Sei sulla pagina 1di 219

ABATELE PREVOST

Istoria tinereii comandorului


Sau memorii pentru a servi la istoria Maltei. Povestea unei grecoaice ntr-adevr, viaa lui a constituit i primul dintre romanele sale, i, ntr-un fel, materia tuturor celorlalte. Sainte- euve

!"P#$%S&
Mrturisire ' $storia tinereii comandorului de ((( )* Partea nt+i ), Partea a doua -.' Povestea unei grecoaice ))* Partea nt+i )), Partea a doua .).

M/#0"#$S$#1 2n loc de prefa3 0rainic nfipt pe treapta veniciei ce-o datore4 capricioasei mele Manon, fr de care nefiina m-ar fi cuprins demult, a5uns la o v+rst la care raiunea i e6periena ndeamn la cugetare-, gelos de gloria postum cucerit de acel grsan de e7le, spre pild, pe care criticii veacului al 88-lea nu mail contenesc s-l laude, m-am 9otr+t s altur o mrturisire acestor dou romane ale mele, pe neateptate de4gropate din depo4itele capodoperelor necunoscute sau uitate pentru a renate n vem+nt rom+nesc ntr-o epoc mai cur+nd nsetat de vi4iuni ale viitorului, de cuceriri ale cosmosului i de complicate pro:leme sociale& istoria adevrat i sincer a propriei mele viei, cu nimic mai srac n evenimente i nt+mplri dec+t cea; a eroilor mei. 0eam mi-e ns ca mrturisirea pe care vreau s-o ae4 n fruntea acestui volum s nu fi;e de la :un nceput suspect cititorului)< !ci cine s cread n adevrul vor:elor mele, n laudele pe care 2mi3 le voi aduce, cunosc+nd c eroul acestei povestiri sunt c9iar eu, pe care at+ta m-am iu:it i preuit= >ar contemporanii mei m-au defimat sau slvit n fel i c9ip, urmaii lor nu s-au lsat mai pre5os i, pe msur ce secolele s-au scurs, posteritatea, cu milei dar vrednice e6cepii 2uneori cam sofisticate3, a reuit s impun despre mine o vi4iune pe c+t de logica i fireasc, pe at+t de neadevrat n simplitatea ei sc9ematic& a reinut dou aspecte 4ise eseniale, unul despre viaa, altul despre opera mea& c am fost a:ate 2nu prea cucernic3 i c am scris o poveste de dragoste neasemuit 2cu toate c sno:ul de Montes?uileu era de prere @ ca i presa epocii, de

altfel @ c >es Arieu6 este un escroc i Manon o t+rf3, aceea a frumoasei Manon Bescaut i a !avalerului >es Arieu6, pe care muli m-au c9iar nvinuit c a fi trit-o ca atare eu-nsumi.. %u pot, desigur, infirma eu totul aceste dou aseriunii, dar, vaiC c+t sunt de str+m:e n descrnarea lor i c+te detalii, c+te nuane, c+te e6plicaii ar mai tre:ui s li se adauge pentru a le face cu adevrat veridiceC !ci ntortoc9eate i ntunecate sunt cile sufletului omenesc, i aparenele adesea neltoare< S ncepem cu primul aspect& ceea ce m va o:liga s-mi depn, coment+nd-o, ntreaga vila. ns, cum nu am memoria datelor i cum am avut parte, totui, de c+iva oneti cercettori care, nltur+nd col:ul ar9ivelor, au sta:ilit o mulime de elemente ce numai cu greu ar putea fi tgduite sau de4minite 2c9iar dac. "neori tare mi-ar fi convenit s le fi trecut mcar su: tcere3, m voi :i4ui, n primul r+nd, pe ceea ce au afirmat despre mine prietenii mei postmortem, Denri Darrisse, >eloffre i SgardE, pe care i voi cita cu acurateea cerut de erudiii veacului al 88-lea, mulumindu-m doar cu interpretarea evenimentelor mai delicate, atunci c+nd itele se ncurc i c+nd ei e4it sau se contra4ic. M-am nscut n orelul Desdin din inutul Frtois n -GH*, n 4iua de $ aprilie', ceea ce a avut pe semne o oarecare influen asupra vieii mele, astfel pus su: semnul unui lung ir de pcleli i de feste 5ucate mie de soart sau de mine ei, contemporanilor i posteritii. Iamilia mea, cunoscut de generaii pentru cilnstea i pro:itatea ei, fcea parte din :urg9e4ia nstrit a oraului, tata, Bievin Prevost, fiind procuror al regelui. 1ram muli copii, cinci :iei i patru fete, dar surorile mele, nfricoate fr ndoial de frivolitatea veacului sau neresemn+ndu-se cu starea ancilar care le atepta, emanciparea propriu-4is a femeilor nefiind nc nceput, au murit la o v+rst fraged. 0+nr a murit i mama, Mrie >ucla7, la ), august -*--, c+nd a:ia mpliniserm paispre4ece ani. >oi din fraii mei, %or:ert i ernard-Josep9, i-au nc9inat viaa :isericii cu mai3 mult evlavie dec+t mine. Jerome-Pierre i Bouis-1ustac9e 2care fusese i ofier3 au fost magistrai& fie-le r+na uoar. 0oi au grut o purtare demn i au dus trai ti9nit. !+t despre mine, Fntoine-Irancois, al doilea nscut dintre :iei, am dus o e6iisten ceva mai 4:uciumat, ca s nu-i spun 4vpiat. %e9otr+t, deopotriv atras de plcerile minii i deale trupului, sensi:il n faa gingiei feminine, iute la patim ca i la m+nie, mi-am urmat ntotdeauna simmintele fr mult cugetare, ls+ndu-m t+r+t de inim mai mult dec+t m+nat de raiune, ceea ce mi-a pricinuit destule neca4uri. nvam :ine, cu plcere i s+rg, iar studiul mi-a fost ntotdeauna un refugiu n clipele de amcelent((, aa cum 5udec de altfel ntreaga munc de cercetare a lui Darrisse& Se poate aprecia c Darrisse, el singur, a scos la iveal mai multe documente despre Prevost dec+t au fcut-o toi ceilali cercettori laolalt((, n ciuda unor preci4ri cronologice care nu sunt de fapt dec+t nite simple ipote4e((. 2!um lucrrile lui Darrisse nu ne-au stat la ndem+n, l vom cita fie dup >eloffre, fie dup Jean Sgard.3 Irederic >eloffre i #a7mond Picard sunt autorii unei e6celente ediii a lui Manon Bescaut 2Aarnier, -HG'3, nsoit de o introducere, note, variante, :i:liografie, glosar i inde6, iar Jean Sgard a celei mai complete 2p+n la data aceasta3 lucrri despre romanele lui Prevost& Prevost romancier, J. !orti, Paris, -H",, GH) pp. E Fa cel puin pretinde #oland Purnal, n >icionarul de autori Baffont- ompianiK #oger Mat9e, dimpotriv, n studiul despre Manon Bescaut pu:licat la Datier n -H*L, indic drept cert data de E aprilie< Personal, sunt ispiitit s-i dau cre4are lui Purnal< rciune. %u doar c-mi nsuesc ntru totul prerea contemporanului meu sus-pus, Montes?uieu, c nu e6ist neca4 pe care un ceas de lectur s nu fi fost n stare s-l tearg, mie mil-au tre:uit ntotdeauna mult mai multe, dar oricum, n mi5locul crilor sau cu pana n m+n mai uitam de amar, i ncetul cu ncetul mi c+tigam senintatea<

>up moartea mamei 2-*--3, tata m-a trimis la colegiul ie4uiilor din oraul nostru 2Desdin3 i supraveg9ea ndeaproape felul n care m ac9itam de o:ligaiile mele colare. Fr fi tre:uit s stau aici cinci ani, dup tipic, pentru a putea fi admis la "niversitatea din >ouai s studile4 filosofia. >ar era r4:oi', clinc9etul armelor i frumuseea uniformei m atrgeau& Fm prsit colegiul la v+rsta de aispre4ece ani i am servit cu felurite ndatoriri, c9iar i ca voluntar, c+nd posturile de ofieri erau ocupate 2era sf+ritul r4:oiului3, nflcrat de sperana pe care o nutream, ca muli tineri, de a fi avansat cu prima oca4ie. Fteptarea prelungindu-se ns, m-am plictisit i m-am ntors la prinii ie4uii< G Mai c+t cerneal a curs asupra acestor ani ai adolescenei meleC i mai ales din cau4a penei muiate n otrava gelo4iei a doi confrai de-ai meii, Benglet->ufresno7 i !9arles !olleC Primul a pretins c ntr-o 4i, ntorc+ndu-m de la coal, am dat peste o scen m+rav& tata ar fi lovit-o cu piciorul n p+ntec pe iu:ita mea, nsrcinat n luna a treia< 1u, pas-mi-te furios, ma fi repe4it asupra-i i l-a fi fcut s se rostogoleasc p+n n 5osul scrii unde ar fi rmas lat, pier4+ndu-i viaaC Minciun sfruntatC S-a dovedit doar c dou4eci i ase de ani dup acest incildent nc9ipuit tata mai tria*. >ar Benglet->ufresno7 era suprat pe mine r >up >eloffre, Prevost face alu4ie la r4:oiul pentru succesiunea Spaniei, sl;+rit prin pacea de la "trec9t, n -*-.. Fpud >eloffre, op. !+t., p. 8M$-8M$$. !eea ce nu l-a mpiedicat pe Sainte- euve, n articolul su din Portrete literare 2-,.-3 s aminteasc i el evenimentul, ntr-o not, dei fr a-i da prea mult importan, cci mi-a fost ndeo:te destul de favora:il& S-a pu:licat n nu mai tiu ce culegere de anecdote 2ana3 c Prevost se ndrgostise de o oarecare doamn, pro:a:il c9iar la Desdin, c tatl lui, care privea cu nemulumire aceast intrig se duse ntr-o sear s :at la ua acelei doamne pentru a-i scrmna puin :iatul, i c acesta, smuncindu-se ca s scape, l lovi at+t de tare pe tatl su nc+t :tr+nul muri de pe urma acelei lovituri. >ac nu este o calomnie, apoi este cel puin o scorneal, i Prevost a cunoscut suficiente neca4uri n via ca s nu i se mai pun n c+rc i pe aceasta. 2Me4i n >ecada filosofic din )L termidor, anul 8$, o scrisoare a pentru c ndr4niserm s critic opusul pe care-l nc9inase poetului Marot, i mai ales pentru c refu4aserm s-l iau drept co-autor la traducerea $storiei universale a preedintelui de 09ou. !u ce :+rfe 5osnice se pot ndeletnici scriitoraii lipsii de 9arC %oroc de sita timpului care desparte fina de tr+eC Mrei s tii e6act c+t i cum am stat la ie4uii= apoi ntre:ai-l pe >eloffre 2op. !+t., pp. 8M$$-8$83. 1u nu tiu mai multe dec+t v-am spus& am plecat de la ei c+nd aveam aispre4ece ani i, dup ce mam furlandisit prin diferite regimente, m-am ntors, cam 5umulit i ruinat, s le cer iertare, la l martie -*-* 2credei-m, de ast dat memoria nu m nal, i-apoi am controlat-o cu cea dat de erudiii care m-au scormonit trecutul3, dar nu la Desdin, cil la Paris, pe strada Pot-de-Ier, i au avut :untatea s m reprimeasc n calitate de novice. >up ase luni, termen n care tre:uia s dau dovada aptitudinilor mele 2nu mi-a fost greu s-o fac mulumit darurilor fireti cu care m-a n4estrat naturaC3 m-au trimis la colegiul Ba Ilec9e @ acest loc care va rm+ne mereu scump inimii mele @ s studie4 filosofia. >ei am iu:it colegiul, nu am stat mult timp nc9is acolo. >om >upuis a e6plicat cu mult gingie cum s-au petrecut lucrurile i cum am a5uns s plec n Nlanda. !olegul meu, a:atele Moisenon 2-*L,--**'3, nici el prea u de :iseric, a fost ceva mai concis i de dragul glumei a re4umat n c+teva r+nduri aventurile mele, ntregindu-le cu un detaliu pe c+t de imaginar pe at+t de neverosimil pentru cine mi cunoate firea generoas i neprefcut& F:atele Prevost< care a fost de dou ori ie4uilt i de dou ori militar. F locuit c+tva timp n Nlanda unde se spune c s-a cstorit cu dou femei. Be-a prsit, s-a ntors n Irana i s-a fcut :enedictin, intr+nd n !ongregaia Saint-Maur. ,

Fadar, m asemuia nici mai mult nicii mai puin cu !asanovaC >ar eu, dac i c+nd am iu:it, am iu:it total, c9iar dac nu pentru venicie. >e altfel, ceea ce m-a mpins s intru la mnstire a fost tocmai eecul unei astfel de iu:ilri. Fm mai povestit o dat cum s-au petrecut lucrurile& 0recur c+iva ani. Mioi i aplecat ctre plceri < v las s 5udecai singuri cum puteau fi, ntre dou4eci i dou4eci i cinci de ani, inima i sentilmentele unei persoane care a compus !leveland la trei4eci i cinci sau trei4eci i ase. Sf+ritul nefericit al unei legturi preaduioase m duse de-a dreptul la morm+nt& este numele pe care-l dau tagmei mona9ale respecta:ile n mi5locul creia aveam s m ngrop i unde sttui ascuns c+tva timp, ca mort, at+t de :ine nc+t rudele i prietenii mei nu tiau ce se nt+mplase cu mine. ineneles c le-am dat de tire, nc nainte de a-mi depune ";Ofun+ntul pe care l-am scris cu m+na mea i l-am isclilt cum se cuvine, frater Fntonius Ir. Prevost. Mai t+r4iu, aveam s fiu acu4at e. $ nil tot sc9im: numele i semntura, mai ales de c+nd cu trfionin de n Bondra i c9iar dup aceea. Pi ce-i cu asta= !e mi-e Marc-Fntolne, ce mi-e Fnloine-Irangoils, i faptul c am mai adugat c+nd un articol naintea numelui 2Be Prevost3, c+nd un pseudonim pe care-l foloseam singur sau ca supliment la numele meu adevrat 2de l;$sle:ourg, d;16iles3 tL, ce importan are= Nricum, n 4iua rostirii legm+ntului era de fa i tata, mulumit c m 9otr+serm n sf+rit s fac acest pas dup ce at+ta oviiserm ntre :iseric i spad. @ ntre negru i rou, cum prea frumos avea s-o spun e7le. @ dar cam nencre4tor n temeinicia 9otr+rii mele. >om Arenier mi-a raportat c9iar c ar fi spus de fa cu martori c de aveam vreodat s-mi calc legm+ntul pe care fuseserm li:er s-l fac sau s nu-l fac, avea s m caute n lumea ntreag, ca s-mi 4:oare creierii. !e tia tata= Fvuseserm gri5, cunosc+ndu-mi sufletul, inima, acea enigm pe care aveam s-mi petrec viaa anali4+nd-o, s rostesc pe tcute, n minte, acele restricii care, la o adic, s-mi ngduie s m des4ic fr a-mi prime5dui viaa venic u. P+n una alta, cuminit, m-am cufundat n studiul teologiei i m-am strduit s duc o via cucernic, fiind 9irotonisit n -*)G de ctre Monseniorul Sa:at9ier 2sau Sa::atier3. Fm nceput dendat s rostesc n pu:lic, la Fmiens, predici care au atras o mulime mare de persoane din lumea :un& adevrat nc+ntare pentru oc9ii unui nefericit, at+ta vreme lipsit de asemenea priveliti fermectoare. >ar confraii mei mi pricinuiau numai neca4uri. Fcum v pot mrturisi c eu, i nu mona9ul ernard Ba:adie din !ongregaia Saint-Maur, care s-a sv+rit diln via rugind s i se ard toate manuscrisele, am fost adevratul autor al vestitelor Fventuri ale lui Pomponius, cavaler roman, sau $storia vremurilor noastre, aprut n -*)E n, dar pe care le-am scris prin -*)), ca s m defule4, cum ar spune psi9analitii de a4i. Prietenul meu Irederic >eloffre despilc firul n patru, dup o:iceiul luils i m socoate doar cola:oratorul post-mortem al sv+ritului mona9. >e-l vei crede pe el sau pe mine, de fapt mi-e tot una. %u revendic dec+t r+ndurile prin care mi descriu confraiiC "nii nu au dec+t :urtK alii, calitile pentru care se6ul frumos i poate ndrgi < triesc laolalt fr a se iu:i i mor fr s le par ru unii dup alii < nu cred n e6istena lui >umne4eu, i nc9ipuie c sufletele mor o dat cu trupurileK cred c totul le este ngduit i c doar scandalul le este inter4is < toi :eau vin< H Qin totodat s amintesc cu acest prile5 c nu am pomenit nicic+nd de mnstiri n romanele mele, n afar doar de un singur ioc, pe care l-a reperat cu agerime D. #oddier, n Memoriile unui r:at de neam 2voi. l3, n care i apro:am pe :ritanici c le-au transformat pe ale lor n spitale sau n a4iluri de :tr+ni< !um v spuneam, nu m nelegeam cu confraii mei care nu tiau s-mi apreciie4e darurile fireti i se pl+ngeau de aplecrile mele lumeti, astfel c m-am tot mutat dintr-uri loc ntr-altul, de la a:aia Saint-Nuen la a:aia ec-Dellouin, apoi la 1vreu6, la !olegiul SaintAermain i la mnstirea des lanes-Manteau6, n sf+rit la cea de la Saitnt-Aermain-des-Pres.

!anoanele impuse de :enedictini fiind ns din cale afar de stranice, iar eu din ce n ce mai puin aplecat s m canonesc, am cerut s fiu strmutat la !lun7& nu m ciam nc de 9otr+rea pe care o luaserm s-mi petrec restul vieii ntr-un cloater, dar mi prea ru c nu aleseserm alt ordin mai :l+nd. N astfel de strmutare nu este lesne de o:inut, totui fuii la doi pai de i4:+ndK pronia ns mi era nefast& un concurs nefericit de mpre5urri, c+teva greeli minore pe care le-am fptuit, o clip de m+nie urmat de o rtcire a minii @ pe scurt mi-am lepdat rasa la -, octom:rie -*),, i ca la vreo lun dup aceea am luat calea pri:egiei, am trecut M+neca i am a5uns n Fnglia, unde mi se oferi3 dendat o slu5: de preceptor al t+nrului Irancisc 17les, fiu al lui Jo9n 17les, fost director al ncii Fngliei i su:-guvernator al Sout9 Sea !ompan7-ei. F9C tinereeC F9C inim prea lesne nfier:+ntatC %u am putut s m mpotrivesc nurilor frumoaseiC Pegg7 2sau Mar73, nc+nttoarea sor a t+nrului meu elev. >e dragul ei m lepdai c9iar i de catolicism< Misam s ne cstorim, cci mai :un potrivire despre partea o:+riei i-a calitilor alese nici c se putea, sitngurul impediment fiind doar lipsa mea de avere. "n suflet cu adevrat no:il nu ar fi stat n cumpn cunosc+ndu-mi valoarea, dar tatl ei era negustor, dei de rang nalt. M-a respins. M-a alungat. Pi-a mritat fiica cu unul dintre su:alternii si, promis unui viitor strlucit n lumea traficanilor.-L !u inima 4dro:it, am prsit Fnglia--, m-am sta:ilit n Nlanda, la Fmsterdam. Fici miam nceput cu adevrat viaa de om de litereK 4ic cu adevrat, cci dup cum am mai spus, redactaserm nc din -*)) deoc9iatul meu Pomponitis. Mai a5utaserm prin -*)*--*), pe doi confrai :enedictini 2despre care m ntre: dealtminteri cum s-ar fi descurcat ca s redacte4e volumul M din !allia c9ristiana fr mineC3, rifmaserm, cam la aceeai dat o Ncl ctre sf+ntul Iran?ois-8avier i m porniserm s atern pe 9+rtie Memoriile unui r:at de neam, pe care le continuaserm n Fnglia. Fcum, ns, ncepui s triesc din pana mea, s m ngri5esc de pu:licarea operelor mele, i maii ales de :anii ce i repre4entau-), nc+t intrai n legtur cu diferii li:rari pentru care am efectuat i-o mulime de traduceri, ntr-un cuv+nt ncepui s duc viaa pe care o va duce un secol mai t+r4iu al4ac %umai c el va fi cinat, iar eu doar ocr+t. 1iC alte timpuri, alte o:iceiuri, alte sufleteC Nricum, atunci, la Fmsterdam, prin -*.L, am lucrat la !leveland i am terminat ultimul volum din Memorii, pu:licat cu un an mai t+r4iu, n care apare duioasa poveste a lui Manon, care le nc9eie. Fveam trei4eci i patru de ani, floarea v+rsteiC o nfiare plcut, o minte sc+nteietoare, 4cuserm c+iva ani n spatele 4idurilor unor mnstiri. 1ecul recentei mele poveti de dragoste mi mai sttea pe suflet< Da4ardul mi-o scoase n cale pe o domnioar demult merit i de natere :un, BenRi 1cR9ardt 2sau 1ccard, alias >oamna de !9ester3, pe care :inevoitorul >om >upuils o va desemna ' el drept o domnioar protestant de no:il o:+rie-., a crei soart i avere fuseser tul:urate de diferite accidente care nu import n aceast povestire. "n om de onoare, care locuia la Fmsterdam i trimitea regulat o pensie modest, din simpl genero4itate. 0ria cinstit din acest a5utor c+nd :inefctorul ei la r+ndu-i, fu nevoit, dintr-o lovitur a soartei care-i periclit starea material, s pun capt ntruc+tva li:evalitii sale. Fflai de aceast nt+mplare care avea s-o duc n culmea mi4eriei. M nduioK i oferii tot ceea ce era n puterea mea s-i druiesc, i reuii s-o determin s accepte.-E Iirete, nu toat lumea o vedea cu oc9ii mei, poate or:ii de dragoste, cci afurisitul de #avanne, de pild, o tratea4 drept lipitoare i pretinde c din cau4a ei m-am sfdit cu toi cei pe care ar fi tre:uit s-i preuiesc, fr a e6cepta femeile. Miaa la Fmsterdam era costilsitoare, iar li:rarii puin darnici& mi-au mprumutat totui ceva :ani cu dorina de a m lega de ei i de a-mi e6ploata temeinic talentul supun+ndu-m unei viei de ocna al literelor-'. Fm luat :anii& cum s trieti fr :ani, dar i-. Fm c9eltuit,

petrec+ndu-mi plcut timpul cu draga mea BenRi. >in pcate, oamenii sunt tare mesc9ini i nenelegtori& pre4ena ei fermectoare, vdita ei preferin pentru mine i supra. !ele mai aprige n a o defima erau femeile. Fm replilcat, neput+nd s-o las insultat n faa mea< ntr-un cuv+nt, atmosfera :atav devenise insuporta:il. ntr-o :un S4i, fr a sta mult pe g+nduri, ne-am fcut :aga5ele i-am pornit spre Fnglia 2-*..3-G, unde speram c iu:ita mea, n4estrat cu toate calitile i micile talente pe care i le poate doriC o persoan cu educaie aleas, avea s-i poat gsi, graie prietenilor ei, un adpost onora:il i ti9nit alturi de o doamn din lumea :un. !+t despre mine, mi amintii de calitile n le pedagogice i, cu g+ndul s-mi sporesc veniturile, am ntemeiat la Bondra un periodic li:er de orice pre5udecat, Be Pour el le !ontre sa, n care aveam s strecor discret i povestea vieii mele, ca s lumine4 n aceast privin opinia posteritii aa cum va proceda, de altfel, peste c+iva ani i JeanJac?ues, c+nd i va scrie !onfesiunile, i cum se o:inuiete i n 4ilele domniilor voastre diin secolul al 88-lea. n acelai an -*.., a aprut la #ouen $storia !avalerului >es Arieu6 i-a lui Manon Bescaut, cre+nd v+lv mare.-* >ar, la -. decem:rie, o dat )& i Be Pour et le !ontre, lucrare periodic de un tip nou, n care ne e6primm li:er asupra a orice poate interesa curio4itatea pu:licului n materie de tiin, art, cri etc., etc. Ir a lua partea nimnui i fr a 5igni pe nimeni, periodic de formatul 4iarelor engle4eti ale lui Fddison, Steele, Jo9nson etc., redactat aproape n ntregime de Prevost, care a aprut ntre -*.. 2)E martie3 i -*EL. !oninea aprecieri inteligente i nuanate asupra literaturii; engle4e i france4e. ineneles c Prevost nu s-a uitat nici pe sine& n afara unor confesiuni, puneri la punct :iografice i replici la calomniile cu care era adesea mprocat, a strecurat i notie admirative despre romanele sale, precum aceasta, despre Manon Bescaut 2nr. .G, 0. M$, c+t. >e Sainte- euve, n Portraits litteraires, c+t.3& >e c+t art nu a dat dovad pentru a-i interesa pe cititori i a tre4i mila lor fa de nenorocirile care se a:at asupra acelei :iete fete depravateC < >e altfel, caracterul lui 0i:erge, prietenul cavalerului, este admira:il. < !a s nu mai vor:im de stilul acestei lucrriK nu gseti n paginile ei nici un 5argon peni:il, nici o afectare nemsurat, nici cugetri sofisticateK scrie natura nsi. !+t de insipid pare n comparaie cu acest scriitor autorul scro:it i sulemenitC %u alearg dup vor:e de du9 sau dup ce se numete astfel. %u este un stil laconic, constipat, ci un stil fluid i e6presiv. Peste tot nu ve4i dec+t descrieri i sentimente, dar descrieri adevrate i sentimente fireti. .E Fcest roman apruse ncorporat n volumul M$$ al Memoriilor unui r:at de neam 2-*.-3 i nu atrsese prea mult atenia. Ba #ouen, n -*.., pu:licat n ast dat ntr-o ediie de sine stttoare. 1ste ns inter4is la c+teva 4ile dup apariie 2' octom:rie -*..3. Iu pu:licat din nou n -*.,, tot ncorporat n Memorii< fr s tre4easc fulgerele autoritilor, apoi singur, ilustrat, la Fmsterdam 2-*'.3, i la Fmsterdam i Beip4ig 2-*'H3. Soarta acestei povestiri de dragoste este stranie. !ontemporanii i-au admirat stilul, protest+nd ns n numele pudoarei i consider+nd-o de o perversitate duntoare 2v. Mat9ieu Marais, Montes?uieu, Marmontel, #ouille, Benglet->ufresno7 etc.3. Preferau, pare-se, pe !leveland 2v. Arimm, >iderot, #ousseau3. #omanticii, prin Ba pe care nu o voi uita nicic+nd, am fost arestat de poliia londone4 pentru< fals n acte, i nvinuit de escroc9erie caiifi5cat, mai precis de a fi falsificat nite semnturi pentru a ncasa niscai gologani )'. Fm tras o spaim gro4av, cci mi-era cam ncrcat contiina, dai;, slav >omnului3, totul s-a sf+rit cu :ine, i m-am putut ntoarce la Paris, n -*.E, splat de orice acu4aie. nt+mplarea a avut asupra mea efectul unui du rece. M-a potolit definitiv. !ugetaserm mult n nc9isoare i m ciserm de patimile tinereii. Fm :tut smerit la multe ui, m-am rugat fierminte, am fgduit, am vrsat i c+te o lacrim unde i cum tre:uiaK eram sincer, asigurrile mele nu puteau fi puse su: semnul ndoielii. Papa !lement al 8$$-lea mi acord iertarea 2' iunie

-*.'3, i m-am supus la o nou perioad de noviciat la a:aia de la !roi6-Saint-Beufro7, l+ng 1vreu6. n decem:rie m-am ntors la Parte, unde am fost numit capelan al prinului de !oni, post cu totul onorific. Bocuiam pe strada Auenegaud i, ca s triesc, m-am reapucat de scris cu mult succes& l-am terminat n sf+rit pe !leveland, aduc+ndu-i ceva modificri, urmar apoi r+nd pe r+nd& >ecanul din Oillerine 2-*.H3, $storia Margaretei de Fn5ou, regina Fngliei, apoi cele dou romane selectate cu mult gust de critica :ucureteari pentru a forma volumul de fa& Povestea unei grecoaice i Memoriile pentru a servi la istoria Maltei, n sf+rit !ampaniile filosofice ale domnului de Montcal. >eveniserm un autor la mod, i romanele mi erau citite cu nesa n ditferite alcovuri. Fcum, fu n sf+rit permis i difu4area n Irana a lui Manon. !redei c aceti ani au fost ani de ti9n=C %ici vor:C M s+c+ia BenRi 2care-i 4icea acum >oamna de !9ester3. %eca4urile :neti se nteeau. a mai multK mpilns de aplecarea mea fireasc spre 4eflemea, m-am lsat ademenit s cola:ore4 la o foaie satiric i am fost silit s-mi str+ng peste noapte catrafusele i s reiau calea e6ilului, la ru6elles i la IranRfurt. 16il care, din fericire, nu a durat mult i care mi-a fost de folos, cci n-a ngduit s pun capt, n sf+rit, legturii mele cu >oamna de !9ester. ntors n patrie, m-am sta:ilit la !9aillot-,, loc nc+nttor de :ucolic, unde am tradus vestita !larisse DarloTe de #ic9ardson 2-*'-3. M-am ngri5it i de vilitorul lui Manon, pu:lic+nd la Fmsterdam dou noi ediii, n -*'. i -*'H. >e-a:ia n -*'E am o:inut de la papa enedict al 8$M-lea prioratul de la Saint-Aeorgesde-Aesne, l+ng Mans. M-am sta:ilit atunci, mpreun cu drgua doamn Aentil, care se ngri5ea de confortul meu material, la Saint-Iirmin, un stuc nu departe de !9antill7, unde am trit ntr-o deplin singurtate, av+nd legturi doar cu :enedictinii de la !9antill7, lucr+nd, citind, medit+nd i rug+ndu-m. "n mucalit mi-a descris nfiarea, la acea epoc, ntr-un catren mediocru pe care v las s-l 5udecai& B;a::e :rillait d;un em:ompoint c9armant, 1t digne de prelature. 0out respirait dans sa figure Ba tendresse et le sentiment.,* ntr-o 4i, la ). noiem:rie -*G., pe c+nd m plim:am n pdurea de la !ourteuil, am avut o ruptur de anevrism. Prietenii mei din Saint-%icolas-d;Fc7 mi-au gsit trupul nensufleit, i am fost ngropat dup. Begea credinei mele, n :iseriica din acel loc, o cldire a :enedictinilor. S-a pretins c nu muriserm atunci, n pdure i c mi-am revenit pe masa de autopsie, dar c, ngro4it de ce v4ui, m 9otr+serm s nu m mai ag de via i-mi dduserm du9ul. %u este nev:iie s v spun c este o minciun sfruntat, dei p+n i :unul Sainte- euve a acreditato-H. Pi-astfel m sv+rii din ast-lume< !am at+t despre viaa mea, :un, rea, cum a fost. >e vrei mai multe amnunte, consultai notele cu care mi-am mpnat relatarea, precise, e6acte, dup toate regulile erudiieiK dac nu v mulumesc, recurgei la :i:liografia de care s-au folositK iar dac nici atunci nu v va fi fost curio4itatea mpcat< m voi :ucura afl+nd c se pornete o nou cercetare i m voi simi i& mai trainic nfipt n venicia gloriei. !+t despre oper< Fcum p+n-mi ovie, mintea mi se ntunec, o:ra5ii mi se acoper de :u5orii modestiei< S-au spus at+tea despre mine, n diferite epoci, folosind lim:i i @ cum le spunei= @ metalim:a5e diferiteC S m ncumet oare s vor:esc despre ea=C >oar nu mai sunt 5unele de patru4eci de ani care edita Be Pour et le !ontre i-i fcea singur reclamC Ft+t pot s v spun, spre m+ndria mea& c este destul de nt+lns @ circa una sut douspre4ece volume @ fapt de care nu puin m flesc< cci eram iute la pan, ca i la patim sau la m+nie. %u v pot nira acum toate titlurile, ci doar pe cele pe care le socotesc mai importante& mi se pare conclu4ia cea mai potrivitC&

Fventurile lui Pomponius, cavaler roman, sau $storia vremurilor noastre, roman satiric 2-*)E3K Nd ntru slava sf+ntului Irancisc-8avier, apostol al $ndiilor 2-*)*3K Memoriile unui r:at de neam, * volume 2-*),--*.-3K Iilosoful engle4 sau Povestea domnului !leveland, copil din flori al lui !romTell, scris de el-nsui i tradus din lim:a engle4 de ctre autorul Memoriilor unui r:at de neam, , volume 2-*.---*.H3 2>omnul Ia:re este de prere c din !leveland s-ar mai putea seleciona o alt poveste, la nlimea celor dou din pre4entul volum& episodul lui !ecile3K un nea-teiat atac de apople6ie l ls ntins pe pm+nt, n nesimire. Sosir nite rani, l duser n satul vecin i cre4+ndu-l mort, un felcer netiutor porni s-i fac autopsia. 0re4it de tiul scalpelului, Prevost muri cur+nd, prad unor dureri ngro4itoare. 2Portraits litteraires, op. !+t.3 Be Pour et le !ontre, lucrare periodiic de un stil cu totul nou< 2-*..--*EL3K >ecanul din Oillerine, G volume 2-*.'--*EL3K $storia Margaretei de Fn5ou, regin a Fngliei, ) volume 2-*EL3K Povestea unei grecoaice, ) volume 2-*EL3K $storia tinereii !omandorului de ((( sau Memorii pentru a servi la $storia Maltei, ) volume 2-*E-3K !ampanii filosofice sau Memoriile domnului de Montcal, ag9iotant al domnului mareal de Sc9om:erg, volume 2-*E-3K $storia lui Uil9elm !uceritorul, duce de %ormandia i rege al Fngliei, ) volume 2-*E)3K $storia lui !icero, volume 2-*E.--*EE3K Memoriile unui r:at cinstit 2-*E'3K $storia general a cltoriilor, -' volume 2-*EG--*'H3. Ba aceast list, incomplet, adaug numeroase traduceri din literatura engle4, printre care Pamela 2-*E)3, !larisse DarloTe 2-*'-3 i Povestea cavalerului Arandison de #ic9ardson 2-*'-3 i scrieri de S9eridan i Jo9n DaT. OesTort9< I#F%gN$S-F%0N$%1 P#1MNS0 >;18$B1S FB$FS M$!F1BF SBFM1S!". Pentru cititorul familiari4at cu aventurile cavalerului >es Arieu6 i-ale luil Manon Bescaut)L, cele dou romane din volumul de fa se nfiea4 ca dou variaiuni pe aceeai tem a iu:irii 2nefericite3, vec9e c+t lumea i mereu nou& prima, cea a am:asadorului Iranei la !onstantinopole, 4:uciumat, roas de nelinitea luntric a unei patimi nemprtite,. !e se complace ntr-o tul:ure intimitate otrvit de o c9inuitoare gelo4ie, a doua, cea a comandorului de Malta, mai neprev4ut, :ogat n peripeii stranii i variate, desfur+ndu-se Raleidoscopilc ntr-o m:ul4eal de evenimente tragi-comice, n contact permanent cu moartea care secer nemilos, cu mult oportunitate, deopotriv pe cei ri i pe cei :uni. n centrul am:elor povestiri, cuplul, un :r:at i o femeie, lega(i prin fitrele multiple ale unor sentimente ptimae, patetice, adesea contradictorii su enigmatice, n 5urul cruia gravitea4 sau evoluea4 alte cupluri, proiectare atenuat a celui central, simplificate, cldite pe dimensiuni miinore sau parodice. "n :alet de nsoiri a la Uatteau, av+nd discreta impudoare a unui carr. Fval cu S+ti n care totul pare ngduit i totul tinuit sau se crede astfel, urc+nd i co:or+nd agale scara ierar9iilor sociale, cu nonalan aparent, dei cu un sim ad+nc nrdcinat al drepturilor i o:ligaiilor de cast. n cadrul acestui cuplu el are cuv+ntul, i ea ascult, el 9otrte i ea se supune @ sau dac refu4 s-o fac, o clip r4vrtit, este cur+nd o:ligat s cede4e, cci el o ine ntr-o dependen material total. 1l are cuv+ntul nu numai n virtutea :inecunoscutei preeminene a puterii masculine fa de sl:iciunea feminin, cil i pentru a manipula mai comod contiinele cititorilor& ca s vad. Spectacolul pe care-l repre4int viaa eroului luminat su: ung9iul lui de iinciden, s-l neleag aa cum l nelege el, s5udece ai5derea, s-i mprteasc identic nedumeririle i durerileC Fm:ele romane sunt scrise la persoana $a 2cum tot la persoana la au fost scrise Manon Bescaut i Memoriile unui r:at de neam, precum i !leveland sau Memoriile domnului de Montcal3 i reflect un punct de vedere egocentrist infaili:il, ngust-aristocratic, o concepie despre lume de tip ancien-regime creia i se adaug o uimitoare, aproape nduiotoare contiin a

superioritii france4ului fa de toate celelalte neamuri. n am:ele romane 2de fapt n mai toate3, el se simte sau se crede un centru, un pivot, un sim:ol al perfeciunii i vrea ca toi s-l priveasc astfel, iar o:+ria i este ntotdeauna aleas, averea importan i ursitoarele n general clemente. 1l este a:atele Prevost, i dac nu este c9iar el, este proiectarea eului su, aa cum i l-a nc9ipuit, sau aa cum l-a visat, n clipa de cumpn a vieii c+nd ncepi numrtoarea invers. n aceste dou romane, spre deose:ire de situaia din Manon Bescaut, accentul cade mai puin asupra femeii dec+t asupra :r:atului. 1l este su:iectul principal, ea fiind mai tears 2Delena3 sau destul de enigmatic 209eop9e3. >ar n am:ele ca4uri, povestirile, auto:iografice--, sunt o cugetare amar 2Povestea unei grecoaice3 sau resemnat-neleapt 2Povestea comandorului3 a unor :r:ai a5uni la v+rsta maturitii 2spre deose:ire de >es Arieu6, narator i el, dar care era nc un copil3, ce-i privesc, retrospectiv, erorile i pcatele& ale tinereii 2comandorul3, ale v+rstei mature 2am:asadorul3. >e ce aceast nede4minit preferin a lui Prevost pentru forma auto:iografic, pentru Memoriile deg9i4ate= ntr-o pertinent i amnunit anali4, #adu 0oma ne rspunde,L& pentru c n Meacul Buminilor, unde actul de cooperare romanesc nu este posi:il, funcionea4 o regul a sinceritii de tip deose:it, care cere, :a reclam cu insisten validarea povetii spuse de ctre cel creia i se adresea4 2n spe, de ctre interlocutorul-cititor, n acelai timp :eneficiar i 5udector sau cen4or al povestirii3, asupra cruia tre:uie deci s se e6ercirte o presiune-seducie care s duc la convingerea lui, la o interpretare a evenimentelor n sensul dorit de narator, i n ultim instan la acea manipulare a contiinei sale despre care vor:eam mai3 sus. 1ul-narator 2totodat persona5ul principal al naraiunii3 sau narator autodiegetic triete o serie de evenimente, comport+ndu-se ns n acelai timp ca un martor al lor, dar i ca un 5udectorVcen4or i cer+nd de la interlocutorul su, cen4or implicit, o perfect identitate de vederi cu ale saleK tre:uie 2sau ar tre:ui3 s-i domine interlocutorul pentru a-l face s triasc consu:stanial. Fltfel spus, n romanul Buminilor de tip memorialistic se tinde ctre o tripl suprapunere a persona5elor romaneti @ erou-narator-cen4or @ ce se nfrunt, garanie suprem a autenticitii i veridicitii povestirii care este dat n vileag. $nteresul pe care-0t pre4int povestirea astfel conceput se triplea4, cci plcerii ineditului, im:oldului curio4itii care o:lig la lectur pentru recepionarea elementului epic, epopeic& ce poate s se mai3 nt+mple= cum i dac va iei eroul din ncurctur= etc., i se adaug o anali4 simultan a actelor i g+ndirii eroului n funcie de propria contiin a cititorului, astfel n4estrat cu o luciditate sporit i particip+nd maii activ& are sau nu are eroul dreptate= ce a v4ut sau cre4ut s fie oare adevrul sau doar aparene neltoare= @ i, n sf+rit, o validare a comportamentului eroului-narator, fcut de cen4orul-cititor scpat 2sau nu3 din operaia de seducere ncercat de eroul-narator& cum de a putut acesta s fie at+t de naiv, s se lase at+t de uor nelat 2sau dimpotriv, cu ce inteligen a privit. BucrurileC3= cu conclu4ia, inevita:il& aventura a constituit 2sau nu a constituit3 un eec. >ar n romanele lui Prevost, aventura constituie ntotdeauna un eec< conclu4ia amar adus de nsui scriitorul vieii sale. .2r3 n 1pistem, ideologie, roman. Secolul 8M$$$ france4. "nivers, -H,), pp. HL i urm. n Povestea unei grecoaice eroul este un om n v+rst, de neam ilustru, aproape inepui4a:il de :ogat i ocup+nd, pe deasupra, un loc politic nsemnat& am:asador al unei superputeri cretine la nalta Poart, ceea ce-i creea4 la !onstantinopole un statut aparte fr a-i rpi, de altfel, prea mult din preiosul su timp. 1ste, firete, foarte mulumit de sine i de c+te ori se autocontempl, satisfacia i se maniifest n c9ip de-a dreptul comic. #ostete cu infatuare cuvintele la noi, n ara noastr etc., relev+nd n treact, ca din nt+mplare, semnele de

admiraie i supunere ce i se adresea4, mparte sfaturi n dreapta i n st+nga, :ineneles infaili:ile 2ca de pild cele pe care le d 5udectorului turc care l condamnase pripit la moarte pe tatl adopt&Slv al lui 09eop9e3 i nu preget s-i su:linie4e maturitatea i superioritatea amintind aplecarea lui nede4minit n cugetare. ntr-adevr, te6tul este mpnat de afirmaii-constatri de tipul& g+ndii, socotii, cugetail, mi ddui seama etc. 2urmate de o 9otr+re materiali4at ntr-o porunc stranic3 i care, fiind rodul refleciei unui persona5 de valoarea lui, ar fi tre:uit s duc nede4minit la re4ultate favora:ileK dar nicidecumC i aici intervine comicul situaiei, ironia care su:-tinde te6tul n cadrul fiecrui episod& cci socotelile :ietului am:asador se dovedesc ntotdeauna greite i provoac de nu c9iar catastrofe, cel puin situaii e6trem de neplcute, orice acte @ cugetate @ ale sale, c9iar i cele mai generoase n aparen, ntorc+ndu-se mpotriva lui. @ pentru c nu le e+ntrise ndea5uns, mintea-i fiind opac la orice mod de g+ndire sau concepie despre via care nu se suprapune cu ale lui. >e unde singurtatea lui moral pe care nici averea, nici rangul 2sau poate tocmai ele3 nu reuesc s-o mpiedice. ntre am:asadorul ndrgostit, m:tr+nit i :tr+nicios i restul lumii se casc un 9u, cci toi l privesc de departe, ostil sau interesat, dar niciodat cu afeciune i nelegere. 0reapta pe care l-a ae4at statutul su social @ de care nu poate sau nu tie s se desprind, cu mintea-i modelat de educaie i de pre5udeci @ este prea nalt i-l face de neneles sau nesuferit tuturor celor care-l ncon5oar. Slu5itorii= l trdea4C Prietenii= l nal 2cum la r+ndu-i i el i nal3C Persoanele crora le vine n a5utor cu o genero4itate 2dealtminteri calculat3= i rspund prin nerecunotinaC !ele pe care le tocmete sporadic ca s-i aduc anume servicii= %u au alt scop dec+t s profite de pe urma luiC n 5urul lui doar minciun i indiferen. >iscrepana ntre ceea ce vrea s par am:asadorul @ n oc9ii lui, n oc9ii celorlali @ i ceea ce este n realitate, nu poate s nu-i scape cititorului-cen4or, cu mintea alertat c9iar din primele pagilni de mrturisirile fcute de erou. $ar duelul-conflict ce-l opune lui 09eop9e devine din c9iar aceast cau4 mai pasionant, pe du:lul plan al epicului i al psi9ologicului, cci, n acest straniu cuplu, ec9ili:rul este perfect ntre ceea ce i apropie sau ar tre:ui s-i apropie i ceea ce-i desparte iar sorii de i4:+nd sunt, din aceast cau4, inceri. >ac el este un mare senior 9r4it cu toate privilegiile celor din fruntea ierar9iei sociale, i ea o sclav cumprat i-apoi redat uneil li:erti care nu se deose:ete dec+t prin nume de sclavie, n sc9im: el este :tr+n i ea t+nr, iar recunotina nu poate ine loc de iu:ire, mai ales c+nd gelo4ia ese n 5urul ei o p+n4 mai su:til i mai afurisit dec+t cea de pian5en. >esigur, 09eop9e este li:er, stp+n asupra purtrii ei, dar triete din li:eralitile celui care i-a pltit li:ertatea i care de fapt nu ncetea4 o clip s-o dispreuiasc deoarece nu-i poate uita n5osirile, trecutului i c9iar o:+ria necorespun4toare, i nu are dreptul s 9otrasc dec+t ceea ce i se impune sau i se sugerea4& nu are dreptul s-i prseasc :inefctorul i nici s iu:easc pe cine vrea ea. !a s resta:ileasc ec9ili:rul dintre ei. @ el, aa de sus, ea, aa de 5os @ i s-i 2re3 capete demnitatea, plas+ndu-se pe planul de egalitate pe care el i-l refu4, ea nu poate dec+t s resping iu:irea, nt+i condescendent, apoi din ce n ce mai nflcrat a celui care o strivete su: povara genero4itii i a dispreuluiC su. S-o resping c9iar c+nd i se ofer cstoria @ ultima a:dicare sv+rit su: im:oldul patimii frustrate de ctre seniorul nfumurat, su:5ugat de pre5udecile de cast, dar ro:it la r+ndul lui de farmece inaccesi:ile& gest de suprem insolen care nclin de ast dat platoul :alanei n favoarea ei @ i-i atrage moartea. N moarte enigmatic, neateptat, ca i purtarea ei, dar care proclam, p+n dincolo de morm+nt, victoria i r4:unarea femeii n5osite o dat cu nfr+ngerea :r:atului prea ncre4tor n avanta5ele sale materiale i n tuurile sociale de care se servete cu sfidtoare arogan. Pi n Povestea !omandorului ((( ne aflm n pre4ena unui cuplu, totodat identic i diferit de cele pe care le formea4 >es Arieu6 i Manon, Fm:asadorul i 09eop9e. 1l @

comandorul 2pe a tund cavaler3 este t+nr ca >es Arieu6, n sc9im: de vi vec9e i putred de :ogat ca am:asadorul, cu care mai are n comun e6celenta prere despre propria-i persoan& Sunt poate singurul cavaler al Nrdinului nostru, care, dispun+nd de o avere nsemnat i de tot ce poate asigura o carier strlucit n via, s-a 9otr+t de :un voie s-i asume ndatoririle unei viei pline de greuti. 0oate actele sale sunt determinate de conceptele de no:ilime i mreieK purtarea. @ guvernat de :un-cuviin& se crede, se vrea, un perfect gentilom, cu nfiare seductoare i de o stranic vite5ie. @ i o spune cu naivittate, ascun4+ndu-se su: o fals modestie care nu nal pe nimeni. Fr fi sv+rit toi at+tea :oro:oae ca i am:asadorul 2:a c9iar mai multe @ sau mai puine cci ele i-ar fi putut costa de multe ori viaaC3 dac n-ar fi avut de stra5 alturi de el un Mentor devotat, un prileten nede4minit, care g+ndete n locul lui i-l scap din toate neca4urile n care l cufund nes:uina sau nfumurarea. Fcest prieten, vitea4ul i neleptul Peres, pare a fi du:lul su, pe c+t de nefericit pe at+t de cuminte. >ar< e spaniol, ceea ce l aa4, :ineneles, din punctul de vedere al vanitosului france4, pe o treapt inferioar. >e vi vec9e, i motenitor al unui nume glorios, a fost e6ilat pe nedrept din patria sa, c4ut n ro:ie, scpat de la moarte de t+nrul cavaler graie unui 9a4ard al sorii despre care nu se tie cui i va fi mai :enefilc& franu4ului, pe semne, care i-l va apropia pe spaniol copleindu-l cu genero4itatea sa 2a9C c+t de necesari sunt :aniiC pare a ofta a:atele Prevost cam la un secol naintea lui al4ac3 i va fi admira:il slu5it de inteligena acestuia, de simul lui al msurii i al convenienelor. F-l a5uta :nete pe Peres nu repre4int de altfel un sacrificiu pentru cavaler, cum nu repre4int nici pentru am:asador& el dispreuiete, aristocratic, :anul pentru care nu a trudit ca s-l agoniseasc i pe care-l risipete de4involt, convins i el c totul se poate cumpra. n locul ver:elor a g+ndi, a socotii, a cugeta pe care le con5ug am:asadorul, cavalerul, mai cinic, con5ug ver:ele a plti, a despgu:i, a n4estra etc. ineneles admir+ndu-se nespus pentru genero4itatea lui. Ba toate aceste !aliti cavalerul adaug un temperament vulcanic, care nu re4ist nurilor feminini. ndrgostit de Delena la prisma vedere, gsete n aceast feti ginga, vesel i copilroas o prad uoar pe care o ademenete i-o necinstete fr urm de resnucare, refu4+nd c9iar posi:ilitatea cstoriei onora:ile cu ea care i se ofer n momentul de v+rf al patimii sale. >ispus s se lase ocr+t i :at5ocorit de cavalerii Nrdinului din care fcea sau avea s fac parte, nu accept totui, ca ruinoas, potrivit unui ipocrit cod al onoarei, cstoria cu femeia :l+nd i iu:itoare care ndurase multe nea5unsuri de dragul lui i pe care el o necinstilse, dar a crei o:+rie nu i se pare la nlimea rangului su. a mai mult. !+nd :iata Delena i pierde frumuseea n urma unei cumplite :oli, cavalerul o respinge cu neomenoas rceal, iu:irea-i ptima fiind :rusc nlocuit de aversiune, i se strduiete s-o cstoreasc cu< feciorul lui, voind astfel s-o despgu:easc generos i s-i cree4e un loc onora:il n societate. P+n la urm o trimite ntr-o mnstire, lu+nd toate msurile care ar fi putut s-i fac soarta mai plcut n refugiul ei, i comunic 9otr+rea i mamei tinerei femei, care nu e4iit s-o apro:eK i i-o ndeplini cu destul genero4itate ca s fie ludat de toat lumea. Fstfel se sf+rete romanul, unul dintre cele mai cinice pe care le-a scris Prevost, n care i-a turnat toat amrciunea i a pltit vieii i societii c+te polie i-au stat la ndem+n. Ia de femei, n primul r+nd 2de BenRi, poate=3, la adresa crora nu-i masc9ea4 de ast dat dispreulK fa de oamenii :isericii apoi, prin intermediarul cavalerilor de Malta, pre4entai ca semi-pirai c9eflii, afemeiai, setoi de glorie i :ogiiK fa de moravurile str+m:e ale unei epoci fastuoase n aparenK i fa de el-nsui, parc flagel+ndu-se pentru neg9io:ia de a fi nutrit at+tea ilu4ii dea lungul an iilor 4vpiai pe care-i trise. Povestea !omandorului ((( nu este ns mai puin un roman scris cu 9ar, cu o verv neateptat, care transform comedia n tragedie, tragedia n comedie i carnavalul aventurilor ntr-o sim:olic i aiuritoare rostogolire a roii sorii, ilustr+nd

perfect aceast afirmaie mai timpurile a autorului& Povestea pe care o scriu nu este compus dec+t din aciuni i sentimente. $ar nou i interesant, n aceste dou romane, este tocmai acea suprapunere a elementelor de comedie i tragedie care nu e6ista at+t de vdit n Manon Bescaut i care provine din nt+ietatea pe care scriitorul o acord martorului i cen4orului fa de eroulnarator care triete aventura. 0rirea rm+ne autentiic, dar n cadrul triplei suprapuneri despre care vor:eam 2erou-martor-cen4or3, rolul cen4orului se dilat percepti:il, se manifest printr-o ironie mereu trea4 care luminea4 paginile, d+ndu-le o savoare neo:inuit, scld+nd aventura n 4+m:et i conferind celor mai neverosimile situaii valoare e6empiar de sftn:ol. N uoar alunecare, o micare de translaie, puin imaginaie. @ i persona5ele 4ugrvite devin tot at+tea ca4uri moderne--, suscepti:ile de a fi introduse n conte6te-- contemporane, i deci foarte apropiate nou. !ci epocile se succed, moravurile se sc9im:, dar pre5udecile continu s e6iste i enigmele iinimii i sufletului omenesc rm+n mereu aceleai, vii i de neptruns. M$!F1BF SB/M1S!". $S0N#$F 0$%1#1Q$$ !NMF%>N#"B"$ >1 ((( sau M1MN#$$ P1%0#" F S1#M$ BF $S0N#$F MFB01$ :ucure, nici s sufere, totui l anun c va ncerca sentimente din cele mai puternice dac are un suflet simitor. PF#01F %0W$& %u e6ist nimic mai de mirare n copilria mea dec+t speranele, foarte mari, pe care i le puseser ai mei n nsuirile cu care m n4estrase natura. Sunt poate singurul cavaler din Nrdinul nostru) care, dispun+nd de o avere nsemnat i de tot ce poate asigura o carier strlucit n via, s-a 9otr+t de :un voie s-i asume ndaF5uns la o v+rst la care raiunea i e6periena ndeamn la cugetare, socot c din noianul de memorii i cri de aventuri trite pu:licate n veacul nostru nu e6ist niciuna n care autorul s fi avut alt scop dec+t s-l distre4e pe cititor prin nt+mplri amu4ante sau s-i arate frumoasele nsuiri prin aventurile pe care i le pune n seam. Amdurile acestea m-au fcut s m simt ispitit s-mi amintesc istoria vieii mele n cu totul alte scopuri. Moi lsa pe cititor s le afle singur, rug+ndu-l totui s-i aminteasc, atunci c+nd ie va deslui, c i-am atras atenia asupra lor nc de la nceput. %u-l invit nici s se care sptim+n a fost cumprat i citit cu mult interesK punea la curent pu:licul cu toate aventurile galante care se petrecuser n timpul sptm+nii la !urte i la Paris& puteai lesne recunoate n portretele destul de :ine 4ugrvite eroii aventurilor care erau descriseK mai multe persoane suspuse s-au ofensat v4+ndu-i aventurile galante astfel divulgate& adevrul supr. Pi-au dat toat silina pentru a afla pe autorul scrierii, i anonimatul nu a putut fi pstrat <. Fadar, apariia Povetii tinereii !omandorului ((( a coincis& cu un scandal care l-a silit pe Prevost s ia din nou calea e6ilului, i care i-a asigurat, la timpul su, o faim pe care veacurile ulterioare nu au ratificat-o ntru totul. Nrdinul de Malta, de clugri militari, i are o:+ria n secolul al 8$-lea& prin -LE,, c+iva negustori din Fmalfi ntemeia4 la $erusalism o mnstire :enedictin cu spital aferent, pentru ngri5irea pelerinilor venii s vi4ite4e Sf+ntul Morm+nt. nltur+ndu-i pe :enedictini, directorul sta:ilimentului m:ogit graie daniilor importante fcute de Aodefro7 de ouillon n -LHH @ un anume Aerard @ nfiinea4 o nou congregaie numit a Nspitalierilor Sf+ntului $oan 2Dospitaliers de Saint-Jean3. "rmaul su, #a7mond de Pu7, sta:ilete definitiv normele de via i purtare a mem:rilor sta:ilimentului, crora li se adug, n secolul al 8$$-lea, o:ligaia serviciului militar. >up cucerirea $erusalimului de ctre Saladin 2--,*3 Nspitalierii se retrag pe insula !ipru, apoi pe insula #9odos 2-.-L3, lu+ndu-i numele de cavaleri de #9odos. B-au nvins pe Ma9omed al $$-lea n -E,L, cucerindu-i un mare renume de :ravur i mult prestigiu, dar, nvini, la r+ndul lor de Soliman al $$-lea n condiii onora:ile, se retrag n -'.L pe insula Malta, care le-a fost cedat de !arol Xuintul, lu+ndu-i numele de cavaleri de Malta. Nrdinul,

condus de un mare-maestru, era organi4at n opt lim:i sau naiuni 2Provena, Fuvergne, Irana, $talia, Fragon, Aermania, !astilia i Fnglia3, fiecare condus de un comandor 2sau st+lp3, i numra vreo LLL decommanderii europene. Mem:rii lui rosteau legminte religioase identice cu cele ale clugrilor, crora li se aduga ns o:ligaia de a purta arme i de a lupta mpotriva paginilor precum i de a-i a5uta pe pelerini. Purtau un costum specific, somptuos, de culoare neagra, cu arme roii i o cruce de Malta 2cu patru :rae egale, lrgite i despicate la e6tremiti3 al: sau aurie. Nrdinul de Malta fiinea4 i n 4ilele noastre, conform unui nou statut care datea4 din -HG-. Ypar torirife unei viei pline de greuti. Fstfel de legminte sunt 9otr+te mai ntotdeauna de voina unui tat sau de preferinele unei familii. Fa s-a nt+mplat i cu mine la nceput, cci nici nu m nscuserm :ine c+nd m-au i 9r4it crucii. Mai apoi ns, dup ce muri fratele meu mai mare i toate drepturile lui trecur asupra mea, toi cei care vedeau n mine pe viitorul cap al unei familii ilustre tur surprini c+nd, la v+rsta de optspre4ece ani, le-am spus c plec la Malta s iau parte la e6pediii mpotriva turcilor i c mi las toate drepturile pe seama frailor mai mici. !ptaserm aceast dorin din crile pe care le citiserm. !um nimic nu mi se prea mai no:il i mai mre dec+t cariera creia i fuseserm destinat din fa, nu puteam nelege ca nite avanta5e at+t de dearte ca acelea pe care le ofer :ogia s nving un sentiment ce mi se prea i4vor+t din onoare i nelepciune. 0oate ncercrile familiei de a m face s-mi sc9im: 9otr+rea fur 4adarnice i luai drumul mrii mpreun cu doi vecini ce-i propuseser aceeai int. Ba nceput nimic nu a tul:urat cltoria noastr dar, c+nd am intrat n marea Aenovei, v+ntul a nceput s sufle cu at+ta putere nc+t ne-a silit s navigm de-a lungul coastei i cpitanul a 9otr+t s fac o escal de c+teva 4ile n portul Nr:etello. Pe c+nd cpitanul se ngri5ea de repararea stricciunilor fcute de furtun, eu i cei doi tovari ai mei plecarm s v+nm ca s ne treac timpul mai uor. %ici prin g+nd nu ne trecea s ne mprietenim cu cineva ntr-un loc unde urma s stm at+t de puin. >ar nt+lnirm un :tr+n comandor a crui moie se afla prin mpre5urimile oraului i :una-euviin ne ndemn s-i oferim serviciile noastre i s-i acceptm ospitalitatea. Iurm astfel nevoii s petrecem o 4i ntreag la castelul lui. !omandorului i plcea at+t demult s ne vor:easc despre curtea de la Malta i s ne povesteasc tot ce i se nt+mplase n timpul ndelungatei lui ederi acolo, nc+t p+n la urm ncepu s ne istoriseasc aventurile lui galante. nfier:+ntat de a:urii vinului, ne mrturisi c avusese o funcie nalt la curtea marelui-maestru i c nu se retrsese la moie, renun+nd la onoruri, dec+t mpins de o dragoste oar: de care nici mcar v+rsta nu putuse s-l fereasc i creia i sacrificase toat fericirea lui. ntreaga via se ocupase de tre:uri serioase, fr s ai: timp s simt gustul plcerilor care, din aceast cau4, l m:taser dintr-odat. 1ra :ogat. 0+nra malte4 care l nc+ntase nu avea aproape nimie. N ndemnase deci s-l urme4e mpreun cu ntreaga ei familie i, astfel, de vreo doispre4ece sau cincispre4ece ani, duceau mpreun o via ti9nit i lipsit de gri5i pe pm+nturile lui& Mrturisirile pe care ni le fcea erau din ce n ce mai intime. M4+nd ns c povestirea lui nflcrat nu tre4ise n noi, at+t c+t ar fi dorit, curio4itatea de a-i cunoate stp+na inimii, comandorul ne 4ise cam suprat& !it rceal la nite cavaleri de v+rsta voastrC %u tii oare c, dup slu5irea ordinului nostru, n-avem datorie mai mare dec+t fa de femei= >ac n-ai tiut p+n acum acest lucru, aflai-l de la un om :tr+n. Fpoi, fr a ne lsa s-i g9icim inteniile, se scul i iei cu pas ovielnic pentru a ie aduce pe doamnele casei, pe care nu le v4userm nc. %e pre4ent mai nt+i pe cea despre care ne vor:ise. 1ra nsoit de alte dou-trei doamne din Nr:etello pe care soii lor le lsau cu toat ncrederea s vin n casa unui :tr+n de apte4eci de ani, stp+nit, cum tia toat lumea, de o pasiune foarte surprin4toare pentru v+rsta lui. >ar

admiraia nu ne fu tre4it nici de iu:ita comandorului, nici de vreuna dintre doamnele din Nr:etello. !omandorul nu ne vor:ise tocmai de lucrul cu care se putea m+ndri cel mai mult& devenise tat nc din primul an al acestei aventuri i iu:ita lui era nsoit de o fat de treispre4ece sau paispre4ece ani, fructul dragostei lor. %u v4userm p+n atunci dec+t puine femei demne de iu:ire, sau poate c acest lucru nu m interesase. >ar acum, impresionat din cale afar de farmecul pe care cre4ui c-l gsesc la fata comandorului, ncepui s laud calitile acestei fiine nc+nttoare, fc+ndu-m astfel vinovat de mult necuviin, cci comandorul prea s atepte astfel de laude doar pentru iu:ita lui. >ar c9iar i dup aceast S nt+mplare, comandorul continu s pstre4e secretul paternitii lui i ne desprirm fr a avea nici cea mai mic :nuial despre faptul c dragostea lui rodise ntr-un c9ip at+t de fericit. Xric+t de puternic fusese impresia pe care aceast minunat fptur o fcuse asupra mea, nu purtam totui n suflet la plecare dec+t primul sentiment pe care mi-l inspirase& admiraia. !ei doi tovari ai mei nu scpaser ns at+t de uor. Prsir cu prere de rii portul Nr:etello, i tot timpul drumului p+n la Malta nu mai Mor:ir de altceva. 0otui, nflcrarea lor se liniti treptat i cur+nd furm prini de o mulime de alte tre:uri. Marele-maestru, don Pedro de #occasui, m trat cu mult cinste, datorit rangului despre care i se vor:ise n scrisorile de recomandare pe care i Je aduseserm. Iui dat n gri5a comandorului de uillantes pentru a-mi clu4i primii pai. Fcesta se pregtea s ridice ancora, cu trei cor:ii, n urma tirii c nite trupe turceti fuseser m:arcate pentru o destinaie necunoscut, astfel c nu rmsei ia Malta dec+t vreo dou sptm+ni i avui timp s-i cunosc doar pe cei crora ie eram pre4entat prin scrisori de recomandare. Plecarm pe o vreme care prea c ne va fi prielnic dar dumnia mrii nu se de4mini nici de data aceastaK o furtun groa4nic i4:ucni de cum ne deprtarm de rm i cora:ia pe care m aflam se rtci de celelalte dou. Iurm aruncai spre coasta FfriciiK n starea 5alnic n care ne gseam, nu ne rm+nea altceva mai :un de fcut dec+t s ne adpostim ntr-un golf c+t mai ferit cu putin. %e aflam n apele dumaniloii c9iar dac prin apropiere nu era nici un port mai de seam, cura corsarii din acele locuri s+nt;mereu n legtur unii cu alii, ne temeam de o nt+lnirs cu cor:iile lor. n timp ce ne apropiam de un golf pustiu, desc9is ntre doi muni ce preau s fie tocmai :uni pentru a ne adposti, furm uimii au4ind nite strigte sf+ietoare n acele locuri unde nu locuia nimeniK ceaa ne mpiedica s-i 4rim pe cei care ne c9emau& erau patru nenorocii care se luptau cu valurile, in+nd str+ns n :rae un catarg, i destinul lor ne ddu de neles c soarta noastr putea deveni i mai nefericit. Marea era nc foarte agitat, aa c nici lor nu le era uor s se apropie de noi, dar nici :arca noastr nu reuea s a5ung p+n la ei, oric+t demult ne ncura5au n truda noastr sentimentele de omenie fat de nenorocirea lor. n timpul acesta, doi dintre nefericii i pierdur puterile t cunotina, se desprinser de catarg i pierir n ad+ncuri su: privirile noastre ndurerate. i ndemnam prin strigte pe marinarii din :arc i te promiteam sume mari de :ani dar, n eiuda tuturor eforturilor pe care le fceau, nu reueau s se apropie de catarg i v4ui cum piere nc unul dintre nefericiii pe care voiam s-i salvm. !el de-ai patrulea ridica din timp n timp o m+n, pr+nd a ne spune n felul acesta c+t de ru i prea de soarta tovarilor sai i c se atepta s-i urine4e n cur+nd. Mi se pru o nedreptate s nu pot salva nici mcar pe unul dintre aceti nefericii lovii de m+nia cerului i, ndemnat de mila pentru cel care se mai inea de catargul ce se i4:ea din c+nd n c+nd de cora:ie, co:or+i pe scar p+n la suprafaa apei, narmat cu o cange, sper+nd s pot ag5a cacargui atunci c+nd valurile l vor mpinge din nou spre cora:ie. i v4ui apr+nd din nou, ncercai din rsputeri s-l prind i cree4 ui c9iar ia un moment dat c voi reuiK dar valul care-l purtase spre mine mi-l rpi iari. Fceast trdare a destinului m nfurie at+t de tare nc+t, fr s m mai g+ndesc, m aruncai n mare pentru a ncerca s fac cu :raele ceea ce nu reuiserm s fac cu cangea. Fceast genero4itate ne:uneasc ar fi tre:uit s m duc

la o moarte sigur. M gsii dintr-odat ntr-o situaie mai periculoas c9iar dec+t a nenorocitului pe care voiam s-l salve4 dar, printr-o minune, pentru care nu voi mulumi niciodat ndea5uns cerului, v+ntul care :tuse cu at+ta strnicie se liniti dintr-odat i valurile devenir mai. l+nde. Pi nurnec minune acest a5utor primit din ceruri pentru c a v;enit c9iar atunci c+nd era mai mult nevoie de elK de altfel, era firesc ca v+ntul i valurile s se domoleasc pe msur ce naintam la adpostul muntelui. Fcum marinarilor din :arc le veni foarte uor s scoat din valuri mai nt+i pe strinul ce continua s str+ng din toate puterile catargul n :rae i apoi pe mine, care pluteam fr simire n voia valurilor. %u tiu cum au fcut ca s-l readuc pe strin la via dar el i-a regsit puterile mult mai repede dec+t mine. Starea n care m aflam i din care nu ieii mult vreme i fcu c9iar s se ntre:e dac nu cumva muriserm. Pre de mai mult de dou ore rmsei nesimitor la ngri5irile ce mi se ddeau i, c+nd desc9isei n sf+rit oc9ii, ntre:ai cu mirare prin ce minune a5unseserm din nou pe cora:ie. ntre:ai apoi cum se simte strinul. Fcesta, de ndat ce nelese de cine m interesam, se i ridic n genunc9i n faa patului meu, vrs+nd iroaie de lacrimi care, aa cum am putut s-mi dau seama mai t+r4iu, pentru un om de felul lui, erau un semn de suprem recunotin. i recptase puterile cu uurinK iar comandorul de uillantes, v4+nd din capul locului c are de-a face cu un om deose:it, l tratase cu mult atenie. !eruse s aie i se povestise tot ceea ce fcuserm pentru el& fusese profund micat de fapta mea i se artase mai ngri5orat de nsntoirea mea dec+t de tot ce privea viaa i viitorul lui. M4+nd c-mi recapt n sf+rit puterile, mai sttu vreun sfert de ceas la picioarele mele, plin de afeciune, pentru a-mi adresa mulumiri nflcrate pe care eu, fiind nc prea sl:it, nu reueam deloc s le stvilesc. %u puteam nega c-i fcuserm un serviciu nepreuit, dar l asigurai c eram pe deplin rspltit v4+nd pe cine avuseserm fericirea s a5ut. Pi ntr-adevr, gseam n toat fptura lui ceva at+t de no:il i de interesant nc+t a fi fost gata s mai fac o dat, din convingere, ceea ce fcuserm doar dintr-o pornire de genero4itate oar:. %enumratele atenii cu care m ncon5ur n tot timpul c+t rmsei la pat nu sc4ur nici atunci c+nd sntatea mi ngdui s-l primesc cum se cuvine i s stm de vor:. Ir s atepte s-mi e6prim n vreun fel curio4itatea de a-i cunoate numele i mpre5urrile n care naufragiase ncepu s-mi vor:easc astfel& M numesc Peres i m-am nscut ntr-o provincie din Spania, familia din care m trag fiind una dintre cele mai de va4 din inut. Sunt at+t de nefericit cum n-a mai fost nimeni la v+rsta mea, i asta nu din pricina dragostei sau a mai tiu eu cror am:iii. !+nd m-am dus la curte, eram nsufleit de speran aa cum poate fi orice t+nr de seama mea, av+nd pe deasupra i protecia multor rude cu funcii dintre cele mai nsemnate. >e altfel, influena lor s-a fcut cur+nd simit, atunci c+nd mi s-a propus o cstorie ce urma s m ncuscreasc cu primul-ministru i care m plasa dintr-odat ntr-o funcie foarte :un. Mi-am dat consimm+ntul pe dat, c9iar nainte de a o cunoate pe :ogata motenitoare. Fveam ns un rival, despre care nu mi se spusese nici cum l c9eam, nici ce urmrete, om la, capa:il de orice crim. Fcesta nu a ndr4nit s se msoare cu mine fi. F evitat p+n s ne i nt+lnim, cura5ul meu fiind :ine cunoscut, datorit c+torva mpre5urri mai deose:ite. "nica arm a unui rival at+t de dispreuit fiind calomnia, a otrvit mintea ministrului cu nite nvinuiri at+t de groa4nice nc+t l-a fcut s se. #4g+ndeasc n privina cstoriei mele. Mi s-a comunicat 9otr+rea lui, dar m+ndria m-a mpiedicat s-mi art suprarea. !um onoarea mi cerea totui s lmuresc cau4a di4graiei mele, am insistat ntr-at+t pe l+ng ministru, nc+t p+n la urm am aflat c9iar de la el m+rviile la care se dedase rivalul meu, :a c9iar i numele lui. Pr+ndumi-se c citesc pe faa ministrului o anume :ucurie viclean, pornit poate mai puin din dorina lui de a m 5iroi. !;+t din mulumirea de a-i putea 5ustifica ntr-un fel refu4ul, ura pe care o nutream pentru rivalul meu s-a ntors mpotriva lui. $-am reproat cu at+ta trufie uurina condamna:il cu care i plecase urec9ea la nvinuirile aduse unui om ca mine nc+t, la r+ndul

su, s-a simit 5ignit. #ceala ce se aternuse peste relaiile dintre noi din cau4a m+ravelor uneltiri ale unui duman s-a transformat n ur personal, pe care el a pus-o pe seama ng+mfrii mele. !ur+nd am simit pe pielea mea c pedepsele cele mai aspre nu se aplic ntotdeauna celor cu cea mai mare vin. M aflam ns ntr-o situaie mai fericit dec+t a fi dorit-o, cci i tre4iserm donei eatri6 Marinan sentimente pe care eu nu le aveam pentru d+nsa. %-o v4userm dec+t de vreo 4ece ori n rstimoul c+t soerasetn s-o iau de soie. Ptirea despre sc9im:area 9otr+rii ministrului a nec5it-o mai mult dec+t pe mine i, spre surprinderea mea, mi-a trimis un :ilet n care m asigura c nu voi avea ce regreta dac voi ngdui ca dragostea ei s lucre4e n folosul fericirii mele. nt+mplarea aceasta, neating+ndu-mi n nici un fel inima, m punea n ncurctur. >ragostea nu-mi spunea nimic n favoarea donei eatri6. Singurul motiv care putea s m fac s profit de sl:iciunea ei era un fel de trilimf pe care a fi putut s-l o:in pe aceast cale asupra ministrului i asupra rivalului meu. >ar o cstorie nc9eiat n noile condiii nu mai putea s-mi asigure avanta5ele ce mi se oferiser la nceput, i ar fi nsemnat s pltesc prea scump o r4:unare at+t de firav, sacrific+ndu-i nenumrate alte anse pe care soarta ar li putut s mi le mai ofere. $ar dac a fi vrut s-l fac pe rivalul meu s simt ura pe care i-o purtam, a fi ales mi5loace mai demne de cura5ul meu. n ciuda acestor g+nduri, mi s-a prut totui c ar fi crud din partea mea s nu rspund donei eatri6 i, o dat 9otr+rea luat, nu puteam s nu-i scriu cu tot respectul cuvenit. Fm compus un rspuns galant. >eparte de a m scu4a de indiferena sentimentelor mele, m pl+ngeam de soarta nefericit care m mpiedica s le dau ascultare. Nricum ar fi neles dona eatri6 scrisoarea mea, nu o mineam deloc atunci c+nd o asiguram c o cstorie cu ea mi-ar fi adus fericirea. >ar scrisoarea, n loc s-o fac s neleag, aa cum cre4userm eu, c nu mai aveam nici o pretenie de la d+nsa, a dat, dimpotriv, un nou im:old ateptrilor ei. S-a gr:it s-mi rspund c m face stp+n pe soarta ei, c numai din :uncuviin se supusese p+n atunci unc9iului ei i c, v4+nd c el a:u4ea4 de autoritate pentru a o mpiedica s-i urme4e c9emarea inimii, nu credea c poate s e6iste vreo lege care s-o sileasc a-i mai da ascultare& n sf+rit, c era gata s-mi druiasc m+na ei de ndat ce eu a fi fost dispus s i-o primesc. ntr-adevr, conform tradiiei, de cum intrase n al dou4ecilea an de via, dona eatri 2r3 era li:er s-i aleag soul. Fcest lucru m-a pus pe g+nduriK mi dduserm eonsimm+ntul la cstoria noastr i nu puteam s rup pe neateptate toate legturile cu dona eatri6, cu at+t mai mult cu c+t ea dorea s-i in fgduielile i prea c se :i4uie pe ale mele. M-am g+ndit de asemenea c, la urma urmelor, din tot ce speraserm la nceput nu pierduserm dec+t favoarea ministrului i postul pe care aceasta mi-l propusese o dat cu m+na nepoatei. >ona eatri6 era cu stare. 1u eram :ogat. "n ministru nu triete o venicie i, dac nu mai puteam atepta nimic din partea lui, nu nelegeam de ce un om de rangul meu ar tre:ui s se team de ura lui. A+ndindum astfel, m-am 9otr+t s nnod iar, i c+t se poate de serios, legturile mele cu dona eatri6, i c9iar de la prima nt+lnire am 9otr+t o 4i n care s ne cununm. Z >ar pe c+nd eu puneam la cale planuri de r4:unare rsuntoare prin care s-mi ast+mpr ura mpotriva rivalului meu, nici el nu-i irosea timpul, i se ngri5ea de reuita dragostei lui. "rmrind-o pas cu pas pe dona eatri6 n tot ceea ce ntreprindea, i-a fost uor s afle ce puneam la cale. N iu:ea cu at+ta patim nc+t, nefiind capa:il de genero4itatea dragostei, a uneltit tot felul de planuri, dintre cele mai negre, n stare s duc la ndeplinirea dorinelor lui. Mai nt+i, a pus pe unul din fraii lui, care slu5ea n otire, s-i apere interesele. Fcesta, g+ndindu-se c o astfel de cstorie i-ar folosi n carier, a ncercat s m fac s renun la inteniile mele. Mitea4ul a ndr4nit s m amenine. F aflat pe dat c+t de puin m temeam de ameninrile lui& l-am ucis. Ba au4ul acestei fapte, furia rivalului meu a fost at+t de mare nc+t i-a inspirat singurul act de

cura5 din viaa lui, dar i acesta p+ngrit de e laitate infam& m-a atacat, nsoit ns de un alt frate de-al lui, cruia nu i-a fost nici lui ruine s m sileasc la o lupt inegal. n indignarea mea, nu m-am g+ndit dec+t s pare4 loviturile fratelui i s-mi ndrept atacurile mpotriva lui don Fntonio, rivalul meu. >aide cum mi-a neles inteniile, acesta a fost cuprins de spaim i a fugit n mod ruinos. Iratele lui a luptat cu mai mult 9otr+re dar avu nenorocul s cad rpus de o lovitur ucigtoare. Fceste dou lupte, date una imediat dup cealalt, m-au nevoit s-mi iau unele msuri de prevedere. M-am retras la una din rudele mele de unde puteam urmri fr gri5 cum vor fi 5udecate la curte aceste nt+mplri. #ivalul meu, gsind-o pe dona eatri6 mai pornit ca niciodat mpotriva dragostei i ofertelor lui, a profitat de a:sena mea i a rpit-o. %imeni nu tia ncotro o apucaser. >ar aceast rpire, fcut parc anume ca s m de4vinoveasc n oc9ii ministrului, l-a fcut, dimpotriv, s; m considere de-a dreptul odios. F nceput s vad n mine i4vorul nenorocirilor ce se a:tuser asupra nepoatei sale i cau4a ruinii ntregii lui familii. 0ri:unalul m-a 5udecat cu cea mai mare asprime, toat aprarea mea nu a putut dec+t s-mi scape viaa, cci sentina crud ce a fost pronunat mi rpea onoarea i sperana de a mai atepta ceva de la soart. Mi s-au confiscat pm+nturile i, pe deasupra, am fost surg9iunit pe via. "ra dumanilor mei s-a fcut simit p+n i n alegerea locului os+ndei& Nran, locul cel mai mi4era:il din lume. Fm fost dus acolo cu tot alaiul care face parte din ruinea crimei. >ei mi era indiferent unde voi locui de acum nainte, dup o aventur cu urmri at+t de 5alnice, de cum am trecut dincolo de str+mtoare mi-am dat seama c+t de groa4nic era soarta la care fuseserm condamnat. M v4ui ntr-un ora locuit de o m+n de nenorocii cu care presimeam c, din de4gust, nu voi avea nici un fel de legturi. !9iar i garni4oana, care se gsea ntr-un 9al fr de 9al, prea s fi dec4ut n contact cu locuitorii. %u puteam spera s gsesc vreun mi5loc de a scpa dintr-o sclavie at+t de amar. M gseam prins de o parte ntre Ffrica, unde ast4i domnete mai mult ca niciodat :ar:aria, i o mare pe care mi era imposi:il s o trec i care mi rpea p+n i g+ndul de a m duce n vreun regat al 1uropei pentru a-mi gsi o ocupaie. !a o msur de prevedere menit s mpiedice pe soldai s de4erte4e i s-i opreasc din drum pe toi acei care, de4gustai de acele locuri, ar fi vrut s se ntoarc n Spania, porturile rm+neau nc9ise tot timpul, i-i tre:uia un permis special pentru a prsi acest 5alnic loc, permis pe care nici mcar nu puteam sl cer. n aceast situaie nenorocit, scormonindu-mi mintea ca s gsesc ceva ce-ar fi putut smi aline nenorocirea, am cutat s tre4esc cura5ul comandantului i al garni4oanei i s-i ndemn la o aciune energic mpotriva maurilor. Nraul fusese atacat n repetate r+nduri de aceti :ar:ari i garni4oana socotise drept o mare i4:+nd faptul de a-i fi ndeprtat de 4idurile noastre. >up ce am aflat c+te ceva despre dumani i despre inut, mi-am dat seama c era uor s-i mpingem p+n la r+ul Mega i s le mpiedicm trecerea o dat pentru totdeauna, nl+nd c+teva forturi dea lungul malurilor. Planurile mele au fost pe placul comandantului i el mi-a ncredinat punerea lor n aplicare. Primele mele ncercri au fost ncununate de succes& dintr-o ceat de mauri care ne ieise nainte, nu a scpat niciunul viu. >ar aceti :ar:ari se adun eu o uurin uimitoare i, peste c+teva 4ile, o nou armat, i mai numeroas, era gata de lupt. Fm nfr+nt-o i pe aceasta, apoi, n rstimp de trei sptm+ni, i-am silit pe toi cei rmai s stea la adpost pe malul cellalt al r+ului. Mestea despre aceast i4:+nd a a5uns cur+nd i la Madrid. #udele i prietenii pe care-i aveam acolo au ludat la curte serviciile pe care le aduseserm i 4elul lor a nsemnat pentru mine o pensie pe care comandantul a primit ordin s mi-o plteasc. ntre timp, gustul gloriei i nevoia da aciune m-au fcut s m g+ndesc la noi e6pediii. >ei n rarii continuau s stea linitii pe

malul lor, m nec5ea s-i vd mereu gata de lupt, ca i cum s-ar fi g+ndit s ne domoleasc ei pe noi. Fm poruncit s se fac un pod po.K te r+u, ntr-un loc unde maurii nu puteau s-l 4reasc. Pi, dup ce mi-am trecut trupele pe cellalt mai n timpul nepi i, am nvlit asupra lor n faptul 4ilei. Fciunea mea a fost ncununat de succes dar eu am avut nenorocul s fiu prins n timp ce armata mea urmrea victorioas pe fugari. !alul meu s-a pr:uit i m-atr+ntit aa de tare nc+t am rmasfr cunotin mai n S t de un sfert de ceas. !um 4orile a:ia mi5iser, oamenii mei nu au v4ut ce mi se nt+mplase i am c4ut n m+inile unei cete de mauri careVs-au gr:it s m duc cu ei pe drumuri ocolite i care m-au recunoscut, spre disperarea mea, d;.;-p nite scrisori pe care le aveam asupr-mi. %umele r#. Ju era cele:ru pe toat coasta Ffricii. Maurii au considerat capturarea mea drept un triumf. Fm fost dus de-a dreptul n capital unde se i aflase de prinderea mea. >up mulimea adunat n 5urul palatului mi-am dat seama c eram ateptat. Fm fost dus n faa regelui. Fcesta m-a privit mult timp n tcere i, numai ntr-un t+r4iu, mi-a 4is& A9iaurule nfiarea ta nu este cu nimic mai pre5os dec+t i este faimaK dar ne-ai fcut prea mult ru ca s te poi atepta la mil sau iertare din partea mea. Fpoi, fr s mai atepte vreun rspuns, mi-a ntors spatele i a poruncit unui ofier s m duc la locul pe care mi-l 9otr+se. %u am ncercat n nici un fel s m fac ascultat i, orice soart m-ar fi ameninat, nu am cutat spri5in dec+t n m+ndria i tria mea sufleteasc. Fm fost urcat ntr-o trsur, mpreun cu ofierul n gri5a cruia m dduse regele. 1ram prea preocupat de nefericirea care m lovise ca si cercete4 c9ipul i nici n-am :gat de seam gri5a cu care i ascundea faa. Prin minte mi treceau numai g+nduri amare. !e sf+rit pentru o carier pe care o ncepuserm at+t de gloriosC M g+ndeam la i4vorul nenorocirilor mele i la c+t de puin vinovat eram de toate acestea. Singura lor cau4 era mielia lui don Fntonio i;ura nendreptit a ministrului. 0re:uia oare s m console4 cu nevinovia mea sau s pun toate nenorocirile pe seama sorii i s m las prad de4nde5dii= Fm a5uns la nc9isoarea ce mi se destinase& un castel ntrit nu numai de m+na omului dar i de natur, la douspre4ece sau cincispre4ece leg9e de capital. Nfierul care m nsoise s-a gr:it s co:oare, ls+ndu-m n gri5a str5erilor care ne escortaser. Fm fost introdus ntr-o ncpere ce mai slu5ise i altdat de nc9isoare. Ierestrele erau 5oase i 4:relite, 4idurile groase i ua ferecat cu mai multe 4voare. >urerea m-a npdit din nou& dar n-a trecut mult timp i am au4it cum se desc9ide ua i, mai mult dup port, dec+t dup c9ip, l-am recunoscut pe ofierul care m nsoise p+n acolo. Fcesta continua s-i ascund faa i, cum nu aveam nici un motiv s cred c se ferea de mine, am cre4ut d are vreo ran sau vreun defect pe care ncearc s mi-l ascund. S-a apropiat de mine art+ndu-mi mai mult respect dec+t mi se cuvenea n starea nefericit n care m aflam. Fm o:servat c9iar c toate micrile i erau ovitoare i mi s-a prut c i vocea i tremura. M-a ntre:at n lim:a spaniol n ce parte a Spaniei m-am nscut. $-am rspuns, :ineneles, c sunt un no:il din AaliciaK m-a ntre:at apoi prin ce nt+mplare m gseam n fruntea otilor spaniole din Ffrica. >ei tul:urarea pe care mi se prea c o o:serv n toate aceste ntre:ri ar fi putut s m ndemne la o atitudine mai reinut, cum nu aveam s m ruine4 de nimic din purtarea mea, i-am povestit o parte din nenorocirile mele, fiind fr nici o ngduin fa de laitatea i nedreptatea dumanilor mei. M ntrerupea din c+nd n c+nd cu ntre:ri. mi asculta rspunsurile i, c+teodat, pe neateptate, condamna tocmai acele pri din purtarea mea cam mi se preau cele mai ndreptite i mai nevinovate. M-a ntre:at ndeose:i ce cred despre fuga iu:itei mele i dac am aflat ce s-a nt+mplat cu ea. Pe msur ce m asculta, gesturile i deveneau mai energice i vocea mai 9otr+tK la un moment dat, i4:it de curio4itatea lui, m-am cit c-i vor:iserm at+t de desc9is, dar g+ndul c aventurile mele nu aveau nimic comun cu situaia n care m aflam i c, de altfel, toate cele povestite de mine erau spre cinstea mea m-a;

ndemnat s-mi termin povestirea fr a mai lua n seam agitaia i tul:urarea pe care le vdea i a cror cau4 nu puteam s-o pricep. n sf+rit, cel care p+n atunci m pusese ntruna n ncurctur cu gesturile i ntre:rile lui m-a uluit sc9im:+ndu-i :rusc atitudinea i felul de a vor:i. Pe c+t pruse de timid mai nainte, pe at+t se ridicase acum plin de trufie i, ca i cum timpul c+t m ascultase l-ar fi nd+r5it mpotriva mea, mi-a vor:it pe un ton din care nu r4:tea de la primele cuvinte dec+t ura i r4:unarea. !uvintele de ocar i reprourile curgeau asupra meaK i tocmai c+nd ncepuserm s m ntre: dac nu cumva am de-a face cu un ne:un apucat de pandalii, strinul i-a descoperit faa i l-am recunoscut pe don Fntonio. Mai mult mirat dec+t nspim+ntat, n-am scos nici un cuv+nt n timp ce el mi-a spus cine e i la ce puteam s m atept de la furia lui. 0rdtorule, mi-a 4is. 1l cu o arogan 5osnic n glas, l recunoti acum pe cel mai nempcat duman al tu, altdat o:iectul insultelor tale, a4i stp+nul tu= Ptii c n acest castel eu comand i c regele mi te-a dat pe m+n= !umC a reluat el, v4+nd c-l privesc cu indiferen, nu tremuri g+ndindu-te la pedeapsa pe care i-o pregtesc= F9C cum ai s-mi mai dai socoteal de s+ngelo frailor mei, de pierderea averii i de dispreul donei eatri6C F continuat s-mi vor:easc mult timp cu aceeai furie, n timp ce eu cutam s-mi e6plic prin ce straniu capriciu al sorii l regseam ntr-adevr n situaia de a-mi putea face ru i eram profund indignat de aceast nou trdare a sorii. @ %u tiu, i-am rspuns fr a m tul:ura, ce mi pregtete cerulK dai; autoritatea pe care i-o atri:ui aici va fi, fr ndoial, culmea umilinei mele. !+nd m-am ridicat dup aceste cuvinte, i-a nc9ipuit c vreau s-l atacK i, nencre4+ndu-se nici n armele sale, nici n faptul c m tia de4armat, s-a re tras. Spre u de unde i revrs ura ntr-un nou uvoi de ocri. S te g+ndeti c+nd vei suferi, mi-a 4is ei la desprire, s te g+ndeti atunci c+nd vei fi pe pragul pieirii c suferinele i moartea ta mi se datoresc mie i c mi-au dat o mare mulumire. Mi-am ntors privirea de la el i, fr a-i rspunde, nu i-am dat nici mcar satisfacia de a crede c i-am ascultat cu atenie ameninrile. Primul meu g+nd a fost c autoritatea lui nu putea fi at+t da deplin pe c+t ncercase s m. Iac s cred, de vreme ce-i amina r4:unarea. "n la ca el n-ar fi lsat s-i scape prima oca4ie dac n-ar fi fost reinut de nite opreliti peste care nu ndr4nea s treac. >e oric+t trecere s-ar fi :ucurat el pe l+ng rege, i indiferent de felul cum o do:+ndise, nimic nu m ndreptea s cred c acesta i-ar ine partea p+n ntr-at+t nei t s-i dea pe m+n viaa unui pri4onier de r4:oi pe care nu avea nici un motiv s-l dispreuiasc. mi ddeam totui seama c fiindu-i ncredinat spre pa4, ntr-un loc unde el comanda, putea s m trate4e cu o asprime care s transforme nc9isoarea ntr-un adevrat c9in i c, dac nu va ndr4ni s ntreprind nimic pe fa pentru-a m rpune, e6istau o mie de mi5loace ocolite pentru a scpa de un duman, mi5loace de care se folosesc de; o:icei oamenii vicleni P+n a doua 4i nu mi s-a nt+mplat nimic ce-ar fi putut F m pun pe g+nduriK dar dup ce am petrecut noaptea fr a primi nimic de m+ncare i ncepeam s m tem c planul dumanului meu este de a scpa de mine prin nfometare, am v4ut c se desc9ide ua nc9isorii i am. #ecunocut-o pe dona eatri6 dei, ca i don Fntonio, lepdase 9ainele spanioleti pentru a se m:rca dup portul rii. N:ra4ul i era tot at+t de sc9im:at ca i gteala. 1ra nsoit de un slu5itor care, dup c9ip, mi-am dat seama c era un om din naia noastr. Fu nc9is ua cu gri5 i dona eatri6, dup ce a ascultat primele mele salutri fr a-mi rspunde, s-a ae4at i a nceput s verse un r+u de lacrimi fr s scoat un cuv+nt. %u o iu:iserm niciodat n mod deose:it, i toate nenorocirile care veniser dup aceea prea mi tociser sentimentele ca s-o regret. %u am simit, deci, v4+nd @ o. %ici o emoie violent, i primele mele porniri de comptimire nu aveau nimic de-a face cu dragosteaK dar dac nu putuserm s-o vd pl+ng+nd at+t fr a fi micat de 5alea ei, am fost mult mai impresionat aseult+nd cele ce povestea despre starea ei nefericit. >up ce au plecat din Madrid, don Fntonio

o dusese p+n la mare, gsind pretutindeni nlesniri care lsau s se neleag c totul fusese pus la cale cu mult timp nainte, i o silise s se m:arce cu el pe un vas care prea s-i aparin, cci prea erau 4eloi i supui cpitanul i marinarii. %orocul l a5ut i mai departe, p+n la rmul Ffricii, unde i de4vlui pentru nt+ia dat proiectele lui, ndemn+nd-o s li se supun i s le accepte de :un voie. Prsind rile cretine, 9otr+se s prseasc i cretinismul i s-i caute la curtea regelui Marocului un rost pe care nu-l putuse gsi la Madrid. Jalea i lacrimile donei eatri6 nu-l fcur pe acest ticlos dec+t s vor:easc pe un ton mai aspru i mai poruncitor. >in acel moment o tratase cu o trufie de nesuferit, repro+ndu-i fr ncetare c m preferase pe mine, :a ntre:uinase i violena pentru a intra n posesia drepturilor pe care i le atri:uia asupra ei. Iie c trimisese la rege, care se gsea atunci la Ie4, s afle cum va fi primit, fie c, m:ri+nd religia rii din primele 4ile i c+tigase astfel stima i ncrederea unui popor de necredincioi, primise de la rege tot felul de laude i semne de :unvoin. Fvea mai multe moii mari pe l+ng castelul al crui guvernator era, i prerea regelui despre capacitatea i 4elul su l fcuser s fie primit n consiliul secret. >e cum a aflat de atacurile mele asupra maurilor, a fost ncredinat c-i descoperiserm ascun4toarea i c 9u puseserm m+na pe arme dec+t pentru a-l persecuta i a i-o rpi pe dona eatri6. 1l era acela care, dup ce eu i goniserm pe mauri dincolo de Mega, i ndemnase s se adune pe malurile fluviului cu sperana c acetia, fiind foarte iscusii n micri di:ace, vor gsi prile5 s m surprind i, poate, s m rpeasc. %u avusese cura5ul s se pun n fruntea lorK dar i supraveg9ease tot timpul i, nne:unit de :ucurie c+nd a aflat c eram pri4onier, solicitase nsrcinarea de a m p4i ca pe un :un pentru care i-ar fi 5ertfit toate celelalte avuii. >ona eatri6 a adugat c de doi ani de c+nd se gsea su: tirania acestui ticlos trise cu el ntr-un r4:oi continuu. %u o:inuse niciodat de la ea dec+t favorurile pe carei le;smulsese cu preul unor violene de nenc9ipuit, i adesea cu a5utorul odios al ro:ilor lui. i ascunsese faptul c eram pri4onier de r4:oi i c regele m dduse n pa4a luiK dar el nu tia c servitorul spaniol --- cave avea cea mai mare ncredere i cruia i ncredinase c9eile temniei mele era mult mai credincios donei eatri6 dec+t lui. Iiind plecat de diminea la rege pentru a da socoteal de situaia mea, nu :nuise nici un moment c omul su, cel de care avea de g+nd s se foloseasc pentru r4:unarea lui, avea s fie instrumentul salvrii mele. >ona eatri6 nu mi-a dat rga4 s-i art c+t demult luam parte la nefericirea ei. M-a implorat s-i rup lanurile i s o duc pe orice cale la familia i n patria ei. M-am minunat de aceast propunere pe care mi-o fcea c+nd eu nsumi m gseam ntr-o captivitate al crei sf+rit l ntrevedeam cu greu. Fdevrat, nelegeam c a5utorul ei i cel al omului de ncredere al lui don Fntonio puteau s-mi desc9id uile temnieiK dar ce posi:iliti aveam de a a5unge la malul r+ului Mega, printre maurii care mp+n4eau inutul= 0otui, alt drum nu e6ista, cci era i mai puin nde5de de a scpa prin porturile acestor :ar:ariK iar a ne afunda n interiorul Ffricii pentru a cuta drumuri mai puin p4ite era o cale care ne-ar fi dus fr gre spre alte prime5dii. Fm pre4entat aceste o:iecii donei eatri6. 1le m priveau ntr-o msur mult mai mic dec+t pe ea, pentru c pericolul nu m-ar fi nspim+ntat deloc dac a fi fost singurul implicat. >ar din rspunsul lor, al ei i al spaniolului, am neles c mai discutaser acest plan i c nu ateptau dec+t o clu4 destul de ndr4nea ca s-i conduc. Mi-au propus s ne ndreptm spre Flger, unde privilegiile acordate comerului puteau s ne desc9id drumul dac ne ddeam drept negustori. 0re:uia numai @ mi-au 4is ei -, s ne deprtm cu destul di:cie pentru a nu ni se cunoate drumul i pentru a evita s fim urmrii. $4:+nda acestui plan mi se prea mai ndoielnic dec+t lor, care l studiaser ndelungK dar cum toate temerile mele o priveau numai pe dona eatri6, nu am mai insistat asupra unui pericol care o ngri5ora at+t de puin. Plecarea noastr a fost astfel 9otr+t din prima 4i, iar slu5itorul spaniol s-a nsrcinat s pregteasc totul. >ar ntoarcerea lui don Fntonio ne-a adus alte neca4uri de care mi-a fost i mai

