Sei sulla pagina 1di 453

Timothy Zahn

Viziuni din Viitor


Mna lui Thrawn Vol. 2
Cercetaii petrecuser ultimele douzeci i patru de ore mturnd sistemul i cnd
s-au ntors, au adus raportul pe care amiralul ellaeon l atepta. !n a"ar de #imera,
sistemul esitiin era aproape la "el de pustiu pe ct ar putea "i o re$iune din spa%iu.
& 'r (en, domnule, a spune c )-a re"uzat o"erta, zise cpitanul *rdi"",
)enind ln$ ellaeon pe pasarela de comand a distru$torului spa%ial.
& oate, rspunse ellaeon, pri)ind prin )idecran la stele. +e asemenea, este
posi,il ca pro$ramul propus de mine s "ie cam optimist. -eneralul .el /,lis ar putea
a)ea di"icult%i n a con)in$e conducerea 0oii 1epu,lici c ar "i n ,ene"iciul lor s
discute cu mine.
& 2au are pro,leme s adune o "or% de atac destul de mare pentru a do,or un
distru$tor spa%ial imperial, spuse *rdi"" amenin%tor. M $ndesc c asta ar putea "i o
uria plas de pian(en n mi(locul creia noi ne aezm mai ,ine.
& Calmeaz-te, domnule cpitan, l liniti ellaeon pe tnr. Cu toat capacitatea
lui militar n plin dez)oltare, *rdi"" a)ea tendin%a de a )or,i $ura "r el cnd era
nelinitit.
& .el /,lis este un ,r,at onora,il. 0u mi-ar trda in)ita%ia ast"el.
& Cred c mi amintesc i c el a "ost, odat, un om "oarte am,i%ios, replic
*rdi"". 3i deocamdat pare s se "i pierdut n mul%imea de ceilal%i $enerali i amirali care
in"esteaz armata 0oii 1epu,lici. 4nui om am,i%ios i-ar putea )eni uor ideea c a )
captura i-ar crete semni"icati) "aima.
ellaeon zm,ii.
& Mi-ar plcea s cred c dup to%i aceti ani a mai putea "i o asemenea prad,
zise el. +ar nu prea cred s "ie cazul.
& ute%i s "i%i ct de modest dori%i, domnule amiral, spuse *rdi"", pri)ind
nelinitit la cerul luminat de stele. +ar n aceast clip sunte%i ultimul lucru care mai %ine
/mperiul laolalt.
ellaeon se uit la stele.
& 2au sin$ura ans de supra)ie%uire pe care o mai a)em, adu$ el ncet.
& 5rict a%i )rea s ) $ndi%i la asta, domnule, spuse *rdi"" cu o not de duritate
strecurndu-i-se n )oce, sin$ura pro,lem ar "i c domnul colonel Vermel a plecat s
duc mesa(ul dumnea)oastr i nu s-a mai ntors. +e ce6
& 0u tiu, "u ellaeon ne)oit s recunoasc. 2 n%ele$ c ai o e7plica%ie6
& +a, domnule, aceeai pe care o am de cnd am plecat de pe 8a$a Minor,
rspunse *rdi"". Cred c Vermel "ie a a"lat ce)a de la .el /,lis n persoan, "ie a auzit
"r s )rea ce)a ce a spus cellalt. Ceea ce a auzit l-a "cut pe .el /,lis s l nchid
unde)a de unde s nu poat comunica i cu dumnea)oastr. C, n cel mai ,un caz, ne
pierdem )remea aici i c, n cel mai ru, intrm ntr-o capcan.
& Tot e un pariu care merit, domnule cpitan, zise ellaeon ncet. !i dm lui .el
/,lis cte)a zile s apar. +up aceea9
& +omnule amiral ellaeon6 stri$ o"i%erul de la senzori din "osa echipa(ului de
la tri,ord. 2e apropie na)e, domnule. 2e pare c sunt opt, )in pe )ectorul unu-ase-patru
pe cincizeci-trei.
ellaeon sim%i cum i se usc $tul.
& /denti"icare6 ntre, el, ncercnd s i pstreze calmul )ocii.
& atru sunt na)e de sus%inere corelliane, stri$ o alt )oce. Cea mare e un
crucitor :aloth pare c a "ost modi"icat semni"icati). Trei sunt na)e de asalt de clas
aci"icator de pe Tel$orn. /denti"icrile9 neconcludente.
& Cum adic, neconcludente6 ntre, *rdi"".
& /denti"icrile lor nu se potri)esc cu nimic din re$istru, rspunse o"i%erul. 'ac o
)eri"icare de acoperire, s )d dac le pot scoate la i)eal.
& 0a)e de$hizate, spuse *rdi"" ntunecat.
& 3i contra,anditii "olosesc acoperiri, i aminti ellaeon. ;a "el pira%ii i unele
$rupuri de mercenari.
& 3tiu asta, domnule, zise *rdi"". Mai tiu i c n acest sistem sunt "oarte pu%ine
lucruri pe care ast"el de $rupuri le-ar putea dori.
& *i dreptate, recunoscu ellaeon. 5"i%er de comunica%ii, transmite identi"icarea
noastr i cere-o pe a lor.
& /denti"icare transmis, rspunse cellalt. 0ici un rspuns.
& 0a)ele au schim,at cursul, anun% o"i%erul de la senzori. *cum se a"l pe un
)ector de interceptare cu #imera.
*rdi"" uier ncordat printre din%i.
& Calm, domnule cpitan, l s"tui ellaeon. ;ocotenent, " o scanare complet
de senzori a na)elor care se apropie. Capacit%ile armelor i nsemnele de pe carene, mai
ales.
& *m n%eles, domnule9
& +omnule amiral, l ntrerupse o alt )oce. 0a)ele au trecut n "orma%ie de atac.
& Cred, domnule amiral, spuse *rdi"" cu o )oce dur, c am primit rspunsul lui
.el /,lis.
ellaeon i strnse mna stn$ n pumn.
& Ce)a nsemne pe carene, locotenente6 ntre, el.
& *cum, domnule9 da, domnule, iat-le. 0a)ele de sus%inere poart em,lema
'or%ei de *prare Corelliene. Celelalte9 la "el, domnule.
& Mul%umesc, murmur ellaeon.
utea sim%i ochii lui *rdi"" a%inti%i asupra lui i n"ier,ntarea mniei i aprrii
amare a celuilalt.
& +omnule cpitan, cel mai ,ine ar "i s pre$teti #imera de lupt.
& +a, domnule.
*rdi"" se ntoarse pe (umtate ctre "osa echipa(ului de la ,a,ord.
& To%i pilo%ii la na)ele lor, ordon el. -ata de lansare la comanda mea. <cranele
de"lectoare, pornite= toate tur,o-laserele alimentate i pre$tite.
& 3i razele tractoare, adu$ ellaeon ncet.
*rdi"" i arunc o pri)ire zpcit.
& +omnule6
& 2-ar putea s )rem s lum una sau mai multe na)e, e7plic ellaeon. 2au nite
s"rmturi, dup lupt.
.uza lui *rdi"" z)cni.
& +a, domnule. Toate razele tractoare, acti)ate.
ellaeon "cu c%i)a pai ctre )idecranul din "a%, deprtndu-se de murmurul
crescut al acti)it%ii din "osele echipa(ului i de pe puntea de la pupa. Chiar se putea s "ie
.el /,lis acolo, ndreptndu-se ctre #imera n "orma%ie complet de lupt6
0u. 1idicol. 0u-l ntlnise niciodat pe .el /,lis n persoan, dar tot ce auzise
despre el arta c a)ea un sentiment puternic de onoare i demnitate. 4n ast"el de om nu
ar "i putut n"ptui ceea ce era, n esen%, un atac mra), nu ca rspuns la o cerere cinstit
de ne$ocieri.
.tliile lui mpotri)a lui Thrawn9
ellaeon zm,ii su,%ire. +a, iat. 4n mod, poate, de a a"la dac era sau nu chiar
.el /,lis cel care conducea "or%a pestri% de atac de acolo.
2im%i doar o micare a aerului ln$ el.
& <ste posi,il s "ie doar precaut, spuse *rdi"", rostind )or,ele cu o e)ident
$reutate. 2uprapunerea scuturilor care rezult dintr-o ast"el de "orma%ie este util i pentru
aprare. 3i ar putea s nu doreasc s i transmit identitatea pn nu se apropie mai
mult.
ellaeon l pri)i pe tnrul cpitan cu o uoar surpriz.
& M impresionezi, domnule cpitan, zise el. 4nul dintre cele mai importante
atri,ute ale unui ,un comandant este a,ilitatea de a $ndi dincolo de propriile lui
ateptri.
& Vreau s "iu corect, domnule, spuse *rdi"" cu "ermitate. +ar nu cu riscul na)ei
dumnea)oastr. +ori%i s lansez na)ele >/< sau srile-derad6
& 0u nc, rspunse ellaeon uitndu-se pe )idecran. 0a)ele erau acum )izi,ile,
puncte minuscule care creteau. 5rice s-ar ntmpla aici, )reau s "ie clar c nu am
pro)ocat n nici un "el ostilit%ile.
entru un minut sttur mpreun n tcere i ateptar. 0a)ele de)eneau tot mai
mari9
3i ,rusc $oneau pe ln$ #imera, mturnd supra"a%a superioar a distru$torului
spa%ial cu o e7plozie de "ocuri de tur,o-laser. 2e oprir, naintnd direct ctre punte
cine)a din una dintre "osele echipa(ului din spatele lui ellaeon %ip de "ric sau de
surpriz9
3i apoi disprur, despr%indu-se de "iecare parte a suprastructurii de comand i
ndreptndu-se ctre si$uran%a distan%ei.
*rdi"" e7pir uiertor.
& Cred c asta do)edete ce inten%ii au, domnule amiral, spuse el, ner)ozitatea lui
de mai de)reme trans"ormndu-se ntr-un pro"esionalism rece. Cer permisiunea de a
ataca.
& ermisiune o"erit, rspunse ellaeon. !ns doar cu tur,o-lasere.
*rdi"" l pri)i tios.
& 'r na)e6
& 0u nc, i zise ellaeon, cercetnd cerul dup atacatori. ro,a,il c nc se
ntorceau dup acel pica( ne,unesc la pupa.
& *m pre$tit altce)a pentru srile-de-rad.
*rdi"" arunc o pri)ire scurt n (urul lor.
& +omnule amiral, ) ro$ cu respect s ) rz$ndi%i, spuse el cu o )oce att de
tare, ct s l aud doar ellaeon. Crucitorul are armament puternic. * trecut prea
repede de data asta ca s pro)oace distru$eri ma(ore, dar aceast $ra, nu )a dura. +ac
nu "olosim na)ele pentru a-i %ine la distan%, nseamn c o cutm cu lumnarea.
& !%i n%ele$ n$ri(orrile, cpitane, i zise ellaeon. *tacatorii se )edeau acum,
puncte din deprtare care se n)rteau aproape alene, pre$tindu-se pentru al doilea atac.
& +ar am moti)ele mele. Comand ,ateriilor de tur,o-lasere s "ie pre$tite.
utu )edea $tul lui *rdi"" micndu-se, dar cpitanul a,ia dac i o"eri o micare
scurt din cap.
& <chipa(ele de pe tur,o-lasere? "i%i pre$tite, anun% el cu asprime.
& Crede-m, murmur ellaeon, ncercnd din $reu s nu zm,easc atunci cnd
amintirile l purtar ,rusc cu zece ani n urm. *tunci el "usese cpitanul zelos stnd pe
aceeai punte, ncercnd n cel mai diplomatic mod s l "ac pe superiorul su s
$ndeasc ra%ional n mi(locul unei situa%ii de lupt ncordate. *)ea atunci mai mult
e7perien% dect *rdi"", desi$ur, dar asta nu "cuse dect ca "rustrrile lui s "ie mai
puternice n timp ce sttea nea(utorat i pri)ea cum #imera se ndrepta cu )itez spre un
dezastru si$ur. 3i, totui, Thrawn nu l criticase niciodat pentru impertinen%a sau lipsa lui
de n%ele$ere. <l doar i continuase plin de calm planurile, lsnd rezultatele s
)or,easc de la sine.
ellaeon nu putea dect s spere c rezultatele planului su a)eau s "ie mcar pe
(umtate la "el de eloc)ente.
*tacatorii i terminaser turul i se ntorceau spre #imera.
& 4ite-i c )in, anun% o"i%erul de la senzori. 2e pare c de data asta )or "ace un
atac ncruciat.
& ;e e team s nu intre n suprastructura de comand, coment ellaeon. *sta
tre,uie s nsemne c una sau dou na)e aproape c n-au putut s se opreasc la timp data
trecut.
& 2au doar c le place )aria%ia, mri *rdi"", "rustrarea clocotindu-i n spatele
cu)intelor.
/ari amintirile sclipir, i iar ellaeon i mpiedic cu $ri( sursul. Chiar acum,
n "ier,in%eala luptei, un zm,et ar "i "ost cu si$uran% ce)a ce *rdi"" nu ar "i putut
n%ele$e.
& re$ti%i tur,o-laserele, zise el. Tra$e%i de )oie.
*tacatorii se aruncar asupra lor, cu armele scuipnd laser. Tur,o-laserele
#imerei rspunser i, pentru cte)a secunde, totul de)eni un spectacol or,itor de "ocuri
)erzi i roii.
*poi atacatorii plecar, deprtndu-se, iar armamentul teri,il al distru$torului
spa%ial amu%i.
& *)arii6 stri$ ellaeon.
& +oar minore, )eni raportul din "osa echipa(ului de la tri,ord. Trei sisteme de
urmrire a tur,o-laserelor din C)adrantul 4nu au "ost distruse i mai sunt cte)a sprturi
neimportante pe caren, n lun$ul pr%ii din "a%. *u "ost astupate.
& !ncearc s ne distru$ toate tur,o-laserele din C)adrantul 4nu, mormi
*rdi"". 5dat ce reuesc asta, crucitorul la poate s se aeze ln$ prora i s s"rme
carena.
& !ntr-ade)r, asta pare s "ie inten%ia lor, l apro, ellaeon. 2tricciunile
inamicului6
& 0ecunoscute, dar pro,a,il minime, raport o"i%erul de la senzori. Con"i$ura%ia
lor de suprapunere a scuturilor este destul de rezistent nu e uor s treci prin ea.
& +ar este n principalul cmp de raze6 ntre, ellaeon.
& +a, domnule, cel pu%in la crucitor, con"irm o"i%erul. 0a)ele de sus%inere au
i o protec%ie minim mpotri)a particulelor.
& 0-o s a)em prea mari anse s i lo)im cu torpilele protonice, dac la asta )
$ndi%i, l a)ertiz *rdi"". +e aproape, )iteza lor an$ular este prea mare pentru ca
torpilele s i urmreasc= i la o distan% mai mare, )or a)ea destul timp s le distru$.
& !n%ele$ tacticile implicate, spuse ellaeon cu ,lnde%e. 2 )edem dac putem
rescrie ni%el scenariul. Colonele .as, ordon unei escadrile de sri-de-rad s
porneasc la comanda mea. Vectorul lor de atac9
2e opri, urmrind atacatorii. *(unseser n cel mai ndeprtat punct al cur,ei lor i
ncepeau s se ntoarc pentru nc o ar(.
& Vector de atac doi-trei pe apte, decise el. Vor rmne pe acest )ector n
"orma%ie de parad strns pn la noi ordine.
2im%i pri)irea lui *rdi"" asupra sa.
& 'orma%ie de parad, domnule6 repet cpitanul, ne)enindu-i s-i cread
urechilor.
& 2uprapunerea scuturilor lor i )a apra de "ocul inamicului, i e7plic ellaeon.
& 0u destul de ,ine, replic *rdi"". 0u mpotri)a laserelor unui crucitor :aloth
care tra$e de aproape.
& Cu ce)a noroc, nu )or a(un$e aa de aproape, spuse ellaeon. Ca i n ultimele
dou d%i, )zu el, atacatorii se apropiau n linie dreapt. er"ect.
& Colonele? lanseaz escadrila.
& *m n%eles, zise colonelul .as. Vntorii lansa%i.
ellaeon se ntoarse la )idecran. Cte)a secunde mai trziu, srilede-rad
aprur pe dup mar$inea carenei, un mnunchi de lumini de motoare n "orma%ie strns
%intind direct ctre atacatorii care se apropiau.
& re$ti%i $rupul de torpile protonice 0umrul 5pt, anun% el. Toate cele
cincisprezece torpile s porneasc n sec)en% trei-cu-cinci pe )ectorul doi-trei pe apte.
Murmurul de "undal de pe punte pru ,rusc s scad.
& +omnule6 ntre, ezitant o"i%erul de control al "ocului. <ste acelai )ector9
& Ca al srilor-de-rad, termin ellaeon propozi%ia. +a, tiu, locotenente. *i
primit ordinul.
& +a, s tri%i@
& Cinci torpile doar la comanda mea, continu ellaeon urmrind cum srile-
de-rad $oneau n linie dreapt ctre atacatori. *proape a(unseser9
& Colonele .as, comand srilor-de-rad s "ac o mane)r "loare-o"ilit la
)itez ma7im la ordinul meu. ;ocotenente? tra$e torpilele.
.rusc, *rdi"" scoase un mic pu"net de n%ele$ere.
& *h@ 'irete.
& !ntr-ade)r, apro, ellaeon urmrind cu aten%ie torpilele care plecau, dureros
de contient de sincronizarea la "rac%iune de secund care era necesar. *proape
a(unseser9
& Colonele .as9 acum@
entru o sin$ur secund chinuitoare, nimic nu se ntmpl. *poi, cu o precizie de
parad, srile-de-rad se des"cur din "orma%ia lor strns, ntorcndu-se ,rusc i n
lateral "a% de )ectorul lor de ,az, "ormar pentru scurt timp o "loare o"ilit stilizat n
timp ce se napoiau la #imera. Ca rspuns, "ocurile de tur,o-laser ale inamicului care
lo)iser scuturile lor suprapuse se despr%ir, rotindu-se n e7terior pentru a urmri
"iecare na)9
3i cu o e7plozie de lumin puternic, primele trei torpile protonice se npustir
prin zona central neprote(at, direct printre cele dou na)e de sus%inere din "runte i
e7plodar "i7 n prora crucitorului.
Chiar i de la distan%a #imerei, consternarea na)elor de sus%inere a "ost imediat
)izi,il. Vizi,il imediat, i complet inutil. Chiar n timp ce na)ele adunate laolalt
$oneau cu disperare pentru a se despr%i, al doilea $rup de torpile lo)i, ridicnd un nor
impresionant de metal de caren i de o%el transparent. *l treilea $rup tre,uie s "i intrat
n nite s"rmturi, cci deton prematur, stri)ind una dintre na)ele de sus%inere, care se
"erea s se n)rt )iolent i s dispar n ,ezn cu carena spart.
n cnd i ultimele trei torpile i potolir "uria, ,tlia se terminase.
Crucitorul "usese "cut pra", iar celelalte na)e "u$eau s scape cu )ia%.
& Ma$ni"ic, domnule amiral, zise *rdi"", admira%ia i ruinea amestecndu-i-se
n )oce. !mi pare, ah, ru, dac am prut9
& *m n%eles, cpitane, l asi$ur ellaeon. Crezi sau nu, am "ost i eu n locul
tu.
& Mul%umesc, domnule. *rdi"" "cu semn ctre norul luminos de epa)e arznde.
2 trimit o echip s recupereze nite s"rmturi6 *m putea a"la cine a "ost.
& +-i drumul i trimite echipa, zise ellaeon. +ar %i pot spune de pe acum c nu
a "ost -eneralul .el /,lis.
& Au, rspunse *rdi"", uitndu-se la ellaeon n timp ce ordona printr-un $est
ctre "osa echipa(ului. 0u cerea socoteal acum, era doar curios.
& Cum de sunte%i att de si$ur6
& Mai nti i mai nti, rspunse ellaeon, ct echipa recupereaz s"rmturile,
)reau s treci nre$istrarea luptei prin redictor. !nc mai "unc%ioneaz, da6
& +a, domnule, spuse *rdi"" zm,ind su,%ire n timp ce n%ele$ea. +e aceea i-a%i
lsat s atace i a doua oar, nu6 entru a "i destule datte pe care s le analizeze
redictorul.
& <7act, zise ellaeon. 0u s-a descurcat el prea ,ine la a-i da seama de tacticile
unui anumit inamic= s )edem dac poate lucra in)ers pentru a determina inamicul dup
anumite tactici. +ac a)em noroc, ne-ar putea da mcar un indiciu despre cel care pre"er
acest stil de lupt.
& 3i sunte%i si$ur c nu a "ost .el /,lis6
ellaeon se uit la norul luminos.
& *i auzit )reodat de o tietur de *-interceptor, cpitane6
& 0u cred, domnule.
& <ste o tehnic de lupt a 0oii 1epu,lici, spuse ellaeon ntorcndu-se spre el.
Cere o sincronizare e7trem de precis, de aceea nu prea este "olosit. 4n $rup de )ntori
stelari, B-interceptoare, de o,icei, se ndreapt direct ctre linia de aprare care pzete o
na) spa%ial de lupt. !n ultima secund, B-interceptoarele a,andoneaz, )irnd n lateral
i plecnd.
& Cam cum au "cut srile noastre de prad.
& <7act cum au "cut srile noastre de prad, ddu ellaeon din cap. 1eac%ia
"ireasc a aprtorilor, desi$ur, este de a presupune c atacatorii ncearc o mane)r pe
"lancuri i )ireaz pentru a-i ataca. +ar ce nu i dau ei seama dect cnd e prea trziu,
este c un $rup de *-interceptoare a z,urat "i7 n spatele B-interceptoarelor, ascunse de
ele i de luminile motoarelor lor. n cnd zresc ei al doilea )al, sunt prea departe de
linia de aprare pentru a-i mai ,loca, iar *-interceptoarele au cale li,er ctre na)a acum
neprote(at.
& +estul de detept, zise *rdi"". !n%ele$ de ce nu ai )rea s "ie "olosit prea des,
dei cu si$uran% a mers destul de ,ine i cu torpilele protonice n rolul *-
interceptoarelor. Ce le$tur are asta cu .el /,lis6
ellaeon zm,ii su,%ire.
& *m luat parte la ,tlia n care a in)entat-o.
*rdi"" clipi uimit= apoi surse i el.
& Cu alte cu)inte, nu este o tactic de care s se lase pclit6
& 0ici o ans din $ala7ie, l apro, ellaeon. +ar cu acele nsemne corelliane,
a zice c cine)a s-a muncit din $reu s ne "ac s credem c a "ost el.
*rdi"" rede)eni serios.
& Cine)a din /mperiu6
& 2au cine)a din 0oua 1epu,lic, rspunse ellaeon. 3tim c e7ist "ac%iuni n
partea noastr care nu doresc pacea, mi nchipui c au coresponden%i i n partea cealalt.
& ro,a,il, spuse *rdi"". +eci acum ce "acem6
& 5ricine a ordonat atacul a )rut s credem c .el /,lis era n spatele lui, zise
ellaeon. +imensiunea mic a $rupului plus retra$erea rapid i lipsit de ruine, implic
"aptul c nu i-a psat dac a produs sau nu stricciuni. 2copul su, prin urmare, a "ost s
ne $oneasc de aici nainte de )enirea lui .el /,lis.
& +eci rmnem6
& 1mnem, apro, ellaeon. Cel pu%in o )reme.
& +a, domnule. *rdi"" i %u$uie ,uzele. V da%i seama, desi$ur, c oponentul
nostru necunoscut s-ar putea s nu renun%e aa de uor. *r putea ataca din nou.
ellaeon se ntoarse iar pentru a se uita la s"rmturile n "lcri.
& 2 ncerce.
+istru$torul spa%ial imperial #imera plutea prin ,ezna spa%iului, sin$urul su
nso%itor "iind esitiin, uriaa lume $azoas i tcut din deprtare.
*miralul ellaeon sttea la )idecranul din "a%, pri)ind planeta moart, cnd
cpitanul *rdi"" sosi pe punte.
& 1aport de la maiorul #arch, domnule amiral, spuse el ener$ic. Toate
stricciunile pro)ocate de atacul pira%ilor au "ost reparate. 0a)a este iar $ata de lupt.
& Mul%umesc, cpitane, zise ellaeon, ascunzndu-i cu $ri( un zm,et. !n cele
treizeci de ore scurse de la atacul euat asupra #imerei, *rdi"" trecuse de la a crede c
"usese o lo)itur pus la cale de $eneralul 0oii 1epu,lici, -arm .el /,lis, la ,nuielile c
"usese plnuit de elemente disidente ale /mperiului, pn la suspiciuni asemntoare
implicnd disiden%i similari 1e,eli, iar acum prea con)ins c era mna unei ,ande de
pira%i.
'irete, cu toat corectitudinea lui, *rdi"" chiar petrecuse ultimele treizeci de ore
meditnd asupra acestor teorii. 1aportul preliminar al tehnicienilor despre s"rmturile
crucitorului :aloth distrus i in"luen%aser cu si$uran% $ndirea.
& 0ici o )este de la patrule6 ntre, ellaeon.
& +oar mai multe rspunsuri ne$ati)e, domnule, spuse *rdi"". !nc nu e7ist
indica%ii despre )reo acti)itate n acest sistem. 5h, i na)eta de asalt cu senzori in)izi,ili
pe care a%i trimis-o pe )ectorul de retra$ere al atacatorilor tocmai s-a ntors i ea. Tot nici
o urm.
ellaeon ddu din cap. Con"orm ateptrilor, chiar aa oricine i permite s
cumpere i s piloteze un crucitor tie, de o,icei, cte)a trucuri ca s l ascund.
& * meritat s ncercm, i spuse lui *rdi"". une-i s mai ncerce nc un sistem=
asta-i distan%a, la care putem transmite "r un releu. +ac nu le-au dat de urm pn
atunci, ordon-le s se ntoarc.
& +a, domnule, murmur *rdi"".
Chiar i "r s se uite, ellaeon sim%ea a$ita%ia lui *rdi"".
& *i )reo ntre,are, cpitane6 zise el.
& <ste acest camu"la( al comunica%iilor, domnule, spuse *rdi"". 0u mi place s
"iu complet imposi,il de contactat. < ca i cum ai "i surd i mut= i, sincer, m
nelinitete.
& 0ici mie nu-mi prea place, recunoscu ellaeon. +ar sin$urele moduri de a
sta,ili contactul cu uni)ersul e7terior sunt "ie s transmitem ctre o sta%ie de relee
imperial, "ie s ptrundem n #olo0et= i n clipa n care "acem oricare dintre astea,
toat lumea de la Coruscant pn pe .astion )a ti c suntem aici. +ac asta se ntmpl,
)om a)ea parte de mai mult de o ,and de pira%i rtcit care se antreneaz pe noi.
3i, adu$ n $nd, ar "i s"ritul oricrei anse de a a)ea o ntlnire linitit cu
.el /,lis. resupunnd c $eneralul chiar )oia s poarte ast"el de discu%ii.
& !n%ele$ toate acestea, domnule amiral, zise *rdi"". +ar )-a%i $ndit c atacul de
ieri s-ar putea s nu "ie un incident izolat mpotri)a unei na)e imperiale izolate6
ellaeon ridic o sprncean.
& 2u$erezi c ar "i putut "i un atac coordonat mpotri)a /mperiului6
& +e ce nu6 spuse *rdi"". !n acest moment sunt $ata s accept c pro,a,il nu a
"ost 0oua 1epu,lic cea care i-a an$a(at. +ar de ce n-ar "i putut s o "ac de unii sin$uri6
/mperiul a "ost ntotdeauna dur cu ,andele de pira%i. oate c s-a adunat un $rup i s-a
hotrt c e ocazia potri)it pentru rz,unare.
ellaeon i mn$ie ,uza $nditor. ;a prima )edere, era o su$estie ridicol
chiar i pe patul de moarte, /mperiul era mult mai puternic dect orice adunare posi,il de
,ande de pira%i care ar "i putut spera s l n"rn$. +ar asta nu nsemna c n-ar "i att de
ne,uni, nct s ncerce.
& Tot rmne ntre,area de unde au tiut ei c suntem aici, art el.
& Tot nu am a"lat ce s-a ntmplat cu colonelul Vermel, i aminti *rdi"". oate c
aceast coali%ie a pira%ilor l-a rpit. 2-ar putea s le "i spus despre esitiin.
& 0u de ,un)oie. +ac au "cut ceea ce ar "i necesar ca s l "ac s )or,easc,
o s decorez luna .astionului cu pieile lor.
& +a, domnule, zise *rdi"". +ar asta ne aduce iar la ntre,area despre ct )om sta
aici.
ellaeon se uit la stele pe )idecran. +a, asta era, ntr-ade)r, ntre,area. Ct ar "i
tre,uit s atepte aici, n mi(locul pustiet%ii, n speran%a c aceast eroziune nceat a
/mperiului ar "i putut "i oprit6 C ar "i putut ncheia acest rz,oi cu 0oua 1epu,lic
pstrndu-i ntre$i o urm de teritoriu i de demnitate6 C )or a)ea n cele din urm
pace6
& +ou sptmni, spuse el. !i mai dm lui .el /,lis dou sptmni s rspund
la o"erta noastr.
& Chiar dac s-ar putea s nu "i primit mesa(ul6
& * primit mesa(ul, zise ellaeon cu hotrre. Vermel este un o"i%er e7trem de
competent i de plin de resurse. 5rice s-ar "i ntmplat cu el, sunt si$ur c mai nti i-a
ndeplinit misiunea.
& +a, domnule, spuse *rdi"" pe un ton care arta clar c nu mprtea
ncrederea lui ellaeon. 3i dac .el /,lis nu )ine n aceast perioad6
ellaeon i %u$uie ,uzele.
& Vom decide atunci.
*rdi"" ezit, apoi se apropie cu (umtate de pas de superiorul su.
& Chiar crede%i c aceasta este cea mai ,un )ariant a noastr, domnule, nu6
spuse el ncet.
ellaeon cltin din cap.
& 0u, cpitane, murmur el. Cred c este sin$ura noastr speran%.
2tolul n "orm de V al na)elor de patrulare /VCD 2ienar se des"cu n "orma%ie
per"ect n am,ele laturi, iar distru$torul spa%ial imperial 0endurtorul alunec lin ntre
$rupurile care se "ormau din nou, ctre pozi%ia or,ital sta,ilit.
& 'oarte impresionant, mri Mo"" +isra ctre ,r,atul su,%irel de ln$ el,
sim%indu-i pulsul n urechi n timp ce pri)ea peste punte la lumea )erde-al,strie
ncadrat n )idecranul din "a%.
& 2per c nu m-ai trt pn aici doar ca s urmresc mane)rele "or%ei de"ensi)e
Eroctariene.
& 1,dare, e7celen%, spuse ncet maiorul -rodin Tierce de ln$ el. V-am zis c
a)em o surpriz pentru dumnea)oastr.
+isra i sim%i ,uza z)cnind. +a, asta spusese Tierce. 3i asta era tot ce spusese.
Ct despre 'lim9
+isra i ndrept pri)irea spre scaunul amiralului, sim%ind cum ,uza i z)cnea i
mai mult. *rtistul lor n de$hizri, domesticit, edea acolo, ndrzne%, cu machia(ul lui
pentru piele al,astr, cu inser%iile de supra"a% strlucind roiatic, n uni"orma lui al, de
Mare *miral. <ra ima$inea complet, aran(at cu laserul a Marelui *miral Thrawn, o
pre"ctorie crezut cu trie de to%i imperialii de la ,ordul 0imicitorului, de la cpitanul
+or(a n (os.
ro,lema era c pe planeta de su, el nu e7istau imperiali. 0ici pe departe.
:roctar, centru comercial i capital a sectorului 2hataum, era departe n interiorul
teritoriului 0oii 1epu,lici, cu toat "or%a de "oc militar pe care te-ai "i ateptat s-o ai, o
ast"el de lume. 0u e7ista nici o $aran%ie c )reunul dintre ei ar "i "ost impresionat de ochii
i de uni"orma lui 'lim, ori de talentul lui actoricesc.
3i dac nu, acest mic trium)irat con"orta,il pe care +isra l "ormase a)ea s se
ntoarc mpotri)a lor. 5 "i artnd 'lim ca Thrawn, dar a)ea $eniul militar al unui
parazit din $roapa de $unoi. Tierce, un "ost soldat din trupele de oc i -ard 1e$al su,
mpratul alpatine, era creierul militar al micului lor $rup= i dac +or(a )edea un
presupus maior in"erior $r,indu-se s-i dea s"aturi presupusului Mare *miral $enial,
toat aceast iluzie a)ea s e7plodeze ca un ,alon de spun. 5rice cacealma "cea Tierce
aici ar "i "ost ,ine s %in.
& Transmisiune de la supra"a%, domnule amiral, anun% o"i%erul de comunica%ii
din "osa echipa(ului de la ,a,ord. <ste ;ordul 2uperior .osmihi, e" al 'ac%iunilor
4ni"icate.
& rin di"uzor, locotenente, zise Thrawn. ;ord 2uperior .osmihi, aici Marele
*miral Thrawn. V-am recep%ionat mesa(ul. Cu ce ) pot a(uta6
+isra se ncrunt la Tierce.
& <i ne-au contactat pe noii mormi el.
Tierce ddu din cap, cu un zm,et mic, dar satis"cut, (ucndu-i pe ,uze.
& 3, zise el. *scult.
& V salutm, Mare *miral Thrawn, ,u,ui o )oce e7traterestr nazal din
comunicator, i ) "elicitm din toat inima pentru re)enirea trium"toare.
& Mul%umesc, zise Thrawn mieros. +in cte mi amintesc, era%i ce)a mai pu%in
entuziast la ultima noastr ntlnire.
+isra i arunc lui Tierce o pri)ire ptrunztoare.
& !n timpul cltoriei lui prin acest sector de acum zece ani, murmur Tierce.
2tai linitit, tie totul despre asta.
<7traterestrul rse n hohote.
& *h, da9 ) aminti%i "oarte ,ine, recunoscu el )esel. *tunci, "rica de puterea
imperial i momeala li,ert%ilor promise nc domneau asupra noastr.
& *st"el de minciuni au domnit asupra multora, apro, Thrawn. Cu)intele
dumnea)oastr arat c Eroctarii au a(uns la a n%ele$e mai mult6
+in comunicator se auzi un sunet uiertor, dez$usttor.
& *m )zut "rmi%area promisiunilor, spuse ;ordul 2uperior cu re$ret. +inspre
Coruscant nu mai )in ordine= nici scopuri concentrate, nici structuri clare, nici disciplin.
5 mie de specii e7traterestre di"erite tra$ -ala7ia n o mie de direc%ii di"erite.
& /ne)ita,il, zise Thrawn. +e aceea a ini%iat mpratul alpatine 0oua 5rdine, de
la nceput. * "ost o ncercare de a mpiedica pr,uirea pe care o )ede%i ncepnd acum.
& Totui, am "ost a)ertiza%i s nu credem n promisiunile imperiale, se apr
.osmihi. /storia /mperiului este una de su,(u$are ,rutal a speciilor non-umane.
& Vor,i%i despre domnia lui alpatine, zise Thrawn. /mperiul s-a eli,erat de
aceast tendin% anti-e7traterestr, auto-distructi).
& rezen%a dumnea)oastr la comand constituie o anumit do)ad a acestui
lucru, spuse .osmihi precaut. Totui, al%ii nc sus%in c aceast tendin% e7ist.
& *l%ii nc mint n multe "eluri despre /mperiu, replic Thrawn. +ar nu tre,uie
s m crede%i pe cu)nt. Vor,i%i cu oricare dintre cele cincisprezece specii e7traterestre
care triesc acum su, conducerea imperial, "iin%e care ndr$esc protec%ia i sta,ilitatea
pe care le o"erim.
& +a9 protec%ie. ;ordul 2uperior prea s se le$e de acest cu)nt. 2e spune c
/mperiul este sla,= totui, presupun c nc sunte%i "oarte puternici. Ce $aran%ie de
si$uran% o"eri%i sistemelor mem,re6
& Cea mai ,un $aran%ie din $ala7ie, zise Thrawn= i pn i +isra sim%i cum l
str,tu un "ior la puterea i amenin%area ascunse, care se sim%eau dintr-odat n )ocea
artistului n de$hizri. romisiunea mea personal c m )oi rz,una dac ndrznete
cine)a s ) atace.
2e auzi un z$omot care prea a "i ntre n$hi%it i r$it.
& !n%ele$, spuse .osmihi serios. !n%ele$ c este cam pe neateptate, iar pentru
aceasta mi cer iertare= dar, n numele 'ac%iunilor 4ni"icate ale poporului Eroctar, a dori
s ) cer reprimirea n /mperiu.
+isra se uit la Tierce, sim%ind cum "alca i cdea cu c%i)a milimetri.
& 1eprimire6 uier el.
Tierce i rspunse cu un zm,et.
& 2urpriz, e7celen%.
& !n numele /mperiului, ) accept cererea, zise Thrawn. 'r ndoial, a)e%i o
dele$a%ie pre$tit s discute detaliile6
& !n%ele$e%i ,ine poporul meu, domnule Mare *miral Thrawn, spuse ;ordul
2uperior ironic. +a, dele$a%ia mea ) ateapt, ntr-ade)r, ordinele.
& *tunci le pute%i transmite s se apropie, i zise Thrawn. !ntmplarea "ace c
Mo""-ul imperial +isra se a"l la ,ordul 0endurtorului. Cum este specialist n pro,leme
politice, el se )a ocupa de ne$ocieri.
& Vom "i onora%i s ne ntlnim cu el, spuse .osmihi. +ei m ndoiesc c
prezen%a sa este n )reun "el coinciden%a pe care o su$era%i. Mul%umesc, domnule Mare
*miral Thrawn= la re)edere.
& ;a re)edere, ;ord 2uperior .osmihi, zise Thrawn.
'cu un semn spre "osa echipa(ului.
& Transmisiune terminat, domnule *miral, con"irm o"i%erul de comunica%ii.
& Mul%umesc, spuse Thrawn, ridicndu-se aproape alene din scaunul su de
comand. 2emnalizeaz-le interceptoarelor >/< s "ie pre$tite pentru sarcina de escort.
2e )or ntlni cu na)eta ;ordului 2uperior de ndat ce iese din atmos"er, z,urnd n
"orma%ie de ceremonie complet. Cpitane +or(a, a dori s ntmpina%i personal na)eta i
s nso%i%i dele$a%ia n 2ala de Con"erin%e FG. Mo"" +isra ) )a atepta acolo.
& *m n%eles, domnule *miral, zise +or(a. lec de pe punte, aruncndu-i lui
+isra un zm,et su,%ire, satis"cut, cnd trecu pe ln$ el i pii ntr-un tur,oli"t care
atepta la puntea de la pupa.
& *i "i putut s zici ce)a, mormi +isra ctre Tierce cnd ua tur,o-li"tului se
nchise dup cpitan.
-ardianul ridic din umeri cu o micare microscopic a corpului.
& 0u eram a,solut si$ur c asta )oiau atunci cnd au sunat, spuse el,
ndemnndu-l pe +isra prin uile de la pupa ctre alt tur,oli"t. +ar prea o ,nuial
ntemeiat. :roctar are c%i)a )ecini poten%ial periculoi, iar Contrain"orma%iile
raporteaz c 'ac%iunile 4ni"icate au de)enit e7trem de dezam$ite de ina,ilitatea
Coruscantului de a decide ct de mult )or s limiteze luptele inter-sistem.
*(unser la tur,oli"t i intrar ntr-o ca,in care atepta.
& :roctar e primul, continu Tierce cnd uile se nchiser i )ehiculul ncepu s
se mite. +ar nu )a "i ultimul. +e(a a)em transmisiuni de la alte douzeci de sisteme ale
cror $u)erne ar dori ca Marele *miral Thrawn s le "ac o )izit i s stea pu%in de
)or,.
+isra pu"ni.
& Tot ce ncearc este s-i sperie dumanii.
& ro,a,il, apro, Tierce. +ar nou ce ne pas de ce )or s ni se alture6 /deea e
c o "ac i c asta )a trimite unde de oc de aici pn pe Coruscant.
& n cnd Coruscant-ul se )a hotr s ac%ioneze.
& Ce pot "ace6 replic Tierce. ropria lor constitu%ie permite e7plicit sistemelor
mem,re s se retra$ oricnd doresc.
2e auzi un piuit de la comunicatorul tur,oli"tului.
& Mo"" +isra6
& +a6
& rimi%i o transmisiune, e7celen%, su, codul pri)at numit 4sE-HI.
+isra sim%i cum stomacul ncerca s i se strn$. +intre to%i protii i neto%ii9
& Mul%umesc, spuse el ct de calm reui. Trans"er-o n 2ala de Con"erin%e FG i
asi$ur-te s nu "ie monitorizat.
& +a, e7celen%.
Tierce se ncrunt la el.
& 0u e96
& Cu si$uran% da, rspunse +isra muctor. 4ile tur,oli"tului se deschiser9
#aide, i stai ascuns.
+ou minute mai trziu erau n sala de con"erin%e, cu ua nchis n urma lor
pentru intimitate. *cti)nd ecranul comunicatorului montat n mi(locul mesei, +isra
scoase datacardul de criptare potri)it din setul ;ui i l puse n locaul su. *ps un
,uton pentru recep%ie9
& <ra i timpul, scuip cpitanul Aothip, cu ochii scprnd, cu ,ar,a lui ,lond
i stu"oas z,rlit de mnie. 0u crezi c am lucruri mai ,une de "cut dect96
& Ce6 ltr +isra.
Aothip tresri, dndu-i capul n spate, propria lui tirad ntrerupndu-se la mi(loc
din cauza con"uziei ,rute.
& Crezi9 c9 "aci6 continu +isra pro"itnd de tcere, rostind "iecare cu)nt ca
trosnetul unei nuiele putrede. Cum ndrzneti s %i asumi un ast"el de risc ne,unesc6
& Mai las-m cu ima$inea ta pre%ioas, mri Aothip, recptndu-i o parte din
insolen%. +ac s te nso%eti cu pira%ii este dintr-odat ruinos pentru tine9
& *ici nu-i )or,a despre ce-i ruinos, zise +isra cu rceal. M $ndesc la
capetele noastre i dac o s ni le pstrm. 2au n-ai o,ser)at prin cte relee trece
transmisiunea asta6
& 0u zu, spuse Aothip pu"nind. 3i eu care credeam c minunatul tu
comunicator imperial ar are parazi%i. +eci unde eti, la casa de )acan% s-%i numeri ,anii6
& 0u prea, spuse +isra. 2unt la ,ordul unui distru$tor spa%ial imperial.
'i$ura lui Aothip pru s se ntunece.
& +ac asta ar tre,ui s m impresioneze, mai ncearc. Mi-a a(uns pn n $t
de scumpele )oastre distru$toare spa%iale.
& Au. +isra zm,ii cu rceal. 2tai s $hicesc. *i "ost prea ncreztor, te-ai dus
tr$nd n toate pr%ile, iar amiralul ellaeon %i-a tiat penele.
& 0u-%i ,ate (oc de mine, +isra, l a)ertiz Aothip. 0iciodat s nu m iei n rs.
*m pierdut un crucitor de lupt :ciloth i opt sute de oameni ,uni din cauza acelui
Eatchni, ,at-l-ar Vader. 3i cine)a o s plteasc cu pielea lui. ellaeon sau tu.
& 0u "i a,surd, spuse +isra dispre%uitor. 3i nu ncerca s dai )ina pe mine. >i-am
spus s nu ataci cu ade)rat #imera. Tot ce tre,uia era s-i "aci s cread c sunt ataca%i
de .el /,lis.
& 3i cum crezi c ar "i tre,uit s "ac asta6 replic Aothip. 2-i insult "amilia6 2
transmit liste cu )echi ,lesteme corelliene6
& *i "or%at prea mult un imperial, i el a rspuns, spuse +isra. Consider c este
o lec%ie "olositoare pe care ai n)%at-o dureros. 3i sper s nu "ie ne)oie s o mai n)e%i o
dat.
Aothip pri)i amenin%tor.
& < o amenin%are6 ntre, el.
& < un a)ertisment, se rsti +isra. arteneriatul nostru a "ost e7trem de pro"ita,il
pentru amndoi. <u am a)ut ocazia s dau peste cap transporturile 0oii 1epu,lici= tu ai
a)ut ocazia s strn$i mr"urile din acele na)e.
& 3i mi-am asumat toate riscurile, inter)eni Aothip.
+isra ddu din umeri.
& 5ricum, nu mi-ar plcea s )d c o ast"el de rela%ie )aloroas se destram
dintr-o cauz att de tri)ial.
& Crede-m, +isra, spuse Aothip ncet. Cnd o s se destrame rela%ia ta, o s ai
parte de mai multe lucruri neplcute.
& 5 s ncep s "ac o list, zise +isra. *cum du-te s-%i lin$i rnile= i data
)iitoare cnd mai )rei s )or,eti cu mine "olosete canalele potri)ite. *ceast criptare
este una dintre cele mai ,une creeate )reodat, dar nimic nu este si$ur.
& Criptarea e att de ,un, ha6 spuse Aothip sardonic. Tre,uie s %in minte asta.
*r tre,ui s ai, un pre% ,un pe pia%a li,er dac )oi a)ea )reodat ne)oie repede de ,ani.
'lutur o mn n a"ara ecranului i acesta se stinse.
& /diotule, mri +isra la ecranul $ol. /diot, tmpit, cu creierul putred.
!n captul cellalt al mesei, Tierce se mic.
& 2per c ai de $nd s "ii ce)a mai diplomat cu Eroctarii, spuse el.
+isra i mut pri)irea amenin%toare de la ecran la -ardian.
& Ce, crezi c ar "i tre,uit s-l las s-mi pln$ pe umr6 2au s zic J-ata, $ataK
i s promit c o s-i cumpr un crucitor nou6
& ira%ii Ca)rilhu ar "i un duman periculos, l a)ertiz Tierce. 0u din punct de
)edere militar, "irete, ci din cauza a ce tiu despre tine.
& Aothip e sin$urul care chiar tie ce)a, mormi +isra. Tierce a)ea dreptate9
poate c ar "i tre,uit s "ie pu%in mai calm. +ar Aothip n-ar "i tre,uit s-l contacteze aa
de direct, mai ales c nu se a"la n si$uran%a ,iroului su.
Totui, nu a)ea de $nd s recunoasc o eroare de (udecat n prezen%a lui Tierce.
& 2tai linitit9 scoate prea mult din n%ele$erea asta ca s renun%e la ea pentru
un sin$ur crucitor.
& 3tiu i eu, spuse Tierce $nditor. 0-ar tre,ui niciodat s su,estimezi ce pot
"ace oamenii din mndrie.
& 0u, zise +isra cu n%eles. 3i nici din aro$an%.
5chii lui Tierce se n$ustar cu o "rac%iune.
& *sta ce )rea s nsemne6
& !nseamn c ai dus lucrurile prea departe, zise el sec. ericulos de departe. !n
caz c ai uitat, trea,a lui 'lim era s inspire militarii /mperiului i s i atra$ puternic de
partea noastr. 0u a "ost niciodat parte a planului de a pro)oca att de deschis 0oua
1epu,lic.
& +e(a am e7plicat de ce Coruscantul nu are nici o ,az le$al pentru a
ac%iona9
& 3i crezi c asta o s-i opreasc6 replic +isra. Chiar crezi c mici articole de
le$e )or nsemna ce)a pentru e7trateretrii n$rozi%i care cred c Marele *miral Thrawn
le su"l n cea"6 < destul de ru c m-ai con)ins s-l las pe 'lim s se arate senatorului
diamal. +ar acum asta6 'cu un semn ctre planet.
& /ncidentul diamal a nsemnat e7act ce tre,uia, spuse Tierce cu rceal. * creat
ndoial i consternare, a a$itat nc un pic )echile animozit%i i a amu%it unele dintre
ultimele )oci pe care 1e,eliunea le mai a)ea, )oci care ndemnau la calm.
& Minunat9 doar c acest mic truc l-a anulat complet pe cellalt, replic +isra.
Cum se mai poate ntre,a cine)a dac diamalii mint, cnd o ntrea$ planet l-a )zut pe
Thrawn6
Tierce surse.
& *h, dar asta e ideea? ntrea$a planet nu l-a )zut. +oar dele$a%ia aleas pe
sprncean a ;ordului 2uperior l )a "i )zut= ceilal%i nu au dect cu)ntul lor c Thrawn
s-a ntors. 3i cum o parte a mesa(ului su ctre sistemele n)ecinate este c :roctar se
a"l su, protec%ia lui Thrawn, "aptul c l-a )zut )a "i la "el de suspect ca i n cazul
diamal-ului.
& Tot timpul "aci s par lo$ic, replic +isra. +ar e mai mult dect lai tu s se
)ad. Vreau s tiu ce.
Tierce i ridic sprncenele.
& *sta a sunat ca o amenin%are.
& * "ost, pe (umtate, l corect +isra cu rceal. /at i cealalt (umtate.
.$nd mna n tunic, scoase micul pistol cu laser ascuns acolo.
0ici n-a apucat s %inteasc. !nainte ca arma s "ie scoas de tot, Tierce se
aruncase cu capul nainte pe mas, impulsul sriturii "cndu-l s alunece pe o parte peste
plasticul lucios ctre +isra. +in re"le7, acesta a srit n dreapta, ncercnd s se deprteze
de minile care se apropiau= dar chiar cnd ridic pistolul, Tierce se roti pe o parte i
apuc ecranul comunicatorului din centru, "olosindu-l ca pi)ot pentru a-i schim,a
direc%ia i a se rosto$oli pe spate, punndu-i picioarele n "a%, i apoi mpin$ndu-se din
el pentru a-i mri )iteza.
Mane)ra l prinse pe +isra pe nepre$tite. !nainte s apuce s se mite iar pentru
a-i corecta %inta, unul dintre picioarele lui Tierce lo)i pistolul drept peste %ea),
trimi%ndu-l n)rtindu-se n partea cealalt a ncperii.
+isra "cu un pas nesi$ur n spate, $ustul amar al n"rn$erii necndu-l, cnd
Tierce sri de pe mas. *)usese o sin$ur ocazie s recapete controlul asupra planului
su mre%, i o ratase.
/ar acum Tierce a)ea s l omoare.
+ar, nc o dat, Tierce l surprinse.
& * "ost o mare prostie, e7celen%, spuse cellalt calm, tra)ersnd camera i
recupernd pistolul. A$omotul mpucturii )-ar "i adus pe cap un pluton de trupe de oc
ntr-o clip.
+isra inspir cu $ri(, co,orndu-i ,ra%ele.
& *sta e )ala,il n am,ele sensuri, reui el s zic, tiind chiar n timp ce rostea
cu)intele c -ardianul nu ar "i a)ut ne)oie s se o,oseasc cu ce)a att de crud i de
z$omotos ca un pistol ca s l omoare.
+ar Tierce nu "cu dect s clatine din cap.
& /nsiti s n%ele$i $reit, spuse el.
& /ar tu insiti s lucrezi pe la spatele meu, replic +isra. * cti$a un sistem sau
dou nu merit riscul de a speria Coruscantul pn la a-l "ace s ac%ioneze. Ce se ntmpl
i tu nu-mi spui6
Tierce pru s-l msoare din ochi.
& !n re$ul, zise el. *i auzit )reodat e7presia JMna lui ThrawnK6
+isra cltin din cap.
& 0u.
& *i rspuns cam repede.
& ;ucram la acest plan cu mult nainte ca tu s intri n scen, i aminti +isra cu
acreal. *m $sit i am citit tot ce a)ea le$tur chiar i pe departe cu Thrawn n arhi)ele
imperiale.
& Chiar i tot ce era n dosarele secrete ale mpratului6
& 5dat ce am reuit s $sesc un mod de a intra n ele, da. +isra se ncrunt,
cci i )eni ,rusc o idee. entru asta ai "cut cu ade)rat cltoria pe 8a$a Minor luna
trecut6
Tierce ddu din umeri.
& 2copul primar a "ost e7act cum am discutat? s modi"ic copia lor dup
+ocumentul Caamas pentru a se potri)i schim,rilor pe care de(a le-ai "cut n actul de
pe .astion. +ar, de )reme ce oricum intrasem n sistem, mi-am petrecut ce)a timp
cutnd re"erin%e.
& 'irete, zise +isra, n ce)a necioplit, cum ar "i o minciun direct, doar o
prticic de ade)r ne$li(at con)ena,il. 3i6
Tierce cltin din cap.
& 0imic. !n ceea ce pri)ete dosarele imperiale e7istente, termenul parc nici n-a
e7istat.
& Ce te "ace s crezi c ar "i e7istat )reodat6
Tierce l pri)i drept n ochi.
& +eoarece l-am auzit pe Thrawn pomenindu-l odat, la ,ordul #imerei. !n
conte7tul )ictoriei supreme i totale a /mperiului.
+intr-odat, camera de)eni "oarte rece.
& Vrei s spui, ca o superarm6 ntre, +isra cu $ri(. 5 alt 2tea a Mor%ii sau un
Adro,itor de 2ori6
& 0u tiu, zise Tierce. 0u cred. 2uperarmele erau mai mult n stilul mpratului
sau al amiralului +aala, nu al lui Thrawn.
& 3i s-a descurcat de minune "r ele, recunoscu +isra. +ac stau s m $ndesc,
ntotdeauna a prut mai interesat de cucerire dect de mcelrirea total. !n plus, dac ar
mai "i e7istat )reo superarm, este aproape si$ur c 1e,elii ar "i $sit-o pn acum.
& Cel mai pro,a,il, spuse Tierce. +in pcate, nu putem "i chiar att de si$uri.
Cercetrile tale amnun%ite n istoria lui Thrawn au scos, din ntmplare, la i)eal numele
de arcE i 0iriz6
& arcE a "ost cpitanul imperial care l-a $sit pe Thrawn pe o planet prsit
de la mar$inea 2pa%iului 0ecunoscut i l-a adus mpratului, zise +isra. 0iriz a "ost
cpitanul distru$torului spa%ial imperial 2"tuitorul, pe care Thrawn l-a dus napoi n
1e$iunile 0ecunoscute n presupusa lui e7pedi%ie de carto$ra"iere, n urm cu c%i)a ani.
& resupusa6
+isra pu"ni.
& 0u tre,uie s citeti prea mult printre rnduri ca s n%ele$i c Thrawn i-a
ncercat mna cu politicile Cur%ii /mperiale i c i-a ars de$etele. /ndi"erent cum a "ost
numit, misiunea lui n 1e$iunile 0ecunoscute a "ost o "orm de e7il. ur i simplu.
& +a, aceasta a "ost prerea $eneral n -arda 1e$al atunci, spuse Tierce
$nditor. *cum m ntre, dac s-ar "i putut s nsemne mai mult. 5ricum, ideea este c
nici arcE, nici 0iriz nici 2"tuitorul, de "apt nu s-au mai ntors n slu(,a o"icial a
/mperiului. 0ici mcar Thrawn nu s-a mai ntors.
+isra ridic din umeri.
& 4cii n misiune6
& 2au poate c s-au ntors, dar se ascund unde)a, spuse Tierce. oate c stau de
paz pentru aceast Mn a lui Thrawn.
& Care ce este6 ntre, +isra. Aici c nu e o superarm. *tunci ce e6
& 0u am spus c nu e o superarm, replic Tierce. *m spus doar c superarmele
nu erau n stilul lui Thrawn. ersonal, eu )d doar dou posi,ilit%i. *i auzit )reodat de
o "emeie pe nume Mara Lade6
+isra cut n memorie.
& 0u cred.
& *cum lucreaz cu e"ul contra,anditilor, Talon :arrde, zise Tierce. !ns n
/mperiu, era unul dintre cei mai ,uni a$en%i secre%i ai lui alpatine, cu titlul de Mna
!mpratului.
Mna !mpratului. Mna lui Thrawn.
& 5 posi,ilitate interesant, spuse +isra $nditor. +ar dac Mna este o
persoan, unde a "ost n to%i aceti ani6
& 2-a ascuns i ea, pro,a,il, zise Tierce. * doua posi,ilitate este i mai
interesant. !%i aminteti c, mai mult dect orice, Thrawn era un maestru n strate$ie. Ce
poate "i mai mult n stilul su dect a lsa n urm un plan de maestru pentru )ictorie6
+isra pu"ni.
& Care, dup zece ani de retra$eri imperiale, ar "i total inutil.
& 0u a renun%a la asta chiar aa de iute, l a)ertiz Tierce. 4n strate$ ca Thrawn
nu )ede planurile de lupt doar n termeni de na)e de lupt i de pozi%ii pentru liniile
militare. <l ia, de asemenea, n calcul echili,rul $eopolitic, punctele moarte, psiholo$ice
i culturale, animozit%ile i ri)alit%ile istorice9 orice "el de "actori. 'actori care, "oarte
pro,a,il, mai pot "i nc e7ploata%i.
*,sent, +isra i "rec mna acolo unde lo)itura lui Tierce i iz,ise dureros
pistolul de piele. ;a prima )edere, era a,surd.
3i totui, citise istoria realizrilor lui Thrawn. Vzuse dosarul $eniului acestui om.
Chiar ar "i putut crea un plan de lupt care s mai poat "i utilizat dup zece ani i o mie
de n"rn$eri6
& 3i cum e cu acea campanie de cinci ani despre care am citit n dosarele lui6
ntre, el. <ra acolo ce)a ce mi-a scpat6
& 0u. Tierce cltin din cap. +e(a am )eri"icat. Toate acelea erau doar o schi% a
ceea ce plnuia s "ac dup con"runtarea de pe .il,rin$i. +ac Mna lui Thrawn este o
strate$ie suprem, a ascuns-o n alt parte.
& !mpreun cu cpitanul 0iriz i 2"tuitorul, crezi6 su$er +isra.
& oate, spuse Tierce. 2au, alt"el, )ictoria "inal are le$tur cu o persoan
numit Mna. !n oricare dintre cazuri, e7ist cine)a care are ce)a ce noi )rem.
+isra zm,ii su,%ire. +intr-odat, era clar ca o%elul transparent lustruit.
& 3i ast"el, pentru a momi pe acest cine)a s ias la i)eal, ai decis s "aci ce)a
parad cu nada noastr.
Tierce i nclin uor capul.
& !n aceste condi%ii, cred c merit s ne asumm riscurile.
& oate, murmur +isra. resupunnd, "irete, c toate acestea nu au "ost doar o
$rmad de ,ali)erne.
Col%ul ,uzei lui Tierce z)cni.
& *m "ost la ,ordul #imerei mpreun cu Marele *miral )reme de cte)a luni,
+isra. !nainte de asta, l-am urmrit de ln$ mprat aproape doi ani. 0iciodat n acest
timp nu l-am auzit s "ac o promisiune pe care s nu o poat respecta. +ac a spus c
Mna lui Thrawn este cheia )ictoriei "inale, atunci aa e. o%i s contezi pe asta.
& 2 sperm c oricine de%ine cheia o s ias din ascunztoare nainte ca cei de
pe Coruscant s de)in destul de neliniti%i, nct s ac%ioneze, spuse +isra. Ce "acem mai
nti6
& Ceea ce ai tu de "cut mai nti este s te pre$teti s i ntmpini pe Eroctari
la re)enirea n /mperiu, zise Tierce. unnd pistolul lui +isra pe mas, scoase din tunic
un datacard i l aez ln$ arm.
& /at o scurt descriere a speciilor, n $eneral, i a ;ordului 2uperior .osmihi,
n special, continu el uitndu-se spre u. M tem c sunt toate datele pe care le a)em la
,ord.
& < de a(uns, spuse +isra, apropiindu-se de mas i lund datacardul. 4nde
mer$em6
& M $ndeam s m altur cpitanului +or(a la escortarea dele$a%iei de la cala
de andocare, zise Tierce. +e a,ia atept s %i )d a,ilit%ile de ne$ociere n ac%iune.
'r s mai atepte un rspuns, iei pe u i dispru.
& 3i s )ezi dac artistul n de$hizri i -arda 1e$al nc mai au ne)oie de
Mo""6 mormi +isra dup el.
ro,a,il. +ar asta era n re$ul. ;as-l s se uite9 las-l i pe 'lim s se uite,
dac )oia. 5 s le arate el. n cnd dele$a%ia Erotacian )a "i plecat spre cas, amndoi
)or "i a,solut si$uri c +isra nu era doar un ,trn politician o,osit al crui plan
inteli$ent i scpase cum)a din mn. <ra o parte )ital a acestui trium)irat, o parte care
nu a)ea s dispar pur i simplu n decor. Mai ales nu cu $aran%ia )ictoriei supreme
aproape n minile lor.
<l ncepuse asta= i, pe sn$ele mpratului, el )a "i n asta pn la s"rit.
Vrnd datacardul n datapad, i puse pistolul la loc n tocul ascuns i ncepu s
citeasc.
+e pe puntea distru$torului imperial Tiranic nu se )edea nici o planet. 0ici
planete, nici asteroizi, nici na)e, nici stele. 0imic, dect ,ezn complet, uni"orm.
!n a"ar de un punct. ;a tri,ord, aproape )izi,il pentru cpitanul 0al$ol, era un
mic disc de un al, murdar. 5 achie minuscul din capul cometei alturi de care z,ura
Tiranicul, i%indu-se prin cmpul de in)izi,ilitate al na)ei.
A,urau ast"el de o lun de(a, complet or,i i surzi "a% de restul uni)ersului din
a"ara e7isten%ei lor insulare.
entru 0al$ol, asta nu era cu ade)rat o pro,lem. 2er)ise pe unul dintre cele mai
importante posturi de ascultare ale /mperiului cnd era cadet i simplul "apt c nu e7ista
nimic a"ar la care s se uite nu l deran(a. +ar nu to%i cei din echipa( erau la "el de
rezisten%i ca el. 2lile de e7erci%ii pentru lupt i de proiec%ie a)eau de trei ori mai mul%i
clien%i acum, i auzise c pilo%ilor de pe na)etele de sondare li se o"ereau mite uriae ca s
ia unul sau doi pasa$eri n cltoriile lor n a"ara ,eznei.
*tunci cnd /mperiul se a"lase n culmea puterii lui, echipa(ele distru$toarelor
spa%iale "useser elita $ala7iei. +ar acea $lorie era demult trecut= i dac nu se ntmpla
nimic n curnd, 0al$ol urma s ai, pe cap o serioas pro,lem de personal.
*"ar, a)u loc o e7plozie strlucitoare n c)adrantul superior de la ,a,ord. 1elati)
strlucitoare, cel pu%in? erau luminile motoarelor uneia dintre na)ele lor de sondare,
de$hizat cu $ri( pentru a arta ca un )echi remorcher minier uzat. 0al$ol o pri)i cum
descrise un cerc pentru a disprea su, carena n "orm de s$eat ctre cala de andocare.
0u, ,ezna necontenit nu l deran(a. Totui, tre,uia s recunoasc "aptul c i-ar "i
prins ,ine s i nchid ochii o clip.
*uzi un pas pe pasarela de comand, ln$ el.
& 1aport preliminar de la 2onda +oi, domnule, spuse 5issan, e"ul
Contrain"orma%iilor, cu acel ton care-i prea ntotdeauna lui 0a$ol a "i al unuia care
pleoscie din ,uze.
& 0umrul na)elor de lupt din (urul lui .othawui a a(uns la cincizeci i ase.
& Cincizeci i ase6 repet 0al$ol, lund datapadul celuilalt i cercetnd ci"rele.
+ac i amintea lista de la cursa de sondare de ieri9
& atru noi na)e diamale6
& Trei diamale, una mon calamari, spuse 5issan. ro,a,il c sunt acolo ca
rspuns la cele ase na)e care au sosit cu dou zile n urm.
0al$ol cltin din cap, rmas "r cu)inte de uimire. +e la nceput a)usese
ndoieli tcute, dar serioase despre aceast misiune ideea c lumea natal a ,othanilor
)a de)eni un punct central pentru orice acti)itate militar, cu att mai pu%in pentru o
con"runtare de o ast"el de ma$nitudine, pruse a,surd la prima )edere. +ar se prea c
nsui Marele *miral Thrawn )enise cu acest plan= i s "ie al nai,ii dac ,trnul ochi-
roii nu a)usese dreptate.
& 'oarte ,ine, i spuse lui 5issan. Vreau ca raportul 2ondei +oi s "ie $ata n
urmtoarele dou ore.
& *m n%eles, domnule cpitan. 5issan prea s ezite. 0u )reau s-mi ,a$ nasul
n pro,leme de ni)el nalt, domnule, dar la un moment dat )a tre,ui s tiu ce se )a
ntmpla acolo dac )re%i s mi "ac trea,a ,ine.
& * )rea s te pot a(uta, domnule colonel, zise 0al$ol candid. +ar nici eu nu
tiu prea multe.
& +ar a%i primit o descriere special a misiunii de la Marele *miral Thrawn la
palatul lui Mo"" +isra, nu6 insist cellalt.
& 0u poate "i numit descriere, zise 0al$ol. ractic ne-a trasat misiunile i ne-a
spus s a)em ncredere n el. 'cu un semn cu capul ctre comet i celelalte dou
distru$toare spa%iale care z,urau alturi de ea. artea noastr este simpl? ateptm pn
cnd toate na)ele de acolo se distru$ pe ele nsele i planeta ct mai mult posi,il, apoi
ieim de su, scut i le terminm.
& * termina .othawui ar "i o trea, ,un, coment sec 5issan. M ndoiesc ns
c ,othanii i-au ne$li(at sistemul de aprare planetar. Thrawn a o"erit )reun indiciu
despre cum )rea s se ocupe de el6
& 0u mie, spuse 0al$ol. Totui, n aceste condi%ii, nclin s cred c tie ce "ace.
& Cred, mormi 5issan. M ntre, cum a "cut s se n"runte toate na)ele alea6
& Cel mai pro,a,il rspuns este z)onul pe care l-ai auzit de la contactele tale de
la ;imite chiar nainte s acti)m scutul, zise 0al$ol. Chestia aia despre un $rup de
,othani care au "ost implica%i n distru$erea Caamas-ului.
& 0u prea pare ce)a pentru care s merite s te n"urii, pu"ni 5issan. Mai ales
dup att timp.
& <7trateretii se n"urie din cele mai ciudate moti)e, i aminti 0al$ol, sim%ind
cum ,uzele i z)cneau de dispre%. 3i din ce se )ede acolo, a spune c Thrawn le-a $sit
punctul cel mai sensi,il.
& *a s-ar prea, accept 5issan. +e unde ar tre,ui s tim cnd s ieim de su,
scut i s atacm6
& Cred c o ,tlie la scar mare )a "i destul de e)ident, spuse 0al$ol sec.
5ricum, ultimul mesa( al lui Thrawn nainte ca noi s intrm su, scut spunea c n
curnd, pe .othawui, se )a a"la o echip de oc imperial care ne )a trimite periodic
in"orma%ii prin radio.
& *sta ar "i util, zise 5issan $nditor. 'irete, cunoscndu-l pe Thrawn, pro,a,il
c )a pro$rama ,tlia pentru cnd cometa )a "i cel mai aproape de .othawui, ca s ne
o"ere ,ene"iciul ma7im de surpriz. *sta nseamn cam peste o lun.
& are lo$ic, apro, 0al$ol. +ei nu am nici cea mai mic idee despre cum o s-i
"ac s urmeze acest pro$ram strict.
& 0ici eu. 5issan zm,ii su,%ire. ro,a,il de aceea el este Mare *miral i noi
nu.
0al$ol zm,ii i el.
& Chiar aa, spuse el= i cu aceast recunoatere a ade)rului, nc un strat din
ndoielile lui pru s se topeasc. +a, n trecut Thrawn artase ce poate. +e multe, "oarte
multe ori. !n orice "el "unc%ionase ma$ia lui, prea s o mai "ac.
3i, su, )ra(a $eniului lui Thrawn, /mperiul era pe punctul de a-i lua re)ana. /ar
pentru 0al$ol, doar asta conta cu ade)rat.
& Mul%umesc, domnule colonel, zise el napoindu-i celuilalt datapadul. Te po%i
ntoarce la tre,urile tale. Vreau s )eri"ic la Controlul 2ondei dac putem du,la z,orurile
de sondare "r s atra$em aten%ia.
& +a, domnule, spuse 5issan cu un alt zm,et su,%ire. n la urm, nu am )rea
s ne ratm intrarea trium"al.
0al$ol se ntoarse pentru a se uita iar n ,ezn.
& 0-o s-o ratm, promise el ncet. 0-a)em cum.
+e unde)a, din adncurile min%ii sale )eni un ciripit insistent= i, cu o tresrire,
;uEe 2EMwalEer iei din transa lui de hi,ernare Ledi.
& !n re$ul, 12, i spuse el ro,otului cnd se ddu (os din pat i se opri un
moment pentru a se reorienta. *a= era la ,ordul na)ei Marei Lade, 'ocul lui Lade,
ndreptndu-se spre sistemul 0irauan. 2istemul n care nsi Mara dispruse aproape cu
dou sptmni n urm.
& !n re$ul, m-am trezit, adu$ el, ntinzndu-i de$etele de la mini i de la
picioare i umezindu-i $ura. *proape am a(uns6
1o,otul piui un rspuns a"irmati), n timp ce ;uEe i tr$ea cizmele, un piuit
care "u repetat din direc%ia cocEpitului. <coul )enea de la ro,otul pilot V/ al Marei, care
condusese 'ocul de cnd ;uEe i 12 )eniser la ,ord, la punctul de ntlnire de la +uroon
i care pn acum re"uzase s i lase s se apropie de aparatele de control ale na)ei.
5 $ri( e7a$erat care era pe punctul de a se s"ri.
& 12, du-te n cala de andocare i asi$ur-te c B-interceptorul e $ata de z,or, i
spuse el ro,otului n timp ce se ndrepta spre cocEpit. 5 s intrm.
4n minut mai trziu, edea n scaunul de pilota( al 'ocului, studiind aezarea
,utoanelor de control i a ecranelor pentru ultima dat. 1o,otul V/, poate recunoscnd
e7presia lui ;uEe ca pe una ce o )zuse destul de des pe "a%a Marei, hotrse s nu se
mpotri)easc.
& re$tete-te, i zise ;uEe ro,otului, aezndu-i minile pe panoul de control.
Cronometrul a(unse la zero, iar ;uEe mpinse maneta de hiperpropulsie n "a%. ;iniile
stelelor sclipir, se micorar de)enind stele, i a(unser.
V/ "luier ncetior.
& *m a(uns, con"irm ;uEe, uitndu-se la soarele din deprtare, discul lui rou
minuscul prnd rece i distant. laneta 0irauan nu se )edea.
& Cutm a doua planet, i spuse el ro,otului. o%i s-mi dai datele ei6
V/ piui un rspuns a"irmati) i ecranele de na)i$are prinser )ia%.
& 5 )d. ;uEe ddu din cap, )eri"icnd in"orma%iile. <ra destul de departe.
Ceea ce era inten%ionat. 'ocul a)ea armament i scuturi impresionante, dar s
atace tr$nd n toate direc%iile cu laserele n cuarte nu i-ar "i "cut nici un ,ine Marei,
indi"erent n ce situa%ie se a"la. lanul presupunea "uriare i secret, iar asta nsemna s
lase 'ocul ascuns aici n timp ce el i 12 se strecurau cu B-interceptorul.
Tast la comunicator pentru cone7iunea cu cala de andocare.
& 126 Totul e pre$tit6
2e auzi un ciripit de con"irmare.
& .ine, zise ;uEe, pri)ind iar la ecranul de na)i$are. <rau, estim el, cam la
apte ore de planet, la )iteza su,luminic a B-interceptorului. 4n timp destul de lun$
pentru a sta $hemuit n cocEpitul n$hesuit i a se n$ri(ora pentru Mara, pe ln$ "aptul
c o"erea oricui era acolo (os un )ector direct ctre 'oc.
+in "ericire, mai era o modalitate.
& !ncepi s calculezi cele dou salturi, i spuse el lui 12, pornind sistemele de
arme automate ale 'ocului. 0u mai mult de cinci minute n "iecare direc%ie nu )rem s
dureze mai mult dect tre,uie.
12 piui o con"irmare i se apuc de lucru.
& *cum, ai n%eles ce ai de "cut6 l ntre, ;uEe pe V/ n timp ce potri)ea
motorul pe )itez sczut i punea 'ocul n micare. Chiar n "a% era un $rup con)ena,il
de asteroizi care plutea n ntuneric i care ar "i "ost o ascunztoare per"ect.
& 5 s pun na)a printre pietrele alea= iar apoi tu )ei sta acolo i te )ei pre"ace c
eti una dintre ele. .ine6
1o,otul ,ol,orosi, cam "r tra$ere de inim, o apro,are.
& !n re$ul, spuse ;uEe, strecurnd na)a ntre asteroizi.
4nul dintre ei, cam de mrimea unei min$i de oc,al se lo)i uor de caren, iar
;uEe se strm, ca rspuns. 'ocul era ,unul cel mai de pre% al Marei, i era mai atent cu
el dect pn i V/. +ac se cio,ea carena sau dac doar i z$ria )opseaua, nimic nu
a)ea s-i mai rscumpere $reeala "a% de Mara.
!i ncheie mane)ra cu aten%ie e7a$erat i reui s pun na)a n pozi%ie "r alt
coliziune.
& !n re$ul, asta e, zise el des"cnd centurile i comutnd controalele na)ei
napoi la V/. *i codul pe care %i l-am dat o s %i-l transmitem la ntoarcere ca s tii c
suntem noi. 5ricine altcine)a9, nu lsa na)a s tra$ n strini dect dac tra$ ei primii.
0u nainte de a ne da seama ce se ntmpl acolo (os.
+ou minute mai trziu, "iind atent la $rmada de pietre plutitoare de a"ar,
scoase uurel B-interceptorul din cala de andocare a 'ocului i se ndrept spre spa%iu. 12
de(a sta,ilise cursul i, cu o e7plozie de linii de stele, decolar.
;uEe i spusese s pstreze limita de cinci minute, iar ro,otul i respectase
ordinul. ;a dou minute dup ce plecaser, urmnd instruc%iunile lui 12, scoase B-
interceptorul din hiperspa%iu, l ntoarse i intr iar. +up nc dou minute, a(unser.
12 "luier ncet.
& Nsta-i locul, aa-i, con"irm ;uEe, pri)ind planeta ntunecat care plutea n
spa%iu n "a%a lor. <7act ca n ima$inile pe care le-a adus -hea%a nstelat.
3i Mara era unde)a acolo (os. /zolat, poate rnit, poate prizonier.
2au poate moart.
-onind cu hotrre acest $nd din minte, ;uEe i ntinse 'or%a.
Mara6 Mara, m auzi6
+ar nu primi nici un rspuns.
12 scoase un ciripit ntre,tor.
& 0u o simt, recunoscu ;uEe. +ar asta nu nseamn neaprat ce)a. !nc suntem
destul de departe, iar ea s-ar putea s nu "ie su"icient de puternic pentru a a(un$e pn
aici. +e asemenea, ar putea dormi asta i-ar limita raza de percep%ie.
1o,otul nu rspunse. +ar nu era $reu s %i dai seama c $ndurile lui erau alturi
de cele ale lui ;uEe. 3i mai era i )iziunea pe care ;uEe o a)usese n urm cu trei
sptmni i (umtate la unitatea medical de pe Tier"on. *cea ima$ine a Marei plutind
"r )ia% ntr-un curs de ap9
& 5ricum, nu are rost s te n$ri(orezi, spuse ;uEe, $onind )iziunea ct de
departe putea n adncul min%ii. ' o scanare de senzori n secret nimic care s le
porneasc detectoarele. 2au, cel pu%in, nimic care s le porneasc dac "unc%ioneaz ca
ale noastre.
rimi o con"irmare i o alt ntre,are se derul pe ecranul computerului B-
interceptorului.
& Vom intra pe acelai drum ca ea, rspunse ;uEe. rin canion, ctre petera n
care a disprut. 5dat a(uni acolo, ,$m B-interceptorul nuntru i )edem ce se
ntmpl.
12 piui o con"irmare care prea nelinitit. 4itndu-se la nre$istrarea de z,or pe
care :arrde i-o dduse, ;uEe ndrept B-interceptorul spre planet, dorindu-i pentru o
clip ca ;eia s "ie cu el. +ac acele creaturi peste care dduse Mara erau inteli$ente, s-ar
"i putut s "ie ne)oie nu doar de miestria Ledi, ci i de delicate%ea diplomatic, pentru a
se n%ele$e cu ele. +elicate%e pe care ;eia o a)ea, iar el nu.
2e strm,. e de alt parte, pro,a,il c cei de acas nu erau prea ncnta%i de
"aptul c el plecase "r s anun%e, i asta "r s ncerce s o ia pe ;eia cu el. 0u,
a,ilit%ile diplomatice ale ;eiei erau mai utile n 0oua 1epu,lic.
+espre ce a,ilit%i era ne)oie aici, a)ea s a"le n curnd.
!nc era departe de atmos"era planetei, cnd senzorii B-interceptorului nre$istrar
cele dou na)e e7traterestre care se ridicau de la supra"a%a planetei ctre ei.
& 2-a zis cu "uriarea i secretul, murmur ;uEe, studiind in"orma%iile senzorilor.
!n mod clar, artau ca na)a pe care el i 12 o zriser pe drumul lor de plecare din cui,ul
pira%ilor Ca)rilhu, din cmpul de asteroizi :auron.
*ceea, ns, )irase i "u$ise nainte s o poat )edea mai de aproape. *cum, pe
cnd perechea se ridica rapid spre el, putea )edea c prima impresie despre na) "usese
corect. Cam de trei ori mai mare dect B-interceptorul, era o com,ina%ie stranie, dar
ciudat de artistic, de manu"actur e7traterestr amestecat cu mult prea cunoscutul
model al )ntorilor >/<. ;a prora "iecreia dintre na)e era cte o cupol uor nne$rit,
prin care a,ia putea distin$e o pereche de cti de z,or de tip imperial.
12 "luier $nditor.
& Calm, 12, l a)ertiz ;uEe. 0u nseamn neaprat c sunt alia%i ai /mperiului.
2-ar putea s "i $sit pe unde)a un )ntor >/< i s "i mprumutat de la el.
Mritul lui 12 art opinia lui despre asta.
& !n re$ul, ,ine, pro,a,il c nu, spuse ;uEe, pri)ind na)ele care se apropiau.
4n minut mai trziu, erau ln$ el, ridicndu-se uor deasupra B-interceptorului i
modi"icndu-i cursul pentru a )ira i a trece n pozi%ie de "lancare de am,ele pr%i.
& rimeti date tehnice despre arme6
1o,otul "luier i o schem simpl apru pe ecranul computerului. 0a)ele erau
destul de ,ine narmate.
& Minunat, mormi ;uEe, ntinzndu-i 'or%a pentru a ncerca s simt situa%ia.
+ar tot ce putea detecta erau "ondurile emo%ionale primare ale celor trei "iin%e de la
,ordul "iecrei na)e. Min%i e7traterestre nutrind $nduri e7traterestre, lipsite de )reun
punct de re"erin% de care s se a$a%e.
e de alt parte, pozi%iile lor de "lancare erau mai potri)ite pentru escort dect
pentru atac. 3i mai important, sim%urile Ledi ale lui ;uEe nu artau nici un pericol
iminent. entru moment, cel pu%in, pro,a,il c erau, relati), n si$uran%.
3i era )remea s nceap s ac%ioneze prietenos.
& #ai s )edem dac putem )or,i cu ei, su$er el, ntinzndu-se spre ,utonul
comunicatorului.
<7trateretrii i-o luar nainte.
& :a shaOmaOti or"EOralan, zise n urechea lui ;uEe o )oce surprinztor de
melodioas. :ra Omirai sumt tara OEliso mormitth Oraw Onuruodo surpra Ocin OzisE
morOEorOlae.
;uEe sim%i cum i se strn$ea stomacul.
& 126 ntre, el.
1o,otul ciripi o con"irmare n$ri(orat= era, ntr-ade)r, aceeai transmisiune pe
care :arrde i Mara Lade o primiser de la na)a e7traterestr care trecuse pe ln$
ntreprinderea 1tcitoare a lui .ooster TerriE. Transmisiunea, dup spusele Marei, care
includea pu%in cunoscutul nume complet al lui Thrawn.
2trm,ndu-se, ;uEe i deschise comunicatorul.
& *ici B-interceptorul 0oii 1epu,lici, **-HGP, spuse el. +ac e7trateretrii nu
)or,eau ,azica, "irete c asta nu a)ea s-i "oloseasc la nimic. Totui, nu se "cea s stea
i s i i$nore. !mi caut o prieten care s-ar putea s se "i pr,uit pe lumea )oastr.
4rm o scurt pauz. ri)ind prin cupol, ;uEe a)u impresia clar c cele dou
na)e e7traterestre se apropiaser de el cu o "rac%iune.
& B-interceptor al 0oii 1epu,lici, re)eni )ocea, de data aceasta ntr-o ,azic
aproape accepta,il. 0e )ei urma ctre supra"a%. 0u te )ei a,ate de la ndrumrile
noastre. +ac o "aci, )ei "i distrus.
& !n%ele$, zise ;uEe.
+inspre comunicator se auzi un clic= i, ,rusc, cele dou na)e e7traterestre se
lsar s cad ctre supra"a%. ;uEe era pre$tit, urmndu-le i strecurndu-se iute n
locul lui din "orma%ie.
& V da%i mari, mormi el pentru sine.
Vor,ise prea de)reme. 5 clip mai trziu, cele dou na)e se rsucir iar, de data
aceasta, cotind uor n sus i apoi ,rusc spre tri,ord. 12 %ip cnd na)a de la ,a,ord %ni
peste capul lui neplcut de aproape, tonul pro)ocat de suprare de)enind ascu%it cnd
;uEe )ir strns cu B-interceptorul pentru a se repeta iar mane)ra. *,ia re)enise n
pozi%ia de centru, cnd o "cur iar, cotind spre ,a,ord de data aceasta.
12 mri.
& 0u tiu, i spuse ;uEe cnd prinse iar din urm escorta. oate c au )reun "el
de sistem de aprare care cere un anumit "el de apropiere de planet ca s nu se
declaneze. Cum a)eau pira%ii la ,aza lor din asteroid, %i aduci aminte6
'aptul e)ident se derula pe ecran? con"orm nre$istrrii -he%ii nstelate, Mara nu
urmase nici un "el de curs complicat.
& oate c l-au instalat ca rspuns la ptrunderea ei, su$er ;uEe. 2au poate c
noi )enim de pe alt parte a planetei dect ea nc n-am reuit s "acem o compara%ie
$eo$ra"ic.
12 mri.
& 2au ar putea ncerca s creeze o scuz pentru a deschide "ocul, adu$ ;uEe
ncruntat. +ei de ce ar crede c au ne)oie de una nu tiu.
0a)ele e7traterestre mai "cur trei seturi de mane)re n co,orrea lor, dar
niciuna nu-i puse mari pro,leme lui ;uEe. +ar cnd se apropiar de atmos"era superioar
prur s se "i plictisit de (oc, sta,ilindu-se pe o direc%ie dreapt, strns, spre orizontul
din )est. ;uEe rmase n "orma%ie, mpr%indu-i aten%ia ntre na)e i terenul de su, el,
ntinzndu-i 'or%a pentru orice semn de pericol. !i urmau de douzeci de minute, iar 12
"cuse n s"rit o compara%ie ntre topo$ra"ia de su, ei i nre$istrrile -he%ii nstelate,
cnd n%eptura "amiliar ncepu.
& *)em pro,leme, 12, i spuse ;uEe ro,otului. !nc nu sunt si$ur de ce "el, dar e
clar )or,a de pericol. +-mi repede un raport de stare.
*runc un ochi pe ecran la raportul de stare care apru. e senzorii B-
interceptorului nu apreau alte na)e, de nici un "el, nimic din consumul ener$etic al
escortei lor sau din sistemele lor de armament nu arta pre$tiri de atac, iar sistemele B-
interceptorului erau complet "unc%ionale.
& Ct de departe e "ortrea%a pe care a descoperit-o Mara6 ntre, el.
12 piui? mai pu%in de cincisprezece minute la )iteza lor actual.
& Cam n urmtoarele zece minute, cred, i zise ;uEe. 'ii pre$tit.
/nspirnd adnc, aezndu-i minile pe manete, i rela7 contient muchii i se
scu"und n 'or%.
Mai a)eau ase minute pn la "ortrea%, iar canionul prin care z,urase Mara
tocmai apruse, mer$nd n paralel cu ei la orizont, cnd, n cele din urm, se ntmpl.
!ntr-o coordonare per"ect, cele dou na)e de escort ddur un impuls scurt motoarelor
din "a%, trecnd din pozi%ia de escortare n cea de urmrire n spatele B-interceptorului,
cnd )iteza le sczu.
/ar din %e)ile pe (umtate ascunse su, cocEpiturile lor, %ni o sal) de "oc al,astru
uci$tor.
+ar %inta lor nu mai era acolo. 5 clip nainte ca motoarele e7trateretrilor s
porneasc, ;uEe sim%ise tul,urarea su,til n 'or%= i nainte ca armele s "i iz,ucnit, el
urcase ,rusc, rotindu-se ntr-o ,ucl strns care l-ar "i adus n pozi%ie de atac n spatele
atacatorilor si.
2au, cel pu%in, acesta era "inalul o,inuit al acestei mane)re. +e data aceasta, ns,
;uEe a)ea alte planuri. !nainte de a-i termina ,ucla n spatele e7trateretrilor, el %inu
,otul B-interceptorului ndreptat spre pmnt pentru nc dou clipe. *poi, n ceea ce
prea a "i ultima secund, rsuci )ntorul stelar ntr-o rotire du,l care i strnse
stomacul. 4n moment mai trziu, z,urau doar la c%i)a metri de sol, pe un )ector
perpendicular cu cel ini%ial.
& Ce "ac6 stri$ ;uEe, nendrznind s i ia ochii de la peisa( destul de mult ct
s se uite sin$ur.
>iptul de a)ertizare al ro,otului i o unduire ,rusc n 'or% au "ost rspunsul.
+in spate )eni o alt ra"al de "oc al,astru, cea mai mare parte trecnd departe de el, n
a"ar de cte)a lo)ituri care se oprir n ecranul lui de"lector din spate.
& ;i s-a mai alturat cine)a6 stri$ el.
12 ciripi un rspuns ne$ati). <ra ce)a, oricum. Totui, cele dou na)e erau ,une,
i era clar c echipa(ele tiau ce "ac. +oi la unu, ;uEe a)ea s ai, de "urc. Mai ales c9
12 piui o ntre,are rapid.
& 0u, las "oliile-2 cum sunt, i spuse ;uEe. 0oi nu tra$em.
!ntre,area ro,otului "u un "luierat nencreztor.
& entru c nu tim cine sunt sau de ce sunt aici, i zise ;uEe, cercetnd terenul
din "a%. Chiar dincolo de canionul Marei, terenul de)enea ,rusc ce)a ce prea s"rmat,
spart n stnci cu pere%i de $ranit i cre)ase adnci, cu mar$ini ascu%ite.
& 0u )reau s omor pe nimeni pn nu tiu cine i ce sunt.
1eplica lui 12 de)eni un alt %ipt cnd ultima sal) a inamicilor smulse un strat
su,%ire de metal de pe partea de sus a "oliei-2 de la tri,ord.
& 2tai linitit, aproape am a(uns, l calm ;uEe, riscnd s arunce o pri)ire pe
ecranele de stare. !nc nu a)ea nici o stricciune serioas, dar asta nu a)ea s mai dureze
mult, odat ce atacatorii se apropiau.
Ceea ce nsemna c cel mai ,ine ar "i "ost s mpiedice ca acest lucru s se
ntmple.
!n spatele lui, 12 "luier ,nuitor.
& <7act acolo mer$em, con"irm ;uEe. *proape a(unseser la terenul s"rmat=
iar la tri,ord o,ser) un de"ileu care prea potri)it.
& 5h, calmeaz-te nu-i mai ru dect alte lucruri prin care am trecut, adu$ el,
rotind ,otul B-interceptorului ctre acel de"ileu. 5ricum, nu a)em de ales. >ine-te ,ine
pornim.
Canionul Ceretorilor de pe Tatooine "usese o curs di"icil, dar "amiliar, plin
de ntoarceri, col%uri i cur,e n ac de pr. Canalul 2telei Mor%ii "usese mult mai drept,
ns cu un plus de "ocuri de tur,olaser i de )ntori >/< care atacau, pentru a-l "ace mai
interesant. *cum, stncile de pe 0irauan duceau pro)ocarea i mai departe, adu$nd
cur,e impre)izi,ile i ntreruperi, cu adncimi i lr$imi )aria,ile, stnci ieind n "a% i
liane a$%ate de copaci.
roasptul recrut de la *cademia 8a)in ar "i recunoscut riscurile implicate. Chiar
i adolescentul ncrezut de pe Tatooine ar "i ezitat s parcur$ un ast"el de la,irint
necunoscut la )iteze att de mari. !ns ;uEe de)enise un Ledi iscusit, care tia c nu ar "i
a)ut nici o pro,lem.
!n mare parte a)ea dreptate. 0a)a trecu de prima serie de cur,e cu uurin%,
ndemnarea de pilot a lui ;uEe i pro"unzimea lui n 'or%, com,inate cu
mane)ra,ilitatea nnscut a B-interceptorului lsnd mult n urm na)ele e7traterestre.
>ni printr-o )ale n$ust, schim, direc%ia spre un alt canion9
3i aproape pierdu controlul cnd o e7plozie de "oc al,astru z$rie "usela(ul de la
,a,ord.
& < n re$ul, i stri$ el lui 12, sim%ind o urm de iritare "a% de sine nsui n
timp ce B-interceptorul se arunca n si$uran%a relati) a ra)enei alese. *sta se mai
ntmplase? i concentra aten%ia i 'or%a att de mult ntr-o sin$ur direc%ie, nct
a)ea tendin%a s "ie or, la orice se ntmpla n a"ara acelui con. !n mod clar, cel pu%in
unul dintre pilo%i "usese destul de detept, ct s a,andoneze urmrirea i s z,oare
deasupra la,irintului, ateptnd ca %inta s apar sin$ur.
+ar $am,itul euase= i dac terenul coopera, nu )a mai a)ea alt ans. B-
interceptorul intr ntr-o a doua )ale, mai mic dect prima, i )ir ntr-o alt ra)en.
;snd 'or%a s-i $hideze minile, ;uEe se uit la stncile din (ur, cutnd locul
potri)it9
3i atunci, ,rusc, l )zu. +e am,ele pr%i ale B-interceptorului, stnci a,rupte se
ridicau drept n sus, una dintre ele aplecndu-se dintr-odat ctre cealalt pn cnd doar
o mic ,and de lumin se mai )edea ntre )r"urile lor. 3iruri i plcuri de tu"iuri
cenuii dezordonate creteau n di"erite locuri pe piatra a,rupt, iar un co)or $ros de
tu"iuri maronii i de copaci pitici acoperea "undul canionului. !n spate i n "a%, canionul
cotea ,rusc, lsnd aceast parte central ca pe o ,ul izolat, ncon(urat de stnc.
<ra locul per"ect de aterizare.
12 nu %ip i nici nu scnci cnd ;uEe roti )ntorul stelar ntr-o derapare de o
sut optzeci de $rade, ntr-o ntoarcere clasic de contra,andist. ro,a,il, hotr ;uEe n
timp ce accelera motoarele, deoarece micul ro,ot era prea ocupat s-i "ac $ri(i pentru
)ia%a lui. Cte)a secunde B-interceptorul se z$l%i su, el, iar ;uEe se lupt din $reu
pentru sta,ilitate, n timp ce na)a ncerca s-i scape de su, control. *"ar, pere%ii
canionului care %neau pe ln$ ei ncepur s ncetineasc i, n acelai timp, el sczu
)iteza i porni ele)atoarele repulsoare. resiunea accelera%iei ne$ati)e care l mpin$ea n
pernele scaunului dispru= rotind B-interceptorul pentru a "i iar cu "a%a, arunc iute o
pri)ire n (ur. +rept n "a%, doi copaci pitici, dar ,o$a%i, se ridicau de pe "undul
canionului, ncadrnd ceea ce prea a "i al,ia secat a unui pru, trunchiurile lor "iind
e7act la distan%a potri)it. 5prind ce mai rmsese din )iteza de naintare a B-
interceptorului, i ndrept ,otul n (os, pentru a se strecura "rumos ntre cele dou
trunchiuri.
& -ata, zise el, e7ecutnd ultimele etape ale ciclului de aterizare i oprind
ele)atoarele repulsoare. 0-a "ost aa de ru, nu6
+in spatele lui se auzi un "luierat sla, i cam tremurat. 2e prea c 12 nu-i
recptase nc )ocea.
Am,ind uor, ;uEe deschise cupola, strm,ndu-se la sunetele ascu%ite "cute de
zeci de "runze cu $himpi pe mar$ini care z$riar o%elul transparent, i i scoase
mnuile i casca.
*erul de a"ar era rece i mirosea )a$ a muchi. Vreme de un minut, ascult
ntinzndu-i sim%urile m,unt%ite de 'or%, ncercnd s aud z$omotele urmririi. +ar
nu era nimic, n a"ar de sunetele normale ale )ntului trecnd printre "runze i ale
trilurilor scoase de psrile sau insectele din deprtare.
& Cred c am scpat de ei, i spuse lui 12. Cel pu%in deocamdat. >i-ai dat seama
unde suntem6
12 piui, nc prnd cam zpcit, i o hart apru pe ecranul computerului.
;uEe o studie. 0u era prea ru, dar nici prea ,ine. 0u se a"lau la mai mult de zece
Eilometri de petera Marei, ns cea mai mare parte a teritoriului dintre aceste dou
puncte era "ormat din acelai "el de de"ileuri n$uste i stnci a,rupte printre care tocmai
z,uraser. Cel pu%in o zi ntrea$ de mers, pro,a,il dou, poate chiar trei.
e de alt parte, nere$ularit%ile terenului le )or o"eri o acoperire mai ,un dect
ar "i putut cere. n la urm, era un schim, corect. +ar nu ar "i "ost cine tie ce schim,
dac e7trateretrii i-ar "i $sit nainte de a ncepe.
& #aide, zise el, ieind din cocEpit i rosto$olindu-se pe pmnt, ncercarea de a
e)ita $himpii reui doar n parte, ns doar c%i)a l z$riar pn la sn$e.
& #ai s ne "acem ,a$a(ul i s plecm de aici.
* durat doar cte)a minute s des"ac plasa de camu"la( pe care le-o dduse
:arrde i s o tra$ ,ine peste B-interceptor. *poi, ca o msur de precau%ie n plus, tie
cte)a din tu"iurile i cren$ile mai mici cu sa,ia de lumin i le mprtie peste plas.
0u era per"ect, mai ales de aproape, dar era tot ce putea "ace n timpul pe care l a)ea la
dispozi%ie.
5amenii lui :arrde alctuiser i o trus de supra)ie%uire, adunnd pro)iziile i
ncrcndu-le la ,ordul B-interceptorului, n timp ce ;uEe "cea n $ra, actele necesare
pentru a pleca de pe Ce(ansi(. 3i dup cum ;uEe a(unsese, n decursul anilor, s tie la ce
s se atepte de la or$aniza%ia contra,anditilor, "cuser o trea, e7celent. !mpr%ite n
dou rucsacuri, pro)iziile includeau ,atoane de hran, sticleC"iltre de ap, ,a$hete
luminoase, o cantitate mare de coard-sintetic, un pistol cu laser de rezer), un cort de
supra)ie%uire cu sac de dormit i chiar un numr mic de $renade cu raz mic de ac%iune.
& 2unt surprins c n-au ncercat s ,a$e i un speeder de teren, mri ;uEe cnd
ridic de pro, unul dintre rucsacuri pe umeri. <ra destul de $reu, dar o,iectele "useser
,ine distri,uite i ar "i "ost destul de uor s l care.
& Cred c )a tre,ui s lsm cellalt rucsac aici. <ti $ata s te ca%eri6
12 ciripi ntre,tor, rotindu-i domul pentru a se uita mai nti ntr-o direc%ie a
canionului, apoi n cealalt.
& 0u, pe acolo ne ateapt s aprem, i zise ;uEe.
*rt n sus ctre una dintre stncile care se nl%au deasupra lor.
& e acolo, pe sus mer$em.
1o,otul i roti iar domul, "luiernd speriat n timp ce se lsa mult pe spate pentru
a pri)i n sus.
& Calmeaz-te nu tre,uie s mer$em pn n )r", l liniti ;uEe. Vezi
deschiztura aia cam la dou treimi din drum6 +ac am interpretat ,ine ima$inile luate de
la nl%ime, ar tre,ui s dea ntr-o scurttur care ne )a duce pn sus.
12 ciripi deznd(duit, uitndu-se iar nainte i napoi prin canion.
& 0u, 12, nu putem s mer$em pe acolo, i zise ;uEe "erm. 3i nu a)em timp s
stm la discu%ii. Chiar dac na)ele alea nu pot a(un$e acolo, s-ar putea s ai, unele mai
mici la "ortrea%. 3i pot oricnd s )in pe (os aici. Vrei s-i atep%i s )in6
1o,otul piui cate$oric. 1otindu-se, ncepu s sar hotrt n lun$ul al,iei secate a
prului, ctre ,aza stncii de su, deschiztura pe care ;uEe o artase.
Am,ind, ;uEe i mic umerii pentru a potri)i de"initi) rucsacul n spate. *poi,
ntinzndu-i 'or%a, l ridic pe 12 de la pmnt destul de mult ct s treac de tu"iuri i
se ndrept spre )ersant.
+up cum se do)edi, traseul pruse mai $reu dect era cu ade)rat. +ei era cu
si$uran% destul de a,rupt, peretele nu era nici pe departe o pant imposi,il de )ertical
aa cum se )edea de pe "undul canionului. rize pentru mini i picioare erau din ,elu$=
ntrea$a supra"a% a stncii prea s "ie punctat cu cornie n$uste i mici peteri, iar
tu"iurile i lianele o"ereau i ele puncte rezistente de spri(in.
2in$ura parte pro,lematic era 12, dar chiar i aceasta se trans"orm ntr-o rutin
mai mult sau mai pu%in con"orta,il. ;uEe "olosea 'or%a pentru a ridica ro,otul pe o
corni n$ust sau ctre perechi de peteri cu destul spa%iu ntre ele, l %inea pe loc n
timp ce l le$a cu coarda sintetic de tu"iurile din apropiere, apoi se c%ra pe ln$ el
pn la un alt loc potri)it pentru a se opri i repeta.
12 nu se implica n niciuna dintre pr%ile acestei proceduri, "irete. ;a (umtatea
drumului, totui, cel pu%in se opri s se mai pln$.
*proape a(unseser la deschiztur, iar ;uEe se ndrepta nc o dat ctre locul n
care l ancorase pe 12, cnd auzi )ocea sla,.
2e opri, %inndu-se cu o mn de o lian noduroas, i ascult. +ar nu erau dect
sunetele ndeprtate ale insectelor pe care le tot auzise de cnd aterizaser. Trecnd prin
tehnicile lui Ledi de m,unt%ire senzorial, i ascu%i auzul= dar dei sunetele de)eneau
mai puternice i mai )ariate, )ocea pe care crezuse c o auzise nu era acolo.
<ra un scncet sonor de deasupra lui? 12 "luiera ncet n auzul lui m,unt%it.
& Mi s-a prut c aud ce)a, murmur el, cu)intele ,u,uindu-i n cap. /ute, i
aduse auzul la normal. <ra ca o )oce9
2e ntrerupse la piuitul surprins al lui 12.
& Ce e6 ntre, el uitndu-se n sus. 1o,otul se uita n (os i n lun$ul stncii=
ntorcndu-i capul, ;uEe i urmri pri)irea9
3i n$he%. *ezat pe o tu" cu $himpi, la nici trei metri distan%, era o creatur
mic, $ri-maronie, cu aripi moi.
!i pri)ea.
& 2tai calm, l liniti ;uEe pe 12, cercetnd o clip creatura.
*)ea cam treizeci de centimetri de la cap la $heare, era acoperit cu o piele care
prea "in. *ripile strnse la "el, dei era $reu s %i dai seama ct erau de mari, i se
arcuiau uor deasupra, ntr-un "el care i amintea lui ;uEe de nite umeri nco)oia%i.
Capul era propor%ional de mic i aerodinamic, cu o pereche de ochi ne$ri cui,ri%i su,
pliuri crnoase i dou tieturi orizontale su, ei. Cea de sus se unduia n ritmul re$ulat al
respira%iei, pe cnd cea de dedesu,t era strns ntr-o linie n$ust. 5 pereche de picioare
se$mentate, cu $heare late se %ineau de tu"iul pe care sttea, "r s par nici mcar pu%in
deran(at de %epii ascu%i%i. <"ectul $eneral era a ce)a ntre un mMnocE i un maEthier de
prad, i se ntre, dac era nrudit cu )reunul dintre ei.
12 scoase un alt ciripit, de data aceasta n$ri(orat.
& 0u cred c )rea s ne "ac )reun ru, l asi$ur ;uEe, nc pri)ind creatura. 0u
simt nici un pericol din partea ei. 3i suntem cam mari ca s "im mas pentru ce)a de
dimensiunile astea.
'irete, doar dac nu )neaz n hait. !nc urmrind creatura, i ntinse 'or%a, n
cutarea altor e7emplare din aceeai specie. !n mod clar erau mai multe n canion, dar
cele mai multe preau s "ie destul de departe9
;inia de (os de pe "a%a creaturii se deschise, dez)elind iruri $emene de mici din%i
ascu%i%i, i emise un tril puternic.
& Cine eti6
;uEe clipi surprins. *ceasta era )ocea pe care crezuse c o auzise, doar c de
aceast dat era destul de clar. +ar de unde )enea96
& Ce6 ntre, el.
Creatura ciripi iar.
& Cine eti6
*)ea dreptate. Creatura )or,ise.
+oar c nu )or,ise. 0u chiar. +ar atunci cum de o n%ele$ea ;uEe96
/ar apoi, ,rusc, n%elese.
& 2unt ;uEe 2EMwalEer, zise el, ntinzndu-i 'or%a ctre creatur. Ca)aler Ledi
al 0oii 1epu,lici. Tu cine eti6
Creatura emise o scurt serie de triluri.
& Ce "aci aici, Ca)alere Ledi 2EMwalEer6
& !mi caut o prieten, spuse ;uEe.
.nuiala lui "usese corect? dei nu putea n%ele$e lim,a ciripitoare a creaturii,
e7tr$ea din mintea ei, prin 'or%, esen%a comunica%iei. 5 ntmplare e7trem de rar, din
e7perien%a lui, i pro,a,il implica "aptul c aceste creaturi erau, cel pu%in, uor sensi,ile
la 'or%.
& * aterizat ln$ acest loc aproape cu dou sptmni n urm i apoi a
disprut. 3tii unde este6
Creatura pru s se ruineze ni%el. 'lutur din aripile deschise pe (umtate i le
reaez pe spate. Ciripi iar9
& Cine este aceast prieten6
& 5 cheam Mara Lade, zise ;uEe.
& <ste i ea Ca)aler Ledi6
& !ntr-un "el, rspunse ;uEe e)azi).
Mara trecuse ocazional pe la *cademia lui Ledi n ultimii opt ani, dar niciodat nu
rmsese destul de mult pentru a-i ncheia antrenamentul. +e "apt, erau d%i n care ;uEe
se ntre,a dac i-l ncepuse cu ade)rat.
& 3tii unde e6
*ripile "luturar iar, cnd creatura ciripi.
& 0u tiu nimic.
& Au, spuse ;uEe, lsndu-i tonul s se rceasc doar un pic.
entru asta nici mcar nu a)ea ne)oie de 'or%= i )zuse pe Lacen, Laina i
*naEin "cnd trucul sta de attea ori, nct recunotea )ino)%ia cnd o )edea.
& +ac %i-a spune c un Ledi tie ntotdeauna cnd cine)a minte6
+in spatele lui )eni un tril puternic i autoritar.
& ;as-l pe cel tnr n pace.
;uEe ntoarse capul. *ezate pe tu"iurile i pietrele col%oase din partea cealalt a
stncii, mai erau trei creaturi. 'iecare era de dou ori mai mare dect prima, dar chiar i
"r deose,irea de dimensiuni, di"eren%ele su,tile dintre tnr i adul%i erau )izi,ile
imediat.
& !mi cer iertare, le spuse el. 0u ncercam s l intimidez. oate c m pute%i
a(uta s mi $sesc prietena.
4na dintre creaturi i des"cu aripile i "cu un salt scurt ctre un tu"i mai
aproape de ;uEe, sucindu-i capul ntr-o parte i n alta, ca i cum l-ar "i studiat pe intrus
cu "iecare ochi n parte.
& 0u eti unul dintre ceilal%i. Cine eti6
& Cred c tii, zise ;uEe, un $nd tcut cerndu-i s se pre"ac a a)ea o ,nuial.
!mi po%i spune n schim, cine eti tu6
Creatura pru s se $ndeasc.
& 2unt Vntorul Vnturilor. 2unt ne$ociatorul acestui cui, al Qom Qae.
& !n numele 0oii 1epu,lici, te salut, Vntor al Vnturilor, spuse ;uEe pe un ton
$ra). .nuiesc c tii despre 0oua 1epu,lic6
Rom Qae-ul mai n )rst "lutur din aripi e7act n acelai "el n care o "cuse i
tnrul.
& *m auzit. Ce este 0oua 1epu,lic pentru noi6
& Cred c asta depinde de ce )re%i )oi s "ie, spuse ;uEe. +ar asta este o
pro,lem pe care s o discute diploma%ii i ne$ociatorii. <u sunt aici s-mi a(ut prietena.
Vntorul Vnturilor ciripi cu hotrre.
& 0u a)em tiin% despre nici un strin.
& .a da, ciripi Qom Qae-ul mai tnr din spatele lui ;uEe. Rom (ha )or,eau
despre9
Vntorul Vnturilor l ntrerupse cu un crit.
& Te cheam Cuttorul rostiei6 ntre, el muctor. Taci@
& oate c doar ai uitat, su$er ;uEe diplomatic. n la urm, un ne$ociator de
cui, tre,uie c are multe alte pro,leme la care s se $ndeasc.
Vntorul Vnturilor ,tu din aripi.
& Ce se ntmpl n a"ara acestui cui, nu ne pri)ete direct pe noi. +u-te la alt
cui, al Qom Qae sau la Qom (ha, dac ndrzneti. oate c ei o s te a(ute.
& .ine, spuse ;uEe. !mi )ei arta drumul spre ei6
& 2unt n a"ara acestui cui,, ciripi Vntorul Vnturilor. 0u ne pri)ete.
& !n%ele$, zise ;uEe. 2pune-mi, Vntor al Vnturilor, ai a)ut )reodat un
prieten la anan$hie6
Rom Qae-ul i des"cu aripile, iar cei doi nso%itori ai si l imitar.
& *ceast con)ersa%ie s-a ncheiat. Tinere? )ino@
2ri de pe tu"iul su, plutind cu aripile ntinse ctre "undul canionului, urmat de
cei doi nso%itori. !ntorcndu-se, ;uEe l )zu pe tnrul Qom Qae plecnd dup ei.
12 mri dispre%uitor.
& 0u te supra pe ei prea ru, i spuse ;uEe o"tnd. 2-ar putea s e7iste piedici
culturale sau politice despre care noi nu tim.
!i relu c%rarea.
& 2au s-ar putea doar s le "ie team s se implice n lupta altuia, adu$ el. Cu
si$uran% am mai )zut asta de multe ori n decursul anilor.
Cinci minute mai trziu, au a(uns la deschiztur. ;uEe a)usese dreptate?
scurttura continua n sus ctre )r"ul stncii ntr-un un$hi mult mai uor, acoperindu-i
totui n continuare pe tot drumul.
& er"ect, zise ;uEe uitndu-se n lun$ul ei. #ai s a(un$em n )r" i s )edem
unde mer$e de acolo. *dunnd coarda sintetic ncepu s o n"oare9
3i, ,rusc, 12 emise un sunet ascu%it de surpriz.
& Ce e6 ntre, ;uEe, apucndu-i iute sa,ia de lumin cnd se ntoarse. 0u
sim%ea i nici nu )edea )reun pericol n (urul lor.
& 12, ce e6 ntre, el iar, ndreptndu-i aten%ia spre ro,ot.
12 se uita n )ale, pe drumul pe care )eniser, $emnd pln$tor, ncruntndu-se,
;uEe urmri linia pri)irii ro,otului9
3i sim%i c inima i sare din piept. e "undul )ii, B-interceptorul lor dispruse.
& 0u, rosti ;uEe, uitndu-se din rsputeri la culorile maronii i $ri de (os. rimul
lui $nd, plin de speran%, a "ost c munca lui de camu"la( "usese mai ,un dect crezuse
i c )ntorul stelar era nc acolo unde l lsaser. +ar o clip de cercetare atent cu
sim%urile m,unt%ite Ledi ndeprtar n tcere acea speran%.
12 ciripi nelinitit.
& < n re$ul, l calm ;uEe. < n re$ul.
3i spre propria-i surpriz, descoperi c )or,ea serios. +ispari%ia B-interceptorului
era "rustrant i iritant= dar, destul de ciudat, nu o nso%ea nici un sentiment de "ric sau
de pericol. 0ici mcar )reo n$ri(orare serioas, n ciuda "aptului c pierderea na)ei
nsemna pierderea oricrei anse de a scpa rapid dac situa%ia ar "i cerut-o.
4n ndemn din partea 'or%ei6 4n sentiment, poate, c B-interceptorul era doar n
alt parte, i nu pierdut6
+in pcate, i ddu el seama cu seriozitate, putea la "el de ,ine s "ie i un
ndemn n direc%ia opus. *ceea c pierderea na)ei nu conta pentru c oricum nu )a
prsi aceast lume n )ia%.
e neateptate, o ima$ine a lui 8oda se ridic din memoria lui= ,trnul Maestru
Ledi o"tnd o,osit cnd se aeza pentru ultima dat n patul su. ;uEe i amintea "rica lui
"rica lui, )isceral pentru "ra$ilitatea lui 8oda= i aducea aminte tonul e7act al $lasului
su atunci cnd i spusese re)oltat lui 8oda c nu tre,uie s moar. uternic sunt n 'or%,
i reproase cu ,lnde%e 8oda ele)ului su. +ar nu att de puternic. !nserarea se las
asupra mea i curnd )a )eni i noaptea. *cesta este cursul lucrurilor9 calea 'or%ei.
;uEe inspir adnc. 5,i-San murise, 8oda murise, i, cnd)a, i )a )eni i lui
rndul s se con"runte cu aceeai cltorie. 3i dac acesta era locul n care acea cltorie
a)ea s nceap, atunci aa s "ie. <ra un Ledi, i se )a purta ca atare.
!ntre timp, moti)ul pentru care )enise aici nu se schim,ase.
& 0-a)em ce-i "ace acum, i spuse el lui 12, ntorcndu-se cu spatele la )ale i
re)enind la sarcina de a ncolci coarda sintetic. 2 urcm n )r" i s )edem unde
mer$em de acolo.
+irect de deasupra lor se auzi un ciripit uor.
& 2unt moduri mai ,une de a trece.
;uEe pri)i n sus. Tnrul Qom Qae se ntorsese, plutind pe un curent ascensionar
pe care l $sise, i se uita n (os la ei.
& Te o"eri s ne a(u%i6 ntre, el.
Rom Qae-ul i ndoi pu%in una dintre aripi, schim,area presiunii aerului
trimi%ndu-l n lateral ctre "a%a stncii, ln$ ;uEe. 2e prinse cu $hearele de una dintre
tu"e cnd a(unse la ea i i strnse aripile n spate.
& Te )oi a(uta, ciripi el. Rom (ha au spus c a mai sosit cine)a i c este cu ei. Te
)oi duce acolo.
& Mul%umesc, zise ;uEe, $ndindu-se dac ar tre,ui s ntre,e despre B-
interceptorul care lipsea.
+ar dup neseriozitatea de mai de)reme a tnrului Qom Qae, pro,a,il c ar "i "ost
mai ,ine s lase orice intero$a%ii pentru mai trziu.
& ot s te ntre, de ce )rei s %i asumi acest risc6
& 2unt cunoscut unora dintre Qom (ha-ii mai tineri, ciripi el. 0u m tem de ei.
& 0u )or,esc neaprat despre Qom (ha-i, spuse ;uEe )rnd s se asi$ure c
tnrul e7traterestru n%ele$ea cu ade)rat riscurile. Ceilal%i despre care a )or,it
Vntorul Vnturilor ar putea ncerca s ne opreasc.
& !n%ele$ acest lucru. <7traterestrul i "lutur aripile. +ar l-ai ntre,at pe
Vntorul Vnturilor dac a a)ut )reodat un prieten la anan$hie. <u am.
;uEe surse.
& !n%ele$, spuse el. 3i sunt onorat s am parte de a(utorul tu. <u sunt ;uEe
2EMwalEer, dup cum am zis, iar acesta este ro,otul meu, 12. e tine cum te cheam6
Rom Qae-ul i ntinse aripile i "cu un scurt salt ctre un tu"i din "a%a lor.
& <u sunt prea tnr s am un nume. Mi se spune doar Copilul Vnturilor.
& Copilul Vnturilor, repet ;uEe, pri)indu-l $nditor. 0u cum)a eti rud cu
Vntorul Vnturilor6
& <ste tatl meu, ciripi Copilul Vnturilor. Chiar este ade)rat ce se spune
despre n%elepciunea Ca)alerilor Ledi.
;uEe i re%inu un zm,et.
& 4neori, zise el. +ar acum ar tre,ui s plecm. e drum, poate c mi )ei putea
spune mai multe despre poporul tu.
& * "i onorat, zise Copilul Vnturilor, ntinzndu-i aripile cu n"lcrare. #ai,
%i )oi arta drumul.
+e data aceasta, alarma nu a )enit n mi(locul desertului. !n schim,, a pornit n
mi(locul nop%ii.
Sed$e se trezi ,rusc, "luturnd mna dup ,utonul de oprire care nu era la locul
lui. -enunchiul i z)cni ntr-o parte, lo)indu-se de ce)a solid= i cnd str"ul$erarea de
durere l trezi de tot, i aminti unde era. Con"orm ordinelor i uneia dintre presim%irile
$eneralului .el /,lis el i restul escadrilei Va$a,ond dormeau n B-interceptoare.
+up sunetul alarmei care nc mai urla, se prea c presim%irea $eneralului se
con"irmase.
ocni ,utonul alarmei, nimerindu-l de data asta i porni comunicatorul.
& *ntilles, zise el repede.
& Mo,ilizare $eneral, rspunse la "el )ocea colonelului erris. *m primit un
semnal de panic de pe .othawui.
& Minunat, mormi Sed$e, pre$tind motoarele. 2 ai ncredere c ,othanii o
s-%i strice somnul.
& !n re$ul, Va$a,onzi, l-a%i auzit6 #ai s decolm@
2e auzi un cor de con"irmri i $eamtul pre$tirii motoarelor ncepu s umple
col%ul lor din Cercul de *terizare +iplomatic de pe +iOtaiOni. 5 persoan purtnd o
salopet de ntre%inere un trintic, pro,a,il, dei era $reu de spus n lumina sla,
nainta $reoi pe pist ctre B-interceptoare i le "cea $esturi ne,uneti mpotri)a acestui
z$omot "r ndoial neautorizat. Sed$e i rspunse tot prin semne i porni ele)atoarele
repulsoare.
& Ce e, o alt re)olt la Cldirea Clanurilor6
& 2tai ,ine pe scaun, zise erris ntunecat. Con"orm ,othanilor, o "or% de atac
leresen e pe drum.
Sed$e clipi.
& 5 "or% de atac leresen6
& *a au spus, con"irm coordonatorul de lupt. 5 "lot de na)e de toate clasele,
i nu m ntre,a care e pro,lema lor.
& ;a ale$ere, mormi Va$a,ond Trei. 2unt att de multe moti)e n zilele astea
s-i urti pe ,othani.
& #ai s nu ne co,orm la ni)elul sta, l admonest Sed$e. Toate B-
interceptoarele decolaser acum i se ndreptau spre spa%iu. erris, unde e $eneralul6
& < pe drum, rspunse eris. CO tunamar i *-interceptoarele ei i escor teaz
na)eta, pentru si$uran%. Vom "i cu cte)a minute n urma )oastr, totui, iar el a zis s o
lua%i )oi nainte.
& 3i ce s "acem6 ntre, Va$a,ond Cinci. 2-i pclim pe lereseni pn )eni%i
)oi6
& 2i$ur, spuse erris sec. +oar dac, desi$ur, uluitoarea reputa%ie a escadrilei
Va$a,ond nu i "ace s "u$ de tot.
& 5h, da, ,ine, rspunse Va$a,ond Cinci la "el de sec. 0u sunt norocoi ,othanii
c noi i uluitoarea noastr reputa%ie ne-am nimerit s "im la doar dou sisteme deprtare
de ei6
Sed$e se ncrunt. <rau norocoi, acum c se $ndea mai ,ine. 2uspect de
norocoi, de "apt.
& erris, po%i s sco%i ordinul ori$inal care ne-a adus aici6 ntre, el.
& +e(a l-am scos, spuse erris. Con"orm Coruscant-ului, $u)ernul diOtaiOni a cerut
n mod special ca $eneralul .el /,lis s medieze aceast disput cu muncitorii lor ne-taiOni
reziden%i.
& *i idee dac $u)ernul diOtaiOni datoreaz "a)oruri sau mari sume de ,ani
$u)ernului ,othan6 ntre, Va$a,ond 0ou.
& *sta e o ntre,are ,un, zise erris $nditor. 5 ntre,are "oarte ,un, de "apt.
& < )echiul meu antrenament 2ecCor, zise Va$a,ond 0ou. 0e-au n)%at s
urmrim ntotdeauna ,anii.
& .ine, deocamdat ,anii sunt irele)an%i, spuse Sed$e. *(unseser acum n
,ezna mai adnc a spa%iului, destul de departe pentru a "ace saltul la )iteza luminic.
& *m "ost chema%i n aprarea unui mem,ru al 0oii 1epu,lici mpotri)a
a$resiunii i doar asta o s "acem.
& 0oroc, zise erris. *(un$em i noi ct de repede putem.
anoul piui? cursul era sta,ilit.
& !n re$ul, Va$a,onzi, spuse Sed$e. 2 mer$em.
+rumul spre .othawui a durat pu%in mai mult dect cel pe care l "cuser cu o
sptmn n urm ca s i scape pe si"OErie-i i transportul lor de plante pommwomm.
Cum)a, totui, pru mult mai scurt. Mintea lui Sed$e srea ntre ntre,ri despre
iminenta a$resiune leresen, posi,ila duplicitate ,othan, ncordarea $eneral $alactic i
ce nai,a cuta escadrila lui n mi(locul tuturor acestora.
3i, mult prea curnd, au a(uns.
& Trece%i n "orma%ie, ordon el n timp ce restul B-interceptoarelor ieeau din
hiperspa%iu n (urul lui. ;ua%i-) scanerele de raz lun$.
& 0u cred, zise Va$a,ond +oi, c )a "i ne)oie.
Sed$e se strm,.
& 0u, accept el. Cred c nu.
<ra o "or% de atac leresen, puternic. 3i, de data asta, prea c ,othanii nu mai
e7a$eraser. !ntinse pe cer, direct n "a%a B-interceptoarelor care se apropiau, erau ase
na)e de lupt, toate de "a,rica%ie i crea%ie e7traterestr, dar "iecare cam de dimensiunile
unei "re$ate de asalt a 0oii 1epu,lici. !nc douzeci de na)e mai mici umpleau spa%iile
dintre ele, cu cel pu%in cinci escadrile de na)e de clas )ntor-stelar "ormnd un
perimetru de aprare n (urul ntre$ului $rup.
& 1eputa%ia noastr ar "ace ,ine s "ie chiar uluitoare azi, mormi Va$a,ond
+oisprezece.
& -ata cu pl)r$eala, i spuse Sed$e, studiind $rupul. <rau cu mult n a"ara
scutului planetar al lui .othawui, n a"ara razei, indi"erent de ce "el de arme ar "i a)ut
aprtorii de la sol. 0u i putea aminti dac ,othanii a)eau sau nu )reo plat"orm de
lupt or,ital care s z,oare n (urul lumii lor, dar dac a)eau, niciuna nu se a"la de
aceast parte a planetei deocamdat.
Ceea ce cam lsa escadrila Va$a,ond de una sin$ur aici. +oisprezece B-
interceptoare i o reputa%ie.
!i drese $lasul i deschise o "rec)en% comun n ,and lar$ la comunicator.
