Sei sulla pagina 1di 276

1

A.C. CRISPIN
CAPCANA
CAPCANA

PARADISULUI
PARADISULUI

A.C. Crispin
2
The Paradise Snare
1997
A.C. CRISPIN
Ann Carol Crispin (nascut n 1950) este o scriitoare american de
science iction! a"#nd pu$%icate dou&eci 'i trei romane.
A scris mai mu%te romane din cic%u% Star Tre(! si a creat propria ei serie
science iction numit Star$rid)e.
*
Cartea aceasta se dedic prietenei
mele, Thia Rose.
Cnd aveam doispreece ani, ne!am
"#rat c vom rmne cele mai $#ne
tovar%e&
'i, d#p mai m#l(i ani dect ne!ar
plcea s le (inem socoteal, contin#m
s )im prietene.
+
AS*LI+AR, -*R.AT/
Se a%au acum %a numai un (i%ometru deasupra p%anetei 'i co$orau rapid.
Prea rapid, -an dece%er! ac.ion#nd cu $ruta%itate /eturi%e de r#nare.
Apsarea produs de dece%erare % cu s simt ca 'i cum cine"a i ar i
comprimat pieptu% ntr0o men)hin uria'. 1e acum )##ia ncontinuu 'i
ndr&ni s0'i co$oare ochii spre ai'a/u% re&er"oru%ui de aer.
2o%, Acu% indicator se a%a %a /umtatea &onei ro'ii.
3ine0.i cumptu%! -an! se ncura/ e%. Continu s respiri. 4n costum
tre$uie s e5iste destu% aer ca s0.i mai a/un) dou minute6 ce% pu.in.
Scutur din cap! sim.indu0se ame.it. 7iecare respira.ie prea acum s0i
ard p%m#nii.
1ece%er din nou! u'or! 'i na"a se cutremur pe nea'teptate.
5
Am pierdut sta$i%i&atoru% ronta%.
N*R*CUL N,0UST*RULUI
8echea na" pentru transport de trupe! o re%ic" din "remea 9&$oiu%ui
C%one%or! se a%a pe or$ita p%anetei Core%%ia! tcut 'i aparent n deri".
Aparen.e%e erau ns n'e%toare. :umit c#nd"a P&itoru% 9epu$%icii! na"a
din c%asa ;i$erator cuno'tea acum o "ia. nou su$ nume%e :orocu%
ne)ustoru%ui. <nterioru% usese comp%et demontat 'i reechipat cu un
asortiment pestri. de am$iente! iar n pre&ent adpostea aproape o sut de
iin.e inte%i)ente! mu%te dintre e%e umanoide. 4n c%ipa aceasta ns numai
pu.ine erau tre&e! deoarece era mi/%ocu% cic%u%ui de somn.
Pe punte cartu% se deru%a desi)ur n mod o$i'nuit. :orocu% ne)ustoru%ui
petrecea mu%t timp pe or$it! totu'i continua s ie capa$i% de c%torii
hiperspa.ia%e! de'i era %ent! dup standarde%e moderne. 2arris Shri(e! 'eu%
c%anu%ui comercia% care tria %a $ordu% :orocu%ui! era un conductor strict
'i respecta protocoa%e%e oicia%e a%e na"ei. 1e aceea! pe punte e5ista mereu
un cart.
=rdine%e %ui Shri(e erau ascu%tate r e5cep.ie! iindc nu era un
indi"id pe care s0% contra&ici r s i a"ut un moti" oarte ntemeiat 'i un
$%aster cu ncrctura p%in. 2arris! un $r$at &"e%t! de n%.ime mi/%ocie 'i
artos ntr0un e% aspru conducea c%anu% de ne)ustori ca un despot prea
pu.in $ine"oitor. >u"i.e%e a%$0ar)intii de %a t#mp%e i re%ieau cu%oarea
nea)r a pru%ui 'i a%$astru% de )hea. a% ochi%or. 2ura %ui a"ea $u&e su$.iri!
sur#dea arar 'i niciodat nu prea cu ade"rat "ese%. 2arris Shri(e era un
ochitor de e%it 'i0'i petrecuse prima parte a "ie.ii ca "#ntor de
recompense proesionist. 9enun.ase ns %a meseria aceea din cau&a
?
)hinionu%ui @ mai precis! %ipsa %ui de r$dare % cuse s piard
recompense%e ce%e mai mari! re&er"ate capturi%or "ii. 4n ma/oritatea
ca&uri%or! cada"re%e "a%orau considera$i% mai pu.in.
Shri(e a"ea un sim. deormat a% umoru%ui! mai a%es dac era imp%icat
suerin.a a%tor persoane. Atunci c#nd participa %a /ocuri de noroc 'i c#'ti)a!
se maniesta prin accese de "oio'ie ne$uneasc! mai a%es dac era 'i ame.it
de $utur.
A'a cum se nt#mp%a acum. A'e&at %a masa din ostu% careu a% oi.eri%or!
Shri(e /uca sa$acc 'i ddea pe )#t ha%$ dup ha%$ de $ere a%deraan tare!
$utura sa a"orit.
Cpitanu% e5amin cipuri%e0cr.i de /oc 'i ca%cu% n minte. Tre$uia oare
s stea cuminte 'i s spere c "a comp%eta un sa$acc curatA n orice c%ip!
dea%eru% putea s apese un $uton 'i "a%ori%e de pe toate cipuri%e s0ar i
modiicat. 1ac s0ar i nt#mp%at asta! ar i ncurcat0o ru 'i ar i tre$uit s
mai tra) dou cr.i! a$andon#ndu0'i ma/oritatea m#inii n c#mpu% de
intereren. din centru% mesei.
Bnu% dintre /uctori! un e%omin mth%os! 'i ntoarse $rusc capu% cu
co%.i ca de rinocer 'i pri"i napoia sa. Pe unu% dintre panouri%e au5i%iare de
stare c%ipea o %umini.. C%ominu% uria' cu $%an %.oas m#r#i! apoi "or$i
ntr0o $a&ic )utura%D
E Cpitane! ce"a e0n nere)u% cu sen&oru% de $%ocare a% seiu%ui cu
armament.
Shri(e insista asupra respectrii protoco%u%ui corect 'i a ierarhiei de
comand! mai a%es n %e)tur cu persoana sa. Cu e5cep.ia ca&uri%or c#nd
participa %a acti"it.i p%anetare! purta mereu uniorm mi%itar %a $ordu%
:orocu%ui @ una pe care o concepuse e% nsu'i! inspirat de .inuta de )a% a
unui Fode ran) na%t. Cra mpodo$it cu meda%ii 'i decora.ii pe care
Shri(e %e cu%esese de %a cmtari din toat )a%a5ia.
Acum! au&ind a"ertismentu% e%ominu%ui! ridic pri"irea u'or
mpien/enit! se rec %a ochi! apoi 'i ndrept spate%e 'i arunc cipuri%e0
cr.i pe mas.
E Care0i trea$a! GraidA
2i)antu% 'i ncre.i r#tu% cu co%.i.
E :u0s si)ur! cpitane. Acum arat norma%! dar a p#%p#it ce"a! ca 'i
cum ncuietoarea ar i ost scurtcircuitat pentru o secund. Pro$a$i% c0a
ost doar o osci%a.ie temporar de tensiune.
Fi'c#ndu0se cu o )ra.ie neo$i'nuit 'i o coordonare pe care nici
7
uniorma de i%i&on n0o putea diminua! cpitanu% se scu% 'i oco%i masa!
pentru a e5amina e% nsu'i ai'a/e%e. =rice urm de ame.ea% a%coo%ic
dispruse.
E :u0i o osci%a.ie de tensiune! decise e%! ci a%tce"a.
4ntoarse capu% 'i se adres omu%ui na%t 'i "oinic din st#n)a saD
E ;arrad! "e&i despre ce0i "or$a. Cine"a a scurtcircuitat ncuietoarea 'i
ru%ea& un pro)ram de simu%are! ca s ne pc%easc s credem c0i o
osci%a.ie de tensiune. A"em un ho. %a $ord. Toat %umea0i narmatA
;arrad! care era chiar rate%e su! ncu"iin. din cap 'i $tu cu pa%ma pe
tocu% ce0i at#rna pe coaps. C%ominu% Graid 'i pipi pi'ctoru% @ harponu%
e%ectric care0i s%u/ea ca arm! de'i e5traterestru% %.os era ndea/uns de
"oinic pentru a n'ca ma/oritatea umanoi&i%or 'i a0i rupe n dou pe
)enunchi.
B%tima persoan pre&ent! eme%a su%%ustan care pi%ota :orocu%! se
scu%! pipindu0'i $%asteru% miniatura%.
E 2ata de ac.iune! cpitane, c#r#i ea.
4n ciuda staturii mrunte! a )u'i%or ce0i %uturau ca ni'te aripi su$
ma5i%are 'i a ochi%or mari 'i ascinant de %umino'i! :ooni 1a%"o prea
aproape %a e% de pericu%oas ca 'i )i)anticu% e%omin care era prietenu% ei
ce% mai $un de %a $ordu% na"ei.
E Gun! mormi Shri(e. :ooni! pune un pa&nic %a sei! n ca& c ho.u% se
"a ntoarce. ;arrad! acti"ea& $iosen&orii 'i "e&i dac po.i identiica ho.u%
'i direc.ia n care a p%ecat.
7rate%e %ui ncu"iin. din cap 'i se ap%ec peste conso%a de comand
au5i%iar.
E =m core%%ian! anun. e% dup o c%ip. Fascu%6 T#nr6 n%.ime @
1!H0 metri6 Pr 'i ochi ne)ri6 Constitu.ie &"e%t6 Gioscaneru% airm
c0% recunoa'te. Se ndreapt spre pupa! spre $uctrie.
C5presia %ui Shri(e se nspri! p#n ce ochii i de"enir %a e% de reci 'i
a%$a'tri ca )he.arii de pe -oth.
E Pu'tiu% So%o! rosti e%. C sin)uru% destu% de ncre&ut ca s0ncerce a'a
ce"a.
4'i %e5 de)ete%e! apoi %e str#nse n pumni. <ne%u% de %a o m#n! tiat
dintr0o sin)ur nestemat de "eninu%0s#n)e%ui de"aronian! sc%ipi ar)intiu
mai n %umini%e mura%e.
E Ci $ine! p#n0acum %0am %sat n pace! iindc0i un pi%ot de sIoop $un
'i n0am pierdut niciodat c#nd am mi&at pe e%! dar totu% are o %imit. 4n
H
noaptea asta o s0% n". s respecte autoritatea 'i o s re)rete c s0a nscut.
1in.ii %ui Shri(e sc%ipir! mu%t mai sc#nteietor dec#t ine%u%.
Sau c eu %0am )sit acum 'aptespre&ece ani 'i %0am adus n :oroc! pe
c#nd era un mucos care0'i uda panta%onii. Sunt o persoan r$dtoare 'i
to%erant! suspin teatra% cpitanu%! a'a cum o 'tie toat )a%a5ia! dar am 'i
eu %imite%e me%e.
Pri"i spre rate%e su! care prea destu% de stin)herit! 'i se ntre$ dac
;arrad 'i reamintea u%tima corec.ie ap%icat pu'tiu%ui So%o! cu un an n
urm. Timp de dou &i%e acesta nu putuse s mai um$%e.
Gu&e%e %ui Shri(e se su$.iar. :u inten.iona s to%ere&e mo%iciunea
printre su$ordona.ii si.
E A'a0i! ;arradA ntre$ e% oarte ncet.
E A'a0i! cpitane,
-an So%o str#nse puternic n m#n $%asteru% urat 'i se uri' pe
coridoru% meta%ic n)ust. C#nd conectase simu%atoru% 'i sprsese
ncuietoarea seiu%ui de armament! a"usese %a dispo&i.ie doar o secund
pentru a "#r $ra.u% 'i a nh.a prima arm pe care o )sise. :u a"usese
timp s compare 'i s a%ea).
Cu un )est ner"os! 'i ddu peste cap 'u"i.e%e umede de pr castaniu ce0i
c&user pe runte 'i de a$ia atunci 'i ddu seama c transpirase. C5amin
$%asteru%! pe care0% sim.ea )reu 'i incomod n m#n. P#n acum -an .inuse
rareori o asemenea arm 'i! din ceea ce citise! 'tia doar cum s "eriice
ncrctura. 1e apt nu trsese niciodat cu o arm. 2arris Shri(e nu %e
permitea dec#t oi.eri%or s um$%e narma.i. Fi/ind ochii n %umina s%a$!
t#nru% pi%ot de sIoop )%is p%cu.a din partea cea mai %at a .e"ii 'i
e5amin ai'a/u% de dedesu$t. Gun, 4ncrctur comp%et. Poate c Shri(e o
i tiran 'i prost! dar conduce o na" $ine pus %a punct.
T#nru% n0ar i recunoscut nici n ruptu% capu%ui c#t de mu%t se temea 'i0%
ura pe cpitanu% :orocu%ui ne)ustoru%ui. Cu mu%t timp n urm n".ase c
trdarea spaimei! de orice e%! )aranta ncasarea rapid a unei $ti6 sau
mai ru. Sin)uru% %ucru pe care tiranii 'i pro'tii % respectau era cura/u% @
sau ce% pu.in anaronada $ra"urii 'i de aceea -an So%o se deprinsese s nu
n)duie niciodat ricii s ias %a supraa.a min.ii sau inimii sa%e. C5istau
momente c#nd era "a) con'tient c aceasta e5ista! n ad#nc! n)ropat su$
straturi%e de duritate c#'ti)at pe strad! ns! ori de c#te ori o recuno'tea!
-an o aunda cu hotr#re! mai ad#nc.
Cu tit%u de ncercare! ridic $%asteru% 'i nchise st#n)aci un ochi cprui!
9
.intind n direc.ia .e"ii. Captu% acesteia osci% u'or 'i -an $%estem n
$ar$! d#ndu0'i seama c0i tremura m#na. -aide! se autoncura/!
do"ede'te caracter! So%o, Ferit s ri'ti ni.e% ca s0o 'ter)i din na"a asta 'i
s scapi de Shri(e.
Pri"i instincti" peste umr! apoi re"eni cu ochii spre nainte! %a timp ca
s se ap%ece pe su$ un cup%a/ ener)etic care at#rna oarte /os. A%esese
traseu% ace%a iindc e"ita toate ca$ine%e 'i &one%e de destindere! ns era
at#t de n)ust 'i cu p%aonu% at#t de /os! nc#t ncepea s suere de
c%austroo$ie! n "reme ce nainta n "#ru% picioare%or! mpotri"indu0se
im$o%du%ui de a se ntoarce ca s se uite peste umr.
4n a.! tune%u% se %.i 'i -an 'i ddu seama c a/unsese aproape de
.int. :umai c#te"a minute! 'i spuse! continu#nd s a"anse&e cu o )ra.ie
uri' care0% cea %a e% de si%en.ios ca pernu.e%e m$%nite a%e %a$e%or unui
Ionat. =co%i modu%e%e propu%siei hiperspa.ia%e! apoi a/unse %a intersec.ia
cu un coridor mai %at. Coti %a dreapta! u'urat c de acum putea s nu mai
mear) )#r$o"it.
Se apropie tipti% de u'a $uctriei uria'e 'i e&it! ascu%t#nd 'i
adu%mec#nd atent. Se au&eau sunete! da! ns erau ce%e %a care se a'teptase.
Jn)nitu% u'or a% ti)i%or de meta%! $unetu% a%uatu%ui! apoi &)omote%e mai
stinse a%e rm#ntrii acestuia.
Acum putea sim.i 'i mirosu% a%uatu%ui. Cra p#ine Iastri%! a"orita %ui.
-an str#nse puternic din $u&e. Cu ni.e% noroc nu "a mai i aici! ca s mai
mn#nce din %otu% ace%a.
8#r $%asteru% %a centur! deschise u'a 'i p'i n $uctrie.
E 1eI%anna6K rosti e% ncet. Cu sunt. Am "enit s0mi iau rmas $un.
7iin.a na%t 'i m$%nit care rm#ntase cu "i)oare a%uatu% de Iastri% se
rsuci! ntorc#ndu0se spre e% cu un m#r#it ncet 'i ntre$tor.
:ume%e ade"rat a% 1eI%annei era 1eI%anna Fapia 'i de aproape &ece
ani! de c#nd sosise %a $ordu% :orocu%ui ne)ustoru%ui! pe c#nd -an a"ea
nou ani! era prietena cea mai $un a t#nru%ui. -an ha$ar nu a"ea unde se
nscuse e% nsu'i sau cine i useser prin.ii. 1ac n0ar i ost 1eI%anna!
n0ar i 'tiut nici mcar c nume%e %ui de ami%ie era So%o.
-an nu putea "or$i %im$a Ioo(iee @ % durea )#tu% ncerc#nd s
reproduc m#r#ie%i%e! %trturi%e! r)ete%e 'i mormituri%e! 'i n p%us 'tia c
suna ridico% @! dar o n.e%e)ea oarte $ine. Pe de a%t parte! 1eI%anna nu
putea articu%a n $a&ic! ns o pricepea ca pe propriu% ei )rai 'i de aceea
comunicarea ntre om 'i mai "#rstnica "du" Ioo(iee era %uent!
10
totu'i6 dierit.
1e ani $uni! -an se o$i'nuise cu sti%u% ace%a de a discuta 'i nici nu0% mai
con'tienti&a. C% 'i 1eI%anna pur 'i simp%u6 "or$eau. Se n.e%e)eau perect
unu% pe ce%%a%t. Scoase $%asteru% urat 'i0% c#ntri n pa%m! atent s nu0%
ndrepte spre prietena sa.
E 1a! rspunse comentariu%ui 1eI%annei! n noaptea asta "a i c%ipa
cea mare. = 'ter) din :orocu% ne)ustoru%ui 'i nu m mai ntorc niciodat.
1eI%anna mormi n)ri/orat 'i re%u n mod automat rm#ntatu%
a%uatu%ui. -an c%tin din cap! r#n/ind str#m$.
E 4.i aci prea mu%te )ri/i. Si)ur c0am p%nuit totu%. Am un costum
spa.ia% pitit ntr0un du%ap de %#n) docuri%e car)o$oturi%or ro$ot! iar aco%o
este andocat o na" care "a p%eca imediat ce "a i descrcat 'i
rea%imentat. Bn car)o$ot automat care se ndreapt spre destina.ia dorit
de mine.
1eI%anna %o"i apsat a%uatu% 'i m#r#i o ntre$are.
E Spre L%esia! rspunse -an. :u .ii minte ce .i0am po"estitA Cste o
co%onie re%i)ioas n apropiere de spa.iu% hutt! care oer sanctuar
pe%erini%or de oriunde. Aco%o "oi i n si)uran.! departe de Shri(e. Bite ce
am aici, 9idic un ho%odisc micu.! art#ndu0% $uctresei Ioo(iee. 1oreau
un pi%ot, Am o%osit credite%e de %a u%tima misiune 'i %e0am e5pediat un
mesa/ n care i0am anun.at c m "oi pre&enta pentru inter"iu.
1eI%anna mu)i nceti'or.
E -ei! nu te pot %sa s aci a'a ce"a, protest -an pri"ind0o pe
$uctreas! care a'e& p#ini%e n orme 'i %e )%is n )ri%a termic pentru
coacere. = s m descurc. = s 'terpe%esc ni'te credite n drum spre na"a
ro$ot. :u0.i ace )ri/i,
Moo(iee % i)nor 'i tra"ers iute $uctria! cu si%ueta ei %.oas 'i u'or
)#r$o"it mi'c#ndu0se rapid n ciuda "#rstei a"ansate. -an 'tia c
1eI%anna a"ea aproape 'ase sute de ani. Cra $tr#n chiar 'i pentru o
Ioo(iee.
1ispru pe u'a ca$inei ei 'i reapru dup c#te"a c%ipe! .in#nd n m#n o
pun)u%i. .esut dintr0un materia% mtsos care! dup cum arta! putea i
chiar $%an de Ioo(iee.
= ntinse spre t#nr cu un sc#ncet s%a$ 'i insistent.
-an c%tin iar'i din cap 'i0'i duse m#ini%e %a spate cu un )est
copi%resc.
:u! rosti e% apsat. :u0.i iau economii%e. 8ei a"ea ne"oie de credite%e
11
astea ca s mi te a%turi.
1eI%anna %s capu% pe un umr 'i emise un sunet scurt! ntre$tor.
E Si)ur c0o s mi te a%turi, cu -an. 1oar nu cre&i c0o s te %as aici!
s putre&e'ti n temni.a asta spa.ia%A Shri(e nne$une'te tot mai mu%t pe an
ce trece. :imeni nu mai este n si)uran. %a $ordu% :orocu%ui. 1up ce
a/un) pe L%esia 'i m aran/e&! o s te chem s mi te a%turi. P%aneta este un
reu)iu re%i)ios 'i oer sanctuar pe%erini%or. Shri(e n0o s ne poat atin)e
aco%o.
1eI%anna "#r m#na n pun)! scotocind prin credite%e dinuntru cu
de)ete%e ei %.oase 'i surprin&tor de ndem#natice. 4ntinse c#te"a
prietenu%ui mai t#nr. =t#nd! -an ced 'i %e %u.
E F ro)6 $ine. 1ar nu0i dec#t un mprumut! ai n.e%esA = s .i %e
restitui. Preo.ii N%esiani oer un sa%ariu $un.
Moo(iee mormi apro$ator! apoi! pe nea'teptate! se ntinse 'i0i ciuu%i
pru% cu %a$a ei masi"! %s#ndu0% &$#r%it n toate direc.ii%e.
E -ei, stri) -an. F#n)#ieri%e Ioo(iee pe cap nu erau chiar u'or de
suportat. 1e a$ia m0am pieptnat,
1eI%anna m#r#i amu&at 'i -an se ndrept indi)nat.
E :u art mai $ine c#nd sunt ciuu%it. 3i0am spus de nu 'tiu c#te ori @
termenu% ciuu%it nu0i un comp%iment printre oameni.
= pri"i 'i indi)narea i se risipi c#nd 'i ddu seama c nu a"ea s mai
"ad pentru mu%t timp chipu% mi.os! dra)! 'i ochii a%$a'tri $%#n&i. 1e mu%t
"reme! 1eI%anna usese prietena %ui cea mai apropiat 'i! adesea! sin)ura.
4i "enea oarte! oarte )reu s0o prseasc.
Cu un )est impu%si"! se repe&i spre statura ei masi" 'i ca%d 'i o
m$r.i' cu putere. Capu% i a/un)ea a$ia %a /umtatea pieptu%ui de
Ioo(iee. -an 'i putea reaminti "remea c#nd nu a/un)ea nici %a ta%ia ei.
E = s0mi %ipse'ti! murmur e% cu a.a n)ropat n $%an 'i sim.i c
ochii % usturau de %acrimi. Ai )ri/ de tine.
1eI%anna mu)i nceti'or! iar $ra.e%e ei %un)i 'i %.oase % cuprinser!
ntorc#ndu0i m$r.i'area.
E Ce spectaco% nduio'tor, se au&i un )%as rece 'i oarte ami%iar.
-an 'i 1eI%anna n)he.ar am#ndoi! apoi se ntoarser 'i ddur ochii
cu $r$atu% care ptrunsese prin ca$ina Ioo(iee. 2arris Shri(e rmsese n
pra)! cu trsturi%e sa%e rumoase ncremenite ntr0un sur#s care0i coa)u%a
%ui -an s#n)e%e n "ene. A%turi o sim.i pe 1eI%anna cutremur#ndu0se! ie
de team! ie de ur.
12
4napoia cpitanu%ui se "edeau a%.i doi mem$ri ai echipa/u%ui @ ;arrad
Shri(e 'i e%ominu% Graid. -an nc%e't pumnii rustrat. 1ac ar i ost
numai Shri(e! ar i cute&at s sar asupra %ui. A/utat de 1eI%anna! %0ar i
putut do$or pe 2arris! dar nu a"eau nici o 'ans s ac a. 'i %ui ;arrad 'i
e%ominu%ui.
-an era e5trem de con'tient de $%asteru% urat pe care0% ndesase %a $r#u.
Pentru o c%ip se )#ndi s0% o%oseasc! apoi a$andon ideea. Shri(e era
cunoscut pentru iu.ea%a cu care scotea arma. :u %0ar i putut ntrece n nici
un ca&! $a s0ar i putut ca at#t e% c#t 'i 1eI%anna s ie uci'i. 4n mod "dit!
Shri(e c%ocotea de urie.
T#nru% 'i ume&i $u&e%e 'i rostiD
E Bite ce0i! cpitane! .i pot e5p%ica6
Shri(e 'i ndrept .inuta 'i mi/i ochii.
E Ce anume po.i s0mi e5p%ici! trdtor %a'A C ai urat de %a propria ta
ami%ieA C i0ai trdat pe cei care au a"ut ncredere n tineA C .i0ai
n/un)hiat $inectoru% pe %a spate! ho. mucos,
E 1ar6
E F0am sturat de tine! So%o, P#n acum am nchis ochii! iindc e'ti
un pi%ot de sIoop a% nai$ii de $un 'i $anii ia din curse erau $ine"eni.i! dar
r$darea mea a a/uns %a capt,
Shri(e 'i ridic cu )esturi ceremonioase m#neci%e uniormei
n&or&onate! apoi str#nse m#ini%e n pumni. 4n %umina din $uctrie! ine%u%
cu nestemata de"aronian sc#nteie ar)intiu mai.
E <a s "edem n ce e% .i "or schim$a atitudinea c#te"a &i%e de
suerin. datorat "eninu%ui0s#n)e%ui de"aronian6 p%us poate c#te"a oase
rupte. 7ac asta pentru $ine%e tu! $iete. 4ntr0o $un &i! mi "ei mu%.umi.
-an n)hi.i un nod! terori&at! c#nd Shri(e porni spre e%. Cu doi ani n
urm! dup ce c#'ti)ase concursu% oppen de )%adiatori de pe Ou$i%ar! se
sim.ise puternic! % atacase pe cpitan6 'i re)retase imediat. <u.ea%a 'i or.a
%o"iturii cu care0i rspunsese 2arris i proiectaser capu% spre spate 'i0i
sprseser am$e%e $u&e at#t de ru! nc#t 1eI%anna usese ne"oit s0%
hrneasc timp de o sptm#n numai cu terci.
Guctreasa a"ans m#r#ind 'i Shri(e duse m#na %a $%aster.
E :u te $)a! $a$ Ioo(iee, se rsti e%! cu un ton aproape %a e% de
aspru ca a% 1eI%annei. :u )te'ti chiar at#t de $ine ca s0mi ie mi% de
tine.
-an prinsese de/a $ra.u% m$%nit a% prietenei sa%e 'i o tr)ea din
1*
rsputeri napoi.
E :u! 1eI%anna,
Ca % scutur cu u'urin.a cu care un om ar i a%un)at o insect 'i mu)i
spre Shri(e. Cpitanu% scoase $%asteru% 'i haosu% irupse.
E :u0u0u0u, rcni -an 'i n aceea'i c%ip sri nainte! destin&#nd
picioru% ntr0o i)ur n".at n $ti%e de pe strad.
Ta%pa ci&mei sa%e %o"i n p%in sternu% %ui Shri(e. P%m#nii cpitanu%ui se
)o%ir instantaneu cu un 'uierat sonor 'i $r$atu% se pr"%i pe spate. -an
c&u pe podea 'i se rosto)o%i. = sa%" de pi'ctor i s#r#i pe %#n) ureche.
E ;arrad, 'uier cpitanu% 'i 1eI%anna porni spre e%.
7rate%e %ui Shri(e scoase $%asteru% 'i0% a.inti spre Ioo(iee.
E =pre'te0te! 1eI%anna,
Cu"inte%e sa%e nu a"ur un eect mai mare dec#t ce%e a%e %ui -an.
Comp%et cuprins de uria de %upt Ioo(iee! s#n)e%e i "uia 1eI%annei n
urechi. Cu un ur%et care0i asur&i pe com$atan.i! nh. ncheietura %ui
;arrad 'i o trase! rotindu0% pe $r$at 'i smucindu0%! ca o parodie teri$i% a
unui copi% care pocne'te din $ici. -an au&i un sc#r.#it suprapus c#tor"a
pocnete! c#nd tendoane%e 'i %i)amente%e ncheieturii cedar. ;arrad Shri(e
&$ier! ascu.it 'i ptrun&tor! cu at#ta durere nc#t core%%ianu% sim.i c0%
doare propriu% $ra. prin empatie.
Smu%)#ndu0'i $%asteru% de %a centur! -an trase spre e%omin! care srise
cu pi'ctoru% ndreptat ctre mi/%ocu% 1eI%annei. Graid scoase un ur%et 'i0
'i scp arma. -an u u%uit c reu'ise s0% nimereasc! dar nu a"u %a
dispo&i.ie mu%t timp pentru a se minuna de preci&ia ochirii sa%e.
Shri(e se ridicase! c%tin#ndu0se! 'i a.inti $%asteru% drept spre capu% %ui
-an.
E ;arradA ur% e% spre rate%e su care se &"#rco%ea n a)onie.
Acesta nu0i rspunse.
Shri(e arm $%asteru% 'i se apropie 'i mai mu%t de t#nr.
E Termin! 1eI%anna! %tr e% spre Ioo(iee! a%te% amicu% tu So%o
moare,
-an ddu drumu% armei 'i ridic $ra.e%e n semn de predare.
1eI%anna ncremeni instantaneu! m#r#ind ncet.
Shri(e co$or u'or $%asteru% 'i de)etu% i se ncord pe tr)aci. Pe chipu%
su era )ra"at du'mnie pur 'i rea! apoi &#m$i 'i ochii a%$astru0deschis
sc%ipir cu o satisac.ie nemi%oas.
E Pentru nesu$ordonare 'i %o"irea cpitanu%ui! anun. e%! te condamn %a
1+
moarte! So%o. S putre&e'ti n toate iaduri%e care au e5istat "reodat,
-an n)he.! a'tept#nd ca sa%"a s0% p#r/o%easc dintr0o c%ip n a%ta! dar
n aceea'i c%ip 1eI%anna mu)i! % m$r#nci pe t#nr n %turi 'i sri spre
Shri(e. 7ascicu%u% de ener)ie a% $%asteru%ui o %o"i drept n piept 'i ea se
pr$u'i ntr0un morman de $%an ars 'i carne car$oni&at.
E 1eI%anna, rcni -an ndurerat.
Cu o iu.ea% pe care nu 'tiuse c o de.inea! p%on/ spre cpitan!
p%ac#ndu0% %a )enunchi. Shri(e c&u din nou pe spate! iar de data aceasta
capu% su se i&$i "io%ent de podea. Se nmuie 'i0'i pierdu cuno'tin.a.
-an se t#r napoi %a Ioo(iee 'i o ntoarse cu $%#nde.e! "&#nd )aura
mare pe care sa%"a de $%aster i0o deschisese n piept. >tiu imediat c era
morta%. :ici un droid medica% construit "reodat n0ar i putut "indeca a'a
ce"a. 1eI%anna )emu! icni 'i se strdui din rsputeri s respire. -an 'i
strecur $ra.e%e su$ umeri ei! strduindu0se s0i a%ine eorturi%e. =chii
a%$a'tri ai $uctresei se deschiser 'i! dup o c%ip! se i5ar pe ai si.
;uciditatea i re"eni 'i ea m#r#i r putere.
E :u! n0o s te a$andone&, rep%ic -an! str#n)#nd0o 'i mai tare.
;acrimi%e i nce.o'ar "ederea 'i ima)inea 1eI%annei se deoca%i&
ntr0o supraa. de $%an castanie.
E :u0mi pas dac nu mai p%ec, 1eI%anna6
Chinuindu0se din rsputeri! ea ridic o %a$ uria' 'i m$%nit 'i0% prinse
de $ra.. -an ncerc s0i n.e%ea) spuse%e.
E >tiu! rosti t#nru% tare ca s ie au&it de'i p%#nsu% % neca. >tiu c ai
.inut %a mine6 E ea m#r#i din nou @ ca %a copiii ti.
n)hi.i un nod 'i0'i sim.i )#t%e/u% ncordat 'i dureros.
E Cu6 'i eu simt %a e%! 1eI%anna. C'ti iin.a cea mai apropiat de o
mam pe care am a"ut0o.
Bn )eamt %un) de durere o cutremur pe Ioo(iee! care hurui din nou.
E :u! insist -an. :u te prsesc. = s stau cu tine p#n6 p#n6
:u0'i putu ncheia propo&i.ia.
1eI%anna % prinse de $ra. cu o urm a "echi%or ei puteri 'i m#r#i
insistent.
E 1ac eu6 se strdui -an s0i n.e%ea) "or$irea mp%eticit! dac eu
mor6 este &adarnicA Ah! "rei s spui c dac eu nu supra"ie.uiesc! tu ai
murit &adarnicA
1eI%anna ncu"iin. din cap 'i ochii ei pierdu.i n mi/%ocu% $%nii %
i5ar cu toat intensitatea pe care o putea mo$i%i&a. -an c%tin
15
ncp.#nat din cap. Cum s0o a$andone&e! ca s moar sin)urA
Guctreasa m#r#i ncet! a$ia audi$i%.
E 1a. Sunt si)ur c "ei i n si)uran.! totuna cu puterea "ie.ii! spuse
t#nru% cut#nd s sune sincer.
>tia c unii Ioo(iee credeau ntr0o putere uniicat! care %e)a %ao%a%t
toate e5isten.e%e. C% considera c puterea aceea @ nu putuse niciodat s
traduc termenu% cu e5actitate! deoarece cu"#ntu% Ioo(iee nsemna at#t
trie c#t 'i or. @ n care credea cu at#ta str'nicie 1eI%anna nu era dec#t
o simp% supersti.ie.
1ac ns credin.a respecti" i a%ina u%time%e c%ipe de "ia.! -an nu
inten.iona s0o contra&ic. 4'i aminti ce0i spusese 1eI%anna de c#te"a ori.
E Puterea "ie.ii s ie cu tine6
Pentru c#te"a c%ipe 'i dori s poat crede 'i e% asta.
1eI%anna )emu de durere 'i -an "&u c se s#r'ea rapid. Apoi
Ioo(iee hurui s%a$ 'i e% traduse automatD
E B%tima ta dorin.6
Se nec! de a$ia reu'ind s mai pronun.e cu"inte%eD
E 8rei6 s p%ec6 ca s triesc. >i s iu6 ericit.
Se strdui din rsputeri s nu i&$ucneasc n %acrimi.
E Gine! o s p%ec. Fai am timp s a/un) %a na"a ro$ot nainte s
deco%e&e.
1eI%anna sc#ncii stins.
E 4.i promit! spuse -an r)u'it. P%ec imediat 'i0.i promit c nu te "oi
uita niciodat.
Ca nu mai putea "or$i de acum! dar era si)ur c0% au&ise. = %s cu
$%#nde.e pe podea! apoi se ridic 'i %u $%asteru%. 1up aceea! arunc#nd o
u%tim pri"ire n urm! -an se ntoarse 'i o %u %a u).
1e data aceasta tropituri%e sa%e rsunar prin coridoare%e :orocu%ui
ne)ustoru%ui! ns nu mai a"ea timp de discre.ie. Tre$uia s a/un) %a ca%a
de andocare 'i %a car)o$otu% N%esian, -a$ar nu a"ea c#nd urma s deco%e&e!
dar oraru% de ncrcare ai'at pentru hama%i anun.a c "a p%eca imediat ce
droi&ii terminau a%imentarea. C#nd e% 'terpe%ise costumu% spa.ia% 'i0% pitise!
droi&ii de a$ia ncepuser.
8isu% N%esian putea s deco%e&e n orice c%ip,
2##ind! -an sprint spre ec%u&! cu t%pi%e $u$uind pe pun.i%e ce
useser terenu% %ui de/oac de c#nd usese suicient de mare ca s ai$
amintiri. 4n deprtare au&ea )%asuri somnoroase! amestecate cu stri)te 'i
1?
ordine.
:u0i pot %sa s m prind. Shri(e m "a ucide. Si)uran.a )#ndu%ui
ace%a ddu aripi picioare%or sa%e iu.i.
1erap dup u%timu% co%. 'i nh. costumu% spa.ia% pe care0% ascunsese
napoia unui echipament de a%imentare. Casca i at#rna peste $ra.! %o"indu0%
n mi/%oc! n timp ce tast )r$it pe u'a ec%u&ei codu% pe care0% urase.
Trecur c#te"a secunde. J)omote%e urmritori%or sporeau n intensitate.
Cu si)uran. ns a"eau s cread c pornise spre docu% na"ete%or! sau chiar
spre ce% a% capsu%e%or de sa%"are. :imeni n0ar i $nuit c era ndea/uns de
ne$un ca s ncerce s se m$arce c%andestin %a $ordu% unui car)o$ot ro$ot
@ ce% pu.in pe asta se $i&uise t#nru%6
Cc%u&a 'uier! deschi&#ndu0se. -an sri nuntru! nchise trapa 'i ncepu
s tra) de costum. 8eriic ni"e%u% aeru%ui. P%in. Perect <ni.ia% p%nuise s
aduc 'i c#te"a $ute%ii sup%imentare de o5i)en! dar acum nu mai cute&a s
se a"enture&e aar. 9e&er"oru% costumu%ui a/un)ea pentru dou &i%e! ceea
ce ar i tre$uit s ie suicient! dac nu cum"a 8isu% era o na" cu ade"rat
%ent. 7iind de tip ro$ot! nu putea s a%e ce curs "a urma sau c#t de rapid
usese pro)ramat s c%toreasc.
T#nru% cu o )rimas. :umai un om disperat ar i recurs %a aceast
metod de e"adare! dar e% era! ntr0ade"r! disperat. Spera doar c nu "a
a/un)e mort pe L%esia! pentru c i se terminase o5i)enu%.
<a s "edem6 re&er"a de ta$%ete a%imentare6 comp%et. 9e&er"oru% de
ap6 p%in. Perect Se sim.ea din nou m#na cpitanu%ui Shri(e! care insista
ca tot echipamentu% din na" s ie men.inut n stare perect de
unc.ionare.
-an 'i trase costumu% n sus! peste $ra.e%e sa%opetei cenu'ii pe care o
purta n interioru% na"ei! 'i0% etan' ronta%. ;u casca! cu st#n)cie din
cau&a mnu'i%or! 'i o a'e& pe cap. Cra cut aproape inte)ra% din stic%in
'i putea s "ad n toate direc.ii%e! mai pu.in %a cea. 4n partea inerioar a
c'tii ru%a o serie de ho%o)rame! care0i pre&entau parametrii "ita%i ai
corpu%ui! "o%umu% de o5i)en disponi$i% 'i a%te datte necesare supra"ie.uirii.
4n mod %imitat! -an putea "or$i cu costumu% su! aps#nd cu $r$ia pe
maneta pentru comunica.ii 'i d#ndu0i instruc.iuni pri"ind temperatura!
amestecu% de )a&e din aer 'i a'a mai departe.
1eci asta0i! )#ndi t#nru% c%c#nd )reoi spre trapa de %e)tur cu
car)o$otu% 'i tast#nd codu% ina% pentru e)a%i&area presiuni%or ntre ec%u&
'i 8isu% N%esian. Au&i un 'uier "a) 'i aeru% u e"acuat din sas. 7iind o na"
17
ro$ot! 8isu% nu a"ea ne"oie de aer pentru unc.ionare. <nterioru% ei con.inea
ace%a'i "id ca 'i spa.iu% cosmic.
4n ce%e din urm trapa se deschise 'i -an p'i nuntru.
Car)o$otu% era ticsit cu echipamente 'i mar! iar coridoare%e erau oarte
n)uste. 8isu% nu usese construit pentru a i %ocuit de un echipa/ uman!
ci doar ca s asi)ure ntre.ineri%e de rutin! 'i -an era ne"oit s a"anse&e
pie&i'. Pentru o c%ip! mu%.umi n )#nd c toate echipamente%e useser
proiectate s unc.ione&e n condi.ii de )ra"ita.ie. 4n ca& contrar! ar i
tre$uit s se descurce n impondera$i%itate 'i atunci nu i0ar i ost de%oc
u'or.
1e c#nd usese considerat suicient de matur pentru misiuni%e cu )rad
de risc! core%%ianu% ie'ise de c#te"a ori din :orocu% ne)ustoru%ui! purt#nd
costum spa.ia%! a%turi de echipa de sudori! 'i at#rnase n spa.iu %e)at de
na" numai printr0un cordon cu aspect ra)i%. 4n prime%e dou r#nduri
usese incitant! totu'i nu se ddea n "#nt dup impondera$i%itate 'i n scurt
timp n".ase s nu pri"easc niciodat n /os. 4% cuprindea instantaneu
ame.ea%a! c#nd "edea su$ t%pi doar "id care se ntindea pe nenumra.i ani0
%umin.
Acum a"ans )reoi spre punte! )#ndindu0se c aco%o "a e5ista spa.iu
ma5im. A/unse n c#te"a c%ipe @ 8isu% era ntr0ade"r o na" micu.. 1ac
%ista mruri%or usese corect! car)o$otu% adusese mirodenii sc%ipstim de
m#na nt#i 'i deco%a cu componente e%ectronice core%%iene de na%t ca%itate!
destinate ntre.inerii a$rici%or.
Pentru o c%ip -an se ntre$ pe cine mituise 2arris Shri(e ca s poat
primi mirodenii! deoarece acestea erau supuse unui contro% strict! e5ercitat
de ma/oritatea )u"erne%or p%anetare 'i de comisia comercia% imperia%.
Se rsuci cu un umr nainte! ca s ptrund n ca$ina de comand6 'i
n)he..
4n nume%e tuturor 7ii%or %ui Gara$! ce caut aici un droid astromecA Cra
$ine 'tiut c droi&ii nu puteau pi%ota sin)uri na"e%e! prin urmare acesta nu
putea i pi%ot. 4ndrtu% c'tii de stic%in! -an cu o )rimas. 1roidu% se
a%a aco%o ca un soi de dispo&iti" antiurt! un echipament de comunicare
soisticat care s a/ute %a oprirea ho.i%or sau pira.i%or spa.ia%i nepricepu.i.
-an 'tia c unu% dintre moti"e%e pentru care preo.ii N%esiani doreau s
an)a/e&e un pi%ot @ preera$i% core%%ian! speciicase anun.u% @ % constituia
pierderi%e de na"e ro$ot n urma atacuri%or pira.i%or.
9m#n#nd nemi'cat 'i sper#nd c droidu% nu0i detectase pre&en.a!
1H
t#nru% sim.i 8isu% "i$r#nd. <e'im din andocare, Tre$uie s m i5e& pentru
acce%erarea de desprindere,
Se ndeprt iute de punte! re"enind spre &ona ncrcturii. 4n ce%e din
urm! )si ceea ce cuta6 'i %a timp. Bn spa.iu n)ust n care se putea
a'e&a! e5act de mrimea cu"enit pentru a0i permite s se propteasc n
$ra.e 'i picioare.
8isu% "i$r iar'i! apoi nc o dat. Finta%! -an 'i ima)in c%eme%e de
andocare! c&#nd una c#te una. 4nc una! apoi6
:a"a se mai cutremur o dat! dup care se &)#%.#i "io%ent. 1eoarece nu
a"ea oameni %a $ord! 8isu% putea recur)e %a succesiuni de mane"re mu%t
mai dure dec#t ce%e uti%i&ate ntr0o na" cu echipa/.
Gum, Trupu% %ui -an u scuturat! apoi t#nru% se propti! mpotri"indu0se
apsrii acce%era.iei. 8isu% prsise andocarea 'i se ndeprta,
-an se nchipui distan.#ndu0se de :orocu% ne)ustoru%ui 'i ie'ind din
m$r.i'area c#mpu%ui )ra"ita.iona% a% Core%%iei. 4nchi&#nd ochii! 'i
ima)in p%aneta sa nata% rotindu0se %ent pe unda%u% ste%e%or. Core%%ia era o
p%anet rumoas! cu mri a%$astre 'i n)uste! pduri "erde0caenii!
de'erturi arse de soare 'i ora'e ntinse. Pe emisera ntunecat! sc#nteia
aidoma unui cuirasat ndeprtat! n.esat de %umini6
>ocu% ce% mai puternic a% acce%era.iei % i&$i n c%ipa aceea 'i -an u
pironit! neconorta$i%! de containeru% din ca%. Am trecut %a "ite&a %uminii!
n.e%ese e%.
Peste c#te"a c%ipe! c#nd "ite&a na"ei de"enise constant! putu s se
mi'te din nou. 4'i %e5ion $ra.e%e 'i picioare%e! 'i se str#m$! sim.ind &one
dureroase pe tot trupu%. 1e %a %upta din $uctrie! 'i ddu seama. 2#ndu% i0
o reaminti pe 1eI%anna cu o triste.e $rusc 'i "iscera%. ;acrimi%e %
n.epar su$ p%eoape 'i %i se mpotri"i cu nd#r/ire. P%#nsu% ntr0o casc de
costum spa.ia% nu era o idee prea )ro&a"! deoarece nu te puteai 'ter)e %a
ochi.
-an inspir ad#nc! strduindu0se s0'i st"i%easc %acrimi%e.
1eI%anna6 )#ndi e%. Prietena sa 'i sacriicase "ia.a pentru a0i acorda
'ansa aceasta.
Stp#ne'te0te! So%o 'i porunci cu se"eritate. 2#t%e/u% % durea! dar
n)hi.i cu )reu nodu% de aco%o! apoi 'i mu'c $u&a! p#n ce dorin.a de a
p%#n)e dispru. :u0'i putea aminti u%tima dat c#nd %crimase! 'i %a ce $un
s0o acA :0o putea n"ia pe 1eI%anna6
>tia c Ioo(iee cre&use n "ia.a de apoi a spiritu%ui. 1ac a"ea dreptate
19
n pri"in.a aceea! atunci poate c acum % putea au&i.
E -ei! 1eI%anna! 'opti t#nru%! am reu'it, Am pornit. Fer) spre L%esia
'i "oi de"eni pi%otu% ce% mai $un din Sector. = s n". destu%e6 'i o s
c#'ti) destu%! ca s m nscriu %a Academie! a'a cum am "isat mereu noi
doi. Sunt %i$er! 1eI%anna.
2%asu% i se r#nse. Suntem n si)uran.! 1eI%anna. Shri(e nu mai poate
pune m#na pe nici unu% dintre noi6
4n)hesuit n spa.iu% su str#mt! -an sur#se cu o hotr#re n"er'unat.
Sunt %i$er 'i .i0o datore& numai .ie. :u "oi uita nici asta! niciodat, 1ac
"oi a"ea "reodat oca&ia s m re"an'e&! a/ut#nd un Ioo(iee! /ur n a.a a
orice ar e5ista @ a oricrui &eu! putere de "ia. sau or. @ c nu "oi e&ita s0
o ac.
Trase ad#nc n piept aeru% sttut din costumu% spa.ia%.
E 4.i mu%.umesc! 1eI%anna! 'opti e%.
=riunde s0ar i a%at ea acum! sper c0% putuse au&i.
1IS, 2L,SIAN,
C#nd se tre&i din somnu% care0% do$or#se! -an u %a nceput comp%et
de&orientat. Bnde suntA se ntre$ ame.it. Amintiri%e re"enir n ima)ini
iu.i 'i "io%enteD propria sa m#n! .in#nd un $%aster6 chipu% %ui Shri(e!
deormat de ur 'i m#nie6 1eI%anna! horcind! murind sin)ur6
4n)hi.i cu )reu un nod 'i sim.i durerea din )#t%e/. 1eI%anna cuse parte
din "ia.a %ui de c#nd era un pici de opt! poate nou ani. 4'i amintea &iua n
care ea "enise %a $ord nso.it de perechea ei! <sshaddi(. Acesta usese
e5i%at de pe p%aneta nata% a Ioo(iee%or pentru un de%ict %a care 1eI%anna
nu se reerise niciodat. Ca % urmase n e5i%! a$andon#nd tot ce a"usese
"reodat @ cminu% 'i puii ei a%a.i n cre'tere.
20
1up "reun an! <sshaddi( usese ucis n timpu% unei opera.iuni de
contra$and pe :ar -e((a! o p%anet din Sectoru% hutt! iar Shri(e o
anun.ase pe 1eI%anna c putea rm#ne %a $ordu% :orocu%ui ne)ustoru%ui!
ca $uctreas! deoarece ncepuse s0i p%ac e%u% n care )tea. 1eI%anna
ar i putut re"eni pe PashNNN( @ %a urma urme%or! ea nu comisese nici un
de%ict dar a%esese s rm#n pe :oroc.
1in cau&a mea! se )#ndi -an! %oca%i&#nd du&a a%imentatoru%ui cu ap a%
c'tii 'i aspir#nd pu.in %ichid. 1up aceea e5trase cu %im$a dou ta$%ete
a%imentare 'i %e n)hi.i cu a%t sor$itur de ap. :u erau m#ncare ade"rat!
dar a"eau s0i oere necesaru% pentru o &i6 A rmas din cau&a mea. 8oia
s m prote/e&e de Shri(e6
Suspin! 'tiind c era ade"rat. Moo(iee se numrau printre camara&ii
cei mai statornici 'i mai %oia%i din )a%a5ie! sau ce% pu.in a'a au&ise.
Prietenia 'i de"otamentu% %or nu se acordau cu u'urin.! ns! o dat
druite! nu mai puteau i c%intite.
-an se %s pe spate n ni'a sa! contro%#nd re&er"oru% de o5i)en. Cra trei
serturi p%in. Se ntre$ c#t de mu%t se ndeprtase 8isu% pe durata somnu%ui
su. 4n scurt timp! a"ea s mear) n ca$ina de comand! pentru a "edea
dac putea s descire&e aparatura autopi%otu%ui.
Fintea i p%uti n trecut! reamintindu0'i cu triste.e de 1eI%anna! apoi se
destinse! c#nd )#nduri%e i poposir %a episoade 'i mai ndeprtate. Cea mai
"eche amintire rea% a sa @ toate ce%e%a%te erau doar ra)mente r n.e%es!
$uc.e%e de ima)ini prea "echi 'i prea distorsionate ca s ai$ "reun n.e%es
@ era &iua n care 2arris Shri(e % adusese acas! pe :orocu% ne)ustoru%ui.
Copi%u% se )hemuise n intrarea undturii murdare 'i ude! strduindu0se
s nu p%#n). Cra prea mare ca s p%#n)! nuA Chiar dac i era ri) 'i
oame! 'i chiar dac era sin)ur. Pentru o c%ip! copi%u% se ntre$ de ce era
sin)ur! dar o u' meta%ic )i)antic se tr#nti peste )#ndu% ace%a! nchi&#nd
totu% ndrtu% ei. 4napoia u'ii se a%a prime/dia! napoia u'ii se a%au6
%ucruri re%e. 1urere 'i6 'i6
Gie.e%u% scutur din cap 'i pru% %ins 'i s%inos i c&u n 'u"i.e pe a.. 4%
ddu peste cap cu o m#n at#t de murdar nc#t cu%oarea natura% a pie%ii de
a$ia se mai distin)ea. Purta numai o pereche de panta%oni &dren.ui.i 'i o
tunic rupt! r m#neci! care i era prea mic. Cra descu%.. A"usese
"reodat nc%.minteA
Se )#ndi c parc 'i amintea de pantoi. Pantoi $uni! rumo'i! cu care
cine"a % nc%.ase 'i apoi % a/utase s %e %e)e 'ireturi%e. Cine"a $%#nd! care
21
&#m$ea 'i nu se ncrunta! care era curat 'i mirosea rumos! care purta haine
rumoase6 GBF,,
B'a se nchise din nou 'i micu% -an 'tia c ace%a era nume%e %ui! dar nu
'tia s ai$ 'i a%t nume se niora su$ durerea din minte. >tia prea $ine c
nu tre$uia s %ase )#nduri%e ace%ea s0i ump%e mintea. Asemenea )#nduri 'i
amintiri erau re%e 'i rneau6 mai $ine s nu se )#ndeasc %a e%e.
Smiorci iar'i 'i0'i 'terse &adarnic nasu% care0i cur)ea. 4'i ddu seama
c sttea ntr0o $a%t de murdrie 'i c picioare%e i erau at#t de reci! nc#t
de a$ia %e mai putea sim.i. :oaptea se %sase de acum 'i promitea s ie
)eroas.
7oamea se &"#rco%i n stomacu% %ui -an ca o creatur "ie! o iin. care
mu'ca dureros. :u0'i mai amintea c#nd m#ncase u%tima dat. =are n
diminea.a aceasta )sise ntr0o %ad de )unoi ructu% (a"asa copt 'i &emos!
doar pe /umtate m#ncatA Sau asta se nt#mp%ase n seara trecutA
1ecise c nu mai putea sta %ocu%ui. Tre$uia s se mi'te. -an ie'i din
undtur! pe trotuar. >tia cum s cer'easc6 cine % n".ase s0o acA
GBF,
:u conta cine0% n".ase! dar % n".ase $ine. Adopt#nd e5presia sa cea
mai /a%nic! $ie.e%u% 'i t#r'#i picioare%e spre trectoru% ce% mai apropiat.
E 8 ro)6 doamn! sc#ncii e%. Fi0e oame! mi0e a'a oame6
4ntinse m#na cu pa%ma n sus. 7emeia creia i se adresase ncetini doar
pu.in! apoi i pri"i pa%ma murdar 'i tresri $rusc! tr)#ndu0'i usta ca s
nu se atin) de e%.
E 1oamn6 murmur stins -an 'i se ntoarse s0o pri"easc nu doar cu
interes proesiona%.
A"ea haine rumoase! moi 'i str%ucitoare6 %umin#nd cum"a su$ ra&e%e
puternice a%e %mpi%or strada%e din portu% core%%ian.
4i reamintea de cine"a! cu ochii ei mari 'i ne)ri! cu pie%ea catie%at! cu
pru%6
GBF,,
4ncepu s sc#nceasc! de&nd/duit! cu trupu'oru% &)#%.#it de ri)!
oame! m#hnire 'i sin)urtate.
E -ei, -an,
2%asu% tios! dar nu neprietenos! strpunse &idu% su de suerin..
Smiorcind 'i icnind! -an ridic ochiii 'i "&u o si%uet na%t ap%ec#ndu0se
deasupra %ui. A"ea pr ne)ru 'i ochi a%$a'tri. 1uhnea a $ere a%deraan 'i a
um ce pro"enea de %a ce% pu.in 'ase dro)uri i%e)a%e! totu'i nu se c%tina!
22
spre deose$ire de mu%.i a%.i trectori.
8&#nd c -an n%.ase pri"irea spre e%! $r$atu% se %s pe "ine!
a/un)#nd cu a.a doar cu pu.in deasupra ochi%or pu'tiu%ui.
E C'ti prea mare ca s p%#n)i pe strad! 'tii asta! nu0i a'aA
-an ncu"iin. din cap! continu#nd s smiorcie! totu'i se strdui s se
autocontro%e&e.
E 1a! s0stiu6 'tiu.
;a nceput s#s#ise pu.in! a'a cum cuse atunci c#nd ncepuse s
"or$easc. Asta usese cu mu%t! mu%t timp n urm! )#ndi e%. 4ncepuse s
"or$easc o dat cu "enirea iernii! 'i iarna a"ea s re"in n cur#nd.
4ncepuse s "or$easc de c#nd6
GBF,,
Piciu% se cutremur iar'i! c#nd mintea sa a%un) cu ermitate toate
amintiri%e din "remea aceea. ;a supraa. ie'i a%tce"a! ce"a ce i)norase %a
nceput! n /a%ea %ui! 'i ochii i se ho%$ar. Gr$atu% acesta % stri)ase pe
nume, 1e unde mi 'tie nume%eA
E Cine6 cine e'tiA 'opti e%. 1e unde 'tii cum m cheamA
Gr$atu% r#n/ii! de&"e%indu0'i din.ii. -an 'i ddea seama c dorea s ie
o e5presie prietenoas! ns ce"a din persoana necunoscutu%ui % niora. 4i
reamintea de haite%e de canide care 'i "#nau prada prin undturi.
E Cu 'tiu mu%te! pu'tiu%e! rep%ic $r$atu%. Spune0mi cpitanu% Shri(e.
Po.i repeta nume%e staA
E 1a! c0pi0ta0nu% S0shri(e! repet -an nesi)ur.
Sc#ncete%e i se opriser 'i su)hi..
E 1ar6 dar de unde mi 'tii nume%eA
Gr$atu% ntinse $ra.u%! ca 'i cum ar i "rut s0i ciuu%easc pru%! apoi
&ri murdria 'i pduchii din pru% pu'tiu%ui 'i se r&)#ndi.
E Poate c te surprinde! -an! dar eu 'tiu aproape tot ce se petrece aici!
pe Core%%ia. >tiu cine s0a pierdut 'i cine a ost )sit! cine0i de "#n&are 'i
cine a ost "#ndut! 'i cunosc toate secrete%e. 1e apt! sunt de mai mu%t timp
cu ochii pe tine. 4mi pari un pu'ti iste.. C'ti iste.A
-an 'i ndrept .inuta 'i0% pri"i drept n ochi.
E 1a! cpitane! rosti e% strduindu0se s nu0i tremure )%asu%. Sunt iste..
>tia c era. Cine"a care n0ar i ost iste. n0ar i re&istat at#tea %uni pe
strad.
E Gra"o! asta0mi p%ace! pu'tiu%e, Ci $ine! a' a"ea ne"oie de un pu'ti
iste.. 1e ce nu "ii cu mineA 4.i pot da o mas &dra"n 'i un pat ca%d. 9#n/ii
2*
din nou. >i ac prinsoare c .i0ar p%cea s0mi "e&i na"a.
9idic un de)et spre ceru% care se ntuneca.
-an ncu"iin. ener)ic. F#ncareA Bn patA >i mai a%es6
E = na" spa.ia%A 1a! cpitane, C#nd o s iu mare! "reau s iu pi%ot,
Gr$atu% r#se 'i ntinse m#na.
E -aide! atunci,
-an 'i %s m#nu.a s ie cuprins de pa%ma mare a %ui Shri(e 'i
mpreun pornir spre astroport6
-an se oi 'i scutur din cap. :0ar i tre$uit s mer) cu e% atunci! se
)#ndi. 1ac n0a' i cut0o! 1eI%anna ar i nc n "ia.6
1ar dac n0ar i p%ecat cu Shri(e! pro$a$i% c ntr0o noapte s0ar i tre&it
'i ar i constatat c "re%tii i ron.iser urechi%e 'i nasu%! a'a cum p.ise a%t
'tren)ar a% str&i%or care usese sa%"at de 2arris Shri(e.
Sur#se amar. Cpitanu% Shri(e nu a"ea nici un irice% de a%truism. C%
recruta copii 'i0i o%osea! pentru a o$.ine un proit. Aproape pe iecare
p%anet pe unde trecea :orocu%! Shri(e ncrca un )rup de sa%"a.i 'i0i
co$ora cu na"eta pe str&i! unde i %sa su$ conducerea unui droid pe care0%
pro)ramase persona%! 7H2:. =pt)ene! cum i spuneau ei! %e a%oca teritorii
'i %e urmrea ac.iuni%e! n timp ce copiii $#ntuiau str&i%e! cer'ind 'i ur#nd.
Pentru cer'it! i o%osea pe cei mai mici! pe cei s%a$i sau deorma.i.
7eti.a atacat de "re%ti! C%ana%is! se descurcase mereu $ine. Shri(e o pusese
s %ucre&e din )reu ani $uni! promi.#ndu0i c atunci c#nd "a c#'ti)a
suicient pentru e%! i "a aran/a a.a! aste% nc#t s arate din nou a om.
:0o cuse ns niciodat. Pe %a paispre&ece ani! C%ana%is 'i dduse
e"ident seama c Shri(e nu se "a .ine de cu"#nt 'i ntr0o noapte intrase n
ec%u&a :orocu%ui 'i pornise cic%u% de e"acuare a aeru%ui6 r s m$race
un costum.
-an cuse parte din echipa care cur.ase ec%u&a 'i se niora c#nd 'i
reamintea.
Giata C%ana%is6 'i0o reamintea! pred#nd %ui =pt)ene sume%e o$.inute
dup o &i de cer'it. 1roidu% era na%t 'i su$.ire! construit din meta% ro'iatic0
armiu. 7usese reparat de at#tea ori nc#t a"ea petice peste tot! de parc ar
i purtat un "e'm#nt recondi.ionat. Petice armii! aurii! o.e%ii6 'i un petic
rotund 'i ar)intiu n "#ru% capu%ui.
-an putea nc s0i aud )%asu% n minte. =pt)ene a"ea diu&oare%e
dere)%ate 'i "ocea %ui a%terna ntre un $as mieros 'i o pi.i)ia% ascu.it!
e"ident sinteti&at. <ndierent ns cum s0ar i au&it! to.i erau numai ochi 'i
2+
urechi %a spuse%e sa%e6
E <a! dra)ii mei copii! a primit iecare teritoriu%A
Sc#r.#ind! droidu% de cu%oarea $ron&u%ui 'i rsuci capu% pe )#tu% ca o
.ea"! pri"indu0i pe cei opt copii din :orocu% ne)ustoru%ui care se n'irui
ser n a.a %ui.
To.i! inc%usi" -an! care a"ea numai cinci ani! rspunser airmati".
Gine! dra)i copii! continu droidu% cu un ton )ra" care se preschim$
$rusc ntr0un chi.it! atunci s " anun. misiuni%e. Padra @ pri"i spre un
$ie.e% cu un an mai mare ca -an a&i .i "om oeri cea dint#i oca&ie s ne
ar.i c#t de uti% po.i s ii pentru ace'ti $ie.i cet.eni mpo"ra.i cu credite!
$i/uterii 'i comunicatoare indi"idua%e scumpe.
=chiii droidu%ui sc%ipir sinistru. A"eau cu%ori dierite @ unu% se arsese
cu mu%t timp n urm 'i Shri(e % n%ocuise cu o %enti% recuperat de %a un
droid aruncat %a ier "echi! aste% c =pt )ene a"ea un ochi ro'u 'i ce%%a%t
"erde.
E Padra! dore'ti s0i a/u.i pe ace'ti srmani cet.eni pe care noaptea i0a
prins pe drumA ntre$ =pt)ene! %s#ndu0'i capu% pe un umr 'i strecur#nd
n )%as un ton de camaraderie artiicia%.
E Si)ur c da, stri) $iatu%! pri"indu0% triumtor pe -an 'i pe cei%a%.i.
S0a terminat cu cer'itu% de copi%a', murmur e% a.#.at.
-an! care de a$ia ncepuse s n"e.e ta%ente%e necesare )o%irii
$u&unare%or a%tora cu iu.ea% 'i discre.ie! sim.i o und de in"idie. 7urti'a)u%
era simp%u! o dat ce i deprindeai taine%e. Ca ho. de $u&unare! era mu%t mai
u'or s ndep%ine'ti cota %ui =pt)ene pentru o &i de %ucru! dec#t n ca%itate
de cer'etor. Cer'itu% necesita acostarea a ce% pu.in trei .inte! pentru o
sin)ur reu'it.
4ns urti'a)uri%e erau modu% ce% mai $un prin care s c#'ti)i $ani
serio'i, 1ac a%e)eai $ine .inta! puteai c#'ti)a dintr0o sin)ur opera.iune
destu% pentru a0i da %ui =pt)ene cota nainte de amia&! iar dup aceea erai
%i$er s te /oci. -an se ntre$ dac =pt)ene a"ea s0i acorde timp pentru
antrenament! dac se )r$ea 'i0'i cer'ea cota &i%nic nainte s termine
cei%a%.i.
4i p%cea s se antrene&e cu droidu% su$.ire 'i ro'cat! deoarece =pt)ene
arta teri$i% de cara)hios n haine, Se n"e'm#nta n straie speciice
p%anetei pe care se a%au 'i ie sttea nemi'cat! ie trecea pe %#n) ucenicu%
su. -an n".ase s0i su$ti%i&e&e ceasu%! credite%e 'i chiar une%e $i/uterii!
r ca droidu% s0i i detectat de)ete%e.
25
Cu toate acestea! nu reu'ea s0o ac n sut %a sut din ca&uri. -an se
str#m$ pu.in! c#nd se ndeprt! pentru a ncepe cer'itu%. =pt)ene cerea
perec.iunea de %a mica sa $and! mai a%es de %a ho.ii de $u&unare. :u %0ar
i %sat pe -an s nceap s ure! p#n n0ar ii ost si)ur c o putea ace
perect! de iecare dat.
A$sent! -an ridic o m#n de noroi 'i 'i0o rec ntre pa%me! apoi se
m#n/i pe a.a de/a transpirat. 1e apt! pe ce p%anet se a%aA :u0'i amintea
s0i i au&it nume%e. G'tina'ii a"eau pie%e "erde! urechi mici pi"otante 'i
ochi imen'i purpuriu0nchis. -an n".ase doar c#te"a cu"inte n %im$a %or!
dar prindea repede )raiuri%e strine 'i 'tia c p#n ce :orocu% ne)ustoru%ui
a"ea s p%ece! o "a putea n.e%e)e $ine 'i o "a "or$i @ ce% pu.in! ar)ou%
str&ii @ accepta$i%.
<ndierent ce p%anet ar i ost! era torid. Ar'i. 'i ume&ea%. Giatu%
ridic ochii spre ceru% a%$astru0"er&ui deco%orat pe care ardea un soare
portoca%iu0%ptos. :u0% atr)ea de%oc )#ndu% de a petrece c#te"a ore pe
strada ce0i usese a%ocat! sc#ncind! cer'ind 'i con"in)#ndu0i pe trectori.
1etest s cer'esc! )#ndi e% cu amrciune. C#nd "oi cre'te! o s0i con"in)
s m %ase s ur! nu s cer'esc. Sunt si)ur c "oi i un ho. $un 'i c nu sunt
un cer'etor chiar a'a priceput.
>tia c aspectu% su e5terior corespundea @ n u%timii doi ani! se mai
n%.ase! totu'i era ndea/uns de s%$u. ca s ie numit coste%i". >tia de
asemenea cum s0'i ac "ocea ser"i% 'i comportamentu% %in)u'itor 'i
umi%! de parc numai disperarea %0ar i mpins s so%icite at#t c#t s0'i duc
&i%e%e.
Se )#ndea c poate un ro% important % a"eau ochii si. Poate c
resentimentu% 'i ru'inea secrete pe care %e sim.ea iindc tre$uia s
cer'easc i se citeau n ochi 'i .inte%e poten.ia%e %e puteau distin)e aco%o.
:imeni nu respecta un cer'etor! iar -an! mai mu%t ca aproape orice! nutrea
dorin.a nedec%arat de a i respectat.
:u dorea s ie doar respectat! ci 'i respecta$i%. :u0'i putea aminti
mu%te din "ia.a pe care o dusese nainte ca 2arris Shri(e s0% i descoperit
cer'ind pe Core%%ia! dar 'tia cum"a c! odat! %ucruri%e sttuser a%te%.
Cu mu%t timp n urm! usese n".at c cer'etoria era o ru'ine. <ar
urtu%6 urtu% era 'i mai ru. -an 'i mu'c urios $u&a. >tia c cine"a!
poate prin.ii pe care nu 'i0i putea aminti! i spuseser %ucruri%e ace%ea.
C#nd"a! cu mu%t timp n urm! e% usese n".at a%te ci6 a%te "a%ori.
1ar acum6 ce putea aceA ;a $ordu% :orocu%ui ne)ustoru%ui! e5ista o
2?
sin)ur re)u% esen.ia%. 1ac nu munceai @ cer'eai sau urai. 1ac reu&ai
s munce'ti! s cer'e'ti sau s uri @ nu m#ncai. -an nu a"ea a%te ta%ente pe
care s %e poat oeri. Cra prea mic ca s pi%ote&e 'i nu era ndea/uns de
"oinic ca s ncarce mara de contra$and.
1ar nu "oi i mereu a'a, 'i reaminti e%. Cresc n iecare &i, 4n cur#nd
"oi i mare! n numai cinci ani "oi a"ea &ece ani 'i atunci! poate! "oi i
destu% de mare ca s pi%ote&,
-an descoperise c! atunci c#nd era decis s reu'easc ce"a! a"ea succes
'i era si)ur c pi%ota/u% nu "a repre&enta o e5cep.ie.
<ar c#nd "oi putea pi%ota! am 'ters0o din :orocu% ne)ustoru%ui! )#ndi e%!
cu mintea %unec#ndu0i automat ntr0un "is "echi despre care nu po"estise
niciodat nimnui. =dat % destinuise unuia dintre cei%a%.i copii! dar micu%
"re%t % spusese tuturor. Shri(e 'i cei%a%.i r#seser de -an sptm#ni %a r#nd!
numindu0% Cpitanu% -an din 7%ota <mperia%! p#n ce $iatu% sim.ea c0i
"ine s se ascund unde"a cu pa%me%e peste urechi. A"usese ne"oie de tot
contro%u% posi$i% ca s ridice din umeri 'i s pretind c nu0i psa6
1a! 'i c#nd "oi i ce% mai $un pi%ot 'i "oi c#'ti)a o )rmad de credite!
m "oi nscrie %a Academia <mperia%. 8oi de"eni oi.er a% 7%otei. Apoi m
"oi ntoarce 'i "oi pune m#na pe Shri(e! % "oi aresta 'i "a i deportat n
mine%e de mirodenii de pe Pesse%. = s moar aco%o6 2#ndu% ace%a i
cea co%.uri%e )urii s se ridice n sus! n r#n/etu% unui prdtor.
;a captu% ce% mai ndeprtat a% "isu%ui su! -an se nchipuia ncununat
de succes 'i respectat! ce% mai $un pi%ot din )a%a5ie! a"#nd propria sa na"!
o mu%.ime de prieteni de"ota.i 'i o )rmad de credite. >i6 o ami%ie. 1a!
propria %ui ami%ie. = so.ie rumoas care s0% adore! cu care s mpart
a"enturi%e! 'i copii! poate. 8a i un tat $un! nu0'i "a a$andona copiii! a'a
cum e% nsu'i usese a$andonat6
-an presupunea c usese a$andonat! de'i nu0'i putea reaminti a$so%ut
nimic n pri"in.a aceea. :u0'i 'tia nici mcar nume%e de ami%ie! a'a c nu
ar i putut ncerca s0'i caute ami%ia. Sau poate6 poate c prin.ii %ui nu %
a$andonaser6
Poate c useser uci'i! sau poate c e% usese rpit. -an decisese c
preera scenariu% ace%a. 1ac se )#ndea c prin.ii si muriser! nu mai era
a'a de urios pe ei! deoarece nu0% puteau a/uta dac erau mor.i! nuA
-otr#se c pe "iitor 'i "a considera mama 'i tat% mor.i. A'a era mai
u'or6
>tia c pro$a$i% nu "a a%a niciodat ade"ru%. Sin)ura persoan care
27
cuno'tea ce"a despre trecutu% %ui era 2arris Shri(e. Cpitanu% i repeta
mereu %ui -an c dac "a i capa$i%! dac "a muncii 'i cer'ii cu succes!
dac "a c#'ti)a suiciente credite! ntr0o $un &i i "a destinui secretu%
e%u%ui n care a/unsese s $#ntuie pe str&i%e Core%%iei n &iua aceea.
Gu&e%e $iatu%ui se str#nser. Cum s nu! cpitane! )#ndi e%. ;a e% cum
doreai s0i repari 'i chipu% %ui C%ana%is6
-an ridic ochii spre semne%e de pe strad. :u %e putea citi pe ce%e n
%im$a %oca%! dar su$ iecare e5ista 'i traducerea n $a&ic. 1a! acesta era
teritoriu% ce0i usese a%ocat.
<nspir ad#nc! apoi 'i recompuse trsturi%e. = eme% cu pie%e "erde!
m$rcat ntr0o ro$ scurt! "enea spre e%.
E 1oamn6 sc#ncii 'i se )hemui spre ea! cu o m#nu. ntins ru)tor!
" ro)! doamn rumoas. A/uta.i0m! " ro)6 p#inea cea de toate &i%e%e!
doar un $nu.. Fi0e oameeeee6
Brechiu'e%e ca ni'te cupe "er&i pi"otar spre e%! apoi eme%a ntoarse
capu% 'i trecu mai departe.
Giatu% mormi n $ar$ un termen "u%)ar din ar)ou% contra$andi'ti%or
'i se pre)ti s a'tepte urmtoarea .int6
-an scutur din cap 'i se si%i s se smu%) din "ise. Cra momentu% s
mear) 'i s "ad unde a/unsese 8isu% N%esian.
9idic#ndu0se din ni'a impro"i&at! se strecur prin pasa/e%e str#mte!
p#n a/unse %a ca$ina de comand. 1roidu% astromec era tot aco%o! cu
%umini.e%e c%ipind! ca 'i cum ar i ost cuundat n )#nduri. Cra un mode%
92 re%ati" nou! nc str%ucind ar)intiu 'i "er&ui 'i cu cupo%a perect curat.
4n interioru% acesteia! -an &rea %eduri%e ce p#%p#iau n timpu% unc.ionrii.
Cra cup%at %a comen&i%e na"ei prin intermediu% unui ca$%u.
Pro$a$i% c droidu% usese echipat cu un sen&or de mi'care! deoarece 'i
roti capu% cupo% spre -an! care intr p%in de ndr&nea% n ca$in.
;umini%e droidu%ui c%ipir ener)ic n timp ce "or$i! dar! desi)ur! unde%e
sonore nu se transmiteau prin "id. -an 'i acti" unitatea de comunica.ii a
costumu%ui 'i! $rusc! casca i u cop%e'it de piuituri! .iuituri 'i 'uierturi
a%armate.
E 3iu6 $ip0.iu6 .iu0piu0.in, anun. e"ident surprins astromecu%.
-an pri"i n /ur! cut#ndu0i droidu% pereche 'i nu &ri nici unu%.
=t. Comunicatoru% costumu%ui su a"ea s0i transmit cu"inte%e
droidu%ui! dar cum putea discuta rea%mente cu 92 r un trans%atorA Cum
"or$ea cu acesta pro)ramatoru% suA
2H
4'i acti" comunicatoru%.
E -ei! tu,
E 3iu6 $ip! piu0$ip, rep%ic ser"ia$i% droidu%.
-an se str#m$ 'i0% n/ur n rodian! n ar)ou% ne)ustori%or! apoi n
$a&ic.
E Ce s acA m#r#i e%. 1ac0ai i a"ut mcar un modu% de $a&ic6
E Am un modu% de $a&ic! domnu%e! anun. 92 cu )%as indierent.
Cu"inte%e i sunau sec 'i mecanic! dar perect inte%i)i$i%.
-an se ho%$ o c%ip %a ma'inrie! apoi r#n/ii.
E -ei, Asta chiar e o surpri&, Cum de po.i "or$iiA
E 1eoarece %a $ordu% acestei na"e nu era %oc at#t pentru o unitate
astromec! c#t 'i pentru unitatea ei pereche! stp#nii mei m0au pro)ramat cu
un modu% de transmisiuni n %im$a/ $a&ic! ca s pot comunica mai u'or.
E Perect, stri) -an! sim.ind un "a% de u'urare.
:u se ddea n "#nt dup droi&i! dar ce% pu.in a"ea cu cine s mai
schim$e o "or$ 'i se putea chiar do"edi necesar ca ei doi s comunice. 1e
o$icei! c%torii%e spa.ia%e erau rutiniere 'i si)ure6 dar ntotdeauna e5istau
'i e5cep.ii.
E 9e)ret! domnu%e! adu) 92! dar " ace.i "ino"at de intrare
neautori&at. :u ar tre$ui s " )si.i aici.
E >tiu! ncu"iin. -an. Am cut autostopu% cu na"a asta.
E 4mi cer scu&e! domnu%e! dar unitatea aceasta nu n.e%e)e termenu%
uti%i&at.
-an i adres un nume nepo%iticos.
E 4mi cer scu&e! domnu%e! dar unitatea aceasta nu n.e%e)e6
E 2ura, rcni t#nru%.
92 amu.i.
-an inspir ad#nc 'i ncepuD
E 92! eu sunt un pasa)er c%andestin. Cu"#ntu% sta e5ist n memoria
taA
E 1a! domnu%e.
E Gine. Am suit c%andestin %a $ordu% acestei na"e! deoarece tre$uie s
a/un) pe L%esia. >tii! m an)a/e& ca pi%ot pentru preo.ii N%esiani.
E Am n.e%es! domnu%e. Cu toate acestea! tre$uie s " inorme& c n
ca%itate de droid0supra"e)hetor! a"#nd misiunea de a p&i aceast na" 'i
ncrctura ei! tre$uie s si)i%e& toate ie'iri%e c#nd a/un)em pe L%esia! apoi
s0mi anun. stp#nii asupra pre&en.ei dumnea"oastr %a $ord! %s#nd aste%
29
re.inerea dumnea"oastr n seama corpu%ui de securitate.
E Au&i! amice! cu -an )eneros! c#nd a/un)em pe L%esia s aci e5act
a'a. C#nd preo.ii "or "edea cum corespund tuturor cerin.e%or %or! n0o s dea
nici un rahat de "re%t pe e%u% n care am a/uns %a ei.
E 4mi cer scu&e! domnu%e! dar unitatea aceasta nu n.e%e)e6
E 2ura,
-an 'i e5amin ai'a/u% re&er"oru%ui de o5i)en! apoi spuseD
E -aide! 92! "reau s "d cursu% de &$or! "ite&a 'i timpu% estimat de
sosire pe L%esia. Ai'ea&! te ro)! date%e respecti"e.
E 9e)ret! domnu%e! dar nu sunt autori&at s " oer aceste inorma.ii.
4nceti'or! -an ncepea s dea n c%ocotK de a$ia se stp#nea s nu tra)
un 'ut n droidu% reca%citrant cu $ocancu% )reu a% costumu%ui spa.ia%.
E 92! e5p%ic e% cu o r$dare e5a)erat! tre$uie s "d cursu% de &$or!
"ite&a 'i timpu%! deoarece tre$uie s ca%cu%e& de c#t o5i)en mai dispun.
E 4mi cer scu&e! domnu%e! dar unitatea aceasta6
E 2B9A,
-an ncepuse s transpire 'i modu%u% de reri)erare a% costumu%ui 'i
mri consumu% ener)etic. Strduindu0se s rm#n ca%m! core%%ianu%
continuD
E Ascu%t0m cu aten.ie! 92. :u ai un sistem de operare care te
instruie'te s ncerci s pstre&i n "ia. iin.e%e inte%i)ente! ori de c#te ori
este posi$i%A
E 1a! domnu%e! pro)ramu% acesta de operare este indus n to.i droi&ii
astromec. Pentru ca un droid s pricinuiasc "reun ru de%i$erat unei iin.e
inte%i)ente sau s n)duie prin neinter"en.ie s i se nt#mp%e ce"a ru!
tre$uie s0i ie modiicat modu%u% sistemu%ui de operare.
E Perect! ncu"iin. -an. Corespundea cu ceea ce 'tia despre
pro)ramarea astromeci%or. Ascu%t0m! 92D dac nu0mi ar.i cursu% de
&$or! "ite&a 'i timpu%! s0ar putea s ii rspun&tor pentru moartea mea!
cau&at de %ipsa de o5i)en. Acum ai n.e%esA
E 8 ro) s deta%ia.i! domnu%e.
-an 'i e5p%ic situa.ia! p%in de r$dare. C#nd termin! droidu% tcu o
c%ip! re%ect#nd n mod e"ident. 4n ce%e din urm $#&#i o dat 'i spuseD
E F "oi conorma so%icitrii dumnea"oastr! domnu%e! 'i "oi ai'a
date%e cerute pe ecranu% intera. de dia)no&.
T#nru% ot pre%un) 'i u'urat. 1eoarece na"a era n esen. un ro$ot
)i)antic! nu a"ea e%emente de comand "i&i$i%e pe conso%e! ci doar
*0
nenumrate %eduri p#%p#itoare! totu'i! pentru ntre.inere 'i repara.ii! n
conso%a de comand e5ista un ecran ncorporat. -an % oco%i prudent pe 92
'i co$or pri"irea spre ecran.
<norma.ii%e se deru%ar at#t de rapid pe disp%aN! nc#t nici un om nu %e0
ar i putut citi. -an se ntoarse spre droid.
E Ai'ea& date%e din nou 'i %as0%e aco%o! p#n %e pot citi, Ai priceputA
E 1a! domnu%e! ncu"iin. 92 cu )%as aproape umi%.
T#nru% studie c#te"a minute cire%e 'i dia)rame%e de pe ecran! sim.ind
cum ne%ini'tea i se preschim$ n team rea%. :u a"ea nici un instrument
de scris 'i nici nu putea accesa na"ica%cu%atoru%! dar ncerca un sentiment
nep%cut a. de ceea ce "edea. Fu'c#ndu0'i $u&a! se strdui s se
concentre&e 'i re%u de c#te"a ori ca%cu%e%e! minta%.
8isu%ui N%esian i usese sta$i%it o rut oarte oco%it! pentru a e"ita ce%e
mai pericu%oase re)iuni $#ntuite de pira.i n spa.iu% hutt. 1e asemenea!
"ite&a car)o$otu%ui era mu%t mai mic dec#t ar i ost capa$i% na"a! mai
mic chiar dec#t cea cu care :orocu% ne)ustoru%ui c%torea de o$icei prin
hiperspa.iu.
:u era $ine. :u era $ine de%oc. -an 'i ddu seama c dac ruta 'i
"ite&a nu erau modiicate! o5i)enu% a"ea s i se termine cu apro5imati"
cinci ore nainte ca 8isu% s aso%i&e&e pe L%esia. :a"a a"ea s co$oare cu
un cada"ru %a $ord6 cada"ru% su.
Se rsuci spre droidD
E 92! tre$uie s m0a/u.i, 1ac nu modiic cursu% 'i "ite&a! nu "oi a"ea
o5i)en suicient ca s nchei c%toria. 8oi muri 'i "a i "ina ta.
;eduri%e droidu%ui p#%p#ir! n timp ce ma'inria ana%i&a date%e
receptate. 4n ce%e din urm! "or$iD
E Cu nu am 'tiut c sunte.i %a $ord! domnu%e. :u pot i responsa$i%
pentru moartea dumnea"oastr.
E :u! nu! c%tin -an din cap n interioru% c'tii. ;ucruri%e nu stau
de%oc a'a! 92. 1ac tu 'tii despre situa.ia aceasta 'i nu aci nimic! atunci
"ei pricinui moartea unei iin.e inte%i)ente. Asta dore'tiA
E :u! rspunse droidu%.
Chiar 'i )%asu% su artiicia% prea u'or ncordat! iar %umini.e%e i c%ipeau
rapid 'i a%eatoriu.
E Prin urmare! continu -an ine5ora$i%! tre$uie s aci tot ce0.i st n
putin. ca s0mi mpiedici moartea. A'a esteA
E Cu6 eu6
*1
1roidu% "i$ra acum a)itat.
E 1omnu%e! sunt mpiedicat s " a/ut. Pro)ramarea mea este n
con%ict cu echipamentu% hardIare.
E Ce "rei s spuiA cu -an n)ri/orat.
1ac micu% droid se suprancrca 'i se de&acti"a! e% n0ar mai i putut
accesa comen&i%e manua%e de dia)no&! despre care 'tia c tre$uiau s se
)seasc unde"a napoia panouri%or ace%ea. Tre$uiau s ie oarte mici!
iind uti%i&ate numai de tehnicienii care testau autopi%otu% na"ei ro$ot.
E Pro)ramarea mea m mpiedic s " inorme&6
-an cu un pas mare spre droid 'i n)enunche n a.a %ui.
E Trsni0te0ar $%asteru%, ;o"i cu pumnu% n partea superioar a cupo%ei
transparente a %ui 92. = s mori. Spune0mi,
1roidu% se %e)n a)itat 'i -an se ntre$ dac a"ea s se de&acti"e&e
pur 'i simp%u din cau&a tensiunii )enerate de con%ictu% pro)ramrii. Apoi
ns "or$iD
E Am ost pre"&ut cu un $o%. %imitator! domnu%e! care m mpiedic s
" satisac so%icitarea,
Bn $o%. %imitator, -an nh. prompt ra)mentu% de inorma.ie. <a s
"edem! unde poate ii dup o c%ip! % &ri! n partea de /os a n"e%i'u%ui
meta%ic a% droidu%ui. Se ap%ec! % prinse 'i trase de e%.
:imic. Go%.u% nu se c%inti.
-an str#nse mai tare 'i ncerc s rsuceasc $o%.u%. <cni de eort!
transpir#nd rea%mente puternic de data aceasta! 'i0'i ima)in c putea sim.i
mo%ecu%e%e de o5i)en pier&#ndu0se ntr0un %u5 constant. Au&ise c
hipo5emia nu era chiar cea mai rea moda%itate de a muri @ prin compara.ie
cu decomprimarea e5p%o&i" sau cu mpu'carea! de e5emp%u @! dar nu
inten.iona de%oc s0o "eriice pe propria pie%e.
Go%.u% nu se mi'c. -an ncerc mai tare! smucindu0% 'i n/ur#nd n 'ase0
'apte %im$i e5traterestre! totu'i %imitatoru% ncp.#nat nu ceda.
Tre$uie s )sesc ce"a cu care s0% %o"esc! )#ndi -an pri"ind disperat
prin ca$ina de comand. :u &rea ns nimic @ nici mcar o cheie i5 sau
hidrau%ic @ a$so%ut nimic,
Grusc 'i aminti de $%aster. 4% %sase n ca%! n ni'a impro"i&at n care
se adpostise.
E Stai %ocu%ui! % instrui pe 92! apoi porni din nou s se strecoare cu
)reu prin coridoare%e n)uste.
7o%osirea $%asteru%ui n interioru% unei na"e spa.ia%e @ chiar dac
*2
nepresuri&at @ nu era o idee prea )ro&a"! dar t#nru% era disperat.
9e"eni cu arma 'i0i e5amin re)%a/e%e. Putere minim! se )#ndi.
7ascicu%u% ce% mai n)ust. 1in cau&a st#n)ciei cau&ate de mnu'i%e
costumu%ui spa.ia%! a"ea pro$%eme n re)%area corect a intensit.ii
ener)etice 'i %.imii ra&ei.
;eduri%e droidu%ui c%ipiser renetic nc de c#nd -an se ntorsese n
ca$in! iar acum 92 piui p%#n)re.D
E 1omnu%eA 1omnu%e! pot s " ntre$ ce ace.iA Scap de $o%.u%
%imitator! rspunse -an ncruntat.
3inti! mi/i ochii 'i aps u'or pe tr)aci.
Bn u%)er de ener)ie irupse 'i micu.u% droid scoase un <<<<<<<BBBBB<
at#t de ascu.it! nc#t pruse rea%mente un .ipt. Go%.u% %imitator c&u pe
punte! %s#nd n urm o cicatrice nea)r de arsur pe meta%u% a%te%
str%ucitor a% %ui 92.
E Asta0i, e5c%am -an mu%.umit. Acum! 92! ii ama$i% 'i condu0m %a
intere.e%e 'i comen&i%e manua%e din na"a ta.
1roidu% e5tinse ascu%ttor un picior mo$i% cu ro% 'i se dep%as spre
panouri%e de comen&i! tr)#nd dup e% ca$%u% intera.. St#n)aci n
costumu% su spa.ia%! -an % urm 'i se )hemui n a.a instrumente%or.
Ac.ion#nd n conormitate cu instruc.iuni%e droidu%ui! deta' capacu%
superior a% unuia dintre panouri%e identice 'i %ipsite de orice caracteristici
e5terioare 'i studie conso%a micu. de comen&i. G%estem#nd diicu%tatea de
a manipu%a e%emente%e de contro% cu mnu'i%e )reoaie! ncepu s o%oseasc
modu% intera. manua% pentru a decup%a hiperpropu%sia. Fodiicarea
cursu%ui 'i "ite&ei se putea ace doar n spa.iu% rea%.
1up ce re"enir n spa.iu% rea%! -an ca%cu% cu )ri/ a%t curs! uti%i&#ndu0
% pe 92 ca s eectue&e ca%cu%e%e mai comp%e5e pentru sa%tu% care a"ea s0i
readuc n hiperspa.iu.
T#nru% a"u ne"oie de ce"a timp pentru a sta$i%i nou% curs 'i "ite&a! dar
n ce%e din urm dep%as iar'i comutatoru% C=:CCTA9C
-<PC9P9=PB;S<C. Peste o secund! sim.i &)uduitura care anun.a c
hiperpropu%sia intrase n ac.iune. -an se prinse disperat de conso%a de
instrumente! n "reme ce na"a se npusti n hiperspa.iu pe nou% curs! cu o
"ite& mu%t mai mare.
1up ce 8isu% N%esian opri acce%era.ia! men.in#nd "ite&a constant! -an
inspir ad#nc 'i e5pir apoi oarte %ent. Se %s s cad pe podea 'i rmase
aco%o! cu picioare%e ntinse n a.a sa. Grrr,
**
E Cred c " da.i seama! domnu%e! "or$i 92! c acum "a tre$ui s
aso%i&a.i manua%. Fodiicarea cursu%ui 'i "ite&ei a in"a%idat protocoa%e%e de
aso%i&are e5istente! care erau pre0pro)ramate.
E 1a! 'tiu! ncu"iin. -an 'i se re&em! o$osit! cu spate%e de conso%.
;u o sor$itur de ap 'i mestec dou ta$%ete a%imentare.
E :u e5ista ns a%t ca%e! continu e%. Sper s pot ac.iona comen&i%e
suicient de rapid ca s aso%i&m. Pri"i n/ur! prin ca$ina de comand.
Pcat c tinicheaua asta nu are "ideoecran.
E Autopi%otu% nu poate s "ad! domnu%e! a'a c inorma.ii%e "i&ua%e i
sunt inuti%e! atrase aten.ia ndatoritor 92.
E :u se poate, e5c%am sarcastic -an. Cre&usem c droi&ii pot "edea
%a e% ca 'i noi,
E :u! domnu%e! nu putem. :oi identiicm o$iecte%e din /ur prin re%ee%e
"i&ua%e! care traduc n date e%ectronice din6
E Taci! 'uier -an prea o$osit ca s mai ai$ che s0% tachine&e.
9e&em#ndu0se $ine cu spate%e de conso%! nchise ochii. 7cuse tot ce
putuse pentru a0'i sa%"a "ia.a! duc#nd na"a spre L%esia pe o rut mai scurt
'i cu "ite& mai mare.
;unec apoi n somn 'i o "is pe 1eI%anna! a'a cum usese cu mu%t
timp n urm! c#nd ei doi se nt#%niser prima dat6
-an era pe /umtate ie'it prin ereastr! c#nd au&i .iptu% dinapoia saD
E Am ost /eui.i,
Str#n)#nd $ine scu%e.u% cu prada! mpinse din picioare! &"#rco%indu0se
'i strduindu0se s se strecoare prin spa.iu% str#mt. 4n $e&na de aar %
a'tepta si)uran.a. Bn &$ieret disperat de emeieD
E Gi/uterii%e me%e,
-an icni de eort 'i0'i ddu seama c rmsese n.epenit. Se %upt s0'i
st"i%easc panica. Tre$uia s ias, Casa apar.inea unor $o)ta'i 'i cu
si)uran. po%i.ia a"ea s "in imediat ce era chemat.
G%estem n )#nd noua mod din arhitectura core%%ian! care cuse ca
%ocuin.a aceasta %u5oas s ie construit cu erestre n)uste! de'i na%te din
podea p#n n p%aon. Pu$%icitatea airma c asemenea erestre i puteau
opri pe spr)tori. Ci $ine! decise e% ncruntat! s0ar i putut s ai$ dreptate.
-an se strecurase nuntru ce"a mai de"reme! prin una dintre u'i%e ce se
deschideau spre )rdin! apoi rmsese ascuns p#n se asi)urase c to.i cei
din cas adormiser. 1up aceea se a"enturase s a%ea) 'i s ure din
$o).ii%e %or. 7usese perect ncre&tor c0'i putea strecura trupu'oru%
*+
s%$u.! de nou ani! prin erestre%e ace%ea! pentru a disprea n noapte.
<cni iar'i de eort! mpin)#ndu0se disperat cu picioare%e. Cra posi$i% s
se i n'e%at n pri"in.a aceea6
Bn )%as se au&i napoia sa. 7emeia,
E Bite0%, Pune.i m#na pe e%,
-an se rsuci 'i mai mu%t pe o parte! se &"#rco%i "io%ent 'i apoi! $rusc! se
tre&i c ie'ise prin ereastr 'i cdea. :u ddu totu'i drumu% scu%e.u%ui!
c#nd se pr$u'i peste r&oru% perect n)ri/it de %iane dor"a n%orite.
P%m#nii i se )o%ir instantaneu de aer 'i pentru un moment rmase %ocu%ui!
)##ind! ca un dre% scos din ap. Picioru% pe care c&use % durea! %a e% 'i
capu%.
E Cheam po%i.ia,
Stri)tu% de $r$at se au&ise din cas 'i -an 'tiu c mai dispunea doar
de c#te"a secunde pentru a scpa. Si%indu0se s i)nore durerea din picior!
se rosto)o%i pe o parte 'i se scu%.
Su$ %umina %unii! distin)ea n a. ni'te ar$ori mari. Ar i putut s se
piard cu u'urin. printre ei.
Pe /umtate 'chiopt#nd! pe /umtate a%er)#nd! porni spre adpostu%
copaci%or. 1ecisese s nu0i spun %ui =pt)ene ce se nt#mp%ase. 1roidu% %0
ar i putut acu&a c de c#nd se apropia de &ece ani ncepuse s de"in mai
%ent.
-an se str#m$ n timp ce a%er)a. :u de"enise mai %ent! ci pur 'i simp%u
a&i nu usese n ape%e %ui. 4nc de c#nd se scu%ase! sim.ise o durere surd de
cap 'i usese ispitit s se dec%are $o%na".
1eoarece nu era aproape niciodat $o%na"! pro$a$i% c ar i ost cre&ut!
totu'i %ui -an nu0i p%cea s dea do"ad de s%$iciune n a.a a%tor indi"i&i
din :orocu% ne)ustoru%ui. Fai a%es n a.a %ui Shri(e. Cpitanu% nu rata nici
o oca&ie de a0% c%ca n picioare.
Acum a/unsese %a adpostu% copaci%or. Cum s procede&e n continuareA
Putea au&i &)omote de oameni a%er)#nd! a'a c nu dispunea de oarte mu%t
timp ca s decid. Fu'chii hotr#r n nume%e %ui. Grusc! scu%e.u% u prins
ntre din.i! sim.i scoar.a copacu%ui su$ pa%me 'i t%pi%e ci&me%or sa%e u&ate
se coco.ar pe prime%e ramuri. -an sui! trase cu urechea! apoi sui din nou.
4ncetini de a$ia c#nd a/unsese mai sus de ra&a "i&ua% a unei pri"iri
nt#mp%toare din partea urmritori%or. Se a'e& pe o ramur! %ipindu0se cu
spate%e de trunchiu% ar$ore%ui! )##ind 'i sim.ind cum i se n"#rte capu%. Se
sim.ea ame.it! i era )rea. 'i! pentru o c%ip! se temu c "a "omita!
*5
trd#ndu0'i ascun&toarea. 4'i mu'c ns $u&a! se strdui s rm#n
nemi'cat 'i treptat 'i mai re"eni.
Oudec#nd dup coni)ura.ia ste%e%or! &orii a"eau s apar peste c#te"a
ore. -an 'i ddu seama c "a a"ea pro$%eme s a/un) %a timp %a na"eta
:orocu%ui. Shri(e a"ea oare s0% a$andone&e! ori % "a a'teptaA
1edesu$tu% %ui! oamenii scotoceau &ona mpdurit. ;umini%e c%ipeau n
noapte 'i $iatu% se %ipi mai tare de trunchiu% copacu%ui! cu ochii nchi'i!
str#n)#ndu0se cu disperare n ciuda ame.e%ii. 1ac mcar capu% nu i0ar mai
i pu%sat a'a6
Se ntre$ dac useser aduse $ioscanere 'i se niora. 4'i sim.ea pie%ea
ier$inte 'i parc prea ntins! de'i noaptea era rcoroas 'i adia "#ntu%.
ntunericu% se destrma! pre"estind &orii! iar -an se ntre$ ce cea
1eI%anna. A"ea s0i simt %ipsa! n ca&u% n care :orocu% prsea or$ita
r e%A
4n ce%e din urm %umini%e se stinser 'i pa'ii se pierdur n deprtare.
-an a'tept a%te dou&eci de minute! pentru a se asi)ura c urmritorii
p%ecaser cu ade"rat! apoi! .in#nd scu%e.u% cu din.ii! co$or cu )ri/!
mi'c#ndu0se e5a)erat de precaut! deoarece capu% % durea n)ro&itor.
7iecare &)uduitur! p#n 'i simp%u% mers! i ddea ame.e%i 'i dureri! 'i
tre$uia s nc%e'te&e din.ii pentru a ndura suerin.a.
Ferse6 'i merse. 4n c#te"a r#nduri 'i ddu seama c mo.ise n timp
ce p'ea 'i de dou ori c&u 'i u ispitit s rm#n pur 'i simp%u aco%o! pe
/os. Totu'i ce"a % mpinse mai departe! pe msur ce &orii %uminau str&i%e
'i case%e din /ur. 1imine.i%e core%%iene erau minunate! o$ser" -an ame.it.
P#n atunci nu mai sesi&ase niciodat c#t de rumoase erau cu%ori%e ceru%ui.
1oar dac %umina nu i0ar i rnit ochii6
Jorii se preschim$ar n &i. 9coarea %s %ocu% c%durii! apoi ar'i.ei.
-an transpira 'i "ederea i era nce.o'at. 4n ce%e din urm ns a/unse %a
astroport. 1e acum se mi'ca aidoma unui automat! pun#nd pur 'i simp%u un
picior n a.a ce%ui%a%t! dorindu0'i s se poat ntinde 'i adormi n mi/%ocu%
drumu%ui.
4n a.a %ui! acum6 na"eta :orocu%ui, Cu un icnet care era aproape un
sc#ncet de p%#ns! -an se mpinse mai departe. A/unsese aproape %a ramp!
c#nd prin trap apru o si%uet na%t. Shri(e.
E Bnde nai$a ai ostA
2estu% cu care cpitanu% % prinsese de $ra. nu era dee% prietenos. -an
ridic scu%e.u% 'i Shri(e % nha..
*?
E Gine ce% pu.in c nu te0ai ntors cu m#na )oa%! m#r#i e%.
C5amin rapid con.inutu% scu%e.u%ui! ncu"iin.#nd p%in de satisac.ie.
1e a$ia dup ce termin! pru s0'i dea seama c -an se %e)na.
E Ce0i cu tineA
-an nu mai putea de acum s "or$easc n mod coerent! a'a c se
mu%.umi s c%atine din cap. Cuno'tin.a % prsea 'i0i re"enea n "a%uri!
aidoma unei transmisiuni $ruiate.
Shri(e % &)#%.#i pu.in! apoi 'i puse pa%ma pe runtea %ui. C#nd i sim.i
c%dura! trase o n/urtur.
E Ai e$r. S te %as aici6A 1ac e ce"a conta)iosA
Se ncrunt! strduindu0se e"ident s ia o deci&ie. 4n ce%e din urm!
c#ntri din nou n pa%m scu%e.u% cu $i/uterii.
E Cred c .i0ai c#'ti)at o &i de inirmerie! pu'tiu%e! murmur e%. -aide,
-an ncerc s suie pe ramp! apoi se mp%etici 'i totu% i se cu ne)ru n
a.a ochi%or6
9e"eni %a o con'tien. par.ia% mu%t mai t#r&iu 'i au&i )%asuri cert#ndu0
se @ unu% n Ioo(iee 'i ce%%a%t n $a&ic. 1eI%anna 'i Shri(e.
Moo(iee m#r#i insistent.
