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Tipos de Generacin de Energa Elctrica

Alternador de fbrica textil (Museo de la Ciencia y de la Tcnica de Catalua,Tarrasa). En general, la generacin de energa elctrica consiste en transformar alguna clase

de energa (qumica, cintica, trmica o lumnica, entre otras), en energa elctrica. Para la generacin industrial se recurre a instalaciones denominadas centrales elctricas, que ejecutan alguna de las transformaciones citadas. Estas constituyen el primer escaln del sistema de suministro elctrico. La generacin elctrica se realiza, bsicamente, mediante un generador; si bien estos no difieren entre s en cuanto a su principio de funcionamiento, varan en funcin a la forma en que se accionan. Explicado de otro modo, difiere en qu fuente de energa primaria utiliza para convertir la energa contenida en ella, en energa elctrica. Desde que se descubri la corriente alterna y la forma de producirla en los alternadores, se ha llevado a cabo una inmensa actividad tecnolgica para llevar la energa elctrica a todos los lugares habitados del mundo, por lo que, junto a la construccin de grandes y variadas centrales elctricas, se han construido sofisticadas redes de transporte y sistemas de distribucin. Sin embargo, el aprovechamiento ha sido y sigue siendo muy desigual en todo el planeta. As, los pases industrializados o del primer mundo son grandes consumidores de energa elctrica, mientras que los pases en vas de desarrollo apenas disfrutan de sus ventajas.

Planta nuclear en Cattenom, Francia. La demanda de energa elctrica de una ciudad, regin o pas tiene una variacin a lo largo del da. Esta variacin es funcin de muchos factores, entre los que destacan: tipos de industrias existentes en la zona y turnos que realizan en su produccin, climatologa extremas de fro o calor, tipo de electrodomsticos que se utilizan ms frecuentemente, tipo de calentador de agua que haya instalado en los hogares, la estacin del ao y la hora del da en que se considera la demanda. La generacin de energa elctrica debe seguir la curva de demanda y, a medida que aumenta la potencia demandada, se debe incrementar la potencia suministrada. Esto conlleva el tener que iniciar la generacin con unidades adicionales, ubicadas en la misma central o en centrales reservadas para estos perodos. En general los sistemas de generacin se diferencian por el periodo del ciclo en el que est planificado que sean utilizados; se consideran de base la nuclear y la elica, de valle la termoelctrica de combustibles fsiles, y de pico la hidroelctrica principalmente (los combustibles fsiles y la hidroelctrica tambin pueden usarse como base si es necesario).

Corriente de Energa. Dependiendo de la fuente primaria de energa utilizada, las centrales generadoras se clasifican en qumicas cuando se utilizan plantas de radioactividad, que generan energa elctrica con el contacto de esta, termoelctricas (de carbn, petrleo, gas, nucleares y solares termoelctricas), hidroelctricas (aprovechando las corrientes de los ros o del mar: mareomotrices), elicas y solares fotovoltaicas. La mayor parte de la energa elctrica generada a nivel mundial proviene de los dos primeros tipos de centrales reseados. Todas estas centrales, excepto las fotovoltaicas, tienen en comn el elemento generador, constituido por unalternador de corriente, movido mediante una turbina que ser distinta dependiendo del tipo de energa primaria utilizada. Por otro lado, un 64% de los directivos de las principales empresas elctricas consideran que en el horizonte de 2018 existirn tecnologas limpias, WN, accesibles y renovables de generacin local, lo que obligar a las grandes corporaciones del sector a un cambio de mentalidad.1 Centrales termoelctricas

Rotor de una turbina de una central termoelctrica.

Una central termoelctrica es un lugar empleado para la generacin de energa elctrica a partir de calor. Este calor puede obtenerse tanto de la combustin, de la fisin nuclear del uranio u otro combustible nuclear, del sol o del interior de la Tierra. Las centrales que en el futuro utilicen la fusin tambin sern centrales termoelctricas. Los combustibles ms comunes son los combustibles fsiles (petrleo,gas natural o carbn),