& -eneralul Sed$e *ntilles i escadrila Va$a,ond a 0oii 1epu,lici )or,esc
"or%ei de atac leresene, anun% el. !nclca%i "r permisiune spa%iul ,othan. V ro$ s )
dez)lui%i inten%iile.
& *ceast pro,lem nu ) pri)ete, escadril Va$a,ond, rspunse o )oce uimitor
de melodioas. <ste o disput pri)at ntre $u)ernele leresen i ,othan.
Sed$e arunc o pri)ire scanerelor. !nc nu se )edea nici un semn de la .el /,lis
i ri,ea$ul.
& ot ntre,a despre natura acestei dispute6
& Moarte i solu%ionare, zise )ocea melodioas. Moartea a doi lereseni n minile
,othanilor i re"uzul ,othan de a rezol)a asta.
Sed$e se strm, intrnd pe "rec)en%a Va$a,onzilor. !n mod clar, aici era o
pro,lem de terminolo$ie, un concept sau o e7presie leresen care nu se traducea ,ine n
,azic. +ar chiar i aa, mai era ce)a ce nu n%ele$ea.
& 3ti%i despre ce )or,ete6
& 2tai aa9 acum )eri"ic dosarele, zise Va$a,ond 4nsprezece. *m o ,nuial9
da, iat. +oi lereseni au "ost ucii n re)olta de la Cldirea Clanurilor 1eunite. *mndoi
mpuca%i, unul dintre ei nainte ca mul%imea s dea ,uzna nuntru.
& Mul%umesc, spuse Sed$e comutnd pe cealalt "rec)en%. Comandante
leresen, ) n%ele$ mnia pentru pierderea su"erit. Ce a%i dori s "ac ,othanii ca
desp$u,ire6
& ;e$ea leresen este "oarte precis, rspunse e7traterestrul. -hear pentru
$hear, corn pentru corn, )ia% pentru )ia%. 4n )ino)at sau zece inocen%i din tri,ul su.
Sed$e sim%i un "ior rece pe ira spinrii.
& Cum adic, zece inocen%i6 ntre, el precaut.
& .othanii au re"uzat s ne predea mem,rii de clanuri care i-au ucis pe cei doi
lereseni nenarma%i, zise )ocea pe un ton e$al. +ou )ie%i )or "i pltite, aadar, cu
douzeci.
*tt de precis matematic, se $ndi Sed$e. +ar cum a)eau de $nd, mai e7act, s
"ac aa un truc dac to%i ,othanii se adunau n si$uran% su, scutul planetar9
& 4h-oh, spuse Va$a,ond atru ncet. Vector trei-ase cu patru-unu.
Sed$e se uit. Tocmai ieind la )edere de dup orizontul planetei din spate i de
su, ei, era o mic sta%ie spa%ial.
& <ste o uzin de manu"actur a cristalelor anti$ra), continu Va$a,ond atru
ntunecat. Model mon calamar. +ac mi amintesc ,ine, echipa(ul normal de muncitori
este ntre cincisprezece i douzeci i doi.
Sed$e i n$hi%i un ,lestem, deschiznd o "rec)en% pri)at.
& /ntercepteaz cursul, comand el. Vreau s stm ntre sta%ie i lereseni.
2chim, iar "rec)en%a n timp ce accelera.
& V n%ele$ "uria i "rustrarea "a% de $u)ernul ,othan, i spuse el comandantului
e7traterestru. +ar tre,uie s n%ele$e%i c nu putem s stm pur i simplu deoparte i s )
permitem s omor%i persoane ne)ino)ate. -eneralul -arm .el /,lis )a )eni n curnd=
poate c el )a reui s medieze9
& 0u e7ist mediere, spuse leresenul pe un ton de ncheiere. ;e$ea e le$e i cere
s "ie aplicat. 0ici dumnea)oastr, nici al%ii, nu ne )e%i opri.
2e auzi un clic i con)ersa%ia se termin.
& oate c nu, mormi Sed$e pentru el n timp ce trecea iar pe "rec)en%a
Va$a,onzilor.
& +ar cu si$uran% putem ncerca. !n re$ul, Va$a,onzi, e timpul s o lum n
serios. Trece%i "oliile-2 n pozi%ie de atac. 2e ndrept spre panoul9
& 0u@ zise ,rusc Va$a,ond 0ou. 0u acti)a%i "oliile-2.
Sed$e se opri cu mna deasupra ,utonului.
& +e ce6
& 0u tiu, rspunse Va$a,ond 0ou cu )ocea ncordat. Ce)a nu e ,ine. 0u prea
pot9 dar ce)a si$ur nu e ,ine.
& Va$a,ond 3e"6 ntre, Va$a,ond 5pt.
& *tepta%i, spuse Sed$e, trecnd comunicatorul pe "rec)en%a personal a lui
Va$a,ond 0ou.
& Corran6 Ce e6
& Cum am zis, nu tiu, repet Va$a,ond 0ou. Tot ce tiu este c am sim%it
pericolul cnd ai ordonat acti)area "oliilor-2. *cum "ac o analiz, dar deocamdat nu am
$sit nimic.
& *sta e una dintre96 Sed$e ezit, nedorind s ntre,e despre a,ilit%ile Ledi
ale celuilalt nici mcar pe un canal si$ur.
& *a cred, da, rspunse Va$a,ond 0ou ntre,rii.
Sed$e se uit la "or%a de inter)en%ie leresen. 0u se micaser de pe pozi%ii.
*teptau r,dtori ca %inta s or,iteze ctre ei.
3i, n mod clar, neateptndu-se ca escadrila Va$a,ond s le "ac )reun "el de
pro,leme9
Trecu napoi pe "rec)en%a principal a Va$a,onzilor.
& Toat lumea, men%ine%i cursul, ordon el ntorcnd B-interceptorul ctre
Va$a,ond 0ou. Mai ales tu, Va$a,ond 0ou. Vin mai aproape.
4n minut mai trziu, z,urau n "orma%ie strns de parad, cele dou lasere de pe
)r"urile aripii de la tri,ordul lui Sed$e aproape "recndu-se de partea de dedesu,t a
"usela(ului lui Va$a,ond 0ou.
& !n re$ul, zise el, apropiindu-se c%i)a centimetri. Tu ai "lancul meu de la
tri,ord= eu am ,a,ordul tu. 4it-te repede dup ce)a care nu ar tre,ui s "ie acolo. +ac
nu )ezi, schim,m locurile.
& 0u-i ne)oie, spuse Va$a,ond 0ou cu o )oce ncordat. /at-l? un cilindru
su,%ire care trece )ertical printre "oliile-2 chiar n "a%a ca,lului de alimentare a laserului.
& 3i tu ai unul, mri Sed$e. *cum, c tia unde s caute, inter)en%ia era
e)ident. Aece la unu c toat escadrila a "ost minat.
& !n re$ul, nu acti)m "oliile-2, spuse Va$a,ond +oi. Tot mai putem tra$e, nu6
& 0u cred c ar tre,ui s ncercm, l a)ertiz Sed$e, ncruntndu-se din
rsputeri la cilindrul care prea inocent. +e "apt9 Corran, rotete-te cte)a $rade la
tri,ord, te ro$.
'usela(ul lui Va$a,ond 0ou se roti ncet pu%in mai departe de el.
& *m a)ut dreptate, rosti Sed$e, total dez$ustat acum. Captul cilindrului are
dou ,ra%e. 4nul intr n ca,lul ser)omecanismului aripii, cellalt pare s se conecteze la
ca,lul de alimentare al laserului. Cred c i dac tra$em, i dac acti)m "oliile-2,
distru$em laserele. 2au mai ru.
Va$a,ond +oisprezece n(ur ptima.
& 2i$ur au "ost cei doi lereseni din echipa de ntre%inere diOtaiOni, care i "ceau
tot timpul de lucru pe ln$ ele, zise el. +eci ce "acem, ncercm s-i pclim6
Sed$e se uit la na)ele leresene. 2e micau acum, ncepnd s se adune n (urul
sta%iei de manu"actur care $onea nea(utorat spre ele.
& 0-are rost, spuse el ncet. +e(a tiu c nu a)em ce "ace.
*a c urmrir neputincioi cum leresenii se apucar s demoleze sta%ia iute,
e"icient i sistematic. 2 i ia tri,utul de douzeci de )ie%i inocente ca plat pentru cei
)ino)a%i.
n cnd a sosit restul "or%ei de inter)en%ie ri,ea$ul, se terminase.
2au, poate mai e7act, tocmai ncepuse.
Turela de comunica%ii de pe cuirasatul ri,ea$ul al 0oii 1epu,lici era un "el de
anacronism printre na)ele de lupt moderne, o re)enire la "iloso"ia de proiectare
dinaintea 1z,oiului Clonelor, care dominase n perioada n care ri,ea$ul i na)ele lui
surori din "lota :atana "useser construite. 0u doar ntre$ul $rup principal de antene se
a"la n turel, ci i calculatoarele de criptareCdecriptare complicate i comple7e.
Celorlalte cte)a crucitoare din "lota :atana a"late nc n ser)iciul 0oii
1epu,lici li se reno)aser din plin turelele de comunica%ii, echipamentul de
criptareCdecriptare "iind mutat ntr-o zon mai "erit, ntre punte i sec%iunea
Contrain"orma%iilor. +ar cum)a, indi"erent ct de des se )or,ea despre procedura de
reno)are, ri,ea$ul reuea ntotdeauna s se strecoare printre neconcordan%ele din
pro$ramul de lucru.
Sed$e *ntilles se ntre,ase despre asta uneori. !nc e7ista, tia, o dumnie ntre
$eneralul -arm .el /,lis i o parte din ealonul superior al 0oii 1epu,lici, rmas din
anii n care .el /,lis purtase un rz,oi personal mpotri)a /mperiului, dup despr%irea
;ui de Mon Mothma. Sed$e ,nuise ntotdeauna c asta era cauza lipsei de reno)ri,
na)a-portdrapel a $eneralului era le$at de acea animozitate.
+oar cnd Sed$e i <scadrila Va$a,ond "useser pui permanent su, comanda
lui .el /,lis, *ntilles a"lase ade)rul. 2ec%iunile Contrain"orma%iilor, i e7plicase .el
/,lis, erau locuri a$lomerate i pu,lice, iar a trimite un semnal decriptat ctre punte sau
camera de comand ar "i o"erit destule ocazii de a asculta con)ersa%ia oricui ar "i a)ut
ce)a cunotin%e i un surplus de curiozitate. e de alt parte, o turel de comunica%ii era
cel mai izolat loc pe care l puteai $si la ,ordul unei na)e de lupt i a a)ea computerul
de criptareCdecriptare la ndemn nsemna c mesa(ul ncepea i se tennina acolo.
5ricnd erau pro$ramate transmisiuni cu ade)rat pri)ate, n acel loc l $seai pe .el
/,lis.
<l i Sed$e se a"lau acum acolo. ;a cererea personal a amiralului *cE,ar.
& V n%ele$ n$ri(orrile, $enerale .el /,lis, spuse *cE,ar, "a%a lui umplnd tot
ecranul comunicatorului, iar ochii lui imeni rotindu-se pentru a-l cuprinde i pe Sed$e,
i nu ) contrazic e)aluarea. +ar, cu toate acestea, tre,uie s ) re"uz cererea.
& 2us%in cu trie s ) mai $ndi%i, domnule amiral, zise .el /,lis cu "ermitate.
!n%ele$ situa%ia politic de pe Coruscant, dar nu putem permite ca aceasta s ne mpiedice
s )edem considera%iile pur militare ale acestui caz.
Tentaculele de pe ,uzele mon calamar-ului prur s se ntreasc.
& +in pcate, nu mai e7ist considera%ii pur militare care s implice su,iectul
Caamas, ,u,ui el. ro,lemele etice i politice predomin.
& Ciudat com,ina%ie, murmur Sed$e pentru sine.
4nul dintre ochii lui *cE,ar se roti scurt ctre el nainte de a se ntoarce la .el
/,lis.
& Concluzia "inal a situa%iei este c orice prezen% serioas a 0oii 1epu,lici
ln$ .othawui n acest moment ar "i interpretat drept un spri(in pentru ,othani
mpotri)a criticilor lor.
& 0u ar "i aa ce)a, l contrazise .el /,lis. *r "i o )oce care s ndemne la calm
i la (udecat n mi(locul unui ,utoi cu pul,ere "oarte periculos. +e(a sunt aizeci i opt
de na)e de lupt acolo, cu toate implicate ntr-un concurs pri)ind amenin%tor n
dousprezece direc%ii, toate $ata s sar la ,taie la cea mai mic micare a celuilalt.
Tre,uie s e7iste cine)a acolo care s poat media orice pro,lem nainte de a se
trans"orma ntr-un rz,oi total.
*cE,ar o"t, sco%nd un scrnet mhnit.
& 2unt de acord cu tine din tot su"letul, $enerale. +ar Consiliul 2uprem i
2enatul sunt autoritatea suprem aici, iar ei au a(uns la o concluzie di"erit.
.el /,lis i arunc o pri)ire ndurerat lui Sed$e.
& 2per c )e%i continua ncercarea de a-i "ace s se rz$ndeasc.
& +a, ntr-ade)r, zise *cE,ar. +ar "ie c reuesc, "ie c nu, nu )e%i "i cel ales
pentru onoarea du,ioas de mediator. reedintele -a)risom a ales de(a o alt sarcin
pentru dumnea)oastr.
& Mai important dect cea de a men%ine pacea n .othawui6
& Mult mai important, l asi$ur *cE,ar. +ac .othawui este ,utoiul cu
pul,ere, atunci +ocumentul Caamas este scnteia.
Sed$e sim%i cum, ,rusc, o premoni%ie l lo)i. 2e putea ca -a)risom s se
$ndeasc96
+a.
& reedintele -a)risom a decis, aadar, c ansa cea mai ,un a 0oii 1epu,lici
de a dezamorsa con)ersa%ia este s o,%inem o copie intact a documentului, continu
*cE,ar. !n acest scop, ) )e%i ndrepta imediat spre 5rd Trasi, unde )e%i ncepe s
alctui%i o armat pentru un atac n scop in"ormati) asupra ,azei imperiale 4,ictorat, de
pe 8a$a Minor.
Sed$e i arunc pe "uri o pri)ire lui .el /,lis. <7presia $eneralului nu se
schim,ase, dar "alca i era destul de ncordat pentru a arta c se $ndea la acelai lucru
ca Sed$e.
& Cu tot respectul, domnule amiral, spuse .el /,lis, preedintele -a)risom cred
c $lumete. 8a$a Minor este, pro,a,il, cel mai puternic sistem aprat din spa%iul
imperial sau al 0oii 1epu,lici. 3i asta doar dac ne $ndim la un atac direct, unde nu
conteaz asupra cror pozi%ii inamice se tra$e. * pstra intact sistemul de datte al
inamicului adau$ un plus de cinci ni)eluri de di"icultate ntre$ii opera%iuni.
& reedintele tie prea ,ine despre aceste pro)ocri, zise *cE,ar, cu o )oce i
mai do$it dect de o,icei. Voi "i sincer? nici mie nu-mi place asta. +ar tre,uie ncercat.
+ac rz,oiul iz,ucnete din aceast cauz, nu a)em destule na)e sau trupe pentru a
men%ine pacea sau a o aduce cu "or%a. 2e poate ca ntrea$a 0ou 1epu,lic s se
pr,ueasc ntr-un rz,oi ci)il total.
.el /,lis se uit iar la Sed$e, apoi se ntoarse la ecran.
& +a, domnule, spuse el. +in pcate, sunt o,li$at s "iu de acord cu e)aluarea
dumnea)oastr.
& * mai putea spune, adu$ *cE,ar, c dac e7ist )reun "el n care acest
lucru se poate "ace, tu eti sin$urul capa,il.
.el /,lis zm,ii ironic.
& Mul%umesc pentru ncredere, domnule amiral. Voi "ace tot ce-mi st n puteri.
& .ine, zise *cE,ar. Tu i "or%a ta de inter)en%ie )e%i prsi imediat .othawui,
ndreptndu-) ctre 5rd Trai. V )oi trimite discret i restul de na)e n urmtoarele
dou sptmni, timp n care m atept s alctui%i un plan de lupt i s "i%i $ata de
plecare.
& *m n%eles, spuse .el /,lis. Cum rmne cu echipamentele sau unit%ile
speciale6
& 5rice poate "urniza 0oua 1epu,lic e al )ostru, l asi$ur *cE,ar. 2pune-mi
ce ) tre,uie i )oi pune s ) trimit.
.el /,lis ddu din cap.
& 'irete, )om a)ea ne)oie de discre%ie total n aceast pri)in%, a)ertiz el.
+ac doar i o idee a(un$e la /mperiu, chiar i mica noastr ans dispare.
& 2ecretul )a "i total, promise *cE,ar. +e(a am pre$tit o po)este de acoperire
care ar tre,ui s con)in$ orice spion imperial, con"orm creia na)ele sunt adunate n
tain n re$iunile mr$inae ale sistemului :othlis pentru aprarea lui .othawui, dac ar
"i ne)oie.
& *r tre,ui s mear$, zise .el /,lis. *sta dac nu se duc n :othlis ca s )ad
cu ochii lor.
& +ou terminale spa%iale rendil au "ost de(a mutate n sistemul :othlis, spuse
*cE,ar. Vor "i echipate cu na)e "alse purtnd nsemnele i identi"icrile potri)ite, pentru
orice imperial care se nimerete acolo.
& /nteresant. .el /,lis ridic o sprncean. +eci asta nu e o idee de moment care
i-a )enit azi-noapte lui -a)risom. 2-a lucrat ce)a la ea.
Mon calamar-ul apro, cu o micare a capului su masi).
& re$tirile au nceput n ziua urmtoare re)oltei de la Cldirea Clanurilor
1eunite de pe .othawui, spuse el. Cu implicarea $eneralului 2olo n acel incident,
preedintele a tiut c nu )a mai "i posi,il pentru $u)ernul 0oii 1epu,lici s "ac )reo
micare politic "%i "r ca moti)ele noastre s "ie atacate.
& !n%ele$ lo$ica, zise .el /,lis $reoi. 2pre 5rd Trasi, atunci.
& 5 echip de le$tur ) )a atepta acolo la sosire, spuse *cE,ar. 0oroc,
$enerale.
& Mul%umesc, domnule amiral. Terminat.
-eneralul atinse un ,uton i transmisunea se ncheie.
& Ceea ce nu nseamn c sunt total de acord, coment el pentru sine ctre
ecranul $ol n timp ce se ntorcea spre Sed$e.
& <i, $enerale. 5,ser)a%ii6
Sed$e cltin din cap.
& *m luat parte la un atac n scopuri in"ormati)e o dat, atunci cnd ncercam s
o,%inem datte despre Marele *miral MaEati din ,i,lioteca .oudolaMz, zise el. Cred c
,irocra%ii au estimat dup aceea c am a)ut succes n propor%ie de optzeci la sut. 3i era
)or,a de .oudolaMz, nu de 8a$a Minor.
& +a, am citit rapoartele despre acel atac, spuse .el /,lis mn$indu-i musta%a
$nditor. < clar c n-o s "ie uor.
Sed$e se strm,.
& !ntre timp, .othawui continu s strn$ na)e de rz,oi ca insectele n (urul
lmpii. !n cele din urm, domnule, cine)a o s ncerce s pro"ite de asta.
& 2unt de acord, zise .el /,lis. +e aceea %i-am cerut s m nso%eti aici n dup-
amiaza asta.
& 5h@ spuse Sed$e, pri)indu-l atent. +eci tia%i c urma aa ce)a6
& 0u atacul asupra lui 8a$a Minor n mod special, zise .el /,lis. +ar a)eam
,nuiala c cei de pe Coruscant )or re"uza cererea mea de a rmne aici i de a men%ine
ordinea. +e asemenea, m-am $ndit c dac "or%a mea de inter)en%ie )a "i trimis n alt
parte aa cum chiar s-a ntmplat <scadrila Va$a,ond nu "ace parte, teoretic, din
aceast "or%.
Sed$e se ncrunt.
& M-a%i pierdut, domnule $eneral. *m crezut c suntem ataa%i dumnea)oastr
permanent.
& Mie, da, apro, .el /,lis. +ar nu "or%ei mele de inter)en%ie. <ste o deose,ire
teoretic su,til, dar "oarte important.
& V cred pe cu)nt, spuse Sed$e ncercnd "r succes s $seasc o
con"irmare a acestui lucru n amintirile lui despre re$ulamentele militare ale 0oii
1epu,lici. +eci asta ce nseamn6
.el /,lis roti scaunul consolei de criptare i se aez.
& !nseamn c sunt de acord c pro,a,il cine)a o s pro"ite de aceast
ncurctur, zise el aezndu-i minile n poal. oate aceast or$aniza%ie secret numit
1z,unare, care tot strnete re)olte i cere ca ,othanii s plteasc cu )r" i ndesat
pentru contri,u%ia pe care au a)ut-o n distru$erea Caamas-ului.
& +a, spuse Sed$e ncet cnd, dintr-odat, i )eni o idee. 3i cum contri,u%ia
,othanilor la acel atac a "ost sa,otarea scuturilor planetare ale caamas-ilor96
.el /,lis ddu din cap.
& 'oarte ,ine. +a, ,nuiala mea este c o s ncerce cine)a s opreasc scuturile
de pe .othawui.
Sed$e "luier ncet.
& Crede%i c se poate aa ce)a6 2e presupune c ,othanii au unul dintre cele mai
,une sisteme de scuturi din $ala7ie.
& *a a "ost odat, cnd /mperiul era n culmea puterii lui, zise .el /,lis. +ac l-
au men%inut, asta nu tiu. +ar, "irete, un inamic nu ar tre,ui s opreasc tot sistemul
pentru a pro)oca stricciuni serioase. !nchiderea unui scut chiar de deasupra lui
+re)Ostarn ar deschide o $aur destul de mare, ct s torni prin ea o $rmad de "ocuri de
tur,olasere.
& +a, murmur Sed$e. ro,lema este c nu doar ,othanii ar "i lo)i%i.
& !ntr-ade)r, aceasta este pro,lema, apro, .el /,lis cu seriozitate. ;a ultima
numrtoare, peste trei sute de me$acorpora%ii a)eau sediile centrale pe .othawui, plus
mii de companii mai mici i cel pu%in cincizeci de schim,uri de ,unuri i de tratate.
Sed$e ddu din cap. +ac erau lo)ite, nu ar "i nsemnat neaprat haos economic
uni)ersal, dar ar "i adu$at un $rad considera,il de mnie i de resentiment la "ier,erea
care de(a a)ea loc acolo.
3i cu toate na)ele acelea de lupt care ncercau s se sperie una pe alta deasupra,
putea s "ie chiar mai ru.
& Ce )re%i s "ac6
.el /,lis prea s i cerceteze "i$ura.
& Vreau s co,ori la supra"a% i s ai $ri( ca asta s nu se ntmple.
Sed$e a)usese o ,nuial sla, c aceasta era direc%ia n care se ndrepta. Chiar
i aa, "u cam ocant.
& +e unul sin$ur6 ntre, el. 2au crede%i c a a)ea ne)oie i de restul <scadrilei
Va$a,ond6
& Calmeaz-te, Sed$e, nu e aa de ru pe ct pare, zise el. 0u m atept s stai
n "a%a domului $enerator din +re)Ostarn, cu cte un pistol n "iecare mn, i s %ii piept
*rmatei a Treia /mperiale .lindate. n acum, 1z,unare a artat mai mult mecherie
i su,tilitate dect "or% ,rut= iar mecheria i su,tilitatea sunt lucruri pe care doi pilo%i
de B-interceptor detep%i ar tre,ui s reueasc s le ,a$e de seam.
+eci echipa de cercetare propus a(unsese la doi, o,ser) Sed$e, du,lndu-i,
prin urmare, ansele de a $si acest teoretic ac n carul cu "n.
& V $ndi%i la cine)a anume pentru al doilea pilot de B-interceptor detept6
& +esi$ur, spuse .el /,lis. Colonelul #orn.
& !n%ele$, zise Sed$e printre ,uzele care i se ncordaser ,rusc. Cutarea unui
sa,otor ascuns9 iar .el /,lis l $sise imediat pe #orn. 2e putea s "i dedus cum)a
a,ilit%ile de Ledi ,ine ascunse ale lui #orn6
& +e ce el6
.el /,lis ridic uor din sprncene.
& entru c socrul su este contra,andist, spuse el. 2i$ur are o re%ea de persoane
de le$tur pe care #orn )a putea s o "oloseasc.
& *h, zise Sed$e, rela7ndu-se. 0u m $ndisem la asta.
& +e aia sunt eu $eneral suprem, spuse .el /,lis sec. *i "ace ,ine s co,ori s i
dai lui #orn )estea cea ,un. ;-ai auzit pe *cE,ar am doar dou sptmni s pre$tesc
toate astea i )reau s te ntorci cu escadrila cnd )om lo)i 8a$a Minor.
& Vom "ace tot ce putem, promise Sed$e. Vre%i s lum una dintre na)etele
nemarcate ale ri,ea$ului6
.el /,lis ddu din cap.
& B-interceptoarele ar cam iei n e)iden%. ;sa%i-) i uni"ormele, dar lua%i-)
"ormele de identi"icare militar, pentru cazul n care tre,uie s da%i ordine )reunui
,irocrat. V anun% cnd am ne)oie de )oi la 5rd Trasi.
& *m n%eles, spuse Sed$e.
& .ine, zise .el /,lis. Voi mai rmne aici cte)a minute pot s transmit de
aici celorlal%i colonei la "el de ,ine ca i de pe punte sau din ,iroul meu. Totui, *cE,ar a
zis imediat, aa c de ndat ce sunt $ata i celelalte na)e, plecm. Va tre,ui s prsi%i
ri,ea$ul nainte de asta.
& *a )om "ace, domnule, spuse Sed$e, ndreptndu-se ctre u. V urez noroc
cu planul de lupt, domnule -eneral.
.el /,lis zm,ii uor.
& 0oroc cu al )ostru.
Tocmai intrau n atmos"era lui .othawui cnd Corran, care pn atunci sttuse
spri(init de )idecranul lateral uitndu-se napoi spre pupa, se ntoarse i se aez napoi n
scaun.
& *u plecat, anun% el.
Sed$e arunc o pri)ire la ecrane. 0a)ele "or%ei de inter)en%ie ri,ea$ul nu se mai
)edeau, ntr-ade)r.
& *a e, apro, el. 2untem pe cont propriu.
Corran cltin din cap.
& < o ne,unie, Sed$e. 3i zici c %i-a spus n mod special s m iei pe mine6
& +a, dar n-are de-a "ace cu talentele tale ascunse, l asi$ur Sed$e. Crede c
po%i "olosi re%eaua de contra,and a lui .ooster.
Corran pu"ni.
& *r mer$e dac .ooster ar mai )or,i cu mine acum.
Sed$e se uit piezi la el.
& Ce, doar nu mai e suprat pentru trucul pe care l-am "cut cu ozna
2altim,ancului ln$ 2i"OEric, nu6 Credeam c am hotrt c nu duceau mr"uri de
contra,and i i-am lsat s plece.
& 0u, n-au $sit= i da, mai este, rspunse Corran. Curat sau nu, si"OEric-ii au
hotrt c nu )or contra,anditi care s le "ac transporturile i au interzis "r ntrziere
ca ozna 2altim,ancului s mai duc )iitoarele car$ouri de pommwomm.
Sed$e se strm,.
& *u.
& *sta nu nseamn c nu o s mai intre, continu Corran ridicnd din umeri.
!nseamn doar c tre,uie s $seasc alte na)e sau un alt camu"la( de identi"icare sau
altce)a. +ar e o ,taie de cap, iar lui .ooster nu-i plac ,tile de cap. Mai ales cele
o"iciale.
& Mm, zise Sed$e. !mi pare ru pentru asta. oate Mira7 )a reui s l
m,uneze.
& 5h, sunt si$ur c da, spuse Corran. +ac stau s m $ndesc, ns, nu sunt
si$ur c .ooster are )reun interes pe .othawui. 2unt att de multe $rupuri de
contra,anditi pe ea, c se poate s se "i hotrt s o lase n pace.
& 5h, ce con)ena,il, mri Sed$e.
& #ei, tu erai cel care )oia s se ntoarc la )ia%a palpitant de pilot de B-
interceptor, mai tii6 i aminti Corran. *i "i putut s pilotezi n si$uran% un calculator pe
Coruscant dac ai "i )rut.
Sed$e "cu o $rimas.
& 0u, mul%umesc. *m ncercat i nu mi-a plcut. +eci, nu te atep%i s a)em
)reun a(utor acolo (os6
4rm o tcere scurt.
& *sta e o ntre,are interesant, murmur Corran n cele din urm pe un ton
ciudat. +e "apt9 cred c da.
Sed$e se ncrunt la el.
& Ce6 Te atep%i la a(utor6
& *a cred, da, spuse Corran pe acelai ton ciudat. 0u ntre,a cum sau de unde.
+oar9 aa cred.
& 2tai s $hicesc, zise Sed$e. 5 presim%ire Ledi6
Corran ddu din cap.
& 5 presim%ire Ledi.
Sed$e zm,ii.
& .ine, spuse el, de(a a)nd o prere mai ,un despre ntrea$a misiune, n cazul
sta, nu a)em de ce s ne "acem $ri(i.
& <i, nu, zise Corran ncet. 0u cred c-a mer$e att de departe, nct s spun
asta.
& *ten%ie la tri,ord, rosti "emela to$orian de la consola de senzori a 2l,aticului
:arrde. Mieunatul ei de o,icei "luent era acum ntrerupt i aspru. ;a un$hiul doi-cinci pe
paisprezece.
& +e asta m ocup, se auzi o alt )oce din unitatea de comunica%ii de pe punte.
Mar$inile celor o sut de asteroizi care se rosto$oleau alene pe ln$ )idecran plpir
din cauza luminii re"lectate atunci cnd unul dintre tur,olaserele 2l,aticului :arrde
sclipi, apoi strluci i mai puternic, iar asteroidul %intit se trans"orm n pra" i "lcri.
*ezat pe un scaun mai "erit din spatele pun%ii, 2hada +OuEal scutur mintal din
cap. *,ordarea unui cmp de asteroizi nu era niciodat un lucru uor, dar i se prea c
to$oriana i cel pu%in unul dintre operatorii tur,olaserelor erau mult prea a$ita%i din
aceast cauz. 'ie erau ner)oi din "ire, "ie erau tineri i lipsi%i de e7perien%. 0iciuna
dintre posi,ilit%i nu i trezea prea mare ncredere= am,ele o "ceau s i pun ntre,ri
despre ct de chi,zuit "usese cpitanul dac i luase cu el pe cei doi.
oate c i cpitanul sim%ea acelai lucru.
& ;initete-te, #Osishi, o s"tui :arrde pe to$orian din scaunul lui a"lat n
spatele consolelor na)i$atorului i a copilotului. 3i tu, Chal. +oar pentru c acest cmp
de asteroizi este mai mare dect altele pe care le-a%i ntlnit nu nseamn c tre,uie s l
trata%i alt"el. 4urel, tra$e%i doar n pietrele care prezint un pericol imediat pentru noi i
l lsa%i pe +anEin s conduc na)a pe ln$ celelalte.
4rechile to$orienei z)cnir.
& M supun, cpitane, spuse ea.
& +a, domnule, adu$ )ocea operatorului.
0u c admonestarea ar "i a)ut )reun e"ect, cel pu%in nu unul pe care 2hada s l
)ad. #Osishi continua s indice rstit %intele, iar Chad tot tr$ea sal)e puternice de
tur,olaser, indi"erent dac %inta cerea aa ce)a sau nu.
+ar totui, poate c nu era doar )ina lor. oate c sim%eau ner)ozitatea lui :arrde
i reac%ionau la ea.
2hada i mut pri)irea asupra pro"ilului acestuia. !i ascundea ,ine starea
su"leteasc, doar muchii o,ra(ilor i ai ma7ilarului trdnd tensiunea. !ns antrenamentul
MistrMl includea citirea "e%elor i a lim,a(ului trupului, iar pentru ochii ei, teama
crescnd a lui :arrde era la "el de e)ident ca un "ar de na)i$are.
3i escala care a)ea s ai, loc pe em,ric 2 era doar prima parte a cltoriei lor.
Cum )a "i, se ntre, ea nelinitit, cnd )or a(un$e la <7ocron6
*)u loc o e7plozie deose,it de strlucitoare a"ar, cnd un asteroid "oarte mare "u
trans"ormat n pra".
& 5h, )ai, murmur o )oce metalic i posomort din dreapta 2hadei.
2e ntoarse i )zu ro,otul de protocol C-T5 prins cu centurile de scaunul de
ln$ ea. 2e uita pe )idecran, n"iorndu-se la "iecare "oc de tur,olaser.
& ro,leme6 ntre, ea.
& !mi cer iertare, stpn 2hada, rspunse el, reuind s par n%epat i (alnic n
acelai timp.
& 0iciodat nu mi-au plcut prea mult cltoriile spa%iale. /ar aceasta mi aduce
aminte de un incident neplcut din trecut.
& *r tre,ui s se termine n curnd, l calm ea. !ncearc s te liniteti. -arda
secret MistrMl nu "olosise niciodat ro,o%ii prea mult, dar unul dintre unchii 2hadei
de%inuse unul cnd era mic, iar ea a)usese ntotdeauna o sl,iciune pentru ei.
/ar n cazul lui T5, sim%ea o anumit n%ele$ere personal pentru situa%ia lui.
1o,otul traductor al ;eiei 5r$ana 2olo i "usese o"erit lui :arrde ,rusc i pe scurt "r
a)ertizare, "r ntre,ri, "r scuze. !n multe "eluri, asta semna cu ser)iciul ndelun$at
i credincios al 2hadei "a% de MistrMl.
4n ser)iciu care se ncheiase dintr-odat i permanent cu o lun n urm, pe
acoperiul mturat de )nturi al Comple7ului de +istrac%ii 1esinem, unde 2hada
ndrznise s pun onoarea personal deasupra ordinelor directe de la cei 4nsprezece,
conductorii lui <m,erlene, lumea ei distrus.
5are celelalte MistrMl o )or )na acum6 Vechea ei prieten, :arolM +Oulin,
su$erase c aa se )a ntmpla. +ar, cum 0oua 1epu,lic se ndrepta spre auto-distru$ere
"ier,nd din cauza unei a$ita%ii de mici rz,oaie i ri)alit%i ren)iate, cu si$uran%,
celelalte mem,re MistrMl a)eau lucruri mai importante de "cut dect s )neze ceea ce
credeau a "i o trdtoare.
e de alt parte, dac prietena ei raportase moti)ele pentru s"idare ale 2hadei
repetase )or,ele de dispre% pentru conductorii care acum uitaser tradi%ia mndr i
onora,il pe care MistrMl o urmase odat atunci cei 4nsprezece s-ar "i putut, ntr-
ade)r, $ndi c merita e"ortul de a-i lua urma. +intre toate moti)a%iile unei ac%iuni,
n)%ase ea de mult, mndria rnit era una dintre cele mai puternice. 3i una dintre cele
mai distructi)e, de asemenea. *tt pentru )ictim, ct i pentru )ntor.
rinse o micare cu coada ochiului? :arrde se ntorsese pe (umtate n scaunul su
pentru a se uita la ea.
& !%i place drumul6 ntre, el.
& 5h, e "oarte distracti), i spuse ea. 0imic nu-mi place mai mult dect s "ac
mane)re strnse cu un echipa( nee7perimentat.
.lana to$orienei se z,urli, doar un pic. +ar nu coment i nu i ridic ochii de pe
ecrane.
& 0oile e7perien%e dau sa)oare )ie%ii, spuse :arrde calm.
& !n domeniul meu, noile e7perien%e nseamn de o,icei ,elele, replic 2hada.
*propo, sper c nu ai de $nd s ne "urim. ;a cum aprind oamenii ti cmpul de
asteroizi, de(a tot em,ric 2 tie c )enim.
Ca pentru a-i da dreptate, asteroizii de a"ar plpir ntr-o e7plozie de "oc de
tur,olaser.
& +e "apt, con"orm Marei, ma(oritatea na)elor tre,uie s tra$ pentru a intra,
spuse :arrde. +e$etele lui, o,ser) 2hada, ,teau uurel, dar nelinitite, pe cotier.
& Chiar i localnicii care s-ar presupune c tiu drumurile de intrare i de ieire.
& *m cur%at cmpul de asteroizi, Cpitane :arrde, miorli to$oriana.
2hada se uit iar pe )idecran. !nc mai pluteau pe ln$ ei c%i)a asteroizi, dar n
cea mai mare parte cerul era, ntr-ade)r, curat.
& .alizele planetare de aterizare se zresc, adu$ #Osishi, ntorcndu-i capul i
"i7nd-o pe 2hada cu ochii ei $al,eni. roasptul tu ,zitor poate acum s-i ntrerup
ner)ozitatea.
2hada i men%inu pri)irea nc dou secunde. *poi, inten%ionat, se ntoarse. Cea
mai mare parte a echipa(ului 2l,aticului :arrde o n%epase )er,al, ntr-un "el sau altul,
nc de la plecarea de pe Coruscant. 5amenii lui Mazzic "cuser la "el atunci cnd se
alturase $rupului de contra,anditi reac%ia o,inuit, i dduse ea seama cu mult timp
n urm, a unui echipa( strns unit, n mi(locul cruia era aruncat un strin.
4nul dintre oamenii lui Mazzic a)usese nes,uin%a s treac linia dintre
mpunsturile )er,ale i cele "izice i, ca urmare, petrecuse o lun ntr-o unitate de
reconstruc%ie neural. *ici, la mar$inea ci)iliza%iei, spera c echipa(ul 2l,aticului :arrde
nu i )a n)%a lec%ia n acelai "el.
ilotul se ntoarse pe (umtate.
& 3i acum, e"ule6
& +u-ne pe or,it, i spuse :arrde. 0u e7ist dect un sin$ur loc pe planet care
se poate ocupa de o na) de dimensiunile astea, *stroportul <rwithat. *r tre,ui s ne
o"ere imediat instruc%iuni de aterizare.
Ca la un semn, comunicatorul pri.
& .ssOdumOshun, se rsti o )oce ascu%it. 2$Ohur hur <rwithat rozO,d ,unOs unE.
1sOzud hucOdmsOhus u ,ur"u.
2hada se ncrunt.
& arc spuneai c aici se )or,ete ,azica, zise ea.
& *a este, spuse :arrde. ro,a,il c ncearc s ne zpceasc. !i arcui o
sprncean ctre ro,otul de ln$ 2hada.
& T56 n%ele$i6
& 5h, da, cpitane :arrde, rspunse acesta, cu primul semn de entuziasm pe care
2hada l )zuse la el de cnd ncepuse cltoria.
& 3tiu "oarte ,ine mai mult de ase milioane de "orme de comunicare. *cesta
este dialectul (arellian dominant, o lim, ale crei antecedente dateaz nc din9
& Ce spune6 l ntrerupse 2hada cu ,lnde%e. 1o,o%ii de protocol, tia din
e7perien%a ei limitat, ar "i luat-o pe artur o zi ntrea$ dac i lsai, iar :arrde nu prea
a a)ea che" de o lec%ie de lin$)istic.
T5 se ntoarse cu "a%a spre ea.
& 2-a identi"icat ca "iind turnul de control spa%ial, stpn 2hada, i ntrea,
despre identitatea i transportul nostru.
& 2pune-i c suntem car$o,otul Cur,ura de .azalt, zise :arrde. *m )enit s
cumprm ce)a pro)izii i ener$ie.
T5 se ntoarse iar spre el, pozi%ia lui artnd nesi$uran%.
& +ar, domnule, na)a se numete 2l,aticul :arrde, o,iect el. Codul
transpoderului motorului9
& * "ost modi"icat cu $ri(, l ntrerupse pilotul ,rusc. #aide, controlorul
ateapt.
& 1,dare, +anEin, zise :arrde. 0u ne $r,im i nu cred c turnul de control de
pe <rwithat are altce)a mai ,un de "cut acum. Tu transmite mesa(ul aa cum este, T5.
0u, stai, se ntrerupse el, cu un zm,et )iclean (ucndu-i n col%ul $uri.
& 2puneai c acesta este dialectul (arellian dominant. Mai sunt i altele6
& Cte)a, domnule, zise T5. +in pcate, nu cunosc ,ine dect dou.
& < de a(uns, spuse :arrde. Trimite mesa(ul ntr-unul dintre ele. 2e aez la loc
n scaun. 2 )edem ct de departe )or s mear$ cu (ocul sta.
T5 transmise mesa(ul i, pentru o )reme destul de lun$, comunicatorul rmase
tcut.
& *ten%ie, car$o,ot neidenti"icat, mri neplcut o )oce n ,azic. *ici turnul de
control spa%ial <rwithat. +eclara%i-) identitatea i transportul.
:arrde zm,ii.
& 2e pare c nu prea departe, coment el, apsnd pe tasta de transmisiune.
Turnul de control <rwithat, aici car$o,otul Cur,ura de .azalt, zise el. 0u transportm
nimic, doar eram n trecere i speram c am putea cumpra ce)a pro)izii i ener$ie.
& +a6 zise controlorul. Ce "el de pro)izii6
& Te ocupi i de comer%, i de controlul spa%ial6 replic :arrde.
& 0u, doar de tra"ic, mri cellalt, prnd mai ner)os ca niciodat. #ai s auzim
ct dai pentru drepturile de aterizare.
2hada clipi.
& +repturi de aterizare6 mormi ea.
Controlorul a)ea auzul ascu%it.
& +a, drepturi de aterizare, se rsti el. 3i critul sta o s te coste trei sute n
plus.
2hada sim%i cum i se csc $ura. Crit6 Ce crit6 !i umplu plmnii cu aer
pentru a replica amenin%tor9
& 5"erim o mie, zise :arrde, a)ertiznd-o cu o pri)ire.
Controlorul pu"ni z$omotos.
& entru un car$o,ot att de mare6 5ri $lumeti, ori eti ne,un.
#Osishi uier ce)a pentru ea.
& 2au poate un simplu ne$ustor independent srac, su$er :arrde. 3i dac dau o
mie o sut6
& 3i dac dai o mie cinci sute6 replic cellalt. 3i n moneda 0oii 1epu,lici.
& 'irete, zise :arrde. 0e-am n%eles= o mie cinci sute.
& lat"orma de asolizare 2G, spuse controlorul, iritarea lui "or%at "iind nlocuit
acum de o )izi,il ,ucurie rutcioas. entru pu%in timp, 2hada se ntre, ct din cele o
mie cinci sute )a intra n ,uzunarele lui.
& .aliza ) )a $hida. .anii i da%i la sosire.
& Mul%umesc, zise :arrde. Cur,ura de .azalt terminat.
!nchise comunicatorul.
& Chin6
& .aliza se apropie, cpitane, raport ,r,atul mai n )rst de la consola de
comunica%ii, mi(indu-i ochii spre ecran. 0e arat drumul de intrare.
& Transmite-i )ectorul na)i$atorului, ordon :arrde. +anEin, du-ne unde
tre,uie. 'i%i aten%i la )ntorii stelari Mara a spus c uneori trimit escorte pentru na)ele
neo,inuite.
& .ine, con"irm pilotul.
:arrde se uit la 2hada.
& <ti $ata s "acem o plim,ric dup ce a(un$em (os6
2hada ridic din umeri.
& 0oi, proaspe%ii ,zitori, suntem aici doar pentru a ser)i. 4nde mer$em6
& 4n ,ar numit *rsur de Motor, i spuse el. resupunnd c harta mea este
,un, e doar la cte)a strzi de plat"orma de asolizare la care am "ost trimii. Cel cu care
sper s m ntlnesc ar tre,ui s "ie acolo.
& 0u credeam c ne tre,uie pro)izii att de repede, zise 2hada. Cu cine ne
ntlnim i de ce6
& Cu un lord al crimei corellian, ru, dar culti)at, pe nume Cre) .om,aasa,
spuse :arrde. Conduce cea mai mare parte a acti)it%ilor ile$ale din aceast parte a
sectorului :athol.
& 3i a)em ne)oie de a(utorul lui6
& 0u n mod deose,it, zise :arrde. +ar dac o,%inem permisiunea lui de a
cltori prin aceast zon, ne )a "i mai uor.
& *ha, spuse 2hada ncruntndu-se spre pro"ilul lui. 0u prea prea a "i acel
Talon :arrde, de o,icei nen"ricat, despre care auzise attea po)eti de la Mazzic i al%i
contra,anditi.
& 0e e team c lucrurile )or "i uoare, nu6
<l zm,ii.
& !ntotdeauna, rspunse el. *)ea un ton de$a(at, dar 2hada putea distin$e o
stranie lips de sinceritate n spatele lui.
& *h9 cpitane :arrde6 rosti T5 ezitant. Ve%i a)ea ne)oie de ser)iciile mele
n aceast )izit6
:arrde surse.
& 0u, T5, mul%umesc, l asi$ur el pe ro,ot. +up cum am spus, ,azica este
lim,a o"icial acolo (os. o%i s rmi pe na) cu ceilal%i.
1o,otului pru s i se ia o piatr de pe inim.
& Mul%umesc, domnule.
:arrde i ndrept iar aten%ia spre 2hada.
& Mer$em narma%i uor doar cu pistoalele cu laser.
& *m n%eles, spuse 2hada. +ar te las pe tine s duci pistolul.
& >i-e team c o s se a(un$ la )iolen%6 inter)eni +anEin.
& +eloc, zise 2hada cu rceal, ridicndu-se din scaun i ndreptndu-se spre
u. +oar c pre"er ca oponen%ii mei s nu tie de unde )a )eni )iolen%a. Voi "i n ca,ina
mea, :arrde anun%-m cnd eti $ata.
Aece minute mai trziu, a(unseser (os. Cincisprezece minute dup aceasta i dup
plata ta7ei de aterizare, dar i dup o scurt ne$ociere pri)ind costurile adi%ionale de
protec%ie= cu un trio de le$ionari din paza pem,ric n uni"orme al,e, :arrde i 2hada
mer$eau pe strzile *stroportului <rwithat.
0u era, pentru :arrde, ceea ce ar "i putut "i numit un loc plin de inspira%ie. Chiar
i n miezul zilei, o pcl prea s n)luie ntre$ul ora, di"uznd lumina soarelui i
adu$nd o umiditate ,rizei care ,tea din cnd n cnd, i care mica aerul rece "r s
par a-l rcii. mntul era compus din nisip ud, comprimat molecular acolo unde era
ne)oie de strzi, mult departe de permatonul care era materialul de construc%ie modern
standard. Cldirile a"late de o parte i de alta a strzilor erau "cute dintr-o piatr al,,
neted, dar dur, cur%enia ei de odinioar "iind acum ptat de petele )erzi i maronii de
noroi sau de i$rasie. C%i)a pietoni rtceau pe strzi, mul%i )dind aceeai stare de
deteriorare ca i astroportul, iar ici i colo cte un swooper sau un speeder de teren,
$r,ite, puteau "i zrite printre cldiri.
e scurt, era "oarte asemntor cu "elul n care l descria raportul Marei din urm
cu apte ani. oate doar ni%el mai prpdit.
& Ce loc minunat, coment 2hada de ln$ el. *m impresia c sunt cam prea
,ine m,rcat.
:arrde zm,ii. !m,rcat ntr-o rochie mulat, strlucind n luminile al,astre
sla,e, chiar ieea n e)iden% din monotonia $eneral.
& 0u-%i "ace $ri(i, o asi$ur el. +up cum spuneam mai de)reme, .om,aasa este
un lord culti)at al crimei. entru tia nu po%i s "ii niciodat prea ,ine m,rcat.
2e uit la ea.
& +ei personal, tre,uie s recunosc, pre"er m,rcmintea n ar$intiu i rou
nchis pe care o purtai cnd ne-am ntlnit prima dat la Vrte(ul lui Shistler, pe Tro$an.
& !mi amintesc m,rcmintea aia, spuse ea, pe un ton straniu i distant. * "ost
prima pe care mi-a cumprat-o Mazzic dup ce am de)enit $arda lui de corp.
& Mazzic a a)ut ntotdeauna ,un-$ust, o apro, :arrde. 3tii, nc nu mi-ai zis de
ce ai ieit din ser)iciul lui att de ,rusc.
& Tu nu mi-ai spus mie nimic despre acest persona( pe nume Lor( CarOdas, pe
care l cutm, replic 2hada.
& Vor,ete mai ncet, zise :arrde tios, pri)ind iute n (urul lor. 0u prea s-i
poat auzi nimeni, dar asta nu nsemna neaprat ce)a.
& *sta nu-i un nume pe care s-l "oloseti cu uurin% pe aici.
Chiar i uitndu-se drept n "a%, putea sim%i ochii 2hadei asupra lui.
& Chiar te-a speriat, nu6 zise ea ncet. 0u erai prea ncntat de toat po)estea
cnd Calrissian te-a con)ins s-i iei urma= dar chiar te-a ,$at n sperie%i.
& !ntr-o zi, o s n%ele$i, i spuse el. +up ce )oi putea s-%i po)estesc totul.
<a ridic din umeri, "recndu-se uor de ,ra%ul lui din cauza micrii.
& #ai s "acem un compromis, su$er ea. 5dat ce plecm de pe em,ric, po%i
s-mi spui o (umtate de po)este.
& /nteresant propunere, zise :arrde. +e acord= ns doar dac n schim, mi
spui i tu (umtate din moti)ul pentru care l-ai prsit pe Mazzic.
& <i ,ine9 ezit ea. 2i$ur.
Trecur de un col%, iar :arrde i sim%i ,uzele z)cnind. ;a o strad distan%, cu o
mare deschidere n "a%, era intrarea n ca"eneaua *rsur de Motor. arcate n "a%a ei, erau
douzeci de motospeedere simple.
& e de alt parte, spuse el ncet, s-ar putea s nu "ie aa de uor s plecm de pe
em,ric pe ct sperm.
& 2e pare c o ,and de swoopere are o ntlnire nuntru, coment 2hada. 4ite
santinelele la stn$a, su, copertin.
& !i )d, zise :arrde. <rau patru? tineri solizi, duri, m,rca%i n (achete
crmizii, eznd ln$ swooperele lor. 2e pre"ceau c stteau de )or,, dar era clar c
toat aten%ia lor era ndreptat n direc%ia nou-)eni%ilor.
& 0u e prea trziu s renun%m, murmur 2hada. 0e putem ntoarce la na) i s
ne ncercm norocul cu orice hotrte .om,aasa s ne trimit.
:arrde cltin ncet din cap.
& 2untem o,iecte ale aten%iei o"iciale nc de cnd am aterizat. +ac ncercm s
plecm acum, oamenii lui .om,aasa ne )or intercepta.
& !n acest caz, cea mai ,un solu%ie ar "i s ne ducem direct acolo, ca la noi
acas, zise 2hada ener$ic. >ine-%i mna aproape de pistol asta o s le atra$ aten%ia
asupra ta. 0u att de aproape, nct s ncerce s tra$ ei primii, totui. +ac se a(un$e la
lupt, las-m pe mine s lo)esc prima= i dac pare c pierd, iar tu $seti o scpare,
atunci "u$i.
& *m n%eles, spuse :arrde, descoperind c se amuza, n ciuda seriozit%ii
situa%iei. 2hada "usese re%inut n cea mai mare parte a timpului petrecut la ,ordul
2l,aticului :arrde, "r s se alture camaraderiei normale de pe na) i "r s arate
)reun interes n a cunoate echipa(ul. !ns iat-o acum, re)enind iar la rolul ei de $ard de
corp, pre$tindu-se s-l apere pe :arrde chiar i cu pre%ul )ie%ii ei.
Ceea ce l surprinse cel mai mult "u sentimentul c, n adncul su"letului ei, era
sincer.
Cele patru santinele i lsar s se apropie la c%i)a metri de irurile de swoopere
parcate nainte de a spune ce)a.
& Ca"eneaua e nchis, anun% unul dintre ei.
& < n re$ul, zise :arrde, "r s se opreasc, n timp ce se uita la ei lipsit de
curiozitate.
& 0u ne e sete.
.r,a%ii artaser ca i cum ar "i stat tolni%i le(er pe )ehiculele lor. +ar nu era
aa. !nainte ca 2hada i :arrde s apuce s mai "ac doi pai, santinelele tra)ersar iute
pia%eta i se oprir derapnd ntre nou-)eni%i i swooperele parcate.
& *m spus c localul e nchis, repet amenin%tor cel care )or,ise, palele de
mane)r lun$i ale swooperului su "iind ndreptate ca o amenin%are lipsit de su,tilitate
ctre pieptul lui :arrde.
& leca%i.
:arrde scutur din cap.
& 2cuze. *)em nite tre,uri cu Cre) .om,aasa care nu pot atepta.
4n altul pu"ni.
& /-auzi la el, spuse n ,taie de (oc. Crede c poate s intre la .om,aasa cnd
are che". Ce amuzant, nu, ;an$re6
& Te strici de rs, apro, purttorul de cu)nt, ns "i$ura lui nu arta nici o urm
de umor. 4ltima ocazie, nenorocitule. leci ntre$ sau pe ,uc%i.
& ;ordului .om,aasa nu-i )a plcea deloc dac nu ne lai s intrm, l a)ertiz
:arrde.
& +a6 rn(ii ;an$re, mpin$ndu-i swooperul nainte. +e parc mi-ar "i "ric.
& *r tre,ui s-%i "ie, zise :arrde dndu-se un pas napoi cnd palele de direc%ie
mpunser periculos de aproape pieptul lui.
2hada, o,ser) el cu coada ochiului, nu se dduse n spate odat cu el, ci nc
sttea unde o lsase, deprtndu-se cu ochii csca%i de swooperul care nainta pe ln$ ea,
pu"nind i )i,rnd, ca i cum ar "i "ost n$rozit de prezen%a lui.
& ;ordului .om,aasa nu-i place s atepte.
& *tunci, cred c ar tre,ui s ne $r,im i s ) punem ntr-o cutie ca s )
primeasc, spuse ;an$e, rn(ind pu%in mai mult. !mpinse swooperul nc un metru
nainte, "or%ndu-l pe :arrde s mai "ac iute un pas n spate. 0u chiar destul de repede=
)r"urile palelor de direc%ie l lo)ir scurt n piept nainte de a apuca s se dea din drum.
4nul dintre ,r,a%i chicoti. 1n(ind rutcios, ;an$re acceler iar swooperul, de
data aceasta, e)ident hotrt s-l drme pe :arrde. Micarea l aduse direct ln$
2hada9
3i, n acel moment, ea lo)i.
0endoielnic, ;an$re nici nu se atepta. *cum 2hada sttea acolo, mpietrit ca un
animal speriat a"lat n cutarea )ntorului= n clipa urmtoare i le$nase piciorul stn$
n spate, i rotise ,ustul ctre ,r,at i l lo)ise n $t cu pumnul drept.
2e poate s se "i auzit un JpocK nso%ind ,u"nitura lo)iturii= :arrde nu era si$ur.
!ns era si$ur c ;an$re era scos de"initi) din lupt, cnd se rosto$oli de pe swooper la
pmnt.
Ceilal%i trei a)eau re"le7e e7celente. !nainte ca ;an$re s "i atins nisipul, i
suciser $hidoanele i plecaser duduind n direc%ii di"erite prin pia%et, mpiedicnd orice
ncercare a 2hadei de a-i do,or i pe ei n acelai "el. Virnd aproape de cldirile care i
ncon(urau, cotir i oprir ,rusc, ntorcndu-i swooperele ctre 2hada.
& +-te de aici@ se rsti 2hada ctre :arrde, micndu-se ctre centrul pia%etei i
lund o pozi%ie de lupt (oas.
!ntorcndu-i capul nainte i napoi, se uit pe rnd la "iecare dintre ,r,a%i, ca i
cum i-ar "i pro)ocat s o atace.
entru cte)a clipe, acetia au prut c i i$nor in)ita%ia, n )reme ce discutau
situa%ia "olosind un cod de semne pe care :arrde nu-l recunoscu. ro"itnd de perioada de
calm, se retrase pn cnd a(unse la mar$inea scuarului. n acum, ,r,a%ii nu artaser
nici o inten%ie de a scoate armele pe care, "r ndoial, le a)eau, dar asta se putea
schim,a oricnd. 4rmrindu-i cu aten%ie, i co,or mna spre pistolul cu laser9
& Mai ,ine nu, auzi o )oce r$uit n ureche.
Cu $ri(, :arrde i ntoarse capul, precau%ia "iind dictat de %ea)a dur care, dintr-
odat, l apsa n ale. Trei ,r,a%i cu "e%ele dure, m,rca%i n uni"ormele ;e$iunii de
az, stteau acolo, iar ultimul dintre ei tocmai nchidea ua secret care se deschisese n
cldirea din spatele su.
& *i )enit la timp, le$ionare, i spuse :arrde conductorului.
ro,a,il c era inutil, dar tre,uia s ncerce.
& rietena mea e n pericol.
& +a6 zise cellalt, sco%ndu-i lui :arrde pistolul din toc. Mie mi se pare c ea a
nceput. 5ricum, pe aici e o in"rac%iune doar s ncerci s-%i croieti drumul pn la
.om,aasa.
& Chiar dac .om,aasa hotrte c se ,ucur c i-am "cut o )izit6 rspunse
:arrde. *i a)ea pro,leme serioase.
& 0u, spuse le$ionarul, )rndu-i la cin$toare pistolul pe care l luase i )enind
n laterala lui :arrde.
& +e aceea a)em astea, adu$ el, ridicndu-i arma n timp ce se deprta, cu
pruden%, nc un metru de prizonier.
0u era, dup cum o,ser) :arrde acum, o arm cu laser, ci o )eche puc
,locatoare Merr-2onn.
& +ac .om,aasa decide c )rea s ) )ad, ei, ) dm drumul. +ac nu rn(ii
dia,olic atunci sunte%i $ata am,ala%i pentru nmormntare. 'oarte simplu.
'cu un semn cu puca ,locatoare.
& *cum taci din $ur. Vreau s urmresc asta.
2u"ocat de "rustrare, :arrde se ntoarse ctre pia%et. <chipa(ul 2l,aticului
:arrde nu ar "i putut a(un$e aici destul de repede pentru a da a(utor, chiar dac ar "i reuit
s deschid comunicatorul i s dea alarma. 0u putea dect s spere c 2hada e att de
,un pe ct sus%inea.
3i, n acel moment, terminndu-i discu%ia pri)at, ,r,a%ii atacar.
0u se npustir to%i de-o dat, aa cum s-ar "i ateptat :arrde. .nuind poate c
2hada a)ea s ncerce s i "ac s se lo)easc unul de altul, doi dintre ei ncepur s
descrie un cerc lar$ n (urul ei, n timp ce al treilea acceler direct spre "emeie.
2hada rmase pe loc, dar chiar nainte ca palele de direc%ie s a(un$ la pieptul ei,
se ls s cad pe spate, lipindu-se de pmnt. .tuul chiui de satis"ac%ie n timp ce
trecea peste ea, un stri$t trium"tor care se trans"orm ntr-un %ipt de surpriz cnd
2hada i strnse $enunchii la piept i lo)i cu putere drept n sus, nimerind swooperul
chiar n "a%a $urilor motoarelor de direc%ie i drmndu-l pe conductor din a.
;ui i lu doar o secund s se ridice i s-i recapete controlul. +ar n spa%iul
nchis al pia%etei, asta nsemn cu o (umtate de secund mai mult i cu o iz,itur imens,
,tuul i swooperul se lo)ir drept ntr-una dintre cldiri.
;e$ionarul de ln$ :arrde "luier ncet.
& Nsta e al doilea, coment el. < ,un.
:arrde nu rspunse. 2hada era acum din nou n picioare, iar cele dou swoopere
rmase i lr$iser cercul, ca i cum le-ar "i "ost team s nu se apropie prea mult. +ac
decideau c nu merita s rite nc un accident i i scoteau armele9
/ar apoi o,ser) cum unul dintre atacatori se uita urt la cei trei le$ionari= i, din
acea sin$ur pri)ire, i ddu seama c "olosirea pistoalelor ieea acum complet din
discu%ie. Cu att de mul%i martori, mndria dicta ca ei s se ocupe de "emeie "r arme.
Cele dou swoopere nc mer$eau n cerc.
& #aide, .arsEM, stri$ e"ul le$ionarilor. +oar nu %i-e team, nu6
& !nceteaz, nenorocitule, se rsti unul dintre ei.
& entru tine e domnule locotenent. 0enorocitule, nenorocitule, murmur
le$ionarul pentru sine.
.rusc, .arsEM i scoase )ehiculul din cerc i atac spre interior. <ra aceeai
tehnic simpl pe care o "olosise i predecesorul su, iar :arrde se surprinse %inndu-i
rsu"larea cnd 2hada se ls iar pe spate n "a%a lui. Cu si$uran%, ,r,atul nu putea "i
att de prost, nct s ncerce aceeai micare ca cel de dinainte.
0u era. Chiar cnd 2hada atinse pmntul, el trase cu putere de manetele de pe
$hidon, ,otul swooperului ridicndu-se n timp ce )ehiculul mai alunec )reo doi metri
nainte de a se opri ,rusc. Cu un stri$t )ictorios, se roti cu o sut optzeci de $rade i
ndrept ,otul swooperului ctre locul n care aterizase 2hada.
+ar ea nu mai era acolo. !n loc s se trnteasc la pmnt i s rmn pe loc, aa
cum "cuse ultima dat, ea ncepuse o micare con)ulsi) a corpului, ca un )al, spatele i
picioarele arcuite aruncndu-o de pe nisip i a(utnd-o s se prind, aparent imposi,il, cu
minile i cu picioarele de partea de dedesu,t a swooperului. Cum)a, reui s se %in pe
parcursul mane)relor de rotire i de pica(= iar cnd ,tuul se aplec, cu $ura deschis,
pentru a se uita mai ,ine la locul n care ar "i tre,uit s "ie )ictima lui, ea i desprinse
unul dintre picioare i l lo)i puternic n tmpl.
;n$ :arrde, locotenentul pleosci din lim,.
& 0u-mi )ine s cred, mormi el, n mod clar la "el de uimit pe ct "usese .arsEM
nainte ca lo)itura 2hadei s-i ndeprteze toat zpceala din minte. Cine-i aceast
,ahshi6
& 4na dintre cele mai ,une, l asi$ur :arrde, pe un ton con"iden%ial, sczut, care
prea s se potri)easc "iresc cu (umtatea de pas pe care o "cu spre ,r,at. 4n alt pas la
"el de lun$, estim el, i )a "i destul de aproape.
& +e "apt, asta n-a "ost nimic, adu$ el, co,orndu-i )ocea i mai mult n
acelai timp n care "cea i acea (umtate de pas rmas. 2tai s )ezi ce-i "ace stuia.
*runc o pri)ire atent n lateral. ;ocotenentul era prins, "oarte ,ine, hol,ndu-se
cu ochii strlucitori de "ascina%ie la piesa care se (uca n scuar, ateptnd s )ad ce truc
ma$ic a)ea s mai scoat la i)eal "emeia misterioas.
4ltimul ,r,at prea s se "i hotrt. /eind din cerc, la captul opus al pia%etei, se
lipi de manetele de pe $hidon i atac. 2hada "and n stn$a i apoi se "eri n dreapta,
$urile proeminente ale motoarelor trecnd la c%i)a centimetri de oldul ei. Conductorul
n)rti ,rusc )ehiculul, spernd, n mod clar, c o )a putea prinde din lateral cu ,otul
lun$ al swooperului. +ar calculase $reit )iteza, iar palele de direc%ie care se le$nau
)(ir destul de departe de ea. !i mai lu ce)a s termine n)rtirea i iner%ia, oprindu-se
cam la trei metri de :arrde i de le$ionari. 2e roti iar pentru a se ntoarce spre 2hada, cu
umeri cocoa%i, n ateptare9
3i cu o micare le(er i lin, :arrde lu puca ,locatoare din mna le$ionarului i
trase.
*tacatorul %ip o n(urtur urt cnd plasa din semi-plastic l lo)i n spate,
n"urndu-se pe el i prinzndu-i strns minile pe ln$ corp.
& e loc repaus, domnilor, spuse :arrde cu ,lnde%e, "cnd un pas mare pentru
a se deprta de ei i a%intind puca asupra lor.
& +r$u%, zise locotenentul. !n mod destul de ciudat, nu prea prea suprat.
'oarte dr$u%.
& M-am $ndit c %i-ar plcea, spuse :arrde "cnd un semn din cap ctre ceilal%i
doi le$ionari. une%i armele (os, ) ro$.
& 0u )a "i necesar, zise o )oce sua) de unde)a de deasupra lui.
:arrde risc s arunce rapid o pri)ire n sus, dar nu )edea pe nimeni.
& 0u, nu sunt acolo, l asi$ur )ocea, cu o urm de amuzament n ton. V-am
urmrit reprezenta%ia din interiorul cazinoului meu i tre,uie s recunosc c am "ost
impresionat de opera )oastr. 2pune-mi, ce cau%i aici6
& 2 ) )d, lord .om,aasa, i rspunse :arrde interlocutorului su ascuns.
2peram s recuperez o )eche datorie.
;ocotenentul scoase un sunet neplcut din $t. +ar .om,aasa nu "cu dect s
rd.
& 0u cunosc s %i "iu dator, prietene. +ar, te ro$, haide s )or,im despre acest
lucru. ;ocotenent Ma7iti6
& +omnule6 spuse locotenentul, lund automat pozi%ia de drep%i.
& +-i domnului pistolul napoi i nso%ete-l pe el i pe doamn n cazino. 3i
pune-%i oamenii s ia $unoiul din scuar.
/nteriorul *rsurii de Motor era "oarte di"erit de atmos"era de a"ar "oarte
deose,it, de "apt, de aproape orice alt cantin i ca"enea ie"tine n care intrase 2hada
)reodat. *erul era rcoros i con"orta,il de uscat, iar n )reme ce separeurile de pe ln$
pere%i erau destul de ntunecate pentru a asi$ura intimitatea, restul ,arului era luminos i
aproape )esel.
0u c muterii actuali ar "i "ost dintre cei care s aprecieze ast"el de nuan%e
plcute. <rau cam douzeci de persoane, copii la indi$o ale celor de care se ocupase
a"ar, cu to%ii pri)ind amenin%tor la nou-)eni%i dinspre $rupul lor de mese dintr-un col%,
de ln$ te($heaua cur,at. entru pu%in timp, 2hada se ntre, dac .om,aasa le spusese
c santinelele de a"ar erau trte neceremonios din pia%et, dar $oni iute acest $nd. *r "i
"ost pu%in pro,a,il ca cel care de%inea acest "el de ,ar s i-l rite pro)ocnd inten%ionat o
,taie nuntru.
Cu toate acestea, rmase atent la acetia n timp ce locotenentul Ma7iti i
conducea prin zona central ctre o u discret din spatele rin$ului de dans.
Cnd se apropiar, ua se deschise, lsndu-i s zreasc o cmru% i un om
solid cu ochi ne$ri. !l cntri din pri)iri pe :arrde, iar la 2hada se uit mai lun$, apoi
"cu un semn din cap ctre le$ionar.
& Mersi, i spuse celui din urm, concediindu-l cu acest sin$ur cu)nt, dup care
se uit iar la :arrde.
& /ntra%i, i in)it el, "cnd un pas n lturi pentru a-i lsa s treac.
Cmru%a din spate "usese aran(at ca un cazinou compact, cu patru mese n (urul
crora cam o duzin de "iin%e de di"erite rase erau an$a(ate ntr-o )arietate de (ocuri de
cr%i i zaruri. Cu min%ile i speran%ele ndreptate asupra ,anilor, cu si$uran% niciunul
dintre ei nu ,$ de seam c intraser persoane noi.
Cu to%ii, mai pu%in unul. 4n omule% ndesat, cu ,ra%e su,%iri, ca nite ,e%e, care
sttea sin$ur la cea mai mare dintre mese, cu ochii uor iei%i din or,ite a%inti%i "r s
clipeasc asupra lui :arrde i a 2hadei cnd acetia ptrunser n ncpere. +oi ,r,a%i
solizi, cu acelai aspect de $ard de corp ca i cel care acum nchidea ua n urma lor,
stteau n pozi%ie de drep%i ln$ scaunul ,ondocului, pri)indu-i, de asemenea, pe nou-
)eni%i.
2hada se strm,, asta nu-i plcea deloc. +ar :arrde nu ezit.
& .un ziua, lord .om,aasa, spuse el, pind chiar pn la mar$inea mesei. V
mul%umesc c ne-a%i primit "r s "im anun%a%i.
Cele dou $rzi de corp prur s se ncordeze, dar .om,aasa doar zm,ii uor.
& Ca i le$endarul 1astus :hal, sunt ntotdeauna la dispozi%ia celor care mi
trezesc interesul, zise el mieros. /ar )oi chiar mi trezi%i interesul.
5chii ca de insect se ndreptar asupra 2hadei.
& +ei pentru o clip am crezut c ai rmas "r trucuri, adu$ el. +ac
to)arul tu nu ar "i nh%at puca ,locatoare a locotenentului, ai "i a)ut pro,leme.
& 0u prea, i spuse ea linitit. *m zrit o re"lec%ie a lui cnd se mica spre
le$ionari i am ,nuit c era pe cale s ncerce ce)a. +ac n-ar "i mers, ar "i a)ut imediat
ne)oie de a(utorul meu, iar atacatorul mai putea atepta.
.om,aasa scutur din cap admirati).
& 5 demonstra%ie uluitoare, dra$a mea, cu ade)rat uluitoare. +ei m tem c pe
parcurs %i-ai murdrit rochia. oate c a putea aran(a s %i "ie cur%at nainte de a pleca.
& <ste "oarte $eneros din partea dumnea)oastr, domnule, spuse :arrde nainte
ca 2hada s poat rspunde. !ns nu cred c )om putea rmne pe em,ric att de mult.
.om,aasa zm,ii iar, dar de aceast dat n e7presia lui era o sclipire
amenin%toare.
& *sta rmne de )zut, prietene, l a)ertiz el ntunecat. 3i dac eti un alt
emisar al 0oii 1epu,lici sau al sectorului :athol, care ncearc s mi ane7eze teritoriul,
ai putea descoperi c plecarea ta )a "i ntrziat considera,il.
& 0u am le$turi cu nici un "el de $rup $u)ernamental, l asi$ur :arrde. 0u
sunt dect un simplu cet%ean, )enit s ) cear o "a)oare.
& Au, spuse .om,aasa (ucndu-se alene cu pandanti)ul uor strlucitor de la
$t. *m impresia clar c nu %i dai seama ct cost "a)orurile mele.
& Cred c )e%i descoperi c aceasta a "ost de(a pltit, rspunse :arrde. 3i este
doar o mic "a)oare, pn la urm. *)em de ndeplinit o misiune n interiorul teritoriilor
cartelului dumnea)oastr, i am dori li,er trecere printre di"eritele ,ande de pira%i i de
,andi%i din su,ordinea dumnea)oastr pn o ncheiem.
.om,aasa csc ochii politicos.
& *tta tot, spuse el. <i, ei, dra$ domnule. *a o %int mare i tentant precum
car$o,otul tu i dumneata )rei li,er trecere6 Cltin din cap cu triste%e. 0u, nu n%ele$i
deloc pre%urile mele.
2hada sim%i cum i se ncordau muchii, dar i rela7 n mod contient. Toate cele
trei $rzi de corp erau narmate i preau competente= dar dac se a(un$ea la lupt, se
ndoia c )reunul dintre ei n"runtase )reodat o MistrMl.
+in pcate, spre deose,ire de cazul cu ,anda de swoopere, nu i-ar "i putut
permite s-i lase rni%i, dar n )ia%. Mai nti, )a tre,ui s-l scoat din (oc pe cel din
spatele lor9
& <u am $reit, zise :arrde, prnd aproape luat pe nepre$tite. *m crezut c a%i
"i mai recunosctor "a% de o persoan care )-a sal)at )ia%a.
.om,aasa tocmai ridica de$etul ctre $rzile de corp de ln$ el. *cum, auzind
)or,ele lui :arrde, mpietri, de$etul rmnnd n aer.
& Ce tot spui6 ntre, el precaut.
& Vor,esc despre o situa%ie care a a)ut loc aici doar cu ase ani n urm, zise
:arrde. 4na n care un domn destul de ,ine m,rcat i o tnr cu pr armiu au
mpiedicat un complot care urmrea asasinarea dumnea)oastr.
!nc dou secunde .om,aasa continu s se uite "i7 la :arrde. 2hada arunc iute
o pri)ire pe ascuns ctre cele dou $rzi de corp, "cndu-i n minte planul de atac9
3i ,rusc, lund-o prin surprindere, .om,aasa iz,ucni n rs.
Ceilal%i (uctori din cazinou se oprir n mi(locul acti)it%ilor lor, ntorcndu-se s
cate $ura pentru o clip la ceea ce prea a "i un sunet neo,inuit n lumea lor mic,
disperat i tcut. .om,aasa, nc rznd, "cu un semn cu mna, iar $rzile de corp se
rela7ar )izi,il.
& *h, prietene, zise el chicotind nc. Chiar aa, prietene. +eci tu eti cpetenia
misterioas despre care a )or,it tnra doamn cnd a re"uzat s accepte orice plat.
& <u sunt acela, spuse :arrde dnd apro,ator din cap. Cred c ea a mai su$erat
c un om cu educa%ia dumnea)oastr e)ident )a accepta s poarte datoria pn cnd )a
putea "i pltit n mod corect.
& *a a "cut. .om,aasa "lutur din mna su,%ire ctre 2hada. /ar acum )ii cu
aceasta. 0u m-a "i ateptat niciodat c ar e7ista dou domni%e att de "rumoase, dar
letale, cu att mai pu%in ca am,ele s "ie credincioase aceluiai om.
1idic o sprncean spre 2hada.
& 2au eti n slu(,a acestui om, dra$a mea6 adu$ el. +ac te intereseaz s te
repro"ilezi, %i-a putea "ace o o"ert a)anta(oas.
& 0u sunt n slu(,a nimnui, spuse ea, i cu)intele i arser $tul chiar n
momentul n care le rostea. +ar deocamdat, cltoresc cu el.
& *h@ .om,aasa se uit cu aten%ie la ea, ca i cum ar "i ncercat s-i msoare
sinceritatea, apoi ridic din umeri. +ac te )ei rz$ndi, nu tre,uie dect s )ii la mine,
zise el. 4a mea %i )a "i ntotdeauna deschis.
!i ntoarse aten%ia spre :arrde.
& *i dreptate? chiar %i sunt dator, spuse el. !nainte de a pleca, %i )oi o"eri o
acoperire special de identi"icare pentru na)a ta, care te )a arta ca "iind su, protec%ia
mea.
2trnse din ,uze.
& Totui, dei te )a prote(a de mem,rii cartelului meu, s-ar putea ca n acelai
timp s nsemne un pericol n plus pentru tine. *nul trecut o nou ,and periculoas de
pira%i s-a mutat n aceast zon, una pe care pn acum nu am reuit nici s-o eliminm,
nici s-o aducem su, controlul nostru. .nuiesc c acetia )or considera un car$o,ot a"lat
su, protec%ia mea drept o pro)ocare deose,it de interesant.
:arrde ridic din umeri.
& +up cum a%i artat mai de)reme, am "i oricum o %int atr$toare. 0u suntem,
"irete, nici pe departe att de )ulnera,ili pe ct prem.
& 0u am nici o ndoial n aceast pri)in%, zise .om,aasa. Totui, inamicul este
destul de ,ine narmat, cu o "lot considera,il de )ntori stelari de asalt 2oro2uu, de
clas Corsar, dar i un numr de na)e mai mari. +ac ai timp, poate c )ei permite
oamenilor mei s "ac rapid nite m,unt%iri armamentului sau scuturilor tale.
& V mul%umesc de o"ert, spuse :arrde, i dac altele ar "i circumstan%ele, a "i
,ucuros s o accept. +ar m tem c misiunea noastr este una presant i nu ne permitem
s pierdem timpul.
& *h, zise .om,aasa. 'oarte ,ine, atunci. leca%i cnd tre,uie acoperirea de
identi"icare )a "i $ata cnd dori%i. Am,ii cu )iclenie. 3i, "irete, nu )i se )a cere o )iz de
plecare.
& 2unte%i "oarte $eneros, domnule, spuse :arrde, "cnd o scurt plecciune. V
mul%umesc, iar datoria este acum stins. ;und-o pe 2hada de ,ra%, se ntoarse s plece9
& !nc un lucru, prietene, l ntoarse .om,aasa din drum. 0iciunul dintre
asocia%ii dumnea)oastr nu i-a dat numele cnd au "ost aici, i nici nu au )rut s mi-l
spun pe al dumitale. >i-a rmne recunosctor dac mi-ai satis"ace curiozitatea.
;n$ ea, 2hada sim%i cum :arrde se ncord.
& 'irete, ;ord .om,aasa. M numesc Talon :arrde.
ersona(ul ndesat pru s se ndrepte n scaun.
& Talon :arrde, o"t el. Chiar aa. 4nii dintre, ah, asocia%ii mei de a"aceri mi-au
)or,it despre tine. *desea, pe lar$.
& 2unt si$ur, zise :arrde. Mai ales acele a$en%ii hutt cu care cartelul
dumnea)oastr are le$turi.
entru o clip, ochii lui .om,aasa se n$ustar. *poi, "i$ura i se limpezi i surse
iar.
& #utt-ii au dreptate? ntr-ade)r tii mai mult dect ar "i sntos pentru tine.
Totui, atta )reme ct nu ncerci s %i e7tinzi or$aniza%ia n teritoriul meu, de ce m-a
teme6
& +e nimic, domnule, l apro, :arrde. V mul%umesc pentru ospitalitate. oate
c ne )om mai ntlni cnd)a.
& +a, spuse .om,aasa ncet. !ntotdeauna e7ist o ans.
;ocotenentul le$ionar, Ma7iti, se o"eri s i duc la plat"orma lor de asolizare. +ar
:arrde l re"uz. <ra pu%in de mers, pn la urm, i dup ce au $ustat din atmos"era de
pe em,ric, condi%iile cam austere de la ,ordul 2l,aticului :arrde a)eau s par mult
mai plcute.
!n plus, dup tonul ultimului schim, de replici cu .om,aasa, nu ar "i "ost ,ine s
par ce se $r,eau s se deprteze de el.
& Cine e 1astus :hal6 ntre, 2hada.
Cu un e"ort, :arrde i lu $ndul de la )iziunile cu lorzi rz,untori ai crimei
care se rz$ndesc.
& Cine6
& 1astus :hal, repet 2hada. .om,aasa i-a pomenit numele imediat dup ce am
intrat.
& * "ost un persona( de "ic%iune dintr-o capodoper a literaturii corelliene, zise
:arrde. *m uitat care. .om,aasa este destul de citit, cel pu%in aa am auzit. 2e pare c i
place s se considere un uci$a cult.
2hada pu"ni.
& Cult6 +ar are de a "ace cu hutt-ii@
:arrde ridic din umeri.
entru un minut, merser n tcere.
& 3tiai c are le$turi cu or$aniza%iile hutt criminale, spuse 2hada. Totui i-ai zis
cine eti. +e ce6
& 0u m atept ca .om,aasa s i ncalce promisiunea pe care mi-a "cut-o,
spuse :arrde. 'iin%ele culti)ate i pltesc ntotdeauna datoriile, iar Mara i ;ando chiar i-
au sal)at )ia%a.
& !ntre,area nu se re"erea att la .om,aasa, ct la tine, replic 2hada. 0u a)ea
ne)oie s tie cine eti, i am )zut ce e7perien% ai la a e)ita rspunsurile la care nu )rei
s rspunzi. *a c de ce i-ai spus6
& entru c eu cred c )estea despre aceast ntlnire )a a(un$e la Lor( CarOdas,
zise :arrde ncet. *st"el, )a ti c eu sunt cel care )ine s l )ad.
2im%i c 2hada se ncrunt.
& ardon6 Credeam c ideea era s ne strecurm n linite pn la el.
& /deea era s )edem dac el are o copie a +ocumentului Caamas, o corect
:arrde. +ac aprem ,rusc, "r )reun a)ertisment, se poate ca el s ne ucid direct,
nainte de a reui s-i )or,im.
& 3i dac tie c )enim6 replic 2hada. Mie mi se pare c nu "acem dect s-i
dm mai mult timp s se pre$teasc.
& <7act, spuse :arrde cu seriozitate. 3i dac se simte pre$tit, s-ar putea s "ie
dispus s asculte nainte de a tra$e.
& ari con)ins c )a tra$e.
:arrde ezit. 2-i spun, se ntre, el, moti)ul e7act pentru care "usese de acord
s o ia n aceast cltorie6
0u, decise el. 0u nc. !n cel mai ,un caz, pro,a,il c s-ar sim%i insultat sau
o"ensat. !n cel mai ru, ar putea re"uza s mai continue.
& +a, cred c e7ist o pro,a,ilitate "oarte mare s o "ac, zise el.
& 3tiind c eti tu.
:arrde ddu din cap apro,ator.
& 3tiind c sunt eu.
& #m-hm, spuse 2hada. Ce i-ai "cut tipului stuia, pn la urm6
:arrde sim%i un muchi z)cnindu-i n "alc.
& /-am "urat ce)a, rspunse el. Ce)a la care %inea mai mult dect la orice din
uni)ers. ro,a,il mai mult dect la )ia%a lui.
Mai "cur c%i)a pai n tcere.
& Continu, i ceru 2hada.
:arrde se "or% s zm,easc.
& >i-am promis doar (umtate de po)este pentru azi, i aminti el, ncercnd s
par de$a(at. *sta a "ost. *cum e rndul tu.
& +e ce l-am prsit pe Mazzic6 2hada ridic din umeri. 0u-s prea multe de
spus. *m plecat pentru c o $ard de corp care de)ine ea nsi o %int nu prea mai e de
"olos nimnui.
+eci 2hada de)enise o %int. *sta era chiar "oarte interesant.
& ot s ntre, cine este att de sinuci$a, nct s te )neze6
& 2i$ur, po%i s ntre,i, zise 2hada. +ei nu )ei primi nici un rspuns. 0u pn
cnd a"lu i restul po)etii lui CarOdas.
& Cum)a, m ateptam s spui asta, murmur :arrde.
& +eci, cnd l primesc6
:arrde pri)i n sus prin cea%, la strlucirea sla, a soarelui lui em,ric.
& Curnd, promise el. 'oarte curnd.
& !n cele din urm au nceput, anun% ;eia ntunecat n timp ce nchidea ua
apartamentului n spatele ei i se pr,uea pe canapea alturi de #an. !n cele din urm, au
nceput s tra$.
& +a, am auzit, rspunse #an posomort, radiind n$ri(orare n timp ce i
strecura ,ra%ul n (urul ei. Ce "ace 2enatul6
& !n cea mai mare parte, ncearc s i dea seama ce pot "ace, i zise ;eia.
& Ce tre,uie s-i dea seama6 ntre, #an. ;erasenii au mcelrit douzeci i
unu de ,othani, ca s nu mai pomenim c au "cut pra" o sta%ie spa%ial "oarte ,un. 0u
poate -a)risom s ordone ca $u)ernul leresen s "ie pus su, acuza%ie6
& * "i )rut eu s "ie aa de uor, spuse ;eia. +in ne"ericire, nu este. Trei dintre
consilierii supremi au a"irmat de(a c )or )ota mpotri)a unei ast"el de rezolu%ii, n ,aza
"aptului c nu am a)ut aceleai cereri de desp$u,ire de la $u)ernul ,othan pentru
distru$erea Caamas-ului.
& +ar nu-i acelai lucru, insist #an. +e "apt, sunt chiar opuse. ;eresenii au
omort persoane inocente, chestia cu Caamas este despre a nu omor persoane inocente.
& 0ici noi nu am cerut ca ,othanii s pedepseasc paznicii care au tras n
participan%ii la re)olt, i aminti ;eia.
2im%i licrirea lui de ruine mnioas.
& +a, mri el. +in cauza mea.
;eia l strnse de $enunchi ca s l liniteasc.
& 0u doar din cauza ta, dra$ule, zise ea. ozi%ia Consiliului este c ac%iunea
$rzilor se cali"ic drept autoaprare. +in ne"ericire, nu toat lumea o )ede la "el.
#an pu"ni.
& -ndire de Clan.
& +a, tiu, spuse ;eia. 0ici eu nu n%ele$, s "aci responsa,il o rud pentru
ac%iunile altuia. +ar realitatea este c responsa,ilitatea "amiliei sau a clanului este un
principiu central pentru multe culturi.
& oate, ced #an. +ar tot tre,uie s-i plesneti pe leraseni. +ac nu o "aci, o s
ncura(ezi pe toat lumea care are ce)a cu ,othanii.
& +e(a s-a ntmplat, rspunse ;eia, n"iorndu-se. 5 duzin de alte $u)erne au
anun%at 2enatul c i )or prezenta propriile liste de cereri de la ,othani.
& 2au alt"el6
;eia ddu din umeri.
& *sta e amenin%area din su,te7t.
#an scoase un sunet urt din $t.
& 3tii ct de mult i respect pe ,othani, iu,ito, dar asta de)ine ridicol. Crezi c
'eMOlMa %ip la -a)risom dup protec%ie6
& 0u are de ce, i spuse ;eia. +iamalii i mon calamar-ii au anun%at c i trimit
na)ele s apere .othawui de alte a$resiuni.
#an "luier ncet.
& -lumeti. Ce "el de na)e6
& +in cele mari, zise ;eia. Crucitoare spa%iale de la mon calamar-i, cte)a
na)e de lupt de clas 0e,ula i 1ezisten% de la diamala. 2pun c apr drepturile
ne)ino)a%ilor. *l%ii, c nu sunt dect ultimele )ictime ale manipulrii ,othane.
& *a a )ota i eu, zise #an. * do)edit .el /,lis c ,othanii au "ost n spatele
cererii "alse de mediere6
& 0u are do)ezi, dar nu are nici o ndoial c a "ost o pcleal ca s i %in pe el
i "or%a de inter)en%ie la mic distan% de .othawui, rspunse ;eia strm,ndu-se. e
ln$ asta i sa,ota(ul leresen al laserelor escadrilei Va$a,ond9
& i ce, au recunoscut6
& 0u doar c au recunoscut, dar se mndresc cu asta, zise ;eia. Consider c este
onoarea suprem s i "ereasc pe cei neimplica%i s "ie rni%i ntr-una dintre ncierrile
lor.
#an pu"ni.
& 'ac pariu c Sed$e a "ost "oarte mul%umit de asta.
& <l i -arm sunt pe punctul s scoat pistoalele, spuse ;eia. -arm i-a zis n "a%
lui -a)risom c 0oua 1epu,lic nu )a "i piesa de sacri"iciu n (ocurile politice ale
nimnui.
& Nsta pare un citat e7act, coment #an. 4ite, ntoarce-te ni%el.
Tr$ndu-i ,ra%ul de dup $tul ei, ncepu s i maseze umerii.
& *a i e, rspunse ;eia, sim%ind cum muchii ncorda%i se rela7au cu $reu su,
presiunea de$etelor lui #an. < plcut.
& .ine9 aa ar tre,ui, spuse #an cu o urm de umor "or%at. 3tii, n-a "ost prea
inteli$ent din partea ,othanilor s se pun cu cine)a ca .el /,lis.
& 2unt si$ur c tiu i ei, apro, ;eia. *rat ct de dispera%i de)in.
2im%i micrile laterale cnd #an cltin din cap.
& < o ne,unie, ;eia. 0u-i pas nimnui c s-a ntors Thrawn6
& 'irete c nu, zise ea. Lumtate dintre ei nu cred o iot din asta cred c
diamalii au in)entat toat po)estea ca s i sperie pe to%i i s-i "ac s-i lase pe ,othani n
pace. Cealalt (umtate admite c ar putea "i ade)rat, dar nu )d nici un "el n care
/mperiul ar mai putea reprezenta o amenin%are pentru ei.
& *tunci sunt cu to%ii nite proti, mri #an. Thrawn are un as n mnec. un
3oimul la ,taie c are.
& 2unt de acord, spuse ;eia o"tnd. e de alt parte, n acest moment aproape c
nu tre,uie s "ac nimic. 0oua 1epu,lic de$enereaz rapid ntr-o sut de ta,ere
narmate, toate polarizate de pro,lema Caamas.
& Caamas-ii nu pot "ace nimic s i opreasc6 ntre, #an. 0u cred c )or asta.
& .inen%eles c nu, rspunse ;eia. +ar tre,uie s n%ele$i c pro,lema Caamas a
de)enit mai mult o scuz dect un su,iect real. Toat lumea spune c se $ndete la
interesele Caamas-ului i la (usti%ie, dar mul%i "olosesc asta doar ca pe un stri$t de lupt
n timp ce i )d de r"uielile lor.
& +a, zise #an cu amrciune. 3i noi ce "acem6
& 0u putem "ace dect un lucru, spuse ;eia. Tre,uie s le acceptm scuza= i asta
nseamn s "acem rost de numele ,othanilor implica%i i s i aducem la (udecat.
!n emo%iile lui #an a)u loc o schim,are su,til.
& +a, zise el. <i9 :arrde ncearc.
;eia se ncrunt.
& *i )or,it cu el azi6 Credeam c a plecat de(a de pe Coruscant.
& +in cte tiu, da, zise #an. 0u, dar am dat de )este pe la c%i)a contra,anditi
pe care i tiu c )or s )or,esc cu Mazzic.
& +espre ce6
& Vreau s a"lu dac aceast 2hada +OuEal chiar a lucrat pentru el, rspunse #an.
3i de ce a plecat.
;eia zm,ii.
& +oar nu-%i "aci $ri(i pentru :arrde, nu6
& 0u, protest #an. 'irete c nu. :arrde poate s ai, i sin$ur $ri( de el.
& < n re$ul, dra$, l liniti ea, ,tndu-l iar ncet pe picior. 3i eu l plac.
& <u nu pot s zic c-l plac, continu #an s protesteze. *dic, uneori poate s
"ie o ade)rat pacoste.
& 3i tu puteai, dra$, i aminti ;eia. +e "apt, nc mai po%i. 3tii, uneori m
$ndesc c Talon :arrde este cam cum ai "i "ost tu dac nu te alturai 1e,eliunii.
& oate, spuse #an. Mai pu%in ,ar,a.
& Mul%umesc 'or%ei pentru micile "a)oruri, zise ;eia sec. 5ricum, aa mi-am
petrecut eu ziua. !n a"ar de a pl)r$i cu contra,anditii, tu ce ai "cut6
& *m $ndit, n cea mai mare parte, rspunse el. M $ndeam c ar "i timpul s
plecm i noi o )reme.
& 4n $nd minunat, murmur ;eia. +ar -a)risom ar "ace o criz dac a ncerca
acum s plec.
& +oar asta ar tre,ui s merite, spuse #an. 0u cred c l-am )zut )reodat pe
u"il "cnd o criz.
;eia zm,ii.
& !%i mul%umesc de o"ert, #an, serios. +ar tii c nu putem.
& Te dai ,tut prea uor, i repro el uor. ariez c a putea aran(a ce)a.
;eia se desprinse din masa(, ntorcndu-se pentru a se ncrunta la #an.
Tocmai atunci a)usese loc o alt schim,are a emo%iilor lui9
& resupunnd c a %ine pariul, ntre, ea cu suspiciune, ce mi-ai spune c ai
mai "cut azi6
<l i o"eri una dintre pri)irile lui ne)ino)ate.
& <u6 5h, mai nimic. >ii pariul sau nu6
& +-i drumul, #an, spuse ea punnd ce)a intimidant n ncruntare. Ctre ce loc
ne-ai rezer)at un z,or6
Ca ntotdeauna, intimidarea rico "r )reun e"ect )izi,il.
& 0icieri important, spuse el cu un zm,et care acum se "uria pe su, toat
inocen%a. +ar m-am $ndit c am putea "ace i noi o mic e7pedi%ie n sectorul :anchen.
e aEriE Ma(or, mai e7act.
;eia cut n memorie. *uzise de sectorul :anchen i i amintea )a$ c aEriE
Ma(or era capitala acestuia. +ar asta era tot.
& Ce e acolo i ne intereseaz i pe noi6 ntre, ea.
& *,solut nimic, o asi$ur #an. .ine, adic n a"ar de o con"erin% anual de
sector la care un o"icial al 0oii 1epu,lici chiar ar tre,ui s participe. 3tii tu9 etichet
diplomatic i aa mai departe.
<a o"t.
& 3i prin ce criz trec ei de au ne)oie s o mediez eu6
& *sta e "rumuse%ea, rspunse el, acum rn(ind "%i. 0u e niciuna. Totul acolo e
chiar panic. 5 s participm, pro,a,il, la cte)a ntlniri plicticoase, apoi ne retra$em la
linite i rela7are.
& resupunnd c e7ist linite pe unde)a prin zon.
& <7ist, spuse #an. aEriE Ma(or are o planet $eamn, aEriE Minor, unde nu
sunt dect "erme, cte)a sta%iuni i o $rmad de re$iuni nedez)oltate.
2una tot mai ,ine.
& 'erme zici6
& +e "ructe i de $rne, n cea mai mare parte, rspunse #an dnd din cap. 3i
pduri, i mun%i, i toat linitea pe care o )rei. 3i nimeni de aici nici mcar nu tre,uie s
tie c ne ducem.
;eia o"t.
& !n a"ar de -a)risom, spuse ea, sim%ind o urm de re$ret. 3i nu o s "ie
niciodat de acord.
1n(etul lui #an de)eni n$m"at.
& .a si$ur c da. +e "apt, l-am sunat dup-amiaz i am sta,ilit totul, i place
ideea.
<a clipi.
& !i place ideea6
& <i, poate c nu i place de tot, ddu #an napoi. +ar ne las s mer$em i asta
conteaz. Corect6
& Corect, spuse ;eia pri)indu-l. *runci i cartea cealalt, da6
#an ddu din umeri.
& 0-a zis-o direct, recunoscu el "r tra$ere de inim, dar am sentimentul c nu
s-ar supra dac noi doi am cam disprea o )reme.
& Chiar i cu Thrawn li,er6
#an se strm,.
& Mai ales cu Thrawn li,er.
;eia suspin, n"urndu-i ,ra%ele pe dup $tul lui. *r "i tre,uit s i dea
seama c era ce)a n spatele acestui lucru. +in cauza contro)ersei "ocurilor de arm
,othane care nc se mai a$%a de #an i a sus%inerii de ctre ea a a"irma%iei nedo)edite a
lui ;ando c l )zuse pe Thrawn, amndoi de)eniser impedimente politice. 0u era de
mirare c -a)risom se "olosea de ansa de a-i scoate din )ia%a pu,lic pentru o )reme.
& !mi pare ru, #an, i ceru ea scuze. !ntotdeauna pun prea multe ntre,ri, nu6
& 0u-i nimic, dra$, spuse el strn$nd-o tare n ,ra%e. 0u tre,uie s-i lsm s
demonstreze asta, tii. * "ost ideea noastr s ne lum o )acan%, nu conteaz ce cred ei.
;eia zm,ii su,%ire.
& 0u po%i s m dai a"ar= plecK, cit ea o $lum )eche.
& Ce)a de $enul sta, spuse el. 5ricum, am )or,it cu Chewie i nu e nici o
pro,lem s mai %in pu%in copiii pe :ashMME. 5 s a)em nite timp doar pentru noi.
;eia zm,ii uor pe $tul lui.
& 3tii, este e7act ce mi ziceam cnd ne-a trimis -a)risom pe .othawui, zise ea.
*i )zut ce ,ine a ieit.
& <i, de data asta o s mear$, rosti #an cu ncredere. 'r ,othani, "r re)olte,
"r s tra$ nimeni n noi. -arantat.
& 5 s %in minte, l a)ertiz ea, ieind din m,r%iare pentru un srut scurt. Cnd
plecm6
& +e ndat ce %i "aci ,a$a(ele, spuse el strn$nd-o de ,ra%. 3i $r,ete-te9 eu
mi le-am "cut de ore ntre$i.
& +a, s tri%i, zise ;eia pre"cndu-se serioas, n timp ce se ridica i se ndrepta
spre dormitor. 5 perioad calm, linitit, departe de pro,leme i de contro)erse. +a, era
e7act ce i tre,uia.
'ermele de $rne de pe aEriE Minor. +e a,ia atepta.
& Cea de a asea or mrea% a celei de a cincisprezecea zile $lorioase a
Con"erin%ei *nuale a 2ectorului :anchen ncepe acum, inton heraldul, )ocea lui
pro"und rsunnd pe cmpul n "orm de castron n care edeau di"eri%i dele$a%i, pe )ine,
ntini sau $hemui%i, n "unc%ie de con"orma%ia "iecruia.
& 2 salutm i s preamrim <lectorul -randios al lui aEriE i s-i cerem s-i
e7prime su,lima i atotcuprinztoarea n%elepciune n conducerea acestei adunri.
'iin%ele reunite i stri$ar sau mrir apro,area cu spusele heraldului. Toate n
a"ar de #an= i, ntins alturi de el pe iar,a moale, ;eia "u ne)oit s surd cu un
amuzament ascuns. 'usese ideea lui #an s )in aici, pn la urm? o pauz temporar de
la disensiunile amare i suspiciunile muctoare care iz,ucniser prin toat 0oua
1epu,lic nc de cnd copia par%ial distrus a +ocumentului Caamas ieise la i)eal.
3i "usese o idee ,un. !n (umtatea de zi de cnd sosiser, ;eia ncepuse de(a s
simt cum o prsea ncordarea. lecarea de pe Coruscant era e7act ce i tre,uia, i se
strduise s aminteasc asta so%ului ei de dou ori pn acum i s i mul%umeasc pentru
$ri(a lui.
+eocamdat, din ne"ericire, toate asi$urrile ei nu erau auzite. !nc o dat, #an nu
reuise s ia n calcul ceea ce ;eia numea pe ascuns 'actorul de 1uine 2olo.
& 3i, de asemenea, s-i salutm i s-i preamrim pe oaspe%ii notri din 0oua
1epu,lic, continu heraldul, ntinzndu-i mna ntr-un $est lar$ ctre #an i ;eia. 'ie
ca n%elepciunea lor su,lim, cura(ul lor mre% i onoarea lor minunat s lumineze cerul
de deasupra ntrunirii noastre.
& *i uitat de sprncenele noastre ridicate, mormi #an pentru sine cnd
ntrunirea i ,u,ui urrile.
& < mai ,ine dect pe Coruscant, l do(eni ;eia uurel n timp ce se ridica pe
(umtate i "cea cu mna. #aide, #an, "ii dr$u%.
& +au din mn, nu )ezi, mormi #an spri(inindu-se ntr-o mn i "luturnd-o
"r tra$ere de inim pe cealalt. 0u n%ele$ de ce tre,uie s "ac asta din or n or.
& re"eri s "im acuza%i c a(utm la ascunderea unei ncercri de $enocid6
replic ;eia.
& * pre"era s ne lase n pace, spuse #an, dnd pentru ultima dat din mn i
apoi lsnd-o s cad.
;eia i co,or i ea ,ra%ele, iar urletul de apro,are al dele$a%ilor se stinse.
& 1,dare, dra$ule, zise ;eia cnd heraldul "cu o plecciune adnc i l po"ti
ceremonios pe podium pe <lectorul -randios, comple7 m,rcat.
& 0u dureaz dect tot restul zilei steia po%i s supor%i att de mult. Mine ne
)om ndrepta spre aEriE Minor i ne )om ,ucura de pacea i de linitea pe care mi le-ai
promis.
& *r "i ,ine s "ie cu ade)rat pace i linite, a)ertiz #an, pri)ind n (ur la
mul%imea de dele$a%i.
& Va "i, l asi$ur ;eia, ntinzndu-se s-l strn$ de mn. *ici, pe aEriE
Ma(or or "i pomp i ceremonie, dar acolo, printre o$oare, nu ne )a recunoate nimeni.
#an pu"ni, dar chiar n acelai timp ;eia sim%i cum se linitea.
& +a, zise el. Vom )edea.
& Cari,6
2trm,ndu-se din cauza $enunchilor o,osi%i, Cari, +e)ist se ridic din locul n
care sttuse $hemuit, atent s nu se lo)easc de niciunul dintre cele dou iruri de $rne
ntre care se a"la.
& 2unt aici, 2a,min, stri$ el, "luturnd unealta de carota( ct de sus putea pe
deasupra tulpinilor.
& Te-am )zut, rspunse 2a,min. 2e auzi pritul "runzelor "rmicioase de care
se "rec= iar apoi, 2a,min iei printr-o deschiztur din irul de plante.
& Tre,uia s )in ime9 2e ntrerupse, ncruntndu-se la unealta din mna lui
Cari,. 4h-oh.
& streaz-%i e7clama%iile pentru alte ocazii, spuse Cari, acru. Ai sha)it i "ii
sincer.
2a,min uier ncet printre din%i.
& Cte colonii6 ntre, el.
& n acum, doar una, spuse Cari,, ndreptnd carotiera ctre tulpina n care
spase. 3i am $sit i o mprteas, deci este posi,il s "i oprit in"estarea. +ar n-a ,$a
mna n "oc.
& 5 s i anun% pe ceilal%i, zise 2a,min. oate c ar tre,ui s-i trimitem )or, i
coordonatorului tri-)ale, n caz c aceasta nu e sin$ura )ale n care intr $ndacii.
& +a. Cari, se uit la "ratele su. 3i ce )este minunat mi aduceai tu mie6
2a,min strnse din ,uze.
& Tocmai am primit con"irmarea de pe .astion, spuse el ncet. Consilierul
suprem al 0oii 1epu,lici, ;eia 5r$ana 2olo, se a"l cu si$uran% pe aEriE Ma(or. /ar
atacul asupra ei tre,uie s ai, loc neaprat.
+in re"le7, Cari, ridic pri)irea spre planeta pe (umtate luminat care atrna pe
cer deasupra lor.
& Cred c sunt ne,uni, zise el. 2 atacm aa, pur i simplu, un consilier suprem
al 0oii 1epu,lici6
& 0u cred c le pas pe cine atacm, atta )reme ct este un o"icial al 0oii
1epu,lici, spuse 2a,min. 2e pare c <lectorul -randios a trimis pe Coruscant o in)ita%ie
n al,, cernd un reprezentant. Cred c cererea a "ost interceptat de )reun imperial care
tia de(a c noi suntem pre$ti%i aici i c am putea ac%iona ca o rezer). +oar
ntmplarea a "cut ca -a)risom s o trimit pe 5r$ana 2olo.
& +a, zise Cari, ntunecat. !ntmplarea. *sta a )enit cu autorizarea personal a
Marelui *miral Thrawn6
& 0u tiu, spuse 2a,min. /n"ormarea nu men%iona asta. +ar tre,uie s )in de la
el, nu6 *dic, dac este la comand, atunci el conduce.
& Cred c da, accept Cari, "r tra$ere de inim. +eci asta era.
1z,oiul era pe punctul de a iz,ucni ,rusc i )iolent n sistemul aEriE. Chiar n
curtea lor9 iar lun$a ateptare se ncheiase. <7isten%a linitit a Celulei /mperiale n
*dormire Lenth-DD era pe cale s se ncheie.
& Aici c noi suntem rezer)a. Care este echipa primar6
& 0u tiu, spuse 2a,min. .nuiesc c )reo trup trimis special de pe .astion.
& 3i cnd tre,uie s se ntmple6
& Mine, zise 2a,min. 5r$ana 2olo i so%ul ei tre,uie s )in aici, pe Minor,
dup ncheierea con"erin%ei.
& 3i nu e7ist nici o indica%ie dac atacul este real sau doar tre,uie s par real6
2a,min l pri)i surprins, dar e7presia se trans"orm iute ntr-una $nditoare i cu
su,n%eles.
& /nteresant idee, spuse el. +ac Thrawn e implicat, nimic nu-i si$ur, nu6 0u,
tot ce tiu era c )a a)ea loc un atac, iar noi tre,uie s "im pre$ti%i pentru cazul n care
2olo e mai ,un sau mai norocoas dect ne ateptm.
Cari, se strm,.
& Cred c pn i lui 2olo tre,uie s i se termine norocul mai de)reme sau mai
trziu.
& +a. 2a,min l pri)i ,nuitor. ;a ce te $ndeti6
Cari, se uit iar pe cer.
& M $ndesc c tre,uie s "acem asta dup ureche, zise el ncet. Totui, un lucru
e si$ur? dac lupta a(un$e ln$ )alea noastr, indi"erent cine cti$, nu )om sta cu
minile n sn. *m in)estit prea multe aici ca s renun%m "r lupt.
2a,min ddu apro,ator din cap.
& *m n%eles, spuse el cu seriozitate. ;e )oi transmite celorlal%i. 5rice s-ar
ntmpla mine, )om "i pre$ti%i.
!n "a%, prin )e$eta%ia e7traterestr, un plc de copaci noduroi se "rec de ecranul
din stn$a lui ellaeon, iar simulatorul TT-T. )ir spre dreapta, ca rspuns.
& *)e%i $ri( cu acei copaci, domnule amiral, l a)ertiz )ocea maiorului 1aines
prin transmi%torul din casc. ro,a,il c nu o s ) lo)i%i prea ru, dar am )zut oameni
care s-au ncurcat att de tare n ei, nct am "ost ne)oi%i s trimitem c%i)a solda%i s
drme copacul din rdcini. +ureaz i de)eni%i o %int uoar pn cnd sunte%i eli,erat.
& Con"irmat, zise ellaeon, deprtndu-se de copaci. 2imularea de lupt cu un
TT-T., orict de "rustrant putea "i uneori, ieea att de mult de su, ndatoririle lui de
comand, nct de)enea o surs de rela7are pentru el.
+ei, desi$ur, nimic din ce include lupta nu iese cu ade)rat de su, ndatoririle
unui comandant suprem. Cu ct ellaeon n%ele$ea mai ,ine cum se comport )ehiculele
mecanizate pe un teren di"icil, cu att mai ,ine )a ti s le "oloseasc n )iitoarele
opera%iuni.
resupunnd, "irete, c /mperiul )a mai a)ea )reodat ocazia de a lansa atacuri la
sol.
Cu hotrre, $oni acest $nd. 4nul dintre moti)ele pentru care )enise aici (os,
pn la urm, "usese acela de a uita de lipsa de rspuns continu i "rustrant a 0oii
1epu,lici "a% de o"erta lui de pace.
*cum trecuse de plcul de copaci. 1ecptnd )itez, tast pentru a o,%ine o
ima$ine lateral i a )edea cum se descurca 1aines cu (un$la.
5 "cea chiar "oarte direct. ri)ind mai n "a% dect ellaeon, i "olosea tunul cu
laser pentru a tia o,stacolele poten%iale cu mult nainte de a de)eni o pro,lem.
5 tehnic destul de z$omotoas, desi$ur, i care o"erea inamicilor destule
a)ertismente. e de alt parte, TT-T.-urile nu erau arma potri)it aici, unde era necesar
s te "uriezi, iar metoda lui 1aines l a(uta s se mite prin (un$l mult mai repede dect
ellaeon. 1idicndu-i pri)irea, ncercnd s i n,ue re"le7ul de a se uita pe unde
pea TT-T.-ul, trase de cte)a ori, de pro,.
& *a, domnule amiral, zise 1aines apro,ator. !ncerca%i s anticipa%i de unde )in
pro,lemele nainte de a "i destul de aproape pentru a %inti.
ellaeon mri.
& 3i mai ,ine, e)ita%i s "olosi%i TT-T.-urile n aceast situa%ie.
& 5ricnd putem, spuse 1aines. +in pcate, nenoroci%ilor le place s se ascund
n locuri ca acesta i apoi s-i tra$ cmpuri de ener$ie peste capete. !n plus, nimic nu se
compar cu un TT-T. care tropie printre copaci cnd e )or,a s ,a$e n sperie%i pe
cine)a.
2e auzi un clic de la transmi%torul din casc.
& +omnule amiral, sunt *rdi"", spuse )ocea cpitanului #imerei. ;ocotenentul
Ma)ron e pe drum. 4rm o pauz "oarte scurt. 1aporteaz, domnule, c are un )ector.
ellaeon sim%i cum i se n$ustau ochii. Misiunea lui Ma)ron "usese o ,nuial, o
ultim ncercare de a a"la ce)a despre "or%a care i lo)ise cu ase zile n urm. +ac zicea
c descoperise un )ector9
& 2pune-i s )in n Camera de comand ID de ndat ce andocheaz, i ordon
el lui *rdi"", nchiznd simulatorul. 0e ntlnim acolo.
*rdi"" atepta sin$ur n camera de comand cnd ellaeon sosi.
& *m presupus c aceasta este o ntlnire pri)at, aa c le-am cerut celorlal%i
pilo%i s plece, e7plic el. *re le$tur cu cercetarea #olo0et6
& 2per c da, zise ellaeon "cndu-i semn spre unul dintre scaunele din (urul
ecranului central i aezndu-se i el.
& *h9 locotenente, adu$ cnd ua se deschise i Ma)ron intr. .un )enit
acas. 4n )ector, spuneai6
& +a, domnule, zise Ma)ron punnd un datapad pe masa monitorului i
aezndu-se uurel pe un scaun, cu ri$iditatea ciudat a celui care a stat prea mult timp
ntr-un cocEpit de )ntor stelar.
& 1eleul #olo0et de la #orsEa mai pstra nre$istrrile transmisiunilor care s-au
"cut din aceast zon chiar dup ce am "ost ataca%i.
& .nuiesc c ai reuit s le o,%ii pe toate6 ntre, ellaeon ridicnd datapadul.
& +a, domnule, zise Ma)ron. +in pcate, nu am $sit nici un nume, dar am a"lat
destina%iile acelor transmisiuni. 'cu un semn din cap ctre datapad. Mi-am luat li,ertatea
de a arunca o pri)ire peste ele pe drumul de ntoarcere. Cea pe care am nsemnat-o mi s-a
prut cea mai interesant.
ellaeon strnse din din%i cnd o $si pe cea despre care )or,ea locotenentul.
& .astion.
*rdi"" mormi n"undat.
& +eci n spatele atacului a "ost un imperial.
& Mai e ce)a, spuse Ma)ron. +estina%ia ori$inal era .astion= dar apoi a "ost
retransmis nc de cte)a ori i a a(uns unde)a n sistemul :roctar.
& 2istemul :roctar6 zise *rdi"" ncruntndu-se. *sta este n adncul teritoriului
0oii 1epu,lici. Ce ar cuta acolo cine)a de pe .astion6
& M-am ntre,at i eu, spuse Ma)ron, cu o )oce dintr-odat ntunecat. *a c la
ntoarcere m-am oprit la Caursito i am scos o copie a Tri0e,ulon-ului pentru acea zi.
+ac sunt corecte coordonatele, 'ac%iunile 4ni"icate de pe :roctar au anun%at c au
ne$ociat un tratat ntre ele i /mperiu. Mediatorul actului9 ,ine, con"orm ;ordului
2uperior .osmihi, a "ost Marele *miral Thrawn.
ellaeon sim%i un "ior rece pe spate.
& < imposi,il, spuse el. +ar parc nu era )ocea lui. Thrawn e mort. ;-am )zut
murind.
& +a, domnule, zise Ma)ron dnd din cap. +ar con"orm raportului9
& ;-am )zut murind@ tun ellaeon.
/z,ucnirea ,rusc l lu prin surprindere chiar i pe el. Cu si$uran%, i surprinse
pe *rdi"" i pe Ma)ron.
& +a, domnule, tim, spuse ellaeon. <)ident, e un "el de truc. +omnule
locotenent, mi nchipui c restul mai poate atepta pn cnd %i )ei ncheia raportul
complet. o%i s te duci s te rela7ezi.
& Mul%umesc, domnule, zise Ma)ron, ,ucuros n mod )izi,il c i se o"erea
ocazia de a scpa. Termin raportul ntr-o or.
& 'oarte ,ine. *rdi"" ddu din cap. <ti li,er.
*tept pn cnd Ma)ron iei, iar ua se nchise, pentru a )or,i din nou.
& <ste un truc, domnule amiral, i spuse lui ellaeon. Tre,uie s "ie.
Cu un e"ort, ellaeon i aduse $ndurile napoi de la amintirea acelei zile
n$rozitoare de pe .il,rin$i. Aiua n care /mperiul murise total i ire)oca,il.
& +a, murmur el. +ar dac nu6 +ac Thrawn chiar e n )ia%6
& <i, n acest caz9 *rdi"" se ntrerupse, "runtea ncre%indu-i-se ,rusc de
nesi$uran%.
& <7act, spuse ellaeon dnd din cap. Vremea n care $eniul tactic al lui Thrawn
ne-ar "i putut aduce )reun cti$ a trecut de9 cnd6 +e cinci ani6 +e apte6 +e zece6
Ce-ar mai putea "ace acum dect s ne aduc 0oua 1epu,lic pe cap, de "ric6
& 0u tiu, domnule, *rdi"" se opri. +ar nu asta ) preocup, de "apt.
ellaeon i pri)i minile. <rau noduroase din cauza )rstei i nne$rite de lumina
sorilor a o mie de lumi.
& *m "ost cu Thrawn pentru ce)a mai mult de un an, i zise lui *rdi"". *m "ost
o"i%erul superior al "lotei lui, ele)ul su ezit poate chiar con"identul lui. 0u sunt
si$ur. /deea este c ne-a ales, pe #imera i pe mine, cnd s-a ntors din 1e$iunile
0ecunoscute. 0u a "ost la ntmplare= ne-a ales.
& 0u, nu sunt prea multe lucruri pe care Thrawn s le "i "cut la ntmplare,
apro, *rdi"". +e unde rezult c dac s-a ntors96
& * ales pe altcine)a, termin ellaeon "raza celuilalt, )or,ele strpun$ndu-i
inima. 3i nu pot e7ista dect "oarte pu%ine moti)e pentru care ar "ace asta.
& 0u poate "i "unc%ia, spuse *rdi"" cu hotrre. 2unte%i Comandantul 2uprem,
pn la urm. 3i, desi$ur, nu poate "i nici competen%a. Ce-a mai rmas6
& Viziunea, poate, su$er ellaeon, ,tnd uurel cu )r"ul de$etului n datapad.
*ceast propunere de pace a "ost ideea mea, tii. <u am )enit cu ea, eu m-am ,tut pentru
ea i eu le-am )rt-o Mo""-ilor pe $t. Mo"" +isra a "ost unul dintre cei care s-au opus cu
trie i z$omotos. Mo"" +isra de pe .astion. Coinciden%6
entru o clip, *rdi"" tcu.
& !n re$ul, zise el. Chiar dac acceptm toate astea ceea ce eu nu accept,
apropo de ce s trimi%i un $rup de pira%i sau de mercenari s ne atace6 +e ce s nu )ii
aici i s spui direct c ideea tratatului de pace cade6
& 0u tiu, zise ellaeon. oate c nu a czut. oate c e7act aici )rea Thrawn s
stau. 'ie s m pre$tesc s )or,esc cu .el /,lis, din orice moti), "ie9
2trnse din ,uze.
& 'ie s nu stau n calea lui. 4nde)a unde s nu m pot amesteca n ce planuri o
a)ea.
+e data aceasta, tcerea %inu dureros de mult.
& 0u cred c )-ar "ace asta, domnule, spuse *rdi"" n cele din urm. +ar n
)or,ele lui ellaeon nu putea distin$e nici o urm de con)in$ere sincer.
& 0u dup toate prin cte a%i trecut.
& 0ici tu nu crezi asta, zise ellaeon ncet. Thrawn nu era om= orict de mult ar
"i prut. <ra un e7traterestru, cu $nduri, scopuri i planuri e7traterestre. oate c nu am
nsemnat pentru el nimic mai mult dect nc o unealt pe care ar "i putut-o "olosi n
atin$erea %elului su. 5ricare ar "i "ost acesta.
*proape ezitant, *rdi"" atinse ,ra%ul lui ellaeon.
& * "ost un drum lun$, domnule, spuse el. ;un$, $reu i descura(ant. entru noi
to%i, dar cel mai mult, pentru dumnea)oastr. +ac pot "ace ce)a9
ellaeon se "or% s zm,easc.
& Mul%umesc, domnule cpitan, stai linitit= n-o s m dau ,tut. 0u nainte de a
se termina asta.
& *tunci rmnem aici6 ntre, *rdi"".
& entru cte)a zile, spuse ellaeon. Vreau s-i dau lui .el /,lis toate ansele.
& 3i dac nu apare6
& 'ie c da, "ie c nu, pe urm mer$em pe .astion, zise ellaeon, sim%ind o urm
de triste%e n )oce. entru asta i alte pro,leme, Mo"" +isra tre,uie s dea nite e7plica%ii.
& +a, domnule, spuse *rdi"", ridicndu-se. 2 sperm c toat po)estea asta cu
apari%ia lui Thrawn este doar un truc de-al lui.
& Cu si$uran% nu )om spera, l admonest ellaeon cu ,lnde%e, ntoarcerea lui
Thrawn ne-ar re)italiza oamenii i nu ar aduce dect ,ine /mperiului. 0u a )rea s se
spun niciodat c mi-am pus mndria deasupra acestor lucruri.
*rdi"" i drese $lasul.
& 0u, domnule, "irete c nu. !mi cer iertare, domnule amiral.
& 0u-i ne)oie, cpitane, l asi$ur ellaeon ridicndu-se n picioare. +up cum
spuneai, a "ost un drum lun$ i $reu. +ar este aproape de "inal, ntr-un "el sau altul, se )a
s"ri n curnd.
rocedurile de intrare pe *stroportul +re)Ostarn erau considera,il mai stricte
dect ultima dat cnd +rend 0a)ett aterizase aici, pe lumea principal a ,othanilor. 0u
era de mirare, a)nd n )edere e)enimentele din ultimele cinci zile. +up atacul-surpriz
leresen mpotri)a uzinei lor or,itale i adunarea de "or%e militare de di"erite specii pe
cerul de deasupra lor, tensiunile creteau ntr-un ritm rapid i e7trem de satis"ctor.
/ar procedurile ,othane, de o,icei att de prielnice a"acerilor, a)useser de su"erit,
ca rezultat. 5dat doar o simpl "ormalitate, ieirea din zona de carantin a astroportului
presupunea acum o )eri"icare complet a identi"icrii i o scanare a transportului.
0u c asta ar "i contat pentru 0a)ett. +e data aceasta, nu a)ea nimic n transport
care s "ac nici mcar pe )reun ,othan paranoic s i se z,urleasc ,lana. /ar identi"icarea
lui era att de ,un, cum numai Contrain"orma%iile /mperiale le puteau "ace.
& /denti"icarea i e"ectele dumnea)oastr personale par s "ie n ordine, spuse
)ameul ,othan dup procedura de cincisprezece minute care prea s "ie n re$ul astzi.
& Totui, +epartamentul de /mporturi )a tre,ui s e"ectueze i alte teste pe
animalele dumnea)oastr nainte de a li se permite s intre n oraul propriu-zis.
& 2i$ur, nici o pro,lem, zise 0a)ettt, dnd din mn ntr-unul dintre $esturile
lar$i, speci"ice districtului .etreasleM de pe 'ed(e unde se nscuse, con"orm identi"icrii.
#a,ar nu a)ea dac ,othanul )a o,ser)a ast"el de su,tilit%i, dar prima re$ul a in"iltrrii
este s %i intri n rol aa cum un soldat din trupele de oc intr n armura lui.
& #ei, am mai "cut asta pe zeci de planete, adu$ el. 3tiu cum st trea,a cu
carantina asta.
.lana ,othanului se undui, a,ia )izi,il.
& e multe lumi zice%i6 ntre, el. *)e%i )reo pro,lem cu pstrarea
ma$azinelor6
0a)ett se ncrunt, ca i cum ar "i ncercat s deslueasc o propozi%ie complicat,
apoi se nsenin.
& 0u, ai n%eles $reit, spuse el. 0u ncerc s m sta,ilesc unde)a. !n plus, dac
nu ai o mn de ,ie%i s se ocupe de ma$azin, nu po%i s te descurci n a"acerile cu
animale e7otice dect dac te tot mu%i. 5 $rmad de e7emplare de care nici nu auzi dac
nu te duci la surs.
& oate, murmur ,othanul. +ar nu cred c )e%i $si prea mare cerere pe
.othawui n aceste )remuri tul,uri.
& -lumeti6 zise 0a)ett, lsnd s ias la i)eal un pic de aro$an% mieroas.
#ei, locul sta e per"ect. 5 planet su, asediu mult ncordare e e7act locul unde
oamenii au ne)oie de un animal ca s i ia $ndurile de la pro,lemele lor. Crede-m
am )zut asta de zeci de ori.