E 4mi dau seama c0i $o%na"! ncu"iin. Shri(e! dar pu'tii mei nu mor
nici dac tra)i cu $%asteru% n ei. 1up dou &i%e de repaus! o s0'i re"in.
:0are ne"oie de droid medica% 'i nu0s de acord cu asta.
1eI%anna mormi nemu%.umit 'i -an! traduc#nd n mod re%e5! u
surprins de insisten.a ei. Sim.i o %a$ m$%nit a'e&#nd ce"a rece pe
runtea sa. Cra minunat dup p#r/o%u% ace%a.
E Am spus nu! 'i n0am "or$it n "#nt, cu Shri(e 'i p%ec! tropind 'i
$%estem#nd0o pe Ioo(iee n toate %im$i%e pe care %e 'tia.
-an deschise ochii 'i o "&u pe 1eI%anna ap%ec#ndu0se peste e%.
Moo(iee i mormi u'or 'i $iatu% se strdui s chi.ie.
E 1estu% de ru6 ncu"iin. ca rspuns %a ntre$area ei. Fi0e sete6
1eI%anna % ridic n capu% oase%or 'i0i ddu ap! n sor$ituri mici! r
)ra$. 4i spuse c a"usese e$r mare! at#t de mare nc#t se temuse pentru
"ia.a %ui.
1up ce -an termin de $ut! se ap%ec 'i0% ridic n $ra.e.
E Bnde6 unde mer)6
Ca i spuse s tac @ % ducea pe p%anet! %a un droid medica%. -an se
sim.ea p%utind de ame.ea%! totu'i se strdui s 'opteascD
E :u6 cpitanu% Shri(e6 se "a supra ru6
*7
1eI%anna rep%ic scurt 'i %a o$iect. P#n atunci! -an n0o mai au&ise
niciodat n/ur#nd.
C% 'i pierdu cuno'tin.a n "reme ce str$teau coridoare%e na"ei 'i
urmtoarea sa amintire c%ar u momentu% c#nd usese prins cu centuri n
scaunu% unei na"ete. -an nu 'tiuse c 1eI%anna putea s pi%ote&e! dar ea
mane"ra competent comen&i%e cu %a$e%e uria'e 'i $%noase. :a"eta se
desprinse din insta%a.ia de andocare! apoi acce%er spre Core%%ia.
7e$ra i producea ha%ucina.ii %ui -an! care continua s0'i ima)ine&e c
au&ea "ocea %ui Shri(e! suduind. 4ncerc s0i spun 1eI%annei despre asta!
dar constat c nu a"ea putere s articu%e&e cu"inte%e6
C#nd 'i re"eni n sim.iri! se a%a n sa%a de a'teptare a droidu%ui
medica%. 1eI%anna sttea pe un scaun! str#n)#ndu0i protector trupu'oru%
s%$no) n $ra.e.
= u' se deschise $rusc 'i droidu% apru. Cra mare 'i a%un)it! echipat cu
p%utitor anti)ra"ita.iona%! aste% c p%uti n /uru% pacientu%ui! c#nd 1eI%anna
% a'e& pe masa de consu%t. -an sim.i o n.eptur 'i droidu% i %u o pro$
de s#n)e.
E 4n.e%e)e.i $a&ica! doamnA ntre$ droidu%.
Pentru o c%ip! -an u )ata s rspund c $inen.e%es c n.e%e)ea
$a&ica 'i cine era doamna! pentru ca apoi 1eI%anna s mu)easc. Ah! da!
desi)ur. 1roidu% medica% "or$ea cu ea.
E T#nru% pacient a contractat e$r tanamen core%%ian! anun.
droidu%! 'i a cut o orm destu% de se"er. A.i procedat $ine c n0a.i mai
a'teptat 'i c a.i "enit imediat. 8a tre$ui s rm#n su$ o$ser"a.ie aici!
p#n m#ine. 1ori.i s rm#ne.i 'i dumnea"oastrA
1eI%anna mormi airmati".
E Perect! doamn. Pentru ai0i reace echi%i$ru% meta$o%ic! "oi uti%i&a
terapie prin imersiune $acterian. Aceasta i "a reduce 'i e$ra.
-an arunc o pri"ire spre cu"a $acterian 'i se strdui! r putere! s o
ia %a u) spre u'. 1eI%anna 'i droidu% % oprir cu u'urin.. Giatu% sim.i
a%t n.eptur n $ra.! apoi ntre)u% Bni"ers se nc%in ntr0o parte 'i
a%unec n $e&n6
-an deschise ochii! d#ndu0'i seama c re"eria i se transormase n somn
'i apoi n "ise. Scutur din cap! amintindu0'i c#t de nesi)ur pe picioare
usese c#nd 1eI%anna 'i droidu% % a/utaser s ias din cu"a $acterian.
1up aceea 1eI%anna p%tise tratamentu% din mica ei re&er" de credite 'i
pi%otase napoi %a :orocu% ne)ustoru%ui.
*H
T#nru% se str#m$. Shri(e cuse rea%mente o cri& de ner"i 'i -an se
temuse c0i "a a&"#r%i pe am#ndoi n spa.iu. 1eI%anna ns nu dduse nici
ce% mai mic semn de team! ci se interpusese ntre cpitan 'i -an 'i
insistase c cuse ceea ce tre$uia! a%te% pu'tiu% ar i murit.
n ce%e din urm! Shri(e o %sase mai moa%e! iindc descoperise c una
dintre $i/uterii%e urate de -an n noaptea aceea a"ea o per% de dra)on
(raNt autentic. Cpitanu% se poto%ise! c#nd a%ase c#t "a%ora.
Cu toate acestea! nu0i restituise 1eI%annei $anii pentru tratamentu%
medica%6
-an ot 'i nchise ochii. Pierderea 1eI%annei era ca o ran de cu.it @
indierent c#t s0ar i strduit! nu se putea ndeprta de durere 'i de amintiri.
4'i co$or#se )arda 'i se tre&i pe nea'teptate )#ndindu0se %a 1eI%anna ca
iind nc n "ia.! ima)in#ndu0'i0o! "or$ind cu ea! po"estindu0i despre
pro$%eme%e pe care %e a"usese cu reca%citrantu% 926 doar pentru a i
readus %a rea%itate de o durere aproape %a e% de imediat 'i p#r/o%itoare
precum cea pe care o sim.ise cu o &i n urm! c#nd i .inuse n $ra.e corpu%
muri$und.
Sor$i din nou pu.in ap! strduindu0se s0'i ndeprte&e nodu% din )#t.
4i era dator 1eI%annei6 i datora oarte mu%te! i datora "ia.a6 $a chiar 'i
ade"rata sa identitate6
Suspin. P#n %a unspre&ece ani! sin)uru% su nume usese -an. Adesea
se ntre$ase nedumerit dac nu a"ea 'i un nume de ami%ie! ntr0un r#nd i
pomenise 1eI%annei despre )ri/a aceea! a%turi de con"in)erea c sin)uru%
care0i cuno'tea ade"rata identitate nu putea i dec#t Shri(e.
;a scurt timp dup aceea! 1eI%anna n".ase s /oace sa$acc6
-an au&ise &)rep.natu% u'or de %a u'a cu$icu%u%ui su 'i se de'teptase
instantaneu. Ascu%t#nd atent! au&i din nou &)rep.natu%! apoi un sc#ncet
nceti'or.
E 1eI%annaA 'opti e% 'i %unec /os din pat! strecur#ndu0'i picioare%e
descu%.e n sa%opeta de na". Tu e'tiA
Ca m#r#i u'ure% dinapoia u'ii. -an 'i trase sa%opeta! o ncheie 'i
deschise u'a.
E Cum adic @ ai "e'ti importante pentru mineA
1eI%anna intr! remt#nd de surescitare din tot trupu% uria' 'i m$%nit.
-an o %s s treac 'i ea se a'e& pe cu'eta n)ust. 7iindc nu e5ista nici
un scaun! $iatu% %u %oc a%turi. Moo(iee % a"erti& s "or$easc ncet 'i!
pri"ind ceasu%! -an "&u c era mie&u% nop.ii.
*9
E Ce aci %a ora astaA o ntre$ nedumerit. S nu0mi spui c ai /ucat
sa$acc p#n acumA,
Ca ncu"iin. din cap! iar ochii a%$a'tri i sc#nteiar a.#.a.i prin $%ana
%.oas! $run0castanie.
E 1espre ce0i "or$aA 1e ce tre$uia s "or$e'ti neaprat cu mineA
Moo(iee mormi n surdin 'i -an se ndrept! $rusc transi)urat.
E Fi0ai a%at nume%e de ami%ieA CumA
9spunsu% ei u un sin)ur nume.
E Shri(e! murmur -an. 4ntr0ade"r! dac0% 'tie cine"a! numai e% poate
i ace%a. Ce6 cum s0a0nt#mp%atA Cum m cheamA
:ume%e %ui! i spuse 1eI%anna! era So%o. Shri(e se m$tase ru de tot 'i
ncepuse s se %aude c#t de mu%t "a%ora per%a de dra)on (raNt 'i ce aacere
$un a"ea s ac atunci c#nd o "a "inde. Perect inocent! 1eI%anna %
ntre$ase dac -an pro"enea dintr0o descenden. de ho.i iscusi.i. Shri(e
e5p%odase n hohote de r#s %a su)estia aceea.
E Poate c une%e ramuri a%e ami%iei da! dar So%o staA $o%$orosise e%!
chicotind de nc#ntare 'i c#nd o pau& pentru a mai tra)e o du'c de $ere
a%deraan. F tem c nu! 1eI%anna. Prin.ii pu'tiu%ui erau6
Se oprise apoi $rusc n mi/%ocu% propo&i.iei! i5#nd0o pe Ioo(iee cu o
pri"ire suspicioas.
E 1e apt! de ce te interesea& pe tineA ntre$ase e%! a$andon#nd $una
dispo&i.ie de moment.
1eI%anna nu0i rspunsese! ci aruncase pe mas mi&a cerut de Shri(e!
apoi o ridicase %a r#ndu% ei.
E So%o! 'opti -an nceti'or test#nd nume%e. -an So%o6 :ume%e meu
ntre) este -an So%o.
9idic ochii spre 1eI%anna 'i chipu% i se %.i ntr0un sur#s %ar).
E 4mi p%ace, Sun )ro&a",
1eI%anna sc#ncii u'ure% 'i! trec#nd un $ra. %un) n /uru% %ui! % str#nse
puternic.
C% &#m$i! reamintindu0'i! dar era un sur#s trist. 1eI%anna i dorise
$ine%e! ns descoperirea c se numea So%o dusese %a re"enirea n memorie
a unuia dintre ce%e mai )roa&nice episoade din copi%ria sa. C#nd :orocu%
re"enise pe or$ita Core%%iei! -an 'i cuse timp de %a urturi%e din
$u&unare 'i spar)eri%e de %ocuin.e 'i se dusese %a o arhi" pu$%ic! pentru a
ntreprinde cercetri.
;ui Shri(e nu0i p%cea ca sa%"a.ii si s petreac timp pentru a0'i spori
+0
educa.ia. To.i copiii de %a $ordu% :orocu%ui ne)ustoru%ui cptau o
educa.ie %a ni"e% e%ementar! prin intermediu% na"ica%cu%atoru%ui! at#t c#t s
'tie s citeasc 'i s poat numra $anii. Shri(e %e tia copii%or e%anu% de a
n".a ce"a n p%us.
-an 'i continuase studii%e n secret! pe de o parte iindc! n mod re%e5!
"oia s contra&ic dorin.a cpitanu%ui! 'i! pe de a%t parte! mu%.umit
ncura/ri%or 1eI%annei. Giatu% a"ea tendin.a s i)nore su$iecte%e care nu0
i erau pe p%ac @ de e5emp%u! istoria @ 'i s0'i petreac timpu% cu ce%e care0%
atr)eau! a'a cum erau po"e'ti%e de a"enturi 'i re&o%"area ecua.ii%or
matematice. >tia c#t de important era matematica pentru oricine ar i dorit
s de"in pi%ot! a'a c se strduia din rsputeri s0o stp#neasc din ce n ce
mai $ine.
1up ce 1eI%anna descoperise ce cea -an! i supra"e)hease
pro)rama! si%indu0% s studie&e su$iecte pe care a%te% %e0ar i i)norat!
rm#n#nd cu pete a%$e n cunoa'tere. 7r che! e% a$ordase 'tiin.e%e i&ice
'i istorice.
7usese surprins s descopere c une%e dintre $t%ii%e rea%e erau %a e% de
incitante ca orice a%tce"a citise n sa)a de a"enturi.
n &iua aceea! intr#nd n arhi"a pu$%ic de pe Core%%ia! -an ap%icase
une%e dintre aptitudini%e sa%e de cercetare nou deprinse pentru a a%a
amnunte despre nume%e %ui de ami%ie. 9e&u%tate%e useser
surprin&toare. C#nd cutase nume%e So%o n documente%e istorice! rmase
u%uit s descopere c era o ami%ie $inecunoscut pe Core%%ia. Gerethron e
So%o introdusese democra.ia pe p%aneta nata% a %ui -an cu trei seco%e n
urm. Ga chiar! a/unsese conductor @ re)e,
C5ista ns 'i un a%t So%o! mai recent 'i %a e% de aimos @ dar prin
inamii. Cu aproape cinci&eci de ani n urm! un urma' a% %ui Gerethron!
Poro% So%o! a"usese un iu pe care0% $ote&ase 1a%ia So%o. Acesta 'i %uase
porec%a 1a%ia Suu%! pentru a0'i ascunde identitatea! 'i a/unsese ce%e$ru ca
uci)a'! pirat 'i rpitor. 1a%ia ce% :e)ru de"enise un nume cu care copiii
erau speria.i pe co%onii%e sin)uratice de %a mar)inea <mperiu%ui sau n
car)o$oturi%e rtcitoare6
-an se ntre$ase dac era nrudit cu oamenii aceia. =are prin "ine i
cur)ea s#n)e de no$i% sau de pirat 'i uci)a'A Pro$a$i% c n0a"ea s a%e
rspunsu% niciodat! dec#t dac! cum"a! %0ar i putut con"in)e pe Shri(e s
di"u%)e ceea ce 'tia. Citise despre apte%e %ui 1a%ia Suu% 'i sur#sese amar!
ntre$#ndu0se dac nu cum"a urma un e% de tradi.ie n ami%ie.
+1
1up aceea pornise s caute prin i'iere%e de 'tiri core%%iene mai recente
'i prin pa)ini%e mondene. A'a descoperise nume%e %ui Tiion Sa%0So%o! o
"du" $o)at! dar retras! care a"ea un sin)ur iu. Thrac(an Sa%0So%o era
cu 'ase0'apte ani mai "#rstnic dec#t -an.
1ac sunt rud cu Tiion So%o! se ntre$ase -an! sau dac ea mi0a
cunoscut prin.iiA Ar putea i cea mai $un oca&ie pentru mine de a prsi
na"a.
C#nd re"enise n :orocu% ne)ustoru%ui! i po"estise totu% 1eI%annei.
Moo(iee usese de acord c! de'i era riscant! -an tre$uia s proite de
oca&ie 'i s contacte&e ami%ia So%o.
E Ginen.e%es! spusese e% re&em#ndu0'i $r$ia n pumn 'i pri"ind
mohor#t t$%ia mesei! dup ce ac asta n0o s te mai pot "edea pe tine!
1eI%anna.
Ca mormise nceti'or! spun#ndu0i c "a putea s0o "ad n continuare!
dar! desi)ur! nu %a $ordu% :orocu%ui ne)ustoru%ui.
E B%tima dat c#nd am u)it! murmur -an! Shri(e m0a $tut at#t de
ru nc#t n0am mai putut sta /os c#te"a &i%e. 1ac ;arrad nu i0ar i reamintit
c a"ea a%tce"a de cut! cred c ar i putut s m omoare de0a $ine%ea.
1eI%anna m#r#i.
E Ai dreptate! ncu"iin. -an. 1ac aceast ami%ie So%o m "a
accepta! este ndea/uns de puternic 'i de $o)at ca s m apere de Shri(e.
Giatu% cuno'tea chiar une%e %ucruri despre re)u%i%e 'i eticheta na%tei
societ.i core%%iene. ;a rstimpuri! Shri(e ntreprindea c#te o escrocherie de
propor.ii cu $o)ta'i de pe Core%%ia 'i -an cuse parte din i)ura.ie n
c#te"a asemenea opera.iuni.
Shri(e nchiria pe p%anet o re'edin. 'i un domeniu $o)at 'i a%ctuia o
ami%ie! care s asi)ure unda%u% respecta$i% pentru n'e%torie. -an 'i
cei%a%.i copii deta'a.i %a ami%ie erau trimi'i s %ocuiasc pe domeniu! urmau
'co%i pentru copiii $o)a.i 'i una dintre sarcini%e %or n escrocherie era s se
mprieteneasc cu a%.i copii de $o)ta'i 'i s0i aduc acas! pentru a se
/uca. 4n c#te"a r#nduri! de aici re&u%taser contacte "a%oroase! iar prin.ii
useser am)i.i s in"esteasc n n'e%toria curent a %ui 2arris Shri(e.
Cu numai c#te"a sptm#ni n urm! -an urmase o aste% de 'coa% @ o
'coa% at#t de $inecunoscut nc#t usese "i&itat de aimosu% senator 2arm
Ge% <$%is. -an ridicase m#na 'i0i pusese senatoru%ui dou ntre$ri suicient
de inte%i)ente 'i perspicace pentru ca Ge% <$%is s0% remarce cu ade"rat.
1up terminarea orei! e% % oprise pe -an! i str#nsese m#na 'i0% ntre$ase
+2
cum se numea. Giatu% pri"ise iute n/ur! nu "&use pe nimeni care %0ar i
putut au&i 'i0'i spusese cu m#ndrie ade"ratu% su nume. Sim.ise o
satisac.ie deose$it c putuse s ac %ucru% ace%a6
Shri(e % a%e)ea rec"ent pe -an pentru opera.iuni%e de escrocherie! pe
de o parte )ra.ie armecu%ui natura% 'i sur#su%ui cuceritor! 'i pe de a%ta
pentru c studii%e c%andestine a%e %ui -an % ceau s se ncadre&e n ni"e%u%
c%asei sa%e mai $ine dec#t ma/oritatea ce%or%a%.i copii. -an c#'ti)ase de
asemenea o oarecare reputa.ie ca pi%ot ta%entat de sIoop 'i speeder @ sport
destinat n principa% numai oameni%or $o)a.i. Cu oca&ia curse%or de sIoop!
nt#%nise mu%.i copii din ami%ii a"ute 'i de c#te"a ori Shri(e reu'ise s0i
atra) pe prin.ii acestora n aacerea du$ioas curent.
Peste un an! -an a"ea s poat participa %a campionatu% core%%ian de
/uniori! iar "ictorii%e ar i nsemnat premii importante n $ani.
Giatu% era n ace%a'i timp atras 'i nemu%.umit de asemenea misiuni. 4i
p%ceau! deoarece putea s triasc n %u5 sptm#ni ntre)i! uneori chiar
%uni. Curse%e de sIoop 'i speeder erau pentru e% ca aeru% 'i a"ea
posi$i%itatea s se antrene&e &i%nic.
Pe de a%t parte! misiuni%e nu0i p%ceau iindc ntotdeauna a/un)ea s0i
ndr)easc pe unii dintre copiii cu care i se ordonase s se mprieteneasc
'i n ace%a'i timp 'tia c ei 'i ami%ii%e %or "or i aecta.i ire"oca$i% de
'ar%atania %ui Shri(e.
4n )enera%! -an reu'ea s0'i n$u'e orice sentimente de "ino".ie pe
care %e0ar i sim.it. 4ncepuse s de"in e5pert n a se p%asa pe sine n runtea
priorit.i%or. A%te persoane @ cu unica e5cep.ie a 1eI%annei @ tre$uiau s
"in pe %ocu% doi! sau erau pur 'i simp%u i)norate. Ac.iona doar instinctu%
de autoconser"are! iar -an era oarte iscusit n pri"in.a asta.
4nc sunt iscusit! )#ndi e% ridic#ndu0se de pe podeaua 8isu%uiN%esian 'i
mer)#nd s "eriice cursu% 'i "ite&a na"ei. Citi ai'a/e%e instrumente%or 'i
sur#se! ncu"iin.#nd din cap. ;a i5! se )#ndi. = s reu'im.
4'i contro% re&er"a de o5i)en 'i "&u c se consumase mai mu%t de
/umtate.
Pentru o c%ip! u ispitit s e5p%ore&e interioru% 8isu%ui! dar re&ist
tenta.iei. 1ac um$%a! nu cea a%tce"a dec#t s consume mai repede
o5i)enu% 'i oricum se a%a de/a %a %imita de si)uran..
1e aceea se a'e& din nou pe podea 'i amintiri%e re"enir. Ftu'a
Tiion6 Srmana emeie6 'i dra)u% "eri'or Thrac(an6 Amintindu0'i!
$u&e%e i se traser instincti" ndrt! de&"e%ind din.ii ntr0un r#n/et s%$atic!
+*
care aducea mai de)ra$ cu a% unui canid care0'i arta co%.ii.
-an srise de pe &idu% na%t de piatr 'i ateri&ase u'or pe "#ruri%e
picioare%or. Printre copaci putea s "ad o c%dire mare construit din
aceea'i piatr %oca% ca 'i &idu%! a'a c pornise ntr0aco%o! pstr#ndu0se pe
c#t posi$i% n um$ra ar$ori%or.
C#nd a/unsese n prea/ma c%dirii! se oprise 'i o e5aminase u%uit. 8&use
mu%te re'edin.e $o)ate! $a chiar %ocuise n destu%e! totu'i nu nt#%nise
niciodat ce"a de e%u% propriet.ii Sa%0So%o.
4n ce%e patru co%.uri a%e structurii masi"e de piatr se ridicau tot at#tea
turnuri mpodo$ite cu ieder a).toare. Bn droid )rdinar "echi se dep%asa
ncet! parc $o%na" de artrit! cur.ind de uscturi tui'uri%e ce cre'teau
p#n %a mar)inea unui 'an. %at ump%ut cu ap. -an se apropiase 'i
constatase surprins c 'an.u% ncon/ura comp%et re'edin.a. :u e5ista dec#t o
sin)ur ca%e de acces! peste o punte n)ust de %emn care ducea %a u'a din
a..
4nc din copi%rie! -an usese atras de tactica mi%itar 'i citise tot ce
)sise n domeniu% respecti". Acum studie re'edin.a Sa%0So%o! o$ser"#nd
c usese construit dup standarde de i&o%are oarte apropiate de a%e
ortre.e%or mi%itare. ;ucru% acesta se potri"ea cu ceea ce a%ase despre
ami%ia So%o. Fem$rii ei nu participau %a e"enimente mondene sau de
caritate! $a nu erau "&u.i nici mcar %a teatru ori concerte.
4n toate oca&ii%e c#nd /ucase ro%u% de copi% $o)at! e% nu au&ise pe nimeni
s men.ione&e ami%ia So%o6 'i din e%u% n care $o)ta'ii aceia se $#reau
ntr0una! ar i tre$uit s aud ce"a! dac ar i interac.ionat cu ei.
-an pornise precaut spre c%dire. A$andonase sa%opeta cenu'ie a na"ei
n a"oarea unei perechi de panta%oni ne)ri mprumuta.i 'i a unei tunici )ri0
deschis. :u dorea s se 'tie de unde "enise.
C#nd usese aproape de nceputu% pun.ii! rmsese ndrtu% unui tui'
ornamenta% mare 'i pri"ise prudent peste ap! spre re'edin.. Cum ar i
tre$uit s procede&e n continuareA S se apropie pur 'i simp%u 'i s sune %a
u'A 'i mu'case $u&a! nehotr#t. 1ac proprietarii chemau po%i.ia 'i0%
raportau ca u)arA Shri(e ar i aprut at#t de rapid6
E Te0am prins,
-an icnise 'i tresrise! c#nd o m#n % prinse de $ra. 'i0% rsuci cu totu%.
Persoana care0% surprinsese % dep'ea n n%.ime cu mai $ine de un cap.
A"ea pru% mai ne)ru dec#t a% %ui -an 'i era! de asemenea! mai "oinic.
Totu'i! chipu% su usese ce% care0% cuse pe $iat s ncremeneasc!
++
pri"indu0%! u%uit.
9msese amu.it! cu )ura cscat! ho%$#ndu0se %a ado%escentu% din a.a
sa. 1ac se ndoise "reodat c e% ar i ost nrudit cu ami%ia So%o!
ndoie%i%e ace%ea se destrmaser instantaneu. Chipu% ce%ui care0% .inea de
$ra. semna cu o "ersiune mai matur a e.ei pe care -an o &rea n
o)%ind n iecare diminea..
:u se putea airma c ar i ost )emeni! totu'i asemnarea dintre
trsturi%e %or era prea mare pentru o simp% coinciden.. Aceea'i orm a
ochi%or cprui! ace%a'i tip de $u&e! aceea'i %inie a spr#ncene%or6 ace%a'i
nas 'i ma5i%are identice6
Ce%%a%t cscase 'i e% ochii %a -an! o$ser"#nd n mod e"ident
asemnarea.
E -ei, cuse e% 'i0% scuturase $ruta%. Cine e'tiA
E F numesc -an So%o! rspunsese -an r e&itare. Tu tre$uie s ii
Thrac(an Sa%0So%o.
E >i ce dacA mormi se ncruntat ado%escentu%.
-an ncepuse s se simt ne%ini'tit de e%u% n care0% e5amina. 8&use
droi&i care a"eau mai mu%t c%dur n pri"ire.
E -an So%o! daA :0am au&it niciodat de tine. 1e unde "iiA Cine0s
prin.ii tiA
E Speram s pot a%a asta de %a tine! rep%icase -an sec. Am u)it din
%ocu% unde stteam! pentru c "reau s0mi )sesc ami%ia. :u 'tiu nimic
despre mine! doar nume%e meu.
E -m6 Thrac(an continuase s0% pri"easc. Ci $ine! cred c tre$uie s
aci parte din ami%ie6
E A'a se "ede! ncu"iin.ase -an d#ndu0'i a$ia dup aceea seama c
cuse un /oc de cu"inte.
Thrac(an nu pruse s0% sesi&e&e ns. Pru "r/it de -an 'i! e%i$er#ndu0i
$ra.u%! % oco%i! studiindu0% de /ur mpre/ur.
E 1e unde ai u)itA ntre$ase n ce%e din urm. = s "in cine"a s te
cauteA
E :u! rspunsese scurt -an neinten.ion#nd s0i destinuiasc nimic
care s0ar i putut ntoarce mai t#r&iu mpotri"a %ui. Bite ce0i! noi doi
semnm! a'a c tre$uie s im rude! nuA :0am putea6 n0am putea s im
ra.iA
4n mod straniu! dup ce "isase at#t de mu%t %a )sirea unei ami%ii care
s0% rscumpere din :orocu% ne)ustoru%ui! se pomenise acum sper#nd s nu
+5
ai$ dreptate.
E :ici o 'ans! rep%icase Thrac(an rsr#n)#ndu0'i $u&a inerioar.
Tata a murit %a un an dup ce m0am nscut 'i mama s0a nchis comp%et de
atunci. Cste6 ca o sihastr.
Corespundea cu ce%e citite de -an despre ami%ia Sa%0So%o. 4n urm cu
dou&eci de ani! Tiion So%o se mritase cu un $r$at pe nume 9andi% Sa%.
4n arhi"a pu$%ic e5istau necro%o)uri%e acestuia.
E Poate c ea 'tie ce"a despre mine! insistase -an. A' putea s0o "dA
<nspirase ad#nc! apoi adu)aseD
E Te ro).
Thrac(an pruse s cad pe )#nduri.
E Gine! spusese n ce%e din urm! dar dac de"ine6 tu%$urat! "a tre$ui
s p%eci! ai n.e%esA Famei nu0i p%ac oamenii. Seamn cu $unicu% ei @ nu
"rea ser"itori umani! ci numai droi&i. Jice c oamenii se trdea& 'i se
omoar ntre ei! pe c#nd droi&ii n0o ac niciodat.
-an % urmase pe Thrac(an n re'edin.a mare! prin odi ticsite cu mo$i%e
'i cu ta$%ouri acoperite de n"e%itori mpotri"a prau%ui. Ado%escentu% i
e5p%icase c ami%ia o%osea numai c#te"a ncperi! pentru a economisi
timpu% 'i eorturi%e droi&i%or casnici.
A/unseser n ce%e din urm n sa%onu% mamei %ui Thrac(an. Tiion So%o
era o emeie pa%id! cu pr ne)ru! p%inu. 'i cu un ten nesntos! departe de
a i atr)toare. Cu toate acestea! pri"ind0o! studiindu0i chipu% 'i
ima)in#ndu0'i osatura dinapoia pernu.e%or de )rsime! -an 'i spusese c
odat! cu mu%t timp n urm! ea putuse i rumoas. 8&#ndu0i trsturi%e! o
amintire "a) se tre&ise n e%.
C#nd"a! )#ndise -an! e% &rise trsturi simi%are. Cu mu%t! mu%t timp n
urm. Amintirea! dac era cu ade"rat o amintire! se mi'ca ns ntr0una!
modiic#ndu0se! e"a&i" ca o pa% de um.
E Fam! rostise Thrac(an! e% este -an So%o. Cste rud cu noi! nu0i a'aA
Pri"irea %ui Tiion Sa%0So%o se ndreptase spre chipu% %ui -an 'i ochii ei
se di%ataser! p%ini de suerin.. Se ho%$ase n)ro&it %a $iat. Gu&e%e i se
mi'caser 'i emiseser un sunet su$.ire 'i ascu.it! ca un mior%it.
E :u6 nu, stri)ase ea.
;acrimi%e i se adunaser n ochii cprui 'i se pre%inseser pe o$ra/ii
crno'i.
E :u! nu0i posi$i%, C% a disprut, Am#ndoi au disprut,
4n)rop#ndu0'i a.a n m#ini! ncepuse s hohoteasc isteric.
+?
Thrac(an % prinsese pe -an de $ra. 'i0% t#r#se aar din cas.
E Bite ce0ai cut! pu'ti idiot, e5c%amase e%! pri"ind ne%ini'tit spre
ereastra mamei sa%e. Acum! c#te"a &i%e "a i ntr0un ha% r de ha% @ a'a se
nt#mp% mereu c#nd o apuc o cri&.
E :0am cut nimic! str#nsese -an din umeri. S0a uitat %a mine! asta a
ost tot. Cste $o%na"A
Cu o n/urtur nundat! Thrac(an % pocnise cu dosu% pa%mei peste
a. at#t de "io%ent! nc#t i rupsese $u&a superioar.
E 2ura, m#r#ise e%. :0ai nici un drept s "or$e'ti despre ea, :u0i
$o%na"! m0ai au&itA :0are a$so%ut nimic,
;o"itura duruse! ns -an usese %o"it adesea! de e5per.i! 'i n".ase
cum s primeasc o %o"itur 'i s rm#n n picioare. Pentru o c%ip usese
)ata s sar de )#tu% ce%ui%a%t! dar se si%i s se destind! n ochii %ui
Thrac(an citise o durere autentic atunci c#nd %uase aprarea mamei sa%e 'i
$nuia c 'i e% ar i putut reac.iona %a e%! dac ar i a"ut o mam. Tre$uie
s rm#n aici! 'i reamintise. =rice este mai $ine dec#t Shri(e6
E <art0m! i&$utise s 'opteasc.
Thrac(an pruse pu.in st#n/enit.
E Ai )ri/ ce spui despre mama! ai n.e%esA
Brmtoare%e 'ase sptm#ni repre&entaser una dintre perioade%e ce%e
mai stranii din "ia.a %ui -an. Thrac(an i n)duise s stea cu e% n
camere%e sa%e Tiion nu intra aproape niciodat aco%o 'i cei doi petrecuser
timpu% st#nd de "or$ 'i cunosc#ndu0se unu% pe ce%%a%t.
-an 'i dduse seama repede c Thrac(an era o )a&d preten.ioas.
Tre$uia s ie comp%et de acord cu e% 'i s se )r$easc s ac a'a cum
dorea! a%te% 'i pierdea cumptu% 'i0% %o"ea. 4% si%ise pe -an s conduc un
speeder de teren "echi 'i mpreun cuser c#te"a incursiuni %a re'edin.e
pustii cunoscute de Thrac(an! ai cror proprietari erau p%eca.i n "acan..
Thrac(an i cerea %ui -an s spar) ncuietori%e 'i s de&acti"e&e sisteme%e
de securitate! dup care e% ura dinuntru ceea ce i p%cea.
-an ncepuse s se ntre$e dac ntr0ade"r c#'ti)ase ce"a u)ind din
:orocu% ne)ustoru%ui. 1ou %ucruri continuau s0% re.in pe domeniu% So%oD
teama c dac %ar i nemu%.umit pe Thrac(an acesta! %ar i predat
autorit.i%or @ permi.#ndu0i aste% %ui Shri(e s0% %oca%i&e&e @ 'i speran.a c!
n ce%e din urm! Thrac(an i "a spune tot ceea ce 'tia despre ade"rata %ui
identitate. T#nru% strecura mereu a%u&ii %a aptu% c 'tia e%u% n care erau
nrudi.i.
+7
E Totu% %a momentu% cu"enit! spunea e% c#nd -an ncerca s0i smu%)
inorma.ii. Totu% %a momentu% potri"it. -aide s acem ni'te curse. 8reau
s m0n"e.i s pi%ote& speederu%.
-an ncercase! dar Thrac(an nu era oarte priceput. 4n c#te"a r#nduri
usese c#t pe aici s se pr$u'easc nainte de a stp#ni mcar no.iuni%e de
$a& a%e pi%otrii micu%ui "ehicu%.
QTre$uie s0o 'ter) de aiciR! 'i repetase mereu -an. Q= s u) pe a%t
p%anet! unde nu m "or )si niciodat. Poate c "oi putea i adoptat! sau
s0mi )sesc o s%u/$6 sau a%tce"a. Tre$uie s e5iste o moda%itate6R
:u reu'ise ns s0'i ima)ine&e nici o ca%e prin care s scape de
Thrac(an. Acesta era r&$untor! sadic 'i pur 'i simp%u a"ea o natur rea.
4n c#te"a r#nduri -an % "&use tortur#nd insecte sau anima%e 'i! c#nd 'i
dduse seama c ac.iuni%e sa%e % tu%$urau pe $iat! o cuse 'i mai rec"ent.
-an nu a"usese niciodat un anima% domestic! dar! n )enera%! i p%ceau
creaturi%e m$%nite! deoarece i aminteau de 1eI%anna.
Ji%nic i ducea doru%.
Situa.ia de"enise tot mai e5p%o&i"! p#n ce! ntr0o &i! Thrac(an 'i
pierduse rea%mente cumptu% cu -an. 4nh.#ndu0% de pr! % t#r#se n
$uctrie! %uase un cu.it 'i0% ridicase n a.a ochi%or $iatu%ui.
E 4% "e&i! 'uierase e%. 1ac nu0.i ceri iertare 'i nu aci e5act ce0.i spun!
o s0.i tai urechi%e. Acum! cere0.i iertare,
4% &)#%.#i se cu putere.
E >i0ai ace $ine s ii c#t mai con"in)tor,
-an pri"ise %ama sc%ipitoare a cu.itu%ui 'i0'i ume&ise $u&e%e! ncercase
s pronun.e cu"inte de iertare! dar un "a% uria' de urie or$itoare cre'tea n
e%. Toate insu%te%e! toate pa%me%e! %o"ituri%e 'i $ti%e @ ncasate nu numai
de %a Thrac(an! ci 'i de %a Shri(e @ preau s i atins punctu% critic.
Cu un r)et %a e% de puternic ca a% unui Ioo(iee! -an se de&%n.uise n
"io%en.. ;o"ise cu pumnu% n $ra.u% %ui Thrac(an! trimi.#nd cu.itu% c#t
co%o! 'i i&$ise cu cotu% ce%ui%a%t $ra. n stomacu% t#nru%ui. P%m#nii
acestuia se )o%iser $rusc de aer 'i nainte ca Thrac(an s0'i poat re"eni!
-an srise pe e%.
;o"ind cu picioare%e! mu'c#nd! i&$ind cu pumnii 'i &)#riind ochii! -an
o%osise toate 'mecherii%e incorecte n".ate pe strad pentru a0% $ate pe
Thrac(an. Guimcit 'i $t#nd n retra)ere naintea uriei sa%e! acesta nu0'i
re"enise p#n ce %upta nu se ncheiase! cu -an c%are pe e% 'i .in#ndu0i
cu.itu% %ipit de $ere)at.
+H
E -ei6 =chii %ui Thrac(an %icriser ca ai unui "re%t prins n capcan.
-aide! -an! termin cu prostii%e. :u0i amu&ant.
E :ici tiatu% urechi%or me%e nu0i amu&ant! rep%icase -an. Ascu%t @ m0
am sturat. = s0mi spui tot ce 'tii 'i o s0mi spui chiar acum! a%te% /ur c0
.i iau )#tu%. <ar dup aceea! am p%ecat. F0am sturat de tine.
Thrac(an ho%$ase speriat ochii si ne)ri. Ce"a de pe chipu% %ui -an %
con"insese pro$a$i% c $iatu% era at#t de urios! nc#t n0ar i ost n.e%ept
s0% contra&ic.
E Gine! $ine,
E Acum! repetase -an. 10i drumu%,
G#%$#indu0se de ric! Thrac(an ncepuse.
Cu ani n urm! $unicu% %ui Thrac(an! 1enn So%o! 'i $unica sa! Tira
2ama So%o! triser pe a cincea p%anet %ocui$i% din sistemu% core%%ian!
co%onia Tra%us. 8remuri%e erau prime/dioase 'i $ande rtcitoare de pira.i 'i
t#%hari amenin.au mu%te p%anete perierice. Corsarii nu a/unseser niciodat
%a Core%%ia! dar atacaser Tra%us. = %ot ntrea) aso%i&ase pe p%anet 'i
de"astase co%onia.
E Gunica So%o era nsrcinat! )##ise Thrac(an deoarece i "enea )reu
s respire cu -an a'e&at pe pieptu% %ui! 'i a nscut chiar n noaptea c#nd
ora'u% %or a ost atacat. A a"ut )emeni. Fai t#r&iu! eti.a a ost numitK
Tiion. Gunica So%o a %uat0o 'i a reu'it s u) din ca%ea pira.i%or 'i s se
ascund ntr0o )rot din dea%uri.
E Tiion! repetase -an. Fama ta6
E C5act. Gunica So%o spunea c ce%%a%t prunc a ost $iat 'i a ost %uat
de so.u% ei. :u a"useser nici mcar timp s %e pun nume. Gunica spunea
c a ost n)ro&itor. <ncendii peste tot 'i oameni care u)eau 'i ur%au6 Pe
c#nd u)eau! ea 'i $unicu% s0au rtcit unu% de ce%%a%t.
E >iA
-an %e5ase u'or m#na 'i ti'u% se apropiase de )#tu% %ui Thrac(an.
E A'a cum am &is! $unica So%o 'i Tiion au scpat! dar $unicu% So%o 'i
$ie.e%u% au disprut 'i nu s0a mai au&it niciodat de ei.
E >i ce %e)tur ar a"ea asta cu mineA ntre$ase -an comp%et derutat.
E Pi! dac ar i s0mi dau cu presupusu%! a' &ice c e'ti "ru% meu.
Cum"a! $unicu% So%o 'i iu% %ui au scpat! iar tu e'ti iu% iu%ui su.
E A%tcine"a nu 'tie a%tce"a despre astaA cuse -an disperat. Cra o
undtur a$so%ut 'i de&am)irea % cop%e'ea. S%u/itoriiA
E Gunicu%ui So%o nu0i p%ceau s%u/itorii oameni 'i nu a"ea dec#t droi&i.
+9
<ar c#nd $unica So%o a re"enit %a ami%ia de pe Core%%ia! str$unicu% 2ama a
'ters memorii%e tuturor droi&i%or! pentru ca ei s0i ie mai u'or. 8oia ca ata
%ui s se recstoreasc 'i s nceap o "ia. nou.
Thrac(an se oise! cut#nd s respire ad#nc.
E 1ar n0a cut0o niciodat.
E Ce s0a nt#mp%at cu mama taA
E :u 'tiu. <0a ost dintotdeauna team s ai$ ncredere n oameni 'i
detest mu%.imi%e. 1up moartea tatei! n0a dorit dec#t s rm#n sin)ur. >i
asta a 'i cut.
-an co$or#se m#na cu cu.itu% 'i c%tinase din cap.
E Gine! ncu"iin.ase e%. Atunci o s6
9idic#ndu0se $rusc! Thrac(an % a&"#r%ise de pe e% 'i apoi! nainte ca
-an s poat contracara mi'carea! po&i.ii%e %or se in"ersaser. Giatu%
pri"ise n sus spre "ru% su! 'tiind c a"ea s ie norocos dac "a scpa cu
"ia.. =chii ne)ri ai %ui Thrac(an u%)erau de ur! urie 'i p%cere sadic.
E = s0.i par oarte! oarte ru. -an! rostise e% nceti'or.
A'a se 'i nt#mp%ase.
Thrac(an % ncuiase trei &i%e ntr0o de$ara )oa%! d#ndu0i numai p#ine 'i
ap. 4n dup0amia&a ce%ei de0a treia &i%e! c#nd -an sttea apatic ntr0un
co%.! "ru% su descuiase u'a.
E F tem c ne despr.im! "ere! rostise e% "oios. A "enit cine"a s te
duc acas.
-an pri"ise n /ur disperat! c#nd 2arris 'i ;arrad Shri(e % urmaser pe
Thrac(an n de$ara! dar! a'a cum 'tiuse de/a! nu a"ea unde s u)6
T#nru% scutur din cap 'i reu& s se mai )#ndeasc %a &i%e%e ce
urmaser. Shri(e se oprise din corec.ia pe care i0o ap%icase! numai iindc
nu "oia s0% "atme ire"oca$i% pe -an! care c#'ti)ase o reputa.ie tot mai
mare ca pi%ot de speeder 'i sIoop. C5istau ns mu%te %ucruri pe care %e
putea ace 'i care nu0i cau&au %e&iuni permanente! iar cpitanu% %e pusese n
ap%icare pe toate6
Sin)ura dat c#nd -an usese $tut mai ru usese dup de&astru% de %a
Ou$i%ar! c#nd a"ea 'aptespre&ece ani. T#nru% era de/a n"ine.it 'i accidentat
de %a concursu% oppen de )%adiatori %a care usese si%it s participe dup ce
usese prins tri'#nd %a cr.i. 1e data aceea! Shri(e nu se mai sinchisise s
uti%i&e&e cureaua! ci0'i o%osise pur 'i simp%u pumnii @ %o"ind a.a 'i trupu%
%ui -an! p#n ce ;arrad 'i a%.ii % smu%seser de pe t#nru% incon'tient.
<ar acum a ucis0o pe 1eI%anna! 'i spuse -an cu amrciune. 1ac
50
e5ist cine"a care ar tre$ui ucis! acesta nu poate i dec#t 2arris Shri(e.
Pentru o c%ip! se ntre$ de ce nu se )#ndise de%oc s0% ucid! c#nd
Shri(e usese incon'tient! nainte s se ascund %a $ordu% 8isu%ui N%esian.
;e0ar i cut un $ine ce%or din :orocu% ne)ustoru%ui. 1e ce nu ac.ionaseA
A"usese $%asteru% n m#n6
Scutur din cap. P#n n &iua anterioar nu trsese niciodat n nimeni 'i
pur 'i simp%u nu ar i putut ucide un om %ipsit de cuno'tin..
4n ace%a'i timp! -an 'tia! r s i0o i spus cine"a! c dac 2arris Shri(e
"a pune "reodat m#na pe e% n "iitor! se putea considera ca 'i mort.
Cpitanu% nu uita 'i nu ierta niciodat. Se specia%i&ase n a purta ranchiun
mpotri"a oricui i cuse "reodat un ru.
T#nru% se scu% din nou! ca s "eriice cursu% na"ei 'i re&er"oru% su de
aer. Fai a"ea o5i)en doar pentru c#te"a ore. Cectu minta% c#te"a ca%cu%e!
n timp ce pri"ea disp%aNu%. ;a %imit6 9ea%mente %a %imit. Ar i $ine s
m pre)tesc s deschid trapa ca%ei imediat ce aso%i&m6 8a i oarte!
oarte str#ns6
AS*LI+AR, -*R.AT/
51
1e'i &$urase sute de ore n sIooperuri 'i speedere! e5perien.a %ui -an
n pi%otarea na"e%or mari era %imitat %a oca&ii%e n care 2arris Shri(e i
n)duise s pi%ote&e na"eta :orocu%ui n curse simp%e de contra$and.
1eco%ase 'i aso%i&ase! totu'i nu ncercase niciodat s mane"re&e ce"a de
mrimea car)o$otu%ui ro$ot. -an spera c "a i n stare s0o ac acum.
A"ea ncredere n capacit.i%e %ui de pi%ot @ %a urma urme%or! usese trei ani
%a r#nd campionu% de /uniori a% Core%%iei %a speedere! iar cu un an n urm
n"insese n campionatu% de curse sIoop a% ntre)u%ui sistem core%%ian.
Cu toate acestea! prin compara.ie cu na"eta :orocu%ui! car)o$otu% era
uria'6
-an mo.i din nou! apoi! c#nd se tre&i! se p%im$ a)itat prin ca$in!
'tiind c ar i tre$uit s0'i conser"e ener)ia 'i o5i)enu%! dar nei&$utind s
se opreasc.
E 1omnu%e! n"ie $rusc 92 care tcuse timp de mu%te ore! " anun. c
am a/uns pe or$ita L%esiei. Tre$uie s " pre)ti.i pentru co$or#re 'i
aso%i&are.
E Fu%.umesc! ncu"iin. -an.
Se apropie de $aterii%e de conso%e de comand! cercet instrumente%e 'i
ca%cu% n minte traiectoria de co$or#re. :u a"ea s ie de%oc u'or. C% nu
putea intera.a cu na"ica%cu%atoru% dec#t prin intermediu% droidu%ui. Bneori
pi%o.ii tre$uiau s ia deci&ii n rac.iuni de secund 'i n aste% de ca&uri
-an nu a"ea timp s a'tepte rspunsu% %ui 92.
:a"a "i$r pe nea'teptate! apoi se %e)n u'or.
-an 'i ddu seama c atinseser straturi%e superioare a%e atmoserei.
<nspir ad#nc 'i pri"i ai'a/u% re&er"oru%ui su de o5i)en! reamintindu0'i
c a"ea s ie %a %imit6 oarte! oarte %a %imit.
<0am dat drumu%! )#ndi e% 'i comut pe comanda manua% a 8isu%ui
N%esian.
E 926 murmur ncordat a/ust#nd u'or cursu%.
E 1a! domnu%eA
E Brea&0mi $at.
E 4mi cer scu&e! domnu%e! dar unitatea aceasta6
-an trase o n/urtur! iar 8isu% N%esian porni s co$oare spre supraa.a
unei p%anete pe care nici mcar nu putea s0o distin). Tot ce putea "edea
erau ai'a/e%e sen&ori%or 'i scanere%or n inraro'u! care0% anun.au c L%esia
era o p%anet cu curen.i de aer "io%en.i! chiar n partea superioar a
52
atmoserei. Sen&orii de cartare creau ta$%ou% )enera% a% p%aneteiD oceane
pu.in ad#nci! presrate cu insu%e 'i trei continente mici. Bnu% dintre acestea
se a%a aproape de Po%u% :ord! dar ce%e%a%te dou @ ce% estic 'i ce% "estic @
se )seau n apropierea ecuatoru%ui! n &one%e care ar i tre$uit s ie
temperate.
E 2ro&a"! murmur -an descoperind $a%i&a de diri/are a na"ei.
= putea o%osi drept c%u&! pentru a0'i p%nui aso%i&area.
Astroportu% se a%a pe continentu% estic 'i pro$a$i% c tot aco%o se )sea
'i co%onia de preo.i 'i pe%erini re%i)io'i.
8isu% se %e)n s%$atic! mi'c#ndu0se prin curen.ii puternici de aer ca un
copi% care se $a%ansea& pe un %ea)n. Fnu'i%e costumu%ui %ui -an operau
st#n)aci pe comen&i%e de dia)no& su$dimensionate! c#nd uti%i&
sta$i%i&atorii pentru a men.ine echi%i$ru% co$or#rii! ncerc#nd s se
o$i'nuiasc cu comen&i%e! "ir %a $a$ord! apoi supracompens! trimi.#nd
na"a mu%t spre tri$ord.
Pe ima)inea inraro'ie! se i"i $rusc o pat mare 'i ro'ie. QAsta0i o
urtun imens,R )#ndi -an! uti%i&#nd /eturi%e %atera%e pentru a re"eni %a o
po&i.ie corect de co$or#re. 4n)dui 8isu%ui o deri" de c#te"a )rade %a
nord! sper#nd c "a e"ita urtuna! pentru ca dup aceea s re"in cu capu%
compas spre sud! dup ce co$ora su$ "#rte/uri.
'i ddu seama c particu%e%e ioni&ate ce rm#neau n urma u%)ere%or i
dere)%au instrumente%e. <nspir ad#nc! sim.i o )hear n piept 'i u ne"oit
s0'i a%un)e panica. Pi%o.ii $uni nu0'i puteau permite s se %ase cop%e'i.i de
emo.ii! a%te% asta ar i nsemnat s#r'itu% rapid a% carierei %or6 prin moarte.
E 92! rosti -an ncordat! "e&i dac0mi po.i carta &one%e cu urtun! ca
s e"it sia/e%e ionice a%e u%)ere%or. Concentrea&0te asupra cursu%ui direct
de &$or! dintre %oca.ia noastr actua% 'i pista de aso%i&are de pe continentu%
estic.
E 1a! domnu%e.
1up c#te"a c%ipe! amp%asamentu% &one%or e%ectrice apru n a.a
t#nru%ui.
E 9edu harta %a scar 'i pune0o n co%.u% ecranu%ui! ordon -an.
1e o$icei! na"ica%cu%atoru% era ce% care contopea cursu% de &$or dorit cu
caracteristici%e )eo)raice a%e terenu%ui 'i ce%u%e%e de urtun 'i tot e% su)era
cursu% optim! pe care pi%otu% % putea imp%ementa 'i modiica dup dorin..
-an nu0'i dorise niciodat at#t de mu%t s ai$ %a dispo&i.ie un
na"ica%cu%ator.
5*
4ncetini o rac.iune )oana ne$uneasc n /os! apoi u si%it s ac.ione&e
propu%soare%e pentru a se ndeprta din ca%ea a%tei raa%e de "#nt dinspre o
ce%u% de urtun.
Transpira.ia i se pre%in)ea acum pe chip! n timp ce se %upta cu
comen&i%e micu.e! si%ind 8isu% N%esianK %a mane"re posi$i%e doar unui
sIoop sau unei na"e mi%itare de "#ntoare. -an 'i ddu seama c )##ia
'i! pentru o c%ipit! se ntre$ dac o cea din cau&a stresu%ui 'i a%u5u%ui
de adrena%in! sau dac o5i)enu% i era pe terminate.
:u0'i putea permite s piard secunda necesar pentru a0'i "eriica
re&er"oru%.
Se a%a acum %a numai un (i%ometru deasupra p%anetei 'i co$ora rapid.
Prea rapid, -an dece%er! ac.ion#nd cu $ruta%itate /eturi%e de r#nare.
Apsarea produs de dece%erare % cu s simt ca 'i cum o men)hin
uria' i0ar i comprimat pieptu%. 1e acum )##ia ncontinuu 'i ndr&ni s0
'i co$oare ochii spre ai'a/u% re&er"oru%ui de o5i)en.
2o%, Acu% indicator se a%a %a /umtatea &onei ro'ii.
3ine0.i cumptu%! -an! se ncura/ e%. Continu s respiri. 4n costum
tre$uie s e5iste destu% o5i)en pentru dou minute6 ce% pu.in.
Scutur din cap! sim.indu0se ame.it. 7iecare respira.ie prea s0i ard
p%m#nii.
4n ace%a'i timp! redusese "ite&a aproape suicient ca s aso%i&e&e.
1ece%er din nou! u'or! 'i na"a se cutremur pe nea'teptate. Am pierdut
sta$i%i&atoru% ronta%,
-an se strdui s echi%i$re&e na"a. 8ite&a rm#nea prea mare! dar n
pri"in.a aceea nu mai putea ace nimic. Acti" e%e"atoare%e repu%soare 'i
ncepu s co$oare! sim.ind "i$ra.ii%e na"ei prin picioare! c#nd n)enunche
pe podea.
Q:u te rupe! iu$ito,R se adres n )#nd 8isu%ui. Q:u te rupe6R
Cu un $u$uit asur&itor! repu%soru% $a$ord anterior se scurtcircuit. 8isu%
se ap%ec necontro%at spre $a$ord! %o"i so%u% 'i rico'! ridic#ndu0se.
9epu%soru% tri$ord e5p%od! apoi ntre)u% tri$ord se i&$i de pm#nt! iind
c#t pe aici s rstoarne na"a peste cap.
Gum, Cu un trosnet hidos pe care -an % resim.i n tot corpu%! 8isu%
N%esian se ciocni de supraa.a p%anetei! "i$r o dat! apoi rmase nemi'cat.
-an usese proiectat "io%ent prin ca$in. Casca i se %o"i de $atardou 'i
t#nru% rmase %ocu%ui! cu $ra.e%e 'i picioare%e r'chirate! $uimcit de 'oc.
Se strdui cu disperare s nu0'i piard cuno'tin.a. 1ac %e'ina! n0a"ea s se
5+
mai tre&easc niciodat. <cni! strduindu0se s se scoa%e n capu% oase%or.
Se sim.ea cuprins de ta%a&uri ne)re. Acti" cana%u% de comunica.ii a%
costumu%ui.
E 926 926 rspunde,
E 1a! domnu%e. Sunt aici! domnu%e. 2%asu% sinteti&at a% droidu%ui prea
oarecum 'ocat. 1ac nu " supra.i c "0o spun! domnu%e! pare s i ost o
aso%i&are oarte necon"en.iona%. F tem c6
E TAC< >< 1CSC-<1C CC;BJA CA;C<, 'uier -an.
9eu'ise s se ridice n capu% oase%or! dar se temea c nu0'i "a putea
men.ine po&i.ia. Se c%tina ca un $e.i" n "i/e%ie.
E 1omnu%e! "0am a"erti&at c n interesu% securit.ii! toate ec%u&e%e "or
i si)i%ate pe durata6
-an )si $%asteru% pe care0% "#r#se n $u&unaru% e5terior a% costumu%ui!
% scoase 'i0% ndrept spre droid.
E 92! 1CSC-<1C CC;BJA ACBF! A;T7C; TC AT=F<JCJ cu
T=TB;,
;eduri%e droidu%ui c%ipir disperat. 1e)etu% %ui -an se ncord pe
tr)aci! n timp ce t#nru% se ntre$a dac "a a"ea puterea s se t#rasc p#n
%a ec%u&. 4n co%.uri%e ochi%or p#%p#iau um$re ne)re.
E 1a! domnu%e! spuse 92! ac a'a cum mi0a.i cerut.
Peste c#te"a c%ipe! -an sim.i 'ocu% aeru%ui care n"%i n 8is cu o or.
aproape e5p%o&i". -orcind! numr p#n %a dou&eci! apoi! cu u%time%e
puteri! 'i smu%se casca 'i se %s s cad pe spate! pe podea.
2##i! descoperi c putea s respire 'i n)hi.i )uri uria'e de aer proaspt.
Aer ca%d 'i umed! ncrcat cu arome pe care nu %e putea identiica. Cra ns
$o)at n o5i)en 'i perect respira$i%! 'i asta era tot ceea ce0i psa pe
moment.
4nchi&#nd ochii! core%%ianu% se concentra asupra miraco%u%ui simp%u a%
respira.iei 'i se sim.i cop%e'it de o$osea%. Capu% i pu%sa 'i a"ea ne"oie de
o secund ca s se odihneasc. 1oar de o secund6
C#nd cuno'tin.a i re"eni pe dep%in 'i deschise ochii! -an constat c
pri"ea un chip desprins din co'maruri. Cste cea mai hidoas creatur pe
care0am "&ut0o, u primu% su )#nd. :umai anii si de e5perien. a%turi
de non0umani de toate tipuri%e % a/utar s0'i contro%e&e reac.ia ini.ia%.
7a.a era %trea.! cu doi ochi $u%$uca.i! peduncu%ari! acoperit cu o
pie%e t$cit! cenu'iu0armie. :u se &reau urechi! ci doar ante n)uste pe
post de nri! deasupra crora se ridica un corn mare 'i te'it! %un) aproape
55
c#t ante$ra.u% t#nru%ui. 2ura era o despictur %ar)! r $u&e! n capu%
uria'.
-an scutur din propriu% su cap! care0i pu%sa dureros! 'i reu'i s se
scoa%e n 'e&ut. 1in ceea ce distin)ea n /ur! prea c se a% ntr0o
inirmerie. Bn droid medica% p%utea prin ncpere! c%ipind din %eduri.
T#nru% 'i ddu acum seama c )a&da sa dac i era )a&d era uria'!
ntrec#nd chiar 'i un Ioo(iee. Semna cum"a cu un $errite! prin aptu% c
se dep%asa pe patru picioare de )rosimea trunchiuri%or de copaci! dar era
mu%t mai mare ca ace%a. Capu% i continua printr0un )#t scurt 'i )he$os!
%e)at de corpu% masi". -an aprecie c! dac s0ar i ridicat n picioare!
umerii si ar i ost cam %a aceea'i n%.ime cu spinarea creaturii. Pie%ea cu
aspect t$cit at#rna n p%iuri %ar)i! cutate 'i ridate! mai cu seam pe )#tu%
scurt! aproape ine5istent! 'i str%ucea cu un %uciu u%eios.
Ce%e patru picioare scurte se s#r'eau prin %a$e mari! cu pernu.e! iar o
coad %un) 'i e%astic era cur$at peste spate. Pentru o c%ip t#nru% se
ntre$ dac ptura a"ea mem$re pentru manipu%are! apoi o$ser" dou
$ra.e su$de&"o%tate! ncruci'ate peste piept! pe /umtate ascunse su$
a%duri%e pie%ii care at#rna de pe )#t. F#ini%e iin.ei erau de%icate! aproape
eminine! a"#nd iecare patru de)ete %un)i 'i sup%e.
Creatura deschise )ura 'i "or$i ntr0o $a&ic inte%i)i$i% n ciuda
accentu%ui pronun.atD
E Gun sosit! domnu%e 1raN)o. Permite0mi s te sa%ut %a "enirea pe
L%esia. C'ti pe%erinA
E 1ar nu sunt6 murmur -an sim.ind c i se rote'te capu%.
Pentru o c%ip! nume%e ace%a nu0i spusese nimic! apoi toate ra)mente%e
re"enir %ao%a%t. QSi)ur c da,R nchise imediat )ura! )#ndindu0se c
pesemne se %o"ise %a cap mai ru dec#t cre&use. 8N(( 1raN)o era
persona/u% a%e crui acte %e purta n c%ipa aceea.
-an a"ea mai mu%te identit.i! conirmate prin documente
corespun&toare. Ca o ironie a sor.ii! nu a"ea nici un act cu nume%e su
rea%.
E 4mi cer scu&e! mormi e% duc#ndu0'i m#na %a cap 'i sper#nd c
e&itarea a"ea s ie pus pe seama 'ocu%ui suerit. Cred c sunt nc ame.it.
:u! nu sunt pe%erin. Am "enit aici n urma unui anun. de an)a/are a unui
om @ preera$i% core%%ian @ pe post de pi%ot.
E Am n.e%es. Cum se ace ns c te a%ai %a $ordu% na"ei noastre c#nd
s0a pr$u'itA
5?
E 1oream s a/un) c#t mai repede cu putin. pe L%esia! a'a c am
proitat de oca&ia de a sui ca pasa)er c%andestin %a $ordu% 8isu%ui N%esian.
Ar i tre$uit s a'tept o sptm#n pentru o curs re)u%at de pasa)eri 'i
anun.u% preci&a c pi%otu% era dorit ur)ent. A.i primit mesa/u% meuA
E 1a! %0am primit! ncu"iin. creatura. -an o pri"ea cu aten.ie! sper#nd
c0i "a putea descira e5presii%e chipu%ui. Te a'teptam6 dar nu n 8isu%
N%esian.
E Am adus anun.u% cu mine6
-an se ntinse spre sa%opeta ce at#rna pe scaunu% de %#n) pat 'i e5trase
ho%ocu$u% ce con.inea anun.u% N%esian %a care rspunsese.
E Se preci&ea& c a"e.i ne"oie de un om care s poat ncepe imediat
%ucru%. 4ntinse cu$u%. A'a c! eu6 8N(( 1raN)o! m0am pre&entat 'i doresc
s%u/$a respecti". Sunt core%%ian 'i corespund tuturor cerin.e%or pe care %e0
a.i ormu%at. At#t doar6 n s#r'it! a' "rea s spun c re)ret pr$u'irea
8isu%ui. :a"a "oastr este un mode% comp%et dierit a. de oricare a%ta pe
care am pi%otat0o! dar dup dou ore petrecute n simu%ator i "oi putea ace
a.. 4n p%us! m tem c m0au %uat prin surprindere curen.ii din atmosera
"oastr.
Creatura scan cu$u%! apoi % a'e& pe mas. Co%.uri%e )urii mari 'i r
$u&e se ridicar u'or.
E Am n.e%es. 1omnu%e 1raN)o! eu sunt Teroen&a Preas%"itu%! Fare%e
Preot de pe L%esia. Gun sosit n co%onia noastr. Tinere! sunt impresionat
de ini.iati"a ta. C%toria %a $ordu% unei na"e ro$ot pentru a rspunde c#t
mai iute anun.u%ui nostru este o recomandare meritorie.
-an se ncrunt! dorindu0'i s nu0% i durut at#t de ru capu%.
E 1a6 mu%.umesc.
E Sunt impresionat de aptu% c ai i&$utit s pi%ote&i 'i s aso%i&e&i un
"ehicu% ro$ot. Pu.ini pi%o.i oameni au ost capa$i%i s reac.ione&e ndea/uns
de rapid pentru a ace a. condi.ii%or meteo diici%e a%e p%anetei. A"arii%e
suerite de na"a noastr nu sunt serioase 'i repara.ii%e au demarat de/a. 1in
ericire! ai aso%i&at pe un so% moa%e.
E Asta nseamn c "oi cpta s%u/$aA ntre$ imediat -an.
2ro&a", :u s0au nuriat,
E Ai i de acord cu un contract pe un anA
E Poate c da! cu -an. Se %s pe spate! se re%a5 'i ncruci' m#ini%e
%a cea. Care este sa%ariu%A
Fare%e Preot numi o sum care0% cu pe t#nr s sur#d n $ar$. 1e'i
57
era mai mu%t dec#t sperase! e% usese totu'i crescut n spiritu% mercanti% din
:orocu% ne)ustoru%ui 'i ne)ocia imediat.
E :u 'tiu ce s &ic6 rspunse 'i0'i rec $r$ia )#nditor. 4n "echea
s%u/$ c#'ti)am ce"a mai mu%t6
Cra o minciun! dar N%esianii n0o puteau do"edi. 4ntr0ade"r! 8N((
1raN)o c#'ti)ase mai mu%t @ -an p%tise $ine ca s se asi)ure c date%e
despre s%u/$e%e de.inute de a%esu% su do"edeau c putea so%icita p%aonu%
ma5im de sa%ariu. 4'i che%tuise toate economii%e! p%us ncasri%e din dou
/auri pericu%oase despre care 2arris Shri(e nu 'tiuse nimic! pentru a
inan.a modiicri%e respecti"e n i'a %ui 8N(( 1raN)o! dorind ca acesta s
poat o$.ine un sa%ariu c#t mai mare.
Teroen&a re%ect asupra inorma.iei! apoi spuseD
E Perect! .i pot oeri trei&eci de mii pentru un an! cu un $onus de &ece
mii %a s#r'itu% prime%or 'ase %uni! cu condi.ia s eectue&i toate &$oruri%e
pro)ramate.
E Bn $onus de cincispre&ece mii! rep%ic automat -an. 4n p%us! "oi mi
pune.i %a dispo&i.ie simu%atoare%e de antrenament.
E 1ouspre&ece mii! contracara Teroen&a! iar simu%atoare%e .i %e
p%te'ti sin)ur.
E Treispre&ece! cu simu%atoare%e "oastre.
E 1ouspre&ece mii cinci sute cu simu%atoare%e noastre! ncu"iin.
Fare%e Preot! iar oerta este ina%.
E 1e acord! cu -an! "0a.i a%es cu un pi%ot.
E C5ce%ent, chicoti Teroen&a! emi.#nd un sunet pround! rsuntor 'i
straniu de me%odios.
Contracte%e ur comp%etate rapid! -an %e semn 'i apoi permise
scanarea retinei ca do"ad a identit.ii sa%e. Sper c 'i ei procedea& ca to.i
cei%a%.i! )#ndi t#nru%! 'i0mi "eriic amprenta retinei doar n sistemu% %oca%.
1ac preo.ii comandau o cutare amnun.it @ 'i oarte costisitoare @ n
toate sisteme%e p%anetare! pentru a a%a dac retina %ui 8N(( 1raN)o era
unic! ar i a"ut o surpri& de propor.ii. 8N(( 1raN)o! Oenos <c%anian!
Ta%%us GrNne! Oani% Andrus 'i Pei% dSTana a"eau e5act aceea'i coni)ura.ie
a retinei6 ceea ce nu era surprin&tor! deoarece to.i indi"i&ii aceia erau! de
apt! -an So%o.
4nainte de a prsi :orocu% ne)ustoru%ui! -an 'i %uase precau.ia de a
depo&ita n dou seiuri de pe Core%%ia o sum aprecia$i% n credite p%us
seturi de documente comp%ete! pentru ca&u% n care ar i a"ut "reodat
5H
ne"oie de o schim$are rapid de identitate. 2arris Shri(e i dduse <10uri
dierite pentru iecare escrocherie %a care -an participase! iar e% %e pstrase
'i %e actua%i&ase! dup cum usese ne"oie.
Core%%ianu% 'tia totu'i c nici unu% dintre documente%e a%siicate n0ar i
re&istat naintea scanere%or imperia%e. 4nainte de a putea sus.ine e5amene%e
de admitere n Academie! a"ea s ie ne"oit s p%teasc o mic a"ere n
mite pe Coruscant pentru a o$.ine acte autentice! care s re&iste "eriicrii
securit.ii imperia%e.
1up ce re&o%" deta%ii%e contractua%e! Teroen&a chem un preot de ran)
inerior! Sacredot! 'i0% instrui s0i pre&inte %ui -an comp%e5u%. T#nru% u
%sat sin)ur pentru a0'i m$rca sa%opeta! dup ce usese asi)urat c n scurt
timp i "a i adus 'i uniorma cu sim$o%u% N%esian @ o )ur 'i un ochi %ar)
deschise.
4m$rc#ndu0se 'i nc%.#ndu0se! t#nru% 'i ddu seama c transpira
a$undent. Ca%d 'i umed! )#ndi e%. Bn c%imat ori$i%, ns pentru $anii pe
care0i primea de %a preo.i! era de acord s suporte un an de disconort.
Accept#nd s%u/$a aceasta! a"ea s $eneicie&e de mu%t practic n pi%otarea
na"e%or mari 'i ar i a"ut acces %a simu%atoare%e de antrenament! ceea ce ar
i tre$uit s ie suicient pentru a$so%"irea e5amene%or de intrare n
Academie.
Ganii i tre$uiau pentru a un)e roti.e%e necesare aste% nc#t cererea sa s
ie procesat rapid 'i s a/un) rea%mente %a oi.erii care se ocupau de
admiteri. 1in c#te se inormase. -an 'tia c! r mit! trecea mai $ine de o
%un p#n ce un candidat cadet depunea cererea! a$so%"ea toate e5amene%e
re%e"ante! sus.inea inter"iu% 'i era ina%mente admis n Academia <mperia%.
Sacredotu% apru 'i se pre&ent su$ nume%e 8erati%. -an % urm pe un
coridor 'i pe %#n) un amiteatru mare 'i o sa% aparent destinat
nre)istrrii persoane%or sosite pe p%anet.
E Centru% de Primire! e5p%ic 8erati% 'i0% conduse aar din c%dire.
-an ie'i pe u' 'i! chiar nainte de a putea inspira ad#nc! transpir
instantaneu. C%dura umed % i&$i n a. cu o or. aproape materia%.
Acru% a$unda n i&uri @ de %a parumu% )reu a% %ori%or p#n %a duhoarea
"e)eta.iei intrate n putreac.ie peste care se suprapunea un miros ce0% mai
sim.ise 'i a%tunde"a! dar pe care nu0% putea identiica.
T#nru% se opri n capu% rampei scurte ce co$ora din c%dire 'i ridic
ochii spre ceru% a%$astru0cenu'iu trans%ucid. Soare%e a"ea cu%oarea ro'u0
portoca%iu 'i prea mai mare dec#t ce% cu care se o$i'nuise. Pro$a$i% c
59
steaua aceea era mai apropiat de p%aneta ei dec#t era Core% de Core%%ia.
Bit#ndu0se %a um$re! -an 'i ddu seama c trecuse mu%t de amia& 'i0'i
pri"i ceasu% de %a m#n.
E C#t durea& &iua aiciA % ntre$ pe 8erati%.
E Jece ore standard! rspunse Sacredotu%.
:u0i de mirare c0i un c%imat a'a "i/e%ios! )#ndi -an. Cste o p%anet
ier$inte! cu umiditate mare 'i rota.ie rapid n /uru% a5ei.
Pri"i dup aceea n /ur! prin &ona deri'at. Permatonu% se s#r'ea $rusc!
%s#nd %oc so%u%ui 'i "e)eta.iei natura%e. G%toace de ap atestau recenta
p%oaie toren.ia%. :oroiu% ro'iatic contrasta puternic cu "erde0a%$struiu%
"e)eta.iei %u5uriante. 7%ori%e ce at#rnau din %iane%e 'i ar$orii /un)%ei
ncon/urtoare erau uria'e 'i mu%tico%ore @ staco/ii! purpuriu0nchis 'i
)a%$en "iu.
E Aceasta este Co%onia 1! e5p%ic 8erati%. Am niin.at de asemenea
a%te dou co%onii pentru pe%erinii no'tri. Acum doi ani am ondat Co%onia 2!
iar ast iarn am construit Co%onia *! care este deocamdat oarte mic.
Co%onia 2 se a% %a apro5imati" 150 (i%ometri spre nord! n timp ce
Co%onia * este cam %a 70 (i%ometri spre sud.
E 1e c#t timp e5ist Co%onia 1A se interes -an.
E 1e aproape cinci ani standard.
-an e5amin a'e&area. <mediat n a.a Centru%ui de Primire se a%a pista
de aso%i&are! pe care se )sea un car)o$ot mic! nc%inat pe repu%soare. Asta
tre$uie s ie 8isu%! )#ndi e%! d#ndu0'i seama c nu "&use niciodat na"a
din e5terior.
8isu% N%esian era o na" mic! de orma unei picturi %ar)i! 'i oarecum
nere)u%at. Pe partea "entra% se a%a o ture% pentru tun! do"edind c nu
usese dintotdeauna car)o$ot. = a%t proeminen.! mai mare! desemna
%oca.ia principa%ei ca%e pentru mar. Cra o na" )ra.ioas! destu% de mic
pentru a i a)i% 'i n mod aproape si)ur usese construit de core%%ieni.
-an &ri 'i droi&ii na"a%i masi"i care %ucrau %a 8is @ ncepuser de acum
s0i repare repu%soare%e. :a"a! droi&ii 'i totu% din /ur erau stropite de
noroiu% ro'iatic pe care % mpro'case aso%i&area or.at.
Spre nord0est! ridic#ndu0se mu%t deasupra )i)an.i%or ar$ori ai /un)%ei! se
distin)eau piscuri ncununate de nea.
E Ce mun.i sunt aceiaA ntre$ -an.
E Fun.ii Preas%"i.i%or! e5p%ic 8erati%. 4n a.a %or se a% A%taru%
7)duie%i%or! unde credincio'ii se adun n iecare sear pentru a i
?0
C5u%ta.i. 8ei "edea totu% disear! c#nd "ei asista %a ser"iciu% re%i)ios.
2ro&a"! )#ndi -an. Tre$uie s particip 'i %a s%u/$e, 1up aceea 'i
aminti c#t de mu%t % p%teau N%esianii 'i apro$ din cap.
E 7ac prinsoare c0i interesant de "&ut.
4n st#n)a se ntindea o mocir% ro'iatic mare. C#te"a creaturi din rasa
%ui Teroen&a erau to%nite n $%toace! nso.ite de droi&i 'i ser"itori din
di"erse specii. -an recunoscu doi rodiani! c#.i"a )amorreani 'i ce% pu.in un
om.
E Ace%ea sunt c#mpuri%e de nmo%! spuse 8erati% indic#nd )ra.ios cu
m#na. 9asei me%e i p%ac oarte mu%t $i%e de nmo%.
E Care este rasa taA se interes -an. Sunte.i $'tina'i de pe L%esiaA
E :u! nu suntem $'tina'i6 sau ce% pu.in suntem %a e% de $'tina'i
pentru L%esia! pe c#t sunt "erii no'tri ndeprta.i! hutii! $'tina'i pentru :ai
-utta. 9asa mea este tS%anda ti%.
-an decise s n"e.e c#t mai repede %im$a tS%anda ti%. Adesea putea i
important s cuno'ti un )rai despre care "or$itorii %ui nati"i nu a"eau ha$ar
c0% 'tiai.
Sacredotu% % conduse pe t#nr n /uru% Centru%ui de Primire 'i ochii %ui
-an se cscar! &rind supraa.a uria' care usese cur.at de ar$ori.
1eri'area unei &one at#t de mari de /un)% tre$uie s i nsemnat o munc
teri$i%. Jona cur.at era apro5imati" ptrat! cu %atura de minimum un
(i%ometru. Fun.ii se a%au acum n urma t#nru%ui 'i n st#n)a! iar departe
n dreapta se putea distin)e sc#nteierea a%$astru0cenu'ie a apei.
E Bn %acA art e% ntr0aco%o.
E :u! ace%a este Joma 2aIan)a! oceanu% de "est! % inorm 8erati%.
-an numr c%diri%e uria'e care se ridicau n a.a c#mpuri%or de nmo%.
Crau nou. Cinci dintre e%e a"eau c#te trei ni"e%uri! iar ce%e%a%te patru doar
unu% sin)ur. 7iecare a"ea ce% pu.in mrimea unui c"arta% de $%ocuri dintr0
un ora' core%%ian.
E Sunt %ocuin.e%e pe%erini%orA ntre$ e%.
E :u! dormitoru% pentru pe%erinii no'tri este ace%a! rspunse preotu% 'i0i
art a%t c%dire masi"! cu dou ni"e%uri! a%at n e5tremitatea %or st#n).
4n c%diri%e cu eta/e procesm rN%%! andris 'i carsunum.
C%diri%e care au numai parter se e5tind mu%t n su$teran @ este a$so%ut
necesar pentru procesarea sc%ipstimu%ui! care tre$uie manipu%at n ntuneric
a$so%ut.
Andris! rN%%! carsunum 'i sc%ipstim6 -an di%at u'or nri%e. 1a! asta
?1
e5p%ic arome%e, Astea sunt a$rici pentru procesarea mirodenii%or, 4'i
reaminti c 8isu% N%esian a"usese ini.ia% o ncrctur de sc%ipstim de mare
puritate! cea mai scump 'i e5otic "arietate de mirodenii. 1e o$icei!
ce%e%a%te tipuri erau mai ietine6 de'i continuau s ie una dintre mruri%e
ce%e mai proita$i%e pentru contra$andi'ti.
E 1e c#te"a ori pe %un! primim ncrcturi de materii prime de pe
p%anete ca 9N%oth! Pesse% 'i :ai -utta! continu 8erati%. ;a nceput!
car)o$oturi%e ro$ot care ne apro"i&ionau aso%i&au aici! n Co%onia 1! dar
practica respecti" a tre$uit s ie stopat nu dup mu%t timp.
E 1e ceA cu -an! ntre$#ndu0se dac dorea rea%mente s 'tie
rspunsu%.
E 1in neericire! dou na"e nu s0au putut descurca n atmosera noastr
n'e%toare 'i s0au pr$u'it. 1e aceea am construit o sta.ie spa.ia% 'i am
decis s o%osim pi%o.i ade"ra.i! nu ro$o.i! care s co$oare materii%e prime
%a a$rici%e p%anetare. Am a"ut trei pi%o.i! dar acum ne0a mai rmas unu%
sin)ur 'i neericitu% de e%! un su%%ustan! s0a6 m$o%n"it. 1e aceea a"eam
ne"oie de tine! pi%ot 1raN)o.
QCe $ine m simt c#nd %umea are ne"oie de mineR! )#ndi -an sarcastic.
E 8erati%! ntre$ e%! ce6 ce s0a nt#mp%at cu cei%a%.i pi%o.iA
E Bnu% s0a pr$u'it! iar ce%%a%t pur 'i simp%u6 a disprut. Am pierdut
de asemenea mai mu%te na"e ro$ot! ceea ce ne0a redus n mod nep%cut
mar/a de proit! preci& trist Sacredotu%. Firodenii%e repre&int o mar
care aduce credite rumoase %a e5port! totu'i na"e%e sunt oarte scumpe.
E Fda! ncu"iin. acru -an. At#tea pr$u'iri tre$uie s " i aectat
aaceri%e.
:u0i de mirare c pi%o.ii nu ac coad %a u'a %or! se )#ndi. Pro$a$i% c
pi%o.ii e5perimenta.i au rsp#ndit de/a "estea c L%esia este o p%anet
pericu%oas pentru meseria asta.
-an 'tia c#te ce"a despre di"erse%e tipuri de mirodenii! n ma/oritate
%ucruri au&ite de %a Shri(e 'i cei%a%.i contra$andi'ti! care discutaser despre
propriet.i%e acestora.
Sc%ipstimu%! e5tras de pe Pesse%! era de departe cea mai "a%oroas dintre
mirodenii. C#nd era e5pus %a %umin! apoi in)erat imediat! sc%ipstimu%
conerea uti%i&atoru%ui capacitatea temporar de percepere a )#nduri%or 'i
emo.ii%or supericia%e a%e a%tor oameni. Cra uti%i&at de spioni! de aman.i! ca
'i de imperia%i! atunci c#nd intero)au pri&onieri. 1e apt! imperia%ii
re"endicau tot sc%ipstimu% e5tras de pe Pesse% ca iind proprietatea %or de
?2
drept! moti" pentru care era at#t de rar 'i de renta$i% pentru contra$and.
9N%%u% pro"enea de pe p%aneta tIiS%e( 9N%oth! de unde era e5tras n mod
perect %e)a%! iind uti%i&at n scopuri ana%)e&ice. C5istau totu'i 'i
ntre$uin.ri i%icite! put#nd i o%osit %a producerea de ha%ucino)eni 'i
narcotice.
Carsunum era o mirodenie de cu%oare nea)r pro"enit de pe Se"arcos!
destu% de rar 'i oarte "a%oroas. Bti%i&atorii sim.eau euorie 'i o
amp%iicare a capacit.i%or @ su$ in%uen.a %ui! de"eneau mai puternici! mai
rapi&i 'i mai inte%i)en.i. C5ista desi)ur 'i un re"ers a% meda%iei. 1up
trecerea eecte%or! uti%i&atorii de"eneau! de ce%e mai mu%te ori! a)ita.i!
deprima.i! $a se nre)istraser chiar 'i une%e decese! atunci c#nd su$stan.a
a"usese un eect to5ic asupra meta$o%ismu%ui.
Tot de pe Se"arcos p%eca n )a%a5ie 'i andrisu%! o pu%$ere a%$ care se
adu)a n m#ncruri pentru sporirea 'i conser"area arome%or. Bnii
uti%i&atori sus.ineau c determina o u'oar euorie 'i intensiicarea
sen&a.ii%or.
:u %e e5tra) de aici! n.e%ese -an. 7a$rici%e de pe L%esia procesea&
materii%e prime! din care o$.in produsu% ina%.
E 7a$riciA repet e%. Sunt uria'e6
E 1a! iar L%esia are rate de produc.ie remarca$i%e! n)duindu0ne s
concurm a"ora$i% cu mirodenii%e e5pediate direct de pe Pesse%! 9N%oth
sau Se"arcos. 4n p%us! noi suntem sin)urii care oer o )am a'a "ariat de
produse. 4n ma/oritatea ca&uri%or! cumprtorii doresc s achi&i.ione&e
c#te"a tipuri dierite de mirodenii pentru c%ien.ii %or! iar noi putem ace
asta.
-an &ri indi"i&i intr#nd 'i ie'ind din c%diri%e a$rici%or. Fu%.i oameni!
dar 'i non0umani. 9ecunoscu tIiS%e(i! rodiani! )amorreani! de"aroniani!
su%%ustani6 'i a%.ii care nu0i erau cunoscu.i. To.i oamenii 'i e5tratere'trii
$ipe&i purtau ro$e caenii ce co$orau mai /os de )enunchi 'i $onete caenii!
care %e acopereau pru%.
E Sunt %ucrtori n a$ricA art e%.
Sacredotu% e&it! apoi rspunseD
E Sunt pe%erini care au a%es s s%u/easc Bnitatea 'i A$so%utu% n
a$rici%e noastre.
E Aha! murmur t#nru%! am n.e%es.
Cu iecare c%ip "edea mu%te %ucruri 'i tot mai %impede. 4n p%us! ce%e
"&ute i tre&eau un sentiment nep%cut. Pe%erinii au "enit aici pentru a
?*
do$#ndi sanctuar re%i)ios 'i au s#r'it prin a %ucra n a$rici%e de mirodenii.
Fi se pare c duhne'te a "re%t mort.
Soare%e N%esian co$or#se de acum mu%t! a/un)#nd aproape de ori&ont.
-an "&u c mu%.imi%e de muncitori n"e'm#nta.i n caeniu se ndreptau
spre nord0est! ctre mun.i. 8erati% cu semn t#nru%ui din m#na sa micu..
E Cste "remea ca $inecu"#nta.ii pe%erini s ia parte %a ser"iciu% re%i)ios!
s ie C5u%ta.i n Bnitate 'i s se roa)e A$so%utu%ui. S pornim pe Poteca
Bnit.ii! pentru a a/un)e %a A%taru% )duie%i%or. 8ino! pi%ot 1raN)o,
-an % urm ascu%ttor pe o crare a%e crei pietre erau destu% de tocite.
1e'i ncon/ura.i de pe%erini! o$ser" c nici unu% dintre ace'tia nu se
apropia prea mu%t de ei. To.i se nc%inau ad#nc n a.a %ui 8erati%! cu
pa%me%e a%ipite n dreptu% inimii.
E =er mu%.umire pentru C5u%tarea pe care o "or primi! e5p%ic
Sacredotu%.
Pe msur ce se ndeprtau de c%diri! /un)%a din /ur se ndesea! p#n ce
poteca pe care mer)eau u adum$rit de ramuri%e uria'e ce se
ntreptrundeau deasupra. -an a"ea impresia c mer)ea printr0un tune%.
Trecur printr0o uria' &on deschis! care era pro$a$i% un e% de sm#rc!
deoarece era comp%et acoperit de %ori )i)antice! incredi$i% de rumoase 'i
de un e5otism pe care t#nru% nu0% mai nt#%nise p#n atunci.
E C#mpii%e n%orate! art 8erati% /uc#ndu0'i n continuare ro%u% de
)hid turistic. <ar aceasta este Pdurea Credin.ei.
-an apro$ din cap 'i se )#ndiD F ntre$ c#t mai pot n)hi.i aiurea%a
astaA Sper c nu se a'teapt s m con"ertesc! iindc nu 'i0au )sit omu%.
1up dou&eci de minute de mers! a/unser %a o supraa. mare! pa"atK
partea ei ndeprtat era prote/at de un acoperi' sus.inut de trei pi%a'tri
imen'i. 8erati% i spuse %ui -an c tre$uia s rm#n a%turi de pe%erini! iar
e% porni spre co%oane. -an &ri su$ acoperi' mai mu%.i tS%anda ti%! printre
care i se pru c0% "ede 'i pe Teroen&a. Crau n'irui.i n /uru% unui a%tar
scund scu%ptat dintr0o piatr a%$ trans%ucid! care prea c %uce'te cu o
%umin interioar.
Fun.ii na%.i cu piscuri n&pe&ite ormau un unda% impresionant pentru
scena aceea! ridic#ndu0se impuntori deasupra /un)%ei. -an %s mu%t capu%
pe spate! pri"ind tot mai sus6 "#ruri%e piscuri%or ce%or mai na%te erau
ascunse de norii ce treceau %ent pe cer! nro'i.i de amur). Jpe&i%e de pe
"ersan.ii apuseni str%uceau purpuriu 'i trandairiu.
<mpresionant! u ne"oit s recunoasc t#nru%. Simp%itatea amiteatru%ui
?+
natura%! cu da%e%e de piatr 'i a%taru% cu pi%a'tri! % ceau s semene cum"a
cu o "ast catedra% natura%.
Credincio'ii se a%iniau 'i rm#neau n a'teptare.
-an 'i pstr o po&i.ie c#t mai retras! u'or ner$dtor! sper#nd c
ser"iciu% re%i)ios nu a"ea s dure&e mu%t. 4i era oame! capu% i pu%sa
dureros! iar c%dura % toropise! m$iindu0% %a somn.
Fare%e Preot 'i ridic $ra.e%e micu.e 'i inton o ra& n %im$a sa.
Sacredo.ii! inc%usi" 8erati%! o repetar. 1up aceea mu%.imea -an estim
c erau patru0cinci sute de pe%erini o repet de asemenea. Core%%ianu% se
ap%ec spre pe%erinu% ce% mai apropiat! un tIiS%e(! 'i0% ntre$D
E Ce spunA
E Bnitate nseamn A$so%ut! i traduse tIiS%e(u% care "or$ea o $a&ic
e5ce%ent. 1ore'ti s0.i traduc tot ser"iciu%A
7iindc tot era decis s nceap s n"e.e %im$a tS%anda ti%! -an
ncu"iin. din cap.
E 1ac nu0.i este prea )reu6
Fare%e Preot inton a%tce"a. -an ascu%t ra&e%e ritua%e repetate de
Sacredo.i 'i mormite apoi con'tiincios de pe%erini.
E Bnitate nseamn A$so%ut6
E :oi suntem Bnitate. :oi apar.inem A$so%utu%ui.
E S%u/ind A$so%utu%! iecare Bnitate este C5u%tat.
E :oi ne sacriicm s atin)em A$so%utu%. :oi s%u/im Bnitatea.
E Prin munc 'i sacriiciu! noi suntem mp%ini.i n A$so%ut. 1ac toate
Bnit.i%e au muncit cu s#r)! noi suntem C5u%ta.i n A$so%ut.
-an 'i n$u'i un cscat. Cra p%ictisitor de repetiti".
n ce%e din urm! dup aproape cincispre&ece minute de incanta.ii!
Teroen&a 'i to.i preo.ii naintar.
E A.i muncit $ine! dec%ar Fare%e Preot. Pre)ti.i0" pentru
$inecu"#ntarea C5u%trii,
Fu%.imea emise un sunet de anticipare at#t de %acom! nc#t -an u %uat
rea%mente prin surprindere. Fi'c#ndu0se ntr0un ta%a& )i)antic! de parc ar
i ost cu ade"rat o Bnitate! pe%erinii se %sar s cad pe pa"a/ 'i rmaser
cu $ra.e%e 'i picioare%e )hemuite su$ trupuri! ntr0o atitudine de speran. 'i
dorin. %ini'tit.
To.i preo.ii ridicar $ra.e%e. -an "&u cum a%duri%e de pie%e %ar)i 'i
cutate ce %e at#rnau su$ ma5i%are se um%ar cu aer 'i ncepur s pu%se&e.
Treptat! "&duhu% rsun cu un &um&et )ra" 'i unduitor sau era o "i$ra.ieA
?5
=chii %ui -an se ho%$ar surprin'i! c#nd sim.i ce"a in"ad#ndu0i mintea
'i corpu%. Par.ia% "i$ra.ie! par.ia% sunetA :u era si)ur. Cra empatie sau
te%epatie! ori "i$ra.ia aceea dec%an'a ce"a din creieru% suA :u0'i putea da
seama. >tia doar c era ce"a puternic6
Se rosto)o%ea peste e% ca un ta%a& )i)antic. C%dur emo.iona%! p%cere
i&ic6 toate acestea 'i mu%te a%te%e. -an se c%tin! mp%eticindu0se
ndrt! 'i ie'i de pe permaton! p#n se %o"i de trunchiu% unui ar$ore uria'
din /un)%. Se %ipi de e%! sim.ind cum i se n"#rte'te capu%. 4'i nipse
un)hii%e n scoar.! ca 'i cum doar n e%u% ace%a s0ar i putut ancora! pentru
a nu i t#r#t de "a%u% de sentimente ca%de 'i p%ceri e5tatice6
Se a). de ar$ore! i&ic! cu $ra.e%e! dar 'i minta%! reu&#nd s n)duie
s ie a$sor$it de ta%a&. :u era si)ur de unde )sise tria! totu'i se
mpotri"i! %upt#ndu0se mai puternic dec#t o cuse "reodat. Toat "ia.a
usese sin)uru% stp#n a% min.ii 'i corpu%ui su 'i nimic nu a"ea s modiice
asta. C% era -an So%o 'i nu a"ea ne"oie de e5tratere'tri care s0i in"ade&e
mintea sau trupu%! pentru a0% ace s se simt $ine.
Q:u,R )#ndi e%. QSunt om %i$er! nu un pe%erin! nu marioneta "oastr,
;i$er! au&i.iAR
Scr#'nind din din.i! se %upt cu in"a&ia aceea a'a cum s0ar i %uptat cu un
oponent rea% 'i apoi! %a e% de iute pe c#t ncepuse! sen&a.ia dispru @ era
%i$er.
:u ace%a'i %ucru se putea spune despre pe%erini. Corpuri%e %or se
&"#rco%eau pe da%e%e de piatr! iar )emete%e n$u'ite de ericire 'i p%cere
se contopeau ntr0un murmur )enera%.
Sim.indu0se n)re.o'at! -an pri"i spre preo.i. 4n mod e"ident! ace'tia nu
erau aecta.i %a e% ca pe%erinii. 1e aceea rm#n aici srmanii! dup ce
constat c "or tre$ui s munceasc n a$rici%e de mirodenii! )#ndi -an
sim.ind un ior de resentiment amar n nume%e pe%erini%or. Sunt sc%a"i toat
&iua! apoi urc aici 'i capt un 'oc de "i$ra.ii de mu%.umire 'i satisac.ie
a. de care p%esc p#n 'i ce%e mai puternice mirodenii.
T#nru% se ntre$ dac din partea %ui ar i ost de a'teptat s participe cu
re)u%aritate %a aceste s%u/$e de sear 'i sper c nu era ca&u%. >i a'a i
usese destu% de )reu s respin) re"rsarea de c%dur 'i p%cere. Se temea
c dac a"ea s0i ie e5pus sear de sear! n0ar mai i a"ut tria! hotr#rea
de a reu&a ta$%eta ericirii oerit de preo.ii N%esiani.
4ntre timp! pe%erinii ncepuser s se ridice! unii c%tin#ndu0se nesi)uri.
To.i a"eau ochii stic%o'i 'i mu%.i semnau cu dependen.ii pe care -an i
??
"&use n %oca%uri%e de mirodenii 'i oo$a%ah de pe Core%%ia 'i de pe a%te
p%anete.
E A'a se ace n iecare searA murmur spre tIiS%e(.
=chii ro'iatici ai e5traterestru%ui str%uceau de ericire.
E =h! da, :u a ost minunatA
E 2ro&a"! rican -an! dar tIiS%e(u% era at#t de e5ta&iat nc#t nu sesi&
sarcasmu%. C5ist 'i seri c#nd s%u/$e%e nu se .inA
E S%u/$a este anu%at doar dac au ost pro$%eme n a$rici. =dat un
%ucrtor a nne$unit! %0a %uat ostatic pe 'eu% de echip 'i a cerut s
prseasc p%aneta. S%u/$a de sear 'i C5u%tarea au ost anu%ate @ a ost
)roa&nic,
E >i ce s0a nt#mp%at cu %ucrtoru% ne$unA ntre$ -an! )#ndindu0se c
ne$unu% i se prea comp%et sntos.
E P#n diminea.! am reu'it s0% do$or#m 'i %0am predat pa&nici%or!
s%a" Bnit.ii,
7ac prinsoare! 'i spuse -an. :0a.i putea re&ista prea mu%t r
ncrctura de sear.
4n mod e"ident! s%u/$a %uase s#r'it.
8erati% i se a%tur %ui -an pentru a re"eni %a comp%e5u% centra%. T#nru%
nu inten.iona s comente&e 'i! r s mint! anun. c se sim.ea o$osit.
Sacredotu% i spuse c0% n.e%e)ea perect 'i0% conduse napoi n inirmerie.
E 4n noaptea asta po.i s mn#nci 'i s dormi aici! iar m#ine te "oi duce
%a apartamentu% tu din c%direa Administra.iei.
E Bnde0i astaA se interes -an! n timp ce m#nca o tocan insipid! dar
s.ioas! din carne de $ou0de0stu.
Sacredotu% indic "a) spre nord0est.
E 1e aici nu este "i&i$i%! rspunse e%! dar e5ist o potec printre
copaci. C'ti de acord s ne nt#%nim tot aici! s &icem peste 'ase ore
standardA 4.i "a i suicient pentru somnA
-an ncu"iin. din cap. Putea s mai mo.ie 'i u%terior.
E Perect.
1up p%ecarea preotu%ui! t#nru% 'i scoase haine%e 'i ci&me%e 'i0'i ddu
seama c pentru a putea s apar n societate a doua &i tre$uia s0'i ac
rost de m$rcminte curat. Se )#ndi c poate ar ii ost $ine s ac un
du' nainte de cu%care! dar se sim.ea prea o$osit.
9eu'ise dintotdeauna s0'i pro)rame&e tre&irea %a orice or ar i dorit!
a'a c0'i sta$i%i minta% s se scoa%e peste cinci ore 'i /umtate. 1up aceea!
?7
cu mintea n"o%$urat de ima)ini 'i impresii! se ntinse pe patu% n)ust din
inirmerie 'i adormi instantaneu.
4n diminea.a urmtoare! -an a"u ne"oie de c#te"a minute pentru a0'i
reaminti cine era 8N(( 1raN)o! nu uita 'i ce cuta n %ocu% ace%a ca%d 'i
)roa&nic de umed. Se a"entur n ca$ina de du' 'i u nc#ntat s descopere
toate ustensi%e%e necesare unui om.
7redon aon un reren n timp ce se spunea! dar c#nd ridic un picior
pentru a0% sp%a! ncremeni surprins 'i n)ro&it. 4ntre de)ete%e de %a picioare
i apruse un pu a%$astru0"er&ui! asemntor ciuperci%or,
A%armat! -an 'i inspect tot corpu% 'i u de&)ustat s descopere petice
de pu %a su$suori! pe cea 'i n a%te re)iuni! mai intime.
4n/ur#nd de &or! se rec apsat! ndeprt#nd ciuperca de&)usttoare
p#n ce rmase numai pie%ea nro'it! apoi! d#ndu0'i seama c nt#r&ia! se
repe&i aar din du'. Ce %oc $%estemat mai este 'i staA
C#nd re"eni n dormitor! % )si aco%o pe droidu% medica% care0% a'tepta!
.in#nd pe $ra. o uniorm nou de pi%ot. Cu $ra.u% ce%%a%t! droidu% i ntinse
un recipient ce con.inea o su$stan. cenu'ie! "#scoas.
E <erta.i0m! domnu%e! spuse droidu%. Pot s " ntre$ dac a.i o$ser"at
"reo6 erup.ie pe pie%eA
E 1a! m#r#i -an. C%ima de0aici este mi&era$i%. :imeni n0ar tre$ui s
triasc n )unoiu% sta.
E 8 n.e%e)! domnu%e! ncu"iin. droidu% reu'ind rea%mente s sune
comptimitor. Pot s " oer un)uentu% acestaA Ap%icarea %ui re)u%at ar
tre$ui s pre"in erup.ii%e micotice.
E Fu%.umesc! rep%ic sec -an 'i se retrase pentru a se trata n &one%e
aectate.
Bn)uentu% mirosea ori$i%! dar i a%in m#ncrimi%e. 1up aceea se
m$rc! admir#ndu0se n prima sa uniorm rea% de pi%ot. Trese%e co%orate
artau de0a dreptu% sp%endid.
-an reu& s0'i mai ac )ri/i despre pe%erinii pe care0i "&use n seara
trecutK nimeni nu0i si%ise pe pro'tii aceia r minte s "in aici! a'a c nu
inten.iona s0'i iroseasc timpu% ima)in#ndu0'i soarta %or. C% a"ea s se
n)ri/easc de -an So%o6 sau! mai e5act! a"ea s se n)ri/easc de 8N((
1raN)o.
4n p%us! 'i &ise t#nru%! "oi pi%ota pentru N%esiani. = s am acces %a o
na". 1ac "oi decide c nu0mi p%ace! o s0mi iau $anii 'i6 o s dispar. ;a
urma urme%or! ce0mi pot ace ca s m opreascA
?H
Sim.indu0se si)ur pe sine! sur#se spre ima)inea sa din o)%ind 'i e5ecut
un sa%ut $.os.
E Cadetu% -an So%o s0a pre&entat %a ordin! domnu%e, 'opti e% ca tit%u de
ncercare.
8isu% su pri"ind Academia nu pruse niciodat mai apropiat 'i mai
tan)i$i%.
C#nd ie'i din inirmerie! % &ri imediat pe Teroen&a.
E Gun diminea.a! domnu%e, se adres -an curtenitor ce%ui care0%
an)a/ase.
Fare%e Preot apro$ scurt din capu% su masi".
E = diminea. $un 'i pentru tine! pi%ot 1raN)o. Permite0mi s .i0%
pre&int pe ce% cu care "ei petrece mu%t timp c#t "ei %ucra cu noi.
7cu un semn 'i -an au&i pe cine"a mi'c#ndu0se ndrtu% su. Se
rsuci imediat 'i i u imposi$i% s nu se retra) un pas.
Primu% %ucru care0% 'oc u n%.imea! iar a% doi%ea ascu.imea co%.i%or 'i
)heare%or. Creatura din a.a %ui era na%t de aproape trei metri! dep'ind
chiar un Ioo(iee. A"ea )ura p%in de co%.i ascu.i.i ca "#ru% de ac 'i )heare
ce preau c pot s#'ia duro.e%u%. Cra m$%nit! totu'i purta o pereche de
panta%oni scur.i! $uan.i. ;a centur a"ea un cu.it cur$! iar de coaps i era
i5at tocu% $%asteru%ui. Fu'chii /ucau 'i unduiau peste tot.
:ou "enitu% r#n/ii! de&"e%indu0'i 'i mai mu%t co%.ii.
E Ssa%ut6 rosti n $a&ic cu un s#s#it e"ident.
E C% este Fuuur)h! cu Teroen&a pre&entri%e. Cste to)orian! una
dintre ce%e mai onora$i%e rase inte%i)ente din )a%a5ie. 9eputa.ia
to)oriani%or pentru onestitate 'i %oia%itate nu are e)a%! 'tiai astaA
-an pri"i creatura uria' 'i n)hi.i un nod.
E A006 nu! reu'i e% s articu%e&e.
E Am decis ca e% s0.i ie6 $odN)uard! pi%ot 1raN)o. Pe p%anet 'i n
aara ei! Fuuur)h te "a nso.i peste tot6 a'a0i! Fuuur)hA
E Fuuur)h 'i0a dat cu"#ntu% de onoare! ncu"iin. to)orianu%.