sus derivados (gasolina, gasleo), biocarburantes, residuos slidos urbanos, metano generado en algunasestaciones depuradoras de aguas residuales, Los centrales termoelctricas consisten en una caldera en la que se quema el combustible para generar calor que se transfiere a unos tubos por donde circula agua, la cual se evapora. El vapor obtenido, a alta presin y temperatura, se expande a continuacin en unaturbina de vapor, cuyo movimiento impulsa un alternador que genera la electricidad. Luego el vapor es enfriado en un condensadordonde circula por tubos agua fra de un caudal abierto de un ro o por torre de refrigeracin. En las centrales termoelctricas denominadas de ciclo combinado se usan los gases de la combustin del gas natural para mover unaturbina de gas. En una cmara de combustin se quema el gas natural y se inyecta aire para acelerar la velocidad de los gases y mover la turbina de gas. Como, tras pasar por la turbina, esos gases todava se encuentran a alta temperatura (500 C), se reutilizan para generar vapor que mueve una turbina de vapor. Cada una de estas turbinas impulsa un alternador, como en una central termoelctrica comn. El vapor luego es enfriado por medio de un caudal de agua abierto o torre de refrigeracin como en una central trmica comn. Adems, se puede obtener la cogeneracin en este tipo de plantas, al alternar entre la generacin por medio de gas natural o carbn. Este tipo de plantas est en capacidad de producir energa ms all de la limitacin de uno de los dos insumos y pueden dar un paso a la utilizacin de fuentes de energa por insumos diferentes. Las centrales trmicas que usan combustin liberan a la atmsfera dixido de carbono (CO2), considerado el principal gas responsable del calentamiento global. Tambin, dependiendo del combustible utilizado, pueden emitir otros contaminantes como xidos de azufre, xidos de nitrgeno, partculas slidas (polvo) y cantidades variables de residuos slidos. Las centrales nucleares generan residuos radiactivos de diversa ndole que requieren una disposicin final de mxima seguridad y pueden contaminar en situaciones accidentales (vase accidente de Chernbil).

The 11MW PS10 central termosolar funcionando en Sevilla, Espaa. Centrales trmicas solares Una central trmica solar o central termosolar es una instalacin industrial en la que, a partir del calentamiento de un fluido mediante radiacin solar y su uso en un ciclo termodinmico convencional, se produce la potencia necesaria para mover un alternador para generacin de energa elctrica como en una central trmica clsica. En ellas es necesario concentrar la radiacin solar para que se puedan alcanzar temperaturas elevadas, de 300 C hasta 1000 C, y obtener as un rendimiento aceptable en el ciclo termodinmico, que no se podra obtener con temperaturas ms bajas. La captacin y concentracin de los rayos solares se hacen por medio de espejos con orientacin automtica que apuntan a una torre central donde se calienta el fluido, o con mecanismos ms pequeos de geometra parablica. El conjunto de la superficie reflectante y su dispositivo de orientacin se denomina heliostato. Su principal problema medioambiental es la necesidad de grandes extensiones de territorio que dejan de ser tiles para otros usos (agrcolas, forestales, etc.). Centrales geotrmicas La energa geotrmica es aquella energa que puede obtenerse mediante el aprovechamiento del calor del interior de la Tierra. El trmino "geotrmico" viene del griego geo(Tierra), y thermos (calor). Este calor interno calienta hasta las capas de agua ms profundas: al ascender, el agua caliente o el vapor producen manifestaciones, como los giseres o las fuentes termales, utilizadas para calefaccin desde la poca de los romanos. Hoy en da, los progresos en los mtodos de perforacin y bombeo permiten explotar la energa geotrmica en numerosos lugares del mundo. Para aprovechar esta energa en centrales de gran escala necesario que se den temperaturas muy elevadas a poca profundidad.

Centrales nucleares Una central o planta nuclear o atmica es una instalacin industrial empleada para la generacin de energa elctrica a partir de energa nuclear. Se caracteriza por el empleo de combustible nuclear fisionable que mediante reacciones nucleares proporciona calor que a su vez es empleado, a travs de un ciclo termodinmico convencional, para producir el movimiento

de alternadores que transforman el trabajo mecnico en energa elctrica. Estas centrales constan de uno o ms reactores. Centrales hidroelctricas

Rotor de una turbina de una central hidroelctrica. Una central hidroelctrica es aquella que se utiliza para la generacin de energa elctrica mediante el aprovechamiento de la energa potencial del agua embalsada en una presa situada a ms alto nivel que la central. El agua se lleva por una tubera de descarga a la sala de mquinas de la central, donde mediante enormes turbinas hidrulicas se produce la electricidad en alternadores. Las dos caractersticas principales de una central hidroelctrica, desde el punto de vista de su capacidad de generacin de electricidad son:

La potencia, que es funcin del desnivel existente entre el nivel medio del embalse y el nivel medio de las aguas debajo de la central, y del caudal mximo turbinable, adems de las caractersticas de la turbina y del generador.

