8 =e$a agresi$ i enorm de puternic s-a apropiat de singura ci$ili%aie din partea
asta a galaxiei care era !ndeajuns de e$oluat te"nologic pentru a se proteja de atacator.
.u cred asta nenic. 2cara temporal galactic pur i simplu nu permite s se !nt'mple
aa ce$a. .oi coexistm cu 2il#enii doar pentru c ei exist de nite milioane de ani.
Vicepreedinta pri$i tulburat portalul 9=.
8 =are este interpretarea $oastr?
8 @omnul 9saacs are dreptate c'nd a#irm c un asemenea con#lict !ntre dou
puteri aproape egale este #oarte improbabil rosti 9=. .oi tim c't de rar e$oluea%
contiina pe orice planet purttoare de $ia. @rept urmare ci$ili%aiile te"nologice
coexist rareori !n galaxie dei ,ngerul ,nalt este un ca% excepional. =u toate acestea
ipote%a nu poate #i exclus doar din acest moti$. 2untem de asemenea acord cu obser$aia
domnului )umar nici o ci$ili%aie capabil de o ast#el de aciune nu $a disprea repede
din galaxie.
8 ;i pot e$olua $orbi iute G%%ie. Pot renuna la toate instinctele lor primiti$e. *a
urma urmelor i noi lsm !n urm o mulime de ccaturi de-ale noastre.
8 ,n acelai timp spuse 9= $oi generai #oarte multe 3ccaturi4 noi. 9ar toate
sunt deprimant de similare $ec"ilor $oastre 3ccaturi4. Bi nici un #el de cultur primiti$
n-ar #i putut ridica barierele acestea !n jurul Perec"ii @yson. @in nou !ns acceptm
ipote%a. ;ste posibil ca mecanismul barierei s #ie pur i simplu un dispo%iti$ str$ec"i
care a #ost lsat !n urm pentru simplul moti$ c creatorii si au plecat !ntr-ade$r mai
departe i mai 3!n sus4. @in datele obser$ate p'n !n pre%ent pot #i #cute nenumrate
speculaii. .iciuna dintre ele nu poate #i ra#inat at'ta $reme c't datele rm'n aa puine
i aa $ec"i.
8 =e sugerai? !ntreb Vicepreedinta.
8 -sta este e$ident nu? =onsiliul acesta a #ost creat pentru a #ormula un rspuns
la orice ameninare perceput la adresa =ommon<ealt"ului. Pornind de la datele
disponibile curent nu se poate da nici un rspuns coerent #a de Perec"ea @yson.
5rebuie obinute mai multe in#ormaii. 5rebuie s $i%itai Perec"ea @yson pentru a le
constata statutul actual i moti$ul !n$luirilor.
8 =ostul7 exclam Vicepreedinta.
-runc iute o pri$ire $ino$at spre .igel care o ignor& 9= !i uurase considerabil
sarcina.
8 @a ar costa mult s ajungem la Perec"ea @yson prin metode con$enionale
%ise el. -r trebui s locali%m minimum apte planete U-congruente dispuse !ntre
=ommon<ealt" i Perec"ea @yson iar apoi s construim pe #iecare dintre ele generatoare
de guri-de-$ierme de dimensiuni comerciale. -r dura decenii i bene#iciul economic ar
#i redus.
8 Visteria =ommon<ealt"ului nu poate sub$eniona 52=-ul spuse =rispin
Loldreic".
8 -i #cut-o pentru 1ar -<ay rosti cu bl'ndee .igel. -cela a #ost ultimul
nostru contact cu extrateretrii.
8 G staie pe /al# (ay0 exclam iritat senatorul. 9ar atunci m-am con$ins c n-ar
trebui s mai #acem niciodat aa ce$a0 1ar -<ay a #ost o risip total de timp i e#orturi.
.igel !i !n#r'n impulsul de a comenta direct. 1amilia /algart" a$ea aliai direci
dintre cei ae%ai !n jurul mesei pe l'ng 6a#ael iar ei erau principalii bene#iciar pe 1ar
-<ay. .u c ar #i existat prea multe bene#icii aa cum ei ar #i recunoscut de alt#el primii.
8 - dori s propun ce$a niel mai practic dec't guri-de-$ierme consecuti$e
%ise .igel.
5oi din jurul mesei !l pri$ir anticipati$ p'n i G%%ie ceea ce era de-a dreptul o
surpri%. ;xpresia de interes a Vicepreedintei se !nspri la demonstraia simpl de putere
politic.
8 2unt cu totul de acord cu 9= c trebuie s cunoatem exact ce anume s-a
!nt'mplat la Perec"ea @yson continu .igel. Bi nu ne putem permite nici costurile nici
timpul necesar pentru a construi un lan de guri-de-$ierme care s ne duc acolo. @e
aceea eu sugere% s construim mai bine o na$ stelar.
9deea #u !nt'mpinat cu c'te$a sur'suri ner$oase. G%%ie i%bucni pur i simplu !n
r's.
8 5e re#eri la o na$ superluminic? !ntreb Ere<ster )umar. ,n glasul lui se
percepea o a'are e$ident. Putem !ntr-ade$r reui aa ce$a?
8 Eine!neles. ;ste o adaptare relati$ simpl a actualului nostru sistem de
generare a gurii-de-$ierme& !n locul unei guri-de-$ierme stabil #ix prin care s
cltorim acesta $a produce o gaur-de-$ierme permanent mictoare !n interiorul creia
s cltorim.
8 .enic0 exclam G%%ie. Minunat0 9o-te b cadeii spaiali c'tig p'n la
urm. Lata s apsm butonul rou i ne lum %borul !n "iperspaiu0
8 .u-i "iperspaiu rspunse .igel niel prea repede. -ceea nu este dec't o
denumire de-a tabloidelor pentru o #uncie #oarte complex de manipulare a energiei i tu
o tii prea bine.
8 /iperspaiu repet G%%ie !nc'ntat. ="estia pentru e$itarea creia ne construim
gurile-de-$ierme.
8 =u excepia unor ca%uri de #elul acesta c'nd este per#ect logic spuse .igel.
Probabil c am putea construi na$a aceasta !n mai puin de un an. G ec"ip de experi !n
explorri poate s mearg acolo s pri$easc !n jur i s ne spun ce se-nt'mpl. 6apid i
ie#tin.
8 9e#tin? repet =rispin Loldreic".
8 6elati$ da.
Propunerea pentru na$a stelar atepta cuminte de peste un secol !n #iierele
personale ale lui .igel. 1usese dintotdeauna un exerciiu de autoamgire la care nu
reuise dintotdeauna s renune. .u-i uitase niciodat !n mod complet Oi nici nu-i
terseseP sentimentul de admiraie c'nd pri$ise pe ;agle 99 apr'nd graios deasupra
ori%ontului marian pentru a amarti%a pe -rabia 5erra. ;xista ce$a nobil !n $e"iculele
spaiale care cltoreau prin $idul $ast i ostil purt'nd cu ele $'r#ul spiritului uman tot
ce era bun i meritoriu !n ras. Bi probabil c el era ultimul om !n $ia care !i amintea
asta. Ea nu se corect !n g'nd nu ultimul.
8 =orporaia 52= i 5re%oreria -ugusta sunt pregtite s #inane%e p'n la
trei%eci la sut din costurile "ard<are.
8 =ontra exclusi$itii rosti caustic 5"ompson Eurnelli.
.igel !i %'mbi moale.
8 =red c precedentul a #ost stabilit !n decursul a$enturii 1ar -<ay.
8 Per#ect inter$eni Vicepreedinta. @ac nu exist alternati$ $om trece la
$otarea propunerii.
.imeni nu $ot contra dar .igel tiuse asta din capul locului& p'n i Eurnelli
ridic braul !n semn de aprobare. =onsiliul ;xoprotectorat era !n esen o tampil pentru
strategia de explorare i contact a 52=. =u binecu$'ntarea lui .igel 52= !ncepuse cu
trei %ile !n urm proiectarea practic a na$ei stelare. Mai rm'neau doar miile de detalii
interminabile ale proiectului #inanarea i managementul su. @etalii care a$eau s #ie
delegate !n jos la repre%entanii lor. ,ntrunirea aceasta stabilea doar politica general.
8 -adar $ei #i cpitanul misiunii? !ntreb 6a#ael =olumbia c'nd se ridicar s
plece.
8 .u rspunse .igel. Gric't mi-ar plcea de mult po%iia respecti$ necesit o
sumedenie de caliti i experien pe care eu pur i simplu nu le dein nici c"iar %c'nd
!n stocarea de siguran a clinicii mele de re!ntinerire cunosc !ns un brbat care le
deine.
Ga+tier era o planet din spaiul de #a% 9 coloni%at !n MKHI. *onge$itatea ei
produsese o economie de prim clas care #unciona per#ect asociat unei moteniri
culturale bogate i impresionante. >g'rie-norii din cristal i piramidele-condominiu care
#ormau centrul capitalei @ar+la+e =ity anunau lucrul acesta !n mod destul de e$ident
pentru orice obser$ator care sosea prima dat la gara planetar 52= dinspre 2eattle.
Majoritatea colonitilor iniiali $eniser din =anada i /ong )ong iar lor li se
adugase o proporie !nsemnat a re%idenilor din 2eattle. ,n #elul acesta in#luenele erau
memorabil de $ariate cu tendine ultramoderne instalate con#ortabil alturi de tradiii
$ec"i !ntreinute cu grij. Mulumit rdcinilor acelora corectitudinea i munca
susinut se in#iltraser de-a lungul secolelor !n genomul populaiei. =a naiune
!n#loriser i se extinseser& la dou sute patru%eci de ani dup coloni%are populaia
depise un miliard i un s#ert i se !ntindea pe opt continente. Vasta majoritate muncea
s'rguincios i tria bine.
=u motenirea 2eattle at'rn'nd probabil !n balan la luarea deci%iei @ar+la+e
=ity #usese amplasat !ntr-o %on deluroas din regiunea subtropical. =u pantele ei de sol
mnos cldura constant i apa abundent a r'urilor i lacurilor %ona era ideal pentru
culti$area ca#elei. Frmul lacului care #orma marginea sud-estic a oraului se !ntindea
acum pe trei%eci i cinci de +ilometri !ncorpor'nd porturi parcuri publice blocuri cu
apartamente scumpe antiere na$ale staiuni de relaxare i docuri comerciale. 2eara era
un curcubeu iptor de neoane colorate c'nd reclamele "ologra#ice se ridicau deasupra
str%ilor aidoma unor nori de #urtun luminesceni !n timp ce cldirile concurau !ntre ele
pentru a-i pune !n $aloare trsturile !n energie #otonic pur. Earuri restaurante i
cluburi #oloseau mu%ic spectacole li$e i emitori semilegali de #iori de plcere pentru
a-i atrage pe petrecrei de pe strad.
=u $reo patru%eci de ani !nainte ca @udley Eose s #i #cut celebra lui
descoperire !n seara !n care a$ea s #ie ucis 5ara Denni#er 2"a"ee# putea $edea totul
!ntin%'ndu-se !naintea ei de pe balconul apartamentului de la ni$elul MJ din centrul
oraului. *inia rmului era ca marginea sc'nteietoare a galaxiei dispr'nd !n be%na
complet de mai departe. -colo s#'reau $iaa i ci$ili%aia. .u existau dec't nite
$apoare sclipitoare de croa%ier care lunecau peste apele ad'nci aidoma unor nori de
stele rtcitori pierdui !n noapte.
G bri% bl'nd de $ar !i r$i prul i roc"ia c'nd se re%em de balustrada
balconului. ,n $%du" se simea o mireasm dulce de muguri de care se bucur c'nd o
trase ad'nc !n piept. Ga+tier inter%isese de mult $reme motoarele cu ardere intern i
centralele energetice cu combustibili #osili de pe planet& politicienii locali se ludau c
atmos#era era mai curat dec't a Pm'ntului. -a c 5ara inspir mulumit. .u se au%ea
nici un %gomot. *a !nlimea aceasta #emeia era i%olat de %um%etul gra$ al $e"iculelor
electrice de pe str%i iar rmul animat a#lat la trei +ilometri distan era prea !ndeprtat
ca s-i #ac au%it $acarmul.
@ac !ntorcea capul la st'nga putea s $ad grila sclipitoare a luminilor oraului
!ntin%'ndu-se pe poalele dealurilor. G lumin slab proiectat de secera albastru-cenuie a
lunii joase a lui Ga+tier era doar at't de puternic !nc't s de%$luie munii care #ormau
un %id scund peste cerul nopii. ,n timpul %ilei liniile lungi ale teraselor cu tu#e de ca#ea
erau per#ect $i%ibile pe coaste. =onacele albe de pe plantaii cuibrite !n p'lcuri
luxuriante de arbori erau uor retrase #a de drumurile !nguste ce erpuiau !n muni.
=u dou re!ntineriri !n urm trise acolo departe de existena urban mai
#renetic. Uneori $isa s se re!ntoarc !n inutul rural pentru o existen mai linitit mai
lent. G existen departe de Morton soul ei energic i determinat. @up alte dou
re!ntineriri probabil c a$ea s-o #ac doar pentru a-i re!ncrca bateriile. @ar nu !nc
deocamdat se mai bucura de #luxul rapid al $ieii.
6e$eni !n apartament i uile balconului glisar !nc"i%'ndu-se !n urma ei.
Picioarele descule lipir silenios pe podeaua dur din lemn de tec a su#rageriei !n
drumul spre baie.
,n subsolul turnului de apartamente ucigaul ei intr !n incinta energetic
utilitar. ,ndeprt capacul unei cutii cu matrice pentru managementul cldirii i scoase
din bu%unar o matrice palmar. Unitatea derul o bucat de #ibr optic terminat printr-
un $-jac standard pe care-l introduse !n du%a de !ntreinere expus a cutiei. ='te$a
programe noi #ur descrcate i se agar prompt de so#t<are-ul existent. @up ce
termin brbatul trase $-jacul a#ar i mont capacul utili%'nd instrumentul corect de
!ncuiere.
Eaia 5arei Denni#er 2"a"ee# era decorat pe podea i perei cu plci mari maronii
de marmur. ,n timp ce pla#onul era o singur i uria oglind. Pe perimetrul bii lumini
indirecte proiectau o lumin cald ro%-tranda#irie care p'lp'ia imit'nd lum'nrile. =ada
!n sine era a#undat !n podea i su#icient de mare pentru dou persoane& 5ara o umplu
p'n sus i turn mai multe sruri. ='nd intr !n cad du%ele trans$ersale se acti$ar
agit'nd apa i mic'nd-o pe l'ng pielea ei. 1emeia se ae% pe scaunul modelat i-i
re%em cea#a pe pern. ;-majordomul apel mu%ic de la matricea locuinei. -scult
melodia !ntr-o semi-moial plcut.
Morton plecase pentru o sptm'n la 5alansee de cealalt parte a planetei
particip'nd la o con#erin cu un grup de constructori imobiliari cu care !ncerca s
negocie%e o a#acere. -Yuastate compania pe care o !n#iinaser cei doi soi producea
#run%e semiorganice extractoare de umiditate care produceau ap pentru locuinele i%olate
i !ncepuse !n s#'rit s aib succes. Morton dorea s pro#ite de succesul lor a#lat !n
cretere a$ans'nd compania la cotaie public ceea ce ar #i adus un $olum uria de bani
pentru extindere ulterioar. 5otui de$otamentul lui #a de munc !nsemna c $reme de
apte %ile !ntregi 5ara nu trebuia s o#ere explicaii despre unde #usese ori ce #cuse. ,i
putea petrece tot timpul cu (yobie =otai t'nrul destul de plcut pe care i-l agase. ,i
dorea asta !n primul r'nd pentru ceea ce-i #cea !n pat dar se i plimbau !mpreun prin
ora i se bucurau de locurile i e$enimentele de aici. @e aceea relaia lor era at't de
special. (yobie era atent #a de toate aspectele pe care Morton #ie c le ignora #ie c le
uita pur i simplu !n eterna lui obsesie de a$ansare a companiei. -ceste apte %ile a$eau
s #ie o sc"imbare cu ade$rat minunat 5ara era "otr't !n pri$ina asta. Bi poate c
apoi7 *a urma urmelor ei #useser cstorii treispre%ece ani. =e mai $oia Morton? ,n
cele din urm toate cstoriile se rsu#lau. V str'ngeai pur i simplu m'inile i treceai
mai departe.
Ucigaul ei tra$ers recepia de la parter i e-majordomul lui ceru unui li#t s-l
duc la ni$elul MJ. ,n $reme ce atepta se ae% dedesubtul discretului sen%or de
securitate de deasupra uilor. .u-i psa. *a urma urmelor nu purta c"ipul lui.
5ara !nc re#lecta ce anume s poarte !n seara aceea c'nd ptrun%torul cor
orc"estral dispru brusc. *uminile din baie se stinser. Deturile de masaj se oprir. 1emeia
desc"ise oc"ii iritat. G ener$a teribil o pan de curent. =re%use c apartamentul ar #i
trebuit s #ie imun #a de aa ce$a. ,n tot ca%ul un asemenea e$eniment nu se mai
!nt'mplase p'n atunci.
@up c'te$a secunde luminile tot nu se aprinseser. ,i ceru e-majordomului s
interog"e%e matricea locuinei despre ce se !nt'mplase. 1u anunat c nu putea obine un
rspuns& nimic nu prea s #uncione%e. -cum ea se !ncrunt nelinitit. -a ce$a nu se
putea !nt'mpla pur i simplu exact pentru aa ce$a existau sisteme de re%er$ i
duplicate.
5ara mai atept puin. Eaia era un loc #oarte linitit i dorea ca pielea s-i #ie
per#ect pentru iubitul ei !n seara aceea. ,ns indi#erent c't de mult i-o dorea i c't
blestem lumina nu re$eni. P'n la urm se ridic i iei din cad i abia atunci !i ddu
seama c't de !ntunecat era de #apt apartamentul. .ici mcar nu-i putea %ri palmele dac
le ridica !n #aa oc"ilor. 1olosind iritarea pentru a acoperi orice s'mbure de tulburare
autentic decise s nu b'jb'ie dup un prosop. ,n loc de aa ce$a !naint grijuliu i iei
pe coridor. =el puin acolo exist o gean de lumin dinspre arcada larg care #cea
legtura cu su#rageria.
5ara se grbi s intre !n !ncperea mai mare doar $ag !ngrijorat de e#ectul
picioarelor ei ude leoarc asupra pardoselii din lemn. *umina oraului se re$rsa prin
#erestrele balconului con#erind odii o perspecti$ !ntunecat monocrom. Eu%ele
#emeii se !nsprir nemulumite c'nd se uit a#ar la luminile p'lp'itoare. -cesta prea
s #ie unicul apartament care su#erea.
=e$a se mic pe coridor. Masi$. 2ilenios. 2e !ntoarse.
8 =e7
Ucigaul trase un impuls de blocaj ner$os din pistolul #cut la comand. Pentru o
secund toi muc"ii din corpul 5arei !nepenir. 9mpulsul supra!ncrc majoritatea
conexiunilor neurale din creier #c'nd moartea instantanee. 1emeia nu simi absolut
nimic. Muc"ii i se destinser i cada$rul se prbui pe podea.
Erbatul se apropie de ea i rmase o clip pri$ind !n jos. @up aceea scoase un
;Mpulser i-l lipi de cea#a ei acolo unde se a#la inseria memocelulei. Ladgetul se
descrc. ,l mai declan de trei ori asigur'ndu-se c inseria $a #i distrus !n mod
ire$ocabil. 9ndi#erent c't de bun ar #i #ost corpul clonat pe care i l-ar #i produs procedura
de re$iere ultima seciune din $iaa 5arei Denni#er 2"a"ee# era acum pierdut pe $ecie.
;-majordomul ucigaului expedie o instruciune ctre matricea apartamentului
care reaprinse luminile. ;l se ae% !n so#aua cea mare cu #aa spre u i atept.
(yobie =otai sosi dup patru%eci i ase de minute. Pe c"ipul t'nrului a#lat la
prima $ia #lutura un sur's oarecum !ng'm#at i anticipator c'nd intr !n su#ragerie care
se presc"imb !ntr-o expresie de oc total atunci c'nd %ri cada$rul gol de pe podea. @e
abia $%u brbatul de pe so#aua din #aa lui !nainte ca pistolul de blocaj ner$os s trag
iari.
Ucigaul repet procedura cu ;Mpulserul terg'nd din inseria memocelulei
memoriile duplicate stocate cu grij ale ultimelor luni din $iaa lui (yobie =otai. 5recu
dup aceea !n dormitorul secundar i scoase din debaraua de depo%itare trei $ali%e mari i
un geamantan imens. P'n ce le aduse !n dormitorul principal trei mese-robot sosiser de
la postul de li$rare al turnului aduc'nd mai multe cutii de plastic.
,ncepu prin a !ng"esui corpurile !n cele dou cutii mai mari pe care le sigil.
Petrecu urmtoarele dou ore i jumtate culeg'nd toate obiectele 5arei din apartament
umpl'nd treptat i celelalte cutii. /ainele ei intrar !n $ali%e i geamantan.
@up ce termin mesele-robot !ncrcar din nou cutiile i le transportar cu li#tul
de ser$iciu p'n la postul de li$rare unde ateptau dou camioane !nc"iriate. =utiile care
conineau trupurile intrar !ntr-un camion iar toate celelalte obiecte #ur !ncrcate !n al
doilea.
*a etaj ucigaul goli cada apoi comand cameribotelor s curee apartamentul
clasa !nt'i. *s micuele mainrii trebluind #rec'nd podelele i pereii de murdrie i
pra# i stinse grijuliu luminile c'nd iei.
-a c se a#la aici !n deprimantele ore ale %orilor str'ns #ixat !n coc+pitul mic al
unui "iperplanor care era ancorat de #undul pietros i sterp al canionului 2trjerul
atept'nd ca #urtuna s soseasc cu $'nturile de peste dou sute de +ilometri pe or. *a
$'rsta ei i in'nd seama de a$erea #amiliei pe care o motenea probabil c Dustine
Eurnelli ar #i putut #ace multe lucruri mai bune. Majoritatea celor la care se putea g'ndi
!n clipele acelea implicau paturi cu ceara#uri de mtase Opre#erabil !mprite cu un
brbatP bi !n centre balneare restaurante #oarte scumpe ori cluburi de noapte pluate.
,ns singurele luxuri a#late pe o ra% de o mie cinci sute de +ilometri se !ndeprtau de ea
cu cea mai mare $ite% pe care o puteau obine ec"ipajele rulotelor ce goneau peste
terenul acesta nenorocit. Bi totul se datora ;stellei 1enton cea mai recent i cea mai
bun prieten a ei.
2e !nt'lniser !n salonul de %i al exclusi$istei clinici de re!ntinerire din
(as"ington pe care ea o #olosea de #iecare dat& am'ndou abia ieiser din cu$e i
urmau #i%ioterapie "idroterapie masaj i aromaterapie cu plante c'te$a din remediile
#olosite pentru a readuce puin $ia !n membrele i muc"ii care nu #useser #olosite de
paispre%ece luni. 2e micau ca nite geriatrice din $ec"ime o ironie a sorii accentuat de
corpurile lor aparent adolescentine.
5oi cei din salon %ceau !n #otoliile ad'nci cu perne gelatinoase i pri$eau a#ar
la parcul !mpdurit dinapoia #erestrelor uriae. 1oarte puini !i #oloseau matricele
palmare ca s lucre%e citind pe ecran sau $orbind cu programele. .iciunul dintre ei nu
pstrase capacitatea de a inter#aa direct cu cibers#era. ,n timpul procesului de
re!ntinerire corpurile le #useser complet curate de majoritatea inseriilor de tipul
procesoarelor i =Gtatuajelor i !nc nu le primiser pe cele noi. ;stella #usese adus !n
salonul larg i luminos de ctre dou in#irmiere #iecare susin'nd-o de c'te un bra pe
t'nra rocat superb care se cltina nesigur !ntre ele. 2e prbuise !n #otoliu cu un
suspin graios.
8 .e !ntoarcem la ora trei pentru "idroedin spusese o in#irmier.
8 Mulumesc tare mult rspunsese ;stella cu un sur's #orat care dispruse de
!ndat ce in#irmierele prsir salonul. 1ir-ar al dracului0
8 -bia ieit? !ntrebase Dustine.
8 @e dou %ile.
8 ;u am ieit de trei.
8 @umne%eule0 ,nc %ece %ile ca asta.
8 5otui merit %isese Dustine i ridicase %iarecranul pe care-l citea& continua s
rule%e prin articolele i imaginile re$istei de mod pe care o accesase. @e %ece ani n-am
mai putut purta nimic aa de gro%a$.
=u toate c multe dintre prietenele ei e#ectuau re!ntinerirea cu religio%itate la
#iecare dou%eci de ani Osau mai puinP Dustine atepta de obicei p'n ce $'rsta corpului
ei era de cinci%eci de ani !nainte de a parcurge !ntregul proces. Bi orgoliul a$ea o limit.
8 ;u nu-s nici mcar la stadiul la care s m pot g'ndi la "aine rspunsese
;stella i-i trecuse o m'n prin prul ciu#ulit lung peste tot de cinci centimetri i
semn'nd cu o bonet. Mai !nt'i trebuie s-art ca lumea. Bi detest s am prul aa scurt.
@e obicei !l port lung p'n la talie i !ntotdeauna e ne$oie de doi ani p'n s-ajung la
lungimea aia se pl'nsese ea.
8 =red c arat #rumos.
8 .-am probleme cu prinsul brbailor. 2e uitase !n jurul salonului. @oamne !n
clipa asta nici de aa ce$a n-am c"e#7
=linica era strict unisex dei asta nu-i oprea !ntotdeauna pe clienii care se
apropiau de s#'ritul perioadei de terapie s se dedea unor acti$iti sexuale ilegale !n
camere. .u era doar aspectul tinereii pe care-l re$endicau dup re!ntinerire ci i noile
corpuri adolescentine care clocoteau de "ormoni i $italitate. 2exul ocupa locul !nt'i !ntre
prioritile aproape tuturor la prsirea unei clinici de re!ntinerire i tindea s-i pstre%e
po%iia aceea destul de mult timp.
Dustine %'mbise larg.
8 .-o s treac mult. G s te repe%i cu $ite% maxim spre cea mai apropiat
*ume a 5cerii.
8 -m mai #ost acolo de $reo sut de ori. -sta nu-nseamn c n-o s #ac o escal
pe drum dar pentru oca%ia asta am plnuit ce$a mai interesant.
8 @a? =e anume?
2e do$edise a #i $orba despre un sa#ari de dou luni pe 1ar -<ay. Dustine
respinsese aproape imediat ideea de a i se altura !ns cu c't ;stella $orbise mai mult
despre asta i $orbise #oarte puin despre altce$a cu at't !ncepuse s i se #ixe%e !n
minte.
*a urma urmelor 1ar -<ay era singura planet cu ade$rat 3slbatic4 din
=ommon<ealt" unde str'nsoarea ci$ili%aiei asupra locuitorilor era destul de slab. ;ra
greu i scump de ajuns acolo clima i mediul erau ciudate iar enigmatica na$
extraterestr Marie =eleste !i nedumerea pe cercettori la #el de mult pe c't o #cuse !n
%iua descoperirii ei. *or li se aduga cea mai #aimoas pro$ocare geologic Marea
5riad cei mai mari trei $ulcani din galaxia cunoscut dispui !ntr-un triung"i str'ns.
/iperplanorul Dustinei #usese ancorat imediat dup desc"iderea larg a canionului
ast#el c botul su era !ndreptat spre est ceea ce !nsemna c muntele >eus era !n st'nga
#emeii. ,n timpul %ilei c'nd ec"ipa de la sol !i punea la punct aparatul nu putuse distinge
din colosul acela dec't panta sa st'ncoas in#erioar care #orma o latur a uriaului
canion !n #orm de p'lnie. V'r#ul de tip crater nu putea #i distins niciodat de la ba%
!ntruc't era !nalt de aptespre%ece +ilometri.
,n dreapta ei se a#la muntele 5itan !n momentul respecti$ unicul $ulcan curent
acti$ dintre cei trei cu bu%a craterului !nl'ndu-se !n a#ara atmos#erei la altitudinea de
dou%eci i trei de +ilometri. Uneori noaptea dac erupia era deosebit de $iolent
corona ro%-aurie care tremura deasupra la$ei strlucitoare putea #i %rit tocmai din
pampasul sudic ea i cum o stea pitic roie tocmai ar #i cobor't dincolo de ori%ont. 9ar
drept !n #aa ei #orm'nd s#'ritul imposibil de masi$ i brusc al canionului era muntele
/ercule. Msur'nd A11 +ilometri la ba% $ulcanul era aproximati$ conic cu $'r#ul cu
dou caldeire gemene ajung'nd la trei%eci i doi de +ilometri deasupra ni$elului mrii cu
mult peste tropos#era lui 1ar -<ay. @in #ericire geologii !l clasi#icaser ca semiacti$& nu
erupsese niciodat !n cei o sut opt%eci de ani de c'nd !ncepuse coloni%area uman dei
produsese c'te$a %guduituri spectaculoase !n acest rstimp.
1aptul c $ulcanismul putea produce asemenea #orme gigantice pe o planet mic
precum 1ar -<ay repre%enta o enigm minunat pentru Dustine. @esigur studiase
articole tiini#ice despre subiectul respecti$ i tia c numai gra$itaia de QK[ standard
permitea existena unui munte at't de uria ca /ercule pe o planet cu gra$itaie
normal de tip terestru acesta s-ar #i prbuit sub propria sa greutate. 9ar absena plcilor
tectonice !nsemna c la$a continua pur i simplu s se !ngrmdeasc !n acelai loc eon
dup eon.
5otui niciuna dintre datele acelea tiini#ice seci n-o puteau distrage de la
peisajul monstruos pe care $enise s-l cunoasc. Puterea i #orele adunate !n jurul ei erau
primare $italitatea unei planete $i%ibil !n mod imediat ca nicieri altunde$a iar Dustine
sttea !n micua i jalnica ei mainrie !ntr-o !ncercase nesbuit de a !mbl'n%i puterea
aceea de a o sili s-o asculte.
M'inile !i tremurau uor !n combine%onul de %bor c'nd se i$i primul semn al
%orilor cu o dung de cer gri ca arde%ia materiali%'ndu-se sus deasupra captului
canionului. G blestem pe nenorocita de ;stella 1enton pentru ceea ce $edea. .er$ii nu i
se calmau c'tui de puin tiind c prietena ei se gsea !ntr-un "iperplanor similar legat
de st'nc la doi +ilometri mai departe "olb'ndu-se la aceleai ancuri de piatr
neospitaliere.
8 ,ncepe spuse cine$a !n radio.
Pe 1ar -<ay nu exista cibers#er& de #apt !n exteriorul lui -rmstrong =ity i a
oraelor mai mari nu existau deloc comunicaii moderne. -cum o sut de ani existaser
c'i$a satelii care asigurau o oarecare acoperire pentru %ona rural i ocean dar P%itorii
9ndi$idualitii !l dobor'ser pe ultimul cu mult timp !n urm. ,n pre%ent nu dispuneau
dec't de comunicarea simpl prin unde radio iar ionos#era turbulent a lui 1ar -<ay nu
o#erea mult susinere !n pri$ina asta.
8 -ici se simte ce$a micare. V'ntul se !nteete.
Dustine se uit prin capota transparent dur a coc+pitului dar nu putu s $ad
absolut nimic mic'ndu-se pe st'nca goal de sub ea. .ici nu a$ea ce s se mite.
1urtunile care se npusteau dinspre oceanul /ondu spre $est erau canali%ate i stri$ite de
>eus i 5itan pentru a $ui prin acest canion dintre ei. =u ere geologice !n urm locul
#usese curat de orice #r'm de sol sau pietricic liber.
8 @erric+? !ntreb Dustine. M poi au%i?
.u primi ca rspuns dec't un b'%'it #luctuant de electricitate static pe msur ce
%orile re$rsau o lumin slab !n canion.
8 @erric+?
=ara$ana de camioane $e"icule QxQ i rulote trebuia s #ie departe de acum
recunoscu ea cu o grimas& dincolo de poalele lui >eus i adpostit de #urtuna dimineii
!n $reo r'p ad'nc. 5oi piloii demeni de "iperplanoare rmseser pe cont propriu. .u
exista nici o cale de scpare.
=um$a partea aceasta nu #usese amintit !n reclamele elegante i edinele de
in#ormare intense i linititoare. .-o indusese nici c"iar implantul de memorie cu
antrenament de pilot. Dustine atepta lipsit de ajutor iar $'ntul dinspre ocean cretea de
la ni$elul unei bri%e domoale la cel al unui uragan nebun. -tepta incapabil s #ac
altce$a. -tepta i pri$ea. -tepta i se !ngrijora. -tepta iar spaima se iea dintr-un
locor primordial ad'nc !n creier cresc'nd i tot cresc'nd.
8 =um merge scumpo? !ntreb ;stella.
8 Lro%a$. O.enorocito0P 5otui sunt niel agitat.
8 -gitat? E#toas ce eti eu sunt speriat de #ac pe mine.
Dustine !i comand e-majordomului s $eri#ice din nou procedurile coc+pitului i
sistemele "iperplanorului. ,n ciuda capacitii limitate a matricei de la bord e-
majordomul producea o inter#a de comand per#ect. Veri#icarea sa #u instantanee&
iconuri translucide p'lp'ir !n interiorul $ederii $irtuale a #emeii totul era pregtit i
per#ect #uncional.
8 Mai amintete-mi de ce am dorit s #ac asta.
8 1iindc bate de departe micul dejun ser$it la pat %ise ;stella.
8 ,ntr-un "otel de cinci stele7
8 Pe o insul din =araibe cu $erand spre mare7
8 Unde del#inii se joac !n ap7
-#ar se luminase considerabil i Dustine putu !n s#'rit s %reasc nite #uioare
subiri de nisip plutind pe l'ng "iperplanor. Probabil c au #ost aduse tocmai de pe
coast g'ndi ea. =omut radarul meteo pe ecranul principal al consolei i studie petele de
culori $ii care se npusteau i lo$eau !ntre ele. 1urtuna pornise !n mod clar& panglicile
stacojii care repre%entau aerul dens de mare $ite% supurau peste ecran ca o ran
proaspt care se extindea !ntruna.
=um$a era mulumit c #urtuna $enea dinspre $est #uri'ndu-se dinapoia ei.
-sta !nsemna c nu putea s pri$easc norii ca nite nico$ale ce de$orau cerul. Bi aa era
destul de speriat. .ici c"iar acum nu era sigur c $a %bura. ;xista opiunea de a rm'ne
pe loc& "iperplanorul era actualmente con#igurat !n #orma unui trabuc gros i neted cu
mugurii aripilor pitii sub #u%elajul principal& Dustine putea pur i simplu s menin
cablurile de ancorare i s lase $'nturile s urle pe l'ng ea p'n se termina totul. 9 se
spusese c muli procedaser !n #elul acela r%g'ndindu-se !n ultima clip. ,n momentul
acesta !n toiul anotimpului anual de #urtuni $ijelia a$ea !n medie ne$oie de cinci ore
p'n s-o depeasc.
,n dou%eci de minute $'ntul era !ndeajuns de puternic pentru a !ncepe s scuture
"iperplanorul. @ac mai exista nisip #emeia nu-l mai putea %ri. Valuri roii se re$rsau
necontenit peste ecranul radarului meteo.
8 Mai eti acolo? !ntreb ;stella.
8 @a.
8 @e-acum nu mai e mult.
8 Mda7 Pe radarul tu apar aceleai date? Unii dintre curenii ia au deja peste
o sut cinci%eci de +ilometri pe or.
=i#rele digitale ale $ite%ei $'ntului se !nceoaser !ntr-at't de repede se
sc"imbau cresc'nd mereu. *a rata respecti$ #ocarul #urtunii a$ea s ajung deasupra
lor !n patru%eci-cinci%eci de minute i acelea erau $'nturile pe care le dorea ea. @ac
decola !n clipa acesta "iperplanorul ar #i #ost pur i simplu i%bit !n ba%a muntelui
/ercule.
1rec$ena radio prea plin de glume proaste i bra$ur agresi$. Dustine nu
particip cu nimic dei ascult'ndu-le simea un soi de linitire ciudat. G ajuta s in la
deprtare sen%aia de i%olare.
.orii goneau #urioi pe cer cobor'nd treptat. Gcultau soarele care rsrea
reduc'nd lumina la ni$elul unui crepuscul mo"or't cu toate c Dustine putea !nc s
%reasc perdelele dilatate ale ploii n$lind !n deprtare. Piatra din jurul "iperplanorului
!ncepu s luceasc de o pelicul subire de ap.
8 V'ntul a ajuns la o sut ai%eci anun ;stella i glasul ei amesteca spaima cu
anticiparea. M pregtesc s-i dau drumul. .e $edem de partea cealalt scumpo0
8 G s #iu acolo0 strig Dustine.
1u%elajul se scutura $iolent acum produc'nd un %b'rn'it permanent i sonor&
p'n i urletul $'ntului ptrundea !n coc+pitul bine i%olat. @isplay-urile de pe consola din
#aa ei erau un talme-balme din cau%a liniilor de culoare tremurtoare instabile
complet ne#ocali%ate i trebuia s se ba%e%e exclusi$ pe in#ormaiile elementare din
$ederea $irtual. -#ar ceaa sur era o constant elimin'nd orice imagine a cerului sau
a pereilor canionului.
-poi sosi momentul. Pe solul canionului $'nturile depiser o sut ai%eci de
+ilometri pe or. 6adarul ei arta c #rontul #urtunii clocotea !n sus pe muntele /ercule
!n #aa ei i acela era #actorul esenial. V'nturile trebuiau s #ie acolo pentru a o purta pe
o distan #oarte #oarte lung. 1r ele ar #i #ost un drum scurt cu un #inal extrem de
abrupt.
Dustine cobor! palmele pe i-punctele consolei i str'nse degetele !n jurul manelor&
plasticul pliabil se ridic !n jurul lor asigur'ndu-le pentru un %bor care se anuna
turbulent. =Gtatuajele de pe !nc"eieturi completar legtura dintre i-puncte i principalele
ei #ascicule de #ibre ner$oase inter#a'nd-o direct cu matricea de bord. ,n interiorul
$ederii $irtuale aprur m'ini $irtuale. Personali%area ei le o#erise degete lungi i subiri
cu ung"ii $er%i i inele de neon albastru strlucitor pe toate degetele. Un joystic+ se
materiali% printre iconuri i Dustine !i deplas m'na $irtual pentru a-l prinde. =ealalt
m'n porni s apese iconuri iniiind o ultim $eri#icare a sistemelor. 5otul ardea $erde i
#emeia comand matricei de bord s deplie%e aripile.
Mugurii de plastic pliabil se dilatar i se alungir de$enind aripi delta mici i
groase. >um%etul spori brusc c'nd ele prinser $'ntul. =ablurile de ancorare erau
!ncordate aproape de limita lor de toleran. Dustine se rug ca ruii de ancorare din titan
ran#orsat cu carbon introdui la o ad'ncime de cinci%eci de metri !n st'nca goal de ctre
ec"ipa de susinere s re%iste !n urmtoarele c'te$a minute.
Un drcuor din mintea ei insist: Ultima ans de a rm'ne pe loc i a
supra$ieui.
Dustine mic m'na $irtual i comut iconul de ancorare pro$a. Piedicile se
desc"iser i ea #u %guduit imediat i $iolent dintr-o parte !n alta atunci c'nd
"iperplanorul !i blngni coada. ,n ajutorul ei sosi un rspuns instincti$ din memoria
implantat. 6suci joystic+-ul i aripile se !ndoir !n jos c'te$a grade. G atingere a
iconului de ancorare pupa i cele dou cabluri se extinser. /iperplanorul se ridic
dou%eci de metri !n $%du" continu'nd s $ibre%e #renetic ca i cum ar #i #ost disperat
s scape de ultimele #r'ne. Dustine stop extensia ancorrii i !ncepu s-i teste%e
supra#eele de comand. 2patele "iperplanorului #u rapid comutat !ntr-o aripioar
stabili%ator $ertical. -ripile se mai extinser puin !nclin'ndu-se pentru a spori portana.
,n s#'rit dup ce se ridicase !nspim'nttoarea $ibraie %um%itoare se diminu dei
nu dispru niciodat pe deplin. -cum #emeia trebuia s suporte numai mugetul teribil al
$'ntului care accelera spre doua sute de +ilometri pe or.
,n momentul acela "iperplanorul nu era cu nimic mai mult dec't un %meu uria.
=u #oarte mult grij Dustine !ncepu s extind i mai mult cablurile pupa care se
derular !n spatele ei i "iperplanorul sui $oios deprt'ndu-se de sol. @up dou minute
de extindere precaut ajunsese la o sut de metri !nlime. 2olul nu era $i%ibil i Dustine
era !n mod $ag recunosctoare pentru asta. >drene de cea goneau pe l'ng ea at't de
iute !nc't o !mpiedicau s %reasc ce$a dincolo de dou%eci-trei%eci de metri. Picturile
de ploaie care lo$eau transparena coc+pitului %burau imediat curate #r urm de
$ite%a incredibil a aerului. 1lexion'nd !ntruna aripile pentru a compensa turbulena
#emeia re!ncepu extinderea cablurilor.
*a dou%eci i cinci de minute dup ce prsise solul se gsea la 1QKK de metri
altitudine. ;ra o ascensiune precaut !ns cele dou cabluri de ancorare $ibrau cu o
armonic ce-i clnnea dinii. Dustine con#igur "iperplanorul din plastic pliabil pentru
planare. -ripile se !ntinser !n exterior ating'nd an$ergura complet de o sut %ece metri
i !n acelai timp se curbar !n semilun& de deasupra "iperplanorul semna cu un iatagan
gigantic cu proeminena coc+pitului ridic'ndu-se la jumtate. ,n spatele Dustinei
#u%elajul pupa se !ntinse pe $ertical de$enind un stabili%ator triung"iular masi$ ale
crui $'r#uri %$'cneau !n micri subliminale pentru a menine aparatul per#ect aliniat !n
curentul de aer.
-junse la 1JKK de metri altitudine. -ripile se curbau #racionar pe lungime
opun'nd $'ntului pro#ilul cel mai e#icient pentru capturare. Pri$ind $alorile de pe ecranul
consolei Dustinei nu-i $eni s cread e#ortul la care erau supuse cablurile de ancorare se
depise aproape complet coe#icientul de siguran.
5rase ad'nc aer !n piept !n $reme ce elementele naturii urlau !n jurul ei. @ac
a$ea curajul necesar aceasta a$ea s #ie cltoria cea mai spectaculoas din $ia.
@ac7 2e g'ndi la toi anii pe care-i trise i din punctul acesta straniu de $edere toi
preau dureros de identici i plictisitori.
Un deget $irtual se !ntinse o$ielnic i atinse iconul de eliberare.
-cceleraia o i%bi de sptarul #otoliului c'nd "iperplanorul scp din legturi
readuc'ndu-i greutatea pe care n-o mai simise de c'nd ajunsese pe 1ar -<ay. -paratul
se npusti ctre captul !n#undat al canionului cu dou sute de +ilometri pe or. 9mediat
Dustine !l !nclin la tribord i !ncepu s coboare. 6suci joystic+-ul ca s compense%e nu
repede ci lin mic'nd aripile pentru a modi#ica #luxul de aer. 6spunsul #u incredibil de
rapid ridic'nd-o brusc. @up aceea #u c't pe aici s !nceap o $ril i roti $'r#urile
stabili%atoare pentru a o contracara.
1iecare moment solicita concentrarea ei total doar pentru a menine
"iperplanorul aproximati$ ori%ontal. .u era $orba numai de norii lipsii de orice trsturi
distincti$e care o !n$luiau i%ol'nd-o de lumea exterioar. -tenia ei era #ocali%at
exclusi$ asupra displayului de po%iie i a radarului. Pe msur ce canionul se !ngusta
trebuia s-i menin cursul direct prin centru. Pereii de st'nc se apropiau !ntruna
de$enind simultan tot mai abrupi iar ra#alele #urioase sporeau proporional. 5urbulena
slbatic !ncerca mereu s roteasc aparatul !n $ril ori s-l doboare i s-l distrug.
Dustine nici mcar nu-i ddea seama de scurgerea timpului ci doar de lupta
#renetic isto$itoare de a menine "iperplanorul pe curs. @ac l-ar #i lsat s suie prea
sus curenii masi$i l-ar #i purtat peste marginile canionului o dat cu re$rsarea lor pe
acolo dilat'ndu-se eliberai dup presiunea tot mai mare de la ba%a pereilor i ar #i
s#'rit unde$a pe pantele mediane erodate de $reme i presrate de bolo$ani ale lui >eus
sau 5itan la sute de +ilometri de $e"iculele de recuperare ale cara$anei.
1r nici un a$ertisment radarul a#i captul canionului la dou%eci i cinci de
+ilometri !n #a. ,n punctul acesta unde cei trei $ulcani se intersectau /ercule era o
simpl st'nc $ertical !nalt de ase +ilometri. Propria ei altitudine era de trei +ilometri
i jumtate. -#ar $ite%a $'ntului continua s creasc !n interiorul p'lniei. ;cranul
radarului meteo strluci stacojiu lugubru pe perimetru urmrind curenii letali i undele
de oc care re$erberau din piatr. ,ntunericul spori !n jurul #emeii c'nd norii %drenuii
#ur stri$ii !napoi laolalt.
Dustine retract uor aripile sacri#ic'nd impulsul propulsor pe care-l generau !n
sc"imbul unei mane$rabiliti sporite. ,n exteriorul coc+pitului !ncepuse s plou
constant i picturile mari br%dau pe l'ng ea. ,n mod paradoxal $i%ibilitatea se
!mbunti. 2ub presiune norii se recondensau. 2tropii !ncepur s se contopeasc pentru
o clip !nainte ca $'nturile turbate s-i s#'ie. 2e re#ormau dup o secund mai mari de
data aceasta !ntruc't presiunea continua s creasc nemilos. Deturi ori%ontale
semicoerente de ap clocoteau i spumegau !n jurul #u%elajului "iperplanorului.
2t'nca era la doispre%ece +ilometri deprtare i Dustine se gsea la trei +ilometri
de #undul canionului. -pa de$enise at't de dens !nc't prea c "iperplanorul #cea sur#
!n lungul interiorului crestei unui tala% purtat prin $%du". 2oarele se ridicase deasupra
pantelor $ulcanului sclipind !n jos spre partea superioar a canionului. 6a%ele lui atinser
spuma "aotic ce #ic"iuia !n jurul "iperplanorului i lumea !n#lori !ntr-o mie de
curcubeie %drenuite i sc'nteietoare nsc'ndu-se i murind i%bindu-se i ciocnindu-se.
Dustine "o"oti !nc'ntat i uluit de spectacolul incredibil.
*a trei +ilometri !n #aa ei p'r'iaele n$alnice se contopeau !ntr-un singur torent
%$'rcolitor la doi +ilometri deasupra #undului canionului. -sta se !nt'mpla la doi
+ilometri de st'nc. @e#ileul de piatr ajungea !n punctul su cel mai !ngust iar presiunea
la $aloarea maxim. 6'ul clocotitor putea s scape !ntr-un singur c"ip.
Dustine glis "iperplanorul deasupra apei pri$ind-o cu oc"ii cscai de
ne!ncredere. =urcubeiele disprur brusc. Piatra se i$i !n #aa oc"ilor ei !nlocuindu-le
perei gigantici i teri#iani care urcau ctre cer. ="iar !naintea ei r'ul se curba !n sus i
!ncepea lunga i imposibila ascensiune spre libertate !ntreaga #urtun de$enea $ertical.
Vuind cu un tunet permanent $'ntul depise trei sute de +ilometri pe or. Dustine tia c
%biera #r cu$inte dar nu se putea au%i prin caco#onia care bombarda coc+pitul.
/iperplanorul #u smucit !n sus i acceleraia o i%bi din nou pe Dustine de sptarul
#otoliului. ,nc"eieturile degetelor i se albir c'nd str'nse manele tem'ndu-se s nu
piard contactul cu i-punctele. 2e lupta cu supra#eele aripilor silindu-se s-o asculte !ntr-o
tentati$ disperat de a menine stabilitatea !n aerul trans#ormat !ntr-un g"ei%er. -pa se
ridica o dat cu ea s#id'nd gra$itaia i #ulger'nd paralel cu st'nca. ,n ciuda #aptului c
"iperplanorul !i solicita absolut toat atenia pur i simplu pentru a supra$ieui curenilor
demeni petrecu dou secunde preioase pentru a se "olba la #enomenul incredibil. G
cascad care curgea drept !n sus0
*a altitudinea de cinci +ilometri perdeaua !nspumat de ap !ncepea s se
destrame din nou. 9mensa #urtun $ertical se lea pe msur ce ajungea !n $'r#ul
canionului. Presiunea i $ite%a $'ntului se reduceau. ,n mijlocul tuturor Dustine pilot
"iperplanorul drept !n sus pe cursul central. -p i nori se re$rsau ca o cascad !n
ambele pri c'nd ea #ulger deasupra st'ncii dou $aluri imense de $apori care cdeau
dup aceea ca nite aripi de lebede pentru a se sparge pe pantele in#erioare ale $ulcanului.
.umai !n centrul $'rtejului acela $'ntul continua s urle repe%ind-o !nainte i !n sus.
Masa gigantic a muntelui /ercule de$eni $i%ibil sub ea un teren de%olant de
st'nci sparte i gro"oti saturat !ntin%'ndu-se pe %eci de +ilometri !n jurul prii
superioare a canionului. 5reptat pustietatea !ncepea s lase loc petelor mult mai
bine$enite de ocru i $erde-a$ocado pe msur ce $egetaia !i rea#irma pre%ena. 9erburi
minuscule cu rdcini #erme !n crpturi !ncreite muc"i tropical robust practic lipit de
bolo$ani. 1urtuna continua s urle deasupra cut'ndu-i drumul de scpare spre cerurile
mai linitite din est lunec'nd !n jurul pantelor ctre nord i sud.
Dustine modi#ic iari bracarea aripilor pstr'nd $ite%a dar suind i mai mult.
Urma o linie rectilinie !ntre canion i $'r# #r s se abat !n nici o parte. Pe sub ea
treceau acum puni ierboase cu tu#iuri re%istente. 6egiunea era temperat i plantele
erau biciuite i lo$ite de #urtunile nemiloase dar !n#loreau mereu. =ataractele gemene de
ap ce erupeau din canion rmseser la cincispre%ece +ilometri !n urm iar norii se
despreau cobor'nd !n st'nga i !n dreapta pentru a-i gsi propriul drum !n jurul
$ulcanului. Dustine cut alt rut prin cerul senin i !nsorit din #a i deasupra. Vite%a !i
era tot colosal su#icient pentru a o purta mult !naintea #urtunii totui nu !ndeajuns
pentru obiecti$ul ei #inal. ,ncepu s scane%e radarul meteo.
=a i cum partea median $estic a $ulcanului n-ar #i su#erit destul tornade !i
b'ntuiau pantele ca o motenire a turbulenelor asociate #urtunii. Dustine le putea %ri sub
#orma unor #uioare subiratice bej care biciuiau $iolent !nainte i !napoi peste teren.
-$eau toate mrimile de la spirale line de pra# la $'rtejuri brutale dense !nalte de
+ilometri. Matricea de bord le estima cursul elimin'ndu-le pe cele prea slabe ori prea
!ndeprtate pentru inteniile #emeii. @esigur niciuna nu era realmente predictibil. -ici
inter$enea rolul intuiiei umane7 i norocul.
;xista una interesant la dou%eci de +ilometri !n #a i uor mai !n sud dec't ar
#i pre#erat ea. ;ra !ns !nalt de aproape cinci +ilometri i absorbea st'nci de mrimea
unor automobile pe msur ce-i descria parcursul aleatoriu. Dustine $ir !ndrept'nd
botul "iperplanorului spre ea. G dat cu apropierea aparatului de sol $ite%a !i crescu i
mai mult. -ripile i stabili%atorul $ertical se retraser i !n acelai timp se !ngroar.
Gc"ii #emeii erau "ipnoti%ai de piruetele slbatice ale ba%ei tornadei& !i dorea din tot
su#letul un ablon cel mai mic indiciu re#eritor la direcia ctre care a$ea s se !ndrepte !n
clipa urmtoare.
=obor'rea "iperplanorului de$eni un picaj !nspim'nttor. ,l legn simultan cu
ba%a tornadei judec'nd anticip'nd. -ripile i stabili%atorul #useser reduse la simple
cioturi o#erindu-i un control minim. 2olul era la nici cinci sute de metri. ,n #a tornada
!i sc"imb iari direcia. Btia c a$ea s-o menin poate dou secunde i !mpinse
joystic+-ul !nainte dirij'nd aparatul drept spre ea. ,n ultima clip !l trase !n sus pri$ind
cum botul descrie o curb brusc. Gri%ontul c%u practic de jur !mprejur ls'nd-o cu un
cer care trecea de la turcoa% strlucitor la indigo-!nc"is #abulos.
Bi apoi "iperplanorul ptrunse !n tornad. Pra# #urios i $'rtejuri de pietricele
!nconjurar #u%elajul in'ndu-l str'ns. -ripile i stabili%atoarele pupa se curbar #orm'nd
o elice rudimentar !n timp ce botul !i s#'ri arcul !ndrept'ndu-se exact !n sus !n lungul
nucleului tremurtor i instabil de aer rotitor. *amele aripilor mucar ad'nc rotind
#u%elajul i npustindu-l ascendent !ntr-o micare energic. Particulele de la nisip p'n la
pietre alarmant de mari rpir pe #u%elaj i impacturile multiple se au%ir ca #ocul unei
mitraliere. .i$elurile de tensiuni structurale crescur rapid ajung'nd la c"i"limbariul de
alert. Dustine tresrea continuu !naintea pietrelor care lo$eau coc+pitul transparent la
nici trei%eci de centimetri de #aa ei.
2osise !ns momentul decisi$: moti$ul pre%enei ei aici. .u toi ajungeau p'n !n
punctul acesta. Unii erau turtii pe pereii i #undul canionului. -lii care i%butiser s
suie cu cascada nu gseau nici o tornad ori euau intrarea !n ea dar memoriile strine
implementate !n #emeie !i #cuser per#ect treaba o#erindu-i aptitudinile necesare. ;a nu
trebuia dec't s asigure determinarea pentru a le susine. @e aceea $enise aici ca s a#le
dac mai era aceeai persoan impetuoas i lipsit de griji pe care i-o reamintea din
prima ei $ia.
Motoarele iuir sonor !n spatele ei asigur'nd o contrarotire #a de #u%elajul
anterior. ;ra extrem de important !n pri$ina stabilitii i !n plus meninea coc+pitul pe
loc. =el puin aa a#irma teoria. Dustine continua s se simt ameit i !i $enea s $omite
dei nu exista nici un reper $i%ual pentru a $eri#ica dac se rotea. Lra#ica $ederii $irtuale
arta o rotire modest pe care matricea de bord !ncerca s-o compense%e. -cceleraia o
apsa dureros !n #otoliu.
Peste numai c'te$a momente "iperplanorul 'ni prin $'r#ul tornadei ca un
proiectil din tubul lansator. =u toate c #usese !nuntru doar dou-trei secunde $ite%a
aproape c i se dublase. Motoarele #u%elajului se !ncordar din nou stop'nd contrarotirea.
-ripile i stabili%atorul pupa se alungir adopt'nd acum o #orm mai normal pentru un
planor: aripi drepte i !nguste i coad cruci#orm. -tmos#era era prea rare#iat pentru a
le a#ecta i "iperplanorul luneca iute i lin prin stratos#er totui Dustine $ir ast#el c
traiectoria cobor! uor. -paratul descria o simpl curb balistic al crei apex a$ea s #ie
la nou +ilometri deasupra $'r#ului lui /ercule.
Dustine pri$i cum $alorile presiunii a#iate pe display cobor'r p'n ce anunar
$id !n exteriorul #u%elajului. =erul se trans#ormase din albastru !n negru de mie% de
noapte. 2telele sclipeau puternic de jur !mprejur !n $reme ce ra%e de soare orbitor de
puternice se re$rsau !n coc+pit.
=ontrastul era incredibil. ,n numai c'te$a secunde trecuse de la teroarea
stri$itoare a #urtunii la senintatea complet tcut a spaiului. ,n ciuda #aptului c mediul
acesta era la #el de letal pentru om pe c't #usese #urtuna Dustine simea aici o siguran
stranie. Eubuiturile inimii !ncepur s se potoleasc. ,i !ndeprt de pe umeri curelele
#otoliului i se aplec pentru a $edea mai bine a#ar.
;ra aproape la aceeai altitudine cu $'r#ul muntelui /ercule i continua s se
!nale. Vulcanul se !ntindea sub ea cu pantele in#erioare pierdute sub nori. /t !ndrtul
co%ii "iperplanorului #urtuna rbu#nea din canion i clocotea #urioas !ndeprt'ndu-se !n
jurul imensei bariere din piatr. ,ntorc'nd capul la tribord #emeia putea s pri$easc !n
jos !n craterul muntelui 5itan. ="iar !n #undul acestuia se %rea o strlucire stacojie
demonic emanat de lacul de la$ parial ascuns de $luri de #um negru i gros.
5entacule late unduiau !n sus subiindu-se c'nd ajungeau la bu%a craterului unde se
destrmau !ntr-o p'cl care bura cenu sur pe pantele superioare. Dustine #u uor
de%amgit c nu era o erupie ade$rat& localnicii din ec"ipa cara$anei $orbiser cu
entu%iasm despre Muntele Gs'ndei Oaa cum !i spuneau ei dei numai pe jumtate !n
glumP !n plin acti$itate.
*a opt +ilometri i jumtate deasupra $'r#ului lui /ercule "iperplanorul ajunse !n
$'r#ul arcului su. 5raiectoria se ori%ontali% pe msur ce gra$itaia lui 1ar -<ay
re!ncepu lent s-i spun cu$'ntul. Gri%ontul planetei apru sub botul aparatului ca o
curb alb per#ect desenat pe negrul spaiului cosmic. @irect dedesubt se a#lau caldeirele
gemene dou ad'ncituri $aste !ntr-o c'mpie rocat-ca#enie de $aluri de la$ solidi#icat
i s#r'mturi de clinc"er.
6adioul Dustinei recept c'te$a cu$inte r%lee !nsoite de ra#ale masi$e de
electricitate static din partea expediiilor care !naintau pe pantele lipsite de aer. 2uirea !n
$'r#ul lui /ercule se numra i ea printre principalele atracii turistice de pe 1ar -<ay.
.u era di#icil deoarece pantele nu erau abrupte iar gra$itaia uura sarcina $i%itatorilor
extraplanetari totui ultima jumtate trebuia parcurs !n costume presuri%ate i unica
panoram ade$rat dar cu ade$rat sen%aional era de pe 2caunul -#roditei $'r#urile
st'ncoase a#late imediat sub platoul caldeirelor. =ei care doreau s mearg p'n !n
punctul cu ade$rat cel mai !nalt o excrescen neimpresionant pe peretele craterului
nordic trebuiau s !n#runte un parcurs lung i monoton printr-un peisaj selenar pentru a
ajunge la destinaie.
=u botul "iperplanorului uor cobor't 1ar -<ay acoperea majoritatea uni$ersului
la est de $ulcan i din punctul ei suprem Dustine putea %ri lanul muntos @essault
!ntin%'ndu-se drept !n #a i spre sud. Piscuri micue i ascuite strpungeau $olbura
bl'nd de nori strjuind deertul !nalt a#lat la sud de ecuator un tr'm rece i aproape
lipsit de precipitaii. 2pre est distingea o pat $erde-!nc"is acolo unde stepele !i
!ncepeau drumul lung ctre Marea .ordului i -rmstrong =ity.
=urba pronunat a ori%ontului crea ilu%ia c #emeia $edea o !ntreag emis#er a
planetei ca o %ei antic din mituri care pri$ea asupra Pm'ntului. =u toate c 1ar -<ay
era de #apt mai mare dec't Marte dimensiunea dei !i limita c'mpul de $edere real nu
diminua perspecti$a de aparent omnipoten. 9ar 1ar -<ay nu a$ea texturile moi ce
#useser acordate $ec"ilor %ei ai Muntelui Glimp. .orii albi acopereau un domeniu gradat
de tonuri maronii ur'te i cenuii. ,n ciuda a dou secole de acti$itate uman supra#aa
planetei nu-i re$enise mai nicieri de pe urma copleitoarei i letalei #lame solare care-i
atrsese aici pe oameni. =oloniti duri i cu #iri independente porniser din -rmstrong
=ity plant'ndu-i seminele i pul$eri%'nd bacterii de sol integrale i energice peste
+ilometrii pustii de nisip pr#os dar bios#era rmsese #ragil iar progresul ei spre totala
!mbogire planetar era lent. ,n mare parte continuau s domneasc deerturile sau
pm'nturile scorojite de #lam& #oarte #oarte puin din #lora i #auna original a planetei
supra$ieuise radiaiilor. Plantele $er%i pe care le %rea Dustine era strine de locurile
acestea in$adatori care coloni%au o planet aproape moart.
/iperplanorul se ridic tcut i lin peste st'ncile impuntoare ale 2caunului
-#roditei care strjuia ruta estic spre $'r#ul lui /ercule. *a muli +ilometri dedesubt se
gsea cercul g"earului care !nconjura !ntregul $ulcan !ntin%'ndu-se sute de metri peste
solul sterp. 6a%ele de soare sc'nteiau din g"eaa grunoas #racturat produc'nd o aur
ca un "alo la limita superioar a atmos#erei. Mai jos de strlucirea puternic erau
adpostite pdurile alpine pini teretri modi#icai genetic care #useser introdui aici ca o
bali% de $ia i culoare ce putea #i %rit de la sute de +ilometri deprtare. Dustine le
%'mbi ca unor prieteni $ec"i recunosctoare pentru con#ortul #amiliaritii pe care i-l
aduceau.
Valuri spectrale albastre i $er%i !ncepur s p'lp'ie peste ecranul radarului meteo
c'nd "iperplanorul re$eni !n atmos#era superioar art'ndu-i c presiunea cretea !n
exteriorul #u%elajului. Dustine extinse iari aripile con#igur'ndu-le !ntr-o delta larg.
@up un timp coc+pitul !ncepu s $ibre%e pe msur ce muc"iile de atac mucau tot mai
ad'nc !n aer. 1orele aerodinamice pornir s preia impulsul balistic.
Dustine se scutur !ncetior de letargia $istoare care o cuprinsese !n timpul
%borului peste $ulcan. 5rebuiau luate deci%ii practice& de la altitudinea aceasta putea uor
s parcurg patru-cinci sute de +ilometri !ndeprt'ndu-se de $ulcan. @ac se !ndrepta
!ns !nainte ar #i ajuns la munii @essault !n timp ce ctre nord i sud ar #i ajuns din nou
!n #lancurile #urtunii. Mai trebuia de asemenea s in seama i de distan& cu c't %bura
mai departe cu at't cara$anei i-ar #i trebuit mai mult timp s-o recupere%e. Modi#ic
!nclinarea "iperplanorului ridic'nd botul ast#el aerul s !nceap s-i reduc $ite%a. 6ata
cobor'rii crescu i o ec"ilibr !n raport cu panta de dedesubt menin'nd aceeai distan
#a de sol. .orii #ulgerau !n jur !n$piai de lumin monocrom orbitoare c'nd trecu
prin ni$elul inelului de g"ea. @up ce iei prin ba%a norilor "iperplanorul ajunse
deasupra pdurilor de pini. Dustine $edea iarba !ntin%'ndu-se dedesubt. -r #i #ost destul
de uor s ateri%e%e acolo totui era !nc prea sus. -r #i #ost #rig.
Punile de$eneau tot mai bogate i mai $er%i. V'rtejuri de $'nt dinspre pantele
in#erioare !ncepur s a#ecte%e "iperplanorul scutur'ndu-l tot mai puternic. 5u#iuri i
copaci presrau iarba !ndesindu-se iute spre o pdure tropical !nc'lcit care #orma un
!n$eli ne!ntrerupt !n jurul ba%ei estice a $ulcanului. Pri$ind !n jos Dustine $edea
punctuleele negre ale psrilor care %burau printre coroanele arborilor. -junsese deja la
opt sute de +ilometri de locul de unde pornise msur'nd !n linie dreapt. =ara$ana
trebuia s ocoleasc muntele >eus complet !nainte de a ajunge mcar la /ercule. Dustine
o#t i aplec "iperplanorul ctre pla#onul pdurii tropicale.
@in apropiere nu mai arta at't de deas pe c't cre%use. 2e %reau #'ii goale $i
puin ad'nci cu p'raie argintii iui care nu a$eau aproape nici un copac dar i linii de
ancuri periculoase. ,n c'te$a r'nduri %ri animale alerg'nd peste spaiile desc"ise. =u
certitudine proiectul de re$itali%are a bios#erei iniiat de =onsiliul =ommon<ealt"ului
a$usese succes aici.
6adarul comut pe modul de cartogra#iere a solului i Dustine cut o %on
re%onabil de pm'nt pe care s ateri%e%e. @ei !n ca% extrem "iperplanorul putea cobor!
pe un petic lung de numai o sut de metri nu ar #i !ncercat aa ce$a. @in #ericire
scanrile descoperir o #'ie destul de dreapt la trei +ilometri mai !n #a i spre nord.
Vir aparatul !ndrept'ndu-i botul !ntr-acolo. 2olul gol era clar $i%ibil printre arbori. =am
la o treime din lungimea lui se prea c exist o %on st'ncoas. .imic cu ade$rat serios.
='nd comut radarul pe o re%oluie superioar Dustine $%u c era o $iroag !ngust i
puin ad'nc care tra$ersa un capt al #'iei de teren. ,ncepu operaiunile dinaintea
ateri%rii pliind aripile i mrind curbura pro#ilului. Marginea poienii prelungi se
npustea ctre ea. 5rei dintre ecranele de a#iare ale consolei distorsionar !ntr-o dispersie
de culori aleatorii.
8 1utu-i0
;-majordomul !i rspunse lent raport'nd !ncetarea #uncionrii c'tor$a
procesoare ale matricei de bord& c"iar i inseriile ei erau degradate.
8 =e se-nt'mpl? !ntreb Dustine.
M'inile $irtuale p'lp'ir i disprur.
G ra#al de $'nt !mpinse "iperplanorul la tribord. 1emeia icni uluit c'nd
coc+pitul se !nclin. ;cranele de a#iare ale consolei erau un "aos.
8 Multiple erori de sistem electronic rosti e-majordomul. =ompense% pentru
restabilirea #unciilor de ba%. OM'inile re$enir !n $ederea $irtual.P -i controlul.
Dustine contrabalans !n mod re#lex tonoul periculos printr-o simpl rsucire a
aripii. -paratul micu rspunse greoi silind-o s accentue%e mane$ra. ='nd ridic oc"ii
de la consol trase o !njurtur. 2e a#la deja deasupra #'iei curate de sol i pierdea
altitudine rapid. 5oate ecranele de a#iare !i re$eniser. 6spunsurile supra#eelor de
comand rede$enir instantanee.
9niie procedura de ateri%are. -ripile se rotir nou%eci de grade #r'n'nd restul de
$ite% al "iperplanorului care !ncepu s se lase !n jos ca i cum ar #i #ost #cut din plumb.
*a dou%eci de metri de sol i nea$'nd deloc $ite% de !naintare Dustine modi#ic iari
aripile. -cestea 'nir !n exterior !n uriae triung"iuri conca$e subiri gener'nd c't mai
mult portan din $ite%a redus. 6oile atinser solul i ricoar. 1u %guduit apoi pe
terenul neregulat pe distan de patru%eci de metri !nainte ca roile s se opreasc !n cele
din urm. -ripile i stabili%atorul re$enir !n mugurii lor.
Dustine suspin uurat lung i pro#und. =upola coc+pitului uier c'nd
etanei%area se decupl i se ridic. Plasticul pliabil !i curse din jurul m'inilor i #emeia
eliber manele. @esc"ise siguranele ctii i o scoase. Un r'set oarecum ner$os !i scp
de pe bu%e c'nd !i scutur a#ar prul transpirat. 5oate sistemele electronice ale
"iperplanorului #uncionau normal.
-paratul se oprise pe o pant lin !n iarb printre nite plante cu #run%e purpurii
!ndeajuns de lungi ca s ating partea $entral a #u%elajului. *a dou%eci de metri spre
st'nga clipocea un p'r'ia. -erul #ierbinte i umed o #cea deja s transpire. @easupra
ipau psri. >idul !nconjurtor de pdure tropical era drapat !n #unii groase de liane din
care se ieau un milion de #loricele de culoarea la$andei.
Dustine sui peste marginea coc+pitului i sri pe sol !ntr-o curb uoar !n
gra$itaia sc%ut. -bia atunci o i%bi enormitatea a$enturii ei. -m'ndou picioarele i se
!nmuiar i c%u !n genunc"i. *acrimile o orbir i r'se i pl'nse simultan !n $reme ce
umerii i se scuturau incontrolabil.
8 9isuse /ristoase am #cut-o0 suspin ea. -m #cut-o am #cut-o s dea dracii
am #cut-o0
6'sul de$eni isteric. Prinse !n m'ini mnunc"iuri de iarb i se strdui s se
calme%e. 5recuse mult de c'nd nu mai cedase !naintea unor asemenea emoii primiti$e
care erau un semn cert al tinereii.
6su#larea i se domoli i-i trecu dosul palmei peste oc"i terg'ndu-i lacrimile.
2e ridic grijulie s nu #ac micri brute. ,n gra$itaia aceasta #orele de inerie #ceau
prpd cu orice micare normal. ='te$a psri #'l#'iau deasupra !ns nu se !ntre%reau
alte micri. 2oarele strlucea puternic silind-o s mijeasc oc"ii. -ria lui !i #urnica
pielea #eei iar umiditatea era teribil0
;xpir ad'nc i !ncepu s se c"inuiasc s-i scoat combine%onul de %bor. ;-
majordomul ei declan locatorul "iperplanorului. G seciune mic a #u%elajului dinapoia
coc+pitului desc"is se dilat ca un iris i a#ar lunecar #alduri strlucitoare ale esturii
balonului. -cesta se um#l rapid i se !nl !n cerul de sa#ir sclipitor trg'nd dup el o
anten subire din s'rm de carbon.
,n timp ce se ungea cu crem antisolar Dustine $eri#ic dac transmitorul
#unciona. ,i pstr ci%mele !n picioare dar combine%onul de %bor #u iute abandonat !n
#a$oarea unui ort alb simplu cu un tricou de aceeai culoare. 5oi cei din con$oi
juraser c nu existau animale periculoase !n nici un ca% pe Marea 5riad. 9ar
Earsoomianii cu creaturile lor stranii se gseau la mii de +ilometri deprtare de cealalt
parte a Mrii 2tejarului aa c n-ar #i trebuit s aib probleme !n "ainele acelea.
,i puse pe !nc"eietur matricea multi#uncional o brar de metmal de culoarea
bron%ului cu smaralde !ncrustate pe margini pe care o primise cadou de la ultimul ei so.
;l r'sese #iindc Dustine !i #olosea capacitile $aste pentru a se descurca prin raioanele
maga%inelor. @eteriorarea aceea a simului umorului lui le grbise cu c'i$a ani di$orul.
Erara se contract uor conect'ndu-i i-punctul de =Gtatuajul ei. ;-majordomul
Dustinei se extinse din inseriile ei !n matricea mai mare sporindu-i capacitatea cu un
ordin de mrime. 1emeia !i comand s desc"id compartimentul de cargo al
"iperplanorului de sub coc+pit ca s examine%e ec"ipamentele i pro$i%iile de acolo.
Probabil c $e"iculele de recuperare urmau s aib ne$oie de $reo trei %ile ca s ajung la
ea& a$ea m'ncare su#icient pentru o sptm'n plus raii des"idratate pentru alte trei%eci
de %ile dei spera realmente s nu #ie ne$oit s ajung la ele.
="iar !n partea din #a a compartimentului era o ldi din partea companiei care
organi%ase excursia cu o sticl #rapat de ampanie !ntr-un !n$eli termic i o cutie cu
bomboane de ciocolat. Dustine #u ispitit totui primul lucru pe care-l scoase din caseta
ei personal #ur oc"elarii de soare o band din oel scump de comand care i se
potri$ea per#ect !n jurul #eei ajust'ndu-se pielii. ,i urm o plrie $ec"e de boiman cu
boruri pleotite. G cumprase din -ustralia cu decenii !n urm un obiect ie#tin i stupid
care $%use mai multe planete dec't majoritatea oamenilor i era acum aproape complet
decolorat de toi sorii di#erii.
8 Eun deci ce s-a !nt'mplat cu electronica? !l !ntreb pe e-majordom i des#cu
cutia cu bomboane.
=iocolata !ncepuse deja s se topeasc din cau%a cldurii.
8 =au%a erorilor de sistem este necunoscut. Matricea de bord nu deine
#acilitile de diagno% pentru o anali% detaliat.
8 5rebuie s existe $reo indicaie7
8 2-ar prea c a #ost un e$eniment de natur extern. ;#ectul !nregistrat a #ost
similar unui impuls ;M.
Dustine pri$i ocat !n jur in'nd !n m'n o bomboan cu cpuni pe jumtate
m'ncat.
8 -dic cine$a a tras !n mine?
8 .u se poate preci%a.
8 -r #i putut s #ie un #enomen natural?
8 .u se poate preci%a.
8 @ar este posibil?
8 Matricea aceasta nu deine date despre posibile cau%e naturale.
8 Poi percepe $reo acti$itate ;M?
8 .u.
Dustine se uit cu mai mult atenie la copacii care !nconjurau spaiul desc"is. .u
era speriat ci mai degrab iritat. Pur i simplu nu era obinuit s nu capete un rspuns
clar de la e-majordomul ei. 5oat cunoaterea uman era disponibil !n timp real oriunde
!n interiorul =ommon<ealt"ului dar aici #r acces la unis#er datele repre%entau ce$a
mai rar i mai preios. 9ar posibilitatea de a se #i tras !n ea rm'nea $alabil c"iar dac
!ndeprtat.
,n primul r'nd existau P%itorii 9ndi$idualitii care b'ntuiau pe planet dup
$oie. -a cum tiau toi erau bine !narmai i dedai $iolenei. Mai erau !ns alii
localnici care puteau c'tiga bani #rumoi din recuperarea inseriei memocelulei unui
pilot mort. 1amiliile ar #i pltit sume mari ca s asigure continuitatea contiinei iubitului
lor disprut c'nd creteau o clon pentru re$iere. >borurile cu "iperplanoarele erau
extrem de periculoase i %eci de piloi mureau !n #iecare an. Majoritatea erau recuperai
de organi%atorii excursiei iar memocelulele lor re$eneau acas !ns cei ale cror %boruri
se abteau #oarte mult de la curs !nainte de prbuire riscau s rm'n pierdui mult timp.
*ocalnicii care descopereau locul prbuirii se ateptau la genero%itate dup ce !nc"eiau
neplcuta sarcin a tierii memocelulei din cada$ru. -a c nu era de#el imposibil ca s
existe grupuri care s pun la cale prbuiri.
@ac pulsul ;M #usese cu ade$rat o tentati$ de a o dobor! necunoscuii erau
iritai de eec g'ndi Dustine.
="iar !n #undul compartimentului cargo se a#la un pistol ionic mic pentru
3sigurana ei personal4 !n e$entualitatea !n care locul de ateri%are s-ar #i do$edit ostil.
.imeni din cara$an nu-i de#inise $reodat termenul 3ostil4 iar implicaiile nerostite erau
animalele slbatice. Dustine !l pri$i g'nditor apoi comand !nc"iderea i !ncuierea
compartimentului. @ac o band de criminali era pornit s o $'ne%e n-ar #i a$ut nici cea
mai mic ans indi#erent dac ar #i #ost sau nu !narmat.
8 ; momentul s a#lm se adres Dustine "iperplanorului.
Llasul ei se au%i #oarte puternic !n poiana prelung i linitit.
1emeia !i umplu sticla pentru ap din p'r'u& $'r#ul semiorganic absorbi lic"idul
uor m'los #iltr'ndu-l i rcindu-l instantaneu. @up aceea Dustine porni spre arbori
utili%'nd #uncia de g"idare automat a matricei !nc"eietur.
-$u ne$oie de destul timp pentru a se !ntoarce cam o mie de metri p'n !n locul
de unde aproxima c pro$enise inter#erena. 5u#riul era #oarte solid pe alocuri iar
lianele i plantele t'r'toare umpleau spaiile dintre trunc"iurile copacilor. ,ntregul ei
parcurs prea un ocol gigantic. .u %ri nici cea mai mic urm de animale sau oameni.
.u putu s aud nici o $oce.
Pe msur ce se apropia de %ona respecti$ !ncepu s se simt sting"erit. 2rise
prea repede la prea multe conclu%ii. Piraii i conspiraiile preau pur i simplu s-i
copleeasc starea surescitat de adrenalin dar acum re$enise la realitatea lumeasc. ;ra
!ncins transpirat ne$oit s-i !ndeprte%e permanent #run%e din oc"i cu ci%mele
a#und'ndu-se !n solul umed cu miros de turb. Unica binecu$'ntare a mersului prin
jungl o repre%enta absena insectelor cel puin a speciilor care pre#erau oamenii& ec"ipa
de re$itali%are nu introdusese niciuna. =u toate acestea existau su#iciente miriapode
micue care roiau !n jurul picioarelor ei. @intre care multe !i erau cu totul necunoscute.
=u certitudine destule dintre speciile de plante erau nonterestre.
@up dou%eci de minute Dustine se opri pur i simplu. @e acum se simea de-a
dreptul ridicol. .u se %rea absolut nici un semn de acti$itate uman iar dac o band
de pirai $'ntori se #uria printre copaci ctre locul unde ateri%ase "iperplanorul atunci
nu se pricepeau deloc s o urmreasc c'nd ea se !ndrepta exact spre ei.
8 2imi ce$a? !l !ntreb pe e-majordom.
8 2en%orii acestei uniti !nregistrea% o acti$itate electromagnetic slab sosi
rspunsul. ;ste di#icil de locali%at un punct de origine. Pare s opere%e con#orm unui
ciclu regulat.
8 Un #el de semnal radio?
8 .u. ;ste o emisie multiband i nu exist modulri identi#icabile.
8 -tunci un #ascicul energetic?
8 ;ste o posibilitate care ar corespunde datelor sen%orilor.
8 =e #el de ec"ipament ar genera aa ce$a?
8 6spunsul nu este cunoscut.
8 Eine din ce direcie pro$ine? 6epre%entare gra#ic.
;-majordomul !i extinse o "art simpl !n $ederea $irtual i Dustine porni la
drum !ndeprt'nd lianele din cale.
8 ;misia tocmai s-a repetat anun e-majordomul dup ce strbtuse $reo
cinci%eci de metri. - #ost mult mai puternic. 2en%orii !nregistrea% un grad de acti$itate
re%idual. .u pre%int o con#iguraie speci#ic.
8 ;u mai merg !n direcia corect?
8 @a.
8 =e-i cu durata impulsului? =orespunde cu cel care a lo$it "iperplanorul?
8 ;ste #oarte apropiat.
=opacii preau s #ie ce$a mai rari dei era posibil s #i #ost strict rodul
imaginaiei #emeii. ,n tot ca%ul tu#ele i lianele nu se rriser. Dustine a$ea %g'rieturi
lungi pe picioare.
/arta suprapus !i dispru din $edere.
8 =e se-nt'mpl?
;-majordomul nu-i rspunse. Dustine se opri i-i pri$i brara. Micuul led
energetic dinapoia unui smarald clipea roiatic.
8 6einiiali%are complet anun brusc e-majordomul.
8 5e-a lo$it impulsul?
8 .u s-au pstrat date ale e$enimentului. -lt impuls este explicaia cea mai
e$ident.
8 5e poi proteja !mpotri$a altuia?
;-majordomul nu-i rspunse.
8 *a naiba murmur Dustine.
,n acelai timp se simea curioas. =e$a se a#la !n apropiere i nu era $orba despre
pirai.
1u c't pe aici s treac cu pri$irea peste ea. *ianele !i acoperiser complet pereii
scun%i #c'nd cldirea micu s par o alt !ngrmdire $erde i impenetrabil. ,ns ua
se nruise spre !nuntru ls'nd o #ant neagr printre #run%e.
Dustine !i !mpinse !n sus oc"elarii de soare ca s studie%e structura. ,n tot ca%ul
nu era o cas era prea mic pentru aa ce$a ci un simplu adpost ptrat cu latura de
cinci metri i acoperi !n pant !nalt de maximum trei metri. ='nd !ndeprt lianele
groase de pe peretele din jurul uii $%u c supra#aa de sub ele era dintr-un material
compo%it cenuiu mat. Panouri simple montate pe un sc"elet metalic asamblate !n
c'te$a ore. Putuser #i #abricate oriunde !n =ommon<ealt"& p'n i 1ar -<ay deinea
resursele necesare pentru a produce aa ce$a. @up aspectul materialului i al $egetaiei
care at'rna peste el adpostul exista aici de decenii.
.u exista nici o !ncuietoare aa c Dustine !mpinse cu umrul !n ua de#ormat
care %bur !n lturi dup c'te$a e#orturi. *umina ptrunse prin desc"idere& nu existau
#erestre. Podeaua era o singur plac de beton sudat en%imatic umed i s#r'micios. ,n
mijloc exista un cilindru negru cu diametrul puin mai mare de un metru i !nalt de
opt%eci de centimetri. ='nd se apropie de el $%u c de #apt era !ncastrat !n podea aa c
nu a$ea idee despre ade$rata lui lungime. Prea #cut din metal !ntunecat. @in $'r#
ieeau dou cabluri roii subiri care tra$ersau podeaua i dispreau !ntr-un disc
translucid cu diametrul de jumtate de metru. ;xamin'ndu-l $%u c i discul era
!ncastrat !n podea. 2trlucea cu o lumin roie slab care !i a$ea originea unde$a !n
ad'nc aparent mult sub podeaua din beton.
Dustine miji oc"ii la disc rscolindu-i amintirile. .u era nici mcar sigur asupra
moti$ului pentru care pstra !n minte lucruri at't de $ec"i atunci c'nd se supunea
re!ntineririi totui mai $%use aa ce$a& multe cldiri de pe Pm'nt le #oloseau ca surse
energetice secundare de re%er$: spitalele seciile de poliie i centrele de comand a
transportului. Un cablu pentru trans#er de cldur !n mediu solid cobora !n scoar la o
ad'ncime de c'i$a +ilometri de unde putea extrage energia geotermal. .u se generau
cantiti mari de electricitate ci doar at't c't s menin #uncionarea sistemelor eseniale
!n ca%ul unor a$arii.
@ar ce dracuC caut unul !n mijlocul unei jungle la jumtatea celui mai !nalt
$ulcan de pe 1ar -<ay?
6mase pri$ind cablurile care erau probabil supraconductori. =ilindrul !n care
aduceau energia trebuia s #ie sursa impulsurilor ;M. Bi !n mod e$ident !ntregul
aranjament existase aici de mult timp cel puin de dou decenii ba poate c"iar mai mult.
,n tot ca%ul nimeni nu-l mai $i%itase de #oarte mult $reme iar betonul nu se s#r'ma
peste noapte. Bi ce ar putea #olosi sau absorbi at'ta electricitate an dup an?
Mirarea !i #u alungat de surpri% c'nd !i ddu seama care putea #i unicul rol al
cilindrului: o trap d-%ero. -cestea erau dispo%iti$e de stocare absolute i !n aceast
calitate a$eau #oarte puine utili%ri !n interiorul =ommon<ealt"ului #iindc pur i
simplu #oarte puini oameni a$eau realmente ne$oie s stoc"e%e at'ta energie. 52= le
utili%a ca re%er$e !n ca%uri de urgen pentru porile lor guri-de-$ierme dar Dustine nu-i
putea reaminti alt organi%aie comercial sau gu$ernamental care le-ar #i #olosit. ;rau
o ciudenie a #i%icii o trap de dimensiune %ero !n continuumul spaio-temporal pe care
o puteai umple la nes#'rit cu energie. 5eoretic putea conine orice ni$el de energie cu
condiia unui c'mp cuantic limitator su#icient de puternic. Bi dup decenii ne!ntrerupte de
acumulri din cablul pentru trans#er de cldur cea de aici ar #i a$ut un ni$el de energie
acumulat care nu se mai msura !n +ilo<ai-or ci mai degrab !n +ilotone.
-adar o trap d-%ero care emitea un impuls ;M7 .eecranat0
Dustine iei repede din adpost. @ac era cu ade$rat neecranat emisia
electromagnetic ar #i #ost !ndeajuns de intens pentru a-i $tma sistemul ner$os c"iar
!n $reme ce c'mpul cuantic !i parcurgea ciclul pregtindu-se s recepte%e urmtoarea
sarcin.
2e !ndeprt !n grab c"iar i mai derutat acum dup ce descoperise sursa. .u
strbtuse nici o sut de metri c'nd !ncepu ploaia. 1urtuna care se despicase pentru a
ocoli $ulcanul o ajunsese #inalmente din urm.
)a%imir Me#oster pri$i cum #ata scoase un glob de plastic albastru strlucitor de
dimensiunea pumnului din compartimentul care se desc"isese sub coc+pitul
"iperplanorului. ;l se adpostise sub un tu#i de #inicus la cinci%eci de metri de locul
unde ateri%ase aparatul sclipitor. Ploaia rpia deopotri$ pe capul su i pe #run%ele
lungi stacojiu-!ntunecat. .u o bga !n seam deoarece aceasta era $remea cu care
crescuse el& !ntotdeauna !n acest anotimp #urtunile soseau dimineaa. Peste $reo or norii
de ploaie a$eau s #ie su#lai spre est ls'nd restul %ilei nemilos de #ierbinte i umed.
1ata arunc nepstor globul peste umr dup care trase din compartiment o
geant mare cilindric. )a%imir #u impresionat pentru c geanta era mare i e$ident
grea totui !n ciuda #aptului c o manipula cu di#icultate o putea ridica uor. ;ra o #at
puternic. 5oi extraplanetarii erau puternici el tia asta. .u se ateptase !ns la
#rumuseea ei.
V%use planorul trec'nd pe deasupra cu o or !n urm o #orm cruci#orm simpl
neagr pe #undalul cerului de sa#ir orbitor. 9maginea !l #ascinase prin graie i elegan.
5oate istoriile i lucrurile pe care le !n$ase despre =ommon<ealt" nu-l pregtiser
pentru aa ce$a. 2imea o re$elaie $%'nd c o mainrie putea #i at't de #rumoas nu
numai ca #orm dar i ca #uncionalitate. Mainile pe care le cunotea )a%imir erau
butucnoase i #uncionale.
@in po%iia lui de sus !n $'r#ul unei proeminene de la$ pri$ise planorul care
cobora !ntruna peste jungl. .umai o dat se cltinase nesigur dar numai pentru o clipit.
@up aceea aripile i se micaser precum ale unei psri agere i ateri%ase !n spaiul
desc"is. )a%imir rmsese pri$ind locul unde dispruse din $edere !ndrtul copacilor cu
un %'mbet nt'ng pe c"ip. -bia dup un timp !i ddu seama c era expus pe st'nc.
/ar$ey l-ar #i mustrat necrutor pentru o asemenea scpare i probabil c i-ar #i
subliniat punctul de $edere i prin micorarea raiilor. -r #i trebuit s #i depit demult
#a%a !n care s comit ast#el de greeli stupide& de aceea se a#la aici singur !n ultima
expediie pe teren pentru a do$edi c stp'nise slbticia. @up ce re$enea $iu la clan
peste alte cincispre%ece %ile a$ea s #ie pregtit s se alture btliei !mpotri$a
monstrului extraterestru. ,ns !n nici un ca% dac a$ea s stea locului ca un no$ice din
primul an o#erindu-se ca o int uoar pentru orice inamic care ar #i putut trece pe acolo.
)a%imir sri de pe st'nc i re$eni printre tu#iuri. 6mase pe g'nduri o clip
plas'nd !n minte po%iia planorului apoi #u gata s gseasc poteca printre copaci alert la
inamici concentrat asupra elului su.
P'n ce se #uriase ne$%ut i neau%it la peri#eria luminiului alungit !n care
ateri%ase planorul ploua puternic. .u putea %ri pe nimeni aa !nc't !i gsi o
ascun%toare sigur i se instal ca s obser$e aparatul aerodinamic. 1ata apruse dup
dou minute str'mb'ndu-se !n #aa ploii c'nd iei alerg'nd dintre arbori. ;ra toat !n alb
cu c'te$a petice de !mbrcminte lipite de trupul subire. Bi era at't de #rumoas0 =a un
!nger g'ndi )a%imir. Un !nger cobor't din cer.
Llobul albastru pe care #ata !l aruncase pe pm'nt !ncepu s creasc cu pliuri de
plastic subire dilat'ndu-se !n #orme stranii. ,ntreaga mas se rostogolea ca i cum ar #i
#ost o creatur $ie cuprins de dureri. Peste un minut de$enise un adpost emis#eric
bulbucat cu diametrul de patru metri la ba% i o singur desc"idere ca un cort
supradimensionat. )a%imir !ncu$iin apreciati$ din cap. Propriul su adpost pentru
noapte era un scule din membran mutabil pe care !l putea um#la cu un curent electric
slab. ,l meninea uscat i cald pe timpul nopii dar nu era !ndeajuns de mare pentru a se
putea mica !nuntrul lui. Prin comparaie acesta era un palat.
1ata se grbi s intre i )a%imir o %ri #c'nd o grimas c'nd !i lu de pe cap o
plrie ponosit ud leoarc i-i trecu m'inile prin prul alb-blond la #el de ud. 2cotoci
!n geanta cilindric i scoase un prosop cu care se #rec energic pe tot corpul.
1iecare micare a ei !l #ascina pe )a%imir. -$ea membre lungi i toate per#ecte ca
#orm. ,i purta capul cu m'ndrie dar deloc arogant. .u nu nu era arogant. Un !nger n-
ar #i putut s #ie aa.
5ermin !n cele din urm cu prosopul i $eni la intrarea cortului ca s se uite
a#ar. )a%imir !i inu rsu#larea c'nd pri$i tu#iul des care-l adpostea. 1ata sur'se s#ios
i pentru asta !ntregul Uni$ers #u un loc mai #ericit.
Pentru o secund.
8 5rebuie s #ie incon#ortabil s te g"emuieti dup tu#ele alea0 strig ea. @e ce
nu iei de acolo?