greu s scap. Plnuind s-mi ia viaa, i dduse de neles regelui c m+9nirea pricinuit de nenorocirea mea mi 4druncinase sntatea i, urmrind s m otrveasc, pregtise astfel ntreaga curte Ss primeasc vestea morii mele. Fceast msur i se pruse necesar pentru c toat lumea se interesa de soarta mea i pentru c regele nu-i artase nc g+ndurile n ce m privea. %u ndr4nea s foloseasc o cale mai violent dec+t otrava de teama maurilor care-l slu5eau. Slu5itorul spaniol era singurul cruia ndr4nise s-i mrturiseasc planurile i, la ntoarcere, i spusese c socotea s-i nde-, plineasc r4:unarea peste c+teva 4ile cu a5utorul unui praf otrvitor pe care avea s mi-l amestece n m+ncare. %i s-a prut c ar fi uor s-i nelm furia, lsridu-l s cread c ng9it n fiecare 4i cantitatea de otrav pe care rai-o destinaK i cum pregtirile pentru fuga noastr nu puteau s dure4e prea mult, socoteam c vom fi la adpost de ura lui nainte de 4iua despre care credea c va fi ultima din viaa mea. >ar c9iar de prima oar c+nd mi-a adus m+ncarea, spaniolul a fost foarte surprins c, n loc s-i ncredine4e lui praful, don Fntonio se afla la ua mea, ngri5indu-se el nsui s-l amestece n 9rana mea. Fm nceput s m tem c aceast :lestemat vigilen m va duce la pieireK :a mai mult, neleg+nd din cele ce-mi spusese slu5itorul c dumanul meu rmsese poate la u pentru a se asigura c am ng9iit otrava, am fost nevoit s ascund ntr-un col al camerei toat m+ncarea otrvit ce mi se aducea. Fceast precauie ar fi reuit., dac nec9i:4uina i poate o rmi de dragoste pe care dona eatri6 o mai avea pentru mine nu ne-ar fi aruncat ntr-o alt nenorocire ce s-a a:tut numai asupra ei. !ci. %-a avut r:darea s atepte plecarea tiranului la curte pentru a veni s m vad. S-a :i4uit prea mult pe nite precauiuni insuficiente care nu l-au mpiedicat pe don Fntonio s-i dea seama c ea venea foarte des. Spaniolul, asupra cruia i a:tu mai nt+i furia, scp de r4:unarea lui conving+ndu-l cu iscusin c de fiecare dat c+nd ea i ceruse c9eile, el cre4use c o face din ordinul lui. >ar perfidul don Fntonio n-a fost la fel de ncre4tor i n 5ustificrile donei eatri6. Fscult+nd numai vocea gelo4iei, i-a dat c9iar n aceeai 4i o otrav mult mai puternic dec+t cea pe care mi-o ddea mie. Slu5itorul a fost nevoit s ia parte la aceast nelegiuire. 0ot de la el am aflat nainte de cderea nopii c nefericita eatri6 i dduse suflarea su: oc9ii tiranului-. 16presiile pline de disperare i de groa4 ale acestui :iat fa de stp+nul su m asigurau deplin de :una lui credin. Sentimentele mele erau fr ndoial la fel de puternice dei le artam mult mai puin. >ar lu+nd o 9otr+re ce mi-a fost dictat imediat at+t de onoare c+t i de dorina de a r4:una o fat nefericit, ale crei nenorociri nu-i ptaser virtutea, l-am con5urat pe slu5itor s nu mai trgne4e lucrurile i s-mi desc9id periile nc9isorii c9iar n noaptea urmtoare, apoi, fr a-i de4vlui planurile mele, l-am asigurat c, dac mai e6istau mcar urme c+t de mici de omenie n ara n care ne gseam., nu-mi tre:uiau dec+t dou 4ile pentru a-l trimite pe m+ravul su stp+n la eafod. Fr fi o moarte prea glorioas pentru un asemenea infam, i-am 4is, dac l-a omori cu m+na mea. %u-mi tre:uise mult g+ndire ca s-mi fac un plan. >ar acesta era s dea gre din cau4a furiei ner:dtoare a lui don Fntonio, care alesese noaptea urmtoare pentru a-mi curma 4ilele. >in fericire, i-a destinuit planul slu5itorului su, care a prins o oca4ie pentru a m ntiina, 9otr+nd s plecm la lsarea ntunericului. Nric+te mi5loace avea don Fntonio s m urmreasc, nu aveam nevoie dec+t de rga4ul c+t s a5ungem la Ie4 i socoteam c mi va fi uor s m ndeprte4 n timp ce el se va 4:uciuma ca si gseasc omul de ncredere. Mi-a fost c9iar mai uor dec+t sperasermK cci, gsind aproape de castel doi cai foarte sprinteni, am a5uns n capital nainte poate ca cineva s fi avut vreo :nuial c+t de mic despre fuga noastr. Fm mers drept la palatul regelui i, cer+nd s fiu primit imediat n audien, m-am anunat pe fa su: numele de don Peres, general spaniol. "imirea pe care am citit-o cu nc+ntare pe feele tuturor celor pe care i nt+lneam era tocmai efectul pe care doream s-l produc i

speram ca i regele s fie la fel de surprins. Fm fost introdus at+t de cur+nd n ca:inetul su nc+t am neles c+t era de ner:dtor s m asculte. $-am vor:it 9otr+t dar cu mult respect. !u aceeai uurin cu care am scpat din nc9isoare, i-am 4is, a fi putut s plec din ara nlimii MoatreK dar prerea pe care o am despre genero4itatea nlimii Moastre nu-mi permite s plec ca un fugar. Mreau s o:in c9iar de la nlimea Moastr li:ertatea de a m ntoarce n patrie i vreau s merit acest lucru printr-un serviciu de-al crui pre avei s v dai singur seama. "n ticlos v de4onorea4. M-ai tratat ca un rege ce folosete drepturile pe care i le d victoria, iar ticlosul cruia i-ai ncredinat viaa mea vrea s v fac s trecei drept clul meu. $-am povestit atunci nu numai planul lui don Fntonio de a m otrvi, dar i efectul furiei lui geloase asupra donei eatri6K c+nd i-am povestit de la nceput toat g+lceava noastr, l-am v4ut roind de mai multe ori de mielia unui om cruia i druise toat ncrederea lui. Judecai, am mai adugat, dac am dreptul s v cer dreptate mpotriva unui viclean i dac nu va folosi faimei de care v :ucurai tot aa demult ca i r4:unrii mele. >ei aspru i crud, regele din Ie4 este generos. Mi-a apreciat no:leea purtrii i, fr s se mai g+ndeasc s m pun su: pa4, nu mi-a cerut dec+t un mic rga4 pentru a-l aduce n faa lui pe guvernator. Poruncile pe care le-a dat pentru a-mi asigura o noapte plcut m-au fcut s neleg c dorea s nu fie mai pre5os de prerea pe care mi-o furiserm despre el, dar i c m cre4use aa cum doream. F doua 4i dis-de-diminea am dost anunat c m c9eam la el i c don Fntonio fusese adus su: pa4 la palat. %-am putut s nu m :ucur afi+nd de umilirea perfidului meu duman. ucuria mi-a fost i mai mare atunci c+nd, d+nd cu oc9ii de mine, i-a dat seama c deveniserm acu4atorul lui. >e fa cu mine, regele i-a reproat toate frdelegile de care l acu4aserm i, poruncindu-i s mrturiseasc totul, i-a artat ce pedeaps l ateapt. >ar iscusitul renegat, sper+nd c nu poate fi dovedit numai pe mrturia mea, ncerc se se apere tinumd totul i susin+nd c nici nu m cunoscuse n Spania. Fceast tgad era at+t de puin verosimil nc+t regele pru indignatK totui, m+nia lui era reinut de faptul c don Fntonio se artase ntotdeauna un musulman credincios i, poate, nu ndr4nea s prefere pe fa mrturia unui cretin. ntoarse oc9ii spre mine& Peres, mi 4ise el, fac deose:irea ce se cuvine ntre tine i dumanul tuK dar cum ai s dovedeti nite acu4aii pe care el le tgduiete= %-am ateptat s mai repete ntre:area. Mi-era n 5oc, cred, onoarea. !alea armelor ne este desc9is, am rspuns cu nflcrare. #egele a ludat propunerea mea dar, n timp ce-i arta lui don Fntonio ce favoare i fcea permi+ndu-i s-i dovedeasc dreptatea prin lupt, nu putea g9ici c ceea ce el considera ca o favoare era pentru dumanul meu o pedeaps tot at+t de sigur ca i o e6ecuie. Mie, care am neles lucrul acesta imediat, mi-a fost ns c+teva clipe ruine s fiu nevoit s-mi m+n5esc m+inile cu un s+nge at+t de murdar. 0otui, neput+nd folosi mrturia slu5itorului spaniol caie nu era n oc9ii maurilor dec+t un ro: i cum merseserm prea departe pentru a mai da napoi fr a lsa ndoieli asupra onoarei mele unei naii care m privea ca pe nvingtorul ei, mam pregtit s pun capt acestei g+lcevi c9iar n dup-amia4a acelei 4ile. B-am lsat pe dumanul meu s aleag armele. F ales mai nt+i spada, contrar o:iceiului maurilor care nu foloseau dec+t sa:ia. >up un sfert de or a trimis pe cineva s m roage s folosim pistolul. Fm fost de acord i cu aceast sc9im:areK dar nu a fost ultima. F trimis din nou la mine cu rugmintea s luptm cu puca. Baitatea lui, cci toat aceast e4itare nu putea avea alt cau4, mi fcea mil. n sf+rit, tocmai c+nd m pregteam s m nt+lnesc cu el, am primit de la el o scrisoare n spaniol prin care m implora cu cele mai umile cuvinte de fric s nu mping mai departe r4:unarea i s m mulumesc cu situaia ruinoas n care-l aduseserm. mi promitea s-i recunoasc vinovia n faa regelui, cu condiia ns ca eu s-mi folosesc toat trecerea pe l+ng acesta pentru a-i lsa n afar de via, rangul i averea. >ispreul meu a fost at+t de puternic nc+t a fcut s mi se sting orice urm de ur. $-am comunicat regelui dorina guvernatorului suK a fost ndeplinit n nite

condiii care ar fi fcut s moar de ruine un om mai puin la i mai puin perfid. $nsistenele mele i-au salvat viaa i singurul folos pe care l-am tras din venirea mea la curte a fost de a 1i privit cu oc9i aa de :uni de ctre rege nc+t, dup ce m-a copleit cu dove4i de stim, mi-a acordat li:ertatea. N lega totui de o condiie foarte grea& oferindu-mi s fiu condus ia Nran, sau n vreun port din Spania, mi-a cerut cuv+ntul c nu voi mai ridica niciodat armele mpotriva maurilor i c nici nu voi a5uta pe guvernatorul Nranului cu sfaturile mele. Fstfel, singura cale ce mi se oferea de a-mi face un rost n patria mea fiindu-mi nc9is printr-o lege de neclcat, nu-mi rm+nea dec+t s aleg vreun alt loc din lume unde s ncerc s-mi ndrept soarta mea nenorocit. >up ce m-am g+ndit mult, m-am 9otr+t s trec n $talia, unde i4:ucnise r4:oiul ntre $mperiu i Irana. M-am dus la Flger cu o escort de mauri care m-au tratat pe drum ca pe un prieten al stp+nului lor i m-am m:arcat pe prima cora:ie care pleca spre ara turceasc, de unde puteam mult mai uor s a5ung n $talia, fie pe uscat, fie pe mare. "n grup de cltori, mauri sau turci, care se gseau pe aceeai cora:ie, nu mi-au inspirat curio4itatea de a-i cunoate. Stteam singur, medit+nd la aciunile mele viitoare, c+nd am fost ntrerupt de un ro: din naia mea care m-a implorat mai nt+i s fiu foarte atent la ceea ce el nu putea s-mi e6plice dec+t n puine cuvinte. Sunt supraveg9eat, mi spuse, i fiecare clip de edere l+ng domnia voastr pentru a v vor:i m e6pune poate la o pedeaps crunt. Fvei n fa un om nenorocit ale crui suferine se trag mai puin din propriile lui neca4uri c+t din acelea ale unei femei pe care o iu:ete mai presus de orice i care va cdea n cur+nd n m+inile unui necredincios. Fm fost rpit mpreun cu ea de pe coasta !ataloniei. Suntem dui n 0urcia pentru a fi v+ndui. !+teva ncercri pe care le-am fcut pentru a ne salva mi-au adus o os+nd de care m cutremur. 0otui, cum moartea m nspim+nt mai puin dec+t soarta de care nu pot s m feresc, cred c ar mai fi posi:il, cu a5utorul domniei voastre, s ne rupem lanurile. Suntei oare at+t de generos ca s mi-l acordai= >e cum i-am rspuns c poate conta pe serviciile mele, s-a i gr:it s-mi e6plice planul& 1u sunt marinar, mi spuse& timp de 4ece ani am comandat un vas de r4:oi. 0re:uia s m a5utai s las alupa la ap n timpul nopii. >oi tovari de ro:ie pe care i-am c+tigat de partea mea prin sperana de a se eli:era nu sunt de a5uns pentru a e6ecuta fr 4gomot acest planK dar vremea este at+t de calm nc+t nu va rm+nea pro:a:il dec+t pilotul la c+rm. l voi ucide dac mi mprumutai o arm i m pricep destul la manevr ca s fiu sigur c voi putea pregti alupa la repe4eal. >omnia voastr vei putea atunci, a adugat el, s plecai cu mine sau s rm+nei pe vas fr ca cineva s ai: vreo :nuial despre a5utorul pe care mi l-ai dat.Planul acesta nu mi se prea tot at+t de uor de ndeplinit cum i se prea i lui. 0otui, fr s-i art c nc9ipuirile unui disperat nu fac aceeai impresie asupra unei mini linitite, i-am rspuns& mi este de a5uns c-mi dai oca4ia s a5ut nite oameni lovii de soart. %u sunt deloc at+t de legat de via nc+t si art riscul la care o e6pun. Pi i-am promis c voi fi pe punte narmat i cu tot ce ar mai socoti de folos. B-am ntre:at cum i nc9ipuia c-o va aduce pe punte pe iu:ita lui, care era pro:a:il nc9is ntruna din ca:ine mpreun cu celelalte roa:e. Mi-a 4is c i era team s nu rite prea mult dac mi e6plica, i aceste msuri dar c ele erau sigure i puteam s m ncred n interesul lui ca ele s reueasc, S-a desprit de mine ls+ndu-mi timp s m g+ndesc la ceea ce puteam s adaug la planul su pentru a-i uura e6ecuia. %e aflam n dreptul insulei !orsica i, neleg+nd c pe o mare at+t de ngust nu ne va fi greu s-i atingem coasta, eram cu at+t mai atras de planul ro:ului spaniol cu c+t n felul acesta puteam a5unge n $talia mult mai repede i mai uor. Slu5itorul lui don Fntonio forma toat suita mea. Fveam prea mult ncredere n el ca s nu m :i4uiesc pe ataamentul lui. M-a pus n ncurctur cu diverse o:iecii. 0otui fgduielile mele fuseser prea categorice ca s revin asupra lor i i-am poruncit s fie gata s m urme4e. ncercarea tre:uia s ai: loc alaltieri, adic n noaptea dinaintea acesteia. Ptii la ce or a

nceput furtuna, pentru c ai fost lovit de ea. %u a mai fost vor:a s ne g+ndim la fug ci la salvarea vasului pe care voiarr s-l a:andonm. Fm pus m+na la trea: alturi de marinariK dar asta nu m-a mpiedicat, ca n nspim+nttoarea nvlmeal a ec9ipa5ului s-l vd pe spaniol i pe cei doi tovari ai si de4leg+nd alupa pentru nite motive pe care nimeni nu a avut timp s le cercete4e. Sper s fi profitat de ndr4neala lui i s fi scpat n acelai timp de ro:ie i de mareC B-am pierdut din vedere n ntuneric i, nemaig+ndindu-m dec+t s-mi apr viaa n momentul unui naufragiu inevita:il, am apucat un catarg rupt pe care l-am aruncat n mare cu destul di:cie, srind i eu dup el. Slu5itorul lui don Fntonio pe care-l ndemnam s m urme4e s-a aruncat dup mine, prin4+ndu-se i el de catarg. 16emplul nostru a fost urmat de ali c+iva marinari dar se vede c n-au re4istat puterii valurilor cci aceast cale de salvare mi-a fost favora:il numai mie. #tceam de mai :ine de ase ore n voia vintului, i mai vedeam nc pe c+iva din tovarii mei legai de catarg. Qipetele pe care apariia cor:iei domniei voastre ne-a fcut s le scoatem toi deodat de parc am fi fost nelei v-au atras privirile asupra noastrK dar pe c+nd 4:uciumul meu sporea prin sperana unei salvri apropia ie am simit cum catargul devenea mai uor, pe msur ce nefericiii mei tovari piereau unul c+te unul. %enorocirea lor mi-a dat noi fore. Fv+ntul cu care oamenii domniei voastre cutau s m scape mi-a dovedit c omul mai e n stare s se :ucure c9iar i n cel mai mare pericol. >ar ce spun= Fm a5uns p+n la lacrimi c+nd, dup ce v-am v4ut fc+nd nenumrate ncercri pentru a-mi prinde catargul, ai disprut ng9iit de valuri, i a fi lsat catargul de o mie de ori dac a fi avut cea mai mic nde5de s v rscumpr viaa cu preul vieii mele. n sf+rit, am fost ridicat de m+ini puternice care m-au culcat la loc ferit n alup. Primul meu g+nd a fost s-i ndemn pe salvatorii mei s fac acelai lucru cu domnia voastr. M cutau, i cum violena furtunii sc4use foarte mult, nu le-a fost prea greu s v gseasc. !+teva :uturi tari m-au fcut s-mi recapt repede puterile. >ac vi s-a spus cu c+t :ucurie i recunotin v-am inut m:riat timp de un sfert de or, palid i nemicat cum erai, ncerc+nd s v transmit cldura pe care o datoram mai puin vigorii mele naturale c+t mpre5urrilor, i pl+ng+ndu-m cerului c m-a ncrcat cu o datorie de recu notin pe care credeam c nu voi putea s-o pltesc niciodat, nu v-ai putut fade dec+t o sla: idee despre sentimentul care nsoea manifestrile mele. M-am retras c+nd v-am v4ut desc9i4+nd oc9ii, prea mulumit de a vedea c trii, i nu am vrut s mai apar naintea domniei voastre dec+t dup ce v-am tiut destul de resta:ilit pentru a fi n stare s v amintii ceea ce ai fcut pentru un strin i s nelegei c nu tre:uie s punei nici moderaie, nici limite drepturilor pe care le-ai do:+ndit asupra mea. N povestire at+t de interesant spori mult nclinaia pe care o simeam pentru Peres mulumit numai nfirii luiK i nu voi nega c ceea ce fcuserm pentru el a fost un fel de legtur care ntri aceast nclinaie. 0e simi tot at+t de legat prin :inele pe care i faci ca i prin cel pe care-l primeti. %u m g+ndeam totui dec+t s-l fac s ncete4e cu mulumirile ce preau c nu se vor mai sf+ri. Mirarea de a-l vedea at+t de cur+nd resta:ilit, n timp ce eu, a treia 4i, mi mai simeam capul greu i stomacul rvit, mi tre4i dorina s aflu cum reuise s se apere at+t de :ine de valuri. M asigur c, n afar de primul moment c+nd ng9iise fr s vrea o mare cantitate de ap, i fusese destul de uor s rm+n la suprafa datorit catargului. Malurile care treceau peste capul lui n fiecare moment nu-l fcuser niciodat s-i piard respiraia ntr-at+t nc+t s-i fie greu s i-o recapete. i pstrase mintea ntreagK i cum nu se temuse dec+t de o eventual sl:iciune pe care era nc departe de a o simi, se mira c tovarii lui nu avuseser puterea s re4iste ca i el la nite 4guduituri care l o:osiser at+t de puin. ntr-adevr, e6periena m-a nvat mai apoi c cel mai mic spri5in susine cu uurin un om n apa mrii i c pre4ena de spirit i cura5ul sunt dou a5utoare de mare folos mpotriva furtunii.

Fm avut satisfacia ca dup resta:ilirea mea s-mi dau searaa c o atracie fireasc m ndemna cu aceeai putere ca i recunotina s-mi fac un prieten intim din don Peres, l-am 5urat aceleai sentimente. Soarta lui ncepea s m $nterese4e mult mai mult dec+t a meaK i dup ce m g9iii ndelung cum a putea s-i fiu de folos, ncercai s-l conving s ntre, ca i mine, n ordinul de Malta. %u simea ns vreo c9emare anume. Nric+t de nesigur i-ar fi fost viitorul n Spania, nu putea pierde sperana de a-i reface averea la prima sc9im:are de ministru. 1ra primul nscut dintr-o familie puternic, iar e6emplul meu putea cel mult s-l pun pe g+nduri. 0otui, c+nd comandorul de uillantes i e6plic faptul c legmintele definitive pot fi mult am+nate, dar c p+n atunci ar putea lupta ea otean al Nrdinului tot aa de :ine ca n armatele din $talia, prietenia l fcu s-i nving lipsa de r+vn, iar dorina de a nu ne despri i inu loc de vocaie. 1ram destul de :ogat, cci mi re4ervaserm o sum frumoas, pentru a nu-l lsa s simt n nici un fel lipsa. anilor. 0ot greul era s-l fac s accepte nite a5utoare pe care m temeam c le-ar refu4a. >ar con venii cu comandorul de uillantes ca, n ateptarea celor ce i spuneam c poate spera de la genero4itatea marelui-maestru, comandorul s-i dea o slu5: n escadra lui i, su: acest prete6t, s-i 9otrasc o sold considera:il pe care a plti-o eu pe ascuns. !ele trei vase ale noastre rent+inindu-se, continuarm timp de cincispre4ece 4ile s cutm galerele turceti. >ar aceeai furtun care ne mprtiase pe noi i fcuse pe ei s se ntoarc n porturi. Prima mea caravanS- $ nu fusese dec+t un drum fr nici un folos n ce privete gloria dar care, n sc9im:, mi druise un prieten. %e ntoarserm la Malta unde. Iurtuna fcuse at+tea stricciuni p+n n mi5locul portului nc+t ntoarcerea noastr a fost privit ca un dar al cerului. >on Peres, pe care-l pre4entaserm marelui-maestru, fu primit cu cinstea ce i se cuvenea dup merit i natere. >ar resimi din prima 4i un trist efect al legm+ntului pe care-l fcuse fa de regele Marocului. Ffl+nd c luptase n fruntea spaniolilor mpotriva maurilor, marele-maestru, care primise oarecare pl+ngeri mpotriva algerienilor, i propuse s ia conducerea unei e6pediii pe care o punea la cale mpotriva acestor corsari. Nnoarea era lege pentru Peres i o respecta prea mult pentru a o pune n cumpn. >eclar, cum era i firesc, c toat coasta Ffricii era sacr pentru el. F fi cre4ut c ar putea s fac o oarecare diferen i c un legm+nt care-l privea pe regele Marocului nu tre:uia s se ntind i asupra tuturor maurilorK dar i amintea cuvintele regelui care cuprindeau deopotriv pe supuii i pe aliaii lui. Peres era tot at+t de inteligent pe c+t era de no:il n sentimente. %efiind prea 9otr+t s ntre n ordinul nostru, consider c e6ist alte ci de a-i atrage stima i le cut pe acestea. >up ce refu4 de multe ori a5utorul pe care l ndemnam s-l accepte, mi fcu ntr-o 4i urmtoarea mrturisire& Mi-e ruine, mi-a 4is el, s primesc de la marele-maestru o plat i ama:iliti pe care nu le-am meritat prin nici un serviciuK i la urma urmelor, dac tre:uie s-i acord cuiva dreptul la recunotina mea, e mai normal ca acesta s fie prietenul meu. Spui c ai 4ece mii de ducai i scrisori de credit pentru o mare sum de :ani. Mrei s contri:ui la soarta aceluia care i datorea4 i viaa= Fceast propunere umpl+ndu-m de :ucurie, am 4:ovit mult mai puin s-i art mulumirea de a-i putea fi de folos dec+t pentru a-l ruga, cum fceam ntruna, s nu mai e6agere4e o:ligaiile pe care le avea fa de mineK i, cum ne aflam la mine acas, am luat caseta i am vrut s i-o dau pe loc. %u, nu, mi spuse el, mi-ai neles greit g+ndurile. Mi s-a prut c nimic nu ar putea fi mai no:il i mai demn de domnia-ta dec+t s ntre:uine4i o sum de :ani pe care o ii degea:a n cufere pentru a slu5i Nrdinul pe c9eltuiala domniei-tale i c, ec9ip+nd un vas su: autoritatea marelui-maestru, ai do:+ndi n cur+nd, alturi de onoarea unei fapte aproape fr precedent, despgu:irea pentru primele c9eltuieli. !ine tie unde te poate duce vite5ia= M vei face secundul domniei-taleK i voi ndeplini nencetat, spre gloria domniei tale, tot ce poate cineva s atepte de la oarecare e6perien i de la o prietenie desv+rit.

Fstfel, acest a5utor pe care Peres mi-l ceruse pentru el, se reducea la a m slu5i pe mine nsumi prin cea mai glorioas idee pe care putea s mi-o inspire. Scumpe i ilustre prietene, i-am 4is m:ri+ndu-l, nu gsesc dec+t o singur sc9im:are de fcut ntr-un proiect care m nc+nt. 0inereea mea, puina e6perien pe care o am n ale r4:oiului i ncrederea pe care o am n prietenia generoas a domniei-tale m o:lig s-i cer pentru mine postul de la care voiai s-i limite4i posi:ilitile. >omnia-ta vei comanda acest vas, eu voi fi secundul domnieitale, i nu vd nimic la ce n-a putea nd5dui dac m vei nsuflei cu e6emplul domniei tale. %ici nu vrui s mai ascult argumentele cu care a vrut s-mi com:at rspunsul i, g+ndindu-m numai s cer consimm+ntul marelui-maestru, l asigurai c nainte de cderea nopii voi avea nvoirea pe care o dorea, dac putea fi o:inut. Propunerea mea st+rni mirare la curte. !ea mai mare parte a tinerilor cavaleri fiind me4ini lipsii de avere, era de necre4ut c cineva poate slu5i religia fr a avea vreun interesK i acest gftid care putea s-l fac pe marelemaestru s se team de vreo sl:ire a supunerii mele fu principalul o:stacol care i-a nt+r4iat consimminlul timp de c+teva 4ile. 0otui, dup ce consiliul su i ddu avi4ul, mi acord 9at+rul pe care i-l ceream, cu singura condiie ca s nu lipsesc niciodatC mai mult. >e trei luni, i ca ordinul s-i ia drepturile o:inuite din toate c+tigurile pe care le voi do:+ndi asupra necredincioilor. Peres fu n culmea fericirii. Bsai n gri5a sa cumprarea unui vas i ec9iparea lui. %u gsi niciunul care s-i fie pe plac n portul Maltei. !u nvoiala; marelui-maestru am plecat la Meneia unde ni se spusese c vom putea alege ntre mai multe vase pe care flota acestui stat le c+tigase de la turci. Sosirm la timp, aproape n a5unul 4ilei n care se fcea v+n. [area. Peres, care ntre:uinase scurta lui edere la Malta pentru a do:+ndi cunotine despre marin, i care cercetase cu de-amnuntul cor:iile de v+n4are, cumpr una dintre cele mai :une cor:ii pe care le aveau turcii n aceast mareK o alt nlesnire, pe care nu am fi avut-o at+t de uor la Malta, fu c-am putut anga5a n serviciul nostru cinci4eci de oteni de nde5de care formau, mpreun cu 4ece marinari :ine alei, ai4eci de oameni capa:ili s nfrunte tot felul de aventuri. 0oate insistenele prin care speraserm s-l fac s preia comanda, ca i eforturile pe care le-am rennoit de cum am plecat pe mare, nu putur s-i clinteasc 9otr+rea. %u vedeam dec+t o singur cale pentru a pune capt acestei discuii. Suprimai titlul de cpitan i anunai forma de conducere pe care doream s-o sta:ilesc prin c9iar numele pe care l-am dat vasului. B-am numit cei doi comandani i, din prima 4i, am declarat ec9ipa5ului c nu este nici o deose:ire de titlu ntre prietenul meu i mineK astfel nc+t toi oamenii notri se o:inuiser de la sine s nu vor:easc de noi dec+t numindu-l pe unul !omandantul france4 i pe cellalt, !omandantul spaniol. %encrederea n ascultarea noastr pe care mi se pru c o o:serv la marele-maestru ne determin s ne ntoarcem mai nt+i la Malta pentru a primi mpreun cu oamenii notri primele porunciK dar soarta, care ne 9r4ise mai mult glorie dec+t fericire i :ogii, ne pregtea pe drum o nt+lnire din care s-au tras. 0oate aventurile din tinereea mea. >e-a:ia ieiserm din goli;, c+nd Peres. !u care stteam pe dunet i ne discutam planurile, 4ri. N cora:ie care prea c se ferete de noi ndrept+ndu-se spre larg. S fim oare at+t de norocoi, mi-a 4is, nc+t s gsim aa cur+nd prile5ul de-a ne ncerca armele= Pi gr:ind manevrele, ddu ordin s ne ndreptm spre cei care preau c fug de noi. 0oat iueala cu. !are fugeau nu ne mpiedic s-i a5ungem. 1ra o cora:ie turceasc dar care nu tu nelat de aspectul navei noastre, dei avuseserm gri5 s-i sc9im:m p+n i forma. >ei cora:ia noastr era :ine narmat cu tunuri, nflcrarea unei prime aventuri nu ne ngdui s folosim, mi5loace at+t de ncete. %e aruncarm cu furie la a:orda5. Peres ne ddu e6emple at+t de frumoase nc+t i celui mai nevolnic dintre noi -ar fi fost ruine s nu-l urme4eK i ca s fim drepi, dumanii notri s-au aprat at+t de puin nc+t victoria nu ne aduse mare cinste. %u erau mai puini dec+t noi dar, fie c

erau nspim+ntai de 9otr+rea cu care i atacaserm, fie c remucarea pentru crimele de cur+nd fptuite le stingea cura5ul, ne cedar armele fr mpotrivire. Ypar Ba prima vedere, prada noastr prea s ne ofere puin :ogieK i aflarm imediat c nu aveam de-a face dec+t cu corsari din >ulcigno care nu aveau altceva de pierdut dec+t viaa i cora:ia. 0otui, nu terminaserm :ine s-i punem n lanuri, c+nd aprur nite femei, mulumindu-ne c le redaserm li:ertatea. %e-au povestit c se m:arcaser pe coasta Aenovei pentru a merge la Malta, dar c nenorocirea fcuse ca vasul lor s fie oprit de aceti corsari care, negsind alte :ogii pe cora:ia aceea de pasageri, luaser lvi-fcr+rea :ar:ar de a renuna la tot ce nu era :un pentru negoul lor pctos i nu-i opriser dec+t femeile i c+iva :r:ai pe alese. Fpoi, scufundaser cora:ia pentru a scpa de gri5a ei ntr-o mare n care prime5diile i p+ndeau la tot pasul. Fm ntre:at pe acele strine dac se afl printre captivi i persoane mai de neam. Mi-au rspuns c erau dou doamne a cror distincie se putea citi mai mult dup c9ip dec+t dup lu6, i care pruser mai lovite dec+t toate celelalte de nenorocirea care le fcuse s cad n ro:ie. Peres i cu mine ne gr:irm s le vedem. !um totul era c+t se poate de linitit n 5urul nostru nc+t nu ne mai rm+nea dec+t s plutim alene spre Malta, cutarm s ne petrecem plcut timpul n tovria acelora pe care i eli:eraserm. >ar nici eu, nici prietenul meu nu prevedeam c ne ndreptam spre ceea ce avea s nsemne pierderea li:ertii noastre i i4vorul unor plceri nsoite de tot at+tea nenorociri. !ele dou doamne, pe care la nceput nu le recunoscuserm, erau iu:ita i fata comandorului de M., care ne fcuse o primire at+t de :un l+ng Nr:etello. Murind comandorul, se 9otr+ser dendat s se ntoarc la Malta, dar pe drum fuseser rpite de corsari. !ititorul i va fi aduc+nd aminte c fata nu avea mai mult de treispre4ece ani pe c+nd cora:ia care m aducea din Irana se oprise la Nr:etello. Pi cum de la sosirea mea la Malta trecuser ase luni, i cunoate v+rsta. >ar ceea ce nu v4userm :ine la prima noastr nt+lnire sau, mai degra:, ceea ce nu putea fi dec+t rodul celor ase luni care se scurseser de la vi4ita mea, cci nu este de cre4ut ca s mi se fi sc9im:at inima i oc9ii, i gsii mai mult farmec dec+t a avut vreodat o femeie. Fceasta fu impresia din prima clip, al crei efect deveni dintr-odat at+t de puternic nc+t, nemaig+ndindu-m s-l strunesc, m apropiai de ea cu o ner:dare at+t de nvalnic ca i cum ntreaga mea fericire ar fi stat n a o vedea de aproape, n a o contempla i n a nu m mai deprta de ea nici un moment. >ar puterea unui sentiment at+t de spontan m fcu s descopr tot at+t de repede c prietenul meu mi-era rival i c inima lui Peres simea tot ceea ce simea i a mea. M feresc s redau aici c+t de mare mi fu plcerea dar i durerea. Sunt poate singurul e6emplu dp dragoste nscut n mi5locul at+tor suferineK primele reacii alei acestei iu:iri au fost tot at+t de or:eti ca. Pi cau4a lor. l luai pe Peres pe :ra i, fr s-mi fie limpede ce mi se prea de temut n dorina lui de a se apropia de fata co-J mandorului, i ddui pentru prima dat prile5ul, printr-G- ieire at+t de nepregetat, s cread c m consideramC ntr-un fel superior fa de el. 0otui ruinea pe care ol simii m fcu s caut s m stp+nesc i s terg aceastC greeal, art+ndu-i o fa 4+m:itoare. Fpoi nu gsii nimici mai potrivit pentru a iei din ncurctur i a-mi asigurai preteniile dec+t s-mi art :ucuria pe care o tre4ea, c9il $ purile, prile5ul fericit de a fi fost de a5utor acestor douC persoane pe care, le cunoteam demult. Fdugai o. Mie de5 amnunte prin care g+ndeam s-i dau lui Peres s ne-( leag c t+nra italianc mi rpise inima mai demult fR vor:indu-i astfel, uitam c l asiguraserm de tot allea orii c inima mea nu este legat nicieri. . #ecunosc+ndu-m din primul moment, iu:ita coman-J dorului m scoase din ncurctur cci tre:uii s rspund la cuvintele ei de mulumirePeres nu scoase nici uni cu nt, dar cred c cel mai puternic sentiment pe care-l J ncerca nu era surpri4a. !ontinu s tac i \;& s m-E $ veasc din c+nd n c+ndK acest lucru nu m mpiedic si m ocup mai departe de fiic i de mam cu at+ta gri5C nc+t nu mai ineam seama de nimic din 5urK fui rspltit pentru agitaia mea.

Mi-au spus c dup moartea neatep- tat a comandorului, delegatul ordinului, care se afla din nt+mplare acolo, sigilase imediat tot ce era mai de pre n cas i c, dup ce triser at+ta timp mpreun cu un S om care le fgduise de nenumrate ori s le asigure o 5 via ndestulat, se ntorceau acum n patrie la fel de srace precum plecaser. %u tiu dac mama urmrea s vad c+t de mare mi este genero4itatea, dar cred c m gsi uor de convins, cci m gr:ii s-o iau naintea dorinelor ei. Asii un moment prielnic pentru a-i da de neles 5 c, dei nu eram comandor, dispuneam de venituri destul de mari pentru a o face s nu regrete ce pierduse. Singura nenelegere a fost c i nc9ipui c ofertele mele o priveau c9iar pe ea i c, nc+ntat de g+ndul c-mi cucerise inima, cre4u c regsise, o dat cu un amant mai t+nr, averea pe care o pierduse. $deile mele fiind nc cu totul altele, m lsai n voia g+ndurilor plcute c dragostea m va face fericit. Fceast pasiune pe care n-o cunoteam dec+t de c+teva clipe ncepuse a m face s simt c nu mai aveam de dorit alt fericire. 0oate nt+mplrile prin care trecuserm p+n atunci ini se preau o risip continu a singurului :un fa de care natura m fcuse sensi:il. ntreaga 4i trii n aceast :eie a firii care mi-a influenat ntreaga purtare. !ondusei pe cele dou femei pe cora:ia noastr, dup care nu le mai prsii nici un moment p+n la cderea nopii. $deile greite ale mamei sporir cu at+t mai mult cu c+t, simind nevoia s o mena5e4, o ncon5uraserm tot timpul cu tot felul de ateniiK de altfel, dragostea pentru fiic ce m cuprinsese at+t de viu mi inspira o atitudine reinut, care nu-mi ngduia s m port cu ea la fel de li:er. %ici Peres nu era mai linititK dar, av+nd mai mult e6perien i mai mult 5udecat dec+t mine, tia s-i ascund sentimentele tot aa cum tiuse s le g9iceasc pe ale mele. %e:nuind c eram at+t de avansat n relaiile mele cu mama, se ngri5ise de afacerile noastre comune pe care le pusese mai presus dec+t dragostea i, pe 5umtate nesigur, pe 5umtate nec5it de ideile mele, nu pregetase nici un moment s fac ordine pe cora:ia pe care o cuceriserm. Seara, nt+lnirea cu Peres fu inevita:ilK dar tre:uie s mrturisesc c fr a resimi pentru el mai puin prietenie ca nainte, pre4ena lui m sting9erea. M ntristai i mai mult c+nd, n cursul unei discuii cu cele dou doamne, mi se pru c a cutat s pun n eviden o deose:ire ntre situaia lui i a mea& legm+ntul pe care eram 9otr+t s-l fac n Nrdinul de Malta mi rpea li:ertatea de a-mi asculta inima. Poate c gelo4ia m fcea s-i :nuiesc inteniile dar, surprins s-l vd acoref+nd at+t de puin atenie tinerei italience, dup ce la prima vedere pruse impresionat de farmecele ei, mi 4isei c m-am nelat. %e desprirm fr nici un semn de rceal n relaiile noastre. 0otui, m cam ndoiam de :una lui credin i poate i el de a meaK adormii cu aceast nenorocit ndoial n suflet, care a 5ucat, poate, un rol la fel de mare ca i sentimentele care m stp+neau n luarea unei 9otr+ri ne:uneti. A+ndindu-m c ara un rival at+t de periculos, cutai toate mi5loacele de F. Fi pune la adpost interesele inimii. Fveam cuv+ntul mameiK dai( puteam fi sigur de dragostea fiicei= Mi se pru o idee minunat ca, a5ung+nd la Malta, s simule4 o :oal care s m sileasc s-mi ntrerup pentru c+tva timp drumurile pe mare i care s-l ndemne pe Peres s plece din nou p+n la nsntoirea mea. Speram ca n acest rstimp s c+tig ndea5uns inima iu:itei ca s pot ine piept oricrui rival. !+t de numeroase erau dificultile la care nu m g+ndisermC %u e vor:a de rul pe care m pregteam s-l fac carierei mele, stric+nd prerea pe care marele-maestru i-o fcuse despre moralitatea i purtrile mele. A+ndul acesta nu-mi trecu nici un moment prin minte i, c9iar dac ar fi venit s-mi tul:ure sperana n plceri pe care le puneam mai presus de orice, l-a fi ndeprtat, fr nici o ndoial. >ar nu vedeam c nsi :oala pe care voiam s-o simule4 mi strica cel mai mult socotelile deoarece, neput+nd locui n aceeai cas cu iu:ita mea, m lipseam de plcerea de a o vedea i o e6puneam nu numai dorinei lui Peres p+n la plecarea lui pe mare,

dar i a tuturor tinerilor din Nrdin crora le plac femeile mai mult dec+t orice pe lume. Pi-apoi care era scopul meu= !e loc voiam s aleg pentru a-mi adposti dragostea= Fveam oare un loc unde s m retrag, precum :tr+nul comandor, mpreun cu cele dou femei, pe care nu puteam spera s le despart= Pi dac mi-ar fi fost uor s gsesc un asemenea loc, eram oare 9otr+t s-mi prsesc c9emarea, sau credeam cumva c timpul pe care-l voi nc9ina dragostei mi va fi socotit drept o caravan= %umai puin dac m-a fi g+ndit, mi-a fi dat seama de ne:unia proiectelor mele dar nici prin minte nu-mi trecu, or:it cum eram, c av+nd :ani, tineree i cuv+ntul i:ovnicei comandorului, m-a mai putea lovi de vreun o:staool. 0oat noaptea i 4iua urmtoare sufl un v+nt at+t de prielnic nc+t, dup dou4eci i patru de ore de la aceast aventur intrarm n portul Maltei. >e cum am pit pe pm+nt am nceput s m prefac foarte :olnav. M neleseserm cu i:ovnica comandorului, creia i mrturisiserm secretul meu, s m vi4ite4e foarte des. >ac vi se pare cumva ciudat c aceast femeie mai credea nc n dragostea mea, g+ndii-v la tinereea mea care o fcuse s spere c m va conduce dup placul ei, poate i la timiditatea mea care m determinase s-mi m:rac ntotdeauna g+ndurile n cuvinte potrivite, i la puterea amorului propriu care poate uor s tre4easc ilu4ii la o femeie de trei4eci de ani, mai ales c+nd ea nu vede n fiica ei dec+t un copil i nici prin minte nu-i trece s o considere rival. >ar, oricare ar fi e6plicaia, m credea at+t de nvluit, de m:tat de farmecul fiinei sale nc+t, adopt+nd fa de mine o parte din sentimentele pe care credea c le nutresc pentru d+nsa, a socotit c interesele noastre erau aceleai. Pi i-a nsuit toate msurile pe care i le-am propus. >on Peres se nfi singur n faa marelui-maestru care fu foarte mulumit de prima noastr ncercare. Scu4ele pentru lipsa mea, pe care prietenul meu le pre4ent aa cum i ceruserm, mi-au adus at+t de multe vi4ite i complimente nc+t, neput+nd s m prefac at+t de :olnav ca s refu4 s le primesc, m temui c nu voi putea 5uca mult vreme rolul pe care mi-l luaserm. Fceast prefctorie l privea ndeose:i pe Peres, pe care ncercaserm de5a, cu mult di:cie, s-l determin s plece ntr-o nou cltorie. Peres ns m scuti cur+nd de aceast team, art+ndu-mi c ncercam n 4adar s-l nel. Asi un moment c+nd. #mseserm singuri. >up c+teva cuvinte de introducere, n care pr a cam st+n5enit, ncepu s se pl+ng cu amrciune cmi pierduserm at+t de repede ncrederea i prietenia ce i le 5uraserm i, fr s-mi dea rga4 smi caut scu4e, mi declar c nu ignor nici patima care m stp+nete, nici deertciunea motivului care m inea n pat de c+nd sosiserm. %u am de g+nd s-i ascund, a adugat el, c la nceput felul domniei-tale de a proceda m-a durut. Iarmecul persoanei care i-a cucerit inima m-a impresionat puternic i pe mine. M-a fi aprat mai :ine dac i-a fi g9icit de la nceput sentimenteleK i ceea ce i s-a prut suspect i de neneles n cuvintele mele era doar un artificiu nevinovat pe care-l ntre:uinam tocmai pentru a le descoperi. >ar, cerul mi-e martor, :oala pe care o simule4i, dorina insistent de a m vedea plecat i legturile tainice cu aceste dou persoane m-au fcut s neleg situaiaK de atunci am n:uit n sufletul meu orice sentiment care ar fi putut s duc la ruina prieteniei noastreK din ceea ce am s-i spun vei putea afla ce am 9otr+t. %ici vor: nu poate fi, a continuat el, s plec f, c domnia-ta, cci nu i-am promis o prietenie venic, apoi s te prsesc c9iar din primele 4ile. >e asemenea, nu potK fi de acord ca domnia-ta s rm+i la Malta, su: un prete6t a crui falsitate va fi descoperit cu siguran mai devreme sau mai t+r4iu. Mom pleca deci, pe mare, fr nt+r4iere, i ne vom mplini cu glorie destinul. Pi iat acum leacul& pentru gelo4ie pe care i l-am pregtit. i aminteti, relu i el, ceea ce i-am po7estit despre naufragiul meu i despre sperana ce avuseserm de a da a5utor unor&K :i de aceeai, naionalitate cu mine. 1i au fost, n :arca lor, mai norocoi $ dec+t mine. M+ntul i-a anir. 1at pe insula !.; r-. "& r.& sin-5 gura lor nenorocire a fost moartea cpeteniei lor, adic a

spaniolului care-mi ceru e a5u".K rul, i5i d i, e inima 5 fa de. Mine i era nsoit de femeia iu:it n a crei dra-l goste l ndemnase s fug. %enorocita aceasta, rmas,C prin moartea iu:itului ei, la c9eremul celorlali trei fugari 5 pe care nu-i cunoscuse dec+t prin iocul nt+mplrii care-i $ adunase pe aceeai cora:ie, s-a g+nctit s vin5laiei, n spe- rana de a gsi protecia la care i d dreptul frumuseea, 5 %u tiu de la cine mi-a aflat numele dar, amintindu-i c-l au4ise de la ceilali fugari, a venit acum dou 4ile s-mi J implore genero4itatea, art+ndu-mi c promisiunile fcute de mine iu:itului ei i ddeau acest drept. $-am cerut atunci s-mi spun povestea ei, pentru simplul motiv c doream s tiu cum s m port i ce a5utor s-i dau. Mi-a vor:it $ desc9is spun+ndu-mi c, dei nscut ntr-o familie de oameni cinstii, gustul plcerilor o fcuse s-i uite datoria i c, ascult+ndu-l pe iu:itul ei care o fcuse s-i pr5 seasc familia pentru a-l urma la una din moiile lui, fuseser rpii de un corsar din 0unis c9iar n noaptea ple crii, adic naintea ca dragostea lor s se fi putut mplini $ de pe urma acestei plecri. >in c+te mi-a povestit, mi-am S dat seama c+t de puin a5utor poate atepta de la familia 5 eiK iar a5utorul nedesluit pe care mi l-a cerut, pr+nd s 5 se mulumeasc cu ce voi 9otr, m-a convins c-mi va fi uor s-o conving smi mprteasc planurile. 1ste o per-C soan foarte plcut. $ar eu nu tiam ce s fac ca s renasc ncrederea ntre noi i s te scot din letargia n care m tem ca dragostea s nu te in prea mult. M-am 9otr+t deci nu numai s mi-o fac prieten, dar i s-o iau cu mine n toate e6pediiile, ceea ce propun s faci i domnia-ta cu iu:ita domniei-tale. 0ermin+nd ce avea de spus, continu s m priveasc 4+m:ind. 1ram at+t de surprins nc+t nu reueam s gsesc un rspuns potrivit. Ftunci, continu cu aceeai voie :un& !aut, mi-a 4is, 4:ate-te s gseti o cale care s mpace mai :ine dorina inimii cu gloria i interesele averii domniei-taleK i dac are vreo greutate prietenia noastr, g+ndete-te la 5urmintele prin care ne-am legat toate aciunile i speraneleK sunt gata s m supun dorinei domniei-taleK dar, dac-i pas c+t de c+t de onoarea domnieitale i de prietenia mea, urmea4-mi sfaturile. ntre timp ncepuserm s privesc lucrurile mai calm. i mrturisii m:ri+ndu-l c o :nuial odioas de care, din cau4a aparenelor, nu putuserm s m apr, stricase ntruc+tva :una noastr nelegereK i profit+nd de acest prile5 pentru a-i mrturisi toat patima mea, trecui :rusc de la ngri5orare la prea mult ncredere. Iosta i:ovnic a comandorului nu lsa s treac nici o 4i fr s vin s m vad dar, din cau4a nc9ipuirilor ei, ntotdeauna nsoit de o alt femeie, ca i cum s-ar fi temut s cer prea mult de la ea nainte ca relaiile noastre s fi fost :ine preci4ate. i povestii lui Peres c n timpul vi4itei pe care mi-o fcuse n a5un mi propusese s prsim Malta, unde i ddea seama c nu vom putea ascunde prea mult timp relaiile noastre, i s ne ducem la Meneia sau la Paris, care i se preau singurele locuri din lume n care dragostea poate sllui ndelung fr a face v+lv. >up aceea, m pusese s-i nfie4 situaia afacerilor mele i recunoscuse c nu puteam s nu m clugresc n Nrdinul de Malta. mi dduserm seama, din cuvintele ei, c femeile uoare se :i4uie mult mai mult pe un amant nevoit s rm+n :urlac, dec+t pe aceia pe care i pot pierde, mai devreme sau mai t+r4iu, c+nd pun capt unei asemenea legturi pentru a se g+ndi la nsurtoare. Fa st+nd lucrurile, m ndemnase cu insisten s depun legm+ntul de credin iar eu i promiseserm s fac tot posi:ilul pentru a o:ine s mi se considere cltoria la Meneia drept a doua caravan, socotind totodat c nu-mi va fi greu s fiu scutit de a treia. !um s-i propun asum, i-am 4is lui Peres, un plan nou care se mpac at+t de puin cu dragostea ei pentru fiica sa i cu gri5a pe care pare s-o ai: pentru interesele ei= ntr-adevr, nu v4userm n toate e6plicaiile pe care le avusese cu mine dec+t gri5a unei mame care vrea s foloseasc aventurile ei galante pentru a da fiicei sale o situaie solid, iar convor:irile noastre fuseser ntotdeauna at+t de serioase nc+t nu puteam nelege pe ce temei i imaginase c a simi ceva pentru ea.

Peres, cruia nici lui nu-i venise un asemenea g+nd, mi rspunse c n stadiul n care :nuia c m aflam cu t+nra italianc el prevedea c nici ea, nici maic-sa n-ar putea respinge vreuna din propunerile mele. Pi, dei l asigurai c nu aveam nici o alt garanie dec+t promisiunile mamei, se anga5 s le conving pe am+ndou s mearg cu noi. !+nd este vor:a de interes i de dragoste, spuse el, femeile nu se tem nici de pericol, nici de trud. Mi-ar fi fost poate greu s-i cer eu s-i ia aceast nsrcinare, dac nu m-ar fi ncredinat i prin alte cuvinte c nu gustul plcerii sttea pe primul loc n inima lui ci gloria i prietenia. Se ntoarse dup o or. mi vor:i fr ocol, fc+ndu-m s m cutremur la cuvintele lui, iar aerul ironic care i nsoea vor:ele nu fu de a5uns pentru a m face s-mi revin din spaim. 0e felicit, mi-a 4is, pentru progresele pe care le-ai fcut ntr-o inim asupra creia tiam c nu ai pretenii. 1ti iu:it la ne:unie i este gata s te urme4e c9iar dac pentru aceasta ar tre:ui s nfrunte mii de pericoleK i, ca s fie mai li:er, o va duce pe Delena 2aa se numea t+nra italianc3 ntr-o mnstire, cu g+ndul c poate va dori s rm+n acolo. mi e6plic dup aceea mai serios convor:irea pe care o avusese cu i:ovnica comandorului. !9iar de la primele cuvinte, i dduse seama c+t de greit mi nelesese ea sentimentele i descoperise cu foarte mare surprindere c n toate convor:irile ei cu mine cre4use c lucrea4 pentru ea nsi. Mor:ele cu care i ncepuse el spusele nu-i ngduiseser s ascund n ntregime planul nostru i tocmai de aici i venise ei ideea s-i duc fiica la mnstire, pentru a putea s m urme4e. Peres nu-i mai spusese nimic altceva n plus de aceast scpare i o rugase s nu ntreprind nimic p+n la alte e6plicaii. n cur+nd va veni aici ca s le primeac, a adugat el, i iat la ce m-am g+ndit eu. Iemeile astea nu sunt deloc nite vestale i considerentele care m-ar putea opri dac ar fi vor:a de o femeie onora:il nu-i au rostul aici. Socotesc, dimpotriv, c le facem un serviciu anga5+ndu-ne s avem gri5 de soarta lor, i astfel scutindu-le poate s se adrese4e altora mai puin :ine intenionai. M g+ndesc numai cum s te feresc de gelo4ia unei mame care poate s-i fac, dup prerea mea, multe neca4uri n dragoste. Ir a intra n e6plicaii care ar putea, dac nu altceva, s nt+r4ie fr rost nfptuirea planului nostru, te sftuiesc s apro:i tot ceea ce mama va propune, i s-o invii la cin pe cora:ie, peste c+teva 4ile. i va aduce, desigur, i fiica. Moi avea gri5 ca spaniola mea s vin i ea la petrecereK i voi avea eu gri5 s dau toate ordinele necesare pentru ca s putem pleca de cum ne vom fi adunat laolalt. "n om mai prudent sau mai puin ndrgostit l-ar fi ntre:at pe Peres dac nu se teme c o asemenea ndr4neal va trece drept crim n oc9ii lumiiK dar, dei msurile pe care voia s le ia l puneau la adpost de aceast team i dei era limpede c dac nu-mi dduse e6plicaii mai amnunite o fcuse numai pentru a c+tiga timp, nec9i:4uin cu care m lsaserm n gri5a lui este pe de-a-ntregul condamna:il pentru c nu-i cunoteam planurile. Sinceritatea mea va reiei din c9iar povestirea faptelor i tre:uie s se tie c nu voi ncepe cu cele mai grave. #ovini, cci de ce m-a feri s-i spun pe nume, #ovini, 4ic, m-a vi4itat cur+nd ca s-mi confirme c era de acord cu planurile noastre. mi spuse de asemenea c este 9otr+t s-i lase fata la o mnstire. Peres, care era de fa, m scoase din ncurctur propun+ndu-i s ne sr:torim cora:ia. Fccept fr s se lase prea mult rugatK i cum Peres i ddu de neles c nu mai era mult p+n la plecarea noastr, ne spuse singur c o s-i aduc i fata, ca un ultim prile5 de petrecere. N ndemnarm s nu-i lungeasc prea mult pregtirile de cltorie. %i se pru c dorete tot at+t demult ca i noi s gr:im 4iua plecrii. Peres, care continua s o vi4ite4e, avu gri5 s rsp+ndeasc vestea, i n casa ei i printre persoanele care o cunoteau, c ea va pleca n $talia pe cora:ia noastr. Fceasta a fost cea mai :un precauie pe care i-a inspi rat-o prudena. Sosind n sf+rit 4iua plecrii, ne duseserm n port. >up ce mai nainte trecurm pe la marelemaestru s primim ordinele de plecare. #ovini, fiica ei i spaniola ne ateptau pe cora:ie, unde le aduseser

slu5itorii notri. %e ae4arm la cin, care se prelungi p+n la cderea nopii i, de cum ncepu s se ntunece, Peres ddu pe ascuns ordin de plecare. F ateptat p+n am ieit din port ca s le in celor trei doamne o cuvin tare pregtit dinainte. F nceput prin cuvinte ocolite, spun+ndu-le n nc9eiere c, ntemeindu-se pe sentimentele lor pentru noi i av+nd i noi fa de de cele mai gingae sentimente, ne g+ndiserm c nu le va displace s le facem prtae la norocul i aventurile noastre. n momentul de fa, a mai adugat el, Malta a rmas departe n urm i nu mai tre:uie s ne ocupm dec+t de glorie i dragoste. !uvintele lui Peres o surprinseser foarte puin pe spaniol. #ovini, dup un moment de nedumerire, mi mrturisi c o nec5ea c a plecat fr :aga5e. Peres, ns, prev4use i acest lucru. Fm pus s le aduc dup ce ai venit la :ord. >up aceast e6plicaie, ndr4neala mea fu privit ca un act de mare galanterie i ddu natere unor glume dintre cele mai plcute. #ovini se consol de pre4ena fiicei eiK i, cre4+ndu-se deplin stp+n pe situaie n ceea ce m privea, renun la orice precauie i, c+t a fost seara de lung, mi ddu nenumrate semne de :ucurie i dragoste. n primele momente fui teri:il de ncurcat. l :lestemam n g+nd pe Peres pentru c nu-i e6plicase mai :ine, din capul locului, care avea s ne fie partea fiecruia. !um nu rspundeam avansurilor pe care mi le fcea #ovini i cum eram n acelai timp foarte reinut fa de Delena, afl+ndu-m su: imperiul unei pasiuni adevrate, iar cum Peres, fie din :un-cuviin, fie c nu era prea aprins dup spaniola lui. %u se ocupa de ea n mod special conversaia continu s fie general i, dac cineva ne-ar fi privit, n-ar fi putut s-i dea seama dec+t cu greu de cine era ndrgostit fiecare dintre noi. Fceast comedie nu putea dura totui prea mult timp. !9iar din aceeai sear. #ovini, care se atepta s petreac noaptea cu mine, m lu la o parte i, spun+ndumi c-i crescuse fata cu mult gri5, mi ddu s neleg c plnuia nu numai s-i ascund legtura noastr dar i orice ar fi putut; s-i tre4easc vreo :nuial n acest sens. Fceasta era singurul motiv, a adugat ea, pentru care doream s-o tiu la mnstire. >ar nu s-ar putea s-i dai o ca:in ceva mai departe de ca:ina domniei voastre= Nca4ia era, fr ndoial, foarte :un pentru a-i declara c nu doream nimic de la d+nsa care s-o fi putut 5igni pe fiica ei. F fi profitat desigur de aceast oca4ie, dac nu mi-ar fi venit n minte o idee care se potrivea mai :ine cu dorinele inimii mele din clipa aceea. Prin desprirea pe care mi-o cerea pentru Delena mi venea mai uor s-o vd singur pentru a-i vor:i fr martori i a o:ine de la ea ceea ce voiam s-mi dea din toat inima. Nric+t demult o doriserm, nu putuserm nc s o:in aceast favoare. Pe c+nd mi nc9ipuiam c mama ei nu avea nimic mpotriva iu:irii mele pentru Delena, cre4userm c o ine departe de mine numai pentru a o:ine mai mult, dar de c+nd Peres m lmurise care erau g+ndurile mamei, nu avuseserm nici timp, nici putere s-mi aran5e4 interesele. Fa c, departe de a avea o e6plicaie cu mama Delenei, m 9otr+i s o las c+t mai mult timp n ideile ei greite i s profit pe ascuns de aceast situaie pentru a c+tiga inima fetei prin multe atenii. Puin mi psa de ceea ce ar fi putut s g+ndeasc de gri5a cu care m strduiserm s evit nt+lnirile cu ea i mai ales de singurtatea n care urma s-i petreac prima noapte i nopile urmtoare. >impotriv, v4ui n timpul pe care urma s-l petreac atept+ndu-m o uurin n plus pentru vi4ita la care m g+ndeam tot timpul, iar dac dragostea o fcea s stea trea4, era, ntr-un fel, n folosul meu. %u-mi fu greu s mpart ca:inele n aa fel nc+t s convin planurilor mele. Be condusei, mpreun cu Peres, pe cele trei femei n ca:inele lor. Peres, care ardea de ner:dare s afle cum m neleseserm cu #ovini, veni imediat dup aceea s m ntre:e. F fost foarte de acord cu planurile meleK c+t despre ale lui, de care eram i eu curios, m inform cu foarte mult naturalee c, nefiind deloc gr:it n dragostea lui pentru spaniol, nu avea intenia s ntre n relaii intime cu ea c9iar din prima 4i. Fa c, noaptea aceea, care tre:uia s fie, aa cum plnuiserm,

nceputul fericirii noastre, nu aduse nimic ateptrilor noastre. %u-mi rm+nea dec+t sperana cmi va satisface dorinele mele cele mai gingae. Fteptam momentul acela cu o nespus ner:dare. Ari5a mea era acum s intru n ca:ina Delenei fr s-o sperii. M apropiai de u fr nici un 4gomot i, tiind cum se desc9ide, socoteam s a5ung p+n l+ng pat fr s-o tre4esc. 0otui, au4ind un 4gomot uor, ntre: dac se gsete cineva n ca:in. 0re:uia s rspund sau s las :alt toate planurile. M aventurai s spun c da. 0u eti, mam= relu ea. !um cel mai tare m temeam c o voi speria i o s strige de fric, m 9otr+i s rspund c sunt mama ei. F5unsei astfel p+n la pat i m ae4ai pe marginea lui. M ntre: de ce am venit pe ntuneric. Pentru c am s-i spun nite lucruri de mare importan, i-am as nduleindu-mi vocea, i n-a vrea s fie au4ite de altcineva. Ii deci convins c nu ai de ce s te temi i c i cer doar permisiunea de a sta puin de vor:. nc9ipuie-i c& rt mama domniei-tale, am adugat cu o voce i mai :l+nd, i fi la fel de linitit ca i cum a fi ntr-adevr ea. >ar cine suntei= veni ntre:area ei. Sunt cavalerul de< i rspunsei, care te iu:ete mai mult dec+t propria sa via, i care ar pi-efera s i-o dea de o mie de ori dec+t s te supere. !ontinuai s-i spun cuvinte plcute p+n c+nd rspunsurile ei m asigurar c era dispus s m asculte n linite. %u cunosc nimic pe lume mai vrednic de iu:ire, i-am 4is n sf+rit, i te iu:esc cu at+ta pasiune nc+t fericirea mea depinde n ntregime de inima domniei-tale. Min s-i cer inima, frumoas Delena, i s i-o ofer pe a mea. Singura mea dorin este s-i fac o via demn de invidiat prin avere i prin dragoste. Mei fi singura stp+n a tot ceea ce mi aparine, aa cum era mama domniei tale pentru comandorul< i atunci c+nd vei dispune de tot ce am, vei vedea c cea mai mare putere o vei avea totui asupra mea. %u a fi curmat prea cur+nd firul acestor cuvinte pe care le spuneam cu at+ta plcere, dac nu m-ar fi ntrerupt& >ar cum, mi spuse ea cu un glas at+t de :l+nd i d& nevinovat care m-a nc+ntat, nu o iu:eti pe mama, i deci, nu pentru a fi iu:it de domnia-ta, cum o iu:ea comandorul, a venit s triasc alturi de domnia-ta= !el puin ea aa crede, i c9iar ea mi-a spus-o. !+nd a vrut s m duc la mnstire, mi-a promis c, la ntoarcerea de pe mare, va veni s m scoat de acolo i c vom tri alturi de domnia-ta tot la fel de fericite cum eram la comandor--. >e ast dat eu am ntrerupt-o& i face sperane dearte, i-am 4is, cci eu dintotdeauna pe tine te-am iu:it, i numai din cau4a ta m-am g+ndit s-o rog pe ea s m nsoeasc, i nu are dec+t s-i mulumeasc pentru fericirea pe care o va cunoate alturi de mine. >ar nu-mi fgduieti c vei rspunde afeciunii mele i c vei fi de acord cu tot ceea ce voi face ca s fi fericit= Delena, al crei rspuns l ateptam cu ner:dare, pru s stea un moment n cumpn. %u-mi rspun4i nimic, i-am 4is. F9C Md :ine c mama m iu:ete mai mult dec+t fiicaV; #mase ncurcat c+teva clipe, apoi mi 4ise c, la drept vor:ind, i dduse seama c ncepuserm s in la ea c9iar din 4iua n care le eli:eraserm din sclavie i c avusese aceast convingere p+n ce cuvintele mamei o fcuser s i-o sc9im:eK mi mai spuse c ideea c a putea s-o iu:esc i fcuse at+ta plcere nc+t, dac voiam s-o cred, suferise foarte mult c+nd pierduse aceast speranK n sf+rit c, dac este adevrat c nutresc pentru ea sentimentele de care o asiguram, inima i spunea c i ea ar putea s ai: pentru mine sentimente la fel de tandre Si, fr s< Qin seama de :unurile i avanta5ele despre care-i vor:iserm, toat fericirea ei va fi s m iu:easc i s-mi fie plcut. N declaraie at+t de afectuoas, rostit cu o timiditate ingenu care r4:tea n tremurai vocii, m fcu s simt din acel moment o plcere mai mare dec+t a fi sperat vreodat s gsesc n dragosteK i nu pot spune mai mult dec+t c mi legaserm de ea toat dulceaa vieii. %ici respectul, nici lipsa de e6perien nu mai putur s-mi nfr+ne4e pasiuneaK m lsai s cad l+ng Delena i, gsindu-i capul i m+inile, m simii m:tat pentru o clip de plceri de nespus, sporite de impresia c i ea simea la fel. >ar, tocmai c+nd ndr4neala mea ncepuse s creasc i nu m simeam respins cu destul trie pentru a crede c nu era primit, fui apucat de :rae mai

puternice care m smulser din patcu o violen e6trem, provoc+ndu-mi at+ta durere nc+t eram gata s ip. >ac n-ar fi fost dec+t gri5a aprrii mele, mi-a fi c9emat oamenii n a5utor, dar, ncerc+nd s scap, simii veminte femeieti. 1ra cu sigural+ #ovini. Ba acest g+nd, ncurctura mea fu i mai mare. M lsai deci tras spre u, av+nd gri5 s nu suflu nici un cuv+nt din care Delena s neleag c m luptam cu mama ei, de altfel, orice ar i g+ndit despre 4gomotul pe care-l au4ea n prea5m i despre plecarea mea gr:it, teama i n:ui vocea. #ovini, continu+nd s pstre4e aceeai tcere, aceast scen ciudat nu provoc nici un fel de tul:urare pe vas. ntre timp, m+inile acelea strine continuau s m in str+ns. "rmai fr nici o re4isten persoana care m trgea dup ea, i cur+nd mi recunoscui dumana. M+nia i teama de a fi recunoscut de fiica ei o fcuser s tac p+n atunci dar. >e cum ne-am ndeprtat, revrs un uvoi de ocri. >in perfid i monstru nu m scotea i poate c ar fi nceput din nou s m loveasc dac, intr+nd n ca:ina ei, nu m-a fi dat dup un scaun cu care m apram in+ndu-l ntre ea i mine. F fi lsat-o singur cu furia ei i a fi plecat dac nu m-a fi temut s nu-i ntoarc m+nia asupra fiicei. 0eama aceasta, ca i nevoia de a avea cu ea o e6plicaie care nu mai putea fi am+nat m fcur s-i cer un moment de linite i de atenie. %u merit, i-am 4is, nici loviturile, nici reprourile cu care m copleeti. %u sunt cu nimic vinovat dac m-ai neles greit i dac i-ai nc9ipuit c a avea pentru domnia-ta alte sentimente dec+t de stim i de prietenieK nu ai pornit nici de la vor:ele mele i nici de la purtarea mea. N iu:esc pe fiica domnieitale. 1 limpede= %umai pe ea o iu:esc din primul moment n care am v4ut-o. Ir ndoial c i domnia-ta intrai n planurile mele, cci nu puteam s despart interesele domniei-tale de cele ale fiicei. >ar toate sentimentele i afeciunea mea sunt nc9inate nc+nttoarei Delena. Plotrte, acum, dac vrei s contri:ui la fericirea unei fete care tre:uie s-i fie drag i s-i asiguri e6istena prin aran5amentele pe care le-am feut pentru mulumirea noastr, a tuturor. Fteptam s-mi dea un rspunsK dar ea, urm+ndu-i irul g+ndurilor, m ntre: dac eram sigur c i fiica ei are aceleai sentimente pentru mine. Fm neles ncotro :tea ntre:area i i-am spus, :ineneles, c acum vor:iserm cu fiica ei pentru prima dat. %ici nu terminaserm :ine aceste cuvinte c #ovini, furioas, mping+ndu-m cu seaunul care ne desprea, iei din ca:in i se duse la fiica ei nc9i4+ndu-se pe dinuntru i refu4+nd s m mai asculte. Petrecui tot restul nopii n faa uii, mai puin preocupat de dragostea mea dec+t de teama unei furii ale crei urmri nu puteam s le prevd. >ei avuseserm mult gri5 s nu vor:esc tare, unul din oamenii mei, pe care-l tre4ise 4gomotul i care, din respect, nu ndr4nise s se apropie fr a fi c9emat, se 9otr s-l anune pe Peres c se petrece ceva neo:inuit ntre mine i doamne. Peres veni n fug s m gseasc i c+nd mi au4i pania pufni n r+s. 1ram nc mult prea agitat pentru a avea c9ef de glum, ntristat c m vede at+t de amr+t, m rug s ascult alt trenie care nu se deose:ea prea mult de a mea i care nu-i ngduise s m asculte serios c+nd i comparase soarta cu a mea. F:ia ne despriserm, mi 4ise el, c+nd, n ciuda inteniei de a o lsa pe spaniol s doarm n linite, se g+ndise s ncerce s vad de s-ar supra dac i-ar tul:ura odi9na. $ntrase n camera ei fr mult greutate dar, c+nd i se nfi cu veselia unui amant care nu se ateapt la prea mult re4isten, fu suprins c i se reproea4 o ndr4neal care rnea :una-cuviin. %u v4use, la nceput, n aceste reprouri dec+t o coc9etrie i, devenind mai insistent pe msur ce dorina i sporea, devenise at+t de ndr4ne nc+t spaniola se aprase cu o violen ale crei urme se mai vedeau nc pe faa lui. n sf+rit, nvins de eforturile i lacrimile donei 1lvira, consimise s-i dea ascultare sau, mai degra:, o implorase s-l lmureasc de ce i era at+t de nesuferit. n cuvinte pline de virtute, ea lspunse c se purta aa cum se cuvine fa de gri5a pe care el i-o artase n nenorocireK dar, n starea 5alnic n care se gsea, era 9otr+t s-i apere cu orice pre onoarea, singurul :un care-i mai rmsese i pe care cerul o p4ise i de propria ei sl:iciune, i de violena pirailor. %u am nicidecum intenia de ai atinge onoarea n vreun fel oareca6-e, i

rspunsese Peres, i nu-i propun dec+t relaii cinstite i constante, care nu tre:uie s rneasc ntru nimic sentimentele de virtute ale inimii domniei-tale. >ar ea, resping+nd orice urm de galanterie, i ceruse ca unic favoare s-o lase li:er sau s-i ngduie s ne prseasc n primul port n care vom avea prile5 s aruncm ancora. Peres, 5ignit poate de at+ta severitate care putuse s i se par dec+t o parad de virtute, o ntre:ase de-a dreptul ce diferen gsea ntre el i primul ei amant. $ndignat la r+ndul ei de o ntre:are care o 5ignea, aceasta rspunsese c diferena pe care o fcea ea ntre ei doi era aceea pe care dragostea o face ntre un amant iu:it i o persoan odioas. >up acest rspuns, l dduse afar din ca:in i toate insistenele lui de a-i redesc9ide ua pe9. 0ru a-i primi supunerea i scu4ele nu fcuser dec+t s-i aduc alte ocri. Peres, prea puin prins de dragoste, nu gsea n asemnarea paniilor noastre dec+t un motiv de 9a4. Prevd care ne va fi soarta, adug el. Iemeile pe care le-am considerat ca partea plcut a cltoriei noastre o vor transforma poate ntr-un adevrat iad i vom fi foarte fericii, n cele din urm, s gsim un mi5loc de a ne despri de ele n condiii onora:ile. Nric+t de nostim ar fi fost povestea lui, nu reui s-mi risipeasc ngri5orarea i neca4ul. M supr, i-am 4is, s te vd ntr-o stare de spirit care m face s cred c nu voi putea gsi la domnia-ta nici mcar un sfat :un. !eea ce i se pare o glum este trea:a cea mai nsemnat din viaa mea. >e c+nd sunt sigur c sunt iu:it, iu:esc cum n-am mai iu:it niciodat. Iata asta mi-a devenit at+t de necesar, nc+t a prefera s mor dec+t s m despart de ea. N voi vedea n ciuda mamei eiK m+ng+ierile ei m vor face fericit, iar eu o voi face fericit prin focul i trinicia sentimentelor mele. Fr avea 9a4 ca mama ci s ne pun piedici n numele unei morale prea stricte, tocmai ea care a trit cincispre4ece ani cu un 9odorog de comandor. Pi-apoi, nu s+nter9 noi stp+ni ai-ci= Mai are dreptul s-mi refu4e cererea, dup ce a vrut s triasc ea nsi cu mine= Irumos e6emplu pentru fatC Pi nc mai frumoas autoritatea unei mame care nu ndr4nete s mrturiseasc n pu:lic acest titlu. >ac e vor:a de drepturi, atunci Delena aparine Nrdinului. %u este ea fiica unui comandor= "rm astfel un uvoi de pl+ngeri i de preri de care Peres, st+rnit de pania lui, nu se putu mpiedica s fac mult 9a4. 0otui, printre 9o9ote de r+s, strecur i c+teva sfaturi serioase privind greeala pe care o fceam, ls+ndu-m at+t de prins de dragoste. >ar nu mai eram n stare s gust un sfat at+t de nelept. Qi-a condamna pasiunea, mi spuse el, dac ai cuta n ea i altceva dec+t plcerea i desftarea, limite pe care nu numai nelepciunea i le impune dar i onoarea. %u te ndoi, mai adug el, c toanele #ovinei, ca i m+ndria 1lvirei mele, vor ceda n cur+nd n faa interesului. Pot spera ele ceva mai :un dec+t ceea ce le oferim noi= %evoia le va o:liga s-i scoat masca i trufaa mam va fi prea mulumit si ai: traiul asigurat datorit afeciunii domniei-tale pentru fiica ei. Iiindu-mi cu neputin i s m linitesc i s urme4 sfaturile lui Peres, m ntorsei gra:nic la ua Delenei, unde mi petrecui tot restul nopii ntr-o agitaie de nedescris. F:ia se mi5ise de 4iu c+nd, tremur+nd nc pentru sigurana iu:itei mele, trimisei n ca:ina ei o femeie pe care o anga5aserm pentru a o slu5i. 0otui ngri5orarea mea nu ncet s sporeasc p+n ce aceasta nu apru din nou. mi spuse c #ovini i petrecuse noaptea alturi de fiica ei. >e cum se tre4ise, ncepuse s depl+ng cu mult amrciune ndr4neala mea i avea de g+nd s n-o mai lase singui; pe Delena nici o clip, fie 4i, fie noapte. N ntre:ai dac artase n vreun fel regretul c se afla pe vas. !uvintele ei nciudate nu pomeniser ns de aceast situaie i nelesei c, n ciuda suprrii, nu se g+ndea nc s renune la visurile de cptuial pe care le lega de fgduielile mele. 0otui, nimic nu poate fi mai trist dec+t grupul nostru n cele dou 4ile care urmar. Peres arta fa de spaniola lui o rceal de la care spera poate mai mult efect dec+t avusese nflcrarea. $ar eu, care o vedeam ntruna pe Delena su: aripa protectoare a mamei ei, a:ia ndr4neam s-o privesc, de team s nu fiu o:servat. n a treia 4i, dup ce un v+nt puternic ne

arunc nu fr prime5die pe coastele Moreei, furm despgu:ii din plin de cele c+teva stricciuni pe care le suferise vasul nostru prin capturarea unei :rigantine turceti care ducea la !onstantinopole drile rii. >up ce am pus m+na pe comoar i pe ec9ipa5, am discutat dac vom proceda conform o:iceiului, i anume, dac vom duce prada direct marelui maestru. >ar cum alte interese ne fceau s dorim o cltorie c+t mai lung, Peres fu de acord cu dorina mea de a ne desface prada n cel mai apropiat port cretin. %e ntoarserm p+n la intrarea n golf, unde ne 9otr+rm s mergem la Fncona. Pe c+nd ne apropiam de port, Peres mi spuse& 0are sunt curios s tiu dac doamnele noastre vor da vreun semn c vor s ne prseasc(. $deea aceasta care nu-mi trecuse prin minte p+n atunci m neliniti n aa msur, nc+t aruncai ancora la o oarecare distan de rm. #msei la :ord, ls+ndu-i lui Peres gri5a afacerilor noastre. >ar profit+nd de o clip de rga4, pentru a se ntoarce pe vas. 1l merse at+t de departe n trufia triumfului su, nc+t i repro donei 1lvira c nu se g+ndise p+n atunci s mearg n ora s guste ceva. 1a primi acest compliment ca pe o simpl politee i, uit+nd cu totul intenia ei de a prsi vasul, le propuse celor dou tovare de cltorie s profite 2de invitaia lui Peres. M4+ndu-le c primesc, m-am cutremurat i-i reproai pe ascuns lui Peres aceast nstrunic ideeK el ns r+se de temerile mele. %e-am dus ntr-un 9an din port unde, de cum am intrat, geniul meu cel ru mi-a inspirat o idee nefericit at+t pentru onoarea c+t i pentru linitea mea. Ir s i-o comunic lui Peres, l rugai s-o amgeasc pe #ovini, pentru a-mi da rga4 s vor:esc cu fiica eiK i spun+ndu-i c aveam de g+nd s lipsesc numai puin timp, l rugai s spun c m-am ntors cu ea pe vas. M apropiai de Delena. !are nu-i mai lua oc9ii de la mine, i o ntre:ai dac m iu:ete destul pentru a-i prsi mama i a m urma. $ntenia mea era s o duc la o mnstire, la c+teva mile de Fncona, de unde mi propuneam s vin s-o scot de cum ne vom fi ntors la Malta. %ici n-am avut nevoie s-i e6plic acest lucru, cci m asigur c nu dorete s triasc dec+t pentru mine. M-am neles cu ea asupra unui semn prin care feciorul meu urma s-i comunice c e timpul s ias. >dui ordin, n secret, s mi se gseasc n ora o trsur. Fceasta a fost gata ntr-un sfert de or. Delena nu atept s fie c9emat de dou ori pentru a iei. Mama ei era cu at+t mai linitit v4+nd-o c iese, cu c+t m 4rise ieind ceva mai devreme i nu :nuia nimic despre nelegerea noastr. N ateptam pe fermectoarea Delena. >ragostea ns m fcea s nu o:serv c o purtare at+t de ciudat la o fat de paispre4ece ani arta c educaia ei nu era ntr-at+t de desv+rit cum ne-o nfiase mama ei. M lsai dus de cldura sentimentelor mele. $eirm din ora nsoii numai de feciorul care ne slu5ise. Merserm mai nt+i la voia nt+mplrii, pentru a aterne o oarecare distan ntre noi i cei crora le-ar fi venit ideea s ne urmreasc. >ar. >up ce fcurm vreo trei mile n mare gra:, oprii trsura ntr-un sat unde voiam s aftu dac e6ist vreo mnstire prin mpre5urimi i intrarm ntr-un 9an s ne rcorim. %ici prin minte nu-mi trecea ce prime5die m amenina. Puterea mpre5urrilor eviu, mai :ine 4is, sl:iciunea a dou inimi pline de pas;"ne ne fcu s uitm planul pe care-l ticluiserm i pe care Delena l acceptase. Fm trecut fr s ne dm seama dincolo de limitele pe care ni le sta:iliserm i, departe de a reveni din rtcirea aceasta, nu ne-am mai g+ndit dec+t s-o sporim prin alte ne:unii. "itarm de noi nine i de tot eea ce era n afar de noi ntr-at+t nc+t petrecurm trei sptm+ni n acel loc fr a ne mai ntre:a dac vasul ne ateapt, dac Peres gsise vreo aale de a o liniti pe #ovini i c9iar dac :anii pe care-i aveam n pung vor a5unge pentru c9eltuielile foarte puin c9i:4uite pe sare le fcuserm la 9an. Nricum, rm+neau prea puini pentru a pune n aplicare planul cu mnstirea i, g+ndindu-m la acest lucru, nu gsii alt ieire dec+t s-l trimit pe fecior la Fncona cu porunc s i se nfie4e lui Peres, dar cu foarte mare gri5. Ieciorul se ntoarse dup c+teva ore. Masul plecase, dar mi aducea o scrisoare de la Peres, pe care acest prieten credincios o trimisese de la :ord la 9anul unde l prsiserm. mi scria c o pclise pe #ovini aa cum i spuseserm eu, i

c-i fusese uor s-o readuc pe vasK dar furia care o cuprinsese v4+nd c-i rpiserm fiica fusese at+t de greu de potolit nc+t se v4use nevoit de pruden s ridice p+n4ele, dup c+teva 4ile de ateptare n care se ocupase mai mult s-o liniteasc pe mama furioas dec+t s v+nd :rigantina. mi ddea nt+lnire la %eapole. "nde voia s se opreasc nainte de venirea iernii i, cum tia foarte :ine c am puini :ani la mine, mi lsase la un :anc9er o mie de pistoli care urma s-mi fie numrai la simpla pre4entare a acelei scrisori. %es:uita mea pasiune m fcu s privesc toate tirile acestea ca pe tot at+tea daruri ale sorii. 1ram li:er, alturi de fiina pe care o iu:eam. %imic nu-mi lipsea pentru a-mi satisface dorinele. Fm mers dendat s ncase4 cei o mie de pistoli i, pornind spre %eapole n trsura pe care o pstraserm. mi fgduiam s petrec, ntr-un ora at+t de fi;umos, vreo asesptm+ni minunate p+n la nt+lnirea pe care mi-o fi6ase Peres. 0ot drumul fu o plcere nentrerupt. Delena, a crei :l+ndee mi se pruse ntotdeauna puin cam prea molatec, deveni at+t de vioaie su: im:oldul nentrerupt al plcerii, nc+t spiritul mi era tot at+t de plcut ocupat de conversaia ei, pe c+t mi era inima de farmecul ei. Fm a5uns la %eapole ntr-o perioad c+nd nu era 4i fr spectacole i ser:ri organi4ate cu prile5ul pcii care se nc9eiase ntre $mperiu i Irana. >e cum ne-am gsit o locuin, ne-am informat despre prile5urile de petrecere i n-am precupeit nimic pentru a ne pre4enta n lume cu cinste. $ar Delena, care primise prin educaie gustul pentru gteli, s-a fcut remarcat din prima 4i prin elegana m:rcminii. Ii4icul i drglenia ei st+rnir at+ta admiraie, n ciuda mtii care-i ascundea faa, nc+t, prins n mi5locul unei mulimi de curte4ani care se m:ul4eau n una din cele mai mari sli din $talia, i-am pierdut urma, i toate eforturile mele de a o regsi au fost 4adarnice. Ba nceput o cutai destul de linitit. %u puteam s-mi nc9ipui c a ieit din sal i, cre4+nd c i ea i d tot at+ta osteneal s m gseasc, m m+ng+iam cu g+ndul c, pe msur ce mulimea se va mpuina, mi va fi mai uor s o recunosc. >ar dup nenumrate cutri vane, amrciunea care m cuprinse fu at+t de mare nc+t, simind c p+n i vocea mi sl:ea o dat cu puterile, m ae4ai pe colul unei :nci i, cu toat d+r4enia cu care m-a n4estrat natura, nu-mi putui opri lacrimile. Ba ce mi-ar fi slu5it s cer informaii unor oameni care nu ne cunoteau= >e altfel, nu de la cei care mai erau n sal a fi putut s aflu unde s caut o femeie care nu mai era acoloK pe ce drum tre:uia oare s-o apuc ca s a5ung la ea= >isperarea mea cretea din clip n clip, iar situaia n care m gseam atrgea atenia tuturor. M4+ndu-mi p+n i lacrimile, o masc se apropie de mine i m ntre: cuviincios ce neca4uri am. F:ia putui s-mi stp+nesc lacrimile. Fm pierdut< i netiind prin ce calitate tre:uia s-o desene4 pe Delena, am pierdut, i rspunsei dup c+teva minute de e4itare, pe o t+nr strin i mi-a da i viaa ca s-o gsesc. %u este vor:a, oare, mi rspunse, de frumoasa doamn care a tre4it admiraia ntregii adunri= F9 nu poate fi dec+t eail, rspunsei cu gra:a speranei. Frdoarea mea l fcu s sur+d i, d+ndu-mi s neleg c ar putea cunoate locul unde tre:uia s-o caut, se oferi s-mi fie clu4 ntr-un ora pe care se vedea c nu-l cunoteam prea :ine. !onsimii, fr a mai sta s 5udec dac nu fceam o nou impruden. Peste c+teva clipe ne i urcaserm ntr-o trsur care atepta la intrare. Fm fost dui n goana cailor la o cas de la marginea unei su:ur:ii n care am fost introdui cu cea mai mare ama:ilitate. nuntru era mult lume i gra:a cu care se adunar toi n 5urul meu mi ddu de neles c ateptau ceva cu totul deose:it de la sosirea mea. mi scoseserm masca. nfiarea mea fu mult admirat. ncepur s m ntre:e despre ar, despre motivele cltoriei mele, despre timpul c+t doream s stau la %eapoleK i, ca i cum nimeni n-ar fi tiut nimic despre ncurctura n care clu4a mea m gsise la :al, prur c+t se poate de surprini s aud ceea ce li se povesti despre tristeea i lacrimile mele. !urio4itatea lor deveni i mai mare, vr+nd s afle ce pierduserm i ce legturi aveam cu persoana a crei pierdere o depl+ngeam. #spunsurile pe care le ddui fur vagi. Pi, ncep+nd smi pierd r:darea fiindc nu gseam lmuririle pe care mi le promisese, i declarai pe fa

clu4ei mele c mi se prea c m amgise cu fgduielile fcute. [+m:i de nflcrarea mea i m asigur c de la sosirea noastr primise de5a tiri care aveau s m liniteasc. ntr-adevr, lu+ndu-m de m+n, m rug s-l urme4 ntr-o sal alturat. 0oi spectatorii ne urmar. Primul lucru pe care-l v4ui a fost Delena, ae4at n mi5locul unor doamne care o ncon5urau cu nenumrate atenii. Nc9ii i erau mpien5enii de lacrimi i descoperii pe faa ei at+ta ngri5orare i descura5are, nc+t mi spusei c regreta, tot at+t demult ca i mine, cele nt+mplate. Pre4ena celor vreo dou4eci de persoane, despre care nu tiam nimic, nici titluri, nici nume, nu m mpiedic s alerg spre ea i s-o m:rie4 cu o :ucurie care nveseli ntreaga adunare. Mi se spuse atunci c m gseam la principesa de Me44a 0erra, care voise s se amu4e de aventura noastr. #tcindu-se n mulimea mtilor, Delena se temuse mai mu;. 0 dec+t mine c m va pierde i, de emoie, i scosese masca i ncepuse s ntre:e pe toi cei din 5urul ei. !9ipul ei nc+ntase pe cei care o admiraser de pe c+nd mai purta masc, dar o:inuse puine rspunsuri la ntre:ri care nu erau neleseK privirile a cror int era o speriaser de-a :inelca i se ae4ase pe o :anc unde ncepuse, ca i mine, s verse lacrimi amare. Principesa de Me44a 0erra se strduise s-o liniteasc i i pusese at+tea ntre:ri nc+t aflase de la ea c-i pierduse iu:itul. >escrierea nfirii i m:rcminii mele o fcuse pe principes s neleag c va fi uor s fiu gsit n mulime. Bsase aceast gri5 pe seama contelui de Palini i, cut+nd s se nveseleasc printr-o aventur neo:inuit, o convinsese pe :iata Delena c, n calitatea ei de soie a guvernatorului oraului, putea afla n scurt timp ce se nt+mplase cu mine. N adusese ntro cas pe care o avea n afara oraului i unde pusese s se pregteasc un supeu pentru mai muli prieteni, i ei la fel de nc+ntai de ncurctura noastr. %e-am :ucurat am+ndoi de mare succes. Fm fost alintat de femei tot at+t c+t a fost Delena de toi cavalerii. Nspul s-a prelungit mult n noapte. Fu insistat s le povestim aventurile noastre, i am fost nevoit, pentru a iei din ncurctur, s nscocesc o mulime de nt+mplri care tre:uiau, dimpotriv, s ascund ceea ce eu nu voiam s-le spun. n sf+rit, c+nd veni timpul s ne retragem, nu am dus lips de oameni :inevoitori care ne-au oferit trsura lor. F fi dorit s nu m despart de Delena. >ar cum ne aflam n mi5locul celor mai cinstite fee din %eapole, consimii s-o las s plece cu un cavaler i dou doamne care se artaser foarte ndatoritori. 0rsura n care m aflam mergea imediat n urma lor i li se poruncise vi4itiilor s opreasc la locuina noastr. 0otui, fr s fi au4i nimic care s-mi dea de :nuit, c+nd am a5uns la 9an nu o gsii acolo pe Delena. ntre:ai pe cei care m nsoeau ce tre:uie s cred despre aceast nt+r4iere. Prur la fel de surprini ca i mine. Petrecui o or i mai :ine prad unei ngri5orri 4adarnice. n sf+rit, c+nd le propusei s mergv-r. $ la marc9i4ul de Beniati care se oferise, mpreun cu cele dou surori ale lui. S-o conduc acas pe Delena, m duser acolo, fiind tot at+t de doritori ca i mine s dea de rostul acestei trenii. F5unserm la marc9i4, iar portarul care ne desc9ise, i care se vedea c primise nite porunci precise, se inform dac eram printre cei care doreau s-l vadK au4ind c eu eram cel de care ntre:a, mi spuse cu mult respect c marc9i4ul se dusese la culcare i c Delena, a crei a:sen putea s m ngri5ore4e, se 9otr+se s-i petreac noaptea mpreun cu cele dou doamne. Fcest rspuns nu fcu dec+t s-mi sporeasc tul:urarea, i nu m-a fi lsat p+n n-o vedeam, dac nu mi-ar fi e6plicat contele de Palini, care se gsea n trsura noastr, c Delena se gsea n gri5a a dou dintre cele mai onora:ile femei din %eapole i c urma, deci, s stau linitit p+n a doua 4i i s fiu sigur c nu s-ar afla mai n siguran nici n :raele mele. Buai de :un cuv+ntul lui i m 9otr+i s m ntorc acas, dar noaptea mea nu fu, nici pe departe, o noapte linitit. F:ia se luminase de 4iu, c+nd mi fu anunat marc9i4ul de Beniati, care cerea s m vad gra:nic. %u avui timp s m scol din pat ca s-l primesc. M m:ri cu mult afeciune i,

rug+ndu-m s-mi ndeprte4 slu5itorii, m fcu s neleg c tre:uie s m atept la o comunicare serioas i importan. %u vreau, mi 4ise el, ca gri5ile domniei-voastre s se mai prelungeasc, i a regreta c vi le-am pricinuit dac n-a fi sigur c vi le iau comunic+ndu-v acum :ucuria mea. !9iar interesul domniei-voastre tre:ui s v ndemne la discreie i mi vei ngdui s v cer o discreie a:solut.-; Se opri pentru a-mi lsa timpul s-i promit c voi pstra secretul. Fcum cincispre4ece ani, relu el, c+nd de-a:ia mpliniserm trei4eci de ani, cltoream prin diferite;pri ale $taliei. l cunoteam pe comandorul de< al crui castel se afla aproape de Nr:etello. Bocuia acolo de puin timp mpreun cu o frumoas malte4 pe care o convinsese s-l urme4e i care nu putea fi legat de el dec+t de interes. Petrecui c+teva sptm+ni la ei, timp n care avui fericirea de a plcea frumoasei iu:ite a comandorului. M primi de mai multe oii n iatacul ei i nu o prsii dec+t dup ce m ndestulai din favorurile ei. !+teva luni mai t+r4iu, ntors la %eapole. Fm primit de la ea o scrisoare prin care m ntiina c-i lsaserm un fruct al dragostei noastre i c, nemaiput+ndu-se ascunde fa de comandor, reuise cu mai mult succes dec+t sperase s-l conving pe acel :tr+n cumsecade c el era tatl. M ntre:a ce intenii aveam. n ce privete viitorul copilului. $-am scris c rspunsul meu se gsea c9iar n e6plicaia pe care mi-o dduse i c nu tre:uia s-i fac nici o gri5 cu privire la fiina care se va nate din moment ce :tr+nul ei i:ovnic i recunotea paternitatea. %u mai simeam nimic pentru ea i fructul unei pasiuni de trei sptm+ni m interesa prea puin ca s m simt c9emat s-mi iau aceast rspundere. Scrisoarea mea, mai degra: politicoas dec+t drgstoas, o afect pro:a:il mult, cci de atunci nu-mi mai ddu nici un fel de tire despre ea. Iiind invitat ieri la cin de principesa de Me44a 0erra, de cum o v4ui pe t+nra Delena, o:servai n ea oarecare asemnare cu mama ei. Fdugai la aceasta, dac dorii, legile secrete ale naturii care mi spuneau c este fiica mea i, dup ce cre4ui c+tva timp c ar fi un efect al aceleiai impresii care-i fcea pe toi ceilali s o admire, m apropiai de ea, o privii cu mult atenie i c9iar :asmele pe care mi le-ai povestit despre ea i despre aventurile voastre m ntrir n credina c are drepturi mai mari la afeciunea mea dec+t cele pe care i le ddeau meritele i frumuseea ei. >e aceea, le-am cerut surorilor mele s-i ofere s o conduc acas. >e ndat ce ne gsirm n trsur, i vor:ii, spun+ndu-le pe nume, despre mama ei i despre comandor& i, cum ncurctura ei mi ntri :nuielile, m 9otr+i s-o duc direct la mine acas, unde voiam s lmuresc o aventur at+t de ciudat. Fsta i fceam c+nd ai venit domnia-voastr i, cum m ateptaserm la aceast vi4it, i-am nsrcinat pe slu5itorii mei s v rspund aa cum v-au rspuns. Delena nu s-a lsat prea mult rugat pentru a-mi mrturisi a cui era. i destinuii pe dat taina mea i, su: impulsul :ucuriei, am inut-o mult timp m:riat art+ndu-i, prin m+ng+ieri i cuvinte, c sunt cu siguran tatl ei. S-a lsat convins cu at+t mai uor cu c+t i aminti c mama ei i spusese c nu este fiica acelui comandor. Surorile mele, crora nu am vrut s le ascund motivul pentru care o duceam la mine acas, au asistat i ele la aceast e6plicaie. >ai;, insist+nd pe l+ng Delena s ne mrturiseasc ce fel de legturi are cu domniavoastr, aflai de la ea c trii mpreun ca i c+nd ai fi cstorii. %u v ruinai, v rog, se ntrerupse marc9i4ul v4+nd c roescK nici nu m g+ndesc s v reproe4 ceva. %e-a mai spus c suntei un om de condiie i cavaler de Malta, dar fr a v fi legat definitiv. >e acea, iat ce idee mi-a venit& eu sunt :ogatK pe de alt parte, :nuiesc c un gentilom care se dedic Nrdinului de Malta nu are mult avere. Delena mi este destul de drag pentru a o n4estra :ine i, de altfel, mia pune toat influena n serviciul aceluia care o va lua de soie. A+ndii-v, domnule, mai adug el, dac aceas6 perspectiv i calitile ei pentru care o iu:ii pot s v fac s dorii a-i deveni so. 1u. Md n domnia-voastr tot ceea ce a dori s vd n ginerele meu, iar afeciunea pe