Fare%e Preot 'i ncruci' $ra.e%e micu.e peste pieptu% trupu%ui masi" 'i
)ura i se ridic n ceea ce prea aproape un sur#s $at/ocoritor.
E Pi%ot 1raN)o! Fuuur)h se "a asi)ura c indierent unde te0ai duce!
sau ce "ei ace6 "ei i6 n si)uran..
-an pri"i imensa creatur cu $%an nea)r! pricep#nd c! n mod c%ar!
?9
capcana se nchisese. 4n.e%esu% cu"inte%or %ui Teroen&a era %impede @ dac
aci ce"a ce nu tre$uie! Fuuur)h te "a rupe n $uc.i. Pri"indu0% pe
to)orian! -an 'i ddu seama c e5traterestru%ui nu i0ar i ost de%oc )reu s0
o ac.
<&$uti s0'i pstre&e cumptu% 'i0i &#m$i.
E 4nc#ntat de cuno'tin.! Fuuur)h. F $ucur s am un to"ar' n carne
'i oase pe durata &$oruri%or %un)i.
E Ssi)ur! "or$i $odN)uardu% apropiindu0se.
-an "&u cu )roa& c "#ru% capu%ui su de a$ia a/un)ea %a sternu%
to)orianu%ui. C5traterestru% prea at#t de e%in! nc#t t#nru% u surprins s
"ad c nu a"ea coad.
E ;ui Fuuur)h i p%ace s c%toreasc! urm $odN)uardu% n $a&ica sa
puternic accentuat 'i s#s#it.
G%ana de pe a. era nea)r! dar must.i%e 'i $%ana pieptu%ui erau a%$e.
A"ea ochi de un a%$astru uimitor de deschis! cu pupi%e "erde0str%ucitor ca
ni'te ante.
E ;ui Fuuur)h i p%ace s mear) pe mu%te astroporturi. Cu c#t mai
mu%te! cu at#t mai $ine.
-an a"ea mici pro$%eme cu n.e%e)erea $a&icii "or$ite de to)orian! dar
des%u'ea perect n.e%esu% )enera%. Se ntre$ c#t de inte%i)ent era creatura
aceea. Tre$uie s0% cunosc mai $ine! decise e%. Simp%u% %ucru c nu poate
"or$i prea $ine $a&ica nu0nseamn c0i idiot. 1ar dac este6
Sur#se.
E :e0am )#ndit s0.i acordm o &i pentru a te insta%a! pi%ot 1raN)o!
spuse Teroen&a. Te po.i muta n apartamentu% pe care .i %0am a%ocat n
c%direa Administra.iei. Fuuur)h te "a conduce aco%o. 1up aceea! de
m#ine! dorim s ncepi s transpor.i oameni 'i echipamente ntre co%onii.
P#n ce urmtoru% nostru transport de mirodenii "a i %i"rat sta.iei spa.ia%e!
"ei i pre)tit s0% aduci de pe or$it. 4ncep#nd de m#ine! i pot spune %ui
Oa%us :e$%! ce%%a%t pi%ot a% nostru! s0'i ia concediu. A muncit prea mu%t.
T#nru% ncu"iin.. Tre$uie neaprat s m nt#%nesc cu su%%ustanu% ace%a
'i s schim$m impresii.
E Perect! spuse e% cu )%as tare. Pot s6 cercete& mpre/urimi%eA A'
dori s "d deta%ii%e dispunerii terenu%ui.
Teroen&a nc%in din capu% su masi".
E Ginen.e%es! at#ta timp c#t e'ti nso.it de Fuuur)h 'i respec.i toate
re)u%i%e de securitate.
70
E Ginen.e%es! apro$ -an.
Teroen&a cu o p%ecciune scurt.
E Acum te ro) s m scu&i! dar n diminea.a aceasta a'teptm un
transport de pe%erini care "a sosi de %a sta.ia spa.ia%. Tre$uie s m
pre)tesc pentru sosirea %or 'i am mu%te de cut.
-an ddu din cap! )#ndindu0se %a ceea ce0i a'tepta pe pe%erinii
respecti"i. >tia c e5tra)erea mirodenii%or era considerat nep%cut 'i
pericu%oas @ de apt! trimiterea n mine%e de mirodenii de pe Pesse%
constituia o condamnare u&ua% pentru crimina%i dar cuno'tea e5trem de
pu.ine despre proceduri%e %a care erau supuse mirodenii%e dup e5trac.ie.
Asta 'i inten.iona s a%e. Poate c e5ista o moda%itate n care ar i putut
proita mai mu%t de pe urma situa.iei. :u po.i s 'tii niciodat6 'i! oricum!
dac nu /oci nu po.i s c#'ti)i. 4n n".turi%e %ui -an So%o! cunoa'terea
ducea rec"ent %a putere6 sau ce% pu.in %a o e"adare mai rapid6
Fuuur)h % conduse pe o potec pa"at prin /un)%! p#n ce a/unser %a
o c%dire mare 'i modern.
E Centru% Administrati"! art to)orianu%.
4% conduse pe -an %a o intrare %atera%! apoi pe un coridor! p#n n a.a
unei u'i.
Pi%otu% 'i Fuuur)h "or dormi aici! spuse e% deschi&#nd u'a.
4nuntru se a%a un apartament mic ormat dintr0un dormitor! $aie 'i un
sa%ona'. T#nru% u nc#ntat s "ad c Teroen&a nu uitase de termenii
contractu%ui. 4ntr0un co%. a% dormitoru%ui se a%a o unitate simu%atoare
comp%et echipat. Fuuur)h se apropie de u'a dormitoru%ui 'i ntinse m#na
sa cu )heare.
E Camera unde "a dormi pi%otu%.
E >i tu unde o s dormiA ntre$ -an.
A'a cum se a'teptase! Fuuur)h indic sa%onu%.
E Fuuur)h "a dormi aici.
2ro&a"! )#ndi -an. Preo.ii nu se ncred n mine mai mu%t dec#t m
ncred eu n ei. Cu Fuuur)h dormind ntre mine 'i u'a de %a intrare! a'
risca teri$i% de mu%t! ncerc#nd s m strecor aar noaptea. Finunat,
E :u mi se pare oarte conorta$i%! spuse e% pe tonu% ce% mai inocent 'i
n ace%a'i timp se ntre$ dac Fuuur)h dormea pround. Poate c ar tre$ui
s ai dormitoru% tu! ca s po.i dormi conorta$i%.
E Fuuur)h se simte conorta$i% c#nd 'i respect cu"#ntu% de onoare!
&ise to)orianu%.
71
-an pri"i spre e%inoid. 1istinsese oare un %icr de amu&ament n ochii
a%$astru0"er&ui cu pupi%e%e ca ni'te anteA
E Fuuur)h 'i0a dat cu"#ntu% de onoare c0% "a p&i pe pi%ot mereu! a'a
c Fuuur)h se simte conorta$i% aici.
E A'a este! apro$ din cap -an.
Se uit dup aceea %a $%asteru% din tocu% to)orianu%ui.
E >i eu am a"ut un $%aster c#nd am "enit! coment e%! dar acum nu mai
'tiu unde este. Cred c "a tre$ui s m interese&! ca s0% iau napoi.
E Pi%otu% nu are ne"oie de $%aster. Fuuur)h %e5ion de)ete%e 'i
)heare%e retracta$i%e .#'nir din teci. Fare%e Preot a spus c pi%otu%ui nu0i
tre$uie $%aster.
E 1ar dac sunt atacat de "reun6 anima% de pradA cu -an indic#nd
/un)%a omnipre&ent n /uru% c%dirii. C5istau pro$a$i% &eci de prdtori
crora %e0ar i p%cut s "#ne&e un strin de p%anet! ie pentru hran! ie ca
simp%u amu&ament.
C5traterestru% )i)antic c%tin din capu% cu must.i e%inoide.
E :u se "a nt#mp%a asta niciodat. Pi%otu% % are pe Fuuur)h! care are
$%aster.
E Fda6 e ade"rat! &ise t#nru% 'i0'i propuse s0i cear %ui Teroen&a o
arm de orice e%.
:enarmat! se sim.ea "u%nera$i%! de'i de.inuse prima sa arm doar n
urm cu dou &i%e.
E A'adar! mer)em n e5p%orareA ntre$ e%. 1up cum "e&i! n0am
$a)a/e pe care s %e despachete&.
E Bnde s e5p%ormA
E A' "rea s "i&ite& a$rici%e 'i Centru% Administrati".
E Gine! spuse to)orianu%. -aide! pi%otu%e.
E Te urme&.
Str$tur coridoare%e Centru%ui Administrati"! pri"ir n popot!
trecur prin aripa pa&nici%or 'i traser cu ochiu% spre apartamente%e
preo.i%or. C#nd "i&it Arsena%u%! -an 'i ddu seama c preo.ii N%esiani se
temeau pro$a$i% de o posi$i% re"o%t a pe%erini%or! deoarece numru%
pa&nici%or era destu% de mare comparati" cu a% muncitori%or. 4n Arsena%
e5istau numeroase arme puternice pentru contro%u% mase%or! printre care
"er)e%e de or. 'i )a&e semipara%i&ate. Pa&nicii pe care0i nt#%nir
pro"eneau de pe mu%te p%anete. 4n aar de oameni! -an &ri rodiani!
su%%ustani! tIiS%e(i 'i )amorreani porcini.
72
E <a s "edem dac am n.e%es! i se adres e% %ui Fuuur)h n timp ce
oco%eau o &on din Centru% Administrati" pe care indicatoare n mai mu%te
%im$i o identiicau ACCCS ;<F<TAT. 4n ma/oritate! pa&nicii dorm aiciA
1e ce nu dorm %#n) dormitoare%e pe%erini%or! dac preo.ii "or s se asi)ure
c %ucrtorii sunt .inu.i su$ contro%A
E 4n timpu% somnu%ui asta nu0i o pro$%em! rspunse to)orianu% n
$a&ica %ui e&itant. 1up C5u%tare! pe%erinii de a$ia mai au putere s se
ntoarc 'i adorm imediat. Ci sunt ner"o'i 'i urio'i pe 'ei numai nainte
de C5u%tare.
7iresc! )#ndi ncruntat -an. 10%e dependen.i%or do&a 'i apoi "or dormi
p#n a doua &i.
E Atunci! )r&i%e patru%6
T#nru% se opri n mi/%ocu% cu"#ntu%ui! ntre&rind ce"a mare 'i cenu'iu
care %uneca n captu% opus a% coridoru%ui! n &ona restric.ionat. Fi/i ochii
spre penum$r.
E -ei6 ce0a ost astaA murmur e%. Prea un6
Se opri din nou c#nd si%ueta ddu co%.u%! apoi porni dup ea n u).
Fuuur)h ncerc s0% prind! dar -an era mai rapid dec#t e5traterestru%
masi" 'i0% eschi". A%er) prin coridoru% inter&is! ascu%t#nd cu aten.ie
sunete de pa'i! ns nu au&i nimic.
C#nd a/unse %a intersec.ia coridoare%or! pri"i prin ce% n care ntre&rise
%icru% de mi'care %unecat. =chii i se ho%$ar.
Bn hutt, Ce caut un hutt aici, Cra imposi$i% s conunde identitatea
si%uetei masi"e! ca de %ima5! %sat pe spate pe sania repu%soare.
Pe c#nd 'o"ia! Fuuur)h % nha. ca pe un "re%t 'i0% ridic. -an 'i
n)hi.i un stri)t de spaim! c#nd to)orianu% % "#r su$ un $ra. muscu%os 'i
porni n u) pe coridor! p#n re"enir n sec.iunea ACCCS :C;<F<TAT
din Centru% Administrati".
Fuuur)h % %s pe -an pe picioare%e sa%e 'i %e5ion o m#n su$ nasu%
core%%ianu%ui.
E Poporu% meu spune c oricine poate )re'i = 1ATA! anun. e%. Pi%otu%
a )re'it o dat. 1e acum nainte! dac pi%otu% mai )re'e'te! Fuuur)h "a
tre$ui s0% n"e.e ca pe un pui. Fuuur)h 'i0a dat cu"#ntu% de onoare! nu
uita. Ai n.e%esA
-an pri"i )heare%e care sc%ipeau su$ nasu% su! ascu.ite 'i sc#nteietoare
ca $rice%e.
E T006 da! reu'i e% s articu%e&e. Am n.e%es! Fuuur)h. >tii 'i tu!
7*
oamenii sunt6 curio'i.
E Bneori curio'ii mor! mormi Fuuur)h.
E 3i0am n.e%es mpunstura! rep%ic sec -an. Sau mai de)ra$!
mpunsturi%e.
Fuuur)h pri"i "#ruri%e ascu.ite 'i %ucitoare a%e )heare%or sa%e! apoi
$otu% i se csc! art#nd co%.ii! 'i emise un sunet ca un mior%it nceti'or.
-an n)he.! apoi % pri"i pe to)orian 'i0'i ddu seama c aceea era orma
de r#s a e5traterestru%ui. 4n mod "dit! Fuuur)h n.e%esese )%uma.
T#nru% chicoti r putere.
E Amice! ce0ai &ice s m#ncm ce"a! iar apoi s "i&itm 'i a$rici%eA
ntre$ e%.
E ;ui Fuuur)h i este oame mereu! ncu"iin. to)orianu% 'i porni
primu% spre popot. Ce nseamn amiceA
E Ah6 amicu% este un prieten! cine"a apropiat! 'tii6 Cine"a cu care
.i p%ace s petreci timpu%.
E 1a! ncu"iin. to)orianu%. Pi%otu% spune to"ar' de hait.
E C5act.
E Cste $ine. Fuuur)h simte %ipsa to"ar'i%or de hait.
-an 'i reaminti c Teroen&a spusese c rasa %ui "enise de pe :ai -utta!
p%aneta nata% a hutti%or! totu'i t#nru% nu pricepuse c asta nsemna c pe
L%esia triau hutti. C#nd % ntre$ pe Fuuur)h! to)orianu% i conirm c
"&use c#.i"a stp#ni %imac'i care c%resc aeru%! cum i numea e%.
C5ist un sin)ur moti" pentru care huttii s ie aici! )#ndi -an. Ci sunt
ade"ra.ii stp#ni de pe L%esia. ;a urma urme%or! ei contro%ea&
contra$anda cu mirodenii6
Pr#n&u% u $un! chiar dac %ipsit de ima)ina.ie 'i pentru )ustu% %ui -an
de condimente. Cu toate acestea! $uctaru% nu era nepriceput. P#inea era
chiar e5ce%ent! 'i spuse t#nru% mestec#nd o m$uctur de %ipie
a%deraan. Grusc 'i ddu seama! cu un ior de durere! c trecuse aproape o
&i de c#nd nu se mai )#ndise %a 1eI%anna. 2#ndu% % cu s se simt "a)
ne%oia%! dar apoi 'i re"eni. 1eI%anna n0ar i dorit ca e% s0o p%#n) 'i s0o
/e%easc mereu. ;ui Ioo(iee i p%cuse "ia.a 'i nu s0ar i a'teptat %a a%tce"a
din partea %ui -an! doar pentru c ea ncetase s mai e5iste6
9e"eni din )#nduri 'i "&u c Fuuur)h % pri"ea curios.
E Pi%otu% se )#nde'te %a ce"a ndeprtat! o$ser" to)orianu% a)it#nd
osu% pe care tocmai % terminase de ron.it.
7ra)mente minuscu%e de carne crud mai at#rnau nc de e%! totu'i
7+
Fuuur)h % cur.ase n mod impresionant. -an se )#ndi c $odN)uardu%
su nu0'i permitea s renun.e nici %a cea mai mic $uc.ic! deoarece a"ea
ne"oie de mu%t carne crud pentru a0'i pune n mi'care corpu% masi".
E 1a! ncu"iin. e% cu un otat. F )#ndeam %a cine"a tare ndeprtat.
E Pi%otu% are o iu$itA
-an c%tin din cap.
E Am mai cunoscut ni'te ete! ici 'i co%o! admise e%! dar pe nimeni %a
care s .in n mod specia%. :u6 m )#ndeam %a persoana care! mai mu%t
sau mai pu.in! m0a crescut.
Fuuur)h $u o du'c uria' de %ichid spumos dintr0o cara.
E =amenii 'i cresc puii cu totu% a%te% dec#t poporu% meu! anun. e%.
E SeriosA Po"este'te0mi despre p%aneta ta.
Ascu%ttor! Fuuur)h se %ans ntr0o descriere a To)oriei! o p%anet pe
care mascu%ii 'i eme%e%e! de'i a"eau drepturi e)a%e! nu0'i amestecau
societ.i%e. Fascu%ii duceau o e5isten. nomad! dedicat "#ntorii!
&$ur#nd peste 'esuri pe mos)othe! uria'e repti%e &$urtoare domesticite! 'i
"#n#nd n haite.
Pe de a%t parte! eme%e%e domesticiser anima%e pentru carne! aste% c
nu tre$uiau s "#ne&e. C%e %ocuiau n a'e&ri! 'i tot e%e de&"o%taser
tehno%o)ia p%anetei.
E 1ar dac nu tri.i mpreun! cum6
E -an se strdui s )seasc un termen po%iticos @ cum6 006 "
nt#%ni.i ca s6 'tii6 ca s " reproduce.iA
E = dat pe an! rspunse Fuuur)h! mer)em n ora'e %a perechi%e
noastre. 4ntre timp! ne )#ndim mu%t unii %a cei%a%.i. To)orianii sunt
persoane oarte emoti"e! capa$i%e de mare iu$ire. Fai a%es! mascu%ii.
Fuuur)h se a% aici din cau&a unei mari iu$iri. Fascu%ii din neamu% meu
'i prsesc rareori p%aneta! pi%otu% 'tie astaA
E Am a%at acum. Ce "rei s spui c ai "enit pe L%esia din cau&a unei
mari iu$iriA Ai o perecheA
To)orianu% ncu"iin. din cap.
E Perechea promis. 4ntr0o $un &i "om i pereche pe "ia.! dac
Fuuur)h o poate )si.
Bria'u% e5traterestru suspin at#t de /a%nic! nc#t -an se sim.i cuprins de
mi% a. de e%.
E Cum o cheamA
E FrroI. FrroI cea minunat de rumoas. ;a e% ca toate eme%e%e
75
to)oriane! a deciss s c%toreasc prin )a%a5ie. Fuuur)h a ru)at0o s nu
p%ece! dar eme%e%e sunt oarte ncp.#nate.
Se uit spre t#nr! care apro$ din cap.
E 1a! m0am %o"it 'i eu de chestia asta.
E FrroI a p%ecat de mu%t timp! de c#.i"a ani. C#nd nu s0a ntors pentru
mperechere! Fuuur)h a ost at#t de trist nc#t n0a mai putut sta pe
To)oria. Tre$uia s descopere ce s0a nt#mp%at cu ea.
E >i6 ai descoperitA ntre$ -an 'i sor$i din $erea sa po%anis.
E Fuuur)h a urmrit0o de pe o p%anet pe a%ta.
E >iA insist -an c#nd to)orianu% se opri.
E Fuuur)h a pierdut0o. Cine"a de pe =rd Fante%% a spus c a "&ut0o
m$arc#ndu0se n astroport. Fuuur)h a "eriicat p%ecri%e 'i a descoperit c
na"a aceea a"ea mu%.i pe%erini %a $ord. :a"a cea ns mu%te esca%e.
Fuuur)h a riscat 'i a "enit pe L%esia! deoarece aici "in mu%.i pe%erini.
7e%inoidu% ot ad#nc 'i ciu)u%i carnea de pe a%t os.
E Fuuur)h a riscat 'i a pierdut. A ntre$at! dar preo.ii au spus c n0au
nici un to)orian aici. Fuuur)h nu 'tie ncotro s apuce. Fuuur)h are
ne"oie de credite ca s continue cutarea6
C5traterestru% n)hi.i o u%tim m$uctur 'i must.i%e %un)i i se
p%eo'tir.
E 1e aceea ai hotr#t s te an)a/e&i aici ca pa&nic! p#n aduni destui
$ani ca s continui cutarea! &ise -an $nuind s#r'itu% %o)ic a% istoriei.
E 1a.
T#nru% c%tin din cap.
E C trist! amice. Sper din toat inima c o "ei )si. :u0i u'or s pier&i
persoane%e pe care %e iu$e'ti.
GodN)uardu% ncu"iin. n tcere.
1up pr#n& pornir spre a$rici 'i ncepur prin a da oco% c%diri%or
uria'e. -an adu%mec aeru%! sim.ind amestecu% i&uri%or dierite de
mirodenii. :ri%e % pi'cau u'or 'i se ntre$ dac simp%a inha%are a
mirodenii%or nu0% putea ame.i. Art cu $ra.u% spre a$rica de sc%ipstim.
E -ai s intrm. Am au&it mu%te despre e%u% n care se procesea&
mirodenia asta 'i a' "rea s "d cu ochii mei.
C#nd ptrunser n c%direa ca"ernoas! un pa&nic rodian i opri 'i
discut cu Fuuur)h! care i e5p%ic cine era -an. Pa&nicu% %e nm#n
ecusoane 'i oche%ari n spectru% inraro'u! apoi %e cu semn s intre.
E =che%ariA ntre$ -an n rodian. = n.e%e)ea perect! dar pronun.ia
7?
era ce"a mai comp%icat. 8a tre$ui s0i purtmA
=chii purpurii ai pa&nicu%ui sc#nteiar au&ind un om care0i "or$ea
)raiu%.
E 1a! pi%ot 1raN)o! rspunse e%. Su$ ni"e%u% parteru%ui nu mai este
permis uti%i&area %uminii n spectru "i&i$i%. 8e.i co$or cu tur$o%itu% 'i
iecare ni"e% co$or#t "a i o cre'tere cu un )rad a ca%it.ii mirodeniei.
7i$re%e ce%e mai %un)i 'i mai $une sunt procesate oarte ad#nc n su$teran!
pentru a e%imina orice posi$i%itate de a i distruse de %umin.
E Gine! ncu"iin. t#nru% 'i0i cu semn %ui Fuuur)h.
Str$tur a%ei%e %sate ntre %&i%e de piese de schim$ 'i echipamente 'i
a/unser %a p%atorma tur$o%it din centru% c%dirii.
E Cu &ic s mer)em p#n /os de tot! se adres -an to)orianu%ui! 'i s
"edem sc%ipstimu% ce% mai $un.
4n sinea %ui! se ntre$ dac ar i ost n stare s 'terpe%easc c#te"a
dintre io%e%e mici 'i ne)re. >i0ar i sporit spectacu%os contu%! dac ar i
"#ndut ni'te sc%ipstim! n mod discret! ntr0un port spa.ia%6
Aps $utonu% corespun&tor u%timu%ui ni"e% 'i! %e)n#ndu0se u'or!
p%atorma porni s co$oare.
Curen.i de aer rece se ridicar din ad#ncuri! pe msur ce tur$o%itu% se
aunda n $e&na a$so%ut. 9coarea era minunat dup c%dura umed a
/un)%ei N%esiane.
1up primu% ni"e%! orice %umin dispru. -an $#/$#i n cutarea
oche%ari%or 'i0i puse pe ochi. <mediat putu s "ad totu%! de'i n tonuri a%$ 'i
ne)ru. <%uminatu% pro"enea de %a %mpi minuscu%e ncastrate n pere.i.
Tur$o%itu% co$ora mereu 'i -an "&u muncitorii ap%eca.i deasupra
posturi%or de %ucru. 2rme&i de uioare i$roase nepre%ucrate! presrate de
crista%e minuscu%e! se ridicau n a.a %or.
n ce%e din urm! dup 'ase ni"e%uri! tur$o%itu% se opri! iar -an 'i
Fuuur)h p'ir de pe p%atorm.
E Ai mai ost p#n acum pe aiciA ntre$ -an n 'oapt.
G%ana de pe ceaa %ui Fuuur)h era &$#r%it! %a e% ca must.i%e a%$e de
su$ ochii acoperi.i de oche%ari.
E :u! rspunse to)orianu% tot n 'oapt. Poporu% meu trie'te pe 'esuri.
:u ne p%ac pe'teri%e. :u ne p%ace $e&na. Fuuur)h "a i ericit c#nd pi%otu%
"a dori s p%ecm de aici. :umai cu"#ntu% de onoare a% %ui Fuuur)h % mai
.ine n $e&na aceasta )roa&nic.
E B'ure%! cu -an. :0o s stm chiar a'a mu%t. 8reau doar s arunc o
77
pri"ire.
= %u nainte prin a$ric. Sin)ure%e sunete care se au&eau n sa%a
ca"ernoas erau #'#ituri%e s%a$e a%e echipamente%or de condi.ionare a
aeru%ui. Pe %#n) pere.i se n'iruiau mese %un)iK iecare repre&enta un post
de %ucru! iar muncitorii stteau pe scaune sau n picioare! n unc.ie de
anatomia iecruia. T#nru% o$ser" c mu%.i erau oameni! a'e&a.i pe
ta$urete na%te! )hemui.i deasupra mese%or.
Pu.ini ridicar ochii! c#nd -an 'i Fuuur)h se apropiar de
supra"e)hetoru% de ni"e%! o eme% de"aronian m$%nit! 'i se
identiicar. Supra"e)hetoarea roti $ra.u% ro'cat cu un)hii ascu.ite!
indic#nd ni"e%u%.
E ;ucrtorii mei sunt cei mai iscusi.i! se %ud ea. Tre$uie mu%t
pricepere ca s msori 'i s tai numru% de i$re! aste% ca iecare do& s
con.in cantitatea corect de mirodenii. Cste esen.ia% @ 'i oarte )reu @ ca
i$re%e s ie a%iniate at#t de precis nc#t s se acti"e&e simu%tan atunci c#nd
sunt e5puse %a %umina din spectru% "i&i$i%.
E Sc%ipstimu% este un minera%A ntre$ -an. >tiu c se e5tra)e din so%.
E Se ormea& n mod natura%! pi%otu%e! dar nu 'tim n ce e%. Credem
c s0ar putea s ai$ ori)ine $io%o)ic! totu'i nu suntem si)uri. Se )se'te
n ad#ncu% tune%uri%or de pe Pesse% 'i tre$uie e5tras n $e&n a$so%ut! a'a
cum este 'i aici.
E <ar i$re%e tre$uie introduse ntr0un anumit e% n io%e%e %orA
E C5act. A%inierea incorect poate determina crista%e%e s se rece ntre
e%e. 1ac se nt#mp% a'a! e%e se sr#m ntr0o pu%$ere mai pu.in potent6
'i mai pu.in "a%oroas. Bn muncitor iscusit are ne"oie de o or ca s
a%inie&e corect doar unu% sau dou mnunchiuri de sc%ipstim.
E 4n.e%e)! cu -an ascinat. Putem s dm o rait pe aiciA Promit c
nu "om atin)e nimic.
E Pute.i! dar " ro) s e"ita.i s0i distra)e.i pe %ucrtori c#nd a%inia&
mirodenii%e. A'a cum am spus! o rsucire )re'it poate s ruine&e o i$r
ntrea).
E 4n.e%e)! ncu"iin. -an.
7i$re%e de materie prim de sc%ipstim erau comp%et ne)re! dar! din ceea
ce au&ise despre e%e! -an 'tia c a"eau s str%uceasc a%$astru atunci c#nd
se aprindeau n %umina "i&i$i%. T#nru% se opri ndrtu% unui muncitor om
'i pri"i ascinat cum separa ire de cu%oarea a$anosu%ui! a%iniindu0%e cu cea
mai mare )ri/. 7ire%e se cur$au n /uru% de)ete%or omu%ui @ une%e dintre e%e
7H
erau ine ca mtasea! dar e5trem de tioase din cau&a crista%e%or minuscu%e.
;ucrtoru% po&i.ion un mnunchi de ire incredi$i% de nc#%cite n
%ci%e unei men)hine micu.e! apoi ncepu s separe cu minu.io&itate ire%e
p#n ce a%inie structuri%e crista%ine. 1e)ete%e i se mi'cau aproape prea rapid
pentru a putea i urmrite 'i -an 'i ddu seama c era un meseria' oarte
iscusit6 $a nu! o emeie. 4% uimea aptu% c pe%erinii puteau reu'i o
opera.iune care necesita o de5teritate at#t de mare. 1up ce0i "&use n
seara anterioar dup ncheierea C5u%trii! $nuise c! mai mu%t sau mai
pu.in! erau ni'te cretini r minte. 4n tot ca&u%! a'a pruser6
;ucrtoarea se o%osi de o penset minuscu% pentru a desc#%ci un )hem
rea%mente comp%icat. Strecur "#ruri%e n)uste a%e pensetei n )hem 'i
pri"i cu aten.ie! pentru a descoperi %ocu% n care micu.e%e crista%e ascu.ite se
prinseser %ao%a%t. 7i$re%e de sc%ipstim se ncre.eau n /uru% m#ini%or ei ca
ni'te tentacu%e "ii! minuscu%e! iar crista%e%e tioase sc#nteiau. 7emeia
retrase $rusc m#na! tr)#nd! 'i! ca prin minune! )hemu% se desc#%ci! iar
toate i$re%e se a%iniar perect.
Fai pu.in una.
-an pri"i a%armat cum un ir presrat de muchii ascu.ite crest ntre
de)etu% mare 'i arttoru% emeii. = %inie su$.ire de s#n)e apru instantaneu
din tietur 'i -an 'i .inu respira.ia. C#.i"a centimetri mai ad#nc 'i ar i
rete&at tendonu%. 7emeia 'uier de durere! apoi murmur ce"a n $a&ic 'i!
e%i$er#ndu0'i m#na! aps pe ran pentru a opri s#n)erarea. T#nru%
ncremeni c#nd i au&i accentu%. Cra de pe Core%%ia,
P#n atunci nici mcar nu pri"ise emeia! ascuns de ro$a caenie
inorm! cu $oneta tras mu%t pe capu% cu oche%ari! dar acum 'i ddu
seama c era t#nr. Core%%iana cu o )rimas! e5amin#ndu0'i tietura.
9suci pa%ma 'i se ntoarse pe scaun! .in#nd m#na deasupra pode%ei pentru
ca s#n)e%e s nu picure pe postu% de %ucru.
-an 'tia c n0ar i tre$uit s i se adrese&e! totu'i ea nu %ucra n c%ipa
aceea! iar e% se sim.ea n)ri/orat. T#nra s#n)era a$undent.
E Te0ai rnit! i spuse. F duc s0o chem pe supra"e)hetoare! ca s te
$anda/e&e.
7ata @ a"ea "#rsta %ui! sau poate era chiar mai t#nr @ tresri u'or! apoi
% pri"i. Chipu% i se distin)ea ca o cea. a%$0"er&uie su$ oche%ari 'i $onet!
'i prea pa%id ca moartea prin %enti%e%e oche%ari%or cu inraro'u. :u0i de
mirare! )#ndi -an! dac st toat &iua aici! n su$teran! r s "ad de%oc
%umina soare%ui.
79
E :u! te ro)! nu! rspunse ea n $a&ic! cu un accent moa%e care denota
c pro"enea din continentu% sudic a% Core%%iei. 1ac m "a trimite %a
inirmerie! "oi pierde C5u%tarea.
Se nior %a )#ndu% ace%a! de'i poate c de "in era rcoarea. -an nsu'i
ncepuse s simt ri)u%! iar e% nu sttuse nemi'cat de at#tea ore ca ata.
Cum re&istau oare pe%erinii! %ucr#nd toat &iua n $e&na n)he.atA
E Tietura arat ur#t! protest e%.
E S#n)erarea s0a oprit! ridic ata din umeri.
ntr0ade"r! se oprise.
E 1ar6
7ata c%tin din cap! ntrerup#ndu0%.
E 4.i mu%.umesc pentru )ri/! dar este un %eac. Se nt#mp% mereu.
Cu un &#m$et si%it! ridic m#ini%e 'i -an u c#t pe aici s icneasc.
1e)ete%e! ncheieturi%e 'i ante$ra.e%e i erau $r&date de tieturi
minuscu%e. Bne%e erau cicatrice a%$e! dar mu%te erau rni nchise %a cu%oare!
recente 'i dureroase.
-an "&u de asemenea punctu%e.e osorescente ntre de)ete%e etei 'i0'i
ddu seama c tre$uiau s ie un)ii pe care0i descoperise pe propriu% su
trup n cursu% dimine.ii. Pe c#nd pri"ea! un irice% osorescent se e5tinse
$rusc spre tietura dintre de)etu% mare 'i arttor. 7ata scoase o e5c%ama.ie
n$u'it 'i0% smu%se.
E 4i p%ace s#n)e%e proaspt! e5p%ic ea remarc#nd repu%sia e"ident a
%ui -an. Poate s inecte&e o tietur 'i s te m$o%n"easc oarte u'or.
E 1e&)usttor! coment t#nru%. C'ti si)ur c nu tre$uie s0.i trate&i
ranaA
E 1up c#te "e&i! scutur ea din cap! se nt#mp% mereu. Scu&0m!
dar6 e'ti core%%ian! nu0i a'aA
E ;a e% ca tine. Sunt 8N(( 1raN)o! nou% pi%ot. Pe tine cum te cheamA
Gu&e%e ei se str#nser u'or.
E :u6 nu ar tre$ui s stau de "or$. Tre$uie s m ntorc %a %ucru.
Fuuur)h! care pri"ise n tcere! inter"eni pe nea'teptate.
E ;ucrtoarea are dreptate. Pi%otu% tre$uie s0o %ase s se ntoarc %a
munc.
E Gine! amice! am n.e%es! "or$i -an 'i apoi adu) spre atD Poate c
stm de "or$ a%tdat. Cine 'tie! poate %a cinA
Ca c%tin tcut din cap 'i re"eni %a postu% de %ucru.
Fuuur)h i cu semn %ui -an s porneasc.
H0
T#nru% cu un pas! totu'i continu s "or$eascD
E Cum "rei! dar6 nu se 'tie niciodat. ;ocu% sta nu0i prea mare! a'a
c p#n %a urm tot o s ne nt#%nim. 1eci6 cum te cheamA
7ata ne) iar'i din cap! r un cu"#nt. Fuuur)h m#r#i din undu%
)#t%e/u%ui! ns -an rmase %ocu%ui! ncp.#nat.
Core%%iana prea tu%$urat de amenin.area su)erat a e%inoidu%ui.
Ap%ic#ndu0'i un p%asture peste tietur! rostiD
E Am renun.at %a nume%e noastre c#nd am a$andonat toate posesiuni%e
%ume'ti pentru sanctuaru% spiritua% a% L%esiei.
7rustrarea %ui -an sporea rapid. 7ata cuno'tea $ine %ocu% 'i! n p%us! era
prima persoan de pe p%aneta sa nata% pe care o descoperise aici.
E Te ro)! spuse e% n timp ce to)orianu% % mpinse cu $%#nde.e. Tre$uie
s e5iste "reun mod prin care s ii ape%at.
i art sur#su% su ce% mai ermector 'i mai %ini'titor. Fuuur)h m#r#i
nc o dat! mai tare! 'i0'i de&)o%i co%.ii.
=chii etei se ho%$ar! "&#ndu0i.
E Sunt pe%erin 921! spuse ea repede 'i -an a"u impresia c o cuse
doar pentru a0% sa%"a pe e% de uria %ui Fuuur)h.
GodN)uardu% % prinse pe -an de $ra. 'i se ndeprt! tr)#ndu0% r
eort.
E Fu%.umesc! pe%erin 921! cu t#nru% %utur#nd "ese% din m#n! ca 'i
cum a i pe /umtate t#r#t de un to)orian ar i ost %ucru% ce% mai iresc de
pe %ume. Gat cu ire%e ace%ea, = s te caut,
Ca nu0i rspunse. C#nd a/unser %a captu% a%eii dintre posturi%e de %ucru
'i Fuuur)h i e%i$er n ce%e din urm $ra.u%! -an % urm ascu%ttor!
a'tept#ndu0se %a o mustrare din partea to)orianu%ui. Creatura uria' prea
ns satiscut c -an se conorma acum 'i re"enise %a o$i'nuita sa tcere
precaut.
Pi%otu% arunc o pri"ire peste umr 'i "&u c t#nra core%%ian era
concentrat asupra muncii ei! de parc % dduse de/a uitrii.
Pe%erin 921! )#ndi e%. F ntre$ dac "oi reu'i "reodat s0o recunosc6
1in cau&a oche%ari%or! $onetei 'i a "ederii n spectru% inraro'u! nu a"ea
ha$ar cum arta ata! at#t doar c era t#nr.
Str$tu tot ni"e%u%! pri"ind a%.i %ucrtori care a%iniau ire 'i crista%e
pentru a i comp%et simetrice. :u mai ncerc s stea de "or$ cu nici unu%.
4n ce%e din urm! re"eni %a supra"e)hetoarea de"aronian.
E 1up ce sunt a%iniate mnunchiuri%e! ntre$ e%! cine introduce ire%e
H1
'i crista%e%e n io%eA
E Asta se ace %a ni"e%u% 8.
E Atunci m "oi uita 'i aco%o! &ise -an. Fi se pare ascinant.
E A'a este.
A'adar procesarea sc%ipstimu%ui de ca%itate se ncheie aici! )#ndi -an n
timp ce urca mpreun cu Fuuur)h prin ntuneric. To)orianu% mu)i
n$u'it! protest#nd! c#nd tur$o%itu% se opri %a ni"e%u% imediat superior.
E B'ure%! i spuse t#nru%. 8reau doar s arunc o pri"ire rapid.
Se p%im$ pe a%ei! strduindu0se c#t mai discret s descopere %ocu% n
care sc%ipstimu% era introdus n io%e%e micu.e 'i ne)re pe care %e0ar i
recunoscut orice consumator de mirodenii. C#nd a/unse ns n %ocu%
respecti"! sim.i un ior de de&am)ire. Patru pa&nici narma.i stteau %#n)
$anda ru%ant! pri"ind io%e%e pe care muncitorii %e aduceau n co'uri 'i %e
rsturnau. -an sim.i un curent de aer pe o$ra& 'i0'i ddu seama c aco%o
e5ista o unitate de nc%&ire care a%un)a ri)u%! e"ident pentru conortu%
pa&nici%or.
Patru pa&niciA T#nru% mi/i ochii! srede%ind semintunericu%. :u! stai
a'a, Jri cea.a unei mi'cri! dar nu putu s discearn nimic "reme de
c#te"a secunde. 1up aceea! pe msur ce pri"irea i se oca%i&! distinse
treptat cu%oarea ne)ru u%eios! )ranu%at! de a$ia "i&i$i% pe unda%u% tot
ne)ru a% perete%ui de piatr. 4n mi/%ocu% cu%orii ace%eia e5istau ns ochi @
patru mr)e%e ro'u0portoca%ii. 9m#n#nd nemi'cat! -an se chinui din
rsputeri s strpun) cu pri"irea prin $e&n. 1up aceea &ri dou
$%astere! iecare prins de o coaps nea)r! p%in de ne)i.
QAarSaaR! n.e%ese e%. QCame%eoni,R
AarSaa erau o specie e5traterestr de pe o p%anet a%at n partea opus
a )a%a5iei. G'tina'ii de pe Aar 'i puteau modiica treptat cu%oarea pentru
a corespunde cu cea a unda%u%ui. Capacitatea aceasta i cea oarte )reu
de &rit! mai a%es n ntuneric.
-an au&ise despre ei! dar p#n atunci nu &rise nici unu%. Crau creaturi
repti%iene! ceea ce e5p%ica moti"u% pentru care aceast sec.iune a a$ricii
su$terane era nc%&it. Fu%te repti%e 'i ncetineau mi'cri%e 'i )#ndirea din
cau&a ri)u%ui.
T#nru% continu s cercete&e ntunericu% 'i! ncet0ncet! distinse
contururi%e ce%or doi pa&nici aarSaa. A"eau pie%e cu te5tur )ranu%at!
m#ini 'i picioare cu )heare 'i o creast mic de pie%e dur n %un)u% 'irei
spinrii. Capete%e %e erau mari! cu proeminen.e supraor$ita%e su$ care ochii
H2
preau de dou ori mai mici. 7e.e%e a"eau $oturi scurte! iar c#nd una dintre
creaturi % deschise! se ntre&ri o %im$ ro'ie! n)ust 'i %ipicioas! 'i din.i
a%$i! ascu.i.i. A%t creast de pie%e! mai mare! pornea dintre ochi! suia pe
cre'tet 'i se unea cu cea de pe spate.
4n ciuda aspectu%ui )reoi! preau dota.i cu re%e5e iu.i 'i -an decise c
n0ar i dorit s ai$ de a ace cu ei. 1e'i mai scun&i dec#t e%! a"eau umerii
%a.i 'i cu si)uran. % dep'eau mu%t n )reutate.
T#nru% ot. ;a re"edere cu P%anu% A,
A%turi de AarSaa! cei%a%.i pa&nici @ doi rodiani! un mascu% de"oranian 'i
un tIiS%e( @ preau %a e% de ioro'i 'i n mod %impede nu era doar un
simp%u aspect e5terior. :u erau )amorreani! a'a c nu e5istau mu%te 'anse
de a0i putea &pci! deruta! distra)e sau duce cu "or$a! ca s0i poat
nm#na %ui -an o a"ere n mirodenii. T#nru% cu o )rimas 'i porni
napoi spre Fuuur)h 'i tur$o%it. >i nu e5ist nici un P%an G! )#ndi e% r
che. Cred c "oi i ne"oit s0mi c#'ti) credite%e n mod cinstit.
:u se )#ndise nici mcar o c%ip c transportu% mirodenii%or prin )a%a5ie
era! n sine! o opera.iune e5trem de i%e)a%.
Pe%erin 921 ciu)u%i din pesmetu% muce)it 'i se strdui s0% uite pe
t#nru% core%%ian pe care0% "&use mai de"reme. ;a urma urme%or! ea era
pe%erin! parte din A$so%ut! totuna cu Bnitatea! 'i %sase de0a pururi n urm
preocupri%e %ume'ti de e%u% tineri%or chipe'i. Se a%a aici ca s munceasc!
pentru a putea i C5u%tat 'i ca s0'i oere ru)ciuni%e pentru
$inecu"#ntarea Bnit.ii ca parte din A$so%ut! iar con"ersa.ii%e cu tineri
numi.i 8N(( nu a"eau nici un ro% n asta.
:u putea totu'i s nu se ntre$e cum arta e% napoia oche%ari%or. Ce
cu%oare de pr a"eaA Ce e% de ochiA Sur#su% %ui n%orise c%dur n ea! n
ciuda ri)u%ui6
Scutur#nd din cap! pe%erin 921 @ mi0e dor de nume%e meu @ ncerc s
e5orci&e&e amintirea sur#su%ui pie&i' 'i ame.itor a% %ui 8N(( 1raN)o.
Tre$uia s se roa)e! s oere de"o.iunea cu"enit.
Tre$uia s ac peniten. iindc se separase de Bnitate! pentru a nu i
a%un)at din A$so%ut.
4ns )#nduri%e ne%e)iuite continuau s apar nechemate. 2#nduri6 'i
amintiri. C% era core%%ian6 %a e% ca ea.
Pe%erin 921 se )#ndi %a p%aneta ei nata% 'i pentru o rac.iune de secund
'i n)dui s 'i0o aminteasc! s0'i aminteasc de ami%ia ei. =are prin.ii
i mai triauA 1ar rate%eA
H*
1e c#t timp se )sea aiciA Pe%erin 921 ncerc s0'i aminteasc! ns aici
toate &i%e%e erau %a e%6 munc! ni'te $uc.e%e de m#ncare neapetisant!
C5u%tare 'i ru)ciuni! apoi somn epui&ant. = &i se contopea n a%ta! iar pe
L%esia aproape c nu e5istau anotimpuri.
8reme de o c%ip! se ntre$ de c#t timp se a%a aici. 1e %uniA 1e aniA Ce
"#rst a"eaA 7cuse riduriA ncrun.iseA
F#ini%e ei acoperite de cicatrice se ridicar spre runte 'i o$ra/i. Su$
pie%e sim.i oase%e proeminente. Fu%t mai proeminente dec#t useser
"reodat.
:u )si ns nici un rid. :u era $tr#n. Poate c sosise doar de c#te"a
%uni! nu de ani de &i%e.
C#.i ani a"usese c#nd au&ise de L%esia 'i0'i "#nduse toate $i/uterii%e ca
s se m$arce ntr0o na" cu pe%eriniA >aptespre&ece6 de a$ia terminase
u%tima c%as 'i a'tepta s prseasc p%aneta pentru a urma uni"ersitatea pe
Coruscant. 1orea s studie&e6 arheo%o)ia! cu specia%i&area n arta antic.
1a! asta usese. Petrecuse chiar dou "eri! %ucr#nd %a un sit arheo%o)ic 'i
n".#nd s conser"e comori%e str"echi.
1orise s de"in custode %a mu&eu.
4n copi%rie! istoria usese dintotdeauna su$iectu% ei preerat. 4i p%cuse
s a%e despre ca"a%erii Oedi 'i usese ascinat de a"enturi%e %or. Crescuse
n anii de dup 9&$oiu% C%one%or! care o interesase de asemenea. >i
na'terea 9epu$%icii! petrecut cu mu%t! mu%t timp n urm6
921 suspin 'i n)hi.i un dumicat din pesmetu% neccios. Bneori se
sim.ea tu%$urat @ atunci c#nd 'i ddea seama c amintiri%e i se destrmau!
c inte%i)en.a prea s i se topeasc! o dat cu capacitatea de a percepe
%umea e5terioar. >tia c! n ca%itate de pe%erin! ar i tre$uit s e"ite tot ceea
ce era mirean! s0'i a%un)e din minte 'i corp satisac.ia p%ceri%or trupe'ti.
4n &i%e%e de demu%t! p%ceri%e 'i distrac.ia nsemnaser centru% "ie.ii ei.
Pe atunci ns "ia.a ei nu a"ea un .e%! spre deose$ire de pre&ent. 4n &i%e%e de
demu%t! ea p%utise n deri"! de %a un %oc %a a%tu%! de %a un su$iect %a a%tu%! de
%a o petrecere %a a%ta6
>i totu% usese at#t de %ipsit de sens.
Acum "ia.a a"ea sens. Acum ea era C5u%tat. 4n iecare sear! Bnitatea
o $inecu"#nta prin intermediu% preo.i%or. C5u%tarea era moda%itatea de
comunicare a A$so%utu%ui cu pe%erinii. Cra o e5perien. spiritua%
pround6 'i at#t de satisctoare6
921 aprecie c reu'ise cu succes s0'i e%imine din minte amintiri%e
H+
despre 8N(( 1raN)o 'i &#m$etu% su! a'a c re"eni cu aten.ia asupra
)rme&ii de sc%ipstim6 doar pentru a constata! peste c#te"a minute! c se
ntre$a dac t#nru% o "a cuta rea%mente! dac "a ncerca s "or$easc din
nou cu ea6
Se niora n permanenta rcoare umed 'i se strdui din rsputeri s0%
uite pe 8N(( 1raN)o 'i tot ceea ce sim$o%i&a e%6
4n seara aceea! -an nu particip %a s%u/$! ci se antren %a simu%ator. Cra
prima sa oca&ie de a c#'ti)a o p#ine cinstit 'i nu "oia s se ac de r#s.
>tia c cet.enii se p%#n)eau c tre$uie s munceasc din )reu 'i se )#ndise
c munca din )reu era )aran.ia succesu%ui. Cra ade"rat c 'i cer'etoria!
urti'a)uri%e! spar)eri%e 'i n'e%torii%e necesitau rec"ent timp 'i eorturi
considera$i%e! totu'i -an 'tia cum"a c nu se putea ace o compara.ie.
A'e&#ndu0se %a simconso%a din dormitoru% su! t#nru% ncepu s treac
n re"ist sistemu%! acces#nd ceea ce0i era disponi$i%. Teroen&a se .inuse de
cu"#nt 'i simu%ri%e useser ncrcate. -an %e scan! %e a%ese pe ce%e cu
care dorea s se antrene&e 'i comand sistemu%ui s0i pre)teasc c#te"a
sec"en.e. A"u )ri/ s speciice inc%uderea de tur$u%en.e atmoserice n
toate e5erci.ii%e.
9idic apoi ochii spre Fuuur)h! care sttea n picioare! pri"indu0%.
E 8a tre$ui s m antrene& pentru un timp! i spuse. Po.i proita 'i s
aci ce dore'ti.
Fuuur)h c%tin din cap.
E Fuuur)h nu0% %as sin)ur pe pi%ot. Cste mpotri"a ordine%or.
E Cum "rei! str#nse -an din umeri. Cu nu te o$%i).
GodN)uardu% % pri"i ne%ini'tit cum 'i pune "i&icasca! ntrerup#nd stimu%
input din rea%itatea ncon/urtoare 'i apoi se cup%ea& %a un &$or de
antrenament care era perceput e5act ca unu% ade"rat. To)orianu% nu se
sim.ea n %ar)u% su n prea/ma tehno%o)iei.
-an se aund n antrenament 'i! peste c#te"a minute! simu%atoru% 'i
atinsese unu% dintre scopuri%e principa%e @ t#nru% uitase c era o simu%are.
Cra con"ins c pi%ota rea%mente! c &i)0&a)a cu "ite& mare prin c#mpuri
de asteroi&i! prin atmosera N%esian 'i aso%i&a cu ade"rat n tot e%u% de
circumstan.e potri"nice.
Prsi simu%atoru% dup dou ore! dup ce a"usese succes n aso%i&area!
&$oru%! deco%area 'i eectuarea tuturor mane"re%or posi$i%e cu na"eta pe
care a"ea s0o pi%ote&e a doua &i spre Co%onii%e 2 'i *. 1e asemenea!
re"&use comen&i%e na"e%or de transport pe care a"ea s %e o%oseasc0%a
H5
8isu% N%esian ncepuse montarea comen&i%or manua%e @ 'i a%e iahtu%ui
pri"at a% %ui Teroen&a.
1e/a! scurta &i N%esian era pe terminate. Fuuur)h mo.ia pe scaun! dar
se tre&i instantaneu n c%ipa c#nd -an 'i ntinse $ra.e%e! de&mor.indu0%e. 4%
pri"i pe to)orian 'i re)ret c era at#t de a%ert. A"ea s ie oarte diici% s
ntreprind raita nocturn pe care o inten.iona.
Fuuur)h p'ea a%turi de pi%ot! nc#ntat c acesta su)erase s mear) %a
popot pentru o cin t#r&ie. To)orianu% era mereu %m#nd. 9asa %ui
o$i'nuia s "#ne&e 'i s ucid! iar apoi s mpart prada! aste% nc#t carnea
proaspt constituia o component permanent a dietei %or. Aici tre$uia s
se mu%.umeasc cu carne decon)e%at.
nainte ca pi%otu% s intre n "ia.a %ui! usese %i$er s intre %a rstimpuri n
/un)% 'i s "#ne&e! pentru a0'i men.ine )heare%e @ 'i re%e5e%e @ ascu.ite.
1ucea doru% mos)othei sa%e! ducea doru% &$oru%ui prin "&duh pe
spinarea ei 'i percep.ia mu'chi%or puternici ai aripi%or propu%s#ndu0i prin
ceruri%e To)oriei.
Fuuur)h ot. Pe To)oria! ceru% a"ea o cu%oare a%$astru0"er&uie "ie!
mu%t dierit de a%$astru0cenu'iu% sp%cit a% $o%.ii N%esiane. 1ucea doru%
ceru%ui. A"ea oare s0% mai re"ad "reodat! a"ea s mai &$oare pe
mos)otha %ui spre amur)u% purpuriu! prin irmamentu% "iu co%oratA
Preo.ii % con"inseser s semne&e un contract pe 'ase %uni pentru
ser"icii de pa& 'i e% 'i dduse cu"#ntu% de onoare c0% "a respecta. A"eau
s treac mu%te &eci de &i%e nainte de a0'i putea re%ua cutarea %ui FrroI.
To)orianu% 'i reaminti n )#nd $%ana ei crem cu dun)i portoca%ii 'i ochii
)a%$en0str%ucitor. 7rumoasa FrroI, 7cuse parte din "ia.a %ui de at#ta
timp! nc#t necunoa'terea %ocu%ui unde se a%a % srede%ea ca o ran. =are
s i re"enit pe To)oriaA S se i ntors pe p%aneta %or! a'tept#ndu0% pe
Fuuur)hA
4'i dori s i putut e5pedia un mesa/ spre p%aneta sa nata% pentru a
ntre$a dac FrroI se ntorsese! dar mesa/e%e interste%are erau e5trem de
scumpe 'i pre.u% unuia ar i nsemnat a%te dou %uni de munc pe L%esia.
Totu'i6 )#ndi Fuuur)h poate c ntr0unu% dintre transporturi%e %or de
mirodenii spre :ai -utta! pi%otu% a"ea s0i n)duie s trimit un mesa/.
To)orianu% nu se ncredea ndea/uns n preo.ii N%esiani pentru a e5pedia un
mesa/ de aici.
Pi%otu% prea un tip de trea$! pentru un om! re%ect Fuuur)h. 2%ume.!
iute! mereu n cutarea unei moda%it.i de a oco%i %e)i%e! dar oamenii erau
H?
de ce%e mai mu%te ori a'a. Ce% pu.in acceptase dominarea %ui Fuuur)h ca
'e de hait. 7usese inte%i)ent din partea %ui. 4n e%u% ace%a a"ea s triasc
mai mu%t6
Fuuur)h spera cu ade"rat c pi%otu% "a continua s ie inte%i)ent! i
p%cea de e% 'i n0ar i dorit s ie ne"oit s0i ac "reun ru.
1ac ns pi%otu% ar i ncercat s nca%ce re)u%i%e! Fuuur)h n0ar i e&itat
s0% rneasc! $a chiar s0% ucid. Teroen&a i dduse ordine c%are 'i
to)orianu% a"ea s %e ndep%ineasc pe c#t putea mai $ine. 4'i dduse
cu"#ntu% de onoare! iar pentru rasa %ui ace%a era %ucru% ce% mai important
din Bni"ers.
To)orianu% 'i nete&i a$sent must.i%e 'i $%ana acia%! spun#ndu0'i c
dac pi%otu% nu cea "reo prostie! totu% a"ea s ie $ine.
R/+3*AI,L,
H7
4IR*D,NIIL*R
A doua &i! -an &$ur cu na"eta N%esiani%or %a Co%onii%e 2 'i *. 1escoperi
c i p%cea rea%mente s pi%ote&e na"e mai mari 'i c o cea perect. <&$uti
s c#'ti)e c#te"a minute sup%imentare %a ntoarcerea spre Co%onia 1 'i a"u
aste% timp s practice &$oru% %a a%titudine /oas! co$or#nd na"eta at#t de
mu%t! nc#t partea ei "entra% aproape c atinse "#ruri%e ar$ori%or din
/un)%. A%turi! n scaunu% copi%otu%ui! Fuuur)h a%terna ntre nc#ntare 'i
)roa&! pe msur ce a"ea parte de pica/e! tonouri 'i chiar %upin)uri
e5ecutate cu "ite& ma5im. -an se sim.ea n e%ementu% su! eectu#nd
mane"re pe care anterior %e ncercase numai n simu%ri. T#nru% se pomeni
rcnind de nc#ntare! de0a dreptu% surescitat.
Ca u%tim mane"r dedicat &$oru%ui de preci&ie! -an e5ecut un pica/
ntr0un canion spat de un r#u! trec#nd at#t de aproape de pere.ii din st#nc!
nc#t Fuuur)h ur%! nchise ochii 'i reu& s0i deschid. C#nd se n%.ar
din nou n ceru% %i$er! -an u ne"oit s0i scuture $ra.u% 'i s0% asi)ure n
mod repetat c terminase antrenamentu% pentru &iua aceea.
E Fuuur)h este si)ur c pi%otu% este ne$un! rosti e5traterestru%
deschi&#nd precaut ochii 'i ndrept#ndu0se n scaun. Fuuur)h &$oar pe
mos)otha %ui acas! dar nu a'a. Fos)othe%e au minte 'i nu &$oar a'a. >i
Fuuur)h are minte. Pi%otu% tre$uie s0i promit %ui Fuuur)h c n0o s mai
&$oare ne$une'te.
4% pri"i ru)tor.
E 8e&i tu! Fuuur)h! rep%ic -an co$or#nd %in pe pista de aso%i&are din
Co%onia 1! eu tre$uie s e5erse& %a iecare oca&ie care mi se i"e'te, >tii6 @
e&it! apoi decise s0i spun o parte din ade"r @ am e5a)erat pu.in c#nd i0
am spus %ui Teroen&a despre e5perien.a mea de &$or. Sunt rea%mente un
pi%ot campion! sta0i ade"ru%! dar6 tre$uie s e5erse& cu na"eta asta 'i cu
na"e mai mari. Simu%atoare%e sunt oarte $une! dar nu se pot compara cu
rea%itatea.
Fuuur)h % pri"i pre%un) 'i direct! apoi ncu"iin. din cap.
E Fuuur)h n.e%e)e. Pi%otu% "rea ca Fuuur)h s nu0i spun asta %ui
Teroen&aA
E Cam a'a ce"a! cu -an. Pot a"ea ncredere n tineA
To)orianu% 'i m#n)#ie )#nditor must.i%e e%inoide a%$e.
E At#ta timp c#t pi%otu% nu ace accident! Fuuur)h nu "or$e'te.
HH
E Fi se pare corect! amice! sur#se -an.
C#nd e% 'i Fuuur)h co$or#r pe rampa na"ei! 8erati% i a'tepta su$
p%oaia toren.ia%. -an ncepuse de/a s se o$i'nuiasc cu potopu% &i%nic!
de'i c%dura umed continua s0% o$oseasc.
E Fare%e Preot dore'te s te "ad imediat! pi%ot 1raN)o! rosti 8erati%.
Sacredotu% i conduse pe t#nr 'i $odN)uardu% acestuia %a apartamentu%
persona% a% Fare%ui Preot! care ocupa o por.iune mare din ni"e%u% su$teran
a% Centru%ui Administrati". 1up ce 8erati% tast coduri%e de acces 'i
trecur prin u'i%e du$%e mari! ptrun&#nd n sanctuaru% Fare%ui Preot! -an
nu0'i putu stp#ni un %uierat nceti'or de uimire.
E 7rumos %oc,
E Aceasta este )a%eria de art a Fare%ui Preot! spuse 8erati%. Cste un
co%ec.ionar pasionat 'i oarte m#ndru de rarit.i%e %ui.
E Are 'i moti"! ncu"iin. sincer t#nru%.
Sa%a era de peste &ece ori mai mare dec#t apartamentu% su de %a primu%
ni"e%. Pe mese! raturi 'i n "itrine erau e5puse comori 'i antichit.i din
toat )a%a5ia. Scu%pturi de pe o du&in de p%anete! picturi 'i a%te o$iecte de
art se )seau printre arme antice $o)at mpodo$ite. Pe pere.i at#rnau
tapi.erii. Co"oare de o rumuse.e deose$it erau acoperite de c#mpuri de
or. protectoare! n care se aundau picioare%e.
Pietre semipre.ioase ornau co%ec.ii%e de %aute 'i a%te instrumente
mu&ica%e. Stic%e cu %ichioruri dintre ce%e mai rare n )a%a5ie erau
suspendate ntr0un ste%a/ cu re%ieuri aurii.
Pe -an % urnicau rea%mente de)ete%e pe timpu% c#t tra"ersar )a%eria.
1ac a' putea rm#ne cinci minute sin)ur aici! a' i aran/at pe "ia., )#ndi
e% "istor! ncetinind pasu% ca s e5amine&e un drree%$ scu%ptat din )hea.
"ie. Ficu.a statuet era acoperit cu un strat de pra! care se ridic n aer!
st#rnit de respira.ia t#nru%ui! 'i -an strnut sonor.
Pruit sau nu! %ocu% sta "a%orea& c#te"a a"eri. 1ac a'6
Se"er! -an 'i reaminti c ncepuse o "ia. nou 'i c n &iua de a&i era
un cet.ean onest! care muncea din )reu.
8erati% i conduse prin a%t u' de securitate n apartamentu% persona% a%
Fare%ui Preot. 8i&itatorii ur introdu'i n ca$inetu% acestuia de un $tr#n
ma/ordom &isian! pe care Teroen&a % numea 2anar Tos. Jisianu% era
umanoid! dar a"ea pie%e "erde 'i &$#rcit! care at#rna n a%duri %acide su$
$r$ia te'it. =chii si portoca%ii erau %crimo'i 'i ornia constant! de
parc ar i a"ut sinusuri%e inectate. Pro$a$i% c0i a%er)ic %a prau% de aici!
H9
)#ndi -an.
Fare%e Preot %e cu semn %ui -an 'i Fuuur)h s ia %oc.
E F $ucur c ai "enit! pi%ot 1raN)o. 1e %a Co%onii%e 2 'i *! am au&it
%ucruri $une despre &$oruri%e ta%e. A&i droidu% medica% i0a prescris ce%ui%a%t
pi%ot! Oa%us :e$%! un concediu medica% pe termen ne%imitat! a'a c de acum
nainte i "ei %ua %ocu% pe transporturi%e interste%are.
-an ncu"iin. din cap! strduindu0se s nu0'i trde&e a.#.area.
E Perect! domnu%e. 8oi respecta pro)ramu%. C#nd tre$uie s p%ecA
E Poim#ine! rspunse Teroen&a. 1esi)ur! Fuuur)h te "a nso.i.
E Care sunt ncrctura 'i destina.ia! domnu%eA
E 8ei ace /onc.iune cu o na" de pe :ai -utta %a coordonate%e pe care
%e "ei cpta n momentu% p%ecrii. Securitatea este esen.ia%! a'a cum sunt
si)ur c po.i s n.e%e)i. 4n trecut am a"ut pro$%eme cu pira.ii.
Teroen&a %u o creatur minuscu% 'i inert de pe o ta" ntins de
ma/ordom 'i cu o pau&! ca s0o n)hit.
E ;0ai antrenat pe Fuuur)h ca tunar! pi%ot 1raN)oA
E A00! nu6 nu nc! domnu%e.
E Te ro) s0o aci. Bn pi%ot $un tre$uie s ie pre)tit pentru orice
e"entua%itate! nuA
E 1a! domnu%e. 8oi a"ea )ri/ de asta. Care "a i ncrcturaA
E 8ei transporta carsunum procesat 'i "ei pre%ua o ncrctur de rN%%
nepre%ucrat! adus de pe 9N%oth.
E :a"a cu care m nt#%nesc este de pe :ai -uttaA
E C5act.
*
Teroen&a nu intr n amnunte! a'a c -an a$andon su$iectu%! hotr#nd
s .in urechi%e %ar) deschise. Sim.ea c Fare%e Preot nu0i spusese totu%!
dar nu se )sea dee% ntr0o po&i.ie n care s so%icite cunoa'terea tuturor
deta%ii%or.
T%anda ti% se %s pe spate pe masi"e%e sa%e mem$re posterioare 'i indic
din $ra.e%e micu.e spre u'a prin care intraser -an 'i Fuuur)h.
E Am n.e%es c .i0a p%cut )a%eria mea de artA
E 1ac mi0a p%cutA -an putea s "or$easc acum cu toat sinceritatea.
Cste e5traordinar! domnu%e, At#tea comori %ao%a%t n0am "&ut dec#t n
mu&ee,
90
E Specia mea are o durat mare de "ia.! %a e% ca "erii no'tri! huttii.
Co%ec.ione& de sute de ani standard6 de mai mu%t timp dec#t tu! pi%otu%e!
.i po.i ima)ina %a tinere.ea ta.
E Fi0ar p%cea rea%mente s0o "i&ite& c#nd"a pe nde%ete.
E 9e)ret c nu are o stare demn de a i "i&itat! "or$i Teroen&a cu
prere de ru. 1e'i $uctar e5ce%ent 'i ser"itor eicient! 2anar Tos nu
de.ine instruirea necesar pentru a ntre.ine o co%ec.ie de art! cu at#t mai
pu.in de a0i a%ctui un cata%o) 'i de a aran/a totu% a'a cum se cu"ine. <ar eu
sunt prea ocupat ca s am timp de a'a ce"a. Creatura uria' cu un )est
scurt din m#nu.. Asta0i tot deocamdat. :e "edem %a ntoarcere! pi%ot
1raN)o.
E 1a! domnu%e.
-an se scu% 'i0i cu semn %ui Fuuur)h. <e'ir! escorta.i de 8erati%.
A/un'i n aara c%dirii! Sacredotu% p%ec ntr0o misiune proprie!
%s#ndu0i sin)uri. -an 'i pri"i ceasu%! apoi se uit spre soare%e a%at n "est.
E 4n seara asta! i spuse to)orianu%ui! ncep s te antrene& pentru postu%
de tunar! dar deocamdat cred c meritm o pau&. 1e apt! ar i momentu%
s "i&itm teritoriu% cantine%or unde mn#nc pe%erinii. -aide,
E 1e ceA ntre$ Fuuur)h. Pi%otu% nu "rea ss mn#nce m#ncarea
pe%erini%or. Pi%otu% 'i Fuuur)h mn#nc n popot6 capt m#ncare $un!
nu %turi.
-an c%tin din cap 'i porni pe crarea care trecea prin /un)% spre &ona
re&er"at pe%erini%or.
E :u "reau s mn#nc cu pe%erinii! amice! e5p%ic e%! ci doar s
"or$esc cu unii dintre ei. Gnuiesc c %a cin sunt to.i aco%o 'i o6 i pot
)si mai u'or pe ei.
E Pe eiA repet Fuuur)h. C#t de mu%.i nseamn eiA
E Pi6 ei $ine! "e&i tu6 ncepu -an! apoi se opri r#n/ind %ar) 'i
recunoscu. :umai unu%! pe%erin 921! cea cu care am "or$it ieri. A'! "rea s
"d cum arat n rea%itate.
Fuuur)h ncu"iin. din cap.
E Ah! da6 Fuuur)h n.e%e)e oarte $ine ce dore'te pi%otu%.
-an sim.i c0i ia oc chipu% 'i u mu%.umit c to)orianu% nu identiic
reac.ia aceea ca semn de st#n/enea%.
E >tii! amice! cu e% schim$#nd de%i$erat su$iectu%! tu "or$e'ti destu%
de $ine $a&ica pentru cine"a care a n".at0o de nici un an. C5ist totu'i o
parte de "or$ire pe care nc nu o stp#ne'ti! 'i anume pronume%e. :u m
91
)#ndisem niciodat c "oi /uca ro%u% dasc%u%ui! dar asta0i situa.ia6
Cei doi pornir mpreun pe potec! iar -an ncepu %a$orios s e5p%ice
re)u%i%e )ramatica%e ce )u"ernau o%osirea pronume%or.
1up ce a/unser n reectoriu. -an 'i Fuuur)h str$tur &ona uria'
dedicat ser"irii mesei. Pi%otu% pri"ea de %a un chip %a a%tu%! ntre$#ndu0se
dac ar i putut0o recunoa'te pe at r oche%ari! n %umin norma%. Pru%
ei usese acoperit de $onet! a'a c nu 'tia nici mcar dac era $runet sau
$%ond.
<u.i pasu%! d#ndu0'i seama c cina se apropia de s#r'it 'i tot nu o )sise.
Poate c nu era aici. Poate c m#nca n a%t serie! a'a cum au&ise c
procedau unii pe%erini. C% ns apreciase c ma/oritatea umanoi&i%or m#nca
n aceast serie6
Bite0o. Ca este, -an nu era nici mcar si)ur cum 'tia asta6 dar se
sim.ea a$so%ut con"ins! ca 'i cum ata ar i purtat %a )#t o p%acard pe care
scria PC;C9<: 921.
4n %umina norma%! putea "edea c era na%t 'i &"e%t @ de apt! aproape
s%a$. Pome.ii o$ra/i%or i se re%ieau proeminent! iar ochii preau 'i mai
mari dec#t erau de apt! din cau&a chipu%ui ascu.it 'i e5cesi" de pa%id.
S%a$ sau nu! era dr)u.. :u era o rumuse.e c%asic! deoarece a"ea
ma5i%aru% pu.in prea %at 'i ptrat! 'i nasu% pu.in prea %un) pentru a'a ce"a!
dar dr)u.6 cu si)uran.,
921 a"ea ochi a%$astru0"er&ui mari! )ene ne)re! %un)i! 'i pie%e a%$ r
pori. C#te"a 'u"i.e de pr scurt! c#r%ion.at! scpaser de su$ $oneta de
pe%erin 'i -an "&u c erau ro'u0aurii @ cu%oarea amur)u%ui core%%ian ntr0o
&i senin.
1e o$icei! reectoriu% era destu% de tcut. Pe%erinii nu "or$eau mu%t!
iind o$osi.i de &iua de %ucru n a$rici! 'i a'teptau C5u%tarea! n mod u&ua%
ns m#ncau n )rupuri.
921 era comp%et sin)ur.
-an o "&u pi)u%ind prin m#ncare 'i! dup o pri"ire aruncat
amestecu%ui neapetisant de terci iert! %e)ume oi%ite 'i %ipie din aruria ei!
n0o n"inui. F#ncarea mirosea nep%cut! aproape acru. -an str#m$ din
nas! trase scaunu% din a.a etei 'i se a'e&! "a) con'tient de pre&en.a %ui
Fuuur)h! care se re&emase de perete r s0% scape din ochi.
921 @ T9CGB<C s0o con"in) s0mi spun nume%e ei ade"rat @ ridic
runtea 'i ochii ei turcoa& se di%atar $rusc c#nd % recunoscu. -an u
92
e5trem de nc#ntat 'i0i &#m$i.
E Sa%ut, Te0am )sit din nou! "e&iA
Ca % i5 cu ochi mari! apoi re"eni cu pri"irea n arurie. -an se ap%ec
spre at.
E Ce a"e.i %a cinA 9ecunosc c n0arat prea )ro&a"! totu'i ar i $ine s
aci mai mu%t dec#t s p%im$i m#ncarea prin arurie.
7ata c%tin din cap.
E Te ro)6 p%eac. 2%asu% era cu pu.in mai mu%t dec#t o 'oapt. :u ar
tre$ui s "or$esc cu tine. :u aci parte din Bnitate.
E Ga da! rep%ic -an. At#t doar c ai putea spune c sunt o Bnitate
ce"a mai indi"idua%.
2ura %ui 921 &"#cni u'or 'i -an se tre&i dorindu0'i s o poat ace cu
ade"rat s &#m$easc.
E :u 'tii despre ce "or$e'ti! pi%ot 1raN)o! murmur ea. F tem c este
e"ident.
E Atunci con"erte'te0m! &ise -an. Am mintea deschis. Poate c m
po.i con"erti.
Sur#se! nc#ntat c o )sise 'i c ata ce% pu.in i "or$ea.
921 scutur iar'i din cap.
E Pi%otu%e! m tem c e'ti mu%t prea necredincios.
-an se ntinse peste mas 'i i apuc m#na pe care 'i0o rnise.
E Spune0mi 8N((! &ise e% mpotri"indu0se impu%su%ui ne$unesc de a0'i
spune nume%e ade"rat. Ce0.i ace m#naA 8reun eect nep%cut dup &iua
de ieriA
C#nd o atinsese! ata se ncordase! parc )ata s0'i retra) $ra.u%! apoi!
c#nd o ntre$ despre tietur! se re%a5.
E Se "indec! i rspunse conirm#nd ceea ce "&use 'i e%! dar "a mai
dura.
E :u0i u'or s munce'ti toat &iua aco%o! n su$teran! n ri) 'i
ntuneric. :0ai preera s aci ce"a mai6 u'orA
E 1e pi%dA
E :u 'tiu6 ;a ce te pricepiA Ce ai studiatA
E Ci $ine! cu ea sun#nd u'or "istor! c#nd"a doream s iu custode de
mu&eu. <nten.ionam s studie& arheo%o)ia 'i 'tiu destu%e n pri"in.a asta.
E 1ar n %oc s0.i urme&i studii%e! ai "enit aici! )hici -an.
E 1a! rspunse 921. 8ia.a aceasta m mp%ine'te spiritua%. 8ia.a
dinainte era )oa% 'i %ipsit de n.e%es.
9*
-an 'o"i.
E 1e unde 'tii c n".turi%e cu care " ndoctrinea& aici sunt ce%e
corecteA 4n )a%a5ie e5ist mu%te re%i)ii.
Ca c&u pe )#nduri! apoi! n ce%e din urm! rep%icD
E 7iindc atunci c#nd suntem C5u%ta.i m simt oarte aproape de
Bnitate. Cste un moment mistic. F simt n Bnitate cu A$so%utu%. Sunt
si)ur c preo.ii tre$uie s ie drui.i cu har di"in! pentru a putea s oere
pe%erini%or 'ansa de a i C5u%ta.i.
E -m! mormi -an. Pare ca 'i cum ar merita s ncerc 'i eu.
:ici mort! )#ndi e%! dar 'i camu% cu aten.ie ade"rate%e sentimente.
E Poate c ar tre$ui s0o aci! spuse ata. Acum este timpu% s pornesc
spre A%taru% 7)duie%i%or. Poate c "ei i 'i tu $inecu"#ntat! prin primirea
C5u%trii.
E :u se 'tie niciodat! ncu"iin. -an. Pot s te conduc p#n aco%oA
Ca sur#se u'or! cu pri"irea p%ecat.
E 1a.
Pornir mpreun pe poteca din /un)%! unu% %#n) a%tu%! printre pe%erini!
cu Fuuur)h urm#ndu0i ndeaproape. -an ncerc s duc o con"ersa.ie!
dar 921 tcea. C#nd a/unser %a A%tar! -an nu se retrase n spate! ci rmase
%#n) ea! n mi/%ocu% )rupu%ui de credincio'i.
E :u ar tre$ui s stai aici! 'opti ata. Cste e"ident c nu e'ti pe%erin.
E 1ac se p%#n)e cine"a! spune0i c sunt pe%erin candidat! cu -an
ncerc#nd s0o tachine&e cu $%#nde.e! ns 921 nu intr n /oc.
7cu o )rimas 'i0i ntoarse spate%e! concentr#ndu0se asupra ceremoniei.
Teroen&a 'i cei%a%.i preo.i .inur mu%.imii de credincio'i o s%u/$ care
prea identic cu cea %a care -an participase anterior. 1e data aceasta!
t#nru% nu a"u pro$%eme deose$ite n a re&ista eecte%or e5u%trii! rm#n#nd
cu mintea perect %impede pe toat durata ei. = pri"i n tot ace% timp pe
921! &ri e5ta&u% de pe a.a ei 'i! n sinea %ui! c%tin nedumerit din cap.
Cum poate s cad prad aiure%ii steia ridico%e, se mir e%. 4n mod e"ident!
este inte%i)ent. 1e ce nu poate s "ad c! indierent n ce e% ar proceda
preo.ii! este o 'mecherie! nu un har di"inA
Pri"i tu%$urat c#nd 921 c&u pe so% pentru a primi C5u%tarea! apoi se
)hemui %#n) ea n "reme ce se &"#rco%ea pe pm#nt. Cste de mirare! se
)#ndi! c nu ace "reunu% o cri& de inim. 1up ce momentu% C5u%trii
trecu 'i preo.ii p%ecaser! o a/ut s se scoa%e n capu% oase%or. 7ata i
&#m$i! de'i 'ters.
9+
E Te sim.i $ineA o ntre$ n)ri/orat. <ndierent care ar i ost ce%e%a%te
eecte i&ice 'i emo.iona%e a%e ei! C5u%tarea prea s0i sectuiasc pe
pe%erini. :u ar.i prea $ine.
E F simt perect! rspunse ea continu#nd s tremure 'i strduindu0se
s se ridice.
-an o prinse iute 'i0i oeri $ra.u% %ui erm.
E Fu%.umesc! murmur ata nc )##ind. = s0mi re"in imediat.
E Te conduc napoi! %a dormitor! &ise pi%otu%. Pentru orice e"entua%itate.
Pari s%$it.
Ca nu se mpotri"i c#nd o prinse de $ra. 'i pornir napoi pe potec.
4ncepuse s se ntunece de acum! iar L%esia nu a"ea un sate%it natura%. -an
de a$ia distin)ea crarea! ns 921 'i scoase oche%arii cu "edere n
inraro'u dintr0un $u&unar a% ro$ei 'i0i puse pe ochi. 7ata % conduse! dar
t#nru% o .inea de m#n ca s nu se c%atine.
E 1uci "reodat doru% Core%%ieiA o ntre$.
E :u! rep%ic ea! ns era! e"ident! o minciun. 1ar tuA
E :u duc doru% oameni%or! rspunse sincer -an! ci a% p%anetei. Core%%ia
este un %oc rumos. 1intotdeauna mi0am dorit s mer) %a ocean! totu'i n0am
a"ut niciodat oca&ia. Tu ai ost "reodat %a oceanA
E 1a6 rspunse 921 ncet ca 'i cum ntre$area i0ar i readus amintiri
%a care n0ar mai i dorit s se )#ndeasc.
E Ai ami%ia aco%oA
E 1a6
>o"i! apoi adu)D
E Ce% pu.in! a'a cred. :0am mai "or$it cu ei de aproape un an.
E 1e atunci e'ti aiciA
E 1a.
Ferser o "reme tcu.i prin $e&na umed 'i n$u'itor de ier$inte. -an
era perect con'tient de $ra.u% pe care0% sim.ea su$ m#neca %ar) a ro$ei.
=ase%e erau cam prea apropiate de pie%e! totu'i carnea n sine era ca%d!
moa%e 'i oarte eminin.
E A'adar inten.ione&i s rm#i aici pentru totdeaunaA ntre$ e% dup
ce un )rup mic de pe%erini i dep'i! c%tin#ndu0se! n ntuneric. Sau este
doar ce"a temporarA
E TemporarA
4ntoarse capu% spre e% 'i t#nru% de a$ia i putu distin)e pata a%$urie a
e.ei! acoperit n partea superioar de $anda nea)r a oche%ari%or.
95
E Cum s ie doar temporarA 1oresc s s%u/esc Bnitatea! s ac parte
din A$so%ut! pe "ecie.
E Aha! cu -an. Pi6 'tii6 m )#ndeam %a chestii de e%u%6 s
iu$e'ti! s c%tore'ti! poate s te sta$i%e'ti unde"a ntr0o $un &i 'i s ai
copii6
E :oi am renun.at %a )enu% acesta de %e)turi n c%ipa c#nd am de"enit
parte din A$so%ut! rspunse ata! totu'i n "ocea ei se sim.i o und de
re)ret.
E Pcat6
7r nici un a"ertisment! ncepu s p%ou &dra"n 'i! n ciuda c%durii!
-an o sim.i pe 921 nior#ndu0se u'or. Scoase din $u&unar un poncho
impermea$i% 'i0% ntinse peste am#ndoi. Ferser mai departe! str#n'i su$ e%!
cu trupuri%e atin)#ndu0se. -an era con'tient de pre&en.a %ui Fuuur)h care0i
urma %a o deprtare discret. Gietu% de e%. 1etest s se ude6
9idic pu.in )%asu%! pentru a se ace au&it peste rpitu% p%oii.
E >tii! nu pot s0.i spun mereu 921. 1ac "om i prieteni! tre$uie s0mi
spui care .i este nume%e.
E Cine a &is c "om i prieteniA
E A'a simt eu! &ise -an 'i0i &#m$i 'tiind c ea % putea "edea n $e&n.
Sunt ire&isti$i%! c#nd m strduiesc.
E C'ti trua'! asta e'ti! rep%ic ata sun#nd pe /umtate iritat! pe
/umtate amu&at. Trua'! ncre&ut! aro)ant6 nesuerit6 se opri 'i chicoti.
-an 'i ddu seama c era prima dat c o au&ea r#&#nd.
E Te ro)! te ro)! continu, protest e% n )%um 'i i&$ucni n r#s. F
topesc dup comp%imente%e emei%or. Sunt o mu&ic pentru urechi%e me%e.
Cra nc#ntat s0o aud at#t de p%in de "ia..
E Sunt o$osit! spuse ea 'i "ese%ia de moment i se risipi ca p#c%e%e
&ori%or. Am a/uns %a dormitor. 4.i mu%.umesc c m0ai condus6 pi%ot
1raN)o.
1inspre erestre%e dormitoru%ui se proiecta un cerc de %umin s%a$ 'i
-an se opri %a mar)inea %ui! aste% nc#t s0o poat "edea pe at! dar r a
i comp%et %umina.i pentru e"entua%ii pri"itori indiscre.i.
E :u0mi spune pi%ot! i reaminti! ci 8N((.
Ca ncerc s se retra) un pas! ndeprt#ndu0se! dar t#nru% 'i nte.i
str#nsoarea pe $ra.! r s0o $rusche&e! ns nici n)duindu0i s se
desprind.
E 8N((! daA
9?
E 8N((6 $ine! ncu"iin. ata. Acum! te ro)6 d0mi drumu%. >i6 nu
mai "eni. Te ro).
E 1e ceA se sim.i -an rnit.
E 7iindc6 nu e'ti $un pentru mine. :u e'ti $un pentru esen.a mea
spiritua%.
-an sur#se n noaptea ier$inte.
E 9ecunoa'te c m p%aci.
E :u! nu te p%ac.
E Ga da! m p%aci. 9ecunoa'te.
Se apropie cu nc un pas de ea! pri"indu0i chipu%. 7ata era na%t! cu
numai /umtate de cap mai scund dec#t e%. Cu $%#nde.e. -an ntinse
m#ini%e 'i0i ridic oche%arii de pe ochi. 1e)ete%e sa%e nt#r&iar o c%ip pe
o$ra/ii etei.
E A'a0i mai $ine! spuse e% ncet. :u0i $ine6 nu0i de%oc $ine6 s
acoperi a.a asta6 ochii 'tia6
E C'ti6 e'ti $%asemator! "or$i ea cu rsu%area ntretiat! dar nu se
trase ndrt.
E :u! nu sunt. Spune0mi cum te nume'ti.
921 c%tin cu /a%e din cap 'i ochii i prur chinui.i.
E 8N((6 nu pot6
E Gine. Pot s mai a'tept! )#ndi -an. 1ar ne "om re"edea! a'a esteA
7ata 'o"i at#t de mu%t cu rspunsu%! nc#t e% se tre&i c0'i .inea
rsu%area. Apoi %s capu% n /os 'i murmurD
E 1a.
Se trase ndrt 'i de data aceasta t#nru% i ddu drumu%.
Ca dispru n u) n dormitor! r s pri"easc n urm.
-an se ap%ec n a. n scaun! e5amin#nd cire%e care se deru%au pe
ecranu% na"ica%cu%atoru%ui.
E 2ata de intrare n spa.iu% rea%! %a coordonate%e de rende&0"ous! rosti
e% cu )%as tare. Trei6 doi6 unu6
Trase maneta spre sine 'i ste%e%e din /uru% 8isu%ui N%esian se a%un)ir
$rusc n %inii su$.iri de %umin! toate con"er)#nd spre punctu% centra% ctre
care se npusti na"a. Fotoare%e "uir! apoi 'i diminuar ur%ete%e! dup
care @ cu o "ite& cu care nu te puteai o$i'nui dec#t treptat @ re"enir n
spa.iu% rea%.
E Suntem pe curs! Fuuur)h! anun. -an triumtor. 1e acum! am %a
97
de)etu% mic pi%otarea interste%ar! nu0i a'aA
E :u este a'a! % corect to)orianu%. Am citit cartea pe care pi%otu% i0a
dat0o %ui Fuuur)h @ se opri @ 00! inie! 'i nu a'a se "or$e'te corect
$a&ica.
E >i nu merit o stea de aur pentru c am a/uns e5act n punctu% de
rende&0"ousA
E Fu%t mai $ine dec#t prima dat! coment Fuuur)h reerindu0se %a
primu% %or &$or interste%ar care a"usese %oc cu trei sptm#ni n urm.
-an cuse o eroare inim n pro)ramarea na"ica%cu%atoru%ui 'i 8isu%
ie'ise din hiperspa.iu %a trei parseci de %oca.ia dorit! iind ne"oit s mai
ac un sa%t hiperspa.ia% pentru a a/un)e n po&i.ia corect.
E -ei! protest e% acum! atunci a ost prima mea ie'ire, >i nu eram eu
de "in c ecranu% i0a'a de "echi nc#t cira H pare ?.
E Pi%otu% s0a descurcat mai $ine de atunci! ncu"iin. Fuuur)h. A%
doi%ea 'i a% trei%ea &$or au ost $une.
E Cum s nu ieA mormi -an. Sunt $un! Fuuur)h6 sunt rea%mente
$un. 7ac prinsoare c a' i n stare s trec e5amene%e de a$so%"ire %a
Academie! chiar acum. A%te c#te"a %uni de practic 'i a' i rea%mente )ata.
E ;ui Fuuur)h6 To)orianu% se opri! apoi re%uD Corec.ie! mie mi "a
%ipsi pi%otu% c#nd "a p%eca.
E >i eu o s0.i duc doru%! amice! rosti sincer t#nru%. 1ar nu0.i ace
)ri/i! putem6
8isu% N%esian se cutremur "io%ent 'i un &n)nit puternic re"er$er prin
carcasa meta%ic.
E Ce6
-an aps u%)ertor o serie de $utoane! acti"#nd "ideoecranu% dorsa%.
E Fuuur)h! ne0a %o"it ce"a,
E AsteroidA su)er to)orianu%.
Jan))),
E :u, rcni -an ho%$#ndu0se nencre&tor %a "ideoecran. 1ou na"e,
Tre$uie s ie pira.i, Treci n ture%,
Pe c#nd pri"ea ecranu%! na"a din dreapta %ans a%t sa%".
E 3in0te $ine,
Fuuur)h! care 'i scosese centuri%e de protec.ie 'i se ridicase pentru a
porni spre ture%a tunaru%ui! ur% c#nd sa%"a &n)ni din nou pe u&e%a/!
trimi.#ndu0% napoi n scaun! cu o "io%en. care anun.a destu%e "#nti.
G%estem#nd! -an "ir mu%t 8isu% %a $a$ord. Cine erau indi"i&ii aceiaA
9H
1e o$icei! pira.ii tr)eau sa%"e de a"erti&are 'i cereau na"ei atacate s se
predea. =$iecti"u% %or era s ure ncrctura! s preia comanda na"ei 'i s
pstre&e echipa/u% n "ia.! pentru a0% "inde pe pia.a de sc%a"i. 1istru)erea
sau a"arierea na"ei 'i uciderea echipa/u%ui nu erau renta$i%e.
E Fuuur)h, P%eac o dat, = s ne atomi&e&e, Am pierdut de/a un
ecran,
C#nd to)orianu% se ridic din scaunu% de copi%ot 'i se mp%etici aar din
ca$in! a%te dou sa%"e 'terser 8isu% N%esian. 3intesc motoare%e
hiperpropu%sii%or, 8or s nu mai putem mane"ra,
-an eectu un tonou disperat! rsucind na"a pe o parte! %a timp pentru a
e"ita a%t sa%" care aproape i p#r/o%i partea "entra% 'i i0ar i detonat
mie&u% ener)etic Uuade5.
Acce%er $rusc! ncerc#nd s se ndeprte&e c#t mai mu%t de pira.ii
urmritori! pentru ca dup aceea s "ire&e 'i s tra) n ei. A"ea pu.in
ncredere n capacitatea %ui Fuuur)h de a nimeri rea%mente ce"a.
To)orianu% a"ea re%e5e iu.i 'i era dotat! dar nu trsese niciodat ntr0o .int
"ie6 'i cu at#t mai pu.in n una mi'ctoare.
4n "reme ce acce%er ne$une'te! or.#nd na"a %a ma5imum! -an
deschise rec"en.a de comunica.ii. Tre$uia s anun.e pe cine"a despre ceea
ce se nt#mp%a! n ca&u% n care 8isu% era a"ariat 'i a"eau posi$i%itatea de a
scpa ntr0o capsu% de sa%"are.
E Co%onia < de pe L%esia! aici 8isu% N%esian, Co%onia 1! aici 8isu%.
Suntem ataca.i! repet! ataca.i. 1ou na"e au deschis ocu%! imediat ce am
ie'it din hiperspa.iu, 8ocea i se r#nse su$ tensiune. Cinstit! n0a ost "ina
mea, :e urmresc 'i eectue& mane"re de e"itare6 pi%otu% 1raN)o!
ncheiat,
Pri"i "ideoecranu% su$ care erau ai'ate indica.ii%e sen&ori%or! "&u c se
distan.ase de urmritori @ nc nu apucase s pri"easc atent pira.ii @ 'i
e5pedie 8isu% ntr0o spira% descendent pe su$ na"e%e care se apropiau.
C#nd acestea u%)erar peste e%! sui $rusc printr0un "ira/ str#ns.
E Fuuur)h, Acum, rcni n intercom.
Br%etu% to)orian 'i ascicu%u% ener)etic urmar instantaneu comen&ii
sa%e6 dar Fuuur)h rat de departe .inta. Bnu% dintre pira.i "ir 'i
redeschise ocu%6
8isu% N%esian se cutremur "io%ent su$ impactu% ma/or! iar -an sim.i un
nod n stomac! au&ind un scheunat de durere din ture%.
99
E Fuuur)hA Fuuur)hA Te0au %o"itA stri) t#nru%! dar nu primi nici un
rspuns.
Scan rapid starea na"ei 'i "&u c suerise o diminuare mic a presiunii
interioare! totu'i scur)erea respecti" usese etan'at automat de sisteme%e
na"ei.
E Gine! ur#.i%or6 murmur e% .intind cu torpi%e%e de 'oc Ar(aNd 'i
centr#nd n reticu% piratu% din dreapta6ia %ua.i0o pe asta,
8isu% se &)udui "io%ent! c#nd torpi%a u %ansat! 'i -an cu o )rimas @
piratu% reu'i s0o e"ite n u%tima c%ip. 4ncerc iar'i6 dac %0ar i putut
determina s se apropie mai mu%t de $a$ord6
E Asta0i, m#r#i s%$atic t#nru% 'i! anticip#nd mane"ra e"a&i" a
piratu%ui! %ans a%t torpi% pe o traiectorie de nt#%nire. Te0am ras,
Peste o secund! o %umin a%$0)%$uie or$itoare se re"rs n toate
direc.ii%e! di%at#ndu0se ntr0un )%o$ de o rumuse.e incandescent. -an u
ne"oit s0'i ereasc pri"irea! iar c#nd se uit din nou! ce%%a%t pirat )onea
cu "ite& ma5im n direc.ia opus.
E :u! nu! mormi e%! te prind 'i pe tine6
Aps cu urie $utonu%! .inti 'i %ans din nou.
Torpi%a de 'oc 'i urm .inta! dar na"a pirat dispru ntr0o raa% de
dun)i %uminoase! srind n si)uran.a hiperspa.iu%ui. -an n/ur nceti'or!
trecu 8isu% pe autopi%ot 'i se npusti spre ture%a tunu%ui. Ce se nt#mp%ase
cu Fuuur)hA
Peste c#te"a c%ipe! t#nru% sttea printre sr#mturi%e aetu%ui mo$i%!
pri"ind spuma etan'atoare su$ presiune! a crei pu%"eri&are usese
dec%an'at automat de sisteme%e 8isu%ui pentru a repara sprtura prin care
se pierdea presiune. Sim.i i&u% ptrun&tor de o&on 'i "&u urme%e de arsuri
a%e sa%"ei.
Fuuur)h rmsese prins cu centuri%e n scaunu% "o%ant! dar at#rna inert!
incon'tient! 'i nu se c%inti c#nd -an i desprinse %e)turi%e 'i reu'i pe
/umtate s0% t#rasc! pe /umtate s0% poarte n c#rc! n sus pe scar! p#n
n ca$ina de pi%ota/.
To)orianu% rsu%a! ns a"ea o arsur pe o parte a capu%ui! imediat su$
urechea dreapt. -an % e5amin cu aten.ie! trec#ndu0'i de)ete%e prin $%ana
nea)r! 'i descoperi o um%tur mare napoia urechii. 4n mod e"ident!
Fuuur)h primise o %o"itur serioas %a cap. T#nru% nu era prea si)ur cum
s procede&e @ cuno'tea prime%e msuri de a/utor pentru oameni 'i c#te"a
specii de e5tratere'tri! totu'i rasa %ui Fuuur)h era rar n )a%a5ie.
100
Tre$uie s0% duc %a un spita%! )#ndi e%! acoperind e5traterestru%
incon'tient cu o ptur 'i apropiindu0se de na"ica%cu%ator. 9u% sistemu%
ce% mai apropiat. Scan hr.i%e ste%are! apoi de)etu% %ui co$or hotr#t.
E Gun! 'opti e%. Aici mer)em.
4ntoarse capu% 'i pri"i peste umr spre to)orian.
E 3in0te $ine! Fuuur)h,
Pro)ram na"a pentru scurtu% sa%t hiperspa.ia%! apoi! nainte de a %ansa
comanda! merse s "eriice motoare%e. <&u% n.eptor de i&o%a.ie 'i ire arse
% cu s str#m$e din nas. F0ntre$ dac n0ar i mai $ine s o%osesc
unitatea hiperspa.ia% de re&er",
9e&er"a era ns mu%t mai %ent 'i nu putea 'ti c#t de )ra" era starea %ui
Fuuur)h. -an decise s ri'te 'i s o%oseasc motoru% hiperspa.ia%
principa%. 4'i .inu rsu%area c#nd ini.ie sa%tu% n hiperspa.iu. C&itarea na"ei
'i "uietu% pre%un)it a% motoru%ui % cur s transpire.
8isu% "i$ra! parc ncord#ndu0se! dar ste%e%e u%)erar $rusc spre e% n
%inii con"er)ente 'i eectuar sa%tu%.
-an ie'i din hiperspa.iu %a scurt timp dup aceea! mu%.umind norocu%ui
su c 8isu% N%esian re&istase %a sa%tu% ace%a. Cra c%ar c motoare%e pentru
"ite&a %uminii a%e na"ei tre$uiau s intre n re"i&ie6
T#nru% ptrunse n sistemu% ste%ar pe care0% a%esese 'i se ndrept spre
sin)ura p%anet %ocuit a acestuia. Pe c#nd se a%a nc destu% de departe!
trecu 8isu% pe autopi%ot 'i se duse s "eriice caseta de sc%ipstim. >tia c
p%aneta unde "oia s aso%i&e&e a"ea ser"icii de "am 'i contro% pentru
mirodenii! a'a c deschise compartimentu% secret pe care preo.ii %
construiser n podeaua ca%ei 'i scoase %&i%e de parum am$r0cenu'ie
doreenian pe care %e transporta ca ncrctur de acoperire. <cnind de
eort! t#r %&i%e )re%e cu parum n ca%! apoi introduse containeru% cu
sc%ipstim! mu%t mai mic! n compartimentu% secret! asi)ur#ndu0se c0%
nchisese perect. 1ac cine"a nu 'tia de e5isten.a %ui! era imposi$i% de
descoperit! iar capacu% usese conceput antiscanare.
P#n ce -an re"eni n scaunu% de pi%ot! p%aneta crescuse considera$i% pe
"ideoecrane. Pe msur ce se apropia! "&u c era un )%o$ rumos!
contur#ndu0se a%$astru! a%$ 'i caeniu pe unda%u% ne)ru ca noaptea a%
spa.iu%ui.
2onind ntr0aco%o! t#nru% 'i aminti $rusc c decup%ase sistemu% de
comunica.ii dup ce e5pediase mesa/u% spre L%esia. Ar i $ine s0% acti"e&!
)#ndi e%! s ian %e)tura cu autoritatea astroportu%ui 'i s o$.in permisiunea
101
de aso%i&are. Trase cu ochiu% spre Fuuur)h! care nici nu se c%intise! nici nu
scosese "reun sunet. >i s so%icit transport %a spita%u% ce% mai apropiat6
1e)ete%e %ui a%er)ar pe conso%a de comunica.ii 'i "ideoecranu% u
acoperit de ima)inea unui $r$at cu chip $%#nd! care .inea n poa% o eti.
cu pru% ne)ru. -an tresri surprins! apoi 'i ddu seama c mesa/u% era
prenre)istrat 'i emis spre toate na"e%e a%ate pe "ector de apropiere spre
p%anet.
= "oce din e5terior % identiic pe $r$atD
E Faiestatea Sa! Gai% Prestor =r)ana! 8icere)e 'i Prim0pre'edinte.
Gai% Prestor =r)ana sur#se %ar) pe ecran.
E Sa%ut, n nume%e meu 'i a% poporu%ui meu! " ure& $un0sosit pe
A%deraan.
102
P, ALD,RAAN 'I 5NAP*I
-an ascu%t doar pe /umtate atent! n timp ce $r$atu% @ parc
spuseser c era un e% de re)e! nuA @ continua mesa/u%D
E A'a cum mu%.i dintre "i&itatorii no'tri 'tiu de/a! A%deraan este o
p%anet pa'nic! pe care ne erim de arme 'i de uti%i&area %or. C#t timp "e.i
i oaspe.ii no'tri! " ru)m s ne respecta.i tradi.ii%e 'i %e)i%e! %s#ndu0"
arme%e %a Autoritatea Portuar pe durata 'ederii. 8e.i constata c A%deraan
are mu%te de oerit "i&itatori%or. :u e5ist aproape de%oc de%icte6
Cum s nu! )#ndi -an. Pun prinsoare.
E >i nici po%uare. ;acuri%e noastre sunt %impe&i 'i poporu% este ericit.
A"em mu&ee minunate 'i " in"itm s %e "i&ita.i. 4n nici un ca&! nu rata.i
ta$%ouri%e er$acee peste care "e.i &$ura c#nd " "e.i apropia de astroport.
Pictorii no'tri de er$acee sunt printre cei mai aimo'i arti'ti din )a%a5ie. 4i
nt#mpinm cu dra) pe "i&itatorii p%anetei noastre rumoase 'i %e cerem
doar s "in cu )#nduri pa'nice 'i s ne respecte6
Formind o n/urtur! -an se ntinse! nchise sonoru% 'i cu un )est
"u%)ar spre ecran. = ntrea) p%anet p%in de cet.eni cinsti.iA = s cred
asta c#nd o s0o "d cu ochii mei6
Peste a%te c#te"a minute! mesa/u% prenre)istrat a% %ui Gai% =r)ana u
n%ocuit de ima)inea unui contro%or de traic de %a Autoritatea Portuar.
-an redeschise cana%u% audio.
10*
*
E Sunt cpitan 1raN)o! pi%ot#nd 8isu% N%esian! raport e% mi%itros.
So%icit permisiune de aso%i&are. Am ost atacat de pira.i! na"a este a"ariat
'i am un arti%erist rnit. Pot i a'teptat %a aso%i&are de o unitate medica%A
E 1esi)ur! cpitane 1raN)o. 3i0am a%ocat un "ector de apropiere
prioritar. 8ei co$or %a ca%a de andocare +22. Brmre'te $a%i&a de diri/are.
Te "or a'tepta un droid medica% 'i un mi/%oc de transport.
E Fu%.umesc.
8ectoru% de apropiere a% %ui -an % purt ntr0ade"r peste ta$%ouri%e
er$acee 'i! n ciuda aptu%ui c a"ea a%te preocupri! i u imposi$i% s nu
rm#n impresionat. C#mpia uria' de iar$ unduitoare! mi'cat de "#nt!
pre&enta un mode% a$stract cu %.imea de mu%.i (i%ometri! &u)r"it n %ori
s%$atice mu%tico%ore. C%e)ant 'mecherie! )#ndi e%. F0ntre$ cum au
cut0oA >i de ce s0au o$ositA Asemenea opere de art nu se pot "inde! ca
s sco.i ce"a $ani6
Capita%a p%anetei A%deraan se numea A%dera 'i se )sea pe o insu% n
mi/%ocu% unui %ac! un ost crater meteoritic care se ump%use cu ap din
i&"oare su$terane. Brme%e crateru%ui )i)antic 'i re%ati" recent ce% pu.in n
termeni )eo%o)ici ncon/urau %acu% su$ orma unor de%u'oare scunde 'i
nere)u%ate! a%e cror "ersan.i erau acoperi.i de pduri 'i pa/i'ti "er&i. Apa
din crateru% "echi de mi%enii sc#nteia sc%ipitor! a%$astru ca )hea.a! n ra&e%e
matina%e a%e soare%ui.
