Sei sulla pagina 1di 228

Timothy Zahn

Spectre din Trecut


Mna lui Thrawn Vol. 1
ncet, n tcere, cu luminile doar ca o plpire slab de via n milocul
ntunericului, distru!torul spaial imperial "imera plutea prin spaiu.
#paiu !ol. #paiu opresiv de ntunecat. $a muli %i sin!uratici ani&lumin distan
de cea mai apropiat dintre insulele minuscule care erau sistemele solare ale !ala'iei,
rtcind la mar!inea !raniei dintre lumile de pe (nelul e'terior %i re!iunile ntinse ale
teritoriului cunoscut sub numele de #paiul )ecunoscut. *hiar la mar!inea (mperiului.
#au, mai bine spus, la mar!inea srmanelor rm%ie a ceea ce +usese, odat,
(mperiul.
#tnd ln! unul dintre videcranelele laterale ale "imerei, amiralul ,ellaeon,
comandantul suprem al -lotei (mperiale, privea vidul, !reutatea prea multor ani
apsndu&i pe umeri. ,rea muli ani, prea multe btlii, prea multe n+rn!eri.
,oate c %i echipaul de pe puntea "imerei simea aceast !reutate. *u si!uran,
sunetele activitii care se des+%ura n spatele amiralului preau, ast.i, mai n+undate
dect de obicei. /ar poate c era doar urmarea +aptului c se a+lau aici, att de departe de
orice.
)u, desi!ur c asta trebuia s +ie. 0amenii de pe "imera erau cei mai buni din
ntrea!a -lot. 1rau soldai %i o+ieri imperiali, iar imperialii nu cedau. )iciodat.
2u.i un pas timid ln! el.
3 2mirale4 spuse cpitanul 2rdi++ ncet. #untem !ata s ncepem, domnule.
,entru o clip, mintea lui ,ellaeon se ntoarse cu .ece ani n urm, la un alt
moment +oarte asemntor. 2tunci, ,ellaeon %i marele amiral Thrawn se a+laser aici, pe
puntea "imerei, urmrind testul +inal al prototipului ecranului de invi.ibilitate pe care
Thrawn l recuperase dintre tro+eele mpratului din interiorul Muntelui Tantiss. ,ellaeon
%i putea aminti emoia pe care o simise atunci, n ciuda presimirilor despre 5oruus
*6baoth, clona 5edi nebun, n timp ce l privea pe Thrawn cum, de unul sin!ur, reda
(mperiului o nou via %i putere.
/ar Muntele Tantiss pierise, distrus de a!enii )oii 7epublici %i de nebunia %i
trdarea lui *6baoth. (ar marele amiral Thrawn era mort.
(ar (mperiul era pe moarte.
-cnd un e+ort, ,ellaeon !oni umbrele trecutului. 1ra un o+ier imperial, iar
imperialii nu cedea..
3 Mulumesc, i spuse el lui 2rdi++. *nd dore%ti tu, cpitane.
3 /a, domnule. 2rdi++ se ntoarse pe umtate %i i +cu un semn coordonatorului
de lupt din +osa echipaului de la babord.
3 2nun atacul, ordon el.
0+ierul con+irm %i +cu la rndul su semn ctre unul dintre membrii echipaului
su. ,ellaeon %i ndrept atenia ctre videcran8
*hiar la timp pentru a vedea opt vntori stelari de clas ,asre&de&prad
#oro#uub n +ormaie strns %nind din spatele lor. ndreptndu&se direct ctre
suprastructura de comand a "imerei, trecur peste coronamentul din +a, .!riindu&l cu
+ocuri de laser de oas putere, apoi desprindu&se lin n opt direcii di+erite. nvrtindu&
se nainte %i napoi, meninur +ocul pn cnd ie%ir din .ona de atac primar a
distru!torului spaial. 2poi, virnd u%or, se ntoarser %i se re!rupar.
3 2mirale4 ntreb 2rdi++.
3 # mai ncerce o dat, cpitane, rspunse ,ellaeon.
3 *u ct mai multe datte de lupt are de prelucrat ,redictorul, cu att mai bine ar
trebui s +uncione.e. #e uit la unul dintre o+ierii din +osa echipaului. 7aportul
avariilor4
3 2varii minore la coronamentul din +a, domnule, raport o+ierul. 0 .on de
sen.ori s&a desprins, lsnd cinci turbo&lasere +r datte telemetrice.
3 2m neles. Toate erau avarii teoretice, desi!ur, calculate sub pre.umia c
,srile&de&prad +oloseau turbo&lasere de nav de lupt la putere ma'im. n tineree,
,ellaeon ndr!ise ntotdeauna ocurile de r.boi9 se bucurase de %ansa de a se uca cu
tehnica %i cu tacticile +r riscurile unei lupte adevrate. :ndeva, n toi ace%ti ani, emoia
se stinsese.
3 )avi!ator, ntoarce&ne dou.eci de !rade la tribord, comand el. Turbo&
laserele de la tribord vor tra!e +oc de dispersare n timp ce ei mai trec o dat.
,srile&de&prad erau acum n +ormaie strns din nou, apropiindu&se iar de
int. Turbo&laserele "imerei deschiser +ocul n timp ce acestea veneau, ra+alele lor de
nivel sc.ut mpr%tiindu&se pe scuturile de+lectoare suprapuse ale ,srilor&de&prad.
,entru cteva clipe, oponenii se a+lar ntr&un schimb de +ocuri9 apoi, ,srile&de&prad
rupser +ormaia din nou, desprindu&se ca buricele de!etelor unei palme. 7otindu&se
peste %i pe sub "imera, traser, +u!ind la o distan si!ur.
3 7aportul avariilor4 stri! ,ellaeon.
3 Trei baterii de turbo&laser de la tribord lovite, rspunse o+ierul. /e asemenea,
am pierdut un proiector de ra. de tractare %i dou tunuri ionice.
3 ,ierderile inamicului4
3 #e pare c un atacator %i&a pierdut scuturile de+lectoare, iar ali doi arat o
capacitate diminuat a turbo&laserelor.
3 )u se prea pot numi pierderi, murmur 2dri++. /esi!ur, situaia aceasta nu este
chiar corect. )ave att de mici %i de u%or de manevrat n&ar avea niciodat scuturile sau
puterea de +oc pe care noi le lum n calcul.
3 /ac vrei corectitudine, or!ani.ea. un campionat de %ocbal, .ise ,ellaeon
aspru. )u o cuta n r.boi.
0bra.ul lui 2rdi++ .vcni.
3 mi cer iertare, domnule.
,ellaeon o+t. *ei mai buni din -lota (mperial8
3 ,re!te%te cmpul de invi.ibilitate, cpitane, ordon el, urmrind luminile de
po.iie slabe, n timp ce ,srile&de&prad se re!rupau n deprtare. 2ctivea.&l la
comanda mea.
3 /a, amirale.
2vu loc o e'plo.ie brusc a luminilor de po.iie, eclipsat parial de ,srile&de&
prad, cnd inamicul acceler puternic.
3 (at&i, spuse ,ellaeon privind cum un sin!ur punct strlucitor se trans+orma
rapid n opt nave n +ormaie strns. ;lochea. ,redictorul pe controlul +ocului.
,re!te%te ecranul de invi.ibilitate.
3 ,redictor %i ecranul de invi.ibilitate pre!tite, con+irm 2rdi++.
,ellaeon ddu din cap, toat atenia lui +iind ndreptat asupra ,srilor&de&prad.
1rau aproape de punctul n care rupseser +ormaia ultima dat8
3 1cranul de invi.ibilitate< acum.
=i cu o plpire scurt a luminii de pe punte, stelele %i ,srilede&prad care se
apropiau disprur, ecranul de invi.ibilitate aruncnd "imera ntr&un ntuneric total.
3 1cranul de invi.ibilitate activat %i stabili.at, spuse 2rdi++.
3 )avi!ator, ntoarce la babord< trei.eci de !rade cu opt, comand ,ellaeon.
nainte, acceleraie punct unu. Turbo&laserele< +oc.
3 2m neles, stri! un o+ier. Turbo&laserele tra!.
,ellaeon +cu un pas mai aproape de videcran %i privi n os pe laturile "imerei.
1'plo.iile slabe ale +ocurilor de putere oas erau vi.ibile, naintnd la o mic distan de
distru!torul spaial %i disprnd apoi, cnd strpun!eau mar!inea s+eric a ecranului de
invi.ibilitate. 0rbit chiar de aparatul care o ascundea acum vederii oponenilor ei,
"imera tr!ea la ntmplare n ncercarea de a&i distru!e pe ace%tia.
#au poate c nu la ntmplare. /ac ,redictorul +unciona a%a de bine pe ct
sperau creatorii si, poate c (mperiul mai avea o %ans n acest r.boi.
2 trecut mult vreme pn cnd turbo&laserele "imerei au oprit +ocul. Mult prea
mult.
3 2sta e4 l ntreb el pe 2rdi++.
3 /a, domnule, rspunse acesta. *inci sute de +ocuri, a%a cum a +ost pro!ramat.
,ellaeon ddu din cap.
3 /e.activai ecranul de invi.ibilitate. # vedem ce am +cut.
:rm o alt plpire a luminilor %i stelele se ntoarser. ncruci%ndu&%i de!etele
n minte, ,ellaeon se uit la videcran.
,entru o clip, nu v.u nimic. 2poi, de la tribord, observ luminile de po.iie care
se apropiau. 1rau %apte.
3 #emnal de la comandantul advers, amirale, stri! o+ierul de comunicaii. >inta
Trei raportea. c a primit o lovitur decisiv %i c a intrat n adormire9 toate celelalte
inte au su+erit doar avarii minore. 2%teapt ordinele dumneavoastr.
,ellaeon se strmb. :na. /in opt inte, "imera nu putuse lovi dect una sin!ur.
(ar aceast reali.are mrea avusese nevoie de cinci sute de +ocuri pentru a +i atins.
/eci asta era. Minunatul ,redictor de $upt *omputeri.at, ludat de creatorii %i
de sponsorii lui ca +iind cea mai bun abordare a unei utili.ri practice a ecranului de
invi.ibilitate, +usese testat. =i, +iind cinstit, probabil se descurcase mai bine dect dac ar
+i tras la ntmplare.
/ar nu se descurcase destul de bine. )ici mcar pe departe.
3 2nun&l pe comandantul advers c e'erciiul s&a ncheiat, i spuse ,ellaeon
o+ierului de comunicaii. >inta Trei %i poate reactiva sistemele9 toate navele s se
ntoarc la "imera. Vreau ca rapoartele lor s +ie completate n urmtoarele dou ore.
3 /a, domnule.
3 #unt si!ur c vor putea s l mbunteasc, amirale, spuse 2rdi++, de ln!
,ellaeon. 2cesta a +ost doar primul test de lupt. *u si!uran vor reu%ii s&l
mbunteasc.
3 *um4 replic ,ellaeon. 2ntrennd ,redictorul s +ie omniscient4 #au, pur %i
simplu, nvndu&l s citeasc !ndurile inamicilor4
3 (&ai dat doar dou ncercri pentru a studia modelele de .bor ale intelor, i
aminti 2rdi++. *u mai multe datte, le&ar +i putut anticipa mai bine mi%crile.
,ellaeon pu+ni ncet.
3 1 o teorie +rumoas, cpitane, %i n anumite situaii controlate, ar putea chiar
+unciona. /ar lupta nu este o situaie controlat. #unt prea multe variabile %i
necunoscute, mai ales dac lum n calcul sutele de specii e'traterestre %i de stiluri de
lupt cu care ne con+runtm. 2m %tiut de la nceput c acest ,redictor este, probabil, o
idee inutil. /ar trebuia s +ie ncercat.
3 1i, bine, atunci nu trebuie dect s ne ntoarcem la punctul de plecare, .ise
2rdi++. # !sim altceva. Trebuie s e'iste utili.ri practice ale acestui aparat pentru
ecranul de invi.ibilitate.
3 -ire%te c sunt, aprob ,ellaeon dur. Marele amiral Thrawn a !sit trei dintre
ele de unul sin!ur. /ar nu mai e'ist nimeni cu !eniul su militar n tot (mperiul.
0+t.
3 )u, cpitane. #&a terminat. Totul este terminat. (ar noi am pierdut.
,entru o vreme, murmurul sc.ut al conversaiei din spate a +ost sin!urul sunet de
pe punte.
3 )u poi spune asta, amirale, .ise 2rdi++ n cele din urm. =i dac mi permitei,
domnule, asta nu este ceva despre care comandantul suprem al +orelor imperiale ar trebui
s vorbeasc.
3 /e ce nu4 se mpotrivi ,ellaeon. 1ste evident pentru oricine altcineva.
3 *u si!uran nu, domnule, spuse 2rdi++ nepat. nc deinem opt sectoare
peste o mie de sisteme locuite. 2vem -lota, +ormat din aproape dou sute de
distru!toare spaiale. nc putem +i considerai o +or destul de mare.
3 *hiar a%a4 ntreb ,ellaeon. *hiar suntem4
3 #i!ur c da, insist 2rdi++. *um alt+el am putea +ace +a )oii 7epublici4
,ellaeon cltin din cap.
3 7e.istm doar pentru simplul motiv c )oua 7epublic e prea ocupat acum
cu certurile interne pentru a&%i mai pierde vremea cu noi.
3 *eea ce este e'act n avantaul nostru, spuse 2dri++. )e d timpul de care avem
nevoie pentru a ne reor!ani.a %i a ne renarma.
3 # ne renarmm4 ,ellaeon se ncrunt batocoritor. 2i aruncat mcar o privire
+u!ar la ce avem4 -cu semn ctre videcranul pe care ,srile&de&prad dispreau acum
dup mar!inea carenei "imerei, ndreptndu&se ctre han!arul distru!torului spaial.
,rive%te&le, cpitane. ,sri&de&prad #oro#uub. $a astea suntem redu%i.
3 )u&i nimic ru la ele, domnule, spuse 2rdi++ cu ncpnare. #unt vntori
stelari de dimensiune medie destul de capabili.
3 (deea este c nu sunt +abricai de (mperiu, .ise ,ellaeon. #unt %terpelii de cine
%tie unde probabil de la vreo band de pirai sau de mercenari de la !rani. =i sunt
%utite tocmai pentru c nu mai avem dect un sin!ur %antier naval important care nu poate
+ace +a cererii de nave de lupt, ca s nu mai vorbim de cea de vntori stelari. 2%a c
spune&mi cum ai de !nd s ne renarmm.
2rdi++ se uit la videcran.
3 nc nu s&a terminat, domnule.
/ar se terminase. (ar ,ellaeon %tia c, n adncul su+letului, 2rdi++ %tia %i el acest
lucru. 0 mie de sisteme rmase, dintr&un (mperiu care, odat, se ntindea peste milioane.
/ou sute de distru!toare spaiale rmase dintr&o -lot care, odat, indusese peste
dou.eci %i cinci de mii.
=i poate c cel mai !ritor era c sute de sisteme solare care altdat %i pstraser
o neutralitate prev.toare cereau acum s devin membre ale 7epublicii. =i ele, de
asemenea, %tiau c re.ultatul nu mai era nesi!ur.
Marele amiral Thrawn poate c ar +i reu%it s conduc scnteile rmase la o
victorie imperial. /ar marele amiral Thrawn era mort.
3 #pune&i navi!atorului s ne pun pe un curs ctre sistemul ;astion, cpitane, i
.ise ,ellaeon lui 2rdi++. Transmite tuturor Mo++&ilor s se ntlneasc cu mine la palatul
lui Mo++ /isra. ,lecm de ndat ce ,srile&de&prad sunt la bord.
3 /a, amirale, rspunse 2rdi++. # le spun Mo++&ilor despre ce este ntlnirea4
,ellaeon privi pe videcran la stele din deprtare. #tele care +useser odat ale
(mperiului. 2vuseser att de mult8 =i, cumva, totul le scpase printre de!ete.
3 #pune&le, .ise el ncet, c este timpul s trimitem un emisar la )oua 7epublic.
3 ,entru a discuta termenii predrii noastre.
*onsola =oimului Mileniului scoase un ultim sunet de pro'imitate, +cndu&l pe
"an #olo s tresar dintr&un somn u%or. /es+cndu&%i braele, %i ntinse mu%chii obosii
%i arunc o privire scurt ctre ecran. 2proape aunseser.
3 "ai, *hewie, pari viu, .ise el, plesnindu&l repede de cteva ori cu dosul palmei
pe woo?iee&ul de ln! el.
*hewbacca se tre.i tresrind, mormind o ntrebare.
3 2m auns, asta e, i spuse "an, cscndu&%i ochii o clip, pentru a %i&i limpe.i.
2pucnd manetele de hiperpropulsie, privi numrtoarea invers a cronometrului.
3 ,re!te%te motoarele subluminice. ,ornim.
*ronometrul aunse la .ero, iar el mpinse manetele ncet. n a+ara cupolei
=oimului, cerul blat al hiperspaiului se trans+orm n liniile stelelor, care se sparser n
stele %i aunser.
3 *hiar la int, coment el, artnd cu capul ctre semicercul planetar de un
ro%u&albstrui din +aa lor.
$n! el, *hewbacca mormi.
3 /a, bine, ntotdeauna e a!lomerat pe ln! (phi!in, spuse "an, privind sutele
de lumini de po.iie minuscule care se mi%cau n urul planetei ca un dans multrill nebun.
1 punctul de trans+er principal pentru acest sector %i pentru nc cel puin dou. ,oate c
de aia ,u+il a or!ani.at ntlnirea aici nu te apuci s tra!i dac unele dintre lucrurile
tale s&ar putea s i stea n cale.
*hewbacca mri enervat.
3 ;ine, iart&m, se scu. "an sarcastic. ,re%edintele @avrisom, atunci. )u
%tiam c i place att de mult.
/inspre comunicator veni un sunet. ,lesnind butonul cu o palm uria%,
*hewbacca url o con+irmare.
3 "ei, *hewie, se au.i vocea lui $u?e #?Awal?er din di+u.or. 2i auns la timp.
Trebuie c =oimul mer!e bine.
3 )u s&a stricat nimic n a+ar de butonul comunicatorului, mormi "an,
ncruntndu&se la woo?iee. *hewie tocmai a ncercat s&l turteasc. :nde e%ti, $u?e4
3 Tocmai intru n partea unde e noapte, rspunse $u?e. *e&a pit *hewie4
3 Mai nimic, .ise "an. 0 mic nenele!ere n opiniile politice, atta tot.
3 2h, spuse $u?e nele!tor. (ar i&ai .is B,u+ilC pre%edintelui @avrisom, nu4
3 2cuma, nu&ncepe %i tu, mri "an, holbndu&se la comunicator.
*hewbacca mormi o ntrebare.
3 1i, pn la urm nu pare s +ac altceva dect s vorbeasc, .ise "an.
3 $a asta se pricep cel mai bine calibop&ii, sublinie $u?e. 2ccept, "an< vorbele
sunt cel mai potrivit instrument n aceste vremuri.
3 =tiu, %tiu, spuse "an, strmbndu&se. $eia m tot bate la cap cu asta. Vocea i
alunec ntr&o parodiere aproape incon%tient a vocii soiei lui. )u mai suntem 2liana
7ebel, cu o mn de oameni care s +ac toat treaba. #untem ne!ociatori %i arbitri %i
suntem aici s autm !uvernele sectoarelor s +ie prietenoase %i s se poarte +rumos unele
cu altele.
3 *hiar a%a .ice $eia4
3 1i, am para+ra.at un pic. "an se ncrunt la ima!inea din a+ara cabinei, se uit
napoi la ecranele lui. Dla e%ti tu, n E&interceptor4
3 1u sunt, con+irm $u?e. *e4 *redeai c am uitat cum se conduce unul4
3 )u, credeam c acum +olose%ti de obicei una dintre navetele $ambda ale
academiei.
3 2sta pentru c de obicei .bor mpreun cu ali oameni, .ise $u?e. #tudeni %i
alii. 7F era cu mine pe Gavin s selectm ni%te in+ormaii, a%a c, atunci cnd am primit
mesaul tu, am srit n vechiul E&interceptor %i am pornit ncoace. *e se ntmpl4
3 *e se ntmpl ntotdeauna la captul sta al )ucleului4 rspunse "an cu
amrciune. /iamala %i (shori iar se ceart.
$u?e o+t, ceea ce se au.i ca un %uierat slab n di+u.or.
3 #tai s !hicesc. 0 disput pe comer %i mprirea resurselor4
3 ,e&aproape, .ise "an. /e data asta, e vorba de securitatea transporturilor.
/iamala&lor nu le place s +ie nevoii s se ba.e.e pe navele de patrulare locale atunci
cnd vin n porturile ishori. (shori, pe de alt parte, nu vor ca navele diamala narmate s
vin n sistemele lor.
3 ,are ca de obicei, spuse $u?e. @avrisom are vreo idee despre cum s re.olve
asta4
3 /ac a avut, nu a .is&o, rspunse "an. /oar m&a sunat pe mine pe HaAland %i
mi&a .is s vin repede aici. # i aut s se poarte +rumos unii cu alii, cred.
3 @avrisom i&a cerut ie s arbitre.i4
"an %i u!uie bu.ele.
3 1i8 nu chiar. ntr&un +el, crede c $eia e cu noi.
3 2h.
3 :ite, $u?e. 1u sunt le!tura o+icial cu 2sociaia Transportatorilor
(ndependeni, i aminti "an nervos. )u +ac chestia asta pentru prima dat. (ar $eia nu a
mai avut demult o vacan adevrat ea %i copiii au nevoie s petreac puin timp
mpreun. =i mcar o dat nu o s o las s +ie chemat pentru o prostie diplomatic, mai
ales cnd ea ar trebui s +ie n permisie. )u merit asta.
3 )u te pot contra.ice, ced $u?e. n ultimele di cnd a lipsit de la ,re%edinie
nu a prea avut parte de lini%te. /e%i eu nu&mi pot nchipui c HaAland e staiunea de
odihn pre+erat a cuiva.
3 2i +i surprins, spuse "an. )u e ca atunci cnd ne croiam drum prin pdure n
drum spre Muntele Tantiss. )u de cnd s&au a%e.at acolo atia no!hri.
3 Te cred pe cuvnt, spuse $u?e. /eci cum s te aut4
3 2m pus la cale un plan, rspunse "an. =tii cum devin diamala cnd se
!ndesc< de un calm de !hea %i +r emoii, nu4 1i, asta seamn cu chestiile tale 5edi
pro+unde, a%a c tu poi s te duci s vorbe%ti cu dele!aia lor. (shori sunt e'act invers
nu pot s discute nimic +r s se enerve.e %i s urle din toi rrunchii.
3 /ar nu o +ac intenionat, interveni $u?e. Totul e hormonal o reacie Blupt
sau !nde%teC, a%a cred c se cheam.
3 /a, %tiu, %tiu, rspunse "an, un pic iritat de tonul didactic. Maestru 5edi sau nu,
$u?e tot nu avea nici mcar umtate din e'periena lui "an n .borul prin !ala'ie %i n
tratarea cu alte specii. (deea e c ei pot s stri!e ct vor, asta nu o s&l derane.e pe vreun
woo?iee. 2%a c *hewie va vorbi cu !rupul lor. 2poi noi trei ne ntlnim %i !sim o
soluie, %i am terminat.
3 Trebuie s recunosc c este o abordare inventiv, spuse $u?e pe un ton
!nditor. /e%i eu tot a% pre+era s +ie $eia aici. 2re un dar nnscut pentru conciliere.
3 :n motiv n plus s +acem asta pentru ea, spuse "an ntunecat. $a cum mer!
lucrurile, @avrisom %i *onsiliul #uprem ar +i n stare s o pun s aler!e toat viaa ca s
stin! +ocurile astea de paie.
3 )oua 7epublic pare s aib mai multe !reuti dect ar merita, l aprob $u?e
cu sobrietate. ,oate c este urmarea +ireasc a prbu%irii dominaiei (mperiului.
3 0ri asta, ori ce a mai rmas din (mperiu a!it apele, spuse "an strmbndu&se.
"aide, s coborm. *u ct ncepem mai repede, cu att mai curnd aun!em acas.
2teri.ar la un terminal dublu care +usese eliberat pentru ei n comple'ul de
astroporturi spaiale din nordul capitalei. "an %i *hewbacca stteau la ba.a rampei de
ateri.are a =oimului, vorbind cu o triad de diamala cu coame de pr alb, n timp ce $u?e
%i manevra E&interceptorul ntr&o ateri.are doar puin lipsit de e'erciiu.
=i chiar nainte de a opri repulsatoarele, simi c erau probleme.
3 7mi la nav, 7F, i comand el robotului n timp ce srea din coc?pit %i %i
scotea casca de .bor. -ii atent, da4
7F scoase un bolborosit de aprobare. 2runcndu&%i casca %i mnu%ile pe scaun,
$u?e sri cu u%urin peste mar!inea E&interceptorului pe pmnt %i merse ctre !rupul
care a%tepta ln! =oim. *ei trei diamala, observ el nelini%tit, l urmreau cu atenie8
iar e'presiile +eelor lor nu i se preau nemaipomenit de prietenoase.
3 #alutri, .ise el, dnd politicos din cap, cnd aunse ln! "an. 1u sunt $u?e
#?Awal?er.
/iamala care sttea cel mai aproape de "an se a!it.
3 i rspundem la salut, Maestre 5edi #?Awal?er, spuse el cu o voce plat %i
lipsit de sentimente, cu +aa dur imposibil de citit. /ar nu e%ti binevenit la aceast
con+erin.
$u?e clipi. #e uit la "an, prinse crisparea de pe +aa %i din !ndurile acestuia %i
%i ntoarse privirea ctre diamala.
3 )u nele!.
3 2tunci voi +i mai clar, spuse e'traterestrul, iar urechea stn! i .vcni o dat.
)u dorim s iei parte la aceste ne!ocieri. )u vrem s discutm niciuna dintre aceste
probleme cu tine. 2m pre+era, de +apt, s prse%ti acest sistem.
3 #tai un pic, interveni "an. 1l e prietenul meu, da4 1u l&am ru!at s vin aici %i
a cltorit mult ca s ne aute.
3 )u dorim autorul su.
3 1i, eu l doresc, replic "an. =i n&o s&i .ic s plece.
:rm o clip de tcere ciudat. $u?e rmase cu ochii pe diamala, ntrebndu&se
dac nu ar +i trebuit s re.olve unilateral aceast nenele!ere plecnd pur %i simplu. /ac
chiar nu l voiau aici8
/iamala&ului9 %e+ i .vcni iar o ureche.
3 -oarte bine, spuse el. Maestrul 5edi #?Awal?er poate rmne. /ar doar ca
s+etnic al tu, neparticipnd la ne!ocierile adevrate. /iamala nu vor discuta aceste
probleme n pre.ena lui.
"an se strmb, dar aprob cu o mi%care din cap.
3 /ac a%a vrei voi, bine. /e ce nu ne conducei la sediul vostru, ca s ncepem.
/iamala&ul +cu un semn, iar unul dintre nsoitorii lui i nmn lui *hewbacca
un datapad.
3 V&a +ost dat un apartament n comple'ul direciei astroportului, .ise el. "arta
v va arta drumul. (shori dea s&au adunat n sala de %edine. Vom ncepe cnd suntei
!ata.
$a unison, cei trei e'tratere%tri se ntoarser %i se ndreptar, traversnd terminalul
de ateri.are, ctre una dintre scrile care duceau a+ar.
3 1i, asta a +ost interesant, .ise $u?e ncet, n timp ce i privea plecnd. 2i idee
ce a nsemnat asta4
3 /a, rspunse "an. ;ine, oarecum.
3 0arecum4 *e nseamn asta4
"an i arunc lui $u?e o privire pie.i%, avnd +i!ura %i !ndurile chinuite n mod
ciudat.
3 :ite, las&o balt deocamdat, da4 1i nu8 bine, nu te plac. $as&o a%a.
$u?e se holb la spinrile diamala care plecau, privind coamele lor strlucitoare
care +luturau ncet n adierea bri.ei. )u trebuia s o lase a%a, desi!ur9 chiar acum %i&ar +i
putut +olosi -ora %i ar +i obinut toate in+ormaiile de care avea nevoie. *u si!uran c
oricare ar +i +ost problema, aceasta trebuia s +ie vreo nenele!ere, iar el nu prea o putea
lmuri dac nu %tia care era. /a, asta ar +i trebuit s +ac.
=i totu%i8
l privi pe "an. 2cesta i ntoarse privirea, cu e'presia chinuit nc pre.ent pe
+a. ,oate c se !ndea dac $u?e chiar va +ace acest lucru.
)u. /up cum i ceruse "an, o va lsa balt. /eocamdat.
3 n re!ul, .ise el. *are&i noua strate!ie4
3 *hewie %i cu mine o s ne ocupm de discuii, spuse "an, ntorcndu&se ctre
woo?iee. *hiar %i cu +i!ura ascuns, nu puteai con+unda tremurul de u%urare tcut din
starea lui emoional.
3 /ac nu te deranea. s a%tepi pn terminm, poate c ne poi auta s ne
dm seama cum s stabilim nele!erea.
3 -ire%te. $u?e se uit n direcia n care diamala plecaser. 2 .is c pot +i
s+tuitorul vostru. /eci cred c o s s+tuiesc.
#e ntoarse %i l descoperi pe "an privindu&l cu atenie.
3 )u&i place asta, nu4 spuse cel mai n vrst.
$u?e ridic din umeri.
3 1i, nu e chiar cel mai plcut moment al .ilei, recunoscu el. ntotdeauna este
cam enant cnd te o+eri s aui pe cineva %i e%ti re+u.at. /ar cred c puin en nu
stric.
3 /a, spuse "an. :neori chiar aut.
2sta era, se !ndi $u?e, o replic destul de ciudat. /ar nainte de a putea ntreba
despre acest lucru, "an p%ise ln! *hewbacca %i luase datapadul pe care i&l dduse
diamala&ul.
3 2i neles unde trebuie s mer!em4 ntreb el.
Hoo?iee&ul mormi un rspuns a+irmativ, artnd cu un de!et pros ctre ecranul
datapadului.
3 /a, bine, spuse "an, napoindu&i datapadul. *ondu&ne. i arunc lui $u?e un
rnet strmb. )imic nu&i mai bun dect un woo?iee ca s i +aci pe oameni s se dea din
drum.
3 i dai seama c mai e'ist o posibilitate, spuse $u?e ncet, cnd pornir prin
terminal. #&ar putea s ncerce s ne despart pentru un atac.
"an ddu din cap.
3 )u cred c&i asta.
3 Totu%i a% vrea s stau cu un ochi pe ntlnirile voastre, insist $u?e. 2r trebui
s i pot urmri pre.ena de oriunde ne&au pus. n +elul sta, pot s aun! acolo imediat
dac ai nevoie de mine.
3 /oar pre.ena mea, totu%i, da4
$u?e se ncrunt la el.
3 -ire%te. )&a% ncerca s i citesc !ndurile +r permisiune. =tii asta.
3 /a, rspunse "an. #i!ur.
/up cum se dovedi, nu a +ost nevoie ca $u?e s +oloseasc -ora pentru a urmri
des+%urarea evenimentelor. @a.dele iphi!ine a+laser cumva despre restriciile pe care
diamala le impuseser participrii lui %i nainte ca "an %i *hewbacca s nceap
ne!ocierile, acestea stabiliser dea o le!tur video ntre apartamentul lui $u?e %i sala de
con+erine, permindu&i s priveasc direct ntlnirea.
/ur dou ore pn cnd nelese c discuiile nu duceau nicieri. 2 mai durat o
or pn cnd "an a auns la aceea%i conclu.ie. #au, cel puin, a vrut s recunoasc acest
lucru cu voce tare.
3 #unt nebuni, mri "an, aruncnd un pumn de datacarduri pe o msu oas
din centrul camerei, atunci cnd el %i *hewbacca se alturar lui $u?e n apartament.
3 )&a% .ice nebuni, i spuse $u?e. ncpnai cu +eele mpietrite, poate, dar nu
nebuni.
3 Mersi, mri "an. mi e%ti de mare autor.
*hewbacca mormi un avertisment.
3 )u m enerve., l in+orm "an nepat. /ein controlul total.
$u?e %i privi prietenul, ascun.ndu&%i cu !ri un .mbet. #emna iar cu vechiul
"an, contrabandistul ncre.tor %i nechib.uit, pe care el %i 0bi&Han l ntlniser prima
dat n taverna Mos 1isleA. 2runcndu&se bucuros n situaii necunoscute, %i cel mai
adesea s+r%ind vrt pn la !t n neca.uri. 1ra plcut s %tie c, de%ii era un +amilist
respectabil %i un o+icial responsabil al )oii 7epublici, "an nu %i pierduse toat
ndr.neala care odat i nnebunise pe prietenii lui aproape la +el de mult ca %i pe
imperiali. Vrt pn la !t n neca.uri era +elul n care "an +unciona cel mai bine. ,oate
c, din pur obi%nuin, era situaia n care se simea cel mai con+ortabil.
3 n re!ul, spuse "an, lsndu&se s cad ntr&un scaun de cealalt parte a mesei
la care sttea $u?e. "ai s ne !ndim la asta. Trebuie s +ie o cale de ie%ire.
3 *e ar +i s ncercm s propunem un ter4 su!er $u?e. ,oate c )oua
7epublic ar putea asi!ura securitatea transportoarelor diamale atunci cnd se a+l n
sistemele ishori.
*hewbacca mormi problema evident.
3 /a, %tiu c nu avem prea multe nave de irosit, spuse $u?e. /ar *onsiliul
#uprem ar trebui s poat +ace rost de cte ceva.
3 )u de auns, spuse "an, cltinnd din cap. /iamala +ac o !rmad de
transporturi %i nu cred c i dai seama ct de slabe sunt dotrile noastre aici.
3 Tot ar +i mai ie+tin pe termen lun! dect ar costa s&i despari pe diamala %i pe
ishori dac se apuc s se mpu%te iar, susinu $u?e.
3 ,robabil, recunoscu "an, ucndu&se cu unul dintre datacarduri. ,roblema este
c nu cred c diamala ar accepta o+erta chiar dac noi am avea navele necesare. )u cred
c sunt pre!tii s aib ncredere n altcineva n privina securitii lor.
3 )ici chiar n )oua 7epublic4 ntreb $u?e.
"an cltin din cap, cu ochii aintii, pentru o clip, pe ascuns asupra +eei lui
$u?e, apoi mutndu&%i privirea la +el de repede.
3 )u.
$u?e se ncrunt. n acel moment surprinsese o alt plpire a aceleia%i stri de
tulburare pe care o simise %i ln! =oim.
3 nele!.
3 /a, spuse "an, iar%i iute n hotrri.
$u?e se uit la *hewbacca, cutnd un mod diplomatic n care s o spun. /ar nu
e'ista niciunul.
3 =tii, "an, nu este prea tr.iu s o implici pe $eia. 2m putea s sunm pe
HaAland %i s i ru!m pe no!hri s o aduc aici.
3 )u, spuse "an hotrt.
*hewbacca mri, aprobndu&l pe $u?e.
3 2m spus nu, repet "an, uitndu&se +i' la woo?iee. )e descurcm %i sin!uri.
/e la consola ncastrat n mas se au.i un tril. $u?e se uit la "an, dar acesta era
nc an!aat ntr&un concurs de priviri cu *hewbacca. ntin.ndu&%i -ora, aps butonul.
3 #?Awal?er, spuse el.
,e plat+orma pentru holo!ram din milocul mesei, apru ima!inea ct un bnu a
unui tnr iphi!in, cu brbua mpletit neacoperindu&i prea bine insi!na /irectoratului
2stroportului (phi!in de pe !t.
3 mi cer iertare pentru c v derane. deliberrile, 5edi #?Awal?er, spuse el cu o
voce mult mai melodioas dect ar +i su!erat +i.icul %i +i!ura lui ine!ale. /ar am primit o
noti+icare de la *omerul )oii 7epublici con+orm creia un car!obot sar?an se ndreapt
ncoace sub o alert Vam 7o%ie.
$u?e se uit la "an. Vam 7o%ie< un avertisment c la bord se a+la un car!o ile!al
%i e'trem de periculos.
3 *omerul a identi+icat cpitanul %i echipaul4
3 )u, rspunse iphi!inul. 2 +ost promis nc o transmisiune, dar aceasta nu a
auns nc. Transportorul suspect se apropie dea de (phi!in %i am trimis mai multe
+re!ate de la vama din interiorul sistemului %i nave de patrulare pentru a&l intercepta. )e&
am !ndit c, n calitate de repre.entani ai )oii 7epublici, dumneavoastr %i cpitanul
#olo ai putea dori s urmrii procedura.
0 schimbare brusc apru n emoiile lui "an. $u?e se uit la el %i %i v.u
prietenul privind !nditor n !ol.
3 2preciem aceast invitaie, spuse el, ntorcndu&%i privirea ctre holo!ram. n
acest moment, ns8
3 /e unde vine acest sar?an4 l ntrerupse "an.
3 #ectorul Trei&;esh. 0 schem a (phi!in&ului %i a spaiului din urul ei nlocui
ima!inea vorbitorului. :n punct ro%u clipea la cteva !rade distan de o linie care le!a
(phi!in de soarele ei9 aproape dou.eci de puncte ver.i care clipeau se ndreptau spre cel
ro%u dinspre planet %i din spaiul din urul ei. /up cum putei vedea, am ncercat s
trimitem o +or potrivit pentru a +ace +a oricrei re.istene.
3 /a, spuse "an ncet. =i suntei si!uri c e un sar?an4
3 (/&ul transpoderului ei a +ost veri+icat, i spuse iphi!inul. )ava este un
IeAnne&de&aciune E(( *orellian, rareori v.ut n aceast parte a )ucleului, n a+ara celor
a+late sub autoritatea sar?an.
$u?e %i u!uie bu.ele. 0dat i se o+erise oca.ia s +ac o vi.it pe un IeAnne&de&
aciune E(( %i rmsese pro+und impresionat att de lu'ul din interior, ct %i de multiplele
%iruri de armament e'terior. *reat pentru a transporta cele mai valoroase car!ouri, era
+oarte aproape de o nav de r.boi.
,robabil c de aceea iphi!inii trimiteau att de multe nave pentru a o intercepta.
n ca.ul n care cpitanul ei se hotra s nu coopere.e, iphi!inii ar +i avut de purtat o
lupt.
3 n re!ul, pare s +ie un sar?an, aprob "an, cu o voce un pic prea obi%nuit.
Mer!ei %i interceptai&o. ,oate c o s vin mai tr.iu s arunc o privire.
3 Mulumesc, cpitane #olo, spuse iphi!inul. i voi anuna pe o+iciali c v vei
ntlni cu ei. $a revedere.
"olo!rama dispru.
3 )u te ba.a pe asta, mormi "an, adunnd datacardurile de unde le aruncase pe
mas %i cutnd iute printre ele. *hewie, treci la consola aia %i ve.i dac poi s scoi lista
complet a modelului de tra+ic de acolo.
3 *e se ntmpl4 ntreb $u?e, ncruntndu&se la "an %i ncercnd s&i citeasc
starea. ;rusc, toat +rustrarea de mai devreme dispruse, lsnd n loc un soi de a!itaie
viclean. =tii cine este contrabandistul4
3 )u&i contrabandist, rspunse "an. @si datacardul pe care l cuta %i l puse n
datapadul su. 2i scos&o, *hewie4 ,er+ect. Trimite&o pe plat+orma pentru holo!ram de
aici.
*hewbacca mri o con+irmare %i o schem iphi!in mult mai pus la punct apru
pe mas. "an se uit +i' la ea, apoi la datapadul din mn.
3 ,er+ect. ;ine, acum vino aici %i aut&m cu asta.
3 *e e4 ntreb $u?e.
3 2sta este lista staionrilor de la sol %i a datelor de pe orbit pentru ,lat+orma
lor de 2prare @olan (, i spuse "an, +luturnd datapadul n timp ce *hewbacca se mi%ca
!reoi pentru a se a%e.a din nou ln! el. # vedem8
,entru un minut, cei doi se apropiar unul de altul, uitndu&se cnd la holo!ram,
cnd la datapadul lui "an %i vorbind pe %optite. $u?e studie schema, urmrind codurile de
culori care repre.entau transportoarele %i alte nave care se mi%cau nainte %i napoi %i
ntrebndu&se despre ce era vorba.
3 n re!ul, spuse "an ntr&un +inal. ,e aici vor intra. /eci tot ce avem de +cut
este s ne a%e.m undeva, n milocul conului stuia %i s a%teptm. ,er+ect. *oboar la
=oim %i pre!te%te&l. Vin imediat.
*hewbacca mri o con+irmare %i ie%i pe u% ntr&un trap rapid de woo?iee.
3 2+lu %i eu ce se ntmpl4 ntreb $u?e.
3 #i!ur, rspunse "an, adunnd datacardurile %i strn!ndu&le iar la un loc. Vin
piraii.
3 ,iraii4 $u?e clipi. 2ici4
3 #i!ur. /e ce nu4
3 )u credeam c bandele de pirai operea. att de departe n interiorul
)ucleului, asta&i tot, spuse $u?e. /eci sar?anul e doar o pcleal4
3 /a, rspunse "an, ridicndu&se n picioare. /oar c el nu %tie. 1 un truc vechi<
anuni alert pentru o nav care vine dinspre soare, apoi love%ti o int a+lat nspre
noapte, n timp ce Vama este ocupat o umtate de planet mai ncolo. #in!ura parte
di+icil este s te asi!uri c +orele de aprare de la sol %i de pe orbit nu te pot prinde, n
plus, s i dai seama cum s +alsi+ici alerta, mai nti. "aide, s mer!em.
3 )&ar trebui s&i anunm mai nti pe iphi!ini4 ntreb $u?e, ntin.ndu&se
dup comunicator.
3 ,entru ce4 .ise "an. Tu, *hewie %i cu mine ar trebui s ne putem ocupa de
toat situaia.
3 *e, o ntrea! band de pirai4
3 #i!ur, de ce nu4 #in!urele bande care lucrea. n sectorul acesta sunt din cele
mici dou, poate trei nave, cel mult. $ui "an i .vcni bu.a. /e +apt, probabil c nici n&
o s ai nevoie de noi.
3 i aprecie. ncrederea, spuse $u?e cu rceal. /ar a% pre+era s nu i iau pe toi
asupra mea, mulumesc.
"an %i ridic palmele.
3 "ei. -r suprare.
3 )u m&am suprat. $u?e +cu un semn ctre holo!ram %i ctre navele de
patrulare care %i eseau plasa n urul transportorului sar?an. =i eu tot cred c ar trebui s&
i anunm pe iphi!ini.
3 )u putem, spuse "an. ,robabil c piraii dea au un interceptor aici. $a orice
semn de alert o s anule.e atacul. 0 s s+r%im c.nd de +raieri, iar prerea diamal&
ienilor despre )oua 7epublic o s se nruteasc %i mai mult. *onsiliul #uprem o s
m upoaie de viu dac se ntmpl asta.
$u?e o+t.
3 $ucrurile erau mult mai u%oare cnd activitatea militar a 2lianei nu era
ntotdeauna ncurcat n politic.
3 Mie&mi spui, mri "an. "ai, trebuie s plecm. Te ba!i sau nu4
$u?e ddu din umeri.
3 M ba!, spuse el scondu&%i comunicatorul. 7F4
$ui /F&7F nu i plcea. )ici un pic. *uvintele care se des+%urau pe ecranul
calculatorului E&interceptorului o artau +oarte clar, ntr&adevr.
3 0h, haide, 7F, l ndemn $u?e. 2m trecut printr&un r.boi mpreun,
mpotriva celui mai puternic dispo.itiv militar pe care !ala'ia l v.use vreodat. )&o s&
mi spui c i&e +ric de cteva nave peticite de pirai, nu4
7obotul mri indi!nat.
3 2%a&i mai bine, .ise $u?e aprobator. /oar +ii atent. 0 s +ie bine.
7F ciripi din nou, vi.ibil neconvis, apoi tcu. $u?e privi prin cupola E&
interceptorului, ncercnd s&%i !oneasc propria !rmad de ndoieli suprtoare.
/iscon+ortul ciudat care tot ie%ea la supra+a n emoiile lui "an re+u.ul ine'plicabil al
diamal&ienilor de a&i permite s ia parte la ne!ocieri toate acestea nu +ceau dect s se
adau!e nelini%tii stranii care tot mocnise %i crescuse n el n ultimele cteva sptmni.
Vorbise de dou ori cu $eia despre acest lucru, spernd c pro+un.imea %i
e'periena ei l&ar +i putut auta s nelea! mai bine acele va!i plpiri. /ar ea nu putuse
+ace mai mult dect s i su!ere.e c era un +el de imbold subcon%tient trimis de -ora
ns%i. *eva ce $u?e trebuia s +ac, presupunea ea, sau ceva ce nu trebuia s +ac.
$a ndemnul ei, petrecuse mai mult timp meditnd, n ultima vreme, spernd c
dac se scu+unda n -or ar +i putut +i de autor. ,n acum, totu%i, nu obinuse nici un
re.ultat.
3 $u?e4 se au.i vocea lui "an n casc. :nde e%ti4
$u?e %i concentr din nou !ndurile asupra sarcinii pe care o avea de ndeplinit.
3 #unt deasupra ta %i un pic la babord, rspunse el. )u vd nimic asemntor cu
o nav de pirai. Tu4
3 )u nc, .ise "an. )u&i +ace !rii9 cnd o s aun! aici o s a+li.
3 ;ine.
ntorcndu&%i capul ncet, $u?e se uit la luminile de po.iie %i la +arurile
di+eritelor car!oboturi.
(ar apoi aprur brusc.
/oar c nu erau doar dou sau trei nave. *.nd din vite.a luminic, erau nu mai
puin de opt nave, toate lipsite de nsemne, nesate cu baterii de turbo&lasere.
/in spatele lui $u?e se au.i un ipt surprins.
3 :%urel, 7F, l calm $u?e pe robot. /&mi ni%te datte tehnice despre ele.
7F piui cu nesi!uran %i o list apru pe ecranul de sen.ori al lui $u?e. /ou
nave de susinere corelliene aparent avariate, un vechi, dar impresionant cuirasat Ialoth
mare, cu un tun ionic I/G a&J la +el de vechi, sudat ne+iresc la prora %i patru vntori
stelari de asalt de clas *orsar. ntre!ul !rup era n +ormaie de ncercuire, apropiindu&se
de dou transportoare medii a+late la civa ?ilometri n +a %i dedesubt.
Transportoare purtnd nsemnele )oii 7epublici.
3 "an4 stri! $u?e.
3 /a, i vd, spuse "an +erm. n re!ul. *e vrei s +aci4
$u?e se uit la piraii care se apropiau, simind cum stomacul i se strn!ea brusc.
1rau multe opiuni, +ire%te. %i putea ntinde -ora %i s distru! supra+eele de control ale
navelor, avariindu&le. 2r +i putut chiar s des+ac plci ntre!i de pe carene sau s
de+orme.e amplasamentele armelor, rupndu&le doar cu autorul -orei. #au ar +i putut
doar s aun! n interior, la minile membrilor echipaelor, trans+ormndu&i n
observatori neautorai sau chiar +orndu&i s se predea. ,entru un Maestru al -orei,
avnd -ora ca aliat, nu e'istau limite. )ici o limit.
2poi, brusc, mpietri, respiraia prnd s i +i n!heat n !t. 2colo, n +aa lui,
abia vi.ibile pe ntunericul spaiului, putea vedea ima!inile %terse a mpratului ,alpatine
%i a lui 1'ar Iun, dou dintre cele mai mari puncte centrale ale prii ntunecate pe care
trebuise vreodat s le n+runte. #tteau n +aa lui, uitndu&se la el.
=i r.nd.
3 $u?e4
Vocea lui "an l +cu s tresar9 cnd +cu acest lucru, navele disprur. /ar
!roa.a rece rmase n spate. *eva ce nu trebuia s +ac8
3 $u?e4 "ei, tre.e%te&te, amice.
3 #unt aici, reu%ii $u?e s spun. @ura, observ el, i se uscase brusc. 1u8 mai
bine preiei tu conducerea, "an.
3 1%ti bine4 ,oi s .bori4
$u?e n!hii.
3 /a. #unt bine.
3 /esi!ur, spuse "an, evident ne+iind convins. :ite, mai bine stai de&o parte.
*hewie %i cu mine o s ne ocupm de asta.
3 )u, rspunse $u?e. )u, stau cu tine. /oar spune&mi ce vrei s +ac.
3 1i, dac e%ti si!ur c e%ti n stare, poi s m acoperi, spuse "an. ,rimul lucru
este s de.a+ectm tunul la ionic.
$u?e inspir adnc, calmndu&%i mintea %i pre!tindu&%i -ora. /ou nave
mpotriva a opt. 1ra ca n vremurile de demult, cnd 2liana 7ebel se lupta cu puterea
n+rico%toare a (mperiului. )u era att de puternic n -or atunci. )ici pe departe la +el
de puternic, de +apt, pentru a&%i mbunti abilitile naturale de .bor %i de lupt.
=i totu%i, cumva, amintirile acelor .ile preau straniu de clare. Mai limpe.i dect
era mintea lui de ceva vreme.
*eva ce nu trebuia s +ac8
n re!ul, spuse el amintirilor. # .icem c e un test.
3 Mer!i nainte, i .ise el lui "an. #unt chiar n spatele tu.
)u a +ost clar n acel moment de nceput dac piraii, concentrndu&se asupra
pr.ii lor, observaser mcar btrnul car!obot GT&lKLL %i E&interceptorul care .bura
alturi de acesta. Totu%i, era e'trem de clar c un atac din a+ara +ormaiei lor de ncercuire
era ultimul lucru la care se a%teptau. =oimul %ni printre doi *orsari +r s atra! vreun
+oc asupra lui, pn cnd dea trecuse de ei. 7eu%ir s tra! o sin!ur salv ine+icient cu
turbo&laserele nainte ca $u?e s se strecoare n spatele lor, tr!nd cte o torpil
protonic n seciunile lor de direcie. 0 dubl e'plo.ie strlucitoare, iar cei doi *orsari
au +ost sco%i, practic, din lupt.
E&interceptorul %ni printre ele, virnd n sus pentru a ie%i din linia de tra!ere a
navelor avariate. *ruci%torul ncepea s %i roteasc turelele ctre ei8
;rusc, din spatele lui se au.i un ipt de averti.are.
3 $e vd, 7F, spuse $u?e, aruncnd E&interceptorul ntr&o spiral care i rsuci
stomacul, pentru a se deprta de cruci%tor, chiar n timp ce doi dintre cei trei *orsari
rma%i treceau pe ln! el. n timp ce se ntorcea, .ri cu coada ochiului o e'plo.ie de
lumin %i se rsuci pentru a vedea prora cruci%torului mpro%cnd %rapnele.
3 "an, e%ti bine4
3 #i!ur, rspunse "an. 2m nimerit tunul ionic, dar a reu%it s tra! ntr&un
transportor, mai nti. )u %tiu dac sunt de.a+ectai. Tu4
3 nc n&am probleme, .ise $u?e. #imul su de pericol plpi, iar el arunc E&
interceptorul ntr&o alt rsucire n timp ce modelul uci!tor al unui +oc de laser trecu
chiar prin locul pe care l eliberase, nvrtindu&se n sus %i napoi, se a%e. n spatele
unuia dintre *orsarii care atacau. Trecuse mult timp de cnd mai +cuse a%a ceva n mod
obi%nuit, dar nu prea s +ie nici mcar pe aproape la +el de nendemnatic pe ct se
a%teptase.
3 *hestiile astea sunt mai bine blindate dect navele >(1, dar nu sunt la +el de
u%or de manevrat.
/e abia i ie%ir aceste vorbe din !ur, c +u nevoit s %i le n!hit la loc. ;rusc,
*orsarul din +aa lui trecu rapid la tribord, ie%ind din ra.a de tra!ere a lui $u?e %i
ncercnd s se strecoare n spatele lui. #trn!nd din dini, $u?e imit manevra %i pentru
cteva secunde se aler!ar unul pe altul ntr&un cerc strns, +iecare ncercnd s l
nimereasc pe cellalt. $u?e c%ti! n ultima clip, iar *orsarul e'plod n +lcri %i
s+rmturi.
/in comunicator se au.i un mrit nelini%tit de woo?iee.
3 #unt bine, *hewie, spuse $u?e, ntin.ndu&se ctre -or pentru calm. 2sta
+usese cam aproape. Voi doi nc suntei n re!ul4
3 ,n acum, rspunse "an. 2i !ri8 probabil c s&au enervat.
$u?e .mbi strmb %i arunc o privire rapid n ur. :ltimii doi *orsari se
ndreptau spre el cu toat vite.a, dar mai avea cteva secunde nainte de a +i nevoit s se
ocupe de ei. n apropiere putea vedea cruci%torul, tr!nd cu +urie n =oimul mult mai
mic dect el, care plana ca o viespe pe carena lui, distru!nd sistematic amplasamentele
turbo&laserelor n timp ce trecea pe ln! ele. ,e o parte, cele dou nave de susinere
schimbau +ocuri cu transportoarele )oii 7epublici, care erau n mod clar mai bine
narmate dect atunci cnd apruser prima dat. 7estul car!oboturilor din urul lor
elibera, evident, .ona ct putea de repede.
#e ncrunt, concentrndu&se iar asupra cruci%torului. 0 dat cu hotrrea de a nu
+olosi ntrea!a putere a -orei mpotriva pirailor, mare parte din con+u.ia %i din
ncordarea din mintea lui prea s +i disprut.
(ar acum, n acea lini%te, putea simi ceva ciudat despre nava mare de acolo. 0
ciudenie pe care nu o mai simise demult8
7F ip un avertisment.
3 2%a&i, spuse $u?e !onind acel sentiment. *ei doi *orsari se apropiau cu vite.,
cel de&al doilea n lateral %i puin n urma conductorului. :ite care&i planul, i spuse el
robotului. $a semnalul meu, accelerea. cu toat puterea motorul de la tribord de sus %i
ambele !uri de +rnare de la babord. /up patru secunde, opre%te !urile %i accelerea. la
umtate toate motoarele. 2i neles4
7obotul +luier o con+irmare. 2%e.ndu&%i de!etele mari pe tr!acele torpilelor
protonice, $u?e urmri *orsarii naintnd ctre el, +olosindu&se de -or pentru a aun!e
la minile celor dou echipae. )u pentru a le controla sau pentru a le sucii, doar pentru a
le privi te'tura !ndurilor. Meninnd cursul, a%tept8
3 2cum, stri! el la 7F.
*iripitul lui 7F a +ost n!hiit de urletul brusc al motorului9 iar o clip mai tr.iu,
E&interceptorul se rotea necontrolat n urul propriei a'e. *u ochii pe umtate nchi%i,
$u?e ls -ora s i ndrume ale!erea momentului n care s tra!8
(ar apoi a +ost mpins pe spate n scaunul su cnd E&interceptorul cpt o nou
traiectorie, ncetnd cu !reu s se mai nvrt. *lipind pentru a&%i !oni ameeala venit pe
nea%teptate, $u?e se uit n ur dup *orsari.
@ambitul +uncionase. *oncentrndu&se asupra nvrtirii *ander pe care el o
+cea, ncercnd s anticipe.e direcia pe care avea s o ia cnd ie%ea din ea, probabil c
nici nu observaser torpilele cu protoni care se apropiau de ei dect atunci cnd era prea
tr.iu.
3 $u?e4 se au.i vocea lui "an prin comunicator. #e pare c se retra!.
#tpnindu&%i nenduplecat urechea intern rebel, $u?e ntoarse iar E&
interceptorul. *uirasatul se deprta n spaiu, cu cele dou nave de susinere chiar n urma
lui. :na dintre ele, observ el, prea serios avariat.
3 7F, +&mi o estimare a stricciunilor, spuse $u?e, trecnd comunicatorul pe
una dintre +recvenele o+iciale ale )oii 7epublici. Transportoare, aici este E&interceptorul
22&MNO al )oii 7epublici, .ise el. n ce stare v a+lai4
3 ,are mult mai bine dect era n urm cu cteva minute, veni prompt rspunsul.
Mulumim de autor, E&interceptorule. Tu %i prietenul tu avei nevoie de autor4
1stimarea avariilor +cut de 7F apru pe ecranul calculatorului.
3 )u, sunt bine, spuse $u?e. "an4
3 )ici o problem aici, .ise "an. V escortm pn os, dac vrei.
3 Mie mi convine, rspunse cpitanul transportorului. Mulumim din nou.
Transportoarele se ntoarser ctre (phi!in. nvrtind E&interceptorul ctre
vectorul lor, $u?e comut pe +recvena privat.
3 *a n vremurile de demult, i spuse el ironic lui "an.
3 /a, rspunse "an, vocea lui prnd neatent. 2i v.ut vreo marc sau vreun
nsemn pe vreuna dintre navele alea4
3 ,e *orsari nu era nimic, spuse $u?e. )u m&am apropiat destul de celelalte
pentru a vedea. /e ce4 )u cre.i c au +ost pirai4
3 0h, dar au +ost pirai, .isese "an. ,roblema este c celor mai muli dintre pirai
le place s&%i desene.e !heare n +lcri sau bile de +oc pe nave. ncearc s %i sperie
intele pentru a ceda +r lupt. /e obicei, sin!urul motiv pentru care le acoper este c
lucrea. pentru altcineva.
$u?e privi prin cupol la luminile restului car!oboturilor din urul lor, care %i
reveneau ncet %i u%or la modelul de tra+ic normal. 0 sut de car!ouri e'otice, de pe o
sut de lumi di+erite8 =i totu%i piraii aleseser s atace dou transportoare ale )oii
7epublici.
3 Mercenari, atunci, spuse el. 2n!aai de (mperiu.
3 2% .ice c e o presupunere bun, l aprob "an ntunecat. M ntreb din ce
band erau.
3 #au de unde are (mperiul +onduri pentru a&i an!aa, spuse $u?e ncet.
-olosindu&%i -ora, %i reaminti sen.aia ciudat pe care o primise de la cruci%tor. mi
amintesc c $eia mi spunea ct cost mercenarii, atunci cnd 2liana i an!aa pentru a
lovi transporturile (mperiale. )u sunt ie+tini.
3 =i nici buni, pu+ni "an. )u c %tia ar +i +ost alt+el.
3 )u sunt a%a de si!ur, spuse $u?e, concentrndu&%i toat atenia asupra
amintirilor. ntr&adevr, era ceva ce mai simise8
=i atunci totul se potrivi.
3 ,oate !re%esc, "an, .ise el, dar cred c la bordul cruci%torului era un !rup de
clone.
,entru ceva vreme, comunicatorul tcu.
3 1%ti si!ur4
3 #entimentul a +ost acela%i cu cel pe care l&am avut cnd urmream clonele
r.boinice ale marelui amiral Thrawn n urul Iatanei.
"an %uier !nditor n comunicator.
3 )emaipomenit. M ntreb unde a ascuns (mperiul clone n ultimii .ece ani.
*redeam c dea le&au aruncat cam pe toate asupra noastr.
3 =i eu credeam la +el, .ise $u?e. ,oate c au o nou +abric de clone.
3 0h, sta&i un !nd mbucurtor, mormi "an. :ite, hai s ne ocupm de
+iecare cri. pe rnd. Terminm aici %i apoi i trimitem pe cei de la *ontrain+ormaii pe
ei.
3 2veam impresia c cei de la *ontrain+ormaii nu prea reu%esc s prind !%tile.
3 2%a&i, recunoscu "an. =i nici contactele mele din rndul Transportatorilor
(ndependeni.
3 #e pare c avem nevoie de cineva care s aib mai multe le!turi la $imit.
$u?e e.it. *ineva ca Talon Iarrde, de e'emplu.
$a cellalt capt urm o tcere scurt.
3 )&ai prut prea convins, su!er "an. ,robleme4
3 )u, nu chiar, rspunse $u?e, dorindu&%i acum s +i tcut. )u e dect8 nu,
nimic.
3 $as&m s !hicesc. Mara4
$u?e se strmb.
3 )u&i nimic, "an. /a4 $as&o balt.
3 #i!ur, aprob "an. )ici o problem. /e ndat ce terminm aici, te poi
ntoarce pe Gavin %i poi s uii despre asta. *hewie %i cu mine putem s i transmitem lui
Iarrde. ;ine4
3 ;ine, .ise $u?e. Mulumesc.
3 )ici o problem. "aide s mer!em s mai vorbim cu diamala&ii. # vedem
dac ceva din astea le&o +i schimbat prerea despre protecia )oii 7epublici.
3 ,utem ncerca. $u?e e.it. "an, ce nu le place diamala&ilor la mine4 *hiar
trebuie s %tiu.
:rm o scurt pau..
3 1i, ca s re.um8 nu au ncredere n tine.
3 /e ce nu4
3 ,entru c e%ti prea puternic, rspunse "an. *el puin, a%a .ic ei. #usin c 5edi
care +olosesc atta putere ca tine s+r%esc ntotdeauna alunecnd ctre partea ntunecat.
0 sen.aie neplcut se ls n partea de os a stomacului lui $u?e.
3 *re.i c au dreptate4 ntreb el.
3 "ei, $u?e, eu nu %tiu nimic despre astea, protest cellalt. Te&am v.ut +cnd
ni%te chestii destul de nebune%ti %i recunosc c uneori m n!riorea. niel. /ar dac tu
.ici c deii controlul, hei, mie mi aun!e. #i!ur nu te ddeai n spectacol acum.
3 )u, nu m ddeam, aprob $u?e, puin cam de+ensiv. ,entru c "an avea
dreptate9 uneori se cam dduse n spectacol n trecut. /e multe ori, de +apt.
/ar doar cnd +usese nevoie %i doar pentru a atin!e un scop mai important %i mai
nobil. ,uterea lui n -or i salvase de multe ori viaa, %i pe a lui "an %i vieile multor
altora, nenumrai. n niciunul dintre aceste ca.uri nu e'istase alt variant.
=i totu%i8
$u?e se uit pe !eam la stelele din deprtare. =i totu%i e'ista 0bi&Han Ienobi,
primul su pro+esor n -or. :n 5edi puternic, care, din ne+ericire, se lsase omort pe
prima #tea a Morii n loc s&i mture cu o sin!ur mi%care de mn pe Vader %i pe
trupele lui de %oc.
=i e'ista Goda, care cu si!uran avusese o nele!ere a -orei mai mare dect
oricine din istoria recent. /ac nivelul actual de cunoa%tere a lui $u?e ar +i +ost un
indicator, +r ndoial c Goda l&ar +i n+rnt pe mprat de unul sin!ur. n schimb,
alesese s lase aceasta n sarcina lui $u?e %i a 2lianei 7ebele.
=i mai era *allista. -emeia pe care o iubise8 care +u!ise de ln! el din cau. c
puterea lui o speriase %i o intimidase.
3 :ite, $u?e, s&ar putea s nu nsemne nimic, ptrunse vocea lui "an n
!ndurile lui. =tii cum +uncionea. uneori minile e'tratere%trilor.
3 /a, murmur $u?e. /ar era clar c acest lucru nu trebuia i!norat. 1ra o
problem pe care trebuia s o studie.e, asupra creia s medite.e %i pe care s o discute
cu +amilia %i cu prietenii apropiai.
#e n+ior, vi.iunea aceea a unui mprat care rdea plpindu&i n amintire. =i
trebuia s o +ac iute.
/ar, dup cum spusese %i "an, cte o cri. pe rnd. 7idicnd botul E&
interceptorului, se strecur n +ormaia de escort alturi de transportoare %i porni la drum.
,entru un moment lun!, $eia 0r!ana #olo sttu nemi%cat, adierile nelini%tite ale
pdurii de pe HaAland ucndu&se n prul ei, privind +i' la robotul auriu de protocol care
tresrea cu nervo.itate n +aa ei. Mai e'istau, se !ndea ea absent, +oarte puine lucruri
n !ala'ie care ar +i putut&o lsa +r cuvinte. "an #olo, soul ei %i tatl celor trei copii ai
lor, se prea c era nc unul dintre acestea.
3 *e a +cut4
/esi!ur, era o ntrebare retoric. ,robabil un mod de a veri+ica dac i mai
+unciona vocea. *&K,0 +ie nu a neles acest lucru, +ie nu a vrut s ri%te s !hiceasc
!re%it.
3 1l %i *hewbacca s&au dus pe (phi!in, nlimea ta, repet robotul cu o voce
ne+ericit. *u cteva ore n urm, curnd dup ce ai plecat la plimbare. 2m ncercat s i
opresc, dar nu m&a ascultat. Te ro!, nu m de.activa.
$eia inspir cu !ri, +olosind -ora pentru a se calma se prea c arta mai
+urioas dect era ntr&adevr %i ncerc s !ndeasc. "an trebuie c era dea pe
(phi!in, probabil dea implicat ntr&un dialo! cu dele!aiile diamala %i ishori. 2r +i putut
cere !r.ii ei de onoare s .boare acolo ntr&una dintre navele lor, sosind nainte %i
spunndu&i lui "an s declare o pau. pn cnd aun!ea ea. ,e copii i putea lsa aici9
restul no!hrilor ar +i putut avea !ri de ei pn cnd ea %i "an s&ar +i ntors. #au ar +i
putut intra n contact cu pre%edintele @avrisom %i s i cear s trimit pe altcineva s
preia discuiile.
/ar ambele abordri ar +i trans+ormat e+ortul lui "an ntr&un nceput evident +als
%i stnenitor, nici pe departe lucrul care s schimbe prerea dea proast pe care diamala
o aveau despre posibilitile )oii 7epublici. /e +apt, n +uncie de ct de n serios ale!eau
diamala s o ia, ar +i putut nruti cu u%urin lucrurile, mai mult dect dac l&ar +i lsat
pe "an de unul sin!ur.
n plus, el era un erou al 7ebeliunii %i att diamala, ct %i ishori apreciau acest
lucru. (ar dup ani ntre!i n care o urmrise purtnd ast+el de ne!ocieri, cu si!uran
nvase %i el cteva trucuri.
3 0h8 nc un lucru, spuse K,0 %ovielnic. *pitanul #olo a mai contactat pe
cineva nainte ca el %i *hewbacca s plece. *red c pe stpnul $u?e.
$eia .mbi ironic, primul ei .mbet adevrat de cnd K,0 i dduse ve%tile. 2r +i
trebuit s %i dea seama c "an nu se aruncase n acest lucru de unul sin!ur. l pclise pe
$u?e s vin cu el.
K,0 nc sttea acolo, prnd nelini%tit.
3 1 n re!ul, K,0, l lini%ti ea. *nd lui "an i intr o idee n cap, nu mai ai cum
s&l opre%ti. 1l %i $u?e ar trebui s +ie n stare s se descurce.
7obotului pru s i se +i luat o piatr de pe inim.
3 Mulumesc, nlimea ta, murmur el.
$eia se ntoarse cu spatele la el %i privi n lumini%. -iul ei cel mic, 2na?in, era
!hemuit ln! unul dintre aerospeederurile .velte cu care veniser %i, chiar de la aceast
distan, putea au.i amestecul de serio.itate %i de a!itaie din vocea micuului de opt ani
n timp ce discuta cele mai subtile elemente de construcie cu pilotul no!hri. #tnd puin
mai departe ln! motospeederele mobPuet care i escortaser, !emenii 5acen %i 5aina
priveau cu aerul de rbdare iritat care venea +iresc din +aptul c erau cu un ntre! an %i
umtate mai mari %i mai nelepi dect +ratele lor mai mic. #trnse n urul copiilor %i al
vehiculelor se a+lau siluetele !ri %i scunde ale escortei lor no!hri, cea mai mare parte a
ateniei lor +iind ndreptat spre e'terior. *hiar %i aici, la mar!inea a%e.rii no!hri, erau
necontenit ateni la orice pericol. /incolo de ei, ridicndu&se deasupra pdurii, $eia vedea
vr+ul Muntelui Tantiss.
3 ;un venit napoi, $adA Vader, se au.i de ln! ea un mieunat no!hri do!it.
3 0h, vaiQ .ise K,0, srind napoi.
/oar e'periena bo!at calmul ei puternic prin -or o oprir pe $eia s +ac
la +el. *hiar %i cnd nu ncercau n mod special s +ie tcui, no!hrii erau aproape
imposibil de au.it. 2cesta era unul dintre multele motive pentru care marele amiral
Thrawn %i, naintea lui, /arth Vader le doriser att de mult serviciile ca soldai n
*omandourile Morii pentru (mperiu.
2tt de mult le doriser serviciile, de +apt, nct distruseser intenionat lumea de
ba%tin a no!hrilor, "ono!hr, inndu&i perpetuu pe mar!inea de.astrului. :n de.astru
care +usese structurat cu !ri pentru a&i menine n servitute etern.
$eia i autase s descopere adevrul despre n%eltoria (mperiului. /ar de%ii i
adusese cu trie pe no!hri de partea )oii 7epublici, n multe sensuri, victoria +usese una
!unoas pentru toi. n ciuda e+ortului care +usese depus n proiectul de restaurare al
)oii 7epublici n ultimii .ece ani, speranele ca "ono!hr s mai poat +i adus cu adevrat
la via scdeau tot mai mult. =i, de%ii no!hri preau destul de mulumii de noile lor
a%e.ri de pe HaAland, $eia putea au.i tristeea din vocile lor de +iecare dat cnd
vorbeau despre cas.
2lderaan, lumea ei natal, +usese trans+ormat n pra+ chiar n +aa ochilor ei de
prima #tea a Morii. "ono!hr, maroniu %i mort, +usese distrus mai subtil, dar nu mai puin
uci!tor. )enumrate alte planete, din toat !ala'ia, +useser devastate de r.boiul
mpotriva (mperiului.
:nele dintre aceste rni nu se vor vindeca dect dup mult timp. 2ltele, niciodat.
3 Te salut, *a?hmaim clan 1i?h mir, i rspunse ea no!hriului. #per c totul este
bine4
3 Totul este bine %i lini%tit, spuse *a?hmaim +cnd plecciunea no!hri de
respect. ,oate cu o sin!ur mic e'cepie.
3 =tiu, .ise $eia. "an %i *hewie au plecat n timp ce noi ne +ceam plimbarea.
*a?hmaim se ncrunt.
3 )u trebuia s plece4 ntreb el, vocea ntunecndu&i&se brusc. )e&a spus c a
+ost chemat.
3 )u, e n re!ul, spuse $eia repede. 7elaiile dintre "an %i no!hri nu +useser
niciodat pe att de rela'ate pe ct i&ar +i plcut ei %i nu dorea s adau!e acest incident pe
lista nemulumirilor nimnui. 2r +i trebuit s vorbeasc mai nti cu mine, dar e n re!ul.
,robabil c nu a vrut s mi mai bat capul cu politica )oii 7epublici pentru o vreme.
*a?hmaim se uit la ea.
3 /ac mi permitei, $adA Vader, trebuie s +iu de acord cu "an clan #olo n
acest !nd. 7apoartele de la !arda ta de onoare spun clar c petrecei prea puin timp n
rela'area necesar.
3 2sta a%a este, admise $eia. 1ste din cau. c am %i o slub, %i o +amilie, dar un
numr limitat de ore pe .i pe care s le mpart ntre ele. ,oate c acum, cnd ,onc
@avrisom a preluat pre%edinia pentru o vreme, lucrurile vor +i mai u%oare.
3 ,oate, .ise *a?hmaim, neprnd a +i mai convins dect $eia. Totu%i, atta
vreme ct poporul no!hri e'ist, vei avea ntotdeauna un loc de re+u!iu printre noi. Tu,
copiii ti %i copiii lor. ntotdeauna.
3 i mulumesc *a?hmaim, spuse $eia cu sinceritate. 1rau puine locuri n
!ala'ie n care s se simt mai n si!uran, att ea ct %i copiii, dect ntr&o a%e.are
no!hri. /ar ai pomenit despre o problem. #pune&mi.
3 2cum e.it s te implic, $adA Vader, spuse *a?hmaim cu nesi!uran. 2i venit
aici pentru rela'are, nu pentru a arbitra dispute. Mai mult, nu mi&ar plcea s te iau de
ln! +iii %i +iica ta.
3 *opiii stau +oarte bine unde sunt, l asi!ur $eia privind ctre !rup. 2na?in era
acum vrt pe umtate sub aerospeeder, cu o pereche de picioare no!hri ie%ind a+ar pe
ln! ale lui. @emenii nc aveau n+i%area rbdtor&iritat n timp ce discutau n lini%te,
dar $eia vedea mna 5ainei btnd dr!stos %aua unuia dintre motospeedere.
3 2na?in a mo%tenit dra!ostea pentru eni!me a tatlui su, i spuse ea lui
*a?hmaim. (ar !emenii nu sunt nici pe departe att de plictisii pe ct arat. Vorbe%te&mi
despre aceast disput.
3 *um dore%ti, .ise *a?hmaim. Te ro! s vii cu mine.
$eia ddu din cap.
3 K,0, ar +i bine s rmi aici.
3 /esi!ur, nlimea ta, spuse robotul, cu o nuan clar de u%urare n voce.
K,0 ura disputele.
*ei doi merser puin printre copaci la un al doilea lumini%, acesta +iind partea
principal a a%e.rii no!hri de la Muntele Tantiss. #trnse la un loc, erau probabil trei.eci
de case, construite dup acela%i model de ba. pe care $eia l v.use pe "ono!hr, de%ii
modi+icat din cau.a materialelor de construcie locale di+erite. n miloc se a+la centrul
clanului, du?ha, mai lun! %i ceva mai nalt.
2lte a%e.ri no!hri de pe HaAland %i aduseser strvechile du?ha ale clanului de
pe "ono!hr, +cndu&le punctele centrale slvite ale satelor lor de pe aceast lume, a%a
cum +useser %i pe planeta mam.
/ar a%e.area de la Muntele Tantiss avea de ndeplinit o misiune special9 iar o
parte a acestei misiuni era s nu uite niciodat ce luase (mperiul %i mpratul de la
poporul no!hri. *entrul clanului lor, proaspt construit din lemn %i pietre locale, era o
amintire permanent %i vi.ibil a acelei pierderi.
:%a acestei du?ha era +lancat de doi copii no!hri n po.iie de drepi,
ndeplinindu&%i ndatoririle de pa.nici ai u%ii cu serio.itatea a !eneraii de obiceiuri %i de
ritualuri. :nul dintre ei deschise u%a, iar *a?hmaim %i $eia p%ir nuntru.
*entrul clanului era +ormat dintr&o sin!ur camer mare, acoperit cu !rin.i !rele
din lemn, mr!init de perei n care istoria %i !enealo!ia a%e.rii ncepuser s +ie spate.
$a dou treimi de captul cellalt se a+la 5ilul #uprem, ca un tron, sin!urul scaun din
ncpere.
=i a%e.at pe podea, la picioarele 5ilului #uprem, mbrcat n haine ptate de
murdrie, se a+la un devaronian.
3 2h, spuse el, onorndu&l pe *a?hmaim cu un .mbet subire n timp ce se
ridica n picioare. ;una mea !a.d. #per c ai adus de mncare9 ncepe s&mi +ie +oame.
%i ndrept atenia asupra lui $eia. (ar tu, bnuiesc, e%ti arbitrul rtcitor care mi&a +ost
promis4
3 2ceasta este *onsilierul #uprem al )oii 7epublici, $eia 0r!ana #olo, o
pre.ent *a?hmaim, cu o voce amenintoare. i vei vorbi cu respect.
3 -ire%te, spuse devaronianul sec, atin!ndu&%i cornul din dreapta +runii cu
vr+urile de!etelor mnii drepte. )u a% vorbi alt+el cu un o+icial al )oii 7epublici.
3 /esi!ur c nu, spuse $eia pe acela%i ton, n timp ce %i ntindea -ora spre el.
/evaronienii masculi erau cltori pasionai %i o priveli%te obi%nuit n astroporturile
!ala'iei, dar +useser +oarte puini sau niciunul n 2liana 7ebel, iar ea nu avusese prea
multe contacte personale cu aceast specie. (ar tu cum te nume%ti4 ntreb ea ncercnd
s&i citeasc !ndurile %i emoiile.
3 M numesc $a? 5it, *onsiliere. :n simplu cuttor al cunoa%terii %i
nelepciunii.
$eia .mbi.
3 /esi!ur, spuse ea, concentrndu&se puin mai mult asupra !ndurilor lui. )u
putea detecta nici o schimbare care s arate o minciun, dar avnd n vedere c nu
cuno%tea prea bine aceast specie, asta nu nsemna prea mult. 0ricum, nu era mai mult
dect o denaturare sau o ascundere a adevrului. Vorbe%te&mi despre aceast nenele!ere,
*a?hmaim.
3 2cest e'traterestru a +ost descoperit ln! Muntele Tantiss de una dintre
echipele de curare, spuse *a?hmaim, uitndu&se dur la devaronian. #pase n .ona
inter.is %i !sise %ase datacarduri. *nd echipa a ncercat s i le ia, el a pretins posesia
lor con+orm 2cordului /ebble.
3 *hiar a%a, .ise $eia privindu&l pe devaronian cu mai mult interes. 2cordul
/ebble era un compromis de moment pe care ea l stabilise ntre echipele de curare
no!hri, care uraser s distru! orice amintire a pre.enei mpratului pe HaAland, %i
@arv /ebble, un arheolo! al )oii 7epublici care insistase ca obiectele e+uite de pe alte
lumi s +ie returnate proprietarilor lor de drept. 2cordul +usese neo+icial %i destul de
privat, cu !reu ceva despre care un cuttor de comori obi%nuit s %tie.
3 #pune&mi, $a? 5it, cum de ai a+lat despre 2cordul /ebble4
3 /estul de cinstit, *onsiliere, te asi!ur, rspunse devaronianul. #unt asociat cu
un om care cred c a avut ni%te a+aceri cu )oua 7epublic. Talon Iarrde.
3 nele!, spuse $eia, pstrndu&%i vocea %i +aa lipsite de e'presie. 2 spune c
Talon Iarrde avusese a+aceri cu )oua 7epublic nsemna s subestime.i ntrea!a
situaie. =e+ al contrabandi%tilor %i tra+icant de in+ormaii, cu o or!ani.aie care se
ntindea n ntrea!a !ala'ie cunoscut, Iarrde se alturase +r convin!ere )oii 7epublici
n timpul contrao+ensivei puternice a (mperiului condus de marele amiral Thrawn. Mai
mult, +ormase o coaliie neobi%nuit de contrabandi%ti, care ucase un rol important n
oprirea naintrii lui Thrawn %i, n +inal, n n+rn!erea acestuia. *oaliia se destrmase n
decursul anilor, dar $eia +cuse e+orturi s pstre.e le!tura cu Iarrde.
#imi slab o pre.en %i se ntoarse chiar cnd 5acen intra n ncpere.
3 Mam, cnd mer!em la munte4 ntreb el, aruncndu&i devaronianului o
privire lipsit de curio.itate. 2i .is c o s mer!em s vedem muntele dup cealalt
plimbare.
3 0 s mer!em imediat, dra!ule, i spuse $eia. Mai am puin treab mai nti.
5acen se ncrunt.
3 ,arc .iceai c nu o s avem nici un +el de treab aici.
3 /urea. doar un minut, l asi!ur $eia.
3 /ar m&am plictisit, insist el. #e uit din nou la $a? 5it, iar $eia simi e+ortul
pe care copilul l +cea cnd %i +olosi abilitile limitate ale -orei. Tu e%ti treaba mamei
mele4 ntreb el.
3 /a, rspunse $a? 5it cu un alt .mbet subire. =i are dreptate< nu va dura dect
un minut. *onsilier 0r!ana #olo, ar trebui s +ie clar c datacardurile istorice sunt e'act
lucrurile pe care 2cordul /ebble a +ost creat s le protee.e. ,rin urmare8
3 )u avem dect declaraia ta care s arate c datacardurile sunt istorice,
interveni *a?hmaim. Trebuie s le studiem %i noi.
3 /e acord, spuse $eia nainte ca devaronianul s poat obiecta. /in ne+ericire, o
ast+el de e'aminare ar +i putut dura ore, iar copiii a%teptau. (at ce propun, $a? 5it. Voi
lua datacardurile, pltindu&i acum cinci sute drept !aranie. /up ce le voi e'amina,
)oua 7epublic i va plti orict valorea..
3 =i cine va hotr aceast valoare4 ntreb 5a? $it.
3 1u, rspunse $eia. #au, dac dore%ti, pot duce datacardurile pe *oruscant %i
cere *onsilierului #ien #iev sau altui e'pert istoric s le evalue.e.
3 =i dac re+u.4
$eia +cu un semn cu capul ctre *a?hmaim.
3 2i vrea s&i las pe no!hri s stabileasc preul4
$a? 5it se strmb, o e'presie care semna cu un alt .mbet devaronian, doar c
mai subire. #e pare c nu am de ales. -cu un pas nainte ntin.nd un teanc de
datacarduri. ,o+tim, atunci. 1valuea.. *um nu mi&ai adus mncare, v&ar derana, pe tine
%i pe !a.dele tale, dac a% mer!e s sap n timp ce lucre.i4
3 2i spus doar un minut, mam, .ise 5acen ridicnd tonul.
3 Taci, 5acen, spuse $eia lund cu delicatee teancul de datacarduri %i
numrndu&le rapid mar!inile. 1rau %ase, corect, la +el de murdare %i de ptate ca %i
mbrcmintea lui $a? 5it. ,robabil c +useser aruncate din Muntele Tantiss mpreun cu
norul de s+rmturi atunci cnd *hewbacca %i $ando *alrissian aruncaser n aer
reactorul de ener!ie al ba.ei %i de atunci .cuser n pmntul HaAland&ului.
$a? 5it %i drese !lasul.
3 ,ot s84
3 /a, du&te, l ntrerupse $eia. )u %i dduse seama c devaronienii spau pentru
hran %i, cu si!uran, nu o interesau detaliile. 5acen, taci. Mai durea. nc un minut. i
promit.
3 Mam8
3 /ac te&ai plictisit, de ce nu l ro!i pe *a?hmaim s i arate istoria pe care o
!ravea. pe ace%ti perei, su!er $eia, scuturnd u%or noroiul care acoperea primul
datacard. #au du&te s te alturi copiilor no!hri la ora de lupt. *red c Mobve?har voia
s i nvee pri.ele de aruncare a.i.
5acen suspin.
3 5edi n&au nevoie de asta. )oi avem -ora.
3 Tu nc nu e%ti un 5edi, i aminti $eia aruncndu&i o privire aspr. )ici ea nu
era prea bucuroas de aceast ntrerupere a vacanei, dar toate aceste tn!uieli nu +ceau
dect s o prelun!easc. /ac ai +i, ai %ti c doar pentru c ai -ora nu nseamn c poi
i!nora condiia corpului +i.ic. 0rele de lupt no!hri sunt un e'erciiu bun.
3 $a +el %i mersul pe munte, se mpotrivi 5acen. /eci cnd mer!em4
3 *nd termin, spuse $eia +erm, terminnd curarea %i uitndu&se la eticheta
datacardului. #cria< nre!istrrile celei de 2 ,atra *on+erine ,estoriv. )imic important
aici, oricum< *on+erinele ,estoriv +useser complet publice %i la +el de pe ndelete
documentate.
/oar dac mpratul nu avusese propria versiune a ceea ce se ntmplase acolo.
*eva de veri+icat mai tr.iu, de%ii datacardul va trebui s +ie curat bine nainte ca ea s
doreasc s ri%te s l pun n datapadul ei. ,unnd datacardul la ba.a teancului, se uit la
eticheta celui de&al doilea. $a +el de ino+ensiv< ceva despre dansurile de mperechere 7i
/ar. 2l treilea datacard8
#e uit +i' la etichet, simind brusc un +ior rece. Trei cuvinte cu noroiul dea
curat de pe ele.
Mna lui Thrawn.
3 Mam4 ntreb 5acen cu o voce nu cu mult mai puternic dect o %oapt. Tnr
%i lipsit de e'perien n -or, era totu%i n strns armonie cu mama lui, aproape la +el
de strns ca %i cu sora lui, 5aina. *e s&a ntmplat4
$eia se ntinse spre -or pentru a se calma.
3 #unt n re!ul, i spuse ea +iului ei. *eva de pe datacardul sta m&a surprins,
asta&i tot.
5acen %i ntinse !tul.
3 Mna lui Thrawn. *e nseamn4
$eia cltin din cap.
3 )u %tiu.
3 0h. 5acen se ncrunt la ea. 2tunci de ce te&ai speriat a%a4
1ra o ntrebare bun, $eia trebuia s o recunoasc. 0are simpla, chiar dac
nea%teptata, apariie a numelui lui Thrawn chiar o impresionase att de tare4 *hiar %i
le!at de amintirile ei despre momentul n care el aproape c era victorios, nu prea
probabil.
3 )ici asta nu %tiu, 5acen, spuse ea. ,oate c doar mi aminteam din trecut.
3 #au poate c vedea n viitor, spuse *a?hmaim ncet. Mal arA ush are puteri
mari, al doilea nscut al lui Vader.
3 =tiu, spuse 5acen !rav. 1 mama mea.
3 =i s nu uii, l cert $eia cu o severitate pre+cut, ciu+ulindu&l. 2cum taci un
minut %i las&m s vd despre ce este vorba. #condu&%i datapadul din pun!, dintr&o
dat +r s i mai pese despre posibila contaminare cu pra+, puse datacardul n el.
3 *e .ice4 ntreba *a?hmaim ncet.
$eia ddu din cap.
3 )imic, i rspunse ea. *el puin, nimic li.ibil. ncerc o alt seciune a
cardului. #e pare c tot datacardul s&a %ters. *red c .ece ani de e'punere o pot +ace.
,oate c e'perii de pe *oruscant pot8
#e ntrerupse9 v.nd -aa %i !ndurile lui 5acen8
3 MamQ i.bucni el. 5aina %i 2na?inQ
3 1 $a? 5it, .ise $eia repede, ntin.ndu&se prin -or %i prin.nd e'plo.ia
brusc de +ric a copiilor ei. ,rinse o ima!ine v.ut prin ali ochi a devaronianului
aler!nd prin lumini% %i a unui nor de +um alb nlndu&se8
3 *a?hmaimQ
/ar *a?hmaim dea ie%ise pe u%, dnd alarma n codul de lupt ciripit al
no!hrilor. Vrnd datapadul %i cardurile n !eanta de pe %old, $eia apuc mna lui 5acen
%i l urm a+ar pe *a?hmaim, ie%ind pe u% chiar cnd un rspuns se au.i ca un tril
printre copaci.
3 #unt ntre!i, spuse *a?hmaim, pe un ton rece, de o u%urare mnioas.
/evaronianul a +urat un motospeeder.
n urul lor, no!hri narmai se revrsau din case ca rspuns la alarma lui
*a?hmaim.
3 n ce parte a luat&o4 ntreb $eia, traversnd a%e.area. /e ambele laturi, no!hri
se a%e.au n po.iii de escort9 n +a, printre copaci, putea .ri +umul care se mpr%tia.
-olosindu&%i -ora, trimise ncurari copiilor ei.
*a?hmaim ciripi iar, primind rspuns cnd aunser la mar!inea a%e.rii.
3 )u se %tie, raport el. )u l&au putut vedea plecnd.
,n au auns n lumini%, un minut mai tr.iu, cea mai mare parte a +umului se
rspndise. /intre cei nou no!hri pe care $eia i lsase acolo, mai erau %ase care
alctuiau un cerc de aprare strns n urul copiilor.
3 5aina, 2na?in, o+t ea, c.nd ntr&un !enunchi ln! ei %i mbri%ndu&i scurt,
dar strns, pe +iecare n parte. )u era nevoie s ntrebe dac erau n re!ul9 simurile ei
5edi i con+irmaser dea acest lucru. Ihabara?h, ce s&a ntmplat4
3 )e&a luat prin surprindere, $adA Vader, spuse no!hriul, pe +aa lui citindu&se
chinul tcut al r.boinicului care nu %i&a +cut datoria. 2 mers normal n lumini% %i %i&a
aruncat unealta de spat pe os, ntre noi. 0 parte din coad era o !renad +umi!en
ascuns, care a e'plodat la impact. $&am au.it cnd a activat unul dintre motospeedere,
dar nu am permis nimnui s ncerce s l urmreasc prin +um. 2r +i trebuit s +ac alt+el4
3 )u, spuse *a?hmaim hotrt. 2paratul nu contea.. /oar si!urana copiilor lui
$adA Vader este important. 0noarea ta nu este compromis, Ihabara?h clan Iihm bar.
5aina o trase pe $eia de mnec.
3 /e ce a +u!it, mam4 (&a +ost +ric de no!hri4
3 ntr&un +el, dra!a mea, da, spuse $eia ncruntat.
;rusc, cu vi.iunea clar a +aptelor dea petrecute, ntrea!a n%eltorie deveni clar.
#cond datacardurile devaronianului din !eanta de la %old, le rs+ir n mini.
Toate, dup cum observase, aveau mar!inile murdare. /oar unul dintre carduri
avea doar mar!inile murdare.
3 $adA Vader4
$eia se ntoarse. /in tu+i%urile de la mar!inea lumini%ului, doi no!hri l autau s
se ridice pe un K,0 ameit.
3 0h, vai, o+t robotul. *red c am clcat !re%it.
3 K,0Q ip 2na?in, strecurndu&se printre mama lui %i *a?hmaim %i +u!ind s&l
aute. 1%ti ntre!4
K,0 %i cercet scurt braele.
3 #e pare c nu sunt avariat, stpne 2na?in, mulumesc, l asi!ur el pe copil.
3 Trebuie s&l !sim, spuse $eia ntorcndu&se ctre *a?hmaim %i Ihabara?h %i
artndu&le datacardul curat. Tot a luat unul dintre datacardurile pe care le&a !sit la
munte.
3 Voi trimite mai muli cuttori, .ise *a?hmaim scond un comunicator. ,oate
c i pot pre!ti %i o surpri. hoului nostru.
3 nlimea ta4 spuse K,0. )u %tiu dac v este de +olos8 sau dac nu %tii
dea8 dar nainte s m mpiedic %i s cad8
3 Vorbe%te mai repede, se rsti *a?hmaim.
K,0 se +cu mic.
3 2m observat c motospeederul +urat a luat&o n direcia aceea.
2rt cu mna.
3 /a, da, spuse 2na?in. K,09 nu era n +umQ
3 #e ndreapt spre partea nordic a Muntelui Tantiss, spuse *a?hmaim cu
hotrre. -r ndoial, acolo unde se a+l nava lui. Ihabara?h, ia aerospeederele %i
motospeederele rmase %i urmre%te&l. 1u i voi duce pe $adA Vader %i pe copiii ei n sat.
3 /oar pe copii, *a?hmaim, l corect $eia ndreptndu&se ctre unul dintre
aerospeedere. 1u mer! cu Ihabara?h.
Trei.eci de secunde mai tr.iu, !rupul .bura.
3 =tim cam pe unde ar putea +i nava lui4 ntreb $eia n timp ce vehiculele
!oneau deasupra pmntului.
3 MAneArshi vor %ti, rspunse Ihabara?h. 1i urmresc toate mi%crile din
apropierea muntelui inter.is. ,oate c aceasta era surpri.a de care spunea *a?hmaim.
$eia scoase un macrobinoclu din cutia aerospeederului %i, pentru cteva minute,
cercet pdurea de sub ei %i din +a. )imic.
3 ,robabil c st chiar la nivelul solului, .ise ea.
3 2sta l va ncetini, spuse Ihabara?h. Totu%i, dac nu&i putem locali.a nava,
probabil c va reu%ii s decole.e nainte s aun!em la el.
=i dac aerospeederele no!hrilor nu erau destul de norocoase s se a+le chiar
deasupra lui n acest moment, devaronianul va ie%i din ra.a lor de tra!ere n cteva
secunde. 2psndu&%i mai bine macrobinoclul de +a, $eia %i ntinse ct putu de tare
-ora, ncercnd s locali.e.e pre.ena lui $a? 5it.
)u putea detecta nimic n pdurea din +aa lor. /ar chiar cnd ncerca s %i
concentre.e !ndurile mai bine, prinse plpirea a altceva n apropiere. *eva nea%teptat,
ns n mod clar +amiliar, care se apropia tot mai mult. *obornd macrobinoclul, %i
nchise ochii pe umtate %i ncerc s se concentre.e pe acea sen.aie8
3 #tai, spuse repede Ihabara?h, iar aerospeederul vir strns la stn!a. $eia
ncerc s se in, aproape scpnd macrobinoclul. n +a %i sub ei, un vechi car!obot
@Amsnor&F apruse deasupra copacilor. Miindu&%i iar ochii, ea se ntinse ctre car!obot,
simind, n cele din urm, pre.ena devaronianului.
3 1l e, con+irm ea. ,utem s&l oprim4
3 ncercm, spuse Ihabara?h.
$eia se strmb. 0 +aci sau nu. )u e'ist ncercare. $u?e i spusese acest dicton
5edi de nenumrate ori n timpul antrenamentului ei.
=i devenea clar c nici aici nu era loc de ncercare. *hiar %i cu aerospeederele la
vite. ma'im, @Amsnor&ul se deprta constant de urmritorii lui. n +a nu avea nimic<
nici nave, nici copaci, nici un +el de obstacole, nimic care s l ncetineasc. /ea se a+la
deasupra limitei de nlime a aerospeederelor9 n cteva minute va lsa aerospeederele n
urm.
/in comunicator se au.i brusc un miorlit do!it de cuvinte no!hri. Ihabara?h
rspunse9 %i dintr&o dat, aerospeederele ncetinir. $eia se ntoarse spre el, pre!tindu&se
s l ntrebe de ce abandonau urmrirea8
=i cu un urlet n!ro.itor, o nav spaial trecu n vite. prin dreapta lor, direct
ctre @Amsnor.
3 Ihabara?hQ spuse repede $eia, chircindu&se cnd aerospeederul +u tras n urma
celeilalte nave.
3 1 n re!ul, $adA Vader, o asi!ur Ihabara?h. 1ste un aliat.
3 :n aliat4 repet $eia ncruntndu&se la nou&venit. :n car!obot&cistern de
2ciune (V *orellian, dup cum arta. 2proape de patru ori mai mare dect nava lui $a?
5it9 %i dup cum se apropia de devaronian, su+erise o mbuntire substanial a
motoarelor.
#e prea c %i $a? 5it aunsese la aceea%i conclu.ie. nclinndu&se mult spre
dreapta, cobor n pica pe spate ctre copaci, apoi vir strns n sus %i napoi, stabilindu&
se pe un nou vector %i .btndu&se s scape.
1ra o manevr pe care $eia o +olosise de multe ori n r.boiul mpotriva
(mperiului %i care +uncionase aproape de +iecare dat mpotriva unui urmritor mai mare
%i mai !reoi. /ar n acest ca., nu +unciona. 2proape nainte ca $a? 5it s %i nceap
ntoarcerea, car!obotul&cistern ncepuse s o contracare.e, iar cnd @Amsnor&ul se
ndreptase, nava mai mare era din nou deasupra lui, +orndu&l s %i opreasc ascensiunea
sau s ri%te o coli.iune n aer. ncet, dar implacabil, devaronianul era obli!at s ateri.e.e.
3 -oarte bine, spuse Ihabara?h.
3 /a, murmur $eia8 =i, n cele din urm, nelese acea sen.aie ciudat pe care
o simise cu cteva minute n urm. /eci asta era surpri.a promis de *a?hmaim.
3 /a, spuse Ihabara?h. #lbaticul Iarrde, cu aliaii no%tri Talon Iarrde %i Mara
5ade la bord. #e uit la ea, pe ascuns, aproape. #per c nu suntei nemulumit4
$eia9 mim un .mbet. Talon Iarrde< %e+ de contrabandi%ti ra+inat, odat aliat al
)oii 7epublici, considerat a nu +i de ncredere de ctre maoritatea *onsiliului #uprem.
Mara 5ade< +ost a!ent al mpratului, secundul lui Iarrde %i, n a+ar de $eia, prima
ncercare a lui $u?e de a transmite nvturile -orei. /e asemenea, considerat a nu +i
de ncredere.
3 )u, Ihabara?h, nu sunt nemulumit deloc, l asi!ur ea. *a %i no!hri, %i eu
mi amintesc trecutul.
@Amsnor&ul sttea n lumini%, aplecat puin ntr&o parte pe un pivot de asoli.are
ndoit, cu trapa deschis %i nconurat de un !rup de no!hri.
3 )&a% +i cre.ut c poi +ora o nav s ateri.e.e n +elul sta, coment $eia
aruncnd o privire *ercettoare car!obotului. )u +r s l distru!i pe umtate.
$n! ea, Talon Iarrde ddu din umeri cu modestie.
3 *a?hmaim a spus Brelativ ntrea!C, i .ise el. ncercm s ne con+ormm.
3 =i, n mare parte reu%ii, aprob $eia. /oi no!hri aprur prin trap, discutar
scurt cu ceilali care stteau de pa. a+ar, apoi disprur iar nuntru.
3 M bucur c v&ai nimerit pe HaAland. *e +acei aici4
3 2+aceri, rspunse Iarrde. 2m tot ncercat s an!ae. no!hri care s m aute
s&mi apr oamenii de contact din prile mai periculoase sau mai neplcute ale !ala'iei.
$eia se ncrunt.
3 )&am au.it nimic despre asta.
3 2m inut&o n secret, .ise Iarrde. )u sunt chiar bine primit pe *oruscant n
aceste vremuri9 %i datte +iind le!turile tale strnse cu no!hri, nu am vrut s i stricm
reputaia %i in+luena prin asociere.
3 i aprecie. !ria, spuse $eia. /ar pot s am %i eu !ri de reputaia mea, mersi,
iar n ceea ce prive%te ospitalitatea )oii 7epublici, mai suntem civa care n&au uitat ce
rol ai ucat n n+rn!erea marelui amiral Thrawn.
3 )u cred c vreunul dintre consilierii supremi sau dintre senatori a uitat, de +apt,
replic Iarrde, cu o urm neobi%nuit de amrciune strecurndu&i&se n voce %i n stare.
(deea este c multora dintre ei le&a displcut autorul o+erit de or!ani.aia mea chiar
atunci cnd noi l ddeam.
$eia se uit la el, observndu&i trsturile dure %i tenta la +el de dur a emoiilor
lui. =tia c le!turile o+iciale dintre prietenii contrabandi%ti ai lui Iarrde %i )oua
7epublic deveniser tot mai reci n ultimii ani, dar nu %i dduse seama c acest lucru l
a+ecta att de mult.
3 mi pare ru, acesta a +ost sin!urul lucru pe care l&a putut spune. *um te pot
auta4
1l re+u. o+erta cu o mi%care din mn, iar n timp ce +cea asta, amrciunea i se
trans+orm ntr&un soi de resemnare ironic.
3 )u ncerca, rspunse el. *ontrabandi%tii sunt o parte a limitei, la +el ca
mercenarii, scamatorii %i piraii. ncearc s ne aui, %i tot ce vei reu%ii va +i s te
murdre%ti %i tu mpreun cu noi.
3 /up cum i&am mai .is, reputaia mea m prive%te doar pe mine.
3 ,e ln! asta, continu Iarrde ncet, a atra!e atenia asupra mea acum i&ar
pune %i pe no!hri n pericol. #au nu cre.i c unii din *onsiliul #uprem vor considera c a
se an!aa n sluba unui contrabandist ar +i o activitate inacceptabil4
$eia se strmb. /ar avea dreptate9 %i cu no!hri care se a+lau nc sub norul
autoimpus de peniten pentru anii n care serviser (mperiul, conductorii clanurilor ar +i
+ost e'trem de sensibili la ast+el de acu.aii.
3 mi pare ru, spuse ea din nou.
3 )u trebuie, o s+tui Iarrde. /ac )oua 7epublic nu are nevoie de mine, cu
si!uran nici eu nu am nevoie de ea. 2h8 iat.
$eia se uit la car!obot. :n nou !rup ie%ise pe trap< trei no!hri9 $a? 5it care arta
cam suprat %i Mara 5ade, prul ei armiu strlucind n lumina soarelui. n mini inea un
datacard murdar de noroi.
3 * veni vorba, ce s&a ntmplat cu compania independent de transport a
Marei4 ntreb $eia. 2m au.it c a dat !re%, dar nu am au.it cum.
3 )u a dat !re%9 pur %i simplu a +ost nchis, spuse Iarrde. /e +apt, nu a +ost
!ndit s +ie ceva permanent am vrut s capete ceva e'perien conducnd direct o
companie mic, a%a c i&am +cut una. Totul +ace parte din procesul de educaie pentru a
prelua cndva or!ani.aia mea.
@rupul travers lumini%ul ctre locul n care a%teptau Iarrde %i $eia. #pre lipsa
total de surprindere a lui $eia, devaronianul vorbi primul.
3 ,roteste. vehement +a de acest tratament, se rsti el, cu ochii %i coarnele
scprnd de +urie. )u am comis nici o in+raciune care s&i permit ie, consilier 0r!ana
#olo, s deschi.i +ocul asupra mea %i s mi avarie.i nava. -ii si!ur c voi depune
pln!eri la *onsiliul #uprem al )oii 7epublici %i la #enat, la 2dunarea #ectorului
0oster, la @hilda )e!ustorilor *orellieni8
3 =i la an!aatorul tu, Talon Iarrde4 su!er Iarrde cu blndee.
3 *u si!uran< %i la Talon Iarrde, aprob $a? 5it. *er s mi se returne.e imediat
proprietatea8
#e ntrerupse, remarcndu&l pe Iarrde. $eia %i +olosi -ora %i surprinse e'plo.ia
surprins %i brusc a recunoa%terii. Tu e%ti84
3 /a, con+irm Iarrde cu o voce dintr&o dat rece. #pune&mi, unde voiai s duci
sta4
3 Voiam s i&l aduc, +ire%te, spuse $a? 5it.
$eia o privi pe Mara care sttea la mic distan n spatele devaronianului,
inndu&%i leer mna pe sabia de lumin de la cin!toare. -emeia i ntoarse privirea, cu
un .mbet slab pe +a, cunosctor %i un pic cinic. n mod clar, amndou simiser
tremurul din !ndurile lui $a? 5it.