La energa garantizada en un lapso determinado, generalmente un ao, que est en funcin del volumen til del embalse, de la pluviometra anual y de la potencia instalada.

La potencia de una central hidroelctrica puede variar desde unos pocos MW, hasta varios GW. Hasta 10 MW se consideranminicentrales. En China se encuentra la mayor central hidroelctrica del mundo (la Presa de las Tres Gargantas), con una potencia instalada de 22.500 MW. La segunda es la Represa de Itaip (que pertenece a Brasil y Paraguay), con una potencia instalada de 14.000 MW en 20 turbinas de 700 MW cada una. Esta forma de energa posee problemas medioambientales al necesitar la construccin de grandes embalses en los que acumular el agua, que es sustrada de otros usos, incluso urbanos en algunas ocasiones. Actualmente se encuentra en desarrollo la explotacin comercial de la conversin en electricidad del potencial energtico que tiene el oleaje del mar, en las llamadas centrales mareomotrices. Estas utilizan el flujo y reflujo de las mareas. En general pueden ser tiles en zonas costeras donde la amplitud de la marea sea amplia, y las condiciones morfolgicas de la costa permitan la construccin de una presa que corte la entrada y salida de la marea en una baha. Se genera energa tanto en el momento del llenado como en el momento del vaciado de la bobina Centrales mareomotrices Las centrales mareomotrices utilizan el flujo y reflujo de las mareas. En general, pueden ser tiles en zonas costeras donde la amplitud de la marea sea amplia y las condiciones morfolgicas de la costa permitan la construccin de una presa que corte la entrada y salida de la marea en una baha. Se genera energa tanto en el momento del llenado como en el momento del vaciado de la baha. Actualmente se encuentra en desarrollo la explotacin comercial de la conversin en electricidad del potencial energtico que tiene el oleaje del mar, en las llamadas centrales undimotrices.

Centrales elicas

Capacidad elica mundial total instalada 1996-2012 [MW]. Fuente: GWEC La energa elica se obtiene mediante el movimiento del aire, es decir, de la energa cinticagenerada por efecto de las corrientes de aire o de las vibraciones que el dicho viento produce. Losmolinos de viento se han usado desde hace muchos siglos para moler el grano, bombear agua u otras tareas que requieren una energa. En la actualidad se

usan aerogeneradores para generar electricidad, especialmente en reas expuestas a vientos frecuentes, como zonas costeras, alturas montaosas o islas. La energa del viento est relacionada con el movimiento de las masas de aire que se desplazan de reas de alta presin atmosfrica hacia reas adyacentes de baja presin, con velocidades proporcionales al gradiente de presin.2 El impacto medioambiental de este sistema de obtencin de energa es relativamente bajo, pudindose nombrar el impacto esttico, porque deforman el paisaje, la muerte de aves por choque con las aspas de los molinos o la necesidad de extensiones grandes de territorio que se sustraen de otros usos. Adems, este tipo de energa, al igual que la solar o la hidroelctrica, estn fuertemente condicionadas por las condiciones climatolgicas, siendo aleatoria la disponibilidad de las mismas.

Centrales fotovoltaicas

Panel solar. Se denomina energa solar fotovoltaica a la obtencin de energa elctrica a travs de paneles fotovoltaicos. Los paneles, mdulos o colectores fotovoltaicos estn formados por dispositivos semiconductores tipo diodo que, al recibir radiacin solar, se excitan y provocan saltos electrnicos, generando una pequea diferencia de potencial en sus extremos. El acoplamiento en serie de varios de estos fotodiodos permite la obtencin de voltajes mayores en configuraciones muy sencillas y aptas para alimentar pequeos dispositivos electrnicos. A mayor escala, la corriente elctrica continua que proporcionan los paneles fotovoltaicos se puede transformar en corriente alterna e inyectar en la red elctrica. Alemania es en la actualidad el segundo productor mundial de energa solar fotovoltaica tras Japn, con cerca de 5 millones de metros cuadrados de colectores de sol, aunque slo representa el 0,03% de su produccin energtica total. La venta de paneles fotovoltaicos ha crecido en el mundo al ritmo anual del 20% en la dcada de los noventa. En la Unin Europea el crecimiento medio anual es del 30%, y Alemania tiene el 80% de la potencia instalada de la Unin.3 Los principales problemas de este tipo de energa son su elevado coste en comparacin con los otros mtodos, la necesidad de extensiones grandes de territorio que se sustraen de otros usos, la competencia del principal material con el que se construyen con otros usos (el slice es el principal componente de los circuitos integrados), o su dependencia con las condiciones climatolgicas. Este ltimo problema hace que sean necesarios sistemas de almacenamiento de energa para que la potencia generada en un momento determinado, pueda usarse cuando se solicite su consumo.