Astroportu% se a%a pe partea opus a insu%ei 'i -an sur"o% ora'u%!
urm#nd "ectoru% de apropiere indicat. 4n c#te"a minute! aso%i& perect
8isu% N%esian. 1o$#ndise de acum at#ta e5perien. n co$or#ri pe
suprae.e%e p%anete%or n condi.ii de urtuni intense 'i curen.i "io%en.i 'i
nea'tepta.i de aer! nc#t aso%i&area pe o p%anet norma% prea %oare %a
ureche.
Bnitatea medica% i a'tepta! a'a cum i se promisese. -an i desctrm
)r$it $%asteru% %ui Fuuur)h 'i0% piti! apoi primi %a $ord droidu% medica% cu
tar)a anti)ra"ita.ie 'i0% a/ut s0% ridice pe to)orian pe aceasta.
E Cre&i c0'i "a re"eniA % ntre$ pe droid.
E Scanarea pre%iminar nu indic nici o %e&iune cu caracter %eta% n
urma %o"iturii primite %a cap! anun. droidu%. Cste totu'i necesar deru%area
unui set comp%et de teste. Aprecie& c "a tre$ui s rm#n peste noapte n
c%inica noastr.
10+
E 4n re)u%! ncu"iin. -an.
Tre$uie s )sesc o moda%itate prin care s achit tratamentu% %ui
Fuuur)h! se )#ndi e% pri"ind cum tar)a cu to)orianu% disprea n "ehicu%u%
de transport! care deco%a imediat! pornind spre sud.
Jrind o tehnician! -an i cu semn.
E Am suerit ni'te a"arii! e5p%ic e%. Cste posi$i% ca o echip de
mecanici de repara.ie s se apuce imediat de trea$A
E S "edem mai nt#i despre ce0i "or$a.
-an o conduse n ture% 'i apoi n ca%a motoare%or pentru a "eriica
hiperpropu%sia.
E Am$e%e repara.ii "or necesita minimum 'ase ore! % anun. emeia!
dar putem ncepe chiar a&i.
E Perect! &ise pi%otu%.
Atunci c#nd concurase n curse! eectuase e% nsu'i repara.ii minore %a
sIoop 'i speeder! dar nu a$ordase niciodat o na" at#t de mare 'i dorea s
se asi)ure c totu% se cea ca %a carte.
1up ce echipa de mecanici sui %a $ord! -an se ntre$ ce s ac n
continuare. 1ecise c ar i tre$uit s anun.e L%esia. Preo.ii urmau s se
n)ri/easc de achitarea repara.iei na"ei 'i tratamentu%ui %ui Fuuur)h.
Se ndrept spre ca$ina de pi%ota/! cu inten.ia de a eectua imediat
transmisiunea! $a chiar pusese m#na pe comutator! c#nd ncremeni $rusc.
<a stai a'a6 )#ndi e%. Ce nai$a acA Am aici o ncrctur de sc%ipstim!
cea mai "a%oroas mirodenie dintre toate! 'i m pre)tesc s0o duc napoi pe
L%esia! pentru ca ei s0o poat "inde din nou,
1eru% nre)istrri%e din /urna%u% de $ord a% na"ei! ascu%t ce spusese n
timpu% transmisiunii! apoi r#n/ii %ar). 7%oare %a ureche, Cste suicient s %e
spun preo.i%or c am ost a$ordat 'i c pira.ii au %uat sc%ipstimu%. Fuuur)h
'i pierduse cuno'tin.a 'i nu 'tie ce s0a nt#mp%at. Pot s "#nd mirodenii%e
aici! pe A%deraan! s depo&ite&! $anii ntr0un cont 'i s0i transer u%terior. Ci
nu "or a%a niciodat6
1ar dac inten.iona s0'i pstre&e s%u/$a de pi%ot a% preo.i%or N%esiani!
tre$uia s se mi'te rapid. Anun.ase c a/unsese %a coordonate%e de rende&0
"ous 'i preo.ii nu erau pro'ti. Puteau s "eriice timpu% necesar unei na"e
ca s a/un) %a A%deraan din %ocu% unde usese atacat -an. C% ar i putut
/ustiica ni'te ore sup%imentare! in"oc#nd a"arii%e suerite de 8is 'i
e5p%ic#nd c &$urase ncet! iind o$%i)at s nu or.e&e na"a6
Gun! 'i spuse -an. Am %a dispo&i.ie apro5imati" cinci ore! c#t a' putea
105
s $#/$#i pe0aici6 nu mai mu%t. 1up aceea! ar tre$ui s0i ape%e&! s0i
anun. c sunt n "ia.! c na"a a ost a"ariat 'i c tre$uie s achite
costuri%e. 1ac nt#r&ii mai mu%t! "or de"eni suspicio'i6
4'i scoase din du%ap /acheta caenie 'i u&at din pie%e de 'op#r% 'i0'i
nete&i c#t putu mai $ine sa%opeta tocit de pi%ot. 1up aceea! se pieptn.
:u tre$uie s art ciuu%it! )#ndi e%! amintindu0'i cu amrciune de
1eI%anna 'i e%u% n care i spusese mereu c arta )ro&a" cu pru% r"'it!
ca Ioo(iee.
m$rc /acheta peste sa%opeta cenu'ie 'i pri"i cu re)ret $%asteru% %ui
Fuuur)h! dorindu0'i s0% i putut pune %a centur. P%anet idioat, Cine a
mai au&it de o p%anet pe care s nu ie permis nici un e% de armA
Suspin#nd 'i c%tin#nd din cap! -an %s 8isu% N%esian n )ri/a echipei de
mecanici.
Porni rapid spre ie'irea astroportu%ui! unde sui ntr0una dintre curse%e
)ratuite care duceau n capita%a A%dera. Fetropo%a sc#nteia a%$ su$ soare!
curat 'i %u5oas ca un ora' din "ise. -an pri"i pe erestre%e na"etei! &rind
turnuri u%tramoderne! domuri 'i c%diri mu%tieta/ate! a%e cror orme a%$e
erau presrate de terase "er&i. <nsu%a era de%uroas 'i arhitec.ii capita%ei
urmaser %inii%e natura%e a%e de%u'oare%or! nu %e nete&iser. 9e&u%tatu% era
p%cut ochiu%ui 'i "ariat! rumos 'i modern! r a prea artiicia% sau
distonant.
Pro)ramu% automat a% na"etei indica puncte de interes turistic! pe
msur ce a/un)eau n dreptu% %or. -an "&u mu&ee! )i)antice )a%erii
acoperite! c%diri de $irouri 'i )u"ernamenta%e 'i! n ce%e din urm!
apropiindu0se de centru% ora'u%ui! "&u tur%e%e seme.e 'i cupo%e%e pu.in
na%te a%e pa%atu%ui re)a%! sc%ipind a%$ 'i auriu n soare. Sur#se str#m$!
ntre$#ndu0se dac mica prin.es pe care o "&use n mesa/u% de $un sosit
se a%a unde"a pe domenii%e ace%ea! trindu0'i "ia.a $o)at 'i perect. Cu
ni.e% noroc! "oi ii 'i eu $o)at! n cur#nd6
9mase %a $ordu% na"etei! care0'i urma ruta! 'i continu s e5amine&e
A%dera. Trecuser de acum de c%diri%e na%te 'i sur"o%au su$ur$ii%e
re&iden.ia%e.
Jrind numeroase%e pia.ete cu #nt#ni arte&iene! cur.i%e interioare! case%e
$o)ate! str&i%e curate 'i pietonii $ine m$rca.i! u ne"oit s admit c
prea un %oc rumu'e% n care s te sta$i%e'ti. Asta nu0i ns &ona pe care o
doresc eu6 ar i mai $ine dac a' e5p%ora pe cont propriu. Ci nu0'i doresc
ca turi'tii s "ad %ocuri%e unde "reau eu s a/un)6
10?
1up ce co$or din na"et! t#nru% oco%i partea centra% a ora'u%ui!
e5amin#nd cartiere%e str$tute. <nstincti"! se ndrept spre &one%e cu case
mai mici 'i nu %a e% de $ine ntre.inute. 4n ce%e din urm.
4ntr0un cartier care era %ocuit n mod e"ident de oameni cu "enituri mai
reduse 'i se %ea cu mai mu%te ta"erne 'i pr"%ii de amanet! 'i ddu
seama c a/unsese unde dorea.
Fer)#nd! scana str&i%e! cut#nd un anumit tip de indi"id. 4n ce%e din
urm! % )si. Bn $iat purt#nd haine ni.e% cam mici! &dren.uite pe a%ocuri 'i
nu oarte curate! hoinrea pe strad! pri"ind aproape nepstor %a trectori.
-an % recunoscu! de'i nu0% mai "&use niciodat.
Bn ho. de $u&unare. Cu &ece ani n urm! e% nsu'i artase %a e%.
Fri pasu%! p#n % a/unse din urm. A'a cum se a'teptase! pu'tiu% 'i
schim$ po&i.ia centru%ui de )reutate 'i direc.ia dep%asrii! aste% c se
atinse de -an c#nd acesta trecu pe %#n) e%. Se a'teptase de asemenea 'i %a
de)ete%e iu.i ca u%)eru%! care se aundar ad#nc n $u&unare%e /achetei sa%e.
1e)ete%e se retraser ns )oa%e @ <10u% %ui -an 'i pu.ine%e sa%e credite se
a%au ntr0un $u&unar interior si)i%at a% sa%opetei.
-an %un)i pasu% p#n % dep'i $ine pe ho.! apoi! r nici un
a"ertisment! se rsuci pe c%c#ie 'i0% pri"i n ochi.
E Au&i! cu e% sur#&#nd p%cut 'i ridic#nd identidiscu% 'i $anii
$iatu%ui! n0ai pierdut ce"aA
2ura pu'tiu%ui se csc u%uit! apoi e% 'i re"eni 'i0% u%)er pe -an cu
ochi ne)ri! p#r/o%itori.
Pi%otu% se re&em nepstor de o "itrin.
E Cam ne)%i/ent din partea ta s pier&i %ucruri%e astea6
Giatu% se noie ca o 'op#r% mre%a "eninoas! dup care se %ans ntr0o
descriere urioas 'i deta%iat a strmo'i%or %ui -an! a o$iceiuri%or sa%e
persona%e 'i a pro$a$i%ei destina.ii. Core%%ianu% ascu%t r$dtor p#n ce
der$edeu% ncepu s se $#%$#ie 'i s se repete! apoi i cu semn s tac.
E 3i %e dau napoi! spuse $ine"oitor! n schim$u% unor inorma.ii.
Giatu% % pri"i ursu&! ndeprt#ndu0'i din ochi 'u"i.e%e %un)i de pr.
E Ce e% de inorma.ii! iu de per"ers $o%na"A
-an arunc n aer una dintre monede 'i o prinse r eort!
nesinchisindu0se nici mcar s0o pri"easc.
E 8e&i cum "or$e'ti! piciu%e. 8reau doar s 'tiu unde anume se ac
tran&ac.ii n ora'u% sta.
E Ce e% de tran&ac.iiA
107
E >tii $ine %a ce m reer. Tran&ac.ii despre care nu "rei s a%e %e)ea.
Tran&ac.ii pentru su$stan.e ce nu pot i cumprate %e)a%.
E FirodeniiA se ncrunt $iatu%. 1in careA
E Sc%ipstim.
Cute%e de pe runtea pu'tiu%ui se ad#ncir.
E Ce0i %aA
Gata mea! )#ndi -an. Am dat peste sin)uru% ho. de $u&unare nt#n)
din A%dera. 2ro&a",
E Sc%ipstimu%! spuse e%! este6 m ro)! este oarte "a%oros. Chiar mai
"a%oros dec#t carsunum sau andris.
Giatu% scutur iar'i din cap.
E :ici de e%e n0am au&it.
:u pot s cred,
E :ici chiar de andrisA :0a"e.i andris pe0aiciA Se o%ose'te 'i %a
condimentarea 'i conser"area m#ncrii.
E Aha! ncu"iin. $iatu%! de andris am au&it. A"em! dar e scump.
E C5act! cu -an. C#nd cumperi andris! de unde0% ieiA
E Cu nu0% cumpr! naso%u%e. Acum d0mi napoi $anii 'i <10u%.
E = c%ip! ai r$dare! &ise core%%ianu% ridic#nd o$iecte%e pentru a nu i
a/unse. Perect! tu persona% nu cumperi andris. 1ar dac tu sau prietenii ti
a.i dori s ace.i rost de e%! de unde0% %ua.iA 1e %a ma)a&in sau de %a o
a)en.ie )u"ernamenta%A
Giatu% scutur din cap! cu o e5presie e%oc"ent ntiprit pe chip.
E :u! nenic! % cumprm de %a 1ara( ;N%%.
4n s#r'it, un nume,
E Asta "oiam s 'tiu. 1ara( ;N%%6 Cum arat.
E C mai na%t ca tine. Are pru% %un)! $ar$ 'i o $urt mare de tot.
E Gtr#n sau t#nrA
E Gtr#n. Cu pru% cenu'iu.
E Pe unde se0n"#rteA
E Cre&i c0s ddaca %uiA puni dispre.uitor ho.u%.
-an inspir ad#nc.
E Spune0mi doar nume%e unor %ocuri pe unde mer)e de o$icei. S nu
m min.i! c a%te% o s comp%ete& o p%#n)ere c0ai ncercat s m /euie'ti.
Giatu% n'ir nume%e a 'ase ta"erne 'i0i spuse %ui -an c toate se a%au
%a mai pu.in de cinci minute de mers pe /os. Pi%otu% se ndrept 'i0i a&"#r%i
<10u% 'i $anii.
10H
E 1ata "iitoare! .ine0%e %a interioru% haine%or! pu'tiu%e! % stui. ;#n)
pie%e.
Se $tu cu pa%ma peste propriii si $ani 'i0i r#n/ii superior.
Pu'tiu% se str#m$ %a e% 'i se ndeprt! n/ur#nd.
1up o or! -an decise c ta"erne%e a%deraane erau mu%t prea curate 'i
$ine i%uminate. <ntrase n trei dintre ce%e 'ase 'i nici una nu i se pruse
destu% de sordid pentru scopuri%e %ui. 1e asemenea! nu &rise nici urm de
1ara( ;N%%.
4ntr0unu% dintre %oca%uri! ntre&ri un $r$at care! unde"a n spate! i
strecurase ce"a a%tuia %a adpostu% $ra.u%ui! primind n schim$ un disc de
credite ce0i usese nm#nat %a e% de discret. -an a'tept p#n ce primu%
$r$at se ridic pentru a se duce %a toa%et 'i0% urm. C#nd acesta ie'i din
ca$in! pi%otu% % a'tepta n coridoru% semintunecos.
E A' a"ea o "or$ cu tine! amice! i spuse.
1ea%eru%! un indi"id micu.! a crui a. ascu.it i amintea %ui -an de un
ranat! % pri"i suspicios! apoi decise n mod e"ident c nu repre&enta o
amenin.are.
E Care0i trea$aA
E Te ocupi 'i de mirodeniiA
Gr$atu% 'o"i c#te"a c%ipe %un)i.
E C#t "reiA
E :u! amice! nu cumpr! ci "#nd. Te interesea&A
E CeaiA
E Sc%ipstim. = sut de io%e.
E Sc%ipstim,
2%asu% ce%ui%a%t crescu $rusc! apoi 'i0% diminu iute 'i se apropie de -an.
E 1e unde ai a'a ce"a! iu%eA
E :u0s iu% tu 'i nici nu0i trea$a ta de unde % am. Te interesea&A
E Crede0m c m0ar interesa pe oricare p%anet n aar de asta! dar6
:u! c%tin din cap $r$atu%. :0am cana%e de desacere. Ar tre$ui s ncerc
s0% scot de pe p%anet 'i asta0i prea riscant. F0ar trimite n mine%e de pe
Pesse% ca s sap dup chestia asta. Sc%ipstimu% poate i pericu%os. 1ac iei!
prea mu%t! te poate or$i. S 'tii c pe $isi i nne$une'te.
E >tiu toate astea! cu -an ner$dtor. Fersi! amice.
Str#m$#ndu0se! ie'i din ta"ern.
4n ce%e din urm ddu peste 1ara( ;N%% n a cincea ta"ern pe care o
"i&it. 4% recunoscu dup descrierea cut de ho.u% de $u&unare. ;N%% /uca
109
sa$acc! iar c#nd % "&u pe -an st#nd n picioare 'i pri"ind /ocu%! i cu
semn cordia% din m#n.
E 8rei s /oci o m#nA
-an mai /ucase sa$acc! dar nu pentru asta "enise aici. Pri"i direct spre
1ara( ;N%% 'i ridic din spr#ncene.
E 1epinde ce accep.i ca mi&! ;N%%.
C5presia ce%ui%a%t nu se c%inti dee%! c#nd n%. nepstor ochii.
E Ai ce"a $un! pi%otu%eA
E S0ar putea.
E Ci $ine! deschiderea este dou&eci de credite.
-an c%tin din cap.
E F0am r&)#ndit. F duc s m p%im$ %a aer curat.
<e'i din %oca% 'i se re&em de unu% dintre pere.ii si %atera%i. 1up "reo
cinci minute! c#nd au&i pa'i care se apropiau! "or$i r s pri"eascD
E 3i0a tre$uit destu% de mu%t. Pro$a$i% c a"eai o m#n c#'ti)toare.
E Fatricea idiotu%ui! rep%ic ;N%% uti%i&#nd /ar)onu% /uctori%or de
sa$acc pentru o com$ina.ie aproape perect de c#'ti). A'adar! ce aiA
-an se ntoarse s0% pri"easc.
E Sc%ipstim. = sut de io%e.
E =ho0ho, 1ara( ;N%% %uier uimit. 1e unde0ai cut rost de at#taA
E :u0i trea$a ta. 8reiA 4.i oer un pre. $un6
E A' "rea s pot! tinere! a' "rea s pot! cu ;N%% pe un ton de re)ret!
dar a' i un idiot s0% iau. Pe A%deraan nu e5ist pia. pentru a'a ce"a.
-an ocr n )#nd 'i0i ntoarse spate%e. Ce s aci se ntre$ e%. Timpu%
pe care 'i0% a%ocase se scur)ea rapid. Poate c ar ii tre$uit s ia o na"et
intercontinenta% spre a%t ora'6 Poate c numai A%dera era at#t de
incredi$i% de "irtuos pe p%aneta asta6
=t. :u mai am timp. 7ie "#nd mara ntr0o or! ie6
= m#n co$or pe umru% su 'i -an a"u ne"oie 'i de u%tima prticic de
autocontro% ca s nu rcneasc 'i s0o ia %a )oan! ntr0at#t era de ncordat.
Se rsuci ns ca%m 'i0% pri"i pe $r$atu% oache' ntre dou "#rste care se
oprise %#n) e%.
E Cred c m conun&i cu a%tcine"a! rosti e% sec.
E :u cred asta! 8N((! rep%ic $r$atu%. Pi%otu% 8N(( 1raN)o de pe
L%esia! daA
E Chiar dac tu m cuno'ti! eu nu 'tiu cine e'ti.
E Farsden ;atham! &ise $r$atu% "#r#ndu0i su$ nas un ho%o0<1.
110
Ser"iciu% a%deraan de securitate.
=h! nu6
E Pi%ot 1raN)o! te .inem su$ o$ser"a.ie din c%ipa n care ai sosit aici!
a&i0diminea.. :e $ucur c te putem a/uta cu repara.ii%e 'i s0.i "indecm
parteneru%. Ai "&ut mesa/u% nostru! c#nd ai intrat n domeniu% de rec"en.e
a% A%deraanu%uiA
E 1a.
E Ci $ine! e% tre$uie pri"it cu toat serio&itatea. :ou nu ne p%ace s
a"em neca&uri pe aici. Sur#se pe nea'teptate! de&"e%indu0'i din.ii oarte
e)a%i 'i oarte a%$i. :u ai p%ecat %a p%im$are ca s ne cau&e&i neca&uri! a'a
este! pi%otu%eA
-an se strdui s0'i men.in chipu% impasi$i%. >tiu c am ncercat s
p%ase&! mar6 pro$a$i% c m0au supra"e)heat toat diminea.a6 n )#nd!
% $%estem pe Farsden ;atham! dar cu )%as tare rostiD
E :ici "or$! domnu%e. Sunt un tip pa'nic.
E A'a i0am spus 'eu%ui meu 'i m $ucur s "d c0mi conirmi
impresia. Sunt nc#ntat c te0am cunoscut! pi%ot 1raN)o. >edere p%cut pe
A%deraan.
Gr$atu% mri pasu% 'i se ndeprt de -an! dispr#nd pe strad.
T#nru% se si%i s0'i continue mersu% %ipsit de )ra$! cut#nd s nu
pri"easc peste umr. :endoios! % urmreau. Oocu% %uase s#r'it 'i e%
usese demascat. 7cu o )rimas 'i scutur din cap! pe /umtate de&)ustat!
pe /umtate admirati". Tipii de %a securitate tre$uiau s ie oarte $uni.
-a$ar nu a"usese c0% urmriser.
4n mod e"ident! con"ersa.ia usese un a"ertisment nu tocmai discret de
a0% opri s ncerce s0'i "#nd mara. Tre$uia s se ntoarc cu ea pe
L%esia. :u e5istau a%te p%anete suicient de aproape ca s poat a/un)e n
timp %a e%e 'i s0o desac.
4'i pri"i ceasu% 'i constat c de a$ia mai a"ea timp s "ad cum se
sim.ea Fuuur)h! nainte de a %ua %e)tura cu L%esia. <u.i pa'ii!
ndrept#ndu0se ctre cea mai apropiat sta.ie de transport pu$%ic.
C%inica medica% uni"ersitar unde usese dus to)orianu% se )sea chiar
n campusu% Bni"ersit.ii. -an co$or din e%e"atoru% repu%sor de transport
pu$%ic 'i rmase c#te"a c%ipe pri"ind n/ur. 7rumos6 )#ndi e%! rea%mente
rumos6 8reme de o secund se ntre$ dac 'i Academia arta a'a.
Pro$a$i% c nu! conc%u&ion n ce%e din urm. ;a urma urme%or este o
institu.ie mi%itar 'i ac prinsoare c "a semna mai mu%t cu o unitate de
111
instruc.ie6 totu'i aici6 e rea%mente super$6
Pa/i'ti "er&i 'i a%$astre se ntindeau peste spa.iu% centra% ptrat.
9onduri%e de %ori sm%.uiau %ocu% n cu%ori "ii 'i ncon/urau uria'a #nt#n
arte&ian din mi/%oc! n care se ridica scu%ptura masi" din )hea. "ie a
unei perechi de tineri a%deraani! un $iat 'i o at! .in#ndu0se de m#ini 'i
pri"ind $o%ta cereasc. Cred c "a%orea& o )rmad de credite! aprecie
-an! pri"ind scu%ptura 'i d#ndu0'i seama c era o oper de art nepre.uit.
4n mod c%ar! %ocu% sta0i de c%as na%t! decise e%! trec#nd pe %#n)
#nt#n 'i suind trepte%e impresionante din piatr a%$ spre c%inic.
<nodroidu% de %a recep.ie i ddu numru% re&er"ei n care se a%a
to)orianu%. -an porni )r$it pe coridoare 'i! a/uns aco%o! se opri s stea de
"or$ cu droidu% medica%.
E Prietenu% dumnea"oastr! spuse acesta! a suerit o %o"itur se"er %a
cap! care pro$a$i% c ar i ucis un umanoid. 1in ericire! to)orianii au
.esuturi osoase oarte dense 'i de aceea este re%ati" ne"tmat. 1e c#nd a
sosit aici! %0am supus unui tratament intensi" 'i m#ine diminea. poate i
e5ternat.
E Fu%.umesc! ncu"iin. -an! apoi deschise u'a 'i intr.
Fuuur)h sttea )hemuit! pe o p%atorm mare 'i rotund! acoperit cu
sen&ori minuscu%i care0i monitori&au starea. C#nd -an intr! ochii %ui
a%$a'tri se deschiser 'i Fuuur)h se ridic par.ia%.
E Pi%otu%e,
E Ce aci! amiceA
-an u surprins s simt un "a% imens de u'urare c#nd "&u c
to)orianu% era din nou con'tient 'i %ucid. :u0'i dduse seama c se ata'ase
ntr0at#t de e%inoidu% ce% mare.
E S0au purtat rumos cu tineA
E Pi%otu%e6
Fuuur)h prea comp%et surprins s0% "ad pe -an aici.
E Pari mirat c m "e&i! coment t#nru%.
Cra o airma.ie mai mu%t dec#t moderat. Fuuur)h nu prea mirat! ci
u%uit.
E Fuuur)h este6 Bria'u% e5traterestru scutur u'or ame.it din capu%
m$%nit. Adic eu sunt6 :0am cre&ut c te "oi mai re"edea "reodat.
E 1e ceA se ncrunt -an. Ce credeai @ c0o s te a$andone& aici 'i0o s0o
'ter) cu ncrcturaA
E 1a! ncu"iin. simp%u ce%%a%t.
112
E Ci $ine! iat0m0s, 1ac n0a' i ost eu care s tra) de na" cu toate
puteri%e ca s0o aduc n spa.iu% a%deraan! ai i ost mort de acum. S nu ui.i
asta! amice. 4mi e'ti dator.
Fuuur)h apro$ &pcit.
E 1a! pi%otu%e6 .i sunt dator.
-an i cu cu ochiu% 'i se a'e& pe mar)inea p%atormei.
E >i scute'te0m de ape%ati"u% sta oicia% @ pi%otu%e. 1e acum nainte
sunt 8N((! ai n.e%esA
Fuuur)h ntinse %a$a 'i o a'e& u'or pe $ra.u% %ui -anK pe %#n)
de)ete%e sa%e imense cu )heare%e retrase acum n teci! m#na omu%ui prea
nensemnat.
E 1a! 8N((6
1up ce % %s pe Fuuur)h n n)ri/irea droi&i%or medica%i! -an re"eni
n 8is 'i ape% L%esia. Teroen&a nu era disponi$i%! a'a c ceru s "or$easc
cu 8erati%. C#nd chipu% %at 'i ncornorat a% Sacredotu%ui apru pe ecran!
-an i oeri o re%atare succint a ce%or petrecute! promi.#nd c "a porni spre
L%esia n &iua urmtoare. ;a r#ndu% su! 8erati% % anun. c se "a n)ri/i de
achitarea spita%i&rii %ui Fuuur)h 'i repara.ii%or na"ei.
1up aceea! -an constat c era nometat! a'a c! dup ce0'i numr
pu.ine%e credite! se ndrept spre un %oca% ce oerea at#t m#ncare! c#t 'i
$utur! din campusu% Bni"ersit.ii A%deraan. Cra p%asat ntr0o curte
interioar i&o%at! iar n a.a intrrii o #nt#n n toate cu%ori%e curcu$eu%ui
trimitea prin aer /eturi de picturi crista%ine.
-an deschise u'a 'i intr.
;oca%u% era ticsit de tineri modern m$rca.i! care "or$eau! r#deau! $eau
'i m#ncau. -an 'o"i! sim.indu0se ne%a%ocu% %ui! totu'i $ra"ura %ui
nnscut i "eni n a/utor. Sunt %a e% de $un ca ei! )#ndi e% sidtor!
urm#nd droidu% osptar spre o msu.. 4n ciuda a.adei nepstoare!
core%%ianu% era nep%cut de con'tient de e%u% n care sa%opeta %ui ptat de
sudoare 'i /acheta u&at contrastau cu haine%e e%e)ante 'i u%tramoderne a%e
studen.i%or care %ecreau 'i r#deau %a mese.
1up ce se a'e&! -an comand o $ere a%deraan. Studiind meniu%! "&u
c specia%itatea era cu$uri de ner cu tu$ercu%i n sos de "in. :u era tocmai
ietin! dar comand o por.ie! 'tiind c se spunea despre ner c este o
de%icates. F#ncarea "eni cu un p%atou de %ipii! care0i reaminti de pe%erinu%
921. Pcat c nu0i 'i ea aici. Ar i ost $ine s am cu cine "or$i6 nmuie o
11*
$ucat de %ipie n sos! )ust! mestec! apoi &#m$i %ar). Cste chiar $un,
Trecuse mu%t! mu%t timp de c#nd nu mai a"usese parte de o m#ncare
rea%mente $un6 n mod rec"ent! cei de %a $ordu% :orocu%ui ne)ustoru%ui
su$&istau cu ra.ii de concentrate pe durata "oia/uri%or. Sin)ure%e oca&ii n
care -an m#ncase chiar $ine useser ce%e c#nd 'i /ucase ro%u% ntr0una
dintre escrocherii%e %ui 2arris Shri(e. 4'i amintea! de pi%d! un picnic %a
iar$ "erde pe Core%%ia! c#nd m#ncase coaste de tra%adon %a )rtar! cu sos
specia%6
1ecise totu'i c nici chiar coaste%e de tra%adon nu puteau ri"a%i&a cu
neru%. 4nometat. -an ncepu s nu%ece. C#nd a/unsese cam pe %a
/umtatea por.iei! o at dr)u. cu pr castaniu %un) 'i c#r%ion.at 'i ochi
a%$a'tri0str%ucitori sui pe estrada micu.! purt#nd o mando"io%. Se a'e&
pe un ta$uret! atinse c#te"a coarde a%e instrumentu%ui! apoi! peste o c%ip!
)%asu% ei rsun! c%ar 'i curat! c#nt#nd ceea ce prea n mod e"ident o
$a%ad a%deraan tradi.iona%.
Su$iectu% era dasic @ o at 'i pierdea iu$itu%! atras de ispita &$oru%ui
spa.ia%! 'i continua s0% a'tepte! dar e% nu se mai ntorcea @ ns "ocea
c#ntre.ei era at#t de pur 'i de sincer! nc#t transmitea emo.ie rea% 'i
demnitate "ersuri%or de"enite $ana%e.
C#nd termin! -an 'i cei%a%.i consumatori ap%audar entu&iast. 7ata
c#nt a%t c#ntec! apoi co$or de pe scen 'i se ndrept direct spre -an.
Pentru o c%ip! core%%ianu% cre&u @ sper, @ c "enea s stea cu e%! dar nu
a"u parte de asemenea noroc. Ca se a'e& %a masa "ecin.
4ntruc#t %oca%u% era n mod e"ident popu%ar! mese%e erau n)hesuite 'i
ata se a%a %a numai o %un)ime de $ra. de pi%ot. To"ar'u% ei era un t#nr cu
chip rotund! cu numai un an sau doi mai "#rstnic dec#t -an. Pro$a$i%
prietenu%! )#ndi -an! studiindu0% pe uri'. A"ea pr 'aten 'i ochi "erde0
cprui! %umino'i. Spre deose$ire de at! care purta o rochie a%$astr
simp%! %un) p#n %a )%e&ne! 'i sanda%e! haine%e %ui preau u%timu% stri)t a%
modei.
Tunica purpurie era ncins cu o centur portoca%ie %at! care contrasta
"io%ent cu ci&me%e ro'ii! na%te p#n %a )enunchi. Panta%onii )a%$eni erau
at#t de str#n'i! nc#t preau a doua pie%e. 4n sa%opeta sa cenu'ie 'i u&at!
-an se sim.ea ca o ortanie $ana% a%turi de o pasre a paradisu%ui.
C#nd c#ntrea.a 'i ddu pru% peste cap 'i sur#se triumtor! -an i&$uti
s0i prind pri"irea. Schi. )estu% ap%au&e%or! iar ea &#m$i 'i cu o
re"eren..
11+
E Ai ost e5traordinar, dec%ar pi%otu%.
E Fu%.umesc, A ost prima dat c#nd mi0am adunat cura/u% s c#nt n
a.a unui pu$%ic,
7ata era n"piat %a chip! rsu%a ntretiat 'i era rpitoare. -an i
rspunse sur#su%ui. :u m0ar deran/a s0mi petrec seara6 'i noaptea cu ea.
E Atunci! "or$i e% cu )%as tare! am ost un pu$%ic tare norocos. Am
asistat %a nceputu% unei mari cariere.
E Fu%.umesc, i ntinse ea m#na. F numesc ArNn 1ro! iar e% este
Gornan Thu%.
-an i %u m#na! ns! n %oc s o str#n)! se ap%ec deasupra ei! ca 'i
cum ata ar i cut parte din no$i%imea core%%ian. Gu&e%e %ui nu0i atinser
dosu% pa%mei! dar se apropie ndea/uns pentru ca ata s0i poat sim.i
c%dura rsu%rii pe pie%e.
E Sunt onorat! ArNn! rosti e%. :ume%e meu este 8N(( 1raN)o.
C#nd i ddu drumu% m#inii 'i se ntoarse spre to"ar'u% ei! -an 'i ddu
seama c acesta era iritat 'i nu se c&nea s0'i camu%e&e nemu%.umirea.
E Sa%ut! rosti pi%otu% ne'tiind care erau ormu%e%e tradi.iona%e pe
A%deraan.
E Sa%ut! spuse Thu%! apoi urmD ArNn! ai ost ma)niic. :u "rei s
mer)em unde"a! ca s0.i sr$torim triumu%A
Q:u suport concuren.a6R )#ndi -an ascun&#ndu0'i sur#su% rutcios.
>i e% "&use cum se aprinseser ochii a%$a'tri ai %ui ArNn! atunci c#nd se
pre&entase.
E :u " "oi deran/a! "or$i e% iute eta%#ndu0'i &#m$etu% ce% mai
cuceritor spre at! dar nu m0am putut a$.ine s nu0.i spun c#t de mu%t mi0a
p%cut cum ai c#ntat. A/un)e ns @ nu " mai rpesc timpu%.
Thu% arta de parc i0ar i p%cut s spun QFinunat,R! dar nu ndr&nea
s0o ac.
ArNn scutur din cap 'i puse o m#n %ini'titoare pe $ra.u% %ui -an.
E Ah! nu, :u deran/e&i dee%6 8N((.
4i cercet din ochi sa%opeta 'i urmD
E 8oiam s te ntre$ dac urme&i 'coa%a aici6 dar am impresia c nu!
a'a esteA
-an ne) din cap.
E :u! sunt aici numai pentru o noapte. Am "enit a&i0diminea.! pentru
repara.ii. Am a"ut o ncierare cu pira.i 'i mi0am a"ariat na"a.
=chii mari 'i a%$a'tri se mrir 'i mai mu%t.
115
E Pira.iA :a"A C'ti pi%ot spa.ia%A
E 1a! ridic modest din umeri core%%ianu%.
=$ser" c pe Gornan Thu% ncepuse s0% cam str#n) )u%eru%. :u0i
p%ace ca prietena %ui s stea de "or$ cu un muncitor ca mine @ sno$u%
n)#mat6 ei $ine! )hinionu% tu! rate Gornan6
E =h6 e5c%am ArNn! ce6 incitant, Pira.i ade"ra.iA Ce s0a
nt#mp%atA
-an str#nse iar'i din umeri.
E <e'isem din hiperspa.iu! iar ei au srit pe mine mai iute ca duhoarea
de s(ee). Crau doi. Pe unu% %0am distrus! dar mi0au a"ariat hiperpropu%sia!
a'a c am co$or#t pe A%deraan! pentru repara.ii.
E Ai distrus unu%A inter"eni $rusc Gornan! ridic#nd sceptic o
spr#ncean. Cu ceA
E Cu o torpi% Ar(aNd! amice! rep%ic -an sec. A e5p%odat! de s0a cut
.ndri.
ArNn se cutremur! pe /umtate a.#.at! pe /umtate n)ro&it.
E Pare6 cu ade"rat nspim#nttor.
-an sor$i din $ere 'i coment %aconicD
E Asta ni0i meseria.
Gornan ns se sturase. Se nro'i %a a. 'i o prinse pe ArNn de m#n.
E -aide! scumpo, = s te duc n ce% mai )ro&a" %oca% din ora'. Scu&0
ne6 pi%ot 1raN)o.
7ata 'o"i un moment pre%un). A' putea s0o am! )#ndi -an. >tiu si)ur
c a' putea. Chiar c ar i o %o"itur n $urdihanu% sno$u%ui sta! s p%ec de
aici cu prietena %ui6
Pentru o c%ip u ispitit s o ac! apoi 'i n)dui s se re%a5e&e 'i
a$andon competi.ia. Sim.ea c ArNn era o at cu ade"rat dr)u.! care
nu merita s ie tratat ca o pies dintr0un /oc! aste% ca e% s0% poat n"in)e
pe prietenu% ei cu nasu% pe sus. -an 'i ddu seama c unu% dintre moti"e%e
pentru care o considera atracti" era aptu% c ochii a%$a'tri mari 'i sur#su%
du%ce i reaminteau cum"a de 921.
4n p%us! se )#ndi! pro$a$i% c tipii de %a securitate nu 'i0au ncetat
urmrirea. Amicu% Gornan ar putea i ndea/uns de .#nos ca s sar %a
$taie! iar dac ei sunt prin prea/m s0ar putea s#r'ii nep%cut6
1e aceea se ridic po%iticos 'i cu o p%ecciune oicia% naintea etei.
E A ost cu ade"rat o p%cere! i spuse. 1istrac.ie p%cut n
continuare.
11?
E Fu%.umesc6 &ise ea 'i0i &#m$i scurt pentru u%tima dat nainte de a0
i permite %ui Gornan s0o conduc aar din %oca%.
Pi%otu% se a'e& naintea m#ncrii care se rcea 'i se )#ndi c incidentu%
i reamintise c#t de mu%t detesta $o)ta'ii sno$i. Pe Core%%ia! nt#%nise mu%.i
dintre ace'tia! pe c#nd participase %a n'e%torii%e %ui Shri(e! 'i aptu% c
ma/oritatea nu merita o sa%" de $%aster pentru a0i atomi&a usese sin)uru%
%ucru care0i dduse putere s0'i /oace ro%u% n escrocherii.
P#n ce re"eni %a 8isu% N%esian 'i %a patu% micu. care0i usese insta%at n
ca%a de mar! $erea a%deraan % ame.ise $ini'or pe -an. Amintirea %ui 921
i )onea prin minte 'i $%estem sonor n tcere! dorindu0'i s se poat opri
din a se )#ndi %a ea. P#n atunci nu mai cunoscuse o emeie %a care s se
)#ndeasc atunci c#nd nu era %#n) e%6
Sentimentu% c 921 se ini%trase at#t de ad#nc n mintea %ui % tu%$ura pe
-an! c#ndu0% s se simt neconorta$i%. C doar o at! So%o. :ici mcar
nu 'tii cum nai$a o cheam. :u mai i a'a sentimenta%. Ai de"enit moa%e!
sau ce0i cu tineA
Se tr#nti pe cu'et 'i )emu puternic! amintindu0'i e"enimente%e de peste
&i. Ce mai p%anet! 'i spuse ame.it. At#t de "irtuoas nc#t nu po.i s "in&i
nici chiar o ncrctur perect "a%a$i% de mirodenii6
1rumu% de ntoarcere %a L%esia u %ipsit de nt#mp%ri deose$ite. -an
co$or 8isu% prin nori! r mcar o sin)ur pro$%em! 'i na"a de a$ia "i$r
%a aso%i&are. :ici chiar Fuuur)h! care nc se "ieta de dureri de cap! nu
putu s se p%#n). Pentru -an de"enea o a doua natur s "ad ci%e
optime! s ana%i&e&e 'i s e"ite capcane%e din sisteme%e "aste de urtuni a%e
p%anetei.
4n c%ipa n care na"a rmase nemi'cat pe pist! comunicatoru% %ui -an
n"ie! cer#ndu0i s se pre&inte de ur)en. %a Teroen&a. T#nru% se a'teptase
%a a'a ce"a. 4% trimise pe Fuuur)h %a inirmerie! ca s cear un tratament
pentru dureri! 'i porni sin)ur spre Centru% Administrati".
1e data aceasta u a'teptat de 2anar Tos! care0% conduse n apartamentu%
pri"at a% Fare%ui Preot! aco%o unde mai usese doar o dat. Teroen&a se
re%a5a ntr0o pies de mo$i%ier cu totu% neo$i'nuit @ un e% de hamac ce0i
n)duia s se %ase pe spate pe pu%pe%e masi"e 'i s ndeprte&e )reutatea
de pe )am$e%e posterioare. Fem$re%e anterioare )roase erau sus.inute de o
re&emtoare mo$i% capitonat! care se putea dep%asa at#t spre interior! c#t
'i spre e5terior! pentru a0i permite s se a'e&e.
117
4n c%ipa n care Fare%e Preot % &ri pe -an! e5presia chipu%ui su pe
care pi%otu% ncepuse s0o poat descira de"eni e"ident $ine"oitoare.
E Pi%ot 1raN)o, $u$ui )%asu% %ui. Am au&it c ai ost un erou, Cura/u% 'i
$ra"ura ta sunt de nepre.uit! totu'i am ordonat s prime'ti 'i o $oniica.ie
n cont.
-an c%ipi! apoi sur#seD
E Fu%.umesc! domnu%e.
E 4n u%time%e optspre&ece %uni! am pierdut dou na"e care nu au i&$utit
s se ntoarc de %a puncte%e de rende&0"ous! continu Teroen&a.
C'ti primu% pi%ot care a reu'it s0i "ad pe atacatori 'i s se ntoarc
pentru a ne spune cine erau. Ce ai "&utA
-an ridic din umeri.
E Totu% s0a nt#mp%at oarte repede! domnu%e! 'i eram destu% de
concentrat asupra pi%otrii! totu'i sunt si)ur c na"a pe care am distrus0o
era construit de dre%%i. A'a prea. Gotu% n orm de da%t 'i pupa
$utucnoas sunt distincte.
E Au comunicat cu tineA 3i0au oerit posi$i%itatea s te predai nainte
de atacA
E :u! au deschis ocu% direct 'i au continuat s tra). :u ncercau s
distru) 8isu%! pentru c ar i putut s0o ac. :u0i interesa na"a! ceea ce
este ciudat @ n )enera%! pira.ii ncearc s a"arie&e na"e%e at#t c#t s %e
a$orde&e! r a %e distru)e! ca s %e poat repara 'i uti%i&a sau "inde. Pira.ii
ace'tia inten.ionau s a"arie&e 8isu% 'i s ne ucid pe mine 'i pe Fuuur)h.
E Cum au atacatA
E 1in spate. :e0ar i putut rade nainte s i 'tiut c erau aco%o. Au
$eneiciat de ce% pu.in dou sa%"e c%are! iar ecrane%e de%ectoare a%e 8isu%ui
nu sunt chiar a'a $une. 9eamintindu0'i $t%ia! -an inspir pround.
1omnu%e! cred c tre$uie s conso%idm ecrane%e.
E 8oi ordona asta! ncu"iin. Teroen&a.
Bria'u% tS%anda ti% 'i ncruci' $ra.e%e micu.e! iar runtea sa masi" se
ncre.i! ana%i&#nd ce%e a%ate de %a -an.
E <nteresant este c au atacat primii! r s an)a/e&e o ra& de tractare
'i r s0.i cear s te predai.
E 1a6 a'a m0am )#ndit 'i eu.
;a $ordu% :orocu%ui! -an cunoscuse c#.i"a ne)ustori care cuser
parte din echipa/e%e unor na"e de pira.i 'i0i ascu%tase po"estindu0'i!
%udros! a"enturi%e. Bn atac direct nu era de%oc sti%u% o$i'nuit a% pira.i%or @
11H
pentru ace'tia ar i ost mai norma% s tra) o sa%" de a"erti&are 'i apoi!
dup ce pi%otu% se preda! s a$orde&e na"a.
E Curios @ pare ca 'i cum ar i inten.ionat s scoat din %upt 8isu%!
pro$a$i% uci)#ndu0m pe mine 'i pe Fuuur)h cu aceast oca&ie! 'i apoi s0o
a$orde&e! c#nd era inert n spa.iu.
E A'adar nu a e5istat nici o comunica.ie sau cerere de a " preda.
E :ici una.
Teroen&a 'i nete&i )#nditor a%duri%e %ar)i de pie%e de su$ $r$ie.
E Aparent ar i preerat s ri'te s distru) 8isu% 'i ncrctura de %a
$ord! dec#t s comunice cu "oi6
E Cam a'a ce"a.
E C#nd a.i ost ataca.i! c#t de aproape " a%a.i de punctu% de rende&0
"ousA
E :u ie'isem nici de cinci minute din hiperspa.iu. :u poate i nici o
ndoia%! domnu%e @ ne a'teptau. >tiau c "enim.
E Pi%ot 1raN)o! ai eectuat "reo transmisiune reeritoare %a cursu% sau
coordonate%e na"eiA
E :u! domnu%e. Conorm instruc.iuni%or! nu am transmis nici un mesa/
pe nici o rec"en..
Teroen&a hunii )#nditor din ad#ncu% pieptu%ui! apoi ncu"iin. din
masi"u% %ui cap ncornorat.
E Te e%icit din nou pentru $ra"ur. Ce0i cu Fuuur)hA
E :u "a p.i nimic! totu'i a ncasat o %o"itur &dra"n %a cap.
E 8oi sta de "or$ cu e%! c#nd se "a sim.i suicient de $ine. Perect!
pi%otu%e! po.i s p%eci.
-an nu p%ec.
E 1omnu%e6 a' dori s " so%icit o a"oare.
E 1aA
E C#nd am sosit pe L%esia mi0a ost %uat $%asteru%. A' dori s0mi ie
returnat. 4n ca&u% n care! c#nd"a! n "iitor! a' i a$ordat de pira.i! a' dori s
m pot apra.
Teroen&a c&u o c%ip pe )#nduri! apoi ncu"iin..
E Pi%otu%e! "oi ordona s0.i ie napoiat arma. Prin ac.iuni%e ta%e din
u%time%e c#te"a &i%e! .i0ai do"edit cu si)uran. %oia%itatea 'i ai c#'ti)at
ncrederea noastr. Bria'a ptur ridic una dintre m#ini%e micu.e. Spune0
mi! pi%ot 1raN)o! nu te0ai )#ndit niciodat s ncerci s "in&i ncrctura 'i
s ne spui c ar i ost urat de pira.iA
119
-an scutur din cap.
E :u! domnu%e! nu m0am )#ndit! rspunse e% deschis.
E Perect. Sunt6 impresionat. 2ura %ar) 'i r $u&e a %ui Teroen&a
'i n%. co%.uri%e ntr0o e5presie care era! r doar 'i poate! un sur#s
apro$ator. 7oarte impresionat.
Pi%otu% ie'i din c%direa Administra.iei! mu%.umind ceruri%or c usese
capa$i% s mint con"in)tor nc de %a 'apte ani. Cra e5trem de m#ndru de
capacitatea sa de a nscoci instantaneu.
Pa'ii % purtar pe crarea ce ducea %a inirmerie. Cra timpu% s0% "i&ite&e
pe Fuuur)h! s "ad cum se mai sim.ea. 1e asemenea6 ar i ost
momentu% s se nt#%neasc cu Oa%us :e$%! pi%otu% su%%ustan care primise
concediu medica%.
A"ea c#te"a ntre$ri s0i pun6
Fuuur)h &cea )hemuit pe una dintre sa%te%e%e mari pe care specia sa %e
uti%i&a ca paturi. -an se apropie 'i se a'e& %#n) to)orian.
E Cum mer)e cu capu%A
E F mai doare! rspunse Fuuur)h. 1roidu% medica% spune c tre$uie
s rm#n aici peste noapte. 1ar eu i0am spus nu! nu pot ace asta! iindc
8N(( poate s ai$ ne"oie de mine.
E :u! nu0i ne"oie! % asi)ur -an. = s0% "i&ite& pe su%%ustan! o s
cine&! o s e5erse& c#te"a simu%ri 'i ni'te antrenamente de ochire! iar apoi
m "oi cu%ca de"reme. A ost o &i %un).
E 8N(( i0a spus %ui Teroen&a despre pira.iA
E 1a! i0am spus. 8rea s discute 'i cu tine! c#nd .i "ei re"eni pe
dep%in. >i @ o "este $un. Teroen&a mi d $%asteru% napoi.
E Cste $ine! &ise Fuuur)h. 8N(( tre$uie s se poat apra de pira.i.
E Asta i0am spus 'i eu! amice. Bite care0i trea$a! se scu% -an! m duc
n re&er"a "ecin! s stau de "or$ cu ce%%a%t pi%ot. Fai trec pe %a tine
m#ine diminea.! $ineA
Fuuur)h se ntinse "o%uptos! apoi se )hemui pe sa%tea! semn#nd
aproape perect cu un cerc mare! ne)ru 'i m$%nit.
E Gine! 8N((.
-an porni pe coridor! p#n )si droidu% medica% 'i ceru s ie condus %a
re&er"a %ui Oa%us :e$%.
*
120
1up ce a/unse aco%o! sun %a u' 'i! peste o c%ip! au&i un )%as rostind
n su%%ustanD
E <ntr,
1eschise u'a 'i u nt#mpinat de un "a% de aer su$ presiune! care
acoperea intrarea aidoma unei perde%e. 7u ne"oit s tra"erse&e &ona
respecti"! prin aeru% rcoros 'i n"iortor. 4napoia sa u'a se nchise cu un
'uierat. Aer m$ute%iat su$ presiune! 'i ddu seama -an. 4% .in pe su%%ustan
ntr0o re&er" cu sistem de recircu%are interior! aste% nc#t s nu respire aer
N%esian. 1e ce oare,
Oa%us :e$% sttea n a.a unei "ideounit.i pentru di"ertisment pe care se
deru%a un documentar de 'tiri )a%actice. -an se apropie 'i ntinse m#na spre
creatura cu ochi mari 'i mu%te r#nduri de )u'i! care0i at#rnau de o parte 'i
de cea%a%t a capu%ui.
E Sa%ut! eu sunt 8N(( 1raN)o! nou% pi%ot. F $ucur de cuno'tin..
8or$i n $a&ic! sper#nd c e5traterestru% % n.e%e)ea. :e$% ncu"iin.
din cap 'i rspunse n )raiu% su rapid 'i ascu.itD
E 4n.e%e)i %im$a rasei me%e! sau "om necesita un trans%ator pentru a
con"ersaA
E 4n.e%e)e! "or$i -an ntr0o su%%ustan p%in de poticne%i! dar "or$e'te
prost. Tu n.e%e)e $a&icaA
E 1a! destu% de $ine.
E Gun! cu -an 'i re"eni %a $a&ic. Te deran/ea& dac iau %ocA
E Te ro). 1orisem s discut cu tine mai de mu%t! dar am ost cam
$o%na" 'i! dup cum "e&i! sunt restric.ionat %a camera aceasta! n care aeru%
este specia% i%trat pentru mine.
-an se a'e& pe o $anchet /oas 'i0% cercet cu aten.ie pe e5traterestru.
;a e5terior! nu putea s distin) nimic anorma%.
E 4mi pare ru! amice. Ce s0a nt#mp%atA Cpui&are i&icA
2ura mic 'i umed a su%%ustanu%ui se str#m$ ntr0o e5presie neericit.
E 1a! prea mu%te misiuni6 Prea mu%te urtuni prin care am &$urat6
Prea mu%te pr$u'iri e"itate n u%tima c%ip! prietene. 4ntr0o $un &i! m0am
tre&it 'i m#ini%e @ su%%ustanu% ntinse m#ini%e de%icate cu un)hii0)heare
o"a%e 'i n)uste @ nu mi se mai opreau din tremurat. :u mai puteam
mane"ra comen&i%e na"ei.
C5presia %ui de/a trist de"eni 'i mai ndurerat. -an aproape c se
a'tepta s "ad %acrimi%e .#'nind din ochii mari! ume&i.
121
Pri"i m#ini%e e5traterestru%ui 'i "&u c ntr0ade"r tremurau
necontro%a$i%. Sim.i un amestec de uimire 'i comptimire. Srmanu%, C
)roa&nic,
E Cste un contract naso%! amice! apro$ e%. Cau&a au ost numai ner"ii
ti! sau 'i a%tce"aA
E 1a! ncu"iin. su%%ustanu%! ner"ii. Prea mu%te misiuni! prea pu.in
odihn6 mereu 'i mereu. Prea mu%te urtuni. >i0n ace%a'i timp6 prea
mu%te transporturi de sc%ipstim. 1roidu% medica% &ice c am o reac.ie acut
%a sc%ipstim. F ace oarte $o%na".
-an se oi stin)her pe $anchet.
E C'ti a%er)ic %a sc%ipstimA
E 1a. Am descoperit asta de cum am nceput transporturi%e 'i am
ncercat s m eresc pe c#t puteam! dar sc%ipstimu% e5ist p#n 'i n aeru%
de pe p%anet. Cantit.i inime scap n aer chiar 'i din io%e. C#nd Oa%us
:e$% % inspir &i%e %a r#nd! sptm#ni! mai mu%t de un an p%anetar6
sc%ipstimu% pro"oac eecte re%e. Tremurturi muscu%are! ncetinirea
re%e5e%or! deran/amente stomaca%e! diicu%t.i respiratorii6
E A'adar de asta te0au restric.ionat n inirmerie! cu i%tre%e respiratorii!
coment -an. 4ncearc s0.i cure.e sistemu%6
E C5act. Cu "reau s &$or din nou! prietene 'i camarad pi%ot 1raN)o.
Tu e'ti unu% dintre pu.inii care poate n.e%e)e asta! corectA
-an se )#ndi cum s0ar i sim.it e% dac n0ar mai i putut &$ura! dac ar i
ost at#t de supraso%icitat 'i into5icat de e5punerea %a mirodenii nc#t
m#ini%e s0i i tremurat permanent6 'i ncu"iin. din cap.
E Amice! "or$i e% sincer! mi pare rea%mente ru. Sper s te aci $ine n
cur#nd.
Co$or )%asu% 'i trecu pe ar)ou% ne)ustori%orD
E 4n.e%e)i %im$a ne)ustori%or! prieteneA
Su%%ustanu% apro$ din cap.
E :u "or$esc! rspunse pe ace%a'i ton ncet! dar n.e%e) tot.
-an ridic ochii spre p%aon. =are N%esianii sau securitatea %or
monitori&au ncpereaA :u putea i si)ur! totu'i nu nt#%nise mu%.i droi&i
care s poat traduce ar)ou% ne)ustori%or! deoarece era o corcitur din peste
o du&in de %im$i 'i c#te"a dia%ecte! r o sinta5 i5. Fri "o%umu%
sonor a% 'tiri%or! apoi 'opti de a$ia audi$i%D
E Prietene pi%ot! dac a' i n %ocu% tu! dup ce mi s0ar "indeca m#ini%e
nu mi0a' mai %ua rmas $un! ci a' 'ter)e0o rapid de tot de pe p%aneta asta cu
122
mirodenii re%e. Ai n.e%esA
Su%%ustanu% ncu"iin..
-an readuse "o%umu% sonor %a "a%oarea anterioar 'i continu ca 'i cum
nu s0ar i nt#mp%at nimicD
E <eri am ost atacat de pira.i.
C5traterestru% se ap%ec nainte.
E Ce s0a nt#mp%atA
E Fi0au %o"it na"a! mi0au a"ariat motoare%e hiperpropu%siei! dar am
reu'it s0% distru) pe unu% cu o torpi%! )esticu% -an. A tre$uit s opresc pe
A%deraan pentru repara.ii. Ai ost "reodat aco%oA
E 7rumoas p%anet! coment sec su%%ustanu%. Prea rumoas! pentru
une%e chestii.
E :u0mi aminti! cu t#nru% ptima'. =ricum! c#nd am re"enit!
Teroen&a mi0a pus o sut de ntre$riD ce tip de na"e a"eau pira.ii! de ce n0
au tras sa%"e de a"erti&are! de ce n0au ncercat s tracte&e 8isu%6 chestii
de0astea. Am rmas cu impresia c%ar c atacu% ace%a a nsemnat mai mu%t
dec#t un simp%u raid pirateresc. 4n primu% r#nd! m a'teptau. 4n punctu% de
rende&0"ous. Cum puteau a%a coordonate%e respecti"eA
E Aha, e5c%am Oa%us :e$%. S0ar putea ntr0ade"r ca napoia atacu%ui
s ie mai mu%te! pi%otu%e.
E Te ro)6 spune0mi 8N((. :oi pi%o.ii ar tre$ui s im ca o ami%ie.
E Gine! iar tu spune0mi :e$%. Cste nume%e meu de cui$.
E Fu%.umesc. Prin urmare! ce cre&i c se nt#mp%A
E Cred c tS%anda ti% se tem c aceste na"e pirat pot i de pe :ai -utta.
:a"e trimise de hutti! care doar se preac c sunt pira.i.
-an %uier nceti'or.
E Pe toate creaturi%e Vendoru%ui6 asta ar i tare de tot, -uttii s %upte
unii mpotri"a a%toraA
E :u .i0ar i a'a )reu s0o cre&i! dac ai i petrecut ce"a timp printre ei!
o$ser" sec :e$%. A%ian.e%e hutti%or sunt cute 'i nc%cate dup cum $ate
"#ntu%. ;oia%itatea %or se e"apor n a.a pierderii proitu%ui sau puterii.
E Cred c0ncep s "d cum stau %ucruri%e! cu -an oindu0se pe
$ancheta tare 'i )#ndindu0se c#t de aproape usese de a i transormat n
pu%$ere ste%ar. Pe :ai -utta e5ist mai mu%te ac.iuni de huttiA
E Ah! da, = ami%ie sau un c%an c#'ti) putere 'i $o).ie! dar se
pr$u'e'te c#nd a%t ami%ie i ur&e'te distru)erea. :u0i de mirare c huttii
sunt ce%e mai $nuitoare dintre toate creaturi%e inte%i)ente @ s ii
12*
de)usttoru% unui hutt este de ce%e mai mu%te ori o s%u/$ de scurt durat.
Cste oarte )reu s otr"e'ti un hutt! dar asta nu0i opre'te pe asasini s
ncerce 'i! oca&iona%! s reu'easc. <ar c%anuri%e nu se dau n %turi s
o%oseasc rachete! asasini sau trupe de so% pentru a0'i atin)e .e%uri%e.
E Totu'i huttii sunt cei care conduc de apt p%aneta asta.
E Aha. ;0ai &rit deci pe Ja""a%A
E 1ac0i $%estematu% um%at care se p%im$ pe o sanie repu%soare! da! %0
am &rit. 1eocamdat n0am a"ut cinstea de a0% nt#%ni a. n a..
E 9oa)0te s nu se nt#mp%e asta niciodat. Ca ma/oritatea hutti%or!
Ja""a% se dec%ar rareori nc#ntat. Preo.ii pot i ni'te stp#ni e5i)en.i 'i
)reu de mu%.umit! dar nici nu se compar cu huttii! stp#nii %or.
E Atunci ce se nt#mp% pe L%esiaA -uttii care conduc p%aneta se
r&$oiesc cu a%te c%anuri de hutti de pe :ai -utta6 de ceA
-an c&u pe )#nduri! apoi rspunse sin)urD
E 7iresc @ din cau&a mirodenii%or.
E Ginen.e%es. -uttii 'i tS%anda ti%! care %e administrea& aaceri%e! o$.in
un proit du$%u de pe L%esia. 4n primu% r#nd! prin mirodenii%e procesate.
Totu'i huttii de pe L%esia tre$uie s cumpere materia prim de %a a%te
ami%ii hutte. Ai au&it "reodat de Oi%iac sau de Oa$$aA
E Oa$$aA se ncrunt t#nru%. Oa$$a huttu%A Cred c0am au&it de e%. :u0i
ce% care contro%ea& aproape comp%et :ar Shaddaa! sate%itu%
contra$andi'ti%or de pe or$ita %ui :ai -uttaA
E C5act, 4'i mparte timpu% ntre sediu% %ui de pe :ai -utta 'i o
opera.iune de trans$ordare a mirodenii%or pe care o des'oar prin
intermediu% unei p%anete o$scure! Tatooine.
E TatooineA :0am au&it niciodat de ea.
:e$% se niora.
E Crede0m! nu .i0ai dori s a/un)i aco%o. Cste captu% %umii.
E = s .in minte asta. Prin urmare! Oa$$a 'i Oi%iac iau materia prim 'i o
e5pedia& aici pentru procesare! daA
E 1a. 4ns $nuiesc c u%terior ei pot ncerca s0'i sporeasc proitu%!
trimi.#nd na"e care s ac.ione&e ca pira.i 'i s deturne&e na"e%e N%esiane cu
mirodenii. 4n e%u% acesta! Oa$$a 'i Oi%iac capt mirodenii%e procesate pe
)ratis @ ce"a care i0ar nc#nta oarte mu%t.
-an .u)uie $u&e%e ntr0un %uierat tcut.
E 4mi aminte'te de pro"er$u% ace%a cu mu'catu% m#inii care te
hrne'te6
12+
E 1a! da. Totu'i mie nu0mi "ine )reu s0i cred capa$i%i de a'a ce"a.
Core%%ianu% 'i trecu o m#n prin pr 'i ot. 7usese o &i oarte %un).
E Fda! din ce am au&it! un hutt ar i n stare s0'i "#nd 'i $unica @
presupun#nd c huttii au a'a ce"a @ pentru un proit de numai un credit.
E 1e aceea tre$uie s ii oarte! oarte prudent! tinere 8N((. Spune0i %ui
Teroen&a c tre$uie mrit puterea ecrane%or de%ectoare.
E <0am spus de/a.
E Gun. :0ar i rea nici o putere de oc mai mare.
E Ai dreptate. -an % i5 pe su%%ustan cu pri"irea. :e$%! deoarece
"or$im deschis! spune0mi ce"a. Chestia asta cu re%i)ia! pe care preo.ii o
$a) pe )#tu% pe%erini%or! nu are nici un suport! nu0i a'aA
E :u prea cred! 8N((! totu'i nu n.e%e) e5act nici ce anume este
C5u%tarea. :u sunt credincios! a'a c n0am sim.it0o niciodat! dar /udec#nd
dup e%u% n care reac.ionea& pe%erinii! are un eect mai ame.itor dec#t
orice do& de mirodenii.
E 1a! e impresionant! ncu"iin. -an. Cu m )#ndeam ns c tot
aran/amentu% de pe L%esia nu0i dec#t o mare escrocherie! ca s0'i procese&e
c#t mai ietin nenorocite%e de mirodenii.
E :u0i sin)uru% %or moti"! 8N((. 4.i aminte'ti c .i0am spus c e5ist
dou moda%it.i prin care preo.ii 'i huttii proit de aceste co%oniiA
E 1a! mi amintesc. Care0i a doua moda%itateA
E Sc%a"ii! dec%ar sec :e$%. Sc%a"i instrui.i 'i ascu%ttori. L%esianii
e5port pe%erinii din a$rici%e de mirodenii! atunci c#nd i consider perect
pre)ti.i @ dup ce %e0au n%turat "oin.a de a re&ista. Sunt du'i pe a%te
p%anete 'i "#ndu.i aco%o. ;ocu% %or n a$rici este %uat de a%te %oturi de
pe%erini.
E <ar sc%a"ii sunt prea nrico'a.i 'i ndoctrina.i ca s se p%#n) sau ca
s spun ade"ru% despre L%esia 'i ceea ce0i a'teapt pe pe%erini aiciA
E Si)ur c da. >i chiar dac "or$esc! cine ar ascu%ta un sc%a"A <ar dac
sc%a"u% de"ine prea )%)ios6
:e$% cu un )est $rusc 'i inconunda$i% cu muchia pa%mei peste
$ere)at.
E 9educerea %a tcere a unui sc%a" este simp%.
-an se )#ndea %a 921. 4i spusese c se a%a pe L%esia de aproape un an6
E C#t timp i .in pe sc%a"i nainte de a0i "indeA >i unde0i trimitA
E 1e o$icei! un an. Pe mu%.i dintre cei puternici i trimit pe Pesse%! ca
s %ucre&e n mine%e de mirodenii. >tii! nimeni nu scap "iu de pe Pesse%.
125
<ar cei arto'i6 'tia sunt pu.inii noroco'i. A/un) dansatori sau
dansatoare! ori n %oca%uri%e de desr#u a%e ca&rmi%or. Poate c nu0i o "ia.
prea demn! dar oricum este mai $ine dec#t s mori ntr0o min.
Su%%ustanu% % i5a intens pe -an cu ochii si ume&i 'i %umino'i.
E 1e ce ntre$iA Te interesea& "reun sc%a" anumeA
E Pi6 da! admise t#nru%. Cste "or$a despre o at care %ucrea& n
a$rica de sc%ipstim! n su$teran! %a ni"e%u% ce% mai de /os. Se )se'te aici
de aproape un an.
E 1ac .ii %a ea! ar tre$ui s0o sco.i de aco%o! 8N((! &ise :e$%. 9ata
decese%or pentru %ucrtorii cu sc%ipstim este oarte mare. Crista%e%e de
mirodenii i taie! un)ii %e intr n %u5u% san)uin 'i6
7cu un a%t )est su)esti"! de data aceasta numai din de)ete.
E Scoate0o de aco%o. Sin)ura ei 'ans este s ie trimis ca sc%a" pe a%t
p%anet.
E Pe a%t p%anetA -an 'i nr#n un ior de team %a )#ndu% c s0ar
putea s n0o mai re"ad niciodat pe 921. Cum adic @ ar tre$ui s sper c
"a i trimis n %oca%uri%e de desr#u a%e ca&rmi%or! ca s ie un o$iect de
destare pentru trupe%e imperia%e p%ictisiteA
E Fai $ine asta! dec#t o moarte mi&era$i%! prin otr"irea %ent a
s#n)e%ui.
-an se )#ndea rapid 'i nu0i p%ceau conc%u&ii%e %a care a/un)ea.
E :e$%! spuse e%! m $ucur c0am reu'it s stm de "or$. = s mai
re"in 'i o s mai discutm. Acum6 am a%tce"a de cut.
C5traterestru% ncu"iin. $%#nd din cap.
E Te n.e%e)! 8N((.
<e'it din inirmerie! -an "&u c scurta &i N%esian era pe s#r'ite.
Pe%erinii se )seau pro$a$i% %a s%u/$a de sear. 1ac se )r$ea! poate c
reu'ea s0o )seasc pe 921 'i s schim$e c#te"a cu"inte cu ea. Tre$uia s
se )#ndeasc %a o moda%itate prin care s0o scoat din a$ric 'i n ace%a'i
timp s0o .in aici! pe L%esia.
4n ciuda c%durii umede 'i a p%oii ine! -an porni )r$it prin /un)%! pe
poteca ami%iar. 1up numai cinci minute! rsu%area i ardea n piept!
totu'i reu& s ncetineasc pasu%. Tre$uia pur 'i simp%u s "ad chipu% %ui
921! s se asi)ure c ea se a%a tot aici! pe L%esia.
>i dac usese e5pediat de pe p%anetA :u a"ea s0o mai poat )si
niciodat6 niciodat, T#nru% sim.i cum panica i asa%tea& mar)ini%e
12?
min.ii 'i se $%estem n toate %im$i%e pe care %e 'tia. Ce te0a apucat! So%oA
Tre$uie s te aduni, ;ucruri%e mer) $ine pentru tine pe L%esia. ;a s#r'itu%
anu%ui! "ei a"ea un ma%dr de credite! a'tept#ndu0te ntr0un cont pe
Coruscant. :u0i momentu% s0.i pier&i capu% din pricina unei anatice
re%i)ioase ne$une. Termin cu asta,
Cu toate acestea! corpu% 'i inima nu "oiau s dea ascu%tare creieru%ui.
Pa'ii i de"enir tot mai %un)i 'i mai )r$i.i! p#n ce a%er) de0a dreptu%.
1du cotu% n apropiere de C#mpii%e n%orate 'i u c#t pe aici s se
i&$easc de primii pe%erini care re"eneau de %a s%u/$a de sear. Se c%tinau
ori se mp%eticeau! a"#nd n ochii stic%o'i aceea'i pri"ire e5tatic! dro)at.
-an porni s0'i ac %oc cu coate%e prin )%oat! sim.indu0se ca un pe'te
care noat mpotri"a curentu%ui. Fi/i ochii n semintunericu% ce sporea!
e5amin#nd e.e%e! &)#indu0se pe su$ $onete! cut#nd! cut#nd6
Bnde era ataA
Tot mai a%armat! ncepu s0i prind pe pe%erini de $ra.e 'i s0i ntre$e
dac o "&use cine"a pe 921. Cei mai mu%.i % i)norau sau % pri"eau t#mp!
cu e5presii inerte! totu'i n ce%e din urm o $tr#n core%%ian art cu
de)etu% mare napoia ei. -an pri"i 'i o &ri pe 921 "enind %a oarecare
deprtare ndrtu% ce%or%a%.i. Se repe&i spre ea! nc )##ind! transpirat 'i
r"'it de a%er)are.
E Sa%ut! pui e% sper#nd c nt#mpinarea aceea nu i se prea 'i etei %a
e% de /a%nic pe c#t sunase n proprii%e %ui urechi.
Ca ridic ochii n semintuneric.
E Sa%ut! i rspunse cu )%as nesi)ur. Ai %ipsit destu% de mu%t.
E Am ost p%ecat de pe p%anet! spuse -an prin&#nd0o de $ra. 'i
potri"indu0'i pasu% dup a% ei. Am a"ut de transportat ni'te mar.
E Aha.
E Cum mer) %ucruri%eA
E Perect! spuse ea. C5u%tarea a ost minunat n seara asta.
E Fda! ncu"iin. e% ncruntat! sunt si)ur.
E Cum a ost c%toria ta! 8N((A ntre$ ata dup "reun minut de
tcere.
-an u nc#ntat de ntre$area eiK pentru prima dat! do"edea cea mai
mic curio&itate "i&a"i de e% 'i de "ia.a %ui.
E S0a terminat cu $ine! i spuse. P'i cu )ri/ pe poteca noroioas 'i se
strdui s nu0'i murdreasc 'i mai mu%t ci&me%e. Cra de/a stropit p#n %a
)enunchi n urma a%er)rii. F0au atacat ns pira.ii.
127
E 8ai de mine, pru ata tu%$urat. Pira.iA, Puteau s te rneasc,
T#nru% i &#m$i 'i0'i co$or de)ete%e pe $ra.u% ei! aste% c a/unser s
mear) .in#ndu0se de m#n.
E F $ucur s 'tiu c0.i pas de mine! coment e% pe un ton apropiat de
"echea sa udu%ie.
Pentru o c%ip! cre&u c ata 'i "a smu%)e m#na! totu'i n0o cu. P#n ce
a/unser %a dormitoare! se %sase $e&na. -an o conduse n ace%a'i %oc!
unde"a %a /umtatea distan.ei ntre %umin 'i ntuneric! 'i0i ndeprt de pe
ochi oche%arii cu "edere n inraro'u.
E Ce aciA ntre$ ea ne%ini'tit.
E 8reau s te "d! spuse -an. =che%arii 'tia .i ascund ochii.
4i %u m#na 'i o ridic %a $u&e%e %ui! apoi i srut dosu% pa%mei.
E Fi0ai %ipsit c#t timp am ost p%ecat! murmur e%.
E SeriosA
-an nu0'i putu da seama dac ideea respecti" o nc#nta sau o tu%$ura.
Poate c am$e%e6
E 1a! continu t#nru% ncet! m0am )#ndit %a tine.
'i ddu seama c pentru nt#ia oar era at#t de onest n pri"in.a
sentimente%or sa%e pentru o at. Prima dat n "ia.a %ui c#nd nu /uca teatru.
E :0am "rut! recunoscu cinstit! dar m0am )#ndit. Tu .ii %a mine! nu0i
a'aA Fcar pu.inA
E Cu6 eu6 se $#%$#i ata. :u 'tiu6
4ncerc s0'i smu%) m#na! dar -an nu0i ddu drumu%. 4ncepu s0i srute
de)ete%e! pie%ea acoperit de cicatrice 'i u%cera.ii. Atin)erea pie%ii de $u&e%e
%ui % ame.ea n aceea'i msur ca 'i $erea a%deraan. 9e"rs srutri
tandre! moi! peste "#ruri%e de)ete%or etei! peste ncheieturi%e a%an)e%or6
E =pre'te0te6 'opti ea. Te ro)6
E 1e ceA ntre$ -an! ntorc#ndu0i m#na aste% nc#t s0i poat sruta
ncheietura.
Sa"ur &"#cnetu% pu%su%ui ei su$ )ura sa. 4'i %ipi $u&e%e de pa%ma etei!
sim.ind %inii%e cicatrice%or! "echi 'i noi.
E :u0.i p%aceA
E 1a6 nu6 nu 'tiu, r$uni ea! pr#nd )ata s i&$ucneasc n p%#ns.
4'i smu%se m#na 'i de data aceasta t#nru% i ddu drumu%! dar cu un
pas nainte ca s0o prind de m#nec.
E Te ro)6 i spuse i5#nd0o cu ochii. Te ro)6 nu p%eca. :u0.i dai
seama c .in %a tineA 4mi ac )ri/i despre tine! m )#ndesc %a tine6 .in %a
12H
tine. 4n)hi.i un nod dureros. Fu%t.
Ca 'i trase $rusc rsu%area 'i sunetu% se au&i ca un suspin.
E :u "reau s .ii %a mine! rosti cu )%as r)u'it. 7iindc eu nu tre$uie s
.in6
E :u "rei nici mcar s0mi spui cum te cheam! o ntrerupse -an 'i nu0
'i putu ascunde urma de amrciune din )%as.
7ata sttea )ata s u)! aidoma unei psri! cu ochi mari 'i chinui.i.
E >i eu .in %a tine! i 'opti n ce%e din urm cu "oce tremurtoare. 1ar n0
ar tre$ui. Cu tre$uie s .in doar %a Bnitate 'i %a A$so%ut, 8rei s0mi nca%c
%e)minte%e! 8N((A, Cum pot renun.a %a tot ceea ce credA
Au&ind0o c recuno'tea c .inea %a e%! -an se sim.i str$tut de un ior.
E Spune0mi cum te nume'ti! o imp%or. Te ro)6
Ca % pri"i! cu ochii str%ucind de %acrimi! apoi murmurD
E F cheam Gria. Gria Tharen.
>i dup aceea! r nici un a%t cu"#nt! 'i ridic poa%e%e ro$ei 'i dispru
n u)! ptrun&#nd pe u'a dormitoru%ui.
-an rmase n noapte 'i sim.i cum un sur#s %ar) i se rsp#nde'te! %ent!
pe chip. Toat epui&area i pierise 'i0'i sim.ea picioare%e de parc ar i
purtat ci&me cu e%e"atoare repu%sor. Se ndeprt de dormitor! continu#nd
s &#m$easc! 'i de a$ia sesi& c#nd ceruri %e se deschiser 'i p%oaia se
re"rs din na%turi.
Q3ine %a mine6R )#ndi e%! p%escind prin noroiu% omnipre&ent.
QGria6 este rumos. Sun ca o mu&ic! sau cam a'a ce"a. Gria6R
A doua &i! dup ce sttuse trea& aproape toat noaptea! )#ndindu0se 'i
p%nuind! -an porni n cutarea %ui Teroen&a. 4% )si pe mare%e Preot a%turi
de 8erati%! re%a5#ndu0se n c#mpuri%e de nmo% a%ate %a apro5imati" un
(i%ometru de oceanu% N%esian pu.in ad#nc. Am$ii preo.i erau to%ni.i p#n
deasupra %ancuri%or masi"e n nmo%u% ro'u 'i c%du.. =ca&iona%! unu%
dintre ei se rosto)o%ea 'i se &"#rco%ea u'or! pentru a0'i acoperi o por.iune
pe care nmo%u% se uscase.
Cei doi pa&nici )amorreani preau rea%mente in"idio'i pe stp#nii %or.
Pe de a%t parte! -an se apropie suicient de )ropi%e cu nmo% pentru a
sim.i mirosu% care r&$tea dintr0aco%o 'i cu o )rimas. Grrr, 1uhne'te de
parc ar i un cada"ru "echii de o sptm#n,
Ga%ans#ndu0se precar pe ma%u% )ropii! %utur din $ra.e pentru a0i atra)e
aten.ia %ui Teroen&a.
129
E T00! domnu%eA A' dori! dac se poate! s discut pu.in cu
dumnea"oastr.
9e%a5at n nmo%! Fare%e Preot era ntr0o e"ident $un dispo&i.ie.
2esticu% cu $ra.u% su atroiat.
E Croicu% nostru pi%ot, Te ro)! "ino a%turi de noi,
S intru n mi&eria aiaA 4n mod premeditatA -an 'i nr#n o
str#m$tur! dar n ace%a'i timp n.e%ese c tS%anda ti% i cea o mare
onoare. Suspin.
C#nd Teroen&a i cu din nou semn! t#nru% sur#se %ar) 'i %utur din
m#n cu un entu&iasm pe care nu0% sim.ea. 1escu cureaua 'i %s pe /os
tocu% cu $%asteru% pe care a$ia % recptase. 4'i desc%. ci&me%e! descheie
sa%opeta de pi%ot 'i o scoase! rm#n#nd numai n s%ip. Puse )ri/u%iu peste
haine centura0portoe%! pe care o purta direct pe pie%e! cu partea deschis
nspre )roapa cu nmo%.
1up aceea! ai'#nd un r#n/et i5 pe care se strduia s0% preschim$e n
&#m$et! co$or de pe ma%. :mo%u% ro'u i sui pe picioare 'i! pentru o
secund! -an aproape c intr n panic! ima)in#ndu0se cum se aund 'i
dispare comp%et. Cu toate acestea! su$ nmo%! e5ista so% erm. A)it#nd din
$ra. 'i sur#&#nd spre cei doi tS%anda ti%! naint p%escind! p#n ce nmo%u%
i a/unse %a 'o%duri.
E :u este minunatA ntre$ 8erati%. ;u n pa%me nmo% 'i0% risipi cu
)enero&itate pe spinarea %ui -an. :imic din )a%a5ie nu se compar cu o
$aie $un n nmo%,
Core%%ianu% ncu"iin. ener)ic din cap.
E 1a, 2ro&a",
E 4.i su)ere& o rosto)o%ire! $u$ui Teroen&a. F reace ntotdeauna
dup stresu% &i%nic. 4ncearc,
E Si)ur c da, apro$ -an 'i r#n/ii printre din.ii nc%e'ta.i. =
rosto)o%ire &dra"n pare $ine"enit,
Se %s cu )ri/ n nmo%! apoi! p%escind 'i c%ipocind sonor! se rosto)o%i
comp%et prin %uidu% "#scos 'i %ipicios. Starea de spirit nu i se m$unt.i cu
nimic! o$ser"#nd c nmo%u% era popu%at de "iermi %un)i 'i a%$i. Presupuse
c nu erau carni"ori! a%te% preo.ii n0ar i ost at#t de nc#nta.i.
QGria! scumpo! sper s aprecie&i asta6R )#ndi e%! ncheindu0'i
rosto)o%irea. Se ridic n picioare! acoperit comp%et cu nmo% de %a )#t n
/os.
E Finunat, e5c%am cu )%as tare. At#t de6 $inector,
1*0
E A'adar! pi%ot 1raN)o6 de ce doreai s "or$e'ti cu mineA ntre$
Teroen&a! aund#ndu0se %asci" n nmo%.
E 1omnu%e! cred c s0ar putea s i re&o%"at pro$%ema dumnea"oastr.
F reer %a n)ri/irea co%ec.iei de art.
Capu% masi" a% Fare%ui Preot pi"ot pe )#tu% aproape ine5istent.
E SeriosA CumA
E F0am mprietenit cu unu% dintre pe%erini @ o t#nr de pe p%aneta
mea nata%. 4nainte de a sosi aici! a studiat pentru a de"eni custode de
mu&eu 'i cunoa'te o mu%.ime de %ucruri despre n)ri/irea o$iecte%or rare.
Antichit.i @ chestii de0astea. 7ac prinsoare c ar putea ntocmi un cata%o)
perect a% co%ec.iei dumnea"oastr 'i n ace%a'i timp s ai$ 'i )ri/ de
e5ponate.
Teroen&a ascu%t cu aten.ie! apoi se %s pe spate pe mem$re%e
posterioare! cu nmo%u% ridic#ndu0se n /ur.
E :u 'tiusem c unu% dintre pe%erinii no'tri de.ine o asemenea instruire.
Poate c o "oi inter"ie"a. 1espre cine este "or$aA
E Pe%erin 921! domnu%e.
E Bnde %ucrea&A
E 4n a$rica de sc%ipstim! domnu%e.
E 1e c#t timp se a% pe L%esiaA
E 1e aproape un an! domnu%e.
Teroen&a se ntoarse spre 8erati% 'i cei doi preo.i ncepur s discute n
)raiu% %or.
Tre$uie s %e n". %im$a! decise -an. 2sise un pro)ram %in)"istic
pentru a n".a hutta e%ementar 'i o studia de aproape o %un! dar nu
putuse descoperi nici un )hid de traducere sau pro)ram pentru %im$a/u%
tS%anda ti%. 4'i ascu.i urechi%e! sper#nd s ie capa$i% s descire&e spuse%e
preo.i%or! totu'i )raiu% %or prea c dier suicient de mu%t de hutt nc#t
s0i ie imposi$i% s priceap ce"a.
9e"enind spre -an! 8erati% spuseD
E Acest pe%erin 9216 aprecie&i c este atr)toare! dup criterii%e de
rumuse.e a%e speciei "oastreA 1e e5emp%u! .i s0ar prea atr)toare ca
poten.ia% partener se5ua%A
-an 'i ncruci' de)ete%e su$ noroi.
E 921A Ah! nu! domnu%e6 de apt! ca s iu sincer! este at#t de ur#t ca
emeie! nc#t! dac a' a"ea un anima% de cas cu un chip ca a% ei! %0a' si%i s
um$%e cu undu% nainte.
1*1
C#nd au&ir cu"inte%e %ui -an! am$ii preo.i i&$ucnir n hohote
homerice! %o"indu0se cu $ra.e%e peste piept! ceea ce prea a i modu% prin
care specia %or sa%uta o ntorstur spiritua% de ra&.
E 7oarte $ine! pi%ot 1raN)o! $u$ui Teroen&a. C'ti rea%mente o persoan
p%cut 'i "oi in"esti)a t#nra aceea.
Se aund p%escind n nmo%! %s#ndu0% s i se suie pe %ancuri! 'i )emu
de p%cere.
E 8erati%! spuse -an rsucindu0se spre Sacredot! am o curio&itate. Te
deran/ea& dac te ntre$ ce"aA
E C#tu'i de pu.in.
E Cum proceda.i "oi cu pe%erinii %a s%u/$e%e de searA 1e ce i spun ei
C5u%tareA <ndierent ce ar i! este ntr0ade"r oarte spectacu%os.
E C5u%tareaA 8erati% chicoti! emi.#nd un sunet )ros 'i )ra". Fomentu%
de e5ta& pe care pe%erinii % pri"esc ca har di"inA
E C5act! ncu"iin. t#nru%. Cu nu %0am putut sim.i niciodat.
Pentru c m0am mpotri"it %ui din toate puteri%e! continu n )#nd.
7iindc u%timu% %ucru pe care0% doresc este ca o creatur hidoas ca tine
s0mi e5cite centrii p%cerii din creier6
E Asta pentru c e'ti un indi"id cu mu%t hotr#re! care 'tie ce "rea!
pi%ot 1raN)o! rspunse 8erati%. Pe%erinii "in %a noi pentru c ei nu au
hotr#re! ci sunt s%a$i 'i caut c%u&ire. <ar re)imu% %or a%imentar este
specia% conceput pentru a0i ace 'i mai6 ma%ea$i%i.
E C5u%tarea! continu Teroen&a! este rainarea unei capacit.i pe care
noi! mascu%ii tS%anda ti%! o uti%i&m pentru a ne atra)e eme%e%e n timpu%
perioade%or de mperechere. Crem o rec"en. de re&onan. cu creieru%
receptoru%ui! care stimu%ea& centrii p%cerii. 8i$ra.ia &um&itoare este
produs de %u5u% de aer care trece peste ci%ii din pun)i%e )#tu%ui! atunci
c#nd %e di%atm. Pentru eme%e%e noastre este de0a dreptu% ire&isti$i%.
E Ca mascu%i! comp%et 8erati%! de.inem 'i un )rad redus de capacitate
de proiectare a empatiei. :e concentrm asupra sen&a.ii%or persona%e de
$ine 'i %e putem ndrepta spre mu%.imea de pe%erini. ;uate %ao%a%t! am$e%e
eecte produc C5u%tarea.
E C5ce%ent chestie, rosti admirati" -an. Cste diici%A
E 1e%oc! c%tin din cap Teroen&a. 1iici% ni se pare mai de)ra$ s0i
conducem pe pe%erini prin s%u/$e%e 'i ru)ciuni%e ace%ea intermina$i%e.
Bneori am ost at#t de p%ictisit a'tept#ndu0mi r#ndu% n conducerea
incanta.ii%or! nc#t era c#t pe aici s adorm.
1*2
E Anu% trecut! $u$ui 8erati% cu hohotu% de r#s speciic rasei sa%e! unu
dintre Sacredo.i chiar a adormit. Pa%a&idar a c&ut din picioare6 Pe%erinii
au ost oarte tu%$ura.i.
Am$ii preo.i se amu&ar amintindu0'i. -an r#se 'i e%! dar pe dinuntru
c%ocotea de m#nie! )#ndindu0se %a pe%erinii care se mp%eticeau pe crare!
cu credin.a re%i)ioas 'i de"otamentu% sc%ipindu0%e n ochi. Pe %#n) asta!
escrocherii%e %ui 2arris Shri(e par o /oac de copii! )#ndi e% de&)ustat.
Cine"a ar tre$ui s0i distru) pe para&i.ii 'tia %acomi6
Pentru o c%ip! 'i dori ca e% nsu'i s i putut ace asta! apoi 'i aminti c
a0'i pune n /oc capu% pentru a%.ii era o moda%itate $un prin care % puteai
separa deiniti" de umeri. Atunci de ce aci asta pentru Gria % ntre$
ironic mintea sa trdtoare.
Pentru c! rspunse prompt inima! si)uran.a Griei a de"enit pentru mine
%a e% de important ca 'i propria mea si)uran.. :u pot ac.iona n a%te%!
pur 'i simp%u a'a stau %ucruri%e6
Acum! dup ce reu'ise s0'i atin) scopu% n care "enise! -an ncepu s
se )#ndeasc n ce mod se putea e5tra)e cu )ra.ie metaoric "or$ind din
nmo% 'i din compania preo.i%or.
7u sa%"at de sosirea unui hutt! care apru %unec#nd peste c#mpuri%e de
nmo% n sania sa repu%soare. GodN)uar&ii a%er)au ener)ic n /uru% su!
)##ind n ar'i.a umed 'i cut#nd s .in pasu%.
E Ja""a%, 'i sa%ut Teroen&a stp#nu% hutt 'i se ridic p%in de respect.
Sim.indu0se ca un idiot! -an % imit.
Cra cea dint#i nt#%nire a %ui cu un hutt 'i t#nru% se strdui s nu se
ho%$e&e %a orma uria' 'i cu%cat a creaturii! %a ochii enormi 'i pun)i.i ce
se ntre"edeau n pie%ea $run cu aspect t$cit! sau %a muco&it.i%e "er&ui
care i se pre%in)eau din co%.uri%e )urii. Grrr6 sunt chiar mai ur#.i dec#t
Teroen&a 'i ai si! )#ndi -an. 4'i reaminti c huttii a"eau o ci"i%i&a.ie
pro$a$i% mai "eche dec#t a speciei sa%eK totu'i nu putea s a%un)e repu%sia
pe care i0o pro"oca aspectu% %or.
Sau poate c! de apt! % sc#r$ea cunoa'terea aptu%ui c huttii
ima)inaser cu%tu% re%i)ios de pe L%esia ca moda%itate ietin de a nro$i
iin.e inocente.
-uttu% se ap%ec spre Teroen&a 'i rosti n )raiu% suD
E Tocmai am primit mesa/ de acas. Oa$$a 'i Oi%iac nea) totu%! iar noi
nu a"em nici o do"ad. Consi%iu% c%anu%ui a reu&at s6 -an nu pricepu
cu"#ntu%6 a'a c nu putem dec#t s6 @ 'i ncheie cu a%t e5presie
1**
intraducti$i%.
E 9e)reta$i%! rspunse Teroen&a n hutt. C5ce%en.a 8oastr! ce se
aude n %e)tur cu so%icitarea mea pentru mai mu%te trupe! armament 'i
ecrane de%ectoare pentru na"eA
E S0a apro$at. Tre$uie s soseasc dintr0o &i n a%ta.
E Perect.
Teroen&a continu n $a&icD
E C5ce%en.a 8oastr! doresc s "i0% pre&int pe $ra"u% nostru pi%ot! 8N((
1raN)o! care ne0a sa%"at transportu% de sc%ipstim.
Bria'u% hutt chicoti un he0he0he at#t de pround 'i re&onant! nc#t -an
nu numai c0% au&i! ci % 'i sim.i n toat ptura sa.
E Sa%ut! pi%ot 1raN)o, Ai din partea noastr recuno'tin. etern.
E 8 mu%.umesc! domnu%e6
Teroen&a % opri prin )estu% unui $ra. atroiat.
E Pi%ot 1raN)o! orma corect de adresare este C5ce%en.a 8oastr.
E Am n.e%es. 8 mu%.umesc! C5ce%en.a 8oastr. Sunt onorat s " pot
s%u/i.
-uttu% chicoti din nou 'i se adres %ui Teroen&a n huttD
E Bn t#nr oarte po%iticos 'i recepti"6 pentru un om. Ai aran/at
pentru o $oniica.ieA 1orim s ie mu%.umit.
E Am aran/at! C5ce%en.a 8oastr.
-an se strdui s nu trde&e c ar i priceput un cu"#nt din dia%o)uri%e
des'urate n hutt.
E Cste $ine! ncu"iin. Ja""a%.
T#nru% rmase pri"ind e5traterestru% care 'i ntoarse sania repu%soare 'i
se ndeprt. Teroen&a 'i 8erati% ncepur s p%escie cu diicu%tate prin
nmo%! apropiindu0se de ma%! pentru a ie'i. Fare%e Preot i se adres %ui -an
n $a&icD
E C5ce%en.a Sa este nc#ntat de rea%i&ri%e ta%e! pi%otu%e. >eu% de
echip din a$ric te0a anun.at c#nd "a i )ata pentru transport urmtoarea
ncrcturA
-an pornise 'i e%! c%ipocind! spre ma%.
E ;a s#r'itu% sptm#nii! domnu%e. 4ntre timp! "oi a"ea de eectuat
dou transporturi de pe%erini din sta.ia spa.ia% @ unu% m#ine! iar a% doi%ea
poim#ine.
E Perect. :u dorim s im %ipsi.i de or. de munc n a$rici.
1up ce sui pe ma%! -an 'i %u haine%e! apoi se rsuci spre est 'i indic
1*+
n direc.ia oceanu%ui a%at %a "reun (i%ometruD
E Cred c nainte de a m m$rca! spuse e%! o s m duc s m c%tesc.
E Fda! cu 8erati%! noi o%osim nmo%u% ca a)ent de cur.ire! dar e% nu
rm#ne pe pie%ea noastr! a'a cum s0a nt#mp%at cu tine. 1up ce ne0am
uscat! nu tre$uie dec#t s ne scuturm @ se &)#%.#i din tot corpu% 'i prau% se
ridic precum un noura' @ 'i cade de pe noi! a'a cum "e&i.
E 1a! ncu"iin. -an! ns eu "a tre$ui s o%osesc ap pentru a m
c%ti.
E Pi%ot 1raN)o! % a"erti& Teroen&a! ai )ri/ s nu te a"enture&i prea
departe n ap. Bnii dintre %ocuitorii oceane%or N%esiane sunt destu% de
mari6 'i oarte %m#n&i.
E Am n.e%es! domnu%e.
3in#nd haine%e 'i ci&me%e c#t mai departe de trupu% su acoperit cu
nmo% ro'u! -an porni descu%. spre ocean. 1eocamdat nu0% putea &ri! din
cau&a unei por.iuni de dune nisipoase! dar sim.ea mirosu% apei c%du.e 'i
s%cii.
C#nd a/unse pe .rm! %a scurt timp dup aceea! a"ans precaut p#n ce
apa i a/unse %a )enunchi! apoi se a'e& n capu% oase%or 'i %s %u5u% s0%
cure.e. 8a%uri%e se sparser n mod repetat peste core%%ian! sp%#ndu0% 'i
ndeprt#nd orice urm de nmo%.
-an ie'i dup aceea pe p%a/! )si o por.iune neted de nisip 'i se ntinse
ca s se &"#nte. Sim.i soare%e N%esian do)orind 'i usc#ndu0%! %s#ndu0i pru%
.epos de sare 'i r"'it. =rice este mai $ine dec#t noroiu% %a! )#ndi e%
somnoros.
Aproape c a.ipise! c#nd 'i aminti ce"a 'i tresri $rusc. Se scu%! se
apropie de haine! apoi um$% cu aten.ie %a centura0portoe%. Pri"ind prudent
n /ur! e5trase dinuntru micu.u% dispo&iti" de nre)istrare audio pe care0%
mprumutase din 8isu% N%esian 'i! "&#nd c nu se oprise! % de&acti" cu un
)est decis.
Fu%.umit c nre)istrase ntrea)a con"or$ire pe care o purtase cu preo.ii
N%esiani! t#nru% re"eni n %ocu% unde sttuse p#n atunci! se ntinse pe
nisipu% ca%d 'i se cuund ntr0un somn $inemeritat.
1*5
R,1,LA.II
4n decursu% urmtoare%or trei %uni! -an pi%ot mu%te misiuni pentru
N%esiani. 1e c#te"a ori i&$uti! cu comp%icitatea %ui Fuuur)h! s eectue&e
mici curse co%atera%e pentru a0'i perec.iona tehnica de pi%ota/ 'i a0i permite
to)orianu%ui s e5erse&e mane"rarea armamentu%ui. Aso%i& cu succes pe
sate%i.i r atmoser! pe sate%i.i de )hea.! $a chiar 'i pe un asteroid
micu.! doar ni.e% mai mare dec#t na"a sa. 4n". s se cup%e&e %a o sta.ie
spa.ia%! e5ecut#nd o /onc.iune perect din prima ncercare.
Ca urmare a incidentu%ui cu pira.ii! huttii de pe L%esia mriser
arsena%e%e na"e%or 'i %e echipaser cu ecrane de%ectoare mai $une.
Sporiser de asemenea msuri%e de securitate pri"ind date%e 'i %oca.ii%e
transporturi%or 'i reu&aser s mai accepte puncte de rende&0"ous
interp%anetare. -an cpta ordinu% s duc mara pe o anumit p%anet!
unde schim$a mirodenii%e procesate pentru materii prime %oca%e! ntr0o
re)iune popu%at e5istau mai pu.ine posi$i%it.i de trdare! care s duc %a
am$uscade.
Teroen&a i atrsese aten.ia %ui Fuuur)h c 8N(( 1raN)o usese
acceptat ca an)a/at de ncredere! a'a nc#t to)orianu% nu mai era o$%i)at s0
'i petreac iecare c%ip a%turi de t#nr. C% rmsese totu'i %e)at de
promisiunea de a0% p&i pe pi%ot 'i Fuuur)h nu uita asta nici un moment.
3in#ndu0se de )duia%! Teroen&a o inter"ie"ase pe Gria 'i0i dduse
sarcina de a0i ntre.ine 'i cata%o)a co%ec.ia. C#nd se a%a pe p%anet! -an
putea s0o "ad &i%nic pe at. = dat ce ncepuse s mn#nce hran mai
$un %a popot 'i usese e5pus aeru%ui proaspt 'i %uminii soare%ui!
aspectu% pa%id! nesntos 'i sco#%cit dispruse! ochii ei de"enir
sc#nteietori! pasu% mai sprinten! 'i &#m$ea mu%t mai rec"ent.
4i p%cea noua s%u/$! deoarece o $ucura s ai$ )ri/ de antichit.i 'i
pentru c sim.ea c s%u/irea Fare%ui Preot constituia o onoare sacr. Gria
continua s participe %a ru)ciuni%e de diminea. 'i %a s%u/$e%e de sear.
C#nd se )sea pe L%esia! -an o$i'nuia s0o conduc %a temp%u 'i s0o aduc
%a dormitor.
1*?
Griei i se oerise o camer n Centru% Administrati"! ns i dec%arase %ui
Teroen&a c preera s rm#n n dormitoru% pe%erini%or. :u numai c se
$ucura de compania to"ar'i%or ei n timpu% ru)ciuni%or! dar o tu%$ura 'i
)#ndu% de a %ocui n aceea'i c%dire cu 8N(( 1raN)o. Gria Tharen continua
s ie destu% de retras a. de t#nr! nc nedorind s rspund %a
sentimente%e pe care acesta %e tre&ise n ea. 4'i reamintea constant c era
pe%erin. ;oia%itatea 'i de"otamentu%K sine%e spiritua% erau destinate numai
Bnit.ii 'i A$so%utu%ui.
:u e5ista totu'i nici um$r de ndoia% c o nc#nta compania %ui 8N((.
T#nru% era p%in de "ia.! ener)ic! ermector 'i atr)tor6 Gria nu mai
cunoscuse pe nimeni ca e%.
4n ora dinaintea s%u/$ei de sear! dup ce termina %ucru% &i%nic %a co%ec.ia
Fare%ui Preot! Gria 'i cuse o$iceiu% de a0i cuta pe 8N(( 'i Fuuur)h
ace'tia erau aproape mereu mpreun 'i cei trei se duceau %a popot pentru
o cea'c de stimceai.
*
Gria mer)ea prin /un)%! $ucur#ndu0se de reu)iu% temporar din a.a
c%durii. Gri&a su%a dinspre oceanu% ctre care pornise. Fer)ea iute!
sim.ind cum poa%e%e ro$ei $rune de pe%erin atin)eau p%ante%e ce cre'teau pe
mar)ini%e potecii. 1e pe %iane%e %sate n /os at#rnau %ori str%ucitoare @
staco/ii! purpurii 'i "erde0aurii. Fireasma %or puternic! u'or astrin)ent i
di%ata nri%e ori de c#te ori trecea prin prea/ma %or.
Preas%"itu% Teroen&a i spusese etei c putea s m$race "e'minte
o$i'nuite n %ocu% "o%uminoase%or straie de pe%erin! su$%iniind c aste% i "a
i mai u'or s0i n)ri/easc co%ec.ia6 dar deocamdat Gria 'i pstra
haine%e! tot a'a cum 'i pstra 'i /urm#ntu%.
T#nra a/unse %a c#mpu% de nmo% 'i se opri s ac o mtanie n a.a
)ropii cu nmo% unde se to%niser cei doi preo.i. Am#ndoi o i)norar! ns
ea se o$i'nuise cu asta. Preo.ii acordau pu.in aten.ie pe%erini%or! c#nd0o
doar atunci c#nd tre$uiau s0i ndrume n acti"it.i%e %or. Asta era iresc6
min.i%e %or erau preocupate de su$iecte e%e"ate! se n%.au n p%anuri
spiritua%e pe care umanoi&ii ca Gria nu puteau spera s %e atin).
Prima dat c#nd i "&use pe preo.i t"%indu0se prin nmo%u% ro'u 'i
%ipicios! ata usese 'ocat. Cra tu%$urtor s0i "ad ded#ndu0se unei
acti"it.i at#t de6 mireane. 4ns n u%time%e trei %uni de c#nd ncepuse s
1*7
%ucre&e pentru Preas%"itu% Teroen&a! se o$i'nuise cu ima)inea aceea.