9nima lui )a%imir bubuia puternic. 1ata $orbea cu el probabil c tiuse din capul
locului c era acolo. =locotea #urios c lipsa lui de dibcie #usese batjocorit !n #elul
acela totui !ngerul continua s-l pri$easc cu capul plecat pe un umr i o expresie de
ateptare pe c"ip. )a%imir decise c pe #aa aceea nu exista totui nici urm de batjocur.
2e scul !n picioare i pri$i dintr-o parte !n cealalt atept'ndu-se pe jumtate ca
$'ntorii inamicului s #ie acolo r'njind. .u %rea !ns dec't ploaia. @e aceea )a%imir
a$ea de #cut o alegere simpl #ie s se !ntoarc i s plece i s nu-i mai $ad
niciodat #rumuseea #ie s ias !n poieni i s se lase $%ut de #at7 ceea ce se prea
ea putea s-o #ac oricum.
Porni spre emis#era albastr continu'nd s #ie precaut. ,ngerul !l examina cu o
expresie re%er$at pe c'nd se apropia. Una dintre m'inile ei inea un cilindru subire
despre care )a%imir tia c trebuia s #ie un soi de arm.
8 .u ai $reun prieten !n apropiere aa este? !ntreb ea.
8 ;u merg singur prin pdurea aceasta. .u am ne$oie de ajutor ca s
supra$ieuiesc aici.
;a pru amu%at de cu$intele acelea.
8 Eine!neles. -rma #u introdus discret !ntr-un bu%unra al centurii ei. .u $rei
s nu mai stai !n ploaie? -ici e loc destul.
8 ;ti #oarte amabil. ,i mulumesc.
9ntr plec'nd capul i #u brusc i neateptat copleit de pre%ena ei. Gc"ii lui
cercetar caracteristicile interiorului pri$ind peste tot dar nu ctre #at.
8 M numesc Dustine rosti ea bl'nd.
,n glas i se simea o o$ial de parc ar #i #ost la #el de nesigur ca el.
8 )a%imir spuse el. @e unde ai tiut c eram acolo?
Un bra subire se ridic i un deget lo$i uor imediat sub oc"iul ei drept.
8 9nseriile mele au o capacitate in#raroie. 2trluceai destul de puternic. OEu%ele
ei %$'cnir imperceptibil.P ;ti #ierbinte tii?
8 -"a.
,i urmrise !ns !n mod prostesc micarea m'inii i acum nu-i mai putea
!ndeprta pri$irea de la #aa ei. V%u c a$ea oc"ii $erde-desc"is cu spr'ncene subiri.
Pomeii !i erau lungi i proemineni iar maxilarul uor aplati%at& un nas mic i subire
deasupra bu%elor largi umede. 5oate trsturile erau delicate totui laolalt !i con#ereau
o so#isticare despre care era sigur c el n-ar #i putut-o egala. 9ar pielea ei per#ect a$ea o
nuan pal de miere aurie pe care n-o mai cunoscuse p'n atunci. 2urprins !i ddu
seama c era #oarte t'nr apropiat de cei aptespre%ece ani ai lui. =u toate acestea
pilotase planorul prin centrul #urtunii. =e curaj i dibcie erau necesare0 ,i pri$i iari
picioarele contient de distana care se csca !ntre ei.
8 Po#tim spuse ea amabil i-i !ntinse prosopul pe care-l inea. @e #apt eti mai
ud dec't mine.
)a%imir !l pri$i derutat pentru o clip !nainte de a-i scoate din spate rania
micu.
8 Mulumesc.
,i terse #aa dup care !i ddu jos $esta din piele. Festura subire a prosopului
prea c-i absoarbe picturile de pe piept i spate !n timp ce se #reca ls'ndu-i pielea
per#ect uscat.
Dustine $'r! m'na !n geanta de $oiaj i scoase alt prosop pentru ea. )a%imir era
contient de oc"ii #etei mijii de amu%ament pe c'nd se terse pe gambe. @e aceea se
opri la genunc"i #r s-i ridice +iltul pentru a-i usca pulpele dei ele nu erau c"iar at't
de ude& +iltul era destul de impermeabil.
8 =e tartan este acela? !ntreb #ata.
;l cobor! oc"ii spre carourile smarald i aram i sur'se m'ndru.
8 2unt un Me#oster.
Dustine scoase un sunet care semna suspect de mult cu un pu#net.
8 2cu%e %ise repede dar cu culoarea asta a pielii !mi $ine niel cam greu s mi te
imagine% ca pe un btina membru de clan.
)a%imir se !ncrunt. Pielea lui era ca#eniu bogat completat de prul des negru
ca noaptea pe care-l purta lung i legat la spate cu o singur panglic stacojie& !n ce #el l-
ar #i putut culorile !mpiedica s #ie un membru de clan? =lanurile a$eau !n componena
lor membri din majoritatea raselor de pe $ec"iul Pm'nt. Eunica lui !i po$estea mereu
istorii minunate despre $iaa bunicii ei !n 9ndia.
8 .u !neleg. 2trmoii mei au #ost una dintre primele #amilii care au #ost sal$ate
de Eradley Do"ansson.
8 Do"ansson? .u $orbim despre clanurile scoiene?
8 =e-nseamn 3scoiene4?
8 .u contea%. ;a pri$i a#ar spre potopul nest$ilit de ploaie cald. 2e pare c
$om petrece ce$a timp !mpreun. Po$estete-mi despre clanul tu )a%imir.
8 Ploaia $a mai dura doar o or.
8 Bi c't de lung este po$estea?
;l !i %'mbi larg !ncl%it de sur'sul ei de rspuns. ,ngerul era at't de dureros de
#rumos !nc't orice pretext de a rm'ne aproape era bine$enit. =a i cum ar #i tiut asta
peretele cortului de l'ng el !i modi#ic #orma i se extinse #orm'nd o canapea. 2e
ae%ar am'ndoi.
8 /aide po$estete-mi !l !mboldi Dustine. Vreau s a#lu despre planeta ta.
8 G s-mi po$esteti i tu despre %borul tu?
8 @a.
;l !ncu$iin din cap !nc'ntat de t'rgul promis.
8 Pe 1ar -<ay triesc apte clanuri. *aolalt noi #ormm P%itorii
9ndi$idualitii.
8 -m au%it de ei murmur #ata.
8 .oi stm !ntre extraterestrul 2tar#lyer i distrugerea oamenilor. .oi suntem
singurii din toat rasa noastr care !nelegem pericolul pe care l-a adus cu umbrele lui de
amgire i cu manipularea oamenilor !ng'm#ai. Eradley Do"ansson ne-a desc"is oc"ii
#a de ade$r cu mult timp !n urm. Mulumit lui !ntr-o bun %i noi $om ajuta planeta
aceasta s se r%bune.
8 2un ca o lecie pe care ai !n$at-o )a%imir.
8 @in clipa primei mele rsu#lri am tiut ce sunt i cu ce trebuie s m
con#runt. Po$ara noastr este aspr pentru c niciunul dintre $oi extraplanetarii nu
credei !n cau%a noastr suntei orbi !naintea $eninului extraterestrului. .oi !ndurm
totui graie credinei i recunotinei noastre. Eradley Do"ansson este sal$atorul nostru i
!ntr-o bun %i toat omenirea !l $a recunoate drept sal$ator.
8 ,n ce #el $-a sal$at pe $oi?
8 ,n acelai #el !n care el !nsui a #ost sal$at. Prin buntate i bun cu$iin. ;l a
$enit printre primii pe aceast planet i a !nceput s in$estig"e%e na$a extraterestrului.
8 -m au%it asta !ncu$iin Dustine. - #ost primul director al 9nstitutului de
=ercetri Marie =eleste nu?
8 @a. Gamenii a#irm c este pustie o epa$ abandonat i goal. .u-i ade$rat
asta $rea extraterestrul s cread oamenii. ;l a supra$ieuit prbuirii.
8 ;xist pe-aici un extraterestru $iu din na$a-arc?
8 - #ost aici i a intrat de mult !n =ommon<ealt" unde se mic printre noi
ascuns i cu g'nduri rele.
8 2erios? -adar tu nu l-ai $%ut niciodat cu proprii ti oc"i nu?
8 ;u n-am plecat niciodat de pe 1ar -<ay. @ar !ntr-o bun %i 2tar#lyer $a
re$eni c'nd planurile lui $or rodi. 2per c asta se $a petrece !n timpul $ieii mele. - dori
s particip la distrugerea lui.
8 =um arat?
8 .imeni nu tie cum arat nici c"iar Eradley Do"ansson nu este sigur. ;ste
posibil ca el s-l #i $%ut dar nu-i poate aminti. Multe dintre g'ndurile lui $ec"i s-au
pierdut c'nd el a #ost eliberat.
8 Eun deci acest 2tar#lyer a supra$ieuit prbuirii. =e s-a !nt'mplat dup aceea?
8 ;l a declanat $paia din soarele lui 1ar -<ay pentru a-i atrage aici pe cei
nebnuitori. 9ar c'nd Eradley Do"ansson a ptruns !n secretele na$ei l-a tre%it pe 2tar#lyer
i a #ost !nrobit de el. Vreme de muli ani a slujit sub controlul lui ajut'ndu-l s-i
extind in#luena !n =ommon<ealt" optind !n inimile celor a#lai la putere #c'nd
promisiuni #alse i model'nd $alul e$enimentelor. ,ns 2tar#lyer nu cunotea partea
aceasta a galaxiei i era nelinitit de celelalte rase care triau aici tem'ndu-se c i $or
!mpiedica elurile. .u toate sunt la #el de ignorante i de m'ndre ca noi. ;l l-a trimise pe
Eradley la 2il$ergalde pentru a-i putea cunoate pe 2il#eni !n mod direct i a raporta ce
descoperise. @ar 2il#enii sunt mai !nelepi dec't oamenii i 2tar#lyer& ei au putut $edea
legturile pe care le !ntinsese !n mintea lui Eradley i l-au eliberat de ele.
8 -"a7 eliberarea.
8 @a. ;i l-au $indecat. @up ce ar #i #ost eliberai unii oameni ar #i #ugit din
calea ororii pentru a putea rm'ne liberi. Eradley !ns tia c acesta era un pericol mare&
el a spus c pentru ca rul s i%b'ndeasc nu trebuie dec't ca oamenii de bun cu$iin s
nu !ntreprind nimic.
8 Eradley Do"ansson a spus deci asta?
8 @a. ;l a re$enit pe 1ar -<ay i i-a eliberat pe alii care #useser !nrobii de
2tar#lyer. -cetia au #ost cele apte #amilii din care au crescut clanurile.
8 ,neleg rosti ea serios.
)a%imir o pri$i tulburat. ;xpresia de pe #aa #etei era teribil de sobr. ,l !ntrista&
#aa aceea #rumoas ar #i trebuit s cunoasc doar #ericirea. ;l nu-i dedicase oare $iaa
protejrii ei i celor la #el cu ea?
8 .u te teme !i spuse. 5e $om p%i de 2tar#lyer. ;l nu $a reui. Planeta aceasta
$a #i r%bunat.
;a !i ls capul pe un umr i-l pri$i !ndelung ptrun%tor.
8 Vorbeti serios !n pri$ina asta nu-i aa?
8 @a.
@intr-un moti$ necunoscut rspunsul lui o !ngrijor.
8 )a%imir tu #aci ce$a #oarte nobil. .obilitatea determin o legtur care este
greu de distrus.
8 2tar#lyer nu-mi $a corupe niciodat loialitatea #a de clanul meu i cau%a
noastr.
Dustine puse o m'n pe braul lui.
8 ;u respect asta.
)a%imir se strdui s-i %'mbeasc plin de !ncredere totui #ata continua s #ie
trist iar atingerea ei oric't ar #i #ost de lin !l distrgea enorm. ;ra at't de aproape de
el7 Bi niciunul dintre ei nu purta prea multe "aine. L'nduri ptimae totui minunate
!ncepur s se roteasc prin mintea lui.
Dustine !l str'nse scurt i iute de bra apoi se !ntoarse brusc.
8 9a uite nu mai plou0 2e ridic i se duse la intrare. - aprut iari soarele.
>'mbetul ei era #ermector. 6ede$enise !nger.
)a%imir se ridic i !ntr-o clip !i !mbrc $esta. 9ei din cort i se opri l'ng ea
tocmai c'nd !i punea o band de oel pe #a. 1u de%amgit c nu-i mai putea %ri oc"ii.
6a%ele soarelui #ceau ca tricoul ei alb s #ie aproape transparent. ;ra la #el de !nalt ca
el.
8 -i %burat cu ade$rat peste $ulcan? !ntreb el repede.
8 ,"'m.
8 5rebuie s #i a$ut mult curaj pentru aa ce$a.
;a i%bucni !n r's.
8 ;u cred c-a #ost doar prostie.
8 .u. 5u nu eti proast Dustine. .ici $orb de aa ce$a.
Un deget se ag peste marginea de sus a oc"elarilor de soare i ea !i cobor!
c'i$a milimetri pentru a-l pri$i pe deasupra ramei.
8 Mulumesc )a%imir. ; #oarte drgu din partea ta.
8 =um a #ost?
8 G nebunie0 2uperb0
,i !mpinse la loc oc"elarii i !ncepu s-i po$esteasc despre %bor.
)a%imir o ascult #ascinat de o lume i un trai pe at't de strine pentru el pe c't
era i 2tar#lyer. Dustine a$ea o existen per#ect. ,l !nc'nta s tie c o ast#el de $ia era
real c oamenii puteau atinge un asemenea statut. Poate c !ntr-o bun %i c'nd 2tar#lyer
nu $a mai exista toi a$eau s triasc la #el ca ea.
Probabil c soarta decise t'nrul #cuse s-o !nt'lneasc. Vi%iunea aceasta !ngerul
lui personal $enise s-i arate c el a$ea dreptate s !ncerce s proteje%e $iaa uman. ;a
era inspiraia lui miracolul lui pri$at.
8 Probabil c eti #oarte bogat !i spuse dup ce ea termin dac-i permii un
asemenea aparat care nu are alt scop dec't de a-i aduce satis#acie.
1ata str'nse din umeri cu indi#eren. -m'ndoi stteau !ntini pe malul de
deasupra p'r'iaului care clipocea $esel pe l'ng lumini.
8 =red c toi cei care $in !n excursii pe 1ar -<ay sunt bogai. .u-i uor de
ajuns aici. Dustine ddu capul pe spate i admir norii pu#oi care pluteau pe cerul de
sa#ir. ,n tot ca%ul !ns merit. -i o planet ciudat i #rumoas )a%imir.
8 =e cred prinii ti despre #aptul c ai $enit singur aici? Bi c-i asumi
asemenea riscuri? >borul acela a #ost #oarte periculos.
;a !ntoarse brusc capul de parc ar #i #ost ocat de !ntrebare.
8 Prinii mei? Pi7 ia s $edem. Prinii mei m-au !ncurajat mereu s #iu eu
!nsmi. ;i doreau s-mi triesc $iaa pe c't pot mai bine. 9ar toate acestea muntele
/ercule tu repre%int probabil unul dintre momentele acelea care #ac $iaa s merite s
#ie trit care-i o#er !ncredere s continui i s simi pur i simplu ce are de o#erit
Uni$ersul.
8 ;u7? .u cred asta.
8 @a tu0 Uite te a#li aici !n propria ta a$entur de unul singur con#runt'ndu-te
cu ce-i ridic !n cale $ulcanul i inutul. -sta te #ace mult mai curajos dec't mine.
8 Ea nu.
8 Ea da0
8 Ea nu0
-m'ndoi i%bucnir !n r's. Dustine !i scoase oc"elarii de soare i-i sur'se cald.
8 Mor de #oame %ise ea. -i c"e# s !ncerci nite m'ncare pm'ntean
decadent?
8 @a te rog.
Dustine sri !n picioare i o lu la #ug spre planor. )a%imir se grbi dup ea uluit
c't de sus deasupra solului plutea trupul per#ect subire !n timp ce alerga.
2ttur ae%ai turcete pe pm'nt i ea !l "rni cu bucele de m'ncare
nerbdtoare s-i $ad reaciile. Unele erau delicioase majoritatea erau pur i simplu
stranii iar crnurile picante i #ierbini !l #cur s se str'mbe c'nd le !ng"ii.
8 -jut-le cu sta spuse ea.
Vinul alb pe care i-l ddu era uor i dulce. ;l !l sorbi apreciati$.
@up-amia% explorar jungla din jurul poieniei !ncerc'nd s g"iceasc numele
plantelor. )a%imir explic moti$ul expediiei sale !l pregtea pentru campaniile di#icile
!mpotri$a inamicului peste toate soiurile de teren i do$edea c !n$ase tot ce-i putuser
o#eri pro#esorii.
8 Un ritual de trecere coment Dustine.
*ui )a%imir i se pru c aude admiraie !n $ocea ei. ,n c'te$a r'nduri o %rise
pri$indu-l c'nd credea c nu era atent. ;l nu cute%ase s #ac acelai lucru.
8 5rebuie s tim c putem #ace ceea ce a$em de #cut.
8 )a%imir te rog s nu #aci nimic nesbuit. .u trebuie niciodat s-i do$edeti
calitile asum'ndu-i riscuri. Viaa este prea important pentru aa ce$a. ,n acelai timp
este prea scurt mai ales aici.
8 G s #iu atent. G s !n$ s nu #iu n$alnic.
8 Mulumesc. .u $reau s-mi petrec $iaa #c'ndu-mi griji despre tine.
8 Poi s #aci ce$a pentru mine?
2ur'sul ei era trengresc.
8 Voi #ace multe pentru tine )a%imir.
6spunsul !l surprinse. Btia c a$ea s roeasc interpret'nd !n #elul su cu$intele
acelea o interpretare despre care era sigur c ea nu o inteniona& o #iin at't de dulce i
plcut nu se putea g'ndi la asemenea lucruri.
8 5e rog s nu $i%ite%i Marie =eleste. Btiu c muli turiti o #ac. M-a neliniti
pentru sigurana ta dac ai #ace-o. 9n#luena lui 2tar#lyer este puternic !n jurul na$ei.
Dustine o#eri un !ntreg spectacol pre#c'ndu-se c re#lectea% la cererea lui. @in
#ericire $ec"ea na$-arc nu #igura oricum pe itinerarul ei. ,n mod straniu din cau%a
credinei de nestrmutat a lui )a%imir c exista !ntr-ade$r un extraterestru
supra$ieuitor un #ior de !ngrijorare i se #uri !n minte re#u%'nd s plece. 5oat c"estia
nu era dec't una dintre legendele acela ridicole utili%ate de btr'ni a#urisii ca Do"ansson
pentru a-i ine discipolii !n #ront i a-i plti datoriile. ,n acelai timp !ns prea at't de
plau%ibil7
8 .-o s m duc promise ea solemn i pri$irea lui uurat o #cu s se simt
$ino$at.
2pre s#'ritul dup-amie%ii #cur un #oc. )a%imir a$ea !n rani o lam
energetic $ec"e i prea decis s-i demonstre%e capacitile lui de supra$ieuire !n
natur pentru a o impresiona. @e acea Dustine rmase locului i-l pri$i cum ridic o
mo$il !nalt de lemne. 5'nrul !i scosese $esta mic i pielea !i strlucea transpirat de
la e#ortul transportrii buturugilor. ;ra o imagine care ridic cu c'te$a grade temperatura
#emeii& cu siguran gra$itaia redus nu-i oprise de%$oltarea corpului !n per#eciunea
post-adolescentin. @in #ericire )a%imir nu dorea s-i do$edeasc i mai mult
abilitile !mpuc'nd de pild psri pe care s le pun la #rigare. 1u destul de mulumit
s desc"id alte dintre pac"etele ei de "ran. 1ocul a$ea doar rolul de a o#eri cldur i
con#ort. ,n cele din urm Dustine scoase dopul ampaniei i o bur cu dansul #lcrilor
aurii sc'nteind din bicuele $ioaie.
)a%imir ar #i dorit ca seara aceea s nu se mai termine niciodat. ='nd lumina
soarelui abandon cerul se ae%ar unul l'ng cellalt pe o ptur. 2us deasupra
ori%ontului $estic se %rea doar un nimb tremurtor cu margini purpurii pro$enit de la
di#racia ultimelor ra%e prin g"earul inel !n stratos#er care se micor treptat ls'nd
#ocul ce trosnea ca unic surs de iluminat. Peste ei strluceau stele de platin. Pentru
prima dat !n $iaa lui )a%imir nu se mai g'ndi la ele ca la o ameninare.
2ttur de $orb bur i ciugulir din m'ncarea exotic. Bi !n tot acest timp
)a%imir $ener !n tcere dar din toat inima !ngerul sur'%tor i minunat. @up o $reme
de la apusul soarelui #lcrile slbaticele #ocului murir ls'nd un morman de tciuni
p'lp'itori. ,n strlucirea aceea slab !ngerul se scul !n picioare l'ng el pri$indu-l de
sus. 5ricoul i ortul ei sclipeau rou aprins !n #ocul muribund iar prul de$enise "aloul
auriu pe care mintea lui !l percepuse tot timpul. 1r un cu$'nt ea porni ctre cortul
emis#eric dispr'nd printre umbrele din interior.
8 )a%imir7
=u picioarele tremur'nd el se apropie de intrare. *umina stelelor ce clipeau !i
art c jumtate din podea se ridicase de$enind o saltea uria. ,ngerul lui sttea !n #aa
ei o simpl siluet. 5ricoul %cea boit pe pm'nt la picioarele ei. Pe c'nd o pri$ea ea !i
!mpinse ortul !n jos pe picioare.
8 .u te teme7
)a%imir !naint !n be%n. M'ini bl'nde sen%uale !i !mpinser $esta de pe umeri.
@egete ne$%ute !i m'ng'iar pieptul apoi cobor'r spre br'u #c'ndu-l s sc'nceasc
neajutorat. =entura !i #u desc"eiat dup care +iltul #u scos. ,ngerul gol era #ierbinte pe
pielea lui c'nd #ata se lipi de el.
2trigtele uimite de exta% ale lui )a%imir rsunar !n lumini mult timp dup ce
sc'nteile #ocului muriser de#initi$.
.ici c"iar i%olaia cabinei n-o putea proteja pe ;stella 1enton de $uietul
puternicului motor diesel. 1emeia !i ridic pa"arul c'nd suspensiile legnar !ntr-o parte
i cealalt rangerul 5elmar cu traciune pe patru roi strduindu-se s nu $erse nici o
pictur din complicatul cocteil de #ructe. .u a$u prea mult succes aa c deert restul
buturii din dou sorbituri iui. ,n mod clar coninea $otc #iindc !i putea simi rcoarea
distinct ar%'nd-o pe g't.
Ve"iculele de recuperare trimise din con$oiul principal o gsiser cu dou%eci de
ore !n urm ceea ce !nsemnase o uurare pro#und& dou %ile i jumtate petrecute !n
singurtate !n pdurea temperat era o a$entur niel mai slbatic dec't i-ar #i dorit.
-cum mai trebuia doar s-o gseasc pe Dustine. =on$oiul interceptase semnalul bali%ei
"iperplanorului ei i po%iia sa tre%ise un oarecare interes prin ec"ipe& se prea c puini
planoriti reuiser s ajung at't de departe.
-a !nc't dup ce !ncrcaser "iperplanorul ;stellei !n containerul su din trailer
cele cinci $e"icule de recuperare rmase porniser dup ultima lor client. ,n ciuda
#aptului c populaia de pe 1ar -<ay lsase muntele /ercule ca pe o re%er$aie natural
slbatic prin pdurile tropicale de pe pantele mai joase existau destule poteci pe care
$e"iculele de tipul 5elmarului le #oloseau !n expediiile turistice. @in acestea se rami#icau
crri mai puin utili%ate dar pe "art existau i linii care erau marcate prin 3rute
pasabile4. Pe una din acelea intraser ei de trei ore croindu-i drum prin lianele i tu#ele
junglei. @up care !ncepuse munca realmente grea a tierii unei rute noi printre arbori.
Ve"iculul care desc"idea drumul se a#la la cinci%eci de metri !n #aa lor cu
lamele-armonice #rontale ridic'nd nori deni de surcele deoarece !nainta practic
mestec'ndu-i calea. Plictisit s-l pri$easc ;stella trecuse !n #undul cabinei unde
!ncepuse s explore%e barul #rigori#ic.
8 -r mai #i $reo dou minute se au%i glasul pilotului =am 5ong.
;stella puse jos pa"arul gol i pri$i prin cupola transparent la #'ia de $egetaie
rete%at lsat !n urm de $e"iculul din #runte. >idurile $er%i i groase de copaci i liane
se oprir brusc c'nd intrar legn'ndu-se !ntr-un lumini. /iperplanorul Dustinei era
intact !n mijlocul unui co$or de iarb luxuriant. =ortul se $edea la c'i$a metri mai
departe.
8 2e pare c n-a pit nimic rosti =am 5ong mulumit.
8 .u m-am !ndoit nici o clip.
Ve"iculele de recuperare mrir $ite%a ceea ce spori micarea de legnare !n
cabin. 5oi !ncepur s claxone%e.
Un cap apru din cort.
8 .u-i ea0 exclam ;stella.
;ra un adolescent care purta $ec"ea plrie de boiman a Dustinei. Lura lui se
csc la $ederea $e"iculelor mari care !naintau spre el apoi rcni ce$a ctre interiorul
cortului. ,n clipa urmtoare !n" o rani micu de pe pm'nt i o lu la goan spre
li%iera cea mai apropiat. ;stella se "olb uluit. 5'nrul purta o #ust lung $erde-
portocalie& ba nu se corect ea era un +ilt !i putea %ri pliurile. 6ania a$ea legat
deasupra o "ain din piele.
Pe c'nd alerga pri$ea !ntruna peste umr spre $e"icule i cu o m'n !i apsa pe
cap plria de sub care !i #lutura prul lung i negru.
=am 5ong "o"otea !nc'ntat c'nd #r'n 5elmarul masi$ !n spatele "iperplanorului.
2ur'sul ;stellei se li i desc"ise portiera ca s coboare. ,n aceeai clip Dustine iei din
cort. .u purta dec't un tanga stacojiu minuscul i o perec"e de oc"elari de soare.
8 ,ntoarce-te0 strig ea peste %bieretele claxoanelor i $uietul motoarelor. .u te
speria0 2unt prietenii mei. G# #utu-i0
,i puse m'inile !n olduri i se !ncrunt la $e"iculele de recuperare.
;stella se ls s cad uor pe sol. @e acum sur'sul i se trans#ormase !ntr-un r's
isteric. -lte portiere de $e"icule se desc"ideau i ec"ipele %'mbitoare coborau.
=laxoanele continuau s %biere entu%iast. Eiatul aproape c ajunsese la jungl urmat de
rcnete de !ncurajare.
8 Eun %iua scumpo0 strig ;stella $esel.
8 *-ai speriat acu% Dustine cu glas rnit.
;stella !i duse m'na la g't simul'nd ocul.
8 @up cum pare c stau lucrurile !i mulumesc cerului c am $enit exact la
timp. O,i era imposibil s se opreasc din r's.P ,n mod e$ident te-am sal$at de la o soart
mai rea dec't moartea.
8 *a dracuC0
Dustine arunc o ultim pri$ire ctre biatul care dispruse !n %idul de $erdea i
ridic braul moale sper'nd c el !i $a $edea gestul de rmas bun. =laxoanele amuir
dup oprirea motoarelor dar r'setele sonore ale ec"ipelor continuar s se aud puternic
!n aerul cald i umed.
Dustine re$eni !n cort i lu un cardigan uor. ;stella o urm. 2alteaua era !nc
um#lat. ,n jurul ei %ceau !mprtiate pac"ete goale de "ran i dou sticle de $in.
8 .u pot s cred ce ba#t ai0 c"icoti ;stella. G s m pl'ng companiei turistice.
*a ateri%are pe mine nu m-a ateptat dec't un $e$erioi i sunt sigur c era poponar.
Dustine !ncepu s-i !nc"eie cardiganul.
8 5ermin #cu ea pe un ton iritat. )a%imir a #ost dulce.
8 @a a #ost.
8 .u-nelegi !i trase ea ortul. .-a #ost numai c"estia aia. -m $rut s-l !n$ o
alt $i%iune asupra Uni$ersului s-l determin s pun sub semnul !ntrebrii ceea ce $ede.
8 -"a de #elul cum se numete po%iia asta? Bi nu tiusem c poi s-o #aci i
in$ers.
Dustine m'r'i spre ea i iei. =omand cortului s se contracte silind-o pe ;stella
s se grbeasc prin ieire. ;c"ipele aduceau un trailer gol la "iperplanor. 2ur'suri largi
cunosctoare sclipir !n direcia ei i c'i$a brbai !i #cur cu oc"iul. Dustine !i ddu
oc"ii peste cap g'ndindu-se cum arta pentru ei. Un mic %'mbet galnic !i apru pe
bu%e o dat cu re$enirea simului umorului.
8 =e #cea aici? !ntreb ;stella. -ici e ara nimnui.
8 -cum este a cui$a replic Dustine cu sub!neles.
8 @oamne ce b#toas eti0 2unt ca dracuC de in$idioas. -rta superb.
Dustine !i uguie bu%ele cu modestie.
8 Bi a #ost.
8 /ai s lum o sticl i s-i srbtorim marea $ictorie: cel mai lung %bor i cea
mai mrea ateri%are. M atept din partea ta s ai ne$oie s stai jos probabil c-o s-i #ie
greu s umbli dup toat educaia aia pe care i-ai dat-o.
-rt cortul care !i terminase contractarea. 5oate pac"etele i sticlele goale
%ceau !n jurul lui ejectate de pereii care se str'nseser.
8 -i apucat mcar s $e%i lumea de-a#ar?
8 ;xist i aa ce$a?
;stella c"icoti !nc'ntat i porni s suie scara scurt ctre cabina 5elmarului.
8 9a %i i-ade$rat c totul se ridic mai sus !n gra$itaia redus?
Dustine o ignor i scan pentru ultima dat %idul dens al junglei. .u %rea nici
urm a biatului nici c"iar utili%'nd in#raroiile. Mcar asta !l !n$ase7 dac nu altce$a.
8 *a re$edere )a%imir opti ea.
;l trebuia s #ie pe acolo. Pri$ind7 Probabil c acum se simea nielu ruinat
dar poate c aa #usese mai bine. G desprire iute i curat i o amintire de aur pentru
am'ndoi. .ici un #el de regrete.
Bi poate doar poate c l-am !n$at ce$a despre $iaa ade$rat. Poate c $a
!ncepe s pun sub semnul !ntrebrii idioata de doctrin a P%itorilor.
@in cabin rsun pocnetul unui dop de ampanie. Dustine sui !nuntru i !nc"ise
portiera bucur'ndu-se de rcoarea aerului condiionat care alung cldura umed a
junglei.
@in punctul lor de $edere recunoscut ca elitist re%idenii de pe Zor+J susineau
c planeta lor se numra printre cele mai norocoase din spaiul de #a% 9 al
=ommon<ealt"ului. .u ajunsese s simt nici poluarea i nici presiunea suprapopulrii
iar neregulile #inanciare i politicienii corupi o ocoliser. Pe durata istoriei pre-umane a
planetei o bi%arerie a e$oluiei produsese un numr de #orme de #lor i #aun mult mai
mic dec't media iar condiiile acelea #cuser ca adaptarea speciilor extraplanetare s #ie
mult mai uoar aici. Pentru cei care doreau s exploate%e terenurile asta o #cea o %on
imobiliar extrem de dorit.
,n M1SH c'nd 52= anunase c planeta era desc"is pentru coloni%are consoriul
de #amilii din spatele planetei *os Vada una dintre 9smari $enise cu o o#ert i
cumprase practic toat planeta. 52= obinuse amorti%area imediat a costurilor de
explorare dar Zor+J nu #usese desc"is niciodat pentru imigrare general. 1amiliile din
consoriu erau prea di$ersi#icate pentru a se cali#ica drept @inastie 9ntersolar dei
#iindc acum locuiau toate pe o singur planet $iitoarele dinamici ale genealogiei erau
de aa natur !nc't probabil c a$eau s ajung @inastie 9ntersolar aa cum o de#inea
modelul clasic.
Zor+J nu a$ea practic o capital& %ona urban cea mai mare era un orel de
ser$ice care se ocupa de poarta 52= i de aeroportul aprut l'ng aceasta. .iciodat nu
#usese li$rat $reo #abric re#u%'ndu-i ast#el orice #aciliti industriale. 5ot ce-i doreai
sau a$eai ne$oie de la tac'muri la pietre de pa$aj i de la produse electronice la "aine
trebuia importat. .u existau osele sau ci #erate care s asigure o in#rastructur de
transport ci$il ci doar aparatele de %bor ale #amiliilor re%idenilor. 9ar !n toat istoria de
dou sute patru%eci de ani a planetei populaia ei nu depise niciodat %ece milioane
dintre care aproape trei milioane erau personalul #olosit de #amilii. 2upra#aa #usese
di$i%at !n domenii $aste cu #iecare #amilie construindu-i $ilele conacele i reedinele
de pe malul mrii aa cum $oia i unde $oia plant'nd !n jur orice #lor !i plcea. ,n #elul
acesta continentele de$eniser esturi magni#ice create de designeri peisagiti& Zor+J
a$ea parte de o terra#ormare pe o scar ne$%ut nici c"iar pe 1ar -<ay7 i totul numai
de dragul esteticii.
=pitanul O!n re%er$P (ilson )ime pri$ise cum domeniul #amiliei sale se
de%$oltase !n ultimele dou secole re$enind #rec$ent pentru ani$ersri <ee+enduri
prelungite i reuniuni anuale ca s se bucure de senintatea per#ect pe care o o#ereau
locurile. 5erenul ales era deluros cu $i lungi i largi situat !n mijlocul %onei temperate
sudice. ='nd sosise solul era acoperit de iarb-tu# nati$ rocat-maronie i c'i$a arbori
pitici murdari. 5reptat un tala% $erde terestru mult mai plcut unduise peste $i i
dealuri deopotri$ rcoros i linititor. -pruser dumbr$i i p'lcuri de arbori dintr-o
mulime de specii pro$enii de pe %eci de planete al cror #run%i $aria de la alb ca
%pada la portocaliu dureros de puternic. 1undurile $ilor #useser acoperite de pduri de
stejari aluni i slcii iar c'te$a encla$e printre dealurile mai !nalte g%duiau acum
seYuoia gigantici.
,n toiul unui incredibil $al de cldur esti$al (ilson mergea pe un drum lung i
!ntortoc"eat acoperit cu pietri de pe $ersanii largi orientai spre sud la trei +ilometri de
castelul gigantic care era cminul #amiliei i inspecta podgoria. ;ra !nsoit de doi dintre
copiii cei mai mici ai #amiliei senioare. ;mily o putoaic de ase ani cu pr blond-
cenuiu !mpletit !n codie care !i era str-str-str-str-nepoat i Victor un pici tcut i
curios de opt ani care !i era nepot cu o legtur prea complicat pentru a #i memorat. ,i
obligase pe am'ndoi s poarte plrii albe mari ca s le proteje%e pielea #raged
!mpotri$a ultra$ioletelor puternice ale soarelui cu nuane albastre cu toate c am'ndoi
a$useser parte de modi#icri embriologice extinse care includeau re%isten sporit la
toate tipurile de cancer. @up cum alergau de colo-colo a$eau s #ie epui%ai cu mult
!nainte de pr'n% i (ilson nu dorea ca la oboseal s se adauge insolaia.
*a rstimpuri brbatul se oprea la captul altui r'nd de $i-de-$ie i cerceta
ciorc"inii de struguri care abia !ncepuser s se rotunjeasc. -nul acesta a$ea s #ie o
recolt de calitate poate c"iar !ndeajuns de bun ca s se numere printre cele clasice.
@ei termenul respecti$ ajunsese s #ie #olosit excesi$ !n pre%ent7 Eobiele $erde-
luminos erau minunat de translucide cu o culoare $ag !ncep'nd s le ptrund pe
msur ce absorbeau lumina. 6'ndurile se !ntindeau !n jos p'n la #undul $ii la trei
+ilometri deprtare. ,n total podgoriile acopereau peste o sut de +ilometri ptrai dup
ce prosperaser de o sut dou%eci de ani !n solul uor calcaros. ,n anii clduroi ca
acesta conducte de irigaie !ngropate asigurau ca strugurii s aib ap su#icient pompat
din lacul cu ap dulce a#lat la trei%eci de +ilometri. @omeniul )ime ocupa un s#ert din
linia de coast.
Viticultoboi roii de mrimea unor motociclete mergeau !n sus i !n jos printre
iruri cu braele electromusculare #ulger'nd !nainte i !napoi rrind grijuliu ciorc"inii i
a#'n'nd solul. ,ntreaga podgorie nu era super$i%at de mai mult de cinci oameni. .ici
mcar un strop din $inul obinut nu era $'ndut #iindc era destinat exclusi$ #amiliei& doar
c'te$a sticle erau disponibile pentru ali membri ai consiliului 1amdale.
(ilson se opri i mai culese doi struguri. ;rau acri !nc neajuni la maturitate
!ns gustul era bun pentru stadiul respecti$ de de%$oltare. ,i scuip dup ce-i mestecase
cu atenie.
8 ='"0 #cu micua ;mily str'mb'nd din nas. -sta-i ur't bunicule.
8 .u nu este o asigur el d'ndu-i pe cea# plria de pai i %'mbind. ;i
putre%esc intr !n sol i joac rolul de !ngrm'nt. -sta-i bine pentru plante. @ac nu m
cre%i !ntreab-i e-majordomul c'nd ajungem acas.
8 (ilson are dreptate spuse Victor pe un ton superior. .oi am #cut ciclurile
mediului la biologie.
8 -dic $ia bea scuipatul?
;mily era i mai de%gustat. (ilson o cuprinse !n brae i o str'nse scurt.
8 .u nu nu aa merg lucrurile. 5otu-i legat de c"imia organic. ; #oarte
complicat c'nd se ajunge la detalii dar crede-m $ia nu bea scuipat da?
8 @a !ncu$iin ea nesigur.
Victor o pri$ea superior aa c #etia se str'mb la el. @up aceea o luar brusc la
#ug alerg'nd printre r'nduri i urmrind un delong 1orlien similar cu porcul spinos dar
a$'nd !n plus un gulera de aripioare care #'l#'iau i se colorau !n galben i $erde c'nd
era surescitat.
8 .u-l atingei0 strig (ilson dup ei. ,l speriai0
8 Eine se au%i slab glasul lui Victor de dup spaliere.
(ilson continu pe drumul de pietri. .u se grbea #iindc se bucura prea mult
de %iua aceea. =u trei ani !n urm ieise din cea mai recent re!ntinerire i aceasta a$ea s
#ie o $ia de pau% g'ndit ca o $acan total !n care s nu se implice deloc !n
acti$itile corporati$e. 5oi a$eau ne$oie de aa ce$a la rstimpuri mai ales la genul de
ni$el executi$ la care (ilson !i tria $ieile obinuite.
@up eecul misiunii mariene cpitanul re$enise pe un Pm'nt care se sc"imba
aproape %ilnic pe msur ce erau !nelese implicaiile te"nologiei gurilor-de-$ierme. ,n a
doua jumtate a secolului al NN9-lea explorarea spaiului repre%enta bine!neles
industria cu a$'ntul cel mai mare. -t't doar c nu mai era genul de explorare spaial la
care se pricepea (ilson. 52= des#ura de #apt cercetri planetare domeniul geologilor
i xenobiologilor care nu erau interesai de $idul dintre stele de strbaterea distanelor.
Lraie gurilor-de-$ierme distanele practic dispruser.
Mare parte din $ec"ile ec"ipe .-2- se alturaser 52=-ului a#lat !n de%$oltare
c'nd agenia se !nc"isese la nici ase luni dup !ntoarcerea jalnic a lui )ime. 5oi
trebuiser s o ia !ns de la %ero reinstruindu-se i dob'ndind alte !ndem'nri. .u era
acelai lucru& nu mai !nsemnau nimic special ci lucrau pur i simplu !n alt companie
dei una spectaculoas. Modi#icarea !i a#ectase pe unii mai mult dec't pe alii. Ultima
dat c'nd (ilson au%ise despre bietul @ylan *e<is #ostul comandant preluase un bar din
/a<aii i bea constant i ne!nduplecat !ndrept'ndu-se ctre ciro% i #c'ndu-se de r's cu
orice #emeie a#lat !n trecere pe acolo care se oprea s aud 3po$estea $ec"iului erou
spaial4.
(ilson e$itase complet scena nou. ;ra !ndeajuns de inteligent pentru a $edea
genul de cerine pe care planetele noi a$eau s le adrese%e celor $ec"i ne$oia disperat
de in#rastructur i de%$oltare. Gamenii nu puteau s triasc !n noile tr'muri promise
#r s existe nite ser$icii ci$ile de ba%& iar c'nd economiile $ec"i urmau s capete
a$'nt ele a$eau s doreasc i moderni%ri rapid. 1abricarea de ec"ipamente grele i
medii repre%enta acum noua industrie a#lat !n cretere. =u instruirea te"nologic de $'r#
pe care o primise !n .-2- i graie trecutului de militar (ilson nu a$usese greuti !n a
#i angajat ca manager de di$i%ie !n compania )-@ =omponents care producea piese de
sc"imb pentru companii mai mari. @up trei ani #cea parte din consiliul de conducere
bene#iciind de opiuni pentru aciuni !n ca%ul !n care compania era cumprat. P'n !n
M1KS dup apte #u%iuni i ac"i%iii #usese instaurat ca director executi$ !n consiliul lui
1amdale ;ngineering unul dintre mulii coloi multiplanetari care prosperaser i se
extinseser !n paralel cu spaiul de #a% 9. @einea destule opiuni pentru aciuni ca s
poat cumpra o naiune mic iar 1amdale intra !n parteneriatul consoriu care a$ea !n
cele din urme s #inane%e *os Vada. @up aceea urmase un simplu progres linear pe
msur ce secolele trecuser iar propria sa bogie i in#luen crescuser o dat cu
compania p'n ce $asta a$ere pri$at a #amiliei sale ajunsese la ni$elul Marilor 1amilii
ale Pm'ntului.
,n ultimii opt%eci de ani (ilson #usese de dou ori preedintele lui 1amdale o
po%iie care !i consuma dou%eci i cinci de ore pe %i nels'nd timp pentru nimic altce$a
dec't negocieri i aranjamente politice. Vec"ea lui disciplin militar i obinuina de a
conduce ser$iser ca temelii excelente !ngduindu-i s !nregistre%e $ictorii notabile
!mpotri$a unor companii ri$ale !n deceniile acelea ameitoare. -cionarii i colegii din
consiliul de administraie erau mulumii de per#ormane i toi tiau c peste un secol $a
trece prin rotaie !n po%iia de e# executi$ pe *os Vada. =onducerea consiliului a$ea
totui un pre i stresul constant aciona ca un mecanism de !mbtr'nire accelerat. ,n
ambele r'nduri (ilson trebuise s caute re!ntinerirea cu ani mai de$reme dec't ar #i
#cut-o !n mod normal din cau%a stresului cau%at de conducerea companiei.
-cela #usese unul dintre moti$ele pentru care decisese ca !n $iaa aceasta s-i ia
$acan. ,n s#'rit a$ea s stea deoparte i s se bucure de planetele i de bogia pe care
le crease. @eocamdat #usese un succes. 2e surprinsese c"iar i pe sine cu entu%iasmul
pe care-l do$edise #a de podgorii i managementul general al domeniului. 2eria actual
de copii ai #amiliei imense se ddea !n $'nt dup el. ;ra $orba din nou despre detalii
(ilson se concentra asupra detaliilor i-i #olosea capacitile de a soluiona orice
problem pe care o ridica #amilia& doar scara de mrime di#erea de cea anterioar. -$ea
planuri s extind i s moderni%e%e castelul. ;xistau o mulime de locuri pe care i-ar #i
plcut s le $i%ite%e ca turist orae cu #esti$aluri i carna$aluri unice peisaje di#erite i
specii exotice. ;ra de asemenea cu mintea desc"is !n pri$ina recstoririi& poate c de
data aceasta gsirea unei ne$este nu a$ea s semene at't de mult cu negocierea unei
a#aceri. 5oate e$enimentele acelea !l ateptau la un drum scurt cu taxiul p'n la orice gar
52=. ,ncepuse c"iar s sc"ie%e un itinerar un tur mre care a$ea s dure%e opt ani. .ici
c"iar descoperirea !n$luirii lui -l#a @yson de ctre Eose nu-l distrsese& a$ea !ncredere
c actualul consiliu de administraie 1amdale putea s se ocupe de orice probleme i
oportuniti pe care le-ar #i creat e$enimentul respecti$. @ei $estea construirii unei na$e
stelare !l !n#iorase pentru o clip de nostalgie.
=opiii ieir dintre irurile de araci i re!ncepur s alerge pe drumul cu pietri.
(ilson nu !ncerc s-i opreasc. ;rau #ericii. ;l ar #i dat mult s #i putut a$ea o copilrie
ca a lor. Principala lui grij era ca ei s creasc cu simul demnitii i responsabilitii.
Un mediu ca al castelului putea s dea peste cap simul oricrui copil despre propria sa
importan. ,n majoritatea ca%urilor copiii bogai erau nite neast'mprai notorii o
situaie pe care Zor+J n-o !mbuntea deloc #iindc acolo toi erau motenitori la tron.
,n acelai timp (ilson nu dorea s-i trimit la coal.
@easupra munilor $estici d'ra singuratic a unui jet cu reacie br%da cerul.
6mase s-o pri$easc impresionat ca !ntotdeauna de $ite% i de lipsa boomului sonic.
5oi cei de aici #oloseau "ipersonicele pentru a ajunge de la poarta 52= la domeniile lor
dar $ite%a pe care o puteau atinge a$ioanele moderne !n atmos#er era impresionant
c"iar i pentru el. Pentru a merge i mai rapid trebuia s #oloseti o traiectorie
semibalistic trec'nd practic peste atmos#era superioar. Planuri pentru asemenea
aparate existaser de mult $reme #usese doar o c"estiune de #inanare a producerii lor.
*a urma urmelor cererea era #oarte redus. -$ioanele erau utili%ate pe planetele
=ommon<ealt" standard !ns jeturile comerciale de pasageri atingeau S Mac" ceea ce
era destul de bine pentru companiile a$iatice. .umai locuitorii unor planete ca Zor+J nu
a$eau rbdare la $ite%a aceea.
(ilson au%i un uierat slab de aer !ndrtul lui ca i cum ar #i trecut o #antom.
1run%ele de pe coardele de $i cele mai apropiate #luturar. 2e !ncrunt i se !ntoarse.
9maginea care !l !nt'mpin !i trimise un #ior rece pe ira spinrii. G gaur-de-$ierme se
desc"isese la ase metri deprtare per#ect circular cu diametrul de trei metri i jumtate
i ba%a menin'ndu-se nemicat la cinci centimetri deasupra solului. Prin ea iei un
brbat !ntr-un costum de a#aceri scump de culoarea la$andei. 2ur'se subire !n semn de
scu% apoi spuse:
8 /ai noroc gagiuC cum merge treaba?
(ilson #cu trei pai iute ajung'nd la intrus i lo$i cu pumnul. ,nc"eieturile
#alangelor !i trosnir satis#ctor i simi o durere puternic.
8 1utu-i0
.igel 2"eldon c%u pe spate ateri%'nd !n #und !n iarba uscat. @oi brbai din
personalul de securitate 52= aprur imediat din gaura-de-$ierme cu armele !ndreptate
asupra lui (ilson. M'necile costumelor lor #'l#'iau uor. ;ner$at .igel le #cu semn s
stea locului.
8 .u-i nimic spuse el dup care #cu o grimas i ridic m'na la maxilar. Mam
ce mai doare0
(ilson !l #ulger cu pri$irea.
8 M bucur ccelule.
=opiii aprur !n goana mare i se oprir derutai !n #aa spectacolului.
8 (ilson0 ip Victor. Rsta-i7
8 Btiu cine este rosti sec (ilson.
8 Lro%a$0 m'r'i .igel indignat ridic'ndu-se !n picioare. @up trei sute trei%eci
de ani tot mai eti ucrit pe mine?
8 5rei sute7 trei mii nimic nu sc"imb ce ai #cut.
.igel !i in$estiga interiorul gurii cu un deget arttor.
8 -u0 =red c mi-ai rupt un dinte.
8 Bi tu mi-ai paradit degetele.
(ilson scutur din m'n& !l durea cu ade$rat. .u se mai !ncierase de pe $remea
c'nd #usese !n -cademia #orelor aeriene i deprinderile c'tigate !n btile de strad se
e$aporaser !n secolele trecute de atunci.
8 Vrei s-o repei? !ntreb .igel.
8 @aC tu?
8 Eine bine7 deci intrarea mea n-a #ost cea mai plin de tact. .igel pri$i
precaut pumnul julit al lui (ilson. -m dorit totui s #ac impresie.
8 Pe aia ai #cut-o la 2c"iaparelli.
8 -cum e ce$a important #ir-ar a naibii0
8 =e anume?
(ilson se strduia din rsputeri s nu arate c era impresionat& nu mai au%ise
despre o gaur-de-$ierme care s #ie utili%at !n #elul acela i !n nici un ca% pentru a lua
legtura cu un indi$id7 dac nu puneai la socoteal %$onurile despre G%%ie. Porile erau
legturi interplanetare enorm de scumpe cu un timp de rambursare #oarte lung nu
$e"icule personale de transport c"iar dac persoana respecti$ era .igel 2"eldon.
(ilson bnuia c #olosise poarta 52= de explorare a di$i%iei de pe -ugusta pentru a
desc"ide tunelul acesta prin spaiul interstelar. .u-i plcea s se g'ndeasc la costuri.
8 2 tii c dac-i ce$a urgent am un cod adres de e-majordom. -i putea #olosi
unis#era ca restul rasei umane.
8 -m'ndoi tim c eu nu sunt pe lista de acceptare a e-majordomului tu i
trebuia s discut urgent cu tine.
8 @e ce? =e dracu-i c"estia asta?
8 -m ne$oie de o #a$oare.
(ilson i%bucni !n r's.
8 @a da #cu .igel cu acreal. 1oarte amu%ant0 -cum ascult aici: construim o
na$ stelar ca s mergem la -l#a @yson.
8 -m au%it. @e peste o lun !n tirile unis#erei nu se $orbete despre altce$a.
8 @ar n-ai pus lucrurile cap la cap este? Putem construi o na$ dar !n epoc asta
nu gseti pe toate drumurile genul de astronaui cu experien care ne trebuie pentru
ec"ipaj i mai ales pentru cpitan.
(ilson se opri brusc din r's.
8 5iclosule7
8 -"a0 Fi-am captat !n s#'rit atenia?
8 @e ce tocmai eu?
(ilson #u surprins c't de stins !i de$enise $ocea.
8 .-a mai rmas nimeni cpitane )ime. ;ti ultimul cadet spaial din galaxie.
-$em ne$oie de tine.
8 6a"at0 -i %eci de mii de oameni !n di$i%ia ta de explorare.
8 -a este. .ite puti buni ba c"iar exceleni !ns niciunul n-a #ost mcar o
clip lipsit de contact cu unis#era !n prima a doua sau a asea lui $ia. Pe de alt parte tu
tii cum este s stai !nc"is luni de %ile !ntr-o s#er de metal tu poi #ace #a i%olrii i
stresului poi menine comanda !n condiiile respecti$e. ;ste cu totul altce$a dec't s
trimii ordine !n jos prin ierar"ia corporati$ unde ai nite lbari din managementul de
mijloc care sar imediat la treab. ;xperiena este !ntotdeauna $aloroas o tii i tu. 1r
#als modestie (ilson dar am'ndoi tim ce succes ai a$ut. Vreau s %ic uit-te unde ne
a#lm !n clipa de #a. .ici c"iar a%i nu sunt muli dintre noi care s poat recrea o bucat
de douspre%ece mii de +ilometri ptrai dintr-o 1ran care de #apt n-a existat niciodat
!n a#ara literaturii romantice. 5u ai7 cum !i %iceai $oi 3materialul corect4?
8 -sta-i o expresie antic mormi (ilson c'nd amintirile cu ade$rat $ec"i !i
!ncepur ine$itabilul replay.
,i promitea cu regularitate c la prima re!ntinerire le $a trimite !n stocare
pro#und de securitate c le $a cura din creier !mpreun cu alte lucruri irele$ante
pentru a lsa spaiu noii $iei. Bi n-o #cea niciodat. -$ea o slbiciune pentru nostalgie.
1usese un candidat #oarte apropiat de ade$rata mreie nu de e#ul de corporaie care
de$enise !n cele din urm. ="iar i a%i. @estul lume tia cine #usese .eil -rmstrong. @ar
@ylan *e<is? .ici $orb0
8 ;i bine scutur-te de pra# gagiule #iindc o s #ie iar la mod.
(ilson rmase pri$ind marginea gurii-de-$ierme. ,ntunericul tremurtor de
neant pe care #oarte puini oameni ajungeau c"iar s-l $ad cu oc"ii lor.
8 -sta-i o o#ert serioas? !ntreb el !ncet.
8 -bsolut0 @ac $rei slujba e ta. 2per s $rei. Vorbesc #oarte sincer. =u c't m
g'ndesc mai mult la -l#a @yson i la e$enimentul la straniu cu at't mai mult !mi doresc
s pot trimite acolo pe cine$a !n care s m pot !ncrede.
8 Eunicule? ;mily ridic pri$irea cu o $eneraie nou descoperit spre strmoul
ei. G s %bori cu na$a bunicule? ="iar aa?
8 -a se pare ppuic.
(ilson o m'ng'ie pe cpor. .ici mcar nu trebuise s se g'ndeasc rspunsul
#usese automat.
8 *as-m c'te$a %ile !i spuse lui .igel. 5rebuie s pun la punct lucrurile pe-
aici.
8 2igur c da gagiule. .igel sur'se larg i !ntinse m'na. Eun $enit la bord0
(ilson !i pri$i m'na& totui ar #i #ost o mojicie s nu i-o str'ng.
8 Pentru a #i complet !nelei !n pri$ina asta nu te g'ndeti s te alturi i tu
ec"ipajului nu?
8 .u. 2untem complet !nelei !n pri$ina asta.
-ns"un se a#la exact la marginea spaiului de #a% 99. *a M1A ani-lumin de
Pm'nt i aproape direct !ntre acesta i Perec"ea @yson. Po%iia respecti$ #usese un
#actor important !n deci%ia 52= de a-i stabili aici di$i%ia de explorare a noii #a%e 999. *a
ai%eci de ani-lumin deprtare Eoongate a$ea deja o a doua poart care ducea la 1ar
-<ay i gu$ernul ei sperase c 52= $a continua cu staia de explorare. .u #usese aa. 1ar
-<ay era o #undtur. -ns"un a$ea s ajute la extinderea #rontierei umane spre Perec"ea
@yson.
,n cei opt ani de c'nd di$i%ia !i stabilise sediul !n gara planetar 52= nu a$usese
loc cine tie ce expansiune: #useser desc"ise doar dou planete. -cum !ns -ns"un a$ea
!ncredere !n pri$ina $iitorului. Planeta urma s #ie nodul de legtur pentru !ntregul nou
sector spaial. ,n urmtorul secol economia i populaia ei a$eau s creasc egal'nd
oricare dintre planetele de succes ale #a%ei 9. Viitorul !i era asigurat.
(ilson )ime %'mbi discret !naintea sen%aiei de deja-$u atunci c'nd expresul
pentru cltori din *os Vada lunec lin !n gara planetar 52= din 5reloar capitala lui
-ns"un. -erul de a#ar era #ierbinte i !nbuitor deoarece se gsea !n apropierea coastei
aa cum #usese i /ouston. ,i putea aminti cum $enise la =entrul 2paial .-2- pentru
prima lui %i de antrenamente cu soarele p'rjolindu-i pielea expus. =ldirile uni#orme cu
aer gu$ernamental ale campusului aceluia !i pruser surprin%tor de srccioase sub
lumina puternic mai ales in'nd seama de ce se !nt'mpla !n interiorul lor. =um$a se
ateptase ca structurile s aib un aer mai puin industrial s #ie mai grandioase.
-celai lucru era $alabil i pe -ns"un. @oi membri ai di$i%iei de explorare 52= !l
ateptau pe peron i !l conduser la un $e"icul micu care tra$ers %ona pustie i $ast
cuprins !n interiorul gardului de pe perimetru care urma s de$in triajul de unde %eci
de pori i sute de linii supraaglomerate a$eau s dirije%e c'nd$a transportul spre stelele
noi. =a o ironie a sorii !n pre%ent peisajul din jur era post-industrial. Een%i lungi de
beton sudat en%imatic #useser !ntinse pe sol alctuind drumuri pentru un miniora care
nu existase niciodat. Pm'ntul dintre ele !ntreinea smocuri triste de iarb local i
buruieni #usi#orme rete%ate de #gaele curbate de lut p'rjolit lsate de an$elope !n care
dup #iecare ploaie se #ormau bltoace. Ve"icule grele abandonate erau !mprtiate peste
tot seciuni metalice np'rlind sol%i de rugin carcase din materiale compo%ite
decolorate p'n la un alburiu insipid parbri%e implodate cauciucuri de mrimea unor
maini sparte i calci#iate. Uriae psri #ornrus" pluteau pe deasupra !n spirale largi
legn'ndu-se cu aripile lor negre pe curenii termici. ;rau prdtoare i se "rneau cu
ro%toare micue !ns pr%ile lor se !mpuinaser pe aici.
5oate acestea #ceau ca partea carosabil nou-nou cu dou ben%i pe care se
deplasau acum s par nelalocul ei cum$a !naintea $remurilor. G cale #erat dubl de
asemenea recent instalat mergea paralel cu ea leg'nd triajul grii de complexul na$ei
stelare din #a. (ilson $%u o singur locomoti$ de mane$r @1*MJ care rula lent !n
direcia opus celei !n care mergeau ei !mping'nd !n #a opt $agoane plat#orme goale
singurul semn de micare pe o ra% de opt +ilometri.
-$ur ne$oie de %ece minute ca s parcurg pustietatea i s ajung la complexul
na$ei stelare. Un ir lung de cldiri alb-perlat #r #erestre se materiali% din p'clele
tremurtoare ale ariei protejat de un gard !nalt de ase metri. Pa%boi se deplasau !n
lungul ba%ei sale !ntr-o etern patrulare ascun%'nd !n corpurile conice netede armele i
sen%orii cu care erau ec"ipai. *a pori erau trei pa%nici oameni. (ilson #u scanat de
dou ori !nainte de a #i lsat s treac i apoi #u salutat cu respect.
,ntregul complex degaja o aur de prosperitate. (ilson era !ndeajuns de
#amiliari%at cu proiectele rapide pentru a $edea c !ntr-o perioad scurt #usese c"eltuit o
cantitate imens de bani. ,n interiorul gardului #'iile de ga%on proaspt !ntins erau tunse
i per#ect aliniate. Vopseaua numelor din spaiile de parcare !nc nici nu se uscase.
=ldirile erau din panourile noi cu supra#a cu #riciune redus care obsedau actualmente
industria de construcii asigur'nd aspectul de curenie permanent. ,n majoritatea
pereilor existau ui !nalte toate !nc"ise pe sub ale cror margini in#erioare dispreau
linii #erate argintii. ,n spatele complexului se $edea un ir de piloni care se !ntindea ctre
cea mai mare incint industrial a oraului purt'nd cabluri supraconductoare subiri
roii. Proiectul !ng"iea enorm de mult energie.
5rei turnuri scunde circulare din sticl alctuiau inima complexului unite la
ba% prin plci de sticl $erticale ce lsau impresia de acoperi de pa$ilion. 6ecepia pe
care o #ormau era un atriu uria cu pilatri de cristal care conineau plante exotice cu
#run%e mari. Peste pardoseala din piatr se grbeau numeroi oameni toi cu expresii
preocupate. -ici munca era pri$it cu toat serio%itatea.
@aniel -lster sttea l'ng tejg"eaua lung a recepiei. ,l salut pe (ilson cu
cldur i se pre%ent.
8 @omnul 2"eldon !i cere scu%e c nu $ poate primi personal dar este !ntr-o
edin care se prelungete !n mod destul de neplcut.
(ilson examina g'nditor recepia consolid'ndu-i impresia de buget nelimitat.
1amdale derulase #rec$ent proiecte de mare amploare !ns acesta era di#erit& birourile
companiei sale #useser construite !n orae sau !n #abrici de pe plat#orme industriale i
aparinuser locurilor respecti$e. Probabil c relati$a i%olare a acestui complex !i
con#erea sen%aia de importan i urgen.
8 2"eldon se ocup personal de managementul na$ei? !ntreb el.
8 .u de detaliile de %i cu %i dar !n tot ca%ul este implicat !n gra#icul de lucru. -
#ost destul de uurat c'nd ai acceptat s preluai postul de cpitan.
8 2erios?
8 @a. -m !neles c $ $ei ocupa de o serie de proceduri administrati$e.
8 -a este. OVolumul de date aparin'nd proiectului pe care-l primise !n cele
patru %ile de c'nd acceptase s #ie cpitanul na$ei era #enomenal. Majoritatea #iierelor de
in#ormaii erau !nsoite de cereri din partea e#ilor de departamente implicai.P -m totui
ne$oie de niel timp de acomodare !nainte de a !ncepe s m rstesc la oamenii de-aici.
@e #apt se simise oarecum copleit c'nd intrase !n recepie i dduse oc"i de
unul singur cu proiectul. ,n mod u%ual atunci c'nd a$ea de-a #ace cu ce$a de asemenea
dimensiuni era !nsoit de c'i$a asisteni personali dup ce anterior cptase o in#ormare
amnunit. -bia asear primise !n s#'rit un raport de la edina =onsiliului
;xoprotectorat =ommon<ealt" ceea ce nu-i o#erise prea mult timp s re#lecte%e asupra
implicaiilor politice ale expediiei. =onsiliul de administraie 1amdale !i aprobase !ns
imediat numirea pe post dorind s-l !mbarce !n proiect.
8 Eine!neles !ncu$iin @aniel -lster. Eiroul $ este deja pregtit totui
domnul 2"eldon a sugerat s $ o#er mai !nt'i turul #acilitilor.
8 @-i drumul0
2c"ema complexului era destul de simpl& cele trei turnuri g%duiau personalul de
design i management. Un s#ert din spaiul pentru birouri nu era utili%at.
8 1aciliti pentru antrenamentul ec"ipajului explic @aniel -lster c'nd trecur
pe l'ng nenumrate r'nduri de cubiculumuri de sticl #umurie.
8 P'n acum a #ost selectat cine$a?
8 @eocamdat numai dumnea$oastr. -proape toi cei din di$i%ia de explorare
sunt $oluntari at't personalul te"nic c't i ec"ipele de explorare. ;xist apoi $reo dou
milioane de indi$i%i plini de sperane de pe toate planetele din =ommon<ealt" care
insist c sunt per#eci pentru aa ce$a. 2eciunea aceasta a cibers#erei -ns"un $a trebui
moderni%at #iindc tra#icul de date a crescut enorm. V ateptm s trasai criteriile
necesare !nainte de a !ncepe recrutarea.
(ilson str'nse resemnat din umeri.
8 Eine.
,n cldirile mari de tip "angar de dincolo de turnuri se li$rau componentele na$ei
pentru a #i riguros testate !nainte de a #i duse la plat#orma de asamblare. .u existau
#aciliti de producie ci totul sosea prin poarta grii planetare. Bai%eci i trei la sut din
componente se #abricau pe -ugusta inclusi$ mecanismul generator al gurii-de-$ierme
care a$ea s joace rolul de "iperpropulsie. 6estul pieselor $eneau din tot =ommon<ealt"-
ul contractele #iind cptate !n con#ormitate cu implicarea #inanciar i in#luena politic.
(ilson #u !nc'ntat s $ad c *os Vada cptase peste trei la sut.
9mediat ce $agoanele aduceau containerele acestea erau descrcate i mutate !n
incinte sterile pentru testare. 1acilitile de e$aluare pe care 52= le construise !ntr-un
inter$al at't de scurt erau impresionante. 9ncintele ambientale etane puteau produce o
combinaie imens de radiaii sarcini termice extreme re%isten la $ibraii iradiere
electromagnetic i impacturi de particule cu mare $ite% toate !n $id. ;xistau de
asemenea laboratoare pentru testri unde componentele electronice erau supuse la
scenarii improbabile de de#ectare. @up ce erau certi#icate componentele erau duse la
plat#orm pentru asamblare.
.igel 2"eldon atepta la poart care se a#la !n captul cele mai mari cldiri pentru
e$aluare. Purta acelai gen de salopet alb !n care se sc"imbase i (ilson. ,i str'nser
m'inile& erau !nc uor precaui unul #a de cellalt ca nite prieteni $ec"i care ddeau
uitrii o ceart.
8 ;ti pregtit s reintri !n imponderabilitate? !ntreb .igel.
,i puse o casc protectoare care se automodel dup #orma capului su.
8 =red c da !ncu$iin (ilson.
5recuse !ntr-ade$r #oarte mult timp i aa cum !i spusese @aniel !n timpul
turului muli te"nicieni de asamblare a$useser probleme de la grea uoar p'n la
extenuare c'nd lucraser la na$. .ici c"iar expunerea permanent nu prea s reduc
e#ectul. =ompaniile astronautice cu sediul !n ,ngerul ,nalt putuser o#eri prea puin ajutor
practic. Utili%au #ie sisteme roboti%ate #ie personal selectat dup gradul de imunitate. ,n
disperare de cau% 52= de%gropase nite lucrri medicale #oarte $ec"i despre adaptarea
uman la imponderabilitate dintre care unele datau de pe $remea staiei ruseti M96
pentru a $edea ce medicaie sau resec$enare -@. ar #i trebuit s #oloseasc.
(ilson !l ls pe .igel s o ia !nainte i-l urm prudent. 1oloseau poarta di$i%iei
de explorare care #usese decuplat de la misiunile de explorare interstelar pentru a
asigura o legtur simpl !ntre complex i spaiul de deasupra lui -ns"un unde plat#orma
de asamblare se gsea pe o orbit la 1KKK de +ilometri !n a#ara planetei. Un tunel circular
din titan #usese construit prin poart mrginit cu ben%i electromusculare capabile s
manipule%e componente mari de p'n la opt metri i grele de dou sute de tone. Micarea
era peristaltic cu containerele sigilate !naint'nd pe $aluri sincroni%ate ce unduiau !n
lungul ben%ilor.
(ilson pi i a$u sen%aia c treceau printr-o simpl desc"idere circular din
cldirea de e$aluare !ntr-o gigantic sal s#eric. Plat#orma de asamblare era un glob de
metmal care #usese expandat la diametral de ase sute de metri. 2tructura sa de re%isten
interioar semna cu nite coaste "exagonale cu macarale rulante !ntin%'ndu-se spre
centru din jonciuni pentru a susine un cilindru mare din tra$erse exact !n #aa porii.
-colo cpta #orm na$a stelar. ,n clipa de #a nu prea mai mult dec't o reea i mai
dens de tra$erse. 2ute de brbai i #emei !n salopete se deplasau !n lungul sc"eletului ori
se ancorau l'ng constructoboii mobili. =ontainere compo%ite albe lunecau pe podurile
rulante aidoma unor picturi de condens pe sticl.
@ei (ilson era pregtit s#'ritul c'mpului gra$itaional planetar sosi ca un oc.
Un picior era apsat #erm pe sol pe c'nd cel din #a prea c tremur !n aer. Erbatul se
concentr asupra !naintrii #olosindu-se de m'nerele amplasate !ntre ben%ile
electromusculare. 5oate simurile !l anunar instantaneu c se a#la !n cdere. @egetele i
se !ncletar automat pe m'nere. ,n #aa lui .igel se rotise deja paralel cu poarta i
!ncepuse s !nainte%e ctre na$ #olosind m'nerele de pe macara. (ilson !l imit
utili%'nd m'nerele ca pe o scar pentru primii metri pentru ca dup aceea corpul s-i
lunece pur i simplu la dou%eci de centimetri deasupra macaralei. ,i aminti s se prind
la #iecare c'i$a metri de un m'ner doar pentru a-i corija direcia i a !mpiedica rotaia
!n jurul axei. ,i simea stomacul !ncord'ndu-se !naintea sen%aiei de cdere dar cu
excepia unei eructaii umede nu percepu instaurarea $reunui acces dramatic de ru de
imponderabilitate. ,n jurul lui aerul a$ea un i% speci#ic de metal sudat i ulei cald cu
toate c mirosurile se diminuar treptat pe msur ce #luidele !ncepur s i se acumule%e
!n cap.
8 2-i spun ce$a $orbi .igel peste umr. Pe mine m entu%iasmea% de nu se
poate c'nd $d ppuica asta. -a pesc !ntotdeauna la proiectele mari. @aC $reau s-i
%ic c o cioac inginereasc nu m-a mai a'at !n asemenea "al de c'nd G%%ie i cu mine
am construit prima poart gaur-de-$ierme.
8 ,mi amintesc %iua aia rosti (ilson sec.
.u putea uita nici amintirile lui despre Ulysses din %iua respecti$ ultima dat
c'nd $%use m'ndra na$ interplanetar o mas uria de tra$erse cu "ard<are ataat
peste tot. .u #oarte deosebit de aceasta.
.igel c"icoti.
8 -jungem la seciunea propulsiei reactoare.
*abirintul de contra#ie nu se clari#ica pe msur ce se apropiau i (ilson !i ceru
e-majordomului s accese%e matricea plat#ormei de asamblare. ,n $ederea lui $irtual
apru un plan suprapus peste ceea ce $edea. @esignul na$ei stelare era destul de simplu.
2eciunea unde locuia ec"ipajul cu sistemul de susinere biotic era un inel gros cu
diametrul de trei sute de metri care a$ea s se roteasc asigur'nd un c'mp gra$itaional
de KM g pe peri#erie. ,n esen o roat $on Eraun g'ndi (ilson dei nimeni nu i-ar mai
#i spus aa !n pre%ent. ,n centrul ei se gsea un cilindru lung de patru sute de metri cu
diametrul de o sut cinci%eci de metri care coninea at't propulsia superluminic c't i
rac"etele cu plasm. 2upra#aa !i era presrat de o sumedenie de proeminene i
um#lturi care semnau cu nite tumori metalice.
;i trei pluteau !n jurul unei du%e masi$e a crei supra#a interioar era o oglind
per#ect. ;ra prima i deocamdat singura dintre cele cinci rac"ete cu plasm ce a$eau
s #ie instalate ls'nd ro%ete de tra$erse !n locurile de amplasare a celorlalte patru.
(ilson studie conductele groase de combustibil mas de reacie i cablaje
supraconductoare care urmau s #ie conectate !n celelalte uniti pe msur ce soseau.
Un bra i se ridic de la sine pentru a atinge blindajul du%ei.
6ac"ete cu plasm7 -a cum a$ea btr'nul Ulysses. ; la #el ca o biciclet
unele lucruri pur i simplu nu le poi !mbunti.
8 =e surs energetic #olosim? !ntreb el.
8 5rape d-%ero rspunse .igel. =incispre%ece din cele mai mari pe care le
#abricm. Eine!neles exist i surse secundare pile de micro#isiune i dou generatoare
de #u%iune !ns trapele d-%ero $or #i sursa ta primar. G s-i asigure destul energie ca
s %bori apte mii de ani-lumin.
8 -a departe?
=um$a (ilson se ateptase ca na$a s #ie capabil s ajung la -l#a @yson i s
!ntoarc7 at't i nimic mai mult.
8 @a dar asta nu-nseamn c ai licena s %bori mai departe i s explore%i restul
galaxiei domnuC cpitan s-a-neles?
(ilson sur'se cu o uoar $ino$ie. ;xact la asta se g'ndise.
8 Btii ce #aci aa-i? Btii ce-i na$a asta7
8 =e?
8 -runci o pietricic de pe $'r#ul unui munte. ='nd $a ajunge la ba% $a #i o
a$alan. Gamenii $or #i interesai s explore%e din nou necunoscutul. Vor dori mai multe
na$e ca asta $or dori s tie ce mai este pe acolo. Urmtoarea na$ $a #i !ndeajuns de
mare pentru a %bura !n jurul centrului galactic.
8 Lreit domnuC cpitan0 .umai cei ca tine $or s #ac asta romanticii
!nnscui. Bi nu mai suntei at't de muli pe c't ai dori s-o cre%i. =ommon<ealt"-ul sta
pe care l-am construit pentru noi este o societate matur conser$atoare. ,n ultimele dou
secole noi am crescut mult. .umai oamenii care triesc o singur $ia scurt doresc s
se npusteasc !n Marele .ecunoscut #r s aib asupra lor dec't o lantern i un b cu
care s alunge erpii. .oi nu ne $om grbi ci ne $om extinde lent !n #elul sta nu se #ac
greeli. Eroasca estoas i iepurele domnuC cpitan broasca estoas i iepurele0
8 Poate c aa este %ise (ilson !ns eu nu cred c suntem at't de ci$ili%ai pe
c't !i place ie s cre%i7 nu toi.
5recuser de seciunea propulsiei reactoare i ajunser la mijlocul na$ei unde
dou brae butucnoase conectau inelul seciunii ec"ipajului de suprastructura central.
.ici aici nu erau multe de $%ut doar sc"eletul gol lipsit de orice placri ale #u%elajului&
nici c"iar punile interioare nu #useser montate !n structura de re%isten dei o mulime
de mainrii auxiliare #useser deja instalate.
8 =um merge cu "iperpropulsia?
2"eldon str'nse uor din bu%e.
8 Leneratorul gurii-de-$ierme se a#l !n etapa a treia de testare a
componentelor. ,n trei-patru luni ar trebui s !nceap instalarea primar.
8 =e e#ect are asupra gra#icului nostru general? !ntreb (ilson.
8 ;stimarea iniial total era de apte luni spuse @aniel -lster. -u aprut !ns o
serie de probleme legate de lucrul !n imponderabilitate de care nu inusem seama.
8 Probabil c-o s #ie $reo nou luni mormi .igel.
8 5otul cost mai mult proclam (ilson $oios.
8 Bi durea% mai mult s#'ri .igel. .u-mi mai spune0
8 @e ce n-ai construit-o la ,ngerul ,nalt? !ntreb (ilson. Btiu c drumul s-ar
lungi cu dou sute trei%eci de ani-lumin dar asta n-ar !nsemna cine tie pentru na$a asta
dac am citit bine speci#icaiile te"nice. 9ar acolo !i au pe toi specialitii astroingineri.
8 ;ste $orba despre controlul politic rspunse .igel. Mai precis controlul meu.
,n #elul acesta 52= rm'ne principalul operator al !ntregii misiuni.
8 Mi se pare corect !ncu$iin (ilson.
1aptul c .igel nu simea ne$oia s-i p%easc spusele repre%enta un compliment
re%onabil.
,n apropierea prii din #a a suprastructurii un maldr imens de cabluri de #or
ateptau unitatea necunoscut care a$ea s #ie instalat acolo. 9ntrigat de ni$elurile
energetice implicate (ilson $eri#ic seciunea pe planul din $ederea $irtual i constat
c era un generator de c'mp de #or: unul dintre cei apte pre$%ui.
8 ; bine aprat.
8 Vreau s $-ntoarcei !ntregi %ise .igel. ,n plus continui s cred c !n$luirea
este o aciune de#ensi$. Mie mi se pare scenariul cel mai probabil.
8 @ac ne $om con#runta cu arme !mpotri$a crora a #ost ne$oie s #ie protejat
o stea nu cred c nite c'mpuri de #or ca ale noastre $or #i de prea mult #olos.
=ei trei se oprir din plutire !n jurul amplasamentului unui generator de c'mp de
#or.
8 Uite care-i treaba spuse .igel. Unul dintre moti$ele pentru care am $rut s
$e%i astea a%i a #ost de a-i o#eri o trecere !n re$ist acceptabil. ,n etapa actual designul
este !nc re%onabil de #lexibil. =e dracuC dac-i ne$oie putem am'na lansarea cu un an0
Vreau #eedbac+ din partea ta.
8 Per#ect. Primul meu rspuns este c ar trebui s #im mult mai precaui dec't !n
pro#ilurile de expediie pe care mi le-ai artat p'n acum. Ultimul lucru pe care ni-l dorim
este o misiune !n care s ieim din "iperspaiu exact l'ng bariera de !n$luire i s-
ncepem s strigm: este cine$a pe-aici? Primele obser$aii trebuie #cute de la minimum
%ece ani-lumin ceea ce !nseamn cele mai bune sisteme sen%oriale pe care le poate
produce =ommon<ealt"-ul. @ac de acolo nu putem detecta nici un semn de con#lict
atunci a$ansm !n etape. -sta $a !nsemna probabil s adaugi c'te$a luni la durata
misiunii.
8 .-o s mor dintr-at't coment .igel.
8 Per#ect #iindc eu $oi conduce na$a numai dac $a exista o #iloso#ie de tipul
3securitatea este pe primul loc4. .u numai pentru ec"ipaj ci i pentru oamenii de
pretutindeni. @ac acolo exist ce$a ostil nu $reau s-i atrag atenia asupra noastr. 2per
c-i dai seama c't responsabilitate se acumulea% !n jurul proiectului sta.
8 Btiu asta gagiule crede-m tiu. =u asta se con#runt 52= de #iecare dat
c'nd desc"idem o gaur-de-$ierme !ntr-un loc nou. ,n %iua de a%i oamenii nu ne mai
bag !n seam #iindc ei cred c dup trei secole scenariile de !nt'lniri sunt de rutin ba
c"iar plictisitoare. ;u nu dorm nopile tiind c-ntr-o bun %i $om da peste un $irus sau
microorganism care $a trece de #iltrele noastre biomedicale sau peste o ras de
extrateretri care este opusul 2il#enilor. =u #iecare an cu care mergem mai departe adaug
alt procedur de securitate i-i ignor pe oamenii mei care url c am de$enit un monstru
al birocraiei. .u #ac dec't s m rog ca noua procedur s #ie !ndeajuns de bun pentru o
!nt'lnire cu ade$rat nasoal la care nu s-a g'ndit nimeni. ='nd ai timp $reodat uit-te
peste liniile directoare operaionale ale di$i%iei noastre de explorare7 ar trebui s te
liniteasc.
8 Eine atunci ne !nelegem unul cu cellalt.
8 -a sper (ilson #iindc s-ar putea #oarte bine s #ie !nt'lnirea aia de care m-
am temut at'tea secole.
8 -tunci de ce insiti at'ta pentru misiunea asta?
8 .u ne putem ascunde !n !ntuneric pentru c nu !nelegem ce$a. =a specie am
e$oluat #oarte mult !n ultimele secole acum suntem /omo galactic. Poate c-i arogan
din partea mea dar cred c suntem capabili s !n#runtm ce$a at't de mare. Bi nu-ncerca
s te amgeti: este mare c"iar dac nu $ei gsi dec't un generator de barier abandonat.
5rebuie s ajungem la o !nelegere cu extrateretri cu ade$rat extrateretri iar 2il#enii n-
au #ost niciodat aa ce$a.
8 Mi se pruse c %iceai c noi ade$raii romantici am #i puini.
8 -a-i. @ar uit-te i tu cine suntem noi0
(ilson i%bucni !n cele din urm !n r's. *s capul pe spate pentru a $edea c't mai
mult din na$a masi$.
8 =um se #ace c !nc n-ai bote%at-o?
8 5u eti cpitanul i asta-i prerogati$a ta.
8 M iei peste picior?
8 .u gagiule m g'ndesc c-i datore% c"estia asta. -i $reo idee?
8 2igur c da. ,i %icem - doua ans.
.u era un nume la care s #i trebuit s se g'ndeasc de dou ori.
8 .u-i ru r'nji .igel. ='nd$a cred c-o s #ie i o #esti$itate o#icial. Mai !nt'i
!ns trebuie s !ncepi s-i aduni ec"ipajul. Pentru o $reme o s-i pot ine pe politicieni
departe de tine totui ar #i bine s termini selecia c't mai repede. Lagiule cre%usem c
sunt obinuit cu negocierile politice dure dar asta i-a st'rnit pe toi. 5oi preedinii regii
reginele prim-minitrii secretarii generali e#ii de gu$erne i marii !mprai $or s aib
un repre%entant al planetei lor.
8 -i lsat loc pentru un compartiment tiini#ic mare i asta-i bine. Gricum a #i
insistat !n direcia asta. ;c"ipajul propriu-%is inginerii care $or asigura #uncionarea
na$ei7 numrul lor $reau s #ie minim. *a urma urmelor $a #i o misiune tiini#ic. M
atept s #ie selecionai din ec"ipele care lucrea% aici.
8 Eine !n pri$ina asta n-am nici o problem s-i atribui responsabilitatea. 5e
a$erti%e% !ns c $or exista presiuni.
8 *e re%ol$ eu. Enuiesc c n-ai mai dat i de urma altora din $ec"iul meu
ec"ipaj nu? Btiu c *e<is c nu s-a dus niciodat la re!ntinerire. 6estul s-au !mprtiat.
8 M $oi ocupa eu %ise @aniel.
@e la #ereastra biroului ei Paula Myo putea %ri turnul ;i##el. =u un secol !n
urm @irectoratul 9ntersolar @elicte Lra$e preluase ca sediu o cldire $ec"e i #rumoas
cu patru etaje a#lat la numai trei str%i de 2ena !i reno$ase interiorul dar pstrase
intact #aada napoleonian. @ac !i !mpingea scaunul spre spate i lsa capul pe spate
#emeia %rea deasupra acoperiurilor str$ec"iul turn din #ier. ,n cei nou%eci i doi de
ani de c'nd era in$estigator-e# probabil c nu-l pri$ise mai mult de o du%in de ori. -%i
era una dintre acele rare oca%ii c'nd cedase i se uita la panoram. 5uritii de mrimea
#urnicilor abia erau $i%ibili !n $'r# iar li#turile urcau i coborau lin prin centrul piscului
din #ier. G imagine atemporal care se !mbuntise !n ultimele dou secole pe msur
ce pari%ienii !ndeprtaser de $ec"ea inim a oraului %g'rie-norii i blocurile moderne cu
apartamente.
,n timp ce Paula pri$ea matricea biroului rula #iiere de transport i cargo prin
programe de anali% speciali%ate cut'nd abloane care ei preau s-i scape !ntotdeauna.
-cesta era i moti$ul pentru starea actual de nemulumire. Babloanele acelea !i scpau
de dou luni iar datele puteau #i examinate numai !ntr-un mod #init de ci. ="iar i
#olosind smart<are modern.
Paula tia c ;l$in !ncepuse s li$re%e armele pe 1ar -<ay i ar #i #cut-o !n
unicul mod posibil demont'ndu-le !n componente ino#ensi$e i !ncorpor'ndu-le !n alte
transporturi. @e #iecare dat c'nd ;l$in cumpra armament acela era re%ultatul #inal.
1emeia ceruse securitii 52= sondaje aleatorii ale cargourilor la poarta Eoongate
demont'nd utilajele i e$alu'ndu-le !n cutarea oricror discrepane. ,n ultimii dou%eci
de ani numai de trei ori gsiser componente pe care #abricantul nu le putuse explica. ;ra
sigur c dac toate cargourile ar #i #ost examinate !n acelai #el re%ultatele ar #i #ost
mult mai bune !ns securitatea 52= anunase destul de clar c nu dispunea de resursele
necesare unei asemenea operaiuni. ,n plus Paula ar #i deranjat pe toi importatorii legali
de utilaje de pe 1ar -<ay #r s aib alt moti$aie !n a#ara propriei ei determinri.
-idoma tuturor predecesorilor si Mel 6ees e#ul ei imediat nu !nt'r%iase !n a-i atrage
atenia c @irectoratul 9ntersolar @elicte Lra$e nu a$ea s susin ori s #inane%e genul
acela de procedur de interceptare. ;ra o politic #rustrant !mpotri$a creia ea
argumentase %adarnic de decenii. ,n $reme ce continua s complete%e cereri o#iciale i s
aplice presiunile de care era capabil prin contacte politice era silit s se mulumeasc
cu raiduri oca%ionale i aleatorii asupra unor l%i similare de ec"ipamente.
,n tentati$a de a !nclina ansele de partea ei iniiase anali%a datelor. 1iecare cargo
care sosea la gara 52= Eoongate era !nsoit de un lot de #iiere despre detaliile de li$rare
#acturile de ac"i%iie con#irmrile de plat companiile care se ocupaser de ambalare i
agenii de expediie. -dam ;l$in trimitea armele pe numeroase rute di#erite pe o perioad
de timp care se !ntindea probabil pe ani de %ile. ;ra o !ncriptare #i%ic. 5rebuia pur i
simplu s deii c"eia s tii care cargo ascundea care componente i c'nd a$ea s
soseasc. @ac tiai toate astea puteai pune m'na pe tot lotul. @e aceea programele ei
cutau rute pentru l%i care #useser laolalt !n acelai depo%it acum ase luni pe o planet
a#lat la 1KK de ani-lumin deprtare cutau pli pro$enite de la aceeai banc cutau o
companie de li$rare utili%at de ageni di#erii i cutau #acturi ac"itate dintr-un cont de
unic #olosin. @e #iecare dat Paula nu gsise nimic. G !ncurca i #aptul c HK[ din
cargourile cu direcia 1ar -<ay aparineau unor indi$i%i sau #amilii care emigrau acolo
i-i luau cu ei toate bunurile personale alturi de o list incredibil de obiecte pe care le
considerau necesare pentru supra$ieuire i bunstare.
8 G" dar asta nu-i ce$a ce se poate $edea !n #iecare %i rosti Mel 6ees.
5r'nd$eti !n timpul ser$iciului?
Paula !l pri$i dispreuitor !n tcere i re$eni ctre turnul ;i##el. 6ees era !n
@irectorat de numai patru%eci de ani ajung'nd !n po%iia sa actual printre ali numeroi
directori-adjunci graie #amiliei din care #cea parte. -a se petreceau !ns lucrurile !n
instituiile =ommon<ealt"ului cu sediul pe Pm'nt dac cei din po%iiile de $'r# nu
aparineau unei Mari 1amilii atunci #ceau ine$itabil parte dintr-o @inastie 9ntersolar.
@esigur dac ar #i dorit s ocupe un post directorial Paula l-ar #i putut obine& dar din
nou ca o ironie a sorii asta s-ar #i datorat personalitii ei plus experienei acumulate !n
cei o sut patru%eci i apte de ani ne!ntrerupi de slujire a @irectoratului. ,ns din cau%a
personalitii ei nu-i dorea un post care s-o #i !ndeprtat de munca real de teren.
6ees studie datele care rulau !n portalurile biroului.
8 .-ai noroc este?
8 ,n nici un ca% cu bugetul pe care mi-l dai tu.
8 -m altce$a pentru tine.
Erbatul nu a$ea niciodat curajul de a o c"ema pe Paula !n biroul lui& dac dorea
s discute despre ce$a o $i%ita de #iecare dat !n mod personal.
8 =e?
8 Un ca% !ng"eat pe Ga+tier. Ucidere corporal posibil premeditat i pierdere
asociat de memorie.
Paula nu-i putu ascunde interesul. =a%urile !ng"eate cele pe care
=ommon<ealt"-ul le clasi#ica drept crime $ec"i de peste trei%eci de ani nu erau prea
u%uale.
8 =u c't timp !n urm?
8 .esigur dar ar putea #i patru%eci de ani.
8 /mm7 OPaula !ncrei din nas. .u era c"iar at't de mult.P .u-l poate soluiona
poliia local?
8 - !ncercat. 6e%ultatele au #ost neconcludente i de aceea ne-au solicitat pentru
asisten. Una dintre posibilele $ictime 5ara Denni#er 2"a"ee# are o #amilie important
pe Ga+tier cu contacte. Btii cum merg lucrurile7 1amilia ei dorete re%ultate po%iti$e
indi#erent de natura lor i de aceea !n mod #iresc a $rea s preiei tu ca%ul.
8 -i %is una dintre $ictime?
8 -u #ost dou7 cel puin despre at'tea tie poliia p'n acum.
8 Eine c"iar c sunt interesat.
8 Mulumesc.
Pri$ind !n jurul biroului spartan brbatul %ri geanta mic de $oiaj care era inut
acolo permanent pregtit pentru orice misiune !n a#ara Pm'ntului. ;ra unul dintre cele
trei obiecte personale pe care Paula Myo le !ngduia !n odaia simpl. Pe per$a%ul
#erestrei era o plant rabba+as un ri%om negru din care se ridica o singur #loare ro%
marmorat cu petale ce semnau cu pene care-i #usese druit de un 2il#en pe
2il$ergalde. Pe mas era un cub de cuar care coninea o "ologram a cuplului care o
crescuse pe Marindra o scen de picnic esti$al cu Paula i sora ei $itreg ambele la
$'rsta de cinci ani. 6ees !ncerca mereu s e$ite s se uite la "ologram& de #iecare dat !i
reamintea !n mod incon#ortabil c't de stranie era in$estigatorul-e#.
8 Vrei s realoci $reunul dintre ca%urile tale c't $ei #i plecat? 6enne i 5arlo n-
au mare lucru de #cut deocamdat.
;a !l pri$i de parc ar #i $orbit !ntr-un grai ininteligibil.
8 Pot s m in la curent cu toate de pe Ga+tier mulumesc. 1ace parte din
unis#er.
8 2igur c da. -a-i. Porni s ias din birou. @ac ai ne$oie de orice anun-m.
Paula atept p'n ce brbatul !nc"ise ua apoi !i !ngdui un sur's uor. @e #apt
6ees nu era un director adjunct ru a$ea grij de ec"ipele lui i asigura departamentului
un buget sntos totui ea se asigura c-l inea !ntotdeauna la distan. @up o $reme !i
trase scaunul !napoi l'ng mas i-i ceru e-majordomului dosarele ca%ului 5ara Denni#er
2"a"ee#.
=linica =layden se gsea pe propriul su domeniu de opt "ectare !ntr-una dintre
suburbiile estice ale lui @ar+la+e =ity. =a #acilitate de re!ntinerire se numra printre cele
mai bune de pe planet. Paula parcursese #iierul general de cod $erde al @irectoratului
despre companie: era de mrime medie i a$ea clinici pe cinci planete din acest sector
spaial.
9maginile $%ute din maina de poliie c'nd intr pe poart preau s re#lecte ceea
ce citise. G cldire lung cu dou etaje din bambus pe o pant de deasupra unui ia%. G
arip se termina !ntr-o reea de sc"ele cu construboi deplas'ndu-se !n lungul inelor i
asambl'nd seciuni noi de pre#abricate.