care fiica mea pare s-o ai: pentru domniavoastr m asigur c n-a putea face o alegere mai nimerit pentru fericirea ei. >ei mi vor:ise destul demult timp pentru a-mi da rga4 s-mi pregtesc rspunsul i dei conclu4ia nsi nu putea s m surprind, nu gsii pe loc nici un cuv+nt pentru a m apra de nite oferte at+t de struitoare. %u fui n stare dec+t s-i mulumesc pentru intenii i s m :ucur de fericirea Delenei, care-i afla tatl n persoana unui om at+t de ama:il i generos. %u tiu n ce fel lu cuvintele mele dar, dup ce m invit s m m:rac, mi propuse s-l nsoesc la el acas. Pe drum, m :ucuram mult mai puin de norocul Delenei c+t depl+ngeam mpre5urrile care aveau s m sileasc s triesc desprit de ea, cci nu tre:uia s m atept ca acela care o recunotea drept fiic s-i ngduie s-i reia viaa cu mine n aceeai 4i, iar toat li:ertatea cu care m lsa s-o vd nu putea s-mi potoleasc pasiunea care m nflcra mai mult ca oric+nd. Pi ea se g+ndea poate n acelai fel la soarta noastr. !el puin tristeea ei, c+nd m rev4u, m fcu s m g+ndese c ceva lsa de dorit n sc9im:area condiiei ei. >ar, dei eram li:er s-o vd, aceasta se nt+mpla ntotdeauna su: oc9ii celor dou surori ale marc9i4ului care o iu:eau at+t nc+t se interesau n aceeai msur ca i fratele lor de viitorul ei. !9iar de la prima vi4it st vor:i mult despre cstoria mea. M-am esc9ivat n aceiai termeni pe care-i ntre:uinaserm i mai nainte. !u toat dragostea care m ardea, nu puteam s uit ce ndatoriri aveam fa de mine i de onoarea familiei mele. Fteptam s-i de4vlui g+ndurile mele Delenei ntr-un moment n care mi plcea s cred c vom putea s scpm de su: oc9ii celor dou mtui. Fcest prile5 nu s-a ivit mult vreme i toate ncercrile mele de a-l face s apar se artau 4adarnice. n acest timp, marc9i4ul struia s m pronun, n sf+rit, nevoit s m lmuresc cu el, i-am spus :ineneles c i fcuse o prere greit despre mine dac i nc9ipuia c am dificulti cu averea sau dac m credea un om care ar putea privi ca pe un avanta5 condiiile n care mi oferea el m+na fiicei lui. Iarmecul Delenei era singurul lucru care m putea lega de ea. ntr-un cuv+nt, cum el cltorise n Irana i deci nu se putea s nu cunoasc principala aristocraie a regatului, i-am destinuit c eram primul nscut din familia al crei nume l pui;tam i c nu m g+ndiserm la Nrdinul de Malta dec+t datorit unor idei mai deose:ite pe care ntreaga mea familie le com:tuse. Scopul meu nu era s-l fac s neleag c a vrea s renun cu totul la fiica lui, dar speram c n faa acestor foarte puternice motive de e4itare s devin mai puin insistent i c viitorul mi va oferi vreun mi5loc de a m nelege n alt c9ip cu Delena. >ar marc9i4ul de Beniati i nc9ipui c tot ceea ce i destinuiserm Scu privire la o:+ria i averea mea pornea din dorina de a fi c+t mai cur+nd ginerele lui. i manifest recunotina fa de mine i, fi6+nd 4iua cstoriei noastre, plec s dea ordinele de cuviin. B-a fi oprit ca s-l lmuresc mai :ine dac nu mi-ar fi trecut prin minte c n a5unul unei ceremonii care i se prea sigur voi fi mai li:er s vor:esc cu Delena i c, dac ea ar fi de acord cu mine, lucru de care nu m ndoiam, ne va fi uor s nelm vigilena tat-S lui ei. ntr-un cuv+nt, speram s-o determin s plecm mpreun din %eapole i s-o fac s prefere plcerile unei legturi li:ere unor lanuri cu care nu doream deloc s m ncarc. >ar c+nd, n sf+rit, se ivi prile5ul de a-i vor:i ntre patru oc9i, o gsii convins c am de g+nd s o iau de soie i m aflai n mare ncurctur netiind cum s-i sc9im: aceste g+nduri. !utai mai nt+i s m conving dac m mai iu:ete cu aceeai pasiune. $nima ei era nesc9im:atK dar vedeam cu fiecare rspuns pe care mi-l ddea c prea s se :i4uie pe cstoria noastr i c, m:tat parc de numele i averea tatlui su, uita pate ce-i um:rea o:+ria p+n la a-i nc9ipui c eram de condiie egal. 0otui, v4+nd c nflcrarea afeciunii sale se manifesta prin nenumrate semne de ntristare i de ner:dare, m-am simit ndemnat s-i spun c tatl ei mi tia prea puin rosturile c+nd i nc9ipuia c sunt destul de li:er ca s m pot nsura fr a lua nici o msur cu privire la Nrdinul de Malta i la familia mea< 0eama de a fi privit cu rceal, adugai, m

mpiedic s-i fac aceast mrturisire. 1ste totui nevoie s ne mai am+nm cstoria i, ceea ce m aduce ntr-o stare de disperare crunt, este faptul c aceast nt+r4iere m lipsete de plcerile dragostei. >ac sentimentele tale nu s-au sc9im:at, continuai eu. Privind-o gale, ai suferi i tu de o oprelite at+t de crudK iar eu cunosc multe mi5loace prin care am putea s scpm din sclavia n care ne gsim. !+teva m+ng+ieri cu care am nsoit aceste cuvinte i fcur efectul dorit asupra Delenei. mi 5ur c, neav+nd nimic mai scump dec+t pe mine, va face tot ceea ce ar putea s ne nlesneasc ntrevederile. !e te mpiedic, i spusei, s fugi din casa marc9i4ului= %e vom retrage ntr-un sat oarecare din apropiere p+n la sosirea lui Peres care va lua :ucuros asupra lui afacerile mele la MaltaK i n acest rstimp, voi avea posi:ilitatea s-mi ntiine4 familia. 0atl tu, care tie cum am trit noi p+n acum, nu se va supra dac vom face c+teva concesii sentimentelor noastre i, dac vom vedea c ar putea s se supere, vom avea gri5 s nu-i spunem totul despre relaiile noastre. N nelam pe DelenaK i naivitatea ei tre:uia s fie nc deose:it de mare ca s se lase convins de nite argumente at+t de u:rede. >ar dragostea le sporea n favoarea mea. !onsimi s gseasc o clip c9iar n aceeai 4i pentru a ne deprta de casa marc9i4ului. Singura condiie pe care mi-a pus-o fu s m ntorc la %eapole de ndat ce o voi fi condus n satul n care voiam s ne re tragem mpreun i s-i spun marc9i4ului c ea rm+ne fiica lui asculttoare. N lsai s cread c el ar putea s se mulumeasc cu acest semn de respect i o rpii n aceeai dupamia4 tatlui ei, cu aceeai :ucurie cu care o rpiserm i mamei sale. %u eram cu mult mai 9otr+t asupra locului n care urma s ne ascundem dec+t atunci c+nd ieiserm din Fncona. >ar vederea unui stuc foarte plcut i nu prea ndeprtat de port m-a ndemnat dintr-odat s m opresc acolo. %-a fi 4:ovit la %eapole dac n-a fi fost nevoit s-l atept pe Peres. >ar cum tre:uia neaprat s-l nt+lnesc, am privit ca pe un avanta5 faptul c m i;etrseserm n nite locuri singuratice, de unde puteam iei la venirea lui fr s o e6pun pe Delena s dea oc9i cu mama ei. F tre:uit s m prefac c m ntorc n ora, pentru a-mi ine fgduiala fcut de a-l revedea pe tatl Delenei. >ar, departe de a-l cuta pe marc9i4ul de Beniati, am ocolit dimpotriv toate locurile unde a fi putut s-l nt+lnesc. Delena nu se ndoi nici o clip c l-am mpcat cu fuga noastr i acest g+nd o liniti. Fstfel, dragostea m arunca din ticloie n ticloie i m aducea n stare s-o nel p+n i pe aceea pe care o idolatri4amK cci nu puteam s-mi ascund c fceam un ru nemsurat viitorului Delenei. Puteam oare spera pentru ea c sentimentele tatlui vor rm+ne tot at+t de clduroase cum le fcuse natura, mai ales c+nd va o:servaK mai devreme sau mai t+r4iu, c nu voisern de la nceput dec+t s-i nel fata i c nici prin g+nd nu-mi trecuse s m nsor cu ea= 0oate avanta5ele pe care m 9otr+serm s i le fac Delenei puteau oare compensa :inefacerile marc9i4ului= Pi, de altfel, cu ce :ogii a fi putut s pltesc stricarea moravurilor i decderea virtuii ei= >ar o patim at+t de puternic mai tie oare ce este drept i ce nu este= M aruncai at+t de or:ete n dragoste, nc+t nemaiav+nd gust pentru nimic altceva dec+t pentru a o avea pe Delena, nu cutai s-mi cree4 nici cea mai mic legtur n locul unde ne sta:iliserm. Buaserm o cas foarte comod pe care-o gsiserm de nc9iriat la sosirea noastr. >oi lac9ei i o femeie pentru serviciul Delenei erau toi slu5torii notri. Fveam o grdin. N pdure, un p+r+u i tot ceea ce nc+nt o inim n singurtate. mi rm+neau destui :ani ca s-mi procur cri. 0ot ceea ce mi fcea plcere se gsea astfel ntrunit n cuprinsul micului meu univers i n-a fi dat situaia mea nici pentru o mprie n care n-a fi fost sigur c m pot :ucura n linite de aceleai :unuri. Pi totui, linitea mi fu tul:urat de gelo4ie. !um cldura nu ne ngduia s ne plim:m dec+t seara, o:servai de multe ori pe creasta 4idului, n dreptul unui col destul de ad+ncit, ceva care se mica, ascun4+ndu-se uneori n ntuneric. >egea:a m apropiam pentru a vedea despre ce

este vor:a& ncetam s-l mai vd de ndat ce a5ungeam la punctul de unde ar fi tre:uit s ncep al vedea dar. Pi acest fenomen m intriga mult mai puin dec+t faptul c Delena, foarte timid de felul ei, r+dea de cele ce se nt+mplau. n sf+rit, curio4itatea m fcu s co:or singur n grdin i s m ae4 ntr-un loc de unde acest lucru nu putea s-mi scape privirii. !+nd a reaprut, am v4ut dar c este un cap& cel care venea s ne o:serve agat n spatele 4idului, nu se arta dec+t at+t c+t i tre:uia ca s ne 4reasc. Nricine ar fi fost, m g+ndii c numai dragostea putea s-l duc la at+ta curio4itate i :nuiam c o:iectul acestei curio4iti nu putea fi dec+t Delena. Fcest g+nd mi-a fost at+t de nesuferit nc+t m 9otr+i s cercete4 trenia c9iar de-a doua 4i. %oaptea i 4iua urmtoare au fost pentru mine c+t un secol de tristee i nelinite. Spre sear, narmat cu un pistol, m ae4ai n acelai loc ca n a5un. >e cum l v4ui apr+nd l oc9ii i-l ameninai c trag la cea mai mic micare. %ici un animal ncolit nu rm+ne mai neclintit su: puca v+ntorului. 1ram at+t de aproape, nc+t fc+nd numai c+iva pai recunoscui capul unei femei. Ia de mirarea mea, pe care mi-o manifestai prin mai multe ntre:ri, mi rspunse tremur+nd c eram prea crud s amenin cu moartea o femeie care nu cuta dec+t plcerea de a m vedea i care merita poate mai cur+nd recunotin pentru sentimentele ei. Ba asemenea vor:e mi sc9im:ai desigur purtarea i cutai s-mi fac uitat :rutalitatea prin politee. >ar, n timp ce conversaia se lega din ce n ce mai aprins, eram ascultat de Delena care, v4+ndu-m co:or+nd de dou ori singur n grdin, ncepuse s fie :nuitoare. Persoana care mi vor:ea se retrase de cum o 4ri. %u-mi scpase nici un cuv+nt care ar fi putut s ngri5ore4e o iu:it i nu aveam s-mi reproe4 dec+t, poate, c ascultaserm cu prea mult :unvoin o declaraie de dragoste care-mi flatase amorul propriu. >e altfel, nici nu tiam de la cine o primiserm, i ntunericul care mi ngduise s descopr c9ipul unei femei nu m lsase s-mi dau seama de v+rst i de nfiarea ei. 0otui Delena i-a artat suprarea prin lacrimi amare, iar toat gelo4ia care m rosese mai nainte trecu n inima ei. M strduii prin scu4e sincere, pornite din suflet, s-o. Binitesc, li artai, :ineneles, care mi fuseser :nuie-l $ile i, amintindu-mi c de mai multe ori o v4userm r+4+nd de ceea ce m ngri5ora pe mine, o ntre:ai cum tre:uia s-mi e6plic aerul ei de complicitate din 4ilele trecute cu persoana care scotea capul de dup 4id. %umai dup multe insistene mi mrturisi adevrata pricin a neca4ului ei. Iemeia care o slu5ea avea o fire foarte glumea. Pi v4+ndu-ne co:or+nd n grdin n toate serile, i spusese c avea de g+nd s m ngri5ore4e prin apariiile pe care le v4userm de mai multe ori la r+nd. Delena o apro:ase pentru a-i gsi o distracie i, lu+nd gelo4ia mea drept semne de spaim, se amu4aser s repete scena. Planul cameristei mersese c9iar mai departe. N rugase pe stp+n s se ndeprte4e de mine c+nd m voi apropia de 4id pentru a-i da rga4 s m nspim+nte i mai tare prin alte iretlicuri. >ei Delena i promisese s-o fac, era at+t de convins c agitaia mea se datora fricii, nc+t tem+ndu-se s nu mping gluma prea departe, se 9otr+se s nu m prseasc. M4+ndu-m plec+nd singur n grdin, m urmrise nc de prima oar. 0cerea pe care o pstraserm la ntoarcere o nelinitise at+t demult nc+t a doua 4i m urmrise mult mai de-aproape. n sf+rit, ceea ce o nelinitise nespus, n loc so recunoasc pe slu5nic, oc9ii ei, mai ptrun4tori dec+t ai mei, recunoscuser o figur strinK i cele c+teva cuvinte afectuoase pe care le au4ise o fcuser s cread c fusese pclit i de mine, i de slu5nic. Fceast panie mi s-a prut i mie foarte stranie. N linitii pe Delena asigur+nd-o c nu tiam nimic din toate acestea i c eram la fel de surprins de ceea ce au4iserm. !olul acela al grdinii ddea spre c+mpie i era singurul loc care nu se nvecina cu alte grdini. %u-mi prea cu putin s descopr persoana care-mi vor:ise, c9iar dac ne-am fi gr:it s punem pe cineva s-o urmreasc. >ar amestecul pe care-l avea camerista n aceast intrig era at+t de limpede nc+t trimisei ndat dup ea. !+t timp nu s-a temut dec+t c i-ar pierde slu5:a, mi repet ntruna

planul pe care-l ncredinase stp+nei ei, mrturisindu-mi c apruse de c+teva ori pe 4id i, 5ur+ndu-se c nemaivenind de dou 4ile la 4id, nu tia cine i luase loculK aceast povestire mi s-a prut at+t de greu de cre4ut nc+t, nsp+im+nt+nd-o prin ameninri mai nfricotoare, o silii smi destinuie c se anga5ase la mine numai pentru a o slu5i pe o doamn care o m:iase cu mari fgduini dac 5uca acel rol. %u vreau s intru n nite amnunte prea mgulitoare pentru mine dar, dei nu m artaserm n sat dec+t n 4iua sosirii noastre, plcuserm vduvei unui auditor al !onsiliului care se retrsese n acel col de ar cu ntreaga ei avere. nuise c refugiul meu era determinat de dragoste i pasiunea ei sporise pentru un om de v+rsta mea pe care-l vedea n starec de un asemenea ataament. !+nd cutaserm o slu5nic pentru Delena, mi trimisese o femeie care-i era devotat. $nformaiile pe care i le procurase despre to ceea ce se nt+mpla n cas, despre 4elul meu fa de iu:ita mea, despre purtrile mele afectuoase i politicoase, n sf+rit despre devotamentul a:solut de care ddeam dovad fa de o:iectul dragostei mele i tul:uraser cu desv+rire imaginaia. Propunerile care mi se fcuser de mai multe ori de a sta:ili legturi cu oamenii de va4 din sat, de la ea veniser. #efu4ul meu o adusese la disperare i, pier4+nd nde5dea de a putea s treac ua casei mele p4it ca ua unei mnstiri, se 9otr+se s-i fac prile5 de a m vedea i, dac se putea, de a-mi vor:i n timpul pe care-l foloseam n fiecare 4i pentru plim:are n grdin. ndeplinirea acestui plan fusese c9i:4uit mpreun cu camerista, care fusese destul de istea ca s-i nele stp+na. Delena asistase i ea la aceast povestire. Su: impulsul indignrii care o cuprinse, o ddu ndat afar pe camerist i, ca i cum s-ar fi temut s m lase s ascult e6plicaiile pe care aceast fat le-ar fi putut aduga, i inter4ise s mai vor:easc, oprindu-m i pe mine de c+te ori vedea c vreau s-i rspund. i fcui 9at+rul s tac, dei mi se prea important s cunosc mai :ine caracterul doamnei care se interesase at+t demult de mine. Fcest incident amr mult dulceaa relaiilor noastre. Delena, pe care gelo4ia o tul:ura foarte uor, cdea prad celor mai negre temeri, ori de c+te ori nu m mai avea su: oc9i. >ac se tre4ea noaptea, prima ei gri5 era s se asigure c sunt l+ng ea. "n moment de neatenie, o privire prea rece sau prea ncet ridicat, erau crime ce tre:uiau rscumprate prin nenumrate acte de supunere. !um aceste capricii at+t de ptimae nu reueau dec+t s mi-o fac i mai drag, am n4ecit i eu dove4ile afeciunii mele, pentru a o vindeca de nite :nuieli funeste at+t pentru linitea mea c+t i pentru a ei. !e nu m-a fcut dragostea s accept= Fm mers at+t de departe cu ngduina nc+t m-am lsat m:rcat n 9aine femeieti, pe care m-a pus s le port n mod o:inuit cu g+ndul c rivala sa, neput+nd s ne mai deose:easc n timpul plim:rilor noastre n grdin, 4adarnic va mai cuta prile5 s m vad. 0ot restul purtrii mele i a ocupaiilor mele rspunse cur+nd acestei idei trsnite. %imeni n-ar mai fi putut s m deose:easc de o femeie, i asta nu numai din cau4a gtelii, ci i din cau4a unui aer afectat i molatec. %u puteam uita c termenul fi6at de Peres era foarte apropiat i, departe de a dori s-l vd apropiindu-se c+t mai degra:, ncepui s m tem de el. "rma s ntrerup cu siguran o via al crei farmec mi prea c sporete fr ncetare. !e puteam s mai doresc de la restul lumii, c+nd ce gseam n casa mea a5ungea pentru a m face fericit= mi creaserm un fel de filosofie care fcea din avere i glorie nite lucruri demne nu numai de indiferen dar i de dispreK i dac n-a fi fost contient c aveam nevoie de anumite resurse materiale pentru o via ndelungat, a fi fost n stare s dau uitrii pe prietenul meu, vasul meu, Malta, Irana i s m nmorm+nte4 p+n la moarte n satul n care m gseam. nsufleit de aceste g+nduri, m ntre:ai dac la sosirea lui Peres n-a fi putut s-i cer, fr s-l vd, o sum de :ani destul de mare din care s pot tri mai muli ani n singurtate. anii mei erau la el, i nimic nu mi se prea mai uor dec+t s-i trimit o procur pe :a4a creia s primeasc de la :anc9erul meu renta pe care mi-o re4ervaserm din averea motenit.

%u era nici o greutate s-o primesc la %eapole n loc de Malta. Pentru a-l ndemna s. M a5ute mereu n planurile mele, m g+ndeam s-i druiesc cora:ia i nu puteam crede c se va ncp+na s m caute i s m vad, c+nd i voi trimite vestea c interese importante pentru fericirea mea m fceau s renun la toate planurile de p+n atunci. Fn fost at+t de satisfcut de aceste 9otr+ri, nc+t destinuindu-i-le mai nt+i feciorului meu, de a crei credin eram sigur, l nsrcinai s se duc n portul %eapole i s atepte sosirea lui Peres cu o scrisoare n care i artam inteniile mele. >ar :iatul acesta se ntoarse n mare gra: c9iar n aceeai 4i i-mi spuse c Peres se gsea la %eapole de dou4eci i patru de ore i c, mirat c 2nu-l ateptase nimeni n port, st+rnise v+lv n ora pentru a da da urma mea. >ou motive l fcuser pe feciorul meu s se ntoarc& primul, pentru a m feri de surpri4a unei vi4ite neprev4ute, dac Peres i4:utea ntr-adevr s afle unde locuiescK cellalt, pentru a primi noi porunci despre felul cum tre:uia s procede4e n ca4ul n care Peres inea mori s m vad. Iui at+t de emoionat de aceast tire nc+t, ne9ipuindu-mi c este pe cale s-mi a5ung la u, m g+ndii s-mi reiau 9ainele :r:teti, ca s m feresc de ruinea de a fi gsit cu gtelile ce le aveam pe mine. >ar Delena reui s m liniteasc, atrg+ndu-mi atenia c Peres nu va descoperi ceea ce tatl ei nu i4:utise s descopere p+n atunci. Fflaserm, ntr-adevr, c marc9i4ul de Beniati i dduse mult osteneal s ne gseasc i. >ei o fcuserm s cread n primele 4ile c eu nsumi i pre4entaserm scu4e pentru fuga noastr, Delena aflase dup aceea, c9iar din gura mea, c nu mai dduserm oc9ii u el dup plecarea noastr. Sc9im:ai totui ntr-o oarecare msur poruncile pe care le dduserm feciorului i, tem+ndu-m c-mi va fi greu s scap de 4elul lui Peres, i scrisei o nou scrisoare n care-l rugam s-i curme cercetrile i s m atepte a doua 4i ntr-un loc pe care i-l indicam. n afar de motivele pe care le aveam de a m feri de vi4ita lui, m temeam c va a5unge;, prin at+tea cercetri i ntre:ri, s se nt+lneasc cu Beniati, care n-avea s scape oca4ia de a-i regsi fiica. Pi, ntr-adevr, toate temerile mi s-au dovedit ndreptite. Peres l nt+lnise pe marc9i4ul de Beniati cu prile5ul unei scrisori de la #ovini pe care el se o:ligase s i-o transmit. N lsase pe femeie la Malta, unde se ntorsese anume ca s scape de ea i s m scuteasc de o scen neplcut n ca4ul n care m-ar fi gsit mpreun cu fiica ei. %eput+nd s-o refu4e, i fgduise s-l vad pe Beniati din partea ei, i e6plicaiile pe care le avusese cu el i determinaser s se caute mpreun. Pi-ar fi pierdut poate timpul n 4adar, dac inform+ndu-se la oamenii din sat n-ar fi dat tocmai peste slu5nica pe care o concediaserm. Fceasta ne recunoscuse uor dup descrierea pe care i-o fcuser. 0ocmai m pregteam s co:or n grdin cu Delena c+nd am au4it nite :ti puternice n u. M apuc un tremur at+t de puternic nc+t nu m mai puteam stp+ni. Fcesta-i Peres, iam 4is Delenei. i desc9idem= n timp ce ne sftuiam, el continua s ciocne iar cel de-al doilea fecior al meu, cruia i recomandaserm de o mie de ori s nu desc9id niciodat fr voia mea, fu at+t de impresionat de 4gomot, nc+t a5unse la u mai nainte ca eu s-l fi au4it c se duce s desc9id. Mi s-a prut totui c aud 4gomotul c9eilor i, ndemnat de team, am alergat c+t am putut de Sepede ca s-l mpiedic s desc9id. >ar a5unsei prea t+r4iu, aa nc+t neput+nd s re4ist puterii care mpingea ua peste mine, rmsei e6pus nu numai privirilor lui Peres dar i celor ale lui Beniati, pe care nu m ateptam s-l vd. #uinea de felul cum eram m:rcat m-ar fi fcut s intru n pm+nt dac acesta s-ar fi desc9is su: picioarele mele. Fm ntors capul, roind. >in fericire, numai Peres m recunoscu i, cu o gri5 demn de prudena i prietenia lui, nelese din tul:urarea mea c m-ar durea de moarte dac m-ar m:ria cu ironiile pe care le meritam< Ic+ndu-se c nu m recunoate i adres+ndu-se feciorului care era foarte nedumerit de ncercarea mea de a-l opri, l ntre: n ce parte tre:uia s o ia ca s dea de mine. >ar :iatul,

ncurcat, nu ndr4nea s desc9id gura ca s m arate. Singura cale pe care am gsit-o potrivit ca s ies din acea ncurctur fu s m aplec la urec9ea lui Peres. $ntr, i spusei, i amintete-i ce datore4i onoarei mele. M nelese. l vom gsi,. Spuse el marc9i4ului i, poftindu-l s nainte4e, l duse ntr-o camer ce se desc9idea n faa lui. Delena, care m urmrise cu privirile, se retrsese ntr-o alt camer dup ce i recunoscuse. Iiind sigur c a luat aceast precauie, am pus s-o c9eme imediat la mine. Sosi ndat, tremur+nd din cap p+n n picioare. %ici eu nu eram mai puin emoionat i poate c nu s-a mai pomenit niciodat o asemenea ncurctur. Me4i, i-am 4is, aproape fr glas. Ba ce m e6pui cu capriciile tale. !um s apar n faa a doi oameni onora:ili n 9alul n care m aflu= Pi, la fiecare cuv+nt pe care-l rosteam, smulgeam dantelele i panglicile cu care eram gtit. Scpai ntr-o clip de o gteal la care m+inile Delenei lucraser dou ore. M m:rcai n vemintele se6ului meu. %u poate fi vor:a s ne ascundem, i-am 4is, i ceea ce ne rm+ne de fcut este, n primul r+nd, s ne nfim mpreun tatlui tu i prietenului meu. >isperarea m fcea, n ciuda voinei mele, s iau aceast 9otr+re cci, printre miile de g+nduri care-mi trecuser ca fulgerul prin minte, a fi dorit s am o trsur gata pregtit pentru a fugi i n-a fi regretat nimic din ceea ce ar fi tre:uit s las n urm dac a fi putut spera s m feresc de Beniati prin fug. >ar neav+nd aceast posi:ilitate, o luai pe Delena de m+n i m strduii, duc+nd-o n camera unde se aflau ei, s-mi alctuiesc glasul i c9ipul cel mai potrivit. N sftuii i pe ea s fie 9otr+t ntr-o mpre5urare n care fericirea am+ndurora depindea de purtarea noastr. >e cum m 4ri, Peres se repe4i la mine i m m:ri de mii de ori cu mult dragoste. %u puteam s nu m simt ncurcat de afeciunea lui dar, fc+nd un efort pentru a-mi veni n fire, m ntorsei spre Beniati care prea ne9otr+t n privina tonului pe care se cuvenea s-l adopte fa de mine< >omnule, i-am spus, dac cunoatei puterea dragostei, fuga noastr nu putea s v surprind. Propunerile domniei-voastre de cstorie m :ucurau, dar unele o:stacole pe care nu puteam s vi le de4vlui m lipseau de aceast fericire pentru mult timpK nam avut. Puterea s re4ist im:oldului unei iu:iri care nu m va prsi toat viaa. >orinele scumpei mele Delena sunt la fel cu ale mele. Suntem fcui pentru a ne iu:i. Bsai-ne s petrecem n linitea n care ne aflm un timp al crui sf+rit. Pentru a fi sincer, mi se pare nc neclar. >ar care va fi compensat cu prisosin de statornicia, credina i afeciunea nealtera:il a sentimentelor mele. >on Peres va spus poate, adugai, c averea domnieivoastre nu este necesar pentru a ne face soarta dulce i fericitK nu v cer pentru Delena dec+t dragoste patern i, pentru mine, prietenia pe care vreau s-o c+tig prin prietenia mea. mi rspunse, fr nici un cuv+nt de m+nie sau repro, c el cunoate pasiunile violente ale tinereii i c nu eram vinovat dac prelungeam avanta5ele pe care mi le acordase Delena. %u adaug dec+t un singur cuv+nt, mi S 4ise, de care urmea4 s ii seama n orice 9otr+re vei lui& socot c Delena se va arta vrednic, prin purtarea ei, de toate avanta5ele pe care m g+ndeam s i le acord. >ac se opune planului meu de a o mrita, voi renuna la calitatea de tat pe care o nclinaie fireasc m-a fcut s-o asum, cu asentimentul unanim al familiei. Fceast declaraie era precis, i tonul cu care fusese rostit m impresion mai mult dec+t reprourile sau violena. ntro clip, mii de g+nduri m trecur prin minte, fc+nd s pleasc cele mai serioase motive de a nu dori cstoria. %u ieise oare Delena cuminte din m+inile mamei ei, i puteam eu oare socoti drept o pat sl:iciunile pe care le avusese numai pentru mine= !e importan avea naterea ei, dac puteam s rm+n cu ea la %eapole. Pi s ascund familiei mele locul unde ne ae4aserm, ca i nsi cstoria mea= mi doriserm s intru n Nrdinul de Malta pentru a rspunde unei c9emriK nu 5ustifica, oare, acelai motiv sc9im:area inteniilor mele= Pi n alegerea unui anumit fel de via, nu tre:uie oare s asculi ntotdeauna de c9emarea cea mai puternic= 0oate sentimentele din inima mea mi spuneau c era fcut pentru dragosteK i cum a fi putut rspunde

acestor sentimente dec+t printr-o cstorie fericit i linitit= Fceia care au cunoscut puterea unei pasiuni violente tiu cu c+t gra: inima ia 9otr+ri dup cele mai mrunte aparene de dreptate i raiune care par s-i favori4e4e nclinaia. !re4ui, deci, c m :a4e4 pe raionamentele cele mai limpe4i i mai solide. N clip, i spusei marc9i4ului de Beniati i, d+ndu-i s neleag c nu aveam nevoie dec+t de c+teva e6plicaii cu Peres pentru a m 9otr, l luai pe prietenul meu de m+n i co:or+i cu el n grdin. %u era nimic care s m fac s-l :nuiesc pe Beniati. %u spusese nimic aspru nici despre mine, nici despre Delena. Pi cum i aduseserm destule dove4i ca s-l ncredine4 c speram s nving toate o:stacolele, dac el avea ceva o:servaii de fcut fiicei lui, mi nc9ipuiam c acestea nu puteau fi potrivnice propriilor ei sperane. 0otui, de cum m-am ndeprtat, cre4+nd c putea s mi-o rpeasc, i pre4ent cu iscusin tot ceea ce putea s micore4e re4istena ei n a-l urma. B spuse c Peres i declarase fr ovire c nu eram fcut pentru ea i c o nclinaie care mi s-ar putea ierta dac ar fi privit ca o simpl galanterie devenea o pat pentru onoarea mea dac i se ddea o form mai serioas. Pi, nc9ipuindu-i c Delena, ptruns de dove4ile iu:irii mele, nu va fi uor de convins, c omiseserm ceva din ataamentul pe care i-l 5uraserm de mii de ori, i art c ceea ce se nelegea n orice ca4 din spusele lui Peres erau o:stacolele pe care nu voi putea s le nving Sdec+t cu greu. 1a putea s-i dea. Singur seama de acest lucru din rceala cu care rspunseserm primelor propuneri de cstorie i din 9otr+rea pe care o luaserm de a o antrena ntr-o legtur mai li:er. >ac-i cunotea deci interesele sau, mai degra:, dac m iu:ea ndea5uns pentru a dori s m ai: tot timpul alturi de ea, tre:uia s profite de pasiunea mea actual pentru a m lega prin legi n faa crora voi fi nevoit s cede4. 0re:uia s plece cu el la %eapole. F:sena ei va spul:era cur+nd ne9otr+rea mea. M va vedea revenind la picioarele ei pentru a-i cere ca o favoare ceea ce se prea c priviserm p+n atunci ca o umilire. Delena se ls nelat de un raionament at+t de plau4i:il. !onsimi s plece cu tatl ei, iar dac-i scpar c+teva lacrimi pe c+nd se urca n trsur, i le repro ca pe o sl:iciune. Beniati, care venise mpreun cu Peres, nu avu grosolnia de a-l prsi fr nici un semn de politee. Porunci feciorului meu ca, la ntoarcerea noastr din grdin, s-i transmit scu4e pentru plecarea lui i s-i spun c, de ndat ce va fi a5uns la %eapole, se va gr:i s-i trimit trsura napoi. ntre timp. >iscutam foarte aprins cu Peres despre urmrile unei pasiuni pe care o luase, la nceputurile ei, drept o distracie scu4a:il la v+rsta mea. Ptrunsese sensul ultimelor cuvinte pe care le adresaserm marc9i4ului i, nendr4nind s le cread sincere, se gr:ise s-mi cear s i le lmuresc. mi ncepui e6plicaia foarte de departe i conclu4ia era c, neput+nd tri fr Delena, eram 9otr+t s m asigur c va fi a mea c9iar dac ar tre:ui s-mi sacrific toate speranele. Moise s m ntrerup de nenumrate ori, i citii n oc9ii lui c m condamna< >ar sper+nd s-l c+tig prin dove4i de genero4itate i prietenie, l rugai s m asculte p+n la sf+rit. >eoarece cora:ia nu-mi va mai fi de tre:uin n noua via pe care o voi m:ria, i spusei, s nu i se par prea mult dac i-o druiesc. Pi cum pentru mine drepturile prieteniei sunt la fel de sfinte ca ale dragostei, vreau s-i las n gri5 veniturile mele, pe cai;e le vei primi la Malta de la :anc9erul meu i din care mi vei trimite ceea ce-i va prisosi, cci prevd c, nsur+ndu-m cu Delena, :unurile pe care le va primi de la tatl ei ne vor a5unge pentru viaa simpl pe care mi propun s-o duc alturi de ea.SPeres . Pi impusese cu greu s m asculte p+n la sf+rit. n cele din urm, ncruci+ndui :raele, cu un aer de mirare i comptimire, m ntre: dac tre:uie s ia n serios tot ceea ce au4ise i dac eram n stare s-mi pierd minile p+n ntr-at+t. %u, a reluat el, prietenul meu nu poate s-i piard orice "rm de onoare, i s se arunce n cea mai mi4era:il infamie. Mi-a prime5dui viaa pentru a-l opri pe marginea prpastiei. N datoresc generoasei lui prietenii i sunt gata s-o sacrific pentru a-i salva onoareaV$ "n repro at+t de puternic m nuci i Peres avu timp

s-mi e6pun cu de-amnuntul tot ce credea c m poate impresiona. %eput+nd s-i ierte, mi spuse, uurina care-l fcuse, mpotriva principiilor lui, s-mi favori4e4e dragostea prin sfaturile i prin e6emplul lor, se acu4a c ar fi primul vinovat al pier4aniei mele. >ar cum s nu ai: ncredere, a adugat el, ntr-un caracter at+t de no:il ca al meu= !um s m cread capa:il s nesocotesc stima tuturor oamenilor onora:ili= Ptii, oare, a reluat el, c #ovini de cum a co:or+t de pe vas a fcut s rsune Malta cu ipetele ei i c te-a nfiat ca pe rpitorul m+rav al fetei ei= !+t iscusin mi-a tre:uit ca s-o fac s tacC Pi c+te strdanii pentru a ndrepta rul pe care i-l fcuse la curtea marelui-maestruC Fni fcut-o s priceap, pe aceast femeie apucat, c soarta fiicei ei va fi mai fericit dec+t a fost a ei i c, pe l+ng foloase sigure pentru Delena, i asigura i ea traiul prin genero4itatea unui om ca domnia-ta. $-am artat ce servicii puteam s-i aduc la %eapole, tre4ind din nou afeciunea lui Beniati pentru ea& apoi, ca ultim argument pentru o minte at+t de ndrtnic, -am dat s neleag c, deoarece o gsesc plcut, m ofeream s te nlocuiesc pe domnia-ta i pe Beniati. >ac i-ai refu4a am+ndoi :inele la care ar avea dreptul s se atepte de la voi. Marele-maestru i ntreaga curte sunt ncredinai, n urma spuselor mele, c eti reinut n $talia de o afacere de onoare. Be-am promis c nici ntoarcerea domniei-tale, nici a mea nu pot nt+r4ia mult. S+nd deci c9e4aul domniei-tale i pentru dragoste, i pentru onoare. A+ndete-te dac vrei s m pier4i mpreun cu domnia-ta, i dat mi-ai salvat viaa pentru a m face acum s-mi pierd onoarea= Fceste vor:e, din care nu redau dec+t esena, m ruinar mai mult dec+t m convinser. %u puteam s-i o:iecte4 nimic lui Peres, dar dragostea din inima mea rmsese nesc9im:at, imi prea ru c nu sunt 5udecat de un om care s-i cunoasc mai :ine puterea. Simul meu nnscut de dreptate m o:lig, totui, s recunosc c, dup prerea o:teasc, m fceam demn de dispre n oc9ii acelora care cunoteau tot at+t de puin ca i el ce nseamn puterea dragosteiK iar dac ncercai s m apr, n-o fcui dec+t folosindu-m de argumentele :anale ale filosofiei voluptoase ale crei principii le nvaserm n singurtatea mea. n sf+rit, d+ndu-mi foarte :ine seama de sl:iciunea raionamentelor mele, m lsai cu totul pe seama lui Peres, implor+ndu-l s gseasc el o cale de a pstra afeciunea Delenei fr a m cstori cu ea. Fccept aceast rugminte i, revenind la planul de a mi-o lsa ca iu:it, m sftui s-o conving s plece cu noi. 1ra mai mult dec+t putuserm spera dup severitatea mustrrilor lui. l m:riai i, cre4+nd c n felul acesta prevedea toate relele la care puteam s m atept de la Beniati. l fcui s consimt s m a5ute la o a treia rpire. Msurile pe care le luarm mpreun presupuneau ca Delena i tatl ei s mai fie nc l+ng noi. Peres tre:uia s se prefac, ca i mine, c nu m mai opuneam cstoriei i, ca urmare, s-i propun marc9i4ului s se ntoarc la %eapole pentru a face pregtirile de nunt. Fr fi dat ordin vasului s ridice p+n4ele n aceeai 4iK iar eu, n timpul nopii, m-a fi dus cu Delena la Po44uoli i m-a fi m:arcat pe dat. !+t despre el, nimic nu-l gr:ea s se ntoarc la Malta, unde ar fi ateptat s se iveasc o oca4ie ca s ne urme4e pe un alt vas. P+n atunci, fc+nd pe miratul de fuga noastr, l-ar fi consolat pe marc9i4 pentru o pierdere care, dup c+te i nc9ipuia Peres, nu avea s-l fac s sufere de moarte. %umai insistenele mele l fcur pe Peres s ia parte la un plan pe care-l condamna, dei se pregtea s-l e6ecute. mi atrase desigur atenia c+t demult tre:uia s-i ncalce principiileK dar acest nelept prieten i dduse seama c era singura cale pentru a m salva de la un ru mult mai mare. >durm aceleai semne de uimire afl+nd c Delena plecase cu tatl ei. Prietenul meu nui venea n fire, nici eu de altfel, n urma acestei trdri. >oar durerea pe care o resimeam n-o mpri cu mine. >impotriv, fc+nd tot ce-i sta n putin pentru a lupta mpotriva ei, mi pre4ent acest incident ca pe o favoare at+t de limpede a cerului care voia mpotriva voinei mele s m scape de o patim la fel de duntoare pentru onoare c+t i pentru linitea mea, nc+t l

:nuii c+teva clipe c s-ar fi neles cu Beniati ca s m trde4e. 0otui, fr s se supere de :nuielile mele, cercet cu s+nge rece ce urma s g+ndim despre o sc9im:are at+t de :rusc i, mrturisindu-mi c n-o gsea favora:il speranelor mele, socoti numai c o putea folosi pentru a m smulge din %eapole i a m face s iau calea mrii mpreun cu el. N fcu at+t de ndem+natec nc+t reui s m pcleasc. %u ndr4nesc s te sftuiesc, mi-a 4is el, s-o ve4i nici pe Delena, nici pe tatl ei nainte de a le fi aflat inteniile. n 4adar l ntrerupsei ca s-l asigur c eu tre:uia s m ncred n Delena. F9C relu el, prefc+ndu-se aproape tot at+t de m+9nit ca i mine, m supr c nu tii nc ce uurtate ascunde firea femeilor. >ar dac ai o prere mai :un despre prietenia mea, las-m s m ntorc la %eapole, i ai ncredere n mine n ceea ce privete interesele dragostei tale. >ac Delena este c+t de c+t dornic s te urme4e, te asigur c voi gsi mi5locul s-i nlesnesc fugaK i ea s nu fiu oprit de nici un o:stacol, adug el, voi trimite ordin vasului s ne atepte la Po44uoli unde putem a5unge n c+teva ore mpreun cu iu:ita ta. Fcest sfat mi se pru at+t de sincer i de drept c m ncredinai cu totul 4elului i comportamentului prietenului meu. Fteptai s se ntoarc aproape leinat de ner:dare. %u veni dec+t n 4iua urmtoare i, de cum m 4ri, din deprtare, mi fcu semne din cap i cu oc9ii anun+ndu-mi tiri triste. 0e pl+ng, mi-a 4is, pe c+nd m m:riaK dar n-am prev4ut dec+t prea :ine urmrile trdrii marc9i4ului. $-a inspirat Delenei alte sentimente, i i spun c9iar din partea iu:itei domniei-tale c este 9otr+t s-i asculte tatl. S plecm, relu el, m:ri+ndu-m nc o datK s ne deprtm i de un om a crui suprare poate va deveni prime5dioas dac i s-ar oferi noi prile5uri de team, i de o iu:it la care nu am gsit ataamentul pe care te :i4uiai. 1ste adevrat c, neput+ndu-l :nui pe Peres de rea-credin, primul sentiment care m ncerc a fost de m+ndrie rnit i de indignare, i el m-ar fi fcut s prsesc pe dat o iu:it ingrat i necredincioas dac vasul ar fi fost gata s m primeasc. >ar urmtoarele g+nduri au fost mai favora:ile Delenei. Mi-am nc9ipuit c, nevoit s vor:easc de fa cu tatl ei, ascultase mai puin de glasul iu:irii dec+t de al fricii. $-am pre4entat aceast o:iecie lui Peres care, e6asperat parc de mpotrivirea mea, s-a 9otr+t n sf+rit s nu m mai mena5e4e. mpotriva voinei mele, mi-a 4is, va tre:ui s-i spun tot. Fveam de g+nd s-i ascund ceea ce am cre4ut c nu poate dec+t s-i sporeasc durerea. >ar nu pot, pe de alt parte, s te vd n aceast or:ire fr seamn din cau4a unei tinere coc9ete care i arat at+t de puin consideraie. !itete, adug el, d+ndu-mi o scrisoare. 1 scris de m+na Delenei, care nu s-a lsat rugat pentru a confirma n scris ceea ce-mi spusese cu gura ei. i recunoscui ntr-adevr scrisul. mi scria c, neput+nd s nu dea tatlui ei ascultarea care i se cuvenea, se vedea nevoit s rup nite legturi care o fcuser mult timp fericit. "rrile ei de alinare a durerii mele fur cea mai crud parte a acestei groa4nice scrisori. Mi se pru c desluesc n ea o rceal at+t de fi nc+t, ndemn+ndu-mi ura i dispreul s ia locul sentimentelor mai afectuoase pe care le mai aveam, i oferii lui Peres s plecm ndat la Po44uoli. %u-mi cunoteam ndea5uns propriul suflet sau, mai degra:, nu aveam destul e6perien privitoare la capriciile marilor pasiuni pentru a ti c o trecere at+t de :rusc de la iu:ire e6cesiv la ur ar fi o minune ce nu tre:uie ateptat de la forele naturii. N ateptam totui de la marea suprare n care m aflam i dac nu putui s plec fr a-mi simi inima cr+ncen sf+iat am cutat n m+ndrie i n 5udecat tot ceea ce putea s m a5ute s-mi :irui sl:iciunea. Peres, cruia nu-i ascundeam nimic din tul:urarea mea, m comptimi, dar fr a-i sl:i cu nimic ndemnurile i sfaturile. n loc s m duc direct la Malta, se g+ndi c, pentru a m aduce n situaia de a m arta ntr-o lumin :un la curtea marelui-maestru, tre:uia s-mi dea prile5ul s do:+ndesc destul glorie pentru a terge impresiile duntoare pe care le-ar fi produs pl+ngerile mamei Delenei. nc9i4+nd ns aceste g+nduri n inima lui, 9otr s nu mi le comunice p+n n momentul aciunii, i nu am tiut c dduse ordin s lum calea spre ar9ipelag. $arna care se apropia l fcea s spere c va nt+lni vreun vas din cele care. Ba acea vreme, se ntorc din

1gipt cu pelerini de la lvtecca, i avea de g+nd s caute cu nd+r5ire orice prile5 de lupt. [ceam ntr-un col al cor:iei, prad unor g+nduri sf+ietoare i convins c ne ndreptm spre Malta, c+nd fui tre4it din aceast aipire de vocea lui Peres care descoperise prada pe care o cuta. Ba armeC strig elK pentru onoareC pentru victorieC Pi v4+ndu-m c-l privesc surprins, mi spuse n c+teva cuvinte c, deoarece reputaia mea la Malta era pierdut dac nu m ntorceam cu o aciune rsuntoare, mi oferea o cale de a-mi rscumpra toate sl:iciunile. >a, i-am 4is alerg+nd s-mi iau armele, am s m r4:un pe turci de trdrile dragostei. Fcelai entu4iasm i cuprinsese pe toi oamenii notri i cur+nd a5unserm n v+ntul adversarului. 0oate tunurile noastre au tras, silindu-l, de la prima salv, s se apere numai de apa care intra. Masul i fusese gurit de c+teva g9iulele care l puneau n pericol de-a se scufunda mai nainte s a5ungem noi la el. 0otui, trec+nd la a:orda5, ne-am dat seama c dumanii notri aveau i :r:ie, i arme. S-au descurcat at+t de :ine nc+t, n ciuda faptului c vasul lor era avariat, ceea ce o:liga pe o parte din oameni s lucre4e fr ncetare pentru a scoate apa care nvlea n interior, au re4istat mai :ine de o or, iar noi am pierdut o parte din oameni nainte de a ne vedea pe puntea lor. Fu pltit-o mai scump, cci atacul nostru fu nemaipomenit de vi5elios i fiecare om de-al nostru care cdea era ndat r4:unat prin moartea a mai mult de un duman. #egret, pentru gloria mea, c nu e Peres cel care scrie istoria acestei lupte. %u mi se cade s vor:esc dec+t despre vite5ia lui ce s-a artat prin aciuni uimitoare. B-am v4ut atac+ndu-l pe cel mai vitea4 duman al nostru. $4:+nd prea ne9otr+t i, ndemnat de 4elul pentru prietenul meu, c+t i de admiraia pentru cel care-i re4ista, m-am aruncat ntre ei pentru a despri doi lupttori at+t de vite5i. M4+nd c toi oamenii lui fuseser scoi din lupt, dumanul nostru ncet s se mai opun. Se ntoarse spre mine ca s-mi predea armele i, n cuvinte n care se amestecau politeea i supunerea, mi-a spus c-mi este recunosctor pentru c l-am scpat de o sa:ie at+t de va5nic precum era cea a adversarului su. ntr-o clip ntreaga cora:ie era n m+inile noastre, dar ne folosirm cu omenie de dreptul pe care ni-l ddea victoria. >up mcelul la care ne dedaserm i v4+nd c nu mai rmseser dec+t vreo 4ece-doispre4ece oameni care s ni se predea, nu mai speram s scoatem un c+tig prea mare din prada noastrK dar, lu+ndu-ne la o parte, adversarul lui Peres ne implor s domolim 4elul oamenilor notri care se pregteau s cercete4e n toate cotloanele vasului. %u pot s nu-mi fac o idee foarte nalt despre omenia domniilor-voastre, ne spuse el, dac o msor dup vite5ia de care ai dat dovad. ncepei prin a trans:orda pe vasul domniilor-voastre nite doamne care ateapt tremur+nd re4ultatul luptei noastre. 0unurile domniilorvoastre le-au pus n aceeai prime5die n care m-a pus pe mine sa:ia domniei-voastre, i 5umtate din ec9ipa5 lupt n pre4ent cu apa care ptrunde din toate prile. %e gr:irm s dm ordinele necesare. Strinul, a crui naionalitate o recunoscuserm numai cu foarte mare greutate penteu c, lmurindu-se cu noi, ne vor:ise cu uurin @ mie n france4 i lui Peres n spaniol -, ne rug s. Mergem cu el s linitim doamnele. Be gsirm aproape moarte de spaim. 0otui, v4+ndu-l pe aprtorul lor, i venir n fire i ne primir foarte cuviincios, apoi, eed+nd ndemnurilor strinului, consimir s treac pe vasul nostru. %e ddurm seama dendat c erau singurul folos pe care l c+tigaserm. >oamnele erau turcoaice i se ntorc( au de la Mecca. %imeni nu vine ncrcat cu :ogii dintr-un pelerina5. 0oat uimirea noastr venea din faptul c " vedeam !onduse de un om pe care nici nfiarea, nici purtarea nu-l artau a fi turc. Precauia lui de a trece pe vasul nostru ni se pru un serviciu pe care voise s ni-l aduc i nou nineK cci, toat munca depus de oamenii lui mpreun cu ai notri pentru a salva vasul lui de la naufragiu a fost 4adarnic i n cur+nd l-am v4ut scufund+ndu-se su: oc9ii nu5tr;. %u ne-a prut prea ru de aceast pierdere. %e erau de a5uns, ca dovad a victoriei noastre cei vreo dou4eci de pri4onieri pe care socoteam c-i vom duce la Malta. Peres, prudent ca ntotdeauna,

porunci s fie pui n lanuri toi cei care nu i se prur vrednici s fie tratai cu mai mult :l+ndee i, re4erv+ndu-ne ntreaga politee pentru strin i pentru doamnele care-l nsoeau, i fcurm prin purtarea noastr s spere o soart mai :un dec+t ar fi fost de ateptat dup o lupt at+t de nverunat. Peres lu drumul spre vest, lucru de care strinul i ddu seama. %e lud c ne g+ndim la retragere, c9iar 9demn+ndu-ne n cuvinte care lsau s se ntrevad un fel de interes pentru sigurana noastr, ns. %e rug s ne ncetinim mersul ndea5uns pentru a-i face un :ine pe care-l atepta de la genero4itatea noastr. !er+ndu-i lmuriri, ne trase ntr-un loc mai ferit pentru a ne satisface curio4itatea. Mi-e ruine, ne spuse el, s v mrturisesc cine sunt, c+nd m gsii m:rcat n 9aine turceti. M cunosc m:rcminteaK am purtat-o i eu. Fvei n faa domniilor voastre pe comandorul Junius, de numele cruia nu se poate s nu fi au4it. Fventurile mele au avut mare rsunet i nu tiu eu nsumi dac tre:uie s le numesc infame sau glorioase. >up toat cinstea pe care o primiserm din partea Nrdinului, nimeni nu se putea atepta s-mi prsesc funcia de comandor i toate avanta5ele pe care le do:+ndiserm n at+ia ani de trud. Pe de alt parte, cei ce tiu ce nseamn am:iia, i care, supun+ndu-se ordinelor i-au dat seama c+t de plcut e s coman4i, nu m vor condamna, cred, c am preferat conducerea unei naiuni situaiei de supus al marelui-maestru. >eparte de a m nec5i de cele nt+mplate ast4i, continu el, mulumesc cerului c nt+lnirea cu domniilevoastre mi d prile5ul s-mi fac cunoscute aventura i sentimentala. >in ordinul marelui-maestru m m:arcaserm pe un vas frumos care mergea la Smirna. 1ram trimis acolo ca s rscumpr doi cavaleri rpii de turci n timp ce lucrau pentru Nrdin i care gsiser o cale de a anuna la Malta starea nenorocit n care triau de c+nd c4user n ro:ie. Fscunseserm cu gri5 nsemnele calitii mele i nici mcar pe vas nu se tia c sunt comandor al Nrdinului. M+ntul ne arunc n golful !oloc9inei, unde ne sili s stm c+teva 4ile ntr-o rad at+t de pustie nc+t nu se vedea nici urm de om prin mpre5urimi. !a s m distre4, luai o puc g+ndind s petrec c+teva ore la v+ntoare. naintai mult spre interiorul inutului, urmrind o cprioar, i a5unsei n v+rful unui deal de unde 4rii o ceat de oameni narmai care se micau cu mult nsufleire. %eput+nd re4ista curio4itii, naintai la adpostul unei pduri care se ntindea de-a lungul c+mpiei p+n c+nd am putut au4i vor:ele celor care se gseau mai aproape de mine. ndr4neala mea crescu c+nd desluii c vor:eau grecete. Mor:eam cu uurin aceast lim:, ceea ce-l determinase de altfel pe marele-maestru s m aleag pentru nsrcinarea ce-mi dduse. 0otui, nu m-a fi g+ndit s m art n faa unor oameni dintr-un neam despre ale crui moravuri i purtri nu tiam nimic. >ar, dei nvlmeala care domnea n r+ndurile lor nu-mi ngduise s prind dec+t cuvinte fr ir, m+nat de dorina de a afla despre ce era vor:a, uitai de gri5a cu care m feriserm de oc9ii lor. Fm fost prins de o mulime de oameni n faa crora nici mcar nu ncercai s m apr. M-au dus n mi5locul adunrii lor dar, au4indu-m c le vor:esc lim:a, nu m lsar s neleg nimic din inteniile lor. >up ce-mi puser o mulime de ntre:ri la care am rspuns cu mult msur, mi ddui seama c pre4ena mea le fcea o impresie e6traordinar i, n timp ce m ntre:am dac tre:uie s o pun pe seama nfirii sau a rspunsurilor mele, m poftir foarte cuviincios s m retrag mai la o parte. !ei care au fost nsrcinai s m nsoeasc m lmurir fr s-i ntre: care era rostul acelei adunri. #egele lor, dup ce se fcuse ur+t de toat lumea prin acte de cru4ime i nedreptate, murise cu c+teva 4ile mai nainte, mi destinuir c ei nii l uciseser n urma unei conspiraii a fruntailor neamului lor, dar c aceast conspiraie nu i4:utise dec+t dup ce prinul cel crud fcuse s curg mult s+nge. !9iar cu m+inile lui. >+ndu-i seama dup c9ipul supuilor c i se apropia sf+ritul, nu ateptase loviturile care-i erau 9r4ite, ci se aruncase cu sa:ia n m+n n mi5locul celor care-l ncon5urau. Ba nceput, o rmi de team i de respect le

pricinuise acestora o tul:urare at+t de mare nc+t se lsaser lovii c+tva timp p+n s-i adune cura5ul. Pi s-i aminteasc de scopul celor puse la cale. Mederea a dou4eci dintre complicii lor do:or+i de aceast m+na crunt i 9otr n sf+rit s se apere, l tiar n :ucele, d+ndu-i c+te o lovitur pentru fiecare din victimele sale. %aiunea, nfier:+ntat nc de un eveniment at+t de important, se strduia acum s-i aleag un nouvstp+n. !ei crora le fuseserm pre4entat erau capii naiunii, i lor le fusese ncredinat aceast alegere. i continuar de4:aterile. n sf+rit, o crare se desc9ise n mi5locul lor i doi dintre aceti gravi sfetnici, trimii de ceilali, venir spre mine pind i, foarte respectuos, m poftir s-i urme4. %u m lsai rugat i, intr+nd dup ei n mi5locul cercului, fui nt+mpinat de onoruri nenumrateK cel care prea s ai: funcia cea mai importan mi se adres n cuvinte care mi s-au ntiprit n minte. Strine, mi spuse, nfiarea domniei-tale, cele ce ne-ai spus despre ara domniei-tale i despre aplecarea pentru r4:oi i, ceea ce ne impresionea4 i mai mult, omenia pe care ni se pare c o citim pe c9ipul domniei-tale neau 9otr+t s te alegem ca rege al nostru. Ir ndoial c cerul te-a adus n mi5locul nostru tocmai c+nd ne aflam adunai pentru a ne alege un rege. Primete dar aceast cinste care-i este oferit de toi fruntaii naiunii i arat-te vrednic de ascultarea noastr. %-am s ncerc s v descriu mirarea mea. F:ia puteam s m conving c nu vise4. Serio4itatea cu care fuseser rostite acele cuvinte i semnele de respect pe care toat lumea se gr:i s mi le arate mi risipir orice ndoial. 1ram nc nesigur n privina atitudinii pe care se cuvenea s-o iau, neav+nd destul pre4en de spirit pentru a m 9otr pe loc. mi concentrai ntreaga atenie asupra figurii i atitudinii pe care tre:uia s le iau pentru a rspunde prerii pe care o aveau despre mine i nelesei c, la o naiune la care nu-mi nc9ipuiam c spiritul i politeea ar fi nsuirile cele mai de seam, datoram poate acea alegere nfirii mele c9ipee. #spunsul pe care-l ddui fu simplu. >up ce am mulumit consiliului pentru alegerea fcut, i cerui s-mi dea rga4 p+n a doua 4i ca s m 9otrsc. Be artai c mai aveam anga5amente ntralt ar i c mi tre:uia acest rstimp ca s-mi c+ntresc ndatoririle. Propunerea mea a fost apro:at i totui, din acel moment, am fost tratat cu toat cinstea ce se cuvenea noului meu rang. !um surpri4a mea cretea din clip n clip i cum nu tiam nc nici mcar numele poporului care mi se supunea, cutai s aflu mcar c+te ceva despre o:ligaiile pe care m ndemnau s le asum i-l rugai pe :tr+nul care-mi vor:ise n numele consiliului s rm+n puin singur cu mine. #epet+ndu-i c fuseserm aruncat din nt+mplare pe rmul acela, i mrturisii c tiam foarte puine despre colul de lume n care m aflam i nc i mai puin despre naiunea care mi oferea cinstea de a o guverna. nelese c-i ceream lmuriri. !unotinele noastre, mi spuse cu mult, modestie, nu sunt nici pe departe la nlimea cinstei i cura5ului nostru. %e cunoatem o:+ria& ne tragem din vec9ii spartani. >ar originea numelui de mainioi)-, pe care lam motenit de la prinii notri, ne este cu totul necunoscut. Auvernul nostru se afl su: protecia Sultanului cu singura o:ligaie pentru stat de a plti un tri:ut destul de mic. Pi pentru suveranul nostru de a purta straie turceti i de a merge s se nc9ine Porii de ndat ce este nlat pe tron. #eligia este li:er, i se gsesc oameni de toate credinele la noi. #posatul rege era musulman i, gsind poate mai mult trecere la turci din aceast cau4, i-a luat dreptul s a:u4e4e de putere i s ne trate4e cu o cru4ime care l-a dus la pier4anie. 1u sunt grec, un altul evreu, parsi, pg+nK avem n ar :iserici, mosc9ei i sinagoge. mi vor:i dup aceea despre ntinderea i nsuirile rii, despre posi:ilitile ei de a purta r4:oaie i de a face comer, n sf+rit. >espre tot ce putea s mi-o pre4inte c+t mai onora:il, cci mi ascunse cu mult iscusin singura pat care ar fi putut s-mi scad entu4iasmul pentru coroan. Mainioii triesc din 5af, i cea mai glorioas ocupaie a naiunii, aceea care poate ridica un om, este r4:oiul pe care-l duc mpotriva trectorilor pentru a se m:ogi din prada luat.

>up o meditaie de o noapte ntreag, m 9otr+i s accept un rang care place am:iiei n orice condiii ar fi el oferit, oricare ar fi poporul asupra cruia confer autoritate. M g+ndeam c a putea fi de folos unor oameni care nu aveau poate nevoie dec+t de un conductor nelept pentru a-i aduce pe o cale mai :un. >e cum s-a luminat de 4iu. >eclarai ofierilor care m slu5iser c primesc ofertele consiliului. Ptirea se rsp+ndi cur+nd. M4ui venind spre mine n fug o mulime de supui care mi sr:torir alegerea prin aplau4e. n dou asie, autoritatea mea fu mai :ine statornicit dec+t fusese a predecesorului meu dup dou4eci de ani de domnie. ndemnat at+t de firea mea c+t i de e6emplul lui, mi ncepui guvernarea cu :untate i :l+ndee i do:+ndii n puin vreme dragostea supuilor mei. >e cum aflai prin ce fel de r4:oi se de4onorau i cu g+ndul de a gsi alte ci pentru a le aduce :ogie, ncercai s le inspir gustul pentru agricultur i pentru toate meteugurile care puteau s-i duc la :elug pe ci mai cinstite. Fceste amnunte v plictisesc, poate, dai; nu m opresc dec+t la faptele care m a5ut s-mi 5ustific purtarea. n primul an al domniei mele am fcut drumul la !onstantinopole pentru a ma nc9ina Sultanului. Fm fost primit cu at+t mai mult :unvoin cu c+t paa din Mort ea. !u care m mprieteniserm ntr-o oarecare msur, l informase despre mpre5urrile neo:inuite ale alegerii mele i despre tendina pe care o manifestam de a tri n :un nelegere cu turcii. mi dduserm ntr-adevr seama c era important s m neleg :ine cu aceti vecini de temut, orice a avea de g+nd s fac n rioara n care domneam. %u tre:uia s-mi fac vise c a putea s ntemeie4, at+t de aproape de ei, un stat independent cu fore at+t de mici i o suprafa at+t de restr+ns. Fveam su: ordine vreo sut de mii de persoane de am:ele se6e i, dei t+l9ria i r4:oiul erau meseria o:inuit a acelui neam, n-a fi putut aduna mai mult de cincispre4ece mii de oameni n stare s in o arm n m+n. !utaserm deci s art mult ncredere n protecia turcilor. >ar ncurctura mea fu cum nu se poate mai mare c+nd, ieind de la o audien favora:il la Sultan, am picat pe m+inile vi4irului care mi spuse c tre:uie s m g+ndesc neaprat i foarte gra:nic la nsurtoare. #aionamentele pe care mi le pre4enta mi se prur logice. Poarta nu vedea cu oc9i :uni dreptul mainioilor de a-i alege domnitorii. Iiecare nou alegere era un prile5 de ndoieli cu privire la g+ndurile noilor regi. Poarta nu voia s le rpeasc acest drept dar dorea s-l vad sc9im:+ndu-se ntr-un drept al succesiunii legitime care ar fi asigurat, la copiii domnitorului, oarecum aceleai sentimente ca ale tatlui lor. Mi4irul mi art c acest lucru ar fi i n interesul meu, cci gri5ile guvernrii mi se vor prea mai uoare dac a avea nde5dea ca roadele lor s foloseasc copiilor mei. !+nd, la sf+rit, mi se ceru s-mi dau cuv+ntul n aceast privin, m tre4ii ntr-o ncurctur din care, la nceput, nu vedeam nici un mi5loc de a iei. M gr:ii totui s prent+mpin propunerea pe care ar fi putut s mi-o fac de a m cstori la !onstantinopole. !+tigam astfel timp pentru a gsi scu4e i prete6te. i ddui s neleag c m voi ocupa de aceast trea: de ndat ce m voi fi ntors n ar i c, de altfel, puseserm oc9ii pe o femeie care mi plcea. 1ste adevrat c inima mea nu era li:er dar cum legmintele luate fa de Nrdinul de Malta nu puteau fi desfcute, nu m g+ndiserm niciodat s m cstoresc. #elaiile pe care le aveam cu o femeie din ara pe care o oc+rmuiam nu erau dec+t o aventur galant i nu speram ca rodul acestor relaii s-mi urme4e vreodat la c+rma rii. $ar teama care m cuprinse la propunerile vi4irului s-ar fi risipit, fr ndoial, pe msur ce m deprtam de !onstantinopol, dac nu l-a fi avut cu mine pe tatl iu:itei mele care aflase, desigur, de insistenele vi4irului, n care v4use un prile5 de fericire pentru fiica lui i, c9iar din prima 4i, mi spuse c fa de :unvoina i credina lui nu crede c m-a putea g+ndi s-mi iau alt soie dec+t pe fiica lui. M ferii pe c+t putui s-l lmuresc, dar mi-am dat seama c dac era s m tem de neplceri din partea supuilor, acestea nu puteau veni dec+t din preteniile lui. ntr-adevr, de cum am a5uns,

comunic g+ndurile vi4irului tuturor cpeteniilor rii, d+ndu-le s neleag c o asemenea sc9im:are nu ar putea dec+t s le mreasc sigurana i puterea. Fstfel nc+t, ntr-o :un 4i, mi se nfi o delegaie solemn din partea rii, prin care toi supuii m rugau, pentru :inele lor i al meu, s-mi aleg o soie din ara lor i, pr+nd c vor s-mi fie pe plac, mi ddur de neles c vor recunoate :ucuros drept regin pe cea pentru care eu mi artaserm preferina. %u era greu de neles cine st+rnise lucrurile i, neav+nd alt speran de scpare dec+t am+narea, m prefcui c sunt dispus s le fac pe plac. >ar c4ui n propria-mi capcan politic deoarece, dendat, nimeni nu se mai ocup de altceva dec+t de pregtirea nunii mele, iar motivele prin care ncercam s le nt+r4ii nici mcar nu erau ascultate. $:ovnica mea gr:ea i ea 4iua nunii aa nc+t, tiind c prin autoritate nu voi putea opri 4elul poporului, imaginaia mi oferi o singur soluie& am declarat consiliului c m socoteam dator s-l consult pe vi4ir n privina cstoriei mele. %eput+ndu-se mpotrivi la aceast o:iecie a mea, i-au domolit gra:a care-i cuprinsese i avui timp s trimit solii la !onstantinopole. !um nu puteam s le destinui ncurctura mea, tre:ui s m mulumesc s-l ntiine4 pe vi4ir c supuii mei doreau tot at+t demult ca i el s m cstoresc, i c-mi propuneau o soie din neamul lor dar c, in+nd seama de cele ce mi spusese, nu voiam s iau o 9otr+re fr a-i cunoate prerea. Pentru a-mi asigura din timp noi motive de am+nare, i scrisei confidenial c era poate de dorit ca soia mea s fie dintr-un neam mai devotat turcilor dec+t cel grecesc. A+ndul meu era c, nsuindu-i aceast idee, va lua asupra-i s caute o alt partid, mpotriva creia mi-ar fi fost uor s aduc nenumrate o:iecii de la deprtarea la care m aflam i care putea servi cel puin s mai tempere4e pe tatl i:ovnicei mele i pe prietenii lui a cror ner:dare m ngri5ora cel mai mult. >ar ce s-a nt+mplat= Propunerea mea avu darul s plac marelui vi4ir, mai ner:dtor dec+t m-a fi ateptat i care se gr:i s-mi trimit trei dintre cele mai frumoase fete din vec9iul 9arem, cu ntiinarea c alegerea mea, oricare ar fi aceasta, va fi ncuviinat de Sultan. Sosirea lor i-a descumpnit foarte tare pe mainioiK i-au nc9ipuit c i eu sufr tot at+t demult ca i ei pentru c mi se rpise li:ertatea de a da curs nclinaiilor mele, cu at+t mai mult cu c+t, v4+ndu-m nevoit s aleg una dintre cele trei femei, a tre:uit s recurg la alte artificii pentru ca ele nsele s doreasc s m lase li:er. !ontinuai s-o vd pe i:ovnica mea mai des ca niciodat, prefc+ndu-m c m ascund de cele trei femeiK dar cut+nd s le ntrit prin nepsarea mea vdit fa de nurii lor am avut gri5 s li se spun c numi plceau i c toate sentimentele mele m trgeau spre alta. %u a fost mainiot care s nu fie dispus s-mi fac acest serviciu i 4elul lor a avut re4ultate at+t de fericite, nc+t cele trei femei au nceput de-a dreptul s m urasc, lucru care s-a v4ut n cur+nd. %u ateptau s-i dea n vileag prea tare ura i, nc de la primele semne, m i pl+nsei vi4irului. !ptai, astfel, posi:ilitatea smi tot am+n alegerea, printr-o prefctorie pe care o prelungii mult timp cu iscusin. Ba Poart le ddeam s neleag c, sper+nd s le mpac treptat pe cele trei femei, nu renunam la plcerea de a-mi alege de soie pe una din eleK n acelai timp, m pl+ngeam amarnic fa de supuii mei de poruncile crora mi se cerea s m supun. Jocul acesta, ns, nu putea dtira la infinit. Dotr+i atunci, dup ce-l prelungii c+t a fost posi:il, s-mi sc9im: tactica. 16plicai desc9is c erau puine sperane s m mpac vreodat cu femeile acelea dup scenele pe care mi le fcuser i, art+nd c respectul meu pentru cel care mi le trimisese era nesc9im:at, declarai c aveam de g+nd s le duc c9iar eu la !onstantinopol pentru a-mi 5ustifica atitudinea n faa Porii. MainioS au avut multe cuvinte de laud pentru aceast 9otr+re care le rennoise speran de a m vedea cstorit cu o femeie din neamul lorK pe de alt parte, nd5duiam c, vor:ind eu nsumi cu vi4irul, mi va fi uor s-i inspir o mulime de idei noi care s ndeprte4e de4nodm+ntul de care m temeam. 1ram pe cale s e6ecut aceste planuri c+nd m-ai atacatK i femeile care sunt cu mine sunt acelea care mi-au ngduit at+ta timp s scap de nsurtoare. Fflai totui, prin relaiile pe care mi le fcui n c+teva porturi apropiate de Malta, c acolo aventura mea a fost pre4entat n cu totul

alte culori i c se spune nu numai c m-am cstorit dar, mai mult, afl+ndu-se de pre4ena celor trei femei trimise de vi4ir, lumea i-a nc9ipuit c-mi fcuserm un 9aremK de unde se trsese conclu4ia c trecuserm la ma9omedanism. Marea trecere pe care am cptat-o la Poart va fi contri:uit, fr ndoial, la acest 4von. >eparte de a considera nt+lnirea cu domniile voastre i nfr+ngerea mea drept o nenorocire, m :ucur nespus demult de prile5ul pe care mi-l dau de a recpta stima Nrdinului i a opiniei pu:lice. %u e6ist alt sc9im:are n soarta mea dec+t aceea care m-a adus pe tron. %oile mele ndatoriri nu m-au fcut s-mi uit vec9ile legminte, iar sentimentele mele de onoare i religie de care am dat dovad c+t timp am fost su: ascultarea marelui-maestru au rmas aceleai de c+nd m aflu n fruntea unui popor :ar:ar. l au4iserm de nenumrate ori vor:indu-se despre comandorul Junius care se :ucura de un renume foarte :un la oamenii cinstii. Se vor:ea, ntr-adevr, c ar fi m:riat religia turceasc i c ar a:u4a de situaie pentru a-i ndeplini toate poftele. !9ipul lui, pe care se citeau sentimentele de cinste i de onoare, era de a5uns pentru a ne convinge de adevrul celor povestite. $-am pus nenumrate ntre:ri despre o:iceiurile poporului ce i se supusese i despre felul n care l conducea. Fceste amnunte ar lungi prea mult povestirea meaK dar cei n m+inile crora vor trece 9+rtiile mele c+nd voi fi murit vor gsi n ele cu ce s satisfac curio4itatea pu:licului. >up ce i napoiai regelui mainioilor ceea ce am socotit c i se cuvine, i dup ce i pre4entai scu4e pentru ntreruperea pe care o pricinuiserm planurilor sale, l ntre:ai ce mai aveam de fcut pentru a-l despgu:i pe deantregul. %u m ndoiesc, ne rspunse el, c genero4itatea domniilor-voastre m va face s v rm+n ndatorat. >ac a putea avea vreo dorin, aceasta ar fi desigur s m ducei la !onstantinopole sau ntr-un alt port turcesc, de unde s-mi fie uor s a5ung acolo. !um ns nu a putea s v cer acest serviciu fr a fi indiscret, i cum singurul :ine pe care ai putea s mi-l facei ar fi s m lsai undeva pe coasta Moreei unde, de altfel, a fi ntr-o ncurctur destul de mare. Mi-a venit o idee asupra creia m-am i oprit. Iiind sigur c domniile-voastre vei pstra secretul, vreau s v nsoesc p+n la Malta i s petrec iarna alturi de domniile-voastre. >eg9i4+ndu-m puin, a deveni de nerecunoscut. F revedea locuri care mi-au fost ntotdeauna dragi i a rent+lni poate vreun prieten cruia s m nfie4 fr team. !u a5utorul domniilorvoastre mi va fi uor s gsesc un mi5loc de a m ntoarce la primvar pe locurile meleK i dac mi lsai o parte din :anii pe care-i am asupra mea, voi cumpra o mulime de lucruri de folos pentru supuii mei. %u sttui mult pe g+nduri pentru a-i promite nu numai c va fi :ine ascuns la Malta i c voi avea gri5 s veg9em asupra siguranei lui, dar i c va rm+ne stp+n pe tot ceea ce fusese salvat de pe vas i pe femeile pe care se nsrcinase s le duc la !onstantinopol. !+t despre oamenii din suit, ne era greu s-i lsm pe toi n li:ertateK dar l asigurai c, sosind la Malta, vom gsi vreo compensaie care s-l mulumeasc pe marelemaestruK i cum cunotea la fel de :ine ca i noi o:iceiurile Nrdinului, l rugai s ne spun c9iar el n ce c9ip puteam s-i fim mai de folos. %e-a rspuns c doamnele i oamenii lui nu puteau fi scutii de dreptul nvingtorului i, nu numai c nu ne supr cu cereri nesocotite, dar ne mai i ndeamn s profitm de avanta5ul care ne costase at+t de scump. Fccept ns ofertele noastre pentru el nsui i, c9iar din aceai 4i, lepd vestmintele turceti pentru a se m:rca grecete, cer+ndu-ne aceeai favoare pentru unul din oamenii si n care avoa ncredere deplin. Prudena l fcu ns s ia o precauie& s ascund mainioilor din suit care, la ordinul lui Peres, fuseser de5a pui n lanuri, c va mai fi cu noi c+nd vom a5unge la Malta. >ori c9iar ca nici femeile s nu afle acest lucru, tiind prea :ine c ele i vor povesti paniile i c l-ar da de gol. Pe c+t de uor ne fusese s-i promitem ndeplinirea dorinei lui, pe at+t de uor ne-a fost s i-o i ndeplinim. %e ndreptarm spre Malta, destul de mulumii de a fi gsit cel puin oca4ia s folosim armele, dei regretam c i-am pricinuit at+ta ru regelui mainioilor. 16pediia avu efectul pe care-l scontase Peres& am fost primit la Malta ca un om care se distinsese n lupte i acu4aia

doamnei #ovini trecu drept furia unei femei fr ruine. 1a afl de sosirea mea din primul moment, sau mai degra: ner:darea de a-l revedea pe Peres o adusese la :ord nainte de a fi atins rmul, i nu putu s aud c m adusese i pe mine fr a se arta foarte dornic s m revad. Fvea de g+nd poate s-mi aduc reprouri i in5urii. >ar Peres, pe care nt+mpltar l nt+lni nainte de a m vedea pe mine, gsi mi5locul s-o domoleasc povestindu-i c marc9i4ul de Beniati i recunoscuse fiica. "ltragiul despre care ardea de ner:dare s se pl+ng se sc9im: astfel ntr-un serviciu din care era foarte 9otr+t s-i capete partea. 0otui, :ucuria i fu temperat de Peres c+nd i ddu socoteal de felul n care i ndeplinise misiunea. Beniati, care i primea cu at+ta :unvoin ndatoririle de tat, pruse mult mai puin sensi:il la c9emarea dragostei. Iie c pasiunea lui nu fusese niciodat foarte mare, fie c timpul o rcise cu totul, i mrturisise lui Peres c sosirea doamnei #ovini i-ar pricinui mai mult ncurctur dec+t plcere, i c era prea t+r4iu s mai dea n vileag, la v+rsta lui, o aventur galant pe care reuise s-o ascund n tineree. 1a se ateptase poate la rspunsul acestaK dar aceast e6plicaie ddu natere la :nuieli care avur urmrile lor. Mrturia lui Peres nu i se pru suficient pentru a se liniti cu privire la soarta fiicei ei. Merse at+t de departe nc+t i nc9ipui c era vor:a de o neltorie pentru a acoperi intriga marc9i4ului i c, dac Delena nu era cu noi pe vas, nsemna c o lsaserm undeva unde eram siguri c-o vom regsi. 0otui ndoielile ei slu5ir s-i stvileasc ipetele. >up ce lu toate msurile care puteau s asigure o edere plcut regelui mainioilor, Peres, care mi arta o afeciune i un 4el de nenc9ipuit, m rug s ascult la ce se g+ndise, spunea el, pentru :inele meu i al onoarei mele. Iaa lui cptase o e6presie plin de afeciune. ncepu s-mi vor:easc, plec+nd de la primele mrturisiri pe care i le fcuserm dup ce-l salvaserm de la naufragiu. i vor:iserm de vocaia mea cu pasiune i cutaserm s-i inspir i lui aceeai atracie pentru Nrdinul de Malta. M ntre: dac mi pierise aceast no:il nclinaie sau dac ea se rcise. n ciuda amrciunii care-mi mai stp+nea inima, i rspunsei c vederile mele nu se sc9im:aser cu nimic< i vei da cre4are, relu el, celui mai credincios i afectuos dintre prietenii ti= Pericolul prin care ai trecut m las foarte ngri5orat. $nima ta nu s-a linitit poate ndea5uns pentru ai ngdui s ve4i prpastia pe l+ng care ai trecut. >ar dac ai ncredere n 4elul meu, dac m cree4i capa:il s-mi dau seama de interesele tale, n sf+rit, dac m tii destul de :un prieten pentru a m ngri5i de ele cu orice pre, tii oare, scumpul meu cavaler, ce poi face mai glorios, mai nelept i mai de folos pentru viitorul i reputaia ta= 0re:uie s depui 5urm+ntul n Nrdin, i s-l respeci cu at+ta sfinenie nc+t pasiunile s nu poat rupe aceast legtur. i cunosc firea, adug elK pe l+ng nelepciune i sentimente vrednice de neamul n care te-ai nscut, ai un fond de impulsivitate i o pornire spre plcere care m face s tremur pentru succesul celor mai :une intenii. Pi apoi, dacmi ngdui s vor:esc despre acest lucru, trecutul continu s triasc n mintea multora. Primirea ama:il pe care i-a fcut-o marele-maestru la ntoarcere nu l-a fcut s uite sl:iciunile care au tre4it at+ta 4arv. %u ai dec+t o singur cale pentru a terge aceste impresii nedorite, i aceasta i se desc9ide n fa. 1u i vd captul& o culme a :ogiei i gloriei care se cuvin numelui tu i serviciilor pe care le-ai i adus ordinuluiK n sc9im:, tot am+n+nd, te e6pui la o mie de noi pericole n care ntrevd pier4ania ta. >ac vor:ele acestea dovedeau mult sinceritate, cititorul va gsi poate i mai mult n fidelitatea cu care le transcriu. >eparte de a mi se prea deplasate n gura lui Peres, i mulumii pentru gri5ile ce-i fcea din prietenie pentru mine i nu am opus sfaturilor lui dec+t trista mea situaie care nu-mi ngduia s m g+ndesc la o ceremonie la care nu puteam participa cu prea mult inim i li:ertate de spirit. #isipi aceast o:iecie prin noi insistene. n sf+rit, d+ndu-mi s neleg c marele-maestru ar fi nc+ntat s m vad n starea de spirit pe care el, Peres, voia s mi-

o inspire, dar c din c+teva e6plicaii pe care le avusese cu acesta i dduse seama c puteam s-o iau pe un drum mai sigur pentru a-i merita favorurile, m fcu s trec peste toate dificultile pe care continuau s mi le ridice n fa tristeea i nelinitea sufletului meu. Frtai inteniile mele marelui-maestru care primi aceste lmuriri ca pe o favoare ce i-a fi fcut-o lui. Se 9otr 4iua n care urma s ai: loc ceremonia 5urm+ntului meu. N atepteK fr ner:dare, dar pot spune c i fr repulsie sau tul:urare. !+nd sosi 4iua aceea, n-a putea s afirm cu 9otr re dac a fost prea devreme sau prea t+r4iu, iar acesta este cel mai ntunecat i nenorocit mister al vieii mele. !ele dou luni care trecuser de la plecarea mea di(K Melta mi mai alinaser suprarea pentru pierderea suferit, i dac o mai regretam nc pe Delena, m5 g+ndeam acum la ea ca la un :un la care raiunea dar i necesitatea m iiiser s renun. l invidiam pe Peres, care se :ucura n linite de spaniola lui i care, fr s-i fi artat niciodat mult dragoste, o v4use uit+ndu-i treptat m+ndria ce la nceput. Plcerile lui nu erau dec+t o imagine palid a celor pe care le ncercaserm eu i, adesea, l sileam s mrturiseasc acest lucruK dar i el m fcea s recunosc c felul de fericire cu care se mulumete el, scuti& de rtcirile i c9inurile mele, era de preferat celui care-mi provocase cele mai dulci sentimente. "n om cinstit, mi 4icK a el, tre:uie s pstre4e ntotdeauna o anumit stp+nire de sine, fr de care principiile lui sunt mereu su: ascultarea patimilor. Simeam adevrul acestei morale. #ovir. $ plecase din Malta pentru a-i rent+lni fata. 0otul prea s contri:uie la ntrirea 5udecii i linitii mele. n sf+rit, pronunai 5urm+ntulK i ca i cum el mi-ar fi umplut sufletul de un entu4iasm nou, m ocupai n 4ilele urmtoare, mpreun cu Peres, numai de proiecte glorioase pentru campania pe care urma s-o ncepem. 1ram n luna martie i marea nu era desc9is dec+t pentru treceri scurte. M retrseserm ntr-o sear ' m pregteam de culcare. Fm fost anunat c o doamn, nvluit ntr-o manta, cerea cu insisten s m vad i c d -a:ia putuse fi oprit la ua mea c+nd aflase c sunt singur. %ici nu primiserm :ine aceste e6plicaii i ua se ddu n lturi, n ciuda re4istenei care-i era opus iar, dup ce arunc mantaua ce m mpiedicase s-o recunosc la nceput, scumpa mea Delena alerg spre mine cu :raele desc9ise s mi se arunce la piept. !e clipeC Se spune c poi muri de :ucurie sau de violena unei pasiuni care i tul:ur toate simurileK nu, nu poi muri din nimic, pentru c eu am fost n stare s suport ceea ce s-a petrecut atunci n inima mea. F9C DelenaC >ar n-am fost n stare s-i rostesc numele. 0ot ce mai puteam face, aa cum eram, cuprins de at+ta patim, a fost s-o str+ng la pieptul meu p+n la a-i tia respiraia. Pi ea m str+ngea la r+ndul eiK cci descrierea pe care v-o fac este prea sla: pentru a-i putea nfia sentimentele. >e dou sau trei ori cre4ui c-mi moare n :rae dar se eli:er deodat i fui surprins de un fel de gra: cu care se ndeprt de patul meu. >ar nu o fcu dec+t pentru a se lsa pe un scaun unde, cu o ndem+nare admira:il se eli:er de plrie i de veminteK i venind spre mine, nsufleit de noi sentimente, m fcu s uit pentru un moment de fgduieli, de 9otr+ri, de legminte, de toate armele mpotriva dragostei pe care mi le dduse raiunea, onoarea i religia. %u m voi opri s descriu n amnunime plcerile mele acum, c+nd alte g+nduri m fac s le privesc ca pe o rtcire vinovat. >ar de ce gri5i, de ce temeri, de ce remucri puteam fi n stare n :raele singurei fiine din lume pe care o iu:eamK i ce datorii n-a fi sacrificat pentru iu:itoarea Delena= >ragostea i :ucuria mea n-au mai avut margini c+nd mi spuse motivele i mpre5urrile venirii ei. Beniati, de cum a aflat de plecarea mea, pier4+nd orice speran de a o mai cstori pe Delena cu mine, insistase ca ea s primeasc un alt so ales de elK ea i dduse seama imediat de 5ocul tatluiK cci el o pusese s-mi scrie conving+nd-o c nu e6ist mi5loc mai sigur de a m face s-mi gr:esc cstoria. Delena ar fi fost fericit s devin soia meaK dar va4a de care v4use c m :ucur la Malta o fcea s-i dea seama de e6travagana acestei pretenii mai :ine dec+t Beniati, pe care deprtarea de patria mea l fcea s priveasc cu ali oc9i aceast

nsoire, i ea ar fi preferat s-mi aparin su: orice form dec+t s renune la viaa alturi de mine. %eput+nd s-i nc9ipuie c m ntorseserm la Malta din alt motiv dec+t din de4nde5de, se g+ndise tot timpul s m urme4e, ncredinat c va regsi la mine ntreaga afeciune de mai nainte. Prile5ul se ivise greu, sau mai degra: fiind supraveg9eat prea ndeaproape, se aprase de insistenele tatlui ei, cut+nd n acelai timp mi5locul de a prsi casa pe ascuns, ntre timp, mama ei sosise la %eapole i Delena cptase mai mult li:ertate n rstimpurile c+nd nu putuse fi oprit de a o vedea i a se plim:a mpreun. Flesese momentul fugii cu at+ta gri5 nc+t, duc+ndu-se degra: n port, i se pierduse orice urm ntr-at+t nc+t nimeni nu :nuise c a pornito ntr-acolo. Slu5nica pe care i-o anga5aserm o a5utase s fug. Se m:arcaser am+ndou fr piedic, iar casa mea fusese singurul sla pe care-l cutaser c+nd au a5uns la Malta. A+ndurile serioase nu-i prea fcur loc n m+ng+ierile i discuiile noastre. %oaptea fu at+t de scurt, nc+t ne mirarm v4+nd c ncepe s se lumine4e de 4iuK i, :ei de fericire i unul i cellalt, uitarm o mare parte din diminea c ar mai fi ceva i dincolo de perdelele patului. Ieciorul meu, din fericire acelai ca i la Malta, avusese gri5 s-i ndeprte4e pe toi ceilali slu5itoriK i, dei tiau c doamna care intrase de cu sear rmsese cu mine toat noaptea, nu :nuiau c s-ar ascunde unmister n aceast aventur galant, iar aventurile galante sunt ceva o:inuit la tinerii cavaleri din Malta. $at ns c sosind don Peres, pentru care casa mea era ntotdeauna desc9is, nsoit de comandorul de [uniga, feciorului meu nu-i trecu prin minte nici un temei pentru a-l opri s ntre. >impotriv, spun+ndu-i c o fe:r violent m c9inuise toat noaptea, l-a fcut pe generosul Peres mai curios i mai ner:dtor s m vad. F intrat, n ciuda rugminilor insistente ale feciorului, iar comandorul a intrat dup el. >in fericire, le-am au4it glasurile, i singurul lucru pe care putui s-l fac a fost s-o ndemn pe Delena s se ascund. ngri5orarea lor i-a mpiedicat s-i vad vemintele pe care feciorul s-a gr:it s le ascund. Pi nimic nu i-a ntrit mai :ine n greeal, dec+t tul:urarea care m-a cuprins v4+ndu-i at+t de aproape de mine. >up tul:urarea pe care mi-o citeau pe fa, traser conclu4ia c eram mai :olnav dec+t li se spusese, i cum frm+ntarea lor nu fcea dec+t s-mi sporeasc tul:urarea, luar un ton at+t de serios nc+t, ntre:+ndu-m c9iar dac nu-i :at 5oc de mine, :nuii c tiu ceva despre aventura mea. %u m temeam de Peres. Ptiam, cel puin, c reprourile lui vor fi prieteneti. >ar comandorul de [uniga era un om pe c+t de temut pentru severitatea caracterului, pe at+t de respectat pentru virtutea lui. Ffeciunea pe care mi-o. Purta i care l fcea s m vi4ite4e se datorau 4elului cu care rostiserm ultimele legminte ale Nrdinului la o v+rst la care oamenii nu se prea gr:esc s se ncarce cu asemenea povar. nelegeam c+t ru putea s fac reputaiei mele cel mai mic incident dar, c9iar ntr-o ncurctur at+t de cumplit, m temeam n primul r+nd pentru Delena, care se gsea ntr-o situaie n care putea s-i piard cur+nd t respiraia i forele. %-o mai au4eam sufl+nd i mi-o nc9ipuiam muri:und sau poate c9iar moart. n acest timp, cei doi spanioli, departe de a prea dispui s m prseasc, edeau linitii pe scaunele lor i ncepuser o discuie a crei durat mi-o nc9ipuiam uor i, spre marea mea ncurctur, nenduplecata prietenie a lui Peres l fcea s-i ntoarc privirile spre mine la orice micare pe care o fceam i c9iar, de c+teva ori, s se ridic pentru a-mi oferi a5utorul lui. l rugai, pe un ton foarte :rusc, s-i vad de conversaie i, pl+ng+ndu-m c m doare capul ngro4itor, folosii acest motiv pentru a trage perdelele patului. Speram c, de mil, m vor lsa singurK dar, socotir c fac destul vor:ind pe un ton mult mai sc4ut. Fm profitat totui de acest rga4 pentru a m ngri5i de Delena. Spaima i ncurctura situaiei ei o fcuser s leine. %u-l recunoscuse pe Peres, iar semnele de nelinite pe care le dduserm prin at+tea micri i agitaia o fcuser s cread c i eu m aflam ntr-un pericol asemntor cu al ei. M4+nd-o c 4ace n nemicare i fr suflare, nu puteam ti dac e vie sau nu. %-am mai inut seama de nimic. $eii, domnilor,

am strigat cu o voce ndurerat, i scutii-m de un c9in ngro4itor. Fceast rugminte sau acest ordin l fcu pe comandor s plece. >ar Peres, dup ce i pre4ent scu4e n numele meu, se ntoarse cur+nd. i nc9ipuise c fuseserm constr+ns de vreo nevoie fireasc i, lu+nd aceast mpre5urare n glum, venise ca s r+dem mpreun de nt+mplare. !um nimeni nu ndr4ni s-l opreasc, mare i-a fost mirarea s m gseasc in+nd n :rae o femeie n care o recunoscu imediat pe Delena. S-o vad 4c+nd n nesimire i pe mine at+t de a:tut de ngri5orare i de durere pe c+t era ea din cau4a leinului. Se gr:i s ne dea a5utor i, nev4+nd l+ng mine dec+t pe fecior, nelese c scena aceea impunea discreie. Delena i veni cur+nd n fireK dar, n tul:urarea n care m aflam nc, i acordam ntreaga mea atenie i o copleeam cu m+ng+ieri fr a m sinc9isi de Peres. 1l se ae4ase-n faa mea i m privea, cufundat ntr-o meditaie profund. !eea ce-l preocupa n toat aceast situaie nu era desigur ntoarcerea Delenei, mpotriva creia m credea acum destul de aprat datorit legm+ntului fa de NrdinK dimpotriv, o vedea aparin+ndu-mi, aa cum dorise ntotdeaunaK iar dac ceva i se prea greu de reali4at, era numai ascunderea acestei aventuri p+n la plecarea noastr. mi mrturisi c, dup ce-mi dduse at+tea semne de prietenie i devotament, fusese foarte nec5it s vad c am n el at+t de puin ncredere nc+t o c9emaserm pe Delena fr tirea lui. !redea c-i fcuse un prieten la care, cu e6cepia acestei nflcrri tinereti care m fcea uneori s sacrific dragostei totul, i plcea s cread c descoperise o parte din calitile pe care le avea i el. 0otui, integritatea i sinceritatea, calitile lui cele mai de pre, preau s-mi lipseasc cel mai mult. Suprarea lui merse p+n la a-l face s se g+ndeasc s se retrag, pentru a se limita n viitor la titlul i funciile prieteniei o:inuite. mi ntorsei, n sf+rit, privirile spre el. !um aerul su grav i g+nditor m fcea s m atept la cele mai aspre reprouri, m gr:ii s le prent+mpin pentru a o scuti pe scumpa mea Delena de aceast umilin. 0e mir, i spusei, s ve4i aici o persoan pe care o credeai la %eapole&; Pi povestindu-i c+t de surprins fuseserm eu nsumi de sosirea neprev4ut a iu:itei mele, l-am ndemnat s ia un aer mai vesel, aa cum se cuvenea :ucuriei mele. Se nveseli ntr-adevr cci, toate :nuielile fiindu-i risipite, se gr:i s m m:rie4e i s-mi dea nenumrate semne de afeciune, apoi afeciunea lui ntorc+ndu-se spre Delena, i-o manifest p+n a m face gelos. Mru apoi s afle de la Delena tot ce i se nt+mplase la %eapole. !onversaia s-a nfiripat at+t de plcut, nc+t Delena i uit sl:iciunea i Peres suprarea, iar eu gustai din plin :ucuriile dragostei i ale prieteniei. 0otui, Peres, care nu-i pierdea niciodat din vedere elul, mi art c at+t de cur+nd dup primirea mea n N6-din, ntr-un ora at+t de mic ca Malta, n mi5locul slu5itorilor, aveam nevoie de o gri5 nesf+rit pentru a-mi tinui dragostea din nou nfiripat, fr a mai pune la socoteal c tre:uia s ne ateptm ca #ovini s dea cur+nd de urmele fiicei sale i c, dac Beniati era destul de nelept ca s se fereasc de scandal, nu tre:uia s sperm aceeai reinere din partea unei femei at+t de impulsive i de ncre4ute. %u ne-ar fi fost de mare folos s ne arate n ce prime5die eram, dac nu ne-ar fi oferit totodat i remediul& el i inea spaniola ntr-o cas lturalnic n care locuia i regele mainioilor. Delena putea s se ascund n acelai loc. %u tre:uia dec+t s ateptm noaptea pentru a o duce acoloK i nemaiav+nd dec+t vreo cincispre4ece 4ile p+n la plecare, se prea c puine piedici puteau s apar ntr-un timp at+t de scurt. 0oate aceste precauii fur luate n noaptea urmtoare. n iarna ce trecuse l v4userm rareori pe comandorul Junius. Mi4itele mele ar fi putut s dune4e dorinei lui de a nu fi recunoscut. Peres i cu mine i fcuserm de la nceput toate serviciile care puteau folosi planurilor sale, i c9iar o:inuserm de la marele-maestru li:ertatea celor trei turcoaice i a c+torva mainioi care ni se pruser mai devotai regelui lor. 1l ne asigurase c se va lipsi de a-i vedea, pentru a pstra mai :ine secretul singurtii luiK iar dac se folosise de alii dec+t noi pentru a rennoi vreo legtur mai vec9e, nu avuseserm curio4itatea de