3 2sta&i prima minciun, $a? 5it, i spuse Iarrde devaronianului, ridicnd un
de!et. nc una %i voi in+orma @hilda )e!ustorilor *orellieni c le +olose%ti numele
ile!al. Temperatura vocii lui sc.u %i mai mult. 2 treia minciun o s i +ac probleme cu
mine. 2%a. :nde te duceai4
/evaronianul se +cu mic.
3 # vnd datacardul, mormi el. *elor care dau mai mult. #e uit pe +uri% la
$eia. Mai mult dect ea.
3 =i cine sunt aceste persoane !eneroase4 ntreb Iarrde.
$a? 5it %i le!n coarnele n dreapta, apoi n stn!a< echivalentul devaronian al
datului din umeri.
3 0 s a+li cnd o s&l cite%ti. 2i !ri8 aproape c mi&am distrus datapadul
ncercnd. 1 +oarte murdar.
3 /a, am v.ut. Iarrde se uit la Mara. 2i veri+icat toat nava4
3 )o!hri nc mai caut, dar sta e cu si!uran datacardul, rspuns ea.
3 n re!ul. Iarrde se uit la devaronian. /e ndat ce termin, poi s pleci. n
+uncie de ce !sim pe datacard, vei mai +i sau nu asociat cu or!ani.aia mea. ,ersoana ta
de contact obi%nuit te va anuna.
$a? 5it se nclin complicat.
3 *a ntotdeauna, un stpn +oarte !eneros, spuse el, cu prea puin sarcasm n
voce pentru a deveni o o+ens. 0 privi pe $eia. 2i pomenit, cred, de cinci sute drept
!aranie4
$eia %i Iarrde schimbar priviri nencre.toare.
3 *red c ai renunat la orice cerere cnd ai aruncat !renada +umi!en asupra
copiilor mei, i spuse ea devaronianului. Totu%i, i voi plti att ct considerm c merit
aceste datacarduri, dar va trebui s a%tepi.
3 #&ar putea s te plteasc, complet Iarrde. 1u a% putea s iau banii %tia ca
ta' pentru c te&am autat.
$a? 5it .mbi slab.
3 *um spuneam, un stpn +oarte !eneros.
3 Ri mersi c n&ai ncercat asta cu un hutt, i rspunse Iarrde. ,leac.
/evaronianul se nclin din nou %i se ndrept ctre nava lui, urmat de cei trei
no!hri.
3 i aparine, cred, spuse Iarrde, nmnndu&i $eiei datacardul. 2vem aparate
pentru a&l cura la bordul #lbaticului Iarrde, dac dore%ti s te +olose%ti de ele.
3 *eea ce i&ar da o %ans s cite%ti peste umrul meu4 su!er $eia sec.
Iarrde .mbi.
3 0 putem considera plata mea. /oar dac nu cre.i c nu o meritm.
$eia cltin din cap mimnd resemnarea.
3 :neori uit cum este s +ac a+aceri cu tine, Iarrde. *ondu&m.
:ltima pa!in li.ibil se derul a doua oar pe ecran, lsnd loc datelor
mpr%tiate %i spaiilor !oale ale seciunilor distruse ale datacardului. *u !ri, $eia puse
datapadul pe un col al biroului lui Iarrde, inima btndu&i cu putere. ;rusc, biroul
privat, care pruse att de con+ortabil %i de cald cu cteva minute n urm, deveni +oarte
rece.
V.u o mi%care cu coada ochiului n timp ce privea n !ol< Iarrde, acum a%e.at n
scaunul cu sptar nalt de partea cealalt a biroului, se ntindea ctre datapad.
3 1i, spuse el serios n timp ce rotea aparatul cu +aa la el. *el puin acum %tim
de ce prietenul nostru bothan, -eA6lAa, dorea att de mult ca Muntele Tantiss s +ie distrus
total.
$eia aprob n tcere cu o mi%care din cap, acea scen din urm cu .ece ani
revenindu&i n minte. *onsilierul ;ors? -eA6lAa, stnd ln! #lbaticul Iarrde n ora%ul
imperial *oruscant, ncercnd s l convin! pe Iarrde s o duc pe $eia pe HaAland
pentru a&i auta pe "an %i pe ceilali s distru! depo.itul mpratului din Muntele
Tantiss. 2verti.nd ncruntat c n acel depo.it e'istau lucruri care, dac ar +i +ost !site,
ar +i putut aduce un de.astru asupra poporului bothan %i a !ala'iei.
$a? 5it !sise unul. (ar -eA6lAa avusese dreptate.
3 )u cred c se poate ca nre!istrarea s +ie un +als, spuse Iarrde, privind
!nditor datapadul. *eva ce mpratul s +i creat n ideea de a&i %antaa cndva pe
bothani.
3 M ndoiesc, .ise $eia. ;iblioteca re!al de pe 2lderaan avea multe in+ormaii
despre atacul care a distrus *aamas&ul. /etalii care nu au +ost +cute niciodat cunoscute
publicului lar!.
3 1 !reu de cre.ut c ceva de pe *aamas ar +i putut +i inut secret, spuse Iarrde.
)ele!iuirea de atunci a +ost cu si!uran a+lat n multe locuri. Mai ru chiar dect atunci
cnd a +ost distrus propriul tu 2lderaan.
$eia ddu mecanic din cap, ochiul minii ei +iind atras +r voie de ima!inile
holo!ra+ice n!ro.itoare pe care le v.use n copilrie n nre!istrrile istorice.
/istru!erea *aamas&ului se petrecuse nainte de na%terea ei, dar ima!inile erau la +el de
vii ca %i cum ar +i privit n persoan urmrile evenimentului.
2tacul +usese brusc %i total, cu o rutate care l +cuse s dep%easc chiar %i
distru!erea ntins a 7.boiului *lonelor care l precedase. ,oate c pe aceasta mi.aser
atacatorii, pe +aptul c o populaie epui.at de r.boi ar +i +ost prea sectuit emoional
pentru a mai observa mcar, cu att mai puin pentru a&i mai psa despre soarta unei
sin!ure lumi.
/ar dac aceasta +usese, ntr&adevr, strate!ia lor, se dovedise a +i o eroare
serioas. *aamasii +useser un popor bun %i nobil, cu nclinaie artistic %i cu o
nelepciune blnd care le aduseser un respect pro+und chiar %i printre adversari.
*redina lor ne.druncinat n pacea obinut prin tria moral avusese o in+luen
puternic asupra +iloso+iilor politice ale multor planete, inclusiv a 2lderaanului, n timp
ce spriinul lor +erm pentru principiile Vechii 7epublici i trans+ormase ntr&un punct
central pentru toi susintorii acestora n haosul politic din acea epoc.
)u se %tia nc cine +useser atacatorii care veniser din neant pentru a distru!e
sistematic %i nemilos planeta. )iciunul dintre adversarii politici ai caamas&ilor nu
revendicase atacul ntr&adevr, cu toii se uniser n condamnarea universal, chiar dac
doar verbal iar nre!istrrile caamasi care mai supravieuiser erau prea distruse pentru
a mai +olosi la identi+icare.
/ar cu datacardul lui $a? 5it, cel puin o pies a pu..le&ului +usese acum
descoperit.
3 2u +ost un popor iubit aproape universal. $eia o+t, readucndu&%i atenia n
pre.ent. nc mai sunt, cei civa care au rmas. *lipi pentru a&%i stvili lacrimile. )&ai de
unde s %tii, dar a e'istat un !rup mare de re+u!iai caamasi pe 2lderaan cnd eram mic,
trind n secret pe (nsulele de #ud, sub protecia tatlui meu. #perau ca odat, cnd vor +i
devenit destul de puternici, s se poat ntoarce pe *aamas %i s l reconstruiasc.
3 (nteresant, murmur Iarrde, mn!indu&%i absent barba, ntmplarea +ace c
%tiam despre acest !rup le duceam hrana %i medicamentele de care aveau nevoie %i care
se a+lau pe lista de importuri inter.ise pe 2lderaan. ntotdeauna m&am ntrebat de ce
vame%ii vo%tri nu preau s m observe.
3 Tatl meu nu voia s apar nimic o+icial n re!istrele de import, spuse $eia.
ntotdeauna a bnuit c ,alpatine a +ost implicat n distru!erea *aamas&ului, +ie direct, +ie
prin intermediari, mai ales cnd a devenit evident direcia n care ,alpatine ncerca s
ndrepte 7epublica. *aamasi nu ar +i susinut&o niciodat %i ar +i recunoscut&o %i ar +i
rspuns mult mai repede ameninrii dect am +i putut noi, cei de pe 2lderaan.
3 ,rin urmare, a trebuit s +ie eliminai, spuse Iarrde cu duritate. /up cum .ici,
evident privind n urm. -cu un semn ctre datapad. /ar nu a% +i cre.ut niciodat c
bothanii au +ost implicai.
3 Va +i o surpri. pentru toi, spuse $eia, strmbndu&se. =i nu ar +i putut veni
ntr&un moment mai nepotrivit. *u tensiunile %i micile r.boaie care apar peste tot n
)oua 7epublic, nu sunt deloc si!ur c suntem n stare s ne ocupm raional de a%a
ceva.
#imi plpirea unei pre.ene n a+ara biroului %i se ntoarse cnd u%a se
deschidea.
3 2m transmis, spuse Mara intrnd %i a%e.ndu&se alturi de $eia. Tuturor
navelor %i staiilor de la sol %i le&am trimis vorb %i oamenilor lui Ma..ic %i *lA!unn.
/ac $a? 5it se apropie de vreunul dintre ei, l prindem. -cu un semn cu capul ctre
datapad. Mai era ceva pe datacard4
3 )imic li.ibil, i rspunse $eia. ,oate c tehnicienii de pe *oruscant vor putea
s mai scoat ceva de pe el. M ndoiesc, totu%i.
3 Tocmai +ceam schimb de +rnturi de in+ormaii despre *aamas %i despre ce a
urmat, spuse Iarrde. 2i %i tu ceva de adu!at, nu4
Mara l privi cu rceal.
3 Te re+eri la numele %i clanurile bothanilor care au sabotat !eneratoarele de
scuturi planetare de pe *aamas4
3 2r +i un nceput bun, aprob el.
Mara pu+ni u%or.
3 -ac pariu c da. /in ne+ericire, nu %tiu mai mult dect ce e pe datacard. Mai
puin, de +apt, cci nu %tiam c bothanii au +ost implicai. )u uita, *aamas era demult
mort cnd mpratul m&a !sit %i m&a antrenat s +iu Mna lui.
3 )u a pomenit niciodat despre atac4 ntreb $eia. )u s&a ludat %i nici nu s&a
um+lat n pene cu asta4 )imic4
Mara cltin din cap.
3 )u n +aa mea. #in!ura dat cnd i&a pomenit pe caamasi a +ost cnd era
convins c l strneau pe ;ail 0r!ana mpotriva lui %i se !ndea s m trimit pe mine s
+ac ceva n privina asta. /ar apoi s&a r.!ndit.
$eia avu o strn!ere de inim.
3 Trebuie c s&a hotrt c avea ceva mai bun pentru a da o lecie. #teaua Morii.
,entru o vreme, nimeni nu vorbi. 2poi Iarrde se mi%c.
3 *e ai de !nd s +aci cu datacardul4 ntreb el.
*u un e+ort, $eia !oni amintirile casei ei distruse, ale +amiliei %i ale prietenilor
mori.
3 )u am de ales, rspunse ea. $a? 5it dea l&a citit %i sunt si!ur c va rspndi
povestea, mcar pentru ca s se r.bune dac nu pentru altceva. Tot ce pot +ace este s
ncerc s trimit vorb pe *oruscant nainte ca asta s se ntmple. *el puin, *onsiliul
#uprem va avea ceva timp s se pre!teasc pentru trboi.
Iarrde se uit la Mara.
3 *e pro!ram avem4
3 ncrcat, rspunse ea. /ar avem timp s o ducem pe ea mai nti.
3 2dic dac vrei s te ducem, .ise Iarrde ntorcndu&se iar ctre $eia. /e%i cu
#olo %i *hewie plecai pe undeva cu =oimul, nu cred c ai de ales.
$eia se strmb.
3 1u am +ost ultima de pe planet care a a+lat c "an a plecat4
Iarrde .mbi.
3 ,robabil. /ar, pn la urm, in+ormaiile sunt a+acerea mea.
3 mi amintesc cnd erau %i a mea, spuse $eia o+tnd. 2i loc %i pentru copiii mei
%i echipa lui Ihabara?h4
3 #unt si!ur c le !sim noi, o asi!ur Iarrde, ntin.ndu&se peste birou ctre
comunicator. /an?in4 ,re!te%te&ne de .bor. i lum pe copiii consilierei 0r!ana #olo %i
pe !arda ei de onoare de la a%e.area no!hri de la Muntele Tantiss %i apoi pornim.
,rimi o con+irmare %i nchise.
3 *a?hmaim spunea c $a? 5it a !sit %ase datacarduri, spuse el uitndu&se atent
la $eia. Mai era ceva la +el de important pe vreunul dintre ele4
3 1 unul pe care s&ar putea s +ie, rspunse $eia mecanic, un !nd +ul!ernd&o
brusc, ca un pumnal. Mara 5ade, odat un a!ent secret %i puternic al mpratului8
cunoscut doar ca Mna mpratului.
#e ntoarse %i se uit la Mara, descoperind c ochii ver.i %i scnteietori o priveau
%i ei cu aceea%i intensitate. Mna mpratului. Mna lui Thrawn.
0 amintire sclipi< cu .ece ani n urm, curnd dup na%terea lui 5acen %i a 5ainei,
cele dou +emei n+runtndu&se ntr&o cmru din ,alatul (mperial. $eia, privind +i' n
aceia%i ochi ver.i n timp ce Mara %i anuna cu calm intenia de a&l omor pe +ratele $eiei,
$u?e.
*hiar %i atunci, recunoscuse abilitile Marei n ceea ce prive%te -ora. 2cum, cu
e'erciiu %i cu ceva din antrenamentul +cut de $u?e, acele puteri erau %i mai vi.ibile.
,utea simi cum !ndurile Marei le sondau pe ale ei, testndu&i mintea %i ncercnd s
deosebeasc ce o nelini%tea brusc. =i %i ddu seama sau poate c i&a +ost su!erat +r
cuvinte c Mara, cu trecutul ei imperial special, ar +i putut %ti dea cine sau ce era Mna
lui Thrawn.
/ar nu o putea ntreba. )u acum. ,e Mara %i pe Iarrde i considera prieteni9 dar
acesta era un lucru despre care mai nti trebuia s a+le *onsiliul #uprem al )oii
7epublici.
3 )u pot s vorbesc despre asta, le spuse ea. )u nc.
3 nele!, .ise Iarrde, plimbndu&%i !nditor ochii ntre cele dou +emei. =tia c
ceva se ntmpla dincolo de supra+a, dar era prea politicos pentru a insista. n plus, va
putea, oricum, s a+le mai tr.iu de la Mara.
3 2m ntrebat %i eu.
%i cobor ochii ctre datapad.
3 Tocmai mi&am dat seama, totu%i, c s&ar putea s ne +acem mai multe probleme
dect este nevoie pentru chestia asta cu *aamas. 2sta s&a ntmplat demult %i s&ar putea
s nu&i mai pese nimnui cine a +ost de vin.
$eia cltin din cap.
3 )u cred asta deloc.
3 )ici eu, spuse Mara.
Iarrde se strmb.
3 )u. )ici eu.
$e&a spus totul9 absolut, n cel mai mic %i mai dureros detaliu. =i cnd a terminat,
au +ost, a%a cum se a%teptase, +urio%i.
3 *red c !lume%ti, amirale ,ellaeon, .ise Mo++ 2ndraA pe un ton rece.
3 #unt de acord, spuse Mo++ ;emos ucndu&se cu inelul !reu din codoran de pe
de!et. 2mirale, noi suntem (mperiul. (mperiul nu se pred.
3 2tunci (mperiul moare, rspunse ,ellaeon tios. mi pare ru, e'celenele
voastre, dar acesta este s+r%itul. (mperiul este n+rnt. *u un tratat de pace ne!ociat,
putem cel puin8
3 2m au.it destule, spuse Mo++ "ort mnios, adunndu&%i datacardurile de pe
mas cu un !est mre %i mpin!ndu&%i scaunul n spate. 2m treburi importante care m
a%teapt n sectorul meu.
3 $a +el %i eu, i se altur Mo++ Suillan, ridicndu&se o dat cu el. /up mine, un
ast+el de om nu are ce cuta s conduc +orele noastre militare8
3 #tai os, comand o voce nceat. 2mndoi.
,ellaeon se concentr asupra brbatului care vorbise %i care %edea la cellalt capt
al mesei. 1ra scund %i .velt, cu pr ar!intiu rar, ochi alba%tri ptai cu !alben, ptrun.tori
%i mini ca ni%te !heare care erau mult mai puternice dect preau. -aa i era br.dat de
btrnee %i de tristee, !ura, strmbat de cru.ime %i de ambiie mocnit.
1ra Mo++ /isra. 2dministrator %e+ al sectorului ;ra'ant, conductor al noii
planete&capital a (mperiului, cu numele de cod ;astion %i !a.da lor aici, n sala de
con+erine a palatului su. =i dintre toi cei opt Mo++i rma%i, cel n care ,ellaeon avea cea
mai puin ncredere.
Suillan %i "ort se uitau %i ei la /isra, ie%irea pe care ei o doriser mrea
devenind brusc %ovielnic. "ort ncerc s vorbeasc9 apoi, n tcere, cei doi se a%e.ar
la locurile lor.
3 Mulumesc. /isra %i mut privirea asupra lui ,ellaeon. Te ro!, continu,
amirale.
3 Mulumesc, e'celen. ,ellaeon se uit la cei din urul mesei. )u v acu. pe
niciunul dintre voi c v suprai din cau.a recomandrii mele. )u o +ac cu u%urin. /ar
nu vd alt soluie. *u un tratat de pace ne!ociat, cel puin putem s ne pstrm teritoriul
pe care l avem. -r, cu si!uran vom +i distru%i.
3 ,utem, totu%i, s ne pstrm teritoriul4 ntreb Mo++ 1dan. )oua 7epublic a
mpr%tiat minciuna c noi conducem prin +or %i prin teroare. )u vor insista s ne
distru!, cu sau +r tratat4
3 )u cred, spuse ,ellaeon. *red c i putem convin!e chiar %i pe cei mai
nver%unai dintre ei c lumile a+late n acest moment sub conducerea (mperiului rmn
cu noi din proprie voin.
3 )u toate, mormi Mo++ #ander. :nele lumi din sectorul meu ar pleca ntr&o
clip, dac ar avea oca.ia.
3 -ire%te, vom pierde ni%te sisteme, .ise ,ellaeon. /ar pe de alt parte,
nendoielnic, e'ist sisteme a+late acum ntre !raniele )oii 7epublici care ar pre+era s
triasc sub le!ea imperial, dac ar avea %i ele oca.ia. /up cum stau lucrurile, nu
putem +ace nimic n privina acestor sisteme nu avem navele %i oamenii necesari pentru
a le apra %i nici nu putem menine rutele de aprovi.ionare ctre ele. /ar sub un tratat de
pace aceste sisteme vor putea +i invitate s ni se alture.
Suillan pu+ni pentru el.
3 7idicol. *hiar cre.i c )oua 7epublic va renuna umil la sistemele +urate n
+avoarea noastr.
3 /impotriv, Suillan< nu ar avea de ales, interveni Mo++ Vered +oarte sec.
#in!urul lucru care le susine autoritatea este c sistemele )oii 7epublici le accept de
bunvoie conducerea. *um s&ar putea atunci ntoarce %i s le inter.ic acestor sisteme s
renune la acea autoritate4
3 1'act, spuse ,ellaeon dnd din cap. Mai ales cu toate micile con+licte care au
i.bucnit recent. 2 inter.ice sistemelor s prseasc )oua 7epublic ar nsemna s ne
o+ere o arm propa!andistic maor. (ncidentul 2lmania nc este, cu si!uran, proaspt
n minile lor.
3 Totu%i, dac lucrurile sunt att de nesi!ure acolo, de ce mai trebuie s +acem
ceva4 su!er ;emos. /ac a%teptm momentul potrivit, e'ist posibilitatea ca )oua
7epublic s se de.inte!re.e de la sine.
3 2% spune c posibilitatea este destul de mare, .ise 2ndreA. 2ceasta a +ost de la
nceput ntrea!a ba. +iloso+ic pentru )oua 0rdine a mpratului. /intre toi cei din
#enatul imperial, el a +ost sin!urul care a neles c att de multe specii %i culturi di+erite
nu vor putea tri niciodat la un loc +r a +i !uvernate de o mn puternic.
3 #unt de acord, spuse ,ellaeon. /ar n acest moment ar!umentul este irelevant.
2uto&anihilarea )oii 7epublici ar putea dura .eci de ani9 %i cu mult nainte de a se
distru!e de unii sin!uri, se vor asi!ura c au +cut pra+ rm%iele (mperiului. 7idic din
sprncene. *u toii, evident, vom +i mori atunci. :ci%i n lupt sau, alt+el, e'ecutai n
urma conceptului lor despre ustiie.
3 /up ce vom +i +ost artai ca pr.i de r.boi n +aa mulimilor de sub&oameni
ncntai, mormi #ander. ,robabil de.brcai %i tra%i n eap8
3 )u trebuie s +ii att de descriptiv, #ander, mri "ort, aruncndu&i celuilalt
Mo++ o privire sever.
3 Trebuie s spunem %i asta, l contra.ise #ander. 2miralul are dreptate< acum
este e'act timpul potrivit s ncepem ne!ocierile. *t mai pot +i convin%i c ncetarea
ostilitilor este n interesul lor.
/e.baterea continu pentru nc o or. $a s+r%it, artnd aceea%i mpotrivire pe
care o simea %i ,ellaeon, c.ur de acord.
@arda sin!uratic din +aa u%ii duble %i decorate care ducea spre biroul personal al
lui Mo++ /isra era o persoan nalt, tnr %i solid antite.a per+ect a lui /isra, se
!ndea ,ellaeon +r le!tur, n timp ce se apropia de el.
3 2miralul ,ellaeon, se pre.ent el. Vreau s intru la Mo++ /isra.
3 1'celena sa nu a lsat vorb8
3 #unt holocamere de suprave!here pe tot coridorul sta, l ntrerupse ,ellaeon
brusc. =tie c am venit. /eschide u%a.
@ardianului i tresri bu.a.
3 /a, domnule amiral. -cu doi pa%i n lturi, iar u%a dubl se deschise !reoi.
ncperea era n ntre!ime la +el de ornamentat ca %i u%a pe care o nchideau, cu
acel lu' pe care ,ellaeon nu l mai v.use n palatul unui Mo++ de pe vremea n care
(mperiul era la apo!eul puterii sale.
/isra %edea la un birou alb %i lucios din centrul camerei, ln! el sttea n picioare
o ordonan tnr, cu prul ne!ru tuns scurt %i cu nsemne demaior. 0rdonana inea n
mn un pachet de datacarduri9 se prea c +ie abia venise, +ie se pre!tea s plece.
3 2h8 amirale ,ellaeon, spuse /isra, ndemnndu&l s se apropie. (ntr, te ro!.
2% +i .is c e%ti ocupat cu or!ani.area soliei de pace.
3 2vem timp, spuse ,ellaeon privind de ur mpreurul camerei n timp ce se
apropia de birou, adunnd mental valorile di+eritelor mobile. *on+orm rapoartelor noastre
de contrain+ormaii, !eneralul ;el (blis nu va aun!e la ba.a de cruci%toare Morishim
mai devreme de dou sptmni.
3 -ire%te, .ise /isra sarcastic. # te predai lui ;el (blis este, cumva, mai
acceptabil dect s te umile%ti n +aa oricui altcuiva din !loata aia4
3 /a, am un anumit respect pentru !eneralul ;el (blis, spuse ,ellaeon oprindu&se
la un metru n +aa biroului. 1ra +cut din coral ivoriu de cultur, observ el9 dup
culoare, probabil c provenea din perioada anterioar 7.boiului *lonelor. #cump. ,are
c te mpotrive%ti ideii de pace.
3 )u am o aversiune pentru pace, l contra.ise /isra. (deea de a ne umili mi
ntoarce stomacul pe dos.
0rdonana %i drese !lasul.
3 mi cer scu.e, e'celen, murmur el, a%e.nd pachetul de datacarduri pe birou
%i ntorcndu&se s plece.
3 )u, domnule maior, stai, spuse /isra, ridicnd o mn pentru a&l opri. 2% vrea
s au.i asta. 0 cuno%ti pe ordonana mea, amirale, nu4 Maiorul @rodin Tierce.
$ui Tierce pru s i tresar colul !urii, ,ellaeon nu era si!ur.
3 )u cred c ne&am ntlnit, spuse el, plecndu&%i politicos capul ctre maior.
3 2h, !re%eala mea, .ise /isra. ;ine. /iscutam despre capitulare, parc4
,ellaeon se uit iar la Tierce. /ar dup acel posibil tremur, +aa maiorului
devenise impasibil, neo+erind nici un indiciu despre !ndurile lui.
3 nc accept su!estii, e'celen.
3 /ea %tii care sunt su!estiile mele, amirale, spuse repede /isra. # trimitem
echipae care s aute la cre%terea valului tot mai mare de con+licte interplanetare %i
intersectoare din snul )oii 7epublici.
# +olosim ecranul sta al tu de invi.ibilitate pentru a duce aceste trupe n
locurile din care ar putea +olosi la ma'imum avantaul acestor con+runtri. # ne
e'tindem +orele militare oriunde %i oricum putem, +olosind orice miloace avem la
dispo.iie.
,ellaeon simi cum i tremura bu.a. /iscutaser asta de nenumrate ori.
3 #untem -lota (mperial, i spuse el lui /isra, bos. )u an!am bande de
mercenari %i de pirai de la limit pentru a purta btliile n locul nostru.
3 i su!ere. s recite%ti istoria, amirale, i rspunse /isra. (mperiul s&a +olosit
ntotdeauna de ast+el de pleav. Mo++&ii i&au an!aat, la +el %i @rand Mo++&ii chiar %i
$ordul /arth Vader nsu%i, atunci cnd s&a potrivit scopurilor lui. =i la +el +ac %i o+ierii
superiori ai dra!ei %i cinstitei tale -lote. )u +i ipocrit cu mine. ,ocni din de!ete
nerbdtor.
3 #unt cam ocupat, amirale, iar tu trebuie s te pre!te%ti pentru umilire. /oreai
ceva4
3 /a, unul sau dou lucruri, spuse ,ellaeon, +cnd un e+ort suprem pentru a&%i
pstra calmul. Voiam s vorbim despre acele ,sri&de&prad #oro#uub pe care le&ai
o+erit -lotei.
3 /a, spuse /isra lsndu&se pe spate n scaun. #unt ni%te mici vntori stelari
e'celeni, nu4 )u au acela%i impact psiholo!ic precum navele >(1, poate, dar per+ect
adecvate n +elul lor.
3 2tt de adecvate, nct m&am ntrebat de ce nu am avut mai multe pe parcursul
anilor, spuse ,ellaeon. 2%a c am +cut cteva veri+icri. 2 ie%it la iveal c #oro#uub nu
a pornit niciodat proiectul ,asrea&de&prad, ci a s+r%it nchi.nd linia de producie
dup ce au +abricat doar cteva modele. *eea ce ne conduce la o conclu.ie interesant< de
unde le luai4
3 )u nele! de ce ar interesa pe cineva sursa lor, amirale, spuse /isra. 2tt timp
ct sunt de aceea%i calitate #oro#uub tradiional8
3 Vreau s %tiu cu cine +ace (mperiul a+aceri, i&o rete. ,ellaeon. *u cine +ac eu
a+aceri.
#ub sprncenele ar!intii, ochii lui /isra preau s arunce +lcri.
3 :n !rup de investitori privai a cumprat linia de producie a ,srilor&de&
prad %i a repornit&o, mri el. 2m un acord de a+aceri cu ei.
3 )umele %i sistemele lor4
3 1ste un !rup de investitori privai, repet /isra, rostind cuvintele rar, ca %i cum
ar +i vorbit cu un copil.
3 )u&mi pas, spuse ,ellaeon pe acela%i ton. Vreau s %tiu numele lor, sistemele
pe care se a+l %i le!turile lor de a+aceri. =i miloacele prin care +inanai aceast a+acere.
/isra se ndrept.
3 Vrei s spui c este ceva n nere!ul cu asta4
3 )u, +ire%te c nu. ,ellaeon %i roti privirea prin camer ntr&un mod !ritor. *u
si!uran c un om cu posibilitile dumneavoastr are acces la un numr mare de resurse
+inanciare. #e uit iar la Mo++. )u doresc dect s m asi!ur c ntre!ul (mperiu are de
c%ti!at din aceast a+acere.
#&ar +i a%teptat ca /isra s se supere. /ar Mo++&ul .mbi.
3 #tai lini%tit, amirale, spuse el ncet. ntre!ul (mperiu va avea, ntr&adevr, de
c%ti!at.
,ellaeon se uit +i' la el, simind cum o u%oar ncruntare i br.da +runtea. 1ra
ceva n aceast e'presie de care nu i psa deloc. *eva ambiios %i puin cam sinistru.
3 Vreau numele celor din !rupul de investitori.
3 Voi pune s se transmit lista pe "imera, promise /isra. 2cum te ro! s m
ieri, dar maiorul Tierce %i cu mine avem de lucru.
3 /esi!ur, spuse ,ellaeon ncercnd s adau!e o not de superioritate tonului
su. *omandantul #uprem al -orelor (mperiale nu trebuie s lase impresia c poate +i
concediat n acest +el. )ici chiar de un Mo++. /oar dac el nsu%i ale!ea s plece.
3 ;un .iua, e'celen.
#e ntoarse %i se ndrept ctre u%a dubl. /a, i putea pune pe cei de la
*ontrain+ormaii s cercete.e numele !rupului privat de investitori ai lui /isra, da i va
pune pe comandantul /reA+ %i pe echipa lui s se ocupe de asta imediat. =i dac tot se
ocupau de asta, i va pune %i s cercete.e +inanele personale ale Mo++&ului. #&ar putea s
descopere ni%te le!turi +oarte interesante.
/ar, ntre timp, avea o misiune diplomatic de pre!tit. =i, cu ceva noroc, un
r.boi de ncheiat.
:%a dubl se nchise n spatele lui ,ellaeon %i, pentru o clip, /isra a lsat s i se
citeasc pe +a o mic parte din dispreul pe care l simea pentru amiralul care plecase.
/ispre +a de ,ellaeon ca om %i ca o+ier imperial. /ispre +a de inabilitatea lui de a
c%ti!a mpotriva acestei amestecturi de 7ebeli iubitori de e'tratere%tri. /ispre +a de
atitudinea lui de mpciuire lipsit de identitate.
*lipa a trecut. 1rau alte probleme mai ur!ente de re.olvat acum, probleme care
cereau o minte limpede. n plus, dac lucrurile mer!eau cum +useser plani+icate,
,ellaeon va +i redus curnd la ceva lipsit de importan. 7otindu&%i scaunul pe umtate,
se uit la maiorul Tierce.
3 (nteresant conversaie, ce .ici domnule maior4 ntreb el cu blndee. #pune&
mi, ce impresie i&a lsat4
*u un e+ort evident, Tierce %i lu ochii de la u%a pe care ie%ise ,ellaeon.
3 mi cer iertare, e'celen, dar chiar nu %tiu, rspunse el. :merii i erau aplecai
u%or, cu umilina unui om care %i cunoa%te limitele, avea o e'presie cinstit, dar simpl.
#unt doar un a!hiotant al -lotei. )u %tiu prea multe despre chestiile astea politice.
/isra trebuia s recunoasc +aptul c acesta era un e'emplu +oarte competent de
ucat teatru, unul care se prea c pclise .eci de comandani militari %i civili n ultimii
cincispre.ece ani, inclusiv pe el nsu%i. /ar acum nele!ea mai multe8 iar spectacolul
era pe cale s se termine brusc.
3 nele!, .ise /isra. 1i, atunci, s lsm politica de&o parte %i s au.im prerea
militar a unui o+ier de armat. 2i au.it su!estiile mele despre cum poate evita (mperiul
aceast capitulare pe care amiralul pare s o doreasc att de mult. *omentarii4
3 ;ine, e'celen, amiralul ,ellaeon este *omandantul #uprem, spuse Tierce
+r tra!ere de inim. 1'presia impasibil nc e'ista, dar /isra vedea acum o urm de
ncordare n urul ochilor. ;nuia el c /isra %tia4 ,robabil c nu. )u c ar +i contat.
3 ,resupun c el cunoa%te mai bine situaia noastr strate!ic, continu Tierce.
/in nou, m tem c propriile mele cuno%tine despre strate!ia la nivel nalt sunt +oarte
limitate.
3 2h, /isra cltin din cap ntin.ndu&se ctre laterala biroului pentru a atin!e
butonul personali.at ncastrat n coral. #e au.i un clic %i sertarul ascuns n partea de os a
supra+eei de scris se deschise. M de.am!e%ti, domnule maior, spuse el, ucndu&se cu
de!etele printre cele %ase datacarduri din sertar, privindu&l n continuare pe Tierce. 2% +i
.is c mpratul i ale!ea doar pe cei mai buni.
)ici o !re%eal de data asta, ochii maiorului s&au ncordat n mod clar. /ar nu era
!ata s renune la pre+ctorie.
3 mpratul, e'celen4 ntreb el clipind uimit.
3 /oar pe cei mai buni, repet /isra, ale!nd unul dintre datacarduri %i artndu&
i&l lui Tierce, pentru a servi n @arda 7e!al.
/isra se a%teptase ca maiorul s scoat o e'plo.ie de surpri. ori de uimire din
repertoriul su. ns Tierce rmase nemi%cat, privind +i' n ochii ca dou baterii de turbo&
laser ai lui /isra. 2cesta i susinu privirea, respin!nd o urm brusc de ndoial. /ac
socotise !re%it dac Tierce se hotra c pstrarea anonimatului su era destul de
important pentru a ucide un Mo++ imperial8
Tierce e'pir ncet, ca %uieratul unui %arpe veninos.
3 *red c nu are rost s proteste. .!omotos, nu4 spuse el. 7enun la po.iia lui
obi%nuit, cu umerii u%or plecai8
(ar /isra se surprinse dndu&se involuntar n spate n scaunul su. /intr&o dat,
soldatul s+ios %i nu prea competent, maiorul Tierce care l servise ca ordonan timp de
opt luni, dispruse.
n locul lui sttea un r.boinic.
/isra au.ise odat spunndu&se c o persoan atent ar +i putut recunoa%te
ntotdeauna o !ard re!al sau un lupttor din trupele de %oc imperiale indi+erent dac s&
ar +i a+lat n +aa ta mbrcat n armur complet sau dac ar +i .cut pe patul de moarte.
ntotdeauna considerase chestiile astea pove%ti de copii. )u va mai +ace aceast !re%eal.
3 *um m&ai identi+icat4 ntreb Tierce spr!nd tcerea.
$ui /isra i mai trebui o clip pentru a&%i recpta vocea.
3 2m cutat n biblioteca dosarelor imperiale principale dup ce a +ost mutat
aici, pe ;astion, .ise el. /uplicatele dosarelor private ale mpratului sunt %i ele inute
acolo. 2m reu%it s !sesc o cale de a le deschide.
Tierce ridic o sprncean.
3 Ru. /osarele astea ar +i trebuit s +ie absolut secrete.
3 )u e'ist secret absolut, spuse /isra.
3 #e pare c nu, rspunse Tierce. ;ine. =i acum ce se ntmpl4
3 )u ceea ce te a%tepi, l asi!ur /isra. )u intenione. s te denun ca de.ertor
sau ce te mai n!riorea. pe tine, chiar %i presupunnd c a% !si pe cineva cu autoritatea
potrivit pentru a o +ace. (mperiul nu&%i poate permite s&%i iroseasc cei mai buni
oameni. %i nl o sprncean. 2propos, trebuie s te ntreb. *um ai scpat din
distru!erea celei de&a doua #tele a Morii4
Tierce ddu din umeri, ridicndu&i pentru o +raciune de secund.
3 ,entru simplul motiv c nu am +ost acolo. )oi, cei din @arda 7e!al, eram
schimbai periodic prin rotaie cu trupele de %oc obi%nuite pentru a ne pstra condiia de
lupt. M a+lam pe Ma!a!ran atunci, n (nelul 1'terior, autnd la spar!erea unei celule a
7ebelilor.
3 =i restul echipei tale a +ost distrus4
3 /e o sin!ur celul de 7ebeli4 Tierce pu+ni dispreuitor. *u !reu. )u, ne&am
terminat misiunea %i ni s&a ordonat s ne ntoarcem. 2tunci luau na%tere tot +elul de
.vonuri despre moartea mpratului la 1ndor, a%a c de ndat ce am auns n ra.a
*oruscant&ului, am srit ntr&o nav %i m&am dus s vd dac puteam +ace ceva s salve.
situaia.
/isra simi cum i tremura bu.a.
3 mi amintesc acele luni. :n haos total, cu 7ebelii care adunau piese de parc
le&ar +i +ost servite pe tav.
3 /a, spuse Tierce, cu vocea %i +i!ura triste. 2 +ost ca %i cum ntre!ul (mperiu s&
ar +i destrmat de sus n os.
3 ,oate c a%a a +ost, aprob /isra. ,ellaeon a spus odat c marele amiral
Thrawn avea o teorie despre asta.
3 /a< c mpratul +olosise -ora pentru a&%i conduce trupele, spuse Tierce. mi
amintesc discuiile asemntoare de la bordul "imerei. ,oate c avea dreptate.
/isra se ncrunt.
3 2i +ost pe "imera4
3 -ire%te, rspunse Tierce. *e loc este mai bun pentru o @ard 7e!al dac nu
alturi de un mare amiral4 *am la o lun dup ce s&a ntors din misiunea din 7e!iunile
)ecunoscute, am reu%it s arane. s +iu trans+erat la deta%amentul de trupe de %oc al
"imerei.
3 /ar atunci84 %ovi /isra.
3 /e ce a murit4 Tierce strnse din dini. ,entru c am calculat !re%it. M
a%teptam la un atac asupra marelui amiral cnd ne&am con+runtat cu un numr nea%teptat
de mare de inamici la %antierele navale de la ;ilbrin!i. /ar m a%teptam s +ie sub +orma
unei trupe de comando care s urce la bordul "imerei n milocul con+u.iei luptei. $u?e
#?Awal?er mai ptrunsese a%a pe nav pentru a&l salva pe contrabandistul Talon Iarrde,
iar eu m&am !ndit c ar putea ncerca din nou. 2%a c mi&am pus unitatea de trupe de %oc
s staione.e ln! terminalele han!arului.
3 2h. /isra ddu din cap, o +rm rtcit din istoria acelei lupte !sindu&%i
locul. /eci unitatea ta a +ost cea care l&a interceptat %i l&a omort pe trdtorul no!hri,
7u?h, dup ce l&a omort pe marele amiral4
3 /a. /e%i nu %tiu dac mai contea..
3 "m. /isra se uit la el. Thrawn %tia despre tine4
Tierce se n+ior iar.
3 *ine ar putea spune ce %tie %i ce nu %tie un mare amiral4 Tot ce pot spune este
c nu m&am pre.entat lui niciodat %i c el nu m&a con+runtat niciodat cu trecutul meu.
3 /e ce nu te&ai identi+icat4 l ntreb /isra. *redeam c o @ard 7e!al este
ndreptit la anumite8 ah8 misiuni speciale.
3 # nu mai spui niciodat asta, /isra, .ise Tierce cu voce nceat %i
amenintoare. )ici mcar s nu te mai !nde%ti la asta. 0 @ard 7e!al nu caut
niciodat privile!ii. )iciodat. #in!urul su scop n via este s l serveasc pe mprat %i
)oua 0rdine pe care a creat&o. #copul vieii %i ultima sa dorin.
3 /a, murmur /isra, luat prin surprindere, spre ciuda sa. /evenea tot mai clar
c reputaia @r.ii 7e!ale o reputaie despre care cre.use ntotdeauna c era produsul
propa!andi%tilor mpratului +usese, de +apt, c%ti!at pe drept. mi cer iertare, domnule
!ardian.
3 Maior, l corect Tierce. /oar maior. @arda 7e!al nu mai e'ist.
3 /in nou, iertare, domnule maior, spuse /isra, cu o urm de suprare
strecurndu&se n atmos+era incomod. /orise s conduc aceast conversaie9 ns, la
+iecare ntorstur, prea s piard controlul. (ar mie trebuie s mi te adrese.i cu
Be'celenC.
Tierce se ncrunt, iar pentru o clip dureroas /isra %i inu respiraia. 2poi, spre
u%urarea sa, bu.a celuilalt .vcni ntr&un .mbet ironic.
3 /esi!ur, spuse el sec. 1'celen. V&ai satis+cut curio.itatea, e'celen4
3 /a, rspunse /isra dnd din cap. *e a +ost a +ost, domnule maior. # ne
!ndim acum la viitor. 2i au.it su!estiile pe care i le&am +cut amiralului ,ellaeon. *e
prere ai4
Tierce cltin din cap.
3 2miralul are dreptate< nu va mer!e. *i+rele sunt prea mult mpotriva noastr.
3 )ici mcar cu )oua 7epublic ocupat cu .eci de con+licte interne4
3 )u. Tierce +cu un semn spre biroul lui /isra. )ici chiar cu acest raport
interesant clasi+icat sub numele B$a? 5itC de pe al treilea datacard de sus n os.
3 0h4 /isra se ncrunt, scond datacardul din teancul pe care Tierce l adusese.
Toate aceste rapoarte ar +i trebuit s +ie private, criptate cu un cod imperial special,
re.ervat doar nalilor o+ieri de contrain+ormaii %i Mo++&ilor. 1vident, /isra nu era
sin!urul care +cuse ceva cercetri la nivel nalt. ,unnd datacardul n cititor, tast codul
pentru decriptare.
1ra un raport de contrain+ormaii cumprat de la un colaborator devaronian pe
nume $a? 5it, privind descoperirea n ruinele Muntelui Tantiss a unui dosar parial despre
distru!erea *aamas&ului.
3 1 per+ect, i spuse lui Tierce n timp ce l cerceta !rbit. 1'act ce ne trebuie.
Tierce ddu din cap.
3 *u si!uran este +olositor. /ar nu este de auns.
3 2h, ba da, spuse /isra simind cum un .mbet subire i se ntindea pe bu.e n
timp ce recitea prile importante ale raportului. )u cred c nele!i pe deplin situaia n
care se !se%te )oua 7epublic .ilele astea. :n element precum *aamas mai ales cu
implicarea bothanilor va +ace ca totul s dea n clocot. Mai ales dac putem s i dm
impulsul potrivit.
3 )u situaia dintre 7ebeli este problema, l contra.ise Tierce cu rceal. #tarea
(mperiului nu o nele!i tu. /oar de.binarea 7ebeliunii nu va reconstrui )oua 0rdine a
mpratului. 2vem nevoie de un punct central, de un conductor n urul cruia +orele
(mperiului s se poat aduna. 2miralul ,ellaeon este cea mai potrivit persoan pe care o
avem pentru o ast+el de +i!ur a autoritii, iar el %i&a pierdut, n mod clar, dorina de a
lupta.
3 $as&l pe ,ellaeon, spuse /isra. # presupunem c eu a% putea o+eri un ast+el
de conductor. 2i dori s ni te alturi4
Tierce se uit la el.
3 *ine sunt ace%ti BnoiC despre care vorbe%ti4
3 /ac ni te alturi, vom +i trei, rspunse /isra. Trei care vor mprt%i secretul
pe care sunt !ata s i&l de.vlui. :n secret care va aduce ntrea!a -lot de partea noastr.
Tierce surse cinic.
3 M iertai, e'celen, dac su!ere. c nu ai putea insu+la loialitatea oarb nici
ntr&un bantha dro!at.
/isra simi un val de +urie. *um ndr.nea soldatul sta obi%nuit84
3 )u, aprob el, practic scuipnd cuvntul printre dinii ncle%tai. ,n la urm,
Tierce nu era un soldat obi%nuit. Mai important, /isra avea nevoie disperat de un om cu
abilitile %i cu antrenamentul lui. 1u nu voi +i dect puterea politic din spatele tronului.
,lus distribuitorul de militari %i de armament, desi!ur.
3 /in -lota #ectorului ;ra'ant4
3 =i din alte surse, spuse /isra. Tu, dac ale!i s ni te alturi, vei servi ca
arhitect al ntre!ii noastre strate!ii.
3 nele!. /ac Tierce era deranat de cuvntul Ba serviC, nu o arta. =i a treia
persoan4
3 1%ti cu noi4
Tierce l studie.
3 Mai nti spune&mi mai multe.
3 Voi +ace mai mult dect s i spun. /isra %i mpinse scaunul n spate %i se
ridic. i voi arta.
5udecnd dup lipsa de reacie a lui Tierce, a%a&.isul coridor secret dintre biroul
lui /isra %i apartamentele lui nu a +ost o surpri. pentru +ostul !ardian. (ntrarea camu+lat
de la umtatea lui a +ost, totu%i.
3 *onstruit de +ostul proprietar al palatului, e'plic /isra n timp ce mer!eau
printr&un pasa ctre o ma%in turboli+t la +el de n!ust. *oboar cinci.eci de metri. /e
acolo poi s mer!i +ie la camera de tortur de sub nivelul beciurilor, +ie la un tunel de
ie%ire secret din dealurile de la nord. :neori m&am ntrebat n ce direcie se ducea cel mai
des.
3 ,e care o +olosim acum4 ntreb Tietce cnd ma%ina turboli+t ncepu s
coboare.
3 *ea spre camera de tortur, .ise /isra. 1ste locul cel mai privat %i mai si!ur
din palat. #au de oriunde de pe ;astion. 2 treia persoan a !rupului nostru a%teapt acolo.
Ma%ina se opri %i u%a se deschise. /ou tuneluri ne+inisate %i n!uste se rami+icau
din spaiul liber din +aa turboli+tului9 dnd ntr&o parte o pn. rtcit de pianen, /isra
o lu nainte pe coridorul din dreapta. #e s+r%ea la o u% din metal pr+uit, cu o roat
montat n centru. 2pucnd de mar!inile roii, /isra nvrti9 %i cu un scrit care rsun
straniu n spaiul nchis, u%a se deschise.
-ostul proprietar %i&ar +i recunoscut cu !reu camera de tortur. (nstrumentele
su+erinei %i !roa.ei +useser scoase, pereii %i podelele curate %i acoperite cu covoare,
iar mobilierul unui apartament modern complet utilat +usese adus.
/ar, pentru moment, /isra nu era interesat de ncpere. Toat atenia lui era
ndreptat asupra lui Tierce n timp ce +ostul !ardian intr n camer.
(ntr n camer8 =i l v.u pe sin!urul ocupant al ncperii, a%e.at n centrul ei,
pe o replic a unui scaun de cpitan de #tea a Morii.
Tierce n!he, ochii mrindu&i&se de uimire, ntre!ul trup ncordndu&i&se de
parc ar +i +ost strbtut de curent electric. ,rivirea i %ni ctre /isra, napoi la scaunul
cpitanului, cercet camera ca %i cum ar +i cutat dovada vreunei capcane sau halucinaii
ori poate a propriei nebunii, napoi la scaun. /isra %i inu respiraia8
(ar apoi, brusc, Tierce se ndrept, lund po.iia de parad.
3 /omnule mare amiral Thrawn, s trii, spuse el cu un +ormalism militar tios
ca laserul. #oldat din trupele de %oc T7&NNO, raporte..
/isra %i mut atenia ctre ocupantul camerei n timp ce acesta se ridica ncet n
picioare. *tre pielea albastr, prul ne!ru cu re+le'e albstrii, ochii ro%ii strlucitori,
uni+orma alb a marelui amiral. 0chii strlucitori i ntlnir pe cei ai lui /isra9 apoi se
ntoarse spre Tierce.
3 ;un venit la datorie, soldat, spuse el !rav. Totu%i, m tem c trebuie s&i spun
se uit iar la /isra c nu sunt cine cre.i tu.
0 prim urm de ncruntare se +uri% pe +aa lui Tierce.
3 /omnule4
3 ,ermite&mi, spuse /isra.
Traversnd camera, apuc mneca uni+ormei albe %i l trase pe purttorul ei un pas
mai aproape de Tierce.
3 Maior Tierce< d&mi voie s i&l pre.int pe asociatul meu, -lim.
3 :n artist al de!hi.rilor e'trem de talentat.
,entru un minut, camera a +ost plin de o tcere nesi!ur. Tierce se holb la
impostorul n uni+orm alb, nencrederea %i de.am!irea amestecndu&se pe +aa lui cu
+uria %i cu trdarea. /isra urmri ocul emoiilor, pulsul btndu&i neplcut n !t. /ac
Tierce lsa acum mndria s l conduc dac ale!ea s +ie i!nit de aceast n%eltorie
atunci nici /isra %i nici -lim nu vor ie%i din aceast ncpere n via.
Tierce %i ntoarse privirea spre /isra, .buciumul emoional retr!ndu&se sub o
masc de piatr.
3 1'plic, spuse el ncruntat.
3 *hiar tu ai .is c (mperiul are nevoie de un conductor, i aminti /isra. *e alt
conductor mai bun avem n a+ara marelui amiral Thrawn4
ncet, +r tra!ere de inim, Tierce se uit nc o dat la +alsul mare amiral.
3 *ine e%ti4 ntreb el.
3 /up cum i&a spus e'celena sa, m numesc -lim, rspunse cellalt. Vocea i
se schimbase subtil, nu mai avea aerul puternic, aproape re!al, al unui mare amiral. 1'act
aceea%i trans+ormare, /isra %i ddu seama brusc, ca cea pe care Tierce nsu%i o su+erise
cu cteva minute n urm n birou, doar c invers.
,oate c %i Tierce a v.ut acest lucru.
3 (nteresant, .ise el +cnd un pas nainte %i cercetnd de aproape +aa lui -lim. 1
ne+iresc. 2ri e'act ca el.
3 2r trebui, spuse /isra. Mi&a luat aproape opt ani de cutri pentru a !si pe
cineva care s se de!hi.e.e a%a de bine. ,un asta la cale de mult timp.
3 nele!. -cu un semn. *um +aci ochii4
3 (nserii de supra+a, .ise /isra. 2utonome, pentru a o+eri strlucirea ro%ie.
7estul e doar colorarea pielii %i a prului, plus un control remarcabil al vocii %i abilitatea
natural de a interpreta.
3 2m +cut multe ast+el de interpretri, spuse -lim. 2ceasta e doar nc una.
#urse. /e%i cu un potenial de rsplat considerabil mai mare.
3 1ste remarcabil, spuse Tierce uitndu&se la /isra. ns este o problem.
Thrawn e mort %i toat lumea %tie asta.
/isra %i ridic sprncenele.
3 2h, chiar a%a4 *u si!uran s&a spus c a murit, dar asta poate sau nu s
nsemne ceva. ,oate c doar a +ost n com din cau.a rnii provocate de cuitul lui 7u?h.
,oate c a +ost dus n vreun loc secret unde a petrecut muli ani pentru a se re+ace. /du
din cap ctre -lim. #au poate c pe puntea "imerei a murit un impostor, ca -lim. 2i spus
c te a%teptai la un atac asupra lui la ;ilbrin!i9 poate c %i Thrawn se a%tepta %i %i&a +cut
ni%te pre!tiri secrete.
Tierce pu+ni.
3 1 cam tras de pr.
3 -ire%te, l aprob /isra. /ar asta nu contea.. Tot ceea ce trebuie este s l
pre.entm pe Thraw, iar dorina de a crede va +ace restul.
ntre!ul (mperiu se va !rbi s cread n el, de la amiralul ,ellaeon n os.
3 /eci sta e planul tu4 ntreb Tierce. # l pre.ini pe marele amiral lui
,ellaeon, s l reinstale.i la bordul "imerei %i s l +olose%ti ca un punct de re!rupare
pentru (mperiu4
3 n mare, rspunse /isra ncruntndu&se. /e ce4
Tierce tcu pentru un moment.
3 Riceai c ai %i alte resurse n a+ara -lotei #ectorului ;ra'ant, spuse el. *are
sunt acestea4
/isra se uit la -lim. /ar maestrul n de!hi.ri nu +cea dect s se uite cu interes
la Tierce.
3 2m o nele!ere cu piraii *avrilhu, i .ise el @ardianului. #unt un !rup mare %i
+oarte so+isticat care activea.8
3 *unosc banda cpitanului Rothip, spuse Tierce. )u este deosebit de so+isticat,
dup prerea mea, dar, cu si!uran, destul de mare. *e +el de nele!ere4
3 :na ba.at pe interese comune, rspunse /isra. -olosesc rapoartele
*ontrain+ormaiilor imperiale pentru a locali.a transporturile +olositoare ale )oii
7epublici, pe care Rothip le atac apoi. 1l ia orice prad poate9 noi obinem destabili.area
tot mai puternic a inamicului nostru.
3 =i o parte din ,srile&de&prad #oro#uub o+erite de linia de producie a lui
Rothip4 su!er Tierce.
/isra %i strnse bu.ele. -ie Tierce %tia mult mai multe dect ar +i trebuit despre
secretele Mo++&ilor, +ie era cu mult mai iste dect se a%teptase. n orice ca., nu era si!ur
c i plcea.
3 /e +apt, noi lum toate ,srile&de&prad, spuse el. Rothip are toate navele de
lupt de care are nevoie.
3 *um le plte%ti4
3 *u acel +el de autor e'perimentat pe care Rothip nu&l mai poate !si nicieri,
spuse /isra, o+erindu&i celuilalt un .mbet viclean, i mprumut civa consilieri militari
speciali< !rupuri de clone ale lui Thrawn, de la Muntele Tantiss.
2vu satis+acia de a vedea cum Tierce aproape csc !ura de uimire.
3 2u mai rmas4
3 2u rmas cuiburi ntre!i, i spuse /isra acru. (steul nostru mare amiral a
mpr%tiat !rupuri sub cea mai mare acoperire prin toat )oua 7epublic. )u %tiu ce voia
s +ac cu ele9 n dosarele lui nu era nimic care s priveasc n mod special8
3 2i !sit dosarele lui Thrawn4 l ntrerupse Tierce. 2dic dosarele lui
personale4
3 /esi!ur, spuse /isra ncruntndu&se u%or. ,entru o clip apruse brusc ceva
tensionat n e'presia !ardianului. *um alt+el cre.i c a% +i %tiut unde ascunsese toate
clonele astea4
#clipirea de interes dispruse dea n spatele m%tii lui Tierce.
3 -ire%te, spuse el cu calm. *e mai era acolo4
3 1ra schia unei mari strate!ii, rspunse /isra, urmrindu&l cu atenie. /ar orice
ar +i aprins acea scnteie era din nou n!ropat. ,lanurile lui pentru campanii mpotriva
)oii 7epublicii pe urmtorii cinci ani. (ncredibil de detaliate9 din ne+ericire, n acest
moment, complet ne+olositoare.
3 2% avea mare !ri s consider orice a +cut Thrawn vreodat ca +iind inutil, i
repro% Tierce cu blndee. 2ltceva4
/isra ridic din umeri.
3 nsemnri personale %i altele ca astea. )imic care s mi atra! atenia ca +iind
interesant din punct de vedere militar. 1%ti binevenit s te uii prin ele mai tr.iu, dac
dore%ti.
3 Mulumesc, spuse Tierce. *red c o s&o +ac.
3 ;nuiesc, interveni -lim, c te !nde%ti la ceva mai ambiios dect s l
+olose%ti pe Thrawn ca punct de re!rupare4
Tierce %i nclin u%or capul ctre maestrul n de!hi.ri.
3 1%ti +oarte ptrun.tor, amirale, spuse el. /a, cred c putem +ace mai mult de
att. Mult mai mult, de +apt. 2ici os e'ist vreun terminal de calculator4 ah, per+ect.
Voi avea nevoie de datacardurile pe care le&am lsat pe biroul tu, e'celen. Te superi
dac te duci s le aduci4
3 /eloc, murmur /isra. M ntorc imediat.
/ea ocupat la terminalul calculatorului, Tierce nu se obosi s rspund. ,entru o
clip, /isra se uit +i' la cea+a lui, ntrebndu&se dac se putea s +i socotit !re%it.
Maiorul Tierce, +ost @ardian 7e!al, va +i un sluitor +olositor. )u va +i un stpn preuit.
/ar deocamdat, cu toii aveau nevoie unul de altul. n!hiindu&%i vorbele %i
mndria, /isra ie%i n tunel %i se ntoarse la turboli+t.
*onsilierul ;ors? -eA6lAa %i ridic privirea de pe datapad, cu ochii violei mrii
%i cu blana alb&!lbuie lipit bine de corp.
3 /eci pn la urm a ie%it la lumin, %opti el.
3 /a, a ie%it, spuse $eia. =i se cere o e'plicaie.
-eA6lAa cltin din cap.
3 )u e nimic de e'plicat, .ise el ncet. 1 adevrat.
3 nele!, spuse $eia, simind cum o !reutate i se punea pe umeri. )u %i dduse
seama ct de mult %i dorise s aib dreptate Iarrde cnd spunea c dosarul *aamas era
un +als. 1%ti si!ur4
3 /a, rspunse -eA6lAa, mutndu&%i privirea de la $eia9 la datapad.
3 2tunci %tii cine a +ost implicat.
3 )u, .ise -eA6lAa. 2cesta este mie.ul problemei, consilier 0r!ana #olo. =i
motivul pentru care am tcut att timp. =tim ce %tii %i tu9 c un !rup de bothani i&a autat
pe a!enii senatorului ,alpatine s aun! la !eneratoarele de scuturi ale *aamas&ului.
)ici mcar nu %tim ce clan a +ost implicat, cu att mai puin cine anume.
3 2i ncercat s a+lai4 ntreb $eia tios.
$ui -eA6lAa i se .brli blana.
3 -ire%te c am ncercat. /ar ,alpatine acoperise aceast urm mult prea bine.
/oar cu mult dup eveniment, la nceputurile 7ebeliunii, %e+ii conductorilor clanurilor
au a+lat despre complicitatea bothan pe *aamas. (mpactul acestei descoperiri a +cut, de
+apt, s ne an!am poporul n 2liana 7ebel %i n distru!erea lui ,alpatine. /ar atunci
urma era dea mult prea veche pentru a o mai cerceta.
$eia o+t.
3 nele!.
3 M cre.i, da4 insist -eA6lAa. Trebuie sa m cre.i.
,entru un moment, $eia tcu. ,rivindu&i +i' +aa, +olosindu&%i -ora, cut ct de
bine putu dup orice urm de n%elciune. /ar dac e'ista, nu o !sea.
3 *red c spui adevrul, cel puin n ceea ce te prive%te, i .ise ea bothanului.
/in pcate, eu nu sunt sin!ura pe care trebuie s o convin!i.
-eA6lAa se n+ior, cteva smocuri de blan .brlindu&i&se pe corp.
3 )u, aprob el sobru. Vor +i muli care vor crede c nu +acem dect s&i aprm
pe criminali n numele solidaritii bothane.
$eia ridic datapadul, nbu%indu&%i o !rimas. -ire%te c el avea dreptate.
2bordarea bothan n politica interstelar era mult mai tran%ant %i mai r.boinic dect
%i&ar +i dorit muli din )oua 7epublic. *hiar %i speciile care nu aveau nimic mpotriva
luptei +i.ice totale ntre membrii lor ncercau, de obicei, s aib o abordare moderat cnd
aveau de a +ace cu strini. -aptul c bothanii +ie nu doreau, +ie nu puteau s +ac acela%i
lucru le adusese o reputaie mult mai proast dect meritau n cercurile diplomatice.
3 #unt de acord, spuse ea. :n motiv n plus s re.olvm problema ct mai
repede.
3 /ar cum4 ntreb -eA6lAa. ;othanii au cutat din !reu o list a celor
responsabili att n bibliotecile de clan o+iciale, ct %i pe toate lumile noastre colonie %i n
enclave. ,ur %i simplu nu e'ist.
3 2 e'istat aici, i art $eia, scond datacardul din datapad. #unt si!ur c a
e'istat. 0 s vedem dac tehnicienii l pot reconstrui9 dac nu pot, va trebui s !sim alt
copie pe undeva. *el puin, acum %tim ce s cutm.
3 ,utem ncerca, spuse -eA6lAa neconvins. /ar ntre timp, ce ai de !nd s +aci4
$eia mpunse datacardul cu de!etul.
3 )u pot s m +ac c am uitat totul, consilier -eA6lAa trebuie s nele!i.
Trebuie cel puin s l duc celorlali din *onsiliul #uprem. /ar voi +ace tot ce mi st n
puteri s l convin! pe pre%edintele @avrisom c nu trebuie +cut public. *el puin nu
nainte ca tehnicienii s aib timp s vad ce pot +ace cu seciunile distruse.
3 nele!, spuse -eA6lAa, att blana ct %i emoiile lui a!itndu&se. -ire%te, dac
tehnicienii vor tcea sau nu este o alt problem. Mai important, ce&i cu contrabandistul
Talon Iarrde4 Riceai c %i el %tie.
3 2 promis c nu va spune nimic, i .ise $eia. =i a trimis un mesa ctre toi
oamenii lui s l caute pe devaronianul care a !sit datacardul. ,oate c l prind din urm
nainte s mai apuce s spun cuiva.
-eA6lAa suspin.
3 *hiar cre.i c nu le&a spus dea altora4 /up cum v&ai purtat tu %i Iarrde cu
el4
3 2m +cut ceea ce atunci prea necesar, spuse $eia calmndu&%i cu asprime
plpirea brusc de iritare +a de bothan. 2i +i pre+erat s plece de pe HaAland cu
datacardul4
3 *a s +iu direct< da, spuse -eA6lAa nepat. n mod clar, voia s aun! la noi.
)e&ar +i cerut un pre enorm, iar noi l&am +i pltit %i s&ar +i terminat.
$eia o+t.
3 )u s&ar +i terminat, consiliere. )u se va termina dect atunci cnd se va %ti tot
adevrul, iar cei responsabili vor +i pedepsii.
3 ntr&adevr, asta este tot ce mai putem +ace, .ise -eA6lAa ridicndu&se n
picioare. i mulumesc pentru politeea de a&mi +ace aceast in+ormare privat, doamn
consilier 0r!ana #olo. 2cum m duc s mi pre!tesc aprarea.
3 )u e%ti la proces, consiliere, i aminti $eia.
;lana lui -eA6lAa se lipi de corp.
3 Voi +i, rspunse el ncet. *a %i ntrea!a ras bothan. Vei vedea.
*a+eneaua /ona $a.a era aproape mai a!lomerat dect o v.use #hada /6u?al
vreodat, plin, n adevratul sens al cuvntului, de la un capt la altul de +iine dintr&o
du.in de specii %i din +iecare clas social de la cea de miloc n os.
3 1 un loc pre+erat n seara asta, i spuse %e+ului ei, care sttea aproape de ea la
mas.
3 1ste rndul lor la concursul de ;o!a Minwa? plutitor, i e'plic Ma..ic,
mn!ind alene mna #hadei. )ici nu %tii ct sunt de nnebunii de ocul sta pe aici.
3 *re.i c de aia a ales locul sta4 ntreb #hada. /in cau.a mulimii4
3 #tai lini%tit, *rom+ o s&l aduc aici +r probleme, o calm Ma..ic. /ac&i
dai destui bani, devine de ncredere. Mai ales cnd o umtate din plat nu o prime%te
dect la livrare.
#hada se uit la +iinele care se n!hesuiau n urul mesei.
3 Mai mult m preocup dac vom putea s&l scoatem de aici n lini%te cu attea
persoane n ur.
3 )u&i nici o !rab, i spuse Ma..ic. @ndindu&ne la ct ne&am chinuit, ar trebui
cel puin s au.im secretul la ntunecat pe care vrea s ni&l spun. ,n la urm, putem
s l intimidm.
#hada se uit la el cu colul ochiului.
3 $ui Iarrde n&o s&i plac, l averti. ea. 2 spus +oarte clar c $a? 5it nu trebuie
s vorbeasc cu nimeni.
3 )u suntem n sluba lui Talon Iarrde, i aminti Ma..ic aspru. =i cu
recompensa pe care i&o dm lui *rom+, nici mcar nu ne recuperm banii. /ac acest
secret are vreo valoare de pia, meritm %i noi o parte.
#hada se ntoarse cu spatele la el, un val de tristee cople%indu&i dea starea
posomort. $a asta se reducea ntotdeauna totul n lumea contrabandei< pro+itul, %i iar
pro+itul %i la a +ace orice tertip %i orice n%eltorie de care era nevoie pentru a obine ct
mai mult. *oncepte ca loialitatea %i onoarea8
3 1i, haide, #hada, o doeni Ma..ic, mn!indu&i iar mna. 2ceste accese de
con%tiin trebuie s ncete.e. 2%a mer! treburile. =tii asta.
3 #i!ur, murmur #hada, %tia, bine. *eea ce durea cel mai mult era c n ultimii
doispre.ece ani luase parte de bunvoie la asta. /e bunvoie %i +oarte sr!uincios.
:neori, noaptea tr.iu, se ntreba ce se ntmplase cu !ala'ia. #au poate c doar i
se prea ei.
$a mar!inea mulimii, un tnr !aroos apru, strecurndu&se cu !ri mpreun cu
tava ncrcat pe care o ducea printre o pereche !l!ioas de ishori care !esticulau
nebune%te. 7eu%ii s nu verse buturile %i se prbu%i n scaunul din +aa lui Ma..ic.
3 ,+iuQ %uier, lund unul dintre cele patru pahare de pe tav, cu branhiile lui n
nuane de mov ondulndu&se ritmic n timp ce respira. )u credeam c&o s reu%esc.
3 Te&ai descurcat bine, *rom+, l asi!ur Ma..ic, ale!nd dou dintre pahare %i
punnd unul n +aa #hadei. 2i vreun semn de la prada noastr4
3 )u l&am v.ut, spuse *rom+ sorbind !riuliu din butur %i privind nelini%tit n
ur. *iorchinele unei urechi se deschise brusc, ca %i cum cineva din apropiere ar +i rs
r!u%it, apoi se nchise la loc. )u&mi place asta, Ma. ?. ,rea muli n ur.
3 )u&i +ace !rii, l lini%ti Ma..ic. Tu doar adu&l la mas. /e restul ne ocupm
noi.
$n! urechea stn! a #hadei, unul dintre acele lcuite decorative se rsuci %i
scoase ncet dou clicuri.
3 #emnal de la @riv, i spuse ea lui Ma..ic. #e poate s l prindem.
3 ;un, .ise Ma..ic. *rom+, du&te %i prinde&l intrarea lateral. *oncentrea.&te
pe cealalt umtate a plii.
@aroos&ul %uier n timp ce se ridica de la mas %i dispru din nou n mulime.
#hada inspir adnc, intrnd n starea de lupt, %i cercet pentru ultima dat .ona din urul
lor. /ac devaronianul simea c a dat de bucluc %i ncerca s +u!, probabil c o va lua n
stn!a8
(ar apoi *rom+ se ntoarse, trnd dup el un devaronian cu coarne.
3 ,+iu, %uier, a%e.ndu&se ln! Ma..ic. 2!lomeraie. 1l $a? 5it. 1l
contrabandist Ma. ?.
3 ncntat de cuno%tin, $a? 5it, spuse Ma..ic o+erindu&i cel de&al patrulea
pahar de pe tav. #per c i place conberea Vistulo4
3 *nd plte%te altcineva, rspunse $a? 5it, a%e.ndu&se n +aa lui Ma..ic. Mai
nti vreau s&i spun, Ma..ic, c de%ii ceea ce i voi .ice este adevrat, %tiu c nu pot
cere bani n schimb. /ea nu mai am dovada palpabil, ci doar ce au v.ut ochii mei.
3 nele!, spuse Ma..ic, punndu&%i mna n milocul mesei. 0 retrase,
de.velind !rmoara de monede cu valoare mare. Totu%i, un domn onorabil ar trebui s
doreasc s plteasc pentru ceea ce prime%te.
$a? 5it rse subire, n +elul lui devaronian, %i se ntinse dup monede.
=i se tre.i cu ncheietura prins strns n pumnul lui Ma..ic.
3 ,entru ceea ce prime%te, i aminti acesta cu rceal. ntin.ndu&%i mna
cealalt, trase !rmoara de monede ctre mar!inea mesei, n +aa lui.
3 2cum, spuse el elibernd ncheietura devaronianului. # au.im ce ai de .is.
$a? 5it se aplec nainte pentru a se ntinde peste mas.
3 nele!e c ceea ce am s i spun este att privat ct %i e'clusiv, murmur el.
)imeni din a+ara !uvernului )oii 7epublici nu %tie asta.
3 -ire%te, rspunse Ma..ic sec, tonul lui dovedindu&i #hadei c nu credea asta
mai mult dect ea. ,robabil c devaronianul dea vnduse aceast in+ormaie Be'clusivC
altor %ase persoane.
3 # au.im.
$a? 5it se uit n ur %i se aplec nc puin.
3 #e re+er la *aamas, spuse el. 1'ist dovada c ntr&adevr a!enii +ostului
senator ,alpatine i&au provocat distru!erea.
,e sub mas, #hada simi cum mna i se strnse ntr&un pumn. *aamas. Trecuse
mult timp de cnd se !ndise la acea lume. Mult timp de cnd ncercase s %i %tear! din
minte numele acesta %i amintirile din copilrie pe care le evoca, amintirile propriei sale
lumi, 1mberlene. 2cum, brusc, totul revenea.
)u s&ar +i a%teptat ca Ma..ic s +ie la +el de mi%cat. =i nici nu era.
3 2stea nu prea sunt %tiri sen.aionale, spuse el dnd din umeri. 2sta a +ost
bnuiala principal practic nc de cnd s&a stins ultima +urtun de +oc de pe *aamas.
3 /ar asta este dovada, insist $a? 5it. :n dosar recuperat din depo.itul personal
al mpratului, de pe HaAland.
3 :n document pe care se ntmpl c nu l ai.
3 /ar mai e ceva, %uier devaronianul ntin.ndu&se pn cnd coarnele aproape
c i atin!eau +runtea lui Ma..ic. 2cum %tim cum de a +ost att de u%or de distrus planeta.
@eneratoarele de scut au +ost sabotate. mpunse cu un de!et n mas, ca pentru a sublinia.
/e un !rup de bothani.
Ma..ic i arunc #hadei o privire.
3 *hiar a%a4 spuse el cu o voce nc nepstoare, dar cu o not clar de interes n
ea. =tii cum i cheam4
3 /in pcate nu, rspunse $a? 5it. 2cea parte a documentului era prea distrus
pentru ca umilul meu datapad s o poat citi. #e tolni napoi n scaun. /ar eu .ic c nu
contea.. n orice ca., bothanii se pre!tesc s aib mari probleme. :n a+acerist
inteli!ent ar trebui s poat obine pro+it din cunoa%terea acestei instabiliti iminente.
-cu un semn ctre !rmoara de monede din +aa lui Ma..ic. )u e%ti de acord4
3 ;a da, ntr&adevr, spuse Ma..ic uitndu&se la #hada %i ridicndu&%i o
sprncean. -oarte bine. #hada, vrei s l aui pe prietenul nostru4
3 )u&i nevoie, .ise $a? 5it. ntin.ndu&se iar peste mas, vru s ia monedele8
=i ridicndu&se pe umtate din scaun, #hada l lovi cu pumnul drept la ba.a
cornului din stn!a.
#e prbu%i cu un !eamt, c.nd mai nti cu +aa pe mas, cornul din stn!a
aproape drmnd butura lui Ma..ic. :n barabel %i civa duros l privir, apoi se uitar
n alt parte9 clienii le%inai preau s +ie ceva obi%nuit la /ona $a.a.
3 ,+iuQ %uier *rom+ holbndu&se cu ochii bulbucai la +orma inert. 184
3 -ire%te c nu, rspunse Ma..ic, ntin.ndu&se ca s bat de trei ori n
semnali.atorul n +orm de ac din prul #hadei. )u suntem pltii s ucidem.
*roindu&%i drum prin mulime, @riv apru la mas.
3 @ata4 ntreb el.
3 /a, ddu Ma..ic din cap cule!nd !rmoara de monede. i nmn lui *rom+
patru dintre ele %i puse restul n bu.unarul interior.
3 /u&l la speeder.
@riv l ridic pe devaronian pe umr %i se vr iar n mulime.
3 1i, am pierdut vremea, coment Ma..ic ridicndu&se %i o+erindu&i mna #hadei
politicos. ,oate c putem s mai ridicm puin recompensa pe care ne&o d Iarrde. #
ncercm s ne acoperim cheltuielile, mcar.
3 )u +acem nimic cu asta4 ntreb #hada.
3 )u +i +raier, o doeni el, lund&o de mn %i conducnd&o n mulime. *u i
mai pas de o planet distrus cu aproape umtate de secol n urm4
#hadei i se strnse stomacul.
3 )imnui, aprob ea cu amrciune. *hiar nimnui.
/ur o vreme cel puin dou citiri complete pentru +iecare, estim /isra n timp
ce p%ea ncet pe podeaua din spatele biroului su din coral, ncercnd s par mai
de!rab nerbdtor dect nelini%tit. /ar, n cele din urm, ultimul dintre cei patru cpitani
imperiali termin de citit %i %i ridic privirea de pe datapad.
3 *u tot respectul, e'celen, !sesc aceast propunere incredibil, spuse
cpitanul Tra..en de pe )imicitorul, vocea lui nceat contra.icndu&i reputaia de om
crud. *u si!uran v dai seama c nu putei scoate patru distru!toare spaiale imperiale
dintr&o +lot de sector %i s v a%teptai ca +orele rmase s %i apere bine teritoriul.
3 #unt de acord, interveni cpitanul )al!ol de pe Tiranic, ucndu&se cu si!iliul
+amiliei Iuat pe care l purta ntotdeauna. n plus %i, de asemenea, cu tot respectul a%
mer!e pn la a v contesta autoritatea ca mcar s ordonai aceste dou misiuni. Toate
incursiunile n spaiul )oii 7epublicii se presupune c se a+l sub comanda direct a
comandantului suprem al +lotei, ,ellaeon.
3 ,oate, spuse /isra. ,oate c nu. # lsm asta acum. Mai avei ntrebri4
3 1u am una, vorbi cpitanul /ora de pe )endurtorul. 2ceast misiune pe
Morishim pe care vrei s o des+%or. *e este mai e'act cu aceast nav curier pe care
sunt ru!at s o distru!4
/isra ridic din sprncene.
3 #untei Bru!atC, cpitane4 B7u!atC4
3 /a, e'celen, spuse /ora bos. *pitanul )al!ol are dreptate< suntei
comandantul suprem al -lotei #ectorului ;ra'ant doar n privina operaiunilor din
#ectorul ;ra'ant. Misiunile pe Morishim %i ;othawui nu sunt sub autoritatea
dumneavoastr.
3 nele!. /isra se uit la al patrulea cpitan. 2i +ost cam tcut, cpitane
2r!ona.
3 Mna&de&-ier se a+l, desi!ur, sub comanda dumneavoastr, e'celen %i vom
mer!e oriunde ne trimitei, spuse 2r!ona ncet. n acela%i timp, trebuie s +iu de acord cu
a+irmaia cpitanului Tra..en. 2 trimite patru dintre cele treispre.ece distru!toare
spaiale ale +lotei de sector nu este ceva care s +ie +cut cu u%urin.
3 Mai ales cnd trei dintre ele au aceast misiune de lun! durat n sistemul
;othawui, adu! Tra..en. 2 crei natur, v amintesc, e'clude orice %ans de napoiere
rapid.
3 ntr&adevr, spuse 2r!ona. 2r trebui s trimitei +i.ic curieri acolo pentru a ne
contacta. n ca. de ur!en, .ilele pierdute n plus s&ar putea dovedi de.astruoase.
3 )imic valoros nu se obine +r risc, spuse /isra cu rceal, ncep s cred c
poate am +cut o ale!ere !re%it cnd v&am o+erit aceste misiuni. /ac pre+erai s v
retra!ei dintr&o campanie militar care va scrie istoria8
3 )u.
Vocea venise din direcia pasaului secret al lui /isra. *pitanii se ntoarser.
(ar marele amiral Thrawn p%ii n birou.
#e au.i suspinul cuiva, necat ntr&o tcere plin de uimire.
3 M scu.ai, domnule amiral4 ntreb /isra precaut.
3 )u vor +i scutii de la aceast misiune, e'celen, spuse Thrawn, cu o voce
calm %i rela'at, n timp ce se ndrepta spre birou %i se a%e.a n scaunul lui /isra. 2m
avut motivele mele pentru a ale!e e'act aceste distru!toare spaiale %i pe cpitanii lor.
2cele motive nu s&au schimbat.
,entru o clip, ochii lui strlucitori se concentrar asupra cpitanilor care stteau
n po.iie de drepi n +aa lui, evident .pcii, msurndu&l %i evalundu&l pe +iecare pe
rnd. 2poi, lsndu&se pe spate n scaun, .mbi u%or.
3 0bserv, e'celen, spuse el uitndu&se la /isra %i dnd din mn ctre o+ieri.
*omplet uimii de apariia mea nea%teptat9 ns dea %i&au revenit n mare parte. Mini
+le'ibile %i iui, combinate cu o loialitate total +a de (mperiu. /e aceast combinaie am
nevoie. *ombinaia pe care o voi avea.
3 -ire%te, amirale, spuse /isra.
Thrawn %i ndrept atenia ctre cpitani.
3 *u toii avei ntrebri, desi!ur, .ise el. /in pcate, cea mai apstoare dintre
ele nu %i poate primi rspunsul deocamdat. n timp ce +ac pre!tirile pentru a m
ntoarce la comand, metoda care mi&a permis s supravieuiesc ncercrii de asasinare
din urm cu .ece ani trebuie s rmn ascuns. /e asemenea, trebuie s v ro! ca,
pentru moment, ntoarcerea mea s rmn secret, s +ie mprt%it doar o+ierilor vo%tri
superiori %i doar dup ce ai prsit spaiul imperial. n a+ar de asta8 %i ntinse u%or
!tul ntr&o parte. Mi se pare c erau ni%te ntrebri privind autoritatea4
3 )ici o ntrebare, amirale, spuse Tra..en cu o voce aproape respectuoas. )u
mai sunt.
3 ;ine. Thrawn %i ridic o sprncean nea!r&albstrie ctre )al!ol. nele! din
n+i%area ta, cpitane )al!ol, c nu e%ti de acord cu cole!ul tu4
)al!ol %i drese !lasul cu timiditate, de!etul su strn!nd inelul de parc ar +i
ncercat s e'tra! ncredere din coroana !ravat pe el.
3 -ire%te c nu v pun la ndoial autoritatea, amirale Thrawn, spuse el. /ar v&a%
mulumi +oarte mult pentru cteva clari+icri. *unosc sistemul ;othawui %i nu vd nici un
motiv pentru care ar avea vreo valoare militar serioas pentru (mperiu. *u si!uran nu
merit s trimitem trei distru!toare spaiale acolo.
3 1valuarea ta este destul de corect, aprob Thrawn. )u sistemul n sine m
interesea., ci evenimentele care, n viitorul apropiat, vor avea loc pe lumea natal a
bothanilor. 1venimente pe care intenione. s le ntorc n avantaul (mperiului.
3 /a, domnule, spuse )al!ol. /ar8
3 n timp, totul va deveni clar, spuse Thrawn. /eocamdat, trebuie s v cer s
avei ncredere n udecata mea.
)al!ol lu po.iie de drepi.
3 ntotdeauna, amirale. -cu un pas nainte %i %i ntinse mna peste birou. =i
dac mi permitei, bun venit napoi. (mperiului i&a lipsit amarnic conducerea
dumneavoastr.
3 2%a cum %i mie mi&a lipsit privile!iul de a comanda, spuse Thrawn ridicndu&
se n picioare %i strn!nd scurt mna ntins. ,re!tirea celor trei distru!toare spaiale
dea se des+%oar %i ar trebui s se ncheie n dou .ile. %i mut atenia asupra lui /ora.
*t despre misiunea ta, cpitane /ora, curierul imperial pe care trebuie s l intercepte.i
la Morishim este pro!ramat s plece n dou.eci de ore. Vei avea destul timp s te ntorci
pe )endurtorul %i s aun!i la sistem naintea lui4
3 *u u%urin, amirale. ;u.a lui /ora .vcni n ceea ce el considera, n aceste
vremuri, a +i un .mbet. =i dac mi permitei, domnule, a% vrea s m altur
sentimentelor cpitanului )al!ol. #unt onorat s servesc din nou sub comanda
dumneavoastr direct.
/isra l privi pe /ora, simind brusc o strn!ere de inim. /ora servise sub
comanda direct a lui Thrawn4
3 nc o dat, sunt ncntat s v conduc, cpitane, spuse Thrawn !rav. *t timp
m&am a+lat pe "imera, am simit adesea c aveai mai mult potenial de conducere dect
mpreurrile v permiteau s artai. ,oate c acum vom avea oca.ia s udecm acea
evaluare.
/ora aproape c strluci de ncntare.
3 Voi +ace tot ce pot pentru a arta c ai avut dreptate, domnule.
3 )u&i pot cere mai mult, .ise Thrawn. =i nu voi accepta mai puin, adu! el,
privindu&i, pe rnd, pe +iecare dintre cpitani. V&ai primit ordinele. #untei liberi.
3 /a, amirale, spuse Tra..en n numele tuturor. #e ntoarser %i plecar, cu ceea
ce i pru lui /isra un mers mult mai vioi dect cel cu care intraser n birou, cu o
umtate de or n urm. :%a dubl se nchise !reoi n urma lor8
3 :n !rup de domni minunai, declar -lim, vrndu&%i un de!et pe sub !ulerul
uni+ormei albe de mare amiral. :n pic cam creduli dar, totu%i, ni%te domni minunai.
3 0h, da, sunt minunai, mri /isra aruncnd o privire ctre u%a secret prin
care artistul n de!hi.ri %i +cuse intrarea trium+al. /e asemenea, sunt %i +oarte
periculo%i. Tierce4 :nde e%ti.
3 2ici, spuse Tierce ie%ind pe u%a secret. *e s&a ntmplat4
3 *e s&a ntmplat4 se rsti /isra. 1ste destul de ru c trei dintre cei patru
cpitani pe care i&ai ales pentru aceste misiuni nu&mi sunt chiar loiali. /ar cineva care a
servit sub comanda direct a lui Thrawn4 1%ti nebun4
3 )u m insulta, spuse Tierce cu rceal, alturndu&se celorlali ln! birou.
Trebuia s aduc pe cineva ca /ora. =i un elev nceptor n ale tacticii i&ar putea spune
asta.
3 1u nu !ndesc tactic, replic /isra. *el puin, nu dup cum .ici tu. /e aceea
e'periena ta este att de necesar, i aminte%ti.
3 *almai&v, e'celen, interveni -lim, scondu&%i cu !ri inseria de supra+a
strlucitoare din ochiul stn!. Mai devreme sau mai tr.iu, ar +i +ost inevitabil s m a+lu
n +aa cuiva care l&a cunoscut personal pe Thrawn. *e loc sau moment ar +i +ost mai bun,
dac nu aici %i acum, unde, la nevoie, ne&am +i putut ocupa de toi patru n lini%te %i cu
discreie.
3 1'act, spuse Tierce. *t despre cpitanii pe care i&am ales, cei care nu i sunt
loiali sunt e'act cei asupra crora trebuie s +olosim ma!ia lui -lim.
3 =i te&ai !ndit la ce&ar putea +ace o dat ie%ii din ra.a acestei ma!ii4 replic
/isra. /ac se hotrsc c pn la urm nu sunt chiar convin%i %i +ac ni%te veri+icri4
3 0h, o s o +ac, l asi!ur Tierce. /e aceea am vrut ca )al!ol s +ac parte din
acest prim !rup. ,rovine dintr&o veche +amilie nobiliar de pe Iuat %i %tiam c va purta
inelul cu inector de otrav.
-lim se opri n milocul aciunii de a scoate cealalt inserie de supra+a.
3 *e s poarte4
3 (nelul cu inector de otrav, repet Tierce. 2&i otrvi du%manii este o tradiie
veche de secole acolo. 0h, lini%te%te&te )al!ol nu mai are otrav n inelul la de ani
ntre!i.
3 M bucur c tu cre.i a%a, spuse -lim cu nervo.itate, cercetndu&%i cu atenie
mna pe care i&o strnsese )al!ol. )u mna ta a +ost8
3 2m spus s te lini%te%ti, .ise Tierce din nou, iar de aceast dat avea o voce
aspr. )u i&a b!at nimic. 2 luat ceva.
3 0 mic prob de piele, mai e'act, spuse /isra nele!nd n cele din urm. ,e
care, +r ndoial, o va duce drept la arhive pentru a o compara cu pro+ilul !enetic din
dosarul de identitate al lui Thrawn.
3 1'act, .ise Tierce. =i o dat convins %i cu si!uran %i va mprt%i
descoperirile cu ceilali nu va mai e'ista nimic pe care ei s nu l +ac penru noi.
3 M&am ntrebat de ce ai insistat att de mult s modi+ici acel dosar de identitate
noaptea trecut, spuse /isra. )u ai lsat o mar de eroare prea mare n aceast
operaiune.
3 Mai ales dac ne !ndim c noi doi am preluat toate riscurile, l susinu -lim,
nc inndu&se de mn. )ici mcar nu ai stat n camer cu noi.
3 *almai&v, amndoi, spuse Tierce cu o urm de dispre n !las. Mai avem
multe de +cut. #per c n&ai nceput dea s v speriai.
3 )u&i +ace !rii despre asta, domnule maior, .ise /isra tios. Tu doar ocup&te
ca strate!ia asta chiar s +uncione.e.
3 0 va +ace, l asi!ur Tierce. *rede&m. (ndi+erent de luptele de hruire
preliminarii, btlia de deschidere a r.boiului civil +inal al 7ebeliunii se va des+%ura pe
;othawui. /ocumentul *aamas se va ocupa de asta. Vrem s dirim detaliile acestei
cderi ct de bine putem9 %i vrem o pre.en imperial pe ;othawui pentru a +i si!uri c
ambele pri vor su+eri pierderi ct mai mari.
3 1i, orice am +ace, ar trebui s +acem repede, l averti. /isra. ,ellaeon a neles
dea pe trei s+erturi le!tura mea cu ,iraii *avrilhu %i cu asociaii lor. /ac +ace o
veri+icare %i descoper c din +lota mea de sector lipsesc patru distru!toare spaiale o s
+ie vai de mine.
3 )u putem +ace prea multe n privina pro!ramului, i aminti Tierce. *ele trei
care se ndreapt spre sistemul ;othawui nu vor +i n po.iie de atac vreme de cteva
sptmni.
3 2tunci poate c ar trebui s renunm la aspectul de comet, spuse /isra. #e
pot +orma n urul altui indicator.
3 )u e'ist altul, .ise Tierce rbdtor. *el puin, niciunul pe care s&l +oloseasc
n si!uran. Va trebui s&i +olose%ti +armecul personal pentru a&l ine pe ,ellaeon
deoparte.
3 Voi +ace tot ce pot, spuse /isra sarcastic. =i ce +el de +armec presupui s
+olosesc asupra cpitanului Rothip4
3 *e&i cu cpitanul Rothip4 ntreb -lim.
3 Maiorul Tierce l&a sunat %i i&a spus c i ntrerupem livrarea de clone, mri
/isra. Rothip e cam suprat.
3 2m mai vorbit despre asta, .ise Tierce cu un aer de rbdare obosit. 2cum
avem nevoie de acele clone pentru noi. Rothip nu are de ce s se pln! a bene+iciat
destul de ele la bordul navelor sale. 0ricum, ce te nelini%te%te4 * o s vin aici %i c o s
te provoace la duel4
3 )u&l cuno%ti pe Rothip, spuse /isra abtut.
3 1 pleav de la limit, spuse Tierce abandonnd subiectul piratului cu o
.vcnire a bu.ei. *umpr&l sau calmea.&l nu&mi pas.
3 Rothip m n!riorea. mai puin dect atitudinea ta, replic /isra. /e acum
nainte, deci.iile importante ca aceasta vor +i luate mpreun. )&o s te las s distru!i
lucrurile pe care le&am construit %i apoi s mi dai bucile s le pun eu la loc.
,entru o vreme, Tierce doar se uit la el.
3 # lmurim un lucru acum, /isra, spuse el n cele din urm, cu o voce rece %i
lini%tit. M a+lu la comanda aspectelor militare ale acestei operaiuni. 2 tuturor acestor
aspecte. 2sta mi&ai o+erit tu %i de asta m ocup. 2cum, partea ta sin!ura ta parte este
s +urni.e.i navele %i oamenii de care am nevoie %i s te ocupi de toate aspectele politice
care apar.
/isra i arunc din nou o privire tioas. /ar simea cum ti%ul ei se tocea. *e +el
de monstru crease4
3 /oar asta nsemn pentru tine4 l ntreb ncet pe Tierce. 0+ierul tu de
aprovi.ionare4
Tierce .mbi, ridicndu&%i cu rceal colul bu.ei.
3 i este team c ai pierdut controlul planului pe care l&ai creat4 # nu&i +ie.
#copul meu aici sin!urul scop este s r.bun moartea mpratului %i s %ter!
7ebeliunea de pe harta !ala'iei. /up aceea, sarcina mea se termin. *onducerea noului
(mperiu care va aprea va +i a ta n ntre!ime.
,entru o clip, /isra se uit la el, ncercnd s citeasc dincolo de +aa lui
mpietrit, ncercnd s nu lase dorina de a crede s i a+ecte.e udecata. /ac omul
minea8
)u. Tierce era un soldat9 unul neobi%nuit de bun, ns tot un soldat. )u avea nici
pe aproape abilitile %i e'periena politice pe care le poseda /isra. *hiar %i dac prindea
!ustul puterii, tot va avea nevoie de /isra dup ce se termina lupta.
3 *ele mai multe triumvirate sunt instabile, e'celen, rosti -lim. =tiu asta, am
v.ut multe dintre ele ridicndu&se %i prbu%indu&se printre or!ani.aiile de pirai %i de
contrabandi%ti de la limit. /ar acesta este di+erit. )iciunul dintre noi nu se poate
descurca +r ceilali.
3 2re dreptate, aprob Tierce. 2%a c nu te mai pln!e %i +&i treaba. #au
aun!em cu toii n coloniile penale.
3 /e acord, spuse /isra +r tra!ere de inim. mi cer iertare, domnule maior.
)u se va mai ntmpla.
3 ;ine, spuse Tierce ener!ic. napoi la treab. Voi avea nevoie de o copie a
al!oritmului de decriptare pe care l&ai +olosit ca s ptrun.i n dosarele personale ale
mpratului %i ale lui Thrawn.
/isra se ncrunt.
3 ,entru ce4
3 ,entru a obine o list complet a celulelor n adormire pe care Thrawn le&a
plantat prin 7ebeliune, i e'plic Tierce. Vom avea nevoie de toi soldaii imperiali
pre!tii %i de toi piloii pe care putem pune mna.
2sta prea destul de nelept.
3 n re!ul, spuse /isra. /ar pot s i obin eu lista.
3 2r +i util s pot intra n acele dosare de +iecare dat cnd am nevoie, coment
Tierce.
3 /e asemenea, ar +i util s %tiu %i eu ni%te lucruri pe care tu s nu le %tii, replic
/isra. /e dra!ul echilibrului %i toate alea.
Tierce cltin din cap.
3 ;ine. Ve.i&i de ocurile tale. Mie s&mi aduci lista.
/isra %i nclin capul ntr&o plecciune ironic.
3 (mediat, domnule maior.
)u, nu vor mai +i ie%iri, se hotr /isra n timp ce traversa din nou ncperea ctre
tunelul secret. /ar asta nu nsemna c nu va sta cu ochii pe partenerii lui n acest
triumvirat. =i dac amndoi nc mai aveau nevoie de el, s&ar +i putut +oarte bine s vin
timpul n care el s nu mai aib nevoie de ei.
1ra ceva la care trebuia s se !ndeasc.
1ra scund, proas, !l!ioas %i hotrt s i vnd un pepene.
3 #cu.e, spuse Hed!e 2ntilles, dndu&se ntr&o parte, att ct putea n
a!lomeraia pieei din Morishim, inndu&%i minile cu palmele n a+ar n +aa lui. 2.i nu
m interesea. pepenii w?6ou, mulumesc.
-ie +emeia morish nu nele!ea ba.ica, +ie nu era nc pre!tit s accepte
n+rn!erea. Merse n paralel cu el n spatele te!helei ei, copiindu&i retra!erea, aruncnd
ctre el pepenele cu dou um+lturi, de un ro%u pal, trncnind +r oprire pe limba ei.
3 )u a.i, repet Hed!e cu +ermitate, uitndu&se n ur %i ncercnd s&l .reasc
n mulimea de cumprtori pe vreunul dintre cole!ii si din escadrila Va!abond. 5ason %i
TAcho ar +i trebuit s cunoasc puin din limba morish, ns niciunul dintre ei nu era de
!sit.
ns tocmai apruse o deschidere n modelul de tra+ic pietonal din spatele su.
3 ,oate mine, i stri! el vn.toarei w?6ou %i +u!i.
3 ,entru un mare r.boinic pe E&interceptor, nu %tii deloc s re+u.i, spuse vocea
lui 5ason din spatele lui.
3 )&am cumprat, nu4 replic Hed!e, ntorcndu&se ctre cole!ul su care
rnea. :nde erai cnd aveam nevoie de tine4
3 0h, am prins aproape tot spectacolul, rspunse 5ason, rnind un pic mai mult.
*el mai mult mi&a plcut cnd i&ai +cut semnul cu palmele n a+ar.
Hed!e simi cum i se n!ustau ochii.
3 2sta nu nseamn BnuC aici4
3 )u chiar, .ise 5ason, vi.ibil amu.at. nseamn c nu vrei s cumperi la acel
pre, dar c ar putea ncerca s i o+ere unul mai bun.
3 0h, bine, mulumesc c mi&ai .is la timp, mri Hed!e. )u&i de mirare c nu
m mai lsa n pace.
3 1 o !ala'ie mare, spuse 5ason +iloso+ic. 2i attea de nvat. "ai am dat peste
un vechi prieten de&al tu.
3 2tta timp ct nu ncearc s&mi vnd nimic, mormi Hed!e n timp ce 5ason
l conducea printre cumprtori. Vreo veste de la ba.4
3 )u prea, spuse 5ason peste umr. =edina abia a nceput de umtate de or. *u
un !eneral de renumele lui ;el (blis, probabil c nici nu au terminat cu complimentele
introductive nc. (at. "ei !eneraleQ
$a mic distan de ei, un brbat distins, ntr&o mantie nea!r se ntoarse8
3 1i, ei, spuse Hed!e croindu&%i drum printre trectori %i ntin.nd mna.
@enerale *alrissian.
3 2cum e doar *alrissian, l corect $ando *arlissian, punnd la subra pepenele
w?6ou %i strn!ndu&i mna lui Hed!e. Rilele mele de militar au trecut demult. M bucur
s te revd, Hed!e.
3 =i eu, rspunse Hed!e. *e +aci n partea asta a !ala'iei4
3 #per s am o %ans de a vorbi cu !eneralul ;el (blis, spuse $ando, +cnd un
semn cu capul ctre turnurile de lansare piramidale ale ;a.ei de Vntori #telari a )oii
7epublici, care se nlau n spatele ora%ului. Trebuie s +acem ceva n privina activitii
pirailor care se des+%oar ln! Varn.
3 >i&au lovit transporturile de minereu, nu4 ntreb Hed!e.
3 2sta, %i sperie potenialii clieni, spuse $ando. )u %tiu dac ai a+lat c am
adu!at un ca.ino %i o !alerie de observaie la ;u.unare 2dnci.
3 ,are o atracie serioas, spuse 5ason sec.
3 2i +i surprins ct de interesant poate +i s prive%ti e'traciile miniere
subacvatice, i .ise $ando. /e +apt, la capacitate ma'im, probabil c doar ca.inoul ar
putea plti costurile ntre!ii operaiuni. /ar nu %i dac toat lumea se teme s vin acolo.
3 ;andele de pirai au tot ie%it din pietrrii cam peste tot, l aprob Hed!e. *hiar
%i n sistemele din )ucleu. 2i ncercat s vorbe%ti la *oruscant4
3 ,n am rmas +r voce, spuse $ando cu amrciune. )u mi&au dat nimic.
*ule!torii ia de datte birocrai de acolo sunt la +el de ri ca cei de pe vremea
(mperiului.
5ason pu+ni.
3 :nii dintre ei sunt aceia%i.
3 2ceast ultim reor!ani.are politic ar trebui s schimbe ceva, spuse Hed!e,
ncercnd s abat discuia de la ceea ce era un permanent subiect sensibil pentru el %i
camara.ii si din escadrila Va!abond. Trecerea puterii politice napoi la nivelul
sectoarelor %i al sistemelor este, n mod clar, o metod bun. (mperiul a dovedit dea c
soluia centrali.rii nu +uncionea..
#e uit n sus, la cerul albastru.
3 1ste ciudat, nu, cum se schimb lucrurile. mi amintesc cum era cnd a +i ntr&
un sistem att de aproape de (mperiu nsemna s dormi n E&interceptor. (ar acum, iat&
ne, plimbndu&ne ca %i cum am +i pe #vivren sau pe 0rd Mantell.
3 n locul tu, nu m&a% culca pe o ureche, l averti. lason. (mperiul nu a murit
nc. Tot mai pot da o lovitur serioas dac vor.
3 =i au mai +ost di n care preau !ata s cede.e, adu! $ando. i aminte%ti
cum stteau lucrurile chiar nainte ca marele amiral Thrawn s apar de unde sttuse
ascuns4
3 Hed!e4 stri! o voce acoperind .arva. "ei Hed!eQ
Hed!e se uit peste mulime, .ri un pr castaniu&deschis rv%it %i ridic o mn.
3 2ici.
3 *ine e4 ntreb $ando, ntin.ndu&%i !tul ca s vad peste capetele oamenilor.
3 l cheam TAcho *elchu, i spuse Hed!e. :nul dintre oamenii mei din
escadrila Va!abond. )u cred c l&ai cunoscut.
TAcho aunse la ei.
3 "ei, Hed!e, trebuie s vii s&l au.i pe tipul sta, spuse el, cu o voce %i cu o
+i!ur ntunecate. "aide e aici.
i conduse prin pia pn la o mic du!hean cu un morish .brcit care %edea
coco%at ln! ea.
3 (at&l, .ise TAcho, adunndu&i pe ceilali n urul chio%cului. H simi p rotou4
3 M6rish ?avish +6oril, %uier morish&ul. M6shisht *6aama, por6?ti vres mi ;6oth.
5ason +luier ncet.
3 *e .ice4 ntreb Hed!e.
3 #pune c au nceput s +ie descoperite noi in+ormaii despre distru!erea
*aamas&ului, .ise TAcho ncruntat. =i c bothanii au +ost de vin.
Hed!e se holb la TAcho.
3 *red c !lume%ti, .ise el.
3 2%a i se pare ie4 TAcho se rsti, cu ochii alba%tri scnteind. #e potrive%te, nu4
1ndor, ;orleias %i acum asta.
3 $ini%te%te&te, spuse Hed!e, punnd ni%te duritate militreasc n voce. ;orleias
nu a +ost chiar vina bothanilor.
TAcho ddu din umeri nelini%tit.
3 )u doar a lor, oricum, accept el +r tra!ere de inim.
Hed!e se uit la $ando.
3 2i au.it ceva in+ormaii noi despre *aamas4
3 )ici o %oapt, spuse $ando, uitndu&se cu suspiciune la morish. ntreab&l de
unde %tie.
3 /a. TAcho vorbi iar cu morish&ul %i primi un rspuns. Rice c a venit de la
;trnul ,ustnic, traduse el. Trie%te ntr&o pe%ter n nlimile Tatmana. #e pare c %tie
totul despre ce se ntmpl n !ala'ie.
Hed!e se ntoarse %i privi spre Munii Tatmana, care %i nlau creasta .imat n
deprtare, pe partea opus a ora%ului +a de ba.a )oii 7epublici. V.ndu&i, era absurd
s cre.i c vreun pustnic btrn din .on ar +i avut vreo idee despre ce se ntmpla n
ora%ul de la poale, ca s nu mai vorbim despre ce se ntmpla n !ala'ia de deasupra
munilor.
/ar, pe de alt parte, Hed!e petrecuse destul timp n preama lui $u?e #?Awal?er
ca s %tie c n !ala'ie e'ista o !rmad de lucruri ine'plicabile. ,oate c acest ;trn
,ustnic era unul dintre acei utili.atori lateni ai -orei, pe care $u?e ncerca tot timpul s
i !seasc.
=i, oricum, nu erau prea ocupai acum.
3 ntreab&l unde&l putem !si pe acest ;trn ,ustnic, i ceru lui TAcho.
3 V ducei acolo4 ntreb $ando n timp ce TAcho ncepu iar s vorbeasc cu
morish&ul. ,entru ce4
3 /in curio.itate, i spuse Hed!e. 2vem timp !eneralul nu va avea nevoie de
noi n urmtoarele cteva ore, cel puin. Vii %i tu4
$ando o+t.
3 *ondu&ne.
2plecndu&se u%or n vntul constant, cele trei E&interceptoare se stabilir lin pe
versantul de deasupra ora%ului.