=ostumul ei de a#aceri nu-i o#eri nici cea mai mic protecie !mpotri$a umiditii
!nceputului de dup-amia% c'nd se grbi de la main !n recepie. @etecti$ul /os"e
1inn era tot timpul la doi pai !n urma ei pu#ind nemulumit din cau%a cldurii. 1cea
parte din di$i%ia local a ca%urilor !ng"eate i #usese alocat s-o asiste. G sarcin pe care o
accepta $oios lucru pe care Paula !l gsea re!n$iortor. ,n s#'rit cine$a era !nc'ntat s
lucre%e cu ea i era util !n mod acti$ c"iar de la !nceput. 1emeia a$ea con$ingerea c
detecti$ul era mai degrab curios s $ad dac reputaia !i era pe msur dar asta n-o
deranja. Principalul era s obin re%ultate. G parte a acceptrii lui pro$enea ne!ndoios
din #aptul c se a#la la optspre%ece ani de a doua re!ntinerire. Persoanele mai !n $'rst
a$eau !n general o abordare mai #legmatic.
Ultima re!ntinerire a lui /os"e 1inn !i o#erise un c"ip supt. ,i purta prul negru
str'ns !ntr-o coad per#ect pieptnat i prins la spate cu un clips ra#inat din argint.
-proape c"iar de la !nceput o anunase c era supraponderal dei costumul lui din mtase
$erde strlucitoare #usese croit pentru a-i ascunde talia i abdomenul.
8 Pe aici spuse /os"e 1inn dup ce intrar.
Porni pe unul dintre coridoarele lungi care se rami#icau din recepie. 5recur pe
l'ng c'i$a recent re!ntinerii care erau ajutai de personal.
8 -i a$ut multe ca%uri !ng"eate? !ntreb Paula.
8 5rei str'nse el din umeri inclusi$ acesta. 6ata succeselor mele nu este mare.
,n majoritatea timpului lucre% pentru departamentul principal de in$estigaii
criminalistice iar di$i%ia !ng"eatelor o acti$m practic doar c'nd a$em o crim mai
$ec"e de trei%eci de ani. -a ce$a nu se !nt'mpl prea des.
8 .u te teme nu prea multe crime !ng"eate !i gsesc re%ol$area.
8 -a-i. ,n ciuda capacitii noastre de stocare a datelor de%groparea trecutului
este di#icil.
8 @e #apt nu-i $orba despre asta rosti Paula apoi tcu c'te$a clipe. 9n#ormaiile
pe care le aduni din trecut trebuie s #ie asociate comportamentului uman. .oi examinm
o imagine proprie "olismului. ,n %iua de a%i aplicarea legii se bi%uie !ntr-o msur prea
mare pe do$e%ile digitale.
8 Bi aici inter$ii tu. Erbatul sur'se $%'ndu-i pri$irea suspicioas. Un ade$rat
detecti$0
8 1ac ce pot.
5rebuir s !mbrace salopete sterile pentru a intra !n re%er$a lui (yobie =otai
prin micul ei sas decontaminator. *a interior lumina era ro% i discret pentru a nu-i
obosi oc"ii !n mod inutil. Paula se !ncord !ndrtul mtii #aciale cu #iltru c'nd al doilea
set de ui glis desc"i%'ndu-se. ,ntotdeauna ce$a din ca%urile de re-$iere de urgen !i
crea o sen%aie de grea. =u toate c noua clon a lui =otai ieise de cinci sptm'ni din
cu$a-uter !i displcea s-i pri$easc trupul.
=lona #usese iniiat cu doi ani !n urm dup ce matricea companiei de asigurri
a lui =otai !ntreprinsese o tentati$ legal obligatorie de a-l contacta prin unis#er.
=utarea mai detaliat e#ectuat dup aceea de anc"etatori umani euase de asemenea s
descopere $reo urm a lui de c'nd plecase de pe Ga+tier cu patru%eci de ani !n urm. *a
momentul respecti$ trecuser ai%eci i cinci de ani de la naterea sa i ar #i trebuit s-i #i
#cut re%er$are la clinic pentru prima re!ntinerire potri$it poliei pe care prinii lui
re%onabil de bogai i-o !ntocmiser la concepie. ,ntruc't nu apruse tribunalul acordase
companiei de asigurri un certi#icat de deces al corpului pe temeiul c #ie #usese ucis !n
mod ilegal #ie #usese implicat !ntr-un accident neobinuit care nu #usese raportat. @up o
sptm'n #usese acti$at procedura de re-$iere.
@ei nu #oarte obinuit operaia #usese relati$ simpl pentru o #acilitate at't de
bine ec"ipat cum era clinica =layden. -@.-ul lui =otai #usese modi#icat !n mod subtil
pentru a produce cretere accelerat iar #etusul #usese inut peste dou%eci i trei de luni
!n cu$a-uter. ,n ultimele cinci luni clinica inserase o legtur neural i !ncepuse s
descarce memoria lui =otai !n noul su creier. -mintirile nu erau multe& !i actuali%ase
stocarea de siguran la #iecare dou luni dar !ncetase s-o mai #ac dup ce plecase de pe
Ga+tier la $'rsta de dou%eci i trei de ani.
,ntins pe patul su i scldat !n lumina aceea ce imita amurgul semna cu un biat
de paispre%ece ani $ictim a inaniiei. =orpul !i era !ngro%itor de slab cu pielea !ntins la
maximum peste coaste i membre. 9 se aplicase gel pentru a pre$eni excesul de ex#oliere
totui c'te$a %one !ntinse erau carne crud i #cuser cruste dedesubtul unguentului
strlucitor. Pe brae i picioare nu existau aproape deloc muc"i ast#el c genunc"ii i
coatele i se $edeau ca nite proeminene noduroase. @in cau%a aceasta nu se putea
deplasa dec't #olosind un costum electromuscular de mobilitate i arta de parc ar #i #ost
!ntemniat !ntr-un exosc"elet ca o coli$ie. -spectul cel mai di%graios era o#erit !ns de
capul su. -$ea dimensiune adult #iind ast#el prea mare ca s poat #i susinut de g'tul
subire !n absena costumului de mobilitate.
Gc"ii mari i ad'ncii !n orbite ai lui (yobie =otai !i urmrir c'nd intrar !n
re%er$. .u sc"i nici o tentati$ de a micare a capului. *a rstimpuri !ntredesc"idea
bu%ele i o tetin se extindea din #lancul costumului !mping'ndu-se !n gura lui pentru a o
putea suge. Paula re#u% s se uite la tuburile din jurul taliei lui i la conectrile penisului
i anusului.
Bi mi se prea c recuperarea dintr-o re!ntinerire obinuit era umilitoare0
8 2alut (yobie spuse /os"e 1inn. -ri mai bine a%i. M mai ii minte?
8 PoliistuC opti (yobie =otai.
Llasul !i era ampli#icat de costum produc'nd un e#ect straniu de micro#onie.
8 ;xact sunt detecti$ul 1inn i ea este in$estigatorul-e# Paula Myo de la
@irectoratul 9ntersolar @elicte Lra$e. - $enit tocmai de pe Pm'nt pentru a in$estiga
moartea ta.
Gc"ii obosii ai lui (yobie =otai se #ocali%ar asupra Paulei.
8 5e cunosc?
8 .u. O.u inteniona s !nceap s-i explice notorietatea unei persoane care se
c"inuia s-i ordone%e puinele amintiri.P Mi-ar #ace !ns plcere s te pot ajuta.
;l %'mbi i balele i se prelinser printr-un col al gurii.
8 G s m scoi de-aici?
8 .u $a mai dura mult.
8 Mini0 Vorbise !ndeajuns de puternic pentru ca s nu mai declane%e circuitul
de ampli#icare. Mi s-a spus c $oi rm'ne aici luni de %ile c't o s-mi creasc muc"ii.
@up-aia o s am corpul unui puti. -cum s-a oprit partea de cretere accelerat.
8 @ar eti din nou $iu.
;l !nc"ise oc"ii.
8 Lsii-i. Lsii-l pe cel care mi-a #cut asta.
8 @ac ai #ost ucis !i $oi gsi. ,i gsesc !ntotdeauna.
8 Eine.
8 -m !neles c tu i 5ara Denni#er 2"a"ee# erai parteneri sexuali.
Paula ignor grimasa lui /os"e 1inn dinapoia mtii sale #aciale. 5impul pe care-l
puteau petrece cu =otai era limitat de starea acestuia i #emeia nu inteniona s iroseasc
nici o secund.
8 @a. ;xpresia c"ipului straniu copilresc se !ndulci. -bia !ncepusem s ieim
!mpreun.
8 Btii c i ea a plecat de pe Ga+tier.
8 Btiu dar nu-mi $ine s cred c am #ugit cu ea7 aici erau prea multe pentru
mine. -m mai spus poliiei7 M mai !nt'lneam i cu alt #at.
8 P"ilippa Zoi da?
8 @a.
8 ;ra o persoan geloas?
8 .u nu mai trecusem prin c"estii de-astea. ;ra numaC de distracie nimic cu-
ade$rat serios. 5oi tiam asta. P"ilippa i eu eram la prima $ia i $oiam s7 trim.
8 - #ost numai de distracie la momentul ultimei tale actuali%ri de memorie !n
stocarea de siguran a clinicii !ns dup aceea ai mai rmas nou sptm'ni pe Ga+tier.
,n nou sptm'ni se puteau !nt'mpla multe.
8 .u a #i plecat repet el !ncp'nat.
8 .-a amintit nimeni de $reo excursie? Poate nite prieteni plnuiau o $acan pe
alt planet7
8 .u. 2unt sigur. Btii7 sunt $raite !n cap. Pentru mine toate astea s-au
!nt'mplat acum numai cinci sptm'ni dar toat $iaa !mi este dat peste cap. Unele
c"estii din copilrie !mi sunt mai clare dec't 5ara i P"ilippa. 1utu-i maica m-sii0 .u-mi
$ine s cred c cine$a ar #i $rut s m omoare.
8 Btii ce$a despre 5ampico?
8 .u. .imic. @e ce?
8 ;ra planeta pentru care i-ai cumprat bilet.
(yobie =otai !nc"ise oc"ii. *acrimi se prelinser ume%ind genele #ine.
8 .u tiu. .u-mi reamintesc absolut nimic din toate astea. 5rebuie s #ie o
greeal. G greeal #oarte #oarte mare. ;u trebuie s exist pe-acolo pe unde$a. 5rebuie0
-m uitat doar s m-ntorc pentru re!ntinerire asta-i tot. Lsii-m $ rog0 Lsii-m0
,ncepu s-i ridice spinarea de pe pern i trsturile ju$enile i se !ncordar. 1acei ce$a0
G in#irmier intr c'nd (yobie =otai c%u !napoi. ;l !i pierdu cunotina !nainte
s #ie ae%at pe pat de costumul electromuscular.
8 - #ost sedat explic in#irmiera. G s-i re$in peste trei ore. @ac este necesar
putei re$eni atunci totui nu poate #i expus la un numr nelimitat de edine de #elul
acesta. Personalitatea lui este !nc #oarte #ragil este complet imatur din punct de $edere
emoional.
8 ,neleg rosti Paula.
;a i /os"e 1inn ieir !mpreun din re%er$.
8 =e cre%i? !ntreb detecti$ul pe c'nd !i scoteau salopetele.
8 @ac l-a #i judecat independent a #i %is c a #ost un ca% clar. *a prima $ia
toi sunt destul de a'ai. - plecat !ntr-o $acan de a$enturi cu o #at i s-a !necat ori s-a
prbuit ori s-a i%bit de un munte ce$a nesbuit i prostesc. @ar in'nd seama i de
2"a"ee# trebuie s pri$im i circumstanele.
/os"e 1inn !ncu$iin i-i arunc salopeta !ntr-un co de gunoi. -erul mai rece
din exteriorul re%er$ei lui =otai !l #cu s se !n#ioare.
8 -sta-i ceea ce ne-a atras atenia !n primul r'nd. 5ara Denni#er 2"a"ee# a #ost re-
$iat acum dou%eci de ani. =a%ul i-a #ost clasat ca #iind pricinuit de un accident.
8 Bi cine a #cut conexiunea?
8 Morton #ostul ei so. 2e pare c numele lui =otai aprea pe actele de di$or. ;i
doi triau !mpreun pe 5ampico.
8 @eci =otai i 2"a"ee# a$eau deja o legtur serioas?
8 -a se pare dar nu pe planeta asta. ;a a completat actele pe 5ampico. @up
pronunarea di$orului Morton n-a mai au%it nici o $este de la ea p'n la re-$iere. @i$i%ia
mea i-a in$estigat re-$ierea ca rutin !ns n-a descoperit absolut nimic suspicios !n a#ar
de absena corpului. ,ntr-ade$r se mai !nt'mpl i accidente.
8 Prin urmare dup di$or =otai i 2"a"ee# au plecat !mpreun !n $acan sau
poate !ntr-o lun de miere i au su#erit acelai accident.
8 2-ar putea. -t't doar c dup ce au plecat de pe Ga+tier nu mai exist practic
nici o urm a lor.
8 =u excepia cererii de di$or.
8 @a. Bi ea nu este !n nici un ca% un moti$ pentru omor'rea lor. .u deinem
dec't o mulime de circumstane suspicioase.
8 5rebuie s $orbesc cu 2"a"ee#.
8 .e ateapt.
Mesajul a #ost !ncrcat !n unis#er printr-un nod de cibers#er planetar din
/emeleum un orel agricol de pe (est<ould. - rmas !ntr-un #iier de adres de unic
#olosin pentru cinci ore timp su#icient pentru cel care-l !ncrcase s #i strbtut
jumtate din =ommon<ealt". @up cinci ore s-a acti$at segmentul expeditor al
mesajului. Programul a trimis mesajul la toate codurilor de adres e-majordom din
unis#er o metod iritant de reclam denumit s"otgunning. =a metod de promo$are
comercial nu mai era utili%at de secole. 5oate programele moderne ale e-majordomilor
a$eau #iltre care puteau ricoa spamul !napoi la expeditor dei !n mod inutil !ntruc't
majoritatea s"otgunnerilor #oloseau adrese de unic #olosin. 5ot !n mod automat e-
majordomii anunau 96-urile care controlau protocoalele de comutare prin unis#er care
tergeau imediat mesajul o#ensator din toate nodurile. 9ar potri$it legii 9ntersolare
promulgat #inalmente !n M1AQ oricine #olosea s"otgunning !n unis#er era pasibil de o
amend serioas pentru "ruire care putea #i aplicat pentru #iecare mesaj recepionat de
un e-majordom ast#el !nc't amenda nu era niciodat mai mic de dou miliarde de dolari.
.ici o companie n-ar #i putut supra$ieui dup aa ce$a. @rept urmare procedeul era inut
!n $ia de organi%aii clandestine sau de indi$i%i care doreau ca tot =ommon<ealt"-ul s
le cunoasc ideologiile sc"emele #inanciare dubioase $i%iunile religioase sau re$oluiile
politice. Fin'nd seama de $ite%a cu care 96-urile unis#erei puteau identi#ica i bloca
abloanele de rsp'ndire a mesajelor s"otgunning orice creator de so#t<are capabil s
compun un expeditor de s"otgunning nou i $iabil putea c'tiga un onorariu pro#itabil7
cas" bine!neles.
,n ca%ul acesta #actorul care a permis mesajului s"otgunning s treac de
majoritatea #iltrelor e-majordomilor a #ost deinerea unei certi#icri autentice de autor. *a
sosirea oricrui mesaj acela era primul lucru $eri#icat de e-majordomi. Mesajul respecti$
deinea certi#icarea lui -pril Lallar /algart" !n $'rst de dou%eci de ani re%ident pe
2olidade planeta pri$at deinut de dinastia /algart". Peste %ece miliarde de e-
majordomi i-au permis s !nainte%e !n #iierul lor de stocare.
*a primirea unui mesaj din partea unei /algart" majoritatea oamenilor l-au
desc"is din pur curio%itate. ='nd !nregistrarea $i%ual a !nceput s rule%e ei i-au dat
seama c #usese un s"otgunning i IK[ l-au ters imediat. 6estul l-au lsat s rule%e din
curio%itate pentru posibilitatea de a da !n judecat o /algart" pentru s"otgunning #iindc
erau camara%i extremiti !n lupta pentru libertate pentru c repre%enta un material util
pentru di%ertaia lor despre #aciunile politice moderne sau pur i simplu deoarece se
numrau printre acei #oarte puini care credeau.
,nregistrarea $i%ual !ncepea cu un brbat ae%at la un birou cu oraul 2an Matio
capitala lui *erma acoperit de %pad %rindu-se prin peretele-#ereastr din spatele lui.
="ipul su a$ea trsturi puternice e$ideniate de pielea !ntunecat iar !n prul castaniu
per#ect pieptnat se %reau c'te$a u$ie argintii. -ccentua genul de aer autoritar care
inspira !ncredere etic"et'ndu-l ca un lider po%iti$ progresi$. O-nali%a criminalitilor a
do$edit c era un compo%it gra#ic proiectat de pac"etul simulator 1ormit SKKQ care
utili%ase #uncia de sculptur politician.P
8 ,mi cer scu%e c $ deranje% !n #elul acesta a rostit el dar aa cum probabil
tii gu$ernul c"eltuiete #oarte muli bani pro$enii din taxe pentru a urmri grupul
nostru. @ei carta =ommon<ealt"ului permite libertatea !ntrunirilor publice eu nu am
$oie s spun altor ceteni ceea ce doresc. 6epre%int P%itorii 9ndi$idualitii i !nainte s
tergei mesajul acesta $reau s $ pun o singur !ntrebare. @e ce au ales 2enatul i
;xecuti$ul s trimit o na$ stelar ctre Perec"ea @yson? Mai exact de ce au #cut-o
tocmai acum?
,n rstimpul !n care brbatul a inspirat !n mod realist a urmat o deplasare de
perspecti$. Punctul de obser$are a a$ansat i a cobor't ae%'ndu-se !n #aa biroului mai
aproape de $orbitor. @ecorul a de$enit mai intim o#erind impresia unei con$ersaii de la
om la om.
8 @up cum tii susinem o campanie !mpotri$a lui 2tar#lyer un extraterestru
despre care a#irmm c in#luenea% !n mod acti$ clasele politice din =ommon<ealt" !n
propriul su scop. -cest 2tar#lyer este cel care a declanat misiunea curent de
in$estigare a Perec"ii @yson. =ommon<ealt"-ul tiuse de secole despre !n$luirea celor
dou stele. .oi tiusem c !ntr-o bun %i c'nd se $a desc"ide spaiul de #a% V9 $om
ajunge la aceste stele ciudate i ne $om !ncepe in$estigaia. =e anume a inter$enit? G
singur obser$aie care a do$edit c !n$luirea era un c'mp de #or nu o coc"ilie solid.
@e ce ar #i trebuit ca detaliul acesta s in$erse%e complet secole de politic a
=ommon<ealt"ului?
Vorbitorul a cltinat din cap cu solemnitate.
8 =ea mai important expediie de explorare a omenirii de la =olumb a #ost
lansat #r nici o explicaie $alid. Problema nu a #ost de%btut desc"is !n 2enat !n
ciuda sumelor uriae de bani publici care sunt c"eltuii pentru #inanarea na$ei stelare.
@eci%ia a sosit din partea unui obscur =onsiliu ;xoprotectorat despre care nimeni nu
au%ise p'n atunci. ;ste exact genul de a#aceri din culise care !l #a$ori%ea% pe 2tar#lyer
i programul su.
Perspecti$a s-a micat din nou purt'nd pri$itorul prin #ereastr i peste labirintul
complicat al str%ilor din 2an Matio.
8 ;l se ascunde unde$a pe-acolo control'ndu-ne i in#luen'ndu-ne prin
marionetele sale. Lu$ernul i manipulatorii si mass-media !ntreab de unde tim c
2tar#lyer are intenii rele. 6spunsul este simplu dac ar #i un prieten ni s-ar arta nou
i celorlali extrateretri a#iliai ai =ommon<ealt"ului. @ac ar #i un prieten nu ne-ar
!mpinge s trimitem o expediie spre Perec"ea @yson. Preedintele a#irm c noi trebuie
s a#lm ce s-a !nt'mplat. Lreete0 Btim ce trebuie s se #i !nt'mplat. ,n$luirea a dou
sisteme stelare !n c'mpuri de #or este un act de disperare extrem. =e$a teribil a #ost pe
punctul de a se de%lnui ce$a care solicita asemenea contramsuri colosale. Vreme de
mai bine de o mie de ani barierele acestea au i%olat ameninarea de restul galaxiei. @in
acest moti$ suntem noi !n siguran. Graul acesta minunat i mii de orae ca el din tot
=ommon<ealt"-ul dorm noaptea linitite #iindc ameninarea este restricionat. =u toate
acestea pornim acum !ntr-acolo pentru a ne con#runta cu necunoscutul periculos. @e ce?
=e era greit !n $ec"ea noastr politic a prudenei? P'n ce $om ajunge la spaiul de #a%
V9 probabil c $om ti cum s generm c'mpuri de #or de dimensiuni similare celor ce
!n$luie stelele @yson i $om !nelege cu siguran tiina i te"nologia implicate. .u
$om periclita pe nimeni cu at't mai puin pe noi !nine.
9maginea a re$enit !n cabinet restabilind contact $i%ual cu $orbitorul.
8 @e ce nu a #ost permis nici o de%batere public? Pentru c 2tar#lyer nu
dorete aa ce$a. @e ce a aprut ne$oia urgent de a explora Perec"ea @yson? 2tar#lyer
dorete s-o #acem. L'ndii-$ la un lucru: 2tar#lyer a cltorit sute de ani-lumin prin
galaxie. ;l tie ce se a#l !n interiorul barierei. ;l a $%ut pericolul de acolo. .u $ cerem
altce$a dec't s $ !mpotri$ii strategiilor i !nelciunilor lui. ,ntrebai-$ senatorul
liderul planetar sau naional. =erei-le s $ explice moti$ul pentru care banii !ncasai din
taxele pe care le pltii sunt c"eltuii cu at'ta nepsare democratic. @ac nu $ pot
satis#ace dorina atunci cerei-$ drepturile. =erei ca aceast monstruo%itate s #ie oprit.
Vorbitorul i-a plecat capul cu respect.
8 V mulumesc pentru timpul pe care mi l-ai acordat.
2teaua era pitica albastr denumit !n mod o#icial -l#a *eul dar numit 6egulus
de ctre astronomii de pe Pm'nt demult pe $remea c'nd pe 5erra existase o tiin
numit astronomie. ;i descoperiser de asemenea i steaua ei perec"e *eul Mic o pitic
portocalie care a$ea la r'ndul ei un companion *eul Micro o pitic roie. -cest sistem
triplu era situat la AA de ani-lumin de 2oare o con#iguraie neobinuit care atrsese un
grad destul de ridicat de interes i timp de obser$are.
,n MKIA 52= descoperise o planet U-congruent pe o orbit #oarte !ndeprtat de
steaua primar pe care o bote%ase -ugusta. Pentru .igel 2"eldon #usese oca%ia mult
ateptat. *a momentul respecti$ se #orma =ommon<ealt"-ul Uman 9ntersolar. 9ar .1U
de pe Pm'nt legi#era primul $al al legilor sale ecologice globale. @eoarece 6egulus se
gsea !ntr-o po%iie important din punct de $edere strategic pentru extinderea reelei
52= !n spaiul de #a% 99 deja g'ndit .igel o solicitase pentru companie. Mutase acolo
toate #acilitile de producie 52= i continuase prin a accepta orice alt #abric ce
su#erea din cau%a noilor reglementri terestre. ;a de$enise prima planet dintre cele care
ulterior a$eau s #ie cunoscute sub numele generic 1JMari.
Pe -ugusta nu se putea $orbi despre o cultur proprie sau despre o identitate
naionalist. Planeta era dedicat exclusi$ comerului #abricrii de produse mari sau
mici care erau expediate !n tot =ommon<ealt"-ul. .e< =osta se !ntindea !n lungul
coastei subtropicale a continentului 2ineba unicul ora de pe planet care !n MSHK
adpostea peste un miliard de oameni. G lbrare urban de #abrici i cartiere
re%ideniale lipsit de un centru acceptat care acoperea peste TKK de +ilometri lungime
pe coast i ptrundea JKK de +ilometri spre interior.
,n ciuda aspectului su megaoraul degaja o ambiie de pe urma cruia prosperau
toi locuitorii lui. ;i se a#lau aici pentru un singur lucru: s munceasc. .u existau
btinai ci practic toi indi$i%ii erau tran%itorii c'tig'nd bani !n timp ce treceau pe
acolo. G mulime de bani0 Unii rm'neau $ia dup $ia obsedai de munc asud'nd i
a$ans'nd !n ierar"ia companiei care-i angajase remodel'ndu-se !n mod subtil cu #iecare
re!ntinerire pentru a-i o#eri a$antaje #a de ri$alii din #irm. ='i$a rm'neau pentru o
$ia antreprenori care ardeau rapid ctre o re!ntinerire timpurie dar care c'tigau o
a$ere !n acel timp. Majoritatea $ast a oamenilor tria !ns aici !ntre ai%eci i nou%eci
de ani c'tig'nd !ndeajuns pentru a-i asigura o $ia bun pe o planet mai normal
unde plecau !n cele din urm. ;i erau aceia care tindeau s aib #amilii. =opiii erau
singurii care nu lucrau pe -ugusta iar ei creteau cu o imagine distorsionat despre
=ommon<ealt" cre%'nd c era alctuit din planete romantice unde toi triau !n stucuri
ti"nite !n mijlocul unor magni#ice decoruri pastorale.
Mar+ Vernon era un ast#el de copil care crescuse !n districtul Grange<ood din
extremitatea sudic a lui .e< =osta. =omparati$ cu alte districte nu era nici mai bun
nici mai ru dec't oricare altul din megaora. ,n majoritatea %ilelor lumina puternic a
soarelui era di#u% din cau%a pielii ca#enii de smog iar -ugusta ;ngineering =orp care
deinea i conducea megaoraul nu inteniona s iroseasc terenuri $aloroase din punct
de $edere imobiliar construind parcuri pe ele. -a c alturi cu amicii din gaca lui
Mar+ gonea prin labirintul de as#alt #ierbinte dintre mallurile lungi i se-n$'rtea pe
oriunde era garantat c-i $a irita pe aduli i autoritile. ;ra complet $irtual pentru c
prinii !l !n%estraser cu inserii audio i retinale i i-puncte =Gtatuaje la doispre%ece ani
#iindc aceea era $'rsta la care putii din -ugusta !ncepeau educaia prin !ncrcare
direct. P'n la aispre%ece ani Mar+ era complet <etcablat pentru 9nter#aa 2en%orial
5otal i recepta programa primului an de colegiu !n ra#ale %ilnice de c'te o or de
memorie arti#icial. -bsol$ise la optspre%ece ani cu o diplom mediocr !n
electromecanic i so#t<are.
Peste %ece ani a$ea o slujb re%onabil la =olyn ;lectromation o soie doi copii
ai si o cas cu trei dormitoare cu o piscin micu !n curte i un #ond de pensii sntos
care s-i asigure retragerea. 2tatistic $orbind era un per#ect locuitor al -ugustei.
Bo#'nd spre cas !n seara aceea de $ineri nu-i dorea nimic altce$a dec't s
%biere la -ugusta unde s-i bage $iaa lui exemplar. ,n primul r'nd plecase t'r%iu de la
#abric. 2c"imbul lui de tur anunase c era bolna$ i managerul a$usese ne$oie de o or
s-i organi%e%e !nlocuirea. -ceea ar #i trebuit s #ie pentru Mar+ %iua dedicat #amiliei
cea !n care ajungea de$reme acas i petrecea timp de calitate !mpreun cu cei pe care-i
iubea. .ici tra#icul nu $oia !ns lucrul acesta. -utomobilele i camioanele ticseau cele
ase ben%i ale autostr%ii !ncercuindu-i 1ordul model 2ummer. ,n ciuda matricelor de
dirijare a tra#icului urban care optimi%au #luxul numrul de $e"icule de la ora aceasta a
serii !ncetinea !naintarea la o t'r're de JJ de +ilometri pe or. Mar+ dorise o locuin !n
preajma #abricii dar -;= nu a$ea nimic de !nc"iriat !n districtele respecti$e aa c
trebuise s se descurce cu districtul 2anta /ydra. 2e gsea la numai cincispre%ece
+ilometri !n interiorul uscatului dar incon#ortabil de aproape de sectorul Port )lye unde
se a#la unul dintre grupurile de centrale energetice nucleare din .e< =osta.
Mar+ desc"ise geamul lateral al mainii c'nd iei de pe autostrad i intr pe
/o<ell -$enue care erpuia printre dealurile .ort"umberland. ;ra un district !ndrgit de
managerii seniori& bule$arde lungi i curate strjuite de arbori !nali de unde alei cu pori
duceau la case mari !n encla$e #rumoase de smarald !nconjurate de %iduri !nalte. Pe
-ugusta existau #oarte puine delicte cel puin din categoria celor non-corporati$e i
locuitorii caselor acelea i%olate se bucurau pur i simplu de sen%aia separrii #i%ice de
restul megaoraului. *umina soarelui care apunea sc'nteia de pe cldirile i trotuarele
districtului cre'nd o strlucire !nceoat. Erbatul inspir aerul cald i uscat i se strdui
s se relaxe%e. =a !ntotdeauna c'nd micuul soare alb-albastru cobora ctre ori%ont
$'ntul ;l 9opi cald su#la dinspre deertul sudic spre mare. @ucea cu el poluarea de peste
%i !mpreun cu umiditatea ls'nd doar par#umul #lorilor copacilor i tu#iurilor de pe
ambele pri ale drumului.
,n copilria sa prinii lui Mar+ !i duseser de mai multe ori pe el i pe #raii si !n
deert pentru <ee+enduri lungi petrecute !n staiunile-oa%e. *ui !i plcuse decorul
+ilometrii nes#'rii de roc silicioas i nisip pe care doar mugurii curcubeu ai plantelor
nati$e s#rijite ca nite crengue aduceau o pat de culoare. ;ra o sc"imbare complet #a
de megaoraul care repre%enta tot ce cunoscuse. 6estul lui 2ineba nu merita $i%itat. 5ot
ce nu era deert #usese arat de mult $reme. 1erme mecani%ate gigantice se !ntinseser
peste preriile continentului extirp'nd plante i pduri nati$e i !nlocuindu-le cu ogoare
imense de recolte terestre ML de mare producti$itate cu #run%ele scldate de pesticide i
rdcinile inundate de !ngrminte. -cestea re$rsau un #lux constant de recolte ie#tine
!n #abricile de procesare a "ranei ce presrau marginea dinspre interior a lui .e< =osta
pentru a #i trans#ormate !n raii con$enabile ambalate i distribuite mai !nt'i locuitorilor
megaoraului apoi spre celelalte planete dintre care Pm'ntul constituia piaa cea mai
mare.
@up ce ondula printre dealurile .ort"umberland /o<ell -$enue se desc"idea !n
2anta /ydra o !ntindere plat care inea p'n la linia coastei a#lat la dou%eci i cinci de
+ilometri deprtare. Mar+ putea %ri !n distan grupul Port )lye cele unspre%ece
domuri mari din beton ale reactoarelor de #isiune cocoate !n lungul rmului. ,n jurul lor
terenul era un r%or neted de ptrate din as#alt pe care nu cretea i nu se clintea nimic
cu un an de securitate lat de un +ilometru i jumtate separ'ndu-le de megaoraul a
crui energie o asigurau. -bur alb i pur se ridica din courile cldirii turbinelor lor
strlucind ro%-auriu !n lumina serii. Erbatului !i era imposibil s nu pri$easc suspicios
#uioarele acelea dei tia c nu erau radioacti$e. ,n plus pri%ele sistemului de rcire i
conductele de e$acuare se a#lau la +ilometri deprtare !n mare reduc'nd orice risc direct
de contaminare. 5otui centralele energetice contribuiau la sentimentul lui general de
nemulumire.
Piloni %$eli purtau cablurile supraconductoare !napoi !n megaora urm'nd rutele
drumurilor principale !nainte de a se rami#ica i alimenta grile locale. -li piloni mai
mari duceau cablurile !n lungul coastei p'n la u%inele metalurgice. 9ndustriile grele
#useser cele care coloni%aser rmurile oceanului: topitorii de oel mari i murdare i
ra#inrii petroc"imice care #oloseau apa de mare pentru rcire iar #undul mrii pentru
depo%itarea dejeciilor.
/o<ell -$enue cotea i mergea paralel cu o rut #erat industrial cu opt linii
care lega districtele industriei grele de gara planetar 52= .e< =osta Dunction a#lat la
1JK de +ilometri ctre nord i MKK de +ilometri spre interiorul uscatului. 5renuri de mar#
lungi de +ilometri goneau pe aici %i i noapte trase de @V-J-uri locomoti$e masi$e cu
motoare nucleare. *e$iatanii br%dau toat planeta unii !n cltorii de c'te trei sptm'ni
de pe celelalte continente strbt'nd un numr imens de regiuni di#erite !nainte de a
tra$ersa ultimul pod de pe istmul din colul nord-estic al lui 2ineba care-l conecta de
celelalte continente. Vagoanele lor transportau toate #elurile de materii prime disponibile
!n crusta planetei colectate din sutele de mine desc"ise ca nite cratere pe care -;= le
exca$ase pe toat planeta. ,n termenii $olumelor deplasate doar conductele petroliere
puteau ri$ali%a cu ele aduc'nd iei din %ecile de c'mpuri petroliere majore operate de
-;=.
1ordul 2ummer acceler printr-un larg pasaj subteran din beton exact c'nd un
mr#ar $ui pe deasupra !ndeprt'ndu-se de coast. 5ransporta metale ra#inate de la
combinatele siderurgice unul dintre cele o sut asemenea transporturi %ilnice. Peste
c'te$a ore a$ea s ajung la gara planetar i s trans#ere metalul pe o planet ale crei
legi pri$ind aerul nepoluat nu ar #i permis metodele de topire ie#tine utili%ate pe -ugusta.
Gbsedat de g'ndul acela deprimant Mar+ coti !n cele din urm pe propria lui
strad. Putney 6oad era lung de un +ilometru i jumtate i din ea se desprindeau
nenumrate #undturi. 5rotuarele erau #isurate i supra#aa as#altului neregulat cu
iroaie de ap !nc"is la culoare r%bt'nd din c'te$a locuri acolo unde se sprseser
conducte de irigaie. =u dou sute de ani !n urm c'nd #usese ridicat districtul de ambele
pri ale as#altului #useser plantai eucalipi. -cum erau at't de mari !nc't ramurile li se
!nc'lceau sus deasupra centrului str%ii cre'nd un bine$enit umbrar $erde i asigur'nd
destul intimitate caselor. G sumedenie de decoraii exterioare at'rnau de crengi cu
steguleele sc'nteind !n mijloc cu emblema albastru-argintie a ec"ipei de #otbal -ugusta.
='nd Mar+ intr cu maina pe aleea casei sale cauciucurile !mprtiar obinuitul strat de
buci de coaj rou-ca#enii care cdeau de pe trunc"iuri i se adunau !n rigole. Maina
tatlui su era oprit mai sus un =addy decapotat clasic din MSSK pe care Marty Vernon
!l meninea !n stare per#ect. *'ng el 1ordul 2ummer $ec"i de doispre%ece ani arta
ie#tin i ponosit.
Mar+ rmase pentru c'te$a clipe pe scaun. @orea ca toat iritarea s i se destrame
pentru a se putea bucura de sear. Merit o pau% decent: G pau% de $reo dou%eci de
ani. @in spatele casei se au%eau ipete de la copiii care se jucau. ;ucalipii #oneau !n
$'ntul ;l 9opi bl'nd mic'nd umbre unduitoare peste acoperi. Erbatul !i examin casa
cu oc"i critic: perei din coral-uscat de culoare la$and-pal cu acoperi curb $erde-
lm'ie #erestre arcuite de sticl argintat i aripioare negru mai pentru condiionarea
aerului sub jg"eaburile burlanelor ale cror muc"ii anterioare strluceau portocaliu stins.
5randa#iri crtori aurii i stacojii presrai de pete de man acoperiser peretele sudic
p'n la streini i ar #i trebuit scurtai serios& o $i +at"ari% alb-albastru !i prinsese
$lstarele de captul #rontonului deasupra garajului cu dou ui7 i ea ar #i trebuit s #ie
re%ol$at. ="iria lunar pentru cas !i lua 1J[ din salariu. =u #actura de utiliti rata
mainii pensia de retragere #ondul pentru educaia copiilor ipoteca de modi#icri
embriologice asigurarea de sntate #ondul pentru $acane "aine m'ncare i alte pli
regulate nu-i rm'nea prea mare lucru de care s se mai bucure. @e #apt nici nu putea
spune c pe -ugusta ar #i existat multe locuri !n care c"iar s poi #ace aa ce$a. Erusc
nu mai dori s coboare din main ci doar s pun un capac peste toat seara aceea.
8 G %i proast la slujb?
Mar+ ridic oc"ii i o $%u pe *i% %'mbindu-i prin geamul desc"is. 2ur'se trist
ctre #rumoasa lui soie& alta dintre grijile sale %ilnice era c n-a$ea s-o mai gseasc
atunci c'nd re$enea acas.
8 -a pare?
;a !i atinse m'na.
8 -m $%ut sinucigai care artau mai $oioi.
8 ,mi pare ru c-am !nt'r%iat a #ost o-ncurctur la ser$iciu.
,i ddu seama c ea nu !nt'r%ia aproape niciodat c'nd $enea de la slujb. Gare
asta se datora experienei? @etesta s-i reaminteasc de so#isticarea ei7 genul acela care
putea #i atins doar de-a lungul deceniilor ani pe care el !nc nu-i trise.
8 /aide rosti ea i desc"ise portiera. -i ne$oie s bei ce$a. - $enit i Marty.
8 -m $%ut art el spre =addy.
;a se !ncrunt c'nd Mar+ cobor! din main.
8 -i pit ce$a scumpule?
8 =red c inter#aa de la ser$iciu !mi d iar migrene. Gri asta ori se duce
dracului tot =Gtatuajul sta nenorocit.
8 Mar+ trebuie s #aci o pl'ngere. .u poi s $ii %ilnic acas cu o migren care-
i d transpiraii reci. @ac sistemul are o problem ei trebuie s-o repare.
8 Eine. -a-i. G s $orbesc cu super$i%orul.
;a nu !nelegea situaia actual de la slujb. @ac #cea scandal probabil c a$ea
s primeasc un ut !n #und. .u mai #i at't de al dracuC de paranoic !i spuse. ,i $enea
!ns greu.
5atl lui era pe plat#orma patio care se !ntindea pe o latur a piscinei !ntins !ntr-
un e%long. Marty Vernon a$ea o sut opt%eci de ani i ieise de opt luni din re!ntinerirea
cea mai recent. @in punct de $edere #i%ic prea #ratele mai t'nr al lui Mar+ #r s #ie
!nc !ndeajuns de $'rstnic pentru a cpta gruma%ul gros i obrajii !ncreii care
constituiau trsturile speci#ice ale #amiliei.
8 Mar+0 2alut #iule0 -ri ca naiba $ino i bea o bere.
Marty trase o bere din teaca rcitoare. Llasul !i era ascuit i a'at.
8 5ati0 Earry !n $'rst de cinci ani #lutura din brae din piscin. 5ati pot s-ating
#undul acum. 1ii atent0
5rase ad'nc aer !n piept i $'r! capul sub ap d'nd cu disperare din picioare.
Mar+ #lutur din m'n spre tlpile #iului su care plesciau din %or. *i% i-o puse pe
micua 2andy !n brae. Un %'mbet radie dintre pliurile groase ale scutecului. Erbatul !i
rspunse la sur's i o srut iar m'nuele ei se agitar #ericite.
8 - m'ncat?
8 -cum dou%eci de minute !l liniti *i%.
8 Pcat7
,i plcea s-i in biberonul. G luaser pe 2andy de la clinic cu apte luni !n urm
i asta se !nt'mplase dup stresul incredibil pe care-l cau%a "iperacti$ul Earry. =opiii
a$eau cele mai bune gene pe care i le puteau permite cu *i% pltind considerabil mai
mult dec't Mar+ din ipoteca de modi#icri embriologice. ,l surprindea !ntotdeauna c't de
relaxani erau copiii i c't stabilitate !i aduceau !n $ia. *i% se mulumea s spun 3i-
am %is eu4 de #iecare dat c'nd meniona lucrul acesta. ;xistena unei #amilii !nsemna o
presiune uria asupra #inanelor lor mai ales !nc"irierea cu$ei-uter pentru nou luni.
@ei parcursese alturi de el !ntreaga ceremonie tradiional a nunii *i% re#u%ase totui
sec s poarte sarcina. 3-m #cut-o destul ultima dat4 %isese ea. -a c nu rmsese
dec't posibilitatea cu$ei-uter.
Mar+ se ae% pe e%longul liber in'nd-o cu grij pe 2andy pe un bra. *u sticla
de bere !n m'na liber. Earry iei la supra#a cu un rcnet $ictorios i !mproc'nd ap !n
jur.
8 Era$o putiule !i strig Marty. 9a prinde-l pe-sta0
-runc o moned de un dolar !n piscin. Earry c"iui i plonj dup ea.
8 .u $reau s se oboseasc prea tare !l dojeni *i%. G s-l apuce nbdile c'nd o
#i s mearg la culcare.
8 .u exagera se str'mb Marty. 2e bucur i putiul. Bi piscina $oastr e ad'nc
numai de c't? un metru. -sta n-o s-l oboseasc.
8 Un metru i jumtate.
Mar+ trase o duc de bere. ;ra o marc de import pe care n-o recunoscu.
2uspin se ls pe spate !n e%long i abia !n clipa aceea o remarc pe #ata care sttea pe
scaun !ndrtul lui Marty. -$ea un sutien de bi+ini i ort mulat care-i punea !n e$iden
corpul %$elt i bron%at de adolescent.
8 Eun %iua eu sunt -manda.
8 -" bun %iua0
Mar+ nu se putu abine s nu-i pri$easc ptrun%tor tatl.
8 .oua mea #at c'r'i sonor Marty.
G cuprinse cu braul i ea c"icoti.
8 Lro%a$ #cu Mar+. Bi de c't timp suntei $oi doi7 R--7
8 @e %ece %ile rspunse Marty $esel. @ar mai mult de %ece nopi.
-manda c"icoti din nou. 2ur'sul lui Mar+ !i rmase !ncremenit pe c"ip. Btia ce
a$ea s urme%e.
8 .e-am !nt'lnit !n *umea 5cerii jos !n .e< 1risco Eay. 2-a do$edit c a$eam
multe lucruri !n comun i7 ce naiba0
Un lucru !n comun !l corect Mar+ !n tcere i mo"or't. .u-i $enea s cread c
tatl lui #cuse aa ce$a. *umea 5cerii era o #ranci% rsp'ndit !n tot =ommon<ealt"-ul
clubul $i%itat de toi cei recent re!ntinerii de obicei !n primele luni dup ce prsiser
clinica. 2e duceau acolo pentru un singur lucru: sex. .u conta cu cine cine$a la #el de
excitat de pe urma potopului de "ormoni al noilor lor corpuri #rumoase i tinere. ;xista o
singur regul: ce se !nt'mpla !nuntru rm'nea !nuntru. Puteai s te culci cu dumanul
tu de moarte cu #osta soie cu sora mai mic cu #osta soacr sau cu cea mai #aimoas
celebritate a unis#erei. .u conta pentru c nu se punea la socoteal !n exteriorul clubului&
nu se meniona pur i simplu nu se !nt'mplase. Marty !ns !i adusese partenera la o
sear !n #amilie.
Peste %ece minute sosi @a$id #iul de patru%eci i cinci de ani al lui *i% contabil
!n di$i%ia de credite pentru export a -;=. -pru apoi )yle #ratele mai mare al lui Mar+
Odi#erena !ntre ei era de o sut cincispre%ece aniP i -ntonio prietenul lui i Doanne una
dintre strnepoatele mamei lui *i%. ,n cele din urm sosi =arys Pant"er sora mai mare a
lui Marty o#'nd un Merc cupeu i purt'nd o roc"ie 3sport4 de o mie de dolari de la
Dac$ins. Mar+ #u !nc'ntat c-i gsise timp s $in. =arys era singura persoan care
a$usese mai multe $iei Ocu excepia lui *i%P !n pre%ena creia se simea mereu
con#ortabil. ,n plus era persoana cea mai #ermectoare pe care o cunotea. ='nd lucra
=arys concepea drame care oca%ional erau trans#ormate !n 925-uri de di$ersele
conglomerate mass-media. ,n general erau destul de grobiene.
@up ce 6egulus ajunse la linia ori%ontului !i cerur lui Earry s ias din piscin
i aprinser grtarul. =arys accept un pa"ar de $in alb de la o #embot i se !n$'rti !n
jurul lui Earry ajut'ndu-l s se usuce. Eiatul !i rspunse cu de$otamentul iubitor al unui
celu i-i art noua lui colecie de g'ndcei-ciupitori mori: o adora pe mtua =arys.
Mar+ rmase l'ng grtar !ntorc'nd personal "amburgerii i c'rnaii.
Lrdinobotul a$ea un dispo%iti$ pentru aa ce$a dar el nu se !ncredea niciodat !n
judecata unei matrice atunci c'nd era $orba de gtit.
8 -r trebui s mai tai naibii din eucalipii tia !i spuse Marty $enind l'ng el.
Uit-te i tu crmi%ile solare nu receptea% destul soare !n timpul %ilei. -r trebui s #ie
mult mai #ierbini.
Mar+ cobor! oc"ii spre placa groas de sub grtar care strlucea slab ro%-$iiniu.
1lcrui !n#loreau scurt c'nd sucurile crnii picurau prin grtar.
8 Mie mi se pare-n regul i-i destul de #ierbinte.
8 .-o s dure%e eu am experien cu c"estiile astea.
8 Eine tat.
8 Marty0 strig )yle. 2tai jos i las copilu-n pace pentru numele lui
@umne%eu0
@e #iecare dat c'nd soseau rudele lui se !nt'mpla acelai lucru. ,n majoritatea
timpului Mar+ se simea ca un copil cruia i se !ngduise s asculte con$ersaia adulilor
r'%'nd c'nd r'deau ceilali dar #r s !neleag de ce o #ceau.
8 ,ncercam doar s dau o m'n de ajutor mormi Marty retrg'ndu-se.
8 Viitoarea sear-n #amilie $a #i la mine anun @a$id. M-am g'ndit c s-ar
putea s-o inem pe optspre%ece c'nd jucm urmtorul meci din =up.
8 ;u sunt pentru !ncu$iin Marty. Btii c-a #ost c't pe ce s particip la o
!ncercare pe c'nd a$eam optspre%ece ani !n prima $ia !n .e<by =ity.
8 Lreit spuse =arys. G !ncercare e s te suporte cine$a Marty.
Marty #cu un gest la care ea acoperi r'%'nd oc"ii lui Earry.
8 .u pot s cred c-am ajuns aa departe rosti )yle. =e ne mai trebuie? G
$ictorie i un egal ca s trecem !n turul al doilea?
8 Victoria o obinem cu 2terling nu-i nici o problem spuse @a$id totui o s
a$em probleme mari s scoatem un egal cu 5eleba ia-s nebuni dup #otbal.
-ntonio gemu teatral i-i duse o m'n la #runte.
8 ='t o s in asta?
8 ,nc apte luni i jumtate replic $oios )yle. 9ar eu o s m duc pe stadion pe
5ampico ca s $d ultimul nostru meci din grupa !nt'i.
8 5e duci singur mormi -ntonio.
8 @ou%eci i cinci la sut dintre noi s-au !n$oit medical pentru ultimul meci
%ise Doanne. =upa a !nceput !ns excelent de data asta practic !n .e< =osta nu puteai s
intri !n nici un bar at't erau de aglomerate. .u-mi amintesc ca data trecut s #i #ost at'ta
nebunie.
8 M-ntreb dac noii extrateretri $or dori s joace spuse *i%.
8 =e mai risip de timp i de bani e i-aia0 se pl'nse Marty.
8 .u-i c"iar aa #cu @a$id. 5rebuie s tim ce se-nt'mpl acolo.
8 =e s-a-nt'mplat acolo preci% Marty. 2-a-nt'mplat cu mii de ani !n urm.
8 -sta nu !nseamn c n-ar #i rele$ant pentru pre%ent se !ncrunt =arys. -mbele
stele @yson continu s #ie i%olate de restul Uni$ersului.
8 Vorbeti de parc-ai #i s"otgunul la al P%itorilor coment @a$id.
8 2 nu-mi %ici c te-ai uitat la el Marty? !l tac"ina =arys. .u i-ai dat seama ce
era?
8 Eine!neles c mi-am dat seama ce dracuC0 replic Marty. .umai un t'mpit n-
ar recunoate un s"otgun. -m $%ut comentariile de la emisiunea -lessandrei Earon
asta-i tot.
Mar+ !ntoarse c'rnaii pstr'nd tcere. ;l nu-i dduse seama c mesajul de la
-pril /algart" era un s"otgun propagandistic p'n nu-l desc"isese& i c"iar i aa !l
lsase s rule%e. P%itorii a#irmaser nite lucruri pline de bun sim. @e ce nu existase o
procedur de $ot !n 2enat?
8 @eci dac $ine de la -lessandra este acceptabil da? insist =arys.
8 =e contea% sursa? pu#ni Marty. -u dreptate. .u ne a#ectea% i-n tot ca%ul e
mai presus de noi pentru moment. .-ar trebui s ne grbim ci s ajungem la Perec"ea
@yson pe msur ce ne extindem natural nu s #acem nebunia asta gen -pollo.
Mar+ !ntoarse din nou "amburgerii. 6egulus cobor'se #inalmente sub ori%ont
permi'nd stelelor s se %reasc. =ele mai strlucitoare erau gemenele *eului care se
$edeau sub #orma unei pete portocalii pe cerul estic. *e putea !ntre%ri printre #run%ele
eucalipilor care se legnau !ncetior. ,n unele nopi brbatul sttea pe patio cu un pa"ar
!n m'n uit'ndu-se pur i simplu la panoplia de stele ce p'lp'ia deasupra megaoraului.
;le constituiau do$ada #i%ic a #aptului c oamenii triau cu ade$rat i !n alte pri i c
triau !n mod di#erit. ='nd $edea asta $iaa pe -ugusta de$enea niel mai suportabil.
8 9ar mi-au am'nat promo$area spuse el.
8 ,mi pare ru rosti =arys. Btiu c i-o doreai.
8 L"inionuC dracului #iule %ise Marty dar pe planeta asta nu poi s marc"e%i la
#iecare ut. Bi nu-ncerca s sc"imbi aa repede subiectul. Elestemata aia de na$ stelar
este o risip de bani.
8 5at c"estia este c n-am #ost promo$at #iindc piaa companiei nu crete aa
cum au progno%at economitii. .oua #abric a #ost am'nat in$estiiile sunt minime !n
momentul sta7 i nu numai la noi. 2paiul de #a% 999 nu crete deloc aa cum a crescut
spaiul de #a% 99 la !nceput. .u ne extindem aa cum obinuiam =ommon<ealt"-ul este
prea stabil !n %iua de a%i. 2porul de populaie este !n scdere !n ciuda cu$elor-uter i-n
tot ca%ul nu-i su#icient ca s asigure o populaie de ba% pentru dou planete noi pe an
aa cum #ceam p'n acum. 2untem prea ci$ili%ai i msurai. ,n ritmul sta n-o s-
ajungem niciodat la Perec"ea @yson dac nu #acem altce$a dec't s ateptm ca 52=-ul
s desc"id guri-de-$ierme pentru spaiul de #a% NN sau mai tiu eu ce.
8 Mar+ are dreptate !ncu$iin @a$id. Eirourile noastre au elaborat nite
progno%e pe termen lung i !n clipa de #a suntem !n pierdere de $ite%. Perioade ca astea
erau numite 3epoca de aur4. *ucrurile se mic !ncet dar per#ect i nu exist tulburri.
8 =re%usem c erau recesiuni murmur =arys.
8 .u aia-i altce$a.
8 6a"at0 exclam Marty. =onsiliul meu de administraie nu #ace nici un #el de
planuri de reduceri. Piaa noastr e optimist.
8 .u $orbete nimeni despre reduceri preci% @a$id ci numai despre reducerea
ratei de cretere. ;u %ic dimpotri$ c 2"eldon joac inteligent cartea cu proiectul na$ei.
Pentru accelerarea ratei de cretere nimic nu-i mai s#'nt ca un potop brusc de lic"iditi
gu$ernamentale. 9ar majoritatea se c"eltuiete aici pe -ugusta.
8 .u-i c"iar aa.
5oi se !ntoarser i o pri$ir pe -manda care se apropiase de Marty lipindu-se
de el. *e sur'se degajat complet neintimidat.
8 1amilia mea are un loc !n consiliul de administraie al bncii 1irst-Vuad i eu
$d #inanele 9ntersolare !nainte de a #i aranjate pentru public. Eanii c"eltuii pe na$a
stelar sunt irele$ani !n termeni macroeconomici. @ou%eci de miliarde de dolari
pm'nteni !nseamn abia $aloarea a dou minute de exporturi de pe planeta asta.
8 .oi ne descurcm bine din ei %ise *i%. Eitor-UU a c'tigat contractul de
producere a +iturilor de biocercetare pentru na$.
8 .-am tiut rosti Doanna. 1elicitri0 *ucre%i c"iar tu la ele?
8 *a unele concepte da.
8 ;ste $orba despre un singur +it care se adresea% unei piee #oarte speciali%ate
coment -manda. @e aici nu poate re%ulta de%$oltare. -sta-i conclu%ia0
8 =e #at deteapt am0 Marty se aplec peste ea i se srutar !ndelung #r
s#ial.
8 @e ce cre%i c-o s #ie numai o singur na$? !ntreb )yle. @ac m-ai !ntreba
pe mine sta nu-i dec't !nceputul. Gamenii c"iar sunt atrai de aceast misiune -l#a
@yson care p'n $a #i gata de plecare $a depi ca importan =upa =ommon<ealt"ului.
@ac m-ai !ntreba pe mine este un antidot per#ect la statutul de muribund la care ajunsese
spaiul de #a% 999. Gricine are o #r'm de poe%ie !n su#let $a sri s pro#ite de oca%ia de
a decola spre minunatele slbticii albastre i de a se stabili !ntr-un loc pe care 52=-ul
nu-l $a !n"a niciodat cu degetele lui lacome.
8 6a"at0 #cu Marty. @ac aa ar sta lucrurile atunci toi poeii ti ar #i plecat s
triasc pe 1ar -<ay.
8 Vreau s %ic c am putea gsi planete noi i curate nu un iad anar"ist $iolent.
8 .-o s se-nt'mple aa insist Marty. -u mai existat separri i !nainte. 1ac
prinsoare c toate planetele alea care i-au rete%at legturile cu =ommon<ealt"-ul ca s
#ie 3libere4 au ajuns acum nite comaruri medie$ale. 9%olarea nu #uncionea% niciodat.
,n ce "al era Pm'ntul !nainte ca 2"eldon i G%%ie s #i in$estit !n gurile-de-$ierme?
8 9nteresant model obser$ =arys.
8 G singur planet !nseamn i%olare de galaxie %ise Marty. -sta-i conclu%ia.
@a$id re#u% s !n"ae momeala i se mulumi s sur'd spre Mar+ i ddu oc"ii
peste cap.
8 -i au%it c l-au ales pe (ilson )ime cpitan al expediiei? !ntreb =arys. -sta
cred c-l scoate din mini pe .igel 2"eldon.
8 ;ste un subiect pentru tine? #cu -ntonio.
8 -r putea #i7 Vec"i dumani !i las deoparte ri$alitile pentru binele mai
mare al =ommon<ealt"ului.
8 Pare banal dac o #ormule%i aa.
Mar+ !ncepu s pun c'rnaii pe platoul de ser$ire.
8 Masa-i gata0
*i% petrecu destul $reme !n baie pregtindu-se pentru culcare. 1cu du i #olosi
c'te$a dintre #laconaele mai mici cu par#umuri mai scumpe tampon'ndu-i picturi
rcoroase pe piele i mas'ndu-le p'n ce prea s strluceasc. @up aceea lu lenjeria de
mtase crem pe care tia c Mar+ o plcea realmente. ,i pieptn cu atenie prul negru
ca noaptea care-i cobora mai jos de umeri i !mbrc "alatul auriu aranj'ndu-l cu grij
ast#el !nc't s #ie semidesc"is !n #a. 2e pri$i mulumit !n oglind asigur'ndu-se din
nou c #cuse alegerea corect nerm'n'nd gra$id& abdomenul continua s-i #ie la #el de
#erm i plat ca !n %iua !n care ieise din re!ntinerire cu %ece ani !n urm iar pe coapse nu
se $edea nici urm de celulita.
Pe atunci prietenele ei r'seser pentru c se !nt'lnea cu un brbat a#lat la prima
$ia susin'nd c era un mod de a economisi c"eltuielile din *umea 5cerii. *i% trebuia
s recunoasc #aptul c atunci c'nd se !nt'lniser prima dat la o petrecere dat de o
companie de producie pentru care lucrase =arys Mar+ a$usese un aer de celu. Pruse
at't de pierdut i de nelalocul lui printre celebritile i $iitoarele staruri !nc't sal$area lui
#usese unicul lucru decent pe care-l putuse #ace. 2e mai !nt'lniser de c'te$a ori i ei !i
#cuse plcere #iindc Mar+ era entu%iast $i%a$i de $ia i de =ommon<ealt" i nu a$ea
genul de #alsitate re%er$at a celor de o $'rst cu *i%. .u juca teatru era prea onest
pentru aa ce$a i #emeia constat c asta o linitea !n mod nemsurat. @e aceea poate
c de #apt era un ca% de speran subcontient c tinereea lui autentic a$ea s i se
transmit i ei& !n ciuda #aptului c di#erena de $'rst nu #usese niciodat o problem
pentru el. Pentru ca apoi cu totul pe neateptate Mar+ s-o cear !n cstorie purtat de
ideea romantic nebun c erau su#lete perec"e.
*i% #usese at't aproape de a-l respinge un re#u% rapid i dur care l-ar #i #cut pe
brbat s su#ere timp de o lun p'n !nt'lnea o #at la #el de nebunatic i
neexperimentat de $'rst lui cu care s porneasc mai departe !n $ia. -t't doar c7
@e #apt de ce s #i procedat !n #elul acela? =e dac era drgla prin aspectul de celu?
Erbaii ateni i grijulii erau rari. 9ndi#erent de $'rst lor. ;a a$ea s triasc oricum de-a
pururi sau oricum #oarte mult aa c de ce s nu #i #ost #ericit alturi de un brbat bun
timp de dou%eci de ani7 i s le dea dracului pe prietenele ei geloase i remarcile lor
maliioase?
@e atunci nu existase o singur %i !n care s #i regretat deci%ia. 2e certau ce
perec"e de !nsurei n-o #cea? dar niciodat pentru lucruri serioase. Mar+ era de
asemenea un tat minunat. *i% nu plnuise niciodat s aib mai mult de un copil cu el
!ns dup ce #useser alturi de-a lungul anilor cedase i #usese de acord !n pri$ina lui
2andy.
9ar prietenele ei a$useser dreptate brbaii a#lai la prima $ia sntoi i de
$'rst lui erau extrem de satis#ctori !n pat. ,n #elul acesta *i% era cea norocoas.
='nd iei din baie o singur $eio% ardea pe noptier proiect'nd o lumin glbuie
pe jumtatea de pat a lui Mar+. Erbatul sttea !n capul oaselor i lectura un %iarecran.
1ereastra era desc"is i aerul condiionat !nc"is& ra#ale muribunde de ;l 9opi !ncl%eau
odaia.
8 =e #aci copila? -re i mmica loc?
Mar+ ridic oc"ii i un sur's ner$os !i #lutur pe c"ip c'nd $%u ce purta *i%. *s
%iarecranul c'nd ea se sui pe pat i se t'r! !ncetior spre el.
8 -manda aia arta tare al naibii murmur #emeia muc'ndu-l uor de urec"e.
8 /a0 ;a nu-mi #ace nimic7 !n nici un ca% ca tine.
2trecur o m'n pe sub "alatul auriu i degetele !i atinser pielea #ierbinte de
abanos de sub estur.
*i% se mic #r grab p'n !l !nclec. ,ncepu s-l srute uor i a'tor pe
obra% i cobor! pe g't. =apul i se legna dintr-o parte !n alta !ngduindu-i prului s
m'ng'ie pieptul brbatului. Palma lui lunec sub lenjerie. ;a %'mbi !naintea sen%aiei de
plcere st'rnit de degetele lui i !nl capul pentru a-l sruta aa cum se cu$ine. @up
aceea !i %ri expresia c"ipului i o#t ad'nc.
8 =e-i scumpule? 2e rostogoli de pe el uimit i !ngrijorat. -sta nu eti tu.
Mar+ r'mase cu oc"ii !n pla#on neput'nd s-i !nt'lneasc pri$irea.
8 .-am nimic.
8 Lreit0 =rede-m tiu. 2unt soia ta i nu numai at't.
1cu !n mod deliberat o pau% c'nd !i str'nse cordonul "alatului. >'mbetul lui
era plin de regrete.
8 Btiu7 -t't doar c seara asta n-a prea #ost ceea ce sperasem. ,mi pare ru.
8 =red c-i ce$a mai complicat dec't #aptul c taic-tu a aprut cu cea mai
recent amic indi#erent c't de lipsit de tact a #cut-o.
8 *a naiba0 2e rsuci pe o parte ca s-o pri$easc. ;xact asta-i nu-nelegi?
8 =e s-neleg?
8 5u tata ceilali7 $oi toi a$ei bogia asta de experien7 9ar eu n-o am.
Bi7 uneori este cam copleitoare.
8 Bi nici n-ai #ost promo$at7
8 9isuse /ristoase ai #cut-o din nou c"iar acum0 -i "abar c't de ne!nsemnat
m #ace s m simt?
*i% rmase tcut o $reme adun'ndu-i g'ndurile tulburate.
8 .u mi-am dat seama c e#ectul era at't de neplcut. @eocamdat n-a #ost o
problem7
8 Btiu. ,i sur'se jalnic. Poate c a a$ut un e#ect cumulati$.
8 Eine scumpule atunci o s-i mai spun ce$a ce cred despre tine.
8 =e anume?
8 ="iar urti planeta asta aa-i?
Mar+ o#t uurat.
8 @a. O2e anim brusc i sri !n capul oaselor pri$ind-o ptrun%tor.P 5oat
planeta este exclusi$ pentru aduli. Bi nu m re#er la mine. ;u am numai dou%eci i opt
de ani ce naiba asta nu-nseamn adult0 Prin porile de la .e< =osta Dunction n-ar trebui
lsai s intre dec't cei care au minimum o sut de ani. Voi suntei singurul soi de oameni
care poate accepta #elul sta de $ia.
8 Eun #cu ea. 6ecunosc c nu m deranjea% at't de mult pe c't te deranjea%
!n mod e$ident pe tine. -sta pentru c i ce$a temporar scumpule. ,ntr-o bun %i $om
pleca.
8 @ar nu $om #i !mpreun0 Bi asta #ace parte din tine 1atalismul sta sau
!nelepciunea indi#erent cum ai $rea s-i spui. .imic nu pare s te deranje%e $reodat. -i
a$ut alte cstorii i ele sunt pur i simplu seciuni ale $ieii tale. Pe de alt parte tu eti
!ntreaga mea $ia. *i% tu i copiii. Btiu c-o s pleci de-aici !ntr-o bun %i totui nu $a #i
!mpreun cu tine. 9ar planeta asta nu-i pentru copii aici nu exist o societate. -sta detest
cel mai mult c Earry i 2andy $or crete la #el ca mine. Rsta-i7 sta-i pur i simplu
lucrul cel mai ru pe care li-l pot #ace.
8 Eine. *i% puse un deget pe obra%ul lui i-i !ntoarse capul pentru a-l putea pri$i
drept !n oc"i. M'ine !naintea%-i demisia i $om !ncepe s cutm prin unis#er alt loc
unde s trim un loc di#erit. Poate o planet de #a%a a 999-a.
8 .u pot7 nu $orbeti serios7
8 Ea c't se poate de serios. ="estia asta te consum i nu trebuie s ai $'rst mea
ca s-i dai seama. Bi Mar+ tot ce am spus la altar rm'ne ade$rat. 5e iubesc i dac
$om rm'ne aici ne $om despri !n mod ine$itabil. -a c7 asta trebuie s #acem.
8 =e se $a !nt'mpla !ns cu munca ta? ="estiile pe care le #aci la Eitor-UU sunt
cu ade$rat de $'r#.
8 Bi ce dac? ;xist %eci de mii care pot #ace acelai lucru ba c"iar sute de mii.
9ar eu nu trebuie s #iu c"iar tot timpul !n laboratoare. Pot lucra din majoritatea sistemelor
din unis#er. ,n plus poate c-i timpul ca s-mi gsesc o slujb nou dac $om tri alt#el.
8 9isuse7 Mar+ pru ocat dup care !ncepu s %'mbeasc. @umne%eule tii ce
$or spune dac-i anun c demisione%? Eurcombe o s !nnebuneasc.
8 .-are dec't. =ui !i pas?
8 @ar7 ce $a #i cu banii? ,n alt parte nu $om c'tiga niciodat aa mult !n nici
un ca% #c'nd ceea ce #acem acum.
8 2alariul este ce$a relati$. Viaa pe -ugusta este mult mai scump dec't pe
majoritatea planetelor. Vom gsi o planet unde slujbele noastre pot susine genul acesta
de trai dac nu unul mai bun.
Erbatul o trase mai aproape. ;xpresia de pe c"ipul lui era aceeai uimire ca
prima dat c'nd se culcaser !mpreun.
8 ="iar o s emigre%i !mpreun cu mine?
8 @a Mar+. 5u nu eti doar o seciune a $ieii mele scumpule ci !nsi $iaa
mea. =ine tie. Poate c $om #i singurul dintre o sut de miliarde de cupluri care $a
rm'ne cu ade$rat cstorit pe $enicie.
;l %'mbi larg.
8 ,mi place ideea asta.
8 -i $reo sugestie despre unde i-ar plcea s mergi? !n mod clar te-ai g'ndit la
asta mult $reme.
8 @e la cinci ani. M'inile lui cobor'r la cordonul "alatului #emeii i-i
desc"eiar #unda cu bl'ndee. @ar despre asta putem $orbi i m'ine diminea.
*a o or dup desc"iderea ca%ului 5arlo i 6enne !nsoir ec"ipa de criminaliti a
@irectoratului la gara 52= din Paris unde se !mbarcar !n expresul pentru .%ega.
Merser prin Grleans planeta 1JMari din sectorul acela al spaiului de #a% 99 i dup
patru%eci i unu de minute ajunser la 1atu capitala lui .%ega. ;c"ipa de criminaliti
!nc"irie o dub pentru a-i transporta ec"ipamentul iar 5arlo i 6enne un EM( QxQ
6ange =ruiser mare.
.%ega nu era o planet-#undtur totui i%butise s e$ite excesele de%$oltrii
te"noindustriale complete. ,n cea mai mare parte societatea era stabil ci$ili%at i cu o
atitudine relaxat #a de $ia i de slbiciunile omeneti. =oloni%atorii iniiali #useser
poline%ieni i latino-americani care $eniser aici !n primul r'nd din cau%a mrilor&
jumtate din supra#aa planetei era acoperit de ap. .%ega nu a$ea continente majore ci
doar sute de insule mari i mii de insulie care-i o#ereau o lungime impresionant de linie
de coast. -mbarcaiunile constituiau o parte important a modului local de $ia.
Principalele insule locuite erau slab populate la interior.
@e%$oltarea economic era cau%at de numrul colosal de complexe turistice
"oteluri i proprieti pentru !nc"iriat de pe rmurile insulelor. =ombinate cu liberalismul
planetei ele atrgeau o sumedenie de puti din clasa mijlocie care cutau o relaxare din
locurile cu ritm mai alert de $ia.
6enne !ncrc destinaia lor Port *aunay !n matricea pilot a EM(ului i se ls
pe spate pentru a sa$ura pri$elitile. @rumul de la 1atu pe Marele @rum Mantu dura
aptespre%ece ore purt'ndu-i peste nenumrate poduri i diguri circulabile i a$'nd cinci
tra$ersri cu #eribotul !ntre insule !n %ona subtropical. Uneori oseaua era din beton
sudat en%imatic dar nu !ntotdeauna. ,n unele perioade mergea pe $'r#ul st'ncilor celor
mai !nalte iar !n alte perioade erpuia prin mlatini srate ce preau nes#'rite !n timp ce
restul era doar o rut standard prin salba de orae de pe coast. @up o $reme ambii
in$estigatori opaci%ar geamurile i se culcar !n timp ce $e"iculul gonea mai departe.
Port *aunay nu era dec't o seciune de patru +ilometri din banda urban care
urmrea !ndeaproape rmul insulei )ailindri dei 3urban4 era destul de mult spus.
Unica osea de piatr compactat mergea la dou sute de metri de mare prin pdurea de
arbori nati$i loi iar din ea se rami#icau mici #undturi !n care p'lcuri de cabane i
bungalo<-uri se cuibreau sub copaci. -e%rile puteau #i identi#icate doar prin #elul !n
care maga%inele i cldirile comerciale erau str'nse laolalt pentru a deser$i cartiere
re%ideniale.
='nd matricea de pilotare a EM(ului art c ajunseser la #undtura destinaie
6enne comut pe manual pentru a conduce maina pe ultimele sute de metri. @rumul nu
mai era nici mcar din s#r'mturi de piatr ci simple #gae de roi acoperite de nisip
pr#os !n iarba-reginei galben-albastr deas. 5rei maini ale poliiei locale blocau
accesul. ,n #aa lor pe acostament erau oprite c'te$a automobile !nc"iriate iar reporterii
care $eniser cu ele se certau cu poliitii.
8 =um dracuC de-au ajuns aa repede? !ntreb 5arlo.
8 =ine tie? #cu 6enne. 2imt mi%eria la #el cum $ulturii simt st'r$urile. Vrei s
te-ocupi tu de poliia local?
8 2igur c da.
5arlo %'mbi !i cobor! pe oc"i oc"elarii de soare model sport i desc"ise portiera.
6enne !l pri$i apropiindu-se de sergentul care conducea aciunea i !ncep'nd s-i
$orbeasc. 5arlo era din *os -ngeles a$ea opt%eci i doi de ani i-i !nc"eiase prima
re!ntinerire !n urm cu nou ani. .u lsa impresia respecti$ prin #elul cum arta pentru
c pstrase aspectul unui t'nr proaspt ieit din adolescen. Eogata lui #amilie
cali#ornian asigurase sec$enare embriologic extins care !i restriciona procesul natural
de !mbtr'nire. @e asemenea #amilia optase pentru aspectul tradiional Osau stereotip !n
#uncie de punctul de $edere al #iecruiaP al sur#erului: trup %$elt !ns !nalt i cu #ermitate
natural pr blond des dini per#eci i maxilar ptrat #erm. ,n mod $dit 5arlo !i
sa$ura motenirea ereditar. Moti$ul pentru care el intrase !n poliie continua s rm'n
de ne!neles pentru 6enne. 3!mi plac enigmele4 era singura explicaie pe care el i-o
o#erise $reodat. Personal #emeia simea c pe 5arlo !l incitau teribil operaiunile sub
acoperire ale @irectoratului. ;ra bieelul care dorea s ajung super agent secret c'nd $a
crete mare.
;l ar #i trebuit s se potri$easc per#ect pe .%ega i de aceea era mulumit s-l
lase s $orbeasc cu poliia. -paratul poliienesc local nutrea deseori resentimente la
apariia @irectoratului care prelua ca%ul.
V%u duba ec"ipei criminaliste oprindu-se !n spatele EM(ului exact c'nd 5arlo
i sergentul !ncepur s r'd !mpreun. Una dintre mainile de poliie se retrase de pe
drumul pe care-l bloca i 5arlo !i #cu semn lui 6enne s treac.
=asa de pe plaj se gsea la dou sute de metri mai departe. =opaci !nali cu
#run%e albastru-cenuii strjuiau drumeagul o#erind un grad de intimitate #a de celelalte
case din #undtur. 6enne !ntre%ri cldiri #r etaj construite !n majoritate din panouri
de lemn sau compo%it dar i una crescut din coral-uscat. Un Merc negru staiona !n #aa
casei cutate de ea. 6enne a$ea o bnuial destul de precis !n pri$ina persoanei pe care
o adusese. Gpri EM(-ul !n spatele su i cobor! !n umiditatea apstoare i i%ul puternic
de ap srat. =opacii asigurau o umbr re%onabil !naintea soarelui p'rjolitor al
dimineii totui !i puse oc"elarii de soare.
8 /algart"ii i-au trimis propria ec"ip de securitate rosti 5arlo sosind l'ng ea
i purt'ndu-i sacoul de !n pe umr. @du din cap spre Mere. Poliia %icea c-au sosit acum
patru%eci de minute.
8 Poliia ce %ice despre pre%ena noastr aici?
;l !i a#i %'mbetul larg.
8 ; !nc'ntat s lase ca%ul complet pe m'na noastr. P'n la plecarea
domnioarei /algart" se $a ocupa exclusi$ de controlul mulimilor.
8 ; bine. 2e uit ctre duba criminalitilor care se "urduca pe drumeag. Btim
care-i casa din care au operat P%itorii?
8 @a& O!i art !n lungul rmului.P *a dou case mai departe. ,n mod e$ident
dispuneau de in#ormaii bune. Poliia a trebuit s pun pa% acolo. 6eporterii !nc nu tiu
despre ea.
8 Eine. 6enne !i !ndrept umerii i-i aranj jac"eta uoar. /ai s terminm
treaba. Pune-i sacoul.
8 Be#a nu-i aici.
8 .u asta contea%.
=u o demonstraie exagerat de nemulumire 5arlo !i !mbrc sacoul i-i
str'nse nodul cra$atei.
8 2 sperm c exist aer condiionat mormi el iar 6enne spuse ec"ipei
criminaliste s !nceap cu cealalt cas.
Pornir dup aceea pe poteca !ngust care ajungea la casa de pe plaj. ;ra o
cldire mic i modest din lemn care #usese proaspt $opsit !n $erde-lm'ie mai. =u
acoperi de celule solare i #run%e semiorganice precipitatoare at'rn'nd din streini. G
$erand larg se desc"idea spre ocean. @e la $erand se !ntindea o pelu% de iarba-reginei
lat de cinci%eci de metri care se s#'rea acolo unde solul nisipos lsa loc plajei. .umai
prile laterale i cea din spate ale proprietii erau !mprejmuite cu garduri o#erind !n #a
panorama superb a gol#ului larg. Un grtar acoperit se a#la la captul $erandei cu c'te$a
scaune i o mas pe iarba de l'ng el. 2ticle goale de cocteiluri exotice cutii de bere i
#ar#urii murdare ocupau masa sclipind sub roua care se e$apora iute.
Un brbat din personalul de securitate /algart" sttea !n #aa uii !mbrcat !ntr-o
blu% de trening simpl bleumarin i ort bej lung care-i trecea de genunc"i. 6enne
!ncerc s nu %'mbeasc atunci c'nd se apropiar de el& era e$ident c indi$idul inea
mult la aspectul lui.
8 @irectoratul @elicte Lra$e anun ea solemn. @orim s stm de $orb cu
domnioara /algart".
8 2igur c da !ncu$iin el. ,mi putei arta un act de identitate?
;-majordomul lui 6enne expedie o certi#icare @@L ctre e-majordomul lui.
8 Mulumesc spuse brbatul i le desc"ise ua.
=asa nu era mare. -$ea un coridor !ngust care ducea la trei dormitoare o baie
buctrie i un salon care ocupa jumtate din supra#aa total. Mobilierul era mai degrab
#uncional o reedin tipic de buget restr'ns pentru !nc"iriat !n $acane.
8 ;ste o /algart" i $ine aici !n $acan? !ntreb 5arlo. ="iar dac-i o #amilie
minor ar putea sta !n locuri mai bune.
8 .u asta-i ideea. .u i-ai accesat dosarul? ;ste primul ei an la colegiu prima ei
$acan cu un grup de prietene. Pentru prima dat este liber !n a#ara #amiliei. Gricum ce
nu-i place la locul sta?
;l !i #cu cu oc"iul.
8 .u exist o lun pe cer. .u sunt maree. Llasul i se reduse deliberat la ni$elul
unei oapte rguite: .u-i sur#0
6enne !i arunc o pri$ire disperat i intr !n salon. -pril Lallar /algart" sttea
pe canapea art'nd at't de jalnic !nc't parc tocmai a#lase c prinii ei su#eriser
pierderea complet a corpurilor. ;ra destul de #rumoas c"iar i !mbrcat !n blugi $er%i
bu#ani i tricou ruginiu mototolit. G #at de dou%eci de ani. ,nalt cu piele abanos-
desc"is neted pr des i ondulat i trsturi dulci care aparineau unui c"ip !nc i mai
t'nr. Finea !ntre palme o can de ca#ea din care nu buse. ='nd ridic pri$irea spre cei
doi in$estigatori oc"ii !i erau !nroii i um#lai cut'nd !nelegerea.
=ele trei prietene stteau !n jurul ei cu un aer protector. Marianna -njelia i
*aura toate de la Uni$ersitatea Eel#ast de pe Vueen unde studiau !mpreun. ,n salon se
mai a#lau ali doi brbai din personalul de securitate /algart" care preau uor nelalocul
lor. Primiser ordin -o proteje%e pe -pril de mass-media i s-o escorte%e acas !n mod
clar deocamdat #ata nu era !n stare de nici un #el de acti$itate.
8 9-ai prins pe nenorocii? !ntreb Marianna cu un accent irlande% pronunat
dup ce 6enne i 5arlo se identi#icar.
8 .u !nc nu %ise 5arlo. -bia !ncepem in$estigaia.
8 /a0 pu#ni #ata i le !ntoarse spatele.
8 @omnioar /algart" trebuie s-i punem nite !ntrebri %ise 6enne.
Marianna !ngenunc"e l'ng prietena ei.
8 @ac nu $rei nu eti obligat.
-pril ridic oc"ii la 6enne.
8 ;-n regul $reau s-o #ac.
Marianna !ncu$iin necon$ins i le conduse pe celelalte dou #ete a#ar din
salon.
8 @ac nu $ suprai se adres politicos 5arlo bodyguar%ilor rmai.
Unul iei pe coridor iar al doilea trecu prin ua de sticl glisant i rmase pe
$eranda de a#ar.
8 Enuiesc c te !ntrebi de ce i s-a !nt'mplat tocmai ie rosti 6enne ae%'ndu-se
l'ng #ata tulburat.
8 @a suspin -pril.
8 ,n primul r'nd pentru c eti o /algart". P%itorii 9ndi$idualitii $ pri$esc ca
pe inamicii lor.
8 @e ce? .u tiu absolut nimic despre ei n-am #ost niciodat pe 1ar -<ay nu i-
am ajutat pe extrateretri i nici altce$a. ;u studie% istoria secolului al NN9-lea i nimic
altce$a.
8 Btiu dar dinastia ta este principalul #inanator al 9nstitutului de =ercetri Marie
=eleste. Pentru minile lor de#ormate asta este o crim major. .u cuta un moti$ pentru
cele !nt'mplate. .u exist o explicaie raional. 5u eti re%ultatul unui program de
cutare. ;i !i doreau un /algart" un membru al #amiliei tale care s #ie scu%-m0
uor nai$ i i%olat. .umele tu a aprut dup rularea programului.
-pril plec #runtea i-i tampon oc"ii cu un prosop de "'rtie pentru buctrie.
8 - #ost at't de drgu7 .u-mi $ine s cred.
8 =um se numea? !ntreb 5arlo cu bl'ndee.
8 -lberto rspunse #ata. -lberto 6asanto. 2ttea cu prietenii lui Melissa i
1ran+ la dou csue mai !ncolo. Veniser la #el ca noi !n $acana de prim$ar. -a ne-
au spus7 =red c-a #ost o minciun.
8 @a !ncu$iin 6enne.
-pril #cu o grimas i-i pri$i ca#eaua rece.
8 -adar i-ai !nt'lnit7 o !mboldi 6enne.
8 ;l era #oarte drgu. -$ea nite oc"i mari $er%i. -m cre%ut c era la prima
$ia la #el ca mine. ;rau pe plaj !n %iua c'nd am sosit. -m intrat toi !n $orb. Btii a
#ost un #el de disput pentru -lberto7 Vreau s %ic c Melissa i 1ran+ erau deja cuplai.
9ar noi eram patru #ete7 .e-am cam str'ns !n jurul lui. Bi Marianna e #oarte drgu i-
ntotdeauna !i !n"a pe bieii cei mai buni. *ui !ns i-a plcut de mine. >'mbea mereu
c'nd $orbeam i era plcut s discui cu el. -$ea un %'mbet minunat pe cu$'nt c era
minunat0 -a c-n urmtoarele %ile noi doi am #ost #oarte apropiai. -m !notat i el m-a
!n$at s #ac <indsur# seara mergeam toi !n grup prin baruri i eu am but cam mult.
-m !ncercat c"iar i nite 529nare. .imic dur doar programe reduse. ;rau stranii dar
cum$a plcute. =red c aa a-nceput7
8 2tabileau un ablon da !ncu$iin 5arlo. Un 529nare sau c"iar drogurile
banale c"imice ajut la !nceoarea amintirilor. ,mi pare ru -pril totui trebuie s te-
ntrebm i asta: te-ai culcat cu el?
8 ,"!.
8 ='nd te rog?
8 Prima dat cred c acum patru %ile.
8 Bi ai rmas !n casa lor atunci?
8 @a. ;l a$ea o camer numai a lui. ;u o !mpart pe a mea cu *aura. ,nainte de a
ajunge aici noi #cuserm un pact !n pri$ina bieilor dac o #at a$ea7 o a$entur
colega ei de camer urma s se culce pe canapeaua din salon. @ar7 eu7 - #ost mai uor
aa.
8 Mai intim? spuse 5arlo cu un sur's !nelegtor.
8 @a aprob ea repede. =red c mai sunt !nc niel conser$atoare. .u m
deranjea% dac prietenele mele tiu c sunt cu un biat !ns pereii de-aici sunt
realmente subiri. ;u am crescut pe 2olidade unde nu-i dec't #amilia7 6idic #runtea
pri$indu-i amr't. Probabil credei despre mine c nu-s dec't o proast bogat care n-
are "abar despre lumea ade$rat. -ltcine$a n-ar #i putut s #ie at't de credul.
8 .u %ise 6enne nu eti credul. .-a #ost genul acela de !neltorie. Gricum ar
#i scos de la tine certi#icarea de autor de mesaj pentru unis#er.
*acrimile umplur din nou oc"ii #etei.
8 @ar nu-mi amintesc0 Bi acum tot =ommon<ealt"-ul crede c eu am expediat
propaganda P%itorilor.
8 P'n m'ine =ommon<ealt"-ul $a uita. 1amilia ta $a a$ea grij ca mass-media
s nu mai pomeneasc de tine.
-pril !ncu$iin !ncetior.
8 =e s-a-nt'mplat? !ntreb ea #urios. Eodyguar%ii %ic c ei nu tiu totui sunt
sigur c au primit ordin s-mi rspund aa. 2punei-mi $ rog0 2e uit de la 5arlo la
6enne. V rog0 5rebuie s tiu. .ici mcar nu-mi pot da seama c'nd a #ost. ; pur i
simplu oribil. .u-mi pas c't de r'u a #ost dar $reau s tiu.
8 2-a !nt'mplat cu dou nopi !nainte de plecarea lor rosti 5arlo. O6enne !i
arunc o pri$ire #urioas !ns el str'nse din umeri.P 6utina de a te !mbta i droga !n
#iecare sear este pe de o parte pentru ca !n dimineaa urmtoare s te tre%eti ameit i
s nu #i suspicioas.
-pril se !ncrunt i oc"ii ei !i pierdur #ocali%area uit'ndu-se a#ar prin #ereastra
mare c't peretele unde$a dincolo de sc'nteierile oceanului.
8 .u-mi amintesc. 6ealmente nu-mi amintesc. - dori s %ic c m-am simit
ce$a mai greoaie !n dimineaa aceea dar n-a #ost aa. ,l pri$i pe 5arlo. @eci7 ce mi s-a-
nt'mplat?
8 Probabil c i-au dat antronoin sau o $ariant a ei strecurat !n butur. .-ai
#i tiut ce se !nt'mpl este aproape ca i cum ai #i beat mort at't doar c rm'i per#ect
desc"is la orice comen%i exterioare. @up acea au #olosit un scaner de inter#aare cuplat
cu un program "ac+er pentru inseriile tale. .-a durat mai mult de dou minute. 9ar dup
aceea i-au editat memoria.
8 Mi-au editat memoria7 -pril !i trecu m'inile prin p'r. ='t de clinic sun0
Practic mi-a #urat o bucat din $ia. .-am tiut niciodat c poate #i at't de uor.
8 5e"nologia este bine pus la punct spuse 6enne. Unele per#ecionri ale ei
nici mcar n-au #ost anunate de cercetrile corporati$e. Primul lucru pe care !l #ac
in#ractorii dup comiterea unui delict major este s-i tearg complet din creier
amintirile despre e$eniment. ;i nici mcar nu tiu c au comis delictul ceea ce este
destul de straniu totui !n #elul sta noi nu le putem citi memoria pentru a #olosi datele
gsite ca do$e%i !n tribunal.
8 Btii cred c ursc partea aia mai mult ca orice altce$a c"iar mai mult dec't
#aptul c am #ost sedus sau c mi s-a #olosit certi#icarea. ; pur i simplu oribil0 Mi-ar #i
putut #ace orice absolut orice i eu n-a #i tiut niciodat. .u-mi $ine s cred c nu-mi
pot reaminti.
8 Va trebui s te supunem unor anali%e rosti 6enne. ;c"ipa noastr
criminalistic !i $a lua eantioane de s'nge. Pentru c asta s-a !nt'mplat cu numai dou
%ile !n urm $om putea gsi urme ale substanei utili%ate. @e asemenea ar dori s rule%e
nite programe de calibrare prin inseriile tale. =re%i c ne poi ajuta?
8 @a spuse -pril. 9ndi#erent despre ce ar #i $orba sunt de acord.
8 Mulumesc. Vom utili%a un program de sc"iare de caracteristici pentru a
obine imaginea lor. *a asta ne pot ajuta i prietenele tale.
8 G s-i prindei? 6ealistic $orbind?
8 Va #i greu rspunse 5arlo. P%itorii nu ar #i expediat mesajul s"otgun dec't
dup ce ec"ipa lor prsise .%ega. @e acum ei pot #i pe orice planet din
=ommon<ealt". Vor #olosi +ituri de repro#ilare celular pentru a-i modi#ica aspectul.
Principala noastr ans de a-i aresta este atunci c'nd punem m'na pe !ntregul grup al
P%itorilor.
8 ,i urmrii de mult $reme nu? 5oi tiu asta. ;ste unicul ca% nere%ol$at al
Paulei Myo.
8 .imeni nu poate s scape pe $ecie spuse 6enne. @elictul acesta i-a apropiat cu
!nc un pas de aciunea justiiei. ;ste imposibil s nu #i lsat indicii i do$e%i. -@.-ul lor
$a #i !n cas abloanele so#t<areurilor lor $or #i prin cibers#era lui .%ega !n tran%acia
#inanciar pentru !nc"irierea casei i a mijloacelor de transport i !n !nregistrrile
comunicaiilor lor. Btiu c ie nu i se pare mare lucru mai ales acum dar crede-m
orice amnunt ne este de #olos.
6enne i 5arlo plecar prin ua-#ereastr a $erandei trimi'ndu-l pe bodyguard
!napoi !n salon. 5ra$ersar pelu%a spongioas spre casa utili%at de P%itori. -m'ndoi
trebuir s-i pun iari oc"elarii de soare din cau%a strlucirii nemiloase a astrului.
8 - #ost amabil din partea ta %ise 6enne s-i %ici c au utili%at un drog de $iol.
M-ntrebam de ce !i po$esteai despre "ac+er7
8 - su#erit destul replic 5arlo.
6enne se opri i pri$i oceanul& bri%a umed !i r$ea prul rocat des.
8 .emernicii0 -i dracului s #ac asta cui$a a#lat la prima $ia. ="iar i #r
amintiri o s #ie dat peste cap nite decenii.
8 @etest editrile de memorie spuse 5arlo. @e #iecare dat c'nd dm peste una
m trec #iorii. @ac i nou ne-au editat memoria tocmai pentru c soluionasem deja
ca%ul P%itorilor i-ncepusem s-i arestm? Poate c i-am arestat deja de o sut de ori.
Vreau s %ic c mi se pare al naibii de ciudat c e#a n-a pus m'na niciodat pe unul
dintre e#i.
8 -i !nceput s $orbeti ca -lessandra Earon care critic !ntruna @irectoratul.
@ac cine$a ar #i in$entat o editare de memorie cu care s tragi ca o arm laser am #i
a#lat despre ea.
8 Pi asta-i i ideea rosti brbatul str'ng'nd din umeri i desc"i%'nd larg braele.
.oi a#laserm despre ea !ns in$entatorul a tras cu ea !n noi.
8 5ermin0 @e$ii paranoic.
;l r'nji trist.
8 5rebuie s recunoti c ce$a nu-i !n regul cu situaia asta a P%itorilor. =e
dracuC ai #ost i tu pe Velaines0 -m #cut $reo greeal? /aide %i am #cut? .u ne-am
abtut nici o clip de la litera manualului i tot ne-au dat de urm.
8 -u a$ut ba#t.
8 -u ba#t de o sut trei%eci de ani. .u-i ce$a natural.
;a !l pri$i !ngrijorat.
8 =e $rei s spui?
8 .u tiu. 2erios nu tiu. O2uspin.P /ai s $edem ce-au descoperit criminalitii.
8 .imic.
8 1ii optimist0 Pun la btaie %ece dolari c de data asta P%itorii au #cut o
greeal i au lsat !n urm un indiciu util pentru noi.