Cra $ucuroas c nu mai tre$uia s munceasc n ntunericu% a$ricii de
sc%ipstim. 4n c%direa Administra.iei era mu%t mai rumos. Geneicia de
c%imati&are 'i i%uminat de ca%itate! iar m#ncarea6 era mu%t mai $un. Gria
a"usese ne"oie de aproape o %un ca s poat m#nca un pr#n& norma%. ;a
nceput usese at#t de apatic! at#t de sectuit de ener)ie! nc#t de a$ia
ciu)u%ise m#ncarea! a'a cum cea de a%te% de mai mu%te %uni. 1roidu%
medica% usese ne"oit s0o trate&e pentru ma%nutri.ie! ca 'i mpotri"a $o%ii de
s#n)e induse de un)i.
Acum se sim.ea ns perect.
Tre$uia s admit c "ia.a ei cptase un curs mu%t mai a"ora$i% dup
ce apruse 8N((. 1ac 'i6
7ata se ncrunt 'i ot. 1ac 'i 8N(( ar i ost pe%erin6 Ar i putut
ido%atri&a mpreun! s0ar i putut ru)a mpreun 'i ar i putut primi
mpreun taina C5u%trii. 1ar 8N((6 ata nu putea oco%i aptu% c e% era
necredincios! chiar dac t#nru% nu admisese asta niciodat. 8N(( nu
credea n nimeni 'i n nimic @ doar n persoana %ui.
C#nd participau mpreun %a s%u/$e! e% o .inea de $ra. sau de m#n!
pentru a o sus.ine n drum spre dormitor. Atin)erea m#inii %ui o cea s0'i
pun %a ndoia% de"o.iunea a. de Bnitate! a. de A$so%ut 'i Griei nu0i
p%cea asta. Ca dorea ca nimic s nu0i &druncine credin.a ori s0o determine
s0'i pun su$ semnu% ntre$rii %e)minte%e.
A/unsese de acum %a dune%e de nisip. A'a cum se a'teptase pe /umtate!
au&i .iuitu% 'i s#r#itu% unei sa%"e de $%aster.
E 8N((, stri) ea! nedorind s se uri'e&e napoia cui"a care se antrena
%a trasu% %a .int. 8N((! eu sunt,
C#nd sui pe creasta dunei! "#ntu% i 'ichiui poa%e%e ro$ei n /uru%
picioare%or. Gria tre$ui s0'i .in cu am$e%e m#ini $oneta! ca s nu0i ie
su%at de $ri&a dinspre ocean.
Su$ ea! pe p%a/! % putea &ri pe 8N((! cu picioare%e ncordate n postura
unui .inta'! cu $%asteru% n toc! at#rn#ndu0i /os pe coaps. Fuuur)h se
)sea ce"a mai departe de core%%ian! a"#nd n %a$e c#te"a .inte de
antrenament din ceramic nea)r. 7r "reun a"ertisment! uria'u% to)orian
a&"#r%i dou .inte n "&duh! una sus! n st#n)a sa! iar cea%a%t %a rasu%
p%a/ei! n dreapta.
F#na %ui 8N(( u o cea. de mi'care! at#t de rapid nc#t ochii etei de
a$ia o putur o$ser"a. = sa%" de $%aster sr#m mai nt#i .inta din
1*H
dreapta! apoi pe cea din st#n)a. 7ra)mente de ceramic ars se re"rsar
si%en.ios peste suru% N%esian.
Fuuur)h r)i apro$ator. 8N(( se rsuci! )ata s nceap antrenamentu%
%a distan. asupra .intei sta.ionare pe care o pre)tiser! apoi o &ri pe Gria
n "#ru% dunei. J#m$i %ar)! %utur $ra.u%! "#r $%asteru% n toc 'i porni spre
ea.
7ata se minun! ca de iecare dat c#nd "edea c#t de artos era! cu
trsturi re)u%ate! pr 'i ochi castanii 'i trup &"e%t. Pri"it n ansam$%u! nu
era un $r$at chipe' n mod tradi.iona%6 totu'i asta n0o remarca nici o
emeie creia i adresa &#m$etu% su cuceritor.
E -ei, stri) e%! a%er)#nd spre Gria.
4nainte ca ata s se i putut eri! o srut pe runte.
E :u! 8N((! % mpinse ea cu rsu%area tiat. Asta0i mpotri"a
%e)minte%or me%e.
E >tiu! cu e% r s se ciasc! dar ntr0o $un &i! scumpo! o s0mi
rspun&i 'i tu %a srutare.
E F ntre$am dac nu "rei s $em un stimceai naintea s%u/$eiA
E A&i nu! cu t#nru% $rusc serios 'i o pri"i n ochi. Gria! tre$uie s
discutm despre ce"a. Am a'teptat p#n te0ai6 recut! iindc m tem c
"a i un 'oc pentru tine. Fai de"reme sau mai t#r&iu ns tre$uie s a%i.
Gria % pri"i! ntre$#ndu0se despre ce putea i "or$a.
E ;a ce te reeriA
E -aide s ne a'e&m! i propuse e%. Bite aco%o! pe p%a/! de acordA
= conduse spre o por.iune neted de nisip! iar c#nd Fuuur)h se apropie
ca s "ad dac nu mai continuau antrenamente%e! 8N(( c%tin din cap.
E ;as0ne ni.e% sin)uri! amice! daA
To)orianu% se ndeprt 'i sui duna. Gria i pri"i orma ntunecat
dispr#nd napoia co%inei de nisip.
<nima ncepu s0i $u$uie pe nea'teptate! c#nd 8N(( scoase un aparat
mic din $u&unar.
E Acesta este nre)istratoru% de /urna% de $ord pe care %0am demontat
din panou% de comen&i a% 8isu%ui! e5p%ic t#nru%. = s te ro) s ascu%.i o
nre)istrare pe care am cut0o acum "reo dou %uni! nainte ca Teroen&a
s0.i i cerut s te ocupi de co%ec.ia %ui. Te ro) doar s ai r$dare 'i s
ascu%.i totu%! de acordA
E :u 'tiu6 sunt si)ur c n0o s0mi ie pe p%ac! murmur ata. Am un
presentiment ru despre nre)istrarea asta.
1*9
E Te ro)! insist e%. Pentru mine. 1oar ascu%t0o.
Gria ncu"iin. din cap! rsucindu0'i m#ini%e n poa%. Pe nea'teptate!
$ri&a oceanu%ui! n %oc s par p%cut! o cu s se niore&e n ciuda
soare%ui ce co$ora spre "est.
8N(( porni recorderu%. 7ata ascu%t discu.ia care urm6 % au&i pe pi%ot
sa%ut#ndu0i pe preo.i 'i0i au&i in"it#ndu0% s ac o $aie n nmo%.
9ecunoscu )%asuri%e Preas%"itu%ui Teroen&a 'i Sacredotu%ui 8erati%
"or$indu0i %ui 8N((. Gi%e de nmo%6 Spuneau c#t de re%a5ante erau $i%e
de nmo%. Gria se oi a)itat! dar t#nru% ridic un de)et n semn de
a"erti&are 'i 'optiD
E A'teapt,
Ca se si%i s rm#n nemi'cat! de'i se sim.ea tot mai neconorta$i%. Cu
si)uran.! preo.ii nu 'tiuser c 8N(( nre)istra con"ersa.iaK ac.iunea
pi%otu%ui era chiar mai perid dec#t trasu% cu urechea! aduc#nd mai
de)ra$ cu spionatu%,
Apoi @ Gria sim.i c i se opre'te rsu%area de uimire @ i au&i pe 8erati%
'i Teroen&a r#&#nd 'i "or$ind despre C5u%tare6 spun#nd c nu era un har
di"in! c nu a"ea a$so%ut nici o %e)tur cu Bnitatea sau cu A$so%utu%,
=chii etei se di%atar! apoi se n)ustar de urie 'i ea sri n picioare.
8#ntu% i &$ur de pe cap $oneta de pe%erin! n)duind $uc%e%or ro'u0aurii
s se e%i$ere&e! dar Gria nu $) n seam ce%e nt#mp%ate. 4% pri"ea pe
8N(( 'i tremura de urie. 8&#ndu0i reac.ia! pi%otu% opri recorderu% 'i se
ridic de asemenea.
E Cum ai putut ace una ca astaA ntre$ ata cu )%as sc&ut 'i tremurat.
Am cre&ut c0mi e'ti prieten.
8N(( p'i spre ea! ridic#nd m#ini%e mpciuitor.
E Gria! scumpo! .i sunt prieten. Am cut asta pentru tine6 tre$uie s
'tii care0i ade"ru%. 4mi pare ru c e'ti6
F#na 'i $ra.u% etei prur s se mi'te din propria %or "oin. 'i pa%ma ei
%o"i sonor o$ra&u% t#nru%ui. 8N(( se mp%etici un pas ndrt! aps#ndu0'i
o$ra&u% cu m#na.
E Fin.i, stri) ea. Fin.i, Tsta0i un a%s n scopu% de a m ace s0mi
nca%c %e)minte%e, 9ecunoa'te,
C% 'i co$or m#na 'i rmase pri"ind0o cu ochi p%ini de triste.e 'i
comptimire. 1up aceea c%tin ncet din cap.
E 4mi pare ru! scumpo! spuse 8N((. 4mi pare mai ru dec#t o pot
spune! dar n0am a%siicat nimic. Ceea ce ai au&it este ade"ru%! iar dac te
1+0
superi pe mine nu0% "ei schim$a cu nimic. Teroen&a 'i ai %ui nu de.in nici
un e% de har di"in. Ci au in"entat toat n'e%toria asta! ca s ai$
muncitori n a$rici 'i sc%a"i pentru "#ndut.
Brma pa%mei etei i se co%ora ro'u0nchis pe o$ra& 'i Gria putea distin)e
c%ar semne%e %sate de de)ete%e ei. 4'i nr#n impu%su% de a se repe&i spre
e%! $o%$orosind scu&e. Cum putuse s0% rneasc n e%u% ace%aA
4n ace%a'i timp ns c%ocotea de urie. Sim.ea c ntre)u% chip i scpase
de su$ contro%! iar $r$ia tremura spasmodic.
E :u, nc%e't ea m#ini%e. :u, :u0i ade"rat, Ai a%siicat
nre)istrarea. Ce e'ti tu6 te%epatA 1e unde 'tiai de Sacredotu% Pa%a&idarA
Pe atunci nici mcar nu erai aici,
E :0am 'tiut! Gria! ddu e% din cap. :0am 'tiut 'i n0am a%siicat
nre)istrarea. = s0.i do"edesc.
Scotoci n $u&unar 'i scoase o io% micu. 'i nea)r.
Gria 'tia prea $ine ce con.inea.
E Sc%ipstimA 1e unde %0ai o$.inutA
E ;0am 'terpe%it n timpu% unei %i"rri! rspunse 8N((. >tii ce poate s
ac! daA
Ca ncu"iin. nceti'or.
E Cste sin)uru% mod prin care0.i pot do"edi c nu mint. 1ac o
deschi&i! e5pui sc%ipstimu% %a %umin 'i apoi % n)hi.i! o$.ii capacit.i
te%epate temporare. 4mi "ei putea citi mintea 'i "ei 'ti c nu te mint n
pri"in.a C5u%trii6 'i c n0am a%siicat nre)istrarea. Potim @ i puse io%a
n pa%m ia0%,
Gria pri"i dro)u%.
E Tre$uie6 tre$uie s m )#ndesc n pri"in.a asta! 8N((. Tre$uie s
decid ce am de cut.
E :u te mint! scumpo! .i /ur, Se apropie de ea 'i se ntinse! ca s0o
prind de m#n. Ai ncredere n mine.
7ata se retrase un pas.
E Te ro)! 8N((6 deocamdat %as0m sin)ur. = s te6 "d mai
t#r&iu. 1up s%u/$. Acum tre$uie s p%ec.
C% o i5 cu pri"irea.
E Ai putea renun.a %a s%u/$! doar de data aceasta. :u " consemnea&
nimeni pre&en.a.
S renun.e %a C5u%tareA Gria sim.i c i se ace $rusc ru %a )#ndu% ace%a
'i reac.ia ei o nspim#nt. 1ac 8N(( a"ea dreptateA 1ac e5u%tarea nu
1+1
era nimic a%tce"a dec#t simp%u% eect a% Com$inrii unde%or i&ice 'i
menta%e emise de o specie e5traterestrA 1ac haru% di"in nu e5ista! atunci
pe%erinii nu erau cu nimic mai $uni dec#t dro)a.ii care0'i a'teapt do&a.
Se uit n ochii %ui 8N(( 'i ncerc sentimentu% nep%cut c pi%otu%
spunea ade"ru%. 1e)ete%e i se str#nser n /uru% tu$u%e.u%ui ne)ru cu
sc%ipstim. Aici se a%a rspunsu%. Cu e% putea a%a ade"ru%6
Se ntoarse 'i se ndeprt! %s#ndu0% pe t#nr pe p%a/. 4% au&i pe 8N((
stri)#nd0o! dar se mu%.umi s %uture din $ra. n semn de rspuns 'i nu se
opri. :u mai a"ea mu%t timp %a dispo&i.ie! dac inten.iona s a/un) %a
s%u/$.
Peste o /umtate de or sttea n mu%.imea de pe%erini 'i pri"ea soare%e
care amur)ea n sp%endoare ns#n)erat napoia A%taru%ui 7)duie%i%or. Se
apropia momentu% C5u%trii. Pri"i n /ur! )#ndindu0se c dac "oia s
ac.ione&e nu mai tre$uia s piard "remea. Pe uri'! de)ete%e ei e5traser
io%a nea)r din $u&unaru% ro$ei. ;umin6 a"ea ne"oie de %umin ca s
acti"e&e sc%ipstimu%. 4n ace%a'i timp6 n0o putea ace n "&u% cui"a6
4n ce%e din urm sosi 'i momentu% a'teptat @ semnu% adresat
credincio'i%or! anun.#ndu0i c "a ncepe C5u%tarea.
Gria se po&i.ionase n mu%.ime aste% nc#t s0i "ad %impede pe Fare%e
Preot 'i pe Sacredo.i! conduc#nd s%u/$a. 4n ace%a'i timp se a%a suicient de
departe pentru a putea camu%a sc%ipstimu% n m#neca ei %ar)! aste% c
acti"area acestuia s nu ie remarcat de tS%anda ti%. <ar cei%a%.i pe%erini
a"eau s ie at#t de a$sor$i.i de C5u%tare! nc#t pro$a$i% n0ar i &rit nici
sa%"a unui $%aster.
1e /ur mpre/ur! pe%erinii cdeau n )enunchi. Gria i imit 'i n aceea'i
c%ip deschise io%a de sc%ipstim. ;a adpostu% propriu%ui ei trup! ndoindu0
se din mi/%oc! e5trase do&a i$roas de dro)6 'i! pentru o c%ip
ne$uneasc! se ntre$ dac nu usese preparat chiar de ea.
Pe%erinii se prosternar 'i )u'i%e de su$ )#tu% preo.i%or ncepur s se
di%ate. C#nd prime%e &um&ete a%e "i$ra.ii%or rsunar n "&duh! Gria
ntinse sc%ipstimu% n a.a ei! pentru a prinde u%time%e ra&e a%e soare%ui care
apunea.
4n c#te"a c%ipe dro)u% se acti"! sc#nteind a%$astru! dar nici unu% dintre
pe%erini nu o$ser"! iar eectu% u ascuns "ederii Fare%ui Preot. 1e'i nu
consumase niciodat sc%ipstim! ata 'tia cu e5actitate c#te secunde tre$uia
s a'tepte. Peste o c%ip % introduse n )ur 'i n)dui sa%i"ei s stin)
su$stan.a sc#nteietoare.
1+2
C#nd di&o%" dro)u% n )ur 'i apoi % n)hi.i! C5u%tarea ncepu.
Gria se cutremur ca 'i cum ar i ost mpu'cat cu un $%aster. Cecte%e
sc%ipstimu%ui erau instantanee. S#n)e%e i n"%i prin corp ca o na" .#'nind
n hiperspa.iu. Capu% i $u$ui.
Cecte%e i&ice nu nsemnau ns aproape nimic pe %#n) ce%e minta%e.
Fintea ei se deschise ntr0un mod pe care n0a"ea s0% poat descrie
niciodat dup aceea. C#nd "a%uri%e C5u%trii o cuprinser! percepu
p%cerea tuturor ce%or%a%.i pe%erini din mu%.ime.
Sen&a.ia era at#t de cop%e'itoare! nc#t u aproape )ata s %e'ine. :umai
m#nia care c%ocotise n su%etu% ei din c%ipa n care 8N(( o pusese s
ascu%te nre)istrarea aceea i pstr %uciditatea 'i6 concentrarea.
QTre$uie s6 deschid6 ochii! 'i spuse. S m concentre&6R
<cnind! )##ind! Gria deschise ochii! "i$r#nd su$ "a%uri%e de p%cere care
o asediau cu asemenea intensitate nc#t aproape c se transormau n
durere. Pri"i spre Teroen&a! si%indu0se s nu0'i a$at ochii! s0'i oca%i&e&e
mintea pentru a o cuprinde doar pe a Fare%ui Preot.
<ma)ini e5traterestre i in"adar con'tiin.a! impre)n#ndu0se aco%o! de
ne'ters. <ndierent c#t de mu%t 'i0ar i dorit s %e uite! 'tia c nu "a putea s0o
ac niciodat! a$so%ut niciodat. Fintea %ui Teroen&a! ca a oricrei a%te
iin.e inte%i)ente! era p%in de $ana%it.i %a supraa. @ se ntre$a ce a"ea s
mn#nce %a cin! era p%ictisit de ceremonie! se )#ndea %a noi%e msuri de
securitate pe care huttii i ordonaser s %e imp%emente&e! sim.ea o u'oar
/en )astrointestina%6
4n mintea Fare%ui Preot nu e5ista nici un semn de di"initate. :u credea
nici n Bnitate! nici n A$so%ut. Fai e5act! Teroen&a era m#ndru de sine!
pentru c in"entase Bnitatea 'i A$so%utu%! aste% ca pe%erinii ace'tia nai"i s
ai$ n ce crede.
Gria horci! cu )ura p%in de )ustu% amrui a% sc%ipstimu%ui. Cra )reu s
se )#ndeasc! ncon/urat de C5u%tare! dar se si%i s rm#n acordat %a
mintea Fare%ui Preot6 e5amin#nd! asi)ur#ndu0se c ac.iunea %ui nu era
nimic a%tce"a dec#t un simp%u truc i&ic 'i minta% @ ce"a ce to.i mascu%ii
speciei sa%e puteau s rea%i&e&e dup dorin..
Grusc! Teroen&a tresri 'i pri"i a)itat n /ur. Fintea i se ump%u de
$nuia%! apoi de si)uran. @ 'tia c era e5aminat te%epatic,
C5u%tarea osci%! apoi se diminu $rusc! c#nd Fare%e Preot ncet
&um&etu%. Sacredo.ii continuar ntr0un cor nere)u%at! dar! n %ipsa
%ideru%ui! C5u%tarea %u s#r'it. Pe%erinii .ipar 'oca.i! iar unii chiar %e'inar.
1+*
7ata 'i desprinse mintea de a %ui Teroen&a 'i se a%tur mu%.imii de
pe%erini care )emea de durere! p%#n)ea 'i se %e)na nainte 'i napoi! n
de&orientare. Bnii se ridicar tremur#nd 'i sc#ncind! pri"ind imp%orator
spre preo.i.
Teroen&a co$or de pe estrada de %#n) a%tar 'i ncepu s0'i croiasc
drum prin )%oat. TS%anda ti% cerceta chipuri%e! murmur#nd distrat
$inecu"#ntri 'i strduindu0se s0'i camu%e&e cutarea disperat a
pe%erinu%ui care tocmai i scanase mintea.
1in ericire! Gria se a%a destu% de departe! aproape de captu%
amiteatru%ui. 4n)dui s ie mpins spre ndrt! prsind permatonu%!
p#n ce sim.i su$ t%pi %utu% moa%e a% /un)%ei. Printr0o mi'care iute 'i
decis! "#r de)ete%e de %a picior n pm#nt 'i ridic o $ucat de noroi
amestecat cu run&e pe /umtate putrede. 1e)ete%e ei e%i$erar io%a de
sc%ipstim! care c&u n )ropi..
Se rsuci apoi 'i! din aceea'i mi'care! ta%pa ei aps $ucata de noroi
napoi n so%u% /un)%ei. Totu% durase ce% mu%t o secund.
Porni apoi! men.in#ndu0se %a mar)inea mu%.imii! spre potec! %s#ndu0se
purtat de "a%u% de pe%erini incoeren.i! p%#n)re.i! conu&i 'i nemu%.umi.i.
= pri"ire precaut aruncat peste umr o asi)ur c Teroen&a 'i
a$andonase cutarea! d#ndu0'i seama pro$a$i% c era inuti% 'i c prin
comportamentu% su neo$i'nuit i tu%$ura pe pe%erini. 7ata sper c pusese
incidentu% pe seama unui nou0"enit re%ati" recent! care decisese s
e5perimente&e cu o io% de sc%ipstim urat.
A"ans inert pe crare! cu pa'i %en.i 'i nesi)uri. Cecte%e sc%ipstimu%ui
se reduseser n a'a msur nc#t de a$ia mai era con'tient de )#nduri%e 'i
emo.ii%e ce%or a%a.i imediat %#n) ea.
:u u surprins c#nd 8N(( apru din %atera%. Ca ntotdeauna! pi%otu% o
prinse de $ra. pentru a o sus.ine. Gria se re&em de e%! recunosctoare
pentru spri/in 'i sim.i cum o cuprinde de ta%ie! .in#nd0o aproape pe
/umtate n po&i.ia "ertica%.
Ge&na nop.ii ecuatoria%e i n"%uise $rusc! ca ntotdeauna! 'i Gria de
a$ia % putea distin)e pe t#nr. Acesta o conduse pe potec! e"it#nd $%.i%e
mari de noroi. Apoi! c#nd a/unser %a c%direa dormitoru%ui! ata se opri.
E :u6 nu "reau s intru deocamdat! murmur ea. Tre$uie6 tre$uie
s "or$esc cu tine! 8N((.
C% ncu"iin. din cap! cu trsturi%e a$ia "i&i$i%e n %umina re"rsat prin
u'i%e deschise.
1++
E Gine. :u cred c "om deran/a pe nimeni! dac mer)em %a popot
pentru o cea'c de stimceai. Ar.i ca 'i cum .i0ar i de o%os a'a ce"a.
Se ntoarser 'i pornir prin ntuneric. Gria se re&em de t#nr! pe
msur ce p'ir pe crare. :u se sim.ise niciodat at#t de "%)uit. P#n 'i
un droid s0ar i mi'cat cu mai mu%t "ioiciune.
1up ce a/unser %a popot! 8N(( o insta% pe un scaun! apoi aduse ce'ti
cu stimceai 'i o pr/itur pudrat cu &ahr! pe care o mpinse spre Gria.
E Potim! i spuse. Fn#nc0o! te "a a/uta s0.i recape.i puteri%e.
Ascu%ttoare! ata $u ceaiu% 'i ciu)u%i din pr/itur. :u cinase! iar acum
m#ncarea pru s0o echi%i$re&e! readuc#ndu0i oca%i&area asupra %umii
ncon/urtoare.
Se ap%ec spre 8N((! )ata s "or$easc! dar chiar n c%ipa n care
deschise )ura! e% c%tin din cap cu un )est de a"erti&are.
E Cred c ar i $ine s te conduc napoi %a dormitor! i spuse cu )%as
tare. Asta s0.i ie n".tur de minte s mai sari peste mese! pe%erin 921,
Am cre&ut c0o s %e'ini pe drum.
Pricep#nd a%u&ia! Gria se scu% tcut 'i0% urm aar.
C#nd a/unser n dreptu% c%dirii Centru%ui Administrati"! 8N(( scoase o
pereche de oche%ari pentru "edere n inraro'u 'i0i puse pe ochi.
E 4i ai pe ai tiA
7ata ncu"iin.! i cut 'i0i puse de asemenea pe ochi. :oaptea se
transorm $rusc n ima)ini spectra%e ne)re 'i a%$0"er&ui. Acum putea &ri
chipu% %ui 8N((! pe /umtate mascat de propriii si oche%ari.
Pornir pe crarea din /un)% 'i $ra.u% %ui cuprinse din nou ta%ia etei.
E Ai %uat sc%ipstimu%! rosti e% nceti'or.
E 1a! ncu"iin. Gria sim.indu0se amor.it de parc ar i ost $tut 'i
nu mai putea reac.iona corespun&tor. Ai a"ut dreptate. <art0m pentru c
m0am ndoit de tine6
E Ce nai$a! cu e% strduindu0se s sune "oios 'i nereu'ind a$so%ut
de%oc! n %ocu% tu 'i eu a' i dorit s "eriic po"estea asta. A ost6 a ost
ruA
Ca ncu"iin. din cap 'i se sim.i $rusc cop%e'it de un "a% ne)ru! care o
%s icnind 'i tremur#nd.
E =h! 8N((! se $#%$#i ata. Am ost n mintea %ui6 n mintea %ui
Teroen&a 'i a ost teri$i%, :ici urm de har di"in! ci doar o inte%i)en.
p%ictisit 'i e)oist! care "rea s se m$o).easc! pentru a0'i spori co%ec.ia,
E B'ure%! cu t#nru% .in#nd0o de am$ii umeri ca s0o ca%me&e. Ai
1+5
trecut printr0un 'oc teri$i%.
E F simt6 m simt6 at#t de6 trdat! scr#'ni Gria printre din.i. A
ost6 )roa&nic6
E 2ata! scumpo6
Gra.e%e pi%otu%ui o cuprinser 'i )estu% su de n.e%e)ere o cu s se
descarce. 7ata ncepu s p%#n) cu suspine uria'e! hohotind 'i
cutremur#ndu0se din toat ptura. 8N(( o a/ut s0'i scoat oche%arii! apoi
se mu%.umi s0o .in n $ra.e! m#n)#indu0i pru% 'i murmur#ndu0i asi)urri
%ini'titoare 'i de&mierdri.
Ca se a). de pieptu% sa%opetei %ui cu am$e%e m#ini! str#n)#nd 'i
rsucind .estura! 'i icnind at#t de puternic! nc#t se sperie ea ns'i. :u
mai p%#nsese niciodat n e%u% ace%a. Sen&a.ia de disperare era teri$i%.
E :u6 mi0a6 mai rmas nimic! 'opti Gria ntre spasme de p%#ns.
:imic6 nimic6
E :u0i ade"rat! murmur t#nru% 'i o srut u'or pe o$ra&. :e ai pe
noi! a'a esteA
E Pe6 noiA
E Si)ur c da. 8om i mpreun! scumpo. = s0o 'ter)em de pe p%aneta
asta de iad 'i "om i erici.i.
Gria ridic ochii 'i pri"i or$e'te n $e&n! de a$ia des%u'ind pata mai
deschis %a cu%oare a chipu%ui pi%otu%ui.
E 1ar ei nu0i %as niciodat pe pe%erini s p%ece! 'opti. Am citit asta n
mintea %ui Teroen&a.
E :0o s %e cerem "oie! scumpo. = s p%ecm pur 'i simp%u.
E S u)imA
E C5act. 1e ndat ce "oi putea pune %a punct un p%an! am ntins0o de0
aici. Am nceput de/a s m )#ndesc. = srut iute pe o$ra&. Ai ncredere
n mine. Am e5perien. n )enu% sta de ac.iuni. = s )sesc eu ce"a.
E 1ar6 dar $anii tiA C'ti su$ contract 'i nu0% po.i nc%ca. 1ac u)i!
o s0.i pier&i $anii. Fi0ai spus c ai ne"oie de credite%e cu care te p%tesc!
pentru a ncerca s intri %a Academie. Cum po.i s renun.i %a a'a ce"aA
E Credite%e n0au miros! ridic e% din umeri. 8a tre$ui s0mi iau $anii n
a%t mod de %a Teroen&a.
Fintea etei era nce.o'at de o$osea% 'i de durerea trdrii! de aceea
a"u ne"oie de un minut ntre) pentru a0'i da seama %a ce se reerea 8N((.
Co%ec.ia6 'opti ea. <nten.ione&i s uri co%ec.ia %ui Teroen&a 'i s u)i
cu ea.
1+?
Gra"o! cu t#nru% apro$ator. C'ti si)ur c n0ai pstrat ta%ent de te%epat
de pe urma sc%ipstimu%uiA
E :u cred! &ise Gria o$osit. >tiu doar c m0ai ntre$at de mu%te ori
despre co%ec.ie6 c m0ai ntre$at care sunt o$iecte%e ce%e mai "a%oroase.
Chiar cre&i c po.i s spar)i ncuietori%e de securitate 'i s %e uriA
E :u inten.ione& s iau toat co%ec.ia. Pentru a'a ce"a! ar tre$ui o na"
de transport mai mare dec#t oricare dintre ce%e e5istente pe L%esia. :u!
"reau s iau doar o$iecte%e mici @ mici 'i rea%mente de "a%oare. = i5
ptrun&tor cu pri"irea. <ar tu m "ei a/uta! a'a esteA
7ata 'o"i. 7urtu% antichit.i%or era o ac.iune contrar tuturor
con"in)eri%or ei! totu'i o$iecte%e %ui Teroen&a nu se a%au ntr0un mu&eu!
unde s poat i "&ute de pu$%ic! ci useser te&auri&ate de un co%ec.ionar
particu%ar %acom. 1ac 8N(( %e ura! a"eau s ie repuse n circu%a.ie 'i
e5ista posi$i%itatea rea% ca mcar une%e dintre e%e s ie e5puse ntr0un
ma)a&in sau ntr0o )a%erie de art.
E Gine! spuse ea 'i inspir pround 'i tremurat. Te "oi a/uta! 8N((.
E Perect. = s 'terpe%im o na" 'i "om prsi p%aneta. F0am sturat de
c%dur! m0am sturat de umiditate 'i m0am sturat p#n peste cap de
preo.ii 'tia 'i de re%i)ia %or 'ar%ataneasc.
Gria trase ad#nc aer n piept. S p%ec de aiciA S nu mai particip
niciodat %a s%u/$e 'i s nu mai primesc C5u%tareaA Cum "oi putea tri r
eaA
4mpinse decis ntre$area n undu% min.ii. Se "a descurca n "reun e%.
Poate c ar i tre$uit s se ndeprte&e treptat de C5u%tare nc de
sptm#na "iitoare! p#n a"eau s p%ece.
E Fai este ns ce"a! 8N((! &ise ea nesi)ur.
E Ce anume! scumpoA
E Fuuur)h6 Ce aci cu Fuuur)hA Fi0ai spus c e% 'i0a dat cu"#ntu%
de onoare c te "a p&i @ c .i este n aceea'i msur pa&nic 'i protector.
Ce "ei ace cu e%A
8N(( inspir ad#nc 'i ata "&u cum pata chipu%ui su se mi'c! atunci
c#nd c%tin din cap.
E Tsta0i "re%tu% din $uctrie! rspunse e% o%osind "echea e5presie
core%%ian pentru )hinion sau chiar de&astru. :u 'tiu cum s procede& n
ca&u% %ui. 3in rea%mente %a e%! dar mi0a spus ce nseamn cu"#ntu% de
onoare pentru rasa %ui. F tem c0i "a i %oia% %ui Teroen&a.
E 8rei s &ici c dac a% ce"a! ne "a trdaA
1+7
E Sunt 'anse mari n pri"in.a asta.
E 8N((6 cu Gria 'i )%asu% i se poticni. Ce ne "om ace dac nu "om
putea e"ada de pe p%anetA
E :u0.i ace )ri/i! scumpo. ;as pe mine. T#nru% ot. 1ac "a i
ne"oie! m "oi nrunta cu Fuuur)h. 3intesc mai $ine dec#t e% 'i scot
$%asteru% mai iute din toc.
E 8rei s tra)i n e%A
E 1ac se "a a/un)e %a a a%e)e ntre noi doi 'i Fuuur)h! da! "oi tra)e n
e%. A' "rea s0% pot con"in)e s ne nso.easc. 1ac ar i de acord! %0a'
duce oriunde ar dori. >i i0a' drui destu%e credite pentru a0'i putea continua
cutarea.
E CutareaA
E 1a! 'i caut perechea 'i a "enit aici! cre&#nd c ea a sosit pe L%esia.
A )re'it ns. To)orianii sunt rari! at#t de rari nc#t eu nici mcar nu
au&isem de ei nainte de a a/un)e aici. 1ac o eme% to)orian ar i trecut
pe L%esia! ar i srit imediat n ochi.
Gria icni 'i tresri.
E 1ar6 8N((! aici a ost a%t to)orian, 4mi amintesc c %0am "&ut cu6
nu mai 'tiu6 'ase! poate opt %uni n urm. :u %0am "&ut dec#t n treact!
dar sunt si)ur n pri"in.a rasei.
E SeriosA Cra mascu% sau eme%A Cum artaA
E -a$ar n0am n pri"in.a se5u%ui. :u cred c era %a e% de mare ca
Fuuur)h. Cra a%$! cu dun)i portoca%ii6 cred. C#nd %0am "&ut era sear!
imediat dup s%u/$! 'i se ntuneca.
E Tre$uie neaprat s0i spun %ui Fuuur)h! &ise 8N((. Preo.ii 'tia mint
%a tot pasu%. Cste perect posi$i% ca FrroI @ mi se pare c a'a se numea
perechea %ui @ s i ost mereu aici! pe L%esia. Poate n Co%onia 2 sau *6
Amu.i. Gria rmase tcut! re%ect#nd %a cu"inte%e t#nru%ui! dar n ce%e
din urm nu mai putu re&ista.
E Te ro)! 8N((! % imp%or ea! spune0mi c n0ai "or$it serios c %0ai
mpu'ca pe Fuuur)h! dac ncearc s ne opreasc s urm co%ec.ia %ui
Teroen&a, Tre$uie s e5iste o ca%e pentru a e"ita asta.
7ata % p%cea pe to)orian. 4n u%time%e dou %uni! a/unsese s0% cunoasc
pu.in 'i0% admira.
E F "oi ocupa de e%! orice ar i. 1ac "a i ne"oie! % "oi mpu'ca!
mormi pi%otu% posomor#t. 1ar poate c reu'esc numai6 s0% ame.esc! ori
doar s0i tra) una &dra"n n cp.#na aia tare 'i s0% %as %e)at! pentru ca
1+H
preo.ii s nu dea "ina pe e%! p#n nu am e"adat.
E 8N((6 =chii Griei se ump%ur din nou de %acrimi. Te ro)! )#nde'te0
te %a a%tce"a! aste% ca Fuuur)h s nu ie rnit. C'ti priceput %a a'a ce"a.
E = s0o ac! scumpo. = s0o ac6
Se ap%ec nainte 'i o srut scurt pe runte! iar de data aceasta ea nu0i
mai reaminti nimic despre %e)minte. :u am nici un %e)m#nt! )#ndi Gria
mohor#t pe c#nd porniser napoi spre dormitoru% ei. :ici %e)minte! nici
re%i)ie6 a$so%ut nimic6
Pri"i cu coada ochiu%ui n %atera%! prin ntuneric.
:imic! doar pe 8N((6
*
Fuuur)h %unec si%en.ios din /un)%! ie'ind pe potec. 8ederea nocturn
a to)orianu%ui era mu%t mai $un dec#t a oricrui om 'i putea s "ad cu
u'urin. perechea care se ndeprta pe crare. Cei doi aproape c
a/unseser %a dormitor.
4n u%time%e dou minute! e%inoidu% se uri'ase prin /un)% cu o )ri/
e5a)erat! decis s a/un) suicient de aproape ca s %e aud con"ersa.ia
purtat n 'oapt. To)orianu% reu'ise s se apropie numai %a ina%u%
discu.iei6 dar au&ise destu%e.
Pi%otu% 'i Gria p%nuiau s u). P%nuiau s0 ure de %a stp#nii si.
Pi%otu% inten.iona s se ocupe de Fuuur)h.
To)orianu% c%tin neericit din capu% masi". 4'i dduse cu"#ntu% de
onoare n a.a stp#ni%or siK ca%ea sa tre$uie s ie %impede. ;ucruri%e nu
stteau ns a'a.
>tia oarte $ine ce ar i tre$uit s ac. Ar i tre$uit s se duc %a
Teroen&a a doua &i diminea. 'i s0i spun ce au&ise. Sau poate c e%!
Fuuur)h! ar i tre$uit s0% ucid pe pi%ot 'i s0i po"esteasc totu% Fare%ui
Preot dup aceea.
9mase totu'i %ocu%ui! e&it#nd. 4n mod e"ident! pi%otu% era destu% de
disperat ca s0% mpu'te pentru a e"ada. Fuuur)h 'i dduse cu"#ntu% de
onoare c0% "a p&i pe pi%ot.
4n ace%a'i timp! pi%otu% era 8N((6 'i Fuuur)h a/unsese s se )#ndeasc
%a 8N(( ca %a un prieten. 8N(( era decis s0'i prote/e&e eme%a 'i Fuuur)h
putea s n.e%ea) asta. C% ar i cut aproape orice ca s0o prote/e&e pe
FrroI6 dac ar i reu'it s0o )seasc6
1+9
F#r#i ad#nc n undu% )#tu%ui. Poate c ar i tre$uit s se arate prietenos!
aste% ca pi%otu% s0i permit s a/un) ndea/uns de aproape pentru a0'i
o%osi din.ii 'i )heare%e. Fuuur)h era un "#ntor e5pert. = dat ce 'i
nh.a prada! aceasta nu mai putea s scape.
Ar i putut s0% ucid pe 8N(( pentru a0'i .ine cu"#ntu% de onoareA
F#r#i iar'i 'i re"eni n /un)%. 4n noaptea asta "a "#na 'i "a ucide. 8a
s#rteca 'i0'i "a nu%eca prada "ie. Poate c asta i "a %impe&i mintea 'i
dup aceea "a putea decide ce s ac6
;unec pe su$ ar$orii )i)antici! tcut 'i in"i&i$i% ca o antom.
PI,RDUT/ 'I R,0/SIT/
4n diminea.a urmtoare! -an %uier "oios n timp ce cu du' 'i nu0%
putu deprima nici chiar ap%icarea un)uentu%ui un)icid! cenu'iu 'i ur#t
mirositor. C% 'i Gria "or p%eca de pe p%anet 'i "or a"ea credite destu%e!
dup ce "indeau o$iecte%e urate din co%ec.ia %ui Teroen&a. -an 'i "a putea
cumpra un <1 nou! mas 'i ca&are! pe durata sus.inerii e5amene%or de
intrare %a Academie.
<ar c#nd "a ie'i de aco%o! "a i oi.er! o persoan respectat! 'i Gria % "a
a'tepta6
7rec#ndu0'i pru% ud cu prosopu%! se ndrept spre haine%e care se a%au
%a picioru% patu%ui.
:u a"u parte de a$so%ut nici un a"ertisment. Fer)ea ctre pat! iar n
c%ipa urmtoare ce"a % prinsese 'i0% propu%sase cu at#ta putere pe podea!
150
nc#t 'i pierduse respira.ia. -an horci ca un Iha%adon e'uat 'i "&u ste%e
"er&i.
Ce"a % .inea apsat! cu o m#n )i)antic cu care0i presa pieptu%.
<nstincti"! -an rmase nemi'cat! icnind 'i strduindu0se s0'i recapete
rsu%area! d#ndu0'i seama c m#na aceea % putea stri"i ca pe o nuc de
di%)a.
Jrea ne)ru n a.a ochi%or @ $a nu! cu%oarea nea)r era rea%. 9ea% 'i
$%noas! cu o pat a%$ n mi/%ocu% pieptu%ui 'i must.i ri)ide! tot a%$e.
-an reu'i s0'i oca%i&e&e pri"irea.
E Fuuur)h6A )##i e% a$ia percepti$i%. Ce se0nt#mp%6A
Fuuur)h i m#r#i n a.! apropiindu0'i at#t de mu%t co%.ii uria'i! nc#t
t#nru% i putu "edea sc%ipind de sa%i".
E Pi%otu% p%nuie'te s u)! s0o ia pe Gria! mormi e%. 8N(( p%nuie'te
s ure de %a stp#nii N%esiani. 8N(( p%nuie'te s se ocupe de Fuuur)h6
E 1ar6
;a$a % aps ni.e% 'i -an ced! cu ochii $u%$uc#ndu0se.
Fuuur)h ridic cea%a%t %a$ masi" 'i o %e5ion u'or. 2heare%e ca
ni'te iata)ane ie'ir din teci.
E Acum pi%otu% trdtor "a muri! mormi to)orianu%.
E :u, -an ridic $ra.e%e ntr0un )est ru)tor. Te ro), Ascu%t0m,
E Fuuur)h a ascu%tat a&i0noapte. Fuuur)h a au&it destu%e! rep%ic
sum$ru e5traterestru%.
E -ei! amice! $o%$orosi t#nru% ima)in#ndu0'i ce ar i putut ace
)heare%e ace%ea )#t%e/u%ui su "u%nera$i%. Cre&usem c suntem prieteni,
E Fuuur)h %0a p%cut pe pi%ot. ;ui Fuuur)h i pare ru c tre$uie s0%
ucid pe pi%ot. 1ar 'i0a dat cu"#ntu% de onoare. Fuuur)h nu are de a%es.
;a$a ncepu s co$oare. -an str#nse din ochi 'i a'tept s#r'itu%.
Sim.i pe o$ra& 'i pe )#t%e/ curentu% de aer a% mi'crii to)orianu%ui! totu'i
nu0% atinse nimic. 1up o eternitate! pi%otu% redeschise ochii. Fuuur)h %
pri"ea! n mod e"ident s#'iat de incertitudine.
4n ce%e din urm! % prinse pe t#nr de umr 'i de pr! % smuci n picioare
'i0% mpinse n direc.ia haine%or.
E 4m$rac0te, Fuuur)h nu "rea s#n)e%e pi%otu%ui pe )heare%e %ui.
Fer)em s0i spunem %ui Teroen&a ce p%nuiesc pi%otu% 'i ata. Preotu% %e "a
spune a%tor )r&i s0i ucid pe trdtori.
-an se apropie )r$it de pat 'i ncepu s se m$race. Ce% pu.in nu a"ea
s moar n pie%ea )oa% 'i ud %eoarc.
151
E Ascu%t! Fuuur)h! &ise e%! tre$uie s m0ascu%.i, Te ro), Ce te costA
E Pi%otu% minte. Fuuur)h 'tie c e% minte. Fuuur)h6 eu nu "oi
ascu%ta.
QAsta0i un semn $un c se ca%mea&R! )#ndi -an. Q4ncepe s0'i
reaminteasc )ramatica pe care i0am predat0oR.
4'i ncheie sa%opeta! apoi se a'e& pe mar)inea patu%ui ca s0'i tra)
ci&me%e.
E 9asa ta are un cod a% onoarei! daA ntre$ e%! )#ndindu0se mai iute
dec#t o cuse "reodat n toat "ia.a sa.
E 1a.
E 1ac0.i dai cu"#ntu% de onoare cui"a! tre$uie s0% respec.i! a'a esteA
E 1a. Pi%otu% se poate m$rca 'i mai repede. Tra)e ci&me%e,
-an introduse r )ra$ picioru% drept! cu "#ru% %a$ei n /os! 'i ncepu
s tra) ci&ma.
E Ci $ine! amice! s presupunem c .i0ai dat cu"#ntu% de onoare cui"a
care te0a an)a/at 'i descoperi c tot ce .i0a spus a ost numai minciuni. Ce
se0nt#mp% atunci cu n.e%e)erea "oastrA Tre$uie s0.i mai respec.i
cu"#ntu% de onoare a. de cine"a care te0a min.it 'i 'i0a $tut /oc de tineA
Fuuur)h % pri"i $nuitor! dar nu coment nimic.
E -aide! amice! ce spune codu% "ostru de onoare n pri"in.a n.e%e)erii
ncheiate cu mincino'iiA
C5traterestru% c%tin din capu% masi"! apoi urechi%e i se %ipir de .east!
cu urie.
E 1ac un to)orian 'i d cu"#ntu% de onoare unui mincinos! atunci
n.e%e)erea este anu%at. :u e5ist nici o onoare n a trata cu un mincinos.
E Perect! ncu"iin. -an str$tut de un ior de satisac.ie 'i ridic
ci&ma st#n). Ascu%t0m! amice. Cred c FrroI se a% aici! pe L%esia! 'i
mai cred c Teroen&a te0a min.it.
Fuuur)h se uit %a e%! dup care ochii si a%$a'tri se n)ustar.
E 1ore'ti s rm#i n "ia.! 8N((.
E Cste iresc! amice! spuse t#nru% cu onestitate! dar .i /ur c nu te mint
n pri"in.a asta.
E OuriA Ce este acest /uriA
E Cste6 ca un e% de cu"#nt de onoare. Cei din rasa mea /ur pe %ucru%
ce% mai important pentru ei din %ume. Cste cum"a6 cred c "oi a.i spune
sacru.
E >i pe ce /ur 8N((A
152
-an se )#ndi o c%ip.
E Our! rspunse e% rar 'i rspicat! pe "ia.a Griei. >tii c .in %a ea6 mu%t.
>tii astaA
Fuuur)h re%ect c#te"a momente! apoi ncu"iin. din cap.
E Perect! atunci .i /ur pe "ia.a Griei c a&i noapte ea mi0a spus c a
"&ut un to)orian aici! cu peste 'ase %uni n urm. Asta s0ar potri"i cu
momentu% c#nd tu o cutai pe FrroI! nuA
7r un cu"#nt! to)orianu% apro$ din nou.
E Ca a "&ut un to)orian! Fuuur)h. 2#nde'te0te 'i sin)ur. Teroen&a 'i
ai %ui te0au min.it atunci c#nd au spus c ea n0a "enit niciodat aici.
Pro$a$i% c se a% tot pe L%esia! dar nu aici! nu n Co%onia 1! iindc ar i
ost prea riscant s te mint cu at#ta sruntare. C5ist pro$a$i%itatea s ie
n Co%onia 26 sau poate chiar n Co%onia *. Co%onia 2 e5ist ns de mai
mu%t timp! a'a c aco%o sunt mai mu%.i pe%erini dec#t n Co%onia *. 1e
aceea! a' paria c FrroI se a% n Co%onia 2. Ferit s ie "eriicat! nuA
E Cum artaA ntre$ ncet Fuuur)h.
Pentru o c%ip! -an u ispitit s mint 'i s spun c nu 'tia. 1ac Gria
)re'ise! iar to)orianu% "&ut de ea nu usese FrroI! iar Fuuur)h se nuria
'i0% ucidea pe %ocA <nspir ad#nc.
E Gria a spus c a"ea $%ana a%$ 'i mai a"ea o cu%oare. 4n dun)i. Crede
c s0ar putea s i ost dun)i portoca%ii! dar era aproape ntuneric! a'a c
nu0i si)ur.
Sper c $%ana %ui FrroI nu era unico%or! sau $%.at,
Brechi%e %ui Fuuur)h se %ipir de .east 'i e5traterestru% 'uier ca o
supap deect! de&"e%indu0'i co%.ii eroce. -an pri"i disperat n /ur!
cut#nd ce"a cu care s0% pocneasc! dar nu &ri nimic. Se resemn tcut 'i
a'tept s ie s#'iat n dou.
1up aceea 'uieru% urios a% %ui Fuuur)h se transorm ntr0un ur%et de
suerin. ndurerat. Bria'u% e%inoid se pr$u'i pe podea! str#n)#ndu0'i
capu% ntre %a$e 'i t#n)uindu0se mormit.
E Ai descris0o pe ea, m#r#i e% n ce%e din urm. Pe to.i &eiiK ta.i%or mei!
poate s i ost aco%o n toate &i%e%e astea! iar eu i0am cre&ut pe mincino'ii
ia, F duc chiar acum s %e s#'ii $ere)ate%e 'i s %e mn#nc inimi%e,
E Grrr! murmur -an nceti'or! )#ndindu0se Gine c0a mers,
Fuuur)h sri n picioare! n mod "dit )ata s0'i transpun amenin.area
n apte.
E Stai,
15*
-an .#'ni 'i prinse un $ra. uria'! at#rn#ndu0se de e%! dar u pur 'i simp%u
t#r#t prin camer 'i apoi prin sa%on! a/un)#nd aproape %a u'. 4nipse cu
str'nicie c%c#ie%e n podea 'i reu& s cede&e.
E Fuuur)h! dac o "rei pe FrroI napoi! opre'te0te,
To)orianu% ncetini! dup care se opri.
E Gun! )##i -an. -aide acum s "or$im ca dou iin.e ra.iona%e! de
acordA Stai /os.
Fuuur)h se pr$u'i pe sa%tea. -an ddu drumu% %a mu&ic! apoi 'i trase
scaunu% u&at at#t de aproape de e%inoid nc#t aproape c se atin)eau.
E 8or$e'te n 'oapt! murmur e%.
To)orianu% ncu"iin. din cap.
E Am un p%an! urm -an. Cred c 'tiu cum o putem sa%"a! dac se mai
a% pe L%esia.
Sper c n0au trimis0o n mine%e de mirodenii! )#ndi! dar nu su% o
"or$. 1e acum! Fuuur)h 'tia %a e% de $ine ca 'i e% ce se nt#mp%a cu
sc%a"ii.
E Gine! 8N((! ncu"iin. Fuuur)h n 'oapt! spune0mi p%anu%.
T#nru% se )#ndi o c%ip.
E Pentru o parte a p%anu%ui! "oi a"ea ne"oie de a/utoru% tu. Tre$uie s
ac ni'te pre)tiri 'i "oi ncerca s %as totu% aran/at nainte de a p%eca.
E S p%eciA 8N(( p%eacA
E 1a! dar nu m reer %a e"adarea noastr ina%. Peste dou &i%e!
tre$uie s duc pe :ai -utta un mesa/ 'i un cadou din partea %ui Ja""a%
pentru un hutt pe nume Oi%iac. 8a tre$ui s rm#n 'i s a'tept rspunsu%. :0
am ost niciodat pe :ai -utta 'i nu 'tiu cum mer) %ucruri%e aco%o! dar
Oa%us :e$% %e cunoa'te.
Fuuur)h apro$! pentru a arta c era atent 'i ncepu! ner"os! s0'i
cure.e must.i%e a%$e.
E Fai departe6 8isu% este o na" prea mic pentru trei pasa)eri. = s0
i atra) aten.ia %ui Teroen&a 'i0i "oi spune c :e$% dore'te s re"in n
acti"itate n ca%itate de copi%ot a% meu. Sunt aproape si)ur c "a i de acord
s ne %ase pe mine 'i pe :e$% s p%ecm mpreun n misiunea asta. 4i "oi
su)era ca tu s rm#i aici! iindc nu "a i %oc 'i pentru tine.
T#nru% se scu% 'i ncepu s se p%im$e nainte 'i napoi! cuundat n
)#nduri.
E Preo.ii 'tiu c0.i p%ace s "#ne&i! a'a0iA 1e aceea! atunci c#nd "oi
so%icita permisiunea de a0% %ua pe :e$% cu mine! tu s %e ceri s te %ase
15+
c#te"a &i%e %a "#ntoare. Te po.i dep%asa rapid pe teren accidentat! daA
E 7oarte rapid! ncu"iin. to)orianu%. Suicient de rapid ca s urmresc
'i s ucid prada.
E Cre&i c ai putea a/un)e pe /os %a Co%onia 2A
E 1a.
E Ci $ine! asta0i "arianta noastr cea mai $un. 1ac FrroI se mai
)se'te pe L%esia! pro$a$i%itatea este de peste cinci&eci %a sut ca s ie n
Co%onia 2. Tre$uie s mer)i aco%o 'i s0o cau.i! s "e&i dac0i po.i da de
urm.
E >i s0o sa%"e&, sri Fuuur)h n picioare.
E :u, se rsti -an. Stai /os, Asta ar i prostia cea mai mare. 8oi doi a.i
i cuta.i pe toat p%aneta! cu sen&ori re)%a.i pe $iometria to)orian pentru a
" descoperi. 1up aceea a.i i captura.i 'i pro$a$i% uci'i. Sau trimi'i n
mine%e de pe Pesse%! ceea ce0i cam ace%a'i %ucru.
E 8rei ca Fuuur)h s0o "ad pe FrroI! dar s nu ie "&ut de eaA
E C5act, 1oar s0o )se'ti 'i s a%i unde doarme! unde mn#nc6
chestii de0astea. 1up aceea! c#nd "om e"ada! "om &$ura %a Co%onia 2 'i o
"om %ua de aco%o. Am eectuat ni'te in"esti)a.ii nocturne prin
mpre/urimi%e de0aici! n ca& c n0ai o$ser"at.
E Fuuur)h a o$ser"at! rep%ic to)orianu% sec. =riunde a mers 8N((!
Fuuur)h a ost napoia %ui! pri"ind. 1e ce cre&i c am 'tiut s ascu%t! c#nd
ai condus0o pe Gria %a dormitorA
E =ricum! m0am )#ndit n ce e% putem crea o di"ersiune care s0i .in
ocupa.i pe pa&nici! n "reme ce noi %um o$iecte%e ce%e mai "a%oroase din
co%ec.ie. >tiu de asemenea unde se a% centru% de comunica.ii. F "oi
asi)ura ca! p#n o 'ter)em de aici! comunica.ii%e dintre co%onii s ie
ntrerupte. = s &$urm %a Co%onia 2 'i nainte ca pa&nicii de aco%o s0'i
dea seama ce se nt#mp%! am %uat0o pe FrroI 'i am ntins0o de pe p%anet.
1up aceea " "oi duce pe "oi doi pe To)oria! de acordA
Fuuur)h % pri"i pe -an 'i ochii si a%$a'tri se mi/ir! iar must.i%e
tremurar de emo.ie.
E = s aci asta pentru Fuuur)h 'i FrroIA
E 1a! .i /ur. 1ac ne a/u.i pe mine 'i pe Gria s urm o$iecte%e %ui
Teroen&a! .i /ur c nu "om p%eca r FrroI.
Bria'u% to)orian c&u pe )#nduri! apoi se uit direct spre pi%ot.
E = s te a/ut! rosti e%. 4mi dau cu"#ntu% de onoare.
E Gatem pa%ma! amice! cu -an.
155
4n aceea'i sear! -an merse %a )a%eria de art a %ui Teroen&a! ca s0o
caute pe Gria. Se ntre$a dac ata mai participa 'i acum %a s%u/$e! dup ce
a%ase c erau ni'te 'ar%atanii. Gtu n u'a masi"! $%indat 'i! c#nd au&i
)%asu% ei dinuntru! rspunseD
E Sunt eu! -an,
B'a se deschise 'i Gria ie'i n pra). =chii pi%otu%ui se ho%$ar
in"o%untar.
E -ei, Ar.i )ro&a",
Pentru prima dat de c#nd o cuno'tea! ata renun.ase %a ro$a caenie
"o%uminoas 'i %a $onet. Purta acum o tunic simp%! a%$astru0deschis! 'i
panta%oni. 1e'i de o croia% modest! haine%e de&"%uiau si%ueta &"e%t! dar
e"ident eminin.
E Preas%"itu% Teroen&a mi0a spus c at#ta timp c#t %ucre& %a co%ec.ie!
pot renun.a %a haine%e de pe%erin! spuse ea.
9o'ii pu.in! "&#nd c%dura din ochii pi%otu%ui! ns sur#seD
E Se temea c "oi a).a ro$a de "reun o$iect de "a%oare 'i0% "oi
rsturna.
E Sunt a$so%ut de acord! cu -an. Gei o cea'c de ceaiA
E Si)ur c da.
1up ce se insta%ar n popot! a"#nd nainte c#te o cea'c de stimceai!
Gria &#m$i sios spre t#nr.
E A'adar6 .i p%ace rea%mente cum artA
E Cum s nu, C'ti cea mai rumoas at de pe p%anet @ r )%um,
Ca i sur#se! dar apoi sur#su% se destrm 'i0% pri"i tu%$urat.
E Se pare c nu e'ti sin)uru% care crede a'a! 8N((6
E Ce "rei s spuiA
E A&i diminea. am a"ut o discu.ie stranie cu 2anar Tos! ma/ordomu%
%ui Teroen&a. Se pare c! p#n acum! e% n0a &rit nimic dinco%o de ro$a de
pe%erin! dar c#nd am m$rcat "e'minte%e astea! m0a o$ser"at rea%mente.
F0a urmrit "reo or! n timp ce rearan/am co%ec.ia! c#nd con"ersa.ie6
sau ncerc#nd s ac. Are ni'te ochi ro'u0portoca%ii care0mi dau iori. Cste
$tr#n! dar n mod e"ident are6 hm0m0m! destu% "ita%itate! dac n.e%e)i
ce "reau s spun. 8ita%itate mascu%in.
-an se %s pe spate n scaun.
E 8rei s &ici c tic%osu% %a $tr#n se d %a tineA
E F tem c da! se nior ata. 8oia s 'tie c#.i ani am6 dac am ost
mritat6 dac am a"ut copii6 F0a ntre$at cum de am a/uns pe L%esia
15?
ca pe%erin. :i'te ntre$ri oarte intime, A"ea mu%t tupeu.
Pi%otu% se ap%ec nainte.
E Chiar a'a! de ce ai "enit aiciA Sau consideri c0i o ntre$are prea
intim ca s0mi rspun&i %a eaA
Gria i sur#se 'ters.
E 4n nici un ca&! 8N((. 1e ce am "enit aici6A Fi se pare c a trecut
a'a mu%t timp! nc#t mi "ine )reu p#n 'i s0mi reamintesc. Treceam
printr0o perioad proast. A$ia terminasem 'coa%a 'i m cam speria )#ndu%
de a urma Bni"ersitatea. P#n atunci nu usesem niciodat pe cont propriu.
Fama m .inuse mereu din scurt! c#ndu0m s m simt ca 'i cum n0a' i
ost n stare s ac nimic ca %umea. Pentru ea nu era suicient s n". 'i s
m comport $ine.
J#m$i! dar r "ese%ie. Tata m0a ncura/at s urme& o carier! ns
mama se )#ndea numai %a un maria/ e5cep.iona%. A considerat c "ise%e i
sunt pe ca%e de a se mp%ini atunci c#nd am nceput s m nt#%nesc cu
1ae%.
-an sim.i un ior de )e%o&ie! dar 'i reaminti c 'i n trecutu% su
e5istaser a%te ete. 1e apt! chiar destu%e6
E Cram pe punctu% de a ne %o)odi! c#nd %0am prins um$%#nd cu a%ta. <0
am spus atunci c totu% s0a terminat. Fama s0a nuriat ru pe mine! iindc
m0am despr.it de e%. 1ae% pro"enea dintr0o ami%ie core%%ian oarte $o)at
'i ea ncepuse de/a s p%nuiasc nunta.
Suspin 'i urmD
E Fi0a poruncit s m duc %a e% 'i s0i cer scu&e! ca s rennodm
re%a.ia. Pentru prima dat n "ia.a mea! i0am spus nu.
E Pare o emeie oarte6 decis! se pronun. -an cu precau.ie.
E :u0i cu"#ntu% ce% mai potri"it. Fama m0a mpins spre 1ae% nc de
pe c#nd urmam 'coa%a mpreun! dar nu a"usesem cura/u% s0i spun c nu0
mi p%cea prea mu%t de e%. Curios @ ochii ei a%$astru0"er&ui se nce.o'ar @
nu m ddeam n "#nt dup e%! totu'i atunci c#nd am a%at c m n'e%a n
ascuns! m0am sim.it trdat 'i deprimat. =amenii sunt ciuda.i! nu cre&iA
T#nru% ncu"iin. 'i o ndemn s continue.
E Cam tot atunci am a%at despre o ntrunire re%i)ioas condus de un
misionar N%esian. F sim.eam deprimat! a'a cum .i0am spus! iindc 'tiam
c pur 'i simp%u nu puteam s ac nimic $un. Cram cum"a de&rdcinat!
'tiiA 9ete&at de to.i. 1e aceea m0am dus %a ntrunire. Preotu% N%esian 'i0a
ncheiat s%u/$a cu c#te"a secunde de C5u%tare6 'i m0a cut s m simt
157
at#t de $ine, Ca 'i cum a' i apar.inut indi"i&i%or aceia. 1rept urmare! mi0
am "#ndut $i/uterii%e! am u)it de acas 'i m0am m$arcat n prima na"
spre L%esia.
Sur#se me%anco%ic.
E Asta0i po"estea "ie.ii me%e. Ca s re"enim %a pre&ent! ce cre&i c ar
tre$ui s ac pentru a0% .ine %a distan. pe $ietu% $tr#n 2anar TosA
E 1ac te s#c#ie prea mu%t! spune0i direct %ui Teroen&a ce se nt#mp%.
Sunt si)ur c e% nu dore'te ca munca ta s ai$ de suerit 'i0i "a cere %ui
2anar Tos s ncete&e.
E Gine! se nsu%e.i ea. Cste o idee $un.
E Fer)i %a s%u/$A o ntre$ -an! pri"ind0o cu su$n.e%es.
7ata scutur din cap.
E :u! nu "reau.
E A$sen.a ta nu "a i remarcatA
E Pot spune c m0a durut capu% sau c a tre$uit s muncesc p#n t#r&iu.
Cei mai mu%.i pe%erini de a$ia a'teapt s se duc 'i nu .in socotea%a ce%or
care sunt pre&en.i aco%o.
E Asta0i ade"rat. Ce0ai spune atunci despre o p%im$areA
E Cum s nu.
1up ce ie'ir din popot! -an se ndeprt de C#mpii%e n%orate!
nainte de a$orda su$iectu% care0% o$seda. Po"esti pe scurt episodu% cu
Fuuur)h din cursu% dimine.ii. Gria u a%armat! d#ndu0'i seama c
to)orianu% i ascu%tase n noaptea trecut 'i i0o spuse t#nru%ui.
E Fda! m0a pus 'i pe mine pe )#nduri! ncu"iin. e%. 1e'i este masi"!
tipu% poate i a% nai$ii de si%en.ios c#nd o dore'te. :u0i de mirare c spune
c0i ce% mai $un "#ntor de pe p%aneta asta. Se pare c m0a urmrit tot
timpu% c#t am cercetat mpre/urimi%e co%oniei 'i am cercetat care ar i
moda%itatea cea mai $un de a e"ada de aici.
E Ar i $ine s im pruden.i n pri"in.a %ocu%ui n care ne a%m! atunci
c#nd discutm despre p%anuri%e de e"adare! spuse ata pri"ind ner"os n /ur.
E 1e ce cre&i c ne0am ndeprtat at#t de mu%t nainte de a a$orda
su$iectu%A Copacii au urechi pe aici 'i tre$uie s im oarte precau.i. A&i0
noapte n0a ost dec#t Fuuur)h! a'a c n0am p.it nimic! dar putea %a e% de
$ine s i ost unu% dintre came%eonii pe care0i o%osesc ca pa&nici n a$rica
de sc%ipstim.
Gria se nior %a ideea respecti".
E Ce doreai s0mi spuiA
15H
E Fuuur)h "a cere apro$area s p%ece ntr0o e5pedi.ie de "#ntoare!
c#t timp eu 'i Oa%us :e$% "om i p%eca.i pe :ai -utta. Am sta$i%it totu%. A&i!
Teroen&a a ost de acord s0% iau pe :e$% cu mine. :ai -utta se a% %a dou
sisteme deprtare 'i "om a"ea ne"oie de patru0cinci &i%e. ;0am spus %ui
Fuuur)h c acesta "a i timpu% de care "a dispune ca s a%e dac FrroI
se mai )se'te aici. 1ac o descoper! o "om %ua cu noi.
E Asta0i oarte $ine! apro$ ata. 1etestam ideea s0% %sm pe
Fuuur)h aici. 1ac Teroen&a "a i oarte urios! ar i ost posi$i% s0% ucid
pentru c ne0a %sat s u)im! indierent dac Fuuur)h ar i ost sau nu
responsa$i%.
E C5act! ot -an. A' "rea s pot )si o ca%e de a m strecura n
apartamentu% %ui Teroen&a! ca s scotocesc 'i s )sesc %ocu% unde .ine
coduri%e de acces a%e na"e%or 'i coduri%e de securitate a%e co%ec.iei.
1eocamdat sunt n impas. F0am )#ndit %a o moda%itate prin care s
distra) pa&nicii! dar dac nu pun m#na pe coduri! s0ar putea s iu ne"oit s
modiic p%anuri%e. Poate c "a i ne"oie s incendie& Centru% de Primire6
sau a%tce"a.
E Coduri%e de securitateA Gria se ncrunt 'i nchise ochii. Coduri de
securitate6
<nspir ad#nc! apoi ncepu s recite un 'ir de numere! sim$o%uri 'i %itere.
E A'a ce"a, e5c%am -an 'i o prinse surescitat de $ra.. 1e unde %e aiA
7ata i &#m$i timid.
E Se )seau n mintea %ui Teroen&a. F tem c mi0au ost pur 'i simp%u
imprimate n creier! a%turi de mu%te a%te chestii. A' dori s %e pot uita @ 'i
nu numai pe e%e dar mi este imposi$i%.
Pi%otu% o prinse de umeri 'i o scutur u'or! n cu%mea ericirii.
E Ci $ine! nu .i0o mai dori p#n nu p%ecm din mi&eria asta. Gria!
scumpo! este minunat, F0ai sa%"at de o mu%.ime de pro$%eme,
E Am 'i p%tit destu% pentru asta! sur#se ea! dar dac ne este de o%os6
$nuiesc c0a meritat.
E A meritat. Ai ncredere n mine. Our c0a meritat.
Gria ncu"iin. din cap.
E Acum "a tre$ui s e"itm s tre&im $nuie%i! p#n nu suntem
rea%mente )ata de e"adare. Asta "a i u'or pentru mine @ eu 'i :e$% nu "om
i pe p%anet. Cre&i c p#n m0ntorc! te po.i descurca s0.i aci munca n
modu% ce% mai irescA
E Cred c da! dar6 )r$e'te0te,
159
E = s m )r$esc! scumpo.
7ata i arunc o pri"ire ru)toare.
E 8N((! dup ce scpm ne0am putea duce pe Core%%iaA 8reau s0mi
re"d ami%ia. 8reau s0i anun. c n0am p.it nimic.
-an o %ini'ti cu un sur#s.
E Si)ur c da. >i eu am de re&o%"at ni'te aaceri pe Core%%ia! a'a c "a
i una dintre prime%e noastre esca%e! n re)u%A
E 4n re)u%! se %umin ea %a chip.
1up ce 8N(( o %s %a u'a c%dirii dormitoare%or! Gria se )#ndi s urce
'i s doarm p#n %a cin. 1ac ar i ntre$at0o cine"a! ar i acu&at o
mi)ren ca scu& pentru a$sen.a de %a s%u/$.
C#nd a/unse ns n dormitor! 'i ridic ro$a 'i $oneta de pe%erin 'i %e
pri"i! apoi c&u pe )#nduri. F#ine! 'i spuse. = s ncep de m#ine. ;a urma
urme%or! u%time%e dou &i%e au ost oarte )re%e. :imeni nu s0ar a'tepta s
%ipsesc chiar a'a de %a C5u%tare. Am ne"oie de o &i ca s m pre)tesc6
>i nainte de a0'i da seama prea $ine ce ace! se pomeni purt#nd din nou
ro$a 'i $oneta 'i )r$indu0se pe Poteca :emuririi spre A%taru%
7)duie%i%or.
Peste dou &i%e! un core%%ian e5trem de a)itat 'i un su%%ustan %e)matic
a'teptau n a.a s%ii de audien.e din Pa%atu% de <arn a% huttu%ui Oi%iac. ;a
picioare%e %ui -an se a%a un micro0ho%odispo&iti" de nre)istrare! destinat
s proiecte&e simu%acru% audio0"ideo a% e5peditoru%ui. :e$% men.inea
echi%i$ru% unei %&i mari 'i $o)at mpodo$ite a%ate pe un e%e"ator
anti)ra"ita.iona%. 4n %ad se a%a cadou% pe care Ja""a% % trimisese %ui
Oi%iac! parteneru% su de aaceri 'i! uneori! ri"a%.
E F0ntre$ c#t "a mai tre$ui s a'teptm! mormi ner"os t#nru%!
p%im$#ndu0se de co%o0co%o. A trecut aproape o or.
E Asta nu nseamn nimic pentru o audien. %a un 'e de c%an! e5p%ic
Oa%us :e$%. =dat am a'teptat dou &i%e! doar ca s a/un) n anticamer. >i
nu uita c "a tre$ui s a'teptm 'i rspunsu%. =dat am a'teptat o
sptm#n.
E :u0mi mai spune toate astea! $om$ni -an. :u "reau s aud toate
%ucruri%e care pot s mear) prost. Am nc ndoie%i c "om i %sa.i s
p%ecm "ii de aici. Se 'tie c huttii au temperamente oarte "io%ente.
E 3i0am spus de/a c suntem n perect si)uran..
1?0
E <art0m dac sunt mai tare de cap! dar ce te ace s ii at#t de si)urA
se rsti -an.
E Cu mu%t timp n urm! n prime%e &i%e a%e insta%rii %or pe :ai -utta!
huttii au omor#t at#t de mu%.i mesa)eri! nc#t comunica.ii%e ntre c%anuri au
ost comp%et ntrerupte 'i din cau&a aceasta to.i au pierdut din proit!
e5p%ic :e$%. 1e aceea toate c%anuri%e au aderat %a un pact pe care %0au /urat
@ mesa)eru% trimis de un hutt %a a%t hutt este s#nt. C#t timp transmitem
mesa/u% %ui Ja""a% 'i0i ducem rspunsu%! nu putem i atin'i sau deran/a.i n
nici un a%t e%.
E Sper s ai dreptate! murmur -an 'i e5amin %ada mare. Cre&usem c
Ja""a% era urios pe Oi%iac! 'opti e%. Cum se ace c0i trimite un cadouA
:e$% c%tin din cap.
E Cadouri%e sunt tradi.iona%e. Pentru a c#'ti)a aten.ia unui hutt! tre$uie
ie s0i pre&in.i un cadou! ie s0% amenin.i. Bneori huttii %e ac pe am$e%e
simu%tan.
E Straniu! se str#m$ pi%otu%. C'ti si)ur c n0ai ha$ar ce0i nuntruA
;ada este suicient de mare ca s con.in aproape orice. Chiar 'i un corp!
dac0% ndoi cu aten.ie. F0a' sim.i mai %ini'tit dac a' 'ti despre ce0i "or$a.
E ;ada este si)i%at! i reaminti su%%ustanu%. 1ac o deschidem!
C5ce%en.a Sa Oi%iac 'i "a da seama. :u ne dorim neca&uri.
E Fda6 'tiu! cu o )rimas -an 'i apoi! pentru a0'i uita )ri/i%e! pri"i
n /ur.
Anticamera a"ea p%aonu% na%t! cu %ucarne. Cra construit din piatr
deschis %a cu%oare! iar pe pere.ii a%$i at#rnau tapiserii .esute se spunea de
du'manii %ui Oi%iac! n "reme ce &ceau n temni.e! a'tept#nd mi%ostenia
e5ecu.iei. Bna dintre e%e pre&enta p%aneta nata% ori)ina% a hutti%or! stearpa
'i de&o%anta 8ar%! iar a%t tapiserie &u)r"ea mare%e catac%ism care o
distrusese cu oarte mu%t timp n urm. A%ta arta uria'a diaspor hutt spre
:ai -utta din sistemu% LSTou$. -an 'tia c :ai -utta nsemna n %im$a
hutti%or 2%orioasa :estemat.
B%tima tapiserie era un portret n mrime natura% a %ui Oi%iac nsu'i!
%sat pe spate pe podiumu% su $o)at mpodo$it! dar de un )ust ndoie%nic.
Core%%ianu% nu "&use prea mu%t din :ai -utta! deoarece e% 'i :e$%
useser sui.i imediat ntr0un speeder de teren pi%otat de un droid 'i purta.i
spre sud! %a ndeprtatu% Pa%at de <arn a% %ui Oi%iac. 9e'edin.a %ordu%ui hutt
se a%a pe o insu%i. n "ecintatea ecuatoru%ui. Oa%us :e$% % inormase pe
-an c era norocosK prin compara.ie cu restu% %ui :ai -utta! insu%a aceasta
1?1
era practic o oa& de "erdea. pe p%aneta rece! umed 'i ur#t mirositoare.
<nsu%a i amintise t#nru%ui de L%esiaD c%duroas! umed 'i ticsit de
copaci )i)antici care a$undau n %iane imense.
Aten.ia %ui -an re"eni $rusc n pre&ent! c#nd 'i ddu seama c erau
chema.i de 1or&o! ma/ordomu% rodian a% %ui Oi%iac.
E C5ce%en.a Sa Suprem Oi%iac! 'e de c%an 'i protectoru% ce%or drep.i!
" a'teapt imediat.
-an 'i ridic )r$it recorderu% 'i! nso.it de :e$%! p'i n sa%a de
audien.e.
Cra uria'. Str$t#nd cu%oaru% centra% n drum spre podium! -an sim.i
su$ t%pi%e ci&me%or )rosimea %u5uriant a mochetei scumpe. Sa%a era p%in
de sicoan.i s%u)arnici din toate rase%e! dansatori de toate se5e%e
n"e'm#nta.i cu )ust! 'i o orchestr care c#nta ntr0un co%.. Bn $uet masi"
pe care se a%au mormane de m#ncruri de pe o du&in de p%anete % cu pe
-an s sa%i"e&e 'i s0'i reaminteasc $rusc c srise peste masa de pr#n&.
Oi%iac era pe /umtate ntins! re%a5at pe podiumu% su de audien.e!
um#nd ce"a ce t#nru% nu putu s identiice 'i nici nu dori s )uste. P#n
'i uioru% "a) de um e5pirat de hutt! care a/unse %a e% % ame.i instantaneu.
Oa%us :e$% % mpinse u'or de %a spate 'i -an a"ans ner"os.
E Atotputernic Oi%iac! rosti e% n hutt amintindu0'i discursu% repetat cu
Ja""a%! sosim de %a stp#nu% nostru N%esian Ja""a% pentru a " aduce un
mesa/ 'i un dar. Fai nt#i! daru%6
4i cu semn %ui :e$% 'i! a'a cum sta$i%iser! su%%ustanu% cu un pas
nainte.
Oi%iac i pri"i pe am#ndoi! apoi ordon n huttD
E 1eschide0%, 8reau s "d ce crede Ja""a% c este demn de mine.
E 1a! C5ce%en.a 8oastr! c#r#i su%%ustanu% 'i ncepu s deschid
si)i%ii%e 'i &"oare%e.
-an pri"i ascinat cum :e$% ridic partea superioar a %&ii 'i e5trase
dou )%o$uri crista%ine cu supor.i de aram! pe care %e suprapuse! apoi
a'e& o$iectu% aste% o$.inut pe un piedesta% so%id! u'or cur$at! de $ron&.
Feta%u% era acoperit n ntre)ime cu )ra"uri n aur 'i ar)int. 4n partea
din spate a )%o$u%ui inerior e5ista un capac micu.! despre care -an $nui
c adpostea $aterii%e. Core%%ianu% pri"i perp%e5 ansam$%u%. -a$ar nu a"ea
%a ce putea s%u/i.
Oi%iac 'tia ns prea $ine.
E = com$ina.ie ntre o nar)hi%ea 'i un )ustac"ariu, $u$ui e%! desi)ur n
1?2
hutt! pe care -an o n.e%e)ea de/a oarte $ine. >i aproape demn de
mre.ia mea, C5act ce0mi doream, 1e unde 'tiaA
9e"eni cu aten.ia %a cei doi mesa)eri 'i continu pe un ton mai oicia%D
E Cadou% %ui Ja""a% mi p%ace. S sperm c 'i mesa/u% mi "a p%cea.
Acti"ea&0%! omu%e,
-an cu o p%ecciune ad#nc! a'e& recorderu% pe o msu. /oas 'i0%
acti". <nstantaneu un ho%osimu%acru a% %ui Ja""a% apru! ump%#nd spa.iu%
dinaintea podiumu%ui %ui Oi%iac.
E 1ra)u% meu Oi%iac! rosti Ja""a% ntin&#nd un $ra. ca 'i cum ar i ost
de a. 'i %0ar i putut "edea rea%mente! n decursu% anu%ui trecut s0au
petrecut une%e e"enimente neericite! care ne0au aectat opera.iuni%e de pe
L%esia. C#te"a na"e au disprut! iar una a scpat cu )reu n urma unui atac.
7iind unu% dintre capii Pa/idieru%ui nostru! a ost de datoria mea s cercete&
aceste ac.iuni condamna$i%e.
C5presia de p%cere a %ui Oi%iac dispruse. -an trase ner"os cu coada
ochiu%ui spre su%%ustan. Sper c are dreptate n pri"in.a securit.ii noastre,
E Am urmrit ace'ti a'a0&i'i pira.i p#n %a :ar Shaddaa 'i! recent!
operati"ii mei au capturat 'i intero)at un cpitan de na". :eericitu% a
de&"%uit @ nainte de a deceda! datorit inimii s%a$e @ c a ost recrutat 'i
trimis n misiuni%e sa%e tic%oase de tine 'i de strnepotu% tu! Oa$$a.
=sti%itatea ta ne doare pround 'i! ceea ce este mai important! ne reduce
proitu%. Te pre"in! Oi%iac, ;as0ne transporturi%e n pace. =rice a%t atac "a
i urmat de represa%ii imediate mpotri"a ta 'i a c%anu%ui tu. Am asam$%at
o %ot mare! care0.i "a distru)e cu si)uran. or.e%e deri&orii.
QA'a s ie,R se ntre$ -an disperat. Q:u suntem dec#t eu 'i :e$%,
Ja""a% tra)e o cacea%ma. Sau a an)a/at recent mai mu%.i pi%o.iAR
Fesa/u% %ui Ja""a% continu ine5ora$i%D
E Accept daru% nostru ca un semn de pace! sau a'teapt0te %a
consecin.e dintre ce%e mai teri$i%e @ printre care moartea ta ar i cea mai
nensemnat. Oi%iac! n nume%e r.iei hutte ape%e& %a tine s ncete&i de a
mai ataca 'i terori&a na"e%e noastre. Putem o$.ine un proit mu%t mai mare
dac am ac.iona %ao%a%t! n %oc s ne r&$oim.
1e/a -an 'i su%%ustanu% se retr)eau n)ro&i.i! deoarece Oi%iac se um%a
aidoma unei rni cu puroi.
E Acesta este a"ertismentu% meu! Oi%iac. 4ncetea&6
E Aiiiiiieeeeeeaaaaaarrrrrr9922222222-------M,,
Br%etu% de urie a% %ui Oi%iac i cu pe -an 'i :e$% s sar napoia mesei
1?*
pe care se ntindea $uetu%. Coada %ordu%ui hutt se repe&i ntr0un arc teri$i%!
i&$ind recorderu% 'i e5pediindu0% prin aer. <ma)inea %ui Ja""a% dispru.
Oi%iac %unec nainte 'i -an % pri"i ascinat 'i nspim#ntat. Cra prima
dat c#nd "edea un %ord hutt dep%as#ndu0se cu proprii%e sa%e or.e.
E Fesa)eri, rcni Oi%iac. Apropia.i0",
4ncet! 'o"ie%nic! -an 'i :e$% se t#r#r dindrtu% mesei 'i se scu%ar!
tremur#nd.
E 1a! Atotputernice Oi%iacA se $#%$#i :e$%.
-an era incapa$i% s articu%e&e ce"a.
E 8 trimit napoi %a inec.ia para&it ciuruit de "iermi care se
nume'te Ja""a%, &$ier Oi%iac &"#cnind din coad! n "reme ce se p%im$a
nainte 'i napoi. Spune.i0i c m0a ca%omniat pe mine 'i pe ruda mea! Oa$$a.
Spune.i0i c aceast ncercare %ipsit de inte%i)en. de a m mpin)e spre
un atac pripit a e'uat %amenta$i%. 4mi "oi a%e)e eu momentu% c#nd s atac.
Cste un hutt mort! dar! deocamdat! prin )ra.ia mea! poate s pretind c
mai este n "ia.. Cu sin)ur "oi decide c#nd "a muri @ 'i o "oi ace c#nd
"oi dori. A.i n.e%es! mesa)eriA
E 1a! Atotputernicu%e, 'i re)si -an )%asu%.
Cra e"ident c Oi%iac i %sa s p%ece 'i e% nu0'i dorea nimic mai mu%t
dec#t s0o ntind de pe p%aneta aceea. 7cu o p%ecciune! apoi nc una.
E 4i "oi transmite e5act cu"inte%e C5ce%en.ei Sa%e,
E Perect, Pute.i p%eca. 1uce.i mesa/u% meu %a Ja""a% @ imediat,
P%ec#ndu0se ntr0una! -an 'i :e$% se retraser din sa%a de audien.e.
A/un'i aar! srir n )ra$ n speeder 'i0i poruncir droidu%ui pi%ot s0i
duc imediat %a astroport.
-an nu se sim.ise niciodat mai ericit dec#t atunci c#nd &rise 8isu%
N%esian a'tept#ndu0i. 4mpreun cu Oa%us :e$%! o %uase %a )oan peste pist!
urcase n u) rampa 'i se npustise n ca$ina de pi%ota/.
1e a$ia c#nd se a%au n spa.iu 'i -an trase maneta pentru a eectua
sa%tu% n hiperspa.iu! sim.u% umoru%ui i re"eni ndea/uns nc#t s poat
r#n/ii /a%nic spre su%%ustan.
E Ci $ine! :e$%! chicoti t#nru%! a mers $ine! ce &iciA
Su%%ustanu% ddu peste cap ochii si mari 'i ume&i.
E Tot n0ai n.e%es! 8N((! rep%ic e%. C#nd ai de0a ace cu huttii! e5ist
dedesu$turi. Cste perect posi$i% ca Ja""a% s i trimis mesa/u% acesta
iindc noi suntem "u%nera$i%i! pentru a0% mpiedica aste% pe Oi%iac s ne
atace mai deschis. :oi suntem simp%i pioni. 8edem doar o parte din ta$%ou%
1?+
)enera%. Tot ce po.i ace este s te ro)i %a &eii n care cre&i s nu0% nurii
niciodat pe un hutt. Ai preera s ii mort6 'i nu e5a)ere& dee%.
-an ncu"iin. din cap.
E Te cred. Totu'i! dac a' i n %ocu% %ui Ja""a%! nu a' dormi prea
%ini'tit %a noapte. S0ar putea s nu mai ai$ mu%t de trit6
Fuuur)h se uri'a prin /un)% n penum$re%e scurtu%ui amur) N%esian.
A"usese ne"oie de o &i 'i /umtate ca s str$at cei 1+7 de (i%ometri p#n
%a Co%onia 2. Pe de o parte nt#r&ierea se datorase tra"ersrii pericu%oase a
r#u%ui 2achoo)ai. To)orianu% usese at#t de epui&at dup ce se %uptase cu
curentu% rapid! nc#t dedicase a%te dou ore "#ntorii 'i o or somnu%ui.
4nc se sim.ea o$osit dup chinu% ace%a6 dar a/unsese ina%mente %a
destina.ie.
1du oco% co%oniei! ascu%t#nd sunete%e incanta.ii%or. 1in c#te 'tia!
Co%onia 2 a"ea ace%a'i pro)ram &i%nic ca 'i Co%onia 1! a'a c pe%erinii ar i
tre$uit s se )seasc %a s%u/$a de sear.
:ri%e i se di%atar! test#nd "#ntu% 'i adu%mec#nd permanent dup o
urm de to)orian. 4n c#te"a r#nduri se %s n patru %a$e 'i naint!
amu'in#nd! inha%#nd ad#nc mirosuri%e %sate de pe%erinii care trecuser
recent pe aco%o.
1up cinci minute! tresri ca 'i cum ar i ost n.epat cu o %ance
para%i&ant. FrroI, FrroI a trecut pe aici! cu mai pu.in de o &i n urm,
=co%ind precaut c%diri%e! Fuuur)h %oca%i& mai nt#i dormitoru% %ui
FrroI! apoi a$rica n care muncea.
7ina%mente! porni dup cea mai recent urm de miros! despre care era
si)ur c ducea %a A%taru% 7)duie%i%or. Aparent p%anu% Co%oniei 2 era
aproape identic cu a% Co%oniei 1.
7r s "eriice mai departe! to)orianu% se topi n /un)% 'i a"ans c#t
putu de iute spre %ocu% unde se .ineau s%u/$e%e. Pentru o c%ip se ntre$
dac FrroI n0ar i putut s simt mirosu% su! dar era pu.in pro$a$i%. Se
udase %eoarc n r#u 'i! n mod de%i$erat! e"itase s se atin) de ce"a 'i s
%ase marcatori de miros. :u dorea ca FrroI s ncerce s0% urme&e napoi
%a Co%onia 1 'i! poate! s se rtceasc n /un)%! c#nd urme%e %sate de e% ar
i ost ntrerupte de 2achoo)ai.
To)orianu% sosi %a timp ca s se opun n mod automat "a%uri%or minta%e
'i i&ice de C5u%tare. Fi/ind ochii! Fuuur)h scan orme%e ce se
&"#rco%eau n a.a %ui6
1?5
6'i o descoperi pe FrroI. Se t"%ea 'i ea pe /os! dar de apt nu se
&"#rco%ea6 'i n modu% n care se mi'ca e5ista ce"a a%s! care0i n)duise
s0o distin) cu u'urin..
QSe preaceR! )#ndi Fuuur)h. Q>tiam eu c FrroI era prea stp#n pe
sine ca s ie pc%it mu%t timp de pro'tii 'tia,R
4'i si%i ochii pentru a0i distin)e toate contururi%e su$ ro$a de pe%erin!
totu'i nu putea s0i "ad c%ar dec#t capu%! pe care dun)i%e portoca%ii
contrastau "iu cu $%ana a%$. T#n/ea s0i "ad ochii )a%$eni rumo'i! dar se
a%a ndrtu% ei 'i n dreapta. Ca nu0% putea &ri.
Pentru o c%ip Fuuur)h u )ata s a$andone&e orice precau.ie 'i
%e)m#ntu% pe care0% cuse %ui 8N(( @ de a$ia se a$.inu s nu se
npusteasc n mu%.imea de pe%erini! s0'i n'ace "iitoarea pereche 'i s
dispar cu ea n /un)%.
Totu'i i dduse %ui 8N(( cu"#ntu% de onoare. FrroI nu tre$uia s 'tie
c e% se a%a aici.
C#nd pe%erinii se ridicar! c%tin#ndu0se! %a s#r'itu% C5u%trii! Fuuur)h
ho%$ ochii! "&#nd c FrroI purta o cin)toare %at! a%$astr! ca a%.i
apro5imati" cinci&eci dintre cei o sut de pe%erini a%a.i %a s%u/$.
Cin)toarea aceea este semnu% ce%or A%e'i, =h! nu% 7u c#t pe aici s
'uiere sonor de rustrare 'i spaim. Fuuur)h se a%a de mu%te %uni pe
L%esia 'i mai "&use cin)tori%e respecti"e.
4ntr0ade"r! c#nd pe%erinii ncepur s porneasc n noapte! Fare%e
Preot p'i n a. 'i %i se adres cu )%as tuntorD
E To.i pe%erinii care au primit a&i cin)tori a%$astre s rm#n pe %oc,
Fare%e Preot tre$uie s " ac un anun.,
Ascu%ttori! pe%erinii cu cin)tori a%$astre se oprir. FrroI prea ca 'i
cum ar i ost )ata s0'i smu%) cin)toarea 'i s o ia %a u) dup cei%a%.i!
totu'i n0o cu. Fuuur)h )emu n surdin. >tie oare ce nseamn
cin)tori%eA
E Aceia dintre "oi care au primit cin)tori%e a%$astre sunt onora.i ca
A%e'i. Pietatea 'i de"otamentu% "ostru a. de Bnitate 'i de A$so%ut "0au
cut s i.i se%ecta.i pentru o cinste aparte. F#ine sear "a i u%tima "oastr
s%u/$ aici! %a A%tar. 4n diminea.a urmtoare! "e.i i %ua.i de o na" spa.ia%!
pentru a " nt#%ni cu misionarii no'tri. 7iecare dintre "oi "a i %uat de un
misionar pentru a0% nso.i 'i a rsp#ndi cu"#ntu% despre Bnitate 'i A$so%ut.
Fuuur)h au&i murmure de nc#ntare surescitat dinspre mu%.ime 'i 'tiu
c ade"ra.ii pe%erini erau e5ta&ia.i de su)estia de a putea primi C5u%tarea
1??
r s0o mpart cu a%te sute de persoane.
Q<dio.i6R u primu% )#nd a% to)orianu%ui. Q:u sunt cu nimic mai $uni
dec#t $ist sau ete%o! demni doar de a i "#na.i 'i m#nca.i. :a"e%e ace%ea i
"or duce doar n mine%e de pe Pesse% sau n %oca%uri%e de desr#u a%e
so%da.i%or imperia%i. :u "or mai primi C5u%tare! ci "or tri n de)radare 'i
mi&erie! iar ma/oritatea %or "a i moart n mai pu.in de un an6
A% doi%ea )#nd ns i &$#r%i $%ana de pe cea 'i 'ira spinrii. A mai
rmas doar o &i 'i /umtate p#n o "or trimite de pe p%anet, 4ntruc#t
so%da.ii imperia%i "or numai umanoi&i n %oca%uri%e de desr#u! asta
nseamn c FrroI este destinat mine%or de pe Pesse%. S0au )#ndit c "a
re&ista mai mu%t timp aco%o! deoarece este to)orian 'i puternic6
Fuuur)h i&$i cu %a$a n trunchiu% unui copac. G%estema.ii! mai am
oarte pu.in timp, :endoios! stp#nii N%esiani % "or chema pe 8N(( sau pe
su%%ustan ca s0i transporte pe ace'ti pe%erini %a sta.ia spa.ia%! unde "or
a'tepta transportoru% spre Pesse%. Tre$uie s m ntorc %a Co%onia 1 'i s0%
a/ut pe 8N((! ca s putem e"ada to.i,
Sri n picioare 'i porni prin /un)%! sim.ind cum spaima i a%un)
o$osea%a din trup. Se orient spre sud0est! n direc.ia Co%oniei 1. :u a"ea
timp de pierdut6 n /oc era ns'i "ia.a %ui FrroI.
To)orianu% a%er)! srind peste p#raie 'i $u'teni! strecur#ndu0se prin
tui'uri scunde. :u )##ia! dar 'tia c asta nu "a dura mu%t. Cra de/a o$osit
de drum6 totu'i nu putea n)dui ca o$osea%a s ai$ "reun ro%.
A%er) ca o um$r nea)r prin noaptea 'i mai nea)r.
Gria tocmai terminase s%u/$a de sear 'i se ndrepta spre crarea ce
ducea %a dormitoru% ei! c#nd 2anar Tos i se a%tur! i"indu0se din %atera%.
7ata se ncord 'i pstr ochii n pm#nt! reu&#nd s0i ridice. 1e s0ar
ntoarce o dat 8N((, Cste p%ecat de/a de trei &i%e6 2anar Tos nu m0ar
mai i urmrit n e%u% sta! dac 8N(( ar i ost aici6
Jisianu% "#rstnic se ntinse s0i prind $ra.u%! dar Gria se smu%se.
Fa/ordomu% r#n/ii 'i a"ans iute! $%oc#ndu0i drumu%.
E Pe%erin 921! rosti e%! Preas%"itu% Teroen&a dore'te s "or$easc cu
tine.
Q=h! nu,R )#ndi ea! sim.ind c inima i se opre'te n %oc! apoi i $u$uie
cu at#ta putere n piept! nc#t se temu c 2anar Tos a"ea s0o aud.
QTeroen&a 'i0a dat seama c eu i0am citit te%epatic n minte,R
E C0ce dore'teA reu'i ea s murmure printre $u&e%e amor.ite!
1?7
ntre$#ndu0se dac n0ar i tre$uit pur 'i simp%u s ncerce s u).
Poate c ar i reu'it s se ascund n /un)%! o &i! sau c#t mai rmsese
p#n %a ntoarcerea %ui 8N((6
E Are ce"a de discutat cu tine! i &#m$i Tos.
Gria se crisp naintea &#m$etu%ui! apoi decise c nu a"ea nici un rost s
u). Pa&nicii ar i urmrit0o 'i ar i ucis0o6
1e aceea! se ntoarse 'i porni spre A%taru% 7)duie%i%or.
C#nd a/unse %a Teroen&a! Fare%e Preot o pri"i superior! n "reme ce ea
eectua mtnii%e cu"enite. <nima Griei $u$uia 'i era at#t de speriat! nc#t
se sim.ea de0a dreptu% ame.it! nesi)ur pe picioare.
E Pe%erin 921! i se adres Teroen&a cu )%asu% su $u$uitor! ne0ai s%u/it
cu credin. 'i sunt mu%.umit de tine. Sunt de asemenea mu%.umit de %oia%u%
meu s%u/itor 2anar Tos. 1oresc s " recompense& pe am#ndoi.
Gria arunc o cuttur uri' spre &isian! ai crui ochi portoca%ii
str%uceau de ericire. Q=h! nu, Am o presim.ire nep%cut6R
Teroen&a % indic pe ma/ordom.
E 2anar Tos mi0a cerut acordu% pentru a se cstori cu tine 'i sunt
nc#ntat s0i satisac cererea. 9idic0te 'i "oi rosti cu"inte%e prin care "ei
de"eni so.ia %ui.
Gria icni 'i se ntre$ dac ar i tre$uit s se %ase prad %e'inu%ui. Se
sim.ea ca 'i cum ar i ost n stare s0o ac @ pete ne)re i dansau n a.a
ochi%or! iar urechi%e i .iuiau. 1up aceea sim.i cuprin&#nd0o un "a% de
p%cere! o p%cere at#t de cop%e'itoare nc#t u c#t pe aici s0'i piard
cuno'tin.a din cau&a ei. Cra o p%cere intens! ca%d 'i iu$itoare! pentru
care ar i ost n stare de orice! numai ca s continue.
4ns chiar n c%ipa n care era )ata s ncu"iin.e&e din cap! ca o
marionet %ipsit de "oin.! n a.a ochi%or ei apru chipu% %ui 8N((.
Spinarea Griei se ncord 'i ata ridic $r$ia. :u ndr&ni s %e'ine @ dac
ar i cut0o! pro$a$i% c s0ar i tre&it mritat cu 2anar Tos 'i purtat n
patu% nup.ia%. 2#ndu% respecti" o cu s se suoce 'i unde%e de p%cere
emise de preot 'i pierdur puterea. Gria "&u $rusc ima)inea c%ar 'i "ie a
propriei ei persoane mpr.ind patu% cu 2anar Tos 'i! pentru o secund
teri$i%! se temu c i se "a ace ru.
Contro%ea&0te, 'i porunci. 2#nde'te,
E Preas%"itu%e! murmur sios si%indu0se s rm#n cu ochii modest
a.inti.i spre pm#nt! am /urat s0mi pstre& castitatea. :u m pot mrita cu
nimeni.
1?H
E Pietatea ta este meritorie! pe%erin! $u$ui Teroen&a! totu'i Bnitatea 'i
A$so%utu% $inecu"#ntea& uniri%e roditoare! n aceea'i msur n care
$inecu"#ntea& ce%i$atu%. 4.i "oi acorda o dispens specia% pentru ca s te
po.i mrita cu 2anar Tos 'i ca s0.i cre'ti copiii! aste% nc#t s ie
credincio'i Bnit.ii 'i A$so%utu%ui.
QFonstru $tr#n 'i 'iretR! )#ndi Gria ur#ndu0% pe Teroen&a a'a cum nu
mai ur#se pe nimeni n toat "ia.a ei. Q:0am cum s0% contra&ic! r a
comite $%asemieR.
<nspir pround 'i nde%un)! pentru a a"ea timp s se )#ndeasc.
E Prea $ine! Preas%"itu%e! rspunse ea umi%. 1ac aceasta este dorin.a
Bnit.ii 'i A$so%utu%ui! eu tre$uie s m p%ec naintea ei. 4i "oi i o so.ie
$un %ui 2anar Tos.
Scr#'nind din din.i! dar r s trde&e nimic %a e5terior! se si%i s0'i
pun m#na pe $ra.u% "erde 'i acoperit de ne)i.
E Cste $ine! pe%erin 921! ncu"iin. Teroen&a 'i n%. $ra.e%e pentru a
ncepe ceremonia.
E 1ar! Preas%"itu%e! ridic u'or )%asu% Gria! nainte de a m putea
considera %e)a% mritat tre$uie s urme& tradi.ii%e poporu%ui meu.
:e%s#nd timp preotu%ui s0o reu&e! urm iuteD
E Acestea sunt simp%e 'i u'or de mp%init! Preas%"itu%e. :u cer dec#t o
&i pentru a m puriica 'i a medita asupra sacra%it.ii cstoriei. 1e
asemenea! pe Core%%ia! este tradi.iona% ca emeia s poarte o rochie "erde %a
nunta ei. 4i pot cere droidu%ui croitor s0mi pre)teasc una p#n m#ine
sear.
7ata 'i .inu rsu%area! pri"indu0% pe Teroen&a! care 'o"ia. 4n ce%e din
urm! Fare%e Preot decise pro$a$i% c nu cerea chiar a'a mu%t.
E Gine! pe%erin 921! $u$ui e% 'i chipu% ma/ordomu%ui se ncrunt.
F#ine sear! tu 'i 2anar Tos "e.i i uni.i naintea ntre)ii adunri. 7ie ca
$inecu"#ntri%e Bnit.ii 'i A$so%utu%ui s se re"erse asupra "oastr.
Schi. un )est rapid n aer! apoi se ntoarse 'i se ndeprt )reoi.
2anar Tos se apropie imediat de Gria.
E S te conduc %a dormitor! rosti e%.
E Gine! ncu"iin. ata ns se trase ndrt c#nd e% ncerc s0o cuprind
cu $ra.u%. Fire%e nu tre$uie s atin) mireasa n &iua dinaintea ceremoniei!
% a"erti& min.ind r s c%ipeasc. Cste a%t tradi.ie core%%ian. Sunt si)ur
c mai po.i a'tepta o &i! "iitoru% meu so..
Jisianu% apro$ scurt din cap.
1?9
E 1a! "iitoarea mea so.ie. 4.i /ur c "oi i un so. $un. 1orin.a mea cea
mai mare este s im $inecu"#nta.i cu mu%.i copii.
E Aceasta este 'i dorin.a mea! rep%ic prompt Gria! iar n interioru%
m#neci%or "o%uminoase a%e ro$ei ncruci' de)ete%e de %a am$e%e m#ini.
QTe ro)! 8N((! )#ndi cu disperare! )r$e'te0te napoi, Te ro),R
170
R/4AS 3UN, PARADIS6
-an 'i :e$% cur un timp $un pe drumu% de ntoarcere 'i -an co$or
8isu% N%esian prin norii de pe emisera ntunecat a p%anetei. 8&ur c#te"a
ce%u%e de urtun spectacu%oase! i%uminate %a interior de u%)ere! dar c#nd
aso%i&ar %a Co%onia 1! %a apro5imati" o or dup mie&u% nop.ii! n mod
miracu%os! nu p%oua. Oa%us :e$% se rsuci spre -an 'i comentD
E C%e)ant aso%i&are. :0a' putea spune c eu am reu'it "reuna mai
$un.
-an sur#se naintea %audei 'i continua s &#m$easc ericit! c#nd
co$or#r rampa! pe pist. At#t e% c#t 'i su%%ustanu% ur ne"oi.i s0'i pun n
)ra$ oche%arii cu "edere n inraro'u @ noaptea era nea)r ca smoa%a 'i nu
se &rea nici mcar o stea.
E Ci $ine! pu'tiu%e! eu m duc s pun capu% /os pentru c#te"a ore! &ise
su%%ustanu% ntorc#ndu0se spre inirmeria unde continua s urme&e
tratamentu%! de'i nu mai tre$uia s respire e5c%usi" aer i%trat. :oapte $un,
E :oapte $un! :e$%! rspunse -an 'i porni! csc#nd! pe crarea ce
ducea %a Centru% Administrati".