3 1 u%or pentru voi, mormi $ando pentru el, msurnd mental bucata de spaiu
pe care i&o lsaser pentru a ateri.a cu /oamna )orocoas. 1ra prea mic, ns doar
mndria i dicta s nu dea napoi. Tot mormind, se strecur cu Aahtul n os, ctre
versant.
1ra, ntr&adevr, un spaiu strmt, situaia +iind n!reunat %i de vnt. /ar reu%ii
+r s se chinuie prea mult %i, mai important, +r s se +ac de rs. $snd motoarele n
a%teptare, cobor pe scara de la pupa a punii cabinei %i se ndrept spre trapa Aahtului.
Hed!e, 5ason %i TAcho l a%teptau la ba.a rampei /oamnei )orocoase.
3 1 rcoare aici, coment el, apucndu&%i poala mantiei pentru a o ine s nu
+luture. #per c pe%tera ;trnului ,ustnic e ncl.it.
3 *el puin o s +ie +erit de vntul sta, aprob 5ason artnd ctre o crptur
n!ust, nalt de doi metri n stnc. 2sta trebuie s +ie. # mer!em.
,e%tera era mult mai adnc dect ar +i cre.ut $ando udecnd dup dimensiunea
destul de mic a intrrii. /e asemenea, era surprin.tor de cald nuntru.
3 ,arc ar +i o lumin acolo, n +a, spuse Hed!e, vocea lui rsunnd ciudat n
spaiul nchis. /up cotitur.
3 M ntreb dac ar trebui s ne anunm pre.ena, spuse $ando privind n ur
nelini%tit. # .boare n nave spaiale n!hesuite nu l deranase niciodat, dar s mear!
printr&un tunel n!ust cu un vr+ de munte deasupra lui era cu totul altceva.
#au poate c locul i amintea prea mult de interiorul Muntelui Tantiss. n orice
ca., n timp ce coteau, se tre.i c inea mna dreapt pe mnerul blasterului lui din toc.
*eea ce +cu ca scena ce apru n +aa lor s +ie %i mai nepotrivit. 2%e.at n
spatele unei pri mai lar!i a pe%terii, era un sin!ur morish btrn, chiar mai btrn dect
cel cu care vorbiser ln! du!hean, ciupind meditativ cor.ile ntinse ale unui soi de
instrument mu.ical, n dreapta lui se a+la o mic lamp militar din dotarea armatei9 n
stn!a, un antic vas din lemn pentru ratic. ,e ambele laturi ale pe%terii, doar slab atinse
de strlucirea lmpii, era o serie de lucruri care preau a +i obiectele casnice ale
;trnului ,ustnic. n spatele lui, +r s acopere n totalitate peretele pe%terii, era o
draperie decorat manual, dintr&un material care prea !reu.
/ac ;trnul ,ustnic a +ost surprins s i vad, nu a artat&o. i cercet n tcere
pentru o clip n timp ce ei p%ir pn la civa metri de el, apoi %i plec din nou
privirea asupra instrumentului %i mormi ceva pe limba lui.
3 )e salut, traduse TAcho. ntr&un +el. =i ntreab ce vrem.
3 #pune&i c am au.it c %tie ceva despre distru!erea *aamas&ului, .ise Hed!e.
2m vrea s au.im mai mult.
3 0 s vrea bani, l averti. 5ason.
3 ;ine, aprob TAcho. ncearc s&i o+eri cinci.eci.
Morish&ul se mi%c.
3 Trei sute, spuse el ntr&o ba.ic clar %i aproape +r accent. ,ovestea +ace trei
sute.
3 1i, ei, .ise Hed!e sec. *am att despre culoarea local. M !ndeam eu c
probabil vorbesc ba.ica mai bine dect las s se vad. ,ltesc o sut.
3 Trei sute, insist ;trnul ,ustnic. #au nici o poveste.
3 0 sut cinci.eci, o+eri Hed!e. n moneda )oii 7epublici. 2sta&i tot ce am la
mine.
3 Trei sute. )imic mai puin.
3 *omplete. eu, rosti $ando privind n ur. 1ra ceva ciudat la acest loc. *eva ce
declan%a ni%te amintiri +oarte neplcute8
3 n re!ul, o+t Hed!e. Trei sute s +ie. /ar ar +ace bine s merite.
3 Merit, l asi!ur ;trnul ,ustnic. n timp ce ntunecata +lot de r.boi se
aduna n a+ara *aamas&ului8
=i brusc $ando %i ddu seama. ,%ind n spatele vasului pentru ratic, apuc
mar!inea draperiei8
3 Ia aleeQ ip morish&ul aruncnd instrumentul ntr&o parte %i repe.indu&se ctre
lamp. Mna i %ni sub ea8
3 #taiQ stri! Hed!e. *ei trei piloi ai escadrilei Va!abond se aruncaser n
po.iii de lupt, cu armele ndreptate asupra morish&ului. #coate&i mna, ordon Hed!e.
@oal.
ncet, privindu&i +i', ;trnul ,ustnic %i trase mna napoi. 5ason merse n cerc
pn la lamp, se !hemui ln! ea %i scoase un mic, dar amenintor blaster.
3 n re!ul, spuse Hed!e cnd 5ason se ntoarse ln! TAcho. 2cum stai acolo %i
+ii cuminte. =i ine minile la vedere. ,unndu&%i arma n toc, merse n spatele cole!ilor
si %i aunse la $ando. *e ai descoperit4
3 #ursa acestei omnisciene, spuse $ando ntunecat, tr!nd draperia ntr&o parte.
:ite.
Hed!e +luier ncet, ca pentru el9 %i chiar $ando, care de%ii mai mult sau mai
puin %tia la ce s se a%tepte trebui s accepte c era impresionat. n!hesuit ntr&o +isur
lar! pn n tavan din peretele din spate al pe%terii, se a+la un centru de comunicaii
imperial n per+ect stare de +uncionare mpreun cu module pentru criptareTdecriptare,
mu+e de intrare pentru o varietate de roboi %i de sen.ori, un modul de monitori.are
spaialTplanetar %i un !enerator de @eneraie ((( ncorporat.
3 1i, ei, coment Hed!e. -rumoas descoperire, $ando. *e l&a dat de !ol4
3 Mirosul, rspunse $ando, n+iorndu&se involuntar. 2paratele electronice
pr+uite au un miros aparte. *amera cilindrului #paarti din depo.itul din Muntele Tantiss
puea la +el.
3 ,robabil c au amenaat locul sta chiar nainte s rec%ti!m Morishim&ul de
la ei, su!er 5ason. Trebuie s&l +i +olosit ca s spione.e ba.a.
3 =i pentru propa!and %i incitarea localnicilor, spuse Hed!e mpin!nd cortina
n lturi ca s vad mai bine. 2re o le!tur direct la serviciul de %tiri al (mperiului. =i
una la *oruscant 2ctualiti.
3 2r putea +i interesant s punem pe cineva s cercete.e dosarele din trecutul
recent, spuse $ando. # vedem dac au +ost implicai n evenimente.
3 /a, aprob Hed!e. Trebuie c l&au abandonat n !rab dac au lsat attea
lucruri n urm8
2mui, ncruntndu&se la ecranul monitorului spaial.
3 TAcho, du&te la E&interceptorul tu %i sun la ba.. #e pare c se apropie o
corvet corellian. 1mite un semnal de identi+icare imperial8
;rusc n!he.
3 $as asta, se rsti el, lsnd cortina s cad %i +u!ind pe ln! ;trnul ,ustnic.
#uii&v n nave imediat.
*eilali l prinser din urm, !rupul disprnd pe dup cotul tunelului.
3 *e este4 ntreb ;trnul ,ustnic speriat. "ei oamenilor ce este4
$ando nu trebui dect s arunce o sin!ur privire la ecran.
3 1 un distru!tor spaial imperial, spuse el. 2 aprut chiar n spatele corvetei.
3 #e ndreapt ncoace.
3 $ando4 se au.i vocea lui Hed!e din bordul /oamnei )orocoase. M au.i4
3 -oarte bine, rspunse $ando +cnd un ultim re!la la di+u.or.
3 #tai pe&aproape, l s+tui Hed!e. Trucul sta de amestecare a +recvenelor n&o
s mear! mpotriva bruiaului lor dac ne deprtm prea mult unul de altul.
3 2m neles, spuse $ando, uitndu&se la in+ormaiile ncurcate de pe panoul lui
de comunicaii. #istemul lui de comunicaii era aproape o oper de art, cu cteva lucruri
e'otice n plus, dar nu era re!lat s se descurce cu +recvenele %i codurile militare ale )oii
7epublici. /ar, deocamdat, +iltrul pe care l pusese la repe.eal prea s +ac +a. *e se
ntmpl4
3 2m transmis ba.ei n timp ce tu te pre!teai, .ise Hed!e. 7estul escadrilei
Va!abond e pe drum, mpreun cu +iecare vntor stelar pe care l mai poate !si ba.a.
*teva bri!.i de E&interceptoare %i de 2&interceptoare mpotriva unui distru!tor
spaial imperial. n!ro.itor.
3 /ar ,ribea!ul %i +re!ata de asalt cu care a venit amiralul Vriss4
3 ,ribea!ul e pe drum, dar trebuie s vin din partea cealalt a planetei, spuse
Hed!e, o urm de n!riorare strecurndu&se n pro+esionalismul rece din vocea lui.
-re!ata de asalt, din pcate, nu va interveni. #e pare c au lsat sistemele s lucre.e cu o
putere mai mic dect cea de a%teptare.
3 )e!lient, mri $ando. *ine o comand4
3 :n comitet de ba!mimi, i spuse Hed!e. 1chipaul e +ormat n mare parte din
ba!mimi, oameni %i povanarieni.
3 ;a!mimii sunt lupttori destul de buni atunci cnd se enervea..
3 2tunci ar +i trebuit s +ie mai nervo%i, .ise Hed!e. 2cum nu +ac dect s stea
de!eaba.
3 1 prea tr.iu s i mai +aci probleme acum, spuse $ando abinndu&se precaut
s i aminteasc lui Hed!e despre comentariile lui de mai devreme n privina +elului n
care se rela'aser lucrurile. *are&i planul4
3 ncercm s&i ncetinim, .ise Hed!e. ,ribea!ul e pe drum, iar !eneralul a +cut
rost de dou cruci%toare spaiale, care vin de pe "averlin!. ,n aun! aici, suntem pe
cont propriu.
*ele trei E&interceptoare %i Aahtul se ridicar deasupra curbei ori.ontului lui
Morishim9 %i iat< +orma uria% %i nspimnttoare a distru!torului spaial imperial %i
corveta care l conducea ctre planet.
2poi $ando se ncrunt.
3 Hed!e4
3 Vd, murmur Hed!e. Va!abond %apte, +&mi o anali. rapid.
3 )ici o !re%eal, Va!abond %e+, veni prompt vocea lui TAcho. 2celea nu sunt
+ocuri accidentale prost intite distru!torul spaial tra!e, cu si!uran, n corvet.
*orveta +u!e cu vite. pe +lanc, cu cmpurile de+lectoare de la pupa acttivate la
ma'imum. 1 urmrit, clar.
3 i bruia. %i ei transmisiunile, adu! 5ason. ,roiecia cursului ei arat c se
ndreapt direct ctre mar!inea scutului de ener!ie al ba.ei. #e pare c avem de a +ace cu
un +urt %i o trdare.
3 #&ar putea, spuse Hed!e cu precauie. /e asemenea, ar putea +i un truc pentru
a ne +ace s lsm o nav necercetat s treac de scutul de ener!ie.
3 /eci ce +acem4 ntreb 5ason.
3 # ncercm s producem ceva inter+erene, spuse Hed!e. Va!abond /oi,
Va!abond *inci< intervenii pe ln! tribordul corvetei %i vedei dac putei atra!e atenia
distru!torului. 1u mer! pe partea cealalt. 2vei !ri la ra.ele de tractare s&ar putea s
ncerce s tra! corveta.
3 7ecepionat, Va!abond %e+.
*ele dou E&interceptoare se deprtar lin de Hed!e %i de $ando.
3 =i eu4 ntreb acesta din urm.
3 Mai bine rmi aici, i spuse Hed!e accelernd. Gahtul nu e +cut pentru ast+el
de manevre. 0ricum, s&ar putea s avem nevoie ca tu s +ii o %ta+et ntre noi %i ntriri.
2bia rosti vorbele, cnd dinspre corvet avu loc un +el de e'plo.ie n+undat,
nsoit de un nor de s+rmturi.
3 @rupul de sensori de deasupra a +ost lovit, raport 5ason. (ncendiu intern
probabil c vor trebui s opreasc mie.ul reactorului principal.
*eea ce nsemna s rmn +r motoare, +r scuturi %i +r nici o speran de a
mai scpa. $ando nur n barb, comandnd sistemului secundar de comunicaii s
scane.e canalele. ,ara.iii priau pe +iecare dintre +recvenele pe care imperialii le
bruiau.
3 7a.a tractoare activat, spuse TAcho ncordat. #tabile%te cone'iunea8 au
prins&o.
3 #e apropie la pupa, interveni 5ason. 7estul escadrilei Va!abond, plus trei
bri!.i de 2&interceptoare %i dou E&interceptoare. Timpul estimat, cam patru minute.
0+tatul lui Hed!e se au.i ca un ecou mai ncet al pritului provocat de bruia.
3 ,rea puine, prea tr.iu, spuse el cu prere de ru. 0prii&v. 2cum nu&i mai
putem auta.
$ando se uit la corvet, lovind ncet, +rustrat, cu pumnul n mar!inea panoului de
control. 2muit %i neautorat, corveta va +i luat sau distrus +r ca nimeni s a+le cine
era sau ce cuta aici.
/oar dac8
3 Hed!e4 spuse el. 2m o idee. ,ornii toate +recvenele de transmisie de care voi
trei v putei ocupa la putere ma'im, cu toat criptarea pe care o putei +olosi. ,oate c
le putem slbi bruiaul destul ct s putem au.i ceva de la corvet.
3 Merit ncercat, .ise Hed!e. "ai s&o +acem, Va!abon.ilor.
$ando se roti ctre panoul de comunicaii, conectndu&se la una dintre acele ane'e
e'otice pe care pltise atia bani. ,robabil c nu va mer!e. /e +apt, aproape si!ur c nu
va mer!e9 %i doar ncercarea i&ar +i putut irita cu u%urin pe imperiali, +cndu&i s&l
loveasc mortal. /ar, cel puin, nsemna c +cea ceva. #e uit la a+i%aul
comunicatorului, inndu&%i respiraia8
(ar apoi, spre surprinderea lui, au.i un tremur printre para.ii.
3 >inei&o tot a%a, stri! el la Hed!e %i la ceilali, tastnd nebune%te la panou.
Tremurul se au.i mai tare, slbi, se au.i iar mai tare8
#e ntrerupse brusc. $ando se uit n sus, tocmai la timp pentru a prinde o ultim
clip de pseudo&mi%care, cnd distru!torul spaial dispru n hiperspaiu.
3 1i, asta a +ost, .ise TAcho.
3 )u am +ost atent, spuse $ando. 2u luat corveta cu ei4
3 2u tras&o n cal %i au plecat imediat, i spuse Hed!e. 2i prins ceva4
3 )u %tiu. $ando tast pentru a obine o reluare. # vedem.
#e au.i un .!omot static puternic, iar apoi, aproape n!ropate sub toi acei
para.ii, se putur au.i cteva cuvinte.
38 este colo .h Ver dor special de 1. mirai on, trimis aici ontactea.&l pe
!eneralul el (blis privi e!o ce tre s +ie (mperiul %i )oua 7epublic sub ata elemente
trd...
(mperiul nu se a%tea upravieuiasc. /ac )oua 7e s in bri, ami ,el la aban
nsemnnd o sut itiin n s se ntlneasc cu pet< 2ici este nelul Me Vermel.
nre!istrarea se opri.
3 )&avem prea mult, coment Hed!e.
3 )u, admise $ando. =i acum4
3 Mai bine te&ai ntoarce %i i&ai da nre!istrarea !eneralului ;el (blis, spuse
Hed!e. )oi cred c mai rmnem pe aici puin.
3 n ca. c sta a +ost doar primul act4 su!er $ando.
3 )u se %tie niciodat.
$ando se uit la locul n care corveta pierduse cursa ctre si!uran, un +ior rece
neplcut trecndu&i pe %ira spinrii. ntrea!a poveste era +oarte asemntoare de +apt,
nelini%titor de asemntoare cu acea curs pe care nava consular a ,rinesei $eia
0r!ana o pierduse n +aa distru!torului spaial al lui /arth Vader deasupra planetei
Tatooine cu aproape dou.eci de ani n urm. -usese o plac turnant pentru lupta
mpotriva tiraniei (mperiului, de%ii nimeni nu %tiuse acest lucru atunci.
(ar acum, aici deasupra lui Morishim, aceea%i scen tocmai +usese reucat. #&ar +i
putut s aib acela%i +el de consecine4
3 Hed!e4
3 /a4
3 )u cumva a reu%it $ando e.it, de team c ar +i putut s par o ntrebare
prosteasc vreo capsul de salvare s se lanse.e din corvet4
3 /e +apt, la asta m&am !ndit prima dat, i spuse Hed!e !rav. /ar nu, n&a
reu%it.
3 2%a credeam %i eu, spuse $ando, !onind amintirile trecutului. (storia nu se
repet cu adevrat niciodat, pn la urm. 1'istau %anse ca totul s +i +ost ceea ce 5ason
spusese dea, doar un +urt %i o trdare.
1'istau %i %anse ca niciunul dintre ei s nu %tie niciodat cu si!uran.
0+icial, planeta se numea Muunilinst9 neo+icial, muli o %tiau drept mprumut&de&
bani. =i dac ;astion era centrul politic al (mperiului, Muunilinst era nucleul lui
+inanciar.
Motivele pentru acest statut erau multe %i diverse, o lun! istorie care data demult,
de pe vremea Vechii 7epublici. -aptul c nc %i pstra rolul n aceste timpuri ntunecate
era un trium+ al ineriei %i al obiceiului, pe ct erau %i cele dou plat+orme de aprare
@olan ((( care %i trasau lene% orbitele n naltul cerului.
#tnd ln! +ereastra slii de con+erine, ,ellaeon se uita n sus n timp ce una
dintre plat+orme trecea prin +aa soarelui lui Muunilinst, slbindu&i momentan lumina.
2tunci cnd capitala (mperiului a +ost mutat pe ;astion, %i aminti el, Mo++ /isra a
ncercat s trans+ere %i cele dou @olan (((, susinnd c centrul !uvernamental al
(mperiului merita mai mult protecie dect nvrtitorii de credite. -usese unul dintre
puinele calcule !re%ite ale lui /isra %i una dintre cele mai enante n+rn!eri politice ale
lui.
n spatele lui ,ellaeon, cineva tu%ii discret.
3 /a4 ntreb ,ellaeon ntorcndu&se cu +aa spre mas.
Toi cei %ase o+ieri seniori adunai n urul mesei l priveau.
3 ,resupun, amirale, spuse ncet marele !eneral #utt 7amic, c aceasta nu este
doar o propunere supus de.baterii. /umneata %i Mo++&ii ai c.ut dea de acord n
privina acestei o+erte, nu4
,entru o clip, ,ellaeon studie +i!ura celuilalt. @eneralul 7amic, comandantul
uneia dintre plat+ormele @olan de deasupra, era omul cel mai important din structura de
aprare a Muunilinstului, att prin e'perien %i respect, ct %i prin ran!. /ac ale!ea s
se mpotriveasc acordului de pace propus, cu si!uran ceilali vor +i alturi de el.
/ar nu. ntrebarea nu +usese o provocare, ci o simpl ntrebare.
3 Mo++&ii au aprobat&o, da, spuse el. /ac are vreo importan, nu au +ost mai
ncntai de idee dect suntem noi.
3 *redeam c dumneata ai +cut propunerea, interveni !eneralul 5aron IAte, cu
vocea %i privirea ntunecate de suspiciune. *um poi spune acum c te opui4
3 )&am spus c m opun, l corect ,ellaeon. 2m spus c nu mi place. ns,
dup prera mea pro+esional, pur %i simplu nu avem alt variant.
3 2veam impresia c avem noi sisteme %i echipamente revoluionare !ata s
intre n lupt, spuse 7amic.
1'act la timp, una dintre luminiele de pe comunicatorul lui ,ellaeon clipi.
3 :nele dintre aceste sisteme nu s&au dovedit att de +uncionale pe ct credeau
creatorii lor, spuse ,ellaeon ndreptndu&se spre locul su %i ntin.ndu&se pentru a apsa
pe butonul de con+irmare. *t despre echipament, o parte din el a +ost ptat de ceea ce
este, n mod clar, o activitate trdtoare.
n +aa lui ,ellaeon u%a slii de con+erine se deschise8
=i un brbat slab, purtnd %alul %i pandantivul tradiionale pentru un bancher
muulininst, intr.
7eacia lui n +aa unei camere pline de o+ieri ar +i putut +i interesant, ns
,ellaeon nu se uita la el. ,rivirea i era ndreptat asupra o+ierilor, n timp ce surpri.a %i
indi!narea lor +a de acu.aia mascat erau ntrerupte de aceast intervenie nea%teptat.
#e ntoarser, muli dintre ei vi.ibil iritai, pentru a vedea cine %i permisese s ntrerup
treburile -lotei.
=i n milocul prii stn!i a mesei, !eneralul IAte tresri.
)u era o reacie important, ceva mai mult dect o tresrire a capului %i o urm de
surpri. pe +a nainte de a&%i recpta controlul, ns pe +undalul curio.itii mai mult
sau mai puin indi+erente a celorlali, ie%ea n eviden ca lumina de semnali.are de pe un
terminal de ateri.are.
3 2h, $ord @raemon, spuse ,ellaeon, concentrndu&se asupra bancherului, n
cele din urm. i mulumesc c ai venit. /ac a%tepi n camera alturat, voi veni %i eu
imediat.
3 *um dorii, amirale ,ellaeon, spuse @raemon. ,ellaeon observ c ochii i
+u!ir o dat ctre IAte n timp ce traversa ncperea ctre camera alturat %i intra n ea.
3 =i pentru ce a +ost asta4 ntreb 7amic.
0mul era iste9 n mod clar, nelesese c ntreruperea provocat de bancher nu era
doar o coinciden.
3 Vorbeam despre trdare, spuse ,ellaeon, +luturnd o mn ctre cealalt
camer. $ordul @raemon este un +ir din aceast reea.
:n nou val de surpri. i strbtu pe toi ceilali a+lai la mas, ns 7amic nici nu
tresri.
3 ,oi dovedi asta4 ntreb el.
3 n mare parte, rspunse ,ellaeon. 1ste unul dintre oamenii cu bani care s&au
ocupat cu diriarea +ondurilor (mperiului ctre un consoriu care construie%te ,srile&de&
prad care se adau! acum vntorilor stelari de clas >(1, mai tradiionali, care se a+l la
bordul navelor noastre.
3 )u vd nici o trdare aici, pu+ni cineva. Mi se pare c (mperiul investe%te bine
n ,srile&de&prad.
3 Trdarea st n +aptul c a+acerea s&a +cut n a+ara canalelor cuvenite, spuse
,ellaeon. =i n +aptul c nali o+iciali imperiali deturnea. un procent important din
aceste +onnduri n bene+iciul propriu.
(ntenionat, %i ntoarse privirea ctre IAte.
3 =i n +aptul c a+acerea include %i livrarea de echipament %i personal imperial
di+eritelor bande de pirai.
IAte i susinu privirea +r s tresar, dar pli abia vi.ibil. ,ellaeon %tia, a%a9 iar
acum IAte %tia c el %tia.
3 =i cum cre.i c tratatul cu )oua 7epublic va opri asta4 ntreb 7amic.
3 *ooperarea %i liniile de comunicaii deschise ne vor permite s&i prindem mai
u%or pe cei implicai, spuse ,ellaeon. (ar ace%tia nu vor mai putea s susin c nu +ac
altceva dect a+acerile (mperiului n +elul lor, s .icem, mai deosebit.
3 2dic bnuie%ti c sunt implicai unii din -lot4 ntreb un altul.
3 )u bnuiesc, rspunse ,ellaeon. =tiu.
,entru o perioad, nimeni nu vorbi. ,ellaeon ls tcerea s se a%tearn %i s se
adnceasc, apoi +cu un semn ctre datapadurile din +aa lor.
3 /ar nu despre asta vorbim acum. #ubiectul este tratatul de pace propus, %i dac
l vei spriini. ,ropun s +acem o pau. de o or pentru a avea timp s v !ndii la toate
implicaiile. /iscutai problema ntre voi, dac dorii9 voi +i aici dac avei vreo problem
despre care vrei s m ntrebai n particular.
#e uit, pe rnd, la +iecare dintre ei.
3 $a s+r%itul acestei ore ne vom rentlni, iar eu v voi a%tepta rspunsurile. Mai
avei vreo ntrebare4 -oarte bine atunci9 suntei liberi.
#e ntoarse iar ctre +ereastr, cu spatele la mas, n timp ce ei %i strnser
datapadurile %i datacardurile %i ie%ir n lini%te din ncpere. :%a se nchise %i ,ellaeon
inspir ncet.
3 *omentarii4 ntreb el ntorcndu&se din nou.
7amic nu se mi%case din scaun.
3 )u sunt deloc de acord, spuse tios marele !eneral. )oua 7epublic se va
auto&distru!e o %tim amndoi. #in!urele ntrebri sunt ct de puternic va +i e'plo.ia %i
dac declan%atorul va +i chestia asta cu *aamas&ul despre care se tot aude sau altceva. )u
trebuie s ne umilim a%a n +aa e'tratere%trilor %i a iubitorilor de e'tratere%tri.
3 V nele! po.iia, spuse ,el laeon. 2cesta este ultimul dumneavoastr cuvnt4
;u.ele subiri ale lui 7amic se strnser scurt.
3 )u v spriin tratatul, amirale, spuse el, ridicndu&se. /ar sunt o+ier imperial
%i m voi supune superiorilor mei. /umneavoastr %i Mo++&ii v&ai neles9 dac %i cnd va
+i dat ordinul de a nceta ostilitile, l voi ndeplini.
0 parte din !reutatea de pe umerii lui ,ellaeon se ridic puin.
3 Mulumesc, !enerale, spuse el ncet.
3 Mulumii +amiliei mele %i istoriei sale de serviciu credincios, replic 7amic.
1le mi&au insu+lat sentimentul datoriei %i al loialitii, %i aplec privirea asupra mesei %i
ncepu s %i adune datacardurile.
3 *redei c )oua 7epublic v va accepta o+erta de a stabili o ntlnire4
3 Vom a+la destul de repede, rspunse ,ellaeon. *olonelul Vermel trebuie s +i
auns n sistemul Morishim chiar acum.
3 /a, murmur 7amic. #e ndrept spre u%9 se opri %i se ntoarse. =tii si!ur c
sunt implicate %i bande de pirai4
3 )u e'ist nici o ndoial, l asi!ur ,ellaeon. /in ceea ce am reu%it s pun cap
la cap, piraii sunt an!aai s atace anumite transporturi ale )oii 7epublici. 1i iau prada9
(mperiul obine un !rad de con+u.ie %i de consternare n snul )oii 7epublici9 iar
partenerii din umbr, %tiind ce transporturi vor +i atacate, +ac bani din schimburile de
bunuri %i de a+aceri.
7amic ddu din umeri.
3 n a+ar de ultima parte, mi se pare o activitate de corsari absolut normal.
3 ,oate, accept ,ellaeon. ,roblema este c deci.iile +inale privind ce
transporturi s +ie atacate sunt luate de partenerii din umbr, nu de *omandamentul
#uprem %i nici de *ontrain+ormaiile (mperiale. =i mai e'ist %i indicaii serioase c
celulele n adormire pe care marele amiral Thrawn le&a lsat sunt atacate pentru a o+eri
echipae pentru bande.
3 /ac aceste celule chiar e'ist, mormi 7amic. 1u nu am +ost niciodat
convins de asta.
3 /ac trupele de %oc nu provin din celulele n adormire, atunci conspiratorii le
iau din alt parte, spuse ,ellaeon. #in!ura variant este c le deturnea. din rndul
+orelor re!ulate.
-aa lui 7amic mpietri.
3 /ac se ntmpl a%a ceva, v voi auta personal s i pedepsii pe nele!iuii.
)ici a%a nu avem destule trupe %i echipae. 0chii i se n!ustar puin. =i pe care dintre noi
i bnuii c sunt implicai mpreun cu $ordul @raemon4
3 @eneralul IAte a +ost sin!urul care a reacionat la intrarea lui, rspunse
,ellaeon. ,rin urmare, este suspectul principal. *u ceva noroc, ar putea intra n panic %i
ar putea conduce echipa mea de contrain+ormaii la unii dintre cei implicai.
3 IAte nu va intra n panic, spuse 7amic. /ar ar putea crede c ar +i nelept s&
i averti.e.e.
3 0ricum, mi convine, .ise ,ellaeon. 2cum, dac m iertai, trebuie s petrec
cteva minute cu $ordul @raemon.
3 *a s tra!ei de alt +ir al plasei4
,ellaeon surse ntunecat.
3 *am a%a ceva. )e vom ntlni ntr&o or.
3 -oarte bine, domnule. ,entru o clip, 7amic i cercet +aa. V&a% s+tui s avei
!ri, totu%i. -iecare plas are ceva urt n miloc8 =i oricine ar +i n milocul steia, ar
putea hotr +oarte bine c dac tot lucrea. la un tratat de pace, (mperiul nu mai are
nevoie de un comandant suprem al -lotei. Mai ales de unul care rupe buci din plasa lui.
,ellaeon se uit ctre camera n care $ordul @raemon a%tepta.
3 /a, spuse el ncet. M&am !ndit %i eu la asta.
:%a secret se deschise, iar /isra ridic privirea cnd Tierce intr cu pa%i mari n
camer.
3 1i4 ntreb el. 2i vorbit cu /ora4
3 ntr&un +inal, da. Tierce ddu din cap. 7aportea. c misiunea a +ost mai mult
sau mai puin un succes.
3 Mai mult sau mai puin4
Tierce ridic din umeri.
3 /ora a spus c bruia ntre! spectrul de cnd a ie%it din hiperspaiu, dar c ceva
din semnalul colonelui Vermel ar +i putut scpa nainte ca ei s&i poat lua corveta la
bord.
/isra %uier printre dini.
3 )e!lien.
3 2ceast observaie i&a +ost dea +cut de marele nostru amiral, spuse Tierce.
#e pare c ni%te E&interceptoare %i un Aaht neidenti+icat din preama Morishim&ului s&au
nimerit s +ie prin .ona vectorului de sosire al corvetei atunci cnd el a ie%it din
hiperspaiu.
/isra pu+ni.
3 /in cte %tiu eu, E&interceptoarele nu Bse nimerescC s +ie prin di+erite locuri.
3 #unt de acord, spuse Tierce. *red c au remarcat cumva navele care veneau %i
s&au dus s vad ce se ntmpl. 1ste posibil s +i +olosit vechiul centru de spiona
imperial pe care l&am abandonat pe planet, de%ii cum l&au putut locali.a, nu %tiu.
3 /ora %tie cumva ct din mesaul lui Vermel ar +i putut scpa4
3 *el mult cteva cuvinte, l asi!ur Tierce. =i asta presupunnd c una sau mai
multe dintre navele din pream aveau echipamentul potrivit, ceea ce nu este probabil.
/isra medit.
3 /a, accept el. =i chiar dac l&au avut, cteva cuvinte nu o s atra! atenia
nimnui. )imnui dintre cei care contea., oricum.
3 Mai ales lund n considerare ct de multe cri.e sunt pe punctul de a le veni pe
cap, aprob Tierce.
3 *orect, spuse /isra. *e i&ai .is lui /ora s +ac cu nava %i cu echipaul4
3 2cum este pe drumul de ntoarcere, +cnd un intero!atoriu rapid n acela%i
timp. Maoritatea echipaului, bnuiesc, nu are habar despre misiunea lui Vermel9 pe
aceia i putem aduce napoi n serviciu cu cteva de.vluiri va!i cum c Vermel ar +i pus
la cale o trdare. *t despre Vermel8 7idic din umeri. M !ndeam s l nchidem
undeva n lini%te pentru moment. ,oate l +olosim mai tr.iu.
3 ,are destul de bine, spuse /isra. Vreo veste de la Tra..en %i ceilali4
3 2m primit ultimul lor raport pro!ramat, rspunse Tierce. )u vor putea +i
contactai de acum pn cnd vor +i chemai.
3 :m, mri /isra. Totul prea s mear! con+orm planului.
=i totu%i, toat aceast treab cu Vermel %i posibilul lui mesa scpat l nelini%tea
cumva. -ire%te, nimeni nu l&ar +i putut intercepta9 %i chiar dac ar +i reu%it, cu si!uran l&
ar +i considerat ca +iind de la ni%te contrabandi%ti sau ca +iind o simpl ncercare e%uat de
+urt %i trdare.
3 M !ndesc, domnule maior, spuse el ncet, c poate ar trebui s !rbim puin
pro!ramul nostru. ,entru orice eventualitate.
:rm un moment lun! de tcere.
3 *red c ar +i posibil, spuse Tierce. /ar nu cred c este necesar. )imeni nu va
da atenie incidentului de deasupra Morishimului.
/isra se uit ndelun! la el.
3 1%ti si!ur4
Tierce .mbi subire.
3 @arante..
nre!istrarea rul pn la capt pentru a treia oar %i, n cele din urm, !eneralul
;el (blis o opri.
3 1 la +el de clar ca o ap murdar, i spuse el lui $ando. Totu%i, a% +i pariat c
nu ai +i putut obine nici asta cu tot bruiaul la. -oarte bine lucrat.
3 mi doresc doar s +i obinut mai mult, .ise $ando. 5anson s&a !ndit c
probabil a +ost un +urt %i o trdare care au e%uat.
3 /a, chiar a%a arat, spuse ;el (blis, ucndu&se !nditor cu de!etul n musta.
/ar, cumva, nu cred c a +ost.
$ando l privi.
3 2tunci ce a +ost, domnule4
3 nc nu %tiu, rspunse ;el (blis. /ar s vedem +aptele. (mperiul nu mai are nici
mcar pe aproape destule distru!toare spaiale imperiale ca s le iroseasc pe o simpl
misiune de urmrire. =i l&au vrut viu9 %i au vrut s se asi!ure c nu vorbe%te cu nimeni.
3 (ar el a %tiut c erai aici, remarc $ando. 2proape c se aud vorbele
B@eneralul ;el (blisC.
3 /a, aprob ;el (blis. /e%i a a+la unde m a+lu eu nu mai este mare sco+al. )u
mai inem lucrurile n secret nici pe aproape de cum o +ceam cu cinci ani n urm.
#e roti spre calculatorul su %i ncepu s apese ni%te taste.
3 Mi se pare c se poate au.i pomenit %i numele BVermelC. /ac mi amintesc
bine, e'ista un o+ier imperial cu acest nume n echipa amiralului ,ellaeon.
$ando privi pe videcran la curba planetei de dedesubt %i la luminile din deprtare
ale E&interceptoarelor, care nc +ceau ture.
3 Mie mi se pare c asta ar aduce ceva !reutate teoriei trdrii, su!er el. )u ar
vrea s omoare imediat pe cineva de asemenea ran! %i, cu si!uran, nu ar vrea ca noi s
%tim c a ncercat.
3 ,oate. ;el (blis se uit la ecran. /a, iat&l. *olonelul Mei.h Vermel.
$ando %i des+cu braele.
3 2sta e, atunci.
;el (blis se uc iar cu de!etele n musta.
3 )u, spuse el ncet. (nstinctele mi spun c nu. /e ce s +olose%ti o corvet
corellian dac vrei s treci la du%man4 /e ce nu ceva mai rapid sau mai bine narmat4
#au ceva care s aib nevoie de un echipa mai mic, doar dac nu cei o sut %i ceva de
oameni sunt %i ei trdtori4
3 )u %tiu.
3 )ici eu nu %tiu. ;el (blis scoase datacardul cu nre!istrarea lui $ando. /ar cred
c o s +ac cteva copii dup asta %i o s ncerc s a+lu.
$ando ridic o sprncean.
3 n timpul dumneavoastr liber nemaipomenit de mult4
@eneralul ddu din umeri.
3 0ricum aveam nevoie de un hobbA.
Marea *amer de *onvocare a #enatului )oii 7epublici +usese terminat doar cu
trei luni n urm, construcia ei aprnd din necesitate, dup ce bombele lui Iueller
slbiser structura vechii #li a #enatului dincolo de orice posibilitate de reparare. =i,
de%ii mai e'istau pri care trebuiau +inisate, e+ectul !eneral era n totalitate pe att de
impresionant pe ct promiseser arhitecii. -ostul aranament cu locurile dele!ailor
aranate n semicercuri concentrice, cobornd n interior ctre un podium +usese nlocuit
de o serie de !rupuri de scaune de +orme %i dimensiuni variabile, unite unele de altele prin
scri sau rampe scurte, care +useser a%e.ate aparent la ntmplare, dar care pstrau o
!raie %i un stil unitare. #eparnd !rupurile de scaune, se a+lau panouri din sticl clar sau
de !rilae sculptate ori de balustrade scunde %i di+erene de nlime de un metru sau doi,
dup cum pre+erase +ante.ia arhitecilor. -iecare !rup de scaune avea o priveli%te direct
ctre podiumul central, dar %i un ecran care putea +i re!lat s arate +ie o ima!ine mai de
aproape a podiumului, +ie pe oricare dintre !rupurile de scaune din ncpere.
n multe aspecte, locul i amintea $eiei de minunatul teatru *orioline Marlee de
pe 2lderaan, un renumit palat al artelor, care +usese ntotdeauna sinonim n inima ei cu
politeea, cultura %i civili.aia. -usese sperana ei secret c n+i%area asemntoare a
Marii *amere va auta la ncuraarea acelora%i caliti la senatorii care se adunau aici.
/ar, cel puin ast.i, era clar c nu avea s se ntmple.
3 ,entru a +i si!ur c v nele!, domnule pre%edinte @avrisom, se au.i o voce
aspr de opPuis prin sistemul de sunet al camerei. )e spunei c bothanii au +ost cheia
distru!erii *aamasului %i a !enocidului aproape total comis asupra poporului caamasi.
ns, n acela%i timp, ne spunei c nu ncercai s pedepsii o asemnea atrocitate4
3 )u asta v&am spus, domnule senator, .ise pre%edintele ,onc @avrisom cu
blndee, le!nndu&%i o dat coada %i a%e.nd&o la loc pe ln! picioarele din spate.
,ermitei&mi s repet. :n mic !rup un mic !rup de bothani neidenti+icai pn acum a
+ost implicat n acea tra!edie. /ac %i cnd vom reu%ii s le a+lm numele, cu si!uran
vom +ace n totalitate dreptatea pe care %tiu c o cutm cu toii. ,n atunci, totu%i, pur %i
simplu nu se poate +ace nimic.
3 /e ce nu4 ntreb o e'traterestr cu o claie de pr verde&albstrui %i cu o +a
lun! %i subire. 0 +orshul, o identi+ic $eia cu nesi!uran, repre.entnd cele opt.eci %i
%apte de lumi locuite ale sectorului Gminis din (nelul 1'terior.
3 *onsilierul -eA6lAa nu nea! c au +ost implicai bothani. -oarte bine, atunci<
s +ie pedepsii pe drept pentru aceast pat monstruoas pe obra.ul civili.aiei !alactice.
$eia se uit peste podium la ;ors? -eA6lAa, a%e.at n captul opus al %irului curbat
de nali consilieri. 1'presia %i blana bothanului se a+lau sub control strict, ns simurile
ei 5edi citeau +r !reutate a!itaia %i teama ascunse dup mimica lui. 2vusese, %tia ea, o
lun! conversaie cu capii *lanurilor 7eunite de pe ;othawui chiar naintea acestei
%edine. /up duritatea e'presiei lui, ea !hicea c acea conversaie nu se des+%urase
bine.
3 i nele! sentimentele, doamn senator, spuse @avrisom. Totu%i, trebuie s
sublinie. c indicaiile le!ale ale )oii 7epublici nu sunt la +el cu codurile tradiionale ale
ustiiei +orshul. %i des+cu aripile de pe spatele lun! %i le aduse n +aa lui. Vr+urile
penelor, care puteau apuca, atinser una dintre tastele de pe pupitru %i o seciune a
codului penal al )oii 7epublici apru pe ecranul de deasupra capului su. 2ceste indicaii
nu ne permit s penali.m ntre!ul popor bothan pentru crimele unora dintre membrii lui.
3 =i de ce nu cunoa%tem identitile acestora4 stri! senatorul ishori. l vd pe
consilierul -eA6lAa a%e.at n dreapta dumneavoastr. *e are de spus despre toate acestea4
@avrisom %i ntoarse capul %i privi peste !reabn la -eA6lAa.
3 /omnule consilier -eA6lAa, dore%ti s rspun.i4
-cndu&%i vi.ibil cura, bothanul se ridic n picioare.
3 nele! mnia pe care aceast de.vluire a strnit&o n muli dintre voi, spuse
el. V asi!ur c noi, cei din conducerea clanului bothan, simim aceea%i mnie %i aceea%i
dorin ca +pta%ii acestei crime n!ro.itoare s +ie udecai. =i +ii si!uri c, dac am +i
%tiut cine au +ost ace%ti +pta%i, ne&am +i ocupat de ei demult. ,roblema este c nu %tim.
#e au.i un scurt ipt modulat. /in re+le', $eia sri, identi+icnd cu ntr.iere
sunetul nspimnttor ca +iind echivalentul aArou al unui pu+nituri de scepticism.
3 Te a%tepi s credem84
3 /omnule pre%edinte @avrisom, v&a% cere s&i amintii nc o dat senatorului
din sectorul Moddell s ncete.e cu aceste suneteQ l ntrerupse +urios un alt senator.
Vibraiile dea m&au +cut s pierd dou ou n aceast sesiune %i, dac nu&mi pot
ndeplini clocirile anuale con+orm pro!ramului, voi pierde att statutul meu ct %i orice
posibilitate de a +i renumit de ctre adunarea sectorului meu.
3 /in partea mea, ar +i o u%urare, interveni altcineva nainte ca @avrisom s
poat rspunde. :nii dintre noi sunt stui de +olosirea preioaselor tale ou ca scu.
pentru tot ce nu&i convine8
Vr+urile aripilor lui @avrisom atinser o tast %i vocea se ntrerupse cnd
sistemul de sunet se opri. ,entru nc un minut, voci +urioase continuar s se +ac au.ite,
rsunnd nedeslu%it din di+erite pri ale ncperii, nainte s tac n sil cnd participanii
%i ddur seama c niciuna dintre loviturile lor verbale nu aun!ea la destinatarul ales.
@avrisom mai a%tept cteva secunde nainte de a porni iar sistemul de sunet.
3 ,rolo!ul constituiei )oii 7epublici, spuse el ncet, ndeamn toate lumile
membre s se poarte ntre ele ntr&un mod civili.at %i acceptabil. 0are membrii acestui
#enat ar trebui considerai ca supunndu&se unui standard mai sc.ut4
3 Vorbii de civili.aie, domnule pre%edinte @avrisom, spuse ncruntat un bamim
nalt. *um putem noi, cei din #enatul )oii 7epublici, s ne considerm civili.ai dac nu
ne artm repulsia pentru crima oribil comis mpotriva poporului caamas4
$eia %i drese !lasul.
3 2% dori s reamintesc #enatului, .ise ea, c orice rol ar +i ucat un !rup de
bothani, nu e'ist nici un indiciu c vreunul dintre ei ar +i participat la distru!erea
*aamas&ului. 2cesta, mi se pare mie, ar trebui s +ie punctul central al mniei %i dreptii
voastre.
3 2dic ncerci s i scu.i pe bothani4 ntreb un senator pe care nu l recunoscu.
3 n plus de asta, adevraii +pta%i erau, nendoielnic, a!eni ai senatorului, pe
atunci, ,alpatine, adu! altcineva din captul opus al ncperii. Toi ace%ti a!eni au +ost,
cu si!uran, distru%i n timpul r.boiului nostru chinuitor de lun! mpotriva (mperiului.
3 1%ti si!ur4 interveni o alt voce. nc mai a+lm adevrata dimensiune a
minciunilor mpratului ,alpatine mpotriva popoarelor acestei !ala'ii. *ine poate spune
c a!enii lui nu se a+l nc printre noi4
3 2cu.i pe vreunul dintre noii
3 /ac tu te simi, eu ce vin am4 replic cellalt. nc mai e'ist .vonuri despre
a!eni imperiali rspndii printre noi8
/in nou @avrisom atinse butonul de oprire %i din nou de.baterea +u redus la voci
ndeprtate care stri!au inutil una la alta. $eia ascult cum cearta care tocmai ncepea se
stin!ea, mulumind pentru a mia oar -orei c nu mai era, cel puin temporar, la
conducerea acestui balamuc.
Vocile se stinser ntr&o tcere tensionat. @avrisom aps iar butonul.
3 #unt si!ur c senatorul din sectorul *horlian vorbea doar la +i!urat, spuse el cu
calmul su imperturbabil obi%nuit. n orice ca., aceast de.batere a dep%it demult orice
limit %i, prin urmare, va +i suspendat pentru moment. /ac documentul pe care doamna
consilier 0r!ana #olo l are va putea +i reconstituit pn la punctul n care s poat +i
descoperite nume, vom redeschide aceast discuie. ,n atunci, e'ist multe alte
probleme crora trebuie s le acordm atenie.
#e uit la ecran, apoi n dreapta lui.
3 Vom ncepe cu raportul *omisiei 1conomice. /omnule senator Suedli+u4
7aportul *omisiei 1conomice a +ost mai lun! dect de obicei, dou le!i +iind
pre.entate #enatului pentru de.batere. 2ceasta era n sine ceva destul de neobi%nuit<
deoarece +iecare senator era limitat la a propune o sin!ur le!e pe an %i deoarece pentru
ca +iecare dintre ele s treac prin comisie era nevoie de un vot maoritar, cele mai multe
dintre le!ile propuse nu %i !seau niciodat spriinul necesar pentru a aun!e n
de.baterea #enatului. Mai mult, doar o mic parte dintre cele puine care reu%eau
supravieuia anali.ei #enatului %i deveneau le!i.
=i chiar a%a trebuia s +uncione.e sistemul. *u aproape o mie de senatori %i cu
+iecare dintre ei repre.entnd ntre cinci.eci %i dou sute de lumi nu e'ista un mod prin
care *oruscant&ul s poat avea !ri, cu adevrat, de interesele tuturor +iinelor care
+ormau )oua 7epublic. 2ceast ultim modi+icare a #enatului l redusese pe acesta la
puin mai mult dect a asi!ura aprarea public %i a media disputele dintre sectoarele
membre. @uvernarea mai obi%nuit, de .i cu .i, se des+%ura la nivelurile local,
districtual, re!ional, planetar, de sistem %i de sector.
*iva dintre senatori, amintindu&%i .ilele de !lorie ale Vechii 7epublici,
mormiau, oca.ional, despre +aptul c #enatul era redus la ceea ce ei considerau a +i ceva
mai mult dect o societate de de.bateri elaborat. ,entru maoritatea, totu%i, cea mai vie
amintire era cea a dominaiei *oruscantului din timpurile ntunecate ale (mperiului. 0
!uvernare central relativ slab era e'act ce doreau ace%tia.
/up cum se dovedi, *omisia 1conomic era sin!ura care avea propuneri de le!i
sau, de alt+el, sin!ura care avea ceva de raportat. @avrisom trecu n revist restul
comisiilor cu u%urin %i rapiditate, ncheind %edina la mai puin de dou ore dup ce
ncepuse.
=i totu%i, $eia bnuia, chiar n timp ce se altura revrsrii de +iine care ie%eau
din ncpere, c niciunul dintre senatorii sau nalii consilieri nu va +i ocupat cu treburi
obi%nuite n aceast dup&amia.. *aamas va +i n minile tuturor. *aamas %i dreptatea.
#au poate r.bunarea.
3 nlimea voastr4 spuse o voce %ovielnic prin murmurul conversaiilor.
$eia se opri %i ridic o mn.
3 2ici, K,0.
3 2h, spuse robotul, croindu&%i nesi!ur drum prin mulime ctre ea. #per c
ntrunirea a decurs bine4
3 2tt de bine pe ct te poi a%tepta, avnd n vedere circumstanele, i .ise $eia.
2i primit vreun mesa despre datacard de la tehnicieni4
3 /in pcate, nu, spuse K,0, prnd c re!ret. /ar am un mesa de la cpitanul
#olo. #&a ntors %i v a%teapt.
$eia simi c inima i btea mai tare.
3 2 spus ceva despre misiunea pe (phi!in4
3 /in pcate, nu, se scu. K,0 iar. 2r +i trebuit s l ntreb4
3 )u, e bine, l lini%ti $eia.
3 )u prea dispus s vorbeasc prea mult, re+lect robotul. #&ar +i putut s nu mi
rspund chiar dac l&a% +i ntrebat.
$eia .mbi.
3 ,robabil c nu, aprob ea, o sut de amintiri duioase despre soul ei venindu&i
n minte. ,lnuise s se duc direct la biroul ei pentru a se uita pe o parte din muntele de
hrtii care o a%tepta pe mas. 2cum, brusc, se hotr c asta mai putea a%tepta. "an
probabil c o a%tepta n apartamentul lor8
3 /oamn consilier 0r!ana #olo4 spuse o voce de ln! ea.
$eia se ntoarse, cu o strn!ere de inim. Vocea %i pro+ilul mental8
=i avea dreptate. 1ra, ntr&adevr, @hic /'6ono, senatorul ishori.
3 /a, domnule senator /'6ono4
3 2% dori s vorbesc cu dumneavoastr, spuse cellalt cu +ermitate, n birou.
2cum.
3 *u si!uran, .ise $eia, inima strn!ndu&i&se %i mai mult. 1moiile
e'traterestrului artau ncordare, dar asta era tot ce putea citi. :rmai&m.
%i croir drum prin +luviul de +iine, K,0 luptndu&se s in pasul, %i intrar n
coridoul lateral cotit n care membrii naltului *onsiliu %i aveau birourile. $eia l .ri pe
-eA6lAa intrnd n biroul lui9 apoi trecur de curb8
$eia se opri brusc, un o+tat u%or scpndu&i de pe bu.e nainte s l poat
mpiedica. ,reocupat cu !ndurile ei %i cu pre.ena cumva cople%itoare al lui /'6ono
ln! ea, nu %i ntinsese simurile nainte prin coridor. Trei persoane stteau n +aa
biroului ei< una dintre ordonanele lui /'6ono %i dou +iine .velte, nvluite complet n
mantii cu !lu!.
3 /oresc s vorbeasc cu tine, spuse /'6ono aspru. 0 s vorbe%ti cu ei4
$eia n!hii, amintirile purtnd&o napoi, n copilria ei de pe 2lderaan, cnd tatl
ei adoptiv, ;ail 0r!ana, i dduse voie s l nsoeasc ntr&o cltorie personal pe
(nsulele de #ud8
3 /a, i .ise ea ncet lui /'6ono. 2% +i onorat s vorbesc cu prietenii ti caamas.
/up +elul n care se des+%urau de obicei %edinele #enatului, "an se a%teptase s
mai piard vremea prin biroul $eiei cel puin nc umtate de or pn cnd ea se va
ntoarce. ,rin urmare, a +ost u%or surprins cnd abia dac se a%e.ase con+ortabil n biroul
privat al soiei lui %i sunetul aerului sub presiune l anun c u%a biroului public tocmai
se deschisese.
%i ddu os picioarele de pe colul mesei %i le a%e. n lini%te pe podea, ridicndu&
se la +el de tcut de pe scaunul ei %i p%ind ctre u%a care desprea cele dou seciuni ale
biroului. n trecut, ar +i ncercat s o surprind srind a+ar, mbri%nd&o %i srutnd&o.
/ar abilitile ei 5edi tot mai bune trans+ormaser demult ncercrile lui de a se +uri%a n
spatele ei ntr&un e'erciiu inutil.
,e ln! asta, a o +ace de rs cu o +ars %colreasc ar +i n+uriat&o %i mai mult pe
el dect, probabil, c era dea din cau.a chestiei de pe (phi!in. Mai ales dac nu era
sin!ur.
=i nu era. *u urechea lipit de u%, putea au.i cel puin nc dou voci n a+ar de
cea a $eiei.
,entru o clip sttu acolo, a%teptnd s vad dac i va po+ti nuntru pe vi.itatori
sau dac l va chema pe el a+ar pentru a&i saluta. *u si!uran %tia dea c el era acolo.
/oar dac nu pre+era s l in ascuns8
(ar apoi, la masa ei din cealalt parte a camerei, ecranul inter+onului se aprinse
brusc.
3 nele!ei c nu dorim s crem probleme nimnui, spunea cineva. )u dorim
r.bunare, iar pentru dreptate este mult prea tr.iu.
ncruntndu&se, "an se ntoarse la birou. /eci a%a. $eia voia ca el s asculte
conversaia, dar nu voia s +ie acolo. #au nu voia ca oricine erau interlocutorii ei s %tie
c erau ascultai.
(ar apoi se uit pentru prima dat cu atenie la ecran %i i nelese, dintr&o dat,
reinerea. 1rau doi ishori8 =i doi caamasi.
3 )u este vorba despre r.bunare, insist unul dintre ishori. ,robabil un senator,
hotr "an, dac mpletitura complicat de pe epoletul lui indica ceva. =i nu este
niciodat prea tr.iu pentru dreptate.
3 /ar crui scop ar servi aceast a%a&.is dreptate4 l contra.ise ncet unul dintre
caamasi. $umea noastr este distrus, iar noi am rmas puini %i mpr%tiai. 0are
pedepsirea bothanilor ar ndrepta totul miraculos4
3 ,oate c da, .ise ishori&ul, ncepnd s ridice tonul. @ndea iute %i pro+und, cu
tot cu mnia aceea tipic ishori. "an se strmb, amintirea ncercrilor lui de ne!ociere
ratate de pe (phi!in .!ndrndu&l.
3 /ac bothanii sunt declarai vinovai %i sunt obli!ai s plteasc daune8
$a cellalt capt al mesei, comunicatorul sun. *analul de comunicaii private al
$eiei, observ "an cu neca.. Tocmai cnd discuia ncepea s devin interesant9 dar
probabil c era unul dintre copii %i chiar trebuia s rspund. ,unnd canalul inter+onului
s nre!istre.e restul conversaiei ceea ce probabil era ile!al, dar nu&i psa opri
volumul di+u.orului %i aps butonul comunicatorului.
)u erau copiii, nici Hinter, nici mcar vreunul dintre no!hri.
3 #alut, #olo, spuse Talon Iarrde. )u m a%teptam s te !sesc pe canalul sta.
3 )ici eu, rspunse "an ncruntndu&se la contrabandist. /e unde ai +recvena
asta4
3 #oia ta mi&a dat&o, +ire%te, .ise Iarrde, reu%ind s par necinstit %i inocent n
acela%i timp. 2m adus&o aici de pe HaAland n #lbaticul Iarrde. *redeam c %tii.
3 /a, mi&a trimis un mesa scurt despre asta, spuse "an. Totu%i, nu %tiam c ai
pclit&o s&i dea +recvena ei personal.
Iarrde .mbi, apoi deveni serios.
3 /intr&o dat avem ni%te probleme +oarte periculoase, prietene, spuse el. $eia %i
cu mine am hotrt c ar putea +i util ca eu s pot lua le!tura cu ea, s .icem, discret.
nc nu i&a .is despre datacardul *aamas pe care l&am adus de pe HaAland4
0chii lui "an +u!ir ctre ecranul inter+onului %i ctre cei doi caamasi.
3 )u, nu am apucat s vorbesc cu ea de cnd m&am ntors, spuse el. /ar se
ntmpl c tocmai acum sunt doi caamasi n biroul ei public. mpreun cu civa ishori.
Iarrde %uier ncet printre dini.
3 /eci ishorii se implic. *eea ce nseamn c diamala vor trece, nendoielnic,
de partea cealalt.
3 0h, +r ndoial, aprob "an. ,artea cealalt a cui4
3 )u cred c mai e vreun secret, spuse Iarrde. *el puin nu pentru cercurile
nalte n care te nvri n ultima vreme. #unt si!ur c $eia o s te pun la curent mai
tr.iu, dar ideea e c am descoperit c un !rup de bothani nc neidenti+icai a sabotat
scuturile *aamasului n aunul distru!erii planetei.
"an simi cum i se strn!ea stomacul.
3 Minunat, mri el. )emaipomenit. /e parc nu e'ist dea destui care s&i
urasc pe bothani. 2sta ne mai trebuia.
3 #unt de acord, .ise Iarrde. #per c #enatul este n stare mcar s par c are
situaia asta sub control. Motivul principal pentru care am sunat era s i spun $eiei c
prietenul nostru Ma..ic l&a prins pe $a? 5it, devaronianul care a !sit datacardul. $&am
nchis %i l in acolo ct vrea ea. /in pcate, se pare c dea a rspndit vestea peste tot pe
unde l&au dus picioru%ele lui %i +lu'ul de credite. )u cred c mai e'ist vreo %ans de a
pstra aceast problem secret n ierarhia )oii 7epublici.
3 /a, bine, lucrurile mer!eau prea +rumos, oricum, .ise "an amar. Mulumesc.
3 ,entru puin, rspunse Iarrde indi+erent. =tii c sunt ntotdeauna la dispo.iia
voastr.
3 2sta&i bine, spuse "an. ,entru c mai am o problem de care a% vrea s te
ocupi.
3 /esi!ur. ;anii !hea sau n cont4
3 2m avut o mic n+runtare cu ni%te pirai pe ln! (phi!in, spuse "an i!nornd
ntrebarea. :n !rup destul de mare< aveau un cruci%tor Ialotli, cteva nave de susinere
corelliane %i civa vntori stelari *orsar.
3 :n !rup bine echipat, aprob Iarrde. ,e de alt parte, trebuie s +ii nebun s
ataci un loc ca (phi!in +r s ai destul putere de +oc.
3 Tot m&a surprins puin, spuse "an. /ar uite care&i partea mai tare. $u?e .ice c
la bordul cruci%torului erau clone.
1'presia +eei lui Iarrde nu se schimb, dar liniile din colurile ochilor i se
ncordar vi.ibil.
3 *hiar a%a, spuse el. =tii %i ce +el de clone4
3 )&a .is, rspunse "an. 2i au.it de vreo band de pirai care are echipae
+ormate din clone4
3 /in cte mi amintesc, nu, spuse Iarrde mn!indu&%i barba !nditor.
;nuiesc c sunt rm%iele marii o+ensive imperiale din urm cu .ece ani. Marele amiral
Thrawn a avut Muntele Tantiss destul timp pentru a +ace multe clone.
3 =i ce caut ele la o band de pirai4 insist "an. )u cre.i c ce&a mai rmas din
(mperiu ar vrea s le pstre.e pentru sine4
3 *orect, accept Iarrde. ,e de alt parte, poate c s&au hotrt c e mai e+icient
s le vin.i uneia sau mai multor bande de pirai pe post de consilieri sau de r.boinici de
elit. ,oate c n schimbul ale!erii intelor sau a unei pri din prad.
3 #&ar putea, spuse "an. #&ar putea %i ca vreo band de pirai s&%i +i !sit
propria provi.ie de cilindri de clonare.
$ui Iarrde i .vcni bu.a.
3 /a, aprob el ncruntat. #e poate ca a%a s stea lucrurile.
3 =i noi ce +acem4
3 *red c ar +i bine s m ocup de asta, spuse Iarrde. # vd ce pot a+la. 7idic
u%or o sprncean. ;ani !hea sau n cont4
"an %i ddu ochii peste cap. /e +iecare dat cnd l credea pe Iarrde pe punctul
de a +ace ceva nobil %i altruist, cellalt !sea ntotdeauna o cale s i aminteasc lui "an
c relaia lui cu )oua 7epublic era una strict pro+esional.
3 M dau btut, spuse el. Totu%i, ce te&ar +ace s treci de partea noastr4
3 0h, nu %tiu, rspunse Iarrde !nditor. ,e tine ce te&a ademenit s renuni la
viaa lipsit de !rii a unui comerciant independent4
"an se strmb.
3 $eia.
3 1'act, spuse Iarrde sec. 2cum, dac are o sor8 nu cred c are, nu4
3 /in cte %tiu, nu, .ise "an. /e%i cu +amilia #?Awal?er nu poi +i niciodat
si!ur.
3 )&o s mor de nerbdare, spuse Iarrde. 2tunci, +acem asta n cont. /iscutm
preul mai tr.iu.
3 1%ti +oarte !eneros.
3 =tiu, rspunse Iarrde. *ui raporte., ie sau lui $u?e4
3 Mai bine mie, spuse "an. #&ar putea s nu&l prin.i9 s&a dus s vne.e ni%te
pirai pe cont propriu.
3 Mi s +ie, .ise Iarrde ncruntndu&se. 2% putea s ntreb dup cine s&a dus4
3 /up banda *avrilhu. $e&a a+lat locaia uneia dintre vi.uine de la
*ontrain+ormaiile )oii 7epublici e o a!lomerare de asteroi.i n sistemul Iauron %i s&
a hotrt s se strecoare acolo %i s arunce o privire.
3 nele!, spuse Iarrde. ;nuiesc c e prea tr.iu s l mai chemi napoi4
3 ,robabil, rspunse "an. #tai lini%tit, $u?e poate s&%i poarte de !ri.
3 )u de asta mi +ceam eu probleme, .ise Iarrde. M !ndeam c apariia lui
brusc i&ar putea !oni sub pmnt, unde nu&i mai putem prinde.
3 1i, dac se sperie a%a u%or, nu sunt prea periculo%i, nu4
3 *red c poi s prive%ti lucrurile %i a%a. Iarrde se opri %i o umbr pru s i
treac pe +a. * vorbeam despre $u?e, ce mai +ace el4
"an l studie pe contrabandist, ncercnd s&i desci+re.e schimbarea brusc a
e'presiei.
3 ;ine, cred, spuse el precaut. /e ce4
3 0 presimire, spuse Iarrde. n ultima vreme, Mara a +ost ciudat de a!itat %i a
prut cam sensibil o vreme, dup ce ne&am ntlnit cu $eia pe HaAland. 2m cre.ut c
are vreo le!tur cu el.
3 *e ciudat c ai adus vorba, .ise "an scrpinndu&%i !nditor brbia. 2m avut
aceea%i sen.aie despre $u?e ultima dat cnd i&am pomenit de Mara. *oinciden4
3 ,oate, rspunse Iarrde. ,e de alt parte, amndoi sunt destul de puternici n
ceea ce prive%te -ora. ,oate c se ntmpl ceva ce simt amndoi.
3 #e poate, spuse "an ncet. /e%i asta nu e'plica cealalt chestie prin care $u?e
pruse s treac pe (phi!in. )u4
3 # +ie clonele astea4
Iarrde ddu din umeri.
3 Voi ncerca s vorbesc cu ea despre asta. ,oate !sesc o cale s&i +ac s se
ntlneasc.
3 /a, e ceva vreme de cnd n&au mai vorbit, aprob "an. 0 s ncerc %i eu cu
$u?e cnd se ntoarce.
3 ;ine, .ise Iarrde. ntre timp, a% +ace bine s m ocup de problema asta cu
piraii. Transmite&i $eiei la revedere de la mine, dac dore%ti, %i spune&i c pstrm
le!tura.
3 #i!ur, rspunse "an. )oroc la vntoare.
Iarrde .mbi, apoi ecranul rmase !ol.
"an se ls pe spate n scaun, uitndu&se ncruntat n !ol. *aamas. 1ra, dup cum
i spusese lui Iarrde, e'act ce&i lipsea )oii 7epublici acum.
,entru c nu era doar asta, de%ii doar *aamas era, cu si!uran, destul de ru.
,roblema mai mare era c a scoate iar la lumin *aamasul avea s de.!roape amintirile a
o mie de alte atrociti comise de unii sau de alii n decursul timpului. Vechi animo.iti,
vechi du%mni, vechi con+licte !ala'ia era presrat cu ele. 1ra ceea ce +cuse ca
oameni precum Iarrde %i ca el %i *hewie, de alt+el s triasc bine din contraband.
1'istau att de multe pri ale att de multor con+licte crora contrabandi%tii s le vnd
lucruri.
,e parcursul ultimelor cteva .eci de ani, nevoia unei re.istene comune mpotriva
(mperiului inuse ascunse cele mai multe dintre aceste resentimente. /ar nu o mai +cea.
2meninarea imperial era att de mic acum, nct era de rs. /ac chestia asta cu
*aamas scotea iar la supra+a toate acele probleme vechi8
Tresri cnd u%a din stn!a lui se deschise cu un %uierat.
3 ;un, spuse $eia ncet, intrnd n camer.
3 0h. ;un, .ise "an ridicndu&se n picioare %i aruncnd cu ntr.iere o privire
ctre ecranul inter+onului. ,reocupat mai nti cu Iarrde %i apoi cu !ndurile lui, nici nu
observase cnd plecaser oaspeii $eiei.
3 #cu.e n&am +ost atent.
3 )u&i nimic, spuse $eia, vrndu&se la pieptul lui pentru o scurt mbri%are.
#au nu chiar att de scurt. 7mase acolo, apsndu&se cu putere, inndu&l strns.
3 Tocmai am vorbit cu Iarrde, .ise "an, prul ei !dilndu&i bu.ele. Mi&a spus
ce ai a+lat despre *aamas.
3 2vem probleme, "an, spuse $eia cu vocea n+undat de cma%a lui. )u %i dau
seama nc, cei mai muli dintre ei. /ar asta ar putea +i cea mai mare ameninare cu care
s&a con+runtat vreodat )oua 7epublic. #&ar putea chiar s ne de.bine.
3 0 s +ie bine, o lini%ti "an, simindu&se un pic mulumit, n ciuda serio.itii
momentului. *ei mai muli dintre senatorii de aici nu %i dduser seama de pericolul
problemei *aamasului, dar el o +cuse. 2m ie%it cu bine din rebeliunea de pe 2lmania,
nu4
3 )u&i acela%i lucru, spuse $eia. Iueller era un om tulburat, care se npustea
asupra oricui, iar )oua 7epublic ncerca s l opreasc +r s par tuturor c devine o
nou versiune a (mperiului. *eea ce va +ace *aamas va +i s polari.e.e oamenii buni %i
cinstii, cu toii dorind sincer dreptatea, dar care nu cad de acord asupra a ceea ce ar
trebui s nsemne dreptatea.
3 Tot va +i bine, insist "an, lund&o de mini %i mpin!nd&o destul de departe
de el pentru a o putea privi cu serio.itate n ochi. # nu renunm nainte de a ncepe, da4
#e opri, cuprins dintr&o dat de o bnuial n!ro.itoare.
3 /oar dac, adu! el ncet, nu s&a terminat dea. =tii ceva n plus4
3 )u, spuse $eia, evitndu&i privirea. #imt ceva despre .ilele urmtoare. :n nu
%tiu9 un punct de cri., cred, n care ceva +oarte important se va putea ntmpla ntr&un +el
sau altul.
3 /espre *aamas4 ntreb "an.
3 )u %tiu, o+t $eia. 2m ncercat s medite., dar pn acum nu am reu%it s a+lu
mai mult. Tot ce %tiu este c a nceput cnd m&am ntlnit cu Iarrde pe HaAland %i am
citit mpreun datacardul despre *aamas.
3 Mm, spuse "an, dorindu&%i acum s +i ncercat s l convin! pe $u?e s
renune la vntoarea lui privat de pirai. 2r +i putut s&o aute pe $eia s %i concentre.e
sentimentele acelea. 1i, nu&i +ace !rii, o s te prin.i tu. ,uin lini%te puin a+eciune
din partea soului tu %i i va sri imediat n ochi.
$eia i .mbi, o parte din ncordare prsindu&i +aa.
3 2sta vrei tu acum4 ,uin a+eciune din partea nevestei tale4
3 ,rimul lucru pe care l vreau este s te scot pe tine de aici, i spuse "an, lund&
o de mn %i ndreptnd&o ctre u%. 2i nevoie de puin lini%te %i pace9 %i o dat ce se
ntorc copiii de la ore, vei avea +oarte puin din amndou. "ai s ne bucurm de el ct
mai putem.
3 Mie mi convine, o+t $eia. )u cred c acum +ac altceva dect s se certe pe
dreptate %i r.bunare. ,ot s +ac asta %i +r autorul meu.
3 #i!ur, spuse "an. )&o s se ntmple nimic important n !ala'ie n urmtoarea
or.
3 1%ti si!ur4
"an o strnse de mn ncuraator.
3 @arante. pentru asta.
$uminile de pe punte plpir %i n videcrane, cerul pestri al hiperspaiului
dispru.
/ar nu se trans+orm n modelul obi%nuit al liniilor de stele. /e data aceasta, cnd
cerul pestri dispru, dispru ntr&un ntuneric total.
=i o orbire total.
,entru ceva timp, cpitanul )al!ol se holb prin videcranul Tiranicului la vid,
luptndu&se cu sentimentul !reos al vulnerabilitii.
ntr&adevr, s ias din hiperspaiu cu distru!torul lui spaial imperial n timp ce
era n modul de invi.ibilitate i adusese n sistemul ;othawui complet orbi %i sur.i, ceea
ce putea +i o po.iie de.astruoas pentru o nav de lupt. /ar n acest ca., desi!ur,
ecranul de invi.ibilitate +uncionase %i invers, ascun.ndu&i de inamici. Totu%i, toate
celelalte lucruri +iind la +el, nu era un schimb pe care ar +i ales de bunvoie s l +ac.
3 7aport din cal, spuse o+ierul coordonator de lupt. )avele de cercetare au
plecat.
3 2+irmativ, .ise )al!ol cercetnd ct putea mai mult din ntunericul de a+ar
+r s %i mi%te capul nu ar +i +ost bine ca echipaul s l vad uitndu&se de colo&colo la
nimic. Rri una dintre luminile de po.iie ie%ind de sub caren9 apoi cerceta%ul travers
!rania ecranului de invi.ibilitate %i dispru.
(nspir adnc, ntrebndu&se nc o dat, n numele (mperiului, ce cutau el %i
ceilali aici. 2colo, n biroul lui Mo++ /isra, mpreun cu Tra..en, 2r!ona %i /ora, totul
pruse destul de chib.uit. 2ici, n slbticia sistemului ;othawui, la milioane de
?ilometri deprtare de orice, nu mai prea a%a de nelept.
,e de alt parte, cte dintre planurile marelui amiral Thrawn pruser vreodat
mcar pe departe chib.uite pn cnd loviser n du%man4
)al!ol pu+ni pentru el. )u servise niciodat direct sub Thrawn, nici sub alt mare
amiral al mpratului, a%a c nu reu%ise niciodat s&%i +orme.e o prere personal despre
abilitile lor. Totu%i, chiar %i privind de la mar!inea ma%inriei de r.boi a lui Thrawn,
acolo unde l duseser ndatoririle Tiranicului n cea mai mare parte a timpului, )al!ol
trebuia s recunoasc +aptul c (mperiul se descurcase destul de bine ct marele amiral
Thrawn +usese la comand. nainte s +i +ost omort de acel trdtor no!hri, 7u?h.
#au pruse c +usese omort. 2sta +usese o scamatorie iscusit. *um o +cuse,
totu%i4
Mai la obiect, de ce se ascunsese atia ani, lsnd nebuni me!alomani %i
incompeteni, ca amiralului /aala, s sece (mperiul de resurse +r s obin nimic4
=i de ce acum, cnd se ntorsese, i se alturase lui Mo++ /isra, dintre toi4
)al!ol se strmb pentru sine. )u&i plcuse niciodat de /isra. )iciodat nu
avusese ncredere n el, pn la urm ntotdeauna i pruse lui )al!ol a +i tipul de om
care s&ar lupta cu +erocitate s&%i pstre.e partea de rm%ie ale (mperiului dect s o
vad crescnd n interesul cuiva. /ac Thrawn i se alturase acestuia, poate c nu era
chiar a%a de inteli!ent pe ct spunea le!enda.
/esi!ur, /ora !arantase cu trie pentru marele amiral, att pentru caracterul
acestuia, ct %i pentru !eniul su militar. /ar apoi, 2r!ona !arantase la +el de +erm pentru
competena lui /isra. /eci ce %tiau %tia4
/ar, cel puin, se ntorsese chiar Thrawn. 2nali.a !enetic pe care o +cuse
con+irmase asta dincolo de orice ndoial. 1ra Thrawn %i toat lumea spunea c era un
!eniu. )u avea altceva de +cut dect s spere c aveau dreptate.
0 mi%care din stn!a lui i atrase atenia %i se ntoarse pentru a vedea una dintre
navele cerceta% traversnd mar!inea ecranului de invi.ibilitate %i schimbndu&%i cursul
pentru a rmne nuntru.
3 1i4 ntreb )al!ol.
3 #untem aproape deasupra, domnule, raport o+ierul de comunicaii. 0 mic
schimbare de curs %i vom +i acolo.
3 Transmite direcia ctre navi!ator, comand )al!ol, de%ii dac nu se
ntmplase dea, avea s +ie +urios. )avi!ator, s mer!em. *olonele, ce %tii despre
)imicitorul %i Mna&de&-ierQ
3 *erceta%ii no%tri au stabilit contactul cu ei, domnule, rspunse o+ierul de
control al navei. )e coordonea. cursul pentru a +i si!uri c nu ne lovim unii de alii.
3 2r +i bine, averti. )al!ol cu rceal. 1ra destul de ru c se +uri%au orbi %i
sur.i pe aici9 ar +i +ost culmea umilirii pro+esionale dac cele trei distru!toare spaiale ar
+i reu%it s&%i ncurce drumurile lor nev.ute %i s se i.beasc unele de altele. 2r +i +ost %i
mai ru dac ecranele de invi.ibilitate s&ar +i oprit %i ntre!ul spectacol s&ar +i des+%urat
n spaiu liber, s l vad ntre!ul sistem ;othawui.
/ar deocamdat, desi!ur, nu puteau vedea. Dsta era tot scopul e'erciiului. n
ceea ce privea aparatul de aprare planetar al bothanilor, nu e'ista nimic acolo, n a+ara
ctorva mici nave care se mi%cau aparent +r int.
Mici nave8 =i o comet nu chiar a%a de mic.
3 #untem pe drum, cpitane. T1#, cinci minute.
)al!ol ddu din cap.
3 2+irmativ.
ncet, minutele treceau. )al!ol privea ntunericul de dincolo de videcran, .rind
uneori cte o lumin de po.iie, cnd vreunul dintre cerceta%i i si se strecura pe sub vlul
ecranului de invi.ibilitate pentru a veri+ica naintarea Tiranicului %i apoi se +uri%a iar
a+ar. *ronometrul aunse la .ero simi nava imens ncetinind8
(ar apoi, brusc, iat&o, la tribord< o bucat de piatr %i de !hea murdare
strpun!nd mar!inea ecranului, alunecnd iute dinspre pupa.
3 2coloQ .ise el repede. Trecem de eaQ
3 )e ocupm de asta, domnule, rspunse navi!atorul. /estul de si!ur, chiar n
timp ce )al!ol privea, mi%carea spre spate a mar!inii cometei se opri, apoi se ddu napoi
ncet pn cnd aunse deasupra tribordului, chiar n +aa suprastructurii de comand.
3 )e&am stabili.at, cpitane.
3 ,armele4
3 )avetele le aduc acum, domnule, raport un alt o+ier. Vor +i le!ate n .ece
minute.
3 ;ine. ,armele nu erau destul de puternice pentru a ine +i.ic la un loc
distru!torul spaial %i cometa, +ire%te. #copul lor era acela de a&i o+eri navi!atorului
indicaiile necesare pentru a se asi!ura c cele dou corpuri care orbitau %i pstrau relativ
po.iiile n timp ce cometa %i continua a!ale drumul ctre ;othawui.
3 Vreo veste de la celelalte dou distru!toare spaiale4
3 Mna&de&-ier a +ost ancorat cu succes, raport o+ierul de comunicaii.
)imicitorul se a+l n po.iie9 ar trebui s +ie ancorai cam n acela%i timp cu noi.
)al!ol ddu din cap, inspirnd adnc %i e'pirnd n tcere. /eci reu%iser.
2unseser, probabil neobservai de bothani. (ar acum nu mai era nimic de +cut dect s
a%tepte. =i s spere c marele amiral Thrawn era ntr&adevr !eniul despre care toat
lumea susinea c este.
3 /a, bine, spuse brbatul unsuros de pe ecranul comunicatorului, cu ochii miii
de nencredere. # mai ncercm o dat.
3 /ea i&am .is de dou ori, spuse $u?e, punndu&%i o not de oboseal iritat n
voce %i n e'presia +eei. )&o s se schimbe doar pentru c a%a cre.i tu c o s se
ntmple.
3 /eci spune&mi din nou. Te cheam84
3 Mensio, rspunse $u?e obosit, uitndu&se pe videcran la sutele de asteroi.i
care pluteau pe ln! el %i ntrebndu&se pe care dintre ace%tia se ascundea santinela cu
care vorbea.
3 $ucre. pentru Hesselman %i am un transport pentru voi. *e parte nu nele!i4
3 # ncepem cu cea despre tine %i Hesselman, mri omul. )u mi&a pomenit
niciodat despre cineva numit Mensio.
3 0 s&l pun s&i trimit lista complet a echipaului cnd m ntorc, spuse $u?e
sarcastic.
3 2i !ri, se rsti cellalt. 0 vreme se uit +i' la +aa lui $u?e. 2cesta i ntoarse
privirea, ncercnd s par ct mai plictisit %i mai nepstor posibil. ,n la urm, +i!ura
lui $u?e #?Awal?er era, probabil, cea mai cunoscut din !ala'ie. /ar cu prul %i pielea
nne!rite, cu o barb arti+icial, cu ochii +cui s par oblici n stil !ore.h %i cu dou
cicatrice br.dndu&i un obra., ar +i trebuit s +ie de nerecunoscut.
3 2lt problem este c de obicei ,inchers +ace cursa asta, .ise santinela ntr&un
+inal. *um de nu&i aici4
3 #&a mbolnvit %i nu poate .bura, rspunse $u?e. *eea ce era adevrat, mai
mult sau mai puin. ,inchers ar +i trebuit s mai doarm nc n pace pe Histril, sub
in+luena transei de vindecare 5edi pe care $u?e i&o provocase.
Tovar%ii lui nu vor +i +ericii c se lsase luat prin surprindere de $u?e. ,e de alt
parte, cnd va ie%i din trans va +i mai sntos dect +usese de ani ntre!i.
3 :ite, n&am toat sptmna s stau la taclale cu tine, continu $u?e. M la%i s
intru sau m ntorc la Hesselman %i i .ic s v ta'e.e dublu pentru livrare4 )u&mi pas
eu sunt pltit oricum.
#antinela mri ceva de neneles.
3 ;ine, tac&i +leanca. *e ai adus4
3 *te puin din +iecare, i rspunse $u?e. *eva mine li+t )orsam /7&EMM,
cteva capsule de supravieuire de ur!en ,ra'on, cteva armuri electrice @T:. ,lus
cteva surpri.e.
3 /a4 *pitanului nu&i plac surpri.ele.
3 2stea o s&i plac, promise $u?e. ,rima este un set de acceleratoare de
hiperpropulsie. #urpri.a a doua este un robot pentru bre%e de securitate #;&FL. /du din
umeri. -ire%te, dac nu le vrea, a% +i +ericit s v scap de ele.
3 /a, cum s nu. #antinela pu+ni. ;ine, hai. =tii drumul de intrare sau trebuie s&
i +ac o hart4
3 l %tiu, rspunse $u?e, ncruci%ndu&%i de!etele n minte. #e prea c e'istau
doar dou ci si!ure prin labirintul de asteroi.i ctre aceast ba. a pirailor *avrilhu< una
era si!ur pentru drumul de intrare, cealalt, pentru cel de ie%ire. 1'trsese ima!ini ale
drumurilor din mintea lui ,inchers n timp ce pre!tea transa de vindecare %i era destul de
si!ur c ar +i putut urma calea n E&interceptor.
2 +ace acela%i lucru ntr&un !reoi car!obot thalassian GUL era o cu totul alt
problem. Mai ales cnd acest GUL nu mai avea nici o unitate de motoare subluminice n
spatele !rupului central de !uri de evacuare.
3 #i!ur, rni santinela. ncearc s nu love%ti nimic mare.
1cranul se stinse. $u?e l opri %i el, apoi buton la inter+onul improvi.at pe care l
+i'ase n spaiul !ol n care +useser odat motoarele centrale.
3 2m pornit, anun el. Te descurci acolo4
#e au.i un ciripit de con+irmare de la 7F mpreun cu un tril care suna n mod clar
a nervo.itate.
3 )u&i +ace !rii, o s trecem +r probleme, l calm $u?e. Tu doar asi!ur&te
c nava e !ata de .bor.
7obotul ciripi din nou, %i, pentru o clip, $u?e %i aminti !ambitul de nvluire
sub acoperire pe care el %i *ontrain+ormaiile )oii 7epublici l puseser la cale pentru a
ptrunde pe planeta ,oderis, deinut de (mperiu, pe vremea campaniei Thrawn. =i atunci
el %i ascunse E&interceptorul %i pe 7F la bordul unei nave mai mari pentru a ie%i rapid.
/ar acum .burau ntr&un car!obot de contrabandi%ti, nu ntr&un vehicul de scpare
construit cu !ri. 2vea s +ie o cu totul alt problem s scoat E&interceptorul dac vor
+i nevoii s plece n !rab.
1i, va trece acea dun cnd va aun!e la ea. ntre timp, ar +i +ost de pre+erat s se
+ereasc s +ie nevoii s scape rapid. =i primul pas pentru aceasta era s convin!
santinelele pirailor c era ntr&adevr un membru le!itim al reelei lor de aprovi.ionare.
2%e.ndu&%i minile pe manetele car!obotului, %i +cu e'erciiile de calmare 5edi.
3 -ora +ie cu mine, murmur el %i porni.
)u era nici pe departe att de ru ct se a%teptase. *u +ineea tipic a unui
contrabandist, ,inchers modi+icase motoarele %i supra+eele de control ale GUL&ului
pentru a +ace car!obotul mai rapid %i mai manevrabil dect s&ar +i cre.ut dup n+i%area
lui !reoaie. =i chiar %i cu seciunea motoarelor centrale scoas, mai avea destul putere
pentru a +ace +a. )ava ne!ocia cu u%urin curbele strnse %i ntoarcerile necesare pentru
a evita att sistemul de aprare al pirailor, ct %i situaia mai banal de a intra n asteroi.ii
care se rosto!oleau pe ln! ea.
ntrea!a cltorie i aminti lui $u?e de una dintre pove%tile de r.boi ale $eiei,
cea n care =oimul scpa ameitor prin cmpul de asteroi.i dup ce 7ebelii evacuaser
"oth. /ar, desi!ur, el nu .bura cu vite. ma'im prin !rmada de pietre care pluteau, cu
vntorii >(1 %i cu distru!toarele spaiale imperiale su+lndu&i n cea+.
,e drumul de plecare, desi!ur, s&ar putea s +ie alt+el.
2unse n centrul labirintului %i descoperi c se apropia de un asteroid mare, care
nu se deosebea de ceilali. *on+orm puinelor in+ormaii ale serviciilor secrete ale )oii
7epublici, la care adu!ase +rnturi scoase din mintea lui ,inchers, ba.a pirailor era
+ormat dintr&o serie de tuneluri %i de ncperi care +useser iniial spate n stnc de o
operaiune minier ndr.nea, dar lipsit de succes, anterioar 7.boiului *lonelor.
Terminalele de ateri.are erau camu+late ca vi pe supra+aa nere!ulat, iar cnd $u?e se
apropie de asteroid, un cerc de lumini se aprinse ntre dou creste ascuite pentru a&i arta
locul unde trebuia s ateri.e.e. #trecur car!obotul n deschi.tur simi o .!litur
scurt cnd trecu printr&o barier atmos+eric %i cu o lovitur multipl a picioarelor de
asoli.are, aunse os.
:n sin!ur om l a%tepta la captul rampei de ateri.are.
3 Tu e%ti Mensio4 ntreb el morocnos, +cnd rapid o e'aminare rapid a +eei
de!hi.ate a lui $u?e. Mna lui, observ #?Awal?er, se odihnea cu o lips total de
subtilitate pe mnerul ;lasterului din toc.
3 2%tepi pe altcineva4 replic $u?e a%e.ndu&%i %i el mna pe blasterul su, ca
rspuns, %i privind n ur, prin terminal. ncperea de sub tavanul cu barier atmos+eric
era mai mult sau mai puin circular, spat !rosolan n stnca asteroidului, cu %ase u%i cu
presiune rspndite mai mult sau mai puin e!al n urul perimetrului. 2usteritatea la
e'trem.
3 /a, eu sunt Mensio. -rumos loc avei aici.
3 )ou ne place, spuse omul. Tocmai am vorbit cu Hesselman.
3 #erios, .ise $u?e, nc uitndu&se n ur. 2!entul de contrain+ormaii al )oii
7epublici de pe 2morris trebuia s&l +i nchis pe Hesselman +r posibilitatea de a
comunica pentru urmtoarele cteva .ile. /ac dduse !re% sau dac +urni.orul scpase
cumva8
3 #per c l&ai salutat din partea mea.
3 /a, am +cut&o, .ise piratul amenintor. Rice c n&a au.it n viaa lui de tine.
3 Ru, spuse $u?e de!aat, ntin.nd -ora ctre cellalt. 1'ista un nivel de
suspiciune n mintea piratului, dar nici o urm a si!uranei care ar +i nsemnat c acea
conversaie chiar avusese loc. 1ra o cacealma.
#au, mai de!rab, un test.
3 1 ciudat c&ai vorbit cu el, continu $u?e, terminndu&%i inspecia %i
concentrndu&%i privirea asupra piratului. Hesselman mi&a spus mie c n urmtoarele
cteva .ile n&o s +ie de !sit. #ond mintea celuilalt puin mai adnc8
3 #e duce n sectorul Morshdine, din cte mi amintesc. Ricea c o s ia o
ncrctur nenre!istrat de !a. tibanna pentru voi.
,iratul i o+eri un .mbet care era pe umtate rnet %i, cnd +cu asta,
suspiciunea i dispru.
3 /a, acolo se duce, bine, replic el. nc n&a auns acolo, totu%i, nc ncercm
s&l contactm.
$u?e ddu din umeri, dorindu&%i s +i %tiut care ar +i trebuit s +ie itinerariul e'act
al lui Hesselman. /ac +urni.orul %i ne!lia prea mult pro!ramul, probabil c bnuielile
pirailor vor cre%te din nou. Totu%i, era prea tr.iu s mai +ac ceva n aceast problem.
3 1i, cnd reu%ii, salutai&l din partea mea, spuse el. /eci. 2m trecut4 ,iratul
rni din nou, %i ridic mna stn!. ,atru dintre cele %ase u%i se deschiser %i patru
bandii soli.i intrar n terminalul de ateri.are. ,unndu&%i n tocuri blasterele pe care le
aveau n mini, se ndreptar ctre car!obotul lui $u?e.
3 /a, ai trecut, rspunse piratul. 2i n cal ceva ncuietori ciudate sau capcane de
care ar trebui s a+lm4
3 )u, e curat, rspunse $u?e. #ervii&v. 2vei ceva de mncare pe aici4
*hestiile alea de la bordul navei devin tot mai rele pe .i ce trece.
3 #i!ur, spuse piratul, artnd spre una dintre cele dou u%i prin care nu ie%iser
!r.i. Rona de mas e pe acolo. )u te lcomi la butur, terminm de descrcat n cteva
ore %i nu vreau s +aci drumul de ntoarcere pe umtate beat. #&ar +ace mi.erie %i eu ar
trebui s&o cur.
:%a indicat ducea ntr&o camer lun! cam de .ece metri %i lat de patru, cu dou
mese a%e.ate n centru, dotate cu bnci. ,e .idul din dreapta erau cteva console video %i
audio9 pe cellalt era o te!hea nalt pn la bru, n spatele ei a%teptnd un robot de
servire #1&M strlucitor.
3 ;un .iua, bunule domn, spuse cristalin robotul, cnd $u?e p%ii n camer.
V pot auta4
3 2i ni%te coaste picante de ?ar?an4 ntreb $u?e privind n ur. )u vedea ie%iri
care s duc din aceast camer n restul comple'ului. )u era surprin.tor, avnd n
vedere ce +el de clieni servea .ona de mas.
3 /a, bunule domn, cu si!uran, l asi!ur robotul, +cnd civa pa%i %i scond
de sub te!hea un pachet. Va dura doar cteva clipe s le pre!tesc.
$u?e mormi.
3 ;ine.
/ur puin sub patru minute, de +apt, ca robotul s ncl.easc poria de coaste %i
s o arane.e artistic pe o +ar+urie. $u?e %i petrecu timpul plimbndu&se prin camer,
prnd s se uite la videoconsole, de +apt cutnd camere de suprave!here ascunse.
@si trei pn cnd masa a +ost !ata. *hiar %i ntr&o camer complet i.olat, piraii
*avrilhu nu riscau deloc.
3 V pot o+eri ceva de but4 ntreb robotul cnd i aduse +ar+uria lui $u?e.
3 )u te obosi, rspunse $u?e. 2m ceva mai bun pe nav.
3 2h, .ise robotul. /orii tacmuri4
$u?e i arunc o privire dispreuitoare.
3 $a coaste picante4 *red c !lume%ti.
3 0h, murmur robotul, prnd puin cam ncurcat. ;ine8 po+t bun, domnule.
$u?e se ntoarse, n+rnndu&%i re+le'ul de a mulumi, nepotrivit cu personaul.
7upnd una dintre coaste, ncepu s o road n timp ce se ntorcea n terminalul de
ateri.are.
,iraii nu sttuser de!eaba n lipsa lui. *oborser rampa lar! de descrcare a
GUL&ului %i ncepuser s scoat cutiile mari de transport pe crucioare plutitoare
repulsoare.
3 #per c ai !ri la coluri cu chestiile alea, l averti. $u?e pe unul dintre ei,
mpun!nd cu coasta ctre cruciorul plutitor. )u vreau s&mi rupi inelele de ancorare.
3 @ura, dnd din cap pentru a&%i arunca peste umr coada scurt. )u se turte%te
nimic. ,oate doar oasele tale dac ne mai bai la cap.
3 /a8 Tu %i cu mai cine4 replic $u?e urcnd pe ln! el pe ramp. )u te
supra dac veri+ic %i eu.
3 /oar s nu ne stai n drum.
Mai erau doi pirai n cal, unul tocmai a%e.nd o cutie pe un crucior plutitor,
cellalt dea ndreptndu&se spre ramp cu ncrctura lui. $u?e se duse la peretele
despritor lateral, ntin.ndu&%i -ora n timp ce se pre+cea c veri+ica inelele de
ancorare. n apropiere, undeva pe unul dintre coridoarele asteroidului, putea simi nc
doi pirai ntorcndu&se pentru urmtorul transport. 1stim timpul8 da. 2r +i trebuit s
reu%easc.
*el de&al doilea pirat din cal aproape aunsese la ramp. Mormind cu satis+acie
aparent pentru si!urana echipamentului su, $u?e schimb direcia, traversnd cala
ctre u%a de acces care ducea n partea de locuit a car!obotului. ,iratul %i manevr
cruciorul pe ramp %i trecu pe dup laterala navei.
=i pentru poate urmtoarele .ece secunde, $u?e rmase sin!ur.
)u era vreme de pierdut, dar el %i 7F avuseser destul timp s e'erse.e n timpul
.borului ncoace, iar el adusese manevra la nivel de %tiin. -luiernd ncet, $u?e p%ii
ctre cutia pe care ei doi o pre!tiser, n acela%i timp apucnd cu -ora +ar+uria cu coaste
%i trimind&o n .bor lin prin cal. 7F au.ise semnalul %i deschise u%a de acces cnd
mncarea se apropie de ea. $u?e mai a%tept o clip pentru a strecura +ar+uria ct de
departe vedea n partea de locuit a navei, apoi o a%e. pe punte %i des+cu panoul lateral
al cutiei de ln! el.
nuntru, bine mpachetat mpotriva loviturilor ntmpltoare, era scumpul robot
pentru bre%e de securitate #;&FL al lui Hesselman. )u avea s le mai +oloseasc acum
pirailor, nu cu cea mai mare parte a mruntaielor scoas, dar nveli%ul rmas era
ascun.toarea ideal pentru o in+iltrare n ba.a lor. ncovri!ndu&se, $u?e se strecur n
spaiul n!ust %i nchise la loc panoul lateral al cutiei.
Tocmai la timp. #ub el, puntea vibra ncet n timp ce piraii care se ntorceau
urcau pe ramp. $u?e %i ntinse -ora, simind n acela%i timp cum i cuprindea brusc
ndoiala. 2plic tehnicile lui de mbuntire sen.orial8
3 *ontrol, sunt @rinner, aunse la urechile lui $u?e murmurul unei voci, att de
clar, de parc piratul ar +i stat chiar ln! el.
3 $&ai v.ut pe contrabandist pe undeva4
3 :ltima dat cnd l&am v.ut, intra n cal, rspunse slab vocea piratului cu care
$u?e vorbise mai devreme. Ricea c&i era +ric pentru inelele de ancorare.
3 /a, era acolo cnd am plecat, l aprob alt voce.
3 ;ine, .ise @rinner. /eci unde e acum4
3 ,oate c nuntru, spuse a doua voce. #e ducea n direcia aia cnd am plecat
eu %i cu -lu?es, halea dintr&o +ar+urie cu coaste.
3 #&o +i dus s caute ceva s mai spele din iueala coastelor, adu! o nou voce.
(&a .is robotului de servire c are ni%te butur bun la bord.
3 ,oate, mormi @rinner, cuvntul +iind aproape acoperit de %uieratul ncet al
metalului pe tocul din oel cnd %i scoase blasterul. #au poate c ncearc s +ac ceva
dr!u, cum ar +i s se ascund ntr&una dintre cutiile astea. Vrei s trimii aici o echip de
scanare, *ontrol4
3 ncet, @rinner, l s+tui vocea necunoscut. #tai s +ac o veri+icare mai nti.
,entru o vreme, n cal a +ost lini%te. >innd laterala cutiei cu -ora, $u?e %i
des+cu pulpana tunicii %i apuc sabia de lumin. /ac nu se lsau pclii, va trebui s&i
scoat din oc8
3 ,utei s v lini%tii, spuse vocea lui *ontrol. #&a dus nuntru, e n re!ul.
-ar+uria pe care a luat&o din sala de mese e cam la cinci metri dup u%a din +aa ta. )&avea
cum s ba!e +ar+uria acolo %i s se ntoarc n cal n s vedem n nou secunde, ct
nu a +ost suprave!heat.
#e au.i un suspin slab %i sunetul blasterului lui @rinner intrnd iar n toc.
3 /a, bine, spuse el. 1 ceva la tipul sta care nu&mi place.
$u?e %i lu mna de pe sabia de lumin, e'pirnd ncet, ntr&un o+tat tcut de
u%urare. (deea lui de la nceput, de cnd mprumutase nava, +usese s ia n cutie cu el
orice mncare ar +i cptat. /ar planul i se pruse !re%it, cumva, iar el %i 7F aunseser la
aceast variant, n schimb. 2cum era +oarte bucuros c se ntmplase a%a.
3 2tunci termin de descrcat %i o s plece, .ise *ontrol. Ve.i vreo urm de
robotul la #;&FL, de care .icea c l&a adus4 ,e la l vreau acum.
3 :h8 nu. #in!ura cutie de robot pe care o vd e o unitate 7F.
3 2ia e, spuse *ontrol. :n #;&FL este un nveli% de 7F cu echipament %i
pro!ramare de spiona b!ate nuntru.
*utia lui $u?e se cltin cnd piratul vr cruciorul plutitor sub ea.
3 "abar n&am.
3 )u prea li se +ace reclam n depo.itele de roboi, spuse *ontrol ironic.
*pitanul l bate la cap pe Hesselman pentru unul de ani ntre!i.
@rinner mormi.
3 =i sta tocmai s&a ntmplat s apar a.i aici, huh4 *e potriveal.
3 $as, @rinner, spuse cellalt pirat din cal. @ata, am luat robotul. :nde&l duc4
3 $a atelierul de electronice, i rspuunse *ontrol. *pitanul vrea ca ,ap %i
I6*in? s se uite la el.
3 ;ine.
,este o clip plecar, cobornd pe ramp %i traversnd terminalul de andocare.
$u?e se inea n nveli%ul robotului, ascultnd sunetele din urul lui %i ncercnd s i!nore
.!liturile puternice care, de +apt, erau doar mici lovituri %i vibraii ale cruciorului
plutitor. ,resupusese c va +i dus ntr&un loc de depo.itare, mpreun cu restul
transportului, ceea ce i&ar +i o+erit, probabil, o anumit intimitate pentru a ie%i din cutie.
,e de alt parte, atelierul de electronice era probabil mai aproape de .onele de comand
ale ba.ei, care erau inta lui principal. ,n la urm, un schimb corect.
Trecur printr&una dintre u%ile cu presiune %i, pentru cteva minute, sin!urele
.!omote au +ost b.itul repulsoarelor, pa%ii piratului %i respiraia lui !rea. 2poi, treptat,
mai multe sunete ncepur s ptrund< alte voci %i pa%i, n cea mai mare parte n
deprtare, dar uneori trecnd pe aproape. $u?e %i ntinse -ora, simind o varietate de
mini umane %i e'traterestre n vecintate. 2vu loc o schimbare ciudat de ecou cnd se
pru c prsir coridorul %i intrar ntr&o ncpere9 o alt schimbare, de aceast dat
invers, art cnd ie%ir din ncpere %i intrar iar ntr&un coridor. *ruciorul coti o dat, a
doua oar9 intrar ntr&un alt spaiu plin cu murmurul slab al vocilor n+undate8
3 $anius4 spuse vocea lui *ontrol.
3 /a, aici sunt, rspunse piratul care mpin!ea cruciorul.
3 #chimbare de planuri ,ap a primit ceva stricat n atelier %i nu are loc pentru
robot. ,une&l n depo.itul de la )ivelul ,atru.
3 /a, bine. *ruciorul plutitor ncetini %i schimb direcia. 1 prea mult dac le
cer s se hotrasc4
3 -oarte amu.ant, mri *ontrol. Tu mpin!e, da4
3 mpin!, mpin!, mormi $anius pentru el.
*ruciorul naint9 dar chiar cnd schimba iar coridoarele, $u?e ncepu s simt o
sen.aie stranie +urnicndu&l n str+undurile minii. :ndeva cumva ceva se
ntmplase dintr&o dat ru.
%i ntinse din nou -ora, ncercnd s ia urma sen.aiei. n +a, o u% se deschise
cu un %uierat %i cruciorul intr iar ntr&o ncpere mare. #e prea c dura destul s o
strbat8
=i apoi, brusc, cruciorul se opri.
3 *e8 se rsti piratul.
3 /&te din drum, $anius, bubui vocea lui *ontrol dintr&un di+u.or. Te&ai ales cu
un atacator.
,iratul blestem %i se au.i .!omotul picioarelor cnd +u!i de ln! crucior.
3 n re!ul, oricine ai +i, continu *ontrol. =tim c e%ti nuntru te&am v.ut
scanat clar n coridorul de si!uran. (e%i.
$u?e se strmb. /eci asta +usese acea sen.aie neptoare< o premoniie a
ncurcturii n care se a+la acum. ,cat c nu&i dduse mai mult atenie, de%ii +r
pre!tiri nu vedea ce ar +i putut +ace pentru a schimba ceva n acel moment.
=i oricum, s se mustre9 acum pentru erori de udecat nu l&ar +i autat cu nimic.
#condu&%i comunicatorul, l porni.
3 7F4 .ise el ncet.
)u primi nici un rspuns, doar un .!omot puternic de para.ii.
3 0h, %i i&am bruiat %i transmisiunile, adu! *ontrol. )u cred c o s poi vorbi
cu altcineva dect cu mine.
/eci $u?e era de unul sin!ur. mpin!ndu&%i un pic mai mult sabia de lumin n
ascun.toarea ei, nchise pulpana tunicii peste ea.
3 ;ine, stri! el. )u tra!ei8 (es.
1liber din strnsoarea -orei panoul lateral %i l ls s se deschid. #e vedeau
trei pirai stnd la o distan si!ur de cutie, cu blasterele aintite asupra lui. 2li cinci,
putea el simi, erau mpr%tiai n urul pachetului n a+ara cmpului su vi.ual.
nc cinci plus un de+el se +uri%au pe undeva prin umbre, pentru a interveni la
nevoie. nc o dat, nu voiau s ri%te nimic.
3 1i, ei, spuse vocea lui *ontrol cnd $u?e ie%i cu !reu din robotul !ol pe
dinuntru %i se ridic n picioare. 2i ncurcat drumul, Mensio4
3 )u, cred c $anius l&a !re%it, rspuns $u?e inndu&%i minile la distan de
blasterul su n timp ce se uita n ur. #e a+lau ntr&o camer uria%, cu tavanul nalt, cu
%iruri de cutii pe ln! doi dintre perei. *utia lui +usese a%e.at ntr&un col liber, departe
de restul mr+urilor9 cei opt pirai erau des+%urai ntr&un semicerc nere!ulat n urul su.
)u&l .ri pe de+el, dar probabil c era undeva ntre el %i sin!ura u%, n partea cealalt a
ncperii, dincolo de cercul de blastere.
3 2m venit s&l vd pe cpitanul vostru, nu s +ac inventarul.
:nul dintre piraii care sttea cu +aa la $u?e mri ceva de neneles.
3 *red c ar trebui s %tii c lui "ensin! chiar nu&i plac %mecherii sarcastici,
spuse *ontrol.