8 Eate palma0
Laura-de-$ierme a di$i%iei de explorare 52= de pe Merredin #usese !nc"is
pentru cincispre%ece luni !n timp ce era supus unei reparaii capitale de clasa a V-a
!ntreinerea complet a structurii de #ocali%are energetic i moderni%area tuturor
sistemelor de susinere de ni$el beta. .u era simplu s asiguri ser$ice pentru o jumtate
de +ilometru cubic de ec"ipamente dedicate #i%icii energiilor !nalte. Gscar Monroe #usese
aici timp de %ece luni ocup'ndu-se de managementul ec"ipelor care se t'rau prin
generatorul gurii-de-$ierme !narmate cu urubelnie matrice programe i toate tipurile
imaginabile de boi. -lte trei luni #useser petrecute pentru instruirea ec"ipei sale de la
sol& la urma urmelor majoritatea sistemelor erau noi iar asta !nsemna !n$area unui set
complet nou de proceduri. Base sptm'ni #useser petrecute cu ec"ipa de !naintare p'n
deprinseser cele mai recente mrci de ec"ipamente i so#t<are !n decursul a nenumrate
simulri de rulare i !n #elul acela lui !i rmsese o $acan de dou sptm'ni.
Plecase pe Pm'nt i petrecuse primele %ece %ile singur cu adresa e-
majordomului de%acti$at !ntr-o barc de pescuit pe lacul 6utland din -nglia !n timpul
Patelui. Plouase apte %ile din %ece i el prinsese !n total unspre%ece pstr$i. -celea
#useser probabil %ilele cel mai relaxante de care se bucurase !n ultimii opt ani. -sta nu
!nsemna !ns c ar #i dorit s-i #ac un obicei din tr'nd$ire.
Ultimele patru %ile le petrecuse !n *ondra unde #usese decis s $ad c'te$a dintre
straniile spectacole teatrale li$e printre celelalte do$e%i de cultur cam prea nostalgic pe
care $ec"ea i mreaa capital le o#erea $i%itatorilor ei. ="iar !n prima sear !n pau%a
unei piese de 2toppard 3reinterpretate4 cunoscuse un t'nr c"ipe dintr-o #amilie
european aristocratic care #usese curios i impresionat de el i de acti$itatea lui. -$'nd
aceleai gusturi pentru art oper i m'ncruri #ine #useser nedesprii !n ultimele trei
%ile petrecute de Gscar acolo. 2e despriser !n gara 52= din *ondra i expresul lui
pornise !n cltoria de trei%eci i trei de minute re$enind pe Merredin la MKH ani-lumin
deprtare.
,n dimineaa urmtoare !ncepur acti$area generatorului gurii-de-$ierme&
executat corect era un proces lent. Peste ase %ile Gscar era gata s !nceap $'ntoarea
de planete.
Ea%a di$i%iei de explorare era $i%ibil de la opt +ilometri deprtare ocup'nd opt
+ilometri ptrai pe o latur a grii planetare 52=. .u era de alt#el greu s #ie aa
proeminent. Merredin era noua planet-nod pentru spaiul de #a% /9 !n acest sector al
=ommon<ealt"ului. ,n anticiparea celor cinci%eci de pori care a$eau s-o conecte%e !ntr-o
bun %i de stelele acelea !ndeprtate gara planetar curase o %on de patru sute de
+ilometri ptrai l'ng oraul capital. @eocamdat era dotat numai cu un terminal
standard pentru cltori un triaj mic i trei pori una !napoi spre planeta Mito din cele
1JMari i celelalte dou spre planetele de #rontier din #a%a 999 =lonclurry i Val$ida. ,n
rest nu existau dec't buruieni iarb rigole de scurgere i c'te$a drumuri care nu duceau
nici unde. =u o lun !n urm majoritatea cldirilor arboraser drapele naionale $er%i-
albastre care #useser scoase dup ce ec"ipa Merredin #usese eliminat din =up la
jumtatea primei runde. -dministratorii amr'i le !ncuiaser bolborosind despre data
$iitoare.
Ea%a di$i%iei de explorare era dispus !n jurul propriei sale guri-de-$ierme
amplasat !ntr-o cldire de beton i oel #r #erestre lung de HKK de metri care se
s#'rea !n incinta ambiental extraterestr restricti$ s#eric cu diametrul de dou sute de
metri din care dou treimi deasupra solului. ;ra !nconjurat de un orel de cldiri !n stil
industrial conin'nd birouri ateliere #aciliti de instruire i departamentul xenobiologic.
;nergia pro$enea de la centrala nuclear de pe coast.
=upeul Mere 1KK1 al lui Gscar trecu prin poarta principal la ora A:QJ i opri
direct !n spaiul de parcare etic"etat @irector Gperaiuni. Erbatul %'mbi la cele c'te$a
pri$iri in$idioase pe care maina le atrase din partea altor membri ai ec"ipei pe msur
ce opreau l'ng blocul administraiei. 2e !ndoia c pe Merredin erau multe ca ea ba poate
c"iar niciuna. ;ra unica lui slbiciune: s-i sc"imbe maina la #iecare douspre%ece luni
Osau mai puinP !n cel mai la mod model sport. Mercul acesta #usese importat special din
6epublica @emocrat a .oii Lermanii planeta 1JMari unde corporaia Mercedes !i
mutase #abricile dup ce prsise Pm'ntul. Fin'nd seama de ceea ce #cuse !n prima lui
$ia Gscar nu decisese niciodat dac extra$agana aceea consumerist era ironic sau
dac el se distana !n mod subcontient de trecutul respecti$. Unicul moti$ pentru care
nu-i tersese amintirile !n mod complet cu oca%ia re!ntineririi #usese posibilitatea de a #i
cu oc"ii !n patru #a de orice tip de re$enire la idealismul stupid pe care-l !mbriase eul
su mai t'nr. ,n %ilele acestea era un membru cu norm !ntreag al clasei conductoare
i se simea !n s#'rit mulumit de sine i de rolul su.
5ra$ers blocul administraiei i intr direct !n centrul de comand a gurii-de-
$ierme. ;c"ipa de sol !ncepuse deja s se adune !n #undul am#iteatrului mare. 2c"imb
c'te$a saluturi i glume apoi cobor! spre consola lui a#lat !n #a. =entrul de comand
a$ea opt r'nduri etajate de console orientate ctre #erestrele mari din sa#ir ran#orsat !n lan
molecular ce #ormau peretele #rontal. @incolo de ele se gsea incinta ambiental
extraterestr restricti$& !n stare inacti$ era o camer s#eric cu diametrul de cinci%eci
de metri cu perei !nc"ii la culoare care absorbeau radiaiile. Mecanismul porii gurii-
de-$ierme !n sine se a#la direct $i%a$i de #erestre un o$al lat de cincispre%ece metri cu
o ramp ce suia de pe ba%a incintei. ,n jurul pereilor se !niruiau uile di$erselor eclu%e.
5a$anul a$ea un inel strlucitor poli#oto care !n pre%ent ilumina incinta emi'nd acelai
spectru ca soarele lui Merredin. ,n jurul su erau dispuse niele etanate care conineau
instrumentele tiini#ice i astronomice. Pe durata !nc"iderii cunoscuser de asemenea o
moderni%are major i ec"ipa de pregtire le !nc"eiase testarea !n decursul nopii.
Gscar se ae% la consola lui i-i comand e-majordomului s-l conecte%e la
matricea principal a centrului. Portalurile consolei i se aprinser a#i'nd sc"eme
simpli#icate ale porii !n $reme ce e-majordomul stabilea legturi $ocale cu toi
operatorii de console pe msur ce se ae%au la locurile lor i se conectau. Pe c'nd le
autori%a includerea !n bucla de comunicare se apropie e#ul ec"ipei de pregtire care-l
in#orm despre starea curent. G dat cu !naintarea procesului de predare ec"ipa de
pregtire prsi sala& c'i$a trecur !n galeria de obser$are din spate !ng"esuindu-se pe
locuri cu reporterii executi$ii 52= locali i di$ersele V9P-uri care #cuser rost de
in$itaii.
*a ora I:1J Gscar era mulumit c generatorul gurii-de-$ierme era pregtit
pentru desc"idere. Parcurse bucla pentru ultima dat $eri#ic'nd !n mod personal cu e#ii
staiei lui c erau la #el de mulumii !n pri$ina situaiei: astrogaia energia #ocali%area
sistemele auxiliare principale sen%orii astronomia pe distan scurt managementul
incintei restricti$e sistemele de#ensi$e de extrem urgen ec"ipa de !naintare tiina
planetar o#iciul contactelor extraterestre xenobiologia ec"ipamentele ba%ei i !n cele
din urm personalul medical. Unul c'te unul toi !i ddur und $erde. ,n cele din urm
consult matricea 9nteligenei 6estricionate care a$ea s se ocupe de procedurile
integrate. ,l anun c era pregtit.
8 Mulumesc oameni buni rosti el. Managementul incintei adu-ne te rog la
statut unu. -strogaia #ii gata. 96 $reau ca poarta s #ie pregtit pentru acti$are total.
Een%ile poli#oto de pe pla#onul centrului de comand !ncepur s pleasc
cobor'nd sala !n crepuscul. @isplay-urile "ologra#ice din portalurile consolelor proiectau
strluciri multicolore peste #eele operatorilor. @e cealalt parte a #erestrelor din sa#ir
gros uriaul inel poli#oto al incintei ambientale extraterestre restricti$e !i diminu de
asemenea intensitatea reduc'ndu-se la ni$elul unei radiaii roii slabe care abia ilumina
o$alul porii.
8 ='mpul de #or intern acti$at anun managementul incintei. 5oate eclu%ele
!nc"ise i etanate. Pereii pe neutru. Bunturile termice on-line. -$em statut unu.
Gscar abia putea distinge rampa din #aa porii retrg'ndu-se !n podeaua incintei.
2imi o #urnictur electric ce !ncepea s-i suie din stomac. 9ndi#erent de c't timp #cea
asta rasa uman i c't de departe cltoriser !n Uni$ers desc"iderea unei ui !n
necunoscut era !ntotdeauna un risc a'tor.
8 -strogaia $reau o destinaie gaur-de-$ierme pe steaua -16IH-ME la cinci
uniti astronomice nord galactic de int.
8 -m !neles se !ncarc.
Gscar pri$i display-ul portal 96 !nregistr'nd #ixarea coordonatelor. -16IH-ME era
o stea de clas spectral 1M la dou%eci i apte de ani-lumin de Merredin. ;xaminarea
pe mare distan a 52=ului e#ectuat cu ajutorul telescopului orbital indicase existena
unui sistem solar #ormat din minimum cinci planete. -$'nd coordonatele con#irmate de
astrogaie 96 prelua procedura de desc"idere Un $ast program compo%it capabil s
manipule%e miliardul de #actori $ariabili care gu$ernau ec"ipamentele porii i #luxul de
energie. ,n mod normal un so#t<are de asemenea putere ar #i autoe$oluat rapid la statutul
de 9= dar acesta #usese #ormatat c"iar de 9= care introdusese limitatori strategici pentru
a !mpiedica orice declanare de autodeterminare. @ei !ncorpora algoritmi genetici 96
era !n esen stabil n-ar #i de%$oltat niciodat interese i eluri alternati$e !n mijlocul
operaiunilor sale aa cum #cuser !n trecut unele so#t<areuri matrice mari cu
consecine adesea de%astruoase.
@incolo de #erestre marginea argintiu-mat a porii o$ale !ncepu s p'lp'ie cu
umbre turcoa% !ntunecate. -cestea se extinser rapid i se contopir moment !n care
#ocali%area asupra lor de$eni extrem de di#icil pentru oc"iul omenesc. 2e modi#icau
permanent rm'n'nd !n acelai loc. ,n centrul porii "ul sosi cu o cltintur
ameitoare. =a de #iecare dat Gscar a$u impresia c gonea brusc printr-un tunel de
lungime in#init. .u era o interpretare tocmai rea pentru simurile umane copleite. Btia
c-i inea rsu#larea ca orice operator de consol debutant !ns acesta era momentul
celei mai mari recompense moti$ul pentru care se dedicase slujbei sale cu at'ta pasiune
moti$ul pentru care a$ansase p'n la po%iia de @irector Gperaiuni. ,n ciuda ra"atului
comercial i politic care era 52= a%i cutau o planet nou. ;xistau anse ca $iitorii
coloniti s #ac din ea alt clon amr't a societii majoritare din =ommon<ealt" dar
pe de alt parte exista !ntotdeauna posibilitatea s #ie ce$a nou i inspirator. .u poate #i
mereu la #el0
9nstabilitatea din centrul mecanismului porii se stabili% i se limpe%i
!ntunec'ndu-se imediat. Pe #undalul negru se $edeau stele. Un #ascicul de lumin alb
strlucitoare 'ni prin desc"idere orientat sub un ast#el de ung"i !nc't s ptrund !n
incint !n st'nga #erestrelor.
='te$a ci#re se sc"imbar pe display-urile digitale consemn'nd mica reducere a
$alorii electromagnetice.
8 -$em ieire curat? !ntreb Gscar.
8 Ealeierea de distorsiune gra$itaional este negati$ anunar sen%orii. Pe o
ra% de un milion de +ilometri nuC exist materie solid peste ni$elul particulelor.
8 Mulumesc. Managementul incintei purjea% incinta te rog.
Un ori#iciu se desc"ise !n centrul c'mpului de #or secundar care acoperea poarta
i se extinse lent spre perimetru. -tmos#era din incint 'ni a#ar $i%ibil la !nceput sub
#orma unui jet gros de $apori suri care se re$rsa peste c'mpul stelar. @up un minut i
cu c'mpul de #or retras nu mai rmaser dec't c'te$a grune sclipitoare de g"ea care
dispersau lent.
8 Vid con#irmat anun managementul incintei.
8 2en%orii des#oar urmritorul stelar comand Gscar. -stronomia unde
suntem te rog?
Una dintre niele din pla#onul incintei se desc"ise silenios aidoma unui iris. @in
ea se descolci un bra electromuscular lung ca un tentacul pre$%ut la capt cu un bulb
metalic de doi metri presrat cu lentile mici aurii. Gscar pri$i cum braul !naint lent cu
micarea lui sinuoas i precaut !mping'nd mecanismul de urmrire stelar prin poarta
desc"is i !n spaiul de dincolo de ea. G $ideocamer standard amplasat pe manonul
urmritorului stelar !i expedie imaginea la unul dintre cele cinci ecrane mari de deasupra
#erestrelor. 2e $edea o stea obinuit al crei disc mic strlucea puternic printre
constelaii. *ui Gscar i se prea c ar #i a$ut mrimea potri$it pentru o 1M a#lat la J U-
totui atept rbdtor #luxul de in#ormaii de la urmritorul stelar. Una dintre cerinele
principale ale meseriei sale era de a-i pstra calmul !n orice circumstane deoarece
deci%iile pripite erau la #el de periculoase ca i e%itrile. -ceasta era o trstur pe care o
!n$ase de$reme !n prima $ia at't doar c pe atunci o aplicase !n mod greit.
8 2pectrul corespunde lui -16IH-ME anun astronomia pe distane mici.
9denti#icm stele reper i determinm po%iia punctului de ieire.
Gscar !i putea aminti prima explorare stelar la care lucrase cu decenii !n urm
pe -ugusta& se numrase printre cei mai tineri membri ai ec"ipei de pregtire i rmsese
!n galeria de obser$are timp de nou ore dup ce i se !nc"eiase tura la predare. =ele nou
ore trecuser ca prin #armec !ntr-at't de puternic #usese surescitarea pe care o simise
atunci. 1usese %iua !n care tiuse c #cuse alegerea corect c !ntr-un mod obscur aa ar
#i putut corecta ceea ce #cuse !n trecut. ,n #elul acesta putea aduce sperana unui nou
start !n $ieile altora ca i !n propria lui $ia.
8 2e con#irm po%iia ieirii gurii-de-$ierme anun astronomia pe distane
mici. @istana p'n la -16IH-ME este de aptespre%ece $irgul trei milioane de +ilometri
de la coordonatele proiectate.
Gscar !i !ngdui s se relaxe%e uor $%'nd %'mbetele ce apreau pe c"ipurile
membrilor ec"ipei de sol. .u era o marj de eroare rea pentru o poart nou redat !n
exploatare ci !ntre limite mai mult dec't acceptabile.
8 1oarte bine astrogaia. ,ncarc te rog noile $alori. 2en%orii "aidei s
scoatem telescopul de cercetare planetar.
,n $reme ce noul i mai masi$ul mecanism al telescopului se derula prin incinta
restricti$ Gscar mai parcurse o dat bucla centrului de comand $eri#ic'nd dac totul
mergea per#ect. Urm dup aceea o ateptare de o or !n timp ce astronomia pe distane
mici anali%a imaginile de la telescopul de cercetare planetar. Procedura era destul de
simpl scanau planul eclipticii pentru orice surs de lumin peste magnitudinea 1. ='nd
era descoperit $reuna telescopul !i obser$a micarea. @ac era o planet micarea ei
orbital trebuia s #ie e$ident aproape imediat.
6e%ultatele se aprinser pe ecranele de deasupra #erestrei. -stronomia pe distane
mici locali%ase cinci planete. @ou erau gigante ga%oase de mrimea lui 2aturn la 11
respecti$ 1J U- de stea. =ele trei planete interioare erau !n stare solid. Prima i cea mai
mic dintre ele un bolo$an de mrimea *unii la 1MK de milioane de +ilometri de stea
a$ea manta plastic de la$ de !nalt $isco%itate care se mica !n unduiri lenee cau%ate
de masi$ul e#ect de maree al stelei. - doua era o planet mare cu diametrul de AHKK de
+ilometri la distana de 11M milioane de +ilometri de stea. =u gra$itaia ei mare.
-tmos#era de tip $enusian i apropierea de soare nu se putea cali#ica drept U-congruent.
- treia !ns se a#la la 1II de milioane de +ilometri de stea i a$ea diametrul de 1QSKK de
+ilometri. G$aii i un ropot de aplau%e rsunar !n jurul controlului porii pe msur ce
datele se acumular. 6e%ultatele spectrogra#ice artau o atmos#er standard oxigen-a%ot
cu coninut mare de $apori de ap. Fin'nd seama de distana #a de stea era destul de
rece cu ecuatorul a$'nd aceeai temperatur ca %onele temperate ale Pm'ntului toamna
sau prim$ara. 9n#ormaiile erau !ns su#iciente pentru Gscar ca s-i acorde un statut U-
congruent preliminar care determin alt serie de aplau%e. 1usese prima ieire cu o
poart redat !n exploatare i o nimeriser din plin. ;ra un semn bun.
8 2en%orii s scoatem radiotelescopul rosti Gscar. Veri#ic emisiunile.
-lt bra electromuscular erpui din nia sa din pla#on purt'nd un disc rulat. 9ei
prin poart pe l'ng telescopul de explorare planetar i-i extinse plasa metalic.
8 .u se detectea% semnale radio raportar sen%orii.
8 Per#ect adu !nuntru ambele brae spuse Gscar. -strogaia deplasea% ieirea
gurii-de-$ierme la altitudine geosincron deasupra terminatorului diurn al planetei a
treia.
@up ce braele re$enir !n niele lor c'mpul stelar dispru brusc. Peste o
secund poarta se redesc"ise de%$luind semiluna unei planete a#lat drept !n #a.
6a%ele re#lectate de ea se re$rsau peste incinta restricti$ i prin #erestre: Gscar sur'se
primitor c'nd lumina bl'nd !i c%u pe consol. Pla#onul noros era mai mult dec't
mediu ocult'nd AK[ din emis#er. Putea %ri totui albastrul oceanelor i rocat-ca#eniul
murdar al uscatului ba c"iar i albul rece al calotelor polare.
8 Lata oameni buni s ne concentrm la treab %ise el c'nd con$ersaii a'ate
i%bucnir prin bucl. -m mai $%ut toate astea. 2en%orii $reau baleiere electromagnetic
integral. *ansea% apte satelii geo#i%ici pentru acoperire global. Btiina planetar d-i
drumul& re%ultatele examinrii preliminare !n trei ore te rog. G#iciul contacte
extraterestre !ncepe $'ntoarea. 2istemele de#ensi$e eti !n alert stand-by i deii
autoritate complet pentru !nc"iderea gurii-de-$ierme& $reau con#irmarea.
8 2e con#irm.
Bina de lansare se extinse din compartimentul ei de stocare de sub #erestrele
centrului de comand ieind cu %ece metri dincolo de gaura-de-$ierme. 2ateliii
accelerar pe ea clrind impulsurile magnetice !nainte de a se !ndeprta pe traiectorii
di#erite. @up ce se !ndeprtau cu un +ilometru de poart motoarele ionice le intrau !n
aciune !mping'ndu-i pe orbite #oarte !nclinate care a$eau s o#ere acoperirea !ntregii
supra#ee a planetei. Pe msur ce !naintau #iecare elibera un roi de sub-satelii aidoma
unor #luturi aurii extin%'nd ba%a de obser$aie. -ntene de radiolocaie #ur des#urate
pentru pstrarea contactului. 6adiotelescopul cel mare iei din nou baleiind continentele
!n cutarea oricrei acti$iti electromagnetice. Un telescop de doi metri cerceta cu mare
atenie.
Gscar se ls pe spate !n scaun i lu prima pau% a %ilei. Un trolebot luneca !n
lungul r'ndurilor de console distribuind buturi i gustri. Gscar lu un sand$i cu
br'n% i unc a#umat i dou sticlue de ap mineral natural. ,n timp ce m'nca
ecranele de deasupra #erestrelor se !nsu#leir cu imagini primite de la satelii. @etaliile
erau treptat sc"iate de tabelele de date i gra#icele din portalurile consolei.
Planeta a$ea cinci continente care #ormau SM[ din supra#a. 5emperatura era
sub cea strict #a$orabil ceea ce dusese la apariia de uriae calote glaciale care
acopereau o treime din planet. Un continent i o jumtate din altul erau complet
!ngropate sub g"ea ceea ce ducea la o $aloare sub cea medie pentru terenuri agricole.
='mpul magnetic era mai puternic dec't al Pm'ntului #orm'nd o centur de radiaii Van
-lien imens.
8 @eocamdat nu exist do$e%i de $ia inteligent anunar contactele
extraterestre. .u exist structuri mari acti$itate electromagnetic culturi $i%ibile i nici
surse termice arti#iciale.
8 Mulumesc spuse Gscar.
Ultimul #actor #usese argumentul decisi$ pentru el. =apacitatea de a aprinde i
utili%a #ocul era considerat testul decisi$ al inteligenei. @ac $reo creatur de pe planeta
aceasta era capabil de g'ndire raional se gsea !n pre%ent sub ec"i$alentul
.eandert"al.
8 2en%orii poi comuta acum pe scanare acti$.
Undele radar !ncepur s ptrund prin norii omnipre%eni. 9maginile de pe
ecranele mari se #ormar mult mai rapid cu straturi detaliate cldindu-se pe contururile
pro$i%orii. *asere strpunser atmos#era determin'ndu-i compo%iia. 96 manipula #luxul
de energie prin mecanismul porii produc'nd minuscule unde de distorsiune
gra$itaional la ieirea din gaura-de-$ierme. -cestea intrar prin crusta planetei
permi'nd sateliilor s-i preci%e%e structura intern.
*a ora 1J:KK Gscar con$oc o con#erin intrabucl cu e#ii staiei lui. =%ur de
acord c deocamdat planeta prea s #ie ospitalier. ,n mod clar nu exista nici un semn
de inteligen btina. .ici un animal mai lung de doi metri nu #usese sesi%at de
sen%orii in#raroii. Leologia era standard. Eioc"imia din c'te putea #i dedus pe ba%a
spectrogra#iei era clasic multicelular ba%at pe carbon.
8 -adar este agresi$ sau pasi$? !ntreb Gscar.
Problema era destul de u%ual. Pe planetele mai reci ca aceasta majoritatea
#ormelor de $ia a$eau o de%$oltare lent o trstur !nclinat spre o natur mai pasi$
din partea animalelor. ;xistau totui ca%uri !n care era $alabil contrariul iar e$oluia
produsese unele #orme de $ia #oarte dure orientate spre supra$ieuire cu orice pre.
8 9pote%e plau%ibile $ rog?
8 Leologia este stabil !ncepu tiina planetar. Eio-epoca actual are probabil
$'rsta de opt milioane de ani dac am desci#rat corect ciclul stelar. .u putem detecta ere
glaciare anterioare aadar nu a existat o modi#icare brusc a climei care s le #i a#ectat
e$oluia. 5ot ce crete pe planet este stabil i adaptat. - spune 3pasi$4.
8 2unt de acord %ise xenobiologia. Vedem pete termice mici i mictoare care
indic animale dar nimic mai mare ca un c'ine. ,n tot ca%ul nimic ce am asocia !n mod
#iresc cu prdtorii carni$ori. Eotanica este de asemenea standard !n mod re%onabil dei
exist c'te$a plante mari iar aparenii arbori sunt solitari nu grupai !n pduri ceea ce
este neobinuit.
8 Eine. Gscar se roti cu scaunul p'n !l putu $edea pe Meclain Lilbert e#ul
ec"ipei de !naintare care sttea !n r'ndul din #a al galeriei de obser$are. Mac ai
autori%are de contact iniial. ;c"ipea%-i prima ec"ip de contactare.
8 Mulumesc.
@inapoia geamului de sticl Meclain Lilbert ridic el degetul mare.
Gscar re$eni la bucla integral.
8 ,ncepem contactul la sol. 2en%orii trece sateliii geo#i%ici pe automat i retrage
toate braele. -strogaia $reau ieirea deplasat la cinci sute de +ilometri altitudine
ecuatorial iar apoi s-i aplici $ite% orbital. @up stabilire lanse%i #lotila de satelii de
supra$eg"ere de orbit joas& $oi a$ea ne$oie de acoperire constant a sitului de contact
de la sol. Gameni buni $rem s acti$m desc"iderea de la sol !ntr-o or aa c pregtii-
$ ca atare. Btiina planetar p'n atunci $reau s-mi gseti un sit con$enabil !n %ori de
%i.
=u ieirea po%iionat la JKK de +ilometri deasupra solului norii de dedesubt
preau mult mai strlucitori. ;scadrila mic de satelii de orbit joas 'nir de pe ina
de lansare descriind arce de cerc !n jos i se rsp'ndir pentru a #orma un lan !n jurul
ecuatorului planetei. Pe ecrane aprur imagini de la $ideocamerele de !nalt re%oluie
de%$luind o bogie de detalii. Pietre cu diametrul de abia cinci centimetri erau $i%ibile
prin co$orul ec"i$alent al ierbii de culoare rou-intens. 6o%toare aduc'nd cu $e$eriele
!ns acoperite cu sol%i suri !n loc de blan opiau se a#undau !n $i%uini i !notau !n
p'raie. 5oi copceii erau separai unul de cellalt i a$eau ramuri !n %ig%ag.
8 2e con#irm ajungerea pe orbit joas a #lotei de satelii raportar sen%orii.
-$em acoperire complet.
8 Pe situl de contact se apropie %orii anun tiina planetar.
8 6etrage braele sen%orilor ordon Gscar. Managementul incintei stabilete un
c'mp de #or peste poart. -strogaia repo%iionea% ieirea la un +ilometru deasupra
sitului de contact desemnat cu axa ori%ontal.
Laura-de-$ierme p'lp'i i ei pri$eau acum !n jos ctre un peisaj lin relie#at cu
iarb $iinie subire i tu#iuri roii rsucite. *umina slab a %orilor proiecta umbre lungi
i sumbre peste sol. Petice de cea deas se agau de $'lcele i depresiuni cu tenacitatea
uleiului.
8 Managementul incintei egali%ea% presiunile. 2en%orii des#oar sondele cu
eantioanele atmos#erice i de expunere.
='mpul de #or se recon#igur !ngduind ieirea braului pentru eantionare.
-cesta nu gsi nici o particul imediat letal care s #i trecut neobser$at de scanrile de
pe orbit.
Gscar atept ora care #usese stabilit pentru rularea proceselor de expunere i
microanali%.
8 Nenobiologia? !ntreb el !n cele din urm.
8 ='i$a spori7 probabil #orme de $ia de natur $egetal. .umr redus de
bacterii !n $aporii de ap. .imic anormal i nici o reacie ad$ers #a de eantioanele
noastre.
8 Mulumesc.
*uni de anali%e de laborator urmau s #ie necesare pentru a descoperi dac $iaa
microbian era periculoas pentru oameni. Gricum p'n nu primeau semnalul $erde
ec"ipele de !naintare a$eau s poarte costume. =elelalte reacii biologice erau cele care-l
neliniteau pe Gscar& cu un secol !n urm 52= desc"isese o gaur-de-$ierme pe o planet
unde #ungii locali consumau polimerii. Modul exact !n care se ajunsese la e$oluia aceea
continua s-i nedumereasc pe xenobiologi. 2e !ncepea prin expunerea unui spectru larg
de materiale la condiiile planetare.
8 -strogaia du-ne la supra#a te rog.
9eirea !ncepu s se mite plutind !n jos cu lipsa de grab sedat a unui aerostat cu
aer cald. Gscar putea c"iar s g"iceasc punctul ales de astrogaie pentru contact: un petic
neted de sol lipsit de orice arbori cu un p'r'u la SKK de metri mai departe. 6adarul de
cutare la sol con#irm c %ona era solid. *a 1KK de metri altitudine ieirea o$al !ncepu
s se roteasc !n jurul axei mari !nclin'ndu-se spre $ertical. =erul albastru-desc"is
lunec !n $edere cu #uioare de nori sus deasupra ori%ontului strlucind ro% !n ra%ele
soarelui care rsrea. -strogaia opri cobor'rea c'nd marginea de jos ajunse la doi
centimetri deasupra #run%elor scmoate a ec"i$alentului de iarb de nuan c'rm'%.
Gscar expir !ncetior i pri$i scena cut'nd orice semn de micare. @ac pe
planeta aceasta existau 2il#eni acum ar #i #ost momentul s apar. Umanoi%i deirai i
stupi%i apropiindu-se de desc"idere i #lutur'nd $esel din brae ctre ec"ipa de sol
dinapoia consolelor.
8 Eun sosit0 ar #i c'ntat ei !n graiul lor. Eun sosit pe o planet nou0
Gscar !i $%use cu proprii si oc"i o dat cu doispre%ece ani !n urm c'nd era
e#ul staiei managementului incintei pe -ugusta. Llasurile lor dulci sunaser teribil de
amu%ate r'%'nd de oamenii serioi i mainriile lor demodate. Gscar simise ispita de a
a%$'rli o piatr !n misticii !ncre%ui.
@e data aceasta !ns terenul rou-albastru rece era at't de nemicat !nc't putea s
#i #ost un tablou. -ici nu existau 2il#eni.
.u era singurul care ateptase anticip'nd. Mai multe o#tate se au%ir prin centrul
de comand.
Gscar parcurse din nou bucla con#irm'nd c toate staiile erau stabile.
8 ;c"ipa de !naintare iniia% contactul rosti el.
Podeaua incintei restricti$e se ridic !ntr-o ramp.
;clu%a doi se desc"ise !ntr-un iris. Meclain Lilbert i cei patru membri ai ec"ipei
sale de contact se a#lau imediat l'ng ea. Purtau costume i%olatoare purpurii dintr-o
singur bucat aproape str'nse pe corp cu glugi #lexibile& $i%oarele mari transparente
dominau partea din #a. 6aniele erau !nguste conin'nd o unitate de reciclare a aerului
#oarte uoar i baterii supraconductoare pentru armura de c'mp de #or pe care o purtau
ne$%ut sub estur. ;ra o precauie !mpotri$a oricror animale nati$e nou gsite care
ar #i #ost !ndeajuns de ostile pentru a !ncerca s a#le ce gust a$eau intruii.
Videocamerele montate pe prile laterale ale glugilor lor transmiteau imagini la
ecranele mari de deasupra #erestrelor. G $eri#icare rapid !i art lui Gscar c momentele
acestea erau accesate de c'te$a sute de milioane de oameni prin unis#er. -cetia erau
dependenii de explorri cei care stteau !n casele lor i erau #ascinai de planetele
extraterestre i #rontiera uman !n continu extindere.
8 Poi s iei Mac se adres Gscar siluetelor de la ba%a rampei.
Meclain Lilbert !ncu$iin scurt i !nainta. ='mpul de #or de peste ieirea porii
lunec !n jurul lui c'nd pi a#ar. =i%ma !i cobor! pe #run%ele penate ale plantelor care
acopereau solul.
8 .umesc planeta aceasta ="el$a inton solemn Meclain Lilbert citind de pe
lista aprobat de 52=. 1ie ca aceia care sosesc aici s gseasc $iaa pe care o caut0
8 -min murmur Gscar !ncetior. Lata oameni buni la treab $ rog0
Procedura cerea prele$area imediat de eantioane de sol i plante care s #ie
aduse rapid !napoi prin poart. @up aceea ec"ipa !ncepea o in$estigaie mai elaborat a
%onei din jurul ieirii gurii-de-$ierme.
8 ;c"i$alentul-iarb este spongios rosti Meclain Lilbert. 2imilar cu lic"enii dar
cu #run%e mult mai lungi i cum$a lucioase ca i cum ar #i ceruite. @in c'te pot $edea
solul de l'ng p'r'u are un coninut ridicat de prundi. 2eamn cu cremenea& are acelai
colorit maro-cenuiu. ; posibil s #ie bun pentru #osile.
;c"ipa de !naintare se !ndrepta spre ap. 6'urile lacurile c"iar i mrile o#ereau
!ntotdeauna o $arietate bogat de $ia btina.
8 -$em musa#iri anun Meclain Lilbert.
Gscar ridic oc"ii de la portalurile consolei. ;c"ipa de !naintare era la o sut de
metri de ieire i acum putea $edea !n mod direct doar pe trei dintre membrii ei iar doi
indicau ce$a. Gc"ii lui baleiar ecranele. -pruser micile creaturi ro%toare-$e$erie&
$ideocamerele de pe cti le urmreau !n $reme ce opiau de colo-colo pe pietrele netede
de l'ng p'r'u. Primul nume cu care le bote%ase prin ec"i$alen de$enea tot mai
inadec$at. .u semnau deloc cu $e$eriele. =orpul conic i lung de trei%eci de centimetri
era acoperit cu sol%i gri-plumburiu cu o textur #oarte apropiat de a pietrelor. ,n partea
posterioar a$eau trei membre puternice dintre care unul direct dedesubtul corpului jar
celelalte dou ce$a mai lungi de o parte i cealalt. ,n locul unde se articulau cu corpul
principal a$eau #orma picioarelor de psri at't doar c nu exista i o articulaie
median jumtatea in#erioar #iind o tij simpl. ;ra ca i cum ar pit pe picioroange
miniaturale din cau%a crora micrile le erau iui i sacadate. =raniul era un r't gigantic
cu inele sol%oase segmentate care-i !ngduiau s se #lexione%e !n toate direciile. V'r#ul
su era un clete cu trei #lci dispuse !n jurul unui ori#iciu bucal. *a dou treimi
deprtare pe r't trei oc"i negri erau ad'ncii !n pliurile care !ncreeau sol%ii.
8 Ur'ele creaturi coment Meclain Lilbert. Par7 nu tiu cum7 primiti$e.
8 .oi credem c sunt destul de e$oluate spuse xenobiologia. ,n mod e$ident au
un ec"ilibru bun iar dispunerea membrelor o#er o abilitate locomotoare so#isticat.
Gscar $%u c animalele acelea nu opiau ci mai exact sreau precum cangurii.
Pri$indu-le se temu c ec"ipa de !naintare le speria #iindc nu stteau locului nici o
clip. Unul dintre ele se repe%i !nainte plescind cu cletii !n ap. ='nd !i scoase r'tul
cletii str'ngeau un smoc de #run%i de culoarea la$andei. 2e mic cu o $ite%
incredibil !ndesind !n ori#iciul bucal $egetaia care picura.
Vederea $irtual !i suprapuse o alert c"i"limbarie peste o seciune a telemetriei
i%olaiei costumului lui Meclain Lilbert. -$ertismentele #ur repetate i la ceilali membri
ai ec"ipei de !naintare.
8 Mac pe ce stai?
*a unison imaginile a#iate pe ecrane de $ideocamerele ctilor se aplecar. 9arba
penat se curba lent pentru a le cuprinde ci%mele. G p'cl uoar se ridica din $'r#urile
de #orma unor bulbi de ceap a tuturor #irelor de iarb.
8 *a dracuC0 exclam Meclain Lilbert.
6idic iute piciorul. 9arba nu era !ndeajuns de puternic pentru a-l opri. Eicue
i bule erupeau pe partea de sus a ci%mei. =eilali membri ai ec"ipei strigar alarmai i
!ncepur s se !ndeprte%e.
8 ;ste un #el de acid anun tiina planetar.
Gscar obser$ c toate creaturile opiau !ndeprt'ndu-se destul de iute de
oameni.
8 =e #el de plant are acid ca se$? !ntreb Meclain Lilbert.
8 ,n nici un ca% una prietenoas rspunse tiina planetar. 6ecomandm
aducerea !napoi a ec"ipei.
8 @e acord !ncu$iinar sistemele de#ensi$e. Mcar pentru c trebuie s splm
acidul la de pe ei !nainte s le di%ol$e tlpile.
8 =red c au dreptate Mac $orbi Gscar. ,ntoarcei-$ !n incinta ambiental.
8 2osim.
8 Nenobiologia rosti Gscar raportea%.
8 9nteresant. Plantele nu s-au clintit p'n ce ec"ipa noastr n-a stat nemicat o
$reme aa c bnuiesc c operea% pe ba%a unui declanator de tipul timpWpresiune !mi
amintete de capcana lui Venus at't doar c asta este mult mai neplcut i la o scar mai
mare. Grice animal mic care se oprete din micare $a #i probabil prins i di%ol$at.
Gscar pri$i din nou prin poarta o$al. Meclain Lilbert i ec"ipa lui aproape c
ajunseser la margine. ,ndrtul lor nu se mai %rea nici urm de creaturile mici care nu
erau $e$erie.
8 -nimalele alea nati$e nu stteau locului o clip murmur el.
8 -a este. ,ncu$iin xenobiologia. 9ar structura picioarelor lor !ngreunea%
capturarea de ctre iarb. .e-ar plcea s tim din ce sunt #cui sol%ii lor #iindc artau
destul de duri. Grice e$oluea% aici trebuie s aib din capul locului o anumit re%isten
#a de aci%i.
8 ='t de rsp'ndit este planta? !ntreb Gscar. Bi restul $egetaiei $a #i similar?
8 9maginile obinute de la sateliii de pe orbite joase indic o acoperire cu plante
destul de extins raportar sen%orii. @ac nu este c"iar acest ec"i$alent de iarb !n tot
ca%ul sunt rude apropiate.
8 1ir-ar a dracuC m'r'i Gscar.
;c"ipa de !naintare re$eni grbit !n incinta ambiental extraterestr restricti$.
*a piciorul rampei cubiculumurile cu duuri decontaminatoare se ridicaser din podea.
;rau concepute s spele spori sau particule periculoase dar a$eau s #ie la #el de e#iciente
i pentru aci%i. Membrii ec"ipei r'maser sub du%e !n timp ce apa se re$rsa peste ei.
8 Eun $orbi Gscar spre toi cei din bucl. Prioritatea noastr este s stabilim c't
de extins este aceast $arietate de iarb i dac celelalte plante !i sunt !nrudite. 2en%orii
trimite a#ar un mostrobot model opt. Vreau s $eri#ic arborii cei mai apropiai plus c
prin iarb mai exist i alte c'te$a tipuri de plante. Mac decontaminare complet i
de%ec"ipare. .u cred c a%i mai a$em ne$oie de $oi.
5oi cei din centrul de comand pri$it nelinitii cum mostrobotul porni peste
iarba roie. 2e opri de c'te$a ori pentru a rete%a seciuni de #run%e din smocuri de alte
plante apoi se !ndrept ctre arborele cel mai apropiat a#lat la o sut cinci%eci de metri.
5reptat se putea distinge mai bine modelul de ramuri !n %ig%ag care porneau sub ung"iuri
ascuite. .u existau multe #run%e doar c'te$a triung"iuri bej subiri adunate !n smoc !n
jurul capetelor crenguelor. 1ructe negre similare nucilor at'rnau din toate punctele de
rami#icaie ale tuturor ramurilor.
Mostrobotul se opri la un metru de trunc"iul cerat i extinse lin un bra
electromuscular. 5oate #ructele de pe jumtatea de arbore dinspre el pocnir simultan. Un
torent de #luid se re$rs peste solul din jur i peste mostrobot.
=arcasa acestuia !ncepu s se di%ol$e imediat. -cidul ptrunse s#'r'ind i
telemetria dispru.
Gscar !i ls capul !n palme i gemu:
8 1utu-i0
P'n la ora M1:KK con#irmaser c plantele de pe planet a$eau o bioc"imie
comun. Gscar deplasase ieirea gurii-de-$ierme de opt ori !n regiuni di#erite& #iecare
pre%enta $ariaii subtile ale ec"i$alentului-iarb dar nici o $ariaie a alctuirii
bioc"imice.
=omand !nc"iderea ieirii i trecerea mecanismului porii pe ni$elul energetic M.
5oi erau de%amgii mai ales pentru c era o misiune care !ncepuse #oarte promitor.
-cum a$eau de re%ol$at ra"aturile administrati$e ec"ipa de sol care era programat s
preia explorarea de la ec"ipa de !naintare trebuia s #ie trecut pe statut de pregtire i toi
a$eau de !ntocmit un munte de rapoarte.
Ua centrului de comand se !nc"ise !napoia lui Gscar.
8 ,nc o %i !nc o stea !i murmur el.
;ra obosit de%amgit i #lm'nd. ,n nici un ca% nu a$ea s se apuce de
administraie !n seara asta. ,i anun e-majordomul s pun #embotele s pregteasc o
mas ca lumea i s desc"id o sticl de $in. P'n ajungea acas trebuia s #ie gata.
='nd porni pe coridor mai muli oameni ieir prin ua galeriei de obser$are din
#aa lui. Printre ei se a#la @ermet 2"alar directorul grii 52= de pe Merredin i ultima
persoan pe care Gscar ar #i dorit s-o $ad !n momentul acela. Bo$i i plec #runtea
sper'nd c @ermet n-a$ea s-l %reasc.
8 Gscar0
8 -". Eun seara. M tem c n-a #ost o %i prea gro%a$.
8 .u deloc. -stronomia are totui o list uria de inte posibile. .u !nseamn
c am duce lips de planete noi.
Gscar se opri din a-i mai asculta e#ul& tocmai !l recunoscuse pe t'nrul !n
costum scump de l'ng el.
8 -i urmrit operaiunea de a%i?
8 @a !ncu$iin (ilson )ime. ,mi amintesc eu !nsumi genul sta de de%amgire.
8 2unt sigur.
8 Pe de alt parte am #ost impresionat de #elul !n care ai condus lucrurile acolo.
8 ,neleg.
;ra un rspuns idiot !ns Gscar tia c )ime a$ea #oarte puine moti$e ca s #ie
a%i aici. Gboseala !i dispru brusc sub un $al de adrenalin. =a s #ie cutat pentru acea
misiune de explorare 52= repre%enta complimentul suprem.
=a i cum i-ar #i citit g'ndurile (ilson sur'se.
8 -m ne$oie de cine$a ca tine s-mi #ie secund. 5e interesea%?
Gscar pri$i la @ermet 2"alar care pstr cu grij o expresie de neutralitate.
8 Eine!neles.
8 Per#ect. @ac doreti postul este al tu.
8 ,l doresc.
Pete dou %ile Gscar sosi la complexul proiectului na$ei stelare de pe -ns"un.
=pt un birou i un personal de trei oameni l'ng biroul lui (ilson de la ultimul etaj !n
unul dintre cele trei turnuri de sticl centrale. ,ncep'nd cu prima lor edin o#icial din
dimineaa aceea el i (ilson trebuiau s pun selectarea ec"ipajului pe prima po%iie a
agendei lor de lucru. ;ra un indiciu a ceea ce $a urma. .igel 2"eldon nu glumise !n
pri$ina numrului de cereri pentru !nscriere !n misiune. >eci de milioane de oameni din
tot =ommon<ealt"-ul susinui de gu$ernele lor sau de instituii $enerabile i respectate
se re$rsau asupra programelor de #iltrare 52= pentru un loc !n na$. @in capul locului
ei deciseser pentru o politic de completare a posturilor tiini#ice cu oameni din di$i%ia
de explorare 52= de c'te ori ar #i #ost posibil. ;c"ipajul general a$ea s #ie stabilit pe o
ba% similar. ;xcepiile a$eau s #ie #cute pentru persoane cu reali%ri cu totul
excepionale.
-m'ndoi c%user de acord c asta $a !nsemna genii cu relaii politice.
8 @atore%i cui$a $reo #a$oare mare? !ntreb (ilson. -r #i bine s-o eliminm de
la bun !nceput.
8 2unt sigur c destui din $iaa asta i din cea anterioar !i $or reaminti brusc c
mi-au !mprumutat c'nd$a cinci dolari. -proape toi din Merredin au i%butit s m
!nt'lneasc absolut !nt'mpltor !nainte de a pleca i s-mi spun ce tipi extraordinari sunt
ei. 5ot ce pot spune este c Meclain Lilbert este cel mai bun e# de ec"ip de !naintare cu
care am lucrat.
8 ,l $rei pentru postul sta !n - doua ans?
Gscar tcu o clip.
8 9-at't de simplu?
8 5rebuie s-ncepem de unde$a i trebuie s a$em o logic pentru selecie. *a
urma urmelor eu aa te-am ales. *-am !ntrebat pe 2"eldon care-i cel mai bun @irector
Gperaiuni.
Gscar bnuise aa ce$a !ns cui nu-i plcea s-o aud !n mod direct?
8 Eine atunci l-a dori pe Mac. @ar tu? -i $reo pre#erin pentru ec"ipaj?
8 ;xist cinci%eci de manageri de la 1amdale pe care mi-ar plcea s-i aduc !n
partea de construcie a proiectului ca s asigur gra#icul actual i probabil c-o s-o i #ac.
@ar !n pri$ina celor #amiliari cu genul acesta de misiuni nu nu mai am nici o pre#erin.
9%butiser s descopere ali doi membri ai ec"ipajului lui Ulysses. .ancy
)ressmire care nu mai prsise niciodat Pm'ntul de atunci i nici nu abandonase
ser$iciul public era acum =omisar ;cologic pentru -sia de nord-$est i extrem de
dedicat slujbei la urma urmelor o deinea de o sut cinci%eci i opt de ani. 6spunsese
imediat cum !i tele#onase #r mcar s atepte s-i spun bun %iua sau s-l !ntrebe de ce
o sunase dup at'tea secole.
8 ;ti sigur? !ntrebase (ilson.
8 .u pot pleca (ilson. -ici pe Pm'ntul sta bun sunt #oarte multe lucruri pe
care !nc nu le-am pus la punct. =um ne putem con#runta cu extrateretrii !nainte s #i
$indecat bolile astea care ne copleesc proprii notri oameni? Gbligaia noastr moral
este clar.
;l nu argumentase dei erau multe pe care ar #i dorit s i le spun at't ei c't i
genului ei de cruciad. Pm'ntul pe care-l doreau ultraconser$atorii ecologiti nu existase
niciodat !n trecut ci era un $is ideali%at a ce ar #i putut s #ie ;denul. =e$a nu prea
di#erit de Zor+J !i spusese el.
=ellalt membru al ec"ipajului pe care !l locali%aser oamenii lui 2"eldon #usese
Dane Grc"iston. (ilson aruncase o pri$ire peste dosarul ei i nici nu se mai deranjase s-i
tele#one%e. .u-i psa dac era $orba despre prejudecat sau de intuiie totui tia pur i
simplu c ar #i #ost o pierdere de timp. =u dou secole !n urm Grc"iston plecase pe
1elicity planeta locuit numai de #emei. @e atunci ea nscuse cu entu%iasm #iice cu rata
de aproape una la #iecare trei ani.
Una peste alta re#lect el nu era un record remarcabil pentru un ec"ipaj care ar #i
trebuit s repre%inte crema umanitii !n epoca respecti$. 5rei supra$ieuitori atestai din
trei%eci i opt de oameni: un plutocrat o birocrat i o adept a #ertilitii.
- doua jumtate a edinei era programat sub #orma unei con#erine unis#er cu
Dames 5imot"y /algart" directorul 9nstitutului de =ercetri de pe 1ar -<ay.
8 M $a interesa prerea ta despre ce are el de spus !n pri$ina Mariei =eleste i
a ec"ipajului su !i spusese (ilson lui Gscar. @epistarea cunotinelor extraterestre este
un aspect al misiunii noastre pe care doresc s i-l deleg.
8 =re%i c-i at't de important?
8 @a trebuie s tim ce tiu ei. 2au ce nu tiu. 2unt decis s acoperim toate
abordrile posibile ale !n$luirii Perec"ii @yson nu doar cltoria !n sine. ;u m-am
antrenat un deceniu pentru Marte s dea dracul i am terminat tiind mai multe dec't
orice pro#esor de colegiu despre geologia planetei despre caracteristici geogra#ie ba
c"iar i crile pe care le scriseser oamenii despre Marte at't de #iciune c't i de
tiin. 5otul0 =unoteam legendele !n aceeai msur ca i ade$rurile. Pentru orice
e$entualitate. .oi eram pregtii pentru orice pentru orice e$entualitate. Bi ce s %ic7 de
mare ajutor ne-a #ost p'n la urm0
8 2"eldon i G%%ie n-a$eau nici o treab cu Marte.
(ilson sur'se larg.
8 ;xact ce doream s-i spun. @eci7 dup asta aranjea% s te $e%i cu experii
xenoculturali din =ommon<ealt" ca s discutai despre 2il#eni. @u-te la ,ngerul ,nalt.
9nter$ie$ea% un 6aiel. ;u nu pot s cred c toi aa-%iii notri aliai nu tiu nimic despre
Perec"ea @yson. =ei mai muli dintre ei au aprut cu #oarte mult timp !naintea noastr i
oricum toi a$eau acces la %borul interstelar c'nd s-a !nt'mplat.
8 Bi de ce nu ne-ar spune?
8 @umne%eu tie0 Pe de alt parte exist #oarte multe lucruri care nu par logice.
8 Eine o s-o adaug pe list.
;-majordomul lui (ilson anun c gaura-de-$ierme care conecta /al# (ay de
1ar -<ay !i !ncepuse #a%a acti$ de %ece ore a ciclului. Unis#era stabili o legtur cu
micua reea de date din -rmstrong =ity. @e acolo o linie terestr utilitar purta
semnalul la 9nstitut.
Portalul mare din captul opus al cabinetului lui (ilson %um%i de electricitate
static multicolor care se limpe%i art'ndu-l pe directorul Dames 5imot"y /algart"
ae%at la biroul su. ;ra un membru din generaia a patra a #amiliei care !n#iinase
;denburg ceea ce-i con#erea un ni$el considerabil de $ec"ime !n dinastie.
Purta un costum bleu simplu din estur semiorganic care i se !ntindea i
contracta !n jurul membrelor la #iecare gest asigur'ndu-i capacitate de micare
nelimitat $'rsta lui aparent era de trei%eci i ce$a de ani !ns era complet c"el un stil
neobinuit !n =ommon<ealt".
=Gtatuaje mici !i sc'nteiau pe obraji !n culorile platinei i smaraldului.
8 ,n s#'rit domnule cpitan )ime rosti directorul cu entu%iasm e$ident. ,mi cer
scu%e pentru am'narea autori%rii acestei con#erine. P%itorii 9ndi$idualitii sunt iritant
de tenace !n atacurile !mpotri$a liniei noastre terestre. 6eparaiile actuale s-au !nc"eiat
abia acum trei ore. 1r !ndoial c !n c'te$a %ile $om su#eri iari.
8 ,mi pare ru s-o aud %ise (ilson. .u $-ai descurca mai bine cu un releu
satelit?
8 -m a$ut unul dar P%itorii l-au dobor't la #el ca i pe cei trei !nlocuitori. @in
punctul de $edere al costurilor este mai e#icient s a$em o linie terestr i s pltim o
ec"ip de reparaii permanente. =ablul din #ibr optic este #oarte ie#tin.
8 .u mi-am dat seama c situaia ci$il este at't de gra$ pe 1ar -<ay.
8 ,n general nu este. .oi suntem singurii atacai de P%itori. 2unt deplorabil de
xeno#obi ca s nu mai amintesc de $iolen.
8 .u sunt prea bine in#ormat asupra obiecti$elor $oastre& deocamdat n-am
acordat mult atenie teoriilor conspiraiilor. ;i cred c ajutai un supra$ieuitor
extraterestru din na$a-arc nu?
8 Mai precis cred c noi l-am transportat pe 2tar#lyer !n =ommon<ealt". ,ns
da aceasta este direcia general a argumentaiei lor.
8 -m !neles. -u di#u%at #oarte mult propagand despre #elul !n care 2tar#lyer a
pus la cale misiunea - doua ans. =eea ce trebuie s tiu cu ade$rat !n modul cel mai
direct cu putin este dac poate #i posibil ca Marie =eleste s #i $enit de la Perec"ea
@yson. -r #i putut parcurge distana respecti$?
8 5eoretic da. @up ce na$a accelerea% la $ite%a ei de croa%ier de %ero $irgul
apte%eci i doi din $ite%a luminii distana este limitat numai de cantitatea de
combustibil pe care o transport pentru a alimenta generatoarele c'mpului de #or i de
durata de $ia a generatoarelor !n sine. =ercetrile noastre au determinat totui c timpul
real de %bor a #ost de cinci sute dou%eci de ani. .a$a-arc nu a $enit de la Perec"ea
@yson i nici n-a trecut pe l'ng ea. - $enit dintr-un loc mai apropiat.
8 ;ste posibil s #i #ost $orba despre o planet care nu a$ea genul de barier
protectoare pe care o poseda Perec"ea @yson rosti Gscar. ;i nu s-au putut apra
!mpotri$a a ceea ce-i amenina pe extrateretrii @yson aa c au #ugit7
8 Putem specula c't dorii despre originea i moti$ele na$ei pentru %borul
respecti$ %ise directorul. ,ntruc't nu tim !nc de la ce stea a $enit nu putem determina
moti$ul %borului. ;ste per#ect posibil s #i pro$enit din spaiul =ommon<ealt"ului.
8 @ar dac moti$ul !n$luirii a #ost repre%entat de speciile din Marie =eleste?
!ntreb (ilson.
8 ,mi pare ru dar nu $ !neleg raionamentul.
8 @ac mai multe na$e-arc au pornit de la steaua lor de origine este posibil ca
extrateretrii de la Perec"ea @yson s se #i aprat de cei din na$a-arc. *a urma urmelor
uitai ce a #cut Marie =eleste stelei lui 1ar -<ay c'nd a ajuns la ea0
8 -" mega-#lama7 @a cred c este un argument $alid dei nu $d de ce
barierele ar mai #i rmas at'ta $reme. .oi credem totui c sterili%area lui 1ar -<ay a
#ost un e#ect secundar nedorit. 1lama a #ost declanat doar ca surs energetic pentru
mesaj.
8 -tunci a #ost un e#ect secundar dat dracului.
8 5rebuie s inei seama de punctul de $edere extraterestru i de posibila lor
moral. ;i au declanat #lama pentru a comunica peste !ntreaga galaxie. 9ndi#erent care
este dispo%iti$ul care a manipulat steaua pentru a emite #lama el a continuat dup aceea
i a modi#icat emisia !ntr-un semnal radio coerent su#icient de puternic pentru nu #i
detectat !n .orii lui Magelan. ,n tot ca%ul noii oamenii l-am receptat #oarte uor abia
dac a$eai ne$oie de anten c'nd semnalul a ajuns la @amaran7 ca s nu mai amintesc
de scanerele 2;51 pe care le utili%au pe $ranei0
8 5otui nimeni nu tie ce au spus obser$ (ilson. -m a$ut la dispo%iie o sut
opt%eci de ani pentru a decodi#ica semnalul i eu nu tiu s se #i !nregistrat $reun progres.
;ste posibil s #i emis spre planeta lor de batin.
8 @a domnule cpitan aceasta este una dintre teoriile propuse de 9nstitut. @ac
a$ei timp de ascultat mai a$em o sut de alte teorii. 5ot ce putem #ace este s explorm
epa$a i s !ncercm s punem laolalt c't mai multe piese din pu%%le. ,ntr-o bun %i $om
cpta rspunsurile. @in pcate nu $a #i !n $iitorul apropiat.
8 5rebuie s a$ei o idee de unde au $enit %ise Gscar. @ac au cltorit cu
apte%eci la sut din $ite%a luminii timp de cinci sute de ani asta o#er un punct de
origine a#lat aproximati$ la trei sute cinci%eci de ani-lumin de 1ar -<ay. .u se poate
gsi o coresponden a unei stele cu spectrul luminii din sistemul de susinere biotic a
na$ei?
8 -r #i di#icil domnule Monroe !ntruc't cu$ele au surse de iluminare
multispectrale. .u !ncercau s reproduc emisia stelei natale.
8 =u$ele?
="ipul directorului trd o uoar de%amgire.
8 ,n interiorul Mariei =eleste nu exist duplicri ale mediului supra#eei
planetare. .a$a transporta cu$e. Dudec'nd dup re%iduurile rmase erau pline cu ap i
un tip de alge monocelulare.
8 ;ra o specie ac$atic?
(ilson era #ascinat. .u #cuse niciodat $reo cercetare !n na$a-arc& 1ar -<ay
#igura pe lista planetelor pe care dorea s le $i%ite%e !n $iaa lui dedicat $acanei.
8 Bi aceasta este tot o teorie %ise Dames /algart". ,n cu$e nu existau resturi de
creaturi a$ansate i nici n-am identi#icat $reo asemenea specie !n oceanele de pe 1ar
-<ay. -lt teorie este c Marie =eleste ar #i de #apt o na$-seminal automat. ;a a #ost
programat s sterili%e%e orice planet locuibil gsea i s-o !nsm'ne%e cu mostre
genetice de pe propria sa planet pregtind-o ast#el pentru coloni%are dup ce se termina
3terra#ormarea4.
8 -lt moti$ bun pentru a ridica o barier obser$ (ilson.
8 M !ndoiesc domnule cpitan. ,n primul r'nd dac ai deine te"nologia
necesar pentru a ridica genul de barier descoperit la Perec"ea @yson atunci ai deine
cu certitudine i capacitatea de a de%acti$a o na$-robot !nainte de a-i !ncepe misiunea
intrasistem. ,n al doilea r'nd este o metod teribil de imper#ect de coloni%are
interstelar. 6esursele c"eltuite cu construirea unei ast#el de na$e sunt enorme7 i ea n-a
#uncionat. 1lama a ucis cea mai mare parte a $ieii nati$e de pe 1ar -<ay totui n-a #ost
gsit nici o urm de $ia ne-nati$. 9ar dac na$a aceasta #ace parte dintr-o #lot atunci
unde sunt celelalte #lame care ar #i anunat c sterili%area a #ost demarat i de restul
na$elor? ,n al treilea r'nd dac eti o ci$ili%aie care poate cltori !n cosmos i doreti
s-i extin%i propriul sistem solar !i $ei !mbunti permanent te"nologia. .u se poate
garanta c $ei reali%a cltoria superluminic dar !n tot ca%ul pot #i produse na$e mai
bune dec't Marie =eleste iar al doilea $al de na$e l-ar #i ajuns pe primul din urm i l-ar
#i depit. @e ce nu am $%ut nici o alt na$ aparin'nd speciei care a lansat Marie
=eleste? M tem domnilor c 1ar -<ay i situl asoli%rii repre%int un pu%%le unic.
;ste cum spunea cine$a un mister !n$luit !ntr-o enigm. =a s trag totui o conclu%ie
nu are nici o legtur cu Perec"ea @yson.
8 2unt sigur c toate acestea exist !n rapoartele noastre !ncu$iin Gscar dar ce
putei spune despre aparatura electronic de la bord? 5rebuie s #i recuperat nite
programe nu?
8 .u. Procesoarele care au rmas instalate sunt standard. -$'nd la ba% un
principiu de tip poart ca ale noastre dei o parte din reaciile i substanele c"imice
implicate di#er de tot ce utili%m noi. ,n acelai timp !ns matricea: comanda central
lipsete i probabil c a #ost recuperat nu !nlturat.
8 ,nainte sau dup prbuire?
8 @up. .-a #ost totui o prbuire ci o asoli%are dur. 2istemele arcei
#uncionau la momentul respecti$ #iindc !n ca% contrar ar #i #ost o prbuire real i nu
ne-ar mai #i rmas de examinat dec't un crater #oarte ad'nc. Versiunea o#icial a
9nstitutului este c #lama a a$ut succes !n c"emarea altei na$e i c o misiune de sal$are i-
a recuperat pe supra$ieuitori. ,n tot ca%ul asta se potri$ete cu toate #aptele cunoscute.
Grice altce$a nu este dec't pur teorie a conspiraiei.
8 -i menionat ni$elurile te"nologice %ise (ilson. Marie =eleste este produsul
unei te"nologii mai a$ansate dec't a noastr?
8 Prin de#iniie noi suntem mai a$ansai deoarece deinem generatoarele de
guri-de-$ierme. -de$rul nu este !ns acesta. Potri$it celor mai bune estimri ale
noastre Marie =eleste a #ost lansat !n jurul anului o mie trei sute dup /ristos iar pe
atunci noi abia !ncepusem 6enaterea.
8 ,neleg ce $rei s spunei. ="iar dac ar a$ea numai jumtate din rata
de%$oltrii noastre te"nologice ei ar trebui s aib de acum acelai gen de poteci pe care
le utili%ea% 2il#enii.
8 ;xact.
8 =are este totui situaia !n pre%ent? =eea ce a$em noi este ec"i$alent cu Marie
=eleste0
8 6spunsul cel mai uor ar #i c este ec"i$alent dar di#erit. .e!ndoios putem
construi o na$ stelar subluminic mai so#isticat dec't Marie =eleste. ,n mod e$ident
ei nu a$eau gurile-de-$ierme !ns nici noi nu tim cum au declanat #lama solar.
(ilson !i aminti c'te$a !ntruniri pe care le a$usese cu e#ii securitii din
=ommon<ealt" at't de btr'ni !nc't publicul general nici mcar nu tia despre existena
@irectoratelor lor. ;i #useser #oarte interesai s examine%e posibilitatea 3bombei #lam4
a Mariei =eleste. =ercettorii militari din 1amdale considerau c putuse #i un #el de e#ect
de c'mp cuantic instabil care dislocase supra#aa stelei similar cu e#ectul unei !ncrcturi
de ad'ncime aruncate !n ocean. =u excepia studiilor teoretice nu se !ntreprinsese
niciodat nimic !n tot ca%ul nu la ni$el "ard<are. Eine!neles el nu tia ce putuser
produce alte companii. Poate c ar #i meritat s discute !n mod discret cu .igel
2"eldon7
8 Bi nici mcar nu e#ectuai cercetri?
8 .u este nimic de cercetat domnule cpitan. -m clasi#icat absolut toate
componentele de la bordul arcei i am identi#icat utilitatea lor. @ispo%iti$ul care a
declanat #lama nu se gsete aici. Poate c dac au #ost mai multe celelalte au #ost
e$acuate !mpreun cu ec"ipajul i matricea de comand. *a urma urmelor nu este genul
de ec"ipament pe care o specie responsabil s-l #i lsat la m'na oricui.
8 =orect. Prin te"nologia #lamei !ncercam s determin dac constructorii Mariei
=eleste deineau capacitatea de a ridica bariera @yson.
8 .u nu deineau capacitatea respecti$. Earierele Perec"ii @yson sunt
anterioare arcei. -colo este $orba de alt specie extraterestr !nc neidenti#icat poate
c"iar de dou specii dac sunt ade$rate speculaiile mai #ante%iste despre natura
de#ensi$ a barierei. V doresc noroc !n !nt'lnirea $oastr.
8 Mulumim.
8 @ac tot suntem !n contact $ anun c a #i #oarte !nc'ntat s o#er concediu
pltit oricror cercettori ai 9nstitutului pe care ai dori s-i a$ei !n ec"ipaj. ;xperii
notri sunt realmente excepionali ca experien i capaciti iar muli sunt #oarte
a$ansai7 ca mine.
8 ;ste o o#ert #oarte generoas domnule director. .e pregtim s #acem publice
cerinele noastre pentru - doua ans i sunt con$ins c personalul dumnea$oastr $a
rspunde.
8 Per#ect atunci.
6idicase braul #lutur'ndu-l uor c'nd imaginea dispru din portal.
Gscar #cu o grimas.
8 ,n #elul acesta extrateretrii Marie =eleste dispar din ecuaie.
8 -a se pare. .u c i-a #i cre%ut $reodat pe P%itori dar este muniie util
pentru urmtorul inter$iu mass-media.
@ei !n mod o#icial sosise $ara de peste trei sptm'ni $'nturile dinspre $est
aduseser nori de ploaie de deasupra oceanului. *eonida =ity #usese asaltat de #urtuni cu
tunete i #ulgere dar i cu a$erse abundente care-i inundaser majoritatea parcurilor.
="iar i a%i cerul era blocat de nori suri i mai a cror bur constant se re$rsa peste
tenda de plastic uoar care #usese !ntins peste podium. Pri$ind spectatorii de pe pelu%a
grdinii botanice a Uni$ersitii @udley Eose nici mcar nu %rea sclipirea ume%elii de
pe costumele i plriile lor de $ar excentrice. ;ra prea !nc'ntat i uimit pentru a bga !n
seam lucruri at't de banale cum era $remea.
@ecanul prea de asemenea imun la su#erina dinaintea lui !n $reme ce-i
continua imperturbabil peroraia. -e%at imediat !n spatele lui $icepreedinta planetei
Lralmond se strduia s-i pstre%e pe c"ip o expresie ci$ili%at. ,n cele din urm
decanul !ncet s mai #elicite Uni$ersitatea a#lat sub propria lui conducere i #cu un
gest spre @udley Eose.
,ndrept'ndu-se ctre pupitru @udley !ncerc un neateptat #ior de emoie. G %ri
pe soia lui (endy ridic'ndu-se !n r'ndul din #a i aplaud'nd puternic. *'ng ea se
!niruiau studenii si& unul dintre ei #luiera ptrun%tor !n timp ce ceilali doi r'deau de
parc ar #i #ost gluma cea mai teribil din lume. 5ipic g'ndi el totui $ederea lor !i
!ngdui s continue cu con$ingere re!nnoit.
@udley se apropie de decan care-i !ntinse solemn sulul de pergament ce
semni#ica numirea lui ca pro#esor plin& -plau%ele atinser apogeul i @udley %'mbi
#ericit audienei lui plouate i se strdui s nu !i scarpine =Gtatuajul de pe urec"e
(endy #usese #oarte clar !n aceast pri$in !i rosti mulumirile standard banale i
adug c't de pri$ilegiat se simea s #ac parte dintr-o instituie academic at't de
mrea ca aceast Uni$ersitate aminti !n treact c gu$ernul ar #i trebuit s susin
permanent tiinele pure Oo !ncu$iinare g'nditoare de acord din partea $icepreedintei din
spatele suP i !nc"eie spun'nd:
8 2per acum s de%$olt descoperirea care a #ost posibil graie lui Lralmond
repre%ent'nd planeta ca membru al ec"ipajului na$ei - doua ans. =ontribuind cu
experiena i capacitile unice ale planetei noastre putem !n s#'rit de%$lui misterul
care ne-a obsedat specia !n ultimele dou sute de ani. 5ot ce pot spune este c m $oi
strdui din rsputeri s $ #ac cinste. V mulumesc #oarte mult0
-plau%ele care-i salutar s#'ritul discursului #ur mai calde i mai puternice
dec't se ateptase. ='nd se !ntoarse $icepreedinta se ridic i-i str'nse m'na.
8 ,n tot ca%ul $oi #ace tot ce pot ca s ajungi !n na$a aceea murmur ea.
@udley se ae% i r'nji prostete pe toat durata discursului ei despre bursa pe
termen lung pe care administraia era extrem de !nc'ntat s o acorde nou lrgitului
departament de astronomie al Uni$ersitii. ;l se agitase pentru un loc !n - doua ans
din clipa !n care au%ise de misiune. ,n toate inter$iurile din unis#er i #useser destule
@udley le spusese reporterilor c el merita s #ie acolo c nu-i putea #i ignorat
contribuia c !l #ceau indispensabil cunotinele exclusi$e asupra subiectului. 6epetase
aceleai lucruri tuturor politicienilor cu care se !nt'lnise tuturor industriailor tuturor
membrilor din !nalta societate care-i #useser pre%entai la sutele de cocteiluri i dineuri la
care primise in$itaii dup descoperire. *obby-ul lui #usese neobosit. Gbser$area
!n$luirii !i o#erise o securitate pe care n-o mai cunoscuse p'n atunci prin decernarea
titlului de pro#esor i n$ala brusc a banilor !n departamentul su. 2uccesul descoperise
@udley a$ea un gust delicios. @orea mai mult iar na$a stelar era modul de a obine mai
mult. .u existau limite !n pri$ina celor pe care le putea dob'ndi c'nd a$ea s re$in
trium#tor de la !ndeprtata Perec"e @yson.
@e !ndat ce $icepreedinta !i !nc"eie anunul spectatorii se repe%ir la bu#etul
din sala principal unde se ser$eau sand$iuri i $in. ='te$a companii locale
participaser la #inanarea e$enimentului ceea ce !ngduise casierului s apele%e la
catering din exterior ridic'nd standardul obinuit al petrecerilor din Uni$ersitate.
(endy Eose !n" un pa"ar de $in ro%e de la unul dintre c"elnerii tineri i pri$i
!n jur s $ad !ncotro plecase @udley. Pentru ea era o %i de emoii con#lictuale. Uurarea
de a-l $edea !n s#'rit obin'nd postul de pro#esor era cu ade$rat pro#und #iindc le
asigura am'ndurora $iitorul. *a biroul edilitar !n care lucra ea deja #usese promo$at&
pensia de retragere !i era asigurat i peste unspre%ece ani a$ea s poat recurge la o
re!ntinerire. *a una decent de data aceasta !i spuse. ,n ultimii ani #usese extrem de
contient de oldurile care i se liser iari. ;xact !n momentul cel mai-nepotri$it.
@udley primise o sumedenie de solicitri din partea multor companii ba c"iar se
menionase o #uncie de director non-executi$. Prin catedrele Uni$ersitii se %$onea c
peste c'i$a ani a$ea s #ie principalul candidat la postul de decan. ;a trebuia s arate
bine s joace rolul soiei susintoare i capabile. ='nd se mritase cu @udley (endy nu
se ateptase !n nici un ca% la ni$elul acesta de succes pro#esional i personal ci doar la o
$ia linitit petrecut !n mod plcut la marginea cercurilor sociale i gu$ernamentale
ale capitalei. 1aima lui @udley sc"imbase acum totul. @eocamdat ei doi !i #cuser #a
!mpreun dar #emeia era #oarte contient de puterea csniciei lor. ;ra alta dintre acele
uniuni per#ect amiabile care intenionau s dure%e poate dou decenii un remediu
standard anodin pentru singurtatea mediocrilor din =ommon<ealt". ,n #orma respecti$
putea continua mulumit at'ta timp c't n-o a#ecta nimic prea important. 9ar el era cel mai
#aimos astronom din =ommon<ealt" !n mijlocul unui campus plin de #ete #rumoase i
curtat de companii cu bani serioi.
8 @oamna Eose?
(endy se !ntoarse i %ri un brbat #oarte !nalt care-i sur'dea !ntrebtor. V'rsta
lui aparent se apropia de patru%eci de ani dei ea tiu c era mult mai btr'n a$ea !n
urm cel puin dou $iei. 6areori $%use pe cine$a care s degaje%e at'ta !ncredere !n
sine. -$ea pr blond care btea !n argintiu i oc"i at't de negri !nc't era greu de distins
unde anume !ncepea irisul. =ombinate cu nasul mic i obrajii proemineni totui delicai
#ceau din el un indi$id mai degrab interesant dec't c"ipe !ns !n tot ca%ul memorabil.
8 ;u sunt %'mbi ea uor ner$oas tiind c oameni ca brbatul acesta nu
obinuiau s-o remarce7 indi#erent pentru ce moti$.
8 2unt de la Btiride$reme ridic el un card micu cu aripioare aurii !n mijloc. M
!ntrebam dac ai a$ea amabilitatea s-mi acordai c'te$a clipe?
8 -" da sigur c da intr (endy automat !n rolul de soie capabil a unei
personaliti !n ultima $reme a$usese destul timp s exerse%e. ;ste o %i #oarte #ericit
pentru mine7 reali%area lui @udley !nseamn extrem de mult nu numai pentru
Uni$ersitate ci i pentru Lralmond !nsi.
8 -bsolut. =u siguran a adus Lralmond !n atenia =ommon<ealt"ului. 2 #iu
sincer a trebuit s caut pentru a $edea !n ce seciune a spaiului se a#l i am #ost pe
destule planete. 2lujba !mi impune s cltoresc enorm.
8 -sta c"iar trebuie s #ie interesant domnule7
8 -" te rog spune-mi Erad.
8 Eine Erad !i %'mbi ea peste marginea pa"arului.
8 ='nd m-am interesat asupra Uni$ersitii mi-a atras atenia un lucru cred c
a$ea departamentul de astronomie cel mai mic din c'te am !nt'lnit $reodat. 2oul tu l-a
pus pe picioare?
8 G" nu. @r. Marance l-a !ntemeiat el a #ost unul dintre #ondatorii
Uni$ersitii i de #apt specialitatea lui -stro#i%ica. @epartamentul de astronomie a
aprut sub oblduirea lui7 se pare c era un personaj at't de dinamic !nc't era greu de
re#u%at. ;l considera c astronomia este o component esenial pentru clasi#icarea
Uni$ersului aa c n-a existat prea mult opo%iie #a de construirea obser$atorului.
@up aceea a plecat pentru re!ntinerire i @udley a primit sarcina de a prelua conducerea
obser$atorului. 2 #iu sincer n-a #ost tocmai uor deoarece astronomia continua s #ac
parte din departamentul de #i%ic. Practic p'n a%i n-a #ost cu ade$rat independent.
2orbi din pa"ar. G %i mare0
8 ;ste #oarte clar. - i%butit totui s atrag #inanare i dup plecarea lui
Marance ba c"iar !ndeajuns pentru a continua s #uncione%e independent.
8 ;xist tot #elul de surse crora te poi adresa de #elul #undaiilor educaionale
i gu$ernamentale. -sigurarea bugetul an de an a !nsemnat o strdanie permanent pentru
@udley !ns el este #oarte tenace i un administrator capabil. @in #ericire7 - i%butit s
continue !n ciuda a destule obstacole. Bi ei bine re%ultatele se pot $edea.
8 1r doar i poate. Va s %ic este de #apt ca%ul omului mrunt dar nobil care
se lupt singur !mpotri$a Uni$ersului.
8 .u a spune c"iar aa. *ui @udley nu i s-a opus nimeni at't doar c !n epoca
actual astronomia nu este disciplina cea mai preuit. @esigur acum totul s-a sc"imbat.
Pentru urmtorul an uni$ersitar s-au !nscris peste opt mii de solicitani care doresc s
studie%e cu @udley.
8 ,neleg c nu-i $ei putea primi pe toi?
8 @in pcate nu. Va mai dura p'n ce departamentul $a #i de%$oltat la
standardele de clas din =ommon<ealt". Bi desigur @udley poate s #ie #oarte bine
implicat !n misiunea - doua ans.
8 2erios?
8 -r trebui s #ie rosti ea apsat. *a urma urmelor el a #ost descoperitorul. Bi-a
dedicat destui ani din $ia Perec"ii @yson iar dedicaia respecti$ l-a #cut s de$in
expertul numrul unu din =ommon<ealt" !n acest domeniu. -r #i #oarte ciudat dac nu l-
ar accepta !n ec"ipa tiini#ic nu cre%i?
8 @a cred c da. =pitanul )ime l-a solicitat s se alture ec"ipajului?
8 .u !nc.
8 @up cum ai spus sunt con$ins c nu-i dec't o c"estiune de timp. Pe mine !ns
m interesea% mai degrab trecutul lui i trecutul departamentului de astronomie al
Uni$ersitii. ;ti modest dar mi se pare cu ade$rat o btlie epopeic lupta pentru
recunoatere pentru bani an dup an. -sta !mi o#er un ung"i interesant asupra
personalitii soului tu.
8 2unt #oarte m'ndr de el.
8 ,mi poi spune care i-au #ost susintorii din trecut? @e exemplu ce trusturi
educaionale au o#erit bani sau resurse?
8 -"7 pi au #ost 1ran+ton 1irst -d$ancement. 2t. Dames Gutloo+ 1und
)ings#ord Pure 6esearc" ;nablement 1oundation EL ;nterprise7 toi acetia au #cut
donaii generoase totui cea mai mare donaie autonom a sosit de la =ox ;ducational o
organi%aie caritabil cu sediul pe Pm'nt.
8 Mi se pare remarcabil ca o organi%aie caritabil de pe Pm'nt s susin
acti$itatea de aici.
8 ;i #inanea% multe acti$iti tiini#ice din Uni$ersiti din tot
=ommon<ealt"-ul.
8 Bi de c't timp a susinut =ox departamentul soului tu?
8 2e !mplinesc unspre%ece ani7 c"iar de la sosirea noastr aici.
8 Bi cum sunt?
8 =ine?
8 =ei de la =ox.
8 .u tiu. =ontactul s-a stabilit prin unis#er. Practic ei n-au $i%itat niciodat
Lralmond. .oi nu suntem dec't unul dintre miile de proiecte pe care le #inanea%.
8 .-au $enit nici mcar a%i?
8 .u m tem c nu. -a cum ai %is c"iar tu este un drum lung pentru un pa"ar
de $in i un sand$i.
8 @e acord. -lt !ntrebare ar #i de ce domnul pro#esor Eose a ales tocmai
Perec"ea @yson ca int a obser$rilor sale?
8 @in cau%a distanei. Lralmond se a#la !n locul potri$it pentru a obser$a
!n$luirea. ;$ident noi nu ne ateptasem la ce$a at't de spectaculos.
8 @in cau%a asta a ales Lralmond? !nainte !l interesase Perec"ea @yson?
8 .u nu !n mod special. *a urma urmelor @udley este specialist !n astronomia
pur iar !n$luirea !n ciuda #aptului c a #ost un e$eniment uluitor nu este un #enomen
natural.
8 -adar el a !nceput obser$rile abia dup ce $-ai stabilit aici?
8 @a.
8 Bi Uni$ersitatea nu a comentat nimic despre alegerea aceasta?
8 .u deoarece @udley decide obiecti$ele departamentului astronomie.
8 .ici #undaiile #inanatoare nu au obiectat? !n general ele sunt instituii de
tiin pur nu?
8 Erad !ncerci s gseti un scandal ascuns?
8 G" @oamne iart-m nici $orb0 @e c'te$a decenii n-am mai lucrat pentru o
emisiune tabloid expert !n rscolirea noroiului ca a lui Earon. ;u nu doresc s a#lu
dec't7 3datele istorice4. Pentru a relata un ca% aa cum se cu$ine sunt necesare multe
in#ormaii de #undal& asta nu !nseamn c toate $or #i incluse !n mod obligatoriu !ns
detaliile acelea trebuie s existe pentru a con#eri autoritate !mi pare ru pentru prelegerea
aceasta dar !mi #ac meseria de destul $reme.
8 .-a #ost o prelegere. @ac ai #i trit niel alturi de @udley ai #i tiut ce este o
prelegere.
*a dracuC0 -m prut prea de%amgit?
8 2unt sigur. Putem re$eni aadar la #undaii i #inanri?
8 1undaiile au #ost !ncurajatoare mai ales =ox. @e #apt cred c obser$rile
Perec"ii @yson erau trecute !n contractul de #inanare ei doreau s se asigure c a$eau
s #ie duse p'n la s#'rit.
8 2erios?
Pentru o clipit (endy !ntre%ri un #ulger de trium# pe c"ipul subire al
brbatului. 1usese oarecum neateptat& se ateptase la mult control de sine din partea unui
indi$id so#isticat care nu era la prima lui $ia.
8 ;ste aa de important? !ntreb ea.
8 @eloc rspunse Erad cu un sur's curtenitor mai pe msura caracterului su. 2e
aplec uor !n #a i cobor! tonul adopt'nd un aer intim. 2pune-mi cum se comport
decanul #a de toat po$estea asta? =red c trebuie s #ie destul de ocat c unul dintre
pro#esorii lui a de$enit sa$antul cel mai #aimos din =ommon<ealt".
(endy !i pri$i a#ectat pa"arul.
8 ,mi este imposibil s spun.
8 ;" asta-i situaia nu se poate %ice c n-am !ncercat7 ,i mulumesc oricum c
mi-i acordat aa mult din timpul tu.
8 -sta-i tot?
8 @a. G salut politicos !nclin'nd capul dup care ridic un deget: !nc ce$a
c'nd o s-o $e%i pe Paula te rog s-i transmii din partea mea s !ncete%e s se mai
concentre%e asupra detaliilor #iindc tabloul de ansamblu este cel care contea%.
8 .u !neleg7 nu cunosc pe nimeni cu numele Paula.
;l sur'se larg.
8 G s cunoti.
-poi se !ndeprt strecur'ndu-se prin mulime ls'nd-o "olb'ndu-se !n urma lui
derutat poate c"iar uor iritat de mesajul ridicol de criptic.
*a dou ore dup !nceperea recepiei e-majordomul lui @udley !l anun c era
apelat de poliie.
8 .u $orbeti serios replic el.
8 M tem c da. -cas sunt dou ec"ipaje. Un $ecin anunat c a %rit pe cine$a
ieind.
8 Matricea casei ce spune?
8 Matricea casei pare s #ie scoas din #unciune.
8 *a dracuC0
8 Vii? Poliia a subliniat c este #oarte important.
8 @a da0
-adar trebuia s se despart de preedintele de la Grp"eus 9sland care sugerase o
sponsori%are important pentru ec"ipamentele obser$atorului posibil cu extindere la -
doua ans s-i !nm'ne%e pa"arul cu $in unei c"elnerie destul de drgue care-i
cunotea numele i-i %'mbi iar apoi s dea ocol slii !ncerc'nd s-o gseasc pe (endy.
Pierdu o mulime de timp deoarece i ea ocolea sala !n cutarea lui. -m'ndoi deciser s
nu-i mai ia rmas bun de la decan.
=arltonul !i duse acas. Prbuit !n scaunul su @udley !i ddu seama c't de beat
era. 5otui $inul #usese bun i cei de la catering !i umpluser !ntruna pa"arul. (endy !l
pri$i de%aprobator c'nd cobor! din automobil cu micri #oarte precaute.
2ergentul Erampton !i atepta l'ng ua din #a a casei lor cu un etaj. =a toate
celelalte din %ona respecti$ era din lemn de pin local cu sc"elet de oel-carbon i $opsit
!n $erde-!nc"is. 1erestrele erau albe cu sticla reglat la opacitate complet. Poliistul !i
salut neprotocolar c'nd se apropiar.
8 .u par s se $ad stricciuni le spune el dar dorim s aruncai o pri$ire i s
$edei dac nu lipsete ce$a.
(endy pri$i curioas ua desc"is.
8 2untei sigur c au plecat?
8 @a doamn. -m $eri#icat cu atenie. =u excepia noastr !nuntru nu este
nimeni.
,ntinse braul !ndemn'ndu-i s intre.
@udley nu putu %ri nici un semn e$ident de spargere. .ici un obiect nu era
distrus iar mobilele a$eau exact aceleai po%iii dintotdeauna. Unicul lucru nelalocul lui
era absena oricror semnale din partea matricei casei.
8 =e s-a !nt'mplat? se interes el.
8 Vecinul dumnea$oastr a anunat c a $%ut pe cine$a ieind pe ua din #a.
9ntruii au suit !ntr-o main oprit ce$a mai departe pe strad i au plecat. Vecinul tia c
lucrai la Uni$ersitate aa c ne-a tele#onat.
8 2oul meu a #ost numit pro#esor rosti (endy.
8 @a doamn %ise sergentul Erampton tiu asta. 1elicitri domnule o meritai.
=eea ce ai #cut a adus Lralmond !n atenia =ommon<ealt"ului.
(endy se !ncrunt. ;ra a doua oar c au%ea expresia respecti$ !n aceeai %i.
@udley pri$i iritat ua din #a care #usese corect cablat !n con#ormitate cu
insistenele companiei de asigurri. 9ar matricea casei a$ea rutine de securitate excelente.
8 =um au intrat?
8 .u suntem siguri. - #ost cine$a care !i cunotea meseria. =a s $ unte%e
toat electronica trebuie s #ii destul de iste. Gri s ai un program iste7
9ntrar !n cabinetul lui @udley i brbatul simi c ar #i trebuit s se scu%e pentru
de%ordine. Peste tot erau cri imprimate lucioase i componente de ec"ipamente $ec"i
iar #ereastra era aproape in$i%ibil !n spatele g"i$ecelor cu plante luxuriante. @oi poliiti
de la criminalistic examinau biroul i sertarul su desc"is. ,n sertar se a#la matricea
casei o carcas paralelipipedic simpl cu mu#e de conectare ce o legau la mai multe
cabluri de #ibr optic dec't permiteau de #apt speci#icaiile te"nice. @udley dorise de
mult $reme s-o moderni%e%e.
8 9-au golit memoria rosti e#ul criminalitilor. @e aceea nu mai #uncionea%
matricea.
8 -u golit-o?
8 @a. 5otul programe management7 tot ce coninea. .u mai exist nimic.
Probabil c sprgtorii le-au stocat !n memoria lor. 2per c a$eai copii de re%er$.
8 Mda7 @udley pri$i !n jurul cabinetului scrpin'ndu-i =Gtatuajul de pe
urec"e. Gricum !n majoritate7 ce naiba nu era dec't o matrice menajer0
8 ;xista ce$a $aloros !n ea domnule? M re#er la acti$itatea dumnea$oastr i la
altele similare7
8 G parte din munca mea era aici totui nu i-a putea spune 3$aloroas4.
-stronomia nu-i o pro#esiune secretoas.
8 Mda7 s-ar putea s #i #ost o tentati$ de antaj cutarea de do$e%i
incriminatorii. -i #i surprins dac $-am spune ce poate s rm'n !n cac"e-ul de tran%it
al memorie c"estii $ec"i de ani de %ile. 9ndi#erent cine au #ost intruii au luat totul.
8 .u am nimic incriminatoriu pe care s-l pstre%. 2igur c da exist #acturi
ac"itate cu !nt'r%iere unele amen%i de tra#ic c'nd conduceam pe manual dar cine n-are
aa ce$a?
8 Problema domnule este c acum suntei !n atenia publicului i n-ar #i ru s
$ g'ndii la msuri suplimentare de securitate. @e asemenea dup incidentul acesta ar
trebui s $ sc"imbai toate con#iguraiile de acces.
8 @a da bine!neles.
8 Vom anuna i ec"ipajul local de patrulare %ise sergentul Erampton. Pe $iitor
$ $or include !n tiparul lor de supra$eg"ere.
8 Mulumesc.
8 2untei sigur c nu lipsete nimic altce$a?
8 .u. Gricum nu pot s obser$ $reo lips.
8 Vom aspira locul pentru #ragmente -@. i $om !ncerca s urmrim maina
!ns pare s #i #ost aciunea unor pro#esioniti. @ac !n memoria matricei n-a existat ce$a
despre care s $ #acei griji probabil c nu $a mai urma nimic.
@up ce =onsiliul ;xoprotectorat al =ommon<ealt"ului !nc"eie prin $ot unanim
propunerea de a expedia o na$ stelar spre Perec"ea @yson G%%ie 1ernande% 9saacs se
scu% i cobor! cu li#tul la recepie. Vremea era cald pentru prim$ar i doar c'te$a
petice !nguste de %pad murdar !nt'r%iau prin rigole acolo unde le !mpinseser
ser$oboii edilitari. Erbatul porni pe 1i#t" -$enue& nu erau mai mult de cinci oameni
care #oloseau trotuarul lat !ntruc't ora i anotimpul nu erau cele mai #a$orabile pentru
pietoni. .u mai exista niciunul dintre $'n%torii stradali pe care G%%ie i-i amintea de
acum dou sute de ani: tarabele cu "amburgeri i =oca-=ola din #iecare intersecie
$'n%torii de tricouri i cei de so#t<are semilegal sau sen%oproxeneii cu pornomemorii.
,n pre%ent aa ce$a ar #i #ost prea decadent pentru ora i locuitorii si culti$ai. Euticuri
i tarabe excentrice ocupau !n pre%ent parterele tuturor %g'rie-norilor cu obiecte bi%are
importate de pe toate planetele din =ommon<ealt" toate !n mod straniu neatrgtoare.
@in punctul de $edere al lui G%%ie era un declin trist. .u puteai trata antiseptic un ora
uria ca .e< Zor+-ul #r a pierde ce$a din calitatea lui original din dinamismul i
neglijena care-l #ceau un loc minunat !n care s locuieti. ,n ciuda cldirilor care
continuau s-l impresione%e oraul de$enise pur i simplu alt suburbie a Pm'ntului.
9ndustriile sale prsiser de mult planeta ls'nd doar consoriile de cercetare i design
care se a#lau !n #runte ec"ipate de parteneri miliardari. -geniile de publicitate !i
pstraser locurile la #el ca sediile generale ale companiilor mass-media& existau p'n i
unii artiti !n 2o"o dei G%%ie !i considera dino%auri lipsii de talent. 2ectorul #inanelor
i birourile gu$ernamentale dominau piaa de munc pentru cei care trebuiau s
munceasc. Muli nu erau ne$oii s-o #ac deoarece de $ieile lor lipsite de griji se
ocupau nenumratele companii de apro$i%ionare i ser$icii care !ncercuiau insula
Man"attan& toate #oloseau extraplanetari cu $i%e pe termen mediu.
Vi%ite ca aceasta !i reaminteau lui G%%ie moti$ul pentru care !n ultima $reme
$enea at't de rar pe planeta sa natal. ='nd ridic oc"ii %ri mult deasupra o #'ie
%drenuit de cer rece i oeliu !ndeprtat parc i mai mult de turnurile gigantice. ="iar
i !n toiul $erii soarele era aproape un strin pentru solul din aceast parte a oraului iar
arborii i tu#ele plantate !n pieele scumpe trebuiau s #ie ajutai de iluminatul arti#icial
pentru a se de%$olta.