1e a$ia a'tept s m ntind n pat! )#ndi e%. Cred c0o s adorm c#t ai
&ice6
7r nici un a"ertisment! ce"a mare % prinse dindrt 'i o m#n0%a$
m$%nit i acoperi )ura! pentru a0i n$u'i stri)tu% de surpri&.
-an i&$uti doar s icneasc! apoi u ridicat de pe potec 'i purtat c#.i"a
pa'i n ad#ncu% /un)%ei. 1up aceea! o "oce ami%iar i murmur n urecheD
E Fuuur)h re)ret c a tre$uit s ac asta! dar 8N(( ar i .ipat.
Tre$uie s pstrm tcerea.
To)orianu% % %s /os 'i -an inspir ad#nc! pre)tindu0se s0% mustre
serios pe e5traterestru% )i)antic ca s nu0i mai sperie pe oameni n nop.i%e
ntunecoase. Fuuur)h c%tin din capu% m$%nit 'i ce"a din e5presia %ui!
a'a cum o putea distin)e prin oche%arii cu "edere n inraro'u! % opri pe
171
core%%ian.
E Ce s0a nt#mp%atA ntre$ e% n 'oapt.
E Am )sit0o pe FrroI. Pi%otu% "a i tre&it n &ori pentru ca s &$oare
%a Co%onia 2 'i s0o duc pe ea 'i a%.i pe%erini %a sta.ia spa.ia%! pentru a
a'tepta o na". :a"a "ine pro$a$i% de pe Pesse%! de aceea nu mai a"em
timp de pierdut. Tre$uie s e"adm. Acum. A%te% FrroI "a i pierdut.
-an c%tin din cap. Cra o$osit @ n u%time%e patru nop.i! dormise pe
apucate! pentru scurt timp @ 'i % ncerca epui&area.
E S e"admA 4n noaptea astaA
E 1a, A)ita.ia %ui Fuuur)h era conta)ioas 'i -an ncepea s simt
adrena%ina &"#cnindu0i prin corp. Tre$uie s e"adm, Spune0i %ui Fuuur)h
ce s ac, Fai sunt aproape dou ore p#n n &ori. ;a rsrit! FrroI "a
a'tepta cu a%.ii %a A%tar! iar 8N(( 'i Fuuur)h tre$uie ss ie )ata cu na"a,
E Gine! $ine! amice! ca%mea&0te! % poto%i t#nru% ncerc#nd s se
)#ndeasc cu ce ar i tre$uit s nceap. F0ai %uat prin surprindere 'i am
ne"oie de o secund ca s0mi %impe&esc mintea. S0o %um pe r#nd. A"em
ne"oie de $%astere. 8reo cinci sau 'ase. Tu ai %ocuit o "reme n
dormitoare%e pa&nici%or. Cre&i c te po.i uri'a nuntru 'i s %e uriA
E 1a! ncu"iin. Fuuur)h. Cinci sau 'ase $%astere.
E 3i0a' su)era s %e iei de %a )amorreani. Sunt pro'ti ca noaptea 'i
dorm $u'tean.
Fust.i%e e%inoidu%ui tresrir amu&ate.
E Gine.
E Perect atunci. Peste /umtate de or ne nt#%nim n a.a Centru%ui
Administrati".
Cu o u%tim ncu"iin.are din cap! Fuuur)h dispru n tui'uri.
-an porni spre Centru% Administrati". Primu% su$iect de pe %ista sa era
de&acti"area unit.i%or de comunica.ii a%e Co%oniei. 1orea ca nimeni s nu
poat cere ntriri de %a a%te Co%onii sau s %e a"erti&e&e c se petrecea ce"a
n nere)u%.
C#nd a/unse %a centru% de comunica.ii! scotoci n $u&unar dup
o%ip%astu% pe care i0% dduse Gria 'i care con.inea toate coduri%e de
securitate o$.inute de at n urma incursiunii ei n mintea %ui Teroen&a.
Aco%o se a%a codu% pentru Tei%ismanK iahtu% persona% a% %ui Teroen&a! pe
care -an inten.iona s0% uti%i&e&e pentru e"adare! codu% de %a apartamentu%
pri"at a% Fare%ui Preot 'i )a%eria de art! 'i codu% pentru centru% operati"
care con.inea )eneratoare%e Co%oniei! "ideoecrane%e de securitate din $a&!
172
ate%ieru% de repara.ii pentru droi&i! du%apuri%e cu armament 'i unitatea de
comunica.ii.
T#nru% se uri' n "#ru% picioare%or pe coridoare%e tcute! ntre$#ndu0
se dac a"ea s0% ntre&reasc 'i pe Fuuur)h! dar nu &ri nici o mi'care.
1e acum! din incursiuni%e sa%e nocturne anterioare! cuno'tea destu%e despre
dispunerea posturi%or de securitate din Co%onia 1! pentru a e"ita n mod
automat p%ictisite%e santine%e de noapte care mo.iau.
< se pru o eternitate p#n a/unse %a centru% operati". Se opri n a.a u'ii
sa%e 'i introduse codu% primit de %a Gria. 1ispo&iti"u% de nchidere emise un
&um&et e%ectronic 'i u'a se deschise.
E Gra"o! ato! murmur e% strecur#ndu0se nuntru.
A'a cum 'tiuse! aco%o se a%a un post de pa&. Bn tIiS%e( dormea pe un
scaun! cu picioare%e ridicate pe conso%a de comunica.ii! cu co&i%e capu%ui
at#rn#nd ndrtu% %ui ca dou r#n)hii or)anice a%$icioase. 4ncperea
rsuna de sorituri%e sa%e.
-an scoase $%asteru%! % re)% pe intensitatea de para%i&are temporar 'i
aps tr)aciu%. Bn ascicu% circu%ar a%$astru .#'ni din .ea"! n"%uind
santine%a. TIiS%e(u% &"#cni odat! apoi c&u inert n scaun! art#nd e5act %a
e% ca atunci c#nd usese adormit6 at#t doar c nu mai soria.
E Tsta0i un c#'ti) c%ar! 'opti t#nru% 'i "#r arma n toc.
Se apropie de unitatea de comunica.ii! scoase micu.u% instrument
mu%tiunc.iona% pe care ma/oritatea pi%o.i%or % purtau mereu n $u&unar 'i
se apuc s demonte&e carcasa. 1orea s deecte&e unitatea 'i apoi s
remonte&e carcasa! aste% nc#t dac cine"a ar i inten.ionat s0o uti%i&e&e s
nu0'i dea seama imediat c usese "or$a despre un sa$ota/.
Peste c#te"a momente! ridic panou% superior a% insta%a.iei 'i0% a'e& pe
podea. Se ho%$ %a nenumrate%e ire! circuite! transpondere! ca$%uri 'i
'iruri de compartimente identice! %ipsite de orice moda%itate de identiicare!
'i ot sonor.
E Cum nai$a s 'tiu care dintre e%e este a%imentarea de %a )eneratoare%e
ener)eticeA
Se%ect un ir %a nt#mp%are 'i0% tie cu mini%aseru% instrumentu%ui
mu%tiunc.iona%. <ndicatoru% de a%imentare a% unit.ii de comunica.ii rmase
aprins. -an tie a%t ir! apoi a%tu%. Tot mai rustrat! prinse un mnunchi
ntre) de circuite 'i %e smu%se din mue%e %or.
:ici un re&u%tat "i&i$i%.
G%estem#nd n $ar$! t#nru% rupse! smu%se 'i tie cu %aseru% r mi%!
17*
p#n ce )##ia de eort6 dar %edu% de a%imentare nu se stinse,
Trecuser mai $ine de cinci minute.
E <dio.enia nai$ii! m#r#i -an 'i! sco.#nd $%asteru%! % re)% %a intensitate
ma5im! apoi trase drept n centru% conso%ei ncp.#nate.
Se ridicar %ame! i&u% de i&o%a.ie ars i pi'c nri%e! irupser /er$e de
sc#ntei6
6'i %edu% de a%imentare se stinse.
E A'a0i mai $ine! mormi ner"os core%%ianu%.
Pentru orice e"entua%itate! mai %ans o do& para%i&ant asupra
tIiS%e(u%ui! se ntoarse 'i ie'i.
Prsi Centru% Administrati"! 'i puse oche%arii cu "edere n inraro'u 'i
porni )r$it pe poteca din /un)%. Pa'ii i se iu.ir treptat! p#n se
transormar n a%er)are 'i u oprit doar de cderea nea'teptat ntr0o $a%t
de noroi. Furdar de sus p#n /os! se ridic $%estem#nd 'i0'i re%u cursa.
Jri n a. ce%e%a%te c%diri! printre care se a%a 'i dormitoru% Griei. -an
inspectase cu mu%t timp n urm dormitoare%e 'i constatase c! spre
deose$ire de Centru% Administrati" 'i de a$rici%e de mirodenii! acestea nu
erau p&ite noaptea. ;a urma urme%or! preo.i%or tS%anda ti% nu %e psa dac
cine"a %e cea "reun ru sc%a"i%or %or @ ace'tia erau u'or de n%ocuit.
Patu% Griei se a%a %a eta/. Pe pa%ieru% scrii %umina s%a$ o %amp de
"e)he. T#nru% urc si%en.ios trepte%e! cu $%asteru% re)%at pe intensitatea de
para%i&are! dar nu nt#%ni pe nimeni. Pe%erinii erau at#t de euorici dup
o$i'nuita C5u%tare nocturn! nc#t dormeau $u'tean.
-an nu era perect si)ur asupra patu%ui pe care0% ocupa Gria. Pri"ind cu
aten.ie prin oche%ari! se strecur tipti% pe inter"a%u% centra%! e5amin#nd
chipuri%e adormite de pe di"erse%e cu%cu'uri! sa%te%e! cu'ete 'i paturi!
preerate de dierite%e specii.
Podeaua sc#r.#i su$ ta%pa %ui 'i core%%ianu% ncremeni! .in#ndu0'i
respira.ia. = orm se ridic n capu% oase%or dintr0un pat pentru oameni!
m$rcat ntr0o cma' de noapte r m#neci.
E 8N((A 'opti ea.
-an ncu"iin. din cap 'i0i cu semn.
E 9epede, 'uier e%.
Spre surpri&a sa! ata purta de/a panta%onii. 4nh.#ndu0'i tunica 'i
sanda%e%e! "eni spre e% n "#ru% picioare%or! oco%ind automat por.iuni%e
sc#r.#itoare a%e pode%ei.
7r s schim$e nici un cu"#nt! co$or#r precaut pe scar! str$tur
17+
coridoru% 'i ie'ir n $e&na nop.ii. Gria 'i puse oche%arii.
E -aide! &ise -an prin&#nd0o de m#n nainte ca ea s. 7i a"ut timp s
murmure un sin)ur cu"#nt. Tre$uie s ne )r$im,
Porni n u)! iar ata % urm! dar! nu dup mu%t timp! pasu% i se reduse
'i t#nru% 'i ddu seama c ea se %upta cu un /un)hi n coast! ncetinind
p#n %a ritmu% unui mers rapid! o trase dup e% pe poteca din /un)%. Gria
)##ia prea tare ca s mai poat articu%a ce"a! ns -an! care a"ea o orm
i&ic mai $un! 'i re"eni repede.
E C"adm n noaptea asta! i spuse etei. Tu 'i Fuuur)h ncepe.i s
)o%i.i co%ec.ia %ui Teroen&a! n timp ce eu m ocup de santine%e. Cre&i c
po.i s aci a.A
Ca ncu"iin.! de a$ia tr)#ndu0'i rsu%area.
E 2anar Tos6
E 10% nai$ii! cu scurt -an. Cu ni.e% noroc! nu "ei mai au&i niciodat
de e%.
E 1ar e%6 'i Teroen&a6 Se conorm )estu%ui ner$dtor a% t#nru%ui
'i re%u a%er)area. 8oiau s6 m si%easc6 s m cstoresc6 cu e%6
-an ho%$ ochii.
E 2anar Tos "oia s se nsoare cu tineA Pe toate creaturi%e Vendoru%ui,
Gine c p%ecm nai$ii de0aici,
:ereu'ind s mai "or$easc! ea ncu"iin. din cap.
P#n a/unser %a Centru% Administrati"! Gria 'i mai recptase su%u%. 4%
urm pe -an! care urm drumu% prin coridoare%e ntunecate p#n %a u'a
)a%eriei de art a %ui Teroen&a. Fuuur)h i a'tepta. ;a picioare%e %ui se a%a
un ma%dr de $%astere 'i ata csc %ar) ochii.
E Pentru ce sunt asteaA
E Pentru di"ersiune! rspunse t#nru%. Gun! acum6 sta0i codu% de
intrare.
4% tast rapid 'i! ca mai de"reme! u'a se deschise! iar cei trei se uri'ar
n sa%a uria'! s%a$ i%uminat. -an scotoci n $irou% Griei 'i scoase
dinuntru o $a)het %uminescent pe care o re)% %a intensitate ma5im.
E Putem ndr&ni s aprindem %umini%eA
7ata apro$ din cap.
E B'i%e sunt perect etan'e! am "eriicat sptm#na trecut. 1in
apartamentu% %ui Teroen&a nu se poate "edea nimic.
-an aprinse p%aoniere%e 'i sa%a se %umin $rusc.
1up ce ncepuse s se ocupe de ntre.inerea co%ec.iei! Gria rearan/ase
175
comp%et interioru%. 8itrine%e sc%ipeau! raturi%e erau mai pu.in a)%omerate!
iar cu%ori%e tapiserii%or erau "ii! e%i$erate de pe%icu%e%e de pra. Ce%e trei
co%oane centra%e a%$e useser proaspt re"opsite.
E Perect! 'opti -an. Tu 'i Fuuur)h ncepe.i s %ua.i o$iecte%e pe care
%e0ai a%es. Cu m ntorc n cincispre&ece minute! daA
E 4n ce %e punemA ntre$ ata.
E Sptm#na trecut! am ascuns o rani. napoia ce%or doi spiridu'i de
%a #nt#na de /ad a%$! indic pi%otu%. 4ncepe.i cu ea. 1ac )sesc a%tce"a
ncptor o s ncerc s0% aduc! c#nd m0ntorc.
E Gine! ncu"iin. ea.
Fuuur)h se ndeprtase pu.in! e5amin#nd o co%ec.ie de pumna%e
mpodo$ite cu pietre pre.ioase. Gria 'o"i cu o e5presie tu%$urat 'i -an 'i
puse m#ini%e pe umerii ei.
E Ce este! scumpoA
E 8N((6 n0am mai cut niciodat a'a ce"a, 'i mu'c $u&a 'i art
spre $%astere%e aduse de Fuuur)h. Arme6 'i urt, Cste posi$i% ca unii
oameni s ie rni.i6 $a chiar uci'ii Po.i s ii ucis tu nsu.i! sau eu,
Tremura din tot corpu%.
-an o cuprinse cu $ra.e%e 'i o trase spre e%.
E Gria! tre$uie s p%ecm n noaptea asta! rosti strduindu0se s0'i
pstre&e )%asu% $%#nd 'i s0'i camu%e&e a)ita.ia. F#ine o "or trimite pe
FrroI n mine%e de pe Pesse%. :a"a respecti" "a sosi pe or$it dintr0o
c%ip n a%ta! ca s0o preia, Acum! ori niciodat! scumpo.
E >i6 'i6 se a).ase cu am$e%e m#ini de pieptu% sa%opetei %ui. F tem
de ceea ce se "a nt#mp%a cu mine! dup ce "oi p%eca de aici. 7r
C5u%tare6 cum "oi putea tri r eaA
E F "ei a"ea pe mine! i reaminti t#nru%. 8om i mpreun. 8oi i
a%turi de tine6 n iecare c%ip. :u "ei p.i nimic6
Ca n)hi.i un nod 'i apro$ din cap! dar dou %acrimi i se pre%inser pe
o$ra/i. -an i sur#se ncura/ator.
E -ei! cu e%! sunt mai artos dec#t 2anar Tos! nuA
Gria i&$uti s r#d n$u'it! apoi i &#m$i 'ters.
-an nh. $%astere%e 'i se ndrept ctre u'! se asi)ur c o nchise
$ine n urm! apoi porni pe coridor.
1escoperi destu% de repede c nu era u'or s poarte 'ase arme n $ra.e!
a'a c! ina%mente! s#r'i prin a %e "#r %a $r#u 'i n $u&unare%e ronta%e a%e
sa%opetei. 4% mpiedicau oarecum %a mers! totu'i era mai $ine dec#t s ac
17?
echi%i$ristic cu e%e! tem#ndu0se c una sau mai mu%te "or cdea pe podea
ntr0un "acarm asur&itor.
:oaptea era %a e% de ntunecoas ca ntotdeauna! ns -an 'tia c &orii
"or rsri cam ntr0o or. Porni ntr0o a%er)are st#n)ace pe poteca
noroioas! cu $%astere%e %o"indu0% %a iecare pas n piept 'i peste picioare.
A"u ne"oie de aproape 'apte minute ca s a/un) %a prima a$ric de
sc%ipstim 'i de a%te dou minute ca s se uri'e&e napoia santine%ei! un
)amorrean uria'! 'i s0% para%i&e&e temporar. 8&#nd statura masi" cu chip
porcin a e5traterestru%ui! -an i ap%ic o do& sup%imentar! ca s ie si)ur
c "a i scos din %upt pe tot timpu% de care a"ea e% ne"oie.
Ptrunse dup aceea n a$ric 'i se ndrept spre tur$o%it! iind c#t pe
aici s cad din cau&a $%astere%or n e5ces! atunci c#nd se strecur pe u'a
din p%as. Aps pe $utonu% pentru ni"e%u% ce% mai de /os 'i co$or ad#nc!
tot mai ad#nc! n ri) 'i n $e&na impenetra$i%.
C#nd a/unse %a ni"e%u% unde %ucrase c#nd"a Gria! coti %a dreapta! aco%o
unde ntre&rise containere%e cu sc%ipstim nepre%ucrat! ce a'teptau s ie
distri$uite muncitori%or.
Scoase cinci $%astere pe a% 'ase%ea % pstr de re&er"! iindc nu 'tiuse
ce "a urma n noaptea asta 'i nu0% ncrcase pe a% su 'i %e aran/a pe
sc%ipstim su$ orma ra&e%or unui soare. 1up aceea %e acti" rapid pe toate
'i! mi/ind ochii napoia oche%ari%or! %e re)%a pentru suprasarcin. Bn .iuit
su$.ire ump%u aeru%! de"enind tot mai sonor 'i re&on#nd din spa.iu%
ca"ernos! pe msur ce tot mai mu%te .iuituri i se a%turar n ad#ncuri%e
umede a%e a$ricii.
E Cam asta ar tre$ui s ie de0a/uns! murmur -an 'i! 'tiind c mai
dispunea doar de c#te"a minute nainte ca totu% s sar n aer! se repe&i spre
tur$o%it.
Sa%ut cu recuno'tin. curentu% de aer rece pe chipu% su asudat. A/uns
%a destina.ie! sri aar! tra"ers n )oan parteru%! sri peste )amorreanu%
pr$u'it! care ncepuse s puneasc 'i s se oiasc! 'i dispru n noapte.
Parcursese /umtate din drumu% p#n %a Centru% Administrati"! c#nd
sim.i so%u% cutremur#ndu0se 'i! ntorc#ndu0se! &ri o erup.ie de %cri
)a%$ene ridic#ndu0se n noapte. Peste c#te"a c%ipe! sc#ntei%e a%$astre a%e
sc%ipstimu%ui s#r#ir aidoma unor artiicii! trimi.#nd /eturi sc%ipitoare n
na%tu% "&duhu%ui.
-an nici mcar nu putea estima c#te credite "edea transorm#ndu0se n
um. Cra o ima)ine teri$i%.
177
4n a.a sa au&i a)ita.ie dinspre Centru% Administrati" 'i peste c#te"a
c%ipe u ne"oit s prseasc poteca 'i s continue prin /un)%! c#nd un
)rup de santine%e &$ier#nd u c#t pe aici s0% rstoarne.
;unec#nd prin m#&)a /un)%ei! t#nru% reu'i s men.in o a%er)are
sus.inut. Ci&me%e %ui %sar urme noroioase pe trepte%e Centru%ui
Administrati"! pe care %e sui n )oan! dup care intr n coridoare%e ce
duceau %a )a%eria %ui Teroen&a.
2r&i%e apruser acum peste tot! .ip#nd 'i rcnind ntre$ri! totu'i
nimeni nu0% opri sau % chestiona pe -an. T#nru% a/unse %a u'a )a%eriei!
pri"i ntr0o parte 'i n a%ta! apoi se strecur nuntru.
Gria 'i Fuuur)h ridicar ochii! % "&ur 'i se re%a5ar "i&i$i%.
E Cum mer)eA 'opti -an.
E Perect! rspunse n ace%a'i e% ata. Aproape c am terminat %ista A.
E 2ro&a".
E Ce a cut 8N((A se interes Fuuur)h.
E 8N(( a aruncat n aer a$rica de sc%ipstim! rspunse satiscut
core%%ianu%. = mu%.ime de pe%erini au rmas acum r s%u/$.
E 8N((, e5c%am Gria! a%$indu0se. 1ac ne "or prinde6
E :u ne "or prinde! &ise pi%otu%. Am totu% su$ contro%.
4ntinse m#na spre statueta unui tors( de pe A%&oc <<<! na%t c#t pa%ma 'i
scu%ptat din %apis%a&u%i! 'i! c#nd se do"edi mai )rea dec#t se a'teptase! o
trase cu putere.
Statueta se ap%ec spre e%! de&"%uind dedesu$t un )hem de ire 'i
transpondere. Bnde"a aproape! n apartamentu% %ui Teroen&a! o a%arm
ncepu s $#&#ie strident.
-an pri"i de %a statuet %a to"ar'ii si de /a.
E -opa6
17H
179
1IT,+A D, ,1ADAR,
Gria se ho%$ %a -an! n)ro&it 'i urioas.
E Gra"o, Ce acem acumA
T#nru% )#ndi rapid.
E = 'ter)em de0aici. ;ista A este suicient de $un. Gria! tu ia rani.a!
$ineA <a 'i sta.
Scoase $%asteru% de re&er" 'i i0% ntinse! art#ndu0i cum s .inteasc 'i
unde era tr)aciu%.
E S0ar putea s im ne"oi.i s ne %uptm! ca s scpm de aici.
E Finunat! rosti ea amar. Su$ contro%! a'a0i! 8N((A :0a"em de ce ne
ace )ri/i,
-an putu doar s ridice neputincios din umeri. 1e data aceasta usese n
mod c%ar "ina %ui.
E Pe unde ie'imA ntre$ Fuuur)h practic. Pe u'a preotu%ui! sau pe cea
din a.A
Pi%otu% re%ect o c%ip! dar nu mai u ne"oit s ia o deci&ie! iindc
am$e%e u'i se deschiser $rusc 'i simu%tan.
4n cadru% u'ii apartamentu%ui su! Teroen&a punea de urie. Ja""a% 'i
un )rup de )r&i intrau pe u'i%e du$%e.
-an o prinse pe Gria 'i p%on/ napoia uria'ei #nt#ni de /ad a%$! n
"reme ce Fuuur)h se adposti dup pi%astru% centra% a% s%ii.
E Pune.i m#na pe ei, rcni Ja""a% a"ans#nd pe sania repu%soare.
Teroen&a se npusti ca o iar nne$unit de urie! cu capu% p%ecat 'i
cornu% pre)tit.
Pi%otu% trase o sa%"! &ri a%$astru% speciic para%i&iei temporare 'i
$%estem! trec#nd rapid pe intensitate ma5im. Sa%"a nici mcar nu0%
ncetinise pe Teroen&a. Fuuur)h .inti! trase 'i do$or un pa&nic su%%ustan.
-an trase din nou! dar sa%"a rico' din sania %ui Ja""a% 'i %o"i co%oana
cea mai apropiat de u'! rete&#nd0o pe /umtate. Co%oana se ap%ec! r
s se rup.
1H0
Teroen&a se repe&ise spre Fuuur)h! dar uria'u% to)orian sri 'i0% prinse
pe Fare%e Preot cu o %a$ n /uru% )#tu%ui 'i cu cea%a%t de corn. Proptindu0
se &dra"n n podea! e%inoidu% opri mi'carea spre nainte a Fare%ui Preot.
Fomentu% de iner.ie a% acestuia i smuci "io%ent partea posterioar a
trupu%ui cu mem$re%e respecti"e! care %o"ir pi%astru% centra% cu un $u$uit
teri$i%.
Podeaua se cutremur 'i din p%aon porni s co$oare prau% desprins din
tencuia%. Picioare%e posterioare a%e %ui Teroen&a derapar 'i Fare%e Preot
c&u. Podeaua "i$r iar'i.
-an .inti 'i trase o sa%"! iar un )amorrean rcni 'i se pr"%i pe
coridoru% dinapoia u'ii. Gria se strecur dinapoia #nt#nii! cu $%asteru%
pre)tit! dar! nainte de a putea s tra)! unu% dintre pa&nici o &ri 'i trase
primu%. 7ata .ip 'i se ap%ec! iar sa%"a rupse o $ucat din #nt#n! trimi.#nd
n aer schi/e de /ad. C&nindu0se s se ridice n picioare! Teroen&a ur% un
protest disperat.
A%t sa%" de $%aster s#r#i pe %#n) -an! at#t de aproape nc#t t#nru% o
sim.i p#r%indu0i pru%. Se a&"#r%i %a podea! se rosto)o%i 'i trase dou sa%"e
n &ona "entra% a sniei %ui Ja""a%! %o"ind! a'a cum sperase! carcasa
unit.ii repu%soare. Sania nu c&u ns %a podea! ci pierdu contro%u% "ite&ei
'i direc.iei.
Ja""a% ncerc &adarnic s o contro%e&e! dar sania masi" se npusti
nainte cu "ite& ma5im. Peste c#te"a c%ipe! se i&$i de perete 'i rico'.
Jdro$ind totu% n ca%e! "ehicu%u% de"ia n toate direc.ii%e prin sa%a co%ec.iei!
purt#ndu0% pe hutt ca pe un pasa)er nea/utorat.
Bn pa&nic rodian care se concentra asupra do$or#rii %ui -an nu o "&u
apropiindu0se 'i u stri"it ntr0o arte&ian de s#n)e. Sania tra"ers o "itrin
'i Teroen&a ur%! "&#nd cum pre.ioasa sa co%ec.ie de antichit.i era
transormat n sr#mturi.
-uttu% se i&$i n perete%e opus 'i ntrea)a sa% se &)udui. Pra 'i
sr#mturi se re"rsar din ta"an. -an 'i Gria se aruncar pe podea! c#nd
sania %ipsit de contro% pocni una dintre nime%e de /ad! c#nd0o $uc.i.
Ja""a% &$iera 'i de acum ma/oritatea )r&i%or se retr)ea cu n.e%epciune
din sa%.
Apoi sania! purt#nd )reutatea impresionant a %ui Ja""a%! intr direct n
co%oana centra% a )a%eriei de art. Pi%onu% de spri/in se nco"oie 'i trosni!
cur$ura i se mri 'i co%oana se rupse6 urmat de cea rete&at par.ia% de
-an.
1H1
Cu un u%tim )eamt de a)onie! sania repu%soare se %s pe podea 'i
ncremeni.
-an se ho%$! n)he.at de spaim! cum! parc ntr0o i%mare cu
ncetinitoru%! /umtate de p%aon hurui! se cur$! se crp! apoi se sparse n
$uc.i mari 'i se pr$u'i. T#nru% 'i re"eni %a timp din amor.ea% ca s0o
prind de $ra. pe Gria 'i s0o tra) ntr0o parte! c#nd un $%oc mare de piatr
se nrui deasupra %or. Tr#ntind0o pe pardosea% su$ cupa #nt#nii de piatr!
se a&"#r%i peste ea! prote/#nd0o.
Ja""a% .ip ascu.it! c#nd ra)mente masi"e se pr$u'ir! pironindu0% de
resturi%e sr#mate a%e sniei. Prau% se n%. ntr0un nor suocant. Tu'ind
'i horcind! -an se ridic de deasupra Griei de ndat ce se con"inse c
a"a%an'a dinspre ta"an ncetase. Pri"i spre %ocu% unde usese huttu%! dar nu
mai putu s0i &reasc dec#t "#ru% co&ii! care &"#cnea spasmodic.
Teroen&a se adpostise su$ o mas antic masi" 'i rmsese re%ati"
neatins. C#nd p%oaia de $uc.i ncet! se t#r de su$ co%$ 'i ruine%e mesei
acum pe /umtate distruse. 4mp%eticindu0se spre -an! Gria 'i Fuuur)h @
to)orianu% se oprise n pra)u% u'ii spre apartamentu% preotu%ui @ Teroen&a
mu)i! scuip#nd de urie. 4n mod e"ident nc doritor de r&$unare! tS%anda
ti% co$or capu%! cu cornu% a.intit spre ei 'i0i atac.
-an .inti 'i0i trimise o sa%" n %ancu% drept! e5pediindu0% &$ier#nd pe
podea. Firosu% ori$i% de carne ars ump%u aeru%. = sa%" $%aster dinspre un
pa&nic nimeri din nou #nt#na de /ad 'i a'chii de piatr ncins s#r#ir pe
%#n) o$ra&u% core%%ianu%ui. Bna dintre e%e i se nipse n )#t 'i c#nd o
smu%se! de)ete%e i se ump%ur de s#n)e.
-an ochi! trase 'i u%tima santine% se pr"%i inert.
E -aide.i, rcni pi%otu%! apuc#nd0o pe at 'i rani.a 'i )esticu%#nd spre
Fuuur)h. S ie'im de aici,
;unec#nd pe mo%o& 'i mpiedic#ndu0se de trupuri! cei trei pornir spre
u'i%e du$%e. C#nd a/unser aco%o! -an %e cu semn to"ar'i%or si s
rm#n %ocu%ui 'i0'i strecur precaut capu% dup tocu% u'ii! iind
recompensat cu o sa%" $%aster care aproape c0i smu%se urechea.
E Fuuur)h! porunci e%! scoate0o pe Gria pe dinco%o, <e'i.i pe %a
Teroen&a 'i0i prindem n oc ncruci'at. Peste cinci&eci de secunde,
To)orianu% ncu"iin. din cap 'i! nso.it de at! se strecur printre
ruine%e )a%eriei de art! pe %#n) Fare%e Preot care )emea! dispr#nd prin
u'a de %a apartamentu% acestuia.
-an numr n )#nd. C#nd a/unse %a cincispre&ece! scoase m#na pe
1H2
dup mar)inea u'ii 'i trase rapid patru ocuri! iind rsp%tit cu un ur%et de
a)onie.
Bnu% mai pu.in6
A'tept! )##ind 'i strduindu0se s nu tu'easc din cau&a prau%ui care
continua s p%uteasc prin aer.
Patru&eci 'i cinci! patru&eci 'i 'ase! patru&eci 'i 'apte! patru&eci 'i opt!
patru&eci 'i nou6 cinci&eci,
P%on/ prin u'! ateri& pe podeaua coridoru%ui! se rosto)o%i 'i trase.
Sa%"e ro'ii de $%aster .iuir pe %#n) picioare%e sa%e 'i n %ocu% unde i
usese capu%! dar i&$uti s do$oare a%t santine%! un Ihiid. A'a cum
p%nuiser! Gria 'i Fuuur)h deschiser ocu% dinapoia )r&i%or 'i scoaser
din %upt doi ad"ersari.
Cei doi pa&nici rma'i! un de"aronian 'i un )amorrean! o %uar %a u)
dinaintea %ui Fuuur)h 'i Gria! srind peste trupu% %ui -an! care nc nu
apucase s se ridice.
T#nru% se scu% ame.it! %a timp pentru a0% au&i pe Fuuur)h sco.#nd un
mu)et sonor 'i %upt#ndu0se cu6 cineA -an nu putea &ri pe nimeni,
QA nne$unitAR se ntre$ e%! dar apoi ntre&ri un ochi ro'u0portoca%iu!
o )ur p%in de din.i 'i au&i un 'uierat puternic. 8&u un $%aster mi'c#ndu0
se aparent sin)ur n aer 'i! $rusc! putu distin)e creatura cu pie%e a%$icioas!
acoperit de ne)i 'i so%&i. Bn came%eon,
Fuuur)h m#r#i 'i scr#'ni! atac#ndu0% cu s%$ticie pe aarSaa. To)orianu%
era mu%t mai na%t dec#t oponentu% su! aste% c se ndoise aproape n dou
din mi/%oc. -an cu o )rimas! c#nd Fuuur)h c&u n )enunchi!
prin&#ndu0'i ad"ersaru%. 4n coridoru% s%a$ i%uminat! creatura repti%ian a"ea
e5act cu%oarea neutr a pere.i%or 'i pode%ei. Cu un )est rapid ce amintea de
"ipera )rai! e%inoidu% 'i n)rop co%.ii n $ere)ata du'manu%ui 'i smuci
capu%. S#n)e%e ro'u0portoca%iu .#'ni n aer.
Fuuur)h sri ndrt 'i -an urmri! ascinat! cum aarSaa se nmuie! apoi
c&u! cu o ncetinea% )reoaie. 9mase pe /os 'i! treptat! cu%oarea i se
preschim$ din a%$icios n nuan.a natura% a pie%ii sa%e! )ri0$run. T#nru%
nu tre$ui s se uite de dou ori ca s0'i dea seama c murise.
Gria se ho%$a n)ro&it %a cada"ru.
E Aproape c m prinsese! 'opti ea. 1ac n0ar i ost Fuuur)h6
E Cum %0ai "&ut! amiceA ntre$ -an! pun#ndu0'i $%asteru% n toc. Cu
n0am putut &ri nimic.
E :u %0am "&ut! ci %0am mirosit! rspunse nepstor Fuuur)h.
1H*
To)orianii "#nea& cu ochii 'i cu nasu%. Fuuur)h este "#ntor! nu uita,
E Fu%.umesc! amice! cu pi%otu% 'i o cuprinse pe at cu $ra.u%! .i
rm#n dator. Acum ar i $ine6
E Aten.ie, stri) Gria 'i -an se %s instincti" n /os.
G%asteru% etei %ans o sa%" para%i&ant chiar peste capu% su! c#nd s0i
.iuie urechi%e. T#nru% se ndrept %a timp pentru a0% "edea pe 2anar Tos
pr$u'indu0se %a podea! cu o arm %unec#ndu0i dintre de)ete%e "er&ui.
-an se apropie de $tr#nu% ma/ordom! i %u $%asteru% 'i0% strecur %a
centur. Gria "eni %#n) e%.
E :u m pot )#ndi dec#t %a aptu% c dac nu te0ai i ntors a&i! disear
a' i ost so.ia %ui! murmur ea 'i se cutremur at#t de "io%ent nc#t -an o
str#nse %a piept! %ini'titor.
E F $ucur c doar %0ai ame.it! &ise e%. Poate c0o i un $tr#n %i$idinos!
dar nu0% pot n"inui c a ost atras de tine.
4i &#m$i etei! i5#nd0o cu pri"irea.
Ca p%ec ochii 'i se n"pie %a chip.
E :u "oiam s m mrit cu e%! ns m $ucur c nu0i mort.
E Ci $ine! cu -an! .i sunt dator 'i .ie! scumpo.
E :u0i ade"rat! rep%ic Gria! suntem chit. 1ac n0ai i ost tu! a' i ost
n)ropat su$ ta"an! ca huttu%.
E Fda! m tem c Ja""a% nu mai este printre noi. >i $nuiesc c huttii
m "or n"inui pe mine pentru asta.
Pentru o c%ip! -an 'i0% reaminti pe Teroen&a! care continua s ie n
"ia.! doar rnit. Ar i tre$uit s se ntoarc 'i s %ichide&e socote%i%e 'i cu
tS%anda ti%A :u0% nc#nta de%oc ideea de a se apropia de o iin. nea/utorat
pentru a o ucide cu s#n)e rece.
E -aide de aici! i cu semn to)orianu%ui! care %in)ea s#n)e%e de aarSaa
de pe )heare%e sa%e cu un de&)ust de%icat. -ai! Fuuur)h! .i po.i ace
toa%eta 'i mai t#r&iu. :u uita! FrroI a'teapt.
C#nd ie'ir n u) din Centru% Administrati"! "&ur c dinspre a$rica
de sc%ipstim continuau s se na%.e /er$e de sc#ntei a%$astre! dar ceru% nu
mai era ne)ru! ci deschis %a cu%oare! aproape $%eu.
E Se apropie &ori%e, &ise -an. 9epede,
Pornir n )oan pe poteca din /un)%. C#nd se apropiar de captu%
acesteia! e% %e cu semn s rm#n pe %oc 'i scana prudent pista de
aso%i&are.
:u &ri nici o santine%6 se prea c toate continuau s se %upte cu
1H+
incendiu%! sau erau %a Centru% Administrati".
4naintar totu'i precaut! cu $%astere%e pre)tite! cu toate sim.uri%e a%erte!
p#ndind orice mi'care sau sunet.
C#nd a/unse %a Ta%isman! -an introduse rapid codu% de acces a%at de %a
Gria 'i suir rampa to.i trei.
Ta%ismanu% era ce"a mai mare dec#t 8isu% N%esian 'i a"ea orma de
pictur! cu o proeminen. n %un)u% chi%ei. ;a interior nu e5istau ns ca%e
pentru mar! ci doar ca$ine %u5oase pentru pasa)eri 'i di"erse aci%it.i.
Cra propor.ionat 'i echipat pentru tS%anda ti%! de aceea numai ca$ina de
pi%ota/ a"ea scaune pentru u&u% oameni%or! ntr0o ca$in destinat pa&ei se
a%a o cu'et micu. de mrimea unui om! ce%e%a%te ca$ine iind pre"&ute
cu hamacuri%e pe care %e preerau tS%anda ti%.
1up ce intrar! -an i cu semn Griei s ocupe scaunu% copi%otu%ui 'i0%
instrui pe Fuuur)h s se i5e&e cu centuri%e pe o cu'et pentru pasa)eri.
1e c#nd se a%ase pe p%anet! nu pi%otase niciodat na"a aceastaK
Teroen&a usese prea n)ri/orat de atacuri%e pira.i%or ca s mai ri'te s
c%toreasc nainte de moderni&area ecrane%or de%ectoare 'i
armamentu%ui.
-an se ami%iari& rapid cu comen&i%e. Ta%ismanu% nu a"ea %a e% de
mu%te arme 'i ecrane de%ectoare ca 8isu% N%esian! dar era $%indat 'i $ine
narmat pentru un iaht particu%ar.
E Contro%u% pre0deco%are terminat. Putem p%eca. Pune.i0" centuri%e!
stri) e%! am pornit,
9idic na"a! care rspundea prompt su$ m#ini%e sa%e! pr#nd un "ehicu%
u'or de pi%otat! de'i destu% de %ent.
E Acum mer)em s0o %um pe FrroI! spuse Fuuur)h surescitat. A'a0i!
8N((A
E A'a0i! amice. Ar tre$ui s a/un)em aco%o chiar %a rsritu% soare%ui.
Bnde i adun pe pe%erinii care se "or m$arca n na"a spre Pesse%A
E ;a A%taru% 7)duie%i%or! rspunse to)orianu%.
E A%taru% 7)duie%i%or nc%cate! comp%et Gria pe un ton amar. F
ntre$ dac Teroen&a "a supra"ie.ui.
E :u %0am rnit chiar a'a ru! &ise -an. 7ac prinsoare c! chiar n c%ipa
asta! se a% n drum spre inirmerie 'i droidu% medica%.
4n timp ce &$ura! e5amina ntr0una harta.
E Apropo! ar i $ine s " spun o chestie6
E Ce anumeA ntre$ar aproape simu%tan ata 'i Fuuur)h.
1H5
E :ume%e meu ade"rat nu este 8N(( 1raN)o! ci -an So%o. Ar i $ine
dac a.i ncepe s0mi spune.i a'a.
E -anA repet Gria. 1e ce nu mi0ai spus p#n acumA
E F0am temut ca nu cum"a s " da.i de )o% 'i s m trda.i %ui
Teroen&a sau unuia dintre oameni si! e5p%ic -an ca%m. 1oream ns s
'ti.i ade"ru%! a'a c "0am spus de cum am putut.
E 8N(( era un nume a%sA
E 1a. 1e apt! unu% dintre mai mu%te6
E Fuuur)h "a tre$ui s se o$i'nuiasc! &ise to)orianu%. C#t de aproape
am a/uns6 -anA
E Ar tre$ui s im aco%o n mai pu.in de cinci minute.
E Cum "om ac.ionaA se interes Gria. 4n mod si)ur 'i aco%o "or i
)r&i.
E :u 'tiu! rspunse t#nru%! dar o s m )#ndesc %a ce"a.
Se concentra asupra pi%otrii 'i apoi! c#nd a/unser %a Co%onia 2! sur"o%
ta$ra de %a nord %a sud! trec#nd /os peste "#ruri%e copaci%or.
E Ai spus c pe%erinii ar i tre$uit s se adune %a A%taru% 7)duie%i%orA
% ntre$ pe Fuuur)h.
E 1a.
E Gine6 atunci! m0ntre$ dac "om a"ea destu% spa.iu ca s acem
ceea ce m0am )#ndit! murmur e% pri"ind at#t "ideoecranu% care pre&enta
re)iunea rea%! c#t 'i harta ce arta caracteristici%e topo)raice 'i c%diri%e.
9e%ati" %a Co%onia 1! Co%onia 2 se a%a dinco%o de Fun.ii Credin.ei! pe
mar)inea nord0estic a %ui Joma 2aIan)a! oceanu% pu.in ad#nc care
ncon/ura continentu% estic.
E Cred c0o putem ace! spuse -an. Sper doar ca e%e"atoare%e repu%soare
a%e na"ei s ie n stare perect. 8a tre$ui s p%utim sta.ionar 'i s co$or#m
un ca$%u. :u cred c "om a"ea spa.iu ca s aso%i&m rea%mente. Fuuur)h!
du0te %a ec%u&a median 'i "e&i dac aco%o e5ist "reun ca$%u pe care s0%
putem co$or. Gnuiesc ca ma/oritatea na"e%or de acest tip este echipat cu
dispo&iti"e de sa%"are! iar ca$%uri%e 'i "inciuri%e ar i e%emente o$%i)atorii.
Fuuur)h dispru 'i -an se concentra asupra descrierii unui tur %ent
peste Co%onie. Gria i5a cu aten.ie "ideoecranu%.
E Bite0i, e5c%am ea surescitat. = mu%.ime mare se adun %a A%tar,
E Perect! cu -an preocupat.
To)orianu% reapru.
E 1a! e5ist un ca$%u 'i un harna'ament care0i poate i ata'at.
1H?
E Gun! amice. Bite ce "om ace. Cu "oi co$or hr$aia deasupra
amiteatru%ui! c#t pot mai %ent. 1up aceea! "oi sta.iona! $i&uindu0m pe
e%e"atoare%e repu%soare. FrroI nu are nici un moti" ca s 'tie cine suntem!
a'a c ar tre$ui s te "ad pe tine ca s u) spre na"! a'a0iA
E 1a.
E Tu "a tre$ui s co$ori n harna'ament! ca s te ar.i ei. Gria! po.i s
contro%e&i ca$%u%A
E 1a6-an.
E Am#ndoi sta.i cu ochii0n patru. Cste posi$i% s se tra) n noi.
Ccrane%e na"ei ar tre$ui s ne prote/e&e de arme%e de m#n! dar dup ce ai
ie'it! nu mai ai nici o protec.ie! Fuuur)h.
E 4n.e%e).
E 1ac )r&i%e de"in prea a)resi"e! pot tra)e spre e%e o raa% din tunu%
%aser a% na"ei. = s tra) peste capete%e %or! ca s nu0i %o"esc pe pe%erini! ci
doar s0i sperii.
E Fuuur)h este )ata. -an.
E Perect. 4i dm drumu%.
nceti'or! -an aduse Ta%ismanu% deasupra amiteatru%ui! re)ret#nd c nu
a"usese %a dispo&i.ie mai mu%t timp pentru a se o$i'nui cu de%icate.ea
comen&i%or. =co%i %ent amiteatru%! acti"#nd ho%ocamere%e "entra%e! pentru
a putea "edea perect scena. Cu iecare cerc pe care0% descria! i &rea 'i
mai $ine pe pe%erinii care pri"eau n sus 'i artau cu $ra.e%e. 4n ce%e din
urm! a/unse suicient de aproape ca s dec%an'e&e e%e"atoare%e repu%soare
'i s p%uteasc sta.ionar! %a doispre&ece0treispre&ece metri deasupra
permatonu%ui.
1inco%o de mu%.imea de pe%erini! -an putea distin)e c#.i"a preo.i 'i un
)rup de pa&nici. >tia c Sacredo.ii se ntre$au pro$a$i% de ce se uti%i&a
iahtu% persona% a% Fare%ui Preot pentru transportu% pe%erini%or %a na"a de
sc%a"i de pe Pesse%.
E Asta0i c#t de /os pot s co$or 'i s m men.in n si)uran., rcni -an.
Co$oar0% pe Fuuur)h,
3inu un de)et deasupra comen&i%or de dec%an'are a ocu%ui a%e tunu%ui
%aser! totu'i nu inten.iona s ntreprind primu% un )est a)resi"! i putea
au&i pe Fuuur)h 'i Gria discut#nd! cu )%asuri nec%are din cau&a distan.ei.
Pri"i ima)ini%e de %a ho%ocamere%e "entra%e! %a timp pentru a0% "edea pe
to)orian co$or#nd! cu $%asteru% n toc.
-o%ocamere%e nu a"eau 'i microoane ncorporate! dar -an % "&u pe
1H7
Fuuur)h deschi&#nd )ura 'i0'i ddu seama c o stri)a pe FrroI.
2r&i%e se oiau! nc nesi)ure! ns n tot ca&u% ne%ini'tite. Scenariu% era
cu totu% neo$i'nuit 'i de"eniser suspicioase. Bn pa&nic 'i croi drum prin
mu%.imea de pe%erini. C#nd a/unse n a.a acesteia! a"ea $%asteru% scos 'i n
mod e"ident % soma pe Fuuur)h s se identiice 'i s0'i e5p%ice inten.ii%e.
E Gria! rcni -an! ntorc#nd capu% )ri/u%iu ca s nu modiice re)%a/e%e
comen&i%or! ii pre)tit, Se pare c0o s6
1ou %ucruri se petrecur simu%tanD o si%uet na%t n ro$ de pe%erin se
desprinse $rusc din mu%.ime 'i porni n u) spre Fuuur)h! care at#rna n
harna'ament6 'i pa&nicu% ridic $%asteru%.
-an reu'ise doar s ntre"ad dun)i%e portoca%ii pe $%ana a%$ 'i 'tiu c
si%ueta care a%er)a tre$uia s ie FrroI. Jri o sa%" de $%aster dinspre
arma pa&nicu%ui! apoi Fuuur)h 'i Gria i rspunser instantaneu.
A%te dou )r&i scoaser arme%e 'i traser. Fu%.imea de pe%erini intr n
panic 'i se risipi! c%c#ndu0se n picioare! pe%erini 'i )r&i deopotri".
Pi%otu% co$or tunu% %aser! recunosctor atacu%ui pira.i%or! care0% decisese
pe Teroen&a s amp%iice capacit.i%e ecrane%or de%ectoare 'i armamentu%ui
na"e%or. Trase o raa%! atent ca s .inteasc peste capete%e ce%or care
u)eau 'i .ipau.
A%te ocuri din partea pa&nici%or6 'i -an au&i un mu)et "a) de durere,
Pri"i pe ecran 'i0% &ri pe Fuuur)h! )#r$o"indu0se n harna'ament!
.in#ndu0se de un %anc! r s dea totu'i drumu% armei. FrroI a/unse %a e%
dup o secund 'i sri! cuprin&#ndu0% cu $ra.e%e 'i picioare%e! ancor#ndu0se
de e%.
Gria tr)ea continuu acum 'i -an "&u un )amorrean pr$u'indu0se.
Ca$%u% ncepu s se ridice! rotindu0se u'or din cau&a )reut.ii
de&echi%i$rate. FrroI smu%se $%asteru% din m#na inert a %ui Fuuur)h 'i
trase peste umru% su. -an nu0'i ddu seama dac 'i nimerise .inta.
T#nru% "&u c cei mai mu%.i pe%erini se mpr'tiaser! iar %#n) A%tar
rmseser numai preo.ii 'i )r&i%e. Fu%.i dintre pa&nici u)iser o dat cu
mu%.imea! totu'i c#.i"a 'i pstraser %ocuri%e 'i tr)eau. -an ochi A%taru%
7)duie%i%or! se asi)ur c .intise perect 'i trase cu tunu% %aser.
A%taru% deton cu o $u$uitur ce se au&i din interioru% Ta%ismanu%ui. =
cascad de schi/e de piatr 'i pra se re"rs n toate pr.i%e. Preo.ii u)ir
care ncotro 'i -an u surprins! "&#nd c#t de rapide 'i mane"ra$i%e erau
trupuri%e %or uria'e de patrupede. 2r&i%e dispruser.
Grusc se %s %ini'tea. Trecur secunde $une! dar! n e5terior! nu se mai
1HH
c%intea nimic. C#te"a corpuri! pa&nici 'i pe%erini! &ceau nemi'cate aco%o
unde useser c%cate n picioare de panica )%oatei.
1in partea inerioar a na"ei se au&i "ocea GrieiD
E Au a/uns, 10i drumu%,
-an contro% dac trape%e de ncrcare erau perect nchise! apoi se
npusti cu Ta%ismanu% drept n sus. -o%ocamere%e "entra%e artau o ima)ine
ame.itoare a amiteatru%ui care se ndeprta! mic'or#ndu0se. 1escriind un
cerc %ar)! t#nru% %e decup% 'i "eriic condi.ii%e meteo n direc.ia ce%ui mai
apropiat "ector de e"adare.
Ca o ironie a sor.ii! pentru cea mai $un ereastr de p%ecare de pe
L%esia tre$uia s re"in spre Co%onia 1. Acce%er na"a! purt#nd0o spre sud
'i tot mai sus.
Aproape c0am a/uns! 'i spuse cuprins de un ior de a.#.are. Aproape c0
am scpat6
Fuuur)h 'i n$u'i un )eamt! c#nd umru% i se i&$i de perete%e na"ei.
Sim.i m#ini%e Griei pe e%! apoi o au&i pe FrroI "or$ind n $a&icD
E A/ut0m. :u % pot ridica.
Se prinse &dra"n cu m#na tear de harna'ament 'i percepu trupu% %ui
FrroI atin)#ndu0% pe a% su c#nd eme%a u ridicat n Ta%isman. 9ana din
%ancu% %ui era mpunstura de oc a )heare%or unui demon a% nop.ii. Tot ce
mai putea ace era s rsu%e! strduindu0se s nu scoat nici un sunet. C%
era "#ntor 'i "#ntorii 'tiau cum s rm#n tcu.i.
Sa%"e%e de $%astere se opriser. Fuuur)h deschise ochii! n timp ce
harna'amentu% se rotea %ent 'i "&u c A%taru% 7)duie%i%or usese aruncat
n aer. Poate c aceea usese e5p%o&ia puternic pe care o au&ise. ;a
momentu% respecti"! cre&use c era doar ima)ina.ia sa.
9ana de $%aster pu%sa acum n "a%uri. Fuuur)h se chinui s rm#n
con'tient! pe c#nd Gria 'i FrroI % prinser de $ra.e 'i0% traser sus! n
Ta%isman! r s0i mai i descheiat harna'amentu%. Ca prin cea.! "&u
ec%u&a etan'#ndu0se ndrtu% su.
1up aceea o au&i pe Gria stri)#ndD
E Au a/uns, 10i drumu%,
Fuuur)h se ntinse pe podea! respir#nd supericia%! totu'i sim.i c
puterea i mai re"enise. = au&ea pe FrroI "or$ind cu Gria.
E C5ist trus medica% %a $ordA
E F duc s caut,
1H9
Cu un o'net! emeia dispru! %s#ndu0% sin)ur cu FrroI. Cu un eort
deose$it! Fuuur)h deschise ochii.
C#nd % "&u pri"ind0o! FrroI se ap%ec peste e% 'i0'i rec dr)stos
o$ra&u% de a% %ui! c#nd schim$ de mirosuri.
E 8#ntoru% meu! murmur n )raiu% %or 'i0i %inse tandru a.a. Fi0ai %uat
urma. C'ti ce% mai mare "#ntor pe care %0a cunoscut "reodat poporu%
nostru,
E FrroI6 i&$uti e% s 'opteasc.
E Taci! nu0ncerca s "or$e'ti. Ai o ran serioas! de'i cred c se "a
"indeca! n timp. =h! Fuuur)h, C#nd te0am "&ut co$or#nd din na"! nu
mi0a "enit s cred ochi%or c e'ti tu, At#tea &i%e 'i sptm#ni m0ntre$asem
dac m "ei )si "reodat6 'i m0ai )sit,
E >tiai c eram aiciA Fuuur)h se sim.ea $uimcit. 1ac 'tiai! atunci de
ce6
Trsturi%e minunate a%e chipu%ui ei cu dun)i portoca%ii preau tu%$urate!
c#nd 'i rec iar'i o$ra&u% de a% su. Fust.i%e de e%inoide %i se nc#%cir
'i! n ciuda durerii! Fuuur)h suspin de p%cere.
E 1up numai pu.in timp petrecut aici! mi0am dat seama c totu% era o
n'e%torie. Cu cutam ade"ru%! iar aici nu e5istau dec#t minciuni. 1e
aceea %e0am spus preo.i%or c "oiam s p%ec. Fi0au artat oto)raia ta!
Fuuur)h, Fi0au spus c dac "oi ncerca s p%ec! te "or ucide,
E >i de aceea ai rmasA Ar i tre$uit s %e rupi )#turi%e, protest e%.
E Cu pre.u% "ie.ii ta%eA FrroI c%tin din cap. :u! "iitoarea mea
pereche! n0am cute&at s risc. Am sperat doar c ntr0o $un &i m "ei )si
'i c "ei a"ea o na". >i6 &iua aceea a "enit n ce%e din urm.
Fuuur)h ncu"iin. r putere.
E Fu%.umit %ui6 8N((6 -an6
Gria reapru n u) n compartimentu% ca%ei.
E Am )sit0o,
Peste c#te"a c%ipe! durerea %ui Fuuur)h se estompa! iar FrroI 'i Gria i
$anda/au rana.
E = s rm#i cu o cicatrice ur#t! Fuuur)h! spuse ata pr#nd
n)ro&it.
E Pe To)oria "#ntorii 'i arat cicatrice%e cu m#ndrie! &ise FrroI.
Fuuur)h se "a "indeca 'i "a a"ea o cicatrice pe care to.i o "or in"idia.
Pe nea'teptate! na"a se cutremur.
E -an, stri) Gria. Ce0a ost astaA
190
E Cine"a tra)e n noi, rcni t#nru% din ca$ina de pi%ota/. Care"a dintre
"oi s urce 'i s treac %a postu% de %upt. Am ne"oie de Fuuur)h,
To)orianu% se si%i s se ridice n capu% oase%or.
E :u! spuse FrroI. F duc eu. 4n poporu% meu! eme%e%e sunt e5perte
n tehnic. Sunt in)iner. = "oi ace eu.
Fuuur)h deschise ochii! "&u e5presia nesi)ur a Griei 'i rostiD
E Crede.i0o. =ricum! Fuuur)h nu era un .inta' oarte $un. 4ntre$a.i
pi%otu%6
4nchise ochii! sim.ind $e&na care p#ndea dinapoia p%eoape%or. :u i se
mai putu mpotri"i6 'i! cu un suspin! Fuuur)h se %s n "oia ei6
-an pri"i e%inoida na%t care %unec n scaunu% copi%otu%ui! %#n) e%! 'i
tresri surprins.
E :u e'ti Fuuur)h,
E Cu sunt FrroI! se pre&ent eme%a to)orian. A$andonase ro$a de
pe%erin 'i $%ana ei minunat! a%$ cu dun)i portoca%ii! str%ucea ca ocu%.
F ocup eu de arme. Arat0mi! te ro)! ce ai. 8ei constata c m descurc
mu%t mai $ine cu arme%e dec#t Fuuur)h. 4n specia noastr! eme%e%e sunt
tehnicieni 'i e5perte n manipu%area instrumente%or.
Se uit spre -an 'i t#nru% "&u c ochii ei cu pupi%e%e ca ni'te ante
erau )a%$en0str%ucitori.
E 4n p%us! Fuuur)h este rnit 'i nu0i capa$i% de a'a ce"a.
E 8a p.i ce"aA ntre$ e% sim.ind un ior de n)ri/orare.
E :0ar tre$ui. Poporu% meu este oarte puternic 'i re&istent. Gria6 a'a
o cheamA -an ncu"iin. din cap. Gria a rmas cu e%. Se odihne'te.
E Gine! &ise pi%otu%. :a"a n0are mu%te arme! doar un tun %aser u'or 'i
c#te"a torpi%e de 'oc. Chiar aici. Tunu% este n dreapta! torpi%e%e n st#n)a.
Ca%cu%atoru% pentru ochire se a% drept n a.a ta.
E Perect.
FrroI studie conso%a o c%ip! apoi apro$ din cap.
E = pot ace. Cine0a tras n noiA
E Asta ncerc s a%u! rspunse -an ncordat studiind ai'a/e%e. :u cred
c preo.ii au rachete so%0aer! dar s m ia nai$a dac pot "edea6
Se ntrerupse cu un hohot! chiar n c%ipa c#nd Ta%ismanu% "i$r iar'i.
FrroI % pri"i pe -an! care continua s chicoteasc! de parc ar i ost
ne$un.
E C0n re)u%! o %ini'ti e%.
191
FrroI indic ai'a/e%e tehnice a%e spa.iu%ui din /uru% %or. Pre&entau
c#te"a ce%u%e de urtun! %a o deprtare si)ur de "ectoru% %or de e"adare!
dar se distin)ea de asemenea 'i un "ehicu% mic! de orma unei picturi! care
se apropia rapid de Ta%isman.
E Cum adic n re)u%A Cine"a ne urmre'te! tra)e n noi 'i se apropie.
E Ah6 nu0i dec#t $tr#nu% Oa%us :e$% n 8isu% N%esian! %utur -an
nepstor din m#n. Pro$a$i% c preo.ii i0au poruncit s ne urmreasc 'i s
ne distru).
Chicoti iar'i.
Ta%ismanu% se &)udui u'or 'i core%%ianu% hohoti din nou.
FrroI se ho%$a %a e%! ntre$#ndu0se n mod e"ident dac n0o %uase
cum"a ra&na din cau&a stresu%ui. -an i r#n/ii "oios.
E :u0n.e%e)i! &ise e%.
E :u. 4mi po.i e5p%icaA
E Si)ur c da. Oa%us :e$% 'i cu mine suntem prieteni. C% nu m0ar
do$or! %a e% cum n0a' ace0o nici eu. 1e aceea tra)e cu tunu% %aser!
rat#ndu0ne mereu de pu.in! dar %s#nd impresia c se strduie'te din
rsputeri. 8ite&a noastr cre'te cu iecare minut 'i n cur#nd "om prsi
atmosera! iar %a cinci minute dup aceea "om scpa 'i din pu.u%
)ra"ita.iona% a% p%anetei. :u p.im nimic! FrroI. Ai ncredere n mine.
Fust.i%e to)orianei &"#cnir.
E Cred c0ncep s0n.e%e). Prietenu% tu Oa%us :e$% se preace c0
ncearc s ne do$oareA 1e aceea nu a"em de ce ne ace )ri/iA
E C5act! ncu"iin. -an "oios. Aproape c am ie'it din atmoser 'i
dac :e$% are ni.ic minte "a %ua 8isu% N%esian 'i0o "a 'ter)e 'i e% de pe
L%esia. Sau poate c a decis s rm#n 'i s cear mrirea contractu%ui. Cu
un sin)ur pi%ot rmas! preo.ii "or i dispera.i.
A%t %o"itur cutremur Ta%ismanu%.
E Asta a ost cam aproape! mormi -an "eriic#nd sisteme%e 'i carcasa
na"ei. Ficu.u% e5a)erea&.
Continu s pri"easc 8isu% N%esian! care i urmrea! ie'ind din
stratoser! n stratu% su$.ire a% ionoserei. 4naintea %or se a%a n"e%i'u% ce%
mai su$.ire a% atmoserei superioare @ e5osera.
Pe c#nd urcau "erti)inos! -an 'i ndrept aten.ia asupra
na"ica%cu%atoru%ui 'i "eriic pro)ramarea pentru sa%tu% n hiperspa.iu. Fai
a"eau c#te"a minute p#n %a ie'irea din pu.u% )ra"ita.iona% a% L%esiei! dar
"oia s ie pre)tit.
192
E Sen&orii mi arat un "ehicu%! anun. FrroI. 1easupra! pe cursu%
nostru.
E Cste sta.ia spa.ia%! care se a% pe or$it sincron cu Co%onia 1!
rspunse -an r s pri"easc. Aco%o i descarc pe pe%erini! c#nd i aduc
na"e%e din e5terior. Cred c ai ost n ea.
E :u! -an! spuse FrroI 'i )%asu% ei de"eni $rusc a)itat. Fi0o amintesc
perect! dar nu0i ea. Asta nu0i o sta.ie spa.ia%! ci o na", Bna oarte mare,
A%armat n ce%e din urm! -an ridic pri"irea6 'i n/ur $rusc n 'ase
%im$i.
E = cor"et core%%ian, Ce nai$a caut aiciA
1e)ete%e %ui a%er)ar peste comen&i! ncep#nd mane"re%e de e"itare!
sporind "ite&a 'i ndeprt#ndu0se de na"a )i)antic. Cu un co%.i'or a%
min.ii! -an o$ser" c punctu%e.u% care era 8isu% se ndeprta n direc.ia
opus.
Grusc Ta%ismanu% se &)udui puternic 'i se opri. Fotoare%e ncepur s
"uiasc.
E Ce s0a nt#mp%atA ntre$ FrroI! n c%ipa n care Gria n"%i n
ca$in.
E -an6 ce s0a nt#mp%atA
T#nru% acti" propu%sia sup%imentar! sim.i iahtu% N%esian ncord#ndu0
se! dar6 n0a"ea6 s ie6 suicient6
E :u, rcni e%! rustrat! n pra)u% panicii. :u! nu putem s ne0
ntoarcem,
Pasa)erii si % pri"ir cu ochii ho%$a.i de ric! n timp ce -an ncepu s
de&acti"e&e motoare%e pentru a e"ita s %e ard.
n c%ipa aceea! un )%as $u$ui din unitatea de comunica.iiD
E Aten.ie! echipa/u% din Ta%isman. Sunt cpitanu% :)Nn 9eeos!
comandantu% cor"etei core%%iane Ctu'e%e -o.u%ui de pe Pesse%. 8
stuiesc s " de&acti"a.i motoare%e. Sunte.i prin'i de ra&a noastr de
tractare.
E >tiu, rcni -an! nesinchisindu0se s0'i acti"e&e unitatea de
comunica.ii. Fu%.umesc c0mi spui,
Cpitanu% 9eeos continu ine5ora$i%D
E 80am re.inut! deoarece am ost anun.at de autoritatea p%anetar c a.i
%uat Ta%ismanu% r permisiune. Aceea'i autoritate p%anetar mi0a cerut s
" trimit pe L%esia! pentru a i /udeca.i aco%o. Pre)ti .i0" pentru a$ordare.
=ricrei ncercri de opunere i se "a rspunde prin or..
19*
-an pri"i na"a cu sec.iune median n)ust 'i cu unspre&ece ci%indri
reactor imen'i. Cor"eta era de ce% pu.in dou&eci de ori mai mare dec#t
Ta%ismanu% 'i usese modiicat pentru a a"ea o ca% de andocare.
E Cste uria'! 'opti Gria. Suntem tra'i spre ea! -an.
E :u pot ace a$so%ut nimic! scumpo! rspunse t#nru% posac. :e0a
prins 'i nu ne mai putem e%i$era.
E Ce echipa/ areA ntre$ FrroI pri"ind ca hipnoti&at na"a de sc%a"i!
care "enise pentru a o duce pe ea 'i a%.i pe%erini spre o soart ata% n
mine%e de mirodenii.
E Cor"ete%e 7%otei imperia%e au 1?5 de mem$ri de echipa/! dar aceasta
este modiicat. A ost transormat ca s poat andoca n spa.iu @ pro$a$i%
ca s0i ie mai u'or s ncarce mara6 sau sc%a"ii. Pro$a$i% c are
patru&eci0cinci&eci de mem$ri de echipa/.
E Prea mu%.i ca s te %up.i cu ei! mormi r)u'it to)oriana.
E :0o s pun m#na pe mine r %upt! &ise -an. 4'i scoase $%asteru%
'i0% pri"i. Cine mi se a%turA
Gria se mu%.umi s c%atine din cap.
E 1oar noi treiA mpotri"a a patru&eciA -an! ai mai mu%t cura/ dec#t
n.e%epciune.
C% ncu"iin. tcut! apoi! cu un )est $rusc 'i urios! "#r $%asteru% n toc.
E Ai dreptate! dar asta nu0nseamn c0mi 'i p%ace.
Pe nea'teptate! n ca$ina de pi%ota/ rsun p#r#itu% unei rec"en.e
dierite. Bn )%as "or$i n su%%ustan! cu "ite&a unui rpit de mitra%ier.
E Putere ma5im. 8ira/ $a$ord. >apte secunde6 de0acum,
E Ce6
1e)ete%e %ui -an ac.ionar automat 'i comandar putere ma5im spre
napoi! uti%i&#nd toat ener)ia pe care o putea stoarce din motoare%e
principa%e 'i au5i%iare. Sunetu% motoare%or muncite se au&ea dureros! n
timp ce mreau tura.ia! %upt#ndu0se &adarnic cu ine5ora$i%a ra& de
tractare.
1e acum Ta%ismanu% se a%a aproape de )ura cscat a ca%ei de andocare
a cor"etei. :umai c#te"a sute de metri mai despr.eau ce%e dou na"e.
-an pro)ram comen&i%e pentru un "ira/ $a$ord str#ns 'i rmase cu
m#na n a'teptare! )ata s trimit comanda. Fotoare%e ur%au! sporind
tura.ii%e. Peste c#te"a c%ipe a"eau s se ard.
E Ce are de )#nd ne$unu%6
Amu.i! apoi icni! "&#nd 8isu% N%esian care se npustea spre ei cu o
19+
"ite& teri$i%.
To.i cei a%a.i n ca$ina de pi%ota/ din Ta%isman 'i ap%ecar capete%e
instincti"! c#nd micu% car)o$ot u%)er pe deasupra %or! apoi "ir str#ns
spre tri$ord. Oa%us :e$% )oni cu "ite& ma5im cu 8isu% N%esian printre
Ta%isman 'i Ctu'e%e -o.u%ui. 1istan.a era at#t de mic! nc#t tre$ui s
rsuceasc 8isu% pe o parte! pentru a se strecura ntre ce%e dou na"e ce se
apropiau.
E 1u0te, rcni -an. 1u0te! :e$%,
Acti" comanda! "ir#nd c#t putu de str#ns Ta%ismanu% spre $a$ord.
C#nd 8isu% ptrunsese ntre ce%e dou na"e! ntrerupsese ra&a de tractare
pentru c#te"a secunde pre.ioase. :a"a %ui -an! $rusc e%i$erat! .#'ni de
%#n) cor"eta core%%ian ca o sa%" de $%aster! pornind spre st#n)a! n "reme
ce Oa%us :e$% )onise spre dreapta.
E Cssssteeeee, ur% -an n cu%mea ericirii! sim.indu0'i na"a cum se
ndeprtea& de Ctu'e%e -o.u%ui.
Pentru si)uran.! e5pedie 'i dou torpi%e de 'oc spre principa%u%
sta$i%i&ator 'i co%ector so%ar! %oca%i&at dorsa%! n partea median a cor"etei.
Pri"i! cu )ura deschis! cum prima torpi% anihi% ecranu% minima%!
sin)ura protec.ie a sta$i%i&atoru%ui! permi.#nd ce%ei de a doua s e5p%ode&e
cu or. %eta%! distru)#nd aproape comp%et sta$i%i&atoru%.
E Co$or#ser ecrane%e )re%e! idio.ii, rcni e%. Cre&user c ne0au prins
'i au %sat sta$i%i&atoru% aproape neecranat,
Cor"eta putea i nc o amenin.are pentru ei! a'a c nu ncetini. :ici
Oa%us :e$% nu ncetinise. Ficu.u% su%%ustan era n p%in acce%erare c#nd
sen&orii %ui -an anun.ar! peste c#te"a minute! c eectuase cu succes
sa%tu% n hiperspa.iu.
E Acum urmm noi! r#n/ii -an spre Gria. <a0.i rmas $un de %a Paradis!
scumpo6
Cu un )est teatra%! aps $utonu% care a"ea s0i poarte n hiperspa.iu 'i
se dest n "a%u% $rusc de putere ce0i smu%se din spa.iu% rea%! trec#ndu0i n
str%ucirea %inii%or ste%are.
E ;i$eri! spre cas! 'opti e% 'i se %s moa%e n scaun! sim.ind de a$ia
acum c#t de isto"it era.
Gria i &#m$i 'i0i str#nse u'or m#na. FrroI 'i rec o$ra&u% de a% %ui.
E Fu%.umesc! murmurar am#ndou.
T#nru% nu se sim.ise niciodat mai $ine.
195
T*0*RIA
-an se tre&i! au&ind p%#nsu% ncet! n$u'it. 1ormise pe podeaua ca$inei
%ui Teroen&a! pe un ma%dr de co"oare scumpe pe care %e n)rmdise unu%
peste ce%%a%t. <nsistase ca Gria s se cu%ce n unicu% pat pentru umanoi&i.
1eoarece FrroI usese sin)ura care se odihnise n noaptea trecut!
to)oriana se oerise s mo.ie n scaunu% pi%otu%ui 'i s ie atent %a
e"entua%e%e a%arme @ de'i acum! dup ce a/unseser n hiperspa.iu! nu prea
se putea nt#mp%a nimic ru.
T#nru% se scu% n capu% oase%or! icnind 'i sim.ind c0% dureau to.i
mu'chii. Jiua anterioar usese )rea 'i acum 'i aminti! cu nt#r&iere! c nu
pusese nimic n )ur. Setea % chinuia chiar mai ru dec#t oamea. Se ridic
n picioare 'i se apropie! mp%eticindu0se! de do&atoru% de ap din ca$in.
Gu c#te"a pahare.
1up aceea 'i atinse a.a cu pa%ma 'i se ncrunt! sim.ind perii aspri 'i
de'i. Bitase s se mai $r$iereasc dinainte de a aso%i&a pe :ai -utta.
Su)hi.uri%e de p%#ns ncetaser. -an 'i %u haine%e 'i intr n $aia
%u5oas! ericit c )si n%esniri pentru aproape toate tipuri%e de specii.
9eu'i s )seasc chiar 'i un aparat de ras.
Peste a%te c#te"a minute! m$rcat 'i sim.indu0se considera$i% mai $ine!
porni n cutarea Griei.
= )si n ca$ina micu. destinat pa&ei! st#nd pe cu'et! cu $ra.e%e n
/uru% )enunchi%or 'i chipu% %ipit de ei.
E -ei6 'opti -an. Ce0iA Ce s0a nt#mp%atA
7ata nu ridic ochii! ci doar i cu semn s p%ece.
E :u6 te ro)! doar6 %as0m6 sin)ur. = s0mi6 treac. :u
"reau6 s m "e&i a'a. Smiorci din nas. Art6 )roa&nic.
-an se a'e& %#n) ea! dar n0o atinse.
E >i eu art )roa&nic. Tuturor ne0ar prinde $ine ni'te haine curate.
Au&i! )%umi e% ncerc#nd s0o determine s0% pri"easc! ce% pu.in eu am
scpat de $ar$. Cste o m$unt.ire ma/or.
Gria n%. capu% 'i0i oeri un sur#s sp%cit. A"ea nasu% 'i ochii ro'ii!
19?
totu'i t#nru%ui i se prea minunat.
E Asear6 artai destu% de6 ne)%i/ent.
-an 'i ndrept .inuta! prec#ndu0se /i)nit.
E :e)%i/entA Cu, :iciodat, = cuprinse $%#nd cu $ra.u%. Gria!
scumpo6 ce s0a nt#mp%atA Spune0mi.
Ca ncepu s tremure.
E C5u%tarea este de "in! -an. F0am tre&it 'i mi0am dat seama c
pe%erinii se adun pentru s%u/$! chiar acum. >i am n.e%es c niciodat nu
"oi mai a"ea parte de ea @ c niciodat nu m "oi mai sim.i %a e% de $ine,
Pi%otu% nu 'tiu ce s spun. 4'i ddea seama c Griei i %ipseau sen&a.ii%e
i&ice 'i emo.iona%e care nso.eau C5u%tarea! %a e% cum dependen.i%or de
dro)uri %e %ipsea do&a o$i'nuit! iar n.e%e)erea respecti" % speria. Putea
oare ata s %upte mpotri"a dependen.ei 'i s n"in)! sau a"ea s0'i
petreac toat "ia.a /e%ind ceea ce pierduseA
E Cred c0i iresc! rspunse e% precaut nedorind s0o sperie prin
e5primarea ade"rate%or sa%e )#nduri. Ginen.e%es c0.i "a %ipsi o &i sau
dou! poate chiar o sptm#n. 1ar te "om a/uta cu to.ii s treci prin asta!
scumpo. C'ti o persoan puternic. 8ei tra"ersa cu $ine episodu% acesta. <ar
dup aceea @ descrise cu $ra.u% un )est %ar) @ o )a%a5ie mare este acum
toat numai a ta. = s "indem o$iecte%e %ui Teroen&a 'i Ta%ismanu%6
E S "indem Ta%ismanu%A % ntrerupse ata.
E 1a. F tem c0i prea u'or de recunoscut. 4i "oi duce pe Fuuur)h 'i
FrroI acas! apoi "om cuta un %oc unde s "indem iahtu%. Cred c 'tiu pe
cine"a. Bn dea%er de na"e "echi de pe Tra%us! n sistemu% core%%ian. 1e
aco%o ne putem m$arca ntr0o na" care mer)e direct pe Core%%ia.
= str#nse u'or de umeri.
E Asta pre&int 'i un mare a"anta/6 nu "oi mai i ocupat cu pi%otarea.
8ei $eneicia de aten.ia mea @ o srut $%#nd pe o$ra& @ nedi"i&at.
7ata n)hi.i un nod 'i pru tu%$urat. -an se ap%ec spre ea! dar Gria se
retrase 'i e% pricepu.
Gria 'i mu'c $u&a inerioar! iar ochii ei "erde0a%$a'tri % pri"ir
rtci.i.
E -an6 ce o s se nt#mp%e dac nu "oi putea scpa de6 de aceast6
dorin., -an @ 'i rm#nt m#ini%e ntr0un )est con"u%si" este mai ru
dec#t o dorin., Cste ca o6 setei ntrea)a mea iin. p%#n)e dup C5u%tare,
F simt ca 'i cum cine"a ar i cut o )aur mare n mine 'i mi0ar i smu%s
o parte,
197
4ncepu s tremure "io%ent. T#nru% o trase spre e%! o .inu str#ns %a piept
'i0i m#n)#ie pru%! murmur#nd cu"inte %ini'titoare. Fintea sa )onea ns
ne$une'te 'i0'i ddu seama c e% nsu'i era speriat. Speriat de c#t de mu%t
.inea %a emeia aceasta. -an a"usese n pri"in.a Griei ni'te p%anuri oarte
c%are! n care ei doi urmau s petreac mu%t timp sin)uri! unu% n $ra.e%e
ce%ui%a%t.
1ar deocamdat ea nu0i pre)tit pentru a'a ce"a! n.e%ese pi%otu% cu o
sen&a.ie de disperare. Are ne"oie de un prieten! nu de un amant.
C#t "a dura p#n 'i "a re"eni GriaA
:umai timpu% putea rspunde %a ntre$area aceea.
E :e apropiem de To)oria! anun. -an. Bnde ar tre$ui s co$orA
E Ce% mai mare ora' a% nostru este Caross! indic FrroI o re)iune de
pe harta p%anetei. 1e %a Caross putem trimite un mesa)er %a mar)rau% de
To)oria! conductoru% tuturor mascu%i%or "#ntori. <mediat %#n) Caross
e5ist un c#mp pentru aso%i&are. 1eocamdat nu a"em propria noastr
%ot! dar ne "i&itea& na"e comercia%e 'i de pasa)eri de pe a%te p%anete.
E Perect! atunci spre Caross,
-an co$or cu mu%t aten.ie Ta%ismanu%! reu'ind o aso%i&are perect n
centru% c#mpu%ui indicat. Pe moment! nu se &rea nici o a%t na" spa.ia%.
E Fuuur)h! "or$i pi%otu% n timp ce0'i actua%i&a /urna%u% de $ord! "oi
doi nu " teme.i de represa%ii din partea %ui tS%anda ti% sau a hutti%orA
E :u cine 'tie ce! rspunse Fuuur)h %e5ion#ndu0'i ostentati"
)heare%e. C#nd FrroI 'i cu mine ne "om aduna tri$uri%e! "om i cstori.i.
;a poporu% nostru este tradi.iona% ca o pereche nou cstorit s petreac
dup aceea o %un)6 cum i spune.i "oiA
9osti un cu"#nt n %im$a sa spre FrroI! care stp#nea $a&ica mai $ine
dec#t e%.
E ;un de miere! e5p%ic ea.
E 1a! s petreac mpreun o %un) %un de miere. :u uita c pe
p%aneta noastr mascu%ii 'i eme%e%e triesc separat aproape tot anu%. 1up
%una de miere! FrroI 'i eu ne "om "edea doar o dat pe an! timp de
apro5imati" o %un. Acesta este e%u% nostru de "ia.. 1ar mai nt#i @
uria'u% to)orian 'i rec o$ra&u% de ce% a% "iitoarei sa%e perechi @ "om
petrece mu%t timp mpreun! doar noi doi! n mun.i. -uttii 'i N%esianii nu ne
"or )si! iar poporu% nostru nu %e permite s ne caute. =rice pi%ot care
aso%i&ea& pe To)oria 'i pune ntre$ri despre FrroI sau Fuuur)h "a i6
19H
%murit.
FrroI sur#se eroce! de&"e%indu0'i numero'ii co%.i ascu.i.i ca ace%e.
E Pu.ine specii au cura/u% s0i irite n mod de%i$erat pe to)oriani.
Gnuiesc c mu%.i "#ntori de recompense ar preera s urmreasc6
pr&i6 mai u'oare.
E Asta pot s cred! ncu"iin. -an cu sinceritate. Gine! atunci. Am
a/uns. >i acum ce ace.iA P%eca.i pur 'i simp%u! )hear n )hearA
J#m$i spre Gria! care0i rspunse printr0un sur#s 'ters. -rana 'i odihna o
recuser ntr0o oarecare msur! dar t#nru% 'tia c ea continua %upta cu
demonii 'i dorin.e%e interioare.
E 1ac -an tre$uie s p%ece! Fuuur)h 'i FrroI "or n.e%e)e! spuse
mascu%u% uria'. 1ar dac -an 'i Gria mai pot rm#ne o &i sau dou! "or
putea i a%turi de noi %a ceremonia noastr! care ne "a uni ca pereche. 4i
pute.i spune nunt.
-an pri"i spre at.
E 8a s &ic6 tocmai am ost in"ita.i %a o nunt! scumpo. 8rei s stm
"reo dou &i%eA Cred c ne0ar prinde $ine pu.in odihn.
E Si)ur c da! ncu"iin. ea 'i &#m$i spre e%inoide. :imic nu mi0ar
ace mai mare p%cere.
Bn )rup de eme%e to)oriane p%us doar c#.i"a mascu%i se apropiau de
na". -an 'i cei%a%.i co$or#r pe ramp. FrroI 'i Fuuur)h ur imediat
cuprin'i de mu%.ime! n mi/%ocu% unui "acarm de r)ete! m#r#ituri 'i
sorituri "i$ratorii de ericire.
9m#n#nd nemi'cat %a picioru% rampei! -an o prinse de m#n pe Gria 'i
pri"i n /ur.
E 7rumoas p%anet! dec%ar e%. 1up L%esia! asta pare ade"ratu%
Paradis.
E Cste rumoas! apro$ ata.
Cra ntr0ade"r o p%anet minunat. 1easupra %or! ceru% a%$astru0nchis
era presrat de numai c#.i"a nori'ori a%$i! puo'i. Go%ta a"ea 'i o u'oar
tent "er&uie! aste% c n /uru% ori&ontu%ui prea aproape indi)o. Piscuri%e
na%te a%e mun.i%or sc%ipeau a%$ n deprtare. Pduri%e ntunecate constituiau
unda%u% pentru un %ac a%$astru ncon/urat de pa/i'ti. Su$ $ri&a $%#nd se
%e)nau %ori e5otice! a%$e ti"ite cu "erde 'i cu run&e purpurii.
-an &ri pe cer o creatur &$urtoare mare 'i0'i ddu seama c tre$uia
s ie una dintre mos)othe%e despre care Fuuur)h i po"estise c
repre&entau principa%u% mi/%oc de transport pe To)oria. Fos)othe%e erau
199
repti%e &$urtoare mari! oarte inte%i)ente! pe care to)orianii %e
domesticiser n trecutu% ndeprtat. Am$e%e specii ac.ionau pentru a se
prote/a reciproc mpotri"a unor repti%e &$urtoare 'i mai mari! uci)a'ii
%iphoni care urau at#t puii to)oriani! c#t 'i ou%e de mos)othe.
Pe c#nd t#nru% pri"ea! mos)otha oco%i n &$or c#mpu% de aso%i&are! apoi
ncepu s co$oare. -an &ri mascu%u% to)orian de pe spinarea ei! care o
diri/a prin intermediu% unui cpstru trecut prin nri 'i rmase impresionat
de raportu% ce prea s e5iste ntre ce%e dou iin.e.
Aeru% to)orian era unu% dintre ce%e mai curate 'i n"iortoare pe care
core%%ianu% %e respirase "reodat. Ce"a mai de"reme! FrroI i po"estise c
tocmai din acest moti" ntrea)a tehno%o)ie de pe To)oria se $a&a pe
ener)ia so%ar. To)orianii 'i respectau p%aneta 'i nu inten.ionau s0o
spo%ie&e sau po%ue&e n nume%e pro)resu%ui! a'a cum cuser at#tea a%te
specii din )a%a5ie.
-an schi. c#.i"a pa'i! cu tit%u e5perimenta%! apoi se %e)n pe c%c#ie.
Se sim.ea u'or6 aproape impondera$i%. Cra de a%te% iresc! deoarece
)ra"ita.ia era mai mic dec#t pe Core%%ia sau pe L%esia.
Fu%.imea se despic n dou 'i Fuuur)h! nc $anda/at! dar mer)#nd cu
"echiu% su pas si)ur pe sine! apru nso.it de FrroI.
E C%anuri%e noastre "or i chemate pentru ceremonia unirii! rosti e%! 'i
pentru petrecerea care "a urma. Sunte.i oaspe.ii no'tri. 8 ro)6 urma.i0ne.
-an 'i Gria pornir dup ei.
Caross se do"edi un ora' rumosK piatra a%$ %oca% usese uti%i&at %a
construirea de case terasate pe "ersan.ii dea%uri%or. Peste tot a$undau
)rdini 'i parcuri! destinate p%im$ri%or. 7eme%e%e to)oriane erau ocupate
cu proiecte sau cu n)ri/irea pui%or neast#mpra.i. Fuuur)h e5p%ic aptu%
c puii! eme%e 'i mascu%i deopotri"! rm#neau a%turi de mame%e %or!
p#n se apropiau de maturitate @ atunci! mascu%ii re"eneau %a c%an cu ta.ii!
pentru a deprinde "ia.a de "#ntor.
4n urmtoare%e dou &i%e! -an 'i Gria se odihnir! %uar parte %a ospe.e
de%icioase de'i ei insistar s mn#nce carnea preparat 'i se p%im$ar
mu%t! mpreun! prin parcuri 'i )rdini pu$%ice. 1e asemenea! -an %u %ec.ii
de &$or de %a un mascu% t#nr! 9roI"! care0% n". cum s c%reasc 'i s
contro%e&e o mos)oth. Cu re%e5e%e iu.i 'i cura/u% su! pi%otu% 'i c%ri n
scurt timp repti%a sus deasupra "#ruri%or de copaci! $ucur#ndu0se de
sen&a.ia aripi%or so%ide 'i ner"urate care #%#iau su$ 'aua micu. montat
pe umerii mos)othei.
200
Fos)othe%e se do"edir creaturi iu$itoare! crora %e p%cea s %e ie
scrpinate urechi%e micu.e 'i piepturi%e.
4n &iua de dup sosirea %or pe p%anet! mos)othe purt#nd mascu%i sosir
de pe tot cuprinsu% To)oriei. Se rsp#ndise &"onu% c "#ntoru% Fuuur)h
re"enise 'i to.i cei din c%anu% su se adunau s0% sa%ute 'i s participe %a
nunta sa 'i a %ui FrroI.
Fuuur)h 'i FrroI erau ocupa.i! repet#nd %a nes#r'it a"enturi%e %or
printre ste%e. FrroI nu se p%ictisea s0'i spun po"estea! pentru ca nu
cum"a a%te eme%e to)oriane nai"e s cad n mre/e%e paradisu%ui N%esian.
Ceremonia nun.ii a"u %oc %a apusu% ce%ei de0a treia &i%e petrecute pe
To)oria. -an 'i Gria sttur a%turi de Fuuur)h 'i FrroI! a'tept#nd
so%emn n a.a c%anuri%or reunite. G%ni%e to)oriani%or str%uceau dup ore
de ntre.inere 'i cur.ire atent. 1oar micu% $anda/ a%$ de pe %ancu% %ui
Fuuur)h i sm%.a $%ana sc%ipitoare. Pe p%aneta nata%! to)orianii purtau
rareori haine @ c%imatu% era at#t de $%#nd! nc#t nu erau necesare aproape
niciodat.
Fai nt#i! cei doi "iitori parteneri sttur n a.a c%anuri%or %or!
rsucindu0se %ent! aste% ca to.i s %e poat "edea chipuri%e. ;a semna%u% %ui
Fuuur)h! -an 'i Gria se retraser dup aceea n r#ndu% mu%.imii de
pri"itori.
FrroI 'i Fuuur)h se ntoarser apoi! a/un)#nd a. n a.. -an c%ipi
surprins! c#nd! din )#t%e/uri%e %or ncepu s se aud m#r#ituri s%a$e! ce
sporeau treptat n intensitate. Am#ndoi 'i de&"e%ir co%.ii 'i 'uierar.
2heare%e %i se e5tinser din teci.
1up aceea! at#t de iute! nc#t ochiu% uman de a$ia putea nre)istra toate
deta%ii%e! srir unu% asupra ce%ui%a%t 'i se rosto)o%ir pe so%! cut#nd s se
mu'te de $ere)at. F#r#ind! .ip#nd 'i punind! se t"%ir ntr0una!
s#rtec#nd din %a$e%e anterioare. Fem$re%e posterioare ac.ionau de
asemenea! cut#nd s s#'ie p#ntece%e m$%nit a% ce%ui%a%t.
-an pri"i spre Gria! care prea u'or a%armat! totu'i nimeni din mu%.ime
nu arta ca 'i cum s0ar i petrecut ce"a anorma%. 2a%a5ia este p%in de
o$iceiuri stranii6 )#ndi t#nru%.
4n ce%e din urm! )##ind 'i m#r#ind! com$atan.ii se despr.ir! n ciuda
aparentei erocit.i a atacuri%or %or! pe $%nuri nu se &rea nici pictur de
s#n)e. Cei doi 'i ddur t#rcoa%e 'i! treptat! m#r#ituri%e %i se transormar
n sunete $%#nde! ncete. Se apropiar 'i0'i recar e.e%e mu%t timp. 1in
%ocu% n care se )sea! pi%otu% %e putea au&i torsu% r)u'it.
201
Apoi! pe nea'teptate! FrroI 'uier! scuip 'i se npusti din nou asupra
%ui Fuuur)h. C% sri spre eme% 'i c&ur iar'i pe pm#nt! rosto)o%indu0
se! mu'c#nd 'i &)#riind cu )heare%e.
-an o str#nse u'or de m#n pe Gria.
E 9omantic! nuA murmur e%! &#m$ind.
E >''t, rep%ic ata.
1up c#te"a c%ipe! partenerii nup.ia%i torceau iar'i! rec#ndu0se unu% de
ce%%a%t! cu ochii pe /umtate nchi'i de p%cere.
Fu%.imea de"enise surescitat 'i -an au&ea un tors care se n%.a!
"i$r#nd! din toate pr.i%e. Fuuur)h 'i FrroI re%uar simu%acru% de %upt.
1e data aceasta ns! c#nd a/unser %a etapa recrii o$ra/i%or! Fuuur)h
o prinse pe FrroI de p%iuri%e %ar)i de pie%e de %a cea. Str#n)#nd0o n
din.i 'i n $ra.e%e puternice! i ridic orma micu. 'i tra"ers cercu%.
Fu%.imea se deschise n a.a %or ca o u'.
Fuuur)h dispru n ntuneric! purt#ndu0'i perechea. Peste c#te"a c%ipe!
dou r)ete puternice! triumtoare! de e5ta&! s#'iar %ini'tea6 dup care
domni tcerea.
Participan.ii apro$ar n murmure ncheierea ritua%u%ui. -an u aproape
dr#mat de rude%e to)oriane a%e %ui Fuuur)h care0% $teau peste umeri 'i0%
asi)urau c usese una dintre ce%e mai rumoase ceremonii %a care
a"useser pri"i%e)iu% s asiste "reodat.
=sp.u% nup.ia% se pre%un)i mu%t n noapte. -an 'i Gria se uri'ar
neo$ser"a.i! pentru a se p%im$a n parc! su$ ce%e dou %uni micu.e a%e
To)oriei. Ste%e%e sc#nteiau deasupra capete%or.
E Cum a mers a&iA ntre$ -an. Cste ce"a mai u'orA
7ata ncu"iin. s%a$ din cap.
E Pu.in6 Bneori poate s treac o or ntrea) r s0i simt %ipsa! dar
a%teori am sen&a.ia c minute%e de a$ia se scur) 'i m strduiesc cu
disperare s nu0mi pierd min.i%e.
E Ci $ine! i &#m$i e%! am pre)tit ce"a specia% pentru m#ine. 7ii )ata
de distrac.ie. Am pus totu% %a punct.
E 1espre ce0i "or$aA Ce "om aceA
E :u0.i pot spune! dar tre$uie s te sco%i o dat cu psri%e! ai n.e%esA
E Pe To)oria nu au psri! i reaminti Gria! ci doar 'op#r%e &$urtoare
micu.e.
E Cste ade"rat! totu'i s te sco%i de"reme! $ineA
E 4n re)u%.
202
A doua &i diminea.! c#nd Gria se tre&i! nu0% )si pe -an nicieri n
camere%e ce %e useser reparti&ate. 1escoperi ns un co' cu ructe! c#te"a
$uc.i de carne aumat 'i o p#ine! pe o ta". A%turi de e%e se )sea un
o%ip%ast pe care scriaD Qm$rac0te! mn#nc 'i ie'i. Te a'tept. -.R
Gria citi noti.a! ridic din spr#ncene! apoi se conorm mesa/u%ui.
Curio&itatea i era at#t de mare! nc#t n$u'i chiar 'i dorin.a permanent
pentru C5u%tare. Bneori dorin.a aceea "enea n "a%uri at#t de intense! nc#t
sim.ea c era pe punctu% s nne$uneasc. Totu'i! pe msur ce &i%e%e
treceau! accese%e se rriser.
7ata se ru)a tuturor di"init.i%or din Bni"ers ca! ntr0o $un &i! s
ncete&e comp%et.
C#nd a/unse n curtea c%dirii! % )si pe -an a'tept#nd0o. T#nru%
c%rea o mos)oth! de 'aua creia useser prinse o ptur 'i o rani.. Gria
rmase nesi)ur! pri"indu0%! dar e% se ap%ec 'i0i ntinse m#na.
E -aide, Brc,
Ca pri"i de %a mos)oth %a ntinderi%e ne.rmurite a%e ceru%ui to)orian.
E 8rei s &$or cu tine pe6 creatura astaA
J$oru% ntr0o na" spa.ia% sau ntr0o a"ionet de so% era una! dar s te
sui pe spinarea unei repti%e uria'e 'i s te na%.i n cer repre&enta cu totu%
a%tce"a.
E Si)ur c da, -an 'i $tu mos)otha cu pa%ma pe )ruma&. Ca este
PaNdiss 'i0i o ade"rat scumpete! nu0i a'a! atoA
Fos)otha 'i arcui )#tu% sinuos 'i 'ichiui %im$a %un) 'i $iurcat!
apreciind n mod "dit m#n)#ierea.
Gria inspir ad#nc.
E Gine! rosti ea )#ndindu0se ;a urma urme%or! %ucru% ce% mai ru care
se poate nt#mp%a este s cdem din cer 'i s murim. Atunci n0ar mai tre$ui
s0mi ac )ri/i n pri"in.a C5u%trii! nu,
Prinse m#na t#nru%ui 'i se spri/ini de picioru% mos)othei! care se ap%ec
imediat! pentru a0i n)dui s nca%ece. Tr)#ndu0se 'i mpin)#ndu0se!
a/unse pe 'a n a.a %ui -an. Gra.e%e %ui o cuprinser cu si)uran.a unui
harna'ament de securitate. Gria icni! apoi nchise ochii! c#nd e% p%esci din
%im$ spre PaNdiss 'i trase h.uri%e.
1in dou sa%turi %un)i 'i o #%#ire a aripi%or puternice a%e mos)othei!
-an 'i Gria ur purta.i n "&duh 'i ridica.i ntr0una. 7ata deschise ochii 'i
"&u c a/unseser deasupra c%diri%or. Curentu% de aer era puternic!
r"'indu0i pru% 'i aduc#ndu0i %acrimi n ochi.
20*
E -an! stri) ea! este minunat,
E Fda! cu e% cu o not de m#ndrie scu&a$i% n )%as. >i a'teapt ni.e%
s "e&i unde te duc,
Gria se .inu de partea din a. a 'eii am#ndoi erau str#ns %ipi.i unu% de
ce%%a%t 'i acum ata nu se temea %a e% de mu%t c "a cdea 'i se %s
cop%e'it de sentimentu% rea% a% &$oru%ui.
9#uri 'i pduri )oneau pe su$ ei. Gria pri"i n /os! spre o)oare! ora'e 'i
%acuri! 'i &#m$i e5ta&iat. :u se mai sim.ise a'a de $ine de %a6 de %a
u%tima C5u%tare.
Totu'i pentru moment p#n 'i C5u%tarea pru s0'i i pierdut puterea
asupra ei. Ap%ec#ndu0se nainte! Gria deschise )ura! a$sor$ind curentu%
pro"ocat de &$or. Ar i dorit s0'i %uture $ra.e%e 'i s rcneasc pe c#t
putea de tare! totu'i se a$.inu! nedorind s de&echi%i$re&e mos)otha.
E :u "a o$osi cu o po"ar du$%A stri) spre -an.
9spunsu% t#nru%ui "eni aproape direct n urechea ei 'i0i sim.i c%dura
rsu%rii.
E Cste o$i'nuit s transporte to)oriani mascu%i. :oi doi %ao%a%t nu
a"em )reutatea %ui Fuuur)h6 nici chiar a unor mascu%i mai mici. PaNdiss
nu depune nici un eort sup%imentar.
Peste o /umtate de or! r#u% %at pe care0% urmaser se %r)i 'i mai mu%t!
apoi se ramiic ntr0o de%t. -an coti mos)otha spre nord! iar dup a%te
c#te"a minute Gria &ri "a%uri nspumate spr)#ndu0se pe nisip ar)intiu0
auriu.
E P%a/a, se ntoarse surescitat spre -an.
E Fi0am )duit c ntr0o $un &i "om mer)e %a o p%a/ ade"rat!
spuse e%. Bn %oc unde s putem nota! r s ne temem c putem i
de"ora.i.
Co$or treptat mos)otha! p#n ce repti%a &$urtoare atinse nisipu%. -an i
strecur priponu% de arip! apoi i ddu drumu% s "#ne&e n m%a'tina srat
din apropiere. 9e"eni! purt#nd ptura 'i pr#n&u% %or.
E Fai nt#i notm sau m#ncmA
Gria pri"i ta%a&uri%e cu creste a%$e 'i sim.i ispita apei. Pe Core%%ia!
ami%ia ei a"ea o proprietate pe p%a/ 'i0i p%cuse s noate nc din c%ipa
c#nd usese destu% de mare ca s mear).
E 4notm.
Gucuroas c purta o %en/erie dintr0o sin)ur $ucat pe su$ cma' 'i
panta%oni! ata 'i scoase haine%e 'i a%er) spre ap. -an o urm! doar n
20+
'ort.
Spre surprinderea ei! Gria constat c t#nru% nu 'tia s noate.
E :0am a"ut niciodat oca&ia s n".! recunoscu e% u'or st#n/enit.
Funceam ntr0una! iar c#nd n0o ceam! participam %a curse%e de sIoop
sau %a a%te%e. 3i0am spus @ p%a/a de pe L%esia a ost prima dat c#nd am
"&ut o ntindere de ap at#t de mare.
E Ci $ine! spuse ea erm! a&i "ei n".a. C'ti t#nr 'i puternic! ai
echi%i$ru 'i re%e5e $une. :u se poate s nu te descurci.
-an se do"edi un e%e" $un. Gria u uimit de puterea %ui de concentrare
'i de preci&ia cu care0i urma instruc.iuni%e despre e%u% n care s0'i mi'te
$ra.e%e 'i picioare%e! s respire 'i a'a mai departe. ;a un moment dat cu o
remarc n pri"in.a respecti" 'i -an sur#se ironic.
E Pi%o.ii n"a. s urme&e instruc.iuni%e! rep%ic e%. A%te% a/un) pi%o.i
mor.i.
4nainte de a ie'i! ca s mn#nce! c%ca apa r team 'i ncepuse s0'i
poat coordona respira.ia cu %o"ituri%e de $ra.e 'i de picioare.
E C'ti un e%e" e5ce%ent! % %ud Gria! c#nd se a'e&ar am#ndoi pe
ptur cu a.a spre ocean.
E Fu%.umesc! dar 'i tu e'ti o proesoar $un.
4mpr.ir pro"i&ii%e pe care %e aduseser! apoi se p%im$ar pe .rm!
.in#ndu0se de m#n. ;a un moment dat! o 'op#r% micu. &$ur peste ei!
p#%p#ind n tonuri "erde 'i auriu. 7ata ntinse un $ra. 'i rmase perect
nemi'cat! iar micu.a creatur se opri pe de)ete%e ei 'i sta.ion aco%o! cu
aripi%e %utur#nd u'or n $ri&. -an i &#m$i.
E Ar.i6 oarte rumoas! i spuse.
E F simt ca 'i cum toat %umea ar i a mea! rspunse ea pe /umtate n
)%um. Jiua de a&i6 n0o "oi uita niciodat! -an.
E P%a/a toat e a ta! i sur#se t#nru%. 3i0o druiesc. A&i este a ta.
>op#r%a deco%! %a e% de netemtoare! 'i se ndeprt.
4n "reme ce mer)eau! cu "a%uri%e spr)#ndu0se n /uru% )%e&ne%or! -an i
po"esti mai mu%te despre deci&ia sa de a urma Academia <mperia%.