3 Ru, rspunse $u?e, aruncnd o alt privire ntmpltoare n .ona u%ii. ;utonul
panoului luminos era chiar ln! acesta< o simpl plac pe care trebuia s o ape%i, lucru
pe care l putea +ace cu -ora. ,er+ect.
3 mi pare ru s aud asta.
3 #&ar putea s i par %i mai ru, l averti. *ontrol. 2re o teorie despre cum
devin %mecherii mult mai puin sarcastici dac le .boar o mn sau pe amndou.
$u?e .mbi ncruntat, ndoindu&%i de!etele minii lui drepte arti+iciale.
3 2re dreptate aici, .ise el. *rede&m pe cuvnt.
3 /eci ne nele!em, spuse *ontrol. #coate&i blasterul sunt si!ur c %tii
procedura.
3 #i!ur, .ise $u?e, scondu&%i blasterul cu !ri e'a!erat %i punndu&l pe podea
n +aa lui. Vrei %i acumulatorii de re.erv4 ntreb el, artnd spre dou cutiue plate
prinse n partea cealalt a centurii.
3 )u, e%ti liber s te ascun.i dup ele, dac vrei, rspunse *ontrol. /oar mpin!e
blasterul mai departe de tine.
$u?e se supuse, +olosind -ora pentru a se asi!ura c arma se va opri din
alunecare e'act la picioarele lui "ensin!.
3 1%ti +ericit4
3 Mai +ericit dect o s +ii tu, .ise *ontrol. )u cred c i dai seama n ce belea ai
intrat, Mensio.
$u?e se hotr c era vremea s schimbe tactica.
3 ;ine, !ata cu prostiile, spuse, el devenind mai amenintor att n voce, ct %i
n atitudine. 2m venit s vorbesc cu cpitanul vostru despre o a+acere.
/ac noul Mensio l&a impresionat pe *ontrol, vocea nu l&a trdat.
3 #i!ur c da, .ise el. *e, nu puteai s stabile%ti o ntlnire4
3 2m vrut s v veri+ic pa.a, i spuse $u?e. # vd dac suntei !enul de oameni
cu care cel care m plte%te ar vrea s +ac a+aceri.
3 =i n ce const aceast a+acere4
3 2m primit ordin s nu vorbesc dect cu cpitanul vostru, spuse $u?e cu
aro!an. -r slu!i.
"ensin! mri din nou, ridicndu&%i blasterul.
3 2tunci cel care te plte%te +ie e prost, +ie nebun, +ie amndou, .ise *ontrol. 2i
cinci secunde s mi spui ceva concret. /up aia l pun pe "ensin! pe tine.
3 /ac insi%ti, spuse $u?e ncruci%ndu&%i braele peste piept %i privind la
butonul panoului luminos din cellalt capt al camerei. -urnictura de averti.are
revenise8
3 2m neles c +olosii clone pe unele dintre navele voastre. Vrem s discutm
despre a an!aa unele de la voi.
*ontrol spuseQ
3 mi pare ru8 rspuns !re%it. $uai&l.
,iraii %i ridicar blasterele8 =i +olosindu&%i -ora, $u?e stinse panoul luminos.
#e au.i o nurtur mrit, aproape acoperit de s+ritul ra.elor de laser tind
aerul n locul n care sttuse $u?e. /ar el nu mai era acolo. :n salt ntrit de -or l
trimisese plutind peste capetele lor ctre u%, cu sabia de lumin pre!tit n mn. /ac
+useser destul de ncre.tori, nct s nu pun o pa. n +aa u%ii8
#imi o plpire de premoniie %i puse sabia de lumin n po.iie de aprare
tocmai cnd .ri ochii de un ro%u pal ai de+elului uitndu&se la el de pe una dintre
!rme.ile de cutii. #imi mai mult dect v.u arma urmrindu&l, aprin.nd sabia chiar
cnd lumina laserului scnteie dintre ochii ro%ii.
$ama verde se aprinse la via, uimitor de luminoas n ntuneric, respin!nd ra.a
laser a de+elului ntr&o parte. /ar chiar cnd aceasta atinse podeaua ln! u%, $u?e %i
ddu seama c de+elul c%ti!ase aceast rund. )u&l nimerise, dar l obli!ase pe $u?e s
%i de.vluie att po.iia, ct %i adevrata identitate.
*eilali pirai nu erau nici ei !rei de cap. *ineva nur n cellalt capt al
camerei8
3 1 #?Awal?erQ stri! altul8
=i, brusc, o nou ploaie de ra.e laser se abtu asupra lui.
$u?e se ddu napoi ctre u%, lsnd -ora s i dirie.e aprarea. ,robabil c u%a
+usese nchis9 srind n lateral ctre ea pentru a&i +ace pe adversari s&%i piard temporar
inta, tie de dou ori cu sabia. ,lon prin deschi.tur %i +u liber.
*oridorul de dincolo de u% era pustiu. 7osto!olindu&se n picioare, cu sabia
pre!tit, %i ntinse -ora, cutnd ambuscada care, cu si!uran, pndea undeva. /ar nu
mai putea detecta alte pre.ene.
3 /ea v dai btui4 stri! el.
3 )u prea, veni rspunsul lui *ontrol dintr&un di+u.or din perete, civa metri
mai ncolo. *am nebunesc din partea ta s i de.vlui identitatea att de repede.
3 ,re+er s privesc asta ca pe o dovad de ncredere nermuit, replic $u?e,
ntin.ndu&%i -ora puin mai mult. Tot nimic9 %i dac i prinsese ntr&adevr cu !arda os,
n&ar +i +ost nelept s&i lase s se re!rupe.e. $und&o n direcia din care spera c venise,
porni n pas rapid.
3 1%ti !ata s&mi spui de unde v luai clonele4 adu! el ctre di+u.or. *hiar n&
a% vrea s&l vne. pe cpitanul vostru ca s&l ntreb personal.
3 Vnea. ct vrei, spuse *ontrol, vocea lui venind acum din alt di+u.or, mai n
+a pe coridor. n mod clar, i urmreau mi%crile lui $u?e.
3 2ici n&o s !se%ti pe nimeni care s %tie. /ar i mulumesc c ne&ai con+irmat
c pentru asta ai venit pn aici.
3 ,entru puin, .ise $u?e strn!nd din dini cnd simi iar +urnictura de
averti.are. n +a, coridorul se curba u%or ctre dreapta9 %i undeva dincolo de curb,
putea simi, n cele din urm, alte pre.ene a%teptndu&l.
1ra po.iia clasic !t&de&sticl< intuie%te adversarul ntr&o curb sau un un!hi n
care s +ie prins ntr&un +oc ncruci%at +r ca cele dou pri care tra! s se nimereasc
una pe alta. i putea simi pe piraii pe care i lsase n depo.it adunndu&se acum n
spatele lui, pe coridor9 n cteva clipe, o ra. de laser va veni din spate.
/ar nu se putea ca planurile de si!uran ale pirailor s +i inclus posibilitatea ca
un 5edi s se plimbe de capul lui prin ba.. *hiar n partea asta a curbei, o u% blindat
masiv de.vluia un coridor lateral n stn!a, care l scotea din capcan. ;lasterul cu
laser pe care l lsase n depo.it nici nu ar +i ciobit&o9 dar el avea o metod mult mai
e+icient de a deschide u%ile dect s&ar +i a%teptat piraii. #e opri alunecnd n +aa u%ii
blindate, aprinse sabia de lumin %i strpunse mecanismul ncuietorii. ncepu s se
deschid !reoi8
0 plpire de averti.are, %i $u?e se ntoarse la timp pentru a roti sabia %i a
respin!e trei ra.e laser care veneau spre el. ,iraii din depo.it, v.nd c ambuscada lor
era pe punctul de a ceda, !oneau cu toat vite.a spre el, tr!nd din +u!. $u?e mai bloc
dou ra.e laser celelalte se duceau n alte direcii %i se strecur prin u%a blindat care
nc se deschidea ntr&un coridor lar!.
n+i%area coridorului a +ost o surpri.. #pre deosebire de aspectul !rosolan al
restului ba.ei, aceast .on prea a +i transplantat direct din interiorul unei nave spaiale
de lupt. ,ereii nete.i cptu%ii cu metal +ormau o seciune ptrat, lat cam de patru
metri, coridorul ntin.ndu&se apro'imativ patru metri, nainte de a se intersecta
perpendicular cu unul dintre tunelurile pietroase, mai obi%nuite.
#in!ura lumin venea din spatele lui $u?e %i de la strlucirea asemntoare din
captul opus. *hiar %i a%a, era destul pentru a vedea c toate supra+eele coridorului
.iduri, tavan %i podea erau acoperite cu un motiv decorativ alctuit din cercuri cu
diametrul de trei centimetri, puse la distan de .ece centimetri unele de alte.
*oridorul era pustiu, iar $u?e nu putea simi pe nimeni ascun.ndu&se pe dup
colurile din +a. #e prea c i prinsese, ntr&adevr, cu !arda os.
ns simul lui al pericolului nc l +urnica. *eva despre coridor4 Totu%i, cu dou
!rupuri de inamici n spate, nu avea unde s se duc dect n +a. *u simurile atente la
capcane, ncepu s mear!.
-cuse patru pa%i cnd, +r vreo averti.are, !ravitaia se ntoarse brusc,
aruncndu&l pe tavan.
)u avu timp s se pre!teasc +i.ic sau mintal. *apul %i umerii i se i.bir de
metal, transmind un %oc dureros prin corp, restul trupului prbu%indu&se cu o bu+nitur
n+undat %i cu mai mult durere. @+i ncercnd s respire impactul scosese cea mai
mare parte a aerului din plmni dar nainte de a reu%ii s tra! mai mult de o umtate
de !ur de aer, c.u din nou, de data aceasta ntr&o parte, ctre unul dintre pereii laterali.
2teri. !reoi pe partea dreapt, durerea +ul!erndu&l din nou prin cap, umr %i
%old n timp ce cuta n ur ceva de care s se prind. /ar nu era nimic pe metalul neted.
-olosindu&%i -ora, simi cum cmpul !ravitaional ncepea s se schimbe din nou9 apoi
tavanul deveni iar podea %i el cdea ctre peretele opus.
/ar de data asta nu ctre metalul neted. ntorcndu&%i capul, v.u c ceea ce
cre.use c erau cercuri decorative desenate pe .iduri erau, de +apt, capetele boante ale
unor epu%e metalice. 2cum ie%iser din perete ridicndu&se ca o pdure de sulie te%ite
pentru a&i ntrerupe cderea.
#trn!nd din dini, $u?e se ntinse ctre -or %i %i arunc minile n +a pentru
ntlnirea cu barele. -iind la distane mici una de alta, nu avea cum s alunece ntre ele9
dar dac s&ar +i putut prinde de dou dintre ele %i ar +i ncetinit cderea, ar +i putut cel
puin s nu se i.beasc de ele cu toat vite.a. $e apuc pe cele dou ndreptate spre +aa %i
pieptul su, tr!ndu&%i din -or puterea cu care s se opreasc. 7eu%ii, rmnnd n aer
pentru un scurt moment, meninndu&%i echilibrul pe ele8
2poi se i.bi de ele oricum, cnd un alt sett de bare din peretele opus l mpunse cu
putere n spate %i n picioare, mpin!ndu&l n +a. Mri cnd rmase iar +r aer,
ncercnd s se rsuceasc pe pdurea de bare care l strpun!eau.
/ar chiar n timp ce se lupta s&%i strecoare braul drept printre epu%ele care l
blocau, nc dou seturi de bare alunecar din tavan %i din podea, lovindu&se de umerii,
capul %i picioarele lui, imobili.ndu&l %i mai bine. :rm o alt ra+al de schimbri de
!ravitaie care nu +cu nimic n a+ar de a&i bloca +iecare parte a corpului la ntmplare
ntre di+erite !rupuri de bare8
(ar apoi !ravitaia reveni la vectorul ei normal, lsndu&l atrnat mai mult sau mai
puin n capul oaselor.
3 1i, ei, sparse tcerea vocea batocoritoare a lui *ontrol. #untem surprin%i, nu4
3 ,uin, recunoscu $u?e, luptndu&se cu ameeala provocat de schimbrile de
!ravitaie %i privind n ur att ct putea cu capul inut bine n loc. ntre!ul coridor
devenise o ntrea! estur tridimensional de bare, umplnd tot spaiul dintre u%ile
blindate care se nchiseser la ambele capete, ncuindu&l nuntru.
3 2m pre!tit asta cam acum cinci ani, continu *ontrol. 2cademia Gavin
mpn.ea !ala'ia cu mici a%a&.i%i 5edi ncre.ui %i ne&am !ndit c nu va trece mult pn
s aun! unul %i la noi. 2%a c ne&am .is s le pre!tim o surpri.. )u ne&a dat niciodat
prin cap c o s apar chiar Marele @rand Mo++ n persoan. /eci, ce prere ai4
3 1 inventiv, trebuie s recunosc, spuse $u?e ncercnd re.istena barelor cu
umerii %i cu minile. )&avea nici un rost. #per c nu v a%teptai s m rein prea mult.
3 #&ar putea s +ii uimit, .ise *ontrol. nele! c nu ai observat unde a auns
sabia ta4
$u?e nu&%i amintea cnd o scpase, n timpul tuturor acelor schimbri de
!ravitaie. 2cum, chinuindu&se s&o vad cu coada ochiului, o remarc la cincispre.ece
metri distan, prins ca %i el ntre !rupurile ntreptrunse de epu%e.
3 ,oi vedea c la captul la e un !rup mai strns de bare, i art *ontrol. >ine
destul de bine chestia aia n loc.
$u?e .mbi. n mod clar, cu toate pre!tirile lui, piratul nu a+lase destule despre
5edi. ntin.ndu&%i -ora, aps butonul sabiei de lumin. *u un trosc&+%% lama verde se
aprinse la via9 ntin.ndu&se iar, $u?e ncerc s roteasc lateral mnerul.
)u se ntmpl nimic.
3 0bserv !eniul construciei, spuse *ontrol pe un ton plcut. 1ste prins n
un!hiul potrivit, ast+el nct lama s ias n spaiul dintre bare, +r a o atin!e pe niciuna.
/e%tept, nu4
$u?e nu rspunse. #abia de lumin prea s +ie inut bine pe loc8 dar dac lama
nu atin!ea barele, mnerul ar +i trebuit s alunece liber nainte sau napoi. 2pucndu&l cu
-ora, l mpinse nainte.
3 0h, n direcia aia mer!e, bine, .ise *ontrol cnd sabia de lumin ncepu s se
mi%te. /oar dac nu se opre%te n buton sau n altceva. /ar oricum nu te aut. $ama tot
nu o s atin! barele8
Vr+ul sabiei aunsese la perete acum. $u?e continu s o +ore.e n acea direcie,
mpin!nd&o direct n nveli%ul metalic.
3 =i, +ire%te, nu am +ost att de pro%ti nct s punem vreun echipament important
n spatele pereilor, ca s ai tu ce tia, termin *ontrol. 2cum suntem niel mai
impresionai, nu4
3 ,oate niel, .ise $u?e. =i acum4
3 Tu ce cre.i4 ntreb *ontrol retoric, vocea devenindu&i brusc amenintoare.
#?Awal?er, %tim ce putei +ace voi, 5edi8 s nu cre.i c nu %tim. M !ndesc c doar din
cltoria ta prin ba.a noastr ai descoperit dea destule detalii murdare despre operaiunea
noastr ca s ne trimii pe toi pe -odurant sau pe ;eauchen pentru urmtorii dou.eci de
ani. /ac cre.i c&o s stm cu minile n sn %i&o s te lsm s ne +aci asta, e%ti nebun.
$u?e se strmb ironic. *ontrol avea dreptate< +olosindu&%i toate puterile 5edi, era
aproape si!ur c ar +i putut invada minile pirailor att de pro+und. /ar cu noua lui
reinere de a&%i +olosi puterea att de u%or, nu +cuse, de +apt, nimic de +elul sta.
3 /eci ce vrei s +acem, s cdem la nele!ere4
3 )u prea, .ise control. Vrem s mori.
3 Ru, spuse $u?e sec. ;arele de aici or +i +ost prea puternice pentru mu%chii
umani, dar aceasta nu era o piedic pentru un 5edi. # ndoaie destule bare pentru a
aun!e la sabia de lumin ar +i +ost o treab lun! %i anevoioas, dar avea destul
pro+un.ime n -or pentru a o duce la capt.
3 # mor de btrnee sau v !ndii la ceva mai rapid4
3 /e +apt mi cam pare ru, spuse *ontrol. Mi se pare o pierdere s scpm de
tine a%a, mai ales la ct a costat s construim capcana asta pentru 5edi. /ar nu mai o+er
nimeni recompense pentru 5edi. *hiar dac ar +ace&o, nu cred c te&ar ine cu%ca asta pn
am primi noi recompensa. /eci asta e. $a revedere, #?Awal?er.
#e au.i un clic %i di+u.orul amui8 iar n tcere, $u?e au.i un sunet care nu
+usese acolo nainte.
=uieratul ncet al !a.ului care ie%ea.
(nspir adnc, ntin.ndu&se ctre -or. 1'istau tehnici 5edi de neutrali.are a
otrvurilor care ar +i trebuit s +ac +a la orice ar +i b!at ei n camer. Totu%i, mai bine
s nu mai .boveasc %i s scape de aici. nchi.ndu&%i ochii, +olosind -ora cu mai mult
putere, ncepu s ndoaie una dintre barele din +aa lui8
=i apoi, brusc, ochii i se cscar cnd adevrul l lovi cu ntr.iere.
,iraii nu b!au otrav. ,ompau aerul a+ar.
=i nici mcar un 5edi nu putea supravieui prea mult +r aer.
$u?e inspir din nou pro+und, !onindu&%i teama care punea stpnire pe el. :n
5edi trebuie s acione.e cnd este calm, n armonie cu -ora. n re!ul. 7F %i E&
interceptorul s&ar putea s +ie dea n minile pirailor. =i chiar dac nu ar +i, nava nu avea
cum s nainte.e prin coridoarele n!uste %i ntortocheate. 1ra pe cont propriu aici, +r
alte resurse dect cele cteva obiecte pe care le avea asupra lui< un comunicator, o
ba!het luminoas, datapadul8
=i doi acumulatori de re.erv.
$u?e +olosi -ora, desprin.nd cele dou cutii plate de la cin!toare %i +cndu&le
s pluteasc pn n +aa lui. n trecut, la apo!eul 7ebeliunii, !eniul tehnic al !eneralului
2iren *rac?en descoperise un mod de a +ace acumulatorii s e'plode.e. )u era nevoie
dect de doi sau mai muli acumulatori le!ai la un loc, cu limitatoarele de suprasarcin
scoase, %i n trei.eci de secunde e'plodau cu puterea unei !renade de dimensiuni medii.
1'plo.ia ar +i trebuit s +ie destul de mare pentru a rupe sau a ndoi orice bar din
apropierea ei. /in pcate, i&ar +i +cut acela%i lucru %i lui $u?e.
/ar cu puin in!enio.itate8
/ur doar cteva secunde s scoat limitatoarele de la acumulatori. 2poi, inndu&
i lipii unul de altul cu -ora, i diri cu !ri prin labirintul de bare ctre u%a blindat din
deprtare. /ac *ontrol nc l urmrea %i dac piratul cuno%tea trucul probabil c va
tra!e conclu.ia c $u?e ncerca s +ac o !aur n u% pentru a intra ni%te aer. -r
ndoial, se va !ndi c metalul era destul de !ros pentru a re.ista unei ast+el de e'plo.ii.
*eea ce i convenea lui $u?e. *u ct mai mult acionau piraii n ba.a unor
presupuneri +alse, cu att mai ncet aveau s reacione.e cnd %i vor da seama ce voia el,
de +apt.
;omba lui arti.anal era aproape de u%a blindat acum, mai avnd doar .ece
secunde pn la detonare. Mi%cnd n continuare bomba, %i +olosi -ora %i mi%c sabia de
lumin pe sin!urul ei traseu pn cnd a!toarea se spriini de perete. ;omba aunse la
cellalt capt al traseului sabiei %i $u?e o opri acolo, lipit de una dintre bare.
2cum, ntrebarea principal era, %i el %tia asta, dac e'plo.ia %i a%chiile produse
de ea vor strica sabia de lumin. *u un impuls brusc, aprinse sabia prin intermediul
-orei, +cnd lama verde s se ndrepte direct spre bomb. $ama ar +i trebuit s
de.inte!re.e orice s+rmtur ar +i lovit&o, o+erind cel puin ceva protecie mnerului %i
mecanismului dinuntru. 2cum nu mai avea altceva de +cut dect s a%tepte %i s se
lupte s nu le%ine n atmos+era tot mai su+ocant8
=i cu o detuntur imens de +oc %i tunet, trei secunde mai tr.iu, acumulatorii
e'plodar.
$u?e strnse tare din dini cnd .eci de a%chii incandescente l mpunser %i i
tiar mna %i partea stn!. /ar re.ultatul era tot ce %i dorise. n captul cellalt al
camerei, u%or de v.ut prin +umul care plutea, aranamentul re!ulat de bare +usese
modi+icat de e'plo.ie. )u mult, dar poate destul. -olosindu&%i -ora, mpinse sabia de
lumin ctre epu%ele ndoite de bomb %i nvrti mnerul.
)u mult, dar ntr&adevr de auns. #abia de lumin, parial eliberat din cu%ca ei,
putea aun!e acum n lateral att ct s taie vr+ul uneia dintre bare. $u?e o nvrti din
nou, de data aceasta +cnd nc dou epu%e s .drn!ne pe podea. 0 mai sucii o dat,
%i nc o dat, +iecare mi%care +iind un pic mai lar!, pe msur ce croia metodic loc liber
n urul sabiei8
=i brusc arma se eliber, nvrtindu&se ca o elice n timp ce rete.a totul n calea ei.
,uncte albe ncepeau s oace n +aa ochilor lui $u?e cnd trimise sabia prin u%a
blindat, tind o !aur triun!hiular care +cu o binevenit ra+al de aer s intre iute n
vidul parial. (nspir pro+und9 %i cnd vederea i se limpe.i, aduse sabia napoi la el, lama
care se rotea tind barele ca o secer ntr&un cmp de !rne.
:n minut mai tr.iu era napoi n coridoarele pietroase, deschi.nd comunicatorul
n timp ce se ndrepta spre terminalul de ateri.are %i spre nava lui.
3 7F4 stri! el. M au.i4
#in!urul rspuns +u .!omotul para.iilor de bruia. Mrind pasul, +olosind tehnici
5edi pentru a&%i calma durerea din mn %i din coaste, se pre!ti pentru urmtoarea
mutare a pirailor.
/ar mutarea nu avu loc. (e%i din coridor ntr&o ncpere mare, dar pustie %i trecu n
alt coridor +r a vedea sau a simi pe nimeni.
/e +apt, nu simise pe nimeni de cnd scpase din capcana pentru 5edi. 0are se
ascundeau cu toii pe undeva4 #au pur %i simplu strnseser %i plecaser4
,odeaua de stnc de sub picioarele lui se cltin u%or %i undeva n deprtare au.i
.!omotul slab al unei e'plo.ii. Trecuse de coridor %i era n alt ncpere cnd simi o a
doua e'plo.ie, aceasta mai aproape.
=i, brusc, comunicatorul iui. l deschise8
3 7F4
3 )u chiar, rspunse sec o voce +amiliar. (ar ai neca.uri, #?Awal?er4
$u?e clipi surprins, apoi .mbi din cau.a primei plceri adevrate de cnd sosise
aici.
3 -ire%te c da, i spuse el Marei 5ade. *nd nu am eu neca.uri4
3 ,e ne!ndite, nu %tiu cnd, recunoscu Mara, privind prin videcranul @heii
nstelate la cmpul de asteroi.i care se ntindea n +aa lor.
3 /e%i trebuie s spun c s n+runi de unul sin!ur un ntre! cuib de pirai este
dincolo chiar %i de propriul tu nivel de ndr.neal. *e +aci acolo, totu%i4
3 ncerc s ies, rspunse cellalt sec. *e +aci tu aici4
3 Iarrde mi&a cerut s vd cum te descurci, spuse ea. ,rea s cread c ai putea
avea nevoie de o mn de autor.
3 *eea ce e adevrat, recunoscu el. :nde e%ti4
3 /eocamdat a+ar, privind nuntru, i .ise Mara ncruntndu&se. -usese o
e'plo.ie acolo, pe asteroidul principal al lui *avrilhu4 /etone.i bombe, sau ce +aci4
3 )u eu, altcineva8 2ud e'plo.iile de la distan. Ve.i ce se ntmpl4
2%e.at la consola alturat, cpitanul #hirlee -au!hn o btu pe bra pe Mara.
3 :it&te la captul de la tribord al asteroidului, murmur ea artnd. 0 +lotil se
ndreapt spre adncul spaiului. /istin!8 optspre.ece nave.
3 Minunat, mormi Mara. 2i probleme, $u?e8 =obolanii ti pun la cale o +u!
n mas. -au!hn a primit in+ormaii despre optspre.ece nave9 probabil c sunt mai multe
pe drum. Mie&n sut, e'plo.iile pe care le au.i sunt sistemul de auto&distru!ere al ba.ei,
care a pornit.
3 *nd am venit aveam un car!obot GUL cu 7F %i E&interceptorul ascun%i la
bord, .ise $u?e. /ar nu am reu%it s&i contacte..
3 1i, nu intra n panic nc, l s+tui Mara, aruncnd o privire la ecrane. nc i
bruia. +recvena principal a comunicatorului8 s&a nimerit c noi avem echipamentul
necesar pentru a ne strecura pe o armonic. *t de departe e%ti de terminalul de ateri.are4
3 )u %tiu e'act8
-au!hn pocni din de!ete, artnd spre unul dintre ecranele Marei.
3 #tai, l ntrerupse ea. ;ruiaul tocmai s&a oprit. #tai s te trec din nou pe
+recvena principal a comunicatorului tu.
#e uit n partea cealalt a punii, la consola de comunicaii.
3 *orvus4
3 /ea e !ata, raport cellalt. Te trec pe +recvena primar. ;rusc, di+u.orul
comunicatorului i.bucni ntr&un +lu' rapid de limba de pro!ramare a robotului astromec.
3 *almea.&te, 7F, ptrunse vocea lui $u?e printre triluri %i ipete. )u nele!
nimic.
3 Rice c el %i E&interceptorul sunt bine, i spuse Mara, urmrind traducerea care
se derula pe ecranul calculatorului. 2u vrut s l prind, a%a c a scos E&interceptorul din
ascun.toare8
#e strmb.
3 =i i&a !onit aruncnd n aer !eneratoarele de cmp atmos+eric ale terminalului.
:rm o tcere lun!.
3 *eea ce, presupun, nseamn c acum terminalul e plin de vid4 ntreb $u?e.
3 ,n la bu., con+irm Mara. *red c ar +i prea mult s speri c ar putea +i
vreun dulap cu costume de vid pe undeva pe ln! terminal.
3 )u %tiu, dar nu m&a% ba.a pe asta, .ise $u?e.
3 )ici eu, l aprob ea. -au!hn, tu pilotai GUL&uri, nu4
3 Mai des dect a% vrea s&mi amintesc, rspunse cealalt +emeie. Te !nde%ti s
+ac o trecere la rece4
3 1ste cea mai simpl cale de a&l scoate de acolo, .ise Mara. ,oate s&o +ac4
3 M ndoiesc, rspunse -au!hn. #?Awal?er, rampa de ateri.are a GUL&ului e
cobort sau ridicat4
3 2m lsat&o cobort.
:nitatea 7F piui, con+irmarea robotului aprnd pe ecran.
3 Tot cobort e, spuse Mara.
3 n ca.ul sta, nici o %ans, spuse -au!hn cltinnd din cap. Mecanismul rampei
GUL&ului e o porcrie. # l nchi.i %i s l represuri.e.i i&ar lua cel puin cincispre.ece
minute.
3 /e asta mi&era +ric, .ise Mara. 1 cam mult ca s&%i in respiraia.
3 /ar E&interceptorul4 su!er -au!hn. )u poate s dure.e prea mult s
presuri.e.i o cabin de dimensiunea aia.
3 /oar c cele mai multe dintre cupolele de nav de acum sunt cu presiune +i',
art Mara. /ac le deschi.i n vid +r s ape%i butonul de anulare manual, porne%ti de
obicei catapultarea scaunului. 1 un mecanism de si!uran8 nu cred c 7F l poate
anula.
3 2i dreptate, nu poate, spuse $u?e. Mai bine sper s !sesc un costum de vid.
3 #i!ur. Mara %uier ncet printre dini, msurnd din ochi distana pn la
asteroid. =ansele ca piraii s aib la ndemn echipament de vid pentru potenialii +u!ari
erau ntre +oarte reduse %i niciuna.
3 /ac nu !se%ti, venim noi.
*u coada ochiului o v.u pe -au!hn uitndu&se uimit la ea.
3 5ade, nu %tim calea de intrare, mormi +emeia.
3 )u, dar robotul astromec al lui #?Awal?er o %tie, i aminti Mara. 7obot, ce&ar +i
s ne trimii ni%te datte4
7F ciripi o con+irmare %i schema unui traseu apru pe ecranul calculatorului.
3 2m primit&o, .ise Mara. # mer!em.
-au!hn se ntoarse napoi la sistemul de navi!aie, nc nu prea ncntat s ri%te
nava ast+el. 2cceler scurt %i @heaa nstelat ncepu s nainte.e.
3 *alea nu arat prea ru, i spuse Mara studiind ecranul.
3 )u arta, .ise cpitanul btnd cu de!etul n ecranul ei de navi!aie. 1 o mic
problem< asteroi.ii nu mai sunt n acelea%i po.iii relative.
Mara %i ndrept atenia ctre propriul ecran de navi!aie. -au!hn avea dreptate.
3 $a naiba8 i&au amestecat, .ise ea ridicndu&se din scaun %i ndreptndu&se
spre u%. Va trebui s ne croim drumul pn acolo. 1u iau )umrul :nu9 trimite&i pe
1l?in %i pe Torve la ceilali.
2unsese la consola de turbo&lasere %i %i punea centura cnd -au!hn o anun.
3 Tocmai am pornit o ra. automat care ne anun pre.ena, raport cpitanul.
,rimul val de probleme ar trebui s ne loveasc imediat.
3 2m neles, spuse Mara trecnd turbo&laserul pe ncl.ire de ur!en %i
dorindu&%i pentru cam a dou.ecea oar ca -ocul lui 5ade s nu +i +ost blocat pe /uroon
pentru re+acerea sistemelor de navi!aie. Iarrde +cuse o treab bun cnd %i narmase
car!oboturile, dar -ocul avea tot atta putere laser ca %i @heaa %i mult mai mult
manevrabilitate, pe deasupra.
/ar nu era aici %i nu avea ce&i +ace. -recndu&%i scurt palmele de salopet pentru a
le usca, prinse bine manetele %i se ntinse ctre -or. #e putea s nu +ie un 5edi att de
puternic %i de slvit ca marele $u?e #?Awal?er, dar ar +i +ost !ata oricnd s&%i ncerce
simul ei antrenat al pericolului cu al lui.
,roblema era c simul pericolului nu era n mod special direcional. =i a+ar erau
destule direcii din care s vin neca.urile.
3 Venim, $u?e, stri! ea n micro+on. 1 ultima oca.ie n care s dai din mn %i
s mturi toate capcanele.
n clipa n care termin, i pru ru de ce spusese. $u?e era prea departe pentru a&i
putea atin!e mintea n ntre!ime9 dar chiar %i a%a, l simea tresrind la remarca ei.
/eschise !ura s %i cear iertare8
=i brusc simul ei de pericol sclipi, un asteroid care plutea n apropiere atr!ndu&i
toat atenia. Rri un cerc ne+iresc de neted la mar!inea lui8 strlucirea slab a
metalului8
Turbo&laserul trase, s+rmnd asteroidul suspect n pietre mai mari %i mai mici.
/in norul de pra+ care se +orm veni un sin!ur +oc de turbo&laser, ca rspuns< prea puin,
prea tr.iu %i mult prea departe de int.
3 ;ine intit, Mara, i rsun vocea lui 1l?in n urechi.
Mara ddu din cap, prea ocupat cu sarcina %i cu vina ei pentru acea remarc
mu%ctoare pentru a rspunde. Vina %i o iritare crescnd pentru c se simea vinovat.
,n la urm, #?Awal?er %i ucenicii lui 5edi se ucau cu puterea lor. /ac i derana c
cineva le spunea asta, era problema lor.
nc o plpire de averti.are9 dar nainte de a identi+ica sursa pericolului, mai
multe +ocuri ro%ii de turbo&laser %nir din arma lui Torve %i un %ir de mici bolovani
e'plod prematur n nori de a%chii tioase. Mara se n+ior cnd cteva dintre acestea
rico%ar din cmpul de+lector al @heii nstelate din +aa cupolei ei9 apoi nava trecu de
capcan %i se ndrept spre urmtoarea. 7ea%e.ndu&%i de!etele pe manete, Mara %i
ntinse iar -ora.
*ei trei mai aruncar n aer nc opt capcane pn cnd @heaa nstelat aunse la
pa.a principal.
3 2m sosit, anun vocea lui -au!hn n urechea Marei. #?Awal?er4 :nde e%ti4
3 #unt la terminalul meu de ateri.are, rspunse $u?e. 7F, tra!e cteva +ocuri n
mar!ine ca s ari unde.
7obotul piui %i o umbr dintre dou culmi stncoase scnteie cu +ocuri de laser.
3 @ata, v&am v.ut, .ise -au!hn. Venim.
$uminile de laser se stinser %i, n acela%i timp, o alt e'plo.ie tcut plpi pe
supra+aa asteroidului, neplcut de aproape de terminal.
3 nc o e'plo.ie, spuse Mara.
3 2i pierdut maoritatea spectacolului, .ise $u?e. 2m au.it cte una la
apro'imativ .ece secunde. #e pare c se ndreapt spre mine.
0 alt e'plo.ie strluci, aceasta %i mai aproape de terminalul de ateri.are.
3 ,rea aproape, a% spune, mormi -au!hn. 1%ti si!ur c vrei s riscm s
ateri.m acolo, 5ade4
3 )u neaprat, recunoscu Mara, dar nu cred c avem de ales. 0 s ne +ii +oarte
ndatorat pentru asta, $u?e.
3 0 trec n cont, promise $u?e. Mai bine v !rbii8 nu, stai. napoiQ
3 *e4 ntreb -au!hn.
3 $&ai au.it, se rsti Mara, propriul ei sim al pericolului +urnicnd&o. napoiQ
@heaa nstelat se ddu brusc napoi9 %i n acela%i timp una dintre culmile care
ncadrau terminalul de ateri.are ncepu s prie cu e'plo.ii una dup alta, ca un
spectacol de rachete pe mai multe scene ntr&o .i de 1ndor.
3 5ade, e o nebunie, spuse -au!hn. )u pot s ateri.e. aici, toat .ona poate s
sar n aer oricnd.
3 2re dreptate, .ise $u?e8 =i cnd Mara %i ntinse -ora, simi o urm de
nver%unare subtil n emoiile lui.
3 *red c ne&a mai rmas o sin!ur variant.
# dai din mn %i s mturi toate capcanele4
3 *are4 ntreb ea cu voce tare.
3 Va trebui s ne ntlnim la umtatea drumului, spuse el. 2vei un terminal de
andocare bun pentru E&interceptorul meu4
3 2vem dou cale cu ra.e de tractare, i .ise -au!hn. 0ricum, o s&i pstre.e
cabina presuri.at.
3 ;ine, 7F, du&te %i andochea. acolo8
3 #tai o clip, l ntrerupse Mara. n vocea %i n !ndurile lui #?Awal?er era ceva
care i spunea c el era !ata s ncerce un lucru cu adevrat prostesc. /oar n&ai de !nd s
vii la rece pn la noi, nu4 )u putem s ne apropiem att de mult.
3 =tiu, rspunse $u?e. Voi intra ntr&o trans de hibernare 5edi de ndat ce trec
de u%a blindat.
0 spusese dea< ceva cu adevrat prostesc.
3 =i cum ai de !nd s +aci asta4 ntreb ea. Va trebui s intri n trans imediat ce
ai aruncat u%a blindat n aer. )&o s mai ai nici o re.erv de aer.
3 /ac tai u%a cum trebuie, ar trebui ca un val de aer s ias o dat cu mine, art
$u?e. 2r trebui s +ie de auns ca s mi pot ncepe transa %i ca s m mpin! spre voi.
3 2i %anse reduse.
3 2%a sunt variantele de ultim clip. =i dac mai pierdem mult vreme
discutnd, n&o s mai avem nici o %ans.
3 ,arc&i o replic de&a lui #olo, mri Mara. /ar el avea dreptate9 %i ca pentru a&
i sublinia cuvintele, cealalt culme ncepu s se de.inte!re.e.
3 2i c%ti!at. #&o +acem.
3 ;ine, .ise $u?e. 7F, d&i drumul.
7obotul piui ne+ericit, dar E&interceptorul se ridic asculttor de pe terminalul de
ateri.are %i se ndrept ctre @heaa nstelat.
3 -au!hn4 spuse Mara.
3 7a.a tractoare este pre!tit la cal, .ise -au!hn. :%a e'terioar a camerei de
presuri.are de la tribord e deschis %i are %i o barier atmos+eric pre!tit, iar Iric?le e
nuntru cu o trus medical. )oi suntem !ata, cnd vrea el.
3 7ecepione.i, $u?e4
3 /a, rspunse el. Voi stabili ca +ra.a Bbun venit la bordC s m scoat din
trans.
3 ;un venit la bordC, bine.
3 n re!ul, ncepem. # nu m ratai.1
Mara .mbi subire. )u m rataQ /emult, aceste cuvinte ar +i nsemnat cu totul
altceva pentru ea. $u?e #?Awal?er n ctarea blasterului ei, ordinul mpratului pe moarte
de a&l ucide pe 5edi&ul aro!ant9 rsunndu&i n minte8
/ar dep%ise acea cri. cu .ece ani n urm, n Muntele Tantiss, iar vocea
mpratului era acum doar o amintire lipsit de putere din trecut.
#?Awal?er va trebui s se con+runte %i el cu o cri. n curnd. ,oate c se a+la n
milocul ei chiar acum.
1a a%a spera.
/e la emoiile lui $u?e veni o plpire. Mara se concentr, vi.uali.nd lumina
sabiei lui cnd lama verde strpunse metalul !ros al u%ii blindate8
(ar apoi, brusc, el dispru.
3 -au!hn4 spuse ea, nchi.nd ochii %i ntin.ndu&%i -ora ct putea de mult. /ar
pre.ena lui $u?e nu mai putea +i detectat, cel puin de ea. -ie intrase n transa de
hibernare, +ie era mort.
3 :ite&l c vine, .ise -au!hn.
Mara deschise ochii. 1ra acolo, bine, artnd ca o ppu% stricat n timp ce plutea
iute ctre @heaa nstelat. Membrele i +luturau inerte, iar trupul i se rosto!olea ncet,
lumina plpitoare provocat de auto&distru!erea asteroidului adu!nd o not
suprarealist ntre!ii scene.
*u o .vcnire care o lu prin surprindere, @heaa nstelat ncepu s coboare ctre
supra+aa asteroidului9 -au!hn diria nava pentru a se potrivi traiectoriei lui $u?e.
#au, mai bine spus, pentru a ncerca s se potriveasc. Mara se ncrunt la silueta
care se apropia, ncercnd s&i e'trapole.e traiectoria %i vite.a de impact8
-au!hn, avnd acces la calculatorul navei, avu prima rspunsul.
3 2vem probleme, spuse ea ncordat. /in cau.a vite.ei pe care trebuie s&o
+olosesc ca s&l prind, ori se love%te de caren, ori i.be%te peretele din spate al camerei de
presuri.are destul de tare ct s&%i rup !tul.
3 Tu doar ba!&l nuntru, spuse Mara des+cndu&%i centurile %i ridicndu&se n
picioare. 2m eu !ri s supravieuiasc.
/ea aproape c era acolo cnd Mara aunse la camera de presuri.are,
rosto!olindu&se ctre ei mai repede dect ar +i trebuit.
3 *alculatorul .ice c suntem e'act unde trebuie, veni vocea lui -au!hn prin
c%ti, n timp ce Mara se uita prin bariera atmos+eric. (mpact n .ece secunde.
(nspirnd adnc, Mara se spriini de peretele despritor al camerei de presuri.are
%i se ntinse ctre -or.
mpratul o nvase elementele primare ale +olosirii -orei pentru mutarea
obiectelor, antrenament rudimentar pe care #?Awal?er l de.voltase n timpul cltoriei
lor prin pdurile de pe HaAland %i, mai tr.iu, pentru o perioad scurt la academia
Gavin. 1'ersase sin!ur dup aceea %i credea c devenise destul de avansat n aceast
tehnic.
/ar s mutte obiecte mici, ca sabia de lumin, era una. # l prind pe $u?e n
timp ce el cdea ctre ea era cu totul altceva, ca %i cum ar +i ncercat s opreasc @heaa
nstelat cu dinii. %i puse toate +orele n acest e+ort, dndu&%i seama slab c ntre!ul trup
i devenise ri!id din cau.a ncordrii, luptndu&se ca, cel puin, s l ncetineasc nainte
de a se rosto!oli pe ln! ea prin bariera atmos+eric. l simi ncetinind %tia c nu era
destul8
=i n ultima clip sri de ln! peretele despritor direct n calea lui.
#e i.bi de ea n plin rotaie, impactul aruncndu&i pe amndoi os %i n spate.
3 ;un venit la bord, !+i Mara cu o clip nainte ca ei doi s se loveasc de
punte.
0 ateri.are care era semni+icativ mai puin dureroas dect se a%teptase ea. *lipi,
ncercnd s !oneasc steluele care i pluteau n +aa ochilor8
3 Mulumesc, i murmur $u?e n ureche.
#teluele disprur, iar Mara se tre.i privind n sus la o +a necunoscut +aa lui
$u?e, %i ddu ea seama, bine de!hi.at. 1l sttea peste ea, cu minile %i picioarele pe
punte, cci se prea c ie%ise din trans e'act la timp pentru a prelua o parte din impact n
loc s adau!e o !reutate inutil la a ei.
3 ,entru puin, reu%ii ea s spun. -rumoas de!hi.are.
3 Mulumesc, .ise el. 2 %i +uncionat, n parte.
3 n parteC nu nseamn mult, nu4 spuse ea. *um de nu ai +olosit o ilu.ie a
-orei, a%a cum ai mai +cut n alte di4
3 2m ncercat s reduc +olosirea -orei la ca.urile cnd este absolut necesar,
e'plic el. 2cum nu mi s&a prut necesar.
3 2h, spuse Mara. 2sta era interesant. *hiar +oarte interesant. 2%a. Vrei s te dai
os de pe mine sau te a%e.i mai comod4
3 0h8 si!ur, .ise el cu stn!cie, ceva din acea veche en de biat de la ar
trecndu&i rapid pe +a n timp ce se ridica. #cu.e.
3 )ici o problem, rspunse Mara ridicndu&se n picioare %i cercetndu&l cu
atenie. 2vea ni%te !uri urte de %rapnel n haine, sub ele +iind, probabil, ni%te rni la +el
de urte. #e pare c ai nevoie s +aci o oprire la terminalul medical.
3 )&am timp, .ise el dnd din cap. /eocamdat mi&e bine %i trebuie s ie%im de
aici. E&interceptorul meu e andocat4
3 )u %tiu, .ise Mara apsnd butonul pentru a nchide u%a e'terioar a camerei
de presuri.are. -au!hn4
3 2 +ost ancorat n cala ;, spuse cpitanul. #?Awal?er, %tii o cale si!ur de ie%ire
din capcana asta4
3 =tiam, .ise $u?e nchi.nd u%a interioar. ,robabil c acum e la +el de nesi!ur
ca oricare alta.
3 # mer!em pe urmele pirailor, hotr Mara, oprindu&l cu un semn pe Iirc?le,
care apruse n !rab cu trusa medical %i conducndu&l pe $u?e pe coridorul care ducea
la calele @heii nstelate. ,robabil c o s tra! n noi, dar nu poi s le ai pe toate.
3 ,roblem< se pare c nu mai avem pirai pe care s&i urmrim, spuse -au!hn.
)&a mai plecat nimic de pe asteroid de dou minute.
Mara simi cum mu%chii stomacului i se contractau.
3 *eea ce nseamn c +inalul !lorios al sistemului lor de autodistru!ere se
apropie, probabil.
3 ,robabil, aprob -au!hn. *e +acem, ale!em o direcie la ntmplare4
3 Mai mult sau mai puin, rspunse Mara. ncepe s te deprte.i de ba.a
principal, dar nu prea repede. Vreau s aun! la turbo&laser nainte s intrm n ceva
neplcut.
3 $as&mi timp s ies %i eu, adu! $u?e. ,ot s mer! n +aa voastr %i s
declan%e. capcanele.
3 /oar dac le ve.i dinainte, sublinie Mara, privindu&l dur. 2m un sim al
pericolului mai bun dect al tu9 poate c ar trebui s iau eu nava ta %i s conduc.
3 ,ot s&o +ac, spuse $u?e +erm. 0ricum, e responsabilitatea mea suntei aici din
cau.a mea.
2vea dreptate.
3 /ac a%a vrei, .ise Mara artnd n lun!ul coridorului. - prima la stn!a %i
imediat la dreapta. @rbe%te&te.
)u trebuia s %i +ac !rii. *nd aunse la turbo&laser, E&interceptorul dea .bura
n +aa lor.
3 #unt !ata, anun ea, n timp ce %i punea centurile din nou. /&i drumul, $u?e.
)oroc.
3 -ora +ie cu tine, spuse el cu ceea ce ea decise c era un repro% blnd. -ii
atent.
/rumul de venire printre asteroi.i +usese +oarte !reu. /rumul de plecare, spre
surprinderea Marei, a +ost aproape +oarte u%or. /in cnd n cnd, E&interceptorul %i
schimba u%or cursul %i tr!ea, de.activnd vreo capcan ciorchine, o bomb de
+ra!mentare sau un cuib de turbo&lasere automate din deprtare, de obicei nainte ca
simul de pericol al Marei s le +i detectat. /eveni rapid o re!ul< E&interceptorul
conducea, tr!ea %i se +erea, iar @heaa nstelat l urma impasibil, echipaul de la turbo&
laser neavnd de +cut dect munc de curenie, oca.ional. -ie din !re%eal, +ie
intenionat, $u?e prea s mear! un pic deasupra car!obotului, dndu&%i silina s
de.active.e minele din un!hiul de +oc al Marei. 2st+el, cea mai mare parte a muncii de
curare se des+%ura n sectoarele lui 1l?in sau Torve, lsndu&i Marei puin de +cut n
a+ar de a +i atent la surpri.ele pe care piraii le&ar +i putut lsa n urm, de a a%tepta
rbdtoare ca ei s curee cmpul de asteroi.i %i de a se ntreba posomort dac $u?e era
att de !riuliu n mod intenionat, doar pentru a o enerva.
ntr&una dintre cercetrile ei vi.uale ale spaiului descoperi nava.
,rimul ei !nd a +ost c era un vntor >(19 avea cam acelea%i dimensiuni %i, la
prima vedere, avea %i o siluet asemntoare. /ar chiar cnd deschise !ura s i
averti.e.e pe ceilali, nava se ntoarse8
3 2vem companie, spuse ea repede. 2%teapt ln! mar!inea cmpului de
asteroi.i, cam la dou.eci pe cin.eci.
3 (&am v.ut, .ise -au!hn. 2rat ca8 ca ce arat4
3 M&ai prins, spuse Mara. *redeam c e imperial, dar alea de pe laturi nu sunt
panouri solare de >(1.
3 0rice&ar +i, mai are dou care strlucesc la pupa, art 1l?in.
3 )u nseamn neaprat c nu e imperial, mormi -au!hn. #?Awal?er4 1%ti la
curent cu n+i%area vntorilor stelari imperiali4
3 )u chiar, rspunse $u?e, vocea lui trdnd ncordarea, deoarece era nevoit s
%i mpart atenia ntre intrus %i sarcina pe care o avea de ndeplinit. )&am mai v.ut a%a
ceva pn acum, totu%i.
Mara se uit +i' la nava din deprtare. n mod clar, i urmrea, %i dduse seama c
o observaser4
3 *red c unul dintre noi ar trebui s ncerce s se uite mai de aproape, spuse ea.
3 Mai bine nu, ce .ici4 mri -au!hn. )u ne trebuie mai multe probleme dect
avem dea.
3 n plus, la ct suntem de noroco%i, o +i o alt chestie din aia Pella,
ne+olositoare, adu! *orvus dispreuitor. *a aia pe care a urmrit&o $ando *alrissian
peste tot, prin spaiu.
3 1u .ic s ne uitm, spuse Mara punnd n voce o trie care trans+orm vorbele
ntr&un ordin. $u?e, tu ai nava cea mai rapid. Vrei s ncerci s o prin.i din urm4
3 ,ot s ncerc, rspunse el, pe un ton ciudat. #imea %i el acela%i lucru ca ea
despre nav4 V descurcai +r mine4
3 *red c da, spuse Mara. /ea ar trebui s +im destul de aproape de mar!inea
s+erei de+ensive a pirailor.
3 n re!ul. 7F, porne%te toate aparatele %i toi sen.orii. 0 s vrem o nre!istrare
complet.
7obotul piui o con+irmare9 %i, cu o iueal care o surprinse chiar %i pe Mara, E&
interceptorul vir %i %ni ctre intrus. #e +eri de asteroi.ii care pluteau n drum, mer!nd
pe ln! ei pentru a rmne ascuns. Mara %i ainti turbo&laserul asupra celeilalte nave,
ntrebndu&se cu ncordare dac ceilali vor ale!e s lupte sau s +u!.
/ar E&interceptorul nc se apropia, iar pn acum nu avusese loc nici o reacie.
#e putea ca intrusul s se uite n alt parte4 7idicol. 2tunci ce mai a%tepta4
$u?e era acum aproape la distana de lupt corp&la&corp. n spatele lui, un asteroid
rtcit plutea alene ntre intrus %i ra.a vi.ual a Marei8
#in!urul ei avertisment a +ost o tulburare brusc n emoiile lui $u?e. 0 clip mai
tr.iu, .ri scurt cum intrusul plpi cu vite. incredibil pe cer, ndreptndu&se ctre
mar!inea cmpului de asteroi.i.
3 -u!eQ stri! Torve n timp ce Mara ncerca s roteasc turbolaserul pentru a
inti nava din deprtare. ,rea tr.iu. *hiar n timp ce se lupta s o prind n ctare, un alt
asteroid se a%e. ntre ei, blocndu&i iar ra.a vi.ual. /in mar!inea asteroidului veni o
plpire de pseudomi%care %i nava dispru.
*ineva nur ncet n inter+on.
3 M dau btut, .ise -au!hn. *e naiba a +ost aia4
3 "abar n&am, rspunse Mara. $u?e4 Mai e%ti acolo4
3 *hiar aici, replic el. 2i v.ut totul4
3 /oar o parte, rspunse Mara. 2 a%teptat s ne bloche.e un asteroid nainte de a
se mi%ca.
3 (nteresant, spuse $u?e. )ava a emis o semntur ener!etic +oarte neobi%nuit
cnd a +u!it am nre!istrat ce am putut, dar m ndoiesc c sen.orii mei au reu%it s
prind mai mult de o +raciune din ce a +ost acolo.
3 ,oate c de aia a a%teptat pn cnd n&am putut&o vedea.
3 ,robabil, aprob $u?e. =i&o +i dat seama c o nav ct a voastr trebuie s aib
sen.ori mai buni dect a mea.
Mara %i +rec bu.ele.
3 1i, dac nu vrei s&i urmre%ti vectorul de hiperspaiu, nu prea avem ce&i mai
+ace acum. *e&ar +i s ne transmii ce au nre!istrat sen.orii ti4
7obotul astromec scoase un sunet nepoliticos.
3 1 n re!ul, 7F, l calm $u?e. ,utem s considerm asta ca plat pentru c ne&
au salvat.
3 0 parte din plat, l corect Mara. #tabilim restul mai tr.iu.
3 2m neles, c.u $u?e de acord. "ai c v trimit.
3 2m primit, spuse -au!hn.
3 Mulumesc, .ise Mara. Mai ai nevoie de ceva, $u?e4
3 )u la preurile voastre, spuse el sec. #erios, mulumesc pentru tot.
3 2 +ost plcerea noastr, rspunse Mara. )u uita c trebuie s i trate.i rnile
alea.
3 )u uit, o asi!ur el. 7F dea scoate o list cu cele mai apropiate uniti
medicale ale )oii 7epublici. )e mai vedem.
3 *orect. 2i !ri de tine.
*omunicatorul se nchise %i, cu o plpire de pseudomi%care, E&interceptorul +cu
saltul ctre vite.a luminic. Mara se uit dup el, cu un amestec straniu de emoii
aler!ndu&se unele pe altele n mintea ei. 7apoartele luminoase pe care le citise despre
+aptele mree ale lui $u?e8 =i totu%i, erau la mare distan de ceea ce l v.use ea
+cnd acum. ( se ntmplase ceva4
#au, n cele din urm, %i venea n +ire4
3 5ade4 ntreb -au!hn. 2cum ce +acem4
Mara e'pir ncet, scondu&%i&l pe #?Awal?er din minte.
3 i trimitem un raport lui Iarrde, spuse ea, calculnd repede timpul. Vedem
dac vrea s ne ntoarcem la pro!ram pentru ntlnirea cu )os?en sau dac vrea s
ncercm s lum urma pirailor +u!ari.
3 ;ine, .ise -au!hn. 2propos, 5ade, dac nu i&a mai .is nimeni pn acum, tu %i
#?Awal?er +acei echip bun.
Mara se uit la asteroi.ii care pluteau.
3 Mu%c&i limba, -au!hn, spuse ea ncet. Mu%c&i limba.
1ra o .i clduroas n aceast parte a lui /ordolum. *ald %i nsorit, cu un aer
opresiv de !reu %i de nemi%cat, care prea s nvluie mulimea tcut de la prn. ca o
ptur ud din blan de !rov.
Vorbitorul care stri!a acum la mulime de pe podiumul lui din vr+ul Tribunei
1'primrii ,ublice cre%tea %i el cldura. /ar, spre deosebire de vreme, cldura lui era una
n+lcrat, un amestec de vorbe %i de !nduri %i de pre.en scenic alese cu !ri pentru
a aprinde emoiile %i a a!ita .ecile de resentimente de mult nbu%ite, repre.entate a.i
aici. ,ractic, +iecare asculttor al acestei diatribe !.duia cel puin o ast+el de animo.itate
tcut, +ie c era una ishori +a de diamala, barbel +a de rodiani ori aPuali +a de
oameni.
#au aproape toi +a de bothani. $sndu&%i ochii s rtceasc peste mulime
ctre semnul complicat al *ompaniei de Transporturi #ol+erin deinut de bothani din
captul cellalt al pieei, la dreapta, /rend )avett %i n!dui un .mbet ascuns.
1ra o .i bun pentru o revolt.
Vorbitorul aunsese acum la subiectul principal %i, cnd introduse detalii !ritoare
despre oroarea care +usese distru!erea *aamasului, la%itatea bothanilor %i rolul ei
de.!usttor n ntrea!a poveste, )avett putu simi mnia mulimii aun!nd, n +inal, la
+uria necu!etat pe care o tot a%teptase. ncet, avnd !ri ca mi%carea lui s nu rup vraa
pentru cei din urul su, ncepu s nainte.e ctre .ona cea mai apropiat de compania de
transporturi. 0 +i +ost Ili+ un !eniu al dema!o!iei, dar el, )avett, era cel care %tia s
msoare starea unei mulimi %i s alea! momentul potrivit pentru aciune.
2proape !ata. )avett era n po.iie acum, n locul din cai e putea tra!e u%or
asupra companiei de transporturi. Vrnd o mn n !eanta care i atrna discret ntr&o
parte, %i scoase arma pre+erat %i a%tept, nc cteva secunde. =i8 acum.
3 /reptate pentru *aamasQ stri! el. /reptate acumQ
ndoindu&%i braul peste umr, se ntoarse %i arunc n cldirea bothan8
=i chiar la int, +ructul blicci +oarte copt lovi u%a, .drobindu&se cu o bu+nitur
!reoas %i lsnd n urm o pat de un ro%u strlucitor.
#e au.i un suspin uimit de la civa duros din apropiere. /ar nici ei, nici oricine
altcineva din mulime nu va avea timp s se !ndeasc la lucrul n care erau atra%i. /in
alte %ase locuri din mulime, stri!tul de dreptate +u repetat %i alte %ase +ructe mpro%car
cldirea.
3 /reptate pentru *aamasQ stri! )avett iar, aruncnd nc un +ruct blicci.
7.bunare pentru !enocidQ
3 7.bunareQ prelu cineva stri!tul, acesta +iind nsoit de %i mai multe
proiectile.
3 7.bunare pentru !enocidQ )avett arunc un alt +ruct blicci, %i nc unul8
(ar apoi, de undeva, o voce e'traterestr stri! r!u%it, repetnd cererea de
r.bunare8 =i, ca %i cum ar +i +ost un +el de semnal, mulimea se trans+orm brusc %i
satis+ctor ntr&o !loat. 0 ploaie de mncare ncepu s bombarde.e cldirea, mncare
scoas din su+erta%e %i din !enile de prn. %i aruncat cu +uria necu!etat %i cu mnia
nbu%it pe care Ili+ le strnise att de iscusit n ei.
0 mnie pe care )avett nu avea de !nd s o iroseasc cu cteva pete de +ructe.
Trecnd peste ultimul +ruct din !eant, scoase o piatr nere!ulat. Violena na%te
r.bunare, cit el n tcere vechea ma'im %i arunc piatra.
2ceasta lovi e'act n +ereastra intit, spr!nd plasticul cu un .!omot abia au.it
peste urletul !loatei.
3 7.bunare pentru !enocidQ stri! )avett, +luturnd pumnul %i scond nc o
piatr.
Mulimea nva repede. ,loaia de +ructe %i de ou continu, dar ncepu s +ie
nsoit de bordurile care delimitau trotuarele pieei %i rondurile de +lori. )avett arunc
nc o piatr, n timp ce nc patru +erestre devenir !uri .imate, apoi cercet rapid cerul
de deasupra lor. *hiar %i luate ast+el prin surprindere, autoritilor drodol nu le va lua prea
mult s rspund.
=i acum avea loc rspunsul a%teptat, apropiindu&se rapid din direcia portului
spaial< trei aerospeedere ale vmii, colorate puternic, cu o escort de cam %ase
motospeedere. =i se mi%cau repede9 vor +i n pia n mai puin de dou minute.
*eea ce nsemna c era timpul s plece. #trecurndu&%i o mn n tunic, la
comunicatorul ascuns, )avett aps de dou ori pe butonul de sunat, semnalul pentru ca
restul echipei lui de a!itatori s se mi%te ctre mar!inile !loatei %i s dispar n soarele
dup&amie.ei. 2poi, lsnd cele dou pietre rmase n !eant, scoase ultimul su cadou
pentru bothani.
1ra o !renad, +ire%te. ns una +oarte deosebit. )avett o luase chiar el din mna
unui lupttor al re.istenei mAomaran mort, n urm cu .ece ani, n timpul scurtei
reocupri de ctre (mperiu a acelei lumi, sub conducerea meteoric a Marelui 2miral
Thrawn. *eea ce +cea aceast !renad att de +olositoare era c re.istena convinsese
cumva un bith a+lat n vi.it s le proiecte.e armamentul. *nd rm%iele !renadei vor +i
studiate ceea ce avea s se ntmple cu si!uran )oua 7epublic va +i nevoit s
tra! conclu.ia c pn %i poporul bith, de obicei pa%nic, ncepea s se alture
sentimentului anti&bothan.
,oate c asta va conta. ,oate c nimic din asta nu va conta. ,oate c e'tratere%trii
%i iubitorii de e'tratere%tri doborser (mperiul att de bine, nct )avett %i echipa lui nu
mai puteau +ace nimic.
/ar n ceea ce privea datoria lor, ast+el de posibiliti nu contau. )avett v.use
!loria (mperiului, dar %i .ilele lui cele mai ntunecate8 =i dac acea !lorie nu putea +i
renviat, atunci nu avea altceva de +cut, dect s aute la n!roparea ei sub cenu%a )oii
7epublici.
#condu&i cuiul, o arm %i o arunc. @renada c.u +rumos printr&una dintre
+erestrele sparte ale etaului superior %i dispru nuntru. 1l era la umtatea drumului de
mar!inea mulimii cnd !renada e'plod, drmnd acoperi%ul %i aruncnd pe cer o bil
de +oc spectaculoas.
(e%ise din pia %i mer!ea nepstor pe strad alturi de restul plimbreilor de la
amia. cnd autoritile aunser la locul incendiului.
,etiia se derul pn cnd lista lun! de semnturi se s+r%i. $eia ridic privirea
de pe datapad, simind un un!hi n stomac. )u era de mirare c pre%edintele @avrisom
arta att de solemn cnd o nsoise n biroul lui privat.
3 *nd a sosit asta4 ntreb ea.
3 *u apro'imativ o or n urm, rspunse @avrisom, trecnd nelini%tit cu
vr+urile aripilor peste teancurile de datacarduri care i a%teptau atenia.
3 n aceste condiii, m&am !ndit c dumneata %i consilierul -eA6lAa trebuie s
a+lai primii.
$eia se uit la -eA6lAa. ;othanul %edea coco%at n scaunul su, cu blana complet
lipit de corp.
3 /e ce eu4 ntreb ea.
3 ,entru c dumneata ai +ost cea care a !sit /ocumentul *aamas, spuse
@avrisom, le!nndu&%i coada n ceea ce nsemna pentru un calibop a da din umeri.
,entru c, asemenea caamasilor, %i lumea ta a +ost distrus %i, prin urmare, le poi nele!e
situaia mai bine dect maoritatea. ,entru c, n calitate de erou venerat al btliei pentru
libertate, nc mai ai o mare in+luen asupra membrilor #enatului.
3 )u pot dep%i in+luena acestor semnturi, l averti. $eia +cnd un semn
ctre datapad. n plus. e.it, uitndu&se iar la -eA6lAa nu sunt si!ur c nu sunt de
acord cu ei %i c acesta nu este un compromis acceptabil.
3 :n compromis4 ntreb -eA6lAa cu o voce stins. 2cesta nu este un compromis,
doamn consilier 0r!ana #olo. 2ceasta este sentina de distru!ere a poporului bothan.
3 )u suntem dect noi trei n aceast camer, domnule consilier -eA6lAa, i
aminti @avrisom cu blndee. )u este nevoie de hiperbole retorice.
-eA6lAa l privi pe calibop, cu ochii la +el de stin%i ca %i vocea.
3 )u vorbesc nici retoric, nici hiperbolic, domnule pre%edinte @avrisom, spuse
el. ,oate c nu nele!ei ct de mult timp va +i dedicat %i cte e+orturi vor +i depuse
pentru !sirea unei lumi nelocuite potrivit pentru caamasi rma%i. ;lana i tremur. /ar
apoi s insi%ti ca, mai mult, noi s pltim costurile re+acerii acelei lumi pentru a se potrivi
speci+icaiilor ori!inale ale *aamasului4 )u avem cum s ne permitem asemenea aciune.
3 2m cuno%tin de costurile posibile ale unui ast+el de proiect, replic
@avrisom, cu un ton nc rbdtor. 2cest lucru a +ost +cut de cel puin cinci ori n timpul
Vechii 7epublici8
3 /e popoare aro!ante prin putere %i bo!ie, se rsti -eA6lAa, revenind brusc la
via, a!itat. ,oporul bothan nu are nici asemenea putere, nici asemenea bo!ie.
@avrisom %i scutur coama.
3 "aide, domnule consilier, s +im cinstii. #tarea curent a tuturor activelor
bothane este destul de potrivit pentru a acoperi un ast+el de proiect. *u si!uran, va +i
un sacri+iciu serios, dar nu +alimentar. Mai mult, a% su!era c repre.int cea mai bun
%ans de a re.olva aceast problem iute %i pa%nic.
;lana lui -eA6lAa se ridic dreapt pe tot corpul.
3 )u nele!ei, spuse el ncet. ;unurile despre care vorbii nu e'ist.
$eia se ncrunt.
3 *e spunei4 2m v.ut nre!istrrile de la burs. #unt pa!ini ntre!i de cotaii
ale societilor bothane.
-eA6lAa o privi n ochi.
3 #unt minciuni, spuse el. )u este dect o ilu.ie de datapad bine ticluit.
$eia se uit la @avrisom. 2ripile nelini%tite ale celuilalt se oprir brusc.
3 Vrei s spunei, ntreb calibopul cu pruden, c %e+ii *lanurilor ;othane
7eunite sunt implicai ntr&o +raud4
;lana .burlit a bothanului deveni %i mai ri!id.
3 Trebuia s +ie doar o n%eltorie temporar, spuse el, cu vocea ncrcat de
ru!minte. *ci problemele noastre +inanciare sunt doar temporare. 0 serie de deci.ii de
a+aceri proaste a secat *lanurile 7eunite de resurse %i ne&a lsat n!ropai n datorii. (ar
apoi a aprut aceast controvers, provocnd %i mai mult nesi!uran. 1ra nevoie de noi
investitori %i de noi contracte, a%a c8
#e ntrerupse.
3 nele!, spuse @avrisom. Vocea i era calm, nc, dar pe acea +a lun! se
a+la o e'presie pe care $eia nu o mai v.use niciodat. M pui ntr&o situaie +oarte
di+icil, domnule consilier -eA6lAa. *um su!ere.i, mai e'act, s procede.4
0chii violei ai lui -eA6lAa i ntlnir pe cei de un albastru pal ai calibopului.
3 )e putem reveni, domnule pre%edinte @avrisom, spuse el. /oar c va dura
puin. /e.vluirea prematur a acestor in+ormaii ar +i devastatoare, nu doar pentru
poporul bothan, ci %i pentru cei care au investit n noi.
3 *are au avut ncredere n voi, l corect @avrisom cu rceal.
0chii lui -eA6lAa +u!ir de privirea acu.atoare.
3 /a, murmur el. *are au avut ncredere n noi.
,entru un minut, camera rmase n tcere. 2poi, scuturndu&%i iar coama,
@avrisom se uit la $eia.
3 #untei un *avaler 5edi, doamn consilier 0r!ana #olo, spuse el. ,rin urmare,
avei nelepciunea veacurilor %i ndrumarea -orei. 2% dori s v cer s+atul.
$eia o+t.
3 2% dori s am unul de o+erit, .ise ea.
3 2i +cut vreun pro!res n cutarea numelor bothanilor implicai n problema
*aamas4
3 )u nc, rspunse $eia. 0amenii no%tri de la *ontrain+ormaii tot mai lucrea.
la datacardul ori!inal, dar %e+ul de la *riptare, @hent, mi spune c dea am scos tot ce se
putea din el. /e asemenea, cutm prin vechile arhive imperiale de pe Iamparas,
;oudolaA. %i 0broas?ai, dar pn acum nu am !sit nimic.
3 ,robabil c era inut n seciunea pentru /osarele #peciale, spuse @avrisom cu
un suspin neche.at. /osarele pe care +orele imperiale au primit comanda s le distru!
naintea retra!erii.
3 ,robabil, .ise $eia. #perm c a mai supravieuit vreo copie.
3 #lab speran, totu%i.
3 /a, +u nevoit $eia s recunoasc. -eA6lAa, de ct timp vor avea nevoie
*lanurile 7eunite pentru a&%i reveni4
3 ,roiecia actual este s ne achitm datoriile n decurs de trei luni, rspunse
bothanul. /ar atunci tot vom +i departe de po.iia +inanciar n care se crede acum c ne
a+lm.
@avrisom scoase un sunet din adncul !tului.
3 =i ct va mai dura pn cnd vei putea ncepe un ast+el de proiect4 ntreb
$eia, btnd cu de!etele n datapad.
-eA6lAa %i nchise ochii.
3 ,oate .ece ani. ,oate niciodat.
$eia %i ntoarse privirea ctre @avrisom.
3 2% dori s v pot s+tui, domnule pre%edinte @avrisom, spuse ea. /ar n acest
moment, nu vd o cale dreapt.
3 nele!, rspunse @avrisom. mi pot permite s te ncurae. s medite.i %i s
caui mai departe ndrumare prin -or4
3 0 voi +ace cu si!uran, l asi!ur $eia. #in!urul lucru clar, totu%i, este acela c
bothanii nu vor putea s ndeplineasc cererile acestei petiii prea curnd.
3 ntr&adevr, .ise @avrisom cu amrciune. Va trebui s ncerc s tra! de timp.
3 *um, supunnd&o de.baterii4 ntreb $eia cu nencredere. 2r putea +i riscant.
3 Mai mult dect doar riscant, o aprob @avrisom. /ac cineva se hotr%te s o
trans+orme n proiect de le!e o+icial, ntre! #enatul ar putea s+r%i rati+icnd&o. /in acel
moment, nu a% mai avea loc de manevr.
$eia se strmb. )ici un loc pentru @avrisom, %i chiar %i mai puin pentru bothani.
2tunci ar +i +ost nevoii s nceap s cree.e o nou planet pentru poporul caamas sau s
suporte consecinele nesupunerii +a de le!ea )oii 7epublici.
3 /ar, dup cum %tii, pre%edintele nu este complet lipsit de resurse, continu
calibopul. =i e'ist anumite trucuri parlamentare care pot +i aplicate. 2r trebui s pot ine
asta n loc ceva vreme.
$eia se uit la -eA6lAa.
3 /ar nu pentru urmtorii .ece ani.
3 )u.
:rm o alt tcere scurt.
3 1i, .ise @avrisom. #e pare c acum nu putem +ace prea multe. *u e'cepia
unui lucru< vreau ca dosarele +inanciare ale *lanurilor 7eunite s +ie cercetate pentru a
con+irma c situaia este ntr&adevr a%a cum a +ost descris. /oamn consilier 0r!ana
#olo, ai dori s cltorii pe ;othawui ntr&un ast+el de scop4
3 1u4 ntreb $eia surprins. )u sunt e'pert +inanciar.
3 /ar cu si!uran tatl dumneavoastr v&a nvat elementele primare, cnd erai
mic, art @avrisom.
3 ;a.ele, da, spuse $eia. /ar asta&i tot.
3 Va +i tot ce v trebuie, o asi!ur @avrisom. ,rile complicate vor +i n
documentele +alsi+icate, nu n cele adevrate. -cu un semn cu aripa ctre -eA6lAa. ( se va
permite s le vad pe cele adevrate, da4
3 -ire%te, rspunse -eA6lAa, blana unduindu&se n semn de ne+ericire. i voi
in+orma pe %e+ii *lanurilor 7eunite c vei veni.
3 )u vei +ace asta, spuse @avrisom cu +ermitate. )u trebuie ca ei s +ie
averti.ai n nici un +el.
0chii lui -eA6lAa scprar.
3 (nsultai inte!ritatea %e+ilor de clan, domnule pre%edinte @avrisom.
3 ,utei s o luai cum dorii, spuse @avrisom. /ar nu trebuie s +ie averti.ai. =i
nu uitai c doamna consilier 0r!ana #olo este un *avaler edi. /ac %e+ii vo%tri de clan
nu sunt sincer surprin%i de sosirea %i de cererea dumneaei, va a+la imediat.
$eia %i pstra +aa lipsit de e'presie. /e +apt, considerase ntotdeauna c
bothanul de rnd era cumva !reu de citit %i nu era deloc si!ur c ar +i putut spune dac
%e+ii clanurilor ar +i +ost in+ormai.
/ar, +ire%te, -eA6lAa nu %tia acest lucru.
3 2m neles, mormi el. *nd dorii ca dumneaei s plece4
3 *t mai repede, rspunse @avrisom. /oamn consilier 0r!ana #olo4
3 ,robabil c am putea pleca n cteva ore, spuse $eia, +cndu&%i repede n !nd
o list a pre!tirilor necesare. "an va vrea s vin %i el, desi!ur. /ac se !ndea, ar +i +ost
o oca.ie bun s mai petreac %i ei ceva timp mpreun, n lini%te.
3 *hewie %i no!hri pot avea !ri de copii n locul nostru.
3 )o!hrii, murmur -eA6lAa cu o urm de amrciune n !las. 2r +i trebuit s&l +i
ucis pe acel devaronian pe HaAland. 2tunci nu s&ar mai +i ntmplat nimic din toate
astea.
3 /evaronianul nu a +cut nimic pentru care s&%i merite moartea, spuse
@avrisom ncet. =i dea au avut loc prea multe omoruri n !ala'ie.
3 =i mai multe le vor urma, replic -eA6lAa ntunecat. 0are sacri+icarea unei viei
pentru a preveni asta ar +i +ost o a+acere a%a de proast4
3 2ceasta este o ntrebare pe care, n +inal, toate +iinele %i&o pun, .ise @avrisom.
,entru cei care doresc s rmn civili.ai, nu e'ist dect un rspuns. %i a%e. la loc
aripile n po.iie de odihn pe !reabn %i pe spate. V mulumesc amndurora pentru c
ai venit. Vom vorbi mai tr.iu.
Mo++ /isra %i puse os datapadul.
3 -oarte satis+ctor, spuse el uitndu&se la ceilali. Totul pare s mear! destul
de bine.
3 Totul pare s mear! destul de ncet, replic -lim cu acreal, lsndu&se pe
spate n scaun, cu picioarele suite pe un col al biroului din coral al lui /isra.
3 2vem, ce, cteva atacuri de pirai %i cam o sut de revolte n +olosul nostru4
3 7bdarea este o virtute, i aminti Tierce. *hiar %i pentru soldai. Mai ales
pentru soldai.
3 2h, bine, asta trebuie s +ie problema, replic -lim. 1u sunt artist n de!hi.ri,
nu soldat. /ar pot s&i spun c n lumea mea, nu&i poi permite s ntin.i lucrurile prea
mult. Trebuie s prin.i prada, s ntin.i +irul %i apoi s o tra!i pac, pac, pac. /ac i dai
prea mult timp de !ndire, o pier.i.
3 )&o s&i pierdem, l lini%ti Tierce. *rede&m. )oi pre!tim alt mncare de
pe%te. :na delicat. Trebuie s mai +iarb un pic.
3 2tunci poate c trebuie s dm +ocul mai tare, .ise -lim. Dsta este cel mai
mare rol al meu9 %i pn acum sin!urii care l&au v.ut ai +ost voi doi %i patru cpitani de
distru!toare spaiale. *nd ncep s m dau n spectacol cu adevratQ
3 >ine&o tot a%a %i s&ar putea s nu mai apuci s te dai n spectacol deloc, i spuse
/isra, ncercnd din rsputeri s&%i pstre.e calmul. -lim ncepuse s arate toate
e'centricitile %i toanele unui actor n!m+at, un tip de personalitate pe care /isra l
dispreuise ntotdeauna.
3 )u&i +ace probleme, l lini%ti Tierce. Vei avea oca.ia de a uca cel puin un
spectacol privat pentru 7ebeli. /ar nu nainte de a a+la unde se va potrivi cel mai bine.
Trebuie s %tim ce !uverne e'traterestre susin sanciuni drastice pentru bothani %i care
sunt pentru iertare %i conciliere.
3 *eea ce nseamn c probabil o s oci pentru un mon calamari sau pentru un
duros, mri /isra, +ul!erndu&l cu privirea pe sub sprncene pe Tierce. 2cest plan
anume era unul dintre ultimele %arade ale @ardianului, iar /isra nu era deloc si!ur dac
s l aprobe. ntrea!a idee era s l +oloseasc pe -lim pentru a nsu+lei n lini%te +orele
imperiale, nu de a&i +ace pe cei din )oua 7epublic s se arunce la pmnt n +aa lor.
3 /e +apt, momentul potrivit este mult mai aproape dect pare, continu Tierce
i!nornd comentariul lui /isra. #pionii no%tri de pe *oruscant au au.it .vonuri despre o
petiie care a +ost trimis pre%edintelui. /ac pot pune mna pe o copie %i o pot pune n
circulaie, asta ar trebui s !rbeasc procesul. n cteva .ile, cred, vom putea trece la
+a.a urmtoare.
3 #per, spuse -lim. 2propos, presupun c v&a dat prin cap c e'ist un mod
+oarte simplu prin care )oua 7epublic ar putea re.olva aceast cri. %i ne&ar putea +ace
s pierdem totul.
3 -ire%te c da, spuse /isra cu rbdarea pus la ncercare. Tot ce au de +cut este
s a+le numele bothanilor care au avut le!turi cu a!enii lui ,alpatine de pe *aamas.
3 =i ai +cut ceva ca s previi asta4
3 M cre.i prost4 se rsti /isra. ;ineneles c am +cut. #in!urul sett complet
de dosare se a+l aici, pe ;astion, %i dea m&am ocupat de ele.
3 /e +apt, asta nu este chiar e'act, spuse Tierce !nditor. /osarele de la ba.a
:biPtorate de pe Ga!a Minor ar putea conine %i ele o copie.
/isra se ncrunt la el.
3 /e ce nu ai .is nimic pn acum4
3 #ubiectul atacurilor cu in+ormaii ale inamicilor nu a +ost discutat pn acum,
.ise Tierce. =tiam c ai intrat n dosarele de pe ;astion9 am presupus c te&ai ocupat %i de
copiile de pe Ga!a Minor.
3 )&am +cut&o, dar pot s&o +ac, spuse /isra. ,lec spre Ga!a Minor n noaptea
asta.
3 #&ar putea s nu +ie o idee bun, spuse Tierce. 2dic s te duci tu, n persoan.
@eneralul a+lat la conducerea ba.ei l cunoa%te pe ,ellaeon destul de bine9 %i, avnd
biblioteca de pe ;astion la ndemn, nu ai nici o scu. bun s te uii prin dosarele lui.
/isra se ncrunt la el.
3 =i cine se duce acolo4 Tu4
3 1u sunt ale!erea lo!ic, art Tierce. @eneralul "estiv nu m cunoa%te nici
dup nume, nici din vedere %i pot inventa o poveste care s nu arate c am vreo le!tur
cu tine. 2tta vreme ct mreul tur al (mperiului +cut de ,ellaeon nu l aduce acolo n
acela%i timp cu mine, nu ar trebui s e'iste vreo problem.
3 n a+ar de cum o s intri n seciunea /osarelor #peciale, spuse /isra.
Tierce ddu din umeri.
3 0 s +olosesc o copie a metodei tale de decriptare, +ire%te.
/isra se ncrunt %i mai mult.
3 =tii, asta e a doua oar cnd ncerci s scoi de la mine decriptarea asta, art
el. 2r putea aprea ntrebarea de ce e%ti att de nerbdtor s pui mna pe ea.
3 2i pre+era ca 7ebelii s aun! primii la /ocumentul *aamas4 replic Tierce.
n numele (mperiului, de ce i&e att de +ric4
3 )u %tiu si!ur, spuse /isra posomort. ,oate c tot ce vrei tot ce ai vrut de la
nceput este s i ba!i nasul n dosarele alea. ,oate c m !ndesc c dup ce obii
orice caui, o s dispari %i o s ne la%i cu ochii n soare.
Tierce .mbi subire.
3 n urm cu un minut, erai suprat c pream c vreau s iau conducerea
proiectului tu mre, art el. 2cum e%ti n!riorat c a% putea de.erta brusc4 "otr%te&
te.
3 )u mi&ai rspuns la ntrebare, replic /isra. *e caui n dosarele alea4
3 )u %tiu, rspunse Tierce. mpratul avea multe secrete, unele dintre ele ne
sunt, cu si!uran, de +olos. /ar nu am de unde s %tiu care nainte s m pot uita printre
ele, nu4
3 /ac e att de simplu %i de cinstit, de ce nu ai .is de la nceput4 ntreb /isra.
Te&a% +i lsat s te uii prin dosarele de pe ;astion.
3 ;ine, .ise Tierce. *onsider c i&am cerut. Totu%i, dac m duc s m uit la
dosarele de pe Ga!a Minor, pot s m ocup de dou probleme n acela%i timp, nu4
/isra se strmb. /oar c, dac Tierce %i +cea cercetarea pe Ga!a Minor, nu ar +i
avut cum s se uite peste umrul @ardianului.
n partea cealalt a biroului, -lim se +oi.
3 #untem b!ai cu toii n asta, e'celen, i aminti el lui /isra. 0rice secrete ar
de.!ropa domnul maior Tierce, nu le poate +olosi de unul sin!ur la +el de e+icient pe ct
ar +ace&o mpreun cu noi doi.
3 1'act, spuse Tierce, dnd din cap. /e +apt, a% mer!e mai departe< unul dintre
dosarele pe care sper s le !sesc va +i de +olos doar dac l +olosesc mpreun cu voi doi.
/eci chiar cuta ceva anume.
3 =i acest secret misterios este84 ntreb /isra.
Tierce cltin din cap.
3 #cu.e. n mod clar voi avea nevoie de autorul vostru pentru a&l +olosi9 dar este
posibil ca voi doi s nu avei nevoie de mine. -r suprare, dar n acest moment a%
pre+era s rmn indispensabil.
/isra +cu o !rimas9 dar %tia c aceast parte a conversaiei se ncheiase. l
mpinsese pe Tierce att de mult ct dorea @ardianul s se lase mpins %i a+lase tot ce
putea a+la, %i asta era.
*el puin deocamdat.
3 nc e%ti indispensabil ca maestru tactician al micului nostru !rup, i aminti
/isra, +luturnd din mn n semn de ncheiere. /ar dac asta te +ace s te simi mai n
si!uran8
#e ntrerupse la piuitul slab care ie%ea din biroul su.
3 *e&i aia4 ntreb -lim.
3 *omunicatorul meu privat, rspunse /isra ncruntndu&se, n timp ce
deschidea un sertar %i se uita la codul de acces. n numele (mperiului, ce84
3 7spun.i4 ntreb -lim.
3 # nu +ii v.ui, .ise /isra tios, tastnd pentru a deschide cone'iunea.
)iciunul.
#e ndrept %i se a%e. cu +aa la ecranul de pe birou, lundu&%i o atitudine dur %i
re!al. (n+ormaiile care +useser pe ecran disprur %i se trans+ormar ntr&o +i!ur8
3 ;ine, /isra, se rsti cpitanul Rothip. # au.im. *e naiba se ntmpl4
3 1ste e'celen, cpitane, l corect /isra. =i m pre!team s te ntreb acela%i
lucru. *uno%ti re!ulile privind contactarea mea n acest mod.
3 $a Vader cu re!ulile taleQ Vreau s %tiu8
3 =tii re!ulile, repet /isra, rceala pur a tonului su amuindu&l cumva pe
cellalt. 2cest canal nu trebuie +olosit dect n ca. de ur!en. %i ridic sprncenele. #au
ncerci s mi spui c s&a ntmplat ceva ce piraii *avrilhu n&au putut re.olva4
3 0h, s&a re.olvat, spuse Rothip cu brutalitate. M&a costat doi oameni %i una
dintre cele mai bune ba.e ale mele, dar s&a re.olvat. *e vreau s a+lu eu de la tine este
cum %i de ce s&a nimerit $u?e #?Awal?er s&mi +ac o vi.it.
/isra se ncrunt.
3 *e .ici acolo4
3 )u o sclda, /isra, l averti. Rothip. #?Awal?er a +ost pe Iauron, punnd
ntrebri despre clonele tale preioase. 2 scpat din capcana pentru 5edi, %i noi am +ost
nevoii s aruncm totul n aer %i s +u!im.
3 i depln! pierderea, spuse /isra cu sarcasm. *e le!tur are asta cu mine4
3 *e le!tur nu are cu tine4 replic Rothip. Mai nti i retra!i toate clonele
+r e'plicaii %i acum, dintr&o dat, #?Awal?er ne +ace o vi.it. 0chii piratului devenir
duri. =tii ce cred euQ *red c te&ai !ndit c nu mai ai nevoie de noi %i l&ai ndreptat pe
#?Awal?er n direcia noastr, s ne termine. *e .ici de asta4
3 Ric c m uit la un %e+ de pirai care %i&a ie%it din mini, spuse /isra tios. n
numele (mperiului, ce a% avea de c%ti!at dac a% elimina piraii *avrilhu4 *hiar
presupunnd c a% +ace a%a ceva4
3 Tu s&mi spui, par Rothip. 2ud c oamenii amiralului ,ellaeon tot adulmec
pe ln! asociaii no%tri +inanciari de pe Muunilinst %i ;or!o ,rima. ,oate c ncerci s
drmi podurile nainte s +ac le!tura ntre noi.
/isra pu+ni.
3 # i spun ceva. )u doar c nu mi +ac !rii din cau.a lui ,ellaeon, dar nici tu
%i nici nimeni altcineva nu are de ce s %i +ac !rii din cau.a lui. )u pentru mult timp,
oricum.
3 Ru, spuse Rothip scrpinndu&se n barba nea!r %i stu+oas. *redeam c
imperialii nu se mai asasinea. ntre ei.
3 )u va +i omort, l asi!ur /isra cu un .mbet aro!ant. ,ur %i simplu, va nceta
s mai +ie o ameninare, att.
n laterala biroului, Tierce mormi ceva pentru el %i nh datapadul lui /isra.
3 /a, bine, cum .ici tu, spuse Rothip. =i atunci ce cuta #?Awal?er aici4
/isra ddu din umeri, urmrindu&l pe Tierce cu coada ochiului. 2cesta prea s
scrie n vite. un mesa.
3 ,oate c v&a identi+icat n timpul e%ecului de pe (phi!in, i su!er el lui Rothip.
Tu nsui ai spus c navele care v&au !onit erau un GT&lKLL %i un E&interceptor. #olo %i
#?Awal?er4
3 #&ar putea, cred, recunoscu piratul n sil. /ar tot %tia c i&am +olosit clonele.
/isra ddu din mn nepstor.
3 5uca la cacealma, Rothip. ncerca s +ac o le!tur orice le!tur ntre tine
%i (mperiu. )u %tie nimic.
3 ,oate nimic despre tine, mri Rothip. /ar despre mine4 1 maestru 5edi, mai
ii minte4 #&ar putea s +i scos tot +elul de mi.erii de la oamenii mei.
3 2tunci ai +ace bine s v ascundei pe undeva, o vreme, nu4 su!er /isra
simind cum ncepea s %i piard rbdarea. )u avea timp pentru asta. :ndeva unde un
5edi mare %i ru s nu v !seasc.
-aa lui Rothip se ntunec.
3 )u ncerca s scapi de mine ca de un copil, /isra, spuse el, vocea tremurndu&i
de o ameninare u%oar. ,arteneriatul nostru a +ost e'trem de pro+itabil pentru amndoi.
/ar nu vrei s +im du%mani. *rede&m pe cuvnt.
3 2sta e valabil %i invers, replic /isra. Tierce terminase ce avea de scris %i
trecuse n spatele biroului, innd datapadul n +aa ecranului, nct /isra s poat citi.
3 *rede&m pe mine pe cuvnt, continu Mo++&ul, aplecndu&se u%or nainte, n
timp ce ncerca s citeasc %i s vorbeasc n acela%i timp. )u are rost s ne ncheiem
relaia din cau.a unui lucru att de banal.
3 ;anal4 repet Rothip. )ume%ti banal pierderea unei ba.e principale84
3 n plus, am o alt sarcin s i o+er, spuse /isra lsndu&se napoi pe spate n
scaun %i aruncdu&i lui Tierce un .mbet slab. nc un punct pentru maestrul lor tactician.
/ac e%ti interesat, adic.
Rothip studie bnuitor +aa lui /isra.
3 2scult.
3 n apro'imativ trei sptmni, amiralul ,ellaeon %i "imera vor prsi spaiul
imperial pentru o ntlnire secret la ,esitiin, .ise /isra. Vreau s l ataci acolo.
Rothip rse, un sin!ur ltrat ca de ranphA'.
3 ;ine, /isra. # atac un distru!tor spaial imperial cu cteva car!oboturi
Tel!orn %i poate cu unul sau dou cruci%toare Ialoth. #i!ur, nici o problem.
3 )u spuneam s ataci cu intenia de a provoca stricciuni serioase, .ise /isra
rbdtor. Tot ceea ce trebuie este s se tra! n el. ,oi +ace asta, nu4
3 ,ot, si!ur, spuse Rothip. ntrebarea este de ce a% +ace&o4
3 ,entru c i dau dublu +a de plata pentru hruirea transporturilor )oii
7epublici. /isra %i reduse vocea la un tors ncet. =i pentru c dac o +aci, piraii *avrilhu
vor +i primii care vor cule!e roadele cnd totul se va termina.
3 Te a%tepi s +ie destule roade pentru a +i mprite, nu4
3 Mai multe dect i poi nchipui, l asi!ur /isra.
Rothip pu+ni.
3 2i +i surprins de cte mi pot nchipui, .ise el. /ar n privirea lui era acum o
not meditativ. n re!ul, mai rmn ceva n combinaia asta. ,esitiin, spuneai4
3 *orect, .ise /isra. nc un lucru< vreau ca navele pe care le trimii mpotriva
"imerei s poarte nsemne corelliane.
3 ,i da, spuse Rothip, scrpinndu&se iar n barb. 2i vreun motiv anume4
3 2cela%i motiv pentru care nu mi pas dac i provoci sau nu avarii, rspunse
/isra. /e ce nu ncerci s i dai sin!ur seama4
3 0 s&o +ac, promise Rothip. ntre timp, ve.i dac i dai seama cum s depui
plata n contul nostru, bine4
/isra .mbi subire.
3 mi +ace plcere s +ac a+aceri cu tine, cpitane Rothip.
3 *a de obicei, Mo++ /isra, replic cellalt. ,stre. le!tura.
1cranul deveni !ol.
3 ,e canalele potrivite, data viitoare, dac dore%ti, mormi /isra ctre ecranul
!ol, lsndu&se s se cu+unde u%or n scaun. *onversaiile cu Rothip l sectuiau
ntotdeauna de puteri. 0ricum, asta ar trebui s ne scape de el o vreme.
3 2sta, %i s ne +ac un serviciu, spuse Tierce lund datapadul %i nchi.ndu&l.
(at un alt precept militar pentru tine, -lim< niciodat s nu renuni la aliai pn cnd nu
e%ti absolut si!ur c nu mai ai nevoie de ei.
3 2vem re!uli asemntoare la $imit, .ise -lim sec. )u sunt spuse att de
elocvent, +ire%te. *e&a +ost toat chestia asta4
3 *e, atacul lui Rothip asupra lui ,ellaeon4 ntreb /isra.
3 2tacul n sine l&am neles, rspunse -lim. ncerci s l +aci pe ,ellaeon s
cread c )oua 7epublic i&a respins o+erta de pace %i c l atac pe el n schimb.
/isra ridic din sprncean ctre artistul n de!hi.ri.
3 -oarte bine nvei. /e%i, desi!ur, vi.iunea este ntotdeauna mai clar cnd
prive%ti n urm.
3 1%ti prea bun, spuse -lim, aplecndu&%i u%or capul ntr&o parte ntr&un salut un
pic batocoritor. *e nu nele! este de ce nsemne corelliane n locul celor ale )oii
7epublici.
3 ,entru c ar +i prea evident, i spuse Tierce. 2r arta c ntre! *oruscantul a
respins cate!oric ideea unei ntlniri. ,ellaeon %tie c ei nu ar +ace asta %i ar bnui c este
o nscenare.
3 n +elul sta va prea c doar ;el (blis, care este corellian, l re+u., adu!
/isra. ,retin.nd c sunt nave ale aprrii corelliane va e'plica, de asemenea, de ce nu
e'ist nici un cruci%tor spaial sau alte nave de lupt importante n atac.
3 *orect, .ise Tierce. Mai ine minte c nu vrem ca ,ellaeon s renune de tot la
ideea lui de a se preda, cel puin nu nc. /ac ;el (blis i re+u. propunerile +r
sanciuni o+iciale, atunci urmtoarea mi%care a lui ,ellaeon ar +i s caute pe altcineva
cruia s&i +ac aceste o+erte. 2sta va dura, ceea ce ne convine. Mai important, l va
obli!a s prseasc ,esitiin&ul nainte de vreme. *hiar dac a scpat destul din mesaul
maiorului Vermel nainte de a +i capturat la Morishim, sunt %anse ca ,ellaeon %i ;el (blis
s nu se ntlneasc.
3 2r trebui s mear! destul de bine, spuse /isra de!aat, ascun.ndu&%i cu !ri
propria surpri.. 2ceast ultim parte nici nu i trecuse prin minte nainte s o aduc
Tierce n discuie, dar nu voia ca vreunul dintre ceilali doi s a+le. Tierce era %i a%a prea
si!ur pe el, iar -lim nu era nici pe departe att de respectuos +a de vreunul dintre
superiorii lui pe ct ar +i dorit /isra.
3 ntre timp, cum spunea maiorul Tierce, mncarea noastr trebuie s mai +ie
amestecat. #untem !ata pentru revolta de pe ;othawui4
3 /ac nu, suntem +oarte aproape, .ise Tierce. Vom +olosi echipa lui )avett,
cred sunt cei mai de succes a!itatori de pn acum.
3 =i, n mod clar, vrem ca asta s +ie memorabil, aprob /isra. 0 s le ordon s
%i ocupe po.iiile.
3 /e asemenea, ar trebui s ncepem s activm restul !rupurilor n adormire,
spuse Tierce. )u avem cum s ne +acem e'act pro!ramul %i nici nu vrem s +ie nc n
adormire cnd vom avea nevoie de ei.
3 /a, pu+ni /isra u%or. Mai ales !ndindu&ne c dac adevratul Thrawn ar +i
+ost la conducere, probabil c ar +i cronometrat toat operaiunea pn la minut.
3 Va trebui s +acem ce ne st n puteri, spuse Tierce. =i s avem ncredere c
inamicii no%tri vor umple spaiile !oale. ntre timp, m voi duce pe Ga!a Minor s vd ce
pot de.!ropa.
3 # sperm c vei descoperi ceva util, .ise -lim ridicndu&se n picioare. nc
un lucru care nc m n!riorea.. *e cuta #?Awal?er s %i ba!e nasul prin ba.a
pirailor *avrilhu4
3 *um i&am spus %i lui Rothip, ncerca s stabileasc o le!tur ntre noi %i ei,
.ise /isra. )u&i +ace !rii, n&o s poat.
3 /ar8
3 n plus, este irelevant, l ntrerupse Tierce. -oarte curnd, cteva clone %i un
mic !rup de pirai soio%i vor +i printre cele mai mici probleme ale 7ebeliunii.
:%a se deschise %i Iarrde p%ii pe puntea #lbaticului Iarrde.
3 ;un .iua, domnii mei, spuse el. *e mai +acei4
3 ;ine, %e+ule, .ise /an?in ntorcndu&se pe umtate n scaunul de navi!ator
pentru a se uita la el. 2proape am auns n sistemul )os?en mai avem doar cteva
minute.
3 ;ine. Iarrde +cu un pas spre el, aruncnd o privire iute la celelalte console8
=i se opri, ncruntndu&se.
3 *e +aci acolo, "6sishi4 o ntreb pe tnra to!orian de la consola de sen.ori.
1a se ntoarse cu +aa la el.
3 /an?in mi&a cerut s m ocup de consol, spuse ea, miorlitul to!orian +iind la
+el de +elin ca %i n+i%area ei. 2 .is c e vremea s +ac ni%te practic pe punte.
Iarrde se uit la /an?in. *ellalt se uita iar atent la panoul su, cu +aa n pro+il,
dar chiar %i a%a, Iarrde putea vedea cum amu.amentul secret clocotea acolo.
3 /a, cred c este, spuse el aruncnd o a doua privire pe punte, la celelalte
console. 0donnl, n scaunul de copilot, avea aceea%i e'presie ca %i /an?in. $a +el %i
,orm+il de la monitorul motorului, de%ii pe +aa lui ?erestian era puin mai !reu de citit.
*hiar %i *hin, care avea tendina s se poarte ca un bunic cu noii recrui n ultima vreme,
era nevoit s se +ore.e s nu rd.
3 2i +cut o veri+icare a coordonatelor de curnd4 ntreb el, uitndu&se iar la
"6sishi.
0chii !albeni ai to!orienei prur s se ntunece puin.
3 )u, cpitane, spuse ea. Voi +ace dac dorii.
3 Te ro!, ddu Iarrde din cap. /atacardul pentru coordonate este n camera
calculatorului.
3 M supun, spuse "6sishi, des+%urndu&%i trupul +le'ibil din scaun.
Travers puntea, !hearele ei cnind ncet pe podeaua metalic n timp ce
mer!ea, %i ie%i.
3 n re!ul, domnilor, spuse Iarrde cu blndee cnd u%a se nchise n urma ei.
Trebuie s !hicesc4
3 0h, nu&i mare lucru, %e+ule, rspunse /an?in, radiind de o inocen complet
neconvin!toare. /oar c ea nu a +ost niciodat la Terri?. M&am !ndit c va vedea mai
bine de acolo de sus, cnd o s ie%im din hiperspaiu.
3 2h, spuse Iarrde. =i erai curio%i cum o s +ac4
3 1i8 da, poate puin, recunoscu /an?in.
3 )e place s o privim ca pe iniierea ei complet n echipa, l aut 0donnl.
3 nele!. Iarrde se uit la ceilali, cu toii rnind deschis acum. ,resupun c nu
v&a dat prin cap c speriind a%a un to!orian ar putea +i mcar puin periculos4
3 0h, haide, cpitane, e o distracie ino+ensiv, spuse 0donnl. Mara ne las s
+acem asta cnd e ea pe punte.
3 0ricum, cpitane, astea&s tradiii vechi, .ise *hin. #i!ur %i oamenii lui ;illeA
i&au pre!tit ceva la +el ca asta cnd li te&ai alturat, nu4
3 0amenii lui ;illeA nu erau nici pe departe att de inventivi, spuse Iarrde sec.
*t despre Mara, scu.a ei este c vrea s +oloseasc -ora pentru a vedea cum se
comport membrii noi ai echipaului n situaii de stres.
3 Mie mi se pare un motiv bun, aprob /an?in. Mai bine s i veri+icm aici
dect s a+lm de ce +el sunt cnd ne a+lm n milocul unei cri.e adevrate.
3 Te e'plici, +ire%te, art Iarrde.
3 ,robabil, l aprob /an?in +r ru%ine. "aide, %e+ule, las&ne mai u%or. n
ultima vreme a +ost o tcere de mormnt aici.
3 :n to!orian n+uriat ar spar!e cu si!uran monotonia, spuse Iarrde cltinnd
din cap. Totu%i, lsnd de&o parte oaca .!omotoas, aveau dreptate. /ac "6sishi avea s
devin un membru permanent al #lbaticului Iarrde, chiar trebuia s a+le cum reaciona
cnd era luat prin surprindere.
3 *um vrei voi. 0 s privesc de aici.
#e duse la peretele despritor de ln! *hin, de unde vedea bine consola de
sen.ori9 %i, n timp ce +cea asta, u%a se deschise %i "6sishi se ntoarse.
3 2m datacardul, cpitane, spuse ea, ridicndu&l pentru a i&l arta.
3 ;ine, con+irm Iarrde veri+icnd dintr&o privire eticheta.
"6sishi vorbea bine ba.ica, dar era nc nesi!ur n desci+rarea al+abetului
aurebesh.
3 *ontinu %i porne%te&o.
3 M supun.
#e a%e. iar la consol, apsnd delicat butoanele cu minile ei cu !heare.
3 ncepem, .ise /an?in. ,re!tii motoarele subluminice.
2pucnd manetele, le trase ncet spre el. *erul pestri se trans+orm n linii de
stele %i se sparse n a%tri8
=i acolo, plutind n ntuneric direct n +aa lor, era un distru!tor spaial imperial.
"6sishi se ridic pe umtate din scaun, %uiernd ceva care prea amenintor pe
limba ei, ceva ce Iarrde nu reu%ii s nelea!. @ura i se cscase lar!, colii strlucind
albicios n lumina slab a punii. ;lana i se .burli puternic, +cnd&o s par nc pe
umtate mai mare dect era, iar n ochii ei !albeni ardea un +oc nebunesc.
3 /istru!tor spaial direct n +a, stri! /an?in ca %i cum cineva de pe punte s&
ar +i putut s nu&l +i b!at de seam. 7a., doi ?ilometri.
3 ;ateriile de turbo&laser se ntorc ctre noi, interveni 0donnl. ,orm+il4
3 Motoarele la turaie ma'im, .ise ?erestianul, cu cele opt nri de pe obra.
%uiernd ritmic.
3 ,rimim o transmisiune, cpitane, anun *hin.
3 *on+irm&o, .ise Iarrde urmrind&o pe "6sishi cu atenie. )u se mi%case, dar
era nc pe umtate ridicat n picioare, holbndu&se la masa ntunecat %i la luminile
care strluceau n +a.
3 2ctivea. vreo und tractoare4
,entru apro'imativ umtate de secund, puntea pru s %i in rsu+larea
colectiv. 2poi, cu un %uierat ncet, "6sishi se a%e. la loc n scaun %i ncepu s taste.e la
panoul ei de control.
3 )ici o und tractoare nu a +ost activat, miorli ea. ;ateriile de turbo&laser8
;lana .burlit prea s se culce puin la loc pe msur ce tasta.
3 )u au ener!ie, .ise ea pe un ton nedumerit. )u. 1ste ener!ie n8
#e ntoarse cu +aa la Iarrde, cu ochii ei !albeni n!ustndu&se.
3 #unt trei baterii de turbo&laser +uncionale, .ise ea. )u sunt multe.
3 ;ine, .ise Iarrde cu calm. nseamn c suntem la locul potrivit, ntotdeauna e
bine de %tiut. *hin4
3 ,roprietarul a%teapt, cpitane, rspunse *hin .mbind acum deschis n timp
ce apsa pe tasta comunicatorului. 2r dori s vorbeasc cu dumneavoastr.