& +ac zice%i dumnea)oastr, spuse ,othanul, unduindu-i ,lana de pe umr,
"iindu-i n mod clar indi"erent dac acest e7traterestru cam ,izar "cea sau nu pro"it.
& Mul%umesc, zise 0a)ett, adunndu-i actele. 0u dureaz mult, da6
& Va dura att ct cer re$ulile, spuse ,othanul. 2 a)e%i o zi plin de pace i de
pro"it.
& +a. 3i tu la "el.
Cinci minute mai trziu, 0a)ett mer$ea pe strad, croindu-i drum prin mul%imea
de cltori care se $r,eau spre i dinspre astroport. Trecnd de irurile de speedere de
teren de nchiriat, se ntoarse cu spatele la soarele care apunea i se ndrept mer$nd pe
(os ctre un $rup de hoteluri ie"tine a"late la mar$inea zonei astroportului.
*)nd soarele n spate, o,ser) um,ra care )enea dup el cu cte)a secunde
nainte de a pii :li" alturi de el.
& Ce)a pro,leme6 ntre, cellalt ncet.
& 0u, a mers "oarte ,ine, rspunse 0a)ett. Tu6
:li" scutur din cap.
& 0iciuna. * luat mita, apropo, dar n-a )rut s promit c )om scoate animalele
mai repede.
& 0u cu o mit att de mic, apro, 0a)ett zm,ind pentru sine. 5 aten%ie
(i$nitor de mic din partea asistentului ne$ustorului de animale de companie, i niciuna
de la ne$ustor, ar "i tre,uit s ntreasc ima$inea lor, construit cu $ri(, de mici
a"aceriti care ncearc s cti$e iute "r s ai, ha,ar cum stau lucrurile.
/ar cu ,othanii, o ast"el de ima$ine le $aranta c )or "i n centrul distrac%iei
personale, a dispre%ului ascuns i a dezinteresului o"icial total.
Ceea ce nsemna c atunci cnd )a )eni )remea ca sec%iunea +re)Ostarn a scutului
planetar de pe .othawui s cad, o )a "ace.
& !i )ezi pe #or)ic sau ensin acolo6 ntre, :li". <u nu l-am zrit pe niciunul.
& 0u, dar sunt si$ur c au intrat "r pro,leme, spuse 0a)ett. utem s sta,ilim
punctul de ntlnire mine, dac reuim s $sim un ma$azin destul de repede.
& *m luat o list de nchirieri, zise :li". Cele mai multe au i apartamente
deasupra.
& *sta e ,ine, spuse 0a)ett. 0e uitm la noapte pe ea i )edem dac e ce)a n
zona potri)it. +ac nu, putem s )or,im cu un a$ent imo,iliar diminea%.
:li" chicoti.
& 2tai linitit9 ne-au mai rmas destui ,ani de dat mit.
& +a, murmur 0a)ett, pri)ind n (ur.
Cu cincisprezece ani n urm, spuneau z)onurile, in"orma%iile o"erite de ,othani
conduseser *lian%a 1e,el pe <ndor i duseser la moartea mpratului alpatine i la
distru$erea celei de a doua 2tele a Mor%ii. !n anii care trecuser de atunci, ,othanii
"useser implica%i n or$aniza%ia 2oarelui 0e$ru, distru$erea Muntelui Tantiss i multe
alte lo)ituri mpotri)a /mperiului.
0u cunotea ntre$ul scop al planului care se des"ura aici= dar dintre toate
lumile pe care Marele *miral Thrawn le-ar "i putut ale$e pentru distru$ere, pu%ine i-ar "i
o"erit mai mult satis"ac%ie personal dect aceasta.
*(unseser la hotelul ales i, cnd ncepur s urce treptele, un ro,ot str)echi
care sttea de paz ln$ u se mic.
& .un seara, domnilor, uier el. ot s ) chem un hamal6
& 0u, ne descurcm, spuse 0a)ett. 0-are rost s aruncm ,anii pe un ro,ot.
& +ar, domnule, ser)iciul este $ratuit, zise ro,otul, prnd zpcit.
+e(a 0a)ett i :li" trecuser de el, mpin$nd uile i intrnd n hol.
5,ser)ar c ei erau sin$urii clien%i care i duceau ,a$a(ele.
+ar asta era ,ine. ;as-i pe ,othani i pe oaspe%ii lor mai so"istica%i s rd de ei
pe la spate, dac doreau. Cnd "ocul )a ncepe s cad din cer, rsetele se )or trans"orma
n %ipete de $roaz.
/ar 0a)ett se )a ,ucura de "iecare clip.
!n a cincisprezecea zi petrecut n ,ezna peterii de pe 0irauan, Mara Lade s-a
trezit i a descoperit c, n cele din urm, sosise un sal)ator.
0u era, totui, niciunul dintre cei la care s-ar "i ateptat.
& Mara6
2e ridic ,rusc n culcuul ei, clipind din re"le7, n ciuda "aptului c n ,ezna
adnc nu se )edea nimic. 2enza%ia c cine)a o stri$ase "usese tcut, dar la "el de clar
ca i cum numele i-ar "i "ost rostit cu )oce tare. !i ntinse 'or%a9 3i n acelai timp
sentimentul prezen%ei lui pluti n ea. *l prezen%ei lui i al identit%ii.
<ra ;uEe.
Tonul emo%iilor lui se schim,, urma dur de nelinite care le strpun$ea
trans"ormndu-se ,rusc n uurare cnd sim%i rspunsul ei i a"l c era tea"r. 5 nou
urm de ateptare se scurse n mintea lui, iar cnd ea se concentr, sim%i ntunericul "izic
din (urul ;ui. Cel mai pro,a,il era n peter, se hotr ea, croindu-i drum n direc%ia ei.
Ceea ce, din pcate, nsemna c ateptarea lui era un pic prematur. 2 $seasc
petera era una= s se $seasc unul pe altul prin mul%imea de coturi a)ea s "ie cu totul
altce)a.
+ar ;uEe se $ndise de(a la asta. !ntre,area ei nerostit primi o nou senza%ie de
m,r,tare din partea lui= i chiar cnd Mara se ncrunta, prinse un sentiment al altora
care l ncon(urau, "iin%e care preau s-l urmeze. 2e prea c acele creaturi asemntoare
cu mMnocE-ii, care o aduseser aici, l cluzeau.
2e uit la ta)an i la pere%ii din (urul ei. *colo erau i mai multe ast"el de "iin%e,
urmrind-o n tcere.
& Vine 2EMwalEer, anun% ea n ntuneric. 2unte%i mul%umi%i6
<rau. Chiar i cu imposi,ilitatea "rustrant de a le auzi cu)intele direct, nu putea
con"unda "iorul de a$ita%ie care i str,tea.
& Ct m ,ucur, zise ea.
1idicndu-se n picioare, naint pipind ctre prul su,teran care cur$ea
clipocind prin stnc la c%i)a metri deprtare. *lesese acest loc mai demult, n timpul
capti)it%ii ei, ca pe unul care i o"erea ap de ,ut, i n zilele trecute de atunci n)%ase
s parcur$ drumul pn la el "r a(utorul ,a$hetei luminoase.
*(unse la pru, $si piatra plat aezat la ndemn, unde i %inea sticlu%a cu
solu%ie de splat din trusa de supra)ie%uire i i ddu (os salopeta. !m,rcmintea era
unul dintre modelele de calitate, care erau o,inuite la ,ordul na)elor lui :arrde, iar
mizeria i uleiurile se cur%au uor de pe ea. +e pe Mara, ns, nu erau la "el de uor de
dat (os= i dac a)ea s primeasc )izitatori, prea potri)it s se "ac prezenta,il.
*pa era mic, n plus, cur$ea repede i era rece ca $hea%a. Mara se stropi pe tot
corpul, ncercnd s nu cln%ne prea mult din cauza ocului termic. Cte)a picturi de
solu%ie de splat, o alt scu"undare chinuitoare n $hea%a lichid a prului pentru a se
limpezi i termin. 5 adiere doar pu%in mai cald ,tea prin acelai loc prin care cur$ea
prul, iar ea sttu n acest curent cte)a minute, scuturndu-i surplusul de ap i prul
pn cnd "u aproape uscat. !m,rcnd din nou salopeta, i adun lucrurile i se ntoarse
la ta,r.
Tocmai la timp. !nc i punea la loc echipamentul n rucsac atunci cnd zri
primele plpiri ale luminii re"lectate de ta)anul nalt i de pere%ii stncoi. 1ulndu-i
sacul de dormit i ,$ndu-l n rucsac, se aez pe= scaunul= ei o alt piatr aproape
plat i atept.
ru s treac un timp nedeterminat pn cnd lumina care se re"lecta de)eni, n
cele din urm un Maestru Ledi %innd o ,a$het luminescent= i de a,ia atunci n%elese
Mara de ce ateptase att de mult. ;uEe era mpo)rat cu ceea ce prea a "i una dintre
trusele de supra)ie%uire de tipul totul-mai-pu%in-clapete-de-de(ec%ie, pe care oamenii lui
:arrde le alctuiau cu plcere= i, rulnd stn$aci, dar ,ra), alturi de el, pe terenul
accidentat, era droidul lui astromec 12.
& Mara6 stri$ ;uEe, iar )ocea i rsun n peter.
& *ici sunt, rspunse Mara, ridicndu-se i "luturnd ,a$heta luminescent. +ar
tii c nu te-ai $r,it.
& 2cuze, spuse el sec, naintnd cu $reu spre ea. 0u am $sit $hieul local pentru
nchirieri de aerospeedere i a tre,uit s o lum pe (os. *r%i ,ine.
& Tu ar%i n$rozitor, replic ea, cercetndu-l cu un ochi critic.
Lacheta lui i salopeta de su, ea erau ptate de noroi i de transpira%ie i presrate
cu mici rupturi i $uri.
& +ar ct ai mers6 *i "cut turul planetei6
& 0u, doar )reo zece Eilometri, zise el, scuturndu-i rucsacul din spate i
trecndu-i o mn prin pr. +ar au "ost numai stnci i sl,ticie.
& 3i ciulini, se pare, adu$ Mara artnd spre rupturile din salopeta lui. Vrei s
te speli6 4n pic mai n colo e un pru care nu are prea mult $hea% n el.
+roidul ,ol,orosi.
& oate mai trziu, spuse ;uEe. Cum s-au purtat cu tine6
Mara ddu din umeri.
& *m,i$uu, zise ea. ;a nceput, am crezut c sunt %inut prizonier. +ar nu i-a
deran(at s m mic prin apropiere, aa c m-am $ndit c s-ar putea s m "i nelat. e
de alt parte, nici nu m las s m deprtez prea mult n )reo direc%ie, iar sa,ia mea de
lumin i pistolul cu laser sunt tot la ei.
& istolul6
& +a, pistolul meu, spuse Mara, pe un ton care nsemna Jlas-o ,altK.
<7trateretrii i luaser am,ele arme principale= dar nu o,ser)aser micul pistol de
rezer) ascuns, n tocul lui, pe ante,ra%ul ei stn$. n acum, nu a)usese ocazia s-l
"oloseasc, dar nici nu )oia ca ;uEe s-i dez)luie e7isten%a.
& 3i sa,ia de lumin, repet ea. *a c acum nu mai tiu ce se petrece.
& +a, $hizii mei Qom (ha mi-au spus c i n%ele$i cu $reu, zise ;uEe. rea c
n%elesese mesa(ul despre pistol. <u cred c moti)ul pentru care te-au adus aici a "ost s te
%in n si$uran%.
& +e asta mi-era "ric, spuse Mara, sim%ind cum i se nroeau o,ra(ii i spernd
s nu se )ad ct i era de ruine.
<ra destul de ru c cine)a "usese ne)oit s ,at tot drumul pn la mar$inea
2pa%iului 0ecunoscut pentru a o sal)a dup ce se dduse sin$ur cu capul de o piatr. <ra
i mai ru c acel cine)a era ;uEe 2EMwalEer, Maestru Ledi, care pro,a,il a)ea un milion
de alte lucruri mai ,une de "c ut dect asta. +ar ca= sal)area= s "ie din ceea ce prea a "i,
n esen%, un ser)iciu impro)izat de ,a,Msitteri e7trateretri, asta era peste poate de
ruinos.
& 0u-%i "ace pro,leme, zise ;uEe ncet.
<a roi i mai tare.
& ;a nai,a, 2EMwalEer, nu te ,$a n mintea mea.
!i sim%i propria m,u(orare de (en din cauza indiscre%iei neinten%ionate.
& 2cuze, i ceru el iertare. +ar nu am )rut. *u spus c au "ost ne)oi%i s te
prote(eze din cauz c erai )nat de *menin%torii din Turnul nalt.
Mara se ncrunt, uitnd rapid de ruinea ce o cuprinsese.
& *menin%torii6
& *a i numesc Qom (ha-ii, rspunse ;uEe. 'iin%e asemntoare nou, zic ei, i
aliate cu /mperiul.
& Minunat, murmur Mara. *)nd aten%ia concentrat n ultimele zile asupra
supra)ie%uirii i a e7plorrii mpre(urimilor, moti)ul pentru care )enise pe 0irauan "usese
aproape uitat.
+ar acum i-l reamintea rapid? na)a misterioas pe care ea i ;uEe o zriser
"urindu-se pe ln$ ,aza pira%ilor Ca)rilhu i cea care, mai trziu, z,urase pe ln$
distru$torul spa%ial al lui .ooster TerriE. 'iin%e e7traterestre cu tehnolo$ie e7traterestr,
dar cu o in"luen% imperial distinct adu$at construc%iei.
& +eci am a)ut dreptate, zise ea. Chiar cutau imperiali la ,aza Ca)rilhu.
& *a ncepe s par, spuse ;uEe. +ei s nu uitm c nu a)em dect cu)ntul
Qom (ha-ilor pentru asta. Va tre,ui s )eri"icm i noi.
& #m@ Mara se uit la el. +eci pot s )or,easc cu tine, da6
& rin 'or%, da. ;uEe se opri, pri)ind uor n $ol, ca i cum ar "i ascultat un
sunet sla,. Mara i ntinse i ea 'or%a, dar n a"ar de ciripitul o,inuit al creaturilor, tot
nu putea distin$e dect aproape-)oci le "amiliare care scoteau aproape-cu)inte.
& 0u auzi6 ntre, el.
& 0u n%ele$, recunoscu Mara. -ndul o irita aproape la "el de mult ca "aptul c
tre,uia s "ie sal)at. Ce spun6
& +eocamdat, nu prea multe, zise ;uEe. *teapt s soseasc ne$ociatorul lor.
*m n%eles dintr-o con)ersa%ie anterioar pe care am a)ut-o cu un $rup numit Qom Qae c
acesta este termenul pentru conductor sau reprezentant.
& *ha. Mara se ncrunt cnd un "ior de neplcere trecu prin aproape-)oci. *m
sentimentul clar c nu le place prea mult de Qom Qae-i.
& +a, tiu, apro, ;uEe, pe un ton pu%in cam nelinitit. +e "apt, s-ar putea s "ie
n parte i )ina mea. Cred c sunt nemul%umi%i c am adus un Qom Qae cu mine aici.
& 0u e chiar cel mai diplomatic lucru pe care l-ai "i putut "ace.
& * petrecut ultimele dou zile artndu-mi drumul pn aici, rspunse ;uEe, pe
un ton uor de"ensi). * )rut s intre s te )ad, iar eu am hotrt c i-a cti$at mcar
acest drept. !n plus, orice s-ar ntmpla, pro,a,il c pri)ete am,ele $rupuri.
& 2-ar putea. Mara se uit n (urul lor. 4nde este aceast cluz6
& e acolo pe sus, zise ;uEe mturnd ta)anul cu raza ,a$hetei luminoase.
'iecare dintre Qom (ha-ii ca nite mMnocE-i z)cni cnd "asciculul de lumin trecu,
"erindu-se de strlucire.
Cu to%ii n a"ar de unul, o creatur ce)a mai mic, a crei piele dur prea s "ie
de o culoare ce)a mai deose,it dect a celorlalte "iin%e adunate strns n (urul ei. +e
asemenea, spre deose,ire de ceilal%i, care stteau atrna%i le(er de crpturile sau
um"lturile din ta)an, acesta sttea drept i cu stn$cie pe o piatr care ieea din perete.
& <l e6 ntre, Mara.
& +a, zise ;uEe, %innd lumina asupra lui pentru o clip, apoi ntorcnd-o iar
spre pmnt.
& !l cheam Copilul Vnturilor.
Mara ddu din cap, $ndindu-se la z,orul ei prin canion i la toate micile peteri
pe care le o,ser)ase c strpun$eau pere%ii acestuia.
& 2 n%ele$ c Qom Qae-ii locuiesc pe stnci6
& Cui,ul lui da, cel pu%in, spuse ;uEe. Tatl su este i ne$ociatorul lor.
& rieteni sus-pui, zise Mara. *r putea "i util.
& 0u sunt si$ur c JprietenieK termenul cel mai potri)it, spuse ;uEe sec. 2e pare
c au "u$it cu B-interceptorul meu cnd nu eram atent, iar Copilul Vnturilor "ie nu )rea,
"ie nu poate s mi zic unde l-au dus. Tre,uie s "i "ost ne)oie de o mul%ime dintre ei
doar ca s l mite.
& *a e, spuse Mara strm,ndu-se. 3tiu pentru c i-am )zut pe Qom (ha-i
"cnd acelai lucru cu *prtorul meu, purtndu-l prin peter, cine tie unde. 2e pare c
au mai multe n comun cu Qom Qae-ii dect ar )rea s recunoasc.
& +e "apt, *prtorul tu nu e prea departe, zise ;uEe. 12 i cu mine l-am zrit
cnd )eneam. /-a "cut o scanare rapid nu prea s "ie a)ariat.
& *sta-i o uurare, spuse Mara sim%ind cum i se ridica o mic parte din $reutatea
de pe inim. oate c *prtorul nu ar "i reuit s o duc pn acas, dar "r el nici nu s-
ar "i putut ridica de la pmnt.
& +up toate prin cte a trecut :arrde ca s pun mna pe el, m-ar ucide dac l-
a pierde. Cnd )ine cu ntriri6
;uEe se strm,.
& <i, ca s "iu sincer9 i-am spus s nu mai trimit pe nimeni.
Mara sim%i cum i se usc $ura.
& *a, care )a s zic, spuse ea, luptndu-se s i pstreze calmul )ocii. +ac
;uEe ncepea s re)in la o,iceiurile lui de Ledi atotputernic9
& +oar nu crezi c dac noi doi ne ocupm de o "ortrea% plin de inamici o s
a)em prea mari a)anta(e, nu6
5 e7presie stranie trecu pe "a%a lui.
& 0u despre asta era )or,a, protest ;uEe. 0u am crezut c ar "i o idee ,un ca o
ntrea$ "or% de atac s n)leasc n sistem. Mai ales c nu tiam dac eti sau nu
prizonier.
& Cred c e lo$ic, accept Mara, rela7ndu-se un pic. Cred c asta nseamn i c
nu ai nici un crucitor spa%ial ascuns n sistemul e7terior, nu6
& M ndoiesc c 0oua 1epu,lic ar putea renun%a chiar i la un transportor
narmat acum, zise ;uEe, iar e7presia "e%ei i se ntunec. ;ucrurile de)in "oarte urte
acolo.
& ;as-m s $hicesc. Caamas i ,othanii6
& Caamas, ,othanii i o mie de lumi care "olosesc Caamas-ul ca scuz pentru a-i
rezol)a )echile pro,leme cu )ecinii lor, i spuse el. 3i, sincer, ncep s m ntre, dac
e7ist ntr-ade)r o cale de a opri toate astea.
& Ce $nd m,ucurtor, mri Mara. #ai s le lum pe rnd, ,ine6 ncepem cu a
con"irma c aceti *menin%tori sunt aceiai cu cei pe care i cutm. .nuim c am
reperat una dintre acele na)e e7traterestre care intra aici atunci cnd am ieit din )iteza
super luminic, dar era prea departe pentru a o identi"ica poziti).
& 5h, ei sunt, o asi$ur ;uEe. +oi dintre ei m-au escortat la )enire, apoi au
ncercat s m do,oare.
Mara se strm,.
& Cred c asta spune totul despre ta,ra n care sunt.
& 0u neaprat, o pre)eni ;uEe. 2au, cel pu%in, nu permanent. *m putea reui s-i
con)in$em9 stai o clip. * )enit ne$ociatorul.
Mara ddu din cap= de(a sim%ise ateptarea de dinaintea sosirii.
& Va tre,ui s mi traduci, i spuse ea. !mi doresc s i pot auzi i eu.
& Cu si$uran% ar simpli"ica lucrurile, apro, ;uEe, ncre%indu-i "runtea
$nditor. M ntre, dac9 uite, d-mi mna.
& Mna6 repet Mara, ncruntndu-se cnd i-o ntinse.
& <u i pot sim%i, e7plic el, lundu-i mna cu dreapta i %innd-o strns. 0oi ne
putem sim%i unul pe altul. +ac putem sta,ili o le$tur destul de puternic9
& Merit ncercat, apro, Mara ntinzndu-i 'or%a.
Comunica%iile e7trateretrilor erau acum mai clare, ntr-ade)r, ca nite cu)inte
optite printre ciripituri, dar un pic prea ncete pentru a "i desluite, i ntinse 'or%a i mai
mult, ncruntndu-se din cauza concentrrii.
& #ai s ncercm asta, zise ;uEe, pind aproape de ea i ndreptndu-i "a%a n
aceeai direc%ie ca a ei. Trecndu-i mna din dreapta n stn$a, i trecu ,ra%ul drept pe
dup talia ei i se aplec pentru a-i lipi capul de al ei.
3i n acel moment, ca un ecran stricat al crui sistem de auto-re$la( tocmai a
pornit, sunetele i senza%iile )a$i pe care le prinsese n ultimele dou sptmni se
nche$ar ,rusc n cu)inte.
& 0e$ociatorul pentru acest cui, al Qom (ha-ilor, se scurser )or,ele n mintea
ei. 2unt cunoscut ca Mnctorul de Termite de 'oc. Rom (ha se ,ucur c n cele din
urm ai )enit la noi.
& 2untem ,ucuroi s "im aici, spuse ;uEe pe un ton $ra). <u sunt ;uEe
2EMwalEer, dup cum se pare c de(a ti%i. <a este prietena i aliata mea, Mara Lade.
4n )al de emo%ie str,tu ncperea.
& +e ce ai adus-o la noi, Maestre Cltor n Ceruri6 ntre, Mnctorul de
Termite de 'oc, cu o precau%ie ciudat n )oce.
;uEe se ncrunt.
& 0u am adus-o eu= a )enit de ,un)oie. <ste )reo pro,lem6
& 0u ai ascultat mesa(ul nostru n le$tur cu aceast Lad din Mara6 ntre,
Mnctorul de Termite de 'oc. Cu si$uran% l-ai primit de(a.
& 0u am primit nici un mesa( de la )oi, spuse ;uEe. Cnd i unde a "ost trimis6
& 0u n%ele$, zise Mnctorul de Termite de 'oc, prnd n$ri(orat acum. Cum
adic nici un mesa(6
& *dic niciunul, spuse ;uEe. 0u am auzit despre aceast lume nainte ca
prietenii Marei s-mi po)esteasc despre prinderea ei.
& +ar mesa(ele au "ost trimise, insist Mnctorul de Termite de 'oc. *a a
promis ne$ociatorul Qom Qae9
2e ntrerupse, ,tnd amenin%tor din aripi.
& Tu9 Qom Qae, se rsti el. /ei n "a% i )or,ete n aprarea cui,ului tu.
;n$ por%iunea de zid pe care sttuse Copilul Vnturilor a)u loc o a$ita%ie
,rusc. Mara i ndrept ,a$heta luminoas n acea direc%ie, tocmai la timp pentru a-l
)edea pe micul Qom Qae cznd ctre podea pentru a e)ita trei Qom (ha care ncercau s-l
lo)easc. *cetia i schim,ar direc%ia ctre el= schim,ndu-i i el direc%ia, Copilul
Vnturilor coti n sus i ctre o crptur lar$ din peretele opus, su, ta)an.
& ;sa%i-l n pace@ stri$ ;uEe tios. < doar un copil.
& <ste un Qom Qae, se rsti 0e$ociatorul cnd Copilul Vnturilor plon( cu capul
nainte n crptur. <ste responsa,il pentru trdrile cui,ului su.
;uEe ddu drumul mini Marei i se deprt de ea cu un pas.
& 0u l )e%i ataca i nici hr%ui, zise el pe un ton de comand, )or,ele "iindu-i
su,liniate de trosc-)(ul i de lama de un )erde strlucitor a sa,iei de lumin.
& ;sa%i-l n pace, eu i )oi pune ntre,ri.
+in e7perien%a Marei, un Ledi cu sa,ia aprins era o pri)elite care de o,icei le
"cea pe "iin%ele contiente s se opreasc pentru o clip sau dou de re"lec%ie serioas.
Rom (ha-ii "ie nu n%ele$eau, "ie nu le psa, "ie presupuneau c o distan% de cinci metri
pe )ertical ar "i "ost o aprare potri)it "a% de arma strlucitoare de su, ei. !n lumina
)erde, Mara l putu )edea pe Copilul Vnturilor ncercnd s se n$hesuie mai adnc n
adpostul limitat o"erit de crptur, lo)ind "r succes ctre cei trei Qom (ha-i care
,teau din aripi n (urul lui. 4n ordin de la ne$ociator, pe care Mara l sim%i pe (umtate,
de nen%eles acum, cnd ;uEe se deprtase de ea, i un alt $rup de Qom (ha-i se desprinse
din ta)an i se ndrept spre con"runtare.
3i era )remea, hotr ea, s le aminteasc e7trateretrilor e7act cu cine a)eau de a
"ace. *runcndu-i ,a$heta luminoas n mna stn$, smulse cu dreapta pistolul de
rezer) din tocul de pe ante,ra% i trase trei "ocuri %intite cu precizie n peretele din (urul
ascunztorii Copilului Vnturilor.
Cu un %ipt surprins, Qom (ha-ii care atacau se retraser din "a%a e7ploziilor i a
achiilor de piatr, ,tnd pentru o clip din aripi nainte de a se aeza n noi pozi%ii pe
ta)an, departe de Qom Qae-ul asediat. 4n alt ordin pe (umtate sim%it )eni de la
ne$ociator, i peste ncpere se aternu o linite ncordat.
& *cum o clip i zicea%i Maestre, stri$ Mara ctre e7trateretri. <ste un
Maestru Ledi care tre,uie respectat i ascultat sau nu6
*)u loc un torent de aproape-cu)inte.
& Traducerea6 murmur Mara.
& * zis? J0u eti n pozi%ia de a-i )or,i ast"el ne$ociatorului Qom (haK, i spuse
;uEe, mutndu-i sa,ia de lumin n mna stn$ i )enind iar ln$ ea. ri)ind n$ri(orat
la ta)an, i puse iar ,ra%ul n (urul ei i i lipi capul de al ei9
& !ntr-ade)r, chiar acum atrna%i prini de o piatr s"rmicioas, intr iar n
mintea ei )ocea Mnctorului de Termite de 'oc. 0e$i c eti aceeai Lad din Mara care
odat z,ura alturi de cui,ul /mperiului6
.ra%ul lui ;uEe pru s se ncordeze pe spatele Marei.
& Ce )rei s spui6 ntre, el cu precau%ie.
& Cei din Turnul nalt au "cut mare a$ita%ie i ne$ocieri n pri)in%a acestei "iin%e,
zise Mnctorul de Termite de 'oc pe un ton ntunecat.
oate c ncrederea noastr n tine este cea care atrn prins de o piatr
s"rmicioas, Maestre Cltor n Ceruri.
& 2au poate c piatra s"rmicioas este n capetele )oastre, replic Mara nainte
ca ;uEe s poat rspunde. +ac )reun inamic al /mperiului )or,ete despre mine, este
pentru c sunt aproape n capul listei cu dumani ai lor. 2au nu )-a%i o,osit s asculta%i
ntrea$a con)ersa%ie6
0e$ociatorul ddu iar din aripi, dar, de data aceasta, $estul a)ea o urm de
nesi$uran% n el.
& ;im,a lor nu este uor de n%eles, accept el. !ns de(a am "ost trda%i o dat de
Qom Qae i nu dorim s adu$m nc o trdare acesteia. Maestre Cltor n Ceruri, ai
spus c l )ei "or%a pe Qom Qae s )or,easc n aprarea cui,ului su6
& *m spus c eu i )oi pune ntre,ri, l corect ;uEe cu ,lnde%e, stin$nd
sa,ia. Copile al Vnturilor, co,oar aici.
4rm un moment de ezitare= iar apoi Qom Qae-ul se strecur din crptur i
ateriz pe o piatr de ln$ ;uEe.
& 2unt aici, Ledi 2EMwalEer, spuse el, uitndu-se, nc n$ri(orat, la ta)an.
& Cui,ul tu de Qom Qae a primit mesa(e pentru mine i 0oua 1epu,lic de la
acest cui, de Qom (ha6 ntre, ;uEe. 3i 0e$ociatorul tu a promis Mnctorului de
Termite de 'oc c )a trimite aceste mesa(e6
Copilul Vnturilor pru s-i nco)oaie aripile peste cap, un sentiment puternic de
)in nelinitit emannd dinspre el.
& 0u sunt n pozi%ia de a ne$ocia pentru cui,ul meu, zise el. Vntorul
Vnturilor9
& Vntorul Vnturilor nu este aici, l ntrerupse ,rusc Mnctorul de Termite de
'oc. Vei rspunde ntre,rii.
Copilul Vnturilor se ascunse i mai mult ntre aripi.
& <ste aa cum spui, accept el "r tra$ere de inim.
& <i, asta se potri)ete, mormi Mara. *m "i putut a"la despre acest loc cu ani n
urm.
& *a se pare, zise ;uEe. +e ce nu au "ost trimise mesa(ele, Copil al Vnturilor6
& Vntorul Vnturilor a hotrt c nu ar "i si$ur, spuse tnrul Qom Qae. *r "i
"ost ne)oie ca un Qom Qae s se prind de una dintre mainile z,urtoare ale
*memin%torilor i s ndure o cltorie lun$ prin "ri$ i ntuneric pentru a a(un$e la
tine.
& *cesta nu este un moti) de trdare a ne$ocierilor noastre, zise Mnctorul de
Termite de 'oc cu dispre%. Rom Qae-ii au z,urat ast"el prin ntuneric de multe ori, aa
sus%in. 1ecunoate c "rica i laitatea )-au "cut s trda%i.
& Voi, cei din Qom (ha, sunte%i n si$uran% n peterile )oastre, rspunse Copilul
Vnturilor. 0oi, cei din Qom Qae, trim n aer li,er.
& 5are *menin%torii nu ne amenin% pe to%i6 ntre, Mnctorul de Termite de
'oc, ,tnd din aripi.
& *menin%torii intr n peterile )oastre ca s i caute rz,unarea la Qom (ha6
replic tnrul Qom Qae. 1z,unarea lor se )a a,ate doar asupra Qom Qae-ilor.
& 5are Qom (ha-ii nu sunt primii care i risc )ie%ile cutnd s a"le planurile
*menin%torilor6 5are Qom (ha-ii nu continu s i asume aceste riscuri6
& *"l Qom (ha-ii ce)a de )aloare6 0u a%i con"undat-o pe aceast prieten i
aliat a lui Ledi 2EMwalEer cu una ce z,oar alturi de cui,ul *menin%torilor6
& +estul, inter)eni ;uEe n ceart. 5rice s-ar "i ntmplat s-a terminat i a ncerca
s mpr%im )ina nu ne )a aduce nimic. .ine, deci mesa(ele n-au "ost trimise. +ar acum
suntem aici i suntem $ata s ) a(utm.
& !ntre,area este, adu$ Mara, dac merita%i a(utorul nostru.
;uEe se ntoarse pe (umtate pentru a se ncrunta la ea.
& Ce "aci96
& Taci, mormi ea. *i ncredere. <i, Mnctorule de Termite de 'oc6
4rm o alt tcere stn(enitoare.
& 0e este team de *menin%tori, recunoscu ne$ociatorul cu prere de ru. 3i
Qom (ha-ii, i Qom Qae-ii z,oar n um,ra $hearelor lor. *m dori s ndeprtm aceast
amenin%are, dac )re%i.
& +a, )-am n%eles dorin%ele, zise Mara. +ar nu aceasta este pro,lema. ro,lema
este dac merita%i spri(inul nostru. 3i dac da, cum inten%iona%i s o do)edi%i.
& Ce do)ad atep%i6
& entru nceput, )om a)ea ne)oie de a(utor s intrm n Turnul nalt, spuse
Mara. resupun c ai )otri au intrat n el de unde)a din acest sistem de peteri= )om a)ea
ne)oie de cluze ctre acea intrare. +up aceea, s-ar putea s a)em ne)oie ca unii dintre
)oi s creeze o di)ersiune sau s ntreprind recunoateri ale teritoriului.
0e$ociatorul ddu din aripi.
& Cererea ta )a pune acest cui, n pericol.
& Cererea ta ne pune pe noi n pericol, replic Mara. 2au ai pre"era s renun%m
i s plecm chiar acum6
*)u loc un scurt "ir secundar de con)ersa%ie, "ie prea rapid, "ie prea strin
pentru ca Mara s o n%elea$.
& 2per c tii ce "aci, murmur ;uEe.
& 5ricum ai lua-o, tot o s a)em ne)oie de $hizi, spuse Mara. 5ricum, am mai
a)ut de a "ace cu ast"el de culturi. 5ricine i numete e"ul Jne$ociatorK se ateapt s
ne$ocieze. * te o"eri s "aci ce)a $ratis pentru ei i a spera ca ei s rspund la "el nu
"unc%ioneaz de o,icei. ;e trezete ,nuielile.
;n$ ;uEe, Copilul Vnturilor se a$it.
& Ce )ei "ace acum cu mine, Ledi 2EMwalEer6 ntre, el.
& 2tai linitit, zise ;uEe. 5 s m asi$ur c )ei iei n si$uran% de aici i c )ei
a(un$e la cui,ul tu.
Rom Qae-ul i nco)oie aripile.
& 0u m pot ntoarce.
;uEe se ncrunt.
& +e ce6
& 0u m )or primi napoi, spuse el. ;-am nesocotit pe ne$ociatorul Qom Qae i
nu mi se )a permite s m altur cui,ului din nou.
;uEe i ntinse capul ntr-o parte.
& 0u %i se )a permite s te alturi6 ntre, el critic. 2au nu %i se )a permite s te
alturi "r s "ii pedepsit6
<mo%iile tnrului Qom Qae se a$itar.
& * pre"era s mer$ cu )oi la Turnul nalt, zise el. +ac )oi )edea direct
pericolele ridicate de aceti *menin%tori, le )oi n%ele$e mai ,ine. oate c )oi reui s i
con)in$ pe ceilal%i Qom Qae s ) a(ute.
& Cum spuneam? ne$ociatori, zise Mara ironic.
& +a, ncep s n%ele$, spuse ;uEe pe acelai ton. !%i apreciez o"erta, Copil al
Vnturilor, dar se poate s "ie "oarte periculos.
& *paratul )ostru )a cltori cu )oi6
Mara arunc o pri)ire droidului astromec care sttea ntr-o parte ciripind ncet
pentru sine.
& .un ntre,are, apro, ea. Cu si$uran% ne )a ncetini.
& *de)rat, dar dac )rem s a)em )reo ans de a intra n sistemele de
calculatoare ale Turnului nalt, o s a)em ne)oie de el, art ;uEe.
& resupunnd c mcar reuete s intre n le$tur cu acele re%ele, a)ertiz
Mara. 2unt e7trateretri, tii.
& 3tim c "olosesc tehnolo$ie imperial n na)ele lor spa%iale, i reaminti ;uEe.
2unt destule anse ca ei s ai, i cel pu%in cte)a calculatoare de ale noastre acolo.
& +ac aparatul )ostru cltorete cu )oi, eu de ce nu pot6 )or,i iar Copilul
Vnturilor. 5dat a(uns n aerul li,er i luminile puternice ale Turnului nalt, )oi "i un
cerceta mai ,un dect aceti locuitori ai peterilor.
& +oar c tu nu tii nimic despre Turnul nalt, zise ;uEe. !n plus, a)nd n )edere
ri)alitatea dintre cele dou cui,uri ale )oastre, nu cred c Mnctorul de Termite de 'oc
)a )rea s z,o)eti pe teritoriul lui mai mult dect tre,uie.
Copilul Vnturilor ,tu din aripi.
& *tunci poate c este )remea ca aceast ri)alitate s ia s"rit, spuse el cu
mre%ie. oate c este )remea ca un Qom Qae ,ra) i de onoare s ias n "a% i s
)indece piatra s"rmicioas de su, $hearele noastre.
;uEe i Mara se uitar unul la altul.
& Tu6 se a)entur ;uEe.
& V ndoi%i de sinceritatea mea6 rosti Copilul Vnturilor. <u, care l-am s"idat pe
ne$ociatorul propriului meu cui, pentru a te aduce aici@
& 0u sinceritatea ta o punem la ndoial, l asi$ur ;uEe. <ste9 ,ine9
& <ste )rsta mea, zise tnrul Qom Qae, pe un ton care acum era n mod clar
m,u"nat. 0u crede%i c un copil care nc poart numele tatlui su poate n"ptui "apte
mre%e.
.rusc, Mara o,ser) c discu%ia de pe ta)an ncetase. Mnctorul de Termite de
'oc i ceilal%i Qom (ha-i ascultau cu aten%ie la con)ersa%ia care a)ea loc su, ei.
3i i ddu seama c, a)nd un mem,ru al unui cui, ri)al alturi de ei n cltorie,
oricine ar "i "ost trimis de Mnctorul de Termite de 'oc ar "i "cut de dou ori mai mult
pentru a arta ct de "olositori pot "i Qom (ha-ii.
& 0u, nu suntem n$ri(ora%i de )rsta ta, i spuse ea Copilului Vnturilor. n la
urm, eu eram nc un copil cnd am plecat n prima mea misiune pentru mprat, ;uEe
nu era cu mult mai mare cnd a nceput s z,oare cu rz,oinicii 1e,eliunii.
utu sim%i ncruntarea lui ;uEe. +ar era e)ident c n%elesese tonul ei, deoarece
ddu din cap n semn de apro,are.
& *re dreptate, i zise el Qom Qae-ului. 4neori dorin%a de a reui i )oin%a de a
n)%a sunt mult mai importante dect )rsta sau e7perien%a.
& artea cu J)oin%a de a n)%aK nseamn c )ei respecta ordinele, adu$ Mara
cu asprime. +ac %i se spune s te opreti, s te miti, s te "ereti sau s te dai din drum,
o "aci i ntre,i dup aceea. 2-a n%eles6
& M )oi supune "r crncnire, zise Copilul Vnturilor, iar n tonul lui nu se
putea s nu o,ser)i e7u,eran%a tinereasc. 0u )e%i re$reta ale$erea "cut.
;uEe se uit la Qom (ha-i.
& Rom Qae-ii ne-au o"erit ser)iciile copilului ne$ociatorului, spuse el. Ce o"er
Qom (ha-ii ca do)ad a )alorii lor6
& !ntr-ade)r, )a "i $reu s e$alm un dar att de pre%ios, zise Mnctorul de
Termite de 'oc, cu o not clar de sarcasm n ton. Totui, nu putem dect s ncercm.
+du un ordin ,tnd din aripi, i trei Qom (ha-i co,orr de pe ta)an i se aezar
pe pietre n "a%a lui ;uEe i a Marei.
& 2pr$torul de ietre, strtorul romisiunilor i Constructorul cu ;iane au
n"runtat cu to%ii pericolele ca)ernelor pentru a ptrunde n Turnul nalt. *cetia ) )or
arta drumul i ) )or apra ct de ,ine )or putea de pericolele peterilor.
& Mul%umim, spuse ;uEe plecndu-i capul. 2e pare c Qom (ha-ii merit ntr-
ade)r a(utorul nostru.
& Rom (ha-ii sunt ncnta%i s "ie considera%i ast"el, zise Mnctorul de Termite
de 'oc. +rumul este lun$, totui, iar pentru "iin%e "r aripi cltoria spre intrare )a dura
cte)a cicluri solare. Cnd a(un$e%i acolo i sunte%i pre$ti%i s intra%i, trimite%i )or,
napoi i al%i )ntori Qom (ha )i se )or altura pentru a ) apra.
& 0e )a "i de mare a(utor, spuse ;uEe. +in nou, ) mul%umim.
& /ar eu )reau s-mi primesc napoi sa,ia de lumin i pistolul cu laser, adu$
Mara.
& Vor "i napoiate imediat, promise Mnctorul de Termite de 'oc. Vom )or,i
din nou, Maestre Cltor n Ceruri. n atunci, drum ,un.
2e ls s cad de pe ta)an i z,ur n ,ezn dincolo de raza ,a$hetelor
luminoase, urmat de restul Qom (ha-iilor. 4n minut mai trziu, doar Copilul Vnturilor i
cele trei cluze Qom (ha mai rmseser.
& 2e pare c a mers ,ine, coment Mara.
& !ntr-ade)r, o apro, ;uEe. 1etra$ totul.
& Ce retra$i6
& 5rice ndoieli a "i a)ut, zise el. *i "ost minunat. Ct de repede eti $ata s
plecm6
& 2unt $ata acum, spuse Mara, cercetndu-l cu un ochi critic. +ar totui, eu am
stat de$ea,a n ultimele dou sptmni, numrnd pietrele. !ntre,area este dac tu eti
$ata de mers sau dac mai ,ine te-ai odihni cte)a ore.
+roidul ciripi cu tandre%e.
& Cred c 12 )oteaz pentru odihn, zise ;uEe zm,ind. 2ursul se terse. +ar
nu cred c ar tre,ui s plecm imediat. ;-ai auzit pe ne$ociator ne ateapt un drum
lun$.
& /ar tu ai un milion de alte lucruri mai ,une de "cut acas, zise Mara, sim%ind
un )al proaspt de )ino)%ie.
& 0u am spus asta, zise ;uEe cu ,lnde%e.
& 0u nseamn c nu este ade)rat, mri ea. 4ite, dac )rei s pleci, sunt si$ur
c Qom (ha-ii i cu mine9
& 0u, spuse el iute.
/ute= i pe un ton doar un pic prea ascu%it.
& Te-a clcat cine)a pe ,tturi6 ntre, ea pri)indu-l curioas.
+ar dac e7istase )reun semn pe "a%a lui, acesta dispruse acum.
& Tre,uie s "iu aici, zise el ncet. 0u m ntre,a de ce.
entru cte)a clipe, se pri)ir "i7 unul pe altul. Mara i ntinse 'or%a, dar emo%iile
lui ;uEe nu trdau mai mult dect "a%a lui.
& !n re$ul, spuse ea n cele din urm. 2tai s-mi iau rucsacul. Cred c :arrde s-
a $ndit s %i dea o ,a$het luminoas de rezer).
& +e "apt, a trimis trei, zise ;uEe lsndu-se pe )ine ln$ rucsacul lui i sco%nd
una dintr-un ,uzunar e7terior.
& 5h, i ar tre,ui s umplu sticlele astea cu ap nainte de a pleca. Aiceai c e un
pru n apropiere6
& < acolo, spuse Mara artnd cu mna n timp ce pea ctre rucsacul ei i se
apleca ln$ el. 2tai o clip i %i art.
0u, nu tre,uia s ntre,e, se hotr ea n timp ce )eri"ica nchiztorile. 0u acum.
+ar )a $si o cale s aduc iar su,iectul n discu%ie mai trziu.
entru c, orice ar "i "ost, era ce)a ce l n$ri(orase pe ;uEe. 3i orice n$ri(oreaz
pe un Ca)aler Ledi merit "oarte mare aten%ie.
& !n re$ul, zise ea ridicndu-se n picioare i punndu-i rucsacul pe un umr.
4rmeaz-m. 3i ai $ri( pe unde calci.
& *sta e, zise #an "cnd semn cu capul spre )idecranul 3oimului. aEriE
Minor. 0u-s prea multe de )zut, nu6
& < minunat, l asi$ur ;eia pri)ind spre lumea n pic%ele )erzial,astre care se
pro"ila n "a%a lor. 5 )acan%. 5 )acan% ade)rat. 'r Coruscant= "r politic= "r
pro,lema Caamas= "r rz,unri str)echi i rz,oaie mocnite. Chiar i "r copii, droizi
sau no$hri-i $ri(ulii la "iecare pas. +oar ea, #an i tcerea.
& 'erme i pduri, spuneai6
& +oar aa ce)a e7ist aici, promise el. 3i )om a)ea cte pu%in din "iecare.
2aEhisaEh a sunat n timp ce erai la ceremoniile de ncheiere i a zis c au $sit un han
dr$u% %inut de o "amilie de "ermieri chiar la mar$inea uneia dintre aceste pduri.
& are minunat, spuse ;eia )istoare. 2-a mai plns c el i .arEhimEh tre,uie s
ne atepte la astroport6
& 5h, tot nu sunt mul%umi%i c ne las sin$uri, spuse #an ridicnd din umeri. Mai
ales dup re)olta de pe .othawui. +ar tiu s asculte ordinele. Am,ii cu )iclenie. 3i cred
c s-a sim%it mai ,ine cnd i-am spus c "olosim o identi"icare "als.
;eia clipi.
& Ce "acem6
& +a9 nu %i-am zis6 ntre, #an, radiind inocen%. *m luat cu mine o )eche
"orm de identi"icare de contra,andist ca s ne rezer)m camera cu ea.
;eia i arunc una dintre pri)irile ei r,dtoare.
& #an, tii c nu putem "ace aa ce)a.
& .a si$ur c da, zise el, i$nornd ca de o,icei pri)irea. 5ricum, parc tre,uia s
lai totul n seama mea, %i aminteti6
& 0u-mi aduc aminte ca nclcarea le$ii s "ac parte din pro$ram, spuse ;eia.
+ar tensiunile ncepeau de(a s dispar, iar ea descoperi cu o uoar surpriz c pro,lema
identit%ii "alse nu i pro)oca nici mcar un tremur de )ino)%ie n contiin%. *)nd n
)edere unele lucruri pe care le "cuse n )ia%a ei inclusi) re,eliunea "%i i acti)
mpotri)a unui $u)ern le$itim asta nu era ce)a aa de $ra).
& 0-ai "i scpat uor dac T5 era aici.
& 0u "r s ascult o prele$ere, oricum, zise el strm,ndu-se.
;eia zm,ii.
& 5h, haide, #an. 1ecunoate i %ie %i-e dor de el.
& .a nu, protest #an. +oar9 nu conteaz.
& Ce nu conteaz6
#an se strm,.
& Cnd m $ndesc la T5, m $ndesc la :arrde= i tot nu mi place ideea c el
se ndreapt spre /nelul <7terior cu "emeia aia, 2hada +OuEal. 3tiu c nu ai detectat nici o
urm de trdare cnd ai )or,it cu ea, dar tot cred c )a aduce ,elele.
;eia o"t. 2hada +OuEal, "ost $ard de corp a unui e" al contra,anditilor pe
nume Mazzic, care se strecurase cu uurin% prin para)anul no$hri din (urul
apartamentului lor de la Muntele Manarai i se autoin)itase la edin%a lor pri)at de
strate$ie cu :arrde i ;ando. 4n poten%ial aliat puternic6 2au un inamic la "el de mortal6
& 0ici mie nu-mi place n mod special, i spuse lui #an. +ar :arrde e ,iat mare
i a "ost ideea lui s o ia cu el. *propo, ai reuit s iei le$tura cu Mazzic ca s l ntre,i
despre ea6
#an cltin din cap.
& !nc um,l )or,a pe la limite c )reau s )or,esc cu el, dar nu a )enit nimic
pn s plecm de pe aEriE Ma(or. 'irete, acum )a tre,ui s atepte pn ne ntoarcem.
;eia ridic din sprncene.
& Vrei s spui c nici oamenilor ti de contact dintre contra,anditi nu le-ai zis
c mer$em pe aEriE Minor6 Chiar eti serios n pri)in%a )acan%ei steia.
& +r$u%, mri el.
!n cocEpit se aternu tcerea. ;eia urmrea cum aEriE Minor se apropia tot mai
mult, ncercnd s recapete starea pe care o a)ea naintea discu%iei despre :arrde i
2hada. +ar, nu se tie de ce, pacea re"uza s re)in. !i ntinse 'or%a, ncercnd s-i
calmeze $ndurile i emo%iile9
e panoul de control, a)ertizarea de pro7imitate ncepu s semnalizeze.
& !n"umura%i ne,uni, mormi #an ncruntndu-se la ecrane. !n numele spa%iului,
ce cred tia c "ac6
3i cu puterea unei palme peste "a%, ;eia n%elese ,rusc.
& #an, ai $ri(@ iz,ucni ea.
<l reac%ion instantaneu, )echile re"le7e de contra,andist com,inndu-se cu
ncrederea net$duit n a,ilit%ile Ledi ale ne)estei lui pentru a arunca 3oimul ntr-un
pica( lateral a,rupt9
Tocmai cnd o pereche strlucitoare de raze de laser roii s"ie spa%iul deasupra
lor.
& +e"lectoarele@ zise #an repede, ndreptnd na)a i "cnd nc un )ira(.
;eia apsase de(a ,utonul.
& ornite, con"irm ea, tastnd la panoul pentru arme i aruncnd iute o pri)ire la
ecranul de la pupa. !n spate erau trei na)e mici, de dimensiunile unui )ntor stelar, care
tr$eau iar n timp ce se chinuiau s imite mane)rele 3oimului. 0iciuna nu a)ea "orme de
identi"icare.
& *sta "ace parte din distrac%ie6
& 0u e pe ,iletul meu, scrni #an din din%i. Mersi de a)ertisment.
& *proape c nici n-ai primit unul, mrturisi ;eia, tr$nd o sal) cu ,ateria de
lasere n cuartele din partea superioar a 3oimului. Toate cele patru ratar "ocurile.
& Credeam c sentimentul care nu mi ddea pace era doar $ri(a mea pentru
:arrde i 2hada.
& <i, dac doreti, po%i s ncepi s te n$ri(orezi pentru noi, zise #an aruncnd
na)a ntr-o ,ucl n spiral. 5ricine ar "i tipii tia, sunt ,uni.
& 0u )oiam s aud asta, zise ;eia pornind comunicatorul. <ra timpul s cheme n
a(utor *prarea de pe aEriE.
+ar atacatorii i-o luaser nainte.
& 0e ,ruiaz transmisiunile, i spuse ea lui #an, mnioas. Chiar i "rec)en%ele
pri)ate ale 0oii 1epu,lici.
& Cum ziceam, sunt ,uni, mri #an, aplecnd 3oimul ntr-un alt )ira( de
eschi)are. *i o,ser)at c au ateptat pn am "ost prea aproape de planet pentru a mai
putea "ace saltul la )iteza hiperluminic.
*lte raze de laser trecur pe ln$ ei, mai aproape de data aceasta. ;eia trase o
alt sal), ca rspuns, ratnd iar.
& 2e mic prea mult pentru ca sistemul de %intire de aici s le poat "ace "a%,
spuse ea.
& +a, tiu, zise #an. M duc la ,ateria de sus. 'ii $ata s preiei conducerea.
;eia se n"ior. *colo sus, deasupra na)ei, doar cu scuturile 3oimului i c%i)a
centimetri de o%el transparent ntre el i atacatori9
+ar a)ea dreptate? unul dintre ei tre,uia s o "ac. Chiar i cu a,ilit%ile Ledi pe
care putea s se ,azeze, nu era nici pe departe un tr$tor la "el de ,un ca #an.
& 2unt $ata, spuse ea, apucnd maneta de na)i$a%ie a copilotului. 2in$urul mod
n care l putea apra acum era s se asi$ure c nici un laser nu i atin$ea %inta.
& ropui )reo strate$ie6
& !ncearc s "aci n aa "el, nct s nu ne nimereasc, zise aplecnduse i mai
mult peste maneta lui. *proape mpotri)indu-se, 3oimul iei din ,ucl9
& !n re$ul= $ata, spuse el trecnd controlul na)ei ctre ;eia i, cu aceeai
micare, alunecnd din scaun.
& *i preluat6
& +a, con"irm ;eia. *i $ri(.
& .ine, spuse #an i "u$i din cocEpit.
;eia i ls cinci secunde ca s a(un$ la scar, apoi roti na)a ntr-o mane)r de
pica( i n)rtire menit s zpceasc un atacator i s l "ac s tra$ pe ln$ %int. +ar
urmritorii erau prea detep%i pentru a "i pcli%i att de uor. 5 pri)ire aruncat ecranului
din spate i art c acetia nc se %ineau dup 3oim ca nite mMnocE-i hmesi%i. 5 alt
sal) trecu pe ln$ ei, de data aceasta cte)a raze ricond din cmpul de"lector al
3oimului.
& -ata, am a(uns, anun% )ocea lui #an prin comunicator. Cum te descurci6
& 0u pe ct de ,ine mi-ar plcea, i spuse ;eia. Cred c au $sit distan%a de
tra$ere.
& +a, am o,ser)at, zise el sec. < n re$ul na)a o s reziste. Mai %ine-i la
distan% cte)a secunde.
& !ncerc, spuse ;eia, aruncnd 3oimul n alt mane)r rsucit pentru e)itare i
ncercnd cu disperare s $seasc ce)a mai concret dect s ncerce s se "ereasc de ei.
+ar putea s "ac att de pu%in. *ici nu erau dect #an, ea i 3oimul, cu atacatorii
n$hesuindu-i din spate i discul lui aEriE Minor care umplea tot cerul i care ncepea
s-i n$hesuie din "a%.
aEriE Minor9
& #an, o s duc na)a spre planet, anun% ea n comunicator. Chiar i cu
transmisiunile ,ruiate, dac a(un$em destul de aproape cine)a ar tre,ui s o,ser)e ce se
ntmpl i s dea alarma.
& are ,ine, zise el, dar ai $ri(. Tipii tia nu sunt "cu%i pentru mane)re n
atmos"er, dar nici noi. #a@
& Ce6
& *m nimerit unul. 0u l-am ncetinit, dar cred c i-am dezacti)at scuturile. +-i
drumul.
Locul mortal continu. ;eia solicit motorul de )itez su,luminic ct de mult se
putea, naintnd chinuit, rsucindu-se, ctre masa crescnd a lui aEriE Minor. loaia de
raze de laser continu, cele mai multe ratndu-i %inta, ns destul de multe nimereau
pentru ca situa%ia s de)in n$ri(ortoare. +e(a indicatoarele roii de pe panourile de
stare le depeau pe cele )erzi, numrul lor crescnd cu "iecare sal). 0echemat, o
amintire apru? prima ei curs cu 3oimul, pe cnd $oneau ne,unete pentru a se deprta
de 2teaua Mor%ii, deschizndu-i drumul prin lan%ul de santinele "ormat din lupttori >/<
n ncercarea de a scpa.
+ar atunci ;uEe "usese cu ei, i Chewie, i T5, i 12. /ar 3oimul era mai tnr,
mai pu%in temperamental. !n plus, Vader i TarEin doriser, de "apt, ca ei s scape9
.rusc, amintirea "u spul,erat de o e7plozie strlucitoare deasupra i n spatele ei.
& #an9@
& ;-am nimerit@ (u,il )ocea lui #an prin comunicator. 4nul do,ort, au mai
rmas doi. 0a)a se mai %ine6
;eia arunc iute o pri)ire la panourile de stare.
& +a, ns nu mai are mult. *m pierdut sta,ilizatoarele de "lu7 ionic, iar motorul
su,luminic "unc%ioneaz la mai pu%in de (umtate din capacitate. 2e pare c dac mai
primim o lo)itur direct, ne pierdem i de"lectorul din spate.
#an mri.
& 2e pare c e timpul s ncercm ce)a mai detept. *i "cut )reodat o
ntoarcere de contra,andist6
& 5 dat sau de dou ori, spuse ;eia cu precau%ie. +ar de(a am ncercat un pica(-
i-ntoarcere i n-a mers. ro,a,il c tia tiu totul despre ntoarcerile de contra,andist.
& +a, dar n-o s-o "aci aa cum se ateapt ei, zise #an. Vei n)rti 3oimul ca i
cum ai )rea s-l opreti ,rusc= n schim,, l )ei roti pn cnd )ei a(un$e iar cu "a%a spre
planet, i apoi )ei accelera cu toat puterea. *sta ar tre,ui s-i prind pe nepre$tite.
& 3i dac nu6
& 2tai, c nu am terminat, spuse #an. ;e lai cte)a secunde ca s prind )itez
n ncercarea de a te a(un$e= i apoi "aci o ntoarcere de contra,andist simpl. Cu ce)a
noroc, )or trece drept pe ln$ noi.
& 2au )or intra drept n noi, zise ;eia strm,ndu-se. <ti $ata6
& -ata. '-o.
& !ncep. !ncletndu-i din%ii, ;eia opri motorul i roti ,rusc 3oimul. 2telele se
n)rtir ame%itor zri cele dou na)e care "rnau pentru a nu-i pierde %inta masa
luminat de soare a lui aEriE Minor apru din nou9
3i acceler la ma7imum iar, )iteza apsnd-o puternic n scaun.
& #an6
& er"ect, raport el cu o satis"ac%ie maca,r. o%i s mreti )iteza6
& 2cuze, asta-i tot, i spuse ea )eri"icnd ecranele.
& < n re$ul, ne a(un$e, o asi$ur el. re$tete-te. !ntoarcerea de
contra,andist9 acum.
!ncordndu-se, ;eia opri motorul i, nc o dat, "cu 3oimul s se n)rteasc.
*tacatorii aprur n "a%a ei, mai aproape de data aceasta i ncadra%i de luminile
motoarelor su,luminice accelerate la ma7imum. 5prind rotirea, ea porni iar motoarele.
*tacatorii au ncercat. Chiar s-au strduit. !ns chiar i "iind mai mici, tot a)eau
destul iner%ie i cu att de mult )itez le era imposi,il s se opreasc. Cu min%ile
radiind "rustrare i "urie nea(utorat, trecur pe ln$ 3oim.
2au cel pu%in unul o "cu.
3ocul impactului o arunc pe ;eia din scaun, scrnetul n$rozitor de unde)a de la
pupa rsunndu-i n urechi.
& ;eia@ stri$ )ocea lui #an n timp ce ecoul z$omotului era nso%it de o duzin
de semnale de alarm. ;eia@
& 2unt ,ine, stri$ i ;eia ca s acopere $l$ia. #an, am "ost lo)i%i.
& ierzi aer6
& 0u tiu9 nu tiu, ,i$ui ;eia, clipind ctre panoul de stare, dar ce)a ncerca s
i acopere )ederea. !i trecu o mn peste ochi= pru s a(ute.
& 0u9 carena e intact. +ar motorul i ele)atoarele repulsoare9
& Co,or ntr-un minut, o ntrerupse #an. Mai %ine na)a ntrea$.
Cu coada ochiului, ;eia )zu o e7plozie de lumin i culoare. !i ridic pri)irea de
pe panouri i "u uimit s )ad cum aEriE Minor se rotea iar prin "a%a ei. 4ltima na)
rmas era ncadrat n centrul discului planetar, le$nndu-se nesi$ur n timp ce ncerca
s ncetineasc.
+ar tocmai cnd se rotea, #an o nimeri drept n centru cu o sal) de laser. Cu o
scnteiere multipl i strlucitoare de "oc, dispru.
& !n re$ul, asta e, anun% #an. *cum )in, dra$.
;eia ddu din cap, trecndu-i iar mna peste ochi i ndreptndu-i aten%ia asupra
panourilor de stare. Motoarele su,luminice erau terminate, dar indicatoarele nu artau
cte stricciuni su"eriser. 1epulsoarele erau cam n aceeai stare= na)a distrus tre,uie s
"i lo)it partea de dedesu,t a 3oimului i o spintecase pn la stern.
;o)it i lateral na)a nc se n)rtea ncet. ;eia porni motoarele au7iliare,
ncercnd s o ndrepte, o,ser)nd doar atunci c mna pe care i-o trecuse peste ochi
a)ea o dr aprins de sn$e pe ea. !ntinzndu-i 'or%a, )eri"ic rana i porni procesul de
)indecare.
3i apoi )eni #an, lsndu-se s cad n scaunul pilotului, ln$ ea.
& *a, s )edem, mormi el, tastnd la propriul lui panou de stare. !i arunc
;eiei o pri)ire i tresri surprins cnd )zu sn$ele de pe "runtea ei.
& ;eia9@
& 0u-i nimic9 doar o tietur, l asi$ur ;eia. Ce "acem cu motoarele6
& ;e reparm, ce s "acem6 mri #an, ridicndu-se iar din scaun. 3i ct mai
repede.
lec n $oan. ;eia reui s opreasc rota%ia 3oimului i i ridic iar pri)irea9
3i i se tie respira%ia. aEriE Minor, care pe toat durata luptei "usese neplcut de
mare, umplea acum toat partea de cer pe care o )edea.
3i se apropia tot mai mult.
3oimul "usese alturi de ei doi de cnd se cstoriser, iar cu #an chiar i mai
mult, i ;eia tia c l-ar "i durut "oarte mult s renun%e la na). +ar ar "i "ost culmea
ne,uniei s %ii la un lucru att de mult, nct s mori odat cu el. 2trm,ndu-se, aps
tasta pentru acti)area capsulei de sal)are.
0u se ntmpl nimic.
& 5h, nu, o"t ea, apsnd iar i iar. 0u.
+ar rezultatul nu se schim,. Capsulele de sal)are erau inacti)e.
/ar ea i #an erau prini n na)a distrus, pr,uindu-se ctre pmnt.
Cu un nod n $t, porni comunicatorul. *)ea s "ie di"icil, dar ,ruia(ul "iind
anulat, poate c a(utoarele ar "i putut a(un$e aici la timp.
!ns indicatorul comunicatorului plpia rou, nc o )ictim a impactului cu
)ntorul stelar distrus. <rau izola%i i pe cont propriu.
3i pe cale s moar.
;eia inspir adnc, ntinzndu-se ctre 'or% pentru a-i potoli "rica. 0u era
momentul s intre n panic.
& #an, capsulele de sal)are nu "unc%ioneaz, anun% ea, ncercnd s-i pstreze
)ocea ct mai calm.
& 3tiu, rspunse )ocea lui ncordat. *m )zut cnd eram acolo sus. !ncearc
ampli"icatorul de repornire.
;eia $si ,utonul, l aps.
& Mer$e6
& 0u nc, zise el. 2tai s ncerc altce)a.
& Vrei s )in s te a(ut6
& 0u, am ne)oie s stai la ,utoane, spuse #an. 3i uit-te dup9 dac )ezi )reo
na), ncearc s tra$i un semnal de alarm cu laserele n cuarte. 3i s speri c o ast"el de
na) ,ine-)enit nu )a ncerca s rz,une ultimul $rup.
& .ine.
Minutele se scurser ncet. ;umini%ele roii ncepur s plpie timide n )erde pe
msur ce #an lucra= dar nu destule i nu destul de repede. 4n uierat, ncet mai nti, dar
tot mai puternic, ncepu s umple cocEpitul, n )reme ce 3oimul strpun$ea ionos"era lui
aEriE Minor "r scuturile care s atenueze z$omotul i "recarea. 2pa%iul ne$ru de
deasupra ei ncepu s "ie acoperit uor de cea%, pe cnd ei cdeau tot mai mult, iar ;eia
sim%i cum temperatura cretea ncet. 2u, ea, "ormele de relie" ale planetei ncepeau s
prind "orm? aici un lac, acolo un lan% muntos, dedesu,t i n "a% o )ale lar$ i
mnoas.
& !ncearc iar s reporneti, ntrerupse #an tcerea i $ndurile ;eiei, )ocea lui
lund-o prin surprindere.
& .ine. *ps ,utonul i, de data aceasta, motorul rspunse cu un huruit timid.
& !n re$ul, ncet, a)ertiz #an. 0u ncerca s ne opreti dintr-odat peticeala
asta nu suport prea multe. *ccelereaz pu%in i )ezi dac po%i s ne ncetineti. 3i dac
mai ai )reun truc Ledi n mnec, acum e momentul s-l ncerci.
& +e(a o "ac, spuse ;eia, sim%ind un "ior n inim.
Tot ncercase, de "apt, de cnd i dduse seama de ntrea$a propor%ie a
pericolului n care se a"lau. !ncercase s contacteze orice persoan sensi,il la 'or% din
sistem, amu%ise n mintea lui #an orice i-ar "i atras aten%ia pentru a se putea concentra
mai ,ine asupra muncii lui, se ntinsese ctre 'or% cutnd ndrumare i inspira%ie. +ar
niciuna dintre acestea nu "usese de a(utor= i, cu un sentiment aproape copleitor de
nea(utorare, tia c nu mai a)ea ce "ace. 0u putea repara motoarele su,luminice cu o
micare din mn, nici nu putea s opreasc ine7ora,ila cdere a 3oimului ctre planet,
nici s cheme a(utoare care nu e7istau.
2untem pierdu%i. !i rsun n minte $eamtul des repetat al lui T5. 'oarte ,ine c
nu era aici, se hotr ea. 3i nici copiii, a"la%i n si$uran% pe :ashMMME, n $ri(a lui
Chew,acca. 3i nici chiar $rzile no$hri. +ac acesta era momentul n care ei a)eau s
moar, nu era ne)oie s mai ia i pe al%ii cu ei. ;a re)edere, Lacen, Laina, *naEin, se
$ndi ea spre stele, tiind aproape si$ur c mesa(ul nu )a a(un$e la ei, dorindu-i cu un
re$ret adnc s i mai )ad o dat. e panoul de stare, aproape rtcit n haosul de acolo,
semnalul de pro7imitate ncepu s piuie9
3i, spre surprinderea ;eiei, o mic na) trecu pe deasupra.
& #an@ stri$ ea. *lt na) tocmai9
2e ntrerupse, )alul de speran% rmnndu-i n $t ca un os. 0a)a ncetinise
pentru a-i potri)i )iteza cu a 3oimului, mer$nd deasupra i pu%in n "a%a lui, a,ia acum
putnd s o )ad mai ,ine.
& 5 na)6 stri$ #an a$itat. 4nde6
;eia suspin. 5 a doua na) se alturase acum primeia, mer$nd n paralel cu
3oimul, deasupra i la dreapta lui, o a treia ocupase pozi%ia din stn$a, iar ecranul de la
pupa arta nc una z,urnd direct deasupra $urilor de e)acuare ale motoarelor
su,luminice.
& 0u conteaz, i spuse ea ncet lui #an. 2unt interceptoare >/< imperiale.
& Ce sunt6 2e auzi clinchetul sacadat al unui set de scule care aterizase pe punte.
*teapt, )in acum.
;eia se uit la na)ele care i nso%eau. <rau chiar interceptoare >/<. 3i ntr-o
condi%ie e7celent, din cte putea s-i dea seama, iar ea se ntre, de unde or "i aprut.
Cu si$uran%, imperialii nu lansau un atac decisi) asupra sistemului aEriE= con"erin%a de
sector "iind ncheiat i dele$a%ii "iind de(a n drum spre sistemele lor, nu prea a)eai ce
"ace aici.
'irete, asta dac nu erau rezer)a pentru primii trei )ntori stelari, n acest caz,
erau aici pentru a se asi$ura c trea,a era dus la ,un s"rit.
Cu un scrnet de cizme "recat pe plcile pun%ii, #an se opri cu o alunecare ln$
ea.
& Ce "ac6 $"i el, uitndu-se iscoditor la ei.
;eia se ncrunt.
& 0imic, zise ea, dndu-i seama cu ntrziere ct de stranie era lipsa lor de
ac%iune. 2 stea i s se uite cum a)eau s se zdro,easc de pmnt prea peste poate de
sadic, chiar i pentru imperiali. Cel pu%in pentru solda%ii com,atan%i= cunoscuse nite
Mo""-i i -rand Mo""-i care s-ar "i des"tat cu aa ce)a.
& 'ac mane)re, spuse #an dintr-odat, artnd cu de$etul. Cea din stn$a9
)ezi6 Mer$e un pic spre e7terior.
& Vd, zise ;eia. +ar pentru ce6
5 clip mai trziu, primi rspunsul. ;a unison, cte un disc $al,en aprins, le$at cu
un ca,lu $al,en, %ni din ,urta "iecruia dintre cei patru >/<, prinzndu-se cu putere de
partea superioar a carenei 3oimului. Ca,lurile se ntinser= i, cu o smucitur care
aproape l drm pe #an din picioare, cderea na)ei "u ncetinit ,rusc.
;eia se uit la #an i i )zu propria uimire o$lindit pe "a%a lui.
& *eza-s-ar un hutt pe mine, murmur el. *ncore ma$netice. 2e cu"und n
scaunul de pilota(, uitndu-se la ;eia. M dau ,tut. Ce se ntmpl6
;eia cltin din cap.
& 0u tiu, spuse ea ncet, ntinzndu-i 'or%a. +ar e ce)a cu pilo%ii tia, #an.
& Cum ar "i6
& !nc nu pot spune, repet ;eia. +ar e ce)a "oarte straniu.
& Mie-mi zici. *rt cu capul ctre )idecran. <i, orice-ar "i, ar tre,ui s a"lm
destul de repede. 2e pare c de(a aterizm.
*)ea dreptate. Trecuser peste un ir de dealuri (oase i acum na)ele >/< co,orau
aproape de )r"urile copacilor. +es"urndu-se pe su, ei, erau cmpuri ntinse de $rne,
lanurile drepte unduindu-se n ,taia )ntului produs de trecerea lor. A,urar peste o cale
de acces, mai multe o$oare, alt cale, i mai multe o$oare. !n partea opus a acestui decor
mai erau nite dealuri, mai nalte dect cele peste care trecuser n urm cu c%i)a
Eilometri.
/ar la ,aza celui mai nalt dintre ele, ce)a mai mult dect un punct ne$ru n lumina
nce%oat a dup-amiezei, era o peter.
& +a, acolo mer$em, ,ine, zise #an. +r$u% i intim, doar dac nu cum)a se
ntmpl ca acela care de%ine aceste cmpuri s le munceasc acum. Vd c de(a ne
ateapt un comitet de primire.
;eia ddu din cap, mi(ind ochii din cauza luminii ca s )ad siluetele care stteau
n "a%a peterii.
& 0umr9 parc sunt zece.
& lus pilo%ii celor patru interceptoare >/<, plus cine o mai "i nuntru, o apro,
#an, sco%ndu-i din nia de depozitare de su, panoul de control pistolul i tocul acestuia.
& *i )reun plan6 ntre, ;eia uitndu-se la pistol.
& 0u chiar, zise #an n timp ce i punea tocul. 0u o s m apuc s tra$, dac de
asta %i-e team. +ac )oiau s ne )ad mor%i, ne-ar "i lsat s ne zdro,im.
& oate cred c sunt i copiii cu noi, spuse ;eia, n"iorndu-se din cauza
amintirilor neplcute. +up attea d%i n care copiii "useser rpi%i sau amenin%a%i9
& +ac e aa, o s "ie "oarte dezam$i%i, spuse #an pe un ton nemilos.
/nten%ionat, i )eri"ic pistolul i l ,$ napoi n toc. 3i o s ai, i o $rmad de
pro,leme.
'cu un semn cu capul ctre cin$toarea ei.
& etrecerea tre,uie s nceap, dra$. 0u ar tre,ui s te m,raci i tu6
& *a e, zise ;eia, sco%nd sa,ia de lumin din compartimentul ei din ,ord i
a$%nd-o la curea. Calmndu-i $ndurile, se ntinse ctre 'or% pentru putere i
n%elepciune.
& 2unt $ata.
4n minut mai trziu, a(unser la dealuri= i direct n "a%a peterii, dup cum
prezisese #an, interceptoarele >/< trecur n modul repulsor i aezar lin 3oimul pe
pmnt. <li,erar ancorele ma$netice, le strnser i, cu o uurin% pro)enit din
e7perien%, se aliniar i ncepur s intre unul cte unul n peter.
& Cel pu%in asta e7plic modul cum de au aprut ca din senin, coment #an n
timp ce nchidea ce mai rmsese din sistemele 3oimului. 'ac pariu c asta este una
dintre celulele n adormire ale Marelui *miral Thrawn.
& !ntotdeauna am crezut c sunt doar o le$end, spuse ;eia pri)ind n ,ezna
peterii. 4na dintre dezin"ormrile pe care le-a lansat /mperiul dup moartea lui
Thrawn9 ,ine, dup ce am crezut c a murit.
& Tot nu sunt con)ins c e )iu, mri #an, ridicndu-se i pind ctre u. 0u
are rost s re"uzm asta. #ai, s )edem ce )or.
4nul dintre cei din comitetul de primire i atepta la ,aza rampei cnd #an
deschise trapa. <ra un ,r,at nalt, cam ct #an, i solid, cu ochi ne$ri i o claie deas de
pr lun$, ne$ru.
& 2alut, spuse el dnd din cap cnd ncepur s co,oare rampa.
*)ea o )oce destul de prietenoas, dar n postura i pe "a%a lui era o tensiune
e)ident.
& 2unte%i rni%i6 +oamn consilier, sn$era%i.
& < doar o z$rietur, l asi$ur ;eia, "recndu-i sn$ele uscat. 2entimentul
ciudat pe care l a)usese n pri)in%a pilo%ilor >/< se ntorsese acum, mai puternic.
& +e(a e aproape )indecat.
.r,atul ddu din cap, o parte din prul ne$ru czndu-i n ochi.
& +a, "irete. Tehnici de )indecare Ledi.
& 4nde este restul $rupului6 ntre, #an, uitndu-se n (ur cnd a(unser la ,aza
rampei.
& V )eri"ic na)a, replic ,r,atul, artnd n spatele lor.
;eia se ntoarse. Ceilal%i pe care i )zuser mer$eau pe su, 3oim, pipind i
estimnd stricciunile.
& *l doilea Eorlier )-a "cut-o, nu6 continu ,r,atul. 2unte%i norocoi dac )
lo)ea ni%el mai sus, ) distru$ea miezul acti) i pro,a,il c ) rupea i carena.
& +eci acestea sunt na)e rapide Eorlier, ha6 zise #an pe tonul unui pro"esionist
care schim, preri cu un altul. *m auzit de ele, dar n-am mai )zut )reuna.
& 0u sunt "oarte o,inuite, l apro, omul. +ar cum Cartelul :orlier nu pune
serii pe niciunul dintre modelele lor, sunt "a)oritele celor care nu )or s li se a"le
identitatea.
& 4n "el de opus al interceptoarelor >/<, spuse #an cu n%eles, artnd din cap
ctre $ura peterii.
.r,atul surse amar.
& Cam aa, zise el. M numesc 2a,min +e)ist, apropo. .un )enit la Celula n
*dormire /mperial Lenth-DD.
& .ine )-am $sit, spuse #an cu o urm de sarcasm. 3i, acum ce se ntmpl6
& Vor,im, se auzi o )oce din dreapta lor.
;eia se ntoarse. Venind pe dup 3oim, era un ,r,at m,rcat ntr-un costum de
pilot >/<. <ra cam de nl%imea i de constitu%ia lui 2a,min, o,ser) ea, cu o )ersiune
mai scurt a aceluiai pr ne$ru i cu o ,ar, ,ine tuns.
& M cheam Cari, +e)ist, doamn Consilier 5r$ana 2olo, zise el n timp ce
trecea spre 2a,min. 2unt un "el de purttor de cu)nt al acestui $rup.
& <ti "ratele lui 2a,min6 ntre, ;eia. *semnarea era e)ident.
Cari, zm,ii sla,.
& *a le spunem oamenilor, spuse el. +e "apt9
ii alturi de 2a,min.
& Vd c eti un Ledi, nu cred c o s-%i ia prea mult.
;eia se ncrunt, ntre,ndu-se unde )oia s a(un$. Cei doi stteau acolo,
pri)ind-o, prul lui 2a,min "lutura n adierea )ntului9
3i, ,rusc, i ddu seama. 2a,min, Cari,9
!i ntoarse capul. !n spatele lor, oamenii care cercetaser 3oimul ieiser de su,
na) i stteau tcu%i n rnd, ascultnd i ei. #aine di"erite, "rizuri di"erite, unii a)eau
,r,i sau must%i, ici i colo cte o cicatrice9
+ar alt"el identici. Complet identici.
& #an96
& +a, zise el= i cnd se concetr asupra $ndurilor lui, n%elese c i el i dduse
seama.
& 'ra%i, ha6
Cari, ridic stn(enit din umeri.
& 2un mai ,ine, spuse el ncet, dect clone.
entru un moment lun$, sin$urul sunet "u cel al adierii )ntului care ,tea printre
lanurile de $rne.
& *h, zise #an n cele din urm cu o o )oce studiat nepstoare. Ce dr$u%. +eci,
cum e s "ii clon6
Cari, zm,ii amar e7act acelai zm,et, o,ser) ;eia cu un "ior ascuns, pe care
l a)usese i 2a,min cu un minut n urm.
& Cam cum ,nuieti, spuse el. <ste acel "el de secret care de)ine tot mai
apstor pe msur ce trece timpul i m,trneti.
& +a, zise #an, mi dau seama.
'a%a lui Cari, mpietri.
& M ier%i, 2olo, dar nu ai cum s-%i dai seama. +e "iecare dat cnd unul dintre
noi prsete aceast )ale, o "ace tiind c "iecare contact cu e7teriorul pune n pericol
)ie%ile noastre i pe cele ale "amiliilor noastre. 3tiind c tot ce tre,uie este ca o sin$ur
persoan s se uite la noi cu al%i ochi, i acest ,alon de spun, creat cu $ri(, al "amiliei
+e)ist att de strnse se )a spar$e n "ocul urii, al mniei i al crimei.
& Cred c e7a$erezi ni%el, su$er ;eia. *m trecut de mult de de)astarea produs
de 1z,oiul Clonelor. Vechile pre(udec%i nu mai sunt att de puternice.
& *a crezi, doamn consilier6 replic Cari,. <ti o "emeie so"isticat, un
politician i un diplomat, o,inuit s ai de-a "ace cu ntre$ spectrul "iin%elor cu (udecat.
3i te pricepi la asta. Totui, i tu te sim%i incon"orta,il n prezen%a noastr. 1ecunoate.
;eia o"t.
& oate, un pic, recunoscu ea. +ar nu ) tiu la "el de ,ine ca )ecinii i prietenii
)otri.
Cari, cltin din cap.
& 0u a)em prieteni, zise el. 3i, dac am trecut de mult de 1z,oiul Clonelor, nu
suntem aa de departe de perioada n care Marele *miral Thrawn a "olosit solda%i ca noi
n lupta lui pentru putere.
& entru el lucra%i acum6 ntre, ;eia studiind "a%a lui Cari,. <ra ce)a
nelinititor de "amiliar9
& 5rdinele au )enit n numele lui Thrawn, spuse Cari, cu precau%ie. +ar, "irete,
pe un ordin po%i s pui orice nume.
;n$ ea, ;eia sim%i cum $ndurile lui #an se schim,ar ,rusc.
& M-am prins, zise el pocnind uor din de$ete. .aron 'el. *a-i6
& .aron 2oontir 'el6 ntre, ;eia, sim%ind cum i se strn$ea stomacul. +a, de
acesta i amintea Cari,? un 2oontir 'el tnr. 5dat, cel mai ,un pilot >/< al /mperiului,
'el se nsurase cu sora lui Sed$e *ntilles, iar apoi "usese o,li$at s cad la o n%ele$ere
cu escadrila Va$a,ond pentru a-i sal)a so%ia dup ce directorul Contrain"orma%iilor
imperiale, 8sanne /sard, decisese s o ucid. 2al)area reuise, dar apoi o capcan
plnuit impeca,il l adusese pe 'el napoi n minile lui /sard. !n acel moment dispruse,
pro,a,il pentru un scurt proces i o e7ecu%ie rapid.
+oar c toate acestea se ntmplaser numai la cte)a luni dup <ndor, cu ani
ntre$i nainte ca Thrawn s se "i ntors din 1e$iunile 0ecunoscute i s "i nceput
opera%iunea de clonare. +e unde aprea ntre,area9
#an i-o lu nainte.
& 3i cum de a trit 'el destul de mult pentru ca Thrawn s l ,a$e n cu)ele de
clonare6 ntre, el.
Cari, cltin din cap, o scurt tresrire de durere trecndu-i pe "a%.
& <duca%ia noastr nu a inclus nimic din trecutul lui 'el. resupunem9 ezit. 0u
putem dect s presupunem c orice "el de simpatie ar "i a)ut "a% de 0oua 1epu,lic i-a
"ost ndeprtat de ctre /sard.
& 2au de Thrawn6
& 2au de Thrawn, l apro, Cari, cu $reutate. *lt"el, m ndoiesc c 'el ar "i "ost
considerat destul de si$ur pentru a "i clonat. /ndi"erent ct de ,un pilot ar "i "ost.
4rm un alt moment de tcere. ;eia i ntinse 'or%a, dar n cazul n care Cari, era
tul,urat de discu%ia despre min%ile distruse, atunci acest lucru era mascat de sentimentele
clonelor din (ur.
& 3i totui, tocmai ne-a%i sal)at )ie%ile, i aminti ea.
& 0u "i prea ncreztoare din cauza asta, mri #an. +ac ne-ar "i lsat sin$uri,
ne-am "i pr,uit "i7 n centrul )ii lor. Crezi c secretul lor ar "i rmas ascuns cu to%i
in)esti$atorii care ar "i cotropit locul6
& 3i totui, secretul nostru este oricum dez)luit, i aminti Cari, cu calm.
+epinde de ceea ce ) hotr%i s "ace%i.
& oate, spuse #an, lsndu-i le(er mna s se le$ene pe ln$ pistol. 2au poate
depinde de ce )re%i )oi s "ace%i.
Cari, cltin din cap.
& *i n%eles $reit. 0u dorim s ) "acem ru. 3i nici s luptm pentru Marele
*miral Thrawn i pentru /mperiu.
#an se ncrunt.
& 3i ce, ) preda%i6
& 0u chiar. Cari, pru s i "ac put%in cura(. Ceea ce dorim sin$urul lucru pe
care l )rem este cu)ntul )ostru c )om "i lsa%i n pace aici.
#an i ;eia se uitar unul la altul.
& Ce )re%i6 ntre, ;eia.
& Ce, este un pre% prea mare pentru c )-am sal)at )ie%ile6 ntre, 2a,min.
*)nd n )edere ct ne sunte%i de datori9
& 2tai o clip, spuse #an, ridicnd o mn. 2tai s ne lmurim. *%i "ost crea%i de
Thrawn6
e "a%a lui Cari, z)cni un muchi, dar el ddu a"irmati) din cap.
& Corect.
& *dic )or,im de Marele *miral Thrawn, da6 insist #an. Tipul care )rea s
ren)ie /mperiul6 Cel care a ales cei mai ,uni i mai loiali pilo%i >/<, conductori de TT-
T. i mai tiu eu ce i i-a trecut prin cu)ele de clonare6
Cari, cltin iar din cap.
& Tot nu n%ele$i. Cu si$uran%, .aron 'el a "ost loial /mperiului sau, cel pu%in,
"a% de ceea ce era /mperiul nainte ca mcelari ne,uni precum /sard s preia puterea. !n
)remea lui, /mperiul nsemna sta,ilitate i ordine.
& Ceea ce )ou, n 0oua 1epu,lic, )-ar cam tre,ui acum, adu$ 2a,min critic.
& 2 nu amestecm i politica, inter)eni iute ;eia, nainte ca #an s poat da o
replic pe msur. Tot nu n%ele$. +ac .aron 'el a "ost loial /mperiului i dac n%ele$e%i
ne)oia de a readuce acea ordine9
& 3i dac Thrawn chiar s-a ntors, mormi #an.
& 3i dac Thrawn chiar s-a ntors, apro, ;eia, atunci de ce nu )re%i s lua%i parte
la asta6
Cari, surse cu triste%e.
& entru c, mcar o dat, mre%ul Mare *miral Thrawn a calculat $reit, zise el.
* e7istat un lucru pe care .aron 'el l-a sl)it mai mult dect $loria personal sau chiar
sta,ilitatea $alactic.
*rt cu mna n (urul su, $estul cuprinznd o$oarele care i ncon(urau.
& * iu,it pmntul, spuse el ncet. 3i noi la "el.
3i, n cele din urm, ;eia n%elese.
2e uit la #an.
& -lumete, nu6 ntre, so%ul ei, e7presia i $ndurile lui artnd n mod clar c
nu credea o iot.
& *dic9 uite, ;uEe nu mai tia cum s scape de la "erma aia de pe Tatooine.
& ;uEe era la o "erm de umezeal n mi(locul deertului, i aminti ;eia, lsndu-
i pri)irea s alunece uurel peste irurile ordonate de $rne, propriile amintiri despre
)e$eta%ia ,o$at de pe *lderaan )enindu-i n minte. 0u era ca aici.
& 2im%i i tu, nu6 zise Cari, ncet. *tunci, n%ele$i.
2e uit la cmpuri.
& *cum aceasta este )ia%a noastr, doamn consilier. mntul i "amiliile
noastre sunt ceea ce conteaz pentru noi. olitica, rz,oiul, chiar i z,orul toate acestea
sunt din trecut. 2e uit iar la ei. 0e crede%i6
& Mi-ar plcea, spuse ;eia. Ct de departe sunte%i dispui s mer$e%i pentru a o
demonstra6
Cari, i adun puterile.
& Ct de departe este ne)oie.
;eia ddu din cap i se apropie de el, sim%ind tresrirea de nelinite a lui #an cnd
plec de ln$ el, i se uit n ochii tinerei clone. Calmndu-i mintea, i ntinse 'or%a
ctre mintea lui. <l sttu impasi,il, permi%nd sondarea "r s tresar9 i cnd se ddu
napoi, ;eia nu mai a)ea nici o ndoial.
& Vor,ete serios, #an, con"irm ea. Cu to%ii sunt sinceri.
& +eci $ata, da6 zise #an. 5 s plecm i o s-i lsm aici6
& Mai nti o s ) reparm na)a, "irete, spuse Cari,. +roizii MB care se ocup
de ntre%inerea )ntorilor notri pro,a,il c o pot pune pe picioare ntr-o zi sau dou.
2pre surpriza ;eiei, #an cltin din cap.
& 0u-i de a(uns, zise el cu hotrre. 0e cere%i s aprm un $rup de sa,ota(
imperial. *cesta e un risc destul de mare pentru noi, tii.
-rupul din lateral se a$it.
& Ce ncerci s96 ncepu cine)a.
Cari, i "cu semn s tac, n timp ce un zm,et su,%ire i ntindea col%urile $urii.
& !ntotdeauna ai "ost un a"acerist, 2olo, spuse el sec. Ce )rei6
& 0u )re%i s mai lupta%i, zise #an. *sta-i ,ine, nici noi. +ar dac nu rezol)m
chestia asta cu Caamas repede, nu o s mai a)em de ales.
& *dic6 ntre, Cari,.
& Tre,uie s a"lm care au "ost ,othanii implica%i n lo)itura asupra Caamas-ului,
spuse #an. 3i nu tim dect un loc de unde putem o,%ine aceste nume.
Cari, strnse scurt din ,uze.
& /mperiul.
& Mai precis, arhi)a imperial central de pe .astion, zise ;eia, n%ele$nd unde
)oia #an s a(un$. ro,lema este c nu tim unde se a"l .astionul.
& 0ici noi, spuse 2a,min. 5rdinele noastre au )enit de la 4,ictoral printr-un
canal special. 0-am a)ut niciodat contact direct cu .astionul, nici cu conducerea
imperial actual.
& 2i$ur, dar tre,uie s e7iste un mod prin care s le trimite%i un mesa( ur$ent,
zise #an. 0u se poate ca procedurile operati)e imperiale s "i scpat din )edere chiar
asta.
Cari, i 2a,min a)ur un schim, de pri)iri.
& <7ist un loc la $rani%a spa%iului imperial unde putem mer$e, spuse Cari,
o)ielnic. +ar nu tre,uie s-l "olosim dect dac a)em in"orma%ii "oarte importante care
nu pot atepta s "ie transmise pe canalele o,inuite.
& Cred c putem in)enta ce)a care s se potri)easc, zise #an. +ac putem, m
duci acolo6
& 2tai aa, inter)eni ;eia. Vrei s spui, s ne duc acolo6
& /art-m, dra$, zise #an cltinnd din cap. +ar dac e7ist o persoan pe care
oricine din /mperiu o cunoate din )edere, tu eti aceea.
& 5h, zu6 replic ;eia. Crezi c tu eti mai ,un6
& <u nu am "ost niciodat preedintele 0oii 1epu,lici, o,ser) #an. !n plus,
unul dintre noi tre,uie s plece.
& +e ce6 ntre, ;eia, sim%ind o durere surd n inim. #an "cuse o $rmad de
lucruri ne,uneti n )ia%a lui, dar s mear$ n inima /mperiului depea chiar i )echea
lui nes,uin% de contra,andist.
& 0oua 1epu,lic are al%i oameni pe care i-ar putea trimite.
& +a, dar n care dintre ei putem a)ea ncredere6 ntre, #an. e ln$ asta, nu
a)em timp s ne ntoarcem i s "ormm o echip. Toat 0oua 1epu,lic se a"l acum pe
muchie de cu%it.
& +ar nu te po%i duce sin$ur, insist ;eia. 3i nu uita c sunt un Ledi. 5rice
pro,lem ai9
& Mai )ine cine)a, anun% ,rusc una dintre clone artnd cu mna.
;eia se uit. Tocmai trecnd de dealurile din deprtare, un aparat care z,ura (os se
apropia de ei.
& Cari,, mai ,ine i-ai duce pe ceilal%i n peter, i spuse ea, trecnd prin
tehnicile Ledi de m,unt%ire senzorial i mi(indu-i ochii ctre )ehiculul care se
apropia.
& 3i mai ,ine, duce%i-) cu to%ii. 2e pare c este na)eta :hra a $rzilor noastre
no$hri.
& rea trziu, spuse Cari, pri)ind )ehiculul n timp ce le "cea semn celorlal%i s
stea pe loc. +ac ia sunt no$hri, de(a ne supra)e$heaz. * ncerca s ne ascundem acum
nu ar "ace dect s nrut%easc lucrurile.
0a)eta aproape a(unsese la ei, trecnd (os peste $rne, "r s dea )reun semn c
se )a opri. #an scoase un sunet neinteli$i,il din $t, i chiar i ;eia sim%i o um,r de
nesi$uran%. *rta ca o na)et :hra, dar la )iteza cu care z,ura, era imposi,il de
con"irmat. +ac, n schim,, era un alt atac9
3i atunci, aproape n ultima clip, na)eta "rn puternic, oprindu-se n aer. 5
siluet cenuie scund sri pe ua pentru pasa$eri, iar na)eta porni din nou, le$nndu-se
peste peter i dealuri nainte de a )ira napoi ctre $rupul adunat n (urul 3oimului.
& +oamn consilier, spuse .arEhimEh $ra), recptndu-i iute echili,rul dup
saltul de trei metri. 0u a)ea arme la )edere, dar cu un no$hri, asta nu nsemna prea multe.
& Monitorul *prrii de pe aEriE a zis c o na) a "ost atacat i a dedus c era
a dumnea)oastr. 2untem ncnta%i s ) $sim ntre$i.
& Mul%umesc .arEhimEh, rspunse ;eia, pstrndu-i tonul la "el de $ra) i de
rece ca al lui. Ceea ce )oia el cu ade)rat s "ac, tia, era s i e7prime ruinea pro"und
i ura de sine pentru c el i 2aEhisaEh nu "useser acolo pentru a-i apra de atac. +ar nu
ar "i dez)luit nici mcar o urm din aceste sentimente n "a%a strinilor.
& !%i apreciem n$ri(orarea, adu$ ea. +up cum )ezi, am reuit s aterizm n
si$uran% printre prieteni.
& +a, zise no$hri-ul, msurnd $rupul cu o sin$ur pri)ire ,ine antrenat.
resupun c acum )ocea i se poticni doar un pic ) )e%i ntoarce cu noi6
5 scpare aproape impercepti,il= dar pentru ;eia era de a(uns.
& 0u, e n re$ul, spuse ea repede, "cnd un pas ctre Cari,. 0u ne )or "ace ru.
& 0u n%ele$e%i, mri .arEhimEh amenin%tor. .rusc, n )ocea lui se sim%ea
dispre%ul, iar n mna lui, la "el de ,rusc, apruse un pistol. 2unt clone imperiale.
& 2unt clone, da, zise ;eia. +ar acum sunt de partea noastr.
.arEhimEh scuip.
& 2unt imperiali.
& ;a "el au "ost i no$hri-i, odat, spuse Cari, ncet.
istolul lui .arEhimEh z)cni ctre el, iar ochii lui ne$ri i mari aruncau "lcri.
5rice pomenire de ctre strini a lun$ului lor ser)iciu pentru /mperiu era considerat o
insult.
& 0u, spuse ;eia cu trie, ntinzndu-i 'or%a pentru a da %ea)a pistolului ntr-o
parte.
& 0e-au sal)at )ie%ile i au cerut protec%ie.
& +ac dori%i, pute%i s ) ncrede%i n ei, doamn consilier, zise .arEhimEh
amenin%tor. +ar eu nu o )oi "ace.
Cu toate acestea, pistolul dispru.
& ;a pu%in timp dup ce a%i plecat de pe aEriE Ma(or a sosit o transmisiune
ur$ent pentru dumnea)oastr, spuse no$hri-ul, semnalizndu-i s aterizeze partenerului
su care descria cercuri cu na)eta.
& *%i primit-o6
& 0u, zise ;eia ncruntndu-se. 0u i dduse seama c no$hri-i le puteau
intercepta comunica%iile pri)ate.
& ro,a,il c a sosit cnd eram ,ruia%i. *i )reo copie6
& 2aEhisaEh o )a aduce, spuse .arEhimEh, "cnd un semn a,ia )izi,il cu capul
ctre na)eta care acum ateriza n laterala lor. 'irete, nu am ncercat s o decriptm.
Ceea ce nu nsemna neaprat c n-ar "i putut s-o "ac dac ar "i )rut.
& 2pune-i s mi-o aduc n 3oim, te ro$, zise ea. M duc s pre$tesc
echipamentul de decriptare. *teapt aici cu #an i a(ut-l pe Cari, i pe ceilal%i s
pre$teasc repara%iile.
Aece minute mai trziu, aezat la msu%a din 3oim, n timp ce 2aEhisaEh sttea
de $ard ntre ea i trap, puse datacardul n datapad.
Mesa(ul era scurt i "oarte la o,iect?
;eia, sunt $eneralul .el /,lis. Tocmai am primit in"orma%ii "oarte importante i
tre,uie s )or,esc cu tine ur$ent. Te ro$ s rmi pe aEriE Minor= )oi sosi acolo n trei
zile i ne )om ntlni la astroportul din nordul .arris-ului. Te ro$ s tratezi aceast
comunicare cu cea mai mare $ri(.
;eia se ncrunt, pielea de pe cea" n%epnd-o. 5are ce putea .el /,lis s "i
descoperit att de important, nct s )in pn aici6 3i de ce ea, dintre to%i ceilal%i6
2e auzi z$omotul cizmelor pe metal i, cnd i ridic pri)irea, l )zu pe #an
trecnd pe ln$ 2aEhisaEh.
& are destul de clar, cred, raport el, strecurndu-se n scaunul de ln$ ea.
+roidul-e" crede c pot repara na)a n )reo dou zile. +eci, ce-i cu mesa(ul sta
important6
'r un cu)nt, ;eia i ntinse datapadul. #an l citi, ncruntndu-se pe msur ce
l parcur$ea.
& /nteresant, declar el, punnd datapadul pe mas. Cum de tie .el /,lis c
suntem aici6
& ro,a,il c i-a spus -a)risom, zise ;eia. <l e sin$urul care tie c )enim pe
aEriE Minor dup ncheierea con"erin%ei.
& +a, ,ine, i cele trei Eorliere tiau, spuse #an, ntorcnd datapadul pentru a se
mai uita o dat la mesa(. Ct de si$ur eti c sta )ine chiar de la .el /,lis6
& Ct se poate de si$ur, zise ;eia. *re codul lui de semntur, plus con"irmarea
de limitare la punte.
& *dic ce, mecheria aia cu cod inte$rat n criptare pe care a scornit-o -hent n
urm cu dou luni6
& *ia, spuse ;eia. Cred c imperialii nici nu tiu c acolo sunt coduri, cu att
mai pu%in s ai, o cale de a le accesa sau de a le copia.
& +oar dac nu cum)a -hent a "olosit acelai truc i cnd lucra pentru :arrde,
medit #an, "recndu-i ,r,ia. oate c imperialii s-au prins atunci.
& 0u, .el /,lis l-a ntre,at despre asta cnd a propus tehnica prima dat, zise
;eia. -hent a spus c era ce)a ce a,ia descoperise.
& Mm. #an citi iar mesa(ul. 0u tii despre ce este )or,a6
& #a,ar n-am, spuse ;eia. .nuiesc c o s a"lm n )reo dou zile.
& <i, cel pu%in tu o s a"li, zise #an. n atunci eu i Cari, o s plecm.
;eia inspir adnc, sim%ind din nou cum, ,rusc, durerea i se ntorcea n piept.
& #an9
& 0u ne contrazicem, dra$, spuse #an ncet, ntinzndu-se i lund-o de mn.
0ici mie nu-mi place. +ar dac nu oprim chestia asta, totul o s se pr,ueasc. 3tii asta
mai ,ine dect mine.
& 0u tim asta, l contrazise ;eia. *)em $u)ernul 0oii 1epu,lici i studen%ii
Ledi ai lui ;uEe care s ne a(ute s %inem lucrurile su, control. +ac se a(un$e la un
rz,oi ci)il, i putem "or%a pe ,othani s plteasc orice desp$u,iri este ne)oie, chiar
dac asta le )a distru$e economia.
& Chiar crezi c diamalii l )or lsa pe -a)risom s i "or%eze la o ast"el de
autodistru$ere6 replic #an. Ca s nu mai )or,im de mon calamar-i, si" Eri-i i cine s-o
mai "i alturat ,othanilor n ultima )reme6 #aide, n-am cti$at rz,oiul cu iluzii.
& <i, atunci ce zici de :arrde6 ntre, ;eia "cnd o ultim ncercare.
& Ce-i cu el6 rspunse #an. +oar pentru c s-a dus s caute o copie a
+ocumentului Caamas nu nseamn c o s-o i $seasc. +e "apt, nici el nu prea prea
ncreztor. +ac ar "i "ost, ar "i cerut (umtate de plat nainte.
;eia se uit urt la el.
& Vor,esc serios.
& 3i eu, zise #an strn$nd-o de mn. Crezi c eu )reau s m duc la plim,are
n mi(locul /mperiului6 4ite, po%i s )or,eti ct )rei despre a %ine lucrurile su, control=
dar dac 0oua 1epu,lic pic, tu, -a)risom i to%i ele)ii de la coala lui ;uEe nu o s "i%i
n stare s o pune%i pe picioare la loc. 3i dac se ntmpl asta, ce )ia% )or duce Lacen,
Laina i *naEin6 2au puii lui Chewie, sau nepo%ii lui CracEen, sau oricine altcine)a6 0ici
mie nu-mi place, dar e ce)a ce tre,uie "cut.
;eia inspir adnc, ntinzndu-i 'or%a. 0u, nu-i plcea deloc trea,a asta. +ar n
acelai timp, parado7al, sim%ea c era corect. 0eplcut, cu si$uran% nesi$ur, dar corect.
& 0u te duci sin$ur, nu6 suspin ea. *dic, mai iei pe cine)a n a"ar de Cari,6
& +a, m $ndesc la cine)a, spuse #an cu un amestec ciudat de uurare i de
re$ret n )oce. 4urare, ,nuia ea, pentru c ne)asta lui Ledi nu a)ea s mai insiste s nu
plece= re$ret, din acelai moti).
;eia reui s zm,easc.
& ;ando6
& Cum ai $hicit6 spuse #an, reuind s rspund cu un surs. +a. <l i al%i
c%i)a. 2e ntoarse pe (umtate i se uit la 2aEhisaEh. Tu nu, dac asta )oiai s ntre,i.
& V-a s"tui s ) rz$ndi%i, zise 2aEhisaEh. 5 $ard de no$hri de$hiza%i n
scla)i ar putea trece neo,ser)a%i chiar i pe o lume imperial. 2e uit la ;eia. +e(a )-am
dezam$it de dou ori, doamn Vader, mai nti pe .othawui, acum aici. 0u am putea
suporta ruinea i dezonoarea unei a treia $reeli.
& +ezonoarea nu )a conta prea mult dac suntem prini la zece pai de na) din
cauza )oastr, o,ser) #an. !mi pare ru, dar ;ando i cu mine putem s ne descurcm
sin$uri. Voi doar a)e%i $ri( de ;eia, da6
& 0u te teme, spuse 2aEhisaEh, cu o amenin%are $rea n )oce. *a )om "ace.
2u, mas, ;eia l prinse pe #an de mn.
& 2-a terminat cu mica noastr )acan%, zise ea, "or%ndu-se s zm,easc, dar
pro,a,il c "u la "el de necon)in$toare pe ct se sim%ea.
<7presia care trecu repede pe "a%a lui #an o "cu s i doreasc s nu "i spus asta.
& !mi pare ru, ;eia, zise el cu o )oce (oas. 2e pare c nu mai reuim s lum i
noi o pauz, nu6
& 0u prea des, l apro, ea o"tnd. +ac mi-a "i dat seama de la nceput ct de
mult ne )or costa toate astea9 nu tiu.
& <u tiu, spuse #an. Tu ai "i murit pe *lderaan, alpatine ar "i "ost nc la
conducerea /mperiului, iar eu a "i transportat nc mirodenii pentru )iermi ca La,,a.
+oar asta, i merit.
& *i dreptate, zise ;eia sim%indu-se uor ruinat pentru momentul de
autocomptimire. Cnd )re%i s pleca%i tu i Cari,6
& <i, s )edem, spuse #an $nditor, o sclipire neateptat de z,urdlnicie
atin$nd tonul trist al emo%iilor sale. Tre,uie s-i transmit lui ;ando, iar Cari, tre,uie s
scoat car$o,otul i s-l )eri"ice. 3i el e un "amilist, deci )a a)ea ne)oie de timp pentru a-
i lua la re)edere de la ne)ast i copii. +eci, s zicem9 mine diminea%6 !i )oi spune
lui Cari, c nu )or pleca dect diminea%, indi"erent ce scuze )a tre,ui s in)enteze.
& Mul%umesc, zise ea ncet, strn$ndu-i mna i ncercnd iar s zm,easc. 2e
sim%ea mai ,ine acum.
& 0u asta cutam, spuse #an. +ar cred c e mai ,ine dect nimic.
& Mult mai ,ine, l asi$ur ea. +ar crezi c toate aceste crize mai pot atepta o
noapte6
& 0u tiu, zise #an, ridicndu-se din scaun i o"erindu-i ,ra%ul ntr-unul dintre
acele $esturi ale "amiliei re$ale alderaaniene pe care le "olosea prea rar.
& +ar )or "i ne)oite s atepte.
!n a"ara cupolei cur,ate din o%el transparent, un ultim (et de ,ule %ni din
"orma%iunea stncoas ,rzdat de )ene al,strii care se ridicau de pe "undul oceanului.
3i, ca i cum acesta ar "i "ost un semnal, luminile din zon ncepur s sl,easc n
intensitate. Aumzetul ncet al con)or,irii din $aleria de o,ser)a%ie se opri, n ateptare.
2tnd ln$ zidul din spate, ;ando Calrissian zm,ii, ateptnd i el ce)a. Cnd el
i Tendra 1isant propuseser pentru prima dat aceast opera%iune minier su,ac)atic,
"amilia ei nu "usese prea entuziasmat= dar criticaser "%i ideea lui de a adu$a o $alerie
de o,ser)a%ie, ast"el nct clien%ii dispui s plteasc, s poat pri)i. 1idicol, spuseser ei
nimeni nu pltete ,ani ,uni ca s se uite cum lucreaz minerii, chiar i ntr-un loc
neo,inuit ca "undul oceanului Varn. +ar ;ando insistase, iar Tendra l sus%inuse, i
conta,ilii "amiliei le dduser, pn la urm, ,anii, n sil.
Ceea ce mrea plcerea de a pri)i $aleriile pline, ca aceasta, ateptnd cu
ner,dare s nceap spectacolul.
;uminile se stinser, lsnd "orma%iunea stncoas a,ia )izi,il, ca o "orm
ntunecat pro"ilndu-se n apa de mare din (ur doar un pic mai deschis la culoare.
Cine)a din $alerie i opti unui prieten9
3i, ,rusc, un sin$ur punct de "oc )erde-al,strui se )zu la unul dintre capetele
stncii. Crescu rapid, de)enind o linie, apoi o pereche de ramuri i, ntr-un "inal, o pnz
de pian(en luminoas, atunci cnd )enele al,astre de "raca se aprinser i arser. 3i
atunci drele de ,ule $al,ene aprur cnd cldura minereului "raca, arznd, aprinse
stratul de tertian de dedesu,t i, pentru urmtoarele apro7imati) treizeci de secunde,
ntrea$a "orma%iune a "ost ncon(urat de o pllaie de "oc i lumin. Ca o "iin% )ie,
z)rcolindu-se n a$onia tcut a chinurilor mor%ii9
3i, cu o ploaie de scntei multicolore i un ultim (et de ,ule, "orma%iunea se
trans"orm ntr-o $rmad de pietre.
Cine)a suspin uimit= iar cnd scnteile i ,ulele disprur i luminile ncepur s
se aprind din nou, aplauzele iz,ucnir spontan. ;uminile din $alerie se aprinser i ele,
iar cu un zumzet de con)ersa%ie a$itat spectatorii ncepur s se ntoarc n zonele
cazinoului. ;ando atept ln$ u n timp ce ieeau, zm,ind, acceptnd
complimentele, rspunznd la o mul%ime de ntre,ri, de la cele mai ,anale pn la cele
mai inteli$ente, iar cnd ultimii duroi ieir, repro$ram ua pentru a permite accesul
tuturor. Minerii tre,uia s mai detoneze astzi una sau dou "orma%iuni, dar pn atunci
$aleria )a rmne deschis, "r ,ani, pentru oricine ar "i )rut s )in i s pri)easc.
Tocmai pornea pe coridor ctre Camera Tralus, cnd comunicatorul piui.
2co%ndu-l, l porni.
& Calrissian.
& Transmisiune pe le$tura cu supra"a%a, anun% o"i%erul-e" de comand
+onnerwin. <ste criptat i marcat ca pri)at.
& 5 primesc n ,iroul meu, i zise ;ando nchiznd comunicatorul i schim,nd
direc%ia. ro,a,il c era Tendra care )oia s i spun c i terminase cltoria corellian
i c se ntorcea. 5ri poate c era senatorul Miatamia sau alt o"icial diamal cu )eti
despre n%ele$erile de securitate pe care spera s le ncheie cu ei pentru transporturile de
minereu.
!n oricare caz, era o con)or,ire ,ine-)enit. *(un$nd la ,iroul su, nchise ua,
se aez n scaunul de la mas i, cu o ner,dare du,l "a% de cea a pariorilor din $alerie,
deschise comunicatorul.
0u era Tendra. 0ici mcar Miatamia.
& 2alut, ;ando, spuse #an cu un zm,et sla,, mult prea cunoscut pe "a%. Cum
mer$e trea,a6
& Mult mai ru dect cu dou minute n urm, i rspunse ;ando, ner,darea
disprndu-i ca o ,ul de spun i aezndu-i-se n adncurile stomacului ca un sentiment
neplcut.
& Cunosc pri)irea asta. Ce )rei6
& *m ne)oie s )ii cu mine ntr-o scurt cltorie, zise #an. o%i s lipseti
cte)a zile6
2enza%ia din stomacul lui ;ando de)eni un pic mai rece. 'r Jcine, eu6K, nici Jce
te "ace s crezi c )reau ce)a6K, "r nici un "el de $lum. 5rice se petrecea, #an o lua
"oarte n serios.
& +epinde, e)it el rspunsul. Ct de periculoas )a "i aceast scurt cltorie6
+in nou, ar "i tre,uit s inter)in o $lum. +ar nu se ntmpl aa.
& *r putea "i destul de riscant, recunoscu #an. *r putea "i chiar mai ru de att.
;ando se strm,.
& #an9 uite, tre,uie s n%ele$i9
& *m ne)oie de tine, ;ando, l ntrerupse #an. 0e $r,im i mi tre,uie cine)a
n care s m pot ncrede. *i e7perien%a de care am ne)oie, cunoti oamenii care tre,uie
i nu am pe cine altcine)a s iau.
& #an, am responsa,ilit%i aici, zise ;ando. *m o a"acere de condus9
& 3i :arrde a a)ut a"aceri de condus, l ntrerupse #an iar. 0-o s-i plac dac
re"uzi.
;ando cltin din cap cu resemnare. 0u, cu si$uran% lui :arrde nu-i )a plcea
dac )a re"uza asta. 0u dup ce ;ando l con)insese de unul sin$ur s mear$ n sectorul
:athol pentru a ncerca s o,%in o copie intact a +ocumentului Caamas de la
misteriosul Lor( CarOdas, ale crui le$turi cu Talon ;ando tot nu le n%ele$ea. +ar nu asta
era ideea. /deea era c :arrde nu )oise s se con"runte cu CarOdas, dar totui se dusese.
*cum #an ddea cr%ile pe "a%, iar ;ando era ruinat cu douzeci de puncte din douzeci
i trei.
& !n re$ul, spuse el. !ns doar din cauza lui :arrde. 4nde i cnd6
& Chiar acum, zise #an. *i acolo +oamna 0orocului6
& ;a supra"a%, da, i spuse ;ando. ot s iau urmtoarea na)et i s "iu acolo n
(umtate de or. Cine sunt ceilal%i oameni de care spuneai c a)em ne)oie6
& entru nceput, ;o,ot, )echiul tu administrator i amic, zise #an. 3i acel
)erpin cu care a lucrat pentru o )reme9 cum l chema6
& Moe$id, spuse ;ando, mi(indu-i ochii. #an, sper c asta nu e ceea ce cred eu6
& ro,a,il c e mai ru, recunoscu #an. ;o,ot i Moe$id nc mai "ac chestia aia
de spar$ere despre care mi spuneai6
& 0u tiu, zise ;ando suspinnd. +ar sunt si$ur c nc mai pot. 0u cum)a ai
localizat96
<zit. Chiar i cu transmisiunea criptat, nu )oia s spun numele cu )oce tare.
<)ident, nici #an.
& *dic locul despre care am )or,it la 5rowood6 spuse cellalt indirect. Cred c
da. /a-i pe ;o,ot i pe Moe$id i ne ntlnim la dou sisteme spre 0ucleu "a% de locul
unde n-ai a)ut de ales.
;ando zm,ii sla,. *u sosit chiar naintea ta, i rsunar acuzator )or,ele n
minte, la "el de clare ca i cum s-ar "i ntmplat ieri. 0-am a)ut de ales. !mi pare ru.
3i mie mi pare ru, replicase #an cnd el i ;eia, cu un pluton de solda%i din
trupele de oc pe urme, intraser n su"ra$eria pri)at din 5raul 0orilor pentru a se
con"runta cu +arth Vader.
& ;a dou sisteme spre 0ucleu s "ie, con"irm el.
& Te atept, spuse #an.
Transmisiunea se ncheie. ;ando se ls pe spate n scaun, pri)ind "r s )ad la
ecranul $ol. ;ocul despre care am )or,it la 5rowood. Vor,iser despre cte)a locuri
di"erite la acea ntlnire clandestin. !ns doar unul dintre ele l-ar "i putut "ace pe #an s
"ie att de suprat.
.astion. 4ltimul loc al att de des mutatei capitale imperiale, numele i pozi%ia
planetei $azd "iind %inute n mare secret. ro,a,il una dintre cele mai ,ine aprate lumi
din $ala7ie, cu si$uran% punctul central al puterii imperiale= n mod "oarte clar, locul n
care numele de #an 2olo i ;ando Calrissian nu erau deloc admirate.
3i unul dintre ultimele locuri din $ala7ie n care un sett complet de dosare
imperiale tre,uie s se "i a"lat. +osare care ar "i putut con%ine numele i clanurile de
,othani care a(utaser la distru$erea lumii Caamas cu o (umtate de secol n urm. +osare
care ar "i putut opri cearta tot mai )iolent despre posi,ilitatea ca ntrea$a specie ,othan
s plteasc pentru acea mn de criminali anonimi.
+ac reueau s $seasc acel dosar important. 3i s plece n )ia%.
+eschise comunicatorul.
& +onnerwin, trimite-i un mesa( lui ;o,ot la Centrul de 2cu"undri, ordon el.
2pune-i s se pre$teasc pe el i pe +oamna 0orocoas9 plecm ntr-o scurt cltorie.
entru o clip, se $ndi dac s-i comande lui ;o,ot s-l contacteze pe Moe$id, dar se
hotr s n-o "ac. +oamna 0orocoas a)ea o criptare mai ,un dect comunicatoarele
o,inuite, iar cu ct mai pu%ine in"orma%ii puteau "i interceptate, cu att mai ,ine.
& 3i rezer)-mi un loc pe urmtoarea na)et care mer$e la supra"a%.
& Con"irmat, spuse +onnerwin, ca ntotdeauna, "r s "ie uimit de aceast
schim,are ,rusc din planurile e"ului. 0a)eta pleac n douzeci de minute. Vre%i s o
re%in6
& 0u, pot s a(un$ la timp, i zise ;ando, "cndu-i iute o list n minte. 5rice ar
"i putut a)ea ne)oie se a"la de(a la ,ordul +oamnei 0orocoase i, n a"ar de )reun
dezastru ma(or, cazinoul i opera%iunea minier ar "i tre,uit s se poat descurca sin$ure o
)reme. Cel pu%in pn se ntorcea Tendra.
4n )al de )in l ncerc. +up toate prin care trecuser el i Tendra, mpreun, ea
a)ea dreptul s a"le de ce lsa el totul ,alt aa. Mai ales dac e7ista )reo ans ca el s
nu se mai ntoarc.
!n$hi%i, dar i sim%i $ura surprinztor de uscat. *)ea s se ntoarc, si$ur. 'irete
c da. 5are nu el z,urase direct n inima celei de-a doua 2tele a Mor%ii i scpase cu
)ia%6 2i$ur c da. 3i supra)ie%uise distru$erii Muntelui Tantiss, i acelei neplceri
corelliene, ,a chiar i de la tot ce mai "usese ntre ele.
!ns acum era mai ,trn i mai n%elept, cu o a"acere care chiar i plcea i cu o
"emeie de care, pro,a,il pentru prima dat n )ia%, se sim%ea cu ade)rat i cinstit le$at6
0u )oia s piard nimic din astea. Cu si$uran% nu murind.
+ar, hei, nu a)ea de ce s i "ac $ri(i. Mer$ea cu #an, iar #an era cel mai
norocos ,andit din c%i cunoscuse )reodat. 5 s se ntoarc ntre$i. 2i$ur c da.
-arantat.
& 3e"ule6
;ando clipi, ieind din con)ersa%ia lui pri)at de ncura(are i concentrndu-se iar
asupra lui +onnerwin.
& Ce-i6
& Mai dori%i ce)a6 ntre, cellalt.
& 0u, zise ;ando, sim%indu-se cam ridicol. +oar ai $ri( ca lucrurile s mear$
,ine pn se ntoarce Tendra.
+onnerwin zm,ii.
& 2i$ur, e"ule. +rum ,un.
& Mul%umesc.
;ando opri comunicatorul i, cu o $rimas, i mpinse scaunul n spate i se
ridic. 0u, nu era nimic prostesc la a "i precaut. <ra ce)a mult mai ru de att.
<ra )rsta. ;ando ncepea s se simt ,trn= i nu-i plcea asta. 0ici un pic.
'oarte ,ine. 2e )a duce i )a "ace aceast scurt cltorie de plcere n inima
/mperiului. !i )a "ace ,ine i, pe deasupra, s-ar putea s i sal)eze 0oua 1epu,lic.
2i$ur. Va "i ca pe )remuri.
!n casc se auzi deschizndu-se i nchizndu-se ua de la ,iroul lui Calrissian= i,
cu un suspin, :arolM +Oulin scoase aparatul din ureche.
& 2hassa, murmur ea n $ol.
Cu)ntul pru s rmn n aer n "a%a ei, acolo n mica ncpere utilitar. 4n
)echi ,lestem de lupt MistrMl, dar rostit acum nu cu mnie sau n "uria ,tliei, ci cu o
triste%e pro"und.
Cti$ase pariul9 iar acum )a "i ne)oit s i ucid o )eche prieten.
Cu de$ete ndemnatice, ncepu s des"ac echipamentul de interceptare audio pe
care l pusese n ,iroul lui Calrissian cnd sosise aici, cu patruzeci de ore n urm, iar un
)al de mnie i inund starea ntunecat. Mnie pentru c Talon :arrde era att de
pre)izi,il= mnie pentru c ea nsi i anticipase micrile cu atta precizie= mnie pentru
c 2hada +OuEal o punea n aceast situa%ie.
e cenua lui <m,erlene, ce o "cuse pe 2hada s i s"ideze ast"el pe cei
4nsprezece, se ntre, ea. ;oialitatea, spusese 2hada pe acel acoperi ,tut de )nturi.
+ar asta era, n mod clar, ridicol. Mazzic era un mic contra,andist (e$os nimic mai mult
care nu putea cere mai mult loialitate de la 2hada dect )reunul dintre zecile de al%i
patroni pentru care lucrase n decursul anilor. *de)rat, aceast slu(, durase mai mult
dect ma(oritatea= dar, indi"erent ce ar "i crezut Mazzic, 2hada tot "usese o $ard secret
MistrMl n tot acest timp, rspunznd n "inal doar celor 4nsprezece .trni ai oporului.
+eci 2hada i nclcase ordinele i, ca rezultat, o n%ele$ere MistrMl cu un lord al
crimei hutt se stricase, iar cei 4nsprezece )oiau capul 2hadei. Tuturor celor din MistrMl li
se ceruse s o caute i cte)a echipe "useser trimise anume pentru a-i lua urma.
3i, din toat aceast a$ita%ie, :arolM "usese cea care o $sise.
Chiar i acum, dup opt zile, ironia situa%iei nc i lsa un $ust amar lui :arolM.
0u mai lucrase cu 2hada de douzeci de ani, totui reuise s anticipeze c urmtoarea
micare a 2hadei )a "i n direc%ia ierarhiei 0oii 1epu,lici, dei dac era pentru a se
altura acesteia sau pentru a trda, :arolM nc nu tia. *(unsese pe Coruscant tocmai la
timp pentru a o )edea pe 2hada prsind 5raul /mperial i o urmrise pn la un
apartament de%inut de consilierul suprem ;eia 5r$ana 2olo i de so%ul ei, ln$ Mun%ii
Manarai.
*r "i putut s o atace pe 2hada acolo cu si$uran% surpriza ar "i "ost de partea ei.
+ar se z)onea c so%ii 2olo a)eau ntotdeauna un corp de rz,oinici no$hri n (urul lor i,
chiar dac iscusin%a lor n lupt era supraapreciat, ar "i "ost riscant ca o sin$ur MistrMl
s i n"runte.
*a c i chemase a(utoare. +ar, nainte ca acestea s a(un$, 2hada prsise
cldirea n compania lui Talon :arrde. +in nou, atunci ar "i putut "i ansa ei= ns nainte
de a reui s "ac mai mult de a se in"iltra n cala lor de andocare, 5r$ana 2olo i droidul
ei de protocol sosiser mpreun cu doi no$hri pe urme. <a i droidul intraser, no$hri-i
ocupndu-i pozi%iile ln$ trapa e7terioar= iar cnd 5r$ana 2olo plecase, cte)a minute
mai trziu, o "cuse "r droid. !i luase $rzile i prsise terminalul.
3i atunci, spre umilin%a lui :arolM, 2l,aticul :arrde decolase imediat, lsnd-o
prea departe de na)a ei pentru a a)ea )reo ans de a-i urmri.
Cei 4nsprezece "useser "urioi. ;a "el i echipa de )ntoare MistrMl care lsase
totul pentru a se $r,i pe Coruscant la chemarea ei. 0imic nu "usese spus= dar totui,
nimic nu tre,uia. <7presiile "useser de a(uns, i pri)irile piezie i comentariile
mormite ntre ele n timp ce se ntorceau la na)ele lor. *uziser po)estea despre cum
:arolM o lsase pe 2hada s scape la Comple7ul de +istrac%ii 1esinem i nu era $reu de
$hicit c multe dintre ele credeau c "cuse acelai lucru i aici.