Uit'ndu-se de la una din intersecii prin impresionantul canion $ertical G%%ie %ri
str$ec"ea cldire ="rysler !n cuca ei din sticl protejat !mpotri$a naturii.
8 Bi care dintre noi !i $a supra$ieui celuilalt? !ntreb el !n oapt.
Mainile taxiurile i camioanele lunecau pe strad cu ser$omotoare complet
silenioase. Gameni !n "aine groase sau ponc"ouri din #ilamente organice !ntunecate la
culoare se grbeau pe l'ng el #r mcar s-i arunce o pri$ire. -proape toi erau aduli.
Pe ambele sensuri ale lui 1i#t" -$enue nu %rea mai mult de trei-patru copii sub %ece ani.
-sta !i lipsea cel mai mult iar rata natalitii Pm'ntului continua s #ie !n scdere an
dup an !n $reme ce so#isticaii eterni i bogai care populau planeta gseau alte lucruri
pe care s-i c"eltuiasc timpul i banii.
-ici nu mai exista nimic pentru el decise G%%ie posomor't nimic interesant i
nimic $aloros. 6e$eni la ba%a celui mai apropiat turn i-i ceru e-majordomului o legtur
cu 96 de acas. @up ce 96 se conect !i ddu coordonatele sale exacte. G gaur-de-
$ierme rotund se desc"ise !n spatele lui lrgindu-se p'n la diametrul de doi metri iar el
#cu un pas prin cortina cenuie neutr a c'mpului de #or. Laura-de-$ierme se !nc"ise.
G%%ie nu a$ea o reea de guri-de-$ierme pri$ate secrete care legau !ntre ele
planetele =ommon<ealt"ului ci deinea exact dou guri-de-$ierme un conector 52=
standard de microlime ca s-i asigure locuinei sale o legtur de lime "iperband cu
unis#era prin intermediul cibers#erei -ugustei i o $ersiune mult modi#icat a
generatorului gurii-de-$ierme utili%at de di$i%ia de explorare 52= care-i o#erea
transport independent !ntr-o seciune destul de mare din =ommon<ealt". @e asemenea
nu locuia singur pe o planet U-congruent. =minul lui era un asteroid ca$ care descria
o orbit eliptic lung !n jurul stelelor gemene din *eu.
='nd trecu prin poart #u !n$luit instantaneu de lumin cald i puternic.
Mecanismul porii #usese !ncorporat !ntr-o st'nc mare de granit cu o tend lat de
prelat alb deasupra ca $ela unui ia"t care #usese adaptat !ntr-un acoperi de tip
marc"i%. G%%ie iei de sub ea i domeniul i se !ntinse !n #a.
=a$itatea care #usese exca$at de sptori automai ec"ipe 52= de constructori
ci$ili i o armat de boi era lung de o sut trei%eci de +ilometri cu diametrul de
dou%eci i trei de +ilometri #iind cel mai mare spaiu !nc"is pe care-l construise $reodat
rasa uman. 6elie#ul interior era o unduire neregulat de dealuri i $'lcele !ntrerupt ie
$inioarele argintii ale p'raielor. Un singur lan de muni uria cu st'nci tioase ca lamele
descria o spiral pe toat lungimea sa cu $'r#urile cele mai !nalte ating'nd dou mii de
metri roci purpurii i sure !ncununate de %pad orbitor de alb. -proape toate
!nlimile a$eau o cascad e $reun #el de la torente magni#ice re$rs'ndu-se peste muc"ii
ascuite p'n la cataracte spumeg'nde care se prbueau !n lungul unor #gae prelungi
de piatr. ,n muni peteri largi i !ntunecate #useser s#redelite sub linia uni#orm a
%pe%ii. -pa 'nea din be%na dinuntru sub #orm de jeturi masi$e care cdeau pe l'ng
$ersanii masi$i de granit i ridicau !n trecere nori rotitori de picturi ca de platin !n
drumul lor parc interminabil. 5oate cascadele se curbau graios !n $%du" distorsionate
de rotaia asteroidului care-i inducea atracia gra$itaional !nainte de a plonja !n lacuri
i ia%uri.
P'raiele i r'urile alimentate de cascade erpuiau dup aceea spre $rsarea !n
re%er$oarele gigantice care erau camu#late !n ca$erne !ndrtul pereilor din capetele
ca$itii centrale. @e acolo apa putea #i pompat !napoi !n reeaua subteran complex de
tuneluri i conducte care ducea la cascade. Pompele ei consumau energia de la trei dintre
cele cincispre%ece generatoare de #u%iune cu care era dotat asteroidul.
@eparte de cascade lacuri prelungi i !ntunecate acopereau #undurile $ilor mai
ad'nci ti$ite de trestii i rogo% i !nconjurate de copaci cu coroane !ntinse care-i lsau
crengile luxuriante s curg peste $aduri. >one !ntinse de nu#eri !n#loreau pe supra#eele
lor iar culorile intense ale #lorilor lor !n$iorau monotonia rece a apelor. 1erigi i
rododendroni !ncununau majoritatea dealurilor !n $reme ce lunci de iarb le acopereau
pantele joase cu co$oare ne!ngrijite de smarald smluite de petele stacojii topa% a%ur
$iolet i oranj ale #lorilor slbatice. Peste tot erau risipite blocuri de marmur albe ca
neaua. =opacii creteau slbatici singuri sau !n p'lcuri& dumbr$i i pdurici de stejari
mesteceni argintii salc'mi gin+go biloba i arari care se !ntindeau !n lungul contururilor
in#erioare ale majoritii $ilor. ;ra o imagine a toiului $erii !ntr-un inut al crui climat
temperat dura de dou secole i jumtate. 5oate plantele #oioase #useser modi#icate !n
perene ast#el c-i desc"ideau permanent #run%ele !n anotimpul perpetuu. ,n lungul axei
asteroidului era !ntins un pod rulant din silicaniu care susinea cercuri de lumini solare
prea puternice pentru a #i pri$ite de oc"ii omeneti neprotejai.
G%%ie !i desc"eie grbit "aina de l'n i o puse pe bra. =obor! pe poteca
!ntortoc"eat de pietri i iei de la adpostul st'ncilor !n $alea larg unde exista singura
structur de deasupra solului din asteroid. Eungalo<-ul lui se compunea din cinci camere
cu perei din coral-uscat simplu alb cu podele din lemn de esen tare i un acoperi din
arde%ie cenuie ieit mult !n a#ar pentru a umbri $eranda !nconjurtoare. ,n subteran
G%%ie construise o cript uria pentru biblioteca lui de cri reale !ns asta nu !nsemna
c ar #i cobor't $reodat !n ea& #embote modi#icate !i aduceau orice a$ea ne$oie ast#el c
atmos#era controlat de acolo era tulburat pe c't mai puin posibil.
Erbatul #olosea totui restul locuinei modeste salonul buctria cabinetul
dormitorul i baia. .u exista nimic altce$a care s-i doreasc. ='nd era aici !i petrecea
oricum majoritatea timpului !n aer liber. ,n grdin exista un e%long con#ortabil umbrit
de un imens #ag rocat iar ia%ul !n care !nota era !mprosptat permanent de p'r'ul care
curgea prin mijlocul pajitii clipocind peste pietre netede mari.
G #embot !i lu "aina c'nd sosi i se !ndeprt pentru a o depo%ita !n debara. ,n
asteroid existau peste o sut de mii de boi toi dirijai de 96. Micul planetoid arti#icial
era autonom i se auto!ntreinea graie matricei #oarte mari care-l controla. Lraie
$astelor sale #aciliti de producie de sub sol care #abricau majoritatea componentelor
utili%ate de ec"ipamentele de susinere a ambientului #oarte puine trebuiau importate.
@in exterior soseau mai degrab moderni%ri dec't !nlocuiri. @esignerii petrecuser ani
de %ile ra#in'nd sistemele ca s ajung la un ni$el minim de !ntreinere. ='nd $%use
planurile iniiale p'n i G%%ie !i #cuse griji !n pri$ina costurilor& totui perse$erase
iar acum rsplata lui era libertatea total. =onstructorii 52= continuau s-l $i%ite%e la
#iecare doi ani Odup ce semnau contracte de con#idenialitate incredibil de stricteP pentru
a inspecta i oca%ional modi#ica mainriile porii iar asta era tot. 9ar dac G%%ie s-ar #i
retras complet din mijlocul oamenilor probabil c 96 ar #i putut menine totul !n
#unciune dac el ar #i dorit-o cu ade$rat& era cel mai puternic program compo%it pe
care-l scrisese $reodat 9=.
8 Mesaje? !ntreb brbatul cu glas tare intr'nd !n buctrie.
8 ='te$a sute de mii rspunse 96. @oar opt au trecut de #iltre.
G%%ie desc"ise #rigiderul i scotoci prin containere i pac"ete ambalate manual.
M'ncarea !i era li$rat de #urni%orii regelui -ngliei. Valoarea de snobism a maga%inului
i preurile erau #enomenale !ns G%%ie trebuia s admit c raionul lor de delicatese nu
putea #i !ntrecut nicieri !n =ommon<ealt". Lsi o sticl de ap mineral i o desc"ise& !n
ciuda ca#elei pe care o buse la edina consiliului continua s-i simt ma"mureala
produsul unei ederi prea !ndelungate !n clubul 2il$eropia de pe 2t. *incoln !n noaptea
trecut Opotri$it timpului lui subiecti$P.
8 2 le $d.
Vederea $irtual !i pre%ent mesajele i pro$eniena& de la 52= a$ocaii lui
#inanciari dou mesaje de la copiii lui cei mai receni Osub cinci aniP unul de la un dealer
de cri antice care credea c s-ar #i putut s aib un exemplar din prima ediie a Plutei
semnat de autor re%ultatele cutrii de date prin lucrrile de teorie cosmologic
superluminic. P'n le terminase de rs#oit ieise !n grdin arunc'ndu-i panto#ii din
picioare. =a de obicei lu un mesaj la !nt'mplare dintre cele care #useser blocate de
#iltre i c"icoti !nc'ntat citind propunerea stranie i uluitoare pentru a rci stelele a#late
mai sus de L !n clasi#icarea spectral o lucrare pe care nebunul care o trimisese o
intitulase 2olar#ormarea galaxiei.
2e !ntinse !n e%long i lu o perec"e de oc"elari de soare de la o #embot. ;ra o
po%iie strategic deoarece grdina se a#la destul de sus i ast#el dispus !nc't s poat
$edea !n jos trei s#erturi din aripile $er%i i curbate care #ormau interiorul ca$itii. Unul
dintre munii !nali de dou mii de metri se gsea drept !n #a cu cascada lui gigantic
ieind din c'mpul de nea la numai trei sute de metri sub piscul ascuit ca un ac. Perdeaua
$ast de ap executa o rsucire elegant c%'nd printre #uioare de cea i spum p'n
lo$ea !n cele din urm lacul de la ba%. -ceasta era numai una dintre panoramele care-l
ameeau pe G%%ie cu re$rsarea lor de culori i ape linititoare. .u putuse !nelege
niciodat moti$ul pentru care oamenii colecionau sau c"iar admirau obiectele de art& cel
mai de seam artist n-ar #i putut niciodat spera s cree%e ce$a pe msura unei singure
#lori reali%at de natur.
8 Vreau s $orbesc cu 9= te rog !i ceru G%%ie lui 96.
,n =ommon<ealt" nu existau muli oameni care s poat $orbi direct cu 9=. G%%ie
i .igel se numrau printre acetia graie rolului pe care-l jucaser !n apariia lui 9= iar
Preedintele cptase i el acces alturi de e#ii principalelor departamente
gu$ernamentale dei toate comunicaiile trebuiau s se des#oare la un ni$el #oarte
#ormal prin programe de tip bu##er. Eine!neles oca%ional 9= #cea excepii i existau
oameni care a#irmau c !nc"eiaser !nelegeri cu 9nteligena =ontient sau cptaser un
apel surpri% care-i anuna unde putea #i gsit un copil pierdut. G%%ie au%ise c Paula
Myo a$ea un aranjament cu 9=7 ceea ce nu-l mira.
8 2untem aici G%%ie rosti imediat glasul bl'nd.
8 2alut gagiii m bucur de $i%it. =are-s noutile?
8 Multe lucruri sunt noi dar pe tine te interesea% doar unul.
8 -a-i. 9a %icei cum se #ace c $-ai !ncurcat cu amicul meu .igel ca s pornii
idioata aia de misiune a cadeilor spaiali? .u-i absolut deloc #elul $ostru de-a #i.
8 6spunsul nostru a #ost msurat i prudent. *a ce altce$a te ateptai?
8 .u m prind7 de obicei $oi suntei conser$atori.
8 9n$estigarea este o opiune conser$atoare.
8 9n$estigarea !nseamn s scotoceti cu un b !ntr-un cuib de $iespi. @ac
trimitem o na$ !ntr-acolo atunci cei care au ridicat bariera $or ti lucrul sta. 2unt at't
de departe de noi din punct de $edere te"nologic !nc't te sperie.
8 @ac ei dein un a$ans important atunci tiu oricum de existena
=ommon<ealt"ului. Lenerarea de guri-de-$ierme creea% distorsiuni gra$itaionale
importante alturi de abloane de und uor detectabile !n interiorul aa-%isului
"iperspaiu.
8 @ac ei sunt toi ascuni i linitii la adpostul barierei nu $or7 G%%ie duse o
m'n la #runte !neleg'nd. 2tai aa cei dinuntru sunt aprtorii. ;xtrateretrii din
exterior sunt agresorii. Bi atunci dac noi suntem at't de uor de-detectat de ce n-au
$enit s ne caute?
8 ,ntrebarea este #oarte bun. Presupun'nd c bariera are o natur de#ensi$ noi
propunem trei ipote%e posibile #ie au sosit deja iar noi nu tim sau nu ne dm seama.
8 ,ngerul ,nalt0
;xact. 2au 2il#enii.
8 .u tiu nenic7 ei nu par a #i genul7 =are-i a doua ipote%?
8 ;xtrateretrii au #ost deja aici ne-au examinat i apoi ne-au ignorat pur i
simplu.
8 2untem prea jalnici pentru ei ca s-i bat capul cu noi. @a cu-asta pot #i de
acord. Bi numrul trei?
8 .umrul trei este necunoscutul. ;ste moti$ul pentru care trebuie s mergem la
Perec"ea @yson i s in$estigm ce s-a !nt'mplat.
8 @aC de ce acum? =e dracu nenic $oi $ putei permite s-ateptai s mai stai
$rCo dou mii de ani p'n suntem pregtii s-aruncm un oc"i pe-ndelete. Vreau s %ic c-
i posibil ca p'n i eu s mai exist p'n-atunci. =are-i graba?
8 Pentru a reaciona #a de o situaie ea trebuie mai !nt'i cunoscut.
8 .u $ pot contra%ice !n pri$ina asta. @ar de ce acum?
8 Pentru c ne a#lm la momentul 3acum4. 2ituaia trebuie con#runtat
indi#erent despre ce ar #i $orba.
8 Poate c $ interesea% pe $oi. @e acord $ plac enigmele sunt pu%%le-uri la
care s $ g'ndii i pe care s le soluionai. ,ns noi o s ne punem curuC la btaie dac
se nasolete treaba.
8 -#irmaia nu este complet ade$rat. ,n mod obinuit. *umea material nu ne
interesea%7
8 /ei daC locuii !n ea0
8 @e acord dar nu ne interesea%. Partea material nici nu ne a#ectea% nici nu
inter#er cu noi.
8 M-am prins. =ommon<ealt"-ul material nu $ a#ectea% totui s-ar putea s-o
#ac extrateretrii superiori cu ra%a-morii i #ar#urii %burtoare.
8 .oi acordm o probabilitate !nsemnat teoriei de#ensi$e. ,n ca%ul acesta $a
exista un agresor. @ac !n Uni$ersul #i%ic exist o entitate at't de puternic i de malign
atunci este #oarte posibil s #im a#ectai i noi.
G%%ie sorbi pe !ndelete din apa mineral. ,i amintea apariia 9=-urilor la s#'ritul
secolului al NN9-lea& atunci lumea #useser de-a dreptul !ngro%it. 31ran+encreiere4
#usese unul dintre termenii $e"iculai !n principal de o minoritate de oameni care dorea
s pun capt situaiei pentru orice e$entualitate. -lturi de .igel el ajutase ca noile
inteligene cu ba% cibernetic s capete propria lor planet Vinmar. *a urma urmelor
majoritatea 9=-urilor apruser din smart<are-urile 9- care rulau !n matricele #oarte mari
construite pentru managementul generatoarelor de guri-de-$ierme i trebuia gsit o
soluie. =ommon<ealt"-ul i !n mod speci#ic 52=-ul era dependent de matrice mari aa
c G%%ie i .igel negociaser cu 9=-urile s-i #ormate%e !nlocuitoarele !n #orma 96-
urilor.
=oordonatele lui Vinmar erau c"iar i mai con#ideniale dec't asteroidul lui
G%%ie: un bolo$an sterp i lipsit de atmos#er #r acti$itate tectonic unic !ntr-un sistem
stelar lipsit de planete U-congruente. Vinmar era legat de -ugusta i de unis#er printr-o
singur gaur-de-$ierme. 9niial #useser aduse #oarte multe ec"ipamente: matrice imense
capabile s rule%e toate 9=-urile existente pe atunci generatoare solare i de #u%iune
pentru a le o#eri independen. @up ce 9=-urile se retrseser din unis#er ls'nd !n
urm 96-urile care s le continue !ndatoririle !ncepuser s importe ec"ipamente: boi
ra#inrii c"imice i celule de asamblare. Mai !nt'i cu ajutor uman apoi cu tot mai mult
autonomie proiectaser i construiser propriile lor sisteme de matrice extin%'ndu-se i
multiplic'ndu-i capacitatea.
G%%ie tia c !n M1AH gaura-de-$ierme #usese redus la microlime. *egtura cu
unis#er rmsese !ns de atunci nimic de natur #i%ic nu mai circulase !ntre Vinmar i
restul lumii. 2peculaiile la mod acoperiser supra#aa planetei cu turnuri $aste de cristal
mega-matrice care rulau rutine logice de dimensiunea unor continente.
8 ;u nu $d lucrurile la #el rosti !ncet G%%ie. @iscutm despre ni$eluri di#erite
de te"nologie. ='t de departe este ci$ili%aia @yson i toate ra"aturile astea7 @ar cum
st treaba cu $oi?
8 =e-i cu noi?
8 /aide termin0 G planet !ntreag pentru un creier? -sta-nseamn c suntei
mai detepi ca @umne%eu. Bi asta numai dac ai #i rmas pe Vinmar. Pentru $oi rulea%
o !ntreag superte"nologie nu? @ac $ dorii ce$a ajunge doar s $ g'ndii cum
#uncionea% i cum s-o construii. @urea% cel mult o nanosecund. Voi tii cum s
#abricai o barier @yson? 2au mai important tii cum s strpungei una?
8 ;xist mai multe teorii posibile despre ridicarea unei bariere. -m e#ectuat
modele matematice i le-am anali%at.
8 @eci putei construi o barier?
8 =apabilitatea i intenia sunt dou noiuni separate. Practic ele ne de#inesc
destul de precis. .oi suntem g'ndire nu materie. .u poi !nelege niciodat c't de in#im
este capacitatea pe care am utili%at-o pentru a ne ocupa de $oi i de subiectul acesta.
8 2untem mult sub ni$elul $ostru !n %ilele astea aa-i? Mersi0
8 G%%ie 1ernande% 9saacs !ncerci s ne pro$oci?
8 Pentru ce nenic? Poate ca s $ construii $oi o na$ i s-o trimitei la
Perec"ea @yson.
8 -m !ncetat s mai #im ser$itorii $otri.
8 Bi noi suntem ser$itorii $otri?
8 .u. 6elaia noastr este de parteneriat i !ncredere. Bi de respect.
8 2punei-ne cum s construim un generator de barier. 5eleportai-m pe @yson
-l#a.
8 .oi nu suntem @umne%eu G%%ie& Gamenii nu sunt piese de a" pe care s le
mutm pe o tabl pentru a ne amu%a sau !n #uncie de interesele noastre. @ac $rei s
construii un generator de barier proiectai-l singuri. 9nteresul nostru #a de Perec"ea
@yson este asociat pur i simplu interesului $ostru. 2#atul nostru n-a #ost nimic altce$a
dec't s#atul cel mai adec$at pentru a $ ajuta s abordai problema.
8 .e-ai proteja dac agresorul ar $eni s atace =ommon<ealt"-ul?
8 V-am o#eri orice s#aturi ar necesita situaia.
8 Mar# ru de tot ce s-i %ic0 Dumate din $oi sunt amintiri pe care oamenii le-
au trimis !n $oi !n loc s le pstre%e la re!ntineriri. ="iar nu $-a rmas pic de empatie pic
de omenie !n circuitele alea c't munii pe care le-a$ei?
8 =inci%eci la sut repre%int o exagerare G%%ie. .oi credem c tu tii asta. 5u
!nsui trimii copii ale amintirilor tale ca s rule%e !n matricele noastre cu sperana de a
primi tratament special i pri$ilegiat mai precis amintiri incomplete.
8 Bi primesc aa ce$a?
8 2untem contieni $i%a$i de datoria pe care o a$em #a de tine !n pri$ina
!ntemeierii planetei noastre. -i #ost un agent corect la momentul acela i de aceea merii
respectul nostru.
8 6espectul nu pune m'ncarea pe mas.
8 @e c'nd !i doreti ce$a de natur material?
8 /opa ce #acei intrai !n intimiti acum c'nd pierdei da?
9= nu-i rspunse.
8 Eine spunei-mi atunci cu procentul la in#im de procesare cu care $ ocupai
de c"estia asta dac nu $i se pare ciudat c 2il#enii nu tiu nimic despre Perec"ea @yson?
8 6e%istena lor de a o#eri de#iniii exacte este notorie. -a cum a con#irmat
Vicepreedinta @oy experii culturali ai =ommon<ealt"ului lucrea% la problema
aceasta.
8 .u ne putei ajuta !n pri$ina asta? Poate le strecurai nite !ntrebri mec"ere.
8 2il#enii nu $or comunica direct cu noi. Pe ei nu-i interesea% arte#actele
te"nologice.
8 Mda am bnuit mereu asta. 5otui la urma urmelor ce-nseamn te"nologie?
*ocomoti$ele cu aburi sunt te"nologie? =ircuitele organice sunt clasi#icate laolalt cu
procesoarele cuantice? Bi unde ajung ei susin'nd c metoda lor de transport nu este
ba%at pe te"nologie7 ce dracuC o #i ea de #apt?
8 @ac speri c 2il#enii $or ajuta =ommon<ealt"-ul $ei #i de%amgit. .u sunt
obtu%i !n mod deliberat ci structura lor neural este pur i simplu di#erit de a oamenilor.
8 =redei $oi asta? G%%ie se !ntinse c't era de lung !n e%long. ='nd$a m-am
!nt'lnit cu cine$a7 -sta a #ost de mult7 ,ntr-un bar de pe 9erusalimul !ndeprtat o
bomb micu dintr-un ora de la captul lumii. .ici nu cred c mai exist sau dac mai
exist atunci probabil c-i un club mec"er cu standarde de acceptare. Pe-atunci !ns
puteai intra s bei ce$a #r s te deranje%e nici dracuC. -sta a i #cut indi$idul at't doar
c s-a ae%at l'ng mine i a-nceput s $orbeasc. ;$ident a$ea de transmis un mesaj dar
eu sunt un asculttor bun c'nd am c"e#. ,n plus a$ea o po$este interesant. Pretindea c
trise c'i$a ani cu 2il#enii. 5rise cu ei pe bune la captul potecilor alea din pdurile lor
despre care tim toi dar nu le $edem niciodat. ,n s#'rit spunea c mersese cu ei prin
pdurile lor. ,ncepuse !ntr-o diminea #rumoas !n inima unei pduri de pe 2il$ergalde i
terminase merg'nd peste muntele 1innan de pe @ublin. 5rei sute de ani-lumin dintr-un
singur pas. ,ns el o #cuse cu ade$rat i se !ntorsese. 1usese pe planete a#late "t !n
a#ara =ommon<ealt"ului aa susinea& sttuse !n deertul bombardat al unei planete
moarte i pri$ise rmiele soarelui ei prbuindu-se !ntr-o gaur neagr !notase !ntr-un
ocean pe o planet unde singura lumin pro$enea de la nucleul galactic care acoperea
jumtate din cer suise pe c"estii crora le spunea reci#e arboricole care triau !ntr-o
nebuloas de ga%e !ndeajuns de dense pentru a putea #i respirate. 5ot ce mi-am dorit eu
dintotdeauna. ,i bea berea lui ie#tin i !n oc"i a$ea pri$irea aia !n timp ce-mi po$estea
despre cltoriile pe care le #cuse. 5rebuie s recunosc a$ea talent la po$estit. .u l-am
mai $%ut de ani de %ile cu toate c oca%ional mai inem legtura.
8 G istorie improbabil totui nu imposibil in'nd seama de ceea ce tim
despre 2il#eni. =unoaterea potecilor lor este unul dintre principalele $oastre mituri
moderne.
8 Pe mine m-a interesat !ns mai mult ce mi-a spus el despre 2il#eni. - spus c
trupurile lor nu sunt dec't crisalide. Unde$a prin galaxie se a#l ade$raii 2il#eni
comunitatea adult. .u cred c-i de natur material ci o colecie de mini sau poate
spectre. @ar acolo se duc ei asta de$in ei7 .u credei c-i o paralel cu $oi i noi?
8 Ea da. @ei noi nu repre%entm o etap e$oluti$ natural a oamenilor.
8 .u !nc. ,ns $oi e$oluai continuu i p'n i noi bietele maimue btr'ne i
golae a$em aspiraii genetice i intelectuale. Vreau s spun c 2il#enii pe care-i !nt'lnim
!n pduri nu sunt unica surs a istoriei speciei lor. Voi ai !nt'lnit $reodat comunitatea?
8 .u. @ac ea exist atunci #uncionea% pe un plan di#erit de al nostru.
8 -i strigat $reodat !ntr-un "u ca s au%ii ce $ rspunde? 2unt sigur c
trebuie s-o #i #cut. -i #i #ost curioi s a#lai dac acolo exist ce$a un egal.
8 ,n multe anali%e spectrale exist ecouri de mini indicii ale unor eluri dac nu
ale unor inteligene. @ar din c'te tim i $edem continum s #im singuri.
8 ;ec da? ,n ca%ul sta cred c $a trebui s-o #ac eu.
8 =e anume s #aci?
8 2 plec s gsesc comunitatea adulilor 2il#eni i s-i !ntreb ce dracuC se-
nt'mpl cu Perec"ea @yson.
Lara planetar 52= de pe 2il$ergalde a$ea s #ie !ntotdeauna mai mic dec't a
oricrei alt planet coloni%at din =ommon<ealt". Pe de alt parte !ns 2il$ergalde nu
era tocmai o planet a =ommon<ealt"ului. @in capul locului c'nd gaura-de-$ierme
exploratoare se desc"isese deasupra ei @irectorul Gperaiuni 52= tiuse c ce$a era !n
neregul. 2il$ergalde a$ea diametrul de SMKKK de +ilometri i totui dei era aproape de
trei ori mai mare dec't Pm'ntul gra$itaia era numai de KHI g. Dumtate din supra#a
era uscat iar cealalt jumtate coninea mri uor srate cu o sut de mii de insule
pitoreti. =u compo%iia aceea i o !nclinare axial mai mic de o jumtate de grad
mediul era complet stabil con#erind un climat predominant temperat pe dou treimi din
planet.
@intotdeauna oamenii speculaser c globul ar #i #ost arti#icial. =ompo%iia lui
interioar era #ormat !n principal din silicai& !n crust nu #useser gsite niciodat
metale. Un mic nucleu !n stare topit genera un c'mp magnetic dar nu producea $ulcani.
.u existau cratere de impact. .u exista nici un moti$ geologic pentru ca mrile i
continentele s #ie separate. Bi lucrul cel mai important nu #usese gsit niciodat $reo
#osil indi#erent de ce natur. @ac era natural era complet unic. -de$rata do$ad
apruse !ns dup ce oamenii ajunseser pe supra#a i #useser !nt'mpinai de 2il#enii
uor amu%ai. =lasi#icarea #lorei i #aunei locale dusese la obinerea unei du%ini de tipuri
de -@. toate coexist'nd !n ec"ilibru !ntre ele. 5rebuiau s #i sosit de unde$a dar nu
pro$eneau de pe niciuna dintre planetele cunoscute =ommon<ealt"ului.
9pote%a cea mai $alid era c 2il$ergalde era capitala 2il#enilor sau cel puin o
capital regional. Pe ea triau miliarde de 2il#eni pe care nu-i deranja s o !mpart cu
oamenii& de #apt nu-i deranjase niciodat. ;xistau totui reguli re#eritoare !n primul r'nd
la te"nologie i poluare& nu se permitea nimic dincolo de o mecani%are la ni$el $ictorian.
9mpunerea acestor reguli era relati$ simpl cu c't un arte#act era mai e$oluat cu at't
era mai improbabil s #uncione%e. Unica excepie !n aceast pri$in o repre%enta
mainria porii 52= care meninea stabil gaura-de-$ierme. ,n pri$ina respecti$ nu se
o#erise nici un moti$. ='nd erau !ntrebai 2il#enii lsau impresia c nu !neleg !ntrebarea.
G asemenea planet atrgea un anumit tip de oameni. ,n =ommon<ealt" existau
planete pastorale pe care se putea tri !n mod similar !ns pre%ena 2il#enilor !n sine !i
#ascina pe indi$i%ii !nclinai spre spiritualitate. Pe planet nu erau muli oameni cel mult
un milion i jumtate dintre care %ece mii triau !n *yddington oraul cu gara 52=.
6estul porneau pur i simplu peste c'mpiile !ntinse pentru a-i gsi un sat pe gustul lor.
Mai erau cara$ane care rtceau la nes#'rit pe planet ambarcaiuni care petreceau ani
!ntr-un singur $oiaj i cltori solitari care doreau experiena 2il#en integral i plecau
!n pdurile ce acopereau ai%eci la sut din planet acolo unde legenda spunea c poi
gsi poteci care s duc pe alte planete i alte tr'muri.
G locomoti$ diesel simpl model 1LTA trase cele cinci $agoane !n gara
*yddington. =ursa era de dou ori pe sptm'n din Eayo$ar printr-o poart at't de lat
!nc't nu permitea dec't trecerea unei singure ci #erate.
G%%ie cobor! de la clasa !nt'i i rmase pe peron. Purta pantaloni de piele de
culoare galben-maronie cma de l'n groas cu carouri roii i albastre plrie de
muama $erde-mslinie cu boruri largi care-i turtea claia de pr cei mai buni bocanci de
drumeie pe care-i putuse cumpra produi pe 6epublica @emocrat a .oii Lermanii.
Eagajul lui era un rucsac uria ticsit cu "aine de sc"imb ec"ipament de campare de cea
mai bun calitate i raii suplimentare. 2ub bra ducea o a care era groa%nic de grea
incon#ortabil de transportat.
Pri$i !n jur ca s $ad dac-l putea ajuta cine$a. @oi membri ai personalului 52=
stteau la un capt al trenului discut'nd cu conductorul trenului. ,n rest nu era nimeni
doar ceilali pasageri& cei care nu erau complet pregtii preau la #el de derutai ca i el.
='nd pri$i !n urma trenului $%u inele care duceau la luminescena perlat a porii
a#lat la dou sute de metri distan. ,n rest peisajul era standard pentru orice planet U-
congruent cu $egetaie $erde i cer albastru-desc"is. ,n deprtare se %reau muni nu
!ntr-at't de !nali !nc't s aib calote de nea. ,n #aa lui se gsea oraul o !ntindere ca#enie
de cldiri mici dintre care #oarte puine a$eau dou ni$eluri. ;rau adunate !n lungul
pantei de deasupra portului o proeminen natural de piatr care se curba ca un %id de
aprare !n jurul plajei lungi. Erci de lemn erau trase deasupra liniei apei cu n$oadele
!ntinse la uscat peste catarge. Pe nisip se juca un joc similar cu #otbalul.
Pasagerii !ncepur s prseasc peronul !ndrept'ndu-se ctre ora. G%%ie ridic
aua pe un umr i !i urm. Personalul 52= nu-i arunc nici mcar o pri$ire c'nd trecu pe
l'ng ei. 2e g'ndi c era ciudat ca absolut nimeni din ora s nu #ie !n gar& peste dou
ore trenul re$enea la Eayo$ar. ="iar nimeni s nu #i dorit s se !ntoarc la ci$ili%aie?
=asele din seciunea cea mai $ec"e a oraului ajungeau p'n la gar. ;rau #ie din
coral-uscat #ie pre#abricate din cele care se !nt'lneau pe toate planetele de #rontier.
2tr%ile ce le uneau laolalt erau din lespe%i groase de roc singura canali%are #iind o
rigol ad'nc i desc"is !n lateral. ,n scurt timp G%%ie !nelese de ce trebuia s #ie at't
de ad'nc i regret c nu-i adusese o ear# cu care s-i acopere nasul. 5ransportul era
#ie cu bicicleta #ie cu animale. =aii bocneau pasi$ ca i galenii patrupe%i de pe .is+a i
lontruii octopo%ii mari i loi care preau teribil de !ncini !n dup-amia%a !nsorit&
G%%ie %ri de asemenea tandemuri c'i$a #mnari i c"iar un bamtran gigant pe care
#useser #ixate o plat#orm-a i un "arnaament i care remorca o cru de mrimea
unui autobu%. -nimalele domestice #ie a$eau clrei #ie trgeau crue. Gamenii i
biciclitii a$eau grij s ocoleasc excrementele lsate !n urm dar mirosurile erau mai
greu de e$itat.
Mai departe !n ora casele erau construite din lemn sau piatr& multe a$eau
acoperi din paie. Prin "ornurile din crmid i lut ieeau #uioare subiri alb-albastre de
#um iar mirosul de lemn ars se combina cu cel de animale i m'ncare gtit. Plante
agtoare se t'rau pe toi pereii $erticali sporind impresia general de decrepitudine. .u
erau culti$ate ca decoraiuni i !n unele ca%uri acopereau complet cldirile #erestrele
#iind degajate de c'te$a guri rete%ate !n $erdele murdar. Pa$ajul de piatr lsase de mult
locul pietriului bttorit i acoperit cu un strat gros de noroi i baleg. G%%ie %ri
paralelipipedul alb i elegant al misiunii culturale a =ommon<ealt"ului ridic'ndu-se
deasupra tuturor acoperiurilor !ns acela era ultimul loc !n care i-ar #i dorit s #ie.
-ciunea lui nu #cea parte din misiunea =onsiliului ;xoprotectorat.
=ontinu s mearg. -a cum bnuise so#isticata matrice palmar din rucsacul lui
era aproape inutil oper'nd la ni$elul cel mai elementar i cu !ntreruperi #rec$ente. Pe
2il$ergalde nu exista cibers#er nimic la care s-ar #i putut conecta e-majordomul lui. Pe
de alt parte toate =Gtatuajele preau s-i #uncione%e lucru pentru care era
recunosctor& petrecuse dou %ile !ntr-o clinic scump din -ugusta pentru ca s-i #ie
gra$ate unele noi alturi de c'te$a inserii de biocipuri moderne care preau de
asemenea operaionale. 9ndi#erent ce anume utili%au 2il#enii pentru a stopa anumite
ni$eluri ale te"nologiei umane a#ectau doar sistemele #otonice i electronice dar c"imia
ioneural era relati$ imun.
/anul se numea Ultimul ponei i era o cldire lung i drpnat din lemn al
crei perete g'rbo$it din #a #usese acoperit !n asemenea msur cu ieder btr'n !nc't
probabil c de acum se trans#ormase !n cadru de re%isten. Mari i indigo #run%ele
semiorganice extractoare de umiditate at'rnau !n lungul streinilor& absorbeau apa curat
un aerul umed i o dirijau !n conductele cldirii pentru splat i consum. G du%in de
puti se jucau pe pm'ntul pr#os din #aa "anului. Eieii erau !mbrcai !n pantaloni i
cmi #oarte u%ate croite din esturi naturale cenuii ca#enii. Majoritatea #etelor a$eau
roc"ii c'rpite i peticite. Bu$iele c'rlionate le erau ciu#ulite i nesplate.
G%%ie le %'mbi $rjit& #eele copiilor erau ca ale unor !ngeri miniaturali #ericite i
curioase. 5oi !l $%user pe el un strin curat !n "aine decente i scumpe. 2e opriser din
jocuri i uoteau !ntre ei. =ea mai !ndr%nea dintre #ete care nu a$ea nici apte ani
!ntr-o roc"ie simpl maro-glbuie #r m'neci se apropie de el.
8 ;ti nou-sosit spuse ea.
8 -a-i. Pe mine m c"eam G%%ie. Pe tine cum te c"eam?
8 6a%a-lunii. 1etia %'mbi. @ar !mi poi spune 6a%a.
G%%ie !i stp'ni imboldul de a ridica oc"ii spre cer& 2il$ergalde a$ea dou luni
gemene pe aceeai orbit la o jumtate de milion de +ilometri distan.
8 ;ste un nume #rumos. 2pune-mi i mie unde ar #i un loc bun s stau !n oraul
sta?
8 -ici.
Eraul ei micu se ridic i art Ultimul ponei.
8 Mulumesc.
,i arunc o moned cinci%eci de ceni pm'nteni pe care #etia o prinse din aer
dup care !i sur'se art'nd dou goluri !ntre dinii din #a.
G%%ie ddu !n lturi mnunc"iurile de ieder cu #run%e-blan din #aa uii i intr.
Earul principal era o !ncpere dreptung"iular simpl cu o tejg"ea pe o latur i ticsit de
mese din lemn masi$ !nnegrite de $ec"ime i pete de bere. Prin aerul colbuit sclipeau
#ascicule luminoase de ra%e solare. Un emineu uria de crmid acoperea complet
peretele !ndeprtat cu ui de cuptor din #ier negru !ncorporate !n ambele laturi. Lrtarul
interior coninea un morman !nalt de cenu i tciuni din care ieeau capete carboni%ate
de buteni care strluceau slab pe msur ce se stingeau.
='nd brbatul intr aproape toate capetele se !ntoarser ctre el i con$ersaiile
!ncetar. G%%ie se strdui din rsputeri s nu r'd !n #aa reaciei stereotipe. 2e apropie de
tejg"ea. /angiul !l msur din cap p'n picioare& era un amerindian masi$ cu pr sur
legat la spate !n coad.
8 Eun %iua rosti G%%ie politicos. - dori ce$a de but i o camer pentru la
noapte $ rog.
8 @a domnule !ncu$iin "angiul. @orii bere de la butoi?
G%%ie examin ra#turile dinapoia tejg"elei. =inci butoaie mari de lemn a$eau deja
montate robinete. *'ng ele erau !niruite di$erse sticle. .u recunoscu niciuna dintre
mrci.
8 2igur c da. ;xist i din gr'u?
/angiul clipi repede ca i cum n-ar #i #ost rspunsul la care se ateptase.
8 @a.
*u o sond i se duse la un butoi.
=ei doi brbai care erau re%emai de tejg"ea l'ng el sc"imbar pri$iri cu
sub!neles. ,ncepur s pu#neasc !ncetior.
8 2-a-nt'mplat ce$a? !ntreb G%%ie.
=el mai scund se !ntoarse ctre el.
8 .u cu mine. -i $enit pentru 2il#eni aa-i?
8 Dess !l pre$eni "angiul nu $reau probleme aici.
8 @a rspunse G%%ie a dori s-i !nt'lnesc.
8 M g'ndisem io. Ria ca tine de-aia $in.
8 -ia ca mine?
Pentru o clip G%%ie se !ntreb dac se re#erise la culoarea lui. .icieri pe
planetele din =ommon<ealt" prejudecile nu erau at't de puternice pe c't #useser !n
2an @iego !n timpul copilriei sale dar asta nu !nsemna c dispruser. ;xistau c'te$a
planete unde c"iar ar #i a$ut neca%uri dac ar #i intrat $reodat !n #elul acesta !ntr-un bar.
.u se atepta totui la asemenea reacii pe 2il$ergalde.
8 Eogta rosti trgnat i insulttor Dess. 5'nr7 .u munceti ca s-i c'tige
p'inea c n-ai ne$oie ai banii #amiliei. =aui sen%aii noi i cre%i c-o s le gseti aici.
8 Bi-o s le gsesc?
8 =e-mi pas mie?
/angiul puse berea lui G%%ie pe tejg"ea.
8 .u-l bgai !n seam pe Dess. 2il#enii aa #ac.
=u$intele lui tre%ir c"icote batjocoritoare din partea clienilor care-i ascultau.
Dess #cu o grimas.
G%%ie !ntinse m'na spre butur !ns degetele groase ale "angiului i se !nc"iser
pe neateptate !n jurul !nc"eieturii.
8 Bi cum intenionai s pltii? !ntreb el !ncet. 5atuajele bancare nu sunt bune
aici.
8 =um dorii s pltesc? G%%ie !i scoase porto#elul. @olari de pe Pm'nt dolari
de pe -ugusta #ranci de pe Grleans?
.u menion monedele de aur din bu%unarul lui secret.
8 -" %'mbi "angiul pentru prima oar art'ndu-i dinii !nglbenii. Un turist
inteligent. Mulumesc domnule cost cinci dolari pm'nteni.
8 .enic #cu G%%ie posac cred c-asta-i i pentru bere i pentru camer.
8 .u merit s-mi desc"id ua pentru mai puin de trei%eci.
8 5rei%eci ccat0 .-am dec't cincispre%ece i trebuie s-mi cumpr i pro$i%ii.
-$u ne$oie de !nc trei minute de t'rguial totui i%buti s ia camera i berea
pentru aptespre%ece dolari pm'nteni. Eu berea !n timp ce numra banii. Pentru o bere
din gr'u era suspicios de !nc"is la culoare dar G%%ie recunoscu c a$ea gust bun7 dei
s-ar #i putut descurca #r #elia de lm'ie care se scu#undase la #undul sondei. /angiul
accept !nc'ntat bancnotele curate i le !ndes !n bu%unarul $estei.
8 Grion0 =ondu-l pe domnuC la camera lui0
Putiul care apru nu a$ea nici cincispre%ece ani i purta pantaloni lungi negri i
un tricou purpuriu $ec"i pe care se rotea !n spiral "olograma unei !nregistrri 9mersiune
2en%orial 5otal OG%%ie constat interesat c !nc #uncionaP. -$ea p'r rocat c'rlionat
i des care nu mai #usese tuns de mult ri$ali%'nd practic cu re$rsarea luxuriant a lui
G%%ie. Erae i picioare lungi i slbnoage un sur's semirutcios pistrui oc"i $er%i
strlucitori julituri pe coate tipul generic de adolescent anar"ic i piic"er. *uase aua
!nainte ca G%%ie s #i putut spune ce$a lupt'ndu-se s-o ec"ilibre%e pe umrul osos.
8 Pe-aici domnuC.
=amerele pentru !nnoptat erau !ntr-o anex din spate i erau surprin%tor de curate
i bine !ntreinute. G%%ie intr i gsi un pat simplu i un scrin cu sertare cu un lig"ean
alb de porelan i o cara# de ap pe mas. =minul mic era umplut cu $reascuri iar
alturi se a#la o sti$ de scurtturi de lemn. Pe peretele de deasupra patului exista o
capcan pentru $ise care-l #cu s ridice o spr'ncean. ;ra primul semn de spiritualitate
pe care-l %rea pe planet.
Grion tr'nti aua pe pat i rmase sur'%'nd !n ateptare.
G%%ie scoase o bancnot de un dolar i i-o puse !n palm.
8 ,mi pari tipul de biat pe care-i bine ca turitii s-l cunoasc. 5e c"eam Grion
da?
8 @a domnule.
8 Eine poi s-mi spui G%%ie aa-mi spun toi. .u m simt !n largul meu c'nd
oamenii spun 3domnule4 sau 3sir4. Erbatul de jos e tatl tu?
8 .u ce dracuC la-i UrsuC Mare. .u tiu unde mi-s prinii. -u plecat de mult
pe poteci.
.u prea #oarte tulburat din cau%a aceasta.
8 -"a7 Bi-atunci cine are grij de tine?
G !ncrunttur !ncrei #runtea pistruiat a biatului.
8 ;u.
8 2igur c da scu%e micuule gagiu.
8 =e $rei s %ici cu 3micuule4?
8 .u $reau s %ic nimic. Pur i simplu sta-i #elul meu de-a $orbi.
8 Eine atunci.
8 Eun. ="estia-i c-o s am ne$oie de cine$a care s m conduc prin orauC sta.
=re%i c m poi ajuta?
8 =um s nu. Grion !i #cu cu oc"iul. Btiu pe-unde-s toate #etele. 5e pot ajuta s
le gseti.
6eplica realmente !l oc pe G%%ie. Un proxenet de cincispre%ece ani? .u e
doar un puti care-i poart singur ie grij de prea mult $reme. ,n minte !i re$enir
amintiri neplcute ale anilor de adolescen pe care-i petrecuse pe str%i.
8 .u. Mersi pentru o#ert gagiule dar7 --7 nu de-asta am $enit aici.
8 Eine. @ac !ns $rei ce$a tiu pe unde le poi gsi prin ra"atuC sta.
8 2unt con$ins. Eine atunci am ne$oie de un cal i poate de o clu%.
Grion ls capul pe un umr pri$indu-l sceptic.
8 -i $enit s-i $e%i pe 2il#eni?
8 ;$ident nu? @a $reau s-i $d pe 2il#eni. -sta pentru-nceput.
8 -"a se str'mb Grion. Un cltor pe poteci. 2 tii c nu ine. .u poi s $ii
aa pur i simplu i s speri c-o s se-nt'mple. Potecile nu-s ca trenurile.
8 -a cre%i?
8 5ot timpuC $in aici cltorii pe poteci. 9ntr-n pduri $eseli i-nc'ntai de ei i
dup dou sptm'ni se-ntorc murdari i #lm'n%i. 5cu o secund i #eioara lui de$eni
serioas. -sta dac se-ntorc. ;u n-am cunoscut niciodat pe $reunul care s #i ajuns
unde$a dec't doar s se rtceasc. @aC te pot duce la 2il#eni nici o problem. Btiu care-s
poienile pe care le $i%itea%. Gricum pe cele mai apropiate.
8 @e $%ut i-am $%ut de multe ori pe 2il#eni.
8 Eine atunci dac n-ai $enit pentru ei i nici pentru #ete ce $rei de #apt?
8 -i nimerit-o prima dat sunt cltor pe poteci. Vreau s intru ad'nc !n pdure
i de-acolo mai departe spre alte planete.
8 5reaba ta sunt banii ti. =alul !l poi lua de la domnul 2ta##ord la grajdurile de
pe 5op 2treet. -re multe animale nu numai cai ci i c'ini $enri+i i lontrui. ,i ine
pentru extraplanetari i-i !nc"iria% sau $inde pe bani #rumoi daC dac te ii tare poi
scoate destul de bine la pre. ,n ultima $reme n-au prea #ost turiti.
8 Mersi. =e-i cu clu%a? -m ne$oie de aa ce$a?
8 Fi-am spus !i pot arta unde triesc 2il#enii. ;u !i cunosc.
V'r! m'na sub tricou i pescui un pandanti$ mic pe care-l purta !n jurul g'tului pe
un iret din piele neagr.
G%%ie !l examin curios. ;ra o perl de #orma unei picturi cu o nuan aurie
!ntr-o montur ca o plas din platin subire ca #irul de pianjen. *uminie albastru-
desc"is minuscule !n#loreau i mureau sub supra#aa ei translucid ca i cum ar #i #ost o
coli$ie cu un roi de #os#ene de pe -p"elli.
8 1oarte #rumos.
8 2unt prietenul lor anun Grion m'ndru. -sta-i o amulet de prietenie aia-i0
8 @e c'nd o ai?
8 @e muli ani. ='nd eram mic mama i tata m luau cu ei !n pduri. Poposeam
pe-acolo i m jucam cu 2il#enii. Mie-mi place de ei c"iar dac-s ciudai.
8 5e jucai cu ei? =u 2il#enii?
8 @a. .u-i mare c"estie. *e plac copiii oamenilor. 5ata %ice c-i din cau%a c
copiii aduc cu ei mai mult dec't adulii. M lua mereu cu el c'nd intra !n pdure. ;ram
cum$a biletul lui de intrare la ei.
8 Bi cum $ jucai?
8 ,n #el i c"ip. .e cram !n copaci !notam leapa7 ="estii de-astea.
8 ,"'m. Bi ei i-au artat potecile?
8 .u. Fi-am %is nimeni nu tie unde-s potecile oric't de mult s-ar luda.
8 -ici ai dreptate.
Grion !i strecur pandanti$ul !napoi sub tricou.
8 -a c $e%i i-i pot gsi. ,i iau cinci dolari pm'nteni pe %i i-mi dai i de
m'ncare.
8 =red c-ar trebui s stai aici i s-i c'tigi traiul poate c"iar s mergi la coal
!n timpul %ilei.
8 @e ce m-a duce la coal?
8 .u tiu7 Poate ca s capei educaie? -a se-nt'mpla pe $remea mea.
=a adult ci$ili%at i responsabil ar #i trebuit s-i spun mai multe c"estiile despre
ser$iciile sociale i !ngrijirea medical. .-o #cu dei !l durea. ;ra ce$a ce !n$ase !n
"oinrelile sale cu ani7 decenii7 secole !n urm. .u te bga dec't dac eti martor la
o #apt rea sau o brutalitate monstruoas. ;l nu putea s #ie responsabil pentru toi.
,mpreun cu .igel G%%ie o#erise rasei umane oportunitatea nelimitat de a tri aa cum
dorea. @ac cine$a alegea genul acela de $ia era problema lui. ,i $enea totui greu s
$ad copiii trind aa. Practic ei nu bene#iciau de posibilitatea de a opta.
8 Btiu de ce am ne$oie mulumesc spuse Grion.
8 Eine nu sunt poliist. ='nd au plecat prinii ti?
8 .u tiu7 @e ce$a timp. -u plecat !n timp ce eu m jucam cu 2il#enii. 9-am
cutat c'te$a %ile dup care mi s-a #cut #oame i m-am !ntors !n ora. 2il#enii mn'nc
#ructele din pdure dar astea nu-i satur pe oameni la #el de bine. ='teodat le duc dorul.
G%%ie o#t i-i scoase porto#elul.
8 Uite care-i treaba am nite amici !n =ommon<ealt" i cunosc destule #amilii
care s-ar bucura s aib grij de tine. G s-i cumpr un bilet la tren. =e %ici?
8 ,ns c'nd se $or !ntoarce mama i tata eu n-o s mai #iu aici. .-o s-i mai $d
niciodat.
G%%ie nu tia ce s #ac ceea ce era amu%ant !ntr-un c"ip dureros i trist. Marele
G%%ie !ncuiat de un puti care nu $oia s admit c a$ea ne$oie de ajutor. 9ar el !i
stabilise un obiecti$ mult mai important.
8 Eine. 2coase din porto#el dou bancnote de c'te dou%eci de dolari. @ar s-i
cumperi nite "aine ca lumea i o mas %dra$n.
8 G"o0 #cu Grion ridic'nd bancnotele i oc"ii i se "olbar de uimire. =red c
eti tare bogat domnule7 -- G%%ie.
8 2unt. 9ar asta !nseamn c $ei #ace aa cum !i spun alt#el dai de bucluc. ,n
primul r'nd du-m la grajduri i ajut-m s gsesc pro$i%ii pentru cltorie.
Pregtirile complete durar dou %ile ceea ce !nsemna mai mult dec't se ateptase
G%%ie dar *yddington nu era tocmai ticsit de $'n%tori nerbdtori i %eci de a#aceri care
s concure%e !ntre ele. Dumtate dintre cei cu care se !nt'lni se purtau ca i cum ar #i #ost
drogai ceea ce probabil c era ade$rat. G mulime de copii alergau permanent !n toate
prile. Bcoala prea opional i ei !n$au !n principal ce se simeau predispui s-i
!n$ee prinii lor.
1cu totui progrese. @omnul 2ta##ord #usese !ntr-ade$r !nc'ntat s-l $ad i nu
mani#estase nici pe departe scepticismul lui Grion atunci c'nd G%%ie !i spuse c dorea s
se a$enture%e !n ad'ncul pdurii.
8 Muli dintre clienii mei #ac la #el !i mrturisise. 5uturor le propun s le
cumpr !napoi animalele c'nd se !ntorc. Pe unii nu-i mai $d niciodat dei m g'ndesc
adesea c umbl pe planete din toat galaxia. =ine tie unde duc potecile din ad'ncuri?
.u exist "ri. 1erete-te de escrocii care-i propun s-i $'nd asemenea #alsuri.
2e do$edi c respecti$ii erau destui. *ui G%%ie i se o#erir o du%in de "ri pe
c'nd umbl prin ora !mpreun cu Grion pregtindu-se de plecare. Unele erau
pergamente ra#inate cu rune din #run%ulie aurii i desene iscusite de animale i plante cu
linii care conduceau la mici "ri stelare de constelaii necunoscute =ommon<ealt"ului&
una dintre cele care i se art era o #olie neagr #r #riciune pe care se a#lau gra$uri
complexe despre care se susinea c ar #i originale 2il#ene. -ltele erau "'rtii %drenuite
sau jurnalele cltorilor cute%tori care merseser pe poteci. G%%ie nu cumpr niciuna
dei aprecie e#ortul depus pentru #alsi#icarea unor asemenea capcane turistice.
@omnul 2ta##ord !l con$insese s cumpere un lontrus ca animal de po$ar. ,i
spusese c prin pduri nu exista mult m'ncare i nu putea s tie ce-l atepta pe alte
planete aa c a$ea ne$oie de o cantitate mare de pro$i%ii pentru transportul crora erau
optime animalele mari i docile. G%%ie gsi o elrie care-i $'ndu o a cu desagi i-i ceru
domnului 2ta##ord s-i sc"imbe potcoa$ele lui Polly iapa lui mare i murg. Vi%it
di$eri negustori i comand alimente des"idratate.
Porni !n %orii celei de-a treia diminei c'nd soarele era doar o ac"ie de aur
deasupra ori%ontului iar ceurile %bo$eau peste p'raie. 9arba cu marginile de ametist era
umed dup ploaia de peste noapte. 5otul prea proaspt i !n$iortor un semn bun
pentru !nceputul cltoriei sale. ,n ciuda #aptului c #usese primit bine de indi$i%i ca
"angiul i domnul 2ta##ord G%%ie era bucuros c pleca. Peste l'ng multe altele ideea
localnicilor despre $iaa de noapte !n Ultimul ponei era s %biere c'ntece populare !n
acompaniamentul unui pian de%acordat s bea su#icient bere ca s ameeasc i un cal i
apoi s dea #oc propriilor lor bini. =u dou secole !n urm ar #i #ost !nc'ntat de aa
ce$a altur'ndu-se plin de !nsu#leire pe msur ce jocurile de$eneau tot mai copilreti
dar aa cum descoperise !n mod lent !n ciuda re!ntineririlor $'rsta era !ntr-ade$r un
#enomen cumulati$ care aducea !n $ia un grad de !nelepciune.
9mediat !n a#ara lui *yddington se !ntindeau %eci de #erme loturi mici i ordonate
separate prin garduri $ii de mcei i #rasini i tra$ersate de drumuri pentru crue.
Muncitorii porniser deja spre c'mpuri iar $acile erau aduse pentru muls. Ggoarele lsau
loc punilor mai mari i gardurile $ii erau !nlocuite de garduri ubrede& animale de pe
dou%eci de planete pteau iarba i baloturile de #'n ignor'ndu-l pe cltor.
,n cele din urm terenul se ridic ascun%'nd marea !n spatele lui. 1gaele
pietroase ale cruelor #ermierilor se trans#ormar !ntr-o crare simpl de iarb bttorit.
*ontrusul era tcut i !nainta t'r'it cu mantoul de pr sur-ca#eniu ca de obolan
legn'ndu-se !n timp ce cele opt picioare se micau !n ritm greoi. -$ea cam aceeai
lungime ca Polly i dou treimi din !nlimea iepei !ns putea s transporte greuti de
dou ori mai mari dec't aceasta. =apul !i semna cu o pan masi$ de despicat lemne cu
oc"i urduroi #oarte apropiai pe apex& !n partea in#erioar gura a$ea maxilar dublu care-
i !ngduia s smulg smocuri groase de $egetaie. 2e tia despre lontrui c m'ncau tu#e
!ntregi dac le era #oame.
Pri$ind !n jur la peisajul unduitor G%%ie putea %ri c'te$a case pe jumtate
ascunse printre cutele terenului ca i cum s-ar #i a#undat lent !n iarb tot mai puin
#rec$ente pe msur ce dimineaa !ncepu s se !ncl%easc. -$usese credina uor
nai$ c ori%ontul $a #i cum$a mai larg ca do$ad a masi$itii planetei dar mrimea
ei de$eni e$ident prin tcere. -erul absorbea toate %gomotele !n$luindu-l !n pace. ;ra
o sen%aie stranie. -ici nu existau psri cel puin deasupra poriunii dintre mare i
pdure. ;ra pur i simplu prerie cu p'raie i coline& p'n i arborii erau strini. ,ns
ade$rata tcere !nelese G%%ie se datora absenei insectelor. @ac ele existau nu #ceau
nici un sunet c'nd %burau i se t'rau. ;ra ce$a nenatural.
@up trei ore se apropiase $i%ibil de li%iera pdurii. 1usese !n #aa lui ca o ptur
!ntunecat peste terenul ondulat de sub muni permanent acolo totui dur'nd parc o
eternitate s creasc !n dimensiuni. 2e !ntindea !ntr-un co$or lin i ne!ntrerupt p'n la
muni suind pe poalele lor i umpl'nd $ile dintre ei.
,n ultima or !n c'te$a r'nduri aproape c pierduse crarea care dispruse sub
straturi de iarb deas i petice de #lori slbatice. Polly prea de #iecare dat s tie pe
unde s apuce regsind poteca !n timp ce !nainta. Erbatul %ri doi pilatri albi pe
#undalul %idului de trunc"iuri $erde !nc"is. ='nd se apropie de ei mrimea le de$eni
clar& erau coloane solide de marmur !nalte de ai%eci de metri. ,n partea de sus a
ambelor se %reau statui $ag umanoide& $'nturile i ploile a sute dac nu c"iar mii de ani
tociser orice trsturi ls'nd doar conturul general cu aspect topit. Pilatrii erau
renumii ca #iind unicele arte#acte ce #useser descoperite $reodat asociate culturii
2il#enilor. .imeni nu tia ce semni#icau dec't doar c !nsemnau !nceputul potecii !n
pdure.
Polly i lontrusul trecur printre ei #r s-i sc"imbe ritmul i G%%ie $%u la ba%a
unui pilastru resturile unei colibe din lemn. ;ra !n mod e$ident o reedin omeneasc ce
se drpnase de mult. @incolo de ea grmjoare de pietre erau dispuse !n dreptung"i
aproape !ng"iite de iarb i de lic"enii lungi de culoarea caramelului.
=opacii !ncepeau la trei sute de metri dup pilatri. -propiindu-se de ei G%%ie
au%i ipetele slabe ale psrilor care descriau ocoluri sus pe cer apoi pi printre primele
r'nduri de arbori. -cetia erau scun%i similari cu #agii pm'nteni cu #run%e $erde-
strlucitor de lungimea degetelor care unduiau uor !n bri% aidoma unor stindarde
micue #onind la unison. Printre ei !ncepur s apar pini cu coaja neted cenuie ca
plumbul i ace subiri i tari. Poteca era limpede acum c'nd iarba !ncepea s se rreasc.
@e ambele pri copacii de$eneau treptat mai !nali cu coroanele lor mari protej'nd solul
de lumina puternic a soarelui. =opitele lui Polly nu se mai au%eau deoarece solul se
trans#ormase !ntr-un strat de #run%e putrede i ace de coni#ere. @up c'te$a minute G%%ie
nu mai putu $edea dec't copaci c'nd pri$i !n urm. ,n c'te$a trunc"iuri #useser spate
litere omeneti cu sgei care-l !ndrumau mai departe. .u a$ea ne$oie de ele #iindc
poteca !n sine era distinct ca un bule$ard. @e ambele pri arborii creteau !ndeajuns de
apropiai unul de cellalt pentru a !mpiedica pe cine$a s se abat de la traseu. *initea !l
!n$lui iari. @ac aici existau cuiburi de psri ele erau "t deasupra pe $'r#urile
crengilor.
=opacii a$eau o $arietate care nu era e$ident din exterior. G%%ie %ri #run%e
argintii !mblnite triung"iuri rou-bordo mai mari dec't palma lui cercuri $erde-lm'ie
i alb simplu& erau !nsoite de toate $arietile de scoar de la cea neagr i
s#r'micioas ca de palmier la pa$e%e armii dure ca piatra. .uci i #ructe de #orma
boabelor at'rnau !n ciorc"ini sau pe c'te un singur lujer care se !ndoia sub greutatea lor.
Plantele agtoare gsiser ga%de pe unele trunc"iuri !mbri'nd arborii !n $reme ce le
escaladau scoara produc'nd #run%e albe i albastre at't de btr'ne !nc't codiele lor
de$eniser la #el de groase ca ramurile principale.
*a o or dup ce intrase G%%ie !ncepu s !ntre%reasc oca%ionalele animale.
=reaturi care se micau iute cu blnuri castanii i lucioase care #ugeau imediat ce se
apropia c't de c't de ele. 9nseriile lui retinale a$eau di#iculti !n a le #ocali%a i captura
pro#ilul. Dudec'nd dup natura lor general bnui c erau ierbi$ore.
='nd ajunse la primul p'r'u care-i tra$ersa poteca G%%ie desclec ls'ndu-i pe
Polly i pe lontrus s se adape. @e !ndat ce atinse solul i sttu !n picioare simi durerile
i bicile. 5recuse o eternitate de c'nd nu mai clrise. ,i !n#ipse pumnii !n ale i porni
s se !ntind gem'nd pe msur ce $ertebrele pocneau i trosneau cu %gomot. Muc"ii
coapselor !ncepur s tremure amenin'nd cu crampe !n trusa medical a$ea o mulime
de creme i unguente pe care !i promise c le $a #olosi c"iar !n seara aceea.
Poteca tra$ersa p'r'ul peste pietre mari i plate i brbatul conduse animalele pe
malul opus strduindu-se s nu-i piard ec"ilibrul i s cad !n apa limpede care curgea
rapid& bocancii !i meninur picioarele per#ect uscate. @up aceea merse un timp pe jos
cu sperana c numeroasele dureri !i $or disprea. .u dup mult timp au%i sunete de
copite !n urma lui. Gpiunea de a !ncleca i a porni !n galop nu-l ispitea #iindc #esele !i
erau prea sensibile pentru aa ce$a. @e aceea atept cu rbdare. ,n scurt timp un ponei
apru !n ra%a lui $i%ual i G%%ie gemu c'nd !l $%u pe Grion clrindu-l.
Eiatul sur'se !nc'ntat de cum !l %ri i-i apropie poneiul de Polly care era total
neinteresant.
8 =re%usem c n-o s te mai ajung rosti el. -i pornit de$reme de tot.
8 2tai aa gagiuC #cu G%%ie ridic'nd ambele brae. =e se-nt'mpl aici? Unde
cre%i c te duci?
8 =u tine.
8 .u. .ici $orb0 9mposibil.
Grion !l pri$i bosum#lat.
8 Btiu cine eti.
8 Bi? ;u tiu c te-ntorci la *yddington imediat.
8 ;ti G%%ie uier Grion ca pe o pro$ocare. 5u ai desc"is porile pentru
oameni. -i mers deja pe sute de planete. ;ti cel mai btr'n om din lume i cel mai
bogat.
8 Eun unele din c"estiile pe care le-ai spus sunt aproape ade$rate dar asta n-
are nici o importan. ;u merg mai departe tu te duci acas. Punct0
8 ,i pot #i de ajutor. Fi-am spus ade$rul pe cu$'ntul meu c sunt prieten cu
2il#enii. ,i pot gsi pentru tine.
8 .u m interesea%.
8 G s mergi pe poteci pe potecile ad'nci $orbi Grion !n#lcrat. Btiu c-o poi
#ace. 9-am $%ut pe toi ceilali ratai $enind i plec'nd daC tu eti di#erit tu eti G%%ie.
@e-aia am ales s $in cu tine. @ac exist cine$a care s poat gsi potecile spre alte
locuri tu eti la. =obor! oc"ii ctre sol sting"erit. 5u eti G%%ie. 5u poi. Btiu c-aa o s
#ie.
8 Mulumesc pentru !ncredere totui tu n-o s participi la c"estia asta.
8 ;i sunt acolo.
=u$intele se au%iser ca un murmur pe bu%ele biatului de parc ar #i #ost silit s
mrturiseasc un secret teribil.
8 =e $rei s spui? !ntreb G%%ie cu buntate.
8 Mama i tata sunt acolo7 ;i sunt pe poteci7 pe unde$a.
8 G# bga7 .u ascult-m cu atenie eu n-o s m ocup de cutarea lor. ,mi
pare ru c"iar !mi pare r'u !ns au disprut. Btiu c-i #oarte greu pentru tine dar trebuie
s te-ntorci !n ora. ,i promit c dup ce m-ntorc o s #ac tot ce pot pentru tine o s-i
gsim un cmin nou i #rumos o s-i cutm #amilia i-o s te duc s $e%i tot soiul de
locuri minunate.
8 Vin cu tine0 rcni Grion.
8 .u te pot lsa s #aci asta. ,ntr-o %i $ei !nelege.
8 @a? pu#ni biatul. Bi cum o s m-opreti ia %i?0 =um?
8 G s7 1ii atent7
8 G s merg pur i simplu dup tine mereu. Gc"ii lui Grion sclipeau s#idtor
acum era pe calea cea bun i o tia. Poate c-o s merg c"iar !n #a tu nu tii drumul.
@a da nici mcar n-am ne$oie de tine c"iar aa0 Pot merge pe poteci i s-i gsesc i
singur.
8 @oamne @umne%eule0
8 5e rog G%%ie0 !l implor biatul. ,n preajma 2il#enilor nu poi a$ea niciodat
neca%uri aa c nu trebuie s-i #aci griji !n pri$ina mea. Bi n-o s te-ncetinesc. Pot s
clresc bine de tot.
Pentru prima dat !n peste trei secole G%%ie nu tiu ce s #ac. ,n mod e$ident ar
#i trebuit s-l duc pe idiotul de puti !napoi !n ora i s-l predea autoritilor. Eun7 i
dac nu existau autoriti? 2-l predea personalului 52= care a$ea s #ac ce i-ar #i cerut
el. 2-l trimit pe o planet c't mai !ndeprtat de 2il$ergalde pe care o ura. 2-l
domoleasc i s-l sileasc s mearg la coal ca s poat #i trans#ormat !ntr-un cetean
=ommon<ealt" model. -st#el ca dac printr-un miracol complet inutilii lui prini care-l
abandonaser reapreau !n $iitor s nu-l mai poat gsi niciodat. @ar cum anume exact
a$ea s-l oblige pe puti s se !ntoarc !n ora? 2-l lege i s-l pun pe Polly?
8 Ega-mi-a pula0
8 Vorbeti #oarte ur't rosti Grion i !ncepu s c"icoteasc.
G%%ie se tre%i cu o or !naintea %orilor c'nd #uncia temporal a e-majordomului
su produse un impuls audio similar unui ceas detepttor de mod $ec"e. @esc"ise lent
oc"ii i pri$i !n jur cu inseria retinal adugind $ederii sale un spectru in#rarou complet.
Eiatul era la c'i$a metri mai !ncolo !n#o#olit bine !n pturi groase de l'n cu o prelat
mic prins pe bee de bambus deasupra lui pentru a-l #eri de ploaie peste noapte. 1ocul
pe care-l aprinseser seara arsese aproape complet i acum se $edea ca o grmjoar
strlucitoare !n $ederea lui ampli#icat& pentru oricare altul ar #i #ost o mo$il !ntunecat
!n care sclipeau c'i$a tciuni. 9n#raroiile !i !ngduiau de asemenea s $ad creaturi mici
care se deplasau pe sub copacii maiestuoi ciugulind semine din psti i nuci.
6mase !ntins i nemicat c'te$a momente prelungi. -sta #cea parte din planul
lui de noaptea trecut s se tre%easc de$reme i s se !ndeprte%e cu Polly i lontrusul
!nainte de a !ncleca propriu-%is. Poteca se rami#icase ieri de mai multe ori i ar #i putut
s apuce !ntr-o mulime de direcii. 9ar pdurea era $ast& studiase "rile orbitale
originale cartogra#iate de di$i%ia de explorare 52=. 2e !ntindea mai bine de trei sute de
+ilometri dincolo de muni unindu-se !n unele locuri cu alte pduri poriuni de teren
!mpdurit la #el de mari ce acopereau majoritatea continentului masi$. Grion n-ar #i putut
s-l gseasc niciodat. Putiul a$ea s se-n$'rt pe-acolo $reo %i sau dou dup care ar
#i re$enit la sigurana #amiliar a oraului care era cminul lui. Un puti #r prini !ntr-o
pdure extraterestr.
*a dracuC0
Grion gemu !ncetior i pleoapele i se %btur !ntr-un $is care de$enise neplcut.
G%%ie $%u c ptura !i lunecase de pe umr de%golindu-i braul. 2e ridic i-l !n$eli pe
biat la loc iar Grion se liniti iute i o expresie mulumit !i lunec pe c"ip.
@up dou ore Grion se tre%i i descoperi c brbatul reaprinsese #ocul i
pregtea micul dejun. 2pre uurarea lui G%%ie constat c tabletele de lapte #uncionau
per#ect. Puse !n ap rece s#'r'iau i bolboroseau p'n produceau un lic"id cremos !n
care el s#r'm turte de o$%. *aptele !nsoi omleta i p'inea prjit #elii groase tiate
neregulat dintr-o p'ine tare ca lemnul special pentru drumeii pe care o cumprase de la
o brutrie din *yddington. =eaiul #usese preparat din #run%e care #ierbeau !nbuit !n
ceainic& G%%ie pstra tabletele pentru mai t'r%iu.
Pri$indu-l pe biat care !n#uleca de parc n-ar #i m'ncat nimic asear G%%ie
!ncepu s recalcule%e c't a$eau s-i ajung pro$i%iile.
8 Mi-am adus propria mea m'ncare anun Grion.
Parc-i citise g'ndurile.
8 2erios?
8 =arne uscat i p'ine de drumeie. @aC n-am tablete din astea de-ale tale. -a
ce$a nu se gsete !n *yddington.
8 .ormal. @aC pomp de #iltrare i-ai adus?
G expresie de $ino$ie #ulger peste c"ipul biatului unindu-i toi pistruii
laolalt.
8 .u.
G%%ie !i art cum #unciona un aparat micu i elegant pe care-l #ixa de sticla lui
pentru ap. 1urtunaul ei scurt #u a#undat !n p'r'ul din apropiere i brbatul aps pe
m'nerul pompei trec'nd apa prin #iltrele ceramice. .u era la #el de e#icient ca o sit
molecular pentru eradicarea bacteriilor !ns a$ea s elimine tot ce era realmente
duntor. Putiul se distr plescind i umpl'nd burdu#urile lui str$ec"i din plastic cu
ajutorul sticlei lui G%%ie.
8 @ar gel dentar? !ntreb el.
Grion nu-i adusese nici aa ce$a i nici spun. ,i !mprumut biatului din tubul
su r'%'nd de expresia surprins a lui Grion c'nd gelul !ncepu s #ac spum i s i se
extind !n gur. 2e clti aa cum #usese instruit i scuip #urios.
="imia #unciona aici reaciile ei #iind o constant uni$ersal. ='nd G%%ie !i
control matricea palmar $%u c rmsese la #el de moart ca un bolo$an. ='mpul de
atenuare sau ce altce$a utili%au 2il#enii sporise ieri pe msur ce se apropiase de pdure
i acum !i a#ecta p'n i inseriile de biocipuri reduc'ndu-le capacitatea la doar cu puin
peste cea a unui calculator. 9nter#aa $ederii $irtuale nu mai deinea dec't #unciile strict
de ba%.
=onceptul !l #ascina pe G%%ie st'rnindu-i $ec"ea curio%itate de #i%ician. ,ncepu s
anali%e%e posibilitile matematice imediat ce pornir pe potec.
8 2unt pe-aproape anun Grion.
;ra spre s#'ritul dimineii i clreau din nou dup ce acordaser calului i
poneiului un respiro merg'nd alturi de ei. =opacii erau acum mai !nc"ii la culoare cu
pinii !nlocuind treptat celelalte esene dei parc pentru a contrabalansa e#ectul lor
!ntunecat coroanele de deasupra !ngduiau unei multitudini de ra%e subiri de soare s
!mpestrie%e solul. =o$orul de ace c%ute care acoperea poteca degaja un i% dulce-
!neptor.
8 @e unde tii? !ntreb G%%ie.
.ici c"iar tlpile masi$e ale lontrusului nu scoteau nici un sunet pe solul
spongios.
Eiatul !i arunc o pri$ire de superioritate apoi !i scoase pandanti$ul. ,n
interiorul monturii metalice perla ca o lacrim strlucea cu o lumin turcoa% puternic
ca i cum ar #i coninut o #r'ntur din cerul %ilei.
8 Fi-am %is c sunt prieten cu ei.
-m'ndoi desclecar i G%%ie pri$i bnuitor !n jurul trunc"iurilor cenuii ca i
cum s-ar #i ateptat la o ambuscad. 2e mai !nt'lnise cu 2il#enii de dou ori p'n atunci
pe Dand+ c'nd mersese prin pduri cu nite #uncionari culturali ai =ommon<ealt"ului.
6ecunotea !n mod sincer c #usese niel de%amgit& lipsa de capacitate de comunicare
#cuse ca prejudecata lui de om s ias !n e$iden adusese prea mult cu tentati$a de a
discuta cu nite copii retardai. Unii le considerau aciunile ca pe nite %burdlnicii
copilreti dar G%%ie credea c sunt pur i simplu iritante& se comportau ca nite puti la
grdini alerg'nd srind i coco'ndu-se !n copaci.
-cum !i putea au%i apropiindu-se. Vocile r%bteau printre copaci dulci i
melodioase. P'n atunci G%%ie nu-i mai au%ise niciodat pe 2il#eni c'nt'nd. @esigur nu
puteau #i !nregistrai i !n tot ca%ul ei nu c'ntaser !n pre%ena lui pe Dand+.
Pe msur ce glasurile li se au%eau mai tare G%%ie !i ddu seama de #elul !n care
c'ntecul lor aparinea pdurii& se !ntindea i se re$rsa "alucinant complet'nd i
re%on'nd cu ra%ele p'lp'itoare de soare i cu bri%a bl'nd. .u a$ea cu$inte nici c"iar !n
graiul lor ci era mai degrab #redonatul unor note simple !n g'tlejuri mai iscusite dec't
orice instrumente de su#lat ale oamenilor. @up aceea aprur 2il#enii !nii lunec'nd
printre copaci $eseli i %globii. G%%ie !ntoarse capul !ntr-o parte i alta strduindu-se s-i
pstre%e !n $edere. ;i se grbir adugind r'sete la c'ntecul lor ascun%'ndu-se !n mod
deliberat de oameni pitindu-se !ndrtul tulpinilor groase i tra$ers'nd !n #ug spaiile
desc"ise.
.u exista nici o !ndoial ce erau. ;xistau !n #olclorul i miturile tuturor culturilor
umane. G%%ie sttea !n mijlocul pdurii gigantice !nconjurat de el#i. V%ui din apropiere
erau bipe%i mai !nali dec't oamenii cu membre lungi i subiri i trunc"iuri straniu de
!ndesate. =apetele le erau !n mod proporional mai mari dec't ale oamenilor !ns cu #ee
aplati%ate i oc"i mari de #elin deasupra nasurilor subiri cu nri prelungi !nguste.
Practic nu a$eau maxilar in#erior ci doar o gur rotund care coninea trei cercuri
concentrice de dini ascuii care se puteau #lexiona !nainte i !napoi independent unul de
cellalt o#erindu-le ast#el capacitatea de a-i !mpinge "rana !n eso#ag. ,ntruc't erau
erbi$ori $egetaia era rapid tocat pe msur ce !nainta prin gur. ;ra unicul aspect care
punea sub semnul !ntrebrii noiunea unor entiti benigne ori de c'te ori desc"ideau
bu%ele gura lor arta amenintoare.
Multe nuane ale pielii #useser $%ute din momentul primului contact& 2il#enii
pre%entau la #el de mult $arietate ca i rasa uman at't doar c niciunul dintre ei nu
ajungea totui la albeaa nordicilor din ;uropa. ,n acelai timp epiderma le era mult mai
re%istent ca a oamenilor simindu-se la pipit ca pielea tbcit i strlucind !n ape ca
mtasea. ,i purtau prul lung& despletit aducea cu o mantie care le cobora p'n la
jumtatea spatelui dar !n general !l !mpleteau !ntr-o singur coad lung #olosind ireturi
colorate din piele. 1r excepie erau !mbrcai !n togi simple i scurte croite dintr-o
estur armiu-aurie care sclipea aidoma satinului. .iciunul nu purta !nclminte iar
picioarele lor lungi se s#'reau prin patru degete !nc'rligate terminate cu ung"ii groase.
M'inile erau similare patru degete ce preau c se pot !ndoi !n orice direcie aproape ca
nite tentacule miniaturale o#erindu-le o dexteritate #abuloas.
8 6epede0 strig Grion. @up ei dup ei0
*s #r'ul poneiului i se ls s lunece din a apoi alerg spre copaci.
8 2tai0 strig G%%ie dup el !n %adar. Eiatul ajunsese la arborii de pe marginea
potecii i #ugea ca din puc dup 2il#enii care r'deau i dansau. 1ir-ar a dracuC0
5recu grbit un picior peste a i #u c't pe-aici s cad de pe Polly. Fin'nd
cpstrul trase iapa dup el ptrun%'nd !n pdurea propriu-%is. Fintele !i disprur
repede din $edere i nu se mai orient dec't dup %gomotele care se au%eau din #a.
=rengi dese se !ntindeau !naintea lui totdeauna la ni$elul capului silindu-l s se plece
urmat de Polly care nec"e%a protest'nd. 2olul de$eni mai umed i bocancii i se a#undau
!n pm'nt !ncetinindu-l i mai mult.
@up cinci minute simea c toat #aa !i luase #oc g'#'ia !ntretiat i !njura
#luent !n patru limbi. ,ns c'ntecele se au%eau iari mai puternic i #u con$ins c au%i i
r'sul lui Grion. Peste un minut iei !ntr-un lumini. ;ra !nconjurat de copaci mrei cu
scoar argintie i emis#ere aproape per#ecte de #run%e rou-!nc"is care strjuiau poiana
ierboas de la trei%eci de metri !nlime. Un p'r'ia clipocea prin centru pentru ca dup
aceea s se re$erse peste o muc"ie st'ncoas !ntr-un ia% ad'nc !n captul opus. @in punct
de $edere al locurilor idilice era dumne%eiesc.
2il#enii erau toi acolo $reo apte%eci. Muli se crau !n copaci #olosindu-se de
m'ini i picioare pentru a se prinde de scoara neregulat i treceau apoi pe ramurile
arcuite ca s ajung la ciorc"inii de nuci care at'rnau printre #run%ele #'l#'itoare mai sus.
Grion opia l'ng un trunc"i prin%'nd nucile pe care i le aruncau 2il#enii.
8 =e dracuC #aci? se rsti G%%ie.
1u contient !n mod $ag c pe #undal c'ntecul o$i. Grion se g'rbo$i imediat
art'nd bosum#lat i gata s se apere.
8 =e cre%i c s-ar #i !nt'mplat dac n-a #i inut pasul? Unde i-e poneiul? =um o
s-l mai gseti? =e dracuC sta nu-i un joc0 2untem !n mijlocul unei pduri
necartogra#iate care acoper jumtate din planet. .u m surprinde c i-ai pierdut
prinii dac aa ai #cut i mai !nainte.
Grion ridic un bra art'nd !napoia lui G%%ie. Eu%ele !i tremurau c'nd rosti:
8 Poneiu-i acolo.
Erbatul se rsuci i $%u at't poneiul c't i lontrusul care erau adui !n poian de
un 2il#en. ,n loc s #ie destins i amu%at aa cum ar #i trebuit s #ie G%%ie din legend
$ederea animalelor !i spori #uria.
8 Pentru @umne%eu0
8 -sta-i o planet a 2il#enilor G%%ie explic Grion !ncetior. -ici nu se-nt'mpl
lucruri rele.
G%%ie !l #ulger cu pri$irea dup care se !ntoarse i porni ctre 2il#enul care inea
cpestrele. /aide !i spuse calmea%-te. .u-i dec't un puti.
=are n-ar trebui s #ie aici belindu-mi mie proiectul.
,ncepu s scotoceasc prin memoria limbajului 2il#en care-i #usese implantat !n
clinica de pe -ugusta. .imeni nu i%butise $reodat s-i !n$ee pe 2il#eni s $orbeasc
$reun grai din =ommon<ealt" pentru c pur i simplu nu-i interesa.
8 Mulumesc pentru c ne-ai adus animalele rosti el !ntr-o succesiune
complicat de g'nguriri i silabe care-i !ncurcau limba ca !n graiul gale%ilor i despre care
era con$ins c le articulase cu totul greit.
2il#enul desc"ise gura larg art'ndu-i limba ca un arpe !n centrul semicercurilor
de dini. G%%ie #u gata s se !ntoarc i s-o ia la #ug !nainte de a #i de$orat7 dar
memoria lui cultural subsumat !i reaminti c era un %'mbet. Un rspuns sub #orma unui
u$oi neinteligibil se re$rs mult mai melodios dec't propo%iia st'ngace pe care rostise
el.
8 @e partea noastr !nc'ntarea este s ne !nt'lnim !n aceast #rumoas %i
scumpule G%%ie. 9ar srmanele $oastre animale a$eau ne$oie doar de clu%ire pentru a
putea #i iari alturi de $oi. -semenea !n$turi nu sunt dec't o prticic din tot ceea ce
suntem noi. - le drui nu poate #i de#el o po$ar.
8 2unt !nc'ntat i uimit c !i aminteti de mine.
@e pe alt planet cu decenii !n urm.
8 .imic ce este at't de preios nu ar trebui s #ie pierdut pentru ceea ce suntem
noi. 9ar tu eti o splendid comoar G%%ie. G%%ie omul care i-a !n$at pe oameni primii
lor pai pe ade$ratele poteci.
8 -m a$ut parte de ajutor. 1cu o plecciune scurt i-i strig lui Grion: -u%i
$reau s te-ngrijeti ca lumea de poneiul sta da? 9-ar prinde bine s #ie adpat.
Grion se apropie i !i lu animalul de la 2il#en conduc'ndu-l spre ia%ul de la
ba%a cascadei micue. ,i arunc lui G%%ie c'te$a pri$iri !mbu#nate& !n mod $dit !nc nu-l
iertase. @oi 2il#eni se !mbiau deja lunec'nd prin apa limpede cu aceeai uurin cu care
se crau !n copaci sau alergau. ,n scurt timp Grion li se altur.
8 Pot s !ntreb cu cine $orbesc? spuse G%%ie.
8 ;u sunt #loarea care pete sub lunile celor nou ceruri ac"ia de lumin care
strpunge cea mai !ntunecat poian la mie%ul nopii i%$orul care susur din oa% eu
$in din toate acestea.
8 M-am prins. OG%%ie rmase o clip tcut pentru a compune o propo%iie.P =red
c-o s-i %ic pe scurt .ou =eruri dac n-ai nimic !mpotri$.
8 @e-a pururi ast#el %orii $oi necunosc'nd ceea ce leag totul !n #ericirea care
!nseamn dauritele %ori de m'ine.
8 Mda murmur G%%ie !n engle% pentru sine tiam eu c n-a$ea cum s #ie
simplu.
G eliber pe Polly s caute prin iarba de culoarea la$andei care acoperea
luminiul. 2il#enii se str'nseser pe malul ia%ului. -pruser clondire care erau trecute
din m'n !n m'n !n $reme ce ei mestecau nucile i #ructele pe care le culeseser. G%%ie
r'mase !n preajma lui .ou =eruri iar Grion $eni i se ae% l'ng el m'nc'nd din "rana
pe care i-o adusese.
8 .oi umblm pe poteci spuse G%%ie.
-sta pru s-i amu%e pe 2il#eni care "o"otir !n r'setele lor melodioase
remarcabil de asemntoare cu ale oamenilor.
8 -li dintre ai notri au #cut-o le reaminti el. =uttori de #rumusei i
ciudenii pentru c !n cele din urm noi toi asta suntem.
8 Muli au umblat rspunse .ou =eruri. Pricepui i !ndrtnici paii lor iute
rsun pe s#intele tr'muri $in de departe i !i duc i mai departe. ,ntruna i !ntruna se
!n$'rt !n $eselul dan.
8 Pe ce poteci au umblat? !ntreb G%%ie.
-$ea impresia c !ncepuse s stp'neasc con$ersaia.
8 5oate potecile sunt una G%%ie. ;le duc spre !nsele. - !ncepe !nseamn a
termina.
8 - !ncepe7 de unde?
8 - !ncepe aici !n mijlocul #ericirii copiilor i ciripitul psrilor care petrec peste
$i i $'lcele. 5ot ce #gduim noi este mu%ic i lumin.
8 @ac !ncep aici !ncotro trebuie s merg?
8 G%%ie $ine G%%ie pleac G%%ie %boar G%%ie $ede multe stele G%%ie triete
!ntr-o peter G%%ie $ede copaci G%%ie $ine. =ercul este unul.
Prul de pe cea#a lui G%%ie se %b'rli la menionarea #aptului c el tria !ntr-o
peter.
8 Voi tii unde triesc minunile $oi mergei la minuni $oi trii minunile $oi
plecai. G%%ie $ in$idia%. G%%ie merge cu $oi.
=u$intele lui declanar alt suit de r'sete sonore cu $'r#urile limbilor
$ibratoare ale 2il#enilor abia ieite printre bu%e.
8 G%%ie pleac spuse .ou =eruri. Gc"ii mari i negri !l #ixar pe om. =e $ei #i
!mbriea% team nu arta lung este anotimpul printre noi pe tine te iubim #iindc !n
cele din urm nu este totul pulbere de stele aa cum ne-a %mislit pe noi toi? @e aceea
totul se reunete !n $enicie care se !n$'rte mereu i mereu.
8 =e de$enii $oi dac nu mreia i nobleea? =e de$ine oricare dintre noi !ntre
timpurile gemene ale pulberii stelare? ;u umblu dup mreia dintre stelele care ard
acum.
8 @e umblat tu umbli #r $eselia care s-i c'nte c'ntecul !n inima ta departe
cltoreti tu #r s tii ce-i $a de%$lui soarta. Mersul prin pduri !nseamn $ia.
Pri$ete-ne !n glorie acum cci pentru soarta asta t'njim.
8 Umblai prin pdurile planetei de unde am $enit noi?
8 Prin toate pdurile umblm noi pdurile !ntunericului i pdurile luminii.
8 @ar prin cele ale mreiei? Prin acelea umblai?
8 *umin i !ntuneric i numai acelea. .egrul i aurul nu lo$i #iindc teribil
urm pe cer las !n toiul %ilei. Mai ales ine seama de idele iernii.
G%%ie rederul cu$intele acelea prin minte tem'ndu-se c pierdea noima discuiei.
-a se !nt'mpla !ns de c'te ori $orbeai cu 2il#enii.
8 5oat omenirea trebuie s $ad ce de$enii $oi. ;u umblu pentru oameni spre
locul acela. Unde este poteca?
8 =unoaterea este !n aerul pe care-l respirm !n apa pe care o bem !n "rana pe
care o m'ncm& $eselii-$ #iindc este a $oastr !n aceeai msur ca i a noastr i
minunat este a tri !n ea. Pri$ii natura c'nd este !n#lorit curbai cerurile i pm'nturile
dup $oia $oastr dac putei cu ade$rat pentru c ce $a #i a #ost de-acum. @espririle
iubitoare i reunirile iubitoare #ac toate parte din $enica rotire a lumilor peste lumi i
cine suntem noi ca s judecm care este cea mai #rumoas dintre ele?
8 =opilul acesta pl'nge nopile pentru mama i tatl pe care i-a pierdut.
8 5oi pl'ngem laolalt g"emuii !n su#larea acestui cel mai !ng"eat dintre
$'nturi !n cruda urmare pe care o ignorm cci cine a pierdut pe cine !n aceste r%leite
$remuri !ntunecate?
2il#enii !ncepur s se ridice.
8 Gricum mulumesc nenic $orbi G%%ie !n engle%. - #ost ce$a ireal.
8 Lrbii suntem precum Yuarralul care %boar spre cuibul lui !n mijlocul
singuraticului lac de dincolo de $'lcea i de r'ul din aceast sear.
8 2per s ajungei cu bine.
.ou =eruri sri !n picioare. ;l i ceilali 2il#eni alergau ocolind iute ia%ul.
='ntecul lor straniu i slbatic umplu din nou $%du"ul apoi disprur pierind !n spaiile
tcute dintre trunc"iurile copacilor.
G%%ie ls s-i scape o rsu#lare prelung. =obor! oc"ii la biatul care purta pe
c"ip o expresie de uimire nelinitit.
8 ;ti !n regul nenic?
8 2unt at't de7 di#erii murmur Grion.
8 2-ar putea %ise G%%ie. 1ie c sunt permanent drogai #ie c memoria mea nu-i
deloc pe at't de bun pe c't susine garania. 9ndi#erent cum ar sta lucrurile nu sunt prea
clari.
8 .u cred c intenia lor este s #ie clari. ;i sunt el#i i muritorii nu #ac parte din
lumea lor. .oi n-o s-i putem !nelege niciodat.
8 2unt la #el de reali ca i noi ba poate c"iar mai mult dac am dreptate !n
pri$ina lor. @ar cu siguran pot s !neleg de ce !i iubesc toi "ippy-ii notri tembeli.
=unosc c"estii pe care n-ar trebui s le tie. G in#im !ntre%rire a cunoaterii inter%ise
prin toat psreasca aia i ei sunt Mesia !ntrupai.
8 =e $rei s spui?
8 ,n primul r'nd unde locuiesc eu. - #ost mai mult dec't su#icient ca s m
con$ing c sunt pe calea cea bun.
8 =e cale?