3 Mulumesc, spuse Iarrde. #alut, ;ooster. *e mai +aci4
3 Mai bine ca niciodat, btrne pirat, bubui vocea vesel a lui ;ooster Terri?
din di+u.orul de pe punte. ;un venit la ntreprinderea 7tcitoare. 2i venit s +aci a+aceri
sau doar bote.ul unui nou membru al echipaului4
"6sishi %uier ncet, +recndu&%i u%or de!etele de panoul de control.
3 -acem a+aceri, rspunse Iarrde. Mai ales cu in+ormaii.
3 *hiar a%a, .ise ;ooster pe un ton care l +cu pe Iarrde s %i&l ima!ine.e
+recndu&%i minile. 1i, ei. *lar, asta e .iua mea norocoas. Vrei s l aduci pe #lbaticul
Iarrde la bord sau trimit eu o navet4
3 Venim la bord, dac ai loc, spuse Iarrde. )u m interesea. s cumpr
aparatur, dar cred c oamenii mei ar vrea s vad ce ai de vn.are.
3 ;ine, po+tii nuntru, atunci, .ise ;ooster vesel. 2leea )e!ustorilor e deschis
%i !ata de a+aceri, ca %i restul micilor noastre ma!a.ina%e. Mer!ei %i luai s vedem
Terminalul *incispre.ece. 0 s trimit pe cineva s te conduc pn pe punte dup ce le
dai liber oamenilor ti. )u uita s le aminte%ti c pe 2leea )e!ustorilor nu se primesc
dect bani !hea.
3 -ire%te, rspunse Iarrde. )e vedem curnd.
i +cu un semn lui *hin, iar acesta nchise comunicatorul.
3 /u&ne, /an?in, spuse el. =tii s aun!i la terminale4
3 )ici o problem, rspunse /an?in ndreptndu&%i atenia spre panoul su.
$a consola de sen.ori, "6sishi se ridic %i se ntoarse cu +aa la Iarrde.
3 /eci asta a +ost o !lum, cpetenie4 ntreb ea. Vocea %i e'presia ei erau
ri!ide, +r s trde.e nimic din ce !ndea. )u mi place s +iu +cut s par +raier.
3 )u ai prut +raier, o asi!ur Iarrde. /oar surprins, dup care te&ai ntors la
treburile tale.
To!oriana se uit iute la ceilali.
3 0amenilor le place s i +ac pe alii s par +raieri, .ise ea, cu un ton de
provocare n voce.
3 0amenilor chiar le plac !lumele, con+irm Iarrde. /ar umorul nu a +ost scopul
principal al acestui e'erciiu.
;lana lui "6sishi se .burlise iar. 2cum, ncet, se culca la loc.
3 2i vrut s ve.i dac +u! speriat.
3 #au dac n!hei, sau intri n panic, aprob Iarrde. /ac ai +i +cut vreuna
dintre astea8
3 2% +i +ost e'ecutat4
Iarrde cltin din cap.
3 )u mi e'ecut oamenii, "6sishi, i spuse el. /oar dac a +ost comis o
in+raciune !rav mpotriva mea sau a or!ani.aiei. )u, ai +i +ost doar mutat ntr&un alt
post, unul din care ar +i +ost mai puin probabil s +ii e'pus unui ast+el de stres. :nul de
cule!tor de in+ormaii, poate, sau alt+el un a!ent de le!tur secret.
:rechile lui "6sishi .vcnir.
3 )u doresc un ast+el de post.
3 M bucur s aud asta, .ise Iarrde, deoarece, sincer, cred c te&ai +i irosit acolo.
2i +i mult mai util la bordul #lbaticului Iarrde sau al uneia dintre celelalte nave ale
mele.
To!oriana pru s se !ndeasc la asta.
3 2% pre+era s rmn aici, dac se poate.
3 *red c ai mari %anse, rspunse Iarrde. Vorbim mai tr.iu despre asta. i +cu
semn spre panoul ei de control. ,oi duce datacardul napoi n camera calculatorului nu
vei avea nevoie s +aci acea veri+icare a coordonatelor pn plecm.
"6sishi %i art iar colii.
3 M supun, cpetenie, .ise ea.
#cond delicat cu vr+urile !hearelor datacardul din loca%ul lui, plec de pe
punte.
3 1i, domnilor, spuse Iarrde, trecnd prin spatele scaunului !ol al lui "6sishi.
Voi v&ai +cut !luma, %i am supravieuit cu toii. 2 trecut4
3 2bsolut, rspunse /an?in. *u stea!urile +luturnd, a% .ice eu.
3 /e acord, ddu 0donnl din cap. (&a luat o clip s %i vin n +ire, dar apoi a
+ost iar pe po.iii.
3 =i nu a uitat s %i +oloseasc consola, cum au +cut unii, adu! ,orm+il,
+luiernd ener!ic prin nrile lui. *red c nici 1l?in nu s&a descurcat la +el de bine cnd a
+ost testat a%a.
3 ,oate, .ise Iarrde. /e%i +ac pariu c "6sishi a lsat n urm ceva ce 1l?in nu a
lsat.
,orm+il adulmec aerul.
3 2roma transpiraiei nervoase4 su!er el.
3 )u. Iarrde art spre micile .!rieturi de pe mar!inea panoului de control al
lui "6sishi. :rmele de !heare.
0 siluet cunoscut i a%tepta pe Iarrde %i pe 0donnl cnd coborr pe rampa
#lbaticului Iarrde.
3 2h cpitane Iarrde, .ise )awara Ven, lsndu&%i capul n os ntr&o
plecciune twi6le? politicoas. M bucur s te vd din nou.
3 =i eu, Ven, ddu Iarrde din cap n semn de rspuns. #per c viaa se poart
+rumos cu tine4
3 1ste numai bucurie la bordul ntreprinderii 7tcitoare, spuse Ven .mbind
subire. Vino. ;ooster te a%teapt pe punte.
Twi le?&ul i conduse ctre un !rup de turboli+turi, %chioptnd u%or din cau.a
piciorului arti+icial.
3 0bserv c ai pierdut o parte din turbo&lasere, coment Iarrde. 0amenii mei au
identi+icat doar trei bateri acttive cnd ne apropiam.
3 (mplicaiile a+acerilor, a% .ice, spuse Ven chemnd turboli+tul. 2 trebuit s
demontm dou dintre ele pentru piese de schimb pentru alte trei, dar apoi am +ost nevoii
s le vindem pe cele trei ca s cumprm componente pentru motorul de hiperpropulsie.
3 /up socoteala mea, nc v&au mai rmas cinci din cele .ece baterii pe care le
aveai la nceput, art Iarrde.
3 /a, rspunse Ven, rearanndu&%i pe umr coada de pe cap n timp ce u%a
turboli+tului se deschidea ncet. *elelalte dou sunt n reparaii acum.
3 2h.
(ntrar n turboli+t. :%a se nchise din nou %i vehiculul ncepu s se mi%te.
3 /oar dou turboli+turi din aceast seciune mai +uncionea., .ise Ven. 2i +i
uimit de cte lucruri pot mer!e prost pe un distru!tor spaial.
3 mi nchipui, spuse Iarrde. Mai demult, cnd 7ebeliunea era la apo!eu, am
au.it un tip de la 0peraii #peciale descriind distru!torul spaial ca +iind +ormat din
1JVLLL de !re%eli de construcie a%teptnd s +ie e'ploatate.
Vern ddu din cap.
3 0 subestimare. ;ooster a cedat n cele din urm %i a an!aat o echip de dou
sute de tehnicieni verpini, de +apt s moderni.e.e unele dintre sisteme. 2sta era acum
%apte luni, %i nc n&au terminat.
3 *red c a%a se ntmpl cnd ncerci s conduci o nav de dimensiunile astea
cu mai puini oameni dect ar trebui s +ie scheletul echipaului ei de ba., su!er Iarrde
uitndu&se n ur. 1ntropia i&o va lua ntotdeauna nainte. )u cred c ;ooster se !nde%te
s vnd.
Ven i o+eri un rnet viclean.
3 /e ce4 Te !nde%ti s cumperi4
3 ,robabil c a% putea +i convins, rspunse Iarrde. *u si!uran dac se aun!e
la situaia n care nava s pice n minile altcuiva. )&a% vrea s n+runt un hutt care are
a%a ceva.
3 0h, %tiu %i eu, .ise twi6le?&ul sec. 2vnd n vedere cum s&au descurcat hutti n
trecut, ar putea +i distractiv de privit.
3 )u %i dac e 5abba.
3 2devrat, recunoscu Ven. 0ricum, i voi transmite o+erta ta lui ;ooster.
Turboli+tul se opri un pic cam brusc %i u%a se deschise, de.vluind puntea de la
pupa.
3 ;ooster m&a ru!at s i cer iertare c nu te&a ntmpinat n persoan, apropos,
spuse Ven +cndu&le un semn ctre arcada care ducea ctre puntea principal. 0 s
nele!i imediat de ce nu a putut.
3 )ici o problem, .ise Iarrde9 se uit nepstor n ur, la consolele de pe puntea
de la pupa. (ci %i colo cte o lumini indicatoare nc mai clipea, dar, n mare parte,
consolele preau c +useser puse n a%teptare sau oprite complet. ,%ii pe sub arcad,
ntorcndu&se pentru a arunca o privire rapid la plat+orma pentru holo!ram a punii de
la pupa care prea s +i +ost %i ea oprit8
3 Talon IarrdeQ bubui vocea lui ;ooster. ;un venit la bord.
Iarrde %i termin ntoarcerea. ;ooster venea pe pasarela de comand ctre ei, cu
braele lar! deschise ntr&un semn e'pansiv de ntmpinare.
=i trecu pe ln! el8
3 =i uite cine a mai venit s&l vad pe btrn, continu ;ooster ntorcndu&se pe
umtate pentru a +ace un !est la +el de e'pansiv ctre ei.
3 /a, .ise Iarrde, mpin!ndu&l pe 0donnl n +a. 0donnl, nu cred c ai +cut
cuno%tin cu +amilia lui ;ooster. 2ceasta este minunata lui +iic, Mira', iar el este
comandantul *orran "orn, !inerele lui. -ost&mi cer scu.e9 actual membru al slvitei
escadrile Va!abond, a !eneralului Hed!e 2ntilles.
3 2h, spuse 0donnl re.ervat. ncntat de cuno%tin. 2cesta este !rupul cu care
obi%nuia Ven s stea, nu4
3 )awara %i cu mine obi%nuiam s .burm mpreun, da, spuse *orran pe un ton
la +el de precaut. ;ooster, bnuiesc c nu te deranea. dac %tie Iarrde c suntem aici,
dar8
3 *almea.&te, *orran, l lini%ti ;ooster p%ind nainte pentru a&i strn!e repede
mna lui Iarrde. 0amenii de +runte ai lui Iarrde sunt la +el de ncredere ca el.
*orrant i arunc lui Iarrde o privire echivoc.
3 2sta m +ace s m simt mult mai bine.
3 )u&i +ace !rii, .ise Iarrde ntin.ndu&i mna. )&o s spunem *oruscant&ului
c unul dintre cei mai respectai eroi ai lui se asocia. cu lepdturile.
*orran strnse mna ntins %i +aa i se rela' ntr&un .mbet u%or.
3 Mulumesc. *e mai +ace Mara4
3 /estul de bine, mulumesc, rspunse Iarrde. /e +apt, ar trebui s soseasc %i
ea dintr&o clip n alta deocamdat .boar cu @heaa nstelat, care ar trebui s se
ntlneasc cu mine aici. %i mut privirea asupra +emeii.
3 ;un, Mira'9 nu ne&am mai v.ut de mult. :nde&i micuul4
3 Valin e chiar acolo, rspunse Mira', .mbindu&i lui Iarrde mult mai sincer
dect o +cuse soul ei %i artnd spre +osa echipaului de la tribord. =i are %ase ani nu
mai e a%a de mic.
3 ntr&adevr, .ise Iarrde +cnd civa pa%i ntr&o parte %i privind n +osa
echipaului. ;iatul era cocoat pe cteva perne n plus ntr&unul dintre scaune, uitndu&se
la un ecran, complet indi+erent +a de vi.itatori sau de oamenii lui ;ooster, care
deserveau alte console.
3 l nvei s pilote.e nava4
3 )u prea, spuse Mira', venind ln! el %i .mbindu&i dr!stos +iului ei. Tati a
potrivit una dintre consolele undei tractoare ca s se poat uca pe ea. Vrei s l salui4
3 )u&l derana, .ise Iarrde. ,oate c o s avem timp mai tr.iu, nc se mai ine
de mu.ic4
3 *a un mAnoc? cu coada n +lcri, .ise ;ooster cu ironie. Tocmai i&am luat un
cordo+on nou dea l terminase pe cel vechi. /ar serios, Iarrde, i&a% +i recunosctor
dac ai pstra pentru tine pre.ena lui *orran aici. 2sta ar trebui s +ie o ntnire secret
doar civa o+iciali ai )oii 7epublici %tiu despre ea.
3 nele!, spuse Iarrde privindu&l iar pe *orran. 0 misiune secret, eh4 *ap %i
spad, +uri%at prin taverne ntunecate, conversaii %optite cu persoane ca ni%te umbre
ceva de !enul sta4
3 #unt si!ur c i dai seama c nu putem discuta asta cu tine, .ise *orran cu o
+a nu chiar mpietrit.
3 /a, desi!ur, rspunse Iarrde. )u mai .ic nimic. -cu un semn cu capul ctre
+osa echipaului. /e%i nu a% putea spune c sunt de acord cu superiorii ti s i iei +amilia
cu tine ntr&o misiune att de periculoas.
3 )u e a%a ceva, .ise ;ooster cu o not de e'asperare blnd n !las. *orran doar
are nevoie de ni%te in+ormaii8
3 ;oosterQ se rsti *orran, uitndu&se amenintor la socrul su. Taci din !ur,
vrei4
3 ,oate c v pot auta, se o+eri Iarrde. 2m ni%te surse de in+ormaii personale.
:nele dintre ele, ndr.nesc s spun, sunt chiar mai bune dect ale lui ;ooster.
3 i mulumesc de o+ert, spuse *orran. )e descurcm.
3 # %tii c are dreptate, *orran, .ise ;ooster +recndu&%i obra.ul !nditor. 2r
trebui s&i descrii %i lui situaia.
3 )u. *orran cltin din cap. )u te supra, Iarrde, dar astea sunt treburi de nivel
nalt. )u e%ti autori.at s a+li nimic.
3 /a, dar8 ncepu ;ooster.
3 )u, e n re!ul, spuse Iarrde ridicnd o mn. /ac superiorii lui nu vor nici
mcar ca strinii s %tie c +amilia lui este aici, cu si!uran nu ar vrea s %tie c discut
despre misiunea lui.
3 1'act, .ise *orran. Mulumesc de nele!ere.
3 /eci, dac mi permii, o s i&l rpesc pe ;ooster cteva minute ca s discut cu
el despre misiunea mea, continu Iarrde, cutnd n bu.unarul interior al hainei %i
scond un datacard. /ar, ca s nu uit, Mira', am cumprat asta pentru +iul tu.
Mira' se ncrunt cnd el i nmn datacardul.
3 *e e4
3 :n card cu tonuri ettiane pentru cordo+onul lui, rspunse Iarrde politicos. =tiu
c este politicos ca un musa+ir s aduc un mic dar pentru copiii !a.delor.
*orran se ntinse peste umrul ei ca s se uite la datacard, cu o e'presie u%or
uimit pe +a.
3 /ar de unde ai %tiut84 #e uit iar la Iarrde, i arunc repede o privire
amenintoare socrului su. ;ooster4
3 )evinovat, .ise ;ooster iute, ridicndu&%i ambele mini. )&am spus nimnui c
venii. )ici mcar oamenilor mei.
3 /up cum .iceam, spuse Iarrde ncet. #ursele mele de in+ormaii sunt destul
de bune.
,entru un minut, lini%tea cuprinse puntea. *orran se uit la ;ooster, apoi la Mira',
nu primi nici un autor de la ei %i, n +inal, l privi iar pe Iarrde.
3 *t o s m coste4 o+t el.
Iarrde ddu din umeri.
3 *t +ace, +ire%te. ,utem s ne!ociem preul mai tr.iu.
*orran se uit la ;ooster.
3 2m mai au.it asta.
3 /ac dore%ti, putem lsa partea asta la deci.ia consilierei 0r!ana #olo, propuse
Iarrde. n trecut, noi doi am reu%it ntotdeauna s aun!em la o nele!ere reciproc
avantaoas.
3 )u vreau s m !ndesc ct ne&or +i costat unele dintre nele!erile astea, mri
*orran. n re!ul, +ie. *red c %tii c am avut parte de o !rmad de demonstraii %i de
revolte mpotriva consulatelor %i a+acerilor bothane, n ultima vreme.
3 /in cau.a de.vluirilor din /ocumentul *aamas, murmur Iarrde.
3 *orect. 1i, n %i printre aceste proteste, am nceput s au.im vehiculat numele
B7.bunareC, nu ca un cuvnt, ci ca un !rup sau or!ani.aie.
Iarrde se uit la 0donnl.
3 2m au.it ceva despre asta4
3 1u nu, rspunse 0donnl. /ar sunt o !rmad de chestii pe care ni le trimit
sursele noastre, iar eu nu am timp s le studie..
3 Vom +ace o cutare de datte cnd ne ntoarcem pe #lbaticul Iarrde, .ise
Iarrde. *are sunt conclu.iile *oruscantului4
3 nc nu sunt conclu.ii, doar ntrebri, spuse *orran. *ele mai importante +iind
cine %i ce este aceast 7.bunare8 =i dac sunt locali sau dac primesc autor din a+ar.
3 # !hicesc. (mperiul4
0chii lui *orran se miir u%or.
3 ,arc nici tu nu cre.i.
3 )u chiar, l corect Iarrde. 0 spun ca cineva care mai de!rab observ cu
cinism c de +iecare dat cnd ceva mer!e prost n )oua 7epublic, acu.area o+icial este
imediat ndreptat +i' asupra (mperiului.
3 2sta e cam necinstit, .ise ;ooster. Mai ales dac ne !ndim la lun!ul trecut de
ast+el de intervenii ale (mperiului.
3 )u spun c nu sunt implicai, .ise Iarrde. /oar contra.ic presupunerea
automat c ar +i.
3 /ar8
3 )u, are dreptate, spuse *orran +r tra!ere de inim. 1'ist o mulime de +iine
care %i amintesc (mperiul +cnd acela%i lucru< dnd vina pe 7ebeliune pentru orice, apoi
+olosind asta ca s %i ntreasc strnsoarea. /e aceea vi.ita mea aici ar +i trebuit s
rmn secret, de +apt8 !eneralul ;el (blis nu a vrut s se a+le nici mcar c ne !ndim
la a%a ceva.
Iarrde ddu din cap. 2r +i trebuit s %i dea seama c ;el (blis era cel care i
b!ase acest cui n minte lui *orran. #pre deosebire de unii dintre conductorii )oii
7epublici, ;el (blis %tia cum s %i urme.e scopul. =i, cnd era necesar, s i!nore
de+ectele celor cu care ar +i putut avea de a +ace pentru a&%i atin!e scopul.
3 2m neles, .ise el. )e vom veri+ica dosarele9 dac nu e nimic acolo, vom
ncepe s +acem ni%te investi!aii secrete, s vedem ce a+lm.
3 #un bine, spuse ;ooster. =i de vreme ce +acem schimb de liste, %i tu voiai
ni%te in+ormaii, nu4
3 /e +apt, am dou ntrebri scurte, rspunse Iarrde. ,rima< prietenul nostru,
$u?e #?Awal?er, ncearc s dea de piraii *avrilhu. 2i idee prin ce !aur de %arpe s&or +i
ascuns4
3 =tiu c au o ba. pe 2morris, spuse ;ooster, scond un datapad %i tastnd la
el. =i s vedem mi se pare c principala lor +ortrea este corect9 iat&l. :n asteroid
!ol pe dinuntru din sistemul Iauron.
Iarrde cltin din cap.
3 =i&au abandonat ba.a de pe 2morris, i .ise el lui ;ooster. =i, din cte .ice
Mara, #?Awal?er tocmai a reu%it s&i !oneasc de pe asteroid.
3 ,entru ce a +cut asta4 ;ooster ridic o mn. )u contea.9 nu vreau s a+lu.
1i, dac astea s&au dus, atunci nu te pot auta. 2 doua ntrebare4
3 nainte de a mer!e pe Iauron, #?Awal?er a autat la oprirea unui atac al
pirailor ln! (phi!in, spuse Iarrde uitndu&se nepstor n urul lui, pe punte. )u mai
putea au.i nimeni. )u am idee ce band a +ost implicat. n timpul luptei, a simit ceea ce
crede c era un !rup de clone la bordul uneia dintre navele pirailor.
)imeni nu se mi%c, dar atmos+era deveni brusc ncordat.
3 *redeam c (mperiul chiar %i&a terminat provi.ia de clone de la Muntele
Tantiss, spuse Mira' cu o umbr de !roa. n voce.
3 2sta .ice *oruscantul, con+irm ;ooster, +r s par mai vesel dect +iica lui.
*el puin asta ne .ice nou, celor din a+ar. *orran4
3 /in cte %tiu, sta e adevrul, rspunse *orran. 2u trecut ani de cnd nu am
mai ntlnit clone printre victimele aciunilor militare.
3 *t a trecut de cnd nu ai mai inut cont de asta4 .ise 0donnl.
3 ;un ntrebare, accept *orran. )u %tiu.
3 1 !reu de cre.ut c ar mai +i rmas vreuna, spuse ;ooster. 2u +ost unii dintre
cei mai buni %i mai inteli!eni soldai pe care i&a avut Thrawn. 2i .ice c /ala sau
altcineva le&a terminat cu mult n urm.
3 /oar dac Thrawn nu a pus unele sub acoperire acolo unde s nu le !seasc
/ala, .ise Iarrde.
3 ,entru ce4 .ise ;ooster ironic. $a pstrare4 /e ce4
3 =i de ce ar ie%i la iveal dintr&o dat acum4 adu! *orran.
3 )u %tim dac apar dintr&o dat, i aminti 0donnl neptor. ,oate c au +ost pe
acolo tot timpul %i soldaii vo%tri meseria%i nu au b!at de seam.
*orran +cu umtate de pas ctre el.
3 :ite, 0donnl, cnd suntem ocupai s pstrm pacea n toat !ala'ia8
3 :%or, domnilor, rosti Iarrde punndu&se ntre ei %i ridicnd o mn. "ai s nu
uitm c suntem cu toii de aceea%i parte, da4
0donnl strnse din bu.e.
3 /a. #i!ur.
3 /e ce nu te ntorci pe #lbaticul Iarrde, 0donnl, su!er Iarrde. 2puc&te de
cutarea aia.
3 #i!ur, mormi 0donnl. ;un idee.
3 Te nsoesc eu pn os, se o+eri Ven, +cnd un pas nainte. Iarrde se uit la el
cam surprins twi6le?&ul +usese att de tcut, nct aproape uitase de pre.ena lui.
3 1 u%or s te pier.i pe o nav a%a de mare.
1'presia de pe +aa lui 0donnl art clar ce prere avea despre o ast+el de scu.,
dar nu +cu dect s dea din cap %i s se ndrepte spre pupa, cu Ven alturi de el.
3 (ertrile mele, comandante "orn, .ise Iarrde ncet cnd cei doi trecur de
arcad %i disprur pe puntea de la pupa. 0donnl nu pare s aib acelea%i amintiri plcute
despre armata )oii 7epublici ca mine.
3 1 n re!ul, spuse *orran ncruntat. =i eu am ni%te amintiri neplcute despre
contrabandi%ti.
3 *orran, l doeni Mira', lundu&l de mn.
,ilotul de E&interceptor o btu pe mn.
3 *ei de +a se e'clud, desi!ur, se corect el. # ne ntoarcem la a+aceri.
3 Mulumesc, spuse Iarrde. *e %tim si!ur %i tot ce %tim si!ur este c
#?Awal?er a simit clone la bordul acelor nave. ,rima noastr sarcin este s rspundem
la o ntrebare simpl< dac sunt rm%ie imperiale sau dac altcineva a !sit un alt
depo.it de cilindri de clonare.
3 *ineva ca piraii *avrilhu4 ntreb Mira'.
3 =i mie mi&a trecut prin cap, aprob Iarrde cu serio.itate. #&ar putea +oarte bine
ca cele dou ntrebri pe care i le&am pus tatlui tu s aib, de +apt, le!tur ntre ele.
i surse lui ;ooster.
3 *a. n care, +ire%te, a%tept o reducere de pre.
;ooster %i ddu ochii peste cap e'a!erat.
3 0h, n8
3 "ei, cpitan, stri! o voce dintr&una dintre +osele echipaului.
3 *e e, #hish4 stri! %i ;ooster.
3 Vine o nav se identi+ic drept @heaa nstelat, raport #hish. ,ilotul vrea
instruciuni de ateri.are. M ocup eu de ea4
3 -&mi le!tura, i ceru ;ooster, scondu&%i comunicatorul. ,robabil c oricum
va ntreba de tine, adu! el ctre Iarrde, nmnndu&i cilindrul subire. Mai economisim
%i noi ni%te timp.
3 Mulumesc. Iarde porni comunicatorul. Mara, sunt Iarrde. *um mer!e
treaba4
3 /estul de bine, mersi, rspunse Mara. /ac era surprins la au.ul vocii lui, o
ascundea bine. /e%i, dac sttea s se !ndeasc, nu erau prea multe lucruri care s o
surprind.
3 /in pcate, nu am avut timp s trecem pe la /ronseen, pentru transportul la.
3 1 n re!ul, .ise Iarrde. -au!hn poate s l ia dup ce te las pe tine aici. *um
a mers vntoarea de pirai4
3 :n e%ec total, rspunse ea. $e&am urmrit vectorul pn la /i6wor, dar apoi i&
am pierdut complet. Tra+icul din ur era cumplit era plin de starspeedere KLLL.
3 1ste anotimpul de poleni.are pentru crn!urile de copaci cnttari, murmur
;ooster. ,acea aduce turi%ti.
Iarrde ddu din cap.
3 )u&i +ace probleme, i spuse el Marei. )u m a%teptam s lase o urm pe care
s o poi lua. Ri&i lui -au!hn s aduc @heaa nstelat la bord %i o s8
3 5adeQ interveni vocea lui -au!hn. 2colo8 vine de la tribord.
3 0 vd, spuse Mara pe un tot brusc tios. Terri?, ai musa+iri vin la unu&unu&
%apte pe cincispre.ece, vectorul tu.
;ooster +u!ea dea pe pasarela de comand la videcranul din +a, *orran
urmndu&l ndeaproape.
3 :nu&unu&%apte pe cincispre.ece, ;odwae, .ise el repede. *e ve.i4
3 )i6ca, se au.i vocea uimit a unui laerdocian dintr&una dintre +osele
echipaului. #en.orii %tia shas min?8
3 1 !reu de v.ut, interveni Mara, vocea ei revrsndu&se acum din sistemul
audio principal al ntreprinderii 7tcitoare. Mic %i ntunecat seamn puin cu un
vntor stelar >(1 modi+icat serios.
3 )ici sen.orii nu o arat bine, adu! -au!hn.
3 Tot nu v. ni6ca, insist ;odwae.
3 $as, .ise ;ooster cu asprime.
1l %i *orran erau dea ln! videcranele din +a, capul lui ;ooster rotindu&se
ncet n timp ce cuta pe cer.
3 ,orne%te ecranele de+lectoare %i pre!te%te turbo&laserele.
3 #cuturile iar pierd ener!ie, .ise ;odwae. Turbo&laserele8
3 ,rimesc o transmisiune acum, ltr #hish. :n semnal puternic. 18 ei, la
naiba, nu %tiu ce e.
3 Mara4 ntreb Iarrde.
3 ,rindem doar captul ei, con+irm Mara. 1 destul de slab aici, totu%i. 2tt de
departe, nct calculatorul nu poate scoate nimic.
3 2colo e, .ise repede *orran, artnd cu de!etul.
3 7idic scutul la de+lectorQ se rsti ;ooster. 2cumQ
3 Mara4 stri! Iarrde.
3 Tot suntem n a+ara ra.ei de tra!ere, spuse ea ncordat. Mai bine v +erii.
Iarrde se uit n ur, ntrebndu&se cu ntr.iere unde era Mira'. 0 .ri imediat,
+u!ind ct putea de repede n spate, ctre si!urana relativ a punii de la pupa,
strn!ndu&l n brae pe Valin, +iul ei, uimit. ,entru o clip se !ndi s i se alture, dar %i
ddu seama c era dea prea tr.iu %i se ntoarse, n schimb, ctre videcranele din +a.
2cum putea vedea intrusul, !onind direct ctre ei. )u semna cu nici o nav pe care o
v.use vreodat8
3 1cranul de+lector al punii nu porne%te, mri ;odwae. )ava o s loveasc.
3 $a pmntQ #tri! ;ooster, apucndu&l pe *orran de mn %i aruncndu&se
mpreun cu el pe pasarela de comand. Iarrde +cu un pas mare ctre cea mai apropiat
+os a echipaului, %i ddu seama c nu avea timp s sar n ea %i se opri. (ntrusul tot se
apropia8
(ar apoi, n ultima clip, +cu o manevr ciudat de rsucire pe o parte %i %ni n
urul %i pe deasupra videcranului.
$ui Iarrde i lu o secund s %i recapete vocea.
3 Mara4
3 #untei bine4 ntreb ea nelini%tit.
3 /a, suntem bine, o asi!ur el, venindu&%i n +ire %i ncepnd s mear! pe
pasarela de comand pn la locul n care ;ooster %i *orran erau nc ntin%i pe punte.
3 :nde s&a dus4
3 2 trecut peste suprastructura de comand, a virat n spatele !urilor motoarelor,
unde nu o puteam vedea, apoi a +cut saltul n vite.a luminic, i spuse ea. 2cela%i truc pe
care l +cea %i $u?e.
Iarrde se uit prin videcrane ncruntndu&se.
3 2 +ost acela%i +el de nav ca cealalt4
3 2%a arta, rspunse Mara. Torve +ace acum o anali. a datelor de la sen.or.
;ooster %i *orran se ridicaser dea n picioare cnd aunse Iarrde la ei.
3 2i v.ut4 ntreb ;oster dnd din cap n timp ce se scutura. /intre toate
cascadoriile stupide %i nebune%ti8
3 *pitane, sunt Torve, l ntrerupse vocea tnrului. #e con+irm< e acela%i tip
de nav ca mai devreme.
3 :nde ai v.ut cealalt nav4 ntreb ;ooster.
3 ,rintre asteroi.ii de ln! ba.a pirailor *avrilhu din Iauron, i rspunse
Iarrde. Mara, ce e cu transmisiunea aia4
3 2cum o derulm, .ise ea. 1ste +ormat din ceea ce pare a +i un mesa scurt,
urmat de o pau., urmat de repetarea aceluia%i mesa.
,n acum nu am !sit nici o asemnare cu vreo limb, cod sau criptare
cunoscute.
3 ,robabil ceva inutil, ca nava Pella pe care a urmrit&o *alrissian pn n partea
ailalt a !ala'iei, spuse ;ooster cu un suspin batocoritor.
3 $a asta ne&am !ndit prima dat, .ise Mara. )u mai cred a%a.
3 /e ce4 ntreb ;ooster. /oar pentru c a transmis ceva4
3 ,entru c transmitea n special ctre aceast nav, .ise Iarrde. (ar +aptul c se
oprea %i apoi repeta mesaul arat c a%tepta un rspuns.
;ooster se scrpin pe obra..
3 *am a%a pare, nu4 Mara, aplici %i codurile imperiale, da4
3 2 +ost primul lucru pe care l&am ncercat, rspunse ea. )u s&au potrivit nici
mcar pe aproape.
3 Totu%i, au venit s se uite de aproape la un distru!tor spaial imperial, re+lect
Iarrde. =i nainte de asta %i +ceau de lucru pe ln! o ba. a unor pirai bnuii de
le!turi cu (mperiul.
3 #e pare c ori sunt dea implicai cu (mperiul, ori ar vrea s +ie, spuse Mara.
3 #au poate e cu totul altceva, interveni -au!hn, cu o voce brusc ncordat.
Tocmai am +cut o anali. a +onemelor din transmisiune9 %i cred c am descoperit numele
BThrawnC.
Iarrde se ncrunt.
3 # au.im.
:rm o pau. scurt, iar apoi prin comunicator venir vorbele sacadate ale unei
limbi e'traterestre. /rept n milocul bolboroselii8
3 2m au.it, spuse ;ooster. 1ra cam ntrerupt, ca %i cum s&ar +i blbit sau cam
a%a ceva.
3 2sta pentru c acolo se au.ea numele lui complet, spuse Mara, vocea
ntunecndu&i&se dintr&o dat. Mitth raw nuruodo. Thrawn era ceea ce el numea esena
numelui su.
*u colul ochiului, Iarrde v.u ceva trecnd iute pe +aa lui *orran.
3 /eci erai att de +amiliar cu el, nct s&i %tii numele ntre!4 ntreb ;ooster
+orndu&se s par de!aat.
3 )u prea, rspunse Mara. /ar i cunosc numele ntre!. =i nu au +ost muli
oameni n (mperiu care s&l %tie.
Iarrde %i mu%c bu.a in+erioar.
3 =tii ceva despre trecutul su4 2dic despre nceputurile relaiei lui cu
(mperiul4
3 )u chiar, rspunse ea. :n comandant imperial a dat peste el pe o lume prsit
din interiorul 7e!iunilor )ecunoscute, n timp ce urmrea ni%te contrabandi%ti. 2 +ost
impresionat de abilitile lui tactice %i l&a adus pe *oruscant. 2propos, umblau .vonuri c
+usese e'ilat acolo chiar de oamenii lui.
3 /e ce4 ntreb ;ooster.
3 )u %tiu, .ise Mara. /ar s&ar putea ca nava aia s nsemne c a venit s&l caute
cineva care %i&a dat n cele din urm seama unde s&a dus.
;ooster pu+ni.
3 0 s +ie +oarte de.am!ii cnd o s a+le c au ntr.iat cu .ece ani.
3 ,oate c nu, mormi *orran. #&ar putea s nu l caute pe Thrawn.
Iarrde cercet +i!ura celuilalt. 1ra ceva acolo, si!ur.
3 # nele! c nu este o bnuial ntmpltoare, .ise el cu blndee. Vrei s ne&o
mprt%e%ti4
$ui *orran i tremur bu.a.
3 )u ar +i trebuit s spun asta nimnui n a+ar de ;ooster, .ise el +r tra!ere de
inim. /ar n aceste condiii8 /evaronianul de la care ai luat /ocumentul *aamas,
Iarrde4 2 mai !sit %i alte datacarduri. :nul era etichetat BMna lui ThrawnC.
Iarrde ddu ncet din cap. /eci acesta era secretul pe care i&l ascunsese $eia pe
HaAland. =i motivul pentru care o privise att de ciudat pe Mara.
3 /atacardul era att de stricat, nct nu au mai putut scoate nimic din el,
continu *orran. /oamna consilier 0r!ana #olo a cre.ut c ar putea +i vorba despre
versiunea lui Thrawn a unei Mini a mpratului. @eneralul ;el (blis mi&a cerut s l
ntreb pe ;ooster dac a mai ntlnit termenul.
3 )iciodat, .ise ;ooster scuturnd din cap. Iarrde4 Mara4
3 )u, spuse Iarrde.
3 )ici eu, rspunse Mara. =i, personal, mi este !reu s mi&l nchipui pe Thrawn
avnd un ast+el de a!ent secret. )u se ocupa cu acela%i +el de manipulare politic ca
mpratul. n plus, i avea pe no!hri dac trebuia s +ac ceva special.
3 ns n dosarele personale ale mpratului a e'istat un datacard, art Iarrde.
Trebuie s nsemne ceva.
3 /e unde %tii c provine din dosarele lui personale4 ntreb ;ooster.
3 ,entru c dac era ceva ce ;el (blis ar +i putut cuta n arhivele Iamparas, nu
l&ar +i trimis pe *orran s te ntrebe, rspunse Iarrde.
3 *orect, mormi ;ooster. /eci, te !nde%ti c aceste nave +ie l caut pe
Thrawn, +ie pe aceast Mn a lui Thrawn4
3 #au persoana din nav este Mna lui Thrawn, .ise Mara. n orice ca., pare
+oarte important s ncercm s dm de urma acestor nave.
3 /e acord, .ise Iarrde. *um propui s ncepem4
3 2m luat vectorul saltului lor din urm cu cteva minute, rspunse Mara. /e
asemenea, am luat %i vectorul navei din Iauron. -au!hn calculea. un punct de
interceptare.
3 @ata, spuse -au!hn. 1ste un sistem nee'plorat din sectorul @radilis, chiar la
!rania dintre #paiul ,ustiu %i 7e!iunile )ecunoscute. 1ste nre!istrat ca sistemul
)irauan, a%a c cineva trebuie s +i +ost acolo, dar nu mai sunt alte datte.
3 ,are prea u%or, tun ;ooster. )&ar +i att de pro%ti, nct s +ac saltul direct la
ba.a lor, nu4 Mai ales cnd noi ne uitam.
3 /epinde de cum %i +ac salturile, art Iarrde. #&ar putea s nu aib destul
putere de calcul la bord pentru a +ace calculele complicate pentru hiperspaiu. #au s&ar
putea ca punctul lor de ntoarcere s +ie pre&pro!ramat pentru a +i si!uri c nici o nav nu
se rtce%te.
3 #&ar putea, de asemenea, s nu %i +i dat seama c le putem citi vectorul %i la
cteva microsecunde dup ce +ac saltul, adu! Mara. n ambele di s&au asi!urat c nu
sunt n ra.a noastr vi.ual nainte de a porni motoarele de hiperpropulsie.
3 0ricum, e un punct de plecare, .ise el, simind cum l cuprindea o nesi!uran
ciudat.
0 nesi!uran pe care Mara, evident, i&o putea simi n voce.
3 2r +i mai bine s nu mer!em4 ntreb ea. 2m putea doar de.vlui toate astea
)oii 7epublici %i s i lsm pe ei s se descurce.
3 *orran4 ntreb ;ooster.
,ilotul de E&interceptor nc se holba la stele pe videcran.
3 ,ot s&i transmit lui ;el (blis, nici o problem, rspunse el, prnd cam
neatent. /ar m ndoiesc c va putea +ace ceva, cel puin nu acum. Toat treaba asta cu
*aamas i ine pe toi ocupai.
Iarrde ddu din cap, nesi!urana lui instinctiv devenind %i mai puternic.
;ooster avea dreptate< era prea u%or. 0 capcan, poate, sau, cel puin, o vntoare de
tresheri slbatici.
/ar dac nu8
3 )u, mai bine ve.i ce se ntmpl, o+t el. ,une&o pe -au!hn s&i transmit
pro!ramul ei lui *hin nainte de a +ace saltul9 o s&i mprim sarcinile celorlalte nave.
3 ;ine, .ise Mara. Vrei s ne ntlnim ntr&un loc anume cnd ne ntoarcem4
3 Tu doar ia contact cu reeaua o s m !seasc ei, i spuse Iarrde. =i ai !ri.
3 #tai lini%tit, l asi!ur Mara ncruntat. /ac ncearc vreun truc, o s le par
ru c s&au luat de noi. ,e curnd.
Iarrde nchise comunicatorul.
3 )oroc, .ise el ncet.
3 )u&i +ace !rii, o s +ie bine, .ise ;ooster lund comunicatorul din mna lui
Iarrde %i punndu&l la centur. Mara %i -au!hn sunt destul de iui, iar @heaa nstelat
este o nav bun. Mai bun ca asta, oricum, adu! el, privind ursu. n timp ce trecea pe
ln! Iarrde %i p%ea apsat napoi pe pasarela de comand.
3 n re!ul, ;odwae, ce naiba s&a ntmplat cu scuturile alea4
#e ls pe vine pentru a au.i scu.ele laerdocianului9 n timp ce +cea asta, Iarrde
se duse ln! *orran.
3 1rai chiar aici cnd a trecut nava e'traterestr pe ln! noi, .ise el ncet. #&a
ntmplat s simi ceva neobi%nuit despre ea4
*orran i arunc o privire pie.i%.
3 *e vrei s spui4
3 2dic orice simte #?Awal?er cnd se apropie de un !rup de clone, rspunse
Iarrde. 2cea tulburare pe care o creea. n -or.
,entru o vreme, sin!urul sunet de pe punte a +ost al certei din spatele lor, creia i
se alturase %i #hish, de partea lui ;odwae.
3 )u %tiu ce simte $u?e cnd sunt clone n pream, spuse *orran n cele din
urm, abia au.it. Tot ce am simit a +ost pre.ena a ceva e'traterestru.
Iarrde ddu din cap.
3 nele!.
*orran se ntoarse cu +aa la el.
3 Talentul8 meu8 nu este +cut public, Iarrde, .ise el, cu un ton undeva ntre
provocare %i ameninare.
3 /a, %tiu, rspunse Iarrde calm. 1 nelept c l&ai pstrat ascuns.
3 *red %i eu, rspunse *orran. ,roblema este c tu te ocupi de a+aceri cu
in+ormaii.
3 2h, dar m ocup %i de supravieuire, spuse Iarrde. =i n aceast !ala'ie mare
%i periculoas ai nevoie uneori de o mn de autor. 7idic o sprncean. ntotdeauna am
cre.ut c este bine s ai n acea mn cri de care partea cealalt s nu %tie.
*orran se ncrunt u%or.
3 /eci a%a st treaba, ha4 Tu taci din !ur, iar eu i rmn dator4
Iarrde se uit napoi pe pasarela de comand. /e dup colul punii de la pupa,
Mira' %i Valin reapruser, Mira' prnd precaut, biatul tr!nd a!itat de mna
mamei, evident nerbdtor s +u! la tticul su.
3 /a, mi rmi dator, i spuse el lui *orran. /ar +ii si!ur c atunci cnd am s&i
cer datoria, nu va +i ceva periculos. Mcar att i datore. lui Mira'. #e !ndi. 0ri asta, ori
ceva vital, care trebuie neaprat +cut.
*orran pu+ni u%or.
3 2sta nseamn cam orice. Iarrde ddu din umeri.
3 *um .iceam. 1 o !ala'ie mare %i periculoas.
,eretele vestic al *omple'ului de /istracii 7esinem era murdar %i ncrustat cu
sare, decolorat de vechime %i ciobit de a%chiile e'plo.iei din urm cu cincispre.ece ani,
care drmase tripoul rival din osul str.ii. /in partea opus a craterului de cinci.eci de
metri care indica centrul e'plo.iei, s&ar +i prut c .idul vestic al lui 7esinem era destul
de atractiv, mu%cturile provocate la ntmplare de e'plo.ie esndu&se n motive vi.uale
interesante, mai ales n lumina schimbtoare a apusului de pe ;orcorash.
/ar soarele apusese demult, iar #hada nu era n partea opus a !ropii, totu%i. 1ra
la trei s+erturi din nlimea peretelui, n+i!ndu&%i cu !ri crli!ele de crare n di+erite
crpturi %i caviti9 iar din aceast perspectiv, nu putea spune dect c peretele era
murdar %i nu prea amu.ant. 2ltur&te unui !rup de contrabandi%ti, se !ndi ea ntunecat
cam pentru a cincea oar de cnd ncepuse crarea. Vi.itea. o parte a !ala'iei pe care
turi%tii nu o cunosc.
)u era amu.ant9 dar era necesar. -oarte curnd, Ma..ic %i @riv vor +i condu%i la
etaul de sus, ultra&privat, al *omple'ului 7esinem, pentru o ntlnire cu un ?uba. cu
vorb dulce, care repre.enta un !rup in+racional hutt din umbr. @riv ducea o !eant
plin cu rAll, iar ?uba.&ul va avea asupra lui o !eant asemntoare, plin cu diamante de
+oc #ormahil %i, teoretic, ntrunirea ar +i trebuit s se ncheie cu un schimb simplu %i
reciproc avantaos.
Teoretic.
:ndeva, la distan, n partea ei dreapt, un aerospeeder se roti pre!tindu&se de
ateri.are9 %i cnd luminile lui de ateri.are +cur o pat de lumin, scurt, pe peretele din
+aa ei, #hada simi un val nou de depresie lovind&o. )u mai +usese acas, pe 1mberlene,
de peste doispre.ece ani, de cnd Ma..ic o an!aase drept !arda lui de corp, dar mi.eria
%i de!radarea acestui perete o +ceau s %i aminteasc de parc s&ar +i ntmplat ieri. %i
amintea cum crescuse printre ruinele care +useser odat ora%e mree. %i amintea despre
moartea care lovise att de des n urul ei9 moartea de boal, de malnutriie, de violen,
de lips de speran. 2mintiri ale +oamei ptrun.toare, ale supravieuirii cu autorul
duntorilor pe care putea s i prind %i s i omoare %i ale prii ei de alimente
nehrnitoare care proveneau din ceea ce mai rmsese din terenul arabil de la ar.
=i despre provi.iile venite de pe alte planete care, ntr&un +inal, ncepuser s
soseasc. 2cestea nu erau donate de ceteni darnici ai altor lumi, %i nici de o 7epublic
!eneroas, ci c%ti!ate prin sn!ele %i sudoarea %i vieile !r.ilor secrete MistrAl.
1rau elita care mai rmsese din societatea de pe 1mberlene, trimise n cruciada
lor chiar de ctre *ei :nspre.ece nelepi ai ,oporului9 %i nc de cnd era +oarte mic,
#hada %i dorise din toat inima s +ie una dintre ele. MistrAl cltoreau printre stele, o
+rie de r.boinice bine antrenate, care %i o+ereau serviciile %i abilitile de lupt celor
oprimai %i slabi din !ala'ie, primind n schimb banii att de necesari pentru a ine n
via rm%iele lumii lor distruse.
0 lume al crei popor nu +usese nici mcar observat vreodat, dar s i mai %i pese
cuiva de el. #pre deosebire de, s .icem, *aamas.
-cnd un e+ort, nbu%i valul de resentimente +a de toat atenia pe care
*aamasul o tot primise n ultimele sptmni. /istru!erea 1mberleneului era mult prea
departe n trecut pentru a mai tre.i preri de ru, chiar %i ei. )imnui din !ala'ie nu i
psase atunci cnd +usese atacat, cu si!uran, nu se putea a%tepta s le pese acum. /a,
era nedrept9 dar nimeni nu susinuse vreodat c universul era drept.
*hiar de deasupra ei %i din stn!a veni un su!hi ncet, ntrebtor. #hada se opri,
privind n sus n ntuneric %i .ri re+lecia slab a doi ochi apropiai care se uitau la ea din
umbra puternic.
3 1 n re!ul, murmur ea ctre ochi, ridicndu&se prudent ca s vad mai bine.
n aceast parte a lui ;orcorash era, probabil, un pclici&.burtor ino+ensiv, dar nu stric
s +ii precaut.
,rudena se dovedi inutil. 1ra, ntr&adevr un pclici&.burtor, ntr&un cuib
construit ntr&o ni% deosebit de adnc din .id. ,e sub aripa lui, .ri cteva ou pestrie.
3 )u&i +ace !rii, nu mi&e +oame, calm ea creatura. 0dat, %i aminti ea cu
tristee, +usese destul de bun la a prinde .burtoare de aceast dimensiune. 1rau mult
mai bune la !ust dect insectele de hoit ale ora%ului8
@onind !ndurile acestea, %i schimb centrul de !reutate pentru a&%i elibera o
mn %i scoase o ancor de si!uran de la ham. (nstructorii ei MistrAl ar +i criticat&o,
probabil, pentru c +olosea o coard de si!uran, artnd c lua timp s +i'e.i ancorele %i
c o adevrat MistrAl nu ar +i alunecat niciodat. /ar antrenamentul ei de crare se
+cuse cu muli ani n urm %i toat vite.a din !ala'ie nu i&ar +i +olosit la nimic, dac ar +i
c.ut nainte s aun! pe acoperi%.
,e de alt parte, dac bnuielile lui Ma..ic despre aceast ntlnire se adevereau,
a aun!e acolo prea tr.iu ar +i +ost la +el de inutil ca a nu aun!e deloc. Mai avea cam doi
metri, estim ea privind n sus, %i poate cu dou minute mai mult dect metri pn cnd
Ma..ic %i @riv aun!eau la ntlnire. ,rin.nd de ancor coarda de si!uran, subire,
aproape invi.ibil, +r s a%tepte ca %uieratul slab al lipirii moleculare dintre ancor %i
perete s se stin!, trecu de cuibul pcliciului&.burtor %i %i continu crarea.
2unsese n vr+ %i tocmai ntindea o mn ctre mar!ine, cnd au.i un .!omot
slab.
ncremeni, ascultnd, dar sunetul nu se repet. *oborndu&%i mna ncet, scoase o
alt ancor de si!uran de la ham %i o puse pe .id ct mai departe n stn!a. #pernd c
%uieratul era prea ncet pentru a +i au.it de oricine ar +i +ost pe acoperi%, prinse coarda de
si!uran n ancor %i bloc %i mosorul de la ham. 2cum, dac era mpu%cat cnd se va
ridica peste mar!ine, n cdere se va roti n urul acelui punct ntr&un arc strns %i va
aun!e cam la un metru %i umtate n lateral. )u era mult, dar ntr&un schimb de +ocuri,
abilitatea de a abate inta oponentului chiar %i cu att era esenial. #condu&%i pistolul
din toc, ridic piedica8
3 #alut, #hada, .ise o voce nceat direct deasupra ei.
#e uit n sus. 0 siluet nvelit n mantie sttea pe mar!ine, privind&o. /ar chiar
%i n be.n, #hada putu vedea destul din +aa celeilalte8
3 IarolA4 murmur ea.
3 )u ne&am mai v.ut de mult, nu4 .ise IarolA /6ulin. Tu pune&i blasterul aici,
pe acoperi%, vrei4 2poi poi s urci.
#hada se ntinse %i a%e. blasterul ln! picioarele lui IarolA. 2poi, amintindu&%i
s debloche.e mosorul cor.ii de si!uran de la ham, se trase pe restul distanei.
ndreptndu&se, se uit repede mpreur. 2ici, la mar!ine, acoperi%ul era plat, dar
civa metri mai ncolo se nla ntr&un un!hi abrupt cam vreun metru, pentru a deveni
iar plat. /incolo de ridictur, #hada putea vedea vr+ul parapetului lun! al luminatorului
care ddea n camera de sus.
*amera n care Ma..ic era !ata s treac la a+aceri.
3 *red c e%ti ultima persoan pe care m&a% +i a%teptat s o vd aici, coment ea,
uitndu&se iar la IarolA.
3 mi nchipui, rspunse IarolA. 7idicase blasterul n timp ce #hada %i termina
crarea, iar acum l b!a n mantie. ,oi s&i scoi %i crli!ele de crare o s
coborm pe una dintre scrile interioare. ,une&le os pe acoperi%, dac vrei.
3 /esi!ur, rspunse #hada des+cndu&%i crli!ele de pe antebrae %i punndu&le
pe os, ln! ea. )u erau a%a de bune pe post de arme, dar IarolA, evident, nu voia s
ri%te. n!enunchind, %i de.le! %i crli!ele de pe picioare, apoi se ridic la loc.
3 Mulumit4
IarolA se bosum+l.
3 Te pori de parc am +i du%mani, #hada. )u suntem.
3 M bucur s aud asta, .ise #hada cercetnd +aa +emeii mai tinere. ntr&adevr,
trecuse mult timp de cnd lucraser mpreun aproape dou.eci de ani, de +apt, de la
Tatooine %i "ammerton!, acel proiect aproape e%uat al imperialilor. 2mintirea pe care
#hada o pstrase despre acel incident era una a lui IarolA ca tnr +emeie lipsit de
e'perien %i puin cam a!itat.
/ar amintirea nu semna cu +emeia care sttea acum n +aa ei. *ndva, n ace%ti
dou.eci de ani, IarolA %i de.voltase !raia %i atitudinea, %i un aer de competen
serioas.
3 /e unde ai %tiut c voi veni pe partea asta4
3 )oi n&am %tiut, rspunse IarolA dnd din umeri. 7estul cilor de acces pe
acoperi% sunt suprave!heate. /ar mi s&a prut c te .resc +uri%ndu&te pe laterala cldirii,
ntr&o rochie albastr petrecut %i m&am !ndit c ai putea s ncerci pe aici. -cu un
semn ctre prul complicat ondulat %i mpletit al #hadei, apoi la salopeta ei mulat de
lupt %i la echipamentul de crare.
3 Trebuie s recunosc, rochia se potrivea mai bine cu coa+ura dect costumul de
lupt. *e sunt chestiile alea cu care e prins4
3 #unt ace .eni lcuite, i spuse #hada. $ui Ma..ic i place s art +rumos.
3 -olositor camu+la pentru o !ard de corp, .ise IarolA. Vorbind de camu+la,
cred c unul dintre ace ascunde un semnali.ator sau un comunicator. 2runc&l pe
acoperi%, da4
3 )u&i scap nici un truc, nu4 spuse ea scondu&%i semnali.atorul din spatele
urechii drepte %i adu!ndu&l !rme.ii de crli!e de crare. #unt att de bucuroas c
nu suntem du%mani. *ine sunt ceilali din acel BnoiC pe care l&ai amintit4
3 2m adus un client cu mine. IarolA +cu un semn din cap ctre partea mai
nalt a acoperi%ului. 1 acolo.
@hemuit ln! luminator, cu o pu%c cu laser cu lunet4
3 *e +ace4
3 )u te prive%te, rspunse IarolA. /in acest moment, ai +ost retras din slub.
#hada se ncrunt la ea.
3 /espre ce vorbe%ti4 #unt cu Ma..ic de mai mult de doispre.ece ani. )u poi s
ntrerupi o ast+el de relaie ca %i cum ai pocni din de!ete.
3 ,utem, %i o +acem, rspunse IarolA. 2cum este clar c !rupul lui Ma..ic nu va
deveni o or!ani.aie ntins n toat !ala'ia, a%a cum sperau MistrAlele cnd te&au in+iltrat
ln! el. =i cu 2liana *ontrabandi%tilor a lui Talon Iarrde ca %i moart, cei :nspre.ece
au hotrt c nu +aci dect s te irose%ti aici. 1 timpul s mer!i mai departe.
3 ;ine, .ise #hada, +cnd doi pa%i n spate pe mar!inea acoperi%ului %i
ntin.ndu&%i !tul ca %i cum ar +i ncercat s vad cine era clientul lui IarolA.
3 0 s i spun lui Ma..ic n noaptea asta c mi dau demisia din postul de !ard
de corp a lui. ,utem pleca de diminea.
IarolA cltin din cap.
3 mi pare ru. ,lecm acum.
#hada se uit napoi, aruncndu&i lui IarolA o privire !rea %i msurnd pe ascuns
distana dintre ele. Trei metri9 aproape per+ect.
3 /e ce4 ntreb ea. ,entru c noul tu client vrea s l omoare4
*hiar %i n lumina slab o putu vedea pe IarolA tresrind niel.
/ar cnd cealalt +emeie vorbi, vocea ei era destul de +erm.
3 i su!ere. s ncerci s i aduci aminte cine suntem, #hada, spuse ea. #untem
MistrAl. ,rimim ordine %i le ndeplinim.
3 #unt %i !arda de corp a lui Ma..ic, .ise #hada ncet. =i, odat, MistrAl aveau
onoare %i se supuneau datoriei. )u doar ordinelor.
IarolA pu+ni ncet.
3 0noare. Tu chiar nu mai e%ti la curent, nu4
3 2%a se pare, replic #hada. ntotdeauna am ncercat s cred c a +i o MistrAl
m pune cu cteva trepte deasupra !ropii de !unoi a mercenarilor %i a uci!a%ilor pltii.
(art&mi naivitatea.
-i!ura lui IarolA se ntunec.
3 -acem ceea ce este necesar pentru a ne ine poporul n via, replic ea. /ac
vreun hutt nenorocit vrea s nun!hiem pe la spate pe un alt contrabandist nenorocit, nu e
problema noastr.
3 *orecie< nu este problema ta, spuse #hada. 1ste a mea. 2m o treab de +cut,
IarolA9 %i tu o s te dai din calea mea sau o s o ncase.i. #e ntinse spre ham %i bloc
mosorul cor.ii de si!uran8
Mna lui IarolA pru s .vcneasc %i brusc apru un mic blaster n ea.
3 #tai pe loc, ordon ea. /eprtea.&i minile de corp. @oale.
#hada %i ridic rela'at minile n lturi, cu de!etele rs+irate pentru a demonstra
c nu inea %i nici nu palma nimic.
3 Va trebui s m omori ca s m opre%ti, averti. ea.
3 #per s nu. 2cum ntoarce&te.
2sta era. *u braele nc deprtate de corp, #hada se roti la nou.eci de !rade,
pentru a +i cu +aa la luminator8
=i +cnd un pas n spate, se arunc de pe mar!inea acoperi%ului.
#&ar +i a%teptat ca cealalt s tra! repede n ea nainte de a disprea peste
mar!ine. )u se ntmpl9 IarolA +ie rmnnd mpietrit de uimire, +ie +iind prea
controlat pentru a tra!e +r +olos. /ar #hada nu avea timp s se !ndeasc la motiv.
*oarda de si!uran se ntinse %i brusc ea rico% de pe .id, pivotnd n urul ultimei
ancore pe care o prinsese de perete ln! acoperi%. nc dou secunde, estim ea, %i va
trece de centrul oscilaiei %i se va roti iar spre acoperi%ul pe care IarolA %i pistolul ei o
a%teptau.
)u avea dect acele dou secunde ca s !seasc un mod de a o scoate din lupt
pe +osta ei prieten.
,cliciul&.burtor uimit nici nu avu timp s cotcodceasc atunci cnd #hada l
n%+c din cuib. 7eu%ii s apuce %i un ou cu mna cealalt9 iar apoi se le!na napoi ctre
acoperi%.
=i perioada de !raie de dou secunde e'pir. *hiar cnd ls pasrea peste umr,
n po.iie de aruncare, IarolA apru deasupra ei pe mar!inea acoperi%ului, !rbindu&se
ctre locul din care #hada srise, urmrind cu privirea %i cu pistolul laterala cldirii. 0
.ri pe #hada %i pierdu echilibrul pentru o +raciune de secund cnd ncerc s %i
opreasc mi%carea nainte %i s schimbe inta8
=i cu un icnet de epui.are, #hada i arunc pcliciul&.burtor n +a.
IarolA nu avu timp s se !ndeasc, nici mcar s se opreasc %i s evalue.e. n
+aa ei apru dintr&o dat un vrte .pcit de pene n timp ce pasrea ncerca s %i
recapete echilibrul9 %i n absena !ndirii, re+le'ele ei MistrAl puternic condiionate
preluar conducerea. #ri napoi, mi%carea a+ectndu&i %i mai mult echilibrul precar,
ndrept eava armei ctre proiectilul care se apropia %i trase.
7a.a laser nimeri drept n milocul pcliciului&.burtor %i brusc aripile care
+luturau se trans+ormar ntr&o ra+al de +lcri, scntei %i +um acru. IarolA se +eri de
min!ea de +oc, ntorcndu&%i capul n partea8
Tocmai la timp pentru a prinde drept ntre ochi oul de pclici&.burtor aruncat de
#hada.
#coase un sunet cnd oul i se sparse n ochi, ridicndu&%i mna liber n
ncercarea de a ndeprta acea substan !elatinoas care o orbea, n timp ce #hada %i
debloc iar mosorul cor.ii de si!uran %i sri pe acoperi%. -u!i civa metri n dreapta
pentru a ie%i din ra.a de tra!ere a pistolului care nc +lutura n direcia ei %i se apropie.
2unse la IarolA tocmai cnd aceasta %i recptase vederea, .burndu&i cu o
lovitur pistolul din mn cnd ea ncerc s l ndrepte spre #hada. ,istolul se lovi de
mar!inea acoperi%ului, n spatele lui IarolA, %i c.u n ntunericul de dedesubt.
3 #hassa, %uier IarolA vechiul blestem, srind n dreapta n a+ara ra.ei de
aciune a #hadei %i scond de undeva un cuit strlucitor.
3 #hada8
3 mi +ac datoria, .ise #hada +cnd un pas lateral spre dreapta pentru a se
deprta de cuit. nc mai poi s te dai din calea mea.
IarolA %uier altceva %i +and n +a. #hada mai +cu un pas lateral n dreapta,
+ent ctre IarolA, mai +cu repede un pas lateral %i apoi schimb direcia napoi ctre
luminator.
/ar IarolA anticipase mi%carea. *lipind %i scondu&%i mai mult ou din ochi, +cu
un pas n aceea%i direcie, +luturnd amenintor cuitul. #hada se apr apropiindu&se
periculos de mult de mar!inea acoperi%ului %i +cnd rapid doi pa%i mari pe ea, n
ncercarea de a aun!e n partea stn! a lui IarolA, departe de cuit. IarolA se roti, ca
rspuns, avnd cuitul pre!tit.
3 )u m obli!a s +ac asta, #hada, mri ea.
Mri. =i totu%i, #hada a cre.ut c a putut distin!e o not ascuns de ru!minte.
3 n re!ul, IarolA, spuse ea ncet. )&o s te +ac. ;locnd iar mosorul cor.ii de
si!uran, sri pentru ultima dat n spate de pe mar!inea acoperi%ului8
(ar coarda de si!uran, pe care manevrele ei de lupt atent alese o des+%uraser
n cercuri n spatele lui IarolA, se ntinse brusc %i prinse !ambele +emeii mai tinere
deasupra !hetelor oase. $ovind inutil cu cuitul, n timp ce picioarele i +u!eau de sub ea,
c.u pe spate cu o bu+nitur care sun dureros.
ntr&o clip, #hada +u deasupra ei, un picior apsnd pe ncheietura pumnului cu
care inea cuitul, n timp ce ndeprta cealalt mn, iar apoi o lovi cu de!etele epene n
punctul moale de sub coaste. *u un !eamt chinuit, IarolA se ncovoie din cau.a loviturii
%i se rosto!oli pe o parte. #hada lovi din nou, de data aceasta n spatele urechii, iar IarolA
se rela' %i rmase nemi%cat.
7espirnd !reu, #hada se ntinse %i lu cuitul din mna inert a lui IarolA, tind
coarda de si!uran nainte de a se ncurca %i ea n aceasta. $upta nu durase mult %i +usese
destul de tcut, dar erau %anse ca acel client al lui IarolA s +i au.it .!omote %i s vin
s vad ce se ntmpla. /ac putea s +ac n a%a +el, nct s se ntlneasc cu el la
umtatea drumului8
#in!urul ei avertisment +u o mi%care pe care o .ri cu coada ochiului. 1ra de
auns. *hiar cnd plon n lateral, o ra. de laser s+ri prin aer chiar n locul n care
sttuse. #e rosto!oli n !enunchi, mturnd cu privirea partea mai ridicat a acoperi%ului
%i locali.ndu&%i atacatorul< o siluet ntins pe burt, cu un poncho %i o !lu! ne!re,
urmrind&o cu botul proeminent al pu%tii cu laser cu lunet.
7idicndu&%i brusc mna, #hada arunc cuitul lui IarolA ctre el.
$unetistul se rosto!oli instantaneu ntr&o parte, strecurndu&%i capul la adpostul
relativ al armei %i al braelor, pu%ca scuipndu&%i acum +ocul mortal cu repetiie, n timp
ce se ndrepta spre ea. /ar n acest ca., vechile re+le'e de vntor de recompense l
trdaser. *uitul lovi e'act inta dorit< nu lunetistul care se +erea, ci +ocul de laser
intermitent al armei. #e roti e'act prin +aa evii, ra.ele prin.nd lama %i spr!nd&o ntr&o
ploaie de a%chii topite %i de lumin re+lectat.
=i pentru urmtoarele dou secunde, lunetistul va +i complet orb.
/oar de dou secunde avea #hada nevoie. Veni pn la acoperi%, srind peste
+ocul laser mpr%tiat care acum o urmrea orbe%te, %i duse iute de!etele n prul mpletit
pentru un ac .eni lcuit. l scoase elibernd o cascad de bucle9 %i cnd picioarele
atinser iar acoperi%ul, l arunc.
=i cu un cnit n+undat, pu%ca amui.
2unse ntr&o clip ln! lunetist, smul!nd arma din mna mortului %i +u!ind pe
acoperi%. /ac lunetistul era doar de re.erv %i nu pentru atacul principal, atunci se putea
s +i dat !re%. 2lunecnd pentru a se opri ln! luminator, se !hemui pe mar!inea lui %i se
uit n os, n camera cu tavan nalt de sub ea.
)u dduse !re%. Trei metri mai os, era o mas bo!at decorat, cu Ma..ic %i @riv
ntr&o parte %i ?uba.ul cu nc un brbat cu n+i%are dur, n cealalt. *ele dou pri
dea schimbaser !enile, %i tocmai %i veri+icau noile posesiuni. Iuba.ul %i nchise
!eanta dup ceea ce pru s +ie o e'aminare rapid, stnd bos n spatele mesei, cu o
atitudine evident de a%teptare. $ui Ma..ic i lu nc un minut pentru a +i la +el de
mulumit de partea lui din schimb, apoi nchise %i el !eanta. /du politicos din cap ctre
?uba. %i +cu un pas n spate, deprtndu&se de mas, mi%cndu&%i !ura n ceea ce erau,
probabil, +ra.ele lui obi%nuite de la revedere. Iuba.ul rmase pe loc8 iar cnd Ma..ic %i
@riv mai +cur un pas napoi, atitudinea lui de a%teptare ls loc uneia de uimire. ;otul
lun! tremur de nehotrre, dorind n mod clar s se uite n sus, dar la +el de clar nevrnd
s de.vluie surpri.a de +inal pe care nc o a%tepta.
Totu%i, dac nu dorea dect o surpri., #hada i putea +ace pe plac. 2intind pu%ca
cu lunet ctre ba.a botului lun! al e'traterestrului, btu u%or cu eava n luminator.
Toi patru se uitar n sus. 1'presia ?uba.ului era imposibil de desci+rat, dar cea a
nsoitorului su +u mai mult dect !ritoare. *sc !ura uimit nevenindu&i s cread, iar
mna i cobor pe blasterul cu laser din tocul de la %old. #hada %i mut inta pe +runtea
lui9 ncet, el ridic mna !oal la piept. *u colul ochiului, ea l v.u pe Ma..ic
+cndu&i un semn scurt de salut, iar apoi el %i @riv ie%ir din ra.a ei vi.ual.
#hada rmase cu arma aintit asupra ?uba.ului %i a prietenului su pn numr
la trei.eci. 2poi, +olosind acela%i salut pe care Ma..ic i&l o+erise ei, se deprt de
luminator.
3 #&a terminat4 ntreb IarolA din spatele ei.
#hada se ntoarse. -emeia mai tnr sttea n picioare ln! asasinul mort de la
mar!inea acoperi%ului superior, cu +aa mpietrit.
3 /a, rspunse #hada. *lientul tu s&a hotrt s nu mai +ac a+acerea.
IarolA se uit la trupul de la picioarele ei.
3 *elor :nspre.ece nu o s le plac treaba asta.
3 #unt obi%nuit ca oamenii s nu m plac, o+t #hada, lsnd pu%ca cu lunet
n os. 0 s trec %i peste asta.
3 )u e de !lum, #hada, mri IarolA. 2i primit un ordin direct. 7mi cu
Ma..ic acum, %i vor trimite un pluton pe capul tu pn la s+r%itul sptmnii.
3 )u rmn cu Ma..ic, .ise #hada. /up cum i&am spus, mi voi da demisia n
noaptea asta.
3 =i cre.i c a%a vei re.olva asta cu cei :nspre.ece4 o lu IarolA n rs.
3 *red c asta depinde doar de cei care %i mai aduc aminte cine suntem, .ise
#hada, simind cum o tristee pro+und o inunda. 0 tristee care prea s se +i adunat n
urul inimii ei de mult, mult timp.
3 MistrAl, crora m&am alturat acum dou.eci %i doi de ani, erau un clan
respectat +ormat din r.boinice care luptau s pstre.e ce mai rmsese din poporul
nostru. 7.boinicii cu onoare nu se implic cu bun %tiin n crim. #per ca mcar civa
dintre cei :nspre.ece s %i mai aminteasc asta.
3 ,oate c cei :nspre.erce s&au schimbat. IarolA se uit peste acoperi%urile
ntunecate ale ora%ului. ,oate c MistrAl s&au schimbat.
3 ,oate c da, .ise #hada. /ar eu nu. %i studie prietena. =i nici tu.
IarolA se uit la ea.
3 Ru. 2% vrea s %tiu de unde ce am spus eu, de ai tras tu conclu.ia asta.
3 )u din ce ai spus, i .ise #hada. *i din ce ai +cut. /up ce te&am de.armat de
blaster, cnd ai scos cuitul la mine.
3 ,entru c am scos cuitul te&am convins c sunt de partea ta4
3 /a, rspunse #hada. ;lasterul meu e tot la tine.
IarolA %i ls mna ntr&o parte.
3 /a, cred c da. nele! c l vrei napoi.
#hada ddu din umeri.
3 #&ar putea s +ie mai !reu s e'plici ce s&a ntmplat aici dac l&ai mai avea
cnd te&ai ntoarce pe 1mberlene.
3 *orect, recunoscu IarolA. -cu o mi%care din ncheietur, iar blasterul pluti
ntr&un arc lar! %i aunse n mna care l a%tepta, a #hadei.
3 Vorbind de 1mberlene, a% sta departe de ea dac a% +i n locul tu. /e +apt, a%
sta departe de orice alt MistrAl, punct. n urmtorii .ece ani, dac reu%e%ti.
3 )u va trebui s m ascund att de mult, .ise #hada punnd blasterul n toc. #e
pare c !ala'ia va +ierbe iar din cau.a acestei probleme cu *aamasul. *ei :nspre.ece vor
avea n curnd lucruri mai importante dect mine la care s se !ndeasc.
IarolA scuip ceva.
3 *aamas. *aamas %i 2lderaan, ba chiar %i planeta "ono!hr, a no!hrilor de
balt. 2proape c mi vine s rd uneori, cnd m !ndesc ce lumi sunt deplnse.
3 )u are rost s +ii cinic, .ise #hada.
3 /ar ce are4 rspunse IarolA. *el puin, a +i cinic dovede%te c nu ai murit nc.
3 ,oate, spuse #hada. /ac te mulume%ti cu att.
3 # nele! c ai !sit ceva mai bun4
3 )u %tiu, rspunse #hada. Trebuie s e'iste ceva, totu%i. 2rt spre o construcie
rectan!ular mic, asemntoare cu un adpost, n partea opus a luminatorului.
3 2ia e ie%irea4
3 :na dintre ele, .ise IarolA. /ac nu te deranea. s ri%ti s dai peste ?uba. %i
prietenii lui pe drumul de plecare.
#hada .mbi subire.
3 0 s&mi +ac loc.
2proape +r s vrea, IarolA i rspunse la surs.
3 #unt si!ur c o vor +ace. Rmbetul se %terse. /ar nele!e, #hada. 0rice am
+cut aici, am +cut&o pentru c8 ei, motivele sunt complicate. /ar dac cei :nspre.ece
m trimit dup tine8
3 nele!, ddu #hada din cap. Voi ncerca s nu te mai pun n aceast situaie
din nou.
3 )u te !ndi la mine, .ise IarolA. 2i !ri de tine. %i aplec u%or capul. =tii
cumva ce o s +aci4
#hada se uit la stele.
3 /e +apt, .ise ea ncet, da.
3 /omnule, v ro! s nu v mi%cai, spuse robotul /M cu vocea lui pro+und,
de!etele mecanice mnuind sonda cu o preci.ie microscopic n timp ce el o potrivea.
3 *red c aceasta este ultima ncercare.
3 ;ine, .ise $u?e, inspirnd pro+und %i pstrndu&%i rbdarea. =edea aici de
aproape umtate de or dea, dar aproape se terminase.
7obotul strecur sonda n urechea dreapt a lui $u?e, provocnd o sen.aie care
oscila ntre mncrime %i !dilat. $u?e se abinu9 iar apoi, cu un sunet puternic de
suciune, se termin.
3 Mulumesc, domnule, .ise /M, cobornd sonda n containerul de recoltare %i
descrcnd n acesta ultimele cteva picturi de bacta.
3 mi cer din nou iertare pentru timpul pierdut %i neplcerea pe care v&am
provocat&o.
3 1 n re!ul, l asi!ur $u?e, lsndu&se s alunece de pe mas %i +recndu&se cu
vr+ul unui de!et pentru a alun!a ultima rm%i de mncrimeT!dilat. =tiu c e u%or de
spus c nu va mai +i alt cri. de bacta ca cea din timpul r.boiului. )u e ntotdeauna la
+el de u%or s %i cre.i.
3 M a+lam cu aceast unitate atunci, spuse !rav /M. )u ne puteam permite s
cumprm bacta de pe piaa nea!r, nici dac ni s&ar +i o+erit. 2m v.ut murind muli
care ar +i putut +i salvai.
$u?e ddu din cap. =i ca re.ultat, n ultimii doispre.ece ani, medicii a+lai aici %i
+cuser neabtut datoria de a conserva +iecare pictur de bacta, mer!nd pn la a o
scoate din urechile pacienilor, la nevoie.
3 )&a% putea spune c ultima parte a +ost prea plcut, .ise el. ,e de alt parte,
nu mi&ar +i convenit s vin aici %i s descopr c nu avei destul bacta pentru a m trata.
3 ,oate c este doar din cau.a unui vechi obicei, spuse robotul. Totu%i, mi se
spune c este nelept s i aminte%ti trecutul.
3 ntr&adevr, este, aprob $u?e serios, +cnd un semn cu capul ctre
containerul de recoltare pentru bacta. =i chiar %i mai nelept s nvei din el.
7F a%tepta n camera care le +usese reparti.at, conectat la birou %i ciripind ncet
pentru el n timp ce discuta cu calculatorul principal al unitii medicale. *upola i se roti
cnd $u?e intr, ciripitul trans+ormndu&se ntr&un +luierat a!itat.
3 #alut, 7F, spuse $u?e. i +aci de lucru4
7oboelul scoase un piuit a+irmativ, care se schimb ntr&o ntrebare.
3 0h, sunt bine, l asi!ur $u?e, btndu&l ncet pe o parte. 0 parte din a%chii au
ptruns destul de adnc, dar le&au scos pe toate. 0 mic baie ntr&o bactacuv, %i sunt ca
nou. Medicul a spus s nu .bor cam o or, dar, oricum, probabil c att va dura doar s
scoat nava %i s o pre!teasc.
7F +luier din nou, rotindu&%i cupola ntr&un cerc complet.
3 /a, vd c au +cut treab bun %i cu tine, aprob $u?e. $e&ai cerut s se uite la
E&interceptor4
:n alt piuit a+irmativ.
3 ;ine, .ise $u?e. 2tunci cred c sin!ura ntrebare care a mai rmas este unde s
mer!em acum.
*upola lui 7F se roti iar, cu +aa la el, iar n ciripitul urmtor era o not clar de
bnuial.
3 )u suntem aici n vacan, 7F, i aminti $u?e, tr!nd un scaun ln! robot, de
unde s poat sta cu ochii pe ecranul calculatorului biroului, pentru traducerile mai
complicate.
3 #untem aici s dm de urma clonelor lora %i s descoperim de unde vin. )&o
s reu%im dac ne ducem acas pe Gavin sau pe *oruscant.
#e uit pe +ereastr la dealurile abrupte care se nlau ln! camera lui, acoperite
cu un covor de ierburi aurii, strlucind n lumina soarelui de dup&amia.. /a, scopul
misiunii era destul de clar. /in pcate, procedura necesar pentru a o duce la bun s+r%it
nu era nici pe departe. ncercase s se apropie pe ascuns de acea ba. *avrilhu9 tot ce
c%ti!ase +usese nc o baie n bactacuv. =i, desi!ur, oca.ia de a o revedea pe Mara.
#e strmb. #e tot a%teptase s o ntlneasc nc de la atacul pirailor pe care el %i
"an l .drniciser ln! (phi!in de +apt, nu ar +i +ost prea si!ur c "an nu avea vreo
le!tur cu +elul n care apruse Mara la cmpul de asteroi.i de la Iauron. #e a%teptase s
se ntlneasc cu ea %i, n secret, se temuse de aceast posibilitate.
=i totu%i, privind n urm, ntlnirea nu +usese nici pe departe att de ncordat pe
ct s&ar +i a%teptat. 1a +usese cooperant %i politicoas sau, cel puin, pe ct de politicoas
putea +i Mara. Mai important, animo.itatea tcut, dar puternic pe care o simise radiind
spre el n ultimele lor cteva ntlniri scurte nu apruse.
#au poate c +usese acolo %i el nu o observase. ,oate c utili.area minim a -orei
pe care %i&o impusese n aceste .ile l mpiedicase s simt att de pro+und n mintea ei
+r o sondare intenionat.
#e ncrunt la dealuri. n mod clar avea loc o situaie de cau. %i e+ect mcar de
att era si!ur. ntrebarea era care era cau.a %i care era e+ectul4
7F ciripi curios.
3 ncerc s mi dau seama, i spuse el privind la traducere. *almea.&te, da4
7obotul ciripi iar, apoi amui n a%teptare. $u?e o+t %i se a%e. la loc, privind
dealurile. Mara era o eni!m, ns una care va trebui s a%tepte. 2cum, viitorul lui
apropiat era concentrat asupra acestei probleme a clonrii.
Viitorul lui8
#e uit napoi la 7F, amintindu&%i de timpul pe care l petrecuser cu Goda.
2ntrenamentul de 5edi al lui $u?e %i acea prim dat cnd .rise n viitor.
0 vi.iune care aproape c adusese de.astrul. #e !rbise nebune%te spre 0ra%ul
)orilor pentru a&i salva pe "an %i pe $eia, dar aproape c i omorse pe toi.
/ar nvase attea despre -or de atunci. =i putuse s aib %i alte vi.iuni ale
viitorului +r s +ac ceva necu!etat. n ultima vreme, e+orturile lui n aceast privin
+useser straniu de inutile9 dar cum tot trebuia s stea lini%tit cam o or, nu strica s
ncerce.
3 7F, eu o s medite. o vreme, i spuse robotului, lsndu&se s alunece din
scaun %i a%e.ndu&se cu picioarele ncruci%ate pe podea. # vd dac primesc vreo
ndrumare. )u lsa pe nimeni s m derane.e, bine4
7obotul b.i a+irmativ. (nspirnd pro+und, $u?e nchise ochii %i se ntinse spre
-or. @ndurile emoiile ntrea!a lui +iin alunecar n modelul potrivit.
=i, brusc, ntre!ul univers e'plod n +aa lui, ntr&un strlucitor caleidoscop de
culoare %i mi%care.
#coase un sunet de uimire, iar ima!inea ntins se undui o clip, ca aerul ncins
din de%ert, cnd aproape c pierdu controlul. )u semna cu nici o alt vi.iune pe care o
mai avusese. )u mai v.use a%a ceva. 0 sut de scene di+erite, o mie de posibiliti
di+erite culori puternice, sunete ascuite, bucurie %i n!riorare %i team %i moarte toate
se nvrteau la un loc, cu +uria %i nere!ularitatea unei +urtuni de nisip de pe Tatooine.
-irele posibilitilor se ntreeseau ori se i.beau unul de altul, uneori unindu&se, alteori
respin!ndu&se, ntotdeauna modi+icate de+initiv de ntlnire. -ee +amiliare se a+lau
printre cele ne+amiliare, trecnd prin +aa lui sau plpind n spatele altor evenimente care
se des+%urau la mar!inile ima!inii. i .ri pe Hed!e %i pe escadrila Va!abond trecnd n
!oan, n +uria btliei9
%i v.u elevii 5edi mpr%tiindu&se ine'plicabil peste )oua 7epublic, lsnd
academia Gavin aproape prsit9 se v.u pe el nsu%i stnd pe o plat+orm cu spatele la
peretele unui canion ntunecat, privind n os la o mare +ormat din mii de stele
minuscule9 i v.u pe "an %i pe $eia con+runtndu&se cu o !loat imens8
"an4 $eia4 *u un e+ort, prinse acel ultim +ir, ncercnd s rmn cu el destul
pentru a vedea mai mult. ,entru o clip reu%ii, ima!inea devenind mai clar< $eia stnd
pe un coridor lar!, cu sabia de lumin strlucindu&i n mini, n timp ce o mas de oameni
se mpin!ea ntr&o u% nalt9 "an, stnd pe un balcon din a+ar, narmat cu un pistol cu
laser, privind la mulime. Mulimea din interior revrsndu&se pe ne!ndite nainte un
lunetist ascuns pe acoperi% aintindu&%i arma8
(ar apoi disprur, pier.ndu&se n vrteul de sunete %i de ima!ini. ,entru o clip,
$u?e ncerc s se alture curentului, !ustul +ricii amestecndu&se cu celelalte sen.aii ale
vi.iunii, n timp ce ncerca s i prind din urm %i s vad ce avea s se ntmple cu ei.
/ar dispruser %i, cu un sentiment care venea din a+ara lui, %tiu c doar att avea s vad
din acea ima!ine. #trecurndu&se din curent, se ntoarse la sin!urul punct +i' din +urtun,
soliditatea propriei +iine. 2+lase tot ce putea, iar acum era timpul s plece. #e retrase,
!ama lar! de ima!ini ncepnd, la rndul ei, s se dea napoi %i s se ntunece.
(ar apoi, brusc, o vi.iune +inal i apru n +aa< Mara nconurat de pietre
coloase, plutind pe ap, cu ochii nchi%i, cu braele %i picioarele inerte. *a %i cum ar +i
+ost moart.
#taiQ se au.i el stri!nd. /ar era prea tr.iu. (ma!inea Marei dispru o dat cu
restul vi.iunii8
=i lund brusc o !ur de aer, se tre.i n camera lui, privind pe !eam la dealuri.
/ealuri care nu mai erau aurii, ci erau conturate de strlucirea mai subtil a
luminii stelelor.
3 :au, mormi el, +recndu&se la ochi. 2r +i +ost !ata s ure c vi.iunea durase
doar cteva minute.
$n! el, 7F piui, evident u%urat.
3 /a, a durat mai mult dect m a%teptam %i eu, aprob $u?e. #cu.e.
7obotul ciripi curios. 7idicndu&se n picioare, n+iorndu&se din cau.a sen.aiei
neptoare din mu%chii lsai prea mult n aceea%i po.iie, $u?e se uit la ntrebarea care
se derula pe ecranul calculatorului.
3 )u %tiu, trebui el s recunoasc. 2m v.ut o !rmad de lucruri. /ar nu am
v.ut nimic care s par a avea de a +ace cu cutarea noastr.
*eea ce ar +i putut nsemna, %i ddu el seama dintr&o dat, c vntoarea de clone
nu mai era ceea ce trebuia s +ac.
/ar atunci, ce trebuia s +ac4 ntotdeauna n mi%care este viitorul, i spusese
Goda dup acea prim vi.iune pe /a!obah. 2tunci $u?e se ntrebase ce nsemna acea
remarc9 vi.iunea lui despre "an %i $eia n 0ra%ul )orilor pruse att de simpl %i de
clar. /ar dac Goda v.use, n schimb, ceva mai aproape de aceast ultim vi.iune, cu
toate ntorsturile %i complicaiile ei, atunci totul avea sens.
#au chiar v.use ceva asemntor4 #e putea ca ceea ce trise $u?e aici s +ie ceva
complet di+erit4 :n eveniment special re.ervat oca.iilor speciale4
1ra o posibilitate interesant. /ar deocamdat era o problem pe care o putea lsa
de&o parte. *eea ce conta era c primise ndrumarea pe care o cutase %i c trebuia s
acione.e con+orm ei.
Tot ceea ce avea de +cut era s %i dea seama e'act care era acea ndrumare.
Mer!nd la +ereastr, se uit la stele. Vei %ti, i mai spusese Goda, cnd vei +i
calm, n pace. (nspirnd pro+und, $u?e ncepu s %i calme.e mintea.
*iripitul ncet al lui 7F ncepuse s capete o not de n!riorare cnd el se
ntoarse.
3 n re!ul, i .ise el robotului. 2m v.ut o lume cu un canion lar! %i adnc, care
avea cldiri construite pe pereii laterali %i o mulime de lumini pe +und. *aut n
calculatorul principal %i ve.i care ar putea +i.
7F ciripi o con+irmare %i se conect la calculator. $u?e se a%e. alturi de el %i
privi cum pe ecran aprur numele %i descrierea unei planete.
3 )u, nu era ;elsavis, spuse el. #upra+aa nu era acoperit cu !heari %i nu
e'istau domuri. /e asemenea, era %i mult mai plcut.
#e ncrunt, readucndu&%i ima!inea n minte.
3 1rau poduri arcuite peste tot canionul pe care l&am v.ut. 1rau8 am v.ut un
!rup +ormat din nou ast+el de poduri, dispuse n +orma unui diamant< unul ncepnd la un
nivel, nc dou, unul ln! altul cobornd de la al doilea nivel, trei la urmtorul, apoi
dou %i nc unul.
7F +luier %i mai cut. nc %ase sisteme se derular pe ecran8
3 #tai o clip, spuse $u?e. / napoi unul8 sistemul *eansi. Ve.i dac sunt
ceva ima!ini n +i%ier8
1cranul opri, apoi se trans+orm ntr&o succesiune de ima!ini de pe orbit, din aer
%i de la sol. $u?e le privi derulndu&se8 iar pn cnd seria se termin, %tiu c acela era
locul.
3 Dsta e, spuse el. *anionada de pe *eansi. 2colo mer!em.
7obotul piui cu nesi!uran, ntrebarea derulndu&se n osul ecranului.
3 )u %tiu de ce, rspunse $u?e. =tiu doar c trebuie s mer! acolo.
:rm un alt piuit, acesta prnd cam nencre.tor.
3 # +iu sincer, nici eu nu nele!, recunoscu $u?e. 2m v.ut multe lucruri n
acea vi.iune, lucruri care se ntmpl sau poate sunt pe punctul de a se ntmpla. Mi&am
v.ut elevii prsind academia de ce, nu %tiu. (&am v.ut pe $eia %i pe "an avnd ceva
probleme8
7obotul ciripi nelini%tit %i o alt ntrebare apru.
3 )u, nu %tiu dac K,0 era cu ei, i spuse $u?e. (deea este c e'ist o !rmad
de locuri n care am putea mer!e %i unde a% putea schimba lucrurile. ,rea multe locuri.
2rt la ima!inea marelui canion.
3 /ar *anionada este sin!urul loc n care chiar m&am v.ut pe mine nsumi.
#in!urul loc din vi.iune n care am simit pacea.
#e uit iar la dealuri.
3 /eci acolo vom mer!e.
,entru o clip +u lini%te. 2poi 7F ciripi iar.
3 2i dreptate, aprob $u?e .mbind. /ac vrem s mer!em, s nu mai .bovim
%i s plecm.
n plus, %i spuse el cnd se ndreptau spre terminalul de andocare, $eia este o
5edi, la rndul ei. =tie s %i poarte de !ri. (ar "an are %i el un lun! trecut de a n+rn!e
sorii. escadrila Va!abond se putea descurca +r el, %i oriunde s&ar +i dus elevii lui 5edi,
cu si!uran aveau un motiv bun s o +ac. 0rice ar +i nsemnat aceast cltorie pe
*eansi, cu toii se puteau descurca +r el o vreme.
,atru.eci de minute mai tr.iu, nc o dat n spaiu, trase maneta motorului de
hiperpropulsie %i trimise E&interceptorul ntr&un salt ctre vite.a luminic. ncercnd din
!reu s nu se !ndeasc la vi.iunea pe care o avusese despre Mara.
*eo? 0rou6cAa, prim&ministru al *lanurilor ;othane 7eunite, era urban, politicos
%i total !raios. /ar sub aceast poleial, din cte putea spune $eia, prea, de asemenea,
sincer surprins de vi.ita ei.
(ar sub acea surprindere, bnuia ea, se a+la o mare n!riorare.
3 Trebuie s mi nele!ei po.iia, doamn consilier 0r!ana #olo, spuse el
pentru a treia oar n timp ce i conducea pe $eia, "an %i K,0 pe ln! consola de
recepie %i n atriumul somptuos pe trei etae care ocupa treimea din +a a #ediului
*entral al *lanurilor 7eunite.
3 Vi.ita dumneavoastr neanunat, pe aici, este e'trem de neobi%nuit. *ererea
dumneavoastr8 blana i tremur n ciuda e+orturilor evidente de a o controla8 este %i
mai mult.
3 2i primit scrisoarea de la @avrisom, interveni "an nepat. 2i primit
scrisoarea de la -eA6lAa. *e mai dorii4
#ecretarul i arunc o privire pie.i% lui "an %i, n ciuda serio.itii situaiei, $eia
trebui s se +ore.e pentru a nu .mbi. "an ncerca s +ie ct mai intimidant< se inea
drept %i bos, privind ncruntat %i +r s clipeasc, cu mna odihnindu&i&se pe blasterul
din tocul de la %old. ncheieturile de!etelor se albiser puin din cau.a puterii cu care
strn!ea arma, o subtilitate pe care ea i&o su!erase pe drumul de venire aici de pe
*oruscant %i care, n mod clar, nu era neobservat de spectatori.
2r +i +ost %i mai intimidant dac ;ar?him?h %i #a?hisa?h ar +i stat ln! el. /ar
bothanilor nu prea le plceau no!hri, iar $eia hotrse c aceast situaie era dea destul
de complicat, +r s mai +ie nevoie de tensiuni n plus. *ei doi no!hri erau ascun%i
undeva, pe a+ar, !ata s vin repede la chemarea prin comunicator, dac ar +i +ost
nevoie.
/ar ea se a%tepta s nu +ie. ntre !reutatea ei o+icial %i ameninarea consecinelor
mai +i.ice din partea lui "an, 0rou6cAa era dea inut n %ah. *u ceva nororc, asta ar +i
trebuit s le o+ere o %ans de a aun!e la dosarele +inanciare nainte ca cineva s reu%easc
s le ascund sau s le modi+ice.
3 ,ersonal, nu am nevoie de mai mult, cpitane #olo, .ise primul&ministru.
,roblema este c doar unul dintre conductorii *lanurilor 7eunite v poate da autori.aia
de a vedea dosarele pe care le dorii, %i niciunul nu se a+l n aceast parte a planetei
acum.
"an +cu nc un pas spre el.
3 2i primit scrisoarea de la pre%edintele @avrisom8
3 Te ro!. $eia ridic o mn. /omnule prim&ministru 0rou6cAa, nele! situaia
n care v a+lai. *red c mai e'ist un +el de a pune problema. nele! corect c din
po.iia lui de repre.entant al )oii 7epublici, consilierul -eA6lAa ar avea acces la dosarele
pe care le cutm4
0chii bothanului se mutar repede de la unul la altul, bnuind, n mod clar c era
vorba de o capcan.
3 *red c da, rspunse el precaut. 2r trebui s veri+ic re!ulamentul.
$eia se uit la "an %i ridic u%or din sprncene.
3 :ite, .ise "an ntin.ndu&i secretarului un datacard. 2m nsemnat articolul.
0rou6cAa ncepu s ia cardul, e.it, apoi %i ls iar mna n os.
3 V cred pe cuvnt, spuse el. /ar nu vd ce relevan are. /omnul consilier -aA
lAa nu este aici %i o simpl scrisoare nu poate e'tinde asemenea privile!ii asupra altei
persoane.
3 2devrat, .ise $eia dnd din cap. Totu%i, aceste privile!ii se e'tind asupra
posesiunilor personale ale consilierului -eA6lAa, nu4
0rou6cAa se ncrunt.
3 *e vrei s spunei4
3 M re+er la posesiuni cum ar +i calculatoarele lui personale, spuse $eia. #au
roboii si.
;othanul se uit la K,0 %i, de aceast dat, blana i se lipi vi.ibil de corp.
3 2le lui84 /ar8
"an l btu cu datacardul pe umr.
3 =i acest articol este nsemnat.
3 (ar aici este dosarul de proprietate al lui -eA6lAa, adu! $eia scond alt
datacard.
Mecanic, 0rou6cAa lu cele dou datacarduri, privindu&l pe robotul auriu care
sttea tcut %i distant, cu o aro!an lini%tit.
*el puin, asta spera $eia c vedea el. /e +apt, K,0 era distant %i tcut pentru
simplul motiv c era prea ru%inat %i mhnit pentru a mai scoate vreun cuvnt. 1ra destul
de ru, se plnsese el la nes+%it pe drumul de venire, c $u?e l BdduseC pe el lui 5abba
huttul n timpul salvrii lui "an de pe Tatooine. /ar s +ie repede vndut unui diplomat
bothan +r nici un avertisment era total de.onorant.
,entru el nu conta c vn.area nu e'ista dect pe datacard %i c nu era adevrat.
/in punctul lui de vedere, n%elciunea doar nrutea lucrurile.
/ar 0rou6cAa nu %tia asta.
3 nele!, .ise bothanul cu o voce cam plat, uitndu&se nc la K,0. 1u8 se
ntrerupse.
3 *amera dosarelor este la etaul trei, da4 rupse "an tcerea.
3 /ac dorii s a%teptai aici, adu! $eia, sunt si!ur c putem s !sim sin!uri
ceea ce cutm.
;lana lui 0rou6cAa pru s se pleo%teasc.
3 )u, trebuie s v nsoesc, murmur el. :rmai&m, v ro!.
i conduse prin atrium ctre o scar de ceremonii lar!, care se arcuia !raios ntre
primele dou etae, prnd a +i sin!urul drum de la departamentele mai mult sau mai
puin publice de la primul nivel la birourile private %i la slile de %edin de deasupra. n
captul scrii era un balcon lar!, creat, de asemenea, cu !ndul la ceremonii.
*eremonie sau nu, bothanii nu se .!rciser la securitate. /ou !r.i narmate
stteau la picioarele scrii, iar $eia putea vedea stlpii unei bariere statice camu+lai n
ambele balustrade, cteva trepte mai sus.
/e asemenea, ea se ntreba cte dintre +erestrele +umurii de birouri care se
ascundeau printre copacii scun.i %i tu+ele crtoare de borscii %i ?a+vris de la cele dou
etae de sus ascundeau !r.i care urmreau scara %i atriumul.
/ar nici o !ard, ascuns sau nu, nu interveni cnd 0rou6cAa conduse !rupul pe
scri, apoi pe un coridor ctre o alt scar, mai obi%nuit, care ducea la al treilea eta %i, n
cele din urm, la o u% pe care scria simplu 27"(V1. 2colo secretarul se opri9 dar dac
voia s se mai !ndeasc, ei nu aveau de !nd s l lase. Trecnd pe ln! el, "an
deschise u%a %i intr.
n camer mai erau cinci bothani, a%e.ai la di+erite console de datte. *u toii
priveau la u% cnd $eia p%ii nuntru ln! "an, avnd e'presii %i po.iii care ar +i putut
e'prima surpri. sau vin.
3 2sta e bun, spuse $eia artnd spre o consol liber de ln! u%. ncepe,
K,0.
n tcere, K,0 se apropie de consol.
3 Mulumesc, domnule secretar 0rou6cAa, adu! $eia ctre nsoitorul lor. V
chemm dac mai avem nevoie de autor.
3 V sunt la dispo.iie cu orice avei nevoie, .ise 0rou6cAa.
ntorcndu&se, prsi camera, nchi.nd u%a n urma lui.
$n! $eia, "an scoase un sunet nepoliticos.
3 2i +i .is c -eA6lAa a pomenit n scrisoare c suntem de partea lor, mormi el.
3 #unt si!ur c a +cut&o, aprob $eia. /ar ei sunt bothani. Vd ameninri
peste tot.
"an se strmb.
3 Mai ales din partea altor bothani.
3 2%a +uncionea. politica lor intern, i aminti $eia strn!ndu&l de bra.
"aide, s trecem peste asta.
0rdinul speci+icase o mulime numeroas, iar )avett l asi!urase pe maiorul
Tierce c echipa lui o putea o+eri. /ar acum, privind la mar!inile mulimii pe care o putea
vedea din punctul lui de observaie de pe acoperi% o mulime care dea inundase tot
locul liber din ,iaa )e!ustorilor chiar %i el era impresionat. /e data aceasta Ili+ se
ntrecuse pe sine nsu%i.
3 )avett4 se au.i vocea lui ,ensin din casca minuscul din urechea stn! a lui
)avett. #e pare c sunt !ata s se mi%te.
3 ;ine, rspunse )avett, ducnd micro+onul ata%at un pic mai aproape de !ur.
1ra un comunicator militar luat din casca unui soldat din trupele de %oc %i probabil ar +i
avut probleme dac era prins cu el. /ar construcia lui l +cea mai secret %i mai comod
dect modelele civile standard, ca ni%te cilindri, %i avea o mai bun criptare n timp real.
3 2i +ace bine s treci n po.iie. /in ce e +ormat !loata acum4
3 1 un adevrat amestec de data asta, .ise ,ensin. 2vem o !rmad de cltori
de toate +elurile din .ona portului, dar sunt %i muli cumprtori %i ne!ustori. 0rice ras
de la om la ishori %i rodian. =i o mulime de +ro++li le vd crestele alea idioate de pr
ridicndu&se deasupra restului lumii.
3 ;un. ,e ln! n+ierbntarea !eneral a speciei n sine, !uvernul +ro++li era
unul dintre puinele care dea ceruser public sanciuni pentru bothani. 0 specie ba.at pe
r.bunare, iar +aptul c bothanii %i petrecuser ultimii cincispre.ece ani tocnd sistematic
industria de armament u%or a +ro++lilor cu si!uran nu mbuntise situaia.
3 2i !ri s nu +ii n drumul lor cnd %i ncep atacul.
3 #tai lini%tit, spuse ,ensin sec. "opa8 n re!ul, au pornit. :rmtoarea oprire,
*ldirea *lanurilor 7eunite. 1%ti pre!tit4
3 Totul e !ata, rspunse )avett mn!ind patul pu%tii laser cu lunet
)i!htstin!er care era a%e.at ln! el pe acoperi%.
3 #&i dm drumul.
3 =%%, .ise "an ncruntndu&se concentrat. 2u.i4
$eia ridic privirea de la consola de datte.
3 )&am au.it nimic.
3 ,arc ar +i tunat, spuse "an ncordndu&%i au.ul. #au o mulime sau8 iar se
aude.
3 1 o mulime, .ise $eia, cu o e'presie 5edi pe +a. =i se aude tot mai tare.
"an se uit la ceilali bothani din camer. )iciunul dintre ei nu prea s +i b!at
de seam.
3 Trebuie s +ie destul de mare dac o au.im de aici.
1'presia 5edi devenea tot mai puternic.
3 )u mi place asta, "an, spuse ea. *eva nu e n re!ul aici.
3 ,oate c e una dintre demonstraiile care au tot avut loc n ultima vreme, .ise
"an apropiindu&se de u%. #tai aici m duc s vd ce se ntmpl.
#&ar +i putut ca bothanii din ncpere s nu %i +i dat seama ce se ntmpla, dar
restul cldirii nelesese dea. *oridorul era plin de bothani !rbii, unii ducnd cutii cu
datacarduri sau alte aparaturi, alii doar n !rab. Trecnd pe ln! o deschidere care
ddea n atrium, v.u ceea ce prea s +ie ntre! personalul de la primul eta urcnd
repede pe scara de ceremonii, cei mai muli ducnd %i ei cutii %i aparate.
0 mn de bothani se mpotrivea curentului, cobornd pe scri. *u toii purtau
blastere.
2triumul, se hotr "an, nu prea a +i cel mai bun loc n care s te a+li acum. /in
+ericire, nu avea s +ie nevoit s coboare acolo. 1taele al doilea %i al treilea aveau
balcoane de observaie care ddeau pe +aada cldirii, de unde ar +i putut evalua situaia.
*roindu&%i drum printre bothanii !rbii, se ndrept n acea direcie. *u un pic de
ncercare %i !re%eal pentru a a+la ce birou era le!at de balcon, deschise u%a !lisant din
!eam +umuriu %i privi a+ar.
1ra mai ru dect se temuse. Mulimea era imens, umplnd toat strada n timp
ce oamenii %i e'tratere%trii continuau s se reverse ctre cldire. (e%i pe balcon pentru a
vedea mai bine9 %i cnd +cu acest lucru, o siluet a+lat aproape n +runtea mulimii stri!
%i !esticul nebune%te, artnd n sus. 2utomat, mna lui "an se ndrept ctre blaster8
3 *eteni ai )oii 7epublici, stri! o voce pro+und de bothan de undeva din
apropiere. *u respect, +ac apel la calm.
Mulimea rspunse cu %i mai mult .!omot, care nu aducea deloc a calm sau a
respect. "an %i ntinse !tul %i se uit la balconul de la al doilea eta, de sub el. (at&l< un
mascul bothan n vrst, cu un aspect distins, purtnd si!iliul %i nsemnul complicate ale
unui %e+ de clan.
3 )u sunt %e+i de clan n partea asta a lui ;othawui, ha4 mormi "an, ridicndu&
se. )u era un e'pert, dar cu si!uran nu prea o mulime pe care un discurs dulce de
bothan s o calme.e.
*eea ce su!era c cel mai bun lucru ar +i +ost s se ntoarc nuntru, la $eia.
,entru orice eventualitate. 2runcnd mulimii o ultim privire, ncepu s se ntoarc.
,artea din +a a mulimii aunsese acum la *ldirea *lanurilor 7eunite, oamenii
din spate mpin!ndu&se, n!hesuindu&se %i umplnd locurile !oale din laterale. #priinind
patul pu%tii laser de umr, )avett privi e'perimentat prin macro&luneta a%e.at n lun!ul
evii. 2proape !ata8
(ar atunci, e'act cum %tiuse c vor +ace, bothanii trimiser pe balconul de os un
repre.entant care s vorbeasc !loatei. ,ersonaul %i ridic braele pentru a +ace lini%te
+r vreun e+ect vi.ibil, +ire%te iar )avet tocmai ncepea s %i stabileasc inta cnd o
alt siluet apru, dar pe balconul superior.