Ceea ce "cea ca do)ad c se nelau s "ie mult mai important. *a c se luase
dup o ,nuial nesi$ur, ntorcndu-se la o )a$ le$tur dintre :arrde i Calrissian, pe
care Mazzic o mirosise cu c%i)a ani n urm.
5 ,nuial care se do)edise ade)rat. 2olo "usese precaut n acea transmisiune,
dar acea sin$ur re"erin% indirect la :arrde era tot ce-i tre,uia. 2hada plecase cu
:arrde, iar lui Calrissian i se cerea s se alture.
3i oriunde se )a duce, 2hada )a "i i ea acolo. Calrissian "usese, odat,
contra,andist, i orice contra,andist "ost sau nu are una sau dou ascunztori la
,ordul na)ei lui. !n cazul n care :arolM reuea s a(un$ la +oamna 0orocoas, chiar i
cu cte)a minute naintea lui Calrissian, erau destule anse s se ascund nainte ca el s
nceap s urce pe rampa de intrare.
3i dac se do)edea c el )oia s "oloseasc ascunztoarea ei pentru altce)a9 ei
,ine, )a tra$e n aceast %int cnd )a a(un$e la ea.
!ntre timp, tre,uia s i strn$ ,a$a(ele i s rezer)e un loc n na)eta care
mer$ea spre supra"a%. +e pre"erat, mai aproape de u dect cel al lui Calrissian.
*teptnd pn cnd nu se mai auzi nimic de pe coridorul de a"ar, se strecur din
cmru%a utilitar i se ndrept n pas rapid ctre ncperea ei.
& +omnule *miral6 se auzi )ocea cpitanului +or(a din di"uzorul
comunicatorului n cercul interior de ecrane repetati)e ale ncperii de comand
secundare.
& 0a)eta am,asadorului ruurian tocmai a prsit na)a i se ndreapt spre
supra"a%.
!ntinzndu-i paharul lui Tierce, 'lim i arunc lui +isra un zm,et n$m"at i se
ndrept ctre ecranele repetati)e.
& Mul%umesc, domnule cpitan, zise el cu acea )oce calm i msurat a lui
Thrawn, pe care o imita att de ,ine. re$tete un curs spre .astion i anun%-m cnd
na)a este $ata.
& +a, domnule.
Comunicatorul se nchise cu un clic.
& <ra i timpul, mri +isra, pri)indu-l amenin%tor pe Tierce. +up mine, de(a
ne-am "or%at prea mult norocul aici.
& Cunoatem prerile tale despre acest su,iect, mul%umesc, spuse Tierce, nu
chiar cu insu,ordonare, n timp ce i ddea napoi lui 'lim paharul cu ,utur. * )rea s
%i reamintesc "aptul c trei tratate nou-nou%e sunt un rezultat "oarte ,un pentru o
sptmn de munc.
& +oar dac nu se a,ate Coruscantul asupra noastr ca un rancor rnit, replic
+isra cu amrciune. 'or%eaz-i tu destul de mult i de ru, i o s-o "ac.
& *sta nu prea se cheam "or%are, e7celen%, zise 'lim. 3i )ocea lui era cam prea
aproape de insu,ordonare, dup $ustul lui +isra.
& 0u am pornit i nici nu am pro)ocat ostilit%i i am mers doar acolo unde am
"ost in)ita%i. Ce moti)e ar a)ea Coruscantul s ne atace6
& Ce prere ai de moti)ele c nc e7ist o stare de rz,oi ntre noi6 se rsti
+isra. 2-a $ndit )reunul dintre )oi la asta6
& 2inucidere politic, pu"ni 'lim. *m "ost in)ita%i de aceste sisteme, %i aduci
aminte6 +ac ncearc s-i )re nasul Coruscantul9
2e ntrerupse cnd un "luierat strident se auzi dinspre ecranele repetati)e.
& Ce-i asta6 ntre, el.
& *larma de lupt de ur$en%, spuse Tierce repede, aproape )rsnd restul
,uturii lui 'lim pe uni"orma lui de un al, imaculat, n timp ce trecea pe ln$ maestrul
n de$hizri i se lsa s cad n scaunul de comand.
& *mirale, treci aici, adu$ el, minile "u$indu-i pe ,utoanele de comand.
<cranul tactic se aprinse, trans"ormnd ncperea ntr-o uria holo$ram de
lupt= i, cnd o "cu, unitatea de comunicare piui.
& +omnule *miral, cred c suntem pe punctul de a "i ataca%i, zise )ocea lui
+or(a cu calm. 5pt cor)ette de clas rdtor tocmai au "cut saltul n sistem,
ndreptndu-se spre noi.
Voluntar, +isra i desclet "lcile n timp ce se uita prin camer dup
sim,olurile strlucitoare ce artau rdtorii care se apropiau. 'irete c +or(a era calm
credea c l are pe Marele *miral Thrawn la ,ord i c pro,lemele erau, "r ndoial, su,
control. +ar nu-l a)ea pe acesta, iar pro,lemele nu erau su, control. 3i, dac +isra nu
"cea repede ce)a, acest ,alon "ra$il de spun a)ea s le e7plodeze n ,ra%e.
'lim era acum ln$ Tierce, iar maiorul se ntindea s deschid comunicatorul.
& 2pune-i lui +or(a s preia comanda, uier +isra ctre ei. 2pune-i c e ce)a
prea mic sau prea ,anal ca s %i pierzi tu )remea9
& 3@ uier Tierce, ntrerupndu-l cu o pri)ire amenin%toare i cu o micare
"erm de mn. +omnule *miral6
& -ata, zise 'lim, iar Tierce aps ,utonul comunicatorului.
& Mul%umesc, domnule cpitan, spuse mieros maestrul n de$hizri= i, nc o
dat, ,rusc, Marele *miral Thrawn apru n ncpere. /-a%i identi"icat6
& 0u, domnule, nu nc, zise cpitanul. *u $eneratoare de ,ruia( aleatoriu care
mascheaz "ormele de identi"icare ale motoarelor. 'oarte ile$ale, "irete.
& 'irete, l apro, Thrawn. ;anseaz (umtate de escadril de sri-de-rad
pentru a le intercepta.
& +a, s tri%i@
Tierce nchise comunicatorul.
& <ti ne,un6 mri +isra. 5 (umtate de escadril de )ntori stelari
mpotri)a96
& Calmeaz-te, e7celen%, spuse 'lim, aruncndu-i lui +isra o pri)ire rece i
calculat. *ceasta era una dintre tehnicile standard ale lui Thrawn pentru a depista
identitatea unui oponent necunoscut.
& 3i, mai la o,iect, aa cti$m timp, adu$ Tierce, de$etele z,urndu-i
ne,unete pe consola calculatorului. Cor)ette rdtor, cor)ette rdtor9 iat-le.
'olosite cel mai des de 2ectorul Corpora%iilor n aceste zile, plus cte)a n di"erite "lote
de aprare de sistem din /nelul <7terior.
& /nteresant, coment 'lim, aplecndu-se pentru a citi peste umrul lui. Ce o "i
)rnd 2ectorul Corpora%iilor6
& 0u tiu, zise Tierce. +isra6 *i )reo idee6
& 0u, spuse +isra, sco%ndu-i datapadul. 0u, nu tia de ce cine)a din 2ectorul
Corpora%iilor ar "i )rut s-i atace ast"el9 dar, pe de alt parte, pomenirea rdtorilor i
trezise o amintire )a$.
& *i o list a celorlalte sisteme care le "olosesc6 ntre, 'lim.
& *cum o parcur$, spuse Tierce. 0u-mi sare nimic n ochi9 uite i srile-de-
rad.
+isra i ridic pri)irea i )zu semnele care indicau )ntorii stelari ce $oneau
ctre intruii din deprtare, apoi i co,or iar ochii asupra datapadului. *)ea ce)a de a
"ace cu cpitanul Aothip i cu pira%ii Ca)rilhu, i amintea el. 4ite, asta era sec%iunea9
& *m ne)oie de nite su$estii, spuse 'lim repede.
& Modelul standard al lui Thrawn ar "i s lase srile-de-rad s nceap
atacul i apoi s le retra$, zise Tierce. 'elul n care rspundea inamicul acestei sondri
era, de o,icei, de a(uns pentru a-i permite s i dea seama cine era.
& *sta-i ,un pentru Thrawn, replic 'lim cu team. +in pcate, momentan nou
ne cam lipsete tipul lui de $eniu.
& +oar dac maiorul Tierce nu a luat cursuri n domeniu pe cnd era n -arda
1e$al, adu$ +isra, nchiznd datapadul cu un pocnet, a)nd un sentiment mre% de
trium".
& 0e sari n a(utor, ca de o,icei, e7celen%, spuse Tierce a,sent, tot mai cutnd
prin dosarele din calculator.
& M ,ucur c m apreciezi, zise +isra. 2unt diamali.
*)u satis"ac%ia de a-i )edea pe amndoi ntorcndu-se pentru a se uita la el, cu o
e7presie surprins i uimit pe "a%a lui 'lim, cu aceeai surprindere atins de suspiciune
pe cea a lui Tierce.
& Ce6 ntre, 'lim.
& 2unt diamali, repet +isra, sa)urnd din plin momentul. Cam cu trei luni n
urm, Ministerul de Comer% diamal a cumprat dousprezece cor)ette rdtor pentru a
le "olosi la escortarea transporturilor. 3i, este posi,il, i pentru ce)a opera%iuni mai
du,ioase.
& <ti si$ur6 ntre, 'lim, pri)ind iscoditor ecranul. *ici nu apare.
& 2unt si$ur c nu, zise +isra. Cpitanul Aothip a ncercat s le cumpere, dar a
"ost supralicitat. +up cum spuneam, s-ar putea s le pstreze pentru opera%iuni du,ioase.
& 3i cum ai tras tu concluzia de aici c ar "i aceleai na)e6 ntre, 'lim.
& 0u, are dreptate, inter)eni Tierce nainte ca +isra s poat rspunde. 2enatorul
la diamal pe care l-am trt mpreun cu Calrissian la ,ordul 0endurtorului %i
aminteti de el6 0-am crezut nici o clip c a "ost con)ins pe deplin c eti Thrawn.
& 3i, dac rapoartele de la Contrain"orma%ii sunt corecte, el este unul dintre cei
care au a(utat la scindarea $u)ernamental de pe Coruscant din cauza ntre$ii pro,leme,
le aminti +isra.
& +a, aa este, spuse Tierce, ntorcndu-se la tastatura calculatorului. 2e pare c
s-a hotrt s ne mai testeze o dat.
& !ntre,area este ce "acem, zise 'lim uitndu-se prin camer. /ar srile-de-
rad aproape au a(uns.
& 3tiu, spuse Tierce uitndu-se "i7 la ecranul calculatorului. Cheam-i napoi.
& +e(a6 se ncrunt +isra din cauza acestei tactici. Credeam c tre,uie s9
& 0u-mi tre,uie nimic, i-o tie Tierce. Cheam-i napoi i pune-l pe +or(a s
pre$teasc o mane)r Tron .oral.
& 5 ce6 ntre, +isra, ncruntndu-se i mai ru.
& 5 tehnic de lupt cam secret, i e7plic 'lim, aplecndu-se peste umrul lui
Tierce i pornind iar comunicatorul.
& < de a(uns, cpitane, spuse el mieros. Cheam srile-de-rad i pre$tete
0endurtorul pentru o mane)r Tron .oral.
& *m n%eles, domnule *miral, zise +or(a iute. Ve%i )eni i dumnea)oastr pe
punte alturi de mine6
Tierce se uit la 'lim i ,tu cu de$etul ntr-un punct de pe ecran.
& 0u )e%i a)ea ne)oie de a(utorul meu, l asi$ur Thrawn pe cpitan, dnd din
cap ctre Tierce n semn de con"irmare i aplecndu-se mai mult, pentru a citi sec%iunea
indicat.
& 5 mane)r Tron .oral, urmat de un atac Mar$ 2a,l "cut de aproape de
psrile noastre de prad, i cred c atacatorii notri necunoscu%i se )or mai $ndi la
planurile lor. *sta dac )or mai "i n )ia%, desi$ur.
& +a, domnule, spuse cpitanul, iar +isra aproape l )zu cum i "reca minile
de ner,dare.
& Mane)ra Tron .oral este pre$tit.
& <7ecut, domnule cpitan.
'lim nchise iar comunicatorul.
& 3i asta ar tre,ui s "ie de a(uns, zise el spri(inindu-se de$a(at de sptarul
scaunului de comand i uitndu-se cu interes la ecranul tactic.
& Vezi tu, de(a a)em un plan de lupt mpotri)a diamalilor, e7plic Tierce
pri)indu-l pe +isra. Thrawn s-a intersectat cu ei de cte)a ori n timpul marului su prin
1e,eliune n urm cu zece ani. 'cu un semn ctre calculator.
& Tot ce am a)ut de "cut a "ost s deschid dosarul uneia dintre acele lupte9
& *u nceput, l ntrerupse 'lim. 'u$ ca iepurii.
+isra i urmri de$etul cu pri)irea. 'lim a)ea dreptate= rdtorii se ntorceau,
ntr-ade)r, ndreptndu-se ctre hiperspa%iu.
& +ar nc nu am "cut nimic, protest el, sim%indu-se cam stn(enit.
& .a si$ur c da, zise Tierce cu o )oce plin de o satis"ac%ie mor,id. 0u uita c
i ei au nre$istrri ale )ictoriilor lui Thrawn. 0endurtorul a nceput o mane)r Tron
.oral9 i asta le-a "ost de a(uns.
& +a, murmur 'lim n timp ce, n cellalt capt al ncperii, sim,olurile
rdtorilor sclipir i se stinser cnd acetia "cur saltul n hiperspa%iu.
& Cu nite na)e care nici mcar nu erau nre$istrate pe numele lor, am rspuns cu
cea mai potri)it micare.
+eschise iar comunicatorul.
& /ei%i din "orma%iunea de lupt, cpitane, i ordon el lui +or(a. 3i in"orma%i
$u)ernele ruuriene c atacul asupra lumii lor a "ost mpiedicat.
& /mediat, domnule *miral, se auzi )ocea lui +or(a. 2unt si$ur c )or "i
ncnta%i. 2 continum pre$tirea unui curs ctre .astion6
& +a, zise maestrul n de$hizri, po%i pleca din sistem cnd doreti. <u )oi
medita, dac ai ne)oie de mine.
& +a, s tri%i@ 5dihn plcut, domnule *miral.
'lim opri comunicatorul.
& 3i cu asta, adu$ el ctre +isra i Tierce, chiar am terminat. +ac diamalii nu
erau con)ini pn acum= acum sunt.
& .ra)o lor, zise +isra acru. !%i dai seama, desi$ur, c acest mic e7erci%iu nu a
"cut dect s ne duc mai aproape cu un pas de a speria Coruscantul i a-l "ace s )in
peste noi.
& 1,dare, e7celen%, spuse Tierce, nchiznd ecranul tactic i ridicndu-se din
scaunul de comand. 2unt si$ur c ne-a a(utat i s i con)in$em pe ruurieni c au trecut
de partea cti$toare.
& +a, zise +isra. 3i poate c ne-am mai apropiat cu un pas de JMna lui
ThrawnK.
'lim se ncrunt.
& Mna lui ThrawnK6 ntre, el precaut. Ce este o Mn a lui Thrawn6
Tierce i strnse ,uzele, n mod clar iritat.
& <7celen%9
& Ce-i o Mn a lui Thrawn6 repet 'lim.
& 0u, nu, continu, i spuse +isra lui Tierce, "luturnd alene din mn i
pre$tindu-se s se ,ucure din plin i de acest moment. Tierce i 'lim se n%ele$eau mult
prea ,ine pentru $ustul su. <ra )remea ca amndoi s $uste din ,nuielile i ndoielile n
pri)in%a acestui aran(ament pe care +isra le sim%ea nc de cnd ncepuse.
& <ste po)estea ta. 2pune-i-o tu.
& *scult, zise 'lim, cu o )oce ,rusc ntunecat. Ce-i chestia asta despre care nu
te-ai o,osit s-mi zici i mie.
Tierce i drese $lasul.
& 4ite cum st trea,a9
+isra se $ndi mai trziu c era un lucru ,un c ncperea de comand secundar
era total izolat "onic. Chiar i aa, din cauza attor stri$te, nici nu sim%ise )i,ra%ia
caracteristic a pun%ii care arta ntoarcerea distru$torului spa%ial n hiperspa%iu.
rimii o sut de metri au "ost destul de uor de parcurs, chiar i cu pro,lemele
o,inuite ale lui 12 pe teren accidentat. Mara e7plorase o parte din aceast sec%iune a
peterii i studiase restul cu ,a$heta ei luminoas i cu macro-,inoclul, deci putea ale$e
ruta cea mai ,un.
+ar, dup aceea, podeaua ncepu s co,oare a,rupt cam zece metri= i cnd
a(unser n ncperea de la captul coridorului, erau pe un teritoriu nou.
& Cum arat6 i stri$ ;uEe Marei n timp ce "olosea 'or%a pentru a-l trece pe 12
peste un ,olo)an de la piciorul pantei pe care co,orser.
& Cam cum te-ai atepta, rspunse Mara.
!i ntinsese ,a$heta luminoas n "a%, iar trupul ei era conturat de lumina
re"lectat ntr-un nim, di"uz de ctre pra"ul din atmos"er.
& 3tii, ar "i "rumos ca mcar o dat s nu "im ne)oi%i s "acem o cltorie n care
s "im o,li$a%i s trm droidul astromec prin pietre, tu"iuri, nisip i mai tiu eu ce.
12 piui indi$nat.
& +e o,icei, 12 a tiut s i poarte de $ri(, i aminti ;uEe, scuturndu-i
pietricele de pe palme n timp ce pea ln$ ea.
& Totui, cnd a tre,uit s-l tra$em noi prin nisip6
& 2unt si$ur c o s se ntmple mai de)reme sau mai trziu. Mara art n "a%.
Cum %i se pare6
;uEe se uit prin cea%. !ncperea era scurt, nu a)ea mai mult de cincisprezece
metri de unde stteau ei pn n captul opus, dar era, ntr-ade)r n$rozitoare. 4n
la,irint de pietre i de ,olo)ani acoperea zona, iar lamele zim%ate ale stalactitelor i
stala$mitelor ieeau din ta)an i din podea la ntmplare, ,locndu-le drumul. !n captul
opus, camera se nchidea iar, trans"ormndu-se ntr-o crptur n$ust, prin care prea c
a,ia te-ai "i putut strecura.
& 0u arat prea ru, i spuse el. 0e putem ocupa de stalactite cu s,iile de
lumin. !ntre,area cea mare este dac 12 are loc prin crptura aia.
*erul "oni, iar strtorul romisiunilor z,ur i se aez cu capul n (os pe o
stalactit.
& *i pro,leme, Maestre Cltor n Ceruri6 se "orm $ndul n mintea lui ;uEe.
+rumul este prea $reu pentru tine6
& 0ici un drum nu este prea $reu pentru Ledi 2EMwalEer, sri Copilul Vnturilor,
indi$nat, n aprarea lui ;uEe, z,urnd pe o piatr de ln$ Mara. ;-am )zut "cnd
"apte mre%e n aer li,er.
& oate c sunt mre%e n ochii uor de or,it ai unui Qom Qae, inter)eni ironic
2pr$torul de ietre de pe o alt stalactit de la c%i)a metri deprtare. Cei care i-au
cti$at numele sunt mai $reu de impresionat.
& /ar )or,esc, nu6 mormi Mara.
& Rom (ha-ii se ntrea, dac aceast ncpere ne )a pune pro,leme, i spuse
;uEe. Copilul Vnturilor ne ia aprarea.
& 'rumos din partea lui, zise Mara, sco%ndu-i sa,ia de lumin i cntrind-o n
mn. 2 le "acem o mic demonstra%ie6
;uEe se ncrunt la ea.
& <ti si$ur c po%i9 adic9
& Vrei s zici dac sunt n stare6 i-o tie Mara. +a, sunt. +oar pentru c nu am
a,sol)it scumpa ta *cademie Ledi, nu nseamn c nu pot "olosi 'or%a la "el de ,ine ca
oricine altcine)a. Vrei partea de sus sau pe cea de (os6
& 5 iau pe cea de sus, zise ;uEe, un pic intimidat de n"lcrarea replicii ei. !i
lu sa,ia de lumin i arunc iute o pri)ire prin ncpere, ntiprindu-i ,ine n minte
pozi%ia "iecrei stalactite.
& <ti $ata6
+rept rspuns, Mara i aprinse sa,ia, lumina lamei adu$nd o nuan% al,astr
celei al,e, neutre, care )enea de la ,a$heta ei luminoas.
& !ncepem cnd )rei tu.
& .ine, spuse ;uEe, ncercnd s i ascund ndoielile n timp ce adu$a )erdele
sa,iei lui la amestecul de culori.
& +-i drumul.
2imultan, i arcuir ,ra%ele i aruncar, trimi%ndu-i s,iile Ledi n)rtindu-se
prin camer, lamele acestora tind curat i e"icient %epii de piatr.
2au, cel pu%in, cea a lui ;uEe9
<a ncerc. 3i chiar se strdui. ;uEe putea percepe acest lucru din postura ei, din
mna ei ntins, din ncordarea mintal pe care o sim%ea ca pe o descrcare electric n
(urul ei.
+ar, dup cum spusese odat Maestrul 8oda, 'aci sau nu "aci. 0u e7ist
ncercare. 3i, n acest caz, aa cum "usese i atunci, ntr-ade)r nu e7ista ncercare. ;a
(umtatea ncperii, sa,ia Marei pru s ezite, ntrerupndu-i ritmul, iar )r"ul lamei se
aplec i z$rie uor podeaua de roc. +in cnd n cnd, i re)enea i z,ura drept una sau
dou secunde, dar apoi ncetinea sau se apleca iar, cnd Mara aproape o scpa din
strnsoarea 'or%ei.
+e dou ori a "ost ;uEe tentat s o a(ute, cu o sarcin att de uoar, n-ar "i a)ut
pro,leme s controleze am,ele s,ii. !ns de "iecare dat rezist tenta%iei= Mara Lade
mnioas i "rustrat prea ce)a destul de ru, s adau$e la asta i sentimentul c era luat
de sus nu presupunea o com,ina%ie pe care el se sim%ea pre$tit s o n"runte.
!n plus, trea,a era "cut, chiar dac un pic cam nere$ulat. 3i, n ceea ce pri)ea
scopul secundar al demonstra%iei, su,tilit%ile spectacolului scpau cu totul audien%ei.
#rmlaia de %ipete i de triluri care )enea dinspre Qom (ha-i i umplu lui ;uEe urechile i
mintea, n timp ce stalactitele cdeau din ta)an n (urul lor, spr$ndu-se de pietrele de pe
(os.
+ar nici z$omotele pietrelor care se s"rmau, nici e7clama%iile de uimire ale Qom
(ha-ilor nu puteau acoperi chiotele ncntate ale Copilului Vnturilor.
& *m a)ut dreptate )ede%i, am a)ut dreptate, stri$ el ,ucuros. <ste un mare
rz,oinic Ledi ca i Mara Lade de ln$ el.
;uEe sim%i o n%eptur cnd i chem sa,ia napoi, a)nd $ri( ca aceasta s
a(un$ odat cu arma mai nceat a Marei.
& 1z,oiul nu te "ace mre%, Copile al Vnturilor, l do(eni el cu ,lnde%e pe Qom
Qae n timp ce i stin$ea sa,ia de lumin i o prindea la centur.
& ;upta tre,uie s "ie ntotdeauna ultima ale$ere a unui Ledi.
& !n%ele$, zise Copilul Vnturilor, tonul $ndurilor sale artnd clar c, de "apt,
nu n%ele$ea nimic. +ar cnd i )e%i distru$e pe *menin%tori9
& 0u o s distru$em nimic, insist ;uEe. Cel pu%in, nu nainte de a ncerca s
)or,im cu ei.
& <u a renun%a n locul tu, stri$ Mara peste umr n timp ce se ndrepta spre
deschiztura n$ust. Va n%ele$e dup ce i )a )edea c%i)a prieteni murind n lupt. 0u
nainte.
;uEe sim%i un nod n $t. 5,i-San, .i$$s, +acE9 lista era lun$.
& !n acest caz, sper s nu n%elea$ niciodat, murmur el.
& 5h, )a n%ele$e, l asi$ur Mara cu o )oce ntunecat, cu)intele rsunnd
ciudat, cci i strecurase capul n crptur i mica ,a$heta luminoas.
& Mai de)reme sau mai trziu, to%i n%ele$.
2e trase napoi i i desprinse sa,ia de lumin de la centur.
& o%i s )ii drumul se n$usteaz doar din cauza unui perete su,%ire de stnc.
+ureaz doar un minut pn l tai.
3ase ore mai trziu, ;uEe ceru, n "inal, s se opreasc.
& <ra i timpul, zise Mara, strm,ndu-se n timp ce se aeza uurel, n cea mai
con"orta,il pozi%ie, pe piatra rece.
& !ncepusem s cred c speri s a(un$em la Turnul nalt pn la noapte.
& *a a "i )rut, spuse ;uEe, mturnd nite pietricele de pe un pinten de stnc
din "a%a ei i aezndu-se. 0u arta nici pe departe la "el de o,osit ca ea, o,ser) Mara cu
o urm de in)idie. 0u putea dect s spere c el i ascundea epuizarea mai ,ine ca ea.
& *m impresia c tre,uie s ne $r,im cu trea,a asta.
& Tu ntotdeauna te $r,eti, zise Mara, nchizndu-i ochii. Te-ai $ndit
)reodat c, din cnd n cnd, ai putea lsa i pe al%ii s "ac toat munca6
2im%i cum te7tura emo%iilor lui se schim, i se ntre, dac e7presia lui )a "i
rnit, mnioas ori indi$nat atunci cnd i )a deschide ochii.
2pre uoara ei surpriz, nu era niciuna dintre acestea. <ra, mai de$ra,, o e7presie
de interes calm.
& Crezi c ncerc s "ac prea mult6
& +a, zise ea, pri)indu-l cu aten%ie. +e ce6 0u eti de acord6
<l ridic din umeri.
& !n urm cu un an sau doi nu a "i "ost, spuse el. *cum9 nu tiu.
& *h, zise Mara. Mai nti, a"irma%ia lui de la ,aza-asteroid a pira%ilor Ca)rilhu
cum c ncerca s i reduc utilizarea 'or%ei, iar acum cel pu%in o recunoatere timid a
"aptului c s-ar putea s ncerce s "ac prea multe. !ntr-ade)r, era un pro$res.
& 'irete, dac nu "aci tu totul, atunci cine o s "ac6
+e pe piatra pe care sttea, Copilul Vnturilor spuse ce)a, iar ;uEe zm,ii.
& 0u, Copile al Vnturilor, zise el. 0ici mcar un Maestru Ledi nu poate "ace
totul. +e "apt i arunc Marei o pri)ire uneori pare c nu este trea,a unui Maestru Ledi
s "ac totul.
Constructorul cu ;iane coment i el.
& +a, spuse ;uEe.
& Ce a zis6 ntre, Mara.
& Mi-a citat ceea ce pare a "i un pro)er, Qom (ha, rspunse ;uEe. +espre cum
multe liane strnse la un loc sunt mai puternice dect acelai numr de liane luate separat.
Cred c practic pe "iecare planet din 0oua 1epu,lic e7ist cte o )ariant a acestuia.
Mara i arunc o pri)ire amar Qom (ha-ului.
& 3tii, puteam s aud $ndurile lui alpatine de oriunde din /mperiu. *dic de
oriunde lanetele 0ucleului, /nelul de Mi(loc, chiar i n timpul unei cltorii pe care
am "cut-o odat la mar$inea /nelului <7terior.
& 3i totui nu-i po%i auzi pe Qom (ha-i sau pe Qom Qae-i din partea cealalt a
camerei, spuse ;uEe. Tre,uie s "ie ener)ant.
& <ner)antK nu e chiar cu)ntul pe care l cutam, zise ea pe un ton acid. Cum de
tu i auzi i eu nu6 +ac nu este un secret Ledi pro"esional.
<mo%iile lui rmaser calme.
& +e "apt, chiar asta este, spuse el. 0u e )or,a de secret, ci de "aptul c tu nu eti
Ledi.
& Ce, pentru c nu am trecut prin *cademia ta6 zise Mara n ,taie de (oc.
& 0u de asta, spuse ;uEe. <7ist moduri de a de)eni Ledi i "r a trece printr-o
*cademie. <zit, a,ia )izi,il. +ar, dac tot a )enit )or,a, de ce nu te-ai ntors6
<a i studie "a%a, ntre,ndu-se dac era un su,iect despre care ar "i )rut s discute
chiar acum.
& *m a)ut lucruri mai ,une de "cut, zise ea, n schim,.
& !n%ele$, spuse ;uEe= i, de aceast dat, ea chiar sim%i un tremur n emo%iile lui.
Cum ar "i s z,ori prin 0oua 1epu,lic alturi de ;ando, de e7emplu6
& <i, ei, zise Mara arcuindu-i uor sprncenele. 5,ser) o urm de $elozie6
!nc o dat, el o surprinse. lpirea emo%iilor, n loc s se aprind, ca un tciune
peste care adie )ntul, se stinse ntr-un "el de triste%e ,lnd.
& 0u $elozie, spuse el ncet. +ezam$ire. !ntotdeauna am sperat c te )ei
ntoarce s %i termini pre$tirea.
& 0-ai sperat destul, zise Mara, n,uindu-i o scnteie de )eche amrciune.
*m crezut c dup toate prin cte am trecut mpreun pe MMrEr i pe SaMland meritam
cel pu%in o aten%ie special din partea ta. +ar de "iecare dat cnd apream, m salutai,
dup care, practic, m i$norai. :Mp +uron sau altul dintre puti ei primeau toat aten%ia
ta.
;uEe se strm,.
& *i dreptate, recunoscu el. *m crezut9 cred c m $ndeam c nu ai atta
ne)oie de aten%ie ca ei. :Mp era mai tnr i mai lipsit de e7perien%9 2e ntrerupse.
& 3i uite ce-ai cti$at, nu se putu a,%ine Mara s o,ser)e. *proape c a distrus
ntrea$a *cademie, ca s nu mai )or,im despre tine, 0oua 1epu,lic i tot ce i-a mai stat
n cale.
& 0u a "ost )ina lui, spuse ;uEe. ;ordul 2ith <7ar :un l atr$ea ctre partea
ntunecat.
& Continu, te ro$, zise Mara, dndu-i seama c se ntorcea pe teritoriul pe care
de(a se hotrse c )oia s l e)ite pentru moment.
& 3i a cui a "ost ideea s n"iin%eze *cademia pe 8a)in6 3i cine a decis s o lase
acolo dup ce a "ost rezol)at pro,lema cu <7ar :un6
& <u, spuse ;uEe pri)ind-o "i7. 4nde )rei s a(un$i6
Mara se strm,. 0u era nici timpul, nici locul s nceap aceast discu%ie.
& Tot ce )reau s zic este c nu eti in"aili,il, zise ea, e)itnd nc o dat
su,iectul. +oar asta i ar tre,ui s "ie un moti) destul de ,un s nu ncerci s le "aci
sin$ur pe toate.
& #ei, nu te contrazic, protest ;uEe cu un zm,et sla,. M-am schim,at9 zu.
+oar te-am lsat s-%i mnuieti sin$ur sa,ia, nu6
& Mersi c mi-ai amintit, spuse Mara, sim%ind cum se nroea de ruine. Chiar
credeam c pot s o controlez mai ,ine de att.
& Controlul lun$ i sus%inut este de o,icei cel mai $reu de stpnit, zise ;uEe.
+ar am descoperit nite tehnici speciale pentru asta. 4ite, ridic-%i sa,ia de lumin i o
s-%i art.
Micndu-i oldul pentru a eli,era sa,ia i, n acelai timp, pentru a-i muta
piciorul de pe o piatr care de)enise neplcut de ascu%it Mara ridic arma n "a%a ei.
& Vrei s o aprind6 ntre, ea, prinznd-o cu 'or%a i lundu-i mna de pe ea.
& 0u, nu este ne)oie, spuse ;uEe. !n re$ul, acum %ine sa,ia nemicat n "a%a ta.
Vreau s te ui%i la ea, dar n acelai timp s o i )izualizezi, aa cum plutete ea acolo.
o%i s-o "aci6
Mara i nchise ochii pe (umtate, mintea purtnd-o napoi la cltoria lor prin
pdurea de pe SaMland din urm cu zece ani. 3i atunci ;uEe i asumase cu uurin% rolul
de pro"esor, iar ea pe cel de ele).
+ar de atunci se schim,aser multe. 3i de data aceasta, poate c ea )a "i cea care
)a da lec%ia cea mai important.
& .ine, am "cut-o, i zise ea. Ce urmeaz6
Mara n)%a repede, dup cum ;uEe o,ser)ase n trecut, i prinse cu uurin%
,azele tehnicii de concentrare. Continu s o e7erseze nc (umtate de or, apoi "ur
ne)oi%i s plece.
& 2per c droidul tu nu o s rmn "r ener$ie nainte de a a(un$e acolo,
coment Mara n )reme ce ;uEe "olosea 'or%a pentru a-l ridica pe 12 peste o alt sec%iune
de teren care arta de parc "usese s"iat de nite $heare.
& 0u mi-ar plcea deloc s tiu c dup ce l-am crat cu noi att drum de)ine o
pies de mo,ilier.
& Va "i n re$ul, zise ;uEe. *cum nu "olosete prea mult ener$ie, iar droidul
tu i-a dat cte)a ,aterii n plus cnd )eneam aici.
& 2tai aa, spuse Mara ncruntndu-se. +roidul meu, 2lips6 arc ziceai c ai
)enit cu B-interceptorul.
& +a, am co,ort cu interceptorul pe planet, spuse ;uEe. +ar n sistem am intrat
cu 'ocul Ladei. Cred c am uitat s pomenesc asta.
& Cred c da, zise Mara tios, cu un )al de mnie care l "cu pe ;uEe s se
n"ioare cnd trecu prin emo%iile ei.
& Cine nai,a %i-a dat )oie96 0u conteaz. * "ost :arrde, nu6
& * spus c *prtorul tu nu are un motor de hiperpropulsie, zise ;uEe, sim%ind
tonul de"ensi) al )ocii sale. +oi oameni ntr-un cocEpit de B-interceptor stau cam
n$hesui%i.
& 0u, ai dreptate, spuse Mara cam "r tra$ere de inim, iar el sim%i cum ea i
n,uea re"le7ul de protecti)itate "a% de sin$urul lucru din uni)ers care i apar%inea cu
ade)rat.
& +ar ar "i ,ine s-l "i ascuns cum tre,uie. 3i )reau s zic "oarte ,ine ascuns.
& *a am "cut, o asi$ur ;uEe. 3tiu ct de mult nseamn pentru tine na)a asta.
& 3i ar "i ,ine s nu-i "i z$riat )opseaua, l a)ertiz ea. .nuiesc c nu te-ai
$ndit s aduci radio,aliza de apelare6
& .a da, zise ;uEe ncruntndu-se uor n timp ce scormonea ntrunul dintre
,uzunarele salopetei. +in moti)e necunoscute, o amintire de demult i )enise n minte?
data n care se ntorsese pe +a$o,ah i dduse peste o )eche radio,aliz de apelare a unei
na)e de dinaintea 1z,oiului Clonelor. 0u tiuse ce era, dar 12 i amintise c l )zuse
odat pe ;ando "olosind un aparat asemntor, aa c se ndreptaser spre opera%iunea
minier a lui Calrissian de pe 0Ellon pentru a-l ntre,a despre o,iect. 3i ntmplarea a
"cut c au a(uns la timp pentru a-i a(uta pe #an i pe ;eia s respin$ un atac al Marelui
*miral Thrawn.
+ar de ce tre,uia s i aminteasc tocmai acest lucru acum6 +eoarece Mara era
aici i, tot atunci, a)usese prima )iziune a ei6 2au ceea ce i strnise ce)a a"lat att de
adnc n minte a)ea le$tur cu acea radio,aliz )eche sau cu cea a 'ocului sau cu
radio,alizele, n $eneral6
Mara l pri)ea ciudat.
& ro,leme6 ntre, ea.
& Mi-a "u$it $ndul, spuse ;uEe, sco%nd radio,aliza i dndu-i-o. Totui, nu o
s po%i chema 'ocul de aici. 2untem cu mult n a"ara razei de ac%iune i cred c mi aduc
aminte c radio,aliza "unc%ioneaz doar att ct )ezi cu ochii.
& 0u, are i o op%iune de emitere, zise Mara. +ar raza chiar este cam limitat.
Totui, n Turnul nalt s-ar putea s e7iste transmi%toare prin care s trimit semnalul.
!i arunc nc o pri)ire amenin%toare pentru acest su,iect.
& +ei po%i s "ii si$ur c nu o s scot na)a din ascunztoare dect i doar atunci
cnd o s putem neutraliza cui,urile lor de )ntori. C )eni )or,a, nu mi-ai spus ce s-a
ntmplat cu cei doi cu care te-ai ntlnit.
& 0u sunt prea multe de spus, zise ;uEe, sco%ndu-i sa,ia de lumin i
aprinznd-o.
5 micare rapid, i nc o stalactit czu, spr$ndu-se de pmnt n "a%a lui.
& Mi-au spus s-i urmez, apoi au "cut o serie de mane)re iu%i. *tunci am crezut
c s-ar putea s caute o scuz pentru a deschide "ocul.
& Mai pro,a,il, au )rut s )ad cu ce "el de na) i de pilot au de a "ace, su$er
Mara.
& ;a aceeai concluzie am a(uns i eu, apro, ;uEe, ntinzndu-i 'or%a pentru a-
l ridica pe 12 peste stalactita s"rmat. 5ricum, au ateptat pn am a(uns la c%i)a
Eilometri de Turnul nalt i atunci au deschis "ocul. M-am "erit prin canioanele pe care le
arta nre$istrarea ta i am reuit s scap de ei.
Mara tcu o clip.
& *i spus c %i-au cerut s-i urmezi. Vor,eau ,azica6
& !ntr-un "inal, zise ;uEe. +ar au nceput cu acelai mesa( pe care :arrde l-a
nre$istrat cnd cealalt na) a z,urat pe ln$ distru$torul spa%ial al lui .ooster TerriE.
& :arrde %i-a dez)luit asta, spuse Mara, emo%iile ei de)enind ,rusc mai
ntunecate. >i-a artat i restul6
& Mi-a dat in"orma%iile tale de aterizare, zise ;uEe. Mai era ce)a6
& +a, i nu era nimic ,un, spuse Mara. !n primul rnd, numele lui Thrawn este
n$ropat n acel mesa(. !n al doilea rnd, sora ta a recuperat de ln$ Muntele Tantiss un
datacard stricat care era etichetat JMna lui ThrawnK.
Mna lui Thrawn.
& 0u-mi place cum sun, zise ;uEe.
& 0imnui nu-i place, l apro, Mara ncruntat. !ntre,area este ce nseamn6
& >ie %i se spunea Mna !mpratului, i aminti ;uEe. 2-ar putea ca i Thrawn s
"i a)ut un ast"el de a$ent6
& +e asemenea, acesta este primul lucru pe care l-a ntre,at toat lumea, zise
Mara, iar ;uEe sim%i o scurt plpire de iritare. *sta sau dac ar putea "i )or,a despre o
superarm ca o alt 2tea a Mor%ii. +ar niciuna dintre acestea nu erau n stilul lui.
;uEe pu"ni.
& 0u, stilul lui era s pr)leasc o strate$ie $enial peste oricine.
& e scurt, spuse Mara. Totui, datacardul a aprut din arhi)a personal a
mpratului, deci tre,uie s nsemne ce)a. alpatine nu ar "i creat o dezin"ormare doar
pentru distrac%ia lui particular.
& <i, orice ar nsemna, s-ar prea c prietenii notri din Turnul nalt au un "el de
le$tur cu Thrawn, zise ;uEe. M ntre, dac pot "i un $rup din poporul lui.
& 5h, ce $nd )esel, mri Mara. 2 sperm c nu toat specia lui are acelai
$eniu tactic ca el.
& +a, murmur ;uEe.
+ar chiar cnd aprindea sa,ia de lumin pentru a mai tia nite roc din calea lor,
un alt $nd nelinititor i )eni n minte. +ac Mna lui Thrawn nu era un asasin sau un
a$ent special9
& /ar te $ndeti, i ntrerupse Mara medita%ia. #aide, s auzim.
& Tocmai m $ndeam c Mna lui Thrawn ar putea "i un ele), zise ;uEe,
ntorcndu-se pentru a se uita la ea. Cine)a pe care s-l "i pre$tit s-i ia locul dac i s-ar
"i ntmplat ce)a.
& *tunci unde e6 ntre, Mara. Vreau s spun c au trecut zece ani. +e ce nu a
aprut pn acum6
& oate c Mna nu a crezut c este nc pre$tit, su$er ;uEe. oate a crezut c
tre,uie s se mai antreneze nainte de a-i lua locul lui Thrawn.
& 2au alt"el, zise Mara, iar n lumina cu um,re aspre de la ,a$hetele luminoase=
"a%a ei se ncord ,rusc, a ateptat momentul potri)it pentru a-i "ace mutarea.
;uEe inspir adnc, aerul rece al ca)ernei prnd dintr-odat i mai rece.
& Cum ar "i momentul n care 0oua 1epu,lic este pe punctul de a "i s"iat din
cauza pro,lemei Camaas.
& <7act aa ar "i pro"itat Thrawn de situa%ie, spuse Mara. +e "apt, resursele
imperiale "iind reduse practic la zero, este cam sin$urul lucru pe care l-ar putea "ace.
entru ce)a timp, se uitar unul la altul "r s )or,easc.
& Cred, zise Mara n cele din urm, c cel mai ,ine ar "i s intrm n turnul la i
s )edem ce se ntmpl acolo.
& Cred c ai dreptate, spuse ;uEe, ndreptndu-i ,a$heta luminoas ctre
direc%ia lor de mers i mrindu-i puterea cu o treapt. Cam la cinci metri n "a%, coridorul
pe care se a"lau prea s se deschid ntr-o camer lar$, oricum, destul de lar$ pentru a
putea n$hi%i raza de lumin a ,a$hetei. 'cu un pas nainte9
3i se opri cnd o senza%ie su,til l "urnic n str"undul min%ii. <ra cine)a n
"a%9
& *m sim%it i eu, mormi Mara din spatele lui. Totui, parc nu ar "i semnalul
meu de a)ertizare o,inuit.
& oate c nu este att de periculos, zise ;uEe. Cel pu%in nu pentru noi.
12 ciripi, cu un sunet care reuea s "ie ,nuitor i nea(utorat n acelai timp.
& 0u )or,ea despre tine, l asi$ur Mara pe droid. Vezi ce)a, ;uEe6
& +a, spuse ;uEe zm,ind ncordat.
!n "a%, cele trei cluze Qom (ha care, pn acum, z,uraser nainte i napoi pe
deasupra sarcinii lor care mer$ea mai ncet pe (os, se aezaser pe pietre n aceast parte a
$urii peterii.
& Cred c acolo e ce)a cu care nu sunt prea ner,dtori s se ntlneasc.
& 3i despre care se pare c au uitat s ne pomeneasc, o,ser) Mara. 4n alt test6
& 2e poate, zise ;uEe. 0u9 Copile al Vnturilor, stai aici.
& 0u )d nici un pericol, protest tnrul Qom Qae. +ar, cu toate acestea, co,or
n pica( pe o stala$mit de ln$ deschiztur.
& Ce pericol este6
& 5 s a"lm imediat, i spuse ;uEe, apucnd mnerul sa,iei i strecurndu-se
ctre ca)ern. Mara6
& 2unt n spatele tu, zise ea. Vrei s m ocup de lumini6
& Te ro$, spuse ;uEe, dndu-i peste umr ,a$heta lui. *scu%indu-i toate
sim%urile, pii n deschiztur.
entru un minut sttu acolo nemicat, cercetnd terenul n timp ce Mara mica
ncet razele de lumin. !ncperea era impresionant de lar$ i de nalt, cu o mn de
canale care purtau cursuri unduitoare de ap pe podeaua alt"el destul de dreapt. 0u mai
e7istau stalactitele i stala$mitele cu care a)useser de a "ace pn acum prin restul
sistemului de peteri, ns pr%ile de (os ale pere%ilor erau strpunse de zeci de $uri de
cte (umtate de metru n diametru care preau s se ntind n adncul stncii. !ntrea$a
ncpere pere%i, ta)an, podea, chiar i al,iile praielor era acoperit cu ceea ce prea a
"i un n)eli $ros dintr-o su,stan% ca muchiul. !n captul opus, camera se n$usta iar,
ntr-un tunel asemntor cu cel n care stteau ei.
& Tre,uie s e7iste deschideri ctre supra"a%, zise Mara ncet, respira%ia ei
nclzindu-i pentru scurt timp cea"a. 0u este lumin, dar se simte cum se mic aerul. 3i
este i ap.
& +a, murmur ;uEe. *er, ap i plante chiar i muchi toate artau c aici ar
"i putut e7ista un complet ecosistem.
4nul care ar "i putut include chiar i animale de prad9
& Vrei s-i dai o ra%ie de hran6 su$er Mara.
& 2 ncercm mai nti o piatr, spuse ;uEe, aplecndu-se pentru a lua un
,olo)an ct un pumn. !l arunc n centrul ncperii= i, n timp ce se ndrepta spre pmnt,
l prinse cu 'or%a i l roti ,rusc ntr-o parte9
3i, ,rusc, ce)a %ni dintr-unul dintre pere%i i se retrase imediat.
3i, cu acea micare, piatra dispru.
& 4au@ zise ;uEe, uitndu-se la acea por%iune de perete n timp ce Mara ndrepta
,a$hetele luminoase spre ea.
& *i )zut de unde a ieit chestia aia6
& Cred c de unde)a de acolo, spuse Mara. * trecut prea repede9 acolo. Vezi6
;uEe ddu din cap. +intr-una dintre $urile adnci din perete, o cascad mic de
pietri se scurse tcut pe muchiul al,. 2e )zu o micare prin muchi atunci cnd
pietriul trecu, apoi se liniti i ncperea "u iar cu"undat n tcere i nemicare.
& Cred c nu-i plac pietrele, coment Mara.
& *r "i tre,uit s ncercm cu ra%ia de hran, o apro, ;uEe, ntinzndu-i 'or%a
i derulndu-i memoria pe termen scurt. 0u l a(ut= micarea "usese prea iute.
& *i putut s )ezi ce a "ost6
& 4n "el de lim, sau de tentacul, zise Mara. ro,a,il c partea principal a
creaturii este n $aura aia.
& 3i pro,a,il c nu e sin$ur, spuse ;uEe, uitndu-se atent la celelalte $uri din
ncpere. *i )reo idee6
& <i, pentru nceput ar tre,ui s ne uitm mai de aproape la unul dintre ei, zise
Mara. rinzi )reo urm de sentimente pe aici6
;uEe i ntinse 'or%a prin camer.
& 0u, i spuse el. 0imic.
& *tunci nseamn c nu sunt dect animale de prad, zise ea, strecurndu-se n
deschiztura de ln$ el i dndu-i ,a$hetele luminoase. *sta ne a(ut. Vrei s te dai din
drum6
& Ce "aci6 ntre, ;uEe ncruntndu-se, n timp ce ea i scotea sa,ia de lumin
i o aprindea.
& Cum ziceam? m uit mai de aproape, spuse ea. >innd sa,ia n "a%a ei, o prinse
cu 'or%a i ncepu s o n)rt ncet. !nc n)rtindu-se, aceasta pluti uor n stn$a, pe
ln$ perete. 2e apropie de una dintre $uri9
3i, cu o e7plozie de lumin i mai multe z$omote de piatr s"rmat, dispru n
$aur.
& Mara Lade@ $"i Copilul Vnturilor. -heara-arm9
& 0u-i nimic, l calm ;uEe. !i %inea ochii pe $aur, "r s ndrzneasc s se
uite la Mara. +ac socotise $reit9
3i atunci, cu un al doilea z$omot puternic de roc spart, o "iin% lun$, ca un
)ierme, iei cltinndu-se din $aur, acoperit cu sn$e rozaliu care nc se scur$ea din
ase tieturi adnci de pe corpul ei. Micndu-se aproape $rotesc de ncet, alunec pe
peretele acoperit de muchi i se opri ntr-o piatr de pe (os. 5 lim, rsucit se des"cu
alene din $ura inert, urmat de sa,ia Marei.
2e auzi un suspin de uimire dinspre unul dintre Qom (ha-i.
& +eci aa arat, spuse strtorul romisiunilor.
& 0-a%i mai )zut niciunul pn acum6 ntre, ;uEe.
& 0u, rspunse Qom (ah-iul. 0u i-am ntlnit pn acum treizeci de anotimpuri.
;uEe ridic o sprncean.
& Au. !nainte de asta nu au "ost aici sau nu i-a%i descoperit )oi6
& 0u pot rspunde corect la aceast ntre,are, zise strtorul romisiunilor.
Rom (ha-ii )in rareori n aceast parte a ca)ernei.
& ro,leme6 ntre, Mara n timp ce i ntindea 'or%a pentru a-i recupera sa,ia
de lumin.
& 2e pare c se ridic ntre,area dac aceast ncpere era aa pn n urm cu
treizeci de ani, i spuse ;uEe.
& /nteresant, zise Mara uitndu-se cu dez$ust la sa,ia ei acum nsn$erat.
2trecurnd-o pe dup col% n ncpere, o terse pe o mar$ine de muchi al,.
& 2-ar putea ca cine)a s se "i mutat n Turnul nalt cam pe atunci i s "i dorit s
descura(eze turismul ntmpltor.
& *sta este o posi,ilitate, apro, ;uEe.
& <i, eu mi-am "cut partea, zise Mara, cercetndu-i iar sa,ia de lumin. Tu po%i
s te ocupi de urmtorii9 2unt, cam treizeci6
& Cam aa, con"irm ;uEe, "cnd o estimare rapid a numrului de $uri din
pere%ii ca)ernei. Crezi c ar putea "i destul de detep%i ca s i dea seama c suntem prea
mari de mncat6
& 0u mi-ar plcea s m ,azez pe asta, spuse Mara. ;im,ile alea au mai mult
"or% i )itez dect le tre,uie pentru a rupe oase.
& +e acord, zise ;uEe. 0u cred c e7ist )reo cale de trecere la care s nu poat
a(un$e.
& 0ici pe asta nu m-a ,aza, spuse Mara. 5ricum, pare destul de clar. Mer$em
pe ln$ un perete i i tiem pe rnd din lateral.
;uEe se strm,. +estul de direct, cu si$uran%, dar cam sn$eros. 'iin%ele erau
lipsite de sentimente, "irete, i era de importan% )ital ca el i Mara s treac de ele. !ns
tot nu-i plcea ideea unui mcel de mari dimensiuni.
+ar poate c mai era o solu%ie.
& strtor al romisiunilor, este clar c ai mai ntlnit creaturile astea, zise el,
uitndu-se peste umr. Ce mnnc6
strtorul romisiunilor ,tu din aripi.
& ;a nceputul i la s"ritul "iecrui anotimp au loc mi$ra%ii de insecte.
& #mm6 ntre, Mara.
& /nsecte mi$ratoare, traduse ;uEe.
& *h, spuse Mara. !n a"ar de cazul n care pot s "ac rost de nite Qom (ha-i
proaspe%i, cred.
2pr$torul de ietre i a$it aripile n semn de a)ertizare.
& 0u ne insulta, Lade din Mara.
& 'irete, asta nu e7plic ce mnnc acum, continu Mara. +eocamdat nu sunt
prea multe insecte pe aici.
& Cel pu%in nu se )d, zise ;uEe.
!nchizndu-i sa,ia, se strecur n ncpere, %inndu-se aproape de perete.
!ntinzndu-i mnerul sa,iei ct de departe putea, lo)i scurt n muchi.
.rusc, se auzi un tumult de ,zituri= i, dintr-odat, o duzin de insecte mari
%ni din ca)it%ile ne)zute ale muchiului, z,urnd ne,unete prin camer n toate
direc%iile.
0u a(unser prea departe. ;a "el de ,rusc pe ct apruser insectele, a)u loc o
a$ita%ie de lim,i care plesneau i, o clip mai trziu, tcerea se aternu iar peste ncpere.
!n spatele lui ;uEe, 12 ,ol,orosi cu team.
& /nteresant, coment Mara. 2tratul de muchi tre,uie s "ie mai $ros dect pare.
2e uit la ;uEe. 2per c nu o s propui s lo)im pere%ii i s ncercm s ne "urim ct
dureaz "estinul.
& *i pe (umtate dreptate, zise ;uEe, deschizndu-i sa,ia i pind iar n
ncpere. Vrnd )r"ul aprins n muchi, tie cu $ri( un ptrat cu latura de un metru de
material "ormat din muchi. !nchise sa,ia, o puse la centur, prinse ,ine mar$inile
ptratului i trase.
Cu un sunet de s"iere ciudat de tul,urtor, o ,ucat de cincisprezece centimetri
se desprinse. ;uEe i-o prinse pe ante,ra%e ncercnd s o %in mai mult sau mai pu%in la
un loc, n"iorndu-se la )ederea a o sut de $ze strnite care miunau la supra"a% sau se
n$ropau la loc n muchi.
& Minunat, spuse Mara )enind ln$ el. 3i, acum e ora mesei6
& Cam aa, zise ;uEe, ndreptndu-se ncet ctre urmtoarea $aur i aruncnd
,ucata n "a%a ei. ;im,a %ni i cu un )rte( de pra" de muchi, ,ucata dispru.
& 2 )edem dac a "unc%ionat, spuse Mara, trecnd pe ln$ ;uEe i ntinzndu-
i lama sa,iei de lumin n "a%a $urii.
0u se ntmpl nimic.
& 2e pare c da, hotr ea. Mai ,ine treci droidul ct nc mestec.
& .ine, zise ;uEe, ntorcndu-se i prinzndu-l cu 'or%a pe 12. Copile al
Vnturilor, Qom (ha-ilor9 s mer$em.
4n minut mai trziu, erau cu to%ii n cealalt parte a ,rlo$ului.
& <i, sunt impresionat, declar Mara, ieind din pozi%ia de $ard pentru a li se
altura.
& 3i nici nu a "ost ne)oie s ucidem, o,ser) ;uEe, aprinzndu-i sa,ia i pind
ctre urmtorul ,rlo$ de prdtor.
& !n a"ar de o $rmad de insecte, spuse Mara. *propo, ai ce)a mpotri)a
insectelor6
<l crezuse c se ascunsese destul de ,ine.
& !mi aduc aminte de chestiile alea droch, asta-i tot. 0ici o pro,lem.
& *h, zise Mara, nchizndu-i sa,ia i pind pe dup ;uEe. 2-%i spun ce)a? tu
tai, i eu desco(esc. .ine6
+ou ore mai trziu, se oprir, n cele din urm, pentru pauza de noapte.
& Cel pu%in, cred c este noapte, zise ;uEe uitndu-se la ceas. Tocmai mi-am dat
seama c nu l-am potri)it dup ora local.
& < noapte, l asi$ur Mara, spri(inindu-se plin de recunotin% de piatra pe care
o alesese i nchiznd ochii. Mai trziu, tia, )a plti pentru asta cu numeroase dureri i
n%epturi din cauza umezelii i a mar$inilor ascu%ite. +ar, deocamdat, era nemaipomenit
de ,ine.
& 0oaptea nseamn momentul n care to%i ,ie%eii i "eti%ele cumin%i se duc la
culcare. rin urmare, si$ur e noapte.
& Cred c da, zise ;uEe.
Mara deschise ochii i se uit printre $ene la el. Tocmai atunci ce)a tremurase n
emo%iile lui.
& 0u6 ntre, ea.
<l cltin din cap.
& 0u, ai dreptate, ced el, cam "r tra$ere de inim. Tre,uie s dormim.
!n loc s ce6 Mara i ntinse 'or%a, ncercnd s ptrund mai adnc n mintea lui.
+ar drumul acela era ,locat, nu putea distin$e nimic n a"ar de o ,arier de nesi$uran%
cu o urm de9
2e ncrunt. 1uine6 Chiar asta percepea6
*sta era. 3i dac marele Maestru Ledi ;uEe 2EMwalEer a)ea o ast"el de emo%ie,
atunci era, n mod clar, )or,a de pro$res.
3i, date "iind acestea, ultimul lucru pe care i-l dorea ea era s i uureze situa%ia.
Cnd )a dori, n cele din urm, s i deschid carapacea destul de mult, nct s o ntre,e
despre rela%ia ei cu ;ando, i )a spune. 0u nainte.
3i poate c pn atunci )a "i n stare s aud i celelalte lucruri, mai nelinititoare,
pe care a)ea s i le spun.
oate.
& +eci asta e= ha6 ntre, Sed$e spri(inindu-se nonalant de unul dintre
"elinarele ,othane n stil )echi care se a"lau pe mar$inea parcului, uitndu-se peste
terenul $ol ctre domul al,, scnteietor, din centru.
& *sta e, con"irm Corran ncruntndu-se ctre datapad. Cel pu%in, aici aa zice.
Sed$e i mut pri)irea ctre mar$inea parcului, ctre strada care l nco(ura i
ctre ma$azinele cu stea$urile lor colorate, a"late pe mar$inea ei. 2e prea c era zi de
cumprturi, i sute de trectori ,othani i strini se re)rsau n aceast zon.
& Cred c sunt ne,uni, i spuse lui Corran. 2 pui o ast"el de %int9
2e ntrerupse cnd doi duroi trecur pe ln$ el i se ndreptar piezi spre parc.
& !ntr-o zon pu,lic, continu el pe un ton mai sczut, nseamn s-o cau%i cu
lumnarea.
& e de alt parte, a a)ea o parte din scutul planetar n capital %i $aranteaz
si$uran%a oraului, art Corran. *sta le )a plcea tuturor strinilor care "ac a"aceri aici.
& .othanii au dat ntodeauna mare importan% ima$inii, ced Sed$e acru.
Chiar i aa, tre,uia s recunoasc "aptul c locul nu era nici pe departe att de
)ulnera,il pe ct prea. Con"orm datelor pe care .el /,lis le e7trsese pentru ei, domul
era construit dintr-un alia( special de permo%el, a)ea o sin$ur u i nici o "ereastr, i
era plin cu $rzi narmate i cu sisteme automate de aprare. <chipamentul de $enerare a
scutului era la dou ni)eluri su, pmnt, cu o surs de ener$ie de rezer) autonom, o
camer plin cu piese de rezer) i un corp de tehnicieni de ser)iciu despre care se
spunea c puteau demonta i asam,la la loc ntre$ sistemul n "i7 dou ore.
& *a este= ns lsnd ima$inea de-o parte, n-au "ost niciodat ne$li(en%i n a-i
pzi spatele, art Corran. 2i$ur au dispoziti)e de securitate n apte "eluri de la9
2e opri cci un $rup de ,othani care "lecreau animat unul cu altul trecu printre
cei doi oameni. 5 pereche de hoinari care )enea n urma $rupului principal era i mai
a,sor,it= unul dintre ei intr drept n Sed$e, aproape drmndu-l.
& !ntre$ul meu clan i cere iertare, domnule, $"i acesta, iar ,lana i se undui de
ruine i de (en, n timp ce se ddea n spate direct spre Corran. *cesta ncerc s se
"ereasc, dar ,othanul de(a se mica prea repede i se lo)i de el.
& !mpiedicatule, l do(eni al doilea ,othan, prinzndu-l pe Corran de ,ra% pentru
a-l a(uta s i recapete echili,rul. Vei ndatora tot clanul nostru pn la moartea soarelui
lui .othawui. Cele mai mari scuze, ,unii mei domni. 2unte%i rni%i6
& 0u, suntem ,ine, l asi$ur Sed$e. 2e uit la Corran pentru con"irmare i zri
o urm de ncruntare care i ncre%ea "runtea.
& +ac m $ndesc mai ,ine9
& <7celent, e7celent, continu ,othanul, n mod clar "r s "ie interesat cu
ade)rat de rspuns n timp ce i lua nso%itorul de ,ra% i se ndreptar ctre ma$azine.
& *tunci s a)e%i o zi ,un i plin de prietenie, ,unilor domni.
Sed$e se apropie de Corran, uitndu-se cum cei doi ,othani aproape c drmar
o "emeie n )rst de la mar$inea mul%imii i apoi disprur n u)oiul de trectori.
& Ce s-a ntmplat6 murmur el. Te-ai lo)it6
& 0u, zise Corran ncet, ncruntndu-se i mai mult. +oar c am sim%it ce)a n
nere$ul la9
.rusc, se plesni peste tunic, ncruntarea trans"ormndu-i-se ntr-o consternare
total.
& +roME@ Mi-a luat porto"elul@
& Ce6 sri Sed$e, pipindu-i ,uzunarul.
3i, $sindu-l $ol?
& 5h, la9
& #aide, zise Corran intrnd n mul%ime.
& 0u-mi )ine s cred, mri Sed$e, )enind dup el. Cum au reuit s "ac6
& 0u tiu, stri$ Corran peste umr, mpin$nd trectorii n lturi unul dup
altul. uteam s (ur c tiu toate trucurile. 0u cred c ai reuit s o,ser)i ,lazonul
clanului, nu6
& ;-am )zut, dar nu l-am recunoscut, i spuse Sed$e, sim%indu-se ca un prost
"cut $rmad. Tot ce a)eau ,anii, acreditrile i "ormele de identi"icare ci)ile i
militare se a"lau n acele porto"ele.
& -eneralul o s ne omoare dac nu le recuperm.
& +a pe rnd i "oarte ncet, l apro, Corran ntunecat.
!i croi drum cu umerii printr-un ultim plc de trectori i se opri pe trotuar ntr-
un loc deocamdat $ol.
& Vezi ce)a6 ntre, el, ntinzndu-i $tul pentru a se uita peste capetele
mul%imii.
& 0imic, zise Sed$e, pri)ind n(ur i ntre,ndu-se ce a)eau s "ac acum, n
numele mtuii lui *cE,ar.
-u)ernul ,othan nu tia c erau aici i, pro,a,il, ar "i "ost "urios dac ar "i a"lat.
;a "el i orice o"icial al 0oii 1epu,lici.
& 0u cred c ai putea s, ah96
& +ac nu am reuit s detectez nimic atunci cnd erau chiar ln$ mine,
pro,a,il c nu )oi reui s o "ac de la distan%, spuse Corran prnd complet dezam$it
de sine nsui. 2per c ai un plan de rezer) pre$tit.
& Credeam c tu l-ai pre$tit, replic Sed$e ursuz. +in ne"ericire, tot ce mai
puteau "ace acum era s se ntoarc la na)et i s se alture ri,ea$ului la 5rd Tarsi.
-eneralul .el /,lis, se z)onea, a)ea un repertoriu uimitor de in)ecti)e corelliene,
pe care l scotea la i)eal doar atunci cnd era "oarte "urios. Sed$e nu putuse s con"irme
z)onul. 2e prea c, n curnd, )a a)ea aceast ocazie.
& Mira7 nu o s %i-o ierte niciodat, l a)ertiz el cu un o"tat.
& +a9 de parc %ie o s %i-o ierte /ella, mri Corran drept rspuns.
& #ei, aici, tinerilor. .e%i ce)a cu mine6
Sed$e se ntoarse i descoperi o ,trn cu ochi scprtori care sttea ln$ el.
& Ce6
& V-am ru$at s ,e%i ce)a cu mine, repet ea. < o zi aa de nsorit, iar lumina
este prea puternic pentru ochii mei ,trni.
& 2cuze, dar suntem cam ocupa%i acum, zise Corran rstit, ridicndu-se pe
)r"uri pentru a se uita iar peste capetele mul%imii.
& Voi, tinerii, spuse "emeia pe un ton de repro. Tot timpul sunte%i prea ocupa%i
ca s ) opri%i i s ) ,ucura%i de )ia%. rea ocupa%i s pleca%i urechea la n%elepciunea
celor mai n )rst.
Sed$e se strm,, ndreptndu-i iar aten%ia spre mul%ime, spernd ca ,trna
ne,un s n%elea$ aluzia. 0ici nu n%ele$ea ce tot cuta pe strzile din +re)Ostarn.
& 4ite, doamn, mi pare ru9
& +ar sunte%i prea ocupa%i s ,e%i ce)a cu o ,trn sin$ur6 continu ea, )ocea
de)enindu-i mhnit. *sta este scandalos. Mai ales cnd ,trna sin$ur "ace cinste.
Sed$e se uit n spate, cutnd un mod "erm, dar politicos, de a scpa de ea.
& 4ite, doamn9
3i se opri. 'emeia i ridicase mna acum i %inea n ea, la )edere, dou o,iecte.
+ou dreptun$hiuri mici i ne$re.
orto"elele lor.
Sed$e sim%i cum $ura i se deschise c%i)a milimetri, concentrndu-se pentru
prima dat asupra "e%ei ei. <ra aceeai "emeie peste care dduser cei doi ho%i de ,uzunare
n timp ce plecau n $ra,.
& *h, Corran6 spuse el, ntinzndu-se i lund porto"elele din mna "emeii. ;as.
& Ce96 ntre, Corran, ntrerupndu-se la (umtatea "razei cnd Sed$e i
ntinse porto"elul. -ri(uliu, l lu, a,tndu-i pri)irea de la "emeie doar att ct s se
asi$ure c totul se a"la la locul su.
& ot s te ntre, cum de ai intrat n posesia lor6
'emeia chicoti, cltinnd din cap.
& Voi tia de la 2ecCor sunte%i mortali. V pro$rameaz pentru sunet sau doar
) trimit manualele6
Corran se uit la Sed$e.
& 0e place s "im e7ac%i, spuse el pe un ton pu%in cam o"ensat. 3i este "ost
2ecCor.
& 0u conteaz, zise ea ridicnd din umeri. 5ricum, ,ie%i, ar tre,ui s "i%i mai
aten%i9 "rumoase holo$rame de "amilie a)e%i acolo, mi-ar prea ru s le pierde%i. *cum,
Sed$e, ce prere ai de o ,utur6 Chiar am multe s ) po)estesc.
& +a, de ce nu6 apro, Sed$e precaut, n timp ce n minte i se derula o ntrea$
list de posi,ilit%i neplcute. +ac i deconspira $rupurilor criminale locale sau, mai
ru, or$aniza%iei 1z,unare ori dac doar le cerea o rscumprare $ras9
& <)ident, de(a ne cunoti numele. /ar pe tine te cheam96
& Moranda 2a)ich, zise ea. 4n "el de an$a(at de rezer) al )echiului )ostru
prieten, Talon :arrde.
& 3i, dac m $ndesc mai ,ine, "ace%i )oi cinste.
+roidul osptar le aduse ,uturile, )rsnd cele cte)a picturi o,li$atorii pe
masa din piatr sculptat, primi moneda de la Sed$e, apoi plec.
& ChaEta i Eae, zise Moranda, ridicndu-i paharul. *m spus ,ine, Corran6
0iciodat nu am "ost si$ur de pronun%ia corellian corect a acestei urri.
& +estul de ,ine, mri Corran, ridicndu-i pri)irea de la datapad cu o
neplcere e)ident i uitndu-se la Sed$e. <i6
*cesta ridic din umeri.
& Mie mi se pare n re$ul.
& .ine, asta nu-i de a(uns, zise Corran ntunecat. *m o,ser)at i c sin$urul mod
de a con"irma c aceast scrisoare de recomandare chiar )ine de la :arrde ar "i s trecem
codurile de identi"icare prin Coruscant.
& *tunci mica%i-) la ,iroul de le$tur al 0oii 1epu,lici i pune%i-i s o "ac,
spuse Moranda, lund o n$hi%itur lun$ din lichiorul )erde-al,strui pe care l
comandase. 0u a)em prea mult timp la dispozi%ie, ti%i.
& +a, murmur Sed$e, ncercnd s citeasc acea "a% complet nepstoare. +in
pcate9
& +in pcate nu pute%i "ace asta6 su$er ea, tr$nd cu ochiul la Sed$e peste
mar$inea paharului. +a, m $ndeam eu. 0eplcut.
& +e ce spui asta6 ntre, Corran.
& +e ce spun ce6 replic Moranda. C sunte%i pe cont propriu sau c asta e
neplcut6
& rima, zise Corran. arc te-ai "i ateptat la asta.
& 5h, haide, spuse ea ,at(ocoritor. Chiar m-am uitat ,ine n porto"elele )oastre,
amintete-%i. Ce alt concluzie se poate tra$e cnd actele )oastre militare sunt ascunse
dup cele ci)ile6
& <7act, zise Corran, "i7nd-o cu acea pri)ire amenin%toare despre care Sed$e
se hotr c era un standard al 2ecurit%ii Corelliene.
& Ceea ce nseamn c nc dinainte de a ne turna aceast po)este tiai c nu o
putem )eri"ica.
& 3i ce, am creat asta pe loc6 ntre, ea, artnd ctre datacardul care era nc n
datapadul lui.
& 2au o a)eai la un loc cu celelalte zeci de "alsuri ale tale, replic Corran. 0oi de
unde s tim6
1idicndu-i paharul, Moranda l $oli.
& 0u conteaz, zise ea ridicndu-se n picioare. Credeam c suntem de aceeai
parte i m-am $ndit c ne-am putea a(uta ntre noi. 2e pare c nu se poate. +ata )iitoare
ncerca%i s a)e%i mai mult $ri( la ,uzunare.
Sed$e se uit la Corran i prinse micarea lui apro,atoare din cap, aproape
in)izi,il.
& Te ro$, ia loc, Moranda, spuse el ridicndu-se pe (umtate i prinznd-o de
,ra%. !l sim%i dureros de su,%ire pe su, mnec.
& Te ro$.
<a se opri, aruncndu-le o pri)ire iscoditoare. *poi, zm,indu-i su,%ire lui
Sed$e, se aez.
& 4n test, presupun. ;-am trecut6
& +estul ct s te mai ascultm un pic, i zise Sed$e. 2 ncepem cu moti)ul
e7act pentru care eti aici.
& esemne c din acelai moti) ca )oi, spuse ea. :arrde crede c )a a)ea loc o
e7plozie, cu ,othanii n mi(locul ei i )reau s )d dac e7ist "or%e e7terne care
plnuiesc s apese pe ,uton.
& 3i tu eti sin$ura pe care a putut-o trimite6 su$er Corran.
& 0u prea, zise Moranda. *re oameni care urmresc micrile de personal i de
echipamente n toat 0oua 1epu,lic. *l%ii )eri"ic "iecare raport, ,nuial i specula%ie
care apar. 2-a nimerit ca eu s "iu trimis aici.
& Cu ce ordine6 ntre, Sed$e.
Moranda art cu capul spre ua ca"enelei.
& <7ist o putere de "oc "oarte mare acolo, pe or,it, spuse ea. *r putea ncepe
oricnd s tra$ unii n al%ii. !ns dac cine)a )rea s dea n .othawui, ar tre,ui s scape
mai nti de scuturile planetare. :arrde mi-a cerut s stau cu ochii pe ele.
& +e asta stteai pe ln$ $eneratorul din +re)Ostarn6 ntre, Sed$e. !ncercai s
)ezi cum ar putea intra cine)a6
& *sta de(a am "cut-o, zise ea. +e "apt, astzi ieisem s )d dac mai
cerceteaz i altcine)a locul. Am,ii rutcios. +e aceea )-am a$%at pe )oi. 'r
suprare, dar iei%i n e)iden% din mul%ime ca un wooEiee la o reuniune de "amilie
no$hri.
Sed$e ddu din cap cnd, n s"rit, n%elese.
& +e aceea ai pus s "im ,uzunri%i6 Ca s a"li cine suntem6
.uzele su,%iri ale Morandei z)cnir.
& +e "apt, nu. 2-a ntmplat s )d cnd cei doi ,othani )-au sltat lucrurile i
am a)ut $ri( s "iu n pozi%ia din care s le salt i eu de la ei.
Sed$e se uit la Corran.
& Te $ndeti la ce m $ndesc i eu6
& C s-ar putea ca cine)a s ne "i remarcat, zise Corran uitndu-se cu $ri( prin
ca"enea. 2-ar putea. 0u cred c tii unde s-ar "i putut ascunde cei doi ho%i, nu6
& 2cuze, spuse Moranda cltinnd din cap. *m a(uns aici doar n urm cu )reo
dou zile i nu am a)ut ocazia s sta,ilesc le$turi cu limita local.
& +ar ai putea dac ai )rea6 ntre, Sed$e, nc ncercnd s i "ac o prere
despre aceast "emeie. !n :arrde a)ea ce)a ncredere= ns :arrde a)ea o or$aniza%ie
imens i nu ar "i a)ut cum s cunoasc pe toat lumea personal. Moranda 2a)ich ar "i
putut cu uurin% s "ac (oc du,lu sau s stoarc or$aniza%ia lui :arrde pentru scopurile
ei, ori chiar ar "i putut s-l "oloseasc pentru mas i cas $ratis ntre dou an$a(amente
mai nesi$ure. +ac cine)a din 1z,unare, s zicem, i-ar o"eri mul%i ,ani pentru a-i trda
pe el i pe Corran, ar "ace-o6
Moranda o"t.
& 4ite, Sed$e, spuse ea ncet. *m "cut mult munc de escroc, iar n acest tip
de acti)itate n)e%i s citeti "e%ele oamenilor. !mi dau seama c nu ai ncredere n mine.
3i chiar nu te acuz pn la urm, a,ia ne-am ntlnit. +ar am acea scrisoare de la
:arrde i chiar )-am recuperat porto"elele. e nepre$tite, nu tiu ce s mai "ac pentru a
te con)in$e.
& +ar )rei s ne con)in$i, zise Corran.
<a zm,ii, su,%ire i nesi$ur.
& *m primit o sarcin, spuse ea simplu.
Sed$e i ascunse o $rimas. Tot a)ea un sentiment ciudat n aceast pri)in%,
ns ar$umentele ei preau a a)ea sens. +ac se i)ea ce)a mai trziu, spera ca sim%urile
Ledi ale lui Corran s i poat pre)eni.
& !n re$ul, zise el. +eocamdat, cel pu%in, hai s ne unim resursele. 2u$estii6
& .ine, e)ident, primul lucru pe care tre,uie s l "acem este s a"lm dac a
sosit cine)a suspect de cnd a "ost distrus sta%ia or,ital de cercetri, n urm cu o
sptmn, spuse Moranda pe un ton pro"esional. *sta a pornit toat aceast acumulare
militar, pn la urm. +ac 1z,unare se hotrte s pro"ite de aceast situa%ie, s-ar
putea s "ie ne)oi%i s trimit mai mul%i oameni aici.
& 1z,unare sau oricine altcine)a, murmur Corran. /mperiul, de e7emplu.
& are lo$ic, apro, Sed$e. <7ist ns o pro,lem. /n"orma%iile se a"l n
calculatoarele Vmii .othawui i nu a)em acces la ele.
& 5h, asta nu-i nici o pro,lem, l asi$ur Moranda cu o micare nepstoare din
mn. #ai, termina%i-) ,uturile i mer$em la )oi s )or,im despre asta.
& 2i$ur, zise Sed$e, sor,ind lun$ din paharul pe care nu l atinsese pn atunci
i ridicndu-se n picioare. 5rice se ntmplase aici, se hotr el, asta a)ea s "ie "oarte
interesant.
0u c ar "i "ost, neaprat, un lucru ,un.
& Au6 spuse 0a)ett n comunicator, ridicnd pri)irea cnd :li" intr n
ma$azinul de animale de companie J<7oticalia et <mporiumK i nchise ua n urma lui.
#ei, e nemaipomenit. Cnd pot s trec s le iau6
& 5ricnd doreti, se auzi )ocea "unc%ionarului de la )ama ,othan n
comunicator. +e pre"erat ct mai repede, adu$ acesta.
& 'ii si$ur, zise 0a)ett ,ucuros. +e(a )in clien%i care )or s )ad ce a)em i
tre,uie s le spunem c nc nu a)em nimic. utem s )enim chiar acum, da6
& Cred c de(a am rspuns la aceast ntre,are, replic ,othanul n timp ce n
"undal se auzi un alt strnut.
& 5h9 ,ine, spuse 0a)ett cnd :li" se apropie. Minunat. Mul%umesc mult.
& 2 ai o zi linitit i pro"ita,il.
& +a, i tu la "el.
!nchise comunicatorul.
& *m intrat, i zise lui :li" punnd instrumentul de-o parte. 3i, dup strnutat, a
spune c cel pu%in c%i)a dintre ,othani sunt aler$ici la micii notri polpiani.
& *r tre,ui s-i "ac dornici s scape mai repede de ei, spuse :li".
& Cred c asta de(a s-a ntmplat, apro, 0a)ett. ;-ai )zut pe #or)ic6
:li" ddu din cap.
& <l i ensin au intrat ca echip de ntre%inere pentru localul acela hoOdin la
dou strzi de $eneratorul de scut. Tura de dup nchidere.
& er"ect, zise 0a)ett. +ac planurile lor erau corecte, atunci ca"eneaua aceea
era chiar deasupra unuia dintre canalele su,terane prin care intrau ca,lurile de alimentare
n acel loc.
& +a. ;ui :li" i se ntunec "a%a. *cum, )etile proaste. Cei doi ho%i de ,uzunare
pe care i-am an$a(at au dat $re.
0a)ett n(ur. *r "i tre,uit s tie c nu a)ea rost s se ncread n talentele locale.
& *u "ost prini6
& +in cte zic ei, "urtul a mers ,ine. :li" se strm,. +oar c atunci cnd s-au
ntors la mine, nu mai a)eau porto"ele.
0a)ett i mi(i ochii.
& Cum adic nu le mai a)eau6
& Cum %i spun? le-au pierdut. Cel mai pro,a,il, i-a )zut cine)a din mul%ime
cnd le-au "urat i s-a $ndit s "ac la "el.
& <ti si$ur c nu au pstrat ,anii pentru ei6
:li" ridic din umeri.
& 0u, nu sunt a,solut si$ur. +ar este $reu de crezut c doi a$en%i ai 0oii
1epu,lici ar a)ea mai mul%i ,ani la ei dect o"eream eu. 2trnse din ,uze. +oar dac,
"irete, nu sunt a$en%i ai 0oii 1epu,lici.
0a)ett i trase un scaun i se aez $nditor. 2e putea s se "i nelat n pri)in%a
lor6
& 0u, i rspunse el ntre,rii nerostite. 0u, si$ur sunt a$en%i ai 0oii 1epu,lici.
ro,a,il c i militari, dup cum arat. !ntre,area este cine e aceast nou muta,il care
s-a alturat $rupului6
& 0u crezi c a "ost doar un alt ho% care a pro"itat de situa%ie6 ntre, :li".
0a)ett ridic din sprncene.
& +ar tu6
& 0u, nu prea, spuse :li" $reoi. <ra prea mare pericolul de a "i prins cu ,unurile
asupra lui cnd se trezeau p$u,i%ii.
& <7act aa cred i eu, zise 0a)ett. 0u, i-au $sit un aliat de la limit. 4n aliat
"oarte ,un, chiar, din cte se pare.
:li" uier ncet printre din%i.
& 0u putem renun%a la nimeni pentru a-i supra)e$hea ca lumea, i aminti el lui
0a)ett. oate ar tre,ui s scpm de ei.
0a)ett se scrpin pe o,raz. <ra o idee tentant.
5 trea, delicat care tre,uia "cut repede era destul de $rea i "r a$en%ii
militari ai 0oii 1epu,lici care s i ,a$e nasul. +ac se putea s "ie elimina%i n linite9
& 0u, spuse el. 0u nc. 0u se poate s ne urmreasc pe noi. 5 s "im aten%i i
dac ni se pare c sunt prea interesa%i de noi, s-ar putea s "im ne)oi%i s "acem ce)a n
aceast pri)in%. +ar, deocamdat, i lsm n pace.
;ui :li" i z)cni ,uza.
& Tu eti e"ul, zise el. 2per c nu "aci o $reeal.
& +ac "ac, este una care poate "i corectat cu uurin%, spuse 0a)ett ridicndu-
se n picioare. #aide, s ne lum "e%ele de cinsti%i-dar-proti i s mer$em s ne ridicm
animalele.
+e unde)a, din deprtare, se auzi stri$tul ca un ciripit n codul de lupt no$hri.
& 2e apropie na)a, traduse .arEhimEh. 5 )ede 2aEhisaEh.
& !l cred pe cu)nt, spuse ;eia. !ncon(urat de plcul de copaci de pe acest
deluor de ln$ *stroportul .ariss de 0ord de pe aEriE Minor, putea )edea "oarte pu%in
n a"ar de )e$eta%ia din (urul ei, un petic minuscul de cer al,astru drept deasupra i, su,
ea, speederul de teren pe care l mprumutaser de la 2a,min.
!n opinia ei era o situa%ie cam neplcut i, n plus, pro,a,il c nici nu era
necesar. *)nd n )edere c transmisiunea purta codul cu semntura personal a lui .el
/,lis i con"irmarea de limitare la punte, nu se putea ca n na)a aceea s "ie altcine)a. +ar
$rzile no$hri nu doriser ca ea s se arate nainte ca ocupantul na)ei s "ie identi"icat
poziti) i, de dra$ul n$ri(orrilor lor, "usese de acord s "ac aa cum )oiau ei.
*cum auzea na)a care se apropia.
& are destul de mic, zise ea, "cndu-i e7erci%iile de m,unt%ire senzorial
Ledi pentru a auzi mai clar )aietul ndeprtat.
& *a este, ,u,ui neplcut de tare apro,area nceat a lui .aEhimEh n auzul ei
sensi,ilizat. <u )oi o,ser)a.
4rm sunetul unui trup care se mica prin "runzi, z$omotul tuntor scznd pn
la o oapt cnd ;eia i readuse auzul la ni)elul normal, n deprtare, )aietul crescu, apoi
sczu ,rusc atunci cnd na)a se aez pe plat"orma ei i i opri motoarele.
2unetul se stinse de tot i, pentru un moment lun$, nu se mai auzi dect "onetul
"runzelor din (urul ei. ;eia atept, ntre,ndu-se ce se ntmpla acolo. *stroportul cu
nume pompos era, de "apt, cu pu%in mai mare dect un cmp deschis, cu o mn de
plat"orme de asolizare din permaton mprtiate pe el= lui 2aEhisaEh nu ar "i tre,uit s i
ia att timp pentru a a(un$e acolo i a )eri"ica.
+ect dac erau pro,leme. !i ntinse 'or%a, cutnd ndrumare9 3i atunci,
plutind prin adierea )ntului, se auzi un alt stri$t de lupt no$hri.
& 0u este nici un pericol i putem mer$e, spuse .arEhimEh de ln$ ea, cu o
)oce pu%in cam ncurcat.
& +ar ne a)ertizeaz c nu este totul aa cum ne ateptam.
;eia se ncrunt. 0u era cum se ateptau6
& Ce nseamn asta6 -arm nu e acolo6
& 0u tiu, zise .arEhimEh suindu-se n speederul de teren i pornind ele)atoarele
repulsoare. 0u am putut s )d dect c na)a este, ntr-ade)r, mic, aa dup cum de(a
a%i constatat i c nu poart nsemne.
& 0u poart nsemne6 ntre, ;eia cu $ri(. 0iciunul6
& 0u am )zut niciunul, spuse .arEhimEh iar, strecurndu-se cu speederul de
teren printre copaci. oate c de la o distan% mai mic )or "i )izi,ile.
!n a"ar de car$o,otul de $rne uzat de la captul opus al cmpului, nou-)enita
era sin$ura na) care se )edea. <ra, ntr-ade)r, un )ehicul mic, pro,a,il pentru dou
persoane, cu liniile unei na)ete diplomatice, dar cu un aspect pe care ;eia nu-i amintea
s-l mai "i )zut pn atunci. ;a prora, acolo unde o na) diplomatic ar "i a)ut
nsemnele $u)ernamentale, nu era nimic. ;a (umtatea ei, pe lateral, trapa era deschis,
iar o ramp scurt co,ora pe permaton.
& 2aEhisaEh a intrat6 ntre, ea.
& +a, rspunse .arEhimEh. *teapt mpreun cu pilotul i pasa$erul.
ilotul i pasa$erul6 ;eia ddu mecanic din cap, pri)ind %int la pro)a na)ei.
*cum, cnd se apropiaser de )ehicul, )edea c e7istau, ntr-ade)r, nsemne terse pe
caren, acolo unde "usese odat un "el de ,lazon. 3i chiar i cu conturul a,ia )izi,il, era
ce)a )a$ "amiliar la acel desen. Ce)a ce i strnea o amintire la "el de )a$, dar, cu toate
acestea, tul,urtoare9
2peederul de teren se opri la ramp.
& +oamn consilier 5r$ana 2olo, anun% 2aEhisaEh $ra) din trapa deschis.
Musa"irul dumnea)oastr ) cere cu umilin% onoarea de a "i n prezen%a dumnea)oastr.
& +esi$ur, zise ;eia pe acelai ton o"icial. 2aEhisaEh l cunotea pe .el /,lis
destul de ,ine= cine era nuntru, nct l "cea s )or,easc aa de "ormal6
& Musa"irul meu ar dori s i prezinte cererea n persoan6
& +a, spuse 2aEhisaEh, "cnd o uoar plecciune i dndu-se ntr-o parte.
3i, cnd o "cu, apru un nou persona(. 4n umanoid nalt, acoperit cu un pu"
moale i auriu, cu sla,e nsemne )iolete n (urul ochilor i umerilor.
& acea "ie asupra dumnea)oastr, doamn nalt consilier ;eia 5r$ana 2olo, zise
el cu o )oce plcut i pro"und, ns cu o not de triste%e adnc i str)eche n ea.
& <u sunt <le$os *OEla, mputernicit al Vesti$iului Caamas. +ori%i s m nso%i%i
la ,ordul na)ei mele6
;eia n$hi%i cu $reu cnd amintirile o in)adar. Vizita ei n ta,erele secrete de
caamasi de pe *lderaan i sutele de stea$uri colorate purtnd ,lazoanele "amiliilor
caamase pe care le )zuse acolo.
.lazoane precum cel care "usese ndeprtat de pe pro)a na)ei lui <le$os.
& +a, domnule mputernicit *OEla, spuse el. * "i onorat.
& V ro$ s m ierta%i c am ptruns n intimitatea dumnea)oastr, zise
caammasul, dndu-se napoi cnd ;eia ncepu s urce pe ramp. Mi s-a spus c
dumnea)oastr i perechea dumnea)oastr a%i )enit aici pentru odihn i, n mod normal,
nu )-a "i nclcat sin$urtatea. +ar am dorit din toat inima s )or,esc cu
dumnea)oastr= iar cel pe care l-am adus cu mine a spus c mesa(ul su este important
pn la punctul unei ur$en%e n$rozitoare.
& 3i aceast persoan este96 ntre, ;eia pind n na) i ntinzndu-i 'or%a.
!n mod clar mai era cine)a aici. Cine)a "amiliar9
& Cred c l cunoate%i, zise <le$os dndu-se ntr-o parte.
3i acolo, ntr-un scaun din spatele ncperii, a$itndu-se cu team su, pri)irea
atent a lui 2aEhisaEh9
& -hent@ e7clam ;eia. !n numele 'or%ei, ce "aci aici6
& Tre,uia s )or,esc cu tine imediat, zise -hent, )ocea lui prnd i mai speriat
cnd sri din scaun. !l cutam pe .el /,lis, dar lipsete i nu pot s a(un$ la el. /ar tu eti
preedintele 0oii 1epu,lici i aa mai departe, deci9
& +e "apt, nu sunt preedinte acum, -hent, l ntrerupse ;eia cu ,lnde%e. 2unt n
concediu. onc -a)risom conduce $u)ernul.
-hent clipi surprins i, n ciuda seriozit%ii din atitudinea lui, ;eia "u ne)oit s se
a,%in pentru a nu zm,ii. -hent "usese odat cel mai ,un sintezor al lui Talon :arrde, cu
un talent att d. e "ormida,il n spar$erea i manipularea sistemelor in"ormatice, nct .el
/,lis i sta,ilise ca scop personal s l atra$ pe puti. !n anii trecu%i de cnd $eneralul i
atinsese %elul, -hent se do)edise tot mai ,un, urcnd constant pe scara ierarhic, iar acum
de%inea postul de e" de Criptare.
!ns, departe de iu,itele lui calculatoare, tnrul era ct se poate de nai), inocent
i pierdut. 'aptul c, trind n inima Coruscantului, tot nu reuise s a"le de concediul
;eiei era ce)a normal pentru el.
& oate c nc poate "i de a(utor, su$er <le$os, inter)enind n consternarea
ruinat a lui -hent cu aplom,ul tipic pentru un caamas. +e ce nu-i spui de ce ai )enit6
& +a, si$ur, zise -hent, recuperndu-i )ocea i sco%nd un datapad dintr-un toc
)echi i tocit de la curea.
& Vezi tu, $eneralul .el /,lis mi-a dat un datacard9
& 5 clip, l ntrerupse )ocea aspr a lui 2aEhisaEh. Tu i-ai trimis doamnei
consilier 5r$ana 2olo un mesa( n numele lui .el /,lis6
& <i, hm9 da, recunoscu -hent, pri)indu-l n$ri(orat pe no$hri. ;-am cutat pe
$eneral, n%ele$i, dar nu am putut s a(un$ la el. 3i am a"lat c ;eia este aici9
& Cum adic nu ai putut s a(un$i la el6 inter)eni ;eia. 4nde e6 2-a ntmplat
ce)a6
& 0u, nu, e n sistemul :othlis, o asi$ur -hent iute, lundu-i ochii cu $reu de
la no$hri. 4n "el de strn$ere de na)e9 nu tiu pentru ce. +ar nu am putut s i trimit
nici un mesa(, nici mcar cu codurile de acces cele mai nalte. +eci cnd am a"lat c eti
aici9
& Cum ai a"lat c e aici6 ntre, 2aEhisaEh.
-hent se a$it iar.
& .ine9 era n dosarele lui -a)risom. *dic, de o,icei nu a intra n tre,urile
Consiliului 2uprem, dar era "oarte important. 3i atunci l-am ntlnit pe el9 "cu
deznd(duit un semn cu mna ctre <le$os.
& V ateptam la ,irou, rosti caamasul, )ocea lui trimi%nd un ,ine )enit )al de
calm prin ncpere.
& +up cum au demonstrat cei doi cole$i ai mei cnd a%i )or,it cu ei, suntem
"oarte n$ri(ora%i de "$aul pe care au intrat lucrurile. *cum, cu amenin%rile ascunse
adresate poporului ,othan, n$ri(orarea a crescut "oarte mult.
1idic din umeri, $estul micndu-i tot spatele, pn la umeri.
& 'irete, plnuisem s ) atept pn la ntoarcere pentru a )or,i mai multe cu
dumnea)oastr. !ns e"ul de criptare -hent a insistat s ) )ad imediat, aa c i-am
o"erit un mi(loc de transport, a)nd n )edere c tia unde ) a"la%i.
& 3i a)nd n )edere c putea "olosi codul de semntur pri)at a lui -arm
pentru a se asi$ura c )oi )eni la astroport6 ntre, ;eia, ridicnd din sprncene ctre
-hent.
Tnrul sintezor se n"ior.
& 0-am crezut c o s )ii dac ar "i "ost )or,a doar de mine, mormi el.
;eia i n,ui un suspin. +a, acesta era ntr-ade)r -hent. +e "apt, numele i
e7perien%a lui cntreau enorm de mult la ni)elurile superioare ale $u)ernului 0oii
1epu,lici. 4n alt lucru care, nendoielnic, i scpase n ntre$ime. Ct despre "aptul c l
adusese i pe <le$os, pro,a,il c -hent nu a)ea nici cea mai mic idee despre pilotarea
unei na)e. <ra "rustrant i iritant, dar se potri)ea.
& .ine, calmeaz-te, spuse ea. /ntero$atoriul s-a terminat i totul este uitat, cel
pu%in pe moment. *cum, care este acest mesa( pentru care a meritat s ncalci o mul%ime
de le$i6
!n"iorndu-se iar, -hent i ntinde datapadul pe care l %inea n mn.
& Chiar este un mesa( pentru .el /,lis, zise el. +ar9 mai ,ine citete-l tu, da6
;eia lu datapadul i l deschise. e de alt parte, nu se putu ea a,%ine s se
ntre,e, dac ar "i tiut c era doar -hent i nu .el /,lis, ar "i insistat mai mult ca #an s
o ia n cltoria lui n inima /mperiului6 Chiar i "r mesa(ul lui -hent, moti)ele
pruser drepte i corecte atunci. +ar totui9
*tunci cu)intele aprur pe ecranul datapadului9 i un "ior rece o str,tu.
& +e unde ai asta6 ntre, ea, )ocea sunndu-i ireal peste ,u,uiturile pe care le
sim%ea dintr-odat n urechi.
& -eneralul .el /,lis l-a adus de la Morishim, zise -hent )ocea lui tremurnd i
ea acum. 5 cor)et corellian a intrat n sistem, dar un distru$tor spa%ial a prins-o din
urm i a luat-o.
& !mi aduc aminte c am citit raportul pri)at al lui .el /,lis despre asta, spuse
;eia. +orea ca incidentul s rmn su, tcere ct timp ncerca s a"le ce s-a ntmplat.
& <i, aceasta este o transmisiune de la cor)et, zise -hent. <ra ,ruiat complet,
dar am reuit s ndeprtez parazi%ii i s o descurc. /nspir z$omotos. !n%ele$i de ce
tre,uia s o dau cui)a ct mai repede6
;eia ddu din cap n tcere, pri)ind "i7 mesa(ul.
Colonelul Meizh Vermel, emisar special al amiralului ellaeon, trimis aici pentru
a-l contacta pe $eneralul .el /,lis pri)ind ne$ocierea unui tratat de pace ntre /mperiu i
0oua 1epu,lic. 0a)a mea este atacat de elementele trdtoare ale /mperiului i nu cred
c )oi supra)ie%ui. +ac 0oua 1epu,lic este de acord s poarte ast"el de discu%ii,
*miralul ellaeon se )a a"la peste o lun la centrul de e7tra$ere a $azului a,andonat de
ln$ esitiin pentru a ) ntlni. 1epet? *ici colonelul Meizh Vermel9
& +oamn consilier6 murmur 2aEhisaEh din captul opus al ncperii. <ste )reo
pro,lem6
;eia i ridic pri)irea spre no$hri, aproape uimit s l $seasc acolo, n timp ce
$ndurile i se n)rte(eau n minte. 4n tratat de pace. 0u un armisti%iu temporar, ci o pace
ade)rat, real. Ce)a ce cutase i dup care tn(ise de pe )remea mpratului alpatine
i a deciziei ei din tinere%e de a i se opune lui i tot ce nsemna el.
3i iat-o, "iindu-le o"erit de ctre comandantul suprem al 'lotei /mperiale.
2au nu6 ellaeon se o"erea doar s ne$ocieze, pn la urm. 5are la o ast"el de
ntlnire se )or pune condi%ii care )or trans"orma ntrea$a ac%iune ntr-o pierdere de
)reme sau, mai ru, ntr-o lo)itur propa$andistic a /mperiului6
2au era chiar i mai ru6 <ra )reo capcan6
& +oamn consilier6 repet 2aEhisaEh, )enind ln$ ea i pri)ind-o n$ri(orat cu
ochii lui mari i ne$ri. Ce ) supr6
'r o )or,, ea i ddu datapadul. entru c, pro,a,il, ellaeon nu mai conducea
/mperiul. +ac era s l cread pe ;ando i dac aia nu "usese o mecherie Marele
*miral Thrawn se ntorsese.
3i cu Thrawn, nimic nu era ceea ce prea. 0iciodat.
2aEhisaEh rosti ce)a ce suna urt n lim,a no$hri.
& 0u pute%i crede asta, mri el, aruncndu-i datapadul napoi lui -hent de parc
ar "i "ost ce)a murdar, care l dez$usta chiar i la atin$ere.
& /mperiul este ntruparea minciunilor i a trdrii. 0u )a "i niciodat alt"el.
& +a, adesea a "ost aa, apro, ;eia cu seriozitate. e de alt parte9
& 0u e7ist alt parte@ sri 2aEhisaEh. Mi-au trdat i mi-au ucis poporul. *u
trdat i au ucis poporul tu.
& 3tiu, murmur ;eia, )echea durere ridicndu-i-se n $t ca acidul.
& 3i dac Thrawn a nelat ntr-ade)r moartea, continu no$hriul, )ocea lui
de)enind mor,id, atunci e7ist chiar i mai multe moti)e pentru a respin$e orice ar
spune /mperiul.
& ro,a,il, zise ;eia. 3i totui9
& ot s m uit i eu6 ntre, <le$os.
;eia ezit. ractic, asta era o chestiune e7trem de con"iden%ial a 0oii
1epu,lici9
& +a, "irete, spuse ea, dndu-i datapadul, instinctele ei sensi,ilizate de 'or%
"iind mai puternice dect aspectele le$ale stricte ale situa%iei. !naintea distru$erii lumii
lor, caamasii "useser printre cei mai ,uni mediatori i ne$ociatori din c%i cunoscuse
Vechea 1epu,lic, a,ilit%ile lor n aceste pro,leme ri)alizndu-le chiar i pe cele ale
unui Ledi. <le$os ar "i putut a)ea o n%ele$ere mai pro"und, care ar "i a(utat-o s rezol)e
totul.
entru un moment lun$, caamasul studie datapadul n tcere. *poi, ochii lui )erzi-
al,strui strlucir de emo%ie i i ridic pri)irea.
& 0u )d alt )ariant, zise el. +a, ar putea "i o capcan, dar nu este si$ur. 3i,
dac e7ist chiar i cea mai mic ans ca amiralul ellaeon s "ie sincer, aceasta tre,uie
cercetat.
2aEhisasEh se uit suspicios la cellalt.
& !i admir de mult pe caamasi, domnule mputernicit *OEla, spuse el, )ocea
"iindu-i aproape pro)ocatoare. +ar acum )or,eti ca un copil de %%. Chiar su$erezi ca
.el /,lis s mear$ drept n minile /mperiului6
& M-ai n%eles $reit, prietene, zise <le$os cu calm. 0u propun aa ce)a pentru
$eneralul .el /,lis. !ntr-ade)r, dup cum de(a ai o,ser)at, ar "i imposi,il chiar i s i
su$erez acest lucru.
& +e ce6 ntre, ;eia.
& +eoarece, dup cum -hent a descoperit, nu a)em mi(loacele de a comunica
iute cu el, spuse <le$os. /ar )iteza este de cea mai mare importan%, deoarece
oportunitatea poate ncepe s dispar chiar acum. *tinse datapadul. 0u tiu cnd a a)ut
loc incidentul de la Morishim, dar este clar c "or%ele care se opun amiralului ellaeon au
nceput de(a s i strn$ rndurile mpotri)a lui. Chiar dac toate atacurile "%ie au
euat, nu poate atepta orict un rspuns de la Coruscant.
2aEhisaEh i arunc o pri)ire n$ri(orat ;eiei.
& *tunci cui propui s i cerem s intre n minile /mperiului6
<le$os cltin din cap.
& 0u tre,uie s cerem nimnui, i zise no$hri-ului. *le$erea este clar i
e)ident. M )oi duce eu.
2aEhisaEh pru uimit.
& Tu6
& +esi$ur, spuse <le$os. +oamn consilier 5r$ana 2olo, am o,li$a%ia de a-l
duce pe -hent napoi pe Coruscant. +ac )e%i accepta s prelua%i aceast o,li$a%ie, pot
pleca imediat spre esittin.
;eia o"t. *cum, n cele din urm, n%ele$ea de ce i se pruse corect s l lase pe
#an s se duc sin$ur pe .astion i ea s rmn aici.
& 0u este ne)oie, <le$os, zise ea. !l po%i duce tu. <u )oi "i cea care )a mer$e la
esittin.
2aEhisaEh scoase un z$omot din $t.
& 0u ) pot permite s "ace%i asta, doamn Consilier 5r$ana 2olo, mormi el. *
intra ntr-un asemenea pericol9
& !mi pare ru, 2aEhisaEh, spuse ;eia cu ,lnde%e. +ar dup cum a zis i <le$os,
nu a)em de ales. 2unt sin$ura de aici care are autoritatea de a ne$ocia n numele 0oii
1epu,lici.
& *tunci aduce%i pe altcine)a de pe Coruscant, ceru no$hri-ul.
& +up cum tot <le$os a spus, nu a)em timp, zise ;eia. +ac ellaeon se
ncadreaz n pro$ram, de(a au trecut unsprezece zile de cnd este la esittin. Tre,uie s
mer$, i tre,uie s plec acum. /nspir adnc. +ac nu supor%i s ai de a "ace cu imperiali,
)oi n%ele$e, cu si$uran%. ot s iau 3oimul i s m duc sin$ur.
& V ro$ s nu m insulta%i, spuse 2aEhisaEh ntunecat. .arEhimEh i cu mine )
)om nso%i, "irete. Chiar i pn la moarte, dac asta ne ateapt.
& Mul%umesc, zise ;eia. !%i mul%umesc i %ie, -hent, pentru c mi-ai adus mie
acest mesa(. *i "cut ce tre,uia, cu toate ile$alit%ile "la$rante i aa mai departe.
+omnule mputernicit *OEla, %i mul%umesc i %ie pentru a(utorul acordat.
& 2tai o clip, spuse -hent, n ochii lui citindu-se iar con"uzia. Te duci acolo6
2in$ur6
& 0u sin$ur, mri 2aEhisaEh. 0oi )om "i cu ea.
& +a, ,ine, zise -hent uitndu-se cnd la ;eia, cnd la <le$os. *dic9 <le$os6
0u po%i9 tii tu6
& 2 cltoresc cu ea6 spuse caamasul. Cu si$uran%, a "i mai mult dect dispus
s o "ac. +ei nu am nici un rol o"icial n cadrul 0oii 1epu,lici, poporul meu are cte)a
mici a,ilit%i de ne$ociere. !l pri)i $nditor pe -hent. +ar, dup cum de(a am e7plicat,
principala mea o,li$a%ie este s te duc pe tine pe Coruscant.
& +oar dac nu )rei s iei o na)et spre aEriE Ma(or, iar de acolo s $seti o
curs de linie care s te duc acas, su$er ;eia.
& +ar nu )oiam ca tu s9 "a%a lui -hent se schimonosi n ce)a ce prea aproape
dureros. *dic, %i-am adus %ie mesa(ul doar pentru c9
5"t, cu o e7pira%ie att de puternic, nct pru s se micoreze ca un ,alon din
care iese aerul.
& !n re$ul, zise el resemnat. +a, ,ine. 2i$ur. Mer$ i eu cu tine. +e ce nu6
;eia clipi. 0u era decizia pe care o ateptase de la el.
& !%i mul%umesc de o"ert, -hent, spuse ea. +ar chiar nu este ne)oie.
& 0u, nu9 nu ncerca s m con)in$i s nu )in, zise -hent. <u te-am ,$at n
asta9 a "ace ,ine s rmn alturi de tine pn la capt. 5ricum, toat lumea spune c
ar tre,ui s ies mai des n lume.
;eia i arunc o pri)ire lui <le$os i prinse micarea din cap, aproape
impercepti,il, a celuilalt. 2e prea c trei zile petrecute alturi de un caamas ntr-o na)
de dou persoane i "cuser lui -hent tot ,inele din lume.
2au, alt"el, sintezorul ncepea, n cele din urm, s se maturizeze.
& !n re$ul, spuse ea. Mul%umesc. V mul%umesc tuturor. 2e uit prin ncpere.
Va tre,ui s lum 3oimul, m tem c9 na)a asta este prea mic pentru noi to%i. <ste la o
distan% de cam douzeci de minute cu speederul de teren.
& *tunci, s mer$em, zise <le$os ndemnndu-i cu ,lnde%e. 0u a)em timp de
pierdut.
Cinci minute mai trziu, $oneau peste terenul lui aEriE Minor, sin$urul sunet
care se auzea "iind uieratul )ntului, cci ocupan%ii )ehiculului stteau n)lui%i n
tcerea propriilor $nduri.
;a ce se $ndeau ceilal%i n timpul acelei cltorii, ;eia nu a a"lat niciodat. !ns
n ceea ce o pri)ea, i )enise ,rusc o idee nou i tul,urtoare. 4n Ledi, tia, putea adesea
s )ad sau s simt )iitorul i, aa cum "cuse i ea deseori, putea, n acelai "el, s ai,
un sentiment de corectitudine a cii alese ori a pozi%iei acelui Ledi. *cum )edea aceast
corectitudine pentru ea.
+ar putea )reun Ledi, se ntre,a ;eia, s i )ad moartea din timp6 2au drumul ce
ducea la acel moment rmnea ntotdeauna n ,ezn6 oate c o sim%eai dreapt i
corect tot timpul, pn n clipa trecerii6
0u tia. oate c aceasta era calea pe care )a a"la rspunsul.
+in ca,ina ndeprtat de la pupa, sunetul alarmei de lupt de pe puntea
2l,aticului :arrde era ce)a ncet, aproape su,til. +ar 2hada "usese antrenat s o,ser)e
lucrurile su,tile i era de(a treaz i m,rcat nainte ca trilul din deprtare s se "i oprit.
*runcndu-i halatul pe ea, )rndu-i pistolul cu laser ntr-un ,uzunar lateral, se
ndrept spre punte.
Coridoarele erau pustii. 2hada mri pasul, ncercnd s prind z$omotul ,tliei
sau al "or%rii motoarelor, care ar "i artat "u$a sau eschi)a. !ns na)a era straniu de
tcut, sin$urele sunete pe care le auzea "iind zumzetul motorului i paii ei plesnind
ncet. !n "a%, ua care ddea spre punte se deschise la apropierea ei= strecurndu-i mna
n ,uzunarul halatului i apucnd mnerul pistolului, ddu ,uzna nuntru.
3i se opri cu o alunecare, cam zpcit. <chipa(ul de pe punte se a"la n pozi%iile
o,inuite, unii dintre ei uitndu-se ntre,tori la intrarea ei ,rusc, n "a%, pe )idecran,
cerul pestri% al hiperspa%iului trecea pe ln$ ei.
& .un, 2hada, spuse :arrde, ridicnd pri)irea de la monitorul motoarelor, unde
el i cu orm"il se prea c se consultau n pri)in%a a ce)a.
& Credeam c dormi. Ce te aduce aici la ora asta6
& *larma de lupt9 ce credeai6 replic 2hada, uitndu-se iar n (ur. Ce se
ntmpl, o simulare6
& 0u chiar, zise :arrde )enind ln$ ea. !mi cer iertare= n-am crezut c alarma se
)a auzi pn la tine.
& 'ace parte din trea,a mea s "iu atent la necazuri, spuse ea n%epat. Ce-i cu
aceast Jnu chiarK simulare a ta6
& 0e apropiem de sistemul <pisol i de planeta +aMarE, e7plic :arrde. <7ist o
ans destul de mare s a)em ce)a pro,leme cnd ieim din hiperspa%iu.
2hada se uit pe )idecran.
& .anda aceea secret de pira%i despre care ne-a spus .om,aasa6
& 2e poate, zise :arrde. 'r ndoial, )estea despre cltoria noastr ne-a luat-o
nainte.
& Ca s nu mai )or,im despre )estea identit%ii tale, spuse 2hada.
;ui :arrde i z)cni ,uza.
& /ndi"erent= dup ce am zrit na)a aceea care atepta pe ln$ punctul nostru de
schim,are a cursului de la Lan$elle, m-am $ndit c ar "i cel mai ,ine s intrm n
sistemul <pisol pre$ti%i.
& are lo$ic, zise 2hada. !n a"ar de "aptul c nu te-ai $ndit c tre,uie s a"lu i
eu.
& 0-am crezut c ai a)ea ce "ace, spuse :arrde cu ,lnde%e. !n a"ar de cazul n
care ne a,ordeaz ceea ce $arantez c nu se )a ntmpla nu )a "i lupt corp la corp.
& ;upta corp la corp nu este sin$urul meu domeniu de lucru, zise 2hada cu
ncp%nare. 2au nu %i-am spus c sunt per"ect cali"icat s "olosesc tur,o-laserele alea6
To%i cei de pe punte luaser un aer de tcere atent.
& 0u, nu ai pomenit despre asta, spuse :arrde. +ar n aceste moment, este
irele)ant. Terminalele tur,o-laserelor sunt, din necesitate, cam e7puse i dac este )reo
pro,lem a pre"era s "ii aici unde este9 ,ine9
& 4nde e mai si$ur6 termin 2hada "raza. +e ce, pentru c s-ar putea ca cei care
ne ateapt s nu "ie pira%i6
+anEin se ntoarse pe (umtate n scaunul de na)i$ator pentru a se uita la :arrde.
+eschise $ura ca pentru a )or,i, se rz$ndi i se ntoarse napoi.
& 0u este CarOdas, zise :arrde cu o )oce controlat cu $ri(. 0u aici. +ac ar "i
a)ut de $nd s ne lo)easc din timp, ar "i "cut-o pn acum. *sta nseamn c s-a
hotrt s atepte pn a(un$em la <7ocron.
& !ntotdeauna e "rumos s ai ce)a la care s te atep%i, mri 2hada. !n acest caz,
las-m s m ocup de unul dintre tur,o-lasere. 2unt cel pu%in la "el de ,un ca .ali$
pro,a,il mai ,un dect Chal.
& *m putea s-l %inem pe Chal la consola de o,ser)a%ie, murmur +anEin.
;ui :arrde i z)cni ,uza, dar ddu a"irmati) din cap.
& !n re$ul, s )edem de ce eti n stare. +anEin, spune-i lui Chal s se ntoarc
i s preia o,ser)area. #Osishi, cum stm cu timpul6
2untem la patru minute i (umtate de sosire, spuse to$oriana de la consola de
senzori, ochii ei $al,eni cercetnd-o pe 2hada cu aten%ie, "r s clipeasc.
& *r "i ,ine s urci, i zise :arrde 2hadei, "cnd un semn din cap ctre ua de pe
punte. <ste tur,o-laserul doi.
& 3tiu, spuse 2hada. V anun% cnd sunt pre$tit.
Trei minute mai trziu, era prins n chin$i la consola de control, cu "a%a ctre
,ula mare din o%el transparent, "cnd o )eri"icare preliminar i $onind "antomele a
douzeci de ani de ast"el de lupte, mai nti cu MistrMl, apoi cu contra,anditii lui
Mazzic. !n cele mai multe dintre ele "usese destul de norocoas s se a"le de partea
n)in$toare. !n celelalte9
& 2hada, sunt Chal, se auzi )ocea tnrului din casc. <ti $ata6
& *proape, zise 2hada, pri)ind cum ultimele dintre ,ecule%e se "ceau )erzi. +a,
$ata.
& !n re$ul. +ac era suprat c "usese luat att de repede de la postul su, Chal
nu o arta n )oce.
& 'ii atent= ncepem numrtoarea in)ers. +e la zece9 pe locuri9
*scult, pe (umtate atent, numrtoarea, cu minile odihnindu-se pe manete i
cu ochii ncepnd de(a modelul de cercetare pentru lupta pe care instructorii ei MistrMl o
n)%aser s l aplice cu att de mult timp n urm. 0umrtoarea a(unse la zero, cerul
pestri% e7plod n linii de stele i se micor n stele9
3i cu o z$uduitur n$rozitoare, o raz de laser se iz,i cu putere n "lancul
2l,aticului :arrde.
3apte %inte ateaptU, mri #Osishi, tonul )ocii ei o"erindu-i 2hadei ima$inea
prului al,-cenuiu "cut mciuc. Mici na)e de atac9 clasa Corsar.
& Con"irm numrul i clasa, adu$ Chal. 1ele)ment9
1ecitarea %intelor "u acoperit de urletul uierat al tur,o-laserului cnd 2hada roti
arma i trase. 4nul dintre Corsari, ncercnd s se "urieze pe su, cala de andocare a
car$o,otului, "u nimerit drept n partea stn$ i se "cu pra". Cel de ln$ el, "erindu-se
de cea mai mare parte a s"rmturilor, se chinui ne,unete s se deprteze, ns reui
doar s z,oare drept n raza tras de tur,o-laserul lui -ri). Ceea ce mai rmase din na)
continu din iner%ie spre e7terior, arznd ca un ru$ "unerar z,urtor.
& +oi do,or%i@ stri$ Chal ,ucuros. .a trei.
& Toat lumea s rmn atent, zise )ocea mai calm a lui :arrde. +e data
aceasta i-am luat prin surprindere. *cum tiu la ce s se atepte.
2hada ddu din cap n semn de apro,are, aruncnd iute o pri)ire la ecranul tactic.
Cei patru Corsari se retrseser, mer$nd alturi de 2l,aticul :arrde, ns, n mod clar,
ne"iind prea ner,dtori s atace din nou. !ntre timp, :arrde acceler puternic prin spa%iu
ctre $i$antul de $az din deprtare n (urul cruia se n)rtea +aMarE, lumea-capital a
1epu,lici :athol.
& Cred c acum o s ncerce cu tunul ionic, spuse 2hada. utem s "acem "a%6
& Cu uurin%, o asi$ur :arrde. Cu si$uran% la un tun att de mic. /a uite-i.
+espr%indu-se n perechi, cei patru Corsari rmai %nir peste i pe su,
2l,aticul :arrde, tr$nd cu toat puterea cu tunurile ionice. 2hada trase repede o ra"al
de laser, lo)indu-l o,lic n partea superioar pe unul dintre ei nainte ca am,ele na)e s
dispar pe dup masa 2l,aticului :arrde.
& 5,ser)ator6 l chem ea.
& /-ai distrus tunul ionic, con"irm Chal. .ali$, tu i-ai deza"ectat ecranul
de"lector posterior9
& *tac din nou, l ntrerupse mritul lui #Osishi.
2hada arunc o pri)ire la ecranul tactic i i roti tur,o-laserul ctre punctul n
care tre,uia s apar cel mai apropiat Corsar9
*tacatorul se n)rti pe dup carena 2l,aticului :arrde, tr$nd inutil cu laserele
n ,linda(ul $ros al car$o,otului. 2hada i .ali$ rspunser "ocului, cele dou tur,o-
lasere lo)indu-l drept n pror i mprtiindu-l ntr-o e7plozie de lumin puternic9
3i, cu un ,u,uit asurzitor, ce)a trecu drept prin ,ula din o%el transparent a 2ahdei.
& 2unt lo)it@ suspin 2hada, luptndu-se cu durerea s"ietoare pe care o sim%ea
dintr-odat n partea dreapt a pieptului i n umrul drept.
!n (urul ei ncepea s uiere un )nt rece, cci aerul ieea cu )itez prin ,ula
spart. 0u mai putea s-i "oloseasc mna dreapt= cu stn$a trase de centuri,
ntre,ndu-se n treact dac )a reui s se eli,ereze i s ias din terminal nainte ca
)idul s o anihileze. oate c acum, n "inal, se termina totul9
Vntul ncepuse s scad cnd reui s i desprind chin$a de sus. 2emn ru. !i
mut mna ctre centura de (os, ncepnd s )ad neclar9
3i, cu o a doua iz,itur, mai mult sim%it dect auzit, ,ula i stelele "ur nlocuite
de o plac de metal cenuiu.
Clipi= dar chiar cnd creierul ei )du)it de o7i$en ncerca s i dea seama ce se
ntmpla, prin terminal trecu o ra"al de aer care i "cu urechile s plesneasc i, ,rusc,
mini strine o smulser din ultimele le$turi.
& *m luat-o@ stri$ o )oce deran(ant de tare n urechea ei. +ar e rnit. Trimite-l
repede pe *nnowisEri aici.
& *ici sunt, se auzi o a doua )oce din cealalt parte a 2hadei. 2im%i o n%eptur
n mn9
!i re)eni ncet sau, cel pu%in, prea ncet pentru o MistrMl. 1mase o clip ntins
n tcere, cu ochii nchii, n timp ce i e)alua situa%ia i starea "izic. artea dreapt a
pieptului i mna dreapt i erau uor amor%ite, iar scalpul o mnca aa cum se ntmpl
dup "iecare sesiune ntr-o ,actacu), ns n a"ar de asta se sim%ea destul de ,ine. +up
sunetul sla, al respira%iei i putea da seama c nu era sin$ur= din lipsa z$omotelor de
"undal ale motoarelor sau aparatelor se prea c 2l,aticul :arrde a(unsese pe +aMarE.
+eci nc nu era s"ritul i ii mai rmsese )ia% de trit. cat. /nspirnd adnc,
dar tcut, deschise ochii.
<ra ntins pe unul dintre cele trei paturi din terminalul medical al na)ei. *ezat
n captul opus al na)ei, pri)ind $nditor n $ol, era :arrde.
& 2 n%ele$ c am cti$at6 ntre, 2hada.
:arrde tresri uor, ndreptndu-i pri)irea spre ea.
& +a, am n)ins destul de uor, zise el. Cum te sim%i6
& 0u prea ru, spuse ea, micndu-i ,ra%ul drept de pro,. !n a"ar de mica
amor%eal i ri$iditate pe care de(a le o,ser)ase, nu prea prea ru, cel pu%in att timp ct
nu ncerca s l mite prea mult n orice direc%ie.
& Mai tre,uie lucrat pu%in la mn.
& +a, *nnowisEri mi-a zis c mai ai ne)oie de cel pu%in o sesiune n ,actacu),
spuse :arrde. *m pus s "ii trezit ca s m po%i nso%i ntr-o scurt plim,are n a"ara
na)ei. +ac te intereseaz, "irete.
& .inen%eles c da, zise 2hada. 4nde suntem pe +aMarE6
& e principalul astroport al capitalei 1Mtal rima, rspunse :arrde. *m asolizat
n urm cu dou ore.
2hada se ncrunt.
& 3i iei a,ia acum6 arc ne $r,eam.
& 0e $r,im, spuse :arrde. !ns a tre,uit s "acem pe $azdele pentru un mic
$rup de inspectori. *u petrecut mai mult de o or mer$nd prin na) cu pro)er,iala sit
deas. Cutnd cu ostenti)itate do)ezi de contra,and.
& 2per c i-ai urmrit cu aten%ie.
& Cu "oarte mare aten%ie, o asi$ur :arrde. 5ricum, au plecat acum, iar orm"il
i 5donnl "ac pre$tirile pentru a repara na)a. !ntre timp, comandantul militar al
1epu,licii :athol ar )rea s )or,easc ce)a cu noi.
& 'r ndoial, despre atacatorii notri.
& 'r ndoial, apro, :arrde. oate mai ales despre cum am reuit s-i
n"rn$em cu pierderi att de mici.
2hada ridic din sprncene.
& ierderi att de mici "iind un termen relati), desi$ur.
:arrde se strm,.
& !mi pare ru pentru ce s-a ntmplat, 2hada9
& ;as, i-o tie 2hada. 2cuzele o "ceau ntotdeauna s se simt prost, chiar i
cnd erau sincere. Mai ales cnd erau sincere.
& * "ost ideea mea, %i aduci aminte6 +eci, care-i planul6
& *r tre,ui s m ntlnesc cu un anume $eneral LutEa la o ca"enea chiar de
ln$ astroport, i spuse :arrde. *ici se )or,ete n mare parte ,azica, dar e7ist i un
$rup mare de coloniti ithorieni, aa c m-am $ndit s l lum i pe T5 cu noi n caz c
a)em pro,leme de traducere.
& Ciudat loc pentru o ntlnire o"icial, coment 2hada. 2e pare c nu s-au
hotrt dac )or s se asocieze cu noi sau nu.
& * spune c ai nimerit direct la %int, apro, :arrde, pri)ind-o $nditor,
n%ele$erea pe care o ai asupra politicii este destul de ,un, mai ales pentru o simpl
$ard de corp.
& 0-am sus%inut niciodat c a "i simpl, replic 2hada, le$nndu-i picioarele
peste mar$inea patului. ;as-m cinci minute s m schim, i pe urm mer$em s-l
)edem pe $eneral.
Aece minute mai trziu, cei trei mer$eau pe strada a$lomerat care trecea pe ln$
astroport. :arrde i 2hada peau unul ln$ altul, iar droidul de protocol auriu i tra cu
ner)ozitate picioarele n urma lor.
& ;ocalnicii par curioi, coment 2hada cu o )oce (oas.
:arrde ddu din cap. +e(a remarcase pri)irile aruncate pe ascuns de ctre
trectorii ithorieni i ct de iscoditor se uitau la ei unii dintre oameni.
& Mara a spus c sunt un popor precaut, dar nu lipsit de prietenie.
& *sta-i ,ine de tiut, zise 2hada. 'irete, raportul este din urm cu ase ani.