o afla nici care-i erau prietenii, nici ce mi5loace folosise ca s-i c9eme la el. Mirarea noastr a fost mare c+nd, sosind la el, l-am gsit mpreun cu cele trei turcoaice. %i se prea c am comis o indiscreie surprin4+ndu-l n aceast situaieK dar dup c+teva momente de ncurctur, se art, dimpotriv, :ucuros de o vi4it pe care, 4icea el, ar fi cutat s-o provoaceK i ne rug s-l ascultm cu aceeai dorin pe care i-o artaserm de a-i fi de folos. >ei teama de a a:u4a de ama:ilitatea noastr, coni5 nu el. l mpiedicase p+n atunci s se :i4viie pe cora:ia noastr pentru a se ntoarce n statul lui, fcuse un plan care spera s fie pe placul nostru i care ne-ar putea fi i nou de folos ca i lui, n momentul n care s-ar ntoarce astfel n golful !oloc9inei. < Fcestor doamne, relu el, le datore4 noile mele proiecte& %u puteam vedea cum se apropie sf+ritul iernii, fr s m g+ndese c tre:uie s plec din Malta i c nu pot s le prsesc pe ele aici. Be-am trimis vor: c nu sunt at+t de departe pe c+t i nc9ipuiser, apoi, n timpul c+torva vi4ite pe care mi le-au fcut, am aflat de la ele multe lucruri care ne pot fi de folos. 1le sunt, toate trei, din 1pir, i aceasta este de altfel i cau4a pentru care mi le-a trimis marele vi4ir, cci fiind vecine cu statul meu, se g+ndise c vor fi primite cu mai mult :unvoin. Pi cum ele nu au nici un c9ef s se ntoarc ntr-un 9arem, mi propun s le conduc pe coasta Fl:aniei. Stp+nirea este at+t de sla: acolo, nc+t ele m asigur c, folosind fora, pot c+tiga tot felul de foloase. M-am g+ndit, a adugat Junius, c avei un vas :ine ec9ipat i c, nelipsindu-v nici puterea, nici cura5ul i am:iia, vei putea s formai acolo un stat puternic, mai ales c v promit a5utorul tuturor mainioilor mei. $ar dac am putea s ne ncredem pe deplin n viitor, v-a spune c prin forele noastre unite, am putea a5unge destul de independeni nc+t s nu ne mai pese de turci. F mai aduga, continu el, c dac ne sturm vreodat s oc+rmuim nite :ar:ari, vom putea oric+nd s-i propunem marelui-maestru condiii ce vor fi acceptate cu uurin. i vom supune ara noastr, i Nrdinul va fi foarte fericit s capete un teritoriu n orice ca4 mai :un dec+t aceast insul mi4era:il. Sf+rind ce avea de spus, Junius i opri privirile asupra noastr. l privii pe Peres, ai crui oc9i m fi6au cu nu mai puin atenie. Fm rmas astfel toi trei ca amuii, noi n cutarea rspunsului pe care tre:uia s-l dm, i Junius n ateptarea rspunsului nostru. n sf+rit, Peres, pentru 5udecata i e6periena cruia aveam tot respectul, mi ceru s-i ngdui s-i spun prerea. Putei s ne asigurai, i spuse lui Junius, c sosind n ara voastr v vei aduna supuii pentru a alctui o armat pe care s se poat pune temei= n acest ca4, n loc s de:arcm n Fl:ania, mai :ine v ducem la Maina, i c+nd vom vedea c plecai cu destul de muli oameni pentru a fora grania vecinilor, ne vom duce cu drag inim s ncercm o de:arcare dincolo de grani, n sperana de a v int+lm n cur+nd. n aceast form, proiectul i se pru i lui Junius mai uor de reali4at. Fdug nenumrate propuneri inspirate de cunoaterea locurilor i de ncrederea deose:it pe care o avea pentru fidelitatea i vite5ia supuilor si. !+t despre mine, care nu puteam s nu am ncredere n Peres, m lsai cu plcere n gri5a lui pentru tot ceea ce putea s foloseasc gloriei noastre comune. n timpul acestei discuii at+t de serioase, Delena i cele trei doamne, de care ne deprtaserm c+iva pai, fceau cunotin cu a5utorul unei lim:i corcite neleas de toate naiile Bevantului. Spaniola lui Peres, prima pe care o v4userm i care ne nsoise n apartamentul lui Junius, a5ut la sta:ilirea acestei legturi prin aceea c ea cunotea mai dinainte i pe t+nra italianc i pe cele trei turcoaiceK aa nc+t, discut+nd toate patru acelai su:iect ca i noi, am fost foarte surprini s-o vd pe Delena venind spre mine n fug ca s m roage s nu dispreuiesc o aventur care putea s asigure pe vecie linitea dragostei noastre. Fcest ndemn fu mai puternic pentru mine dec+t e6emplul lui Junius i nde5dea de a m vedea ae4at pe un tron. Mom pleca, i spusei, su: imperiul entu4iasmului pe care mi-l inspira, vom merge s instaurm domnia

dragostei n munii 1pir ului. ntr-adevr, cu c+t 5udecam mai atent planul acesta, cu at+t succesul ni se prea mai sigur, iar Junius ne mrturisea c+t de surprin4tor i se prea c nu le trecuse prin cap veneienilor sau malte4ilor. Peres ne propuse s comunicm planul nostru mareluimaestru. Se g+ndise c apro:area Nrdinului nu-l va sc9im:a cu nimic n ca4 de succes, iar n ca4ul n care norocul nu ne-ar a5uta, vom avea avanta5ul de a putea conta pe a5utorul i protecia marelui-maestru. 1ra o propunere prudent. >ar interesele lui Junius, al crui num nu putea fi trecut cu vederea, ne-a fcut s-o respingem. !elelalte msuri fur luate cu mult nelepciune n aceast prim discuie. Peres lu asupra lui cumprarea tuturor armelor de prisos din Malta, iar eu socoteam c nu-mi va fi greu s gsesc destui voluntari pentru a ne spori ec9ipa5ul. >ragostea, singurul meu motiv de a porni ntr-o aventur at+t de ciudat, a fost c+t pe-aci s-o fac s eue4e c9iar din primele 4ile. #egele mainioilor, dup ce ne fcuse s admirm nelepciunea cu care re4istase la at+tea propuneri de nsurtoare, se ndrgosti de Delena, n urma deselor nt+lniri pe care i le prile5uia traiul n aceeai cas. Miile de ndatoriri pe care tre:uia s le ndeplinesc nu-mi permiteau s fiu cu ei n orice moment din 4i. M4+nd-o n fiecare clip, fr ali martori dec+t spaniola, nu fu de mirare c ea i plcu, dar mi se pru cea mai mare nemernicie faptul c nu-i nfr+n pornirea dei tia c este iu:ita mea. >up nenumrate acte de galanterie 4adarnice, pe care Delena avu discreia s mi le ascund, cre4u c o va c+tiga mai repede art+ndu-i rangul la care putea s-o ridice i, n nc9eiere, i oferi fi s-o fac regina mainioilor. Nric+t ar fi dorit ea s-mi ascund p+n la capt aceast trdare, nelese c n mpre5urrile n care ne-am putea afla n puterea lui Junius, n timpul cltoriei spre Maina, tre:uia s fiu averti4at de prime5die. Aelo4ia mea se aprinse at+t de violent la aceast veste nc+t i-a fi reproat imediat comandorului perfidia i ingratitudinea lui dac Peres, v4+ndu-mi furia, nu m-ar fi potolit. Bu asupra lui s-i arate regelui mainioilor toat necuviina ncercrilor sale. Preferai s nu tiu cum s-a desfurat e6plicaia lor, de fric s nu descopr vreun nou motiv de ur. Pi tot dragostea mi oferi un prile5 de r4:unare de care a fi profitat dac tot Peres nu m-ar fi rec9emat la o purtare mai moderat. !u c+t Junius fugea de cstorie, cu at+t prea c-i acord mai mult li:ertate n relaiile cu femeile. !ur+nd am fost lmurii c se g+ndise numai s-o seduc pe Delena prin sperane dearteK cci, pr+nd s-i sc9im;dt dintr-odat sentimentele pe care le avusese pentru ea, i ndrept toat atenia asupra celor trei turcoaice pentru care artase mai nainte at+ta indiferen. 1ra m:oldit fr ndoial de nevoile temperamentului su. !ele trei femei se gseau ntruna la el, de c+nd le dduse tire unde locuiete. !asa retras n care triser foarte modest dintr-o sum de :ani destul de mic pe care le-o adusese Peres de la Junius le fusese prea puin pe plac, aa nc+t erau nc+ntate de oca4ia de a se distra puin. Fm v4ut cit atenie le artaK dar am mai v4ut de asemenea c fr a cuta acest lucru, c+tigaserm mai mult n oc9ii lor dec+t el. N pic tainic ce-i mai purtam nc m fcu s doresc s m r4:un printr-o pedeaps asemntoare cu 5ignirea. !re4ui c afeciunea Delenei nu va i rnit de o infidelitate n care inima nu 5uca nici un rol. Mi se ofereau nlesniri de care puteam profita n orice moment, i mi se pru c ar fi un triumf s o:in favorurile celor trei femei din care Junius prea c i alctuise un adevrat 9arem. i comunicai planul meu lui Peres, cre4+nd c va fi de acord cu mine, dar tonul pe care mi rspunse era departe de cel la care m ateptam. !um, cavalere, mi spuse, inima ta se ntoarce ctre desfr+u= %u eti mulumit cu o i:ovnic at+t de drgu ca Delena= nflcrarea v+rstei, continu el, nevoia de a te distra i, mai ales, puterea primei pasiuni au putut p+n acum s-i scu4e sl:iciuneaK a fi foarte ncurcat eu nsumi dac vreun 5udector sever mi-ar cere scu4e mai serioase pentru sl:iciunile mele. >ar s tii c, pe c+nd o legtur constant poate fi iertat, nestatornicia plcerilor, care constituie de fapt depravarea moravurilor, este nevrednic de un om cinstit. Prima gsete un fel de 5ustificare n nclinaia fireasc, n timp ce desfr+narea i calc

toate legile. n 4adar ncercai s m rea:ilite4 n oc9ii lui Peres, e6plic+ndu-i motivele mele. Be condamn cu aceeai trie i, reamintindu-mi c mi luaserm un legm+nt mai puternic dec+t al lui, m sili s recunosc c ntrecuserm prea mult orice msur admis. 0ot ceea ce venea din partea unui prieten at+t de iu:it i de nelept mi se prea demn de respectat. M-am g+ndit de nenumrate ori c+t de prefera:il era felul acesta afectuos i msurat de a lupta mpotriva pornirilor nes:uite ale tinereii, amrciunii unei cen4uri violente care te face s urti n acelai timp i preceptul, i pe cel care i-l nfiea4 cu prea mult asprime. Mei recunoate n aceste o:servaii roadele propriei mele e6periene. [iua plecrii noastre era at+t de apropiat nc+t nesocotii orice fel de precauie i propusei un supeu la iu:ita mea, mpreun cu c+iva tineri cavaleri cu care m mprieteniserm. M; credeam cu at+t mai li:er cu c+t Junius i turcoaicele se i instalaser pe vas. !u Delena nu mai rmsese dec+t spaniola lui Peres, care consimea i ea s ne nsoeasc n toate aventurile noastre. Petrecurm cu at+t de puine precauii, i c9iar Peres care se lsase antrenat de veselia noastr se feri at+t de puin, nc+t aceast petrecere avu un rsunet e6traordinar n ora. %u fu greu s se descopere dup aceea, prin indiscreia unui comesean, c cele dou doamne erau amanta prietenului meu i a mea. Se vor:i atunci de :oro:oaele mele de mai nainte i asemenea purtri fur gsite deose:it de scandaloase S la un cavaler care nu avea dec+t ase sptm+ni de c+nd fusese primit. Pi pe care toat lumea l ludase pentru credina i fervoarea lui. Marele-maestru, informat din mai multe pri, m c9em c9iar a doua 4i, n a5unul plecrii noastre. 1ram poate singurul, n afar de Peres, care s nu cunoasc motivul ordinului pe care-l primiserm i fui e6trem de surprins c+nd, sosind la palat, m v4ui ncon5urat de o mulime de oameni care m fcur s m tem c nu voi fi tratat cu aceeai :unvoin pe care marele-maestru mi-o artase ntotdeauna. 0eama de severitatea moralei lui m alarm aa de tare nc+t ncepui s m ntre: dac n-a face mai :ine s nu mai apar n faa lui, ci duc+ndu-m de-a dreptul la :ord, s ies dendat n larg. >ar ridicolul de care m-a fi acoperit mi se pru mai de temut c9iar dec+t reprourile care m ameninau. $ntrai n apartamentele marelui-maestru i, ca o pro: a ceea ce m atepta, avui de suportat c9iar din prima sal prerile comandorului de [uniga, care prea si fi ales anume locul acela pentru a m coplei, n trecere, cu morala lui. 1ra informat nu numai despre ceea ce tia tot oraul, dar i despre ceea ce se petrecuse n apartamentul meu la sosirea Delenei i despre toate nt+mplrile pe care cre4userm c i le ascund n timpul vi4itei pe care mio fcuse. !ile prin care fusese informat rm+n pentru mine un mister. Suportai un amestec de reprouri i de :at5ocur pe care am fost o:ligat s le ra:d av+nd n vedere v+rsta i rangul lui. mi spuse, totui, c marele-maestru nu tia nimic despre acea prim scen i c el, care fusese :ine informat, va avea gri5 s i-o ascund. Fceast nt+lnire avu darul s m liniteasc i intrai cu mai mult ndr4neal n :iroul marelui-maestru. >ar tot ceea ce ng9iiserm p+n atunci nu nsemna nimic pe l+ng ceea ce avea s urme4e. Marele-maestru. Pe un ton n care se m:inau cretinismul cu puterea a:solut, m trat ca pe un tani desfr+nat care aducea Nrdinului mai mult stricciune dec+t servicii i, sco+nd n eviden calitatea de clugr, mai deplin pentru cei din Nrdinul nostru dec+t pentru cea mai mare parte din ordinele mnstireti, in+nd seama c legm+ntul :enedictiniloi, de e6emplu, nu-i o:lig dec+t la ascultare i la reformarea moravurilor, pe c+nd noi adugm rspicat 5urm+ntul de castitate i de srcie perpetu, m amenin cu pedepsele impuse de statut pentru nclcarea 5urmintelor solemne. %u m-ar fi nspim+ntat prea mult cu ameninrile lui dac nu mi-ar fi cerut s-i promit c o voi prsi pe Delena i c voi pleca pe mare n noaptea urmtoare. Iui at+t de surprins de aceast propunere nc+t, nt+r4iind a-i i;spunde, i ddui prile5ul s-i rennoiasc invectivele i ameninarea cu arestul. Pericolul mi se pru la fel de mare i pentru Delena, i pentru mine. %u gsii alt ieire dec+t s m ag de cea de a doua parte a ordinelor sale i s

ocolesc n cuvinte alese cu gri5, prima parte. #ecunoscui cu tot respectul c+t demult greiserm e6pun+ndu-m indignrii sale i cen4urii pu:lice, i c eram 9otr+t s pornesc imediat pe mare pentru a opri scandalul printr-o plecare at+t de prompt. 1c9ivocul era greu de ptruns. %u-mi :nui deloc g+ndurile i, lud+ndu-mi 9otr+rea. M. ndemn s nu m mai prind 4iua urmtoare la Malta. #uinea mi-ar -;i fost de a5uns, fr ndoial, s-mi gr:esc plecarea. Fnunai ec9ipa5ul s urgente4e pregtirile i trimisei vor: lui Peres c tre:uie s fie la :ord nainte de mie4ul nopii. >ar nimic nu era mai departe de mine dec+t g+ndul de a pleca fr Delena. Fteptai cderea nopii pentru a o duce eu nsumi n port. Fstfel, pe c+nd numai ruinea ar fi fost n stare s m fac s prsesc Malta, mi pregteam un motiv mult mai serios printr-un soi de rpire du:l, al crei rsunet tre:uia s prevd c nu avea nevoie de mai mult timp pentru a se rsp+ndi dec+t pania din 4iua precedent. Prudena lui Peres a fost de ast dat nelat. i luase rmas :un de la marele-maestru i de la toi prietenii. Ncup+ndu-se numai de pregtirile de plecare, nu aflase nici mcar c mi se ordo nae s m nfie4 la curteK i nu cre4use c petrecerea noastr i plecarea Delenei erau mai cunoscute dec+t ederea ei de c+teva sptm+ni la Malta. $ar eu avui gri5 s nltur tot ceea ce l-ar fi putut informa. M temeam de 5udecata lui i de eforturile pe care le-ar fi fcut ca s m conving s prefer dragostei datoria i cariera. Fdmira entu4iasmul cu care gr:eam manevra de plecare i, pun+nd-o pe seama ner:drii mele de a lupta i nvinge, m felicit c nu m lsaserm moleit de o patim care nu nate totdeauna virtui, c+nd este linitit i satisfcut. [orii ne gsir departe de port i v+ntul care ne mpinsese n larg ne purt n mai puin de patru4eci de ore p+n la intrarea n golful !oloc9inei, cu ncepere de unde nu mai aveam a ne teme de mare rea p+n la Maina. Nric+t de mult ncredere am fi avut n :una-credin a lui Junius, prudena ne o:liga s nu ne dm cu oc9ii nc9ii pe m+na unei naiuni al crei caracter semna at+t de puin cu cel al vec9ilor greci din care 4iceau c se trag. Pi nu era fr rost ntre:area pe care i-o puseserm regelui& dac nu se teme c lipsa lui din ar i vestea nenorocirii ce-l lovise, care se aflase fr ndoial, va fi adus oarecare sc9im:ri printre supuii si. %e rspunse c, fiind pe tron numai datorit voinei lor, nu puteau s nu mai in la el, mai ales c se strduise, dimpotriv, s le sporeasc ataamentul prin servicii. l convinserm, totui, s primeasc s ancorm la oarecare deprtare de port i, d+ndu-i o :arc i c+iva soldai s-l nsoeasc, l sftuirm s se duc la ai si ca s vad n ce ape se scald. Iu recunoscut de ndat ce a5unse la rm i primii mainioi pe care i nt+lni i artar ntregul respect la care se ateptase. >ar ceea ce i povestir pe dat oamenii aceia confirmar pe deplin temerile noastre. Fm:iia nu pierduse oca4ia s profite de lipsa lui i de vestea captivitii sale pentru a spul:era speranele ntregii naiuni de a-l revedea. "n altul se urcase pe tron n locul lui i, folosind cu iretenie 4vonurile, fcuse s se sting p+n i regretul pentru pierderea lui, conving+ndu-i pe mainioi c gri5a cu care se purtase n relaiile cu Poarta nsemnau o dependen ruinoas care mai devreme sau mai t+r4iu i-ar fi transformat n sclavi. ntr-adevr, turcii nu putuser s pun su: 5ug aceast naiune m+ndr, sau poate c nu ncercaser s-o fac neav+nd de c+tigat mare lucru de pe urma unei asemenea cuceriri. "4urpatorul, ce se numea >idero, era plecat mpreun cu o parte din trupe. >ar simindu-i stp+nirea prea puin consolidat, lsase ntr-o ta:r din mpre5urimile capitalei vreo mie dou sute sau o mie cinci sute de oameni gata oric+nd de lupt. %e ddurm seama din spusele lui Junius c aceste msuri erau luate c9iar mpotriva lui. Peres, mai priceput, dec+t mine n ale r4:oiului, nelese pe dat situaia i-i art de ce tre:uie s se team i n ce poate s spere. %u e6ist nici o posi:ilitate, i spuse, ca noi, cu cei vreo sut de oameni de care dispunem s putem ncerca o de:arcare su: oc9ii unui duman pregtit s ne nfrunteK i c9iar dac am fi cu mult mai puternici, nu vd nimic care s ne ndrepteasc s

venim aici cu foc i sa:ie. n sc9im:, a:sena rivalului domniei-voastre v este prielnic. >ac dorina de a domni este destul de mare nc+t s dispreuii pericolul, ducei-v la supuii domnieivoastre i vedei ce putei o:ine de la ataamentul lor. M-au v4ut i s fii sigur c sosirea noastr a produs o agitaie e6traordinar. 1ste momentul s-i punei la ncercare. >ac armata i oraul trec de partea domniei-voastre, suntem stp+ni pe situaie. >ar s nu ne g+ndim dec+t la retragere dac nu-i gsii dispui s v primeasc. N:servarm c Junius sttea la ndoial. 0otui, m+ndria mpiedic+ndu-l s-i a:andone4e dintr-odat preteniile, conveni c nu are dec+t o singur cale de urmat. n loc de 4ece soldai c+t i dduserm s-l nsoeasc, Peres l sftui s nu ia cu el dec+t doi oameni. N astfel de ncredere face ntotdeauna impresie :un asupra unui popor primitiv. Porni. l ateptarm cu ngri5orare tot restul 4ilei i noaptea urmtoare. n sf+rit, c+nd ncepuserm s ne temem c nu avusese succes, o :arc se desprinse de la rm i ne aduse c+iva mainioi care ne cerur foarte cuviincios voie s urce la :ord. 1rau solii oraului i ai lui Junius. %e mulumir c le aduseserm regele napoi. >ar ne rugar s nu ne suprm dac ne vor refu4a intrarea n ar, av+nd n vedere c relaiile lor cu strinii erau foarte restr+nse. neleserm c orice ar fi simit pentru Junius, nu voiau ca el s-i datore4e renscunarea propriilor sale fore. %e oferir merinde proas pete pe care le-am refu4atK dar surprini c salutrile din partea lui Junius se reduceau la c+teva cuvinte vagi de politeedin care nu puteam s ne dm seama nici de situaia lui, nici de g+ndurile lor, i ntre:arm de ce nu se ntorseser cel. Puin cei. >oi oameni care-l nsoiser, i dac nu primiser ordin s-i aduc :aga5ele i turcoaicele. %u primiser nici o instruciune n aceast privinK iar toate celelalte ntre:ri cu care i-am s+c+it pe soli nu ne mai aduser nici o lmurire. ncp+narea cu care ne ascundeau starea lucrurilor ne fcu s le nelegem g+ndurile, mai :ine dec+t ce ne povestise Junius. Be propuserm celor trei turcoaice li:ertatea de a merge la Maina dar, departe de a primi, ne con5urar s le 9r4im oricare alt soart dec+t viaa alturi de turci i mainioi. Austul li:ertii, a crei dulcea o simiser n ultimele patru luni, le sc9im:ase prerile ce puteau avea din natere sau din educaie. !onsimirm s le inem pe vas fr a ne fi lmurit care le erau inteniile, n privina solilor, singura favoare pe care i-am rugat s ne-o fac fu aceea de a transmite lui Junius o scrisoare pe care i-am scris-o i la care urma s ateptm rspunsul. >up c+teva semne de gri5 i de mirare, insistam s nu ne lase s plecm fr a-i cunoate mai :ine soarta i inteniile. Pi, prev4+nd c aceleai motive care determinau o purtare at+t de ciudat l-ar putea mpiedica s ne rspund, i-am promis s-i dm socoteal c+ndva de tot ceea ce lsa n m+inile noastre. n oricare alt mpre5urare, nu ne-am fi 9otr+t s plecm fr s ne informm mai :ine i am fi considerat ca o datorie de onoare s nu lsm n urma noastr un om cruia i acordaserm un fel de protecie. >ar, n afara faptului c pre4ena unei armate de o mie cinci sute de oameni ne st+n5enea micrile, ni se pru, dup purtarea respectuoas a mainioilor, c nu se putea s-l fi primit prost i c, prin urmare, tre:uia s evitm s ni-i punem mpotriv, amestec+ndu-ne nec9emai n tre:urile lor. Fm rmas nc trei 4ile la ancor, fr ca nimeni s par c ne :ag n seam. Ba distana la care ne gseam de ora, i ascuni dup un pinten al coastei, nu descoperirm nimic care s ne dea de :nuit. !urio4itatea m-ar fi ndemnat s ne apropiem mcar de gura portuluiK dar Peres socoti c cele mai mici micri ale noastre put+nd s ne fac suspeci, deveneau periculoase pentru Junius iar pentru noi, fr folos. %e rm+nea s 9otr+m dac, presupun+nd c regele mainioilor i reluase tronul, se cuvenea s ne urmm planul de a ncerca ceva n Fl:ania. >ar cum o aciune serioas nu poate fi :a4at pe nite sperane at+t de vagi, c4urm de acord c dac aveam s acionm n aceast direcie n nici un ca4 nu tre:uia s-o facem nainte de a-i fi lsat lui Junius timp s se pregteasc. >ac dup aceasta planul pe care ni-l propusese nu ni se mai prea reali4a:il, aveam totui dou motive pentru a ne apropia de

vreun port din Fl:ania. Primul era ducerea celor trei turcoaice n ara lor. %ite femei frumoase nu puteau fi o povar pentru noiK i nici numrul lor nu ni se prea prea mare, dar o:servaserm c, n ciuda pre4enei lui Junius, care continua s le arate aceeai gri5, trei tineri cavaleri care fuseser nvoii s ia parte la e6pediia noastr se :ucurau de tot mai mult trecere pe l+ng ele. Peres era dumanul desfr+ului, i ddea acest nume, aa cum am mai spus, nu numai nestatorniciei dar i oricrui fel de lips de msur care-i prea c vatm :una-cuviin. Fstfel nc+t ceea ce i se prea tolera:il dac rm+nea ntre noi doi m:rca un aspect inadmisi:il pentru el c+nd era prea vdit. Fi s ve4i, mi spusese el de mai multe ori, c soldaii i marinarii notri care( au respectat p+n acum iu:ii;ile noastre, se vor crede nedreptii de mulimea e6emplelor pentru a face uitat respectul pentru i:ovnicele noastre i vom fi fericii dac p+n la sf+rit nu se vor rscula ca s ni le ia, sau ca s-i procure altele, pe care se vor crede ndreptii s le aduc pe cora:ia noastr. n sf+rit, Peres dorea ca dragostea s i;m+n n limitele :unei-cuviine i ca sl:iciunile noastre s m:race un aspect de demnitate care s le fac respectate de oamenii ce ne slu5eau. Fl doilea motiv era de a afla, pe calea Fl:aniei, tiri sigure despre Junius, i c9iar s-i trimitem veti despre noi, printr-un sol care, venind dintr-o ar vecin nu ar tre4i :nuielile supuii;r lui. $eirm din golf fr s ne fi 9otr+t ncotro s-o lum, mpini de o dorin vag de a cuta prile5uri de fap+e glorioase. Fcestea puteau s apar n orice moment, cci eram 9otr+i s mergem p+n la >ardanele i s atacm pe oricine, orice avanta5 ar fi avut naintea noastr n afar de numr. Delena, care nu ne au4ea vor:ind dec+t de lupte i r4:oi, fu cuprins de o ngri5orare care-i tul:ura nencetat odi9na. %u gsii nici un mi5loc mai potrivit pentru a o liniti dec+t de a o m:rca n 9aine :r:teti, reduc+nd astfel pericolul la 5umtate. Iu de acord i, amintindu-mi de metamoi;fo4a la care m o:ligase la %eapole, mi fcu o plcere deose:it s vad c e capa:il s fac aceeai ne:unie ca mine pentru a-mi fi pe plac. 1 greu de nc9ipuit c+t de :ine o prindeau aceste 9aine. Se m:rcase astfel de vreo dou ore, c+nd descoperii un vas al crui pavilion nu-l recunoscui din primul moment, %i s-a prut c9iar c, neput+nd nici ei s deose:easc cine eram, i sc9im:aser de mai multe ori pavilionul ntr-un timp foarte scurtK marinarii notri, care cunoteau mai :ine dec+t Peres i dec+t mine ireteniile corsarilor, ne asigurar c era o cora:ie din >ulcigno. Se punea mai puin pro:lema s atacm dec+t s ne aprm, cci ce rost avea s ne legm de cei mai prpdii dintre t+l9ariK i ei se feresc de cor:iile malte4e, dar a noastr i pstrase prima nfiare i, dei nu aveam nici o intenie s ne ascundem pavilionul, o:iceiul tuturor corsarilor de a i-l sc9im:a oric+nd face ca nimeni s nu se ncread n aparene pe tot cuprinsul Maditeranci. Fceiai marinari care ne spuseser cu ce fel de dumani avem de-a face ne-au ndemnat s-i atacm noi primii, ca s nu ne lsm cuprini de fric. ntr-adevr, v4+ndu-i c se ndreapt spre noi, ne-am gr:it s le ieim n nt+mpinare i, av+nd v+nt mai :un, i-am scutit de cea mai mare parte a drumului. %e recunoscur de cum ne apropiarm i-i v4urm sc9im:+ndu-i :rusc direcia, ca pentru a ne arta c voiesc s ne evite. >ar n noi ardea acum flacra ce se aprinde la apropierea luptei. Peres, teri:il n asemena oca4ii, i agita sa:ia i nu se mai g+ndea dec+t la momentul a:orda5ului. M pregteam s-l spri5in, mpreun cu cei trei cavaleri, iar pentru a o deprinde pe Delena cu pericolul, o instalai pe punte, adpostit de gloane cu tot ce se gsea la ndem+n ca s-o apere. i a5unserm pe pirai, care ne primir cu :r:ie. Pe semne c se pregtiser :ine pentru iretlicul care urm, nefiind altfel cu putin s le reueasc at+t de :ine. Peres i formase un principiu, mai ales dup ce tunul nnsiru iu; fcuse s pierdem vasul lui Junius, din a nu mai folosi a5utorul artileriei n toate oca4iile n care puteam spera s-o scoatem la capt prin a:orda5. Piraii s-au lsat a:oi;dai, prini de c+rligele noastre fr a folosi nici ei tunurile i am a5uns pe puntea lor n c+teva clipe, cu cea mai mare parte din oamenii notri. >ar n

loc s ne in piept, ei au trecut pe vasul nostru cu o iueal care o depea cu mult pe a noastr i, n timp ce surpri4a ne fcea s lum manevra lor drept fug, ei retraser c+rligele care ineau vasele lipite i se ndeprtar c+t ai clipi din oc9i, Peres, uimit de acest spectacol, i privea cu admiraie. !um oamenii lor care maf rmseser la :ord nu preau defel n stare a ne opri, cutam i eu, ca i el, vreun mi5loc de a trece din nou pe vasul nostru. #uinea i furia ne-ar i adus n stare de orice fapte necugetate n acel momentK dar acestea nu puteau s se ntoarc dec+t mpotriva noastr. >umanii notri, nt+mpin+nd o sla: re4isten din partea puinilor oameni pe care-i lsaserm la :ord, se purtau de5a ca nvingtori i i sileau pe marinarii notri s profite c+t mai :ine de v+nt pentru a se ndeprta. >ar altceva ne-a nfuriat i mai tare& nendoindu-se c artileria noastr, cu care eram foarte :ine n4estrai, este pregtit, i-au pus ei nii foc i, la mica deprtare la care ne aflam, numai o minune ne-a ferit de a fi scufundai. 0otui, e6emplul lor fc+ndu-ne s lum singura 9otr+re care ne putea da ceva speran, manevrarm n prip pentru a-i urmri i i-am fi fcut s plteasc foarte scump neltoria dac am fi putut s-i prindem. >ar vasul lor era o adevrat cloac de :andii unde domnea de4ordinea i mi4eria. P+n4ele erau sf+iate i tot restul era pet msura acestor ticloi. 0otui, cum v+ntul ne a5uta aproape la fel de :ine ca i pe ei, nu se putur ndeprta ntr-at+t n c+t s-i pierdem complet din vedere. i ddur seama foarte :ine c n orice parte ar fi apucat-o, noi n-am fi ncetat s-i urmrim. n imposi:ilitatea de a a5unge la >ulcigno, se lsar pe seama v+ntului care-i mpingea cu putere spre coasta Ffricii. !um toat strdania noastr nu a putut s-i mpiedice s a5ung la rm cu dou 4ile naintea noastr, au avut timp s-i previn pe mauri de sosirea noastr i s adune destul de muli pentru a nu se mai teme de noi. >e altfel, ce am fi putut noi face cu aa puin artilerie i muniie ce gsiserm la :ord= Portul n care soseam n urma lor era un loc foarte prost aprat i ae4area prea mai degra: un sat mi4era:il dec+t un ora. >ar vreo trei sau patru sute de mauri :ine narmai pe care i 4rirm pe rm i c9iar tunurile noastre pe care le instalaser pe uscat pentru a le folosi mpotriva noastr nu ne lsau s ne apropiem fr a da dovad de o impruden oar:. >isperarea mea sporea din clip n clip. Moiam ca, fr s inem seama de prime5die, s de:arcm la vreo cinci sute de pai mai sus de ei. !ei ai4eci((de oameni pe care-i aveam cu noi, oameni 9otr i, de o vite5ie dovedit, mi preau suficieni pentru a veni de 9ac unei armate de mauri. %u vor re4ista nici o clip loviturilor noastre, i spuneam eu lui Peres. 0u i cu mine suntem de a5uns ca s-i facem s tremure. >ar, oric+t de furios ar fi fost el nsui, Peres socoti c o asemenea aciune nu putea fi ncercat. !el mai mult ne durea pierderea iu:itelor noastre. >ei mai puin ndrgostit ca mine, regreta la fel demult pierderea iu:itei lui. Pi-mi propuse s-mi sacrific de :un voie vasul i s le cer corsarilor n sc9im: femeile pe care ni le rpiser. %u era nevoie de insistene ca s accept acest sfat. !ei trei cavaleri pe care-i aveam su: ordine, fiind la fel de interesai ca i noi de aceste tratative, se oferir s duc solia noastr. #efu4arm s-i e6punem unei prime5dii pe care nu o mpream cu ei i, aleg+nd dintre soldaii notri un italian foarte iste care-i petrecuse toat viaa cutreier+nd pe aceast mare i care cunotea c+te ceva din toate lim:ile, l nsrcinarm cu o misiune de care se simi foarte onorat. "rc ntr-o :arc, mpreun cu doi marinari din ec9ipa5ul corsarilor. Sperana ne mai liniti puin, cci nu ne ndoiam c dumanii notri vor fi nc+ntai s poat cumpra pacea i stp+nirea netul:urat a pradei, ced+ndu-ne o parte at+t de mic din aceasta. %e g+ndeam c ticloii aceia care preuiau femeile numai ca un o:iect :un de v+ndut vor prefera s renune la un c+tig ce nu putea fi nici pe departe comparat cu :ogiile care le rm+neau, dec+t s se ncp+ne4e s p4easc rmul i s ne mpiedice s de:arcm oric+t vreme am fi dorit noi s-i inem su: ameninare. !9iar 9otr+rea lor de a rm+ne pe uscat, c+nd ar fi putut s se m:arce din nou cu un numr de oameni mai mare dec+t aveam noi i s foloseasc mpotriva noastr toate avanta5ele oferite de vasul nostru arta c+t se temeau de noi i c+t de

fericii ar fi fost s ne vad plecai. %oi ns nu ne g+ndirm c nu e6ist nimic mai crud dec+t oamenii nemernici c+nd se simt tari. l primir pe solul nostru. Fm v4ut c9iar, de la distana la care ne gseam, c se adunaser n 5urul lui pentru a-l asculta i, fie din dorina de a ne nspim+nta, fie din simpl cru4ime, i tiar apoi capul. Ftunci, nemaiput+nd s m stp+nesc, i ndemnai pe oamenii mei s r4:une o fapt at+t de neomenoas. !9iar i Peres ncepea a recunoate c era mai :ine s murim cu arma n m+n dec+t s ne lsm umilii astfel. 0otui, un alt g+nd l fcu s ne taie av+ntul. mi spuse c, oriunde am fi pe coasta Ffricii, nu puteam fi prea departe de 0unis deoarece v+ntul care ne mpinsese timp de paispre4ece 4ile :tea puternic dinspre est. %e era uor cel puin s lum legtura cu localnicii cu c+teva mile mai 5os, iar dac eram ntr-adevr aproape de acest port sau de vreun alt loc aflat su: domnia legilor, spera c amintind de relaiile pe care le avusese la curtea Marocului, tiind sigur c regele are aceeai prere >un despre el, frica de un domnitor at+t de temut ne-ar folosi mai mult dec+t toate eforturile noastre. %e gseam mai aproape c9iar dec+t nd5duiserm de un port numit 0rina. Peres ne sftui s ne lsm n seama lui, ca nu cumva calitatea noastr de cavaleri s dea natere la greuti cu prile5ul primelor ntrevederi. Se pre4ent singur n faa celor care venir s ne vi4ite4e vasul i, cer+nd s fie dus la guvernator cruia avea s-i fac nite comunicri importante, o:inu n primul r+nd s fim tratai cuviincios. Fu rmas totui oameni de pa4 la :ordul nostru, de la care am aflat cur+nd c la 0rina se tia foarte :ine c un grup de pirai venise s caute adpost n prile locului mpreun cu prada lor. Auvernatorul se alarmase v4+nd c acetia str+ng un numr at+t de mare de mauri care nu aveau alt motiv s-i a5ute dec+t ura mpotriva cretinilor. Se i ngri5ise s aduc la faa locului nite trupe regulate cu g+ndul de a pune m+na, n cel mai ru ca4, pe ceva din prada lor. ntoarcerea lui Peres ne aduse noi lmuriri. %u greise cre4+ndu-se respectat de ctre :ar:ari. Auvernatorul lv4use la curtea Marocului i, amintindu-i c+t trecere avusese acolo, se gr:i s-i ofere serviciile. $ar modestia cererii noastre i pru desigur c-i d dreptul s-i nsueasc tot ceea ce ne ofeream s-i lsm lui. Nricum, a trimis trupelor sale care se i porniser un nou ordin& s-i risipeasc pe cei care se dduser cu corsarii i s aduc la 0rina tot ceea ce ne luaser acetia. 0otui, i art lui Peres c nu ndr4nea s dispun cu putere a:solut de o prad luat de la cretini i c tre:uia informat i regele de aceste nt+mplri, deoarece numai el putea s redea li:ertatea femeilor noastre. Fceast o:iecie l fcu pe Peres s se team de, ceea ce din pcate s-a i nt+mplat, anume c ncetineala i discuiile vor de4vlui c cele trei femei ale lui Junius sunt turcoaice i c aceast dificultate va face imposi:il eli:erarea lor. A+ndind astfel, nu prevedeam dec+t o parte din neca4urile noastre, din care multe aveau s fie ale mele. Peres ar fi plecat dendat la curte unde pre4ena lui ar fi avut mai mult efect dec+t o solie, dac nu s-ar fi temut ca lipsa lui s nu ne pricinuiasc neca4uri. !onvenise cu guvernatorul ca, p+n la ntoarcerea curierului, s stm linitii la aceeai distan de portK i singura precauie pe care putu s-o ia pentru sigurana femeilor a fost s o:in ca ele s fie aduse primele la 0rina pentru a rm+ne acolo su: protecia guvernatorului. Fceste dou convenii au fost respectate ntocmai, dar cei nsrcinai cu aducerea femeilor nu au putut g9ici c Delena era de acelai se6 cu cele trei turcoaice i cu spaniola. Delena nu numai c rmsese n 9ainele :r:teti pe care o puseserm s le m:race nainte de nefericita nt+mplare, dar tovarele sale, dorind s-o fereasc de pericolele la care ar fi fost e6pus tinereea ei, se neleseser s fac n aa fel nc+t s treac n oc9ii corsarilor drept un t+nr de v+rsta care i se citea pe fa. Fstfel nc+t, ordinele guvernatorului nefiind destul de clare pentru a le face s neleag faptul c sc9im:area care intervenea n situaia lor era o favoare, Delena, pe care fur nevoite s-o prseasc, a fost lsat acolo, fr ca ele s ndr4neasc s dea n vileag c e femeie. a mai mult, la desprire, au ndemnat-o s-i sporeasc gri5a pentru a ascunde acest lucru. 0otui, plec i ea a doua 4i pe

urma lor, mpreun cu restul pr4ii dar continua s rm;n desprit de celelalte femei, iar guvernatorul socotind-o ca unul din pri4onierii de care prea c ne de4interesm, se :ucur c poate s-o nglo:e4e n prada pe care 9otr+se s pun m+na. Ari5a cu care-l anun pe Peres c femeile au sosit i faptul c ne promitea s le trate4e cu gri5 deose:it fcu s mai scad ngri5orarea cumplit care m c9inuise fr ncetare de c+nd pierduserm ceea ce-mi era drag. 0recur c+teva 4ile n timpul crora am fost susinut de speran, n sf+rit, sosind ordinele regelui, Peres, cruia i se dduse de tire, co:or pe uscat pentru a afla la ce tre:uia s ne ateptm. Nrdinele regelui erau nsoite de o e6plicaie care m coplei nu numai pe mine, dar care a fost mai greu de suportat pentru mine dec+t pentru cei trei cavaleri. #egele fusese cur+nd informat c cele trei femei erau turcoaiceK lim:a pe care o vor:eau le tidase fr voia lor. i cerea scu4e, cu multe cuvinte de stim i :untate la adresa lui Peres, c nu putea s-i napoie4e pe cele trei captive care erau musulmane, iar cum cererea pe care guvernatorul o fcuse n numele su nu se referea dec+t a patru femei, favoarea regelui se reducea la eli:erarea spaniolei. Peres nu era ntr-at+t de ndrgostit nc+t s se :ucure fr a-i psa de ceilali. >ragostea l fcu s neleag cu uurin disperarea mea afl+nd c Delena nu numai c fusese e6clus din ordinele regelui Marocului, dar i c rmsese necunoscut guvernatorului i, n consecin, se afla, dup toate aparenele, n m+inile pirailor. %u ndr4nea s e6plice desc9is dup ce putea fi recunoscut, mai ales c, dup ce-i v4use spaniola, aflase c datorit sfaturilor ei, sfioasa mea iu:it continuase s-i ascund feminitatea. !er+nd-o cu prea mare insisten nsemna s-o punem n prime5die de a nu mai scpa niciodat din m+inile celor care o reineau i care, descoperind c este una dintre cele mai plcute femei din lume, nu se putea s nu capete pentru ea altfel de simminte. Bu+nd totui urma tuturor :unurilor de care fuseserm prdai, afl n cele din urm c fusese predat guvernatorului. Fceast descoperire nu punea capt ncurcturii. Bui Peres i se pru c9iar un semn ru faptul c guvernatorul, care aflase cu siguran c+t demult se strduise s-i dea de urm, pstra o tcere care nu putea veni de la un om dispus s-l serveasc. 0otui, neput+nd intra n casa guvernatorului fr voia acestuia, Peres nu mai avu ncotro i-i mrturisi c :inefacerile lui aveau totui o lips i c, dac voia s-i ludm n veci genero4itatea, tre:uia s ne napoie4e un t+nr slu5itor pe care-l pierduserm o dat cu vasul. Peres i nc9ipuia c feminitatea Delenei nu fusese nc o:servat i c putea s-o de4ro:easc profit+nd de vreo am:iguitate. >ar, fie c guvernatorul nu tia ntr-adevr nimic, fie c nu se g+ndea dec+t s se pun la adpostul unui rspuns ec9ivoc, i art regretul de a-i vedea autoritatea mai ngrdit ca niciodat de ultimile ordine ale regelui, iar n ce privete t+nrul pe care i-l ceream, se scu4 prete6t+nd c trimiterea lui la curte fusese anunat. #spunsul era destul de limpede. Peres lu atunci 9otr+rea pe care i-o dictau nelepciunea i prietenia. Ir a-i mai spune nimic guvernatorului despre situaia i interesele Delenei, l ntiin c se 9otr+se s mearg la curte. 1ra un fel de a apela la rege, drept at+t de respectat de mauri, nc+t fcea neputincioas c9iar i autoritatea unui guvernator. Singura piedic la aceast aciune fusese gri5a lui fa de soarta noastr. >ar aleg+nd o diplomaie energic, nu se sfii s adauge c punea nava i ntregul ec9ipa5 su: protecia regelui i c guvernatorul nsui va rspunde de ele. Sf+riiul primei pri. PF#01F F >N"F. Peres reui s-mi trimit prin unul din oamenii lui o scrisoare n care, neput+nd s-mi ascund motivul cltoriei sale, m ndemna totui s nu m nec5esc cu nc9ipuiri dearte. mi scria c are nde5de s o:in de la rege, n locul cererilor noastre modeste, napoierea tuturor :unurilor care ne aparineau. >ar aceast nde5de reui mai puin s-mi inspire r:dare dec+t mi spori furia pericolului n care se gsea Delena. !e fapt necugetat n-a fi fost n stare s fac=

ntr-o noapte, pe c+nd eram muncit de tot felul de g+nduri mi-au fost adui patru marinari care veniser cu o :arc. mi cerur ngduina de a vor:i fr martori i, de la primele cuvinte, mi de4vluir c sunt patru dintre corsarii care ne pricinuiser toate neca4urile. Propunerile lor m uimir nc i mai mult dec+t venirea lor. 1rau de mai mult timp revoltai de lcomia i perfidia guvernatorului care pusese m+na pe cea mai :ogat parte din prada lor i mi ofereau s mi se alture, mpreun cu toi oamenii lor, pentru a cuceri mpreun oraulK prev4+nd o:iecia pe care tre:uia s se team c-o voi ridica n ceea ce privete numrul, m-au asigurat c cei dint+i mauri care li se alturaser la sosirea pe coast erau la fel de indignai de pierderea prii din prad la care nd5duiser i c, fiind n firea tuturor acestor popoare s se rscoale, erau dispui s ni se alture pentru a se m:ogi 5efuind oraul. %ici c puteau gsi un moment mai prielnic pentru a-mi e6pune ofertele lor. >ei simeam c+t este de n5ositor s m leg cu aceti ticloi, sentimentele lor morale mi erau indiferente c+nd nu aveam nevoie dec+t de cura5ul i de armele lor. i ntre:ai fr a sta la ndoial c+nd aveau de g+nd s treac la fapte. ntr-adevr, numai ncetineala m-ar fi fcut s le refu4 pi;opunerea. 0ot ce putea fi mai rapid dec+t ntoarcerea lui Peres era plcut ner:drii mele. Be cerui lmuriri asupra mi5loacelor pe care voiau s le foloseasc. Mi-au 4is c dac se puteau :i4ui pe mine, se vor apropia c9iar n noaptea urmtoare pentru a ataca oraul dinspre uscat, n timp ce eu voi ataca dinspre port. 0rupele pe care guvernatorul le trimisese mpotriva lor erau cartiruite la oarecare distan. %u tre:uia deci s ne temem c s-ar putea aduna prea repede. 0rupele din ora erau at+t de puine nc+t nu puteau re4ista primului nostru atac. Patru ore ne erau de a5uns pentru a str+nge o gard considera:il. Fpoi, stp+ni pe cele trei vase din port, fr a le socoti pe ale noastre, puteam s ncrcm prada, s le punem su: comanda celor mai de ncredere dintre oamenii notri i s plecm mpreun spre Malta sau >ulcigno. "nde s mprim :ogiile. %u m lsai oprit nici de ruinea unei ntovriri cu o ceat de 9oi, nici de perspectiva 5afului cu care credeau c m atrag. %u m g+ndeam dec+t la Delena. 1ra singura comoar la care r+vneam i nu m nspim+nta dec+t dificultatea de a gsi casa guvernatorului ntr-un ora pe care nu-l cunoteam deloc. !+nd le-am spus acest lucru, piraii fur ncredinai c fceam un fel de alegere a Jocului pe care doream s-l 5efuiesc numai euK dar pr+nd dispui s nu-mi relu4e nimic, mi fgduir s-mi trimit 4ece mauri care s-mi foloseasc drept clu4. Be-am dat cuv+ntul c voi porni la atac la un semnal pe care-l sta:ilirm i, neatept+nd nici o alt asigurare de la pirai dec+t dorina de a se m:ogi prin furt, i trimisei la tre:urile lor foarte mulumii de fgduielile mele. >e-a:ia plecaser i nenumrate sentimente onora:ile, de care nici durerea i nici dragostea nu m-au putut apra, ncepur s m mustre pentru aceast ntovrire ruinoas. Nare cum va 5udeca Peres acest plan= Fceasta a fost prima ntre:are care-mi puse sufletul la ncercare. %umai g+ndul la acest virtuos prieten avea puterea s m menin pe drumul onoarei. M nc9ipuii ce am simit c+nd 5udec+nd mai :ine, mi ddui seama c nes:uita mea tovrie l e6punea. n cltoria la care pornise n folosul intereselor mele, ntregii r4:unri a regelui Marocului, care nu putea s nu afle rolul pe care-l 5ucaserm n trdarea corsarilor. Fcest g+nd m fcu s m ciesc p+n i de ideea acelui plan i m minunai de ne:unia care m fcuse s-l acept. %u puteam renuna ns la sperana at+t de plcut care m ncercase c+teva clipe, de a o revedea pe Delena c9iar n noaptea urmtoare. M ntre:ai atunci dac nu era cu putin ca, profit+nd de ntuneric i de 4pceal, s-o rpesc, fr a lua parte la aciunea corsarilor. >ar imediat se ivi un alt motiv de temeri, destul de puternic ca s m ntorc la ideile pe care le condamnaserm cu c+teva clipe mai nainte. 1ra oare posi:il ca piraii s pun m+na pe ora i sl 5efuiasc fr s-o regseasc pe Delena, s-o recunoasc i, deci, s-o rpeasc iar= Mai mult, cine putea ti de ce erau n stare aceste :rute i maurii care se pregteau s-i a5ute, n focul 5afului i al

mcelului= Putea oare viaa mea, a lui Peres, soarta lumii ntregi s m fac s las o fiin at+t de iu:it e6pus la cea mai groa4nic dintre nenorociri= >ar nu pentru Peres tre:uia s m tem. 1l e nelept, mi spuneam n sinea mea, e iste i cura5os& nu e6ist prime5dii pentru un om ca elC Ma gsi cel puin un mi5loc de a fugi. >ar ce poate s fac o fat de aispre4ece ani mpotriva unei cete de :ar:ari= Pi dac nu-i vine n a5utor cel cruia i-a sacrificat totul, de la cine s poat atepta scpare= Prad acestei suferine, simeam cum mi curg lacrimile cci, dac nu m mai oprea ruinea de a m altura pirailor, nu puteam totui s scap de remucrile prieteniei. %u destinuii nimnui nici tul:urarea i nici inteniile care m frm+ntau cumplit. !ei 4ece mauri au sosit nainte de sf+ritul nopii, sporindu-mi ne9otr+rea. i lsai s atepte mult fr s le vor:esc, i poruncii ca niciunul dintre oamenii mei s nu se apropie de ei. n sf+rit, venindu-mi o nou speran pornit din c+teva idei ce-mi trecur prin minte, poruncii s fie adui n faa mea, S mi ddui seama, pentru nceput, cu :ucurie, c ticloii corsari aleser pe aceia care tiau c+t de c+t lim:a pe care ei o numesc franca. Moiam s le cer c+teva lmuriri. i ntre-K :ai dac cunosc destul de :ine oraul i casa guvernatorului. !a s tiu dac le pot da o anumit nsrcinare i, nelegi nd din rspunsurile lor c puteam conta at+t pe servi ciile lor c+t i pe dorina de a 5efui, le de4vluii noul meu plan, conform cruia doream ntr-adevr s pun m+na pe casa guvernatorului dar pentru a-i lsa pe ei s-o 5efuiasc asigur+ndu-i c nu doream alt prad dec+t un t+nr sclav italian pe care i imploram s-l gseasc. Mai adugam o condiie& ca nainte de sf+ritul nopii, dup ce le voi fi asigurat prada prin fora armelor, unul din ei tre:uia s m readuc pe vas mpreun cu toii oamenii mei. %u tiu ce i4:+nd putea s ai: o 9otr+re at+t de prost conceput i nici c+t ncredere puteam avea n cuv+ntul maurilor. >ar, g+ndind c voi scpa cu ruinea de a m fi asociat cu corsarii i c, prsind oraul nainte de iaf, voi p4i n acelai timp i interesele lui Peres, m :ucurai de uurina cu care eram sigur c-mi voi pune n aplicare planurile. %u-mi mai rm+nea dec+t s insuflu aceeai ncredere oamenilor notri. i c9emai pe cei trei cavaleri care, din politee nu m-au condamnat dec+t prin tcerea cu care au primit ordinele i care, art+ndu-se dispui s le e6ecute, au avut gri5 s pregteasc restul oamenilor pentru lupt. %u aveam nevoie dec+t de un sfert de or pentru a a5unge n ora i v+ntul prea s fie destul de favora:il ca s-l scurte4e. >ormii c+teva ore i, c+nd m-am tre4it, v4ui c amia4a trecuse de c+teva ore :une i c nu-mi mai rm+neau dec+t vreo patru ceasuri ca s-mi termin pregtirile, cci ntunericul ncepea s co:oare pe la nou. 1ram 9otr+t s nu pierd nici un moment, i forele remprosptate prin somn mi sporeau nflcrarea. Fm fost anunat c fusese 4rit Peres. Fcest prieten credincios care suferea cumplit din cau4a ngriiorrii n care era sigur c m aruncase scrisoarea lui, str:tuse n dou4eci i patru de ore mai mult de o sut de leg9e, i se ntorcea plin de :ucuria pe care se atepta s mi-o dea prin vetile c+t se poate de fericite pe care mi le aducea. #egele Marocului, :ucuros de a-l revedea, i acordase nu numai li:ertatea Delenei dar. Ffl+nd prin ce aventur trecuserm, i purtarea guvernatorului, l nsrcinase c9iar pe el cu un ordin de a ni se napoia vasul, cer+ndu-ne numai s ne nelegem cu piraii, ca o favoare pentru a-i rsplti de ncrederea cu care se refugiaser su: protecia lui. Peres i oferise cu genero4itate s accepte prima noastr propunereK dar regele 9otr+ss c nu vom lsa pirailor dec+t 5umtate din prad. N dat cu aceast i4:+nd a cltoriei lui, Peres mai aducea i alte veti care nu erau lipsite de importan pentru interesele lui. Fflase de la curteni, i c9iar de la rege, c, la c+teva sptm+ni dup plecarea lui din Maroc, sosiser c+iva soli ai guvernatorului din Nran pentru a oferi rscumprarea lui. %emaigsindu-l acolo, i manifestaser regretul de a nu-l fi nt+lnit cci aveau ordin s-l anune c, in+nd seama de serviciile aduse, !urtea Spaniei, la cererea guvernatorului din Nran, care-i ludase purtarea, l ierta i-i napoia toate :unurile, lu+nd totodat

asupr-i rscumprarea. n felul acesta, neca4urile lui Peres luau sf+rit, se ntorcea la 0rina numai din prietenie, pentru a pune capt propriilor mele neca4uri sau a le mpri cu mine. M m:ri cu mult dragoste, de cum puse piciorul pe cora:ie i, fr s o:serve tul:urarea mea, pe care de altfel ar fi putut s-o pun pe seama durerii n care m lsase la plecare, se gr:i s-mi povesteasc tot ceea ce credea c-mi va aduce linitea. Povestirea lui m emoion fr ndoialK dar. %emit+nd s-mi alung din minte pericolul n care se afla Delena, continuai s manifest o oarecare st+n5eneal pe care o o:serv i, scutindu-l de ntre:ri, i comunicai desc9is conspiraia corsarilor i rolul pe care gri5a de iu:ita mea m silise s-l 5oc n acest complot. Mestea aceasta l nspim+nt. %u se mir c dragostea putuse s m mping la o 9otr+re at+t de groa4nic, i nici nu-l duru c nu m g+ndiserm destul la pericolul n care-l puneamK dar recunotina pe care socotea c o datorm regelui Marocului l fcu s priveasc fapta mea ca o crim monstruoas i, declar+ndu-mi c tre:uie s ne g+ndim mai degra: s aprm oraul 0rina i pe guvernator, m rug cu cea mai mare struin s renun la o 9otr+re care ne-ar fi acoperit de o ruine venic. %u m opusei nici o clip insistenelor lui. 0otui, dup ce-i artai c+t de puin timp mai rm+nea, m ndemn i eu primii s m duc imediat la 0rina pentru a-l preveni pe guvernator de prime5dia care-l amenina i pentru a-l a5uta cu armele i :raele oamenilor notri s resping un atac at+t de prime5dios. Porunci ca cei 4ece mauri s fie arestai i :ine p4ii, iar noi s ne apropiem de rm nu n :arc ci cu vasul. Fscultarea cu care i-am urmat toate sfaturile l fcu s uite imprudena de care dduserm dovad. %-am mai pierdut nici o clip i ne-am apropiat de rm. Spaima care o produsese n port sosirea vasului se liniti la vederea lui Peres. Se i rsp+ndise vestea :unei primiri de care se :ucurase la curte i toi maurii se gr:eau s-i arate respect. i lsai pe oameni pregtii de lupt i, cum primul meu plan nu era cunoscut dec+t de cei trei cavaleri, nu fu nevoie dec+t de un cuv+nt pentru a-i anuna c planul se sc9im:ase. Auvernatorul, cruia Peres nu-i e6plicase dec+t pe 5umtate ordinele regelui, fu surprins de gra:a cu care ne v4u sosind. Pi ce spaim a tras afl+nd de pericolul care-l ameninaC Se credea pierdut. 0oat trupa pe care o avea n ora dac numra dou sute de oameni. Iortificaiile erau sla:e i pericolul at+t de aproape nc+t nu vedea nici o scpare n pruden. 0otui, fgcluiala noastr de a-l a5uta l mai liniti. Maurii cunoteau vite5ia cretinilor i cei ai4eci de soldai ai notri, aa cum i-am ludat, i se prur o armat. Peres l ndemn cu insisten s-i adune pe toi locuitorii care puteau m+nui o sa:ieK i n mai puin de o or v4urm adun+ndu-se n 5urul castelului vreo trei sute de oameni care repre4entau, cel puin, un numr destul de nsemnat. n mi5locul acestei agitaii, eu aveam dou gri5i pe care le adusei la cunotina lui Peres. Prima putea fi risipit cu uurin i nu m ndoiam c-mi va face acest 9at+r. !um i4:+nd noastr era nesigur, i propusei s-o cear pe Delena nainte de atac, ca s fie dus pe vas unde ar fi fost mai n siguran, alturi de spaniol. !ea de-a doua i privea c9iar pe corsari, fa de care eu urmam s m fac vinovat de o ticloie care depea poate greeala pe care o fcuserm c4+nd la nelegere cu ei. %u interesa c erau nite nemernici. Be dduserm cuv+ntul i dac onoarea mi cerea s nu le dau a5utorul promis, mi permitea oare aceeai onoare s ntorc mpotriva lor armele mele i ale oamenilor mei= Peres socoti c sigurana Delenei cerea ca ea s fie dus pe vas. n privina pirailor, mi se pru c n-ar fi stat n cumpn s recunoasc dreptatea scrupulelor mele, dac nevoia nu ne-ar fi silit s le n:uim. 0otui, dup ce c+ntri ndelung spusele mele, cre4u c a gsit o soluie care putea s-mi pun la adpost onoarea& s-i ntiine4 pe corsari nu numai c nu-i voi mai a5uta dar, mai mult, c le cer s trimit la mine doi dintre efi pentru a le face nite propuneri avanta5oase. $ se pru de prisos s comunice guvernatorului acest demersK dar cum se putea nt+mpla ca, departe de a-i pstra calmul, aceti :andii s devin i mai furioi, se g+ndi s le trimit ca sol pe unul din cei 4ece mauri de pe vas, dup ce i se va arta

c oraul este pregtit s se apere. Se fcuse ora opt i ncepuse s se ntunece. M temeam c furia corsarilor nu ne va lsa timpul necesar pentru a pune n aplicare 9otr+rile noastre. !9emai totui la mine pe unul dintre cei 4ece mauri cruia i poruncii cea mai mare gra:. Pi revenind la gri5a ca Delena s a5ung pe cora:ie, l ndemnai struitor pe Peres s cear acest lucru guvernatorului. Se ivi atunci un alt motiv de nelinite& nemernicul acesta, 5ignit c Peres se adresase curii i nendr4nind s a:u4e4e de puterea pe care o avea asupra Delenei, o trimisese la MarraRec9 n lipsa prietenului meu. Spun+ndu-ne acest lucru, ncerc s-i 5ustifice purtarea i s ne ncredine4e c nu aveam s ne temem de nimic. >up ce o promiseserm regelui, ne spuse el, nu puteam s nu i-o trimit imediat i c9iar m felicitam, continu el, adres+ndu-se lui Peres, c va sosi acolo o dat cu domnia-voastr. >ar repe4iciunea domnieivoastre a nelat toate socotelile mele. S nu v fie ns team. 0re:uie s avei ncredere, adug el, n genero4itatea stp+nului meu care nu este omul s-i ia napoi cuv+ntul. Mielul nu ne-ar fi dat aceast speran dac ar fi cre4ut nti;-adevr ce ne spunea. n primul moment al indignrii am regretat c-mi sc9im:aserm planul, i l-a fi reluat, n ciuda struinelor i o:servaiilor lui Peres, dac furia nu mi-ar fi lsat destul 5udecat ca s neleg c mi-a fi luat orice speran dinspre partea curii. Peres, care-mi v4u tul:urarea i se temea de ce a putea s fac, mi aminti c9iar el aceast mpre5urare. M strduii s-mi stp+nesc ura p+n la ntoarcerea maurului. #spunsul corsarilor a fost mai ferm dec+t m ateptam, mi reproau amarnic frica sau nestatornicia i, art+ndu-se 9otr+i s-i fac totui dreptate cu armele, mi declarau c se lsau tot aa de puin nelai de un iretlic ca i speriai de ameninri sau de fric. Fceast sfidare l irit pe Peres. M socoti eli:erat de toate scrupulele care m opriser i, 5udec+nd c oricare ar fi intenia dumanilor notri, ne-ar fi fost mai uor s-i nfruntm n c+mp desc9is dec+t atept+ndu-i dup 4iduri, el fu de prere s le-o lum nainte printr-un atac viguros. !u furia care dinuia nc n mine, orice propunere de lupt mi-era pe plac. $eirm nainte de a se ntuneca de tot. >umanii notri, care erau la mic distan, nu fur deloc surprini de apropierea noastr. Se mpotrivir primelor lovituri, dar iureul nostru rsp+ndi cur+nd spaima printre mauri. i v4urm lu+nd-o la fug cu tot at+ta laitate pe c+t nfumurare artaser. !+iva corsari care se aprau mai :r:tete fur prini cu arma n m+n. M cre4ui dator s ncerc s le salve4 viaa. >ar Peres i consider nevrednici de iertare. Porunci s se aprind un foc mare, la lumina cruia fur sp+n4urai pe c+mpul de lupt. Fm stat toat noaptea n acel loc. F doua 4i, dup ce am trimis c+teva cete s fac o recunoatere prin mpre5urimi, ne-am convins c nu mai rmsese nici un duman n apropiere. >e altfel, trupele pe care le c9emase guvernatorul erau adunate nainte de amia4 i eram acum destul de puternici ca s nu ne mai temem de vreo surpri4. Peres nu atept s-i cer s se ntoarc la curte. Plec i, cu strduina lui neasemuit, fcu drumul n patru 4ile. >ar n loc s mio-aduc napoi pe Delena, mi aduse porunc s m nfie4 eu nsumi la MarraRec9. #egele, fermecat de t+nra italianc, artase oarecare dorin de a o pstra, mai ales afl+nd c9iar de la Peres nsui c nu fusese a lui. Aenerosul meu prieten se strduise n fel i c9ip s-mi fie napoiat, iar povestea pasiunii mele l micase pe monar9. n sf+rit, ls+ndu-se. nduplecat de aceast povestire, dorise numai s-l vad pe cel n favoarea cruia i e6ercita :untatea. Peres, care m vedea cu oc9ii unui prieten, era sigur c pre4ena mea nu putea dec+t s ntreasc aceast dispo4iie. >up ce a5utaserm la salvarea oraului, nu ne mai fcurm gri5i pentru vasul nostru i luarm drumul spre MarraRec9, mpreun cu un alai format din fruntea oamenilor notri. [vonul c salvaserm 0rina de 5af se rsp+ndise repede i, ca urmare, maurii ne primeau cu mare prietenie pe unde treceam. >ar, apropiindu-ne de capital, o trdare la care nu ne ateptam deloc ne provoc una din cele mai mari nenorociri. >ou4eci i cinci sau trei4eci din corsarii notri, mpreun cu c+iva locuitori pe care-i luaser drept clu4, ne atacar prin surprindere ntr-un

loc foarte nefavora:il i omor+r ase din oamenii notri, nainte s apucm s ne de4meticim. Peres i cu mine neleserm c lupta avea s fie grea. >ac el a fcut minuni, i-am stat alturi cu cinste, iar soldaii rmai, care erau ntr-adevr de toat nde5dea, s-au luptat cu at+ta ndr4neal i pricepere, nc+t le-am luat dumanilor orice speran de a ne nvinge. Moartea, celor ase dintre ai notri i a altor doi care au avut aceeai soart era r4:unat prin aceea a dou4eci i doi dintre asasini. !ei rmai dintre aceti mi4era:ili o rupser la fug i nu ne p ierdurm vremea s-i urmrim. >ar printre morii rmai pe c+mpul de :taie recunoscui pe unul din corsarii care veniser s-mi propun 5efuirea oraului i care mai pstra nc n el puin via. l ntre:ai. !u ce scop se adunaser at+t de aproape de MarraRec9. mi rspunse, cer+ndu-mi viaa ca pre al sinceritii c speraser s li se iveasc prile5ul de a se reface prin t+l9rii n mpre5urimile capitalei de pagu:a suferit i c, afl+nd de la nite mauri pe care i nt+lniser c ne aflm i noi pe acelai drum, luaser 9otr+rea s ne atace pentru a-i r4:una camara4ii, sp+n4ur+ndu-ne i pe noi, dac puteau, cum i sp+n4uraserm pe ei. mi inui cuv+ntul pun+nd s-l duc ntr-o cas de la marginea drumului unde ddui i ceva :ani ca s fie ngri5it. Fcest om fcu mai apoi pentru onoarea mea tot at+t c+t fcui eu pentru viaa lui. >up puin timp a5unserm la porile MarraRec9ului, de unde Peres s-a desprit de noi pentru a cere ngduina de a intra mpreun cu ceata noastr. %u era dec+t un semn de curtenie fcut de :unvoie cci locuitorii, informai de a5utorul ce dduserm la 0rina, nu ne-au primit cu ura pe care o purtau ndeo:te cretinilor, ci cu :unvoina cuvenit celor mai :uni prieteni. Fvurm parte de aceeai primire i la intrarea n palat. Peres, care voia s m fac s apar cu oarecare fal, poruncise n tain oamenilor notri s-mi dea semnele de respect pe care le socotea cele mai potrivite pentru a-i impresiona pe mauri. Mi-l art pe don Fntonio, fostul su rival i dumanul su de moarte, silit s fie de fa de o:ligaiile unei noi slu5:e o:inute prin noi mielii, dar care se strduia s se fereasc de oc9ii notri in+nd mereu capul ntors. Peres nu :nuia c ura acestui renegat ne pregtea iari ceva ru. Iurm introdui la rege care ne trat, i pe unul i pe cellalt, cu mult cinste. >ar dup ce m ntre: mult despre mpre5urrile n care luase natere dragostea mea i despre peripeiile prin care trecuserm, mi spuse c, promi+ndu-i lui Peres s mi-o redea pe Delena, nu tiuse c fac parte dintr-un cin care inter4ice orice legtur cu femeile i c, dac era o frdelege pentru mine s-mi calc legm+ntul luat, el nu vedea de ce ar cdea el nsui n mare pcat d+ndu-mi prile5 i putere de a satisface dorine nelegiuiteK i c, dup mult g+ndire, se 9otr+se s-mi ofere orice mi s-ar prea c poate s m despgu:easc de un :un pe care el se considera dator s-l rein. Peres, aproape la fel de tul:urat ca i mine de o cuv+ntare at+t de neateptat, fcu apel la toat isteimea i ndr4neala de care era n stare pentru a-l face pe rege s neleag c fgduiala lui era independent de ndatoririle mele i c, netiind de altfel care erau planurile mele pentru viitor, un prete6t at+t de sla: nu putea ndrepti o asemenea sc9im:are. mi venea at+t de greu s iau cuv+ntul ca s m apr, nc+t am lsat aceast gri5 prietenului meuK n starea n care m aflam, mintea i elocina mi-ar fi fost de prea puin a5utor. n acest timp regele, dup ce mai aduse c+teva argumente n favoarea propunerii sale, sc9im: vor:a cu at+ta indiferen, ca i c+nd ar fi socotit discuia nc9eiat. Peres m rug n france4 s nu scot o vor: care i-ar putea ngreuna tratativele i, urm+ndu-l pe rege n grdin, continu s discute despre tot ce-i fcea plcere acestuia. n ceea ce m privete, nefiind n stare s-mi ascund durerea, m dusei la oamenii mei fr s tiu ce se va nt+mpla. >ar un ofier care primise ordin s ne ca4e4e, se oferi s m conduc la locuina care-mi era destinat i, ca rspuns la aigri5orarea mea de a nu-mi regsi uor prietenul mi spuse c va avea gri5 i de el atunci c+nd va iei din palat. Sperana lui Peres, c+nd se 9otr+se s-l urme4e pe rege, era nu numai de a-l face s-i in cuv+ntul i de a-i reproa o nestatornicie at+t de ruinoas, ci i de a afla c9iar de la el cui

datoram pierderea :unvoinei lui. >ei era firesc s cread c de vin era dragostea, se lmuri c perfidul Fntonio nu era strin de cele nt+mplate i acest g+nd fcu s i se redetepte toat indignarea mpotriva unui duman at+t de ticlos. n timp ce el se ocupa astfel de interesele mele, aceeai idee mi veni i mie, inspir+ndu-mi cele mai furioase proiecte de r4:unare. %u putui smi stp+nesc pornirea ntr-at+t nc+t s nu o mprtesc ofierului care m conducea, i rspunsul lui nu fcu dec+t s-mi ntreasc m+nia. Prea nc+ntat s poat da fr+u li:er urii i dispreului pe care le avea pentru don Fntonio. !eea ce simeam eu, mi spuse el, erau sentimentele tuturor celor, care v4user un om at+t de 5osnic i at+t de odios do:+ndind, prin cele mai neruinate minciuni, :unuri i slu5:a care fuseser refu4ate celor ce le meritau. Pi c9iar fr a ti de unde mi pornea mie ura, m asigur de apro:area i spri5inul tuturor oamenilor cinstii n tot ceea ce a face pentru a-l do:or pe acest om. %u ne despriserm :ine i Peres, sosind de la palat, mi confirm :nuielile prin cele ce aflase acolo. Fvusese iscusina de a-l face pe rege s-i destinuiasc c9iar el uneltirile lui Fntonio mpotriva noastr. %u mpotriva lui Peres ndr4nea el s-i e6ercite rutatea. 0recutul l-ar fi fcut suspectK dar socotind interesele prietenului meu comune cu ale mele, cuta s-l loveasc pe el prin n5osirea sau pier4ania mea. Profit+nd de sl:iciunea stp+nului su pentru Delena, l convinsese s-mi dea de ales ori s renun la iu:ita mea. Pentru motivele pe care le-am artat, ori s m:rie4 ma9omedanismul pentru a o do:+ndi. Peres adug c nu-i pierdea sperana de a-l convinge pe rege. N:servase c nu era vor:a de pasiune ci doar de un capriciu al regelui care, v4+nd c9ipul i nsuirile plcute ale Delenei, dorise s-o rein n 9aremul, su, i alternativa pe care mi-o propusese dovedea c nu era vor:a de o dorin prea nfocat. !u toate c din cele artate de Peres mi dduserm seama c multe din spusele lui nu aveau alt rost dec+t de a m liniti, mi-am pus toat nde5dea n 4elul i prietenia lui. #espinse propunerea mea de a o rpi pe Delena. A+ndetfe-te, mi spuse el, c suntem departe de mare i c la 0rina nu am fi lsai s trecem. %u-i plcu nici g+ndul meu de a m :ate nduel cu Fntonio. B-ar fi suprat pe regeK i la ce mi-ar fi folosit s+ngele unui miel i-al unui nemernic= M sftui ca, dimpotriv, s-mi ng9it neca4ul i s apar la curte cu un c9ip politicos i mulumit, care s-mi do:+ndeasc, :unvoina regelui i stima celor mari. Ir a-mi e6plica planurile lui, m asigur c pstra de re4erv o cale pe care nu voia s o ntre:uine4e dec+t n ultim instan, dar de a crei i4:+nd nu se ndoia. i urmai sfatul de nevoie, dar i din cau4a marii ncrederi ce-o aveam n el. Strdania de a m face plcut mi reui mai :ine dec+t a fi ndr4nit s sper. F5unsei repede s fiu cutat i rsfat de toat curtea. #egele nsui m ndrgi, dovedind aceasta tot timpul prin cinstea ce-mi fcea de a m primi la toate petrecerile lui. mi vor:ea deseori de Delena i ncepui s cred c starea de nesiguran n care i plcea s m in spun+ndu-mi uneori s caut o alt ieire dec+t cele dou care mi le propusese se va sf+ri cu :ine. >ar aceast familiaritate i 4vonul care se rsp+ndise despre alegerea ce-mi impusese avur un efect nefericit asupra reputaiei mele. Bsaserm pe cei trei cavaleri la 0rina cu dou treimi din oamenii notri. Fflar cu gra:a o:inuit cu care merg 4vonurile, i poate datorit rutii lui Fntonio, c regele mi propusese s trec la religia lui i aceast veste lu+nd repede o alt form n gura pu:licului, traser conclu4ia, din ndelungata mea edere n capital i din trecerea de care m :ucuram la curte, c sacrificaserm religia dragostei. !ei trei cavaleri nu putur au4i aceast poveste fr s se revolte. Prea gr:ii s cread, au luat 9otr+rea s plece pe ascuns cu oamenii mei i cu cora:ia mea, duc+nd la Malta ngro4itoarea veste c mi-am prsit credina. Fflarm plecarea lor fr s :nuim cau4a, i Peres, la fel de suprat ca i mine de trdare, nu putu s-o pun la nceput dec+t pe seama ner:drii de a prsi o ar :ar:ar de unde prea c am uitat s mai plecm. >ar tristul adevr l aflarm de la corsarul cruia i cruaserm viaa pe drumul MarraRec9ului i care, vindec+ndu-se, venise s-mi ofere serviciile. Be acceptai pentru c

prea un osta ndr4ne i, trimi+ndu-l dendat la 0rina pentru a afla mai :ine motivele i faptele fugarilor, m inform de ceea ce tia toat lumea acolo, i anume, c dup ce cavalerii aflaser c m-a fi lepdat de cretinism, se indignaser at+t de ru nc+t nu-i mai msuraser vor:ele, iar guvernatorul, scos din fire de ceea ce socotea o defimare a religiei lui, le inter4isese s mai co:oare de la :ordK plecaser a doua 4i fr ca nimeni s ncerce a-i opri. 0oat fora pasiunii mele nu m putu mpiedica s-mi dau seama de importana acestei nenelegeri. i mrturisii ngri5orarea lui Peres. Iu de acord c nu putea s mi se nt+mple nimic mai ru i, g+ndindu-se ndat la o cale de a ndrepta lucrurile, nu gsi alta mai :un dec+t s ne gr:im plecarea, pentru a merge s punem noi nine capt unui 4von care i era i lui la fel de duntor ca i mie. >ar mai tia totodat c dragostea nu m-ar fi lsat s plec fr Delena. mi propuse totui acest lucru, promi+ndu-mi c ne vom ntoarce c+t de cur+nd. Qine seama, mi spuse el, c nici aici, nici n alte pri ale lumfi favorurile unei femei nu se capt cu fora. M+rsta regelui, de altfel, pare s-i garante4e c nu are s-i vin pentru Delena o patim pe care n-a avuto din primul moment. Fre o mie de femei de care nu-i mai pas. N vei regsi pe Delena aa cum o lsm. Fceste argumente m mai linitir ir ncrederea pe care o aveam n dragostea Delenei m ferise ntotdeauna de idei care s m duc la disperare. >ar m g+ndeam mai puin la mine dec+t la ea. mi nc9ipuiam 5alea i durerea ei c+nd ar fi aflat c putuserm s m 9otrsc s prsesc o ar unde s-o las n puterea altuia i socoteam c, dac cineva ar vrea s-o cucereasc, i-ar face din a:sena mea arma cea mai puternic. !orsarii mi pruser mult mai puin periculoi dec+t o curte unde politeea i galanteria nu erau necunoscute. $nteresul acelor t+l9ari era s-o pstre4e nentinat, dup cum le era o:iceiul, pentru a scoate un pre mai mare de la cei crora le-ar fi v+ndut-o, n timp ce, dac regele renunase la plcerile dragostei, cum l arta v+rsta, tre:uia s m tem de tot at+ia rivali c+i seniori galani se aflau la curte. %u, nu, i spusei lui Peres, nu m poi sili s m ndeprte4 de Delena. M iu:etiK nu cred c vrei s m aduci la disperare. S gsim o cale care s mpace i onoarea, i dragostea. #m+i dar, singur aici, relu el, n timp ce eu m voi duce p+n la Malta, unde voi ntre:uina toate mi5loacele pentru a te de4vinovi. l ntrerupsei pe acest scump prieten spun+ndu-i& %u, s nu m prseti n mpre5urrile n care am cea mai mare nevoie de a5utor prietenesc. %u vei pleca fr Delena i fr mine. Mei o:ine acest lucru de la rege, care ine la tine. Mi-o vei reda pe Delena i mi vei fi mai drag ca oric+nd.-; l m:riam vor:indu-i cu at+ta foc& < cree4i, oare, am continuat eu, c ntoarcerea noastr la Malta va fi de a5uns ca s curme toate 4vonurile care vor fi rnit cinstea noastr=C Peres m-a ntrerupt la r+ndul su& 0otui e dureros, mi spuse el, c au putut s rsp+ndeasc 4vonul. >ec+t un leac oric+t de :un, mai :ine s nu ai nevoie de el. >e altfel, e mai :ine s cunoti adevrul, relu el, i vreau s i-l spun acum. 1ram sigur c voi o:ine eli:erarea Delenei, mpotrivirea regelui fiind destul de sla:, i m credeam aproape de a i4:+ndi c+nd Fntonio veni s strice totul cu povetile lui viclene. Bud+nd genero4itatea regelui care consimea s se lipseasc de ceva ce-i plcea pentru a mulumi doi strini pe care-i stimea4, l ncredin c un asemenea 9at+r merit s fie ateptat i c va c+tiga ndoit rein+ndu-ne la curtea lui, o dat cu Delena. %e-a ludat i l-a asigurat pe rege c dac am rm+ne c+iva ani la MarraRec9, localnicii ar putea cpta de la noi o mulime de deprinderi folositoare. n sf+rit, a nfiat at+t de mgulitor meritele noastre, nc+t laudele acelui nemernic au devenit ast4i pentru noi mai pgu:itoare dec+t ura lui. >e altfel pornesc din acelai loc, adug Peres, i m tem mai mult ca oric+nd de ce ne poate pregti pentru viitor at+ta viclenie. 0otui, continu el, suntem ca legai de acest ora, cel puin at+ta vreme c+t nu ie vei simi n stare s pleci fr 2lelena. #egele mi-a comunicat c9iar c, nemaisper+nd s te atrag la religia lui, i va permite cu drag inim s-i vi4ite4i iu:ita cu, singura condiie ca s rm+nem c+iva ani la curtea lui. Mi se prea totul at+t de crunt n cele spuse de Peres, gseam totul at+t de

prime5dios i pentru dragoste, i pentru onoare, nc+t furia pe care o simeam mpotriva lui Fntonio mi ddu destul for ca s-i ascund lui Peres planul meu. Mor:ete cu regele, i-am spus, n:uind n inim toate pornirile gata s i4:ucneasc, struie pe l+ng el c+t i permite trecerea de care te :ucuri. A+ndete-te :ine la aceast situaie at+t de delicat, nainte de a-mi da ultimele tale sfaturi. Sunt gata s le urme4. >ac nu-i promiteam nimic care s nu corespund sentimentelor mele, eram departe de a-i de4vlui tot ce se petrecea n sufletul meu. %u m mai g+ndeam dec+t la r4:unare. 1ram 9otr+t s-l caut pe Fntonio i s-mi sting ura n s+ngele lui miel. "ra o:teasc pe care o do:+ndise mi asigura tot at+i aliai c+i curte4ani erau n Maroc. >e altfel, nu caut s-mi apr motivele i 5udecata, cci tot ce fceam se datora numai urii care m stp+nea. M desprii de Peres cu un calm de care numai nd+r5irea m fcea capa:il. Ptiam unde locuiete don FntonioK m dusei singur s-l p+ndesc. Sttui mult timp s-l atept i, v4+ndu-l n sf+rit ieind cu o suit numeroas, m apropiai cu un aer linitit pentru a-l feri de :nuielile care se nasc n sufletul unui la. >orina mea era s-l poftesc s fac o plim:are numai cu mine i s profit de primul moment favora:il. >ar, de cum i-am spus c a vrea s stm de vor:, a insistat s intru cu el n cas, unde ne va fi foarte la ndem+n. #egretam c vor:iserm prea devreme i, neav+nd ncotro, i primii invitaia i m 9otr+i s-l urme4. !+nd i v4ui grdina, mi reveni sperana. l rugai s mi-o arate. >ar prea puin atent la ceea ce se gr:ea s-mi arate, nu fceam dec+t s caut un loc potrivit pentru a-l ucide. Mi se pru c-l gsesc dup un :osc9et foarte des. Fpr-te, trdtorule, i spusei sco+nd sa:ia, aici vei primi pedeapsa pentru toate crimele tale. M privea tremur+nd. Fpr-te, i spusei din nou, i nu spera s-mi fie mil de tine, tre:uie s mori. Flege, ori s mori ca un la, ori s te aperi ca un :r:at de onoare. Spaima lui era prea mare ca s mai ai: puterea s rspund Spera poate s-l cru din ruinea de a omor un duman at+t de m+rav. >ar eram at+t de m+nios nc+t nu mai ncpea mil n inima mea. B-a fi fcut :ucele dac n-ar fi u4at dec+t de laitate ca s m m:une4eK l ameninai cu o voce tuntoare. Se arunc n genunc9i i, sco+nd din s+n o cruciuli pe care mi-o ntinse, m con5ur prin acest semn al religiei s-i las viaa sau mcar timpul necesar ca s se pregteasc pentru moarte. %u tiu cum s numesc impresia pe care; mi-a fcut-o acest spectacol. #espectul meu fa de religie nu era sentimentul meu cel mai viu. Iocul tinereii, patimile care m stp+neau, mii de deprinderi foarte ndeprtate de ideile religiei nu m predispuneau s m las nvins sau nduioat de vederea unei cruci. Fm fost, totui, impresionat de acest spectacol i, ls+nd s cad :raul cu care ineam sa:ia, l-am privit c+teva clipe pe acest nenorocit la care c9iar pietatea mi se prea a fi laitate. Fcest g+nd m ndemn s-i reproe4 mielia& %emerniculeC i spusei. !ine te silete s trieti ntr-o religie pe care ar tre:ui s-o urti dac ai inim cretin= Sau cum i vine s-mi opui mie nite arme at+t de respecta:ile dac eti cum te arat 9ainele i rangul= 0cea mai mult de fric dec+t de ruineK i m+nia mea aprin4+ndu-se din nou, cu toate c el mi ntindea nc crucea, ndrtul creia se simea ca dup un scut, i-a fi luat de o mie de ori viaa dac nu s-ar fi gr:it s vor:easc la primul semn c a ridica :raul. !ru-mi viaa, mi spuse cu voce tremurtoare, ii voi mulumi cu un :ine care i va ntrece orice ateptare. i cunosc neca4urile, continu el, i poate c am i eu partea mea de vin. >ar i ofer o ndreptare nent+r4iat. Qi-o napoie4 pe Delena o dat cu mi5loacele tre:uincioase pentru a prsi FfricaK i nu cer alt plat dec+t s m lsai s plec cu voi. N propunere at+t de neateptat mi tre4i pe loc atenia. Simii pericolul unei viclenii, dar eram ntr-un loc at+t de retras nc+t nefiindu-mi team de a fi au4it, m 9otr+i s vor:esc& Mielule, reluai pe acelai ton, a r+de singur de neg9io:ia mea dac m-a ncrede n cuvintele tale. 0otui, g+ndete-te c sunt stp+n pe viaa ta, pentru c pot s i-o iau c9iar n mi5locul oamenilor ti i pentru c precauiile nu te pot apra mai mult dec+t i no acu4aiile sau gemetele.