:n om4 ncruntndu&se, )avett %i mut inta mai sus %i apropie mai mult.
=i simi cum i se cscar ochii de nencredere. "an #olo era "an #olo. 1rou al
7ebeliunii, a!ent de le!tur pentru transporturile )oii 7epublici %i, pe deasupra, un
mare aductor de belele. =i iat&l acolo, stnd n balcon, chiar n +aa lui.
)avett considerase ntotdeauna c ducea o via +ermecat9 dar, uneori, nici chiar
lui nu&i venea s cread ct noroc avea.
3 )avett4 au.i n ureche vocea a!itat a lui ,ensin. n balconul de sus8
3 l vd, spuse )avett, chinuindu&se s par de!aat %i pro+esionist. "an #olo n
persoan. 1ra prea bine ca s +ie adevrat.
3 /eci de care ne ocupm4
)avett .mbi subire.
3 /e amndoi, desi!ur. 2i o re.erv, nu4
3 1i, da8
3 /eci i +acem pe amndoi, i .ise )avett. =i ncepem cu #olo. )umr.
3 ;ine, spuse ,ensin. *inci secunde, patru, trei8
"an plecase doar de cteva secunde cnd u%a se deschise iar, cu putere.
3 /oamn consilier 0r!ana #olo, spuse primul&ministru 0rou6cAa respirnd
!reu. 2vem nevoie disperat de autorul dumneavoastr. 0 !loat se apropie de aceast
cldire.
3 /a, %tiu, .ise $eia. *e vrei s +ac4
3 # ne aprai, bineneles, se rsti bothanul, artnd cu mna la sabia de lumin
care se vedea atrnnd pe sub haina ei lar!. )u suntei o 5edi4
$eia %i nbu%i un o+tat. nc mai e'istau muli care nu voiau s vad un 5edi n
alt rol dect n cel de aprtor narmat sau de lupttor.
3 ,oate c a% putea ncerca s vorbesc cu ei, su!er ea cu cumptare.
3 2?ar %e+ de clan 7aAl6s?ar dea s&a dus s +ac asta, .ise 0rou6cAa, cu blana
unduindu&se de o nerbdare iritat. V ro!8 ar putea da bu.na n orice clip.
3 n re!ul, .ise $eia ridicndu&se n picioare. #e terminase cu Bnu e'ist nici un
%e+ de clan n aceast parte a planeteiC9 dar nu era momentul potrivit pentru asta.
3 K,0, ar +i bine s vii %i tu.
3 1u4 robotul csc !ura dndu&se napoi speriat, a%a cum doar K,0 putea +ace.
/ar8 stpn $eia8
3 #&ar putea s am nevoie de tine s mi traduci, l ntrerupse $eia. # mer!em.
2u +ost nevoii s se mpotriveasc curentului !eneral de bothani care urcau pe
scara principal n timp ce ei coborau.
3 #tpn $eia. se pare c este o n!riorare considerabil printre locuitorii de
aici, stri! K,0 peste .!omotul pa%ilor !rbii %i al tunetului mulimii de a+ar. 2% putea
su!era s ne re!ndim strate!ia4
3 )&o s se ntmple nimic, l asi!ur $eia prin.ndu&l de o mn ca s nu se
piard unul de altul. /e obicei, tot ce au +cut mai ru ace%ti demonstrani a +ost s arunce
cu +ructe stricate %i cu pietre.
/ac i pot convin!e c cererile lor sunt anali.ate, poate c i pot +ace s se
mpr%tie +r s +ac nici att.
2unser la captul scrii, croindu&%i drum printre cele trei %iruri de bothani care
blocau partea de os, %i se !rbir ctre u%ile din +a.
3 M !ndeam doar c am putea dori s reevalum, continu K,0, vite.a vorbirii
crescndu&i o dat cu nervo.itatea, care i cre%tea cam cu +iecare pas.
3 1'ist dou balcoane de unde putem vorbi, pn la urm, %i chiar %i un produs
stricat bine plasat poate +i periculos pentru mecanismele interne ale unui robot8
3 Taci, l ntrerupse $eia, oprindu&se la civa metri de u%. ;rusc ceva se simea
di+erit a+ar9 o urm de intenie male+ic la mar!inea +uriei %i a resentimentului
clocotinde ale mulimii. %i ntinse -ora, ncercnd s o identi+ice8
=i apoi, spre !roa.a ei, un sunet mult prea +amiliar se au.i prin bubuitul mulimii,
ca trosnetul unui +ul!er printr&un tunet din deprtare.
#unetul unui +oc de blaster.
)u a +ost nici un avertisment. 2bsolut niciunul. ntr&o clip "an se uita la
mulime, ntrebndu&se dac ar +i trebuit s o cheme pe $eia %i s i su!ere.e s vin s
vorbeasc cu ei9 iar n cealalt se ntmpl, scond un sunet ca o ci.m n noroiul ud
cnd veni de nicieri %i lovi peretele ln! umrul lui drept. #e ntoarse pe umtate
pentru a se uita, .ri o bucat de lut !ri care prea moale, cu un mic tub conectat la un
cristal multi+aetat n+ipt n miloc8
=i brusc pru s e'plode.e ntr&o lumin orbitoare de +oc de arm laser.
#e ntoarse repede napoi, +erindu&%i +aa de e'plo.ie n timp ce simi o
mpunstur de durere, ca un ac, n umrul stn!. /e undeva de sub el se au.i un ipt %i
chiar n timp ce se arunca la adpostul minim al balustradei balconului, au.i sunetul %i
.ri sclipirea luminii re+lectate de la un alt +oc de arm. Tr!ndu&%i blasterul din toc,
clipind pe ln! punctul mov nceo%at care i plutea n +aa ochilor, ncerc s vad de
unde venea atacul.
0riunde ar +i +ost pu%ca%ul, nu prea !rbit s&%i de.vluie po.iia tr!nd iar. /ar
primele dou +ocuri de blaster +cuser dea destul ru. /edesubt %i .ece metri mai n
+a, mulimea deschisese un cerc n urul unui mishta? care se .vrcolea n a!onie la
pmnt. $a civa metri n spatele lui, n milocul altui cerc, un leresen .cea nemi%cat.
*ele dou +ocuri de arm provocaser o tcere mormntal n mulime. "an
remarc o mi%care cu coada ochiului< cineva se mi%ca pe un acoperi% la o cldire distan.
#e ridic pe umtate, ndreptndu&%i pistolul8
3 :ite&lQ stri! cineva.
"an se uit iar n os. *ineva din mulime arta n sus9 dar arta spre "an.
3 #tai a%a8 ncepu "an.
3 :ite&lQ stri! iar brbatul. :ite criminalulQ
=i, ca la un semn, mulimea reveni brusc la via. :rlnd ca o sut de rancori
nnebunii, se mpinser nainte sub balcon.
=i cu o i.bitur care .!udui ntrea!a cldire, deschiser u%ile.
3 "anQ stri! $eia cnd al doilea +oc de laser rsun. /ac el +usese inta8
)u, %i ddu ea seama cu un val de u%urare. nc i putea simi pre.ena, atent %i
ncordat. /ar cineva de a+ar +usese lovit9 putea simi valurile de durere. ntin.ndu&%i
-ora, ncerc s l locali.e.e.
(ar apoi, dintr&o dat, un urlet n!ro.itor veni de la mulimea de a+ar8
=i n +aa ei, u%ile se ddur de perete %i un .id solid de +iine se revrs n atrium.
3 0h, vaiQ suspin K,0. #tpn $eia8
3 Treci n spatele meuQ .ise $eia repede, +cnd un pas mare n lateral %i
apucndu&%i sabia, n timp ce arunca o privire rapid la scara de ceremonii din cealalt
parte a atriumului. *u un e+ort serios ar +i trebuit s poat aun!e acolo naintea mulimii.
/ar K,0 nu era a%a de rapid. =i dac l abandona !loatei8
3 Treci n spatele meu, i comand ea din nou robotului, aprin.nd sabia. Venise
aici s vorbeasc %i ar +i +cut bine s nceap. *ei mai aproape din mulime se speriar
cnd sabia de lumin prinse via, muli dintre ei, probabil, observnd&o pe $eia doar
atunci.
3 *eteni ai )oii 7epublici, stri! ea ridicnd sabia deasupra capului. #unt
consilier al )oii 7epublici %i *avaler 5edi, 0r!ana #olo. V cer s v oprii.
0amenii a+lai cel mai aproape de $eia e.itar s mai atace, muli dintre ei
aproape oprindu&se cu !reu. #au, mai bine .is, ncercnd s +ac a%a. 7estul mulimii din
spatele lor, +r s %tie de pre.ena $eiei, nc mpin!ea nainte. n!hesuindu&i pe cei din
+a sau croindu&%i drum cu +ora pe ln! %i peste ei, continuau s se reverse n cldire.
/ar cel puin avntul mulimii +usese ncetinit, iar $eia avea nceputurile unei
audiene atente. 2cum, dac %i&ar +i putut proiecta vocea ctre ct mai muli %i dac ar
putea !si cuvintele potrivite pe care s le spun cu acea voce8
(nspir adnc, trecnd prin tehnicile ei 5edi de mbuntire a puterii %i deschise
!ura8
=i, n acel moment, se au.i un stri!t dinspre !r.ile bothane adunate la piciorul
scrii %i %ase ra.e laser e'plodar n mulime.
=i totul se trans+orm direct ntr&un iad haotic.
$eia cre.use c mulimea se a+lase la cel mai nalt nivel al .!omotului. @re%ise.
>ipetele celor rnii erau aproape acoperite de urletul de +urie %i de !roa. care era att de
puternic, nct o dureau urechile. ,artea din +a a mulimii se mpr%tie, multe dintre
+iine ncercnd s se ascund pe dup copacii scun.i %i tu+i%uri sau s o tuleasc
nebune%te la adpostul birourilor de pe laturile atriumului. 2lii doar n!hear pe loc,
nevrnd s dea bir cu +u!iii, dar, la +el de mult, nevrnd s intre n ra.ele laser.
;othanii traser iar, provocnd %i mai multe ipete9 dar de data aceasta, +ocurile de
arm primir rspuns. /intr&o du.in de locuri din mulime pistoalele detunar %i %ase
!r.i se prvlir la pmnt.
3 2sta eQ stri! o voce din mulime peste urletul !eneral. *u toii8 pe eiQ
3 2%teptaiQ stri! $eia. #topQ
/ar era prea tr.iu. Mulimea, nnebunit de +urie, se rosto!olea nainte ca un val
subit, blasterele tr!nd la ntmplare, n timp ce atriumul devenea un cmp de lupt.
*hiar %i cei a cror naintare +usese ncetinit de vederea sabiei de lumin a $eiei nu mai
ascultau %i, de +apt, cei mai muli dea o prsiser sau +useser tra%i de mulime. /e dou
ori a +ost nevoit s ridice sabia deasupra capului, cci mpin!erile %i !hionturile aproape
c aruncau pe cte cineva n lam. ,rin tot .!omotul l au.i slab pe K,0 vicrindu&se,
dar pn cnd reu%ii s se ntoarc, acesta dispruse. :n ?hil sri peste ea, +luiernd a!itat
prin hullepi lui %i +luturnd un blaster ctre scri, complet indi+erent +a de lama sabiei
ctre care se ndrepta8
=i, recunoscnd ntunecat n+rn!erea, $eia stinse arma, +olosind -ora pentru a&l
mpiedica pe ?hil s se i.beasc de ea. )u mai putea +ace nimic aici. *ei care nc
tr!eau erau la umtatea !loatei, nu se putea aun!e la ei, %i niciuna dintre +iinele de
ln! ea nu +cuse nimic care s merite moartea sau mutilarea, aceasta +iind sin!ura
pedeaps pe care sabia ei de lumin o putea aplica. 1rau prea multe mini aici ca ea s le
poat calma prea multe trupuri a!itate pentru a le putea da n lturi cu -ora %i tot ce i
mai rmsese de +cut era s ncerce s se +ereasc s nu +ie clcat n picioare.
(ar apoi, prin tot haosul care o nconura, simi o urm slab de ceva di+erit.
*ineva care nu era departe de ea9 cineva care era speriat n tcere pentru si!urana ei.
"an.
#e +or s vad, dar +r lama luminoas a sabiei care s o in la distan,
mulimea se apropiase %i o apsa acum prea puternic pentru ca $eia s mai poat privi
altundeva dect n sus. ,entru o clip cercet +erestrele tcute care ddeau spre atrium n
timp ce se lupta s %i pstre.e echilibrul, ns dac "an era acolo, nu l putu observa.
/ar era ceva acolo, acum aproape direct deasupra capului ei< o mldi !roas de
borscii ie%ind n a+ar din .idul atriumului. Trecnd prin mulime n acea direcie,
+olosind -ora pentru a&i da pe oameni n lturi cnd era necesar, se a%e. sub ea. 2poi,
tot prin intermediul -orei, %i ndoi !enunchii %i sri.
Mldia nu era la mai mult de doi metri deasupra ei, un salt u%or pentru un 5edi.
7eu%ii, cu umtate de metru mai mult, apucnd mldia %i +olosind&o pentru a se tra!e
ctre partea principal a plantei de unde se cr pe un drum sinuos pe .id. /in noul ei
punct de observaie l putea vedea acum pe "an< !hemuit ln! parapetul balconului de
ceremonii, cu pistolul aintit spre scri, cutnd nelini%tit din priviri vreo urm a nevestei
lui. -lancndu&l, prnd !ata s sar n milocul !loatei dac %i cnd ar +i +ost nevoie, erau
;ar?him?h %i #a?hisa?h.
*um %i cnd reu%iser cei doi no!hri s se +uri%e.e n cldire, $eia nu %tia. /ar,
deocamdat, nu conta. @r.ile bothane de la picioarele scrii erau doborte, mpu%cate %i
clcate n picioare %i ntrea!a !reutate a mulimii prea s se mpin! n bariera static
a+lat cu cteva trepte mai sus.
/ar nu i va ine prea mult pe loc. *hiar %i de la aceast distan putea vedea
scnteile slabe care nsemnau c bariera era pe punctul de a ceda8 =i cnd se va
ntmpla, va +i un de.astru pentru toat lumea. /ac "an %i orice !ard bothan ascuns
ar +i deschis +ocul cnd mulimea nvlea pe scri, re.ultatul ar +i +ost mcelrirea a .eci,
ori poate chiar sute, de persoane.
/ar dac nu deschideau +ocul, ar +i avut loc un mcel la +el de nendurtor al
bothanilor care scpaser la cele dou etae superioare, n orice ca., un numr mare de
persoane erau pe punctul de a muri.
/oar dac8
:nul dintre no!hri o v.use acum, atr!ndu&le celorlali atenia n direcia ei.
"an se ridic pe umtate, bu.ele mi%cndu&i&se n stri!te pe care ea nu le putea au.i.
#unt bine, !ndi ea cu disperare ctre el, riscnd s scape strnsoarea pentru a&i +ace
semn cu mna. /ac el sau no!hri ar +i intrat n acel haos, probabil c ar +ii +ost s+%iai
de vii.
/ar nu el nelese. 2plecndu&se la loc, le +cu semn no!hrilor s se ntoarc,
privind&o n ochi peste atrium. n re!ul, prea s spun e'presia lui, dac nu vrei s
venim s te lum, ce vrei4
:ite, !ndi ea ctre el, riscnd iar s %i piard strnsoarea %i des+cndu&%i sabia
de lumin. 0 clip se lupt cu mldiele stu+oase care ncercau s imobili.e.e arma, apoi
o eliber %i o ridic. ndoindu&%i braul peste umr, o arunc peste atrium prin.nd&o, cu
autorul -orei, la milocul distanei %i !hidnd&o pe restul drumului pentru a cdea n
mna lui "an. *teva clipe el se uc cu arma, ncruntndu&se la ea. 1a i +cu semne %i
%i trimise !ndurile ctre el8
=i brusc el nelese. /nd din cap pentru a&i arta asta, aprinse arma %i o ndrept
cu vr+ul n os.
=i ncepu s despart scara de balcon.
2ctivitatea nu scp neobservat. :nii din mulime urlar, %i cteva ra.e laser
%nir, trecnd doar la civa centimetri de "an, care se +eri. )o!hri&ul de ln! "an al
doilea dintre ei, observ $eia puin cam surprins, reu%ise s dispar trase %i el, iar
cellalt pistol amui.
*eva se +rec de cea+a $eiei. 1a se ntoarse, reamintindu&%i de %erpii de ieder
mortali de pe HaAland8
/ar nu era un %arpe de ieder, de +apt nu era nici un +el de creatur. 1ra o bucat
de +rn!hie&sintetic, atrnnd de la una dintre +erestrele a+late chiar deasupra ei.
=i din spatele ei se vedea +aa lui ;ar?him?h privind&o n!riorat.
2pucnd +rn!hia, ncepu s se caere. 2proape aunsese la +ereastr cnd, n
spatele ei, scara se prbu%i la pmnt.
3 /omnule amiral ,ellaeon4
*u o tresrire, ,ellaeon se tre.i, visul nelini%titor disprnd n be.na camerei lui.
3 /a4 rspunse el.
3 Maior Tschel, domnule, se au.i vocea o+ierului de punte. 1ste o transmisiune
pentru dumneavoastr. 2re codul dumneavoastr personal de criptare.
3 2m neles, .ise ,ellaeon ridicndu&se cu osteneal din pat %i mer!nd la
consola calculatorului.
3 Trans+er&o aici, domnule maior, ordon el, lsndu&se s cad n scaun.
3 /a, domnule.
$umina comunicatorului se aprinse, con+irmnd le!tura, iar ,ellaeon ncepu s
taste.e codul de decriptare potrivit. 2 cltori prin tot (mperiul ncercnd s se roa!e, s
se certe sau s lin!u%easc pentru ca iniiativa lui de pace s +ie acceptat era destul de
obositor9 dar s +ie nevoit apoi s mai suporte %i co%marurile nu +cea dect s
nruteasc situaia. 1pisodul din aceast noapte l avusese pe Marele 2miral Thrawn,
repro%ndu&i cu o voce calm, dar amar c lsase s se piard tot ceea ce el crease8
*alculatorul scoase un sunet de acceptare a codului %i o ima!ine ct un bnu
apru pe plat+orma pentru holo!ram.
3 /omnule amiral ,ellaeon, sunt colonelul /reA+, se identi+ic personaul. 2m
un raport preliminar despre cercetrile asupra $ordului @raemon %i a +inanelor lui.
3 -oarte bine, spuse ,ellaeon, dintr&o dat complet trea.. *ontinu.
3 # +iu direct domnule, omul e un %arpe, .ise /reA+ +r ca mcar s ncerce s
%i ascund n!riorarea. ,are s %i +i b!at cte un de!et n +iecare borcan cu miere de pe
Muunilinst pn pe *oruscant %i napoi. /ea am descoperit cincispre.ece linii separate
ctre interesele +inanciare %i comerciale ale )oii 7epublici, %i nc n&am trecut de ce este
la supra+a.
,ellaeon ddu din cap posomort. /a, se potrivea modelului a%teptat. ,entru ca
Mo++ /isra s poat opera n acest +el, trebuia ca @raemon s aib omolo!i la +el de
dubio%i de cealalt parte a !ranielor politice ale )oii 7epublici.
3 /ar le!turi cu bandele cunoscute de pirai4
3 )imic anume cu @raemon, nc, rspunse /reA+. /ar avem o cone'iune destul
de puternic ntre !eneralul IAte %i cineva care are si!ur le!turi cu piraii *avrilhu. IAte
a trimis un mesa acestei persoane de contact imediat dup ntlnirea dumneavoastr cu
structura de aprare de pe Muunilinst din urm cu unspre.ece .ile. 0 urmrim.
3 nele!. /eci IAte +cea, ntr&adevr, parte din asta. n ciuda tuturor dove.ilor,
,ellaeon sperase s se n%ele. *a o+ieri ai -lotei s +ie implicai n activiti trdtoare era
de dou ori mai dureros.
3 2i reu%it s urmre%ti contactele lui @raemon n cealalt direcie4
3 )u nc, rspunse /reA+. )u este n vr+ul piramidei, ns mcar de asta sunt
si!ur.
3 )u, nu este, aprob ,ellaeon. Totu%i, orice cone'iune ar +i e'istat ntre el %i
/isra va +i +ost bine ascuns. ,rea bine ascuns, poate, pentru ca /reA+ %i resursele lui
limitate s o poat de.!ropa.
3 >ine&te de asta, continu el. Vreau +aptele %i vreau dovada.
3 /a, domnule, spuse /reA+. /ac mi permitei s su!ere. ceva, domnule
amiral, toate aceste le!turi de a+aceri cu )oua 7epublic ar trebui s +ie de auns pentru
a&l dobor pe $ordul @raemon, dac doar asta dorii.
3 )u am nici un interes s dobor vreo persoan anume, .ise ,ellaeon +r s +ie
total sincer. *omerul cu )oua 7epublic s&ar putea s +ie, teoretic, ile!al, dar %tii la +el
de bine ca mine c avem prea mare nevoie de resurse pentru ca s se mai oboseasc
cineva s apere le!ea.
n plus, adu! n sinea lui, dac %i cnd iniiativa lui de pace va reu%ii, tot acel
i.olaionism o+icial va trebui s +ie schimbat, oricum. /a, +ire%te, /reA+ nici nu bnuia c
se pre!tea a%a ceva.
3 *eea ce vreau %i tot ce vreau este s a+lu cine sunt cei care au manipulat
+ondurile %i personalul imperiale %i s i opresc, complet el cu voce tare. *lar4
3 2bsolut, domnule amiral, spuse /reA+. #tai lini%tit, domnule9 indi+erent ct de
adnc s&au n!ropat, i scoatem noi de acolo.
3 #unt si!ur c o vei +ace, colonele, l asi!ur ,ellaeon. Mai era ceva4
3 /e +apt, domnule, da, .ise /reA+ consultnd un datapad. Tocmai am primit
vorb de la unul dintre oamenii mei de pe ;othawui care urmrea una dintre cone'iunile
$ordului @raemon acolo. #pune c a avut loc o revolt urt la *ldirea *lanurilor
7eunite din /rev starn, se pare c din cau.a acestui /ocument *aamas.
,ellaeon se ncrunt.
3 Mai ai %i alte detalii4
3 /oar acela c e'ist n mod si!ur victime, rspunse /reA+. )u %tiu numrul
lor, nc. #e pare c tocmai a avut loc %tirea nici nu a auns la di+eritele servicii nc.
,robabil c le va lua o vreme s lmureasc lucrurile, dar m&am !ndit c v&ar plcea s
a+lai.
3 /a, mulumesc, spuse ,ellaeon. 2ltceva4
3 )u, domnule, nu acum.
3 -oarte bine, .ise ,ellaeon dnd din cap. >ine&m la curent, colonele. Terminat.
7mase a%e.at la consola calculatorului pentru cteva minute, privind +i' la
ecranul !ol n timp ce rume!a acea ultim in+ormaie. )oua 7epublic este instabil9
pn la urm, nu va avea alt variant dect s se autodistru!. /e cte ori, se ntreb el,
i +usese aruncat aceast +ra. n cele trei sptmni de cnd %i ncepuse campania de
convin!ere a conductorilor (mperiului c era timpul s accepte n+rn!erea4 /e o sut de
ori, parc, poate mai mult9 %i de +iecare dat se opusese, repetnd iar %i iar aceea%i list de
ar!umente, pn la punctul n care e'primarea lor precis %i +inisat i venea acum
automat n minte %i pe bu.e.
=i totu%i8
*itise rapoartele despre revoltele care tot rsriser din cau.a acestor de.vluiri %i
controverse despre *aamas9 trecuse prin re.umatele de la *ontrain+ormaii despre
de.baterile tot mai n+ierbntate care aveau loc n #enatul )oii 7epublici %i n diversele
adunri de sector9 citise anali.ele de risc privind starea de r.boi crescnd dintre rivali
strvechi de pe tot ntinsul !ala'iei.
@re%ise el %i toi ceilali avuseser dreptate4 *hiar era )oua 7epublic n pra!ul
autodistru!erii4
=i dac era, n numele (mperiului, de ce ncerca el s +ac pace cu ei4
*u un o+tat se ridic din scaun %i se ntoarse la pat. )u, acum nu prea lo!ic9 dar
totu%i, nimic nu prea lo!ic n nemi%carea solitar a nopii adnci. 2r +i avut motive bune
%i corecte s nceap s mear! pe aceast cale, %tia, %i nu putea dect presupune c aceste
motive ar mai +i prut valide cnd le&ar +i anali.at la lumina .ilei. =i dac aceast
controvers privind /ocumentul *aamas mpiedica procesul8
,ellaeon se ncrunt n be.n, amintirea unui comentariu +cut odat de Thrawn
plpindu&i n minte. *ercetea. cu !ri toate obstacolele, l doenise Marele 2miral
Thrawn. *u puin in!enio.itate, adesea pot +i trans+ormate n pr!hii.
/ac /ocumentul *aamas de.bina )oua 7epublic8 ce ar +i putut ea o+eri n
schimb, dac (mperiul i&ar +i autat s re.olve controversa4
ntin.ndu&se peste pat, %i lu datapadul %i tast pentru a accesa lista ntlnirilor
pe care urma s le aib. ntoarcerea pe ;astion ie%ea din discuie9 pe ln! ntreruperea pe
care ar +i creat&o n pro!ramul su, orice ncercare de a scoate o copie a /ocumentului
*aamas din ;iblioteca (mperial i&ar +i +ost, +r ndoial, transmis direct lui /isra %i nu
avea nici un interes s l averti.e.e pe Mo++ de inteniile lui.
/ar mai e'ista un sett complet de dosare imperiale n ba.a :bictorat de pe Ga!a
Minor. =i, la patru ntlniri de acum, "imera avea s aun! acolo.
nchi.nd datapadul, ,ellaeon l puse napoi pe noptier %i se ntinse la loc. /a,
asta avea s +ac. # ncerce s !seasc o copie complet a /ocumentului *aamas %i s
o o+ere )oii 7epublici n schimbul concesiilor politice.
,resupunnd, +ire%te, c acea ntlnire chiar avusese loc.
,entru o clip se !ndi s veri+ice pe punte dac e'ista vreun mesa de la maiorul
Vermel. /ar o+ierii de comunicaii aveau dea ordine precise s l anune imediat ce
sosea vreo ast+el de transmisiune. 2 le aminti acelea%i instruciuni de dou ori ntr&o .i nu
i&ar +i +cut dect s se ntrebe ce se ntmpla.
,e ln! asta, trecuser doar unspre.ece .ile de cnd nava lui Vermel s&ar +i putut
s +i auns pe Morishim. #ituaia politic de pe *oruscant +iind a%a cum era, !eneralul ;el
(blis ar +i putut +oarte bine s aib nevoie de att de mult timp doar pentru a convin!e
ierarhia )oii 7epublici s accepte o ast+el de ntlnire.
)u, Vermel va suna n cele din urm. (ar ntre timp ,ellaeon mai avea de trecut
prin patru ntlniri cu o+ieri superiori ai -lotei, +oarte probabil ostili, nainte de a se putea
ndrepta spre Ga!a Minor.
,rima dintre acestea va +i n mai puin de %ase ore. 7otindu&se pe o parte,
nchi.ndu&%i ochii, %i limpe.i mintea %i ncerc s adoarm la loc.
"an cltin din cap.
3 )u, spuse el tresrind u%or cnd $eia i puse cu !ri salvie pe umrul stn!.
)u am tras. )u n mulime, nu nicieri.
3 *ei cu care am vorbit susin c ai +cut&o, insist 0rou6cAa. #usin c un +oc de
pistol a venit din balconul dumneavoastr.
3 2 tras %i %e+ul de clan 7aAl6s?ar4 ntreb #a?hisa?h. #upravieuitorii spun %i
asta.
3 n privina asta !re%esc, rspunse 0rou6cAa, vocea lui +noas a+lndu&se ntr&
un contrast ciudat cu prudena cu care l privea pe no!hri. =e+ul de clan 7aAl6s?ar nu
purta pistol.
3 ;ine, eu nu am tras cu al meu, insist "an.
;lana bothanului se undui.
3 /ac acesta este ultimul dumneavoastr cuvnt, trebuie s l cred, o+t el. /e
+apt, nu contea..
"an se strmb. )u, probabil c nu conta. *u dou.eci %i %apte de participani la
revolt mori %i poate nc patru.eci rnii %i cu primul eta al *ldirii *lanurilor
7eunite distrus complet nu prea mai conta cine ncepuse.
/ect pentru reporteri, desi!ur. *ei mai muli dintre ei ddeau vina pe el.
:%a se deschise %i dou !r.i bothane p%ir nuntru, ducnd cteva buci
ndoite de metal.
3 2cesta este restul, domnule prim&ministru, spuse unul dintre ei o+erindu&i
prada lui 0rou6cAa. )e&am ncheiat cutarea %i nu mai avem ce !si.
#e ncrunt la +ra!mente. /e aproape o or tot strnseser piese din K,0, din toate
coli%oarele %i crpturile de la primul eta. 1ra ca n 0ra%ul )orilor, doar c mai ru.
3 Va +i bine, murmur $eia ctre el. #e pare c niciuna dintre componentele lui
importante nu a +ost serios a+ectat cnd erau ucate n picioare. *ele mai multe dintre
stricciuni sunt de ordin cosmetic.
3 l putem repara, dac dorii, se o+eri 0rou6cAa.
3 )u, mersi, .ise "an, dorindu&%i ca *hewie s +ie aici, nu avnd !ri de copii
pe *oruscant.
#au poate c nu. :ltima dat cnd woo?iee&ul l asamblase la loc pe K,0, robotul
nu +usese chiar nespus de +ericit.
3 2vem oameni pe *oruscant care o pot +ace.
3 -ire%te. 0rou6cAa e.it. Vorbind de *oruscant, doamn consilier 0r!ana #olo,
%e+ul de clan 7aAl6s?ar a luat contactul cu !uvernul )oii 7epublici. ,re%edintele
@avrisom ar dori s vorbeasc cu dumneavoastr ct de repede putei.
"an se uit n sus la $eia.
3 Vrei s mai am nevoie de n!riire4 murmur el att ct s l aud doar ea.
$eia se strmb, dar cltin din cap.
3 )u, mai bine s nu amn, spuse ea dndu&i bandaul *u ct mai repede aun!e
la el versiunea noastr a pove%tii, cu att mai bine. ,ot +olosi camera voastr de
comunicaii, domnule prim&ministru 0rou6cAa4
3 /esi!ur, doamn consilier 0r!ana #olo, rspunse !rav, +cnd un semn ctre
u%. :rmai&m, v ro!.
(e%ir urmai de ceilali doi bothani, #a?hisa?h se invit %i el destul de direct.
ncruntndu&se iar, "an pro+it de sin!urtate pentru a se elibera de cteva cuvinte alese9
%i tocmai %i pusese bandaul la loc pe umr, cnd u%a se deschise %i ;ar?him?h intr.
3 $eia s&a dus n camera de comunicaii, i spuse el no!hriului.
3 =tiu, rspunse ;ar?him?h naintnd spre "an %i ntin.ndu&i mna. /ar am
vrut s +ii tu primul care vede asta.
ncruntndu&se, "an lu aparatul contorsionat %i carboni.at din mna no!hriului.
3 *e&i asta4
3 7m%iele unei pcleli imperiale, rosti ;ar?him?h, cu o voce plin de
dispre. :n cristal redirecional %i un tub detonator umplut cu !a. Tibanna sunt montate
ntr&o bucic de material ade.iv %i a%e.ate ln! cel care trebuie acu.at de crim. :n
inta% tra!e apoi un +oc n cristal, iar acesta redirecionea. ener!ia n tub.
3 *are apoi tra!e ca un pistol obi%nuit. "an ddu din cap posomort. /intr&o
dat totul era clar. :n +oc la ntmplare n mulime, %i eu sunt acu.at pentru asta.
3 /a, .ise ;ar?him?h ntunecat. nc o dat, ai +ost acu.at pentru ceva ce nu este
vina ta.
3 /a, dar de data asta au +cut o treab +oarte bun, spuse "an. #tai o clip,
totu%i. *um se +ace c n&a v.ut nimeni +ocul armei inta%ului4
3 *el mai probabil a +olosit o pu%c cu lunet Eerrol )i!htstin!er, rspunse
;ar?hmi?h. Tra!e cu un !lon invi.ibil.
"an se ncrunt.
3 @lume%ti. )u am au.it niciodat de o arm laser care s poat +ace asta.
3 (mperiul nu i&a +cut public e'istena, spuse no!hriul. =i pe ln! acest unic
avanta, a +ost n mod clar o arm in+erioar. @a.ul detonator cost peste o mie pe bidon,
nu poate +i +olosit dect n arme special proiectate %i permite doar ntre trei %i cinci +ocuri
pe bidon nainte de a +i schimbat. )u prea e o arm pentru +olosire obi%nuit.
3 /a, .ise "an. ,e de alt parte, nu este chiar o arm pe care cineva s o aib la
el din ntmplare.
3 2devrat, aprob ;ar?him?h. 0rice ar +i pornit aceast con+runtare, nu este
nici o ndoial c cel care a trans+ormat&o n revolt a +ost a!ent imperial.
3 ,roblema +iind cum s demonstrm asta, .ise "an, cntrind n palm ce mai
rmsese din aparat. )u cred c doar asta ar +i de auns.
)o!hri&ul cltin din cap.
3 2sta este o arm pentru o sin!ur tra!ere, creat pentru a se de.inte!ra dup
+olosire. =tiu ce a +ost doar din descrierea ta a ce s&a ntmplat.
=i deoarece echipele de asasinare no!hri +olosiser %i ele aparatele uneori4
,robabil, dar nu avea nici un rost s aduc vorba. *hiar %i acum, la .ece ani dup ce
a+laser adevrul %i schimbaser tabra, no!hri erau nc sensibili n privina lun!ului lor
serviciu n sluba (mperiului.
3 1i, cel puin noi %tim, spuse el. *ine mai e la conducerea -lotei acum, pn la
urm4 2m cam pierdut %irul.
3 *omandantul #uprem este amiralul ,ellaeon, rspunse ;ar?him?h. *onduce
distru!torul spaial imperial "imera.
"an simi cum i .vcnea bu.a.
3 :nul dintre oamenii lui Thrawn, nu4
3 ,ellaeon a servit direct sub comanda Marelui 2miral, con+irm no!hriul. Muli
l&au considerat principalul proteat al lui Thrawn n timpul acelor luni.
3 *u si!uran pare s +i nvat bine trucurile meseriei, mri "an. Va trebui s
!sim o cale s l +acem s plteasc.
i ddu aparatul napoi.
3 :ite ncearc s pstre.i ntre! ce a mai rmas pn l ducem la nav. =i nu
le pomeni nimic bothanilor.
3 M supun, "an clan #olo, spuse no!hriul plecndu&%i scurt capul n timp ce
strecura aparatul ntr&o pun!u de la %old. Vei putea +olosi aceast in+ormaie4
3 0h, o vom +olosi +oarte bine, l asi!ur "an scuturndu&%i cenu%a de pe mini.
2proape %ai.eci de oameni %i de e'tratere%tri mori sau rnii9 )oua 7epublic, n
!eneral %i el, n particular, +iind acu.ai pentru asta9 %i *omandantul #uprem ,ellaeon %i
a!enii imperiali stnd la ori!inea acestui lucru.
3 *rede&m, o s o +olosim.
0chii ne!ri ai no!hri&ului se uitar +i' la +aa lui.
3 *um4
"an cltin din cap.
3 "abar nu am.
$iniile stelelor se stinser n a%tri %i aunser acolo.
0rice ar +i +ost BacoloC.
3 Vd trei planete n sistemul interior, .ise -au!hn, n!hiind pe umtate ultima
silab cnd %i nbu%i un cscat. 7otaia normal a echipaului o scosese din tur cnd
erau pe punctul s aun! la sistemul )irauan, dar insistase s +ie tre.it pentru a asista la
ultima parte a cltoriei.
,rivind la steaua ro%ie pal, Mara se ntreba dac merita.
3 2 doua planet pare locuibil, raport Torve. 2re atmos+er8 temperatura
pare n re!ul8
3 nre!istrm mi%care, .ise repede 1l?in. *oordonate cinci.eci %i trei cu
%aptespre.ece.
Mara se uit repede la aparate. *on+orm ordinelor ei, @heaa nstelat ie%ise din
hiperspaiu n modul de invi.ibilitate total a sen.orilor %i nu e'ista nici o indicaie despre
vreun +el de sond de mare putere care ar +i +ost necesar pentru a penetra aceast
protecie. Totu%i, avnd n vedere c se con+runtau cu tehnolo!ie e'traterestr, asta ar +i
putut s nu nsemne nimic.
3 :nde se duce4 l ntreb ea pe 1l?in.
3 #i!ur pe a doua planet, rspunse 1l?in tastnd la panoul su. #tai8 s vedem
dac i pot estima punctul de sosire.
3 1 acela%i +el de nav ca cea care a .burat pe ln! distru!torul spaial al lui
Terri?4 ntreb -au!hn.
3 ,ro+ilul pare la +el, rspunse Torve. )u pot s .ic si!ur +r s +ac o +ocali.are
de sen.ori.
3 ,unctul de sosire iese acum, raport 1l?in. 1 un loc n emis+era de nord,
latitudinile mai oase.
3 1 ceva n ur4 ntreb -au!hn.
3 )imic evident, spuse Torve. *el puin, nimic care s emit un spectru de
ener!ie pe care s l pot citi.
3 $ocul sta m n!riorea., mri 1l?in, btnd nelini%tit darabana cu de!etele
pe mar!inea panoului de control.
3 /e ce nu e'ist nimic nici despre planet, nici despre sistem n +i%ierele de
datte4 2re un nume cineva trebuie s +i +ost aici odat.
3 0h, a +ost cineva aici, bine, aprob -au!hn. /ar probabil c nu pentru mult
timp. 0 vreme, n timpurile Vechii 7epublici, puteai, ii linii mari, doar s intri ntr&un
sistem necunoscut, s +aci repede o scanare pentru +orme de via %i s te nscrii pentru
drepturile de de.voltare i spunea le!ea Bnume%te %i revendicC. 2veai sisteme de pe tot
(nelul 1'terior puse pe hri %i pe listele de bunuri, +r ca cineva s aib nici cea mai
mic idee despre ce era acolo.
3 mi aduc aminte c am citit despre asta, .ise Mara. #ectorul *orporaiilor era
cel mai ru n a pro+ita de acest privile!iu, iar noi nu suntem a%a de departe de acel loc.
3 *orect, spuse -au!hn. Totu%i, toate acestea +iind .ise, trebuie s +iu de acord
cu sentimentele lui 1l?in n aceast privin. /ac asta e ba.a militar a cuiva, unde este
aprarea4 :nde e ba.a n sine, de +apt4
3 )imeni nu a .is c e militar, i aminti Mara. -olosesc tehnolo!ie e'traterestr
doar asta %tim.
#e uit pe videcran.
3 =i doar asta vom %ti ct vreme stm aici.
3 )u %tiu, spuse -au!hn. 2m con+irmat c acesta este sistemul. ,oate c ar trebui
s ne ntoarcem %i s lum ni%te ntriri.
3 /in pcate, nu %tim c acesta este sistemul, art Mara. 2r putea +i doar
punctul de ntlnire de luna asta. /ac plecm acum, ar putea s dispar pn ne
ntoarcem.
3 *red c da, .ise -au!hn +r tra!ere de inim. ;ine8 se pare c .ona&int se
deprtea. de noi. $e&am putea da cteva ore s treac de ori.ont %i apoi s ne strecurm
cu nava.
3 2sta presupunnd c nu au o reea de sen.ori de averti.are mpr%tiai pe toat
planeta, interveni Torve. /ac au, nu contea. c ba.a principal e n ra.a vi.ual sau nu.
-au!hn ddu din umeri.
3 1 un risc calculat.
3 /ar nu unul pe care s %i&l asume ntrea!a nav, .ise Mara, des+%urnd n
minte toate posibilitile. mpreun cu capsulele ei de salvare, @heaa nstelat ducea trei
navete< dou transportoare %i un vntor stelar 2prtor al )oii 7epublici, pentru drumuri
n interiorul sistemului, +oarte ile!al, pe care Iarrde l obinuse de undeva.
3 *um e sistemul de invi.ibilitate la sen.ori de pe 2prtor4 ntreb ea.
3 Minim, rspunse -au!hn. ,e de alt parte, are o seciune a sen.orilor destul de
mic %i, +ire%te, nu are deloc emisii de hiperpropulsie. /ac echipamentul lor nu este prea
bun %i o iei ncet, ar trebui s ai o %ans destul de mare s te +uri%e.i nuntru.
3 n re!ul, spuse Mara, ntin.ndu&%i -ora. )u primea nici o +urnictur de la
simul ei de pericol. *el puin, nu nc.
3 7mnem cu ideea ta de a lsa .ona&int s se deprte.e de noi cteva ore.
,oate mbuntim niel invi.ibilitatea 2prtorului ct a%teptm. /up aceea8 m duc
%i arunc o privire.
/e la distan, planeta pruse ntunecat, mohort %i pustie. /e aproape, hotr
Mara, nu arta cu mult mai bine.
1'ista ve!etaie, desi!ur, totul de la copaci pitici cu +run.e late, ca ni%te evantaie,
pn la plante care acopereau pmntul, imposibil de v.ut bine la vite.a cu care se
apropia. /ar variaia obi%nuit de culoare care era enorm pe cele mai multe dintre lumile
pe care le vi.itase prea s +i evitat, cumva, )irauanul. Totul aici prea s +i +ost +cut n
tonuri de maro sau de !ri, cu pete rare de ro%u nchis sau de violet intens pentru a rupe
monotonia. ,robabil c era o adaptare natural la lumina ro%ie slab a soarelui planetei9
poate c n partea de in+raro%ii a spectrului, plantele erau de +apt destul de colorate.
Totu%i, se ndoia.
3 ncep s intru printre ni%te dealuri, acum, spuse ea aparatului de nre!istrare
prins la un capt al panoului de control al 2prtorului. ,ar destul de stncoase, de +apt
orice +el de pmnt o +i +ost pe ele se pare c a +ost erodat. #e uit la ecrane. nc nu sunt
indicaii de sonde de sen.ori.
%i ridic privirea de pe consol, ncruntndu&se la peisaul din +aa ei. 2colo
sus8 ntre dou dintre cele mai stncoase dealuri84
3 Vd n +a ceva care seamn cu o albie, .ise ea. )u mai bine o raven
adnc. /e +apt8
Mn!ie u%or maneta de control a 2prtorului, riscnd s se apropie mai mult ca
s vad mai bine. ,rima ei impresie +usese, ntr&adevr, corect< canionul adnc din +a
ducea direct la .ona int.
=i, de +apt, dac terenul nu o pclea cumva, se prea c avea loc pe acolo.
3 *red c mi&am !sit drumul, spuse ea apsnd o tast pentru a descrca
in+ormaiile de navi!aie n aparatul de nre!istrare. #e pare c e o potec drept pn la
u%a lor.
/oar dac e'tratere%trii necunoscui nu rspndiser sen.ori prin tot de+ileul,
desi!ur, ca. n care ar +i +ost o potec drept ctre o ambuscad. )u putea dect s spere c
simul ei de pericol o va averti.a la timp.
/e+ileul era, ntr&adevr, a%a cum pruse de la distan< destul de drept, cu o
lime variind ntre cinci.eci %i o sut de metri, cu o adncime medie de apro'imativ o
sut de metri, dar aun!nd %i pn la trei sute n unele locuri. Maoritatea de+ileurilor
asemntoare pe care Mara le v.use +usese tiat de ruri repe.i, dar +undul acestuia era
uscat. ,ereii erau +ormai din stnci !ri abrupte, cu mici tu+i%uri %i plante crtoare
tenace prin.ndu&se de ei.
3 Tot nici un semn de activitate a sen.orilor, i .ise ea aparatului de nre!istrare
cnd ncepu s .boare prin coridorul n!ust. $o!ica militar standard, %tia, le&ar +i spus
oponenilor ei s %i porneasc atacul n ace%ti civa primi ?ilometri, ct manevrabilitatea
ei era limitat, dar nainte de a aun!e prea aproape de ba.a lor. ntin.ndu&%i -ora, stnd
cu ochii n!riorai pe cerul de un albastru %ters de deasupra ei, Mara naint.
/ar nu veni nici un atac. /e+ileul se lr!i, se n!ust, apoi se lr!i iar, ntr&un loc
trans+ormndu&se dintr&un canion n versantul unei stnci, acolo unde peretele din stnc
se s+rmase, deschi.ndu&se ctre o vale lar!, mpdurit. ,oriunea de spaiu deschis a
+ost scurt9 o clip mai tr.iu peretele se ridic iar n stn!a ei, %i continu s .boare
printr&un de+ileu. *a %i cum ar +i +ost nsu+leit de vederea pdurii, ve!etaia devenea
acum mai deas %i mai variat, cu tu+i%uri %i liane care, adesea, acopereau complet pereii
stnco%i.
=i mai era ceva nou.
3 2cum vd !uri n lateralele de+ileului, raport ea, ncercnd s se uite n ele
din trecere. /ar mer!ea prea repede pentru a vedea altceva dect c erau destul de adnci
%i c soarele nu ptrundea pn n captul lor.
3 $a prima vedere, a% .ice c nu sunt chiar naturale, continu ea. 2r putea +i o
colonie de .burtoare sau de trtoare&de&liane sau ar putea +i o parte a unei .one de
sen.ori. #u!ere. ca urmtoarea persoan care vine aici s ia un sett mai bun de sen.ori
pentru8 stai o clip.
ncetini, privind ncruntat nainte. /e+ileul se lr!ea iar9 %i acolo sus, n
dreapta8
3 *red c am !sit u%a din +a, i spuse ea ncordat aparatului de nre!istrare.
,are a +i !ura unei pe%teri sus n dreapta, de partea asta a unei curbe la dreapta. 0
deschidere destul de mare8 cu ceva manevre, navele pe care le&am v.ut ar putea intra.
%i u!uie bu.ele. (ar acum am o deci.ie de luat< s mer! cu 2prtorul sau pe os.
2cum 2prtorul se oprea ncet, iar ea trecu pe elevatoare repulsoare n timp ce
ncerca s se !ndeasc. /eci.ia evident ar +i +ost, desi!ur, s intre cu 2prtorul. /ar n
acest ca., evident nu nsemna neaprat %i de%tept. ,n acum nu primiser nici un rspuns
de la vnatul lor, ceea ce nsemna ori c nu o observaser nc, ori c nu o considerau o
ameninare.
=i n oricare dintre ca.uri, o sin!ur persoan mer!nd pe os ar +i auns, probabil,
mai departe dect un vntor stelar al )oii 7epublici cu motoarele urlnd %i cu tunurile
cu laser la capacitate ma'im.
3 M duc pe os, spuse ea aparatului de nre!istrare, a%e.nd 2prtorul pe
pmnt ln! un !rup de tu+i%uri %i tastnd pentru o scanare biolo!ic a aerului de a+ar.
3 nc nu au avut loc aciuni ostile mpotriva mea %i ar +i +rumos dac a% putea
+ace s rmn a%a.
ntin.ndu&se ctre micul dulpior de arme de ln! !enunchiul ei drept, l
deschise.
3 /ar pentru ca.ul n care nu pot, mi iau $asTech&ul, blasterul de re.erv %i
sabia de lumin, adu! ea. 2sta ar trebui s mi dea un avanta n orice s&ar ntmpla.
,use blasterul $asTech n tocul de la %old %i prinse arma mai mic n tocul de pe
antebra ascuns de mneca stn!. $u sabia de lumin8
=i se opri, uitndu&se la ea, simindu&i metalul rece pe piele. -usese sabia lui $u?e
#?Awal?er odat, +cut de tatl su %i druit lui de 0bi&Han Ienobi pe Tatooine. $a
rndul su, $u?e i&o dduse ei, dup ce contra&o+ensiva puternic a (mperiului condus de
Marele 2miral Thrawn +usese, n cele din urm, oprit.
2tunci, ea %i $u?e +useser aliai. 2cum8
*u o !rimas, %i a! sabia de lumin la curea. 2cum nu mai era si!ur ce erau.
#au, mai bine .is, nu mai era si!ur ce era el.
#canarea biolo!ic scoase un sunet< aerul era respirabil, +r to'ine sau micro&
or!anisme periculoase care ar +i putut trece de imuni.area ei la scar lar!.
3 ,are n re!ul aici, spuse ea, lundu&%i !ndurile de la #?Awal?er %i aducndu&
le napoi la treaba pe care o avea de +cut. 0prind elevatoarele repulsoare, trecu sistemele
2prtorului n a%teptare %i mai veri+ic o dat ca aparatul de nre!istrare s +ie re!lat s
transmit la @heaa nstelat.
3 mi iau cu mine comunicatorul, conectat la aparatul de nre!istrat.
%i prinse comunicatorul de !uler %i deschise cupola. 2erul de pe )irauan nvli,
rece %i proaspt, cu aromele subtile, dar e'otice ale unei lumi noi. /es+cndu&%i
centurile, se ridic, lund trusa de supravieuire a 2prtorului din dulapul ei %i a!nd&o
pe un umr n timp ce cobora pe pmnt.
,unndu&%i bine trusa pe spate, uitndu&se nc o dat n ur, nchise %i ncuie
cupola %i porni ctre pe%ter.
Ve!etaia ca o iarb de sub tlpile ei era scurt %i cu +ire late, cu tendina de a se
a!a de ci.mele ei, dar alt+el nu i n!reuna mi%crile. 2scult n timp ce mer!ea, dar nu
se au.ea dect +o%netul plantelor %i %oapta nceat a adierilor prin de+ileu. )ici un sunet
de animal sau de .burtoare.
/ar erau acolo, ea %tia, uitndu&se n sus la micile !uri care punctau laturile
de+ileului. 2nimalele erau acolo. n !uri sau n cuiburile din tu+i%uri ori ascun.ndu&se
pe sub lianele care se crau pe pietre. $e simea pre.ena.
=i cel puin unele dintre ele o urmreau8
3 #&ar putea s m +i n%elat, .ise ea n comunicator scondu&%i pistolul. #&ar
putea s +ie doar o pe%ter acolo. *red c o s a+lu n curnd.
,recaut, %i croi drum ctre !rot. $a +el de precaut, se uit pe dup mar!ine.
1ra o pe%ter, da. 0 pe%ter cu perei coluro%i, murdar %i cu muce!ai,
ntin.ndu&se ntunecat n deprtare, cu un strat !ros de +run.e uscate pe os, la intrare,
cu pn.e de pianen +luturnd ncet n btaia adierii %i cu un miros de ume.eal de la o
ap stttoare de mai departe.
%i ls pistolul cu laser n os, simindu&se nelalocul ei %i puin cam +raier.
3 2m auns, spuse ea n comunicator. =i dac sta este un terminal de ateri.are
de!hi.at, au +cut o treab nemaipomenit.
(e%i la !ura pe%terii, punndu&%i mna la ochi pentru a se uita n sus pe versantul
muntelui. )u vedea dect stnc. *hiar dup pe%ter, dup cum observase, de+ileul se
curba u%or spre dreapta. Mai mult din curio.itate, dect n sperana c va vedea ceva
interesant, merse n cealalt parte a pe%terii %i se uit dup col.
=i i se tie rsu+larea. /rept n +a, poate la .ece ?ilometri distan, de+ileul se
oprea brusc la ba.a unui mal nalt. =i, a%e.at pe vr+ul malului, nea!r pe cerul albastru
%ters, era o cldire.
)u, nu doar o cldire. 0 +ortrea.
Mara inspir adnc.
3 (&am !sit, spuse ea, luptndu&se s rmn calm n timp ce scotea un macro&
binoclu din !eanta lui de pe laterala trusei de supravieuire. 1ra ceva n n+i%area acelei
structuri care i provoca o +urnictur neplcut.
3 1 un +el de +ortrea ridicat pe un mal de la captul de+ileului.
2ctiv macro&binoclul %i +ocali. pe +ortrea.
3 ,are s +ie construit din piatr nea!r, raport ea, apropiind ima!inea. mi
aminte%te de +ortreaa aia abandonat de pe "iarna pe care o +oloseam uneori ca punct
de ntlnire. Vd8 parc dou, poate trei turnuri din un!hiul sta, plus nc ceva care ar
putea s +i +ost nc unul rupt de la ba.. /e +apt8
#e uit n os, pe mal, acolo unde ncepea de+ileul, +urnictura devenind %i mai
neplcut.
3 /e +apt, dac potrive%ti un!hiurile, spuse ea ncet, poi tra!e conclu.ia c ce a
drmat turnul acela a +ost aceea%i e'plo.ie care a spat de+ileul sta.
=i, dac era a%a, trebuie s +i +ost o e'plo.ie impresionant. #teaua Morii ar +i
putut&o +ace, dar nimic altceva din arsenalele (mperiului sau al )oii 7epublici.
3 )u contea., cred c asta e urmtoarea mea oprire, se hotr ea, punnd macro&
binoclul la loc n !eant. 2runcnd nc o privire +ortreei, se ntoarse pentru a se
ndrepta ctre 2prtor. #e uit n pe%ter, trecu n partea cealalt8
=i ncremeni, lipindu&%i umrul de piatra rece de ln! !ura pe%terii. *eva i
alertase dintr&o dat simul pericolului8 =i n timp ce a%tepta, au.i iar.
@eamtul ndeprtat, ncet, al unui vehicul .burtor.
3 *red c o s am companie, mormi ea n comunicator, cercetnd iute cerul. )u
se vedea nimic nc, dar, n mod clar, sunetul se apropia. *u !ri, nc uitndu&se pe cer,
+cu civa pa%i napoi, n umbrele din pe%ter.
;rusc, simul pericolului i se aprinse9 dar chiar cnd se ntorcea, %tiu c era prea
tr.iu. /in adncul pe%terii, din dreapta, ceva ne!ru %ni, aruncndu&i o ra+al de aer
umed n +a cnd .bur pe ln! capul ei %i se retrase iute n be.n. Mara se !hemui, cu
pistolul urmrind umbra .burtoare, dar dea nu se mai vedea. Trase o dat n tavan,
e'plo.ia de lumin o+erindu&i o ima!ine rapid a pereilor nere!ulai %i a epilor de piatr
care atrnau din tavan. Rri umbra .burtoare, %i ainti arma amenintor ctre ea8
2bia v.u a doua umbr care c.u de undeva de deasupra ei %i i n%+c cu
ndemnare blasterul din mn. nbu%indu&%i un blestem, trase sabia de lumin de la
cin!toare cu mna stn!, aprin.nd&o %i, cu aceea%i mi%care, aruncnd&o n mna
dreapt.
=i brusc, ntrea!a pe%ter pru s se opreasc cu un ipt strident.
1ra, %i ddu Mara seama, o caracteri.are bi.ar a ceea ce tocmai se ntmplase.
/ar, cu toate acesta, impresia rmnea. 0rice ar +i +ost creaturile care ddeau din aripi, o
priveau brusc cu ali ochi.
=i i vorbeau cu o alt voce.
0 alt voce4 Mara se ncrunt, ascultnd cu atenie. )u !re%ea< ntr&adevr erau
sunete noi care murmurau n pe%ter.
n pe%ter8 sau n mintea ei.
7etr!ndu&se ntr&o mic ni% din perete, %i ntinse -ora ct de tare putu.
2proape&vocile preau s se ascut, dar rmneau chiar la mar!inea chinuitoare a
nele!erii.
3 Minunat, mormi ea pentru sine. 0 nav e'traterestr %i posibil ostil se
apropia, %i uite&o pe ea, prins de ni%te creaturi la +el de e'traterestre, care erau destul de
istee ca s i ia blasterul. *reaturi cu care aproape, dar nu chiar, putea comunica.
3 :nde sunt #?Awal?er %i trucurile lui cnd ai nevoie de ei4
,arc un cutremur emoional ar +i .!uduit pe%tera. ;rusc aproape&vocile ncepur
s stri!e %i mai tare la mar!inea minii ei.
3 #?Awal?er4 ntreb Mara. l %tii4
(ar aproape&vocile stri!ar, de data asta cu o urm de +rustrare.
3 /a, %i eu sunt +rustrat, se rsti Mara. "ai, vorbii. #au ce +acei voi. *e treab
are #?Awal?er cu voi4
/ac i rspunser, nu au.i. /e la !ura pe%terii, din stn!a, se au.i %oapta unei
mi%cri. #e ntoarse, cu sabia de lumin n po.iie de aprare8
=i simi cum csc !ura de uimire. Mi%cndu&se cu stn!cie la intrarea n pe%ter,
era un nor imens de creaturi ne!re, semnnd va! cu ni%te mAnoc?, btnd nebune%te din
aripi.
=i n centrul acelui nor, susinut de spatele celor de dedesubt %i ridicat de
!hearele pe umtate ascunse ale celor de deasupra, era nava ei.
3 *e naiba4 rosti ea, srind nainte.
,rea repede. ,iciorul i se prinse ntr&o !rmad de +run.e uscate, de.echilibrnd&
o. #e nvrti, ncercnd s&%i revin, dar se roti n direcia opus. *u coada ochiului v.u
apropiindu&se cu vite. o piatr ascuit care ie%ea din peretele pe%terii8
#e tre.i treptat, dureros, cu o dr de ceea ce prea a +i sn!e uscat pe o parte a
capului %i cu ochii care preau c nu voiau s se deschid.
2 mai trecut cam o umtate de minut de ameeal pn s +ie destul de
con%tient, nct s %i dea seama c, de +apt, avea ochii deschi%i. /oar c era prea
ntuneric pentru a vedea ceva.
3 2h&oh, mormi ea, vocea rsunndu&i straniu. -usese incon%tient destul de
mult ct s se +i nnoptat4 #au +usese trt ori dus n adncul pe%terii4
nc mai avea trusa de supravieuire. #cond ba!heta luminoas de la locul ei, o
aprinse.
ntr&adevr, +usese mutat mai n adncul pe%terii. =i, pentru si!uran, se %i
nnoptase a+ar.
3 1 bine de %tiut c mai pot s&i chem, mormi ea de.!ustat, uitndu&se la ceas.
-usese incon%tient aproape trei ore, mult mai mult dect s&ar +i a%teptat. -ie se lovise de
perete mai tare dect %i dduse seama, +ie rpitorii ei o scpaser de cteva ori pn o
aduseser aici.
0rice ar +i +ost BaiciC.
,entru o clip plimb ra.a ba!hetei luminoase pe pereii %i pe tavanul nalt al
pe%terii din urul ei, comparnd ce vedea cu amintirea ima!inii scurte de cnd trsese cu
blasterul, mai devreme. /ar nu se potrivea nimic. 2sta nsemna c era cel puin la trei.eci
de metri mai departe, estim ea, poate mai mult. )u era un drum imposibil, presupunnd
c nu se pierdea n labirintul de coridoare laterale. =i presupunnd c 2prtorul ei o
a%tepta undeva pe drum.
=i presupunnd c dac presupunerea unu %i doi erau corecte, ar avea unde s se
duc.
#e uit iar la ceas. Trei ore. 2paratul de nre!istrare +usese pro!ramat s transmit
la @heaa nstelat dac oprea comunicatorul sau dac tcea vreme de cincispre.ece
minute. *eea ce nsemna c -au!hn primise nre!istrarea cltoriei sale de peste dou ore
%i umtate, inclusiv ultimul ei ipt uimit dinainte de a se lovi la cap %i a le%ina.
ntrebarea era ce se hotrse s +ac4
/in ne+ericire, nu era dect un rspuns probabil. -au!hn nu mai avea alte nave de
lupt la bord9 nu avea cum s i vin Marei n autor, dect cu @heaa nstelat. 2vea
destul minte s nu ri%te nava a%a, mai ales cnd era sin!ura care avea in+ormaiile trimise
de Mara.
*eea ce nsemna c @heaa nstelat plecase de mult. =i, +r hiperpropulsie la
2prtor, nsemna c Mara era blocat aici.
3 *red c m&a% putea duce pn la +ortrea s vd dac au vreo camer de
nchiriat, mormi ea. /ar nu prea deloc o idee bun9 %i chiar cnd o spuse, au.i o not
puternic de de.aprobare n aproapevocile care nc se mi%cau u%or la mar!inea minii ei.
3 #tai lini%tite, nu plec nicieri, mri ea. 1ra vina lor c era i.olat aici, pn la
urm.
,e de alt parte, n +uncie de ce sau cine +usese n nava pe care o au.ise, era
posibil %i s i +i salvat viaa. n aceste circumstane, presupunea ea, era un schimb corect.
(ar sta nici nu era un e'il permanent. *teva .ile cel mult dou sptmni %i
Iarrde va trimite o trup s o scoat de aici.
ntre timp, trebuia s se !ndeasc la supravieuire. 2%e.nd ba!heta luminoas n
echilibru pe o ie%itur de unde s i dea ni%te lumin de lucru, %i des+cu trusa de
supravieuire %i ncepu s pre!teasc tabra.
$ando %i ridic privirea de pe datapad ctre brbatul crunt care %edea de partea
cealalt a mesei de bar, cu +aa pe umtate ascuns de halb.
3 *red c !lume%ti, spuse el +luturnd datapadul. *incispre.ece mii4 ,e lunQ
*ellalt ridic din umeri.
3 2ccepi sau nu, *alrissian pentru mine nu contea.. /ar dac vrei s i
an!ae.i pe cei mai buni, trebuie s te a%tepi s te coste.
3 0h, haide, mri $ando. Vorbe%ti cu mine, 7e!!i. 2mndoi %tim c @arda
#os?in poate +i numit cu !reu cea mai bun.
3 ,oate c a%a e, admise 7e!!i, lund nc o du%c din halb. /ar sunt cei mai
buni pe care ai vreo %ans s i an!ae.i.
3 :ite, eu vorbesc despre pa.a transporturilor de minereu, .ise $ando luptndu&
se cu sen.aia de le%in pe care o tot avusese n ultimele .ece .ile. )u s invadm 2lion
sau s abordm un distru!tor spaial sau altceva.
3 ,cat, spuse 7e!!ie, %ter!ndu&%i !ura cu mneca. 2stea par mai distractive
sos?inii i&ar putea +ace o reducere pentru una dintre ele.
3 *e vreau s .ic este c nu vorbim despre o treab care +ace cincispre.ece mii,
insist $ando cu ncpnare. $um un transport de minereu pe lun de pe Varn, plus
cteva ncrcturi de clieni ai ca.inoului pe care i ducem %i i aducem. 2sta nu +ace mai
mult de, s .icem, cinci mii pe lun.
7e!!i o+t.
3 :ite, *alrissian8 #e opri, uitndu&se n ur prin bar. :it&te acolo, continu el
artnd spre un !rup de e'tratere%tri aplecai peste o mas, cu capetele lor cornoase
aproape atin!ndu&se.
3 i ve.i pe acei clatear4 2u o nenele!ere veche de %ase sute de ani cu nhorasii,
pe care cinci !eneraii di+erite de 5edi au ncercat s o opreasc %i nu au reu%it. 2i au.it de
asta4
$ando ddu din cap.
3 /a.
3 ;ine, spuse 7e!!i. 1i, cu aceast nou politic neintervenionist care vine de
la *oruscant, s&au !ndit c nimnui din a+ara sectorului lor nu o s&i mai pese de ce %i
+ac unii altora. /eci, e timpul s se lupte iar.
3 2cum, clatearii, %tia au o armat destul de bun o vreme au +ost muli n
sluba (mperiului a%a c sunt destul de n +orm. )horasii au +ost mai noroco%i sau
poate c nu, depinde cum prive%ti. 2u +ost i!norai de (mperiu, a%a c nu prea au cu ce s
lupte.
$ando o+t. nele!ea unde btea.
3 2%a c an!aea. mercenari.
3 Te&ai prins, prietene, spuse 7e!!i aprobator. 2u adus #cutul /hashaan s le
apere sistemele chiar l&au convins pe btrnul /ahrus n persoan s renune la pensie
pentru a se ocupa de lo!istica %i de strate!ia lor. =i le decartea. cte trei.eci de mii. ,e
.i.
*ltin din cap a nencredere.
3 n mod clar e o pia de des+acere pentru oricine are soldai %i nave, *alrissian.
Toi se !ndesc s %i re.olve vechile nenele!eri. =i cine nu are o nenele!ere sau dou
cu cineva4
3 /ar nhorasii an!aea. pentru un r.boi n toat re!ula, .ise $ando ncercnd
pentru ultima oar. 1u nu vreau dect pe cineva care s m aute s&i in pe pirai la
distan de transporturile mele.
7e!!i ddu din umeri.
3 :nele dintre bandele alea de pirai sunt mai rele dect dac te&ai lua de +ora
de+ensiv a unui ntre! sistem. -ire%te, depinde de sistem.
$ando se strmb.
3 7e!!i, uite8
3 =i dac iar vrei s aduci vorba de chestia aia de pe Taanab, n&o +ace, l
ntrerupse cellalt. 2i tot stors +avoruri din bucica aia de istorie de, oh, trebuie s +ie
vreo cincispre.ece ani. /e data asta nu te mai aut.
3 1 bine s ve.i recuno%tin, .ise $ando rece, ridicndu&se n picioare. )e mai
vedem, 7e!!i. )oroc n orice r.boi te hotr%ti s intri.
$umina soarelui cilparian de dup&amia. prea %i mai puternic dup
obscuritatea rcoroas din bar. ,entru un minut, $ando sttu ln! intrare, studiind
stea!urile companiilor care .burau n sus %i n os pe #trada ,ilotului, ntrebndu&se dac
ar +i avut rost s ncerce s vad ce clieni mai aveau.
)u. 7e!!i avea dreptate< orice !rup de mercenari care ar +i meritat s +ie an!aat
cuta dea ceva mai serios dect sarcina de a escorta car!oboturi. =i o plat mai mare
dect %i putea permite $ando.
/up aproape dou decade de lupt chinuitoare, !ala'ia %i !sise, ntr&un +inal,
pacea8 =i tot ce voiau s +ac cu ea era s se ntoarc la micile r.boaie lipsite de
importan, pe care )oua 0rdine a mpratului le ntrerupsese att de necu!etat.
*ltinnd obosit din cap, se ntoarse ctre astroport.
R!omotul mulimii aunse la el cu mult nainte de a intra n ra.a ei vi.ual. 1ra o
!loat destul de mare, dup cum preau s se des+%oare lucrurile astea< probabil trei sute
de oameni %i de e'tratere%tri, n!hesuindu&se .!omotos n urul intrrii Terminalului UU.
2cest !rup era mai bine or!ani.at dect maoritatea, totu%i, cu pancarte %i cu stri!te care
cereau dreptate pentru *aamas.
n starea n care se a+la, $ando s&ar +i bucurat de %ansa de a&%i croi drum cu +ora
printre ei, poate ar +i avut %i oca.ia de a mai scpa de ceva din resentimentele care
+ierbeau n el. /ar a.i universul nu avea de !nd s coopere.e cu el nici mcar att9
/oamna )orocoas era la dou terminale mai ncolo, n UN. Mormind pentru el ceva
despre oamenii care nu au nimic mai bun de +cut dect s proteste.e pentru ceva ce se
ntmplase nainte ca muli dintre ei s se +i nscut, trecu, mer!nd apsat, pe ln!
mulime %i se ndrept ctre terminalul su. /in punctul lui de vedere, cu ct pleca mai
repede de pe *ilpar, cu att mai bine.
Trecuse cu mai bine de .ece metri de mulime, cnd un +apt rtcit reu%ii s treac
de scutul lui de autocomptimire ursu.. 2ceste proteste aveau ntotdeauna ca int
bothanii< ne!ustori, diplomai sau a+aceri bothane. /ar la 2stroportul Mos Tommro nu
e'ista nici un bothan +oloseau un alt port.
/eci ce cutau protestatarii aici4
,strndu&%i precaut atenia asupra mulimii, se retrase ntr&o alee pentru a nu +i
v.ut de ei %i %i scoase comunicatorul. l re!l s treac prin sistemul de comunicaii al
/oamnei )orocoase %i apel centrul de control al astroportului.
3 #unt $ando *alrissian din Terminalul UN, se identi+ic el vocii plictisite care i
rspunse. 2% vrea o list a navelor din Terminalul UU.
3 )u vei avea nevoie de a%a ceva, spuse o voce calm de pe aleea din spatele
lui.
$ando se ntoarse repede, mna .vcnindu&i pe ln! mar!inea mantiei cu o
u%urin e'ersat %i ateri.nd pe mnerul blasterului din toc. $a civa metri de el,
mpodobii cu toate nsemnele diplomatice, stteau doi diamali cu +ee tbcite %i coame
albe.
3 /a4 ntreb el precaut. V pot +i de autor4
3 /a, cred c putei, spuse cel mai nalt dintre cei doi e'tratere%tri. ,ermitei&mi
s m pre.int. #unt ,orolo Miatamia, #enator al )oii 7epublici. mi putei con+irma c
au.ul nu m&a n%elat %i c suntei !eneralul $ando *alrissian4
3 -ost !eneral, da, ddu $ando din cap, lund mna de pe blaster %i nchi.nd
comunicatorul. Mulimea de protestatari de la Terminalul UU ncepea s aib un rost
acum.
3 mi putei con+irma, n schimb, c aceasta nu este o ntlnire ntmpltoare4
Miatamia .mbi subire, n sin!urul +el n care $ando v.use vreun diamal s surd
vreodat.
3 2vei dreptate, l asi!ur senatorul. 0rdonana mea v&a .rit la cinci str.i
distan, cnd v apropiai. 0 ureche n +orm de evantai se aplec pentru a&l arta pe
diamalul de ln! el. V&am urmrit pn n acest loc, cutnd un mod de a v con+irma
identitatea.
3 2i con+irmat&o, spuse $ando. :na dintre cele mai iritante caracteristici sociale
diamale enervant pentru el, oricum era aceast tendin a lor de a bate apa n piu
pn nu se mai putea pe ln! un subiect nainte de a trece la el.
3 V pot +ace vreun serviciu4
:rechea lui Miatamia .vcni n direcia mulimii.
3 )ava mea se a+l n Terminalul de 2ndocare UU, spuse el. 1'ist8 persoane8
care de.aprob po.iia !uvernului meu n problema bothan.
3 /a, am au.it, rspunse $ando. /eci acum era problema bothan, nu problema
*aamas. (nteresant. @uvernul dumneavoastr vrea s ierte %i s uite, ceva de !enul sta.
#enatorul l privi cu atenie.
3 2dic ai pre+era s abatei o r.bunare stupid asupra inocenilor4
$ando %i des+cu minile.
3 "ei, asta e politic. 1u sunt doar un om de a+aceri care ncearc s scoat %i el
niel pro+it.
Miatamial mai privi o clip. 2poi una dintre urechile lui .vcni.
3 /up cum s&ar putea, spuse el criptic. n orice ca., protestatarii %i&au atins
scopul. ,rin urmare, am apelat la autoritile astroportuare pentru a&i ndeprta, ast+el
nct s m pot ntoarce la nav.
$ando ddu din cap. /up revolta mortal de pe ;othawui din urm cu o
sptmn, putea nele!e reinerea senatorului de a ncerca s %i croiasc drum prin
mulime.
3 # !hicesc. )u au vrut s ridice un de!et.
3 )u este nevoie s !hicii< pot a+irma cu trie c acesta a +ost rspunsul lor, .ise
Miatamia. Tocmai plecam din birourile lor cnd v&am observat %i am ncercat s v
identi+icm.
3 nele!, spuse $ando. ,ot s v +ac vreun serviciu4
*ealalt ureche a lui Miatamia .vcni.
3 /oream s v cer s v +olosii po.iia %i in+luena n cadrul )oii 7epublici
pentru a interveni n numele meu.
(n+luena lui n cadrul )oii 7epublici. /a.
3 2% vrea s v pot auta, .ise el. /in ne+ericire, m tem c in+luena mea este
limitat n aceste vremuri la un numr mic de prieteni %i asociai. /intre care niciunul nu
se a+l acum pe *ilpar.
3 nele!. Miatamia tcu o clip. n aceast situaie, poate c ai dori s vorbii
mulimii. *a erou al 7ebeliunii, ai avea o in+luen lini%titoare.
$ando pu+ni pentru el.
3 M ndoiesc +oarte mult c activitile mele din trecut mi&ar +i de prea mult
autor cu ei, domnule senator. n aceste .ile e'ist o tendin urt ca oamenii s uite ce s&
a ntmplat atunci.
3 /eci re+u.ai s m autai4
3 )u este un re+u., rspunse $ando, ncercnd din !reu s %i pstre.e rbdarea.
1ra o problem de limba, +ire%te9 cu tot aspectul lor de un calm lo!ic, diamalii aveau
tendina s utili.e.e cuvintele n moduri neobi%nuite. 2cesta era un motiv pentru care
multora nu le plcea s aib de a +ace cu ei.
3 1u doar art c nu am cum s v aut.
(ar apoi, brusc, i veni o idee.
3 *el puin, nu am cum s v aut s aun!ei la nava dumneavoastr, continu el
nainte ca Miatamia s poat rspunde. /ac tot ce v trebuie acum este s aun!ei pe
*oruscant sau napoi acas, atunci este o alt treab.
2mbele urechi .vcnir n acela%i timp.
3 1'plicai.
3 )ava mea este andocat n Terminalul UN, spuse el. 2% +i onorat s v duc
oriunde dorii n )oua 7epublic.
3 2li membri ai echipaului sunt nc a+ar, art ordonana. >inui departe de
nav de ctre mulime. $e o+erii %i lor transport4
3 M !ndeam mai ales la dumneavoastr %i la domnul senator Miatamia,
rspunse $ando privindu&l. )ava mea are un spaiu cam redus.
%i ntoarse iar ochii ctre Miatamia.
3 /ar mi se pare c mulimea nu este interesat de echipaul dumneavoastr, ci
doar de atenia domnului senator. 0 dat ce dumneavoastr nu vei mai +i aici pentru a le
o+eri aceast atenie, nu o s mai aib motiv s piard vremea pe aici.
3 Vorbii despre raiune, spuse Miatamia. 2cum vorbii despre cost.
3 )ici un cost, domnule senator, l asi!ur $ando +luturnd o mn n semn de
invitaie ctre terminalul su. 2% +i onorat s am la bordul navei mele o persoan att de
distins.
*ellalt nu se mi%c.
3 Vorbii despre cost, v ro!. ntotdeauna e'ist un pre.
#e s+r%ise cu a !si un mod subtil de a aborda acest subiect la bordul /oamnei
)orocoase.
3 )u e'ist nici un pre, repet $ando. Totu%i, operaiunea mea minier
subacvatic are probleme cu atacurile pirailor. M !ndeam c poate a% putea stabili un
acord cu armata diamal pentru a o+eri si!uran n plus transporturilor mele.
3 #arcina primar a armatei diamale este s protee.e interesele diamale, .ise
Miatamia. Totu%i, ar putea e'ista loc pentru o discuie.
3 Mulumesc, domnule senator, spuse $ando. Tot ce cer este o discuie corect.
Mer!em4
/rumul scurt peste strad pn la u%a terminalului de andocare a +ost doar un pic
mai ru dect se a%teptase $ando. *ei doi diamali au re+u.at s +u! sau chiar s se
!rbeasc o problem de demnitate, se prea %i erau la umtatea drumului cnd
mulimea care a%tepta la dou terminale mai ncolo i&a .rit. /in +ericire, neavnd reineri
+a de a se !rbi puin la nevoie, $ando aunsese dea n cealalt parte, deschi.nd u%a
terminalului nainte ca !loata s %i nceap revrsarea ntr.iat ctre ei. /iamalii
aunser nuntru la timp, cu doar cteva mici pete de suc de +ructe de la loviturile ratate,
drept amintire.
3 #unt barbari, spuse ordonana pe un ton de !hea, cnd $ando nchise u%a n
spatele lor. )ici o +iin nu ar trebui s aib dreptul s ncerce o ast+el de de.onorare a
alteia.
3 ,ace, .ise Miatamiala pe acela%i ton, n timp ce&%i scutura cu vr+urile
de!etelor cteva picturi de pe mnec. ,uine alte +iine au nelepciunea sau capacitatea
pentru e'primarea cuviincioas caracteristic poporului diamal. n loc s i consideri
barbari care trebuie evitai, sau chiar ru+ctori care trebuie pedepsii, trebuie s i ve.i
ca pe ni%te copii care nu au nevoie dect de instruire pentru un comportament civili.at.
#e uit la $ando.
3 )u suntei de acord4
3 *red c ast+el de discuii ar trebui amnate, domnule senator, rspunse $ando
nedorind s se lase trt n conversaie. *el puin pn cnd prsim n si!uran *ilparul.
3 Vorbii cu nelepciune, spuse Miatamia, urechile .vcnindu&i iar. V ro!<
conducei.
Tierce %i ridic privirea de pe ecran8 =i doar din e'presia lui, /isra %tiu c
dduse peste ceva beton.
3 2i o int4 ntreb el.
3 ntr&adevr, am, rspunse Tierce. #enatorul ,orolo Miatamia, repre.entat
diamal n )oua 7epublic. 7oti ecranul pentru a vedea %i cellalt. =i nici n&o s !hice%ti
cu cine a aranat s cltoreasc.
/isra cercet raportul, simind cum ochii i se mreau puin.
3 *red c !lumesc. $ando *alrissian4
3 )u e o !lum, l asi!ur Tierce. =i nici o !re%eal. 2!entul care raportea. a
veri+icat de dou ori nre!istrrile de decolare de la 2stroportul Mos Tommro. *alrissian,
senatorul %i ordonana lui au plecat cu toii n Aahtul lui *alrissian.
3 *hiar a%a, murmur /isra.
)u era de mirare c Tierce prea att de mndru de sine. /iamalii erau avocai %i
mai puternici ai atitudinii iart&%i&uit dect mon calamarii sau durosii. 2le!erea ideal
pentru mica pies de teatru la care se !ndea Tierce.
=i a avea %i un prieten apropiat al lui "an #olo +cea ca lucrurile s +ie per+ecte.
3 *are e destinaia lor8 ah, uite&o. *oruscant.
3 /a. Tierce deschisese o hart stelar %i marca pe ea rutele posibile.
3 ,resupunnd c $ando *alrissian se ndreapt direct ctre *oruscant, nu ar
trebui s avem probleme n a&i intercepta oriunde dorim pe drum. #in!ura problem este
dac -lim %i cu mine ne putem ntlni cu )endurtorul nainte s prind Aahtul.
3 )&ar da bine dac ar trebui s te a%tepte pe tine, l averti. /isra. 2sta ar trebui
s par unul dintre trucurile de omniscien obi%nuit a lui Thrawn.
3 -ii bun %i nu&mi ine prele!eri despre subtilitile propriilor mele planuri, spuse
Tierce cu rceal, mutnd rutele pe harta stelar. Va +i un pic cam strns, dar cred c o s
ne ias.
3 /a, rspunse /isra n timp ce se uita %i el la ci+re. Tot nu sunt nnebunit dup
planul sta, Tierce. )u avem nici o idee cum va reaciona )oua 7epublic.
3 /esi!ur c %tim, spuse Tierce cu rbdare. /ea i&am e'plicat totul.
3 Mi&ai .is ce cre.i, l corect /isra. =i doar asta sunt. )i%te preri.
3 /ac nu vrei s ri%ti, nu ar +i trebuit s te apuci de planul sta, spuse Tierce cu
o voce mai rece cu cteva !rade. /ac i&ai pierdut curaul, mai ai timp s te retra!i.
/isra se uit amenintor la el.
3 )u e vorba de curaul meu, domnule maior, mri el. 1 vorba de a nu ne asuma
riscuri inutile pentru a ne atin!e obiectivul.
Tierce i ntmpin privirea cu una la +el de amenintoare.
3 2cesta este necesar, e'celen, .ise el. *rede&m. 2%a, deci ne mai trebuie %i
un cruci%tor interdictiv. 7idic u%or din sprncene. =i trebuie s ne cam !rbim.
-cnd un e+ort, /isra %i n!hii restul ar!umentului. Tierce nu i pre.entase acest
plan dect dup ce se ntorsese de pe Ga!a Minor %i nc nu era si!ur cum l convinsese
!ardianul. /ar dac tot o +ceau, ar +i +ost al naibii de bine s o +ac corect.
3 ;ine, mri el. /&te din scaunul meu %i o s dau ordinele.
3 1i, domnule !eneral, spuse amiralul ,ellaeon lsndu&se pe spate n scaun, n
timp ce accepta un phrel de brandA Iareas de la cellalt, cum mai stau lucrurile pe
Ga!a Minor4
3 *am la +el ca ntotdeauna, domnule amiral, rspunse marele !eneral "estiv,
+cnd un semn ctre planeta ndeprtat din centrul videcranului n timp ce %i turna %i el
puin brandA n pahar %i se a%e.a la loc la biroul su nesat de datacarduri.
3 -oarte lini%tite.
3 nele! c de curnd au e'istat ni%te +rmntri printre se!mentele populaiei
Aa!ai, .ise ,ellaeon.
3 *omplet ne!liabile, spuse "estiv, dnd din mn nepstor. /e +apt, cum
maoritatea populaiei este complet loial, se ocup sin!uri, de cele mai multe ori, de cei
civa disideni. #in!ura dat cnd trebuie cu adevrat s ridicm un de!et este pentru a&i
protea pe disideni de loiali%tii prea .elo%i.
3 *eea ce v permite s v situai pe o po.iie moral superioar.
3 1'act, spuse "estiv. >ine locul unei schimbri adevrate a ima!inii pe care o
avem de obicei printre e'tratere%tri.
3 /a, murmur ,ellaeon, sorbind din butur. ,cat c nu s&a ocupat %i mpratul
nsu%i mai mult de ast+el de relaii publice, cu dou.eci de ani n urm.
3 ,cat c nu s&a !sit nimeni care s nu +ie orbit de putere s l dea os ct mai
era vreme, replic "estiv, cu o urm de amrciune n voce. Trebuie s +i +ost sute de
administratori competeni sau de o+ieri ai -lotei care ar +i putut menine (mperiul n
via.
,ellaeon simi un nod n !t.
3 2 e'istat unul, cel puin, spuse el ncet.
$ui "estiv i tremur bu.a.
3 /a8 Marele 2miral Thrawn. ntotdeauna am re!retat +aptul c nu am avut
%ansa s l ntlnesc.
,entru o clip, cei doi tcur. 2poi "estiv %i drese !lasul.
3 /ar nu cred c avem nimic de c%ti!at dac ne !ndim la cum ar +i +ost, spuse
el. 2cesta este trecutul, acum suntem n pre.ent9 %i presupun, domnule amiral, c ai venit
s discutm viitorul.
,ellaeon mai sorbi o dat din butur.
3 /a, .ise el, privindu&l cu atenie pe cellalt. *a s o spun direct, r.boiul
mpotriva )oii 7epublici s&a terminat %i noi am pierdut. 0pinia mea pro+esional este c
a venit vremea s vorbim despre pace.
Mu%chii din urul ochilor lui "estiv se ncordar.
3 2dic s ne predm.
3 1u voi ne!ocia termenii, spuse ,ellaeon. /ac +ac o treab bun, cred c ar
trebui s reu%im s pstrm cam tot ce avem.
"estiv pu+ni.
3 *t o mai +i.
3 nc mai controlm peste o mie de sisteme locuite, i aminti ,ellaeon cu
blndee. 2i pre+era s permitem )oii 7epublici s reduc %i mai mult acest numr pn
cnd acceptm noi inevitabilul4
3 )oua 7epublic nu este n po.iia n care s reduc prea multe acum, rspunse
"estiv. Mi se pare c sunt pre!tii s se ia de !t ntre ei, nu cu noi.
3 *u si!uran au probleme, .ise ,ellaeon. /ar dac a%teptai s se prbu%easc
ntr&un r.boi civil total din cau.a *aamasului sau a orice altceva, cred c nu suntei
realist.
3 V cer scu.e, domnule amiral, dar, cu tot respectul, nu sunt de acord, spuse
"estiv. Mai ales dac ne apucm %i noi s i mpin!em niel, cu chib.uin.
,ellaeon %i nbu%i un o+tat. nc un ar!ument pe care l au.ise iar %i iar n timpul
cltoriei lui.
3 /eci, ai pre+era s i ncuram s se autodistru!, spuse el. # ne !olim
%antierele navale, dac este nevoie9 s ne secm ba.a :bictorat de toate +orele %i
resursele. # lsm tot acest sistem complet neproteat.
3 /ac este necesar s mer!em att de departe, da, rspunse "estiv. 2ceasta este
o ba. militar, domnule amiral. 2%a trebuie s i +ie +olosite resursele.
3 *orect, .ise ,ellaeon dnd din cap. =i ce credei c se va ntmpla cnd %i vor
da seama c noi i&am aat4
3 )u vd de ce ar a+la, coment "estiv. )u trebuie s ne +olosim distru!toarele
spaiale sau vntorii >(1 sau orice altceva mai este evident imperial.
3 )u. ,ellaeon cltin din cap. ,utem menine o vreme o ast+el de %arad, poate
chiar destul de mult. /ar ntr&un +inal, vor descoperi. =i atunci se vor uni din nou, cel
puin pn ne vor distru!e.
"estiv privi pe +ereastr la s+era albastru&ver.uie din deprtare.
3 *el puin a%a am muri n lupt, spuse el cu o di+icultate evident, n +elul
dumneavoastr8 nu e'ist onoare atunci cnd te predai, domnule amiral.
3 /ar nu e'ist onoare nici n a irosi vieile pentru nimic, replic ,ellaeon.
"estiv .mbi ironic.
3 =tiu. /ar cel puin dac e%ti mort nu mai trebuie s trie%ti cu ru%inea.
3 1'ist nobili n -lot care ar numi asta o atitudine de r.boinic nobil, spuse
,ellaeon. ,ersonal, a% numi&o prostie. /ac suntem distru%i dac murim cu toii
conceptele %i idealurile )oii 0rdini vor muri cu noi. /ar dac ne predm, putem pstra
vii acele idealuri. 2%a, dac %i cnd )oua 7epublic se va autodistru!e, ne vom putea
ridica iar. ,oate c atunci !ala'ia va +i, n cele din urm, !ata s ne accepte.
"estiv se strmb.
3 ,oate.
3 )u e'ist de.onoare n a te retra!e dintr&o situaie n care nu poi c%ti!a,
domnule !eneral, spuse ,ellaeon ncet. $&am v.ut pe Marele 2miral Thrawn +cnd&o
de mai multe ori, direct %i +r en, n loc s %i iroseasc oamenii %i navele. *eea ce
propun eu s +acem nu nseamn nici mai mult, nici mai puin.
"estiv %i a!it nelini%tit butura n pahar.
3 ,resupun c dea v&ai consultat cu Mo++&ii n aceast privin.
3 /a, rspunse ,ellaeon. $a +inal, au +ost cu toii de acord.
3 *u !reu, bnuiesc.
3 )iciunul dintre noi nu este chiar bucuros de aceast situaie, .ise ,ellaeon. ,ur
%i simplu recunoa%tem c este ceva ce trebuie +cut.
"estiv inspir adnc %i e'pir.
3 *red c avei dreptate. 2% +i vrut s nu avei. %i ridic paharul %i bu totul
dintr&o n!hiitur. -oarte bine, domnule amiral. 2vei spriinul meu, ceea ce presupun c
este motivul adevrat pentru care ai venit pe Ga!a Minor. Mai pot +ace %i altceva pentru
dumneavoastr4
3 /e +apt, da, domnule !eneral, rspunse ,ellaeon scond un datacard %i
ntin.ndu&l peste birou. Mai nti, a% dori s trecei aceast list de nume prin sistemul
de calculatoare al ba.ei :bictorat.
3 /esi!ur, spuse "estiv, punnd datacardul n loca%ul lui %i tastnd la terminalul
su. *utai ceva anume4
3 (n+ormaii nemodi+icate, i .ise ,ellaeon. 1'ist oameni pe care i bnuiesc c
au le!turi +inanciare secrete cu Mo++ /isra, dar nu am reu%it s dm de urma acestor
cone'iuni.
3 (ar /isra nu v&ar lsa s cutai n dosarele de pe ;astion4 su!er "estiv cu un
.mbet ironic.
3 #unt si!ur c ne&ar +i lsat, rspunse ,ellaeon. /ar nu a% avea ncredere n ce
spun acele dosare.
3 1i, n acestea putei avea ncredere, l asi!ur "estiv, tastnd la panoul su.
)imeni nu intr n dosarele mele +r autori.aia corect, con+irmat %i recon+irmat.
Maiorul acela de pe )imicitorul Tierce a a+lat asta cu si!uran cnd a ncercat8
3 Maiorul Tierce4 l ntrerupse ,ellaeon. Maiorul @rodin Tierce4
3 /a, acela, rspunse "estiv ncruntndu&se. Venise aici din partea cpitanului
Tra..en, doar c nu am putut stabili contactul cu )imicitorul pentru a con+irma
autori.area, a%a c nu i&am permis accesul n sistem. /e ce, este ceva n nere!ul4
3 /a, scr%ni ,ellaeon din dini. Maiorul Tierce nu este ata%at pe )imicitorul.
1ste ordonana lui Mo++ /isra.
-i!ura lui "estiv mpietri.
3 /eci a%a.
,ellaeon +cu un semn ctre terminal.
3 1'ist vreo modalitate prin care s vedei n ce dosare ar +i putut intra4
3 Tocmai v&am spus c nu a +cut&o.
3 0, a intrat, +ii si!ur, .ise ,ellaeon ncruntat. ,rintr&un terminal pe care nu l
suprave!hea nimeni sau poate c %i&a adus el unul %i a intrat pe la un punct de intersecie.
/ar, cu si!uran, nu a plecat de aici +r s +ac ce avea de +cut.
"estiv tasta la panou.
3 2vei dreptate, +ire%te. Voi comanda o veri+icare9 %i dac tot am auns aici, s i
mai vedem o dat identitatea.
*ercetarea dur aproape o or9 %i, la +inal, a+lar ceea ce ,ellaeon ncepuse s
bnuiasc.
)imic.
3 1 lipsit de sens, mri "estiv, uitndu&se la ecran. =tim c a +ost aici, %i
probabil c nu de plcere. /ar nu e'ist nici mcar un semn de acces sau de +alsi+icare.
/eci ce naiba a +cut4
3 2i veri+icat toate dosarele4 ntreb ,ellaeon rotind ecranul %i aruncnd un ochi
pe list.
3 /esi!ur, rspunse "estiv pe un ton puin cam ar!os. Totul, de la +i%ierele de
ntreinere de ba. pn la8
3 )u, .ise ,ellaeon, privind +i' ecranul n timp ce un !nd n+iortor i veni
brusc. )u ai veri+icat totul. )u aveai cum.
3 mi cer iertare domnule amiral8
3 /eoarece e'ist dosare la care nu avei acces, l ntrerupse ,ellaeon, derulnd
lista. Mai precis, seciunea /osarelor #ecrete.
"estiv ridic din sprncene.
3 )u se poate s vorbii serios, spuse el. #u!erai c un maior in+erior ar +i putut
accesa propriile dosare si!ilate ale mpratului4
3 #unt de acord c pare incredibil, .ise ,ellaeon. /ar nu mai avem alte variante.
3 /ar un maior4
3 1ste ordonana unui Mo++ +oarte alunecos, i aminti ,ellaeon. )&a% crede c
/isra nu a +ost n stare s !seasc o cale de a intra n /osarele #ecrete. /e +apt, avnd n
vedere ambiia %i lipsa lui de etic, mi s&ar prea mai surprin.tor dac nu a +cut&o.
3 1u tot nu cred, .ise "estiv abtut. /ar dup cum spuneai, nu mai avem alte
variante. 7idic o sprncean. )u cred c dumneavoastr putei ptrunde n aceste dosare
pentru a veri+ica4
,ellaeon cltin din cap.
3 *odurile %i procedurile s&au pierdut cu mult nainte ca eu s +i auns la po.iia
din care mi s&ar +i artat cum s le +olosesc.
3 ,cat, spuse "estiv. /ac nu putem intra, nu avem cum s ne dm seama ce
cuta aici.
3 2sta este marea ntrebare, nu4 l aprob ,ellaeon, +recndu&%i !nditor brbia.
)u avea cum s caute ceva dosarele de pe ;astion sunt duplicate ale celor de aici. *eea
ce implic +aptul c scopul lui era s adau!e, s %tear! sau s modi+ice.
"estiv mormi ceva pentru sine.
3 *eea ce implic +aptul c numele pe care le cercetai ar putea avea o istorie
mai bo!at n cadrul (mperiului dect ai cre.ut.
3 ,oate, aprob ,ellaeon sobru cnd un alt !nd neplcut l lovi. /ar mai e'ist
o posibilitate. /ac a% dori in+ormaii despre atacul care a distrus *aamasul, unde ar
trebui s m uit4
"estiv ddu ncet din umeri.
3 2r trebui s e'iste copii ale tuturor %tirilor %i rapoartelor o+iciale n dosarele
obi%nuite, att de atunci ct %i de mai tr.iu.
3 =i dac ,alpatine a +ost implicat personal, a%a cum spun .vonurile4
"estiv rsu+l .!omotos.
3 0rice lucru de !enul sta ar trebui s +ie n seciunea /osarelor #peciale, nu4
*redei c asta cuta Tierce de +apt4
3 #au cuta asta plus lista de aliai ai lui /isra, .ise ,ellaeon. /e vreme ce tot a
intrat n dosare, de ce nu pe amndou4
3 /e ce nu, ntr&adevr, rspunse "estiv btnd !nditor cu de!etul n birou.
ntrebarea este de ce ar +i vrut /isra dosarele *aamas4
3 0rice ar +i, m ndoiesc c are altceva n centru dect visele de mrire ale lui
/isra, spuse ,ellaeon amar. =i doar din acest motiv, vreau s %tiu ce este. *red, domnule
!eneral, c noi doi ar trebui s ncepem s cutm n secret pe cineva care s poat accesa
aceste dosare.
3 Voi ncepe imediat s +ac cercetri, promise "estiv. :nde v pot contacta dac
reu%esc4
3 )u voi putea +i contactat o vreme, rspunse ,ellaeon ridicndu&se. Voi lua
le!tura cu dumneavoastr cnd m voi ntoarce. V mulumesc pentru autor.
3 ,entru puin, domnule amiral, .ise "estiv. =i mult noroc n8 n tot.
=i era %i timpul, %tiu ,ellaeon n timp ce se ndrepta pe coridor de la biroul lui
"estiv ctre cala de andocare unde se a+la naveta lui. =antierele navale de pe Ga!a Minor
erau ultima escal n turul lui pe la slabele uniti de+ensive ale (mperiului, iar el obinuse
tot autorul pe care l putea primi de la militarii superiori.
2cum era timpul pentru cltoria solitar spre ,esitiin.
#e strmb. Trecuser trei sptmni. Maiorul Vermel ar +i trebuit s +i auns la
Morishim pentru a ncerca s ia le!tura cu !eneralul ;el (blis. Trei sptmni de cnd el
%i corveta corellian dispruser +r urm. *onclu.ia care nu mai putea +i evitat era c
+usese interceptat undeva pe drum +ie de ni%te pirai, +ie de +orele prea .eloase ale )oii
7epublici, +ie de disideni imperiali.
-usese un o+ier bun, chiar un prieten, iar ,ellaeon i va pln!e pierderea %i i va
simi lipsa. /ar deocamdat ntrebarea cea mai important era dac reu%ise s transmit
mesaul nainte de a +i capturat.
,ellaeon nu avea de unde s %tie. Va trebui s se duc la ,esitiin %i s a%tepte ca
;el (blis s +ac la +el.
=i dac cellalt nu o +cea8 ei, va trebui s se ocupe de asta cnd %i dac va +i
nevoie.
)umele ei o+icial era ,romenada Marelui (nel9 %i chiar %i pe o lume care se
mndrea cu reali.rile ei in!inere%ti a%a cum o +cea *eansi n mod clar, era ntr&adevr
o reali.are remarcabil. *u o lime de trei.eci de metri n locul cel mai lar!, prins de
.idul estic al *anionadei cam la dou treimi din nlime, se ntindea pe ntrea!a lun!ime
peste .ece ?ilometri a canionului. Te!hele %i chio%curi erau montate pe tot .idul
canionului, .onele comerciale +iind rspndite printre cercurile de discuii, !rdinile de
meditaie slab conturate sau !rupurile de sculpturi. n alte locuri, peretele +usese lsat
complet !ol, pentru a permite observarea liber a micilor cascade care se scur!eau ncet
ctre +undul canionului.
,riveli%tea mult mai interesant era, totu%i, de cealalt parte a ,romenadei.
/incolo de parapetul lucrat complicat n plas de metal, nalt pn la piept, puteai s te
uii n os, chiar n *anionad, la ora%ul ora%ul care +usese ridicat pe +und %i pe laturi. $a
intervale re!ulate, parapetul se deschidea n arcade care se curbau !raios peste canion
ctre pasarelele mai mici %i mai utilitare din partea opus. 2rcadele erau aranate n +orma
unui diamant, n !rupuri de cte nou< trei se uneau cu ,romenada, cte dou, cu
pasarelele de deasupra %i de dedesubt, cte una de pasarelele de deasupra %i de dedesubtul
acestora.
0 reali.are impresionant, care era %i mai important prin +aptul c ntrea!a
structur veche de trei sute de ani era inut +oarte bine n loc +r autorul vreunui li+t
repulsor. Mer!nd pe ,romenad, privind n partea cealalt prin ntunericul care se lsa la
luminile mpr%tiate prin canion %i n os, $u?e se ntreba dac e'ista cineva n aceste
timpuri moderne care s aib iscusina %i ncrederea de sine pentru a se an!aa n ceva de
asemenea ma!nitudine.
7ulnd alturi de $u?e, 7F piuia nelini%tit.
3 )u te n!riora, 7F, n&o s m apropii prea mult de mar!ine, l calm $u?e pe
robot, mi%cndu&%i umerii pe sub mantia cu !lu!. 0ricum, nu e periculos bro%ura .icea
c e'ist ra.e tractoare de ur!en re!late s prind pe oricine cade.
7F ciripi o con+irmare, ne+iind prea convins. 2poi, rotindu&%i cupola pentru a
privi suspicios n urm, piui o ntrebare.
3 /a, i spuse $u?e serios. nc ne urmre%te.
ncepuse s i urmreasc, de +apt, la puin timp dup ce aunseser pe
,romenad< un e'traterestru solid %i mare, care se tot +erea de ceilali trectori cu o !raie
nebnuit. $u?e nu era si!ur cnd el %i 7F +useser observai %i identi+icai9 poate n timp
ce coborau cu turboli+tul de pe astroport, poate nu nainte de a aun!e pe ,romenad.
/e +apt, era +oarte probabil s nu +i +ost identi+icai deloc. :rmritorul lor putea s
+ie doar un ho local care spera s l u%ure.e pe un strin neautorat de robotul lui
astromec.
/ac era a%a, avea s aib o surpri..
7F piui iar.
3 7bdare, i spuse $u?e, privind n ur. 2unseser la captul unui !rup de
ma!a.ine prinse de perete %i intrau ntr&o .on lar! n care nu se a+la dect o cascad %i
dou .one de discuie acum libere. :n loc lini%tit, calm %i pe ct de intim v.use $u?e
aici. :n loc ideal pentru a purta o conversaie nea%teptat.
#au de a pre!ti o ambuscad.
3 # ne oprim aici o clip, i .ise lui 7F, trecnd nspre mar!inea e'terioar a
,romenadei. 1rau cam n milocul .onei lini%tite acum, cascada cur!nd ncet n spatele
lor. 2le!nd o parte a parapetului, $u?e se opri %i se spriini cu coatele pe ea, ntin.ndu&
%i n acela%i timp -ora. 2cum era o schimbare subtil n emoiile urmritorului lor< o
schimbare care l +cea pe $u?e s cread c cellalt luase o hotrre.
3 Vine, mormi $u?e ctre 7F. *red c e sin!ur, dar tot ar putea s ne dea de
+urc. # te dai din drum, da4
7obotul con+irm cu un piuit nervos, rulnd un metru n spate, ca rspuns.
,unndu&%i iar coatele pe balustrad, $u?e se uit n *anionad, un +ior u%or trecndu&i
pe spate n timp ce asculta la pa%ii ncei care se apropiau din lateral. /in cte %i ddea
seama, acesta era e'act locul n care se v.use n acea vi.iune8
,a%ii se oprir.
3 M iertai, .ise o voce blnd. #untei Maestrul 5edi $u?e #?Awal?er4
$u?e se ntoarse, v.nd pentru prima dat mai bine +iina care i urmrise. 1ra
dintr&o specie necunoscut< nalt %i lat n umeri, cu plci cornoase ntunecate pe umtate
ascunse de o mantie din blan tuns. 2vea capul mare, cu ochi ne!ri %i ateni %i cu mici
epi acolo unde s&ar a+la !ura unui om.
3 1u sunt #?Awal?er, da, con+irm $u?e. =i tu4
3 1u sunt Moshene Tre, rspunse e'traterestrul. :n Aala al tribului *as6ta al
poporului rellarin de pe 7ellnas Minor.
ntinse o mn ct a unui woo?iee ctre !ulerul mantiei %i i ntoarse mar!inea.
,rins pe interior era un ac deosebit cu +ili!ran auriu.
3 /e asemenea, sunt %i observator al )oii 7epublici. #unt onorat s v ntlnesc,
domnule.