/nteresant m,rcminte poart9 hainele alea lucitoare cu toate smocurile alea de ,lan
lsate pe ele6
& <ste ,lan de crosh, o recunoscu :arrde. 4n animal local de pe una dintre
lumile din 1epu,lica :athol. <ste con"orta,il i dura,il, iar acele pr%i m,lnite pot "i
lsate "ie la ntmplare, "ie ntr-o )arietate de modele. Mara mi-a spus c hainele din
,lan de crosh tocmai de)eneau la mod atunci cnd ea i Calrissian au "ost aici= )d c
de atunci a de)enit un ade)rat stil.
& ro,a,il pentru c este un mi(loc de a recunoate strinii pe loc, spuse 2hada,
apucnd o parte a materialului din care era "cut salopeta ei.
& !n mod clar e un $runte de ade)r aici, apro, :arrde. *ceast por%iune a
$ala7iei a "ost, n cea mai mare parte, lsat n pace de strini, dar au a)ut cte)a
con"runtri cu /mperiul i au e7istat cte)a ncercri din partea 0oii 1epu,lici de a o
aduce n rnd cu $ndirea politic actual.
& 4n scop de care localnicii nu sunt interesa%i6
& 0u chiar, zise :arrde, pri)ind n(ur la stea$urile comerciale terse care "luturau
n adierea )ntului. Cte)a dintre ele erau n ,azic, dar ma(oritatea era inscrip%ionat cu
$lipto$li"e ithoriene ori cu un al"a,et "ormat din linii i puncte pe care nu l cunotea
deloc.
& T5, cutm un loc care se cheam J/thor ;omanK, spuse el i l trase pe droid
alturi de ei. !l )ezi pe unde)a6
& +a, cpitane :arrde, este chiar acolo, spuse T5 ridicnd o mn pentru a
arta ctre o "irm scris n ithorian.
& !mi amintete de localul lui .om,aasa de pe em,ric, mri 2hada. 3tii,
:arrde, ai putea s te $ndeti ca, din cnd n cnd, s mai adau$i c%i)a oameni la
$rupurile astea de sondare ale tale.
& 0u %i s-ar prea o (i$nire la adresa a,ilit%ilor tale de lupt6
& Cred c mi-am demonstrat adec)at a,ilit%ile mele de lupt, replic 2hada.
/deea este c dac sco%i destui oameni pe teren po%i uneori s mpiedici lupta s nceap.
:arrde ddu din cap, ascunzndu-i un zm,et.
& Voi %ine minte asta. +up tine.
*)nd n )edere ora de)reme a dimine%ii, ca"eneaua prea neo,inuit de populat,
cu ithorieni i oameni n (achetele lor din ,lan de crosh plus una sau dou persoane care
erau n mod clar strini ca i ei.
& *i idee care este $eneralul LutEa6 murmur 2hada.
& Cred c se uit el dup noi, spuse :arrde. +ac nu9
2e ntrerupse cnd un ,r,at z)elt, scund, cu prul scurt i cu o hain din ,lan de
crosh modern se ridic de la o mas din apropiere i )eni spre ei.
& *h9 )izitatori, zise el )esel, cu ochii scnteind de interes sau de ,un
dispozi%ie n timp ce i msura din pri)iri pe "iecare dintre ei.
& Tre,uie c a%i )enit s l )ede%i pe $eneralul LutEa.
& +a, aa este, spuse :arrde. 3i tu6
& <ntoo 0eedaan <-elz, la dispozi%ia dumnea)oastr, zise el "cnd o scurt
plecciune. 2pune%i-mi <ntoo 0ee.
& /nteresant nume, zise :arrde pri)indu-l cu aten%ie. artea cu <ntoo sun ca un
indicati) de droid.
& +estul de ciudat, uneori oamenii chiar m con"und cu un droid, spuse <ntoo
0ee, ochii scprndu-i i mai tare. 0u n%ele$ de ce. +ac dori%i s m urma%i, ) )oi
conduce la masa $eneralului.
>opi printre mese "r s mai atepte un rspuns, ntr-un pas la "el de )ioi ca i
)or,a lui.
& Ce omule% ciudat, coment T5 n timp ce l urmau. Totui, pare ino"ensi).
& 0iciodat s n-ai ncredere n aparen%e, l a)ertiz 2hada. rerea mea este c
nu se potri)ete deloc aici.
& 5 s stm cu ochii pe el, i zise :arrde. *cela tre,uie s "ie LutEa.
<ntoo 0ee se oprise ln$ o mas din "und unde un sin$ur om solid edea cu
spatele la perete, cu un sin$ur pahar n "a%. +ei purta acum de(a "amiliara (achet din
,lan de crosh, lui :arrde i se prea c se sim%ea cam incon"orta,il n ea.
& +a, sta e un militar, spuse 2hada, ca un ecou al $ndurilor lui :arrde n timp
ce <ntoo 0ee )or,i scurt cu cellalt.
& !%i dai seama dup ct de stn(enit se simte "r uni"orm.
<ntoo 0ee pii n lturi cnd ceilal%i aprur, "cndu-le )esel semn ctre
,r,atul masi).
& +omnule $eneral LutEa, permite%i-mi s )i-i prezint pe )izitatorii notri, zise el,
prnd dintr-odat cam plouat. !mi pare ru9 nu )-am re%inut numele.
& 0u le-am spus, zise :arrde. !mi po%i spune cpitane. <i sunt prietena mea
2hada i droidul nostru traductor, C-T5.
-eneralul mormi ce)a ntr-o lim, necunoscut.
& 2pune c nu se atepta la o ntrea$ parad de operet, traduse T5 ndatoritor.
+e "apt9
& +estul@ se rsti LutEa. +roidul tu s-i %in $ura, c alt"el i-o nchid eu@
& 5h, )ai, suspin T5, "cnd iute un pas n spate. !mi cer iertare, domnule
$eneral LutEa9
& *m spus s-i %in $ura, l ntrerupse LutEa. 0u )reau s mai repet. *cum sta%i
(os.
& +esi$ur, zise :arrde, lsndu-se ntr-un scaun de ln$ $eneral i uitndu-se la
T5.
<ntoo 0ee )enise ln$ droid i l calma )or,indu-i ncet.
& <u am $reit, domnule $eneral. Credeam c am )enit aici pentru o discu%ie, nu
pentru o serie de amenin%ri.
& !mi cer iertare dac a%i rmas cu aceast impresie, spuse LutEa ntunecat,
pri)ind amenin%tor la 2hada.
<a i i$norase in)ita%ia de a lua loc, trecnd, n schim,, n cealalt parte a mesei,
ast"el nct sttea practic n "a%a lui, iar pentru o clip :arrde crezu c $eneralul a)ea s-i
dea ordin direct s se aeze.
& /deea este c tu "aci pro,leme, zise el. /ar cei care "ac pro,leme nu sunt ,ine
primi%i n lumea mea.
& !n%ele$, spuse :arrde. +eci n 1epu,lica :athol a "i atacat de pira%i este un
semn c "aci pro,leme6
LutEa i mi(i ochii.
& 0u m "or%a, l a)ertiz el. 3tiu pentru cine z,ori9 identi"icarea na)ei tale o
arat "oarte clar. 4ltimul lucru pe care l )reau este s nimeresc la mi(loc ntr-un rz,oi
ntre .om,aasa i 1eiO:as.
& 1eiO:as6 repet 2hada, pe un ton ca al cui)a care tocmai a "cut o le$tur.
1odianul6
& +a, zise LutEa ncruntndu-se la ea. *dic nu6
& 0u, nu tiam cine sunt prietenii notri, con"irm :arrde. Mii de mul%umiri. !l
tii pe acest 1eiO:as, 2hada6
& +oar dup renume, i spuse 2hada. * "ost e" de trup de atac pentru
Cooperati)a 2tpnilor de 2cla)i :arazaE. 4nul destul de ,un, se pare. +e asemenea, era
dur, )iolent i ru, scotea din srite cam pe oricine lucra cu el.
:arrde ddu din cap, sim%ind cum $ura i se usca ni%el. 4n stpn de scla)i ru,
acum n teritoriul lui CarOdas. C%i al%i ru"ctori, se ntre,a el, se mai nimeriser n acest
col% de $ala7ie6
& /nteresant.
& ;a "el de interesant ca i "aptul c domnul $eneral i tia numele, pe cnd nici
mcar .om,aasa nu a reuit s l a"le, adu$ 2hada. 2unte%i ,un prieten cu el, domnule
$eneral6
& Trea,a mea este s apr 1epu,lica :athol, zise LutEa, )ocea lui tremurnd cu o
uoar amenin%are. 0u am aceast responsa,ilitate "a% de strinii care )in aici nechema%i
i care se ,a$ n pro,leme care nu-i pri)esc.
Cu coada ochiului, :arrde o )zu pe 2hada cum i mic milimetric capul,
cercetnd iute partea principal a ca"enelei.
& M amenin%i, domnule $eneral6 ntre, el cu ,lnde%e.
& !%i ddeam un a)ertisment, spuse LutEa tios. ;-ai lo)it pe 1eiO:as i el nu
accept cu uurin% aa ce)a. >i-a nsemnat na)a i, ct )reme te a"li pe teritoriul su, se
)a %ine dup tine.
& +orim din toat inima s prsim acest teritoriu, l asi$ur :arrde. +up ce mi
termin trea,a, "irete.
& ' cum )rei, spuse LutEa, mrind cnd i ridic $reutatea din scaun. +ar te-
am a)ertizat cinstit. 2 nu ui%i asta.
& 0u o s uit, zise :arrde. V mul%umesc pentru timpul acordat.
LutEa arunc o pri)ire amenin%toare i tra)ers ca"eneaua. +eschiznd ,rutal ua,
iei "r s se uite n urm.
& 3i aici a ales CarOdas s se retra$, da6 spuse 2hada, aezndu-se n scaunul pe
care LutEa tocmai l eli,erase. Minunat.
& Vor,ete mai ncet, o do(eni :arrde, uitndu-se n (ur. 0imeni nu prea s dea
o aten%ie deose,it acestui col% al ncperi, ns aparen%ele nu nseamn nimic.
& 3i m ndoiesc c retra$erea a "cut )reodat parte din planurile lui.
2hada i o"eri o pri)ire cercettoare.
& Crezi c 1eiO:as lucreaz pentru el6
:arrde ddu so,ru din cap.
& * spune c este total posi,il.
!i urmri micarea ochilor i i ridic pri)irea n timp ce <ntoo 0ee i tr$ea un
scaun i se aeza la masa lor.
& *%i a)ut o con)ersa%ie plcut cu $eneralul6 ntre, el )oios. *sta-i ,ine.
'oarte ,ine.
2e aplec mai aproape de mas.
& *m )or,it cu droidul )ostru, zise scznd tonul, conspirati). 2pune c ) a"la%i
n cutarea le$endarei lumi pierdute <7ocron.
:arrde se uit la T5.
& T56
& !mi cer iertare, domnule, zise droidul cu o )oce ne"ericit. 0u am )rut s
dez)lui nimic. M-a ntre,at dac suntem n cutarea <7ocronului, iar eu am con"irmat
"r s $ndesc.
& V ro$ s nu da%i )ina pe droid, spuse <ntoo 0ee. 2copul )ostru nu este un
secret. Cel pu%in nu pentru mine. !l cuta%i pe Lor( CarOdas, nu6
2hada i arunc lui :arrde o pri)ire peste mas.
& T5, de ce nu te duci tu la ,ar s ne iei dou pahare de ,ere local6 su$er ea.
!n drumul tu, ascult i )ezi dac auzi pe cine)a )or,ind rodian.
& +a, stpn 2hada, zise droidul, prnd uurat c i se o"erea ansa s scape.
/mediat.
lec.
& 'oarte inteli$ent, spuse <ntoo 0ee, rn(ind ctre 2hada. Crezi c o,ser)atorii
pe care i-ar "i trimis 1eiO:as n mul%ime )or )or,i ntre ei n rodian, ha6 !ntr-ade)r,
"oarte inteli$ent.
& Mul%umesc, zise 2hada, "i7ndu-l cu o pri)ire aproape amenin%toare. 0e
po)esteai despre Lor( CarOdas.
& +a. <ntoo 0ee se trase i mai aproape de mas. *)e%i dreptate s l cuta%i pe
CarOdas pe <7ocron. *colo se a"l. 1idic un de$et n semn de a)ertizare. !ns <7ocron
nu este uor de $sit. Cei mai mul%i oameni din 1epu,lica :athol nu au auzit n )ia%a lor
de el. Ma(oritatea celor care au auzit crede c este o le$end.
& *a am auzit i eu, spuse :arrde luptndu-se cu un sentiment ,rusc de $roaz.
Cum de tia <ntoo 0ee pentru ce era aici6 +oar dac nu lucra pentru CarOdas, "irete6
& 2pune-mi de ce este att de $reu de $sit6
<ntoo 0ee zm,ii i mai lar$.
& 0u tre,uie s-%i spun eu asta. *h, dar poate prietena ta nu tie, adu$ el,
ndreptndu-i rn(etul spre 2hada. Vezi tu, sunt toate mini-ne,uloasele i emana%iile de
$aze de la 'isura :athol. Toate astea re"lect lumina, iar radia%iile ,ruiaz senzorii i
comunica%iile9 de)ine n$rozitor de $reu s mai $seti ce)a. * cuta prin toat zona ar
dura zeci de ani.
& 3i ,nuiesc c tu ne po%i scpa de toate necazurile6 ntre, 2hada.
& Chiar pot, spuse el. V pot duce pe <7ocron. Chiar la CarOdas, dac )re%i.
2e uit iar la :arrde.
& !ns doar dac dorete cpitanul :arrde.
Cu un e"ort puternic, :arrde i pstr e7presia calm. +eci micu%ul i tia i
numele.
& 3i ct ne-ar costa aceast ndrumare6
& 0imic, zise <ntoo 0ee. +ar nici nu e7ist JnoiK. Vom "i doar tu i cu mine.
& ardon6 spuse 2hada ridicnd un de$et. +oar tu i el6 Cum rmne cu restul6
& Va tre,ui s atepta%i aici, i zise <ntoo 0ee. 0u se poate alt"el, m tem c9
na)a mea nu poate duce dect dou persoane.
& +ar de ce s nu mer$i cu noi i s ne $hidezi na)a6 ntre, :arrde.
& 5h, nu, zise <ntoo 0ee prnd ocat. 0-a putea "ace aa ce)a.
& +e ce6 ntre, 2hada6 entru c nu )rea CarO das s ne primeasc pe to%i6
<ntoo 0ee clipi.
& *m spus )reodat c )rea CarOdas s primeasc pe )reunul dintre )oi6 0u am
spus aa ce)a.
Ceea ce nu era acelai lucru cu a zice c nu i ceruse CarOdas s "ac propunerea.
& +ac accept, spuse :arrde ncet, cnd )a tre,ui s plecm6
& 2tai o clip, inter)eni 2hada nainte ca <ntoo 0ee s poat rspunde. Cum
adic, dac accep%i6 0u )rei s pleci sin$ur cu el.
:arrde se strm,. 0u, era "oarte si$ur c nu )oia. +ar, cnd)a, a)ea s "ie ne)oit
s l n"runte pe CarOdas. 3i dac aceasta era cea mai ,un cale de a-i apra oamenii n
timp ce o "cea9
& 2 %i e7plic alt"el, zise 2hada uitndu-se amenin%tor la <ntoo 0ee. <u sunt
$arda lui de corp i nu l las s plece sin$ur. 0ici cu tine, nici cu altcine)a. Clar6
<ntoo 0ee i ridic minile cu palmele des"cute.
& +ar9
2e ntrerupse cnd T5 reapru i puse pe mas dou hal,e $rele cu lichid nchis
la culoare.
& Mul%umesc Creatorului, spuse el pe nersu"late. Clientela acestui local este cea
mai neplcut9
& ;as culoarea local, i-o tie 2hada. *i auzit ce)a n rodian6
& +e "apt, da, zise droidul, ntorcndu-se i artnd ctre o mas din partea
opus, de ln$ ,ar. Trei ,r,a%i umani de la masa aceea9 da= cei care acum se ridic.
& *h9 oh, mormi 2hada, aruncndu-i o pri)ire lui <ntoo 0ee. #aide9 tre,uie
s plecm.
& 0u ) o,osi%i, spuse ncet o )oce rutcioas din spatele lui :arrde.
4urel, se ntoarse. ;a dou mese distan%, trei ,r,a%i edeau cu "a%a spre ei.
3i to%i trei a)eau pistoalele scoase.
& 5h, )ai, suspin a,ia auzit droidul. 2untem distrui.
:arrde se uit n (ur. !n spatele 2hadei, cei trei ,andi%i pe care T5 tocmai i
identi"icase se apropiau de ei printre mese, a)nd i ei pistoale n mini acum. !n restul
ca"enelei, ,utorii i clien%ii o,inui%i "ie se hol,au uimi%i ori cuprini de o ner,dare
mor,id, "ie ncercau s se retra$ pe ne)zute nainte de a ncepe s se tra$.
& resupun c ar "i o pierdere de ener$ie s ) spun c )-a%i luat de cine nu
tre,uie, zise el ntorcndu-se spre ,r,a%ii din spatele su.
& 0u, d-i drumul, spuse sarcastic purttorul de cu)nt al ,andi%ilor, n timp ce
trei dintre ei se ridicar i se des"urar n e)antai pentru a-i supra)e$hea %intele.
& !ntotdeauna mi "ace plcere o por%ie ,un de rs diminea%a. Minile pe mas,
) ro$. +eci9 am n%eles ,ine numele6 Talon :arrde6
& +a, aa este, rosti <ntoo 0ee )oios nainte ca Talon s poate rspunde. /ar ei
sunt 2hada i droidul lor de protocol C-T5.
urttorul de cu)nt l strpunse cu pri)irea pe micu%.
& <ti cu ei6
<ntoo 0ee csc ochii inocent.
& <u6 0u chiar, domnule9
& *tunci dispari de aici.
<ntoo 0ee clipi, le arunc repede o pri)ire 2hadei i lui :arrde i se ridic de pe
scaun.
& Cpitane :arrde, ) ro$ s m anun%a%i dac ) rz$ndi%i.
!i zm,ii scurt lui :arrde i purttorului de cu)nt apoi se ndrept %opind ctre
u. urttorul de cu)nt l urmri, ncruntndu-se= i cnd micu%ul deschise ua, se
ntoarse ctre :arrde.
& +espre ce s te rz$ndeti6 ntre, el n timp ce ,u"nitura uii care se
nchidea rsuna prin ncpere.
& Tocmai mi "cuse o o"ert interesant, zise :arrde, ridicndu-i ,ra%ele cu
ncetineal e)ident i ncrucindu-le pe piept. .andi%ii, "iind concentra%i asupra lui i a
2hadei, nu ,$aser de seam c cine)a intrase n ca"enea n aceeai clip n care <ntoo
0ee ieise. +ac ar "i putut s le atra$ aten%ia asupra lui pentru cte)a secunde n plus9
3i atunci, cine)a din captul cellalt al ncperii n(ur uimit. 4nul dintre ,andi%i
pri)i n(ur9
& 2hri9 Bern@ ;tr el.
urttorul de cu)nt se ntoarse9 3i mpietri, cu $ura cscat de uimire.
!n tcere, cu hotrre, #Osishi pea spre ei.
Mai dur o secund pn cnd Bern i recpt )ocea.
& !n numele 'isurii, ce-i asta6 suspin el.
& <ste o to$orian, l in"orm :arrde, aruncndu-i 2hadei o pri)ire pe ascuns.
5chii ei se micau repede ntre ,andi%ii ,rusc neaten%i, n mod clar msurnd distan%e i
e)alund posi,ilit%i. *sta ar "i putut aduce necazuri.
& 5h, i e cu mine, adu$ el.
#Osishi nc se apropia de semicercul de ,andi%i, cu $ura deschis destul ct s i se
)ad col%ii.
& 2pune-i s se opreasc, se rsti Bern, )ocea atin$ndu-i un ton mai nalt cnd
smuci pistolul pentru a-l ndrepta spre to$orian.
& M-ai auzit6 2pune-i s se opreasc sau tra$.
& 0u te-a s"tui s tra$i ntr-un to$orian, l do(eni :arrde cu ,lnde%e. 0u o s
reueti dect s l n"urii.
Bern i arunc o pri)ire nencreztoare9
3i, n acea clip, 2hada ac%ion.
Mna ei stn$, aezat le(er ln$ hal,, o n"ac i, cu o micare scurt din
ante,ra%, i arunc con%inutul peste mas drept n "a%a lui Bern. *cesta url, ridicndu-i
mna, prea trziu, pentru a ncerca s se "ereasc de )alul de lichid. 5 z)cnitur n
direc%ia opus, i 2hada arunc hal,a cu o "or% zdro,itoare n $tul unuia dintre ceilal%i
,andi%i. !ncepu s sar, scncind n"undat cnd :arrde l apuc de ,ra% i l %inu cu putere
pe scaun. 2e auzir trosnetul "ocurilor de laser i sunetele trupurilor care cdeau pe
podea9
& ;as arma, Bern, spuse :arrde ncet. Chiar i pentru el, )ocea i se pru o
tul,urare surprinztoare a linitii ncordate care se aternuse peste ca"enea.
& 'oarte ncet, "oarte atent.
Bern i terse ochii pentru ultima dat cu mneca, clipi, i deschise9 i, pentru a
doua oar n ultima (umtate de minut, pru s rmn mut de uimire i de nencredere,
cnd )zu scena din (urul su. 0u-i )enea s cread c 2hada i :arrde stteau la mas
neatini= nu-i )enea s cread c trupurile nco)ri$ate ale oamenilor si zceau pe podea
n (urul lui, mici noriori de "um otr)it ridicndu-se din $urile de laser care ,rzdau
trupurile lor.
3i nu-i )enea s cread c cei patru ,r,a%i m,rca%i n ,lan de crosh rspndi%i
pe la di"erite mese din ca"enea a)eau pistoalele a%intite spre el.
& istolul, Bern, ceru iar :arrde n )reme ce ,anditul continua s stea cu $ura
cscat, iar picturi din ,utura 2hadei i se scur$eau ritmic pe ,r,ie.
2hada se mic, dar nainte s se poat ridica, #Osishi de(a a(unsese ln$ Bern i
apucase %ea)a pistolului cu o mn masi). <l tresri, ca i cum a,ia atunci ar "i )zut-o
pe to$orian pentru prima dat, iar ea suci arma pentru a o a%inti, ino"ensi), spre ta)an.
1idic i cealalt mn, i n"ipse delicat o $hear n spatele ncheieturii i, de data
aceasta, el i ddu n cele din urm drumul.
& .ra)o tuturor, zise :arrde ridicndu-se n picioare n timp ce #Osishi se
retr$ea, a)nd acum pistolul n mn. +anEin6
& *ici sunt, se auzi o )oce "amiliar dinspre o "a% deose,it de ne"amiliar cnd
cellalt se ridic de la masa lui.
& +u-te i d-i ce)a ,armanului pentru deran(, i ceru :arrde. <ste ce)a
tradi%ional n ast"el de cazuri, adu$ el ctre Bern, n timp ce +anEin se ndrepta ctre
,ar, cutndu-se n ,uzunar.
& -ri), stai ln$ u= Chal, .ali$, mer$e%i i asi$ura%i drumul spre na).
& .ine.
Ceilal%i trei se ndreptar spre u.
& <ti dr$u%, rosti Bern cu rutate. 'oarte dr$u%. +ar dac aa crezi c o s
scapi de ciocanul lui 1eiO:as, eti ne,un.
& +ac a "i n locul tu, mi-a "ace mai multe $ri(i pentru ce o s-mi "ac
1eiO:as pentru c mi-am pierdut $aca n "elul sta, replic Talon. +e asemenea, mi-a
"ace $ri(i pentru cum s scap de aici nainte ca #Osishi s decid c eti prea periculos s
pleci n )ia%.
& 5h, o s plec, zise Bern amenin%tor. +ar o s ne mai )edem, :arrde. Chiar
nainte s mori. Cu o ultim pri)ire urt, se ntoarse i iei tropind din ca"enea.
& <i, spuse :arrde, ntorcndu-se spre 2hada i ntinzndu-i o mn.
<a nu se mic.
& +eci ai a)ut tot timpul ntririle pe pozi%ii, zise ea, uitndu-se la el.
e "a%a i n $lasul ei se citea n mod clar ce)a tul,urtor.
& arc spuneai c nu ai lua-o ca pe o insult, i aminti :arrde cu $ri(.
& 2unt de$hiza%i, zise ea.
!ncet, :arrde i co,or mna pe ln$ corp.
& Cu to%ii au "ost )zu%i de inspectorii locali care au cercetat na)a mai de)reme,
e7plic el. *m presupus c unii dintre ei erau iscoade ale pira%ilor i c ar "i putut s-i
recunoasc.
& 3i m,rcmintea din ,lan de crosh6
& Mara a cumprat-o cnd a "ost ultima dat aici, spuse :arrde, ncepnd s
simt ,ro,oanele de sudoare care i apreau pe "runte.
2hada se ridic n picioare.
& 3i nu te-ai $ndit, zise ea ncet, c ai putea s ai atta ncredere n mine, nct
s m in"ormezi.
entru o clip, :arrde nu reui s-i recapete )ocea. +urerea pro"und din $lasul
2hadei era att de neateptat.
& 0u, nu-i asta, spuse el. 0u am9
+ar era prea trziu. +e(a i ntorsese spatele i se ndrepta spre ua pzit de -ri).
& 2-au ncheiat repara%iile6 ntre, ea.
-ri) i arunc iute o pri)ire ;ui :arrde peste umrul ei.
& Mai e pu%in, zise el precaut.
& .ine, spuse ea, trecnd pe ln$ el i deschiznd ua.
& are si$ur, anun% ea. 2 ne ntoarcem la na).
-ri) se uit iar, ntre,tor, la :arrde.
& +a, murmur el ndreptndu-se ctre u.
+rumul de ntoarcere la 2l,aticul :arrde "u "oarte tcut.
2hada i scosese salopeta i tocmai i pusese halatul cnd cine)a sun la ua
ca,inei.
& Cine e6 ntre, ea.
& 2unt :arrde, se auzi n"undat )ocea celuilalt prin panou. ot s intru6
2hada o"t, n"urndu-i ,ine halatul n (urul ei i nnodnd cordonul.
0u dorea s l )ad n mod special, mai ales acum. +ar se an$a(ase n aceast
cltorie i nu a)ea cum s l e)ite pur i simplu pe cpitan i s i mai i ndeplineasc
an$a(amentul.
!n plus, mhnirea pro)ocat de "elul n care el i trdase cu nepsare ncrederea
aproape trecuse.
& /ntr, stri$ ea, apsnd pe ,utonul de deschidere.
4a se deschise, iar :arrde pii nuntru.
& Tocmai am "cut saltul la )iteza luminic, i spuse el, o,ser)nd i i$nornd
)estimenta%ia ei dintr-o sin$ur pri)ire. 5donnl estimeaz c mai a)em apte zile pn la
<7ocron.
& .ine, zise ea ener$ic. n atunci ar tre,ui s re)in la capacitatea complet de
lupt. C )eni )or,a, iart-m, dar tocmai m duceam la ,actacu).
& *sta mai poate atepta, spuse :arrde politicos, dar "erm, "cndu-i semn s se
aeze pe un scaun. * )rea s )or,esc cu tine.
<a se $ndi s l re"uze. <ra nc an$a(ata lui pentru aceast cltorie.
& +espre ce6 zise ea lund loc i ntre,ndu-se dac el chiar era att de
insensi,il, nct s ncerce s nscoceasc, aa de trziu, )reo scuz (alnic pentru chestia
de la ca"enea.
+ar el o surprinse.
& Lor( CarOdas, "irete, spuse el, tr$ndu-i un scaun n "a%a ei i aezndu-se.
<ste timpul s auzi toat po)estea.
& Au, zise ea, pstrndu-i o )oce neutr. !i promisese c i )a po)esti aceste
lucruri pe drumul spre sistemul <7ocron= care, din cte spunea el, era nc la o sptmn
distan%. 5are acesta era "elul lui de a-i rscumpra nechi,zuin%a de mai de)reme6
0u c ar "i contat. rea pu%in, prea trziu= dar, cel pu%in, )a scoate nite in"orma%ii
"olositoare din asta.
& +-i drumul, zise ea.
:arrde pri)i n $ol, ca i cum s-ar "i uitat la un punct din timpul sau spa%iul din
deprtare.
& o)estea lui Lor(E CarOdas ncepe cam n urm cu aizeci de ani, spuse el. !n
epoca 1z,oaielor Clonelor i a haosului pe care aceasta a adus-o n $ala7ie. !n timpul
acestui con"lict, i dup aceea, a e7istat o mare ne)oie de contra,and cu ,unuri comune,
dar i cu cele ile$ale. *a c, n $ra, i cam la ntmplare, numeroase or$aniza%ii au "ost
alctuite.
& *sta a "ost cnd hutt-ii chiar au dat lo)itura, nu6 ntre, 2hada, interesul
trezindu-i-se n ciuda mpotri)irii ei. 3tia "oarte pu%ine despre aceast perioad i )oise
ntotdeauna s a"le mai multe.
& Mul%i dintre ei, da, rspunse :arrde. CarOdas era unul dintre cei care s-au
aruncat n a"acere i, "ie prin iscusin%, "ie doar prin noroc chior, a a(uns s ai, una
dintre cele mai ,une or$aniza%ii. 0u dintre cele mai mari, dar clar una dintre cele mai
,une.
& 5perau cam de cincisprezece ani cnd, din ntmplare, a "ost prins la mi(loc
ntr-o mare ,tlie dintre nite Ledi ai ntunericului ,p"asshi i9 ,ine, cam tot restul
lumii din acel sector. +in cte a po)estit CarOdas mai trziu, unul dintre Ledi ntunericului
a pus stpnire pe na)a lui personal i l-a "or%at s decoleze.
2hada se n"ior. +espre asta chiar tia cte ce)a= un $rup de MistrMl "usese
implicat n acest con"lict de partea celor care se aprau. 4nele dintre po)etile pe care le
auzise n copilrie de la supra)ie%uitoare i pro)ocaser comaruri.
& 2unt uimit c s-a ntors i c a mai "ost n stare s mai po)esteasc ce)a, zise
ea.
& ;a "el au "ost i to%i ceilal%i, spuse :arrde. +e "apt, ceilal%i patru mem,ri ai
echipa(ului su nu s-au mai ntors. !ns CarOdas a reuit. * aprut ,rusc dou luni mai
trziu, a re)enit la conducerea or$aniza%iei lui i, dup toate aparen%ele, )ia%a i-a intrat n
normal.
& +ar aparen%ele erau neltoare6
& 'oarte neltoare, apro, :arrde so,ru. * de)enit repede e)ident pentru
apropia%ii lui c i se ntmplase ce)a $ra) n acele dou luni. !nc mai a)ea unul dintre
cele mai ,une $rupuri de contra,anditi, dar, dintr-odat, a nceput s depun e"orturi s
l "ac s "ie i unul dintre cele mai mari. /ntra sistematic n teritoriile $rupurilor mai mici
i "ie le cumpra, "ie le a,sor,ea ori le distru$ea, prelundu-le rutele i clien%ii. 2pre
deose,ire de hutt-i i de alte $rupuri, cuta acoperire total prin "or% ,rut, n locul unui
control concentrat, ntinzndu-i peste tot o re%ea su,%ire n loc s ncerce s domine
)reun sistem sau sector anume, n c%i)a ani, era de(a pe cale de a a)ea ce)a ce, ntr-o zi,
ar "i putut ri)aliza chiar i cu or$aniza%ia lui La,,a.
& 0-a ncercat nimeni s-l opreasc6 ntre, 2hada. 0u mi-i pot ima$ina pe hutt-
i stnd de-o parte i lsndu-l s-i n"rn$ chiar aa.
& +ra$a mea 2hada, to%i au ncercat s-l opreasc, spuse :arrde ntunecat. !ns
era aproape de neoprit. 4nde)a, cum)a, i descoperise o a,ilitate de a $hici cu precizie
ce plnuiau oponen%ii mpotri)a lui i era adesea n stare s le respin$ atacurile chiar
nainte ca acestea s nceap.
2hada i aminti de zecile de misiuni pe care le ndeplinise pentru MistrMl i de
orele de cercetare chinuitoare pe care "usese ne)oit se le petreac pentru a a"la puterile i
sl,iciunile, armele i strate$iile, alia%ii i dumanii ad)ersarilor ei.
& 4n talent util, murmur ea.
& 'oarte util, apro, :arrde. +ar chiar n timp ce or$aniza%ia lui cretea, CarOdas
nsui a nceput s se schim,e. * de)enit9 nu tiu. Cu toane, predispus la e7plozii de
"urie nspimnttoare din cauza unor lucruri mrunte de care nici nu ar "i tre,uit s i
pese sau la a cu$eta ore ntre$i de unul sin$ur pri)ind hr%i ale /mperiului. 3i mai
semni"icati), poate, dup ani de tinere%e )i$uroas, prea s m,trneasc rapid. Mult
mai repede dect ar "i prut normal sau posi,il.
& 3i atunci, ntr-o zi, s-a suit n na)a lui personal, a decolat9 3i a disprut.
2hada se ncrunt.
& * disprut. *dic9 a disprut6
& Vreau s spun c nu a mai "ost zrit n $ala7ia cunoscut, zise :arrde. 0u s-a
mai apropiat de niciunul dintre oamenii lui= nu a mai contactat pe niciunul dintre
locotenen%ii lui= i, dac a mai "ost )zut )reodat de )reunul dintre dumanii si, acetia
nu au mrturisit.
& Cnd s-a ntmplat asta6 ntre, 2hada.
& *cum douzeci de ani, spuse :arrde. ;-a nceput nu au e7istat prea multe
n$ri(orri mai plecase uneori n cltorii secrete. +ar dup ce trecuser trei luni i el tot
nu ieise la i)eal, locotenen%ii lui au nceput s discute despre ce ar "i tre,uit s "ac dac
nu aprea.
& ;as-m s $hicesc, zise 2hada. *u )rut s supun la )ot i s )ad cine )a
prelua or$aniza%ia.
& 0u cred c )otarea a "ost procedura la care se $ndea )reunul dintre ei, spuse
:arrde cu triste%e. +e "apt, amenin%area )iolen%ei era att de puternic, nct s-a propus ca
or$aniza%ia s "ie pur i simplu mpr%it i "iecare dintre noi s ia cte o ,ucat.
& ro,lema "iind cum s "aci mpr%eala pentru a mul%umi pe toat lumea, zise
2hada, o,ser)nd cu interes cu)ntul trdtor. <ra pentru prima dat n po)estirea lui
cnd :arrde "olosise cu)ntul JnoiK.
& *a c tot a%i a(uns la o lupt pentru putere.
:arrde strnse scurt din ,uze.
& 0u chiar. *m ,nuit ce s-ar "i ntmplat ntr-o ast"el de lupt i nu eram pe
deplin con)ins c nu se )a ntoarce CarOdas. *a c9 am preluat conducerea.
2hada i ridic uor sprncenele.
& ur i simplu6
<l ridic din umeri stin$herit.
& Mai mult sau mai pu%in. * "ost ne)oie de plani"icare i de sincronizare, "irete,
i de o doz serioas de noroc, dei nu cred c mi-am dat seama de ct de mare a "ost
dect atunci cnd am pri)it totul dup ce au trecut c%i)a ani. !ns da, n mare, pur i
simplu. /-am neutralizat pe ceilal%i locotenen%i i i-am dat a"ar, dup care am anun%at
restul or$aniza%iei c, din acel moment, ne )om ocupa de a"aceri ca de o,icei.
& ariez c asta te-a "cut s "ii "oarte ndr$it, spuse 2hada. +ar nu )d unde
este pro,lema, cel pu%in n ceea ce l pri)ete pe CarOdas. * plecat i nu s-a mai ntors,
corect6
& ro,lema, zise :arrde ane)oie, este c nu sunt si$ur de asta.
2hada i mi(i ochii.
& 5h6
& *m preluat or$aniza%ia ntr-o sin$ur noapte, zise :arrde. +ar asta nu
nseamn c, dup aceea, nu au e7istat ncercri ale locotenen%ilor e7clui i ale
oamenilor lor de a m ndeprta i de a prelua ei conducerea. *u "ost opt atentate, chiar,
de la dou care au a)ut loc imediat i ncercri ratate, pn la un plan complicat dup trei
ani, care, pro,a,il, le-a luat conspiratorilor tot acest timp s l pun la cale.
& <)ident, toate au euat.
:arrde apro, cu o micare din cap.
& ro,lema este c e"ii a patru dintre aceste comploturi au sus%inut n timpul
intero$atoriilor c n spatele lor s-a a"lat CarOdas.
2hada pu"ni ncet.
& erdele de "um, spuse ea cu dispre%, $onind ideea cu o micare din mn. *u
ncercat doar s te sperie s cazi la n%ele$ere cu ei.
& *ceasta a "ost concluzia mea atunci, zise :arrde. !ns, desi$ur, nu a)eam cum
s "iu si$ur. !nc nu am cum, la drept )or,ind.
& Cred c nu. 2hada i studie "a%a. 3i ce s-a ntmplat n urm cu ase ani de te-a
"cut s-i trimi%i pe Lade i pe Calrissian s l caute aici6
& * nceput mai nainte, spuse :arrde. Cu zece ani n urm, de "apt, chiar dup
ce Marele *miral Thrawn a murit. !i z)cni ,uza. 2au poate dup ce doar i-a nscenat
moartea. <ram pe Coruscant, a(utnd *lian%a Contra,anditilor i s-a ntmplat c ;ando
Calrissian mi-a artat ce)a ce ;uEe 2EMwalEer $sise n$ropat pe o planet numit
+a$o,ah.
2hada cut n memorie.
& 0u cred c am auzit )reodat de locul sta.
& 0ici nu ai de ce s "i auzit, zise :arrde. 0u e7ist a,solut nimic acolo nici
orae, nici tehnolo$ie, nici colonii. Ce o "i cutat 2EMwalEer n mlatini, nu tiu, dar era
e)ident c aparatele electronice rtcite nu i a)eau locul acolo, acesta "iind, pro,a,il,
moti)ul pentru care l-a i luat. 5ricum, dup nsemnele de pe el mi-am dat seama c era
radio,aliza de apelare a na)ei personale a lui CarOdas.
& Au, spuse 2hada ncruntndu-se. 5 radio,aliz de apelare era modul de
control pentru o na) cu comand secundar complet, una care putea "unc%iona prin
tele$hidare de "iecare dat cnd proprietarul o apela. Cei din MistrMl nu "oloseau
niciodat na)e cu comand secundar complet, ns ea cltorise o dat cu una, alturi
de un client. 4na peste alta, i ddeau "iori.
& CarOdas a)ea o na) cu comand secundar complet, nu6
& +a, una de epoc, de dinainte de 1z,oaiele Clonelor, zise :arrde. *
cumprat-o curnd dup ce s-a ntors din acea ncierare cu Ledi ntunericului. * spus c
)oia o na) destul de mare care s poat z,ura sin$ur, "r s ai, ne)oie de echipa(.
& 3i ntmplarea a "cut ca 2EMwalEer s $seasc radio,aliza asta de apelare
zcnd n noroi pe nu tiu ce planet prsit. Ce con)ena,il.
& *a m-am $ndit i eu, zise :arrde. !ns am )or,it cu 2EMwalEer i se pare c
descoperirea a "ost complet ntmpltoare.
& +ei ntotdeauna a "ost discuta,il dac un ast"el de cu)nt se poate aplica unui
Ledi, inter)eni 2hada.
& *de)rat, recunoscu Talon. Totui, a "ost primul indiciu pe care l-am a)ut ntr-
un deceniu= i chiar dac era un "el de nscenare, m-am $ndit c ar merita riscul de a
)edea unde duce.
& *a c ai trimis-o pe Lade s-i dea de urm, spuse 2hada, amintindu-i
con)ersa%ia la care trsese cu urechea n apartamentul "amiliei 2olo din Turnul 5rowood.
/ar Calrissian a insistat s participe i el.
& !n linii mari, zise :arrde. *u nceput pe +a$o,ah i s-au ndreptat spre
e7terior, cutnd prin )echile dosare ale astroporturilor dup locurile n care s-ar "i putut
opri pentru repara%ii sau realimentare. +e asemenea, au dez$ropat indicii despre el ici i
colo unele din arhi)a de pe Coruscant, unele de la di"erite persona(e de la ;imit, altele
de la 2ecuritatea Corellian, din toate locurile i au nceput s pun piesele cap la cap.
& 5 slu(, pe )ia%, murmur 2hada.
& 0u a "ost chiar aa de ru, dar a durat c%i)a ani, spuse :arrde. Mai ales pentru
c amndoi tot erau chema%i la alte tre,uri sau pentru a a(uta la rezol)area cine tie crei
crize prin care mai trecea Coruscantul. Totui, urma era de(a att de )eche, nct una sau
dou luni petrecute pe unde)a nu prea mai contau. 2-au ocupat de asta pn cnd au a(uns
la sectorul :athol i la <7ocron.
& /ar aici, din cte ne dm seama, urma se termin.
entru o clip, tcerea domni n ncpere n )reme ce 2hada se $ndea la tot ce
auzise.
& .nuiesc c nu l-au )zut niciodat pe CarOdas n persoan6
Cu un e"ort )izi,il, :arrde pru s se deprteze de "antomele trecutului la care se
hol,ase.
& *u a)ut ordine clare s nu o "ac, zise el. Tre,uia s a"le unde era i, cu o
lume att de ,ine ascuns ca <7ocron, s descopere i o cale de a a(un$e acolo apoi s
se ntoarc. 4rma ca eu s continui din acel punct.
& 3i asta cnd s-a ntmplat6
:arrde ridic din umeri stin$herit.
& *cum c%i)a ani.
& +eci ce s-a ntmplat6
& 2 "iu sincer, mi-am pierdut cura(ul, recunoscu el. +up ce "cusem, nu eram
deloc si$ur cum a)eam s dau ochii cu el. 0u a)eam ha,ar ce s-i spun, nici mcar cum
a "i putut ncerca s mi cer iertare. *a c am tot cutat scuze pentru a amna.
/nspir adnc.
& /ar acum se pare c am ntrziat.
2hada se strm,.
& Crezi c 1eiO:as lucreaz pentru el6
& 1eiO:as, poate i .om,aasa, pro,a,il o duzin de alte persoane de care nu am
auzit, spuse :arrde cu $reu. +ar, n mod clar, a nceput s se mite. +oar c de data asta
pare s se concentreze pe piraterie i pe comer%ul cu scla)i n locul contra,andei i al
a"acerilor cu in"orma%ii. artea mai )iolent a ;imitei9 i nu )d dect un sin$ur moti)
pentru care "ace asta.
& 2 )in dup mine. !n persoan.
entru o clip, )or,ele prur s rmn n aer ca o condamnare la moarte.
& 0u cred c asta este neaprat ceea ce urmeaz, ntrerupse 2hada tcerea,
ndemnat de o dorin% neclar de a-l contrazice.
& +e ce nu se poate ca doar s-i "ormeze o "or% pentru a-i cldi un mic
imperiu aici, unde nu-l )ede nimeni6 oate pentru a prelua <7ocron sau chiar aceast
mic aa-zis 1epu,lic :athol6
& <ste aici de aproape douzeci de ani, 2hada, i aminti :arrde. +ac )oia s i
cldeasc un imperiu, nu crezi c ar "i "cut-o pn acum6
& +ac )oia s te elimine, nu crezi c ar "i "cut-o i pe asta pn acum6 replic
2hada.
& 2e poate ca de(a s "i ncercat.
& 3i atunci, ce, a renun%at dup primii trei ani6
:arrde cltin din cap.
& 0ici eu nu n%ele$, accept el. +ar l-am cunoscut pe CarOdas= i nu este $enul
de persoan care s poat sta de$ea,a. <ra un om neierttor, dur i calculat, care nu ierta
niciodat un ru "cut lui i care nu lsa pe nimeni i nimic s stea n calea a ceea ce el
dorea. 3i tria pentru pro)ocri cu ct mai mari, cu att mai ,ine.
& 3i tie c sunt aici i c l caut. Micu%ul9 <ntoo 0ee9 este cea mai ,un
do)ad.
2hada se n"ior "r s )rea. 2l,aticul :arrde, care pn acum pruse att de
si$ur i de solid, de)enise dintr-odat mic i "oarte )ulnera,il.
& 3i iat-ne. /ntrm drept n $ura lui.
& Tu, cel pu%in, nu ai a)ea de ce s te temi, o asi$ur :arrde. 0u ai nici un "el de
le$tur cu mine sau cu or$aniza%ia mea. <zit. +e "apt, de aceea am "ost de acord s )ii
i tu.
2hada se uit "i7 la el, n )reme ce ceea ce n%ele$ea o lo)ea, dintr-odat, ca o
crp nmuiat n apa rece ca $hea%a.
& Te atep%i s te omoare, nu6 suspin ea. 3i crezi96
& 0u eti asociat cu mine, 2hada, zise :arrde ncet. To%i ceilal%i de la ,ord sunt.
* "i )enit sin$ur, dar tiam c nu a "i supra)ie%uit n ce)a mai mic i mai sla, narmat
dect 2l,aticul :arrde. CarOdas este un om rz,untor= da, ca i .om,aasa, i place s se
considere o persoan culti)at. 2per s l pot con)in$e s m lase n )ia%, "irete= sper i
mai mult c nu o s "ac ru echipa(ului meu. +ar dac este de nenduplecat n re$larea
conturilor9 sper, cel pu%in s l pot con)in$e s te lase s te ntorci n 0oua 1epu,lic cu
o copie a +ocumentului Caamas.
2hada cltin din cap.
& :arrde, e o ne,unie9
& 5ricum, asta-i toat po)estea, o ntrerupse el uurel, ridicndu-se n picioare i
punnd scaunul de unde l luase.
& *h, n a"ar de "aptul c acea ,i,liotec de datte imens pe care CarOdas o
adunase n decursul anilor a disprut mpreun cu el, acesta "iind moti)ul pentru care
credem c ar putea a)ea o copie a +ocumentului Caamas. /ar acum, chiar tre,uie s te
duci la ,actacu). 0e )edem mai trziu.
lecnd capul, iei.
& :arrde, e o ne,unie, repet 2hada, ncet, n camera $oal.
+oar mai trziu, plutind n ,actacu), i ddu seama de partea cealalt. :arrde
spera, spusese el, c )a "i lsat de CarOdas s plece.
+ar nu o $aranta.
2pr$torul de ietre spuse ce)a cu acea aproape-)oce iritant de Qom (ha i
z,ur pentru a se aeza n pozi%ia lui o,inuit, cu capul n (os, pe o stalactit micu%.
& Minunat, anun% ;uEe. 2e pare c am a(uns.
Mara ridic raza ,a$hetei luminoase de pe pmnt n "a%a ei i cercet pere%ii
coridorului, nendrznind s cread c epuizanta cltorie de patru zile se ncheiase n
"inal. 5rae sau na)e spa%iale, ori chiar o ta,r linitit su, cerul li,er acestea erau
peisa(ele pe care i le-ar "i dorit. Trea,a asta cu or,ecitul prin ntuneric, n tuneluri
murdare, n care iroiete ap i aerul este umed, nu era n mod clar, "cut pentru ea.
+ar supra)ie%uise, i nu sim%ise ne)oia s l omoare pe )reunul dintre Qom (ha de
mai mult de dou ori pe zi, i droidul astromec nu pro)ocase prea multe pro,leme, iar
2EMwalEer "usese o companie neateptat de plcut.
'irete, de acum se )or con"runta cu Turnul nalt, cu toate pericolele lui
necunoscute. +ar asta era ,ine. ericolul "cea i el parte din peisa(ele pre"erate de ea.
3i dintre ale lui ;uEe, dac sttea s se $ndeasc.
& 4ite-o, zise ;uEe, ndreptndu-i raza ,a$hetei luminoase spre o por%iune de
stnc a"lat la c%i)a metri mai departe n lun$ul coridorului.
& +e partea asta a acelei arcade.
& *rcad6 repet Mara ncruntndu-se n timp ce ndrepta ,a$heta luminoas n
direc%ia indicat. 2i$ur, era imposi,il ca cine)a s "i construit o arcad aici, n mi(locul
pustiet%ii, nu6
0u. 'irete, semna destul de mult cu o arcad, cu coloanele ei laterale mai mult
sau mai pu%in )erticale "cnd o deschiztur de )reo doi metri l%ime pe coridorul
ca)ernei, iar arcul ei aproape rotund unindu-se cu ta)anul cam la trei metri nl%ime. !ns
orice pri)ire mai atent arta imediat c era )or,a de o "orma%ie natural, creat de )reun
truc de eroziune sau de lo)itura unei pietre ori de )reun curs de ap demult disprut.
& < un "el de a spune, zise ;uEe, mutndu-i i el raza de lumin pe "orma%iunea
de piatr. *mintete ntr-un "el de arcada aceea din oraul #MllMard de pe MMrEr, nu6
& Te re"eri la chestia aia enorm, ca o ciuperc, pe care %i-ai dat toat silin%a s o
drmi peste noi6 replic ea. Cea pentru care a tre,uit s ne croim drum prin pdure
)reme de trei zile pentru a a(un$e la ea6 *ia unde (umtate dintre trupele de oc din
/mperiu stteau i ne ateptau s )enim6
& Chiar aia, spuse el, iar Mara sim%i amuzamentul pe care i-l pro)ocase tirada ei.
*i uitat c a "ost locul n care %i-ai dorit mai mult dect orice din $ala7ie s m omori.
& <ram tnr atunci, zise ea tios, ndreptndu-i lumina n alt parte.
& +eci, unde-i deschiztura asta6
& Chiar acolo, spuse ;uEe, mutndu-i iar raza ,a$hetei luminoase ctre o
por%iune de perete care prea mototolit, chiar de su, ta)an. !n centrul "asciculului de
lumin era o mic zon deschis care prea s se piard n ,ezna de dincolo.
& 5 )d, zise Mara. 0u prea s intre aer pe acolo= tre,uie c era ,locat ce)a
mai departe. are strmt.
& 0u pentru mult timp, spuse ;uEe, dndu-i ,a$heta luminoas i aprinznd
sa,ia Ledi.
& +a%i-) napoi pro,a,il c o s sar achii de piatr.
1oti sa,ia n perete, tind piatra9
3i, cu o plpire de lumin )erde, lama dispru.
12 %ip, iar Mara prinse e7plozia lui de uimire, cnd ;uEe se cltin un pic nainte
de a-i recpta echili,rul.
& Ce s-a ntmplat6 ntre, ea.
& 0u tiu, zise el uitndu-se de aproape i piezi la captul armei.
& Credeam c am pornit-o9 stai s mai ncerc o dat.
*ps ,utonul i, cu o,inuitul trosc-", lama se aprinse iar la )ia%. ;uEe o pri)i
pentru o clip, apoi lu o pozi%ie si$ur de lupt i roti iar )r"ul sa,iei n peretele de
stnc.
3i, nc o dat, lama tie doar pu%in n roc nainte de a se stin$e.
4nul dintre Qom (ha ,tu din aripi i spuse ce)a.
& +a, zise ;uEe, iar Mara putu sim%i ,nuiala urt din mintea lui cnd amintiri
)echi ieir la supra"a%.
& +a ce6 ntre, ea.
& Tre,uie c aceast piatr con%ine minereu de cortoz, i spuse el. !i ridic
,a$heta luminoas ln$ "a%a rocii, lumina dansnd n scntei minuscule.
Mara cltin din cap.
& !n )ia%a mea n-am auzit de asta.
& 2e pare c este destul de rar, spuse ;uEe. Tot ce tiu este c nchide s,iile de
lumin. Corran i cu mine am dat odat peste nite utilizatori de 'or% care i "cuser
armuri din "i,re de cortoz mpletite. * "ost o surpriz destul de mare.
& Te cred, zise Mara amintindu-i i ea ce)a. +eci asta era lespedea aia de piatr
pe care o a)ea alpatine ntre pere%ii du,li din reedin%a lui pri)at.
;uEe ridic o sprncean.
& *)ea casa cptuit cu minereu de cortoz6
& 3i unele dintre celelalte ,irouri ale lui i sli de tron, cred, spuse Mara.
0iciodat n-am tiut cum se chema. +in ce mi-a zis, n%ele$ c dac sa,ia ta are circuite
dimetris oriunde n ,ucla de acti)are, cnd lo)eti piatra se declaneaz o reac%ie de oc
care trece prin tot sistemul i care ntr-o "rac%iune de secund oprete totul. Ce)a n plus
ca s opreasc orice Ledi rtcit care ar "i putut )eni dup el.
& Ce lucruri ai mai n)%at i tu ca Mna mpratului, murmur ;uEe. 3tii dac se
poate tia cum)a6
& 5h, desi$ur9 !ntr-o sut de "eluri, l asi$ur Mara, lsndu-i rucsacul pe
pmnt. !n a"ar de trea,a cu sa,ia de lumin, chestia asta e practic ne"olositoare. < prea
sla, i s"rmicioas ca s po%i construi cu ea9 un $lon% de mitralier ,ine tras ar tre,ui
s o spar$. 2tai s )d9 ah.
2coase una dintre $renadele pe care le trimisese :arrde i lumin cu ,a$heta
seria.
& +a, asta ar tre,ui s mear$ dac )rei s ncerci.
4nul dintre Qom (ha-i "cu un alt comentariu.
& strtorul romisiunilor crede c $renadele nu ar "i o idee ,un, traduse ;uEe.
2pune c nu suntem prea departe de Turnul nalt i c sunetul se transmite destul de
departe pe su, pmnt.
& ro,a,il c are dreptate, accept Mara, punnd $renada deoparte i cercetnd
piatra n locul n care tiase ;uEe. e de alt parte, n "elul sta nu desprinzi dect c%i)a
centimetri o dat. A$omot sau ntrziere n plus. Tu ale$i.
;uEe i trecu $nditor mna pe roc, iar Mara i sim%i concentrarea, n timp ce el
se ntindea spre 'or%.
& 2 ncercm cu s,iile o )reme, propuse el ncet. Cel pu%in )reo dou ore. *sta
ar tre,ui s ne a(ute s estimm mai ,ine ct )a dura.
& .ine, zise Mara. utem s trecem oricnd la $renade dac ni se pare c mer$e
prea ncet. !i mic raza ,a$hetei luminoase pe piatr. +eci, pe ln$ ca)erne pline cu
animale de prad, acum a)em i un perete care ,locheaz s,iile de lumin. Ct de
con)ena,il pentru cine)a.
& 2-ar putea s "ie doar o coinciden%, spuse ;uEe. +ar nu prea s cread nici el.
<i, n-a)em de ales, s ncepem. .rusc, se ncrunt. +oar dac nu crezi c asta ne-ar putea
strica s,iile.
Mara ridic din umeri.
& 0u )d cum s-ar putea, dar chiar nu tiu. +in "ericire, )om putea s o,ser)m
orice pro,lem nainte de a de)eni prea $ra).
& Corect, apro, ;uEe, uitndu-se la ro,otul astromec. 12? pornete to%i senzorii
i "ii atent la s,iile de lumin. *nun%-ne dac )ezi c se supranclzesc sau altce)a.
1o,otul piui o con"irmare i i des"cu mica lui unitate de senzori.
& ro,a,il c ar tre,ui s ncepem n "orm de triun$hi, su$er Mara, trecnd n
partea cealalt a tunelului i n"i$nd ,a$heta ntr-o cre)as de unde lumina de su, $aura
prin care se "uriau Qom (ha-ii.
& Tiem piezi din pr%i opuse. *st"el nu o s ne ncurcm n lame, iar tieturile
n un$hi sunt de o,icei mai ,une pentru a sl,i stnca n pro"unzime.
& are ,ine. ;uEe se uit n sus la cei trei Qom (ha-i, strni unul ln$ altul pe
ta)an. 2pr$torule de ietre, de ce nu te ntorci la Mnctorul de Termite de 'oc6
2pune-i c suntem aproape $ata pentru cercetaii n plus pe care a promis c i )a trimite
n Turnul nalt mpreun cu noi.
Rom (ha-ul zise ce)a.
& 0u, dar )om "i n curnd, spuse ;uEe. 3i ar "i ,ine s mai iei pe cine)a cu tine.
*ezat pe o ,ucat de piatr de su, arcad, Copilul Vnturilor ,tu din aripi i
zise ce)a ce suna ner,dtor.
& 0u, nu tu, i spuse ;uEe cu "ermitate tnrului Qom Qae. strtor al
romisiunilor, mer$i tu cu el.
+inspre Qom (ha )eni un scurt comentariu care prea uor aro$ant, iar apoi
2pr$torul de ietre i strtorul romisiunilor plecar n z,or prin ,ezn ctre intrarea
n peter. Copilul Vnturilor arunc o replic sarcastic n timp ce ei se deprtau, apoi se
aez "urios napoi pe piatra lui.
& ariez c pierd o ceart "oarte inteli$ent, zise Mara amar, sco%ndu-i sa,ia de
la centur i aezndu-se n pozi%ie la stn$a tieturii ncepute de ;uEe.
& 0u chiar, spuse ;uEe aprinzndu-i sa,ia i trecnd n partea opus. <ti $ata6
Mara i aprinse sa,ia.
& 2-i dm drumul.
Trecuse aproape o or, iar ei terminaser conturul deschizturii, cnd, dintr-odat,
12 %ip.
& 2tai, Mara, stri$ ;uEe nchiznd sa,ia i ntre,ndu-se ce se ntmpla. 2e
concentrase cu aten%ie asupra armei i nu sim%ise nici mcar o ,nuial c ar "i a)ut )reo
pro,lem. !i arunc o pri)ire lui 129
3i se opri s se uite mai atent. 4nitatea de senzori a droidului era ntins, dar nu
era ndreptat spre s,iile de lumin. !n schim,, era a%intit ctre coridorul din "a%.
& Mara6 stri$ el, mutnd arma n mna dreapt i sco%ndu-i ,a$heta de
lumin. Mtur cu ea coridorul n timp ce, n spatele lui, Mara i nchidea sa,ia.
3i, n tcerea care se lsase ,rusc, auzi un z$omot. 4n "onet, ca mii de )oci
$uturale din deprtare optind "r cu)inte ntre ele. 4n huruit ne,unesc care rsuna n
mintea lui n timp ce se ntindea cu 'or%a ctre el.
3i se apropia.
& 0u-mi place cum sun, murmur Mara, pind ln$ el.
& 0ici mie, zise ;uEe, re$lnd ,a$heta luminoas la ma7imum i mturnd iar
tunelul cu ea. 0u se )edea nimic, dar la cum se sucea i se rsucea culoarul n am,ele
pr%i, asta nu nsemna prea multe. !i "cu Ledi tehnicile de m,unt%ire a sim%urilor9
& Termite de "oc@ spuse a$itat Constructorul cu ;iane din spate, de pe ta)an.
Vin@
& Ce6 ntre, Mara.
& Aice c )in termitele de "oc, transmise ;uEe.
& *h9 oh, spuse Mara. 0umele ne$ociatorului lor9 JMnctorul de Termite de
'ocK.
& +a, zise ;uEe pri)ind n sus la Qom (ha. .tea din aripi cu un "el de ner,dare.
Credeam c o termit de "oc e un "el de plant. Constructor cu ;iane, ce sunt "iin%ele
astea6
& 2unt creaturi mici, dar periculoase, spuse Qom (ha-ul. Mnnc i distru$ tot ce
le st n cale i pot ucide tot ce ntlnesc.
& Aice c-s mici, dar periculoase, i spuse ;uEe Marei, mturnd iar tunelul cu
,a$heta luminoas.
& Caz n care, un z$omot att de puternic su$ereaz c tre,uie s "ie ale nai,ii de
multe, trase Mara ncruntat concluzia, pri)ind n (ur. *m sentimentul "oarte urt c
suntem pe punctul de a ntlni o nou specie de ro)erine.
;uEe se n"ior. Vzuse holo)iduri cu aceste insecte prdtoare dez$usttoare n
marul lor anual peste (un$lele de pe +a)irien. 1o)erinele cltoreau n roiuri de sute de
mii, uneori chiar milioane, practic de"rind terenul de orice "el de plant n trecerea lor.
lante, i orice animale prea ncete sau prea ,olna)e pentru a se da din calea lor,
mncnd pn la os ast"el de e7emplare rmase n urm.
& Constructor cu ;iane, ct de repede se mic6 stri$ el.
& rea repede, sri Mara nainte ca Qom (ha-ul s poat rspunde. 4ite9 )in.
;uEe i %inu respira%ia. !nainte, cam la distan%a la care ,tea raza ,a$hetei
luminoase, apruse mar$inea din "a% a unui )al ne$ru pulsnd, umplnd toat podeaua i
re)rsndu-se cam un metru n sus pe pere%i. Chiar n timp ce se uita, mar$inea se re)rs
ca un lichid )scos ntr-o uoar adncitur din podea, reaprnd cnd trecu de ,uza
acesteia.
/ar Mara a)ea dreptate. Veneau mult prea repede.
& * zice c a)em cam un minut pn s a(un$ aici, spuse Mara. +ac mai ai
)reun truc iste%, acum e timpul s-l pui la ,taie.
;uEe i muc ,uza n timp ce mintea i $onea. <7ista un mod, tia, de a "olosi
'or%a pentru a crea un scut personal de ni)el sczut. +ar a men%ine scutul destul de mult,
mai ales mpotri)a att de multor inamici, ar "i "ost practic imposi,il. !n plus, nu credea
c ar "i putut-o apra i pe Mara ast"el, iar ea, aproape si$ur, nu cunotea aceast tehnic.
* "olosi 'or%a pentru a muta "iecare termit de "oc din drum pe msur ce treceau ar "i
"ost o sarcin la "el de imposi,il, chiar dac ar "i lucrat i Mara alturi de el.
3i, dac acestea semnau cu ro)erinele de pe +a)irien, ar "i "ost de a(uns ca doar
una dintre ele s scape i s i n"i$ acul otr)itor pentru a le zdruncina controlul i
pentru a a)ertiza restul "urnicarului de prezen%a hranei. 0u, sin$ura lor ans era de a nu
se a"la deloc n calea termitelor de "oc. 'ie unde)a mai departe pe coridor, "ie9
& *rcada, zise Mara ,rusc. *)em ne)oie de nite trepte cam pn la doi metri9
& Corect, spuse ;uEe, aprinzndu-i sa,ia i pind n deschiztur n timp ce
msura distan%a din ochi. +a, a)ea s mear$.
resupunnd c a)eau destul timp s "ac pre$tirile necesare.
& 12, astup-%i toate deschizturile, stri$ el n timp ce n"i$ea orizontal )r"ul de
un )erde strlucitor al lamei n mar$inea interioar a coloanei arcadei la (umtate de
metru deasupra capului su. +ac minereul de cortoz se ntindea att de mult de la
peretele coridorului9
+in "ericire, nu era aa. ;ama sa,iei tie cu uurin% c%i)a centimetri n stnc,
"r )reun semn c ar "i a)ut pro,leme.
& Copile al Vnturilor, du-te la deschiztura de acolo, stri$ el n timp ce prindea
sa,ia i o ridic deasupra tieturii pe care tocmai o "cuse. -sete-%i un loc de care s te
prinzi i stai acolo.
& +ar )oi, Ledi 2EMwalEer6 ntre, tnrul Qom Qae nelinitit, z$omotul ,tii
aripilor lui "iind aproape necat de ,zitul celor dou s,ii de lumin. Voi cum ) )e%i
apra6
& Vei )edea, l asi$ur ;uEe.
Co,or lama sa,iei n un$hi o,lic, tind ine$al o ,ucat de piatr i lsnd o
treapt mic n mar$inea interioar a arcadei. 'onetul termitelor de "oc de)enind tot mai
puternic pe msur ce se apropiau.
& Mara6
& *m terminat, stri$ ea acoperind z$omotul, lumina al,-al,strie din spatele lor
disprnd cnd ea i nchise sa,ia. Mai a)em cam douzeci de secunde.
;uEe pri)i n tunel n timp ce i readucea sa,ia n mn. artea din "a% a
"urnicarului era la aproape cinci metri distan%, coridorul din spatele lui "iind complet
ne$ru din cauza insectelor.
& 2unt $ata, spuse el, nchiznd arma i punnd-o la centur. ;a trei6
& ;a trei, zise Mara.
;uEe "cu (umtate de pas napoi i, pentru o clip, se lipi cu spatele de cel al
Marei n timp ce ei msurau distan%a i i ntindeau 'or%a, "iecare n "elul lui.
& ;a trei, repet ;uEe, ncercnd s i$nore z$omotul care prea s cuprind tot
coridorul.
;a un perete distan%, 12 $emea speriat.
& 4nu, doi, trei.
2ri ctre treapt, "cnd o (umtate de rsucire n aer i spernd cu ntrziere ca
arcul saltului su s nu "ie destul de mare, nct s-i spar$ capul de piatra cur,at de
deasupra lui. Cnd a(unse s )ad centrul arcadei, o zri pe Mara, i ea n aer, cu spatele
la piatr, ncepnd s co,oare ctre treapta ei proaspt spat. Minile i erau ntinse ctre
el, cu palmele n a"ar, ca i cum s-ar "i ntins s-l mpin$. ;uEe i ridic i el ,ra%ele,
cu palmele n aceeai pozi%ie, n timp ce clciele lor se lo)ir cu un sunet n"undat i se
proptir ,ine pe trepte. almele li se ntlnir, de$etele se mpletir9
Mara inspir adnc, e7pirnd aerul cu un sunet a,ia auzit peste z$omotul
termitelor de "oc care acum se scur$eau prin tunel, pe su, picioarele lor.
& 'ir-a Eessel, zise ea. * mers.
;uEe ddu din cap, lund i el o $ur mare de aer. Cu picioarele pe tieturile pe
care le "cuser, cu minile ntinse drept i cu palmele ncletate pentru a se prinde i a se
sus%ine unul pe altul, de)eniser, practic, o arcad uman su, cea de piatr. 3i, ct timp
stteau aa, rmneau n si$uran% deasupra roiului de insecte.
!ns dac )reunul dintre ei cdea9
& Comod, nu6 coment Mara uitndu-se n (ur. 3i "oarte sim,olic. Marele i
puternicul Maestru Ledi o,li$at s se ,azeze pe altcine)a pentru a supra)ie%ui.
& Mi-a dori s termini cu asta, mri ;uEe. +e(a am recunoscut c nu pot s le
"ac pe toate.
& Ceea ce nu este chiar totuna cu a te ,aza pe al%ii, zise Mara. +ar, ,ine=
consider c am terminat. 2e pare c suntem destul de sus.
;uEe pri)i n (os. 'lu)iul de termite de "oc, dup cum o,ser)ase de(a, se re)rsa la
o nl%ime destul de mare pe pere%i, deoarece prea multe insecte ncercau s treac printr-
un spa%iu prea n$ust. *ici, la arcad, unde coridorul era i mai strns, se ridicau i mai
mult, cte)a dintre ele "iind la c%i)a centimetri de treptele lor.
& Crezi c pot s ne mnnce cizmele6 ntre, el.
& +ac se suie destul de multe i ncep s n"ulece, pro,a,il c pot mnca orice,
zise Mara. 3i nu este ne)oie dect ca una dintre ele s ne o,ser)e, pentru a "lutura ce
stea$uri chimice or "i a)nd ele ca s anun%e restul roiului.
;uEe ddu din cap ncruntat.
& +eci, cu alte cu)inte, dac )reuna dintre ele pare c se apropie prea mult,
prinde-o cu 'or%a i scap repede de ea.
& 3i mai ,ine, arunc-o de un perete, spuse Mara. Ce a )rea eu s tiu este ce
caut aici. 0u se poate s "ie destul hran n tot comple7ul de peteri pentru un "urnicar
att de mare.
& oate c e o scurttur dintr-o parte n alta a supra"e%ei planetei, su$er ;uEe.
Mai este i rul la su,teran pe care l-am tra)ersat cu ce)a timp n urm9 poate au )enit
aici pentru ap.
& 2-ar putea, zise Mara, uitndu-se ntr-o parte. * "i )rut s "i a)ut timp s ne
ridicm i ,a$a(ele9 ce, n numele spa%iului6
;uEe i urmri pri)irea, tocmai la timp pentru a-l )edea pe Constructorul cu ;iane
cum plon(a aproape de termitele de "oc care $oneau i se ridica din nou, prnd s ai, n
$ur cte)a insecte.
& ;e mnnc, spuse el, ne)enindu-i s-i cread ochilor.
& .inen%eles, zise Mara. Mnctorul de Termite de 'oc, %i aduci aminte6
& +ar atunci9 ,lm(i ;uEe, acum complet zpcit. 0u sunt chiar att de
periculoase6
& 'irete c sunt, pu"ni Mara. 0-ai auzit niciodat de n"umuratul din "iecare clan
ce i ale$e un nume care l "ace s par calm i n%elept6 *cesta tre,uie s "ie )arianta
Qom (ha de ;o)ete-1ancorul.
& ;o)ete-1ancorul6
& <ste un termen de ar$ou de la curtea lui alpatine, spuse Mara. 5rice
cascadorie prosteasc n care riscurile sunt mult mai mari dect cti$ul.
;uEe i umezi $ura care se uscase ,rusc n timp ce l pri)ea pe Constructorul cu
;iane care i terminase $ustarea i plon(a iar. !n numele 'or%ei, de ce i asuma un risc
att de n$rozitor6
3i chiar era un risc n$rozitor. ;uEe sim%ea pericolul implicat, sim%urile lui Ledi
n%epndu-l de parc amenin%area ar "i "ost ndreptat direct asupra lui. Cu si$uran%,
Constructorul cu ;iane nu era "lmnd. 0u6
& ;a prima )edere, a zice c se d mare, mormi Mara rspunznd ntre,rii lui
nerostite.
& entru cine6 entru noi6
& 0u prea. Mara "cu un semn cu capul ctre peretele din spatele lui ;uEe.
entru puti.
;uEe i ntinse $tul pentru a se uita. *"lat ntr-un echili,ru nesi$ur pe o piatr de
ln$ deschiderea Qom (ha-ilor, Copilul Vnturilor urmrea "ascinat cum Constructorul
cu ;iane plon(a peste mul%imea de insecte, aripile tnrului tremurnd de a$ita%ie sau de
ner)ozitate ori de in)idie.
& *h9 oh, spuse ;uEe. +oar nu crezi96
& 2per c nu e att de prost, zise Mara. +ar Qom (ha-ii au rs de el nc de la
nceputul cltoriei noastre. *a c s-ar putea.
;uEe se strm,.
& Copile al Vnturilor, stai pe loc, ordon el, punnd o "ermitate Ledi n )oce. 0u
ai )oie s ncerci ce "ace Constructorul cu9
3i, ,rusc, un %ipt n$rozit i rsun n minte.
& Ce96 $"i el, corpul z)cnindu-i cu putere din cauza ocului pro)ocat de
%ipt.
& < Constructorul cu ;iane, rosti Mara, de$etele ei strn$ndu-le pe ale lui ;uEe
pentru a-l a(uta s-i pstreze echili,rul. ;uEe pri)i n (os9
3i )zu o pri)elite n$rozitoare. Constructorul cu ;iane, ,tnd ne,unete, dar
inutil, din aripi, se lupta pe (umtate scu"undat n "lu)iul )iu care cur$ea prin coridor.
Aeci de termite se trau de(a pe capul i pe aripile lui, mucnd i n%epnd. Chiar cnd
%iptul nspimntat al Copilului Vnturilor se uni cu cel al Constructorului cu ;iane n
mintea lui ;uEe, nc o sut de insecte se trr pe Qom (ha, $reutatea lor mpin$ndu-l i
mai adnc n u)oi.
0u era )reme de pierdut. !ntinzndu-i 'or%a, ;uEe l ridic pe Constructorul cu
;iane din "urnicar, %inndu-l n aer. !i mut aten%ia spre insecte, apucndu-le cu 'or%a i
aruncndu-le de pe el.
& 0u te chinui, spuse Mara ncet. 0u mai ai ce "ace.
;uEe i n"rn re"le7ul impulsi) de a ne$a. <ra un Ledi9 tre,uia s poat "ace
ce)a.
+ar nu. *)ea dreptate9 i cnd %iptul mintal al Constructorului cu ;iane se
stinse n tcerea mor%ii, ls trupul s se scu"unde uor n u)oiul de termite.
& 4or cu de$etele, zise Mara ncet.
Cu un e"ort, ;uEe i ntoarse pri)irea spre ea, concentrndu-se pe minile lor
mpreunate. +e$etele i se al,iser din cauz c le strn$ea pe ale ei cu "or%, din "rustrare.
& 2cuze, mormi el, "or%ndu-se s sl,easc strnsoarea.
& < n re$ul, spuse ea. 3tii, strn$i destul de ,ine. Credeam c )oi, Ledi, )
concentra%i, de o,icei, mai mult pe aspectele mintale ale 'or%ei dect pe a ) men%ine n
"orm.
!ncerca s i a,at aten%ia, tia, s i ndeprteze $ndurile de la $roz)ia creia
tocmai i "usese martor. !n%ele$erea din partea Marei era, n sine, o e7perien% nou= ns
nici )or,ele, nici comptimirea nu a)eau nici o ans de a reduce sentimentele de )in i
de "urie care i se ridicau n $t ca un dia)ol de nisip per)ers.
& 0u e ,ine, se rsti el. 3tiam c e periculos9 l-a "i putut opri. *r "i tre,uit s-l
opresc.
& Cum6 replic Mara. *dic, si$ur, ai "i putut "olosi 'or%a ca s-l %ii lipit de
ta)an. +ar ce drept ai "i a)ut de a "ace aa ce)a6
& Cum adic, ce drept6 sri ;uEe. <u conduc aici. 2i$uran%a lor este
responsa,ilitatea mea.
& 5h, haide, zise Mara, nc n%ele$toare, dar i cu o urm de dispre% acum.
Constructorul cu ;iane era o "iin% adult, responsa,il i inteli$ent. 3tia ce "ace. * "ost
ale$erea lui i a suportat consecin%ele. +ac )rei s ncepi s te sim%i )ino)at pentru
$reeli, ncepe cu cele pe care le-ai "cut chiar tu.
& Cum ar "i6 mri ;uEe.
entru un moment lun$, Mara se uit calm la el, iar ;uEe sim%i ,rusc un )al de
ndoial strecurndu-se n "uria lui.
& Cum ar "i6 repet Mara. <i, s )edem. Cum ar "i c nu ai mutat *cademia Ledi
de pe 8a)in cnd ai a"lat c o putere ntunecat "oarte urt in"esta locul. Cum ar "i c nu
ai oprit un tur,o-laser descentrat cum era :Mp +urron nc din clipa n care a nceput s
arate c a)ea tendin%e spre partea ntunecat. Cum ar "i c nu ai o"erit protec%ie adec)at
copiilor surorii tale mpotri)a rpirii, n ciuda "aptului c acest lucru mai "usese ncercat
de(a de )reo dou ori. Cum ar "i s te declari unilateral Maestru Ledi dup mai pu%in de
zece ani de slu(,. Ct de lun$ )rei s "ie lista6
;uEe ncerc s se uite urt la ea. +ar pri)irea nu a)ea "or% i, cu o $rimas de
ruine, i lu ochii de pe "a%a ei.
& *i dreptate, suspin el. *i complet dreptate. 0u tiu, Mara. * "ost9 nu tiu.
& ;as-m s $hicesc, zise ea, sarcasmul disprndu-i iar din )oce. Via%a ca Ledi
a "ost mult mai neclar dect te-ai "i ateptat. *i a)ut pro,leme s n%ele$i ce ar "i tre,uit
s "aci sau cum ar "i tre,uit s te por%i. *i cti$at o putere uria n 'or%, dar adesea ai
"ost paralizat de teama c o )ei "olosi $reit. 2unt pe aproape6
;uEe se uit "i7 la ea.
& +a, spuse el, "r a-i )eni s cread. +e unde tia6 <7act aa este.
& 3i totui, continu ea, cnd)a n ultimele dou luni, lucrurile au de)enit dintr-
odat mai clare. 0u c ai "i a)ut nite re)ela%ii or,itoare, ci c o mare parte din ezitare a
disprut i ai descoperit c %i este mai uor s ale$i ceea ce, dac te $ndeti mai trziu,
este calea cea dreapt.
& Corect, din nou, zise ;uEe. +ei au e7istat i una sau dou re)ela%ii destul de
impresionante, adu$ el, $ndindu-se n urm.
& Viziunea de pe Tire"on care m-a "cut s iau le$tura cu :arrde tocmai la timp
pentru a a"la despre cum ai "ost prins aici, de e7emplu. 5 pri)i cu aten%ie. 3tiai ce se
ntmpla6
& +a, a "ost doar pu%in mai )izi,il dect or,itor de e)ident, spuse ea cu ironie.
entru mine, cu si$uran%. ro,a,il i pentru ;eia, Corran i unii dintre ele)ii ti Ledi.
osi,il pentru to%i ceilal%i din 0oua 1epu,lic.
& 5h, mul%umesc, zise ;uEe, ncercnd s-i imite tonul "r s reueasc n
totalitate. *sta m "ace s m simt mult mai ,ine.
& er"ect. *a i tre,uia. Mara inspir adnc, iar ;uEe i sim%i neplcerea. 4ite,
tu eti n centrul pro,lemei. Tu eti cel care tre,uie s ia decizia "inal. +ar dac )rei
prerea mea, totul a nceput cu acea cltorie pe care ai "cut-o pe .rMss n urm cu )reo
nou ani. 4nde te-ai con"runtat9 cu ce te-oi "i con"runtat tu acolo.
;uEe se n"ior.
& !mpratul renscut.
& 0u conteaz, spuse Mara cu o urm ciudat de ner,dare. <u nu sunt con)ins
c era chiar el. /deea este c tu ai decis, prostete i cam aro$ant, n opinia mea, c cel
mai ,un mod de a-l opri ar "i "ost s te pre"aci c i te alturi i s l lai s te n)e%e cte
ce)a din tehnicile lui din partea ntunecat.
& +ar nu am trecut de partea ntunericului cu ade)rat, protest ;uEe, ncercnd
s-i aminteasc acele zile ne$re. *dic, nu cred c am "cut-o.
Mara cltin din cap.
& +iscuta,il= dar aproape c nu conteaz. !ntr-un "el sau altul, nc eti ,$at de
,un)oie n asta. 3i, ncepnd din acel moment, a in"luen%at tot ce ai "cut.
4na dintre sentin%ele Maestrului 8oda i )eni n minte. +ac odat ai apucat pe
calea ntunericului, l a)ertizase ,trnul pro"esor, ntotdeauna %i )a domina destinul.
& *a s-a ntmplat, nu6 murmur el, (umtate pentru sine, cci toate $reelile i
erorile, i, da, aro$an%a ultimilor nou ani se ridicau amenin%tor n "a%a lui.
& ;a ce m-oi "i $ndit6
& 0u ai $ndit, zise Mara, cu un amestec ciudat de ner,dare i de compasiune
mpletindu-se n )ocea i n emo%iile ei.
& 1eac%ionai, ncercnd s sal)ezi pe to%i i toate. /ar pe parcurs ai a(uns la
(umtate de raz de laser de a te auto-distru$e.
& +eci ce s-a schim,at6 ntre, el. Ce s-a ntmplat6
5chii Marei se strnser un pic.
& Vrei s zici c nu tii6
;uEe se strm,, ntre,ndu-se dac nu n%elesese mai de)reme. Momentul critic
de pe /phi$in, cnd el i #an se pre$teau de lupt mpotri)a ,andei de pira%i despre care
#an dedusese c se apropia. Clipa n care a)usese )iziunea mpratului alpatine i a lui
<7ar :un rznd de el9
& 0u tiu, recunoscu el. *m luat decizia de a nceta s mai "olosesc att de mult
puterea 'or%ei. 3i, ,rusc, prin amestecul de compasiune i de ner,dare )eni un )al de
ce)a neateptat. 4n u)oi copleitor de uurare.
& Te-ai prins, spuse Mara ncet. !n "ine.
;uEe cltin din cap.
& +ar de ce6 ntre, el. <ste e)ident c puterea e7ist, orice Ledi o poate "olosi.
+oar pentru c am atins partea ntunecat este att de ru pentru mine s o "olosesc6
& ro,a,il c asta este doar o parte, zise Mara. +ar chiar dac n-ai "i "cut asta,
tot ai "i dat de necaz. *i "ost )reodat ntr-o "a,ric de modelare a plcii de caren6
& *h9 nu, spuse ;uEe, clipind din cauza schim,rii ,rute a su,iectului.
& +ar ntr-o unitate de mcinare a minereului6 su$er ea. ;ando a a)ut cte)a la
un moment dat9 si$ur ai )izitat mcar una dintre ele.
& *m )zut-o pe cea de pe Varn, da, zise ;uEe, pomenirea numelui lui ;ando
aruncnd ,rusc un )l peste sentimentul de a$ita%ie crescnd treptat pro)ocat de aceste
noi dez)luiri ale rela%iei Marei cu Calrissian9
& .ine, spuse Mara, "ie neo,ser)nd, "ie i$nornd schim,area din emo%iile lui
;uEe. 4neori, psrile i "ac cui,ul n suporturile de sus ale acestor cldiri. *i auzit-o pe
)reuna cntnd cnd ai "ost acolo6
;uEe zm,ii ncordat. +in nou, era att de e)ident.
& 'irete c nu, zise el. <ra prea mare z$omotul acolo ca s mai pot auzi ce)a
att de ncet.
Mara surse i ea.
& +estul de e)ident, nu, odat ce n%ele$i. 'or%a nu nseamn doar putere, aa
cum cred mul%i dintre cei care nu sunt Ledi. !nseamn i ndrumare? orice, de la acele
)iziuni din )iitor destul de impresionante, pn la a)ertismentele mai su,tile n timp real.
4neori m $ndesc la asta ca la un sim% al pericolului. ro,lema este? cu ct ncerci s
o,%ii mai mult putere pur, cu att mai pu%in eti n stare s i auzi ndrumrile peste
z$omotul propriei tale acti)it%i.
& +a, murmur ;uEe, att de multe nelmuriri clari"icndu-se acum dintr-odat.
*desea se ntre,ase cum se putea ca el s "ie n stare s reconstruiasc "ortrea%a lui +arth
Vader n timp ce Maestrul 8oda o,osea doar dac "cea ce)a destul de simplu, cum ar "i
"ost s ridice un B-interceptor din mlatina de pe +a$o,ah. !n mod clar, 8oda n%elesese
ale$erile mult mai ,ine dect aro$antul lui ele).
3i chiar i n timpul scurt care trecuse de cnd ;uEe se hotrse s ncerce aceeai
)ariant, de(a zrise "rnturi din moti)ul pentru care 8oda alesese acea cale. Mici "rme
de ndrumare, aprnd uneori ca ce)a pu%in mai mult dect sentimente )a$i i aproape
incontiente, se i)iser tot mai des= l apraser de a "i luat prizonier pe ,aza pira%ilor
Ca)rilhu din asteroid, ori i artaser n tcere s accepte a(utorul Copilului Vnturilor,
ceea ce l adusese direct la aceast ca)ern i la spri(inul pro)ocat de mndrie al Qom (ha-
ilor.
& !n urm cu )reo dou luni am "ost pe /phi$in, s-l a(ut pe #an cu nite
ne$ocieri, zise el. +iamalii care participau la discu%ii i-au spus lui #an c Ledi care
"olosesc att de mult putere ca mine a(un$ ntotdeauna s alunece de partea
ntunericului.
& 2-ar putea s "ie corect, apro, Mara. 0u to%i Ledii ntunericului pro)in dintr-
un antrenament prost, tii. 4nii dintre ei alunec sin$uri n asta.
& 0u este un $nd prea plcut, zise ;uEe so,ru, $ndindu-se la *cademia 8a)in.
;a succesele lui n educarea Ledi-ilor i la eecuri.
& Mai ales c am nceput s predau cnd m a"lam su, in"luen%a pr%ii
ntunecate.
& +a, am o,ser)at i eu asta, apro, Mara. <ste posi,il ca acesta s "ie unul
dintre principalele moti)e pentru care nu te-ai descurcat prea ,ine cu prima serie de ele)i.
;uEe se strm,.
& +e asta nu ai zis nimic6
& +e asta i din cauza schim,rilor pe care le-am )zut la tine, spuse ea. 0u
prea s te intereseze s ascul%i )reun a)ertisment despre ce "ceai, iar eu am hotrt c
atunci cnd a)ea s se pr,ueasc peste tine nu ne-ar "i "olosit niciunuia s "iu i eu
prins ntre drmturi. 1idic din umeri. 5ricum, Corran era acolo i prea s "i rmas
cu capul pe umeri.
& Totui, nu a rmas prea mult timp acolo, murmur ;uEe.
& +a, asta am a"lat-o mai trziu. cat.
entru o clip, tcur amndoi. ;uEe i ntinse $tul pentru a se uita ntr-o parte,
ntre,ndu-se dac se )edea de(a captul roiului de termite de "oc. *ceast introspec%ie
era (enant i dureroas= n plus, a)eau tre,uri ur$ente de "cut.
!ns co)orul ntunecat se ntindea nc att de departe ct i puteau permite s
)ad nere$ularit%ile i coturile coridorului.
& +ar tu6 ntre, el ntorcndu-se spre Mara. *i "ost Mna mpratului. +e ce
)ia%a ta nu a "ost dominat de partea ntunecat6
<a ridic stn(enit din umeri.
& oate c a "ost. * "ost cu si$uran% de cnd m-a luat alpatine de acas i pn
cnd am scpat de ultimul ordin pe care mi-l n"ipsese n minte.
ri)irea i se nce%o ntr-un mod straniu, ca i cum s-ar "i uitat ntr-un loc secret
din interiorul ei.
& +ei este ciudat, cum)a. alpatine nu a ncercat niciodat s m atra$ de
partea ntunecat, cel pu%in nu aa cum a "cut cu Vader i cum a ncercat cu tine. +e
"apt, nu cred c am "ost )reodat cu ade)rat de partea ntunecat.
& +ar tot ce "ceai era munca mpratului, spuse ;uEe. +ac el era de partea
ntunecat, nu ar "i tre,uit s "ii i tu6
Mara cltin din cap.
& 0u tiu, recunoscu ea. +ar nu am "ost. ri)irea i se ntoarse la normal, iar ;uEe
sim%i cum ,ariera ei de aprare se ridic din nou, ca i cum Mara i-ar "i dat seama dintr-
odat c sentimentele ei "useser prea )izi,ile.
& Tu eti Maestrul Ledi. Tu s-%i dai seama.
& 5 s m ocup de asta, promise ;uEe. +ar, ,arierele se ridicaser la loc.
!ns nu att de mult pe ct "useser nainte. 0ici mcar pe aproape.
& !ntre timp, zise ea, metodele acelea de men%inere a controlului pe care mi le-ai
artat "unc%ioneaz i asupra muchilor n a"ar de s,ii6
;uEe se concentr asupra ,ra%elor ei, o,ser)nd pentru prima dat c tremurau
uor din cauza o,oselii.
& Mer$ "oarte ,ine, spuse el. +ar pentru muchi e7ist o tehnic mai ,un. 2 %i
art9
+ur nc o or pn cnd roiul de termite de "oc i ncheie mi$ra%ia pe su, ei i
dispru pe coridorul peterii. !n urma lor rmaser 12 i orice alt o,iect metalic ori care
nu putea "i di$erat din rucsacurile lor, dei $en%ile n sine dispruser. 3i, "irete,
rmi%ele Constructorului cu ;iane.
Mara arunc o pri)ire oaselor mprtiate, apoi se uit cu hotrre n alt parte.
+a, era )ina Qom (ha-ului c murise= i da, la un anumit ni)el %inea doar de echili,rul
naturii= i da, "cuse tot posi,ilul pentru a-l mpiedica pe ;uEe s se simt )ino)at. !ns
nimic din acestea nu nsemna c ar "i tre,uit s-i plac ce se ntmplase sau s )rea s
)ad rezultatele.
& .ine c ,atoanele de hran erau puse n cutii metalice, coment ea, masndu-i
de$etele n timp ce mpun$ea cu )r"ul cizmei ce mai rmsese din echipamentul lor.
Totui, sticlele cu ap nu au rezistat la "el de ,ine.
& < destul ap aici, i aminti ;uEe. 2ttea ln$ tietura lor, uitndu-se n sus la
Copilul Vnturilor. +oar c nu )om putea s ducem rezer)e cu noi. <ste si$ur acum,
Copile al Vnturilor. o%i s co,ori.
Tnrul Qom Qae nu se mic, aproape-)ocea auzindu-se iar.
& !n%ele$, spuse ;uEe cu ,lnde%e. +ar tre,uie s co,ori. *colo stai n drum i nu
)rem s te lo)im cu s,iile de lumin.
entru o clip, Mara se $ndi c Qom Qae-ul se )a hotr s rmn la nl%ime i
s i ncerce norocul cu s,iile. *poi, cu mpotri)ire )izi,il, i ntinse aripile, z,ur
ncet i se aez cam incomod pe cupola droidului.
& 3i acum6 ntre, Mara, trecnd ln$ ;uEe. 0e ntoarcem la ciopr%it6
;uEe ridic din umeri.
& eretele nu o s cad de unul sin$ur, zise el. +oar dac nu crezi c ar tre,ui s
riscm s "olosim $renadele.
Mara se uit n lun$ul coridorului. 0u se )edea nimic, ns dup acel "urnicar de
termite de "oc, se sim%ea cam speriat.
& +eocamdat hai s rmnem la s,ii, propuse ea. +ac 2pr$torul de ietre
se ntoarce cu ntririle nainte s terminm, ne mai $ndim.
& Mi se pare corect, o apro, ;uEe, sco%ndu-i sa,ia de la centur i aprinznd-
o. 12, "ii atent la orice pro,lem.
+roidul ciripi o con"irmare cam nelinitit i i ntinse iar unitatea de senzori,
aproape drmndu-l pe Copilul Vnturilor de unde sttea.
& !n re$ul, spuse ;uEe, ocupndu-i pozi%ia ln$ tietura lor. 2 ncepem.
& .ine, zise Mara, aprinzndu-i i ea sa,ia.
2a,ia lui ;uEe tie i se stinse= cea a Marei "cu la "el9
3i cu asta, i ddu ea seama, se terminase. urtaser discu%ia despre care ea tiuse
c urma s ai, loc, i de care se temuse, nc de cnd a(unseser aici. 3i, n timp ce ;uEe
nu "usese, e)ident, ncntat de a-i da seama ct de mult stricase ultimii c%i)a ani,
primise )etile mai ,ine dect se ateptase ea.
*cum ntre,area era ce )a "ace cu ceea ce tocmai a"lase. 'ie a)ea s accepte cu
uurin% i se )a an$a(a la ceea ce tia c era corect, "ie atrac%ia puterii i a solu%iilor
rapide l )a mpin$e, n cele din urm, ctre calea uoar. Cea ntunecat.
Mara nu a)ea ce "ace dect s atepte i s )ad.
+in spatele lor se auzi sunetul unei ui care se deschidea, iar #an i ntoarse
capul i l )zu pe ;ando intrnd pe puntea +oamnei 0orocoase.
& !n re$ul, s-a "cut, anun% cellalt, pe un ton ncordat i, n mod clar,
morocnos. Totul a "ost oprit. Motoare, senzori, sistemul de calculatoare9 totul.
Tra)ers puntea i se aez n scaunul pilotului de ln$ #an.
& 3i a )rea s anun% o"icial c nu mi place deloc chestia asta.
& 0ici eu nu sunt prea ,ucuros, "u constrns #an s recunoasc. +ar aa tre,uie
s "ie.
;ando pu"ni.
& 2pune un pilot imperial de >/< care a recunoscut sin$ur c este o clon,
adu$ el acuzator. 3tii, #an, am "cut ce)a lucruri ne,uneti la )ia%a mea, dar sta e pe
primul loc.
#an se strm,, pri)ind stelele. <ra o ne,unie, da. 4nde)a acolo, la un micro-salt
n hiperspa%iu, era o sta%ie imperial de contact cu 4,ictoratul, cu toate sistemele de
si$uran%, puterea de "oc i rutatea pe care le presupunea.
3i iat-i i pe ei, pro,a,il n interiorul perimetrului ei de"ensi), stnd ca un $ornt
cu ,urta n sus, cu toate sistemele %inute ,ine n "ru pentru a nu "i prea )izi,ili pentru
cercetaii pe care sta%ia i-ar "i putut trimite s ,ntuie prin zon. *teptnd ca o clon
imperial s se ntoarc i s le spun unde se a"la capitala .astion n acest /mperiu
redus.
& ;eia zicea c e n re$ul, i spuse el lui ;ando.
& * zis c e sincer i c nu plnuiete s te trdeze, l corect ;ando ntunecat.
0u a zis c este un mincinos destul de ,un ca s "ac trea,a asta. Mai ales nu n "a%a
)reunui a$ent ,nuitor din natere al 4,ictoratului.
#an se uit la el.
& 0u-%i plac clonele, nu6
;ando pu"ni iar.
& 0u, nu-mi plac, spuse el neutru. 5 "i )or,it alpatine despre speciile
e7traterestre ca "iind su,-umane, dar clonele chiar sunt (os de tot.
entru un minut, puntea rmase cu"undat n tcere. #an se mai uit la stele,
mn$ind cu )r"urile de$etelor mnerul pistolului cu laser i ncercnd s nu se lase
cuprins de nelinitea lui ;ando. n la urm, ;eia "usese de acord ca el s )in aici, iar
;eia era Ledi. 2i$ur ar "i )zut sau ar "i sim%it, ori ar "i ,nuit dac urma s se ntmple
ce)a ru. 0u6
& o)estete-mi despre acest .aron 'el, spuse ;ando ,rusc. *dic cel ori$inal.
Cum era6
#an ridic din umeri.
& Tipic corellian, a zice. <i, nu, de "apt nu era. Mai ,ine zis un ,iat de la %ar
care a "ost mituit cu o ,urs la academie pentru a-l mpiedica s depun mrturie ntr-o
ac%iune le$al mpotri)a "iului unui "unc%ionar nalt de la un com,inat a$ricol. 5 )reme
am "ost mpreun la Cardia, dei eu nu prea stteam cu el. <ra un om cumsecade, cred
chiar pu%in cam cu nasul pe sus, uneori i un pilot destul de ,un.
& ;a "el de ,un ca tine6 ntre, ;ando.
#an zm,ii su,%ire.
& Mai ,un, zise el, uor surprins c o recunotea cu )oce tare. Cel pu%in cnd era
)or,a de ce)a mic, aa ca un )ntor >/<.
& 3i cum a a(uns s "ie clonat6 ntre, ;ando. +in cte mi amintesc, a prsit
/mperiul, s-a alturat escadrilei Va$a,ond, apoi a "ost prins iar. +eci ntre,area este de ce
ar clona cine)a pe un tip care de(a te-a trdat6 0u-mi pas ct de ,un era ca pilot.
& ;eia i cu mine l-am ntre,at acelai lucru pe Cari, cnd am "ost pe aEriE
Minor, rspunse #an. 0e-a zis c nu tie, c nu a "cut parte din educa%ia rapid pe care
au primit-o n cu)ele de clonare.
;ando mri.
& *scult. *r "i tre,uit s-l %in cel pu%in trei, patru ani, pn cnd i-a pre$tit
Thrawn cu)ele de clonare. 0u6
& 0u a a)ut ne)oie de el n ntre$ime, murmur #an. CO,aoth l-a clonat pe ;uEe
dup mna pe care i-a pierdut-o pe .espin, %i aminteti6
& +a, dar mna lui ;uEe era unul dintre tro"eele lui alpatine, o,ser) ;ando. +e
ce s-ar complica cine)a s pstreze pr%i din 'el6 0imeni nu tia c alpatine a)ea toate
cu)ele alea de clonare ascunse, cu att mai pu%in c Thrawn )a aprea i c le )a porni.
& Corect, ced #an. +eci pro,a,il c l-au %inut n )ia% pe unde)a.
& <7act, zise ;ando. !ntre,area este unde6
& 0u tiu, spuse #an. 0imeni nu a $sit dosare despre el n niciuna dintre
nchisorile sau coloniile penale pe care le-am eli,erat. *)nd n )edere le$turile pe care
le-a a)ut cu escadrila Va$a,ond, am "i a"lat despre aa ce)a.
<zit.
& 4n alt lucru pe care s-ar putea s nu l tii este c nainte cu o lun sau dou de
a "i capturat, ne)asta lui a disprut i ea.
;ando se ncrunt.
& !mi aduc aminte c Sed$e a )or,it odat despre asta. +ar tu spui c a disprut=
credeam c a rpit-o /mperiul.
& *a a crezut toat lumea atunci, apro, #an. +ar, odat ce au nceput s
cerceteze do)ezile, a de)enit mult mai pu%in clar ce s-a ntmplat. 5ricum, nimeni nu i-a
mai dat de urm.
;ando scutur din cap.
& +ac e7ist ce)a n chestiile astea care ar tre,ui s m ncura(eze, nu reuete.
2in$urul mod n care /sard l-ar "i putut "ace pe 'el s treac iar de partea /mperiului ar "i
"ost s-i spele creierul. *i putea s-mi spui ce "el de clon ar "i ieit din asta6
#an suspin.
& 0u tiu. Tot ce tiu e c ;eia l-a )eri"icat.
;ando ddu din cap.
& +a, si$ur.
+in nou, tcerea se ls pe punte. +e data aceasta, #an "u cel care o rupse.
& Ce "ac ;o,ot i Moe$id acolo n spate6 ntre, el.
& !i e7ersau tehnicile de sintezori nainte de a m trimite tu s opresc
calculatorul, zise ;ando, nc morocnos. ro,a,il c acum )eri"ic echipamentul lui
Moe$id.
& ;e-ai spus unde mer$em6
;ando strnse pu%in din ,uze.
& ;e-am zis c mer$em n /mperiu. 0u le-am spus e7act unde. 2au de ce.
& oate ar "i ,ine s te duci s-o "aci, su$er #an. 2-ar putea ca Moe$id s ai,
ne)oie s i mai aduc aminte cte ce)a despre sistemele in"ormatice imperiale sau mai
tiu eu ce.
& 0u cred c un )erpin are )reodat ne)oie s i aduc aminte de ce)a, zise
;ando. Cu toate acestea, se ridic din scaun. 2i$ur, de ce nu6 ;a "el de ,ine am putea s
ne n$ri(orm mpreun. 5ricum e mai ,ine dect s stm i s ateptm s ne cad
ciocanul n cap.
& 2tai linitit, stri$ #an dup el n timp ce ;ando ieea de pe punte. 5 s "ie
,ine. Crede-m.
0u primi nici un rspuns n a"ar de ,u"netul uii care se nchise n urma lui.
5"tnd iar, #an i ndrept din nou aten%ia spre a urmri ntoarcerea car$o,otului lui
Cari,, ncercnd din $reu s nu se n$ri(oreze.
*$entul 4,ictoratului care edea la consola lui, i ridic pri)irea pe su,
sprncenele stu"oase ctre )izitatorul su.
& !n re$ul, spuse el cu o )oce care i amintea ntr-un "el lui Cari, de o mie de
)iermi prasher "recndu-i aripile de "runzele din lan.
& /denti"icarea ta e ,un.
& M ,ucur, zise Cari,, ncercnd s i pun un ton de indi$nare ndrept%it n
)oce. entru urechile sale, totui, sun doar tn$uitor.
& *sta nseamn c suntem, n cele din urm, $ata s ascultm6
*$entul se ls pe spate n scaun, pri)indu-l cu calm pe Cari,.
& 2i$ur, zise el. +ac tu eti pre$tit s ascul%i o list ntrea$ de acuza%ii
mpotri)a ta, dac tirile tale nu sunt att de arztor de ur$ente pe ct pari tu s crezi.
!i trnti instrumentul de scris pe ,iroul din "a%a lui.
& ;a nai,a, +e)ist, tii c nu ar tre,ui niciodat s )ii aici. Voi to%i ar tre,ui s
ti%i asta. Tot ce ai de raportat tre,uie s treac prin canalele potri)ite. Totul.
Cari, rmase n pozi%ie de drep%i, ascultnd critica pe (umtate atent i ateptnd
cu toat r,darea de care era capa,il ca s rmn cellalt "r cu)inte.
Tirada auto-$enerat, tia, era una dintre metodele clasice ale 4,ictoratului de a
zpci pe cine)a pe care )oiau s l "ac )ulnera,il.
+ar nu. 0u era ce)a ce tia el. <ra ce)a ce tiuse .aron 2oontir 'el. Ce)a ce
"usese trans"erat arti"icial mpreun cu miestria de pilot a lui Cari, i a "ra%ilor si.
*mintiri care nu-i apar%ineau, de la o persoan care nu era el.
3i totui, la un anumit ni)el, chiar era el. <ra un $nd ame%itor, totui, o
neclaritate dureroas i nspimnttoare a identit%ii, care l costase pe Cari, multe nop%i
nedormite pe aEriE Minor nainte de a lua decizia contient de a-l n$ropa ct putea de
mult n adncurile min%ii sale.
3i reuise destul de ,ine s-l %in acolo9 pn cnd ordinele mult ateptate i
mult temute sosiser de la ce mai rmsese din /mperiu chiar se ntmplase cu doar
dou sptmni n urm6 reacti)nd unitatea lui de lupt >/<. *tunci, toate )echile
nesi$uran%e, ntre,ri i ndoieli de sine ieiser iar la supra"a%. <ra o clon. 5 clon. 5
clon9
5prete-te, se rsti el la acest cu)nt. 2unt Cari, +e)ist. 2o%ul lui ;acM, tatl lui
+a,rien i :eena, "ermier din Valea +orchess de pe aEriE Minor. +e unde )in i ce am
a(uns s "iu nu conteaz. <u sunt eu.
/nspir cu $ri(9 i, cnd "cu asta, ndoielile se ntoarser la somnul lor nelinitit
din adncurile min%ii lui. <ra Cari, +e)ist= i, n ciuda a orice ar "i spus, ori ar "i crezut
cine)a, era ntr-ade)r un indi)id unic.
*$entul 4,ictoratului ncepea acum s se calmeze i, cu o plpire de amuzament
ascuns, Cari, i ddu seama c, o dat, )echea tactic de intimidare se ntorsese
mpotri)a lui. +eparte de a-i zpci )ictima, tirada i dduse, n schim,, timpul de care
a)ea ne)oie pentru a-i aduna $ndurile i cura(ul i de a se pre$ti pentru o con"runtare
)er,al.
& +eci, s auzim, mri a$entul. 2 auzim )estea asta a ta nemaipomenit de
important.
& +a, domnule, zise Cari,. * a)ut loc un atac imperial asupra consilierului
suprem al 0oii 1epu,lici ;eia 5r$ana 2olo pe aEriE Minor n urm cu cinci zile. *
euat.
& +a, mul%umim, tim asta, spuse a$entul cu sarcasm. Vrei s-mi zici c tu ai
nclcat re$ulile9
& Moti)ul pentru care a euat, continu Cari,, a "ost c9
& <u )or,esc acum, +e)ist, se rsti a$entul. *i nclcat re$ulile de securitate
pentru o po)este pe care o puteam a"la din Aiarul Coruscantului96
&9 a "ost c9 a continuat Cari, nenduplecat, au "ost a(uta%i9
& Vrei s taci6 5 s-%i pun pielea n saramur9
&9 de o na) e7traterestr necunoscut, ncheie Cari,.
&9 de hutt9 2e ntrerupse. Cum adic, na) e7traterestr necunoscut6 ntre,
el.
& *dic o na) de un model complet necunoscut, zise Cari,. *)ea patru panouri
e7terioare, precum cele dou de pe un )ntor >/<, dar restul era n mod clar ne-imperial.
entru un minut, a$entul l msur pe Cari, din pri)iri.
& .nuiesc c nu s-a ntmplat s o,%ii )reo nre$istrare a luptei, spuse el n cele
din urm, pe un ton pro)ocator.
& 0u a luptei n sine, zise Cari, sco%nd un datapad din $entu%a de la old. +ar
am o,%inut ce)a despre na) dup aceea.
*$entul ntinse mna. Cari, puse datapadul n ea, %inndu-i, n minte, pumnii
strni. 2olo nscenase asta n timpul drumului pn aici din dou nre$istrri pe care el i
5r$ana 2olo le a)useser cu ei n na). +e unde o,%inuser ori$inalele, Cari, nu tia.
3i nici nu-i psa. ;upta, intri$ile, securitatea $alactic9 el i "ra%ii lui nu )oiau s
mai ai, de a "ace cu niciuna dintre aceste pro,leme. Tot ce doreau era s "ie lsa%i n
pace s-i ntre%in "amiliile, s munceasc la "ermele lor i s-i triasc )ie%ile.
3i, chiar n acest moment, sin$urul lucru de care i psa era ca nre$istrarea "als a
lui 2olo s "ie destul de ,un pentru a-l pcli pe acest con%opist cu uittur urt. +ac
era9
*$entul "luier pentru sine, z$indu-se la cititorul su.
& e din%ii lui TarEin, mormi el, cltinnd din cap. /n"orma%iile astea despre
ener$ie sunt corecte6
& *sta era acolo. Cari, ezit, dar nu putu rezista. +eci, a meritat s ncalc
re$ulile de securitate pentru asta6
*$entul i ridic pri)irea, dar era clar c nu-l mai )edea cu ade)rat pe Cari,.
& +a, aa cred, zise el a,sent, pornindu-i cu "urie panoul. 2i$ur. +ar ai $ri(
cnd mer$i spre cas i %ine-o tot n zi$-za$. <ti li,er.
3i cu asta, $ata. 'r mul%umiri, "r J,ine "cutK, nimic. +oar un mic a$ent al
4,ictoratului cu o slu(, "r )iitor, la mar$inea pustiet%ii, cruia ncepeau s-i (oace n
cap )ise de mrire.
+ar asta era ,ine, tia Cari, n timp ce mer$ea pe coridor. <l i terminase trea,a,
sau aproape terminase, iar 2olo a)ea s continue de aici. 2e putea ntoarce la ;acM i la
"ra%ii lui i s se scu"unde iar n anonimitatea linitit care era tot ce i doreau.
+oar dac nu9
2e strm, cnd i ddu seama cu ntrziere. +a, a$entul de la 4,ictorat n$hi%ise
momeala hpind. +ar asta nu era o $aran%ie c analitii militari de pe .astion, care )or
cerceta cu minu%iozitate nre$istrarea )or "ace la "el.
3i nu era o $aran%ie c Marele *miral Thrawn nu )a )edea imediat arlatania.
+ac o "cea, i dac 2olo ar "i "ost nc n spa%iul imperial n acel moment9
2cutur o dat din cap pentru a $ndi limpede. 0u. 'cuse ce i se ceruse i i
riscase )ia%a pentru asta. Ce se ntmpla acum era trea,a lor. <l i "cuse partea. unct.
-r,ind pasul, se ndrept ctre tunelul de andocare unde se a"la car$o,otul su.
Cu ct mai repede ieea de aici i a(un$ea la "erm, cu att mai ,ine.
+in lateral, di"uzorul cri ,rusc.
& 2olo6
/ute, #an i co,or picioarele de pe mar$inea panoului de control de care i le
spri(inise i porni comunicatorul.
& +a, sunt aici, Cari,, zise el. *i reuit6
& +a, zise Cari,. * trimis droidul sond pe un )ector patruzeci i trei pe
cincisprezece.
!n spatele lui #an, se deschise ua.
& < +e)ist6 ntre, ;ando.
& +a, spuse #an n timp ce acti)a o hart. 2i$ur sta e )ectorul spre .astion6
& <ste direc%ia n care s-a dus sonda, zise Cari,. !%i trimit o copie a nre$istrrii.
& <u ntre,am dac eti si$ur c o trimitea spre .astion, spuse #an cnd un piuit
dinspre panou con"irm primirea transmisiunii.
& 0u a zis nimic, spuse Cari,. +ar dup sclipirea pro)ocat de promo)area din
ochii lui, nu tiu unde ar "i putut-o trimite n alt parte.
& Ce prere ai de ,aza principal a 4,ictoratului de pe 8a$a Minor6 replic
;ando. 0u acesta este lan%ul de comand o,inuit6
& +e o,icei, da, zise Cari,. +ar pro,lemele de mare importan% militar mer$
direct la comandantul suprem. 0a)a )oastr e7traterestr necunoscut ar tre,ui s intre n
cate$oria asta.
& 2 sperm, mormi ;ando.
& !n plus, sunt implicate politici militare, adu$ Cari,. 5ricine este ,locat pe o
ast"el de sta%ie de contact este aici deoarece ealoanele superioare l-au dat, practic, a"ar.
2in$urul mod de a scpa este s impresionezi pe cine)a a"lat destul de sus n rndurile
militarilor. +in nou, asta nseamn s o trimi%i direct la .astion.
#an ridic din sprncene ctre ;ando.
& Mie mi se pare lo$ic.
& Cred c da, spuse ;ando suspicios uitndu-se cu ochii mi(i%i la car$o,otul care
sttea n spa%iu de partea cealalt a )idecranului +oamnei 0orocoase. +eci, .aron 'el era
destul de ,un la politici militare, nu6
#an se strm,. 5rice ar "i sim%it ;ando despre clone, nu a)ea nici un moti) s
sar calul i s l n"urie pe Cari,. Mai ales c omul ncerca s i a(ute.
Chiar i mai mult, a)nd n )edere c se a"lau la $rani%a spa%iului imperial, n raza
de "oc a unei sta%ii a 4,ictoratului.
& Cari,9
& < n re$ul, 2olo, zise +e)ist cu o )oce studiat neutr. oate c acum )ei "i de
acord c a)eam dreptate atunci cnd am discutat pe aEriE Minor.
#an se strm, iar. rerea lui Cari, c n 0oua 1epu,lic nc mai e7istau
pre(udec%i puternice mpotri)a clonelor9
& +a. 2cuze.
& <ste n re$ul, repet Cari,. <u mi-am "cut trea,a= m duc spre cas. 0oroc.
Car$o,otul )ir pe deasupra +oamnei 0orocoase i plpi din cauza pseudomicrii cnd
"cu saltul n hiperspa%iu.
& +ar tiu c se $r,ete s plece, mri ;ando.
& 2e ndreapt spre cas, i aminti #an, "ocalizndu-i aten%ia spre hart. 4n curs
de patruzeci i trei pe cincisprezece de la sta%ia 4,ictorat ar duce la9
& 2e pare c e sistemul 2artinaMnian, zise ;andol, uitndu-se peste umrul lui.
& +a, aa este, apro, #an dnd din cap.
& Ciudat loc de a pune o capital imperial, spuse ;ando a)nd nc o urm de
suspiciune n $las.
& 5h, nu tiu, spuse #an, trecnd repede peste datele pe care +oamna 0orocoas
le a)ea despre sistem. * "ost un sector important odat, aa c, pro,a,il, erau o,inui%i s
ai, de-a "ace cu ,irocra%ia.
& Totui, tot e departe de luminile strlucitoare ale Coruscantului, zise ;ando.
& 0u totul este aa6 replic #an. #aide, pierdem timp.
Cltinnd din cap, ;ando se ls n scaunul pilotului.
& 2i$ur. #ai s intrm drept n inima capitalei imperiale. +e ce nu6
& ;ando, uite9
& 0u, nu-i nimic, #an, spuse ;ando, o"tnd o,osit. *m zis c-o "ac, o "ac. +oar
c mi-a "i dorit s nu "ie ne)oie. 2e ntinse i porni calculatorul de na)i$a%ie. +ar
dorin%ele nu %i aduc ce cr%i )rei. 2un-i pe ;o,ot i pe Moe$id, te ro$, i spune-le s-i
pun centurile.
& 2i$ur, zise #an, ntinzndu-se cu o mn dup hamurile lui i cu cealalt dup
,utonul comunicatorului.
& #ei, stai linitit. 5 s ias ,ine.
& +a, spuse ;ando. 2i$ur.
& 0u@ se rsti senatorul ishori -hic +7Oono, ,tnd cu un pumn cornos n mas
pentru a accentua. 0ici nu ncape discu%ie. /shorii nu )or accepta nimic mai pu%in dect
dreptatea total i complet pentru caamasi i pentru oamenii 0oii 1epu,lici.
& Cu to%ii cutm dreptate, replic senatorul diamal orolo Miatamia, cu o )oce
de un calm $lacial, o,inuit pentru specia lui. !ns9
& Min%i@ aproape c %ip +7Oono, cu urechile lipite de cap. +iamalii cer
imposi,ilul i re"uz s cad la n%ele$ere pentru mai pu%in@
& +omnilor senatori, ) ro$, inter)eni preedintele onc -a)risom, ,tnd scurt
din aripi ntre cei doi, ca i cum ar "i ncercat s despart doi (uctori de oc,al
n"ier,nta%i. 0u cer o rezol)are a pro,lemei Caamas aici i acum. Tot ce cer9
& 3tiu eu ce cere%i, mri +7Oono. !ns dreptatea amnat este prea adesea
dreptate i$norat. !mpunse acuzator cu un de$et ctre Miatamia. 3i aceasta este e7act
situa%ia pe care diamalii ncearc s o creeze.
& +iamalii au tot interesul de a )edea c se "ace dreptate, spuse Miatamia cu
rceal. +ar n%ele$em c pro,lemele mai ur$ente tre,uie s ai, ntietate.
& Thrawn e mort@ se rsti +7Oono, srind n picioare ca pentru a-l ataca "izic pe
cellalt. <ste mort@ 5 spun toate dosarele imperiale@
Miatamia rmase nemicat.
& ;-am )zut, domnule senator. ;-am )zut i l-am auzit9
& Minciuni@ l ntrerupse +7Oono. 0umai minciuni, scornite pentru a ne a,ate de
la a"larea drept%ii.
2tnd pe scaun n cmru%a din spatele peretelui "als, .ooster TerriE cltin din
cap.
& Ce idio%i, mormi el. *mndoi.
& <i, ei, tat, spuse "iica lui, Mira7 TerriE #orn, strn$ndu-l de ,ra%. ro,a,il c
amndoi sunt ,ine inten%iona%i, "iecare din punctul lui de )edere.
& 3i cu to%ii tim care drum e pa)at cu ,une inten%ii, zise TerriE cu amrciune,
aruncnd o pri)ire peste umr. 5ricum, unde-i a"urisitul la de .el /,lis6 Mai am i alte
tre,uri.
& 0u ai altce)a de "cut dect munca de ntre%inere i de re)izie, l pri)i .ooster
prudent.
& Cu)ntul JterminmK presupune un nceput.
& +a, aa este, l apro, .el /,lis, aezndu-i scaunul n "a%a celor doi i lund
loc. 0u te-am chemat aici doar pentru a-%i o"eri o demonstra%ie pri)at a talentului de
mediator al lui -a)risom. *propo, presupun c nu e cazul s-%i spun c tot ce auzi aici
tre,uie considerat con"iden%ial.
& Au. .ooster se ncrunt $nditor la "iica lui. 2 )edem. /shorii %ip cnd
dez,at i )or cte un metru ptrat de piele de pe "iecare ,othan ca s-l dea caamasilor
rmai. +iamala )or acelai metru ptrat, ns doar de pe ,othanii care au a(utat la
distru$erea Caamas-ului chiar i e7humndu-i, la ne)oie de ndat ce se prinde cine)a
cine au "ost. Mira7, cui crezi c ar tre,ui s-i )indem mai nti aceste secrete6
<a i arunc tatlui ei o pri)ire r,dtoare i i ndrept aten%ia spre .el /,lis.
& !n%ele$em, domnule $eneral, spuse Mira7. Ce dori%i6
& V-am lsat s )ede%i ni%el din aceast con)ersa%ie pri)at n speran%a c )a
aduce o not de seriozitate situa%iei n care ne a"lm, zise .el /,lis "cnd un semn din
cap ctre discu%ia care continua neauzit n spatele lui. 2trn$erea na)elor de lupt
deasupra lui .othawui se repet n toat 0oua 1epu,lic, pe msur ce lumile i speciile
se strn$ n spatele ishorilor sau diamalilor n aceast pro,lem. 2in$urul mod n care
putem dezamorsa situa%ia este de a a"la e7act care au "ost ,othanii care au sa,otat
scuturile planetare ale Caamas-ului.
& Ca dansator, domnule $eneral, nu eti mai ,un ca ei, spuse .ooster. Treci la
su,iect.
.el /,lis l pri)i drept n ochi.
& Vreau s mprumut ntreprinderea 1tcitoare.
.ooster se hol, la el, prea uimit ca s-i mai rd n "a%.
& Cred c $lumeti, reui el n cele din urm. 2i$ur c nu se poate.
& entru ce ) tre,uie6 ntre, Mira7.
.el /,lis i ndrept pri)irea spre ea.
& Credem c la ,aza 4,ictorat de pe 8a$a Minor ar putea e7ista o copie
complet a documentului Caamas, i zise el. -a)risom a hotrt s lanseze un atac de
o,%inere a in"orma%iilor pentru a pune mna pe ea.
& 4n atac de o,%inere a in"orma%iilor la o ,az 4,ictorat6 repet .ooster. Cine-i
ne"ericitul care s-a ales cu nsrcinarea asta6
.el /,lis l pri)i cu calm.
& <u, spuse el.
entru un moment, n ncpere se "cu linite. .ooster studia "i$ura lui .el /,lis,
dorindu-i ca $eneralul s "i acoperit peretele "als din spatele lui atunci cnd oprise
sunetul. Cearta de acolo, mai ales datul din mini al senatorului ishori, i distr$ea "oarte
mult aten%ia.
+up cum, pro,a,il, i dorise .el /,lis.
& !n re$ul, zise el ntr-un "inal. *m n%eles9 ai ne)oie de un distru$tor spa%ial
pentru a te "uria prin liniile lor de aprare e7terioare. +in cte tiu, 0oua 1epu,lic nc
mai are cte)a capturate. +e ce nu "olosi%i unul dintre ele6
& +in dou moti)e, spuse .el /,lis. Mai nti, sunt prea ,ine cunoscute. *r dura
prea mult s le ascundem nsemnele i semnturile de identi"icare ale motoarelor.
& 3i pro,a,il c asta n-ar pcli pe nimeni prea mult, murmur Mira7.
.ooster se uit urt la ea. n la urm, cu cine %inea6
& Corect. .el /,lis ddu apro,ator din cap. !n al doilea rnd, nu putem lua
niciunul dintre ele de la sarcinile lor de patrulare "r ca to%i din acel sector s le simt
imediat lipsa. 3tii cum este un atac pentru o,%inere de in"orma%ii? dac %inta are mcar
idee despre planurile tale, eti terminat.
.ooster i ncruci ,ra%ele pe piept.
& 2cuze, domnule $eneral. !%i n%ele$ pro,lema i aa mai departe, dar nu cdem
la n)oial. *m trecut prin prea multe pentru na)a asta ca s o risc ntr-un plan ne,unesc
care oricum nu e trea,a mea.
.el /,lis i aplec uor capul ntr-o parte.
& <ti si$ur c nu e trea,a ta6
.ooster i des"cu ,ra%ele destul de mult, pentru a se ,ate n partea superioar a
pieptului.
& Vezi )reun nsemn al armatei 0oii 1epu,lici aici6
& !l )ezi pe senatorul diamal de acolo6 replic .el /,lis. 2unt alia%i cu mon
calamarii n aceast pro,lem ,othan= i tii ct de mult ursc mon calamarii
contra,anditii. +ac iz,ucnete un rz,oi total, unul dintre primele lucruri pe care este
posi,il s le "ac )a "i s atace toate $rupurile de contra,anditi pe care le $sesc, dac nu
pentru altce)a, mcar pentru a seca poten%iala surs de solda%i pe care cealalt parte i-ar
putea "olosi.
1idic din sprncene.
& 3i, a)nd un distru$tor spa%ial imperial, unde crezi c )ei a(un$e pe lista lor
de priorit%i6
.ooster se strm,.
& e unde)a pe primele locuri6
& *colo te-a "i pus i eu, apro, .el /,lis. +eci, a m a(uta pe mine este "oarte
mult n interesul tu.
*)ea dreptate, tre,uia .ooster s recunoasc. 3i putea sim%i acuza%ia din pri)irea
lui Mira7 n timp ce aceasta se uita "i7 la el, amintindu-i de comentariul su super"icial
din urm cu mai pu%in de cinci minute, despre "aptul c nu puteau "ace nimic.
3i i ddu seama poate chiar naintea "iicei lui c dac .el /,lis se ducea pe
8a$a Minor, so%ul lui Mira7, Corran, i restul escadrilei Va$a,ond pro,a,il c )or mer$e
cu el.