E =amenii tratea& cu respect un oi.er imperia%! i spuse. P#n acum
nimeni nu m0a tratat cu respect! dar dac pot intra %a Academie totu% se "a
schim$a. 8oi putea s0mi schim$ ntrea)a "ia.. Gria. :u "a mai tre$ui
niciodat s ur! s n'e% ori s ac contra$and.
Au&indu0i serio&itatea din "oce! ochii etei se ump%ur de %acrimi.
9idic m#na 'i0% m#n)#ie u'or pe o$ra&.
205
E C#teodat! i 'opti! mi se rupe inima pentru tine. C#nd m )#ndesc
c#t cru&ime ai cunoscut! c#t trdare6
-an o m#n)#ie 'i e% pe o$ra&! pri"ind0o intens cu ochii si cprui.
8#ntu% i &$ur%ea pru%.
E A e5istat totu'i 'i cine"a care m0a iu$it! i spuse. 10mi "oie s0.i
po"estesc despre 1eI%anna6
Continuar s se p%im$e ncet! m#n n m#n! 'i Gria % ascu%t istorisind
despre prietena %ui cea mai $un. C#nd a/unser din nou %a ptur! tceau.
1up o "reme! Gria rostiD
E Fi se pare c 2arris Shri(e s0ar i potri"it perect pe L%esia.
E Pro$a$i% c ar i a/uns conductor! ncu"iin. t#nru% cu )%as
mohor#t. Se a'e& pe ptur 'i rmase pri"ind oceanu%! str#n)#ndu0'i
)enunchii %a piept! cu o e5presie tu%$urat pe chip. Tre$uia s0% i ucis!
c#nd am a"ut posi$i%itatea. 1ar6 n0am cut0o.
7ata se a'e& a%turi de e%.
E Asta pentru c e'ti un om $un! -an! spuse ea apsat. Cre&i c e'ti un
tip dur @ 'i e'ti dur dar n ace%a'i timp e'ti un om $un. :u un uci)a' cu
s#n)e rece! ca Shri(e. 1ac %0ai i mpu'cat! nu te0ai i deose$it cu nimic de
e%.
C% se ntoarse ctre Gria! cu o e5presie serioas 'i concentrat.
E Ai dreptate! rosti ncet. Bneori! c#nd %ucruri%e par conu&e! ai ta%entu%
s %e %impe&e'ti6 din numai c#te"a cu"inte. C'ti o6 emeie6 oarte
n.e%eapt6
Gria rmase perect nemi'cat! c#nd e% se ap%ec 'i o srut! u'or! pe
o$ra&. Gu&e%e t#nru%ui erau ca%de. C#nd -an se retrase! ea i puse o m#n
pe o$ra&.
E :u6
-an ntoarse capu% 'i $u&e%e sa%e i )sir )ura. A"ea )ustu% mrii srate.
Gria nchise ochii 'i timpu% pru c se opre'te n %oc.
1up c#te"a $ti %un)i de inim! -an se ndeprt. 7ata deschise ochii
'i0% "&u cercet#ndu0i chipu%.
E Cum a ostA ntre$ e% nceti'or! cu rsu%area su)rumat. GineA
9espira.ia Griei era mai mu%t dec#t )#tuit.
E Fai $ine dec#t $ine! murmur ea cuprin&#ndu0% cu m#ini%e dup
cea 'i sim.indu0i pie%ea nc%&it de soare a umeri%or )oi.
Gra.e%e %ui i prinser mi/%ocu% 'i o apropiar.
E Fu%t! mu%t mai $ine6
20?
4% srut din nou 'i trecu mu%t timp p#n "or$ir din nou.
207
5NT*ARC,R, P, C*R,LLIA
4n &iua urmtoare FrroI 'i Fuuur)h se pre)tir s porneasc n %una
de miere! iar Gria 'i -an se pre)tir s deco%e&e spre sistemu% core%%ian.
4n c%ipa ina% a despr.irii! Fuuur)h % prinse pe -an de umeri 'i0%
scutur cu $%#nde.e.
E = s0.i duc doru%! "or$i e% ntr0o $a&ic 'o"itoare de'i mu%t
m$unt.it. Tre$uie neaprat s p%eciA Ai spus c0.i p%ace To)oria. 7r
tine! n0a' i )sit0o niciodat pe FrroI. Far)rau% To)oriei mi0a cerut s0.i
spun c tu 'i Gria sunte.i $ine"eni.i s rm#ne.i aici pe "ecie. Po.i s "#ne&i
cu noi! -an. S &$ori pe mos)othe. Am i erici.i.
-an i &#m$i e%inoidu%ui mth%os.
E >i s0o "d pe Gria doar o dat pe anA F tem c noi oamenii nu
acem %ucruri%e n e%u% sta! amice. 1ar .i mu%.umesc pentru in"ita.ie.
Poate c0ntr0o $un &i m "oi ntoarce! ca s "d ce mai aci tu 'i FrroI.
E -an s ac asta! repede! mormi Fuuur)h 'i $a&ica %ui ncepu s se
de&inte)re&e din cau&a emo.iei.
4% ridic pe core%%ian n $ra.e! desprin&#ndu0% de %a so%. -an % m$r.i'
cu aceea'i sinceritate.
Gria 'i FrroI 'i %uar 'i e%e rmas $un.
E 4.i "ei n"in)e ne"oia de C5u%tare! i spuse to)oriana cu sinceritate.
Cu am cut0o. Fu%t timp dup ce mi0am impus s0i re&ist! i0am dus doru%.
Totu'i! dup &i%e %un)i! am n"ins ne"oia 'i acum n0o mai simt de%oc. 4i
n)dui m#niei me%e a. de ne)ustorii de sc%a"i s m a/ute s0mi a%un)e
dorin.a din su%et.
E Sper s pot a"ea puterea ta! FrroI! &ise Gria.
E = ai de/a! at#t doar c nc nu0.i dai seama.
1up ce a/unser %a $ordu% Ta%ismam%ui! -an ridic iahtu% N%esian n
"&duhu% senin a% To)oriei! ncerc#nd un sentiment rea% de re)ret.
E Cste o p%anet minunat! i spuse Griei care sttea a%turi! n scaunu%
copi%otu%ui. >i sunt ni'te indi"i&i $uni.
20H
E 1a! ncu"iin. ata! n tot ca&u% au ost $uni cu noi. :u "oi uita
niciodat &iua de ieri.
-an i &#m$i.
E :ici eu! scumpo. Toat "ia.a mi0am dorit s mer) %a p%a/ 'i s iu
capa$i% s m comport ca orice cet.ean @ r 'mecherii! r po%i.ie de
care s m tem! r o$iecte de contra$and care s0mi ri) $u&unare%e.
Fu%.umit .ie! acum 'tiu ce0nseamn "ia.a.
Gria i sur#se at#t de tandru! nc#t t#nru% se ap%ec spre ea 'i o srut.
E Gria6 eu te6
-an 'o"i! trase aer ad#nc n piept! apoi c%tin din cap.
4ndrept#ndu0'i umerii! re"eni cu aten.ia asupra comen&i%or 'i de"eni
oarte a$sor$it de pi%otare. 7ata rmase nemi'cat! r s0'i desprind
ochii de %a e% n timp ce ca%cu%a sa%tu% n hiperspa.iu 'i introducea
coordonate%e a%ese n na"ica%cu%ator.
C#nd ste%e%e se a%un)ir n %inii de /ur mpre/uru% %or 'i eectuaser sa%tu%
r pro$%eme! Gria 'i pi"ot scaunu% spre t#nr 'i puse m#na pe $ra.u% %ui.
E 1aA cu ea. Continu, Ce spuneaiA
-an se strdui s par inocent! dar nu i&$uti.
E CumA Ce "rei s spuiA
E 8oiai s0mi &ici ce"a! apoi ai ost oarte ocupat cu pi%otatu%. Ci $ine!
acum ne a%m n si)uran.! n hiperspa.iu! a'a c nu0i nici un moti" pentru
care s nu0mi spui. Sur#se u'or. A'tept.
E Pi! m )#ndeam6 c mi0este oame! ncheie e% repede. 9u de tot,
-aide s pr#n&im.
E Am m#ncat nainte de deco%are! i reaminti ea! acum nici o or.
Cu o e5presie $%#nd pe chip! se ntinse! prinse una dintre m#ini%e
t#nru%ui 'i o .inu ntre a%e ei.
E Spune0mi.
E Pi6 ridic e% din umeri. 4.i &ic c mi0este oame.
E SeriosA ntre$ ea nceti'or.
E Cu6 C%tin din cap! n mod "dit stin)herit. A006 nu. -ei6
Gria! scumpo6 nu sunt priceput %a a'a ce"a.
E ;a une%e %ucruri e'ti priceput! sur#se ata 'tren)ar.
E ;a ce anumeA o pro"oc e%! rspun&#ndu0i &#m$etu%ui.
E 1e e5emp%u6 %a pi%otat. >i %a %upte. >i %a sa%"area oameni%or.
E Fda! cred c sunt. = pri"i iar'i 'i "a%u% de $ra"ur i dispru. Gria6
ceea ce ncercam s spun era c eu6
209
4'i drese )%asu%.
E :u0i u'or.
E >tiu! ncu"iin. ea! 'tiu.
1uc#ndu0'i m#na %a $u&e%e ei! o srut! apoi spuseD
E -an6 'i eu te iu$esc.
T#nru% pru simu%tan nc#ntat 'i surprins.
E Cu ade"ratA
E 1a. 1e mu%t timp. Cred c m0am ndr)ostit de tine n &iua aceea! n
reectoriu! c#nd n0ai "rut s p%eci! oric#t de mu%t a' i insistat.
E 8or$e'ti seriosA Cu n0am 'tiut! p#n6 nu 'tiu c#nd am 'tiut. 1ar
c#nd mi0am dat seama6 m0a speriat. :u mi s0a mai nt#mp%at p#n acum.
E S iu$e'ti pe cine"aA Sau s ii iu$itA
E Am$e%e. Cu e5cep.ia 1eI%annei. Cred c ea m0a iu$it! dar n ca&u% ei
%ucruri%e stteau a%te%.
E 1a! ncu"iin. Gria cu ochi sc#nteietori. Asta este a%tce"a. Cu sper
doar s putem i mpreun. -an.
7u acum r#ndu% %ui s0i prind m#na ntre pa%me%e sa%e.
E Si)ur c "om i mpreun! i &ise. :u "oi %sa nimic s stea n ca%ea
noastr. Po.i i si)ur de asta! scumpo.
-an sta$i%i un curs care s oco%easc de departe spa.iu% hutt 'i care0i
aduse n sistemu% core%%ian dup un "oia/ %ini'tit de trei &i%e. 4n mod
de%i$erat! pre%un)ea timpu% pe care e% 'i Gria % petreceau sin)uri mpreun!
deoarece n sinea sa detesta s ie ne"oit s re"in pe Core%%ia 'i s
cunoasc ami%ia etei. :u 'tia aproape nimic despre e%u% n care triau
cet.enii 'i era aproape si)ur c "a a"ea pro$%eme de adaptare.
Fai 'tia de asemenea c! dup ce a/un)ea pe Tra%us! % a'tepta mu%t
munc. Cra pre)tit s schim$e identit.i%e imediat ce aso%i&au pe Core%%ia!
totu'i Gria a"ea s ie cutat de tS%anda ti% 'i de hutti! iar ace'tia cuno'teau
ade"ratu% ei nume. Primu% %ucru pe care -an inten.iona s0% ac de cum
punea m#na pe credite era s0o echipe&e pe at cu un <1 a%s.
4n p%us! ncerca s0i oere c#t mai mu%t timp pentru a se tmdui. >tia c
ea nc ducea doru% C5u%trii! de'i nu mai era cuprins de cri&e de panic
sau de accese de p%#ns! totu'i de c#te"a ori se de'teptase n toiu% nop.ii 'i n0
o )sise a%turi.
C#nd o cutase! o descoperise de aproape iecare dat n ca$ina de
pi%ota/! a'e&at pe scaunu% copi%otu%ui 'i pri"ind spre ste%e cu un dor at#t de
210
trist n ochi! nc#t -an sim.ise un ior de )e%o&ie.
1e ce nu pot s iu ndea/uns pentru eaA 1e ce dra)ostea noastr nu este
ndea/unsA se ntre$ e%. Ar i dorit s ie ndea/uns pentru Gria! ar i dorit
ca ea s ie ericit 'i mu%.umit6 ns 'i ddea seama c %ucruri%e nu
stteau a'a. Situa.ia % amra pe -an 'i n ace%a'i timp % nuria.
E Au trecut aproape &ece &i%e, 1e ce tot i mai duci doru% n asemenea
msurA ntre$ e%! au&indu0'i m#nia din "oce! dar nei&$utind s0o
st"i%easc. Spune0mi! Gria. 70m s n.e%e),
Ca % pri"i cu ochi "erde0a%$a'tri oarte tri'ti! aproape tortura.i.
E :u0.i pot e5p%ica! -an. Cste ca 'i cum ar i %uat o $ucat din mine6
din spiritu% meu. :u0mi %ipse'te doar C5u%tarea n sine! p%cerea! c%dura ei.
Cu asta m0am o$i'nuit! dar6
>o"i! apoi amu.i.
T#nru% sttea a%turi de ea! n scaunu% pi%otu%ui! 'i se ntinse s0i prind
m#ini%e. Crau reci 'i i %e nc%&i cu $%#nde.e ntre pa%me%e sa%e.
E Continu6 o ndemn nceti'or. Sunt aici. Te ascu%t.
E At#t FrroI c#t 'i Teroen&a au )re'it! spun#nd c numai iri%e s%a$e
cad n capcana re%i)iei N%esiane! rosti Gria r )ra$! a%e)#ndu0'i cu"inte%e
cu )ri/. 1e acord! unii pe%erini pot s ie oameni nemu%.umi.i! care nu au
a"ut niciodat succes n "ia. 'i care caut un mod de a e"ada de
responsa$i%itate. 1ar nu cei mai mu%.i. -an! eu am a/uns s0i cunosc pe
mu%.i dintre ei.
E 1a! 'tiu.
E Cei mai mu%.i pe%erini de pe L%esia erau6 $nuiesc c %e0ai putea
spune idea%i'ti. =ameni care socotiser c e5ista ce"a mai $un! c "ia.a
poate s ai$ un n.e%es. Ci cutaser n %ocuri%e )re'ite! se %saser am)i.i
de aiure%i%e preo.i%or despre Bnitate 'i A$so%ut6 dar asta nu nseamn c
.e%u% %or @ aspira.ia %or @ de a crede ntr0o putere superioar ar i stupid.
-an ncu"iin. din cap 'i &ri %acrimi%e inund#nd ochii ei rumo'i 'i
re"rs#ndu0se. 4n)ri/orat! i&$ucniD
E Gria6 scumpo! nu te mai omor cu p%#nsu%, Pentru simp%u% apt c
re%i)ia aceasta s0a do"edit o 'ar%atanie! nu nseamn c "ia.a nu mai tre$uie
trit. :e a"em unu% pe ce%%a%t. 8om a"ea $ani. Totu% "a i $ine.
E -an6
4i atinse u'or o$ra&u%! i m#n)#ie a.a 'i0i &#m$i cu dra)oste.
E C'ti pra)matic mai presus de orice! nu0i a'aA 1ac nu e'ti mpu'cat
sau prins de o ra& de tractare! "ia.a este minunat! nuA
211
E 1e acord! apro$ e% din cap! sim.indu0se pu.in rnit! sunt un tip
simp%u! dar asta nu0nseamn c nu pot n.e%e)e despre ce "or$e'ti. Poate c
ar i mai $ine dac ar e5ista o putere superioar! dar pur 'i simp%u! eu nu
cred c a'a ce"a e5ist. >i m doare s "d c sueri.
E -an6 nu0.i dai seama c sin)ura persoan de care po.i a"ea cu
ade"rat )ri/ 'i pe care s0o prote/e&i e'ti tu6
E >i tu! Gria! o ntrerupse pi%otu%. S nu ui.i asta nici o c%ip. :oi doi
ormm o echip! scumpo.
E 1a! apro$ ea! ormm o echip! ns pentru mine este )reu s m
mu%.umesc cu aptu% c nu s0a tras cu $%asteru% n mine sau c am $ani. Cu
doresc mai mu%t.
E Tu dore'ti un moti" pentru tot ceea ce se nt#mp%! spuse -an. 8rei
s ac.ione&i pentru a0.i transorma idea%uri%e n rea%itate.
E 1a! ns n.e%e) c tu nu te %a'i torturat de ntre$ri cum ar i ce%e
%e)ate de scopu% "ie.ii. Pro$a$i% c e'ti mai n.e%ept! -an.
E 4n.e%ept! se ncrunt e%. >tiu $ine c nu sunt prost! dar n0am pretins
niciodat c a' i "reun i%oso6 sau a'a ce"a.
E C5act. :u te chinuie ideea nedrept.i%or! corup.iei 'i rde%e)i%or.
Accep.i %ucruri%e ca atare 'i te )#nde'ti %a moduri prin care %e po.i oco%i.
A'a esteA
-an c&u pe )#nduri! iar n ce%e din urm apro$.
E 1a! cred c da. Poate c! cu mu%t timp n urm! am a"ut idei despre
e%u% n care a' putea a/un)e un indi"id care s ndrepte ru% 'i s0i
pedepseasc pe cei ri! dar @ ot 'i0i sur#se pie&i' @ cred c idei%e ace%ea
m0au prsit nc din copi%rie. C#nd trie'ti condus de %e)ea %ui 2arris
Shri(e! a/un)i destu% de iute %a conc%u&ia c nimeni n0o s ai$ )ri/ de
tine! dec#t tu nsu.i! 'i c a0.i pune n /oc capu% pentru a%tcine"a este o
moda%itate si)ur de a scpa de e%.
E >i 1eI%annaA
E >tiam c0o s pomene'ti de ea. 4'i trecu m#na prin pr 'i &#m$i.
1eI%anna era a%te%. 1e acord! a"eam )ri/ unu% de ce%%a%t! ns ea a ost
sin)ura pe care a interesat0o dac o s triesc sau o s mor. 7aptu% c am
'tiut asta cred c m0a cut6 pra)matic.
E Ginen.e%es! &ise ata! este perect natura%.
E Totu'i continu! o ndemn e%. Spuneai c pe%erinii erau6 idea%i'ti.
Tu e'ti idea%istA
E Cred c da! -an. Toat "ia.a mi0am dorit s iu mai mu%t! mai $ine6
212
s ac Bni"ersu% un %oc mai $un! iindc triam n e%. C#nd am descoperit
re%i)ia N%esian! am socotit cu ade"rat c ea era rspunsu%. C puteam!
cum"a! s schim$ Bni"ersu% prin credin..
J#m$i 'i ridic din umeri.
E 4n mod e"ident! am a%es s cred n ce"a )re'it.
E Fda! cu -an re%ect#nd %a spuse%e etei. Totu'i e5ist 'i a%te %ucruri
n care po.i s cre&i 'i poate c une%e dintre e%e sunt rea%e. Poate c tre$uie
pur 'i simp%u s a%i care sunt %ucruri%e rea%e.
Gria se ridic 'i se apropie de e%! apoi se ap%ec s0% srute pe cap. -an
se scu%! o cuprinse n $ra.e 'i o str#nse.
E Cunosc un %ucru rea%! rspunse ata. Tu e'ti rea%. C'ti cea mai rea%
persoan pe care am cunoscut0o. Cea mai p%in de "ia..
C% o srut pe o$ra&! iar Gria 'i %s capu% pe umru% %ui. 9maser a'a
aproape un minut n tcere! dup care -an rostiD
E 1eI%anna mi0a spus c ea credea ntr0un e% de putere a "ie.ii!
mprt'it de toate creaturi%e! de toate %ucruri%e. Credea n asta 'i mi0a
/urat c0i ce"a rea%.
E Poate c ar tre$ui s m duc n pe%erina/ pe PashNNN(! spuse Gria.
E Si)ur c da. 4ntr0o $un &i "om mer)e aco%o. Fi0ar p%cea s "d
p%aneta. 1eI%anna spunea c0i minunat. Moo(iee triesc n "#ruri%e
copaci%or.
E Ar i rumos! rosti ea "istor. 1oar tu 'i eu n "#ru% unui copac. Ce
am ace toat &iuaA
E Cu am o idee! cu t#nru% 'i se ap%ec s o srute cu asemenea
pasiune nc#t ste%e%e prur s se roteasc n /uru% etei n "o%$uri pre%un)i!
iar urechi%e i .iuir6
Ga nu! 'i ddu ea seama peste o c%ip! nu srutarea %ui -an pro"ocase
reac.ia aceea! ci a%arma care piuia! anun.#ndu0i c ie'eau din hiperspa.iu.
-an cu o )rimas.
E Asta nseamn momentu% nepotri"it! scumpo. 1ar6 mai t#r&iu!
$ineA
E Fai t#r&iu! sur#se ea. = s0.i aduc aminte.
Pi%otu% re"enise de/a n scaunu% %ui 'i e5amina coordonate%e! totu'i 'i
rupse un moment pentru a0i &#m$i! n e%u% %ui aparte care o topea pe Gria.
E 1e a$ia a'tept6
-an co$or Ta%ismanu% pe un c#mp de aso%i&are pri"at de pe Tra%us.
E Ce0i %ocu% acestaA ntre$ Gria! urm#ndu0% pe ramp 'i pri"ind n /ur
21*
surprins.
:a"e de toate dimensiuni%e 'i tipuri%e erau adunate %ao%a%t. Bne%e erau
simp%e carcase ru)inite6 a%te%e preau nou0nou.e. :ici una ns nu a"ea
nume sau cod de identiicare. 4nsemne%e respecti"e useser arse cu %aseru%.
E Pare un e% de6 cimitir de na"e spa.ia%e! sau a'a ce"a.
E C5act. :a"e%e "echi nu mor niciodat6 ci a/un) %a :a"e%e B&ate a%e
=nora$i%u%ui TorN%! ncu"iin. -an. Atunci c#nd ai ne"oie de o na"! sau
c#nd "rei s scapi de o na" 'i nu "rei s %a'i6 urme! "ii aici.
=chii etei se ho%$ar.
E Toate na"e%e acestea sunt6 urateA
E Fa/oritatea. :u uita c 'i a noastr este6 urat.
E F strduiesc s uit asta! se str#m$ Gria.
-an pri"i spre $araca micu. a%at n mi/%ocu% "astu%ui c#mp de
aso%i&are.
E <at0% acum 'i pe =nora$i%u% TorN% nsu'i! anun. e%.
=nora$i%u% TorN% era un duros @ un umanoid na%t! s%a$ 'i cu pie%e
a%$astr. Comp%et sp#n! chipu% su era destu% de uman! at#t doar c nu a"ea
nas! ceea ce i conerea o n.i'are posac. -an naint cu m#na ntins.
E Gun &iua! c%tor TorN%! rosti e%. 1urosi%or %e p%cea at#t de mu%t s
co%inde! nc#t ape%ati"u% c%tor era denumirea %or onoriic a"orit. Sunt
Pei% dSTana 'i ea este asociata mea! PN%oria mSGa%. Suntem nc#nta.i s te
nt#%nim.
E 4nc#ntarea este de partea mea! rep%ic TorN%. Sa%utri ce%or doi
c%tori, A"e.i "reme pentru o )ustare 'i schim$ de po"e'tiA
1urosii erau po"estitori ce%e$ri n toat )a%a5ia 'i re.ineau aproape
perect orice po"este pe care o au&iser "reodatK cei mai mu%.i co%ectau
po"e'ti 'i se prea c nici TorN% nu constituia o e5cep.ie.
E 4mi cer scu&e! cu -an! dar suntem ni.e% )r$i.i. Tre$uie s prindem
o na" de pasa)eri.
E 4n.e%e) perect! ncu"iin. durrosu%. 1eoarece o%osi.i transportu%
pu$%ic! deduc c a.i "enit s "inde.i o na"! nu s cumpra.i.
E Ai dreptate! c%toru%e. Cste ntr0o stare e5ce%ent. Bn iaht de
p%cere! mic 'i %u5os. Cu doar pu.in reechipare poate i perect pentru o
ami%ie core%%ian $o)at! care dore'te s0'i p%im$e copiii ntr0o "acan. de
"is.
E <ahtA Griei i se pru c )%asu% %ui TorN% se asprise pu.in! dar nu putea
i si)ur. 8oi "edea 'i0.i "oi oeri un pre.! c%tor dSTana.
21+
-an % conduse spre Ta%isman. Trsturi%e cu aspect de o$icei posomor#t
a%e durosu%ui se %un)ir 'i mai mu%t c#nd &ri na"a N%esian.
E 10mi "oie s .i0o art! spuse -an indic#nd rampa de acces.
1urosu% c%tin din capu% sp#n 'i a%$astru.
E :u este ne"oie! &ise e%. 4.i pot oeri cinci mii. Pre. ina%.
T#nru% se ho%$! comp%et descumpnit.
E PotimA, cu e%. Ce6A Ce0i prostia astaA Cinci mii pentru o na" ca
astaA Cinci mii pre.uie'te numai meta%u% din componen.a ei,
1urosu% nc%in u'or din cap n direc.ia %ui.
E C5act! c%tor 1raN)o.
7cu dup aceea o p%ecciune nspre Gria.
E >i c%tor Tharen.
<ndic#nd spre Ta%isman! =nora$i%u% TorN% continu cu triste.eD
E Sunt de acord c este un pcat s transorm o na" at#t de rumoas
n meta% topit! dar asta0i tot ce pot ace cu ea. -uttii o caut6 'i nc oarte
intens. 4n ace%a'i timp! % caut pe descurcre.u% pi%ot 8N(( 1raN)o! care a
urat0o.
-an se ntoarse cu spate%e 'i Gria i "&u $u&e%e mi'c#ndu0se ntr0o
n/urtur teri$i%! dar c#nd re"eni spre =nora$i%u% TorN% 'i stp#nea
perect e5presia chipu%ui.
E Am n.e%es! ncu"iin. e%. Cinci mii6 pre. ina%.
E 1a. A' putea i con"ins s ridic pu.in pre.u%! dac dumneata 'i
compania dumita%e mi0a.i re%ata istorii%e "oastre6 adu) TorN% p%in de
speran.e.
E :e pare ru! amice! n0o putem ace! c%tin din cap -an 'i str#nse din
umeri. Asta este! cinci mii $ani pe'in.
E Gani pe'in! apro$ =nora$i%u% TorN%.
Fai t#r&iu n cursu% ace%eia'i &i%e! Oani% Andrus 'i so.ia sa! 1rea Andrus!
se m$arcar ntr0o na"et inter0sistem cu destina.ia Core%%ia. Gria 'i
cuse )ri/i despre de)hi&area n so. 'i so.ie! dar -an o asi)urase c
$u%etine%e hutte de a%ertare a po%i.iei i pre&entau ca iind ce%i$atari. 4n sinea
%ui % n)ri/ora mai mu%t posi$i%itatea ca huttii s0i urmreasc deoarece
cuno'teau nume%e de ami%ie a% Griei! totu'i era con'tient c ace'tia n0ar i
dorit ca escrocheria %or de pe L%esia s ie cut pu$%ic. Tre$uia s spere
c asta i "a opri s ncerce s0i areste&e pe a.. C% nu inten.iona s
&$o"easc mu%t timp pe Core%%ia.
215
Perechea sosi %a nceputu% serii pe p%aneta %or nata% 'i %u o na"et
transcontinenta% spre continentu% sudic! unde se a%a re'edin.a Tharen.
C#nd a/unser %a sta.ia despre care Gria spusese c se )sea a. de %ocuin.a
ei %a o distan. ce putea i parcurs mer)#nd pe /os! erau o$osi.i 'i murdari!
r nici o posi$i%itate de a0'i schim$a haine%e. Sin)uru% %or $a)a/ era rani.a
n care n)hesuiser comori%e %ui Teroen&a.
E >i acum6 cu -an oindu0se de pe un picior pe ce%%a%t 'i pri"ind
prin ereastra sta.iei spre $ura in 'i nce.o'at de aar! acum ce acemA
2sim un %oc unde s nnoptmA Sau ar tre$ui s0i ape%m 'i s0i anun.mA
E Cred c0ar i mai $ine s0i ape%m! &ise Gria pr#nd %a e% de nesi)ur.
A'teapt aici.
Se ndrept spre 'eu% de sta.ie! pentru a0% ru)a s0i mprumute
comunicatoru%. 9e"eni dup c#te"a minute.
-an "&u c#t de o$osit 'i tras %a a. arta 'i o cuprinse cu $ra.u%.
E 1eci6 cum a mersA
Ca sur#se 'ters.
E Fama aproape c a %e'inat! apoi a nceput s .ipe %a mine. Suspin.
>tiu c m iu$e'te! dar e%u% n care se maniest m ace pe mine s0mi
"in s .ip c#teodat. 1ore'te tot ce0i mai $un pentru mine6 at#ta timp c#t
este ideea ei despre ce0i mai $ine,
T#nru% ncu"iin. din cap! )#ndindu0se pentru prima dat n "ia. c
poate! ntr0un e%! usese norocos c nu a"usese niciodat de a ace cu
prin.ii.
E Atunci! pornimA
E :u! c%tin ea din cap. 8ine tata s ne ia cu speederu%. Tre$uie s
apar dintr0o c%ip n a%ta.
Chiar pe c#nd "or$ea! un speeder scump opri n a.a sta.iei. Cra pi%otat
de un $r$at chipe'! cu aspect distins! pr )ri&onat 'i statur "oinic.
C#nd -an 'i Gria se apropiar de "ehicu%! $r$atu% sri din speeder 'i0'i
m$r.i'a iica! p%#n)#nd 'i r#&#nd n ace%a'i timp. 1up c#te"a momente!
se ntoarse s0i str#n) m#na %ui -an.
E Sunt nc#ntat s te cunosc! i spuse. Am n.e%es de %a Gria c ai
sa%"at0o de %a6 ei $ine! de %a %ucruri teri$i%e. Tot ce pot spune este6
mu%.umesc. Fu%.umesc6 006
E So%o! domnu%e! &ise -an. Spune.i0mi -an.
Str#nsoarea m#inii %ui Tharen era erm.
E Te ro)! -an! spune0mi 9enn.
21?
E 1a! domnu%e.
1rumu% p#n %a %ocuin.a Griei u scurt. Trecur printr0o poart de
securitate ranorsat! apoi parcurser un drum pe mar)ini%e cruia nu
e5istau case. Pri"ind n st#n)a 'i n dreapta! -an &ri )arduri na%te! de
tipu% ce%or pe care %e detestase pe "remea c#nd usese spr)tor.
E :u triesc prea mu%.i oameni pe aici! remarc e%.
E Cste terenu% nostru! e5p%ic nepstor 9enn Tharen. ;0am cumprat
cu ani n urm! pentru a ne i&o%a de "ecini. Sunt o persoan creia i p%ace
intimitatea.
Coti pe o a%ee nchis cu a%t poart! %a e% de ranorsat! dar cu aspect
mai ornamenta%. 1inco%o de ea! -an &ri re'edin.a 'i mormi o n/urtur
teri$i% n hutt. Gria! eti.a6 )#ndi amar! de ce nu mi0ai spus c ami%ia ta
este ndea/uns de $o)at pentru a cumpra 'i "inde /umtate din Core%%ia,
Casa era uria'6 cu aripi 'i turnuri modiicate 'i arhitectur
peisa)istic asortat. Prin compara.ie cu re'edin.a Tharen! c%direa "ru%ui
Thrac(an prea o simp% csu.. Gria se ntoarse spre pi%ot 'i &#m$i timid.
E Ci $ine! am a/uns.
E 1a! ncu"iin. e% pstr#nd n mod de%i$erat un ton sec.
4'i ddea seama c etei i se cuse aproape ru de emo.ie 'i nu dorea s0
o n)ri/ore&e 'i mai mu%t. Ce% pu.in aptu% c prin.ii ei erau $o)a.i
repre&enta un a"anta/ @ huttii nu a"eau s ndr&neasc niciodat s ncerce
s pun m#na pe Gria c#t timp se a%a n re'edin.a Tharen. A'a ce"a ar i
cau&at un incident interste%ar ma/or! iar huttii preerau s ac.ione&e
c%andestin.
4nainte de a putea a/un)e %a u'a din a.! mama Griei .#'ni aar!
m$rcat ntr0o rochie %ar) pe care -an o putea identiica doar ca
$noas.
E <u$ito, suspin ea! prin&#nd0o n $ra.e pe at.
-an rmase ntr0o parte! mu%.umit s nu stea n ca%e p#n ce Gria 'i
prin.ii terminau cu m$r.i'ri%e.
4n toiu% &ar"ei de srutri! incriminri! %acrimi! m$r.i'ri! ntre$ri 'i
rspunsuri surescitate! sosi acas rate%e Griei. -an 'i reaminti c ata i
spusese c acesta se numea Pa"i(. Spre deose$ire de sora sa! Pa"i( Tharen
a"ea mai de)ra$ trsturi%e mameiK era scund! s%$u.! cu pr ne)ru 'i ochi
"er&i! un t#nr chipe' care prea rea%mente c0'i iu$e'te sora.
1up mu%t timp! Gria se putu de&%ipi de ami%ia ei pentru a0% pre&enta pe
-an. Cu ochi str%ucitori! % %u de m#n 'i se apropie de mama ei! Sera
217
Tharen! 'i de Pa"i(.
E 4nc#ntat s " cunosc! %adN Tharen! rosti -an str#n)#ndu0i m#na 'i
recur)#nd %a maniere%e sa%e ce%e mai e%e)ante. >i pe tine! Pa"i(.
Fama Griei a"ea o str#n)ere de m#n moa%e 'i %ipsit de entu&iasm! %
cercet pe -an 'i t#nru% rmase imediat cu impresia c emeii nu0i p%cuse
prea mu%t ce "&use. =t n sinea %ui. Am o sen&a.ie oarte nep%cut n
pri"in.a asta6
E Te ro)! intr! spuse Sera Tharen. -aide.i s ne a'e&m cu to.ii.
Tre$uie s spun c a ost un 'oc pentru mine. :u mai cre&usem c0mi "oi
mai re"edea "reodat copi%a'u%. Gria! iu$ito! cum ai putut s ne aci una ca
astaA
Continu#nd s murmure incriminri! i conduse nuntru.
C#nd a/unse n sa%onu% re'edin.ei 'i se a'e&ar! -an de a$ia se a$.inu s
nu sar n picioare 'i s u) de aco%o. Tsta nu0i %ocu% meu! )#ndi e%. Cu o
'tiu 'i ei o 'tiu de asemenea.
2#ndu% % nurie. 9eu&#nd s0'i trde&e disconortu%! -an se %s pe
spate pe perne%e "o%uminoase! cut#nd s eta%e&e de&in"o%tur. Pri"i n/ur
'i aprecie n mod automat! cu ochi de proesionist! "a%oarea $i$e%ouri%or 'i
decora.iuni%or.
E 7rumoas cas! coment e% de)a/at.
E 1a6 006 ncepu Sera.
E -an. Spune.i0mi -an! %adN Tharen! &ise t#nru%.
E 7oarte $ine! -an! ncu"iin. ri)id mama Griei. 4n.e%e) c .ie tre$uie
s0.i mu%.umim pentru re"enirea iicei noastre.
=chii i erau a.inti.i asupra $%asteru%ui su 'i pi%otu% n.e%ese c! aidoma
ma/orit.ii cet.eni%or! nimeni din ami%ia Tharen nu purta arme. 9e)ret!
%adN! )#ndi -an. :0o s renun. %a $%aster nici pentru tine! 'i nici pentru
a%tcine"a. =$i'nuie'te0te cu e5isten.a %ui.
E Am ncercat s iu de a/utor! %adN Tharen! rspunse e%. :0a' i putut
ns reu'i r Gria. Cste oarte hotr#t atunci c#nd dore'te. = %upttoare
nnscut.
;adN Tharen n.epeni 'i -an 'i ddu seama c emeia nu0i pri"ea
spuse%e drept un comp%iment.
E 8ai de mine! murmur ea. Gria! iu$ito! nainte de a te a'e&a! de ce nu
te duci s te schim$iA Chiar a'a! dra)a mea! de unde ai %uat haine%e acestea
ori$i%eA
E 1e %a droidu% croitor din co%onia N%esian! rspunse iute ata 'i pri"i
21H
ru)tor spre -an! parc ntre$#ndu0% dac nu0% deran/a s rm#n sin)ur.
Pi%otu% i cu un semn %ini'titor din m#n.
E 7u)i! scumpo.
;adN Tharen se ncord din nou %a au&u% ape%ati"u%ui. Gria i &#m$i %ui
-an! arunc o pri"ire ndoie%nic spre mama 'i rate%e ei! 'i prsi )r$it
odaia.
E A'adar! -an! cu ce te ocupiA ntre$ Pa"i(.
4% pri"ea pe -an! cercet#ndu0% cu ochii ntr0un chip care0% st#n/enea
teri$i% pe acesta.
E Cu orice din care pot c#'ti)a un $an! rep%ic re%a5at -an. 4n
principa%! sunt pi%ot.
E 4n 7%otA se interes %adN Tharen! %umin#ndu0se "i&i$i% %a chip. C'ti
oi.erA
E :u! %adN! pi%ote& car)o$oturi. 4n )enera% pot pi%ota aproape orice 'i
oriunde. 1e aceea eram pe L%esia! c#nd6
-an se ntrerupse! amintindu0'i pentru prima dat dup mu%t timp c
contra$anda cu mirodenii i)ura n "#ru% acti"it.i%or i%e)a%e.
E 6 transporturi de dierite mruri! ncheie e% "a).
E Aha! murmur %adN Tharen n mod e"ident nepricep#nd nimic 'i n
ace%a'i timp stin)herit de rspunsu% primit. Ce interesant,
E 1a! cu -an! are 'i momente tari.
E Cu nsumi am nceput ca pi%ot! cu mu%.i ani n urm! rosti 9enn
Tharen cu o und de apro$are n )%as. A"eam cam "#rsta ta! -an. Am
a"ansat treptat! p#n am de"enit proprietaru% companiei de transport. A'a
am c#'ti)at primu% mi%ion.
-an se )#ndi s0i spun c inten.iona s intre %a Academia <mperia%!
totu'i i intrase n s#n)e o$iceiu% de a nu de&"%ui inorma.ii persona%e. Se
mu%.umi s &#m$easc 'i s ncu"iin.e&e din cap spre tat% Griei.
E Ace%ea au ost timpuri incitante! domnu%e! coment e%. Crau mu%.i
pira.i pe atunci! nuA
9enn Tharen sur#se.
E Am a"ut c#te"a ciocniri. Gnuiesc c 'i tu ai a"ut.
T#nru% i rspunse %a &#m$et.
E C#te"a.
Sera Tharen se uit de %a unu% %a ce%%a%t! u'or tu%$urat.
E 8ai de mine. Pare6 pericu%os.
E 7ace parte din meserie! %adN Tharen! e5p%ic -an.
219
E C#t de nepo%iticoas sunt, e5c%am ea. Cpitane So%o! te putem ser"i
cu ce"a de $ut sau de m#ncatA
E :u m0ar deran/a o $ere a%deraan! &ise -an. >i %ipie cu carne 'i
$r#n&. Am c%torit toat &iua.
E 8oi anun.a $uctreasa! spuse %adN Tharen.
-an u u%uit s constate c $uctreasa era o iin. "ie! o se%donian! nu
un droid. 1o"ada aceea sup%imentar de $o).ie % impresion mai mu%t
dec#t tot ce "&use p#n atunci.
C#nd Gria reapru! pi%otu% era insta%at n sura)erie 'i m#nca. = &ri
intr#nd 'i rmase n mi/%ocu% m$ucturii.
7ata purta o rochie "erde0a%$astru simp%! asortat ochi%or. 3estura
moa%e %ucea u'or 'i i se %ipea de trup n toate %ocuri%e cu"enite. Pentru
prima dat de c#nd o cunoscuse -an! pru% i era aran/at atr)tor!
pieptnat ntr0un ha%o de c#r%ion.i moi! ro'u0aurii. Prea cu totu% dierit de
hoa.a narmat cu $%aster de acum c#te"a &i%e! de parc s0ar i i"it din a%t
uni"ers.
:oroc c 2anar Tos n0o poate "edea acum! )#ndi e% amu&at.
E Ar.i super$! scumpo! i spuse. Cste o rochie oarte rumoas.
Cra ndea/uns de cunosctor pentru a0'i da seama c rochia costase
pro$a$i% mai mu%t dec#t c#'ti)a ntr0o sptm#n un pi%ot spa.ia% o$i'nuit.
A ost crescut n mi/%ocu% $ani%or! )#ndi ne%ini'tit. Cum "a reac.iona dac
"a tre$ui s triasc mai nt#i din %eaa unui cadet imperia%! apoi din a unui
oi.er imperia%A
Gria &#m$i 'i se a'e& %#n) e%.
E Fam! pot s mn#nc 'i eu ce"aA For de oame,
4n "reme ce tinerii nu%ecau cina t#r&ie! ami%ia se adun n /uru% mesei
'i sor$i caein de "i. din ce'ti ra)i%e de por.e%an cute pe ;e"ier! iar
ma/ordomu%! a%t se%donian! a'tepta discret.
E A'adar! cpitane So%o6 e'ti core%%ianA ntre$ %adN Tharen! ridic#nd
o spr#ncean de%icat pentru a indica aptu% c era si)ur n pri"in.a
rspunsu%ui airmati".
Continu#nd s mestece! -an ncu"iin. din cap! apoi n)hi.i.
E 1a! %adN.
E >i ami%ia taA C'ti unu% dintre Sa%0So%oA n )%asu% ei se sim.i o und
de speran.. Am n.e%es c au un domeniu "echi! dar rumos. ;0am nt#%nit
pe mo'tenitor n c#te"a r#nduri! ns %adN Sa%0So%o este oarte retras. Fi
se pare c sntatea ei nu este oarte )ro&a".
220
E :u. ;adN Tharen! rspunse -an. :u am nici o %e)tur cu ei.
E Ah! cu ea "i&i$i% de&am)it. Atunci din ce ramur a ami%iei e'tiA
-an o$ser" c Gria prea e5trem de stin)herit! dar nu putea spune
dac pentru e% sau din cau&a %ui.
E :u 'tiu! %adN Tharen! i spuse cu sinceritate. Pro$a$i% c sunt oran.
:e)ustorii m0au )sit c#nd eram mic! rtcind pe o strdu. de %#n)
docuri! n apropierea astroportu%ui capita%ei. Am ost adoptat 'i crescut de
ei. Fi0am petrecut ma/oritatea timpu%ui n spa.iu.
= prticic din e% sim.ea o p%cere per"ers de a o "edea cum
reac.ionea& naintea ace%ei inorma.ii.
E Ciudat! inter"eni Pa"i( Tharen. 4mi pari oarte ami%iar. Sunt si)ur c
te0am mai "&ut pe unde"a. Bnde"a6 %a un picnic! cred. Am n minte
ima)inea ta %a un picnic care a urmat unui concurs de sIoop.
Pi%otu% se ncord $rusc. Acum! c#nd Pa"i( men.ionase episodu%! -an
'i0% reaminti de asemenea. Cra pro$a$i% cu doi sau trei ani mai mare dec#t
e% 'i participase rec"ent %a curse%e de sIoop. 1in cau&a dieren.ei de
"#rst! nu concuraser niciodat unu% mpotri"a ce%ui%a%t! dar -an 'i
amintea c0% "&use.
>i! desi)ur! de iecare dat c#nd participase %a un concurs important de
sIoop! -an cuse parte dintr0o ami%ie creat de 2arris Shri(e pentru a0i
estorca pe core%%ianii $o)a.i.
E 4mi pare ru! dar nu te .in minte! rosti e% indierent. Am %ipsit c#.i"a
ani de pe p%anet. F tem c n0am mai ost din copi%rie %a un picnic pe
Core%%ia.
E 4mi amintesc totu'i dar6 &ise Pa"i( mi/ind ochii suspicios. Crai
re&emat de un sIoop 'i m#ncai coaste de tra%adon %a )rtar. <ma)inea din
mintea mea este oarte %impede.
E <nteresant! cu -an %s#ndu0se pe spate n scaun 'i sur#&#nd.
=amenii mi spun deseori %ucruri de e%u% acesta. Pro$a$i% c am un chip
at#t de $ana%! nc#t mu%.i m conund.
E Cu nu a' &ice c ai un chip $ana%! spuse Gria! nen.e%e)#nd ce se
nt#mp%a! dar ncerc#nd s ie %oia%. :u cred c cine"a care te0a nt#%nit
"reodat! te0ar mai putea uita. C'ti6 unic. 4i sur#se. >i chipe'.
T#nru% inspir ad#nc 'i i&$uti s &#m$easc ine5presi" spre ami%ia
Tharen.
E Fu%.umesc! scumpo! dar nu sunt dec#t un tip o$i'nuit.
Gria pricepu n ce%e din urm a%u&ia 'i amu.i. Pa"i( continu s0%
221
studie&e suspicios pe -an.
E Ci $ine! "or$i Sera Tharen cu o "oio'ie e5a)erat! sunt si)ur c
am#ndoi sunte.i o$osi.i. Cpitane So%o! Faronea .i "a pre)ti unu% dintre
dormitoare%e pentru musairi. Gria! e"ident c tu "ei dori odaia ta 'i!
scumpo! n0am c%intit de %a %ocu% %ui nici mcar un %ucru'or, Am 'tiut c
ntr0o $un &i "ei re"eni cu picioare%e pe pm#nt 'i "ei decide s te ntorci
%a noi,
E 1e apt! n0am putut pur 'i simp%u s decid s m ntorc! mam! rosti
nceti'or ata. = dat ce a/un)i pe L%esia! nu te mai %as s p%eci. :u e5ist
curse spa.ia%e 'i a$und pa&nicii narma.i. 1ac n0ar i ost -an6 n0a' i
putut scpa niciodat.
E 8ai de mine! scumpo6 cu %adN Tharen nspim#ntat 'i pr#nd ca
'i cum n0ar i 'tiut ce s cread.
-an a"u impresia c toat e5perien.a emeii n pri"in.a pr.ii mai
sordide a "ie.ii se acumu%ase pro$a$i% prin intermediu% seria%e%or *1 de
ac.iune 'i a"entur.
E 4n.e%e) asta! Gria! &ise 9enn Tharen i5#ndu0% cu pri"irea pe -an! 'i
n0o "oi uita niciodat. SeraK -an este un erou 'i0i datorm mai mu%t dec#t
am putea "reodat s ne achitm. 1ac n0ar i ost e%! nu ne0am mai i
re"&ut niciodat iica. Pro$a$i% c i0a sa%"at "ia.a.
E 8ai! "ai6 "ai de mine,
;adN Tharen de"enea tot mai speriat de a%u&ii%e %a perico%u% n care
usese Gria! iar Pa"i( prea tot mai sceptic.
-an o urm pe camerista se%donian Faronea spre un dormitor a%at n
partea opus a re'edin.ei. 7u amu&at s constate c ncperea %ui era c#t
mai departe posi$i% de a Griei! iar dormitoru% prin.i%or se a%a ntre ce%e
dou camere. Se prea c mama Griei decisese s n$u'e din a' orice
'ans de nt#%nire %a ore mici ntre musair 'i iica ei.
1e a$ia a'tept s "indem o$iecte%e %ui Teroen&a 'i s0o 'ter)em de aici!
)#ndi -an de&$rc#ndu0se 'i suind n pat. Tat% Griei e de trea$ 'i se pare
c0a ost un tip de "ia.! dar maic0sa 'i rate0su6
Suspin 'i nchise ochii. Ce% pu.in n seara asta! %adN Tharen nu tre$uia
s se team. Se sim.ea ntr0at#t de o$osit nc#t nu se )#ndea dec#t %a somn.
Curios c6 din une%e puncte de "edere! petrecerea a dou ore n compania
ami%iei Griei % o$osise mai mu%t dec#t ntrea)a e"adare de pe L%esia.
Sera intr n dormitoru% Griei! ca s0i spun noapte $un 'i s0o
m$r.i'e&e pentru u%tima dat nainte de cu%care. 7u un episod nduio'tor!
222
at#t pentru mam! c#t 'i pentru iic. Se .inur n $ra.e! p%#nser! apoi se
m$r.i'ar iar'i.
E F $ucur at#t de mu%t c eti.a mea s0a ntors! 'opti Sera.
E F simt at#t de $ine c n0am ntors! mam,
4n c%ipa aceea! ata se sim.ea chiar $ine. 1esi)ur! seara usese stresant.
1ar %ucruri%e se "or m$unt.i! tre$uie s se m$unt.easc! )#ndi ea!
strduindu0se s se %ini'teasc. -an este e5trem de simpatic. Cste imposi$i%
ca mama s nu ie ermecat de e% 'i s nu "ad ce minunat este6
E T#nru% acesta pe care %0ai adus acas6 ncepu Sera Tharen parc
citindu0i )#nduri%e. Cste destu% de c%ar c nu sunte.i doar6 prieteni!
scumpo. C#t de6 apropia.i sunte.iA
Gria 'i pri"i mama r s c%ipeasc.
E 4% iu$esc pe -an! mam! 'i e% m iu$e'te. 8rea s stau cu e%.
1eocamdat nici unu% dintre noi n0a pomenit ce"a despre cstorie! dar nu
m0ar surprinde dac su$iectu% "a i discutat.
;adN Tharen inspir iute 'i ad#nc! de parc i useser conirmate
temeri%e ce%e mai teri$i%e! totu'i ce"a din cu"inte%e Griei i atrase aten.ia 'i
se npusti ca un "re%t %m#nd.
E 4n.e%e). Ci $ine! mi se pare un t#nr dr)u.! de'i cum"a6 nu prea
rainat! scumpo. Ai &is ns c e% "rea ca tu s stai cu e%. Asta "rei 'i tuA
Gria ncu"iin.! apoi ne) din cap! dup care u ne"oit s0'i
stp#neasc %acrimi%e. Str#nse din umeri! sim.indu0se /a%nic.
E Fam! nu sunt si)ur. >tiu c0% iu$esc! i iu$esc cu ade"rat! dar6
mi este )reu. Fi0a ost )reu s p%ec de pe L%esia! mi0a ost )reu s
descopr c re%i)ia n care credeam 'i creia mi de"otasem "ia.a nu era
dec#t o minciun. Asta m0a durut6 mu%t. Simt c %ipse'te o parte din mine
'i mai simt de asemenea c! de apt! nu0i pot promite %ui -an c "oi sta cu
e%! c#t timp eu nu sunt6 ntrea).
E C% 'tie despre aceste ndoie%i a%e ta%eA o ntre$ Sera! nete&indu0i
pru% cu dra)oste.
7etei nu0i scp sc#nteia de ericire care0i %icrise n ochi c#nd "or$ise
despre nesi)uran.a %e)at de o con"ie.uire cu -an.
:u "rea s trim mpreun! 'i ddu ea seama 'i sim.i durerea surd a
unei a'teptri conirmate. >tiam c a'a "a i. C#t de nedrept este, Sin)uru%
%ucru asupra cruia sunt nesi)ur n re%a.ia mea cu -an sunt CBK nu
sentimente%e me%e a. de e%, 1ar ea nu n.e%e)e6 este incapa$i% de
n.e%e)ere.
22*
E Am discutat! rspunse Gria nedorind deocamdat s0i mrturiseasc
mamei mai mu%te. >i nu0mi pot ima)ina "ia.a r -an! a'a c m "oi
strdui din rsputeri s stau cu e% 'i s0% a/ut.
Sera Tharen pru tu%$urat! dar nu insist. Gria se ntinse 'i ncerc s
adoarm. 9e"enirea n "echiu% ei pat repre&enta un %u5 dup ce dormise n
cu'ete%e N%esiane tari sau n Ta%isman! totu'i i %ipsea c%dura %ui -an. Patu%
prea rece. Se oi 'i se suci pe toate pr.i%e! )#ndindu0se %a t#nr 'i
ntre$#ndu0se ce ar i tre$uit s ac.
QFerit pe cine"a mai $unR! )#ndi cu triste.e. QCine"a care s poat i
a%turi de e% sut %a sut6R
;o"ind rustrat cu pumnu% n pern! Gria sim.i c %acrimi%e o podidesc
iar'i.
Q1e ce niciodat nimic nu "a i B>=9A Am )sit un $r$at pe care0% pot
iu$i 'i care m iu$e'te6 de ce asta nu poate i ndea/unsAR
:u era ndea/uns. Sin)ur n ntunericu% camerei din copi%rie! Gria
recunoscu %ucru% acesta.
4ncepu s p%#n) nceti'or! cutremurat de neericire. 1up mu%t timp!
%unec din p%#ns n somn.
A doua &i! -an prsi re'edin.a Tharen %a scurt timp dup micu% de/un 'i
se )r$i s prind na"eta spre ce% mai apropiat ora' mare. A"ea %a e% rani.a
cu o$iecte%e pe care %e urase mpreun cu Gria din co%ec.ia %ui Teroen&a.
1up c#'ti)u% de&am)itor o$.inut din "#n&area Ta%ismanu%ui! t#nru% 'tia
c tre$uia s o$.in pre.uri c#t mai $une pentru mica %or comoar.
1e$arc n ora'u%0port TNrena 'i se ndrept spre un oiciu de seiuri! de
unde recuper c#te"a sute de credite 'i un set de acte curate pe nume%e
Oenos <c%anian. 1up aceea merse %a o sucursa% a Gncii <mperia%e 'i
deschise un cont! uti%i&#nd credite%e 'i <10u%.
1up ce termin! porni s caute un ma)a&in de antichit.i 'i o$iecte de
art pe care 'i0% reamintea din escapade mai "echi. Trecuser c#.i"a ani de
c#nd nu mai c%case pe aco%o 'i era perect posi$i% ca pr"%ioara s se i
nchis.
= )si ns n %ocu% unde 'tiuse c ar i tre$uit s se a%e. 7irma de
deasupra u'ii era din %umini ho%o)raice paste%ate! opa%escente pe unda%u%
pietrei cenu'ii! simp%e! a a.adei. -an deschise u'a! au&i o sonerie .#r#ind
ndeprtat n pr"%ie 'i ptrunse nuntru.
Jri "#n&toarea se%donian dinapoia te/)he%ei! dar o i)nor. Porni c#t
mai direct prin inter"a%e%e ntortocheate dintre "itrine%e cu o$iecte! p#n
22+
a/unse %a o u'i. discret din spate%e ma)a&inu%ui. Cra acoperit cu o
tapiserie "eche care descria ntemeierea 9epu$%icii 'i doar anumi.i c%ien.i
descopereau "reodat intrarea din spate%e ei.
A/uns n a.a u'i.ei. -an pri"i n /ur! pentru a "eriica dac era sin)ur 'i
neo$ser"at! apoi ciocni conorm unui cod. A'tept! iar! dup a%t minut! din
partea cea%a%t a u'ii se au&i deschiderea ncuietorii e%ectronice. Pi%otu%
ridic tapiseria! se strecur pe su$ ea 'i intr n odaia din spate.
Proprietaru% era un om oarte $tr#n! nc sprinten n ciuda corpu%ui
)#r$o"it! a chipu%ui acoperit de &$#rcituri 'i a pru%ui rar! a%$0)%$ui.
2a%idon =(anor arta a$so%ut %a e% cum usese cu cinci ani n urm! c#nd
-an % nt#%nise prima dat. Acum ridic ochii 'i &#m$i.
E <a uit0te! este6K hm6 cine e'ti a&i! iu%eA
T#nru% sur#se.
E Oenos <c%anian! domnu%e. Ce mai ace.iA
4% p%cea rea%mente pe omu%e.! care era un e"a%uator artistic autentic 'i
respectat! dar n ace%a'i timp un tinuitor competent 'i demn de ncredere.
E Ah! nu m p%#n)! nu m p%#n)! rep%ic omu%e.u%. 1ac m0a' p%#n)e!
cu ce m0ar a/utaA ncheie e% cu chicotit 'uiertor.
E A"e.i dreptate.
=(anor se a'e& pe un ta$uret na%t n a.a unei mese i%uminate cu
%mpi%e specia%e a%e e"a%uatori%or 'i $i/utieri%or! care putea i nc%inat 'i
re)%at pentru a descoperi deecte%e din pietre pre.ioase 'i isuri%e sau
"icii%e antichit.i%or. 4i cu semn t#nru%ui spre scaunu% din a.a %ui.
E <a %oc! ia %oc! Oenos <c%anian. Ce te0a adus a&i %a mineA
E Fai mu%te o$iecte! rspunse -an. A' dori un pre. pentru tot %otu% 'i
a' "rea ca $anii s ie depo&ita.i n Ganca <mperia% de pe Coruscant.
E Perect! perect! ncu"iin. =(anor rec#ndu0'i %ao%a%t pa%me%e a%e
cror dosuri erau acoperite de "ene%e noduroase a%e $tr#ne.ii. 1e o$icei ai
)usturi $une! Oenos. <a s "edem ce mi0ai adus,
-an ncepu s0'i )o%easc rani.a! a'e&#nd iecare o$iect pe mas! su$
%umin. Pstr totu'i a"orita sa! statueta micu. din aur a unui pa%%edor
core%%ian disprut de mu%t timp. Cra super$! cu ochii din nestemate0de0oc
perecte de pe Pera%.
=(anor pri"ea a"id! e5c%am#nd %a rstimpuri c#te un oh, sau ah,
nceti'or! dar se a$.inu s "or$easc p#n ce -an nu termin.
1up aceea! %u cu aten.ie iecare o$iect! % studie a$sor$it! uneori prin
%upa de $i/utier! apoi % a'e& pe mas 'i trecu %a urmtoru%.
225
E 9emarca$i%! a$so%ut remarca$i%! spuse n ce%e din urm. = s0mi
nca%c una dintre re)u%i 'i te "oi ntre$a unde @ n nume%e )a%a5iei, E ai
)sit toate asteaA 4ntr0un mu&euA >tii c nu apro$ /euirea mu&ee%or.
E :u sunt dintr0un mu&eu! c%tin pi%otu% din cap.
E = co%ec.ie particu%arA =(anor 'i ume&i $u&e%e. Sunt e5trem de
impresionat. Co%ec.ionaru% respecti" este o iin. cu )ust 'i discernm#nt.
4n ace%a'i timp! tinere! .i "oi spune c nu are pre/udec.i %e)ate de sursa de
pro"enien.. Am recunoscut minimum /umtate din aceste o$iecte care au
ost raportate ca iind urate. Bne%e sunt cutate de ani $uni.
E :u m surprinde! cu -an. 1umnea"oastr %e "e.i "inde mu&ee%or!
nuA
E 4n ma/oritate! da! ncu"iin. =(anor.
E Perect atunci! &ise -an )#ndindu0se c asta o "a mu%.umi pe Gria.
Aco%o este %ocu% %or. >i acum6 c#tA
=(anor rosti o cir.
T#nru% % pri"i cu dispre. nimicitor 'i0'i %u rani.a.
E 4n Po%ene e5ist cine"a care ar i nc#ntat s %e "ad. 4mi dau seama
c ar i ost mai $ine s trec pe %a e% mai nt#i.
4ntinse m#na spre i%de'u% scu%ptat de $antha de pe Tatooine.
=(anor rosti a%t cir! mai mare. 7r un cu"#nt! -an ncepu s pun
o$iecte%e %a %oc n rani..
Anticaru% ot! de parc ar i ost u%tima sa rsu%are! 'i numi a%t cir!
considera$i% mai mare dec#t cea anterioar.
E Asta0i oerta ina%! adu) e%.
-an c%tin din cap.
E 9e)ret. Am ne"oie de nc ce% pu.in cinci mii de credite.
=(anor se prinse cu m#ini%e de piept 'i pri"i cu ochi n)ri/ora.i pi%otu%
care continua s pun o$iecte%e n rani.. 4n ce%e din urm! c#nd -an se
ntinse dup u%timu% @ mica scu%ptur din )hea. "ie @ tinuitoru% c#r#iD
E :u, Stai, F omori, F ruine&i, = s0a/un) pe strad! Oenos, C'ti n
stare s0i aci a'a ce"a unui $tr#nA
-an r#n/ii eroce.
E 7r s c%ipesc! =(anor. >tiu prin ce am trecut ca s pun m#na pe
astea! 'tiu destu% de $ine c#t "a%orea& 'i nu accept nimic mai pu.in. 4% i5
cu pri"irea pe $tr#n. 8or$esc serios! nu0mi pot permite s accept mai
pu.in. Credite%e astea sunt destinate unui scop oarte important. 1ac iese
ceea ce inten.ione&! n0o s m mai "e&i niciodat. Prsesc pentru
22?
totdeauna $ran'a asta.
E Gine! ncu"iin. =(anor. F0ai con"ins! <c%anian. 4.i p%tesc pre.u%
cerut.
E Perect! ncu"iin. -an 'i porni s scoat o$iecte%e din rani.. Prsi
pr"%ia cu un &#m$et satiscut 'i ascunse cu )ri/ n portoe% acte%e 'i
contu% deschis pe nume%e Oenos <c%anian. A"ea s c%toreasc su$ di"erse
identit.i! %s#ndu0% curat pe Oenos <c%anian! e5c%usi" pentru opera.iuni%e
$ancare. <nten.iona s depo&ite&e pa%edoru% de aur ntr0un %oc si)ur pe care0
% 'tia. Cra $ine ca ntotdeauna s ai$ mici re&er"e! n ca& de ur)en..
>tiind c $anii %ui =(anor a"eau s0% a'tepte pe p%aneta0capita% a
<mperiu%ui! -an porni %uier#nd pe strad! spre sta.ia na"etei.
C#nd intr pe poarta domeniu%ui Tharen! -an o$ser" un speeder mic de
teren! mode% sport! p%utind deasupra pa"a/u%ui cur.ii interioare. Se apropie
de u'a re'edin.ei! intr 'i n sa%on i )si pe Pa"i( 'i mama sa! st#nd de
"or$ cu un t#nr. C#nd Sera Tharen % "&u pe -an! se schim$ "i&i$i% %a
a.. Spera c n0o s m mai ntorc! )#ndi cu acrea% pi%otu%.
E Gun &iua! %adN Tharen! o sa%ut e%. Gria este pe aiciA T#nru% se
ntoarse 'i0% pri"i. Cra un tip artos! pro$a$i% cu un an sau doi mai mare
dec#t -an! m$rcat e%e)ant 'i cu )ust pentru un meci de net$a%.
E Gun &iua! "or$i e% po%iticos 'i ntinse m#na. Cu sunt 1ae% ;e"are! iar
tu6
Fi/i ochii 'i e5c%am nainte ca -an s poat rep%icaD
E <a stai, Fi se pruse c ai un chip ami%iar, Ta%%us GrNne! nu0i a'aA
-an nu0'i putu ima)ina nici un $%estem suicient de adec"at. Sur#se s%a$
'i0i str#nse m#na.
E Sa%ut! m $ucur s te "d.
E Ta%%us GrNneA repet Pa"i( ntre$tor.
E 1ar e% este6
Sera Tharen se opri $rusc! c#nd iu% ei o n)hionti prea pu.in de%icat! n
mod e"ident! 1ae% ;e"are nu sesi& nimic din ce%e nt#mp%ate n/ur!
preocupat s dea m#na cu -an.
E Ce onoare, nc mai .in minte &iua c#nd ai sta$i%it recordu% ace%a @ 'i
ai cut0o &$ur#nd prin tune%u% P%atou%ui Fesei! nu peste e%, To.i credeau
c s0a &is cu tine! dar ai dat %o"itura, Se ntoarse spre Pa"i(. 8rei s &ici c
nu %0ai recunoscutA C% este nou% prieten a% GrieiA Campionu% curse%or de
sIoop a% Core%%iei, 9ecordu% tu nc n0a ost do$or#t! GrNne. Pot s0.i
227
spun Ta%%usA
E 1a! si)ur! ncu"iin. -an ridic#nd din umeri resemnat 'i )#ndindu0se
1e data asta! "enitu% chiar c este n $uctrie6
Apari.ia Griei constitui o di"ersiune sa%utar. -an ncerc s prind
pri"irea etei 'i s0i ac semn s ie cu ochii0n patru! dar aten.ia ei era
dedicat e5c%usi" nou0"enitu%ui.
E 1ae%, Ce cau.i aiciA
E F0a in"itat mama ta. Ar.i minunat! Gria. F $ucur s "d c te0ai
ntors sntoas6 'i cu un asemenea prieten ce%e$ru, 1orisem s dau
m#na cu e% nc de anu% trecut! de c#nd a c#'ti)at campionatu% de curse
sIoop,
7ata se ntoarse spre Sera.
E Tu %0ai in"itat! mamA Ce dr)u.6
-an au&i %impede ti'u% din )%asu% Griei 'i "&u e5presia de "ino".ie de
pe chipu% Serei. F0am prins! )#ndi e% urios. Faic0sa a "rut ca Gria s m
"ad a%turi de $o)ta'u% sta! ostu% ei %o)odnic! )#ndindu0se c! prin
compara.ie! eu "oi arta ca un ratat.
E Pi! da! scumpo6 'tiam c 1ae% te "a putea pune %a curent cu toate
nout.i%e din %umea tineri%or6 mu%t mai $ine ca mine6 chi.i ner"os Sera.
Gria rsr#nse $u&a! i ntoarse spate%e 'i0i sur#se %ui 1ae%.
E F $ucur c ai trecut pe aici. Poate c0ntr0o $un &i ne putem nt#%ni
cu to.ii! s pr#n&im. Tu cu cine mai ie'i acumA
4n timp ce "or$ea! se apropie de 1ae% 'i! dintr0o sin)ur mi'care %uid!
% prinse de $ra. 'i0% conduse spre u'. -an sur#se r s "rea. C%e)ant!
Gria! scumpo6 perect e5ecutat.
E Cu Su%en Ge%os! rspunse 1ae%. >i ei i0ar ace p%cere s0% cunoasc
pe Ta%%us. Cste pasionat de curse%e de sIoop.
E Ta%6
Gria se opri $rusc! n.e%e)#nd! 'i i&$ucni n r#s.
E 1a! ei i0au p%cut dintotdeauna, Arunc o pri"ire cochet spre -an.
8a tre$ui s stau cu ochii pe tine! nu0i a'a! Ta%%usA Su%en Ge%os este
rumoas oc 'i n0a re&istat niciodat "reunui pi%ot de sIoop.
-an i sur#se n.e%e)tor. 2ro&a", Pur 'i simp%u! )ro&a". 1in %ac n pu..
E Tre$uie s ii cu ochii0n patru 'i dup noi! pi%o.ii de sIoop. 1e"i&a
"ie.ii noastre este conruntarea cu perico%u%.
Pe /umtate ie'it pe u'! 1ae% ;e"are r#se! ca 'i cum -an ar i spus ce"a
oarte inte%i)ent.
22H
E Ci $ine! o s mai sun eu. 4nc#ntat de cuno'tin.! Ta%%us,
E >i eu m $ucur c te0am cunoscut! ncu"iin. -an.
E :u uita s suni! % ndemn Gria apoi nchise u'a n urma %ui 'i se
re&em de ea.
1omnea tcerea.
-an nu mai cunoscuse niciodat o tcere at#t de pround! nici chiar n
interioru% unui costum spa.ia%! n "id. Se uit iute de %a Gria! %a Pa"i(! apoi
%a Sera. To.i trei % pri"eau ncrunta.i. T#nru% 'i drese )%asu%! dup care
anun.D
E Cred c m duc s m p%im$. 8reau s iau ni.e% aer.
<e'i r s pri"easc n ochii cui"a.
Gria sim.ea c0i "ine s ur%e! apoi s i&$ucneasc n p%#ns! totu'i se %upt
s se autocontro%e&e. Situa.ia era 'i a'a nep%cut! r ca ea s ai$ o cri&
de isterie. Se p%im$a nainte 'i napoi prin camera mamei. Pa"i( sttea pe
canapea! )esticu%#nd 'i ridic#nd )%asu%! iar Sera era a'e&at pe un oto%iu
tapi.at n $rocart ro& 'i a%terna ntre e5c%ama.ii n$u'ite de e%u%.
E 8ai de mine, 'i Gria! rate%e tu are dreptate! tre$uie s acem ce"a,
E ;0ai au&it asear, stri) Pa"i(. A ne)at c ar i participat %a curse%e
de sIoop 'i ne0a dat un nume a%s, -an So%o @ ce s0.i spun, Cine 'tie
care0i nume%e %ui ade"ratA
E Termin, cu Gria. -an So%o este nume%e %ui ade"rat,
E Atunci de ce Ta%%us GrNne apare drept campion de sIoop a% Core%%iei
anu% trecutA :u poate s ie dou persoane! Gria. Tre$uie s recuno'ti c
tipu% o%ose'te un nume a%s! iar sin)uru% moti" pentru care poate ace asta
este pentru c are ce"a de ascuns, >i sta0i omu% pe care "rei s0% acceptm
cu $ra.e%e deschise! numai pe $a&a cu"#ntu%ui tuA
E 8ai de mine! 'i r#nse m#ini%e Sera.
Gria 'i mu'c $u&a pentru a nu ncepe s &$iere.
E 4nc ce"a! urm Pa"i(. Am nceput s0mi amintesc une%e %ucruri! iar
Ta%%us GrNne nu0i sin)uru% nume a%s a% %ui So%o. Ceea ce .ineam eu minte
s0a petrecut acum trei ani. Pe atunci nu era dec#t un pu'ti! %a un picnic dup
o curs de sIoop. So%o era Pei% 2arris! iu% %ui 8enadar 2arris. 4% mai .ii
minteA <ndi"idu% care pe durata unei "eri a "#ndut ac.iuni pentru
e5p%oatarea unui asteroid de a%ia/e dure! care s0a do"edit o escrocherie, Bn
'ar%atan,
7ata 'i amintea ntr0ade"r.
E Chiar dac ace% 2arris era un escroc! asta nu0nseamn c -an6
229
Pa"i( ridic $ra.e%e e5asperat.
E Surioar! nu0.i aminte'ti cum doi dintre prietenii prin.i%or no'tri au
ost aproape desiin.a.i! iindc au cumprat ac.iuni %ipsite de "a%oare n
asteroidu% ace%a ine5istentA Gria! toat ami%ia 2arris nu era dec#t o
aduntur de 'ar%atani6 iar asta % inc%ude 'i pe nou% tu prieten,
E Teri$i%, rosti Sera. Poate c ar tre$ui s acem ce"a,
At#t Gria c#t 'i Pa"i( 'i i)norar mama.
E Pe atunci -an nu era dec#t un copi%! &ise ata %upt#ndu0se s0'i
st"i%easc %acrimi%e. Ai recunoscut chiar tu. :u poate i tras %a rspundere
pentru ceea ce sus.ii c au cut prin.ii %ui.
E 1ar e% nu are prin.i6 ce% pu.in! a'a ne0a spus,
E Poate c erau prin.ii %ui! % u%)er Gria cu pri"irea! iar e% nu0i mai
recunoa'te ca atare iindc au ost escroci. Pa"i(! -an este un om $un, A
dus o "ia. )rea 'i pentru a supra"ie.ui a ost ne"oit s ac 'i %ucruri care
nu i0au p%cut @ 'tiu de/a asta. 1ar acum s0a schim$at, 4ncearc s0'i
)seasc un rost! iar "oi nu "re.i s0i acorda.i 'ansa asta,
Pa"i( puni ironic.
E 1ac mcar ar i ost prin.ii %ui, Surioar6 nu te %sa or$it de
aspectu% %ui artos 'i de aptu% c te0a sa%"at, 9ecunoa'te c s0ar putea ca
tipu% s0.i i cut curte iindc a in"esti)at ami%ia noastr 'i a descoperit
c tata este $o)at,
E 8ai de mine, e5c%am Sera. 8rei s &ici c $iatu% este un ho.A
E C5act asta "reau s spun! mam.
E Ar tre$ui s m duc 'i s "eriic dac nu %ipse'te ce"a! icni Sera. 8ai
de mine 'i de mine! unde s0% cu%c disearA
E Fam! spuse Pa"i(! disear nu "a mai i aici. Anun. po%i.ia. Sunt
si)ur c este cutat pentru tot e%u% de chestii.
E S nu cute&i una ca asta, stri) Gria. 1ac o s chemi po%i.ia! n0o s
mai "or$esc niciodat cu "reunu% dintre "oi, Te n'e%i n pri"in.a %ui -an,
Atunci c#nd ne0am cunoscut! nu a"ea nici cea mai mic idee c ami%ia
mea era $o)at. :ici nu i0am spus p#n n0am a/uns aici,
E Bn persona/ ca e% dispune de tot e%u% de surse de inormare! i atrase
aten.ia Pa"i(. Pro$a$i% c %a c#te"a &i%e dup ce te0a cunoscut! a "eriicat 'i
a a%at tot ce dorea s 'tie.
E :u! nu0i ade"rat,
E Gria6 nu ncerc s iu un cpcun, 4ncerc doar s te determin s
)#nde'ti ra.iona%, :u "reau s ii nici rnit! dar nici imp%icat a%turi de
2*0
cine"a care nca%c %e)ea,
E -an nu0i a'a, .ip ata! apoi inspir ad#nc 'i urm pe un ton mai
poto%it. Gun! recunosc c poate n trecut a nc%cat %e)ea. Acum ns s0a
schim$at. 8rea s intre %a Academia <mperia% 'i s a/un) oi.er. :u0i po.i
da o 'ansA ncearc s0'i schim$e "ia.a,
E A'a .i0a spus e%! Gria! dar indi"i&ii de e%u% sta triesc din minciuni.
Anun. po%i.ia.
E 8ai de mine,
E :u,
Gria 'i pri"i s%$atic rate%e! dorindu0'i pentru o c%ip s i a"ut un
$%aster. :u0% putea %sa s ac a'a ce"a,
Pa"i( pusese m#na pe $utonu% de acti"are a% comunicatoru%ui! c#nd un
)%as % opri din u'.
E =pre'te0te! Pa"i(! .i0o inter&ic,
To.i se ntoarser 'i0% &rir pe 9enn Tharen.
E Tat! ncepu Pa"i(! nu 'tii6
E Ga da! % ntrerupse Tharen! 'tiu. Cram n $irou% meu 'i u'a era
deschis. Am ascu%tat aceast scen ru'inoas 'i0.i repet! Pa"i(! nu chemi
po%i.ia.
E Totu'i! 9enn6 ncepu so.ia %ui.
C% se ntoarse 'i o u%)er cu pri"irea.
E Sera! m0am p%ictisit de e%u% n care ncerci s0o o%ose'ti pe iica
noastr ca pe un pion pentru a0.i satisace am$i.ii%e socia%e. 4n cea mai
mare parte! tu e'ti moti"u% pentru care ea a u)it anu% trecut. A'a c
termin, Ai n.e%esA
E 9enn, icni emeia. Cum ndr&ne'ti s0mi "or$e'ti n e%u% staA
E 7iindc sunt urios! Sera! e5trem de urios, Cum po.i s ii at#t de
oar$A :u n.e%e)i perico%u% n care a ost iica noastr pe L%esiaA Pri"e'te,
4'i apuc ata de $ra. 'i o trase naintea mamei ei. 4i %u m#ini%e 'i %e "#r
cu or.a su$ ochii Serei.
E Pri"e'te, 4i "e&i m#ini%eA 8e&i cicatrice%e asteaA =amenii de aco%o i0
au cut ru Griei! au transormat0o n sc%a". Ca ar i murit! dac n0ar i
ost -an. 4i sunt recunosctor t#nru%ui! chiar dac tu nu ai $unu% sim. s0o
recuno'ti, Cste un pu'ti de trea$ 'i &ic c Gria ar i putut ace a%e)eri mu%t
mai re%e.
E 1ar6 ncepu mama Griei! r#n)#ndu0'i m#ini%e! 'i i&$ucni n p%#ns.
=h! Gria! m#nu.e%e ta%e! scumpo6
2*1
E 4ncetea&! Sera, 4.i inter&ic s te mai aud spun#nd un cu"#nt.
7emeia rmase nemi'cat n scaunu% ei! p%#n)#nd nceti'or.
9enn se rsuci spre iu% su.
E Pa"i(! ai de"enit %a e% de acu&ator 'i o$sedat de po&i.ia socia% ca 'i
maic0ta. F0am p%ictisit 'i de tine, 8or$e'ti despre un om care 'i0a riscat
"ia.a ca s0o sa%"e&e pe Gria de %a sc%a"ie. Gria are dreptate c#nd spune c e%
"rea s intre n Academia <mperia%. -an So%o este un tip decent. 4mi
aminte'te de propria mea persoan pe c#nd a"eam "#rsta %ui. >i n trecutu%
meu e5ist une%e episoade pe care nu mi %e reamintesc cu m#ndrie. C%
merit o 'ans! nu temni.. Ferit mu%.umiri%e noastre! nu s ape%m
Seccor.
C#nd 9enn se opri din "or$it! tcerea se %s din nou n odaie. Apoi! cu
un p%#ns ntretiat de su)hi.uri! Gria a%er) spre e% 'i0% cuprinse n $ra.e.
E Fu%.umesc! tat,
-an str$tuse pe /os toat %un)imea domeniu%ui Tharen 'i acum se
ntorcea! c#nd &ri pe cine"a "enind pe drum spre e%. Cra Gria! care purta
pe umr o )eant mare de "oia/.
T#nru% i &ri e5presia e.ei 'i se opri.
E Ce s0a0nt#mp%atA
E -aide! rosti ea! p#n nu0'i dau seama c %ipsim. P%ecm de aici. :u
am ncredere c Pa"i( nu "a chema po%i.ia r ca tata s 'tie.
Pornir spre sta.ia de transport.
E Te0ai uri'at aar din casA
E ;e0am %sat un $i%et! se apr ata. Tu ai transerat $anii pe
CoruscantA
E 1a! suntem n re)u%.
Ferser c#te"a minute n tcere! apoi Gria spuseD
E -an! ntr0o $un &i! a' dori s cunosc tot ade"ru%. 1etest surpri&e%e
de e%u% acesta.
E Ar i tre$uit s0.i spun! ot e%. 4.i "oi spune. Totu%. 4.i promit. Pur 'i
simp%u! n0am o$iceiu% s m ncred n oameni.
E Fi0am dat seama! &ise ea ncruntat.
E 7rumos din partea tat%ui tu s0mi ia aprarea.
E Tata a spus c i0ai reamintit de e% nsu'i pe "remea c#nd era pi%ot
t#nr! &#m$i Gria r che. Am n.e%es c timp de c#.i"a ani a dus o
e5isten. destu% de a)itat pe e5terioru% <ne%u%ui.
2*2
-an ncu"iin. din cap 'i! precaut! ntinse m#na spre )eanta de "oia/.
E 4mi pare sincer ru de ce%e nt#mp%ate. 10mi s0o duc eu.
7ata suspin 'i i0o ntinse.
E Gine. Pro$a$i% c oricum a ost o idee proast s re"in aici.
1up o c%ip! % prinse de m#n.
E Acum suntem din nou! numai noi doi.
E A'a0mi p%ace! scumpo! apro$ -an.
2**
P, C*RUSCANT, 5N AD7NC
'I 5NAP*I
1rumu% p#n %a Coruscant u %ipsit de e"enimente. 9espect#ndu0'i
)duia%a! -an i po"esti Griei toat "ia.a sa! r s omit sau s
denature&e "reun deta%iu. 4% st#n/enea s recunoasc mu%te dintre %ucruri%e
pe care %e cuse n trecut! dar 'i pri"ise promisiunea cu toat sinceritatea
'i u c#t de onest putu.
;a nceput se temuse c ata ar putea i 'ocat 'i sc#r$it %a au&u%
apte%or sa%e din decursu% ado%escen.ei pestri.e! dar ea % %ini'ti! spun#ndu0i
c acum! dup ce 'tia ade"ru%! % iu$ea 'i mai mu%t.
C%toria de cinci &i%e p#n %a Coruscant u %un). -an ncepuse s
moar de p%ictisea%! p#n ce na"a de pasa)eri andoc %a una dintre
masi"e%e sta.ii spa.ia%e care deser"eau uria'a p%anet0capita% a <mperiu%ui.
1in sta.ia spa.ia%! pasa)erii a"eau s co$oare pe astroport %a $ordu%
unor na"ete. -an u surprins s descopere c pe )i)antica p%anet nu e5ista
aproape nici un %oc unde s poat i "&ut sau atins so%u% natura%.
E A'a ce"a este posi$i% doar n Pia.a Fonumentu%ui! %e spuse steIardu%
din na"a Aureo%a. Aco%o cet.enii pot s atin) "#ru% sin)uru%ui munte
care mai e5ist pe p%anet. Piscu% %ui se ridic %a aproape dou&eci de metri
n "&duh! restu% iind ascuns n tota%itate su$ c%diri.
Coruscant se prea c era un %a$irint de c%diri! &)#rie0nori! turnuri!
terase 'i iar c%diri! toate construite une%e peste ce%e%a%te ntr0un imens 'i
ntortocheat ta%me'0$a%me'. C#nd steIardu% se interes dac pasa)erii
a"eau ntre$ri! -an ridic imediat $ra.u%.
E Ai spus! rosti e%! c terase%e ce%e mai na%te se a% %a peste un
(i%ometru de str&i%e a%ate %a ni"e%u% ce% mai de /os. Ce se )se'te pe
str&i%e ace%eaA
SteIardu% c%tin din cap cu un )est pre"enitor.
2*+
E 1omnu%e! crede.i0m pe cu"#nt! nici mcar n0a.i dori s 'ti.i ce0i pe0
aco%o. :i"e%uri%e de %a $a& nu "d niciodat %umina soare%ui. Se a% %a
asemenea ad#ncime su$ aeru% curat! nc#t sunt etide! mereu umede 'i au
proprii%e %or sisteme c%imaterice. = p%oaie puturoas picur ntr0una pe
pere.ii c%diri%or. Strdu.e%e sunt inestate cu %imac'i de )ranit! "iermi de
dur$eton! mo%u'te0um$r6 'i! %ucruri%e ce%e mai re%e dintre toate! urma'ii
de)enera.i a ceea ce! c#nd"a! au ost oameni. Tro)%odi.ii ace'tia sunt
hoitari a%$icio'i 'i m#nctori de )unoaie! de&)usttori din toate puncte%e de
"edere.
E -m! murmur t#nru% %a urechea Griei! pare un %oc pe )ustu% meu.
E Termin, 'uier ea ascun&#ndu0'i sur#su%. C'ti mereu pus pe
)%ume6
E Asta sunt! ce s0i aci! chicoti -an %s#ndu0se pe spate n scaun. Sunt
un tip imposi$i%. :u 'tiu cum re&i'ti a%turi de mine.
E :ici eu nu 'tiu! &#m$i ea m#n&e'te.
A'tept#nd na"eta care urma s0i duc %a supraa.! cei doi se apropiar
de una dintre erestre%e sta.iei.
E Parc0i o piatr pre.ioas aurie! murmur Gria. Toate c%diri%e ace%ea
i%uminate6
E Seamn cu o nestemat corusca! ncu"iin. -an cercet#nd )#nditor
p%aneta. Pro$a$i% c de aco%o 'i tra)e 'i nume%e.
Se n'iruiser! a'tept#nd s se m$arce n na"et! c#nd un a)ent se
apropie de ei 'i indic $%asteru% %ui -an.
E 4mi pare ru! domnu%e! dar tre$uie s0% %sa.i aici. Arme%e nu sunt
permise pe Coruscant.
T#nru% rmase nemi'cat c#te"a c%ipe! apoi str#nse din umeri 'i descheie
cure%u'a tocu%ui din /uru% coapsei 'i catarama mare ce str#n)ea centura
$%asteru%ui. 4nco%ci centura n /uru% tocu%ui 'i armei! %e ntinse a)entu%ui 'i
cpt un ecuson numerotat.
E 4nainte de a prsi p%aneta! i e5p%ic indi"idu%! este suicient s
preda.i ecusonu% 'i " "e.i recpta arma.
-an 'i Gria re"enir %a coad 'i t#nru% cu o str#m$tur nemu%.umit!
sim.indu0'i picioru% drept prea u'or! r )reutatea o$i'nuit care era prins
de e%.
E Parc a' i n pie%ea )oa%! mormi e%. F simt ca ntr0unu% dintre
co'maruri%e ace%ea n care te pre&in.i pentru ce"a important 'i! $rusc! .i dai
seama c0ai uitat s0.i pui panta%onii.
2*5
7ata ncepu s r#d! nchipuindu0'i ima)inea respecti".
E :u 'tiam c 'i $r$a.ii au )enu% acesta de "ise.
E Cu nu %e am oarte des! preci& -an ncruntat.
E Ci $ine! cu ea ra.iona%! dac nimeni nu0i narmat! situa.ia este e)a%
pentru to.i.
Pornind pe inter"a%u% de trecere dintre scaune%e na"etei! -an o pri"i
de&am)it.
E Scumpo! nu i nai", Pe p%aneta asta e5ist 'i o %ume su$teran 'i ac
prinsoare pe ochi'orii ti rumo'i c aceia care ac parte din ea sunt
narma.i.
Gria % cercet iute cu pri"irea! pe c#nd 'i i5au centuri%e de si)uran..
E 1e unde 'tiiA
E F0am uitat %a cei din )r&i%e imperia%e 'i to.i erau narma.i. Am
"&ut 'i po%i.ia de pe A%deraan! iar aco%o nimeni nu purta nici o arm. Prin
urmare inractorii cu care se conrunta ea nu a"eau arme. <mperia%ii 'tia
sunt ns narma.i! $a au 'i armuri $%indate. Tre$uie s e5iste un moti"
ntemeiat pentru a'a ce"a.
E 9ecunosc! ra.ionamentu% pare %o)ic.
E = s m simt ca nai$a! m#ine! c#nd "oi intra n $anc r s am
$%asteru% %a ndem#n! coment trist t#nru% pri"indu0'i coapsa.
E 7ii serios! -an! 'opti ea! dintre toate %ocuri%e de pe %ume tocmai ntr0
o $anc nu te "or %sa s intri narmat,
E 1e ceA 1oar nu %e0ar putea ura cine"a credite%e. :u cred c mai .in
aco%o discuri de credit 'i nici monede. Toate sunt nre)istrate e%ectronic pe
<10uri%e persona%e. Sistemu% nu0i ru! adu) e% )#nditor. Gnci%e pot ace
economie %a pa&nici.
E C discuta$i%! iindc ai ost totu'i si%it s0.i predai $%asteru%.
1inco%o de hu$%ouri! ima)inea p%anetei0ora' cre'tea ntr0una. 4n scurt
timp a"eau s intre n atmoser.
E Fda. Bite ce0i! Gria! cred c sta0i un moment %a e% de $un ca
oricare a%tu% pentru a discuta 'i despre p%anuri%e de re&er".
E 1e ceA se a%arm ea. Te a'tep.i %a neca&uriA
E 8or$e'te ni.e% mai ncet! o pre"eni t#nru%. :u! nu m a'tept %a
neca&uri. Ar tre$ui s )#ndim o opera.iune n care totu% s mear) ca pe
roate. Oenos <c%anian este curat! iindc %0am o%osit numai pentru
deschiderea contu%ui 'i depunerea $ani%or. Ar tre$ui s ie anti%aser! dar am
n".at de mu%t s m pre)tesc ntotdeauna 'i pentru neca&uri.
2*?
E Gine. 4n ca&u% de a.! care0i p%anu%A
E Cste un ora' mare 'i o p%anet mare! art -an n c%ipa n care na"eta
atinse %imite%e superioare a%e atmoserei. 1ac se nt#mp% ce"a 'i ne
separm! a' "rea s sta$i%im un punct de nt#%nire.
E Perect! mi se pare ra.iona%. BndeA
E Sin)ura adres pe care o cunosc! deoarece i0am memorat %oca.ia cu
mu%t timp n urm! este $aru% Pian/enu% %uminos. Aco%o % "oi contacta pe
:ihi Specia%istu%! urm e% pe un ton c#t mai sc&ut! totu'i r s 'opteasc.
-an n".ase de mu%t timp c 'oapte%e atra) aten.ia! spre deose$ire de
con"ersa.ii%e purtate pe tonuri sc&ute.
E C% este ce% care poate ace rost de <10uri at#t de perecte nc#t nu pot
i detectate nici de imperia%iA
E C5act. Are %e)turi cu persoane din $irouri%e imperia%e care ac
rea%mente <10uri. Sunt perecte! crede0m, Prin urmare! %e)tura noastr
este :ihi Specia%istu%. C% 'i pierde timpu% n )enera% prin Pian/enu%
%uminos. Ai re.inutA
E :ihi Specia%istu%! n Pian/enu% %uminos. Pe unde "ine astaA
E :i"e%u% 1*2! me)ac"arta%u% 17! c"arta%u% 5! su$e"arta%u% 12.
3ine minte adresa. P%aneta este un ade"rat %a$irint.
Gria repet n )#nd adresa! p#n ce putu dec%ara cu si)uran.D
E = .in minte.
E Gra"o.
C#nd a/unser %a supraa. @ c#mpu% de aso%i&are de %a ni"e%u% terase%or
ce%or mai de sus unde oprea na"eta @ -an o %s pe Gria cu pu.ine%e %or
$a)a/e 'i se apropie de un centru turistic automat pentru a o$.ine inorma.ii
'i ndrumri. A"eau ne"oie de un %oc unde s stea! n timp ce e% pre)tea
e5amene%e de admitere %a Academie 'i inten.iona s nchirie&e o camer
ietin.
C#nd se ntoarse %a Gria! ata "&u c a"ea un %ocator computeri&at de
mrimea pa%mei.
E Tsta c#t a costatA % pri"i ea n)ri/orat.
7onduri%e %or pro"enite din "#n&area iahtu%ui N%esian se topeau rapid.
E 1oar dou&eci de credite! rspunse -an. Cred c pe Coruscant este
oarte u'or s te rtce'ti. Tot ce am de cut este s introduc destina.ia
dorit! uite0a'a6
Fi/i ochii concentrat 'i tastD
E :i"e%u% H?. Fe)ac"arta%u% +! c"arta%u% 2! su$e"arta%u% 1*6
2*7
E Ce0i astaA
E ;ocu% unde dormim %a noapte! rep%ic t#nru% r s ia ochii de %a
ai'a/. >i acum6 uite,
Pe minidisp%aN aprur instruc.iuni! pornind din %oca.ia n care se
)seau.
E Fai nt#i! co$or#m cu tur$o%itu% %a ni"e%u% H?6 murmur -an 'i
pri"i n /ur. Aco%o,
Pornir spre indicatoru% tur$o%it.
Gria icni c#nd tur$o%itu% ncepu co$or#rea rapid. Cdeau6 'i
cdeau6
E Parc am i n spa.iu! coment ne%ini'tit -an. Aproape ca n
impondera$i%itate6
E Stomacu%ui meu nu0i p%ace de%oc! se p%#nse ata.
1in ericire! tur$o%itu% ncetini! apropiindu0se de destina.ie. Gria se
mp%etici aar! art#nd "erde %a a..
E Acum cutm me)ac"arta%u% +6 urm -an concentrat asupra
)ad)etu%ui su. 1up aceea "om co$or din nou6
<e'it din tur$o%it! Gria pri"i n /ur! uimit 'i n ace%a'i timp ncercat
de c%austroo$ie. ;a tot pasu%! c%diri%e se ridicau ht deasupra ei! at#t de
na%te nc#t tre$uia s %ase capu% mu%t pe spate pentru a %e putea &ri
"#ruri%e. Ce%e mai mu%te sus.ineau a%t teras! simi%ar pro$a$i% ce%ei pe
care sttea ea chiar acum.
1e'i sus! pe p%atorma de aso%i&are! %umina &i%ei usese puternic dar
aeru% era ri)uros! aici %umina era mai o$scur 'i temperatura crescuse. 4n
canioane%e de dur$eton 'i o.e% transparent dintre c%diri se prea c aeru%
ncremenise. 7ata au&i un uruit ndeprtat ca de tunet! dar nici o pictur de
p%oaie nu a/unse p#n %a ea 'i i u imposi$i% s preci&e&e dac urtuna era
deasupra sau dedesu$tu% ei.
=ca&iona%! co'uri de aera/ ntrerupeau permatonu% terasei 'i! %a
apro5imati" o sut de metri deprtare. Gria distinse %inia care anun.a
mar)inea p%atormei. 4n mod e"ident! o ma)istra% trecea %a ni"e%uri%e ce%e
mai de /os.
Se apropie de un pu. de aera/ 'i scrut n ad#ncu% %uiK dup o pri"ire
scurt! se retrase mp%eticindu0se! sim.ind cum capu% i se n"#rte 'i pa%me%e
o urnic de "erti/. Se uit n /ur! nu "&u pe nimeni n apropiere! se %s n
patru %a$e 'i se ntoarse ca s mai pri"easc o dat. Se )#ndea c at#ta timp
c#t nu sttea n picioare! ame.ea%a nu putea i %a e% de rea.
2*H
Apropiindu0se de mar)inea co'u%ui! se prinse $ine cu am$e%e m#ini 'i
pri"i n ad#nc.
Co'u% de aera/ co$ora6 'i co$ora ntr0una. Cra u%uitor! nspim#nttor!
s0'i ima)ine&e cum ar i c&ut prin hu% aparent r und! cu trupu%
rotindu0se 'i rsucindu0se prin aer.
Gria se uit 'i se cutremur din tot corpu%. 1ac s0ar i ap%ecat nc
pu.in! doar ni.e%u'! ar i c&ut n pu.. :u ar i necesitat nici un eort. :u ar
i tre$uit s sar! nu! doar6 s se ap%ece6 iar dac o cea! nu ar mai i
tre$uit niciodat s simt iorii pro"oca.i de doru% C5u%trii. Ar i ost
e%i$erat de durere 'i de nosta%)ie. Ar i ost %i$er6
At#t atras! c#t 'i respins! Gria se c%tin! ap%ec#ndu0se mai mu%t peste
mar)ine6 'i mai mu%t6
E Ce aciA
= m#n o prinse de umr! tr)#nd0o napoi! ndeprt#nd0o de )ura care
se csca n )o%. Gria ridic ochii ame.it 'i0% &ri pe -an pri"ind0o! cu
trsturi%e contorsionate de )ri/.
E Gria! scumpo, Ce ceaiA
7ata duse un $ra. %a runte 'i c%tin $uimcit din cap.
E Am6 am6 nu 'tiu! -an. F0am sim.it6 oarte ciudat.
<nspir ad#ncK pete ne)re i dansau n a.a ochi%or 'i se c&ni s nu %e'ine
sau s "omite.
-an i aps cu $%#nde.e capu%! %s#ndu0% s se odihneasc pe propriii ei
)enunchi! apoi n)enunche %#n) ata care tremura. = m#n)#ie pe pr 'i o
str#nse cu putere n $ra.e! n timp ce risoane%e ei se nte.eau. Gria d#rd#ia
din tot corpu%.
E B'ure%6 u'ure%6 ia0o ncet.
7ina%mente! Gria ridic ochii! sim.ind cum scuturturi%e i se diminuea&.
E -an! nu 'tiu ce s0a nt#mp%at. Pentru o c%ip m0am sim.it e5trem de
straniu 'i cred c am ost c#t pe aici s cad6
E Cdeai! rosti e% )ra"! dar te0am prins. Se nume'te "erti/! scumpo. Am
mai "&ut oameni aecta.i de a'a ce"a n spa.iu% cosmic! c#nd pri"eau n /os
'i0'i pierdeau orientarea spa.ia%. -aide! acum 'tiu ncotro tre$uie s
pornim. = s %um mai nt#i un %it ori&onta%.
4n %it! ata se %ipi de -an! care o cuprinse $%#nd cu $ra.u%. Treptat!
tremurturi%e ei se reduser.
E Pe tine nu te aectea& p%aneta astaA % ntre$. Cu m simt oprimat.
F ascinea&! dar n ace%a'i timp m apas.
2*9
E :u uita c eu am crescut n spa.iu! i reaminti t#nru%. Aco%o nu0.i
permi.i s ii aectat de "erti/ sau c%austroo$ie. Pro$a$i% c m0am adaptat
de oarte mu%t timp! iindc %ocuri%e astea nu m deran/ea&. Tu ns6 ai
crescut pe Core%%ia 'i ai a"ut ntotdeauna ceru% deasupra capu%ui. :u0i de
mirare c ai cedat.
E = s ncerc s nu mai pri"esc n /os.
E :0ar i o idee rea.
1up a%te c#te"a co$or#ri cu tur$o%itu%! a/unser %a pensiunea micu.
unde -an re&er"ase o camer 'i pe care acum o achit cu $ani )hea. din
ondu% tot mai srccios.
E C#nd te duci s sco.i $anii de %a Ganca <mperia%A ntre$ Gria
arunc#ndu0se pe pat 'i ntin&#ndu0se cu un otat de o$osea%.
E F#ine diminea. %a prima or. Scumpo! mi pari s#r'it de o$osea%.
F duc s cumpr ni'te m#ncare 'i o aduc aici. = s ne cu%cm de"reme.
E :u "rei s admiri panoramaA cu ata! )#ndindu0se c p%anu% ace%a
prea ideea cea mai )ro&a" din toat &iua.
E = s ie timp destu% 'i pentru asta. :u "reau dec#t s mn#nc 'i apoi
s dorm. Poate o s ne uitm ni.e% %a "ideo! s "edem ce e% de propa)and
emite =ra'u% <mperia% n pre&ent.
E Gine! ncu"iin. Gria n$u'indu0'i un cscat de o$osea%. 4mi p%ace
propunerea ta.
4n diminea.a urmtoare! -an o %s pe at m#nc#nd p%cint 'i sor$ind
stimceai.
E F ntorc peste "reo or! o anun.. 1up ce scot $anii! ne ducem 'i
cutm $aru% despre care .i0am po"estit. Cum se nume'teA
E Pian/enu% %uminos! rspunse ea con'tiincios.
E >i unde se a%A
Gria repet adresa.
E Gra"o! cu t#nru%. 1ac m rtcesc! m po.i )si aco%o.
Ca chicoti.
E Cste mai )reu s te descurci pe aici dec#t prin spa.iuA
E 1in une%e puncte de "edere! cu -an. Se ap%ec 'i o srut ntre
ochi. = s m0ntorc.
E Gine! ne "edem mai t#r&iu.
<e'i! %utur#nd "oios din m#n 'i Gria se %un)i pe pat! suspin#nd. Poate
c m "oi mu%.umi s mai dorm! )#ndi ea 'i se ntinse satiscut.
2+0
Ganca <mperia% a Coruscantu%ui ocupa trei ni"e%uri ntr0un &)#rie0nori
monstruos %a ni"e%u% p%anetar ce% mai de sus. -an se apropie de u' 'i pri"i
nuntru. Sa%a de %a intrare era enorm! din stic%in umurie! dur$eton!
marmur nea)r 'i o.e% transparent mai.
<nspir#nd ad#nc 'i continu#nd s resimt %ipsa )reut.ii $%asteru%ui!
t#nru% intr 'i se apropie de )hi'eu% cu te/)hea na%t 'i str%ucitoare. Sa%a
era ticsit de cet.eni 'i oameni de aaceri! iar -an arta 'i se sim.ea
ne%a%ocu% %ui n sa%opeta "eche de pi%ot! de pe care ndeprtase toate
nsemne%e! n /acheta u&at 'i ci&me.
Cu c#t se sim.ea mai neconorta$i%! cu at#t se ai'a mai aro)ant.
Tre$ui s a'tepte %a coad "reme de c#te"a minute! apoi a/unse n a.a
unei casiere. Cra t#nr 'i dr)u.! dar % pri"ea impersona%6 p#n ce -an
i oeri sur#su% %ui ce% mai cuceritor. Aproape mpotri"a "oin.ei ei! ata i
&#m$i.
E Gun diminea.a! rosti -an. 1e pu.in timp am deschis un cont pe
Core%%ia! 'tiind c "oi "eni aici. A' dori s0mi scot $anii.
E 1ori.i s " %ichida.i contu%A
E 1a.