3 =i eu pe dumneavoastr, .ise $u?e dnd din cap n semn de salut n vreme ce
ultimele rm%ie ale ncordrii lui se risipeau. 0bservatorii erau o parte semi&o+icial,
e'perimental a )oii 7epublici, creat n ultima rund de reor!ani.are a politicii
!uvernamentale. Mi%cndu&se liberi prin sectoarele desemnate, treaba lor era s raporte.e
orice vedeau sau au.eau direct *onsiliului #uprem %i #enatului, acordnd o atenie
deosebit activitilor !uvernamentale nepotrivite pe care autoritile locale sau de sector
ar +i pre+erat s le pstre.e ascunse.
$a nceput e'istaser temeri c observatorii s&ar putea trans+orma n acel +el de
+ore de securitate secrete pe care (mperiul le +olosise cu un e+ect att de devastator n
timpul re!imului su de teroare. ,n acum, totu%i, asta nu pruse s se ntmple.
/i+eritele !uverne care se an!aaser s spriine observatorii %i aleseser candidaii cu
!ri, ncercnd s i an!ae.e pe cei cu o etic ct mai puternic %i apoi trasndu&le clar
limitele mandatului. -aptul c observatorii erau trimi%i n sectoare la mare distan de
casele lor %i de orice rivaliti locale sau ntre specii auta +r ndoial la ncuraarea
sponsorilor lor s alea! candidai care s +ie ct mai impariali %i mai incoruptibili.
$u?e %tia c un sistem asemntor +usese +olosit %i n Vechea 7epublic, cu
*avalerii 5edi n locul observatorilor. ,oate c odat absolvenii academiei lui vor +i
destul de numero%i %i vor tre.i destul ncredere pentru a prelua iar aceast sarcin.
3 *um v pot auta4 ntreb el.
3 V ro! s mi iertai impertinena de a +i mers n umbra dumneavoastr,
continu Tre. /ar am simit o !reutate n a v vorbi %i trebuia s +iu si!ur de identitatea
dumneavoastr nainte de a v aborda.
3 nele!, spuse $u?e. )u&i nimic. *um v pot auta4
7ellarin&ul veni la parapet, ln! $u?e %i art cu o mn mare n os.
3 2% dori s vedei ce se ntmpl n *anionad la noapte. # vedei %i s
nele!ei.
$u?e se ntoarse spre balustrad %i se uit n os. )u vedea dect o strad normal
%i luminile vehiculelor dintr&un ora% modern.
3 :nde ar trebui s m uit4 ntreb el.
3 2colo, rspunse Tre, artnd spre o .on mare n +orm de diamant de ln!
centrul *anionadei, chiar n partea opus locului n care stteau ei. /e%i era nconurat
de iluminatul stradal normal, .ona n sine era aproape n ntre!ime ntunecat, cu doar o
mn de luminie minuscule v.ndu&se n centru.
3 ,are un parc, risc $u?e, invocnd mintal harta *anionadei la care se uitase pe
drumul spre astroport. @rdina #enintii, poate4
3 1ste corect, rspunse Tre. Vedei luminile din centru4
3 /a, .ise $u?e. #unt8
#e opri, ncruntndu&se. n ultimele cteva secunde, ct el %i Tre vorbiser,
numrul luminilor prea s se +i dublat. nc erau strnse la un loc8 iar apoi, chiar n
timp ce se uita, un nou cerc de lumini se altur !rupului.
3 #unt lumini de pace, spuse Tre. $a noapte, popoarele de pe *eansi se vor
aduna cu toatele n spriinul dreptii.
3 /a, .ise $u?e. nele!ea prea bine ce avea s urme.e. /reptate.
3 ,ercep din tonul dumneavoastr c nc nu nele!ei, spuse Tre, cu un repro%
blnd n voce. *onsiliul #uprem %i #enatul consider toate aceste demonstraii drept
revolte ale celor violeni sau i!norani sau drept comploturi puse la cale de (mperiu. /ar
nu este ntotdeauna a%a.
3 )u cred c #enatul vede lucrurile chiar a%a de simplist, .ise $u?e. Totu%i,
trebuia s admit c Tre avea dreptate.
3 /eci demonstraia de os se va ncadra ntr&o a treia cate!orie. *are este
aceasta4
3 /up cum am spus< susinerea dreptii, rspunse rellarinul. $uminile albe pe
care le vedei sunt n memoria popoarelor de pe *aamas. *urnd8 da, iat. nele!ei4
$u?e ddu din cap. n urul !rupului de lumini albe un cerc subire de lumini
albastre apruse. n timp ce privea, se adu!ar mai multe, +ormnd un inel crescnd de
albastru n urul albului.
3 $e vd.
3 #emni+ic pomenirea victimelor Mcelului Vraash, i spuse Tre. ,mntul pe
care atacatorii l&au c%ti!at prin aciunea lor le&a adus mult bo!ie9 ns nici !uvernul
pas sic %i nici )oua 7epublic nu au insistat ca ceva din aceast bo!ie s +ie dat
+amiliilor supravieuitorilor, a%a cum cer att le!ea strveche ct %i datina acelei lumi.
3 :nul dintre elevii mei 5edi era de pe Vraash, .ise $u?e, inima btndu&i mai
repede la acea amintire. 2 avut mult +urie de n+rnt pn cnd antrenamentul lui a putut
ncepe.
3 Mnia lor este de neles, spuse Tre. ns n cei adunai dedesubt nu se a+l o
asemenea +urie. 2rt din nou ctre cercul de lumini care tot cre%tea. )u n +elul n care
de+inesc oamenii +uria. #unt lini%tii %i pa%nici, nu amenin pe nimeni. /ar nu i vor uita
pe cei care au +cut ru, %i nici nu i vor lsa pe cei de la putere s uite.
3 /a, murmur $u?e. ntr&adevr, e'ist lucruri care nu trebuie uitate niciodat.
,entru cteva minute, sttur n tcere %i privir. *erul de lumini albastre continu
s creasc9 %i apoi, cnd centrul alb ls loc albastrului, albastrul +u nlocuit de !alben. $a
rndul su, !albenului i s&a alturat %i a +ost ncercuit de ro%u, apoi de un verde slab, de
violet %i, n +inal, de un inel e'terior de alb.
3 #&au adunat cu toii, spuse Tre9 cnd seria de inele concentrice se ncheie.
2ceia sunt cei care n aceast noapte %i&au donat timpul pentru comemorare. *eilali %i
vor dona timpul n alte nopi, %i cnd alii se uit n os la lumini, %i amintesc %i ei. =i toi
de pe *eansi vor c%ti!a noi puteri n deci.ia lor de a trimite petiii celor puternici pn
cnd toate aceste rele vor +i ndreptate.
$u?e cltin din cap.
3 /oar c niciunul dintre aceste rele nu poate +i ndreptat, un Gala Tre9 .ise el.
)ici *aamas, nici altul.
3 *eansiii nele! asta, rspunse rellarinul. =tiu c morii nu pot +i adu%i napoi
la via %i nici lumile devastate nu pot +i +cute la loc. 1i doar caut acea dreptate care st
n puterea +iinelor muritoare.
3 =i ce dreptate caut ei pentru *aamas4 insist $u?e. ,edepsirea ntre!ii rase
bothane pentru crima ctorva4
3 Muli ar spune c aceasta nu ar +i dreptate adevrat, aprob Tre. /ar alii nu
mprt%esc aceea%i opinie, iar vocile lor trebuie s +ie au.ite %i ele. 2rt ctre cercurile
de lumini. /ar privii acum. /emonstrea. c dreptatea nu poate +i limitat doar la un
sin!ur popor sau eveniment. /reptatea trebuie s e'iste pentru toi.
$u?e se ncrunt. *ercurile re!ulate se rupeau, culorile di+erite ncepeau s se
amestece pe la mar!ini. ,rimul lui !nd a +ost c demonstraia se ncheiase %i c
participanii ncepeau s plece. /ar !rupul de lumini nu prea s devin mai mare.
*ulorile continuau s se verse una ntr&alta, cercurile devenind un amestec mai omo!en
de culori8
=i brusc nelese. ,articipanii %i prseau propriile cercuri de pomenire %i se
ntreeseau cu persoanele din celelalte cercuri. 1ra o demonstraie pentru unitate, n
tcere, ns pro+und mi%ctoare.
3 :nii dintre cei a+lai acum n @rdin chiar cred c ntrea!a ras bothan ar
trebui declarat vinovat pentru crima de pe *aamas, spuse Tre ncet. *el puin n
privina desp!ubirilor ctre caamas&ii supravieuitori. 2li ceansii respin! aceast
prere, dar sunt de acord cu +aptul c, ascun.nd ceea ce %tia despre implicarea n acea
crim, conducerea bothan a renunat la orice drept de a se declara inocent. 1'ist, de
asemenea, ceteni de pe alte lumi, venii n vi.it, care in lumini mpreun cu ei %i ale
cror opinii sunt probabil la +el de variate.
3 #e pare c %i aici este ca peste tot n !ala'ie, spuse $u?e.
3 2devrat, rspunse Tre. *eea ce voiam s art, Maestre #?Awal?er, este c
aceste di+erene nu sunt re.ultatul comploturilor inamicilor %i nici mcar ale luptelor de
po.iie ntre rivali politici. #unt di+erenele de opinie adevrate %i cinstite dintre multele
+iine care +ormea. )oua 7epublic. 2 le considera neimportante sau ne!ndite
nseamn a insulta onoarea %i inte!ritatea acelor +iine %i culturi.
3 =tiu, .ise $u?e. #unt si!ur c %i #enatul o +ace. ,roblema este cum s
reconcilie.i toate aceste di+erene. )u doar n privina *aamasului, dar %i n o mie de alte
probleme.
3 )u %tiu cum vei reu%ii, spuse Tre. =tiu doar c trebuie s se ntmple %i c
trebuie s se ntmple repede. /ea am au.it despre i.bucniri de +urie adevrat din cau.a
lipsei de aciune a #enatului n aceast problem. 1'ist chiar %i situaii mai
nelini%titoare< su!estii %optite despre cum )oii 7epublici nu i mai pas de ce +ace o lume
mpotriva vecinilor sau adversarilor ei. *hiar acum, unii se pre!tesc s %i plteasc
vechi polie, n timp ce alii caut noi aliane pentru a se apra.
$u?e o+t.
3 2m pierdut %irul situaiilor n care !uvernul )oii 7epublici a +ost acu.at c
intervine prea mult ntr&o cri. sau alta n ultimii ani. 2cum ncearc s lase sectoarele %i
sistemele s se !uverne.e mai mult sin!ure9 a%a c, desi!ur, sunt acu.ai c nu +ac nimic.
3 V surprinde4 ntreb Tre. #in!urul truism din toate politicile este acela c
voci puternice se vor ridica mpotriva oricrei deci.ii va +i luat.
3 /a, rspunse $u?e, privind luminiele plpitoare de os.
3 Muli dintre cei care demonstrea. acum se vor ntlni mai tr.iu la barul
@ndurile#unt$ibertate, .ise Tre. 1ste n partea opus a @rdinii, n colul vestic al
diamantului. /ac dorii s v ntlnii cu ei, vor +i ncntai s v spun ideile lor.
3 #unt si!ur c da, rosti $u?e, ascun.ndu&%i cu !ri o !rimas. V mulumesc
pentru timpul pe care mi l&ai acordat pentru a&mi arta acest lucru.
3 1ste datoria mea s o+er in+ormaii conductorilor )oii 7epublici, spuse !rav
rellarinul. 1ste un urmnt pe care l respect cu s+inenie.
%i uni vr+urile de!etelor %i %i plec capul.
3 V mulumesc, la rndul meu, pentru timpul %i atenia acordate, Maestre
#?Awal?er, %i v po+tesc s vi.itai @ndurile#unt$ibertate n aceast noapte. Vei a+la
multe acolo. nclinndu&%i iar capul, se ntoarse %i plec pe ,romenad.
n spatele lui $u?e, 7F +luier ncet, iar el se ntoarse %i l v.u pe roboel ridicat
n vr+ul unui picior mecanic n timp ce se uita la luminile *anionadei de dedesubt.
3 1 impresionant, bine, aprob $u?e serios. /e asta e a%a de !reu s te descurci.
2tt de multe chiar sunt di+erene sincere de opinie.
7F ciripi din nou, rotindu&%i domul pentru a arta ctre arcada din stn!a lor<
direcia n care ar +i mers pentru a traversa *anionada %i a cobor la barul despre care
vorbise Tre.
3 *red c ar trebui s mer!em s aruncm o privire, spuse $u?e +r tra!ere de
inim. /e%i m ndoiesc c o s a+lm ceva nouti de acolo. Vor +i doar mai multe preri.
#e deprt de parapet %i ncepu s mear! ctre intrarea pe arcad.
3 /ac vrei in+ormaii adevrate, trebuie s te duci la cineva ca Talon Iarrde,
continu el n timp ce 7F rula ln! el ca un animal de companie bine dresat. /e +apt, m
!ndeam c poate ar trebui s ncercm s lum le!tura cu el.
7F scoase un sunet nepoliticos.
3 #per c asta e pentru atitudinea pe care *oruscantul o are acum +a de el, l
averti. $u?e, %i nu pentru Iarrde nsu%i. 2 +cut o mulime pentru )oua 7epublic.
7obotul scoase un piuit ambi!uu, urmat de o imitaie +oarte bun a sunetului unei
!rme.i de monede care se lovesc ntre ele.
3 /a, %tiu, a +ost pltit pentru autorul lui, recunoscu $u?e. >i&ai putea aminti c
banii au +ost motivul pentru care "an s&a implicat prima dat n 7ebeliune, de asemenea,
%i c s&a dovedit c el e de treab.
2unser la intrarea pe arcad %i p%ir pe podul cu parapet %i cu acoperi%ul ca o
umbrel. *a %i ,romenada (nelului, arcadele *anionadei erau e'emple remarcabile de
miestrie in!inereasc, curbndu&se u%or %i !raios peste un de+ileu de o umtate de
?ilometru +r a bene+icia de spriinul suporturilor sau al cablurilor. n partea dreapt,
pasarela era acoperit cu o supra+a nederapant simpl, creat, n mod clar, pentru cei
care se plimbau sau care doreau s se opreasc %i s .boveasc admirnd panorama
*anionadei de dedesubt. ,artea stn!, n schimb, era dotat cu dou ben.i rulante,
pentru cltorul serios care doar voia s aun! dintr&o parte n alta.
2r +i +ost o plimbare plcut, se !ndi $u?e cu o urm de re!ret, dar n ultima
vreme se prea c nu mai avea timp pentru ast+el de plceri simple.
3 *e este mai important e c ntotdeauna Iarrde a +ost primul care s ne dea
in+ormaiile de care aveam nevoie, adu! el ctre 7F, ndemnndu&l pe robot pe banda
rulant %i a%e.ndu&se n spatele lui. *hiar dac recunoa%te sau nu, e de partea noastr.
7F %i roti cupola ctre $u?e, scoase un +el de mrit care ar +i nsemnat B*red c
daC, apoi se roti iar cu +aa nainte. ;anda rulant prindea vite., observ $u?e cu interes,
accelernd constant pe msur ce se apropiau de centrul arcadei. ,robabil c nu accelera
toat banda, cci ar +i devenit o provocare pentru oricine ar +i vrut s se suie n spatele lui.
1ra compus dintr&un +el de material pseudo&+luid, bnuia el, %i +olosea o variant de
cur!ere laminar pentru a crea vite.e variabile pe lun!imea ei. nc o minunie
in!inereasc de adu!at pe list.
2unser n vr+ul arcadei, iar el tocmai se !ndea s i cear lui 7F s anali.e.e
banda rulant, cnd simi o tulburare n -or. )u era mare9 ceva mai mult dect un
spasm n deprtare. /ar era destul.
:ndeva +oarte aproape, cineva se pre!tea de crim.
*obor de pe banda rulant, luptndu&se o clip cu schimbarea brusc de vite.
pentru a&%i recpta echilibrul. 7F, care l pierduse pe nea%teptate, ip surprins apoi
ip iar cnd $u?e %i +olosi -ora pentru a&l ridica n aer cu totul.
3 Taci, l cert $u?e a%e.nd robotul pe o seciune staionar a pasarelei. ,rivind
n ur, %i ntinse iar -ora.
(ntenia criminal era nc acolo, undeva n apropiere. /ar de%ii mai era o mn
de trectori, nimic din ce vedea nu prea s se potriveasc sen.aiei.
*el puin, nu pe aceast arcad.
#e ntoarse, uitndu&se n sus pe sub acoperi%ul arcadei %i prin plasa parapetului
celei care trecea paralel cu a lui, cu un nivel mai sus. =i iat&le acolo, poate la .ece metri
mai departe de locul n care se a+la el9 dou siluete nvelite n mantii %i cu +eele ascunse,
spriinite cu spatele de balustrad, silueta mai scund, ct un copil, a!ndu&se de cea
mai nalt. /incolo de ei, $u?e putea distin!e +ormele ntunecate a trei atacatori care se
apropiau ncet %i ncre.tori de ei. n mna unuia dintre ace%tia, .ri sclipirea unei lame.
)u avea timp de pierdut %i era doar o sin!ur cale pe care $u?e putea aun!e la ei
la vreme. 1ra nevoie de un salt nalt, dar nu unul pe care un 5edi +olosindu&%i -ora s nu
l poat +ace. #in!urul lucru nesi!ur era dac ra.ele tractoare de si!uran ale *anionadei
vor reaciona destul de repede pentru a&l prinde din .bor %i a&l da, neautorat, ntr&o parte.
)u putea a+la dect ntr&un sin!ur +el.
3 2%teapt aici, 7F, murmur el.
ntin.ndu&se ctre -or, sri peste banda rulant pe parapetul arcadei. ,entru
vreo dou secunde rmase !hemuit, recptndu&%i echilibrul, msurnd nc o dat
distana pn la cealalt arcad. 2poi, inspirnd pro+und, %i +olosi iar%i -ora %i sri.
7a.ele tractoare de ur!en nu erau, +ire%te, att de sensibile pe ct cre.use el %i
aunse n partea cealalt +r mai mult de un !hiont din partea lor. ,rin.ndu&se de
parapetul celeilalte arcade, %i vr picioarele prin spaiul dintre acoperi% %i balustrad %i
ateri. pe partea care nu se mi%ca a pasarelei, !hemuindu&se niel.
*uprinse dintr&o privire ima!inea care i se n+i%. *ele dou viitoare victime,
dup cum v.use dea, stteau n +aa lui %i spre dreapta, cu spatele lipit de parapet. @lu!a
celei mai nalte alunecase, de.vluind +aa br.dat %i prul alb ale unei +emei n vrst.
-i!ura copilului care se a!a de ea cel mai probabil un nepot sau chiar un strnepot,
avnd n vedere vrsta +emeii era nc n umbr. /ar $u?e nu avea nevoie s vad o
e'presie9 +elul n care copilul strn!ea pulpana +emeii era toat dovada de care ar +i avut
nevoie oricine pentru a recunoa%te teroarea tcut.
0 teroare care avea un motiv bun. /e pe arcada de mai os, $u?e v.use trei
brbai cu cuite care se apropiau de ei. 2cum, din noul punct de observaie, vedea c
ace%tia erau doar cercul interior al unui !rup mai mare. nc ali nou brbai stteau la
civa pa%i mai departe, +ormnd un semicerc n urul pr.ii lor. Toi cei nou aveau
+eele dure ale oamenilor ale cror viei +useser +ormate din violen %i cru.ime9 cu toii
aveau pistoalele scoase %i pre!tite.
=i, deocamdat, toate cele nou +ee %i cinci dintre pistoale erau ndreptate
spre $u?e.
3 /e auns, stri! $u?e ndreptndu&se. $sai armele os.
3 2m o idee mai bun, se rsti unul dintre brbai, cu o voce la +el de
amenintoare ca %i n+i%area. *e&ar +i s te ntorci %i s pleci. *t mai poi.
3 )u cred, rspunse $u?e, ncercnd s par mai ncre.tor dect era. *u cinci
%ase, acum blastere ndreptate spre el, avea s +ie o ntrecere pentru a vedea dac %i
putea scoate sabia de lumin destul de repede, nct s respin! +ocurile care ar +i venit
spre el n clipa n care ar +i +cut vreo mi%care spre arm.
/ar banda rulant era la doi pa%i n stn!a lui. *te o parte mer!ea n +iecare
direcie9 ambele se mi%cau destul de repede8
3 ,ierdem vremea, rosti un alt brbat. 2rde&l %i hai s8
=i n acea clip, n milocul propo.iiei, copilul se mi%c.
1ra att de tcut %i de lin, nct la nceput $u?e nu %i ddu seama ce se ntmpla.
*opilul %i des+cu strnsoarea speriat %i se roti ctre cel mai apropiat dintre atacanii
narmai cu cuite, cu un bra le!nndu&se ctre acesta ca o palm dat stili.at peste
piept, care %i ratase inta cu puin. Mi%carea braului pru s l arunce pe copil ca pe o
piatr rico%at ctre al doilea atacator9 iar%i mi%carea de plmuire, %i acum se le!na
ctre al treilea brbat8
=i cu un bolborosit, primul brbat se prbu%i !rmad la pmnt.
*ineva nur cu o rutate surprins, pistoalele ndreptate spre $u?e tremurnd n
timp ce .pceala brusc ptrundea n ceea ce cu dou secunde n urm pruse o situaie
absolut si!ur. *apetele se ntoarser ctre copil %i bunica lui8
=i apoi al doilea brbat c.u, al treilea ncepu s +ac acela%i lucru, cuitul lui +iind
acum, ine'plicabil, n mna copilului. ns doar pentru puin timp9 o clip mai tr.iu, cu o
scurt mi%care din ncheietur, cuitul .bur pe o distan scurt %i se n+ipse n pieptul
unuia dintre ceilali atacatori.
=i n acela%i timp !lu!a c.u destul de mult pentru a de.veli, n cele din urm, +aa
copilului.
)u era un copil. 1ra un no!hri.
2ceasta a +ost ultima ima!ine clar a e'traterestrului pe care au v.ut&o. ,entru
unii, aceasta a +ost sin!ura ima!ine clar a orice pe care l vor mai vedea. *hiar cnd
$u?e %i apuca sabia, no!hriul deveni o pat neclar de mi%care< plonnd, rosto!olindu&
se, tind cu lamele pe care acum le avea n ambele mini, evitnd cu o u%urin +ireasc
+ocurile de arm trase la ntmplare. 0 !renad .drn!ni pe pasarel la picioarele +emeii
%i dispru cnd $u?e o lu cu -ora %i o arunc n sus prin spaiul dintre parapet %i
acoperi%.
,n cnd e'plod deasupra lor, +r s +ac ru, lupta se terminase.
3 Maestre #?Awal?er, spuse no!hriul, dnd din cap din milocul carna!iului n
timp ce %i ascundea la loc cele dou lame de asasin. #unt onorat de pre.ena
dumneavoastr %i v sunt recunosctor pentru autor.
3 2tt ct a +ost, .ise $u?e cltinnd din cap uimit. V.use no!hri antrenndu&se
sau e'ersnd %i cre.use c le cuno%tea limitele abilitilor de lupt. )u +usese nici mcar
pe aproape.
3 Totu%i, cred c te&ai +i descurcat %i +r mine.
3 mi cer iertare, dar nu este adevrat, l contra.ise no!hriul, p%ind peste
cadavre %i apropiindu&se de el. /iversiunea dumneavoastr a venit la momentul cel mai
potrivit, o+erindu&mi aproape patru secunde n plus, pe care alt+el nu le&a% +i avut.
3 *a s nu mai vorbim de !renad, adu! +emeia n vrst. #e lsase pe vine
ln! unul dintre mori %i l cuta prin bu.unare cu de!ete e'ersate. /ac nu ar +i +ost
reacia ta rapid, am +i putut muri cu toii. Mulumesc.
3 *u plcere, rspunse $u?e, privind&o cu ndoial crescnd cum termina de
cutat %i se muta la urmtorul corp. :n r.boinic no!hri %i o +emeie cu e'periena unui
ho de bu.unare nu era e'act la ce se !ndise el cnd le srise n autor.
3 ,ot ntreba cine e%ti4
3 )u cine te temi probabil c sunt, rspunse +emeia, oprindu&se din cutare
pentru a&i arunca un .mbet scurt. 1ste ceva destul de cinstit %i +oarte respectabil. M
numesc Moranda #avich9 ,la?hmira?h, aici de +a, este, actualmente, !arda mea de corp.
$ucrm pentru o veche cuno%tin de a ta< Talon Iarrde.
3 Ru, spuse $u?e. /estul de ciudat, tocmai m !ndeam s ncerc s l
contacte..
3 1i, ai venit unde trebuia, .ise Moranda ridicndu&se. Tocmai a sosit pe
*eansi.
3 @lume%ti, spuse $u?e ncruntndu&se. *e +ace aici4
3 *ine %tie ce +ace Iarrde oriunde4 replic +iloso+ic Moranda. /e ce nu vii cu
noi s l ntrebi chiar tu4
$u?e se uit n os, prin parapet, la luminile ora%ului de dedesubt, nc o dat,
reu%ise s +ie la locul potrivit n momentul potrivit. -ora era ntr&adevr cu el.
3 Mulumesc, i spuse el Morandei. *red c o s vin.
3 =e+ule4
Iarrde %i ridic privirea de pe mas, pentru a descoperi capul lui /an?in ie%ind
pe dup u%a deschis a biroului.
3 /a, ce este4
3 #avich %i no!hriul ei sunt aici, .ise /an?in. 2re in+ormaiile pe care le voiai.
3 ;ine, spuse Iarrde ncruntndu&se u%or.
*nd echipaul de pe puntea #lbaticului Iarrde se pre!tea s i oace o +ars lui
"6sishi cu ntreprinderea 7tcitoare a lui ;ooster Terri?, /an?in avusese un rnet pe
umtate ascuns. 2vea acela%i rnet acum.
3 =i4 ntreb Iarrde.
7netul ie%i cu totul din ascun.toare.
3 =i i&au adus %i o surpri..
3 Ru, spuse Iarrde lsnd temperatura vocii lui s scad cu cteva !rade. #per
c i aminte%ti ct de mult mi plac surpri.ele.
3 2sta o s i plac, %e+ule, l asi!ur /an?in dndu&se ntr&o parte %i +cnd un
semn. ,la?hmira?h %i Moranda #avich aprur de dup cadrul u%ii %i intrar n birou,
+emeia innd n mn un cilindru de datte. =i n spatele lor venea8
3 1i, s +iu ?essel, .ise Iarrde ridicndu&sen picioare. ntr&adevr, o surpri.
plcut. #alut, #?Awal?er.
3 Iarrde. $u?e ddu din cap n semn de rspuns. #unt surprins s te !sesc aici.
3 #entimentul este reciproc, aprob Iarrde. 1%ti sin!ur4
3 1 %i 7F cu mine, spuse $u?e +cnd semn cu capul peste umr. 2 v.ut un
robot de reparaii @F&TO care lucra ln! terminalul tu de transport %i s&a oprit s stea de
vorb cu el.
3 #per s&i plac, .ise Iarrde lund cilindrul de la Moranda %i uitndu&se la
nsemnele lui. 1 ultimul @F pe care l mai cumpr. *eva probleme, Moranda4
3 2m +ost atacai pe drumul de ntoarcere, i spuse ea. /oispre.ece brbai,
+oarte bine pre!tii, +r indicii despre cel pentru care lucrau.
3 ,robabil unul dintre hutti, .ise Iarrde ntorcnd cilindrul n palm. )u au +ost
chiar bucuro%i s piard asta.
3 #e poate, spuse Moranda. 0ricine ar +i +ost, ,la?hmira?h s&a ocupat de ei.
3 *u autorul Maestrului #?Awal?er, adu! no!hriul cu vocea lui do!it. 2 sosit
e'act la momentul potrivit.
3 Mae%trii 5edi se pricep la de&astea, .ise Iarrde sec, dndu&i cilindrul napoi
Morandei. ;ine. /u&i&l lui 0donnl, apoi mer!i %i te rela'ea. n sala echipaului pn l
veri+ic el %i i +ace plata. Te&ar interesa s mai prime%ti o nsrcinare4
3 /oar dac e mai amu.ant dect munca de curier, rspunse Moranda. n a+ar
de atac, a +ost cam plictisitoare. -cu semn cu minile ctre $u?e %i ,la?hmira?h. =i cu
%tia doi n pream, nici partea asta nu a +ost prea palpitant.
3 0 s mi dau mai mult silin data viitoare, promise Iarrde. /e +apt, am o
anumit treab n care talentele tale s&ar putea dovedi +olositoare. Vino napoi aici dup
ce e%ti pltit %i mai vorbim, da4
3 n re!ul, .ise Moranda dnd din cap. ,la?hmira?h +cu o plecciune no!hri
scurt %i amndoi prsir biroul.
Iarrde ridic o sprncean ctre #?Awal?er.
3 i mulumesc de autor. *red c acum este rndul meu s i +iu dator.
3 )u prea, spuse cellalt. ,la?hmira?h supraestimea. cu mult spriinul meu.
3 /a, de obicei nu prea au nevoie de autor, nu4 l aprob Iarrde. #unt +oarte
mulumit de serviciile lor. n a+ar de a&i mpiedica pe cei din sluba huttilor, ce te aduce
pe *eansi4
$u?e ddu din umeri.
3 -ora, de +apt, rspunse el. 2m ncercat s obin o vi.iune a viitorului %i m&am
v.ut pe mine aici. 2%a c iat&m.
3 2h, spuse Iarrde. )u este un mod de a&mi +ace pro!ramul cu care m&a%
descurca.
3 )ici eu nu sunt prea obi%nuit cu asta, .ise $u?e. ,e de alt parte, tocmai m
!ndeam s ncerc s iau le!tura cu tine, %i iat&te, a%a c se pare c a mers. *e +aci aici,
totu%i, dac mi permii s te ntreb4
3 )u e un secret, l asi!ur Iarrde. *el puin nu +a de tine. 2m cercetat
posibilitatea ca a!itatori din a+ar s +ie implicai n protestele care au tot i.bucnit prin
)oua 7epublic. *um *eansi are un trecut bo!at n demonstraii pa%nice, m&am !ndit
c ar +i inta evident pentru o aciune subversiv.
3 2re lo!ic, medit $u?e. /e%i poate c e prea evident.
3 /epinde ct de subtili se hotrsc s +ie a!itatorii no%tri necunoscui, spuse
Iarrde. 2m cre.ut c tot merita s veri+ic. Riceai c vrei s vorbe%ti cu mine4
3 /a, rspunse #?Awal?er. M ntrebam dac ai avansat n vntoarea noastr de
clone.
3 )imic, recunoscu Iarrde. )iciuna dintre sursele mele de in+ormaii nu a au.it
nici mcar o %oapt despre activiti ale clonelor. /ac e'ist, oricine le +olose%te o +ace
n +oarte mare secret.
3 "mm, murmur #?Awal?er. /ar piraii *avrilhu4
Iarrde cltin din cap.
3 #e pare c s&au ascuns. 7idic o sprncean. )u c i&a% acu.a. # +ii !onit din
cea mai si!ur ba. a ta de un Maestru 5edi trebuie s +ie o e'perien cam tulburtoare.
3 Tu ai +ost !onit de pe MAr?r de Marele @eneral Thrawn %i nu te&ai speriat, i
aminti #?Awal?er.
Iarrde se +or s .mbeasc. 2mintirile acelor vremuri nc i provocau tresriri
neplcute.
3 ,oate c sunt eu mai tare. #au poate c nu se vede a%a de bine cnd m sperii.
,e birou, inter+onul piui, iar el se ntinse pentru a&l deschide.
3 /a4
1ra /an?in, cu o e'presie ntunecat, brusc %i necaracteristic.
3 Mesa ur!ent de la @heaa nstelat, .ise el aspru. -au!hn spune c Mara a +ost
capturat.
Iarrde simi cum i se strnse stomacul %i se ls s cad n scaun.
3 -au!hn mai e n le!tur cu noi4
3 n mare parte, rspunse /an?in. #emnalul e cam ciudat prea multe relee pe
parcurs dar se aude destul de clar. *omunicatorul M.
Iarrde deschise acel canal, aproape +r s&%i dea seama c $u?e ocolise biroul %i
venise ln! el.
3 2ici Iarrde. -au!hn4
3 /a, domnule, se au.i vocea lui -au!hn tremurnd u%or din cau.a numrului
prea mare de relee din hiperspaiu. 2m auns la sistemul )irauan %i am observat o nav
spaial neidenti+icat ateri.nd pe a doua planet. 5ade a luat 2prtorul %i s&a dus dup
ea. 2m primit o transmisiune de la aparatul ei de nre!istrare care arta c avea probleme.
*apturat, poate mai ru.
Iarrde simea cum i bubuia pulsul n urechi.
3 /an?in, avem o copie a nre!istrrii4
3 (mediat, spuse vocea lui /an?in.
3 /&i drumul.
0 ascult n timp ce se derula< .borul %i ateri.area, cum descoperise Mara pe%tera
%i +ortreaa, e'clamaia ei de uimire %i bu+nitura +inal care i +cea ru.
3 ,une&o pe "6sishi s +ac o anali. imediat, ordon Iarrde. 2cea bu+nitur
semnase prea mult cu .!omotul unui trup c.nd la pmnt8
3 Vreau tot ce poi s scoi din nre!istrare.
3 /ea ne ocupm de asta.
3 2m +cut %i noi o anali., .ise -au!hn. n mod si!ur se aud respiraia %i ritmul
btilor inimii unui om dup ce ea amue%te, deci cel puin n acel moment era n via. n
pe%ter sunt cinci.eci sau mai multe creaturi .burtoare am reu%it s deosebim cel puin
attea perechi de aripi btnd de%ii s&ar putea s nu +i vorbit cu ele. 0h, %i din vite.ele
di+erite ale sunetului prin aer %i os, se pare c bu+nitura a venit de la ceva care a i.bit&o
ntr&o parte a capului.
Iarrde se strmb.
3 :n atac.
3 #au un accident, .ise -au!hn. =tim c se mi%ca tocmai nainte s se ntmple %i
c era ntr&o pe%ter. 2r +i putut intra ntr&un perete sau a%a ceva.
3 ,utem ncerca o anali. a ecoului, su!er /an?in. # vedem ct de aproape era
de perete cnd a +ost lovit.
3 /a. Iarrde se ntoarse spre #?Awal?er, care sttea n picioare ln! el, ntr&o
tcere ntunecat, prnd s se uite n !ol cu o privire nelini%tit.
3 =tii ceva de asta4 l ntreb el pe 5edi. /espre planet sau despre cei cu care
vorbea4
$u?e cltin din cap ncet, privirea lui prnd %i mai n!riorat.
3 )u, dar am avut o vi.iune a Marei, tot atunci cnd m&am v.ut %i pe mine aici.
=i unde era8 s&ar +i putut s +ie o pe%ter.
3 )&am vrut s&o las acolo, spuse -au!hn. /ar nici nu am vrut s risc s disprem
cu toii +r s a+le cineva ce s&a ntmplat. Mai ales avnd n vedere %i acele nave %i
+ortreaa.
3 )u, ai +cut ce trebuia, o asi!ur Iarrde. ntrebarea este cum o scoatem de
acolo. #e uit la #?Awal?er. #au, mai bine .is, pe cine trimitem s o +ac.
,robabil c $u?e nelesese provocarea din vocea lui. 0chii i se ntoarser de la
orice se holbau %i l privir pe Iarrde.
3 Vrei s .ici s m duc eu4
3 *ineva de acolo pare s te cunoasc, art Iarrde. *el puin, a%a a cre.ut
Mara. #&ar putea s +ii sin!urul cu care el sau ei, sau ce o +i s vrea s vorbeasc.
3 )u pot s plec, .ise $u?e, vorbele ie%indu&i din !ur aproape mecanic, avnd
atenia ndreptat, vi.ibil, n alt parte. 2m datorii aici.
3 2i o datorie %i +a de Mara, replic Iarrde. /e +apt, ai o datorie +a de restul
)oii 7epublici. 2i v.ut una dintre navele alea %tii c avem de a +ace cu o cultur
necunoscut. /ac +ortreaa pe care ea a v.ut&o e +cut din acela%i material ca cea de
pe "iarna, ei o s poat s stea acolo %i s respin! orice atac din partea noastr. =i8
3 ;ine, spuse #?Awal?er. M duc.
Iarrde clipi, u%or luat prin surprindere de iueala deci.iei. #e a%teptase s +ie
nevoit s %i continue demonstraia nc cel puin cteva minute %i probabil s pun la
btaie %i ceva concret nainte ca cellalt s +ie de acord.
/ar, de asemnea, %tia c nu e bine s pui la ndoial o deci.ie pentru care dea
insi%ti.
3 ;ine, .ise el. #pune&mi ce echipament %i provi.ii ai nevoie, %i i +acem rost. 0
s ai nevoie %i de o nav mai mare. /an?in, ce avem la dispo.iie4
3 )&avem timp, spuse $u?e nainte ca /an?in s poat rspunde. E&interceptorul
meu e n 7ectan!ulul de 2ndocare 1U. /ac poi s i trimii lui 7F o copie a datelor de
navi!aie, realimentm %i am plecat.
3 )u poi s iei un pasa!er n E&interceptor, obiect -au!hn. /ac e rnit8
3 2tunci lum nava ei %i abandonm E&interceptorul, o ntrerupse #?Awal?er. )e
pierdem vremea.
3 )&o s aun!i prea departe cu 2prtorul, i aminti Iarrde, tastnd pentru a&%i
veri+ica o bnuial. $as&m s i propun un compromis< pleci cu E&interceptorul, iar eu
trimit ;taia /imineii s duc -ocul lui 5ade, s v ntlnii ln! /uroon. 7obotul ei nu
va +i activat, dar tu %i 7F ar trebui s v descurcai +r probleme.
#?Awal?er cltin din cap.
3 )u vreau s ncerc s m strecor pe )irauan ntr&o nav att de. mare.
3 2tunci las -ocul ascuns undeva n sistemul e'terior %i intr cu vntorul tu
stelar, i su!er -au!hn. *ala de andocare ar trebui s +ie destul de ncptoare pentru un
E&interceptor.
$u?e e.it o +raciune de secund, apoi ddu din cap.
3 n re!ul.
3 ;ine, .ise Iarrde. /an?in, ia le!tura cu controlul astroportului %i + o
alimentare cu combustibil pentru E&interceptorul lui. 1 numrul unu pe lista de prioriti
%i pentru asta poi s mituie%ti sau s amenini pe cine vrei tu ca s o obii. 2poi + cea
mai complet trus de supravieuire care s ncap n cala E&interceptorului. /oi metri
cubi %i 11L ?ilo!rame, din cte mi amintesc.
3 2m neles, rspunse /an?in. *e +el de ntriri trimitem dup el4
3 Tot ce putem, i spuse Iarrde, tastnd pentru a obine o list cu toate resursele
disponibile. -lota or!ani.aiei lui era impresionant de mare9 ns a%a cum era rspndit
prin toat )oua 7epublic, ar +i durat prea mult timp s +orme.e o +or de atac8
3 )u vreau nici un +el de ntriri, i ntrerupse $u?e socotelile. # aduci acolo
-ocul lui 5ade este destul de riscant9 cu ct sunt mai multe nave n sistem, cu att sunt
mai mari %ansele de a +i observat una. Va +i mai bine s ncerc s m strecor de unul
sin!ur.
3 /ar nu poi s ie%i sin!ur, spuse -au!hn.
3 ,ot, .ise $u?e ncet. Trebuie s pot.
3 )u poi, insist -au!hn. Iarrde4 1'plic&i tu.
,entru un moment lun!, Iarrde l studie pe brbatul mai tnr, mintea ducndu&l
napoi la prima lor ntlnire, la bordul #lbaticului Iarrde, cu att de mult timp n urm.
*hiar %i atunci #?Awal?er nu +usese ceea ce el ar +i numit nechib.uit9 dar privindu&l
acum, Iarrde era uimit de maturitatea nea%teptat pe care i&o a%ternuser pe +a .ece ani.
3 1 ale!erea lui, -au!hn, spuse el. /ac .ice c poate, atunci poate.
$u?e ddu din cap.
3 Mulumesc, .ise el.
3 *red c toate mulumirile trebuie s mear! invers, art Iarrde, ncercnd s
.mbeasc. n re!ul< combustibil, provi.ii %i -ocul lui 5ade la /uroon. Mai ai nevoie s
+acem ceva4
3 /oar ce +ceai pn acum, rspunse $u?e. *ontinuai s vedei cu revoltele
alea %i dac !sii ceva, trimitei&i in+ormaiile $eiei.
3 #&a +cut, .ise Iarrde. 2ltceva4
3 /a, spuse #?Awal?er, o umbr trecndu&i pe +a. i poi trimite vorb $eiei pe
*oruscant, s&i .ici unde sunt4
3 M duc eu nsumi, promise Iarrde, ridicndu&se iar n picioare. ,lecm
imediat dup tine.
3 Mulumesc, spuse $u?e. #e ntoarse %i se ndrept ctre u%a biroului8
3 Riceai c ai v.ut&o pe Mara ntr&o vi.iune, stri! Iarrde dup el. *e +cea4
#?Awal?er se opri n pra!ul u%ii.
3 1ra ntr&un loc stncos, plutind n ap, rspunse el +r s se ntoarc. =i prea
moart.
Iarrde ddu ncet din cap.
3 nele!.
7mase n picioare, privind +i' la u%a deschis, mult vreme dup plecarea lui
$u?e.
/estul de nedrept, alarma de lupt sun chiar n milocul desertului.
,entru o +raciune de secund, Hed!e se !ndi s %i ba!e ultimele trei mbucturi
de pritur cu pudr citros n !ur deodat, dar se hotr c a +u!i ctre calele de
andocare cu !ura plin ar +i +ost lipsit de demnitate %i, plin de re!rete, abandon pritura
pe masa popotei.
3 ;ri!.ile de vntori stelari s se pre.inte, stri!a coordonatorul de lupt al
,ribea!ului, n timp ce Hed!e %i punea casca %i se lsa s cad n cabina E&
interceptorului.
3 1scadrila Va!abond, unde e%ti4
3 *hiar aici, ,erris, rspunse Hed!e privind nur ca s se asi!ure c %i restul
escadrilei era, ntr&adevr, n cal.
3 *e se ntmpl4
3 )u %tiu si!ur, mri ,erris. Tot ce %tiu si!ur este c tocmai am primit un apel
de panic din sistemul #i+6?ric. @eneralul ;el (blis a vorbit cu ei cam cinci minute %i,
dintr&o dat, ne pre!tim s .burm. n re!ul, avei verde plecai cnd vrei.
3 7ecepionat. ;ine, Va!abon.i, s mer!em.
/ou.eci de secunde mai tr.iu, erau n spaiu, mer!nd nainte pe ln! +lancul
,ribea!ului, ctre po.iia de avan!ard.
3 )u cred c e alarm +als, su!er Va!abond %ase pe +recvena privat.
3 1i, dac e, !eneralul mi datorea. alt desert, interveni Va!abond /oispre.ece.
2 urmrit cineva problemele politice din sectorul sta4
3 1u, puin, spuse Va!abond )ou ntunecat. #ocrul meu are ni%te interese aici.
Rece la unu sunt +re.hli'ii9 se tot ceart cu si+6?riii nc de cnd am !onit (mperiul din
.on.
3 ,oate c s&au hotrt s&o termine odat, su!er Va!abond /oi.
3 *u !eneralul ;el (blis %i +orele speciale ale )oii 7epublici ln! ei4 interveni
nencre.tor Va!abond %ase. *e au n loc de creier, brn. de !roat4
3 *tre toate navele, sunt !eneralul ;el (blis, se au.i vocea o+ierului pe
+recvena de comand, ntrerupnd conversaia. Tocmai am +ost in+ormai c o +or
puternic +re.hli' se ndreapt ctre planeta&mam si+6?rie, #i+6?ric. *um sistemul este
doar la cteva minute distan, am +ost ru!ai s aruncm o privire.
Minunat, se !ndi Hed!e amar n timp ce se uita n urm la +ora special a )oii
7epublici. :n cuirasat din +lota Iatana, dou +re!ate de escort )ebulon&; %i trei
escadrile de vntori stelari9 %i ei ar +i trebuit s +ac +a unei trupe destul de mari, nct
s atace o ntrea! planet4
,arc ;el (blis i&ar +i citit !ndurile.
3 1vident, nu avem de !nd s ne an!am ntr&o lupt +rontal cu ei, continu el.
/e +apt, va trebui s +im +oarte ateni s nu ne nclcm atribuiile le!ale aici. 2sta&i tot
ce pot spune pn aun!em acolo %i evalum situaia. *olonele ,erris4
3 Toate navele, nscriei&v, comand ,erris. ,re!tii&v s +acei saltul la vite.a
luminic la semnalul meu.
3 *e vrea s spun cu atribuii le!ale4 ntreb Va!abond %ase n timp ce +lota
ncepea s se pre!teasc.
3 *red c oricine l&a sunat pe ;el (blis nu era cineva care ar +i putut cere o+icial
autorul )oii 7epublici, i e'plic Hed!e. Vreun mic birocrat, poate doar un controlor de
tra+ic spaial .pcit. /ac nu avem o cerere o+icial8
3 1scadril Va!abond, pleac, ordon ,erris.
3 7ecepionat, .ise Hed!e.
Trase de maneta de hiperpropulsie, %i mii ochii cnd liniile de stele sclipir, %i au
pornit.
1ra un .bor de douspre.ece minute pn la sistemul #i+6?ric. #in!ur n
pustietatea spaiului, %i petrecu aceste minute +cnd o veri+icare +inal a sistemelor E&
interceptorului %i a armamentului %i ntrebndu&se cum va re.olva le!endarul !eneral
@arm ;el (blis asta.
*ronometrul aunse la .ero. >inndu&se bine, Hed!e mpinse maneta la loc.
$iniile de stele sclipir iar8
*lipi. n numele spaiului, ce84
,e canalul privat al Va!abon.ilor, cineva pu+ni.
3 *red c e o !lum, spuse Va!abond /oi. 2sta e +lot de inva.ie4
Hed!e se uit la in+ormaiile tactice, cltinnd din cap ntr&o aprobare tcut.
/ou care de lupt Iru? vechi de patru.eci de ani, cinci +re!ate de clas $ancer, probabil
la umtate din acea vrst, %i cam trei.eci de nave de urmrire omper moderne ale
vmii.
3 *am asta e cu marea ameninare, coment Va!abond 0pt dispreuitor. ,robabil
c putem s le !onim de aici de unii sin!uri.
3 =tiu %i eu, .ise Va!abond :nspre.ece. *ineva pare +oarte n!riorat de ele.
:it&te la inelul planetar din deprtare cred c sunt dou.eci de car!oboturi care +u! s
se ascund.
3 =i nc o sut care nu o s reu%easc, art Va!abond %apte. 2colo, la babord
+lota +re.hli' le&a tiat calea.
3 M&am prins, spuse Va!abond )ou. *e nenorocii istei. Trebuie s +ie
transportul anual de plante pommwomm.
3 -ora de atac +rehli', v vorbe%te !eneralul ;el (blis, )oua 7epublic, anun
vocea lui ;el (blis. V ro! s v de.vluii inteniile.
3 1u sunt ,lar', replic o voce cu un accent puternic. Vorbesc n numele
poporului +re.hli'. (nteniile noastre nu privesc )oua 7epublic. 2ceasta este o problem
privat ntre noi %i si+6?rie&i.
3 M tem c nu pot accepta asta, rspunse ;el (blis. 0rice a!resiune mpotriva
unui membru al )oii 7epublici ne prive%te.
3 2ceasta nu este o a!resiune, !enerale ;el (blis, replic +re.hul. #untem o
dele!aie venit s discute votul si+6?rie n (niiativa /rashtine.
:rm o pau., +r ndoial ;el (blis punnd pe cineva s caute s vad ce era
e'act cu (niiativa /rashtine.
3 *orran, ce sunt plantele alea pommwomm de care .iceai4 ntreb Hed!e.
3 #unt un tip de tu+e de lume +ierbinte care cresc pe planeta central a sistemului,
spuse Va!abond )ou. ,oi s scoi din ele cam opt leacuri e'otice %i de dou ori pe att
mirodenii. ,roblema este c trebuie s +ie procesate n trei.eci de ore de la cules, alt+el
devin ne+olositoare.
3 /eci asta +ac +re.hli'ii, mri Va!abond %apte. )u trebuie s invade.e pe
nimeni sau s +orme.e un inel de blocad de lun! durat. Tot ce trebuie s +ac este s
in pe loc cteva ore car!oboturile alea, %i si+6?rie&ii o s rmn +r o !rmad de bani.
3 Ri cam dou.eci la sut din pro+itul anual brut, interveni Va!abond )ou. 2ici
e un r.boi economic serios. )u&i de mirare c erau att de speriai cnd ne&au chemat.
*analul principal pri %i prinse iar via.
3 7epre.entant ,lar', sunt !eneralul ;el (blis. 2m rev.ut (niiativa /rashtine %i
nu vd nici o usti+icare pentru acest +el de con+runtare.
3 2tunci nu ai rev.ut&o cu atenie, se rsti +re.hul. @uvernul si+6?rie a dat votul
decisiv care l&a mpiedicat pe senatorul nostru s se alture condamnrii crescnde a
!uvernului %i a poporului bothan.
3 Votul a +ost dat le!al8
3 Votul a +ost !re%itQ se rsti ,lar'. 2 le permite bothanilor s scape de pedeapsa
cuvenit nu va +ace dect s ncurae.e noi atrociti precum *aamas n viitor. @uvernul
si+6?rie trebuie s +ie averti.at de aceasta %i s i se o+ere posibilitatea de a&%i schimba
votul.
3 0 scu. destul de potrivit, mormi Va!abond /oi.
3 2re %i el dreptate, totu%i, spuse Va!abond *inci. 1 acoperit bine de politic
local %i de %anta, dar are %i el dreptate.
3 i nele! sentimentele n aceast problem, .ise ;el (blis. /ar n acela%i timp,
nu putem sta deoparte %i s v permitem s intervenii n acest +el n comerul interstelar.
3 )eadevrat, spuse +re.hul. V ncurae. s revedei re!lementrile )oii
7epublici privind ast+el de probleme, !enerale ;el (blis.
:rm o alt pau..
3 2re dreptate, .ise Va!abond /oispre.ece posomort. 2sta e o situaie intra&
sistem, nu interstelar. )u ne putem mi%ca pn cnd %i doar dac primim o invitaie
o+icial s o +acem.
3 *eea ce nseamn c acum e n terenul de %ocbal al !uvernului, mormi
Va!abond *inci. *e .ici *orran4 #e pot mi%ca destul de repede ca s salve.e plantele4
3 )u %tiu, rspunse Va!abond )ou. /ar a% +ace pariu c +re.hli'&ii au ales un
moment pentru %mecheria asta cnd vreun o+icial&cheie si+6?rie nu este pe planet sau nu
poate +i contactat.
#e au.i un clic pe canalul privat.
3 1scadril Va!abond, sunt !eneralul ;el (blis. *olonele "orn4
3 /a, domnule4 rspunse Va!abond )ou.
3 2m +ost lsat s nele! c ;ooster Terri? are ni%te interese n acest sector. 1ste
adevrat4
:rm o pau. +oarte scurt.
3 /a, domnule !eneral, a%a este.
3 2ceste interese ar putea include, oca.ional, %i transporturi le!ale4 # .icem,
cnd nevoia %i ta'ele sunt destul de mari, ca n timpul transportului anual de plante
pommwomm4
,au.a +u mai lun! de data aceasta.
3 *hiar nu %tiu, domnule, spuse Va!abond )ou, prnd .pcit.
3 *red c e lo!ic c s&ar putea s +ie a%a, continu ;el (blis. 2vnd n vedere
aceast presupunere, cre.i c unul dintre car!oboturile care sunt inute n loc i&ar putea
aparine4
=i brusc, Hed!e nelese. $e!endarul !eneral ;ell (blis avea s re.olve %i asta,
+oarte bine. ,oate.
3 2vem numele navelor, domnule !eneral4 ntreb el.
3 2cum trimit datele, rspunse ;el (blis. *olonele "orn, uit&te pe ele, te ro!.
3 2m neles, domnule, .ise Va!abond )ou, cu o voce care nu mai era .pcit.
/eci se prinsese %i el.
3 /a. *ar!obotul nscris ca Marinarul Turntor n partea cealalt a !rupului4
*red c ar putea +i ,o.na #altimbancului, una dintre navele lui ;ooster.
3 nele!, spuse ;el (blis, vocea lui devenind dintr&o dat plin de o ncrctur
o+icial. i recunosc le!turile +amiliale cu cpitanul Terri?, colonele, %i mi dau seama
c va +i dureros pentru tine. /ar e%ti o+ier al -lotei )oii 7epublici9 %i nu putem nclca, %i
nici nu vom schimba, pentru nimeni re!ulile mpotriva contrabandei.
3 nele!em, domnule, .ise Hed!e, ridicndu&%i tonul la acela%i nivel de
serio.itate. *er permisiunea de a veri+ica nava suspect.
3 ,ermisiune acceptat, escadril Va!abond, rspunse ;el (blis. 2vei !ri s nu
atacai din !re%eal +orele +re.hli'.
3 2m neles, domnule, .ise Hed!e. 1scadril Va!abond, n +ormaie n urul
meu.
2ccelernd, %i deprt E&interceptorul de ,ribea!.
3 #e pare c drumul cel mai drept ctre Marinarul Turntor este +i' prin milocul
+orelor de blocad +re.hli', coment Va!abond 0pt.
3 =i, +ire%te, nu vrem s le dm timp s arunce mr+urile de contraband ct i
ocolim, aprob Va!abond )ou.
3 *red c va trebui s trecem prin blocad, atunci, ncheie Va!abond /oi. -ii
doar ateni s nu atacai din !re%eal.
3 -oarte ateni, spuse Hed!e. "aide.
2u auns la umtatea drumului ctre +orele +re.hli', nainte ca acel colonel
e'traterestru s %i dea dintr&o dat seama ce se ntmpla.
3 @enerale ;el (blis, ce +ac vntorii ti stelari4 ntreb el. )u avei nici o
usti+icare le!al s mi atacai navele.
3 )avele tale nu sunt atacate, repre.entant ,lar', l asi!ur ;el (blis. 2m
identi+icat unul dintre car!oboturile care a%teapt n spatele tu ca +iind un contrabandist
care .boar sub un nume +als. n virtutea le!ii )oii 7epublici, avem dreptul %i datoria s
abordm orice ast+el de nav %i, s i con+iscm transportul.
/up aceea, rmase totdeauna neclar pentru Hed!e ce cre.use colonelul +re.hli'
c avea s urme.e. /ac se !ndise c ;el (blis plnuia s trans+ere n ,ribea! mr+urile
perisabile din toate cele aproape o sut de car!oboturi sau doar s declare toate
car!oboturile ca +iind suspecte %i s insiste s +ie escortate pe planet. /ar oricare
variant ar +i +ost, trsese conclu.ia !re%it %i momeala cu ambele mini.
3 )uQ stri! ,lar'. )u au voie s se apropie. 2u.i4 )u se vor apropia.
3 )u ne poi opri, interveni Hed!e. /&te din drum9 venim.
3 )ul stri! +re.hul. :rm o bolboroseal de %uierturi %i limba !utural, apoi
comunicatorul se nchise brusc. Hed!e inspir pro+und, pre!tindu&se8
=i dintr&o dat, carele de lupt +re.hli' deschiser +ocul.
3 1schivQ .ise repede Hed!e, aplecndu&%i E&interceptorul mult la tribord n
timp ce ra.ele laser treceau pe ln! el, una dintre ele aproape distru!ndu&i motoarele
superioare de la babord. #e au.i o alt mritur de %uierturi %i sunete !uturale, %i alt
salv de laser trecu pe ln! ei.
3 Va!abon.i, re!ruparea, anun el. )e ntoarcem la +lot.
ntorcndu&%i botul, +erindu&se de un ultim +oc inamic, se ndrept ctre ,ribea!.
/ar cuirasatul nu mai era acolo. 1l %i restul +lotei )oii 7epublici, re!rupndu&se
n +ormaia de lupt +avorit a !eneralului, naintau cu hotrre ctre +ora de blocad
+re.hli'.
*eva care suna ca un crit %uiertor se au.i din comunicator.
3 -or a )oii 7epubliciQ se rsti colonelul +re.hli'. *e +acei4 )u avei dreptul
s m atacai.
3 /impotriv, repre.entant ,lar', spuse ;el (blis, cu o voce dintr&o dat tioas.
2m toate drepturile. Tocmai ai deschis +ocul asupra navelor )oii 7epublici. ,red&te
imediat sau pre!te%te&te s +ii distrus.
3 ,roteste.Q !+i ,lar'. )avele voastre ne&au provocat s ne aprm.
3 :ltima %ans, repre.entant, .ise ;el (blis. ,redai&v sau suportai consecinele.
#e au.i un mrit de sunete !uturale9 %i n timp ce Va!abon.ii aun!eau la ,ribea! %i l
ocoleau iar pentru a&%i ocupa po.iiile n +ormaia de lupt, Hed!e v.u c navele
+re.hli' %i abandonaser blocada %i %i ntorceau tunurile pentru a respin!e +orele )oii
7epublici care se apropiau. Trector, Hed!e se ntreb dac ;el (blis va +i destul de
ele!ant pentru a se limita doar la a&%i menine po.iia %i a se apra acum, c sprsese
blocada sau dac va insista s i +ac pe +re.hli' s plteasc pentru a!resiunea lor.
,lar' lu el deci.ia. ntr&o e'plo.ie impresionant de ra.e de laser, cele dou care
de lupt Iru? deschiser +ocul, iar navele de urmrire omper srir nainte pentru a se
ntlni cu E&interceptoarele care se apropiau.
3 -ore ale )oii 7epublici, spuse ;el (blis cu rceal. 2tacai de voie.
3 @uvernul +re.hli' mi&a trimis un protest tios +a de aciunile tale din urm cu
cteva ore, se au.i vocea aspr a amiralului 2c?bar din di+u.orul comunicatorului
,ribea!ului. #usin c ai lansat un atac neprovocat asupra unei dele!aii pa%nice.
#tnd n picioare la o distan politicoas de scaunul !eneralului, Hed!e i atrase
atenia lui *orran %i %i ddu ochii peste cap ntr&un !est tcut de de.!ust. *ellalt l
aprob printr&o !rimas.
3 /in contr, i spuse ;el (blis lui 2c?bar. 1rau implicai ntr&o nclcare
evident a dreptului de liber mi%care economic. n plus, ei au atacat primii.
3 -re.hli'ii .ic altceva, mormi 2c?bar. *ic ai dep%it autoritatea )oii
7epublici.
3 #unt si!ur c a%a .ic, spuse ;el (blis. /orii s m supun unei anchete4
3 )u +i absurd, !enerale, rspunse 2c?bar9 %i pentru prima dat de cnd ncepuse
conversaia, i se pru lui Hed!e c vocea mon calamarului se rela'ase puin.
3 2vem nevoie de toi comandanii buni pe care i !sim. =i nu m ndoiesc c
+re.hli'ii au meritat ce le&ai +cut. Rici c era o nav de contrabandi%ti printre celelalte
car!oboturi4
;el (blis i arunc o privire lui *orran, care ddu din cap.
3 /a, domnule, +r t!ad, con+irm !eneralul. :na dintre cele ale lui ;ooster
Terri?. 2utoritile si+6?rie au reinut nava %i caut mr+urile de contraband.
3 mi nchipui discuia care va avea loc la bordul ntreprinderii 7tcitoare n
viitorul apropiat, .ise 2c?bar cu o voce cam ciudat. Mon calamarii aveau o ur veche
pentru contraband %i contrabandi%ti %i, +r ndoial, amiralul !sea ceva amu.ant %i
poetic n ceea ce se ntmplase.
3 /e%i usti+icarea aciunii tale va +i anulat dac la bord nu erau mr+uri de
contraband.
3 7e!ulamentele sunt la +el indi+erent de re.ultatele cutrii, i aminti ;el (blis.
#au su!erai c pre%edintele @avrisom s&ar putea s nu vad problema la +el4
3 ,re%edintele este le!at de anumite necesiti politice %i diplomatice, .ise
2c?bar. Totu%i, sunt si!ur c i va citi raportul despre acest incident nainte de a emite
vreo udecat. *u toate acestea, i su!ere. s i ntrerupi patrularea %i s te ntorci8
;rusc semnalul iui %i se ntrerupse.
3 *onsola de comunicaii, ce se ntmpl4 ntreb ;el (blis.
3 ,roblema nu e de la noi, domnule !eneral, raport o voce nou. #e pare c
semnalul de "olo)et a +ost ntrerupt.
;el (blis le arunc o privire lui Hed!e %i lui *orran.
3 ,robleme pe *oruscant4 l ntreb el pe o+ierul de comunicaii.
3 )u %tiu domnule, veri+ic %i celelalte relee8 nu, domnule, nu e de la *oruscant.
#e pare c releul de la Men!ini a c.ut.
3 /omnule, primim o alert !eneral pe reeaua secundar, interveni o alt voce.
7eleul de la Men!ini se pare c a +ost atacat de un mic !rup de, cite., Belemente
disidenteC, am ncheiat citatul.
3 7ecepionat, .ise ;el (blis. )avi!aia, stabile%te un curs rapid ctre Men!ini.
*omunicaiile, transmitei alerta tuturor +orelor %i ba.elor )oii 7epublici din .on.
#punei&le c ne ducem acolo %i c cerem ntriri.
,rimi con+irmrile %i se ntoarse iar ctre Hed!e %i *orran.
3 #e pare c rapoartele voastre vor trebui s mai a%tepte, .ise el. napoi la
escadrila voastr %i pre!tii&v de .bor.
3 )u&i a bun, su+l *orran n timp ce el %i Hed!e +u!eau pe coridorul in+erior al
,ribea!ului, ctre calele de andocare. *nd se apuc s se ia de comunicaiile pe distane
mari, %tii c devine serios.
3 )u avem nici o dovad c e !rupul la, 7.bunare, art Hed!e evitnd un
dresselian aplecat peste un panou de acces deschis.
3 ,oate c nu, replic cellalt. /ar eu nu am .is nimic de 7.bunare. Te&ai
!ndit sin!ur la ei.
Hed!e se strmb.
3 2%a am +cut, nu4
3 /a, chiar a%a, spuse *orran. =i te mai !nde%ti %i c lund n calcul revoltele
uci!a%e, atacurile interplanetare sub acoperire %i, acum, distru!erea comunicaiilor la
mare distan, chestia asta nu mai nseamn demult doar civa +anatici care protestea.
mpotriva implicrii bothane pe *aamas.
3 /a, aprob Hed!e serios. /e abia a%tept s vd ce mai urmea..
3 :it&te %i pln!i, spuse $ando, punnd crile de sabacc pe mas. /ou.eci %i
trei o +ormaie de sabacc pur.
3 (nteresant, murmur senatorul Miatamia, cu +aa lui tbcit de diamal
mpietrit, n timp ce %i studia crile din mn.
3 ,resupun c re+erina la plns nu este o parte literal a ocului a%a cum l ucai
voi. 0 +ormaie de sabacc pur, .ici4
3 /a, con+irm $ando avnd o sen.aie neplcut +urnicndu&l la cea+.
#enatorul +cuse aceea%i pau. dramatic n timpul minii de pot de la sabacc n e'act
cinci ocuri complete din opt, ct ucaser de cnd /oamna )orocoas plecase iute de pe
*ilpar. *inci ocuri pe care ntmplarea +cuse s le c%ti!e senatorul.
3 /in pcate, spuse Miatamia a%e.ndu&%i crile aproape cu delicatee pe mas.
1u am o matrice a idiotului. *red c asta c%ti!4
3 /a, c%ti!, rspunse $ando cltinnd din cap de.!ustat. 2cum erau %ase din
nou. )u pot s cred c nu ai ucat ocul sta la pro+esioni%ti, mormi el, ncepnd s
adune crile.
/iamalul pocni din de!ete n aer.
3 /oar nu cre.i c diamalii %i&au creat uria%ul imperiu +inanciar %i de a+aceri doar
din bun&sim %i munc !rea, nu4
$ando se opri, cu umtate din cri nc pe mas, privindu&l suspicios pe senator.
*hiar voia s spun c8
)u, +ire%te c nu. 7idicol.
3 2 +ost o !lum. *orect4
3 /esi!ur, .ise Miatamia pocnind iar din de!ete. ;unul&sim %i munca !rea sunt
tot ce are nevoie orice +iin sau specie pentru a avea succes. )orocul este doar o ilu.ie,
pe care i!noranii o cred, iar pro%tii o urmresc.
*u un e+ort, $ando %i stpni o tresrire de iritare. Rilele lui de uctor
pro+esionist erau de mult apuse, dar dispreul evident al diamalului tot l supra niel.
3 /eci, n alte cuvinte, dac e%ti destul de iste, nu se poate ntmpla nimic ce nu
poi anticipa4
3 -ire%te c neprev.utul poate avea loc, spuse Miatamia. /ar cei care sunt
pre!tii %i pot !si ntotdeauna drumul.
3 /e unii sin!uri4 insist $ando. )&au niciodat nevoie de autor4
3 #&ar putea, rspunse diamalul imperturbabil. /ar a anticipa nevoia de autor nu
este dect nc o parte a bunului&sim.
3 2h, .ise $ando dnd din cap. /eci, cu alte cuvinte, +aptul c mi recunosc
nevoia de si!uran n plus pentru transporturile mele de minereu nseamn c am mult
bun&sim.
3 #&ar putea, aprob Miatamia. 2r putea nsemna %i c8
=i brusc, cu un prit puternic de ener!ie eliberat venind din direcia motorului
de hiperpropulsie al /oamnei )orocoase, cerul ptat de deasupra lor se trans+orm n linii
de stele.
$ando era dea n vr+ul scrii circulare cnd liniile de stele se mprir n a%tri.
3 *e&i asta4 ntreb Miatamia din spatele lui.
3 2varie de hiperpropulsie, stri! $ando peste umr, n timp ce aproape c era
aruncat de pe scar. /ac unul dintre cuplae cedase, trebuia s redirecione.e ener!ia
nainte s intre n suprasarcin de instabilitate %i s strice totul de pe circuit. @ndindu&se
la o reparaie maor n milocul pustietii care se pro+ila n spatele lui o reparaie care
nu l&ar +i +cut mai dra! oaspetelui diamal travers n +u! .ona de mas, sprint pe
ln! cabine %i se opri cu o alunecare n +aa panoului de control al motoarelor.
=i se ncrunt. )u e'ista niciuna dintre luminile ro%ii care ar +i indicat avarii ale
sistemelor principale %i nici mcar nu clipeau liniile ro%ii de stare care ar +i artat
de+eciunea sistemelor secundare. /e +apt, con+orm ecranelor, cderea de hiperpropulsie
era doar rspunsul automat normal la apropierea de o planet. 1'ista o not nre!istrat la
timp care spunea c din compararea cursului cu calculatorul de navi!aie reie%ea c
deocamdat nu ar +i trebuit s e'iste planete n .on8
3 0h, nu, o+t $ando, srind pe scara mic %i lovind butonul u%ii de la punte. :%a
se deschise %i el intr.
=i iat&o, plutind tcut n be.n direct n +aa lui< +orma mult prea +amiliar a unui
distru!tor spaial imperial.
n!hiindu&%i un blestem, sri la casc, pornind cu o lovitur %irul de comutatoare
pentru mrirea ener!etic de ur!en. #e ls s cad n scaun, acceler la ma'imum %i
ntoarse din scurt botul Aahtului ctre tribord.
#au, mai bine .is, ncerc. *hiar %i cu toat puterea de ur!en, /oamna
)orocoas nu se mi%ca.
#au, mai de!rab, nu se mi%ca unde ar +i vrut $ando s mear!.
3 #untem ntr&o ra. tractoare, spuse vocea rece a senatorului din spatele lui.
3 2m observat, rspunse $ando scurt, trecnd la o mi%care de sus n os. /ac
operatorul ra.ei tractoare credea c inta lui ncerca s mear! pe vertical, se putea s
corecte.e prea mult %i s lase Aahtul s scape din strnsoare.
/ar nu avea a%a noroc.
3 ,une&i centura, i ordon el lui Miatamia, lsnd unda tractoare s preia ce mai
rmsese din mi%carea Aahtului %i se uit repede n ur. Trebuie c imperialii aveau un
cruci%tor interdictiv pe undeva8 da, iat&l, n deprtare la babord, cu botul ndreptat
nspre /oamna )orocoas.
/ar nu att de precis. /e +apt, proiecia conului de unde !ravitaionale de bruia a
hiperpropulsiei nu era nici pe departe centrat pe concursul de supremaie care se
des+%ura acolo. /ac $ando se putea elibera din ra.a tractoare, avea o %ans destul de
mare s aun! la mar!inea conului %i s scape nainte ca distru!torul spaial s l prind
iar.
/ac.
3 #un&i ordonana prin inter+on %i spune&i s %i pun centura, i .ise el
senatorului. /oamna )orocoas mai avea o ultim carte n mnec, ceva ce una dintre
isprvile lui $u?e din urm cu civa ani l inspirase pe $ando s instale.e. ,ornind
lansatorul de torpile protonice de re.erv, tast pentru o torpil de )ivel Trei %i trase.
Torpila %ni de sub prora Aahtului, accelernd brusc atunci cnd ra.a tractoare o
prinse. :rm o plpire pe panoul lui $ando cnd una dintre bateriile de turbo&lasere a
distru!torului spaial ncepu, s o urmreasc8
=i apoi, la nu mai mult de dou.eci de metri n +aa /oamnei )orocoase, torpila
e'plod.
)u devastator, ci ntr&un nor strlucitor de particule re+lectoare de ra.e de tractare.
2cestea ar +i trebuit, teoretic, s .pceasc ra.a, s o ncurce, %i s i lase s scape.
=i +unciona. Gahtul tremur o clip, apoi .vcni puternic atunci cnd strnsoarea
invi.ibil se des+cu dintr&o dat.
3 >ine&te bineQ stri! $ando ntorcnd din scurt botul navei. /ac e'periena lui
$u?e n !ambitul nvluire&pe&ascuns conta, ar +i avut doar cteva secunde s aun! la
mar!inea conului de umbr de mas al cruci%torului interdictor nainte ca imperialii s
se tre.easc %i s nceap s tra!.
/ar chiar cnd /oamna )orocoas ncepea s se ntoarc, avu loc o e'plo.ie de
lumin n spatele norului de particule dintre ei %i distru!torul spaial. )u avu timp dect
s vad cum particulele strlucitoare re+lectoare de ra.e de tractare deveneau de un ne!ru
nere+lectori.ant, tern8
=i cu o alt .!litur, Aahtul a +ost iar prins n ra.a tractoare.
3 =i acum4 ntreb Miatamia.
3 Mai putem +ace un sin!ur lucru, i spuse $ando simind cum i se strn!ea
stomacul n timp ce nchidea motoarele subluminice ale /oamnei )orocoase. )e predm.
=ase soldai din trupele de %oc i conduceau, tropind la unison n trei %iruri de
cte doi. n spatele lor, mer!nd cu pa%i mai u%ori care nici mcar nu ncercau s pstre.e
ritmul, erau Miatamia %i ordonana lui. $ando mer!ea n spatele celor doi diamal&i,
bucurndu&se n secret c se a+la n cea mai puin vi.ibil po.iie.
)u c acel loc i&ar +i adus vreun c%ti!. n spatele lui mai erau %ase soldai, care
asi!urau arier!arda.
n a+ar de scurtul Bvenii cu noiC rostit de comandantul trupei de %oc, nu e'istase
nici un +el de comunicare ntre pri.onieri %i cei care i luaser captivi. /ar $ando +usese
la bordul mai multor distru!toare spaiale pe vremea lui %i nu avea nevoie nici de
invitaie, nici de hart ca s %tie c erau du%i la un o+ier superior. ,oate la centrul nervos
al celui de contrain+ormaii, poate chiar n comple'ul de birouri al cpitanului.
)u reu%ise s citeasc identi+icarea navei nainte ca /oamna )orocoas s +ie
tras n cala de andocare cscat %i nc nu&%i pierduse sperana c aceasta era o +ars
!roa.nic pe care cineva i&o uca +olosind unul dintre distru!toarele spaiale capturate de
)oua 7epublic. *u +iecare pas, cu +iecare o+ier imperial sau membru al echipaului care
se ddea respectuos n lturi pentru a +ace loc trupei de %oc, sperana mai slbea puin.
,ru s dure.e o ve%nicie, dar n cele din urm se oprir la o u% pe care scria
simplu *2M172 /1 *0M2)/D #1*:)/27D.
3 #untei a%teptai, spuse comandantul din spatele lui $ando n timp ce soldaii
+ceau un semicerc de pa. n urul u%ii.
3 (ntrai.
3 Mulumesc, rspunse Miatamia, cu o voce de un calm imposibil. :%a se
deschise %i, +r e.itare, cei doi diamali ptrunser nuntru. -r tra!ere de inim, $ando
i urm8
=i aproape c se lovi de spatele lui Miatamia cnd cei doi e'tratere%tri se oprir
brusc, tresrind. $ando %i recpt echilibrul, uitndu&se printre cei doi pentru a vedea ce
i surprinsese att de mult.
*amera era decorat sumar, cu doar puin mai mult dect cele cteva monitoare
tactice %i un cerc dublu de ecrane repetoare care nconurau scaunul de comand din
milocul ncperii. #tnd n picioare ln! scaun, era un brbat cu +a dur, purtnd
nsemne de maior.
=i ridicndu&se calm din scaun8
$ando simi cum i sttu inima n loc. )u. )u, nu se putea.
;a da.
3 ;un .iua, domnilor, spuse Marele 2miral Thrawn, +cndu&le un semn. mi
cer iertare pentru aceast metod cam neo+icial de a v aduce aici. V ro!, po+tii
nuntru.
Momentul oribil prea s se prelun!easc spre eternitate, n timp ce $ando se
holba cu o !roa. uimit la acea +a. )u se putea. Marele 2miral Thrawn era mort. 1ra
mort. Trebuia s +ie.
=i totu%i, iat&l aici. ,lin de via.
)imeni nu se mi%case nc.
3 V ro!, intrai, repet Marele 2miral, de data aceasta cu o urm de comand n
voce.
Miatamia se n+ior %i nainta, mi%carea lui prnd s ntrerup nmrmurirea
ordonanei sale. 2morit, $ando i urm, simind cum soldaii din trupele de %oc din
spatele lui intrau %i ei.
3 1 destul de aproape, spuse maiorul cu asprime cnd Miatamia aunse la trei
metri de inelul e'terior de ecrane. 2u +ost de.armai4
3 )iciunul nu avea arme, raport comandantul trupei de %oc. Trei dintre soldai,
observ $ando, se mutaser pentru a alctui o coloan pe +lancul lor drept9 o privire
scurt peste umr i con+irm c ceilali doi %i comandantul lor se des+%uraser n lun!ul
peretelui din spatele lor. 0 +ormaie simpl, dar e+icient, care le o+erea o suprave!here
de aproape, n acela%i timp evitnd ca soldaii s tra! unul n altul.
3 /a, chiar sunt cu ochii pe tine, cpitane *alrissian, con+irm Thrawn. /up
acea neplcere de pe ;ilbrin!i, am acceptat ceva precauii n plus. )u c m&a% a%tepta ca
vreunul dintre voi s +ac probleme, +ire%te.
3 /esi!ur, .ise $ando, ntorcndu&se pentru a&l privi din nou. 1ra un truc,
bineneles. Trebuia s +ie. Thrawn era mort. *omandamentul (mperial nsu%i o spusese.
=i totu%i8
3 2rtai remarcabil de bine, domnule amiral, .ise Miatamia. Trebuie s mi
mrturisesc surpri.a de a v vedea aici.
Thrawn .mbi u%or.
3 7eapariia mea a surprins pe muli, domnule senator Miatamia. =i i va
surprinde pe %i mai muli n .ilele urmtoare. Totu%i, nu v&am invitat la bord doar pentru a
nchina n cinstea sntii mele. Motivul adevrat8
3 *um ai supravieuit pe %antierele navale de la ;ilbrin!i4 i.bucni $ando.
7apoartele imperiale spuneau c suntei mort.
3 )u l ntrerupi pe Marele 2miral, se rsti maiorul +cnd un pas spre el.
3 *alm, domnule maior, .ise Thrawn ncet, oprind naintarea celuilalt cu un !est
aproape apatic. n aceste condiii un anumit !rad de uimire este n ntre!ime de neles.
3 /ar nici nu&i rspundei la ntrebare, spuse Miatamia.
$ui $ando i se pru c un +ior slab de durere ndeprtat trecu pe +aa Marelui
2miral pentru o clip.
3 #upravieuirea mea se datorea. unei combinaii unice de mai muli +actori,
rspunse el. M vei ierta dac doresc s nu de.vlui detaliile.
3 /ar propriile rapoarte imperiale4 repet $ando.
3 7apoartele imperiale au spus ce le&am permis eu s spun, .ise Thrawn, cu
ochii ncepndu&i s scapere de suprare. 2 +ost necesar ca n vreme ce mi&am revenit
s8
#e ntrerupse.
3 ,oate c v&am udecat !re%it, cpitane, spuse el cu o voce calm din nou. =i pe
dumneavoastr, domnule senator. 2m presupus c atunci cnd v vei ntlni cu o +iin
rentoars dintre mori vei +i mai interesai de ce are de .is, nu de detaliile cltoriei sale.
@re%eala mea. ,rivi peste umrul lui $ando. *omandante, i poi nsoi napoi la nava lor.
/omnule maior, cere celor de la *ontrain+ormaii s con+irme po.iia curent a domnului
senator ishori, /'6ono.
3 )e cerem iertare, domnule amiral, .ise repede Miatamia n timp ce soldaii
ncepeau s nainte.e. /up cum ai spus, momentan am +ost uimii. /ar acum ascultm.
Thrawn ridic o mn, iar soldaii se oprir.
3 -oarte bine, rosti el. Mesaul meu este destul de simplu, domnule senator. 2i
a+lat de curnd c un !rup de bothani a +ost implicat n !enocidul n+ptuit asupra
*aamasului. 2m venit s v o+er autorul n aducerea n +aa ustiiei a celor vinovai.
Miatamia %i nclin capul ntr&o parte, ca %i cum ar +i ascultat un sunet slab %i de
departe.
3 ,ardon4
3 )u, m&ai au.it +oarte bine, l asi!ur Thrawn, .mbind nc o dat slab. Vreau
s aut.
Miatamia %i roti capul pentru a&i arunca o privire lui $ando, apoi se ntoarse iar.
3 *um4
3 (denti+icnd !rupurile vinovate, +ire%te, .ise Marele 2miral. /ac pre%edintele
@avrisom dore%te cu adevrat s re.olve aceast cri., nu trebuie dect s mi cear
spriinul. 0 vi.it pe ;othawui, o conversaie de cteva minute cu +iecare %e+ de clan
bothan %i voi %ti adevrul.
Miatamia %i aplec iar%i capul ntr&o parte.
3 *onductorii bothani susin c nu %tiu cine au +ost cei implicai n crim.
3 0h, haide, domnule senator, spuse Thrawn, pe un ton ntunecat %i rece. *hiar
v a%teptai s .ic altceva4
Miatamia pru s cu!ete la asta.
3 =i dumneavoastr credei c ai putea a+la adevrul doar vorbind cu ei4
0chii ro%ii lumino%i sclipir.
3 /a.
:rm o tcere scurt.
3 )u ar +i mai simplu s !sii dosarele imperiale potrivite %i s ni le dai4
3 -ire%te c da, rspunse Thrawn. =i o ast+el de cutare dea se des+%oar. /ar
biblioteca dosarelor imperiale de pe ;astion este destul de mare, iar procesul ar putea
dura sptmni, poate chiar luni, pn cnd s&ar ncheia. %i arcui o sprncean nea!r cu
re+le'e albstrii. )u cred c avei att de mult timp de pierdut.
3 ,rei convins c )oua 7epublic se con+runt cu o cri. serioas, spuse
Miatamia. 2m +cut +a %i altor cri.e n trecut.
3 ncrederea dumneavoastr este admirabil, .ise Thrawn, lsndu&se u%or pe
spate n scaun. /ar v&a% s+tui s transmitei o+erta mea conducerii 7ebeliunii nainte de a
o respin!e unilateral %i n !rab.
3 )u am a+irmat c v respin! o+erta, domnule amiral, rspunse Miatamia.
Thrawn .mbi.
3 )u, +ire%te c nu, spuse el pe un ton mult mai viclean dect considera $ando
con+ortabil. )u a% dori nimic mai mult dect s continum aceast discuie, domnule
senator a trecut ceva vreme de cnd am avut plcerea de a de.bate cu o minte diamala
antrenat. /ar am alte probleme de care trebuie s m ocup, iar dumneavoastr avei un
mesa de transmis. *omandante, nsoe%te&i napoi la nav. $a revedere, domnule senator,
domnule cpitan.
3 0 ntrebare, domnule amiral, dac mi permitei, .ise $ando iute n timp ce
soldaii veneau n spatele lui. Mintea ncepea n cele din urm s i se mi%te9 %i dac era un
truc, aceasta ar +i +ost sin!ura %ans de a&l scoate la iveal.
3 V&am v.ut o dat, de la distan, n timp ce v a+lai n compania
contrabandistului Talon Iarrde. mi putei spune unde s&a ntmplat %i de ce v a+lai
acolo4
-aa lui Thrawn deveni dur.
3 /ac acesta este un test, cpitane, v&ai ales nesbuit subiectul. 2m petrecut
mult timp n perioada de recuperare !ndindu&m la plata cuvenit care trebuie obinut
de la Talon Iarrde pentru multele lui trdri. )u mi place s mi se aduc aminte de el,
dect pentru a socoti ct de scurt i va +i viaa care i&a mai rmas. ,utei transmite
dumneavoastr acest mesa.
3 nele!, murmur $ando, nchi.ndu&%i !ura cu hotrre. Tinereea lui a!itat
%i riscant trecuse de mult, iar e'presia de pe +aa lui Thrawn era n mod clar una care
descuraa orice alte ntrebri.
nc o dat, ns, Miatamia nu se ddu btut a%a de u%or.
3 /ar nu rspundei acestei ntrebri, art el.
0chii ro%ii strlucitori se mutar asupra diamal&ului %i, pentru o sin!ur clip
nspimnttoare, $ando cre.u c amiralul avea s cear s +ie mpu%cai chiar atunci %i
acolo. /ar, spre u%urarea sa, Thrawn nu +cu dect s .mbeasc.
3 Mintea diamala, spuse el, cu vocea complet calm din nou. mi cer iertare,
domnule senator.
#e uit iar ctre $ando.
3 V re+erii la ntlnirea mea cu Iarrde la ba.a lui de pe planeta MAr?r, cnd l
cutam pe $u?e #?Awal?er. /umneavoastr %i nc cineva !eneralul #olo, presupun
ai urmrit ateri.area noastr din pdure.
$ando simi un +ior rece pe %ira spinrii.
3 =tiai c eram acolo4
3 =tiam c cineva era acolo, spuse Thrawn. /up cum sunt si!ur c %tii, soldaii
de elit din trupele de %oc au sen.ori n plus n c%ti. :nul dintre ei a prins o re+le'ie de la
macro&binoclul pe care l +oloseai.
3 =i nu ai +cut nimic4 ntreb Miatamia.
Thrawn ddu u%or din umeri.
3 2tunci am presupus c erau doar civa dintre oamenii lui Iarrde, pu%i acolo
pentru a se asi!ura c soldaii mei nu vor deveni, s .icem, prea .elo%i. 2vnd n vedere
densitatea +run.i%ului, chiar %i o mitralier cu laser ar +i +ost inutil mpotriva noastr din
acea po.iie, a%a c am ordonat ca observatorii s +ie lsai n pace.
@ura i se ncord, doar un pic.
3 1venimentele care au urmat, +ire%te, au artat c situaia sttea alt+el. V&a +ost
satis+cut curio.itatea, domnule cpitan4
$ando reu%ii s dea din cap.
3 /a, domnule amiral. Mi&a +ost satis+cut.
3 ;ine, spuse Thrawn cu rceal. V mulumesc pentru timpul acordat,
domnilor, %i nc o dat mi cer iertare pentru oprirea neprev.ut. *omandante, condu&i
la nav.
Trei.eci de minute mai tr.iu, a%e.at n scaunul de navi!aie al /oamnei
)orocoase, $ando urmrea cum distru!torul spaial %i cruci%torul interdictor %i +ceau
saltul sincroni.at ctre vite.a luminic.
3 /up cum spuneai, domnule senator, murmur el. :neori neprev.utul se
ntmpl. M bucur c cei care sunt pre!tii %i vor !si ntotdeauna drumul.
Miatamia nu .ise nimic. ,oate c, o dat, nu avea nimic de spus.
#trmbndu&se, $ando tast la panou %i roti botul /oamnei )orocoase napoi pe
cursul ctre *oruscant. ,re%edintelui @avrisom nu avea s&i plac asta. )ici un pic.
=i nici celorlali.
)u +useser pro!ramate comunicaii pentru aceast parte a planului. =i totu%i, iat
ima!inea holo!ra+ic mare ct un bnu a maiorului Tierce plpind u%or deasupra
plat+ormei holo!ra+ice personale a lui Mo++ /isra.
3 Transmisiunea este securi.at, spuse /isra simind cum lama rece a !roa.ei i
spa n stomac n timp ce privea ecranul de criptare. /ac ceva mersese prost8 *e e4
3 )ici o problem, dac asta te +rmnt, rspunse Tierce. ntrea!a operaiune a
mers ca la carte.
3 #unt ncntat sa aud asta, mri /isra. 2tunci de ce ri%ti o comunicare
deschis4
3 =tiam c vei +i n!riorat, spuse Tierce cu blndee. 2m vrut s te aut s te
lini%te%ti.
/isra .mbi sardonic, %tiind c e'presia era probabil irosit cu o holo!ram de
aceste dimensiuni.
3 i mulumesc +oarte mult, domnule maior i sunt att de recunosctor pentru
!ria ta. /eci marioneta noastr a ucat bine4
3 2% mer!e chiar mai departe %i a% spune c a ucat superb, .ise Tierce. (&a avut
la de!etul mic de cnd au intrat %i pn au plecat.
3 )ici o surpri., deci4
3 )u chiar. *alrissian a ncercat s l prind cu o ntrebare despre cnd Thrawn l&
a vi.itat pe Talon Iarrde pe MAr?r. /in +ericire pentru noi, citise raportul detaliat pe care
l&am scris cnd lucram pentru Thrawn %i a %tiut rspunsul.
3 /in +ericire pentru el, adic, .ise /isra punnd o urm de ameninare n voce.
*t de repede te ntorci4
3 Dsta este alt motiv pentru care am sunat, rspunse Tierce. 2cum, c suntem
aici, m !ndesc s mai rmnem o vreme n spaiul ocupat de 7ebeliune.
/isra se ncrunt, lama rece ncepnd iar s sape.
3 /e ce4
3 2% vrea s mi mai ba! nasul niel, spuse cellalt cu o mi%care nepstoare din
mn. # trimit semnale de activare pentru unele dintre !rupurile n adormire pe care nu
le&am contactat nc tot mai sunt cteva crora nu le&am putut trimite transmisiuni din
cau.a distanei sau a po.iiei. *el mai mult, vreau s vd care va +i reacia *oruscantului
la reapariia lui Thrawn.
3 ,robabil c o s trimit cinci.eci de cruci%toare stelare s te atace, se rsti
/isra. 2sta e o nebunie, Tierce. =i nici nu +ace parte din plan.
3 ,lanurile militare su+er ntotdeauna schimbri, e'celen, rspunse Tierce
calm.
3 )u la asta m !ndeam pentru -lim, mri /isra. =tii asta.
3 (ar tu %tii c atunci cnd m&am alturat am .is c am putea +ace mai bine dect
ce te !ndeai, replic Tierce.
/isra scr%ni slbatic din dini.
3 0 s strici totul. =i voi o s murii pe parcurs.
3 /in contr, .ise Tierce %i, chiar %i n ima!inea ct un bnu, /isra i putu vedea
.mbetul de su+icien. 0 s aduc iar (mperiul pe drumul lui spre !lorie8
3 Tierce8
3 Trebuie s plec, e'celen, .ise Tierce. )u ar trebui s meninem transmisiunea
prea mult, chiar %i cu o criptare bun. )u&i +ace !rii, nu am de !nd s duc
)endurtorul pe *oruscant sau altceva la +el de prostesc. Vreau doar s mai stau un pic
aici. ,oi spune c am o bnuial.
3 /in e'periena mea, a te ba.a pe bnuieli este un mod si!ur de a&i pune la
ncercare norocul, mri /isra. /ar Tierce l nvinsese, o %tiau amndoi. n a+ar de a
trimite dup el ce mai rmsese din -lota #ectorului ;ra'ant, n acest moment /isra nu
prea avea ce +ace pentru a&l mpiedica.
3 *t ai de !nd s rmi4
Tierce ddu din umeri.
3 *teva sptmni. ,oate mai mult. /epinde.
3 /e ce4
3 /e a primi sau nu reacia pe care o a%tept. -ii si!ur c o s te anun cnd %i
dac se ntmpl.
3 ;ine, .ise /isra amar. *nd %i dac -lota )oii 7epublici apare la ;astion, +ii
si!ur c o s te anun %i eu pe tine.
Tierce .mbi.
3 Mulumesc, e'celen. =tiam c vei nele!e. $a revedere.
(ma!inea plpi %i dispru. /isra se ls pe spate n scaun, uitndu&se la plat+orma
pentru holo!ram. $ucrurile i scpau din mn. i scpau ru din mn. /estul l lsase
liber pe Tierce9 era timpul s l mai struneasc pe @ardian.
=i s i aduc aminte cine era stpnul %i cine era servitorul.
/eocamdat, /isra nu %tia prea bine cum s o +ac. /ar se va !ndi la ceva.
#enatorul diamal %i termin pre.entarea %i se a%e. iar pe banca martorilor ln!
$ando8 =i, pentru $eia, Marea #al de *on!res deveni dintr&o dat +oarte rece.
(mposibilul se ntmplase. Marele 2miral Thrawn se ntorsese.
3 1u nu vd unde este problema, stri! senatoarea li?ashan, tonul nalt al vocii
ei +cnd sistemul de sunet al ncperii s ipe. #untem muli9 cei din (mperiu sunt puini.
# ne adunm %i s ne mi%cm mpotriva lui. =i de aceast dat, s nu ne oprim pn cnd
nu i distru!em complet.
3 /ac tu cre.i c asta mai este o variant, e%ti nebun, replic senatorul sron?.
2m v.ut neputincio%i ce a +cut acest Mare 2miral Thrawn aprrii lumii mele cu .ece
cicluri standard n urm, total pe nea%teptate, %i asta doar cu %apte cuirasate din +lota
Iatana. )u %i&ar +i anunat ntoarcerea dac nu ar +i +ost dea pre!tit s primeasc
lovitura atacului nostru a%teptat.
3 )u le&au mai rmas mai mult de o mie de lumi, interveni dispreuitor un
senator pe care $eia nu l putu identi+ica. *u doar o sut de distru!toare spaiale %i
cteva mii de nave mai mici. Vrei s spui c o +or att de prpdit poate +ace +a
tunetului copitelor noastre puternice4
3 )u l %tii pe Thrawn sta8
3 V ro!, i ntrerupse pre%edintele @avrisom. ,e toi. )oi, cei din *onsiliu, v
nele!em cu si!uran !riile %i temerile. Totu%i, n acest moment v&a% ndemna s
cntrim aceste %tiri +r a sri la conclu.ii pripite sau la aciuni premature.
3 :n atac de prevenire nu ar +i o aciune prematur, insist o voce nepat. #unt
de acord cu senatoarea li?ashan c trebuie s ne mi%cm imediat mpotriva rm%ielor
(mperiului.
3 /a, ip li?asha. Marele @eneral Thrawn aproape c ne&a nvins o dat9 nu&i
putem lsa timpul de care are nevoie ca s ne atace iar.
3 /ea a avut tot timpul care i trebuia, replic sron?ul. )&ai au.it ce am .is4 )u
ar +i ie%it la iveal dac nu era pre!tit pentru noi.
3 /ar situaia nu este la +el ca acum .ece ani, i aminti $eia, ncercnd s %i
pstre.e vocea calm %i s nu lase sentimentul crescnd de !roa. din ncpere s i
alimente.e propriile temeri. 2tunci, Thrawn nc mai avea la dispo.iie aproape un s+ert
din vechiul (mperiu. /up cum s&a spus dea, acum resursele lui sunt aproape ine'istente.
3 /eci hai s&i lum %i restul, stri! o voce. # l distru!em acumQ
3 )u l putem distru!e, .ise @avrisom. *hiar dac vrem, ceea ce nu sunt convins
c ar +i rspunsul potrivit la o+erta lui.
3 /e ce nu4 ntreb li?ashana. )oua 7epublic are mai multe nave de r.boi
dect (mperiul.
#enatorul maerdocian url ceva pe limba lui.
3 Vrei s spui c te&ai !ndit serios s l la%i s intero!he.e o+iciali ai )oii
7epublici4 %opti traducerea n urechea $eiei. 2sta nseamn nebunie.
3 )u ne vrea pe toi, art senatorul ?ian6thar. /oar pe bothani.
#e au.i alt urlet.
3 *re.i cu adevrat c se va termina cu bothanii4 ntreb traducerea. /ac da, te
ndrepi spre nebunie.
@avrisom aps o tast de la panoul su, nchi.nd sistemul audio al ncperii.
>ipetele se stinser cu !reu, iar el porni din nou sistemul.
3 V ro!, spuse el cu blndee. # ne pstrm atenia asupra acestei de.bateri. *u
si!uran, nu intenionm s permitem unui o+icial imperial s intero!he.e conductorii
vreunei lumi membre a )oii 7epublici. Totu%i, n acest moment, este la +el de nechib.uit
s su!erm un atac concertat mpotriva (mperiului. /e%i este adevrat c e'ist, teoretic,
o stare de r.boi ntre noi, ostilitile recente au +ost puine %i, n mare parte, accidentale.
Mai precis, chiar dac +orele noastre le dep%esc pe ale lor, ele sunt acum mpr%tiate
prin toat !ala'ia.
%i scutur coama ntr&un !est de repro% blnd.
3 ncercnd, dup cum %tii cu toii, s aducem o do. de stabilitate )oii
7epublici mpotriva a!itaiilor a sute de ameninri cu r.boaie interne.
3 *t de convenabil, %uier senatorul !aroosh sarcastic. *el puin pe tru (mperiu.
3 ,robabil c ei strnesc toate r.boaiele, su!er cineva cu o n!riorare
evident. 2r +i chiar n stilul lui Thrawn. # pun paie pe +ocurile urii proste%ti %i ale
nonsensului !enocidal primitiv8
3 $un!a noastr lupt nu poate +i numit prosteasc, mormi senatoarea +orshul.
*t despre !enocid, mi se pare +oarte semni+icativ c opresorii no%tri, prosslee, sunt
pre!tii s scu.e aciunile bothanilor mpotriva poporului caamas. 1ste datoria tuturor
+iinelor care udec drept s recunoasc o ast+el de atitudine ca un pericol, nu doar pentru
poporul meu, dar %i pentru ntre! sectorul Gminis8
@avrisom atinse iar butonul de oprire %i vocea +orshulei se trans+orm ntr&una
deprtat %i de neneles, bubuind din partea ei a ncperii.
3 i mulumesc doamnei senator din sectorul Gminis pentru comentarii, spuse
pre%edintele. /e asemenea, a% dori s i amintesc c nu este momentul pentru ast+el de
discursuri.
3 /omnule pre%edinte @avrisom, eu a% dori s vorbesc, .ise o voce cunoscut
clocotind cu o mnie +amiliar, reu%ind s strbat ncperea chiar %i cu sistemul de sunet
nchis.
$eia se uit n acea direcie. @hic /'6ono, senatorul ishori, se ridicase n picioare,
ntre!ul trup tremurndu&i de +uria care la specia lui nsoea ntotdeauna !ndirea
pro+und.
3 ,utei vorbi, i spuse @avrisom pornind iar sistemul de sunet. V&a% averti.a c
a%a cum aceast ncpere nu dore%te s aud o tirad mpotriva poporului prosslee, nici nu
dorim s au.im una mpotriva neamului diamal.
3 )u vreau o tirad, ltr /'6ono. /oresc doar s amintesc acestei camere c
avem doar cuvntul senatorului diamal c l&a v.ut ntr&adevr pe acest Thrawn. /e
asemenea, a% dori s reamintesc senatorilor c %i&a ncheiat mrturia cu doar cteva clipe
n urm, ndemnndu&ne s uitm problema bothan +r a&i pedepsi pe cei vinovai
pentru a ne putea con+runta cu aceast a%a&.is nou ameninare.
3 7eapariia Marelui 2miral Thrawn poate +i numit cu !reu o Ba%a&.isC
ameninare, domnule senator /'6ono, l contra.ise Miatamia cu un calm tipic diamal.
/oar pentru c ultima dat a +ost oprit nainte de a aun!e la vreo lume ishori nu v
!arantea. si!urana dac i se va permite libertatea de a avansa iar.
3 )u m acu.ai c m !ndesc doar la lumile mele, replic /'6ono. (shori caut
si!urana tuturor popoarelor din )oua 7epublic. /ar, n acela%i timp, noi cerem %i
dreptate pentru aceste popoare.
3 /iamala susin toate +ormele de ustiie, .ise Miatamia. /oar c nu considerm
r.bunarea oarb ca +iind ustiie.
3 /oar un observator orb ar considera cererile noastre ca +iind r.bunare, mri
/'6ono. /ar nu aceasta este problema, adu! el repede, cnd vr+ul aripii lui @avrisom
se ndrept ctre butonul de oprire. ,roblema este c ai +cut o a+irmaie n +aa acestei
camere care con+er, convenabil, !reutate taberei dumneavoastr politice, dar care nu este
spriinit de vreo surs independent.
3 )u l considerai pe +ostul !eneral $ando *alrissian ca +iind o surs
independent4 ntreb Miatamia.
3 *on+orm propriei dumneavoastr mrturii, a venit s v cear autor militar
diamal, ltr /'6ono. 2vnd n vedere acestea, chiar v a%teptai s nu considerm
vorbele lui ca +iind prtinitoare4
3 n numele cpitanului *alrissian, respin! implicaiile acestei a+irmaii,
domnule senator, .ise $eia, tre.indu&se n picioare. 2 +ost un prieten %i un aliat de
ncredere pentru )oua 7epublic %i, nainte, pentru 2liana 7ebel. /ac $ando spune c
l&a v.ut pe Thrawn, atunci l&a v.ut.
3 0dat era prieten %i aliat, replic /'6ono. 0dat era %i contrabandist %i parior,
e'perimentat la n%elat %i minit pentru a obine ce dorea. 2cum este om de a+aceri,
conducnd o operaiune de e'tracii miniere suboceanice, ale crei pro+ituri depind de
obinerea autorului diamal. 2%a c spunei&ne, doamn consilier 0r!ana #olo< din care
dintre cele dou trecuturi ale lui se tra!e el4
$eia se uit la $ando, care %edea tcut %i cu o +a ntunecat n spatele lui
@avrisom.
3 l cunosc pe $ando de %aispre.ece ani, spuse ea ncet. Voi !aranta personal
pentru caracterul su.
3 ;ine, .ise /'6ono pu+nind. ,utei s !arantai pentru el ct dorii, doamn
consilier. # presupunem atunci, pentru motive de ar!umentaie, c a v.ut o persoan pe
distru!torul spaial. /ar a +ost Thrawn sau altceva4
$eia se ncrunt, ncercnd s i citeasc !ndurile peste ncpere. /ar tot ce putu
obine era +uria din ur, care acoperea orice altceva.
3 #u!erai c (mperiul a nscenat ntlnirea4
3 #&ar putea +oarte bine s +i +ost un +als, .ise ishoriul uitndu&se amenintor la
Miatamia. /ar nu arunc neaprat vina asupra (mperiului. =tim cu toii c e'ist
numeroase distru!toare spaiale pe teritoriul )oii 7epublici unele chiar n minile unor
persoane private, dac este s dm cre.are .vonurilor. =i, dup cum am artat dea,
mesaul despre care se spune c a +ost trimis de ctre acest a%a&.is Thrawn spriin
convenabil po.iia diamal n problema bothan. *oinciden4 #au manipulare bine
!ndit4
3 2bilitatea de a&%i manipula inamicii era unul dintre cele mai mari talente ale lui
Thrawn, interveni -eA6lAa.
3 :n talent nu doar al lui, se rsti /'6ono. ;othanii, de e'emplu, sunt %i ei
mae%tri ai acestei arte. $a +el %i diamalii.
3 ;rbatul care purta uni+orma Marelui 2miral Thrawn %tia despre vi.ita mea pe
MAr?r din urm cu .ece ani, spuse $ando. #in!urele persoane care se mai a+lau acolo
atunci erau Thrawn %i escorta lui de soldai din trupele de %oc.
3 )u este adevrat, replic /'6ono. *on+orm a+irmaiei dumneavoastr,
!eneralul #olo era %i el acolo.
$eia simi brusc un val de +urie.
3 #u!erai84
3 $a +el cum a +ost %i, continu /'6ono, ntrerupnd&o pe $eia cu o privire
ntunecat, contrabandistul Talon Iarrde.
$eia i arunc o privire lui $ando.
3 Iarrde nu ar lua parte la a%a ceva, insist ea.
3 #au da4 ntreb /'6ono. #pre deosebire de cpitanul *alrissian, acest Iarrde
nici mcar nu %i&a a+irmat vreodat loialitatea +a de )oua 7epublic. 1ste un
contrabandist %i un ne!ustor de in+ormaii, un om a crui sin!ur !ri %i loialitate este s
pro+ite %i s c%ti!e.
(shoriul se nl un pic, mpun!nd acu.ator cu un de!et spre $eia.