+ar a i se cere s-i rite n acest "el ndr$ita lui ntreprindere 1tcitoare era
prea mult. +a, era pe punctul de a se "ace ,uc%i, (umtate dintre sistemele ei erau
nesi$ure sau deza"ectate i a)ea un cost de operare care l-ar "i "cut s pleasc i pe un
,aron imperial. +ar era a lui. Toat9
2e opri. ;a ce nai,a se $ndea6
!i des"cu ,ra%ele i se aez mai ,ine pe scaun, cercetndu-l din pri)iri pe .el
/,lis.
& +in pcate, chiar dac a spune da, n-ai putea s-l nso%eti, art el. ' o
matrice de senzori pe (umtate serioas asupra ntreprinderii 1tcitoare i pn i un
wampa or, o s-%i spun c nu ne mai ridicm la standardele imperiale. *)em ne)oie de
tur,o-lasere i amplasamente pentru raze tractoare noi, de reconstruc%ia scuturilor, de
nlocuirea unor sisteme9 ne tre,uie totul.
!n timpul acestui discurs, pri)irea lui .el /,lis de)enise )izi,il mai dur.
& !n%ele$, spuse el sec. *iren CracEen m-a a)ertizat n pri)in%a ta.
& M ,ucur s aud c i mai amintete de mine. .ooster ridic din umeri. Cum
doreti, domnule $eneral. !%i mprumut na)a= dar, n schim,, tre,uie s-mi nnoieti
sistemele. 3i, "ie c pierdem, "ie c n)in$em, toate astea mi rmn mie la s"rit.
& Mon calamarilor le )a plcea la ne,unie.
& +ac iz,ucnete rz,oiul, mon calamarii )or "i ultima mea $ri(, spuse .ooster
direct. 5rice amrt de pirat sau de $rup de contra,anditi din $ala7ie )a ncerca s pun
mna pe ntreprindere. *sta-i o"erta mea= "aci cum )rei.
& *ccept, zise .el /,lis ridicndu-se n picioare. 4nde se a"l na)a acum6
& <ste parcat n sistemul e7terior Mrisst, i spuse .ooster, ridicndu-se i el i
ncercnd s nu-i arate surpriza. <7perien%a lui, despre care recunotea c era pestri%, cu
o"icialii 0oii 1epu,lici era c a)eau ne)oie de mai mult lin$ueal i de i mai mult
tocmeal nainte de a ceda. /ar o"i%erii 0oii 1epu,lici erau i mai ri.
& 4nde )rei s %i-o trimit6
& !%i spun cnd a(un$em la ,ord, zise .el /,lis.
.ooster se ncrunt.
& Vii cu noi6
& !mpreun cu dou sute dintre oamenii mei, spuse $eneralul. Te )om a(uta s
na)i$hezi pn cnd )om lua un echipa( potri)it de la punctul de ntlnire.
& *m un echipa( potri)it, replic .ooster. *r "i tre,uit s tie c .el /,lis nu )a
ceda aa de uor.
& entru a ser)i un depozit mo,il pentru contra,anditi, poate, zise .el /,lis. +ar
nu pentru a te da drept o na) de lupt imperial. Voi aduce la ,ord un echipa( de ,az
complet nainte de a pleca de la punctul de ntlnire.
.ooster i ndrept umerii.
& 2 lmurim asta acum, domnule $eneral, spuse el ndr(it. !ntreprinderea
1tcitoare este na)a mea. +ac eu nu o conduc, nu pleac nicieri.
!nc o dat, .el /,lis l surprinse.
& +esi$ur, zise el cu calm. 0u a accepta alt"el. 0e ateapt o na)et= plecm
imediat.
& Cum spui tu, zise .ooster, luptndu-se cu sentimentul neplcut c, n ciuda
aparen%elor, .el /,lis tot nu cedase chiar cum prea.
& Mira7, tu po%i s iei na)eta mea i s te duci acas.
.el /,lis i drese $lasul.
& Ce6 ntre, .ooster ,nuitor.
& M tem c Mira7 )a tre,ui s )in cu noi, spuse .el /,lis pe un ton
mpciuitor. <ste de cea mai mare importan% s a)em o si$uran% total n aceast
pri)in%, iar acest lucru nseamn ca nimnui dintre cei care tiu despre ce este )or,a s
nu i se permit s um,le li,er.
.ooster i ndrept iar umerii.
& +ac tu crezi c eu o s-mi las "ata s participe la un atac pentru o,%inere de
in"orma%ii asupra unei ,aze 4,ictorat9
& 5h, nu, nici )or,, se $r,i .el /,lis s-l asi$ure. <a i "iul ei pot rmne n
urm la punctul de ntlnire mpreun cu echipa de pre$tire.
!nc o dat, .ooster a)u sentimentul clar c i "u$ea pmntul de su, picioare.
& .ine, mormi el. <i, s mer$em. +ac eti hotrt s intri ntr-o ,az
imperial, ar "i ,ine s ne apucm de trea,.
& +a, zise .el /,lis. 3i )reau s %i mul%umesc nc o dat pentru a(utor. 0u-%i
"ace $ri(i= totul o s mear$ ,ine.
& +a, mormi .ooster lund-o pe Mira7 de ,ra%. 2i$ur.
Cu o lo)itur ntrerupt de sa,ie, ultima ,ucat czu din deschidere i se sparse cu
z$omot de podeaua de piatr.
& -ata, spuse ;uEe, uitndu-se n $aur. Ce crezi6
Mara )eni ln$ el i )r ,a$heta luminoas n deschiztur.
& Tot o s "ie strmt pentru droid, zise ea. +ar cred c o s mear$.
;uEe se uit peste umr la cei opt Qom (ha care atrnau de ta)anul coridorului.
+a, o s mear$. Mai important, acum cnd 2pr$torul de ietre i strtorul
romisiunilor se ntorseser cu )ntorii Qom (ha pe care Mnctorul de Termite de 'oc i
promisese, ar "i tre,uit s porneasc la drum nainte de a-i pierde presti$iul n ochii
$hizilor lor.
2au, cu alte cu)inte, nainte de a-i pierde atta ncredere n Maestrul Cltor n
Ceruri, nct s se hotrasc s renun%e de tot la aceast cltorie. 0u spuseser prea
multe despre moartea )iolent a Constructorului cu ;iane, dar e)itau n mod clar zona n
care prietenul lor murise.
3i nici nu ncercau s se poarte "rumos cu Copilul Vnturilor. +ac ;uEe i Mara
nu ncepeau s se mite, era pro,a,il s ai, parte de i mai multe necazuri, de care
a)useser de(a destule.
& 2unt de acord, zise el, punndu-i sa,ia de lumin la ,ru i pind ctre mica
$rm(oar de lucruri care mai rmsese din rucsacul lui dup ce termitele de "oc
trecuser. 0u mai era mare lucru n a"ar de ,atoanele de hran n cutia lor de metal, de
,ateriile de ener$ie de rezer) pentru pistolul cu laser, ,a$hetele luminoase i de ce)a
coard sintetic. 2acii de dormit, cortul de supra)ie%uire, trusele medicale, chiar i cutiile
cu detonatoare pentru $renade, totul "usese trans"ormat n "rme inutile.
& Cred c lum ce mai putem recupera din chestiile astea6
& *sta "ceam, spuse Mara. +eschisese una dintre cutiile de alimente i i
mpr%ea ,atoanele prin di"eritele ,uzunare ale salopetei.
& rima re$ul a soldatului? concentreaz-te pe hran.
& *m n%eles, zise ;uEe, ncepnd s-i umple ,uzunarele.
12 rul nelinitit pn la el pe terenul nere$ulat i, cu un piuit de in)ita%ie, i
deschise compartimentul secret al cupolei.
& un ce a mai rmas din coarda sintetic n 12, o anun% ;uEe pe Mara, )rnd
colacul n compartiment. !n caz c ai ne)oie.
& .ine, spuse Mara. 2unt $ata.
& 3i eu, zise ;uEe scrutnd n ,ezn. Vrei s rmnem n aceeai ordine de
mers6
& *dic tu n "a% i eu n urm, cu ,a$a(ele6 ntre, Mara artnd cu capul ctre
12.
;uEe sim%i cum i se nclzea "a%a.
& *dic9
& 3tiu ce ai )rut s zici, spuse Mara aruncndu-i un zm,et ironic. +ar tu eti
Ledi= i, dac e acolo ce)a cu din%i mari, tu ai cea mai mare ans de a-l pr(ii nainte de a
apuca s )erse sn$e. *a. +up tine.
;uEe i ridic pri)irea spre Qom (ha-ii care ateptau.
& 2i$ur, zise el, mutnd ,a$heta luminoas n mna stn$ i sco%ndu-i sa,ia.
2untem $ata, 2pr$torule de ietre.
& 4rma%i-m, spuse Qom (ha-ul desprinzndu-se de pe ta)an i z,urnd n
ntuneric.
+e)eni repede clar c drumul lor nu era att un tunel, ci o crptur n$ust n
"orm de JVK n stnc. ;a primii trei pai, ;uEe "u ne)oit s i pun la loc sa,ia la
centur i s i ,a$e ,a$heta luminoas n tunic pentru a-i eli,era minile i a se putea
tra$e. !n spatele su, auzea %iuitul continuu nelinitit al lui 12 i, din cnd n cnd, cte un
,u"net n"undat cnd Mara l lo)ea de cte un perete lateral.
+e "iecare dat cnd asta se ntmpla, tre,uia s i n"rneze impulsul de a-i
o"eri a(utorul. +ac Mara ar "i a)ut ne)oie de el, i-ar "i spus. ro,a,il.
+in "ericire, crptura nu a)ea dect trei metri lun$ime, terminndu-se cu un
perete $l,ui.
& *cesta este drumul de intrare, zise 2pr$torul de ietre aezat ln$ o mic
deschiztur care strpun$ea peretele n partea de sus. +up acest zid se a"l Turnul nalt.
& * spune c-am a(uns, coment Mara. < clar c peretele e arti"icial.
& +e acord, zise ;uEe, lund o pozi%ie mai mult sau mai pu%in sta,il n "a%a
zidului i sco%ndu-i sa,ia. 2ta%i de-o parte, tu i 12.
eretele era destul de su,%ire i, mai important, nu era "cut din minereu de
cortoz. Trei lo)ituri rapide cu lama )erde i a)eau pe unde intra.
;uEe trecu prin deschiztur, cu sa,ia i sim%urile Ledi pre$tite. +incolo de zid
era o ncpere ntunecat, cu ta)an nalt i incredi,il de pr"uit, care se prelun$ea mai
mult dect ,tea ,a$heta lui luminoas. +in loc n loc, pe pere%i se a"lau, la nl%imi
di"erite, suporturi complicat lucrate, care %inuser odat tor%e ori lumini asemntoare
unor tor%e. +easupra lor, cam n dousprezece puncte n (urul ncperii, alte $uri artau
zonele n care peretele $al,en se rupsese de ta)an. !n a"ar de suporturi, nu e7istau alte
decora%iuni sau mo,ile.
& 0u seamn cu #i(arna, mormi Mara din spatele lui, micndu-i i ea
,a$heta luminoas n (ur.
& Ce6 ntre, ;uEe.
& e planeta #i(arna e7ist o "ortrea% ruinat, e7plic ea. :arrde o "olosete
uneori ca loc de ntlnire.
& +a, zicea el ce)a de asta cnd ne-am ntlnit pe Ce(ansi(, spuse ;uEe. * zis c
dac "ortrea%a asta e ca cealalt, pro,a,il c ar putea respin$e orice atac pe care imperiul
l-ar putea porni asupra ei.
& <l sau 0oua 1epu,lic, n $eneral, zise Mara ncruntat. 'ortrea%a de pe
#i(arna a "ost "cut dintr-o roc nea$r incredi,il de dur, care ar putea mnca "ocuri
concentrate de tur,o-laser la micul de(un.
'cu un semn cu ,a$heta luminoas.
& rima dat cnd m-am uitat la Turnul nalt de ln$ $ura peterii mi-am adus
aminte de "ortrea%. +ar materialul din care sunt "cu%i pere%ii nu seamn cu acela.
12 "luier, e7tinzndu-i unitatea de senzori i rotind-o nainte i napoi ca i cum
ar "i cutat ce)a.
& *sta nu nseamn neaprat ce)a, art ;uEe, lsndu-se pe )ine n "a%a
droidului i uitndu-se la datapadul pe care l prinseser de el pentru a traduce
comentariile lui mai complicate.
& 2e poate s "i "ost construit de dou $rupuri di"erite pro)enind din acelai
popor.
& oate. Ce zice6
& 2pune c dup modul de prindere, nu crede c suporturile au "cut parte din
decora%iunile ori$inale, zise ;uEe. 5rice o "i nsemnnd asta.
2e ndrept i art ctre partea ne)zut a camerei.
& Mai spune c pe unde)a pe acolo "unc%ioneaz o surs de ener$ie e7trem de
puternic.
& Au, rosti Mara cu interes, "cnd un pas n acea direc%ie i luminnd cu
,a$heta n ntuneric. 2 aruncm o pri)ire.
& 0u@ zise tios strtorul romisiunilor de deasupra lui ;uEe.
& 2tai aa, i spuse ;uEe Marei, uitndu-se n sus.
strtorul romisiunilor sttea pe unul dintre suporturi, cu aripile tremurndu-i
de a$ita%ie.
& Ce s-a ntmplat6 ntre, el.
& !n acea parte se a"l distru$erea, zise Qom (ha-ul. *l%ii au cutat n acea
direc%ie. 0iciunul nu s-a mai ntors.
& 2pune c n acea direc%ie este pericol, i traduse ;uEe Marei. 0u se tie de care.
& !n a"ar de "aptul c mnnc Qom (ha-i, presupun, zise Mara. e de alt parte,
sin$ura cale de a iei de aici este n direc%ia aceea.
& 0u, mai este un drum, spuse 2pr$torul de ietre de pe alt suport. Veni%i.
A,ur ctre peretele din dreapta i se aez pe mar$inea uneia dintre celelalte
$uri de su, ta)an.
& *ici, zise el. *ici este intrarea n pasa(ul secret.
& Au, spuse ;uEe, mi(ind ochii. Rom (ha-ii nu pomeniser pn acum nimic
despre un pasa( secret.
& 3i acest pasa( duce n Turnul *scuns6
& Veni%i, zise 2pr$torul de ietre. Ve%i )edea.
& asa( secret, hm6 coment Mara n timp ce tra)ersau ncperea, cu 12 rulnd
n urma lor. 0u-mi amintesc s se mai "i )or,it despre asta.
& 0ici eu, spuse ;uEe. 2-ar putea s "i "ost doar o scpare.
& 2au un "apt uitat, neplcut, dar con)ena,il, zise Mara ntunecat.
12 piui ntre,tor.
& 0eplcut pentru c, de o,icei, pasa(ele secrete au i ieiri secrete, i zise Mara
peste umr droidului. 3i, dac Qom (ha-ii nu au $sit acele ieiri, nu ar a)ea de unde s
tie mai multe dect noi despre interiorul Turnului nalt.
& Ce zici de asta, 2pr$torule de ietre6 ntre, ;uEe. *%i "ost nuntru sau nu6
& *m cltorit prin coridorul secret, )eni rspunsul, cam posac. <7ist locuri din
care i putem )edea pe *menin%tori i putem auzi ce )or,esc.
& 2tai s $hicesc, spuse Mara. 0-au "ost niciodat n interiorul Turnului nalt, dar
sunt si$uri c i )or $si drumul prin el odat ce intrm.
& !n mare, zise ;uEe $reoi. *parent, n ciuda )or,elor lor, niciunul nu a "ost
nuntru.
& 4nii dintre Qom Qae-i au "ost nuntru, rosti Copilul Vnturilor. !i cunosc pe
unii care au "cut-o.
;uEe se ncrunt la el.
& +a6 Cine6 Cnd6
& rieteni din alte cui,uri au intrat pe deasupra, e7plic Copilul Vnturilor. +ar
au "ost repede $oni%i i au )zut "oarte pu%ine.
& Totui, se pare c asta este mai mult dect au "cut Qom (ha-ii, spuse ;uEe
uitndu-se iar la 2pr$torul de ietre. Rom (ha-ul pstra o tcere n)erunat, dar ;uEe
i putea da seama c nu era deloc mul%umit de aceast dez)luire.
& Tu, Copile al Vnturilor, ai "ost nuntru6
& 0u, zise acesta. +oar prietenii din cui,urile "oarte apropiate de aici.
& Ce se discut6 ntre, Mara.
& Copilul Vnturilor spune c unii dintre Qom Qae-ii mai tineri din zon i-au
,$at nasul prin pr%ile superioare ale Turnului nalt, zise ;uEe. +ar cum se "ace c ai
le$turi cu acetia, Copile al Vnturilor6 arc Vntorul Vnturilor spunea c
pro,lemele din a"ara cui,ului nu ) pri)esc pe )oi.
& 0u pri)esc pe Qom Qae-ii adul%i, zise Copilul Vnturilor. !ns copiii pot s
z,oare oriunde doresc.
& *h. +eci Qom Qae-ii adul%i erau teritoriali, ns copiii lor se amestecau peste
$rani%ele cui,urilor oricnd )oiau.
3i, n acelai timp, (ucau rol de am,asadori i de strn$tori de in"orma%ii6
osi,il. <ra ce)a ce tre,uia %inut minte dac i cnd 0oua 1epu,lic se )a hotr s
sta,ileasc un contact o"icial cu ei.
;n$ el, Mara i drese $lasul.
& Ce)a din aceast con)ersa%ie, "r ndoial "ascinant, ne )a a(uta s intrm n
Turnul nalt6
& 0u chiar, apro, ;uEe lsnd deoparte, deocamdat, aceast ima$ine a
structurii sociale Qom Qae. ind ctre partea de zid pe care se a"la Qom (ha-ul, cercet
supra"a%a cu mna. +ac acolo se a"la o u secret, era "oarte ,ine ascuns.
& Crezi c ar tre,ui s "olosim un resort sau s o deschidem n modul cel mai
simplu6
1spunsul Marei "u trosc-"-ul sa,iei ei.
& +-te din drum, zise ea. 3i, tu, Qom (ha-ule.
2pr$torul de ietre z,ur iute pe unul dintre suporturi. Trei tieturi rapide, i
Mara "cuse o deschidere pe msura unui om n perete. Cu sa,ia de lumin pre$tit, sri
n $aur i "and n dreapta. ;uEe era imediat n spatele ei, "andnd n stn$a.
2e a"lau ntr-un coridor n$ust, lat de nu mai mult de un metru i (umtate, care,
ca i camera din spate, se ntindea spre dreapta mai departe dect ,teau ,a$hetele lor
luminoase. !n cealalt parte, tunelul se s"rea ntr-un perete, la doar c%i)a metri distan%.
3i, urcnd pe deasupra capetelor lor din partea opus, era o scar.
& e aici, Mara, anun% ;uEe ncetior peste umr n timp ce se ndrepta n acea
direc%ie.
2crile erau n$uste i, ca i coridorul, se ntindea dincolo de raza ,a$hetei
luminoase. +easupra i spre stn$a se zrea ce)a dintr-un ta)an nclinat i care se nl%a?
o alt scar, hotr el, pro,a,il unit cu aceasta ntr-un punct ne)zut. 1idicndu-se pe
partea interioar a scrii era o serie de cilindri $roi, pui unul peste altul, care mer$eau
de su, ni)elul coridorului pn n ,ezna de deasupra.
& .ine, pe aici urcm, spuse Mara de ln$ el. 4h9 oh.
& Ce6 ntre, ;uEe, ncruntndu-se n timp ce i ntindea 'or%a. 0u sim%ea nici
un pericol.
& 2crile, zise Mara, luminnd cu ,a$heta treptele cele mai de (os. *sta seamn
cu materialul de construc%ie de pe #i(arna.
;uEe se ncrunt.
& *i cum s tii si$ur6
& Cte)a raze de laser ar tre,ui s "ie de a(uns, spuse ea. +ar pro,a,il c sunetul
ar a(un$e mai departe dect am )rea. 5ricum, n acest moment nu are importan% nu
lansm un atac decisi).
& *a-i9 !ncercm s ne "urim nuntru, apro, ;uEe. 2e pare c )a tre,ui s
mer$em n ir indian.
& Cred c de(a ne-am o,inuit cu to%ii cu asta, zise Mara (ucndu-se n sus i n
(os pe trepte cu raza ,a$hetei luminoase. !mi amintete de coridorul secret pe care l a)ea
alpatine n palatul imperial.
& Mie mi amintete de pu%ul de ser)iciu din /lic, de pe 0oul Co), spuse ;uEe,
amintindu-i acel drum lun$ pe care el i #an l parcurseser pe acele scri pentru a
a(un$e la un loc mustind de imperiali.
& Te-ai atepta c mcar unul dintre constructorii tia de scri secrete ar a)ea
polite%ea s instaleze i un tur,o-li"t, zise Mara, cltinnd din cap. 2au, cel pu%in, un droid
transportor.
& *r "i dr$u%, apro, ;uEe. <i, n-a)em ce "ace dect s ncepem s urcm. 2
mer$em.
Cu zona n$ust i relati) deschis deasupra i n (urul lor, ;uEe se hotr s i lase
pe 2pr$torul de ietre i $rupul lui de Qom (ha s preia conducerea, z,urnd nainte i
deasupra lor. ;uEe urma dup ei, crnd droidul, lsndu-i pe Mara i pe Copilul
Vnturilor la urm.
Mara se plnsese ni%el din aceast cauz, sus%innd c nu era o,osit i c putea s
se ocupe "oarte ,ine de droid. +ar ;uEe decretase c scara era destul de si$ur pentru ca
el s l duc pe droid i i i$norase protestele.
0u c s-ar "i plns prea mult. !n ultima )reme droidul de)enise tot mai $reu, iar ea
era ,ucuroas s scape o )reme de po)ar.
& *i idee ce sunt astea6 l ntre, ea pe ;uEe, atin$nd cu de$etele peste primul
dintre cilindrii )erticali n timp ce trecea pe ln$ el. +in locul n care se a"la acum pe
scri putea )edea primul palier i o socoteal rapid i art c erau treizeci de cilindri
pn acolo.
& 0u arat ca nite pu%uri de )entila%ie.
+roidul ciripi.
& 12 zice c sunt linii de tensiune, i spuse ;uEe. ro,a,il c duc ener$ie n
Turnul nalt de la acea surs pe care a detectat-o.
& * nai,ii de mare capacitate, zise Mara pri)ind cilindrii cu nelinite. To%i
douzeci poart ener$ie6
+roidul piui iar.
& +oar trei sunt acti)i acum, spuse ;uEe. +ar ceilal%i sunt n ,un stare. oate
mer$ spre arme sau $eneratoare de scut6
& Tocmai asta m ntre,am i eu. Mara sim%i cum i z)cnea ,uza. +e ln$ $ura
peterii se )d trei turnuri care se nal% din "ortrea%? trei sunt intacte, un al patrulea este
distrus.
& +a, mi amintesc despre asta din nre$istrarea pe care -hea%a nstelat a adus-
o, zise ;uEe, cu )ocea i emo%iile ncordate. 2u$erezi c lo)itura care a drmat acel
turnn ar "i putut spa i o parte din ra)ena prin care ai z,urat. *a de dur este roca de pe
#i(arna6
& 0u tiu, spuse Mara ncruntat. !ns roca de pe #i(arna plus $eneratoarele de
scut, care au ne)oie de aptesprezece linii de tensiune ar putea "i.
;uEe "luier ncet, cltinnd din cap.
& 3tii, cu "iecare clip, acest loc ncepe s par tot mai impenetra,il. 0u cred c
mi place asta.
& <u sunt si$ur c nu-mi place, replic Mara n)erunat. Mai ales dac
nimerim n mini, pro,a,il, neprietenoase. *r "i mai ru dect la Muntele Tantiss.
*(unser la eta( i continuar s urce. entru o )reme, Mara ncerc s numere
treptele, dar, unde)a pe la dou sute cincizeci, renun%, considernd c e7erci%iul era
inutil.
Trecuser de al patrulea eta(, cnd ncepu s simt o prezen% strin.
4rmri senza%ia pentru urmtoarele cte)a minute, pn cnd "u si$ur. Cnd
ncepur s se ndrepte spre al cincilea eta(, se ntinse i i atrase aten%ia lui ;uEe.
& ;uEe6 murmur ea. Companie.
& 3tiu, rspunse el murmurnd. !i simt de ce)a )reme. !nseamn c ne apropiem
de pr%ile locuite ale Turnului nalt.
& 0u %i se pare c senza%ia este "amiliar6
& 'oarte, o asi$ur el. 2unt din aceeai specie cu pilo%ii care au ncercat s m
do,oare la )enire.
& 0u m-am apropiat att de mult de nimeni din acest $rup, zise Mara !n"iorndu-
se ,rusc. +ar si$ur am mai a)ut aceast senza%ie.
;uEe pru s i "ac cura(.
& Thrawn6
<a ddu din cap.
& Thrawn.
entru un timp, rmaser tcu%i.
& <i, tu ai cerut-o, i aminti Mara. *i zis c ia ar putea "i un $rup "ormat din
oamenii lui.
& *a ncepe s par, spuse ;uEe, ridicnd pri)irea i "cnd semn. 2pr$torule
de ietre6
2e auzi un "l"it de aripi i Qom (ha-ul ateriza pe o treapt din "a%a lui ;uEe.
& *i spus c e7ist locuri de unde po%i )edea sau asculta n Turnul nalt, zise
;uEe. Care este cel mai aproape de noi6
2pr$torul de ietre ncepu s )or,easc. 2turndu-se ,rusc de acest statut de
ran$ul al doilea al ei, Mara se ntinse i l lu pe ;uEe de mn.
&9 nu prea departe, auzi ea )ocea rsunnd prin mintea lui ;uEe.
& +ou ntoarceri i o por%iune.
& 5 por%iune6 ntre, Mara ncruntndu-se.
& ;ocul tre,uie s "ie la (umtatea uneia dintre scri, spuse ;uEe, aruncnd o
pri)ire la cilindrii de ln$ ei. Cel pu%in liniile astea de tensiune ar tre,ui s mascheze
in"orma%iile despre "ormele de )ia%, dac se uit cine)a. < con)ena,il.
& +ar nseamn c nici 12 nu o s poat prinde mare lucru, art Mara. 0u-i
prea con)ena,il.
& +ar asta cu si$uran% nu )a "i o pro,lem pentru )oi, rosti Copilul Vnturilor.
*)e%i 'or%a.
& *de)rat, apro, ;uEe.
& 4nii mai mult dect al%ii, "irete, adu$ Mara, ascunzndu-i o $rimas.
Ca i n timpul cltoriei lor pe SaMland din urm cu zece ani, ;uEe i "cuse o
instruc%ie Ledi mai mult sau mai pu%in "r oprire pe toat durata drumului lor prin aceste
ca)erne. +ar n ciuda acestor e"orturi, se prea c nu era mai aproape de a auzi aceast
comunica%ie stranie prin 'or% a Qom (ha-ilor i a Qom Qae-ilor dect atunci cnd sosise
prima dat pe planet.
3i ncepea s o macine. Chiar ncepea s o macine. Totui, ce tre,uia s "ac
pentru a spar$e aceast ,arier dintre ea i puterile Ledi complete6
0u a)ea un rspuns. 2-ar "i putut s ai, ;uEe, dar ea nu. 3i, cu nici un chip, nu
a)ea s-l ntre,e pe ;uEe. 0u n curnd, oricum.
+ez$ustat, ddu drumul minii lui.
& .ine, haide, mri ea. +ac )rem s "acem asta, s ncepem.
& Corect, zise ;uEe. +ac prinsese ,rusca ei ntristare, nu o coment.
& !n re$ul, 2pr$torule de ietre, s mer$em. 3i a)ertizeaz-%i $rupul ca din
acest moment s "ac linite deplin.
!i reluar urcuul. Mara mer$ea n urma lui ;uEe, punnd un picior naintea
altuia doar din instinct, toat aten%ia ei "iind ndreptat spre e7terior n timp ce se ntindea
ctre prezen%ele strine care se apropiau tot mai mult. 0iciuna nu prea s "ie "oarte
aproape, dar din e7perien%ele trecute tia c, n pri)in%a min%ilor e7traterestre
necunoscute, distan%ele aparente puteau "i neltoare.
+up dou scri i (umtate distan%, aa cum promisese 2pr$torul de ietre,
a(unser la postul de o,ser)a%ie.
& < o ieire, ,ine, mormi Mara, uitndu-se n alco)ul care se deschidea n
laterala scrii. Cam de trei metri l%ime i de unul adncime, se s"rea ntr-un panou n
"orm de u "cut din piatr nea$r, dotat cu o ncuietoare cu roat i dou mnere. !n
mi(locul panoului era o $aur micu% prin care strlucea o raz la "el de mic de lumin
roiatic.
& 2e pare c se deschide spre e7terior.
& +a, murmur ;uEe, intrnd n alco) pentru a se uita mai de aproape.
/nteresant ncuietoarea asta. +e ce s ncui ua din partea asta6
& oate c a "ost "cut doar pentru anumite $rupuri de ran$ nalt care )or ca to%i
ceilal%i s stea deoparte, spuse Mara ntinzndu-i 'or%a. rezen%a e7traterestr tot se
sim%ea, dar era nc n"undat.
& +ac )rei s-o ncerci, pro,a,il c acum e ,ine.
& Corect. entru un moment, ;uEe i %inu "a%a lipit de u, uitndu-se pe $aura
cheii. *poi, apucnd roata, o n)rti spre dreapta.
Mara se strm, n ateptare, dar scr%itul metalului ru$init pe care l ateptase
nu se "cu auzit. +e "apt, sunetul ncet i semn mai mult cu ,uc%i de piatr le"uit
alunecnd uor una pe alta. ;uEe termin de n)rtit roata, apoi apuc cele dou resorturi.
& !ncepem, mormi el i aps.
2e prea c cine crease sistemul de lu,ri"iere automat pentru ncuietoare o "cuse
i pentru ,alamale. +in nou doar cu huruitul sla, al pietrei care se "reac de piatr, ua se
deschise.
Mara trecuse prin deschiztur nainte ca ua s i termine micarea, cu pistolul
n mn i cu sim%urile ascu%ite, n alert total.
2e a"lau la captul unui coridor destul de lar$, )zu ea, care se ntindea cam
douzeci de metri nainte de a se termina ntr-o zon deschis, ca un atrium, cu o coloan
central $roas, care trecea )ertical prin ea i din care iz)ora lumin de un rou pal.
*ezate de-a lun$ul "iecrei pr%i a coridorului erau cinci ui n$ropate, "iecare ncadrat
de cte dou suporturi ca cele pe care le )zuser n camera de la su,sol. Totui, spre
deose,ire de acelea, pr%ile superioare ale acestora mprtiau o lumin al,=
strlucitoare, adu$nd-o la cea roie, mai sla,, care )enea de la coloana din atrium.
Ta)anul i podeaua erau acoperite cu un model complicat "cut din plcu%e ntre%esute, n
timp ce pere%ii erau, contrastant, acoperi%i cu un metal ar$intiu simplu.
+inspre intrarea din spate se auzi un piuit.
& 12 spune c lumina roie are acelai spectru cu cea a soarelui, zise ;uEe de
ln$ ea. 'ie suntem aproape de )r", "ie canalizeaz lumina pn aici.
& Cred c a doua )ariant, spuse Mara. +ecorul este o surpriz "ortrea%a de pe
#i(arna nu e "cut dect din piatr nea$r. *i che" de o mic recunoatere6
& 2i$ur, zise ;uEe. 2pr$torule de ietre, dac tu sau ceilal%i ti%i ce)a despre
Turnul nalt i nu ne-a%i po)estit, acum e momentul s o "ace%i.
Mai mul%i Qom (ha-i ciripir i aproape-)or,ir= i, ,rusc, to%i opt "l"ir pe ln$
Mara i z,urar prin coridor. *(un$nd la capt, se despr%ir i disprur n direc%ii
di"erite.
& * spus c nu tiu nimic mai mult, i spuse ;uEe Marei, dar c sunt dornici s
a"le.
& +oar s nu ne aduc locuitorii pe cap, zise Mara oprind ,a$heta luminoas i
)rnd-o ntr-un ,uzunar. ro,a,il c ar "i mai ,ine s lai droidul aici.
& *a )oiam, spuse ;uEe. 12, ntoarce-te n alco) i nchide ua. Copile al
Vnturilor9 nu, rmi aici cu 12.
2e auzi un protest e)ident de la tnrul Qom Qae.
& 0u acum, zise ;uEe hotrt. Mai trziu, poate, dar nu acum. #aide, Mara.
Merser pe coridor, Copilul Vnturilor nc protestnd n urma lor.
& are a "i o zon reziden%ial, coment ;uEe, "cnd un semn din cap ctre uile
pe ln$ care treceau.
& +a, spuse Mara uitndu-se ncruntat la coloana central de care se apropiau.
Vedea c a)ea "orma unei scri circulare uriae, doar c, n loc de treptele care s urce n
(urul ei, era o ramp neted. /ar mar$inea9
& 1ampa aia se mic6
& *a se pare, zise ;uEe, ntinzndu-i $tul. Ca o ,and rulant circular care
urc.
*(unser la captul coridorului, iar Mara se uit cu $ri( pe dup col%. 2e )edeau
mai multe coridoare ca acesta, ntinzndu-se ca razele unui soare, cu centrul n zona
deschis din (urul ,enzii rulante n spiral.
& !n mod clar, este o cazarm, spuse Mara. M ntre, unde este rampa care
mer$e n (os.
& <ste pe mar$inea interioar a celei care urc, zise ;uEe artndu-i. Vezi9
partea dinspre interior co,oar6
& 5 )d. Mara ddu din cap. Tre,uie s "ie di"icil s tra)ersezi de pe rampa care
urc atunci cnd )rei s co,ori.
& ro,a,il c )om a)ea ocazia s ncercm, spuse ;uEe, apropiindu-se de Mara
i lund-o pe dup umr. <a se ncrunt la el, i deschise $ura s ntre,e ce "cea9
&9 nimeni, se auzi )ocea strtorului romisiunilor cnd Qom (haul apru n
z,or dintr-unul dintre coridoare. 4nele dintre celelalte pasa(e se termin cu pere%i, dar
cele mai multe se continu n alte ca)erne asemntoare.
& *%i )zut pe cine)a6 ntre, Mara.
& 0u am )zut pe nimeni, zise strtorul romisiunilor cu )ocea uor uimit a
celui cruia i se pune o ntre,are la care de(a a rspuns.
& Mul%umesc. ;uEe i nclin capul pentru a se uita la Mara. e unde )rei s o
lum6 !n sus sau n (os6
& !n sus, spuse Mara, deprtndu-se uor de el. !ntotdeauna era un pic cam
tul,urtor s se uite la cine)a a crui "a% se a"la doar la cincisprezece centimetri distan%.
& Toate camerele de comand i alte chestii interesante de la #i(arna sunt la
eta(ele superioare.
& !n sus s "ie, zise ;uEe, lund mna de pe ea i mer$nd la ,anda rulant n
spiral. are li,er, adu$ el, uitndu-se cu $ri( n sus, cnd Mara )eni ln$ el. 2im%i
)reun pericol6
& 0u mai mult dect n ultimele zece minute, spuse Mara. 2i$ur, s ncercm.
& .ine. ;uEe i "cu un semn cu mna strtorului romisiunilor. #aide, Qom
(ha9 mer$em sus.
ir pe por%iunea e7terioar a ,andei rulante, amndoi cltinndu-se uor cnd
corpurile "ur ne)oite s prind din urm picioarele care ncepur ,rusc s se mite.
& <ste clar c ne apropiem de e7trateretri, coment ;uEe n )reme ce $rupul de
Qom (ha-i z,ur pe ln$ ei n drum spre urmtorul ni)el, mi doresc s "i a)ut o estimare
mai ,un pentru specie.
& +a, ar "i "rumos s tim ct de aproape sunt de "apt, apro, Mara, uitndu-se n
sus cnd Qom (ha-ii se despr%ir iar n toate direc%iile.
4nul dintre cei )eni%i ca ntriri A,urtorul prin >epi, l identi"ic Mara nesi$ur
reapru deasupra lor cnd Mara i ;uEe a(unser la eta(, )or,ind repede.
& Aice c nici aici nu au $sit pe nimeni, raport ;uEe. 2pr$torul de ietre a
su$erat9
2clipirea sim%ului ei de pericol a "ost sin$urul a)ertisment.
& ;uEe@
& Los@ zise repede acesta, aprinzndu-i sa,ia.
Mara de(a se lsa ntr-un $enunchi, rotindu-se pe loc n timp ce ochii i pistolul
cutau %inta. 5 micare la mar$inea unuia dintre coridoare i atrase aten%ia9 !i ndrept
pistolul ctre ea9
3i, dintr-odat, lumea e7plod ntr-o lumin al,astr strlucitoare.
/nstincti), se "eri de raza de laser, pistolul tr$nd ca rspuns. 5 alt e7plozie
al,astr se trans"orm n )erde cnd lama lui ;uEe o ntlni, "cnd-o s ricoeze prin
ncpere. !nc o e7plozie al,astr, prins din nou de lama sa,iei. Mara trase de dou ori,
a)u satis"ac%ia de a-l )edea pe tr$torul pe (umtate ascuns "erindu-se9
& !n spate@ stri$ ;uEe.
Mara se lipi cu ,urta de ramp, rsucindu-se n acelai timp cu "a%a n direc%ia
opus. 2e )edeau doi tr$tori n uni"orme )iinii, "u$ind de la captul unui coridor ctre
adpostul o"erit de ceea ce prea a "i un mic )ehicul utilitar. Trase dou "ocuri9 rat n
am,ele d%i9
3i, ,rusc, unul dintre tr$tori se opri pe loc, ridicndu-i arma cu am,ele mini.
Mara i ndrept pistolul ctre el, o mic parte a min%ii ei o,ser)nd pielea al,astr de pe
"a%a i minile acestuia i ochii roii, strlucitori, care o pri)eau amenin%tor9
& *i $ri(@
+ar a)ertismentul )eni prea trziu. Chiar cnd Mara trase iar i se roti pentru a
cuta noua amenin%are, a)u loc nc o e7plozie al,astr9
3i o suli% de durere se n"ipse n umrul ei drept.
2e poate s "i suspinat de durere= mai trziu nu a)ea s i aminteasc dac o
"cuse. +ar, imediat, ;uEe "u aplecat ln$ ea, "rica lui "iind a,ia sim%it prin )alurile de
durere care se re)rsau asupra ei. Mna lui cercet iute zona rnii, iar ea putu sim%i
durerea scznd ni%el cnd 'or%a se scurse din el n ea.
& Ce crezi6 reui ea s rosteasc printre din%ii ncleta%i. *m )zut destule pentru
turul sta6
& <u zic c da, spuse el, n timp ce sa,ia lui zumzia cu "urie n timp ce
respin$ea mai multe raze de laser al,astru.
& *tunci9
Clipi surprins. +easupra ei era mar$inea unuia dintre eta(ele "ortre%ei= dar se
ridica i se deprta cu )itez de ea. Chiar acum, )edea ea, a(un$eau la ni)elul de la care
plecaser.
& Cum am a(uns pe partea care co,oar a ,enzii rulante6 ntre, ea.
& Te-ai rosto$olit pe ea cnd ai "ost lo)it, i spuse el, mutndu-i mna de pe
$tul ei pentru a o spri(ini pe dup umeri. 0u-%i aminteti6
Mara cltin din cap. Micarea i trimise un )al nou de durere n umr.
& 1e"le7 de lupt, cred. 2tai9 pistolul meu@
& < n re$ul9 l-a luat strtorul romisiunilor, o asi$ur ;uEe, stin$ndu-i
sa,ia.
2e ridic pe (umtate, iar ea se sim%i ridicat n acea stranie i intan$i,il
strnsoare a 'or%ei.
& *m a(uns.
0i)elul la care a(unseser ncepuse s treac de ei acum. !ntinzndu-se spre 'or%,
lund-o pe Mara cu el, ;uEe sri peste sec%iunea care urca a ,enzii rulante i ateriz pe
podeaua de dincolo de ea. ;und-o n ,ra%e, se $r,i pe coridor ctre ua secret.
& 4ite, pot s mer$ sin$ur, mri Mara, uitndu-se peste umrul lui ;uEe care
"u$ea. 4nii dintre Qom (ha-i se )edeau )enind dup ei, dar nu era nici un semn c ar "i
"ost urmri%i.
& 0u tre,uie s m duci n ,ra%e9
& Taci, spuse ;uEe, mintea clocotindu-i de n$ri(orare i de $ri(. 2per c 12 n-a
ncuiat ua9 ah.
!n "a%, ua se deschidea $reoi ctre ei, mpins de Copilul Vnturilor care se
chinuia )izi,il. !ncercnd s-i depeasc durerea, Mara se ntinse cu 'or%a ctre u,
a(utndu-l ct de mult putea. +roidul, rulnd i el n a(utor, %ip surprins i se ddu iute
napoi tocmai la timp ca ;uEe i Mara s se npusteasc nuntru, urma%i de patru Qom
(ha-i.
& !nchide%i ua, auzi Mara ordinul 2pr$torului de ietre prin mintea lui ;uEe n
timp ce Qom (ha-ii ,teau ne,unete din aripi pentru a se opri.
& +ar ceilal%i6 ntre, ;uEe n timp ce doi dintre Qom (ha-i aterizau pe resorturi
i ncepeau s tra$.
& 2-au dus n celelalte coridoare, zise 2pr$torul de ietre. Vor ncerca s i
ndeprteze pe *menin%tori de aceast zon.
& 2 sperm, spuse ;uEe n timp ce ua se nchidea la loc. !nchide%i ua9 eu o
duc pe Mara la eta(ul cel mai de (os.
& 0u9 mer$i sus, zise Mara, sco%ndu-i cu mna stn$ ,a$heta luminoas n
timp ce ;uEe ncepea s co,oare pe scri. +ac descoper ua, )or presupune c am mers
n (os.
& are lo$ic, apro, ;uEe, ntorcndu-se i ncepnd s urce. 12, asi$ur-te c
au nchis-o ,ine i stai de paz.
5 clip mai trziu, a(unser la palier.
& !mi doresc s mai "i a)ut sacii de dormit, spuse ;uEe n timp ce o aeza cu
$ri( pe piatra rece i lua ,a$heta luminoas de la ea. Cum te sim%i6
& Ca i cum ar pr(i cine)a un ewoE aici, i zise Mara. +ar mai ,ine. 'oloseti pe
mine trucul la de calmare a durerii6
& +in toate puterile, spuse ;uEe, %innd ,a$heta ntre din%i i sco%ndu-i (acheta.
0u este nici pe departe e"icient pe altcine)a pe ct este pe tine nsu%i, adu$ el, )or,ind
cu ,a$heta n $ur, n timp ce mpturea (acheta i i-o strecura su, cap pe post de pern.
& 3tiam c mai era ce)a pentru care ar "i tre,uit s mai rmn la *cademie ca s
n)%, zise ea, uiernd printre din%i cnd ;uEe i puse ,a$heta pe piept i ncepu s
ndeprteze cu mare $ri( mar$inile arse ale pnzei din (urul rnii.
& 0u cred c "aci un curs rapid de ini%iere.
& +e o,icei mi place s predau lec%ia asta mai ncet. ;ui ;uEe i z)cni ,uza.
*u.
Mara se uit la umr i, ,rusc, i dori s n-o "i "cut.
& *uK nici mcar nu ncepe s o descrie, i spuse ea, "iindu-i un pic cam ru n
timp ce i ntorcea pri)irea cu hotrre. *rsura era mult mai urt dect crezuse.
& Cred c tocmai am a(uns la concluzia c o s mi lipseasc trusa medical mai
mult dect sacii de dormit.
& 0u te da ,tut tocmai acum, o liniti ;uEe.
+e$etele lui i mn$iau pielea de pe umr i de pe $t= i, n timp ce o "ceau,
durerea sczu iar.
& < ,ine, zise Mara nchiznd ochii.
& Te pun ntr-o trans de )indecare, e7plic ;uEe, cu o )oce care prea ciudat de
ndeprtat. oate "i mai nceat, dar uneori este la "el de e"icient ca o ,actacu).
& 2per c este unul dintre acele momente, murmur Mara. +intr-odat se sim%ea
"oarte o,osit.
& !nc un minunat truc Ledi pe care )a tre,ui s mi-l ar%i cnd)a.
& 0oapte ,un, ;uEe. 0u uita s m trezeti dac ,ie%ii ri )in s strice
petrecerea.
& 0oapte ,un, Mara, spuse ;uEe ncet.
!ncet i inutil de(a adormise.
& 5 s moar6 ntre, o )oce nelinitit de ln$ el.
reocupat de rana Marei i de pre$tirea transei de )indecare, nu o,ser)ase
sosirea Copilului Vnturilor. #alal Maestru Ledi.
& 0u, o s "ie ,ine, l asi$ur ;uEe. 1ana nu este $ra), iar eu am ce)a a,ilit%i
de )indecare.
Copilul Vnturilor )eni ce)a mai aproape, uitndu-se "r s clipeasc la "emeia
ntins ln$ ;uEe.
& * "ost )ina mea, Ledi 2EMwalEer6 ntre, el ntr-un "inal. 0u am deschis ua
destul de repede6
& 0u, nu-i )or,a de asta, l asi$ur ;uEe. 0u are a,solut nici o le$tur cu tine.
& *tunci Qom (ha-ii )-au dezam$it.
;uEe se ncrunt la tnrul Qom Qae. *)nd n )edere ri)alitatea ener)ant de
dura,il dintre cele dou $rupuri, s-ar "i ateptat ca n (udecata Copilului Vnturilor s se
$seasc o not de condamnare sau, cel pu%in, de superioritate aro$ant. !ns nu sim%ea
dect re$ret i triste%e.
& oate, zise ;uEe. +ar s-ar putea s nu "ie nici )ina lor. 2-ar putea ca
*menin%torii s ne "i o,ser)at )enirea i s "i pre$tit o am,uscad. 3i nu uita c cei care
triesc n peteri, ca Qom (ha-ii, pro,a,il c nu )d la "el de ,ine ca tine sau ca mine n
camerele luminate.
Copilul Vnturilor pru s se $ndeasc la asta.
& +ac *menin%torii au ntins o capcan, ar putea )eni aici n cutarea )oastr.
& 2-ar putea, apro, ;uEe. +ac tiu de locul sta, "irete. 2-ar putea s nu tot
pra"ul de aici arat c ncperea nu a mai "ost "olosit de ce)a )reme.
& Totui, ar putea tii chiar dac nu cunosc, i aminti Copilul Vnturilor.
rietenul tu aparat i Qom (ha-ii ateapt i pzesc (os. 0u ar tre,ui ca cine)a s se duc
s atepte i s pzeasc sus6
& .un idee, apro, ;uEe. +u-te i spune-i 2pr$torului de ietre s trimit doi
dintre )ntorii lui s stea de $ard la urmtoarea ieire de deasupra noastr.
& M )oi supune, zise Qom Qae-ul, ntinzndu-i aripile. +ar nu )a tre,ui s
trimit dect unul. !l )oi nso%i eu.
;uEe deschise $ura s comenteze= o nchise la loc. Copilul Vnturilor a)usese de
su"erit de pe urma dispre%ului o,inuit al Qom (ha-ilor nc de cnd a(unseser la peter.
*cum ar "i putut "ace ce)a "olositor i care nu ar "i "ost, pro,a,il, prea periculos.
& !n re$ul, Copile al Vnturilor. Mul%umesc.
& 0u este ne)oie de mul%umiri, zise Copilul Vnturilor. <ste doar ce este drept
pentru mine s "ac pentru Ledi 2EMwalEer. !i ntinse $tul pentru a-i arunca Marei o
ultim pri)ire. 3i pentru iu,ita lui nso%itoare.
!ntinzndu-i aripile, z,ur n ntunericul scrii, lsnd ultimul comentariu s
rsune neplcut n mintea lui ;uEe. /u,it nso%itoare, nso%itoare. /u,it9
2e uit la Mara, trsturile ei "amiliare "iind trans"ormate n zone puternic
contrastante de um,r i lumin de ctre raza ,a$hetei. /u,it9
& 0u, murmur ;uEe pentru sine.
0u. !i plcea Mara, cu si$uran%. Chiar "oarte mult. <ra deteapt i descurcrea%,
cu o trie mintal i emo%ional pe care se putea ,aza, plus cu un umor ascu%it i cu o
lips de respect care pro)ocau un contrast n)iortor "a% de )enera%ia automat i
ne$ndit pe care prea mul%i oameni o a)eau pentru el n ultima )reme. 'usese un aliat de
nde(de n momente "oarte $rele i periculoase, rmnnd alturi de el, #an i ;eia chiar
i atunci cnd restul ierarhiei ostile a 0oii 1epu,lici i declarase nedemni de ncredere.
3i, poate cel mai important lucru, era puternic i capa,il n 'or%, cu a,ilitatea
de a-i mprti $ndurile i emo%iile ntr-un "el n care chiar i un cuplu att de unit ca
#an i ;eia nu reuea s o "ac.
+ar nu o )a iu,i. 0u-i putea asuma acest risc. +e "iecare dat n trecut cnd i
permisese lu7ul de a %ine att de mult la o "emeie, acesteia i se ntmplase ce)a n$rozitor.
-aeriel "usese ucis. Callista i pierduse a,ilit%ile Ledi i, n cele din urm, l prsise.
;ista tra$ediilor prea uneori nes"rit.
Totui, dac teoria Marei era corect, toate aceste dezastre se ntmplaser n timp
ce el era nc su, e"ectele ntrziate ale atin$erii lui de partea ntunecat. 5are acum
lucrurile a)eau s "ie di"erite6 *r "i putut "i alt"el6
2cutur hotrt din cap. 0u. utea s ncerce toat lo$ica din lume putea $si
moti) dup moti) pentru care i-ar "i putut permite s mai ai, iar ast"el de sentimente.
+ar nu acum. 0u cu Mara.
+eoarece, atrnnd ca un spectru ntunecat deasupra tuturor acestor lucruri, era
acea )iziune pe care o a)usese a,ia cu o lun n urm pe Tier"on. Cea n care i )zuse pe
#an i pe ;eia n pericol= n care i )zuse pe Sed$e, Corran i escadrila Va$a,ond n
"ocul ,tliei= cea n care se )zuse pe sine nsui pe ,alconul de pe Ce(ansi( de unde
a)ea s "ie dus mai apoi la Talon :arrde i a)ea s a"le despre dispari%ia Marei.
3i n care o )zuse pe Mara ncon(urat de pietre zim%ate i plutind nemicat ntr-
un ochi de ap. Cu ochii nchii= cu ,ra%ele i picioarele inerte. Ca moart.
2e uit iar la ea, cu o durere surd n inim. oate c acesta era destinul ei,
s"ritul )ie%ii ei pe care ;uEe nu l-ar "i putut mpiedica. +ar pn cnd acest lucru era
do)edit, i )a da i )ia%a, dac )a "i ne)oie, pentru a nu-l lsa s se ntmple. 3i dac o
parte din sacri"iciu era s o %in departe de um,ra in"luen%ei distructi)e a pr%ii ntunecate
pe care o a)usese asupra attora, atunci )a tre,ui s "ac acest sacri"iciu.
+ar deocamdat cea mai mare ne)oie a ei era de a "i )indecat. 3i aceasta nu
cerea nici o (ert", doar timp i aten%ie.
& 0oapte ,un, spuse el din nou, tiind c ea nu-l putea auzi.
+in impuls, se ntinse i o srut uurel pe ,uze. *poi, ntinzndu-se ln$ ea pe
piatra rece, i aez capul ln$ al ei pe un col% al (achetei lui mpturite i i puse mna
pe pieptul ei, ast"el nct )r"urile de$etelor s poat atin$e zona din (urul umrului ars.
/ntrnd ntr-un "el de semi-trans pentru a-l a(uta s se concentreze, se ntinse ctre 'or%
i se apuc de trea,.
!i lu cte)a minute, dar n cele din urm Sed$e i $si pe ceilal%i la o ca"enea
mic n aer li,er la (umtate de strad distan% de ,iroul de nre$istrare a tra"icului spa%ial.
& *ici era%i, zise el pe un ton uor acuzator, n timp ce se lsa s cad n cel de-al
treilea scaun de la mas.
& Care-i pro,lema6 ntre, Moranda, sor,ind din lichiorul )erde-al,strui pal,
care-i "usese to)ar permanent la ca"enea nc de cnd o cunoscuser. >i-am zis c o s
"im pe strad.
& *i dreptate9 ar "i tre,uit s $hicesc c te re"erai la locul sta, replic Sed$e,
aruncnd o pri)ire acr ,uturii. 0u crezi c ai nceput cam de)reme6
& Ce, asta6 ntre, Moranda, ridicnd paharul i rotindu-l n lumina dimine%ii.
*sta nu-i nimic. 5ricum, ai a)ea tu inima s-i re"uzi unei ,trne una dintre ultimele
plceri care i-au mai rmas6
& 2cuza asta cu J,trnaK ncepe s se cam uzeze.
Sed$e i ndrept aten%ia spre Corran i cana cu ,utur aromatic pe care o
%inea ntre palme.
& 3i tu ce scuz ai6
Corran ridic din umeri.
& !i %in companie. 2 n%ele$ c cercetarea sosirilor na)elor a mers prost6
& 0-a mers deloc, mri Sed$e, uitndu-se urt la cana lui Corran. *cum, c
sttea s se $ndeasc, o ,utur prea o idee ,un. +ar dup acel discurs moralizator nu
prea mai putea s cheme un droid i s comande ce)a9
;n$ el a)u loc o micare, i o mn mecanic i puse n "a% o can, )rsnd mai
nti cte)a picturi, dup str)echiul i iritantul o,icei ,othan.
& Ce-i asta6 ntre, el.
& *m comandat-o cnd te-am )zut )enind, spuse Moranda. 0e-am $ndit c
dup ce ai a)ut de a "ace cu ,irocra%ia ,othan s-ar putea s )rei ce)a mai tare dect o
ciocolat "ier,inte.
Sed$e se strm,. 2e terminase cu armul mre% al conducerii.
& Mul%umesc, zise el, lund o n$hi%itur.
& +eci, ce s-a ntmplat6 ntre, Moranda. 0u te-au lsat s )ezi dosarele
na)elor care au aterizat6
& 0u "r cincisprezece "orme de autorizare, i spuse Sed$e. < o ne,unie. .a
chiar mai mult, a)nd n )edere c tot ce se a"l pe listele alea este, teoretic, o in"orma%ie
pu,lic. +ac a "i )rut s stau la astroport i s notez numele "iecrei na)e care sosete,
a "i putu s o "ac.
& +e)in a$ita%i, murmur Corran, n)rtindu-i cana. 2unt n$ri(ora%i c
1z,unare ar putea ncepe s i lo)easc pe cei mai ,uni clien%i ai lor.
& 5ricum, nu are rost s te pui cu ,irocra%ia, zise Moranda. #ai s ne $ndim
lo$ic la asta.
Sed$e o in)it cu un semn din mn.
& Te ascultm.
& !n re$ul. Moranda lu o n$hi%itur. Cred c suntem cu to%ii de acord c dac
cine)a )rea s deza"ecteze $eneratorul de scut din +re)Ostarn, un atac "rontal iese din
discu%ie. +oar dac nu aduc cu ei un lansator de torpile protonice porta,il, cldirea este
prea ,ine aprat.
& Ceea ce nseamn c )or "i ne)oi%i s se ,azeze pe un su,ter"u$iu, apro,
Corran. n acum este destul de e)ident.
& 0u m $r,i, l do(eni Moranda. *cum, putem presupune c nu )or reui s
cumpere pe niciunul dintre tehnicieni sau dintre cei care lucreaz nuntru. +ar cum ar "i
s-i planteze ce)a unuia dintre ei6
& Cum ar "i o ,om,6 ntre, Sed$e cu ndoial. 0u cred. < un spa%iu mare
acolo (os. 5rice ,om, destul de puternic pentru a produce stricciuni serioase ar "i
$sit cu uurin%.
& !n plus, dac au ce)a creier, i pun pe muncitori s i schim,e hainele nainte
de a intra n zonele n care se a"l $eneratorul, adu$ Corran. *sta i apr i de
monitoarele de spiona( care i-ar putea "i strecurate cui)a.
& +eci muncitorii ies din discu%ie, zise Moranda. Cum rmne cu di"eritele
circuite su,terane care aduc ap i ener$ie6
& 0u e7ist conducte de ap, spuse Sed$e $nditor. 2e presupune c apa i
hrana sunt aduse de a"ar i c sunt scanate de trei ori mpotri)a contaminrii. 2e uit la
Corran. Totui, cu ener$ia este cu totul alt po)este.
& 2-ar putea s ai un "ir, apro, Corran, ncruntndu-se n timp ce ,tea ncetior
cu de$etele n mas. 'iecare $enerator de scut ar tre,ui s ai, sursa lui de ener$ie
autonom. +ar este numit surs de rezer), ceea ce implic "aptul c principala surs de
ener$ie este e7terioar.
& +e unde a"la%i toate astea, apropo6 ntre, Moranda. 2per c nu din
propa$anda ,othan.
& 0u, le-am scos din dosarele militare ale 0oii 1epu,lici, i zise Sed$e. +in
pcate, ce a)em noi cam duce lips de detalii.
& 2ecretomanie paranoic tipic ,othan, mri Moranda. 0u cred c a)e%i )reo
idee unde se a"l re%elele.
& 0ici mcar o ,nuial, i spuse Corran.
& <i, atunci sta e al doilea lucru pe care tre,uie s l "acem, zise Moranda. 2
o,%inem planurile complete ale cldirii.
Corran i arcui o sprncean.
& 2per c nu te atep%i s ni le dea ,othanii pe ta).
Moranda pu"ni.
& 'irete c nu, spuse ea. +e aceea zic c este al doilea lucru pe care tre,uie s l
"acem. 0u putem s )izitm cldirea arhi)elor de construc%ii n timpul zilei.
Sed$e a)u un schim, de pri)iri cu Corran.
& Cldirea e deschis doar ziua, o,ser) el cu $ri(.
& <7act, zise Moranda zm,ind ncura(ator. Te prinzi repede.
Sed$e se uit iar la Corran.
& Corran6
Cellalt "cu o $rimas, dar apoi ridic din umeri.
& *)em nite ordine, i aminti el lui Sed$e. 3i astea nu sunt doar de a-i apra pe
,othani, tii.
& Cred c da, spuse Sed$e "r tra$ere de inim. 2e terminase cu armul
conducerii= se terminase chiar i cu conducerea. Totui, Moranda a)ea dreptate. +in
pcate.
& +eci, dac sta-i al doilea lucru pe care tre,uie s-l "acem, care-i primul6
& M $ndeam s o,%inem transmisiunile "cute de aici n ultimele cte)a zile,
zise Moranda. +ac 1z,unare pune la cale ce)a, pro,a,il c $rupul lor tre,uie s dea
raportul din cnd n cnd.
Sed$e csc $ura.
& Vrei s mer$i s )eri"ici tra"icul de comunica%ii6 *i ha,ar ct de multe se "ac
pe planeta asta6
& Tocmai de aceea nu o s i "ac $ri(i n pri)in%a asta, spuse Moranda )esel.
2e )or $ndi c nu o s "ie nimeni att de ne,un s caute n toate astea.
& Cei de "a% se e7clud, e)ident.
& <i, "irete. Moranda ridic o mn. *cum, sta%i o clip, nu este aa de ru pe
ct pare. utem elimina transmisiunile de la corpora%iile ma(ore sau cu reputa%ie solid
chiar dac una dintre ele este implicat, nu ar trimite nimic n nume propriu. +e
asemenea, putem s eliminm i orice mesa( necriptat, i orice mesa( de peste, s zicem,
cincizeci de cu)inte. *r tre,ui s o,%inem ce)a rezona,il.
Sed$e se ncrunt.
& +e ce mesa(ele de peste cincizeci de cu)inte6
& Cu ct este mesa(ul mai scurt, cu att este mai $reu de decriptat, e7plic
Corran, prnd la "el de nedumerit ca i Sed$e. < unul dintre lucrurile pe care le-am
n)%at la 2ecCor. !ntre,area mea este de ce ne mai chinuim s l $sim, dac tot nu o s
putem s-l citim6
& Ca s a"lm unde se duce, desi$ur, zise Moranda terminndu-i lichiorul. Tipii
de la captul sta n-au dect s "ie ct de precau%i )or= dar dac au un contact prost pe
linie, tot putem s-i prindem. Tot ce ne tre,uie este un sistem pro,a,il i pot s-i trimit pe
oamenii lui :arrde peste ei de la cellalt cap.
& Tot pare o ne,unie, declar Sed$e, pri)indu-l pe Corran. Tu ce crezi6
& 0u e o ne,unie mai mare ca cea de a intra n cldirea arhi)elor de construc%ii
dup ora nchiderii, art Corran.
& Mul%umesc c mi-ai adus aminte, suspin Sed$e. 2i$ur, s ncercm. +oar s
"ie n stare calculatorul de pe na)eta noastr de aa ce)a.
& +ac nu, cel de pe na)a mea se descurc, l asi$ur Moranda ridicndu-se n
picioare. #aide, s trecem la trea,.
& Cpitane6
0al$ol se ntoarse de la ntunericul de neptruns din "a%a distru$torului spa%ial
imperial Tiranic.
& +a6
& ;e$tur radio de la echipa de oc, domnule, zise 5issan, e"ul
contrain"orma%iilor, oprindu-se n pozi%ie de drep%i i nmnndu-i cpitanului un datapad.
& M tem c nu o s ) plac.
& Au, spuse 0al$ol, aruncndu-i lui 5issan o pri)ire lun$ i dur n timp ce lua
datapadul. *)nd n )edere or,irea Tiranicului, era, "r ndoial, plcut s primeti
aceste scurte rapoarte de la echipa de oc a contrain"orma%iilor imperiale de pe .othawui.
+ar, pe de alt parte, orice transmisiune secret, chiar i una inocent, trimis unei ,alize
de le$tur lipsite de importan%, nu "cea dect s-i mai dea un indiciu inamicului. Ct
despre posi,ilitatea ca acea transmisiune poten%ial periculoas s con%in )eti proaste9
Mesa(ul era, ca ntotdeauna, scurt. 2untem la zece zile de ncheierea punctului de
ini%iere. Vom re"ace pro$ramul.
& Aece zile6 0al$ol i mut pri)irea amenin%toare de la datapad la 5issan. Ce-i
prostia asta cu zece zile6 1aportul de acum dou zile spunea c )or mai "i doar ase zile.
& 0u tiu, domnule, zise 5issan. Toate mesa(ele ctre noi tre,uie s "ie scurte9
& +a, tiu, i-o tie 0al$ol, ncruntndu-se iar la datapad. !nc zece zile n aceast
,ezn ,lestemat. <7act ce-i lipsea echipa(ului acestei na)e iritate.
& *r "ace al nai,ii de ,ine s in"ormeze .astionul mai ,ine dect pe noi.
& 2unt si$ur c aa "ac, domnule cpitan, spuse 5issan. arado7al, poate, este
mult mai si$ur s trimi%i o transmisiune lun$ pe o "rec)en% comercial prin #olo0et
dect s trimi%i una radio, pe raz scurt, pn la noi.
& Cunosc destul de ,ine teoria comunica%iilor, mul%umesc, zise 0al$ol $lacial.
4n om prudent, se $ndi el ntunecat, ar "i $sit un mod de a se retra$e rapid dup ce ar "i
adus ast"el de tiri. 'ie 5issan nu era att de prudent pe ct crezuse 0al$ol ntotdeauna,
"ie era i el destul de iritat pentru a cuta un moti) de ceart cu cpitanul su.
2au aceasta "cea parte dintr-o e)aluare pri)at a strii psihice a cpitanului su.
5rict i-ar "i plcut s o ne$e, 0al$ol tre,uia s accepte c lipsa de ocupa%ie i
izolarea ncepeau s-l a"ecteze i pe el.
& <ram doar n$ri(orat ca ntrzierea s nu a"ecteze planurile .astionului, i
spuse el celuilalt, "or%ndu-se s i pstreze calmul )ocii. +e asemenea, a )rea i eu s
tiu cum nai,a au pierdut ase zile ntre$i dintr-un pro$ram de dou luni.
5issan ridic din umeri.
& 'r s tiu e7act ce tre,uie s "ac ei acolo, nici nu m pot a)entura s
$hicesc, spuse el corect. !n aceast situa%ie, )om "i ne)oi%i s ne ,azm pe (udecata lor.
1idic uor sprncenele. 3i pe $eniul Marelui *miral Thrawn, desi$ur.
& +esi$ur, murmur 0al$ol. !ntre,area este dac to%i n"ier,nta%ii ia narma%i
din (urul lui .othawui )or "i n stare s se a,%in nc zece zile nainte de a ncepe s
tra$. ;a ct a mai a(uns numrul na)elor de lupt6
& 4ltimul raport de la na)a-sond se a"l n nre$istrarea aceea, domnule, zise
5issan "cnd un semn din cap ctre datapad. +ar cred c numrul actual este de o sut
dousprezece na)e.
& 5 sut dousprezece6 repet 0al$ol, ncruntndu-se n timp ce deschidea
raportul. /at-l? o sut dousprezece. 0u se poate, insist el.
& .a da, domnule, l asi$ur 5issan. *u )enit treizeci i una de na)e de lupt, se
pare c toate n ultimele zece ore.
0al$ol cercet lista. 3i era un $rup ,ine echili,rat? paisprezece na)e diamale i
dO"ariene pro-,othane contra aptesprezece na)e ishori anti-,othane.
& /ncredi,il, spuse el cltinnd din cap. <7trateretrii tia nu au altce)a mai ,un
de "cut6
5issan pu"ni ncet.
& +in tirile pe care le aduc na)ele-sond, dac nu suntem n$ropa%i n de trei ori
mai multe na)e este doar pentru c 0oua 1epu,lic chiar are lucruri mai ,une de "cut,
zise el. +ar nu ) "ace%i $ri(i, am ncredere n corpul diplomatic al 0oii 1epu,lici. 2unt
si$ur c )or pstra calmul pn cnd )om "i $ata de atac.
& 2per, spuse 0al$ol ncetior, ntorcndu-i iar pri)irea spre ,ezna de a"ar.
+eoarece dup toat aceast ateptare, dac nu apuca s tra$ n plea)a asta re,el i
iu,itoare de e7trateretri, a)ea s "ie "oarte "urios.
Chiar "oarte "urios.
2oneria ener)ant de )esel de la J<7oticalia et <mporiumK sun, iar 0a)ett iei
din camera din spate la timp pentru a-l )edea pe :li" nchiznd ua dup el.
& Vd c a"acerile mer$ per"ect, zise el pri)ind n (ur prin ma$azinul "r clien%i
n timp ce mer$ea ctre te($hea printre irurile de cuti cu animale.
& <7act cum mi place mie, spuse 0a)ett, spri(inindu-se ntr-un cot de te($hea i
"cndu-i semn celuilalt ctre un scaun. *i trimis mesa(ele6
& +a. :li" trecu pe ln$ el i se aez pe un scaun. +ar nu cred c o s le plac
)reunul.
0a)ett ridic din umeri.
& 2 ni se alture. Va "i neplcut i pentru noi9 )a tre,ui s prelun$im data de
li)rare pentru cei trei mawEreni. +ar nu prea a)em ce "ace. * "ost ideea ,othanilor, nu a
noastr, s se apuce s i %in tehnicienii ncuia%i n cldirea scutului cte ase zile n ir.
& +a, zise :li" cu $reu. 0u cred c se ateapt cine)a s ne trimitem ,om,i%ele
cu ceas cu urmtorul schim, nainte ca acesta s intre n tur.
& 2tai linitit, l calm 0a)ett. *coperirea noastr e "oarte si$ur, iar lui #or)ic
i lui ensin nu o s le strice s mai spele o )reme )asele pentru hoOdini. utem s mai
rezistm ase zile "r pro,leme.
& oate c nu, spuse :li" posomort. -hici pe cine am zrit la centrul de
comunica%ii cnd )eri"icam mesa(ele.
0a)ett mi(i ochii.
& +oar nu pe cele dou persona(e din armata 0oii 1epu,lici6
& !n carne i oase i de dou ori mai "udule, apro, :li" cu o micare din cap. 3i
a)eau companie? o ,trn cu o mantie cu $lu$ care prea s se descurce mai ,ine dect
ei. Cine)a de la limit, "r ndoial.
0a)ett se scrpin pe o,raz.
& Crezi c ea le-a recuperat porto"elele de la ho%ii ,othani6
& .ine, acum a)eau porto"elele la ei, spuse 0a)ett. +eci a zice c da, pro,a,il
ea a "ost.
& #m. 0ite persona(e din armata 0oii 1epu,lici mpreun cu o hoa% de la
limit. rimeau sau trimiteau ce)a6
& 0iciuna, nici alta, i spuse :li". 2coteau o list cu toate transmisiunile "cute
de aici n ultimele cinci zile.
& /nteresant, zise 0a)ett, ,tnd uurel dara,ana cu de$etele n te($hea. *naliz6
& 2unt pe urmele noastre, mri :li". 2au, cel pu%in, tiu c mai e cine)a aici.
1idic o sprncean. 3i, ,nuiesc ei, are le$tur cu $eneratorul de cmp din +re)Ostarn,
alt"el nu ar "i petrecut att timp pe aici.
& 1ecomandare6
& !i omorm, spuse :li" direct. ;a noapte.
0a)ett se uit pe ln$ el la )itrina din captul opus al ma$azinului, pri)ind sutele
de trectori i zecile de )ehicule care treceau n $ra,. +re)Ostarn era un ora e7trem de
a$lomerat, pe care prezen%a na)elor de lupt de deasupra l "cea i mai a$itat. 5amenii i
e7trateretrii se $r,eau peste tot9
& 0u, zise el ncet. 0u sunt pe urmele noastre. 0u nc. .nuiesc ei c se pune
ce)a la cale, dar nu sunt si$uri. 0u, cel mai ,ine pentru noi acum este s rmnem
ascuni i s nu le atra$em aten%ia.
:li" i %u$uie ,uzele, dar ddu din cap apro,ator, n sil.
& Tot nu-mi place chestia asta, dar tu eti e"ul. oate c nu )or dect s dea de
1z,unare= i nu o s caute un $rup att de mare ntr-un ma$azina de animale de
companie.
& .un idee, apro, 0a)ett. Chiar ne-am putea $ndi s nscenm o alt re)olt
pentru ei dac ni se pare c a(un$ prea aproape. +ac eti pre$tit de o alt reprezenta%ie.
:li" ridic din umeri.
& +ou re)olte pe .othawui ar putea nsemna c ne "or%m norocul, zise el. +ar
pot s pornesc una, dac este ne)oie.
!n cealalt parte a ncperii, unul dintre animale chi%i de dou ori i apoi tcu.
ro,a,il c unul dintre mawErenii ,or%oi $emea n somn, hotr 0a)ett. *r "i "ost ,ine s
se apuce s le "ac in(ec%iile alea, dac nu )oia s ai, o $rmad de oprle minuscule
care s-i miune printre picioare cu ase zile nainte de a a)ea ne)oie de ele.
& 0u mi doresc dect s tim cine sunt oponen%ii notri, coment el.
& oate c putem a"la, spuse :li" sco%nd un datapad. /-am urmrit pn la
astroport i la na)a lor. 2e do)edete c este un aci"icator 2Mdon M1B-.1 e7cedentar.
0a)ett se strm,. aci"icatorul "usese )ehiculul de cercetare pre"erat al
/mperiului, capa,il s caute noi lumi i s le o"ere o lo)itur de)astatoare la ne)oie.
Considerat de 0oua 1epu,lic a "i prea pro)ocatoare pentru sensi,ilit%ile delicate ale
"iin%elor primiti)e nspimntate, utilizarea lui "usese ncetat repede. !nc un semn, dac
mai era ne)oie, de ct de mult se destrmau lucrurile de la <ndor.
& *i )reun nume6
& 3i un cod de nre$istrare, zise :li", dndu-i datapadul. <ste na)a "emeii, din
pcate ea a deschis-o dar tot putem s-i )eri"icm prin ea.
& <7celent, spuse 0a)ett lund datapadul. <7presul +e$etelor /u%i, ha6 are a "i
na)a unei hoa%e de ,uzunare, ,ine. 4n nume cochet pentru o hoa% cochet.
!i ddu datapadul napoi.
& e unde)a prin +re)Ostarn tre,uie s e7iste un ,irou al 0a)elor i 2er)iciilor.
-sete-l i )ezi ce o,%ii.
& *ha, zise Moranda din alco)ul minuscul pentru calculator al na)ei. <i, ei, ei.
*ezat n sala de ln$ alco), Sed$e i lu ochii de la sculptura-contur scump
de pe peretele din "a%a lui i $ndurile de la medita%ia asupra "elului n care Moranda ar "i
putut a(un$e n posesia unui ast"el de tro"eu.
& *i $sit ce)a6 ntre, el.
& 2-ar putea, spuse Corran. Cu ,ra%ele ncruciate i spri(init de perete, se uitase
peste umrul Morandei n ultimele dou ore.
& Trei mesa(e, toate scurte i criptate, au "ost trimise n ultimele cinci zile. 2e
uit la Sed$e. 4ltimul e din diminea%a asta.
& +e cnd din diminea%a asta6 ntre, Sed$e ridicndu-se i ndreptndu-se spre
ceilal%i.
& Cam cu zece minute nainte de a a(un$e noi acolo, spuse Moranda, uitndu-se
la ecran. Cred c nu ar "i tre,uit s z,o)im att cu ,utura aia. cat.
Sed$e se strm,, sim%ind un $ust amar. JcatK nu era nici mcar (umtate din
asta. Cu Corran i a,ilit%ile lui Ledi, chiar ar "i putut s-l identi"ice i s-l prind pe cel
care le trimisese dac ar "ii "ost acolo la timp.
+ac.
& 4nde s-au dus transmisiunile6
& Ctre sectorul <islomi, zise Moranda. Mai e7act, n direc%ia sta%iei de relee
#olo0et <islomi ///.
Sed$e i n,ui un o"tat.
& Cu alte cu)inte, o "undtur.
& *a se pare.
& Totui, dac de(a au trimis trei mesa(e, ar mai putea trimite i altele, art
Corran. Vocea lui era calm i controlat, "r )reo urm de "rustrarea sau dezam$irea
pe care Sed$e tia c tre,uia s le simt i el pentru acest eec par%ial.
& !n cel mai ru caz, putem s supra)e$hem locul.
& ierdere de )reme, pu"ni Moranda. +ac au )reun pic de minte, sunt n stare s
detecteze un urmritor de la aizeci de pai cu ochii nchii.
& +epinde cum e "cut urmrirea, replic ncp%nat Corran. 3i de cine o "ace.
& Ce, tu6 l lu Moranda n rs, msurndu-l din cap pn n picioare. .ine. Ca i
cum n-ai iei n e)iden% ca un soldat din trupele de oc la o petrecere ewoE.
& arc era ca un wooEiee la o reuniune de "amilie no$hri.
& 0u, nu9 eti destul de "le7i,il s le "aci pe amndou.
& 5h, mul%umesc, mri Corran. Mul%umesc "oarte mult.
& Calma%i-) amndoi, i ntrerupse Sed$e cu asprime. Corran are dreptate,
Moranda9 e nemaipomenit de ,un la "ila(. 5ricum, i Moranda are dreptate, Corran9 n-
a)em timpul sau trupele necesare s acoperim toate transmisiunile care pleac, chiar i
dac am "i si$uri c "olosesc acelai centru.
& Cel pu%in tim cu si$uran% c opereaz cine)a aici, o,ser) Moranda. *sta e
ce)a.
& 0u prea mult, totui, mormi Corran.
& *cum m-am $ndit, zise Sed$e ridicnd )ocea, c mai este o cale pe care nu
am ncercat-o. resupunnd c 1z,unare nu este local9 i a)nd n )edere sentimentul
ei anti-,othan, cred c putem presupune c9 tre,uie s-i "i $sit un loc n care s i
sta,ileasc sediul. !ntre,are? unde6
Moranda pocni din de$ete.
& 4n ma$azin. Tre,uie s "ie un ma$azin.
& *re dreptate, apro, Corran, "rustrarea i mndria lui pro"esional rnit "iind
dintr-odat uitate. 4n apartament n-ar "i ,un9 e prea riscant s se tot perinde lumea pe
acolo la ore nepotri)ite. Cu un ma$azin, po%i s zici oricnd c sunt li)rri sau echipe de
cur%enie.
& 3i, dac lucrezi pentru altcine)a, nu ai prea mult intimitate atunci cnd %i
tre,uie, adu$ Moranda. 3i, ar tre,ui s "ie ce)a deschis destul de curnd, i pro,a,il ct
mai aproape de cldirea $eneratorului de cmp.
& <7act la asta m $ndeam i eu, spuse Sed$e. 3i dac oricum nu putem intra
n cldirea arhi)elor de construc%ii dect mai trziu96
& Ce mai ateptm6 ntre, Corran desprinzndu-se de perete i ndreptndu-se
ctre trap. Cine)a din +re)Ostarn tre,uie s ai, o list a tuturor ma$azinelor nou
deschise. 2-l $sim.
& 0u, spuse cpitanul *rdi"", mpun$nd cu "urculi%a pentru a accentua. 0u cred.
0ici un pic.
& +ar pro$ramele de tiri6 replic colonelul .as. Chiar i ,loca%i aici am o,%inut,
cte, cinci6 +ac trea,a asta e o "ctur, e al Eri""ului de ,un. +ac-mi ierta%i lim,a(ul,
domnule, adu$ el cu ntrziere, uitndu-se ruinat la ellaeon.
& ;-am iertat, colonele, zise ellaeon, ascunzndu-i un zm,et. .as se c%rase
n ierarhia pilo%ilor >/< i a(unsese colonelul )ntorilor #imerei= i, dei ncerca din
$reu s se inte$reze ntre oamenii, n $eneral, mai culti)a%i care "ormau corpul o"i%erilor,
lim,a(ul mai necioplit din tinere%ea lui ieea periodic la supra"a%.
;ui ellaeon i plcea asta. 0u n(urturile n sine, ci "aptul c lim,a(ul omului era
un semn e)ident al opiniilor i emo%iilor lui cinstite i clare. 2pre deose,ire de unii dintre
cei cu care a)ea de a "ace ellaeon, .as rareori ncerca s i ascund $ndurile i
sentimentele n spatele )or,elor lunecoase i politicoase.
& 2unt z)onuri, colonele, doar att, spuse *rdi"" cltinnd din cap. *ccept
"aptele? Thrawn a murit. *miralul ellaeon a "ost acolo i a )zut. *cum, dac sta ar "i
un truc9
ellaeon i co,or ochii n "ar"urie i mpunse alt m,uctur din ,rualEiul
n,uit, detandu-se mintal de discu%ie. <ra aceeai ceart "r s"rit, cu aceleai opinii
i specula%ii, care se tot purta pe na) de o sptmn, de cnd locotenentul Ma)ron se
ntorsese cu po)estea presupusei apari%ii a lui Thrawn n sistemul :roctar. 'iecare, de la
*rdi"" n (os, a)ea opinia lui despre= dac era ade)rat sau nu, niciunul dintre ei neputnd
s o do)edeasc celorlal%i, i ntrea$a na) de)enise ncordat ca un arc ntins prea mult.
+ar ateptarea, cel pu%in, era pe s"rite. !i lsase $eneralului .el /,lis o lun i
(umtate pentru a-i "ace planurile, iar #imera se a"la aici, la esitiin, de dou sptmni.
!n mod clar, indi"erent de moti), .el /,lis nu )enea.
3i era )remea s plece acas. 2 se ntoarc n /mperiu i pe .astion. 3i, la di"erite
ni)eluri, s a"le e7act ce punea la cale Mo"" +isra. Va da ordinul de pre$tire de plecare
de ndat ce i )a "i terminat masa. +ac .el /,lis nu sosea ntr-o or dup aceea9
& +omnule amiral ellaeon, domnule cpitan *rdi"", aici este puntea, se auzi
)ocea maiorului Tschel din di"uzorul popotei. ermite%i s ) dau raportul.
*rdi"" a(unse primul la ,uton.
& 2unt cpitanul, zise el. *miralul este cu mine. Ce este6
& 5 na) tocmai a intrat n sistem, domnule, spuse Tschel cu )ocea ncordat.
*rdi"" i arunc lui ellaeon o pri)ire tioas.
& 5 alt ac%iune a pira%ilor notri6
& 0u cred, domnule, zise Tschel. n acum, cel pu%in, este doar o sin$ur na)?
un car$o,ot uor 8T-lTVV pu%in narmat. Transmit o cerere de a )eni la ,ord i de a )or,i
cu domnul amiral.
ellaeon inspir adnc.
& Transmisiunea are ataat )reun nume6 ntre, el.
& +a, domnule, spuse Tschel. 2us%ine c este naltul consilier al 0oii 1epu,lici
;eia 5r$ana 2olo.
Cu patru )ntori >/< z,urnd n pozi%ii de escort de am,ele "lancuri, 3oimul se
nl% deasupra soarelui din deprtare, n um,ra calei de andocare a distru$torului
spa%ial.
& 0e-am an$a(at acum, spuse <le$os ncet din scaunul de ln$ ;eia.
& +a, apro, ea, cu minile pe manete, pri)ind cum raza tractoare a #imerei i
tr$ea n na). *a este.
& Te deran(eaz6 ntre, caamasul. ;a ce te $ndeti6
;eia "cu un semn, cu o micare rapid a umerilor ncorda%i.
& ;a un anumit ni)el, "irete c m deran(eaz, i zise ea. 1iscurile sunt ce)a ce o
"iin% ra%ional pre"er ntotdeauna s e)ite. +ar nu toate riscurile sunt rele. 4na peste
alta, sta e un risc ,un.
2e ntoarse pe (umtate i ncerc s zm,easc.
& Ct despre cealalt parte a ntre,rii tale, tocmai m $ndeam c dac T5 ar
"i "ost aici, pro,a,il c acum ar zice J2untem sorti%i pieiriiK.
<le$os chicoti, un sunet caamas special.
& 'oarte ,ine, spuse el. 0u tiam prea multe despre tine, doamn consilier, n
a"ar de ceea ce am citit i de ce am auzit de la al%ii. *ceast cltorie, orict de scurt, a
"ost "oarte instructi). /ndi"erent ce )a urma, m )oi considera ntotdeauna onorat c am
petrecut aceste cte)a zile cu tine.
;eia inspir adnc. Cu)intele n sine, luate separat, puteau "i pri)ite ca a)nd un
sunet amenin%tor. !ns rostite cu cldura linitit a unui caamas, toate poten%ialele
sentimente de amenin%are sau "ric dispreau. Ceea ce a(un$ea la ea era cura(ul, speran%a
i hotrrea= o inspira%ie i o putere care )eneau nu att de la <le$os, ct din rezer)ele
ascunse n interiorul ei. 1ezer)e pe care )or,ele i prezen%a lui reueau cum)a s le
e7tra$ din ea.
0u era de mirare, se $ndi ea cu o durere surd, c senatorul alpatine, n"ometat
de putere, dorise s distru$ un popor att de periculos.
;a ,aza rampei, 3oimului atepta o siluet sin$uratic atunci cnd ;eia i cei trei
ncepur s co,oare? un ,r,at cu prul al,, de nl%ime potri)it, cu "a%a ,rzdat de
)rst, ns cu pozi%ia de drep%i de parad a unui o"i%er de carier. !i purta ,ine uni"orma
imperial, se $ndi ;eia= i purta chiar i mai ,ine pe piept em,lema de amiral al 'lotei.
& +oamn consilier 5r$ana 2olo, zise el plecnd capul cu seriozitate cnd ea se
apropie. 2unt amiralul ellaeon. .un )enit la ,ordul na)ei #imera.
& Mul%umesc, domnule amiral, spuse ;eia rspunznd cu aceeai micare. *
trecut mult timp.
<l se ncrunt.
& M tem c sunt n deza)anta(, zise el. 0u tiam c ne cunoatem.
& 0u am "ost prezenta%i o"icial, i spuse ;eia. +ar mi aduc aminte c tatl meu
mi-a atras aten%ia asupra dumnea)oastr ca "iind cel mai promi%tor dintre o"i%eri n
timpul Marii *dunri *lderaaniene anuale de la a)ilionul 1e$al cnd a)eam zece ani.
;ui ellaeon i z)cni ,uza.
& !mi amintesc ,ine acele zile, zise el ncet. 4neori, a pre"era s le "i uitat.
5chii i se mutar asupra lui <le$os, care era n stn$a ;eiei.
& oate dori%i s mi prezenta%i restul dele$a%iei dumnea)oastr6
& Cu si$uran%, spuse ;eia, trecnd, pentru moment, peste statutul neo"icial al
$rupului. *cesta este <le$os *OEla, mputernicit al Vesti$iului Caamas.
ellaeon zm,ii ters i ddu din cap.
& +omnule mputernicit *OEla.
& +omnule amiral ellaeon, zise <le$os, co,orndu-i capul ntr-o plecciune
caamas.
& ;a dreapta mea se a"l 2aEhisaEh clan TlaEhOsar, continu ;eia, "cnd un
semn ctre no$hriul de ln$ ea.
ellaeon i pstr zm,etul, dar ;eia sim%ea o nou "ra$ilitate n spatele lui.
& +esi$ur, spuse amiralul. *lderaanian, caamas i no$hri. Trei "iin%e cu cele mai
,une moti)e de a ur /mperiul. 2aEhisaEh se mic9
& 0u suntem mnioi pe dumneata, domnule amiral, zise <le$os cu calm nainte
ca no$hriul s poat )or,i. 0ici nu sim%im )reo animozitate mpotri)a popoarelor din
/mperiu. ;umile noastre au "ost distruse de mna mpratului alpatine, iar acum i el
este mort. * continua s alimentm "ocurile urii nu ne )a aduce nimic.
& Mul%umesc, domnule mputernicit, spuse ellaeon. V apreciez $enerozitatea
i n%elepciunea. 5chii i se a%intir scurt asupra lui 2aEhi-saEh, apoi se ntoarser spre
-hent, care sttea nelinitit ln$ <le$os.
& 3i dumneata, domnule, ce nedreptate anume reprezin%i6
& <u6 ntre, -hent tresrind. 5h, nu. <u nu "ac parte din acest $rup. *dic9
eu sunt doar sintezorul care a reconstruit mesa(ul lui Vermel pentru $eneralul .el /,lis.
4ltima urm de zm,et dispru de pe "a%a lui ellaeon.
& Cum adic, l-ai reconstruit6 rosti el. Colonelul nu a prezentat mesa(ul n
persoan6
& M tem c nu a a(uns att de departe, zise ;eia. Con"orm spuselor $eneralului
.el /,lis, cor)eta lui a "ost interceptat de un distru$tor spa%ial n timp ce se apropia de
Morishim.
5chii lui ellaeon cptar o pri)ire uci$toare.
& /nterceptat i distrus6
& 0u, cel pu%in nu atunci, spuse ;eia. +istru$torul spa%ial a tras na)a n cala de
andocare i apoi a scpat.
& !n%ele$.
entru un moment, ellaeon rmase nemicat, uitndu-se n $ol, cu o "i$ur dur
i aproape crud, cu emo%iile atinse de o "urie clocotitoare.
;eia i ntinse 'or%a, ncercnd s citeasc dincolo de aceast emo%ie i
ntre,ndu-se dac ar tre,ui s ntrerup tcerea sau s l atepte pe el s o "ac.
<le$os prelu decizia.
& !n%ele$ c domnul colonel Vermel )-a "ost un prieten apropiat, coment el
ncet.
5chii i aten%ia lui ellaeon re)enir.
& 2per c nc mai este, zise el. +ac nu, cine)a o s plteasc amarnic pentru
moartea lui.
<7pir.
& +ar a%i )enit s )or,im despre pace, nu despre rz,unare. +ac dori%i s m
urma%i, am pre$tit o ncpere n a"ara calei de andocare.
& * pre"era s discutm la ,ordul na)ei mele, dac nu ) supra%i, spuse ;eia.
+in pcate, $rzile mele de corp insist asupra acestui lucru.
entru o "rac%iune de secund, n emo%iile lui ellaeon se sim%i o plpire de
nesi$uran%, chiar de "ric. +ar apoi teama se terse, iar el surse din nou.
& 'irete, a)e%i mai mul%i no$hri la ,ord, zise el aruncnd o pri)ire la 3oimul
care se pro"ila deasupra lor. 'r ndoial c ne urmresc chiar acum, cu armele pre$tite.
& 0u ) pate nici un pericol, domnule amiral, inter)eni <le$os. +ect dac l
aduce%i dumnea)oastr la ,ord.
ellaeon "cu un semn spre ramp.
& !n acest caz, doamn consilier, accept. V ro$, lua%i-o nainte.
4n minut mai trziu, ;eia, ellaeon i <le$os stteau n (urul mesei de (oc a
3oimului un loc dureros de nepotri)it pentru o ast"el de ocazie nsemnat, se $ndi ;eia
un pic (enat, dar sin$urul de pe na) n care puteau sta cu to%ii con"orta,il. 2aEhisaEh,
"r s comenteze, ocupase o pozi%ie de $ard de unde putea urmri att discu%ia lor, ct i
rampa. -hent, tot "r comentarii, se dusese la consola tehnic a 3oimului i i "cea de
lucru cu calculatorul.
& Voi trece direct la su,iect, doamn consilier, zise ellaeon, uitndu-se n
trecere la -hent i la no$hri. 1z,oiul care a nceput n urm cu douzeci i ce)a de ani
este, practic, ncheiat9 iar /mperiul a pierdut.
& +e acord, spuse ;eia. *ceast opinie este mprtit i de al%ii n /mperiu6
4n muchi de pe "a%a lui ellaeon z)cni.
& 2unt si$ur c cet%enii imperiali o,inui%i au acceptat acest ade)r de ce)a
)reme, zise el. +oar conducerea a "ost cea care s-a a$%at de speran%a c ine)ita,ilul ar
putea "i, cum)a, mpiedicat.
& /ar acum aceast conducere este de acord cu noi doi i cu cet%enii o,inui%i6
& +a, spuse ellaeon. 'r plcere, ns da. *m "ost autorizat de cei opt Mo""i
rmai s ncep ne$ocierile de pace cu 0oua 1epu,lic.
;eia sim%i un nod n $t. *scultase mesa(ul lui Vermel= )enise la ,ord i l )zuse
pe ellaeon ateptnd-o sin$ur9 !ns doar acum prea cu ade)rat real.
ace. Cu /mperiul.
& Totui, a%i spus de(a c /mperiul a pierdut, ntrerupse <le$os tcerea. Ce mai
este de ne$ociat6
;eia i ndrept umerii, trimi%ndu-i o mul%umire tcut lui <le$os pentru c i
amintise su,til care era datoria ei aici. 1eprezenta 0oua 1epu,lic i nu putea admite ca
nada emo%ional a pcii s o mpiedice s )ad realit%ile intelectuale dure ale situa%iei.
& +omnul mputernicit *OEla are dreptate, zise ea. Ce a%i cti$a dintr-un tratat
de pace este e)ident. Ce am cti$a noi6
& oate c ceea ce am cti$a noi nu este att de e)ident pe ct crede%i, spuse
ellaeon. n la urm, 0oua 1epu,lic se lupt cu a$ita%ii interne i e7ist toate indiciile
c pro,lemele se )or a$ra)a.
2e uit cu su,n%eles la <le$os.
& C%i)a dintre Mo""i, de "apt, cred c sunte%i pe punctul de a ) pr,ui ntr-un
rz,oi ci)il total din pricina acestui su,iect Caamas. !n mi(locul unei ast"el de anarhii,
rmi%ele /mperiului ar putea trece neo,ser)ate cu uurin%. *tunci, de ce s ne mai
umilim cu un tratat de pace6
;eia i sim%i $ura uscat. <ra o ntre,are "oarte ,un.
& +ac a%i crede cu ade)rat c suntem n pra$ul autodistru$erii, nu a%i mai "i
aici, art ea.
& oate, zise ellaeon. oate c doar nu cred c cei mai apri$i oponen%i ai
/mperiului )or uita de noi. 2e opri. 2au poate c a putea mpiedica acel rz,oi ci)il.
;eia se ncrunt.
& Cum6
& Mai nti a )rea s a"irm ce ar dori /mperiul s "ie inclus n orice tratat dintre
noi, spuse ellaeon. Vrem ca $rani%ele noastre s "ie con"irmate i acceptate de
Coruscant, cu $arantarea dreptului de li,er trecere i de li,er schim, ntre lumile noastre
i cele ale 0oii 1epu,lici. 'r hr%uire= "r lupte la $rani%= "r presiune
propa$andistic mpotri)a noastr.
& Cum rmne cu ne-umanii care triesc su, conducere /mperial6 ntre,
2aEhisaEh. Tre,uie s acceptm i s "ie "olosi%i doar ca scla)i6
ellaeon cltin din cap.
& /mperiul care odat nro,ea i e7ploata "iin%ele cu ra%iune a murit, i spuse el
no$hriului. +omina%ia uman a lui alpatine s-a trans"ormat demult n cooperare total
ntre toate "iin%ele dintre $rani%ele noastre.
& To%i supuii )otri recunosc acum c sunt e$ali6 ntre, ;eia.
& ro,a,il c nu, recunoscu ellaeon. +ar, odat ce )om a)ea si$uran%a unui
tratat de pace, oricrui sistem imperial care )a dori s se alture 0oii 1epu,lici i se )a
o"eri aceast ans.
1idic sprncenele.
& +e asemenea, ne )om atepta ca sistemelor dintre $rani%ele )oastre care ar dori
s se realture /mperiului s li se permit s "ac aceast ale$ere, cu aceleai $aran%ii de
si$uran% i de li,er schim, aplicate i lor.
2aEhisaEh scuip o n(urtur no$hri.
& Ce popoare ar "i att de ne,une, nct s ) dea )ou li,ertatea lor6 ntre, el
dispre%uitor.
& *i "i surprins, zise ellaeon. ;i,ertatea, pn la urm, este un lucru "oarte
su,iecti) i relati). 3i, dup cum spuneam, nu mai suntem /mperiul pe care l tia%i )oi.
0o$hriul mormi iar pentru sine, dar tcu.
& 'irete, toate $aran%iile de si$uran% )or "unc%iona i n cealalt direc%ie, zise
ellaeon, ntorcndu-se napoi spre ;eia. 'r atacuri din partea "or%elor imperiale= "r
pro)ocri= "r mercenari. 'a%a i z)cni, aproape ntr-un zm,et. 3i, desi$ur, dac s-ar
ntmpla s dm peste )reo alt super-arm ascuns de alpatine, )om lucra mpreun la
dezamorsarea ei.
;eia i adun cura(ul.
& 3i cum rmne cu super-arma pe care de(a o "olosi%i6
ellaeon se ncrunt.
& Ce super-arm6
& Cea care aproape ne-a n)ins o dat, zise ;eia. Marele *miral Thrawn.
ellaeon strnse scurt din ,uze, iar ;eia sim%i )alul de nesi$uran% i de team
linitit care trecu prin el.
& 0u tiu, doamn consilier. #a,ar nu am ce se ntmpl acolo.
;eia i arunc o pri)ire lui <le$os.
& Cum adic6
& !ntocmai cum ) spun, i zise ellaeon. !n ultimele dou sptmni am stat aici
la esitiin n ateptarea $eneralului .el /,lis i m-am a"lat su, un camu"la( total al
comunica%iilor ncepnd cu cte)a zile nainte de asta. n cu o sptmn n urm nici
nu tiam c se spune despre Thrawn c ar "i n )ia%.
;eia se ncrunt, ntinzndu-i 'or%a ctre ellaeon. !ns n $ndurile sau emo%iile
lui nu putea detecta nici o urm de duplicitate.
& 2pune%i Jse spune c este n )ia%K, domnule amiral, zise <le$os. *ceast
e7primare implic "aptul c nu crede%i c s-a ntors6
& 0u tiu ce s mai cred, domnule mputernicit, spuse ellaeon. Cu si$uran%, am
toate moti)ele s cred c a murit. M a"lam pe puntea #imerei, ln$ el, cnd s-a prut c
a murit.
& +in nou, spune%i= s-a prut= c a murit, insist <le$os. * murit sau nu6
& Chiar nu tiu, zise ellaeon suspinnd. Thrawn era e7traterestru, cu "iziolo$ie
e7traterestr i9 cltin din cap. Chiar a "ost )zut de cine)a din 0oua 1epu,lic6
Cine)a n ale crui )or, i (udecat s te po%i ncrede6
& rietenul meu, ;ando Calrissian, a "ost interceptat i dus la ,ordul
0endurtorului mpreun cu senatorul diamal, spuse ;eia. *mndoi sus%in c a "ost ntr-
ade)r Thrawn.
& 0endurtorul, murmur ellaeon, ncruntndu-se. 0a)a lui +or(a= i el este
unul dintre cei care l-au cunoscut personal pe Thrawn. <ste $reu de crezut c ar putea "i
uor de pclit. 2au, de "apt, c i-ar risca na)a "r un moti) e7trem de ,un.
;eia ezit= dar nu a)ea cum s o spun alt"el.
& M $ndesc, domnule amiral, c aceste discu%ii ar putea "i premature, zise ea.
+ac Thrawn este n )ia%, atunci s-ar presupune c nu ) mai a"la%i la conducerea
armatei imperiale.
& +ac este n )ia%, mai mult ca si$ur m )a uura de comanda suprem, spuse
ellaeon pe un ton e$al. Totui, n acest moment, acest lucru este irele)ant. *rmata este
su,ordonat Mo""ilor, iar Mo""ii m-au autorizat s ne$ociez acest tratat.
& *ceast autorizare nu )a "i, totui, retras n cazul ntoarcerii lui Thrawn6
replic ;eia.
& 2-ar putea, recunoscu ellaeon. +ar pn cnd sunt in"ormat de o ast"el de
decizie, mi pstrez autoritatea.
& !n%ele$, murmur ;eia, ,rusc )zndu-l pe ,trnul amiral ntr-o alt lumin.
*"lase despre re)enirea lui Thrawn cu o sptmn n urm= ns, n loc s se ntoarc
repede pentru a a"la mai multe, rmsese inten%ionat aici, su, un camu"la( de comunica%ii.
0u doar pentru a-l atepta pe .el /,lis, ci pentru a se asi$ura c nc mai a)ea autoritatea
de a ne$ocia dac i cnd .el /,lis )a "i sosit. entru a porni a)alana, poate dincolo de
a,ilitatea Mo""ilor sau a lui Thrawn de a o opri cu uurin%.
*cesta nu era un (oc sau, cel pu%in, nu era un (oc la care participa i el. *miralul
ellaeon, Comandantul 2uprem al "or%elor imperiale, dorea sincer pacea.
& Thrawn le-a spus ce)a lui Calrissian i senatorului diamal6 ntrerupse ellaeon
medita%ia ;eiei. resupun c au "ost lsa%i s plece9 "oarte pu%ini oameni scap pur i
simplu de pe un distru$tor spa%ial imperial.
& +e "apt, n anumite pri)in%e, mesa(ul lui a "ost asemntor cu al
dumnea)oastr, zise ;eia. /-a a)ertizat c 0oua 1epu,lic se ndreapt spre
autodistru$ere i i-a o"erit a(utorul pentru e)itarea acestui lucru.
& ;ua%i n calcul o"erta lui6
& +in pcate, metoda propus de el a "ost considerat drept inaccepta,il de
ctre 2enat, spuse ;eia. * dorit s )or,easc ntre patru ochi cu liderii ,othani i din
aceste con)ersa%ii s a"le cine a sa,otat scuturile caamase.
& /nteresant, zise ellaeon, "recndu-i $nditor ,r,ia. M ntre, cum nite
simple discu%ii cu ei ar putea duce la asta. !n a"ar de cazul n care e"ii clanurilor chiar
tiu ade)rul.
& <i sus%in c nu, spuse ;eia. 3i, a)nd n )edere amenin%area crescnd la
adresa ntre$ii specii ,othane, cred c ne-ar "i o"erit aceast in"orma%ie dac ar "i a)ut-o.
& *%i su$erat c i dumnea)oastr a%i putea a)ea o modalitate de a pre)eni
rz,oiul ci)il, i aminti <le$os amiralului. *%i dori s o dez)olta%i6
;eia sim%i cum ellaeon i ndeprt aten%ia de la $ndurile lui.
& 2unt si$ur c )-a%i $ndit c aceast criz ar putea "i rezol)at dac a%i $si
)ersiunea complet a +ocumentului Caamas, zise el. !n schim,ul unor termeni "a)ora,ili
de pace, /mperiul ar "i dispus s ) o"ere o copie a acestui dosar.
;eia i arunc o pri)ire lui 2aEhisaEh i )zu reac%ia su,til a no$hriului. +ac se
ncadrau n pro$ram, #an i ;ando ar "i tre,uit ca tocmai acum s caute acel document pe
.astion.
& *a, pur i simplu6 l ntre, ea pe ellaeon. 0i-l da%i aa6
& 5dat ce l )om de%ine, da. 2e opri. <ste, ns, o pro,lem. +ac documentul
e7ist cu ade)rat, se a"l n sec%iunea +osarelor 2peciale a arhi)elor, care este "oarte
,ine nchis i puternic criptat. 0u am cum intra n aceste dosare= nimeni dintre cei pe
care i cunosc nu poate. +ac dorim s a(un$em la document la timp, 0oua 1epu,lic )a
tre,ui s ne mprumute un specialist de )r" n decriptri.
+in direc%ia consolei tehnice se auzi un "el de ,ol,orosit necat. -hent nc sttea
cu "a%a la panoul de control, dar spatele i de)enise dintr-odat ri$id.
& 4nde ar tre,ui s mear$6 l ntre, ea pe amiral, nc pri)indu-l pe -hent. e
.astion6
& 0u, la ,aza 4,ictorat de pe 8a$a Minor, spuse ellaeon. Comandantul de
acolo mi este prieten i e7ist o consol de acces la calculator mai izolat pe care o poate
"olosi. e .astion ar "i mult prea periculos.
;eia se uit la el, sim%ind ,rusc un nod n $t.
& Cum adic, periculos6
& .astion este casa i "ortrea%a unuia dintre cei mai )ehemen%i ad)ersari ai pcii
dintre to%i o"icialii /mperiului, zise ellaeon ncruntat, Mo"" +isra. +e asemenea, pare a "i
)rt pn la $t ntr-un mic rz,oi pri)at "olosind ,ande de pira%i mercenari i "onduri
o,%inute ile$al.
& +a, am o,ser)at toat acti)itatea piratereasc, spuse ;eia, luptndu-se din $reu
s-i pstreze calmul )ocii. #an i ;ando pe .astion9 0u crede%i c Mo"" +isra s-ar
,ucura s ai, un reprezentant al 0oii 1epu,lici pe lumea lui6
ellaeon pu"ni.
& Care s sape n dosarele pri)ate imperiale6 0u prea. <7pertul dumnea)oastr
nu ar rezista acolo mai mult de ase ore nainte de a su"eri )reun accident con)ena,il. +ar
)a "i destul de n si$uran% pe 8a$a Minor.
& M ,ucur s aud asta, zise ;eia uitndu-se iar la 2aEhisaEh. 'i$ura no$hriului
era ri$id i pe ea se citea aceeai durere i team pe care le sim%ea i ea. #an pe .astion,
n inima "ortre%ei unui Mo"" rz,untor9
& *r "i posi,il s ne o"eri%i un ast"el de e7pert6 ntre, ellaeon.
Cu un e"ort suprem, ;eia i $oni temerile.
& 0u tiu, spuse ea. 0u cred.
ellaeon pru uimit.
& 0u crede%i6
& 0u, zise ;eia uitndu-se iar la consola tehnic. -hent nc sttea cu "a%a la
panoul de control, ns i ntorsese capul doar att ct s poat urmri pe ascuns
con)ersa%ia din (urul msu%ei de (oc.
& oate mai trziu, dup ce )om a)ea un acord o"icial. +ar nu nc.
& n cnd )a e7ista un acord, s-ar putea s "ie de(a prea trziu, o a)ertiz
ellaeon. 0a)ele noastre de cercetare o,%in ocazional pro$rame de tiri, dar chiar i din
acestea tim c situa%ia din 0oua 1epu,lic se nrut%ete n mod clar. Chiar i cu un
e7pert sintezor, proiectul )a lua ce)a timp.
2e strm,.
& 3i mai e7ist nc un "actor. .nuim c unul dintre a$en%ii lui Mo"" +isra ar "i
putut s ptrund de(a o dat n acele +osare 2peciale. 0u tim ce cuta, ns, n mod
si$ur, +ocumentul Caamas este o %int posi,il. +ac ntrziem prea mult i reuete s
intre iar pentru a ter$e dosarul, s-ar putea s nu a"lm niciodat ade)rul. +oar dac
ac%ionm imediat9
& !n re$ul, l ntrerupse -hent, rotindu-se ,rusc n scaun pentru a se ntoarce cu
"a%a spre ei. !n re$ul, mer$.
;eia clipi. !nc o dat, o luase complet prin surprindere.
& 0u )rei asta, zise ea. *r putea "i periculos.
& ericolul )a "i "oarte mic, insist ellaeon.
& 0u conteaz, spuse -hent. Vocea i tremura, dar ,r,ia nu i se mica. e
drumul de )enire de la Coruscant, <le$os mi-a po)estit tot ce s-a ntmplat cu lumea lui.
* "ost n$rozitor9 toat lumea omort, i toate animalele. /-am urt pe cei care au "cut
asta9 chiar i-amurt. 3i i-amurt pe ,othani pentru c au "cut s se ntmple asta.
2e uit la <le$os.
& +ar mi-a spus c ura nu este ,un, c este unul dintre acele lucruri care l
rnete mai mult pe cel care urte dect pe cel care este urt. Mi-a spus c poate e7ista
dreptate "r ur i pedeaps "r rz,unare. Mi-a spus c suntem cu to%ii responsa,ili
pentru ce "acem i pentru ce nu "acem, i c nimeni nu ar tre,ui s plteasc pentru
crimele altuia.
5 pri)i pe ;eia n ochi.
& 2unt sintezor, doamn consilier 5r$ana 2olo. 2unt un sintezor ,un. 3i sunt
rspunztor pentru ce "ac i pentru ce nu "ac, aa cum eti i tu, i <le$os. +ac pot "i de
a(utor i nu o "ac, sunt la "el de )ino)at ca oricine altcine)a. +du din mn neputincios.
0u sunt prea ,un la astea, n%ele$e%i ce )reau s spun6
& !n%ele$ per"ect, l asi$ur ;eia. 3i o"erta ta nseamn "oarte mult. !ntre,area
este dac %i pot da )oie s %i riti )ia%a ast"el.
& 2-ar prea c rspunsul la o ast"el de ntre,are ar tre,ui s "ie clar, doamn
consilier, zise <le$os. Ca Ledi, )i se pare calea cea dreapt ca e"ul de criptare -hent s
mear$ pe 8a$a Minor6
;eia i ascunse o $rimas. !nc o dat, percep%ia caamasului inter)enise,
amintindu-i ade)rata ei surs de n%ele$ere i de ndrumare.
+oar c, de data aceasta, acea surs o prsise. 2au poate c, mai corect, ea
prsise sursa. /ndi"erent ct de mult se ntindea spre 'or%, nu putea )edea dect a$ita%ia
propriilor ei temeri pentru si$uran%a lui #an. Temeri pe care, pn acum, reuise s i le
ascund= )ina c l lsase chiar i ncura(at de el s calce pe o lume ostil= indi$narea
i "uria c dup to%i anii lor de sacri"iciu, ea i #an erau nc cei crora, se prea, li se
cerea ntotdeauna s rite totul pentru al%ii.
!n"rnndu-i lacrimile, ncerc s respin$ )alul de emo%ii. +ar acesta rmase ca
o ap a$itat, nspumat, spr$ndu-se de mintea i de spiritul ei.
3i, aa cum calmul Ledi i scpa, la "el se ntmpla i cu orice speran% de a )edea
calea lui -hent.
& 0u tiu, recunoscu ea n cele din urm. 2e pare c nu reuesc s )d nimic.
& *sta nseamn c nu-i pute%i $aranta si$uran%a6 ntre, ellaeon ncruntndu-
se.
& 0iciodat nu este $arantat si$uran%a nimnui, domnule amiral, spuse <le$os.
0ici chiar de ctre un Ledi. Am,ii ters, cu o ciudat e7presie melancolic. +ei, "irete,
cei mai mul%i dintre noi ne parcur$em )ia%a "r nici o asi$urare c drumul pe care ne
a"lm este cel corect. 0ici o asi$urare n a"ar de cea a spiritului nostru.
& <le$os a tot )or,it despre astea de cnd am plecat de pe Coruscant, zise -hent
cu o sla, ncercare de a rn(ii. Cred c o parte din chestiile lui no,ile s-au prins de mine.
0elinitit, se ridic n picioare.
& *ceasta este calea cea dreapt. 3i sunt pre$tit. Cnd plecm6
& /mediat, spuse ellaeon, tr$ndu-se la mar$inea mesei i ridicndu-se n
picioare. Voi alctui o scrisoare de prezentare pentru $eneralul #esti) i l )oi detaa pe
unul dintre cei mai de ncredere pilo%i ai mei s te duc pe 8a$a Minor. *runc o pri)ire
la m,rcmintea lui -hent. Cred c, de asemenea, o s %i dau i o uni"orm imperial. 2-
ar putea ca +isra s ai, in"ormatori pe 8a$a Minor i nu are rost s atra$i aten%ia
aducnd un ci)il ntr-o ,az militar.
& 0u l )e%i duce dumnea)oastr cu #imera6 ntre, ;eia.
ellaeon cltin din cap.
& +e ndat ce ne )om ncheia discu%ia, m )oi duce drept pe .astion. *m nite
ntre,ri destul de precise la care Mo"" +isra mi datoreaz nite rspunsuri.
;eia n$hi%i.
& !n%ele$.
& *tunci, cu permisiunea dumnea)oastr, m duc s pre$tesc transportul e"ului
de criptare -hent. ellaeon i surse ters lui -hent. *dic transportul domnului
locotenent imperial -hent. 4rmeaz-m, locotenente.
Trecnd pe ln$ 2aEhisaEh, se ndrept spre ieirea 3oimului.
& 2i$ur, zise -hent pornind dup el. ;a re)edere, <le$os. ;a "el i
dumnea)oastr, doamn consilier.
& Mer$i cu n%elepciune i cura(, spuse <le$os $ra).
& 'or%a "ie cu tine, adu$ ;eia. 3i mul%umesc.
Cpitanul *rdi"" atepta pe puntea de la pupa cnd ellaeon iei din tur,oli"t.
& 3oimul Mileniului tocmai a ieit din perimetrul de si$uran% i a "cut saltul
spre hiperspa%iu, raport el.
& .ine, zise ellaeon, uitndu-se pe ln$ el la )idecran. !n deprtare, )edea
plpirile sla,e ale luminii soarelui re"lectat de panourile )ntorului de escort >/<
care se ntorcea la #imera.
& 3i locotenentul Ma)ron6
& <l i pasa$erul su au plecat n urm cu o (umtate de or. *rdi"" i arcui uor
sprncenele. ot s ntre,96
& Cum au decurs con)or,irile6 ellaeon ridic din umeri. Cred c att de ,ine pe
ct mer$ discu%iile preliminare de o,icei. 5r$ana 2olo nu este $ata s an$a(eze 0oua
1epu,lic pe un curs de ac%iune doar n ,aza cu)ntului meu, iar eu am spus, de
asemenea, c nu pot accepta cu)ntul ei drept $aran%ie pentru ac%iunile )iitoare ale
Coruscantului. +eci, mai sunt multe dansuri )er,ale de "cut.
& +ar dorete s discute.
& +orete "oarte mult s discute. ellaeon ezit. Cel pu%in, despre ma(oritatea
lucrurilor.
*rdi"" se ncrunt.
& Cum adic6
ellaeon se uit iar la stele.
& <ste ce)a ce nu mi-a spus, zise el. Ce)a important mcar de asta sunt si$ur.
+ar ce este mai e7act9 cltin din cap. 0u tiu.
& oate in"orma%ii pri)ate n le$tur cu ,othanii6 su$er *rdi"". 2au ce)a mai
personal6 * mai a)ut pro,leme pe Coruscant9 se poate s "ie pe punctul de a-i pierde
complet in"luen%a acolo6
& 2per c nu, zise ellaeon. ro,lemele politice dintre ea i Coruscant ar "ace
acest proces mult mai di"icil dect este de(a. *r putea respin$e orice propunere doar
pentru c a "ost i ea implicat.
& 2au ar putea s o spri(ine pentru c a "ost ea implicat, art *rdi"". olarizarea
pe care de(a o )edem n pri)in%a su,iectului Caamas s-ar putea rs"rn$e i asupra unui
lucru ca sta.
& *ceasta este una dintre cele mai mari $ri(i ale mele, apro, ellaeon ntunecat.
acea )a "i respins de unii doar pentru moti)ul c inamicii lor politici o sus%in.
ii pe ln$ *rdi"" pe pasarela de comand.
& !ns cu to%ii a)em doar cr%ile pe care ni le-a dat uni)ersul, spuse el. +ac
5r$ana 2olo re"uz s ne arate unele dintre ele, )a tre,ui s (ucm aa.
& /ar ntre timp, adu$ el, a)em alte pro,leme de rezol)at. 2ta,ilete cursul spre
.astion, domnule cpitan. <ste )remea ca Mo"" +isra i cu mine s a)em o discu%ie lun$
i serioas.
!n "a%a 3oimului, stelele e7plodar n linii, iar ;eia se cu"und ni%el n scaun.
& Crezi c a )or,it serios6 ntre, ea, ntorcndu-se ctre <le$os.
*cesta ridic din umeri n stilul caamas, cu tot corpul.
& Cred c amiralul ellaeon este sincer, zise el. +up cum presupun c tii cu
mai mult si$uran% dect mine. .nuiesc c ntre,area pe care )rei s o pui cu ade)rat
este dac putem a)ea ncredere n sinceritatea lui.
& 0u tiu, spuse ea. *i dreptate, nu simt nici un "el de duplicitate la ellaeon.
+ar cu ntoarcerea lui Thrawn pe scen9 Cltin din cap. <le$os, la el nimic nu a "ost
niciodat cum prea. Te putea manipula s "aci e7act ce )oia el, n ciuda "aptului c tiai
c asta ncerca. 2-ar putea ca Thrawn s "oloseasc aceast ini%iati) de pace a lui
ellaeon ntr-un scop cu totul di"erit.
& +e aceea nu i-ai zis c #an 2olo se a"l pe .astion6 ntre, <le$os.
;eia l pri)i "i7.
& +e unde tii despre asta6 ntre, ea. 0u %i-am spus c #an s-a dus acolo.
<le$os ridic iar din umeri.
& *i dat indicii, zise el. ;a "el i no$hri. 0u mi-a "ost $reu s le pun cap la cap.
5chii lui al,astru pe )erde o s"redelir. +e ce nu i-ai spus amiralului ellaeon despre
asta6
;eia se ntoarse pentru a scpa de pri)ire, pre"cndu-se c studiaz indicatorul
motoarelor 3oimului.
& 3tim c imperialii ncura(eaz cel pu%in o parte din )iolen%ele care au loc n
0oua 1epu,lic, zise ea, luptndu-se cu uscciunea pe care o sim%ea ,rusc n $ur.
1e)olta de pe .othawui, de e7emplu $arda mea no$hri a $sit do)ezi c "ocurile de
arm care au strnit-o au )enit de la o arm cu lunet imperial rar.
& /nteresant, murmur <le$os. 0ici despre asta nu i-ai zis lui ellaeon.
& ro,lema este c nu a)em do)ezi solide pentru nimic, spuse ;eia, cltinnd
o,osit din cap. 3i chiar dac am a)ea9 a te lupta cu Thrawn este ca i cum te-ai lupta
cu o um,r, <le$os. 0u este niciodat unde crezi tu, "cnd ceea ce te atep%i s "ac. Tot
ce "ace sunt cercuri n cercuri, n alte cercuri.
& Totui, nu po%i lsa incertitudinea s te paralizeze, o,ser) <le$os. *ceast
cale i permite s cti$e din start. ;a un moment dat, ,ine sau ru, tre,uie s ac%ionezi.
ri)irea lui prea s o strpun$. Tre,uie s te hotrti n cine te ncrezi.
;eia i n"rn lacrimile aprute ,rusc.
& 0u pot s am ncredere n ellaeon, zise ea direct. 0u nc. +ac Thrawn
diri(eaz ntrea$a opera%iune, #an ar "i un ostatic e7trem de util sau o moned de schim,.
0u puteam s risc s a"le de la ellaeon c #an este acolo.
& +ar ai a)ut destul ncredere n el, ct s-l lai s-l duc pe -hent ntr-o
situa%ie care ar putea "i la "el de periculoas, art <le$os.
& -hent a )rut s se duc, spuse ea, tiind chiar n timp ce )or,ea c un ast"el de
ar$ument o punea pe un teren "oarte nesi$ur. !n plus, nu i-ar "i de nici un "olos lui
Thrawn.
& o%i mai mult, doamn consilier, zise <le$os, reproul ,lnd din )ocea lui "iind
o mpunstur n inima ;eiei. -hent tie "oarte multe despre tehnicile de criptare i
decriptare ale 0oii 1epu,lici. !ntr-o stare de rz,oi, ast"el de cunotin%e ar a)ea o )aloare
imens pentru /mperiu.
& *m mai discutat despre asta, i aminti ;eia, primele urme de mnie colorndu-
i sentimentul de )in care se a$ita n ea. Cine se credea acest caamas s-i spun ei ce e
,ine i ce e ru s "ac6
& 0u a)em cum s e)itm riscurile.
& +e acord, zise <le$os. 3i nu su$erez c deciziile tale au "ost neaprat $reite.
;eia se ncrunt, mnia crescnd trans"ormndu-se n nesi$uran% ,nuitoare.
& Ce su$erezi, atunci6 ntre, ea.
& C eti n$ri(orat deoarece %i-ai "olosit puterea i autoritatea pentru a-%i apra
so%ul mai mult dect ai "cut-o pentru un strin, spuse <le$os. C eti n$ri(orat c ai
trdat ncrederea care %i este acordat n calitatea ta de nalt consilier, diplomat i Ledi.
& 0u este o,li$at s-%i rspund, mputernicit *OEla, se auzi o )oce aspr de
no$hri din spate lor.
;eia i ntoarse capul pentru a-l )edea stnd n ua deschis a cocEpitului.
& ro,leme6 l ntre, ;eia.
& 0u, o asi$ur no$hriul, naintnd i lund pozi%ie n spatele ei. *m )enit s
raportez c nu ne urmrete nimeni i c .arEhimEh nchide sistemele de arme. !i
ntoarse ochii ne$ri spre <le$os. +ac ea ale$e s i apere clanul de pericol, asta nu te
pri)ete.
& +e acord, spuse <le$os cu calm. +up cum de(a am zis, nu sunt aici s emit
(udec%i.
& *tunci de ce insiti pe acest su,iect6 ntre, 2aEisaEh.
& entru c, dup cum iari am spus, ea nsi nu este con)ins ca a "cut ,ine,
zise <le$os ntorcndu-i pri)irea spre ;eia. <ste important s se $ndeasc ,ine la
aceast pro,lem i s a(un$ la o concluzie, indi"erent care. 'ie de a-i accepta deciziile
ca "iind corecte i de a continua, "ie de a le recunoate $reite i, de asemenea, de a
continua.
& +e ce tre,uie s "ac asta6 ntre, 2aEhisaEh.
Caamasul zm,ii cu triste%e.
& entru c este un nalt consilier, un diplomat i un Ledi. +oar atunci cnd se )a
mpca cu sine nsi )a a)ea n%ele$erea i n%elepciunea de care )om a)ea ne)oie cu
to%ii s ne ,azm n zilele ce )or )eni.
entru un timp, niciunul nu )or,i. ;eia se uita n $ol la cerul pestri% al
hiperspa%iului care trecea n $oan pe ln$ ei, muctura puternic a ruinii alturndu-
se restului de emo%ii care se z,teau n su"letul ei. !nc o dat, <le$os a)ea dreptate.
& *r "i tre,uit s "ii Ledi, <le$os, spuse ea o"tnd n timp ce i des"cea centurile
i se ridica din scaun.
& 0u am a,ilitatea unui Ledi de a atin$e 'or%a, zise <le$os, cu o urm stranie de
re$ret n )oce. 3i totui, )or,eti cu mai mare dreptate dect pro,a,il crezi. oporul meu
are o le$end con"orm creia, la nceputul epocii lor, primii Ca)aleri Ledi au )enit pe
Caamas pentru a n)%a de la noi utilizarea moral a puterii lor.