Se estn estudiando sistemas como el almacenamiento cintico, bombeo de agua a presas elevadas, almacenamiento qumico, entre otros. Generacin a pequea escala

Grupo electrgeno de 500 kVA instalado en un complejo turstico en Egipto. Grupo electrgeno Un grupo electrgeno es una mquina que mueve un generador de energa elctrica a travs de un motor de combustin interna. Es comnmente utilizado cuando hay dficit en la generacin de energa de algn lugar, o cuando hay corte en elsuministro elctrico y es necesario mantener la actividad. Una de sus utilidades ms comunes es en aquellos lugares donde no hay suministro a travs de la red elctrica, generalmente son zonas agrcolas con pocas infraestructuras o viviendas aisladas. Otro caso es en locales de pblica concurrencia, hospitales, fbricas, etc., que, a falta de energa elctrica de red, necesiten de otra fuente de energa alterna para abastecerse en caso de emergencia. Un grupo electrgeno consta de las siguientes partes:

Motor de combustin interna. El motor que acciona el grupo electrgeno suele estar diseado especficamente para ejecutar dicha labor. Su potencia depende de las caractersticas del generador. Pueden ser motores de gasolina o disel.

Sistema de refrigeracin. El sistema de refrigeracin del motor es problemtico, por tratarse de un motor esttico, y puede ser refrigerado por medio de agua, aceite o aire.

Alternador. La energa elctrica de salida se produce por medio de una alternador apantallado, protegido contra salpicaduras, autoexcitado, autorregulado y sin escobillas,

acoplado con precisin al motor. El tamao del alternador y sus prestaciones son muy variables en funcin de la cantidad de energa que tienen que generar.

Depsito de combustible y bancada. El motor y el alternador estn acoplados y montados sobre una bancada de acero. La bancada incluye un depsito de combustible con una capacidad mnima de funcionamiento a plena carga segn las especificaciones tcnicas que tenga el grupo en su autonoma.

Sistema de control. Se puede instalar uno de los diferentes tipos de paneles y sistemas de control que existen para controlar el funcionamiento, salida del grupo y la proteccin contra posibles fallos en el funcionamiento.

Interruptor automtico de salida. Para proteger al alternador, llevan instalado un interruptor automtico de salida adecuado para el modelo y rgimen de salida del grupo electrgeno. Existen otros dispositivos que ayudan a controlar y mantener, de forma automtica, el correcto funcionamiento del mismo.

Regulacin del motor. El regulador del motor es un dispositivo mecnico diseado para mantener una velocidad constante del motor con relacin a los requisitos de carga. La velocidad del motor est directamente relacionada con la frecuencia de salida del alternador, por lo que cualquier variacin de la velocidad del motor afectar a la frecuencia de la potencia de salida.4

Pila voltaica

Esquema funcional de una pila elctrica. Se denomina ordinariamente pila elctrica a un dispositivo que genera energa elctrica por un proceso qumico transitorio, tras de lo cual cesa su actividad y han de renovarse sus elementos constituyentes, puesto que sus caractersticas resultan alteradas durante el mismo. Se trata de un