Suntem singuri. M stp+nesc ca s te iert. A+ndete-te :ine, aa dar, la propunerea ce mi-o faci i ine seama c dup ce o voi fi primit, nu m mai poate mulumi dec+t moartea ta sau ndeplinirea celor fgduite. Igdui nc o dat cu aerul cel mai nimerit pentru a m convinge c sunt sincere. i ngduii s se ridice, apoi ne reluarm plim:area pe care m rug el nsui s-o continum pentru a-mi e6plica planul su. #egele, care dup spusele lui nu se mai putea lipsi de el, avea at+ta ncredere n credina lui nc+t i ddea dreptul s desc9id sau s nc9id oric+nd palatul su. Iuncia sa, care se numea otfanga, corespundea celei de cmra sau portar de la casele noastre domnitoare. >on Fntonio mi garanta nu numai posi:ilitatea de a o vedea pe Delena, dar i pe aceea de a-mi putea petrece o parte din 4i mpreun cu ea i, c+nd voi fi 9otr+t s plec, s mi-o aduc la malul mrii fr alt piedic dec+t cele pe care le-a provoca eu nsumi. !u toate c doream nespus s-mi vd iu:ita, nu nt+r4iai deloc asupra acestei sperane, trec+nd de-a dreptul la de4nodm+nt& !+nd pot pleca cu ea= l ntre:ai. !9iar n noaptea aceasta, mi rspunse el fr s stea pe g+nduri, dac avei o cora:ie care s v primeasc.;+i cerui e6plicaii asupra unei oferte at+t de precise. mi spuse c avea o proprietate pe malul mrii i c putea s-o duc acolo pe Delena, cu at+t mai sigur cu c+t, c9iar dac s-ar afla despre fuga ei i a mea, nimeni nu s-ar g+ndi s ne caute acolo. Fcest plan mi s-a prut at+t de simplu nc+t dup ce am rennoit ameninrile care puteau s-mi asigure e6ecutarea lui, nu mai vedeam alt greutate dec+t aceea de a face rost de o cora:ie. N aveam pe a corsarilor la 0rina, dar nu ndr4neam s cred c guvernatorul, dup ce tre:uise s renune la toate preteniile ce le-avusese asupra lucrurilor noastre, va consimi s m lase s-o iau fr un ordin de la curte. 1ra o dificultate n privina creia tre:uia s m consult i cu Peres. Bs+ndu-l, deci, pe Fntonio ntr-o stare asupra creia nu mai aveam nici o ndoial, i promisei tot a5utorul pe care prea s-l ateapt de la mine, dac va continua s-l merite. !+nd ne-am desprit, mi veni n minte c Birno, corsa6;ul meu, ar putea, cu recomandarea mea, s-mi o:in vasul care-i aparinuse. %imic nu-l o:liga s mrturiseasc c se numra printre acei care voiser s prpdeasc 0i;ina i cuv+ntul meu fiind dea5uns ca s fie tratat cu oarecare :unvoin, nu mi se prea c ar fi prea greu s o:in un :un pe care regele nsui se g+ndise s i-l lase. %orocul a vrut s-l nt+lnesc cur+nd pentru a-i mprti inteniile mele nainte de a m ntoarce la mine acas, i-l ndemnai s-i pre4inte cererea regelui asigur+ndu-l totodat c i-o voi susine c+t voi putea. Fcest plan mi nt+r4ia i mai mult plecarea, aceasta fiind singura suprare care m preocupa pe c+nd m ntorceam la locuina mea. Fcolo l gsii pe Peres. M nt+mpin gr:it i-mi ddui seama c-mi ateptase ntoarcerea cu ner:dare. 1ram ns at+t de ner:dtor s-i povestesc noua mea aventur nc+t i-o luai nainte, povestindu-i cele nt+mplate n grdina lui Fntonio, fgduiala pe care i-o smulseserm acestuia din urm i ordinele pe care le dduserm corsarului. Peres, foarte tul:urat de spusele mele, m ntre: dac m g+ndiserm :ine lu+nd fie i cea mai mic legtur cu cel mai perfid i cel mai miel dintre oameni, i continu cu ardoare& Min c9iar acum de la rege, pe care l-am i plictisit cu insistenele mele. Mi-a mrturisit c nu pasiunea l-a fcut s-o rein pe Delena ci aceea a unui om cruia i datorea4 recunotin i care i-a cerut-o nc din primele 4ile ale sosirii ei la curte, ca unic recompens a credinei i a serviciilor sale. #egele i-a promis-o, i tot ceea ce a fcut el p+n acum, n favoarea noastr sau mpotriva noastr, este un fel de lupt pe care a susinut-o necontenit ntre dorina lui de a ne ndatora i respectul pe care socotete c tre:uie s-l ai: fa de cuv+ntul dat. n sf+rit, am aflat din mrturisirea pe care i-au smuls-o insistenele mele c ne sacrifica lui don Fntonio, sau mai cur+nd c acest trdtor i sugerase p+n acum tot ceea ce a fcut, pentru a nu rspunde rugminilor noastre. $at, adug Peres, c+t ncredere merit oferta pe care i-o face de ai napoia iu:ita i dac dimpotriv nu tre:uie s te atepi s-i fie iari rpit prin cine. Ptie ce nou trdare. !u furie rennoit de aceast e6punere, ncepui s amenin

i s-mi fac noi planuri de r4:unare. >ar Peres intui situaia i mai departe& aventura mea e6plica de fapt inteniile inamicului nostru. Scopul su, mi 4ice Peres, nu este s m:tr+neasc n Ffrica, fiindc sc9im:area lui este doar e6terioarK i cred c nemernicul caut un prile5 de a se ntoarce n 1uropa cu Delena. Fi s ve4i c-i va gsi el singur un vas ca s fug cu ea i c oferta pe care i-a fcut-o nu este dec+t un mi5loc de a nltura eventualele piedici ce i-ai pune, ndemn+ndu-te s-l a5ui n credina c el lucrea4 n folosul tu. %imic n-ar fi putut s-mi potoleasc furia dac n-a fi v4ut n spusele lui mai mult dec+t o ipote4. >ar Peres, apro:+nd totui msurile pe care le luaserm cu corsarul, cci vasul putea s ne prind :ine n mpre5urri neprev4ute, o:inu de la mine s pstre4 c+teva 4ile destul moderaie pentru a-i lsa timp s ptrund vicleniile lui Fntonio, i consimi c9iar ca, pentru a-l pune pe acest farnic la ncercare, s m prefac c-i accept oferta de a o vedea pe Delena. i propusei acest lucru c9iar n aceeai 4iK dar dup ce mi rennoi promisiunea i, dup ce-mi indic c9iar i momentul c+nd urma s m introduc n 9arem, avu isteimea de a face s apar at+tea dificulti nc+t vi4ita mea era mereu am+nat pe a doua 4i. !orsarul o:inu n acest timp favoarea r+vnit, pentru care regele nu-i ceru prea mult c+nd a aflat c avea spri5inul meu. Peres, care fcuse mai multe planuri dup ultima noastr ntrevedere, m sftui s-i cer corsarului s ias degra: cu cora:ia n larg fr ns s se ndeprte4e de coast, i s-i dau c9iar o parte din oamenii mei, at+t pentru a-l a5uta s se apere la nevoie, c+t i pentru a ne asigura de fidelitatea lui. Peres inu s nu m lmureasc prea mult asupra unei aciuni n al crui succes speraK dar perfidia lui Fntonio ne slu5i mai :ine dec+t toat 9otr+rea i ndem+narea noastr. Fcesta, de cum afl c vasul fusese napoiat corsarului, socotind c ar fi cel mai favora:il prile5 pentru ndeplinirea tuturor planurilor sale, se gr:i s-l nt+lneasc pe corsar cu sperana c, oferindu-i mari recompense, l va atrage de partea lui. Birno nu avea alt motiv de a-i refu4a ofertele dec+t anga5amentul pe care i-l luase fa de mine i admirai diplomaia cu care-i ceru lui don Fntonio c+teva 4ile pentru rspuns, cu singurul scop de a afla ce-il poruncesc s fac, fr ns a-l lmuri ce legturi erau ntre noi. mi spuse ndat t+rgul ce i se propusese. Fntonio nu-i cerea dec+t s-l duc ntr-un port oarecare din IranaK dar pretin4+nd c ar fi primit de la rege o nsrcinare ce nu admite nt+r4iere, i e6plicase msurile ce tre:uiau luate n vederea plecrii lui. 0re:uia ca Brmoi s vin cu cora:ia pe mare p+n n dreptul proprietii lui, de unde tre:uiau luate o mulime de lucruri preioase, 5 Birno, fr a pricepe mai mult dec+t i se spusese, atepta S s-l nv eu ce rspuns s dea i mi repet asigurrile 5 de credin statornic. Surprins de aceast nou ntorstur, am rmas at+t de nesigur de ce tre:uia s g+ndesc, nc+t, n ciuda lui Peres, mi venea s cred c Fntonio ar putea fi sincer i c pro$ punerile lui corespundeau inteniei de a m slu5i. %imic $ nu m fcea s nclin mai mult spre aceast prere dec+t dorina pe care i-o tiam de a se ntoarce la cretinism. !um s cree4i, 4iceam eu, c atunci c+nd i ascult con. Ptiina, s-ar g+ndi n acelai timp s i-o ncarce cu o nou @ crim= 0otui, pentru mai mare siguran, l sftuii pe Birno s-i ascund cu gri5 legtura noastr i, d+ndu-i m+n li:er s se neleag cu Fntonio, i cerui numai s m informe4e de tot ceea ce i se va mai spune. M gr:ii s-l caut pe Peres, cruia aveam at+tea s-i spun. >ar l nt+lnii pe Fntonio, i care nu mi-a fost mirarea c+nd l v4ui ndrept+ndu-se spre mine cu elan prietenesc pentru a m ntiina c gsise un vas gata de plecare i c nu atepta dec+t un semn de la mine pentru a porni n largC !u sinceritatea mea imprudent, ncre4tor n :una intenie ce i se citea pe fa, i uit+nd i propriile-mi :nuieli i sfaturile lui Peres, discutai cu el mi5loacele de a fugi fr a tre4i :nuieli la curte. mi pre4ent un plan at+t de uor de ndeplinit nc+t, sporindu-mi ncrederea la fiecare vor: pe care o rostea, mi ddui cuv+ntul c va putea cere orice recunotinei mele. M rug s 9otrsc 4iua plecrii noastre, ls+nd totul la alegerea mea. !um mi spusese numele

corsarului, 5udecai cam n c+t timp vasul su putea fi afar din port i 9otr+i precis 4iua. Prudena cerea s nu fim v4ui mpreun n acest rstimp, aa c sta:ilirm locurile i orele la care vom putea s ne vedem. 1ram at+t de mulumit dup aceast nt+lnire, nc+t, n ner:darea de a-l vedea pe Peres, l a:ordai cu e6clamaii care i de4apro:au nencrederea n aceeai msur n care e6primau :ucuria pentru norocul meu. M ascult linitit. !u tot programul amnunit ce i-l e6pusei, nu-i sc9im: prerea despre don Fntonio, i convor:irea noastr fu de lapt o discuie animat n care luai aprarea dumanului nostru mpotriva :nuielilor lui Peres. nc ne mai certam c+nd veni corsarul i ne ntrerupse. mi aducea veti de la don Fntonio care venise s-i dea dispo4iii dup ce se desprise de mine. %u gsii dec+t o singur a:atere de la cele ce 9otr+serm cu el. n loc de s+m:t, 4iua pe care o fi6aserm pentru a ne m:arca, i indicase corsarului 4iua de vineri. >iscuia avut cu el era prea recent ca s m ndoiesc de memoria mea. i mprtii lui Peres ndoiala mea. 0rase ndat conclu4ia c don Fntonio cuta s m nele i c fre:uia s avem cea mai mare gri5 pentru a ne apra de vicleniile lui. Preferam s cred c m nal memoria, dec+t s recunosc reaua-credin a lui don Fntonio. n acest timp, Peres, care remarcase 4elul i ataamentul corsarului, i ceru a ne anune fr nt+r4iere orice noi ordine ar primi d&; la Fntonio i, mai ales, s nu-l primeasc la :ord nainte de a fi noi acolo. 0recur c+teva 4ile n timpul crora Fntonio nu-mi mai vor:i dec+t ca s confirme fgduielile fcute. Peres, pentru care totul era suspect, cuta s afle ce g+nduri avea regele i, neo:serv+nd nimic care s-i dea de :nuit o nelegere ntre dumanul nostru i rege, i ceru acestuia nvoirea de a pleca pentru c+teva 4ile, mpreun cu mine, la o partid de v+ntoare, n muni. [iua pe care o 9otr+serm mpreun cu Fntonio era ultima din acea sptm+n. $-am dat s neleag acestui viclean c intenia noastr ar fi s nelm curtea, pentru a ne duce s+m:t seara la proprietatea lui. Pru satisfcut de aran5ament i, nc+ntat de naivitatea noastr, se i vedea departe pe mare nainte ca noi s fi a5uns la casa lui. N vei revedea pe Delena, mi spuse el afectuosK voi avea plcerea de a fi reunit dou inimi care se iu:esc, iar eu i voi datora odi9na i m+ntuirea venic, dac i vei respecta promisiunile. $nfam mielieC 0rdtorul nu se g+ndea dec+t s m nele. >ar, fiind nelei cu Birno asupra 4ilei i locului unde urma s ne urcm la :ord, msurile noastre au fost luate cu at+ta gri5 nc+t am fost acolo, mpreun cu cei 4ece soldai care ne mai rmseser, c9iar n noaptea premergtoare 4ilei 9otr+te de Fntonio. Simindu-ne cei mai tari datorit numrului de oameni narmai c+t i fidelitii corsarului, i mprtii acestuia inteniile noastre. %e fgdui a5utorul su cu aceeai cldur. %u tiam nc precauiile pe care Fntonio putea s le ia pentru a-i asigura fugaK dar ce numr sau ce fore ar fi putut s ne alarme4e= M+ntul ne a5ut at+t de :ine nc+t, a5ung+nd nainte de a se face 4iu la locul sta:ilit i pe care corsarul l cercetase dinainte, nu aveam alt gri5 dec+t ner:darea de a o revedea pe Delena. "n 4gomot de pe mai ne ntiin c tre:uie s trimitem :arca. 1ra semnalul sta:ilit. Birno se duse el nsui s primeasc ordinele lui Fntonio, dar numai dup ce-i rennoi 5urmintele. M retrsei cu Peres ca s nu aprem dec+t n momentul n care vom fi siguri de succesul aciunii noastre. Fu trecut c+teva ore p+n ce :ogiile lui Fntonio s fie aduse la :ord. >ar cu fiecare ncrctur care sosea, cretea i ncrederea noastr n corsar i nu ne ndoiam c la sf+rit va veni i Fntonio cu Delena. ntr-un sf+rit sosir i ei. M retrsei pentru a-i face pe plac lui Peres, dar l lsaserm pe feciorul meu pe covert cu ordinul de a m ine la curent cu tot ce se nt+mpl. 1l veni alerg+nd spre mine imi spuse c Delena se afla pe punte mpreun cu don Fntonio, dai c ea pl+nge i suspin la fiecare pas. F9C tu cree4i c-mi spui ceva dureros, am e6clamat eu, dar nu nelegi ce nseamn aceste preioase lacrimi= mi imaginam c :iata Delena, cre4+ndu-se n puterea unui rpitor i desprit de mine pentru totdeauna, ddea fr+u li:er acestei tristei i acestor lacrimi de

disperare. %u-i mai cerul permisiunea lui Peres pentru a iei din camera unde m aflam. M urm. ntinde velele, i spusei corsarului Birno, care venea spre mine. M ntre: n ce direcie s-o ia, cu toate c-i spuseserm dinainte s ne duc la arcelona. >orina mea era s-l duc pe scumpul meu Peres napoi n patria lui. >ar aceste intenii, le e6plicaserm numai lui Birno, iar Peres, care l ntre:ase ce ordine a primit de la mine, i recomandase s se ndrepte nu c9iar spre Malta, unde era convins c nu tre:uia s m art fr oarecare msuri de pruden, ci spre insula Ao44o, de unde spera s-mi poat nlesni mpcarea cu marele-maestru. Birno, care nu m recunotea drept comandant dec+t pe mine, nu ndr4nea s se 9otrasc fr a fi sigur de voina, mea. "rmea4 ordinele ce i le-a dat Peres, i spusei fr a ti care erau i, v4+nd-o pe Delena, m repe4ii la ea, provoc+ndu-i prin pre4ena, vocea i m+ng+ierile mele, o tul:urare la fel cu a mea. #mseserm m:riai timp de un sfert de or. 0ot ec9ipa5ul, Peres nsui, ne priveau cu admiraie. Singur Fntonio, nspim+ntat, surprins, consternat p+n la a-i pierde vocea i putina de a se mica, inea oc9ii plecai i prea mai puin atent la noi dec+t la g+ndurile lui negre. 0otui nesigur nc dac tre:uie s-i fie team de noi, netiind dac nt+lnirea noastr era o= nt+mplare, nici care dintre noi avea dreptul la ascultarea lui Birno, recurse la metoda laului, anume de a ncerca s inspire fric celor de care i era team. %imic nu putea s-mi par mai surprin4tor dec+t s-l aud ridic+nd vocea i lu+nd un ton autoritar i amenintor& %u se procedea4 cu at+ta indiscreie dec+t ntr-un loc n care eti stp+nC "nde este Birno 0; strig el i, ntorc+ndu-se spre cei patru ro:i spanioli care erau toat suita lui i care, pro:a:il, erau cu at+t mai dispui s-l slu5easc cu c+t i datorau li:ertatea, le porunci, n spaniol, s o smulg pe Delena din :raele mele i s o duc n camera pe care el o socotea gata s-o primeasc. naintar cu destul ndr4neal. Peres, care nu era dec+t la doi pai, li se puse nainte cu aceeai 9otr+re cu care c+tigase :tlii i i opri cu c+teva cuvinte rostite pe lim:a lui& Nprii-v ticloilorC %u ndr4nir s replice. n ceea ce m privete pe mine, care i priveam mai puin pe ei dec+t pe Fntonio, a crui o:r4nicie eram gata s-o pedepsesc, fui oprit de nsi groa4a care se putea citi pe faa acestui perfid i, fiindu-mi sil s-i nfig pumnalul n piept sau s-l arunc n mare, o luai uor pe Delena de m+n pentru a o conduce ctre iu:ita prietenului meu care o atepta nfricoat i ner:dtoare. l urmase tot timpul pe fericitul Peres, cu puine tul:urri i ntreruperi n dragostea lor. M+ntul ncepuse acum s ne umfle p+n4ele i, fr a mai socoti ncrederea pe care o aveam n Birno, cei dou4eci i $ doi de oameni ai notri ne asigurau stp+nirea a:solutK pe vas. Marinarii corsari care se simiser :ine su: ordinele noastre, adoptaser fa de noi aceleai sentimente ca i Birno, urm+ndu-i pilda. 0otui, nsrcinai pe unul dini oamenii mei s ai: gri5 de Fntonio i de ai lui, dar acesta 5 nelesese c se afl n puterea celor pe care voise s-i trde4e, i disperarea, care singur i inea loc de cura5 l fcu s evite p+n i privirea lui Birno, pe care l considera drept autorul nefericirii sale. Se ae4 ntr-un col al punii pe un maldr de par+me i, nengduind nici mcar ro:ilor lui care se ae4aser n 5urul su s desc9idC gura ca s 4ic ceva, rmase pierdut s cugete la nenoi rocul su. n mi5locul fericirii de care m simeam cu$ prins, felul cum mi-a fost nfiat situaia lui mi-ar fi . inspirat mil, i m g+ndeam s poruncesc s fie tratat cel $ puin cu oarecare :untate. >ar cinstitul Peres mi art $ c ticloii ca ale lui nu meritau nici mcar sentimentele de $ mil cele mai fireti. Bas-l n plata lui, mi-a spus elK i $ vom da :ogiile n primul port i vom fi scpai pentru totdeauna de o spurcciune. n acest timp, Delena ne povestea toate nenorocirile pe care le suferise de c+nd ne despriserm i spaimele n $ care o aruncase rpirea ei. %u-i fusese fric de insulte i $ violen, nici din partea guvernatorului din 0rina, nici 5 din partea regelui nsui. >in. !ontr, acetia o trataser cu toat atenia cuvenit tinereii i frumuseii. >ar de $ cum o cunoscuse Fntonio, nu avusese linite. M+ndru de 5 prietenia regelui i de sperana pe care acesta i-o dduse P de a o

o:ine pe Delena pentru 9aremul lui, dac va putea s scape n mod cinstit de insistenele noastre, i luase un ton de amant care se i crede sigur de cucerirea lui i, pr of iind de li:ertatea de care se :ucura de a o 5 vedea n orice moment al 4ilei, o pusese de multe ori n situaia de a se apra cu ung9iile sau de a c9ema n a5utor. #egele, cruia ea i se pl+nsese, tratase ntotdeauna aceste nt+mplri ca pe nite glume. n sf+rit, atunci c+nd re5 gele era gata-gata s cede4e rugminilor noastre, i c+nd Fntonio, pe l+ng teama de a o pierde, o resimea i pe aceea pe care i-o inspiraser ameninrile mele, nefericita Delena se v4use e6pus tuturor capriciilor unui ticlos care nu mai cutase dec+t s-i asigure, pe orice cale. Stp+nirea ei. Prile5ul pe care cre4use c-l gsete n a5utorul corsarului fusese pentru noi un noroc nemaipomenit, pentru c aceast mpre5urare l fcuse fr ndoial, s renune la alte g+nduri mult mai viclene a cror ndeplinire nu am fi putut-o mpiedica. Pentru a o face pe Delena s-l urme4e, se folosi de aceeai minciun cu care credea c m nelase pe mine& adic i spusese c lucra n :un nelegere cu mine n scopul fugii ei i, conving+nd-o c9iar de :una lui credin printr-un :ilet pe care m pusese s i-l scriu, aceast duioas copil nu se ndoise c, fugind din 9arem, avea s a5ung de-a dreptul n :raele mele. >ar ndat ce a5unsese n casa lui, cre4+ndu-se stp+n pe soarta ei, Fntonio se gr:ise s-i spun cui urma s-i aparinK astfel nc+t, a5ung+nd pe cora:ie, unde nu putuse fi dus dec+t cu fora, ea se considera prada unui perfid care o inea n cea mai odioas sclavie pentru tot restul vieii. ucuria noastr a fost pe msura at+tor osteneli i pericole. Ae pierdusem; ne atingea prea puin i nu aveam gri5 n privina restituirii vasului meu, dup ce m voi fi mpcat cu mai marii mei la Malta. %u ne lipseau dec+t cele trei turcoaice despre care nu mai tiam nimic. 1le c4user oarecum n partea guvernatorului din 0rina, iar cum Peres i cu mine socoteam c nu ar putea nd5dui nimic mai :un, nu mai insistarm pentru li:ertatea lor. Pro:a:il c aceast indiferen contri:uise la fuga neateptat a celor trei cavaleri care plecaser cu vasul nostru. >ar ni se prea c celor trei femei, destinate prin natere i religie s triasc n 9arem, tre:uia s le fie tot una dac sunt n puterea unor mauri sau a unor turci, n timp ce vor:eam, un 4gomot neo:inuit care s-a au4it de pe punte ne fcu pe Peres i pe mine s ne repe4im ntr-acolo. n 4pceala care domnea printre oamenii notri ne fu greu la nceput s ne lmurim ce se nt+mplase. Fflarm, n sf+rit, c Fntonio se aruncase n mare. !+iva marinari srir imediat n :arc sper+nd s-l scape, c9iar i fr voia lui. ntunericul era ns at+t de ad+nc nc+t nu speram s ai: mare succes n aciunea lor. i ndemnam, totui, pe toi ceilali s nu precupeeasc nici un efort pentru a-l scpa i oferii c9iar o rsplat :un aceluia care l-ar salva. Peres nu arta mai puin 4el dec+t mine i am petrecut mai mult de o or unindu-ne eforturile cu ale marinarilor. Pierduserm n cele din urm nde5dea de a-l gsi i socotirm, i unul i cellalt, c 0cuserm c9iar mai mult dec+t ar fi cerut un simplu sentiment de umanitate. !ei patru ro:i, care se agitaser cu mult 4el se adunaser n 5urul meu pentru a-mi aduce a cunotin mpre5urrile disperrii stp+nului lor. Fcesta refu4ase m+ncarea i serviciile care porunciserm s-i fie oferite, i tcerea lui durase c+teva ore, cu aceai ncp+nare. !9em+ndu-i, n sf+rit, ro:ii, le mpri, mi spuser ei. !+iva gal:eni pe care-i avea asupra lui& le porunci s se ndeprte4e c+iva pai ii, fr a mai aduga un cuv+nt, se ntorsese cu faa la mare n care se lsase s cad ca o :ucat de plum:. Fcest sf+rit. %i s-ar fi prut foarte departe de ideea pe care ne-o fcuserm despre caracterul lui dac unul din ro:i nu m-ar fi luat deoparte pentru a m ntiina s m feresc de tovarii si. $nsistai s m lmureasc. Fi avut noroc, spuse el, c nu ai rmas n ca:in domniei-voastre atunci c+nd s-a rsp+ndit 4vonul despre moartea stp+nului meu. Fveau ordin, relu el,= a profite de acel moment pentru a v lua viaa, socotind c, toi oamenii domniei-voastre duc+ndu-se pe punte, v-ar fi gsit singur i fr aprare. Pi, ca s nu v ascund nimic, adug el, don Fntonio nu s-a aruncat n mare. S-a ascuns ntr-un cufr a crui ncrctur a aruncat-o i, nc9ipuindu-i c dup ce l vom fi scpat

de domnia-voastr i de don Peres va c+tiga uor pe corsari de partea lui ofe&Sindu-le o parte din :ogiile sale, ateapt i4:+nd unei aciuni la care nu a ndi;4nit s participe el nsui. J5 @ $storia tinereii comandorul ( Nrie+t de nspim+nttoare era aceast veste, v4ui mai ales latura 9a4lie pe care o arta laitatea lui Fntonio, l ntiinai dendat pe Peres care, n loc s-i areste4e pe cei trei ro:i, aa cum a fi cre4ut c se cerea pentru sigurana noastr, se mulumi s pun n prea5ma lor pe ase dinie oamenii notri cei mai de nde5de cu ordin nu numai s le o:serve toate micrile, dar i si omoare la cel mai mic semn de trdare sau violen. %elu+nd n seam nici mcar distracia ce ne-ar fi putut procura situaia lui Fntonio i, vr+nd s se asigure numai dac ro:ii spanioli erau n stare de temeritatea ce li se atri:uia, m convinse s-i lsm s cread timp de dou sau trei 4ile c secretul lor nu este cunoscut de nimeni. N:servarm, ntr-adevr, c ei cutau un prile5 de a se apropia de noi i c, n general, ncercau s profite de momentele n care nu eram nsoii de prea multe persoane. !el care-mi de4vluise complotul avea ordin s nu-i sc9im:e cu nimic felul de a se purta, dar venea n fiecare 4i s-mi dea seam nu numai de ce se nt+mplase ntre ei dar i de convor:irea pe care o avuseser n timpul nopii cu stp+nul lor, cruia ncercau atunci s-i fac o situaie mai comod. 0otui, c+nd furm convini c planul lor rm+nea nesc9im:at, Birno, cruia nu-i puturm ascunde situaia, ne rug at+t demult s lsm pe el s ia msurile tre:uincioase, nc+t ne lsarm n gri5a lui. Pi le lu cu o nendurare de corsar. nsoit de c+iva dintre oamenii si, m ntre: ce era cu acest cufr care rmsese pe punte mpreun cu alte :oarfe ale lui Fntonio. #o:ii acestuia, care nu erau departe, rspunser c fcea parte din :unurile stp+nului lor. Birno l apuc :rusc i, mping+ndu-l cu o lovitur de picior n mare, puse capt 4ilelor unui nenorocit cruia noi, de fapt, nu-i doream moartea. Surprini, ro:ii ndr4nir n primul moment s dea glas unor vaiete nendreptite. Birno i asum atunci dreptul de a-i trata i pe ei cu aceeai asprime. S fie aruncai peste :ord aceti ticloi, le spuse marinarilor lui. ncercar n 4adar s re4iste i, ceea ce ne-a ntristat mult a fost c cel care ne slu5ise avu aceeai soart ca i cei trei vinovai. Birno cre4use c aceast tragic e6ecuie l va ridica n oc9ii notri. >ar am de4apro:at-o sincer, i c9iar am fost nclinai s credem c se datora mai puin 4elului de a ns slu5i c+t speranei de a profita de motenirea dumanului nostru. M+ntul continua s ne fie at+t de prielnic incit dup trei sau patru 4ile ne aflam n dreptul Maltei. Nrdinul lui Peres fusese urmat i, n loc s m mai pl+ng, i artai ilustrului meu prieten o vie recunotin. 0ot ca fcea n interesul meu era ntotdeauna n pagu:a lui i nu doream altceva dec+t s gsesc prin ce servicii sau :inefaceri s rspund la at+ta genero4itate i prietenie. >ar pe msur ce ne apropiam de insula Ao44o, unde Birno avea ordin s ne duc, motivele care m fceau pe :un dreptate s tremur la g+ndul ntoarcerii mele mi se ivir i mai vii n memorie, iar c+nd adugam mpre5urrilor plecrii mele i 4vonul care se rsp+ndise despre aventurile mele n Ffrica i despre apostasia mea, mi nc9ipuiam la ce puteam s m atept de la severitatea marelui-maestru i m ntre:am dac n-ar tre:ui s renun definitiv la g+ndul de a m mai nfia lui. M miram c9iar c Peres nu-mi spusese nc nimic despre asta. %u vrea, m g+ndeam eu, s m nspim+nte prea tare cci, dac scap de groa4nica :nuial c mi-a fi lepdat credina i dac tinereea mea va face s se nc9id oc9ii n legtur cu ceea ce pare a merita mai mult indulgen, nu mi se va cere oare n primul r+nd s o sacrific pe Delena= 1a este aceea care mi-a atras primele umiliri. %umele ei este la fel de cunoscut la Malta ca i al meu. Mi-o vor lua. Mor crede c-mi fac un :ine vindec+ndu-m de dragoste mpotriva voinei mele. !ine tie dac mama ei, ntoars de la %eapole, i prea :ine informat de aventurile mele, nu va nspri severitatea marelui-maestru cu strigtele ei= %enorocirea mea este sigur, sau, mai degra: a Delenei, care o va atrage i pe a mea. Fceste g+nduri, al cror adevr mi prea c sporete la fiecare adiere a v+ntului care ne apropia de port,

m fcur s iau una dintre cele mai ne:uneti 9otr+ri din c+te s-au v4ut p+n acum n purtarea mea. #eamintindu-mi cu suprare de trufia cu care fuseserm tratat de ctre marele-maestru, tul:urat de temerile mele, nflcrat mai mult ca oric+nd de dragoste, nu-mi pierdui deloc dorina de a co:or pe insula Ao44ov dar mi propusei ca, sosind acolo, s-mi ascund numele, s-l trimit pe Birno la Malta ca s cear restituirea vasului meu, s-i ncredine4 crucea mea ca s-o napoie4e ofierilor Nrdinului, asigur+ndu-i c m socot eli:erat de orice legm+nt datorit c9ipului intolera:il n care se purtaser cu mine, i s ia de la :anc9erul meu apro6imativ dou4eci de mii de franci, ratele a5unse la scaden din pensia pe care mi-o re4ervaserm, i s m duc s m sta:ilesc cu Delena, nu n Spania, nu la %eapole, nu n ara lui Junius sau n alt loc care s-mi fie cunoscut, ci n $ndiile occidentale, unde au4iserm cu un an n urm, din 4von pu:lic, c Irana i fcea mereu noi colonii. Fceast idee mi se pru at+t de fericit nc+t, privind-o cur+nd ca singura posi:ilitate de ales, nu m mai ntre:ai dec+t dac s i-o fac sau nu cunoscut lui Peres. >ar n afar de faptul c nu puteam s-i ascund demersurile pe care le aveam de fcut n insula Ao44o, m g+ndii c drumul meu trec+nd prin faa coastelor Spaniei, puteam s-i mai fac un ultim serviciu duc+ndu-l n portul pe care l-ar alege. !u toate c tre:uia s atept s-l vd com:t+ndu-mi ideea, eram at+t de 9otr+t s resping orice sfat care nu s-ar potrivi cu inteniile mele nc+t m g+ndii c pot s m e6pun gravelor o:ieciuni ale lui Peres. nelese totui din c+t eram de ncurcat c aveam s-i comunic ceva deose:it M ascult cu oc9ii plecai. Primele mele cuvinte fur rostite cu un aer de timiditateK dar cresc+ndu-mi ndr4neala i nflcrarea pe msur ce vor:eam, reuii s-i descriu admira:il planul pe care mi-l fcuserm, mrturisindu-i p+n la urm regretul c o avere nu prea solid m mpiedica s-i ofer s mergem mpreun. Nric+t de nflcrat mi-ar fi fost discursul, m simii din nou ncurcat c+nd a5unsei la sf+rit, i-i ateptai rspunsul cu ngri5orare. ntr-un t+r4iu i ridic privirileK v4ui n oc9ii lui durere i compasiune, dar i afeciune, iar primele lui cuvinte fur c+teva e6clamaii care e6primau toate aceste trei sentimente. M4+nd c reacile lui sunt at+t de contrare ateptrilor mele, simii c m cuprinde un fel de suprare. Bucrul acesta m duru foarte tare i, ls+nd la o parte teama, l ntrerupsei :rusc pentru a-i spune c regretam ntr-un fel c-i vor:iserm desc9is i c, dac nu era de acord cu planurile mele, era de prisos s mai continue cu e6plicaiile. B-a fi prsit c9iar n aceeai clip, pentru a scpa de mustrarea lui. >ar el m opri, apuc+ndu-m de :ra i, cu voce linitit, m implor s-l ascult. ncepu prin a-mi nira :analiti despre nelepciune i onoare, cu a5utorul crora cuta s-mi dovedeasc, fr nici o legtur cu faptele i planurile mele. ! tot c& nu se ntemeia4 pe aceste doua principii at+t de necesare face inutile o:+ria aleas, averea i cele mai :une nsuiri ale minii i ale inimii. Prevedeam cum urma smi fie aplicat aceast moral. Pi aa a i lost n cur+nd, fr pic de mena5ament. "n plan ca al tu, mi 4ise, te duce la ruina complet a reputaiei i ar face s fi dispreuit c9iar de prietenii ti. lleamintindu-mi apoi toate etapele prin care trecuserm ca s a5ung pe marginea prpastiei, n care i se prea c stau c cad, i reproa amarnic c i el contri:uise la acest lucru, apro:+ndu-mi sl:iciunile. S nu cree4i, relu el, c a fost o apro:are sincer. N prietenie oar: m-a ndemnat s caut toate mi5loacele de ai mplini dorinele, at+ta timp c+t nu am v4ut n ele dec+t nite rtciri, scu4ate de flacra tinereii. >ei nu gustam plcerile care te m:tau, am mers at+t de departe cu indulgena nc+t am participat i eu la ele pentru a i le f ace i mai plcute. >ac nu am putut ntotdeauna s te menin n lini.K le :unei-cuviine, speram cel puin c dup ce le-ai ncercat, vei desc9ide oc9ii s ve4i unde i este datoria ndreptind n felul acesta prea marea mea indulgen. 1ti oare 9otr+t, continu el, privindu-m seme s pui v+rf acestor rtciri= Mrturisesc c un ton at+t de diferit de cel al prieteniei i at+t de opus c9iar celui pe care-l lua pentru a-mi vor:i de o:icei m puse ntr-o ncurctur din care mi revenii cu greu. Fveam pentru el, n egal msur, respect i dragoste, iar nenumratele dove4i de prietenie

pe care mi le dduse erau o alt legtur care ar fi putut s m opreasc. M socoteam ns insultat de un om cruia nu aveam de ce s-i dau socoteal de purtarea mea, iar @ ceea ce m-a nfuriat i mai tare @ vor:indu-mi cu aceast seme ie, mi se pru c a:u4a de un fel de supunere pe care o artaserm ntotdeauna fa de sfaturile lui. $nima mea plin de patim se revrs n c+teva acu4aii care nu cred c i-au fost mai plcute dec+t fuseser mustrrile lui pentru mine. F prut at+t de impresionat ie aceste acu4aii nc+t mi ls m+na i se trase c+iva pai. 0otui nu rspunse de-a dreptul asprimii replicii mele. >ar relu+ndu-i vor:a de unde rmsese, i privindum cu i mai mult intensitate, mi spuse& 0e-ai g+ndit tu oare c apr i cinstea mea apr+nd-o pe a ta= ! ruinea, de care vd c ii cu tot dinadinsul s te acoperi, cade i asupra mea= M cree4i tot la fel de nepstor ca tine de :una mea reputaie= Nri c nu-mi pas de stima unui Nrdin n care mi-am fcut prieteni de va4 i n care naterea i purtarea mi-au adus poate oarecare stim= %u, nu, continu el, nu sunt or:it nici de ne:unie, nici de patim. Fm negli5at din prietenie o mulime de ndatoriri, dar tiu care sunt limitele la care prietenia tre:uie s se opreasc. Fdaug apoi, ridic+nd vocea& >ac rugminile i insistenele mele, dac vocea onoarei nu te fac s-i revii, de cum vom atinge rmul i voi de4vlui planurile tuturor celor care vor dori s le asculte. a, mai mult, i voi cere c9iar comandorului insulei Ao44o s te areste4e i s te predea dendat marelui-maestru. Fceast ameninare m fcu s m cutremur. F fi pus m+na pe sa:ie, dac nu m-ar fi oprit pre4ena mai multor oameni de-ai notri care se adunaser atrai de g+lceav i care nu ne scpau din oc9i. %u-i spusei lui Peres dec+t c+teva cuvinte, dictate de furie& 0rdtorule, voi ti s i-o iau nainte. S te g+ndeti c, a5ung+nd la rm, va tre:ui si aperi viaa sau s mi-o iei pe a mea. i ntorsei spatele imediat, aa c nu tiu ce impresie i-a fcut aceast insult. M dusei s m nc9id n camera mea i poruncii slu5itorilor s nu-l lase s se apropie. Meni totui la ua mea i, surprins de ordinul acesta, nu plec dec+t dup ce i se e6plic n amnunime toate mpre5urrile. ntre timp. Iuria mea a5unsese la culme i, departe de a m ci de cuvintele pe care le rostiserm gseam n fiece clip noi pricini de m+nie. M g+ndii la un moment dat s pun pe slu5itori s-l a4v+rle pe Peres pe rm iar eu s ntorc p+n4ele spre Fmerica. !ci ncrederea ce o aveam n Birno m fcea s consider c vasul lui e i al meuK i g+ndindu-m c :unurile rmase de la Fntonio m despgu:eau din plin pentru ceea ce a fi lsat n urma mea, nu tiu cum de-am putut re4ista acestui g+nd. >ar a fi murit de ruine dac a fi plecat fr a-l lmuri pe Peres c nu m nspim+nta deloc semeia unui spa-, niol, i c9iar dac aveam preri diferite despre onoare, eram n stare s mi-o apr pe a mea. i nc9ipuie, deci7 mi spuneam eu, c m va convinge c dragostea este o crim i c m de4onore4 cut+nd s triesc n linite al turi de femeia pe care o iu:esc. F9C l felicit pentru ideile astea frumoase i pentru ngduina cu care se complace n aventurile lui amoroase. !+t despre mine, cred c e ruinos s trieti cu o femeie at+ta timp c+t aceast legtur este i4vor+t nu din pornirile inimii, ci doar din plcere animalic. n rest, l voi face s Simt c 9otr+rea mea de a renuna la arme nu este determinat de nepricepere n m+nuirea s:iei. Birno, afl+nd de cearta noastr, veni n gra: s m roage s-l lmuresc. i spusei c, n general, sunt suprat pe Peres i c, a5uni la Ao44o, tre:uie s-i rein toi oamenii la :ord i s fie pregtit pentru orice s-ar putea nt+mpla, dac vrea s-mi fac un serviciu, mi 5ur credin fr margini. n aceeai 4i intrarm cu :ine n port. Se vedea c m+nia, sau poate ngri5orarea dragostei mele mi sc9im:ase mult firea dac ntr-un rstimp de mai :ine de patru ore nd+r5irea n care m aflam nu sc4use deloc. >impotriv, nu numai c nu revocaserm ordinele pe care le dduserm celor de pa4 la ua mea, ci le ntriserm de fiecare dat c+nd Peres ncercase s ntre. A+ndurile mele erau negre. Mi se prea c prietenia se stinsese n sufletul meu fr a lsa nici o urm. Singurul g+nd care determina toate faptele i toate 9otr+rile mele era o dorin or:easc de a m r4:una pentru o ameninare care nu-mi ieea din minte i de a opri

urmrile pe care aceasta le-ar fi putut avea. ndat ce intrarm n port, :a4+ndu-m pe ordinele ce i le dduserm lui Birno, ieii din camer c+t se poate de furios i, duc+ndu-m la Peres, care se plim:a pe punte, i propusei s co:oare cu mine n :arc. !e g+nduri ai= m ntre: acesta cu o voce foarte :l+nd. Fi s afli, i rspunsei repe4it. #mase c+teva momente n cumpn. l 4oream cu mustrri din cele mai aspre. n sf+rit, consimind s m urme4e, co:or cu mine. Birno, ncurcat, veni s ncerce s m opreasc. i porunci s tac i trimisei napoi pe c+iva din oamenii mei care se pregteau s m nsoeasc. F5unserm la rm, condui numai de doi marinari. %u scosei nici un cuv+nt c+t a durat trecerea, iei Peres, posomorit i ng+ndurat, pstr aceeai tcere. %ici eu i nici el nu am dat vreun semn de atenie sau politee c+nd ieirm din :arc. Fcostaserm la oarecare distan de ora. i artai lui Peres ce drum urma s lum. A+ndul meu era s nu mai fim v4ui de pe vas. !ontinu s m urme4e fr s spun nimic. Puin mai departe ddurm de un loc unde ncepeam s nu mai fim v4ui. i dduse seama ce plnuiam i m rug s m opresc nainte de a merge mai departe. Frunc+ndu-mi o privire n care descopeream o :ucurie simulat, m ntre: unde aveam de g+nd s-l duc. Buai aceast fals linite drept o nou ofens. F5ungem ndat, i-am 4is eu. ntr-o clip se va 9otr care dintre noi doi l va duce pe cellalt n faa marelui-maestruK dar sunt sigur, adugai cu o voce ce se dorea la fel de linitit ca a lui, c nu am s mai fiu viu c+nd voi fi predat de ctre un trdtor. M4ui cum se sc9im: la faK n privire i se ntiprise o durere ad+nc. F9, doamneC ce aud, e6clam el. F putut iei din gura ta acest cuv+nt groa4nic= !avalere, continu el, cu mai puin emoie, mi sacrific toat ndurerarea pe altarul prietenieiK dar e6plicmi, te rog, care-i cau4a acestei porniri i ce plnuieti mpotriva prietenului tu. Ft+ta cumptare, n loc s m liniteasc, mi se pru o insult venit din partea unui om care mi se credea superior n m+nuirea armelor, i care am+nase at+ta timp orice e6plicaie tocmai pentru a m face s simt sigurana cu care se lsa antrenat n tot felul de aventuri. 0otui, v4+ndu-l c se oprete, pr+nd s atepte ca eu s ncep discuia, l ndemnai din nou s nainte4e. >ar rmase locului i, dup nenumrate cuvinte afectuoase rostite cu cea mai vie nflcrare, m ntre: desc9is dac eram 9otr+t s-i iau viaa. >ei mi se pru c-i citesc pe fa ceea ce avea pe suflet, inima mi era prea amr+t pentru a fi n stare s-i gseasc dintr-odat linitea de care ar fi avut nevoie pentru e6plicaiile ce prea s le atepte. Fcela care m-a ameninat cu trdarea, i-am 4is, tre:uie s se atepte la ntreaga mea r4:unare. S te trde4C m ntrerupse el. F9C cavalere, c+t de puin m cunoti. Pi, reamintindu-mi tot ce fcuse de c+nd eram prieteni, m o:lig s recunosc n sinea mea c ntreaga lui purtare fusese un ir nentrerupt de sacrificii dictate de prietenie. >impotriv, mie mi se pare c tu nu faci altceva dec+t s caui s-i faci singur ru. >e nenumrate ori m-am folosit de dreptul c+tigat printr-o prietenie ndelungat pentru ai arta rul pe care-l faci carierei i reputaiei tale. Ft+ta timp c+t am cre4ut c poate fi ndreptat, nu mi-a psat prea mult de 4drnicia strdaniei mele. ntoarcerea la Malta mi ddea sperane pentru viitorK i. >ei interesele mele m c9eam n Spania, ai v4ut c le am+n n nde5dea de a te vedea pornit pe calea cea :un. Bucrul mai este nc cu putin. %ici mcar nu eti nevoit s te despari de Delena, care i este at+t de drag. !+te ci nu vom gsi ca s-o poi pstra, p4indu-te totodat de gura lumii= !ree4i c eti singurul din Malta care are o iu:it= Bumea s-a scandali4at numai de lipsa ta de discreie. 1ti t+nr, ai intrat de cur+nd n r+ndurile Nrdinului i te apuci de trsni n v4ul tuturor, c9iar su: oc9ii marelui-maestruC >ar faptul c te\ai ntors, i o purtare c9i:4uit pot s tearg toate impresiile din trecut. !e am putut s g+ndesc i c+t amrciune am simit n suflet, c+nd te-am v4ut lu+nd o 9otr+re necugetat, care ne acoper de ruine pe am+ndoiC mai mult. Mi-ai vor:it de acest plan ca despre ceva definitiv sta:ilit pe care te pregteai s-l pui n aplicare. Puteam eu spera s te pot convinge numai prin sfaturi i struine= Mi-ai fi scpat poate

de cum am fi a5uns n port. Fm ncercat s te nspim+nt cu lucrul cel mai groa4nic care mi-a trecut prin minteK i, c9iar dac nu pot s te trde4, nu-i ascund c sunt 9otr+t s fac orice pentru a te mpiedica s te pier4i. Pe c+nd vor:ea, avuseserm timp s c+ntresc motivele pe care le artase at+t de limpede, iar amintirea o:ligaiilor pe care le aveam fa de Peres ntri efectul e6plicaiilor lui. mi trecu suprarea ls+nd loc recunotinei pe care i-o datoram. 0otui, m+ndria nu m lsa nc s-i art aceast sc9im:are. l ntre:ai doar, co:or+ndu-mi privirea, prin ce mi5loace, at+t de sigure, socotea s m resta:ileasc n oc9ii marelui-maestru, pstr+ndu-mi-o n acelai timp pe Delena. Poi oare, mi rspunse el, s ai din nou at+ta ncredere n prietenia mea nc+t s m lai s aleg eu cile de urmat= #msei o clip n cumpn asupra rspunsuluiK dar, ru+9+ndu-m s nu rspund la sentimentele unui om a crui genero4itate mi era at+t de :ine cunoscut, alungai ntr-o clip norii din faa mea i, arunc+ndu-m de g+tul lui, i spusei& Peres, n-a mai fi demn de aerul pe care-l respir dac nu te-a crede cel mai credincios i mai :un prieten al meu. 0e-am suprat peste msur prin nencrederea mea. Dai, m las n seama ta i i ncredine4 i viaa, i onoarea, dac mi-o pstre4i pe Delena. l 1ram micat p+n la lacrimi de sentimentele care-mi rscoleau inima. %u-mi ceru nici un alt semn de sinceritate i, m:ri+ndu-m la r+ndul lui. !u acea no:lee care ddea demnitate p+n i faptelor sale celor mai mrunte, mi mrturisi c i puseserm cura5ul la cea mai grea ncercare din viaa lui. %e ntoarserm dendat pe cora:ie. Pe drum, mi e6plic ce intenii avusese c+nd se 9otr+se s m nsoeasc p+n la Malta. Puteam fi sigur c vor:ele rsp+ndite de cei trei cavaleri despre aposta4ia mea mi atrseser definitiv di4graia marelui-maestru aa c, din pruden, nu puteam s apar la Malta fr a lua anumite precauii. >e aceea, fusese de acord cu ordinul pe care-l dduserm lui Birno de a se opri n insula Ao44o. Puteam s m ascund acolo c+tva timp, n vreme ce el s-ar fi dus Ja curte, unde spera s spul:ere acu4rile cele mai negre prin mrturia lui i a oamenilor si. n privina Delenei. mi propuse s i-o ncredine4 ca s-o duc pentru c+teva sptm+ni ntr-o mnstire. Se g+ndea c v4+ndu-m lumea sosind fr ea, aventura mea trectoare avea s fie uitat cu uurin, i dup ce a fi pstrat aparenele c+tva timp, avea s-mi fie uor s-o scot de acolo, fie pentru a pleca mpreun ntr-o nou cltorie, fie pentru a duce mpreun la Malta o via mai decent i discret. Ba au4ul propunerii de a m despri de Delena simii cum mi se rscolete vec9ea durere. 0otui merse-S serm prea departe pentru a mai putea s-l 5ignesc pe Peres artmdu-m nencre4tor n vor:ele lui. Dotr+i s-i accept planul fr nici un fel de reinere, g+ndindu-m c ideile lui puteau s se :ucure ntr-adevr de tot succesul pe care m fceau s-l sper. >e altfel, 4elul cu care m tiam slu5it de Birno era un alt motiv de a-mi nvinge sl:iciunea i, ca s spun adevrul, m g+ndii, spre ruinea mea, s-l pun la curent pe corsar cu secretele mele. 0impul c+t lipsiserm fusese at+t de scurt nc+t str5ile portului nu apucaser nc s ne cercete4e. Peres m sftui s le ies nainte i s m dau drept un strin care, trec+nd pe l+ng insul, ceruse s fie dus la mai. Bs pe seama mea s nscocesc o poveste care s par adevrat i, rug+ndu-m s-i trimit imediat :arca napoi, mi fgdui s ias n larg mai nainte de a se putea afla de la ec9ipa5 ceva din care s se :nuiasc cine sunt. %u am plecat ns dec+t dup ce iam comunicat i Delenei planul nostru. !onsimi, dar cu multe lacrimi. Birno, care era de fa la aceast ntrevedere, m asigur din nou de credina lui. n sf+rit, plecai de pe cora:ie, reamintindu-i lui Peres c, dup prerea mea, fceam mai mult pentru el prin acest e6ces de ncredere dec+t putuserm s fac prin toate serviciile mele trecute i c9iar dec+t putuse s fac el prin dove4ile lui de prietenie generoas i constant. mi fu uor s-mi iau un nume de mprumut i s-mi atri:ui aventurile pe care le-am cre4ut cele mai favora:ile. Str5erii portului nu fur prea curioi s afle cu ce cora:ie veniserm

c+nd au v4ut-o pierind din nou n larg. #msei pe insul, mpreun cu doi din slu5itorii mei, de al cror cura5 i credin eram sigur. #spunsei simplu la toate ntre:rile comandantului i, prefc+ndu-m c am nevoie de c+teva 4ile de odi9n nainte de a trece la Malta, mi se ngdui s m retrag ntr-un 9an. F5uns acolo, intrai cu nepsarea cu care se intr ntr-un loc unde nu te atepi s te cunoasc nimeni. >ar, de la primii pai, m pomenii m:riat cu cldur& oc9ii mei recunoscur pe comandorul Junius. i rspunsei la fel, cu toat :ucuria de a-l revedea. >ar fui foarte surprins c+nd, optindu-i s nu-mi pronune numele i s se fac a m cunoate drept un ofier france4, l au4ii cer+ndu-mi s-i fac aceeai favoare, dar n termeni mult mai insisteni. 0recurm ndat ntr-o ncpere mai ferit i ne gr:irm s ne povestim unul altuia nt+mplrile care ne aduseser ntr-o situaie at+t de ciudat. %u-i povestii dec+t ceea ce nu puteam s-i ascund. Iu uimit de asemnarea destinelor noastre i-mi povesti, cu mai puin reinere, 5alnicele mpre5urri care-l aruncaser de pe tron ntr-un 9an din insula Ao44o. >up ce ne prsise n golful !oloc9ina, se apropiase de coast cu mai mult :gare de seam dec+t prima dat. Qrmul era plin de oameni narmai pe care i adusese vestea sosirii lui. >orina de a domni l fcuse s dispreuiasc pericolul i se artase acestei mulimi care-l primi ca pe stp+nul ei. Fcetia erau parti4anii si cei mai 4eloi care, la au4ul numelui su, veniser cu dorina de a-l slu5i. Pun+ndu-se n fruntea lor se dusese la palat, unde inuse sfat cu fruntaii cetei asupra a ceea ce avea a se teme din partea rivalului su. Nric+t demult 4el afla la parti4anii si, nu putea s nu-i dea seama c sentimentele celei mai mari pri a naiunii se rciser n lipsa lui. %u tre:uia deci s se atepte ca cei ce se alturaser noului rege s-l prseasc uor. 0otui, cum numai cura5ul i d+r4enia puteau s-l a5ute, se 9otr+se s se duc dendat n ta:ra lsat de rival n apropierea oraului, cu riscul de a fi copleit de numrul aprtorilor. Iusese ns primit cu aclamaii care i ntriser speranele i, v4+nd vreo trei mii de oameni la ordinele lui, nu se mai ndoise c, pe msur ce se va apropia de u4urpator, armata lui va spori cu nenumrai voluntari. !+nd parcursese 5umtate din drum i avea sperane tot mai mari de reuit, sosi i tatl femeii care-i fusese i:ovnic n timpul domniei lui, n fruntea unei cete numeroase, adunat pentru a-l a5uta. i solicit o scurt ntrevedere, n care i ceru s dedare cinstit ce sentimente avea pentru fiica lui. Pi ca s fie lucrurile lmurite, i promise s adune n spri5inul lui pe toi cei pe care i nemulumise intrigile u4urpatorului, dac primete fr nt+r4iere s-i fie ginere. Junius, ncre4+ndu-se prea mult n 4elul oamenilor si, refu4ase aceast propunere care prea semna a constr+ngere. $deile lui despre celi:at, n care vedea un legm+nt de nerupt, i propria lui nclinaie care nu-l mpingea deloc la cstorie l fcuser s rspund destul de :rutal mainiotului c nu se cuvine unui supus s str+ng cu ua pe domnul su. M+ndrul grec se retrsese fr a mai atepta alte e6plicaii i Junius nu aflase n ce c9ip i fcuse s plece nu numai pe oamenii cu care venise, dar i pe cei care se adunaser cu at+ta r+vn su: steagurile sale. Prsit de toi ai lui, era totui fericit c nu fusese dat pe m+na rivalului su i nu-i rmsese dec+t s caute o cale de a fugi. Fmintindu-i de proiectul nostru cu Fl:ania. i ndreptase paii ntr-acolo, dar nu putu nvinge piedicile care i stteau n drum dec+t cu mult trud i trec+nd prin pericole nspim+nttoare. !+nd, n sf+rit, necunoaterea locurilor i teama de a fi prins l fcuser s-i piard orice speran de a mai putea trece munii, c4u n m+inile unor t+l9ari care-l silir s li se alture. %evoia de a-i apra viaa, mai degra: dec+t dorina de a-i arta vite5ia, l ndemnase la c+teva aciuni at+t de cura5oase incit noii :i tovari ncepuser s-l preuiasc. !re4u c nu risc nimic dac le spune cine este, i cum aceast tire i fcu mai 4eloi pe :andii, se g+ndi c ar putea s-i recapete tronul, cu a5utorul lor. Sperana nu se :i4uia pe numrul acestora cci, cunosc+nd firea mainioilor, era convins c va fi de a5uns s apar nsoit de puin oaste pentru ai nsuflei din nou parti4anii.

Se ntorsese plin de ncredere pe drumurile pe care trecuse o dat cu at+ta spaim. >ar domnia nu avea s-o mai ai:. nt+mplarea i-l scoase n cale pe u4urpator cu toat armata lui. Iu ncercuit cu at+ta ndem+nare nc+t, nemaiput+nd scpa cu fuga, rmase pri4onier mpreun cu toi oamenii si. %efericitul Junius cre4u c-i :tuse ceasul cci rivalul su, m+nios de cum l recunoscu, prea nclinat s-l condamne la moarte. Se st+rnise ns, printre mainioi, o micare n favoarea unui om care, departe de a-i fi asuprit n timpul c+t domnise, se fcuse iu:it de ntreaga naiune. Ir a fi deci vor:a de a-l repune n drepturi, mainioii se 9otr+r s-l scape de ura nedreapt a rivalului su i principalii efi, cer+ndu-i ntr-un glas iertarea i li:ertatea, le o:inur cu at+t mai uor cu c+t o astfel de rugminte cuprindea i o ameninare destul de lmurit. >atorit acelorai sentimente, mainioii, dup ce-l smulseser pe Junius din g9earele morii, vrur s-i arate omenia p+n la urm. %oul rege nu ndr4ni s se opun i Junius fu dus la Maina n mare cinste, unde fu pregtit o cora:ie care s-l transporte n insula Ao44o, el ferindu-se de a se duce de-a dreptul la Malta. Planul lui era la fel cu al meuK adic, nendr4nind s se arate la curtea marelui-maestru nainte de a spul:era acu4aiile in5urioase care-i ponegreau onoarea i credina, voise s-i pregteasc mpcarea mai de la distan. >ar, de cum se deprtase cora:ia de rm, un t+nr mainiot care se gsea la :ord ca pasager i ceruse o convor:ire ntre patru ocin Mirarea i fusese mai mare dec+t :ucuria c+nd i recunoscuse i:ovnica, deoarece m:rcase 9aine :r:teti pentru a-l urma. >ei o iu:ise ntotdeauna, 9otr+rea lui de a se ntoarce la Malta nu se mpca deloc cu o astfel de legtur de ale crei urmri nedorite se temea. ntoarcerea n tovria unei femei de care nu putea s nu ai: gri5 nu ar fi fcut dec+t s confirme 4vonul, rsp+ndit demult timp, c se cstorise. 0oate aceste g+nduri l fcuser s-o nt+mpine cu mult rceal pe aceast iu:it credincioas. %entre4rind nc nici un mi5loc de a scpa de ea, pre4ena unei femei drgue redetept+ndu-i poate sentimentele. Se 9otr+se s-o primeasc, i acum ea se gsea cu el la Ao44o. #einerea pe care o pstraserm la nceput n nfiarea situaiei mele fu risipit de aceste mrturisiri at+t de sincere. %u putui s-i ascund lui Junius c neca4urile, gri5ile, temerile mele erau de acelai fel ca i ale lui. Singurul avanta5 pe care-l avea asupra mea era c sosise mai; devreme cu opt 4ile i c ncepuse oarecari demersuri cu re4ultate m:ucurtoare. >ar, fiind tot at+t de necunoscut la Ao44o ca i mine i, folosindu-se de serviciile unui italian credincios pe care l trimisese la c+iva din prietenii lui de altdat, se prefcea a fi rmas n Sicilia, de unde i trimitea solul la Malta. !u toat iscusina acestuia, era totui nevoit s-l trimit napoi numai cu oarecare nt+r4iere pentru ca lmuririle ce i se cereau s nu soseasc prea devreme i s dea de :nuit c nu ar fi at+t de departe. Fceste lmuriri, pe care le ceruse c9iar marelemaestru, priveau c+teva capete de acu4are la care se reduseser nvinuirile aduse lui Junius i de care urma s se de4vinoveasc nainte de a se apropia de insul. 1ra ntre:at dac este adevrat c se cstorise la Maina, c-i alctuise un 9arem, c m:riase ma9omedanismul i c ntreine legturi de alian str+ns cu Poarta, %evinovia lui era uor de dovedit cu privire la primele trei capeteK numai ultimul l punea n ncurcturK dar cum era cel mai puin grav i cum el socotea c nevoile domniei l 5ustificau ndea5uns, se m+ng+ia cu g+ndul c-i va fi uor s-l mpace pe marelemaestru. Situaia mea mi se prea ns mai puin :un. !9iar Junius, care i amintea c+t v+lv fcuse dragostea mea c+nd plecaserm din Malta, era mai puin sigur dec+t Peres c marelemaestru va trece vreodat cu vederea o legtur pe care o condamnase at+t de aspru. M sperie at+t de tare nc+t m-am cit de mii de ori c veniserm aici cu at+ta impruden. Fteptam nencetat tiri, cu o ner:dare care-mi otrvea 4ilele. l v4ui, n sf+rit, sosind pe Birno, dar ntr-o :arc i, dei la intrarea n port i luase e6presie linitit, pentru a-i ascunde tul:urarea, o:servai c pe msur ce ne ndeprtam de lumea din 5ur, lua un c9ip mai posomorit i mai ncurcat. %-a

fi aici, mi spuse el ntr-un t+r4iu, dac nu m-a fi g+ndit dec+t la sigurana meaK i, dei n-am fcut dec+t ce se cuvenea s fac un om de onoare, nu m simt prea la adpost de r4:unarea Nrdinului domniei-voastre. Fm ompr+t pe cei trei cavaleri care v-au ponegrit n faa mareluimaestru. >ea:ia am avut timp s m arunc n :arc, i dac pot spera s am linite aici, asta o datore4 numai ndr4nelii de a fi nfruntat traversarea n aceste condiii. %imeni nu va :nui c am pornit pe mare numai cu doi marinariK i nici nu m va cuta n afara insulei Malta. ntradevr, c+nd intrase n port, nimeni nu-i nc9ipuise c vine de mai departe de nite case care se aflau pe malul mrii i nimeni nu se oprise s cercete4e dac nu cumva e strin. !+nd mi povesti paniile lui, mi ddui seama c+t demult i datoram. %-o pierduse din vedere pe Delena p+n n momentul c+nd Peres o dusese ntr-o mnstire, iar operaia aceasta fusese ndeplinit cu o discreie deplin, pentru care le eram profund recunosctor. >ar, dei nu primise nici o alt nsrcinare i l lsase pe Peres s-mi apere interesele la curte, lucrase i el n folosul meu, spun+nd sus i tare n diferite coluri ale oraului tot ceea ce V se prea c poate de4mini 4vonurile pe care le au4ea. Ff+nd c cei trei cavaleri continuau s m ponegreasc i c profitau c9iar de lipsa mea pentru a nrui ceea ce fcuse Peres n favoarea mea, i atacase la r+ndul su, critic+nd cu indignare laitatea cu care m prsiser i art+nd c, pun+nd stp+nire pe cora:ia mea, fptuiser o 9oie. %u uitase nici dragostea lor pentru cele trei turcoaice i, neleg+nd poate mai :ine ca mine t+lcul faptei lor, le nfiase plecarea pripit ca o urmare a dumniei lor, i acu4aiile ce mi le aduceau ca o r4:unare 5osnic pentru nepsarea cu care lsaserm ca i:ovnicele lor s fie reinute. 1ra imposi:il ca aceste acu4aii s rm+n mult timp necunoscute celor trei cavaleri. Be comentar cu superioritatea pe care i-o nc9ipuiau asupra unui om a crui profesie o cunoteau. >ar, cut+nd numai un prete6t pentru o ceart pe fa, adun mrturii de la diferite persoane despre cuvintele in5urioase care le scpaser despre el i pentru care le-a cerut s-i dea socoteal cu armele. >ei i c9emase separat, le indicase acelai loc, la intervale de numai o 5umtate de or. Menir pe r+nd la nt+lnire i Birno, din fericire pentru el, i ucisese pe toi trei. 0otui, cura5ul lui mi-ar fi fost de prea puin folos dac unul dintre ei n-ar mai fi avut puterea s cear s moar cretinete. Birno c9emase c+iva trectori i, ls+ndu-l n gri5a lor, o luase pe un drum lturalnic ca s scape de urmritori i s a5ung la cora:ie. Fcolo povestise toat trenia oamenilor si, care erau aproape la fel de interesai ca i el s-i ascund fugaK dar, fiind imposi:il s ias imediat eu cora:ia n larg, co:or+se o :arc mpreun cu doi marinari care-i riscaser viaa pentru a-l aduce n insula Ao44o. %u tia care fuseser ultimele dorine ale cavalerului muri:und i, repro+ndu-i p+n i mila care-l fcuse s-i trimit a5utoare, regreta c nu-l omor+se pe loc. >ei nu-mi ddeam seama mai mult dec+t Birno ce :ine avea s mi se trag din aceast nt+mplare, :a, dimpotriv, mi se prea c avea a se teme tocmai de vor:ele dumanului pe care-l cruase, condamnai aceste regrete lipsite de omenie i-l acu4ai c de4onora printr-un rest de cru4ime no:leea pe care o vedeam totui n firea lui. Ir a m :ucura de moartea dumanilor mei, care m scutea totui de a-mi risca ntr-o :un 4i viaa provoc+ndu-i la duel pentru nedreptile pe care mi le fcuser, l ntre:ai ce fcuse Peres pentru mine. %u tia nimic, iar ce vor:ise scumpul meu prieten cu marele-maestru era nc secretK, dar tia, ca toat lumea de altfel, c vasul meu pe care l ceruse n numele meu i fusese napoiat c9iar de a doua 4i dup sosirea lui la Malta. Junius, pe care-l c9emai la sfatul nostru, admir mult ndr4neala i credina corsarului. Ptiind totui cu c+t strnicie este inter4is duelul la Malta, l sftui s ia din nou calea apelor pentru a a5unge, cu orice risc, n $talia sau n Sicilia, i s nu rm+n la Ao44o, unde aveau s-l caute, fr doar i poate, dup ce n-aveau s-l gseasc la Malta. >ar iretul corsar se :i4uia pe oamenii lui crora le poruncise s vin s-l ia c9iar n noaptea urmtoare. Dotr+t s plece fr

nt+r4iere, m rug s-i spun un loc unde s m poat gsi, dorind s rm+n n serviciul meu. >e oameni vite5i i credincioi aveam oric+nd nevoie. Fadar, dei viitorul nu-mi era destul de limpede pentru a putea furi planuri, din dorina de a pstra dreptul pe care mi-l acorda asupra lui, i numii portul Messina, unde m g+ndeam s m duc la nceputul primverii. mi ceru, de asemenea, s 9otrsc ce tre:uia fcut cu :ogiile rmase de la don Fntonio. ntre:area m puse n ncurctur. >ei nu ceream nimic pentru mine, mi era greu s 9otrsc n lipsa lui PeresK i dac cineva tre:uia s trag folos de pe urma unei pr4i at+t de :ogate, acesta era fr ndoial Peres, cruia ura lui don Fntonio i adusese at+ta nefericire i suferin. Socotii totui c pot s-mi dau seama de sentimentele lui dup ale mele sau, mai :ine 4is, mi dduse prea multe dove4i de genero4itate, pentru a fi sigur c ar dispreui aceast prad pe care o datora numai nefericirii altuia. A+ndul nostru fusese s ne m:ogim, dac se poate, dar pe seama dumanilor, lupt+nd cu arma n m+n i pe cile pe care credina ni le impunea n lupta mpotriva necredincioilor. >up c+teva momente de g+ndire, 9otr+i deci s-i las lui Birno :ogiile pe care mi le punea la dispo4iieK cum el dorea s m a5ute, eram sigur c aceste :ogii aveau s-mi. Slu5easc i mie, de vreme ce el avea s le foloseasc pentru a se ec9ipa mai :ine i a anga5a oameni. Birno mi admir genero4itatea care i spori i mai mult 4elul. Judec+nd n tot restul 4ilei care-mi era situaia i pe ce mi :i4uiam speranele, regretai mult c m despart de un om de al crui a5utor puteam avea oric+nd nevoieK i poate c a fi avut nc sl:iciunea de a m ci c-mi lsaserm interesele pe m+na lui Peres. >ragostea aprin4+ndum mai mult ca niciodat, m g+ndeam c, aa cum l cunoteam eu pe Peres, ncrederea mea n ei putea fi imprudent, cci pe c+t cuta el s-mi favori4e4e dragostea, dac reuea s o mpace cu datoria, pe at+t tre:uia s m tem c se va altura marelui-maestru pentru a lupta mpotriva ei i pentru a-mi smulge fiina iu:it dac va considera c ar fi incompati:il cu cariera i cu onoarea mea. $deile acestea m tul:urau ntr-at+t nc+t de mai multe ori m :tu g+ndul s-i trimit vor: Delenei s vin la Ao44o ca s plecm mpreun cu Birno i s fugim pentru totdeauna de toi dumanii fericirii i linitii mele. Spre mie4ul nopii, Birno, care i atepta cora:ia la ora aceea i urma s-o nt+mpine n gura portului, se scul s-i ia rmas :un de la mine. >esprirea m durea at+t demult nc+t nu puteam s-l las s plece. l oprii pentru a-i repeta de o sut de ori ultimele porunci, i lupta pe care o duceam cu mine nsumi era cu at+t mai grea cu c+t cutam s-mi ascund tul:urarea, c+nd furm anunai c intra o cora:ie n port. Flarmat, Birno i nc9ipui c era cora:ia lui i c cei din ec9ipa5, neneleg+ndu-i :ine ordinele, l puneau n pericol prin imprudena lor. >ar ngri5orarea ne fu de scurt durat. Mersei i eu n port i primul om pe care-l nt+lnii fu Peres. M recunoscu i el imediat cu tot ntunericul i, m:ri+ndu-m fr nici o precauie, mi se pru c9iar c ridic vocea pentru a-mi pronuna numele adevrat. i atrsei atenia asupra imprudenei lui, dar, cum nu se sinc9isi de mustrrile mele, m fcu s-mi dau seama c-mi aducea veti :une. 1ti li:er, aici ca i la Malta, unde poi s te ntorci c+nd vrei, mi spuse. Marele-maestru face uitate ultimele pl+ngeri mpotriva ta i te socotete nevinovat de ultimele nvinuiri. Fcum poi s apari din nou la curte cu toate speranele pe care le-ai avut. Nric+t de mare ar fi fost :ucuria ce-mi aduceau aceste cuvinte, l ntrerupsei totui ca s-l ntre: ce fcuse cu Delena. Se afl ntr-o mnstire unde are tot ce dorete, dup placul inimii tale, dar sntatea ei a fost 4druncinat de o:oseala at+tor cltorii i, c9iar de a doua 4i dup sosirea noastr, s-a simit destul de ru. ucuria mea era otrvit. %u mai voiam s am+n nici un moment plecarea i l i nvinuiam pe Peres c a prsit-o n aceast situaie. >ar el mi rspunse cu o voce mai grav& mi reproe4i, mi spuse, c nu i-am ascuns c e :olnavK i a fi fcut-o dac mi-a fi nc9ipuit c nu eti n stare de puin stp+nire. M asigur c nu avea nimic care ar fi putut s m ngri5ore4e i, c9iar dac pericolul ar fi fost mai mare, adug el, tre:uia s neleg c n-a fi putut

s-o ngri5esc pe fa i nici s art c+t demult m interesea4 sntatea ei, fr s dr+m tot ceea ce el reuise s fac pentru a m rea:ilita n oc9ii marelui-maestru. mi aminti ceea ce-i promiseserm i ce datorii aveam fa de mine nsumi. n sf+rit, repet+ndu-mi su: 5urm+nt c viaa Delenei nu era n pericol, mi declar c, tem+ndu-se s nu-mi trde4 interesele printr-o fapt necugetat, mi cere n numele prieteniei noastre s rm+n la Ao44o p+n la nsntoirea iu:itei mele. >ei nu puteam s-i refu4 nimic dup noul serviciu pe care mi-l fcuse, nd5duiam totui s-l fac s-i sc9im:e ideile, promi+ndu-i s m stp+nesc a cum dorea el. !omandantul la care fu condus ne-ar fi incomodat cu politeea lui, dac nu l-am fi rugat s ne lase singuri pentru tot restul nopii. %u uitam c Birno avea nevoie de a5utorul nostru pentru a-i regsi oamenii, i Peres, care-i nt+lnise la o; oarecare distan de port, l sftui s plece fr s mai 4:oveasc. %e mai povesti totui, nainte de plecarea lui Birno, starea de spirit de la curte. !avalerul pe care Birno i rnise mortal se cre4use dator s e6plice nainte de a-i da sufletul ce motive avusese, el i tovarii lui, de a m ponegri printr-o acu4aie pe care, dup mrturisirea lui, nici ei nu o credeau. !au4a urei lor era aceea pe care i-o nc9ipuise Peres. >up ce suferiser din greu n timpul cltoriei din cau4 c pream a nu fi de acord cu preteniile lor asupra celor trei turcoaice, i ieiser din fire la 0rina, v4+ndu-ne 9otr+i s nu facem nimic pentru eli:erarea acelor femei ale cror interese nu aveau nimic comun eu ale noastre. >in acea clip ncepuser s ne considere dumani i, dac nt+r4iaser at+t demult timp ca s-i arate adevrata fa, era numai n ateptarea unui prete6t pentru fuga pe care o plnuiau. Profitaser de prima oca4ie fr a cuta adevrul situaiei, i dorina de nlare mpreun cu cea de r4:unare i fceau s cread c sosind la Malta aveau s o:in cu uurin de la marele-maestru cora:ia pe care ei o salvaser, c9ipurile, din m+na necredincioilor. >ar se nelaser, cci cora:ia mea fusese confiscat n folosul amiralitii. Fceast de4amgire sporindu-le ura mpotriva noastr, continuaser s anatemi4e4e cu i mai mult nverunare aposta4ia pe care mi-o puseser n seam. !+nd sosi Peres la Malta, cum nu-i tr+m:i scopurile, discut+ndu-le numai cu marele-maestru, ei se cre4user ndreptii de tcerea lui ca s rsp+ndeasc 4vonul c Peres nu ar fi fost at+t de ponderat dac n-ar fi venit s apere cau4a unui vinovat, iar mrturia depus de corsar i de oamerii mei nu nsemnase pentru ei dec+t o aprare cerit. Mrturisirea cavalerului fusese, la nceput, tain du9ovniceascK dar preotul care-l spovedise l o:ligase s-o dea n vileag repet+nd-o n faa mai multor martori. Spovedania fusese comunicat apoi marelui-maestru mpreun cu toate amnuntele care puteau s-i dea mai mult greutate. !um acesta nclina s se lase convins de mrturia lui Peres, pe care l tia om cinstit i drept, declar nu numai c era convins de nevinovia mea, dar i c cei trei cavaleri fuseser pedepsii cum li se cuvenea. $ se pruse totui ciudat at+ta ndr4neal la un corsar i ordinul de a-l aresta fusese tr+m:iat n toate colurile insulei, de unde nimeni nu-i nc9ipuia c plecase de vreme ce cora:ia lui se mai afla nc n port. Birno era deci acela care m rea:ilitase i Peres m ndemn s-i art ntreaga recunotin pe care i-o datoram. 1ra nc un motiv, la fel de puternic ca i genero4itatea lui fireasc, ca s apro:e 9otr+rea mea de a-i lsa credinciosului corsar toate :ogiile lui Fntonio. Fvui gri5 s a5ung la :ord nainte de sf+ritul nopii. l asigurai la desprire c, fr s in seama de originea i ocupaia lui. l consideram unul dintre cei mai vite5i oameni din lume i, ntemeind noi planuri pe afeciunea lui, i reamintii c-i dduserm nt+lnire la Messina. %evoit s nceap cu tre:urile cele mai urgente, Peres nu-i artase nc lui Junius dec+t :ucuria pe care o simi c+nd regseti un prieten. >ar afl+nd aventurile prin care trecuse i motivele care-l reineau la Ao44o, nu s-a ndoit nici o clip c puteam s-l a5utm s se de4vinoveasc.

ns un alt g+nd l fcu s ascund aceast idee. !um voia neaprat s m determine s mai rm+n c+teva 4ile la Ao44o, cre4u c tovria lui Junius avea s fie un motiv n plus de a m face s accept. l lu deoparte ca s-i comunice acest plan i, c4+nd de acord, reuir mpreun s m fac s promit c nu m voi duce la Malta dec+t peste o sptm+n. Se prea c Peres, purt+nduse astfel, g9icea viitorul i vedea dar toate efectele pe care urma s le ai: prudenta lui. Se ntoarse singur la curte, nu numai pentru a rspunde rugminilor mele de a avea gri5 de Delena, dar i pentru a ncepe s lucre4e pentru Junius, fr ca acesta s tie. F:sena lui nu se prelungi dincolo de data fi6at. n cea de-a opta 4i, sttui tot timpul pe rm atept+ndu-l. Junius, care se p4ea mai puin n urma vetilor :une pe care le primise, m nsoise fr nici o o:iecie, dei nici prin minte nu-i trecea ce veste fericit urma s primeasc& mi mprtea ner:darea numai din prietenie. n sf+rit, l 4ri pe Peres. %iciodat v+ntul nu fusese mai prielnic dorinelor mele. ntr-o clip, cora:ia intr n port i Peres, srind pe rm, ne spuse n c+teva cuvinte, lui Junius c fusese iertat de marele-maestru, i mie c Delena se resta:ilise complet. Scumpul meu prieten, am e6clamat din suflet, voi putea oare vreodat, c9iar dac mi voi da viaa, s te rspltesc pentru tot ce ai fcut pentru mine= Junius i arta recunotina la fel de entu4iast, i Peres cu greu putu s fac fa mulumirilor i m:ririlor noastre. %u mai e6ista nici o piedic pentru a ne nt+r4ia plecarea. $u:ita lui Junius fu adus ndat pe cora:ie, i Peres, care tia prea :ine care erau temerile lui Junius n aceast privin. l liniti asigur+ndu-l c o va duce la locuina spaniolei i c o va da drept i:ovnica lui. #ev4ui Malta cu o :ucurie de nespus. !a fericirea mea s fie deplin ar fi tre:uit s-o vd pe Delena n port, cu :raele desc9ise, gata s m primeasc la pieptul ei. >ar Peres, dei linitit n privina ner:drii de care dduserm dovad n timpul :olii ei, m puse s-i promit nc o dat c voi atepta cel puin cincispre4ece 4ile nainte de a ncerca s-o vdK cci, dup aceast perioad, nevoia de a sta la aer pentru a se resta:ili era at+t de fireasc, nc+t nimeni nu s-ar mai fi mirat s-o vad ieind din mnstire. Fi s-o ve4i din c+nd n c+nd, mi-a 4is el, i dac eti n stare s te stp+neti c+t de c+t, ai s poi s-i ascun4i dragostea fa de toat lumea p+n n momentul plecrii. Ma veni o vreme, mai adug, c+nd nsi durata acestor relaii le va face respecta:ileK mai ales dac ai s fi destul d(= constant i discret i dac, pe de alt parte, o s continui s-i atragi consideraia prin serviciile aduse. l ntre:ai dac au4ise vor:indu-se ceva despre #ovini. S-a ntors la Malta, mi-a spus el, dup fuga fiicei ei, dar dup ce a ateptat ndelung ntoarcerea mea, s-a 9otr+t s se retrag n $talia unde triete dintr-o rent modest dat de fostul ei iu:it. Peres pregtise primirea noastr at+t de :ine, nc+t, departe de a fi o:iectul unor reprouri din partea marelui-maestru, am gsit la el numai :l+ndee. ntreaga curte adoptase aceeai atitudine i toi se ferir s vor:easc despre amintiri care ar fi putut s ne ntriste4e, iar primele 4ile ale sosirii noastre fur ca tot at+tea sr:tori la care toat lumea prea s ia parte cu :ucurie. Junius vedea cu mulumire c secretul iu:irii lui era :ine pstrat datorit gri5ii lui Peres, iar firea lui i promitea o dragoste ti9nit. Fm cunoscut puin oameni at+t de modeti n tot ce fac i cu at+t de mare stp+nire n ceea ce simt. Iie c-i plcuse din totdeauna, fie c ndrgise munca pe tronul mainioilor, Junius avea o adevrat plcere s fac totul cu m+inile lui, p+n i 9ainele i perucile pe care le purta, astfel nc+t, fiind prins cu aceste ndeletniciri o parte din 4i, nimeni nu se g+ndea c ar putea petrece cealalt parte cu o i:ovnic. Peres, care avea prile5 s-l vad n situaii mai intime dec+t mine, mi povestise c l v4use la lucru i c, insufl+nd gustul muncii i iu:itei lui, coseau 9aine sau mpleteau pr mpreun. >ar n timp ce Junius se :ucura at+t de linitit de dragostea lui, se produsese o sc9im:are ad+nc n sentimentele mele. %umai cu foarte mult greutate reui Peres s m in n oprelitea pe care mi-o impusese, i cele cincispre4ece 4ile la care m nvoiserm mi se prur necre4ut de

lungi. 0otui, fiindu-mi ngduit s primesc scrisori de la Delena i s-i scriu, m consolam e6plic+ndu-i n cuvinte dulci sentimentele mele. [iua stteam cu . Prietenii, dar c+nd venea seara, rscumpram acest c9in duc+ndu-m n prea5ma mnstirii, unde mi petreceam deseori ntreaga noapte, g+ndindu-m la singura fiin care m interesa pe lume. Ba cel mai mic 4gomot mi se prea c o aud pe eaK eram fericit numai la g+ndul c respir acelai aer pe care-l respira i ea. Miaa aceasta pe care am dus-o timp de cincispre4ece 4ile mi spori at+t demult nflcrarea sentimentelor nc+t eram convins c Delena este singura fiin care contea4 pentru mine. Mi-a fi sacrificat pentru ea i viaa, i averea. ntr-un cuv+nt, credeam c am a5uns la dragostea desv+rit. !u c+t nflcrare i reamintii lui Peres c eram n a5unul sorocului 9otr+tC !+t i vor:ii despre credina i r:darea mea= Qi-am fcut pe plac, cred, i spusei, dar nu-i mai acord nici un sfert de or rga4, c9iar dac ar tre:ui s pierd n sc9im: tot ce am mai scump i mai de pre pe lumea asta. >ar nu se mai g+ndea la am+nare. Bocul unde tre:uia s-o nt+lnesc pe Delena era :ineneles casa spaniolei lui. Petrecui acolo ntreaga 4i, dei tiam c Delena nu tre:uia s soseasc dec+t pe sear. Sufletul mi era plin de dragoste pentru ea, nu vor:eam dec+t de farmecul ei i de fericirea ce m va cuprinde c+nd o voi vedea. #ugam cerul s desfiine4e orele care mai rm+neau p+n la venirea ei. n sf+rit se art sau, mai degra:, afl+nd c urc scara, m repe4ii s-o nt+mpin tocmai c+nd Peres, desc9i4+nd ua, mi nfi o femeie t+nr care-mi era cu totul necunoscut. #msei nmrmurit, ncerc+nd s neleg ce rost avea o astfel de glum. Fvem n faa mea o t+nr de statura i v+rsta Delenei, dar nu v4userm p+n atunci dec+t puine c9ipuri care s-mi fi fost at+t de nesuferite ca acesta. Fvea pielea ciupit, oc9ii saii, o al:ea nesntoas i respingtoare. Privind fantoma din faa mea, descopeream totui ceva care mi era cunoscut. M pregteam s-mi art mirarea i s-l ntre: pe Peres de ce venise fr Delena. >ar g9icindu-mi ntre:area i tul:urarea, mi spuse& $at-o pe Delena, F ateptat i ea aceast clip cu aceai ner:dare ca i tine. oala a desfigurat-o puin, adug, i nu am recunoscut-o din primul moment. >ar dragostea ptrunde prin orice vl i o recunoti, desigur fr ndoial pe scumpa ta Delena. M-am tot g+ndit de atunci ncoace la vor:ele lui Peres, i a fi :nuit c le spusese cu o crunt ironie, dac nu mi-ar fi 5urat de mii de ori c inteniile lui fuseser cinstite i sincere. >ei tiuse c Delena era :olnav de vrsat, lucru pe care de altfel mil spusese la plecarea din Ao44o, nu tiuse c era complet desfigurat de acest crud duman al frumuseii, lucru pe care l aflase numai cu puin timp naintea mea. !+t despre mine, cred c un trsnet m-ar fi lovit mai puin. Fm rmas c+teva clipe privind o:iectul dragostei mele i cut+nd n trsturile ei vreo urm din imaginea pe care o pstram n fundul inimii. N rceal ine6plica:il, care fcea s-mi ng9ee s+ngele pe msur ce figura aceasta nou o nlocuia pe cealalt, m mpiedic s desc9id :raele ca s-o m:rie4. 0otui, din :un-cuviin i adresai c+teva cuvinte m+ng+ietoare. M ae4ai l+ng ea ncerc+nd s-mi amintesc vec9ile sentimente pentru a le nlocui pe cele pe care inima mi le refu4a. Delena nu-i ddu seama c9iar de la nceput de aceast sc9im:are i o lu drept un fel de st+n5eneal datorit celor pre4eniK c+teva cuvinte despre noul ei c9ip, spuse cu o oarecare veselie, i prur de a5uns pentru a sc9im:a impresia pe care o fcuse asupra mea. !inarm mpreun cu prietenii notri i, c+t timp a durat masa, cutai s-mi nving tul:urarea care cretea n inima mea. 0oi cei de fa i nc9ipuiau c cel mai mare serviciu pe care puteau s mi-l fac era s m lase singur cu iu:ita mea. %u refu4ai oca4ia i c9iar dac o a:sen ndelungat a plcerilor nu mi-ar fi sensi:ili4at mult simurile, m+ng+ierile pasionate ale Delenei tot nu mi-ar fi ngduit s rm+n nesimitor l+ng ea. %oaptea a trecut ntr-un amestec de indiferen i nflcrare, pe care nu tiu cum s-l numesc. >ar, c+nd 4orile mi artar mult mai dar dec+t lumina lum+nrilor ceea ce-mi mai rmsese i ceea ce pierduserm, nu putui s mai re4ist acestui spectacol de4gusttor. M ntorsei pe partea cealalt, cu spatele la Delena, prefc+ndu-m c-mi este foarte somn, i nici

m+ng+ierile, nici insistenele ei nu putur s m fac s m ntorc. Delena fu o:ligat s se scoale de ctre prietenii notri care-i reproau lenevia. 1u continuai s rm+n nemicat i, str+ng+nd oc9ii cu ncp+nare, reuii s-i conving c aveam ntradevr nevoie s m odi9nesc. !e g+nduri m frm+ntau n momentele acestea c9inuitoareC !um se poate, mi spuneam, ca un accident care nu a stat nici n puterea Delenei, nici n a mea, s sting un sentiment at+t de puternic care a cunoscut at+tea ncercri, s distrug o dragoste at+t de puternic i de constant. >ar cele mai sincere reprouri pe care mi le fceam ii pe care socoteam c le merit nu m mpiedicau s simt n ad+ncu sufletului adevrul unei sc9im:ri pe care o condamnam. !e poi face mpotriva unei nestatornicii at+t de puin doriteC %ici prin g+nd nu-mi trecea s prsesc o femeie pe care o iu:iserm at+t demult. %u, nu, mi 4iceam, nu voi rm+ne niciodat nepstor fa de soarta ei, voi folosi o parte din averea mea pentru a-i asigura traiul. >ar unde s caut un leac pentru de4gustul care m-a cuprins= Pi, amintindu-mi tot ceea ce au4iserm despre credin i statornicie, m acu4am c nu neleseserm ndea5uns c dragostea este ntr-adevr sc9im:toare c+nd nu se leag dec+t de caliti e6terioare datorate nt+mplrii. %u am avut oc9i dec+t pentru nfiarea Delenei, mi spuseiK m-am mulumit s-i admir frumuseea. 0re:uia s-i studie4 caracterul, s descopr tot ceea ce putea acesta s ofere minii i raiuni mele& a fi gsit astfel un spri5in mpotriva impresiei pustiitoare pe care mi-o producea nfiarea aceasta. S fie oare prea t+r4iu= m. ntre:ai apoi. Pi de ce nu a ncerca, cel puin= !re4ui destul n g+ndul acesta ca s ncep dendat. M ridicai cu 9otr+rea de a m apropia de Delena i de a-i studia caracterul i tot ceea ce n nc+ntarea dragostei mele i a ei cutaserm prea puin s descopr. mi ddui seama c tre:uia s in oc9ii mai mult nc9ii dec+t desc9iiK dar este oare vederea singurul dintre simuri care putea s-mi produc plcere= $u:ita mea nu avea nc nici un -Ltiv s cread c m sc9im:aserm fa de ea, aa c nu se simi st+n5enit de pre4ena meaK dimpotriv, cele mai mici atenii ale mele erau de a5uns ca s ntrein o amgire din care nimic nu prea c ar putea s-o scoat. Peres a fost singurul fa de care socotii c pot s vor:esc desc9is. M ascult din ce n ce mai uimit. Ir s-i dau timp s-mi rspund, adugai la aceast mrturisire g+ndul meu de a redetepta dragostea n inima mea pe alte ci, i-l rugai s m a5ute s descopr n persoana Delenei toate calitile care puteau s m iaca s-i uit frumuseea pierdut. mi fgdui s m a5ute cu acelai 4el- pe caic l artase dintotdeauna pentru :inele meu. Speranele mele erau dearteK i Peres care-i dduse seama mai :ine dec+t mine de acest lucru, nu se gr:i s-mi nfie4e prera lui, vr+nd s-mi dea timp s m conving c Delena nu primise de la mama ei o educaie care s fie n stare s-i forme4e sentimentele i c :l+ndeea era singura calitate deose:it a sufletului ei. Ptia c dei dragostea nu intr n inimi numai pe calea simurilor, prea rar poate ptrunde mpotriva lor. !u alte cuvinte, dac o femeie poate fi iu:it fr a fi frumoas, tre:uie cel puin s nu ai: nimic respingtor. Prev4use deci c ncercarea mea nu avea dec+t s m c9inuiasc prin strduine 4adarnice dar a privit-o poate ca un fel de rscumprare a 5ignirii ce-i aduceam ncet+nd fr voia mea s-o mai iu:esc. Strdaniile din 4ilele urmtoare de a cunoate caracterul Delenei dovedeau nc mult struin i gri5 din partea meaK dar i se prur at+t de sc9im:ate fa de felul n care o:inuiam s-mi manifest dragostea nc+t nelese cur+nd sc9im:area din sufletul meu. 0risteea i lacrimile fur la nceput singurele semne ale amrciunii ei. M privea ndurerat fr a avea puterea i poate nici ndr4neala s se pl+ng. M4+nd c rm+n surd la acest fel de reprouri, i4:ucni n suspine i, ceea ce nu ndr4nise s-mi spun mie, i veni mai uor s-i mrturiseasc lui Peres. Nric+t de mulumit ar fi fost n ad+ncul sufletului de a m vedea scpat de cea mai nsemnat piedic pe care o v4use n calea carierei i reputaiei mele, acesta nu preget totui s-i acorde :ietei Delena m+ng+ierea i a5utorul ce prea s-i cear. i mrturisi c m sc9im:aserm mult i

o sftui s foloseasc pentru a-mi recpta dragostea ci independente de frumusee, cum ar fi :l+ndeea, veselia, ama:ilitatea i, ur+ndu-i poate succes cu g+ndul c o astfel de dragoste nu mai era de temut pentru onoarea i cuminenia mea, i ddu toate sfaturile pe care ea le-ar fi putut primi de la cel mai :un prieten. M ntiin totui de ceea ce puseser mpreun la cale. >eparte de a m opune inteniilor Delenei, cutai s-o a5ut, g+ndindu-m la miile de 5urminte prin care m legaserm s-o iu:esc toat viaa. Planuri 4adarniceC M sileam s petrec 4ile ntregi alturi de eaK dar pre*ena care altdat mi tre4ea patimile cele mai vii nu fcea acum dec+t s le sting. i ddea seama c+t de departe era acest efect de speranele ei. Meselia pe care o afia, cum i recomandase Peres, o prsea fr voia ei i i lua locul o tcere posomorit care-mi arta c+t demult sufer. >ar nu o ntre:am nici din ce cau4 e nec5it, ferindu-m i de-a ncepe o discuie care m-ar fi pus n mare ncurctur, dar i de-a st+rni reprouri pe care struina mea de a o vi4ita le mpiedicase s i4:ucneasc p+n atunci. 1ra ns imposi:il ca o furtun at+t demult am+nat s nu i4:ucneasc ntr-o :un 4i. Petreceam o parte din 4i, adesea c9iar 4ile ntregi, alturi de DelenaK dar nu mai petrecuserm l+ng ea nici o noapte afar de cea a revederii. Ffeciunea mea se manifesta doar prin nite mici atenii, asemntoare cu cele pe care le aveam pentru iu:ita lui Peres i pentru a lui Junius. Delena simea prea mult indiferena mea i cur+nd o:osi s se tot stp+neasc. %u mai atept nici mcar s fiu singur cu ea, deoarece o:servase, fr ndoial, c evitam aceast situaie. ncepu prin a vrsa un uvoi de lacrimi, dup care m ntre: de fa cu Peres i cu spaniola dac este adevrat c am ncetat s-o mai iu:esc, i dac i fac o vin c :oala i sc9im:ase trsturile. ntre:area aceasta, la care nu m ateptam deloc, m puse ntr-o ncurctur cu mult mai mare dec+t pe ea. 0otui, dei din dorina de a o mena5a a fi putut s ocolesc rspunsul, ruinea de a mini n faa lui Peres i a spaniolei, care tiau ce se petrece cu adevrat n sufletul meu, m fcu s fiu sincer. Fa nc+t, fr a mai sta s 5udec dac asprimea nu era o crim i mai mare, rspunsei c fgduielile sau, dac voia s le dea alt nume, 5urmintele de credin pe care le fcuserm nu mai depindeau de mineK c inima mea, la fel de capa:il de asemenea sentimente ca i mai nainte, nu dorea dec+t s le mplineascK dar c, ntr-adevr, nu mai simea aceeai nclinaie pentru eaK c oricare ar fi fost cau4a pe seama creia avea s-mi pun nestatornicia, ea nsi tre:uia s opreasc un ru pe care-l regretamK ntr-un cuv+nt, c nu m simeam vinovat de nimic, i c sc9im:area sentimentelor mele m durea n aceeai msur ca i pe ea. >ei sting9ereala n care m aflam m fcuse s vor:esc destul de tios, Delena se stp+ni i, adres+ndu-mi-se cu mai mult inteligen dec+t a fi cre4ut-o capa:il, m ntre: ce pre tre:uia s pun pe sentimentele pe care le avuseserm pentru ea dac acestea fuseser legate numai de frumusee, un lucru at+t de fragil= Pi din mulimea complimentelor cu care mi plcuse s-o copleesc i amintea c 5umtate fuseser adresate frumuseii c9ipului ei. 0otui, adug, aceasta este singura parte din fiina mea pe care :oala a desfigurat-o. i pregtise fr ndoial mai demult cuv+ntarea aceasta cci, oprindu-se pentru a-mi atepta rspunsul prea foarte nc+ntat de ce spusese. >in nefericire, nu-mi veni n minte nici un rspuns potrivit, iar tul:urarea care m fcuse s vor:esc at+t de aspru m fcu s-i rspund fr ncon5ur c nu-mi anali4aserm niciodat sentimentele dar, c, dac lucrurile fuseser aa cum credea ea, eram norocos c scpaserm de ele. %u-mi dau seama de ce Delena gsi rspunsul acesta mai aspru dec+t primul. Iuria i se aprinse dintr-odat n priviri i-mi repro perfidia cu at+ta amrciune i violen nc+t uvoiul de in5urii pe care mi le adres i sectuir puterile i c4u fr simire. i acordai toate ngri5irile pe care le impuneau recunotina i omenia. Scena aceasta fc+ndu-m s neleg la ce tre:uia s m atept n viitor, i declarai lui Peres c nu intenionam s-o mai vd vreodat i c voiam s-i

asigur o pensie :unicic de care se va putea :ucura n oricare loc din lume pe care i-l va alege. Plecai n ciuda tuturor struinelor lui Peres i, a5uns acas, ntocmii un act prin care i lsam pe via o rent de patru mii de livre, ceea ce nsemna a 4ecea parte din veniturile mele. i trimisei actul fr nt+r4iere, sigur c drnicia avea s-o a5ute n cur+nd s-i uite amarul. n acelai timp, aveau loc i alte nt+mplri capa:ile s nruie tot ceea ce speram s o:in din aceast 9otr+re Peres se g+ndea s se ntoarc c+t de cur+nd n Spania, unde l c9emau interese importante. i promiseserm s-l conduc la arcelona i planul nostru era ca la sf+ritul iernii s trecem s-l lum de la Messina pe corsarul Birno, ca s nu avem a ne teme de africani n cltoria noastr.K >ei prea c ine destul demult la spaniola lui, Peres se g+ndise c era o tovrie destul de inccfmod n Spania i c soarta l va face n cur+nd s caute alte legturi. Procedase cu mult mai mult :l+ndee dec+t mine ca s-i pregteasc iu:ita de desprire. N luase foarte de departe, art+ndu-i c nemaiput+nd s-i am+ne plecarea n patrie, spera ca ea s-i rm+n credincioas n timpul c+t va lipsi. 1ra un fel de a-i spune c este 9otr+t s o prseasc i c nu-i promite s se mai ntoarc. !lementia, al crei nume tre:uie s vi-l spun acum, nu-i dduse seama ndat de inteniile iu:itului ei i, neo:serv+nd nici o sc9im:are n purtarea lui, i artase adevratele sentimente numai c+nd orice ndoial devenise imposi:il. >ar, n starea n care o lsaserm pe Delena, se nt+mpl, din nenorocire pentru Peres. !a dup ce se tre4i din lein, s ncerce s-o liniteasc art+ndu-i asemnarea sorii ei cu a !lementiei. Me4i, i spuse el, din e6emplul prietenei domniei-tale i al meu, c acest fel de legminte nu sunt fcute s in o venicie. 1u plec foarte cur+nd n Spania, iar cavalerul a 9otr+t s m nsoeasc. Bas aici o femeie pe care am iu:it-o i a crei soart nu-mi va fi niciodat indiferent. Mei locui mpreun, adug el, i vom avea gri5 s nu ducei lips de nimic. !redea c apr n felul acesta at+t interesul lui c+t i al meu. !lementia, care nu-l au4ise niciodat vor:ind at+t de desc9is despre plecarea lui i care avea, nestatornicia mea n faa oc9ilor, nu mai putu suporta suprarea care o c9inuia de c+teva 4ile. Se altur prietenei ei pentru a-i vrsa m+nia asupra :r:ailor, acoperindu-ne cu cele mai groa4nice in5urii, Peres, tot at+t de tul:urat ca i mine de acest incident pe care nu-l prev4use, gsi cu cale s se retrag. 0ocmai n aceste mpre5urri s-a nt+mplat s-i fie adus Delenei actul prin care i constituiam o pensie, mpreun cu rennoirea regretelor mele pentru motivele crude care puseser capt relaiilor dintre noi. 0ot ce venea de la mine ntr-un asemenea moment de furie fu privit ca un dar :lestemat. !lementia, care c+tigase oarecare influen asupra Delenei datorit v+rstei i e6perienei, o sftui s-mi resping :inefacerile i. Ptiind greutile pe care mi le cerea anga5area mea n Nrdinul de Malta, i propuse un plan de r4:unare care urma s se rsfr+ng i asupra amantului ei. Peres venise direct la mine ca s-mi povesteasc trenia. %u putu s nu r+d povestindumi aventura prin care trecuse i, dei era 9otr+t s fac pentru iu:ita lui tot ceea ce i ngduia averea, era totodat at+t de 9otr+t s nu se ncarce cu ea c+nd se va duce n Spania, nc+t nu inu seama de furia ei. Ptia la fel de :ine ca i mine la ce fapte nes:uite poate r4:unarea s mping dou femei ptimaeK c+nd afl, ce fcuserm pentru iu:ita mea, mi art c el, neav+nd venituri fi6e n $talia din care s poat asigura o pensie !lementiei, avea de g+nd s-i lase tot ceea ce agonisise n e6pediiile noastre pe mare, :i4uindu-se pe a5utorul meu ca s a5ung n Spania. >ei generosul Peres nu urmrise niciodat n mod special s siring :ogii, partea lui de prad numai din cea de-a doua campanie se ridica la mai mult de dou4eci de mii de scu4i care, fiind lsai la Malta c+nd plecase din nou pe mare, erau neatini. n timp ce cutam s aran5m lucrurile n felul acesta, mi se aduse napoi actul pe care Delena l refu4ase. i nsoise refu4ul cu mai multe cuvinte 5ignitoare, poruncindu-i feciorului ca nu cumva s le uite atunci c+nd mi va povesti cum se petrecuser lucrurile. Peres, la fel de surprins ca i mine, voi s vad dac ofertele lui vor fi primite cu mai mult recunotin. i

trimise spaniolei o declaraie semnat de m+na lui prin care-i ceda li:er i fr re4erve tot ce avea la Malta, cu artarea felului i valorii fiecrei pri din danie. Fvu parte de acelai afront. Bu refu4ul acesta du:lu drept un e6ces de m+ndrie i de ciud i, dei refu4ul ne-ar fi ndreptit s nu mai insistm ne 9otr+rm s ateptm s li se mai potoleasc furia pentru a le pre4enta din nou propunerile noastre. Se scurser c+teva 4ile. n acest timp nu trecurm pe la doamnele noastre, dar continuam s le artm aceeai drnicie i aceleai atenii. Iui ns informat c dou femei se nfiaser marelui-maestru i c fuseser au4ite pronun+nd numele noastre nsoindu-le cu multe reprouri i lacrimi. Mi se pru at+t de sigur c nu puteau fi dec+t i:ovnicele noastre nc+t, ngri5orai de felul rr care putuser s ne ncondeie4e, nu am mai ateptat s fim c9emai de marele-maestru. Fprarea noastr era at+t de uor de susinut nc+t ne nfiarm n faa lui c+t se poate de senini, cu at+t mai mult cu c+t, tiind ce g+ndete marelemaestru despre legtura mea, credeam c va fi foarte :ucuros s afle c aventura aceasta se sf+rise pentru totdeau;na. Primirea pe care ne-o fcu nu fu deloc aa cum ne ateptaserm. Spun+ndu-ne doar c i-ar plcea s primeasc de la noi c+teva e6plicaii, i ndeprt pe toi cei din 5ur ca s ne asculte. 16plicaiile pe care ni le ceru au fost simple. >e cum au4irm despre ce era vor:a, Peres ncepu s rspund n numele am+ndorura, povestind ntreaga istorie a iu:irilor noastre i d+nd o ntorstur 9a4lie unor aventuri din care cea mai mare parte nu era destul de serioas pentru a fi artate altfel. n afar de faptul c ne fcuserm o reputaie de oameni de onoare care nu ngduia nimnui s ne :nuie de rea-credin, procedaserm at+t de cinstit i cu at+ta no:lee nc+t, neav+nd a ne ruina de nimic, nici nu am ascuns nimic, nici mcar ultima scen i refu4ul pe care-l primiserm. Fmnuntul acesta a avut asupra mareluimaestru efectul pe care-l doriserm. Asea aici t+lcul acu4aiilor pe care cele dou femei l formulaser cu at+ta viclenie i rutate, sc9im:+nd n aa fel natura faptelor nc+t s prem vinovai n oc9ii unui 5udector mai puin nelept i luminat. Pederea la Ie4, prietenia cu maurii, proiectul de a ne ae4a n Fl:ania, planul meu de a fugi n Fmerica, toate acestea fuseser nfiate n culori care le fceau s apar deose:it de respingtoare. Principala mea vin era seducerea i rpirea Delenei. Frt+nd c+t pagu: pricinuiserm onoarei i viitorului ei, ceruse o despgu:ire pe msura situaiei la care-i ddea dreptul s spere pe vremea aceea tinereea, frumuseea i onoarea de a fi fiica unuia dintre cei mai mari seniori din %eapole. %e-a fost uor s nelegem de ce refu4aser darurile noastre. Be priviser ca o despgu:ire mult prea mic fa de drepturile pe care i nc9ipuiau c le do:+ndiser asupra noastr. !9iar i spaniola, invoc+nd o o:+rie pe care i-ar fi fost foarte greu s-o dovedeasc, i cerea lui Peres s-o ia de nevast pentru a-i salva onoarea. Iaptele erau at+t de cunoscute, iar asemenea pretenii i se parura at+t de ridicole marelui-maestru nc+t se declar mulumit de e6plicaiile primite asupra punctelor nelmurite p+n atunci. n nc9eiere, puse capt nelinitii noastre nfi+ndu-ne ce intenii avea. Prin natere, Delena se afla n puterea lui. mi spuse c plnuia s-o trimit la o mnstire aflat la c+teva mile de capital. %ici nu vru s aud de cei patru mii de franci pe an pe care continuam s-i ofer, i-mi limit drnicia la dou sute de scu4i pe care urma s-i pltesc anual. !+t despre !lementia, era 9otr+t s-o pofteasc s prseasc insula i-l lsa pe Peres s re4olve singur restul. M g+ndeam at+t de puin s m folosesc de protecia marelui-maestru nc+t, plec+nd de la palat, voiam s-i scriu Delenei ca s-mi rennoiesc oferta i c9iar s-o ntiine4 de ceea ce i se pregtete la curte. >ar, sosind acas, aflai c m atepta de o or i c ceruse eu insisten s-mi vor:easc fr martori. l rugai pe Peres s-i ndeplineasc dorina. $ntrai singur i o gsii cu faa acoperit cu un vl pe care nu-l ridic. >impotriv, dup ce-l potrivi astfel ca s nu i se 4reasc nici o prticic din fa. Meni spre mine cu pai ovitori i, rug+ndu-m cu voce tremurtoare s-

i iert ndr4neala, mi spuse apoi c era convins c se poate :i4ui mai mult pe :untatea mea dac-mi ascunde un c9ip care m fcuse s-o ursc. M pregteam s proteste4, s-o asigur c, departe de un asemenea sentiment, eram mai dispus ca oric+nd s-i fac oricare serviciu cerut de prietenie i fr a ine seama c ncercase s-mi fac ru. >ar am fost ntrerupt de 9o9ote de pl+ns. MaiC mi spuse ea, n ce 9al de disperare tre:uie s m fi adus purtarea ta dac m-a fcut s uit c eti nc pentru mine cel mai iu:it om din lume i c mi-a da cu :ucurie viaa pentru tine. >u-te de gra: la marelemaestru i spune-i c retrag toate acu4aiile mpotriva ta fcute la m+nie. i rspunsei cu un 4+m:et c dreptatea marelui-maestru m pusese acum la adpost, dar c prime5dia n care m pusese m nfricoase mult mai puin dec+t m nduioa cina ei, M ieri, deci * m ntre:. F9C rspunsul tu mi ia o greutate de pe suflet. %u m mai tem de ce m poate amenina dac mai ai nc destul :untate ca s te interese4i de soarta mea. M rug s-i e6plic ceea ce nu-i anunaserm dec+t pe 5umtate. $ntenia mai;elui-maestru de a o nc9ide ntr-o mnstire nu pru s-o sperie. Bas pe mine, mi-a 4is ea. Fm s tiu s scap de urmrirea lui. %ui cer dec+t o singur favoare n afar de cea pe care mi-ai fcut-o& ateapt ase sptm+ni nainte a rosti 5urm+ntul i promite-mi c la sf+ritul acestei perioade m vei primi cu aceeai :untate ca i ast4i. i ddui cuv+ntul fr s m las rugat. mi ceru s-l repet n forma cea mai stranic i, plec+nd fr a mai scoate nici un cuv+nt, m ls ntr-o nedumerire complet at+t asupra cuvintelor c+t i motivului vi4itei ei. 1ram sincer c+nd i promiseserm prietenie i m-ar ti durut mult s-o vd intr+nd n mnstire fr a simi c9emare spre clugrie. M temui deci s nu ia prea uor sfatul pe care i-l dduserm, i ca marele-maestru s nu-i pun pe oamenii lui s-o ridice mai cur+nd dec+t se atepta. Poruncii unui slu5itor s se duc dup ea i s-o gr:easc s se pun la adpost. >ar acesta mi aduse vestea c o cutase n 4adar la dona !lementia, din casa creia plecase n a5un fr s tie nimeni unde. Fflai totui din nt+mplare c+teva 4ile mai t+r4iu, c se retrsese la o rud unde i fcea nite operaii foarte periculoase. %ite neca4uri cu sntatea, urmare a drumurilor mele pe mare, m fceau s caut uneori vindecarea n ngri5irile unui felcer italian sosit de cur+nd n Malta. Ilindu-se cu iscusina lui, acesta mi vor:i de un tratament e6traordinar pe care-l ncepuse i despre care credea c va da re4ultate foarte :une. 1ste vor:a, mi spuse el, de o t+nr pe care a desfigurat-o vrsatul de v+nt. Pretindea c-i va face o piele la fel de frumoas ca nainte de :oal. $nsist+nd, am descoperit c cea care se ncre4use n promisiunile lui era Delena. Mai este nevoie s mrturisesc c aceast struin neclintit n a-mi place m impresion ntr-o msur destul de mare pentru a tre4i n sufletul meu o parte din sentimentele pe care le avuseserm pentru ea= M iu:ete, mi 4iceam, i ce alt fericire am ateptat eu de la dragoste dec+t de a fi iu:it= %u tre:uie oare s fiu fericit c ine destul la dragostea mea nc+t si pun viaa n pericol pentru a o pstra= !ci felcerul nu-i ascunsese c se anga5ase s-i redea frumuseea, dac va re4ista la puterea leacurilor lui, dar nu-i garantase viaa n ca4ul n care mi5loacelc pe care inteniona s le ntre:uine4e vor fi mai puternice dec+t va putea s suporte. !um nu-i ascunsese nici ei acest pericol, fui nduioat de tria de care ddea dovad i m ntre:am dac n-ar fi tre:uit s-o feresc de pericolul la care se e6punea, dup cum eram convins, mult mai mult din dragoste dec+t din vanitate femeiasc i s-o in alturi de mine aa cum era, art+ndu-i mai mult duioie i dragoste ca nainte. >ar c9ipul acela ngro4itor a crui imagine mi se ntiprise n minte mi apru din nou n faa oc9ilor i simii deodat cum mi se sting toate dorinele i cum recad n indiferena care era de c+teva sptm+ni starea o:inuit a inimii mele. %u la fel de uor iei Peres din ncurctura lui. Spaniola, cu firea nvalnic ndeo:te cunoscut a femeilor din aceast naie, se :i4uia pe demersurile ei la curte i spei;a cel puin s-l de4onore4e pe Peres dac refu4a nc s se cstoreasc cu ea. >orina de r4:unare nu-i fusese micorat de remucrile care o cuprinseser pe Delena dup ntoarcerea de la curte i, v4+nd c