& 0u m ndoiesc c aceast le$end este ade)rat, spuse ;eia, "cnd semn
ctre scaunul din care tocmai se ridicase. 2aEhisaEh, dac preiei tu controlul aici, m duc
n cal. Tre,uie s m $ndesc i s meditez serios.
& .un ziua, cet%eni-n)%a%i ai 5rdinului /mperial MOchalla, uier salutul
o,inuit al anticului droid de ser)iciu 2<2 din spatele ,iroului de recep%ie.
& Cu ce putem eu i .i,lioteca /mperial s ) a(utm n aceast diminea%6
& +-ne o consol de calculator, zise #an, stpnindu-i cu "ermitate starea de(a
proast. +e(a se pro"ila o zi canicular i umed, iar el se sim%ea incon"orta,il i ca un
prost s de"ileze pe strzile oraului ntr-una dintre ro,ele de n)%at tradi%ionale MOchalla
pe care el i ceilal%i le purtau nc de cnd sosiser pe .astion. 4ltimul lucru pe care i-l
mai dorea era s "ac schim, de mpunsturi cu un droid 2<2.
& 0e descurcm sin$uri cu cutarea in"orma%iilor, mul%umesc.
& +esi$ur. +roidul se uit la el, apoi la ;ando, apoi la ;o,ot. ri)irea i z,o)i
asupra celui din urm, ca i cum s-ar "i ntre,at de ce acesta i trsese $lu$a att de mult
pe ochi ntr-o zi att de clduroas.
& Voi, cet%eni, a%i mai "ost aici, spuse el. !n "iecare dintre ultimele trei zile, dac
memoria mea nu s-a de$radat.
& 'acem un studiu pe termen lun$, inter)eni ;ando mieros. +ureaz "oarte mult.
& +ori%i a(utor6 ntre, ndatoritor droidul. *)em c%i)a droizi de cercetare i
replici de inter"a% disponi,ile pentru nchiriere la un pre% nominal.
& 0e descurcm sin$uri, i zise #an, luptndu-se din rsputeri s se a,%in de la
a-i stri$a droidului n "a%a de metal. Tu, d-ne o consol, ,ine6
& +esi$ur, cet%ean-n)%at, spuse droidul ama,il. Consola DW*. Mer$e%i prin ua
du,l din stn$a9
& 3tim unde e, zise #an, ntorcndu-se pe clcie i mer$nd cu pai mari spre
ua indicat.
& 3i mul%umesc, adu$ ;ando.
<l i ;o,ot l prinser din urm pe #an chiar la ua du,l.
& Crezi c po%i s atra$i ni%el mai mult aten%ia asupra noastr6 mri ;ando cnd
#an porni prin la,irintul de ca,ine indi)iduale i de $rup care umpleau camera imens i
dintre care doar cte)a erau ocupate.
& oate ar tre,ui s dai cu droidul de cte)a ori de ,irou9 aa ar tre,ui s
reueti.
& Multor imperiali nu le plac droizii, mri #an drept rspuns. Chiar i
n)%a%ilor. #ai s o lsm ,alt, da6
;ando nu rspunse, iar #an sim%i o n%eptur de )ino)%ie pentru c srise aa la
prietenul lui. n la urm, ;ando i "cea o "a)oare doar pentru c era aici. +ar
dispozi%ia lui era de(a prea proast pentru ca )ino)%ia s nainteze prea mult. Trei zile de
mers pe )r"uri prin capitala imperial, de a "i o,li$at s suporte imperiali pre"cu%i,
proprietari de ca"enele care ncearc s te "ure i droizi 2<2 idio%i, ncepuse s se sature
de toate astea.
Mai ales, a)nd n )edere ct de mult pro$resaser n ncercarea lor de a intra n
sec%iunea +osarelor 2ecrete. Mai e7act, deloc.
*(unser la Consola DW* i #an trase un al treilea scaun de la o ca,in ne"olosit
pentru a-l adu$a celor dou a"late de(a acolo.
& !n re$ul, zise ;ando, acti)nd cmpul de intimitate al ca,inei n timp ce l
aeza pe ;o,ot n "a%a tastaturii, iar el lua loc n scaunul de alturi.
& *i contact ,un cu Moe$id6
;o,ot rspunse aezndu-i de$etele pe taste. entru o clip, nu se ntmpl
nimic. *poi, ncet, ncepu s apese.
Mutndu-i scaunul ln$ ;ando, n,uindu-i o remarc sarcastic prin care nu
ar "i rezol)at nimic i care era pro,a,il $ratuit, #an se aez i ncerc s se liniteasc.
oate c de data aceasta )or a)ea noroc.
0a)a "u cu"undat n tcere aproape o or pn cnd :arolM se hotr, nc o dat,
c ,nuise $reit.
<ra suprtor. 0u, de "apt, era ener)ant. 2 a(un$ pn aici cu 2olo i Calrissian
s petreac zile ntre$i n$ropat de )ie n acest compartiment pentru contra,and
n$hesuit de su, sec%iunea de zi ele$ant a Machtului lui Calrissian i apoi nici mcar s
nu-i $seasc pe :arrde i pe 2hada ateptnd la captul acesta al cltoriei era
nne,unitor.
/nspir adnc n ,ezn, comandndu-i cu asprime s se calmeze. oate :arrde i
2hada ntrziaser doar i erau nc pe drum. 0u tre,uia dect s ai, r,dare i s i
atepte.
!ntre timp, era clar c nu a)ea nimic de cti$at dac sttea n $aura asta i i
pln$ea de mil. !ntinzndu-se deasupra, deschise z)orul care %inea trapa ascuns i trase
cu $ri( panoul ntr-o parte.
entru o clip rmase nemicat pe (umtate chinuit, ascultnd la orice indiciu
care i-ar "i putut arta c ar "i "ost auzit. 2e ridic uurel i iei pe coridor, respirnd
adnc pentru a-i scoate din plmni aerul sttut al compartimentului.
0u se )edea nimeni. 0u c asta ar "i "ost o surpriz. 2olo, Calrissian i acel ci,or$
le$at la ,iocalculator cruia i spuneau ;o,ot plecaser cu to%ii mpreun n acea
diminea%, lsndu-l pro,a,il pe )erpin n locul lui o,inuit din camera de control de la
pupa. *ceasta "usese procedura n "iecare zi de cnd aterizaser aici i nimic din
"rnturile de con)ersa%ie pe care le auzise nu artase c s-ar "i schim,at ce)a din aceast
rutin. 1epede, se $ndi s se strecoare la pupa pentru a ncerca iar s-i dea seama ce
"cea )erpinul, dar se hotr s renun%e. 4ltimele dou ncercri n aceast direc%ie nu i
dez)luiser nimic util i nu )edea )reun moti) pentru care s mai piard timpul cu asta.
Ceea ce o "cea s se ntre,e cu ce ar "i tre,uit s-i piard timpul.
+e "apt, nu erau prea multe )ariante. !n ultimele trei zile i urmrise pe 2olo i pe
ceilal%i pn la ceea ce droidul 2<2 de la ,iroul de primire identi"icase drept o ,i,liotec
imperial. !n primele dou zile se "uriase dup ei nuntru= ieri, plictisit s se mai
hol,eze prin ecranul de intimitate ca s-i )ad apsnd ,utoanele calculatorului toat
ziua, i lsase nuntru i plecase n cercetare pe ln$ cldire i prin )ecini.
*cum, dup ce se strecurase napoi la ,ordul na)ei cu o noapte n urm, )eri"icase
teoria con"orm creia 2hada s-ar "i putut ntlni, de "apt, cu )erpinul, n timp ce 2olo i
ceilal%i erau pleca%i. +ar i asta czuse9 i din ceea ce putea :arolM s )ad, rmsese
"r op%iuni. *)nd n )edere do)ezile de pn acum, 2hada s-ar "i putut s nu mai )in
deloc.
/ar acesta era un $nd e7trem de iritant. *r "i nsemnat c interpretase total $reit
acea con)ersa%ie dintre 2olo i Calrissian la care trsese cu urechea i c )enise aici dup
thresheri )erzi pe pere%i.
5rice ar "i nsemnat= aici= <ra n spa%iul imperial mcar att "usese e)ident din
popula%ia e7clusi) uman chiar nainte de a zri prima uni"orm a 2ecurit%ii /mperiale.
+ar unde anume n /mperiu era, asta nu tia.
0u c ar "i contat prea mult, n a"ar de "aptul c dac 2olo i Calrissian ar "i
reuit s se descotoroseasc de ea, ar "i putut a)ea pro,leme s se ntoarc acas. u%in
pro,a,il, totui din cum )or,iser de diminea%, oricare ar "i "ost scopul lor, nc erau
departe de a-l atin$e.
Totui, :arrde "usese pomenit n acea con)ersa%ie, deci poate c era doar precaut.
5 alt recunoatere rapid n (urul ,i,liotecii, se hotr ea, apoi l )a urmri pe 2olo din
nou, cnd i )or lua pauza de prnz o,inuit.
3i poate c de data aceasta chiar )or )or,i ce)a care s merite ascultat.
2trecurndu-se pe coridor, atent la orice sunet, se ndrept spre trap.
& !nc un raport de la noul tu /mperiu, e7celen%, spuse Tierce punnd dou
datacarduri pe ,iroul lui +isra. -u)ernele ruuriene )-au trimis o copie a tratatului
complet dintre sistemele lor i /mperiu.
& 2istemele6 ntre, +isra lund datacardul i uitndu-se ncruntat la el.
Credeam c tratatul nostru e doar cu sistemul lor principal.
& *a era, zise Tierce cu n$m"are. 2e pare c mica noastr demonstra%ie
mpotri)a acelor rdtori diamali a con)ins trei dintre coloniile lor independente c )or
s "ie i ele de partea n)in$torului.
& Chiar aa, spuse +isra uitndu-se dintr-odat cu interes la datacard. Coloniile
ruuriene independente erau e"orturi reunite cu alte ase specii.
& Ceilal%i proprietari ai acestor lumi au "ost de acord6
& *a se pare, zise Tierce. Tratatele )or,esc despre sistemele-colonie n
ntre$imea lor, "r a men%iona anumite re$iuni sau districte. Am,ii. 'irete, ruurienii
sunt destul de ,uni la persuasiune.
& 0u sunt sin$urii, spuse +isra uitndu-se n captul cellalt al camerei unde
'lim sttea cocoat pe un scaun, uitndu-se posomort pe "ereastr.
& 'elicitri, amirale. *i mai strns trei sisteme.
'lim nu rspunse, iar +isra i sim%i ,uza z)cnind de dispre%. 2e prea c
maestrul n de$hizri nc era ,osum"lat.
& 0u-%i "ace $ri(i, zise Tierce urmrind pri)irea urt a lui +isra. 5 s treac n
curnd i peste asta.
& C dac nu, o s se a"le curnd tras n %eap pe unde)a prin 2pa%iul
0ecunoscut, mri 'lim "r s se ntoarc. Chiar ln$ )oi doi.
+isra se uit la Tierce.
& Care-i pro,lema6
& 0imic serios, spuse Tierce $onind su,iectul maestrului n de$hizri cu o
"luturare de mn. < n$ri(orat de na)a aia e7traterestr, atta tot.
& *h, zise +isra, zm,ind su,%ire. +a9 misterioasa na) e7traterestr pe care
pilotul din celula n adormire o zrise i o nre$istrase ln$ aEriE Minor. Cum mai stm
cu asta, apropo6
& *nalitii tre,uie s termine dintr-un moment n altul, l asi$ur Tierce. *m
sentimentul c sta s-ar putea s "ie rspunsul, e7celen%.
+isra sim%i un "ior pe ira spinrii.
& Chiar crezi c a "ost Mna lui Thrawn n na)a aia6
& *i )zut modelul, art Tierce. e (umtate )ntor >/<, pe (umtate altce)a.
+a, cred c este Mna lui Thrawn sau a$entul lui ori altcine)a trimis de cpitanul arcE.
5ricum, cred c am reuit, n cele din urm, s momim %inta s ias la i)eal.
'lim scoase un hrit r$uit.
& Ca i cum ai momi o 2tea a Mor%ii, mormi el.
& Cam e7a$erezi cu melodrama, amirale, spuse Tierce, r,darea lui prnd s "ie
pus lancercare. 5ricine ar "i, sunt zece "eluri n care i putem mpiedica s se apropie
att de mult, nct s i dea seama c eti un "als.
& 3i dac )or s ne salute6 replic 'lim. Ce o s zici atunci6 C am larin$it6 C
am plecat pentru o sptmn6
& Termina%i, amndoi, i ntrerupse +isra cnd comunicatorul de pe ,iroul su
ncepu s clipeasc. *sta s-ar putea s "ie.
orni comunicatorul.
& Mo"" +isra, zise el.
.r,atul de pe ecran era ntre dou )rste, cu pri)irea uor mioap a celui care a
petrecut mul%i ani uitndu-se n ecranul unui calculator.
& Colonelul 4daM, e7celen%? *naliza Contrain"orma%iilor /mperiale. *m
raportul "inal pri)ind nre$istrarea pe care mi-a%i trimis-o.
& <7celent, spuse +isra. Trimite-l imediat.
& +a, s tri%i, spuse 4daM uitndu-se n (os i apsnd nite ,utoane care nu se
)edeau. 5 alt lumini% de pe ecranul lui +isra ncepu s plpie, artnd trans"erul.
& +in pcate, nu am putut a"la prea multe despre na), continu 4daM, ceea ce
am $sit este acolo.
& Mul%umesc, zise +isra, ncercnd s nu par prea ner,dtor. Cu ct mai
repede putea s termine cu acest prost )or,re%, cu att mai repede el i Tierce puteau
ncepe s citeasc raportul rnd cu rnd.
& Vei primi o cita%ie pe ordinea de zi pentru munca ta.
& +ac mi permite%i, e7celen%, mai nti a a)ea dou lucruri de spus, zise
4daM ridicnd dou de$ete.
& 2unt si$ur c totul se $sete n raportul tu, spuse +isra ntinzndu-se ctre
,utonul de oprire. Mul%umesc9
& Con"orm notei care a nso%it "iierul, nre$istrarea a "ost "cut de un )ntor
TT< ln$ aEriE Minor, zise 4daM. 2e do)edete c nu este ade)rat.
+isra n$he% cu de$etul deasupra ,utonului.
& <7plic.
& 'iierul este de "apt o compila%ie de dou nre$istrri di"erite, spuse 4daM. 4na
a "ost "cut n sistemul :auron, credem, cealalt "ie n sistemul 0osEen, "ie n
+rompani. +e asemenea, niciuna dintre ele nu a "ost "cut de un )ntor >/<.
+isra i arunc lui Tierce o pri)ire atent. 'i$ura -ardianului 1e$al de)enise de
piatr.
& +e unde tii6 ntre, el.
& C nu pro)in de la )ntori >/<6 ntre, 4daM. ro"ilele de senzori nu se
potri)esc. Cred c prima a "ost "cut cu un B-interceptor sau cu un *-interceptor, o na)
de lupt ,ine narmat a "cut-o pe a doua. 0u una a 0oii 1epu,lici semntura de
)eri"icare nu corespunde. Colonelul ridic din umeri. Ct despre locul n care au "ost
"cute, asta am a"lat cu uurin% dup dispunerea stelelor din "undal.
+isra inspir cu $ri(.
& Mul%umesc, domnule colonel, spuse el. *i "ost de mare a(utor. Cum ziceam, se
apropie o cita%ie pe ordinea de zi.
& Mul%umesc, e7celen%, spuse 4daM.
+isra aps ,utonul comunicatorului i "a%a colonelului dispru.
& <i, zise Mo""ul uitndu-se iar la Tierce. 2e pare c am "ost min%i%i.
& *a este, spuse Tierce, cu o )oce nceat i cu o e7presie dintr-odat
amenin%toare. Cred, e7celen%, c am "ost trda%i.
+isra n(ur urt.
& Clona aia nenorocit. *"urisita aia de clon. 0-ar "i tre,uit niciodat s a)em
ncredere n ei. Thrawn n-ar "i tre,uit niciodat s nceap tmpenia asta de proiect.
& Calmeaz-te, zise Tierce pe un dintr-odat tios. Thrawn tia "oarte ,ine ce
"cea. 3i nu uita c multe clone au murit luptnd pentru /mperiu.
& Tot sunt o $roz)ie, mri +isra. Vor,ise cu clonele= le condusese n lupt=
chiar le )nduse pira%ilor Ca)rilhu n schim,ul pre%ioilor )ntori stelari, asre de
prad, ai lui Aothip. Tot i se "cea pielea de $in cnd se $ndea la ele.
& 3i nu po%i s ai ncredere n ele.
& utem s lsm o clip trdarea clonelor i pe Cari, +e)ist6 inter)eni 'lim
ncordat. Mie mi se pare c ntre,area ar "i de ce ne-a trimis o nre$istrare "als6 Ce ar "i
a)ut de cti$at6
Tierce inspir adnc, "or%ndu-se n mod clar s se calmeze.
& !ntr-ade)r, asta e ntre,area. +isra, cum a )enit nre$istrarea6
& ;a ,ordul unei na)ete de sondare de la sta%ia de contact a 4,ictoratului de la
arshoone, i spuse +isra. Trimis de a$entul de ser)iciu9
& Trimis direct aici6 l ntrerupse Tierce. 'r intermediari6 'r schim,ri de
curs6
& 0u, zise +isra, strn$nd o mn n pumn cnd, ,rusc i cu ntrziere, i ddu
seama. Voiau s a"le pozi%ia .astionului.
& 3i au reuit, spuse Tierce ntunecat, a)nd de(a comunicatorul n mn. *ici
maiorul Tierce de la 2ecuritatea Capitalei? alert total. osi,ili spioni n ora= localiza%i-i
i pune%i-i su, supra)e$here. 0u i re%ine%i nc repet, nu i re%ine%i. Con"irmarea de la
Mo"" +isra tre,uie s soseasc.
rimi un rspuns i nchise.
& Tre,uie s trimi%i o con"irmare, e7celen%, zise el.
& 3tiu, spuse +isra, ncruntndu-se la el. 2cuz-m dac par neo,inuit de ncet
azi= dar nu )rei s i re%ii6 2pioni sau sa,otori um,l li,eri n oraul meu i tu nu )rei s-i
re%ii6
& 0u cred c sunt sa,otori, zise Tierce. n la urm, se a"l aici cel pu%in de
)reo dou zile i n-a e7plodat nimic.
& 5h, asta e linititor, spuse +isra cu rceal. +e ce nu )rei s "ie re%inu%i6
& +up cum adesea zicea Thrawn, n "iecare pro,lem se a"l o oportunitate.
Tierce i ntoarse pri)irea ntr-o parte. Mi-am dat seama c a)em una e7trem de
interesant aici.
!ncruntndu-se, +isra i urmri pri)irea9
& *%i "ace ,ine s nu ) $ndi%i la ce cred eu c ) $ndi%i, i a)ertiz 'lim,
mutndu-i nelinitit ochii de la unul la altul.
& 'irete c da, l asi$ur Tierce. 5 echip de spioni re,eli, con"runtat cu
Marele *miral Thrawn n persoan6 *r "i apo$eul reprezenta%iei tale.
& *dic ar "i lespedea de su, ru$ul meu "unerar, replic 'lim. <ti ne,un,
Tierce6 5 pri)ire dac mi arunc i o s ai un Mare *miral martirizat.
& Ceea ce nu ar "i o idee chiar aa de rea, mri +isra, tastnd con"irmarea alertei
de securitate datte de maior. Tierce are dreptate este ocazia per"ect de a-%i demonstra
omniscien%a.
& *,ia atept, spuse 'lim acru, ncrucindu-i ,ra%ele.
& Calmeaz-te, amirale, zise Tierce mpin$ndu-l pe +isra mai ncolo i tastnd
pentru a o,%ine o $ril de cercetare.
& !i localizm n cincisprezece minute, iar n treizeci, toat trea,a o s "ie $ata.
2e auzi un semnal dinspre ecran.
& <7celen%6
Mormind o n(urtur, +isra porni comunicatorul.
& +a, ce este6
4n ,r,at tnr, cu un aer serios, apru pe ecran.
& *ici maiorul :er", e7celen%? controlul astroportului, se identi"ic el. M-am
$ndit c a%i dori s a"la%i c na)eta a aterizat.
+isra i arunc lui Tierce o pri)ire peste ecran i rspunse ridicnd din umeri.
& * cui na)et a aterizat6
& Credeam c ti%i, domnule, zise :er" prnd un pic surprins. Aicea c se
ndreapt spre palat s ) )ad, am presupus9
& ;as presupunerile tale, domnule maior, se rsti +isra. Cine e6
& .ine, este amiralul, domnule, ,i$ui :er". 3ti%i9 amiralul ellaeon.
5sptarul de la ca"eneaua n aer li,er aez pe mas platoul cu "elii de trimpian
$tit n plas, accept plata cu un "el de rn(et i se ndrept spre copertina su, care se
a"la ,arul.
& < o dulcea%, ce s zic, mormi ;ando uitndu-se urt dup el.
& ro,a,il se $ndete c n)%a%ii MOchalla ha,ar n-au ce-i aia ser)ire de
calitate, aa c las, spuse #an lund una dintre "elii i nmuind-o n sosul miasra $l,ui,
a)nd $ri( s nu-i murdreasc mneca. !n ciuda "aptului c iar nu a)ansaser deloc n
aceast diminea%, se sim%ea mai ,ine ca mai de)reme.
;ando, pe de alt parte, prea s se "i molipsit de proast dispozi%ie.
& 3i ce, asta nseamn c ,anii notri nu sunt ,uni6 mri el. !%i zic eu, #an, iar li
s-a urcat la cap.
& +a, tiu, spuse #an, lund o m,uctur n timp ce se uita la oamenii care
treceau $r,i%i pe strzile din (urul ca"enelei. 2e $r,eau la tre,urile lor, n pas )ioi i cu
un optimism pe care pro,a,il nu-l mai a)useser de ani ntre$i. 3i nu tre,uia s "ii un
$eniu ca s-%i dai seama de ce.
Marele *miral Thrawn se ntorsese.
& Tre,uie s n%elea$ "aptul c nc sunt n in"erioritate, art el cu $ura plin.
;e-au mai rmas, ct, o mie de sisteme6
& 0u-i prea mult, apro, ;ando, nh%nd i el o ,ucat de trimpian i ntin$nd-
o delicat n sosul miasra. ;o,ot, o,ser) #an, "r s lase con)ersa%ia sau dispozi%ia
proast s-l ncetineasc, a(unsese de(a la a doua ,ucat.
& +ar nu %i-ai da seama doar dac te-ai uita la ei.
& +a, zise #an, uitndu-se n(ur. 5ameni )eseli, )oioi, ncreztori c uni)ersul
se )a deschide iar i c )a ploua cu minuni. <ra destul s %i strice i mai ru dispozi%ia9
2e opri, uitnd ,rusc de $ustul acrior al "ripturii de trimpian pe care o a)ea n
$ur. +incolo de trectori, tra"icul de )ehicule se oprise momentan cnd un camion-
speeder la (umtate de strad distan% se ndreptase ctre o ramp de ncrcare. /ar ntr-
unul dintre speederele de teren a"late la c%i)a metri de ca"enea9
& ;ando, "ii atent, uier el, "cnd semn cu capul ctre )ehicul. 2peederul la de
teren, decapota,il, )erde nchis. Tipul cu ,ar, ,lond deas6
;ando i trase mar$inea $lu$ii pentru a )edea mai ,ine.
& 'ir-a un pstor (e$os de ner"i, rsu"l el. Nla nu-i Aothip@
& 2i$ur seamn cu el, apro, #an ntunecat, luptndu-se cu impulsul de a-i
strn$e $lu$a un pic mai mult n (urul "e%ei. Cpitanul Aothip, e"ul pira%ilor Ca)rilhu, i
una dintre cele mai rele "orme de ple)uc inteli$ent pe care a)usese )reodat $hinionul
s-o ntlneasc. *)nd n )edere recompensa pus pe capul lui Aothip, n-ar "i tre,uit s
e7iste nici o planet ci)ilizat n toat $ala7ia pe care s-i poat arta "a%a urt.
3i totui, uite-l aici, n mi(locul capitalei imperiale, n$hesuit ntr-un speeder de
teren mpreun cu cinci $rzi de corp la "el de urte, stri$nd o,scenit%i la camionul-
speeder de parc ar "i "ost la el acas.
& * zice c am descoperit le$tura pira%i-/mperiu pe care ;uEe i cu mine o
cutm de mult timp, mormi el. Clone i toate alea.
& * zice c ai dreptate, spuse ;ando, ro,a pro)ocndu-i mncrimi n timp ce l
trecea un "ior. 2per c n-o s propui s-l urmrim ca s o con"irmm.
#an cltin din cap.
& 0ici )or,, amice, m-am ncurcat cu el odat, demult. 0-am nici cea mai mic
dorin% s ncerc iar.
& 0ici eu, zise ;ando e7pirnd z$omotos. 3tii ce)a, #an6 m,trnim.
& +a, mie-mi spui, zise #an. #aide, s mncm i s ne ntoarcem la ,i,liotec.
2e uit la soarele strlucitor i la cerul al,astru, "r nori.
& +intr-odat, acest ora pare mult mai pu%in prietenos dect n urm cu cinci
minute.
Camionul-speeder i termin mane)rele, tra"icul se relu, iar 2olo i ceilal%i i
reluar masa.
3i, punnd o moned de )aloare mare ln$ $ustarea ei pe (umtate terminat,
:arolM prsi ca"eneaua i se strecur n u)oiul de trectori. .rusc, ce)a mai interesant
dect 2olo, Calrissian i cercetarea lor de la ,i,liotec i atr$ea aten%ia.
Ce)a mult mai interesant.
2peederul de teren :aEEran, )erde-nchis, nu a(unsese la mai mult de o strad
distan%, cnd $si ce cuta? un 4,riEEian PVVV )echi i uzat, nesupra)e$heat, parcat pe
mar$inea strzii. almndu-i peraclul MistrMl sri n scaunul o"erului, apuc maneta de
control cu o mn, iar cu cealalt )r peraclul n spatele panoului de in"orma%ii. Motorul
porni huruind i, aruncnd o pri)ire peste umr, :arolM se )r ntr-o deschiztur n
u)oiul de )ehicule. 4n pri)itor o,inuit n-ar "i )zut nimic ciudat= nu putea dect s
spere c proprietarul nu )a sim%i lipsa speederului nainte de a-i termina ea trea,a cu el.
/ntr i iei din tra"ic pn cnd a(unse destul de aproape de Aothip pentru a putea
zri "rec)ent :aEEranul )erde-nchis. Cldirile care artau mai o"iciale, inclusi) cea care
era reedin%a $u)ernatorului local, se a"lau pe terenul mai nalt din partea de nord a
oraului, n stn$a lor. +ac acea cone7iune cu imperialii pe care o pomenise 2olo era
ade)rat, pira%ii ar "i tre,uit s )ireze n curnd.
+ar, spre surprinderea ei crescnd, nu au "cut-o. !n schim,, :aEEranul continu
spre est, cotind la nord doar dup ce palatul rmase cu mult n urma lor. *(unser la
peri"eria oraului i intrar ntre dealurile mpdurite din partea de nord, iar :arolM se
)zu ne)oit s stea tot mai n spate pe msur ce tra"icul scdea.
ira%ii schim, drumurile nc de dou ori, mer$nd tot mai departe spre nord, iar
:arolM ncepu s re$rete c nu reuise s o,%in o hart a zonei. +rumul pe care se a"lau
prea s ncon(oare oraul, ceea ce pentru ea nu a)ea nici un sens, dect dac ncercau s
a(un$ n spatele palatului.
!nc se $ndea la acest lucru cnd :aEEranul iei ,rusc de pe drum i dispru
printre copaci.
5pri i ea, co,ornd din 4,iEEian i intrnd n pdure pe (os. !naintase pu%in cnd
auzi n "a%a ei z$omotul repulsoarelor care se opreau.
& <ti si$ur c aici e6 auzi ea o )oce aspr printre copaci. 0u seamn cu nici o
cale de scpare din cte am mai )zut.
& Crede-m, cpitane, l asi$ur o )oce mai culti)at. *m cercetat ,ine zona
ultima dat cnd am "ost aici.
:arolM zri o micare printre copaci, se ndrept spre un tu"i pitic9
& /at, zise ,r,atul culti)at i, cnd :arolM se lsa pe )ine n spatele tu"iului, l
)zu pe unul dintre cei ase pira%i ntinznd o mn i dnd ntr-o parte cren$ile unui pom
care cretea pe "a%a stncii.
& 5 $aur de arpe tipic imperial.
Aothip mri, aplecndu-se pentru a se uita nuntru.
& 2unt dou speedere de teren aici. Control, tunelul e destul de lar$ pentru ele6
& Cred c )om a"la, spuse ,r,atul culti)at. -rinner, pornete-l, ira%ii disprur
pe su, cren$i, iar dup un minut se auzi z$omotul motoarelor repulsoare care porneau.
2unetul crescu, apoi se stinse n deprtare. :arolM numr pn la zece, apoi se strecur
pn la copac i pe su, cren$ile lui.
2e a"la acum ntr-o ncpere mic, doar de dou ori mai lar$ dect tunelul placat
care se ntindea printre dealuri, cu un mic speeder de teren 2lipter parcat ntr-o parte. !n
deprtare se )edea lumina re"lectat a celuilalt speeder care nainta iute prin tunel.
'olosind peraclul, porni 2lipterul, spernd ca )ehiculul pira%ilor s acopere
z$omotul. 1otindu-se i lsnd "arurile stinse, porni n urmrire.
& <chipa de securitate opt raporteaz, spuse tnrul soldat de la monitorizarea
comunicatorului cu o )oce de o claritate militar. Trei suspec%i au "ost o,ser)a%i ntr-un
speeder de teren n "a%a cldirii Timaris. <chipa de securitate doi raporteaz c doi
suspec%i tocmai au intrat ntr-un ma$azin de ,i(uterii de la numrul paisprezece de pe
strada .leaEer.
& *m in"orma%iile de la am,ele echipe, adu$ soldatul de la unul dintre ecranele
calculatoarelor. *cum "ac identi"icarea.
& !i )a cuta n sistemul complet de dosare ale 'lotei de pe 5mpersan, e7celen%,
e7plic locotenentul de ln$ +isra. +ac au a)ut )reodat de a "ace cu /mperiul, "e%ele
lor se a"l acolo.
& 'oarte ,ine, locotenente, zise +isra uitndu-se prin camera operati)
ntunecat cu un amestec de satis"ac%ie i in)idie. 2atis"ac%ie, pentru c echipa de
comand pe care o instalase aici cu un an n urm lucra cu acea )itez i e"icien% care
"useser odat mndria armatei imperiale. /n)idie, pentru c nu lucra pentru el.
& Vreo propunere, domnule *miral6
2tnd n spatele consolei de monitorizare a comunica%iilor, Thrawn ridic
politicos din sprncene. !n lumina sla,, ochii lui preau i mai strlucitori ca de o,icei.
& ropun, e7celen%, zise el, accentund pu%in cu)ntul= propun= ca mai nti s
lsm echipa de analiz s-i "ac trea,a. 0u a)em nimic de cti$at dac ne "acem
sim%it prezen%a nainte de a ti cine sunt spionii.
& oate c to%i sunt, replic +isra, plictisit ,rusc de condescenden%a politicoas.
C se potri)ea sau nu cu persona(ul c era sau nu periculos era )remea s i mai taie
din nas maestrului n de$hizri.
& Coruscantul tot ncearc s a"le pozi%ia .astionului de mai ,ine de doi ani. M
ndoiesc c ar irosi aceast in"orma%ie o,%inut cu $reu trimi%nd aici c%i)a spioni.
2im%i pri)irea lui Tierce asupra lui i dezapro,area lui "a% de aceast pro)ocare
)er,al. +ar sprncenele al,astru-nchis ale lui Thrawn a,ia se ridicar, politicos.
& Ce su$era%i, atunci, e7celen%6 C o echip de sa,ota( a "ost trimis pentru a
deza"ecta scuturile planetare n )ederea unui atac ma(or6
+isra se hol, la el, ocul "cndu-l s uite de iritare pentru o clip. <ra e7act
acelai plan pe care l des"urau ei mpotri)a ,othanilor, pe .othawui. !n numele
/mperiului, ce l apucase pe 'lim s )or,easc pe "a% despre asemenea lucruri aici6
'u sal)at din aceast zpceal de soldatul de la consola calculatorului.
& 1aport de la 5mpresan, domnule *miral, anun% acesta. 2uspec%ii au "ost
identi"ica%i. Cu to%ii sunt cet%eni imperiali.
& 'oarte ,ine, con"irm Thrawn. Continua%i cutarea. <7celen%, sper c nu a%i
uitat de ntlnire.
+isra se uit la ceas, a,%inndu-se s i arunce o pri)ire urt. +a, ellaeon tre,uia
s soseasc la palat n orice clip. 3i, cu timpul scurt i con"uzia pe care o pro)ocase
remarca lui n%eptoare despre sa,otori, maestrul n de$hizri reuise s respin$ atacul
)er,al al Mo""ului "r a zice nimic din ce ar "i putut "i considerat o insu,ordonare.
<7act ce ar "i "cut i ade)ratul Thrawn. +isra presupunea c ar "i tre,uit s "ie
satis"cut.
& Mul%umesc c mi-a%i amintit, domnule *miral, spuse el. Continua%i. 3i
anun%a%i-m n clipa n clipa n care a"la%i ce)a.
2e ntorseser la lucru de (umtate de or cnd de$etele lui ;o,ot se oprir ,rusc.
& Ce e6 ntre, #an, iar mirosul de sos miasra din respira%ia lui pluti pe ln$
urechea lui ;ando cnd se ntinse peste umrul lui.
& *m intrat6
& 0u tiu, zise ;ando ncruntndu-se la ;o,ot. 'a%a acestuia i schim,ase su,til
e7presia chiar cnd de$etele i se opriser. 3i mai important, modelul lumini%elor de pe
panoul de "rec)en%e al implantului su de ci,or$ se schim,ase.
& Ce)a i-a ntrerupt contactul cu Moe$id.
& 4h9 oh, mormi #an pentru el. Crezi c au dat de noi6
& 0u tiu, spuse iar ;ando, cercetnd pro"ilul lui ;o,ot i ntre,ndu-se dac ar
"i tre,uit s ncerce s-i )or,easc. 5chii lui ;o,ot preau s pri)easc n $ol, ca i cum
ar "i "ost n trans ori s-ar "i $ndit adnc.
& 0-am mai )zut modelul sta de "rec)en%.
& #m. #an se ntinse i l mpunse de pro, pe ;o,ot n umr. 0u primi nici un
rspuns.
& oate e o "rec)en% de rezer)6
& 2-ar putea, apro, ;ando. 0u tiam c au instalat o a doua "rec)en% de
comunica%ii, dar pare lo$ic. * )rea9
.rusc, modelul lumini%elor se schim, iar.
& *ten%ie, cri ;o,ot, )ocea lui "iind o parodie stranie a $lasului ca de insect al
unui )erpin. 'rec)en%ele de securitate sunt "oarte actti)e.
& Moe$id )or,ete prin el, zise ;ando, sim%ind o $reutate n stomac. +in cte i
amintea, ;o,ot i Moe$id nu mai "cuser asta niciodat.
& Moe$id, m auzi6
4rm o pauz lun$, ca i cum ar "i a)ut loc un "el incomod de traducere n dou
sensuri.
& +a, spuse ;o,ot n cele din urm. *)e%i $ri(. 'rec)en%ele de securitate sunt
"oarte actti)e.
& 0e-au dat de urm, zise #an hotrt, ridicndu-se n picioare. #aide, s plecm
de aici.
& Crezi c e o idee ,un6 ntre, ;ando, uitndu-se la scena uor tul,ure care se
)edea prin cmpul de intimitate. Cel pu%in aici )or tre,ui s )in pn la noi ca s ne )ad
"e%ele.
& *sta dac nu $sesc un ecran la care s-l conecteze pe droidul la de acolo,
spuse #an muctor. #aide, a(ut-m cu ;o,ot s-ar putea s nu "ie n stare s mear$
sin$ur. Moe$id, e cine)a pe ln$ na)6
arcurseser (umtate din drumul ctre u, %inndu-l pe ;o,ot de su,%iori, cnd
Moe$id rspunse.
& 0imeni, i asi$ur ;o,ot cu acelai crit de )erpin. /nstruc%iuni.
& 2tai pe loc, i zise #an. *(un$em ct de repede putem. Mai ,ine ntrerupe i
transmisiunile cu ;o,ot.
& 3i nu atin$e nimic, adu$ ;ando. +ac porneti motoarele, n (umtate de
minut au i dat de tine.
& 2-ar putea s-o "i "cut oricum, l a)ertiz #an n timp ce i continuau drumul
spre ieire. 'ac pariu c s-au prins c nre$istrarea pe care eu i ;eia i-am dat-o lui Cari,
nu era "cut la aEriE Minor. Tot ce au de "cut este s )eri"ice dosarele cu na)ele care
au a(uns dup sond.
& *sta dac Moe$id nu a intrat n calculatorul astroportului i a schim,at data de
sosire, mri ;ando.
& Tre,uia s "ac asta6
& Tre,uia s ncerce. 0u tiu dac a reuit sau nu.
;umini%ele de pe implantul lui ;o,ot se schim,ar iar= i, dintr-odat, la "el de
,rusc cum se trezete un somnam,ul, ci,or$ul se ndrept n minile lor, pasul
de)enindu-i si$ur.
& Tre,uie s ne ntoarcem ct mai repede, spuse ;ando, dnd drumul ,ra%ului lui
;o,ot i strecurndu-i mna su, mantie pentru a des"ace micul i nedetecta,ilul
arunctor de proiectile ascuns acolo. .ine, teoretic nedetecta,il.
& 3i s sperm ca a(un$em acolo naintea lor.
!n "a%, luminile speederului de teren al pira%ilor se opriser pe loc. :arolM n%elese
i i opri i ea repede )ehiculul, ntrerupnd repulsoarele de ndat ce "u si$ur s o "ac.
Tocmai la timp. Chiar cnd $eamtul repulsoarelor ei se stinse, auzi ultimele
ecouri ale z$omotului "cut de cellalt )ehicul care se oprea.
;uminile nc erau ndreptate nainte, n partea opus ei. 2rind din speederul de
teren, se ndrept spre ele cu un mers neltor de stn$aci, care sta,ilea un echili,ru ntre
)itez i linite.
0u c linitea ar "i "ost prea necesar. Aothip, mai ales, nu prea s i "ac deloc
pro,leme n pri)in%a $l$iei.
& -aur de arpe tipic imperial, ,u,ui )ocea lui aspr, ne"iresc de puternic n
spa%iul nchis al tunelului. 4nde duce tur,oli"tul sta6
& Cred c n palat, rspunse Control. Cel pu%in el prea s "ac e"ortul de a )or,i
mai ncet. 0u am9
& *tunci unde duce partea astalalt a tunelului6 inter)eni altcine)a.
& 0u tiu, zise Control r,dtor. +up cum ncepusem s spun, nu am "ost aici.
*cum :arolM era destul de aproape pentru a-i )edea n lumina proiectat de
speederul de teren.
& *m "ace ,ine s a"lm, mri Aothip. -rinner, cheam tur,oli"tul i stai aici cu
el cnd )ine. 1estul, hai la o plim,are.
Cei cinci plecar, trecnd prin lumina speederului de teren. Aothip era n mi(loc,
ncercuit de cele patru $rzi. iratul rmas, -rinner, aps o dat pe ,utonul tur,oli"tului,
apoi se ntoarse pentru a-i pri)i camarazii care plecau.
:arolM a(unsese ln$ speeder cnd sosi tur,oli"tul. 2e ls n spatele )ehiculului,
nemicat, cu pistolul pre$tit, atunci cnd -rinner se ntoarse n pozi%ia din care ar "i
putut-o )edea.
+ar cu "arurile care i ,teau n "a%, nu a)ea cum s o zreasc pe ea, ascuns n
um,r. *runc o pri)ire n main, prnd s i con"irme c era $oal, i se ntinse s
apese ,utonul de oprire. *poi, satis"cut c i ndeplinise ordinele, se ntoarse pentru a
atepta re)enirea lui Aothip.
:arolM i ddu seama c nu e7istau prea multe )ariante pentru ea n acest punct i
c cele pe care le a)ea nu erau prea accepta,ile. *r "i putut re$la conturile MistrMl cu
Aothip chiar acum i aici, ,azndu-se pe surpriz i pe antrenamentul ei pentru a recupera
deza)anta(ul numeric. +ar din ceea ce auzise, se prea c ntre Aothip i cine)a din palat
a)ea loc ce)a "oarte interesant. 2e plnuia un asasinat, poate6 2au o lo)itur de stat6
0u c i-ar "i psat n mod deose,it de ce li se ntmpla $u)ernatorilor imperiali.
2au solda%ilor ori Mo""ilor, n "ond. +in partea MistrMl, cu to%ii ar "i putut s se
pr,ueasc n "lcri. +ar dac pira%ii se "uriau ntr-un palat $u)ernatorial de pe o lume
imperial era destul de ciudat ca s i pro)oace curiozitatea. 1idicndu-se, se strecur n
tcere n spatele lui -rinner.
Cu aten%ia ndreptat ctre tunel i $ndindu-se la cine tie ce, acesta nu auzi
nimic. Trecnd prin spatele lui, a)nd $ri( s nu intre n raza )ederii lui peri"erice,
:arolM se strecur n tur,oli"t.
<ra, dup cum $hicise din cte zrise, un tur,oli"t militar, pro,a,il recuperat de pe
un cuirasat. 3i, cum se ntmpla cu aceste modele, ua pe care tocmai intrase a)ea un
corespondent n partea opus a lui.
0u "usese "olosit n ultimul timp= mcar att putea spune dintr-o sin$ur pri)ire.
!ns, tot dintr-o sin$ur pri)ire, nu se prea c ar "i "ost nchis.
0u putea a"la dect ntr-un sin$ur "el9 i timpul pentru a "ace acest test era acum.
+in deprtare se auzeau ecourile pailor i, cnd se uit napoi la u l )zu pe -rinner
disprnd n acea direc%ie cnd naint prin tunel spre pira%ii care se ntorceau.
!i lu doar cinci secunde pentru a-i scoate $hearele de c%rare din $eanta de la
old, a le deschide, a i le prinde ,ine de mini i a le strecura )r"urile n crptura dintre
uile nchise. 2trn$nd din din%i, ncepu s le deschid.
entru o clip, nu se ntmpl nimic. Trase mai tare, "olosindu-i muchii
antrena%i de MistrMl= i, cu o ,rusche%e care o lu prin surprindere, uile se des"cur,
alunecnd uurel i aproape "r z$omot n pere%ii laterali.
2pre deose,ire de li"t, pu%ul lui nu "usese luat de nicieri. 'usese spat n stnc,
a)nd doar un cadru uor care sus%inea echipamentul de tractare i repulsor care antrena
sistemul.
2pa%iul dintre $rila( i li"t era minim, dar potri)it. /eind pe u se ntoarse iar
pentru a "i cu "a%a la cuca li"tului, $si o priz de picior pe ,uza cadrului uii i prinse
uile.
;e trsese aproape de tot cnd Aothip apru pe dup col% i intr n ascensor.
!mpietri, renun%nd s le mai tra$, cercetnd acum e7teriorul cutii li"tului. +ac
-rinner o,ser)a c uile erau crpate mai mult dect nainte, a)ea s ai, pro,leme. +ar
-rinner nu se remarcase prin spirit de o,ser)a%ie pn acum, iar ea oricum nu mai a)ea
ce "ace. Mai important era "aptul c dac nu $sea un mod de a se %ine, a)ea s rmn n
urm.
0u $sea prize de mn potri)ite, ceea ce nsemna c tre,uia s i "ac ea unele.
*teptnd pn n clipa cnd unul dintre pira%i intr n li"t, i n"ipse $hearele de c%rare
n $rila(ul din spatele a dou dintre panourile luminoase. *,ia apucase s se prind ,ine,
cnd sim%i )i,ra%ia pro)ocat de nchiderea uilor, i pornir.
& +eci, ce era la captul tunelului6 auzi ea )ocea lui -rinner prin crptur.
2-ar "i ateptat ca rspunsul s )in de la Aothip, dar se auzi )ocea lui Control.
& 4n "el de apartament, zise el. +estul de "rumos decorat.
& <ra cine)a nuntru6 ntre, -rinner.
& *cum nu, spuse Control. +ar oricine o "i locuind acolo i place s ai, propriul
lui scaun de cpitan al unui distru$tor spa%ial.
& Ce6 mri -rinner. e "a%a lui Vader, de ce ar )rea cine)a aa ce)a6
& 'oarte ,ine, zise Control tren$rete. *i n%eles ntre,area. *cum, dac am
a)ea i rspunsul, am a)ea perechea complet.
& 0u-mi place asta, tun Aothip. +eloc nu-mi place. Loac ce)a "oarte ascuns i
mie nu-mi place asta.
& 5rice-ar "i, o s a"lm n curnd, l asi$ur Control. Totui, s-ar putea s )rem
s intrm cu pu%in mai mult linite dect te-ai $ndit.
& 5h, o s intrm n linite, promise Aothip amenin%tor. 0u-%i "ace $ri(i. 0-o s
aud nimic.
arcurseser cinci strzi cu patru mai multe dect se $ndise #an c )or putea
cnd totul ncepu s ias la i)eal.
& #an6 murmur ;ando pe cnd cei trei se $r,eau pe o strad a$lomerat
mpreun cu al%i trectori. 2peederul la de teren de securitate de acolo, din dreapta,
tocmai a ncetinit.
& 3tiu, spuse #an ncruntat, tr$nd cu ochiul pe dup mar$inea $lu$ii de
n)%at. +in cte )edea prin $eamurile cur,ate, n )ehicul erau doi ,r,a%i. Tineri a$eri,
dup cum artau, "r ndoial narma%i pn n din%i.
& *sta e al ctelea, al treilea care se uit la noi6
& Cam aa, o"t ;ando. 4nde or "i ;uEe i trucurile lui Ledi cnd ai ne)oie de ei6
& ;uEe sau ;eia, adu$ #an, dorindu-i din tot su"letul s nu o "i contrazis cu
att succes s )in n aceast cltorie. 2-ar "i putut s "i "ost o,ser)a%i mult mai repede=
dar, cel pu%in, cnd s-ar "i ntmplat ar "i a)ut un Ledi alturi.
& *cum se ntoarce9 ne-au dat de urm, da.
& <i, nu te da ,tut nc, zise ;ando aruncnd iute o pri)ire n(ur. !nc ai o
pozi%ie o"icial n 0oua 1epu,lic am putea s cdem la o n%ele$ere cu ei. Mai ales dac
tiu cum reac%ioneaz ;eia cnd cine)a din "amilia ei intr n ,ucluc.
& Ca atunci cnd )reunul dintre copiii ei e rpit sau cnd so%ul ei e ,tut mr6
mri #an, sim%ind cum se nroise.
& 0u asta am )rut s spun, protest ;ando.
& 5ricum, mersi, zise #an uitndu-se n(ur, cutnd inspira%ie. ri)irea i czu
asupra unei ca"enele de peste strad cu o pancart mare pe care scria C50C412 +<
2*.*C# *A/, aezat la )edere n "ereastra "umurie, pentru intimitate9
& *colo. !i ddu un $hiont lui ;ando pentru a-i atra$e aten%ia asupra ca"enelei.
*i arunctorul de proiectile, da6
& #m9 da, zise ;ando precaut. ;a ce te $ndeti e7act6
& Crui lucru nu-i pot rezista tipii de la securitate6 ntre, #an. Mai ales cei
tineri i ncrezu%i6
& 0u tiu, spuse ;ando lipsit de haz. 2 calce prizonierii n picioare6
#an cltin din cap.
& 5 ncierare pe cinste, zise el "cnd un semn cu capul ctre ca"enea. Te duci
cu ;o,ot n centru i "ace%i cur%enie. <u m ocup de restul.
& .ine. 0oroc.
2cpar ntre$i din tra"ic i intrar n ca"enea. !nuntru, era chiar cum sperase #an
s "ie? un spa%iu lar$, ,ine luminat i a$lomerat peste poate cu (uctori de sa,acc apleca%i
peste mese i cu chi,i%i care stteau n spatele lor i li se uitau peste umr. 'cnd la
dreapta chiar ln$ u, #an se strecur n spatele unui zid de spectatori n timp ce ;ando
i ;o,ot i croiau drum spre ,arul cur,at care ieea din centrul peretelui din stn$a. n
cnd a(unser acolo, #an reui s-i scoat ro,a de n)%at. *runcnd-o ln$ perete, i
terse palmele de transpira%ie i atept micarea lui ;ando.
0u a tre,uit s atepte prea mult.
& -ata, asta e@ url ,rusc ;ando, )ocea lui trecnd prin murmurul sczut al
con)ersa%iei din "undal ca o sa,ie de lumin printr-un ,loc de $hea%. Toate capetele se
ntoarser spre ,ar9
3i z)cnir de oc i team cnd arunctorul de proiectile "cu o $aur n ta)an.
& 1ezol)m asta acum i aici, creier de EowE o,osit, stri$ ;ando peste ecoul
,u,uiturii i peste cte)a %ipete speriate.
& Toat lumea a"ar@
;ui #an, ca i tuturor celorlal%i, nu i era clar cine era creierul de EwoE o,osit la
care se re"erea ;ando. +ar, din cte arta e7odul ,rusc, nimeni nu prea dornic s accepte
acest titlu. 4itnd de ,uturi, de cr%i i de demnitate, mul%imea %ni spre u.
#an ls cam (umtate dintre ei s treac de el. *poi, "cndu-i loc n mul%ime,
se strecur pe u i iei n strad.
*)usese dreptate n pri)in%a celor doi ,r,a%i de la securitate. *,andonndu-i
complet supra)e$herea lor linitit, acetia naintau mpotri)a curentului prin puhoi ctre
locul din care se auzeau "ocurile de arm, cu pistoalele scoase din toc i pre$tite.
Croindu-i drum de-a curmeziul u)oiului de oameni, #an se apropie de ei.
Concentrat asupra ca"enelei, primul dintre ei trecu de #an "r s-i arunce mcar
o pri)ire. #an atept pn cnd cel de-al doilea tocmai trecea pe ln$ el= atunci,
apucndu-i mna n care %inea pistolul, se roti pe un clci i i n"ipse cu putere cotul n
stomacul putiului. *erul iei din el cu un )( sonor i chinuit, care anun%a clar c "usese
scos din lupt.
+in pcate, z$omotul l a)ertiz la "el de clar i pe partenerul lui. Chiar n timp ce
#an smul$ea pistolul din mna inert a )ictimei sale, cellalt om de la securitate, nc
prins n mul%ime, se ntorcea pentru a )edea ce se ntmplase.
utiul era, cu si$uran%, tnr i destul de a$il. +ar se ntorsese spre stn$a, ceea
ce l "cu s nu poat tra$e repede n spatele lui. #an, pe de alt parte, de(a i a%intise
arma. 1u$ndu-se ca toate ,ine"acerile ci)iliza%iei s "ie prezente aici, n capitala
imperial, trase.
1u$ciunea i "u ascultat. !n locul unei e7plozii uci$toare de laser, arma din
mna lui trase cercurile al,astre, strlucitoare, ale unui oc paralizant.
Tnrul czu ca un ,olo)an n urma mul%imii care de(a "u$ea de aceast nou
amenin%are la adresa pcii i linitii ei. 1idicnd pistolul deasupra capului, #an sri peste
corpul care zcea cu "a%a n (os i se $r,i spre ca"enea.
!nuntru era pustiu. Chiar i ,armanul $sise un loc n care s dispar.
& 0u e ca pe )remuri n /nelul <7terior, coment ;ando, aproape ntristat,
dez,rcndu-se de ro,a de n)%at cu o mn, n timp ce cu cealalt %inea arunctorul de
proiectile pre$tit.
& 0orocul tu c nu e, i aminti #an. e Tatooine sau pe .en$elM ai "i a)ut
cincisprezece pistoale ndreptate spre tine nainte s tra$i a doua oar. #aide9 ua din
spate e pe acolo.
Cu toate acestea, sim%i o urm de re$ret n timp ce se ndreptau spre partea din
spate a ca"enelei. Chiar "useser nite )remuri "rumoase9
'cndu-i cura(, +isra i ridic ochii de pe datapad.
& 0u tiu ce s spun, domnule amiral, zise el, atent s nu e7a$ereze indi$narea
rnit din )oce i din e7presie. 'irete c ne$ cate$oric toate aceste lucruri.
& 'irete, repet ellaeon, cu ochii reci i cercettori. 2unt si$ur c nu este
altce)a dect o campanie de de"imare orchestrat cu $ri( mpotri)a dumitale de ctre
inamicii politici.
+isra i muc lim,a iritat. Chiar aceasta era linia pe care plnuise s o urmeze.
5ricum, Vader s-l ia pe sta.
& 0u a mer$e att de departe, spuse el n schim,. 0u m ndoiesc c cel pu%in
unele dintre sursele dumnea)oastr au "ost sincere. Totui, indi"erent de moti)a%iile sau
de sinceritatea lor, in"orma%iile sunt $reite.
ellaeon a)u un schim, de pri)iri cu colonelul +reM", care edea ln$ el. ri)iri
r,dtoare, cunosctoare, de am,ele pr%i.
& Au, spuse ellaeon uitndu-se iar la +isra. 3i care su$erezi c sunt moti)a%iile
i sinceritatea datelor comerciale o"iciale pe care domnul comandant +reM" le-a
descoperit pe Muunilinst6
& <ste sec%iunea a cincisprezecea din dosar, i indic +reM" ndatoritor, n caz c
nu a%i o,ser)at-o.
+isra scrni din din%i, uitndu-se la datapad. 2-i ia Vader pe ellaeon i pe
+reM".
& Tot ceea ce pot su$era este c cine)a a plantat inten%ionat aceste ci"re, zise el.
<ra o aprare incredi,il de sla, i, nendoielnic, to%i cei din ,irou tiau asta. +ar
chiar cnd ellaeon deschise $ura pentru a rosti asta, se auzi o ,taie di"erit din captul
opus al ncperii i una dintre uile du,le se deschise $reoi. +isra ridic pri)irea, $ata s
l pr(oleasc cu ea pe cel care a)usese cura(ul s inter)in ntr-o con)ersa%ie pri)at9
& <7celen%6 spuse Tierce, clipind cu o surprindere inten%ionat (ucat prost la
)ederea celor doi solda%i narma%i de ln$ u, $rzile pe care ellaeon a)usese insolen%a
s le aduc.
& 5h, mi cer iertare, domnule9
& 0u, e n re$ul, domnule maior, zise +isra. Ce s-a ntmplat6
& *m un mesa( ur$ent pentru dumnea)oastr, e7celen%, spuse Tierce, naintnd
timid ctre ,irou, cu ochii a%inti%i asupra lui ellaeon. +in camera operati) a palatului.
& .ine, s )edem, mri +isra, "cndu-i un semn ner,dtor s se apropie i
ncercnd s i ascund ndoielile aprute ,rusc. ;a "el de uor, Tierce ar "i putut s l
sune pe comunicator pentru a-i da )eti despre )ntoarea lor de spioni= di"uzorul era
potri)it n aa "el, nct doar +isra putea auzi. +ac )enise n persoan pn aici nsemna
c se ntmplase ce)a "oarte ru9
Tierce a(unse la ,irou i i nmn datapadul lui +isra. 3i chiar se ntmplase ce)a
"oarte ru.
2pioni inamici identi"ica%i ca "iind "otii $enerali ai 0oii 1epu,lici #an 2olo i
;ando Calrissian plus un ,r,at neidenti"icat, cu un implant de ci,or$. 2u,iec%ii au "ost
o,ser)a%i i identi"ica%i la intersec%ia 1e$isine cu Corlioon, dar au scpat de supra)e$here
i au "u$it. 2ecuritatea Capitalei ncearc n acest moment s sta,ileasc contactul.
+isra ridic pri)irea spre Tierce, i )zu nota de duritate din ochii -ardianului
1e$al.
& 0u-mi place s primesc ast"el de rapoarte, spuse el amenin%tor. Ce "ace
locotenentul, mai e7act, n pri)in%a asta6
& Cu to%ii se ocup de asta, zise Tierce. 2e pare c i dau toat silin%a.
& < )reo pro,lem6 rosti ellaeon.
!ntre,area i era adresat lui +isra, dar ochii i aten%ia i erau ndrepta%i, n
mod clar, asupra lui Tierce.
& oate c dori%i s ) ocupa%i personal de asta.
+isra scrni iar din din%i. +a, )oia "oarte mult s )ad ce se ntmpla acolo. +ar
ellaeon nu i-ar "i permis s scape din crli$, nici mcar temporar, dect dac ar "i a)ut
pre$tit )reun plan iret.
!i n,ui un surs cnd i ddu seama. 'irete9 ellaeon dorea s ai, ansa de
a-l intero$a repede i pri)at pe Tierce i ncerca s scape de Mo"".
/ar acum era la "el de clar c speran%a de a-i le$na aceast momeal prin "a% era
e7act moti)ul pentru care Tierce adusese el nsui mesa(ul.
& Mul%umesc, domnule amiral. +omnule maior Tierce, poate c le %ii dumneata
companie amiralului i nso%itorilor si pn m ntorc.
& <u, domnule6 ntre, Tierce, o"erindu-le )izitatorilor o "i$ur prosteasc, cu
ochii csca%i. .ine, cu si$uran%, s tri%i. +ac pe domnul amiral nu-l deran(eaz.
& +eloc, spuse ellaeon ncetior. * "i ncntat.
& M ntorc repede, promise +isra. 2im%i%i-) ,ine. *mndoi.
Treizeci de secunde mai trziu, era napoi n camera operati).
& e din%ii lui Vader, ce s-a ntmplat6 ntre, el.
& ;initi%i-), e7celen%, spuse Thrawn, ochii scprndu-i n semn de a)ertizare
ctre +isra. /-am pierdut doar pe moment.
+isra i arunc o pri)ire amenin%toare celuilalt, a,%inndu-se s dea o replic
muctoare. +ac pro,lema asta era din )ina maestrului n de$hizri, a)ea s-l lipeasc
de perete.
& * putea a"la i eu cum s-a ntmplat aa ce)a6
& 2olo i Calrissian sunt )eterani n lupt, e7trem de e7perimenta%i n tehnicile
de supra)ie%uire, zise Thrawn cu calm. 5amenii de securitate cu care au a)ut de a "ace nu
erau niciuna, nici alta. 1idic din umeri cu o micare su,til a umerilor pe su, uni"orma
al,.
& +e "apt, a "ost destul de instructi), demonstrnd unele de"icien%e e)idente din
procedurile de antrenament ale 2ecurit%ii Capitalei. Va tre,ui s remediem aceste
lucruri.
& 2unt si$ur c )or "i ncnta%i s ) primeasc indica%iile, spuse +isra, uitndu-
se la panoul de stare. *cum a"ia o ima$ine $eneral a oraului, mpreun cu pozi%iile
tuturor trupelor din 2ecuritatea Capitalei mprtiate prin el.
& 0u ar "i mai lo$ic s ne concentrm supra)e$herea asupra astroportului6
ro,a,il c ncearc s se ntoarc la na).
& 2i$ur c da, apro, Thrawn. Totui, dac a(un$ acolo i descoper un lan% de
trupe de oc care s le ,locheze drumul, )or $si o alt cale de a prsi .astionul.
& 2-ar putea s a)e%i dreptate, zise +isra, n sil. 'r ndoial, era ar$umentul
lui Tierce. Cel mai pro,a,il, i cu)intele lui= practic, +isra auzea in"le7iunile )ocii
-ardianului 1e$al n tonul maestrului n de$hizri.
& *tunci, ) pot ntre,a ce su$era%i s "acem6
Thrawn i ntoarse ochii roii strlucitori ctre panoul de stare.
& rimul pas n a prinde o prad contient este s $ndeti ca ea, spuse el. +in
nou, )or,ele parc ieeau din $ura lui Tierce. Care era misiunea lor aici i cum doreau s
o ndeplineasc6
& Ce zice%i de sa,ota(6 scrni +isra. 2un ca o misiune posi,il6
& 0u, zise Thrawn cu "ermitate. 0u ar "i trimis nite oameni ca 2olo i Calrissian
pentru sa,ota(. entru spiona(, poate, dar nu pentru sa,ota(.
& +omnule amiral Thrawn6 rosti unul dintre solda%ii din trupele de oc de la
consola lui. *m o )eri"icare par%ial a %intelor, acum. *)em o nre$istrare "cut de un
droid care arat c i-au petrecut ultimele trei zile n .i,lioteca /mperial.
& 'oarte ,ine, spuse Thrawn, uitndu-se la +isra.
!i nclin "oarte pu%in capul ctre un col% neocupat al camerei9
& * dori s )or,esc o clip cu dumnea)oastr, domnule amiral, zise +isra,
n%ele$nd semnalul. !ntre patru ochi, dac se poate.
& 'irete, e7celen%, spuse Thrawn, "cndu-i un $est ctre col%.
Tra)ersar ncperea.
& 0u-mi spune9 las-m s $hicesc, mormi +isra pstrndu-i tonul sczut al
)ocii. *u )enit aici dup +ocumentul Caamas.
& Ce descoperire uimitoare, e7celen%, zise 'lim, "r prea mult sarcasm,
prsind su,til interpretarea lui Tierce. artea interesant este c nu am auzit niciodat ca
2olo sau Calrissian s ai, mcar )reo urm de pre$tire de sintezor pentru o ast"el de
trea,.
+isra se ncrunt. Trecnd peste impertinen%a maestrului n de$hizri, a)ea
dreptate. *)ea mare dreptate. +isra nsui i croise drum n +osarele 2peciale ale
mpratului, dar el a)usese ani ntre$i la dispozi%ie i oric%i e7per%i ar "i dorit pentru a le
cere s"atul.
& *tunci sintezorul tre,uie s "ie cel cu implant, care-i nso%ete, su$er el.
'lim i %u$uie uor ,uzele.
& 0u, nu cred, spuse el. 0u au reuit s se uite destul de ,ine la el pentru a-l
identi"ica, dar ,nuiesc c este ;o,ot, )echiul administrator al lui Calrissian din
)remurile lui de pe .espin, nainte de <ndor. +in cte tiu, nici ;o,ot nu are e7perien%
de sintezor9
2e ntrerupse, mi(ind dintr-odat ochii.
& Ce e6 ntre, +isra.
& <7ist un truc despre care am auzit odat, zise 'lim ncetior. 4n truc de
sintezor pe care l-a in)entat cine)a de la limit n urm cu c%i)a ani. *a, cum era6 0u,
taci o clip9 las-m s m $ndesc.
Vreme de dousprezece secunde, sin$urul sunet din ncpere "u murmurul
con)ersa%iei din "undal, n timp ce oamenii care lucrau i comunicau unii altora
in"orma%iile pe msur ce acestea soseau. Toate erau ne$ati)e. +isra inspira adnc,
concentrndu-se pentru a-i %ine n "ru ner,darea. 2pionii inamici um,lau li,eri prin
oraul lui9
3i, ,rusc, ochii lui 'lim re)enir asupra lui.
& Verpini, spuse el cu o urm de trium" n )oce. *sta era. Verpini.
'cu (umtate de pas pe ln$ +isra.
& +omnule locotenent, ncepe o scanare n spectru lar$ a "rec)en%elor de
comunicare, comand el, )ocea "iindu-i dintr-odat iar a lui Thrawn. Concentreaz-te pe
"rec)en%ele de ,iocomunicare )erpine.
;ocotenentul nici mcar nu ridic sprncenele.
& +a, s tri%i, spuse el iute, apucndu-se de trea,.
& 2tai o clip, zise +isra, aproape apucndu-l pe 'lim de mnec, dar amintindu-
i la timp c nu s-ar "i potri)it cu persona(ul.
& 'rec)en%e de ,iocomunicare ale )erpinilor6
& Chiar este un truc impresionant de dr$u%, spuse 'lim, co,orndu-i iar )ocea
la ni)elul la care doar +isra l putea auzi. *i un sintezor )erpin ascuns pe unde)a, n timp
ce un trimis cu un implant re$lat pe "rec)en%a de ,iocomunicare a )erpinului mer$e la
sistemul n care )rei s intri. Cu "lu7ul de datte pe care l suport implantul, toat trea,a
"unc%ioneaz aproape ca o le$tur telepatic. Verpinul )ede prin ochii celui cu implantul
i spar$e sistemul de la propria lui consol, iar de$etele trimisului le imit pe ale lui la
sistemul real.
& Cu alte cu)inte, l trans"orm ntr-o marionet, rosti +isra, sim%ind cum i se
ntorcea stomacul pe dos de sil. Ca un e7traterestru s se (oace ast"el cu o "iin% uman,
chiar i cu una cu implant, care de(a nu mai era uman, era o ticloie la limita
o,scenit%ii.
& !n mare, apro, 'lim de$a(at. Cum ziceam, un truc "oarte dr$u%.
& Te cred pe cu)nt, mri +isra. 'irete, pentru un maestru n de$hizri care era
,$at n limit, aceste o,scenit%i erau, pro,a,il, doar un mod o,inuit de )ia%.
& 3i dac au nchis le$tura6
'lim ridic din umeri cu acelai $est ca a lui Thrawn de mai nainte. +ei nu putea
"i auzit de solda%i, era nc destul de precaut pentru a-i pstra rolul.
& *tunci ne mpotmolim i )om "i ne)oi%i s ncercm altce)a.
+isra se uit la panoul de stare.
& +ac ncercm s emitem pe "rec)en%ele alea de ,iocomunicare6 ntre, el.
oate s i spunem )erpinului s porneasc repulsoarele sau aa ce)a6 Cel pu%in am a"la
care e na)a lor.
& *r tre,ui s tim s codm un mesa( n )erpin, zise 'lim cu ndoial n $las.
0u cred c putem $si pe cine)a care s o "ac destul de repede.
& 0-ar putea s se ocupe de traducere un droid de protocol6
& 0u "r un modul special, i spuse 'lim. Modelele de serie nu sunt echipate, de
o,icei, pentru a traduce )erpina. Cererea e prea mic.
!i mn$ie $nditor ,uza in"erioar.
& e de alt parte, dac ;o,ot mai are deschis le$tura la captul lui, am putea
prinde un ecou de rezonan% dac nimerim "rec)en%a potri)it. *sta era unul dintre
lucrurile de care o,inuiam s ne n$ri(orm cu comunicatoarele noastre cnd ddeam
peste unele dintre patrulele planetare mai so"isticate. +ac reuim s ducem un receptor
destul de aproape i suntem norocoi, ar "i posi,il s-i localizm.
+isra sim%i cum i z)cnea ,uza.
& < o $rmad n$rozitoare de dac aici.
& 3tiu, accept 'lim. +ar tre,uie s ncercm ce)a, iar sta e cel mai ,un lucru
care mi trece acum prin minte. 'cu un semn cu capul ctre u. oate c ar "i ,ine s l
trimi%i pe Tierce napoi. *ici e )or,a de tactic, iar el este e7pertul nostru tactician.
/ar ellaeon petrecuse, oricum, destul )reme cu el.
& !l trimit, spuse el ndreptndu-se spre u. 2 m %ine-%i la curent, domnule
amiral.
Cu o ultim z$l%itur, tur,oli"tul se opri.
& *m a(uns6 mri )ocea lui Aothip.
& Cred c da, spuse Control n timp ce uile se deschideau. +a9 aici tre,uie s
"ie.
& +eci, pe unde o lum6 ntre, unul dintre ceilal%i pira%i.
+ndu-i capul ntr-o parte, :arolM i lipi ochiul de crptura care nc se )edea
ntre uile din spate. Lumtate dintre pira%i erau n li"t, (umtate a"ar, iar Aothip sttea
ntr-un coridor n$ust, cu pumnii n old, cu to%ii uitndu-se n toate direc%iile prin tunel.
& 0u tiu, zise Control, pri)ind nc o dat n (ur i apoi artnd spre stn$a. 2
ncercm mai nti pe acolo.
& !n re$ul, spuse Aothip. -rinner, ncuie li"tul nu )rem s )in nimeni dup
noi.
& .ine, zise -rinner, "cnd la panoul de control ce)a ce :arolM nu putea )edea.
-ata.
ira%ii disprur din raza de )edere n stn$a. :arolM numr pn la cinci= apoi,
spri(inindu-se pe ,uza cadrului uii, i ,$ )r"urile $hearelor n crptura dintre ui i
le des"cu.
/ntr n li"t= i tocmai ncepuse s nchid uile la loc, cnd auzi z$omot de pai pe
coridor. 2e ntorceau pira%ii.
0u a)ea timp pentru altce)a dect pentru reac%ii instincti)e. 'cnd un e"ort din
toate puterile, trase uile pn cnd rmaser doar doi centimetri ntre ele. 2e ,locar, dar
nu a)ea timp s le eli,ereze. Tra)ersnd li"tul din doar doi pai rapizi, se lipi ct mai ,ine
n col%ul din dreapta din "a%.
Tocmai la timp. Chiar cnd i apsa cu putere $hearele de c%rare de pere%ii
li"tului pentru a e)ita ca n cazul n care se "recau de ei z$omotul de metal pe metal s o
dea de $ol, paii a(unser la ea.
& 0u )d ce mare pro,lem e c are companie, mormia Aothip cnd primul )al
de aer pro)ocat de micarea lor intr n li"t.
& 5ricum, nu am auzit dect dou )oci acolo.
& *sta nu nseamn c sunt mai mul%i, zise Control r,dtor cnd $rupul trecu pe
ln$ ua deschis i continu s mear$ pe coridor.
& !n plus, dac ne )ede cine nu tre,uie, tot aran(amentul nostru cade.
& 3i ce6 mri Aothip, )ocea stin$ndu-i-se n timp ce naintau pe coridor.
*nularea aran(amentului nostru i a lui +isra e scopul, nu6
& Cel pu%in ar tre,ui s )or,im mai nti, spuse Control. *m putea reui s
rene$ociem a"acerea.
& #ei, -rinner, tu chiar te descurci cu un panou de control, inter)eni o alt )oce
din spatele $rupului n timp ce ei se deprtau. 3tiai c atunci cnd ai ,locat li"tul ai
deschis uile din spate6
:arolM i %inu respira%ia= dar rspunsul lui -rinner "u o scurt o,scenitate i un
mers nentrerupt pe coridor. 0umr iar pn la cinci, des"cndu-i $hearele de c%rare
i punndu-le la loc, apoi i scoase pistolul i porni dup ei. 0u "cuse dect c%i)a pai
pe coridor, cnd o pal de aer a,ia sim%it pe "a% o a)ertiz c unde)a, n "a%, se
deschisese o u. -r,i pasul ni%el i a(unse la o cur, mic a coridorului tocmai la timp
pentru a )edea cum un dreptun$hi de lumin tears se strn$ea ntr-o dun$ cnd pira%ii
lsar o u crpat.
& Ce loc ele$ant, l auzi pe unul dintre pira%i zicnd pe un ton de dispre%
amestecat cu in)idie. /a uite aici9 len(erie din mtase ramordian i tot ce tre,uie.
& oate-%i d i %ie un sett pentru priciul tu, mri Aothip. 4nde-i9 ah, aici e.
2e auzi z$omotul unui scaun tras pe un co)or $ros. :arolM se uit prin crptur,
ncercnd s )ad ce se ntmpla. +ar, din pozi%ia n care era, tot ce putea zri era o mic
por%iune a unei tapi%erii.
& Ce o s "aci6 ntre, Control.
& !l sun= la el n ,irou, mri Aothip. 5ricine o "i acolo, cred c i poate spune s
atepte.
& !mi pare ru, domnule amiral, zise maiorul Tierce, "recndu-i cu ner)ozitate
)r"urile de$etelor de pulpe. +ar, cu tot respectul, chiar nu tiu despre ce )or,i%i. 0u cred
c am "ost )reodat pe 8a$a Minor. +ac s-a ntmplat, tre,uie s "i "ost n timpul unui
cantonament pe cnd eram cadet. Cu si$uran% nu9 cnd spunea%i= acum ase luni6
& Cam aa, zise ellaeon, pri)indu-l cu aten%ie i dorindu-i din tot su"letul s "i
a)ut destule do)ezi pentru a comanda o analiz a ade)rului complet asupra lui. 5mul
min%ea de n$he%au apele de asta ellaeon era si$ur. +ar pn cnd l putea identi"ica pe
Tierce ca "iind cel care intrase n sistemul in"ormatic de pe 8a$a Minor, nu a)ea ce "ace.
2au pn cnd sintezorul 0oii 1epu,lici, -hent, descoperea do)ada inter)en%iei
lui Tierce. *sta era un (oEer despre care nici Tierce, nici -hent nu tiau.
!n spatele lui ellaeon, uile du,le se deschiser.
& !mi cer iertare pentru ntrziere, domnule amiral, spuse +isra, trecnd pe ln$
colonelul +reM" i dup ,iroul din coral i)oriu de cultur. *sta e tot, domnule maior,
adu$ el scurt ctre Tierce.
& +a, e7celen%, zise Tierce.
entru o "rac%iune de secund, ochii lor se ntlnir, iar lui ellaeon i se pru c l
)ede pe +isra "cndu-i un semn a,ia percepti,il cu capul ordonan%ei sale. *poi,
micndu-se cu aerul cui)a care ncearc s "u$ de un $rup de ,esiiothi, dar care )rea s
i mai pstreze o urm de demnitate, maiorul tra)ers ,iroul i scp.
& 2per c maiorul Tierce )-a "ost o companie plcut, coment +isra.
& +estul de plcut, l asi$ur ellaeon, studiind cu aten%ie "i$ura schimonosit.
0u era o "a%, ci o masc, se $ndea el, creat pentru a ascunde mintea din spatele ei.
3i tia ce era n acea minte. ro,lema era c nu o putea do)edi. 0u nc. +ar s
"ac +isra un pas $reit9 unul sin$ur9
& *a, unde rmsesem6 ntre, +isra )ioi, lsndu-se pe spate n scaun. !n mod
clar, scurta pauz "cuse un ,ine imens ncrederii lui.
& 5h, da9 acele lucruri ne"ondate i de"imtoare pe care al%i oameni le-au tot
spus despre mine. M $ndeam, domnule amiral9
2e ntrerupse cnd auzi semnalul de la comunicatorul de pe ,iroul su. 4itndu-se
urt, se ntinse iar n "a% i aps ,utonul.
& +a6 stri$ el. Cee96
!n$he%, ochii mrindu-i-se pentru o clip i ,r,ia czndu-i o "rac%iune de
centimetru. 5chii i %nir spre ellaeon, napoi la ecranul comunicatorului.
& +a, sunt ocupat, mri el. 3i nu mi place s "iu ntrerupt ast"el pentru9
.rusc, se opri. ellaeon i ncord auzul, dar di"uzorul emitea sunetul concentrat
n direc%ia lui +isra, iar el nu putea auzi nimic din partea opus a ,iroului. 3i atunci ochii
lui +isra se mrir iar9 i ellaeon )zu ce)a ce nu mai )zuse niciodat. Ce)a ce nu se
ateptase s )ad )reodat.
Mo"" +isra, mincinos, intri$ant i, pro,a,il, trdtor, se "cu al, la "a%.
+reM" )zu i el.
& <7celen%, ntre, el, ridicndu-se i ncepnd s dea ocol ,iroului.
Momentul de oc trecu, iar e7presia de nencredere uimit a lui +isra se
trans"orm dintr-odat n cea a unui rancor tur,at.
& !napoi, se rsti el la +reM", "cnd o micare cu mna spre acesta ca i cum ar
"i ncercat s $oneasc un animal periculos.
& 0-am nimic. +-te napoi.
+reM" se opri, aruncndu-i o pri)ire zpcit lui ellaeon.
& 2-a ntmplat ce)a, e7celen%6 ntre, acesta din urm.
& Totul este n re$ul, domnule amiral, spuse +isra, cu)intele ieind ca i cum ar
"i "ost trase cu cletele. ellaeon o,ser) c ochii lui erau nc a%inti%i asupra ecranului
comunicatorului.
& +ac m ierta%i din nou, e7ist nc o pro,lem de care tre,uie s m ocup
imediat.
2e ridic nchiznd comunicatorul cu o mpunstur n)erunat.
& M ntorc imediat, mri el, ndreptndu-se aproape n "u$ spre uile du,le.
& +esi$ur, stri$ ellaeon dup el. 0u ) $r,i%i.
4ltimele cu)inte i "ur ntrerupte de ,u,uitul uilor nchise n urma lui.
& <i, asta a "ost interesant, coment +reM", uitndu-se la ui, apoi iar la ellaeon.
5 "i o alt mecherie ca s mai tra$ de timp6
& 0u cred c )reuna dintre aceste ntreruperi a "ost nscenat, zise ellaeon
ncruntndu-se $nditor la ,iroul Mo""ului. /storic, ma(oritatea celor care i permiteau
mo,il din "ilde i)oriu de cultur era "ormat din industriai, politicieni ,o$a%i i lorzi ai
crimei de la limit. Cu to%ii a)eau ntotdeauna ce)a de ascuns9
& 0u, aici se ntmpl ce)a. Ce)a important.
& Mm, murmur +reM". 2 m duc pe hol s )d dac pot a"la ce este6
& oate mai trziu, spuse ellaeon. !ntre timp, se pare c am rmas sin$uri. !n
,iroul lui +isra.
+reM" i ridic sprncenele n semn c n%elesese.
& +a, chiar aa, apro, el, uitndu-se prin ncpere. 5chii i czur pe ,irou.
& +esi$ur, este cam du,ios din punct de )edere le$al, i aminti el superiorului
su, aruncnd o pri)ire piezi ctre cei doi solda%i care pzeau ua. 0u a)em un mandat
de perchezi%ie, iar +isra nu a "ost acuzat o"icial de nimic.
& !mi asum responsa,ilitatea, zise ellaeon. +-i drumul i )ezi ce po%i s
$seti.
& +a, s tri%i, spuse +reM", zm,ind uor n timp ce trecea n partea cealalt a
,iroului.
& Cu plcere.
Tierce sttea ln$ u cnd +isra n)li n camera operati).
& *)em un ecou, murmur "ostul -ardian, cu o not de satis"ac%ie rutcioas n
)oce. 5dat ce trian$ulm9
& Aothip e aici, l ntrerupse +isra. < n apartamentele mele.
;ui Tierce i dispru zm,etul.
& Cum6
& <u de unde nai,a s tiu6 replic +isra. +ar e acolo. *m recunoscut mo,ilierul
cnd m-a sunat la mine n ,irou.
Tierce arunc o pri)ire la console, la 'lim care sttea iar n spatele locotenentului.
& *sta e din ce n ce mai ,ine, zise el ntunecat. ellaeon a auzit ce)a6
& 0u cred, spuse +isra. Trepduul la al lui9 +reM"9 !ncepuse s )in dup
,irou, dar nu cred c a auzit sau c a )zut ce)a.
Tierce uier printre din%i.
& Tre,uie s scpm de el.
& 2clipitoare $ndire militar, mri +isra. *i )reo propunere despre cum s-o
"acem6 tii, n-a )enit sin$ur.
Tierce se uit iar la console.
& 0u pot s plec de aici, zise el. 2olo i Calrissian sunt alunecoi. n cnd
2ecuritatea nu pune ochii pe ei9
& 0ici nu putem s-l lsm pe Aothip s se instaleze acolo, l ntrerupse +isra.
0u n%ele$i6 !nseamn c are cale li,er spre ,iroul meu. 4nde e amiralul ellaeon.
Tierce l pri)i tios.
& ;-ai lsat sin$ur pe ellaeon6
& 'irete c e sin$ur, se rsti +isra. Ce ar "i tre,uit s "ac, s le spun $rzilor de
a"ar s intre i s l pzeasc6
& 0-ar "i "ost o idee prea rea, replic Tierce. 1idic o mn. .ine, ,ine, s le
lum pe rnd. ellaeon9 cred c mai poate atepta. 2olo i Calrissian9
& *)em un al doilea ecou de "rec)en% de ,iocomunicare, domnule *miral,
raport unul dintre solda%i uitndu-se la 'lim. 2ecuritatea anun% c e $ata s se mite n
clipa n care a)em o pozi%ie si$ur.
& Mul%umesc, zise Thrawn, ntorcndu-i ochii strlucitori ctre con)ersa%ia care
a)ea loc ln$ u. Continua%i opera%iunea. <ste )reo pro,lem, e7celen%6
& +oar una mic, domnule *miral Thrawn, rosti Tierce nainte ca +isra s poat
rspunde. +ar s-ar putea s ) solicite aten%ia )reme de cte)a minute.
& Cu si$uran%, spuse 'lim de$a(at.
& Ce "aci6 uier +isra n timp ce maestrul n de$hizri tra)ersa ncperea. +oar
nu propui9
& 0u e7ist dect dou moduri de a te ocupa de unul ca Aothip, spuse Tierce cu
rceal. !l omori sau l sperii. 'cu un semn cu capul ctre 'lim. tii ce)a care ar putea
s-l sperie mai ru dect un Mare *miral6
'lim a(unsese ln$ ei la timp pentru a auzi ultima parte.
& e cine ncerca%i s speria%i6 ntre, el.
& e cpitanul Aothip, spuse +isra. < n apartamentele mele.
'lim csc ochii, a,ia )izi,il. 2e uit la Tierce9
& 5 s te descurci, l calm -ardianul. Aothip s-a ,$at n asta pentru pro"it, iar
tu eti $aran%ia noastr c )a "i pro"it. 0u o s rite s te rneasc.
& +oar dac nu a )enit aici pentru rz,unare, art 'lim nelinitit. entru ce i-a
"cut ellaeon la esitiin, mai tii6
& Va uita totul n clipa n care o s te )ad, zise Tierce ner,dtor. !n orice caz, o
s "iu cu tine. ot s "ac "a% oricui ar "i acolo cu el. 5 s "ii ,ine.
& 3i 2olo6 insist 'lim, uitndu-se n spate, la console. +ac i pierd din nou6
& Cum6 replic Tierce. *m prins dou ecouri tim n ce parte a oraului sunt.
5 s-i prind pn ne ntoarcem noi. *cum, s mer$em.
'lim se strm,, dar apro, cu o micare din cap.
& Continu opera%iunea, domnule locotenent, ordon el, ntorcndu-se pe
(umtate, ns "r ca )ocea calm a lui Thrawn s trdeze ce)a din ner)ozitatea lui
e)ident. M ntorc n cte)a minute.
Tierce "cu semn ctre u i to%i trei ieir.
& 0u tiu, mormi 'lim, destul de tare ct s-l aud +isra. 0u cred c o s-mi
plac asta.
rimul a)ertisment a "ost o tresrire a,ia sim%it din partea lui ;o,ot.
& Ce e6 ntre, ;ando uitndu-se la acesta.
& Ce e ce6 ntre, #an din partea cealalt a lui ;o,ot.
& Chiar adineauri a prut s ezite, spuse ;ando, tr$nd pe spate plria pleotit
care preluase sarcina de a camu"la implantul din capul lui ;o,ot i cercetnd lumini%ele
indicatoare de acolo. Modelul nu era acelai ca cel pe care l )zuse ultima dat cnd se
uitase.
& oate c doar s-a mpiedicat, zise #an ner,dtor, pri)ind n (ur. #aide, tre,uie
s ne micm.
& 2tai o clip, insist ;ando, e7tinzndu-i cercetarea asupra e7presiei dintr-
odat introspecti)e de pe "a%a lui ;o,ot. !l cunotea pe acesta mult mai ,ine dect #an i
i era clar c tresrirea i e7presia stranie a celuilalt erau semne c se petrecea ce)a
ciudat. * i$nora acest lucru ar "i nsemnat s o caute cu lumnarea.
& ;ando9
& +oar o clip, l ntrerupse ;ando.
.rusc, ;o,ot tresri a doua oar, lumini%ele indicatoare schim,ndu-i iar
modelul. 1maser un moment aa, apoi se schim,ar napoi.
3i, sim%ind un $ol n stomac, ;ando n%elese ce se ntmplase.
& 'ac o cutare de ecouri de comunica%ii, i spuse lui #an. 1e$lat pe "rec)en%ele
de comunica%ii )erpine.
& Minunat, zise #an, apucndu-l pe ;o,ot de mn pentru a-l sus%ine i uitndu-
se ncruntat pe su, ,orul plriei. *u prins "rec)en%a de(a6
& 2e pare c nu, spuse ;ando, pri)ind n (ur n cutarea unei idei. <rau nc la o
distan% de (umtate de or de mers pe (os pn la astroport. 4n speeder de teren i-ar "i
putut duce acolo mai repede, dar asta ar "i nsemnat "ie s nchirieze, "ie s "ure unul.
*m,ele )ariante a)eau riscurile lor.
5chii i czur pe o pancart mare i strlucitoare de deasupra unui ma$azin din
apropiere. 5 pancart care se luda cu litere de o chioap despre sutele de droizi a"la%i pe
stoc, la cele mai ,une pre%uri din /mperiu i totul cu reducere, doar azi9
& #aide, zise el lundu-l pe ;o,ot de cellalt ,ra% i tr$ndu-l ctre ma$azinul
de droizi. !nuntru. *m o idee.
*(unser nuntru nainte ca "rec)en%a imperialilor s se potri)easc nc o dat.
& 3i acum6 mormi #an, uitndu-se n (ur la mul%imea de )ntori de chilipiruri
care umpleau ncperea.
& *colo, i spuse ;ando, croindu-i drum ctre un semn care arta sec%iunea
astromec. 0e tre,uie )reo duzin de modele 12 i 1G.
& 0ici o pro,lem, l asi$ur #an, ntinzndu-i $tul peste $rmada de
cumprtori. Vd cel pu%in douzeci. 2per c mai %ii minte cum stm cu ,anii.
& 0-o s-i cumprm, zise ;ando. 0u o s "acem dect s )or,im cu ei.
!i croir drum prin mul%ime i n sec%iunea droizilor astromec, care era "irete
mai pu%in populat dect preau s "ie zonele pentru droizi ,uctari sau ser)itori.
& .un ziua, ,uni cet%eni, spuse un droid de protocol ar$intiu pind spre ei.
2unt C-HM5, rela%ii om-ci,or$. ot s ) a(ut s "ace%i o ale$ere6
& +a, mul%umesc, zise ;ando. Cutm un droid care s poat ser)i drept inter"a%
pentru comunica%ii pe raz lun$ pe anumite "rec)en%e "oarte alese.
& !n%ele$, domnule, spuse droidul ntorcndu-se pe (umtate pentru a le "ace
semn ctre irurile de cilindrii din spatele lui. V pot propune ce)a din seria 12 sau 1G.
*m,ele modele )in cu sisteme de comunica%ii n toat $ama de "rec)en%e, dar i cu
echipament standard.
& 2un ,ine, zise ;ando pind ctre irul de 1G. Te deran(eaz dac le "acem un
mic test6
& 'irete c nu, domnule, spuse droidul de protocol. 2unte%i li,eri s "ace%i orice
test dori%i.
& Mul%umim. ;ando "cu un semn ctre primul 1G. Tu primul din rnd a
)rea s transmi%i un semnal multitonal pe urmtoarea "rec)en%.
Aise repede numrul. 4rmtorul? a )rea s transmi%i tonuri di"erite pe o "rec)en%
di"erit. 5"eri numrul.
& +oar o clip, domnule, l ntrerupse droidul de protocol, prnd n$ri(orat. M
tem c nu pute%i transmite pur i simplu semnale de comunica%ii neautorizate n mi(locul
oraului9
4nul dintre 1G piui un mesa( scurt.
& 5h, zise droidul de protocol, cam uimit. <ti si$ur c niciuna dintre "rec)en%e
nu este "olosit aici6 +e nimeni6
1G scoase un ciripit a"irmati).
& !n%ele$, spuse droidul de protocol. !mi cer iertare, domnule. V ro$, continua%i.
;ando continu, dndu-i "iecrui droid cte una dintre "rec)en%ele )erpine
importante pentru a transmite pe ea.
& !n re$ul, zise el cnd termin, ntorcndu-se la C-HM5. <7celent. *cum, dac
ai )rea s le spui s transmit n continuare, o s m duc la speederul meu s m asi$ur c
men%in "rec)en%ele cum tre,uie.
& Vre%i s-i lsa%i s transmit6 ntre, droidul, ncepnd s par iar nelinitit.
+ar, domnule9
& 0u te po%i atepta s cumprm att de mul%i doar c ne promi%i tu c transmit
corect, nu6 inter)eni #an. 2tai linitit, unul dintre oamenii notri )a rmne aici.
*rt n partea opus spre un ,r,at ntr-o hain )erde-nchis care e7amina irul
de droizi ser)itori.
& 5 s stea aici pn )eri"icm asta i ne ntoarcem, adu$ ;ando. <7tinde%i
creditul corporatist pentru comenzi de douzeci de modele sau mai mult, da6
& +esi$ur, domnule, rspunse droidul luminndu-se )izi,il. 0u tre,uie dect s
arta%i autoriza%ia corporatist cnd "ace%i comanda.
& .ine, spuse ;ando ridicnd din sprncene ctre #an. Cellalt pricepu i l
mpinse pe ;o,ot ctre primul semn de ieire.
& 0e ntoarcem n cte)a minute.
& 'rumoas micare partea aia despre cum lsm pe cine)a n urm, coment
;ando. *r tre,ui s mai cti$m cte)a minute cu asta nainte de a ncepe s-i pun
ntre,ri ciudate.
& *sta pn nu ncep s )or,easc cu tipul la, oricum, mri #an. +eci care-i
planul6 Mer$em drept la na)6
& Nsta era, zise ;ando. *sta dac nu crezi c ar merita s o lum mai pe ocolite
de data asta.
& Chiar aa, spuse #an "recndu-i o,razul. Transmisiunile droizilor lora ar
tre,ui s mpiedice orice alte cutri de ecou, cel pu%in deocamdat. +ar ei a)eau de(a
idee unde suntem n ora. +ac am putea s ne suim ntr-un transportor, am a(un$e la
astroport pe partea cealalt.
& +ac nu suntem prini, l a)ertiz ;ando. e aici nu sunt ,ine )zu%i oamenii
care mer$ n transportoare.
& Merit riscul, zise #an, artnd c de(a se hotrse. #aide9 cel mai apropiat
acces e pe aici.
Con)ersa%ia sau, cel pu%in, ct reuise :arolM s aud din ea prin ua pe
(umtate deschis "usese scurt, tioas i neplcut.
3i "oarte instructi). ira%ii Ca)rilhu alia%i cu /mperiul6
;a un anumit ni)el, presupunea ea, nu era o mare descoperire, mai ales dup ce
auzise discu%ia dintre 2olo i Calrissian. /mperialii "ceau a"aceri pe ascuns cu plea)a
limitei de ani ntre$i, pn la urm, ncepnd de la acea rela%ie strns dintre ,lestematul
de criminal alpatine i prin%ul Bizor. *cum, cnd marele /mperiu ntins peste stele
"usese redus la o mn pric(it de sisteme, ar "i a)ut i mai multe moti)e s i plteasc
pe unii dintre ei pentru tre,urile murdare. +ar, la un alt ni)el, asta era ntr-ade)r ce)a
nou. Aothip nu-i )or,ise lui Mo"" +isra aa cum o "ace un an$a(at cu stpnul lui, ci ca i
cum i-ar "ii "ost un e$al. Mai mult, un e$al "oarte nemul%umit, asta dac tonul e"ului i
ploaia de in)ecti)e artau ce)a.
Chiar i mai interesant, a)nd n )edere amenin%rile ascunse ale lui Aothip de a
da totul n )ilea$, se prea c aceast n%ele$ere nu era nici apro,at, nici mcar
cunoscut de restul conducerii imperiale.
/ni%ial, :arolM l urmrise pe Aothip n ideea de a se rz,una pe pira%i pentru rolul
lor n mcelul de pe ;orardian din urm cu trei ani. *cum, dduse peste ce)a mult mai
interesant.
& Crezi c o s )in6 ntrerupse )ocea unuia dintre pira%i $ndurile lui :arolM.
& 'irete c da, mri Aothip. Crezi c )rea s anun%m a"acerea noastr pe
"rec)en%a $eneral a .astionului6
& 0-o s )in sin$ur, a)ertiz Control. 5 s "ie nso%it de $rzi.
& 0u multe, spuse Aothip. 0u-s mul%i oamenii n care se ncrede )iermele sta.
& Tot ar "i o idee ,un s a)em nite ntriri ascunse, zise Control, iar :arolM
sim%i mpunstura )er,al din tonul lui.
& *a, s "ie.
& 5h, ,ine, ced Aothip n sil. Crans, ortin9 duce%i-) napoi pe coridor. +ac
"luier, )eni%i i-i omor%i pe to%i n a"ar de noi.
4rmar dou con"irmri i sunetul pailor care se apropiau. Micndu-se cu mult
mai pu%in z$omot, :arolM se retrase dup cur,a mic a coridorului. ;umina sla, crescu
atunci cnd pira%ii deschiser ua, apoi sczu iar cnd o nchiser par%ial. /ar acum ea
a)ea o ale$ere de "cut. *ici, la patru metri de cei doi pira%i ascuni i de mormielile lor,
nu )a putea auzi aa cum ar "i dorit con)ersa%ia ce urma s ai, loc ntre Aothip i +isra.
Mai mult, $ndul ca pn i un Mo"" imperial s cad n cursa unora ca pira%ii Ca)rilhu
nu i prea con)enea.
Am,ii su,%ire n ,ezn "a% de ironia situa%iei. <ra e7act acelai lucru cu care
2hada nu "usese de acord pe acoperiul ,tut de )nturi de pe .orcorash n urm cu cinci
sptmni, dar i moti)ul pentru care :arolM se a"la aici.
!ns considera%iile "iloso"ice pro"unde puteau s mai atepte. !ntre timp, pira%ii
Ca)rilhu a)eau o datorie "a% de MistrMl9 iar prima plat a)ea s "ie "cut chiar aici i
acum. unndu-i pistolul n toc, :arolM scoase dou cu%ite su,%iri i naint "r z$omot.
Crans i ortin, eznd pe )ine unul ln$ altul n spatele uii aproape nchise,
optind i chicotind ntre ei n ateptarea carna$iului ce a)ea s )in, nici nu au auzit-o
)enind.
* mai durat un minut s trasc trupurile n tcere c%i)a metri napoi prin
coridor, acolo unde nu ar "i "ost n calea nimnui. *poi, ntorcndu-se la ua nchis pe
(umtate, se ls pe )ine i strecur unul dintre cu%ite pe co)orul $ros din camer.
/ma$inea re"lectat de metal era mic i cam de"ormat, dar :arolM "cuse acest
lucru de mii de ori i tia cum s o desci"reze. +up cum se ateptase, Aothip i cei trei
oameni rmai erau to%i cu "a%a la ua n"lorat de pe peretele din dreapta. Aothip edea
cam aro$ant la ,iroul Mo""ului, iar ceilal%i erau spri(ini%i de pere%i sau de di"erite piese de
mo,ilier prin ncpere. Cu to%ii i pipiau mnerele pistoalelor sau i "recau minile,
pre$tindu-se= stteau n a"ara liniei de "oc al lui :arolM i a am,uscadei despre care nc
mai credeau c era pre$tit.
Tocmai i punea la punct planul unui posi,il atac, dac s-ar "i a(uns la asta, cnd
se auzi clinchetul ncet al unei ncuietori din partea opus a camerei. .rusc, discu%ia
optit a pira%ilor ncet. 4a se deschise i intrar doi oameni.
Cel din dreapta era Mo"" +isra= asta era e)ident din )rsta lui, din mantia care i
arta "unc%ia i din atitudinea aro$ant cu care pii n ncpere. Cellalt, de la dreapta lui
+isra, era m,rcat n uni"orma imperial9
:arolM sim%i un nod n $t, o "urnictur neplcut pe cea". Cel de-al doilea
,r,at era un rz,oinic.
0u un soldat? un rz,oinic. Vedea asta din postura lui, din mers, din "elul n care
i %inea minile i din cel n care ochii= estimau situa%ia din "a%a sa.
Control a)ertizase c +isra i )a aduce $rzi cu el. !n treact, :arolM se ntre,
dac )reunul dintre pira%i era n stare s recunoasc rz,oinicul din spatele uni"ormei.
2e prea c Aothip nu putea.
& +aO nu te-ai $r,it s )ii, mri el cnd rz,oinicul nchise ua. Cine-i ner"ul6
& +-te din scaunul meu, mri i +isra, nelund n seam ntre,area i "cnd
ner)os un semn ctre piratul tolnit.
& <u )or,esc aici, +isra, spuse Aothip, "r s "ac )reo micare pentru a eli,era
scaunul. 2tai o clip9 te tiu, adu$ el ridicnd un de$et ctre rz,oinic. +a9 eti
n%epatul care mi-a "urat to%i s"tuitorii. 2o)ler mpu%it i mnctor de rarEi.
:arolM se strm,, ateptndu-se ca moartea ,rusc s "ie rspunsul rz,oinicului
la aceast insult. +ar acesta nu era aa de uor de pro)ocat.
& *i dreptate, zise el cu o )oce de un calm $lacial. 2unt maiorul Tierce. 3i, dup
cum am e7plicat atunci, /mperiul a)ea mai mare ne)oie de ser)iciile lor.
& *a c doar ai mrit miza i i-ai retras, ha6 replic Aothip cu o )oce tot mai
ntunecat. <i, poate c aa "ace%i lucrurile )oi, $unoierii imperiali. +ar nu aa se "ace la
limit. +ac "aci o n%ele$ere, te %ii de ea. !i ridic iar de$etul. 2au a(un$i s %i petreci
ultimele clipe de )ia% re$retnd.
& Credeam c la limit, de asemenea, nu %i pierzi cura(ul, inter)eni +isra
dispre%uitor. *a de ru te-a speriat ellaeon6
& ;as-l pe ellaeon, rosti Aothip. M ocup de el mai trziu. *cum, tu eti n
rin$. !ncepem cu compensa%ia pentru crucitorul meu i pentru cei opt sute de oameni
care au murit pe el.
& 2e pare c sta chiar i-a pierdut cura(ul, e7celen%, zise Tierce. otul de
sa,acc e prea mare pentru el i )rea s se retra$.
Aothip pu"ni.
& Vor,e. +oar asta-i de tine, +isra. Vor,e i promisiuni, iar noi a(un$em s
"acem toat trea,a i s murim. +ar $ata. Cred c douzeci de milioane ar tre,ui s
acopere9
& 2 presupunem c %i putem demonstra c a)em ce)a mai mult dect )or,e, l
ntrerupse Tierce, cu o urm de pro)ocare n $las. 2 presupune c %i putem o"eri do)ada
c /mperiul se ridic iar i c, de data aceasta, nu mai putem "i opri%i. Tot ai mai )rea s
renun%i6
Aothip rse cu un hohot total lipsit de umor.
& +o)ad, ha6 +ac )oi crede%i c orice a%i a)ea poate9
2e ntrerupse cnd n spatele lui +isra ua se deschise iar. 4nul dintre pira%i
scoase pistolul pe (umtate9
& .un ziua, cpitane Aothip, spuse calm persona(ul n uni"orm al, cnd intr
n camer. +-mi )oie s m prezint. 2unt Marele *miral Thrawn.
Colonelului +reM" i lu mai pu%in de un minut s $seasc sertarul secret ascuns
su, supra"a%a de scris a ,iroului din "ilde i)oriu de cultur. 0u a)u ne)oie dect de nc
dou minute, i de a(utorul unor unelte cam ile$ale, pentru a-l deschide.
!nuntru erau opt datacarduri. Trei dintre ele a)eau etichetele unor in"ormri
$u)ernamentale o"iciale? una de la 4,ictorat, celelalte dou de la Contrain"orma%iile
'lotei.
!ns restul de cinci9
& Copiaz-le, ordon ellaeon cnd +reM" )r unul dintre datacardurile
neetichetate n datapadul lui. e toate, chiar i pe cele o"iciale. 5 s )edem ce poate "ace
cu ele departamentul de decriptare a #imerei.
& +ac mi permite%i, domnule, sta%i s ncerc ce)a mai nti, spuse +reM",
sco%nd un datacard din ,uzunar i ,$ndu-l n "anta au7iliar a datapadului su. 4nul
dintre lucrurile n plus pe care le-am o,%inut din )eri"icarea "inan%elor ;ordului -raemon
a "ost criptarea pe care o "olosea pentru a comunica cu .astionul. 2 )edem dac +isra a
"ost destul de ne$li(ent sau de ncreztor ca s "oloseasc acelai cod aici9 <i, ei.
Micu%ul nostru Mo"" inteli$ent se pare c a ratat un pariu.
!i zm,ii ncordat lui ellaeon.
& < aici, domnule amiral. Totul e aici.
ellaeon )eni alturi de el i se uit peste umrul colonelului. <rau aici, da? nume,
datte, cantit%i, detalii ale di"eritelor tranzac%ii. Totul.
& 5 s po%i s le le$i de partea de opera%iune a lui -raemon6
& Cu uurin%, l asi$ur +reM", nc derulnd dosarele. +isra a "ost chiar destul
de dr$u% s ne o"ere datte pentru "iecare. Tot ce tre,uie s "ac9
& 2tai, l ntrerupse ellaeon, lo)indu-l cu )r"urile de$etelor pe ,ra%. Ce)a i
atrsese aten%ia n trecere. + napoi cte)a "iiere. 0u, mai ncearc unul. !nc unul.
3i iat? numele pe care l zrise ellaeon. 0umele, pozi%ia actual, ordinul de
ncarcerare9
& Colonelul Meizh Vermel, citi +reM" ncruntndu-se. 0u este unul dintre
a$hiotan%ii dumnea)oastr, domnule amiral6
& .a da, este, zise ellaeon, n )reme ce satis"ac%ia descoperirii se trans"orma
,rusc n cea%a "uriei ntunecate. * disprut n timpul unei misiuni speciale n care l-am
trimis.
& Chiar aa, spuse +reM", )ocea lui de)enind i ea ntunecat. +eci acum +isra
se ocup i de rpiri, nu6
& +oar la ocazii speciale, zise ellaeon, uitndu-se la sertarul ascuns.
+reM" "cuse o trea, ,un "or%nd ncuietoarea, dar stricciunea nu putea "i
acoperit. !n clipa n care +isra ar "i deschis compartimentul, i-ar "i dat seama c cine)a
um,lase acolo.
3i ellaeon lu o hotrre.
& 0u le mai copia, spuse el adunnd datacardurile. ;um ori$inalele.
+reM" clipi.
& +omnule6 +ar9
& 3i plecm, adu$ ellaeon uitndu-se la unul dintre solda%ii care pzeau ua.
& Trimite un semnal #imerei, ordon el. Cpitanul *rdi"" s "ie $ata de plecare
de ndat ce a(un$ la ,ord. *poi l suni pe locotenentul Marshian, de la na)et, i i spui
c )enim.
& +a, s tri%i. 2oldatul i scoase comunicatorul.
& +ar +isra6 ntre, +reM". !nc n-am rezol)at-o cu el.
& +isra mai poate atepta, zise ellaeon ntunecat. *cum, $ri(a mea cea mai
mare este s l eli,erez pe Vermel nainte ca +isra s decid c reprezint un pericol.
& V duce%i dumnea)oastr n persoan6
& +a, spuse ellaeon, nchiznd compartimentul secret. !n "unc%ie de cum a
alctuit +isra ordinul de ncarcerare, s-ar putea s "ie ne)oie de autoritatea mea de
Comandant 2uprem pentru a-l scoate de acolo. !n plus, n acest moment nu am ncredere
n nimeni din a"ara #imerei. 5ricine poate "i n ,uzunarul lui +isra.
& 2au al lui Thrawn6 murmur +reM".
ellaeon se strm,.
& +ac Thrawn este ntr-ade)r n )ia%, zise el. 5ricum, m duc.
& *r putea "i delicat, l a)ertiz +reM", re$lndu-i pasul pentru a mer$e alturi
de ellaeon n timp ce se ndreptau spre uile du,le.
& 2ta%ia 1imcee este la )reo dou zile de z,or distan%. Cu si$uran% +isra o s
o,ser)e lipsa datacardurilor pn atunci.
& 2tai linitit, mai am i eu cte)a cr%i n mnec, spuse ellaeon. 2oldat6
& ;ocotenentul Marshian raporteaz c na)eta )a "i $ata de z,or cnd a(un$em,
s tri%i, anun% soldatul. Cpitanul *rdi"" raporteaz la "el pentru #imera.
& .ine, zise ellaeon, ndemnndu-i pe solda%i s deschid uile. *tunci s nu-i
lsm s atepte.
Vreme de cte)a secunde, ncperea "u n)luit n tcere total. 5 linite ca ntr-
o peter sau o pdure, ori un mormnt. +isra ls nemicarea s z,o)easc, ,ucurndu-
se din plin de e7presia de nencredere uimit de pe "a%a lui Aothip. <ra )remea ca
mnctorul sta de )iermi, piratul sta n"umurat s dea cu nasul de ce)a ce nu putea
rezol)a cu $l$ia i ludroenia lui.
/-ar "i plcut s )ad consternarea durnd ce)a mai mult. +ar, din moti)e
cunoscute doar de el, maestrul n de$hizri alese s rup )ra(a.
& re%i surprini de prezen%a mea, zise el, iar )ocea lui Thrawn era la "el de
per"ect ca tcerea de pn atunci. 0u pot dect s tra$ concluzia c nu a%i dat aten%ie
tirilor care )in de pe Coruscant.
entru o clip, Aothip ddu din $ur n $ol, micarea ampli"icndu-i $rotesc ,ar,a
stu"oas, apoi i recpt, n cele din urm, $lasul.
& 0u, am auzit c )-a%i ntors, spuse el, cu)intele ieindu-i cu o oarecare
di"icultate. 2unetul propriei )oci pru s i dea cura(.
& +oar c n-am crezut, atta tot, adu$ el ndreptndu-i umerii.
& +e ce6
5chii lui Aothip "u$ir spre unul dintre oamenii si, ca pentru a se asi$ura c el
de%inea controlul aici.
& entru c m-am $ndit c cine a reuit s scape din cloaca asta de /mperiu nu e
att de prost s se ntoarc, zise el, rede)enind a$resi).
+e partea cealalt a lui Thrawn, Tierce se mic. !ns Thrawn nu "cu dect s
zm,easc.
& 0u-i ru, spuse el. Cam ncet, dar alt"el nu-i ru deloc.
Aothip se ncrunt, unindu-i sprncenele.
& Ce )re%i s spune%i6
& 4rmeaz ca /mperiul s se ridice iar, zise Thrawn, trecnd n "a%a lui +isra n
timp ce i msura scurt din ochi pe "iecare dintre cei trei pira%i n parte.
& 3i, n )reme ce desi$ur c nu a)em ne)oie de alia%i, nici nu suntem mpotri)
s-i a)em.
4nul dintre pira%i, care sttea n spatele lui Aothip i un pic spre peretele din
dreapta, pu"ni ntr-un mod ele$ant.
& *a ne pri)i%i6 ntre, el punndu-i minile n sn. Ca pe nite alia%i6
& Control are dreptate, l sus%inu Aothip "cnd un semn cu de$etul mare peste
umr, spre el. Voi da%i ordine i scoate%i pro"it, iar noi "acem tre,urile murdare. Ce "el de
aliat e sta6
& <ste acel aliat care se pre$tete s cti$e o pozi%ie dincolo de )isele lui cele
mai "rumoase, zise Thrawn cu o )oce )izi,il mai rece. ozi%ie, putere i o ,o$%ie care i
)a permite s cumpere i s )nd sisteme ntre$i.
& 3i cnd ar tre,ui s se ntmple astea6 inter)eni Control.
+isra o,ser) cu o urm de nelinite c acesta se deprta ncetior de Aothip, spre
perete. Ca i cum s-ar "i deprtat de e"ul lui, n pre$tirea unei ac%iuni9
Tierce )zu i el. Cu coada ochiului, +isra l zri pe -ardian "cnd iute un pas n
aceeai direc%ie, pstrnd aceeai distan% "a% de Control, dar, n acelai timp,
apropiindu-se de cellalt pirat spri(init de perete, n stn$a lui Aothip.
Ceea ce l lsa doar pe piratul din dreapta lui Aothip departe de -ardian. +isra
arunc pe ascuns o pri)ire n acea direc%ie, spernd ca Tierce s nu "i uitat de el.
& +estul de repede, l asi$ur Tierce. Cele mai multe dintre piese sunt de(a
pre$tite i n pozi%iile lor. Cele care nu sunt )or "i n curnd.
& *ceste piese "iind ceilal%i alia%i ai )otri6 su$er Control. *a ne )ede%i6 Ca pe
nite pioni6
& 0u-mi place s "iu pionul nimnui, mri Aothip nainte ca Thrawn s poat
rspunde. 0oi suntem pira%ii Ca)rilhu. 0u (ucm nici un (oc n a"ar de al nostru.
2e ntrerupse cnd se auzi un %iuit dinspre ,iroul calculatorului.
& *tep%i s te sune cine)a6 ntre, el sarcastic.
+isra i$nor comentariul, apropiindu-se i pornind comunicatorul n timp ce rotea
ecranul spre el.
& +a6
<ra locotenentul din camera operati)9 i, din ce )edea pe "a%a lui, +isra i
ddea seama c nu a)ea )eti ,une.
& <7celen%, a)em o pro,lem, spuse o"i%erul ncordat. 2e pare c spionii au
scpat din plas.
+isra i n,ui o n(urtur.
& Cum6
& *u "olosit droizii dintr-un ma$azin pentru a ascunde "rec)en%ele de
,iocomunica%ii )erpine, zise locotenentul prnd dez$ustat. n cnd am localizat
ma$azinul i am oprit transmisiunile, ieiser de(a din raza detectoarelor noastre de ecou.
Marele *miral Thrawn este ln$ dumnea)oastr6
& +a, spuse Thrawn pind ln$ +isra. M ntorc repede. !ntre timp,
mprtia%i-) detectoarele de ecou ntr-un caroia( de am,ele pr%i ale ultimei lor pozi%ii i
)ede%i dac pute%i s-i prinde%i iar.
& +a, domnule, zise o"i%erul.
+isra stinse ecranul, aruncndu-i repede o pri)ire urt lui Tierce. 0-ar "i tre,uit
niciodat, a,solut nici o clip, s se lase con)ins s participe la aceast con"runtare cu
Aothip n timp ce 2olo i Calrissian erau nc li,eri.
& *r "i ,ine s ne ntoarcem, spuse el, uitndu-se la Thrawn.
& 3i ce, ne lsa%i aici6 ntre, Control. 2e deprtase cu nc un pas de Aothip,
%inndu-i nc minile ncruciate pe piept.
& 0u "i a,surd, se rsti +isra, sim%indu-se dintr-odat stul de Aothip i de pira%ii
lui.
& 0u )rei s "ii de partea cti$toare6 .ine9 sunt o $rmad care )or.
+omnule maior Tierce, cheam o escort care s-i conduc pe )izitatorii notri.
& 2tai pe loc, ,u,ui Aothip, ridicndu-se din scaun i lsndu-i mna pe pistol.
0u plecm pn nu primesc cele douzeci de milioane ale mele. *cum, d-le, c dac
nu9
& +ac nu, ce6 ntre, +isra. !mpu%it nerecunosctor9
& -ata, mri Aothip.
1idicnd un de$et la $ur, scoase un "luierat ascu%it. Cei doi pira%i de ln$ el i
apucar pistoalele9
3i Tierce ac%ion.
iratul a"lat cel mai aproape de -ardian nici nu apuc s i scoat de tot pistolul
din toc nainte ca Tierce s "ie asupra lui. 5 lo)itur scurt o micare neclar a minilor
o pocnitur n"undat de os i piratul se pr,ui pe co)or ca un sac $ol. 2e auzi o
n(urtur uimit dinspre to)arul su din dreapta lui Aothip= ns chiar cnd +isra i
ntorcea capul s se uite, din direc%ia lui Tierce )eni oapta unei micri i mnerul unui
cu%it rsri ,rusc n pieptul omului.
4n cu%it care se altur celui care de(a ieea din $tul lui.
+isra i %inu rsu"larea, ochii mutndu-i-se repede de la pirat la "emeia z)elt i
nalt care apruse dintr-odat n ncpere prin ua secret. Mna ei z)cni, se )zu o
plpire de lumin re"lectat9
3i Aothip scoase un suspin de durere, mpleticindu-se nainte drept n lo)itura
de)astatoare de picior pe care Tierce o ndreptase spre stomacul lui. 4n al suspin chinuit
cnd lo)itura i atinse %inta, i e"ul pira%ilor se ntinse cu o ,u"nitur pe ,irou, pistolul
z,urndu-i din mna ,rusc inert i ateriznd pe podea.
/ar +isra se trezi hol,ndu-se la mnerul cu%itului care apruse n mi(locul
spatelui lui Aothip. <)ident, un dar din partea "emeii.
!i ridic pri)irea spre ea, n timp ce aceasta se apropie n tcere de ,irou,
i$norndu-i pe cei trei imperiali. *pucndu-l pe Aothip de ,ar,, i ntoarse capul pentru
a-l pri)i n ochii $oi.
& *sta a "ost pentru ;orardian, zise ea cu o )oce nceat, dar amar.
Aothip i mic o dat ,uzele, dar nu iei nici un sunet. 5chii $oi de)enir i mai
$oi, se nchiser i, cnd "emeia ddu drumul ,r,ii, piratul se mai cltin o dat, apoi
mpietri.
+in nou, tcerea se ls asupra ncperii. 3i, nc odat, Thrawn "u cel care o
sparse.
& .ine lucrat, spuse el. Mul%umim pentru a(utor.
& 0u c a "i a)ut ne)oie, inter)eni Tierce ncordat. +isra i arunc o pri)ire,
o,ser)nd cu ce)a surprindere c "ostul -ardian scosese de unde)a un mic pistol i l
a%intise spre "emeie.
& Cine eti6
<a i ridic pri)irea de pe trupul lui Aothip, ochii ei ne$ri "iind uor dispre%uitori
cnd se uit de sus n (os la el.
& 2e pare c nu to%i oamenii dumnea)oastr sunt aa de recunosctori ca
dumnea)oastr, domnule *miral Thrawn, zise ea, i$nornd ntre,area -ardianului.
& Te ro$ s l ier%i pe maiorul Tierce, spuse Thrawn pe un ton mpciuitor.
2i$uran%a mea este una dintre $ri(ile lui principale, o responsa,ilitate pe care o ia "oarte n
serios. +ar nu te n%ele$e aa cum o "ac eu. 'cu un semn ctre pistolul lui Tierce. o%i s
,a$i arma la loc, domnule maior. -rzile secrete MistrMl nu ucid la ntmplare sau "r
moti).
;ui +isra i se "cu dintr-odat "ri$. 5 $ard secret MistrMl6 *ici, n palatul lui6
'emeia clipi, "iind e)ident luat prin surprindere de dez)luirea identit%ii ei.
& Cum de a%i tiut cine sunt6 ntre, ea, mi(ind ochii.
& #aide, haide, zise Thrawn do(enind-o cu ,lnde%e n timp ce "lutura alene din
mn spre carna$iul din (ur.
& +up aceast demonstra%ie a iscusin%ei tale n lupt, cine ai putea "i, dac nu o
MistrMl6 i, "irete, a mai "ost pomenirea ;orardianului, adu$ el, ce)a mai ncet.
Condolean%e pentru asta.
& Mul%umesc, spuse ea, plecndu-i capul n semn de con"irmare aproape n sil.
0u credeam c mai tie cine)a sau c i pas cui)a de ce s-a ntmplat acolo.
& /n"orma%ia "ace parte din slu(,a mea, zise Thrawn.
& Cred c da. 'emeia "cu un semn cu capul spre stn$a ei. Ce a)e%i de $nd s
"ace%i cu resturile.
& 0u tiu nc, rspunse Thrawn. 2pune-mi, Control? ce ar tre,ui s "acem cu
tine6
+isra i lu pri)irea de la "emeie, dndu-i seama ,rusc i cu ntrziere c ultimul
pirat nu "usese omort.
3i dintr-un moti) "oarte ,un. Control sttea a,solut nemicat n locul n care se
a"lase cnd ncepuse lupta, cu minile $oale i palmele deschise ridicate n "a%a lui, cu
pistolul nc n toc. Totui, pe "a%a lui nu se citea nici "ric, nici mnie, ci o contemplare
calm a scenei.
& 'elicitri, domnule *miral, zise el dnd din cap spre Thrawn, apoi spre Tierce.
3i dumitale, domnule maior. M ateptam s "ie solda%i prin nite nie ascunse n pere%i.
Modul ales de dumnea)oastr a "ost mult mai su,til i la "el de e"icient.
!i ntoarse capul pentru a se uita la "emeie.
& *pari%ia ta, pe de alt parte, a "ost complet neateptat. .nuiesc c te-ai
"uriat pe urmele noastre. * da orice ca s a"lu cum ai "cut-o.
& 2in$urul lucru pe care l au MistrMl de o"erit pira%ilor Ca)rilhu este moartea,
replic ea cu rceal. +-mi un moti) pentru care s nu ncep cu tine.
Control ridic din umeri= dar +isra i ddea seama c nu era att de calm pe ct
ncerca s arate.
& entru c de(a ai rz,unat mor%ile MistrMl de pe ;orardian, spuse el. Aothip a
"ost cel care a e7a$erat acolo. 0iciunul dintre noi nu a)ea ce "ace.
!i ntoarse iar ochii spre +isra.
& *a cum tot el a "ost cel care a cerut s se rz,une pe dumnea)oastr i pe
amiralul ellaeon pentru eecul de la esitiin, e7celen%, adu$ el. * dori s su$erez c
toate aceste neplceri pot i ar tre,ui s "ie uitate.
Tierce pu"ni, rostind ce)a pentru el.
& 2i$ur e cura(os, nu6
& 0u n%ele$e%i, domnule maior, zise +isra zm,indu-i lui Control. .rusc, totul
a)ea sens.
& Control, aici de "a%, nu se lupt cu disperare s i sal)eze pielea. * plani"icat
toat aceast con"runtare nc de la nceput.
'emeia MistrMl se ncrunt la el.
& Cum adic6
& *dic s-a decis c s-a sturat s mai "ie numrul doi, i spuse +isra,
urmrindu-l pe Control cu aten%ie. 2ursul sla,, cunosctor, de pe ,uzele lui era do)ada
cea mai ,un c nimerise ,ine.
& Totul a "ost politic pur.
& * "ost mai mult dect politic, e7celen%, zise Control. Aothip a)ea $ura mare
i era ludros= i lipsea creierul pentru a conduce o or$aniza%ie aa de mare ca a noastr.
+e ani ntre$i eu sunt cel care a %inut totul la un loc. <ra timpul s preiau i ,ene"iciile, nu
doar munca.
& Ct de con)ena,il c %i-am eli,erat calea, spuse Thrawn. Mai )rei ce)a de la
noi6
& entru nceput, a )rea s plec de aici n )ia%, zise Control, o"erindu-i
"iecruia dintre imperiali cte un zm,et care reuea s "ie n$m"at i lin$uitor n
acelai timp.
& !n a"ar de asta9 <zit. Aothip a)ea dreptate despre n%ele$erea noastr cu
Mo"" +isra, spuse el ndreptndu-i aten%ia spre Thrawn. *m ieit destul de ,ine, dar, de
asemenea, ne-am i asumat prea multe riscuri, n plus, 0oua 1epu,lic pare s "ie pe
urmele noastre acum. Cred c este timpul s ieim din ea.
& *tunci renun%i la ansa de a-%i primi partea de $ala7ie atunci cnd /mperiul )a
n)in$e, l a)ertiz +isra, ntre,ndu-se de ce se mai o,osea s l con)in$ pe Control. Cu
si$uran% nu-i psa cu ade)rat dac i a)ea sau nu alturi de el pe pira%ii Ca)rilhu.
0-ar "i tre,uit s-i "ac $ri(i.
& 0e asumm riscul, spuse Control. 2-ar putea s "i%i un $eniu, domnule *miral,
dar, sincer, cred c nici mcar dumnea)oastr nu pute%i reui.
& Cum doreti, zise Thrawn. 'irete, )ei pstra n continuare n "unc%iune linia de
produc%ie a srilor-de-rad.
& 5 s o pstrm, promise Control. +e "apt, o s ) cedez pro"iturile noastre din
ntrea$a opera%iune drept cadou de ,un )enit.
2urse ncrezut, dar n ochii lui +isra e7presia pru cam $unoas.