8 ,ncerc s a#lu unde merg 2il#enii dup ce ies din pdurile lor.
8 @e ce?
8 -m o !ntrebare pentru entitatea !n care se trans#orm ei.
8 =e entitate?
8 .u sunt sigur.
8 -sta-i o aiureal.
8 @a nenic. -a cum am %is-o aa cred c este.
8 G s-i gsim pe mama i pe tata !n drum?
8 2 #iu sincer m-ndoiesc.
8 .ou =eruri nu prea s tie unde sunt aa-i? !ntreb Grion.
8 -i !neles toate c"estiile alea?
8 G parte. Vorbeti 2il#ena bine de tot.
G%%ie !i #cu biatului cu oc"iul.
8 -sta pentru c trie%. ;ste singurul mod !n care poi s r%bai prin $ia.
8 Bi-acum unde mergem?
8 *a #el ca-nainte rspunse G%%ie i pri$i !n jurul poienii mari nesigur pe unde
ptrunseser !n ea. Pe prima potec pe care o gsim i #r nici un indiciu.
Potri$it legendei asteroidul era o bucat de aur pur al crui centru rmsese
intact i acum se a#la !ngropat ad'nc sub castel. 9ndi#erent care i-ar #i #ost compo%iia
actual a$ea !ntr-ade$r densitatea mai mare dec't cea medie. ='nd i%bise continentul
sudic de pe *ot"ian cu dou secole !nainte de sosirea oamenilor spase un crater per#ect
circular cu diametrul de trei +ilometri. Peretele craterului era !nalt de peste o sut
dou%eci de metri cu $ersantul interior destul de abrupt !n $reme ce piscul central se
ridica la aproape patru sute de metri. ,n %ilele acelea 3pisc4 era o de#iniie oarecum
exagerat& era o mo$il conic !n mijloc cu pante line i uor neregulate.
Primii coloniti #useser scoieni i a$eau printre ei un contingent masi$ din
;dinburg" care era simultan nostalgic dup oraul $ec"i i dinamic !n abordarea noii
planete natale. -titudinea lor de tip mai mare i mai bun cptase o re#ulare agresi$
atunci c'nd ajunseser s-i cldeasc noua capital *eit"pool care a$ea ca nucleu
craterul. Un r'u !ntreg /ig" 1ort" #usese de$iat& curgea %ece +ilometri printr-un apeduct
recent construit i apoi se re$rsa peste peretele craterului umpl'nd lent lacul dinuntru.
Eine!neles scoienii doriser un castel !n mijloc dar gradientul uor al noii insule nu se
potri$ea cu ancul de piatr care domina inima $ec"iului ;dinburg". G #lotil de boi
trecuse la tiat !n timp ce apa din jur se ridica. ,n anii urmtori trei piscuri ca nite lame
#useser cioplite din colina solitar !ndeajuns de %imate i tioase pentru a #i la ele acas
!n orice masi$ alpin. Pe culmea piscului cel mai !nalt #usese gre#at un castel !n stil
ba$are% la care se ajungea pe un drum solitar ce urca !n spiral ocolind st'ncile
ameitoare.
-coperind restul muntelui sub castel se ridicau cldiri monolitice din granit
separate !ntre ele prin drumuri late pietruite i strdue !ntortoc"eate. .u existau nici
parcuri i nici arbori #iindc nu exista sol !n care s poat crete ci doar roc goal
expus de uneltele tietoare ale boilor. Pe msur ce lucrarea progresase !ntregul
mecanism de gu$ernare supra#inanat se mutase aici de la cldirea !ndr%nea a
Parlamentului !n sine la palatul ra#inat al =urii 2upreme ministerele ca nite stupi de
birouri excesi$ de um#lai i banca planetar !n stil romanesc. G dat cu conductorii
planetei sosise obinuitul circ subsidiar restaurantele de lux "otelurile cluburile
companiile de ser$icii teatrele sediile generale ale corporaiilor slile de concerte
#irmele de lobby parteneriatele legale i companiile mass-media. Prin cldirile o#iciale
sobre roiau armata de repre%entani alei asistenii lor cercettori interni parteneri
#uncionari ci$ili i proxenei. @e #apt numai ealonul de $'r# locuia pe Muntele
=astelului& toi ceilali #ceau na$eta din oraul care crescuse de cealalt parte a bu%ei
craterului. 2uburbiile acestuia se !ntindeau pe panta pereilor exteriori ai craterului
g%duind patru milioane i jumtate de oameni.
*eit"pool era unul dintre oraele #a$orite ale lui -dam ;l$in o excepie
bine$enit de la grilele regulate ce puteau #i !nt'lnite pe majoritatea planetelor. -ici
str%ile spiralau !n jos pe pantele exterioare !n curbe aleatorii intersect'ndu-se i
rami#ic'ndu-se "aotic. 9ndustria uoar i re%idenele a$eau %onele lor separate !ns erau
!ng"esuite laolalt !n con#iguraia neregulat cu o nepsare admirabil #a de logic.
Parcuri din terase late trgeau bra%de $er%i i #rumoase prin structurile din piatr i
materiale compo%ite. 6eeaua de metrou de calitate i tram$aiele de la ni$elul str%ilor
menineau la minimum tra#icul pri$at. *inii #erate suspendate legau !ntre ele principalele
cartiere erpuind spre poalele $ersantului nord-estic la peri#eria cruia se !ntindea gara
52=.
-dam mergea pe c$adrantul $estic al =ercului Prinului drumul care urma
perimetrul craterului !n partea lui superioar. ;ra principalul district de detailiti renumit
pe multe planete. G #ortrea de maga%ine uni$ersale !nalte i buticuri de #irm alctuia
partea dinspre exterior a drumului pe c'nd partea interioar se curba prpstios ctre
apele linitite ale lacului circular a#lat la dou%eci de metri mai jos. ='nd #usese construit
oraul marginea superioar a craterului #usese ni$elat cu excepia locului pe unde
ptrundea /ig" 1ort" care era acoperit de un pod dublu cu arcade la #el ca gura de ieire
din partea opus ce trimitea apa spumeg'nd !ntr-o cascad arti#icial lung prin
districtele re%ideniale cele mai exclusi$iste.
Erbatul petrecu dou%eci de minute !n mulimea ce #or#otea prin #aa $itrinelor.
5oate cldirile a#iau drapelele naionale alb-stacojii ale =oroanei =eltice i toate erau !n
bern. =u dou %ile !n urm ec"ipa *ot"ian #usese eliminat din =up iar e$enimentul
lo$ise puternic noua naiune scoian care intrase !n doliu. ,n cele din urm -dam gsi
ca#eneaua pe care o cuta o u !n #lancul unui maga%in mare de produse electrice prin
care ajunse la o scar pe care sui la etaj. ,ncperea mare era un #el de galerie de art
trans#ormat cu pla#oane !nalte i #erestre curbate gigantice cu $edere ctre =ercul
Prinului. -dams se ae% pe o so#a destul de u%at !n #aa unei #erestre i-i comand
c"elneriei adolescente o ciocolat cald dou prjituri de ciocolat i alune de pdure.
Panorama pe care o a$ea spre Muntele =astelului era #r egal. *a c'te$a sute de metri
sud una dintre inele monoraiului se !ntindea peste apa !ntunecat i calm& un singur
$agon argintiu gonea pe ea purt'nd #uncionarii !nt'r%iai la birourile lor.
8 9mpresionant nu-i aa? rosti un glas !ndrtul umrului su.
-dam ridic oc"ii i-l $%u pe Eradley Do"ansson st'nd !n picioare l'ng el
in'nd o can mare de ceai. =a !ntotdeauna brbatul !nalt lsa impresia de a #i uor
deconectat de lumea din jurul su. ="ipul lui subire i elegant deinea ce$a anume care-l
#cea s par mult mai aristocratic dec't ar #i reuit $reodat oricare membru al unei Mari
1amilii.
8 ,mi place rspunse -dam inexpresi$.
8 ;$ident arat c"iar i mai minunat de Mardi Lras spuse Eradley ae%'ndu-se
pe so#a alturi de el. -tunci castelul este iluminat toat sptm'na cu proiectoare
gigantice de "olograme iar la ceremonia de !nc"idere se trage cu arti#icii ade$rate.
8 @ac o s-mi dai $reodat liber o s $in s-o $d.
8 @e asta i doream s discut cu tine.
Eradley tcu c'nd c"elneria !i aduse ciocolata cald lui -dam i-i %'mbi
cuceritor. ;a !i arunc un sur's #uriat i se grbi ctre masa urmtoare.
-dam se strdui s nu-i trde%e iritarea #a de sc"imbul acela tcut care nu
#cuse altce$a dec't s-i reaminteasc de propria lui $'rst.
8 G s-mi o#eri mai mult timp liber? !ntreb el.
8 @impotri$ btr'ne. 5ocmai de asta am dorit s te $d !n carne i oase pentru
a-i sublinia c't de importani $or #i urmtorii c'i$a ani. *a urma urmelor tu nu eti7 un
P%itor pe $ia. @e$otamentul tu #a de cau% a #ost dintotdeauna orientat mai degrab
spre aspectul #inanciar. Vreau s tiu dac eti pregtit s-i continui rolul c'nd lucrurile
$or de$eni mult mai dure.
8 ,nc mai dure? .enorocita aia de Myo a #ost c't pe-aici s m prind pe
Velaines.
8 /aide "aide -dam n-a #ost nici mcar pe-aproape. -i pclit-o superb. Bi
continui s-o #aci toate componentele sosesc con#orm gra#icului.
8 *as #latrile pentru burg"e%i. Pe mine nu m moti$e%i !n #elul sta.
8 Per#ect. -adar $ei continua s ne o#eri asistena ta? Bi dac da c't $a costa?
8 2pune-mi exact ce anume doreti de la mine?
8 -cesta este momentul pentru care a lucrat 2tar#lyer. Momentul !n care cei buni
$or trage linia i $or spune: gata0
8 P'n aici murmur -dam.
Eradley sorbi din ceai i %'mbi.
8 ,n trecut poate. @ar aici i acum eu tiu ce trebuie #cut. Prea puin din ce $a
urma $a #i plcut.
8 6e$oluia nu-i niciodat plcut pentru cei care o triesc.
8 -sta nu-i re$oluie -dam ci propria mea cruciad !l $oi arunca pe
coruptorul omenirii !n "urile nopii de dincolo de iad unde p'n i dia$olii se tem s
peasc. 9ar asta $a #i pedeapsa cea mai mic pe care o merit. M $oi r%buna pe mine
!ns i pe toi ceilali care au #ost distrui de rul lui 2tar#lyer.
8 Era$o0
8 -dam tu ai credinele i con$ingerile tale iar eu le am pe ale mele. 5e rog nu
le ironi%a deoarece nu-mi place. Propunerea mea este de a ne extinde acti$itile dincolo
de 1ar -<ay. Vreau s con#runt direct agenii i interesele lui 2tar#lyer din
=ommon<ealt". =re%i c mi-ai putea spune c't ar costa cooperarea ta dac asta nu te
trans#orm !ntr-o msur prea mare !ntr-un capitalist?
8 G con#runtare direct? Vrei s-i conduc trupele !n lupt?
8 @a. 5u tii mai multe dec't oricare dintre noi despre operaiunile secrete i
procedurile de securitate. -sta te #ace de nepreuit. Pentru asta am ne$oie de tine. 5ot ce
pot spune este c #r rasa uman nu $a exista nici un #el de societate socialist. -adar
m $ei ajuta?
;ra o !ntrebare cinstit -dam trebuia s-o recunoasc !n nici un ca% una la care s
se #i ateptat !ntr-o ca#enea plcut cu $edere peste un lac senin i un castel din basme. Bi
la urma urmelor unde ar #i trebuit s #ie puse asemenea !ntrebri? =e anume exact
doresc eu de la $ia? @eterminarea lui se cltin din nou. Mult $reme necutarea
re!ntineririi repre%entase un principiu #iindc era un obiecti$ al burg"e%ilor i stp'nilor
lor plutocrai. 2ocietatea trebuia structurat ast#el !nc't toi s aib parte de ea indi#erent
de circumstane. 2tr$ec"iul $is politic al dreptii i egalitii pentru toi al ade$ratului
socialism. ,n ciuda implicrii sale acti$e !n cau% a $iolenelor i subminrilor pe care le
de%lnuise !mpotri$a societii statornicite nimic nu se sc"imbase. 5otui asta nu
!nseamn c eu greesc. ='nd se g'ndea la ceilali #oti prieteni i camara%i care
trdaser micarea de-a lungul deceniilor abandon'ndu-i7 sau mai ru -dam tia care
trebuia s-i #ie cursul de aciune !n ciuda dorinei intens umane de a tri $enic. @ac un
indi$id at't de de$otat ca el ceda !n cele din urm ce speran #inal putea s mai existe?
8 2unt obosit Eradley realmente obosit. 5oat $iaa mi-am $%ut idealurile
stri$ite de plutocrai. M ag de o cau% pierdut #iindc nu cunosc altce$a. ,i dai
seama c't de jalnic sunt din cau%a asta? ;i bine nu mai $reau s sal$e% =ommon<ealt"-
ul. -m !ncercat s-o #ac $reme de cinci%eci de ani i n-am ajuns nicieri. .-o mai pot #ace.
.-are rost. =apitalismul sau 2tar#lyer7 nu-mi pas care dintre ei o s distrug societatea
asta. ;u am terminat cu ea.
8 .u n-ai terminat. ,ncetea% s !ncerci s obii o po%iie c't mai bun pentru
negocieri. .-o s stai cu braele !ncruciate pri$ind cum un extraterestru comite genocid
!mpotri$a propriei tale specii. 5u eti un idealist i sta este un de#ect magni#ic unul pe
care-l in$idie% cu ade$rat. ;i bine ce-i pot o#eri pentru ser$iciile tale nepreuite?
8 .u tiu. 2peran poate.
8 Mi se pare cinstit.
Eradley indic din brbie castelul de pe piscul su. 6a%ele de soare lo$eau
turnurile uor conice #c'nd ca pereii lor din piatr lustruit s strluceasc !n nuane $ii
de smarald i aram.
8 =astelul original din ;dinburg" urm el era sediul naionalismului scoian.
Pentru credincioii #anatici era simbolul absolut. ,n ciuda sc"imbrilor i !n#r'ngerilor pe
care le-au su#erit castelul a rmas neatins !n mijlocul capitalei lor. 2coienii au ateptat
$reme de generaii ca naiunea s renasc dup pierderea c"ipeului lor prin. -u #ost
momente c'nd cau%a prea imposibil sau c"iar blestemat& i-au rec'tigat
independena de la engle%i doar ca s-o piard din nou o dat cu #ormarea ;uropei
1ederale. @ar dup ce oamenii au ajuns la stele ade$rata naiune scoian a #ost
renscut aici i pe alte dou planete. Un ideal pstrat $iu !n be%n poate !n#lori dac i se
i$ete oca%ia indi#erent c't de mult ar dura noaptea. .u renuna la idealurile tale -dam
niciodat0
8 1oarte !nelept spus sunt sigur.
8 -tunci !ncearc altce$a. ;u am $%ut spre ce !naintea% societi ca a noastr.
-m pit pe planetele lor i le-am admirat !n mod direct. Pentru o specie ca noastr
=ommon<ealt"-ul nu este dec't o etap intermediar& !n decursul ade$ratei e$oluii
p'n i socialismul tu $a #i lsat !n urm. .oi putem de$eni ce$a minunat ce$a special.
@einem potenialul pentru asta.
-dam !l pri$i prelung dorind s poat citi !n mintea dinapoia oc"ilor enigmatici.
=redina lui Eradley !n sine i !n cau%a sa #usese dintotdeauna extraordinar. ,n ultimii
trei%eci de ani existaser momente !n care -dam !i dorise cu ade$rat s-l #i putut de#ini
pe Eradley la #el cum o #cuse =ommon<ealt"-ul c nu era nimic altce$a dec't un
nebun obsedat de teoria conspiraiei. ;xistau !ns prea multe detalii peste care nu putea
trece cu uurin. ,n primul r'nd excepionalele lui surse de in#ormaii. Modul !n care
erau organi%ate #aete micue ale politicii =ommon<ealt"ului aparent lipsite de legtur
cu Marile 1amilii i @inastiile 9ntersolare. -dam era #oarte aproape de a crede teoria
despre 2tar#lyer sau cel puin n-o mai respingea.
8 - $rea s tiu ce$a dei m tem c poate #i o slbiciune personal din partea
mea.
8 Voi #i cinstit cu tine -dam. ,i datore% mcar at't.
8 Unde mergi pentru re!ntinerire? ;xist o clinic clandestin secret despre care
nu tiu i care o#er tratamente pentru cei ca noi?
8 .u nu exist aa ce$a. ;u #olosesc clinica Unstorn de pe Daru$a. ;ste #oarte
bun.
-dam #cu o pau% !n $reme ce e-majordomul su !i a#i !n $ederea $irtual
orarul 52= 9ntersolar.
8 Daru$a nu-i o planet?
8 Ea da dar 52= a !nc"is poarta de acolo acum dou sute opt%eci de ani dup
un r%boi ci$il !ntre naionaliti i e$ang"elitii radicali. Unicul lucru pe care #aciunile !l
urau mai mult dec't ad$ersarii lor politici era =ommon<ealt"-ul. ,nainte de 9%olare s-au
comis unele acte de terorism destul de neplcute7 @e atunci sla$ cerului situaia s-a
calmat considerabil. Daru$a i-a reconstruit societatea cu #iecare #aciune a$'nd
continentul ei. 2tructura este cum$a similar Pm'ntului de la mijlocul secolului al NN-
lea. M tem c niciuna dintre mini-naiuni nu este socialist.
8 -m !neles rosti -dam. Bi cum ajungi acolo?
8 ;xist o potec ce duce pe Daru$a care practic nu mai este utili%at de 2il#eni.
8 =um$a tiusem c-o s-mi dai un rspuns ca sta.
8 - #i !nc'ntat s te duc p'n acolo i s-i ac"it o re!ntinerire dac asta !i
doreti.
8 2 lsm desc"is posibilitatea de acord?
8 =um doreti. G#erta este !ns sincer i rm'ne ca atare.
8 - dori s-o cred !n aceeai msur ca tine.
8 .u eti departe de ea -dam. 6ealmente nu eti departe. M atept s #ii
con$ins de e$enimentele ce se $or petrece !n urmtorii ani. @e #apt m atept ca ele s-i
con$ing pe toi.
8 Eine %ise -dam.
,ncerca o sen%aie aproape de uurare dup ce luase deci%ia. Muli $orbeau despre
satis#acia care $ine din acceptarea !n#r'ngerii. ;ra oarecum surprins s descopere c
a$eau dreptate.
8 Prin urmare ce doreti s #ac P%itorii !n =ommon<ealt"? Bi nu uita c n-o s
mai repet gara -badan nu m mai ocup de declaraii politice susinute prin $iolen.
8 @ragul meu dar nici eu nu m ocup de aa ce$a. ,i mulumesc pentru c-i dai
acordul. Btiu msura !n care intr !n con#lict cu propriile tale obiecti$e. Bi te s#tuiesc s
nu renuni la ele. Vei tri pentru a $edea o lume just din punct de $edere social.
8 5ot aa cum un preot $a $edea raiul7
2ur'sul bl'nd al lui Eradley era !nelegtor.
8 =e $rei s ataci la !nceput? !ntreb -dam.
8 ,n clipa de #a inta mea primar este - doua ans. G parte din misiunea ta
$a #i s aduni o ec"ip care s-o distrug.
8 -sta-i o nebunie $ec"e de c'nd lumea7 cunoaterea nu poate #i niciodat
distrus. ="iar dac am reui s #acem bucele - doua ans ei $or construi alta i alta
i alta p'n $or termina una. Btiu cum s le construiasc aa c $or #i construite.
8 @in pcate m atept s ai dreptate dar distrugerea na$ei $a !nsemna o
lo$itur grea pentru 2tar#lyer. ;l dorete s-o $ad terminat.
8 Btiu. -m primit mesajul s"otgun. -dam rmase tcut o $reme pri$ind
Muntele =astelului. Btii c'nd$a castelele a$eau nu doar un scop simbolic ci erau #olosite
pentru a-i ine pe in$adatori la distan i a pstra securitatea regatului. .oi nu le mai
construim.
8 -cum !ns a$em ne$oie de ele mai mult ca oric'nd.
8 =e mai perec"e suntem0 #cu -dam. Gptimistul i pesimistul.
8 5u !n ce rol te $e%i?
8 =red c tii rspunsul.
2pre uoara surprindere a subordonailor si (ilson sosea !ntotdeauna la birou la
ora A:SK dimineaa i !n majoritatea serilor nu pleca !nainte de ora M1 particip'nd la
edinele managementului sesiunile de antrenamente inter$iurile e$alurile ingineriei
rapoartele mass-media o or de exerciii #i%ice i o du%in de alte e$enimente programate
%ilnic. Pr'n%ea !n birou ca s nu piard timpul i s se duc la cantina excelent de la
parter. 9n#luena i entu%iasmul su !ncepur s se in#iltre%e !n tot proiectul na$ei stelare.
Procedurile erau optimi%ate sub directi$ele lui politica de$eni clar i e#icient. M'ndria
se instal !n tot complexul impulsion'nd ec"ipele.
,n #iecare sptm'n (ilson se !nt'lnea cu .igel 2"eldon pentru a e#ectua
ritualul tur de inspecie a na$ei. 2oseau la poart i se propulsau pe plat#orma de
asamblare unde pri$eau noile seciuni ale na$ei gigantice i uoteau despre ele
comport'ndu-se ca doi colari.
5oate rac"etele cu plasm #useser instalate !mpreun cu turbopompele i
injectoarele lor. 6e%er$oare mari de mas de reacie erau amplasate !n ca$iti !n lungul
suprastructurii centrale elipsoide cenuiu-!nc"is a cror structur intern era un labirint
tip #agure de sculei.
8 ;ste designul cel mai recent de disipare a micrilor interne din #luide explic
(ilson pe c'nd lunecau !n lungul grilei de asamblare deasupra cilindrului central.
2culeii !i pot stoarce coninutul indi#erent de tipul mane$rei de accelerare pe care o
executm i menin #luidul stabil !n timpul $irajelor. @ac am #i a$ut aa ce$a !n btr'na
Ulysses ne-ar #i scutit de o sumedenie de probleme de natur mecanic dar te"nologia
materialelor a parcurs un drum lung de atunci.
.igel se prinse de o gril a plat#ormei oprindu-se direct deasupra unui re%er$or
o$oidal pe care braele roboti%ate !l coborau lin la locul su. ,n jurul lui ec"ipa de
construcie i sen%orii mobili telecomandai roiau ca albinele pe l'ng matca lor.
8 =um se #ace c nu utili%m "idrogen? =re%usem c el o#er cel mai bun impuls
speci#ic pentru e#u%oarele rac"etelor.
8 -a este dac te re#eri la reaciile c"imice. 6ac"etele cu plasm operea% !ns
la un ni$el de energie at't de ridicat !nc't !i de%integrea% #luidul de lucru !n particule
subatomice. 5rapele d-%ero pe care le purtm pompea% at't de mult energie !nc't
plasma asta e c"iar mai #ierbinte dec't e$acuarea unui generator de #u%iune. =u genul
acesta de randament criogenia este pierdere de timp. Eine!neles !ntr-o lume ideal am #i
utili%at mercurul drept carburant !ns i el ridic probleme de manipulare ca s nu mai
amintesc de costuri i de surse pentru $olumele de care a$em ne$oie. @e aceea ne-am
oprit la o "idrocarbur #oarte dens. ;ste iei nera#inat aproape pur dar c"imitii i-au
modi#icat structura molecular ast#el c rm'ne lic"id pe un domeniu imens de
temperaturi. Fin'nd cont de tipul de i%olaii per#ecte ale re%er$oarelor susinerea termic
pe care trebuie s-o asigurm combustibilului este minim.
.igel pri$i g'nditor re%er$orul.
8 @intotdeauna cre%usem c rac"etele erau cel mai simplu lucru de pe lume.
8 Principiul este !ntr-ade$r banal doar ingineria este complex. .e strduim
!ns s-o simpli#icm i pe ea& te"nicile moderne ne permit s eliminm ni$eluri !ntregi de
sisteme auxiliare.
8 -m au%it c ai solicitat un consiliu de control al designului.
8 @a pentru aprobarea #inal a designului. Pre#er metoda asta !n locul
multiplelor comisii de !ndrumare pe parcurs stabilite de tine. O(ilson ddu drumul grilei
i se !mpinse plutind !n lungul na$ei ctre roata sistemului de susinere biotic.P =on#er
proiectului o politic ar"itectural de ansamblu.
8 .u te contra%ic. @e acum este responsabilitatea ta.
5recur peste seciunea roii. Punile interne erau clar $i%ibile cu panourile
podelelor i pereilor #ixate de structura de re%isten de%$luind con#iguraia interioar.
8 P'n la s#'ritul lunii $iitoare spuse (ilson ar trebui s !ncepem montarea
blindajului exterior.
8 ,n ca%ul sta !nt'r%ierea nu-i c"iar aa mare.
8 .u. Mi-ai dat o ec"ip bun. Bi #ondurile nelimitate7
8 .u sunt c"iar nelimitate i am obser$at c c"eltuielile cresc !ntruna.
8 - #ost ine$itabil totui acum c'nd am intrat !n #a%a de 3!ng"eare4 a
proiectrii c"iar ar trebui s #i ajuns la un platou. -m !nceput deja s aducem unele
modi#icri la cilindrul central !n $ederea perioadei de obser$are extins a misiunii. 2uita
de sen%ori moderni%at !i !nc"eie #a%a de testare al#a i ar trebui s ne #ie transmis !n
cur'nd. ,n plus dispunem deja de mac"etele sondelor-satelit telecomandate de clasa a
treia i a patra. Eay#oss le asamblea% pentru noi la ,ngerul ,nalt aici ne-am atins
limitele capacitii iar ei sunt experi. Majoritatea geosateliilor di$i%iei tale de explorare
sunt construii de ei.
8 -a este. .igel pri$i din nou punile care a$eau s g%duiasc ec"ipajul& un
procesor atmos#eric !nc protejat de !n$elitorile argintii #usese montat la locul su. ,nc
nu m pot obinui cu mrimea #rumuseii steia. -i #i %is7 nu tiu c de-acum am #i #ost
!n stare s producem ce$a mai compact.
8 G na$ de o persoan? !ntreb (ilson amu%at i ridic braul spre partea
#rontal a cilindrului. ="iar tu ai ajutat la proiectarea motorului de "iperpropulsie. ;u am
a$ut case mai mici dec't monstrul sta.
8 @a da tiu. -r trebui s m-ntorc i s mai m uit o dat la ecuaiile de ba%.
8 .-ai dec't s-o #aci dar eu !i spun c o na$ stelar de mrimea unui automobil
nu $a prinde niciodat. ='nd plec !n explorarea necunoscutului $reau ce$a mare i
puternic !n jurul meu.
8 =e i-ar mai #i plcut lui 1reud s te aib la psi"anali%0 Eun ia %i cum merge
cu selecia ec"ipajului?
8 -oleu0 se str'mb (ilson rememor'ndu-i. ;c"ipajul de operare a na$ei a #ost
stabilit. -$em dou sute dou%eci de oameni care sptm'na $iitoare $or !ncepe etapa a
doua de antrenamente. =u o lun !nainte de lansare !i $om alege pe cei cinci%eci. ,n
pri$ina ec"ipei de sa$ani este niel mai greu& deocamdat am acceptat apte%eci i
biroul lui Gscar !ncearc s trie%e restul solicitrilor. 9nter$iurile sunt cele care durea%
#oarte mult deoarece =ommon<ealt"-ul are un numr #oarte mare de persoane extrem de
cali#icate i trebuie s-i trecem pe toi prin e$aluri i pro#ilri psi"ologice. ;u mi-a dori
s am o ba% de trei sute de persoane din care s aleg.
8 -"a7 .igel se opri deasupra marginii roii sistemului de susinere biotic
pri$ind un construbot care #ixa un panou din punte. 5e-ai g'ndit s-l iei cu tine pe Eose?
8 Eose? -" astronomul care a $%ut !n$luirea0 @a mi-a %is Gscar c s-a !nscris
i el. ,n tot ca%ul are o grmad de sponsori. Vrei s $eri#ic dac a trecut de e$aluare?
8 .u prea. ="estia este c primesc o mulime de !ntrebri despre el inclusi$ de
la Vicepreedint.
Pentru o clip (ilson cre%u c $orbea despre $icepreedinta lui 52=.
8 5e re#eri la ;laine @oy?
8 @a. ; niel cam neplcut. @e #iecare dat c'nd mass-media $rea un comentariu
despre !n$luire se adresea% lui Eose ceea ce-i de !neles. .eca%ul pro$ine din #aptul c
el cooperea% cu ei. =u toi. /abar n-am c'nd mai are $reme s doarm. Gricum !n oc"ii
publicului el este asociat cel mai puternic cu proiectul. ;ste o po%iie pe care a exploatat-
o superb.
8 2tai aa $rei s-mi spui c $a trebui s-l iau?
8 .u spun dec't c dac intenione%i s iei un astronom ai putea #ace i alegeri
mai proaste. Pentru un pro#esor necunoscut de pe o planet netiut de nimeni e-n tot
ca%ul un expert !n autoreclam.
8 G s-i spun lui Gscar s-i re$ad dosarul dac asta te s'c'ie.
8 Per#ect. Bi sper c procesul de selecie nu $a #i in#luenat de probleme de
$'rst.
8 Po#tim?
8 Pro#esorul este7 -- mai apropiat de momentul re!ntineririi dec't tine sau
dec't mine7 sau dec't oricare altul pe care-l examine%i. -sta-i tot.
8 Mi s #ie al dracului0
Plantaia pe care locuia 5ara Denni#er 2"a"ee# se a#la dincolo de munii care se
ridicau dup districtele nordice ale lui @ar+la+e =ity. ,n ciuda autostr%ii moderne
automobilul care-i transporta pe Paula i detecti$ul /os"e 1inn a$u ne$oie de trei ore ca
s ajung acolo. Prsir autostrada pe o bretea lateral la !nceputul unei $i largi de
unde pornea un drum local sinuos. @e ambele pri pantele erau culti$ate cu arbori de
ca#ea i #iecare r'nd din plantaii prea s aib $reun tip de agrobot care se deplasa !n
lungul su ocup'ndu-se de plantele $er%i. ,n peisajul acesta oamenii i cldirile erau mai
puin proeminente.
,n cele din urm maina ajunse la plantaia marcat de o intrare cu pori largi i o
arcad de piatr alb peste drum. Viini strjuiau aleea lung care ducea la o cas alb i
scund cu acoperi din igle roii strlucitoare.
8 5otul #oarte tradiional coment Paula.
/os"e se uit la arcad.
8 Pe planeta asta o s !nt'lneti multe imagini ca asta. -a-i tindem s
idolatri%m trecutul. =ei mai muli a$em strmoi coloniti care #useser persoane de
succes c"iar !nainte de a sosi aici iar etosul dinuie. =a planet ne-am descurcat destul
de bine !n continuare.
8 @ac merge bine nu !ncerca s-o repari.
8 ;xact.
Erbatul nu ddu $reun semn c ar #i simit $reo ironie.
-utomobilul se opri pe pietriul din #aa uii principale a casei. Paula cobor! i
pri$i !n jurul curii mari i elegante !n pelu%a cu palisad de arbori #usese in$estit mult
timp i e#ort.
5ara Denni#er 2"a"ee# sttea !n #aa uilor duble din lemn de acm sub portic.
2oul ei Matt"e< de2a$oel !i trecuse protector braul !n jurul umerilor #emeii& era mai
$'rstnic dec't ea cu $reo dou decenii prul des i negru !ncepuse s i se arginte%e iar
talia s se leasc.
Maina porni mai departe spre parcarea din #aa grajdurilor. Paula a$ans.
8 Mulumesc pentru c ai acceptat s discutm %ise ea.
8 =u plcere rspunse 5ara cu un sur's ner$os. ,nclin scurt din cap ctre
detecti$ul 1inn: 2alut din nou0
8 2per c nu $a #i nimic care s tulbure rosti Matt"e< de2a$oel. 2oia mea a
lsat !n urm su#erina re-$ierii.
8 .u $a #i nimic Matt"e< !l atinse 5ara cu m'na pe bra.
8 .u !ngreune% lucrurile !n mod deliberat replic Paula. 1amilia soiei tale a
dorit ca aceast in$estigaie s nu #ie !nc"is.
Matt"e< de2a$oel mormi nemulumit i desc"ise ua din #a.
8 -m impresia c ar #i trebuit s #i c"emat i un a$ocat %ise el pe c'nd !i
conducea prin "olul rcoros de la intrare.
8 ;ste prerogati$a $oastr coment neutru Paula.
@ac de2a$oel credea c soia lui recuperase complet se amgea teribil. ,n ciuda
#aptului c se gsea la a treia $ia 5ara prea teribil de crispat. ,n experiena Paulei toi
cei care #useser ucii accidental sau !n alt mod a$useser ne$oie de minimum o
regenerare post-re-$iere pentru a depi trauma psi"ologic.
1ur condui !ntr-un salon mare pardosit cu lespe%i de piatr. Un emineu uria
domina un perete cu grtar real i buteni ae%ai !n mijlocul su. Pe perei at'rnau tro#ee
de $'ntoare alturi de capete !mpiate de animale extraterestre cu colii i g"earele
etalate !n mod proeminent pentru a-i pre%enta ca pe nite montri slbatici.
8 2unt $'nai de tine? !ntreb /os"e.
8 ;u i-am terminat pe toi spuse m'ndru Matt"e< de2a$oel. Prin muni mai
exist !nc #oarte multe animale slbatice ostile.
8 P'n acum n-am mai $%ut un gorall at't de mare %ise /os"e oprindu-se sub
unul dintre capete.
8 ;u nici mcar nu tiusem c Ga+tier ar a$ea o cultur ba%at pe arme i
$'ntoare rosti Paula.
8 ,n orae nu exist aa ce$a explic de2a$oel. Grenii consider c noi cei
care lucrm pm'ntul suntem slbatici barbari care $'nea% pur i simplu ca distracie.
.iciunul dintre ei nu triete aici niciunul dintre ei nu-i d seama de pericolul pe care l-
ar repre%enta goralli i $idiile dac ar ajunge la comunitile omeneti. ;xist o serie de
campanii politice care doresc s le inter%ic proprietarilor de terenuri s $'ne%e !n a#ara
c'mpurilor culti$ate ca i cum gorallii ar ine seama de aa ce$a. ;ste exact genul de
ra"at oprimant de care am $rut s scap prin $enirea aici.
8 -adar armele sunt destul de uor de obinut pe planeta asta?
8 .u tocmai rspunse 5ara i se tr'nti cu ostentaie pe o canapea lat. .-ai crede
c't de greu este de obinut un permis c"iar i pentru o arm de $'ntoare.
Paula se ae% $i%a$i de ea.
8 5u ai a$ut $reodat un asemenea permis?
8 .u.
5ara cltin din cap sur'%'nd uor ca !naintea unei amintiri amu%ante. 2coase o
igar din tabac"er i o aps pe plcua de aprindere de pe ba%. Figara degaj mirosul
dulce mentolat al majanei ML de calitate.
8 V deranjea%? M ajut s m destind.
/os"e 1inn se !ncrunt dar nu spuse nimic.
8 -i a$ut $reodat o arm? !ntreb Paula.
8 .u r'se 5ara. 2au dac am a$ut n-am pstrat niciodat amintirea respecti$.
5otui nu cred c am a$ut. -rmele nu-i au locul !ntr-o societate ci$ili%at.
8 *udabil atitudine rosti Paula.
2e !ntreb dac 5ara era cu ade$rat at't de neso#isticat sau dac dorea s cread
lucrul acesta dup re-$iere. 5otui majoritatea cetenilor optau s ignore uurina cu care
se putea obine o arm.
8 - dori s discutm despre (yobie =otai.
8 Eine!neles. @ar aa cum i-am spus domnului detecti$ 1inn data trecut nu
am dec't dou sptm'ni de amintiri despre el.
8 -$eai o relaie cu el?
5ara trase ad'nc #umul i-l exal lent.
8 @a aa a #ost. @umne%eule ce trup a$ea putiul la0 .u cred c l-a #i putut
uita $reodat.
8 Prin urmare mariajul tu cu Morton era terminat?
8 .u nu tocmai. .e pstram !nc o relaie bun dei se cam rsu#lase. =red c
tii cum este.
,n glasul ei se simea o und de ironie.
8 -i a$ut i alte relaii?
8 Vreo dou. @up cum spuneam $edeam !ncotro se !ndreapt lucrurile cu
Morton. =ompania noastr mergea bine i !ng"iea tot mai mult din timpul lui. -a sunt
brbaii mereu obsedai de ceea ce poate s mearg prost !n $ia. Unii brbai7
,ntinse o m'n languroas spre de2a$oel care-i srut ierttor degetele.
8 Morton tia despre ceilali brbai?
8 Probabil. ;u !ns l-am respectat& nu m-am etalat cu ei i nu au #ost niciodat
cau%a $reunei discuii !ntre noi.
8 Morton a$ea o arm?
8 .u #i ridicol0 -$eam o csnicie bun.
8 =are se apropia de s#'rit.
8 Bi am di$orat. 2e !nt'mpl. @e #apt trebuie s se !nt'mple c'nd trieti at't de
mult.
8 ;l a$ea o arm?
8 .u.
8 Eine. @e ce ai #i ales 5ampico?
8 -cela este locul unde am depus cererea de di$or nu? /abar n-am. Prima dat
c'nd am au%it numele sta a #ost imediat dup re-$iere c'nd in$estigatorii de la asigurri
m-au !ntrebat ce s-a !nt'mplat. P'n atunci nici mcar nu tiusem de existena lui.
8 5u i =otai ai cumprat bilete !ntr-acolo. -i plecat cu el la patru %ile dup
ultima ta descrcare de memorie !n stocarea de siguran a clinicii )iro$a. @e ce ai #ugit
cu el?
8 .u tiu. ,mi amintesc cum l-am cunoscut a #ost la o petrecere apoi ne-am
!nt'lnit exclusi$ pentru sex iar el era amu%ant i entu%iast aa cum pot s #ie numai cei
a#lai la prima $ia. ,mi plcea totui mi-a $enit !ntotdeauna greu s cred c mi-a #i dat
$iaa pentru el. ;u i Morton am dus aici o $ia bun.
8 .u erai singura #emeie cu care se !nt'lnea =otai.
8 2erios? =um$a nu m surprinde. ;ra gro%a$0
8 .u eti geloas?
8 =el mult iritat.
8 (yobie a$ea o arm?
8 G"7 2e !ntoarse ctre soul ei. 5e rog0
8 /aide doamn in$estigator-e# rosti superior de2a$oel. .u este ne$oie s
aborde%i direcia aceasta. (yobie =otai a #ost i el ucis.
8 - #ost?
,i sur'se obosit Paulei.
8 2per sincer c nu totui m tem c aa s-a !nt'mplat. Pentru soia mea nu este
plcut s ridicm din nou asemenea spectre dup ce ea s-a obinuit cu pierderea complet
a corpului.
8 @e aceea m i a#lu aici rosti Paula. =a s m asigur c nu se $a mai !nt'mpla
din nou.
8 @in nou? Llasul 5arei se ridic alarmat. 2tinse igara stri$ind-o. =re%i c $oi
#i ucis din nou?
8 .u asta am $rut s spun. -r #i cu totul neobinuit ca un uciga s te atace de
dou ori i au trecut dou%eci de ani de c'nd nu s-a !nt'mplat nimic. 5e rog s nu te
!ngrijore%i !n legtur cu aceast posibilitate. 6e$in la !ntrebare (yobie a$ea o arm?
8 .u. ,n tot ca%ul nu-mi amintesc.
8 -i menionat i alte relaii. 5e !nt'lneai cu altcine$a !n acelai timp cu =otai?
8 .u. (yobie era !ndeajuns pentru mine.
8 =e-mi poi spune despre dumani ai ti sau ai lui =otai?
8 Probabil c m-am certat cu multe persoane este ine$itabil !ntr-o sut de ani
dar nu-mi pot aminti nici o discuie sau ranc"iun care s #i putut declana uciderea mea.
='t despre (yobie nimeni de $'rsta lui nu are dumani7 !n nici un ca% dintre cei care
s ucid.
8 Poate c cealalt prieten a lui a #ost su#icient de #urioas.
8 Posibil. 5ara se !n#ior. .-am !nt'lnit-o niciodat. =re%i c asta s-a-nt'mplat?
8 @e #apt nu. @ac tu i (yobie ai #ost ucii atunci cu siguran n-a #ost o
crim pasional sau cel puin n-a #ost declanat de o orbire de moment. @eocamdat nu
tim unde i c'nd ai #ost ucii. Pentru a crea at'ta incertitudine sunt necesare pregtiri i
plani#icare. =u excepia biletului tu nu exist nici o do$ad real c ai #ost $reodat pe
5ampico.
8 @i$orul %ise de2a$oel. =ererea a #ost depus pe 5ampico. 9ar toate lucrurile
5arei au #ost trimise acolo.
8 Procedura de di$or a #ost declanat prin intermediul unei #irme legale
Ero"er -ssociates de pe 5ampico. - #ost o tran%acie pur de date. 5eoretic cererea
putea s #i #ost expediat de oriunde din unis#er. ='t despre lucrurile tale 5ara ele au
#ost trimise pentru apte sptm'ni la un depo%it de stocare apoi au #ost e$acuate cu un
$e"icul pri$at !n urma autori%rii tale: 9n$estigatorii companiei de asigurri nu le-au putut
da de urm. 9nteresant mi s-a prut soarta stocrii de siguran a memoriei. @in c'te au
putut a#la in$estigatorii cu excepia clinicii )iro$a nu exist alta nici pe 5ampico nici
pe orice alt planet din =ommon<ealt" dei @irectoratul meu $a !ncepe s re$eri#ice
datele. 9ar tu trebuie s #i a$ut aa ce$a toi au o stocare de siguran pe care o pot
actuali%a exact !n acest scop: re-$ierea. Eiletul lucrurile tale expediate acolo di$orul
toate acestea sunt do$e%i c te instalasei pe 5ampico. Pentru mine !ns absena unei
stocri de siguran a memoriei pune sub semnul !ntrebrii !ntregul episod 5ampico.
8 @ar de ce? !ntreb 5ara. ,n ce scop m-ar #i ucis pe mine sau pe (yobie? =e am
#cut noi?
8 .u tiu. Ultima dat c'nd ai #ost $%ut !n $ia ai pr'n%it cu =aroline 5urner
la restaurantul din portul *o< Moon. .u i-ai spus c ar #i #ost ce$a !n neregul. Ea c"iar
ea %icea c preai c't se poate de normal.
8 =aroline era o prieten bun mi-o amintesc. Poate c i-am po$estit c"iar
despre (yobie.
8 ;a %ice c nu i c !n tot ca%ul n-ai pomenit nimic despre o e$entual prsire
a lui Morton pentru ca s pleci cu (yobie. @e aceea dac nu ai !nnebunit complet i ai
#ugit cu (yobie $a trebui s considerm c ai #ost implicat !ntr-o in#raciune.
8 .-a #i #cut aa ce$a0
Paula ridic un deget !n semn de a$ertisment.
8 .u neaprat !n mod premeditat. ;xplicaia logic ar #i un accident ai $%ut
sau descoperit ce$a ce n-ar #i trebuit i din cau%a asta ai #ost omor'i. .emulumirea mea
#a de aceast ipote% este locul unde s-a !nt'mplat. @ac ar #i #ost aici n-am a$ea de
in$estigat dec't o #ereastr temporal #oarte mic. Morton lipsise de acas de dou %ile i
trebuia s mai rm'n patru %ile la con#erina lui. ;l declar c ai !ncetat s-i mai
rspun%i la apeluri la dou %ile dup pr'n%ul cu =aroline !n aceeai %i !n care a #ost
cumprat biletul pentru 5ampico. Ultima ta descrcare de memorie !n stocarea de
siguran din clinica )iro$a s-a petrecut !n %iua plecrii lui Morton. Prin urmare au
existat maximum patru %ile !n care s i se #i !nt'mplat accidentul. =red c putem a#irma
cu siguran c n-a #ost !n cele dou %ile dinaintea pr'n%ului cu =aroline ceea ce
!nseamn c ne mai rm'n dou %ile patru%eci i opt de ore.
8 -r"i$ele poliiei nu listea% nici un incident major !n toat luna respecti$
inter$eni /os"e. @e #apt tot anul a #ost linitit.
8 ,n ca%ul acesta au #ost criminali buni inteligeni %ise Paula. .u i-ai prins
niciodat i singura do$ad este aceast posibil crim !ng"eat. Pistele noastre sunt
destul de puine. @ac 2"a"ee# i =otai au dat din !nt'mplare peste ce$a cu ade$rat r'u
atunci ansele de a descoperi ce s-a petrecut sunt reduse. 2 examinm $arianta 5ampico.
-i ajuns acolo i imediat ai nimerit peste ce$a ce nu trebuia s $edei. 9poteticii notri
criminali de pe 5ampico au meninut ilu%ia c suntei !n $ia lu'ndu-i lucrurile i apoi
!naint'nd cererea de di$or. -sta ar explica lipsa unei stocri a memoriei.
8 =e #el de criminali? !ntreb 5ara %guduit. =e lucruri ar #i putut s #ac pentru
a #i ne$oie s ne ucid pe mine i pe (yobie?
8 .u-i dec't o ipote% spuse repede Paula. ,mi $ine greu s accept conspiraii
criminale majore este o probabilitate #oarte redus totui n-o putem ignora. ,ns
ne$erosimilul respecti$ ne las !ntr-un impas. @ac n-a #ost asta i n-a #ost nici $iaa ta
pri$at care pare a #i ireproabil atunci ce s-a !nt'mplat?
5ara b'jb'i cu tabac"era i-i aprinse alt igar.
8 5u eti detecti$ul toi tiu asta.
M'inile !i tremurau c'nd trase ad'nc din igar. Matt"e< de2a$oel o inu str'ns
#ulger'nd-o din pri$iri pe Paula.
8 ,i ajunge? se rsti el.
8 @eocamdat rspunse ea calm.
8 -#l ade$rul %ise 5ara c'nd Paula i /os"e ddur s plece. 5e rog0 5rebuie
s tiu. 5ot ce ai spus7 n-a #ost un accident nu? Mi-am repetat asta $reme de dou%eci
de ani le-am spus tuturor c am a$ut un impuls romantic nebunesc i c am #ugit cu
(yobie pentru c dac i-o spui i i-o repei atunci de$ine realitate. - #ost ca i cum
mi-a #i recreat memoria. @ar tiam !n realitate tiam c n-a #ost aa.
8 Voi #ace tot ce pot spuse Paula.
8 ,ncotro acum? !ntreb /os"e dup ce maina se !ndeprt de casa mare i
i%olat.
8 *a #ostul so Morton.
Erbatul trase cu oc"iul spre ea.
8 -i $reo idee despre ce s-a-nt'mplat?
8 .-a #ost un accident. G cred pe 5ara. ;ra prea ec"ilibrat ca s #ac ce$a de
#elul unei #ugi cu (yobie. ;l !i o#erea deja tot ce dorea din relaia lor. -sta !nseamn c
po$estea cu 5ampico este dubioas a #ost o !nscenare un alibi.
8 ;ra4 prea ec"ilibrat?
8 -i $%ut-o cum este !n pre%ent.
8 Mda. -sta $oiai s spui prin in$estigarea oamenilor nu?
8 Eine!neles.
2e rsuci ca s pri$easc pe geamul automobilului #r s $ad dec't o !nceoare
de arbori mari i loi care #useser sdii ca para$'nt pentru plantaie.
8 Gamenii sunt cei care comit delictele aa c acolo $ei gsi moti$ele la
oameni.
;ra at't de instincti$ at't de e$ident !nc't ea nu trebuia s se g'ndeasc.
Prinii ei mai precis cuplul despre care Paula cre%use c i-ar #i #ost prini !n
timpul copilriei cre%user cu sinceritate c instinctul putea #i !nc a$ortat spontan. ;ra
$ec"ea con#runtare dintre #irea !nnscut i educaie iar ei doreau cu disperare s
#oloseasc re%ultatul acelui capitol ultramodern al con#runtrii pentru a do$edi !ntregului
=ommon<ealt" c educaia putea s ias !n$ingtoare c nu exista destin predeterminat.
Mai ales nu destinul care #usese intenionat de creatorii Paulei.
Planeta pe care se nscuse ea se numea *imanul lui /uxley dei celelalte planete
din =ommon<ealt" o numeau !n btaie de joc 2tupul. =oloni%at !n M1KM #usese
#inanat i populat de 1undaia 2tructurii Umane un colecti$ straniu de cercettori
genetici i teoreticieni sociopolitici. @up ce scpaser de restriciile Pm'ntului acetia
erau nerbdtori s explore%e posibilitile genetice pentru pro#ilarea psi"oneural
consider'nd c era posibil s cree%e o societate per#ect stabil prin implementarea
expresiei 3#iecare pentru sine4 !ntr-un grad pe care restul omenirii !l considera de-a
dreptul !nspim'nttor. Multe nume de #amilie !i a$eau originea !n ocupaii: croitor
lctu bcan7 Gbiecti$ul 1undaiei era de a #ace legtura aceea solid i imposibil de
rupt determinat !n interiorul -@.-ului indi$idului. @esigur pro#esiunile nu puteau #i
instalate la !nt'mplare& pro#ilul psi"oneural al unei persoane o#erea aptitudinile de a
executa meseria ce-i #usese desemnat iar modi#icri #i%iologice mai simple completau
trsturile. Medicilor li se o#ereau degete mai abile i acuitate $i%ual sporit !n timp ce
#ermierii i constructorii erau robuti !n #elul acesta era descris !ntregul spectru al
acti$itii umane. 5rsturile erau asociate laolalt i #ixate pentru a !mpiedica deri$a
genetic. @in punctul de $edere al trsturilor nu a$eau niciodat s existe pro#iluri
combinate. 1undaia e$ita cu scrupulo%itate #olosirea termenului 3pur4 !n comunicatele
sale de pres.
*uat ca un tot =ommon<ealt"-ul detesta noiunea respecti$. @in momentul
conceperii sale *imanul lui /uxley cptase un statut apropiat de cel de paria ba c"iar !n
2enat se #cuser apeluri serioase pentru inter$enii !n stil militar-poliienesc ceea ce
contra$enea constituiei organi%aiei =ommon<ealt"-ul #usese !n#iinat !n $ederea
garantrii libertii indi$iduale a planetelor !ntr-un cadru legal general. ,n cele din urm
1undaia putuse continua !ntruc't din punct de $edere legal *imanul lui /uxley era
independent i liber.
@up euarea c'tor$a procese pri$ate spectaculoase i bine #inanate !mpotri$a
1undaiei #usese r'ndul 52=-ului s se con#runte cu presiuni susinute ale mass-media !n
$ederea !nc"iderii porii. 1r prea mare c"e# .igel 2"eldon #usese ne$oit s susin
necesitatea meninerii porii: dac !nc"idea o singur poart din cau%a unei campanii de
acti$iti toate porile de$eneau $ulnerabile !naintea celor care nu erau de acord cu religia
cultura sau politica unei planete. 2tupul rmsese conectat la =ommon<ealt" cu toate c
nu contribuise de #apt niciodat la structura economic i #inanciar acceptat. @iscret i
cu un #ler tiini#ic considerabil 1undaia !i continuase aciunea de construire a societii
sale unice.
Unii oameni nu acceptau niciodat procesele pierdute !n tribunal sau 3dreptul4
1undaiei de a-i urmri obiecti$ul susin'nd c dreptul uman superior a$ea preceden.
,n opinia lor a$eau de-a #ace cu o planet !ntreag de scla$i modi#icai genetic care
trebuiau eliberai.
@ac existaser $reodat persoane crora s le poat #i aplicat etic"eta 3liberali
extremi4 acelea nu puteau #i dec't Marcus i 6ebecca 6ed"ound. .scui cu a$erile
considerabile ale Marilor 1amilii pm'ntene ei erau !nc'ntai s contribuie #inanciar !ns
i acti$ pentru cau%. -lturi de o cabal micu i la #el de dedicat plnuiser
!mpotri$a 2tupului un raid despre care erau con$ini c $a #i marele e$eniment ce a$ea
s-i demonstre%e !n cele din urm =ommon<ealt"ului c 1undaia greea nu numai !n
politica ei dar i !n tiin.
@up luni de planuri i pregtiri secrete nou dintre putii aceia bogai n$liser
!ntr-o maternitate din 1ors$ille capitala 2tupului. 9%butiser s rpeasc apte prunci abia
nscui i s-i aduc !n gara planetar 52= !nainte s se #i declanat alarmele. 5rei prunci
#useser imediat urmrii de @irectoratul 9ntersolar @elicte Lra$e i #useser readui !n
crea de pe *imanul lui /uxley. Publicitatea #usese exact ce-i dorise grupul dei
simpatia publicului nu se !ndreptase pe de-a !ntregul !n #a$oarea lor. =e$a legat de rpirea
copiilor !i oca pur i simplu pe oameni.
Patru membri ai conspiraiei #useser arestai o dat cu gsirea pruncilor. @up
aceea @irectoratul @elicte Lra$e organi%ase cea mai mare operaiune de $'ntoare pe
care o cunoscuse $reodat =ommon<ealt"-ul pentru a gsi pe ceilali patru copii: un
biat i trei #etie. >ece in$estigatori-e#i ajutai de 9= a$useser ne$oie de alte
cincispre%ece luni de munc detecti$ist minuioas pentru a locali%a bieelul !ntr-un
ora de pe planeta 1errara pe atunci la #rontiera =ommon<ealt"ului. @up alte cinci luni
dou #ete #useser recuperate pe ;denburg. Ultimul prunc i ultimii doi membri ai
conspiraiei se do$ediser mai e$a%i$i.
@'nd do$ad de paranoia de care sunt capabili numai indi$i%ii cu ade$rat
dedicai Marcus i 6ebecca petrecuser mai bine de doi ani pun'nd la punct propriile lor
pregtiri complicate pentru rpire o acti$itate pe care o inuser secret #a de restul
cabalei. Mai !nt'i procreaser propriul lor copil =oya care a$ea s #ie sora celui de pe
2tup. =oya urma s o#ere un exemplu comportamental normal #etiei pro#ilate
psi"oneural iar o #amilie t'nr cu gemeni a$ea s atrag probabil mai puin atenia.
Planul #usese bun. 6ebecca i Marcus cumpraser o cas pe Marindra !ntr-un orel
agricol unde porniser o mic a#acere cu grdini. ;ra un loc plcut cu un spirit comunitar
de calitate i #etele se adaptaser bine. 5rsturile pe jumtate #ilipine%e ale Paulei erau
uor nelalocul lor in'nd seama de #aptul c prinii ei i 3geamna4 =oya a$eau o
e$ident descenden est-mediteranean. ;i le explicaser !ns ca #iind o modi#icare
genetic menit s re!n$ie !ndeprtata motenire asiatic a 6ebecci i s-i onore%e
originea etnic !ndeprtat. =a%ul ultimului prunc disprut de pe 2tup dispruse de mult
din atenia publicului i aspectul Paulei nu #usese niciodat un moti$ de suspiciuni.
,n copilrie Paula nu di#erise prea mult de sora ei. 2e jucau !mpreun !i oboseau
prinii iubeau celuul pe care li-l cumprase Marcus erau pasionate de !not i se
descurcau bine la coal. Ptrun%'nd !n adolescen Paula de$enise $i%ibil mai serioas
dec't =oya: #cea aa cum !i cereau prinii nu-i contra%icea i ocolea toate neca%urile ce
puteau aprea !n micua lor comunitate rural. 5oi o ludau c de$enea o #at drgu
spre deosebire de cel puin jumtate din adolescenii din ora care erau pur i simplu
!ngro%itori i un semn sigur al iminentului colaps al societii. Paula !i pri$ea pe biei cu
acelai dispre i #ascinaie ca i celelalte #ete de $'rsta ei& !ncepuse s-i dea !nt'lniri
su#erise umilina s#'ietoare a prsirii i se r%bunase prompt pe urmtorii ei doi
prieteni d'ndu-le papucii. Lsise alt biat care-i plcuse7 i a$usese o relaie de cinci
luni. ,n sport era competent #r s #ie remarcabil. ,n coal excela la istorie i limbi
strine. -a cum remarcaser pro#esorii a$ea o memorie superb i era obsedat de
gsirea celor mai mici detalii asociate subiectelor ei. 5estele de aptitudini artau c ar #i
un excelent psi"olog.
Pri$ind-o pe 3#iica4 lor normal i mulumit la a aispre%ecea ei ani$ersare.
Marcus i 6ebecca tiuser c reuiser. =rescuser un copil de pe 2tup !ntr-un mediu
normal i iubitor i obinuser o #iin sntoas i per#ect #ericit. =e se putuse #ace cu
unul se putea #ace cu toi. 9n#luena 1undaiei asupra populaiei ei oprimate putea #i
distrus metoda de control de acolo era imper#ect. @ecena i demnitatea uman
trium#aser #inalmente.
@up dou %ile la s#'ritul unei minunate dup-amie%i de $ar cei doi o duser
pe Paula !n grdin i-i spuser ade$rul. Ea c"iar !i artar ruinai !nregistrrile
$ec"ilor tiri mass-media despre rpire i $'ntoarea care urmase.
*a momentul respecti$ 1undaia nu de%$luise niciodat natura pro#ilului
psi"oneural atribuit pruncilor rpii. =ei recuperai #useser re%onabil de standard pentru
*imanul lui /uxley: #uncionari publici ingineri contabili ba c"iar i un ar"i$ar. ,ns
printr-un joc al destinului sau norocului Paula repre%enta o excepie c"iar i printre cei
asemenea ei. Pe *imanul lui /uxley delictele erau extrem de rare !n mod #iresc in'nd
seama de #aptul c toi cetenii planetei erau modi#icai pentru a #i #ericii !n slujbele i
$ieile lor. 5otui nici c"iar 1undaia nu pretindea c obinea $iei per#ecte. Grice
ci$ili%aie uman a$ea ne$oie de o #or poliieneasc. Pe *imanul lui /uxley o surs de
m'ndrie naional o constituia #aptul c la #iecare %ece mii de oameni exista un poliist.
Paula trebuia s de$in unul dintre aceia.
*a dou ore dup con#esiunea lor Marcus i 6ebecca erau arestai. Paula anunase
poliia. .u a$usese de ales& cunoaterea binelui i rului era mie%ul identitii ei era
!nsui su#letul ei.
Ultimul copil disprut de pe 2tup a #ost cea mai mare po$este a unis#erei din
ultimul deceniu trans#orm'nd-o instantaneu pe Paula !ntr-o celebritate. 5'nr #rumoas
i !nspim'nttor de incoruptibil& ea era tot ce nu trebuia s #ie niciodat o adolescent
de aispre%ece ani.
Lraie mrturiei nemiloase a Paulei Marcus i 6ebecca au #ost condamnai
#iecare la c'te trei%eci i doi de ani de suspendare a $ieii pier%'nd un timp dublu #a de
cel c't durase delictul lor genul de pedeaps aplicat de obicei ucigailor. 5ransmiterea
procesului !n unis#er !ngduise unui s#ert din rasa uman s pri$easc !n #ascinaie
amuit cum =oya cedase i !ncepuse s %biere isteric la judector !nainte de a-i implora
sora $itreg s solicite retragerea aplicrii sentinei. Unicul rspuns al Paulei o pri$ire
tcut i comptimitoare aruncat #etei care suspina !n#iorase ptrimea aceea din
omenire.
@up proces Paula re$enise pe *imanul lui /uxley cminul pe care nu-l
cunoscuse niciodat pentru a-i a#la numele ade$rat i a su#eri pre%entri st'njenitoare
ale celorlali copii rpii cu care nu a$ea nimic !n comun. ;a aparinea planetei aceleia
c"iar mai puin dec't Marindrei& educaia modern de tip =ommon<ealt" o scosese
complet !n a#ara normalului aa cum era acesta conceput pe *imanul lui /uxley. Pe 2tup
nu exista te"nologie a$ansat #iindc noua societate con#ormist era ast#el structurat
!nc't oamenii s #ac toat munca nu mainile. 1iind expus la boii casnici i la accesul
complet la date o#erit de unis#er Paula considera asemenea respingeri ca #iind stupide i
pro$inciale. - #ost unicul succes pe care Marcus i 6ebecca l-au a$ut cu modelarea
g'ndurilor #etei dei pe atunci corpurile le erau !n com !n cu$ele de "ibernare ale
Dustiiei @irectoratului #r s tie nimic din toate acestea.
1erindu-se de atenia publicului Paula prsise *imanul lui /uxley i $enise pe
Pm'nt unde se !nrolase !n @irectoratul 9ntersolar @elicte Lra$e. *a momentul respecti$
nu tiuse c't de sus !n ierar"ia politic a$ea s ajung cererea ei !nainte s #ie aprobat.
1usese !ns acceptat i ine$itabil Paula de$enise cel mai bun agent operati$ pe care-l
a$useser7 !n ciuda ca%ului notoriu din MMQS pe care ea nu-l re%ol$ase nici p'n acum.
Morton locuia !n apartamentul de lux de la ultimul ni$el al unui %g'rie-nori cu
cinci%eci de etaje a#lat !napoia portului *abu+ din @ar+la+e =ity. .u prea departe de
alt#el de locul ultimului pr'n% al 5arei cu =aroline 5urner. Paula obser$ coincidena !n
$reme ce automobilul !i purta pe #ale%. Gprir !n garajul subteran al %g'rie-norului i
luar li#tul expres p'n la ultimul etaj. ='nd uile ascensorului se desc"iser Morton !i
atepta !n $estibul. *a trei ani dup re!ntinerire era un t'nr !nalt i artos al crui pr
castaniu i des era prins la spate !ntr-o coad lung !mbrcat !ntr-o cma tropical
croit dup ultima mod !n c"i"limbariu i albastru-pun i cu pantaloni de !n scumpi
de comand arta bine i !n mod e$ident tia asta. 2ur'se larg i curtenitor c'nd !i
str'nser m'inile.
8 M bucur c ai acceptat s ne primeti spuse Paula.
;ra la !nceputul serii iar timpul local era cu numai c'te$a ore !naintea celui de la
Paris.
8 Mcar at't puteam #ace.
Morton !i conduse !n interior prin uile duble elegant lucrate. -partamentul su
a$ea probabil o supra#a mai mare dec't casa de plantaie !n care locuia acum #osta lui
soie. Ptrunser !ntr-un li$ing pe dou ni$eluri cu un perete-#ereastr. ;ra ora 1H:SK i
soarele de culoarea cuprului cobor'se deja pe aceeai linie cu $'r#ul %g'rie-norului
proiect'ndu-i direct !nuntru lumina ceoas i bogat. Mobile opulente i obiecte de art
scumpe sclipeau !n tonuri crepusculare glorioase absorbind ra%ele. @e cealalt parte a
uilor mari de sticl se !ntindea o teras-grdin din care jumtate era ocupat de o
piscin. @incolo de balustradele de oel inoxidabil care !nconjurau patio-ul se $edea
panorama superb a oraului i lacului.
=ei trei se instalar !n #otoliile con#ortabile din #aa peretelui de sticl i Morton !i
comand s-i sporeasc opacitatea diminu'nd lumina de a#ar. ,n clipa aceea Paula $%u
c !n piscin era cine$a o t'nr care !nota cu micri relaxate !ns puternice. ,i ceru e-
majordomului s-i apele%e dosarul lui Morton& nu exista !nregistrarea nici unei cstorii
curente dar #iierele mass-media locale de b'r#e !l asociaser unei succesiuni de #ete de
c'nd ieise din re!ntinerire. -ctuala lui relaie era Mellanie 6escorai !n $'rst de
nouspre%ece ani a#lat la prima $ia membr a ec"ipei de srituri de la trambulin
Ga+tier. Prinii ei se opuseser cu #ermitate legturii iar Mellanie prsise pur i simplu
casa #amiliei i se mutase cu Morton.
8 Eei ce$a? !ntreb Morton.
Majordomul apru l'ng #otolii !mbrcat !n "aine negre de stil str$ec"i. Paula se
"olb la el uor surprins& era un ser$itor om ade$rat nu un bot.
8 .u mulumesc rspunse ea.
/os"e cltin din cap.
8 ;u o s-mi beau ginul ampani%at mulumesc spuse Morton. *a urma
urmelor sunt !n a#ara orelor de lucru.
8 @a domnule.
Majordomul se !nclin discret i se apropie de barul cu oglin%i.
8 -m !neles c tu ai anunat poliia despre situaia aceasta rosti Paula.
8 ;xact. Morton se ls destins pe pernele din piele. Mi s-a prut oarecum
straniu ca (yobie =otai s #ie supus re-$ierii la #el ca 5ara. Pentru mine asta sugera c ei
muriser simultan ceea ce este destul de suspicios mai ales c nimeni n-a a#lat $reodat
cum a murit 5ara. @e #apt m surprinde c nimeni altcine$a n-a mai #cut legtura.
2ur'sul lui politicos se #ocali% asupra lui /os"e.
8 =ompanii de asigurri di#erite i clinici di#erite replic detecti$ul cu un aer
de#ensi$. 2unt con$ins c (yobie ar #i ridicat !n cele din urm problema !n #aa di$i%iei
mele c'nd s-a interesat de doamna 2"a"ee#.
8 Eine!neles.
8 -adar ai recunoscut numele? !ntreb Paula.
8 @a. @umne%eu tie de ce n-am editat cciul sta din memoria mea !n
ultimele dou re!ntineriri. Probabil c-i $orba despre subcontient. ,n$ei din experiene
un om inteligent nu se descotorosete niciodat de ele.
8 Prin urmare di$orul de 5ara a #ost dureros?
8 1aptul c ea m-a prsit a #ost un oc. Pur i simplu nu a$usesem nici un
indiciu c se $a !nt'mpla aa ce$a. 2igur c da pri$ind retrospecti$ eu eram #oarte
implicat !n compania noastr i in'nd seama de timpul destul de lung de c'nd eram
!mpreun bnuiesc c era ine$itabil. 5otui nu era deloc !n stilul 5arei s plece !n #elul
acesta #r nici un a$ertisment. ,n nici un ca% !n stilul acelei 5ara pe care credeam c o
cunosc. -m trecut !ns peste episod !n acelai mod !n care o #ac muli brbai am
regulat toate #ustele pe care le-am prins i m-am aruncat cu capul !nainte !n munc. @up
aceea di$orul !n sine a #ost complet irele$ant o simpl certi#icare de semntur
!ncrcat pe un #iier& prin urmare n-a existat nici un indiciu c ea te $a prsi?
8 =e dracuC niciunul0 ;ram serios !ngrijorat c'nd m-am !ntors acas #iindc de
dou %ile nu-mi rspunsese la nici un apel. Pe atunci !ns m g'ndeam c era suprat pe
mine #iindc petreceam at'ta $reme departe de ea. 9ar c'nd am ajuns acas golise
apartamentul nu mai exista nimic din lucrurile ei. Un indiciu al dracului de $i%ibil nu?
Majordomul re$eni cu ginul ampani%at !ntr-un pa"ar de cristal i-l puse pe o
msu lateral l'ng Morton.
8 Mai dorii ce$a domnule?
8 @eocamdat nu !i #cu semn brbatul s se !ndeprte%e.
8 .u lsase nici un mesaj? !ntreb Paula.
8 -bsolut niciunul. Prima i singura dat c'nd am mai au%it de ea a #ost c'nd a
sosit dosarul de di$or dup dou sptm'ni.
8 @osarul a #ost procesat de o #irm de a$ocatur aa c de #apt nu ai a$ut un
contact real cu 5ara nu?
8 .u. @up plecarea ei n-am mai a$ut nici un contact cu ea.
8 @e unde tiai numele lui (yobie =otai?
8 ;ra !n dosarul de di$or.
8 5ara l-a pus acolo?
8 @a. ;l repre%enta ne!nelegerea ireconciliabil.
8 - dori o copie te rog.
8 2igur c da.
,i instrui e-majordomul s elibere%e un #iier copie spre Paula.
8 5rebuie s te !ntreb ai bene#iciat de pe urma di$orului?
Morton r'se realmente amu%at.
8 Eine!neles am scpat de ea.
2orbi din gin continu'nd s sur'd larg.
8 .u la asta m-am re#erit.
8 @a da tiu. ,i !ncrucia degetele la cea# i ridic oc"ii !n ta$an. 9a s
$edem7 .-a #ost mare lucru. -m'ndoi am ieit asigurai #inanciar. -sta #cea parte din
contractul prenupial: totul s #ie !mprit jumtate-jumtate. - #ost destul de corect. 5ara
era pe atunci mai bogat dec't mine contribuise cu un procentaj iniial mai mare din
capitalul pentru companie. -sta nu era !ns un secret. 5otui eu am asigurat
managementul companiei i am #cut-o s #uncione%e. ='nd am di$orat aciunile
noastre au #ost !mprite exact !n con#ormitate cu contractul i #iecare am cptat
jumtate.
8 =u c'i bani a contribuit ea?
8 =otele au #ost de ai%eci i cinci respecti$ trei%eci i cinci la sut. .u este
c"iar un procentaj pentru care s ucid pe cine$a.
8 2unt con$ins. Bi compania cine a pstrat-o?
8 =um$a eu continuu s-o conduc. -Yuastate este acum doar una dintre
subsidiarele noastre.
Paula !i consult dosarul.
8 ,neleg7 -cum eti preedinte la Lansu =onstruction.
8 ;xact. *a ase luni dup cotarea la burs Lansu a #cut o o#ert pentru
-Yuastate. -m negociat o rat bun de sc"imb doi la unu pentru aciunile mele un loc
!n consiliul de administraie Lansu i un pac"et de opiuni pentru alte aciuni. @up ali
patru%eci de ani de munc susinut am ajuns aici. 2untem cea mai mare companie de
construcii ci$ile de pe planet putem construi absolut orice ni s-ar cere. ,n plus a$em
i multe di$i%ii extraplanetare i an de an desc"idem altele. ,ntr-o bun %i $om ri$ali%a cu
multistelarele.
8 Potri$it datelor mele -Yuastate compania pe care ai deinut-o !mpreun cu
5ara n-a #ost cotat la burs dec't la trei ani dup di$or.
8 -a este. 5ara a #ost de acord mai precis a$ocaii ei de di$or au acceptat
c am'ndoi am #i a$ut de c'tigat dac ateptam ls'nd a#acerea extragerii de umiditate
s se de%$olte ce puteam obine preul maxim de pe urma emisiunilor primare. ='nd
-Yuastate a #ost #inalmente cotat la burs aciunile ei au #ost !nregistrate la o banc de
pe 5ampico apoi au #ost con$ertite !n stoc Lansu c'nd le-am $'ndut. @e #apt n-ar trebui
s-i spun toate astea dar7 @up re-$ierea 5arei majoritatea aciunilor au #ost $'ndute.
6isipete banii cu ambele m'ini susin'ndu-l pe idiotul la de so aristocrat i plantaia
lui.
8 Mulumesc !ns nu cred c este rele$ant pentru anc"eta noastr. Pe mine m
interesea% mai mult ce s-a !nt'mplat cu aciunile ei !n cei aptespre%ece ani dinaintea re-
$ierii. -u rmas pur i simplu !n banca de pe 5ampico?
8 @in c'te tiu eu da. Btiu c acum sunt $'ndute #iindc !n calitate de preedinte
pot s consult registrul proprietarilor. *e $inde cu o $ite% de-a dreptul ameitoare e
$orba de $reo dou milioane de dolari Ga+tier pe an.
Paula se !ntoarse ctre /os"e.
8 5rebuie s $eri#icm cu banca 5ampico pentru a a#la ce s-a !nt'mplat cu
di$idendele acelea din aptespre%ece ani.
8 Eine!neles.
Mellanie 6escorai iei din piscin i !ncepu s se tearg pro#il'ndu-se pe
#undalul cerului tranda#iriu-pal. Paula trebui s admit c era #oarte atrgtoare. Morton o
pri$ea cu o expresie lacom.
8 =e-mi poi spune despre dumani? !ntreb Paula. 5ara a$ea aa ce$a?
8 .u. Morton continua s se uite la prietena lui tro#eu. Mai exact m !ndoiesc7
de #apt nu-mi amintesc precis am scpat de majoritatea amintirilor acelea i am pstrat
doar lucrurile eseniale !nelegi?
8 @ar tu? -$eai dumani pe atunci?
8 .-a putea merge aa departe cu acu%aiile. -m a$ut bine!neles ri$ali de
a#aceri iar acum !i $d i mai clar i sunt mai muli. 5otui nici o a#acere n-ar #i meritat
s omori pentru ea7 nu atunci.
8 @oar atunci?
8 2au acum sur'se el.
8 5e-ai mai !nt'lnit cu 5ara dup re-$iere?
8 @a. -t't in$estigatorii de la asigurri c't i poliia au a$ut o sumedenie de
!ntrebri pentru mine i toate au #ost la #el ca ale tale. @up ce a ieit din clinic am mers
s-o $d de dragul $remurilor de altdat ca s m asigur c totul era !n regul. .u in
ranc"iun i am petrecut !mpreun treispre%ece ani buni. .e mai !nt'lnim oca%ional la
petreceri7 e$enimente mondene7 genul sta de acti$iti. @ei de c'nd s-a mritat ne
!nt'lnim tot mai rar. @e #apt n-am mai $%ut-o de la ultima mea re!ntinerire.
8 5u i 5ara n-ai a$ut copii nu?
-tenia lui Morton re$eni asupra li$ingului.
8 .u.
8 @e ce? -a cum ai spus-o ai #ost treispre%ece ani !mpreun.
8 -m decis c nu ni-i dorim& s-a consemnat c"iar !n contractul nostru prenupial.
-m'ndoi eram persoane ocupate. Modul de $ia pe care-l a$eam pe atunci nu lsa loc
pentru genul acela de dedicare #a de #amilie.
8 G ultim !ntrebare probabil irele$ant in'nd seama c de atunci ai a$ut parte
de dou re!ntineriri !i reaminteti $reun incident bi%ar anterior dispariiei ei?
8 ,mi pare ru. @ar nu-mi amintesc absolut nimic. @ac a existat aa ce$a este
$orba despre amintiri pe care le-am ters de mult.
8 M g'ndisem c aa s-ar putea s stea lucrurile. Gricum !i mulumesc pentru
c ne-ai primit.
Morton se ridic i !i conduse pe cei doi. ='nd trecur prin $estibul. ,i cobor!
oc"ii spre #undul Paulei. 1usta taiorului se mula !ntr-un mod plcut pun'ndu-i !n
e$iden oldurile. @ei !i accesase de c'te$a ori ca%urile prin intermediul unis#erei
aspectul ei #i%ic post-re'ntinerire era o surpri% plcut. 2e !ntreb dac !n seara aceea
#emeia a$ea s se duc !ntr-o *ume a 5cerii. ,n ca% a#irmati$ i-ar #i plcut s-o $i%ite%e i
el.
@up ce plecaser iei !n grdina de pe teras. Mellanie !i %'mbi cu #ericirea
simpl a celor total de$otai.
8 @eci 5ara a #ost ucis? !ntreb #ata.
8 .u tiu nici ei.
,i !ncruci braele dup g'tul lui lipindu-i corpul !nc umed de brbat.
8 @e ce-i pas? - #ost cu secole i secole-n urm.
8 -cum patru%eci de ani. Bi mi-ar psa #oarte mult dac i s-ar !nt'mpla ie.
Mellanie !i uguie bu%ele necjit.
8 .u spune aa ce$a.
8 ="estia este c trecerea timpului nu diminuea% o crim mai ales !n pre%ent.
8 Eine. 6idic din umeri i-i sur'se din nou. ;u n-o s #ug de tine aa cum a
#cut ea niciodat.
8 M bucur s-aud.
Morton se aplec uor !n #a i !ncepu s-o srute o aciune la care Mellanie !i
rspunse cu entu%iasmul obinuit. 9nstabilitatea ei tinereasc #usese #oarte uor de
exploatat mai ales pentru cine$a cu anii lui de experien. P'n atunci #ata nu mai
cunoscuse niciodat pe cine$a at't de sigur pe sine i at't de bogat& singurii cu care ieise
$reodat erau biei drgui a#lai la prima $ia. ,n sine ea nu era !ndeajuns de curajoas
ca s e$ade%e din con#ormismul speci#ic clasei de mijloc dar cu !ndemnrile i susinerile
lui !ncepuse !n scurt timp s ciuguleasc din #ructele inter%ise. Publicitatea #cut
legturii lor certurile cu prinii ei totul era !n #a$oarea lui. =a toi cei a#lai la prima
$ia #ata era disperat s i se arate tot ce-i putea o#eri $iaa. Bi ca printr-un miracol
Morton apruse !n $iaa ei pentru a juca simultan rolurile de clu% i #inanator. Pe
neateptate dup toi anii de disciplin i restricii pe care Mellanie !i !ndurase pentru a
ajunge la ni$el naional nimic nu-i mai era oprit. 6spunsul ei #a de eliberare era un
"edonism #oarte pre$i%ibil.
Mellanie nu era tocmai cea mai #rumoas #at cu care se culcase Morton $reodat&
a$ea brbia niel prea lung i nasul prea bont pentru a aa ce$a !ns graie corpului
prelung cu umeri largi antrenat de #ederaia naional de nataie la apogeul #ormei #i%ice
era cu certitudine una dintre cele mai satis#ctoare trupete. ,n acelai timp. ;ra ade$rat
c $'rsta ei #usese cea care-l a'a !ntr-un #el neatins $reodat cu cine$a din *umea
5cerii. ="iar i !n societatea aceasta cu predispo%iii liberale un re!ntinerit care seducea
o persoan a#lat la prima $ia era pri$it ca depind limita comportamentului ci$ili%at
ceea ce nu #cea dec't s sporeasc intensitatea experienei. Morton !i putea !ngdui s
ignore de%aprobarea altora.
2e numra !n pre%ent printre cei puternici i bogai care se ridicau deasupra
normalului a banalului. ,i tria !n acelai #el $iaa pri$at i pe cea pro#esional. Gbinea
orice !i dorea !n oricare dintre ele. =onstruirea imperiilor !i !ngduia s prospere. Prin
comparaie cu primul su secol de $ia mediocr acum era realmente $iu.
8 9ntr i sc"imb-te !i spuse !n cele din urm.
;-majordomul lui c"em camerista i cosmeticiana ca s-o ajute pe #at.
8 6esal ne ateapt pe ambarcaiune !ntr-o or. .u $reau s !nt'r%ii prea mult
#iindc $in nite persoane cu care trebuie s discut !n seara asta.
=amerista i cosmeticiana aprur !n u atept'nd rbdtor. @ou #emei de
$'rst mijlocie care probabil c-i cunoteau gusturile mai bine dec't el !nsui& camerista
a$ea !n acelai timp i rolul de stilist de !mbrcminte pentru Morton.
8 .u-s numai a#aceri aa-i? !ntreb Mellanie.
8 Eine!neles c nu o s #ie i persoane amu%ante pe acolo. -t't de $'rsta ta c't
i mai btr'ne ca mine. -cum !ns te rog "aide s ne grbim0
8 @a Morty. Mellanie le %ri pe cele dou #emei care o ateptau i re$eni spre el.
=u ce $rei s m-mbrac?
8 =a !ntotdeauna cu ce$a care s te pun !n e$iden. OVederea $irtual !i a#i
ac"i%iii recente ale cameristei.P ="estia aia alb-aurie pe care ai probat-o miercuri. ;ste
!ndeajuns de micu.
8 Eine !ncu$iin ea cu entu%iasm apoi !l str'nse din nou !n brae cu genul de
!mbriare puternic prin care copiii caut asigurarea prinilor. 5e iubesc Morty pe
bune. Btii asta nu-i aa?
Gc"ii ei !i cercetar #aa $'n'nd orice semn de con#irmare.
8 Btiu.
Probabil c personalitatea lui mai $ec"e ar #i simit un #ior de $ino$ie #a de
adularea aceea. ;ra imposibil s dure%e. Morton tia asta c"iar dac #ata nu a$ea s #ie
niciodat !n stare s-o !ntre%reasc. Peste $reun an sau aa ce$a alt #rumusee trectoare
a$ea s-i atrag atenia i $paia dulce a urmririi a$ea s re!nceap. Mellanie urma s
dispar !ntr-un potop de lacrimi. @ar p'n atunci7
,i trase o palm uoar peste #und %orind-o s se !ntoarc !n apartament. ;a c"ii
pre#c'ndu-se scandali%at !nainte de a disprea prin uile largi. =ele dou #emei o
urmar !nuntru.
;-majordomul !i a#i o list de probleme pe care nu le terminase !n %iua aceea.
*e inspect pe toate adugind comentarii #r s se grbeasc solicit'nd mai multe
in#ormaii sau aprob'nd trecerea la aciune. ,ntotdeauna se !nt'mpla aa indi#erent c't
de complex ar #i #ost smart<are-ul de management pe care-l utili%a o companie deci%iile
executi$e erau luate !ntotdeauna ine$itabil de un om. G 96 putea elimina un !ntreg ni$el
de management intermediar totui nu deinea tipul de abilitate creatoare pe care o a$eau
ade$raii lideri.
@up ce-i !nc"eie lucrul majordomul !i aduse alt gin ampani%at. 2orbind din
pa"ar Morton se aplec peste balustrada din oel a balconului i pri$i oraul de dedesubt
pe c'nd soarele cobora sub ori%ont. ,i putea sc"ia !n minte seciuni !ntregi din el
districte pe care le construise Lansu i unde subsidiarele lor autori%ate gu$ernamental
asigurau acum ser$icii utilitare i ci$ile asta #usese una dintre ino$aiile sale. ,i atraser
!ns atenia i alte %one. Plantaii $ec"i i li$e%i care #ormau peri#eria aidoma unor dale
$er%i ce !nconjurau poalele munilor. -r"itecii din Lansu reali%aser planuri pentru
cldiri minunate ce a$eau s se potri$easc per#ect !n $ile acelea neregulate comuniti
exclusi$e i scumpe care se adresau populaiei tot mai a$ute de pe Ga+tier. 1ermierii
erau deja ispitii cu o#erte #inanciare i stimulente.
='nd ridic oc"ii spre cerul care se !ntuneca stelele !ncepuser s licreasc.
@ac totul se des#ura con#orm planului in#luena lui a$ea !n scurt timp s ajung p'n
la ele depind cu mult subcontractele mici pe care le obineau !n momentul de #a
sucursalele extraplanetare. Morton controla consiliul de administraie al Lansu i
sporirea $olumului de a#aceri i creterea preului aciunilor pe care le reuise pentru
companie !n ultimul deceniu !i con#eriser un statut aproape regal. Planurile lui de
expansiune nu a$eau s cunoasc timiditate. Gportunitile existente erau cu ade$rat
ameitoare. 9n#rastructuri ci$ile !ntregi care trebuiau construite7 Planete de jonciune din
spaiul de #a% 999 care !ntr-o bun %i urmau s ri$ali%e%e cu 1JMari7 ;ra cea mai bun
epoc !n care se putea tri.
,i cobor! din nou pri$irea cercet'nd oraul de sus. Un turn de dimensiuni
mijlocii !i atrase atenia. ;ra blocul de apartamente !n care el i 5ara locuiser aproape pe
durata !ntregii csnicii& p'n atunci nu-i dduse seama c-l putea %ri din grdina de pe
teras. @e la deprtarea aceea nu putea distinge detalii iar amurgul !l trans#ormase !ntr-
un paralelipiped cenuiu cu linii paralele de lumin strlucind prin #erestre. 2orbi din nou
din cocteil i-l pri$i. Memoria nu-i putea o#eri nici mcar o imagine a interiorului
apartamentului. =u ase ani !n urm c'nd a$usese re!ntinerirea editase totul cu excepia
in#ormaiilor eseniale trimi'nd amintirile !n stocarea de siguran. -cum $iaa aceea
semna cu nite note de subsol nu prea ce$a real ce$a trit de el. Bi totui7 =u
dou%eci de ani !n urm c'nd au%ise despre procedura de re-$iere a 5arei ce$a !l
%g'ndrise. .u i-ar #i stat deloc !n #ire s se duc i s-o $ad dar o #cuse. .u o
recunoscuse pe semine$ropata din trupul clonat& !n nici un ca% nu era tipul de #emeie de
care s-ar #i putut ataa. Pusese asta pe seama ocului i traumelor psi"ologice ale re-$ierii.
-poi $etile despre =otai #useser #iltrate din #luxurile mass-media ale unis#erei
de ctre e-majordomul lui care #cuse conexiunea cu 5ara. Morton se oprise din munca
lui de la birou un e$eniment nemaiau%it i c%use pe g'nduri surprins de stranietatea
coincidenei. Personalul lui !ntreprinsese c'te$a in$estigaii discrete al cror re%ultate
#useser su#iciente pentru ca s anune poliia. 6aportul ulterior al poliitilor !l iritase
prin caracterul $ag i absena oricror conclu%ii reale. ,n loc s #ac el !nsui trboi ceea
ce ar #i atras comentarii Morton sttuse de $orb cu unii dintre cei mai btr'ni membri ai
#amiliei 2"a"ee#.
.u se ateptase ca dosarul s #ie atribuit cui$a at't de #aimos ca in$estigatorul-e#
Myo !ns era un #apt !mbucurtor& ea era probabil singura care s poat pune cap la cap
#aptele petrecute. L'ndurile lui re$enir la corpul bine #cut al Paulei i la posibilitatea
real a ne$oii ei de a $i%ita *umea 5cut.
8 Morty7
2e !ntoarse. =amerista i cosmeticiana !i aplicaser magia obinuit. Mellanie se
pro#ila pe #undalul luminii din li$ing cu prul castaniu uscat i !ntins ast#el !nc't !i
cobora pe spate i cu roc"ia minuscul de%$luind supra#ee !ntinse de carnaie #erm.
.emulumirea lui Morton legat de 5ara i =otai dispru instantaneu c'nd se g'ndi la
noile acte indecente pe care a$ea s-o !n$ee la noapte.
8 -rt bine? !ntreb ea prudent.
8 Per#ect.
Gscar Monroe i Meclain Lilbert luar primul expres de diminea de pe -ns"un
trec'nd prin 2t. *incoln i apoi prin *ondra pm'ntean !nainte de a sosi pe )erens+.
Lara planetar 52= de acolo opera poarta spre ,ngerul ,nalt dar nu existau trenuri. =ei
doi brbai cobor'r din expres i strbtur peronul ctre sala principal. Pentru a ajunge
!n seciunea de trans#er spre ,ngerul ,nalt trebuiau s se supun mai multor controale de
securitate& 52= !l opera pe primul dintre ele o scanare corporal pro#und i o examinare
a bagajelor !nainte de a trece la @irectoratul Poliiei @iplomatice a =ommon<ealt"ului
care $eri#ica detaliile $i%itatorilor. ,ngerul ,nalt era singurul loc unde intrarea liber nu
era un drept garantat pentru cetenii =ommon<ealt"ului. Pe l'ng #aptul c absolut toate
detaliile personale erau cercetate de Poliia @iplomatic !n cutarea unor posibile delicte
dosarul era !naintat i ,ngerului ,nalt care a$ea drept de $eto absolut !n pri$ina accesului.
Gscar atept cu un g"em !n stomac !n timp ce poliistul !i recept #iierul 9@ de
cetenie de la e-majordom i rul o scanare -@. pentru a con#irma corespondena
datelor. .u mai #usese niciodat la ,ngerul ,nalt i exista posibilitatea real ca intrarea s-
i #ie re#u%at ba c"iar i mai r'u s !i #ie explicate moti$ele re#u%ului.
8 -i mai #ost $reodat? !l !ntreb pe Mac !ntr-o tentati$ de a prea relaxat
!naintea poliistului.
8 @e cinci ori p'n acum rspunse Meclain. ;c"ipele de !naintare se antrenea%
!n seciunile de imponderabilitate ca s #im pregtii pentru orice tipuri de !nt'lniri
spaiale.
8 2 #iu al dracuC de at'ia ani lucre% !n slujba asta i "abar n-a$eam0
Meclain !i sur'se larg prietenului su. 2e cunoteau de %ece ani #iindc lucraser
!mpreun !n di$i%ia de explorare 52= de pe Merredin& dup at'ta timp petrecut !ntr-o
pro#esiune caracteri%at prin presiune permanent dac nu se de%$olta un respect
reciproc atunci cine$a trebuia s plece. 2cara ierar"ic era !ntotdeauna un concept minor
!n di$i%ie te !ncredeai !n oameni c-i $or #ace bine treaba.
8 Lro%a$ ce s-i %ic: !mi riscam $iaa sub un @irector Gperaiuni care-i paralel
cu ce se-nt'mpl.
8 -u%i l-am $%ut sau nu pe monstrul care se apropia din iarb?
8 @omnilor rosti poliistul putei trece mai departe.
9ntrar !n salonul seciei de trans#er i un ste<ard !nm'n #iecruia o salopet
integral de unic #olosin dintr-o estur uoar i permeabil cu arici pe tlpi i la
manete.
8 ;ste doar pentru na$et le spuse. Purtai-o peste "aine #iindc oprete
lucrurile s %boare de colo-colo. @e asemenea $ rog s nu $ uitai ctile.
6egulamentele de securitate ne inter%ic s plecm dac nu le poart toi pasagerii.
-lte c'te$a persoane se gseau !n salon i toate !i trgeau pe ele salopetele albe.
=ei cu prul lung i-l prindeau cu ben%i pe care le distribuiau ste<ar%ii. Meclain !l
!ng"ionti pe Gscar.
8 -ia de-acolo nu-i Paula Myo?
Gscar !i urmri pri$irea. G #emeie cu aspect tineresc !i prindea prul negru cu
ben%i. ;ra !nsoit de un brbat supraponderal !ntr-un costum scump care abia putea s
!ncap !n salopet.
8 2-ar putea. Probabil c a ieit recent din re!ntinerire. Fin minte c acum ase-
apte ani am accesat ca%ul 2"ayoni cel !n care l-a urmrit i prins pe contrabandistul de
arme care li$rase cinetice rebelilor din 2tatul *iber @a+ra. Patru %ile a ateptat tipa-n casa
aia p'n au sosit. -sta %ic i eu dedicaie0
8 .e$ast-mea i-a studiat ca%urile c'nd era !n -cademie de-aia o cunosc. 2unt
sigur c ea este.