marele-maestru nu se arta gr:it s i-o satisfac, se pregtea s insiste cu noi cereri, c+nd primi ordinul de a prsi Malta. $ se ddea un rga4 de opt 4ile. !u toat furia care o cuprinse la primirea acestei veti, se stp+ni totui fa de trimisul mareluimaestru i fgdui s se supun, dar, 5ignit i ntr+tat de un re4ultat at+t de contrar ateptrilor ei, se 9otr din primul moment s-i fac dreptate singur, iar triumful amantului era un motiv de ur ce se aduga celor dinainte. Peres care, n ad+ncul sufletului, i dorea tot :inele pe care ea nu avea s-l mai gseasc alturi de el, cut s-o vad c9iar n seara aceea, nu cu g+ndul de a-i reproa acu4aiile prin care ncercase s ne ponegreasc, ci s se neleag cu ea asupra celor ce erau de fcut pentru linitea i fericirea ei. N gsi singur, rumeg+nd planuri de r4:unare. 0otui, v4+ndu-l pe Peres c se ntoarce de :unvoie, i stp+ni furia pentru c+teva momente. l ascult cu r:dare i Peres mi repet de nenumrate ori c, nev4+nd n oc9ii ei dec+t o e6presie de :unvoin, se minunase de capacitatea femeilor de a-i stp+ni cele mai puternice porniri ale inimii i de puterea lor de prefctorie. !lementia priise s-i asculte n linite at+ta timp c+t nu tiuse cu siguran ce voia s-i spun. l ndemnase c9iar s-i desc9id sufletul, prin ntre:ri puse cu aceai msur i stp+nire. >ar dea:ia au4ise c el nu se opune ordinului marelui-maestru i c nu se g+ndea dec+t s se despart de ea copleind-o de :inefaceri, nu mai re4ist tur:rii care o stp+nea i se npusti asupra lui ca o fiar, !lementia era o femeie S+nalt i deose:it de puternic. Surprins de iueala cu care l atacase, Peres se tre4i apucat de git. Nric+t de puternic era, !lementia l rsturn at+t de repede de pe scaun aps+ndu-l cu toat greutatea corpului ei nc+t Peres simi c-i pierde respiraia. 1a i ddu seama de acest lucru, v4+nd cum l las puterile i, profitmd de acest moment, i trase sa:ia i-i apropie v+rful de p+ntece 5ur+ndu-se cu furie c l va strpunge fr mil la cea mai mic micare de aprare. Situaia aceasta era deose:it de neplcut pentru unul dintre cei mai vite5i oameni din lume, care avea de ales ntre o moarte inevita:il i ruinea nu numai de a-i datora viaa unei femei, dar i de a tre:ui s-i accepte condiiile ca s i-o rscumpere. #mase nemicat su: ameninarea propriei s:ii, ca s aud condiiile ce i se puneau. !lementia, la fel de furioas. l ntre: dac era 9otr+t s-o prseasc. #spunse pe ocolite, invoc+nd afacerile care-l c9emau n Spania i faptul c o legtur ca a lor nu putea fi venic. 0otul a fost aadar o neltorie, rspunse !lementia furioas. 1i :ineC alege ntre viaa ta, pe care o am n m+n i fgduielile pe care vreau s mi le faci. Mreau s m iu:eti toat viaa. >ac va tre:ui s prsesc acest ora, vreau s pleci cu mine. n Ffrica, Spania, $talia, n orice loc din lume, mi este tot una, dac pot tri cu tine acolo, i vreau ca i ie s-i fac plcere s m ai eu tine. $at ce tre:uie s-mi 5uri n faa cerului, dac nu vrei s-i strpung inima. Peres avusese. #ga4 s-i mpart atenia ntre vor:ele ei i mi5loacele de a iei din ncurctur, dai; negsind alt cale dec+t supunerea, proced n singurul fel care se cuvenea. Bi promise s-o iu:easc i s o vad ntotdeauna cu plcere. "n astfel de 5urm+nt ar fi prut ridicol oricui afar de o femeie ndrgostit. !lementia, prea mulumit de 5urm+nt, simi detndat cum i dispare ura. B-ar i m:riat de o mie de ori pe Peres, dac nu i-arC i v nit& o alt idee care a fost c+t pe-aci s-i spul:ere teatM;K p. #anele. 0ocmai c+nd i co:ora m+na pentru a arunca sa:ia i c+nd sc9im:area din oc9ii ei l fcu pe Peres s cread c scena aceasta at+t de neplcut se sf+rise, ea relu sa:ia, i totodat privirea furioas dinainte pentru a-i impune; o nou condiie& Mai vreau, a 4is ea, drept confirmare a 5urmintelor tale, s vii s-i petreci noaptea aceasta la mine. Peres, v4+nd c a sc4ut pericolul, nu se putu stp+ni s nu r+d de aceast propunere i consimi cu mai mult plcere dec+t la celelalte. Sosind, din fericire, Junius pentru a-l scpa din ncurctur, Peres se gr:i s Min la mine s-mi povesteasc aventura. 0otui, n mi5locul povestirii pe care nu putu s mi-o fac pe un ton serios, nu-mi ascunse c onoarea i crea

scrupule n privina acestui 5urm+nt smuls cu Sfora. >ei sc9im:ase c+teva din cuvintele amantei lui c+nd l rostise, ls+ndu-i astfel o porti de scpare, i era ruine c tre:uise s recurg la nite arme at+t de mi4era:ile i-l v4ui ntre:+ndu-se dac nu era mai demn pentru el s se mulumeasc eu prover:ul care consider 5urmintele de dragoste drept tot at+tea ilu4ii. >ar cum nici cau4a aceasta nu-l mulumea, lu o 9otr+re care mi se pru ntr-adevr mai onora:il i care mi demonstr nc o dat genero4itatea lui, "rma s o:in de la marele-maestru, su: cuv+nt c era nc prea devreme pentru cltoriile pe mare, s-i petreae restul iernii la Malta cu dona !lementia. Planul lui era s se foloseasc ele c9iar aceast favoare pentru a o face pe i:ovnica lui s neleag c legtura lor fiind prea cunoscut, tre:uiau s renune s se mai vad p+n la plecareK nu se ndoia c lipsa i va face efectul o:inuit asupra inimii unei femei de care l legase mai mult nt+mplarea dec+t iu:irea. i mai propunea de asemenea s-l ndemne pe secundul de pe cora:ia mea, la care o:servase o oarecare nclinaie pentru ea, s-o vi4ite4e des. Fcesta, un t+nr malte4 fr avere, nu putea refu4a s-o ia de nevast, atunci c+nd va vedea c farmecul ei este sporit de darul pe care Peres rm+nea dispus. S i-l fac. Pe de alt parte !lementia, c+nd i va fi revenit din furie, nu putea s refu4e, fr s fac o ne:unie, o cstorie care tergea greelile din trecutul ei, pentru a se ncp+na s urme4e un :r:at doar n calitate de amant. Asii c planul acesta era at+t de potrivit, nc+t fcui unul asemntor n favoarea Delenei. Fveam printre slu5itori un provensal foarte c9ipe care-mi era n acelai timp camerist i ma5ordomK nu era de altfel lipsit nici de minte, nici de educaie, iar credina lui merita o rsplat. !storia cu el nu nsemna pentru Delena o mare decdere, mama ei nefiind dec+t o :urg9e4 din Malta. M g+ndeam c, o dat cu cstoria, s pun pe numele am+ndorura cei patru mii de franci pe care-i destinaserm iu:itei mele i, fr a mai am+na, i-am comunicat feciorului propunei;ea. N primi ca pe cel mai fericit lucru ce i se putea nt+mpla. >ei nu puneam nici o speran n tratamentul felcerului, c9iar i cea mai mic sc9im:are nu putea fi dec+t n avanta5ul Delenei, iar pe feciorul meu nu frumuseea l interesa. Planul acesta m nc+nta n aa msur nc+t,. Fdopt+nd planul lui Peres cu acelai 4el, i promisei s nu precupeesc nimic ca s le fac s i4:+ndeasc pe am+ndou n acelai timp. Peres avu ama:ilitatea de a o revedea pe !lementia n noaptea urmtoare. ucuria pe care o resimi i asigurrile lui Peres c ordinul marelui-maestru va fi revocat o determinar s se lipseasc de vi4itele lui. Peres mi aduse fr nt+r4iere a doua 4i aceast veste fericit. !re4urm c ne asiguraserm pe deplin linitea i li:ertatea. Pase sptm+ni trecur ntr-o linite deplin. Secundul meu, care acceptase cu mult entu4iasm propunerile mele, ncepuse s-o vi4ite4e pe !lementia, fr a-i e6plica anume ce urmi;ete. 1ra termenul c+nd felcerul promisese c Delena i va recpta farmecul. N fcuse s sufere c9inuri de nedescris, care nu i4:utiser dec+t s-o ur+easc i mai mult. F tras singur consecinele. >e cum a aflat din oglind c se nelase cu sperane 4adarnice, se i 9otr s-mi scrie, scutindu-ne pe am+ndoi de vi4ita pe care o 9otr+serm. Scrisoarea era un model de raiune i modestie. >epl+ngea nenorocirea care m desprise de ea dar, mrturisind c nu mai era vrednic s inspire dragoste i c se cuvenea cu at+t mai puin s se lase prad iu:irii, m ruga ca, n loc s-i acord pensia pe care i-o oferiserm, s-o a5ut s-i fac pe plac marelui-maestru care pruse s doreasc retragerea ei ntr-o mnstire. l+ndeea ei m irnpresion destul demult pentru a tre4i din nou toate urmele iu:irii mele. >ar c9ipul acela groa4nic care m vindecase fr voia mea mi veni din nou n memorie, i-mi fcu acelai serviciu. Qin+nd totui la planul meu i consider+nd 9otr+rea Delenei ca pe cel din urm efect al disperrii, i rspunsei c o rog s nu se gr:easc i c aveam n privina ei unele intenii care i se potriveau mai :ine. %u tiu ce-i nc9ipui, dar mi promise s atepte n linite ordinele mele. Ptirile pe care dorea s le afle ntre timp despre soarta !lementiei i tre4ir dorina de a o revedea. %ici eu, nici Peres nu tiam deloc ce le ndeprtase una de alta. Fflarm ns cur+nd, prin feciorul

meu, cruia i propuseserm s-o vi4ite4e cu asiduitate pe Delena, i care era primit cu mult politee i ama:ilitate, c nu avusese alte motive dec+t furia continu n care o vedea pe tovara ei i remucrile pentru acu4aiile pe care ni le aduseser. >ar cum noile idei asupra crora le plcea s discute rennodaser prietenia i relaiile lor, i-au comunicat speranele i au nceput iar s se conduc dup 9otr+ri luate mpreun. Secundul meu le vedea cu mult asiduitate, iar feciorul meu sau ma5ordomul, ca s-i dau un titlu mai de va4, le fcea o curte nu mai puin asidu. F fost deci firesc ca n desele lor convor:iri s-i desc9id inima. Se nt+mpl ns ca cei doi amani s-i arate prea vdit preteniile i c9iar spri5inul pe care-l aveau din partea lui Peres i a mea. !lementia a neles cum stau lucrurile dar i ascunse g+ndurile i, sigur c Delena nu :nuiete nc nimic, am+n pentru mai t+r4iu s-i e6plice linitit descoperirea. M+ndria, cci dup cum v-am descris-o pe !lementia nu a atri:ui dragostei furia ei, ideea pe care i-o fcuse despre motivele ce-l ndemnau pe amantul ei s apro:e un plan n care ea vedea mai puin indiferen dec+t dispreK n sf+rit, o mie de g+ndui;i negre sporite de apropierea dintre cele aflate i toat purtarea lui Peres o fcur s treac de la linitea la care a5unsese la noi i4:ucniri de furie pe care ncerc s i le inspire i Delenei. Motivele lor de a se crede ofensate nu puteau fi aceleai. Secundul meu nu era un peitor de care s-i fie ruine !lementiei. >e aceea, ura ei se ndrept mai mult mpotriva lui Peres dec+t asupra lui, daipentru a o face pe Delena s-i mprteasc suprarea i art c+t tre:uia s-o dispreuiesc dac i pre4entaserm cstoria cu feciorul meu ca pe o fericire. %u era oare fiica unui om de va4= $ar ceremonia cstoriei sc9im:a oare cu ceva no:leea din natere a s+ngelui= N fcu s se ruine4e p+n ntr-at+t de soarta pe care i-o pregteam nc+t, mprumut+ndu-i i o parte din furia ei, reui so supun influenei ei i s-o fac s-i asculte toate sfaturile. Primul plan pe care l puser la cale fu s arate printr-o insult rsuntoare dispreul pe care-l aveau pentru noii lor ndrgostii. !omparaia pe care fceau ntre acetia i noi nine le determin s ia o 9otr+re puin inspirat& privindu-i ca pe nite oameni asupra crora ele care triser pe picior de egalitate cu noi, aveau toate avanta5ele, s-au cre4ut ndreptite s-i umileasc direct. "n strop de 5udecat, dac ar fi avut, le-ar fi ndemnat la mai mult pruden n propriul lor interes. !9iar de a doua 4i, dup ce-l rugar pe Junius s fie la ele la ora c+nd veneau de o:icei cei doi peitori, ncepur s-i trate4e cu un dispre de care acetia, timi4i i respectuoi, nu-i ddur seama la nceput, p+n ce secundul meu ncepu s neleag. >ragostea nu-i stinsese m+ndria. >ei primise fr greutate s triasc pe picior de egalitate cu ma5ordomul, tiindu-mi g+ndurile, se simi totui ofensat s se vad pus pe aceeai treapt cu el de ctre !lementia, care prea s socoteasc am:iiile lor la fel de necuviincioase. Bs+nd la o parte tonul galant, se apr cu mult fermitate. 1a nu atepta dec+t prile5ul acesta pentru a-l insulta i mai pe fa. $mplor a5utorul lui Junius mpotriva acestor neo:r4ai care a:u4au de :unvoina stp+nilor lor. $ar c+iva oameni care stteau la p+nd din porunca ei i care venir n fug la strigtele ei ncercar s-i goneasc pe cei doi amani cu o violen 5ignitoare. n aceste condiii, secundul meu nu mai pstr nici un fel de consideraie pentru faptul c !lementia esa femeie. >isperarea pe care o simi v4+ndu-se tratat cu att+ta dispre de o femeie pentru care credea c face un mare sacrificiu lu+nd-o de soie l fcu s-i ntoarc r4:unarea mpotriva ei. Iusese forat s scoat sa:ia pentru a se;apra i n-o ntre:uirs, l;n tul:urarea lui, dec+t pentru a da o lovitur mortal nefericitei !lementia. Junius se g+ndi mai puin s-o r4:une c+t s pun capt tfp4ordinii, i cele trei sau patru slugi pe care se :i4uise !lementia se lsar pgu:ae n faa unui ofier care nu prea dispus s le cede4e uor. 0oat gri5a lor se ndrept asupra ei, n timp ce locotenentul i ma5ordomul se gr:ir s plece. Menir direct la mine s-mi relate4e aceast nt+mplare nefericit. "n sf+rit at+t de umilitor i vindecase pe am+ndoi de dragoste, ps+ndu-le mai puin de iertarea mea c+t de nvoirea de a dispreui i ur dou femei care le fuseser at+t de puin recunosctoare pentru

afeciunea lor. n timpul povestirii, mi se pru ns c ma5ordomul era mai puin iritat i c se ndoia nc de sentimentele iu:itei sale, pentru c singura care vor:ise fusese !lementia. %enorocirea acesteia nu-l ls deloc indiferent pe Peres. Se gr:i s se duc la ea. 1ra ntr-o st, are n care nu se mai putea spera nimic. Pru totui s recapete puteri la vederea celui pe care-l socotea cau4a nenorocirilor eiK i ultimele ei cuvinte fur vor:e de ocar mpotriva lui Peres, care avu destul genero4itate ca s sufere din aceast cau4. Meniserm aproape imediat dup el, aa c am asistat la aceast trist ntrevedere, fr s pot face nimic care s micore4e gro4via scenei. Delena rmsese l+ng tovara ei. i vor:ii c+t putui mai convingtor, art+ndui c era n interesul ei s primeasc propunerea mea de a accepta m+na ma5ordomului mpreun cu avanta5ele pe care voiam s le adaug la aceast cstorie. >rept rspuns vrs un uvoi de lacrimi, urmate de o rugminte cam neateptat. M4+nd c, n pofida celor nt+mplate, i artam nc :unvoin, mi spuse ea, mi cerea favoarea de a fi lsat s-i petreac alturi de mine restul vieii. Qineam cas mare i o femeie ataat intereselor mele prin recunotin i dragoste putea s-mi fie de oarecare a5utor n gospodrie. M implor s-i primesc serviciile, art+nd c sc9im:area nfirii ei avea s m fereasc, cu siguran, de gura lumii. >egea:a i artai c putea s fie mai fericit merg+nd pe calea pe care i-o oferiserm. Mor:ele mele fur 4adarnice. Fm fost at+t de micat de ncp+narea cu care mi repeta rugmintea aceasta nc+t i fcui 9at+rul cu :ucurie i, uit+nd de ur+enia ei, o m:riai din toat inima. M gseam eli:erat dintr-odat de toate gri5ile, cci soarta nlturase din calea mea toate piedicile. Prima m dorin fu s m dedic pe viitor numai glorioaselor ndatoriri ale Nrdinului. %u m socoteam desprit de Peres p+n c+nd nu-l voi fi dus n Spania, iar 9otr+rea lui de a se ntoarce n ar nu-i micorase 4elul pentru pregtirea unei campanii glorioase. Ba prima suflare de v+nt prielnic, vasul meu era mai n form ca niciodat. Plecarm din Malta cu :inecuv+ntarea marelui-maestru, care aflase de modul cum luaser sf+i;it aventurile noastre. Fm luat calea Messinei de unde urma s-l lum pe corsarul Birno spre a-l duce apoi pe Peres n Spania. >ar aceeai fatalitate care m fcuse ntotdeauna s pltesc gloria cu un pre prea mare, de cum pierdurm coasta din vedere, st+rni un v+nt at+t de puternic nc+t ne mpinse spre regatul %eapole. >ac n-ar fi tre:uit dec+t s reparm stricciunile produse vasului ne-am fi socotit fericii. >ar, g+ndind s ne adpostim ntr-o rad pustie unde am a5uns cu mult greutate, nimerirm n mi5locul a trei corsari care se adpostiser acolo. >ei, n mod normal eram capa:ili prin cura5 i numr s le inem piept, vasul nostru suferise at+ta din cau4a furtunii nc+t un atac din partea lor putea fi foarte prime5dios, iar noi, o:serv+ndu-le pregtirile, neleserm c voiau s profite de nenorocirea noastr. 0otui, cum nici violena v+ntului, nici cura5ul nostru nu ne ngduiau s fugim, le-am inut piept cu fermitate. Frtileria noastr, mult mai puternic dec+t cea a celor trei vase la un loc, ne slu5i at+t de :ine nc+t am scufundat una din cor:ii c9iar din prima salv. !elelalte dou reuir s se agae de noi de am+ndou prile. >ar acest lucru nu ne sperie, cu at+t mai puin cu c+t, av+nd destui oameni pentru a le face fa i unora i altora, ne prindea :ine s-i putem avea at+t de aproape. %ici nu ne-au re4istat multK dup ce am ucis o parte din ei, ceilali nu nt+r4iar s se predea. N prad at+t de nensemnat nu;sporea cu nimic :ogiile noastre, dar era un nceput de campanie at+t de glorios nc+t, n loc s ne facem reparaiile n vreun port din regatul %eapolelui, 9otr+rm s ne ntoarcem la Malta, unde g+ndeam c vom fi primii cu toat cinstea datorit triumfului. Marea ne pru cur+nd destul de linitit ca s putem cltori fr team n starea n care ne aflam. ntr-adevr, o trecurm fr prime5die, iar ntoarcerea noastr surprinse pe toat lumea. ns prima noutate pe care am aflat-o n port a fost c marc9i4ul de Beniati, sosit de dou 4ile mpreun cu mama Delenei, depusese o pl+ngere la marele-maestru cu privire la rpirea fiicei sale i c neput+nd s resping cererea unui om at+t de nsemnat, curtea, o acceptase. Delena,

creia i lsaserm n gri5 casa, se v4u nevoit s se ntoarc su: autoritatea mamei ei, i mi se vor:i at+t de serios de aceast afacere, nc+t am discutat cu Peres dac sigurana mea nu-mi cerea s m ndeprte4 de insul. n afar de starea proast a vasului, mi-a mai artat c o fug at+t de nes:uit ar da ap la moar acu4atorilor mei, i c dup favoarea artat de marele-maestru nu tre:uia s m tem prea mult c mi-ar lua-o pentru a o da unei femei ca #ovini, fiind de presupus c Beniati se lsase influenat de ea. ntr-adevr, aflai c9iar n aceeai 4i, printr-un :ilet al Delenei, c ea era la o:+ria acestei aciuni. ndemnat de sfaturile nefericitei !lementia, i scrisese mamei ei pentru a se pl+nge de nedreptile mele, i pl+ngerile ei fuseser at+t de mictoare nc+t #ovini, cu lacrimile sale, l o:ligase pe marc9i4 s se declare aprtorul ei. >ar Delena m asigura c, departe de a se altura lor pentru a-mi pricinui nea5unsuri, cuta oca4ia s se sustrag vigilenei lor continui, 9otr+t s mearg s se arunce la picioarele marelui-maestru pentru a se opune acu4aiilor lor i pentru a o:ine li:ertatea de a-i ndeplini slu5:a pe care i-o ncredinaserm n casa mea. 1ra o alt situaie e6trem, care putea s atrag noi ncurcturi. M dusei 9otr+t s m nfie4 marelui-maestru, care mi se pru destul de nec5it de o:ligaia de a-l asculta pe Beniati. Ir a mai socoti scandalul provocat de o afacere care fcea at+ta v+lv, se temea de a fi nevoit s se poarte cu mine ca un 5udector, iar asprimea nu se potrivea deloc cu sentimentele pe care le cptase pentru mine. >up ce mi art urmrile pe care nu era sigur c le va putea mpiedica, mi spuse c, ne:nuind la #ovini dec+t dorina de a o:ine nite despgu:iri :neti, m sftuia s i-o iau nainte oferindu-i mai mult dec+t ar putea pretinde. Fcest mi5loc, care mi plcu din capul locului, cerea un fel de t+rguial cu care voiam s-l nsrcine4 pe Peres, dar marele-maestru fu de prere c, pentru a n:ui c+t mai repede scandalul i pl+ngerile, tre:uia s-mi pre4int oferta c+t mai politicos, trimi+nd vor: lui Beniati i i:ovnicei lui c-i rugam s-mi primeasc vi4ita. Fcceptai cu at+t mai mult cu c+t, urm+ndu-i sfaturile, c+tigam noi drepturi la protecia lui. N ntiinai, fr nt+r4iere, pe #ovini de intenia mea de a-i ndeplini toate dorinele, rug+nd-o totodat s-mi ngduie s-o vi4ite4. >ac am vreo impruden s-mi reproe4, e aceea de a nu m fi adresat lui Beniati, care avea pro:a:il prea mult onoare ca s a:u4e4e de ncrederea mea. Mai fcui i o alt greeal duc+ndu-m fr a fi nsoit de nimeni ntr-o cas unde, c9iar fr s :nuiesc nenorocirile care m ateptau, tre:uia s m g+ndesc s am c+iva martori ai ofertelor mele i ai felului cum vor fi primite. >ar omul cinstit uit de o:icei s se p4easc. M dusei la #ovini la ora pe care ea mi-o indicase pentru vi4it. %u erau dec+t fiica ei i cu ea. >ar de-a:ia m ae4aserm c+nd, v4+nd c intr, unul dup altul, trei necunoscui, care se ae4ar alturi de mine, fr semnele o:inuite ale politeii, avui presimiri rele despre aceast ntrunire pe care nu puteam s mi-o nc9ipui nt+mpltoare. Sosi i un al patrulea. 0re:uie s fi fost cel mai de temut cci, de cum intr, Delena, care nu ndr4nise nc s-i ridice oc9ii n faa mamei ei, nu-i putu stp+ni impulsul de a ridica vocea i, folosind c+teva cuvinte franu4eti nvate de la mine n timpul cltoriilor noastre, strui s m retrag, dac voiam s m feresc de ura mamei ei. 16emplul lui Peres m fcu s neleg prime5dia. Prsii locul unde eram i, apropiindu-m fr gra: de u, m g+ndeam la noua form pe care aceast mpre5urare m o:liga s-o dau propunerilor mele. Iui oprit de un al cincilea spadasin care era de pa4 afar, pesemne ca s nu pot scpa. >ei nu m g+ndeam s plec fr a fi e6plicat motivul vi4itei mele, mi se puse n fa i-mi spuse c nu este ngduit s prseti nite femei pe care le-ai insultat fr a le da cuvenita satisfacie. >at fiind tonul pe care mi era cerut, lucrul acesta mi se prea acum o n5osire. %umrul dumanilor mei nu rpi cu nimic ardoarea care-mi aprinse deodat s+ngele dar, nenc9ipuindu-mi c cinci :r:ai purt+nd spad nu ar fi dec+t nite a:5eci asasini, i-am nfruntat cu mult m+ndrie. ncepui s m pl+ng de acest procedeu care rspundea at+t de puin inteniilor care m aduseser acolo i o

ntre:ai pe #ovini cu ce g+nd c9emase la ntrevederea noastr o ceat de oameni pe care nu-i cunoteam defel, c+nd unul din ei, trec+nd prin spatele meu, se apropie de u ca s-o nc9id. Delena, care o:servase micarea, mi strig s m feresc de trdare. Fvui timp s pun m+na pe spad i aceast micare nsoit de o privire nfricotoare l opri pe perfidul care se apropiase. Pe de alt parte, #ovini, furioas mpotriva fiicei ei. %u nceta s-o copleeasc cu insulte i lovituri. n timp ce unul din complici, repro+ndu-le tovarilor si laitatea, se pregtea s; vin spre mine. Ft+ta ncetineal i ne9otr+re m lmuri c aveam de-a face cu nite dumani nu prea de temutK luai atunci un ton care putea fi o nou impruden fa de nite dumani mai 9otr+i. Spada pe care nu o lsaserm din m+n prea s-i in la respect i avui timp s-i reproe4 amarnic #ovinei felul cum se purta cu fiica ei. n acest timp se au4i vocea lui Beniati care venea mpreun cu altcineva. Iu ca un semnal pentru cei cinci adversari ai mei care, sco+ndu-i toi s:iile, fcur un semicerc n 5urul meu, fr a se apropia totui nici la lungimea armelor lor. ncepeam s cred c nu-mi rm+ne dec+t s-mi dau viaa c+t mai scump posi:il i eram gata c9iar s lovesc eu primul c+nd, mpreun cu Beniati care i gr:ise pasul au4ind 4gomotul, l v4ui ap-K r+nd pe Peres. Pe mine m v4ur primul i fur surprini s m gseasc cu spada n m+n. >ar. Sco+ndu-i-o la r+ndul lor, i fr a pricepe ce le spuneam n legtur cu pericolul n care m aflam, Beniati, care i arunc privirea asupra asasinilor mei, ddu toate semnele de uimire& 19C ce cutai aici, netre:nicilor= i ntre: el cu un aer autoritar. !are este scopul acestei deg9i4ri i al acestui ori:il complot= "nul din ei rspunse cu timiditate c-l tia prea :ine. !um adic, l tiu i eu= relu el pe un ton furios. $eii, ticloilorC i, repe4indu-se la ei, i goni 5os pe scri lovindu-i cu latul spadei. Sunt slugile mele, mi spuse el ntorc+ndu-se spre mine, care s-au narmat i s-au travestit pentru un scop pe care nu-l cunosc. >ar l vom afla de la domnia-voastr, doamn, continu el adres+ndu-se lui #oviniK i sper s nu v gsesc at+t de vinovat pe c+t cred. 1a tcu, cuprins de o tul:urare care spori i mai mult m+nia lui Beniati. Profitai de acest moment pentru a-i declara cu ce intenii m gseam acolo. Be i aflase de la Peres i venise cu scopul de a a5uta la mpcarea noastr. >ar c+nd adugai c dup ce anunaserm mamei Delenei vi4ita mea i ea mi 9otr+se ora, fuseserm surprins s m vd ameninat de o ceat de asasini, crora nu le lipsise dec+t cura5ul ca s-mi ia viaa, se nfurie at+t de tare nc+t ndrept v+rful spadei spre ea i, ced+nd numai rugciunilor noastre, mi promise c o va lsa s. 0riasc, dar numai cu condiia s ne divulge secretul acestei aciuni ori:ile, n care se temea s nu fie acu4at c ar fi fost prta. 1a nu vrsa nici o lacrim, sentimentul care o fcea s tac nefiind dec+t im:oldul celei mai negre furii. Silit totui de ameninrile marc9i4ului, spuse& !um aa= s nu iau eu viaa celui care mi-a rpit fiica, celui care mi-a dat-o napoi aa cum o vd, aa cum oc9ii mei de-a:ia o recunosc= Pi poi tu s-i iei partea= >a, continu ea cu aceeai furie, am vrut s fie omor+t n faa mea, dar numai dup ce i-a fi smuls nite fgduieli mult mai mari dec+t oferise, pe care l-a fi silit s le semne4e cu cuitul la g+t. Sosirea voastr i va salva averea care era o:iectul cel mai nensemnat al r4:unrii meleK dar s se fereasc de mine, dac vrea s triascC %u fui prea impresionat de o ameninare pe care nu o luam dec+t drept un acces de furie. >ar Beniati, foarte nec5it de o trenie de a crei ruine prevedea c nu va scpa nici la %eapole, cuta prin de4vinoviri i scu4e s-mi n:ue reprourile. mi povesti cum se lsase convins s vin s cear dreotate marelui-maestru pentru tot rul pe care i-l fcuserm fiicei sale. #elu+nd traiul cu #ovini, fusese prea puin ngri5orat n privina Delenei, at+ta timp c+t tiuse c o iu:esc, iar c+nd ea renunase de :unvoie la cstorie, socotise c nu era noroc mai mare dec+t de a tri cu un amant care o adora. Ffl+nd apoi dintr-o scrisoare scris c9iar de ea nu numai c o prsiserm, dar i c o tratam cu dispre i o duritate insuporta:il, nu putuse s re4iste dragostei de tat i rugminilor lui #ovini. !u toate acestea, a5ung+nd la Malta, fusese foarte mirat s-o gseasc

instalat n casa mea, i pr+nd foarte mulumit de soarta ei. Fr mai fi fost dispus s-o lase acolo, dac ura lui #ovini, care sporise v4+nd pe o:ra4ul fiicei sale urmele unei :oli groa4nice, nu l-ar fi o:ligat oarecum s se adrese4e mareluimaestru, %u socotise ns, adug el, c se cuvine s foloseasc trdarea i asasinatul i nc mai puin c ar ndr4ni cineva s-i corup propriii slu5itori. Dotr+rea pe care o lu, arunc+nd lui #ovini o privire dispreuitoare, fu de a o ntre:a pe Delena, care nc mai vrsa lacrimi, de care parte era inima ei. i 5ur c va avea li:ertatea s-i urme4e impulsul inimii i c s nu se team nicicum de mama ei. Fceast :l+nd fat ridic oc9ii spre mine, ca pentru a cuta n oc9ii mei ce-i ngduiam s rspund. Poate c mila i recunotina au dat o:ra4ului meu o e6presie de :l+ndee, dar lu+nd-o drept un semn c dorinele ei fuseser nelese, alerg spre mine cu :raele desc9ise i-mi apuc m+na, pentru a-i arta tatlui ei ce-i alege. Fcesta se ntoarse spre mine. 1ste o lim: pe care o neleg, mi spuse el, i dac eti nc dispus s ai gri5 de ea, o ncredine4 genero4itii domniei-tale. S se ntoarc la casa domniei-tale c9iar din acest moment. Delena nu mai atept s-i fie repetat aceast permisiune. Se pregtea s ia drumul casei mele, dup ce adresase c+teva mulumiri marc9i4ului i mamei ei, c+nd, mai furioas ca oric+nd, aceasta se arunc asupra ei ca s-o rein. %-o s-mi smulgei fata, strig ea pe un ton nspim+nttor. $ar tu, continu ea adres+ndu-se marc9i4ului, tu, care i atri:ui dreptul de a-i 9otr soarta, afl c nu-l ai dec+t pe acela pe care am vrut eu s i-l dau asupra ei i asupra mea, i c o pensie nenorocit, de mi-e ruine c am acceptat-o, nu m va face niciodat sclava ta. Jignit de acest repro, care nu era cu totul nentemeiat, Beniati i rspunse pe un ton repe4it c roea el nsui de a fi fost prea :un cu ea, i aceast nou scen era pe cale s devin i mai ngro4itoare dec+t aceea din care a:ia ieiserm, c+nd cerul mi inspir un g+nd care liniti dintr-odat furtuna. i iu:eti destul fiica, i spusei lui #ovini, nc+t s doreti s trieti cu ea= i ofer, ca i ei, un loc n casa mea. Fmintete-i c acesta era primul meu proiect. $nteniile mele nu s-au sc9im:at.S- M ntrerupse& i accept propunerile, mi spuse, mai puin ca s triesc mpreun cu Delena, dec+t ca s rup orice legtur cu acest monstru. Mor:ea despre Beniati, care se mulumi s 4+m:easc de aceast ieire. >eparte de a se opune propunerii mele, gsi c era cel mai fericit lucru ce putea s se nt+mple pentru ele i pentru mine nsumi. Puteam s-i demonstre4 c onoarea nu-mi impunea acest lucru mie mai mult dec+t lui i c o:ligaiile noastre erau cam aceleai. >ar dorina de a pune capt unei situaii care m ntrista, i c9iar folosul pe care puteam s-l am, n lipsa mea, de la pre4ena a dou femei ale cror interese aveau s devin. Fceleai cu ale mele, m fcur s primesc consimm+ntul marc9i4ului i pe cel al #ovinei ca pe o favoare. Mestea acestei nelegeri rsp+ndindu-se cur+nd, marele-maestru fu at+t de mulumit nc+t gsi prile5 s m elogie4e n mod pu:lic. 0oate greelile din tinereea mea erau reparate printr-un sacrificiu care prea o ispire. !omandorii cei mai :tr+ni i cei mai severi m copleir cu prietenie i privir ca un semn :un pentru viitor victoria pe care o c+tigaserm. Fsupra mea. Fstfel plecarea mea, care nu fusese am+nat dec+t p+n la terminarea reparaiilor cor:iei mele, fu nsoit de felicitrile i urrile ntregii curi. %u am a5uns la Messina fr greuti din cau4a mrii i v+ntului. Peres, minun+ndu-se c nu plecam niciodat pe mare fr a fi maltratai de vreo furtun, m ndemna s las gri5a de a-l duce n Spania lui Birno, care ne atepta n acel port, i s renun la mare unde do:+ndiserm, mi spunea el, destul glorie pentru a m mulumi cu ocupaiile linitite de la curte. >ar nu mai aveam n suflet un alt sentiment mai viu dec+t al prieteniei. !e nu datoram oare unui prieten at+t de generos i at+t de fidel= !ea mai mare dorin a mea ar fi fost s-mi petrec restul 4ilelor mpreun cu elK i c+nd interesele noastre ne sileau s ne desprim, priveam ca o fericire preioas toate momentele pe care puteam s le mai petrec mpreun cu el. Jurai s nu-l prsesc p+n ce nu-l voi fi readus n s+nul familiei lui. Fstfel, sc9im:+nd vec9iul plan de a m opri n primul port din

Spania, m 9otr+i s-l nsoesc la Madrid i de acolo p+n n Aalicia. 0ovria lui Birno ne era prea puin necesar ntr-o vreme n care Irana avea pe mrile noastre o flot puternic, ce-i inea pe toi africanii n porturile lor. 0otui, ne rug cu at+ta insisten s-i ngduim s ne nsoeasc, nc+t consimirm s facem cltoria mpreun cu el. !ltoria nu ne-a fost ntrerupt de nici o piedic p+n n dreptul insulei Minorca, unde ne i socoteam a5uni ntr-o mare care ine de Spania. Birno, care avea o cora:ie foarte uoar, era deseori destul de departe naintea noastr, iar intenia noastr fiind s intrm la !+di4, el a fost mpins de un v+nt at+t de favora:il la trecerea prin str+mtoare, nc+t l pierdurm din vedere. nt+mplarea fcu s nt+lneasc o nav spaniol care se ntorcea n ar cu o ncrctur :ogat i, cu perspicacitatea deose:it a corsarilor, i ddu seama de valoarea acestei pr4i. Iaptul c Peres era spaniol nu i se pru un motiv destul de puternic pentru a-i crua naiunea. Se ls t+r+t de pofta de prad i, dup 2c3 lupt care dur mai puin de un. Sfert de or, deveni stp+nul cor:iei i a mai mult de o sut de mii de piatri care alctuiau o parte din ncrctura ei. 0otui, cum i trecuse nflcrarea creia i datora poate i4:+nd, simi c ar fi nepotrivit s se rent+lneasc cu Peres av+nd ca prad un vas spaniol. 0ot at+t de necuviincios ar fi fost s ne prseasc fr a ne da de tire, iar pe de alt parte, n acele locuri nu i-ar fi fost cu putin s treac cu prada lui at+t de aproape de noi fr s-l recunoatem. Bu o 9otr+re care dovedea mai puin pruden dec+t ndr4neal& #epuse vasul capturat n li:ertate dup ce mai 6nt+i transport n al su-tot ceea ce avea mai de pre i, dup ce se asigur prin ntre:ri Spuse cpitanului c acesta urma s-i nc9eie cltoria ntr-un port din Fndalu4ia, ncetinindu-i mersul, ca i c+nd nu dorea dec+t s ne atepte pentru a intra la !+di4 mpreun cu noi, ne ascunse aventura cu at+ta isteime, nc+t nu avurm nici cea mai mic :nuial, !ltoria noastr se sf+ri cu :ine i Birno, sigur de discreia oamenilor si prin gri5a pe care o avusese de a mpri prada cu ei, se pre4ent n faa portului cu o ndr4neal demn de profesiunea lui. Areutatea nu a fost s fim primii deoarece, av+nd intenia s m unesc cu Birno la Messina pentru a merge s capturm vase turceti, avuseserm gri5 s iau o adeverin de la marele-maestru pentru dou vase care preau a fi am+ndou su: ordinele mele. >ar, oric+t ncredere ar fi avut Birno n fidelitatea ec9ipa5ului su, nu gsi cu cale s-i lase cora:ia acolo pentru a merge cu noi, :a c9iar, surprins de a m vedea dispus s-mi prsesc vasul pentru a-l nsoi pe Peres, mi declar c tot ceea ce putea s fac pentru a-mi arta afeciunea era s-mi atepte ntoarcerea n portul !+di4. M desprii de el cu prerea pe care o avuseserm ntotdeauna despre caracterul lui i cu promisiunea c m voi ntoarce cur+nd. Peres, care-i propusese la nceput s mearg direct la Madrid, i sc9im: planul cu acela de a trece mai nt+i s-i vad moiile. %u-i displcea s-mi dea prile5ul s-mi dau seama de importana lui, iar asigurrile pe care le primise de la regele Marocului i garantau c se putea arta acolo fr prime5die. Sosirm la un castel care arta foarte :ine mreia unuia din neamurile cele mai vec9i din Spania.; Peres a fost primit ca un stp+n scump, pe care demult l credeau mort i a crui ntoarcere nu putea fi dec+t prile5 de mirare i de :ucurie. 0rimise dendat un om de ncredere la Madrid pentru a afla dispo4iiile curii, iar rspunsul primit i depi toate speranele. Fmintirea serviciilor aduse de el fusese at+t de :ine pstrat nc+t struiser s se duc acolo c9iar acei care contri:uiser cel mai mult la di4graia sa. mi fcea plcere s-l nsoesc pentru a fi martor la primirea strlucit ce i se pregtea. %u rmaserm la moie mai mult de o sptm+n i, a5ung+nd la Madrid, Peres fu copleit de :inefacerile regelui aproape de cum sosiK aveam i eu parte de onorurile pe care le primea Peres i, mereu atent la cele mai duioase gri5i ale prieteniei, acesta nar fi gustat nici o plcere dac nu o mprea cu mine. >ar Peres n-avea s se :ucure mult timp de norocul su, iar mie mi era scris s ncerc n Spania cea mai cumplit durere din viaa mea.

n mi5locul celor mai nalte sperane i :ucur+ndu-se de mii de avanta5e care ncepuser s se mplineasc, toi struiau ca Peres s le ntreasc prin cstorie. Se art cu at+t mai dispus la acest lucru cu c+t, au4indu-m de mai multe ori vor:ind de plecare, cre4use. ! plcerea de a asista la cstoria lui ar fi fost motivul care m reinea la Madrid. !ei care i propuseser s se cstoreasc se gr:ir s-i gseasc o partid demn de el. $ se oferir mai multe, ntre care a stat c+tva vreme n cumpn. n sf+rit, aceeai soart nenorocit care l urmrise de at+ta timp l fcu s aleag ceea ce putea fi mai ru n Spania. Irumuseea, naterea i :ogia preau ntrunite, totui, n persoana care i plcu i, cu toate c el nu mai era c9iar t+nr, dar era c9ipe i do:+ndise o va4 deose:it prin merite i reputaie, nu fu nimeni la curte care s nu apro:e unirea acestor dou inimi care preau demne una de cealalt. >eveni venic pre4ent unde se afla iu:ita lui, iar gravitatea i serio4itatea caracterului su fcur s fie e6ceptat de la regula impus n Spania iu:iilor a cror cuminenie nu ar fi destul de sigur. n acest fel, i eu o vedeam foarte des pe iu:ita lui, cci el n-ar fi fcut un pas fr s insiste s-l nsoesc. #olul meu n convor:irile lor era acela al unui prieten care cunoate lumea i care are e6periena dragostei. Be lsam toat li:ertatea de care aveau nevoie pentru a-i comunica duioasele lor sentimente i, dac deseori eram c9emat s particip la aceste convor:iri de ctre iu:ita lui sau c9iar de el, nu a:u4am niciodat de o favoare pe care nu credeam s o datore4 dec+t prieteniei lor. n cur+nd, condiiile cstoriei fiind sta:ilite, ncepur pregtirile i se 9otr i 4iua ceremoniei. Peres prea nc+ntat de alegerea lui, tot aa i logodnica lui de a ei. M :ucuram de semnele iu:irii lor i i felicitam adesea de o unire at+t de potrivit. n sf+rit, n a5unul 4ilei 9otr+te pentru festivitate, am fost rugat printr-un :ilet al tinerei spaniole s m duc la ea, i ora pe care mi-o indica era aceea la care sunt cei mai puini oameni pe str4i n Spania. 1ra firesc s-mi nc9ipui c m c9ema cu asentimentul prietenului meu. !inaserm cu el. >ei mi recomanda mult discreie, nu am cre4ut c aceast precauie l-ar privi i pe el i i-am artat lui Peres :iletul pe care l primiserm. >u-te, mi spuse el tre:uie s fie vreo idee nstrunic pe care vrea s i-o propun pentru a da mai mult strlucire ser:rii.SN gsii singur, i msurile pe care slugile ei le luar ca s m introduc la ea se potrivelau cu discreia pe care mi-o ceruse. n sf+rit, dup ce m primi cu un aer ncurcat, pru c-i caut cuvintele c+tva timp& Prietenul domniei-voastre, mi-a spus ea, este omul pentru care am cea mai mare stimK dar nu-l iu:escK i dac mi-ar fi ngduit s-mi urme4 ndemnul inimii, cunosc pe cineva cruia i-a drui-o toat. M pregteam s-i rspund c cea mai trainic temelie a cstoriei este stima, i c iu:irea o urmea4 cur+nd. >ar m ntrerupse de la primul cuv+nt& %u, nu, nu voi simi niciodat mai mult dec+t acest sentimentK dar cum nu se poate s nu fi o:servat acest lucru, dac nu ai neles din ateniile i privirile mele c domnia-ta eti singurul care-mi poate da fericirea, dar c profesiunea domniei-tale este un o:stacol definitiv, care m silete s-mi n:u sentimenteleK n sf+rit, dac eti convins c te iu:esc, nu te vei mira c nainte de a m drui prietenului domniei-tale doresc s te vd mcar o dat, aa cum a fi dorit s te am pentru tot restul vieii. M fcu s neleg atunci c, nemaiput+nd dispune dec+t de acea noapte, era 9otr+t s-mi acorde mie prima noapte i s-i satisfac pofte la care va fi nevoit s renune c9iar din 4iua urmtoare. Profit+nd apoi de faptul c uimirea m amuise, m asigur c luase msuri care s nlture orice :nuieli ale lui Peres sau ale celor pe care i-ar putea interesa faptele ei. >up o e6perien at+t de ndelungat a ne:uniilor dragostei, a5unseserm s cred c nu poate fi vreuna pe care s n-o cunosc i c toate sl:iciunile altora nu pot fi dec+t la fel cu ale mele. >ar fui i4:it at+t de noutatea c+t i de indecena propunerii ei i, fr a m g+ndi s ascund impresia pe care mi-o fcuse, i rspunsei prea pe fa c nu puteam s nu respect prietenia i onoarea. Mai adug c+teva insistene n care am nceput s vd mai mult ciud dec+t dragoste i, v4+ndu-m la fel de neclintit, fu cuprins de o ci;i4 de furie care m o:lig s m g+ndesc la

plecare. >ar atunci m+nia i indignarea ei a5unser la culme. %eav+nd nici o speran s m opreasc, mi 5ur, n momentul n care-i ntorceam spatele pentru a o prsi, c invocam degea:a prietenia pentru a-l scuti pe Peres de soarta pe care ea i-o pregtea i c favorurile pe care eu i le refu4aserm vor fi imediat druite altuia. ntr-adevr, n tur:area care o stp+nea, c9em pe lac9eul care m introdusese, i care sttea de pa4 la ua ei. Fcesta intr c9iar n momentul c+nd eu ieeam. N au4ii poruncindu-i s nc9id ua dup mine. !u toat gra:a mea de a m ndeprta pentru a putea cugeta la aceast panie neo:inuit, curio4itatea m puse s rm+n s trag cu urec9ea. !iuda ei era nc at+t de puternic nc+t, cum vor:ea cu glas ridicat, nu-mi scp niciunul din cuvintele ei. i ddu porunc slu5itorului s se ae4e l+ng ea i, v4+ndu-l c e4it, din respect, i rennoi porunca pe un ton mai categoric. Ir ndoial c el se supuse atunci. "rmar c+teva clipe de tcere. F fi dorit s pot vedea p+n i nfiarea i privirile lor. 1a vor:i n sf+rit din nou, aproape n aceiai termeni pe care-i ntre:uinase i cu mine& 0e-am iu:it dintotdeauna, i spuse ea, i am regretat de mii de ori c naterea i condiia ta m-au mpiedicat s-mi urme4 ndemnul inimii. M+ine m mritK dar nimic nu m mpiedic s-mi ascult ast4i dragostea. Se opri, pro:a:il pentru a-l lsa s-i g9iceasc inteniile. M cutremuram de sc+r: i, dac n-a fi cre4ut c o voi pedepsi mai :ine ntiin+ndu-l pe Peres de ruinea ce-l amenina, ma fi ntors cu spada n m+n pentru a neca n propriul ei s+nge poftele i ticloia ei. 0otui, nevr+nd s pierd nimic din aceast scen, ateptam s aflu rspunsul slu5itorului, pentru a-mi da seama de mersul evenimentelor dup mrturia ndr4nelii i :ucuriei lui. Fcesta nu sttu nemicat, cci 4gomotele pe care le au4eam vor:eau mult despre ardoarea sentimentelor lui. >ar atunci c+nd o credeam pe t+nra spaniol a5uns n culmea ruinii, care nu-mi fu mirarea s-o aud i4:ucnind n nvinuiri i ameninri& Mi4era:ilule, i spuse ea, la ce ndr4neti s r+vneti= !+t de mare i este neruinarea= !umC trdtorule, poftele tale 5osnice ndr4nesc s se ndrepte spre mine= Iugi, p+n nu strig ca s fi pedepsit, i s nu ndr4neti s mai apari n faa meaC %enorocitul se gr:i ntr-adevr s ias i, au4indu-l c se apropie de u, de-a:ia avui timp s m duc pe sear ca s nu fiu v4ut. N nc9eiere at+t de neateptat mi ncurc i mai mult ideile. Mi se prea lucru sigur c ruinoasele ameninri ale spaniolei rmseser nendeplinite i credeam c numai ciuda provocat de refu4ul meu o fcuse s-i piard c+teva momente gri5a de onoarea ei i orice 5udecat. >ar eram oare mai puin o:ligat s-i comunic lui Peres aceste mpre5urri ale cror martori mi erau urec9ile i oc9ii= !unoteam eu oare vreo lege a :uneicuviine i a discreiei care s m opreasc de a face prietenului meu acest serviciu esenial= l cutai imediat. %u era mai puin ner:dtor s m revad, iar ntre:rile lui m scutir de o parte din dificultile de care mi-era team n aceast destinuire. $u:ea, i inima lui, pe care numai onoarea i prietenia o conduseser p+n atunci, se lsase cucerit de farmecul frumuseii mai mult dec+t de atracia averii. Iu at+t de micat de impresia pe care i-o fceau spusele mele nc+t mi pru ru c m 9otr+serm s nu-i ascund nimic. >ar nu mai puteam s-mi iau vor:ele napoi. i nfiai toat nenorocirea lui i avui cru4imea s adaug c fuseserm martor la tot ce i-am povestit. Scumpul meu Peres mi mrturisi c sufer cea mai grea ncercare la care i fusese supus vreodat virtutea. Iu nevoit s se ae4e pentru a se liniti. F fi demn de toat nenorocirea mea, mi spuse el, dac mi-a :nui prietenul de-a fi contri:uit la ea. %u, sunt martor, a adugat el, de comportarea pe care ai avut-o fa de aceast perfid, i nu o acu4 dec+t pe ea de o desfr+nare at+t de odioas. 1ra palid. Nc9ii lui erau stini i o:servam c9iar la cele mai mici micri ale lui o agitaie convulsiv care dovedea o diminuare a forelor. n disperarea pe care mio inspira starea lui, voiam s m scu4 de o mpre5urare ale crei efecte mi se preau at+t de funeste. mi g9ici g+ndul& %u tre:uie s regrei, mi spuse, serviciul pe care mi l-ai fcut. 1ste dar c prietenia te o:liga s mi-l faci. >ac mi-a dori ceva, ar fi s fiu r4:unat pe monstrul cruia i se cuvine toat ura mea. >ar nici nu doresc s-mi dau ura n vileag i singura mea

r4:unai;e va fi dispreul. M rug, totui, s ntiine4 pe cei care se interesea4 de cstoria lui, c nite motive de nenvins nu-i mai ngduie s se g+ndeasc la aceasta, nsrcinare pe care o ndeplinii cu mena5amente ce-ar fi tre:uit s-i satisfac. Fcest e6ces de 4el fu o impruden. "nii dintre ei se mulumir s-i arate suprarea prin i;ceala lor. >ar vestea vi4itelor mele rsp+ndindu-se nainte de a le fi terminat, doi tineri care se nrudeau de aproape cu doamna spaniol mi dar drept rspuns c voiau s se r4:une at+t pe Peres care-i insulta c+t i pe mine, care le aduceam insulta lui. %u m n5osii s le pre4int scu4e din partea prietenului meu, pe care nu-l lsaserm ntr-o stare care s-i permit s-i foloseasc spada. Fm acceptat provocarea i, duc+ndu-m singur la locul 9otr+t pentru lupt, mi fceam cura5 amintindu-mi de Birno, care nu se sfiise s se msoare r+nd pe r+nd cu trei dumani. Fi mei prur surprini de a se vedea ateptai de mine singurK i m ntre:ar care era motivul. %u le rspunsei dec+t sco+nd spada, cu c+teva cuvinte prin care le ddeam s neleag c nu m credeam prea sla: pentru doi. Iu un fel de insult pe care o invocar pentru a-i 5ustifica purtareaK dar dac faptul c le. Ptiam doar imperfect lim:a m mpiedic s-mi e6prim destul de dar g+ndul, sensul vor:elor mele era c ntr-o g+lceav la care m o:liga prietenia nu-mi trecea prin g+nd s mpart pericolul cu prietenul meu. Primele lovituri au fost norocoase, l rnii pe cel care se oferi s lupte cu mine, iar nsoitorul lui avu la nceput destul onoare pentru a sta deoparte. >ar cum v4u s+ngele prietenului su, se npusti vi5elios asupra mea, clc+nd orice regul i, n clipa n care param o lovitur a celuilalt, m strpunse cu o lovitur cumplit, mi pierdui cunotinaK singura lor genero4itate fa de mine fu de a m duce p+n n ora n starea n care eram. mi venii n fire nainte de a a5unge la Peres, dar nu ndea5uns pentru a da ordinele tre:uincioase i a mpiedica s fie informat prea devreme de nenorocirea mea. n 4elul lui, un slu5itor care m nsoise cre4u c face :ine gr:indu-se s-i povesteasc pericolul la care m e6puseserm pentru a-l slu5i. Fceasta nsemn o lovitur mortal pentru Peres. nelese o parte din adevr afl+nd numele adversarilor mei i mpre5urrile luptei. $nima nu-i re4ist. Iusese lovit n dragoste i n prietenie, prile cele mai simitoare ale firii lui. %u fu c9ip de a se opune dorinei lui de a fi transportat n apartamentul meu. l v4ui sosind susinut de oamenii lui, palid i sl:it ca i c+nd ar fi trecut mai multe 4ile printr-o :oal grav. M tul:urar 5a lea i vor:ele duioase i ndurerate care-i scpau fr ir. %u eram n stare s-i rspund, dar sentimentele din ad+ncul sufletului lui treceau n al meu. Pi-mi ddeam seama c poi s fi la fel de sensi:il la 4elui unui prieten c+t i la pasiunea unei iu:ite. !eru, totui, s fie dus napoi n camer i, fr a crede c viaa i-ar fi la fel de prime5duit ca a mea, i cer ui s nu m mai tul:ure cu manifestrile unei compasiuni care nu fcea dec+t s mreasc pericolul n care m aflam. Iu nevoit s cede4e insistenelor mele, dar ndrtnicia care m fcuse s-i cer acest lucru era i ea un efect al vitregiei sorii mele< !ci, de l-a fi avut n faa oc9ilor, indiferent de felul n care ar fi dispus cerul de viaa lui i de a mea, ar fi fost o consolare pentru unul sau pentru cellalt s poat muri n :raele prietenului su. >ar soarta numi acord nici mcar aceast trist m+ng+iere. #ul lui Peres se agrav. Fvur toi prea mult gri5 s-mi ascund starea n care se gsea, cu toate c ceream mereu veti. !opleit de suferinele sale i de vetile ce i se ddeau nencetat despre ale mele, muri n a treia 4i de :oal, fr ca eu s tiu mcar c sunt ameninat s-l pierd. Pericolul ce-l pre4enta rana mea i o sf+real cumplit datorat s+ngelui pierdut fceau s se pstre4e n 5urul meu at+ta linite incit cre4ur c-mi fac un :ine lipsindu-m de consolarea de a asista la ultimele suspine ale prietenului meu. >e-a:ia dup porunci repetate i dup ce fui n afara oricrui pericol o:inui crudele lmuriri care aveau s fie pentru mine cau4a unor nesf+rite regrete. nsi sl:iciunea mea m feri de efectele unei dureri prea mari, oarecum la fel cum o trestie scap dintr-o furtun care rstoarn copacii cei mai puternici. %u-mi rm+nea dec+t s plec gra:nic din Spania, unde totul

mi aprea n culori ntunecate. >e cum cre4ui c m pot :i4ui pe forele mele, uit+nd p+n i g+ndul de a m r4:una pe cei doi foti adversari, plecai spre !+di4 fr a-mi fi luat rmas :un de la nimeni. >ar nu eram dec+t la o 4i deprtare de Madrid c+nd un curier care se 4orise mult pentru a m a5unge mi aduse ordinul de a m ntoarce la curte. %u i-a fi dat ascultare dac a fi fost aproape de nava mea, i a fi ntins p+n4ele fr nt+r4iere. n mi5locul Spaniei ns, i risc+nd de a fi silit prin mi5loace violente de a m supune ordinului, luai din nou drumul Madridului, foarte ngri5orat de motivele pentru care regele m c9ema napoi. Be aflai de ndat ce intrai n capital. Birno fusese recunoscut la !+di4 de c+iva dintre spaniolii a cror nav o 5efuise. Masul su fusese poprit, i el nsui nc9is ntr-o temni ngust. 1ra cu siguran pierdut dac n-ar fi fcut u4 de numele meu pentru a o:ine suspendarea sentinei. !urtea fusese informat de aceast mpre5urare i ciudenia faptului determin consiliul suveran al comerului s cear aducerea vinovatului la Madrid. Sosise acolo n a5unul plecrii mele. %umele meu, pe care el il revendica nc, i poate :nuielile la care era firesc s dea natere, legtura mea cu un corsar, cereau s fiu ascultat. %u m gr:ii s m nfie4 c9iar a doua 4i n faa 5udectorilor. !+teva informaii confu4e neput+nd s-mi lmureasc fondul unei afaceri at+t de noi pentru mine, aveam nevoie s-i aflu toate mpre5urrile nainte de a putea da cel mai mic rspuns. Pi, neneleg+nd, c9iar dup o lung povestire, c aciunea lui. Birno se petrecuse dup ce ne asociaserm, m linitea la nceput g+ndul c, indiferent de ce crim s-ar fi fcut vinovat n e6ercitarea fostei lui profesiuni, anga5area sa n serviciul Nrdinului putea s-i atrag o oarecare indulgen. >ar care nu-mi fu mirarea s aud, n sf+rit, ceea ce se aflase din mrturia negustorilor spanioli i din propria lui mrturisire. mi pierdeam nde5dea c ar putea s scape. n sc9im:, dovada nevinoviei mele era at+t de clar nc+t stinse orice :nuial despre o eventual nelegere ntre noiK avui li:ertatea s m adrese4 curii i s m folosesc de protecia marelui-maestru, care era specificat n patenta ce-mi dduse. #egele, care avu :unvoina s m asculte ntr-o lung audien, se art dispus s nt+r4ie 5udecata tri:unalului. Profitai de acest moment de favoare pentru a-i spune povestea lui Birno, i cum l aduseserm s se lege pentru totdeauna de Nrdinul de Malta. %u-i lipsea nici o calitate militar. !9iar vina lui din urm era at+t de e6traordinar nc+t, put+nd fi luat n glum, am nfiat-o de fapt ca pe o rmi dintr-o vec9e o:inuin care nu i-a ngduit unui fost corsar s-i in m+inile n s+n v4+nd o ptad at+t de :ogat. %u s-a pierdut nimic din aceasta, $ vi s deoarece amiralitatea din !+di4 putuse s o popreasc toat, iar stricciunile suferite de vasul spaniol puteau fi reparate cu puin c9eltuial. l lsai pe rege ntr-o dispo4iie at+t de favora:il, nc+t rennoindu-mi insistenele n 4ilele urmtoare o:inui ntr-un sf+rit iertarea i eli:erarea lui Birno. !ondiiile fur aa cum le ceruserm eu& adic, n afar de restituirea ctre negustorii spanioli a piatrilor i altor lucruri rpite, Birno mai tre:uia s plteasc repararea stricciunilor prici( nuite vasului lor, i-l sftuii s nu ridice noi dificulti n discutarea acestora. >ar cum toate acestea nu se puteau mplini ntro 4i, i cum pania lui l fcuse cele:ru la Madrid, predispo4iia lui de a se m:ogi din :unul altuia l fcu s ntre ntr-o alt ncurctur din care iei tot :ine p+n la urm. !um toat lumea voia s-l cunoasc, curio4itatea o cuprinse i pe t+nra spaniol care tre:uia s se cstoreasc cu Peres. n afar de motivele generale, l mai avea i pe acela de a-i satisface un rest de nclinaie spre mine, fc+ndu-l s-i povesteasc din aventurile mele al cror 4von se rsp+ndise din cele ce-i povestisem; regelui. $maginaia ei :olnav o fcu s-i plac at+t demult aceast varietate de nt+mplri ale sorii i dragostei care fusese p+n atunci toat viaa mea nc+t, simind c-i renasc toate sentimentele pe care i le stinsese refu4ul meu, se ls mai mult ca niciodat n voia acestei atracii. N povestire vag neput+ndu-i satisface curio4itatea, vru s tie ce devenise acea Delena care 5ucase un rol at+t de important n viaa mea, i ce fel de legturi mai aveam cu ea. Birno, care

aflase de la mine ultimele mele scene de dragoste, i ddu lmuririle cerute. Fceasta nsemna s o asigure c eram li:er i, neput+ndu-i nc9ipui c o inim o:inuit cu plcerile dragostei ar putea s devin pentru totdeauna indiferent, trase nde5dea c dup ce pierduserm motivele onoarei i prieteniei pe care i le puseserm nainte a putea s-o primesc n locul Delenei. 1ra cea mai trsnit nscocire ce se putea nate n mintea unei fete care se :ucura de toate avanta5ele naterii i ale averii. >ar Birno, pentru care asemenea aventuri i aveau 9a4ul lor, i fcu o plcere din a-i mri ne:unia prin tot ce-i putea povesti mai mgulitor despre caracterul meu i cldura sentimentelor mele. >eveni i mai convingtor c+nd, au4ind-o vor:ind de averea pe care i-o lsaser prinii, se g+ndi c, dac va prsi Spania, ea va lua cu sine tot ce nu va fi nevoit s lase n urma ei. 1ra pentru el un prile5 de a se reface dup pierderea pe care o suferise. "n motiv at+t de puternic l determin s fac totul pentru ca sfaturile s-i fie ascultate i, de fric s nu nt+mpine vreo piedic din partea mea la ndeplinirea acestui plan minunat, i ddu de neles c, deoarece situaia mea m o:liga s ascund fa de curte gingaele mele sentimente fa de ea, nu era alt cale mai :un de urmat dec+7 ca ea s se duc la !+di4, unde n-a mai nt+mpina aceleai greuti. Fstfel, Birno, revenind mereu la vec9ile lui nravuri, nu cunotea nimic mai plcut dec+t 5aful. N a5ut at+t de tainic pe;t+nra spaniol s nving toate o:stacolele care o opreau, nc+t fu gata de plecare naintea noastr. "n drum la moie a fost prete6tul su: care i-a pregtit fuga mpreun cu c+iva dintre slu5itorii cei mai fideli. Birno i-a luat n primire :anii i :i5uteriile, care formau un depo4it dintre cele mai preioase i socotea fi; ndoial c o dat ce-i intraser n m+n, nu vor iei c9iar neatinse. n acest timp, termin+ndu-i tre:urile cu a5utorul meu, singurul meu g+nd era s m ntorc la :ord, cu inima tot plin de 5ale i de amrciune. Birno, care se cre4u dator s fac unele eforturi pentru a m nveseli, mi spuse pe drum c mi pregtise o drgu ale crei m+ng+ieri aveau, fr ndoial, s-mi vindece amrciunea. Frtam mult indiferen fa de promisiunile lui i, lu+ndu-le drept vor:e de dac pentru a m distra pe drum, a5unserm la !+di4 fr s le fi dat nici o atenie. !um nimic nu m putea reine acolo n afar de restituirea vasului lui Birno, pentru care dduserm din timp ordinele tre:uincioase, urcai la :ord unde amuii de mirare recunosc+nd-o pe iu:ita nenorocitului meu prieten. Sosind la !+di4, se ascunsese pe vas, urm+nd sfaturile lui Birno, care voise s-mi pregteasc astfel o surpri4 plcut. Planul lui ar fi fost :un dac ar fi urmrit doar s m tul:ure, cci fui mai 4druncinat dec+t a fi cre4ut eu putin dup dureroasele ncercri prin care trecusermK dar nici de dragoste, nici de cea mai mic atracie pentru acest sentiment nu putea fi vor:a. $maginea morii lui Peres i cea a unei pctoase care fusese adevrata cau4 a morii lui fur primele lucruri care mi se nfiar. Mi-a fi ntors privirea pentru a m duce n camera mea, fr a ntre:a ce motiv o adusese acolo, dac ea nu m-ar fi urmat cu o gra: neruinat care avu i mai mult darul s m revolte mpotriva ei. N ntre:ai, n sf+rit, ce putuse prile5ui o nt+lnire at+t de ciudat. M rug s-mi stp+nesc curio4itatea p+n ce va putea s-mi vor:easc fr martori. %u am putut uita niciodat convor:irea care a urmat. Md, mi spuse ea, c Birno a pstrat secretul pe care mi-l promisese, i i sunt recunosctoare pentru acest lucru. #eamintind apoi tot ce se petrecuse ntre ea i mine, fr smi ascund nici fapta degradant pe care era s o comit din ciuda pricinuit de refu4ul meu, mi mrturisi desc9is planul pe care i-l inspirase pasiunea ei, ndemnurile lui Birno i prerea ei despre mine. !eea ce am admirat mai mult n aceast destinuire at+t de e6traordinar a fost c nu a cutat s scoat n eviden nici faptul c-mi sacrifica averea ei, nici oar:a ncredere cu care o vedeam gata s mi se druie. Parc ar fi fost un lucru 9otr+t ale crui condiii mi se comunicau dintr-odat i, fie c se :i4uia pe caracterul meu, fie pe frumuseea ei, pasiunea cu care mi cuta privirea vdea o ncredere n sc9im:area sentimentelor mele cum nu-mi nc9ipuiserm vreodat.

!u toate acestea, inima mea era neclintit i puteam s o desfid c ar putea, cu toate farmecele ei, s o nduioe4e c+t de puin. mi plcea c9iar, dup ce at+ta timp fuseserm sla: cu femeile, s pot re4ista atacurilor uneia dintre ele. Fceast insensi:ilitate desv+rit n care mi-am petrecut restul vieii ncepea s se sta:ileasc pe :a4e care nu mai aveau s se sc9im:e. Iuseserm ca i istovit de dragoste i prietenie sau, cel puin, fructele care mi rm+neau din acestea mi preau at+t de amare nc+t mi s-ar fi prut c pltesc prea scump aceleai plceri cu o c+t de mic parte din aceleai suferine. 0re:uia totui s-i rspund spaniolei, i cum nu m puteam a:ate de la mena5amentele datorate se6ului ei, nu-mi era uor s-i resping n c9ip civili4at propunerile. mi alesei o:ieciile n legtur cu situaia mea, care suferise prea mult de pe urma unei alte pasiuni, dup care nu mai puteam s mai am una asemntoare fr a-mi atrage n mod sigur suprarea mareluimaestru i dispreul Nrdinului. 1rau grele lanurile Nrdinului iar, pe de alt parte, oric+t plcere a fi gsit n dragoste, g+ndiserm ntotdeauna c nu tre:uie s o caut la o fat de neam mare. !um regulile Nrdinului nu-mi ngduiau s aspir n mod onora:il la posesiunea unei inimi ca a ei, dac mi putea fi iertat o sl:iciune, tre:uia s fie pe socoteala unei virtui mai puin preioase dec+t a ei. N rugam dar s nu se mai ncread at+t de uor n idei false de fericire i plcere. >impotriv, indiferent de prete6tul i de felul n care prsise Madridul, o sftuiam s repare printr-o ntoarcere gra:nic, pre5udiciul adus reputaiei ei, sau. Mai cur+nd s se retrag ntr-o mnstire unde o edere de c+teva luni ar terge toate :nuielile pe care plecarea ei putuse s le prile5uiasc. M ascult cu o atenie al crei sens cutam n 4adar s-l neleg. Pierderea prietenului meu mi sc9im:ase firea, deveniserm mai grav la c9ip, mai circumspect n idei, capa:il c9iar de mai mult fermitate n cugetri, iar motenirea pe care mi-o lsase neleptul Peres era un nceput de pruden. 0oate acestea nu mi-ar fi fost de mare folos pentru a nelege sentimentele spaniolei dac ea nu mi le-ar fi e6plicat mai limpede. Iie c violena sentimentelor provocase un deran5ament n mintea ei. Iie c avea din fire un fond de neserio4itate i de ciudenie pe care noi nu-l o:servaserm p+n atunci, fie, n sf+rit, c resentimentul de a se vedea dispreuit nu i-a inspirat o r4:unare mai potrivit, i4:ucni ntr-un r+s care a5unse c9iar indecent. 0re:uie s fi ne:un, cavalere, mi spuse ea afect nd un aer foarte dega5at, i c+nd vd un corsar ca tine fc+nd pe virtuosul i pe generosul, rid i de trsneala, i de mo5icia ta. Pleac dar, adug ea, i du-te s caui n Maroc sau la Malta o femeie care s fie la fel de demn de dragoste ca mine. "nde-i Birno= strig ea ntorc+ndu-se spre u. 1ra la doi pai, i dac respectul l oprise p+n atunci, intr ndat ce-i au4i numele. Fcesta s fie, i spuse ea, acel galant cavaler al crui caracter mi l-ai ludat at+ta= 0e-a prefera pe tine, dac n-a cpta din acest moment un dispre total pentru toi corsariiC Primii aceste in5urii fr emoie. Birno, mai surprins dec+t mine, m ntre: n lim:a franc $ dac am nne:unit-o de tot pe femeia aceasta. i rspunsei cu un aer mult mai puin vesel c m suprase foarte tare :g+ndu-m n aceast ncurctur i, nesocotindu-m scutit de a da unei fete at+t de respecta:ile prin natere omagiile ce i se cuvin, i oferii m+na pentru a o conduce la :arc. M respinse cu dispre i, lu+nd-o pe a lui Birno, a5unse la rm fr a ntoarce mcar o dat oc9ii ctre nava mea. Fmintirea propriilor mele panii m fcu s m tem c dup ce reuise at+t de puin cu mine, s nu se lase cucerit de seduciile lui Birno. Fm ateptat cu ner:dare ntoarcerea :rcii i m-am dus la mai cu mare gra:. Fm aflat de la unul din oamenii lui Birno c luase o trsur n care plecase din ora mpreun cu doamna spaniol i c promisese c va fi napoi la !+di4 de-a:ia dup dou 4ile. $ndiferent unde s-ar fi dus, m-am cre4ut scpat de o povar care mi prile5uise destule gri5i i am rmas linitit atept+ndu-l pe Birno. Se ntoarse, ntr-adevr, n 4iua anunat. Povestirea lui a fost simpl. N condusese pe doamn ntr-o mnstire cele:r care nu era dec+t la 4ece leg9e de !+di4. 1a intrase la mnstire ca i c+nd dorina de a se retrage acolo pentru c+teva sptm+ni fusese cea care o adusese de la

Madrid, iar numele ei atrsese mult respect. Pe drum, manifestrile de furie contra mea nu mai conteneau i, dup prerea lui Birno, era ne:un de-a :inelea. N lsase, spunea el, su: protecia cerului i prerea lui era c tre:uia s plecm c+t mai repede. %-am o:iectat nimic la acest sfat i nici nu m-am artat curios s aflu mai mult despre o aventur de care m preocupam mult mai puin dec+t de cau4a permanentei mele tristei. Prsirm portul n 4iua urmtoare. Birno rmsese pe vasul meu, destul de sigur c se va putea ntoarce pe al lui dup ce vom fi pierdut coasta din vedere. %u putu ascunde mult vreme :ucuria care i umplea inima. ncepu prin a m felicita c respinseserm solicitrile spaniolei. Fr fi fost un o:stacol, mi spuse el, pentru e6pediiile domniei-voastre i pentru sporirea averii domniei-voastre. >in acelai motiv, adug el, $ sa:ir-ul, 5argonul marinarilor din Mediterana, nu i-am propus s m accepte pe mine dup domnia-voastr. mi nc9ipui c n starea de tul:urare n care se afla nu mi-ar fi fost prea greu s-o conving. >ar, mai spuse el, nc9i4+nd pe 5umtate oc9ii, avem cu ce s ne m+ng+iem de pierderea ei. B-am ntre:at ce :ogie do:+ndise n Spania. Se gr:i s-mi povesteasc ce fcuse la Madrid pentru a o determina pe spaniola noastr s nu plece cu m+inile goale, i naivitatea cu care aceasta i ncredinase ce avea mai de pre n :ani i :i5uterii. "Fm luat tot, relu el, i vi se cuvine mai mult de 5umtate. Fm avut gri5 s-i e6plic c va tre:ui s plece c+t mai cur+nd din !+di4 i c orice nt+r4iere o e6punea s-i piard reputaia. F plecat cu mine. $-am promis s-i trimit comoara la mnstire i m-am prefcut c las nite ordine la c+iva din oamenii mei. >ar iueala plecrii noastre ne-a pus la adpost i ne-am deprtat destul pentru a nu ne teme c vom fi urmrii. !eea ce mi se prea mai uluitor dec+t aceast povestire odioas fu aerul de satisfacie i de ncredere care se vedea pe c9ipul lui Birno. Fm fost at+t de scandali4at nc+t primul meu g+nd a fost s-l gonesc cu ruine de pe nava mea. !e motive i dduserm eu oare acestui t+l9ar s m cread n stare s fiu prta la crimele lui= ntr-adevr, m v4use practic+nd un fel de piraterie mpotriva turcilor, i fcea poate prea puin deose:ire ntre meseria mea i a luiK dar avea destul minte i cura5 pentru a-i da seama de diferena care ti;e:uia s e6iste ntre ideile noastre, i roeam c el putuse s cread c ale mele sunt asemntoare cu ale lui. >ar, stp+nindu-mi acest prim impuls, m mulumii s-l mustru pentru fapta lui pe care am numit-o o m+rvie i insistai s se ntoarc la !+di4 pentru a-i trimite napoi spaniolei :anii i :i5uteriile ce-i aparineau. >eparte de a se supune struinelor mele, se supr din cau4a reprourilor mele i, prsindu-m :rusc, se ntoarse imediat pe cora:ia lui. mi fac o vin aici c nu am luat atunci msuri s fie arestat. >ar nc mai credeam c puin cugetare asupra sfaturilor mele l va readuce la datorie, i am stat mult timp cu oc9ii la vasul lui, sper+nd c-l voi vedea ntorc+ndu-se spre port. !eea ce nu-l ndemnau s fac principiile lui morale, nu m ndoiam c o va face din dorina de a nu-mi pierde prieteniaK cci nu-i ascunseserm c dupserviciul pe care i-l fcuserm la Madrid i legtura ce apruse c ar e6ista ntre noi mi socoteam onoarea legat de a lui. ntr-adevr, acest g+nd prinsese at+ta putere n mintea mea nc+t, cre4+ndu-mi reputaia pierdut dac nu napoia cele furate, ndat ce m-am convins c i vede linitit de drum, luai 9otr+rea s fac u4 de for pentru a-l opri, preferind s mor dec+t s m las de4onorat prin crima lui. M+ntul nu era at+t de puternic nc+t s m tem c uurina vasului su l-ar fi a5utat s fug de al meu. M gr:ii s-i trimit doi oameni cu ordinul precis de a se ntoarce la !+di4 i cu ameninarea tot aa de categoric c va avea de suferit urmrile suprrii mele dac nu-mi d ascultare. #spunsul lui a fost de o trufie care m-a suprat la culme. %u am mai stat la g+nduri i am pornit spre el, d+nd toate semnele care anun o lupt, i m+ndrul Birno nu a fcut nimic ca s-o evite. !u toat ciuda pe care o aveam mpotriva lui, am pstrat destul s+nge rece pentru a-mi da seama c+t de duntor mai era, pentru reputaia mea, de a a5unge la aceast crunt soluie fa de un om al crui ataament l ludaserm at+t i pe care l aleseserm ca tovar al aciunilor mele. Fm 9otr+t sD-mi rennoiesc insistenele printr-o nou

solie. F primit-o cu acelai orgoliu. S se dea foc tunurilor-- spusei cu ciud. Fm fost prea :ine ascultat. Salva fu at+t de nenorocoas pentru Birno care se afla pe covert ca s dea ordine, nc+t el fu ucis de una dintre primele g9iulele. 0oat artileria lui trase totui, asupra noastr, pricinuindu-ne ns puine stricciuniK dar oamenilor lui le pieri dorina de a se mai lupta cu mine dup pierderea efului lor i, necunosc+nd motivul certei noastre, preferar s mi se supun. Be ddui ndat ordin de ntoarcere la !+di4 i, prima gri5 pe care am avut-o la sosire, fu de a trimite la mnstirea spaniolei cele furate de corsar. %u prea regretam nenorocirea corsarului i, nc mai puin, folosul pe care l-a fi putut trage din serviciile lui. Fceast aventur m-a nvat numai s m :i4ui mai puin pe caractere depravate de educaie i o:inuin. %atura i dduse lui Birno o parte din calitile din care sunt plmdii oamenii cei mai mari, dar felul de via pe care l dusese nc din copilrie corupsese orice sm+n de virtute, iar ceea ce-i mai rm+nea din ea nu avea destul putere pentru a n:ui pe aceea a nenumrate vicii pe care viaa le 9rnise mereu. 1ram ncurcat numai n ceea ce privete situaia vasului su. %u-mi fu uor s 9otrsc dac faptul de a-l lua n stp+nire fusese cucerit pe drept, cci nsi dorina ec9ipa5ului lui de a rm+ne su: ordinele mele nu-mi nltura toate scrupulele. Fm lsat s 9otrasc marele-maestru n aceast situaie, iar ndelunga mea edere la Madrid nepermi+ndu-mi s mai sper nimic din restul campaniei, nu m-am mai g+ndit dec+t s m ntorc la Malta. >ragostea de datorie i gustul profesiunii mele preau c renasc n inima mea pe msur ce dispreau o:stacolele. 1ram at+t de plin de aceste dou sentimente c+nd am a5uns n port, nc+t nu-mi nc9ipuiam nimic care s le poat ntrerupe sau tul:ura. !u toate acestea, avui o nou oca4ie s vd c virtutea cere s fie sporit de o:inuin. >uc+ndu-m de-a dreptul acas, o gsi acolo pe Delena, care nu se atepta la o ntoarcere at+t de gra:nic. Mama ei lipsind, ndurai m+ng+ierile pasionate ale acestei tinere persoane i, vindecat cum eram de toate vec9ile mele sentimente, de4gustat c9iar de c9ipul ei, m lsai totui luat de valul :ucuriei ei i cunoscurm iar mpreun toate plcerile dragostei. Fceast uitare dur puin. >e-a:ia mi reveniserm din prima :eie c, repro+ndu-mi sl:iciunea, nu-mi tre:ui prea mari eforturi pentru a rennoi 9otr+rile pe care le luaserm la plecare. Delena rmase totui convins c poate s rec+tige stp+nirea pe care o avusese asupra inimii mele, i aceast speran reaprinse tot focul din inima ei. %u mai puteam s fiu singur nici un moment. P+ndea orice prile5 de a m surprinde n camera mea. n 4adar mi luam un aer grav i serios pentru a o primi. >ac prea c+t de c+t Mnitit pentru c+teva momente de o primire at+t de rece, gsea cur+nd mi5locul s m ncl4easc la r+ndul ei i 9otr+rile mele erau date uitrii. Mama ei o:serv situaia cu plcere. Medeam strlucind mai mult :ucurie n oc9ii lor, mai mult gteal i gri5 n m:rcminte. N:inuina fc+nd s dispar pe nesimite din oc9ii mei ravagiile vrsatului, regseam aceeai plcere n tot ce mi c+tigase iu:irea i eram poate gata s a5ung mai iu:itor i mai pasionat ca oric+nd. Pericolul era cu at+t mai mare cu c+t mi nc9ipuiam c ascult mai mult de pasiunea Delenei dec+t de a mea proprie i, de c+te ori ieea din :raele mele, m miram de ngduina mea de a o primi. 1 drept c acest g+nd nu-mi trecea niciodat prin minte n momentul c+nd o luam n :rae. Fstfel, toate sentimentele mele urmau s-i reia cursul, i imaginaia mea mi-ar fi artat p+n la urm o iu:it mai drgu ca oric+nd, c+nd marele-maestru, amintindu-i de serviciile mele, m alese am:asador al Nrdinului la curte. Prin aceasta mi desc9idea o nou carier n care intram cu at+t mai mult plcere cu c+t aceste lungi agitaii ncepeau s m fac s doresc o via linitit. Fm luat imediat 9otr+rea s-mi v+nd nava i, cu toate c 9otr+rea marelui-maestru mi fusese favora:il n privina lui Birno, n-am vrut s profit de motenirea unui nenorocit pentru care avuseserm unele sentimente de prietenie. Bsai secundului i ec9ipa5ului su tot ce-i aparinuse, iar marele-maestru le ngdui s se ntoarc n patria lor, fr alt condiie dec+t aceea de a nu se narma niciodat mpotriva navelor Nrdinului. %u am spus nimnui favoarea pe care

mi-o fcea marele-maestru, i pregtirile mele se fceau pe ascuns. Delena a fost pro:a:il singura care a :nuit c m pregteam s plec din Malta. 0oate prete6tele inventate de mine pentru a e6plica de ce mi v+nd vasul nu putuser s-o nele. %u mai era n stare s respecte condiiile pe care ni le impuseserm i s triasc linitit n casa mea i dup ce voi fi plecat, M-a surprins n unul dintre acele momente n care i cerea tri:utul de la ama:ilitatea mea. $ar lacrimile i gemetele m-au fcut s neleg c avea s-i lipseasc n a:sena mea. Fm fost tre4it de acest repro mai mult dec+t fuseserm de toate cugetrile mele i, pro:a:il pentru prima oar de la ntoarcerea mea, mi-am dat seama de lanurile cu care m legaserm. Mi-am simit inima mult mai prins dec+t mi nc9ipuiserm i m-am nfiorat de un o:stacol pe care mi-l ridicaserm singur n cale. #uinea pe care am resimit-o m-a fcut s plec de l+ng ea cu o gra: care o nspim+nt. Fm lsat-o tremur+nd i m ndreptam spre u fr s-i arunc mcar o privire. !u toate acestea, vec9ea sen4aie de plcere pe care o gustaserm cu ea m opri n prag. >raga mea, i spusei ntorc+ndu-m spre ea, de ce nu mai pot s te prefer averii, faimei, miilor de :unuri care mi erau mai puin dragi dec+t tine i pe care mi-aduc aminte c i le-am sacrificat altdat= Fm aceeai inim, adugai eu, aceleai elanuri i sunt capa:il, prin urmare, de aceleai sl:iciuni. >ar, copleit cum sunt de favorurile tale, nu mai cred c tre:uie s te prefer situaiei pe care viaa pare s mi-o promit, i m-a distruge cu siguran dac a ncepe iar s m atae4 de tine. ucur-te mpreun cu mama ta de nlesnirile pe care actuala mea avere mi d posi:ilitatea s vi le ofer. >omnete n casa mea. Flte legi s nu fie recunoscute aici dec+t ale tale. >ar nu te opune eforturilor pe care le voi face pentru a m de4lega pe veci de dragoste, i fi c9iar convins c ar fi n 4adar. Plecai. >ragostea mea era poate la fel de puternic ca i n cele mai dulci clipe din viaa mea. >ar 5udecata mea se maturi4ase. mi astupam dinainte urec9ile pentru orice fel de o:iecie a Delenei, cu toate c mi simeam inima poate la fel de tul:urat ca i a ei. %u i4:ucni n nici o pornire violentK dar tul:urarea din oc9ii ei i sc9im:area trsturilor artau violena frm+ntrilor ei. >up ce se uit ndelung la mine cu o privire nesigur, ls s-i curg c+teva lacrimi dar, o:serv+ndu-le i terg+ndu-le imediat, m rug s-o ascult, cci nu m va plictisi mult, i ceea ce-mi va spune m va face s-i cunosc sentimentele aa cum eu i le lmuriserm pe ale mele. M-ai iu:it, 4ise ea, i inima ta o tie. 1u i-am sacrificat totul, c9iar pierderea frumuseii mele nu este dedt o urmare a suferinelor pricinuite de a:sena ta i de nelinitile dragostei. !um s nu-mi fi fermecat privirea dup ce ai pus stp+nire pe toat dragostea mea. !erul a vrut ca tu s fi cu totul altfel alctuit dec+t mine i acest lucru pro:a:il c este i n favoarea linitii mele, i a linitii tale.; %u regret dec+t sl:iciunea pe care am avut-o ca s-mi nc9ipui de c+nd te-ai ntors c ai putea s revii la mine atras de alte nsuiri dec+t cele care te-au sedus la nceput.; %u pot s-i lmuresc dec+t pe 5umtate ce am pe suflet, pentru c mor de ruine n acest moment de a m fi nelat singur cu sperane dearte. Fdio, adug ea, ridic+nduse5 5g @ istoria tinereii comandorului accept mnstirea pe care mi-ai oferit-o i alerg acolo c9iar din clipa asta. PNM1S01F "%1$ A#1!NF$!1. M strduii s-o opresc, nu c n-a fi fost de acord cu planul ei, dar pentru a avea timp s iau toate msurile care ar fi putut s-i fac soarta mai plcut n refugiul ei i ncetai c9iar s m opun plecrii ei c+nd m g+ndii c aceast gra: nu va sc9im:a cu nimic ce aveam s fac pentru ea. i comunicai intenia mea i mamei ei, care nu e4it s o apro:eK i mi-o ndeplinii cu destul genero4itate ca s fiu ludat de toat lumea, S= PF#01F %0l$ $.

Mrturisirea cu care ncep aceast relatare nu o va face oare suspect cititorului= N iu:esc pe frumoasa grecoaic a crei poveste vreau s v-o spun. !ine, atunci, s cread n adevrul vor:elor mele, n :ucuriile i neca4urile pe care le voi nira= n descrierile pe care le voi face, n laudele pe care le voi aduce= Nare patima nvalnic nu va da alt c9ip la tot ce-au atins privirile i m+inile mele= !e sinceritate s atepi de la o pan cl74it de iu:ire= $ Fprut n Nlanda, la Fmsterdam, n octom:rie -*EL. 1ste socotit drept cea mai amar i pesimist oper a lui Prevost 2J. Sgard3. Fre drept surs :iografia lui !9arles de Ierriol 2-*))3, am:asador al Iranei la !onstantinopole 2-GHH--*-L3 care se ntorsese la Paris n tovria unei micue circasiene, :inecunoscut ulterior n cercurile mondene din epoca #egenei su: numele de >omnioara F+sse 2-*..3 2M. Mrturia unor contemporani precum Fnfossi, care afirm ntr-o scrisoare din -* octom:rie -*EL& F:atele Prevost d;16iles continu s se complac n a ilustra genul romanului pu:lic+nd nu demult Povestea unei grecoaice a 4ilelor noastre al crei punct de plecare este pania domnului de Ierriol pe c+nd era am:asadorul nostru la Poart 2apud. J. Sgard, op. !+t., p. E.L3, doamna de Staal->elauna7, doamna du >effand, Moltaire i alii precum i cea a unor erudii ca Sainte- euve& Mademoiselle F;isse 2!auseries du Bundi, -' ianuarie -,EG3 i 1mile ouvier& Ba gense de l;Distoire d;une Arec?ue moderne, #. D. B., apriiie-iuarie -HE,. Povestea unei grecoaice, @ o mare oper 2Sgard3, o capodoper 2Jean Ia:re3 @ a fost redescoperit de pu:licul france4 n -HG' graie lui #. Mau4i, care o reeditea4 la Paris, cu o introducere su:stanial, n i:liot9e?ue -LV-, i s- :ucurat apoi de e6celente comentarii printre care cele semnate de Irancis Pruner, Ps7c9ologie de la Arec?ue moderne, n B;F::e Privost, Fctes du !ollo?ue d;Fi6-en-Provence, )L et )- decem:re -HG., Jean Sgard, Prevost romancier, !orti, -HG, i #adu 0oma, 1p+stem, ideologie, roman, secolul 8M$$$ france4, "nivers, -H,), >estule motive care s tre4easc nencrederea cititorului. >ar dac st s 5udece, va nelege c, de vreme ce le art at+t de desc9is, eram sigur c pot terge cur+nd, printralt mrturisire, impresia produs. Fm iu:it vreme ndelungat, o mrturisesc i-acum, i nu sunt poate at+t de de4:rat de aceast otrav puternic pe c+t mi-ar plcea s cred. Pi totui, iu:irea nu mi-a adus niciodat dec+t neca4uri. %u i-am cunoscut plcerile, nici mcar amgirile care, n or:irea ce m cuprinsese, mi-ar fi fost desigur de a5uns pentru a-mi ine loc de fericire. Sunt un ndrgostit respins, :a c9iar nelat, dac ar fi s m iau dup aparene pe care-i las pe cititori s le 5udeceK totui stimat de cea pe care o iu:eamK ascultat de ea ca un printe, respectat precum un dascl, mi cerea sfaturi ca unui prietenK sla: rsplat pentru simminte ca ale meleC So-i cotind amrciunea pe care o simt nc, cine ar putea atepta din partea mea laude prea mari, sentimente prea nflcrate pentru o fiin nerecunosctoare, pricina !9inurilor nencetate ale vieii mele= 1ram n slu5:a regelui meu, la o curte creia i tiam o:iceiurile i tainicele ur4eli mai :ine dec+t oricare altul. Sosind la !onstantinopole, avuseserm avanta5ul s cunosc desv+rit lim:a turceasc, i de aceea m-am :ucurat aproape de la nceput de o ncredere i de legturi str+nse cum ndeo:te nu reuesc nici minitrii s nfiripe dec+t dup multe greutiK iar ciudenia de a vedea un france4 la fel de turc ca i :tinaii acestei ri mi-a atras nc din primele 4ile rsfuri i onoruri ce nu au contenit niciodat. $nteresul pe care nu m-am sfiit s-l mrturisesc pentru o:iceiurile i moravurile acestui popor a ntrit prietenia ce mi se arta. Fu a5uns c9iar s-i nc9ipuie c nu puteam s le fiu at+t de apropiat fr a simi i oarecare aplecare ctre religia lor, g+nd ce le sporea stima ce mi-o purtau, iar eu m simeam la fel de nesting9erit ntr-un ora n care nu stteam dec+t de dou luni ca i n cel n care m nscuserm. ndeletnicirile slu5:ei mele ngduindu-mi rga4uri nenumrate ca s um:lu dup plac, mam strduit s folosesc aceast nlesnire n primul r+nd pentru a-mi satisface din plin setea de a m instrui. 1ram de altfel la o v+rsta la care pofta de plceri nu e6clude aplecarea ctre tre:urile serioase i, plec+nd n Fsia, g+ndul meu era de a-mi mplini am:ele gusturi. >istraciile turcilor

nu-mi prur at+t de ciudate nc+t s nu pot spera s le gust i eu laolalt cu ei. M temeam de un singur lucru, de a nu gsi uor prile5ul s-mi satisfac aplecarea fireasc ctre femei. Pa4a su: care sunt inute, nsi greutatea de a le vedea, m 9otr+ser s nfr+ng aceste dorine i s m mulumesc cu o via ti9nit, lipsindu-m de nite plceri at+t de greu de do:+ndit. P+n una alta aveam legturi cu unii seniori turci despre care se spunea c erau cei mai rafinai n alegerea soiilor lor i care posedau cele mai mree 9aremuri. M primiser de 4eci de ori n palatele lor, cu nespus cinste i :unvoin. Fdmiram faptul c n decursul convor:irilor noastre nu pomeneau niciodat despre femei i c n discuiile lor cele mai vesele nu vor:eau dec+t despre mese :une, despre v+ntoare i despre micile nt+mplri de la curte sau din ora care puteau da prile5 de glum. Mani-K festam aceeai discreie i-i pl+ngeam c lsau deoparte, din prea mult gelo4ie sau dintr-o ciudenie a gustului, su:iectul cel mai plcut care poate s nsufleeasc o convor:ire. %u le neleseserm ns inteniile. Moiau s-mi pun la ncercare discreiaK sau, mai cur+nd, conform ideii pe care i-o fceau despre concepiile france4ilor n legtur cu meritele femeilor, parc s-ar fi neles s-mi lase rga4ul s-mi dau n vileag pornirile. Z !el puin aa mi ddur cur+nd prile5ul s g+ndesc. "n fost Pa, care se :ucura n pace de avuiile str+nse n muli ani de dregtorie, mi dduse dove4i de preuire crora m strduiam s le rspund prin mrturii nencetate de recunotin i afeciune. F5unseserm s m simt n casa lui ca i ntr-a mea. i cunoteam toate ncperile, afar de partea re4ervat femeilor, nspre care aveam gri5 s nici nu-mi ntorc privirile. Paa i dduse seama de aceasta i, cum nu se putea ndoi c tiam unde se afl 9aremul lui, m poftise de mai multe ori s ne plim:m mpreun n grdin, spre care ddea partea din cldire care l adpostea. n cele din urm, v4+nd c tceam cu ndrtnicie, mi spuse 4+m:ind c-mi admir discreia. Ptii fr ndoial, adug el, c am femei frumoaseK eti la o v+rst i ai o fire care nu te pot lsa prea nepstor n faa ispitei pe care ele o repre4int. Pi m uimete i nc nu te-a mpins curio4itatea s doreti s le ve4i. Mil cunosc o:iceiurile, i-am rspuns cu rceal, i nu v-a propune niciodat s le nesocotii n favoarea mea. N :rum de e6perien a vieii, am adugat, aintind asupra lui o privire la fel de rece, mi-a permis s neleg de c+nd m aflu n ara domniei-voastre c, de vreme ce femeile sunt at+t de stranic p4ite, curio4itatea i indiscreia tre:uie s fie cusururile cele mai aspru 5udecate. >e ce s-mi supr prietenii cu ntre:ri care ar putea s le displac= #spunsul meu i plcu. Pi mrturisindu-mi c purtarea ndr4nea a france4ilor i nemulumise adeseori pe turci, st+rnindu-i mpotriva :er:anilor din acest neam, se art cu at+t mai mulumit s vad ce sentimente cumptate m nsufleeau. mi oferi pe dat s-i vd soiile. Fm acceptat aceast favoare fr a m arta dornic sau gr:it. Fm trecut ntr-un loc a crui descriere nu-i are rostul aici. >ar ordinea desv+rit ce domnea acolo prea m-a i4:it ca s nu-mi pot aminti uor de toat alctuirea lui. Iemeile Paei, dou4eci i-dou la numr, se aflau toate mpreun ntr-un salon anume or+nduit pentru ocupaiile lor. Iiecare avea c+te o ndeletnicire, unele pictau flori, altele coseau sau :rodau, dup cum le ndemna talentul sau plcerea. Mi se pru c purtau roc9ii din acelai material, n orice ca4 de aceeai culoare. Pieptntura ns le deose:ea, i am neles c era aleas dup cum se potrivea cu c9ipul lor. "n mare numr de slu5itori de am:ele se6e, dintre care cei ce preau de parte :r:teasc erau eunuci, stteau prin colurile salonului, gata s le ndeplineasc cele mai nensemnate porunci. >ar aceast mulime de sclavi se retrase ndat dup intrarea noastr, iar cele dou4eci i dou de doamne se ridicar, fr a-i prsi locul, atept+nd porunca stp+nului lor sau e6plicaia unei vi4ite care le uimea vdit. Be privii r+nd pe r+nd. Preau de v+rste diferite, dar, c9iar dac niciuna nu arta a fi depit trei4eci de ani, nu erau nici altele at+t de tinere cum mi nc9ipuiserm, cele mai fragede fiind de aispre4ece sau aptespre4ece ani.