3 =i, mai mult, un om ale crui le!turi principale pe *oruscant au +ost cu
persoane precum cpitanul *alrissian %i dumneata nsi, doamn consilier 0r!ana #olo.
/eci spunei&ne acum< unde v a+lai e'act n problema bothan4
ntrebarea o lu pe $eia total prin surprindere.
3 *um adic4 ntreb ea ncercnd s tra! de timp.
3 =tii ce vreau s .ic, mri /'6ono. #punei&ne de ce parte v a+lai, doamn
consilier 0r!ana #olo. *redei c bothanilor ar trebui s li se cear dreptate %i reparaii
complete4 #au, ca %i domnul senator diamal, pre+erai s lsai n!ro.itoarea lor crim
nepedepsit4 ,oate chiar destul de mult pentru a crea o situaie care ar +ora aceast
camer s ia aceast deci.ie4
3 =tii de ce parte se a+l, stri! alte voce +urioas. 0are nu ea %i tovar%ul ei de
via, "an #olo, au tras asupra unui protest pa%nic la *ldirea *lanurilor de pe ;othawui4
3 2ceasta nu a +ost dovedit, domnule senator #hibatthi, interveni @avrisom
aspru, srindu&i $eiei n autor. (ar acu.aiile dumneavoastr sunt la +el de nedorite,
domnule senator /'6ono. /up cum am spus dea, nu este nici locul, nici momentul
pentru nc o de.batere despre problema *aamas. $uai loc amndoi, mulumesc.
/ar rul +usese dea +cut, %i ddu seama $eian timp ce se a%e.a. *u o sin!ur
lovitur de maestru, /'6ono nu doar aruncase o ndoial puternic asupra pove%tii lui
Miatamia, dar reu%ise %i s submine.e propria ei credibilitate. /e acum nainte, orice
ncercare ar +i +cut de a&i apra pe $ando sau pe senatorul diamal nu ar +i nsemnat dect
s alimente.e suspiciunile care +useser aruncate asupra ei.
$upte interioare, suspiciuni, de.binare. /a, era ntr&adevr stilul lui Thrawn.
3 2cesta pare un moment bun s trecem la raportul 2miralitii despre situaia
militar !eneral n )oua 7epublic, continu @avrisom. /omnule 2miral /raAson4
2miralul p%ii pe podium ln! pre%edinte9 %i, cnd a +cut&o, $eiei i +u atras
atenia de o mic plpire de lumin. (ndicatorul verde al comunicatorului de pe braul
scaunului clipea.
#e ncrunt, aruncnd pe ascuns o privire n camer. )imeni n a+ar de +amilie %i
de cele mai apropiate autoare nu ar +i trebuit s aib aceast +recven de comunicaii %i
cu toii aveau instruciuni clare s nu o +oloseasc dect n ca. de ur!en. /ar n aceast
situaie trebuia, de asemenea, s comande indicatorului s plpie de cte trei ori %i,
deocamdat, acesta doar clipea re!ulat.
7einndu&%i i.bucnirea de suprare, activ cmpul de intimitate al scaunului.
Vocea lui /raAson se reduse la o .ecime, n timp ce ea roti ecranul comunicatorului din
po.iia lui obi%nuit, de pe braul scaunului. /ac era 2na?in care s o ntrebe dac are
voie s mai deschid un pachet de biscuii, %i promise ea ncruntat cnd aps butonul
de pornire, avea s +ie pedepsit o sptmn.
3 $eia 0r!ana #olo.
/ar nu era 2na?in.
3 #alut, $eia, .ise Iarrde dnd politicos din cap. #per c nu sun ntr&un moment
prea nepotrivit.
/in re+le', $eia trase ecranul ct de aproape de ea se putea. /intre toate situaiile
nepotrivite n care s sune8
3 /e +apt, este nepotrivit, i spuse ea tios. M a+lu n milocul unei %edine a
#enatului.
3 2tunci o s +iu scurt, .ise el, ochii n!ustndu&i&se u%or. 1ra prea de%tept %i o
cuno%tea prea bine ca s nu %i dea seama c era mult mai mult de att.
3 2m s i transmit un mesa personal, unul pe care a% pre+era s nu l pun nici
mcar pe un canal criptat. /in ne+ericire, unul dintre directorii de linie de la *ontrolul
#paial al *oruscantului crede c nu ar trebui s mi se permit s ateri.e..
$eia se ncrunt, acu.aiile lui /'6ono rsunndu&i n minte. /ar cum de s&ar +i
putut rspndi vorba att de repede4
3 2i numele lui4
3 /oar numrul de identi+icare birocratic< IT7&JJNVM, rspunse Iarrde. )u ar +i
vrut s mi&l dea nici pe sta, apropos9 a trebuit s l iau de pe plcua lui de identi+icare. 1
un ishori, dac te aut.
$eia se strmb. 2sta e'plica +elul n care se rspndise vorba.
3 M aut, i .ise ea lui Iarrde. #enatorul ishori tocmai a terminat a te acu.a pe
tine %i pe $ando de conspiraie mpreun cu diamala pentru a&i +ace scpai pe bothani n
problema *aamas. 2 ncercat s m implice %i pe mine, pentru si!uran.
3 nele!, .ise Iarrde u!uindu&%i bu.ele. =i, desi!ur, iat&m, sunndu&te pentru
autor. mi cer iertare pentru momentul prost ales.
3 )u este vina ta, rspunse $eia uitndu&se peste mar!inea ecranului la camer %i
la sutele ei de +ee umane %i e'traterestre care priveau ctre ea. )u avea s i lase s
dicte.e ce prieteni %i asociai s aib.
3 #pune&i acestui director de linie ishori c eu i dau permisiunea de ateri.are
voi transmite ordinul de ndat ce voi termina convorbirea cu tine. 1%ti n #lbaticul
Iarrde4
3 /a, rspunse Iarrde. /ar a% putea cobor ntr&o navet dac tu cre.i c ar +i
mai politic.
$eia pu+ni.
3 #entimentele rnite sunt ultima mea !ri acum. =tii unde este pista de
ateri.are *hampionne de Vest4 1 cam la dou sute de ?ilometri la sud de ,alatul
(mperial, ln! Munii Manarai.
3 0 vd pe hart, con+irm Iarrde, privind&o cu atenie. 1 ceva nou sau
de.baterea despre *aamas a luat o ntorstur mai urt4
3 nc nu %tiu, .ise $eia. #&ar putea s +ie oricare dintre astea, depinde pe cine
asculi. 2vem un apartament la etaul trei.eci al Turnului 0rowood, cam la dou.eci de
?ilometri de pista de ateri.are. 0 s i sun pe n!riitorii no!hri s te lase s intri9 o s
aun!em acolo de ndat ce pot s plec n noaptea asta.
3 ,are con+ortabil, spuse el nc privind&o !nditor. *a s nu mai vorbim c e %i
retras.
3 1ste, l aprob $eia n+iorndu&se u%or. )u era !reu s i !hiceasc !ndurile<
c n ciuda protestelor ei, nu dorea s ri%te s +ie v.ut cu el pe ln! ,alatul (mperial.
3 0 s nele!i de ce vreau s ne ntlnim acolo cnd o s i povestesc ce s&a
ntmplat.
3 -ire%te, .ise el calm. 2r +i vreo problem dac a% +olosi comunicatorul %i
echipamentul de obinere a datelor din apartamentul tu pn vii4 /oar ca s m distre.,
desi!ur4
$eia surse.
3 =i s ve.i ce poi s de.!ropi din arhivele !uvernamentale4
1l ddu din umeri.
3 #&ar putea s a+lu ceva nou. )u se %tie niciodat.
3 #unt si!ur c pentru tine este mai !reu s a+li ceva ce nu %tii dect pentru noi
ceilali, .ise $eia sec. n re!ul, o s le e'plic no!hrilor cnd i sun.
3 Mulumesc. )e vedem mai tr.iu. $a revedere.
3 $a revedere.
0+tnd, opri comunicatorul. $upte interne, suspiciuni, de.binare. /a, era stilul lui
Thrawn, bine. )u putea dect s se ntrebe ce le pre!tise mai departe.
,ornind iar comunicatorul, tast pentru le!tura cu *ontrolul #paial al
*oruscantului.
:na peste alta, se !ndea *arib /evist n timp ce privea cmpurile de !rne
colorate care se unduiau peste Valea /orchess, +usese o .i bun.
*hiar +usese. #oarele puternic al verii care ardea nentrerupt pe ,a?ri? Minor n
timpul se.onului de cre%tere se ascunsese timid n spatele norilor aproape toat .iua,
o+erind u%urare de cldura obi%nuit. )orii nu plecaser dect spre sear, tocmai la timp
ca soarele s dispar pentru o or %i umtate n spatele lumii&sor mult mai populate a lui
,a?ri? Minor, ,a?ri? Maor. ,n cnd reapruse, cldura n plus era aproape binevenit.
Mai erau ni%te probleme pe cmpuri, desi!ur, dar asta era o parte a vieii de
+ermier. *arib %i +raii lui +useser nevoii s !oneasc nc o colonie de viermi care
ncercaser s %i +ac sla%ul printre rdcinile mpletite ale !rnelor %i trebuise s se
ocupe de un +ocar de man&alb care ar +i putut distru!e toat recolta n cteva .ile dac
nu ar +i +ost ndeprtat. /ar +usese, iar viermii +useser !onii %i niciunul dintre roboi nu
se stricase, nici mcar nu ncepuse s scrie, iar recoltele erau chiar naintea
pro!ramului.
)u, +usese o .i bun9 %i n timp ce *arib %i spriinea picioarele la nlime,
ndreptndu&le ctre apusul de soare minunat %i sorbea dintr&un binemeritat pahar cu ap
mineral 76alla, se hotr c era ntr&adevr bine s +ii n via.
0 mi%care din dreapta i atrase atenia< +ratele lui, #abmin, venea ctre cas n
speederul lui de teren, u.at. ,robabil c $acA i invitase pe #abmin %i pe +amilia lui la
cin ntotdeauna uita s i spun ast+el de lucruri.
/ar nu. #abmin era sin!ur8 =i cnd speederul de teren se apropie, *arib putu
deslu%i e'presia de pe +aa +ratelui su8
*nd #abmin opri speederul de teren ntr&un nor de pra+, *arib dea a%tepta la
captul potecii.
3 *e e4 ntreb el +r nici o introducere.
3 #&a ntmplat, rspunse #abmin %optind r!u%it. 2m +ost la pe%ter %i8 ei, s&a
ntmplat.
*arib se uit n spate, la poteca ce ducea ctre cas. $acA se vedea la +ereastra
buctriei, scond cu !ri +riptura din cuptorul +ocal.
3 "ai cu mine, .ise el.
Merse nainte pe potec, pn la mar!inea o!orului.
3 2i con+irmat c mesaul era le!itim4 ntreb el.
3 ,rimul lucru, spuse #abmin sobru. 2vea toate codurile imperiale.
*arib se n+ior. Trecuse mult timp de cnd cuvntul BimperialC +usese +olosit n
aceast parte a lui ,a?ri? Minor.
3 2tunci, cred c e vremea, .ise el cu o sen.aie stranie n stomac. /up .ece ani
de a%teptare lini%tit, erau iar chemai la arme.
3 *elorlali le&ai spus ceva4
3 )u, am venit direct aici, rspunse #abmin. /ar mai e ceva. #e uit n ur, ca %i
cum s&ar +i temut c cineva asculta dintre %irurile ordonate de !rne.
3 0rdinul de activare a sosit n numele Marelui 2miral Thrawn.
*arib csc !ura.
3 1 imposibil, %uier el. Thrawn e mort.
3 2%a .ice toat lumea, l aprob #abmin cu serio.itate. Tot ce %tiu este c
numele lui e pe ordin.
2unseser la primul %ir de !rne.
3 2r putea +i o minciun, spuse *arib, ntorcndu&se ntr&o parte pentru a se
putea strecura printre rnduri, mirosind aroma +amiliar, de mosc acru, care l nconur
cnd vesta lui din piele tbcit se +rec de +run.e.
3 #au un truc.
3 )u prea ar avea cum s +ie un truc, art #abmin. *hiar dac ar +olosi
nre!istrri holo!ra+ice vechi, tot n&ar putea pcli pe nimeni prea mult timp.
3 2devrat, .ise *arib, oprindu&se ln! o plant aproape coapt %i atin!nd cu
un de!et +irul care se strecura timid printr&o deschidere din nvelitoarea ei. Marele 2miral
Thrawn, care oprise cinci ani de declin continuu %i dusese (mperiul att de aproape de
victorie.
3 i dai seama, +ire%te, c asta ar putea schimba totul.
3 )u vd cum, spuse #abmin. ,n la urm, noi am +ost plantai aici n scopul
precis de a +i !ata s producem distru!eri dac %i cnd am +i chemai. Mn!ie iar +irul de
!ru.
3 1i, planta a prins rdcini, o!orul a dat rod8 =i acum ne cheam la cules.
3 /a, .ise *arib, lsndu&%i mna ntr&o parte. 0 recolt de teroare %i de moarte
subit %i de distru!ere, aproape si!ur ndreptate ctre +ructul care era ,a?ri? Maor, care
le atrna deasupra capetelor. ,a?ri? Maor, %i con+erina anual de sector care tocmai
ncepuse n capital. 0 lovitur mult ntr.iat mpotriva trdtorilor din 7ebeliune, din
partea (mperiului.
3 /ar nu asta vreau s .ic, i spuse lui #abmin. (deea mea e c dac Thrawn s&a
ntors cu adevrat la comand, atunci orice ni s&ar comanda s +acem nu va +i doar un
simplu !est mre, dar +r rost, de s+idare sinuci!a%. /ac Thrawn s&a ntors, atunci
(mperiul s&ar putea s c%ti!e.
#abmin +luier ncet.
3 2i dreptate, murmur el. )ici mcar nu m&am !ndit la asta.
3 1i, atunci ai +ace bine s te !nde%ti, l averti. *arib. =i ar +i bine s ne
asi!urm c o +ac %i ceilali. 2i idee cnd a +ost +cut ultima revi.ie la navele >(14
3 )u cu mai mult de o lun n urm, rspunse #abmin. *red c /obrow a +cut&
o. Vrei s vorbe%ti cu el la noapte4
3 Vreau s vorbesc cu toi la noapte, spuse *arib ie%ind dintre %irurile de !rne %i
ndreptndu&se spre cas. $a mine, peste dou ore.
3 ncercm, .ise #abmin, mer!nd probabil incon%tient n pas militar n urma lui.
Tabric %i "ovarb s&ar putea s nu reu%easc s aun!, totu%i trei din !orntii lor au
nceput s +ete n dup&amia.a asta.
3 @orntii se descurc %i sin!uri, spuse *arib scurt. 2sta e important.
#abmin se ncrunt la el.
3 0h, haide, *arib, nu e'a!ere.i niel4 1 un ordin de activare, nu un plan
complet de atac.
3 /ac Thrawn e la comand, nu va trece mult ntre cele dou, mri *arib.
0rice are de !nd, %i va +ace pro!ramul la secund.
Merser n tcere pn la vehiculul lui #abmin.
3 ;ine, o s le .ic, spuse #abmin n timp ce se suia n el. 0 s vin.
*arib o+t.
3 "ai s ne ntlnim mai bine la tine, su!er el. 1 la doar trei minute de mers cu
speederul de teren +a de hambarul lor. #e pot ntoarce repede dac e nevoie.
#abmin .mbi strns.
3 Mulumesc, *arib. )e vedem acolo.
3 :ite&l pe $ando, .ise $eia artnd pe cupol cnd "an ndrept nava lor (ncom
T&N1 ctre plat+orma de aerospeeder de la nivelul trei al Turnului 0rowood. 2colo, ln!
intrare, n spatele aero&vehiculului ro%u.
3 /a, l vd, mormi "an, oprind elevatoarele repulsoare. Tot cred c e o idee
proast, $eia.
3 =tiu, .ise $eia uitndu&se o clip dincolo de .ona de ateri.are luminat la
perimetrul cu tu+i%uri, ntunecat, de dup ea. )u se vedea nimeni, nici cu ochii, nici cu
simurile ei 5edi.
3 =i nu pot spune c nu sunt deloc de acord cu tine. /ar a insistat s vin.
3 2r +i bine s speri c /'6ono nu a au.it de asta %i c nu a trimis pe cineva s l
urmreasc, mri "an deschi.nd cupola. >ip cineva Bntlnire secretC %i o ncasm cu
toii.
3 =tiu, rspunse $eia, cobornd din aerospeeder %i privind n ur.
1rau cteva lumini de aerospeeder !onind pe cer, iar di+eritele drumuri care
strbteau terenul din urul Turnului %i purtau %i ele cantitatea obi%nuit de speedere de
teren. )iciunul dintre vehicule nu prea s se ndrepte n mod special spre ei.
/ar erau +erestrele ntunecate ale unuia dintre cele cinci baruri ale Turnului, care
se uitau la ei de la al patrulea eta, ca s nu mai vorbim de toate +erestrele apartamentelor
care se nlau pe cerul nopii. /ac una dintre ele ascundea pe cineva cu un macro&
binoclu8
n mod clar, "an se !ndise dea la acela%i lucru.
3 Mai bine intrm, mormi el lund&o de bra. "aide, K,0, mi%c&te.
3 /a, domnule, .ise iute robotul cu carcas aurie, ridicndu&se stn!aci din
spatele aerospeederului %i p%ind n urma lor. 1ra prima dat cnd K,0 spunea ceva, %i
ddu $eia seama brusc, de cnd prsiser ,alatul (mperial. 0are se molipsise de la "an
%i ncerca s +ie discret4 #au se !ndise la propriile lui amintiri despre ultima ncercare a
lui Thrawn de a lua puterea4
$ando ie%i din ascun.toarea lui cnd se apropiar.
3 "an, $eia, ddu el din cap spre ei. Rmbetul lui obi%nuit de ntmpinare era
suspect de absent, remarc $eia. :nde e Iarrde4
3 /ea a auns, i spuse $eia n timp ce "an tasta la ncuietoarea de la intrare.
)o!hri l&au lsat s intre.
3 ;ine.
#trn!ndu&%i umerii pe sub mantie, $ando arunc o ultim privire n be.n n
timp ce o urm pe $eia nuntru.
nalt de trei.eci %i opt de etae, Turnul 0rowood +usese !ndit iniial ca +iind
nucleul unei colonii e'tinse %i elaborate de alderaanieni care nu +useser pe planet atunci
cnd prima #tea a Morii le distrusese lumea. /ar, de%ii arhitecii proiectaser sr!uincios
+iecare +aet a Turnului pentru a se potrivi stilului alderaanian, mulimile de pe
*oruscant %i de.voltarea aproape total a terenului erau prea strine pentru +elul de via
a maoritii re+u!iailor ca ace%tia s se simt com+ortabil s locuiasc acolo.
/e%i restul proiectului +usese abandonat, e'istaser sperane c destui alderaanieni
vor rmne pe *oruscant pentru a ocupa Turnul, mai ales avnd n vedere priveli%tea
spectaculoas a Munilor Manarai. /ar acest ultim vis primise lovitura de moarte din
partea scurtului, dar n!ro.itorului asediu al Marelui @eneral Thrawn asupra planetei.
*nd asediul a +ost n cele din urm ridicat, practic toi alderaanienii au prsit
*oruscantul, ducndu&se pe )oul 2lderaan sau mpr%tiindu&se printre stele. /up cum
unii dintre ei i e'plicaser $eiei, +useser destul de noroco%i s scape de distru!erea unei
lumi %i nu doreau s se stabileasc pe o int %i mai tentant.
=i ast+el, e'perimentul mre intrase ntr&o obscuritate va!, alturndu&se
!rupului de alte centre re.ideniale adunate la poalele munilor, multe dintre ele +iind case
de vacan sau de re.erv pentru industria%i bo!ai %i o+iciali ai !uvernului. 1rau oameni
de pe alte planete %i e'tratere%tri, dintre care maoritatea nici mcar nu au.ise de
le!endarele pduri de oro de pe 2lderaan, cu att mai puin s mear! vreodat prin ele.
,e parcursul anilor, durerea acelei ironii aproape c se stinsese din inima $eiei.
2proape.
Turboli+tul +unciona cu e+iciena tcut, tipic unei construcii alderaaniene,
lsndu&i n decorul !rdinii lu'uriante care +orma sala etaului trei.eci. )u se vedea
nimeni printre +eri!i %i cascadele din pietre9 dar totu%i, nici nu trebuia s +ie cineva.
3 ;ar?him?h4 l chem $eia ncet.
3 #unt aici, $adA Vader, miorli vocea lui ;ar?him?h din cellalt capt al slii.
#e au.i un +o%net de +run.e %i r.boinicul no!hri ie%i la vedere ln! arcada coridorului
care ducea la apartamentul lor.
3 Totul este lini%tit.
3 Mulumesc, .ise $eia.
3 2i !ri s rmn a%a, adu! "an n timp ce traversau sala.
;ar?him?h %i nclin capul.
3 M supun, "an clan #olo.
Iarrde era tolnit ntr&un scaun&contur auto&modelant plash n cercul de
conversaie a apartamentului, cu un datapad ntr&o mn %i un pahar cu lichid de
chihlimbar n cealalt, cnd "an deschise u%a.
3 2h iat&v, spuse contrabandistul, nchi.nd datapadul %i ridicndu&se din
scaun cnd ei intrar. Tocmai m !ndeam s i cer lui #a?hisa?h s ncerce s v
contacte.e.
3 2m plecat mai tr.iu dect m a%teptam, e'plic $eia. mi pare ru.
3 )u&i nevoie s i ceri scu.e, o asi!ur Iarrde. *opiii nu sunt cu voi4
3 Tocmai au plecat a.i diminea cu *hewie n vi.it la +amilia lui, pe IashAA?,
i rspunse $eia. *u tot ce s&a ntmplat n ultima vreme, m&am !ndit c ar +i mai bine
pentru ei.
3 *u o !ard de no!hri %i o planet plin de woo?ieeii, nici nu vd alt loc mai
si!ur pentru ei, aprob Iarrde. #alut, *alrissian. M bucur s te vd iar.
3 /a, .ise $ando. /e%i s&ar putea s nu te mai bucuri a%a cnd o s&i spunem de
ce e%ti aici.
1'presia lui Iarrde nu se schimb, dar $eia putu simi o ncordare a emoiilor lui.
3 Ru, spuse el de!aat. # renunm la +ormaliti, atunci. $uai loc %i povestii&
mi totul.
3 mi pare ru, spuse sistemul de interceptare de la cellalt capt al
comunicatorului, cu vocea lui mecanic nnebunitor de politicoas. *omunicaiile cu
re%edina pe care o cutai au +ost restricionate. )u v pot conecta +r codul de
autori.are potrivit.
3 #pune&i doamnei *onsilier 0r!ana #olo c este o ur!en, .ise #hada punnd
n voce cel mai intimidant ton o+icial al ei, n timp ce privea pe +ereastra barului la nava
(ncom T&N1 a +amiliei #olo, care sttea pe plat+orma de ateri.are a celui de al treilea nivel
al Turnului 0rowood.
3 #un sub autori.area amiralului /raAson de la *ontrain+ormaiile )oii
7epublici.
#istemul de interceptare rmase neimpresionat.
3 mi pare ru, dar nu v pot +ace le!tura +r codul de autori.are potrivit,
repet el.
#trmbndu&se, #hada nchise comunicatorul. -usese ultimul !ambit verbal din
repertoriul ei %i nu i adusese nimic, n a+ar de acela%i rspuns eva.iv. 2cela%i lucru de
+iecare dat cnd ncercase %i ncepea s se plictiseasc de asta.
Mai nti, ncercase n modul o+icial, politicos< sunnd la biroul doamnei consilier
0r!ana #olo de la ,alatul (mperial %i cnd sistemele de acolo nu o lsaser s vorbeasc
ncercnd chiar s intre n uria%a cldire !uvernamental. /ar +r o po.iie o+icial, o
treab sau le!turi la care s apele.e, se lovise la +iecare pas de perei de oel transparent
!ro%i de un metru. ncercase apoi s sune la re%edina principal a +amiliei #olo, de ln!
palat, dar cu acelea%i re.ultate. =i acum ncercase s aun! la ei n apartamentul de la
Muntele Manarai, iar +r succes.
=i, cu +iecare re+u., vi.iunea ei evident ideali.at despre )oua 7epublic se
s+rmase nc puin. #perase c aveau s i o+ere mai mult dect viaa ei alturi de
MistrAl, creia tocmai i ntorsese spatele, ncepea s i se par tot mai mult c !re%ise.
/ar acum nu mai avea ce +ace dect s continue ce ncepuse. Mcar pentru
motivul c nu mai avea unde s se duc n alt parte.
/eci, n re!ul. ncercase cu politeea %i nu aunsese nicieri. 2cum va ncerca n
+elul MistrAl.
*omple'ul comercial de la cel de&al doilea nivel al Turnului era destul de ntins %i
i lu mai puin de cinci minute s strn! cele trei obiecte de care avea nevoie. :n minut
dup aceea, narmat cu o msur de pan!lic alb din brocart, un datapad ie+tin %i o
sticl de whis?eA dodbri la +el de ie+tin, dar e'traordinar de puternic, se a+la n turboli+tul
care mer!ea n sus.
/rumul avea s +ie scurt, %tia asta, dar dea avea toate detaliile n minte %i se
apuc de lucru +r mi%cri inutile. #cond dopul sticlei, %i turn un pic din butura
puternic pe !ulerul rochiei ei lun!i pn la !le.ne, puin cam erpelit, apoi sorbi o
n!hiitur. #e n+iora din cau.a +urnicturii, se clti cu ea %i vrs restul sticlei n
!hivecele cu +lori decorative care nconurau partea superioar a li+tului. #cuip ce avea
n !ur napoi n sticl, bucuroas s scape de asta, apoi %i ndrept atenia spre pan!lic.
$e!tura de pr pentru nunt tradiional pe *oruscant era complicat, dar %tia o variant
rapid %i simpl, care semna destul cu cea adevrat pentru a pcli pe oricine, n a+ara
unui privitor e'perimentat.
*nd u%ile se deschiser pe puntea de observaie de pe acoperi%ul Turnului, era
!ata s %i oace rolul. #trn!nd sticla ntr&o mn %i datapadul n cealalt, ie%i din li+t %i
arunc n ur o privire nepstoare %i calculat nesi!ur. )u se vedea nimeni printre mesele
prsite, scaune %i tu+i%urile decorative. /ar totu%i, !rupul de !r.i personale care o
nconurau pe consiliera 0r!ana #olo rareori putea +i v.ut. 2pucnd mai bine sticla,
porni cu un mers mpleticit ctre mar!inea acoperi%ului.
,a.nicul despre care %tia c trebuia s +ie acolo nu %i +cu apariia pn cnd ea
aunse la parapetul dantelat, nalt pn la brbie, montat ntr&o ba. solid care aun!ea
pn la !enunchi.
3 -oarte bine, 7avis, mormi ca pentru sine cu o voce de.ndduit %i
nedeslu%it, n timp ce lsa datapadul %i sticla s cad ln! parapet.
3 )u m vrei, ha4 ;ine. ,o6 s ies din viaa ta, dac asta vrei. ,o6 s ies de tot8
#e opri cu un sin!ur suspin %ters. n+i!ndu&%i de!etele n !urile dantelriei, se
aps de balustrad %i %i ntoarse capul ntr&o parte pentru a se uita n os, cu simurile
tre.e. )u se au.i dect un sin!ur sunet slab din spatele ei, apoi nimic.
/eci aveau nevoie de mai mult nainte de a +ace vreo mi%care. ;ine9 le putea +ace
pe plac. #condu&%i de!etele din balustrad, continund s suspine ncet, pentru ea, %i
recuper datapadul %i l a%e. pe un scaun din apropiere, n a%a +el nct s +ie vi.ibil. *u
de!ete u%or nesi!ure, %i trase le!tura de nunt din pr, o srut teatral %i o a%e. n +aa
datapadului. Mai pierdu o clip s arane.e cu !ri cele dou obiecte9 apoi, ndreptndu&
%i umerii, inspir adnc %i se ntoarse pe mar!inea acoperi%ului. 2pucnd iar mpletitura,
se sui pe ba.a parapetului %i nclec pe acesta.
#au, mai bine .is, ncerc. *hiar n timp ce ridica piciorul, au.i iar un sunet slab %i
o mn o prinse brusc de centur, tr!nd&o n spate %i +ornd&o s %i lase piciorul napoi
pentru a&%i pstra echilibrul.
3 )u +ace asta, miorli ncet o voce ca de pisic, do!it, din spatele ei.
3 $as6 m, !emu #hada, desprin.ndu&%i mna stn! de pe dantelrie %i
plesnindu&i braul +r e+ect.
3 $as6 m. )u&i pas de mine8 a%a a .is. )u m mai vrea. $as6 m.
3 )u aceasta e soluia, spuse no!hriul, tr!nd&o cu blndee, dar +erm. "ai
nuntru %i o s stm de vorb.
3 @ata cu vo6ba, mormi #hada, ntorcndu&se pe umtate pentru a se uita la el,
asi!urndu&se c acesta i putea mirosi respiraia amestecat cu whis?eA %i aruncnd o
privire rapid pe acoperi%. )u se mai vedea nimeni.
3 Te ro!8 las m, se ru! ea, apucnd iar dantelria cu mna stn! %i tr!ndu&
se n sus pentru a se opune +orei lui.
3 Te ro!.
3 )u, repet no!hri&ul tr!nd napoi cu mai mare putere dect ea %i&ar +i
nchipuit c putea avea o creatur att de mic. /e!etele i se ncordar8
=i +r avertisment, ea ddu drumul, nvrtindu&se pe umtate n timp ce cdea
direct spre el.
)o!ri&ul era rapid, da. *nd se rotise destul pentru a&l putea vedea, el dea se
mutase un pas n lateral pentru a se da din calea ei. ;raul lui liber se ridic, !ata s o
prind pe dup umeri %i s i ntrerup cderea8
=i cnd c.u n mbri%area vnoas, mna ei l lovi cu putere ntr&o parte a
!tului. -r un sunet, picioarele i se tiar %i se prbu%ir amndoi pe acoperi%.
,entru cteva clipe #hada rmase acolo, nc suspinnd ca %i cum ar +i +ost beat,
cutnd din ochi vreo urm de ntriri pe acoperi%. /ar se prea c no!hriul era sin!ur
aici.
*eea ce nu nsemna c nu anunase pe nimeni nainte de a se !rbi s o salve.e pe
beiva de.ndduit, hotrt s se autodistru!. /ac o +cuse, nu avea prea mult timp.
/ac nu o +cuse, tot nu ar +i avut mai mult.
#condu&%i rochia care ascundea combine.onul ei de lupt, atent la u%a
turboli+tului, se apuc de treab.
Iarrde nvrti paharul n mn, cu ochii pe ce mai rmsese din butura lui, care
acum +cea un vrte pe o latur, ca rspuns la mi%carea sa.
3 1%ti si!ur de asta, spuse el.
3 #unt si!ur, .ise $ando +r ndoial. 2m cutat prin tot ce avem din arhivele
imperiale %i am !sit toate nre!istrrile cu Thrawn. )u era mult, dar n mod clar arta %i
suna ca cel pe care l&am v.ut.
3 *eea ce nu nseamn c nu ar putea +i un truc, interveni "an, aruncndu&i pe
ascuns o privire $eiei. /ac atitudinea lui Iarrde era ucat dac n mod secret se a+la
n spatele acestei ntlniri a lui $ando cu Thrawn atunci ar +i trebuit ca pn acum ea s
aib dovada din mintea lui.
/ar pe +aa ei era aceea%i e'presie ntunecat care se a+la acolo de cnd %i
ncepuse $ando povestirea9 %i chiar n timp ce o privea, ochii ei se uitar n ai lui %i ea
cltin din cap aproape vi.ibil, ca rspuns la ntrebarea lui nerostit.
"an cre.use c erau destul de subtili. #e prea c nu.
3 nele! c e'ist o bnuial n privina mea, continu Iarrde, nc studiindu&%i
paharul. =i nu doar din partea ishorilor %i a aliailor acestora. 2m trecut testul4
"an se uit iar la $eia, la timp pentru a vedea cum i tremura bu.a.
3 mi pare ru, spuse ea. /ac are vreo importan, eu nu am ndoieli.
3 Mulumesc, .mbi Iarrde u%or ctre "an %i $ando. )u v voi +ace pe niciunul
dintre voi s v simii prost ntrebndu&v dac ai mprt%it ncrederea doamnei
consilier.
3 )u mi place s iau nimic de&a !ata, i .ise "an. )u e ca %i cum i&ai +i urat
credina +a de )oua 7epublic sau a%a ceva.
Iarrde nclin din cap.
3 2i dreptate, desi!ur. mi cer iertare.
%i mut privirea asupra lui $ando.
3 n re!ul, atunci. # ncepem cu presupunerea despre care sperm cu toii c
este adevrat< anume, c ai +ost victima unui truc iste. ,rima ntrebare< cum a +ost
+cut4
3 )u ar trebui s +ie att de !reu, spuse "an. *eva chirur!ie +acial pentru a&l
+ace pe tipul sta s arate ca Thrawn, apoi mai pui ni%te culoare n pr, pe piele %i la ochi.
3 *hirur!ia +acial de obicei las semne vi.ibile, art $ando. =tiu dup ce s m
uit %i nu era nimic. n plus, cum rmne cu vocea4
3 *e&i cu vocea4 ntreb "an. Vocile pot +i imitate %i ele, %tii asta. 2m +cut&o %i
noi cu K,0 o dat, i aminte%ti4
3 /ac vocea era att de asemntoare, ar +i putut +i un robot care imit oamenii,
su!er Iarrde. *a cel pe care l avea ,rinul Ei.or din #oarele )e!ru.
$ando cltin din cap.
3 )u era doar vocea, Iarrde. #au +aa, sau orice altceva vi.ibil. 1ra8 nu %tiu.
1ra o pre.en acolo, o putere %i o ncredere ascunse pe care nu cred c le poate imita
vreun robot. 1ra el. Trebuie s +i +ost.
3 #e poate s +i +ost o clon, atunci4 insist Iarrde. Thrawn ar +i putut scoate cu
u%urin una sau mai multe cuve de clonare din Muntele Tantiss nainte de a +i distrus.
3 M&am ntrebat %i eu asta, .ise $eia. 2r e'plica %i de unde au aprut clonele pe
care le&a simit $u?e la (phi!in.
3 0 clon a lui Thrawn ar +i destul de periculoas, aprob $ando ncordat. /ar
prive%te invers problema. )u s&ar +i putut la +el de bine ca pe puntea "imerei, la
;ilbrin!i, s +i +ost o clon4 /ac Thrawn a anticipat tot ce avea s se ntmple totul
%i a +cut pre!tirile necesare4
Iarrde mai nvrti puin butura n pahar.
3 2tunci de ce a stat de&o parte %i a lsat (mperiul s se prbu%easc, cnd
conducerea lui l&ar +i putut salva4 ntreb el. )u. /ac a +ost ntr&adevr n via, trebuie
s +i +ost scos din oc de rana lui %i s&a dus undeva s se vindece.
3 *am asta ne&a su!erat lui Miatamia %i mie, aprob $ando. 2 lsat s se
nelea! c a +ost undeva s se recupere.e.
3 /oar dac nu cumva chiar asta a vrut el s credei, l averti. $eia. ,oate c a
lipsit doar pentru ca s +ac altceva n loc.
3 n loc s protee.e (mperiul4 obiect "an. )u are sens.
;rusc, Iarrde %i puse paharul pe msua oas de ln! scaun.
3 n re!ul, atunci, .ise el. # presupunem ca.ul cel mai ru, c l&ai v.ut cu
adevrat pe Thrawn %i c s&a ntors %i e nsetat de sn!e. /e ce s apar dintr&o dat
acum4 =i de ce doar pentru tine %i senatorul Miatamia n loc s o +ac n +aa ntre!ului
*oruscant4
3 ,robabil pentru a crea e'act situaia n care ne a+lm acum, spuse $eia. )ivelul
tensiunilor din #enat a auns pn la tavan, cu un !rad imens de animo.itate %i de
suspiciune ndreptat spre diamal&i. =i, prin e'tensie, ctre oricine se a+l de aceast parte
a problemei *aamas.
3 *u o bnuial c @avrisom s&ar putea s nu vrea s re.olve aceast cri.
provocat, doar pentru a a!ita lucrurile nc puin, adu! $ando. 2m au.it c unii dintre
senatori dea se pln! c a b!at ambele copite n problema desp!ubirilor pentru
caamasi.
"an se strmb. *ri.a +inanciar a bothanilor8
3 -ace tot ce poate, i spuse el lui $ando.
3 ,oate, .ise *alrissian ncruntat. /ar m !ndesc c sunt o !rmad de alte
moduri n care Thrawn ar +i putut a!ita !uvernul dac doar asta ar +i vrut.
3 *e s mai +i vrut4 ntreb Iarrde. *u si!uran nu ar +i destul de nebun s se ia
de ntrea!a )ou 7epublic. )u cu resursele din doar opt sectoare la dispo.iie.
3 ,oate c a !sit o nou super&arm pe care mpratul a ascuns&o pe undeva,
su!er $ando amenintor. 0 alt #tea a Morii de data asta una terminat sau poate
un alt #oare Rdrobitor. #au ceva %i mai periculos.
Iarrde cltin din cap.
3 1 tras de pr. /ac e'ista a%a ceva, cu si!uran am +i a+lat pn acum.
3 Mai trebuie spus ceva, .ise $eia. 2i vorbit despre a se con+runta cu ntrea!a
)ou 7epublic9 dar asta doar dac am putea aduna toat )oua 7epublic s se lupte cu
el. *nd problema *aamas ne de.bin att de mult %i cnd (mperiul este att de slab,
nct cei mai muli oameni nici nu l vd ca pe un (mperiu asta nu mai e un lucru si!ur.
3 /ac a +ost vreodat, spuse "an cu amrciune. )iciodat nu a +ost mai mult
dect o mic prticic din !ala'ie care s lupte mpotriva (mperiului.
3 =i niciodat mai mult dect o mic prticic din (mperiu care s lupte
mpotriva noastr, art $ando, uitndu&se la Iarrde. )u cred c atunci ne&am dat seama
ct de mult din ener!ia lor se pierdea n a preveni ca toate aceste r.bunri %i rivaliti
planetare s le e'plode.e n +a. 2cum suntem n aceea%i situaie9 %i, dup mine, nu avem
resursele s ne con+runtm cu orice ar +i plani+icat Thrawn.
3 2sta, desi!ur, depinde de ce a plani+icat, spuse Iarrde. #e uita cu atenie la
Iarrde, observ "an brusc. $a +el de atent pe ct l privea %i $ando.
3 /eci care ar trebui s +ie urmtoarea voastr mi%care4
3 :rmtoarea noastr mi%care, rspunse $ando accentund cuvntul, este s
scpm de a+urisita asta de problem *aamas ca s ne putem concentra pe Thrawn. =i
asta nseamn s a+lm e'act care sunt bothanii vinovai.
3 2sta ar putea +i o problem, spuse Iarrde cu o voce de un calm studiat. /in
cte %tiu, imperialilor le&au mai rmas doar dou seturi complete de dosare< unul la ba.a
:bictorat de pe Ga!a Minor, cellalt n actuala capital a (mperiului, pe ;astion.
3 )u cred c se ntmpl s %tii unde este ;astion, spuse $eia.
3 M tem c nu, rspunse Iarrde, uitndu&se la ea, apoi ntorcndu&%i atenia
spre $ando. )umele adevrat al ;astionului este un secret pe care imperialii au reu%it s
l pstre.e.
3 )u vorbeam neaprat de imperiali, .ise $ando. M !ndeam c poate are
altcineva dosarele pe care le cutm.
"an clipi ctre $ando. ;rusc insistena acestuia de a li se altura n aceast sear
la discuia cu Iarrde cpta un nou neles.
3 Vrei s .ici Iarrde84
3 )u am dosarele, *alrissian, spuse Iarrde. /ac le&a% +i avut, vi le&a% +i o+erit
cu mult timp n urm.
3 =tiu asta, rspunse $ando cu vocea ncrcat de nelesuri. M re+eream la o cu
totul alt surs.
3 *are, de asemenea, probabil c nu le are, .ise Iarrde cu rceal.
1'presia lui $ando nu se schimb.
3 /ar le&ar putea avea.
,entru dou secunde, cei doi continuar s se uite unul la altul. "an se ncrunt
spre $eia %i v.u aceea%i uimire pe +i!ura ei.
3 1 ceva ce ar trebui s %tim %i noi4 ntreb el precaut.
3 )u, rspunse $ando. #au poate ar trebui s .ic nu nc.
3 $eia, *alrissian %i cu mine trebuie s discutm ceva, spuse Iarrde ridicndu&se
brusc n picioare. 1'ist vreun loc n care s avem puin intimitate4
3 ,utei +olosi dormitorul copiilor, rspunse $eia artnd pe hol. :ltima u% pe
stn!a.
3 Mulumesc. Iarrde l ndemn pe $ando spre hol. /up tine, *alrissian.
#hada adu!ase nc o ancor la coarda de si!uran cam la doi metri deasupra ei,
presupunnd c dac %i cnd no!hriul primea ntriri pe acoperi% ar +i putut s taie
+rn!hia, pur %i simplu, +r s se mai oboseasc s o tra! sus mai nti pentru
+ormalitatea de a o intero!a. 2cum, le!nndu&se la o sut de metri deasupra pmntului,
%i strecur luneta pentru ntuneric pe dup mar!inea +erestrei ntunecate de ln! ea %i
trase cu ochiul.
1ra o camer de copil o camer de copii, se corect ea, observnd al doilea pat
mpins ln! perete. )u era ocupat9 %i cum niciunul dintre cei trei copii #olo nu ie%ise cu
prinii din aerospeeder, era o presupunere corect c ncperea va rmne a%a.
,unnd luneta n bu.unarul combine.onului, scoase unul dintre stiletele
moleculare Rana MUH&O %i i e'tinse lama subire %i invi.ibil. *a o sabie de lumin, un
stilet molecular putea tia aproape orice. #pre deosebire de o sabie de lumin, totu%i,
lama unui Rne era incredibil de delicat. 0 lovitur rapid mpotriva unui atacator avea
aproape ntotdeauna ca re.ultat ruperea lamei dar %i un atacator mort, +ire%te %i chiar
%i cea mai precaut tiere era puin probabil s nu strice arma.
/in +ericire, sarcina pe care o avea de ndeplinit nu avea s +ie destul de !rea
pentru a +ora norocul. $a cele mai multe cldiri de pe *oruscant ar +i trebuit s taie toat
+ereastra pentru a ptrunde nuntru, dar creatorii Turnului ncorporaser panourile
rotative tradiionale alderaaniene pentru a permite +lu'ul de aer. Tot ce avea de +cut
pentru a intra era s strecoare lama stiletului printre panouri %i s taie .vorul.
/up aceea, desi!ur, trebuia s !seasc %i s de.active.e alarmele puse de
no!hri.
#arcina se dovedi a +i mai u%oar dect se a%teptase. -ereastra avea o sin!ur
alarm, potrivit s urmreasc aerospeederele care se apropiau. #e prea c no!hrilor nu
le trecuse prin cap c cineva ar putea +i destul de nebun s coboare de pe acoperi% a%a
cum +cuse ea. /e%i bineneles, dac era s +ie corect, chiar puseser o pa. acolo.
/ou minute mai tr.iu era nuntrul camerei ntunecate, nchi.nd +ereastra n
urma ei %i ascultnd cu atenie. #e au.eau .!omotele mecanice ncete, normale pentru
orice locuin modern, mpreun cu sunetele n+undate ale unei conversaii din alt parte
a apartamentului. *uvintele erau imposibil de deslu%it prin u%a nchis, dar putea distin!e
cel puin patru voci.
#ttu chiar ln! u%, ncruntndu&se din cau.a nehotrrii bru%te, i v.use pe
#olo, pe 0r!ana #olo %i pe robotul lor sosind n T&N1 %i l observase pe *alrissian
a%teptndu&i9 dar a cui era a patra voce4 Vreun prieten oarecare, venit n vi.it4 )u prea.
:n asociat de a+aceri de&al lui *alrissian4 ,oate, doar c el sttuse sin!ur ascuns n umbr
nainte s vin +amilia #olo.
:n lucru era clar< avnd n vedere ct de secretos se comportaser tustrei a+ar,
aceasta era, n mod clar, o ntlnire pentru care depuseser mari e+orturi s o pstre.e
ascuns. 0 ntlnire despre care se ndoia c vreunuia dintre ei i&ar +i plcut s +ie
ntrerupt de o strin.
/intr&o dat se ncord. *onversaia se oprise, iar locul ei +usese luat de un sunet
nou.
R!omot de pa%i. ndreptndu&se spre ea.
Travers camera din patru pa%i rapi.i, n!enunchind ln! patul de pe peretele
opus. 1ra n +orm de nav spaial, avnd compartimente de depo.itare n spaiul de sub
saltea. /ar nu voia s se ascund sub el, oricum. ,rin.nd mnerele sertarelor, trase.
Trebuie s +i +ost o !rmad de prostii n acestea< chiar %i cu mu%chii ei antrenai
la MistrAl, patul se mi%c abia dou.eci %i cinci de centimetri de la perete. /ar va +i de
auns9 oricum, pa%ii oprindu&se dea n +aa u%ii, trebuia s +ie de auns. #rind n picioare,
pe umtate plonnd, pe umtate rosto!olindu&se peste pat, se strecur n lini%te n
spaiul n!ust.
7eu%ii la timp. *hiar cnd umrul %i %oldul ei atin!eau podeaua rece, u%a
dormitorului se deschise %i dou perechi de pa%i intrar. ,anoul luminos se aprinse, iar
u%a se nchise la loc.
3 2veam o nele!ere, *alrissian, spuse o voce neidenti+icat de brbat.
)eidenti+icat, dar n mod clar +amiliar. #hada cut n memorie8
3 ,e care nu am nclcat&o, .ise *alrissian, pe un ton un pic de+ensiv.
3 Ru4 ntreb cealalt voce cu rceal. 2i +i putut la +el de bine s le spui c
avem un secret. *re.i c vreunuia dintre ei i trebuie mai mult de att ca s %i adune
lopelele %i s nceap s sape4
=i atunci, brusc, amintirea i rspunse. 1ra %e+ul contrabandi%tilor, Talon Iarrde.
3 #incer, Iarrde, cred c au treburi mai importante acum, spuse *alrissian cu
asprime. =i, ca s +iu cinstit, nu am neles niciodat de ce ai +ost att de obsedat de
ascunderea acestui lucru, de la nceput. /eci 5or *ar6das a +ost odat un concurent de&al
tu8
3 Vorbe%te mai ncet, mri Iarrde. )u vreau s aud %i ceilali numele. =i
*ar6das nu a +ost un concurent. 2 +ost cu totul altceva.
3 ;ine, .ise *alrissian. 0ricum. (dea e c nu ne permitem lu'ul de a mai +ace
ocuri proste%ti. )u cu8
3 5ocuri proste%ti4 l ntrerupse Iarrde. *alrissian, habar nu ai despre ce
vorbe%ti.
3 =tiu e'act despre ce vorbesc, replic *alrissian. Vorbesc despre !eniul care a
+ost att de aproape de a n+rn!e ntrea!a )ou 7epublic n urm cu .ece ani. 0rice a
pus Thrawn la cale, trebuie c se ba.ea. pe problema *aamas ca s ne de.bine.
#hadei i se opri respiraia n !t. 0rice pusese Thrawn la cale4 /ar Thrawn era
mort.
)u4
3 i mulumesc pentru pre.entarea istoric, spuse Iarrde. 2m +ost acolo, dac i
aminte%ti. "ai s nu ne purtm ca %i cum toat )oua 7epublic ar +i n pra!ul disperrii %i
al prbu%irii, totu%i, da4
3 1%ti si!ur c nu suntem4 rspunse *alrissian. /up atta timp, chiar cre.i c
Thrawn s&ar +i artat dac nu era !ata s loveasc4
3 /ac vrea s loveasc, coment Iarrde. 1'ist multe alte lucruri pe care le&ar
+i putut plnui n a+ara unui atac +i%.
3 0h, asta m lini%te%te, mri *alrissian. =i e un motiv n plus s re.olvm
problema *aamas ct mai iute posibil. /ac e'ist mcar o umtate de %ans s ne poat
auta *ar6das, cineva trebuie s mear! s vorbeasc cu el.
3 =i su!ere.i c acel cineva a% +i eu4
3 Tu e%ti cel care l %tia, art *alrissian.
3 2sta s&ar putea s nu +ie o calitate, spuse Iarrde. /e +apt, ar putea +i chiar
invers.
#e au.i sunetul ncet al unui o+tat u%or e'asperat.
3 :ite, Iarrde, nu %tiu ce s&a ntmplat ntre tine %i *ar6das. *e %tiu este c acum
ne con+runtm cu Marele 2miral Thrawn. =i nu doar noi %i tu te con+runi cu el. )u
uita, a spus n mod clar c o s vin dup tine.
3 Vorbe !oale, murmur Iarrde.
3 )u mi aduc aminte cnd a transmis ultima dat Thrawn vorbe !oale, .ise
*alrissian. Tot ce a spus a +ost nsoit de aciune. /ar cum tot ai spus de vorbe !oale, de
ce i&e a%a de +ric, pn la urm4
#e au.i sunetul pa%ilor apropiindu&se de +ereastr.
3 )u l&ai cunoscut pe *ar6das, $ando, rspunse Iarrde ncet. /ac ai +i +cut&o,
ai +i neles. n +elul lui a +ost mai nemilos chiar %i dect 5abba "uttul.
3 /ar ne&ai ru!at pe Mara %i pe mine s l vnm.
3 )u i&am cerut ie s +aci nimic, .ise Iarrde. /ac i aminte%ti, am ncercat s
te convin! s mi vin.i pe loc acea telecomand.
3 =i ai %i ncercat s mi spui c era o simpl curio.itate ne+olositoare din
perioada ante&7.boiul *lonelor, i aminti *alrissian sec. =tiai +oarte bine c nu o s cred
a%a o poveste. 0ricum, asta nu contea.. (&am dat de urm %i ne&am ntors ntre!i.
3 )u ai dat dect de urma unui sistem probabil, .ise Iarrde. Tu mi ceri s m
duc n ce +ortrea %i&o +i construit acolo %i s m con+runt cu el.
3 /ac Thrawn nu este oprit, el va +i cel care, n +inal, se va duce acas la
*ar6das, unde s&a retras el, spuse *alrissian. /ac are vreun pic de minte, o s i
mulumeasc de avertisment.
3 *ar6das nu a mulumit n viaa lui nimnui pentru nimic, .ise Iarrde tios. =i,
cu si!uran, nu s&a retras. Trebuie c plnuie%te sau c pune ceva la cale asta&i +irea lui.
=i nu va dori s +ie !sit. *u att mai puin de mine.
*alrissian %uier printre dini.
3 ;ine, rosti el. Vrei s te ba!i ntr&o !aur de %arpe %i s a%tepi acolo s vin
Thrawn s te scoat, n&ai dect. /&mi o copie a rutei Marei ctre sistemul 1'ocron %i m
duc s&l !sesc eu.
3 )u +i absurd, spuse Iarrde. Tu %i /oamna )orocoas n&ai re.ista nici dou
.ile n ,ustiul Iathol.
3 *ine .ice c m duc eu4 replic *alrissian. M !ndeam s l ro! pe !eneralul
;el (blis s m nsoeasc cu ,ribea!ul.
3 2sta ar +i absolut cel mai ru lucru pe care l&ai putea +ace, spuse Iarrde,
ncepnd s se simt n vocea lui o urm de e'asperare. /u tu o nav spaial de r.boi n
sistemul 1'ocron, %i *ar6das +ie se va ascunde complet, +ie o va distru!e. )u l %tii a%a
cum l %tiu eu.
3 )u, aprob *alrissian ncet. )u l %tiu.
:rm o tcere lun!. 0 tcere lun!, de a%teptare.
3 )&ar +i trebuit niciodat s renuni la ori!inile tale de uctor, *alrissian, spuse
Iarrde n cele din urm. 1%ti prea bun la asta. ;ine. M duc.
3 Mulumesc, .ise *alrissian. )u o s re!rei.
3 )u +ace promisiuni pe care nu le poi respecta, l averti. Iarrde, recptndu&
%i obi%nuitul umor plcut din voce. *red c ar trebui s le dm ve%tile %i celorlali.
:%a se deschise cu o %oapt %i panourile luminoase se stinser, iar cnd camera
deveni din nou ntunecat, #hada se ridic din ascun.i%ul ei. 7osto!olindu&se napoi peste
pat %i n picioare, travers ncperea %i se strecur a+ar chiar nainte ca u%a s se nchid
iar.
*ei doi brbai, *alrissian +iind n +runte, se ndreptau pe hol ctre mar!inea a
ceea ce prea a +i un cerc de conversaie n stil alderaanian, niciunul dintre ei ne%tiind de
pre.ena ei n spatele lor. Mi%cndu&se, l urm n tcere pe Iarrde.
3 ;ine, m dau btut, spuse "an cu o e'presie uimit pe +a. *e a +ost asta4
$eia cltin din cap.
3 )u %tiu, recunoscu ea, derulnd n minte ultimele replici dintre $ando %i
Iarrde n timp ce se uita n lun!ul coridorului pe care cei doi dispruser spre dormitorul
bieilor.
3 Vreun secret de care nu au vrut s a+lm.
3 /a, asta mi&am dat %i eu seama, .ise "an. *e voiam s ntreb este< care&i
secretul4
$eia i arunc una dintre privirile rbdtoare din care avea un vast repertoriu, unul
creat de o via ntrea! de serviciu diplomatic %i ridicat la o adevrat miestrie de .ece
ani de avut !ri de trei copii neastmprai.
3 =tii c nu pot s m apuc %i s de.!rop lucruri din minile lor, i aminti ea. )u
e etic nici mcar cu du%manii, cu att mai puin cu prietenii.
3 Voi, 5edi, nu suntei amu.ani uneori, spuse "an. Tonul lui era !lume, dar din
ochii %i din starea lui %i ddea seama c era nc nelini%tit de situaie.
3 )u ne ocupm cu a ne distra, art ea.
3 )u ai putea doar s, oh, te ntin.i %i s prin.i ceva din ce discut acolo4
$eia .mbi ironic.
3 2% vrea s nu +aci asta, l cert ea.
1l %i +olosi propriul repertoriu de priviri inocente.
3 *e s +ac4
3 # su!ere.i s +ac ceva care nu este etic tocmai cnd ncerc s m convin! c
nu ar +ace ru nimnui, rspunse ea. 1ste +oarte deranant.
3 Mai ales cnd vine de la un tip care nu ar trebui s aib o con%tiin nici mcar
pe departe la +el de bun ca a ta4 su!er el direct.
$eia %i ddu ochii peste cap.
3 5ur, "an, cred c mi poi citi !ndurile +r simuri 5edi mai bine dect pot eu
s le citesc pe ale tale cu tot cu simurile astea.
1l ddu din mn.
3 #ecret pro+esional. :nul dintre lucrurile pe care le nvei ca ru+ctor.
3 /esi!ur, .ise $eia uitndu&se iar n direcia holului. M ntreb ct de lipsit de
etic ar +i s l trimit pe K,0 s ia notie8
3 $adA Vader, interveni o voce.
$eia tresri9 ca de obicei, nu au.ise %i nici nu simise apropierea no!hriului.
3 *e este, @hara?h4
3 ,oate c probleme, mri @hara?h. #antinela de pe acoperi% nu rspunde la
comunicator.
*u coada ochiului, $eia l v.u pe "an aplecndu&se u%or n scaun pentru a&%i
slbi blasterul din toc.
3 2i trimis o echip s&l veri+ice4
3 #unt pe drum, rspunse no!hriul. /ar pn cnd vom %ti alt+el, trebuie s
credem c un intrus ncearc s ptrund. :nde sunt ceilali4
3 n captul holului, .ise $eia. *hiar cnd arta, simi schimbarea subtil de
presiune n timp ce u%a dormitorului din deprtare se deschidea.
3 1i trebuie s +ie, adu! ea, n vreme ce sunetul pa%ilor o con+irma.
3 V&a% ru!a s rmnei n aceast ncpere pentru moment, spuse @hara?h.
n timp ce vorbea, $ando apru pe dup col, urmat de Iarrde8
3 /ac este un intrus, va trebui s l cutm.
:rmat de o +emeie .velt %i nalt, mbrcat ntr&un combine.on de lupt !ri
nchis.
3 )u v obosii, spuse ea ncet. #unt aici.
7eaciile lor, cci acestea urmar, au +ost rapide %i e+iciente. n acela%i timp,
#hada trebuia s recunoasc, au +ost straniu de comice de privit.
=ocul vocii nea%teptate din spatele lui l +cu pe *alrissian s sar o umtate de
metru n sus, mna ncurcndu&i&se pentru o clip n mantie nainte de a putea scoate
blasterul. 2rma no!hriului, deloc surprin.tor, era dea la vedere %i aintit asupra ei, iar
cea a lui #olo nu era nici ea prea mult n urm. Iarrde nu a srit att de mult ct
*alrissian9 dar n loc de a scoate o arm, +cu doar un pas mare n lturi pentru a le o+eri
lui #olo %i no!hriului linie de tra!ere liber. 0 mi%care istea, dar nu mai mult dect s&ar
+i a%teptat #hada de la cineva cu reputaia lui.
*onsiliera 0r!ana #olo, spre deosebire de ceilali, nu s&a mi%cat deloc.
=i nici #hada. 7mase unde era, cu minile atrnndu&i !oale pe ln! corp,
ntrebndu&se n trecere dac ludatele, %i poate supraapreciatele, re+le'e de lupt no!hri
vor +ace mai mult sau mai puin probabil ca pa.nicul s e'a!ere.e %i s tra! n ea.
2proape spera c o va +ace. /in multe motive, ar +i +ost cea mai simpl cale de a
termina lucrurile.
/ar no!hriul nu trase. )ici #olo sau *alrissian9 %i cu un soi de re!ret va!, #hada
%tiu c nu avea s dispar n +elul u%or.
0r!ana #olo sparse tcerea s+rmicioas.
3 *ine e%ti4 ntreb ea cu o voce la +el de calm ca %i +i!ura.
3 M numesc #hada /6u?al, rspunse ea. )u sunt aici s v +ac ru nici unuia
dintre voi.
0r!ana #olo ddu din cap.
3 =tiu.
#olo i arunc repede o privire pie.i%.
3 #imul meu de pericol ar +i reacionat alt+el, i spuse 0r!ana #olo. *u mult
nainte s soseasc n aceast camer.
3 *e i&ai +cut !r.ii de pe acoperi%4 se rsti no!hri&ul.
3 $&am nvat s nu mai +ie milos +r precauie, .ise #hada. )u e rnit, poate
doar n mndrie.
#e au.i un miorlit slab ntr&o limb e'traterestr dintr&un comunicator prins la
!ulerul no!hriului.
3 @hara?h4 murmur consiliera 0r!ana #olo.
3 1ste ntre!, spuse no!hriul. ,istolul lui nc era ndreptat spre #hada, ns ochii
preau o +raciune mai puin amenintori. 2cum l eliberea. din le!turi.
#e au.i un sunet slab de mi%care pe coridorul din spatele #hadei. ncepu s %i
ntoarc capul8
3 #tai pe loc, comand o voce de no!hri din spatele ei. 7idic&i minile.
#hada +cu a%a cum i se spusese, inndu&%i braele n lturi n timp ce minile
e'traterestrului treceau iute pe corpul ei, ntrebndu&se unde +usese ascuns acest !rup. #
se +uri%e.e n spatele ei n ceea ce prea un coridor cu un sin!ur capt8
Rmbi pentru sine. -ire%te< veniser de pe acoperi%, urmnd calea ei pe coarda de
si!uran %i intrnd pe +ereastra dormitorului.
=i o +cuser cu o vite. %i cu o e+icien care rivali.au tot ce ar +i putut o+eri mai
bun o MistrAl. ,oate c no!hri nu erau att de supraapreciai pe ct cre.use.
:n minut mai tr.iu, minile care o cutau disprur, lund cu ele !eanta de la
%old %i hamul de crare.
3 #tai os, ordon no!hriul care era ln! 0r!ana #olo, +cnd un semn ctre
scaunele din cercul de conversaie.
3 >ine&i minile la vedere.
3 )u ai ncredere n cuttorii ti4 ntreb #hada n timp ce se a%e.a pe scaunul
indicat. #au n stpna ta, de +apt4 /oamna consilier 0r!ana #olo dea i&a spus c nu am
venit s +ac ru cuiva.
0chii no!hriului prur s arunce +lcri8
3 /e ce e%ti aici4 ntreb cu calm 0r!ana #olo nainte ca e'traterestrul s poat
vorbi.
3 2m vrut s vorbesc cu dumneavoastr, i rspunse #hada a%e.ndu&%i minile
pe braele scaunului. 2cesta a +ost sin!urul mod n care am putut s o +ac.
#e a%teptase la un re+u. mnios ori, cel puin, la un pu+net batocoritor. /ar
+emeia cealalt abia dac %i ridic u%or sprncenele.
#olo a +ost mai puin de.am!itor.
3 *e nseamn asta4 ntreb el. ,istolul lui, observ #hada, l inea n poal, nu
mai era ndreptat spre ea. /ar tot l str!ea n mn.
3 nseamn c dac nu e%ti cineva cu putere sau cu bani, coridoarele celor mari %i
tari i sunt nchise, rspunse #hada, nepsndu&i n mod special dac prea nver%unat
sau nu.
3 2m ncercat s sun n ultimele trei .ile %i nimeni nu a vrut s mi +ac le!tura.
*am asta e mreaa %i minunata )ou 7epublic, prietena tuturor oamenilor obi%nuii.
3 =i ce, n&ai au.it de a lsa un mesa4 mri #olo.
3 :n mesa care s spun ce4 replic #hada. * un nimeni +r recomandri sau
statut ar +i dorit s discute cu un mre %i !lorios consilier suprem4 2r +i +ost aruncat cu
prima oca.ie.
3 2cum vorbe%ti cu mine, .ise 0r!ana #olo cu blndee. *e dore%ti s spui4
#hada se concentr asupra ei, cuvintele repetate cu !ri prnd s i se bloche.e n
!t. *uvinte care ar +i rupt ultimele ei le!turi cu MistrAl, cu poporul %i cu viaa ei.
3 Vreau s m altur vou, spuse ea cu o voce care i se pru spart %i ndeprtat.
Vreau s m altur )oii 7epublici.
,entru un moment dureros de lun!, sin!urul sunet din ncpere a +ost bubuitul
propriei inimi n !t. *el care a rupt tcerea a +ost, previ.ibil, #olo.
3 *e vrei4 ntreb el.
3 Vreau s m altur )oii 7epublici, repet #hada. 2 doua oar nu era mai
simplu dect prima dat. 2m un numr de abiliti pe care le vei !si +olositoare< lupt %i
suprave!here, escort %i securitate8
3 /e ce ne ntrebi pe noi despre asta4 o ntrerupse #olo, prnd ncurcat. )oua
7epublic are centre de recrutare pe tot *oruscantul.
3 )u cred c aprecie.i corect situaia, #olo, rosti Iarrde nainte ca ea s poat
rspunde. #hada nu a venit de pe strad8 sau, mai de!rab, nu s&a cobort de pe
acoperi%. 1ste !arda de corp principal a prietenului nostru contrabandist, Ma..ic.
0 tresrire de surpri. trecu pe +eele celorlali.
3 -ost !ard de corp, l corect #hada. Mi&am dat demisia acum trei sptmni.
Iarrde ridic o sprncean.
3 2 +ost ideea ta4
#hada %i simi !tul uscat.
3 n parte.
3 )u vd ce di+eren ar avea de unde vine, insist #olo. Totu%i, niciunul dintre
noi nu se ocup de an!ari.
3 "an are dreptate, #hada, spuse 0r!ana #olo, studiindu&i +aa cu o intensitate
neplcut. 0are tehnicile acelea 5edi scoseser le!tura secret cu MistrAl din mintea ei4
3 *hiar nu avem ce +ace pentru tine.
3 )u cer de poman, replic #hada. #incer, avei mai mult nevoie de mine dect
am eu nevoie de voi. Mai ales c Thrawn e liber iar8
3 *e %tii tu despre Thrawn4 ntreb #olo tios.
3 2m +ost n camera din spate pn acum, rspunse #hada. #e uit la Iarrde %i i
surprinse ncordarea brusc a e'presiei.
3 *alrissian a su!erat c s&ar +i ntors.
%i ntoarse privirea la 0r!ana #olo.
3 /e asemenea, %tiu despre /ocumentul *aamas, i spuse celeilalte +emei. =i %tiu
c sin!urul mod de a ie%i din beleaua n care suntei este s punei mna pe o copie intact
a lui.
*u coada ochiului l .ri pe *alrissian aruncndu&i o privire plin de neles lui
Iarrde, una pe care %e+ul contrabandi%tilor o i!nor precaut.
3 *u si!uran ne&ar +i de autor, con+irm 0r!ana #olo. /ar ce le!tur are cu
tine4
3 Vei avea nevoie de autor, rspunse #hada. 1u vi&l pot +urni.a.
3 /e una sin!ur4 murmur Iarrde.
3 /a, de una sin!ur, replic #hada. M&ai v.ut n aciune. =tii ce pot +ace.
#e uit iar la #olo.
3 $a +el %i oamenii ti, de%ii s&ar putea s nu %tii, .ise ea. *u nouspre.ece ani n
urm, pe Tatooine, am autat s prime%ti in+ormaiile tehnice ale unei componente
prototip pentru super&laserul celei de a doua #tele a Morii.
:n alt val de surpri. strbtu ncperea. :nul care, spre surprinderea #hadei, nu
pru s l atin! pe #olo.
3 Ru, spuse el. 1'plic&ne cum.
3 mpreun cu o prieten am +urat componenta dintr&o ba. de cercetare
imperial, rspunse ea, ncercnd s&i citeasc pe +a. /intr&o dat, cel care o respinsese
cel mai mult prea s +ie de partea ei. 2vea numele de cod "ammerton!. 2m .burat pe
Tatooine cu nava la bordul creia era montat8
3 *e +el de nav4 o ntrerupse #olo.
3 :n cruci%tor de atac loronar, rspunse ea. ,uternic modi+icat interiorul a
+ost !olit ca s ncap chestia aia. 2m n!ropat nava pe umtate ntr&o dun %i am mers la
taverna Mos 1isleA s !sim un pilot de car!obot cu o nav care s poat transporta un
se!ment pentru noi.
-cu un semn spre #olo.
3 mpreun cu partenera mea te&am v.ut mpu%cndu&l pe @reedo acolo,
continu ea. Voiam s ncercm s te an!am, dar am +ost ridicate de imperiali nainte s
aun!em la tine.
3 /e ce4 ntreb #olo. 2dic, de ce v&au luat4
3 IarolA %i cu mine eram de!hi.ate ca ;rea %i #enni Tonni?a. *amu8 au.isem
c semnm bine cu ei, se corect ea ct de ele!ant reu%ii. 2cum nu era momentul s
pomeneasc de dosarele de camu+la ale MistrAl.
3 )u am %tiut c un Mo++ dduse un ordin de reinere pe numele lor. 0ricum, un
simpati.ant rebel ne&a eliberat din celula poliiei %i ne&a +cut rost de un car!obot. 2m
luat un se!ment din componenta super&laserului %i lui i&am dat un robot care avea
ncrcate n el in+ormaiile tehnice.
3 *um l chema pe simpati.ant4 ntreb #olo.
#hada trebui s caute n minte.
3 Hinward, .ise ea. 7ii Hinward.
#olo ddu ncet din cap.
3 /eci tu ai +ost, hm4
0r!ana clipi spre el.
3 =tiai de asta4
3 2m citit raportul lui Hinward, i spuse #olo. 1ra n in+ormarea pe care ne&a
dat&o Madine nainte s ne ndreptm spre 1ndor.
)evasta lui cltin din cap.
3 Trebuie c nu am v.ut&o.
3 1i, sunt cteva mici di+erene, .ise #olo sec. *on+orm lui Hinward, i&au
promis propriul lui se!ment de super&lasern schimbul eliberrii.
3 Venea o +urtun de nisip, protest #hada. )u mai aveam timp s mai tiem un
se!ment %i s l ncrcm.
3 =i nu i&au dat datele tehnice, adu! #olo. 2 cam trebuit s le mprumute
robotul ca s le obin.
#hada %i simi +aa ro%ie.
3 /a, ai dreptate, recunoscu ea. 2sta uitasem.
3 ncnttor, murmur *alrissian pentru el.
#hada i arunc o privire amenintoare.
3 /ac mai contea., partenerii mei se !ndeau c ar +i trebuit s l omorm n
loc s a+le toat lumea ce +cusem, replic ea. 1u i&am oprit.
:rm un alt moment de tcere. 0 tcere neplcut, ncordat, dur. #hada %i
ainti privirea asupra 0r!anei #olo, ncercnd s i citeasc !ndurile pe +a. *a cea mai
nalt putere politic a !rupului, ea va lua deci.ia +inal8
3 2m o idee, rosti *alrissian. 2 .is c Talon %tie ce poate s +ac. 2tunci de ce
nu o trimitem cu el4
#hada se uit la Iarrde, re+u.ul ei impulsiv rmnndu&i n !t. %i irosise ultimii
doispre.ece ani cu un !rup de contrabandi%ti %i nu venise pe *oruscant doar ca s se
nhite.e cu altul.
/ar era ceva n e'presia lui Iarrde.
3 =i unde se duce Iarrde4 ntreb #olo nclinndu&%i capul ctre %e+ul
contrabandi%tilor.
3 0 misiune special, rspunse Iarrde. 0chii lui erau nc ndreptai spre #hada,
cu aceea%i e'presie pe +a. *eva ce *alrissian m&a ru!at s +ac.
3 ,rimim %i noi un indiciu4 ntreb 0r!ana #olo, cu un mic surs ucndu&i&se pe
bu.e.
Iarrde nu i rspunse la surs.
3 1ste posibil s e'iste o copie a /ocumentului *aamas complet, pe care s nu o
aib imperialii, i spuse el. M duc s vd dac pot s o obin.
#olo %i 0r!ana #olo schimbar priviri surprinse.
3 /e ce nu ne&ai .is pn acum4 ntreb 0r!ana #olo, amu.amentul rbdtor
disprndu&i de pe +a.
3 ,entru c pn acum asta nu era treaba mea, .ise Iarrde cu rceal. *erturile
politice nu au nici o le!tur cu mine, dect n msura n care a!itaiile %i suprrile
planetare tind s aduc vreun bene+iciu comercianilor de in+ormaii.
#e uit la *alrissian.
3 /ar acum a intervenit un nou +actor. :nul de care am +ost convins c nu mai
poate +i i!norat.
0r!ana #olo %i strnse umerii ca %i cum, dintr&o dat, o pal de vnt rece i&ar +i
trecut pe spate.
3 Thrawn.
Iarrde ddu serios din cap.
3 Thrawn. #e uit la #hada. =i, da, a% +i +oarte mulumit s am autorul #hadei.
/ac dore%te, desi!ur.
#hada se strmb, simind !ustul amar al ironiei. *u nouspre.ece ani mai tr.iu,
ntr&un +inal, lua deci.ia dureroas de a schimba devotamentul de la poporul ei la )oua
7epublic8 doar ca s a+le c )oua 7epublic nu o voia. =i c sin!urul care o accepta
era la +el de rene!at de mreaa %i minunata lor societate ca %i ea.
3 #i!ur, i spuse ea lui Iarrde. /e ce nu4
3 *rede&m, #hada, a%a %i !se%te Iarrde cei mai buni oameni, .ise *alrissian
sec. *nd aun!i la bordul #lbaticului Iarrde, ntreab&o pe Mara 5ade cum a +ost
an!aat.
*eva trecu repede pe +aa lui Iarrde.
3 Mara nu va +i cu noi, spuse el. 2cesta este unul dintre motivele pentru care am
vrut s vorbesc cu voi n noaptea asta, $eia. Mara a avut un +el de8 accident.
Rmbetul ironic al lui *alrissian dispru, iar ceilali se ndreptar n scaune.
3 *e +el de accident4 ntreb 0r!ana #olo.
3 :nul neclar, rspunse Iarrde strmbndu&se. 1a %i @heaa nstelat au luat
urma uneia dintre navele neidenti+icate pe care +ratele tu le&a v.ut n sistemul
Iauron8
3 #tai a%a, l ntrerupse #olo. *e&i cu navele astea neidenti+icate4
3 1l %i Mara au v.ut&o +uri%ndu&se pe ln! ba.a pirailor *avrilhu, .ise
Iarrde. )u i&a trimis un raport4
3 /a, ns era unul +oarte sumar, rspunse 0r!ana #olo. #punea doar c nu a
a+lat nimic de la pirai %i c ne va da toate detaliile cnd se va ntoarce pe *oruscant. )u
era nimic despre vreo nav neidenti+icat.
3 ,robabil c nu a vrut s spun nimic pe un canal deschis, .ise Iarrde. 2m o
copie a rapoartelor lui %i al Marei despre ce au v.ut, plus datele pe care le&am luat cnd
o alt nav a .burat pe ln! ntreprinderea 7tcitoare. V dau copiile nainte s plec.
3 $as navele o clip, interveni nerbdtor *alrissian. *e s&a ntmplat cu Mara4
3 @heaa nstelat a urmrit nava pe o mic lume din sectorul @radilis, .ise
Iarrde. Mara s&a dus s arunce o privire %i a .rit o +ortrea, a intrat ntr&o pe%ter
pentru o conversaie unilateral cu ni%te +iine necunoscute, a menionat numele lui
#?Awal?er ca rspuns la ceva ce ele au spus ori au +cut, apoi a amuit brusc.
-aa lui *alrissian devenise de piatr.
3 2dic a +ost84
3 )u, nu a +ost omort, se !rbi Iarrde s l asi!ure. *el puin nu atunci se
aude cum respir n nre!istrarea care a +ost transmis @heii nstelate.
3 =i +iinele astea l %tiau pe $u?e4 ntreb 0r!ana #olo ncruntndu&se. /e !ri
sau de !roa., #hada nu %tia.
3 l %tiau sau %tiau despre el, i .ise Iarrde. )u am avut destul conte't s ne dm
seama.
3 Trebuie s dm de el imediat, i spuse #olo nevestei lui. Ve.i dac ne poate
e'plica ceva.
Iarrde %i drese !lasul enat.
3 /e +apt, dea am discutat cu el. )&a putut nici el s +ac lumin.
0r!ana #olo l privi suspicioas.
3 =i4 ntreb ea.
3 2sta era cellalt lucru pe care voiam s vi&l spun, .ise Iarrde, aerul lui de!aat
cednd un pic. #&a dus s o !seasc.
1'presia 0r!anei #olo nu se schimb, dar brusc n acea parte a ncperii
temperatura pru s scad cu cteva !rade.
3 *e a +cut4 ntreb ea pe un ton amenintor.
3 Mara e n pericol, $eia, spuse Iarrde. $u?e era sin!urul care putea aun!e
acolo destul de repede ct s conte.e. #in!urul care are o %ans re.onabil s se descurce
cu orice ar +i creaturile peste care a dat Mara. =i cu oricine sau orice ar +i n +ortreaa aia.
2sta nu o prive%te doar pe Mara9 prive%te ntrea!a )ou 7epublic.
3 =i ce, cre.i nebunia asta cu bothanii, nu4 mri #olo. 2cum era n picioare,
privindu&l amenintor pe Iarrde din cellalt capt al cercului de conversaie.
3 2vem o sut de mici r.boaie care dau n clocot, umtate dintre ele +olosind
*aamas ca scu. pentru a re.olva probleme vechi. /ea am !olit corpurile diplomatice
ale )oii 7epublici %i academia 5edi ncercnd s !sim destui mediatori ca s +acem +a
%i tot nu sunt de auns. 2vem nevoie de $u?e aici.
3 )u l&am obli!at s se duc dup ea, replic Talon Iarrde, +r s i rspund la
privire. 2 cntrit toi +actorii %i a luat sin!ur deci.ia.
3 /oar c nu %tia c Thrawn s&a ntors, .ise #olo. )u4
3 $as, "an, spuse 0r!ana #olo ncet, ntin.ndu&se pentru a atin!e mna soului
ei. *e a +ost a +ost. Iarrde are dreptate< a +ost o deci.ie pe care trebuia s o ia $u?e. 2
luat&o, iar noi va trebui s ne descurcm +r el pn se ntoarce.
3 /ac v aut, putei considera c serviciul meu este n schimbul celui +cut de
el, .ise Iarrde, cu bu.ele nc ncordate. mi pare ru c am adus ve%ti att de proaste.
*hiar am cre.ut c o s +ii mai nele!tori.
#olo inspir pro+und %i e'pir cu asprime.
3 /a, spuse el. ;ine8 cnd pleci4
3 (mediat, rspunse Iarrde ndreptndu&se spre #hada %i o+erindu&i o mn.
,resupunnd c noua mea asistent nu are alte comisioane de care trebuie s se ocupe
mai nti.
3 #unt !ata oricnd, i .ise #hada, i!nornd mna ntins %i ridicndu&se n
picioare +r autor. ,resupunnd c !r.ile de corp ale doamnei consilier 0r!ana #olo au
terminat de scotocit prin !eanta mea %i echipamentul de crare.
3 Te a%teapt ln! u%, rosti !rav no!hriul de ln! 0r!ana #olo.
3 ;ine, spuse Iarrde dnd din cap ctre 0r!ana #olo n timp ce se ndrepta spre
ie%ire. i mulumesc pentru ospitalitate, $eia. Te voi contacta cnd %i dac voi !si ceva.
3 Iarrde, nc dou lucruri nainte s pleci, .ise 0r!ana #olo. Trei, de +apt. Mai
nti< ai nevoie de un robot traductor pentru cltorie4
3 1 o idee bun, recunnoscu Iarrde. 0r!ani.aia are civa, +ire%te, dar niciunul
nu este la bordul #lbaticului Iarrde deocamdat. )u&mi va +i !reu s iau unul pe drum,
totu%i.
3 Vei pierde timp, spuse 0r!ana #olo. /ac vrei, i&l putem mprumuta pe K,0.
#olo scoase un sunet din !t.
3 ,este mecanismele lui stricate, desi!ur.
3 1ste o o+ert +oarte !eneroas. Iarrde ridic o sprncean. )u are nimic de a
+ace cu +aptul c vei obine de la el un raport obiectiv al cltoriei, nu4
3 -ire%te c nu, .ise 0r!ana #olo, arcuindu&%i %i ea sprncenele puin. #unt
i!nit c te&ai !ndit la a%a ceva.
3 (art&m, spuse Iarrde. n acest ca., accept, cu mulumiri.
3 /up cum su!erea. "an, vom avea nevoie de cteva minute s discutm cu el
nainte, .ise 0r!ana #olo. >i&l aducem la astroport cnd venim s lum rapoartele despre
navele spaiale de la tine. n al doilea rnd< nu am putut s i spun pn acum, dar n
aceste condiii este ceva ce trebuie s %tii. :nul dintre datacardurile pe care devaronianul
acela le&a !sit la Muntele Tantiss avea eticheta BMna lui ThrawnC.
Iarrde ddu din cap.
3 /a, am au.it.
0r!ana #olo %i ridic sprncenele.
3 *um ai84 )u contea.9 nu vreau s a+lu.
3 #ursa mea %i cu mine i mulumim pentru discreie, .ise Iarrde. Mai este ceva
ce trebuie tu s %tii, totu%i. nainte ca Mara s plece n urmrirea acelei nave necunoscute,
am primit o transmisiune de la ea, adresat clar ntreprinderii 7tcitoare. )u am reu%it
nc s desci+rm mesaul, dar coninea si!ur numele lui Thrawn. )umele complet, nu
doar porecla, BThrawnC.
#olo se ncrunt.
3 )ici nu %tiam c l mai chema %i alt+el.
3 Maoritatea oamenilor nu %tiu, aprob Iarrde. /ar Mara %tia. $a +el %i cine o +i
+ost la bordul acelei nave.
3 *e cre.i c nseamn4 ntreb 0r!ana #olo.
3 )u %tiu, .ise Iarrde. ,oate c o s avem ni%te rspunsuri cnd se vor ntoarce
#?Awal?er %i Mara. 0ricum, v voi da %i o copie a nre!istrrii steia. Vorbeai de trei
lucruri4
0r!ana .mbi. :n .mbet care era umbrit de ncordare, dar tot .mbet.
3 -ora +ie cu tine, spuse ea ncet.
2proape involuntar, se !ndi #hada, Iarrde i surse %i el.
3 =i cu tine, .ise el. 0chii i se mutar asupra lui #olo %i *alrissian. *u voi toi,
adu! el. $a revedere.
3 -rumos discurs ai inut acolo, coment #hada n timp ce Iarrde ridica
aerospeederul de pe plat+orma Turnului 0rowood %i i ntorcea botul ctre pista de
ateri.are *hampionne de Vest, unde a%tepta #lbaticul Iarrde.
3 ,uin cam prea e'ersat, poate, dar nu a +ost deloc ru.
3 1%ti prea blnd, spuse Iarrde uitndu&se la ea cu coada ochiului. ,rivea drept
n +a la peisaul nocturn al *oruscantului, strlucirea panoului de control luminndu&i
slab +aa. ntr&o lumin mai bun, se hotr el, probabil c e'presia ei tot nu ar +i putut +i
desci+rat.
3 ,ot s te ntreb ce parte i s&a prut a +i un discurs4
3 2ia despre motivele pentru care #?Awal?er a trebuit s +ie cel care s se duc
s o salve.e pe Mara 5ade, rspunse ea. /oar nu te a%teptai s primeasc vestea cu
stri!te de bucurie, nu4
Iarrde ddu din umeri.
3 )u m a%teptam nici s +ie att de suprai, .ise el. /esi!ur, ca s +im coreci,
nu am %tiut de Thrawn pn n seara asta.
#hada cltin din cap.
3 1 !reu de cre.ut c a supravieuit.
3 /e acord, spuse Iarrde. ,e de alt parte, este la +el de !reu de cre.ut c
(mperiul ar +ace o %mecherie periculoas ca asta doar ca s blu+e.e. 0ri Thrawn chiar s&a
ntors, ori cineva, de undeva, are un FK ,ur n mnec.
#hada pru s cntreasc asta.
3 # presupunem c acest Thrawn este doar o clon, .ise ea. 2r +i la +el de abil
ca ori!inalul4
3 *red c ar depinde de ct de mult din abilitile lui tactice au +ost nnscute %i
ct au +ost nvate, socoti Iarrde. =i dac au +olosit sau nu o matrice de nvare rapid
luat chiar din mintea lui Thrawn %i ct de bun a +ost modelul. *hiar nu %tiu.
3 ,entru c dac au o clon a lui Thrawn, de ce nu ar avea cinci.eci4 continu
#hada. =i dac au cinci.eci de clone ale lui Thrawn, de ce nu au %i o sut de clone ale
acelui nebun de 5edi ntunecat, 5oruus *6baoth4
Iarrde se n+ior. :ltima posibilitate nici nu i trecuse prin minte.
3 /e ce nu, ntr&adevr4
#hada prelu ntrebarea lui retoric %i o tcere ntunecat se ls n aerospeeder.
Iarrde .bura mecanic, +r s observe luminile ma!ni+ice ale *oruscantului care se
ntindeau peste tot.
#au, mai bine .is, v.nd distru!erea acelor lumini suprapus peste peisa.
Thrawn ameninase cu asemenea distru!ere ultima oar cnd atacase planeta. /e data
aceasta, s&ar putea chiar s o +ac.
*oborau ctre masa lini%titoare a #lbaticului Iarrde cnd #hada vorbi iar.
3 /eci cine este acest 5or *ar6das pe care l cutm4
-cnd un e+ort, Iarrde !oni vi.iunea unui cerc de distru!toare spaiale care se
strn!ea n urul lui.
3 1ste cineva care se ocupa de acelea%i a+aceri ca %i mine, i rspunse el.
,robabil c nc o mai +ace, de +apt.
3 /ar nu un competitor4 ntreb ea.
3 Tu chiar c ai +ost atent acolo, i +cu el un compliment. 2propos, de
curio.itate, unde te&ai ascuns n dormitor4 )u am v.ut nici un loc n care cineva mai
mare dect un no!hri s se poat b!a.
3 1ram pe podea, ntre patul din spate %i perete, .ise ea. 0 ast+el de crptur
pare ntotdeauna mai mic dect este. /ac acest *ar6das nu era un competitor, ce era4
Iarrde i .mbi.
3 =i insistent. mi place asta la oamenii mei.
3 ncntat s aud, spuse ea. /ac nu era competitor, ce era4
n +a, u%a han!arului #lbaticului Iarrde se deschidea pentru a&i primi.
3 ntreab&m pe drumul de intrare n sistemul 1'ocron, rspunse el.
,resupunnd c aun!em pn acolo.
#hada pu+ni ca pentru ea.
3 /eci ce, mi ceri s mi risc viaa ba.ndu&m doar pe cuvntul tu4
3 )u e%ti obli!at s vii, .ise Iarrde cu blndee. /ac vrei s pleci acum, e%ti
liber.
#hada nu se uit la el.
3 Mulumesc de permisiune. 7mn.
2erospeederul ateri. cu un tronc n+undat n lca%ul su din han!arul
#lbaticului Iarrde.
3 *um dore%ti, i spuse Iarrde n timp ce oprea motoarele. /e curio.itate, de ce
l&ai prsit pe Ma..ic, mai e'act4
#hada %i scoase umerii din centuri.
3 ntreab&m pe drumul de ie%ire din sistemul 1'cron, .ise ea sardonic.
,resupunnd c aun!em pn acolo.
-r s a%tepte un rspuns, deschise u%a %i sri cu picioarele nainte pe punte.
3 #unt si!ur c unii dintre noi o vor +ace, murmur Iarrde, privind&o cum nainta
printre celelalte vehicule ctre ie%ire.
#in!ura ntrebare era care dintre ei.
#-W7=(T
:niversul #tar Hars.
2ne'e.
)*1,:T:7(8
$a nceput s&a numit Vechea 7epublic.
)u a e'istat nici un document care s consemne.e ntemeierea Vechii 7epublici %i
nici nu era necesar vreunul. ntemeietorii s&au estompat n pulberea istoriei. 1i au cldit
sin!ura comunitate !alactic cunoscut vreodat care ntotdeauna %i&a servit cetenii bine
%i cu credin. )oi lumi i s&au alturat odat cu trecerea secolelor pentru a mprt%i
conducerea sa bene+ic. ,lanete ce se a+lau ele nsele n primedie datorit de.astrelor
naturale sau i.bucnirii unor revolte au putut s se ndrepte spre vecinii lor pentru a primi
autor. Toate rasele, toate speciile inteli!ente, toate popoarele erau e!ale n +aa le!ii %i %i
triau viaa cu drepturi care le !arantau deopotriv %ans %i libertate.
Vechea 7epublic s&a +ormat pe temelia celor mai importante lumi ce e'istau la
nceput, maoritatea +iind din centrul !ala'iei8 n vremea aceea au aprut %i primii
*avaleri 5edi. 2 +ost o lun! perioad de pace %i e'pansiune !alactic determinat de
inventarea %i pro!resul cltoriilor n hiperspaiu.
,.itorii acestei 7epublici au +ost *avalerii 5edi, un 0rdin vitea. %i nen+ricat,
numrnd sute %i mii de membri ce a sluit la aprarea %i protecia popoarelor 7epublicii.
nelepciunea, bravura %i puterea lor au devenit le!end. Tr!ndu&%i tria comun de la
-or, *avalerii 5edi au meninut pacea pe tot cuprinsul @ala'iei !eneraii dup !eneraii
%i au transmis mai departe cre.ul lor celor ce s&au dovedit deopotriv capabili %i demni de
cavalerism.
,rin strnsa ei coe.iune Vechea 7epublic a devenit invulnerabil +a de orice
atac dina+ar. )ici o alt putere !alactic cunoscut nu a ndr.nit o asemenea mi%care
pentru c ea ar +i nsemnat un e%ec si!ur. *etenii Vechii 7epublici au putut dormi
lini%tii n paturile lor, a+lai n si!uran nuntrul .idurilor lor politice.
2tacul a venit, totu%i. /ar, la +el ca n multe societi democratice, el nu a venit
din partea unei +ore din a+ar, ci din interior.
/ecderea a nceput pe msur ce tot mai multe lumi s&au alturat Vechii
7epublici. 0+icialii locali au devenit susceptibili la in+luen %i mit, plecndu&se cel mai
adesea n +aa dorinelor celor implicai n a+aceri de comer interstelar. #enatul, slbit de
attea secole de pace %i mulumire de sine, a devenit periculos de ne!lient. 7sturnarea
politic era inima!inabil, dar inevitabil.
#(T"8
:n mare conti!ent dintre *avalerii 5edi care +useser ademenii de partea
ntunecat a -orei au +ost e'pul.ai din Vechea 7epublic. /up ce au pribe!it o vreme,
ei au dat peste +iinele umanoide cunoscute sub numele de #ith %i au adus aceast specie
n stare de sclavie. *ei din partea ntunecat au auns s +ie cunoscui sub denumirea de
#tpni ai #ith&ilor. ,entru urmtoarele cteva mii de ani imperiul lor avea s prospere %i
s creasc. n acest timp cavalerii 5edi dec.ui ncepur de asemeni s +ac e'perimente
asupra supu%ilor lor, convertind muli #ith n +anaticii r.boinici Massassi.
)a!a #adow a condus (mperiul #ith. 1l a v.ut oca.ia de a e'tinde (mperiul #ith
%i a invadat Vechea 7epublic, ns armatele sale au +ost n+rnte de +orele combinate ale
+lotei Vechii 7epublici %i ale *avalerilor 5edi. #adow cu o armat compus din r.boinici
Massassi a +u!it spre mar!inile ndeprtate ale universului, oprindu&se n cele din urm pe
cea de&a patra lun a planetei Gavin. 2ici dictatorul militar a nceput s +ac e'perimente
asupra celor ce l&au urmat, trans+ormndu&i n +iare monstruoase. 2ceasta a avut drept
consecin 7.boiul -iarelor de pe #istemul 0nderon.
Maestrul 5edi 2rca, #trerul recent descoperitului #istem 0nderon trimite
ucenicii si 5edi pentru a pune capt violentului 7.boi al -iarelor. #ub conducerea lui
:lic Sel&/roma, ace%ti 5edi ncearc s aduc pacea pe 0nderon, dar ei sunt permanent
mpiedicai de puterile rului ale 7e!inei 2manoa, o urma% a lui )a!a #adow. n cele
din urm con+lictul vechi de secole se ncheie odat cu sosirea Maestrului 2rca, moartea
7e!inei 2manoa %i cstoria #tpnului -iarelor 0ron Iira cu ,rinesa @alia. ntretimp,
*avalerul 5edi 1'ar Iun ce +usese instruit de Maestrul 5edi Vodo&#ios? ;aas !se%te
nvtura inter.is a vechilor #ith. 1l imit cile demult dec.uilor #ith %i le +olose%te
pentru a crea o proprie +iloso+ie a *odului 5edi. *u aceste cuno%tine Iun pune la cale o
vast %i puternic +rie %i %i aro! titlul de prim #tpn ntunecat al #ith. Iun %i ali
#tpni #ith preiau controlul asupra @ala'iei %i renvie vechiul (mperiu #ith. $or li se
opun n mod violent sute de *avaleri 5edi. 7.boiul #ith care urmea. este un con+lict
teribil n care multe personae istorice importante sunt ucise, inclusiv Maestrul 5edi 2rca.
Toi *avalerii 5edi se adun laolalt pe luna&un!l ntr&un +ront unit contra cetii
+orti+icate #ith construite de 1'ar Iun. *avalerii 5edi aliai printr&o masiv lovitur
nimicitoare distru! pe supravieuitorii Massassi. $a scurt vreme dup aceea 1'ar Iun
este %i el ucis de *avalerii 5edi. #piritul su este sur!hiunit pe un trm al ntunericului
ve%nic pe Gavin J.
#tpnii #ith sunt n+rni %i nu se mai aude nimic despre ei pn peste cteva
secole, pe timpul r.boiului comerului, pe ,laneta )aboo.
(M,17(:$8
:n senator ambiios %i lipsit de scrupule numit ,alpatine s&a ridicat e'trem de
repede la putere, autat de ctre unii membri obscuri ai #enatului care ncepuser s
rvneasc la mai mult in+luen %i autoritate. ,romind c va +ace curenie n @ala'ie
%i va readuce 7epublica la strlucirea ei de odinioar, ,alpatine a +ost ales ,re%edinte al
7epublicii %i s&a nconurat cu acei o+iciali lacomi %i avi.i de putere care l&au spriinit n
ascensiunea sa.
*eea ce ei nu %tiau era c ,alpatine %i tr!ea puterea %i carisma de la partea
ntunecat a -orei. 1l avea ns ambiii mult mai mari dect i&ar +i n!duit +uncia de
,re%edinte, iar aceia care i&au nete.it drumul spre naltele s+ere ale puterii politice se vor
tre.i curnd nlturai, ntemniai ori strivii de mna !rea a lui ,alpatine, n timp ce
acesta %i urmrea +r cruare elul +inal. /in ordinul lui ,alpatine, noul imperiu a
nceput o curs a narmrii cum nu a mai e'istat alta n istoria !alactic. (mense nave cu o
incredibil putere de +oc au srit de pe plan%eta de proiectare n e'istena real parc
peste noapte. ,ro!resul tehnolo!ic ce a re.ultat a determinat apariia unei noi %tiine a
r.boiului.
#istemele din centrul !ala'iei au +ost primele care au c.ut, !uvernele lor
planetare +iind nlturate prin +or, n timp ce le!ea marial se e'tindea de la o lume la
alta.
#i!ur pe po.iia sa, nconurat de un nucleu militar ce&i %tia de +ric, ,alpatine s&a
autodeclarat mprat. ,entru prima oar n nenumrate secole, lumile Vechii 7epublici s&
au tre.it conduse de un sin!ur om. Toate drepturile personale au auns la cheremul
capriciilor mpratului, iar cele dinti revolte mpotriva lui ,alpatine au +ost nbu%ite
aproape nainte de a i.bucni. *avalerii 5edi au +ost vnai n mod sistematic %i e'ecutai
sumar. 1i s&au v.ut abandonai, trdai sau uci%i chiar de ctre aceia pe care i apraser
vreme ndelun!at. #enatul marionet ce +usese pstrat n +unciune era permanent
de.binat, iar conducerea direct a +ost ncredinat !uvernatorilor re!ionali numii de
,alpatine. *rearea unei arme teribile, una capabil s distru! o planet ntrea! cu un
sin!ur lovitur, a inut liderii n!ro.ii ai +iecrei lumi sub ameninarea anihilrii. #teaua
Morii a +ost ultimul cuvnt al lui ,alpatine asi!urarea +inal a puterii sale asupra
miliardelor de +iine pe care le conducea.
2$(2)>2 71;1$D8
*nd imperiul lui ,alpatine a auns la putere, un !rup de ceteni de pe ntre!
cuprinsul !ala'iei au nceput s se or!ani.e.e ncet %i discret ntr&o -or 7ebel. 7ebelii
aveau un sin!ur scop< distru!erea (mperiului %i ntoarcerea la sistemul democratic din
trecut.
$a nceput +r s %tie, acest !rup curaos a avut aliai n #enat. 2cei senatori
planetari au neles pericolul e'trem repre.entat de ascensiunea rapid la putere a lui
,alpatine %i au pus la cale n secret rsturnarea lui printr&o mi%care de preemiune care ar
+i concentrat valul re.istenei ntr&o +or care s asi!ure libertatea tuturor locuitorilor
Vechii 7epublici.
#enatorul ;ail 0r!ana din 2lderaan %i senatoarea Mon Mohtma din *handrila au
pus la cale n secret un plan care, se spera, va mpiedica drumul su spre ,re%edinia
#enatului. Tentativa lor a e%uat deoarece ridicarea la putere deplin a lui ,alpatine s&a
produs literalmente peste noapte odat ce ba.a sa de politicieni corupi a +ost instalat.
$a o ntlnire n re%edina lui 0r!ana n *asa *antham din 0ra%ul (mperial,
Mohtma a ndemnat la revolt !eneral mpotriva lui ,alpatine %i a +orelor sale
crescnde. 0r!ana s&a opus, temndu&se c o asemenea mi%care ar +i putut distru!e nu
numai pe ,alpatine, dar %i ntre!ul sistem de !uvernare pe care ei luptau s&l salve.e.
0r!ana dedicase ntrea!a sa via democraiei Vechii 7epublici %i sistemului senatorial %i
socotea c odat pus n mi%care pentru a&l opri pe ,alpatine anarhia nu va mai putea +i
controlat.
2poi o mic planet din #ectorul #ern, ln! $umile *entrale, a +ost prima care a
simit ur!ia militar a lui ,alpatine. Masacrul de la @horman a avut loc atunci cnd
!uvernatorul planetar @hormane. a re+u.at s se ncline n +aa lui ,alpatine. *etenii
acestei lumi, s+idnd o sporire (mperial a impo.itelor au or!ani.at un protest pa%nic pe
principalul port spaial al planetei, blocnd pistele de ateri.are +olosite de navele lui
,alpatine. Reci de persoane au +ost ucise %i alte sute !rav rnite cnd o nav militar
condus de *pitanul Xulterior Marele Mo++Y Tar?in a ateri.at intenionat peste
protestatari cnd venise s adune noile ta'e. 2cest eveniment a marcat moartea Vechii
7epublici %i n acel moment multe alte lumi au neles c sistemul democratic pe care l
cuno%teau s&a prbu%it complet.
;ail 0r!ana, n!ro.it de o asemenea monstruo.itate, a nceput s o aute pe
senatoarea Mohtma s deturne.e +onduri %i arme n minile su+letelor curaoase care s&au
unit n curnd, +ormnd celule de re.isten or!ani.at. nc %i mai important, poate,
0r!ana %i mica sa !rupare de simpati.ani ai rebelilor din #enat au pus la dispo.iia
liderilor rebeli in+ormaii strict secrete, permindu&le s plnuiasc lovituri prin
surprindere mpotriva navelor %i trupelor (mperiale.
Multele !rupuri i.olate de re.isten mpr%tiate n toat !ala'ia i&au pricinuit
puine !rii lui ,alpatine. *onductorii lor erau sraci, iar +orele lor de.or!ani.ate. 1i
aveau puin e arme %i desi!ur nimic din ceea ce ar +i putut +ace +a +orelor (mperiale
nsrcinate cu eliminarea lor. Multe uniti de re.isten au +ost dispersate sau chiar
nimicite, iar planeta lor a +ost pus sub le!ea marial.
(mplicarea senatoarei Mothma n 7ebeliune a +ost descoperit de poliia secret
(mperial, dar nainte ca ea s +ie prins, o in+ormaie dintr&o surs amical la urechea lui
0r!ana i&a permis s prseasc capitala (mperial. 2st+el ea a evitat capturarea %i
dedicndu&se cu totul distru!erii (mperiului a devenit =e+ul #tatului Maor al 2lianei
7ebele.
$ucrnd la or!ani.area unei 2liane a ,lanetelor 7ebele, primul su succes a venit
la o con+erin secret inut n sistemul *orellian. ntruct Mohtma a artat numero%ilor
lideri ai !rupurilor de re.isten dispersate cum o conducere central ar duce la
mbuntirea comunicaiilor, la un acces mai mare la +onduri, aprovi.ionare %i armament
cele trei !rupuri principale de re.isten au c.ut de acord s se uneasc ntr&un !rup
coerent. 2cest Tratat *orellian a pus ba.ele 2lianei care n scurt vreme %i&a sporit
puterea !raie nou&+ormatei uniti.
/eclaraia 7ebeliunii, rati+icat la aceea%i con+erin, l&a s+idat n mod +i% pe
,alpatine %i chiar i s&a adresat personal. 1a prevedea, ntre altele< B2i de.or!ani.at
#enatul, vocea ,oporului9
2i instituit o politic +la!rant de rasism %i !enocid mpotriva popoarelor non&
umane din !ala'ie.
2i nlturat conductorii ale%i ai planetelor, nlocuindu&i cu Mo++&i %i @uvernatori
dup bunul tu plac9
2i mrit impo.itele +r consimmntul celor impo.itai9
2i ucis %i ntemniat milioane de persoane +r a bene+icia de un proces9
2i e'tins armata dincolo de limitele necesare %i prudente, doar pentru unicul scop
de a&i oprima pe supu%i9
)oi, 2liana 7ebel, n numele %i cu autoritatea +iinelor libere din !ala'ie
declarm n mod public %i solemn inteniile noastre<
# luptm %i s ne opunem ie %i +orelor tale prin orice miloace care ne vor sta la
ndemn9
# re+u.m orice le!e (mperial contrar drepturilor +iinelor libere9
# provocm distru!erea ta %i distru!erea (mperiului @alactic9
# eliberm pentru totdeauna toate +iinele din !ala'ie9
,entru ndeplinirea acestor eluri noi punem che.%ie proprietile, onoarea %i
vieile noastreC
$umile de pe ntinderea !ala'iei s&au unit n lupta contra tiraniei lui ,alpatine %i a
(mperiului su. /iver!enele care e'istaser cndva ntre rase %i specii au +ost aruncate
peste bord, deoarece dorina comun de libertate a devenit centrul de !reutate al vieilor
lor.
,iloi spaiali au strbtut distane interstelare, adeseori n mici nave de lupt, cu
riscul de a +i detectai %i ntemniai de (mperiali, n scopul de a se altura 7ebeliunii.
1 5oc de cuvinte intraductibil. n en!le., propo.iia nseamn %i B)u m rataC, %i
B)u&mi duce dorulC. Xn. tr.Y