8 M-ntreb pe cine mai urmrete acum?
8 Btii pe ea ar #i trebuit s-o !nrolm !n ec"ipaj.
Gscar !l pri$i surprins pe Mac.
8 ,n ce calitate? =re%i c-o s-ncepem s ne omor'm !ntre noi pe durata
cltoriei?
8 Mai mult ca sigur dac-o s trim pe l'ng binile tale. .u c"estia-i c ea
re%ol$ probleme tot creierul i-a #ost cablat pentru asta. ;ste exact genul de talent pe
care ar trebui s-l lum cu noi.
8 Problemele sunt i ele de di$erse tipuri iar noi ne-ndreptm spre cele nasoale.
Gscar !l btu pe Mac pe umr. 5u-ncearc mereu !ntr-o bun %i o s-ajungi la comand.
8 ,naintea ta moule.
8 -a-i. -propo ce %ice ne$ast-ta despre #aptul c-o s pleci i s-o lai singur
timp de un an?
8 -ngie? ; destul de degajat. -m discutat despre posibilitatea despririi !ns
asta-nseamn s #im exagerat de pesimiti. G s mergem mai departe i-o s $edem ce se-
nt'mpl. @ac ea !i gsete pe altcine$a c't timp lipsesc nici o problem0 =ontractul
nostru de parteneriat !ngduie aa ce$a.
8 Mito contract.
8 2 tii7 dar tu? =um te descurci un an? -i oc"it ce$a posibiliti printre
recrute?
8 2 #iu sincer nu m-am g'ndit !n mod serios la asta. -m destule =Gtatuaje
pentru 925 de !nalt re%oluie aa c-o s m mulumesc cu un "arem de pixeli cu #orme
atrgtoare.
Mac cltin uimit din cap.
8 1rioare ar trebui s iei i tu mai mult !n lume0
Un ste<ard !i conduse pe cei cinci pasageri printre care se numrau Paula i
/os"e 1inn !n coridorul de plecare din captul opus al salonului. Paii tuturor sc'r'iau
iritant c'nd ben%ile de arici !ncercau s se prind de podea. 5oi cptar cti i
ste<ardul !i $eri#ic dac le puser.
8 2untei #amiliari%ai cu imponderabilitatea? !ntreb acesta.
8 >ilele astea sunt mormi ursu% Gscar.
=asca era la #el cu cea pe care o utili%au !n complexul na$ei stelare de pe -ns"un.
;l continua s deteste excursiile pe care trebuia s le #ac la plat#orma de asamblare !ns
(ilson credea cu trie !n managementul prin !n$are direct !n mod e$ident o
rmi a %ilelor entu%iaste pe care le petrecuse !n .-2-. @e c'nd Gscar se alturase
proiectului nu trecuse nici o sptm'n !n care s nu mearg !ntr-un tur de inspecie.
8 Poarta este marcat prin marginea neagr explic ste<ardul indic'nd !nainte
pe coridor. @up aceea suntei !n imponderabilitate& $ rog s #olosii ariciul i s nu
plutii. .a$eta $ ateapt la docul cinci. -cum $ rog s m urmai.
='nd ajunse la linia neagr se !ntinse i-i atinse de perete maneta cu arici. 2e
trase cu graie peste linie i tlpile i se ridicar de pe podea. Gscar r'nji resemnat i pi
!nainte.
@up cinci metri coridorul se desc"idea !n mijlocul unei emis#ere cu diametrul de
cinci%eci de metri. .u existau #erestre ci doar opt sasuri mari dispuse ec"idistant pe
perimetru. .umrul J era desc"is. 2te<ardul !i conduse cu grij pe supra#aa curbat de
care se prindea cu !nc"eieturile i tlpile precum o insect gigantic. -tept apoi l'ng
sas gata s o#ere ajutor pasagerilor care !ncepur s intre !n na$et.
Ve"iculul mic era !n esen un cilindru lung de %ece metri cu dou r'nduri de
#otolii. Gscar !i #ix centurile de siguran dup care ridic oc"ii. @easupra lui !n ceea
ce putea #i ta$anul se a#lau cinci #erestre groase. .u putea %ri dec't peretele exterior
curb al portului de plecare.
*a bord erau doar cincispre%ece pasageri. 2te<ardul merse pe l'ng #otolii
$eri#ic'nd dac toi erau corect instalai apoi sasul se !nc"ise aidoma unui iris.
8 ,ngerul ,nalt nu !ngduie ca 52= s amplase%e o poart !n interiorul su
explic el aa c suntem la cinci%eci de +ilometri distan. =ltoria $a dura aproximati$
cincispre%ece minute. @ac cine$a are probleme serioase !l rog s m anune am
sedati$e puternice care s-ar putea s #ie de #olos. ,ntre timp $ rog s $ #amiliari%ai cu
tubul sanitar de pe sptarul #otoliului din #aa #iecruia.
Gscar pri$i #urtunul #lexibil cu du% interanjabil care #usese sc"imbat recent i
#cu o grimas. ;ra totui o !mbuntire #a de pungile pe care obinuia s le poarte cu
el !n jurul plat#ormei na$ei stelare.
.a$eta $ibr silenios c'nd se desprinse de mecanismul de #ixare iar rac"etele
c"imice de direcionare o !ndeprtar de portul de andocare. @up ce plutir c'te$a
secunde declanar rac"etele principale mai puternice acceler'ndu-i. Pe msur ce se
!ndeprtau de port tot mai mult din structur #u $i%ibil prin #erestrele na$etei p'n ce
dup un minut Gscar putu %ri !ntregul complex al porii. ,i reamintea de un ciorc"ine de
cristale din cuar tuburi lungi cu seciune "exagonal care se ridicau dintr-un disc
central cu porturile gemene pentru plecarea i sosirea na$etei extin%'ndu-se de pe
marginea discului. =apetele tuburilor "exagonale erau eclu%e pneumatice gigantice unde
remorc"erele cargobot !i descrcau mr#urile: module etane ce conineau satelii
complei dispo%iti$e so#isticate cu semiconductori componente cristale i preparate
biologice care nu puteau #i #abricate dec't !n imponderabilitate. -celeai remorc"ere
cargobot utili%au eclu%ele pentru a !ncrca bunuri de larg consum i alimente pe care le
li$ra poarta transport'ndu-le la ,ngerul ,nalt.
6estul ar"ipelagului cosmic apru i el dincolo de #ereastr: mai bine de o sut de
#abrici care pluteau liber de la minuscule capsule de cercetare independente cu puin mai
mari dec't na$eta p'n la macrobutuci corporati$i reele cu diametrul de c'i$a
+ilometri cu module de producie instalate la #iecare jonciune unde sc'nteiau ca nite
nestemate prismatice din crom. ,ndrtul lor planeta gigantic ga%oas 9calanise domina
c'mpul stelar !n $reme ce na$eta mic se rotea lent. Po%iia lor orbital le-o pre%enta sub
#orma unei seceri masi$e $r'stat de ben%i de nori o#ran i alb ale cror margini
#luctuante se #ixau reciproc prin c'rcei spiralai& prea ca i cum i-ar #i $'r't g"earele
unul !n cellalt. Pe ecuator se %reau dou cercuri negre mici #oarte apropiate: umbre de
eclips proiectate de doi dintre cei trei%eci i opt de satelii ai gigantei ga%oase.
@up %ece minute na$eta se rsuci iari aliniindu-se pentru decelerare. Gscar se
pomeni pri$ind drept spre ,ngerul ,nalt.
Laura-de-$ierme a di$i%iei de explorare care se desc"isese !n sistemul stelar !n
anul M1TS nu putuse locali%a nici o planet U-congruent i @irectorul Gperaiuni se
pregtea s-o !nc"id i s treac altunde$a c'nd antena receptase un impuls puternic i
regulat de microunde dinspre 9calanise. @eterminaser o po%iie #ix un punct care
orbita la o jumtate de milion de +ilometri deasupra atmos#erei sul#uroase i
apropiaser gaura-de-$ierme pentru a o examina mai de aproape. 9niial imaginea #usese
con#u%. 5elescopul #ocali%ase pe un micu satelit natural st'ncos lung de ai%eci i trei
de +ilometri i cu limea maxim de dou%eci de +ilometri. @in el preau !ns s
!n#loreasc petale de lumin alb-perlat ca nite aripi de !nger. -propiindu-se i regl'nd
#ocali%area constataser c st'nca spaial era de #apt ga%da a douspre%ece gigantice
domuri arti#iciale din cristal a#late la extremitile unor tulpini metalice lungi. .u toate
domurile erau translucide i radiante. =inci erau transparente de%$luind oraele
extraterestre dinuntru. =aroiajele str%ilor erau iluminate !n ra%e de culoarea rubinului
turcoa%ului i smaraldului iar miile de #erestre din straniile siluete ar"itecturale ale
turnurilor inelelor conurilor i s#erelor strluceau !n spectrele multor sori di#erii.
@escoperiser acolo o na$ stelar un le$iatan $iu capabil de cltorie
superluminic. .u era !ns un gen de $ia pe care omenirea s-l !neleag pentru c nu
era nici o mainrie care e$oluase p'n la gradul de cunoatere de sine nici o #orm de
$ia nscut !n cosmos care s #i e$oluat sau s #i #ost adus prin intermediul ingineriei
la natura ei curent. ,ngerul ,nalt nu o#erea in#ormaii despre originea sa spun'nd doar c
scopul su era de a o#eri un "abitat pentru speciile planetare pe care le !nt'lnea cu
sperana de a !n$a mai multe despre ele. 2e 3odi"nea4 pe orbit !n jurul lui 9calanise i
nu di$ulgase c't $a rm'ne acolo. @up o serie de negocieri purtate pe o #rec$en radio
acceptase s desc"id trei dintre domurile sale Ogoale la momentul respecti$P pentru
oameni care s le utili%e%e !n primul r'nd ca orae de ca%are pentru companiile de
astroinginerie. Principalele clau%e din acordul de coloni%are erau dreptul la $eto al
,ngerului ,nalt !n pri$ina $i%itatorilor i colonitilor i promisiunea de a-i in#orma noii
re%ideni oameni !nainte de a-i lua iari %borul7 indi#erent c'nd a$ea s #ie asta.
.a$eta lor mane$r pe sub ba%a $ast a domului .e< Llasgo< i cobor! urm'nd
tulpina conic de dedesubtul ei. -stroportul domului era situat exact deasupra locului !n
care tulpina de culoarea cositorului se a#unda !n crusta exterioar de roc a na$ei stelare
un colier lat de eclu%e pneumatice i porturi care !nconjura structura. ='te$a a$eau
ataate na$ete !n timp ce plat#orme mai mari se ocupau de remorc"erele care descrcau.
-ndocar cu o $ibraie uoar iar sasul din plastic pliabil se desc"ise ca un iris.
8 V mulumim pentru c ai cltorit cu noi rosti ste<ardul. V rugm nu uitai
c dup debarcare $ei rm'ne !n imponderabilitate p'n dup pornirea li#tului.
Gscar atept ca toi pasagerii din #aa lui s plece i abia atunci !i des#cu
centurile de siguran. =oridorul dina#ara sasului era de%amgitor: un tub argintiu larg
care se curba lent ptrun%'nd !n 3tulpin4 #r cea mai $ag sen%aie de straniu. Pluti
prin el spre li#tul a#lat !n captul opus !ngduind tlpilor cu arici s se prind de podea.
=u o clip !nainte de !nc"iderea uilor !i $%u pe Paula Myo i pe to$arul ei lunec'nd
pe l'ng li#t i merg'nd mai departe prin coridor.
Lra$itaia crescu pe msur ce li#tul sui prin tulpin. ;ra un #enomen pe care
Gscar !l putea !nelege& la urma urmelor accelerau. ='nd se oprir se a#lau !ntr-un c'mp
gra$itaional standard integral. ,ngerul ,nalt nu explicase niciodat cum #cea asta la #el
cum nu ddea detalii despre niciuna dintre capacitile sale te"nice: sursa energetic
natura propulsiei superluminice modul de protecie #a de impacturile particulelor ori
pro$eniena masei din care se extrudau domurile lui noi.
*i#tul lor era una dintre cele %ece desc"ideri !ntr-o sal mare de sosiri. Gscar i
Mac !i scoaser salopetele i le aruncar !ntr-un recipient de e$acuare apoi se !ndreptar
grbit ctre ieire. =ldirea de tran%it se gsea !n centrul Parcului =ircular din .e<
Llasgo< o %on de $erdea larg de cinci +ilometri plin cu at'ia arbori !nc't putea #i
clasi#icat ca pdure. @incolo de cercul exterior de copaci erau %g'rie-norii la #el de
$ariai !n #orm i textur ca orice bule$ard din .e< Zor+. -ici di#erena o repre%entau
cile aeriene ce spiralau !n jurul lor ine subiri care purtau cu $ite% remarcabil
modulele personale !ntre opririle publice. ;rau !n timpul %ilei ceea ce !nsemna c domul
din cristal de deasupra de$enise translucid emi'nd o lumin alb i uni#orm apropiat
de spectrul soarelui 5errei. -tmos#era era plcut de cald cu o urm de umiditate
$ratic.
Gscar nu se grbi ci ddu capul pe spate i se rsuci !ncet de jur !mprejur.
8 5rebuie s recunosc c-i al dracuC de impresionant0 G#er alt perspecti$
asupra btr'nei - doua ans este?
8 -bordri di#erite7 str'nse Mac din umeri. .oi am construit pori i reeaua
52= ast#el c orice planet se a#l la numai un pas deprtare. @ac am #i petrecut trei
sute de ani construind na$e stelare probabil c am #i explorat galaxia cu ce$a de #elul
sta.
Gscar !i arunc o pri$ire atent.
8 ;ti impresionat decise el.
8 6ecunosc c-i o reuit inginereasc de $'r# totui nu-mi d nici un #el de
complexe de in#erioritate.
8 Eine bine. 9a %i cum ajungem la doamna preedinte?
Mac art pdurea din #a. =rri !nguste se desprindeau de la cldirea de tran%it
erpuind printre copaci. .u departe se %rea un p'r'u i sclipirea unui lac dincolo de
trunc"iurile groase. *a cinci%eci de metri mai departe pe crare trei module personale
staionau l'ng un pilastru alb mic.
8 -stea o s ne duc c't de aproape se poate %ise el.
Modulele erau s#ere simple alb-perlat cu ba%a turtit& uile erau o$ale desc"ise
de ambele pri protejate de un c'mp de #or translucid. Mac intr i se ae% pe
banc"eta micu dinuntru. Gscar i se altur. @in interior carcasa modulului era
transparent. ='mpurile de #or ale uilor p'lp'ir i se solidi#icar.
8 =abinetul preedintelui te rog spuse Mac.
Modulul lunec c'i$a metri pe sol dup care supra#aa crrii se dilat
de%$luind gura unui tunel !n care se a#undar. ,n tunel nu era lumin !ns interiorul
modulului rmase iluminat.
8 Uau0 exclam Gscar i se prinse !n mod re#lex cu m'inile de interiorul
carcasei dei nu exista nici o sen%aie de micare. ;xist probabil o amorti%are
inerial7
8 5ermin cu anali%ele i bucur-te de cltorie. Mai ales de segmentul sta.
8 =e7 s #iu al dracuC0
Modulul prsi tunelul $ertical gonind cu o $ite% ce prea supersonic pe una
dintre cile aeriene. 1r s simt absolut nici o acceleraie gonir paralel cu un %g'rie-
nori un con !nalt i subire din oel albastru care se termina printr-o s#er roie. @up
aceea calea aerian se curb !ntr-un arc larg i de$eni ori%ontal. -lt modul se npusti
spre ei. Gscar se strdui din rsputeri s in oc"ii desc"ii c'nd #ulgerar unul pe l'ng
cellalt. -bia atunci inima care-i bubuia se relax su#icient pentru a reui s poat admira
panorama. 2e gseau acum destul de sus pentru ca s poat $edea interiorul !ntregului
dom. >onele $er%i erau la #el de !ntinse precum cele urbane iar #ormele cldirilor !nalte
erau !ntr-ade$r remarcabile.
8 .oaptea este i mai #rumos rosti Mac. -tunci cristalul de$ine transparent i
poi $edea 9calanise deasupra. -tunci tii cu ade$rat c eti !ntr-un loc extraterestru.
2e rotir deasupra unei jonciuni ctre alt cale aerian care-i trimise pe o
traiectorie circular ce cobor! !n cele din urm spre o cldire care aducea cu o scoic din
argint. Modulul ptrunse #r s !ncetineasc !n recepia gigantic de la ni$elul al
optspre%ecelea i se opri l'ng un pilastru alb unde ateptau alte aparate similare.
8 Mai tare ca Mercul tu este? rosti Mac c'nd cobor'r.
Gscar #cu o grimas.
8 .u-i mai tare ci doar di#erit.
,i atepta una dintre asistentele politice ale preedintei 2oolina @ep#or o #emeie
cu aspect t'nr !mbrcat !n costum de a#aceri scump.
8 Eun sosit la primrie domnilor spuse ea. @oamna Lali $ ateapt.
,i conduse direct !n cabinetul preedintei -sociaiei 6e%idenilor Umani o
!ncpere o$al uria care se a#la probabil !n cea mai mare dintre ner$urile centrale ale
cldirii. Pla#onul era o jumtate de con de sticl ptat ale crei culori ondulau !ntr-un
model de unde perpendiculare. ;xista o singur pies de mobilier un birou plasat !n
captul opus uii prin care intraser ei i aranjamentul acela #cea ca locul s semene cu
o sal a tronului din $remurile $ec"i. Gscar tia !ns c 5oniea Lall era preedint a
-sociaiei 6e%idenilor Umani de peste un secol. Puini monar"i absolui ai istoriei
domniser aa de mult.
Preedinta se ridic pentru a-i !nt'mpina& era o #emeie !nalt cu piele negru-
albstruie !mbrcat !n rob tribal a#rican tradiional. =u mai puin de un deceniu
p'n la urmtoarea re!ntinerire a$ea c"ipul demn i solemn. Bu$ie sure se in#iltraser
deja prin prul tuns scurt ca o casc. 1aptul c nu se sinc"isise s le trate%e sau mcar s
le $opseasc spunea destule despre !ncrederea ei !n sine. *a urma urmelor c'tigase toate
alegerile cu o majoritate considerabil. Puinii ei critici i oponeni susineau c aceasta se
datora #aptului c de #apt nimeni altcine$a nu mai dorise #uncia aceea c nu era dec't o
po%iie de marionet !ntruc't ,ngerul ,nalt dirija toate ser$iciile din domuri cu o e#icien
inegalabil. G asemenea a#irmaie !nsemna !ns o subestimare imens a capacitilor
#emeii ,ngerul ,nalt pornise ca un simplu ora-ca%are con$enabil pentru companiile de
astroinginerie dar acum cele trei domuri .e< Llasgo< 2teaua Mosco$ei i =racacol
g%duiau peste cincispre%ece milioane de su#lete. @ou noi domuri .e< -uc+land i
-tolul Eabuyan pentru care preedinta negociase cu ,ngerul ,nalt crescuser aproape
complet i erau gata pentru a #i ocupate de oameni. 1abricile care pluteau !n spaiul
cosmic exterior produceau un procentaj mic totui important pe ansamblu din sistemele
de !nalt te"nologie ale =ommon<ealt"ului. 9ndi#erent cum ar #i #ost pri$ite lucrurile
,ngerul ,nalt era o po$este de mare succes i 5oniea Lali care sosise cu primul $al de
re%ideni ca te"nician de propulsoare ionice era at't oglinda c't i susintoarea acelei
po$eti. @e asemenea era unul dintre cei mai longe$i$i conductori statali a#lai la putere
i mass-media politice !ncepuser s $orbeasc despre ea ca un candidat serios la
Preedinia =ommon<ealt"ului.
Gscar str'nse m'na !ntins de preedinte i simi pielea uscat i rece.
8 V mulumesc c ne-ai primit.
8 -m #ost destul de nesigur dac ar trebui s-o #ac spuse 5oniea Lali cu glas
lipsit de orice cldur. -lturi de toi ceilali re%ideni m simt destul de insultat c
.igel 2"eldon nu ne-a ales pentru a-i construi na$a.
>'mbetul lui Gscar !mpietri& nu cute%a s arunce o pri$ire ctre Mac.
8 2unt con$ins c n-a existat intenia $reunei insulte.
8 -tunci de ce n-ai construit aici? !ntreb ea realmente intrigat. @einem toate
#acilitile plus experien i cunotine. Producerea na$ei pe -ns"un trebuie s #i crescut
#oarte mult costurile proiectului. @e ce a dorit el s procede%e aa?
8 -ns"un este ce$a mai apropiat de Perec"ea @yson7
8 /a0 #lutur #emeia din m'n oprindu-l. @e parc asta ar #i contat c'tui de
puin !n ca%ul cel mai bun c'te$a %ile de drum suplimentare. =e #ace !ncearc s
!n#iine%e o industrie spaial ri$al?
8 V asigur c la -ns"un nu se construiete absolut nimic altce$a dec't na$a
stelar. .u exist #aciliti industriale !n imponderabilitate. Multe dintre componentele
noastre pro$in de la ,ngerul ,nalt.
8 Mda7 @eocamdat o s accept situaia ca atare dar !i putei spune domnului
2"eldon direct din partea mea c sunt #oarte nemulumit de deci%ie. ='nd delegaii lui
$or a$ea ne$oie de susinere pentru o $otare ec"ilibrat !n 2enat s nu mai $in s-o caute
aici.
8 G s-i transmit toate astea !ncu$iin jalnic Gscar.
8 =are este atunci scopul $i%itei $oastre?
8 -m dori s !ntrebm ,ngerul ,nalt ce tie despre Perec"ea @yson. Grice
in#ormaie c't de mic ar ajuta misiunea noastr.
8 =red c tii c suntem conectai la unis#er.
Gscar i%buti s-i e$ite pri$irea s#redelitoare.
8 Be#ul meu imediat susine abordrile personale !n pri$ina unor lucruri at't de
eseniale iar -sociaia 6e%idenilor are o legtur permanent desc"is cu inteligena care
controlea% ,ngerul ,nalt.
8 .u tie nimic despre Perec"ea @yson.
8 -m dori s con#irmm lucrul acesta.
Eu%ele ei se str'nser !ntr-un %'mbet subire.
8 @irect de la surs da domnilor? Per#ect. -rt cu m'na spre #ereastra boltit
dindrtul ei. -i $%ut domurile c'nd ai $enit?
8 ,n majoritate da.
8 6aielii triesc !n unul dintre ele. Btim asta pentru c au #ost de acord s aib
contacte cu oamenii. .imeni nu tie ce sau pe cine g%duiesc celelalte opt domuri
originale. 5rei dintre ele conin orae sau structuri de un tip necunoscut& se luminea%
nopile !ns !n interiorul lor nu s-a obser$at niciodat $reo micare. Un dom pare s #ie
plin cu cea& oamenii a#irm c ar #i !ntre%rit lumini i umbre !nuntru dar nu exist
nici o do$ad. Unul este permanent !ntunecat dei emite puternic !n spectrul in#rarou
indic'nd o temperatur interioar mai ridicat dec't a planetelor U-congruente. Unul este
permanent opac i luminat. 9ar ultimele dou au un ciclu diurn-nocturn de trei%eci i apte
de ore dar rm'n de asemenea opace. -adar dup dou secole de c'nd trim aici nu
tim nici mcar cine ne sunt $ecinii. ,ngerul ,nalt pune pre mai mult dec't orice pe
intimitate. -i $enit acum pentru a $ interesa despre o specie care s-a i%olat !n mod
deliberat de restul galaxiei.
8 ;ste o ans redus recunosc %ise Gscar dar cred c putei !nelege #aptul c
trebuie s !ntrebm.
8 V !neleg moti$ele !ns nu le aprob. .oi trebuie s ne p%im propria po%iie
o prioritate pe care o pun !n $'r#ul listei mele. -$ei totui permisiunea de a #olosi canalul
desc"is al -sociaiei noastre.
8 V mulumim.
Prsir cabinetul urm'nd-o la doi pai pe 2oolina @ep#or ale crei tocuri
cneau sonor pe podeaua lustruit i Gscar putu simi oc"ii preedintelui strpung'ndu-i
spinarea p'n !n clipa c'nd iei. @e !ndat ce uile !nalte se !nc"iser cei doi brbai
sc"imbar pri$iri. Mac !i um#l obrajii i pu#ni %gomotos.
8 @umne%eule ce gagic a#urisit mormi el.
2oolina @ep#or se !ntoarse ridic'nd o spr'ncean i c"ipul lui Mac de$eni
stacojiu.
8 =analul nostru o#icial este aici rosti #emeia.
,i conduse !ntr-o sal de con#erine #r #erestre de l'ng sala de recepie.
@imensiunile erau considerabil mai mici dec't ale cabinetului preedintelui cu o mas
o$al !ngust !n mijloc !nconjurat de ase scaune cu sptare !nalte capitonate !n piele.
8 -junge s $orbii urm #emeia. ,ngerul ,nalt $ poate au%i.
Ua se !nc"ise !n urma ei.
8 Poi s %ici dou gagici a#urisite coment Mac i se ae%ar am'ndoi la un
capt al mesei.
Gscar !i arunc o cuttur de a$ertisment.
8 Eun %iua?
Peretele mai din captul opus al !ncperii strluci albastru apoi se limpe%i i art
o imagine oglind a slii de con#erine. Pe un scaun a#lat la jumtatea mesei de acolo
sttea un brbat. Purta un pulo$er i pantaloni negri c"ipul lui ltre era neras de $reo
dou %ile i !ncepea s c"eleasc !n colurile #runii. ;ra o imagine intit s aduc
relaxare genul de director executi$ cu experien !n care te puteai !ncrede.
8 Eun %iua.
8 5u eti ,ngerul ,nalt? !ntreb Mac.
Erbatul ridic din umeri.
8 =onstat c repre%entarea aceasta ajut specia $oastr. =um$a simpla a#iare a
imaginii carcasei mele i a seciunii "abitat pare niel ostentati$.
8 ,i mulumim pentru respect spuse Gscar.
8 @up ce $-ai !nt'lnit cu scumpa noastr doamn preedinte este lucrul cel mai
ne!nsemnat pe care-l pot #ace pentru a $ uura $iaa. -i a$ut dreptate Mac este o gagic
absolut a#urisit. Enuiesc c de asta o i $otai !ntruna cine ar cute%a s $ote%e
!mpotri$? @esigur #ace i o treab excelent.
8 -i au%it ce am $orbit acolo?
8 ,n interiorul meu aud ce doresc. -a cum am explicat din capul locului
liderilor =ommon<ealt"ului $ostru m a#lu aici pentru a !n$a despre specii di#erite iar
asta se poate #ace numai prin obser$are amnunit.
8 Btiu c nu-i tocmai subiectul pentru care am $enit noi totui de ce colecte%i
in#ormaii?
8 2pecia $oastr de ce este at't e obsedat de sex politic i religie? .oi suntem
ceea ce suntem indi#erent care ne-ar #i aspectul exterior natura i mrimea. Prioritatea
mea este str'ngerea de in#ormaii despre speciile extraterestre sunt explorator i
antropolog social. .u m pot imagina #c'nd altce$a.
8 Eine !ncu$iin Mac. Pentru cine le str'ngi?
8 G #ac de at'ta $reme !nc't deja nici nu mai tiu exact cine sunt bene#iciarii. Pe
de alt parte poate c $ mint i de #apt alimente% cu in#ormaii despre galaxia aceasta i
capacitile ei de#ensi$e o #lotil de na$e de r%boi care gonesc !ncoace dinspre
-ndromeda. ,ntr-o bun %i specia mea se $a regrupa !n centrul Uni$ersului a#lat !n
colaps i $a purta seminele unei noi e$oluii !n urmtorul Uni$ers care se $a nate i care
$a conine lucrurile cele mai bune care s-au petrecut p'n acum. Pentru a m amu%a !i
studie% pe cei nscui pe planete de aici de pe orbita mea olimpian. -legei-$ moti$ul
domnilor specia $oastr a propus toate aceste teorii i multe altele.
8 @e ce le place tuturor extrateretrilor s #ie enigmatici?
8 2per c nu m clasi#icai alturi de 2il#eni nu? @e #apt este #oarte simplu.
@up cum $-am spus asta este ceea ce #ac. =red c obin satis#acie din #aptul c m
!nt'lnesc cu $oi i c !n$ de la $oi. 6egret c o#er #oarte puine !n sc"imb dar i aceasta
#ace de asemenea parte din natura mea. Poate c !ntr-o bun %i $oi decide s #ac ce$a cu
toate cunotinele pe care le-am acumulat i s m trans#orm sau poate c"iar s transcend.
@eocamdat !ns n-am atins nici pe departe un punct de saturare al datelor. =ontinuu s
#iu curios !n pri$ina Uni$ersului.
8 =urio%itatea aceasta te-a purtat $reodat la Perec"ea @yson? !ntreb Gscar.
8 .u m tem c nu. Preedinta $oastr $-a spus ade$rul. .u am nici o
in#ormaie despre niciuna dintre stele.
8 Bi nici nu eti curios? G specie care poate ridica o barier !n jurul unei stele
merit !n tot ca%ul s #ie studiat.
,ngerul ,nalt sur'se larg.
8 @ac a ridicat o barier cum a putea s-o studie%? -$ei totui dreptate ar #i o
adugire #oarte interesant la mica mea menajerie. ;u !ns nu $-am !nt'lnit dec't pe $oi.
8 Mi se pare un rspuns corect !ncu$iin Mac. .u te interesea% totui de ce a
#ost ridicat bariera?
8 Ea da bine!neles dar $ repet nu $ pot ajuta. .u cunosc moti$ul. .u am
$i%itat niciodat sectorul acela al spaiului.
8 =e poi spune despre obser$ri? -i perceput $reodat $reun con#lict acolo
!nainte de ridicarea barierelor?
8 .u n-am perceput. @in c'te tiu acea !ntreag seciune din spaiu nu pre%int
nimic remarcabil. ,n tot ca%ul nu au existat modi#icri nenaturale la ni$el stelar nici stele
stinse ori trans#ormate !n no$e. @e asemenea nu tiu despre $reo planet care s #i #ost
ani"ilat #i%ic.
8 @ar !n general? ="iar tu recunoti c exiti de mult $reme7 ai !nt'lnit
$reodat ce$a care s #i necesitat o asemenea barier pentru a apra o stea? ;xist specii
care ar ataca o stea sau ar distruge o planet locuit?
8 9ntenia i capacitatea nu sunt acelai lucru. @e-a lungul istoriei $oastre au
existat muli oameni care nu au artat mustrri de contiin !n a de%lnui de%astrul i
moartea pe scar $ast dac ei ar #i deinut un dispo%iti$ capabil s nimiceasc o stea
este posibil s-l #i utili%at. ,n trecut am obser$at specii #a de care tiranii $otri cei mai
teribili ar prea nite s#ini. =a regul general !ns pentru a atinge ni$elul de te"nologie
la care s poat distruge o stea o societate trebuie s #ie relati$ stabil.
8 Unele dintre cele mai importante salturi e$oluti$e ale noastre au #ost #cute !n
timpul r%boaielor spuse Mac.
8 2unt de acord c oamenii sunt experi !n a ino$a atunci c'nd se gsesc !n
condiii de presiune sau ameninare rosti ,ngerul ,nalt totui exist o di#eren !ntre
reali%area de arme noi i teoriile #undamentale pe care se ba%ea% ast#el de a$ansuri
te"nice. Progresul tiini#ic autentic este o ascensiune lent care necesit o societate
stabil pentru a-i susine pe g'nditori i teoreticieni pe durata mai multor generaii. @e
obicei e$oluia !nseamn c speciile care e$adea% din ambientul lor planetar dein un
mecanism social sau biologic !nnscut pentru !n#r'narea slbticiei lor preistorice.
Eine!neles exist multe excepii care determin ca indi$i%ii s ocoleasc ast#el de
restricii. ;ste de asemenea posibil ca o cultur mai puin de%$oltat s obin cunoaterea
i relic$ele lsate !n urm de o ras mai a$ansat. ,ns este de domeniul improbabilului s
extrapolm la o ras sau entitate care s pre%inte o ameninare #i%ic pentru o stea.
8 -tunci de ce exist bariera?
8 ="iar nu tiu spuse ,ngerul ,nalt. @in experiena i obser$aiile mele sunt !ns
nou%eci i nou la sut sigur c nu a #ost pentru a e$ita o agresiune.
8 ,ntotdeauna restul de unu la sut este cel care ucide re#lect Gscar.
8 9ne$itabil. .u cunosc totui $reo specie pe o ra% de mii dac nu c"iar %eci de
mii de ani-lumin care s #ie capabil de agresiune la asemenea scar. ;ste posibil s m
!nel #iindc nu pretind c a #i in#ailibil. 2-ar putea c"iar susine c mega#lama care a
nimicit majoritatea $ieii de pe 1ar -<ay a #ost un exemplu de asemenea beligeran. ,n
tot ca%ul depete etica majoritii ci$ili%aiilor i speciilor. -a cum tii eu menin o
obser$are complet a spaiului cosmic pe o ra% de #oarte muli parseci. @ac exist o
ameninare de acest #el atunci ea are capacitatea de a-mi eluda percepiile. 6ecunosc ar
#i o situaie nelinititoare.
8 2au o ameninare at't de mare !nc't practic nu merit s te !ngrijore%i %ise
Mac.
8 -cesta este un punct de $edere uman spuse ,ngerul ,nalt la care nu subscriu.
Potri$it standardelor $oastre ar !nsemna c sunt un la.
8 @e aceea n-ai $i%itat Perec"ea @yson?
8 2 spunem doar c m gsesc la o distan con#ortabil de la care s pri$esc.
2unt curios i de aceea !n momentul de #a sunt gata s $ ajut dincolo de capacitatea
mea normal.
Gscar !i trecu o m'n prin pr.
8 ,i mulumim pentru asta. @ac obser$i orice care poate #i rele$ant7
8 V $oi in#orma desigur. @e asemenea $ rog s nu $ s#iii s m apelai din
nou dac $ei a$ea i alte !ntrebri. Pe $iitor $oi accepta o legtur direct de la oricare
dintre $oi prin unis#er.
Paula i /os"e cltoriser cu expresul p'n la )erens+ examin'nd in#ormaiile
legate de ca%. @iagrame re%umate de tip text i gra#ice #inanciare le roiau prin $ederea
$irtual. P'n i atenia Paulei se cltinase oca%ional sub #luxul ne!ncetat de date.
-m'ndoi abandonar !ns lucrul !n timpul %borului cu na$eta spre ,ngerul ,nalt.
/os"e era #ascinat de tot ce putea s $ad dincolo de #erestre i solicita un #lux de
in#ormaii descripti$e de la e-majordomul su. @up ce andocar la ba%a tulpinii .e<
Llasgo< Paula !i instrui e-majordomul s interog"e%e reeaua de in#ormaii interne a
,ngerului ,nalt !n pri$ina direciei !n care s porneasc pe c'nd ceilali pasageri pluteau
pe l'ng ei !ndrept'ndu-se ctre li#t. Un program subsidiar de reea o !ndrum pe
coridorul curb spre o u care se desc"ise !ntr-un li#t-capsul mai mic.
8 -i gsit ce$a rele$ant !n #iierele ca%ului? !ntreb ea dup ce uile se !nc"iser
i accelerar.
/os"e pri$i bnuitor !n jur.
8 Putem $orbi aici?
8 @a. ,ngerul ,nalt tie tot ce se petrece !n interiorul su. Gricum l-am in#ormat
deja despre ca%.
8 -"7 Eun7 - #ost #oarte util o#iciul 9mpo%ite de pe 5ampico. @up
emisiunea primar aciunile din jumtatea de companie a 5arei au #ost depo%itate !n
5ampico 1irst 2tate Ean+ de ctre Ero"er -ssociates #irma de a$ocatur care s-a ocupat
de di$orul ei. @up opt luni ele au #ost sc"imbate pentru aciuni Lansu =onstruction
c'nd Morton a #ost de acord cu preluarea. 5otul per#ect standard. @up aceea ele au
rmas pur i simplu locului p'n ce 5ara a #ost re-$iat moment !n care i le-a trans#erat
!napoi la contabilul ei de pe Ga+tier.
8 Bi di$idendele?
8 Lansu a #ost o a#acere excelent. -u pltit di$idende la #iecare patru luni iar !n
perioada respecti$ preul aciunilor a crescut de douspre%ece ori #a de preul original
Morton este un director capabil. Eanii s-au dus direct !n contul de in$estiii pe termen
lung al bncii care s-a descurcat de asemenea re%onabil !n aptespre%ece ani dei
procentajul a #ost mai redus dec't al majoritii #ondurilor administrate. .u s-a retras nici
o sum& banii au rmas acolo i au crescut pentru 5ara. Eanca a ac"itat anual impo%itele
locale pentru ei. .imeni n-a pus sub semnul !ntrebrii scara temporal. 2e pare c exist
multe conturi rmase neatinse !n #elul sta unele de secole !ntregi.
8 5ara a$ea cont curent la 1irst 2tate Ean+?
8 .u.
8 Bi nu exist nici do$ad c (yobie =otai ar #i a$ut $reun cont !n exteriorul lui
Ga+tier? @ac au trit acolo pe 5ampico trebuie s #i dispus de nite #onduri care ar
putea #i urmrite.
8 5oate trans#erurile de credit de la banca 5arei de pe Ga+tier au !ncetat dup
ac"itarea balanei #inale asta s-a !nt'mplat cu trei sptm'ni dup momentul !n care se
pare c ar #i plecat spre 5ampico. Ultimul element din cont era o plat ctre Ero"er
-ssociates pentru ca%ul de di$or cu o sptm'n !nainte de ac"itarea balanei #inale.
5otul se potri$ete. Ero"er -ssociates i-a expediat lui Morton dosarul de di$or cu dou
sptm'ni dup plecarea 5arei. @up trei ani banca a sc"imbat statutul contului 5arei din
curent !n pasi$& aceasta este procedura standard dup durata respecti$ !mpiedic'nd
#uncionarii incoreci s obser$e c ea nu #olosete contul i s-l goleasc !ncetior.
Pentru a-l redesc"ide dup re-$iere 5ara trebuia s pre%inte con#irmarea identitii ei
atestat de tribunal.
8 Bi ce era listat !n contul de credit !n cele dou sptm'ni dinainte de a-i plti
a$ocaii?
8 -bsolut nimic. Penultima plat a #ost pentru pr'n%ul cu =aroline 5urner. ,ntre
momentul respecti$ i onorariul a$ocailor nu apare nimic.
8 .oi tim unde era 5ara c'nd au #ost pltii a$ocaii?
8 .u. Unde$a !n unis#er.
8 Prin urmare nu exist nici o con#irmare $i%ual re#lect Paula.
*a tribunal bncile ar #i susinut sub jurm'nt c orice titular de cont trebuia s
#ie $iu pentru ca s #uncione%e codul-ablon de acces. Eine!neles era o minciun
s#runtat& !n #iecare an bnci din tot =ommon<ealt"-ul pierdeau miliarde din cau%a
"ac+erilor de credite. Unicul cont de credit realmente sigur era cu banca 9= iar Paula
$%use rapoarte secrete despre "ac+eri extraordinari care reuiser s #alsi#ice p'n i
trans#eruri de #elul acela dei implicau o sumedenie de repro#ilri celulare i asumarea
$ieii $ictimei. Un cod-ablon oric't de detaliat i de complex putea s #ie copiat i
duplicat !ntotdeauna dac existau su#iciente resurse i timp.
8 =e-ai a#lat despre (yobie =otai el a c"eltuit ce$a pe 5ampico?
8 .u. 9-am $eri#icat contul i situaia este la #el ca !n ca%ul 5arei. .ici o
operaiune bancar dup %iua !n care au disprut !mpreun. @up doi ani banca i-a
sc"imbat statutul contului !n pasi$.
8 =ine a pltit biletele pentru 5ampico?
8 5ran%acia a #ost e#ectuat cu bani-g"ea !n dimineaa dispariiei lor. Eiletele
au #ost !ns !nregistrate pe numele 5arei.
8 .u cred c exist $reo cale prin care s a#lm dac au #ost realmente utili%ate
nu?
8 .u. 52= nu pstrea% asemenea in#ormaii.
8 -u sen%ori i $ideocamere !n toate grile planetare.
8 ,ns datele nu sunt meninute patru decenii !n ar"i$ #iindc ar costa o a$ere.
2unt pstrate maximum doi ani ba c"iar i asta di#er de la gar la gar.
8 =e-i cu banii-g"ea? Vreunul dintre ei a retras o sum mare !nainte de
presupusa plecare de pe Ga+tier?
8 .u niciunul n-a retras niciodat o sum mare de bani-g"ea din conturile
Ga+tier punct0 Prin urmare dac nu cum$a unul dintre ei a$ea $reun cont secret pe
unde$a este greu de cre%ut c au #ost !n $ia c"iar !n acele dou prime sptm'ni.
8 /m7
Paula se !ntinse i #olosi ariciul manetei pentru a se prinde de perete i a-i pstra
ec"ilibrul c'nd li#tul-capsul !i sc"imb direcia. Btia c acum se deplasau !n interiorul
carcasei giganticei na$e !ndrept'ndu-se ctre domul "abitat 6aiel.
8 =red c este posibil ca ea s #i putut $inde nite bijuterii i s #i trit din banii
ia. @ar de ce ar #i #cut-o? !ntreaga teorie c ei ar #i plecat pe 5ampico de$ine tot mai
improbabil cu c't este examinat mai !n amnunt.
8 ; destul $reme de c'nd nu mai cred !n ea.
8 .ici eu. 5otui !ntotdeauna trebuie s ne asigurm /os"e.
8 Eine!neles.
8 @irectoratul meu n-a #ost !n stare s gseasc alt #acilitate de stocare de
siguran a memorie care s #i #ost iniiat de 5ara. =red c asta d $erdictul o#icial. -
#ost omor't i probabil c la #el s-a !nt'mplat cu =otai. -cum trebuie s gsim mobilul
crimelor iar asta este partea cu ade$rat stranie a ca%ului. ,n tot ca%ul n-a #ost de natur
#inanciar.
8 2 #i #ost $orba despre Morton sau P"ilippa Zoi?
8 G crim pasional? Enuiesc c $a trebui s cercetm i pista asta.
8 @ar7?
8 @ar sunt !nclinat s cred c 2"a"ee# i =otai au dat din !nt'mplare peste o
acti$itate ilegal. Plata a$ocailor dup dou sptm'ni ar tinde s susin ipote%a asta
#iindc este limpede c cine$a s-a strduit s construiasc alibiul c ei ar #i #ost !nc !n
$ia. ,n $arianta asta nu $om gsi prea multe do$e%i.
8 -tunci de ce mai suntem aici?
8 Pentru procesul de eliminare. Vreau s stabilesc precis $iaa lui 2"a"ee#. Pe
toat.
@egetele ei str'nser gentua pe care o purta. ,i ddea seama c /os"e era
pro#und nesigur !n pri$ina conceptului !n sine !ns ca un bun poliist ce era nu-i critica
e#ul. .u !nc.
*i#tul se ridic prin tulpin spre domul 6aiel i c'mpul gra$itaional !i #cu
simit pre%ena ating'nd HK[ din standardul terestru. /os"e a$u ne$oie de o clip ca s-
i #ac curaj& p'n atunci nu mai $%use niciodat un extraterestru !n carne i oase dei
soia lui $orbea mereu c i-ar #i dorit s-i $i%ite%e pe 2il#eni. Pe de alt parte aceast
bre !n $iaa lui cotidian #cea parte din munca alturi de Paula Myo. Erbatul apelase
la toate #a$orurile reale sau imaginate pe l'ng cpitanul di$i%iei pentru a rm'ne alocat
ca%ului c'nd se a#lase c $a #i preluat de Myo. 2uccesul prin asociere era !ntotdeauna
bine$enit !ns el dorea realmente s-i $ad magia !n aciune. ,n plus exista i
posibilitatea !ndeprtat ca ea s susin o solicitare ctre @irectoratul @elicte Lra$e.
/os"e nu pomenise nimnui de planul acela legat de cariera lui totui de acum ideea !i
era #erm !nrdcinat !n #undul minii.
='nd ua se desc"ise !ncerc o uoar de%amgire& !n locul unei metropole
extraterestre exotice pri$ea !n lungul unei strdue !ntunecoase cu %iduri din metal
negru mai i neted !nalte de trei%eci de metri. @easupra lui cristalul domului era
transparent permi'nd s r%bat slaba lumin c"i"limbarie dinspre 9calanise. *uminie
roii erau !ncastrate !n ba%a strduei sclipind aidoma unor nestemate-lum'nrele.
*initea i se prea total nu se au%ea nici cel mai slab sunet.
8 Probabil c arat mai bine !n timpul %ilei decise el.
8 -sta-i timpul %ilei str'mb din nas Paula i porni !nainte.
,n dou r'nduri /os"e #u con$ins c ce$a mare trecuse !n %bor peste el imediat
deasupra pereilor. Percepuse un #onet subliminal prin aer sau poate c de $in #usese
p'lp'irea in#im a luminii. @esigur c'nd ridicase oc"ii nu putuse $edea dec't banda
rigid a cristalului domului deasupra %idurilor.
8 Btii unde mergem? !ntreb el.
8 Mai mult sau mai puin. Leometria oraului se sc"imb lent i permanent&
cldirile i str%ile lui tind s se mite dar #oarte !ncet. .u te teme ,ngerul ,nalt nu ne $a
!ngdui s mergem unde$a unde ar #i inter%is.
2e opri la o intersecie. 2trada perpendicular era ce$a mai lat i !n lungul ei
strluceau luminie $er%i. Un 6aiel $enea ctre ei. ,n lumina slab era greu de distins
altce$a dec't o #orm masi$ i !ntunecat glis'nd tot mai aproape ceea ce #cea ca
imensul extraterestru s #ie i mai intimidant. Un 6aiel adult era mai mare dec't un
ele#ant mascul !ns orice alte comparaii se opreau aici. @in ung"iul sub care !l $edea
/os"e partea anterioar a corpului su aducea mai mult cu un octopod rsturnat pe
lateral. =apul bulbi#orm era !nconjurat de un guler de membretentacule ce $ariau de la
perec"ea $entral care se de%$oltase pentru acti$iti ce implicau #ora #iind lungi de
patru metri cu extremiti de tip palete i ba%a mai groas dec't trunc"iul unui om p'n
la mnunc"iurile de manipulatoare mici i subiri semn'nd cu cuiburi agitate de erpi
boa.
Un grup de cinci oc"i emis#erici mici de pe o latur a capului su se rotir la
unison i #ocali%ar asupra lui /os"e c'nd ajunse la intersecie. ='nd pri$i !n jos
brbatul %ri de #iecare parte a p'ntecului c'te opt picioare scurte i butucnoase& nu
a$eau genunc"i sau gle%ne ci erau simpli cilindri de carne care se ridicau !n sus i
!naintau !n perec"i asigur'nd deplasarea !n mers continuu i lin. ='nd corpul principal
trecu pe l'ng el /os"e $%u inele castanii !mpestri'nd blana gri cu peri scuri i
%b'rlii. ,ndrtul gulerului de tentacule at'rnau multe protuberane mici ca i cum
carnea ar #i #ost !mpletit !n codie. @up greutatea cu care se legnau bulbii de la
capetele lor ar #i putut s #ie din plumb solid i !n tot ca%ul a$eau o natur te"nologic
nu erau nite excrescene organice.
8 Mam @oamne murmur el dup ce extraterestrul gigantic se !ndeprtase.
Partea posterioar a acestuia se !ngusta !ntr-un $'r#& nu exista o coad.
8 2unt impresionani rosti Paula pornind pe strada cu luminie $er%i. Muli
dintre re%idenii umani de aici cred c de #apt ei ar #i construit ,ngerul ,nalt. Fin'nd
seama de ni$elul lor de inteligen este o posibilitate real.
8 5u ce cre%i?
Pentru prima dat de c'nd lucrau la ca% Paula %'mbi.
8 =red c nu are nici o importan. @ar ca s-i rspund: este improbabil.
8 @e ce?
8 1iindc ei sunt aproape la #el de indi#ereni #a de noi ca i 2il#enii. @esigur
situaiile nu se compar !ntruc't 6aielii ne pri$esc realmente de la o !nlime intelectual
uria. .u cred c $reo entitate at't de distant ar construi ce$a care s aib misiunea
,ngerului ,nalt. Vatux mi-a spus odat c ei studia% dinamica #i%ic a Uni$ersului nu
societile pe care le conine acesta. Pentru ei $iaa nu este dec't un accident de natur
c"imic toate #ormele de $ia inclusi$ ei !nii. Enuiesc c au acceptat contactul cu
=ommon<ealt"-ul doar pentru a putea a$ea acces la ba%a de date astro#i%ic a unis#erei.
@e-a lungul anilor au adus contribuii substaniale la te"nologia sen%orilor notri.
Merser !nc cinci minute. =u excepia culorii luminielor de la ba%a %idurilor
care se sc"imba la #iecare intersecie nu se obser$a nici o modi#icare !n natura str%ilor
sau pereilor. /os"e tia c unde$a !n dom existau structuri !nalte !ns niciuna nu era
$i%ibil de pe str%i. .u era necesar prea mult imaginaie pentru a se !nc"ipui ca un
animal de laborator care #ugea printr-un labirint.
,n cele din urm Paula se opri l'ng o poriune de %id cu nimic di#erit de cele
din jur& irul de luminie de la ba% era purpuriu bt'nd spre ultra$iolet. @up un
moment o seciune a peretelui din #aa ei se despic. @esc"iderea era !ndeajuns de mare
pentru a permite trecerea unui 6aiel. *a interior era un spaiu circular $ast a crui podea
strlucea !n smarald-pal. Pla#onul era in$i%ibil !n be%na de deasupra.
Un 6aiel !i atepta la c'i$a metri dup u. Paula se opri !n #aa lui i se !nclin
scurt.
8 2alut Vatux !i mulumesc c m-ai primit.
=apul lui Vatux se ridic de%$luind pliurile !ncreite i umede de piele
albicioas care constituiau %ona lui bucal. ='te$a se rular !n sus art'nd pentru scurt
timp canale ad'nci i ci na%ale. 2e !ntre%rir c"iar nite coli maronii ascuii.
8 2alut Paula. Llasul era o oapt melodioas !nsoit de uierul slab al aerului
care ieea printre muc"ii destini ai extraterestrului uria. *-ai adus?
8 @a.
;a desc"ise gentua i scoase un cilindru de cristalmemorie de mrimea pumnului.
6aielul gigantic $ibr la $ederea lui. -cum dup ce oc"ii i se adaptaser la
lumina slab /os"e $edea c Vatux nu prea s #ie !n #orm #i%ic bun. Pielea din jurul
trunc"iului principal era !ntins contur'ndu-i plcuele structurii sc"eletice. Unul dintre
membrele-tentacule mari tremura i de aceea !l inea !ncolcit dei $'r#ul e$a%at cdea
!ntruna !n a#ar. 5oi oc"ii !i erau urduroi i clipeau asincron.
8 ='t de lung este? !ntreb Vatux.
8 5ara Denni#er 2"a"ee# are peste o sut de ani. Poi manipula at'ta memorie?
Unul dintre tentaculele de mrime mijlocie lunec spre Paula i $'r#ul i se opri
deasupra cristalului de memorie.
8 @a. =u certitudine. G pot #ace.
8 Vorbesc serios. Paula lo$i cu palma $'r#ul tentaculului care se retrase iute.
5rebuie s tiu dac este realmente posibil. P'n acum n-ai luat niciodat mai mult de
dou%eci de ani.
8 @a. @a. Voi a$ea ne$oie de mai mult timp ca s absorb at'tea in#ormaii asta-i
tot.
8 Eine atunci. =aut pe cine$a care ar #i putut purta o ranc"iun. Gricine care s
apar !n mod proeminent i apoi s dispar din $iaa ei. ;ste posibil s #i #ost editat aa
c uit-te dup segmentele lips sec$ene care s nu aib nici o conexiune cu altce$a.
Vreau s ii seama i de con#lictele pro#esionale nu numai de cele personale. Poate s #ie
$orba c"iar de o !nt'lnire scurt de o discuie de o $iolen ieit din comun. .u tiu ce
dar un declanator ai !neles?
5entaculul se #uri din nou !nainte s#ios.
8 ,i $oi gsi e$enimentele i oamenii aceia.
8 2per.
M'na #emeii se mic !n sus i !n jos c'ntrind parc cilindrul demonstr'ndu-i
e%itarea. @up aceea o ridic i tr'nti cristalul !n captul !nco$oiat al tentaculului. Vatux
!l retrase #ulgertor.
8 2 nu dure%e prea mult !l a$erti% ea.
8 G sptm'n. .u mai mult. 5e $oi apela. Promit.
Peretele se desc"ise iari ls'ndu-i s ias.
8 -sta a #ost tot? !ntreb /os"e. 9-am lsat pur i simplu lui Vatux memoria
5arei?
8 -i au%it. Vatux m $a apela dup ce termin.
8 @umne%eule cre%usem7 /os"e cobor! $ocea. =re%usem c-o ducem unei
autoriti 6aiel unui laborator criminalistic. =e$a o#icial0
8 =e $oiai? Un primar sau un preedinte cu semntur certi#icat pe un mandat
de aducere !n #aa tribunalului? ,ngerul ,nalt ne-a lsat s intrm oraul 6aiel ne-a permis
accesul mai o#icial de at't nu poate #i.
/os"e trase ad'nc aer !n piept& nu dorea s se pun ru cu in$estigatorul-e# dar
i el era poliist7 poate nu c"iar ca ea totui a$ea simul binelui i al rului al justiiei.
8 Vreau s spun c tribunalul suprem naional de pe Ga+tier a deliberat trei %ile
p'n ne-a acordat autori%area de copiere a memoriei lui 2"a"ee# stocat !n siguran. Bi
probabil c n-ar #i aprobat dac ar #i cerut-o altcine$a dec't tine. -sta nu-i o indicaie
asupra importanei pe care o acordm stocrilor de siguran? -$em de-a #ace cu $iaa
unei persoane7 cu toat $iaa ei0 9ar tu o dai pur i simplu unui extraterestru bolna$.
8 @a este $iaa ei dar $iaa aceea a de$enit grija noastr c'nd ea a #ost omor't.
8 2e presupune c ar #i #ost omor't.
8 ;ste momentul s !n$ei c pentru pro#esiunea noastr este esenial s-i a#irmi
propria judecat i s acione%i pe ba%a ei. -i !ncredere !n tine i !n capacitile tale
domnule detecti$.
/os"e #cu o grimas dei tia c obrajii i se !n$piaser. Merse pe str%ile
extraterestre bi%ar iluminate alturi de in$estigatorul-e# i niciunul nu mai scoase o
$orb.
='nd ajunser !napoi la li#t ua acestuia era desc"is.
8 2 tii c ei !l comptimesc rosti Paula c'nd !ncepur s coboare prin tulpin.
8 =ine?
8 =eilali 6aieli. ,l comptimesc pe Vatux. -i !neles ce este el nu?
8 =red c da.
8 6asa lor este #oarte $ec"e. -u demnitate i graie iar minile lor ne sunt cu
mult superioare. .oi ne a#lm la doar c'te$a generaii deprtare de strmoii notri
$'ntori-culegtori pe c'nd 6aielii sunt at't de !ndeprtai de treapta respecti$ a scrii
lor e$oluti$e !nc't sunt aproape cu totul alt specie #a de creaturile pe care le-au lsat
!n urm. ,n #elul acesta au rmas $ulnerabili #a de anumite lucruri. .u !l scu% pe Vatux
pentru ceea ce este !ns !i !neleg decderea. .oi putem #ace emoiilor primare deoarece
suntem !nc apropiai de originea animal. .u-mi pot imagina cum este pentru o entitate
care n-a simit niciodat iubirea ura #uria sau bucuria s #ie expus la asemenea
sentimente. =red c este un oc7 !n mod sigur aa este pentru majoritatea lor. =ei mai
muli 6aieli sunt !ndeajuns de puternici mental pentru a-l ignora dar cei slabi pot de$eni
dependeni. -sta s-a !nt'mplat cu Vatux este dependent de sentimentele oamenilor. .e
iubete. Bi asta mi se pare lucrul cel mai trist din Uni$ers.
8 Prin urmare el retriete amintirile lui 2"a"ee#?
8 .u le retriete ci de$ine ea !nsi. =unoate tot ce s-a !nt'mplat toate
imaginile i toate sunetele. *-ai au%it $a a$ea ne$oie de o sptm'n ca s absoarb o
sut de ani de $ia a #emeii. ='nd $a termina !l $om putea !ntreba orice despre oricare
%i or sau minut din $iaa ei i $om cpta un rspuns coerent.
8 @e acord totui nu !neleg ne$oia respecti$. Bi noi putem #ace asta nu a$em
ne$oie de un 6aiel.
8 /os"e tu ai trecut $reodat !n re$ist memoria cui$a?
8 .u recunoscu brbatul.
8 .u-i ca o !nregistrare 925. @e acord seamn dar nu-i acelai lucru. 925-urile
sunt $ersiunile ci%elate direcionate i #ocali%ate. ;le sunt create !ntr-un scop pentru a
atrage atenia asupra a ce$a. .ou%eci la sut din pia are coninut sexual !ns exist i
drame pure a$enturi i cltorii turistice. @e #apt pentru a primi i #iltra impresiile dorite
de regi%or i cerute de scenariu este ne$oie de un actor #oarte talentat dublat de un editor
de impulsuri ner$oase la #el de iscusit. -ccese%i un 925 i po$estea !i este pus !n #a
simpl i uoar iar tu galope%i prin ea. Memoria real #uncionea% alt#el ea este ceea
ce i-a atras atenia la momentul respecti$. ,n jurul tu pot s se !nt'mple o du%in de
lucruri importante eseniale dar datorit prejudecilor tale al #elului !n care este croit
personalitatea ta s nu te uii dec't la unul7 probabil la cel mai puin important. .u este
necesar s #ie ce$a $i%ual& un sunet sau un miros pot #i unicele lucruri pe care i le
reaminteti despre o odaie nu cine se a#la !nuntrul ei i nici ce spunea. -cum !ncearc
s gseti odaia aceea !n toi anii pe care i-i poi reaminti0 .oi putem data seciunile de
amintiri care au #ost !nregistrate printr-o inserie de memocelul totui indexarea
!nseamn cu totul altce$a. @ac nu tii momentul exact eti silit s re$e%i toat %iua sau
dac eti g"inionist toat sptm'n. -ici inter$ine Vatux. Gamenii trebuie s treac !n
re$ist memoria !n timp real. .u putem accepta rularea ei mai repede dec't s-a petrecut.
@e aceea dac a dori s examine% secolul care repre%int $iaa lui 2"a"ee# ar trebui s
petrec tot un secol. ,ns Vatux cu creierul lui mai mare i mintea excelent poate prelua
toat sarcina aproape simultan.
8 ;rai !ngrijorat !n pri$ina lui7
8 @a. G sut de ani !nseamn un timp lung. P'n i creierul lui $a a$ea o limit.
Bi tiu c p'n acum a absorbit %eci de $iei umane.
8 .u te deranjea% asta c eti dealerul lui de drog?
8 ;tica uman7 murmur Paula. .u-i poi judeca pe 6aieli dup standardele
noastre. ;i nu se supra$eg"ea% aa cum o #ace poliia noastr. 6aielii sunt proprii lor
poliiti. Vatux a #cut o alegere pe care !n societatea lui are tot dreptul s-o #ac. ;l $a
obine oricum amintirile acelea de unde$a. @ac nu i le procurm noi o $or #ace ali
oameni& !n unis#er poi s cumperi nu numai !nregistrri 925 comerciale ci i amintiri
neprelucrate. ;ste o pia mic adresat specialitilor. ,n #elul acesta Vatux ne ajut s
re%ol$m crima i toi a$em de c'tigat. @ac l-am opri s mai #ac rost de amintiri noi
am #i cei care au !nclcat legea7 din punctul de $edere al 6aielilor.
8 Poate c aa este %ise /os"e. *i#tul !ncetinea aduc'ndu-i !n imponderabilitate.
=ontinuu s cred c nu este bine.
8 Vrei s abandone%i ca%ul? .-o s te opresc i nici nu $oi meniona !n dosar
ce$a !mpotri$a ta.
8 .u mulumesc. -m ajuns p'n aici i $reau s $d cum se termin totul.
@in clipa !n care !ncepuse 6ob 5annie regretase c acceptase slujba. @esigur
totul se re%uma la bani i la $enicele lui lipsuri !n aceast pri$in. ,n pro#esiunea pentru
care optase !n pre%ent 3operator de securitate de teren4 slujbele obinuite erau greu de
gsit iar slujbele bine pltite erau doar legende. @e aceea atunci c'nd agentul su !l
apel s-i o#ere contractul acela pltit #antastic el ar #i trebuit s #i desc"is oc"ii mai
atent. Bi ca i cum asta n-ar #i #ost destul contractul a$ea i o clau% de re-$iere: trebuia
s-i descarce memoria !n stocarea de siguran a unei clinici pri$ate iar angajatorul lui
anonim !i o#erea o asigurare pe cinci ani. @ac !n decurs de cinci ani 6ob nu reaprea !n
persoan pentru a o anula atunci clinica a$ea s derule%e procedura normal.
9ar asta !i spusese c"iar dac intuiia i bunul sim n-o #cuser c era absolut
sigur c peste cinci ani a$ea s se tre%easc !n corpul unui adolescent-prunc #r s-i
mai reaminteasc nimic din ultimele luni de existen. -r #i trebuit s re#u%e. Eanii erau
!ns al naibii de atrgtori: nite in$estiii neinspirate !n curse de cai i alte e$enimente
sporti$e plus poc"erul i di$erse alte jocuri de noroc !i lsaser o gaur destul de
important !n balana creditului. .u-i putea permite s nu accepte !n nici un ca% cu nite
creditori ca ai lui iar agentul su o tia prea bine. -a c #usese de acord i se ateptase
s #ie ne$oit s ajute cine tie ce grupare etnic radical s declane%e o lo$itur de stat
!mpotri$a gu$ernului ei planetar !n $ederea obinerii unei autonomii culturale sporite
sau s participe la reprimarea ilegal a unei gre$e sindicale sau dac a$ea cu ade$rat
g"inion s #ie c"iar implicat !n lupta pentru putere dintre nite organi%aii criminale.
;$ident in'nd seama de norocul lui #usese mai ru dec't toate posibilitile acelea.
5recuser dou sptm'ni de c'nd !ncepuse s lucre%e ca pa%nic !n complexul
na$ei stelare 52= de pe -ns"un. @ou sptm'ni plictisitoare !n care nu #cuse altce$a
dec't s !n$ee con#iguraia cldirilor orarele i ec"ipamentele utili%ate de 52=. ,i
cunotea din $edere pe membrii ec"ipelor de te"nicieni care asamblau na$a i se saluta cu
ei. 1cea bancuri cu noii lui colegi despre sutele de indi$i%i %eloi i plini de speran
care soseau %ilnic pentru etapa #inal de inter$iuri i e$aluri !n $ederea completrii
ec"ipajului. ,l %rise p'n i pe .igel 2"eldon !nsui !nconjurat de anturajul su de
asisteni.
5recuser dou sptm'ni i el tot nu a$ea "abar de ce se a#la aici. .u-i putea da
seama cine era !mpotri$a 52=-ului dec't numai dac nu era $orba despre $reun con#lict
!ntre Marile 1amilii de pe Pm'nt cine putea ti de ce erau !n stare ciudaii ia bogai ca
s obin un a$antaj?
-poi. ="iar !n dimineaa aceasta !nainte de micul dejun primise un mesaj criptat
de la agentul su. 6ob utili%ase c"eia care-i #usese dat i textul $erde-$'scos se
desc"isese !n $ederea lui $irtual. =ana de ca#ea i se rcise !n $reme ce citise i recitise
in#ormarea cu instruciunile i orele ei precise. ,n cele din urm brbatul ridicase oc"ii
spre ta$anul apartamentului i gemuse:
8 G# #utu-i maica m-sii0
-sta era practic n-a$ea nici o ans s supra$ieuiasc %ilei !n ciuda seciunii
#inale a textului care detalia rutele de pe care a$eau s #ie preluai.
6espect rutina pe care i-o stabilise i lu metroul p'n la gara planetar 52=.
@e acolo sui !ntr-unul dintre autobu%ele pentru personal care-i petreceau toat %iua
deplas'ndu-se !nainte i !napoi peste pustiul triajului p'n la complexul na$ei stelare.
,mpreun cu ceilali pa%nici ajunse la $estiare cu dou%eci de minute !nainte de !nceperea
turei ast#el !nc't s se poat sc"imba !n uni#orm. @e data aceasta pierdu mai mult
$reme ca de obicei atept'nd p'n ce !ncperea #u aproape goal. ='nd mai rmseser
doar ali doi pa%nici se apropie de dulpiorul speci#icat !n instruciuni. =odul-ablon din
=Gtatuajul degetului su mare descuie uia. ,nuntru se gsea o simpl centur utilitar
identic celei pe care o purta. *e sc"imb pe cele dou !ntre ele i !nc"ise dulpiorul
dup care plec.
2c"imbul lui !ncepea la H:SK i el ajunse la timp la g"ereta principal a porii de
intrare #iind unul dintre cei trei pa%nici staionai acolo. Prima persoan pe care o $%u #u
(ilson )ime. 6ob salut prompt c'nd poarta se desc"ise pentru maina cpitanului
na$ei. -ceea era cam unica aciune #i%ic pe care i-o solicita postul. =ei trei pa%nici din
g"eret erau responsabili pentru monitori%area perimetrului cu gard !nalt de ase metri i
a pa%boilor care patrulau. 2ute de sen%ori se !niruiau !n lungul gardului iar alte %eci
erau risipii pe terenul din jur. .imic nu se putea apropia #r ca securitatea s a#le.
Pa%nicii nu trebuiau dec't s rule%e scanri de $eri#icare aleatorii de ni$el secundar ale
personalului i s $eri#ice $e"iculele $i%itatorilor.
*a ora 1K:SK 6ob rosti:
8 1ac o pau% i m-ntorc !n douCj de minute.
Prsi g"ereta i porni spre cldirile complexului principal merg'nd peste
ga%onul proaspt tuns. -erul era umed ca !ntotdeauna #c'ndu-l s-i tearg transpiraia
de pe #runte.
@up ce intr se !ndrept direct ctre seciunea porii. 2ala ei de comand se
gsea la cel mai jos dintre cele trei subni$eluri ale cldirii. -lt pa%nic de securitate i un
te"nician de !ntreinere ateptau !n li#t. ;-majordomul lui 6ob sc"imb coduri de
identi#icare cu ei con#irm'nd c toi #ceau parte din misiune. 2e pri$ir !ncordai
e$alu'nd ceea ce %reau i !ntreb'ndu-se dac $reunul dintre ei nu era !n stare.
,n $ederea $irtual a lui 6ob un cronometru numr secundele p'n la 1K:QA.
8 Lata rosti el i aps butonul pentru ni$elul in#erior. @ac cine$a $rea s
plece e prea t'r%iu.
Uile li#tului se !nc"iser i !ncepur cobor'rea spre subni$elul 999. 6ob !i
desc"eie tocul i scoase pistolul ionic $eri#ic'ndu-i !ncrcarea. Prea identic cu cel pe
care-l primise la angajare !ns acesta nu putea #i de%acti$at de reeaua de securitate o
precauie pentru ca%ul !n care un pa%nic ar #i 3luat-o ra%na4.
8 Eag-l !nuntru rosti te"nicianul de !ntreinere i pri$i !n semn de a$ertisment
ctre sen%orul li#tului.
6ob !i arunc o uittur de dispre doar pentru a do$edi c lui nu-i ordona nimeni
apoi $'r! arma la loc.
8 5u te-ocupi de u?
8 Elocrile prin reea ale uii i porii rspunse te"nicianul. Voi?
8 .e asigurm c nu te deranjea% nimeni.
6ob i cellalt pa%nic sc"imbar pri$iri.
8 Eine.
*i#tul se desc"ise pe un coridor scurt. @e o parte i alta erau dou ui iar !n
captul !ndeprtat se mai %rea una.
5e"nicianul scoase din trusa lui o matrice mic i o amplas peste comen%ile
li#tului.
8 .eutrali%at con#irm el.
6ob lu prima !ncrctur autonom dintr-un bu%unar al centurii utilitare& era un
simplu ptrat de plastic negru de mrimea palmei lui i gros de un centimetru. ,l aps de
pla#on i-i ceru e-majordomului s !ncarce codul de acti$are. ;-majordomul con#irm
comutarea pe statutul armare i 6ob !i retrase m'na. ,ncrctura autonom rmase pe
loc. =arcasa ei !i sc"imb lent culoarea potri$indu-se cu cea a pla#onului.
5e"nicianul de !ntreinere porni !n #runtea lor pe coridor spre ua mare din capt
c%nindu-se s-i transporte trusa grea. -plic alt matrice peste panoul-!ncuietoare. 6ob
scoase din nou pistolul ionic !ndeprt'ndu-i piedica. =ronometrul !i arta c erau !n
gra#ic. Ua glis i se desc"ise. 2e grbir s intre.
2ala de comand a porii nu semna deloc cu centrul pentru acti$itile de
explorare interstelare ci era o sal simpl un paralelipiped cu ba%a ptrat a$'nd latura
de %ece metri i !nalt de doi metri i jumtate. ;ra ticsit de console iar pe o latur a$ea
separeuri de management cu perei de sticl& toate erau !ntunecate i neocupate
deocamdat. @in tura aceea #ceau parte opt oameni a#lai la console pentru a monitori%a
giganticul ansamblu de mainrii care era !ngropat !n propria sa ca$ern dincolo de sala
de comand. Pe peretele opus birourilor trei portaluri imense de !nalt re%oluie
pre%entau situaia porii cu a#iaje gra#ice tridimensionale.
Mai multe capete se ridicar i se !ncruntar la intrui. ;xact con#orm orarului e-
majordomul lui 6ob anun c pierduse inter#aa cu cibers#era& so#t<are-ul +aos se in#iltra
!n toate nodurile locale.
8 Finei-$ gura i rm'nei calmi $orbi cellalt pa%nic. M'inile la $edere i $
rog s nu-ncercai $reo prostie.
Un operator de consol se scul !n picioare "olb'ndu-se ne!ncre%tor la 6ob.
8 =e dracuC se-nt'mpl? 2-a-nt'mplat ce$a?
6ob trase !n pla#onul de deasupra lui cu pistolul reglat la sarcin minim.
Gperatorul scoase un ipt scurt animalic c'nd ac"ii ascuite din banda de poli#oto se
re$rsar !n jurul lui ls'nd !n urm #uioare subiri de #um. G alarm porni s ipe ascuit.
8 Fi s-a spus s-i ii gura0 rcni 6ob peste "rmlaie.
1ee speriate !l pri$ir. Eraele se ridicar !n aer.
8 =e dracuC0
5e"nicianul se uita la operatorul c%ut care rmsese g"emuit pe podea cu
braele deasupra capului tremur'nd din tot corpul.
8 1-i treaba0 se rsti 6ob la el.
5e"nicianul !ncu$iin scurt din cap i aps butonul !nc"i%'nd ua. =ellalt
pa%nic trase !n alarm curm'nd %gomotul.
8 Mersi %ise 6ob.
8 5oat lumea0 le strig te"nicianul operatorilor. ,ndeprtai-$ de console0
6ob i cellalt pa%nic #luturar cu sub!neles pistoalele !mping'ndu-i pe operatori
spre peretele din sticl unde le #cur semn s se g"emuiasc pe jos.
8 Doanne Eil"eimer rosti 6ob. 9ei !n #a imediat.
G #emeie ridic oc"ii speriat.
8 ;u sunt Doanne. =e $rei?
8 2us !i #cu semn 6ob i art consola etic"etat Be# Gperaiuni. ,ncuie sala i
acti$ea% ni$elul trei de i%olare.
8 ;u7 2e uit !ngro%it la pistol. ;u nu sunt7
8 5e rog o opri el nu m lua cu ccaturi c n-ai autoritatea respecti$. ;u %ic c
n-ar #i bine s m #acei s-ncep cu ameninrile #iindc le pun imediat !n aplicare. 2-a-
neles ni$elul trei?
8 .u pot inter#aa. =e$a contaminea% nodurile consolei.
6ob r'nji amabil.
8 @e-aia 52=-ul $-a pre$%ut i cu un sistem manual de re%er$.
;a plec #runtea apoi se ridic i se duse la consol.
=ellalt pa%nic sttea cu #aa ctre operatorii g"emuii.
8 .u-i dec't un aneste%ic !i anun el. .u $a #i omor't nimeni #iindc nu
suntem nite demeni ucigai.
5recu pe l'ng ei aps'ndu-le de g't un "ipotub. Unul c'te unul oamenii se
!nmuiar i c%ur pe podea.
G plac mare din metal "urui i se ridic din podea etan'nd ua. G plac
similar acoperi ieirea de incendiu. @easupra lor aerul $ibr apoi se rigidi% o dat cu
acti$area c'mpului de #or care ran#ors structura molecular a pereilor. @oi cilindri
groi cobor'r din pla#on telescop'nd !n capete opuse ale slii. 6ob sur'se mulumit&
erau #iltrele atmos#erice care reciclau aerul dup ce c'mpul de #or etanase conductele
de condiionare.
8 Mersi Doanne.
1emeia nu a$u timp nici mcar s-l pri$easc !nainte ca al doilea pa%nic s-o apese
cu "ipotubul pe g't.
5e"nicianul demontase panourile unei console. ,i rsturnase trusa cu #undul !n
sus i mai multe matrice personali%ate se re$rsaser pe podea !n jurul lui. @in #iecare
ieea c'te un mnunc"i lung de cabluri de #ibr optic pe care se strduia lucr'nd grbit
s le conecte%e !n ec"ipamentele electronice ridicol de complicate ale consolei.
8 G poi #ace? !ntreb 6ob.
8 5aci-n pula mea i las-m s m concentre%. Mai a$em $reo dou minute !n
care s $eri#icm comen%ile !nainte s ne decuple%e 96-ul.
8 Eine.
6ob i cellalt pa%nic se pri$ir i ridicar din umeri. 6ob "abar n-a$ea ce #cea
te"nicianul nici cum s-l ajute. 2o#t<are-ul +aos continua s contamine%e nodurile
bloc'nd accesul la cibers#er. 6ob nu tia ce se !nt'mpla la exterior !n restul
complexului& nu tia dac celelalte uniti ale misiunii !i continuau aciunile dac
#useser !mpiedicate sau dac #useser deja ucise. .u-i plcea s #ie i%olat !n #elul acesta.
@orea s tie. 5rebuia s tie. =ronometrul din $ederea $irtual numra nemilos timpul
scurs din misiune bi#'nd e$enimente care ar #i trebuit s aib loc. Mai rmseser
nou%eci de secunde i te"nicianul continua s lucre%e cu #er$oare disperat !n interiorul
consolei.
/aide !l !ndemn 6ob !n g'nd. /aide-odat0
(ilson ajunsese la grila central a plat#ormei de asamblare c'nd e-majordomul !l
anun c-l apela Gscar Monroe.
8 1 legtura !i ceru el.
,i !ncetini impulsul l'ng una dintre tra$ersele podului rulant i se roti lent ast#el
!nc't putea s pri$easc !n seciunea dorsal a na$ei. 5oate re%er$oarele cu mas de
reacie #useser instalate i ieeau !n relie# din suprastructura cilindrului. -proape o
cincime din plcile #u%elajului erau la locul lor i constructoboii lucrau de %or adugind
altele.
9maginea micu i translucid a capului lui Gscar apru !n colul $ederii $irtuale.
8 Vrei nite $eti bune cpitane? !ntreb el.
8 .ormal.
8 ,ngerul ,nalt a#irm c nu cunoate nici un #el de extrateretri ec"ipai cu
superarme !n partea asta de galaxie.
(ilson !i mut pri$irea !n mod re#lex spre amplasamentele c'mpului de #or al
na$ei. Unele generatoare #useser montate !ns niciunul nu era deocamdat conectat la
reeaua energetic.
8 -i dreptate asta-i o $este bun. 2-neleg c n-ai a$ut probleme cu "abitatul?
8 .u cu "abitatul n-am a$ut nici o problem.
(ilson sur'se !n barb& se !nt'lnise i el de c'te$a ori cu preedinta Lali.
8 -adar ce-a spus?
8 = n-a $i%itat Perec"ea @yson aa c tie #oarte puine. - lsat s se !neleag
c este curios i poate c"iar nelinitit !n pri$ina barierelor. ,n esen ateapt s $ad ce
gsim.
8 9nteresant politic7 - %is dac a mai contactat ali extrateretri din seciunea
aceea a spaiului?
8 .u tocmai este #oarte strict !n pri$ina con#iden7
*egtura se !ntrerupse. (ilson tocmai !l !ntreba pe e-majordom ce se !nt'mplase
c'nd acesta declan o alarm de securitate. 6eeaua de date a complexului na$ei stelare
era supus unui atac de tip +aos.
8 ='t de gra$? apuc el s !ntrebe.
,n jurul plat#ormei de asamblare c'te$a lumini p'lp'ir surprin%'ndu-l !n mod
serios.
8 *as asta d-mi situaia strii sistemelor general i plat#orma.
-lte dou alarme de securitate se aprinser c'nd a#iajul de stare i se extinse !n
$ederea $irtual. G explo%ie a$usese loc la unul dintre principalele generatoare energetice
ale complexului. 9ntrui ptrunseser !n sala de comand a porii. Pa%nicii de securitate
din sala de asamblare Q@1 se gseau !n toiul unui sc"imb de #ocuri cu ali intrui.
2eciuni din reeaua de date a complexului se cltinau i se prbueau pe msur ce
so#t<are-ul +aos contamina nodurile de comutare.
8 2 #iu al dracuC0
Pe toat plat#orma de asamblare sistemele comutau pe sursele energetice de
re%er$ #iindc reeaua principal de distribuie #luctua. (ilson se rsuci disperat i
trebui s se prind de tra$ers pentru a-i opri micarea de rotaie. Poarta continua s #ie
materiali%at duc'nd !napoi !n cldirea controlului calitii. Module lunecau pe ben%ile
electromusculare iar doi oameni pluteau !n jurul jonciunii pri$ind !n urm.
8 1-mi legtura cu e#ul securitii !i ceru e-majordomului.
-#iajul de stare art dispariia conexiunilor energetice i de date cu centrul de
comand al securitii. ,n seciunile din jurul cldirii turn se autoacti$ar sistemele de
stingere a incendiilor. Pentru o secund ocul parali% g'ndirea lui (ilson. -$ea
di#iculti !n a integra ceea ce $edea. -poi intr !n aciune instruirea sa $ec"e:
reacionea% nu !ncremeni0
*uminile se stingeau pe plat#orma de asamblare !ntruc't matricea de management
local !ncepuse procedurile de reducere a consumului pentru ca%urile de urgen.
8 2tabilete comanda matricei de management local se adres (ilson e-
majordomului su. =odi#ic tot tra#icul cu c"eia codului meu. 9%olea% imediat matricea
i reeaua plat#ormei de reeaua de date a complexului de la sol. -utori%ea% continuarea
procedurilor interne de urgen dar $reau c'mpul de #or al plat#ormei s #ie acti$at
imediat peste poart. @e$ia% toate re%er$ele de energie intern pentru meninerea lui.
8 ,n lucru anun e-majordomul.
-#iajul strii din $ederea $irtual dispru dup !ntreruperea legturii de date cu
complexul principal.
8 @-mi starea intern.
1u !nconjurat de #luxuri noi de date translucide& se a#la !n centrul unui glob
compus din mii de linii roii i c"i"limbarii !ntreesute. -cti$itile de construcie se
opreau totui nu dispunea de prea mult energie.
8 -nulea% #unciile ambientale a$em destul aer pentru mai multe ore.
8 Validare.
8 *ocali%ea% personalul din plat#orm i listea%-l. @esc"ide canalul general de
emisie pentru toi cei de aici.
*uminile continuau s se sting !n jurul lui ls'nd !ntr-o penumbr crepuscular
seciuni uriae ale plat#ormei. ='mpul de #or intr !n #unciune sigil'nd poarta. 6a%e
puternice de lumin ptrundeau prin semi!ntuneric dinspre cldirea de controlul calitii.
8 -tenie toat lumea0 anun (ilson pe canalul general. =omplexul pare s #ie
inta unui atac #i%ic. -m sigilat poarta aa c aici ar trebui s #im !n siguran. =a
precauie doresc !ns ca toi s se !ndrepte spre inelul sistemului de susinere biotic al
na$ei seciunea doispre%ece.
Parcurse iute listingul personalului cu experien.
8 1-mi legtura cu -nna /ober.
Bi-o reamintea $ag din edinele de antrenament al ec"ipajului& era un astronom
din di$i%ia de explorare 52= primit !n ec"ipaj ca expert !n sen%ori i na$igator.
8 Validare.
8 @a domnule cpitan rosti -nna /ober.
8 Unde eti?
8 2us la matricea de sen%ori secundar. 1ac parte din ec"ipa de instalare.
8 @in clipa asta eti secundul meu executi$. =onectea%-te la matricea seciunii
sistemului de susinere biotic a na$ei i !ncepe s alimente%i sistemele ambientale
interne. 9a s te ajute pe oricine ai ne$oie din ec"ipele de asamblare. @-i drumul0 Vreau
ca acolo s #ie un adpost sigur pentru toi.
8 @a domnule cpitan.
M'na lui $irtual atinse iconul e-majordomului.
8 -#iea% starea sistemelor interne ale na$ei.
8 Validare.
6epre%entarea care apru era micu. Puine sisteme erau alimentate cu energie i
reeaua intern a na$ei se limita la legturile primare de comunicaii o coloan
$ertebral #r jonciuni ner$oase.
(ilson se !mpinse cu picioarele !n tra$ers !ndrept'ndu-se ctre inelul sistemului
de susinere biotic. ,n $reme ce luneca prin aer examin sursele energetice de la bord&
majoritatea sistemelor secundare de re%er$ erau instalate i dou generatoare de #u%iune
#useser testate !nainte de a #i apoi !nc"ise. ;le ar #i trebuit s le asigure destul energie
pentru a !ntreine c'te$a puni p'n se clari#ica situaia de la sol. @ac situaia se
prelungea ar #i trebuit c"iar s poat porni un reactor de #u%iune i s-l cuple%e la
generatorul c'mpului de #or consumul re%er$elor era nelinititor de mare.
8 -$em $reo legtur de comunicaii externe cu datas#era planetar?
8 Plat#orma de asamblare este ec"ipat cu transmitori pentru situaii de
urgen care se pot conecta la satelii geostaionari.
8 -cti$ea%-i. 5rebuie s tiu ce se !nt'mpl jos.
1useser stinse at't de multe lumini !nc't a$ea probleme s $ad !ncotro se
!ndrepta. 5ra$ersele i st'lpii de re%isten erau in$i%ibili p'n ajungea #oarte aproape de
ei i !i !ncetineau !naintarea& de acum practic trebuia s pipie ca s gseasc drumul.
9nseriile retinale !i trimiteau pe $ederea $irtual o imagine !n in#rarou #c'ndu-l s $ad
numai ro% strlucitor i alb.
6e$rsarea puternic de lumin care sosea prin poart se reduse treptat la ni$elul
strlucirii glbui emise de lmpile de urgen ale cldirii. @up aceea urm un #ulger
portocaliu pe care inseriile retinale #ur ne$oite s-l atenue%e ca s nu #ie orbit. (ilson
clipi din oc"i tre%indu-se complet !n !ntuneric dup stingerea #ulgerului& principalele linii
energetice #useser de asemenea pierdute ls'nd #uncionale doar c'te$a sisteme de
iluminat de urgen !n interiorul plat#ormei. Poarta era complet !ntunecat.
8 1utu-i0 opti el.
Enuielile lui #useser corecte de la bun !nceput. Finta era - doua ans.
*ennie -l /usan sosise !n gara 52= -ns"un dup o cltorie de dou ore care ar
#i trebuit s dure%e patru%eci i opt de minute. ,ntotdeauna se !nt'mpla aa c'nd sosea
prin 2t. *incoln& triajul de acolo cau%a !nt'r%ieri de #iecare dat. @in cau%a aceasta
!nt'r%iase la !nt'lnirea cu biroul mass-media al proiectului na$ei stelare. ;ditorul lui a$ea
s #ac o cri% de ner$i din moti$ul sta #iindc toate companiile mass-media !ncercau s
pre%inte %borul. Unul dintre $isurile lui *ennie era de alt#el c $a putea cum$a s se
cali#ice ca reporterWmembru de ec"ipaj un post pe care 52= !l #lutura prin #aa
repre%entanilor mass-media ca s se asigure de cooperare #a$orabil.
-t't doar c !nt'r%ierea de acum anulase probabil opiunea respecti$.
Porni !n lungul slii principale spre %ona de !mbarcare pentru transport ctre
complexul na$ei. 1u supus c'tor$a $eri#icri de securitate amnunite dup care iei !n
aerul !ngro%itor de umed altur'ndu-se altor oameni care se !ng"esuiau !n ateptarea
autobu%ului. ,i ceru e-majordomului s-l contacte%e pe repre%entantul mass-media cu care
discutase.
8 -m probleme !n stabilirea unei inter#ee cu datas#era !i spuse e-majordomul.
2o#t<are +aos contaminea% nodurile reelei de date locale.
8 2erios?
*ennie pri$i !n jur cu interes ceea ce recunoscu era tembel de inutil. 5otui
atacurile +aos erau rare i de obicei precedau sau acopereau un tip de acti$itate ilegal.
Peste %ona de !mbarcare pentru transport re$erber un bubuit at't de puternic !nc't
bnui c #usese o explo%ie. -lturi de toi cei de la coad *ennie se arunc la pm'nt.
Pentru o secund cre%u c #usese o deraiere oric't de imposibil ar #i #ost aa ce$a. -poi
!ncepu un $uiet peste care se suprapuse o a doua bubuitur. *ennie se ridic i !ncerc s-
i dea seama dincotro soseau %gomotele& erau at't de puternice !nc't #u ne$oit s-i
acopere urec"ile cu palmele.
8 ,nregistrare complet toate simurile !i anun e-majordomul.
Porni !n goan spre captul cldirii lungi. ='nd ddu colul putu s $ad peste o
seciune larg a triajului. Prima impresie #u c asista la de%integrarea unui tren lung din
$agoane acoperite care se a#la !n spatele depourilor de mar#. @ou $agoane #useser deja
trans#ormate !n buci in#orme i pe c'nd se uita un al treilea $agon explod
desc"i%'ndu-se. 1orme uriae i !ntunecate de metal se ridicau dintre s#r'mturi pe
coloane $ii de #lcri $iolete. 2emnau cu nite dino%auri paralelipipedici blindai cu
capete trape%oidale boante. Fe$i groase de tunuri ieeau din orbitele oc"ilor i arme mai
mici se extindeau din partea in#erioar a capetelor aidoma unor mandibule letale. 5rei
picioare butucnoase le erau pliate str'ns lipite de #lancuri c'nd se !nlar !n $%du". ,n
jurul lor aerul p'lp'i anun'nd acti$area unor c'mpuri de #or.
*ennie nu !ndr%ni nici s clipeasc. 6mase cu oc"ii larg desc"ii absorbind
imaginile extraordinare. ;-majordomul lui expedia o mulime de ping-uri cut'nd un nod
al cibers#erei care s #ie necontaminat.
8 *as-ne s intrm0 url *ennie ctre cibers#era care colapsa. ,i ordon !n
numele lui -lla" !n pi%da m-sii0 *as-ne s intrm0
-poi contaminarea +aos dispru pe neateptate golindu-se din cibers#er aa cum
apa se golete dintr-o conduct. 5otul era on-line i imaginile lui *ennie erau transmise !n
matricea biroului su din )abul.
8 9=-ul a curat reeaua local !l anun e-majordomul i !n glasul sinteti%at al
programului se simi ce$a #oarte apropiat de uimire.
*ui *ennie nu-i psa dac Pro#etul !nsui #usese cel care restabilise miracolul
electronic. ;l transmitea acum imaginile sunetele i teroarea !n tot =ommon<ealt"-ul
el *ennie -l /usan. -cesta era momentul lui de glorie.
=ele trei mainrii !nspim'nttoare se rotir la unison& jeturile lor de e$acuare
cptar $ectori ori%ontali i ele accelerar peste triajul prginit.
8 2unt 6%buntori -lamo0 rcni *ennie peste urletele du%elor rug'ndu-se ca
spectatorii lui s-l poat au%i. Vedei !n aciune nite 6%buntori -lamo autentici0
-bia reui s-i st$ileasc impulsul de a o$aiona.
=ei doi pa%nici care rmseser !n g"ereta porii de intrare tocmai !ncepuser s
se !ntrebe unde dispruse 6ob c'nd conexiunile lor standard cu cibers#era se
!ntrerupser. .u #ur mai nelinitii dec't ar #i #ost ca%ul !ntruc't legturile cu sen%orii i
sistemele de pe perimetru nu #useser a#ectate. @ou alerte sosir pe linia de la centrul de
comand al securitii dar !nainte ca mcar s le #i pri$it o explo%ie bubui !n spate
ridic'nd pe cer un glob de #oc dinspre latura opus a complexului. =ercuri roii rsrir
pe a#iajul strii lor de securitate.
8 @umne%eule la a #ost un generator7 reui s rosteasc un pa%nic c'nd
#lcrile $uir !n sus dup s#era de #oc care se dilata. 2e pare c-a dus cu el toat seciunea
de stocare a combustibilului.
5rei etaje de #erestre dintr-un turn erupser i un milion de cioburi de sticl
%burar a#ar gonind pe limbi lungi de $paie.
8 =entrul de comand al securitii nu rspunde raport matricea g"eretei.
@einei comanda autonom a securitii perimetrului.
8 ;tanare0 rcni pa%nicul-e#.
,i !ncrc codul !n matricea g"eretei i pri$i cum !n$iau sistemele protectoare.
Pa%boii !ncremenir !n locurile unde se a#lau& trape se desc"iser !n #lancurile lor i de
acolo ieir e$i care se armar automat. Mai linititoare #u !ns intrarea !n #unciune a
generatoarelor c'mpului de #or& dotate cu trei sisteme redundante i autonome ele
!nc"iser peste tot complexul un c'mp gigantic !n #orm de dom. Moleculele de aer
prinse !n interiorul e#ectului de legtur sc'nteiar c'nd absorbir inputul de energie care
le alinie !ntr-o structur rigid.