Peri:er, acesta era numele Paei, le pofti politicos s se apropie i, dup ce le lmuri n puine cuvinte cine eram, le ceru s fac ceva ca s m distre4e. Fu trimis dup instrumente de mu4ic, din care unele au nceput s c+nte, n timp ce altele au dansat cu destul graie i elegan. Spectacolul se prelungi un ceas i mai :ine, apoi i reluar locurile, iar Paa a poruncit s se aduc :uturi rcoritoare, care au fost distri:uite fiecreia la locul unde se afla. %u avuseserm nc prile5ul s desc9id gura. M-a ntre:at n cele din urm ce prere am despre aceast plcut adunare i, c+nd i-am ludat at+tea farmece ntrunite, mi-a vor:it cu nelepciune despre puterea educaiei i a o:inuinei care n 0urcia le face supuse i linitite c9iar pe cele mai frumoase femei, n timp ce, din c+te au4ise e, toate celelalte naii se pl+ng de tul:urrile i de neca4urile pe care le pricinuiete acolo frumuseea lor. $-am rspuns cu c+teva cuvinte de laud pentru turcoaice. %u este c9iar aa, mi-a rspuns el, nu este o trstur de caracter prin care femeile de la noi s-ar deose:i de cele din alte ri. >in cele dou4eci i dou pe care le ve4i aici, nici patru nu sunt turcoaice din natere. !ele mai multe sunt roa:e pe care le-am cumprat fr s m sinc9isesc de unde vin. Pi, art+ndu-mi-o pe una dintre cele mai tinere i frumoase, mi spuse& Fceasta este grecoaic. %u o am dec+t de ase luni i nici nu tiu a cui a mai fost. Fm luat-o fr s stau mult pe g+nduri, doar pentru frumuseea i firea ei, i-o ve4i la fel de mulumit de soart ca i celelalte. 0otui, m mir uneori cum de i-a fost cu putin, aa deteapt i vioaie, s se supun at+t de repede o:iceiurilor noastre, i nu am gsit alt rspuns dec+t puterea e6emplului i a o:inuinei. Poi sta puin de vor: cu ea, i m-a mira s nu-i descoperi toate nsuirile care pot duce n rile voastre femeile la situaiile cele mai nalte i le pot face n stare s se ocupe de tre:urile cele mai nsemnate. M-am apropiat de ea. %epstoare n aparen la cele ce se petreceau n 5urul ei, i reluase penelul de cum ncetase s danse4e. >up ce m-am scu4at politicos pentru ndr4neala de a-i ntrerupe ocupaiile, nu mi-a venit altceva mai potrivit n minte dec+t cele spuse de nsui Peri:er. Fm felicitat-o pentru calitile ei fireti care-i do:+ndiser preuirea stp+nului ei i, art+ndu-i c tiam de c+t vreme era a lui, m-am mirat c a reuit n at+t de scurt timp s se deprind aa de :ine cu o:iceiurile i ndeletnicirile turcoaicelor. #spunsul ei a fost simplu. N femeie, mi-a spus ea, neput+nd spera alt fericire dec+t de a plcea stp+nului ei, era foarte mulumit dac prerea lui Peri:er era cea pe care mi-o mprtiseK nu tre:uia deci s m mir c urmrind acest scop, ea se supusese at+t de uor legilor pe care acesta le 9otr+se pentru roa:ele lui. Fceast sincer supunere fa de voinele unui :tr+n la o fat nc+nttoare care nu trecuse de aispre4ece ani mi se pru nc mai de mirare dec+t tot ce-mi spusese Paa. nfiarea c+t i vor:ele o artau pe t+nra sclav c9iar ptruns de simmintele pe care le e6primase. !omparaia care se nscu n mintea mea ntre principiile clu4itoare ale doamnelor de la noi i ale ei, m mpinse, fr un scop anume, s-mi art prerea de ru c soarta nu-i era cea la care ar fi ndreptit-o supuenia ei. $-am vor:it, ndurerat, de nefericirea rilor cretine unde :r:aii care nu cru nimic pentru fericirea femeilor, trat+ndu-le ca pe nite regine mai mult dec+t ca pe nite sclave i druindu-se lor fr drmuire, fr a le cere n sc9im: dec+t :l+ndee, dragoste i virtute, sunt de cele mai multe ori nelai n alegerea soiei cu care i mpart numele, rangul, i averea. Pi pr+ndu-mi-se c t+nguirile mi-erau ascultate cu nesa, i-am vor:it cu 5ind despre fericirea soului france4 care ar gsi n tovara lui de via virtui ca i irosite la doamnele din 0urcia, aflata n nenorocita stare de a nu gsi niciodat la soi rstmnsul pe care l-ar merita simmintele lor. !onvor:irea, n care, mrturisesc, fier:ineala comptimirii ce m cuprinsese nu-i prea lsase tinerei grecoaice rga4 s-mi rspund, a fost ntrerupt de Peri:er. i dduse poate seama de nflcrarea cu care m adresam sclavei sale dar, cum inima nu-mi reproa nimic necuvenit fa de ncrederea pe care mi-o artase, m-am n;tors ctre el cu faa senin i nici ntre:rile lui

nu prur i4vor+te din gelo4ie. >imootriv, mi-a promis s-mi ofere adesea acelai spectacol, dac acesta mi era pe plac. 0recur c+teva 4ile n timpul crora m-am a:inut de a-l mai vi4ita, anume pentru a-i prent+mpina :nuielile printr-o prefcut nepsare fa de femei. >ar cu prile5ul unei vi4ite pe care el nsui mi-a fcut-o pentru a se pl+nge c l dau uitrii, un sclav din alaiul su nm+n un rva unui slu5itor de-al meu. Pi anume feciorului meu, care mi-l aduse n tain, precum l primise. B-am desc9is i am v4ut c era scris cu litere greceti pe care nu le cunoteam nc, dei ncepuserm de c+tva vreme s nv aceast lim:. Fm trimis dendat dup dasclul meu, care trecea drept un cretin tare de trea:, i l-am rugat s-mi deslueasc t+lcul cuvintelor, prefc+ndu-m a fi doar din nt+mplare n posesia acelei scrisori. Mi-a tlmcit-o n scris& mi-am dat numaidec+t seama c era de la t+nra grecoaic cu care sttuserm de vor: n 9aremul Paei. >ar eram foarte departe de a m atepta la cele ce-mi spunea. >up c+teva cugetri despre nefericirea situaiei ei, m implora, n numele stimei pe care o artaserm fa de femeile iu:itoare de virtute, s-mi folosesc trecerea de care m :ucuram ca s-o scot din m+inile Paei. %u simiserm p+n atunci fa de ea dec+t o admiraie fireasc pentru farmecul suK i nimic nu era mai potrivnic principiilor ce-mi clu4eau purtarea, mai opus inteniilor mele, dec+t s m :ag ntr-o aventur de la care m puteam atepta mai mult la neca4uri dec+t la mulumiri. %u m ndoiam c t+nra sclav, nc+ntat de icoana fericirii femeilor de la noi, aa cum i-o 4ugrviserm n puine vor:e, se sc+r:ise de viaa de 9arem, i c sperana de a gsi n persoana mea toate calitile cu care-i mpodo:iserm pe :r:aii din ara mea o fcuse s doreasc a lega cu mine vreo intrig amoroas. !uget+nd la pericolul unei atari ncercri, m-am ntrit n 9otr+rea dinainte. Pi totui, dorina fireasc de a a5uta o femeie atrgtoare, a crei situaie g+ndeam c avea s-i devin n cur+nd un c9in, m-a fcut s m ntre: dac nu ar fi cu putin si o:in li:ertatea pe ci cinstite. Mi-a trecut prin minte s ncerc o cale care nu-mi cerea dec+t genero4itate, cci m g+ndeam s-i pltesc rscumprarea din punga mea. 0eama de a-l 5igni pe Pa cu o astfel de propunere m-a oprit, dar mi-am fcut un plan care se mpca perfect cu scrupulele mele. 1ram foarte prieten cu Selictarul, unul dintre dregtorii cei mai de seam ai mpriei. M-am 9otr+t s-i destinuiesc dorina de a cumpra o sclav a Paei Peri:er i s-l rog s ia asupr-i gri5a de a-i face aceast propunere, ea i cum ar fi dorit s nc9oic l. $rgul c9iar pentru el. Selictarul a consimit, fr a da prea mult importan unui serviciu at+t de nensemnat. B-am lsat s sta:ileasc el preul. >in respect pentru rangul Selictarului, Peri:er a fost mai nelegtor dec+t m-a fi putut atepta. n c9iar aceeai 4i am primit vestea c accepta propunerea i c totul avea s m coste o mie de scu4i. M :ucuram s folosesc aceti :ani ntr-un scop at+t de no:ilK dar, n prea5ma clipei de a o:ine ceea ce doriserm, mi-a dat prin minte ceva ce-mi scpase c+nd m g+ndeam numai cum s i4:+ndesc. !e se va nt+mpla cu t+nra sclav, i care erau inteniile cu care va prsi 9aremul= Moia oare s vin n casa mea i s-i afle aici un rost= N gseam destul de atrgtoare ca s merite s m ocup de soarta eiK dar, n afar de msurile de :uncuviin pe care eram nevoit s le iau n faa personalului meu, puteam oare evita ca Paa s nu afle mai devreme sau mai t+r4iu n ce loc se retrsese, i n-a fi dat atunci tocmai de ncurctura de care cutaserm s m feresc= Fcest g+nd mi-a rcit ntr-at+t dorina de a-mi ndeplini planul, nc+t, v4+ndu-l a doua 4i pe Selictar, mi-am e6primat prerea de ru de a-i fi cerut spri5inul ntr-o trea: care ar fi putut s-l m+9neasc pe Pa. Pi, fr a-i spune nimic despre cei o mie de scu4i pe care urma s-i dau, am plecat s-l vd pe Peri:er. %e9otr+t ntre dorina de a a5uta sclava, g+ndul la neplcerile ce m ateptau i teama de a-mi nec5i prietenul, voiam s gsesc vreun prete6t pentru a iei cu totul din aceast ncurctur, i m ntre:am dac cel mai :un mi5loc nu era s m spovedesc n parte Paei nsui, ca s aflu cel puin dac sacrificiul la care ntruc+tva l sileam nu-i era prea dureros. Mi se

prea c, pe temeiul prea ndreptit al legilor prieteniei, puteam s renun, fr a face o necuviin, la mplinirea capriciilor unei femei. Mi4ita mea i-a fcut at+ta plcere lui Peri:er nc+t n-am mai apucat s rostesc vor:ele ce m pregtiserm s i le spun su: noianul de cuvinte prieteneti cu care m-a primit, povestindu-mi dintr-o suflare c n 9aremul lui era o femeie mai puin i ca t+nra grecoiac cu care sttuserm de vor: fusese v+ndut Selictarului. Prea at+t de nesilit pe c+nd i depna povestea, nc+t, 5udec+nd-i sentimentele dup spus, nu mi se pru peste msur de nec5it de pierdere. Mai apoi m-am convins i mai mult c nu avea cine tie ce dragoste pentru femeile lui. Ba v+rsta la care a5unsese, cerinele firii nu-l tul:urau dec+t prea puin, i-i c9eltuia :anii pentru 9arem mai mult din. Iudulie dec+t pentru mulumirea inimii. !onstatarea aceasta spul:er+ndu-mi scrupulele, am prsit g+ndul de a i le mrturisi i am cre4ut de cuviin s i-l las pe cel de a fi do:+ndit un drept de seam la recunotina Selictarului. ntre timp, cum mi propusese s petrecem c+teva momente n 9aremul su, mi pru puin sting9erit la g+ndul celor ce avea s spun sclavei lui. 1a nc nu tie, mi spuse, c va trece la alt stp+n. >up toate mrturiile de dragoste pe care i le-am dat, m+ndria ei va fi 5ignit v4+nd c primesc at+t de uor s-o dau pe m+na altuia. Mei fi martorul felului n care va primi ideea despririi, adug el, cci am s-o vd acum pentru ultima oar, i i-am spus Selictarului c poate s trimit dup ea oric+nd va gsi de cuviin. $( A+ndii c scena promitea ntr-adevr s fie plin de 9a4 pentru mine, dar nu din motivele care l ngri5orau pe Pa. !um nu ndr4niserm s rspund rvaului tinerei grecoaice, mi nc9ipuiam c va fi tare m+9nit afl+nd c ro:ia ei avea s devin i mai apstoare n 9aremul Selictarului. $ar pe deasupra avea s-o afle n faa mea, i nu va ndr4ni s dea fr+u li:er suprrii prin 5eluiriC Sclavul lui Peri:er venise de dou ori la mine dup rspuns, i-i spuseserm doar c aveam s rspltesc ncrederea artat cu tot 4elul ce se cuvenea. n loc s mergem n salon, Paa puse s fie c9emat sclava ntr-o ncpere mai mic n care porunci s nu mai ntre nimeni n afar de ea. Ielul sfios de a ne saluta al grecoaicei m-a lmurit asupra frm+ntrii ei luntrice. [rindu-m alturi de stp+nul ei, i nc9ipuia c i ascultam rugmintea i c, cine tie, i aduceam fericita veste a eli:errii. Primele cuvinte ale Paei i ntrir pro:a:il convingerea. Fcesta i spuse cu mult :l+ndee i curtenie c, n pofida dragostei ce i-o purta, nu se putuse sustrage o:ligaiei de a ceda unui prieten sus-pus drepturile, ce le avea asupra inimii eiK se m+ng+iaC 0 i derea ei, adug el, doar cu g+ndul c nu ar fi putui n cpea n m+inile unui om mai desv+rit, fr a mai pune la socoteal c era unul dintre marii dregtori din $mparii ie, n stare, mai mult ca oricare altul, prin :ogia&,K i aplecarea lui ctre lucrurile dragostei, s 9r4easc o soart fericit femeilor care reueau s-l cucereasc. Pi i spuse c era vor:a de Selictar. Privirea tremurtoare pt( care mi-o arunc, m+9nirea care i se ntipri dintr-odat pe fa mi se prur o nvinuire de a nu-i fi neles inteniile. i nc9ipui c eu eram ntr-adevr acela care o scoteam din 9aremul lui Peri:er, dar numai pentru a trece de la o ro:ie la alta i deci c nu neleseserm sau nesocotiserm motivele pe care le invocase n rva pentru a m 9otr s-i vin n a5utor. Peri:er nu se ndoi o clip c tul:urarea ei nu s-ar trage din m+9nirea de a-l prsi. 1a i spori aceast convingere, asigur+ndu-l c pentru a tri n starea pe care i-o 9r4ise soarta nu-i dorea alt stp+n dec+t pe elK iar durerea o fcu s adauge acestor asigurri insistene at+t de duioase i de drgstoase, nc+t Paa prea gata s-i uite toate fgduinele. >ar, consider+ndu-i descumpnirea drept o tul:urare trectoare care m nduioa mai puin dec+t lacrimile frumoasei grecoaice, m gr:ii s le vin n a5utor deopotriv unuia i celuilalt, nsenin+ndu-i cur+nd pe am+ndoi. 0re:uie s te simi m+ng+iat, i spusei sclavei, prin m+9nirea pricinuit Paei de piei;derea dumitaleK i dac te ndoieti de fericirea ce te ateapt, sunt ndea5uns de prieten cu Selictarul ca s te asigur c te va lsa stp+n pe soarta dumitale. i ridic privirea spre mine i mi citi g+ndul n oc9i. Peri:er nu a neles din aceste cuvinte dec+t

ceea ce se potrivea cu g+ndurile lui. Sf+ritul convor:irii a urmat mai linitit. Paa a copleit-o cu daruri i mi-a cerut s-l a5ut s le aleag. Fpoi, dup ce m-a rugat s nu m supr de li:ertatea purtrii lui, s-a retras cu ea ntr-alt ncpere unde au stat mpreun mai mult de un sfert de ceas, i nu m-am ndoit o clip c i-a dat atunci ultimele dove4i ale dragostei ce-i purta. $nima mea era pesemne nc foarte li:er de vreme ce acest g+nd nu m-a tul:urat c+tui de puin. 0re:urile fiind a5unse at+t de departe nc+t nu mai putea fi vor:a s mai stau n cumpn, nu mai aveam dec+t un singur g+nd, i anume, s m ntorc degra: acas ca s iau cei o mie de scu4i pe care i-am dus Selictarului. Fcesta m-a ntre:at cu mult prietenie dac i voi tinui ntreaga nt+mplare i. >rept singur rsplat a serviciului pe care mi-l fcea, m-a rugat s-i spun mcar prin ce nt+mplare a5unseserm n legtur cu o sclav a lui Peri:er. !um nu aveam nici un motiv c i-o tinuiesc, i-am povestit felul n care s-a pornit intriga noastr i n ce consta. Pi cum nu-i prea venea s cread c a5utam din simpl genero4itate o fat at+t de atrgtoare cum i-o descriseserm pe t+nra grecoaic, i-am 5urat cu at+ta sinceritate c nu o iu:eam i c, dorind numai s-i redau li:ertatea, nici nu tiam ce 9otr+re va lua dup ce va fi scpat de sclavie, nc+t nu s-a mai putut ndoi de adevrul celor spuse. Sta:ili ora la care puteam s-o iau de la el. Fm ateptat-o fr ner:dare. Dotr+serm s fie la vreme de noapte pentru a ascunde nt+mplarea pu:licului. Mi-am trimis feciorul, ctre orele nou seara, ntr-o trsur nu prea :ttoare la oc9i, cu porunca s-l vesteasc doar pe Selictar c venise din partea mea i atepta n faa porii. S-a rspuns c Selictarul avea s m nt+lneasc a doua 4i i c avea s-mi arate atunci tot ce fcuse pentru mine. nt+r4ierea nu m-a ngri5orat. Nricare i-ar fi fost motivele, ndepliniserm tot ce-mi poruncea onoarea i genero4itatea i nu m :ucuram de reuita ntreprinderii mele dec+t din aceste dou motive. !ugetaserm ndelung n acest rstimp la purtarea ce tre:uia s am fa de t+nra sclav. N mie de motive preau a-mi inter4ice s-o primesc n casa meaK i c9iar dac n-a fi pus 9otr+rea ei de a-mi cere spri5inul dec+t pe seama motivelor celor mai mgulitoare pentru mine, d+nd astfel temei speranei de a m :ucura de dragostea ei, nu-mi venea la socoteal s mi-o fac i:ovnic n v4ul lumii. !eruserm spri5inul dasclului meu de lim:i strine cruia i destinuiserm totul. 1ra nsurat. Soiei lui urma s-i ncredine4e feciorul meu sclava, i-mi propuneam s merg a doua 4i s aflu din c9iar gura ei ce mai dorea de la mine. >ar motivele care l opriser pe Selictar erau mai puternice dec+t mi-a fi putut nc9ipui. !um m duseserm la el, lu+nd-o naintea inteniei lui de a veni el nsumi s m vad,. Sosirea i ntre:rile mele l cam ncurcar. 0cu c+teva clipe. Fpoi, m:ri+ndu-m cu mai mult duioie dec+t mi fusese ngduit s descopr n firea lui, m rug s-mi amintesc tot ce-i spuseserm n a5un n cuvinte care-l ncredinaser de sinceritatea mea deplin. Ftept s i le confirm prin noi asigurri i, m:ri+ndu-m cu faa luminat i nveselit, mi spuse c era aadar cel mai fericit dintre oameni, deoarece, ndrgostindu-se de sclava lui Peri:er, nu avea s se team de concurena i mpotrivirea prietenului su. %p-mi tinui nimic. Fm v4ut-o ieri, mi spuse, i am petrecut doar un ceas cu eaK nu mi-a scpat nici o vor: de dragoste. % >aiam fost at+t de i4:it de farmecele ei nc+t nu m mai simt n stare s triesc fr ea. >omnia-ta o priveti n cu totul altfel, urm el, i am nd5duit c, de dragul unui prieten, ai renuna fr greutate la un :un la care ii at+t de puin. !ere preul pe care l cree4i de cuviin, i s nu fi la fel de modest ca Peri:er, care nu a tiut s-o preuiasc. %u m ateptam la aceast propunere dup serviciul pe care mi-l fcuse, dar cum inima mea nu simea nimic de natur s m fac s-o privesc drept un act de trdare, nu am considerat-o potrivnic onoarei i prietenieiK totui, aceleai motive care m ndemnaser s sar n a5utor sclavei m mpiedicau s-i dau mpotriva voinei ei un alt stp+n. !+t despre mine, nu aveam s-i

stau n cale. >ac mi-ai putea dovedi, i-am rspuns eu Selictarului, c rspunde dragostei ce-i pori, sau cel puin c primete s-i aparin, a uita de toate planurile mele i, iau cerul drept martor, c nu ai fi nevoit s-mi ceri de dou ori satisfacerea unei dorine pe care m-a gr:i s i-o mplinesc. >ar tiu, dimpotriv, c s-ar socoti o fiin din cele mai oropsite dac ar fi s a5ung iar ntr-un 9arem, i acesta-i singurul motiv care m-a ndemnat s m ocup de soarta ei. Selictarul nu s-a putut a:ine atunci de a invoca principiile clu4itoare ale neamului su& !um, mi spuse, am a5uns noi oare s ne potrivim prerilor unei sclave= %u tre:uie s-i mai spui aa, i-am rspunsK n-am cumprat-o dec+t cu scopul de a o de4 ro:iK este li:er c9iar din clipa n care a prsit casa lui Peri:er. Ba au4ul vor:elor mele mi s-a prut c ncremenete< Pi, cum ineam s rm+nem prieteni, am adugat c era totui cu putin ca dragostea i propunerile unei persoane de rangul lui s ai: greutate n inima unei fete de v+rsta ei, i mi-am dat cuv+ntul c aveam s consimt la orice mi s-ar prea i4vor+t din vrerea ei. $-am mai propus s nu am+nm ncercarea. Sperana l cuprinse din nou. 0+nra grecoaic a fost c9emat. 1u nsumi am servit drept interpret simmintelor SelictaruluiK am inut ca ea s-i cunoasc toate drepturile pentru a putea 9otr n toat li:ertatea. 1ti a mea, i-am spusK te-am cumprat de la Peri:er prin mi5locirea Selictarului. %u am alt dorin dec+t s te vd fericit, i iat c prile5ul s-a ivit c9iar a4i. Poi afla aici, n dragostea unui :r:at care te iu:ete, i n :elug, ceea ce poate ai cuta 4adarnic n tot restul lumii. Selictarul, 5udec+ndu-mi sincere vor:ele i purtarea, s-a gr:it s adauge o sumedenie de fgduieli care de care mai atrgtoare. Pi-a luat Profetul drept martor c i va da locul de frunte n 9aremul lui. $-a nirat toate desftrile care o ateptau i toi ro:ii care aveau s-o slu5easc. Sclava i-a ascultat vor:ele, dar le nelesese i pe ale mele. >ac ntr-adevr mi doreti fericirea, mi spuse, tre:uie s-mi dai prile5ul s m :ucur de :inele pe care mi l-ai fcut. !um acest rspuns m lmurea deplin, nu am mai avut alt g+nd dec+t s-i pun la dispo4iie toate armele menite s-o apere de orice constr+ngereK dei nu m ateptam la aa ceva din partea Selictarului, aceast precauie mi s-a prut util din multe motive. Pe c+t sunt turcii de nesimitori fa de sclavele lor, pe at+t sunt de respectuoi fa de femeile li:ere. Moiam s fie pus la adpost de toate prime5diile situaiei ei. Bas-te clu4it numai de dorina ta, i-am spus, i nu te teme nici de mine, i nici de altul, cci nu mai eti roa:K renun la orice drept a avea asupra ta i a li:ertii tale. Ptia, cci i se spusese de nenumrate ori de c+nd era n 0urcia, c+t de deose:it se poart turcii cu femeile li:ere. >ar oric+t :ucurie a simit de pe urma declaraiei mele, prima-i gri5 fu s adopte e6presia i purtarea pe care le socotea potrivite cu sc9im:area situaiei ei. Iui uimit de modestia i decena care i se ntiprir dintr-odat pe fa. Se art mai puin gr:it s-mi e6prime recunotina, c+t s-l lmureasc pe Selictar asupra ndatoririlor ei dup :inele pe care i-l fcuserm. %eav+nd ncotro, acesta i recunoscu dreptatea i, fr a-i arta m+9nirea dec+t prin tcere, pru dispus s-o lase s plece aa cum dorea. %u tiam unde voia s fie dusK mirat i ea de faptul c nu-mi lmuriserm inteniile, se apropie de mine ca s m ntre:e ce g+nduri aveam. !um nu gseam de cuviin s-i depn totul n faa Selictarului, am condus-o p+n n pragul uii, asigur+nd-o c m va gsi ntotdeauna gata s-o spri5in ori de c+te ori va fi nevoie, apoi am ncredinat-o unuia din slu5itorii mei, cu porunca s fie dus n tain la dasclul de lim:i strine. Ba !onstantinopole se gsesc trsuri speciale pentru femei. Fm fost mirat c Selictarul, departe de a se opune 9otr+rii ei de a pleca, a poruncit c9iar el s i se desc9id uile casei, i m-a primit cu o nfiare linitit c+nd m-am ntors la el. M-a rugat, cu aceeai moderaie, s ascult ceea ce cugetase. Baud, mi-a spus el, simmintele alese care te ndeamn s te ocupi de fericirea acestei tinere grecoaice, i mi se par at+t de de4interesate nc+t mi st+rnesc admiraia. >ar, de vreme ce ai socotit-o vrednic de at+ta gri5, prerea

dumitale ndreptete mai mult iu:irea pe care a tre4it-o n sufletul meu. 1ste li:er, urm el, i nu-i fac o vin c ai dat nt+ietate fericirii ei asupra plcerii mele. >ar i cer un 9at+r de care fgduiesc c nu voi a:u4a, i anume, s nu-i ngdui s prseasc !onstantinopolul fr s fiu i eu ntiinat. Igduiala aceasta nu te va ine legat mult vreme, cci, la r+ndul meu, te asigur c vei afla n c+teva 4ile care mi sunt inteniile. !um m temeam s nu-i fi rmas vreo amrciune de pe urma purtrii mele, am fost nc+ntat s pot pstra, cu preul acestei nvoieli, stima i prietenia lui. !+teva tre:uri pe care voiam s le duc la :un sf+rit n c9iar acea 4i m-au fcut s am+n p+n seara vi4ita pe care -o datoram tinerei mele grecoaice. nt+mplarea m-a fcut s-l nt+lnesc pe Peri:er. Mi-a spus c se v4use cu Selictarul i c acesta era foarte mulumit de sclava lui. %u se putuse nt+lni cu el dec+t dup plecarea mea. >iscreia cu care tinuise nt+mplarea a ntrit :una prere pe care o aveam despre !instea lui. Peri:er a su:liniat i prerea pe care o avea Selictarul acesta despre mine i, dup felul n care acel dregtor i vor:ise, m neredin c nu am ali prieteni m+i devotai. Fm primit aceste laude cu recunotina ce li se !uvenea. !um nu eram prea curios s tiu "nde m puteau duce acest spor de prietenie i fgduiala cerut de Selictar, nc9ipuirea-mi era la fel de linitit ca i inima, i nu-mi sc9im:aserm ntru nimic g+ndurile c+nd m-am ndreptat, n aceeai sear, ctre locuina dasclului de lim:i strine. Mi s-a spus c t+nra grecoaic, care i i sc9im:ase numele de [ara, pe care l purtase n ro:ie, cu acela de 09eop9e, mi atepta sosirea cu o ner:dare nespus. !+nd m-am nfiat, s-a aruncat la genunc9ii mei pe care i-a m:riat vrs+nd iroaie de lacrimi. n 4adar am ncercat mult vreme s-o ridic. %u i se au4eau mai nt+i dec+t 9o9otele de pl+nsK dar, pe msur ce se potolea vlmeala simmintelor ei, mi s-a adresat de nenumrate ori cu numele de eli:erator, de printe, de >umne4eul ei. Pi mi-a fost cu neputin s-i potolesc aceste porniri n care s-ar fi 4is c i se revrsa tot sufletul. 0ul:urat eu nsumi de manifestarea unei recunotine at+t de vii, miam pierdut p+n i puterea s-i resping drgstoasele m+ng+ieri i am lsat-o n voia ei. n sf+rit, c+nd mi s-a prut c i-a mai venit n fire, am ridicat-o n :rae i am ae4at-o pe un divan mai comod, apoi m-am ae4at i eu l+ng ea. >up ce-i mai trase sufletul c+teva clipe, mi repet cu mai mult ir ceea ce pornise s-mi spun cu at+tea ntreruperi. mi mulumea drgstos pentru a5utorul ce i-l dduserm, i arta admiraia fa de :untatea mea, se ruga fier:inte cerului s-mi rsplteasc din :elug :inefacerile pe care ea nu ar fi putut niciodat s mi le plteasc cu toate puterile i tot s+ngele ei. Se stp+nise cumplit ca s nu i4:ucneasc n faa Selictarului. >ar nu suferise mai puin de nt+r4ierea mea i, dac nu eram ncredinat c nu avea s triasc i s respire dec+t pentru a se arta vrednic de :inefacerile mele, aveam s-o fac mai nefericit dec+t fusese vreodat n ro:ie. Fm ntrerupt-o pentru a o asigura c simiri at+t de vii i de sincere m rsplteau ndea5uns pentru serviciul fcut. Pi stp+nit de singurul g+nd de a ndrepta spre alte su:iecte nsufleirea pe care o vedeam gata s se reverse din nou, i-am cerut, ca singur favoare, s-mi povesteasc de c+nd i n ce mpre5urri nefericite i pierduse li:ertatea. 0re:uie s mrturisesc c n ce m privete, n pofida; frumuseii ei, a 4:uciumului tul:urtor n care o v4userm la picioarele i n :raele mele, nu se tre4ise nc n sufletul meu nici un alt sentiment dec+t acela de mil. N repulsie fireasc m oprise de la alte g+nduri mai drgstoase pentru o femeie a:ia scpat de m:ririle unui turc i la care nu g+ndeam s descopr dec+t acele merite e6terioare ce nu sunt rare n 9aremurile Bevantului. Fstfel, nu numai c genero4itatea mea i pstra ntreg meritul, dar mi trecuse de mai multe ori prin minte c, dac ar fi aliat de ea cretinii notri, n-a fi scpat de, de4apro:area oamenilor austeri, care mi-ar fi fcut o vin din a nu fi c9eltuit n folosul religiei sau pentru slo:o4irea c+torva ro:i nenorocii o sum pe care ei ar fi socotit-o c9eltuit pentru satisfacerea poftelor mele. Mei 5udeca dac

urmrile acestei nt+mplri m fac mai vrednic de iertareK totui, dac aveam a m teme de vreo nvinuire la nceput, cele ce se vor citi mai departe nu vor prea s m de4vinoveasc. !um cea mai nensemnat dintre dorinele mele prea s fie lege pentru 09eop9e, mi-a fgduit s-mi povesteasc fr ncon5ur ce tia despre naterea i nt+mplrile vieii ei. Fm nceput s tiu de mine, mi spuse, ntr-un ora din Moreea, unde tatl meu trecea drept strin i m socotesc grecoaic doar dup spusele lui, dei mi-a tinuit ntotdeauna locul naterii mele. 1ra srac i, cum nu avea nici un talent ca s se mai c9iverniseasc, m-a crescut n srcie. 0otui numi pot aminti nici o mpre5urare n care s fi cunoscut mi4eria. F:ia mpliniserm ase ani c+nd am fost dus la Patras. Mi-amintesc acest nume pentru c este prima urm lsat n memorie de copilria mea. elugul n care am trit acolo dup viaa aspr dinainte mi-a lsat impresii ce nu s-au mai putut terge. 0riam alturi de tatl meu, dar nu am aflat, cu adevrat, soarta ce-mi era 9r4it dec+t dup c+iva ani de edere n acest ora. Ir a fi sclav i fr a m fi v+ndut, tatl meu se aciuise pe l+ng guvernatorul turc. nfiarea mea plcut i slu5ise drept introducere, guvernatorul anga5+ndu-se s-l ntrein cu cas i mas c+t va tri i s suporte c9eltuielile unei creteri alese pentru mine, cu singura condiie ca s-i fiu dat c+nd voi fi atins v+rsta ce corespunde dorinei :r:ailor. n afar de 9ran i de locuin, tatl meu a o:inut i o mic slu5:. M creteau su: oc9ii lui, dar su: supraveg9erea unei sclave a guvernatorului care nici nu atept :ine s mplinesc 4ece ani ca s-mi vor:easc despre norocul ce-l avuseserm de a plcea stp+nului ei i despre scopul n care se ngri5ea de educaia mea. !eea ce mi se 4ugrvea drept un noroc deose:it nu s-a mai nfiat altfel nc9ipuirii mele. Strlucirea c+torva femei ce-i alctuiau 9aremul i despre a cror via fericit mi se vor:ea ntruna, mi a+a ner:darea. 0otui, era de o v+rst at+t de naintat nc+t tatl meu ncepuse s se ciasc de o nvoial n urma creia avea s culeag roade mult mai puine dec+t sperase c+nd se mutase la Patras. %u mi-a mprtit atunci g+ndurile luiK dar cum felul n care eram crescut nu-i ddea pricin s se team de vreo mpotrivire a mea, s-a neles n tain cu fiul guvernatorului, care arta nc de atunci mult iu:ire de femei, i i-a propus s se foloseasc de drepturile ce-i reveneau tatlui su, respect+nd aceleai condiii. Fm fost artat t+nrului. S-a ndrgostit dendat. Mai ner:dtor dec+t printele su, ia cerut tatlui meu s gr:easc termenul mplinirii conveniei. $-am fost dat la o v+rst c+nd nu cunoteam nc deose:irea dintre se6e. Me4i dar c gustul plcerii nu a contri:uit la nefericirea mea i se poate spune mai cur+nd c m-am nscut dec+t c am c4ut n desfr+u. >e aceea nu am resimit vreodat nici ruine, nici remucri. %ici trecerea anilor nu mi-a adus luminile care m-ar fi putut a5uta s-mi sc9im: punctul de vedere. Pi nici n;i am cunoscut n aceste vremuri dint+i dorinele care 4mislesc pasiuni. 1ram clu4it de o:inuin. 0otul a decurs aa p+n la vremea 9otr+t de guvernator ca s m lege de persoana lui. Iiul su, tatl meu i sclava nsrcinat s veg9e4e asupra copilriei mele erau toi trei la fel de ncurcaiK departe ns de a le mprti simmintele, mai eram convins c aveam s-i aparin guvernatorului. 1ra trufa i aprig. 0atl meu, care se :i4uise, cu nesocotin, pe moartea lui, i vedea apropiindu-i-se sorocul, se 9otr s fug mpreun cu mine, dar fr tirea sclavei i a t+nrului turc. ns nenorocul vru s fim prini nainte c9iar de a a5unge n port. !um nu era sclav, evadarea lui nu-l putea costa viaa. >ar a avut de ndurat m+nia crunt a guvernatorului care i socotea fuga drept trdare i :inefacerile primite de la el ca tot at+tea furturi. Fm fost nc9is c9iar n aceeai 4i n 9arem. Mi s-a vestit c n noaptea urmtoare voi avea cinstea de a fi socotit printre femeile stp+nului meu. Fm primit vestea ca pe o favoare i, cum nu nele- seserm motivele care-l ndemnaser pe tatl meu la fug, eram foarte mirat c voise s renune dintr-odat la fericirea lui i a mea. Mine seara. #oa:ele guvernatorului m pregtesc pentru cinstea ce m ateapt i sunt condus n apartamentul stp+nului, care m primete cu :untate drgstoas. >ar c9iar atunci i

se aduce ntiinarea c fiul su cere cu insisten s-i vor:easc pentru a-i spune lucruri ce nu sufer am+nare. Auvernatorul poruncete s fie poftit i-apoi s fie lsai singuri. >ar eu am rmas cu eiK tatl a trecut ns, cu fiul, ntr-o ncpere ferit, unde au stat puin vreme mpreun. Fm au4it, ce-i drept, c+teva vor:e spuse cu ciud i am neles c ntrevederea nu-mergea :ine. Sa au4it apoi un 4gomot care m-a nspim+ntatK fiul a aprut n prag cu privirea rtcit, s-a npustit spre mine, m-a luat de m+n i mi-a spus s fug cu el. !i lu+ndu-i seama i neleg+nd desigur c tre:uia s se fereasc de slugi, iese singur, i nal nscocind nite porunci aa-4ise ale tatlui su i m las n starea n care m aflam, tremur+nd toat de tul:urarea lui i nendr4nind s intru n cealalt ncpere s m conving de cele ce se nt+mplaser. Ba vreun sfert de ceas dup aceea, apar i sclavii, crora t+nrul turc le spusese c tatl su poruncise s fie lsat singur n acest rstimpK gsindu-m n starea de groa4 care nu m prsise, intr la :nuieli. M ntrea: ce s-a nt+mplat. Be art ncperea, neav+nd puterea s vor:esc, i descoper acolo stp+nul n5ung9iat, ntr-o :alt de s+nge. Qipetele lor adun cur+nd toate femeile din 9arem. Mi se cere s povestesc tragica nt+mplare. Povestesc ce am v4ut dar mai ales ce mi se pruse c audK i, cum nu nelegeam mai :ine dec+t alii motivul nt+mplrii, pl+ngeam totodat de netiin i de groa4. %imeni nu se ndoia c stp+nul nostru fusese omor+t de nsi m+na fiului su. !onvingerea aceasta, confirmat de fuga t+nrului, avu re4ultate foarte neateptate. Iemeile i sclavii din 9arem, socotindu-se acum fr stp+n, nu au avut alt g+nd dec+t s pun m+na pe ce gseau mai de pre i s profite de ntunericul nopii ca s fug. Fstfel, toate uile fiind desferecate, m-am 9otr+t s plec i eu, cu at+t mai mult cu c+t nimeni nu se g+ndea s m m+ng+ie sau s m in acolo. mi puseserm n g+nd s m duc p+n la locuina tatlui meu, n vecintatea 9aremului, i-mi nc9ipuiam c-mi va fi lesne s a5ung acolo. >ar de-a:ia porniserm, i mi se pru c-l 4resc pe fiul guvernatorului, ns nu-l recunoscui dec+t dup ce m ncumetai s-l ntre: cine este. mi spuse c, nspim+ntat de groa4nica lui fapt, cuta s afle dac tatl su murise ntr-adevr, urm+nd s se pun la adpost prin fug. i spusei tot ce v4userm. >urerea lui mi se pru neprefcut. M lmuri n puine cuvinte, spun+ndu-mi c se dusese la tatl lui, stp+nit mai mult de team dec+t de m+nie, pentru a-i mrturisi legtura ce-o avusese cu mine, c tatl lui, nfuriat de destinuire, cutase s-l n5ung9ie i c el nu avusese alt scpare dec+t s-l loveasc el cel dint+i. mi propuse s fug cu elK dar tocmai c+nd poate m-ar fi convins, am fost ncon5urai de mai multe persoane care l-au recunoscut i, fiind la curent cu tot ce se petrecuse, sau unit pentru aE prinde. M lsar li:er. M dusei n tain la tatl meu, care m primi cu mult :ucurie. !um nu se afla amestecat ntr-o afacere at+t de neplcut, i-a propus pe loc s str+ng tot ce agonisise n timpul ederii lui la Patras i s plece din acel ora cu mine. %u mi-a desluit ce g+nduri avea, iar naivitatea mea nu m a5uta s le g9icesc. Prsirm portul fr nici o piedic. >ar, a:ia plecai, mi spuse nite vor:e care m-au m+9nit. 1ti t+nr, m+-a spus el, i natura i-a 9r4it tot ceea ce poate nla o femeie pe treptele celei mai nalte situaii. 0e duc ntr-un loc unde vei putea trage mult folos de pe urma acestor daruriK dar vreau s te legi prin 5uruin s te lai clu4it numai de sfaturile mele. F insistat s-mi rostesc legm+ntul n cuvinte care s-l pecetluiasc pe veci. %u-mi venea c+tui de puin la ndem+n s m leg aa cum mi-o cerea. !ele c+teva g+nduri nscute din neca4urile n care m :gase m fcuser s neleg c, dac mi legam soarta de un :r:at, puteam gsi mai mult plcere lu+ndu-m dup 5udecata mea. Iiul guvernatorului din Patras care mi fusese i:ovnic mi lsase inima neatins, dar v4userm o mie de tineri pe care nu mi-ar fi prut ru s-i cunosc la fel de aproape. 0otui, autoritatea printeasc fiind un 5ug cruia mi lipsea puterea s m mpotrivesc, tre:ui s m supun. Sosii;m la !onstantinopole. Primele luni

fur folosite ca s do:+ndesc purtarea i cunotinele unei femei din capital. nc nu trecuserm de cincispre4ece ani. Ir a-mi destinui planurile sale, tatl meu mi vor:ea mereu despre o soart ce avea s-mi ntreac toate speranele. ntr-o 4i, pe c+nd se ntorcea din ora, nu-i ddu seama c fusese urmrit de dou persoane care, dup ce se lmurir n ce cas intrase, se oprir i, intr+nd dup el, cerur unor vecini s-i nsoeasc pe urmele lui. %u locuiam dec+t o parte a casei. Fu :tut at+t de tare la u, nc+t, speriat de 4gomot, m-a trimis s m ascund ntr-o camer vecin. >esc9i4+nd a dat de un om care i era pesemne cunoscut, de vreme ce amui v4+ndu-l i rmase fr glas la reprourile in5urioase pe care le au4eam lmurit. l ocrau numindu-l trdtor i miel, i spuneau c nu mai avea cum s scape de 5ustiie i c va tre:ui s dea socoteal pentru perfidie i 9oie. %u a ncercat s se de4vinoveasc i s-a lsat dus fr mpotrivire n faa cadiului. !+nd mi-am venit n fire dup spaima tras, mi-am acoperit faa cu un vl i m-am gr:it pe urmele lui. !um dreptatea se mparte n mod pu:lic, am a5uns la timp ca s asist la nvinuiriile ce i se aduceau i la sentina care fu dat fr nt+r4iere, el recunosc+nd tptul. 1ra nvinuit de a fi sedus-o pe soia unui senior grec al crui vec9il fusese i de a o fi rpit mpreun cu o feti de doi ani pe care o avusese cu soul ei, precum i de a fi furat de la stp+nul su tot ce gsise mai de pre. !um nu putea s nege, a ncercat doar s gseasc scu4e, lu+nd cerul drept martor c nu fcuse alta dec+t s se supun ndemnurilor femeiiK c ea singur se fcuse vinovat de furt i c el nu se alesese cu nimic, cci fusese i el prdat at+t de ru nc+t a5unsese n cea mai crunt mi4erie. B-au ntre:at despre soarta mamei i a fiicei rpite, iar el s-a 5urat c muriser. Mrturisirile la care fusese silit i s-a;u prut suficiente 5udectorului ca s-l os+ndeasc la tierea capului. B-am au4it rostindu-i 9otr+rea. #uinea pe care o ncercam de a fi avut un tat at+t de pctos nu m-ar fi mpiedicat s-mi e6prim 5alea prin ipete i lacrimi. >ar tatl meu i ceru cadiului 9at+rul de a-i spune ceva n tain i vor:ele lui au prut s-l m:l+n4easc pe 5udector, cel puin at+t c+t s am+ne e6ecutarea pedepsei. F fost dus la nc9isoare. S-au tras sperane dintro am+nare at+t de neo:inuit. !+t despre mine, nu aveam alt soluie n situaia mea nefericit dec+t s m ntorc la locuina noastr pentru a atepta sf+ritul unei nt+mplri at+t de crunte. >ar, apropiindu-m de cas, am v4ut :ulucindu-se ntr-nsa prostime mult i am ntre:at ce se nt+mpl, fr a ndr4ni s nfrunt nvlmeala aceea. %u numai c mi-au povestit nt+mnlrile la care fuseserm de fa, dar m-au mai lmurit i c o:iceiul locului cerea ca :unurile criminalilor s fie confiscate de ndat ce se d sentina i c oamenii trecuser la fapte. >e4nde5dea mea spori ntr-at+t, nc+t nu am mai avut puterea s ascund cine sunt i am implorato, tremur+nd toat, pe femeia cu care intraserm n vor: s se ndure de nefericita fiic a grecului care fusese condamnat. Mi-a ridicat vlul pentru a-mi putea privi faa i, m+9nirea mea pr+nd s-o nduioe4e, m-a lsat s intru la ea, dup ce a cerut voie soului ei. Fm+ndoi mi-au dat de neles ce mare 9at+r mi fceau. 0eama care m cuprinsese m ndemna s-l socotesc nc i mai mare. $-am lsat stp+ni pe soarta mea, i mi s-a prut c le datoram viaa c+nd mi-au fgduit c se vor ngri5i de mine. 0otui mai speram n am+narea ngduit de cadiu. >ar dup c+teva 4ile am aflat de la ga4dele mele c os+nda fusese ndeplinit. ntr-un ora unde nu cunoteam pe nimeni, la v+rsta de numai cincispre4ece ani, lipsit de e6periena lumii i mpovrat de o ruine at+t de mare, m-am cre4ut, la nceputK sortit pentru restul vieii nefericirii i mi4eriei. !umpna n care m aflam m-a nvat s cuget la primii mei ani, pentru a descoperi n ei vreo regul care s-mi clu4easc de-acum ncolo paii. %u gseam, constante, dec+t dou principii pe care fusese ntemeiat educaia meaK primul m ndemna s-i privesc pe :r:ai drept singura cale pentru ndestularea i fericirea femeilorK al doilea m nva c drgleniile, supunerea i m+ng+ierile noastre ne puteau do:+ndi asupra lor un fel de putere care i punea, la r+ndul lor, su: stp+nirea noastr i care ne permitea s o:inem de la ei tot ce ne tre:uia ca s fim fericite. Nric+t de nenelese mi fuseser scopurile tatlui meu, mi aminteam c

nu ncetase s r+vneasc la :ogie i :elug. >ac, de c+nd ne aflam la !onstantinopole, i dduse at+ta osteneal ca s-mi de4volte calitile fireti, apoi o fcuse tre4indu-mi nencetat sperana n nenumratele avanta5e pe care le puteam avea fa de cele mai multe femei. Ftepta deci de la mine mult mai mult dec+t ar fi putut s-mi dea el, pun+ndu-i toat nde5dea pentru aceasta numai n nsuirile pe care mi le cunotea. >ar moartea lui nu micorase cu nimic darurile de care m :ucuraserm p+n atunci. Fcest raionament, care s-a ntrit n mintea mea n 4ilele de singurtate, se ntrup ntr-un g+nd care mi se prea c ar putea plti datoria de recunotin ce-o aveam fa de cei care m g4duiser. Pi anume, s le e6pun rspicat ce credea tata despre posi:ilitile mele i s trec asupra lor speranele pe care el le pusese n persoana mea. %u m ndoiam c, date fiind o:iceiurile rii lor, vor nelege dintr-odat ce puteam s fac pentru ei dar i pentru mine. Fm fost at+t de mulumit de g+ndurile mele, nc+t m-am 9otr+t s li le destinuiesc c9iar n aceeai 4i. >ar, :ineneles c i lor, care erau cu mult mai irei dec+t mine, le dduse prin minte acelai lucru. >oar c9ipul plcut al strinei aflate la !onstantinopole fr cunotine i fr protecii o ndemnase pe turcoaic s se milostiveasc de mine. 0icluise, mpreun cu soul ei, un plan n privina meaK i alesese tocmai 4iua n care 9otr+serm s i-l destinuiesc pe al meu ca s m lmureasc pe deplin asupra celui ur4it de ea. mi puse mai nt+i c+teva ntre:ri privitoare la familia mea i la locul meu de natere, iar rspunsurile pe care i le-am dat prur a-i servi inteniile. Fpoi, dup ce mi lud farmecele, se oferi s m fac fe ricit mai presus de speranele mele dac primeam s-i ascult sfaturile i s m ncred n ea. !unotea, mi spuse, un negustor :ogat, ne:un dup femei, i care nu se uita la c9eltuial c+nd era vor:a s le fie pe plac. >in 4ece, c+te avea, nici cea mai frumoas nu se putea potrivi cu mine i deci nu tre:uia s m ndoiesc c avea s fac mai mult pentru fericirea mea dec+t pentru cea a celorlalte 4ece. Mor:i ndelung despre :elugul din casa lui. 0re:uia, 4icea ea, s m ncred n spusele ei i ale :r:atului ei, aflai demult n slu5:a acestui negustor i minunai n fiecare 4i de :inecuv+ntarea 9r4it de Profet unui om at+t de darnic. [ugrvi totul destul de iscusit ca s m ademeneascK cu at+t mai mult cu c+t, av+nd eu nsmi un g+nd asemntor, eram fericit c mi-o luase nainte. >ar i:ovnicul pe care mi-l propunea nu m mulumea dec+t pe 5umtate. 0atl meu m nvase s preuiesc o dat cu avanta5ele :ogiei i pe cele ale rangului. !el de negustor mi umilea m+ndria. >ar c+nd am ridicat aceast o:iecie, departe de a o gsi ntemeiat, ei au urmat s insiste asupra foloaselor cemi propuneau, pr+nd c9iar 5ignii de mpotrivirea mea. Fm neles c se prefcuser doar c-mi las li:ertatea unei alegeri, pe care o 9otr+ser n mintea lor, poate c9iar n nelegere cu negustorul. $nsistenele lor m-au revoltat de-a :ineleaK dar, ascun4+ndu-mi m+9nirea, le-am cerut rga4 p+n a doua 4i ca s iau o 9otr+re. !uget+nd la propunerea lor, aceasta mi plcea tot mai puin, astfel nc+t luai n noaptea aceea o 9otr+re pe care ai putea s-o socoi datorat disperrii, dar la care te asigur c am a5uns cu sufletul linitit. Speranele mari pe care le nutrise tatl meu, i de care mi aminteam mereu, mi-au ntrit voina. >e cum mi-am socotit ga4dele adormite, m-am strecurat afar din casa lor tot aa precum veniserm, i am luat-o de una singur pe str4ile !onstantinopolului cu scopul nelmurit s nt+lnesc vreo persoan de neam pentru a-i ncredina soarta mea. "n plan at+t de prost ntocmit nu putea avea sori de i4:+nd. >ar nu m-am convins de asta dec+t a doua 4i, dup ce-mi petrecuserm restul nopii n cea mai cr+ncen de4nde5de fr a afla, nici mcar atunci c+nd se luminase de 4iu, mi5locul prin care s m descurc. %u se vedeau pe str4i dec+t oameni din popor de la care nu puteam atepta mai mult a5utor dec+t de la ga4dele pe care le prsiserm. >ei casele celor mari erau uor de recunoscut, nu tiam cum s ptrund n ele, sfiala mpotriva creia luptaserm fiind mai puternic dec+t 9otr+rea, i m socotii c9iar mai nefericit dec+t fuseserm c+nd am aflat de moartea tatlui meu. M-a fi ntors

n casa pe care o prsiserm dac a fi tiut cum s-o gsescK c+nd mi-am dat seama de nesocotina mea, m-am ngro4it i mi-am pierdut orice nde5de. >e fapt, tiam tot at+t de puin despre neca4urile ce m ameninau ca i despre foloasele la care aspiram. 0emerile mele nu se legau de un anume fapt, iar foamea care ncepuse s m c9inuie era n acel moment gri5a mea cea mai mare. nt+mplarea. Singura mea clu4, m-a ndrumat spre t+rgul de sclave i ntre:ai pe cineva ce rost avea ceata de femei pe care o vedeam nirat su: o :olt. >e ndat ce am aflat care le era soarta, am socotit c dduserm de o oca4ie s ies din ncurctur. M-am apropiat de ele i, ae4+ndu-m la captul irului, m g+ndeam c, dac ntr-adevr farmecele mele erau aa cum mi fuseser ludate de at+tea ori, aveam s fiu n cur+nd luat n seam. !um toate celelalte femei aveau faa acoperit, nu am cedat dorinei ce m m:oldea de a m descoperi. Se fcuse ntre timp ora t+rgului i am v4ut c+teva persoane ocupate s cercete4e c+teva femei ce erau departe de a se msura cu mine, ceea ce m-a ndemnat s-mi ridic vlul. %u-i dduser seama p+n atunci c nu fceam parte din ceat sau, mai :ine 4is, nu se lmuriser asupra motivului venirii mele. >ar, de ndat ce mi-au 4rit faa, toi spectatorii, uimii de tinereea i de frumuseea mea, s-au str+ns roat n 5urul meu. i au4eam ntre:+nd peste tot a cui eram i negustorii de sclavi se ntre:au i ei uluii. !um nimeni nu tia s rspund, s-au 9otr+t s m ntre:e pe mine. >ar, dei recunoteam c eram acolo pentru a fi v+ndut, ntre:ai i eu, la r+ndul meu, care erau cei ce voiau s m cumpere. N nt+mplare at+t de neo:inuit a sporit nc mai mult mulimea care se m:ul4ea n 5urul meu. %egustorii, la fel de asmuii ca i spectatorii, mi-au fcut propuneri pe care le-am respins cu dispre. !+teva persoane au rspuns la ntre:rile mele i i-au spus numele i ndeletnicireaK dar niciuna nu se potrivea cu n4uinele mele, astfel c i-am respins i pe acetia. Mirarea tuturor sporea necontenit, c+nd 4rii nu departe de mine o femeie care ducea c+te ceva de-ale guriiK c9inuit de foame cum eram, mam apropiat de ea i am rugat-o fier:inte s nu-mi refu4e un a5utor at+t de tre:uincios. Mi l-a dat. M-am nfruptat cu o gra: care a atras atenia tuturor. %imeni nu mai nelegea nimic. "nii m priveau cu mil, alii cu curio4itate, dar toi :r:aii cu dorin vdit. 0ot ce deslueam n 5urul meu m ntrea n :una prere pe care o aveam despre mine i m convingea c aceast nt+mplare se va sf+ri spre :inele meu. >up ce mi-au pus nenumrate ntre:ri, la care am refu4at s rspund, mulimea care se ng9esuia n 5urul meu se ddu la o parte n cele din urm pentru a face loc unui :r:at care trecea pe acolo i ntre:ase de ce se adunaser at+ia curioi n pia. $ se povesti pricina uimirii tuturor i se apropie s-i satisfac i el curio4itatea. >ei respectul cu care fusese nt+mpinat m ndemna la mai mult :unvoin, nu m-am nduplecat s-i rspund dec+t dup ce mi-a spus c9iar el c era vec9ilul Paei Peri:er. Fm vrut s mai aflu ce fel de om era stp+nul su. Mi-a spus c fusese Paa 1giptului i c stpmea averi nesf+rite. $-am optit atunci la urec9e c dac i se pare c a putea s-i plac stp+nului su m-ar ndatora mult de m-ar nfia lui. %u a ateptat s-i spun de dou ori i, lu+ndu-m de m+n, m-a dus la trsura din care co:or+se ca s vin p+n la mine. $-am au4it pe cei din 5ur vit+ndu-se c m pierdeau i coment+nd nt+mplarea ce li se prea cu totul de neneles. Pe drum, vec9ilul Paei m-a ntre:at ce g+nduri aveam i cum se fcea c o t+nr grecoaic, aa cum m arta m:rcmintea, se afla singur i fr nimeni care s-i poarte de gri5. Fm ticluit o poveste nu prea greu de cre4ut dar i destul de st+ngace ca s neleag c ar putea trage foloase de pe urma serviciului pe care avea s-l fac stp+nului su. ucuria ce o resimeam de a fi nimerit-o aa de :ine m-a fcut s pierd din vedere orice alt interes i de altfel nu avuseserm alt scop dec+t s-mi pot arta recunotina fa de ga4dele mele. %u m-am opus deci rugminii vec9ilului de a ncuviina c m cumprase de la un negustor de sclavi. !u aceast condiie, mi-a promis s m slu5easc at+t de :ine pe l+ng Paa nc+t s a5ung cur+nd s

fiu ndrgit de el mai presus de toate celelalte femei, i mi-a e6plicat pe larg de ce mi5loace tre:uia s m folosesc ca s-i fiu pe plac. ntr-adevr, dup ce l-a vestit de sosirea mea, cele ce i-a spus mi-au asigurat o primire care mi-a ndreptit toate nde5dile. Mi s-a dat un apartament de :ogia celor pe care le-ai v4ut, dimp6-eun cu muli sclavi care s m serveasc. Fm stat singur c+tva timp n care m-au nvat tot ce tre:uia s tiu n noua mea situaieK n aceste 4ile de nceput am gustat :ucuria de a fi servit la cel mai mic semn, de a o:ine tot ce-mi doream, de ami vedea respectate p+n i capriciile. Fm fost at+t de fericit pe c+t te poi simi din mulimea nc9ipuirilor. Iericirea mi-a sporit i mai mult c+nd, dup cincispre4ece 4ile de atari pregtiri, Paa a venit s-mi spun c m gsea mai atrgtoare dec+t toate celelalte femei ale sale i a poruncit s se adauge darurilor pe care le primiserm de la mrinimia sa nc altele, at+t de multe nc+t ntreceau uneori p+n i dorinele mele. M+rsta le domolise pe ale lui. >ar venea s m vad regulat, de c+teva ori pe 4i. Meselia mea i vioiciunea care se vdea n toate micrile mele preau s-l distre4e. Fceast situaie, care a durat vreo dou luni o socotesc a fi desigur vremea cea mai fericit din viaa mea. >ar m-am deprins treptat cu tot ce m fermecase mai mult la nceput. %umi mai simeam fericirea pentru c nu-mi mai aducea nimic nou care s-mi tre4easc simurile. %u numai c nu m mai :ucuram de repe4iciunea cu care mi se ndeplineau poruncile, dar nici nu mai doream s poruncesc nimic. Bu6ul apartamentului, mulimea i frumuseea giuvaerelor, :ogia vemintelor, nimic nu mi se mai arta ca la nceput. n momentele nenumrate n care m simeam de prisos c9iar mie-nsmi, vor:eam cu tot ce m ncon5ura& >ai-mi fericirea, spuneam aurului i diamantelor. 0otul era mut i prea nesimitor. A+ndii c m lovise vreo :oal de care nu tiam. Fm spus asta Paei, care-i dduse i el seama de sc9im:area dispo4iiei mele. F cre4ut c singurtatea n care petreceam o parte din 4i putuse s-mi dea g+nduri negre, dei mi adusese i un profesor de desen dup ce-i spuseserm c m simeam atras de pictur. Mi-a propus s trec n apartamentul celorlalte femei de care m desprise, ca semn de deose:it cinste. %outatea spectacolului mi-a mai nviorat inima. M-am :ucurat de petrecerile i dansurile lor. >ar dei s-au artat dornice s se mprieteneasc cu mine, contactul cu ele mi-a displcut aproape de la :un nceput. %u gseam la ele dec+t preocupri mesc9ine, care nu aveau nici o legtur cu g+ndurile tul:uri ce m munceau, cu miile de lucruri pe care doream s le cunosc. Fm trit alturi de ele aproape patru luni, fr s iau parte la viaa lorK mi ndeplineam ndatoririle, ncei;cam s nu 5ignesc pe nimeni i eram mai ndrgit de tovarele mele dec+t mi ddeam osteneala s fiu. $nteresul Paei fa de 9aremul su nu scdea, n sc9im: gri5a deose:it ce-mi purtase p+n atunci pru s sl:easc. >ac asta mi s-ar fi nt+mplat la nceput, faptul m-ar fi ndurerat ad+ncK dar& cum g+ndurile mi se sc9im:aser o dat cu dispo4iia, am privit aceast rcire cu indiferen. M tre4eam c+teodats cufundat ntr-o visare din care nu rm+nea nimic c+nd mi veneam n fire. Mi se prea c simmintele mele erauC mai cuprin4toare dec+t cunotinele, i c ceea ce mi-, frm+nta sufletul era dorina unui :un pe care nu-i cunoteam. M ntre:am cum o mai fcuserm n singurtatea mea, de ce nu eram fericit acum c+nd aveam tot ce-mi doriserm. ntre:am uneori dac ntr-acel loc, unde credeam c se afl laolalt tot ce poate oferi :ogia, nu e6ista vreo plcere pe care n-o gustaserm nc, vreo sc9im:are care s poat mprtia nelinitea nencetat n care m gseam. M-ai v4ut pict+ndK era singura plcere pe care o mai aveam n acea situaie n care mi puseserm toate nde5dile. a mai era i ntrerupt de lungi visri, despre care nici eu nu tiam :ine ce nsemnau. Fsta era starea n care m aflam c+nd Paa a desc9is pentru domnia-ta ua 9aremului su. Fceast favoare, pe care n-o acorda nimnui, mi-a m:oldit curio4itatea. %e-a poruncit s dansm. Fm ascultat, dar parc mai vistoare i distrat ca nicic+nd. %elinitea m-a ndemnat smi reiau locul o:inuit. %u tiu pe ce lume m aflam c+nd te-ai apropiat de mine. $ar de mi-ai pus cumva ntre:r& i, rspunsurile mele tre:uie s fi oglindit tul:urarea care m cuprinsese. >ar

vor:ele nelepte pe care le-ai rostit mi-au tre4it atenia. N melodie nemaiau4it rsun+ndu-mi pentru prima dat la urec9e nu m-ar fi impresionat mai mult. %u-mi aminteam de nimic altceva care s se fi potrivit mai :ine cu logica propriilor mele idei. $ar totul a cptat i mai mult farmec c+nd, vor:indu-mi despre fericirea femeilor din ara voastr, mi-ai e6plicat care-i sunt cau4ele i cum contri:uie :r:aii la sporirea ei. !uvintele virtute, onoare, purtare, pe care le-am neles fr multe e6plicaii, mi-au ptruns n minte i au pus stp+nire pe ea ntr-o clip, ca i cum mi-ar fi fost cunoscute dintotdeauna. Fm ascultat lacom tot ce-ai spus. %u te-am ntrerupt spre ai pune ntre:ri pentru c nu ai omis nimic din ceea ce putea gsi rsunet n ad+ncul inimii mele. Menirea lui Peri:er a curmat o conversaie at+t de plcutK dar nimic nu-mi scpase i, nici nu erai nc :ine plecat, c i ncepuserm s-mi amintesc de toate amnuntele, oric+t de mici. 0otul miera nepreuit. %u am ncetat 4i i noapte s cuget la ce mi-ai spus. 16ist, aadar, o ar unde se poate gsi i alt fericire dec+t cea pe care o dau averea i :ogia=C Pi :r:ai care pun pre pe altceva la o femeie dec+t pe frumuseea ei= Fu, deci, femeile alte caliti de artat i alte :unuri de cerut= >ar cum se face c nu am cunoscut p+n acum ceea ce m umple de o :ucurie at+t de dtilce i-mi pare at+t de potrivit cu aplecrile mele= >ei doream s aflu mai multe amnunte, pe care nu avuseserm timp s i le cer, mi-era de-a5uns s m simt tul:urat de dorine at+t de vii, ca s neleg c+t de important era ceea 5:e m cutremurase astfel. %-a fi stat mult la ndoial i a fi prsit 9aremul dac a fi putut-o face. M-a fi cutat n tot oraul numai pentru a primi lmuriri pentru o mie (le lucruri pe care tre:uia s le mai aflu, pentru a te ruga s-mi spui nc o dat cele au4ite, pentru a te asculta Din nou i a m :ucura din plin de o plcere din care a:ia idac gustaserm. Mi-am amintit de o speran care nu se stinsese niciodat i fr de care m-a fi purtat mai precaut cu vec9ilul Paei. !um nu m nscuserm roa: i cum nimic nu m silise la ro:ie, m convinseserm singur c dac mi-a putea nc9ipui mpre5urri n care m-a fi plictisit de soarta mea, n-ar fi putut nimeni s mi-o impun mpotriva voinei mele. Mi se prea c ar fi fost de-a5uns s am o e6plicaie cu Paa. >ar cum aveam uneori prile5ul s-l vd pe vec9ilul care veg9ea la reparaiile ce se fceau n 9arem, m-am g+ndit s vor:esc nt+i cu el. Se inuse de cuv+nt fa de mine. 1ram mulumit de gri5a pe care mi-o purta i de serviciile sale, i nu m ndoiam c ar fi fost dispus s m a5ute. 0otui, de ndat ce a neles care mi erau inteniile, a luat o nfiare rece i serioas i s-a prefcut c nu nelege motivele care m ndemnauK iar c+nd i-am amintit povestea vieii mele, s-a artat mirat c uitaserm cum m cumprase de la un negustor de sclavi. Fm v4ut limpede atunci c m nelase. >ar durerea cumplit pe care am resimit-o nu m-a mpiedicat s folosesc ocara i t+nguirea. B-am implorat cu oc9ii scldai n lacrimi s-mi fac dreptate. S-a purtat cu o asprime cum nu-mi artase niciodatK i spun+ndu-mi fr mil c eram roa: pentru tot restul vieii, m-a sftuit s nu-i mai vor:esc niciodat cum o fcuserm, dac nu voiam s spun totul stp+nului su. $lu4ia, care m-mpiedicase at+ta vreme s-mi cunosc adevrata soart, pieri cu totul. %u tiu cum de s-a nt+mplat ca mintea mea s se maturi4e4e mai mult de la scurta convor:ire pe care am avut-o cu domnia-ta dec+t n toi anii de c+nd m-am nscut. Fm privit cu ruine mpre5urrile vieii mele trecute i de-a:ia dac ndr4neam s-o supun cugetrii meleK fr alte principii clu4itoare n afara celor pe care mi le-ai sdit n inim, m gseam parc, scldat ntr-o alt lumin n urma cugetrii care m silea s-o privesc cu ali oc9i. M-am simit c9iar cuprins de o siguran care m surprindea n situaia at+t de crunt n care m aflamK i, mai 9otr+t ca niciodat s sfrm gratiile nc9isorii mele, m-am g+ndit c nainte de a m lsa prad disperrii, tre:uia s ncerc toate cile pe care +i le ofereau di:cia i cugetarea. Fceea de a m spovedi Paei mi s-a prut cea mai periculoas. 16pun+ndu-m m+niei sale, nu puteam dec+t smi atrag ura vec9ilului i s-mi ngreune4 situaia. M-am g+ndit atunci s m destinuiesc domniei-tale. Sc9im:area ce se petrecuse n mine nu numai c era opera domniei-tale, dar mai

tre:uia desv+rit tot cu a5utorul domniei-tale. Socotind nelegerea pe care mi-ai artat-o, speram c nu aveai s-mi drmuieti a5utorul. Areu era doar s-i fac cunoscut c+t demult aveam nevoie de acest a5utor. M-am 9otr+t s vor:esc cu o roa: care mi se artase foarte devotat de c+nd intraserm n 9arem. 1ra dispus s m serveascK dar era la fel de captiv ca i mine ntre 4idurile noastre, pe care nu le putea prsi fr pericol, i nu mi-a putut oferi altceva dec+t a5utorul fratelui ei, care era n slu5:a Paei. Fm acceptat riscul. Fm ncredinat roa:ei mele o scrisoare pe care ai primit-o desigur, cci nu ai fi putut avea alt motiv ca s te ocupi de eli:erarea mea, dar care mi-a pricinuit multe 4ile de amrciune. "na dintre tovarele mele care-mi urmrise purtarea, neleg+nd dup nelinitea ntiprit pe faa mea c plnuiam ceva neo:inuit, m-a v4ut pe c+nd o scriam i a descoperit de asemenea c o ncredinaserm roa:ei. S-a cre4ut stp+n pe taina mea. >in c9iar 4iua aceea s-a strduit s st+rneasc prile5uri ca s stea singur de vor: cu mine i, dup ce mi-a dat a nelege c m avea la m+n, mi-a destinuit la r+ndul ei intriga pe care o legase de c+teva sptm+ni. Primea pe ascuns pe un t+nr turc care-i prime5duia de fiecare dat viaa pentru a o nt+lni. Se strecura pe acoperiuri p+n n dreptul ferestrei ei i gsise mi5locul s co:oare p+n la ea cu o scar de fr+ng9ie. #elaiile pe care le aveam cu toate femeile Paei nu m mpiedicaser s-mi pstre4 apartamentul pe care-l cptaserm la nceput, i aceast situaie pr+ndu-i-se mai comod di:acei mele tovare, mi cerea acum s-i ascund la mine pentru c+teva 4ile iu:itul, pe care nu-l vedea destul de li:er n iatacul ei. Propunerea ei m-a nspim+ntat. >ar mi-era team s nu m trde4e, iar, pe de alt parte, nici cele ce-mi spunea aceast femeie ndr4nea nu-mi puteau slu5i ca s-o domolesc, cci nu aveam nici o dovad despre destinuirea ce mi-o fcuseK dac o respingeam, putea terge orice urm a legturii ei, nemaiprimindu-i iu:itulK n sc9im:, scrisoarea mea i cei doi sclavi crora m ncredinaserm puteau constitui oric+nd dove4i mpotriva mea. M-am supus la tot ce mi-a cerut. Pi-a adus iu:itul n c9iar noaptea urmtoare. Fm fost silit, pentru a nela roa:ele care m slu5eau, s-mi prsesc patul n timpul somnului lor i s-l clu4esc pe t+nrul turc ntr-o mic ncpere a crei c9eie numai eu o aveam. Fcolo voia tovara mea s-l nt+lneasc n timpul 4ilei. 0re:uia mult di:cie ca s neli privirile unui mare numr de femei i de roa:e. 0otui, ntr-un 9arfem :ine p4it nimeni nu se speria v4+nd c una dintre noi disprea un timp, i mulimea ncperilor venea n a5utorul acestor scurte a:sene. >ar turcul, care nu m v4use dec+t o clip, la lumina unei lum+nri, mutase asupra persoanei mele simmintele pe care le nutrise nt+i pentru tovara mea. !9iar de la prima vi4it pe care i-o fcu, servindu-se de c9eia pe care i-o dduserm, a putut constata la el semnele unei rceli pe care nu putea s-o pun pe seama fricii. Fpoi t+nrul s-a strduit s-o conving c era necesar s fiu un timp de fa la nt+lnirea lor. Motivele pe care le invoca erau at+t de neserioase nc+t, :nuindu-l ndat de necredin, s-a 9otr+t s afle adevrul, fc+ndu-i pe plac. %u m-am mpotrivit rugminii ei de a o nsoi. $u:itul ei s-a purtat n aa fel nc+t c9iar eu am fost nemulumit v4+nd c+t de puin atenie i arta, i nu am condamnat iritarea ei i g+ndul de a-l da afar n noaptea urmtoare. r:atul i-a st+rnit ns gelo4ia, art+ndu-i-se din cale afar de m+9nit de aceast 9otr+re, privirile lui de4vluindumi mult prea limpede motivele durerii sale. Pedeapsa i-a fost ns cu mult mai mare dec+t pcatul. F5ut+ndu-l s treac de pe fereastr pe acoperi, l-a. m:nncit at+t de tare nc+t a c4ut i a murit pe loc. 1a nsi mi-a povestit a doua 4i r4:unarea-i :ar:ar. >ar nu se g+ndise c o dat cu el c4use i scara de fr+ng9ie, i c aceast mpre5urare, adug+ndu-se tristei sale stri, avea s de4vluie inteniile ei vinovate. !e-i drept, nu se putea ti de la ce fereastr c4use, cci mai multe ddeau spre aceeai curte, dar spaima fu mare n casa lui Peri:er, i efectele s-au fcut dendat simite i n 9arem. 1l nsui i-a luat toate femeile la ntre:ri. F pus s fie cercetate toate locurile suspecte. %u s-a gsit nimic. $ar eu admiram linitea

tovarei mee n tot timpul acestor cercetri. n sf+rit, :nuielile vec9ilului c4ur asupra mea, dar nu-i spuse nimic stp+nului. mi spuse mie c, 5udec+nd dup g+ndurile pe care mi le tia, nu se putea ndoi c eu eram cea care tul:uraserm pacea 9aremului g+ndindu-m, poate, s-mi rec+tig li:ertatea cu a5utorul unei frdelegi. Fmeninrile cu care spera s-mi smulg vreo mrturisire nu m-au speriat prea tareK dar c+nd spuse c voia s pedepseasc sclavii care-mi erau devotai, m-am socotit pierdut. Pi-a dat seama c m speriase i, cum se pregtea s treac la fapte, m-a pus n situaia s-i de4vlui ceea ce nu-l puteam lsa s descopere singur fr a-i e6pune pe :ieii sclavi s piar n ca4ne. Fstfel, cercetrile care se fceau n urma destr:lrii altora au Sslu5it doar ca s se descopere propria-mi tain. $-am mrturisit vec9ilului c ncercam s-mi recapt li:ertatea, dar pe ci pe care nsui Paa nu le-ar putea condamna i, fr a m g+ndi s mai vor:esc despre drepturile mele, l-am asigurat c nu voiam s-o o:in dec+t n calitate de roa: i la preul care va fi sta:ilit. F vrut s tie cui ceruserm a5utor. F tre:uit s-i mrturisesc c domniei-tale. Sinceritatea mea i fu de folos tovarei mele, a crei intrig rmase nedescoperitK iar vec9ilul, n aparen foarte nc+ntat de ceea ce au4ise, m-a asigurat c avea s se strduiasc s m a5ute s-mi ndeplinesc scopul pe aceast cale. ngduina lui m-a mirat tot at+t pe c+t m speriase asprimea lui. %-am neles nici p+n acum care i-au fost temeiurile. >ar, cum eram prea fericit c scpaserm din aceast cumpn ngro4itoare, i-am trimis de c+teva ori vor: ca s aflu n ce msur rugminile mele te-au micat. #spunsul domniei-tale nu era deloc dar. 0otui mpre5urrile mi-au artat cu prisosin c te ocupai de soarta unei srmane roa:e, i c-mi datore4 li:ertatea celui mai mrinimos dintre :r:ai. >ac cititorul acestor r+nduri i va face fie i numai o parte din g+ndurile care mi-au trecut prin minte, tre:uie s se atepte la cele ce au urmat. 16cept+nd deose:irea de e6primare, gseam la t+nra grecoaic tot farmecul minii pe care mi-l ludase Peri:er. a eram c9iar uimit c, fr s asculte de alt dascl dec+t de fire, i depnase aventurile cu at+ta ordine i c, e6plic+ndu-mi visrile i cugetrile, dduse o nfiare filosofic g+ndurilor sale. >esfurarea lor era logic i nu puteam s-o :nui c nvase asemenea lucruri de la altul ntr-o ar n care mintea nu este de o:icei aplecat ctre acest fel de e6erciiu. Mi se pru aadar c descopr o natur e6trem de :ogat, care, ntovrit de o nfiare dintre cele mai nduiotoare, fcea din ea o femeie cu totul deose:it. Fventurile ei nu m revoltau cci n cele c+teva luni de c+nd m aflam la !onstantinopole mi se nt+mplase 4ilnic s aflu povestiri dintre cele mai stranii n legtur cu roa:e de felul ei. Pi relatarea aceasta va mai conine i alte e6emple asemntoare. %u m-au mirat nici cele pe care mi le-a povestit n legtur cu creterea ei. 0oate provinciile 0urciei sunt pline de asemenea tai netre:nfci care-i pregtesc fetele n vederea desfr+nrii i care nu au alt ocupaie n via i nici altfel de a-i asigura traiul. 0otui, cuget+nd la impresia pe care pretindea c i-o lsase o convor:ire at+t de scurt i la motivele pe care le avea ca s-mi datore4e mie li:ertatea ei, nu am putut accepta cu totul acel aer de naivitate i inocen pe cai(e tiuse s-l dea purtrii i privirilor sale. !u c+t i recunoteam mai mult agerimea minii, cu at+t mai mult o :nuiam de viclenie, i tocmai gri5a cu care-i su:linia naivitatea mi ntrea :nuiala. F4i, ca pe vremea celor vec9i, :una-credin a grecilor face o:iectul unui prover: ironic. >e aceea, tot ce mi-am putut nc9ipui mai favora:il mie era c, plictisit de viaa din 9arem i ispitit poate de sperana unei viei mai li:ere, se; g+ndise s-l prseasc pe Peri:er pentru a-i sc9im:a soarta i c, pentru a tre4i n sufletul meu sentimente duioase n favoarea ei, se folosise de vor:ele mele pentru a m lua prin ceea ce i se pruse a fi partea mea mai sla:. >ac :nuiam c descrierea pe eare;mi-o fcuse despre tul:urrile sufletului i minii ei era c+t de c+t adevrat, era uor s neleg c motivul putea fi gsit n

situaia unei tinere creia un :tr+n nu putea s-i dea prea mult :ucurie. $at de ce-mi ludase moderaia Paei. Pi pentru a nu ascunde nimic, m aflam n floarea v+rsteiK presupun+nd c nu degea:a mi fusese ludat nfiarea, ea tre:uie s fi fcut o oarecare impresie ntr-un 9arem asupra unei tinere despre care presupuneam c are o fire pe-at+t de iute i focoas pe c+t i era mintea de ager. Pi-apoi mi se pruse c-i e6prima :ucuria cu o patim care nu se potrivea cu ideea pe care i-o furise despre nt+mplrile vieii ei. Fceste manifestri e6cesive nu preau pe deplin ntemeiate. !ci, dac nu va fi intervenit cumva pronia cereasc n sc9im:area principiilor ei de via, ce motiv avea s fie at+t de micat de serviciul pe care i-l fcuserm i cum de putea privi dintr-odat cu at+ta de4gust un loc care nu-i adusese dec+t :elug= 0oate aceste g+nduri, din care 5umtate mi trecuser prin minte n timp ce vor:ise, m-au dus la conclu4ia c i fcuserm unei femei frumoase un serviciu de care nu aveam s m ciesc, dar la care toate roa:ele frumoase ar fi fost la fel de ndreptiteK i, dei, dat fiind nfiarea-i, eram mgulit c dorea smi fie pe plac, simplul g+nd c ieea din :raele lui Peri:er, dup ce trecuse prin acelea ale unui alt turc i poate ale multor altor i:ovnici de care nu-mi vor:ise, mi-a slu5it de pav4 mpotriva ispitelor la care focul tinereii mele ar fi putut s m e6pun. 0otui eram curios s aflu cum i vedea viitorul. %u putea s nu neleag, desigur, c dup ce i dduserm li:ertatea, nu mai aveam nici un drept asupra ei i c, dimpotriv, ateptam ca ea s-mi destinuiasc proiectele. %u i-am pus nici o ntre:are, iar ea nu s-a gr:it s m lmureasc. #eaduc+nd vor:a despre femeile noastre din 1uropa i despre creterea pe care spuseserm c o primesc, mi-a cerut o sumedenie de amnunte pe care i le-am dat cu plcere. %oaptea era foarte naintat c+nd mi-am dat seama c venise timpul s plec. !um nu-mi vor:ise n nici un fel despre proiectele pe care le avea, ci numai despre fericirea i recunotina ei i despre :ucuria ce-o resimea ascult+ndu-m, am asigurat-o din nou, la desprire, c i voi slu5i interesele pe c+t mi era cu putin, i c, at+ta vreme c+t va fi mulumit de casa n care se afla i de ngri5irea ga4dei ei, nu va duce lips de nimic. Ielul ei de a-i lua rmas :un mi se pru foarte ptima. Mi se adresa ca unui stp+n, unui rege, unui tat, folosind toate cuvintele drgstoase o:inuite n gura femeilor din Nrient. >up ce am lic9idat c+teva afaceri importante, nu m-am putut culca fr a cugeta la toate amnuntele vi4itei mele. !9iar i n vis. M-am tre4it cu aceleai g+nduri i prima mea gri5 a fost s trimit la dasclul de lim:i strine ca s aflu cum i petrecuse 09eop9e noaptea. %u simeam pentru ea o atracie care s m poat ngri5oraK dar cum mintea mi era nc plin de nurii ei i cum nu m ndoiam c m puteam oric+nd :ucura de ei, mrturisesc c m-am ntre:at de ce simiserm o oarecare sil la g+ndul s ncep o legtur amoroas cu ea. "are minguerile primite de la cei doi i:ovnici ai ei lsaser vreo urm, i de ce s m mpiedic de un lucru de care nu mia fi dat seama dac nu l-a fi tiut= %u se putea oa4e ca urmele unei astfel de ntinri s se tearg dun o odi9n i ngri5iri de c+teva 4ile, mai ales la o v+rst la care natura se Se+nnoiete mereu de la sine= >e altfel, ceea ce mi se pruse cel mai verosimil din toat povestea ei era faptul c nu cunoscuse nc ce este dragostea. >e-a:ia mplinise aispre4ece ani. Peri:er nu putuse s tre4easc iu:irea n sufletul ei, iar la Patras era prea mic pentru a-l iu:i ntr-adevr pe fiul guvernatorului, aa cum reieea din cele ce-mi povestise. M-am g+ndit c ar fi plcut s-o nv eu s guste plcerile dragostei, i tot cuget+nd la asta, speram c poate avuseserm norocul s ncep s-i inspir acest sentiment. Fcest g+nd m-a aiutat mai mult derit oricare altul s-mi nving scrupulele. !+nd m-am sculat, vedeam lucrurile cu totul altfel dec+t n a5un i, c9iar dac nu-mi propuneam s gr:esc de4nodm+ntul aventurii, m-am 9otr+t cel puin s-i ae4 temeliile nainte de a se sf+ri 4iua. 1ram invitat la cin de Selictar. Mi-a pus multe ntre:ri n legtur cu roa:a mea. $-am amintit c tre:uia acum s-o numeasc altfel i, asigur+ndu-l c eram 9otr+t s-o las s se :ucure

de toate drepturile pe care i le fgduiserm, i-am sporit convingerea c mi-era indiferent, aa cum i spuseserm. >e aceea s-a cre4ut i mai ndreptit s m ntre:e unde locuia. ntre:area lui m-a pus n ncurctur. Fm folosit tonul glume ca s-i rspund c, ieind din 9aremul lui Peri:er, avea nevoie de odi9n i c nu i-a face nici un :ine destinuind locul unde se retrsese. >ar Selictarul mi-a 5urat cu at+ta serio4itate c ea nu avea a se teme de insistenele lui, c nici prin minte nu-i trecea s-o tul:ure sau s-o sileasc, nc+t, ca s rspund ncrederii ce-o artase 5uruinelor mele, :unacuviin cerea s m ncred n asigurrile pe care mi le ddea. $-am vor:it deci despre locuina dasclului i i-a rennoit fgduielile cu un aer de sinceritate care m liniti. Fm continuat s vor:im despre calitile deose:ite ale lui 09eop9e. %u-i fusese deloc uor s-i nfr+ng patima. mi mrturisi c nu mai fusese niciodat at+t de tul:urat de nfiarea unei femei. M-am gr:it s i-o dau, mi spuse, de team s nu m-ndrgostesc mai tare cunosc+nd-o mai :ine, i-astfel iu:irea s nving dreptatea. Mor:ele lui mi prur a fi cele ale unui om cinstit, i tre:uie s mrturisesc ntru onoarea turcilor c puine sunt neamurile unde cuv+ntul dat s fie la fel de respectat. Pe c+nd mi destnuia sentimentele sale cu at+ta no:lee, s-a anunat sosirea Paei Peri:er, care apru cur+nd, at+t de agitat nc+t l-am ntre:at am+ndoi, ner:dtori, ce se nt+mplase. 1i;a prieten cu Selictarul cum era i cu mine, iar eu eram prieten cu unul n urma recomandrii celuilalt. >rept rspuns, ne arunc la picioare o pung plin cu ec9ini de aur, care coninea cei o mie de scu4i pe care i pltiserm. !+t de nefericit este acela care devine 5ucria sclavilor siC $at o pung cu :ani pe care vec9ilul meu i i-a furat, adug el, adres+ndu-se Selictarului. Pi nu este singura lui 9oie. B-am supus la ca4ne cumplite i i-am smuls o groa4nic mrturisire. %u lam lsat n via dec+t pentru a-l pune s-o repete ntocmai n faa domniilor-voastre. F muri de ruine dac acest ticlos nu m-ar de4vinoviV( $-a cerut apoi Selictarului ngduina de a ni-l nfia. >ar am+ndoi l-am rugat s ne dea mai nt+i c+teva lmuriri. %e-a spus atunci c unul dintre slu5itorii si, invidios de puterea pe care vec9ilul o cptase n casa lui, i care din aceast pricin i urmrea ndeaproape purtarea, :gase de seam c eunucul Selictarului care venise s-o ia n primire pe t+nra sclav i numrase acestuia n palm o mare sum de :ani. %e:nuind nc nimic ru, i-a vor:it vec9ilului despre ceea ce v4use, numai pentru a ti c+t de mare era suma. Fcesta ns, nec5it c fusese descoperit, l-a implorat s-i pstre4e taina i l-a druit cu genero4itate pentru a-i cumpra tcerea. >ar prin aceasta a tre4it :nuiala slu5itorului dornic s-l duc la pier4anie. !onvins acum c vec9ilul sv+rise vreo neregul ce-ar fi fost aspru pedepsit dac ar fi fost dat n vileag, s-a gr:it s e6pun toat trenia Paei, care a neles uor cum stteau lucrurile. Speriat de ameninrile stp+nului su, vec9ilul i-a mrturisit c-l au4ise pe Selictar eer+ndu-i s i-o v+nd pe t+nra grecoaic i propun+ndu-i un pre :un, iar pe stp+nul su spun+nd c era fericit s-i fac plcere ilustrului su prieten i 9otr+t s-i druiasc sclava fr a-i cere nici un :an. N:serv+nd c cei doi seniori se despriser fr ca Peri:er s fi primit oferta Selictarului, se luase dup acesta din urm i-i spusese, ca i cum ar fi fost trimis de Paa, c. >e vreme ce refu4a s primeasc sclava n dar, s-i plteasc o mie de scu4i. Mai adugase c era nsrcinat s primeasc :anii i s ncredine4e sclava celor pe care i va trimite n acest scop. Peri:er, care i poruncise, dimpotriv, s-o nsoeasc p+n la prietenul su, se :i4uise pe el pentru aceast trea: i ascultase relatarea pe care i-o fcuse fr nici o suspiciune. Fu4ind acum c fusese tot at+t de nelat ca i Selictarul, l apucase o furie oar:. Pi, fiind vor:a de un om care se :ucurase de ncrederea sa, socotise c aceast neltorie nu putea fi prima. Ftunci, at+t pentru a-l face s mrturiseasc toate frdelegile sale, c+t i pentru a-l pedepsi pentru cea pe care o recunoscuse, porunci s fie supus n faa lui la ca4ne at+t de grele nc+t mielul a dat cur+nd totul n vileag. Ielul n care o nelase pe 09eop9e se pruse cea mai cumplit dintre toate. %u-i putea ierta purtarea lui nedreapt fa

de o persoan li:er. n loc s-o trate4 ca pe o sclav, ne spuse, a fi primit-o n casa mea ca pe o fiic, i-a fi respectat nenorocirea, m-a fi ngri5it de soarta ei& i nc nu m pot dumiri de ce nu mi s-a pl+ns i nu mi-a destinuit adevrul. Povestirea lui m-a mirat mai puin dec+t pe Selictar. 0otui am continuat s le ascund ceea ce mi se prea de prisos s afle, i felul n care i-am vor:it lui Peri:er i-a fcut pe Selictar s neleag c nu doream nici acum s fiu amestecat n pricin. Mec9ilul a fost adus n faa noastr i stp+nul su l-a o:ligat s ne povesteasc n ce mpre5urri o nt+lmse pe t+nra grecoaic i cu ce mieii e se folosise de nevinovia ei. !a s-o dea drepl sclav. %u ne-am mai sinc9isit de soarta acestui netre:nic care a fost trimis s-i afle pedeapsa pe care o cutase. >up toate aceste lmuriri, Selictarul i-a luat napoi ec9inii pe care mi i-a trimis a doua 4i. >ar, ndat dup plecarea lui Peri:er, a adus din nou vor:a, cu mult cidur, despre 09eop9e i m-a ntre:at ce prere aveam despre o nt+mplare at+t de neo:inuit. >ac nu s-a nscut ca s fie sclav, mi-a spus, tre:uie s ai: o o:+r;ie cu mult superioar aparenelor. #aionamentul lui se ntemeia pe faptul c, n afar de tinerii sclavi pregtii pentru anumite slu5:e n folosul stp+nilor lor, educaia aleas este, n 0urcia, ca i aiurea, semnul unei o:+rii mai ose:iteK tot aa cum, n Irana, nu te miri s ve4i c un profesor de dans este politicos i cu maniere plcute, n timp ce aceeai purtare o:servat la un necunoscut i-l recomand drept o persoan de neam. Bam lsat pe Selictar cu g+ndurile lui. Pi nu i-am spus nici mcar detaliile care ar fi putut s-l lmureasc. >ar nu puteam uita opiniile sale i, amintindu-mi acea parte din povestirea lui 09eop9e care privea moartea tatlui ei, m-am mirat c nu dduserm mai mult atenie acu4aiei care i se adusese de-a fi rpit o doamn grecoaic i pe fiica ei. %u era imposi:il ca 09eop9e s fi fost acea copil de doi ani care dispruse o dat cu mama sa. >ar unde s caut o lmurire= Piapoi, cum de nu fcuse c9iar ea legtura ntre aceast trenie i propriile ei aventuri= Nricum, mi-am propus s-i mai pun c+teva ntre:ri pentru a-mi satisface curio4itatea de ndat ce o voi vedea. !um feciorul meu era singurul dintre slu5itori care tia de relaiile mele cu 09eop9e, eram foarte 9otr+t s pstre4 taina acestei intrigi i s m duc numai pe sear la dasclul de lim:i strine, M-am dus la el la cderea nopii. Mi-a spus c fusese la el cu un ceas mai devreme un turc care prea de condiie :un i care ceruse cu insisten s-o vad pe t+nra grecoaic, numindo ns [ara, aa cum i se spunea n 9arem. 1a refu4ase s-l primeasc. >up ce se artase foarte m+9nit de acest refu4, turcul i lsase dasclului de lim:i strine caseta pe care o avea la d+nsul pentru ea, mpreun cu un :ilet scris pe turcete, pe care-l rugase struitor s i le transmit. 09eop9e refu4ase at+t :iletul c+t i caseta. >asclul de lim:i strine mi le-a nm+nat. Be-am luat cu mine c+nd am intrat la ea i, fiind mai curios dec+t ea s cunosc detaliile acestei mpre5urri, am rugat-o s desc9id :iletul n faa mea. Mi-a fost mai uor dec+t ei s neleg c era o atenie de-a Selictarului. 16presiile pe care le folosea erau msurate, dar preau a i4vor dintr-un suflet cu totul ro:it farmecelor ei. N ruga s nu se team de soart at+ta vreme c+t va :inevoi s accepte a5utorul unui om care-i punea totul la picioare. 0rimi+ndu-i o sum de :ani mpreun cu alte daruri destul de considera:ile, nu ddea acestei genero4iti dec+t numele unei simple ncercri, pe care era oric+nd dispus s-o rennoiasc. ineneles c i-am spus lui 09eop9e de la cine credeam c provine aceast scrisoare, i-am adugat, pentru a-i da astfel oca4ia s-mi de4vluie sentimentele, c Selictarul avea pentru ea nu numai dragoste dar i respect de c+nd n-o mai considera o sclav. mi pru at+t de nepstoare la ceea ce g+ndea despre ea, nc+t, ascult+nd de dorina ei, am nm+nat caseta dasclului de lim:i strine ca s-o napoie4e trimisului Selictarului cu prima oca4ie. i prea ru c desc9isese scrisoarea i c. >eci, nu mai putea pretinde c nu-i cunoate coninutulK dar, dup ce c9i:4ui puin, a5unse singur la 9otr+rea c tre:uia s-i rspund. 1ram curios s vd n ce termeni o va face. N doamn din Paris, o:inuit cu u4anele

lumii i n4estrat at+t cu spirit c+t i cu virtute, n-ar fi folosit alt ton pentru a stinge dragostea i sperana din sufletul unui ndrgostit. F nm+nat, fr um:r de afectare, rspunsul ei dasclului de lim:i strine, rug+ndu-l s-o scuteasc pe viitor de orice ar fi putut semna cu aceast nt+mplare. %u voi ascunde c mi-am nc9ipuit, din vanitate, c fcuse acest sacrificiu de dragul meu i, cum nu pierduserm din vedere scopul pe care mi-l propuseserm nc de diminea i la care nu ncetaserm s m g+ndesc, n-am mai vor:it despre Selictar ca s m ocup de propriile mele interese. >ar am fost ntrerupt, la r+ndul meu, de o infinitate de g+nduri rostite cu naturalee de 09eop9e i i4vor+te, mi ddeam seama, din unele vor:e pe care le spuseserm cu o oarecare uurtate. Mintea ei, firesc aplecat ctre meditaie, nu nregistra nimic fr a-l 5udeca apoi din toate punctele de vedere, i am constatat c nu fcuse altceva de c+nd ne despriserm. Mi-a pus o sumedenie de noi ntre:ri, ca i cum nu ar fi avut alt preocupare dec+t s-i pregteasc su:iectele de meditaie pentru noaptea urmtoare. >ac o mira vreun o:icei al neamului meu sau vreun principiu despre care au4ea pentru prima oar, o vedeam dendat c se reculege, pentru a i-l ntipri n minteK iar uneori m ruga s-mi repet spusele de team c nu ptrunsese tot sensul vor:elor pe care le rostiserm sau c le-ar putea uita. Pi, n ciuda discuiei at+t de serioase, gsea ntotdeauna un prile5 s-i e6prime recunotina fa de mineK dar discursurile ce precedau aceste e6presii afectuoase m ndeprtau ntr-at+t de inteniile mele drgstoase, nc+t nu m puteam ntoarce at+t de repede la su:iecul care m interesa ca s profit de moment. >e altfel, intervalul era at+t de scurt, nc+t, sc9im:+ndu-mi natura g+ndurilor n urma unei noi ntre:ri, m vedeam mereu nevoit s m art mai serios i mai grav dec+t a fi dorit. !urio4itatea cu care m ntre:a ntruna de-a:ia mi-a lsat timp s-i vor:esc de :nuielile pe care Selictarul mi le tre4ise eu privire la o:+ria ei. %u aveam ns nevoie de pregtiri multe pentru a-i vor:i despre tatl ei i am rugat-o s-i domoleasc o clip curio4itatea i o:servaiile. M-a cuprins o :nuial, i-am spus, i vei putea s-i dai seama c numai admiraia pe care o resimt pentru domnia-ta mi-o poate inspira. >ar nainte de ai spune despre ce este vor:a, tre:uie s tiu dac i-ai cunoscut vreodat mama. Mi-a rspuns c nu-i amintea deloc de ea. Fm continuat& !um aa= %u mai tii la ce v+rst ai pierdut-o= %u mai tii, de pild, dac a fost nainte de acea rpire de care a fost nvinuit tatl tu= Pi nici nu tii dac era alta dec+t acea grecoaic pe care o ndemnase s-i prseasc :r:atul i care era nsoit, dac-m5 amintesc :ine, de o feti de doi ani= Mor:ele mele au fcut-o s roeasc, dar n-am putut nelege care era cau4a tul:urrii ei. i ainti privirea asupra mea. Fpoi, curm+ndu-i tcerea de c+teva clipe& Fi g+ndit, mi spuse ea, aa cum am g+ndit i euK nu cumva nt+mplarea i-a ngduit s lmureti o ndoial pe care nu am destinuit-o nimnui= %u neleg ce vrei s spui, i-am rspuns dar, admir+ndu-i calitile nnscute care te deose:esc de ma5oritatea femeilor, nu pot crede c ai avut un tat at+t de ticlos cum mi l-ai descrisK i, v4+nd c+t de puin tii despre primii ti ani de via, mi vine mai cur+nd s cred c eti fiica acelui senior grec cruia mi4era:ilul ce i se ddea drept tat i rpise soia. (( !uvintele mele au avut asupr-i un efect uimitor. S-a ridicat n picioare, cuprins de un fel de e6altare. F9C asta am :nuit mult vreme, mi spuse ea, fr s ndr4nesc s-o cred cu adevrat. !9iar i se pare c-ar putea fi aa= Nc9ii i se umpluser de lacrimi pe c+nd vor:ea. >ar, vaiC relu ea, de ce s m amgesc cu un g+nd care nu poate dec+t s-mi sporeasc ruinea i nenorocirileC Ir s pricep nelesul pe care-l ddea termenilor de ruine i nenorocire, am ncercat s-o distrag de la g+ndurile ei, e6plic+ndu-i c nu putea, dimpotriv, s-i doreasc o fericire mai mare dec+t s se tie fiica unui alt tat dec+t a ticlosului care u4urpase acest titlu. $ar :nuiala ei n aceast privin pr+nd s-o ntreasc pe- mea, am rugat-o insistent s-i aminteasc nu numai

tot ceea ce, ne-ar fi putut aduce vreo lmurire asupra copilriei ei, dar i s-mi spun dac nu au4ise rostindu-se n timpul 5udecii cadiului numele acelei grecoaice a crei fiic o credeam sau, cel puin, pe acela al acu4atorilor care l trimiseser la moarte pe nefericitul autor al tuturor acestor nenorociri. %u-i amintea nimic. >ar, cum l pomenii pe cadiu, m-am g+ndit c acest magistrat ar putea fi n stare s ne dea unele lmuriri i i-am promis lui 09eop9e c voi porni a doua 4i n cutarea lui. Fstfel, acea sear, pe care speraserm s-o petrec cu totul altfel, s-a scurs n discuii despre soart i interese materiale. !+nd am prsit-o, m-am do5enit n sinea mea c am pstrat at+ta msur cu o femeie care ieea dintr-un 9arem, mai ales dup ce au4iserm c+te mi povestise despre celelalte mpre5urri ale vieii ei. M-am mai ntre:at dac, presupun+nd c ea mai nutrea pentru mine sentimentele pe care :nuiam c le are, a fi fost dispus s mi-o fac i:ovnicK i, cum mi-am dat seama c eram mai aproape de dorina de a sta:ili cu ea o astfel de legtur dec+t fuseserm la nceput, mi-am 4is c, fr a mai um:la cu at+tea ocoliuri, ar fi mai :ine s-i fac aceast propunere pe leau. >ac o primea cu :ucuria la care m credeam ndreptit, iu:irea ptima a Selictarului nu putea s m mai supere, cu at+t mai mult cu c+t i el spusese c nu voia s o:in nimic cu de-a silaK iar c+nd informaiile pe care aveam s le o:in aveau s m lmureasc asupra o:+riei ei, ceea ce avea s-o ridice puin n oc9ii mei fr s tearg ns nenorocirile pe care mi le povestise, nu vedeam n descoperirile pe care le puteam face dec+t un motiv n plus pentru a o iu:i, dar nimic care s-o mpiedice s accepte soarta pe care i-o ofeream. Pi astfel, mi-am 9otr+t purtarea viitoare. Se vede c+t de departe eram nc de adevrata dragoste. F doua 4i m-am dus la cadiu i l-am ntre:at dac-i aducea aminte de un grec pe care-l os+ndise la moarte. %u-l uitase defel i mi-a povestit totul cu lu6 de amnunte, repet+nd de mai multe ori toate numele pe care voiam s le aflu. Seniorul grec a crui soie fusese rpit se numea Panaiot !ondoidis. Fcesta l recunoscuse el nsui pe rpitor pe strad i pusese s fie arestat. >ar nu se alesese de pe urma acestei nt+lniri dec+t cu mulumirea de a se fi r4:unatK nici soia, nici fiica i nici :i5uteriile nu au mai putut fi gsite. M-a surprins aceast ultim constatare cci mi se prea c nu-i dduse nimeni prea mult osteneal s le caute i i-am spus cadiului acest lucru. >ar ce alta puteam eu s fac= mi-a rspuns el. Minovatul declarase c femeia i copila muriser. >eclaraia tre:uie s fi fost sincer, cci singura posi:ilitate ce-o avea de a-i scpa capul era s le nfie4e 5ustiiei, dac mai erau n viaK de aceea, de cum i-a au4it sentina, a sperat s m nele cu tot felul de scorneliK dar mi-am dat numaidec+t seama c ncerca doar s induc 5ustiia n eroare. !um mi aminteam c, ntr-adevr, e6ecutarea sentinei fusese am+nat, l-am rugat pe cadiu s-mi spun cau4a acestei mpre5urri. mi rspunse c t+l9arul ceruse s-i vor:easc fr martori i c-i oferise, pentru a-i salva viaa, nu numai s-i nfie4e pe fiica seniorului !ondoidis, dar c9iar s i-o cede4e pe ascuns pentru 9aremul suK i c, prin c+teva amnunte pe care le dduse, se artase destul de ndem+natic pentru a-i face vor:ele c+t de c+t demne de ere-= 4are. 0otui, cum toate strduinele pentru a o gsi fuseser 4adarnice, a socotit c ticlosul minise pentru a-i nt+r4ia pedeapsa, astfel nc+t, din indignare pentru ndr4 neala i frdelegile lui, n loc s-i am+ne moartea, i-o gr:ise. %u m-am putut mpiedica s-i mprtesc acestui 5udector de va4 al turcilor ce g+ndeam despre felul n care procedase. !ine v mpiedica, i-am spus, s-l mai inei c+teva 4ile n temni pe acest t+l9ar i s folosii rga4ul ca s v procurai informaii din oraul unde locuise dup ce fptuise crima= !um de nu l-ai putut sili s v destinuiasc unde murise grecoaica i cum de se nt+mplase s se prpdeasc= n sf+rit, era aa de greu s-i luai urma n timp i s-i cercetai viaa p+n n cele mai mici mpre5urri= Fa procedm noi n 1uropa, adugai, i, cu toate c nu ne strduim mai mult ca voi ntru sta:ilirea dreptii, ne pricepem mai :ine s cercetm mpre5urrile crimelor. Mi-a socotit sfaturile at+t de