& 3i ca do)ad a "ostei noastre asocieri cu /mperiul i a despr%irii prieteneti a
drumurilor noastre.
& 'irete, spuse Thrawn, o"erindu-i n schim, un zm,et n%ele$tor. 3i pentru
cazul n care te neli n pri)in%a $eniului meu6
2ursul z)cni i dispru.
& Multe dintre $rupurile de la limit au "ost prinse la mi(loc ultima dat cnd a%i
pornit mpotri)a 0oii 1epu,lici, domnule *miral, zise el. * pre"era ca pira%ii Ca)rilhu
s nu a(un$ n aceast pozi%ie.
& Cred c acest lucru poate "i e)itat, apro, Thrawn. Cu si$uran%, att timp ct
srile-de-rad continu s "ie li)rate.
& 0e-am n%eles, spuse Control, ochii "u$ndu-i spre MistrMl cnd i co,or cu
$ri( minile. *tunci, dac asta este tot, am o or$aniza%ie de restructurat. 2ucces, domnule
*miral.
& 3i %ie, cpitane Control, replic Thrawn, plecndu-i uor capul. M atept s
nu te mai )d )reodat pe tine sau pe )reunul dintre pira%ii ti n spa%iul imperial.
Control n$hi%i cu $reutate )izi,il.
& 0u, domnule, zise el n timp ce mer$ea cu spatele ctre ua ce ddea n
coridorul secret. 0u ne )e%i mai )edea.
2e strecur pe u i dispru.
& 2per c am "cut ,ine c i-am dat drumul, mormi +isra. ellaeon era la
cellalt capt al coridorului i nu a)eau dect cu)ntul lui Control c nu l interesa
rz,unarea.
& 0u ) "ace%i $ri(i, l asi$ur Tierce. +up cum de(a a%i o,ser)at, a in)estit mult
timp i $ndire pentru a-l manipula pe Aothip s )in aici, n acest "el. 0u, se )a duce cu
po)estea despre nenorocire direct la na)a lui i asta )a "i tot.
& 3i ea6 ntre, Tierce "cnd semn cu capul spre "emeie. !i co,orse pistolul
dup cum i se ordonase, dar nc l a)ea pre$tit. <a chiar a intrat cu ei.
& *m intrat dup ei, l corect "emeia. *m auzit un comentariu despre clone i
n%ele$eri ntre pira%i i /mperiu i9
& Clone6 o ntrerupse +isra. Cine a )or,it despre clone6
<a l pri)i cu calm.
& +oi a$en%i ai 0oii 1epu,lici pe nume #an 2olo i ;ando Calrissian, zise ea. 2-
ar putea s "i auzit de ei.
& +a, cred c am auzit, spuse Thrawn cu un zm,et de$a(at. +e "apt, ncercm s
sta,ilim contactul cu ei n acest moment.
<i i z)cni ,uza.
& 'ac pariu c da.
& +ar mai interesant pentru mine, continu Thrawn, ar "i s a"lu rspunsul tu la
o"erta pe care %i-am "cut-o cu cte)a minute n urm.
<a se ncrunt.
& Ce o"ert6
& 0u-%i aminteti6 ntre, Thrawn. *m remarcat c re)enirea dup apari%ia mea
a "ost destul de nceat, dar c alt"el nu a "ost prea ru. *poi am )or,it despre dorin%a
/mperiului de a do,ndi alia%i.
<a i ncre%i "runtea.
& Ce tot )or,i%i6 ntre, ea. /-a%i "cut o"erta lui Aothip, nu mie. 0ici nu tia%i c
eram aici.
& +impotri), spuse Thrawn ncet. 3tiam "oarte ,ine c eti aici. 3i dac te )ei
$ndi la o"erta mea, s-ar putea s o,ser)i c nu i-am men%ionat nici o clip nici pe Aothip,
nici pe pira%ii lui.
<a se uit "i7 la el, pe "a% citindu-i-se o lupt n timp ce ncerca s i dea seama
dac era sincer sau dac i turna o $rmad de minciuni. 'lim i %esea nc una dintre
)r(ile lui9 i chiar dac audien%a era mpotri)a lui, se prea c "unc%iona.
+ar acum +isra nu a)ea timp s se ,ucure de spectacol.
& 2unt si$ur c dumnea)oastr i doamna a)e%i multe de discutat, domnule
*miral, murmur el, "cnd un pas cu spatele ctre u. Totui, dac m scuza%i, tre,uie
s m ntorc la amiralul ellaeon.
& +esi$ur, e7celen%, spuse Thrawn concediindu-l cu o micare a minii. oate
c ne )om muta n alt camer pentru a ne continua discu%ia. 1idic din sprncene ctre
"emeie. resupunnd, "irete, c sunte%i interesat de ce are de o"erit /mperiul meu pentru
MistrMl.
& 0u am lucrat niciodat pentru /mperiu, zise "emeia cu precau%ie n timp ce
+isra se duse la u i o deschise.
& *cela era /mperiul lui alpatine, i aminti Thrawn. /mperiul pe care mi propun
eu s l reconstruiesc9
1estul discursului de )nzri se pierdu cnd +isra nchise ua n urma sa i porni
n $ra, pe coridoare. asa(ul secret ar "i "ost mai scurt= dar ellaeon nu tia despre el i
ar "i dorit s rmn aa. 2chim,nd culoarele, trecnd de ultimul col%, se ndrept prin
sala principal ctre $rzile de la u.
& * ntre,at de mine amiralul ellaeon6 zise el cnd $rzile salutar i se ddur
n lturi.
& 0u, e7celen%, spuse unul dintre ei cnd uile du,le ncepur s se deschid.
+e "apt, a plecat de(a.
+isra se opri ,rusc.
& Cum adic a plecat6 repet el, tr$nd cu ochiul printre uile care se
deschideau. .iroul era, ntr-ade)r, $ol.
& 4nde s-a dus6
& 0u a spus, e7celen%, zise $ardianul.
+isra pii n ,irou, uitndu-se ncruntat prin camer n timp ce uile se nchideau
n urma lui. 0u a)ea nici un sens. +e ce ar "i plecat ellaeon i marioneta aia de +reM"6
2i$ur nu s-au hotrt aa, pur i simplu, s-i dea drumul din crli$.
ri)irea i czu pe ,irou9
*(unse n cealalt parte a lui din cinci pai rapizi, n(urnd tot drumul, sim%ind
cum sudoarea rece i %nea pe "a%. 0u. 0u se putea.
+ar o "cuser. 2ertarul secret al ,iroului "usese "or%at.
3i datacardurile dispruser.
Cu o mn tremurnd, +isra $si ,utonul comunicatorului.
& Tierce, )ino aici, n$im el, )or,ele sunndu-i ciudat n urechi peste ,tile
inimii. *cum.
Comut pe "rec)en%a $rzilor de a"ar.
& Cnd a plecat ellaeon6 ntre, el.
& !n urm cu cinci sau ase minute, e7celen%, rspunse o )oce.
Ceea ce nsemna c de(a ieise din palat i c se ndrepta spre astro-port, iar
"or%ele 2ecurit%ii Capitalei care l-ar "i putut intercepta erau mprtiate inutil prin tot
oraul )nndu-i pe 2olo i pe Calrissian. +isra scrni din din%i, a)nd )iziunea planului
su mre% la care muncise att de mult drmndu-se su, ochii lui. Totul era pe
datacardurile acelea totul. Criptat, "irete= dar dac ellaeon reuea s le decripteze9
3i apoi un alt $nd, chiar i mai n$rozitor, i n%ep inima. Colonelul Vermel,
ascuns ntr-o mic celul linitit pe 2ta%ia 1imcee9
!i lu aproape un minut s potri)easc comunicatorul de raz lun$ pe di"erite
relee pn la sistemul 1imcee. 3i cnd termin9
!n captul opus al ncperii, ua secret se deschise i Tierce intr n ,irou.
& /-am prins, anun% el cu o satis"ac%ie ntunecat. 0a)a lor e n Terminalul de
*ndocare IHH9
& ellaeon a luat datacardurile, l ntrerupse +isra cu ,rutalitate.
& Ce6 ntre, Tierce, $r,ind pasul.
& +atacardurile, prostule, mri +isra. lanul 1z,unare, n%ele$erea noastr cu
pira%ii lui Aothip, numele i detaliile re%elei economicoindustriale pe care am "olosit-o9
totul.
Tierce uier printre din%i, aruncnd o pri)ire spre sertarul $ol.
& /ncredi,il, zise el, ca i cum ar "i )or,it pentru sine. * intrat prin e"rac%ie n
dosarele tale, practic. 0u l-a "i crezut n stare de aa ce)a. Tre,uie s "i "ost ideea lui
+reM".
& 5 s discutm detaliile la proces, se rsti +isra. ;as a cui a "ost ideea. Ce
"acem6
& Ce a)em de "cut6 spuse Tierce ridicnd din umeri. 2unt criptate, nu6 n le
decripteaz ellaeon9
& * "cut-o de(a, l ntrerupse +isra. Cel pu%in o parte. 3tie c Vermel e la 2ta%ia
1imcee.
'a%a lui Tierce mpietri.
& +e unde tii6
& entru c tocmai am ncercat s )or,esc cu ei, zise +isra scrnind din din%i.
ellaeon a pus s "ie ,locate toate transmisiunile ctre ntre$ sistemul.
Tierce arunc o pri)ire ntunecat spre ecranul $ol al comunicatorului.
& * lucrat repede, murmur el. 'oarte ,ine, domnule amiral.
& ;as asta, se rsti +isra, aproape tremurnd de "ric, mnie i "rustrare. Tierce
chiar nu n%ele$ea c tot planul lor era pe punctul de a li se pr,ui n cap6
& Tre,uie s l oprim. Tre,uie s-l scoatem pe Vermel de acolo nainte s a(un$
ellaeon9
& 0u, spuse Tierce pe un ton dintr-odat hotrt. Ceea ce a)em de "cut este s i
prindem pe 2olo i Calrissian nainte de a a(un$e la na) i s l punem pe Marele nostru
*miral s le "ac o demonstra%ie.
& <ti ne,un6 sri +isra. ;a :essel cu 2olo9 capul meu e n (oc.
& Calmeaz-te, +isra, zise Tierce, iar tonul lui "u ca o $leat de ap rece
aruncat pe "a%a Mo""ului. Ce are ellaeon nu conteaz. !n%ele$i6 0u conteaz. *)em
atuul suprem? Marele *miral Thrawn. Tot ce tre,uie s "ac este s preia comanda i s
declare c tot ce am "cut a "ost pentru el. *cum, potolete-te.
+isra inspir adnc, n"iorndu-se i uitndu-se amenin%tor la Tierce, copleit de
o "urie tcut i neputincioas. 'urie tcut pentru c -ardianul ddea deoparte cu atta
uurin% to%i anii pe care +isra i in)estise n acest proiect. 'urie neputincioas pentru c
a)ea dreptate.
& .ine, spuse el necndu-se. +eci l lsm pe ellaeon. Ce "acem n schim,6
& 0u ai "ost atent, zise Tierce, nc pri)ind cu ochii mi(i%i "a%a lui +isra. *)em
numrul terminalului lor de andocare9 +Oulin, "emeia aceea MistrMl, a )enit cu ei,
ascuns la ,ord. <u i amiralul tre,uie s a(un$em acolo naintea lor. !n%ele$i6
& +a, n%ele$, mri +isra, mintea lui ncepnd a,ia acum s i re)in din
paralizia pro)ocat de oc i de panic. 3tii, nu-s copil.
& M ,ucur s aud asta, spuse Tierce cu rceal. entru c n timp ce noi o s "im
acolo, tu o s te duci s )or,eti cu +Oulin. 2 a"li ce )rea i de ce )a "i ne)oie pentru a
aduce MistrMl de partea noastr.
+isra sim%i cum ,r,ia i czu un centimetru. o)etile pe care le auzise despre
MistrMl9
& Vrei s ncerci s ne aliem cu ele6 >i-ai pierdut min%ile6 *stea ursc /mperiul@
& *)em ne)oie de un nou $rup de la limit care s i nlocuiasc pe pira%ii
Ca)rilhu, zise Tierce, cu o )oce plin de r,dare e7a$erat. 3i nu a)em timp s discutm
despre asta. Thrawn i +Oulin sunt n ,i,lioteca din "a%a apartamentelor tale. +u-te i preia
acolo pentru ca eu i cu el s putem a(un$e la astroport. !n%eles6 *cum mic.
5rdinul rstit l "cu pe +isra s tresar.
& 0iciodat s nu-mi mai )or,eti aa, domnule maior, a)ertiz el cu o )oce
nceat, amenin%toare. 0iciodat.
& *tunci nici dumnea)oastr s nu mai ceda%i aa, e7celen%, replic Tierce.
+ac era impresionat sau intimidat de a)ertismentul lui +isra, nu o arta. *cum, d-i
drumul.
*rmata de trupe de oc de care #an se temuse c )a ncercui astroportul nu era
acolo. 0ici $rzile cu pri)iri dure de la punctul de intrare, nici droizii de monitorizare de
pe strada de acces, ori solda%ii de la ua terminalului lor de andocare. +e "apt, din cte se
)edea, se prea c scpaser de tot.
3i doar asta era de a(uns pentru a-l n$ri(ora. Mult.
3i ;ando sim%ea asta.
& #an, nu-mi place, mormi el, uitndu-se n spatele lor pe strad n timp ce 2olo
descuia ua han$arului. < mult prea uor.
& +a, tiu, apro, #an, aruncnd o ultim pri)ire n (ur n timp ce l lua pe ;o,ot
de mn i l ndruma s intre pe u. Modi"icrile "cute pe "u$ de ;ando la pro$ramul
implantului s-ar "i putut s i "i scpat de imperiali, dar l "cuser pe ;o,ot s "ie cam
ame%it. +ac se a(un$ea la o lupt ln$ rampa +oamnei 0orocoase, el nu a)ea s le "ie
de nici un a(utor.
Coridorul ntunecat care trecea prin zona de repara%ii i de apro)izionare a
han$arului era, de asemenea, pustiu.
& Cum a(un$em la ,ord, porneti motoarele, i spuse #an lui ;ando n timp ce
peau pe permaton su, cerul li,er. +oamna 0orocoas era nc acolo, artnd e7act aa
cum o lsaser.
& <u m ocup de arme. oate c Moe$id reuete s intre n calculatorul
astroportului i s ne "ac rost de o pozi%ie de plecare mai repede9
& 0u )a "i ne)oie, se auzi o )oce nceat din spatele lor.
#an se ntoarse iute, sco%ndu-i pistolul. !n spatele lor, pe peramton, apruse
holo$rama plpitoare n mrime natural a unui ,r,at. 4n ,r,at cu piele al,astr,
purtnd o uni"orm imperial al,9
;ando scoase un sunet ciudat din $t.
& <l e, murmur Calrissian.
#an ddu din cap, sim%indu-se amor%it. *a era.
Marele *miral Thrawn.
& V ro$ s ) pune%i armele pe pmnt, ordon Thrawn. * pre"era s )or,esc
cu )oi "a% n "a%, dar, din moti)e lesne de n%eles, nu doresc s "iu mpucat.
& < de n%eles, apro, #an, %inndu-i ,ine pistolul, iar ochii "u$indu-i spre
terminalul de andocare. e unde)a pe aici tre,uie s "ie i nite trupe ade)rate9
#olo$rama surse.
& #aide, cpitane 2olo, zise el linititor. +oar nu %i nchipui c )ei putea s "u$i
n "or% de pe .astion aa cum ai "cut n attea alte sisteme n timpul carierei dumitale
pestri%e. 0u )rei s-%i mai )ezi ne)asta i copiii6
#an i potri)i mna pe pistol, sim%ind cum transpira%ia i iroia pe "runte.
& +a, cam despre asta e )or,a, nu6
#olo$rama cltin din cap.
& *i n%eles $reit, cpitane, spuse Thrawn. 0u ai de ce s te temi de mine. Tot
ce doresc este s schim,m cte)a cu)inte, apoi tu i to)arii ti sunte%i li,eri s pleca%i
unde )re%i. 'cu un semn cu capul ctre ;ando. !ntrea,-l pe cpitanul Calrissian. ;ui i-
am dat )oie s plece de pe distru$torul meu spa%ial.
& 0u e chiar acelai lucru, zise ;ando ncordat. *sta e capitala dumnea)oastr
secret. +oar nu )re%i s tie oricine unde se a"l.
& #aide, cpitane, spuse Thrawn, aproape dispre%uitor. Chiar crezi c m-a
atepta ca in"orma%iile despre pozi%ia actual a .astionului s moar cu )oi6 2ediul
autorit%ii /mperiale s-a mai mutat pn acum, de multe ori. Cu si$uran% se poate muta
din nou. Totui, se pare c a)e%i ne)oie de mai multe ar$umente.
5 micare surprins cu coada ochiului i atrase aten%ia lui #an. 2e uit9
3i )zu un ir de solda%i din trupele de oc alinia%i pe mar$inea acoperiului zonei
de depozitare a han$arului, cu putile cu laser ndreptate asupra lor.
2uspin. *r "i tre,uit s $oneasc spre +oamna 0orocoas atunci cnd apruse
prima dat holo$rama n loc s l lase pe Thrawn s i ntrzie ast"el. <ra prea trziu
acum.
& Cum ne-a%i $sit6 ntre, el, tr$nd si$uran%a pistolului i punnd arma (os, n
"a%a lui.
& 0u a "ost $reu, zise holo$rama n timp ce ;ando "cea, n sil, acelai lucru cu
arunctorul lui de proiectile. 3tiam c niciunul dintre )oi nu are e7perien%a de sintezor
necesar pentru a intra n +osarele 2peciale. *m ,nuit c "olosea%i un )erpin pentru asta
i, ast"el, le-am ordonat oamenilor mei s "ac o scanare pentru acele "rec)en%e de
comunicare.
& 2 caute un ecou, spuse #an dnd din cap. * "i putut s (ur c am oprit chestia
asta nainte s da%i de noi.
& *i n%eles $reit, domnule cpitan. 0u cutam un ecou. .rusc, holo$rama
dispru9
3i, de dup o $rmad de cutii din dreapta lor, apru Thrawn n persoan,
uni"orma lui al, "iind or,itor de strlucitoare n soarele amiezii.
+ar nu mai or,itoare dect armurile strlucitoare ale celor ase solda%i din trupele
de oc care l "lancau, n pozi%ie de $ard. +ac se $ndea mai ,ine, se hotr #an, o
$oan ne,uneasc spre +oamna 0orocoas nu ar "i "ost, pn la urm, un plan att de
inteli$ent.
& 0u cutam dect con"irmarea "aptului c sintezorul )ostru este )erpin,
continu Thrawn n timp ce pea spre ei. 5dat ce mi-a%i o"erit aceast con"irmare
ascunznd acele "rec)en%e de ,iocomunica%ii, tot ce a tre,uit s "ac a "ost s cercetez
dosarele astroportului pentru o na) care ar "i aterizat la opt, dousprezece sau
aptesprezece zile dup acea sond pe care a%i urmrit-o de la sta%ia de contact a
4,ictoratului de la arshoone.
& 2ta%i o clip, c nu mai n%ele$, spuse #an ncruntndu-se. 5pt, dousprezece
sau aptesprezece zile6
Thrawn zm,ii.
& *cestea sunt numere importante pentru )erpini, zise el. oate nu contient, dar,
cu toate acestea, ,ine ancorate n ei. <ra e)ident c )erpinul )ostru era maestrul sintezor
al $rupului= prin urmare, el ar "i "ost cel care ar "i "cut orice modi"icare n dosarele
astroportului pentru a ascunde pozi%ia na)ei )oastre. <ste ne)oie s mai continui6
& 0u, spuse #an, sim%ind cum l str,tea un "ior rece.
;a apartamentul lui i al ;eiei din Turnul 5rowood, ;ando sus%inuse c l )zuse
pe Thrawn= o sus%inuse, o demonstrase, o men%inuse n ciuda tuturor ar$umentelor i
do)ezilor pentru contrariu. *tunci #an se ntre,ase cum de prietenul lui se lsase speriat
att de uor.
*cum, n cele din urm, n%ele$ea.
& .ine, zise Thrawn, uitndu-se la el cu o n%ele$ere pro"und de care lui #an
nu-i psa deloc. *tunci, s trecem la trea,. 1idic uor tonul. +omnule maior6
+in spatele altei $rmezi de cutii din stn$a apru un om destul de tnr cu
nsemne de maior, care i pri)ea cu aten%ie pe prizonieri. !n mna dreapt %inea un pistol=
n stn$a, un datacard.
& +up cum %i po%i aminti din ultima noastr con)ersa%ie, cpitane Calrissian,
continu Thrawn n timp ce maiorul se apropia, ai su$erat c dac doresc s sal)ez 0oua
1epu,lic din criza n care se a"l, ar tre,ui doar s %i dau o copie complet a
+ocumentului Caamas.
& +a, mi aduc aminte, zise ;ando cnd maiorul se opri la un metru n "a%a lui.
Mi-a%i spus c ar dura prea mult.
& 2-a do)edit c este )or,a de mai pu%in timp dect credeam, apro, Thrawn.
/at-l.
Maiorul ntinse datacardul.
& Cum adic iat-l6 ntre, ;ando uitndu-se la datacard ca i cum s-ar "i
ateptat s-i e7plodeze n "a%.
& +ocumentul Caamas, spuse Thrawn simplu. < al )ostru. ;ua%i-l.
!ncet, ezitant, ;ando lu datacardul.
& Care-i "aza6 ntre, el cnd maiorul "cu un pas napoi.
& 0u-i nici o "az, l asi$ur Thrawn. +up cum )-am mai spus, nu )reau dect
s a(ut.
& 2i$ur c da, inter)eni #an, )or,ele lui sunnd cam aspru dup cu)intele mai
politicoase ale Marelui *miral. *a cum a%i a(utat i la distru$erea Cldirii Clanurilor
1eunite de pe .othawui6
5chii roii strlucitori se a%intir asupra lui.
& <7plica%i.
& !n spatele re)oltei leia a "ost o echip imperial, zise #an cu ncp%nare.
;n$ el, ;ando scotea sunete care s l determine s tac, iar el tre,uia s
recunoasc "aptul c a-l acuza pe Thrawn n "a% n aa "el nu era, pro,a,il, cel mai
diplomat lucru pe care l-ar "i putut "ace. +ar acolo "usese capul lui n (oc i al ;eiei, i el
nu a)ea de $nd s stea cu minile n sn i s l lase pe Thrawn s scape "cnd sunete
mpciuitoare. 0u dup toate mor%ile i distru$erile pe care acea re)olt le pro)ocase.
& *m $sit cristalul de redirec%ionare pe care l-au "olosit cu puca lor cu lunet
Berrol 0i$htstin$er.
2perase o tresrire de )ino)%ie, cel pu%in o urm de recunoatere. +ar, n schim,,
Thrawn a,ia dac i o"eri un zm,et sla,.
& +a, o Berrol 0i$htstin$er, spuse el cu un dram de amrciune n )oce. 2e pare
c nc este unealta "a)orit a asasinilor i a sa,otorilor. +ar, n acest caz, cuta%i n
direc%ia $reit. 4ltimele cinci Berrol ale /mperiului au "ost "urate acum ase luni dintr-un
depozit al 4,ictoratului de pe MarQuarra.
5chii i sclipir.
& +ac )re%i s le $si%i, ) su$erez s cuta%i n locuin%a personal a naltului
consilier .orsE 'eMOlMa.
#an a)u un schim, de pri)iri surprinse cu ;ando.
& 'eMOlMa6
& +a, zise Thrawn. *rmata lui pri)at le-a "urat.
& 0u, spuse #an, cu)ntul ieindu-i automat din $ur. < ridicol.
3i totui9
'eMOlMa tiuse c el i ;eia a)eau s mear$ la Cldirea Clanurilor 1eunite pentru
a )eri"ica ade)rata stare a "inan%elor ,othane, o trea, pe care, nu se tie cum, nu mai
a(unseser s o termine dup re)olt. 3i era tocmai $enul de atac pe la spate pentru care
,othanii erau "aimoi.
Thrawn ridic din umeri.
& 0u )oi ncerca s ) con)in$. *de)rul este acolo i pute%i s l a"la%i dac
dori%i. !ntre timp9 'cu un semn cu capul ctre datacardul din mna lui ;ando. 5 zi
,un, domnilor. Cltorie plcut.
'r a mai atepta un rspuns, se ntoarse i se ndrept spre ieire, (umtate din
$arda lui de solda%i din trupele de oc dispunndu-se n "orma%ie n (urul lui. Ceilal%i trei
rmai ateptar pn cnd *miralul dispru din )edere nainte de a se ntoarce i de a-l
urma. Cnd disprur i ei pe u, irul de solda%i de deasupra plec de pe acoperi.
3i, o clip mai trziu, #an, ;ando i ;o,ot rmaser sin$uri.
#an se ntoarse spre ;ando, descoperind c acesta l pri)ea "i7 printre $ene.
& <i, ;ando, zise el ncercnd s-i pstreze calmul )ocii. 0u era unul dintre cele
mai reuite e"orturi ale lui. Cred c %i datorez scuze.
& ;as scuzele, spuse ;ando aplecndu-se pentru a recupera armele n timp ce
arunca iute o pri)ire spre acoperiul $ol.
& #ai s plecm de aici, ,ine6
& +a, zise #an lundu-l pe ;o,ot de mn i ntorcndu-l ctre rampa +oamnei
0orocoase. #aide.
& *r "i tre,uit s le )ezi "e%ele, spuse 'lim, n)rtindu-i ,utura n pahar, )ocea
lui a,tut "iind ntr-un contrast straniu cu ceea ce ar "i tre,uit s "ie nite cu)inte pline de
,ucurie.
& <rau att de n$rozi%i i ncercau att de mult s nu o arate. Chiar a "ost destul
de amuzant.
& 2unt si$ur c a,ia te-ai a,%inut s iz,ucneti n hohote, spuse +isra acru.
!ntre,area este dac au crezut.
& *u crezut, l asi$ur Tierce, sco%nd un datacard din datapad i lundu-l pe
urmtorul din teanc.
+intre cei trei, el prea sin$urul care nu a)ea ndoieli n pri)in%a spectacolului
o"erit de 'lim.
& Marele nostru *miral a "ost linitit ca o%elul transparent lustruit. 0ici n-a clipit
cnd 2olo i-a aruncat n "a% trupa de comando de pe .othawui.
& Trupa de pe .othawui6 ntre, +isra tios. Trupa noastr de pe .othawui6
-rupul lui 0a)ett6
& Calmeaz-te9 )or,ea despre ei doar n le$tur cu re)olta de la Cldirea
Clanurilor 1eunite, zise Tierce. 0u a e7istat nici un indiciu c tiau c 0a)ett s-a ntors
acolo.
& 2per c nu, mri +isra. e de alt parte, tot planul era nre$istrat pe
datacardurile pe care ellaeon i le "urase. Totui, era destul de pu%in pro,a,il ca ellaeon
s dea "u$a la Coruscant s i a)ertizez, chiar dac se oprea din cercetarea datelor
"inanciare destul de mult pentru a-l o,ser)a.
& Cum au a"lat c noi am strnit re)olta6
Tierce ridic din umeri.
& Cine tie6 0u conteaz, totui9 *miralul a respins-o "rumos. 2e uit la 'lim.
Ce era cu depozitul de arme de pe MarQuarra care a "ost (e"uit6 0u-mi aduc aminte s "i
auzit ce)a despre asta.
'lim sor,i din pahar.
& 0u-%i aminteti, spuse el, pentru c am in)entat-o eu. M-am $ndit9
& *i in)entat-o6 l ntrerupse +isra. Ce mecherie mai e i asta6
& 4na care m-a a(utat s scap de 2olo, zise 'lim hotrt. +e ce6 0u eti de
acord6
& +a, nu sunt de acord, replic +isra. 0u se potri)ete cu persona(ul, Thrawn nu
in)enta lucruri9 dac nu tia ce)a, o recunotea.
& Calmeaz-te, e7celen%, spuse Tierce. +ar nici el nu prea prea "ericit cnd se
uit la 'lim. Tre,uia s zic ce)a9 nu se poate s o"erim Coruscantului cu o mn
+ocumentul Caamas i cu cealalt s a(utm la strnirea re)oltelor. Cel pu%in am cti$at
timpul pe care l )or "olosi ca s )eri"ice asta.
+isra pu"ni.
& Ct o "i de pu%in.
& 5rict de pu%in ar "i, tot e destul, zise Tierce "erm. !n apte zile rz,oiul ci)il
din 0oua 1epu,lic )a iz,ucni. !n acel moment nimnui nu-i )a mai psa de cte)a
re)olte i de o mn de puti Berrol 0i$htstin$er.
'cu un semn cu capul ctre ua secret.
& 3i, c )eni )or,a despre cti$uri, cum a decurs discu%ia cu oaspetele nostru6
;e )om putea cumpra ser)iciile6
& 0u tiu, spuse +isra, ncordndu-i scurt ,uzele. MistrMl nu lucreaz pentru
imperiali9 cred c mi-a zis-o de cincisprezece ori. e de alt parte, a "ost de acord s l
anun%e pe unul dintre conductorii lor. 3i e7ist ce)a ce )or "oarte mult, dar nu am reuit
s o "ac s mi spun ce este.
& Vor rz,unare, zise 'lim serios. Ca oricine n )remurile noastre.
& 1z,unare mpotri)a cui6 ntre, +isra.
'lim ridic din umeri.
& e la limit um,l )or,a c lumea lor a "ost distrus ntr-un rz,oi cu una sau
mai multe persoane necunoscute n urm cu cte)a decenii. 2e presupune c ,anii pe care
MistrMl i cti$ nchiriindu-i ser)iciile se duc n continuare n spri(inirea
supra)ie%uitorilor.
& Cum se numete lumea6 ntre, +isra.
& 0u tiu, zise 'lim. 5 %in n mare secret. ro,a,il se tem c cine le-a distrus-o
se )a ntoarce pentru a termina trea,a.
& 2punea ce)a despre rz,unare pentru ;orardian, spuse Tierce $nditor. 0u s-ar
putea ca sta s "ie sistemul6
& #a,ar n-am. 'lim ridic din umeri. 0ici mcar nu tiu ce e ;orardian.
& Cum adic nu tii6 ntre, +isra ncruntndu-se. *tunci prea c tii totul
despre asta.
& rea i c tiam c a stat ascuns dup u, replic 'lim r,dtor. Tot secretul
unui ,un escroc este s %i con)in$i %inta c tii mai mult dect tii cu ade)rat.
+isra se strm,. <scroc.
& 'irete. *m uitat.
& 0u m lua de sus i nu "ace cu mine pe no,ilul indi$nat, +isra, l a)ertiz 'lim
ncruntndu-se. *tacurile pe care le-au "cut pira%ii ti Ca)rilhu asupra transporturilor
0oii 1epu,lici sunt o escrocherie la "el de mare. ;a "el i scumpa ta micare 1z,unare,
de "apt, adu$ el mutndu-i pri)irea amenin%toare spre Tierce. C%i)a a$itatori
imperiali care se dau drept un $rup imens de ci)ili nemul%umi%i. Ca s nu mai )or,im de
toat po)estea asta cu Thrawn. 0u-%i plac escrocheriile6 <i, ce pcat. 2unte%i ,$a%i pn
peste cap n ele, amndoi. 0u c a%i "i a)ut de ales. 0u cu starea n care se a"l /mperiul.
!i ls picioarele s cad pe podea cu un z$omot n"undat i se ridic.
& 3i s ) mai spun ce)a, adu$ el. +ac i cnd )e%i a(un$e n punctul n care
)e%i a)ea toat "or%a militar pe care o dori%i, tot )e%i mai a)ea ne)oie de mine.
2e ,tu pe piept.
& <u sunt sin$urul din acest $rup care cunoate limita. Care tie cine sunt pira%ii
i mercenarii, care tie unde s $seasc repede un )ntor de recompense ,un9 )re%i
mai mul%i solda%i, )a tre,ui s )eni%i la mine. <u sunt cel care a putut s i dea seama c
+Oulin= e MistrMl doar dup cum a luptat.
& 0u te contrazicem, spuse +isra luat pu%in prin surprindere de "ocul tiradei
maestrului n de$hizri. +eci ce ncerci s ne zici6
& 2pun c dac i cnd aceast Mn a lui Thrawn se )a arta, s-ar putea s nu
mai a)e%i ne)oie de imita%ia mea de Thrawn, replic 'lim. +ar tot )e%i a)ea ne)oie de
mine.
entru un timp, ncperea rmase cu"undat n tcere. 'lim se uita urt cnd la
unul, cnd la cellalt, respirnd cam $reu.
Tierce rupse tcerea.
& *i terminat6 ntre, el cu ,lnde%e.
'lim i cercet "i$ura i o parte din n)erunare pru s l prseasc.
& +a, mormi el. <u doar9 asta o s a$ite lucrurile, Tierce, de la Coruscant
pn la /nelul <7terior. +ac Mna lui Thrawn nu triete ntr-o $aur de arpe, nu are
cum s nu a"le.
& >i-am mai spus c te putem apra de el, zise Tierce. 3i o )om "ace. 2tai linitit.
& +a. 'lim lu o $ur mare din ,utur. +a. 2i$ur.
;ando trase maneta de hiperpropulsie i, n "a%a lor, stelele de pe cerul .astionului
se ntinser n linii de stele.
& .ine, zise el. +orise ca acest cu)nt s sune de$a(at, dar ieise r$uit. Cred c
a )or,it serios. +espre "aptul c ne las s plecm.
;n$ el, #an nu rspunse. +e "apt, nu scosese mai mult de zece cu)inte de cnd
Thrawn ieise din terminalul de andocare. ;ando se uit ntr-o parte la prietenul su,
ntre,ndu-se dac ar "i tre,uit s i "ac $ri(i pentru el.
ro,a,il c #an sim%ise pri)irea celuilalt.
& Chiar el a "ost, nu6 ntre, el ncet, uitndu-se nc la modelele )rte(urilor
hiperspa%iului.
;ando ddu din cap, sim%ind un nod n $t.
& er"ect calm, per"ect controlat, tot timpul cu trei pai naintea noastr, zise el.
0u poate s "ie dect Thrawn.
& 0-a "i crezut. #an l pri)i pe ;ando, iar ,uzele i z)cneau. Cred c nu am
crezut, se corect el. Ce-oi "i spus atunci la Turnul 5rowood9
& ;as, zise ;ando $onind scuzele cu o "luturare din mn. <u am "ost chiar
acolo prima dat, i nici eu nu am crezut. Cel pu%in, n-am )rut s cred.
#an cltin din cap.
& *)em pro,leme, ;ando, spuse el. +e acum nainte, nu mai putem crede tot ce
)edem. Tot ce )edem, tot ce auzim, tot ce credem c ar tre,ui s "acem. 0u dac Thrawn
a re)enit pe scen.
& 0u tiu, zise ;ando cu ndoial. Cu sau "r Thrawn, /mperiul nc este redus
la opt sectoare. oate c de "apt asta ncearc, spernd s zpceasc Coruscantul pn l
paralizeaz.
& Cine tie6 mri #an, )ocea lui ncepnd s capete )ia%. Cel pu%in, nu mai
prea uluit i demoralizat. <ra i )remea, se $ndi ;ando.
& *sta te nne,unete la el. !ncerci s "aci ce)a i ansele sunt ca asta s "ie e7act
ce )oia el s "aci. 2tai nemicat i nu "aci nimic, i el petrece o "unie-inteli$ent n (urul
tu.
& 3i ce crezi c se ateapt el s "acem cu sta6 ntre, ;ando ridicnd
datacardul.
& 0u tiu ce se ateapt, zise #an ntinzndu-se i lund cardul. +ar %i spun ce o
s "acem. Mai nti, o s l citim i o s )edem dac ne d numele alea pe care arde toat
lumea s le a"le. !n al doilea rnd, o s o sunm pe ;eia de ndat ce intrm n raza
#olo0et i i spunem ce a)em. 3i, n al treilea rnd9
*rt cu de$etul mare peste umr.
& !l asmu%im pe Moe$id asupra chestiei steia i l punem s o )eri"ice de
douzeci de ori. 2 )edem dac reuim s a"lm ce surprize ne-a ascuns Thrawn.
;ando se uit $ri(uliu la datacard.
& Crezi c sunt surprize6
& < Thrawn, spuse #an simplu.
;ando ddu din cap.
& *a-i.
1idicndu-se din scaun, #an )eri"ic pentru ultima dat instrumentele de ,ord.
& #aide9 nu am ncredere s %in chestia asta n prea(ma calculatorului na)ei,
spuse el ndreptndu-se ctre ua cocEpitului.
& 2 lum un datapad i s )edem ce ne zice.
rima oprire pe care o "cuse 2l,aticul :arrde dup ce prsise +aMarE nu
artase nimic n "a%. 0imic n a"ar de strlucirea sucit a 'isurii :athol i a )ltucilor
roii n$he%a%i de $az ionizat i a ne,uloaselor minuscule care preau c "useser smulse
cu "or%a din el. ;a "el i a doua oprire, i a treia, pn cnd 2hada ncepu s se ntre,e
dac le$endara lume pierdut <7ocron nu era dect un mit.
;a a cincea oprire, o $sir.
& *rat destul de plcut, coment T5 cu o urm de ndoial, stnd ln$ 2hada,
n timp ce se uitau pe )idecranul de pe punte la micu%a planet care se apropia cu )itez.
& 2per s "ie prietenoi.
& 0u m-a ,aza pe asta, l a)ertiz 2hada, sim%indu-i $ura uscat ntr-un mod
neplcut i ne"amiliar.
*colo, unde)a, dac Lade i Calrissian a)eau dreptate, Lor( CarOdas i atepta.
;a casca de na)i$a%ie, 5donnl se ntoarse pe (umtate n scaun.
& 0u ar tre,ui s a)em tur,o-laserele pre$tite6 l ntre, el pe :arrde. entru
cazul n care nu sunt ,ucuroi s le "ie )iolat intimitatea6
2hada se uit la :arrde. !i ascundea ,ine ner)ozitatea, dar ei nu i era $reu s o
)ad.
& *m )enit s stm de )or,, nu s ne luptm, i aminti el lui 5donnl cu o )oce
calm. 0u )reau s ne n%elea$ $reit nimeni de acolo.
& +a, dar dup +aMarE9
& *m )enit s stm de )or,, repet :arrde, pe un ton care nu mai lsa loc de
discu%ie. #Osishi, detectm )reo sond de senzori6 2au transmisiuni, Chin6
& !nc nici o sond, cpitane, zise to$oriana.
2hada o,ser) c ,lana i se z,urlise a,ia )izi,il. 2e prea c i ea se molipsise de
starea lui :arrde.
& ;a "el i cu transmisiunile, cpitane, adu$ Chin. oate c nu ne )d.
& 5h, ,a ne )d "oarte ,ine, spuse :arrde, iar o urm de n)erunare i se strecur
n )oce. 2in$ura ntre,are9
2e ntrerupse cnd auzi un sunet dinspre comunicator.
& Ctre na)a spa%ial, aici amiralul TreM +a)id, secundul amiralului suprem
#orazo +arr de la 'lota *ero-2pa%ial 1eunit de pe <7ocron, rosti o )oce politicoas,
dar "erm. V ro$ s ) identi"ica%i.
Chin se ntinse spre panoul su9
& 0u, o "ac eu, i zise :arrde, "cndu-i )izi,il cura( cnd atinse ,utonul
comunicatorului.
& *ici Talon :arrde de la ,ordul car$o,otului 2l,aticul :arrde, domnule amiral
+a)id. /nten%iile noastre sunt complet panice. *m dori permisiunea de a ateriza.
4rm o pauz lun$. 5 pauz "oarte lun$, de "apt. 2hada i "rec uurel
ncheieturile de$etelor, ima$inndu-i o contro)ers aprins care a)ea loc n ,iroul 'lotei
1eunite de pe <7ocron9
& 2l,aticul :arrde, aici amiralul +a)id, re)eni )ocea. Mi s-a spus c ai )enit s
l )ezi pe Lor( CarOdas. o%i con"irma6
2hada l pri)i cu aten%ie pe :arrde. !ns n a"ara tremurului scurt din col%ul
,uzelor, nu a)u nici o reac%ie.
& +a, pot, spuse el, cu o )oce pu%in cam spart, dar %inut su, control. <ste o
pro,lem "oarte important pe care tre,uie s o discut ur$ent cu el.
& !n%ele$. 4rm o alt pauz, mai scurt de aceast dat. V ateapt6
!nc un tremur al ,uzei.
& 0u tiu dac a atepta este cu)ntul cel mai potri)it. +ar cred c tie c )enim.
& Chiar aa, zise +a)id, tonul lui cptnd ,rusc o not ciudat. 'oarte ,ine,
2l,aticul :arrde, ai autoriza%ie pentru Cercul IH de la terenul de aterizare militar din
1intatta. Coordonatele %i sunt trimise acum.
& V mul%umesc, spuse :arrde.
& ;e-am primit, mormi 5donnl, studiind ecranul de na)i$a%ie. are destul de
clar.
& *m trimis o escort, continu +a)id. 2per c nu este ne)oie s ) zic s
coopera%i cu ei.
& !n%ele$ "oarte ,ine, spuse :arrde. 0e )om ntlni6
& M ndoiesc, zise +a)id= iar de aceast dat n tonul lui era o amenin%are clar.
+ar poate c )om a)ea noroc cu to%ii. 0u se tie niciodat. +a)id, terminat.
entru o clip, pe punte se ls tcerea. 2hada se uit la ceilal%i, la "e%ele lor
ncordate i la umerii tensiona%i, la e7presiile lor ntunecate. +ac nu tiuser n ce se
,$au, se hotr ea, acum tiau.
3i totui, nu )zu nici un semn c )reunul dintre ei s-ar "i $ndit mcar s dea
napoi. <rau un echipa( ,ine nche$at, cu ade)rat loial, dedicat total e"ului su.
*a cum "usese i 2hada nsi dedicat odat idealurilor MistrMl. Chiar i cnd
MistrMl aproape i uitaser aceste idealuri.
Chiar i n "a%a pericolului care se ntrezrea n "a%, amintirea acelei pierderi tot i
pro)oca durere.
& /nstruc%iuni, cpitane6 ntre, 5donnl ncetior.
:arrde nu ezit.
& +u-ne (os, spuse el.
1intatta era un $rup de dimensiuni medii de cldiri n stil militar, presrat cu
apro7imati) cincizeci de plat"orme de asolizare de di"erite mrimi, multe dintre ele "iind
de(a ocupate de na)e. Aonele militare erau, la rndul lor, ncon(urate de un inel lar$ de
case n stil ci)il i de cldiri de a"aceri ale comunit%ii. Totul era aezat la poalele unui
lan% muntos mic, dar cu )ersan%i a,rup%i, iar oraul se continua n laterale cu un cmp
n)erzit.
0u a a)ut loc nici o perchezi%ie precum cea de pe em,ric 2. 0ici nu au trecut
prin )am sau prin )eri"icarea de la intrare. Cele dou na)e )echi de patrulare, pe care
amiralul +a)id le trimisese, au escortat car$o,otul spre cercul de asolizare care i "usese
rezer)at, l-au urmrit. cum ateriza, apoi s-au nl%at napoi pe cer "r comentarii. !n (urul
celorlalte na)e, sute de ,r,a%i i "emei i zeci de mici )ehicule se a$itau cu di"erite
sarcini, i$nornd complet na)a strin care se aezase n mi(locul lor. +in cte se prea,
se $ndi :arrde n timp ce el i ceilal%i ncepur s co,oare pe ramp, ntre$ul <7ocron
prea c ncerca s pretind c )izitatorii nu e7istau.
Cu o sin$ur e7cep%ie nota,il.
& .un ziua, cpitane :arrde, zm,ii <ntoo 0ee de la ,aza rampei de aterizare a
2l,aticului :arrde. .un )enit pe <7ocron. Vd c ai reuit s ne $seti i "r a(utorul
meu. 2alut, 2hada= salut, T5.
& 2alut, stpne <ntoo 0ee, replic T5, prnd n mod clar uurat s )ad o
"i$ur "amiliar. Mrturisesc c nu m ateptam s te $sesc aici.
& 3i n pri)in%a )oastr e7istau ce)a ntre,ri, zise <ntoo 0ee )oios. 4ltima dat
cnd )-am )zut pe +aMarE prea%i s a)e%i ce)a pro,leme cu pira%ii. 2e apropie cu un pas
de ramp i trase cu ochiul n na). 0e )a nso%i i "ermectoarea )oastr to$orian6
& 0u, #Osishi )a rmne la na), spuse :arrde, pri)indu-l pe micu% cu o urm de
uimire. #Osishi era un mem,ru tot mai )aloros al echipa(ului su, dar "ermectoare nu era
descrierea la care s-ar "i $ndit imediat.
& cat, zise <ntoo 0ee, uitndu-se din nou la 2hada i la T5. *tunci, asta-i
tot6 0u mai )in i al%ii6
:arrde i sim%i iar muchii ncorda%i n ciuda tuturor e"orturilor de a se rela7a. Cu
si$uran%, ar "i )rut s ia mai mul%i oameni cu el. entru nceput, tot echipa(ul 2l,aticului
:arrde, plus pe cele ale -he%ii nstelate i ale Cii de <ter, ntrea$a "or% de inter)en%ie a
$eneralului .el /,lis, escadrila Va$a,ond i cam patru clanuri de rz,oinici no$hri.
!ns chiar dac ar "i a)ut asemenea resurse, ar "i "ost un $est inutil. CarOdas l
atepta, i a aduce mai mul%i oameni nu ar "i nsemnat dect s le pun )ie%ile n (oc. 0u
de asta )enise aici.
& +a, i spuse el lui <ntoo 0ee. Ntia suntem. resupun c eti aici ca s ne duci
la Lor( CarOdas6
& +ac doreti s l )ezi, zise micu%ul, pri)indu-l $nditor pe :arrde. !nc o dat,
ca i pe +aMarE, indicii despre ade)ratul <ntoo 0ee se i%eau din spatele "a%adei lui
panice creeate cu mare $ri(.
& .ine. Mer$em6
!i conduse spre un speeder de teren decapota,il de la mar$inea cercului de
asolizare un speeder, o,ser) :arrde, care, n ciuda aparentei surprize a lui <ntoo 0ee
"a% de dimensiunile reduse ale $rupului, a)ea doar patru locuri. 2trecurndu-se cu
ndemnare prin tra"ic, micu%ul se ndrept ctre mun%i.
& Ce se ntmpl aici6 ntre, 2hada "cnd un semn n (ur, n timp ce <ntoo 0ee
depea o cistern de com,usti,il care mer$ea deose,it de ncet.
& Cred c se pre$tesc pentru nu tiu ce mane)re, zise acesta. Militarii "ac tot
timpul mane)re ncolo i ncoace.
& Ct de departe este locul n care ne ntlnim cu Lor( CarOdas6 ntre, :arrde pe
care nu l interesa n mod deose,it pro$ramul din aceast zi al 'lotei *ero-2pa%iale
1eunite de pe <7ocron.
& 0u prea departe, l asi$ur <ntoo 0ee. Vezi cldirea aceea al,astr drept n
"a%, cea care este pu%in n sus pe panta muntelui6 *colo e.
:arrde i puse mna streain la ochi. +e la aceast distan%, cel pu%in, nu era un
loc prea impresionant. 0u era o "ortrea%= nici mcar un conac.
+e "apt, cnd <ntoo 0ee iei din zona militar i ncepu s tra)erseze por%iunea
ci)il, mai pu%in circulat, a oraului, cldirea al,astr din "a% ncepu s semene tot mai
mult cu o cas simpl i modest.
2e prea c i 2hada se $ndea la aceleai lucruri.
& *ici locuiete CarOdas sau )ine doar pentru ntlnire6 ntre, ea.
<ntoo 0ee i arunc un zm,et scurt.
& 0umai ntre,ri pui, nu6 Ce minte atent i harnic.
& 2 pun ntre,ri "ace parte din slu(,a mea, replic 2hada. 3i tu nu mi-ai
rspuns.
& 2 rspund la ntre,ri nu "ace parte din slu(,a mea, zise <ntoo 0ee. #aide, nu
"i%i ner,dtori9 mai e un pic pn acolo. 1ela7a%i-) i ,ucura%i-) de drum.
e msur ce se apropiau, casa al,astr de)enea tot mai mic i mai
neimpresionant. Mai mic, mai neimpresionant, mai )eche i )izi,il mai drpnat.
& +up cum )ede%i, a "ost construit chiar pe "a%a stncii, coment <ntoo 0ee n
timp ce treceau pe ln$ ultimul $rup de case i intrau pe un cmp n)erzit prin mi(locul
cruia cur$ea un pru iute.
& Cred c proprietarul ini%ial s-a $ndit c asta i )a o"eri un plus de sta,ilitate n
timpul )nturilor de iarn.
& Ce s-a ntmplat cu partea din stn$a6 ntre, 2hada artnd cu mna. 2-a
drmat o arip6
& 0u, nu a mai "ost construit, i zise <ntoo 0ee. CarOdas a nceput odat s
e7tind casa, dar9 ei, o s )ede%i.
:arrde sim%i o "urnictur neplcut pe spate.
& Cum adic, o s )edem6 Ce l-a oprit6
<ntoo 0ee nu rspunse. :arrde i arunc o pri)ire 2hadei i descoperi c ea se uita
la el cu o e7presie ciudat pe "a%.
4n minut mai trziu, a(unser. <ntoo 0ee opri lin speederul de teren n "a%a unei
ui odat al,e, a crei )opsea srise i se tersese cu trecerea anilor i din ne$li(en%.
& Condu-ne, i spuse 2hada lui <ntoo 0ee, strecurndu-se cu a,ilitate ntre
:arrde i cas. <u stau n spatele tu, :arrde )a sta n spatele meu.
& 5h, nu, nu mer$e aa, zise <ntoo 0ee. Cltin din cap cu un $est rapid i
nelinitit. +oar cpitanul :arrde i cu mine )om putea intra.
2hada mi(i ochii.
& 2tai s %i e7plic alt"el9
& 0u, e n re$ul, 2hada, spuse :arrde ocolind-o i "cnd un pas spre u.
+eparte de centrul $rupului, "r nimic ntre el i "erestrele $oale, se sim%i dureros de
e7pus.
& +ac Lor( CarOdas nu )rea s m )ad dect pe mine, atunci aa tre,uie s "ie.
& ;as-o ,alt, zise 2hada cate$oric, apucndu-l pe :arrde de mn i %inndu-l
pe loc. <ntoo 0ee, ori intru i eu cu el, ori nu intru deloc.
& 2hada, nu m a(u%i, mri :arrde, uitndu-se urt la ea. Chiar )oia s "ie
mpuca%i cu to%ii pe loc nainte s ai, ocazia de a sus%ine cauza 0oii 1epu,lici6
& +ac )oia s m omoare, ar "i putut s-o "ac de o sut de ori pe drum. Cu
si$uran%, ar "i putut-o "ace chiar aici.
& 3tiu, replic 2hada. 3i nu conteaz. *m )enit ca $arda ta de corp. 3i asta am s
"ac.
:arrde se hol, la ea, a)nd ,rusc o senza%ie stranie. ;a ntlnirea de la Turnul
5rowood cu 2olo, 5r$ana 2olo i Calrissian, 2hada a,ia acceptase s )in n aceast
cltorie pentru a-l a(uta. Cnd, n timpul celor dou sptmni i (umtate care trecuser
de atunci, se trans"ormase acea n%ele$ere "cut n sil n an$a(amentul mult mai pro"und
de a "i $ard de corp6
& 2hada, %i mul%umesc pentru $ri(, spuse el ncet, dar "erm, punndu-i cu
,lnde%e mna lui peste mna ei care nc l %inea pe loc.
& +ar tre,uie s %i aduci aminte de situa%ia $eneral. Via%a mea, i ce se
ntmpl cu ea, nu este cel mai important lucru care se a"l n (oc.
& 2unt $arda ta de corp, zise 2hada, la "el de ncet i de "erm. entru mine este
cel mai important lucru.
& V ro$, rosti <ntoo 0ee. V ro$. Cred c a%i n%eles $reit. Cpitanul :arrde i
cu mine tre,uie s intrm primii, dar, cu si$uran%, tu po%i )eni imediat dup noi. <ste
doar pentru c9 ei, o s )ede%i.
2hada tot nu prea mul%umit, dar accept cu o micare din cap.
& .ine, "ie, spuse ea. +ar s %ii minte c dac se ntmpl ce)a, tu )ei "i chiar n
linia mea de tra$ere. Voi doi mer$e%i primii, apoi eu, dup care T5.
& Au, stpn 2hada, sunt si$ur c nu este ne)oie s )in i eu, se $r,i droidul
s o asi$ure, "cnd un pas napoi ctre speederul de teren. oate c ar tre,ui s rmn
aici, s pzesc speederul9
& +e "apt, s-ar putea s "ie de a(utor, zise <ntoo 0ee, zm,ind ncura(ator.
#aide, T5, o s "ie ,ine.
& +a, stpne <ntoo 0ee, rspunse T5 pe un ton resemnat. -emnd aproape
neauzit pentru sine, )eni la (umtate de metru n spatele 2hadei. +ar, tre,uie s spun, am
un sentiment nepl9
& .ine, zise <ntoo 0ee )oios. 5dat depit momentul solemn, radia din nou
ino"ensi)itatea lui o,inuit. Mer$em6
4a era descuiat. :arrde l urm pe micu% nuntru, sim%indu-se mai )ulnera,il
ca niciodat atunci cnd pir din lumina soarelui n camera ntunecat i umed.
5 ncpere care, spre surprinderea lui, prea s nu "i "ost "olosit de ce)a )reme.
Cele cte)a piese de mo,ilier mprtiate prin ea erau )echi i pr"uite, cu aceleai semne
ale ne$li(en%ei pe care le )zuser i n e7teriorul casei. Cele trei "erestre, care de a"ar
pruser att de ntunecate i de amenin%toare, erau, dac le pri)eai din interior, doar
incredi,il de murdare, cu un uor aspect de mtuire dat de pra"ul ori nisipul care, purtate
de )nt, le lo)iser ani ntre$i. !n por%iunile sla, luminate de soarele care reuea s
strpun$ mizeria, se )edeau lun$i pnze de pian(en care se ntindeau de la unele dintre
scaune pn n ta)an.
& e aici, zise <ntoo 0ee ncet, )ocea lui strpun$nd atmos"era stranie, n timp
ce i conducea ctre o u nchis din captul opus al camerei.
& <ste aici, cpitane :arrde. Te ro$ s te pre$teti.
:arrde inspir adnc. !n spatele lui, auzi un sunet sla, de "recare, cnd pistolul
2hadei "u scos din toc.
& 2unt $ata, spuse el. #ai, s terminm cu asta.
& Chiar aa. !ntinzndu-se pe ln$ el, <ntoo 0ee aps ,utonul uii. Cu un
scr%it uurel, acesta se deschise.
rimul lucru care l lo)i pe :arrde "u mirosul. 4n miros de ,trne%e i de
amintiri de demult, de speran%e pierdute. 4n miros de ,oal i de o,oseal.
4n miros de moarte.
Camera era mic, mult mai mic dect s-ar "i ateptat :arrde. 'iecare dintre
pere%ii laterali era m,rcat n ra"turi ncastrate, pe care era adunat o colec%ie ciudat de
mici o,iecte de art, ,i,elouri inutile, instrumente i "lacoane medicale. 4n pat uria
ocupa mare parte din spa%iul rmas, picioarele a(un$nd pn la un metru de u i lsnd
li,er un spa%iu n care a,ia ncpeau dou persoane.
3i, ntins n pat su, un teanc de pturi, murmurnd ncet pentru sine n timp ce
pri)ea n ta)an, era un ,r,at n )rst.
& Lor(6 l stri$ ncetior <ntoo 0ee cnd intr pe u. Murmurul se opri, dar
pri)irea ,r,atului rmase a%intit n ta)an.
& Lor(6 * )enit cine)a s te )ad.
:arrde pii ln$ el, n$hesuindu-se n spa%iul rmas, n timp ce mintea i se
n)rtea. 0u. Cu si$uran% acesta nu putea "i Lor( CarOdas. 0u ,r,atul am,i%ios, iute la
mnie i )i$uros care crease aproape de unul sin$ur cea mai mare or$aniza%ie de
contra,and din toate timpurile.
& Lor(6 rosti el cu $ri(.
'a%a ridat se ncrunt, iar capul se ridic.
& Mertan6 ntre, o )oce tremurnd. Mertan6 Tu eti6
:arrde suspin o,osit. Vocea i ochii. +a, chiar el era.
& 0u, Lor(, spuse el cu ,lnde%e. 0u e Mertan. 2unt :arrde. Talon :arrde. !%i
aminteti6
.trnul clipi de dou ori.
& :arrde6 zise el cu aceeai )oce nesi$ur. Tu eti6
& +a, Lor(, eu sunt, l asi$ur :arrde. !%i aduci aminte de mine6
4n zm,et timid ncepu s se "ormeze pe "a%a ,trnului, disprnd ca i cum
muchii ar "i "ost prea ,trni sau prea o,osi%i pentru a-l men%ine.
& +a, spuse el. 0u. Cine ziceai c eti6
& Talon :arrde, repet el, sim%ind pe lim, $ustul amar al n"rn$erii i al
dezam$irii, al epuizrii totale. *tta drum. .tuser atta drum pentru a-l )edea pe
CarOdas i a-i cere a(utorul. Toate temerile lui :arrde "a% de aceast ntlnire9 temerile,
re$retele, )ina toate, pentru nimic. Lor( CarOdas care l n$rozise n tcere at%ia ani
dispruse demult.
!n locul lui era o carapace $oal.
2la,, prin ntunericul care i se n)rtea n minte, sim%i o mn pe umr.
& #aide, :arrde, spuse 2hada ncet. *ici nu mai e nimic.
& <ra :arrde, da6 ntre, ,trnul. 4n ,ra% su,%ire iei de su, pturi, le$nndu-
se un pic nainte ca mna s reueasc s potri)easc mai ,ine pernele.
& Tarron :arrde6
& < Talon :arrde, Lor(, l corect <ntoo 0ee cu $lasul unui printe r,dtor care
se adreseaz unui copil "oarte mic. ot s-%i mai aduc ce)a6
Carrde se ncrunt, aezndu-i la loc capul pe pern, ochii a,tndu-i-se iar spre
ce )edea n ta)an.
& 2hem-me,al ostorran se Ommitas Mertan anial6 mormi el aproape neauzit.
:armida +a)id shumidas Erree6
& Tarmidian )eche, murmur <ntoo 0ee. ;im,a copilriei sale. !n ultima )reme
a )or,it-o tot mai des.
T56 rosti 2hada.
& !ntrea, dac Mertan a "ost aici azi, traduse droidul. +e data aceasta nu
men%ion cte tipuri de comunicare tia ,ine. 2au acea persoan dr$u%, amiralul +a)id.
& 0u, niciunul dintre ei, i zise <ntoo 0ee siluetei din pat, ndemnndu-l pe
:arrde s ias din camer. M ntorc mai trziu, Lor(. !ncearc s dormi ni%el, da6
!l urm pe :arrde a"ar din ncpere i se ntinse ctre ,utonul uii.
& 2 dorm6 .trnul pu"ni sla,, sco%nd un hohot n"undat. 0u pot s dorm
acum, Mertan. *m prea multe de "cut. rea multe pentru9
4a se nchise, ntrerupnd cu mil restul cu)intelor.
& *cum n%ele$i cum st trea,a, zise <ntoo 0ee ncetior.
:arrde ddu din cap, sim%ind $ustul mor%ii. To%i aceti ani9
& +e cnd este n aceast stare6
& 3i de ce te-ai mai o,osit s ne aduci aici6 ntre, 2hada.
& Ce-a putea spune, zise <ntoo 0ee. < ,trn9 mult prea ,trn9 cu multe
dintre di"eritele ,oli care att de des nso%esc ,trne%ea. 5chii lui strlucitori se
ntoarser spre 2hada. Ct despre "aptul c )-am adus aici, )oi a%i "ost cei care au )rut s
)in.
& 0oi am )rut s-l )edem pe Lor( CarOdas, replic 2hada. Ce-i acolo nu este
lucrul la care ne ateptam noi.
& < n re$ul, 2hada, zise :arrde. To%i aceti ani9 < )ina mea, nu a lui <ntoo
0ee. *r "i tre,uit s )in aici n urm cu mul%i ani.
Clipi pentru a $oni lacrimile care i )eniser ,rusc n ochi.
& Cred c mai e7ist doar o ntre,are. <ntoo 0ee, CarOdas a)ea o ,i,liotec
imens de datacarduri. *i idee pe unde ar putea "i6
<ntoo 0ee ridic din umeri.
& 5rice-ar "i "cut cu ele, s-a ntmplat cu mult timp nainte de a intra n
ser)iciul su.
:arrde ddu din cap. 2e terminase cu ultima lor speran% de a $si o copie a
+ocumentului Caamas aici. Temeri irosite i, acum, o cltorie irosit. +intr-odat se
sim%ea "oarte ,trn.
& Mul%umesc, zise el, sco%ndu-i comunicatorul i pornindu-l. +anEin6
& *ici sunt, e"ule, )eni repede )ocea lui +anEin, cu o urm de ncordare n ea.
Cum mer$ lucrurile6
& Mer$ destul de ,ine, mul%umesc, spuse :arrde, dnd semnalul c totul era n
re$ul. Misiunea s-a ncheiat. re$tete na)a= plecm de ndat ce a(un$em napoi.
& +a, ,ine, ar putea "i cam delicat, zise +anEin, )ocea de)enindu-i maca,r. *ici
se pre$tete ce)a, e"ule, ce)a important. Toate na)ele de aici sunt pre$tite de lupt.
:arrde se ncrunt.
& <ti si$ur6
& +a, spuse +anEin. 3iruri ntre$i de proiectile sunt suite la ,ord, costume pentru
)id9 tot tacmul. 3i se pare c narmeaz i o $rmad de na)e ci)ile.
& 2unt 1eiO:as i pira%ii lui, murmur <ntoo 0ee de ln$ :arrde. 2-ar prea c
unul dintre ei )-a urmrit pn aici.
:arrde se strm,, nc o pies a ima$inii lui mintale construite cu $ri(
trans"ormndu-se n pra". 'usese att de si$ur c 1eiO:as era an$a(at i adus aici de
CarOdas.
& 0u ar "i tre,uit s ne poat urmri nimeni, i zise el lui <ntoo 0ee. !ntotdeauna
a)em "oarte mare $ri( de ce e n urma noastr.
<ntoo 0ee ridic iar din umeri.
& 0u tiu cum au "cut-o. 3tiu doar c au reuit. +in spusele amiralului +a)id,
ntrea$a lor "lot a ieit acum din ,aza secret i se ndreapt spre <7ocron.
& 3tiai asta dinainte s aterizm6 ntre, 2hada. +e ce nu ai spus nimic6
& Ce ar "i tre,uit s spun6 replic <ntoo 0ee. 1ul a "ost de(a "cut. *u $sit
<7ocronul. 'cu un semn n sus. +e "apt, de aceea am )rut s te aduc eu nsumi aici de pe
+aMarE, cpitane :arrde. 0u ar "i putut s ia urma na)ei mele.
:arrde se strm,. Ca i cum po)ara )ino)%iei sale nu ar "i "ost destul de mare,
acum )enea i asta.
& Ct mai au pn a(un$ la planet6
& 2cuza%i-m, inter)eni T5 nainte ca <ntoo 0ee s poat rspunde. +ar dac
pira%ii sunt pe drum, n-ar tre,ui s ne pre$tim plecarea6
& *re dreptate, apro, <ntoo 0ee. Totui, nu tre,uie s ) $r,i%i prea mult. Mai
au cel pu%in opt ore pn a(un$ aici. oate mai mult.
& +ar )oi6 ntre, 2hada.
<ntoo 0ee i %u$uie ,uzele.
& 2unt si$ur c o s "im ,ine. *m auzit c 'lota *ero-2pa%ial 1eunit este
destul de ,un.
& oate mpotri)a )reunui contra,andist sau ,andit rtcit, zise 2hada ncruntat.
+ar acum e )or,a de 1eiO:as.
& <ste pro,lema noastr, nu a )oastr, spuse <ntoo 0ee hotrt. *%i "ace ,ine s
) pre$ti%i de plecare.
:arrde i ddu ,rusc seama c lsase comunicatorul deschis.
& +anEin6 spuse el. *i auzit totul6
& +a, e"ule, con"irm +anEin. Mai )rei s pre$tesc na)a6
:arrde se uit pe ln$ <ntoo 0ee la "erestrele nne$rite ale ncperii.
+incolo de acestea se a"lau oameni pe care ac%iunile lui, chiar "r inten%ie, i
puseser n pericol de moarte.
Ceea ce nsemna c nu prea a)ea de ales.
& +a, pre$tete-o, i zise el lui +anEin. +ar pre$tete-o de ,tlie.
!i ntoarse pri)irea spre <ntoo 0ee.
& 1mnem s luptm.
.ooster TerriE se $ndea c sta era cel mai mare haos pe care l )zuse )reodat
la ,ordul ntreprinderii 1tcitoare. 3i, a)nd n )edere c era )or,a de ntreprinderea
1tcitoare, asta chiar spunea ce)a.
<rau peste tot? tehnicieni, muncitori i o"i%eri ai 0oii 1epu,lici, cu miile,
miunnd prin "iecare col%ior al distru$torului su spa%ial. 1eparnd lucruri, adu$nd
lucruri, sco%nd lucruri, moderniznd lucruri i, uneori, schim,nd lucrurile doar ca s se
distreze. ropriii si oameni "useser coplei%i, da%i deoparte, nlocui%i sau clca%i pur i
simplu n picioare de aceast echip de recuperare ca un rancor supradimensionat care
pea $reoi prin na)a lui.
3i, micndu-se prin centrul acestuia ca i cum ar "i "ost sin$urul punct linitit din
mi(locul unei tornade, era $eneralul .el /,lis.
& !nc cinci na)e de rz,oi au intrat n sistem noaptea trecut, spunea un
a$hiotant care prea hr%uit, $r,indu-se s %in pasul cu .el /,lis, deoarece $eneralul se
plim,a )ioi pe coridorul amplasamentului armelor Tri,ord. .ooster, cu picioarele lui
lun$i, a)ea mai pu%ine pro,leme n aceast pri)in%. !n opinia lui, .el /,lis nc a)ea mult
mai mult ener$ie dect ar "i tre,uit s ai, cine)a att de de)reme diminea%a.
& 'uria ;i,ert%ii, 2piritul lui Mindor, 1z,oinicul ;iniei de 2tele, 2antinela
2telar i 1z,unarea lui Sellin$.
& .ine, zise .el /,lis oprindu-se ln$ panoul de monitorizare al unui tur,o-
laser. Cum rmne cu -ar"in i .eledeen ///
& !nc nici o )este de la ei, spuse a$hiotantul )eri"icndu-i datapadul. *m auzit
z)onuri c ar "i sosit i Se,leM, dar nc nu s-au nre$istrat.
& 2unt aici, rosti .ooster. Cel pu%in cpitanul Sin$er9 de$etele alea mecanice
ale ei las nite semne destul de deose,ite pe tu,urile metalice pentru ,ere.
5chii a$hiotantului se ntunecar.
& Toate na)ele care sosesc tre,uie s se nre$istreze imediat9
& <-n re$ul, l calm .el /,lis. 0u te n$ri(ora, o s se arate la timp. ro,a,il c
*le7 nu a )rut dect ca echipa(ul ei s se odihneasc ni%el nainte s nceap s cur$
ordinele.
& 0u sunt sin$urii crora le-ar prinde ,ine ce)a odihn, mormi .ooster pentru
sine.
.el /,lis se ncrunt uor, ca i cum a,ia atunci ar "i o,ser)at prezen%a uriaului.
& Voiai ce)a, TerriE6 ntre, el.
& +oar m ntre,am cnd )a "i $ata lucrul la na)a mea, zise .ooster.
& 2untem aproape $ata, spuse .el /,lis. ;ocotenente6
& 2e pare c reutilarea principal se )a ncheia n cel mult dousprezece ore,
con"irm ,r,atul mai tnr, cercetndu-i datapadul. 2-ar putea s mai rmn una, alta,
dar astea pot "i terminate n drum spre 8a$a Minor.
.el /,lis se uit la .ooster.
& Mai era ce)a6 ntre, el.
& +a, mai era, zise .ooster. 2e opri, uitndu-se cu su,n%eles la a$hiotant.
.el /,lis n%elese aluzia.
& ;ocotenente, du-te i )eri"ic amplasamentul razei de tractare 0umrul W,
spuse el. *si$ur-te c re$la(ele de echili,ru sunt "cute corect.
& +a, s tri%i, zise a$hiotantul. *runcndu-i lui .ooster o pri)ire cercettoare, se
deprt n pas rapid pe coridor.
& Ce-ar "i s intrm aici, unde e mai "erit, propuse .el /,lis ndreptndu-se ctre
o u cu nsemnele de un rou strlucitor ale unei sta%ii medicale de ur$en%.
/ntrar.
& n acum ai "ost destul de tcut n pri)in%a planului tu pentru acest atac,
spuse .ooster cnd ua se nchise n urma lor. Cred c a cam )enit )remea s aud ce)a
detalii.
& 0u-s prea multe de spus, rspunse .el /,lis. Vom duce ntreprinderea
1tcitoare dincolo de linia lor de $ard i, s sperm, prin perimetrul lor de"ensi)
principal. 5dat a(uni nuntru, oamenii din "or%a de inter)en%ie )or )eni n urma noastr
din hiperspa%iu i )or ataca perimetrul. +ac a)em noroc, imperialii )or "i att de ocupa%i
cu ei, nct nu se )or uita de dou ori la noi.
& *sta presupune c prima dat cnd se )or uita la noi n-o s ne lipeasc de
perete, "irete, art .ooster ntunecat. resupunnd c se ntmpl cum spui tu, ce
urmeaz6
& 8a$a Minor are o ciud%enie care, din cte tiu, este unic printre unit%ile
imperiale, zise .el /,lis. <7ist dou sta%ii de calculatoare montate la captul unui
tur,oli"t orizontal cu rol de coridor-pasarel i care se ntinde cam la o sut de metri
distan% de sta%ia or,ital principal a 4,ictoratului.
.ooster se ncrunt.
& Ciudat model.
& /deea a "ost de a o"eri cercettorilor ci)ili de ran$ nalt acces la sistemul
in"ormatic de dosare "r a-i lsa s intre n ,aza 4,ictorat, i spuse .el /,lis. Marele
Mo"" TarEin i trecea o mare parte dintre tre,urile cele mai pri)ate prin 8a$a Minor i
nu )oia ca dumanii lui politici s zreasc nici cel mai mic detaliu din ceea ce plnuia.
& !n re$ul, deci e7ist o cone7iune de la distan% con)ena,il la calculator, zise
.ooster. +ar nu cred c are i o trap la "el de con)ena,il pe unde s putem a(un$e la el.
& <7ist trape, dar din pcate nu sunt aa la ndemn, spuse .el /,lis, )ocea
de)enindu-i ntunecat. ro,a,il c )a tre,ui s "acem o $aur n laterala tur,oli"tului-
pasarel i s ne trimitem sintezorii nuntru n costume de )acuum.
.ooster pu"ni.
& .ine9 s "aci o $aur n laterala sta%iei. *sta si$ur o s treac neo,ser)at.
& 2-ar putea, zise .el /,lis. *tunci "or%a principal )a tra$e "ocuri de ,ara( cu
torpile protonice. /mperialii ar putea presupune c una dintre ele a trecut pe acolo.
& 3i dac nu6
.el /,lis ridic din umeri.
& *tunci noi doi i restul echipa(ului ntreprinderii 1tcitoare )om ncepe s ne
muncim din $reu. Va tre,ui s-i %inem pe loc destul de mult pentru ca sintezorii s o,%in
o copie a +ocumentului Caamas i s o trimit na)elor care atac.
.ooster pu"ni din nou.
& 'r suprare, $enerale, dar cred c sta e cel mai prost plan din cte am auzit
n )ia%a mea. Ce se ntmpl cu noi dup ce o,%inem documentul6
.el /,lis l pri)i "i7 n ochi.
& Ce se ntmpl cu noi nu conteaz, spuse el tios. +ac accept s ne predm,
,ine. +ac nu9 o s "ac pra" ntreprinderea 1tcitoare la un loc cu noi.
& 2tai o clip, spuse .ooster ncruntndu-se. !n$ropat n toat acea strate$ie
uimitor de proast, o,ser)ase ,rusc un cu)nt e7trem de important.
& Cum adic, noii Credeam c )ei "i acolo cu "lota principal.
.el /,lis cltin din cap.
& 0a)a aceasta este cheia ntre$ii opera%iuni, zise el ncet. *ceasta este na)a care
tre,uie s supra)ie%uiasc destul de mult pentru a o,%ine prima +ocumentul Caamas i a-l
trece apoi prin orice ,ruia( au imperialii. *colo este cea mai mare ne)oie de mine. +eci
acolo )oi "i.
& <i, stai aa, mri .ooster, ndreptndu-i to%i cei un metru i nouzeci de
centimetri. *sta-i na)a mea. Mi-ai spus c )oi rmne cpitanul ei.
& !nc eti cpitanul, l apro, .el /,lis. <u sunt doar amiralul.
.ooster e7pir lun$, uiertor. *r "i tre,uit s-i dea seama c .el /,lis nu cedase,
de "apt, nimic. *r "i tre,uit s tie.
& 3i dac re"uz s-%i cedez comanda6
.el /,lis ridic uor din sprncene. .ooster ddu din cap, sim%ind un $ust amar.
Cu ntreprinderea 1tcitoare colcind de oamenii lui .el /,lis, ntre,area nici nu merita
un rspuns.
& .ine, mormi el. 3tiam c o s mi par ru.
& o%i s stai aici, dac )rei, i o"eri .el /,lis. 2unt si$ur c %i )a compensa
Coruscantul9
& ;as, replic .ooster. < na)a mea, iar tu nu o duci n lupt "r mine. unct.
.el /,lis zm,ii sla,.
& !n%ele$, spuse el. Crede-m, n%ele$. Mai era ce)a6
& 0u, asta ar tre,ui s "ie destul deocamdat, zise .ooster cu un aer ursuz. 2-ar
putea s )rei s )ezi dac po%i $si un plan mai ,un n urmtoarele trei zile.
& 5 s ncerc, promise .el /,lis. !ntorcndu-se, merse spre u9
& 2tai o clip, spuse .ooster, cci i mai trecuse ce)a prin cap. Aici c o s "acem
o $aur n sta%ia calculatoarelor. Ce se ntmpl dac e cine)a acolo n acel moment6
& 0u m atept s "ie cine)a, i rspunse .el /,lis. M ndoiesc c mai este
"olosit. !n plus, nu )d cum putem s-o "acem alt"el.
& +ar dac e cine)a6 insist .ooster. Chiar tu ai spus c locul e "olosit doar de
ci)ili. +ac "aci o $aur n perete i omori.
e "a%a lui .el /,lis pru s treac o um,r.
& +a, zise el ncet. 3tiu.
& .ine, spuse :li" consultndu-i ceasul. *u trecut patru ore. Ce crezi9 !nc
dou nainte s porneasc alarma6
0a)ett ridic din umeri, "cnd iute un calcul n minte. <l i :li" "useser de )zut
n alt parte atunci, pentru cazul n care s-ar "i "cut )eri"icri, dar, din cte spunea
ensin, trans"erul discret al micilor lor ,om,i%e or$anice cu ceas pe hainele tehnicienilor
,othani mersese ca uns. Trecuser patru ore de cnd acei tehnicieni dispruser n
cldirea $eneratorului de cmp din +re)Ostarn= s le mai dea o or pentru a-i "ace
cunoscut prezen%a, nc dou pentru ca ,othanii s i dea seama pe deplin de
seriozitatea pro,lemei i pentru a epuiza toate celelalte posi,ilit%i de a o rezol)a9
& Cred c cel pu%in trei, i zise lui :li". 0u )or "i prea $r,i%i s cheme strini.
& .ine, chestia aia e $ata cnd sunt i ei, spuse :li" ridicnd din umeri.
!n partea opus a ma$azinului, soneria ener)ant de )esel sun cnd ua se
deschise. *doptnd e7presia pe care :li" o catalo$ase a "i una de cinstit-dar-prost, 0a)ett
i ridic pri)irea.
3i nmrmuri. *colo, mer$nd prin ma$azin, erau cei doi militari ai 0oii
1epu,lici.
;n$ el, :li" scoase un sunet sla, din "undul $tului, ca i cum s-ar "i necat.
& Taci, murmur 0a)ett, adu$nd e7presiei un zm,et cam tmp i srind cu
ner,dare pe dup captul te($helei ctre )izitatori.
& 5 zi plin de distrac%ie i pro"it sau orice dori%i, spuse el, re$lndu-i )ocea pe
tonul plcut, dar uor insistent al ne$ustorului hotrt s )nd ce)a. Cu ce ) pot a(uta6
& +oar ne uitm, mul%umesc, spuse unul dintre ,r,a%i n timp ce mer$eau pe
ln$ irul de cuti. 2emnau ntre ei, o,ser) 0a)ett? amndoi erau cam scunzi, amndoi
a)eau prul castaniu uor ncrun%it, cel care )or,ise a)ea ochi cprui, cellalt, )erzi.
3i, )zut de aproape, 5chi Cprui prea "oarte cunoscut.
& 2i$ur, si$ur, zise 0a)ett, stnd pe ln$ ei n stilul tradi%ional al unui )nztor.
Cuta%i ce)a mai deose,it6
& 0u chiar, inter)eni 5chi Verzi, uitndu-se n cuca cu polpieni. Ce sunt tia6
olpieni6
& 2i$ur c da, spuse 0a)ett. *mndoi )or,eau cu un sla, accent corellian. V
pricepe%i la animale.
& 3tiu i eu pu%in, zise 5chi Verzi, uitndu-se la el cu o scnteiere n ochi de care
lui 0a)ett nici nu-i psa. Credeam c ,othanii sunt aler$ici la polpieni.
& +a, cred c unii dintre ei sunt, spuse 0a)ett ridicnd din umeri.
& 3i, totui, i-a%i adus pe .othawui6
0a)ett i lu o e7presie uimit.
& <i, si$ur, zise el ncercnd s par uor rnit. +oar pentru c unii sunt aler$ici
la ce)a, nu nseamn c altcine)a nu )a )rea s cumpere acel lucru. 0u to%i ,othanii sunt
aler$ici la ei i oricum aici mai sunt i al%ii dect ,othanii.
2e ntrerupse cnd 5chi Verzi strnut.
& 4ite9 )ezi6 spuse el ntinznd un de$et ctre acesta ca i cum strnutul ar "i
"ost un "el de rz,unare. ro,a,il c e pe aici ce)a la care e i el aler$ic. +ar tot a%i intrat,
nu6 3i "ac pariu c pot s $sesc ce)a care s "ie un animal de companie minunat pentru
)oi.
2oneria de la u sun iar i 0a)ett se ntoarse i o )zu intrnd pe "emeia sla,,
n )rst. !nso%itoarea de la limit pe care o pomenise :li"6
& .un, zise el "cndu-i un semn cu capul. 5 zi plin de distrac%ie i pro"it. V
pot a(uta cu ce)a6
& 2per c da, spuse ea. *i )reun oricar de ciulini6
0a)ett sim%i un nod n $t. Ce nai,a era aia un oricar de ciulini6
& 0u cred c am auzit de aa ce)a, spuse el cu $ri(, tiind c nu a)ea rost s se
pre"ac a ti ce)a despre care ha,ar n-a)ea. Totui, pot s )eri"ic listele, s )d dac-i
putem aduce de pe unde)a. Ce "el de animale-s astea6
& +e "apt nu sunt prea cunoscute, zise "emeia. Vocea i era calm, dar l pri)ea la
"el de atent ca i 5chi Verzi. 2unt animale mici i a$ile, cu ,lan ca"enie dun$at i cu
$heare retractile. 4neori sunt "olosi%i ca paznici de )ite n re$iunile muntoase.
& 5h, si$ur, stri$ :li" din cealalt parte a te($helei. !ntins le(er peste ea, nu se
)edea nici urm de datapadul pe care, "r ndoial, l %inea ascuns su, ,lat.
& V re"eri%i la Erissi Eordulieni.
& 5h9 Erissi Eordulieni, zise 0a)ett dnd din cap ca un cunosctor. 0ici de
tia nu auzise, dar semnalul lui :li" era e)ident. 2i$ur c da, doar c nu am mai auzit s
li se spun i alt"el. :li", putem s "acem rost6
& 2tai s )eri"ic, spuse :li", "cnd un spectacol din a scoate datapadul pe
te($hea i a se pre"ace c l deschide.
& Ce sunt tia6 ntre, 5chi Cprui. 2ttea ln$ cu)a cu mawEreni, uitndu-se
la ei cam suspicios.
& ui de mawEren, i zise 0a)ett, )enind ln$ el i pri)ind dr$stos prin
plasticul transparent la oprlele minuscule care miunau neo,osite, una peste alta.
& Tocmai au ieit din ou azi diminea%. +r$u%e, nu6
& *dora,ile, spuse 5chi Cprui, "r s par c o crede.
& /at, stri$ :li". :rissi Eordulieni. 2 )edem9
;ui 0a)ett i sun comunicatorul.
& 2cuza%i-m, zise el i scoase aparatul sim%ind dintr-odat un sentiment de
$roaz. +ac era apelul pe care l ateptau9
& *lo6
& 2unte%i proprietarul 0a)ett de la J<7oticalia et <mporiumK6 ntre, o )oce de
,othan ,%oas, dar chinuit.
& 2i$ur c da, spuse 0a)ett luptndu-se s par )oios i cinstit-dar-prost. <ra
apelul, da= i, cu tot $hinionul posi,il, )enise cnd doi a$en%i ai 0oii 1epu,lici stteau
chiar ln$ el i ascultau.
& *)em o mic, dar di"icil in)azie de insecte, zise ,othanul. !ncercrile noastre
de a le elimina s-au do)edit inutile pn acum. Ca )nztor de animale e7otice, ne-am
$ndit c ne-a%i putea o"eri nite su$estii.
& ro,a,il, spuse 0a)ett. :li" i cu mine ne-am ocupat o )reme de dezinsec%ii,
pn s intrm n a"acerea cu animale de companie. Ce "el de insecte sunt6
& 0u sunt cunoscute e7per%ilor notri, zise cellalt, prnd dez$ustat. Tot ce tim
este c sunt "oarte mici, nu rspund la niciuna dintre metodele noastre de e7terminare i,
din cnd n cnd, ncep toate s scoat un zumzet puternic.
& *r putea "i sEronii, su$er 0a)ett nesi$ur. *stea scot un sunet cam ener)ant.
2au aphrene ori9 sta%i aa, "ac pariu c sunt carii-de-metal. *)e%i prin zon ce)a aparate
electronice sau de mare capacitate6
+in comunicator se auzi un scurt sunet $tuit.
& +estul de multe, da, spuse ,othanul. Ce "ac carii-de-metal6
& Mnnc metalul, zise 0a)ett. .ine, nu l mnnc la modul propriu9
auenzimecare9
& 0u-mi tre,uie detaliile "iziolo$ice, l ntrerupse ,othanul. Cum le eliminm6
& <i, s )edem, spuse 0a)ett, "recndu-i $nditor ,r,ia pentru a$en%ii 0oii
1epu,lici. !n pri)irea lui 5chi Verzi apruse iari acea strlucire9
& rimul lucru pe care tre,uie s-l "ace%i este s pul)eriza%i ce)a. *)e%i nite9
s )edem9 nite TrehanCor pe acolo6 *dic trehaniscol cordiolinic, dac ) tre,uie
numele ntre$.
& 0u tiu, zise ,othanul. +ar sunt si$ur c putem "ace rost.
& !nainte de asta, asi$ura%i-) c a)e%i pe cine)a care tie ce "ace, l a)ertiz
0a)ett. 0u o s ) a(ute deloc dac doar l mprtia%i peste tot.
4rm o scurt pauz.
& Cum adic6
& *dic nu e de a(uns s l mprtia%i peste tot, spuse 0a)ett, lsnd s i se
strecoare n )oce o urm de ner,dare. Tre,uie s acoperi%i toate locurile din care se )or
hrni, dar i s le lsa%i destule locuri li,ere9 5"t. 4ita%i, asta nu-i o trea, pentru
amatori. *)em echipamentul necesar9 !l "olosim ca s ne dezin"ectm cutile i mar"a.
'ace%i-ne rost de TrehanCor, iar :li" i cu mine ) "acem trea,a.
& /mposi,il, zise ,othanul tios. 2trinii n-au permisiune n zona aceasta.
& 5h. !n re$ul. 0a)ett ridic din umeri. 2e ateptase la respin$erea automat a
primei o"erte. !ncercam s "iu de a(utor. 5 s a)e%i destul timp s scpa%i de un sin$ur
neam nainte s "ac prea multe stricciuni.
2e ncrunt, ca i cum i-ar "i adus ,rusc aminte de ce)a.
& < doar un sin$ur neam, da6 Cnd zumzie, este o sin$ur not sau se aud mai
multe tonuri6
4rm o scurt pauz.
& 2unt cte)a tonuri di"erite, spuse ,othanul. Cinci, poate ase.
0a)ett scp un "luierat ncet.
& Cinci6 5h, mam. #ei, :li"9 au cinci neamuri di"erite. <i, ,a"t. 2per s
$si%i pe cine)a s se ocupe de ele nainte s nceap rz,oiul dintre neamuri.
!nchise comunicatorul.
& Cinci neamuri, murmur el cltinnd din cap. 5ho.
& 3ocant, apro, 5chi Verzi, nc a)nd strlucirea n pri)iri. Carii-de-metal
sunt nite insecte cam e7otice.
& Vin pe na)e, uneori, zise 0a)ett, dorindu-i s n%elea$ ce era n spatele acelei
"e%e. 5chi Verzi era "oarte suspicios, ,ine. +ar era suspicios n pri)in%a lui 0a)ett sau
doar a situa%iei cu carii-de-metal6
& *m auzit i c mer$ pe mMnocEi. 2e suie ntr-un "el pe ei9
Comunicatorul sun iar.
& 2cuze din nou, spuse el, sco%ndu-l. *lo6
& Tot controlorul de teren TriO,Mia sunt, zise aceeai )oce ,othan prnd
dez$ustat. *m )or,it adineaori.
& +a, cum s nu, spuse 0a)ett. Cu ce ) pot a(uta6
& Mi s-a cerut s ) ntre, ct ar costa s ne scpa%i de carii-de-metal, zise
TriO,Mia.
& 5h, nu prea mult, spuse 0a)ett ascunzndu-i cu $ri( un zm,et. +in tonul
)ocii lui TriO,Mia era clar c ,rusca schim,are o"icial de pozi%ie nu era ideea lui.
& +e "apt, dac da%i TrehanCorul9 ei, uite. Tipul de la Vam a zis c ne tre,uie
o licen% comercial special dac )rem s ne )indem animalele n a"ara +re)Ostarnului.
0e "ace%i rost de licen% i o "acem $ratis.
& -ratis6 repet TriO,Mia, pe un ton mai sczut. +e ce sunte%i aa $eneroi6
& *scult, am )zut ce pot s "ac aceste carii-de-metal, spuse 0a)ett hotrt.
+ac tu crezi c )reau s "ac a"aceri ntr-un ora n care au intrat, mai $ndete-te. 3i, cu
ct ncepem mai repede, cu att mai uor )a "i s scpm de ei. 'ace%i-ne rost de licen% i
de su,stan%, i suntem chit.
& Cred c asta se poate aran(a, zise TriO,Mia n sil. Voi i echipamentul )ostru )a
tre,ui s ) supune%i unei scanri complete nainte de a )i se permite accesul n incint.
& 0ici o pro,lem, spuse 0a)ett. +e "apt, )a "i chiar distracti)9 ca pe )remuri.
Cnd )re%i s )enim6
& 5 s ) ia un speeder de teren n treizeci de minute, zise ,othanul. Tot nu
prea "ericit, dar era o urm de uurare n $lasul lui. 2 "i%i $ata.
& 5 s "im, promise 0a)ett.
.othanul nchise "r s se mai o,oseasc s dea ,un ziua.
& <i, nici nu tii la ce s te atep%i, nu6 spuse 0a)ett "iloso"ic, ,$ndu-i
comunicatorul la loc.
& 2cuze, oameni ,uni. +oamn, )re%i s ) comandm nite Erissi6 :il", ai $sit
ce)a6
& 2e pare c putem s i lum de la un "urnizor de pe <islo9 !i primim n dou,
trei zile, anun% :li". 2au i putem lua direct de pe :ordu. ro,a,il c )a "i ce)a mai
ie"tin, dar )a dura mai mult.
& Vre%i s comanda%i astzi6 ntre, 0a)ett plin de speran%. Tre,uie s plti%i
doar o zecime din pre% n a)ans.
.trna cltin din cap.
& Cred c mai nti o s m duc s )d dac i are altcine)a pe stoc.
& .ine, dac nu $si%i, ntoarce%i-), stri$ :li" n )reme ce clien%ii se ndreptau
spre u. utem s "acem o li)rare ur$ent la un pre% rezona,il.
& 5 s %inem minte, promise 5chi Cprui. Mul%umim. 2-ar putea s re)enim.
/eir, trecnd prin "a%a )itrinei i disprnd din raza )izual a lui 0a)ett n timp
ce ua se nchidea n urma lor.
& 'ac pariu c da, zise el pentru sine.
Cltin din cap, $onindu-i din minte. #oa%ele de la limit i chiar a$en%ii 0oii
1epu,lici erau complet lipsi%i de importan% acum. Ceea ce era important era c i
"cuser trea,a carii-de-metal, micile lor ,om,e cu ceas introduse n hainele tehnicienilor
$eneratorului de scut.
/ar acum era timpul ca el i :li" s i-o "ac pe a lor.
& 2 ne pre$tim, spuse el, ndreptndu-se )ioi ctre ncperea din spate. 0u
tre,uie s-i lsm pe ,othani s ne atepte.
& /ar aici, zise $eneralul #esti) apsnd o com,ina%ie de taste, este locul n care
)ei lucra.
& !n re$ul, spuse -hent, pri)ind cu ner)ozitate n lun$ul coridorului din spatele
lor. <ra la mare distan% de ,az, iar #esti) l asi$urase c rareori mai )enea cine)a aici.
+ar acolo, n spate, era o ntrea$ sta%ie a 4,ictoratului imperial, iar el nu putea scpa de
sentimentul c era urmrit de ochi dumnoi.
Cu o pal de aer uor sttut, ua se deschise.
& /at-ne, zise #esti), "cndu-i semn s nainteze. /ntr.
-hent pii n cadrul uii, aruncndu-i o pri)ire piezi lui #esti). *miralul
ellaeon $arantase pentru el, tia. +ar omul tot era un o"i%er imperial, iar -hent era din
0oua 1epu,lic. +ac acest Mo"" +isra )oia s scape de el, acesta ar "i "ost locul per"ect
n care s o "ac.
3i atunci zri pentru prima dat ncperea9
& *ceasta este noua ta cas temporar, spuse #esti) din spatele lui. Cum %i se
pare6
-hent a,ia l mai auzea. 0u-i )enea s-i cread ochilor, de "apt, cnd se uita prin
cmru%. !n$hesuite n ea erau un sistem de stocare <)erest DDG, dou
decriptoareCdesci"ratoare 'eduEowsEi +Cptrat, cinci procesoare peri"erice de mare
capacitate SicEstorm :22V, un analizator numeric n spectru lar$ Merilan$-l22I9
& ro,a,il c echipamentul nu seamn cu ce eti tu o,inuit, zise #esti) ca i
cum i-ar "i cerut iertare. +ar s sperm c e de a(uns.
3i acolo, ca pies central, era nici mai mult, nici mai pu%in, dect un 5cTerminal
Cap-de-linie-WV 1iEhous nou-nou%. 4n Cap-de-linie-WV@
& 0u, nu prea seamn, n$im -hent, nc hol,ndu-se cu ochii iei%i din
or,ite la ta,loul strlucitor. 3i o s l lase pe el s "oloseasc toat ncperea6 +oar el6
& +ar m descurc.
& .ine, spuse #esti), tra)ersnd camera i deschiznd o alt u pe care -hent
nu o o,ser)ase. *partamentul tu este aici, deci nu )a tre,ui s prseti deloc aceast
zon. +e "apt, ai putea dori s schim,i codul de la ncuietoarea uii dup ce plec eu ca
nimeni s nu intre peste tine, nici mcar din $reeal.
& 2i$ur, zise -hent, care uitase de(a de nelinitea lui n pri)in%a acestui loc. ot
s o ncui ,ine. < n re$ul dac m apuc de trea,6
& 5ricnd doreti, spuse #esti). Va$, -hent o,ser) c cellalt l pri)ea ciudat.
& 3tii cum s dai de mine dac ai ne)oie de ce)a. 0oroc.
& 2i$ur, zise -hent n timp ce #esti) ieea.
4rm o alt pal de aer, iar -hent rmase sin$ur.
;sndu-i $eanta pe podea o mpinse cu piciorul n direc%ia zonei de locuit.
Mo""ii imperiali, pericolul ascuns, chiar i iminentele rz,oaie ci)ile, toate erau ca i
uitate, iar el trase scaunul n "a%a Capului-de-linie-WV i se aez.
*)ea s "ie distracti).
* durat o or ntrea$ de scanri i de e7aminri su, ochii aten%i i minile lipsite
de ,lnde%e a ceea ce-i pru lui 0a)ett a "i (umtate din contin$entul 2ecurit%ii ,othane
din +re)Ostarn. +a, ntr-un "inal, cu re%inerea e)ident a cui)a cruia i displace din tot
su"letul o situa%ie, dar nu are alte )ariante mai ,une, controlorul de teren TriO,Mia i
conduse pe el i pe :li" la ni)elurile in"erioare ale cldirii $eneratorului de scut.
Chiar n centrul sistemului de"ensi) al +re)Ostarnului.
& /mpresionante chestii, coment 0a)ett su, pri)irile amenin%toare ale $rzilor
n timp ce se uita nepstor prin ncpere. !n%ele$ de ce )re%i s scpa%i repede de insecte.
!i slt ,idonul de TrehanCor ni%el mai sus pe umr.
& !n re$ul, zise el, le$nnd uurel n mn pul)erizatorul su,%ire. rimul lucru
este s-mi arta%i tot ce este "oarte delicat sau important i la care nu )re%i s a(un$.
& 0u )rem s a(un$ la nimic, se rsti TriO,Mia, z,urlindu-i ,lana.
& +a, ,ine, ,ine, l liniti 0a)ett. M re"er la locurile cu care )re%i s ncepem.
*r tre,ui s ne ocupm de lucrurile cele mai "ra$ile mai nti.
TriO,Mia i z,urli iar ,lana.
& Cred c ai dreptate, spuse el ne"ericit. !n mod clar, nu )oia deloc s arate celor
doi oameni cele mai importante pr%i ale pre%iosului lor $enerator de scut.
& e aici.
0u c ar "i contat, "irete. 0a)ett tia la per"ec%ie ce era "iecare lucru din acest
comple7 i nici el, nici :li" nu a)eau ne)oie ca ,othanii s le arate punctele-cheie. +ar
era ce)a ce un proprietar de ma$azin de animale cinstit, dar prost, ar "i tre,uit s ntre,e.
!n plus, era curios s )ad ct de oneti ar "i putut de)eni ,othanii ntr-o asemenea criz.
& ute%i ncepe de aici, zise TriO ,Mia, oprindu-se i artnd la o consol de
comunica%ii de si$uran% total neimportant.
& !n re$ul, spuse 0a)ett. 2e prea c nu "oarte oneti.
ul)erizau n continuu de cincisprezece minute, desennd spiralele complicate de
chimicale care erau sin$urul mod e"icient de a ucide carii-de-metal, cnd lucrurile
ncepur s de)in interesante.
& *cum asta, zise TriO,Mia, punnd protector o mn pe mar$inea uneia dintre
consolele care men%ineau raportul ener$ie-"rec)en% ntre di"eri%ii stlpi ai scutului
planetar.
& .ine, spuse 0a)ett, inima ncepnd s-i ,at mai tare n timp ce pea spre
consol. *sta era? primul pumnal n"ipt n inima speciei ale crei ac%iuni costaser
/mperiul att de mult n decursul anilor. Tehnicienii ,othani scoseser de(a panourile de
acces= mutndu-i ne)zut mna pe pul)erizator n timp ce se lsa pe )ine, 0a)ett
strecur )r"ul acestuia n la,irintul electronic i aps delicat.
+oar c, de aceast dat, ls s picure pe plcile de circuite i s se scur$ ncet
pe sursele de ener$ie i pe cutiile )entilatoarelor de dedesu,t i altce)a n a"ar de
TrehanCorul uci$tor de carii-de-metal. +e data aceasta, strn$nd di"erit pul)erizatorul,
apsase pe recipientul su,%irel ascuns n mner i )rsase o parte din con%inutul special al
acestuia n insecticid.
<7aminarea de o or la care ,othanii supuseser echipamentul lor cutase toate
lucrurile la care aceste min%i paranoice s-ar "i putut $ndi? arme, aparatur de spiona(,
e7plozi,ili, otr)uri, somni"ere, acizi, cleti i, pro,a,il, nc cincizeci de amenin%ri
posi,ile. +ar nicieri pe parcursul acestor straturi multiple de precau%ie nu se $ndise
nimeni s pro$rameze o cutare de hran.
0u c cine)a din cldirea $eneratorului ar "i $sit acest amestec mcar pe departe
$ustos, nici mcar pentru carii-de-metal. +e "apt, acum cnd a"urisitele de insecte i
(ucaser rolul, le )enise sorocul.
<l i :li" petrecur urmtoarele dou ore micndu-se sistematic prin comple7,
mprtiindu-i drele de otra) i, cam n douzeci de puncte atent alese, adu$nd pu%in
din lichidul lor nutriti). Cnd terminar, mirosul dulce-acrior $reu al TrehanCorului era
ca o ,arier "izic ce tre,uia mpins n lturi cnd treceau prin ea.
& !n re$ul, spuse 0a)ett )oios, n timp ce erau escorta%i napoi n zona de
securitate de la intrare. rimul pas a "ost "cut. *cum, tot ce tre,uie este s porni%i un
di"uzor care s ,ruieze di"eritele tonuri de comunicare ale neamurilor. *sta le mpiedic
s comunice ntre ele n interiorul $rupurilor i asta le mpiedic s se nmul%easc mai
repede i s nceap s se lupte cu alte neamuri. !n%ele$e%i6
& +a, zise TriO,Mia, prnd ce)a mai pu%in ne"ericit acum, cnd strinii nu mai
erau n contact direct cu scumpa lui mainrie. Ct timp )a dura6
& 5h, o sptmn ar tre,ui s "ie de a(uns, spuse 0a)ett. 5pt sau nou zile,
pentru si$uran%. 4nele neamuri sunt mai $reu de omort dect altele. 0u ) "ace%i $ri(i,
totui9 nu o s mnnce nimic n timpul sta. !n cea mai mare parte, o s moar.
& 'oarte ,ine, apro, TriO,Mia n sil. *tunci, mai am o sin$ur ntre,are. Mi s-a
spus c aceste insecte sunt destul de rare. Cum de au a(uns pn aici6
0a)ett ridic din umeri ct putu el de nepstor. 'unda%ia "usese pus, dar asta nu
nsemna c ieiser nc din $roapa cu erpi. +ac ,othanii se hotrau s "ie destul de
,nuitori pentru a se duce i a cur%a tot ce puseser el i :li", toat aceast nscenare ar
"i "ost inutil.
& M-ai prins, zise el. *%i adus )reun echipament nou aici n ultimele dou
sptmni6
.lana ,othanului se undui cu nesi$uran%.
& *u "ost dou piese care au a(uns acum apte sptmni. +ar am,ele au "ost
cercetate cu aten%ie nainte de a "i aduse aici.
& +a, dar "ac pariu c scanerele )oastre nu sunt pro$ramate pentru "orme de
)ia% ,azate puternic pe metal, ca astea, art 0a)ett. <ra un pariu si$ur= cu si$uran%
scanerele ,othanilor nu detectaser micile animale cnd intraser pe hainele tehnicienilor.
& 2incer )or,ind, nu cred c tie cine)a de unde )in sau cum )in. +oar apar din
cnd n cnd i "ac pro,leme. Totui, pro,a,il c au )enit cu aparatele alea. *r "i ,ine s
prinde%i )reo dou i s le "olosi%i pentru a ) repro$rama scanerele ca s nu ) mai dea
,ti de cap.
& Mul%umesc, zise TriO,Mia, un pic iritat. 2e prea c ,othanii care ocupau pozi%ii
ca a lui nu erau o,inui%i s li se arate lucrurile e)idente.
& 0ici o pro,lem, spuse 0a)ett )oios. Cinstit, dar prost era tipul de om care ia
totul de-a dreptul, "r s o,ser)e su,n%elesurile. M ,ucur c am "ost de a(utor. /ar
dumnea)oastr o s ne "ace%i rost de licen%a aceea de comer%, da6
& Voi "ace tot ce pot pentru a ) a(uta, zise TriO,Mia.
Ceea ce, o,ser) 0a)ett, nu era chiar ce promisese la nceput. +ar era n re$ul.
!n ase zile, dac totul mer$ea con"orm planului, TriO,Mia nu )a mai e7ista, mpreun cu
oraul +re)Ostarn i cam ct )or mai reui distru$toarele spa%iale ascunse s lo)easc din
restul planetei .othawui.
3i, n acea zi, 0a)ett plnuia s pri)easc de deasupra lumea s"rmat, de pe
unul dintre acele distru$toare spa%iale i s rd. +ar, deocamdat, nu tre,uia dect s
zm,easc.
& Minunat, spuse el ,ucuros. Mul%umesc mult. 3i, dac mai a)e%i ne)oie de ce)a,
nu tre,uie dect s ne cuta%i.
<l i :li" nu-i )or,ir pe drumul de ntoarcere la ma$azinul de animale. 0u
ziser nimic nici dup ce a(unser, cel pu%in nimic despre su,stan%, nainte de a se cuta
,ine unul pe altul cu detectorul spion de micro"oane ascuns n "undul cutii de mute-
cameleon.
+ar, dac TriO,Mia nu-i plcea n mod deose,it, se prea c nici nu era "oarte
,nuitor n pri)in%a lor. 0u $sir nimic.
& 0e$li(en%i, mri :li" cnd puser detectorul napoi n ascunztoare. Te-ai
atepta ca mcar s )rea s ne aud "elicitndu-ne pentru c ne lum licen%a att de ie"tin.
& 2unt si$ur c ne-au )eri"icat dosarele nainte s ne cheme, zise 0a)ett,
mirosind dez$ustat n timp ce-i scutura cmaa. TrehanCorul sta a"urisit se lipea de
orice.
& *i reuit s )ezi pe unde intr n cldire conducta noastr de curent6 <u n-am
a(uns prin partea aia.
& *m )zut-o. :li" ddu apro,ator din cap. Chiar au "cut o deri)a%ie de la unul
dintre ca,luri, pro,a,il $ata s "ie conectat la noile echipamente despre care )or,ea
TriO,Mia.
& +ar n-au spart deloc peretele6
:li" cltin din cap.
& 0u-s att de proti. 0u, peretele e nc ntre$.
& .ine, spuse 0a)ett ridicnd din umeri. *r "i "ost util s ai, dat din calea lor
o parte din acel zid impenetra,il, din mai multe straturi, ,ine ntrit i $ros de un metru.
+ar, cu si$uran%, nu era necesar.
& +oar mi "ac $ri(i c )a mai dura ase zile pn cnd o s putem termina asta,
continu :li". Chestia pe care am lsat-o acolo nu o s se deterioreze6
& 0ici o pro,lem, l asi$ur 0a)ett. artea delicat este c acum )a tre,ui s
spm ctre conducta de ener$ie din localul hoOdin i apoi s tiem din ea "r s pornim
to%i senzorii de aici pn la 5d)eOstarn.
& Crezi c supra)e$heaz chiar i conducta6
& <u aa a "ace, zise 0a)ett. #or)ic i ensin pot s ne ,a$e nuntru dup
pro$ram, dar nu )om a)ea mult timp pentru munc n "iecare noapte, ncet i constant,
aa tre,uie s "acem, iar ase zile ar tre,ui s "ie de a(uns.
& Cred c da, spuse :li" de)enind serios. 'irete, asta presupunnd c mai a)em
ase zile. 2au te-ai hotrt pn la urm s "acem ce)a cu a$en%ii 0oii 1epu,lici6 .rusc,
pocni din de$ete. 5h, la nai,a9 tocmai mi-am adus aminte de "a%. Sed$e *ntilles.
& *i dreptate, zise 0a)ett, strm,ndu-se cnd numele se potri)ea cu ntrziere
"e%ei lui 5chi Cprui. -eneralul Sed$e *ntilles, comandantul acelei escadrile Va$a,ond
mult ,lestemate. 4n sin$ur $rup insi$ni"iant de B-interceptoare care "cuse /mperiului
pro,a,il mai multe necazuri dect to%i ,othanii din uni)ers la un loc.
& 3i asta o s n$reuneze i mai mult lucrurile. Chiar i "r implicarea
cele,rit%ilor 0oii 1epu,lici, o tripl crim ar pro)oca mare a$ita%ie.
ri)irea i se plim, prin ma$azin, cuprinznd irurile de cuti, amestecul su,til de
mirosuri i de sunete. Cu si$uran%, *ntilles nu ar "i )zut nici o amenin%are ntr-un
ma$azin de animale ino"ensi)e.
+ar nu. 'useser chiar aici cnd )enise apelul i tia c "useser in)ita%i n
cldirea $eneratorului de scut. 0u, era si$ur c nsemnaser ma$azinul.
& +ar nu cred c ne putem permite s-i lsm s i mai ,a$e nasul pe aici,
recunoscu el. Cred c e timpul s scpm de ei.
& *a mai )ii de-acas, spuse :li", apro,ndu-l amenin%tor. Vrei s m ocup de
ei6
0a)ett ridic o sprncean.
& Ce, de unul sin$ur6
& #ei, sunt doar o"eri de B-interceptor, zise :li". Cel pu%in aa e *ntilles. !n
a"ara cocEpiturilor, sunt nite copii cu ca la $ur.
& oate, spuse 0a)ett. +ar pe noi ne-au $sit de(a. /ar ,trna aia pare s tie
cum s se descurce.
& *dic6
0a)ett i zm,ii ncordat.
& *dic nu te ocupi de ei de unul sin$ur, zise el. 5 "acem mpreun.
Moranda sor,i din lichiorul )erde-al,strui.
& 0u tiu, spuse ea, cltinnd din cap. 0-a putea spune c )reunul dintre ei mi-a
srit n ochi i mi-a "cut cu mna.
& < i sta un "el de-a spune, zise Sed$e cu amrciune, masndu-i tmplele
care l dureau cu de$etul mare i arttorul. Cincizeci de ma$azine, a"aceri, puncte de
prestri ser)icii i localuri. Toate "useser n"iin%ate n +re)Ostarn de cnd na)ele de lupt
ncepuser s se adune deasupra= pe toate le )izitase mpreun cu Moranda i Corran n
ultimele patru zile. 1ata de "luctua%ie a lucrtorilor pe .othawui tre,uie c era
astronomic.
& 4n alt "el este s recunoatem c am dat de o alt "undtur.
& 0u a mer$e att de departe, spuse Corran ncet, n)rtindu-i $nditor ,utura
n pahar. *u "ost cte)a locuri care n mod clar erau mai suspecte dect celelalte.
.i(utierul acela meshaEian, de e7emplu.
& Vnztor de ,unuri "urate, l $oni Moranda cu o micare din mn. 3i, apropo,
i-a dat seama imediat c suntem orice, doar clien%i o,inui%i nu. Corran, chiar tre,uie s
n)e%i cum s-%i ascunzi atitudinea n%epat de 2ecCor.
& 3i ca"eneaua ai hoOdin, continu Corran i$nornd-o i naintnd cu de$etul pe
list. < chiar deasupra uneia dintre conductele de ca,luri ale cldirii $eneratorului.
& 3i st acolo de zece ani, i aminti Miranda.
& +oar c responsa,ilul de zi a pomenit "aptul c tocmai a an$a(at doi oameni
pentru tura de noapte a n$ri(itorilor, mai tii6 zise Corran. < ce)a aici care nu-mi d
pace.
Sed$e l pri)i peste ,uza paharului. Corran, tia i el, nu a)usese niciodat prea
mare noroc cu aspectele 'or%ei le$ate de citirea $ndurilor, nu ca ;uEe sau ca ;eia. +ar
dac nu putea citi $ndurile altora, tot putea o,%ine impresii, ,nuieli i te7turi.
Com,inate cu "ostul lui antrenament de detecti) de la 2ecCor nsemna c orice nu-i ddea
pace lui Corran merita mare aten%ie.
& 3i apoi, "irete, adu$ Corran, mai sunt i cei doi amici ai notri de la
J<7oticalia et <mporiumK.
Sed$e se uit la Moranda, ateptnd s l contrazic. +ar nu o "cu.
& 4ite-i i pe ei, da, zise ea n schim,, pri)ind ncruntat n (os. *sta nu-mi place
deloc.
& arc spuneai c nu %i-a srit niciunul n ochi, i aminti Sed$e.
& +a, aa este, apro, Moranda. Tocmai asta-i ideea. Tipii au (ucat per"ect. +ar
c%i proprietari de ma$azin de animale tii tu care se ntmpl s "ie i e7per%i n
dezinsec%ii6 Mai ales cnd e )or,a de insecte e7otice cum sunt carii-de-metal6
& *r tre,ui s putem )eri"ica i s )edem dac o ast"el de e7perien% apare n
dosarele lor, zise Corran. +ar nici el nu prea mai "ericit dect Moranda. Mi-a "i dorit
doar s "i tiut e7act unde a a)ut loc aceast in)azie de carii-de-metal.
& Tre,uie s "ie ntr-un loc cu paz "oarte ,un, spuse Sed$e. rima dat nici n-
au )rut s-i lase s se duc.
& 3i, n acelai timp, decizia a "ost respins "oarte iute, spuse Moranda dnd din
cap. < un loc "oarte ,ine pzit, dar, n acelai timp, e7trem de sensi,il i de important.
entru o clip, cei trei se uitar unul la altul. Corran rupse tcerea.
& < cldirea $eneratorului de scut. 0imic altce)a din +re)Ostarn nu se potri)ete.
& +e acord, zise Moranda, sor,ind din ,utur. *cum ntre,area este dac
incursiunea pentru carii-de-metal a "ost atacul sau momeala6 +ac este atacul9
2e ntrerupse cnd se auzi un sunet de la comunicatorul ;ui Sed$e, care era
n$ropat n adncurile unuia dintre ,uzunarele (achetei.
& Cine tie c sunte%i aici6 ntre, ea.
& 0a)eta noastr, i spuse Sed$e, sco%nd aparatul. *m sta,ilit un releu pentru
transmisiunile care )in. ornindu-l, sczu sonorul comunicatorului.
& #ai, 1ou +oi, ddu el parola.
Mesa(ul "u "oarte scurt.
& 2unt tata, spuse )ocea "amiliar a lui .el /,lis. Totul este iertat? )eni%i acas.
Sed$e strnse puternic comunicatorul.
& *m n%eles, zise el. 2untem pe drum.
!nchise comunicatorul i ridic pri)irea ntlnind-o pe cea a lui Corran.
& Tata6
Sed$e ddu a"irmati) din cap.
& Tata, con"irm el. < timpul s ne ntoarcem acas.
& *dic6 ntre, Moranda.
& *dic tre,uie s plecm, i spuse Sed$e. Chiar acum.
& 5h, ce con)ena,il, mri Moranda aruncndu-i o pri)ire urt. 3i cum rmne
cu $eneratorul de scut6
& +e acum, ,othanii sunt pe cont propriu, spuse Sed$e $olind paharul i
aeznd monede pe mas. !mi pare ru, dar oricum eram doar ntr-o misiune temporar.
Moranda se strm,, dar ddu din cap.
& !n%ele$, zise ea. <i, a "ost distracti).
& oate c ar tre,ui s suni la 2ecuritatea .othan, spuse Sed$e ridicndu-se.
2i ndrep%i spre prietenii notri de la ma$azinul de animale.
& ;as, zise Moranda "luturnd din mn. A,or plcut.
& Mersi, spuse Sed$e. #aide, Corran.
& 2tai o clip, rspunse acesta. 0u se micase di n scaun i o pri)ea pe Moranda
cu o sclipire n ochi.
& Vreau s tiu ce o s "ac Moranda acum.
& 5h, haide, l do(eni ea, ndemnndu-l s plece. M descurc.
& Cu alte cu)inte, o s te ocupi de asta, zise el direct.
<a i ridic sprncenele.
& *sta-i "oarte ,ine. ;a 2ecCor ai n)%at s "aci asta6
& 0u ai rspuns, spuse Sed$e aezndu-se la loc. 5 s suni la 2ecuritate, da6
& 3i ce s le zic6 replic ea. 0u a)em nici cea mai mic do)ad. < chiar mai ru
de att pro,a,il c de(a i-au )eri"icat pe 0a)ett i pe prietenul lui i tot i-au lsat n
cldirea $eneratorului.
& 3i ce o s "aci6 insist Sed$e. Te ocupi de asta de una sin$ur6
'a%a Morandei de)eni dur.
& *m primit o nsrcinare, Sed$e, spuse ea ncet. Tre,uie s stau aici i s
urmresc orice atentate ale 1z,unrii mpotri)a planetei.
Corran cltin din cap.
& 0u-i o idee ,un, zise el. +ac 1z,unare este condus sau ndrumat de
imperiali9
& 3i, )oi unde ) duce%i6 ntre, Moranda ironic. Vreo )acan% pe pla(ele de pe
.erchest6 'ac pariu cincizeci la unu c oriunde ) duce%i o s "ie mai periculos dect n
orice a intra eu aici.
& Moranda9 ncepu Sed$e.
& !n plus, nu a)e%i timp de stat la discu%ii, l ntrerupse ea. +ac JtataK este cine
cred eu, o s se supere dac ntrzia%i acas. *cum, )alea, amndoi. Mul%umesc pentru
toate ,uturile.
'r tra$ere de inim, Sed$e se ridic iar. 'irete, a)ea dreptate= i era mai mult
dect destul de mare ca s ia sin$ur aceast hotrre. +ar asta nu nsemna c tre,uia s-i
plac.
& #aide, Corran. Moranda9 ai $ri( de tine, da6
& 3i )oi, zise ea cu un surs. 0u ) "ace%i $ri(i pentru mine. 5 s "iu ,ine.
5 arom stranie, aproape ne"ireasc, i atr$ea sim%urile Marei cnd aceasta i
recpta contiin%a. Ce)a ciudat, dar destul de plcut9
& .un diminea%a, auzi ea sla, )ocea lui ;uEe.
Cu o tresrire, Mara se trezi de tot.
3i n acel prim moment de dezorientare, i dori s n-o "i "cut. Chiar n timp ce
i deschidea ochii la crepusculul sla, din (urul ei, sim%i ,rusc sutele de n%epturi de
durere din muchi, de la clcie, prin picioare i spate, pn la cea".
& *u, $emu ea pentru sine.
'a%a lui ;uEe apru deasupra ei, pri)ind-o cu n$ri(orare.
& Tot te mai doare umrul6 ntre, el.
Mara se ncrunt, clipind pentru a $oni nc un pic din cea%a care-i n)luia
mintea. +a9 umrul ei $ra) ars. !ntinzndu-i capul n (os, concentrndu-i ochii nc
adormi%i, se uit la com,inezonul ei prlit.
;a com,inezonul ei prlit i la pielea neted, "r semn, care se )edea prin $aura
de acolo.
& 0u, spuse ea, "r a-i )eni s cread. 4mrul e ,ine. <9 oh, da. Transa ta de
)indecare.
& <ste normal s te sim%i un pic dezorientat cnd iei prima dat din ea, o
asi$ur ;uEe. 0u te n$ri(ora.
& 0u m n$ri(oram.
!i roti uurel umerii, ncercnd s nu ia n seam noul )al de n%epturi pe care
micarea i-l trimise n spate. Mna lui ;uEe era acolo, prinznd-o de ,ra% i a(utnd-o s
se ridice n capul oaselor.
& Aiceai c-i diminea%6
& <i, de "apt e dup-amiaz, se corect ;uEe. +ar #an mi-a spus odat c,
practic, diminea% e atunci cnd te trezeti.
& *sta seamn cu "elul n care ia el lucrurile, zise ea. +e ct timp= timp ade)rat
zac aici6
& Cam de cinci zile, i spuse ;uEe. 4urel acum.
& 5h, chiar aa, apro, ea, strm,ndu-se cnd muchii pe care sttuse cinci zile
ntre$i continuau s riposteze cu putere pentru tratamentul nepotri)it.
& 2unt impresionat. Cred c nici mcar o ,actacu) nu ar "i "cut trea,a la "el
de repede.
& *i un dar puternic n 'or%, zise ;uEe n timp ce mna lui atepta pre$tit
ln$ ,ra%ul ei. +e o,icei asta a(ut n procesul de )indecare.
& Care este unul pe care cu si$uran% l )oi n)%a, se hotr ea uitnduse n (ur.
*roma pe care credea c o )isase era nc acolo9
& < un "el de pasre pr(it, e7plic ;uEe "cnd un semn cu capul ctre partea
din spate a palierului. 4n dar la trezire pentru tine de la Qom (ha-i.
& Au, spuse Mara, ridicndu-se cu $ri( n picioare i 3chioptnd pn acolo.
<ra o pasre pr(it, da, s"rind pe o plat"orm de $tit.
& 0emaipomenit de "rumos din partea lor. +e unde ai luat primusul6
& ;-am trimis pe strtorul romisiunilor napoi la *prtorul tu pentru restul
echipamentului de supra)ie%uire, e7plic ;uEe. * "i pre"erat s-i trimit la B-interceptorul
meu trusa de rezer) pe care mi-a pre$tit-o :arrde era mult mai complet. +ar dup
ciocnirea noastr cu *menin%torii, nu sunt aa de dornici s um,le pe a"ar.
& *sta )ine de la specia care mnnc termite de "oc )ii6 art Mara n timp ce
se aeza uurel ln$ plat"orma de $tit. *sta-i o "ri)olitate destul de selecti).
& < un pic mai complicat, zise ;uEe, aezndu-se i el turcete pe podea n
partea cealalt a plat"ormei de $tit i "cnd un semn spre mncare. +e aici i darul, de
"apt. *u a(uns la concluzia c le-ai sal)at )ie%ile atunci.
& 0u tiu cum au a(uns la impresia asta, mri Mara, rupnd o ,ucat de "riptur.
!n noi s-a tras, nu n ei.
;uEe i %u$uie ,uzele.
& +e "apt, e7ist nite semne de ntre,are n pri)in%a asta. 2pr$torul de ietre
crede c *menin%torii tr$eau n Qom (ha-i, cel pu%in pn ai nceput s tra$i i tu. /ar eu
mi-am re)zut amintirile despre lupt i cred c are dreptate.
Mara muc precaut. Carnea era pu%in cam ars pentru $ustul ei, dar nu era rea
deloc. 5ricum, dup cum i amintea stomacul care chioria puternic, cine)a care n-a
mncat de cinci zile, nu-i permite s "ie prea mo"turos.
& /nteresant $nd, spuse ea, dar nu sunt si$ur ce ne aduce. !n oricine ar "i tras,
pro,lema este c nc sunt aten%i la strini.
& oate, zise ;uEe pe un ton ciudat. +ar poate c nu. 0u te-ai ntre,at de ce
*menin%torii n-au )enit s te caute n peter dup ce te-ai lo)it6
& <ti si$ur c nu au )enit6 replic Mara cu $ura plin.
& Rom (ha-ii spun c nu, i zise ;uEe. *u "cut cte)a z,oruri cu na)ele i asta a
"ost tot. +e "apt, din cte tie Copilul Vnturilor, n-au "cut )reo cercetare la sol a zonei.
Mara mestec $nditoare, mpotri)indu-se impulsului de a su,linia c Qom Qae-ul
nu era chiar cea mai de ncredere surs de in"orma%ii.
& !n re$ul, spuse ea. 2 presupunem c *menin%torii i-au pierdut interesul
pentru mine. 4nde ne duce asta6
& +ac doar i-au pierdut interesul, nu tiu, zise ;uEe. +ar dac nu i-au pierdut
interesul, ci doar au hotrt s atepte pn a(un$i tu sin$ur n 'ortrea%a nalt6
Mara mai muc o dat. *cesta era