E Si)ur c da! domnu%e. 8re.i s0mi da.i cardu% <1A 8 "om transera
onduri%e pe e% 'i " "or i accesi$i%e din orice port de pe Coruscant sau de
pe oricare dintre p%anete%e sistemu%ui interior. 8 mu%.ume'te! domnu%e6
E -an i ntinse cardu% <1 pe su$ $ariera de stic%in @ 6 <c%anianA
E C0n re)u%! ncu"iin. pi%otu% si%indu0se s se mpotri"easc
im$o%du%ui de a cere toat suma n $ancnote 'i monede.
1ac ar i so%icitat ce"a at#t de neo$i'nuit! ar i tre&it cu si)uran.
suspiciuni.
Casiera scan cardu% 'i spr#ncene%e i se n%.ar u'or c#nd "&u suma
din cont. :u se a'tepta ca un tip ca mine s dispun de asemenea onduri!
'i ddu seama -an amu&at.
E 1omnu%e! suma aceasta dep'e'te suma pe care sunt autori&at s0o
p%tesc r apro$area 'eu%ui meu. 1ac a'tepta.i o c%ip! "oi o$.ine
apro$area respecti"! apoi " transer ondu% pe card.
-an nu putu dec#t s apro$e din cap.
9mas sin)ur n a.a )hi'eu%ui! 'i impuse s nu se oiasc ner"os 'i nici
s nu e5amine&e cu aten.ie sa%a uria'! pentru a &ri dispunerea pa&nici%or
sau securit.ii interne.
2+1
B'ure%! 'i impuse. >tii $ine c %a o retra)ere at#t de mare de $ani! au
ne"oie de apro$area superiori%or. Ce% pu.in acum e si)ur c =(anor mi0a
transerat $anii a'a cum i0am cerut6
= &ri pe casier "or$ind cu un $r$at "oinic 'i so%id! m$rcat ntr0un
costum e%e)ant 'i so$ru. Acesta ncu"iin. din cap! %u cardu% %ui -an 'i se
apropie de pi%ot.
E 1omnu% Oenos <c%anianA ntre$ e% po%iticos.
A"ea chip rotoei 'i trandairiu! ochi a%$astru0deschis 'i pr a%$! rar! iar
n cre'tetu% capu%ui era che%.
E 1a.
E F numesc ParW LeI)een P%anc(e 'i sunt mana)eru% acestei
sucursa%e. 80am autori&at transeru%! dar nainte de a " putea restitui
cardu% a' dori s "d un a%t act de identitate! ca simp% orma%itate. J#m$i
ama$i%. F tem c institu.ii%e inanciare au re)u%i destu% de stricte. 8re.i s
"eni.i n $irou% meuA
7cu semn spre un cu$icu% din stic%in 'i -an sim.i cum i se &$#r%e'te
pru% de pe cea. Putea ns "edea tot interioru% cu$icu%u%ui 'i aco%o nu
mai e5ista nimeni! iar nicieri nu &rea nici picior de pa&nic.
E Gine! spuse e%! dar sunt cam )r$it! a'a c sper c nu "a dura prea
mu%t.
E 1oar o secund! % asi)ur P%anc(e 'i0i cu semn s0o ia nainte.
Core%%ianu% intr n ncpere si)ur pe sine! dar cu toate sim.uri%e a%erte 'i
mu'chii ncorda.i )ata de ac.iune. Ca$inetu% %ui P%anc(e era %ini'titor de
prietenos @ un $irou scump cu t$%ie din marmur nea)r! pe care se a%a
un sti%us cu suportu% respecti" 'i un aran/ament %ora% u%tramodern de
%orchide ne)re ntr0un co%.. 1e o parte a $irou%ui se )sea oto%iu% %ui
P%anc(e! din pie%e nea)r c%onat 'i scump! iar de cea%a%t parte dou
scaune pentru "i&itatori.
E ;ua.i %oc! domnu%e <c%anian! indic P%anc(e 'i se a'e&. 1ac mi da.i
a%t act de identitate! "i0% scane& 'i pute.i p%eca %a tre$uri%e dumnea"oastr.
-an scoase <10u% r 'o"ia%! totu'i nu scp nici una dintre mi'cri%e
$ancheru%ui. Pentru dou credite! a' 'ter)e0o de0aici! )#ndi t#nru%. Am o
presim.ire oarte nep%cut6
P%anc(e %u <10u% 'i0% scan.
E -opa, rosti e% pe un ton de%oc surprins sau de re)ret. F tem c
a"em o pro$%em! domnu%e. Fi s0a ordonat s " $%oche& contu%. :u " pot
da nici un $an.
2+2
-an sri din scaun.
E Potim. Cu6 n nume%e )a%a5iei! ce se0nt#mp% aiciA
P%anc(e c%tin din cap.
E 8d c $anca a ost contactat de inspectoru% -a% -orn din Seccor.
7onduri%e dumnea"oastr sunt suspectate de a i ost do$#ndite i%e)a% 'i
sunt $%ocate! a'tept#nd in"esti)area amnun.it a Securit.ii Core%%iane 'i
<mperia%e.
-an nu mai pierdu timpu% s ar)umente&e! ci porni drept spre u'. 4'i
sim.ea pieptu% str#ns ca ntr0o men)hin )ra"ita.iona%. :u6 nu se poate
s#r'i a'a6
Se a%a %a un metru de u'a )roas din stic%in umurie! c#nd au&i un c%ic
e%ectronic.
E 4mi pare ru! domnu%e! dar mi s0a cerut s " re.in aici p#n %a
sosirea or.e%or de securitate imperia%e! rosti P%anc(e pe un ton care %sa
impresia c era nc#ntat de oca&ia de a i erou. ;ua.i %oc.
-an se ntoarse 'i0% pri"i pe $r$atu% )ras. Sur#dea ama$i%! iar o$r/orii
si trandairii 'i rotun&i % ceau s semene cu un spiridu' "ese% desprins
dintr0un $asm pentru copii.
E Am anun.at de asemenea 'i pa&nicu% $ncii. Tre$uie s apar dintr0o
c%ip n a%ta. 8 ro)6 %ua.i %oc 'i a'tepta.i s i.i arestat.
7uria % podidi pe -an cu o or. pe care nu 'tiuse c o poseda.
E Peste cada"ru% meu, 'uier e% 'i se npusti nainte.
Se a&"#r%i peste $irou! nh.#nd din aceea'i mi'care sti%usu% $ancheru%ui.
P%on/#nd peste P%anc(e! % %u prin surprindere 'i0% rsturn pe spate cu
oto%iu cu tot. 1up o secund! "#ru% ascu.it a% sti%usu%ui era po&i.ionat
ndrtu% %o$u%ui ro&a%iu a% urechii acestuia.
E = mi'care! m#r#i t#nru%! 'i0.i ptrunde ntre ma5i%ar 'i craniu! drept
n creier. 1ac ai a'a ce"a6 Ai creier! P%anc(eA
E 1a6
E Perect! atunci o%ose'te0%. Sunt de/a ne$un de urie6 a'a c nu m
mpin)e mai departe! ai n.e%esA
-an sim.i cum to.i mu'chii )#tu%ui ce%ui%a%t se contract! c#nd $r$atu%
n)hi.i un nod. 2%asu% i rsun r)u'it 'i pi.i)iat de ric.
E 1a6
E Gra"o. Acum o s0.i dau drumu%! o s te ridici 'i o s te a'e&i %a %oc n
oto%iu% tu e%e)ant. C#nd "ine pa&nicu%! o s0% %a'i s intre! ca 'i cum totu%
ar i n re)u%6 ai n.e%esA
2+*
E 1a6
Fi'c#ndu0se ri)id! P%anc(e cu a'a cum i se spusese. -an se )hemui
napoia oto%iu%ui! iar m#na i se ridic n.ep#nd u'or cu sti%usu% spinarea
$ancheru%ui.
E Crede0m! i spuse! o mpunstur &dra"n n rinichi .i "a cau&a
mai mu%t durere dec#t .i0ai i dorit s sim.i "reodat. S0ar putea chiar s te
ucid. 8rei s0.i asumi riscu% staA
E :u6
E Perect. Bite c0a "enit pa&nicu%. 10i drumu% s intre.
E 1a6
4ncuietoarea u'ii c%incni 'i pa&nicu% intr. 4ntr0o secund! -an u n
picioare! cu "#ru% sti%usu%ui apsat din nou n $ere)ata %ui P%anc(e.
E Spune0i,
E :u mi'ca! rosti disperat P%anc(e. = s m ucid,
E Are dreptate! r#n/ii eroce -an. >i0mi "a ace p%cere. Acum! e5act
ce .i se spune! dac "rei s0.i mai ncase&i urmtoarea chen&in. Pune
$%asteru% pe $irou. Fi'c0te ncet de tot! ai n.e%esA
E 1a! domnu%e! ncu"iin. pa&nicu%.
Cra un om n "#rst 'i prea n)ro&it %a )#ndu% c ar i tre$uit rea%mente
s ac a%tce"a dec#t s se p%im$e de co%o0co%o! purt#ndu0'i arma.
4ncet! r mi'cri $ru'te! scoase $%asteru% din toc 'i0% a'e& pe marmura
nea)r. -an ntinse m#na st#n) 'i0% ridic.
E Acum6 treci su$ $irou. :u ie'i de0aco%o p#n nu0.i spun eu.
E 1a! domnu%e.
-an %ipi .ea"a $%asteru%ui de t#mp%a %ui P%anc(e! continu#nd s0% sus.in
pe $ancher cu un $ra..
E 8om prsi $anca! rosti e% ncordat. 8om ie'i! rumos 'i r )ra$.
Fer)em spre tur$o%it. C#nd a/un)em aco%o! dac "ei i $iat ama$i% 'i de
trea$! .i "oi da drumu%. Ai n.e%esA
E 1a6
E Gine.
Tra"ersaser /umtate din sa%a cea mare! nainte ca "reo persoan s i
remarcat c ce"a nu era n nere)u%. Bn $r$at rcni! a%tu% chi.i de ric 'i
o emeie .ip ascu.it.
-an ndrept $%asteru% spre ta"an 'i aps pe tr)aci. Sr#mturi n
%cri se re"rsar peste ei.
E Toat %umea %a podea, stri) e%.
2++
Comanda nu mai u necesar. To.i cet.enii se tr#ntiser de/a! tremur#nd
de )roa&! pe mocheta scump.
E -aide! P%anc(e6 u'ure% 'i rumos6
4naintar spre u'i! apoi ie'ir din $anc. -an % e%i$er u'or pe $ancher!
)ata s0% propu%se&e pe /os 'i apoi s sar n tur$o%it. 9eu&a s se
)#ndeasc %a ce a"ea s ac dup aceea, 7iecare! %ucru %a r#ndu% %ui! se
nr#na e%. 7iecare %ucru %a r#ndu% %ui6
9mase oarte a%ert! n "reme ce e% 'i P%anc(e mer)eau spre tur$o%it!
a'a c &ri )rupa de trupe de 'oc imperia%e! nainte de a i o$ser"at e%
nsu'i. << smuci pe $r$at! aduc#ndu0% n a.a %ui! 'i0i puse arma %a t#mp%.
E :u tra)e.i, $o%$orosi P%anc(e! c#nd so%da.ii ntinser cara$ine%e. Cu
"0am chemat, Cu sunt mana)eru% $ncii,
-an se retrase cu spate%e spre tur$o%it! t#r#ndu0% dup e% pe $ancheru%
)ras 'i )reu. = pri"ire scurt aruncat spre panou% de comand % asi)ur c
%itu% se apropia de ni"e%u% %or.
E 7u)e, rcni un so%dat.
Pi%otu% rmase n a.a u'ii tur$o%itu%ui! ncordat! asudat 'i )ata s0'i
piard cumptu%. :u se trda ns de%oc %a e5terior! ci se mu%.umea s
a'tepte! %a adpostu% ormei corpo%ente 'i tremurtoare a ce%ui%a%t.
Au&i apoi u'i%e tur$o%itu%ui )%is#nd ndrtu% su.
E :u0% %sa.i s scape, 1eschide.i ocu%, ordon comandantu% trupe%or
de 'oc.
E :uuuuu, ur% P%anc(e 'i s#r#ituri%e sa%"e%or $%astere%or ump%ur
aeru%.
-an sri napoi! sim.ind mirosu% de carne ars 'i t#r#nd cu e% n tur$o%it
corpu% pe /umtate pr$u'it a% %ui P%anc(e. Trase o sa%" e5act nainte ca
u'i%e s se nchid! dup care i&$i cu pumnu% n $utonu% pentru ni"e%u% ce%
mai de /os.
Tur$o%itu% de mare "ite& c&u ca o piatr.
2##ind! t#nru% i&$uti s0'i ndrepte spinarea. = simp% pri"ire % anun.
c P%anc(e era mort. 4i pru ru. 1ac trupe%e de 'oc n0ar i nceput s
tra)! %0ar i %sat n a.a tur$o%itu%ui.
Sim.i urechi%e pocnindu0i! n "reme ce tur$o%itu% se npusti n /os. 4'i
scoase iute %ocatoru% 'i0'i "eriic po&i.ia pe hart. 1ac indica.ii%e erau
corecte! tur$o%itu% tre$uia s0% co$oare apro5imati" o sut cinci&eci de
ni"e%uri! dup care ar i tre$uit s ia a%tu%.
4n c%ipa n care u'i%e se deschiser! -an .#'ni aar. T#r#se trupu% %ui
2+5
P%anc(e n co%.u% ce% mai ntunecat a% ca$inei! aste% nc#t s nu poat i
&rit de %a intrare. 1e asemenea! 'i "#r#se $%asteru% nuntru% /achetei de
pie%eK totu'i rmsese cu m#na pe patu% su! )ata oric#nd s0% scoat.
Scena care0% nt#mpin era pa'nic. Cet.eni mer)eau pe o pasare% ntre
c%diri! iar de unde"a din apropiere c#nta mu&ic.
-an 'i cercet %ocatoru% n timp ce mer)ea. Cote'te aici6
Aco%o se a%a ntr0ade"r urmtoru% tur$o%it. T#nru% trecu mai departe!
deoarece ar i ost a%e)erea cea mai e"ident 'i sui ntr0un %it ori&onta% cu
care trecu n me)ac"arta%u% adiacent. 1e aco%o co$or iar'i cu %itu%! de
data aceasta dou sute de ni"e%uri.
Str&i%e erau mai murdare acum! pe c#nd cuta urmtoru% tur$o%it!
asi)ur#ndu0se pe c#t posi$i% s coteasc a%eatoriu. Co$or din nou. 1e
acum! se a%a cu cinci sute de ni"e%uri mai /os. Str&i%e de"eniser 'i mai
mi&ere.
;a un moment dat! o )a'c de pu'ti se apropie de e%. -an c%tin din cap
n semn de a"ertismentD
E S nu0ncerca.i nimic! &ise e%.
E SeriosA cu 'eu% )'tii! un $ie.andru "oinic cu pie%e ntunecat 'i o
coam deas de pr ne)ru 'i s%inos. Ao%eu! omu% ce% mare se temeA =mu%
ce% mare o s se team cu ade"rat c#nd terminm cu e%6
>ase cu.ite cu %am "i$ratorie sc%ipir n semintunericu% strdu.ei care
semna mai de)ra$ cu un )an). -an ot! ddu ochii peste cap 'i scoase
$%asteru% din /achet.
2a'ca se destrma at#t de rapid! de parc pu'tii ar i ost rpi.i de 'oimi0
%i%ieci. -an rmase %ocu%ui cu $%asteru% n m#n! p#n se asi)ur c to.i
der$edeii p%ecaser.
C#.i"a trectori % pri"ir cu surprindere! apoi 'i re%uar )r$i.i drumu%
a"#nd pe chip o e5presie care spunea c nu "&user nimic.
Strecur#ndu0'i arma su$ /achet! pi%otu% a%er) pe strada ntunecoas
spre urmtoru% %it.
A%t sut de ni"e%uri! 'i nc una. Se a%a %a 'apte sute de ni"e%uri su$
supraa.. 1e acum! %ocatoru% era inuti%. C#te ni"e%uri are %ocu% staA se
ntre$ e%! suind n a%t %it ori&onta%! n care duhnea a e%u"ii e5traterestre 'i
umane.
=pt sute! opt sute cinci&eci6
-an mer)ea acum pe str&i i%uminate doar indirect de ra&e rtcite
dinspre pu.uri%e de aera/! sau de %mpi cu incandescen. pa%ide! ata'ate de
2+?
c%diri%e drpnate. Permatonu% de su$ ci&me era sc%dat adesea n %ichide
"#scoase care duhneau teri$i%. 1e sus cdea o $ur ce prea noci"! iar pe
&iduri cre'teau %icheni de'i.
:u se mai &reau cet.eni! ci doar orme care .#'neau dintr0un %oc n
a%tu%! prea iu.i 'i uri'e ca s poat i identiicate. -an se )#ndi c une%e
dintre e%e puteau i e5tratere'tri 'i! cunosc#nd nep%cerea prea pu.in
ascuns 'i nencrederea mpratu%ui Pa%patine n non0umani! nu era
surprins s0i )seasc pe ace'tia $#ntuind n ad#ncuri.
= mie de ni"e%uri. = mie o sut6
-an nu mai )si nici un a%t %it! ci doar pa%iere de trepte! pe care co$or
mai mu%t! mereu mai mu%t6
A/unsese acum %a cota 1 200! %a apro5imati" trei mii 'ase sute de metri
mai /os de %ocu% din care pornise! din "#r! de %a Ganca <mperia%.
1e'i co$ora! -an ncepuse s )##ie. Aeru% din su$teran era dens 'i
umed! ncrcat de mirosuri etide! ca 'i cum s0ar i a%at pe undu% unui
tune%.
:u se &rea nici un semn de urmritori. Am scpat de ei! )#ndi t#nru%
mer)#nd pur 'i simp%u %a nt#mp%are. 4ntre"&u o orm! dep%as#ndu0se iute
prin a.a uneia dintre c%diri%e deormate 'i po"#rniteK nainta )#r$o"it! ca
un anima%! dar se dep%asa pe mem$re%e posterioare. Jdren.e s#'iate de a$ia
i acopereau pie%ea a%$urie! ptat de %e&iuni 'i in%ama.ii puru%ente.
Creatura m#r#i spre -an dinapoia c%ii de pr %.os 'i murdar! de&"%uindu0
'i )ura p%in de cioturi%e putrede a%e din.i%or.
T#nru% nu putu s0'i dea seama dac era @ sau dac usese c#nd"a @
om.
>uier#nd ca un "re%t! ptura se ndeprt! mer)#nd c#nd pe picioare!
c#nd n patru %a$e pentru a se dep%asa mai repede.
J)uduit! -an scoase $%asteru% din /achet 'i0% "#r direct %a centur!
ai'#ndu0% deschis 'i sper#nd c pre&en.a sa a"ea s .in %a respect creaturi
simi%are.
Trecu pe %#n) deschiderea unui )an) 'i distinse n noroiu% dinuntru
c#.i"a tro)%odi.i )hemui.i! s#'iind 'i rup#nd ce"a din care "#rau $uc.i n
)uri%e %or m#n/ite cu ro'u. 9e"o%tat! -an scoase $%asteru%! trase o sa%"
peste capete%e %or 'i0i pri"i risipindu0se.
:u se apropie de prada %or! ci n)hi.i un nod nep%cut c#nd &ri coaste%e
omene'ti care ie'eau din pieptu% s#rtecat. Pe toate creaturi%e Vendoru%ui!
ce e% de %oc mai este 'i staA
2+7
'i sim.ea picioare%e e5trem de o$osite. :u purta ceas! dar c#nd trecu pe
su$ un pu. de aera/ %s capu% mu%t pe spate 'i pri"i n sus! spre n%.imi%e
ame.itoare. -t departe se distin)ea un ptrat micu. 'i nec%ar de %umin.
;umina p%e'te. P#n "oi a/un)e %a %ocu% de nt#%nire! "a i $e&n6 Pentru
prima dat dup mu%te ore! se )#ndi %a Gria 'i u $ucuros c nu o %uase cu
e% %a $anc.
>tia $ine c ata a"ea s ie n)ri/orat. =t#nd! -an )si a%t scar 'i
ncepu urcu'u% %un) spre supraa..
P#n a/unse %a un ni"e% care s dispun de aci%it.i de tipu% parcuri%or cu
$nci pe care s se a'e&e! a"ea crampe %a mu'chii picioare%or 'i tremura de
epui&are. Se pr$u'i pe o $anc 'i! pentru prima dat! se ntre$ ce s ac
n continuare.
Cra at#t de o$osit 'i de descura/at! nc#t mintea i se n"#rtea ca o
creatur nchis ntr0un $utoi care se rosto)o%e'te %a "a%e. Tre$uie s m
)#ndesc %a ce"a! 'i spuse. :u m pot ntoarce %a Gria n e%u% sta6
4n ciuda eorturi%or sa%e! nu )sea ns nici o so%u.ie %a di%ema pre&ent.
Se ridic 'i se mp%etici spre ce% mai apropiat tur$o%it! sim.indu0seca unu%
dintre tro)%odi.ii pe care0i "&use0doar "a) uman.
C#nd "eriic %ocatoru%! constat c rencepuse s unc.ione&e 'i porni
spre coordonate%e pe care i %e dduse Griei.
:i"e%u% 1*2! me)ac"arta%u% 17! c"arta%u%5! su$e"arta%u% 126 'i repet
ntr0una. Pe msur ce suia spre ni"e%uri%e care erau! n opinia sa! %ocui$i%e!
stomacu% ncepu s0i chiorie! sim.ind arome ispititoare dinspre
restaurante%e 'i %oca%uri%e pe %#n) care trecea.
n ce%e din urm! &ri o irm %uminat ntr0un cartier ietin de %a hotaru%
cu enc%a"a e5traterestr. Pe o p#n& or$itor de staco/ie! repre&entat n
%umini .iptoare ne)ru0"er&ui at#rna un pian/en m$%nit de"aronian
)i)antic! care picura "enin. Pian/enu% %uminos. 4n s#r'it6
-rm%aia 'i a)%omera.ia ticseau str&i%e! iar mu%.i dintre trectori se
a%au su$ eectu% a%coo%uri%or sau dro)uri%or. -an trecu pe %#n) )ura unui
)an) 'i "&u pe cine"a acti"#nd o %umin! apoi u%)eru% a%$astru 'i s#r#itu%
care anun.au aprinderea unei do&e de sc%ipstim.
Se opri n ni'a unei intrri! "i&a"i de $aru% cutat 'i se ntre$ dac Gria
% a'tepta aar sau nuntru. Spera c ata nu intrase sin)ur6 sau
ncercase s ia %e)tura cu :ihi Specia%istu%A Suspin! 'i 'terse chipu%
transpirat cu dosu% pa%mei 'i sim.i cum i se n"#rte capu% de o$osea%! sete
'i oame.
2+H
Pe c#nd 'o"ia! ni'te de)ete % prinser de $ra.. Se rsuci pe c%c#ie!
duc#nd m#na spre interioru% /achetei unde ascunse $%asteru%! apoi se opri!
"&#nd0o pe Gria.
E <u$ito, icni e%! prin&#nd0o 'i str#n)#nd0o at#t de tare n $ra.e! nc#t ea
ncepu s se &$at dup o secund.
Trupu% etei era @ 'i mirosea @ at#t de )ro&a",
E -an! cu ea! nu pot respira,
Pi%otu% s%$i pu.in str#nsoarea 'i rmase %ocu%ui! c%tin#ndu0se. Gria i
ndeprt o 'u"i. de pr din ochi 'i0% pri"i n)ri/orat.
E Ce s0a nt#mp%atA
T#nru% sim.i o )hear nc%e't#ndu0i $ere)ata 'i pentru o c%ip se temu
c s0ar i putut ace de r#s 'i s nceap s i&$ucneasc n p%#ns. Trase aer
ad#nc n p%m#ni! c%tin din cap 'i rostiD
E :u aici. -aide s cutm un %oc unde s putem sta /os 'i s mn#nc
ce"a. Sunt terminat.
Peste o /umtate de or! erau ncuia.i ntr0o camer nchiriat ntr0un
hote% ietin. -an usese 'i n %ocuri mai /a%nice! dar i se str#nse inima!
"&#nd ncercri%e cura/oase a%e Griei de a se preace c nu era 'ocat de
mi&eria! mirosuri%e 'i insecte%e care o/)iau. Totu'i era un %oc ietin 'i
prea si)ur.
Primu% %ucru pe care0% cu pi%otu% u s se spe%e 'i s $ea c#te"a pahare
de ap. Continua s ie ame.it! totu'i mirosu% m#ncrii pe care o
cumpraser % mai re"i)or oarecum. Se a'e& pe mar)inea patu%ui care
sc#r.#ia 'i m#nc mpreun cu Gria! pe r#nd! din containeru% unic.
-rana readuse ce"a ener)ie n trupu% %ui epui&at. 4n)hi.i u%tima
m$uctur 'i se %s pe spate! pri"ind cu ochi )oi spre at 'i ntre$#ndu0se
de unde s nceap.
E -an! rosti ea! tre$uie s0mi spui ce s0a nt#mp%at. 1in e5presia ta mi
dau seama c0i ce"a ru. :u ai %uat $anii! a'a esteA
-an c%tin din cap! apoi! ncet! ntrerup#ndu0se des! i re%at tot ce se
nt#mp%ase. ;acrimi%e ump%ur ochii Griei n timp ce0% ascu%ta! n ce%e din
urm! t#nru% se opri6 sau o$osi.
E >i am "enit ncoace! termin e%. 9estu%6 restu% % 'tii. Scumpo @ o
pri"i 'i sim.i iar'i un nod n )#t asta0i trea$a. :0a"em ncotro s mai
pornim. 4n c%ipa de a.! n0am nici o idee! dec#t s ne o%osim de u%time%e
credite pentru a ncerca s prsim p%aneta. 1up aceea6 putem muncii.
Cu m pot an)a/a ca pi%ot! 'tiu c pot.
2+9
=t 'i0'i n)rop capu% n pa%me.
E C numai "ina mea. Ar i tre$uit s0mi dau seama c huttii "or ru%a
scanarea retinei me%e n toate sisteme%e 'i c0mi "or )si toate identit.i%e
a%se. Cre&usem c am ost iste.! dar am ost prost ca un $o%o"an. =!
Gria6
2emu! se ntoarse spre at! o cuprinse cu $ra.u% dup ta%ie 'i0'i %s
capu% pe umru% ei.
E = s m po.i iertaA
Gria % srut pe runte 'i rspunse nceti'orD
E :u am pentru ce s te iert. :0a ost "ina ta. 1ac n0ai i cut ceea ce
ai cut! acum a' i ost ntr0un %oca% de desr#u! trec#nd de %a un so%dat %a
a%tu%. :u uita asta niciodat! -an. C'ti un erou. F0ai sa%"at 'i te iu$esc.
E >i eu te iu$esc! spuse t#nru% pri"ind0o n ochi. :0am putut s0o spun
p#n acum6 dar6 "reau s0o 'tii. Te iu$esc! Gria.
Ca ncu"iin. 'i o %acrim i se pre%inse pe o$ra&. -an o 'terse cu "#ru%
unui de)et.
E :u p%#n)e! i &ise. 9ecunosc c 'i eu am ost )ata s p%#n) ce"a mai
de"reme! dar de atunci m0am )#ndit. 1ac putem s prsim p%aneta asta
$%estemat! 'tiu si)ur c ne putem descurca. Putem muncii. = s ne acem
o "ia.6 'tiu c putem.
>o"i! apoi i&$ucniD
E Putem chiar s ne cstorim! iu$ito. 1ac "rei6
4'i ddu seama c ata usese pround mi'cat de st#n)acea %ui cerere n
cstorie! dar ea c%tin din cap.
E -an! nu po.i s renun.i %a "ise%e ta%e. :e0am apropiat oarte mu%t de
e%e. Tre$uie s ne )#ndim %a ce"a. 8ei i oi.er n 7%ota <mperia%! nu uita,
7u r#ndu% %ui s scuture din cap.
E :u mai este ca&u%! Gria. 1e acum s0a terminat cu asta. Tre$uie s m
)#ndesc ce a%tce"a "oi ace n "ia..
E -an, ncepu ea s p%#n) cu ade"rat. :u mai re&ist s te "d
do$or#t,
E :u am a$so%ut nimic! insist t#nru% de'i era o minciun.
Gria 'i %s capu% pe pieptu% %ui 'i % cuprinse str#ns cu $ra.e%e.
E 4n seara asta o ducem $ine! urm e%! dar m#ine tre$uie s ne acem
ni'te p%anuri oarte serioase.
Gria % srut pe o$ra&! pe $r$ie! n %un)u% %iniei ma5i%aru%ui6 srutri
u)are! de a$ia atin)#ndu0%. -an o prinse n $ra.e 'i o srut pe $u&e!
250
m#n)#indu0i o$ra/ii! trec#ndu0'i de)ete%e prin pru% ei 'i sim.ind ne"oia
disperat de a o atin)e! de a i tmduit de atin)eri%e etei.
Cmru.a mi&er se topi n deprtare 'i acum nu se putea )#ndi dec#t %a
ericirea de a i a%turi de Gria.
4n ore%e mici dinaintea &ori%or! pe p%aneta unde dieren.a dintre noapte 'i
&i nsemna oarte pu.in pentru oricine care nu ducea o e5isten. %a "#r!
Gria Tharen sttea )hemuit n toa%eta str#mt 'i murdar. 3inea n m#n
un sti%us! iar n a.a ei se a%a un o%ip%ast 'i un teanc )ros de credite.
1in dormitor se au&ea! s%a$! soritu% u'or a% %ui -an. T#nru% era at#t de
o$osit! nc#t n0o au&ise c#nd se ridicase 'i ie'ise! 'i nu se tre&ise nici c#nd
ea re"enise! dup c#te"a ore.
Acum Gria se %upta cu o%ip%astu% 'i sti%usu%! oprindu0se des pentru a0'i
'ter)e %acrimi%e care0i nce.o'au ochii! mpiedic#nd0o s scrie. 1e 'ase0
'apte ori )o%ise o%ip%astu% 'i rencepuse! dar timpu% se scur)ea ine5ora$i% 'i
ea nu putea s mai ie aici c#nd se de'tepta -an. 1ac e% se tre&ea! Gria 'tia
c nu a"ea s se mai poat si%i niciodat s p%ece.
A'a c! din nou! a%e)ea ca%ea %a'it.ii 'i p%eca pe uri'. Suspine%e i se
oprir n )#t%e/ 'i0'i aps am$e%e pa%me pe piept. Pentru o c%ip se ntre$
dac nu era posi$i% ca inima s i se opreasc din cau&a durerii pe care o
sim.ea! apoi scutur din cap 'i0'i porunci s termine cu am#nri%e. 4mi pare
at#t de ru! reu'i ea s scrie. Te ro)! iart0m pentru c ac asta6
4n seara aceasta! pentru prima dat! 'i dduse seama c era posi$i% ca
-an s nu0'i atin) "isu% de o "ia.! dac rm#nea a%turi de e%. Ca %
trsese n /os 'i % .inuse pe %oc! de sptm#ni! dar nu "oise s0o recunoasc.
1ar n seara aceasta6 "&#ndu0i durerea din ochi! au&indu0i tonu% "ocii6
usese prea teri$i% ca s mai re&iste.
<e'ise pe uri' din camer! )sise un $ar a% crui proprietar usese de
acord s0i nchirie&e comunicatoru% 'i0'i ape%ase tat%. Gria i ceruse
a/utoru%! at#t pentru ea! c#t 'i pentru -an. 9e&u%tatu% usese teancu% de
credite de pe podea. 9enn Tharen era un indi"id care 'tia cum s ac
anumite %ucruri 'i nu pierduse timpu%. Ganii i useser adu'i Griei de unu%
dintre partenerii de aaceri de pe Coruscant ai tat%ui ei! care0i nm#nase!
reu&ase mu%.umiri%e 'i dispruse n noapte! n mod e"ident $ucuros s
scape din ta"erna /e)oas.
4n decursu% scurtei %or con"or$iri! 9enn Tharen 'i pre"enise iica s nu
re"in acas. ;a scurt timp dup p%ecarea Griei 'i a %ui -an! inspectorii de
251
%a Seccor apruser %a re'edin.a Tharen! interes#ndu0se de at.
E :u %e0am spus nimic! iar rate%e tu 'i mama ta nu mai discut cu
mine! deoarece %e0am suspendat $anii de $u&unar pentru o %un! de'i mi0au
/urat c nu ei au chemat Seccor. 7ii atent! iu$ito6
E 8oi i! tat! promisese Gria. Te iu$esc. Fu%.umesc6
Q;0am rnit 'i pe e%R! )#ndi ata. Q1e ce ntotdeauna i rnesc pe
oamenii pe care0i iu$esc ce% mai mu%tAR
1isperarea o amenin.a! dar reu&a s se %ase cop%e'it. Tot ce putea s
ac pentru -an! dac0% iu$ea! era s0% prseasc. 7ii tare! Gria! 'i
porunci.
Str#n)#nd cu putere sti%usu%! 'i 'terse %acrimi%e! apoi 'i impuse s
termine cea mai diici% scrisoare pe care a"ea s0o scrie "reodat.
-an 'tiu c ce"a era n nere)u% chiar nainte s deschid ochii. :u
au&ea nici un sunet! a$so%ut nici unu%.
E GriaA stri) e%.
Bnde esteA Co$or din pat 'i se m$rc iute.
E Gria! iu$itoA
:ici un rspuns.
T#nru% inspir ad#nc 'i0i porunci inimii care $u$uia s%$atic s se
poto%easc. Pro$a$i% c0a ie'it s cumpere stimceai 'i p%cinte pentru micu%
de/un! 'i spuse. 3in#nd seama de circumstan.e! era o presupunere
re&ona$i%6 totu'i ce"a i spunea c se n'e%a.
4'i ncheie sa%opeta! apoi %u /acheta. 1e a$ia atunci o$ser" c )eanta
de "oia/ a etei dispruse.
Cu un )eamt surd de durere! "&u ce"a a%$ ie'indu0i din $u&unaru%
/achetei. Scoase o$iectu% 'i "&u c era un portoe% p%in cu $ancnote de
credit de "a%ori mari. A%turi de e% mai e5ista ce"a6
= scrisoare pe un o%ip%ast mpturit 'i p%in de cute. -an nchise ochii 'i0
% str#nse n pa%m. 1e a$ia dup un minut! u n stare s se si%easc s
citeascD
Dragul meu Han,
Nu merii aa ceva i nu-i pot spune dect c-mi pare ru. Te iubesc,
dar nu pot rmne
Se "a ntoarce! u primu% )#nd a% %ui -an! iar a% doi%ea u Am pierdut0o
pentru totdeauna6 Pri"i disperat n /uru% camerei! sim.indu0se )ata s
252
e5p%ode&e dac nu 7TCCA ce"a. Cu o n/urtur sonor! 'i a&"#r%i /acheta
n perete! apoi smu%se perne%e de pe pat 'i %e arunc 'i pe e%e c#t co%o. :u
era de a/uns6 se ntre$ u%)ertor dac nu se )sea pe punctu% de a
nne$uni. 4'i sim.ea capu% prea mic pentru a0i adposti mintea 'i era
cop%e'it de ne"oia de a0'i ur%a durerea 'i suerin.a! ca un Ioo(iee.
E AAAA-------------, rcni e%.
;u scaunu% u&at care constituia una dintre ce%e trei piese de mo$i%ier
a%e odii! % roti deasupra capu%ui 'i0% a&"#r%i cu toat puterea n u'. =
n/urtur rsun prompt dinspre camera "ecin. Scaunu% rmase ntre) pe
mocheta tocit. :ici u'a nu p.ise nimic.
-an se pr$u'i pe pat 'i rmase nemi'cat c#te"a minute! cu capu%
n)ropat n $ra.e. Suerin.a "enea 'i p%eca n "a%uri. Pieptu% % durea! simp%a
rsu%are % durea. Sin)ura sa u'urare u atunci c#nd se sim.i comp%et
amor.it.
Cum"a! amor.ea%a era %ucru% ce% mai ru dintre toate.
1up mu%t timp. -an 'i ddu seama c nu citise scrisoarea Griei p#n %a
s#r'it. Cu e5cep.ia teancu%ui de credite! era tot ce0i mai rmsese de %a
at! a'a c se ridic cu )reu n capu% oase%or 'i mi/i ochii n %umina s%a$
pentru a citi cu"inte%e tremurate de pe o%ip%ast.
Dragul meu Han,
Nu merii aa ceva i nu-i pot spune dect c-mi pare ru. Te iubesc,
dar nu pot rmne
n iecare !i m "ntreb dac nu voi ceda i voi lua prima nav "napoi,
spre #lesia. $ tem c nu sunt "ndea%uns de puternic pentru a re!ista
dar trebuie s re!ist. Trebuie s recunosc aptul c sunt dependent de
&'ultare i c trebuie s lupt "mpotriva acestei dependene. $ tem c voi
avea nevoie de toat energia ca s ac asta i s "nving. $-am spri%init pe
tine pentru a gsi trie, dar asta nu e bine pentru nici unul dintre noi. Tu
ai nevoie de toat tria i determinarea pentru a trece testele i a intra la
(cademie.
Han, te rog, nu-i abandona visul de a deveni oier. Nu te sii s
oloseti banii pe care i i-am lsat. Tata ni i-a dat r nici o obligaie,
deoarece te place i-i este recunosctor. )a i mine, el "nelege c mi-ai
salvat viaa. (ccept, te rog, darul lui. (mndoi dorim s reueti.
(m "nvat multe de la tine. )um s iubeti, cum s ii credincios i
25*
cura%os. (m "nvat de asemenea cum s gsesc oameni care m vor a%uta
s-mi sc*imb identitatea, aa c nu te obosi s m caui. +lec i voi
"nvinge dependena. , voi ace, c*iar dac-mi va sectui toat puterea i
tot cura%ul.
Tu ai ost liber toat viaa, Han. -i puternic. +entru asta, te invidie!. -i
eu voi i liber "ntr-o bun !i. -i puternic.
+oate c atunci ne vom putea re"ntlni.
ncearc s nu m urti prea mult pentru ceea ce ac. &u una nu te voi
ur", indierent cum vei proceda. .reau s tii c te voi iubi, acum i de-a
pururi
( ta, /ria
-an se c&ni s citeasc scrisoarea p#n %a capt. 7iecare cu"#nt i ardea
n minte ca o ra& %aser. C#nd o termin! decise s0o reciteasc! deoarece
ncerca s am#ne momentu% c#nd tre$uia s renceap s simt 'i s
)#ndeasc. At#ta "reme c#t citea o%ip%astu% Griei! era ca 'i cum ea s0ar i
)sit nc aco%o. Aproape c0i putea au&i )%asu%. >tia c n c%ipa n care
a"ea s se opreasc din citit! ea a"ea s dispar iar'i.
1e data aceasta ns de'i se strdui din rsputeri! nu mai putu distin)e
cu"inte%e. Crau prea nce.o'ate.
E <u$ito! 'opti at#t de r)u'it nc#t de a$ia putea pronun.a cu"inte%e! n0
ar i tre$uit s aci asta. Am ost o echip! ai uitatA
Au&indu0se o%osind timpu% trecut! t#nru% se cutremur! ca un om
cuprins de e$r. Se ridic 'i ncepu s se p%im$e! nainte 'i napoi! nainte
'i napoi. Fi'carea prea s ie sin)uru% %ucru care0% putea a/uta s re&iste.
8a%uri%e de urie 'i rustrare a%ternau cu momente de durere at#t de acut!
nc#t )#ndi c poate ar i ost mai u'or dac ar i nne$unit.
F0a min.it. :u m0a iu$it niciodat. 7at de $ani )ata! ncre&ut! care
a"ea nc o a"entur6 s0a o%osit de mine ca s e"ade&e 'i m0a /ucat pe
de)ete p#n s0a p%ictisit. = ursc6
2emu apoi puternic! scutur#nd din cap. :u! n0o ursc. = iu$esc. Cum
de mi0a putut ace a'a ce"aA Spunea c m iu$e'te. Fincinoas,
FincinoasA :u6 era sincer. 9ecunoa'te! -an! suerea! o 'tii prea $ine.
A"ea pro$%eme! era mcinat de dureri6
1a! suerise. -an 'i reamintea toate nop.i%e n care o )sise suspin#nd
'i o .inuse n $ra.e! ncerc#nd s0o a%ine. <u$ito6 de ceA F0am strduit din
25+
rsputeri s te a/ut. :0ar tre$ui s ii sin)ur. Ar i tre$uit s rm#i. Am i
re&o%"at noi %ucruri%e6
Cra n)ro&it c dependen.a etei ar i putut s0o mpin) %a re"enirea pe
L%esia. 1ac Gria s0ar i ntors aco%o. -an nu0'i cea i%u&ii n pri"in.a %ui
Teroen&a. TS%anda ti% nu a"eau capacitatea de a sim.i mi%a sau
comptimirea. Fare%e Preot ar i ordonat uciderea etei! dac mai ddea cu
ochii de ea.
Pri"i $uimcit prin odi.a srccioas. Cu numai o sear n urm!
useser unu% n $ra.e%e ce%ui%a%t. Gria % str#nsese cu disperare 'i putere! iar
-an n.e%e)ea acum moti"u% pasiunii ei. >tiuse c0% m$r.i'a pentru u%tima
dat6
Scutur din cap. Cum se putuser schim$a %ucruri%e at#t de ire"oca$i% n
numai c#te"a oreA
1 timpu% napoi! i 'optea un co%.i'or copi%ros a% min.ii sa%e. S ie
T9CCBTB;! nu P9CJC:TB;. :u0mi p%ace P9CJC:TB;. 8reau s ie
T9CCBTB;6
1ar! desi)ur! asta era o prostie. -an trase aer ad#nc n p%m#ni 'i
sunetu% se au&i h#r#it! p%in de durere. Aproape un suspin. Grusc! nu mai
re&ist s stea aco%o 'i s mai "ad odi.a mi&era$i%. 4n)rmdindu0'i
pu.ine%e %ucru'oare n )eanta micu.! t#nru% strecur $ancnote%e n
$u&unare%e interioare a%e sa%opetei! spre pie%e. 1up aceea! m$rc /acheta
"eche 'i "#r $%asteru% %a centur! n a..
<e'i din camer 'i porni pe coridor! pe %#n) recep.ionera '%eampt!
care mo.ia.
>i continu s mear)6
Ferse toat &iua! um$%#nd ca un droid prin mu%.imi%e du$ioase din &ona
respecti"! unu% dintre cartiere%e pericu%oase! de )rani.! care se n"ecina cu
o enc%a" pentru non0umani. :u m#nc nimic @ % sc#r$ea ns'i ideea de
m#ncare.
Cra permanent con'tient de $%asteru% urat pe care0% a"ea %a $r#u. Bn
co%.i'or a% min.ii sa%e spera c cine"a "a ncerca s0% /euiasc. Asta i0ar i
oerit un prete5t pentru a se de&%n.ui! ca s muti%e&e ori s ucid @ dorea
s distru) ce"a. Sau pe cine"a.
:u0% deran/ ns nimeni. Poate c proiecta o aur! un %im$a/ a% corpu%ui
care0i a"erti&a pe a%.ii s se ereasc.
Fintea continua s ie ntr0un con%ict permanent cu inima. 9epet
mereu 'i mereu tot ceea ce spuseser 'i cuser "reodat e% 'i Gria. S i
255
)re'it e% cu ce"aA S i ost Gria o at rumoas! cu pro$%eme! dar %a %ocu%
ei! care se %upta cu o dependen. %eta%A Sau nu era dec#t o odras% de $ani
)ata! rs.at 'i crud! care /ucase cu e% un /oc nemi%osA =are % iu$ise
"reodat cu ade"ratA
;a un moment dat! -an se pomeni %a un co%. de strad! ntre dou
mormane imense de sr#mturi de piatr. A"ea n m#ini o%ip%astu% Griei 'i
ncerca s0% citeasc %a %umina p#%p#itoare pro"enit de %a irma unui
$orde%. T#nru% c%ipi din ochi. Pro$a$i% c p%ou6 A"ea chipu% ud.
9idic ochii spre cer! dar! desi)ur! aici nu e5ista cer! ci doar un acoperi'!
ht deasupra. 4ntinse un $ra.! cu pa%ma n sus. :ici o pictur de p%oaie.
4mpturind scrisoarea! -an o ascunse cu )ri/. Se mpotri"i impu%su%ui
de moment de a o ace $uc.e%e sau de a0i da oc. Ce"a i spuse c a"ea s
re)rete un asemenea )est.
<ndierent ce ar i ost ea! acum A P;CCAT! decise 'i0'i ndrept
umerii. :u se mai ntoarce! iar eu tre$uie s m adun. Primu% %ucru pe care0
% "oi ace m#ine diminea. este s0% caut pe :ihi Specia%istu%! n Pian/enu%
%uminos6
=$ser" c se cuse noapte. 9tcea pe str&i de douspre&ece sau
cincispre&ece ore. 1in ericire! n districtu% ace%a une%e %ocuri nu dormeau
niciodat. Core%%ianu% 'i ddu seama c a"ea ne"oie de hran 'i de somn @
se sim.ea at#t de )o%it 'i de epui&at! nc#t i se n"#rtea capu%.
Porni ncet pe drumu% pe care "enise! iar %a iecare pas i se prea c ar i
c%cat pe nisip ar&tor. T%pi%e i se $'icaser 'i s#n)erau! 'i de aceea
'chiopta.
1urerea din picioare repre&enta o distra)ere $ine"enit.
1e acum nainte! sunt doar eu! -an So%o! )#ndi! oprindu0se 'i pri"ind
iar'i spre ceru% nop.ii! de a$ia "i&i$i% n partea de sus a unui pu. de aera/.
= stea @ sau o sta.ie spa.ia%A @ c%ipea pe unda%u% ne)ru. 1ec%ara.ia
minta% a t#nru%ui a"ea con"in)erea unui /urm#nt. :imeni a%tu%. :u0mi
pas de nimeni a%tu%. 1e acum nainte! nimeni nu se apropie de mine. :u0
mi pas c#t este de rumoas! de inte%i)ent sau de du%ce. :ici prieteni! nici
amante6 nimeni nu merit asemenea durere. 1e acum nainte! sunt doar
eu6 So%o. Bn co%. a% min.ii sa%e rea%i& ironia amar a in"o%untaru%ui /oc
de cu"inte 'i chicoti )unos. 1e acum nainte! nume%e %ui era chiar e%.
:ume%e %ui a/unsese s repre&inte ceea ce era e%! ceea ce se a%a n
interioru% %ui.
So%o. 1e acum nainte. 1oar eu. 2a%a5ia 'i totu% din ea se pot duce
25?
nai$ii. Cu sunt So%o! acum 'i de0a pururi.
B%timu% ra)ment de sensi$i%itate 'i mo%iciune a%e tinere.ii dispruse din
trsturi%e %ui -an! iar n ochii %ui e5ista acum o rcea% 'i o duritate
ine5istente anterior. Fer)ea prin noapte! iar c%c#ie%e ci&me%or sa%e rsunau
sonor pe permaton @ %a e% de dur 'i de aspru ca 'i cochi%ia care0i cuprinsese
inima.
Peste o sptm#n! -an So%o mer)ea spre Sa%a Admiteri%or din
Academia Spa.ia% <mperia%. C%direa era o structur uria'! %a ni"e%u%
p%anetar ce% mai de sus! masi" 'i tcut! cu un desi)n so%id 'i demn.
9a&e%e micu%ui soare a%$ a% Coruscantu%ui % ceau s c%ipeasc. Trecuse
mu%t timp de c#nd nu mai "&use %umina soare%ui 'i ochii i erau nc
sensi$i%i! nc u'or irita$i%i.
Fodiicarea amprentei retinei era posi$i%! a'a cum -an tocmai o
demonstra! dar nu usese o e5perien. p%cut. Suerise opera.ia cu %aser 'i
rearan/area ce%u%ar! apoi petrecuse o &i ntr0o $actacu"! "indec#ndu0se. 4n
urmtoare%e trei &i%e purtase un $acta"i&or 'i &cuse ntins ntr0o odi. din
spate%e c%inicii %ui :ihi.
Proitase totu'i de inacti"itatea si%it 'i ascu%tase ore de nre)istrri pe
teme de istorie 'i %iteratur! pre)tindu0se pentru e5amene%e pe care spera
s %e nceap. -an nu se autoam)ea cu )#ndu% c teste%e Academiei a"eau
s ie simp%e pentru e%. Cduca.ia %ui a"usese mu%te pete a%$e! n ca&u% ce%
mai $un.
:ihi Specia%istu% meritase iecare credit a% onorariu%ui su e5or$itant.
-an So%o e5ista acum n $a&a de date imperia%! a%turi de amprenta retinei
'i a%te semne de identiicare. Ce%e mai mu%te dintre cicatrice%e acestea erau
nou0nou.e! p%asate cu aten.ie pe trupu% t#nru%ui de ctre droi&ii medica%i ai
%ui :ihi. 1e asemenea! ma/oritatea cicatrice%or "echi usese 'terse.
-an So%o a"ea <10uri care nu se deose$eau cu nimic de ce%e de.inute de
oricare cet.ean %oia% din <mperiu. Pentru prima dat dup mai $ine de un
deceniu! era curat @ -an So%o nu era cutat de nimeni! pentru nimic. :u
mai tre$uia s pri"easc n)ri/orat napoia sa! ori s ncerce s0'i de&"o%te
ochi %a cea. :u tre$uia s stea a%ert pentru a "edea sc#nteia trdtoare a
.e"ii unui $%aster scos $rusc din toc. Continua s se ncorde&e atunci c#nd
au&ea &)omote puternice! dar nu era dec#t un simp%u instinct.
-an So%o era un cet.ean o$i'nuit! nu un e"adat urmrit.
Continua s pstre&e <10uri%e %ui 8N(( 1raN)o 'i Oenos <c%anian!
ascunse printre credite ntr0un $u&unra' a% portoe%u%ui! ns a'tepta pur 'i
257
simp%u oca&ia prie%nic de a se descotorosi de e%e. Chipu% %ui -an nu
apruse niciodat pe "reun ai' de recompense sau n "reo $a& de date! ci
numai amprenta ini.ia% a retinei sa%e. <ar aceea dispruse! iind 'tears.
Brc#nd trepte%e de piatr spre Sa%a Admiteri%or! pa'ii t#nru%ui erau
si)uri 'i ncre&tori. Se apropie de recrutatoru% uman dinapoia recep.iei 'i
&#m$i curtenitor.
E Gun &iua! rosti e%. F numesc -an So%o 'i a' dori s m nscriu
pentru admitere %a Academia <mperia%. Am dorit dintotdeauna s iu oi.er
n 7%ot.
=i.eru% nu0i rspunse %a sur#s! dar se comport po%iticos.
E Pot s " "d acte%e! domnu%e So%oA
E 1esi)ur! ncu"iin. -an 'i %e puse pe t$%ia recep.iei.
E 8a dura ni.e%. 8 ro) s %ua.i %oc.
-an se a'e&! sim.ind o ncordare interioar! dar spun#ndu0'i c nu a"ea
de ce s se team. Credite%e %ui 9enn Tharen a"useser )ri/ de toate6
Peste c#te"a minute! oi.eru% i restitui acte%e 'i0i oeri un &#m$et distant.
E Totu% se "eriic! So%o. Po.i ncepe a&i procedura de nscriere 'i
testare. >tii c peste cinci&eci %a sut dintre candida.i nu sunt accepta.iA >i
c cinci&eci %a sut dintre cei accepta.i nu apuc s0'i termine cursuri%e n
AcademieA
E 1a! domnu%e! 'tiu! ncu"iin. -an! dar sunt decis s ncerc. Sunt un
pi%ot $un.
E 4mpratu% are ne"oie de pi%o.i $uni! &ise oi.eru% 'i! pentru o c%ip!
sur#su% %ui u autentic. Perect! atunci! s0i dm drumu%6
Sptm#na care urm u un co'mar cu pro)ram. Prima etap a ost un
e5amen medica%! ce% mai amnun.it de care a"usese -an parte "reodat.
1roi&ii medica%i in"esti)ar 'i e5aminar %ocuri ce0% cur s0'i doreasc
s %e dea un 'ut n circuite! totu'i re&ist cu stoicism.
7u oarte ncordat pe durata e5aminrii ota%mo%o)ice! dar droidu% %ui
:ihi usese un e5pert. 1roidu% medica% imperia% nu )si nimic n nere)u%.
-an trecu e5aminarea medica% cu ca%iicati"u% e5ce%ent. Timpii de
reac.ie 'i re%e5e%e sa%e % situau n primii &ece %a sut dintre candida.i.
Apoi ncepu partea cu ade"rat )rea6
Ji dup &i! un )rup tot mai mic de cade.i candida.i era introdus n
ca$ine pri"ate de testare. 4n iecare ca$in se )sea un droid e5aminator!
care adresa ntre$ri%e! nre)istra puncta/u% 'i actua%i&a ta$e%u% cu po&i.ii%e
candida.i%or.
25H
4n iecare sear! -an re"enea %a cmru.a sa din a%t hote% ietin 'i
adormea! epui&at! doar ca s "ise&e e5amene toat noapteaD
E Cadet candidat So%o! "ei "edea patru tipuri de armuri de corp
indi"idua%e. Care dintre e%e a ost uti%i&at de or.e%e manda%oriane n seco%u%
trecutA
SauD
E Cadet candidat So%o! n ce an )%oriosu% nostru mprat a de"enit
Pre'edinte a% Senatu%ui imperia%A Ce e"eniment istoric a precedat a%e)erea
%uiA
SauD
E Cadet candidat So%o! dac un distru)tor spa.ia% c%asa 8ictorN p%eac
din Centru% <mperia% %a ora ai'at 'i transport masa de armament!
ncrctur 'i trupe ai'at! ce curs 'i "ector de apropiere de sistemu%
1eieda%on "or i necesare pentru un consum minim de com$usti$i%A Ce
curs 'i "ector de apropiere "or i necesare pentru "ite&a ma5imA Tre$uie
s pre&in.i 'i ca%cu%e%e /ustiicati"e.
SauD
E Cadet candidat So%o! care $t%ie din timpu% Cri&ei :ootiane a dus %a
e%i$erarea sectoru%ui $othanA ;a ce dat a a"ut %ocA
1in punctu% de "edere a% %ui -an! ce%e mai )roa&nice erau ntre$ri%e de
cu%tur. 7iecare cadet tre$uia s ie un )ent%eman 'i pentru aceasta era
necesar un anumit $a)a/ cu%tura%. -an transpir serios au&ind ntre$ri de
e%u%. Cadet candidat So%o! "ei ascu%ta ra)mente mu&ica%e pro"enind de pe
trei p%anete dierite. <dentiic p%aneta de ori)ine a iecrui ra)ment.
Ca o ironie a sor.ii! t#nru% era mu%t mai priceput n domeniu% %ucrri%or
de art! dec#t n ce% mu&ica%. Trecutu% su de ho. 'i spr)tor i oerise un
contact! chiar dac pasa)er! cu specia%it.i%e de <storia Artei 'i Art
2a%actic Fodern.
C#nd! dup trei &i%e de e5aminri nemi%oase! constat c i)ura nc
printre cade.ii CA:1<1A3< pe "ideota$%a din )i)antica Sa% a
Admiteri%or! -an u at#t surprins! c#t 'i e5ta&iat.
Teste%e de pi%otare acopereau u%time%e dou &i%e a%e perioadei de
e5aminare de o sptm#n. 4n decursu% ace%ei etape! e5perien.a i u de un
imens a/utor %ui -an. Candida.ii prseau p%aneta n transportoare uria'e!
iind du'i %a $a&e imperia%e din apropiere. = sin)ur pro$ din testarea n
condi.ii rea%e a"u %oc chiar pe Coruscant.
4n iecare &i! candida.ii pi%otau n situa.ii dierite. -an se descurc $ine
259
'i 'tiu c a$so%"ise iecare test. Bnicu% moment de nemu%.umire "enise din
partea unuia dintre e5aminatori n etapa aceasta to.i e5aminatorii erau
instructori umani! care comentase cu acrea% a. de camara&ii si c timpu%
ce% mai rapid o$.inut de -an pe un traseu impus tre$uia anu%at! deoarece
era e5trem de nere)u%amentar pentru un cadet candidat s treac cu na"eta
prin Arcu% de Triuma% mpratu%ui Pa%patine de pe Centru% <mperia%! n %oc
s treac pe deasupra.
E A nspim#ntat c#te"a mii de cet.eni imperia%i, Am primit sute de
rec%ama.ii, se $#%$#ise ner"os oi.eru%.
>eu% comisiei de e5aminare ridicase din umeri.
E :0a ost nimeni rnit! a'a esteA
E :u! domnu%e.
E Atunci timpu% o$.inut de cadetu% candidat So%o rm#ne "a%a$i%.
Cet.enii respecti"i se mai pot $ucura 'i de ni.ic surescitare %a rstimpuri.
;e ace $ine %a circu%a.ie.
-an a"usese mu%t )ri/ s nu se trde&e c au&ise schim$u% de rep%ici.
>tia prea $ine c de'i se descurcase %a teste%e de pi%ota/! a$so%"ise a%te
su$iecte %a %imita inerioar.
4n c#te"a r#nduri! un semn minus apruse n dreptu% nume%ui su!
indic#nd c! n ca&u% n care a"ea s ie primit n Academie! tre$uia s
urme&e cursuri sup%imentare n domeniu% respecti".
1e%oc surprin&tor! printre materii%e ace%ea se numrau Fu&ica! <storia
antic pre09epu$%ic! 7i&ica cuantic interspa.ia% 'i 2eometria non%inear
a hiperspa.iu%ui.
-an studia n iecare noapte 'i a.ipea n sunete%e nre)istrri%or
mecanice! care recitau sti"e de inorma.ii! n timp ce e% dormea $u'tean. 1e
apt! pe t#nr nu0% deran/au cu ade"rat "ise%e nes#r'ite despre e5amene.
;e preera "ise%or despre Gria.
8eni n ce%e din urm 'i &iua c#nd sttu n a.a "ideota$%ei 'i0'i cut
nume%e pe %ista cu CA:1<1A3<< 9CSP<:><6 dar nu0% )si.
Cu inima $u$uind! de a$ia ndr&nind s spere! se ndrept spre %ista
ai'at pe perete%e opus a% s%ii! cea cu tit%u% CA1C3< ACCCPTA3<.
-an So%o.
Cra aco%o! cu %itere %uminoase. -an se ho%$ %a nume%e su! incapa$i% s
)#ndeasc! de a$ia ndr&nind s cread.
:ume%e rm#nea ns %ocu%ui. T#nru% se p%im$ prin sa% "reun ceas!
re"eni de trei ori n a.a "ideota$%ei 'i0% "&u de iecare dat. 4n ce%e din
2?0
urm! dup a treia conirmare! 'i n)dui s %o"easc cu pumnu% prin aer!
triumtor! 'i s 'opteascD
E Cste,
Co$or trepte%e 'i ie'i n pia.eta uria' de %a ni"e%u% ce% mai de sus!
sim.ind aeru% rece a% serii de pe Coruscant ca un du' de ap rcoroas!
n"iortoare.
Succesu% tre$uie sr$torit! )#ndi e5u%tat.
Se trat cu o cin %a unu% dintre restaurante%e de %u5 de %a ni"e%u%
superior! nu departe de Sa%a Admiteri%or. Comand meda%ion de ner n sos
redor picant! cu )arnitur de tu$ercu%i pr/i.i 'i sa%at de "erde.uri asortate.
Comand de asemenea o $ere a%deraan! pe care o sor$i nceti'or!
sa"ur#nd0o.
;a un moment dat n timpu% cinei! pri"i n /ur %a decoru% minunat 'i
admir %ucrturi%e e%e)ante din meta% 'i scu%pturi%e din )hea. "ie! triou% de
/a&& care c#nta n surdin 'i che%nerii oameni. 4n %oca% se a%au c#.i"a oi.eri
imperia%i de ran) superior! nso.i.i de emei atr)toare n rochii de sear
super$e. -an ridic paharu% discret n aer 'i 'optiD
E Gria! am reu'it, 4mi doresc din toat inima s i ost 'i tu a%turi de
mine pentru a mprt'i c%ipe%e acestea6
1up ce p%ti r re)rete pre.u% e5or$itant a% cinei! ie'i din restaurant 'i
tra"ers pia.a mare 'i e%e)ant. 1e%ectoru% c%imateric montat mu%t
deasupra ei a$tea ma/oritatea curen.i%or de aer! aste% c nu era ri)! totu'i
-an 'i ncheie /acheta "eche n timp ce mer)ea pentru a nu mai sim.i dee%
rcoarea.
1e /ur mpre/ur 'i deasupra sa! t#nru% putea &ri turnuri%e 'i terase%e
c%diri%or ce%e mai de sus. Pia.a era situat imediat su$ u%timu% ni"e% din
aceast parte a Coruscantu%ui. 9ampe %un)i 'i spira%ate urcau spre acesta!
a%turi de tur$o%ituri%e omnipre&ente.
<e'it de su$ str%ucirea puternic a %umini%or! -an se re&em de o
$a%ustrad 'i ncerc s &reasc ste%e%e. A%ese una sau dou dintre ce%e mai
sc%ipitoare! dar ori&ontu% um$rea comp%et irmamentu%. Aurore ro'ii 'i
"er&i p#%p#iau 'i %icreau! parc &u)r"ite pe ondu% ne)ru de un artist
)ar)antuesc ne$un. Cra o panoram care0.i tia respira.ia.
QAm reu'it,R
-an &#m$i6
>i apoi n)he.! sim.ind ce"a dur! mic 'i rotund aps#ndu0% ntre
omop%a.i. 3ea"a unui $%aster. Bn )%as pe care % recunoscu! de'i trecuser
2?1
aproape cinci %uni de c#nd % au&ise u%tima oar! rosti /o"ia%D
E Sa%ut! -an. F $ucur s te re"d! $iete. Tre$uie s recunosc! n0a
ost u'or s0.i dau de urm.
Q:u se poate! )#ndi t#nru%. :u acum, :u0i cinstit,R
2%asu% "ese% chicoti.
E 1e ce nu te0ntorci! nceti'or 'i r mi'cri pripite! ca s discutm
a. n a.A
-an se ntoarse! oarte %ent! 'i! a'a cum 'tiuse! se )si a. n a. cu
2arris Shri(e. Cpitanu% :orocu%ui ne)ustoru%ui 'i n%ocuise uniorma
.iptoare cu "echi%e sa%e "e'minte de "#ntor de recompense @ "est de
pie%e scoro/it! panta%oni 'i tunic str#nse pe trup din %#n de ner a%deraan!
dar a%te% arta e5act ca n seara c#nd -an % %sase incon'tient pe podeaua
$uctriei na"ei.
Q:u6R )#ndi -an! Qce"a este dieritR.
1up un moment! 'i ddu seama c pri"ea de sus spre Shri(e. QCu sunt
dierit. Am mai crescut. Sunt mai na%t6R
Shri(e % cercet cu aten.ie.
E Ar.i oarte chipe'! $iete! spuse e%. Pcat c nu te po.i ntoarce cu
mine n :oroc! ca s te poat "edea ni'te cucoane. Sunt si)ur c te0ai
numra printre a"ori.i.
T#nru% 'i re)si n ce%e din urm )%asu%.
E Ce "rei! 2arrisA ntre$ e% sec.
E =ho! deci acum este 2arris! daA Te cre&i e)a%u% meu! daA
1osu% pa%mei $r$atu%ui % %o"i "io%ent pe -an peste a.. C#nd t#nru%
ddu s reac.ione&e! $%asteru% i se nipse amenin.tor n a$domen. 4n
tcere! -an 'i 'terse s#n)e%e din $u&a spart.
E Ci $ine! nu e'ti e)a%u% meu 'i ar i $ine s nu ui.i asta. Pentru mine nu
nsemni nimic a%tce"a dec#t un teanc de credite de %a hutti! pentru c0% "oi
preda pe 8N(( 1raN)o "iu.
E F caut huttiiA ntre$ -an! tr)#nd de timp.
E Ci % caut pe 8N(( 1raN)o! pe Oenos <c%anian 'i toate ce%e%a%te
identit.i a%se a%e ta%e! $iete. 1ar tu e'ti -an So%o acum! nu0i a'aA <ar eu
sunt practic sin)uru% din toat )a%a5ia care 'tia c -an So%o era totuna cu
8N(( 1raN)o 'i to.i cei%a%.i. 1e aceea! c#nd am "&ut anun.u% cu
recompensa hutti%or! am decis s intru din nou n p#ine! doar de dra)u% tu.
Sunt n /oc prea mu%te credite! ca s %e dau cu picioru%.
E 4n.e%e).
2?2
Shri(e i propu%s capu% spre spate cu a%t %o"itur puternic.
E :u! nu n.e%e)i. -an. :u n.e%e)i c %ucruri%e n0au mers prea $ine n
u%timu% timp pentru :e)ustoru%. :u n.e%e)i c ;arrad n0a mai ost
niciodat ace%a'i om dup ce $$tia Ioo(iee i0a dis%ocat $ra.u%. Credite%e
a%ea de %a hutti o s schim$e situa.ia pentru noi to.i.
E Chiar a'aA cu -an. :u pricep n ce e% capturarea mea .i "a
schim$a norocu%. Ar i mai $ine dac ai pune %a ca%e "reo escrocherie pe
2amorr. >i m tem6 2arris6 c eu nu mai te pot a/uta n 'ar%atania ta6
4'i reduse treptat intensitatea )%asu%ui! "or$ind tot mai ncet. <nstincti"!
Shri(e se ap%ec pu.in nainte! ca s0% aud6
6e5act n c%ipa n care -an! cu un rcnet s%$atic! se npusti spre e%. Bn
$ra. i se ridic n $%oca/! mtur#nd ntr0o parte m#na %ui Shri(e 'i aproape
n ace%a'i moment core%%ianu% ridic )enunchiu%! %o"ind puternic su$ $urta
$r$atu%ui. C#nd Shri(e se nco"oie! )em#nd! -an % i&$i n a%c! puternic.
Cpitanu% se pr$u'i.
G%asteru% i c&u din m#n 'i -an 'ut cu toat puterea n arm!
e5pediind0o n um$re%e ntunecate 'i conturate distinct. 1up aceea sri
peste orma )hemuit a %ui Shri(e 'i se repe&i spre rampa care urca %a
terasa cea mai de sus. Aco%o se putea ascunde 'i %ua un %it ori&onta% sau un
tur$o%it.
:u0i "enea s cread c reu'ise rea%mente s0% do$oare pe Shri(e ntr0o
nruntare. C#t timp crescuse! usese terori&at de e5p%o&ii%e de urie a%e
cpitanu%ui 'i de pumnii si duri.
A/unse %a ramp 'i sui pe spira%a acesteia cu "ite&a unei na"e care
am$a%a toate motoare%e. 4n "#ru% rampei! 'o"i! pri"ind n /ur. Terasa
prea desprins din a%t %ume! cu um$re%e du$%e dinspre ce%e dou %uni
micu.e a%e Coruscantu%ui! ti"ind totu% n a%$ dureros de or$itor 'i dun)i
sure! care se pierdeau n $e&na impenetra$i%.
Pornise s tra"erse&e terasa! continu#nd s scane&e %ocuri%e n cutarea
unui tur$o%it! c#nd un u%)er a%$astru .#'ni din ntunericu% din dreapta sa.
Sa%"a pro"enise dinspre u'a unui tur$o%it. G%aster sau para%i&antA )#ndi
t#nru%! %u#nd0o din nou %a u) 'i descriind &i)&a)uri renetice. QShri(e,
Cum a putut s a/un) a'a repede susAR
A%t ra& para%i&ant.
-an a%er) peste teras ca un "re%t naintea unei sa%"e $%aster! )onind
a'a cum n0o mai cuse n "ia.a %ui. Trecu de a%t intrare de tur$o%it! se
opri 'i re"eni spre ea. Tocmai n c%ipa n care a/unse aco%o! u'a se deschise
2?*
'i Shri(e apru n cadru% ei! cu $%asteru% n m#n.
T#nru% r#n pe permatonu% n)he.at 'i schim$ direc.ia. Shri(e e aiciA
Atunci cine a tras ce%e%a%te sa%"eA
Cra ns prea preocupat de cursa peste teras pentru a re%ecta mu%t %a
ntre$area aceea.
G%asteru% %ui Shri(e scuip! "erde0a%$astru din um$r. :i"e%u% ce% mai de
sus era re&er"at n )enera% perechi%or de ndr)osti.i 'i era i%uminat discret.
:umai ra&e%e ce%or dou %uni %uminau &ona.
9su%area %ui -an era "i&i$i% n $e&n! pe c#nd u)ea! trec#nd peste
$orduri 'i conducte aparente. 8#ruri%e tur%e%or c#tor"a c%diri se n%.au
din permaton ca $ra&i )rote'ti din piatr. -an sri peste unu% 'i derap pe
chiciur c#nd ateri&. 4n a$sen.a de%ectoru%ui c%imateric! aici sus era ri).
Oacheta de pie%e oerea prea pu.in protec.ie.
E Stai! sau te rad, ur% Shri(e 'i a%t ascicu% para%i&ant spintec noaptea.
-an mri pasu%! a%er)#nd ca un anima% hituit! disperat s e"ade&e!
ndr&ni s pri"easc iute peste umr 'i &ri si%ueta ntunecat a %ui Shri(e
sc%ipind "a) n %umina re%ectat dinspre a%t sa%".
9e"enind cu pri"irea nainte! t#nru% 'i continu )oana6 'i se opri
$rusc! %e)n#ndu0se! )ata s0'i piard echi%i$ru%! pe muchia unde se termina
permatonu%,
A)it#nd disperat din $ra.e! -an se retrase de pe mar)ine! ntre&rise
pentru o c%ipit pia.a %uminat ca n pa%m! %a peste &ece ni"e%uri dedesu$t!
inc%usi" restaurantu% de %u5 n care cinase. Prin p#%p#irea de%ectoare%or
c%imaterice! putea distin)e statui%e e%e)ante! %ori%e 'i "erdea.a e5otic.
Cina prea c usese acum o eternitate.
Se ntoarse spre dreapta! %unec pu.in 'i porni mai departe. A%t ra&
para%i&ant s#r#i pe %#n) e%. 9su%area i ardea pieptu%! c#nd icnea!
inspir#nd aeru% n)he.at.
Sri peste a%t "#r de tur% 'i sim.i cum i atin)e partea interioara a
panta%onu%ui! dar trecu cu $ine 'i se npusti spre un petic de $e&n! pentru a
scpa de $%aster.
Ge&na se transorm $rusc n "id comp%et 'i a$so%ut @ era un pu. de aera/
care co$ora ca un hu r und,
-an a"ea "ite&a prea mare ca s se poat opri %a timp. Cu un rcnet de
)roa&! sri c#t putu mai departe6
6'i reu'i s treac de )ura cscat n permaton. Ateri& $ruta% de partea
opus! c&u 'i se rosto)o%i. <cni cu p%m#nii )o%i.i de aer 'i se strdui s se
2?+
ridice n picioare. ;unec pe chiciura de pe permaton 'i a)it disperat din
$ra.e! iar o sa%" para%i&ant se sparse chiar %#n) e%.
4ntrea)a parte dreapt a core%%ianu%ui amor.i.
T#nru% c&u pe permaton! cu un icnet de a)onie. Se re%a5 comp%et 'i
a'tept! sper#nd c! n timp! 'i "a rec#'ti)a posi$i%itatea de uti%i&are a
corpu%ui. 4n unc.ie de ni"e%u% de intensitate pe care0% o%osise Shri(e! asta
putea s dure&e dou minute6 sau &ece.
Simp%a respira.ie era o tortur! dar -an n)hi.i nes.ios iecare )ur de
aer! i)nor#nd durerea. Tre$uia s0'i recapete rsu%area! n ca&u% n care
reu'ea s0'i simt din nou partea dreapt a corpu%ui.
Au&i pa'i apropiindu0se din st#n)a. Cra Shri(e! care ncon/ura pu.u% de
aera/ peste care srise -an. T#nru% rmase nemi'cat. 1oar uioru% a%$uriu
a% respira.iei sa%e do"edea c mai tria.
Pa'ii se oprir %#n) e%! apoi % oco%ir. -an &ri "a) si%ueta %ui Shri(e!
apoi o ci&m % %o"i s%$atic n picioru% drept. Core%%ianu% icni de durere.
E Oe) nenorocit! scuip Shri(e. Pentru dou credite! .i0a' arunca hoitu%
netre$nic peste mar)ine pentru ceea ce ai cut.
7aptu% c t#nru% putea sim.i durere n %ocu% n care % %o"ise ci&ma )rea
a %ui Shri(e era un %ucru $un. Para%i&ia ncepuse s se estompe&e. -an nu
se c%inti ns! ci rmase inert! c#nd cpitanu% % prinse de )u%eru% /achetei 'i0
% trase peste permaton! %o"indu0% de $orduri 'i /u%indu0%! ndrept#ndu0se
spre tur$o%itu% ce% mai apropiat.
Shri(e n/ura ntr0una 'i -an o$ser" cu satisac.ie c 'chiopta "i&i$i%.
Se strdui s se transorme ntr0o )reutate c#t mai inert 'i mai
necooperant! i&$indu0se de nere)u%arit.i%e terasei 'i sim.ind recarea
n)he.at a permatonu%ui. F#na dreapt % urnica n timp ce era t#r#t! iar
acesta era de asemenea un semn $un.
C#nd contra$andistu% a/unse %a tur$o%it! e%i$er )u%eru% %ui -an.
T#nru%ui i "eni )reu s se pr$u'easc r s amorti&e&e! dar i&$uti s ie
c#t mai con"in)tor! r a se %o"i prea tare %a cap. 4n ra&a sa "i&ua% apru
chipu% cu ochi sc#nteietori a% %ui Shri(e! pe a crui a%c se %.ea o "#ntaie.
E Acum "om co$or cu %itu% sta 'i te "ei comporta a'a cum tre$uie!
"re%t nemernic. = s im ni'te prieteni tare $uni. Tu o s ii amicu% meu
care a $ut un phre% n p%us.
-an au&ea tur$o%itu% apropiindu0se. 7%e5ion mu'chii picioru%ui drept!
apoi ai $ra.u%ui drept. Ace'tia rspunser! chiar dac %ene'. :u dispunea de
mu%t timp6
2?5
E <a &i! ai reu'it %a Academia imperia%A se interes Shri(e. 1e0aia te
tratai ca un domn n seara asta! a'a0iA i&$ucni n r#s. <mperia%ii tre$uie s
ie a% nai$ii de dispera.i! dac accept rata.i ca tine.
4% scuip 'i sputa ca%d % i&$i pe -an deasupra ochiu%ui drept. T#nru% u
atent s nu reac.ione&e. Tur$o%itu% era oarte aproape. C#nd u'a a"ea s se
deschid! Shri(e ar i ost distras pentru c#te"a secunde pre.ioase 'i
atunci6 atunci -an urma s ac.ione&e.
<mpercepti$i%! %e5ion de)ete%e m#inii drepte! care rspunser %a
comanda creieru%ui. Shri(e continua s "or$eascD
E <mperia%ii ia6 nu pot tra)e ca %umea! nu pot pi%ota 'i nu pot %upta
nici c#t o ceap de)erat. C de mirare c mo' Pa%patine se mai poate da /os
diminea.a din pat. To.i sunt ni'te rata.i6
B'i%e tur$o%itu%ui se deschiser. Shri(e ridic ochii 'i n aceea'i c%ip
-an .#'ni de pe permaton.
C%ementu% de surpri& % a/ut pentru o c%ip. <&$uti s a&"#r%e iar'i
$%asteru% din m#na %ui Shri(e! dar apoi acesta sri pe e%. F#ini%e cu de)ete
de ier a%e cpitanu%ui i cuprinser $ere)ata. =chii t#nru%ui ncepur s
ias din or$ite! ns apoi trecu un picior ndrtu% picioare%or ce%ui%a%t 'i0%
rsturn pe spate. Shri(e nu0'i s%$i str#nsoarea! a'a c -an c&u o dat cu
e% 'i ateri&ar ntr0o ncierare n care schim$au %o"ituri de pumni 'i de
picioare.
-an i&$i cu pumnu% n partea centra% a trunchiu%ui %ui Shri(e 'i0% au&i
icnind de durere. 1e)ete%e din /uru% )#tu%ui su 'i s%$ir str#nsoarea
pentru o c%ip6 apoi ad"ersaru% i ddu drumu% 'i ncerc s0i scoat
ochiu%.
=chiu% drept. 1e)etu% mare care apsa s%$atic %unec ns chiar n
sa%i"a %ui Shri(e! iar t#nru% ntoarse capu% 'i mu'c aidoma unui anima%.
1in.ii i se str#nser pe de)etu% cpitanu%ui 'i Shri(e ur%! c#nd -an i
s#rtec pie%ea 'i carnea de dedesu$t. Core%%ianu% sim.i )ustu% s#n)e%ui.
-an proit de distra)erea de moment a ce%ui%a%t 'i0% %o"i cu )enunchiu%
de /os n sus su$ cu'ca toracic. P%m#nii contra$andistu%ui se )o%ir cu un
'uierat 'i aeru% ie'i ca un "a% a%$ 'i n.eptor n aeru% rece a% nop.ii.
T#nru% se mpinse n sus! arunc#ndu0% pe Shri(e de pe e%. Gr$atu%
scp pri&a 'i c&u pe spate! r'chir#ndu0se. -an se mp%etici spre %ocu%
unde au&ise c usese scpat $%asteru%6 'i de)ete%e sa%e % )sir.
Shri(e se ridicase de/a 'i se ndrepta hotr#t ctre e%! c#nd -an se
spri/ini ntr0un )enunchi! .intindu0% cu arma. 4n mod ostentati"! re)%
2??
intensitatea %a ni"e% ma5im.
E C r#ndu% tu s0n)he.i! Shri(e! rosti e%.
Ce%e c#te"a cu"inte i dec%an'ar un acces de tuse 'i un u%)er de durere
i arse $ere)ata ma%tratat! totu'i reu'i s0% men.in pe cpitan n ctare.
Shri(e r#se 'i0'i ncetini naintarea! dar nu se opri. Se a%a %a "reo 'ase
metri deprtare.
E -an! iu%e! rosti e% %in)u'itor! mo' Shri(e doar )%umea cu tine! at#ta
tot. :u "oiam s te predau hutti%or ia! ce nai$a, >tiai c ai ucis unu% dintre
ei! $ieteA -utti%or nu %e p%ace asta @ nu! nu! nu %e p%ace dee%. S 'tii c nu
"or nceta de%oc s0% caute pe 8N(( 1raN)o.
E =pre'te0te imediat! spuse -an 'i u n)ro&it s0'i aud tremuru% din
)%as.
P#n atunci! nu mai mpu'case pe nimeni cu s#n)e rece. Fai a%es pe
cine"a pe care0% cuno'tea. Putea oare s0o acA
Shri(e r#n/ii! de parc i0ar i putut citi )#nduri%e.
E -aide! -an. >tii $ine c n0o s m0mpu'ti. :u po.i. Cu sunt aproape
tat% tu.
T#nru% c%tin din cap 'i rep%ic printr0o "u%)aritate hutt at#t de
usturtoare! nc#t cpitanu% ridic din spr#ncene.
E 8ai de mine! $iete! daS ce %im$a/ ur#t ai deprins de c#nd ai p%ecat,
Continua s nainte&e. :umai patru metri i despr.eau pe cei doi. -an
str#nse mai tare $%asteru%! ns constat teriiat c .ea"a tremura.
E S co$or#m 'i s discutm despre asta! &ise Shri(e cu )%as sc&ut 'i
%ini'titor. :u0.i "oi ace nici un ru! mi dau cu"#ntu%.
E Cu"#ntu% tuA r#se -an! apoi tu'i. :u m ace s r#d, Cu"#ntu% tu
nu "a%orea& nici c#t un scuipat.
E 1a! cu"#ntu% meu. 4n p%us6 dac m mpu'ti! $iete! nu "ei a%a
niciodat ade"ru% despre prin.ii ti. Cine au ost6 cum de ai a/uns pe
str&i%e unde te0am )sit6
T#nru% % i5 cu pri"irea.
E >tii cine au ost eiA >tii de ce am ost a$andonatA n)hi.i un nod 'i
sim.i o durere ar&toare. Spune0mi 'i poate c te %as s trie'ti.
Shri(e a/unsese acum aproape n situa.ia de a nh.a $%asteru%. 4ntre ei
doi distan.a se redusese %a un metru. -an 'tia c ar i tre$uit s0% mpu'te!
'tia c nu se putea ncrede n contra$andist6 totu'i 'o"ia.
E Spune0mi! Shri(e,
E 4.i "oi spune totu%! c#nd mi dai $%asteru% napoi. Totu%, Ai cu"#ntu%
2?7
meu.
Q4mpu'c0%, Acum,R rcni n mintea %ui -an.
Cu o re"rsare de %umin ro'ie! o sa%" de $%aster % %o"i pe 2arris
Shri(e drept n piept. Cpitanu% ridic $ra.e%e 'i o e5presie de teroare 'i
durere i contorsion trsturi%e. C&u pe spate ca un $o%o"an! murind
nainte s atin) permatonu%.
-an 'i pri"i stupeiat m#na. 1e)etu% i era pe tr)aciu% $%asteru%ui! dar
nu0% c%intise6 sau nu0'i dduse seamaA
1up o c%ip n.e%ese c sa%"a "enise dinapoia sa.
Se rsuci u%)ertor! rmas tot ntr0un )enunchi! 'i se tre&i n a.a a%tui
$r$at! un om! t#nr! de n%.ime mi/%ocie 'i &"e%t. Pru% ne)ru era ar)intat
de ra&e%e %uni%or. 3inea n m#n un $%aster 'i totu% din ptura %ui "estea
"#ntor de recompense.
E 2ata! pu'tiu%e! s0a terminat! spuse e% 'i scoase de %a centur o pereche
de ctu'e. Scoa%0te. 8ii cu mine.
Prime%e dou sa%"e! 'i aminti -an. C% tre$uie s i ost. F0a urmrit
p#n aici! apoi %0a a'teptat pe Shri(e s m do$oare! pentru ca s poat
inter"eni 'i pune m#na pe mine.
1e parc i0ar i citit )#nduri%e! "#ntoru% de recompense continuD
E >tiam c mo' Shri(e te "a )si. -uttii nu au nici o ima)ine de a ta!
a'a c %0am urmrit pe Shri(e! iindc e% practic te0a crescut! nu0i a'a!
8N((A >tiam c te "a aduce n m#na mea.
Q:u,R rcni mintea %ui -an. Q:u acum, :u din nou,R
Cra nc ri)id n urma para%i&iei! epui&at 'i rnit dup nc%e'tarea cu
Shri(e. To.i mu'chii i ur%au de durere 'i o$osea%.
8#ntoru% de recompense cu un semn cu arma.
E Arunc $%asteru%! pu'tiu%e! a%te% .i tra) cu ra&a para%i&ant drept n
cap 'i0.i ac "ar& creierii. -uttii te "or "iu! dar n0au pomenit nimic despre
starea ta minta%. Arunc0%,
Tremur#nd! -an %s $%asteru% s0i cad dintre de)ete%e insensi$i%e.
<cnind de eort! se c&ni s se ridice! dar picioru% drept i ced.
E Picioru%6 mormi e%. :u pot s m spri/in pe picioru% drept6 F0a
%o"it Shri(e.
E 1a! %0am "&ut. :u prea proesionist din partea %ui! dar mo' Shri(e a
ost dintotdeauna un indi"id temperamenta%.
8#ntoru% de recompense cu un pas nainte 'i adu)D
E = s0.i ntind m#na ca s te a/ut s te ridici. S nu0ncerci6
2?H
Cu un ur%et dement! -an se npusti cu capu% nainte n a$domenu% %ui.
<ndi"idu% era mai t#nr dec#t Shri(e! mai puternic 'i mai iute dar -an se
%upta ca un ne$un! cu or.a nscut din disperare pur. :u a"ea nimic de
pierdut 'i o 'tia.
8#ntoru% de recompense c&u pe spate cu un stri)t de surprindere.
-an se arunc dup e%! %o"indu0% cu pumnii. Ce%%a%t 'i re"eni din surpri&
'i0% i&$i n t#mp% cu .ea"a $%asteru%ui.
S#n)e%e .#'ni 'i se pre%inse n ochiu% st#n) a% %ui -anK dar core%%ianu% nu0
i n)dui s0% ncetineasc. Se t#r pe trupu% "#ntoru%ui de recompense ca
'i cum acesta ar i ost o %ian din /un)% 'i0% pocni cu runtea n nas. Au&i
'i sim.i carti%a/u% trosnind su$ impact. J$ieretu% ascu.it a% ad"ersaru%ui
rsun n noapte.
G%estem#nd! "#ntoru% de recompense se %upt cu -an! %o"indu0% n
spinare 'i n rinichi cu $%asteru%. Pi%otu% i prinse $ra.u% 'i0i &dro$ii m#na de
permaton! trosc6 trosc. Arma c&u dintre de)ete%e ce%ui%a%t. -an % pocni
din nou cu capu% n a.! i)nor#nd pie%ea run.ii sa%e care p%esnise.
E :u m iei, ur% core%%ianu%! %o"indu0% repetat cu capu%.
Cu un stri)t de teroare! "#ntoru% de recompense mpinse cu toat or.a
n sus! arunc#ndu0% pe t#nr de pe e%.
-an c&u! ncerc s se rosto)o%easc 'i se opri n perete%e structurii
care adpostea tur$o%itu%. Cu chipu% transormat ntr0o masc hidoas! cu
nasu% 'i $u&e%e sparte! "#ntoru% de recompense se npusti dup e% cu o
pri"ire uci)a'.
Pi%otu% a'tept p#n n u%tima secund! apoi se eri. C#nd ad"ersaru%
trecu pe %#n) e%! se propu%s cu toat )reutatea n umru% %ui.
Capu% "#ntoru%ui de recompense %o"i structura de piatr cu un trosnet
care pru c rsun n noaptea n)he.at.
Gr$atu% &"#cni! se nmuie! apoi %unec n /osu% perete%ui 'i rmase inert
pe permaton.
C%tin#ndu0se! mu'c#ndu0'i $u&a inerioar 'i n)hi.ind $i%a care i se
ridicase n )#t%e/! -an se mp%etici n picioare 'i se apropie de e%. 4i atinse
carotida cu dou de)ete 'i se asi)ur c "#ntoru% de recompense era %a e%
de mort ca 2arris Shri(e! care &cea r'chirat! c#.i"a metrii mai departe!
i5#nd %uni%e )emene cu ochi stic%o'i 'i )oi.
-an se %s %a r#ndu% %ui s %unece n /osu% perete%ui 'i rmase n 'e&ut!
cu capu% rotindu0se! sim.indu0se o$osit 'i )ata s "omite. 4ncepu s tremure
din tot corpu% 'i cri&a dur aproape un minut.
2?9
Tre$uie s m adun! 'i spuse ca prin cea.. Tre$uie s m )#ndesc. S
m )#ndesc6
Se ridic ncet n picioare 'i se c%tin iar'i spre "#ntoru% de
recompense. 9mase %ocu%ui 'i0% pri"i. Cra cam de statura %ui 'i a"ea de
asemenea pr 'aten. Ce"a mai nchis %a cu%oare dec#t a% %ui -an! dar poate
c amnuntu% ace%a a"ea s treac neo$ser"at.
9su%area core%%ianu%ui n%orii a%$urie! n timp ce scoase ci&me%e
$r$atu%ui 'i %e nc%.. 4ncet! metodic! porni apoi s0% de&$race.
Peste cinci minute! -an se mp%eticea m$rcat n haine%e "#ntoru%ui de
recompense. Str#m$#ndu0se! porni s tra) pe cada"ru proprii%e sa%e
"e'minte6 sa%opeta cenu'ie 'i u&at de pi%ot! /acheta scoro/it din pie%e de
'op#r%! ci&me%e6 Puse $%asteru% "#ntoru%ui de recompense n tocu% %ui.
4n ce%e din urm! %u un pumn de credite 'i toate <10uri%e sa%e a%se 'i %e
introduse n $u&unaru% interior a% $r$atu%ui! etan'#ndu0% dup aceea cu
)ri/! ncheie 'i /acheta.
G%$nindu0se nesi)ur! -an porni n cutarea $%asteru%ui %ui Shri(e. 4%
)si 'i re"eni %a trupu% "#ntoru%ui de recompense. Cu o )rimas pe chip! %
re)% %a intensitate ma5im! .inti! apoi! ntorc#nd capu% ntr0o parte! trase
direct n a.a cada"ru%ui. C#nd se si%i s pri"easc re&u%tatu%! mortu% nu mai
a"ea chip6 'i nici ochi.
Sau retine6
-an se ndeprt c#.i"a metri 'i "rs mu%t 'i chinuitor. 2#ndu% %a c#t %
costase pr#n&u% ace%a % cu s "omite 'i mai mu%t6
<cnind din cau&a eortu%ui! apuc %e'u% de su$suori 'i0% trase peste
permaton! %a e% cum Shri(e % trsese pe e%. Se dep%as cu spate%e! ncet!
precaut! p#n a/unse din nou %#n) pu.u% de aera/ peste care srise.
Se uit n /os! apoi 'i eri pri"irea iute! %upt#ndu0se cu ame.ea%a. Pu.u%
era oarte! oarte ad#nc.
9osto)o%i trupu% p#n %a mar)inea deschiderii! dup care % mpinse
$rusc 'i puternic cu am$e%e $ra.e peste $u&a pu.u%ui! s se rosto)o%easc n
)o%.
:u pri"i cada"ru% c&#nd. Cu pa'i 'chiopta.i! t#r#'0)rpi'! re"eni %a
Shri(e 'i puse $%asteru% ntre de)ete%e inerte a%e cpitanu%ui. 1up aceea!
aps $utonu% 'i chem tur$o%itu%.
C#nd u'i%e se deschiser! u c#t pe aici s se pr$u'easc n ca$ina
%uminat.
Tur$o%itu% porni n /os 'i -an rmase n picioare! c%tin#ndu0se!
270
.in#ndu0se cu am$e%e m#ini de pere.i. Tre$uia s se strduiasc din
rsputeri ca s nu %e'ine.
7usese o noapte %un).
,PIL*0 ! R,NA'T,R,
-an So%o sttea nenso.it n )%oata animat de cade.i aduna.i pe
p%atorma de aso%i&are de pe terasa Coruscantu%ui. 2u%eru% str#ns a% noii
sa%e uniorme i rodea pie%ea )#tu%ui! dar re&ista tenta.iei de a0% %r)i. 1ac
proceda a'a! s0ar i putut s0% mototo%easc 'i -an dorea s arate perect.
1e /ur mpre/uru% su! cade.ii se m$r.i'au 'i se srutau %a despr.ire cu
mem$rii ami%ii%or %or. 1oar c#.i"a erau sin)uri! ca e%. -an scan mu%.imea
'i o$ser" %a c#.i"a metri mai nco%o un $iat cu pie%e oache'! care prea
c nu are nici o rud! iar n partea opus a p%atormei "&u o t#nr cu pru%
tiat scurt! mi%itre'te! tot nenso.it.
Totu'i ma/oritatea cade.i%or a"eau ta.i! mame! ra.i 'i surori! $unici!
unchi 'i mtu'i! care "eniser s asiste %a c%ipa de trium. -an sim.i un "a%
de sin)urtate. C% era mai "#rstnic dec#t to.i cei%a%.i 'i asta % deose$ea o
dat n p%us.
1ar! ce nai$a6 Sunt aici. Am reu'it,
Transportoru% <mperatoru% i a'tepta pe p%atorm 'i n scurt timp! cade.ii
271
a"eau s se m$arce pentru c%toria spre Carida! p%aneta de instruire
mi%itar a <mperiu%ui. -an sur#se pu.in! studiindu0i %inia u&e%a/u%ui 'i
aripioara dorsa% supradimensionat. = cor"et core%%ian. C#t de
potri"it6
Se uit din nou spre mu%.ime! cercettor! 'i $rusc 'i ddu seama c
sperase s "ad un anume cp'or ro'u0auriu printre cei care "eniser s0'i
conduc apropia.iiK e'ti un idiot! So%o. 9ea%mente idiot. 1oar nu te0ai
a'teptat ntr0ade"r ca ea s apar! nuA A p%ecat de mu%t,
:u! decise -an! ntr0ade"r nu se a'teptase ca Gria s apar. Chiar poate
c n ad#ncu% su%etu%ui sperase c ata "a "eni6
=t. 1eI%anna o$i'nuia s0i cite&e un "echi pro"er$ Ioo(iee! ce"a
care n $a&ic se traducea apro5imati" prin Gucuria nenso.it de triste.e
este ndoie%nic.
1eI%anna6
1ac %0ar i putut "edea acum6 -an 'i0o reaminti @ si%ueta na%t 'i
%.oas! nasu% ne)ru 'i $orcnat! ochii micu.i 'i sc#nteietori! aproape
ascun'i su$ smocuri de $%an $run0cenu'ie. >tia c ea ar i ost oarte
m#ndr a&i. Pentru un moment! u at#t de rea%! nc#t aproape c 'i0o putu
ima)ina! aproape c0i putu au&i m#r#ituri%e 'i mormituri%e! c#nd i spunea
c#t de m#ndr o cuse! i0ar i &$#r%it pru%! ca s arate ciuu%it n mod
atr)tor.
T#nru% sur#se naintea )#ndu%ui. Am reu'it! 1eI%anna! se adres e%
ima)inii. Bit0te %a mine. Tu e'ti ami%ia mea! sin)ura mea ami%ie! a'a c0i
corect ca tu s ii a&i aici! chiar dac e5i'ti doar n memoria mea6
>i Gria6
9ecunoa'te! So%o! nc mai .ii %a ea. 4nc te mai ui.i dup ea 'i speri s0i
au&i sunetu% pa'i%or! sunetu% )%asu%ui. Tre$uie s treci peste asta! omu%e6
C%tin din cap! ca 'i cum ar i putut a%un)a ima)inea Griei cu aceea'i
u'urin. cu care o ape%ase pe a 1eI%annei. = purta totu'i pe Gria %a $ordu%
<mperatoru%ui! %a e% de c%ar ca 'i cum ea ar i ost aici! mer)#nd a%turi de
e%. <ndierent c#t ar i ncercat! n0o putea uita.
A%t pro"er$ Ioo(iee a% 1eI%annei i reapru n minteD Femoria $un
este n ace%a'i timp o $inecu"#ntare 'i un $%estem6
C#t dreptate ai! 1eI%anna.
-an 'i mut centru% de )reutate 'i ioru% de durere din picioru% drept i
reaminti %upta dus cu dou nop.i n urm. T#nru% rsu% ad#nc. Cste
mort! 1eI%anna! )#ndi e%. Bci)a'u% tu este mort. Sunt con"ins c te po.i
272
odihni mai u'or! 'tiind asta6
Bn oi.er imperia% trecea acum prin mu%.ime. C#nd a/unse n dreptu% %ui
-an! se opri 'i0% pri"i cu aten.ie.
E :ume%e tu! cadetA
-an %u $rusc po&i.ia de drep.i.
E Cadet -an So%o! domnu%e %ocotenent,
E Ai uitat cum s sa%u.i! cadet So%oA
E :u! domnu%e %ocotenent, spuse -an 'i oeri sa%utu% su ce% mai $un.
=i.eru% i cercet chipu%.
E Cadet So%o! ce s0a nt#mp%at cu a.a taA
Pentru o c%ip! t#nru% u ispitit s0i spun c se %o"ise de u'! dar apoi
decise c ade"ru% repre&enta pro$a$i% rspunsu% ce% mai $un.
E Am ost imp%icat ntr0o disput! domnu%e %ocotenent.
E SeriosA :u mi0a' i dat seama! cu sarcastic %ocotenentu%. Care a
ost moti"u% disputei! cadet So%oA
-an )#ndi rapid.
E =ponentu% meu a insu%tat 7%ota <mperia%! domnu%e %ocotenent.
;a urma urme%or! era ade"rat. =i.eru% ridic o spr#ncean.
E Chiar a'a! cadet So%oA A ost oarte6 pu.in n.e%ept6 din partea %ui.
<0ai ap%icat o corec.ie &dra"n pentru %ipsa de respectA
-an 'i aminti %a timp s ncu"iin.e&e din cap.
E 1a! domnu%e %ocotenent. 8 asi)ur c nu "a mai &ice niciodat ce"a
insu%ttor %a adresa or.e%or imperia%e.
E 7oarte $ine! cadet So%o.
;ocotenentu% sur#se 'i se ndeprt! pornind mai departe.
T#nru% respir pre%un) 'i u'urat. Prin asta am trecut,
Peste p%atorma de aso%i&are rsun )%asu% amp%iicat a% unui su$oi.er
care anun. de %#n) %ocotenentD
E Cade.i imperia%i, A%inia.i0" n 'iruri,
Pentru o secund domni o conu&ie )enera%! apoi cade.ii se a%iniar.
E 8 "e.i m$arca n transportor! conorm 'iruri%or. :u "or$i.i n ront
'i nu t#r'#i.i picioare%e.
Se %s tcere. -an se a%a n 'iru% +. Sttu c#t de drept putea! r s
pri"easc nici %a st#n)a! nici %a dreapta! a'tept#nd ordinu% de m$arcare.
<mnu% de %upt a% 7%otei <mperia%e ncepu s se aud pe unda%.
E >iru% 1, Far',
E >iru% 2, Far',
27*
E >iru% *, Far',
<ncitarea % str$tu pe -an! c#nt#ndu0i n s#n)e. Asta0i, Asta0i ceea ce
am a'teptat toat "ia.a6
E >iru% +, Far', rcni su$oi.eru%.
-an se ntoarse mi%itros spre dreapta 'i0% urm pe ce% din a.a sa! spre
<mperator. Pe c#nd mr'%uia! 'i n)dui un sur#s impercepti$i%.
A&i ncepe! )#ndi e%. 4ncepe ade"rata mea "ia..
4'i ima)in ochii 1eI%annei 'i a Griei. >i e%e &#m$eau.
A/uns pe ramp! -an inspir pround! cu tipu% de rsu%are pe care un
nou0nscut o tra)e n p%m#ni pentru a scoate primu% su .ipt! primu%
stri)t prin care anun. Sunt aici, Ascu%ta.i0m! sunt 8<B,
-an So%o se sim.ea ca un nou0nscut. Trecutu% ntunecat i se rosto)o%i
de pe umeri 'i doar "iitoru% %uminos se ntindea n a..
Fr'%ui nainte 'i nu pri"i n urm.
S)r%it.
C#prins
27+
Cartea aceasta se dedic prietenei mele, Thia Rose. ...............................4
Cnd aveam doisprezece ani, ne-am jurat c vom rmne cele mai bune
tovare ................................................................................................ 4
i, dup mai mul!i ani dect ne-ar plcea s le !inem socoteal, continum
s "im prietene...........................................................................................4
#$%&'(#R) *%R+#T,.............................................................................-
.%R%C/& .)0/$T%R/&/'....................................................................1
2'$) 3&)$'#.)...................................................................................... 45
#$%&'(#R) *%R+#T,...........................................................................-6
R,(7%#')&) 8'R%9).''&%R...............................................................:;
<) #&9)R##. ' =.#<%'....................................................................65>
R)2)&#+''............................................................................................ 6>1
<')R9/T, ' R)0,$'T,.....................................................................6-5
R,8#$ 7/., <#R#9'$?......................................................................6;6
2'T)(# 9) )2#9#R)..........................................................................6:5
T%0%R'#.............................................................................................. 6@1
=.T%#RC)R) <) C%R)&&'#...............................................................45:
<) C%R/$C#.T, =. #9A.C ' =.#<%'..............................................4>4
)<'&%0 - R).#T)R).........................................................................4;6
$"rit..................................................................................................... 4;4
Cuprins.................................................................................................. 4;4
275
27?