generador primario. Esta energa resulta accesible mediante dos terminales que tiene la pila, llamados polos, electrodos o bornes. Uno de ellos es el polo negativo o ctodo y el otro es el polo positivo onodo. En espaol es habitual llamarla as, mientras que las pilas recargables o acumuladores, se ha venido llamandobatera. La primera pila elctrica fue dada a conocer al mundo por Volta en 1800, mediante una carta que envi al presidente de laRoyal Society londinense, por tanto son elementos provenientes de los primeros tiempos de la electricidad. Aunque la apariencia de una pila sea simple, la explicacin de su funcionamiento dista de serlo y motiv una gran actividad cientfica en los siglos XIX y XX, as como diversas teoras, y la demanda creciente que tiene este producto en el mercado sigue haciendo de l objeto de investigacin intensa. El funcionamiento de una pila se basa en el potencial de contacto entre dos sustancias, mediado por un electrolito.5 Cuando se necesita una corriente mayor que la que puede suministrar un elemento nico, siendo su tensin en cambio la adecuada, se pueden aadir otros elementos en la conexin llamada en paralelo. La capacidad total de una pila se mide en amperios-hora (Ah); es el nmero mximo de amperios que el elemento puede suministrar en una hora. Es un valor que no suele conocerse, ya que no es muy claro dado que depende de la intensidad solicitada y la temperatura. Un importante avance en la calidad de las pilas ha sido la pila denominada seca, al que pertenecen prcticamente todas las utilizadas hoy da. Las pilas elctricas, bateras y acumuladores se presentan en unas cuantas formas normalizadas en funcin de su forma, tensin y capacidad que tengan. Los metales y productos qumicos constituyentes de las pilas pueden resultar perjudiciales para el medio ambiente, produciendo contaminacin qumica. Es muy importante no tirarlas a la basura (en algunos pases no est permitido), sino llevarlas a centros de reciclado. En algunos pases, la mayora de los proveedores y tiendas especializadas tambin se hacen cargo de las pilas gastadas. Una vez que la envoltura metlica que recubre las pilas se daa, las sustancias qumicas que contienen se ven liberadas al medio ambiente causando contaminacin. Con mayor o menor grado, las sustancias son absorbidas por la tierra pudindose filtrar hacia los mantos acuferos y de stos pueden pasar directamente a los seres vivos, entrando con esto en la cadena alimenticia. Las pilas son residuos peligrosos por lo que desde el momento en que se empiezan a reunir, deben ser

manejadas por personal capacitado que siga las precauciones adecuadas empleando todos los procedimientos tcnicos y legales para el manejo de dicho residuos.6 Estas pilas suelen utilizarse en los aparatos elctricos porttiles, que son una gran cantidad de dispositivos que se han inventado y que se nutren para su funcionamiento de la energa facilitada por una o varias pilas elctricas o de bateras recargables. Entre los dispositivos de uso masivo destacan juguetes, linternas, relojes, telfonos

mviles,marcapasos, audfonos, calculadoras, ordenadores personales porttiles, reproductores de msica, radio transistores, mando a distancia, etc.

Pila de hidrgeno. La celda en s es la estructura cbica del centro de la imagen. Pilas de combustible Una celda, clula o pila de combustible es un dispositivo electroqumico de generacin de electricidad similar a una batera, que se diferencia de esta en estar diseada para permitir el reabastecimiento continuo de los reactivos consumidos. Esto permite producir electricidad a partir de una fuente externa de combustible y de oxgeno, en contraposicin a la capacidad limitada de almacenamiento de energa de una batera. Adems, la composicin qumica de los electrodos de una batera cambia segn el estado de carga, mientras que en una celda de combustible los electrodos funcionan por la accin de catalizadores, por lo que son mucho ms estables.

En las celdas de hidrgeno los reactivos usados son hidrgeno en el nodo y oxgeno en el ctodo. Se puede obtener un suministro continuo de hidrgeno a partir de la electrlisis del agua, lo que requiere una fuente primaria de generacin de electricidad, o a partir de reacciones catalticas que desprenden hidrgeno de hidrocarburos. El hidrgeno puede almacenarse, lo que permitira el uso de fuentes discontinuas de energa como la solar y la elica. El hidrgeno gaseoso (H2) es altamente inflamable y explosivo, por lo que se estn desarrollando mtodos de almacenamiento en matrices porosas de diversos materiales.7 Generador termoelctrico de radioistopos Un generador termoelctrico de radioistopos es un generador elctrico simple que obtiene su energa de la liberada por ladesintegracin radiactiva de determinados elementos. En este dispositivo, el calor liberado por la desintegracin de un material radiactivo se convierte en electricidad directamente gracias al uso de una serie de termopares, que convierten el calor en electricidad gracias al efecto Seebeck en el llamado Unidad de calor de radioistopos (o RHU en ingls). Los RTG se pueden considerar un tipo de batera y se han usado en satlites, sondas espaciales no tripuladas e instalaciones remotas que no disponen de otro tipo de fuente elctrica o de calor. Los RTG son los dispositivos ms adecuados en situaciones donde no hay presencia humana y se necesitan potencias de varios centenares de vatios durante largos perodos de tiempo, situaciones en las que los generadores convencionales como las pilas de combustible o las bateras no son viables econmicamente y donde no pueden usarse clulas fotovoltaicas.