-lte dou explo%ii rsunar !n interiorul complexului. Pa%nicul-e# !ncerc s a#le
ce #usese distrus dar a#iajul lui de stare era aproape complet lipsit de in#ormaii.
8 =e #acem? !ntreb partenerul lui.
8 @eocamdat stm locului. .u putem de%acti$a c'mpul de #or7 nu deinem
autoritatea respecti$. -ici suntem !n siguran.
8 Ea nu suntem deloc art cellalt spre #lcrile uriae i #umul negru care se
!nla peste cldirile complexului. 2untem !nc"ii laolalt cu un grup de teroriti
nenorocii.
8 .u panica. Pur i simplu ne-au luat prin surprindere. *ocul este acum mai
etan dec't goa%a unei onna de lagun. 9a uit-te0
-rt un turn. 2upra#aa lui exterioar era acoperit de sc'nteile e$idente ale unui
c'mp de #or.
8 ,i i%olea% i dup aia aduc trupele serioase ca s-i rad asta-i procedura
standard.
2e !ntoarse i $%u c partenerul lui ignora complet complexul i se "olba la
!ntinderea pustie a triajului.
8 -lea ce dracuC sunt?
5e"nicianul trebuise s ia toate #irele la m'n !ns reuise s-i inter#ae%e toate
matricele !n reeaua slii de comand a porii. 96 #usese i%olat a#ar.
8 =oordonatele porii nu mai pot #i sc"imbate anun el trium#tor. -m i%olat
reeaua de comand aa c sistemul #uncionea% pe matricele interne i totul ni se $a
preda elegant i #r mo#turi.
8 Lro%a$0 m'r'i 6ob. Bi c'nd o s-ntrerup energia?
2imise deja podeaua $ibr'nd uor. ,n apropiere explodase ce$a. -lt parte a
operaiunii a$ansa. .u-l incinta c totul #usese at't de compartimentat& !i $enea greu s
nu tie ce se !nt'mpla.
5e"nicianul !l pri$i dispreuitor. 2e ae% la consola pe care o mutilase i apel
sc"eme noi pe portalurile mari montate pe perei.
8 -u i #cut-o deja uit-te0 -limentarea din exterior este aproape %ero. @eja
#uncionm pe trapa d-%ero. 5otu-i !n regul. -cum trebuie doar s mai re%istm !nc
trei%eci de minute.
;-majordomul lui 6ob raport brusc c se putea conecta la nodurile cibers#erei
slii. G jumtate de du%in de apeluri !i cereau s se identi#ice.
8 Eag-i !n pi%da m-sii !i spuse el e-majordomului.
8 9nteresant coment te"nicianul. OGc"ii !i erau ne#ocali%ai !n $reme ce studia
datele din $ederea $irtual.P =ibers#era e curat7 cine$a a contracarat so#t<are-ul
+aos7 este eliminat.
8 -sta-i bine sau ru? !ntreb 6ob.
8 ; ciudat7 .-a #i bnuit niciodat c 96-ul cibers#erei -ns"un este at't de
puternic !nc't s elimine aa rapid ni$elul la de +aos.
8 =um ne a#ectea% asta pe noi?
6ob detesta !ntotdeauna s lucre%e cu specialitii tia cu capu-n nori care nu
i%buteau niciodat s aprecie%e latura #i%ic a unei misiuni.
8 @e #apt nu ne a#ectea%. Vreau s %ic c securitatea 52= nu poate intra !n mod
#i%ic aici sau !n sala cu mainriile porii noi controlm i c'mpul la de #or.
5e"nicianul se scrpina g'nditor pe un obra%. @ac toi sen%orii lor sunt din nou
#uncionali s-ar putea s ne #ie niel cam greu s ieim la s#'rit. G s m g'ndesc7
6ob !l pri$i pe cellalt pa%nic care se mulumi s str'ng din umeri.
8 9a stai aa rosti te"nicianul i se aplec !nainte c'nd un portal comut pe
imaginea granulat a unui sen%or care acoperea coridorul din exteriorul slii de comand.
9a uite au repus !n #unciune circuitul li#tului0
2en%orul arta uile li#tului !nc"i%'ndu-se. @up %ece secunde !ncrctura
autonom explod. Pe imaginea de pe portal 6ob nu $%u dec't uile li#tului $ibr'nd cu
linia central de unire csc'ndu-se c'nd metalul #u de#ormat. Un nor dens se re$rs pe
coridor i brbatul !i ddu seama c era pra# nu #um.
=ellalt pa%nic c"icoti.
8 @e-acum nu mai pot cobor! pe-acolo probabil c s-a nruit tot puul.
6ob pri$i placa de metal care acoperea ieirea de incendiu. ,n scurt timp
securitatea a$ea s coboare pe scara din spatele ei. Potri$it instruciunilor pe care le
decriptase diminea dup ce puul li#tului era scos din #unciune ei ar #i putut s
prseasc sala de comand pe ua principal. Unul dintre birourile a#late mai departe pe
coridor a$ea un pasaj utilitar prin care ajungeau !n sala cu mainriile porii iar de acolo
puteau alege dintre trei rute de ieire dup ce c'mpul de #or era decuplat. Eine!neles
toate aciunile respecti$e depindeau !n mare msur de +aosul care scotea din #unciune
cibers#era i sen%orii de securitate.
8 ,n clipa de #a poate cine$a s pri$easc aici !nuntru? !ntreb 6ob.
;xamin cu atenie pla#onul cut'nd sen%ori i $ideocamere i $%u minimum
trei care acopereau interiorul.
8 2tai s $d reeaua local rspunse te"nicianul.
,ncremeni brusc rm'n'nd cu gura cscat la portalul care a#ia reeaua de
comand a porii. Una dintre seciuni p'lp'ia rou.
8 .u se poate7 murmur el.
8 =e-i? #cu 6ob.
8 Primul scut de blocare a comutrii a c%ut.
8 Mai %i o dat pe limba mea.
8 1ii atent cablurile de #ibre optice care #ormea% reeaua continu s #ie
intacte integrate !n reeaua de date local care la r'ndul ei este conectat la cibers#er.
@ar !n noduri locurile de unde se controlea% comutrile eu mi-am !ncrcat so#t<are-ul
ca s bloc"e% contactul. ,n termeni electronici !ntre noi i exterior nu exist nici o barier
#i%ic doar scuturile. ;u am amplasat cinci consecuti$e la #iecare nod bloc'nd toate
canalele de acces totui ce$a tocmai a trecut de scutul exterior.
8 .e-ai spus c 96-ul -ns"un a curat +aosul rosti cellalt pa%nic.
8 .u am spus c nu cre%usem c ar #i putut s-o #ac7 nu at't de repede. 9isuse0
-lt seciune a reelei de comand a porii strlucea c"i"limbariu.
8 -a ce$a nu se poate m jur nu-i posibil0
8 -lt scut? g"ici 6ob.
8 G s cad s-mi bag picioarele jumtate din coduri au #ost deja sparte. .u se
poate. Vorbesc serios aa ce$a nu se poate0 Btii ce #el de criptare am utili%at pentru
c"estia aia? Leometrie !n opt%eci de dimensiuni. ,n opt%eci0 =a s spargi aa ce$a ai
ne$oie de-un secol7 dac ai ba#t.
Prea mai degrab #urios dec't !ngrijorat.
6ob !ncepea s aib o sen%aie cu ade$rat neplcut despre misiune.
8 Bi ce anume poate s sparg genul sta de criptare?
5e"nicianul !ncremeni complet.
8 9=-ul.
Pri$irea lui gsi pe pla#on o $ideocamer care era cuplat la consola lui i se uit
direct !n lentila micu.
8 Ega-mi-a pula0
=ellalt pa%nic !i ridic pistolul ionic i !ncepu s trag !n $ideocamere.
8 -#l c'i sen%ori sunt !nuntru. 9mediat0
6ob trase !ntr-un sen%or de deasupra uii principale. 6isc o cuttur scurt spre
a#iarea de pe portal continu'nd s caute i altele. -$ertismentul c"i"limbariu al celui
de-al doilea scut se trans#orma !ntr-un rou amenintor.
Pa%nicul-e# din g"ereta de la poart pri$i pe #ereastr i gura i se csc treptat !n
mod incontient c'nd !nelese ade$rata natur a obiectelor %burtoare.
8 -m mai $%ut c"estiile astea croncni el #r putere. Btiu ce sunt. ;rau !ntr-un
#ilm de aciune pe care l-am accesat cu nite ani !n urm. 6%buntori -lamo. @ar sunt
c"estii $ec"i de tot7
8 .u mai sunt rosti partenerul lui. =e #acem?
8 .e rugm la @umne%eu.
Pe toat autostrada care ducea la complexul na$ei stelare $e"iculele se opriser
automat c'nd so#t<are-ul +aos le a#ectase matricele de pilotare. -poi c'nd !ncepuser
explo%iile i se acti$ase domul c'mpului de #or oamenii cobor'ser din maini pe
as#altul #ierbinte i rmseser pri$ind spectacolul. ='i$a se !ntoarser au%ind noile
uruituri din spatele lor i se aruncaser instantaneu pe jos rcnind a$ertismente.
6%buntorii -lamo $uiau peste autostrad la nici o sut de metri altitudine.
='nd ajunser la un +ilometru de c'mpul de #or desc"iser #ocul cu lansatoarele de
particule. ;ra ca i cum o perdea de #ulgere ar #i acoperit interstiiul dintre ei i dom.
,ntregul cer se trans#orm !ntr-o $olbur orbitor de alb cu aerul de%integr'ndu-se sub
giganticele descrcri energetice. .i$elul sonor al explo%iilor #cu ndri toate
geamurile mainilor #urgonetelor i autobu%elor de dedesubt i oamenii !nii #ur
a%$'rlii c't colo de #rontul undei sonice. 5impane i oc"i se sparser $ase capilare #ur
desc"ise s'ngele porni s le spumege din guri nasuri i urec"i iar pielea neprotejat se
lic"e#ie.
@omul c'mpului de #or !i pstr integritatea sub lo$itur. Pe supra#aa lui
moleculele de aer colapsar i se ridicar !ntr-un nor coronal clocotitor. @e deasupra
prea ca i cum o stea pitic roie #usese !ngropat !n sol.
@escrcri electrice gigantice 'nir din mantia ionic ce #ierbea i%bind
pm'ntul de jur !mprejur. Pa%boii care ateptau !n alert !mprejurul ba%ei c'mpului de
#or urmrind cu armele laser i magnetice inamicul care se apropia detonar pur i
simplu i roiurile de #ragmente se $apori%ar !n microsecunde c'nd #ur !n$luite de
cascada de energie. 5oate smocurile de $egetaie de pe o ra% de patru sute de metri !n
jurul domului i%bucnir !n #lcri.
=ei trei 6%buntori -lamo traser iari concentr'ndu-i lansatoarele asupra
unui singur punct. ='mpul de #or re%ist i acum de$iind potopul teribil de energie !n
aerul care sc'nteia torturat. =ataracte dense de lumin se re$rsar i%bind solul.
,n interiorul g"eretei ambii pa%nici se aruncaser pe jos de la primul baraj de #oc.
,ntreaga lor lume dispruse !ntr-o $iolen alb. ="iar i !n interiorul c'mpului de #or
ni$elul de %gomot era incredibil translat'ndu-se !n durere #i%ic direct care le s#redelea
timpanele. @up ce lumina se stinse cute%ar s ridice oc"ii. *a cinci sute de metri
deprtare acolo unde #useser #ocali%ate lansatoarele o %on imens din c'mpul de #or
continua s sclipeasc de d're $iolete orbitoare pe msur ce #uioarele de energie
re%idual se descrcau !n sol.
8 - inut mormi pa%nicul-e# ne$enindu-i s cread.
.u-i putu au%i propriile cu$inte. ='nd !i duse palma la urec"e degetele i se
m'njir de s'nge. .u-i psa.
8 2unt $iu. =u dosul #alangelor !i !ntinse lacrimile pe obraji. @oamne
@umne%eule sunt $iu0
,nl capul deasupra tbliei biroului i !i $%u pe 6%buntorii -lamo
apropiindu-se de domul c'mpului de #or. 9ncendii mrunte p'lp'iau sub ei ar%'nd
ultimele smocuri de iarb i buruieni. 6%buntorii nu ateri%ar ci mai degrab se
prbuir din $%du". 6ac"etele lor se oprir c'nd ajunser la dou%eci de metri !nlime.
=u picioarele extinse atenuar ocul i r'maser !ntr-o po%iie g"emuit pe pm'ntul
!nnegrit i #umeg'nd. =apul celui mai apropiat se roti lent !ntr-o parte i cealalt ca
parodierea unei creaturi $ii scan'nd cu sen%orii. Matricele lor erau !ncrcate cu
smart<are de contiin animalier care le asigura o independen alimentat doar de
agresiune& dup ce inta #usese stabilit nu se mai opreau p'n nu ajungeau la ea.
=el din #runte !ncepu s !nainte%e cu picioarele bubuind !n#undat deplas'ndu-se
cu o $ite% descurajant pentru ce$a at't de masi$. Derbe de cenu i r'n se ridicau la
#iecare impact %bur'nd !n $'rtejuri bi%are !n jurul c'mpului su de #or. 2eciuni mici de
blindaj din partea #rontal a capului bascular !n sus ls'nd s glise%e !n exterior cleti
lungi i negri. Fe$ile armelor de calibru mediu se retraser !n compartimentele lor. *a
trei%eci de metri de ba%a domului 6%buntorul se opri i-i cobor! capul gros de #orma
unei pene de despicat lemne. =letii strlucir cu o aur de culoarea cobaltului care se
rotea i p'lp'ia. ,i !n#ipse !n pm'nt. L"ei%ere imense de sol #ur aruncate !n $%du".
6%buntorul -lamo se propti !n picioare i-i a#und mai mult capul !n gaura pe care o
s#redeleau cletii. .isip i #ragmente de piatr spart 'neau la dou%eci de metri
!nlime deasupra lui. 5reptat !ncepu s-i a#unde !n exca$are uriaul corp blindat.
5oate cldirile de pe Muntele =astelului din *eit"pool erau iluminate de #ascicule
strlucitoare de lumin ale cror culori treceau graios din una !n alta parcurg'nd tot
spectrul !n timp ce deasupra lor semeul castel de basm era el !nsui scldat !n sclipirea a
trei%eci de proiectoare de intensitate solar. @in po%iia sa de la #ereastra ca#enelei de pe
=ercul Prinului -dam a$ea o panoram superb a muntelui pe #undalul unei seri senine
i calme. 6e#lexia lui tremura !n apele negre i reci ale lacului circular din *eit"pool !ntr-
o imagine de oglind aproape per#ect. -idoma tuturor celorlali clieni !nt'r%iai ai
ca#enelei de c'te$a minute i el !ncetase s mai pri$easc spectacolul de a#ar. 5oate
emisiunile de tiri ale unis#erei transmiteau e$enimentele de pe -ns"un prin miile de
companii mass-media !ntinse prin =ommon<ealt". =a#eneaua comutase pe -lessandra
Earon dei imaginile la care a$ea ea acces erau lipsite de pro#esionism. Pro$eneau de la
supra$ieuitori din $e"iculele distruse sau abandonate pe autostrada spre complexul na$ei
stelare. 9nseriile retinale transmiteau imaginile !nceoate de lacrimi cltin'ndu-se dup
cum expeditorii se cutremurau de spaim sau uurare.
6%buntorii -lamo #orau sub domul c'mpului de #or& practic $ec"ile mainrii
de r%boi nu mai erau $i%ibile acum !ntruc't gurile pe care le spaser erau !ndeajuns de
ad'nci pentru a le ascunde !n !ntregime corpurile. Derbe imense de pm'nt continuau s se
!nale ctre cer ca nite #'nt'ni arte%iene de unde cdeau sub #orma unui nor camu#lator
de pra# i granule de piatr mai uscat dec't orice nisip din deert. Volumul de sol pe care-
l regurgitau !n urma lor nu se diminua nici o clip. =u $ite%a aceea !n numai c'te$a
minute a$eau s ajung dedesubtul complexului !n sine. Un detaliu pe care -lessandra
Earon a#lat !n securitatea studioului ei de pe -ugusta se grbi s-l sublime%e. ;a
mrturisi c nu tia nimic despre capacitile de#ensi$e pe care 52= se putea sau nu s le
#i !ncorporat !n complex !ns msurile standard nu preau s se #i comportat prea gro%a$.
@e asemenea se acorda o atenie deosebit legendei pri$ind calitile distructi$e ale
6%buntorilor -lamo.
8 .imic i nimeni rosti ea nu ar supra$ieui !n interiorul complexului asediat
dac mcar unul singur ar ptrunde acolo. .e putem doar ruga pentru oamenii care sunt
prini !nuntru.
P'n i #aa ei #rumoas cu coama elegant de pr blond-!nc"is prea tulburat.
.ici -dam nu era sigur dac 52= !i atepta cu $reo surpri% pe 6%buntorii
-lamo. @in necesitate misiunea aceasta #usese pus la cale !n prip i timpul de
documentare #usese scurt. .u putea #i sigur absolut de nimic cu toate c a$ea bnuiala c
!n complex nu existau arme serioase de calibru greu.
-lturi de ceilali clieni trans#igurai din ca#enea -dam icni uluit i
!nspim'ntat !naintea #ulgerelor i uruiturilor care r%bteau din gurile cscate ale
tunelurilor. .u simula de#el. ,n ultimele luni asistase !n mod direct la reno$area
mainriilor gigantice totui era la #el de copleit ca oricare alt om de #ora brut pe care
o do$edeau 6%buntorii -lamo care se aruncaser ceea ce era cu siguran pentru ultima
dat !n btlie.
,n $ederea $irtual un cronometru bi#a succesiunea de e$enimente ale misiunii.
@eocamdat se descurcau remarcabil de bine !n respectarea gra#icului ceea ce !nsemna
c se apropia etapa a doua. =a $eteran al multor campanii mari i mici -dam tia c
nimic nu era mai ade$rat dec't str$ec"ea maxim militar: un plan de btlie nu
supra$ieuiete niciodat contactului cu inamicul. 9ar dac inamicul respecti$ deinea
puterea i resursele 52=-ului el nu inteniona s lase nimic la $oia !nt'mplrii.
(ilson au%i ultima eclu% pneumatic de urgen %ngnind sonor cu %gomotul
re$erber'nd prin toat puntea pe care o ocupaser. .iciuna dintre eclu%ele pneumatice
primare din metmal nu #unciona toate erau retrase !n inelele groase din jurul marginii
lor !ns eclu%ele de urgen o#ereau un grad re%onabil de securitate. ,i !ncepu
exerciiile de respiraie pro#und calm'ndu-i inima care bubuia.
8 2untem etanai anun -nna.
Llasul ei trda un grad ridicat de mulumire. ="ipul rotund al #emeii sur'se
luminos !n ciuda situaiei de la sol. Gc"ii i gura !i erau !nconjurai de o mulime de
=Gtatuaje ce produceau un #iligran de linii subiri de aur i platin care !i p'lp'iau pe
piele apr'nd i dispr'nd. M'inile i antebraele !i erau de asemenea acoperite de
aceleai linii care i se t'rau !n jurul degetelor i !nc"eieturilor c'nd !i aps palmele pe
un i-punct al consolei.
8 ;xcelent !ncu$iin (ilson.
.u se ddea !n $'nt dup asemenea trsturi #lamboaiante $ec"ea motenire
rigid !i spunea din nou cu$'ntul iar propriile sale =Gtatuaje erau complet non-
$i%uale. 5rebuia totui s admit c aciunile #emeii #useser exemplare p'n acum. -nna
organi%ase ec"ipe de lucru #ormate din te"nicienii surprini i speriai care parcurseser
seciunea sistemului de susinere biotic i !nc"iseser #i%ic uriaele i solidele eclu%e
pneumatice de urgen utili%'nd scule de mare putere i propriii lor muc"i. 1usese
numai una dintre cele aproape o du%in de misiuni pe care i le dduse i pe care ea le
derulase per#ect. -paratele de condiionare a aerului #useser pornite i #uncionau cu
$entilatoarele mic'nd atmos#era grea iar luminile de a$arie #useser conectate la uniti
energetice portabile. -nne organi%a personalul !n ec"ipe de inter$enie pentru a$arii
pregtindu-se pentru orice e$entualitate.
,n acest timp (ilson trecuse #renetic !n re$ist sistemele c't de c't operaionale
ale na$ei. .u-i trebuise prea mult timp. Fin'nd seama de numrul mare de ec"ipamente
ce #useser instalate p'n !n pre%ent doar un procentaj alarmant de mic !i era disponibil i
aproape niciunul dintre ele nu era de $reo utilitate practic pentru situaia lor curent.
Unicul succes important pe care-l !nregistraser #usese #olosirea sistemului de urgen de
comunicaii al plat#ormei pentru a restabili o legtur cu cibers#era planetei. Prin
intermediul ei (ilson #usese permanent !n contact cu 9= din clipa !n care intrase !n
na$. ;ra recunosctor pentru #aptul c 9= do$edea #a de atac un interes mult mai mare
dec't de obicei.
8 ;scadra #orelor speciale -ns"un se $a des#ura !n jurul perimetrului
complexului peste apte minute !i anun 9=. Primul ealon de !ntriri de securitate al
52= $a sosi !n gar la patru minute dup aceea& des#urarea sa ar trebui s #ie mai rapid
dec't a #orelor locale. 2unt de asemenea mobili%ate #orele @irectoratului 2ecuritate al
=ommon<ealt"ului.
8 @ar c"iar dac pot intra !n perimetrul c'mpului de #or dispune $reuna dintre
ele de ce$a care s-i poat distruge pe nenorociii ia de 6%buntori -lamo? !ntreb
(ilson.
G $%u cu coada oc"iului pe -nna arunc'ndu-i o pri$ire !ngrijorat. -c"ii
minuscule de aur unduir din oc"ii ei c'nd !i realinie a#iajul $ederii $irtuale pentru
accesarea direct a datelor de securitate.
8 .u cred rspunse 9=. Una dintre cau%ele reputaiei legendare a 6%buntorilor
-lamo este puterea lor brut. Producerea lor a #ost extrem de ine#icient din punctul de
$edere al costurilor ra%a de aciune le este redus i abilitatea tactic limitat. ,n acelai
timp !ns e#iciena lor !mpotri$a amplasamentelor 1ederalilor Unii a #ost de aproape sut
la sut. 6epublica 2telei Unice s-a apropiat #oarte mult de obiecti$ul de a trans#orma
-ustin !ntr-o 9%olat.
8 Vrei s %ici c !n complex nu a$em arme !ndeajuns de mari pentru a-i distruge?
8 .u. @irectoratul 2ecuritate deine !ns puterea de #oc necesar in'nd seama
mai ales de $ec"imea designului generatorului de c'mp de #or cu care sunt dotai
6%buntorii -lamo. Va trebui totui s ateptm sosirea #orelor @irectoratului.
@es#urarea lor pe -ns"un ar trebui s !nceap !n dou%eci i cinci de minute.
(ilson pri$i din nou ecranul de a#iaj. ;l i -nna !i stabiliser postul de
comand !ntr-un birou de ec"ipaj care a$ea instalate c'te$a sisteme reea i matrice i
nimic altce$a. Pereii i podeaua erau panouri de re%isten grosolane iar conductele
treceau peste pla#on aidoma a doi erpi de culoare argintiu-mat !ntreptruni !ntr-o po%iie
de !mperec"ere. 5rei ecrane console #useser setate pentru a a#ia repre%entri
rudimentare ale strii interne a na$ei iar celelalte dou erau alimentate de $ideocamerele
dispuse !n jurul plat#ormei de asamblare. ,n sala de controlul calitii a#lat dincolo de
poart nu mai a$usese loc nici o alt explo%ie dar nu asta !l !ngrijora !n pre%ent pe
cpitan.
8 -u ajuns sub perimetru? o !ntreb pe 9=.
8 ,n mod clar. Volumul de pm'nt pe care-l e$acuea% nu s-a redus. ;stimarea
noastr cea mai probabil este c au ajuns la o sut opt%eci de metri !n interiorul c'mpului
de #or. ,n cur'nd $or iei la supra#a.
8 ,n c't timp $or ajunge la poart? !ntreb -nna.
=Gtatuajele i se stinseser. Pri$ea ecranul care arta imaginea de la $ideocamera
ce acoperea poarta din interiorul plat#ormei de asamblare.
8 ;stimarea minim este de ase minute rspunse 9=. -ceasta !n ipote%a !n care
$or continua prin subteran p'n $or ajunge sub complexul de cldiri i abia apoi $or iei
la supra#a. 5actica aceasta !nseamn c nu $or trebui s c"eltuiasc energie pentru a
strpunge c'mpul de #or al peretelui cldirii.
8 Eun. Vreau acum un rspuns exact: 6%buntorii -lamo pot strpunge c'mpul
de #or al porii?
8 @ac speci#icaiile lor originale n-au #ost diminuate estimm c pentru a
strpunge coe%iunea c'mpului de #or al porii $or #i necesare maximum dou sal$e ale
unui lansator de particule.
8 .enorociii dracului m'r'i (ilson printre dini.
,i repeta c nu-l speria nici mcar #aptul c murea !n acest corp legtura prin
satelit a$ea destul lime de band pentru a-i descrca memoria !ntr-o stocare sigur
c"iar !n ultima clip. .u !l scotea din mini #aptul c proiectul nu putea #i aprat de o
ceat de teroriti anar"iti cretini i semiorgani%ai. Proiectul nu merita aa ce$a& ei
!ncercau s reali%e%e un lucru nobil i bun cu na$a stelar. .ici un #el de cau% de ccat
3la mod4 din exteriorul procesului politic nu a$ea dreptul s se bage aici. =a s nu mai
aminteasc de timpul banii i la dracuC0 de $ieile care #useser in$estite !n
construirea ei.
8 Probabil c pot comuta nite energie suplimentar de la na$ spre generatorul
c'mpului de #or al plat#ormei %ise -nna. O2pirale de platin se roteau lent !n jurul
oc"ilor ei !n timp ce studia o sc"em de reea !n $ederea $irtual.P G trap d-%ero este
parial !ncrcat i ar trebui s ne o#ere su#icient energie ca s re%istm c'te$a ore. =red
c-o pot comuta prin cablarea supraconductorilor. 5rebuie doar s reprogramm
jonciunile ombilicale s in$erse%e #luxul.
8 .e poi ajuta cu asta? !ntreb (ilson pe 9=.
8 @in anali%a pe care am #cut-o resurselor $oastre outputul $ostru energetic
este c"iar capabil s depeasc inputul necesar generatorului c'mpului de #or rspunse
9=. Pe de alt parte !ns generatorul n-a #ost proiectat s re%iste la genul de impact cau%at
de un lansator de particule i un 6%buntor -lamo l-ar putea strpunge relati$ repede.
,mpreun cei doi n-ar a$ea ne$oie nici de %ece secunde.
8 1utu-i gura m-sii0 rcni (ilson. 5rebuia s ne !nc"i%i poarta. .u pot #i lsai
s distrug na$a.
1usese gata s continue& nu-i corect - doua ans merit s intre !n istorie nu
trebuie s moar !n #elul acesta #r mcar s se #i nscut.
8 2cuturile ridicate !n jurul reelei porii se do$edesc #oarte re%istente spuse 9=.
P'n acum am spart trei. -l. Patrulea utili%ea% criptare !n geometria cu o sut ai%eci de
dimensiuni. Vom a$ea ne$oie de c'te$a minute ca s-l spargem.
8 .u dispunem de c'te$a minute.
8 =alculele noastre nu sunt eronate.
(ilson se rsuci i o pri$i pe -nna. 1emeia plutea !n #aa consolei uit'ndu-se la
ecranul care a#ia sc"ema na$ei. M'inile ei apsau puternic i-punctul consolei& "ierogli#e
aurii urmreau lent con#iguraii stranii peste pielea !ntins a antebraelor ei.
8 ;xist $reun armament instalat? !ntreb el disperat.
M'inile ei $irtuale smulgeau date din matrice parc #olosind #or #i%ic brut.
8 .u domnule cpitan. .imic.
8 *a dracuC0
9%bi cu m'na liber !n supra#aa cea mai apropiat trimi'ndu-i corpul !ntr-o
rsucire care-i expedie un jung"i de durere prin braul cu care se ancorase.
8 Vreun semn c ar #i ieit la supra#a?
;ra ne$oit s lase totul !n seama 9=-ului i s se roage c $a #i !n stare s sparg la
timp scuturile.
8 .u rspunse 9=.
8 Eun. Pregtete te rog o stocare pentru a primi memoriile tuturor oamenilor
de la bord. @ac nu $ei putea !nc"ide poarta $or trebui trans#erate la clinica unde se
e#ectuea% procedurile de re-$iere.
8 Vom #ace asta desigur dar a aprut o problem nou.
-nna !l pri$i nelinitit pe (ilson. Erbatul !nelegea c't de greu !i era s
continue ce e#orturi erau necesare pentru a-i pstra #ermitatea. Managementul executi$
abia se antrena pentru asemenea situaii. 5rebuia s examine%e aspectul acesta cu mult
atenie mai t'r%iu7 dup ce supra$ieuiau atacului. P'n atunci nu putea spune mare
lucru care s-i #ie de ajutor.
8 =e mai este? !ntreb inexpresi$.
8 =entrul de control al %borurilor ci$ile -ns"un urmrete dou lansri
neautori%ate de a$ioane de pe o insul din apropierea ecuatorului.
8 =e #el de lansri?
8 .ecunoscute. Par !ns s accelere%e !ntr-o orbit retrograd.
(ilson a$u ne$oie de o secund ca s !neleag implicaia.
8 2e !ndreapt spre noi murmur el.
8 -a se pare da.
8 ,n c't timp $or ajunge?
8 @ac pstrea% acceleraia constant !n opt minute.
8 -i $reo idee despre mrimea lor?
8 Potri$it semnalului radar par s #ie a$ioane spaiale de cargo mediu. ,n ca%ul
acesta #iecare are !n jur de dou sute cinci%eci de tone #r !ncrctur.
(ilson nici mcar nu !ncerc s socoteasc mental. 9mpactul a dou cinci%eci de
tone la o $ite% dubl dec't cea orbital7
8 .ici nu mai este ne$oie s aib #ocoase la bord rosti el.
@e asemenea era lipsit de importan dac poarta era sau nu acti$at. @ac
6%buntorii -lamo nu ajungeau la ei atunci energia cinetic i-ar #i distrus oricum.
=ine$a unde$a ne urte ru de tot g'ndi cpitanul. @ar de ce? =e rost are
p'n la urm tot $om ajunge la Perec"ea @yson. ;u $oi re-$ia i pe @umne%eul meu o
s %bor cu na$a asta0
,n clipa aceea muc"ii braelor i se blocar !n oc.
8 -nna0 -cum dou sptm'ni am testat la presiune re%er$oarele de combustibil.
,mi amintesc gra#icul de lucru.
8 @a !ncu$iin ea precaut.
8 - mai rmas ce$a !n re%er$oare?
Podeaua de beton a laboratorului de testare a radiaiilor cosmice A@ $ibr
!ncetior. ;c"ipamentele se cltinar pe bancuri i birouri. 2e au%ea un $uiet slab dar
$olumul su cretea !n tandem cu $iolena %guduiturilor. 1isuri !ncepur s apar !n
podea cu ac"ii mici de beton desprin%'ndu-se i apoi srind i rotindu-se peste supra#aa
de$enit instabil. Videocamerele de pe pla#on scanau !nainte i !napoi !ns !n laborator
nu ardea dec't lumina slab de a$arie care se aprinsese dup ce generatoarele
complexului #useser sabotate. 6e%oluia era necorespun%toare.
Peste c'te$a secunde pardoseala se de%integr i cu buci mari de beton %burar
pe $ertical !mproc'nd picturi sclipitoare de pe marginile topite. @e sub spintectura
crpturii o lumin orbitor de alb se re$rs !n sus orbind $ideocamerele. 5entacule
mici de energie !i urmar peste o clip test'nd i !n"'nd orice supra#a neutr
$apori%'nd metalul i aneanti%'nd plasticul i sticla.
@up aceea lumina dispru. Un 6%buntor -lamo se ridic !n ruina laboratorului
!n$luit de #lcri. =apul i se roti se #ocali% asupra intei sale i demol cu indi#eren
un %id i c'i$a st'lpi de re%isten. Elocuri de %idrie i podeaua distrus a laboratorului
de la ni$elul imediat superior se prbuir lunec'nd i rico'nd de pe c'mpul de #or al
monstrului blindat. =ele ase picioare se micar !ntorc'nd corpul p'n #u aliniat
!ndrtul capului i aintit direct spre poart. ,naint lent la !nceput strpung'nd alt
perete interior. 5reptat $ite%a !i crescu p'n ce strbtu incintele cldirii de parc n-ar #i
#ost dec't straturi mai dense de aer.
Pe c'nd parcurgea centrul de !ntreinere a construboilor podeaua !i ced sub
picioare. Uor de%ec"ilibrat !naint greoi c'i$a metri apoi se opri i roti capul !napoi
pentru a $edea dac exista $reo ameninare. Deturi de pra# impenetrabil irupser din noua
desc"idere !n sol. Un al doilea 6%buntor -lamo se !mpinse !n sus croindu-i drum
a#ar din tunel. Primul !l atept s ajung la ni$elul lui dup care !i !ncepur asaltul
#inal ctre cldirea controlului de calitate i poart.
=a#eneaua amui complet c'nd glasul stupe#iat al -lessandrei Earon anun
decolarea a$ioanelor spaiale. -dam !i ddu seama c-i ume%ea !ntruna bu%a
superioar anticip'nd momentul #inal i se opri repede. 9maginile comutar de la terenul
carboni%at din jurul domului c'mpului de #or al complexului la o gra#ic elegant a
orbitei planetare a plat#ormei de asamblare. ,mpreun cu glasul de$enit sumbru al lui
Earon animaia ilustra distrugerea ine$itabil. =ontorul din colul ecranului !ncepuse
numrtoarea in$ers. ;ra aproape identic cu cronometrul din $ederea $irtual a lui
-dam.
- doua ans mai a$ea de trit maximum patru minute. -dam se uit #ulgertor la
#eele transpuse ale celorlali clieni i %ri oroare i #ascinaie !n cantiti egale. Pentru
prima dat nu mai simea $ino$ie #a de ceea ce #cuse. Pe plat#orma de asamblare nu
se a#lau inoceni i nici copii lipsii de memocelule. .u de data aceasta. @e data aceasta
a$ea s #ie corect.
=ine$a din ec"ipa lui Earon reui s accese%e roiul de microsatelii geo#i%ici de
cartogra#iere de deasupra lui -ns"un. Mii de sen%ori semiconductori minusculi de pe
orbita ecuatorial !i modi#icar alinierile de la mineralele !ngropate !n ad'ncuri i
#ocali%ar pe o pat speci#ic de lumin. Plat#orma de asamblare apru !n centrul
ecranului: o s#er gigantic de metmal albastru-cenuiu plutind deasupra norilor. -dam
simi c simetria ei lipsit de trsturi !i con#erea un straniu aspect organic.
*inii !ntunecate aprur pe supra#aa ei de#inind con#iguraii prelungi de #orma
unor petale. -dam clipi i se aplec !n #a. ;ra sigur c nu #useser acolo cu o secund !n
urm. -poi jeturi lungi i subiri de ga%e albe ca %pada 'nir din supra#aa s#eric o
dat cu despicarea liniilor negre. 6a%ele soarelui se re$rsar !n plat#orma de asamblare
anul'nd strlucirea slab a luminilor de a$arie& suprastructura incomplet a na$ei stelare
sclipea alb-argintiu !n centrul unui nor de $apori a#lat !n dilatare.
8 .u se poate7 gemu -dam.
=ronometrul lui arta o sut cinci%eci de secunde p'n la impact.
@ou rac"ete cu plasm se aprinser i terser imaginea !ntr-o no$a alb de
particule supraenergi%ate. -mbele jeturi de e$acuare detonar direct prin !n$eliul de
metmal pliat trimi'nd sulie gemene de lumin care !mpunser cale de peste o sut de
+ilometri !n jos spre supra#aa planetei. G parte din norul de plasm rico din structura
care supra$ieuise re$rs'ndu-se !ndrt !n jurul na$ei i a bandajelor ei de tra$erse.
Pturi de i%olaii i cabluri #ic"iuir de jur !mprejur di%ol$'ndu-se !n atomii componeni
!n $reme ce suporturile tra$erselor se topir !n #ire pliabile care se !ntinser aidoma
caca$alului topit c'nd na$a porni s se !ndeprte%e de poart. Modulele cargo
componente luar #oc i %burar din in#ernul stelar ca nite comete portocalii lugubre
ls'nd !n urm o p'cl #luorescent pe msur ce coninutul lor era de$orat de incendiu.
- doua ans !ncepu s accelere%e. .a$a gigantic oscil la !nceput c'nd
programele i pilotul era oare )ime !nsui? se !ntreb -dam anali%ar distribuia
nesimetric a masei !n lungul #u%elajului. 9mediat ce o stp'nir direcia jeturilor
rac"etelor #u modi#icat pentru compensare i na$a nu mai $ibr ci-i mri $ite%a i se
ridic perpendicular pe planet. ,ndrtul ei prin clocotul de ruine topite se %ri o ultim
i $iolent contorsionare c'nd c'mpul de #or care proteja poarta #u strpuns !n cele din
urm. La%ele atmos#erei n$lir !n $id purt'nd cu ele o pu%derie de #ragmente din sala
distrus a controlului de calitate. Vigoarea jetului #u redus pentru c'te$a secunde c'nd
ce$a se !mpinse a#ar prin gaura-de-$ierme. @up aceea aidoma unui dop din g'tul unei
sticle un glob mic de c'mp de #or rbu#ni !n exterior sc'nteind prin #urtuna de
rmie pe msur ce era propulsat !nainte de ra#ala agresi$ de aer din poart. Gbiectul
!ntunecat i greu din bula sc'nteietoare se rotea neajutorat !ntruna ridic'ndu-se prin
spaiul cosmic. ,napoi lui jetul atmos#erei #u sugrumat iari. Un al doilea glob auriu
apru rostogolindu-se !n $id dup primul.
@e acum - doua ans era la dou%eci i cinci de +ilometri deprtare pr'nd o
stea alungit i orbitoare care suia ctre constelaiile strlucitoare. Primul a$ion spaial
apru brusc !n imagine. Vite%a lui uria #cu s se !ntre$ad doar ca un #ulger pe ecran
o siluet delta argintiu-cenuie aerodinamic !nainte de a se i%bi !n resturile plat#ormei
de asamblare care se rceau. ;xplo%ia care irupse nu se deosebi cu nimic de una nuclear
de proporii reduse. 2#era de atomi incandesceni !ncepuse s se !ntunece c'nd re!n$ie
brusc cu inima strpuns de al doilea a$ion spaial.
*a o sut de +ilometri mai sus - doua ans continua s accelere%e spre stele.
/os"e cre%use c potopul de date se $a reduce dup primele dou %ile. -cum la o
sptm'n dup solicitarea iniial tia mai bine. ;xista un $olum imens de in#ormaii
despre aa-%isele organi%aii criminale de $'r# cu totul surprin%tor pentru nite creaturi
care-i des#urau acti$itatea !n a#ara granielor societii. Pe Ga+tier existau trei
asemenea organi%aii principale recunoscute de poliie: 1amilia Do"asie o reea de mod
$ec"e !n stilul Ma#iei #ormat de in#ractori !nrudii !ntre ei dar cu destui creieri i
a$ocai pentru a-i i%ola pe boi de toate acti$itile celor care operau la ni$elul str%ii&
1orai *td o companie al crei consiliu de administraie prea s se #i di$ersi#icat !n
delicte at't #inanciare c't i de natur #i%ic& i -rea SA cea mai inteligent i mai
e$a%i$ al crei imperiu obscur era susinut de a#aceri legale i aparent de conexiuni
politice. ,i a$ea sediul !n @ar+la+e =ity i din acest simplu moti$ /os"e o #a$ori%a ca
#iind suspectul cel mai probabil !n omor'rea lui 2"a"ee# i =otai. ;ra pur i simplu o
c"estiune de geogra#ie. .iciunul dintre cei doi nu ieise din @ar+la+e $reme de sptm'ni
!nainte de a disprea. @ac dduser din !nt'mplare peste ce$a care necesitase !nlturarea
lor atunci probabil c -rea SA dispunea de tipul de resurse i contacte necesare s-o #ac.
,n #elul acesta mai rm'nea doar s gseasc rspunsul la o !ntrebare.
=e putuser descoperi doi ci$ili inoceni care s #i necesitat o reacie de asemenea
magnitudine?
@osarele o#iciale despre organi%aiile criminale pe care /os"e le luase de la
cabinetul procurorului general conineau toate in$estigaiile anterioare plus procesele
alarmant de lipsite de succes care re%ultaser de pe urma lor. @intre ele cele mai utile
erau rapoartele pro$enite de la in#ormatori i agenii sub acoperire. =abinetul
procurorului !i cunotea pe toi juctorii majori i minori i a$ea o idee general despre
ce #ceau !n majoritatea timpului& problema real era c nu putea s do$edeasc nimic !n
mod legal.
@o$edite sau nu e$enimentele suspecte de acum patru%eci de ani pe care le
pre%entau dosarele nu erau de mare #olos. Pur i simplu nu existau crime nici con#runtri
$iolente cu ri$alii ba nici c"iar t'l"rii ci doar un #lux permanent de bani de la cluburi
localuri pentru jocuri de noroc narcotice c"imice i digitale& prostituie escroc"erii
bancare i contracte imobiliare dubioase.
@up dosarele o#iciale /os"e !ncepu s accese%e in#ormaiile din mass-media
despre -rea SA. -$eau mai degrab caracter de b'r# cu toate c unii reporterii de
in$estigaii preau s-i cunoasc bine subiectul. @in nou !ns nici o menionare a unor
in#raciuni realmente serioase. ='nd cercet rapoartele standard ale poliiei din anul
respecti$ i din cinci ani anteriori nu descoperi nici un delict major care s #i a$ut loc
sau care s #i necesitat ani de pregtire.
*a jumtatea dimineii brbatul se opri din lucru ca s pri$easc atacul incredibil
asupra na$ei stelare. ;ra de alt#el ceea ce #cuse marea majoritate a =ommon<ealt"ului.
P'n i in$estigatorul-e# se lsase pe spate !n scaun i pri$ise imaginile ce rulau pe
ecranul de pe biroul ei. @up ce - doua ans ajunsese !n siguran po$ara datelor care
ateptau !l readusese !ncet pe /os"e la munc dei colegi din cldirea sediului general al
poliiei metropolitane se opreau pe la el ca s-l !ntrebe dac $%use i ce prere a$ea.
Preau mai interesai s a#le opinia Paulei !ns #emeia nu spunea niciodat ce g'ndea.
P'n spre s#'ritul dup-amie%ii /os"e rede$enise complet a#undat !n detaliile mo"or'te
ale lumii interlope. 9nputul constant de pe $ederea $irtual i ecranele de pe birou !i
ddeau dureri de cap. ='nd se !ntinse ctre cana de ca#ea gsi doar %aul rece al ultimei
do%e.
8 M duc s mai iau mormi el.
Paula nici mcar nu ridic oc"ii de la ecranul ei c'nd porni spre u. *i se alocase
o camer la ni$elul al cincilea destul de plcut cu o #ereastr larg i mobilier nu #oarte
$ec"i. Matricele des+top erau ec"ipamente de $'r# cu ecrane i portaluri pe msur. -t't
doar c automatul de ca#ea era pe coridor.
8 2tai0 rosti Paula c'nd el aproape c ieise prin u. Un apel securi%at.
;ra Vatux. ,l a#iar pe portalul mural mare i /os"e se ae% exact !n clipa c'nd
apru imaginea extraterestrului uria. Erbatul se !ncrunt !ngrijorat de aspectul
6aielului. Vatux abia !i putea ine capul ridicat ca s pri$easc !n obiecti$ul
$ideocamerei. 5remurturi !i %g'l'iau corpul i tentaculele-membre de parc ar #i tuit
silenios.
8 9-am trit $iaa opti el. .u $oi !nelege niciodat cum putei $oi s
supra$ieuii at'tor sen%aii. 2 #acei at't de multe i s reacionai la toate !n #elul !n care
reacionai este !n aceeai msur un blestem i o binecu$'ntare. Voi nu $ oprii
niciodat pentru a digera i e$alua cele ce $i se !nt'mpl.
8 Rsta-i #elul nostru de a #i rosti Paula. =e-i cu tine? -mintirile acelea i-au
produs neca%uri?
8 - #ost di#icil. .u m ateptasem s #ie aa. Vd acum i $d atunci. 2unt 5ara
mai mult dec't am #ost orice alt #iin omeneasc. -sta m !nspim'nt la #el de mult pe
c't m !nc'nt. .-am mai #ost niciodat !nspim'ntat.
8 -mintirile se $or topi !ntotdeauna asta-i natura lor. Vei ti cine eti.
8 ;le se topesc pentru $oi. Pentru mine7 nu sunt la #el de sigur. ;xist #oarte
multe lucruri asupra crora doresc s m concentre% i s mi le reamintesc. .u m $oi
desprinde uor de ea.
Paula se aplec !n #a !n scaun.
8 ,i poi accesa aadar toat $iaa?
8 @a. @a o cunosc !ntr-at't de bine. -t't de multe culori at't de multe sunete7
i sentimente ce sentimente a$ea ea0 5ara a pl'ns !ntr-o %i la $ederea %orilor !ntr-at't era
de #rumos !n deert unde ra%ele de lumin jucau peste piatr i cer i #iecare secund
nou aducea o nuan nou pe solul nisipos i neregulat. ,i simt lacrimile acum urme
mici i delicate pe pielea mea !nceo'nd imaginile.
8 -i cutat ce i-am cerut? -$ea dumani o ura cine$a?
=apul 6aielului se mic lent dintr-o parte !n cealalt !ntr-o negare trist iar
tentaculele-membre !i urmar discordant gestul.
8 .u. Pentru tine cred ar #i #ost insipid i incolor #iindc $iaa ei nu este la
#el de iute i de intens ca a ta. 5otui 5ara este o persoan bl'nd care iubete $iaa i
urte durerea i su#erinele altora. *ucrul cel mai ru pe care l-a g'ndit $reodat despre
cine$a a #ost iritare i de%amgire. @elictul ei cel mai serios a #ost egoismul #iindc i-a
!nelat mai muli parteneri #iindc nu s-a putut !mpotri$i plcerii i a'rii pe care i-o
produceau asemenea legturi. -a ce$a nu #ace !ns din ea o persoan rea.
8 ='t de puternic au reacionat partenerii aceia !nelai?
8 Unii au pl'ns. Unii au tunat. -lii au #ost indi#ereni. ;a s-a !mpcat cu toi.
.imeni dintre cei pe care i-a cunoscut $reodat n-a dorit s-o omoare. ,n pri$ina asta sunt
sigur.
8 *a dracuC0 Paula str'nse bu%ele !ntr-o grimas de #urie. .imeni nimeni?
8 .u. ;a nu este o s#'nt dar ca s tre%easc at'ta ur !n cine$a !nc't s-o
ucid7 .u pot $edea asta nu prin oc"ii ei.
8 Mulumesc Vatux. ,mi pare ru c a #ost at't de dur pentru tine. -precie% ceea
ce ai #cut.
8 .u este nici problem. ,i iubesc pe oameni pe toi oamenii. -desea m
g'ndesc c poate m-am nscut !n alt specie.
8 .u eti #oarte bine aa cum eti.
8 ,mi $ei mai aduce i alte amintiri Paula? =umpr multe de la contacte din
unis#era $oastr dar nici unele nu sunt din stocri de siguran nici unele nu sunt aa
complete precum cele pe care mi le aduci tu nici unele nu au bogia existenei umane
autenticitatea pe care o preuiesc.
8 Vom $edea. Poate c te $oi mai $i%ita.
8 Mulumesc. Bi poate c !ntr-o bun %i !mi $ei aduce propriile tale amintiri?
2unt con$ins c tu trebuie s #ii omul cel mai mre pe care-l cunosc.
8 ;ste #oarte mgulitor din partea ta Vatux. .-o s uit asta.
-tept p'n ce imaginea dispru apoi str'mb din nas ctre ecranul gri.
8 -adar n-a #ost o crim pasional rosti /os"e.
Paula continua s #ixe%e ecranul.
8 .u pare s #i #ost.
8 ='t !ncredere ai !n Vatux?
8 1oarte mult. @ac el n-a putut $edea pe nimeni atunci tu i eu !n nici un ca%
n-am #i $%ut dac am #i examinat !nregistrarea. Unica posibilitate de susinere a acestei
ipote%e este ca 2"a"ee# s #i iritat pe cine$a #oarte periculos un psi"opat capabil s-i
camu#le%e ade$ratele reacii emoionale. 5rebuie totui s recunosc c este ce$a #oarte
#oarte improbabil.
8 =e prere ai despre un uciga !n serie? Ga+tier nu consemnea% niciunul !n
trecutul su dar poate c-i $orba despre unul ale crui $ictime se !ntind prin tot
=ommon<ealt"-ul.
8 ;ste posibil. @ac acesta este rspunsul nu acionea% potri$it $reunui ablon
recognoscibil. -cesta este primul lucru pe care @irectoratul meu !l caut !n crimele
aparent lipsite de moti$aie. Matricea din Paris nu a putut gsi nici o conexiune cu
$reunul dintre ucigaii !n serie pentru care a$em dosare.
1emeia sur'se #r c"e# i-l pri$i.
8 9a %i cum merge cu ipote%a organi%aiei criminale?
8 @eloc bine. .u pot gsi nici un delict important !n jurul perioadei acelea
con#irmat sau nu. 5eoria mea este c ar #i #ost $orba despre un con#lict absolut
!nt'mpltor !ntre bande !n care ei au intrat pur i simplu iar restul nu-i dec't disimulare.
8 @a ar merge7 6m'nem !ns complet lipsii de do$e%i.
8 Mai sunt totui destule dosare pe care !nc nu le-am desc"is.
8 @e o sptm'n rule%i programe anali%oare prin dosarele primare& dac !n ele
ar #i existat orice amnunt util sau rele$ant pentru noi ar #i trebuit s-l descoperi de
acum. 2unt sigur c tii c nu-mi place s abandone% un ca% cu aa multe circumstane
dubioase dar realmente epui%m direciile plau%ibile de explorare.
,i scoase legtura care-i prindea la spate prul negru i-l aranj !nainte s-l
#ixe%e din nou.
8 5rebuie s mai m g'ndesc.
;ra prima dat c o au%ea specul'nd despre posibilitatea unei !n#r'ngeri i era
destul de ocant.
8 *a urma urmelor c'te moti$e pot exista? 5rebuie s #ie $orba despre o ucidere
aleatorie. Btim c n-a #ost ce$a personal corporati$ politic ba nici c"iar #inanciar dup
cum ai spus c"iar tu 2"a"ee# o duce mai bine actualmente dec't trecut. .u-i ce$a de
urma creia $om putea da $reodat #iindc nu exist !n nici un dosar sau memorie.
2e opri. Paula !l pri$ea cu #oarte mult atenie. *ent pe c"ipul in$estigatorului-e#
se !ntinse un %'mbet. /os"e !i dori din tot su#letul s nu #i #ost direcionat spre el. ;ra
animalic ca al unui prdtor.
8 *a dracuC murmur ea admirati$. ; inteligent este? ,ns tiam c-i iste nu?
am $%ut-o cu oc"ii notri. 9ste i decis.
8 @espre cine $orbeti?
>'mbetul ei de$eni pro$ocator.
8 .iciodat dar niciodat n-am mai !nt'lnit mobilul sta. -l dracuC0
8 =e? Btii cine-i ucigaul?
8 5u nu tii domnule detecti$?
8 /ai termin0 =ine-i?
8 5otul a #ost o c"estie de timp. .-a ucis-o ca s c'tige el bani sta-i un
scenariu mai mult dec't clasic i ne-am #i prins imediat. - ucis-o ca s poat c'tiga bani
pentru am'ndoi. ;a pro#it #inanciar de pe urma uciderii ei la #el de mult ca el.
8 =ine?
8 Morton.
8 .u se poate0 exclam /os"e. ,n primul r'nd tocmai el ne-a alertat.
8 -sta nu !nseamn nimic. 5otul a #ost g'ndit meticulos. ;l nu a$ea s pstre%e
amintirea respecti$. -mintirea !nseamn do$ad. -$ea s-o tearg imediat.
8 5iclosul7 ;ti sigur?
8 -cum sunt. ,nc"ise oc"ii rederul'nd scenariul !ndrtul pleoapelor. 2e
potri$ete. 6etrospecia este o trstur minunat.
8 Bi ce #acem !n continuare?
8 -$em ne$oie de do$e%i din ambele tipuri: materiale i #inanciare. ;u o s m
ocup de !nregistrrile companiei.
8 Per#ect. =are sunt do$e%ile materiale?
8 Vreau ca tu s gseti corpurile.
Morton a$usese parte de o %i proast la ser$iciu. ='nd sosise !n dimineaa aceea
se ateptase s gseasc pregtit pentru certi#icarea semnturii contractul preliminar
pentru drumul prin districtul central i in#rastructura de alimentare a noii capitale a lui
Puimro. *a insistenele lui Lansu sublicitase considerabil& !n etapa aceasta o pierdere era
lipsit de importan asta era c"eia s-i pregteti pentru o suit de contracte ulterioare
pe planeta aceea nou #rumoas i promitoare. -$'nd un cap de pod Lansu !i putea
de%$olta !n urmtoarele dou decenii #iliala local p'n ajungea la #el de mare ca i
compania-mam de pe Ga+tier. -a ar #i !nceput ade$rata expansiune ctre statutul de
gigant 9ntersolar.
,ns a$ocaii companiei imobiliare de pe Puimro erau suspicioi cre%'nd c o#erta
deri%orie a lui Lansu $a #i reali%at pe seama reducerii calitii construciei i #olosirea de
materiale ie#tine. ;i doreau introducerea !n scris a unor garanii de calitate alturi de
inter%icerea 3pro#iturilor excesi$e4. 5otul era per#ect re%onabil dar de ce dracuC nu
menionaser toate astea cu dou luni !n urm !n runda preliminar de negocieri? Morton
se pomenise !njur'ndu-i propriii a$ocai i contabili corporati$i pe msur ce "iul
birocratic se de%$oltase !n cursul %ilei. .u re%ol$ase situaia nici c'nd prsise biroul
t'r%iu pornind ner$os spre main. *sase o ec"ip de a$ocai i experi !n contracte din
Lansu s lucre%e toat noaptea !n tentati$a de a re%ol$a problemele i !ntrebrile ridicate
de omologii lor de pe Puimro. -lte !nt'lniri #useser programate pentru sptm'na
$iitoare. 2emntura certi#icat nu a$ea s soseasc minimum %ece %ile de acum !ncolo.
1utu-le neamu-n cur de #uncionari ci$ili stau mereu !n calea progresului0
Majordomul !l atepta la ua li#tului care se desc"idea !n $estibul i prinse din
%bor sacoul care-i #usese aruncat. Morton intr !n li$ing mijind oc"ii !naintea luminii
solare superbe care strlucea serile peste grdina i piscina de pe teras. G %ri pe
Mellanie ae%at pe un e%long cu capul !n palme i umerii g'rbo$ii.
/ristoase nu i asta nu acum0 2e !ncrunt la ea c'nd #ata ridic #runtea. ,i sur'se
nesigur i se grbi !n li$ing.
8 @omnule7
Majordomul !i adusese ginul ampani%at.
8 Mulumesc !ncu$iin Morton i lu cupa de pe ta$a din argint.
@up ce Mellanie iei din strlucirea soarelui $%u c #ata pl'nsese.
8 =e s-a-nt'mplat?
1usese o !ntrebare aproape retoric& nu era de#el interesat. ;a $eni spre el i-i
puse capul pe pieptul lui.
8 -%i diminea am #ost la antrenamente !i spuse cu glas !nbuit. -ntrenorul
mi-a %is c n-am #cut destule e#orturi c m-am antrenat prea puin. Mi-a %is c nu mai
am ni$elul necesar de dedicaie.
8 -"a7
Morton #u gata s spun: -sta-i tot? ,n pre%ent singurele sporturi care mai
interesau pe cine$a erau competiiile pe ec"ipe. @eoarece geneticienii
=ommon<ealt"ului erau capabili s obin superatlei concursurile indi$iduale
de$eniser !n esen lipsite de sens o !ntrecere !ntre laboratoare i clinici. ,ns munca !n
ec"ip era altce$a ea !nsemna templul ultimei trsturi naturale: talentul. ,n jocuri ca
#otbal baseball "oc"ei i cric"et talentele combinate ale ec"ipei repre%entau o sinergie
pe care #anii o puteau urma plini de de$otament dei Morton considerase dintotdeauna c
sriturile de la trambulin era mai degrab extremitatea disperat a spectrului de interes
pentru specialiti a crui importan #usese arti#icial ampli#icat de companiile de
ec"ipamente sporti$e i canalele mass-media pentru a exploata $'n%rile i promo$rile.
@e aceea el rosti doar:
8 ; un cretin. .u-i mai #ace griji.
1ata !ncepu s pl'ng.
8 M-a dat a#ar.
8 Po#tim?
8 M-a dat a#ar din ec"ip. - #ost oribil Morty a spus-o !n #aa tuturor. - adus
deja dou #ete noi.
8 -"7 Mda. G btu uor cu palma pe spate absent i sorbi din pa"ar. .u
contea% o s apar altce$a !ntotdeauna se !nt'mpl aa.
Mellanie se trase uor !ndrt i-l pri$i cu o expresie de surprindere.
8 =um? Morty n-ai au%it? Pentru mine s-a terminat0
8 @a am au%it. 5reci atunci la ce$a nou. Gricum era timpul. Bi aa ai irosit at'ia
ani cu idioata aia de ec"ip. -cum poi s ai parte de o $ia aa cum se cu$ine.
Eu%ele ei pline se desc"iser #orm'nd un 3K4 stupe#iat i #ata se retrase un pas.
-poi intr #ugind !n dormitor cu suspinele umpl'nd aerul !n urma ei.
Morton o#t obosit c'nd ua se !nc"ise cu un pocnet sonor. *a urma urmelor la ce
se atepta? -sta-i singurul neca% cu cei cu ade$rat tineri n-au nici o perspecti$ asupra
$ieii.
8 .u mersi de !ntrebare strig dup ea n-am a$ut o %i prea bun la ser$iciu0
;-majordomul !l anun c era apelat de in$estigatorul-e# Myo. 2orbi !ncet din
pa"ar.
8 Pune-o pe ecranul din li$ing.
="iar i mrit la doi metri #aa lui Paula Myo era !n esen per#ect. ='nd se ls
pe spate !ntr-o so#a de piele Morton se pomeni admir'nd-o din nou. ;i da aa cine$a ar
#i #ost un partener real ar #i #ost egali ceea ce era destul de rar i s-ar #i completat nu s-
ar #i !ntrecut. -t't doar c motenirea ei genetic stranie7
8 ;ste un apel neateptat doamn in$estigator-e# cu ce te pot ajuta?
8 -m ne$oie s accese% nite documente #inanciare $ec"ile conturi -Yuastate.
,ntruc't eti preedintele companiei-mam este mai simplu dac te-a ruga pur i simplu
s mi le expedie%i !n loc s recurg la un ordin judectoresc.
8 -"a. O.u era tocmai ce se ateptase.P 5e deranjea% dac te !ntreb care este
moti$ul? =e anume caui?
8 .u pot s discut despre un ca% acti$. 2unt con$ins c !nelegi asta.
8 @a. 2unt #oarte #amiliari%at cu procedurile gu$ernamentale mai ales a%i.
8 .u pari deloc !nc'ntat.
;l !i o#eri sur'sul su de !n$ingtor.
8 =on#idenialitate comercial nu-i pot o#eri detalii.
8 Poi !ns s-mi elibere%i dosarele?
8 @a sigur c da. - putea s presupun aadar c !nregistre%i progrese?
8 2 %icem c prin a#irmaia respecti$ te a#li pe pista cea bun.
8 M bucur s-o aud. ,i transmise e-majordomului s-i expedie%e dosarele
rele$ante. Pot s te !ntreb dac !n pre%ent ai $reo relaie?
8 .u cred c are nici cea mai mic legtur cu anc"eta.
8 .u dar a #ost o !ntrebare c't se poate de sincer.
8 @e ce doreti s tii asta?
8 2unt con$ins c ai au%it-o de destule ori !ns $reau s #iu onest cu tine de la
!nceput dac nu ai nici o relaie cu un brbat mi-ar #ace mare plcere s te in$it la cin
!ntr-o sear c't mai cur'nd cu putin.
;cranul art capul #emeii !nclin'ndu-se #oarte uor !ntr-o parte imit'nd o
curio%itate aproape a$iar.
8 ;ste #oarte mgulitor Morton totui !n clipa de #a nu sunt !n stare s rspund
a#irmati$. 2per c nu eti o#ensat.
8 Eine!neles c nu. *a urma urmelor nu ai spus 3niciodat4. =red c te $oi
in$ita din nou dup !nc"eierea acestui ca%.
8 =um doreti.
8 Mulumesc doamn in$estigator-e#. Bi sper ca dosarele s #ie utile.
8 Vor #i.
-pelul lu s#'rit. Morton se #oi pe canapea pri$ind ecranul gol pe care putea
!nc s re$ad #aa ei calm cu trsturi elegante. =um$a %iua nu prea c"iar o pierdere
total.
,n a opta %i dup ce ptrunsese !n pdure G%%ie #u ne$oit s scotoceasc !n rucsac
dup "aine mai clduroase. Ultimul #oios rmsese !n urm de $reo dou %ile i poteca
mergea acum printre gigani alpini !nali i solemni cu trunc"iuri !ntunecate care a$eau
scoara dur ca piatra. 1run%ele lor cerate erau lungi i subiri puin mai groase dec't
cetina coni#erelor terestre cu culori $ariind de la $erde-!nc"is la maro aproape negru. 2ub
ei cretea un strat subire de iarb tare care !nceta !ns !n jurul trunc"iurilor acolo unde
c%user #run%ele acide. @in cau%a aerului rece a$eau ne$oie de mult timp pentru a se
descompune !n $arietatea de sol mnos care putea #i !nt'lnit !n alte pri din pdure iar
$%du"ul era plin de aroma lor citric.
*umina 2oarelui prea s-i #i prsit pe G%%ie i Grion& peticele de cer pe care le
!ntre%reau erau sure !n mod uni#orm !ntruc't norii joi se adunau laolalt ca un $l
ne!ntrerupt. .oiane groase de cea se !ntindeau de-a lungul potecii ridic'ndu-se mult
deasupra $'r#urilor copacilor& pentru a le strbate pe unele dintre ele a$eau ne$oie de ore
!ntregi. 1iecare prea tot mai lung i mai rece dec't cel anterior.
@up ce umblase printr-un asemenea noian timp de trei ore #r pau% G%%ie
decisese c !i era de ajuns. Pe jac"eta lui de piele subire se prelingeau picturi de
umiditate condensat ce a$eau temperatura apropiat de a g"eii i era de parc ar #i
umblat pur i simplu !n cma. @esclec i-i scoase grbit cmaa !mbibat
sc"imb'ndu-se !n una uscat tremur'nd serios. ,nainte ca p'cla s #i a$ut $reme s
ptrund bumbacul scoase i o "ain de blan de oaie sur-$ineie cu o membran
exterioar impermeabil. 2pre marele amu%ament al lui Grion G%%ie purta acoperitori de
piele moale pe picioare pentru a-i proteja pantalonii de cati#ea. @up ce-i nete%i prul
rebel !i trase pe cap un #es negru cu ciucure. -bia atunci dup ce se !mbrcase i
re!nclecase !i lu i mnuile din piele de cprioar.
-proape imediat se simi teribil de !ncins. 2c"imbarea era totui plcut. ,n
dimineaa aceea se tre%ise din cau%a propriilor sale tremurturi cu sacul de dormit
acoperit de bruma %orilor. Veteran al multor drumeii lungi pe jos i clare G%%ie pre#era
$eminte moderne semiorganice care !i puteau !ncl%i rcori i usca purttorul dup
ne$oie. @esigur nu #uncionau pe nici o planet 2il#en dar era !ndeajuns de mulumit de
#elul !n care se comportau $ec"ile esturi simple.
*ui Grion care-i adusese puine "aine de $reme rea !i !mprumut o blu% larg
de trening pe care s-o poarte dedesubtul "anoracului su impermeabil !ns subire cu
cagul i o perec"e suplimentar de pantaloni cauciucai care erau per#eci peste blugii
ce-i acopereau picioarele slbnoage.
=ei doi !ndemnar animalele !nainte. @e acum G%%ie nu mai a$ea "abar pe unde
se a#lau. @in cau%a norilor care ascundeau soarele i stelele era imposibil s-i poat
$eri#ica direcia. =otiser pe at'tea bi#urcaii i descriseser at't de multe curbe de c'te o
jumtate de %i !nc't pierduse complet orice orientare. @in c'te tia *yddington putea
#oarte bine s #ie la numai trei +ilometri !n #aa lor dei nu prea credea asta !n nici un ca%
in'nd seama de clim i de arborii !nali.
8 -i mai #ost $reodat at't de departe? !ntreb G%%ie.
8 .u.
Eiatul nu mai era at't de $orbre acum. -ceasta nu era pdurea senin de $ar
cu care era obinuit iar penumbrele i #rigul !i a#ectau moralul. 5recuser trei %ile de
c'nd nu mai %riser nici un 2il#en atunci #usese un grup care se !ndeprta de ei pe o
potec di$ergent. -nterior se !nt'lniser %ilnic cu $reo ceat de extrateretri. @e #iecare
dat acetia se opriser s-i salute !ns G%%ie nu reuise niciodat s obin ce$a logic
din partea lor. ,ncepuse s deteste dreptatea pe care o a$usese 9=: !ntre tipurile neurale ale
raselor lor exista o sc"ism pro#und care oprea orice comunicare cu !neles real.
-dmiraia lui #a de experii culturali ai =ommon<ealt"ului cretea corespun%tor. ;l
pur i simplu nu deinea rbdarea lor de a desci#ra cu minuio%itate limbajul 2il#en.
.u exista un amurg perceptibil ci cenuiul se trans#orma direct !n noapte. G%%ie
se bi%uise pe $ec"iul lui ceas 2ei+o pentru a-i o#eri un a$ertisment prealabil iar acesta se
ac"itase deocamdat contiincios. @ar !n seara aceasta #ie c noaptea cobor'se mai
de$reme #ie c ne$%utul pla#on de nori contribuise la !ndesirea opacitii.
='nd G%%ie anun oprirea #ur ne$oii s aprind cele dou #elinare cu petrol
lampant pe care Grion a$usese inspiraia s le aduc. -cestea s#'r'ir i uierar emi'nd
o lumin glbuie tremurtoare. =opacii cei mai apropiai se ridicau !nali i opresi$i
deasupra lor iar cei de la marginea cercului de lumin prur s se str'ng !ntr-un gard
des !nconjur'ndu-i str'ns.
8 ,n seara asta punem cortul anun G%%ie pe c't de $oios putu s-o #ac. OGrion
arta ca i cum ar #i #ost gata s i%bucneasc !n lacrimi.P 2coate ce$a de m'ncare p'n tai
eu nite lemne pentru #oc.
*s'ndu-l pe biat s scotoceasc letargic prin ranie G%%ie !i lu maceta cu ti
diamantat i atac arborele cel mai apropiat. ,n ciuda #aptului c tiul diamantat a$ea
limea de numai doi atomi a$u ne$oie de patru%eci de minute de munc !nd'rjit pentru
a tia ramurile in#erioare i a le aduce la dimensiunile unor lemne de #oc.
Grion pri$i mo"or't mormanul de lemne de pe care se prelingeau picturi.
8 =um o s le aprin%i? !ntreb el cu un ton jalnic. 2unt prea ude ca s ia #oc.
.imic nu era uscat. =eaa se !ndesise la ni$elul unei bure i apa iroia permanent
de pe #run%e i crengi.
G%%ie era ocupat s despice o ramur pe lung trans#orm'nd-o !n ac"ii subiri.
8 .-ai #ost niciodat la cercetai?
8 =e-s ia?
8 Un grup de tineri entu%iati ai camprilor. 5oi !n$a cum s #reci !ntre ele
dou bee de lemn ca s le aprin%i. ,n #elul sta poi #ace #ocul indi#erent unde te-ai a#la.
8 =e prostie0 ;u n-o s #rec nite lemne.
8 -i per#ect dreptate.
G%%ie !i camu#l sur'sul desc"ise un recipient cu gel pirotermic i unse cu grij
ac"iile cu un strat subire din substana albastr. *e strecur dup aceea !n mijlocul sti$ei
de lemne i-i scoase bric"eta cu ben%in era mai $ec"e c"iar dec't ceasul lui.
8 Lata?
-prinse bric"eta i !ntin%'nd braul c't mai mult apropie #lacra de ac"ii. Lelul
lu #oc cu $uiet sonor. 1lcrile 'nir !n jurul lemnelor groase cuprin%'nd tot
mormanul. G%%ie reui s-i trag braul la timp.
8 =re%usem c-au inter%is napalmul mormi el.
Grion r'se uurat i btu din palmele !nmnuate. Vpile ardeau cu #urie
re$rs'ndu-se peste toate lemnele. ,n dou minute p'r'iau i trosneau $esel.
8 -limentea%-l !ntruna spuse G%%ie. *emnele noi trebuie s se usuce !nainte s
poat lua #oc.
Pe c'nd biatul punea cu entu%iasm c'te o ramur pe #oc la #iecare c'te$a minute
G%%ie instala cortul la c'i$a metri mai departe. ;ra un sc"elet din bee simple ce
susineau o estur dubl cu i%olaie pneumatic care se extindea automat um#l'ndu-se
!n clipa !n care rsucea supapa desc"i%'nd-o. Peste ea $enea !n$eliul anti$'nt din
material gros impermeabil cu piroane lungi pe perimetru pe care le btu ad'nc !n
pm'nt. @esigur $'ntul nu putea ptrunde p'n la podeaua pdurii !ns el !ncepuse s
aib presimiri neplcute despre e$oluia $remii.
Pentru prima dat G%%ie !l ls pe Grion s-i aleag din raii orice m'ncare !i
dorea. Mediul !nconjurtor !l deprima !n mod serios pe biat i trebuia s-l !n$eseleasc.
2e ae%ar la adpostul clapetelor #rontale ale cortului pe care le #ixase ridicate pentru a
#orma o mic $erand cu cldura #ocului re$rs'ndu-se peste ei i usc'ndu-le "ainele i
m'ncar c'rnai c"i#tele i #asole cu caca$al topit turnat pe #elii groase de p'ine. *a
s#'rit Grion !ncl%i o conser$ de suc de portocale cu gluco%.
@up ce se !ngrijir de animale reduser #ocul i intrar !n cort. G%%ie se g"emui
!n sacul lui de dormit pentru toate anotimpurile. 2acul lui Grion nu era la #el de bun dar
se mai acoperi cu dou pturi. 2e culc pl'ng'ndu-se c era prea cald.
G%%ie se tre%i cu o migren teribil i respir'nd #oarte greu. -#ar era lumin
totui nu se %rea genul de strlucire pe care o aduceau de obicei %orii. Grion dormea
l'ng el. 6su#l'nd repede i !ntretiat. =u mintea aproape inert G%%ie !l pri$i c'te$a
clipe pe biat apoi !nelese brusc.
8 =ca-m-a0
9ei repede din sac !ncurc'ndu-i degetele !n #ermoar dup care se t'r! !nainte.
@esc"ise cu uurin uia din cptueala interioar a cortului. @incolo de ea !n$eliul
anti$'nt era curbat !n interior. G%%ie trase de #ermoar. Un torent de %pad #in ca o pudr
c%u !nuntru silenios de o parte i cealalt a genunc"ilor si. =erul nu se %ri !ns nici
dup ce omtul !ncetase s mai cad ls'ndu-l pe brbat pe jumtate a#undat !ntr-un
morman. G%%ie se !mpinse !n sus prin %pad i sp cu disperare. @up dou secunde
m'inile i se %bteau !n aer. 6a%e albe i puternice de soare ptrunser !nuntru. ,ng"ii cu
nesa aerul rece strduindu-se s-i !ncetineasc inima panicat.
Grion sttea !n capul oaselor !n spatele lui clipind des.
8 =e s-a-nt'mplat?
8 .imic totu-i !n regul.
8 M doare ru capul. -ia-i %pad?
8 @a.
8 Uau0 2e t'r! !nainte i lu un pumn sur'%'nd !nc'ntat. .-am mai $%ut p'n
acum. -coper totul ca-n po%ele de =rciun ale Pm'ntului?
G%%ie care se pregtea s-i spun s-i trag pe el toate "ainele impermeabile se
!ntoarse.
8 1aci mito de mine? .-ai mai $%ut %pad p'n acum?
8 .u. ,n *yddington nu ninge. .iciodat.
8 -"a. Eun. Eine pune-i impermeabilele i "ai s ieim s ne uitm.
2tratul de %pad de pe sol era gros de trei%eci de centimetri cu c'i$a centimetri
buni acoperind toate ramurile i crenguele. ="iar l'ng ba%a copacilor era mai subire i
desigur suise mult pe !n$eliul anti$'nt al cortului p'n !n $'r#. G%%ie !l examin uor
sting"erit& dac %pada ar #i !ngropat realmente cortul !n$eliul anti$'nt n-ar #i putut
susine greutatea. ;ra o lecie aspr: !n pdurea extraterestr nimic nu putea #i tratat cu
super#icialitate.
,l strig pe Grion s-l ajute s liniteasc animalele care tropiau din copite i
tremurau de #rig. Poneiul neeslat nu prea #oarte deranjat de %pad i-l adulmec #ericit
pe biat de !ndat ce !i aduse o$%. *ontrusul !i scutur pur i simplu blana sur i
loas c'nd G%%ie !l examin. =reatura a$ea o bioc"imie stranie care !i !ngduia s
re%iste la temperaturi mult mai sc%ute dec't aceasta. Polly su#erise !ns cel mai ru
deoarece nu a$ea blan. @omnul 2ta##ord de la grajdurile de pe 5op 2treet se !ngrijise ca
iapa s nu su#ere de cldur !n climatul moderat de pe 2il$ergalde. G%%ie se g'ndi la asta
m'ng'indu-i g'tul care tremura. Btia al naibii de bine c de acum nu mai se a#la !n %ona
de clim temperat a lui 2il$ergalde. Pe de alt parte temperatura nu scdea at't de mult
nici la c'te$a mii de +ilometri nord de *yddington. -$ansaser considerabil !n ultimele
nou %ile totui nu putuser merge at'ta. Unica explicaie raional ar #i #ost c suiser
mult dei G%%ie nu era sigur unde suiser deoarece "arta de pe $ederea lui $irtual nu
arta inuturi muntoase la nou %ile de mers de *yddington7 de #apt nici la dou%eci de
%ile de mers susinut.
2e !ntoarse descriind un cerc complet apoi ridic oc"ii spre cerul. *ipsit. @e
caracteristici i un sur's satis#cut !i !ncrei lent c"ipul.
8 ; clar c nu mai suntem !n )ansas rosti el !ncet.
M'ncar un mic dejun rece de%gropar i !mpac"etar cortul dup care pornir la
drum. >pada pluti toat %iua !n aer #r int& pudra era !ndeajuns de #in pentru ca orie
pal uoar de $'nt s ridice !n jurul lor $'rtejuri mici. 5rans#ormase pdurea !ntr-un
superb peisaj "ibernal dar o dat ce plecar nu mai a$ur nici un indiciu !n pri$ina
potecii. 9apa poneiul i lontrusul !naintau !ncet de parc ei ar #i tiut direcia bun i
suportau cu stoicism noul climat.
*a rstimpuri cascade masi$e de omt se re$rsau de pe acoperiul #ormat de
ramurile arborilor gigantici sco'nd un $uiet prelungit care rsuna alarmant de sonor !n
pdurea tcut. Pe la mijlocul dup-amie%ii !ncepu o ninsoare #oarte slab cu #ulgi uriai
care coborau rotindu-se din cerul ne$%ut. *umina cpt o nuan cenuie i aerul se rci
mai mult. *ui Polly !i era tot mai greu s desc"id drumul pe msur ce stratul de omt se
!ngroa. G%%ie se opri i-i trase peste "aine !n$elitorile impermeabile mari. ,n absena
semiorganicelor recurgea la !nmulirea straturilor de !mbrcminte o strategie care-l
meninea uscat i cald !ns !i reducea mobilitatea. -a !n#o#olit cum era abia mai putu s
!ncalece pe Polly. Grion cpt dou pulo$ere i alt perec"e de pantaloni pe care s-o
!mbrace pe sub cei cauciucai. @up ce plecar G%%ie !ncepu s-i #ac griji legate de
cderea nopii. .insoarea nu ddea semn de !ncetinire iar lor le trebuiau timp i lumin
ca s instale%e o tabr ca lumea.
@up o or ajunser la un p'lc de tu#iuri acoperite de omt ast#el !nc't semnau
cu nite dune mari prin $'r#urile crora r%bteau c'te$a crengue.
8 Poposim aici peste noapte rosti brbatul.
Grion se mulumi s pri$easc !n jur i str'nse din umeri& nu scosese aproape nici
un cu$'nt toat %iua.
G%%ie de%brc un strat de pulo$ere i sui !n copacul care se ridica deasupra
tu#elor. -tac cu #erestrul diamantat crengile in#erioare mari rete%'ndu-le la ba% i nu
a$u ne$oie de prea mult e#ort !nainte ca ramurile s se rup c%'nd peste tu#iuri.
6euise s taie patru dintre ele !mping'ndu-le s cad una peste cealalt ast#el !nc't s
#orme%e o barier semistabil. 5rebuia s se mulumeasc cu impro$i%aia aceea de arc.
P'n ce cobor! cu grij din copac %pada se depusese deja peste crci.
Grion porni s lege pturi !n jurul iepei i a poneiului iar G%%ie instal cortul la
adpostul unui trunc"i masi$. ='nd termin era aproape !ntuneric. 2e uit la ceas& era
1A:QJ ceea ce !nsemna c %iua a$ea cam %ece ore. Micarea de rotaie a lui 2il$ergalde
era de dou%eci i cinci de ore i jumtate.
8 -prin%i #ocul? !ntreb Grion clnnind.
G%%ie !l ajut pe biat s intre !n cort.
8 .u !n seara asta. Eag-te !n sacul de dormit o s-i pstre%e cldura.
Grion se execut #r comentarii. -$ea cearcne !ntunecate sub oc"i i la lumina
#elinarului prea c pistruii !i dispruser de pe pielea alb. G%%ie se strecur !n propriul
lui sac de dormit i simi imediat di#erena. 2coase din rucsac o termocrmid i-i
smulse sigiliul. Unitatea era alimentat de o simpl reacie termic i !n scurt timp partea
ei superioar strlucea $ermilion degaj'nd o cldur considerabil. ,i !ncl%ir pe r'nd
conser$ele apoi G%%ie #ierse dou termosuri mari de ceai ca s aib o butur cald la
tre%ire.
8 =ulc-te spuse el. G s se lumine%e destul de repede.
Grion !i arunc o pri$ire !ngrijorat.
8 >pada o s acopere iari cortul?
8 .u. .-o s ni se !nt'mple nimic. ='nd am intrat ninsoarea se rrise !n mod
clar. Gricum $oi $eri#ica la #iecare dou ore. .u-i #ace griji.
8 .u mi-a #ost niciodat aa #rig.
8 5otui acum te-ai mai !ncl%it nu?
8 ,"'m. Eiatul !i trase sacul de dormit p'n sub brbie. -a cred.
8 Eine atunci. G%%ie !l !n$eli i cu pturile. 2imim #rigul cel mai ru atunci c'nd
stm pe loc.
=easul lui G%%ie arta S:JJ c'nd rsrir %orile. ;-majordomul !l tre%ise la
inter$ale regulate !n timpul nopii ca s poat controla cortul i se simea ca i cum nu
dormise dec't %ece minute toat noaptea. Grion mani#esta aceeai lips de c"e# pentru a-
i prsi sacul de dormit.
8 5rebuie s mergem mai departe !i %ise G%%ie. .u putem rm'ne aici.
8 Btiu.
.insoarea !ncetase peste noapte ls'nd un peisaj alb strlucitor uni#orm. >pada
acoperea totul ader'nd p'n i de trunc"iurile $erticale ale copacilor ast#el c orice
crengu neagr sau #run% care r%btea prin ea prea stranie. 2tratul de pe sol depise
acum jumtate de metru. G%%ie !i puse oc"elarii de soare cei mai !ntunecai pe care-i
a$ea strduindu-se s nu-i trde%e nelinitea. -nimalele a$eau s !nainte%e #oarte !ncet
a%i.
8 @omnul 2ta##ord ar trebui s $'nd snii rosti Grion. G s-i plac asta c'nd o
s-i spun.
G%%ie r'se prea sonor la gluma biatului i-l str'nse scurt !n brae. -m'ndoi
sorbeau ceai din termos c'nd ieir la animale. Farcul impro$i%at ajutase !ntr-o oarecare
msur& acoperit cu omt care !ng"ease bocn o#erise o protecie re%onabil !mpotri$a
ra#alelor de $'nt. ,ndrtul lui. 9apa i poneiul bttoriser %pada !n jurul copitelor i
tremurau $iolent. *ontrusul sttea nemicat sco'nd pe nri #uioare de aburi. @ei aa
ce$a nu era posibil G%%ie a$u impresia c se uitase !mbu#nat la ei pe sub u$iele loase
de blan care-i cdeau peste oc"i.
Grion pri$i ctrnit !n jur.
8 ,ncotro?
G%%ie se !ncrunt i rspunsul !i rmase !nepenit !n g't. ,ncerc s deduc direcia
din care $eniser !n seara trecut. ;ra de-a dreptul imposibil deoarece toate pilcurile de
arbori preau identice.
8 9a-ncearc-i cadoul !i propuse.
Eiatul b'jb'i pe sub pulo$ere i scoase pandanti$ul. ,n nestemata micu se %rea
o sc'nteie albastr. 2e rsuci #r grab !n cerc in'nd pandanti$ul ca pe o busol. ='nd
!l orient spre dreapta cortului intensitatea sc'nteii spori $i%ibil.
*ui G%%ie i se prea c arborii strjuiau marginile unui drum !n direcia
respecti$. Putea s #ie o simpl prere.
8 -adar !ntr-acolo spuse el.
8 -cum eti bucuros c-am $enit?
8 1oarte0 ,l cuprinse pe biat dup umeri. 2e pare c-i sunt dator $'ndut este?
9a %i ce-ai $rea drept rsplat?
8 .u-i $reau dec't pe-ai mei.
8 Eine bine dar pe l'ng ei? =e naiba #aptul c m clu%eti spre un loc sigur
ar merita $reo dou mega-miare. -sta-nseamn bani serioi.
8 .u tiu.
8 /aide gagiule la $'rsta ta tiam c't s cer0
8 Eine atunci %ise Grion rede$enind alert. -sta-i o grmad de bani da?
8 -bsolut. Poi s-i cumperi propria ta planet.
8 Eun mai !nt'i mi-a cumpra o mulime de re!ntineriri ca s triesc la #el de
mult ca tine.
8 -sta-i bun sunt de acord.
8 @up-aia a cumpra multe memorii inteligente ca s am o educaie i s tiu
toate c"estiile complicate ca #i%ica arta i #inanele daC ca s nu #ie ne$oie s merg nu
tiu c'i ani la coal.
8 Bi mai bine.
8 Bi $reau o main una cool de tot cea mai cool care-a #ost $reodat.
8 -"a asta-i Daguar-="e$rolet MMJ1 5"underbird aia decapotabil.
8 2erios? ;xist realmente o main care s #ie cea mai cool din toate timpurile?
8 =um s nu? -m i eu dou !n garaj. Partea trist este c-n %iua de a%i nu le
o#e% niciodat. -sta-i nasol c'nd ai bani serioi poi s #aci at't de multe !nc't n-ai
niciodat timp s #aci nimic.
8 - mai drui din ei la spitale c"estii de-astea de caritate la oameni care-au
realmente ne$oie de ei.
8 1rumos asta ar do$edi c eti un tip de treab nu alt ticlos bogat pe care-l
doare-n cur.
8 G%%ie i tu druieti bani? 5oi tiu c eti cool.
8 @a mai druiesc. 6idic din umeri. ='nd !mi amintesc.
-a cum G%%ie se ateptase mergeau !ncet cu Polly c"inuindu-se din nou s
desc"id drumul prin %pad. ;l ar #i pre#erat s trimit lontrusul !n #a !ns a$ea
picioarele prea scurte aa c Polly a$ansa treptat cu picioarele ei mai lungi rscolind
stratul gros de omt. G%%ie petrecu majoritatea dimineii g'ndindu-se la opiunile pe care
le a$ea. 2 impro$i%e%e nite rac"ete i o sanie ca s trag alimentele dup ei i s
elibere%e animalele? 2 se !ntoarc pur i simplu i s re$in cu ec"ipamentele cu$enite
pe un asemenea teren? -t't doar c7 cine tia cu ce #el de teren a$ea s se con#runte
data $iitoare? Presupun'nd c ar #i putut gsi un drum de !ntoarcere la *yddington de
aici.
,i repeta mereu c acesta era tr'm 2il#en. ;xtrateretrii n-ar #i !ngduit s se
!nt'mple $reun ru cui$a. -a era oare?
G dat cu trecerea dimineii grosimea %pe%ii se reduse treptat totui nu se
!nmuie. -a c rm'nea lipit de toate supra#eele. *a patru ore dup ce porniser G%%ie
tremura sub toate "ainele. Un strat de c"iciur !i acoperea #iecare centimetru ptrat al
$emintelor. .u a$ea cum s scape de el aa !nc't cobor! de pe iap i merse alturi de
ea t'r'ndu-i bocancii prin %pad. Micarea !l mai !ncl%i puin 3dar acum era !ngrijorat
de $ite%a cu care ardea caloriile. ,n ciuda pturilor cu care #useser legai de jur !mprejur
poneiul i calul su#ereau !n mod $i%ibil.
@up amia% G%%ie obser$ !n %pada din #aa lor ce$a ce preau a #i urme. ,i
scoase oc"elarii de soare i constat c lumina era ro%-palid presc"imb'nd lumea !ntr-un
straniu tr'm de grot de parc pdurea ar #i #ost sculptat !n coral.
8 2-a #cut deja sear? !ntreb Grion cu glas !nbuit.
1aa !i era complet !n$elit cu un #ular de l'n care lsa doar o #ant !ngust prin
care s se uite.
G%%ie !i pri$i ceasul.
8 .u cred.
2e aplec i examin urmele. ,n mod clar #useser lsate de nite picioare
triung"iuri alungite #r tlpi.
8 -r putea #i !nclminte 2il#en rosti el a'at.
;rau poate $reo cincispre%ece seturi di#erite i toate ieeau din pdure& dou
apruser c"iar direct sub copaci !n care bnuia c se cocoaser extrateretrii. 2e
contopeau i urmau drumul $ag mrginit de arbori !ncrustai de %pad.
8 ;ti sigur? #cu Grion.
5ropia !n locul unde se oprise i se pocnea cu palmele peste #lancuri strduindu-
se s se !ncl%easc.
8 -a cred. .u tiu cine altcine$a ar b'ntui prin pdurile astea. ,n plus n-a$em
multe alte opiuni.
8 Eine.
Pornir din nou. Grion mergea l'ng ponei cu un bra trecut peste a ast#el ca s
poat ine cpstrul i G%%ie bnuia c po%iia aceea !i !ngduia s #ie parial remorcat de
animal. -erul era at't de rece acum !nc't !i ardea interiorul gurii dac respira neprotejat.
Pe #ularul cu care !i acoperise nasul i bu%ele at'rnau ururi lungi acolo unde aburii
rsu#lrii !i !ng"easer pe estura din l'n. ,nainte de a-i pune oc"elarii de soare
!ncerc s $ad unde era astrul local. =rengile de deasupra erau mai rare#iate acum
de%$luind petice de cer rubiniu-p'clos. -$ea impresia c o poriune era niel mai
strlucitoare cam la jumtatea !nlimii !ntre %enit i ori%ont dar asta ar #i !nsemnat ca
noaptea s se lase peste c'te$a ore. @ac dedusese corect lungimea noilor %ile ar #i
trebuit s se !nsere%e !ntr-o or.
@up o jumtate de or Grion c%u. G%%ie !i ddu seama doar pentru c au%i un
icnet slab. ='nd se !ntoarse s pri$easc biatul era cu #aa !n jos !n %pad cu poneiul
oprit l'ng el. Gric't ar #i $rut s se %oreasc membrele lui G%%ie rspundeau lent. ;ra ca
i cum ar #i !ncercat s umble prin lic"id.
='nd !l ridic pe Grion biatul nici mcar nu tremura. G%%ie !i trase #ularul de pe
gur ca s $ad dac respira. -$ea bu%ele $inete i crpate cu stropi minusculi de s'nge
!ng"eai pe ele.
8 M-au%i? strig G%%ie.
Pleoapele lui Grion se %btur slab. Lemu.
8 Ega-mi-a mormi G%%ie. Fin-te bine ridic cortul. G s-ateptm aici p'n se-
ndreapt $remea.
.u cpt nici un rspuns dei Grion ridic un bra c'i$a centimetri. G%%ie !l ls
re%emat de ponei i se c%ni s ia de pe lontrus balotul cu cortul. Mnuile lui exterioare
erau prea groase pentru a reui s-l desctrme%e aa c le scoase str'mb'ndu-se c'nd
aerul arctic muc prin mnuile de l'n pe care le purta pe dedesubt. ,ncepu s se lupte
cu cataramele dup care ced scoase din teac maceta cu ti diamantat i tie curelele.
,n trei r'nduri #u ne$oit s-i pun mnuile la loc i s se pocneasc peste brae
pentru a-i re!ncl%i m'inile i a putea s mite iari degetele. -$u impresia c trecuser
c'te$a ore p'n ce seciunea i%olat pneumatic a cortului se autoum#l !ncet i #ix st'lpii
de susinere pe margini. -runc !nuntru dou termocrmi%i apoi !l t'r! dup el pe
biatul semicontient. @up ce etan !nc"iderea interiorul cortului se !ncl%i rapid.
G%%ie #u ne$oit s scoa