:une nc+t mi-a mulumit pentru ele, iar cele c+teva cuvinte pe care le adug privitoare la felul n care i ndeplinea slu5:a m-au convins c turcii se poart mai mult cu asprime dec+t cu pricepere n tri:unalele lor. Fflaserm de la cadiu nu numai numele seniorului grec, dar i unde tria& ntr-un orel din Moreea pe care turcii l numesc Fcade i cu care nu mi s-a prut uor s gsesc o cale de comunicare. M-am g+ndit nt+i s m adrese4 Paei acelei provincii, dar tiam c n !onstantinopole se aflau numeroi negustori de sclavi din aceeai regiune i norocul a vrut ca primul la care m-am dus s m poat asigura c seniorul !ondoidis nu prsise oraul n care ne aflam de mai :ine de un an i c era :ine cunoscut de toi cetenii de un neam cu el. %u-mi mai rm+nea deci dec+t s-i gsesc locuina. %egustorul de sclavi m-a a5utat i n privina aceasta. %u am 4:ovit mult ca s m duc acolo i, succesul d+ndu-mi aripi, eram convins c aveam s primesc toate lmuririle pe care le doream. !asa i nfiarea seniorului grec nu-l artau a fi prea :ogat. Icea parte dintr-una din acele vec9i familii no:ile din a cror o:+rie le-a rmas mai mult m+ndrie dec+t avere i care, n starea de n5osire n care le in turcii, nici n-ar ndr4ni s-i dea averea n vileag, c9iar dac ar avea destul pentru a duce un trai mai lu6os. !ondoidis, care avea nfiarea unui gentilom de ar o:inuit, m-a primit foarte politicos, fr s tie cine sunt, cci plec+nd de la cadiu mi trimiseserm trsura acas, i prea c ateapt cu r:dare s-i spun motivele pre4enei mele, d+ndu-mi tot timpul s le e6pun aa cum le ticluiserm dinainte n g+nd. >up ce i-am dat s neleag c eram la curent cu nenorocirile care l loviser cu ani n urm, lam rugat s m ierte pentru curio4itatea de care ddeam dovad i care nu era lipsit de ndreptire. Moiam anume s tiu de c+t vreme e6act i pierduse soia i fiica. mi rspunse c de patruspre4ece sau cincispre4ece ani. Fceast cifr corespundea at+t de :ine cu v+rsta actual a lui 09eop9e, dac-i adugam i pe cei doi pe care-i avea c+nd fusese rpit, nc+t ndoielile mi se spul:erar fe 5umtate. !redei, am reluat, c n ciuda declaraiilor rpitorului s-ar putea ca vreuna din ele s mai fie n via= Pi dac s-ar nt+mpla ca aceea s fie fiica domniei-voastre, cum ar fi i de dorit, n-ai fi recunosctor celor care v-ar a5uta s-o regsii= M ateptam ca aceast ntre:are s-i de4lnuie sentimentele. F rmas ns neclintit i-mi rspunse c timpul, care-l a5utase s treac peste durerea pierderii lor, l mpiedica de asemenea s spere miracole n aceast privinK c avea mai muli fi, crora motenirea pe care putea s le-o lase de-a:ia le-ar a5unge pentru a tri conform rangului lor, i c, presupun+nd c fiica sa ar mai fi nc n via, era at+t de greu de cre4ut c i-ar fi pstrat nepri9nirea n casa unui ticlos i ntr-o ar ca 0urcia, c nimic nu avea s-l conving vreodat c ea ar putea fi demn s reapar n familia lui. Fceast ultim o:iecie mi s-a prut cea mai ntemeiat. 0otui, cum primul moment mi prea 9otr+tor pentru tre4irea sentimentelor fireti, m-am 9otr+t s folosesc orice argument n favoarea lor. %u pun n discuie, i-am rspuns, valoarea scrupulelor i motivelor domnieivoastre, cci ele nu pot sc9im:a cu nimic certitudinea faptelor. Iiica domniei-voastre triete. S nu vor:im despre nepri9nirea ei de care nu pot garantaK dar v asigur c nu-i lipsete nimic dinspre partea minii i-a farmecului. %u depinde dec+t de domnia-voastr s-o revedei i v voi lsa acum, n scris, adresa la care se afl. ntr-adevr, mi s-a dat o pan, i-am scris numele dasclului de lim:i strine, i m-am retras. 1ram sigur c dac nu era cu totul lipsit de suflet nu va re4ista nici o clip im:oldului firii, i-am plecat at+t de plin de sperane nc+t, pentru a asista la o privelite plcut, m-am dus de-a dreptul la dasclul, de lim:i strine unde mi nc9ipuiam c avea s a5ung o dat cu mine. %u mam dus la 09eop9e pentru c voiam s m :ucur de uimirea ei. >ar cum c+teva ore trecuser fr ca el s se arate, am nceput s m tem c-mi fcuserm prea multe ilu4ii i i-am destinuit celei pe care nu m puteam mpiedica s-o socot fiica lui ceea ce fcuserm pentru a-mi ndeplini fgduina. Mrturia nefericitului care-i :tuse 5oc de copilria ei o emoion mai mult dec+t tot

restul. %u voi fi prea m+9nit, mi spuse, dac nu voi afla nimic sigur despre o:+ria meaK i, c9iar dac a fi sigur c sunt fiica seniorului grec, nu m voi pl+nge c nu vrea s m recunoasc. Mulumesc ns cerului pentru dreptul pe care mi-l d de acum nainte de a nu-l mai numi tat pe omul cruia i datoram numai ur i dispre. Prea aa de emoionat la acest g+nd nc+t, cu oc9ii n lacrimi, m asigur de nenumrate ori c-mi datora viaa, cci, scp+nd-o de m+rvia celei dint+i, i-o druiserm de fapt pe a doua. %u-mi. Socoteam ns misiunea nc9eiat i, cum eram nc agitat de cele ce ntreprinseserm, i-am propus s m nsoeasc p+n la !ondoidis. %atura are drepturi fa de care nici grosolnia, nici interesul nu pot servi de pav4 inimii. Mi se prea cu neputin ca el s-i vad fiica, s-o aud, s-i primeasc m:ririle i privirile i s nu se tre4easc ntr-nsul sentimentele pe care i le datora. %u ridicase o:iecii mpotriva posi:ilitii de a o regsi. Speram ca natura s triumfe asupra tuturor celorlalte. 09eop9e, ns, nutrea ceva temeri. %-a. P face mai :ine, mi spuse ea, s rm+n necunoscut i ascuns lumii ntregi= %u nelegeam ce o mpingea la o atare re4erv i aproape c-am silit-o s m ntovreasc. 1ra destul de t+r4iu. Petrecuserm singur o parte din 4i la dasclul de lim:i strine i, o:inuindu-m de pe acum ntr-un fel cu acest aer de legtur tainic, i porunciserm slu5itorului meu s-mi aduc acolo cina. >ar, p+n s-o 9otrsc pe t+nra grecoaic s ias cu mine, se lsase noapteaK astfel nc+t era de-a :inelea ntuneric c+nd am a5uns la !ondoidis. %u se ntorsese din ora, unde plecase n dup-amia4a aceea dup tre:uriK dar unul dintre slu5itori, care m v4use de diminea, mi-a spus c p+n vine puteam sta de vor: cu cei trei fi ai si. >eparte de a refu4a propunerea, am socotit c nu-mi puteam dori ceva mai potrivit. Fm cerut s fiu introdus mpreun cu 09eop9e, care-i acoperise faa cu un vl. >e ndat ce am spus tinerilor c fuseserm n aceeai 4i la tatl lor i c veniserm i-acum n legtur cu aceeai c9estiune, am v4ut c erau la curent cu scopul meuK iar acela dintre ei care, dup purtri, prea a fi cel mai mare mi rspunse cu rceal c nu prea erau anse s-l fac pe tatl lor s dea cre4are unei poveti at+t de puin ntemeiate i neverosimile. $-am rspuns nir+ndu-i amnuntele care m ncredinaser de temeinicia ei i, dup ce i-am mai convins, am rugat-o pe 09eop9e s-i ridice vlul pentru ca fraii ei s poat deslui unele trsturi care le-ar fi comune tuturor. !ei doi frai mai mari au privit-o cu rcealK dar cel mai t+nr, care nu prea s fi trecut de optspre4ece ani, i a crui asemnare cu sora sa m i4:ise c9iar de la nceput, nici n-o privi :ine c, naint+nd spre ea cu :raele desc9ise, se repe4i s-o m:rie4e cu mult duioie. %endr4nind nc s rspund m:ririi lui, 09eop9e ncerca s e apere cu sfiiciune. >ar ceilali doi n-o lsar mult vreme n ncurctur. Se repe4ir pentru a o smulge din :raele fratelui lor, amenin+ndu-l cu m+nia lui !ondoidis care avea s fie foarte suprat de o atitudine potrivnic inteniilor sale. 1u nsumi am fost revoltat de asprimea lor i le-am fcut pentru aceasta reprouri amarnice, ceea ce nu m-a mpiedicat s-o poftesc pe 09eop9e s ia loc pentru a-l atepta pe !ondoidis. n afar de fecior, m nsoea dasclul de lim:i strine, doi :r:ai fiind de a5uns spre a m feri de orice insult. n cele din urm sosi i tatlK dar, lucru pe care nu-l prev4userm, a:ia afl c l ateptam i c eram nsoit de o t+nr fat, c, ieind gr:it de parc l-ar fi ameninat vreo prime5die, mi trimise vor: prin slu5itorul care m introdusese c, dup e6plicaia pe care o avuseserm mpreun, se mira c mai ndr4nesc s-i aduc o fiic pe care n-o recunoate. $ndignat de aceast mo5icie, o luai de m+n pe 09eop9e i i spusei c, naterea ei nedepin4+nd de :unul plac al tatlui su, era puin important s fie lecunoscut de !ondoidis de vreme ce era evident c e fiica lui. Mrturia cadiului i a mea, adugai, vor avea tot at+ta greutate c+t recunoaterea familiei tale i, de altfel, nu vd ce-ai avea de regretat n :unvoina ce i se refu4 aici. $eii cu ea fr a mi se arta nici mcar nensemnata politee de a fi condus p+n la u. %eav+nd nimic de ateptat de

la aceti trei tineri, pentru care eram un necunoscut, le iertai mai uer mo5icia dec+t asprimea cu care i trataser sora. iata fat prea mai m+9nit de aceast npstuire dec+t a fi cre4ut-o dup greutatea cu care primise s vin cu mine. Fteptam s a5ungem la dasclul de lim:i strine pentru a-i de4vlui proiectele mele, iar ce se nt+mplase mi venea n a5utor. >ar e6presia de tristee, care no prsi n tot cursul serii, m fcu apoi s m g+ndesc c momentul nu era :ine ales. M mrginii s-i repet de mai multe ori c tre:uia s fie linitit, cu certitudinea pe care o avea c nui va lipsi nimic. mi spuse c ceea ce o mica cel mai mult n propunerile mele era asigurarea persistenei sentimentelor mele pentru eaK dar, dei acest compliment prea afectuos, era nsoit de at+ta amrciune nc+t 9otr+i s las durerii ei rga4ul nopii pentru a se risipi. Fm petrecut noaptea mai linitit pentru cfi, ntrindu-m n fine n 9otr+rile mele, originea lui 09eop9e, de care eram acum sigur, alungase definitiv g+ndurile inoportune ce-mi asaltaser p+n atunci sensi:ilitatea., 0recuse, n adevr, prin ncercri revolttoareK dar cu at+tea caliti deose:ite i cu originea ei no:il, m-a fi g+ndit oare s mi-o fac i:ovnic dac ar fi fost fr pri9an= Se sta:ilise un fel de ec9ili:ru ntre perfeciunile i pcatele ei, care prea s-o fac potrivit cu situaia pe care m g+ndeam s i-o dau. Fdormii cu acest g+nd, care m nc+ntase poate mai mult dec+t mi nc9ipuiserm, de vreme ce fui at+t de micat de vestea ce veni s-mi tul:ure deteptarea. !tre ora nou, dasclul de lim:i strine ceru neaprat s-mi vor:easc. 09eop9e, mi spuse el, plecase ntr-o trsur pe care i-o adusese un necunoscut. %u se lsase rugat ca s-l urme4e. M-a fi opus, adug el, dac domnia-voastr nu mi-ai fi poruncit s-o las a:solut li:er s fac ce vrea. B-am ntrerupt cu o e6clamaie spontan. F9, de ce n-ai mpiedicat-o, e6clamai, cum de n-ai ne$es mai :ine t+lcul poruncilor mele= Se gr:i s adauge c ncercase s-o opreasc, spun+ndu-i c voi fi surprins de o 9otr+re at+t de pripit i c-mi era datoare mcar cu o e6plicaie cu privire la purtarea ei. #spunsese c ea nsi nu tia la ce avea s se e6pun, dar c, orice nenorocire ar amenina-o, va avea gri5 s m ncunotine4e de soarta ei. !read cine ce-o vrea despre tul:urarea care m-a cuprins. %u tiu nici eu cum s-o definesc. M-am sculat ntr-o stare de agitaie cum nu mai simiserm niciodat i, rennoind aprig reprourile fa de dascl, i-am pus n vedere cu aceeai nflcrare c :unvoina sau m+nia mea depindeau de eforturile pe care avea s le fac pentru a da de urma lui 09eop9e. !um nu ignora nimic din ceea ce se nt+mplase de c+nd era la el, mi spuse c dac nu cumva era ceva ascuns n aventura ei n afara celor tiute de el, necunoscutul care venise s-o ia nu putea fi dec+t un trimis al lui !ondoidis sau al Selictarului. Fceast alternativ mi s-a prut tot at+t de ntemeiat ca i lui. >ar o gseam deopotriv de dureroas i, fr s cercete4 motivele care-mi pricinuiau o tul:urare at+t de puternic, i-am poruncit dasclului s se duc pe r+nd la Selictar i la !ondoidis. Ba primul nu avea altceva de fcut dec+t s se. $nforme4e la poart asupra persoanelor care fuseser v4ute acolo ncep+nd de la ora nou. n ce-l privete pe cellalt, l-am nsrcinat n mod categoric s-l ntre:e de-a dreptul dac el trimisese s-o ia pe fiic-sa. $-am ateptat ntoarcerea cu o ner:dare greu de descris. Ft+t de sla:e fur roadele aduse din drumul su nc+t, n furia ce m cuprinse la aceast sporire a nedumeririlor, :nuielile mele se ndreptar asupra lui nsui. >ac mi-a ngdui s iau n seam, i spusei cu o privire stranic, :nuielile ce-mi vin n minte, a pune s i se aplice pe loc un tratament at+t de crunt, c i-a smulge adevrul. Speriat de ameninrile mele i arunc+ndu-mi-se la picioare, promise s-mi destinuie ceea ce nu se nduplecase s fac, mi spuse el, dec+t cu cea mai mare sil i fr alt temei dec+t mila. Frdeam de ner:dare s-l ascult. mi spuse c n a5un, la scurt vreme dup ce m desprisem; de 09eop9e, aceasta l c9emase n ca mera ei i c, dup o foarte nduiotoare e6punere a iK tuaiei sale, i ceruse a5utorul pentru ndeplinirea unei 9otr+ri la care inea

neaprat. %emaiput+nd ndura, i spusese ea, privirile celor care i cunoteau ruinea i nenorocirile, se 9otr+se s prseasc n tain !onstantinopolul i s se duc n vreun ora din 1uropa, unde s poat gsi adpost ntr-o familie cretin. Mrturisise c, dup toate :inefacerile de care se :ucurase din parte-mi, a pleca pe furi fr ncuviinarea mea i a nu arta ncredere :inefctorului su era o ingratitudine. >ar cum eram omul fa de care era cel mai ndatorat, eram totodat i cel fa de care avea cea mai mare stim i. >eci, cel a crui pre4en, vor: i prietenie i reaminteau n c9ipul cel mai crud ruinea vieii ei trecute. n cele din urm, puterea ei de convingere mai mult dec+t motivele l determinase pe dascl s-o conduc n 4ori n port, unde gsise un vas din Messina cu care putea a5unge n Sicilia. "nde se afl= @ l ntrerupsei cu o ner:dare i mai mare. $at ce te ntre: i ce ar fi tre:uit s-mi spui din capul locului. %u m ndoiesc, mi spuse el, c se afl sau pe vasul din Messina, care nu va pleca dec+t peste dou 4ile, sau ntr-un 9an grecesc din port, unde am condus-o. Ar:ete-te s te duci acolo, i porunciiK 9otrte-o s se ntoarc imediat la dumneata. S nu care cumva s te ntorci fr ea, adugai ntrind ordinul cu o ameninareK nu-i mai spun c+t tre:uie s te temi de furia mea dac nu o vd nainte de amia4. Se pregtea s plece fr s-mi rspund. >ar n tul:urarea care m frm+nta, nelinitit de o mie de temeri pe care nu ncetam s le descopr, m g+ndii c tot ce nu fceam eu nsumi se va face sau prea ncet sau prea nesigur. l rec9emai. !unosc+nd lim:a, mi s-a prut uor s m duc n port i s m amestec n mulime fr a fi recunoscut. Fm s te nsoesc, i-am spus. >up ce m-ai nelat at+t de cumplit, nu mai merii ncrederea mea. M g+ndeam s plec pe 5os, m:rcat simplu i nensoit dec+t de fecior. n timp ce m m:rcam, :tr+nul ncerc s se de4vinoveasc prin tot felul de scu4e i e6plicaii. %u m ndoiam c n planurile lui intra i un anume interes. >ar d+nd prea puin atenie vor:elor sale, nu m g+ndeam dec+t la ceea ce aveam s ntreprind. !u toat dorina mea de-a o reine pe 09eop9e la !onstantinopole, mi se prea c, dac a fi putut s m asigur de inteniile ei i s m conving c voia ntr-adevr s nceap o via cuminte i retras, m-a fi g+ndit mai degra: s-i favori4e4 planul dec+t s i-l 4drnicesc. >ar presupun+nd c era sincer, era oare de cre4ut c la v+rsta ei ar putea re4ista tuturor prile5urilor ce puteau s i se iveasc de a recdea n alte aventuri= !pitanul vasului din Messina, primul cltor ce se va afla cu ea pe vas, totul mi devenea suspect. Pi dac nu prea 9r4it de soart unei purtri mai ae4ate dec+t cea a primilor si ani de via, de ce s fi lsat s-mi rpeasc altul desftrile pe care mi promiseserm s le gust cu ea= Fcestea erau limitele la care credeam c se re4um sentimentele mele. Fm a5uns la 9anul n care o lsase dasclul de lim:i strine. %u plecase de acolo. >ar mi s-a spus c se afla n camera sa cu un t+nr pe care-l c9emase, v4+ndu-l trec+nd prin port. M-am interesat plin de curio4itate de mpre5urrile acestei vi4ite. 09eop9e, pe care t+nrul o recunoscuse imediat i o m:riase cu mare tandree, pruse s rspund fr ncon5ur m+ng+ierilor lui. Se ncuiaser mpreun i nimeni nu-i deran5ase de mai :ine de o or. Fm cre4ut c toate prevestirile mele se mpliniser de5a i, cu o ciud pe care nu m puteam mpiedica s-o simt, puin a lipsit ca, renun+nd la orice legtur cu 09eop9e, s nu m ntorc acas fr s-o mai vd. >ar, cum tot nu nelegeam 4:uciumul din sufletul meu, am cre4ut c vreau numai s-mi satisfac curio4itatea afl+nd cele ce se petreceau. B-am trimis sus pe dascl ca s-o anune c ceream s-i vor:esc. 0ul:urarea pe care i-a pricinuit-o numele meu a mpiedicat-o mult timp s poat rspunde. ntorc+ndu-se n fine, dasclul de lim:i strine mi spuse c :iatul pe care-l gsise cu ea era cel mai t+nr dintre cei trei fi ai lui !ondoidis. Fm intrat ndat. 1a ddu s se arunce la picioarele meleK o oprii cu fora i, mai linitit dup ce-l recunoscui pe fratele ei dec+t s-ar fi cuvenit s fiu dup at+ta 4:ucium dac sentimentele mele n-ar fi fost de alt natur dec+t continuam s cred, n loc s-i fac reprouri, iam artat doar :ucuria de-a o regsi.

ntr-adevr, ca i cum n oc9ii mei ar fi survenit vreo sc9im:are fa de 4iua precedent, am rmas c+tva timp s-o privesc cu o plcere sau mai cur+nd cu un nesa pe care nu-l mai ncercaserm nicic+nd. ntreaga ei nfiare, pentru care mi se pruse p+n atunci c nu aveam dec+t o admiraie moderat, m mica p+n la a m face s-mi trag nainte scaunul dintr-un soi de nestp+nit pornire de a m ae4a mai aproape de ea. 0eama ce-o avuseserm de a o pierde prea s sporeasc regsind-o. F fi vrut s se fi ntors dendat acas la dasclul de lim:i strine, iar vederea mai multor cor:ii, printre care mi nc9ipuiam c tre:uie s se afle i cea din Messina, mi provoca o nelinite care-mi aprindea s+ngele. 0e pregteai s pleci, 09eop9e, i spusei cu tristee. !+nd ai luat 9otr+rea de a prsi un om care i este at+t de devotat, n-ai inut deloc seama de suferina pe care plecarea ta i-o va pricinui= >ar de ce s pleci fr s-mi spui i mie= Qi s-a prut oare c n-am rspuns ncrederii tale= Qinea oc9ii plecai i am v4ut c i picurau lacrimi. >ar ridic+ndu-i privirea spre mine, m asigur, ruinat, c n-avea nimic a-i reproa dinspre partea recunotineiK i, dac dasclul de lim:i strine, spuse ea, mi-ar fi fcut cunoscute sentimentele pe care mi le purta, nu aveam temei s-o :nuiesc de nerecunotin. !ontinua s se 5ustifice cu aceleai argumente pe care mi le dduse i dasclul i, a5ung+nd la t+nrul !ondoidis, a crui pre4en n camera ei putea s m surprind, mi mrturisi c, v4+ndu-l pe strad, amintirea afeciunii pe care i-o artase n a5un o fcuse s-l c9eme. !eea ce tocmai aflase din mrturisirea lui era pentru ea un motiv n plus de a-i gr:i plecarea. !ondoidis declarase celor trei fi ai si c nu mai avea nici o urm de ndoial c era sora lorK dar c, nefiind dispus s-o primeasc n familie, inter4isese fiilor si s ntrein cu ea vreo legtur i, fr s le de4vluie care i erau g+ndurile, prea s pun la cale un plan ntunecat. nc+ntat de a-i fi regsit sora, pentru care simea o dragoste tot mai mare, t+nrul o ndemnase s se fereasc de relele intenii ale tatlui suK i, afl+nd-o 9otr+t s se ndeprte4e de !onstantinopole, i oferise s-o nsoeasc. !e sfat ai putea da unei nefericite, adug 09eop9e, i ce alt cale mi rm+ne de ales n afar de fug= F fi putut s-i rspund c cel mai puternic motiv pt care-l avea de a fugi fiind teama de tatl ei, pl+ngerile mele nu rm+neau mai puin vala:ile, deoarece acest nou neca4 nu apruse dec+t dup ce-i 9otr+se plecarea. >ar sacrific+nd totul dorinei de a o reine, i nels+nd n afara :nuielilor mele nici mcar pe fratele ei, i artai c, dac plecarea ei era ndreptit i necesar, tre:uiau totui luate unele precauiuni de care nu se putea lipsi fr s comit o impruden. Pi, nvinuind-o n continuare de a nu se fi :i4uit ndea5uns pe a5utorul meu, am struit s-i am+ne plecarea pentru a-mi da rga4 s-i caut o oca4ie mai puin prime5dioas dec+t cea pe care o oferea un cpitan de vas necunoscut. !+t despre t+nrul !ondoidis, a crui fire :un o ludai, i oferii sl iau la mine, unde ea avea lesne s se conving c n ce privete viaa plcut i gri5a pentru educaia lui nu ar fi avut defel a regreta casa tatlui su. %u tiu dac doar sfiala a fost cea care a fcut-o s cede4e fr re4isten solicitrilor meleK dar 5udec+nd dup tcerea-i c e de acord s m urme4e, am cerut s mi se aduc o trsur pentru a o conduce eu nsumi la dascl;+l de lim:i strine. Fcesta i spuse la urec9e c+teva cuvinte pe care nu le desluii. 0+nrul !ondoidis, care aflase de la ea cine sunt, art o asemenea :ucurie fa de propunerea mea nc+t mi fcui o prere i mai rea despre un tat al crui fiu era at+t de nc+ntat s scape de elK iar unul din motivele mele era dorina de-a fi pe de-a-ntregul informat de tot ce privea aceast familie. ntorc+ndu-m la dasclul de lim:i strine, mi propuneam s nu mai am+n destinuirea pe care voiam s-o fac lui 09eop9e despre planurile ce le aveam n privina ei. >ar cum nu m putuserm descotorosi n mod decent de t+nrul !ondoidis, care prea a, se teme c mi-a putea uita promisiunea dac-l pierd o clip din vedere, am fost nevoit s m re4um la formule vagi, al cror sens nu m miram c pare a nu-l nelege. Fcest lim:a5 era totui at+t de diferit de cel pe care-l folosiserm totdeauna cu ea, nc+t, cu inteligena natural cu care era n4estrat, tre:uie s

fi neles c avea un alt temei. Singura sc9im:are pe care o fcui la dasclul de lim:i strine a fost aceea de a-l lsa acolo pe feciorul meu, su: prete6tul c 09eop9e n-avea nc pe nimeni care s-o slu5eascK dar, de fapt, pentru a m asigura de toate micrile ei, p+n ce voi fi gsit pentru ea vreun sclav al crui devotament s-mi redea linitea. Fveam de g+nd s gsesc doi, c+te u9ul de fiecare se6, i s i-i diF= c9iar n acea sear. !ondoidis m urm p+n acas. B-am pus imediat s lase 9aina greceasc, m:rc+ndu-l mai potrivit dup moda france4. Fceast sc9im:are l avanta5a n aa msur nc+t nu ru5-a fost dat s vd muli tineri cu o nfiare at+t de plcut. Fvea aceleai trsturi i aceiai oc9i ca 09eop9e, cu o statur minunat. !reia 9ainele purtate nainte i. Fscundeau tot farmecul. !reterea lui lsa totui de dorit n mii de privine, ceea ce m fcea s am aceeai proast prere ca i nainte despre purtarea i sentimentele no:ilimii greceti. >ar mi-era de a5uns s-l tiu fratele lui 09eop9e pentru a dori s-mi dau toat silina s-i desv+resc calitile fireti. Fm poruncit s fie servit de slu5itorii mei tot at+t de :ine pe c+t eram slu5it eu i am tocmit c9iar n aceeai 4i profesorii de care avea nevoie. %u am nt+r4ial nici s-i cer c+teva lmuriri asupra familiei sale. i cunoteam vec9imea, dar informaiile pe care le cutam erau cele de care m-a fi putut servi n folosul lui 09eop9e. mi repet ce tiam despre vec9imea no:leei tatlui su i-mi spuse c acesta pretindea a se trage dintr-un anume !ondoidis care fusese general al ultimului mprat grec i care-i dduse de furc lui Ma9omed al $$-lea c+teva 4ile nainte de cderea !onstantinopolului. !omanda o otire numeroas n afara !apitaleiK dar po4iia armatei turceti mpiedic+ndu-l s se apropie de ea, a luat 9otr+rea, afl+nd ultimele veti despre starea nenorocit a oraului, s-i sacrifice viaa pentru a salva $mperiul. >up ce alese o sut dintre cei mai vite5i ofieri ai si, le propuse s-l urme4e pe drumuri pe care o armat nu putea trece i, merg+nd n fruntea lor, n ntunericul nopii, a5unse la ta:ra lui Ma9omed pe care-i 5urase s-i ucid n cortul lui. 0urcii se credeau, ntr-adevr, at+t de siguri n acea parte nc+t pa4a era sla: i puin vigilent. Ptrunse, dac nu p+n la cortul lui Ma9omed, cel puin p+nfl la cele dimpre5ur care aparineau escortei sale. %u se opri ca s loveasc dumani pe care-i afla cufundai n sonii3, se g+ndea numai s a5ung la Sultan, i primii si pai fur ncununai de succes. >ar o turcoaic, ieind, dup c+t se pare, pe furi dintr-un cort pentru a intra ntr-altul, au4i un 4gomot de pai de care se sperie. Se ntoarse din drum cu o spaim pe care o rsp+ndi c+t ai clipi n 5ur. !ondoidis, pe c+t de nelept pe at+t de vitea4, renun ndat la sperana de a reui s-l omoare pe Sultan i, socotind viaa lui necesar stp+nului su de vreme ce nu putuse servi la a-l scpa de duman, i folosi cura5ul i nelepciunea c s-i desc9id, lui i tovarilor si, drum de scpare. #eui s se descurce n c9ip at+t de iscusit nc+t nu pierdu dec+t doi oameni. >ar nu-i salvase viaa dec+t spre a o pierde i mai glorios n teri:ila nfr+ngere care avu loc dou 4ile mai t+r4iu. !opiii si, de v+rst fraged, devenir supui ai turcilor i unul dintre ei se sta:ili n Moreea, unde urmaii si trecur printr-o mulime de ncercri. n cele din urm neamul lor se redusese la cei care triau atunci la !onstantinopole i la un episcop grec cu acelai nume a crui epar9ie era acum ntr-un ora din Frmenia. Fverea lor consta din dou sate, care le aduceau un venit de apro6imativ o mie de scu4i n moneda noastr i care i reveneau motenire fiului cel mai mare, conform unui privilegiu destul de rar n statele Sultanului, unica distincie acordat familiei lor. >ar alte sperane i aduseser pe tat i pe copii la !onstantinopole, i aceasta era, dup toate aparenele, cau4a asprimii lor fa de 09eop9e. "n grec :ogat, rud apropiat a lor, fcuse la moartea sa un testament prin care le lsa tot avutul su, cu singura condiie ca :iserica s nu ai: nimic a le reproa dinspre partea credinei i a li:ertii, dou virtui cu privire la care naiunea greac este deose:it de gri5ulie. $ar :iserica, adic Patriar9ul i episcopii su:ordonai Mitropolitului, care erau instituii 5udectori ai acestei dispo4iii testamentare, aveau cu at+t mai mult interesul de a nu se arta :inevoitori, cu c+t ei erau cei ce urmau a se su:stitui legatarilor n

ca4ul n care acetia ar fi fost e6clui de la succesiune. Soia lui !ondoidis fusese rpit n vremea aceea, iar prelaii greci nu pierduser prile5ul de a scoate n eviden incertitudinea cu privire la soarta ei i a fiicei ei, ca pe un impediment n e6ecutarea testamentului. Fa se e6plica de ce !ondoidis, dup ce l identificase pe vec9ilul su, se g+ndise mai puin s o:in informaii despre peripeiile nevestei i fiicei sale dec+t s-l pedepseasc pe rpitor, de ndat ce acesta se recunoscuse vinovat de rpire i declarase c muriser. Sperase c, indiferent n ce stare vor fi a5uns, orice tire despre ele va fi nmorm+ntat o dat cu el. Pi afl+nd de mrturisirea pe care acal ticlos o fcuse cadiului, el se strdui s-o fac s treac drept o mistificare i nu avu linite p+n ce nu-l v4u dus la moarte. !e-i drept, Patriar9ul nu prea totui mai dispus s-i cede4e motenirea i, nefiind mulumit cu o mrturie, pretindea dove4i de care !ondoidis g+ndea c se va putea lipsi. Iiic-sa, care i se nfiase de parc ar fi picat din cer, l aruncase ntr-o stare de cumplit ngri5orare. >eparte de a se simi m:oldit s cercete4e pe ce i ntemeia ea preteniile i prin ce nt+mplare se afla la !onstantinopole, se temea de orice lmurire care ar fi putut duna avanta5elor la care spera. n cele din urm, conving+ndu-se c, dup moartea vec9ilului, fetei i-ar fi fost foarte greu s dovedeasc adevrul cu privire la naterea sa, a luat nu numai 9otr+rea de a n-o recunoate, dar c9iar de a o acu4a de impostur i de a cere pedepsirea ei, n ca4ul n care 0eop9e ar cuta s-i dovedeasc drepturile. Pi nu m nel, adug t+nrul, socotind c tata a pus la cale un plan i mai ngro4itorK pentru c l-am v4ut, dup vi4ita domniei-tale, ntr-o stare de agitaie care a fost totdeauna la el urmat de consecine cumplite, i nu ndr4nesc s v spun la ce l-au mpins uneori ura i furia. S Fceast relatare m-a ncredinat c-i va fi foarte greu lui 09eop9e s-i recapete drepturile firetiK dar nu m ngri5orai prea mult de inteniile tatlui ei, pentru c mi fceam ilu4ia c, orice mi5loc ar fi ales acesta spre a-i face ;u, a fi putut-o apra cu uurin. Fcest g+nd m 9otr c9iar s renun la intenia de a nu-i destinui cine sunt, sau cel puin ce m lega de fiica sa. >impotriv, l ndemnai pe fiul su s vor:easc cu el c9iar n acea 4i, at+t pentru a-i spune c o luam pe 09eop9e su: protecia mea, c+t i pentru a-i face cunoscut prietenia pe care i-o artam t+nrului primindu-l la mine. $mediat am pus s rai se caute doi sclavi, aa cum i socoteam eu tre:uitori unor aran5amente la care m g+ndeamK i, neatept+nd dec+t nserarea pentru a le pune n aplicare, m dusei la cderea nopii la dasclul de lim:i strine. Ieciorul meu m atepta cu ner:dare. l ncercase g+ndul, n timpul 4ilei, s-i prseasc postul n care-l lsaserm pentru a veni s m pun la curent cu c+teva lucruri pe care le o:servase i i; se pruser importante. 0rimisul Selictarului venise cu daruri :ogate, iar dasclul de lim:i strine vor:ise mult timp cu el, n mare tain. Ieciorul meu, care nu tia turcete, se prefcuse a nu :ga de seam nimic, cu at+t mai lesne cu c+t, nesper+nd s poat nelege discuia lor, se re4umase s-i o:serve de la distan. !el mai ciudat i se pruse c dasclul acceptase cu; foarte mare plcere Darurile Selictarului. 1rau stofe preioase i o mulime de :i5uterii din cele folosite de femei. !utase s afle cum le va primi 09eop9eK dar, dei nu pierduse din oc9i ua apartamentului ei i, pe c+t i-a fost posi:il, pe ea nsi, mi spuse, nu v4use ca darurile s fi fost duse n camera ei. Fveam at+t de puine motive de a-l mena5a pe dasclul de lim:i strine, nc+t, nedorind s aud alte e6plicaii dec+t de la el nsui, l-am c9emat ndat s-mi dea socoteal de aceast purtare. Pricepu de la primele cuvinte c nu i4:utise s se ascund. Pi, netrg+nd nde5de s o:in ceva prin vreun iretlic, se 9otr s-mi mrturiseasc dfrect c, av+nd ncuviinarea lui 09eop9e, creia i artase nevoile sale, oprise darurile Selictarului pentru sine. Suma de :ani avusese aceeai soart ca i stofele. Sunt srac, mi spuseK i-am dat a nelege lui 09eop9e c darurile sunt ale ei, fr ndoial, de vreme ce i sunt trimise fr nici o condiieK iar recunotina pe care a socotit c mi-o datorea4 pentru unele mici servicii fcute de mine a determinat-o s mi le

cede4e. mi fu lesne s neleg, dup aceast mrturisire, motivele pe care le avusese de a se nvoi at+t de uor la fuga ei. Pierdui pe loc orice ncredere ntr-un om capa:il de o asemenea 5osnicie i, cu toate c nu-l puteam acu4a de a se fi sustras o:ligaiilor pe care le impun-e cinstea, i declarai c nu mai avea nimic de ateptat de la :unvoina mea. Fceast ieire a fost o impruden. Fscendentul meu asupra unui om at+t de iscusit m-a mpiedicat s c9i:4uiesc pe loc i, de altfel, 9otr+rea ce-o luaserm de a sc9im:a locuina lui 09eop9e m scutea de nevoia pe care o avuseserm de serviciile lui. Ptiam de la cel care-mi procurase pe cei doi sclavi pe care i aduceam cu mine c puteam s am n ei toat ncrederea. Be e6plicaserm planurile mele i le promiseserm li:ertatea drept pre al fidelitii i al 4elului lor. Iemeia slu5ise n mai multe 9aremuri. 1ra grecoaic precum 09eop9e. r:atul era egipteanK i, cu toate c nu dduserm nici o importan nfirii lor, aceasta avea ceva mai presus de condiia n care se aflau. $-am pre4entat lui 09eop9e. %u s-a mpotrivit s-i primeasc, dar m ntre: la ce i-ar putea folosi n scurtul timp pe care-l mai avea de petrecut la !onstantinopole. 1ram singur cu ea. Prffitai de mpre5urare pentru a-i face cunoscut proiectul meu. >ar, dei acesta era :ine g+ndit, iar cu nc mi mai nc9ipuiam c pi;opunerea avea s-mi fie ascultat cu plcere, nu-mi regseam uurina de a m e6prima pe care o aveam n mod o:inuit. Iiecare privire pe care o aruncam lui 09eop9e m fcea s ncerc emoii pe care i le-a fie6plicat mai :ucuros dec+t s-i propun dintr-odat genul de legtur pe care doream s-o sta:ilesc cu ea. 0otui, o nelinite at+t de confu4 nefiind de natur a m face s-mi sc9im: dintr-odat 9otr+rea, i spusei destul de timid c, interesul ce-l nutream pentru fericirea ei fc+nd u-m s-i privesc plecarea ca pe un act de impruden- care n-avea cum sf+ri :ine, i ofeream o soluie cu mult mai plcut i care-mi permitea s-i garante4 n egal msur i linitea pe care prea s-o doreasc, i o desv+rit siguran fa de manevrele lui !ondoidis. Fm n apropiere de ora, continuai, o cas foarte m:ietoare prin ae4area ei i prin frumuseea deose:it a grdinii. Qi-o ofer drept locuin. Mei fi li:er i respectat. ndeprtea4 orice g+nd de 9arem, adic de singurtate i de constr+ngere permanent. Moi fi cu tine at+t de des pe c+t mi vor ngdui tre:urile. %u-i voi aduce alt societate dec+t pe aceea a c+torva prieteni france4i, de la care vei putea s-i faci o idee despre o:iceiurile naiei mele. >ac m+ng+ierile, gri5a i afeciunea mea pot s-i fac viaa plcut, vei vedea c ele nu-i vor lipsi nici o clip. Mei afla, n fine, ce deose:ire este, pentru fericirea unei femei, ntre a avea parte de dragostea unui :tr+n ntr-un 9arem i a tri alturi de un om de v+rsta mea, care-i va concentra toat dorina pentru ai fi pe plac i care-i va face un el din a te face fericit. Qinuserm oc9ii plecai pe c+nd i spuneam toate acestea, ca i cum m-a -;i ncre4ut prea mult n puterea ce-o aveam asupra ei i m-a fi temut s nu a:u4e4 de ea. Mai preocupat c9iar de propriile mele sentimente dec+t de un proiect ntocmit cu at+ta :ucurie, ateptam cu mult mai mult ner:dare s-i e6prime nclinarea ce-o avea pentru mine dec+t s se pronune asupra linitii i siguranei pe care tre:uia s i le aduc planulce-i propuneam. ncetineala cu care mi rspunse mi st+rni nelinitea. ntr-un t+r4iu, pr+nd a ndeprta o ndoial pe care cu greu ar fi nvins-o, mi spuse c, fr a-i sc9im:a dorina de-a pleca din 0urcia, era de acord c p+n voi gsi prile5ul; pe care i promiseserm s-l caut i va fi mai plcut s locuiasc la ar dec+t la oraK i, revenind la recunotina ei, adug c, :inefacerile mele fiind fr margini, nu se mai g+ndea la ce i-a fi cerut n sc9im: deoarece, ndator+nd o nefericit care nu putea face nimic n folosul meu, nu cutam, fr ndoial, dec+t s dau ascultare genero4itii mele. Fr fi fost firesc ca, fa de emoiile ce-mi stp+neau inima, s caut a m eli:era printr-o declaraie mai limpedeK dar, mulumit de-a o vedea dispus s vin la mine la ar, nu mai cercetai dac mi nelesese

inteniile i nici dac rspunsul ei repre4enta un consimm+nt sau un refu4 i o 4orii s plecm ndat. %u se opuse. >dui ordin feciorului s-mi aduc degra: o caleac. 1ra a:ia nou seara. mi fceam socoteala s cine4 cu ea la ar, i c+te nu speram apoi de la aceast feripit noapte= >ar a:ia apucaserm s-mi manifest :ucuria, c iat-l pe dasclul de lim:i strine intr+nd cu un aer consternat i, lu+ndu-m deoparte, mi aduse la cunotin c Selictarul, nsoit doar de doi sclavi, cere s-o vad pe 09eop9e. 0ul:urarea cu care-mi comunic aceast veste m mpiedic s neleg imediat c dregtorul se afla el nsui la u. F9, de ce n-ai rspuns, 4isei, c 09eop9e nu-l poate primi= mi mrturisi, cu acelai aer ncurcat, c neput+nd s-i nc9ipuie c era c9iar Selictarul, i lu+ndu-l drept unul dintre oamenii si, a cre4ut c se poate descotorosi de el rspun4+ndu-i c m aflam cu 09eop9eK dar dregtorul pruse cu at+t mai gr:it s co:oare i c9iar i poruncise s m anune c de el era vor:a. Mi se pru imposi:il s evit o complicaie at+t de suprtoareK i, dac m-am minunat v4+nd ce poate s fac dragostea dintr-un om cu o po4iie social ca a lui, nu m-am g+ndit c aceast cugetare mi se potrivea la fel de :ine, ci numai la 5alea mea de a Medea c-mi nruie ateptrile. %u m-am ndoit c e vor:a de o nou trdare a dasclului de lim:i strineK dar necatadi6ind s-i mai fac reprouri acestui ticlos, m gr:ii s-o ndemn pe 09eop9e s nu dea nici o speran unui om ale crui intenii le cunotea. Fceast gri5 era menit s-o fac s le neleag pe deplin pe ale mele. M asigur c doar supunerea pe care mi-o datora o 9otr+se s primeasc aceast vi4it. $eii n nt+mpinarea Selictarului. M m:ri cu afeciune i, glumind cu voie :un n legtur cu o at+t de ciudat nt+lnire, mi spuse c frumoasa grecoaic ar fi nedreapt dac s-ar pl+nge de lipsa prieteniei i a dragostei. Fpoi repet+ndu-mi tot ceea ce mi mai spusese despre nclinaia pe care o avea pentru ea, adug c, dat fiind ncrederea pe care o avusese totdeauna n cuv+ntul meu, nu-i displcea s fiu martor la propunerile pe care avea s i le fac. Mrturisesc c at+t aceste vor:e c+t i scena pe care mi-o anuna m-au pus n ncurctur. !e diferit m simeam de cel ce fuseserm atunci c+nd l asigura c doar genero4itatea m ndemna s m interese4 de soarta lui 09eop9eC Pi, ntr-o stare despre care nu mai aveam ndoieli, cum puteam s-mi nc9ipui c voi avea destul stp+nire pentru a fi n linite martor la propunerile rivalului meu= F tre:uit totui s accept, ncerc+nd un sentiment cu at+t mai dureros cu c+t eu nsumi mi-l impuseserm. 09eop9e se art foarte ncurcat v4+ndu-l c apare cu mine. 0ul:urarea ei spori c+nd, apropnndu-se de ea, Selictarul i vor:i desc9is despre pasiunea lui i o plictisi cu toate mrturisirile de dragoste care, la turci, seamn cu un rol nvat. Fm ncercat de mai multe ori sa ntrerup o comedie care nu-i putea fi dec+t tot at+t de nesuferit lui 09eop9e c+t i mie, i-am a5uns c9iar p+n la a rspunde n locul ei c, 9otr+ndu-se s-i foloseasc li:ertatea pentru a prsi !onstantinopolul, avea s plece cu regretul de a nu putea da ascultare unor sentimente at+t de drgstoase i de plcut e6primate. >ar ceea ce-mi nc9ipuiserm eu c e de natur s-l domoleasc, sau cel puin s-l determine a-i modera e6primarea, l fcu, dimpotriv, s-i e6pun gra:nic propunerile pe care i le pregtise. i repro un proiect pe care, 4icea el, nu-l concepuse dec+t pentru a-l face nefericitK dar, nc9ipuindu-i c va reui s-o nduplece art+ndu-i ce voia s fac pentru ea, i vor:i de o cas splendid pe care o avea pe malul osforului i a crei folosin pe via era 9otr+t s i-o cede4e, ca i de un venit cu care s fac fa fastului unei at+t de frumoase locuine va fi acolo nu numai li:er i independent, dar va avea i o autoritate a:solut asupra a tot ce depindea de el. i va drui trei4eci de sclavi de am:ele se6e, toate diamantele sale, al cror numr i frumusee i vor st+rni admiraia, precum i dreptul de a alege totdeauna orice ar dori ea. Se :ucura de o destul de mare trecere la Poart pentru a nu se teme de pi4ma nimnui. %imic nu era mai solid dec+t un destin cldit de el. Pi, spre a nu-i lsa nici o ndoial cu privire la :una sa credin, m lu pe mine de martor la toate aceste fgduieli.

Fceste oferte fcute cu emfa4a o:inuit la turci m impresionar ndea5uns pe mine nsumi ca s m tem c ele o vor fi impresionat-o din cale-afar i pe 09eop9e. Mi se pru at+t de surprin4tor c erau asemntoare cu ale mele, pe care de altfel le ntreceau cu mult n strlucire, nc+t m nfiorai deodat de team pentru proiectul pe care-l alctuiserm at+t de a:il, sau cel puin mi pierdui sperana de a mai o:ine vreodat ceea ce va fi fost refu4at Selictarului. >ar c+t demult mi sporir temerile c+nd 09eop9e, gr:it s-i de4vluie g+ndurile, art mai mult nduioare fa de :inefacerile sale dec+t se ateptase el nsui= 16presia de satisfacie ce i se aternu pe fa mi ngdui s descopr pe c9ipul ei farmece pe care nici nu i le tiam. %-o v4userm dec+t trist sau ngri5o rat. N pornire de cumplit gelo4ie m fcu s vd toate luminile dragostei aprinse n oc9ii ei. Fceast pornire se transform ntr-un val de furie c+nd o au4ii adug+nd c nu cerea dec+t dou4eci i patru de ore pentru a se 9otr. Sf+ri prin a-l ruga s pleceK d+ndu-i apoi, seama c Selictarul ar fi putut considera surprin4tor c pe mine rugmintea ei m lsa deoparte,. au c-i displcea s-l accepte mult timp ntr-un loc n care m gsise pe mine, adug cu mare di:cie c, fa de :inefctorul cruia i datora li:ertatea, ea se supraveg9ea mai puin dec+t fa de un strin pe care a:ia-l v4use de trei ori. F fi gsit, poate, n nc9eierea acestei vor:iri cu ce s-mi alin neca4ul care m mistuia, dac am:iiile mele mi-ar fi lsat destul s+nge rece ca s descopr ceea ce era mgulitor i consolator pentru mine. >ar uimit de termenul pe care-l ceruse pentru rspuns, e6asperat de :ucuria Selictarului i aproape g+tuit de constr+ngerea pe care mi-o impuneam pentru a-mi ascunde tul:urarea, nu m g+ndii dec+t s-a5ung n strad, cu sperana de a m descrca cel puin n suspine. %efiind totui n stare s ies fr Selictar, avui parte de un nou c9in c+nd m v4ui silit, ieind cu el, s susin o conversaie de mai :ine de un ceas i s ascult cu ce statisfacie se flea de norocul lui. %u putui crede c uurina cu care se fcuse ascultat era doar re4ultatul unei anse de moment i, cunosc+ndu-i :una-credin, i cerui o e6plicaie n legtur cu aceast vi4it at+t de surprin4toare. %u se ls rugat pentru a-mi face cunoscut c, trimi+ndu-i c9iar n acea 4i lui 09eop9e diverse daruri pe care ea le primise fr a-i rspunde la scrisoare, i dduse de neles dasclului de lim:i strine c avea intenia s vin la el acas n tain, i c sperana de a fi rspltit il 9otr+se pe acest suflet de mercenar s-i desc9id ua casei. !e-i drept, acesta i spusese c m aflam de o:icei acolo searaK dar, nea v+nd fa de ea, continu Selictarul, dec+t sentimentele pe care le cunoti i tiind de ce natur sunt ale domniei-tale, nu mi s-a prut c pre4ena domniei-tale mi-ar fi inoportun ci, dimpotriv, sunt nc+ntat de a te fi avut martor pentru temeinicia promisiunilor mele. mi repet c era decis s le ndeplineasc ntocmai i c dorea s ncerce un mod de fericire pe care musulmanii nu-l cunosc. Ir s vreau, a tre:uit s laud no:leea acestui procedeu. Fdug+nd la contrarietatea ndurat amintirea :unelor raporturi dintre noi i miile de scrupule de onoare de care nu m puteam mpiedica s in seama, 9otr+i s-mi reprim sentimentele pe care prea le lsaserm s pun stp+nire pe mine i m desprii de Selictar cu acest g+nd. >ar a:ia se ndeprtase cu c+iva pai c au4ii pe cineva strig+ndu-mi pe nume feciorul, singurul slu5itor care m nsoea. #ecunoscui pe Ja4ir, sclavul pe care-l tocmiserm pentru 09eop9e. A+ndul cu care m despriserm de Selictar m stp+nea p+n ntr-at+t nc+t desc9isei gura spre a-i da nite porunci care i-ar fi prut aspre stp+nei sale. >ar mi-o lu nainte cu cele pe care el nsui mi le aducea. 09eop9e l trimisese n gra: dup mine pentru a m ruga s m ntorc la ea i i recomandase s atepte la oarecare distan p+n ce, voi fi terminat cu Selictarul. N lupt se isc n sufletul meu ntre ciuda 5ustificat, sporit de conversaia pe care tocmai o nc9eiaserm, i nclinarea ce m mpingea nc s regret speranele spul:erate. >ar socotii c pot iei din aceast dilem, recurg+nd pentru ntoarcerea mea la un motiv care n-avea nimic comun cu emoiile ce m tul:urau. mi uitaserm ceasul, ia care ineam n mod deose:it pentru perfeciunea lucrturii.

Fstfel, fr s stau s m g+ndesc c puteam s-mi trimit feciorul dup ceas, m ntorsei cu sclavul, destul de mulumit de-a avea acest prete6t pentru a-mi ascunde mie nsumi sl:iciunea. !e-mi va spune ea oare= !u ce scu4 i va 5ustifica ingrata uurtatea ei= mormiam aceste reprouri pe c+nd mergeam i, fr a m g+ndi deloc c epitetele ce i le ddeam presupuneau drepturi asupra ei pe care ea nu mi le acordase, imaginaia mea nu fcea dec+t s se aprind mai tare pe msur ce m apropiam de easa ei. F fi nceput negreit cu cele mai aspre reprouri dac. F5ung+nd la ea, i-a fi gsit pe fa cea mai nensemnat e6presie de team sau de ncurctur. >ar propria mea ncurctur a fost mai mare c+nd, dimpotriv, am v4ut-o linitit, vesel i parc gata s se felicite de fericirea ce i se asigurase. %u ddu mult rga4 ndoielilor mele. #ecunoate, mi spuse ea, c n-aveam alt soluie pentru a scpa de struinele Selictarului. >ar, dac trsura domniei-tale e gata, tre:uie s prsim oraul nainte de sf+ritul nopii. Pi mi-ar prea ru, adug ea, s-l fi pus pe dascl la curent cu secretul nostru, pentru c ncep s vd limpede c ne nal. !um de :ucurie eram nc i mai ncurcat dec+t fuseserm de durerea mea, avu timp s-mi spun c, dup ce i se destinuise cu privire la proiectul ei de plecare, avusese satisfacia de a-l afla foarte dispus s-o a5ute, dar c dincolo de 4elul su i4:utise s descopere c unicul lui mo:il era interesul. i ceruse voie s pstre4e darurile Selictarului, e6plicmdu-i c tre:uia s-i fie cu totul indiferent ce va g+ndi despre ea dup ce va fi plecat. !ele dou cuvinte pe care i le spusese tainic n port erau rugmintea de a-mi ascunde aceast nelegere. Pi, cu toate c prin precauia pe care i-o luase de a se asigura de ncuviinarea ei prea s-i fi rmas destul pro:itate pentru a nu se face vinovat de furt, nu se ndoia c el are un amestec n vi4ita i propunerile Selictarului. n fine, tot felul de motive o ndemnau s accepte propunerea pe care i-o fcuserm cu privire la casa me de la ar, i, dac a fi at+t de :un s-i satisfac ner:darea, n-a am+na aceast plecare pentru a doua 4i. 1ram a5t+t de nc+ntat s aud ce spune i at+t de decis s nu am+n nici eu un minut ceea ce doream cu mult mai mult dec+t ea, nc+t, fr a mai pierde timp s-i rspund, am poruncit din nou ca trsura s se ntoarc degra:. Menise n vreme ce m ntreineam cu Selictarul i-l nsrcinaserm pe fecior s-o trimit ndrt. %u era greu s-i ascund dasclului de lim:i strine locul de refugiu al lui 09eop9eK ns, cu toat :ucuria mea, nu puteam s-mi alung g+ndul de la Selictar, i m ncerca o oarecare ngri5orare cu privire la felul n care va reaciona la aceast nt+mplare. n msura n care-mi puteam anali4a;, la repe4eal, scrupulele, m socoteam cu totul la adpost de reprourile lui. Mrturisirea pe care i-o fcuserm despre sentimentele mele fusese, la vremea sa, sincer. %u-i garantaserm c ele nu s-ar putea sc9im:a, i nici mcar nu-l mpiedicaserm s-o cucereasc pe 09eop9e cu propunerile luiK nu de mine avea a se pl+nge dac ea le preferase pe ale mele. 0otui, fata i dduse unele sperane, iar termenul pe carei-l fi6ase pentru a se 9otr l ndreptea s spere c va accepta, ceea ce o o:liga cel puin s dea oc9ii cu el i s-i e6plice dar inteniile ei. M temeam c, reamintindu-i de toate acestea, a putea-o neliniti i pe ea. >ar 09eop9e prev4use totul. !+nd m-am ntors n camera ei dup ce dduserm poruncile, am gsit-o cu pana n m+n. i scriu Selictarului, mi spuse, pentru a spul:era orice ilu4ie pe care i-ar fi putut-o face despre rspunsul meu. Moi lsa scrisoarea dasclului de lim:i strine, care va fi fr ndoial foarte mulumit s-i mai fac un serviciu.;( !ontinu s scrie, iar eu i rspunsei n puine cuvinte doar spre a-i luda 9otr+rea. M stp+neam pentru a-mi pstra ntreag :ucuria ferecat n inim, ca i cum teama de a nfrunta vreun nou o:stacol m-ar fi fcut s-mi reprim orice elan. >asclul de lim:i strine, la care aproape nu m mai g+ndeam, i pe care remuerile l ndemnau poate s caute un mi5loc de a se mpca cu mine, mi ceru voie s ntre. >esigur, rspunse 09eop9e n locul meuK i, la apariia acestuia, i spuse c, fiind decis s plece din !onstantinopole, iar motivele pe care mi le e6pusese o:lig+ndu-m i pe mine s apro: 9otr+rea ei, se :ucura s arate Selictarului

recunotina ce i-o purta pentru ama:ilitile lui. i nm+n scrisoarea pe care tocmai o terminase. M vei ac9ita cu at+t mai :ine de acest comision, adug cu un 4+m:et, eu c+t ai i fost rspltit pentru el, iar Selictarul nu se va g+ndi, cum nu am nici eu de g+nd, s v cear socoteal de darurile sale. %u m putui a:ine de a profita de acest prile5 pentru a-i reproa dasclului purtarea lui. mi 5ur, ca s se 5ustifice, c nu-i nc9ipuise c-ar aduce vreun pre5udiciu credinei pe care mi-o datoraK i, amintindu-mi c+t de desc9is mi mrturisise partea sa de vin n plecarea lui 09eop9e atunci c+nd i dduse seama c+t de profund m afectea4 aceasta, m implor s aprecie4 temeinicia sentimentelor sale dup o at+t de gritoare dovad de sinceritate. >ar v4ui foarte dar c tre:uia s pun aceasta pe seama faptului c se temuse de r4:unarea mea i, renun+nd la serviciile sale, i ddui doar nsrcinarea s comunice Selictarului c aveam de g+nd s-l vd c+t mai cur+nd. Asiserm, ntr-adevr, acele mi5loace ce mi se preau sigure pentru a-mi pstra prietenia acestui dregtor, cu toate interesele noastre opuse. >ar au4ind n acea clip trsura, nu m mai g+ndii la altceva dec+t s-o iau pe 09eop9e de m+n pentru a o conduce. $-o str+nsei cu o pornire ptima pe care nu mai aveam puterea s-o ascundK i, cu toate c-mi trecuse prin minte s-o trimit singur, nsoit doar de feciorul meu, pentru a-l lsa pe dascl i mai nelmurit cu privire la locul unde se ducea, nu fui n stare s re4ist plcerii de a m afla cu ea n aceeai trsur, stp+n pe soarta i pe persoana ci prin consimm+ntul pe care mi-l dduse de :unvoie la plecarea noastrK stp+n pe inima ei, cci de ce a ascunde fericirea pe care o speram= Pi ce alt e6plicaie a fi putut da 9otr+rii pe care o luase de a se arunca n :raele mele eu at+ta ncredere= >e cum m-am ae4at l+ng ea, am srutat-o cu patim pe :u4e, i am avut :ucuria s-o vd simitoare la aceast m+ng+ierc. "n oftat care-i scp fr voie m fcu s m g+ndesc cu i mai mult optimism la ceea ce se petrecea n sufletul ei. 0ot timpul drumului i inui m+na str+ns ntrale mele, i mi se pru c-i fcea tot at+ta plcere c+t i mie. %u-i spusei nici un cuv+nt care s nu fi fost n acelai timp o dovad de dragoste, iar n vor:ele mele, dei temperate ca i gesturile de o fireasc :un-cuviin, se simea mereu nflcrarea, mai puternic dec+t oric+nd, din inima mea. !9iar atunci c+nd 09eop9e se apra de ardoarea purtrii mele, n-o fcea nici cu sil, nici. !u severitate. M rug doar s nu, folosesc n c9ip nepotrivit un lim:a5 at+t de tandru i :l+nd cu o femeie deprins doar cu. N:iceiurile despotice ale 9aremului, iar c+nd acest fel de a se. Fpra m ndemn s-mi nteesc m+ng+ierile, adug c nu-i ele mirare c n patria mea soarta femeilor era fericit dac toi :r:aii nelegeau;s le trate4e cu o at+t de mare gingie. 1ra aproape mie4ul nopii c+nd am a5uns la casa mea de la ar, care se afla l+ng un sat pe nume Nru. >ei nu porunciserm s se fac pregtiri deose:ite, se gsea ntotdeauna acolo cu ce s-mi ospte4 cum se cuvine prietenii pe care. "neori, i aduceam la ore c+nd nu eram defel ateptat. Sosind, am propus s cinm. 09eop9e mi mrturisi c mai degra: ar avea nevoie de odi9n dec+t de 9ran. >ar insistai asupra necesitii de a ne reface c+t. >e c+t cu o gustare uoar i aleas. Petrecurm la mas puin timp, pe care l folosii nu at+t ca s mn+nc c+t mai ales pentru a-mi da fr+u li:er dinainte, n parte, prin vor:e galnice i priviri pasionate, dorinelor amoroase. $ndicaserm apartamentul n care voiam s-mi petrec noaptea, i unul din motivele care m fcuser s insist ca 09eop9e s accepte o gustare fusese acela de a da timp servitorilor s-l aran5e4e cu cea mai mare elegan. n fine, c+nd mi repet c are nevoie de odi9n, eu luai vor:a ei drept un fel decent de a-mi declara ner:darea ce-o simea de-a se afla nesting9erit cu mine. M felicitam c9iar de a fi gsit n acelai timp, la o at+t de iu:itoare i:ovnic, destul ardoare pentru a dori cu neast+mpr clipa plcerii i destul reinere pentru a-i ascunde cu tact; dorinele. Slu5itorii mei, care nu o dat fuseser martori la escapadele mele amoroase n casa de la om i care, de altfel, aveau ordin de a pregti un singur pat, or+nduiser n acelai apartament tot

ce era de tre:uin pentru 09eop9e ca i pentru mine. N condusei cu o :ucurie i o curtoa4ie sporite. SSclava ei i feciorul meu, care ne ateptau, se apropiar de noi pentru a-i ndeplini slu5:a, iar eu i spusei n glum roa:ei 2pe care o c9ema ema3 s nu m supere printr-o prea mare ncetineal. Mi se pruse p+n atunci c 09eop9e mprtete n c9ip firesc proiectele mele. N credeam at+t de dispus la nc9eierea acestei scene, nc+t nu m g+ndiserm c+tui de puin s-mi ascund inteniile. >oar nu era s recurg, cu o femeie care-mi povestise desc9is peripeiile avute la Patras ori n 9arem, la su:terfugiile cu care se depete uneori sfiala unei tinere fr e6perienK i-apoi, dac mi-e ngdu+t o alt o:servaie, nu de la o femeie asupra creia o:inuserm at+tea drepturi i care mi se a:andonase de altfel cu at+ta :un voie era ca4ul s m atept la e6cese de re4erv i :un-cuviin. >e aceea, tot ce simiserm p+n atunci pentru ea mai intens i mai ptima nu trecea n oc9ii mei dec+t drept o pornire de li:ertina5 rafinat, care m fcea s-o prefer oricrei altei femei, cci, cu o nfiare at+t de atrgtoare, prea a-mi promite o plcere cu mult mai mare. >ar, ndat ce :g de seam c feciorul meu ncepuse s m de4:race, o ddu la o parte pe sclava care se pregtea a-i face aceleai servicii i rmase c+teva clipe vistoare i ne9otr+t, fr a-i ridica ns oc9ii spre mine. Puse5 la nceput aceast modificare de atitudine pe seama ntunericului nopii din pricina cruia, de la un capt al camerei p+n la cellalt, putea s mi se par doar c pe c9ipul ei -a ivit o sc9im:are. >ar v4+nd c rm+ne n continuare nemicat i c erna st degea:a l+ng ea, m ncumetai, tul:urat, s ndrug c+teva vor:e glumee despre teama ce m cuprinsese de a nu m plictisi din cale-afar atept+nd-o. Fcest lim:a5 pe care, dup toate aparenele, mpre5urrile l fcuser limpede, sf+ri prin a o descumpni de-a :inelea. Prsind oglinda, n faa creia se mai afla nc, i ls+ndu-se alene pe o sofa, sttu aa aplecat, cu fruntea spri5init n m+n, ca i c+nd ar fi ncercat s-i ascund faa de mine. n primul moment m temui s nu i se fi fcut ru. !ltoriserm noaptea. Austarea noastr nu constase dec+t din fructe i ng9eat. Flergai spre ea ngri5orat i o ntre:ai dac nu cumva se simte ru. %u-mi rspunse. ngri5orarea mea crescuK o luai de m+n. !9iar de aceea pe care-i spri5inea capul, i-mi tre:ui oarecare efort pentru a o atrage spre mine. Se opuse c+teva clipe. Fpoi, trec+ndu-i m+na peste oc9i, ca pentru a-i terge lacrimile, ale cror urme le v4ui, mi ceru, ca pe o favoare, s spun celor doi servitori s ias i s stau puin de vor: cu ea. >e-a:ia rmsei singur cu ea c, plec+nd oc9ii i co:or+nd glasul, mi spuse cu un aer ndurerat c nu-mi putea refu4a nimic din ceea ce i pretindeam, dar c nu s-ar fi ateptat niciodat la una ca asta. 0cu dup aceste c+teva cuvinte, ca i cum glasul i-ar fi pierit deodat de durere i team, i-mi ddui seama dup cum respira c era prad unei emoii puternice. Mirarea mea i, poate, un sentiment de ruine imposi:il de reprimat pe moment m aruncar i pe mine ntr-o stare asemntoareK n aa fel nc+t am fi oferit cel mai straniu spectacol din lume cui ne-ar fi v4ut, i pe unul i pe cellalt, a:tui de parc am fi fost lovii din senin de vreo :oal. M strduii totui s ies din aceast stare apus louiv. Pi, fc+nd noi eforturi pentru a-i prinde m+na, reuii n lm s i-o in ntr-ale mele. ngduie-mi doar o clip, i spuV.ci n timpul acestei tandre mpotriviri, s te in de m+n pentru ai vor:i i pentru a te asculta. Pru s cede4e mai degra: din teama dea. %u m 5igni dec+t din dorina de a-mi face pe plac. !e drept am, vai, s te refu4= @ repet ea cu aceeai melancolie. >ispun eu de ceva care s nu aparin mai cur+nd domniei-tale dec+t mie= >ar nu, nu, niu m-a fi ateptat niciodat. Bacrimile ncepur s-i curg mai tare. n. 1moia ce m cuprinsese la aceast scen,. ncepui s m ndoiesc de sinceritatea ei. mi amintii a fi au4it de nenumrate ori c cele mai multe turcoaice i fac un titlu de glorie din a re4ista ndelung la avansurile amoroase i, la acest, g+nd, fui c+t pe ce s nu in seama de re4istena i de lacrimile ei. 0otui, ingenuitatea durerii ei i ruinea pe care a fi simit-o de a nu fi la nlimea prerii ce i-o fcuse despre mine, n ca4ul n care era sincer m fcur s-mi

reprim din capul locului orice gest. %u te teme s m priveti, i spusei, v4+nd c i inea mereu oc9ii plecai, i socoate-m ca pe ultimul om de pe lume n. Stare s te ndurere4e sau s-i nfr+ng voia. >orinele mele s-au nscut n c9ip firesc din farmecul dumitale, i mi nc9ipuiserm c nu-mi vei refu4a ceea ce de :un voie ai acordat fiului guvernatorului din Patras i Paei Peri:er. >ar im:oldurile inimii nu sunt li:ere< M ntrerupse cu o e6clamaie care mi se pru a i4vor dintr-o inim plin de amrciuneK i, n timp ce m amgeam c vor:ele mele ar fi de natur s-o aline, ea mi art c ele i sporeau la culme suferina. %emaiprieep+nd nimic din aceast ciudat nt+mplare i nemaindr4nind nici mcar s adaug vreun cuv+nt din teama de a nu-i nelege S :ine g+ndurile, o rugai s-mi spun ea nsi ce tre:uie s fac, ce tre:uie s spun spre a risipi suprarea pe care i-o pricinuiserm, i s nu m nvinoveasc de ceea ce, la urma urmei, nu tre:uia s ia drept o ofens. Mi se pru c tonul pe care-i adresaserm aceast rugminte o fcuse, la r+ndu-i, s se team c m 5ignise cu reprourile ei. mi str+nse m+na cu un gest n care simii nfrigurarea. N, cel mai :un dintre oameni, mi spuse, cu o formul o:inuit la turci, aprecia4 mai :ine sentimentele nefericitei talc sclave i nu-i nc9ipui c, ntre domniata i mine, ar putea e6ista vreodat ceva care s poarte numele de ofens. >ar mi-ai ndurerat ad+nc inima. !eea ce-i cer, adug ea, de vreme ce-mi dai dreptul de a-i spune ce doresc, este s m lai s petrec aceast noapte eu g+ndurile mele triste i s-mi ngdui a i le mprti m+ine. >ac socoteti prea ndr4nea rugmintea sclavei tale, ateapt cel puin s-mi cunoti sentimentele nainte de a le condamna. Mru s-mi cad la picioare. N oprii cu fora i. #idic+ndu-m de pe sofaua pe care m ae4aserm ca s-o ascult, luai o atitudine dega5at i nepstoare, ca i c+nd niciodat nu mi-ar fi trecut prin minte s-i fac cea mai nensemnat propunere de dragoste< Bas deoparte, u spusei, nite cuvinte care nu se mai potrivesc cu starea tii >eparte de a-mi fi sclav, ai fi putut do:+ndi asupra mea o putere pe care eram :ucuros s i-o acord. >ar n-a vrea s datore4 dragostea ta autoritii mele, c9iar dac a fi n drept s folosesc constr+ngerea. i vei petrece aceast noapte i tot restul vieii, dac aceasta i-e dorina, n linite, aa cum se pare c vrei. !9emai ndat sclava i i poruncii cu un aer firesc s se ocupe de eaK retrg+ndu-m cu aceeai aparent nepsare, cerui s fiu condus n alt apartament, unde m :gai imediat n pat. Struia n mine o iritare, pe care, cu toate eforturile ce le fcuserm pentru a m stp+ni, n-o putuserm calma pe deplinK dar mi 4iceam c un somn odi9nitor va aduce cur+nd pace n cugetul i inima mea. 0otui, de-a:ia ncepui s-mi adun g+ndurile n ntunericul i linitea nopii, c toate nt+mplrile ce mi se perindaser prin faa oc9ilor mi reaprur aproape la fel de vii n minte. !um nu uitaserm nici un cuv+nt din c+te-mi spusese 09eop9e, prima impresie pe care o avui g+ndindu-m la ele. F fost, fr ndoial, aceea de ciud i de 5en. a mi-a fost c9iar lesne s neleg c uurina cu care m resemnaserm s-o las n pace i toat nepsarea pe care o afiaserm plec+nd aveau aceeai cau4. mi confirmai n c+teva clipe aceast prere prin reprourile pe care mi le fceam pentru sl:iciunea mea. %u era oare ca4ul s roesc c m lsaserm, de c+teva 4ile, cu at+ta impruden, prad atraciei pentru o fat de acest soi, i era oare ca4ul ca interesul ce-mi st+mise s m stp+neasc p+n la a-mi pricinui nelinite i 4:ucium= %u era oare plin 0urda de sclave de la care puteam atepta aceleai plceri * %u-mi mai lipsete, mi spusei n continuare :at5ocorindu-m singur pentru sminteala mea, dec+t s fac o pasiune adevrat pentru o fat de aispre4ece ani pe care am scos-o dintr-un 9arem, i care nu a5unsese, poate, n cel al lui Peri:er fr a le fi ncercat nainte pe toate celelalte. 0rec+nd apoi la felul n care-mi refu4ase favorurile, dup ce le mprise cu drnicie nu mai tiu c+t or turci, m felicitai pentru delicateea care m fcea s pun at+ta pre pe resturile lsate de :tr+nul Peri:er. >ar gseam nc i mai de mirare c 09eop9e nvase at+t de repede s cunoasc puterea farmecelor sale, i c primul :r:at cruia se adresa pentru a i le vinde at+t de scump era un

france4 at+t de versat ca mine n relaiile cu femeile. Pi-a nc9ipuit. mi 4isei, dup :untatea care se vede pe c9ipul meu i n purtarea mea, c aveam s fiu prima ei victim, i poate c aceast 5un coc9et, pe care am cre4ut-o at+t de naiv i de candid, are de g+nd s m duc de nas cu iretenie. >ar dup ce-mi potolii ciuda cu astfel de cugetri insulttoare, a5unsei ncet-ncet s c+ntresc mai lucid fondul acestei nt+mplri. mi reamintii ntreaga purtare pe care 09eop9e o avusese fa de mine de c+nd o v4userm n 9aremul lui Peri:er. Fvusese ea oare vreodat, n gesturi sau vor:e, o c+t de nensemnat ieire care s se potriveasc cu inteniile ce i le atri:uiam= %u fuseserm eu, dimpotriv, mirat s-o vd de 4eci de ori lu+nd noiunile noi pe care i le ofeream spre meditaie n sensul, cel mai serios al moralei& :a c9iar nu admiraserm oare inteligena ptrun4toare i 5usteea care str:teau din toate raionamentele ei= >rept e c mi le repetase c+teodat p+n la saietate, i poate c tocmai aceast e6agerare m mpiedicase s le cred sincere. Be priviserm cel mult ca pe o gimnastic a minii pe care i-o oferea, sau ca pe efectul mulimii de impresii noi pe care lmurirea principiilor i nfiarea moravurilor noastre nu ncetau s le produc asupra unei imaginaii vii i nelinitite. >ar de ce s fiu nedrept i s nu admit c, av+nd o fire :un i mult 5udecat, fusese cu-adevrat impresionat de mulimea de norme morale pe care le afla n germene n fundul sutletului ei= %u respinsese ea oare ferm propunerile Selictarului= %u avusese oare de g+nd s m prseasc pe mine nsumi pentru a pleca s caute n 1uropa o stare care s corespund cu ideile ei= Pi, dac apoi consimise s se lase n gri5a mea, nu era firesc s fi avut aceast ncredere ntr-un om cruia i datora acele idei de virtute pe care ncepuse s le ndrgeasc= n acest ca4, nu era oare demn de respect= Pi pentru cine ar fi fost mai demn de respect dac nu pentru mine, care ncepuserm s m ocup de ea n mod de4interesat i care, departe de a-i st+n5eni proiectele de via virtuoas cu propuneri uuratice i li:ertine, tre:uia, dimpotriv, s m m+ndresc cu o convertire ce era cu adevrat opera mea= !u c+t m lsam mai mult purtat de aceste g+nduri, cu at+t mai mult mi ddeam seama c a privi n acest fel nt+mplarea avea ceva mgulitor pentru mineK i, cum ntotdeauna avuseserm oarecare pretenii de no:lee n principiile mele, nu m costa cine tie ce s sacrific plcerile proiectate speranei de a face din 09eop9e o femeie tot at+t de remarca:il prin virtutea, c+t i prin frumuseea ei. %u m-am g+ndit niciodat, mi spusei, s-i insuflu nelepciuneK i nclinarea pe care presupun c o are nu-i dec+t consecina fericit a firii sale, stimulat de c+teva vor:e ce mi-au scpat la nt+mplare. !e va fi atunci c+nd mi voi propune ca pe un el serios s cultiv aceste :ogate daruri naturale= Mi-o nc9ipuiam cu satisfacie n aceast iposta4 ctre care socoteam c pot s-o ndrum. !e-i va mai lipsi oare atunci, adugai, impresionat cu anticipaie de aceast imagine, pentru a deveni cea mai :un femeie din lume= !e= 09eop9e ar putea deveni tot at+t de demn de iu:it pentru nsuirile spiritului i-ale sufletului ca i pentru farmecul e6terior al nfirii sale. 1i :ine, ce om de onoare i de :un gust nu s-ar socoti fericit s se lege pentru toat viaa< M oprii la 5umtatea acestui g+nd, speriat parc de lcomia cu care inima mea prea a-l m:ria. #evenii de nenumrate ori asupra lui p+n c+nd simurile mele aipirK i, departe de-a ncerca tul:urarea pe care m temuserm c o voi resimi p+n a doua 4i, mi petrecui tot restul nopii ntr-un somn foarte plcut. Primele amintiri care-mi venir n minte dimineaa fur cele ce mi se ntipriser at+t de linititor n memorie c+nd adormiserm. Se amplificaser at+t de puternic nc+t, terg+ndu-le parc pe cele iniiale, nu mai simii nici cea mai mic dorin care s semene cu inteniile pe cari( le nutriserm de mai multe 4ile ncoace. Frdeam de ner:dare s-o vd pe 09eop9eK dar cu sperana de a o afla aa cum, cu at+ta plcere, mi-o nc9ipuiserm, sau mcur de-a o vedea n starea de spirit pe care i-o presupuseserm. Fceast nflcrare mergea p+n la a m face s m

tem c m-am nelat n presupunerile mele. F:ia aflai c e lumin n apartamentul ei c i trimisei s i se cear permisiunea de a intra. Sclava ei veni s m roage din parte-i s-i las un moment pentru a se da 5os din pat. >ar eu m gr:ii s-o surprind, fr alt el dec+t acela de a o face s neleag, printr-o purtare re4ervat, sc9im:area pe care noaptea o adusese n g+ndurile mele. Frt oarecare tul:urare v4+nd c sosesc at+t de repede i, n st+n5eneala ei, se scu4 pentru ncetineala sclavei. N linitii cu vor:e simple, care-i risipir orice team cu privire la inteniile mele. !+t era totui de frumoas astfel i c+t de potrivite erau farmecele ei pentru a m face s-mi uit 9otr+rileC Mi-ai promis, i spusei pe un ton stp+nit, nite e6plicaii pe care ard de ner:dare s le ascultK te rog totui s ngdui ca propriile mele e6plicaii s treac nainte. Nricare vor fi fost dorinele crora m-am lsat ieri prad, tre:uie s-i fi dat seama, dup supunerea pe care am artat-o fa de ale tale, c nu cer de la o femeie ceea ce nu-i dispus s-mi acorde de :unvoie. Fdaug a4i acestei dove4i a sentimentelor mele o declaraie care le va spori. Fceea c oricare i-ar fi fost planurile c+nd ai acceptat s m nsoeti aici, vei avea totdeauna li:ertatea s le aduci la ndeplinire, dup cum o ai acum pe aceea de a te e6plica. #msei tcut dup aceast declaraieK i 9otr+i s nu rup tcerea p+n ce nu va fi sf+rit s spun ce avea de spus. >ar, dup ce m privi o clip, fui mirat s-o vd pl+ng+ndK iar c+nd nelinitea pe care o simeam din aceast pricin m fcu s-mi uit 9otr+rea pentru a o ntre:a care era cau4a lacrimilor, mirarea mea spori au4indu-i rspunsul. mi spuse c nimeni nu era mai de pl+ns dec+t ea i c ceea ce-i spuneam constituia tocmai neca4ul la care se ateptase. N rugai s vor:easc mai limpede. Mai, relu ea, fc+ndu-mi aceast mrturisire despre sentimentele domniei-tale, c+t de nedrept eti cu sentimentele meleC >up ceea ce s-a nt+mplat ieri aici, nu poi adopta fa de mine acest ton dec+t ca urmare a acelorai g+nduriK i m topesc de durere c de at+ta timp de c+nd m strduiesc s te fac s ve4i limpede n ad+ncul inimii mele, n-am reuit s-i art ce se nt+mpl acolo. Fcest repro nefc+nd dec+t s-mi sporeasc nedumerirea, i mrturisii, cu tot at+ta sinceritate n cuvinte c+t i n e6presia feii, c tot ceea ce o privea, de c+nd o v4userm pentru prima oar, fusese mereu pentru mine o enigm, pe care c9iar vor:ele ei. N fceau mai g;reu de ptruns. Mor:ete limpede, i spuseiK de ce ovi= !ui te-ai putea vreodat destinui cu mai mult ncredere= 0ocmai ntre:rile domniei-tale, mi rspunse, tocmai faptul c m o:ligi s vor:esc limpede m face s sufr. !um adic, ai nevoie de e6plicaii pentru a nelege c sunt cea mai nefericit dintre femei= >omnia-ta, care mi-ai desc9is oc9ii asupra n5osirii mele, te miri c nu m pot suferi eu nsmi i c doresc s m ascund de oc9ii celorlali= Mai, ce soart mi se cuvine oare de aici nainte= Fceea de ai satisface dorinele sau pe cele ale Selictarului, c+nd n adevrurile pe care mi le-ai mprtit am aflat tot at+ia 5udectori care le condamn= Fceea de a m duce n rile ale cror o:iceiuri i principii mi le-ai ludat, pentru a regsi acolo, n e6emplul tuturor virtuilor pe care le-am ignorat, un venic repro la adresa pcatelor mele= Fm ncercat totui s prsesc aceast naie corupt. Fm vrut s fug i de cei ce-au p+ngrit tinereea mea nevinovat, i de domnia-ta, care m-ai nvat s-mi neleg de4onoarea. >ar ncotro m lsam t+r+t de ruinea i remucrile mele= neleg prea :ine c fr protecie i fr ndrumare n-a fi putut face nici un pas care s nu m fi dus ctre o nou prpastie. M-au oprit insistenele domnieitale. >ei eti mai de temut pentru mine dec+t toi :r:aii laolalt, cci cunoti mai :ine toat ntinderea nefericirii mele, dei orice privire a domniei-tale mi se pare o sentin de condamnare, m-am ntors cu domnia-ta la !onstantinopole. "n :olnav, mi 4iceam eu pentru a m liniti, roete oare la vederea rnilor sale cele-mai ruinoase= >e altfel, dup ce mi-am dat seama c o cltorie ntreprins la nt+mplare era o impruden, am sperat, ncre4+ndu-m n cuvintele domniei-tale, c-mi vei arta ci mai sigure pentru a m ndeprta. 0otui, ast4i c9iar domnia-ta

m mpingi ctre prpastia din care m-ai salvat. 0e-am privit ca pe nvtorul meu n ale virtuii, iar domnia-ta vrei s m t+rti din nou spre viciuK i cu at+t mai prime5dios pentru sl:iciunea mea, cu c+t, dac viciul ar putea avea pentru mine vreun farmec, n-ar fi dec+t dac i-ar lua nfiarea. Mai, m-am e6plicat prost, sau te prefaci c nu m nelegi= $nteligena mea mrginit, confu4ia ideilor i e6primrii mele te-au putut, poate, nela asupra sentimentelor meleK dar dac ncepi s le nelegi, dup eforturile ce le fac spre a le e6plica, nu tre:uie s fi 5ignit de rsunetul pe care nsei leciile domniei-tale l-au avut n inima mea. !9iar dac i-ai fi sc9im:at principiile, eu simt prea :ine c tot celor dint+i ie datore4 ascultare, i te rog s ngdui s le rm+n credincioas. Fceast vor:ire, din care nu redau dec+t ce mi-a rmas mai limpede n amintire, a fost destul de lung pentru a-mi da rga4ul s-i neleg ntreaga for i s-mi pregtesc rspunsul. !um m aflam su: impresia g+ndurilor care m preocupaser toat noaptea, m-am simit mai puin 5ignit de reprourile lui 09eop9e, mai puin suprat de sentimentele i 9otr+rile ei. >ec+t :ucuros s le gsesc potrivite cu prerea pe care mi-o i formaserm despre ele >e aceea, ideea pe care ncepuserm s mi-o fac despre ea i satisfacia virtuoas pe care mi-o ddea aceast idee sporir n vreme ce o ascultam& i, dac ar fi fost c+t de puin atent la reaciile mele, ar fi o:servat c ddeam semne de :ucurie i c m felicitam la fiecare cuv+nt pe care-l rostea. #spun4+ndu-i, mi temperai totui e6presiile, pentru a nu da cumva un aer uuratic sau ve9ement nc9eierii unei convor:iri at+t de serioase. >rag 09eop9e, i spusei cu eloeina pe care mi-o ddeau sentimentele, m-ai umilit cu reprourile tale, i nu-i ascund c ieri eram nc departe de a le :nuiK dar m-am narmat cu oarecare nelegere pentru aceast vi4it i am venit dispus s-mi recunosc vina. >ac m-ai ntre:a cum de-am a5uns la acest final, ar tre:ui s-i spun c mi-ar fi fost foarte greu s neleg lucrurile pe care, cu admiraie, te aud spun+ndu-le i care mi s-ar fi prut de necre4ut de nu mi-ai da dove4i at+t de sigure. mi reproe4 c p+n acum am avut pentru tine mai mult admiraie dec+t stim. 1i :ine, c+nd tii c+t de rar e aplecarea spre virtute n rile cele mai favori4ate de soart, c+nd tii din proprie e6perien c+t de greu e s practici virtutea, poi oare crede cu uurin c, n inima 0urciei i venind dintr-un 9arem, o fat de v+rsta ta i-a putut nsui dintr-odat nu numai nelegerea, dar c9iar i gustul pentru cea mai nalt nelepciune= !e-am putut spune, ce-am putut face care s-i inspire aceast nclinare= !+teva cugetri nt+mpltoare despre moravurile noastre au putut oare s-i s5 deasc n inim o at+t de no:il nclinare= %u, nu, nclinarea aceasta i-o datore4i doar ie nsiK iar educaia ta, $ care a inut-o p+n acum ca ferecat de puterea o:inuin5 ei, este o nefericit lovitur a sorii pentru care nu i se poate face nici un repro. Prima conclu4ie pe care vreau s-o trag, continuai pe acelai ton msurat, este c ai fi la fel de nedreapt i dac te-ai simi 5ignit de inteniile pe care le-am avut fa de tine, de vreme ce nu era firesc s le neleg dintr-odat pe ale tale, i dac i-ai nc9ipui c, preval+ndu-se de trecut, cineva i-ar putea refu4a stima pe care o vei merita printr-o comportare demn de sentimentele tale. #enun la proiectele de cltorieK t+nr i fr e6periena lumii, 5 nu tre:uie s te atepi la nimic :un de la ea. Mirtutea, despre care avem n 1uropa idei at+t de sntoase, nu prea e practicat nici acolo mai mult dec+t n 0urcia. Mei afla patimi i vicii n toate rile locuite de oameni. >ar dac S poi privi fgduielile mele cu oarecare ncredere, :i4uie-te pe sentimente deose:ite de cele dinainte i care nu m vor mai ndemna dec+t s le desv+resc pe ale tale. !asa mea va fi un sanctuarK pilda mea va ndemna pe toi slu5itorii mei s te respecte. Mei gsi ntotdeauna spri5in n prietenia meaK i dac i-au fost pe plac principiile mele, poate c-i rm+ne s mai afli unele nvminte din sfaturile mele. M privea cu un aer at+t de vistor, nc+t n 4adar cutam s-i citesc n oc9i dac e mulumit de rspunsul meu.

M temui c9iar, v4+nd-o c tace, c se ndoiete nc de sinceritatea mea i c, dup ce avusese dovada sl:iciunii mele, nu mai ndr4nea s se ncread n asigurrile ce i le ddeam. >ar teama n-o privea dec+t pe ea nsi. !um mi-a putea eu nc9ipui vreodat, relu ea dup o lung tcere, c, av+nd despre virtute asemenea concepii, ai putea privi fr dispre o femeie creia i cunoti rtcirile= Qi le-am mrturisit i nu-mi pare ru. >atoram aceast sinceritate interesului pe care l-ai artat nefericirii mele. >ar nu-mi impune ea oare o:ligaia de a fugi de domnia-ta, i a putea fi vreodat destul de departe de cei ce-mi cunosc ruinea=; %u mi-am putut stp+ni emoia la aceste vor:e. Fm ntrerupt-o, i toat reinerea pe care mi-o impuseserm se risipi. !ompasiunea mea tre:uie s fi fost mictoare i argumentele mele convingtoare, de vreme ce o fcui pe 09eop9e s admit c tre:uie s admir cu at+t mai mult sentimentele care o nsufleeau cu c+t cunoteam mai :ine preul virtuii. N mai fcui s neleag c adevrata nelepciune nu condamn dec+t greelile fcute cu :un tiin i c ceea ce numea ea rtcirile ei nu putea purta acest nume, de vreme ce nu cunotea dinainte ceea ce aflase a:ia cu prile5ul convor:irii noastre din 9arem. i promisei, n fine, animat de un respect statornic, toat gri5a de care eram n. Stare pentru a duce la :un sf+rit opera nceput, i m legai, cu mari 5urminte, s-i las nu numai li:ertatea de a fugi de mine, dar c9iar pe aceea de a m ur i de a m dispreul, dac nu voi respecta condiiile pe care mi le va impune. Pi, pentru a nltura orice ec9ivoc din promisiunile mele, fcui, pe loc c9iar, un plan ale crui puncte i le pre4entai pentru ca ea nsi s decid asupra lor. Fceast cas, i spusei, va fi locuina ta, i vei sta:ili n ea r+nduiala care-i va conveni cel mai :ine. %u te voi vedea dec+t atunci c+nd mi-o vei ngdui. %u vei vedea dec+t pe cei pe care i va face plcere s-i primeti< Moi avea gri5 s nu lipseasc nimic din ceea ce i-ar putea oferi o ocupaie util sau din ceea ce te-ar putea amu4a. Pi, dat fiind nclinarea pe care o ari pentnu tot ce poate servi la desv+rirea spiritului i a sufletului, m g+ndesc s nvei lim:a naiei mele, care i va fi foarte folositoare, familiari4+ndu-te dintr-odat cu o mulime de cri e6celente. Mei. Bsa deoparte din propunerile mele @ sau le vei. Fduga @ tot ce-i va sugera propria ta alegere, i poi fi sigur c ceea ce vei dori se va ndeplini ntotdeauna. %u cercetai de unde-mi venea cldura care nsufleea aceste oferte, iar 09eop9e nu se opri nici ea s discute acest lucru. Socoti c sinceritatea mea oferea argumente destul de puternice pentru a ceda la insistenele mele. mi spuse c, dator+nd totul genero4itii mele, se temea ca, ncp+n+ndu-se, s nu par nevrednic de ea, i c accept aceste propuneri, c+t se poate de potrivite pentru ea, dac aveam statornicia de a le aduce la ndeplinire. %u tiu de unde am gsit at+ta putere ca s-m. $ stp+nesc pornirea ce m mpingea s m arunc n genunc9i n faa patului ei i s-i mulumesc pentru acest eonsimm+nt ca pentru o favoare. Mom ncepe c9iar acum, i spusei, cu mai mult :ucurie dec+t voiam s las s se vad, i vei recunoate c+ndva c-i merit ncrederea. Fcest sentiment era sincer. Plecai fr ca mcar s m ncumet a-i sruta m+na, dei, a v+nd cea mai frumoas m+n din lume, fuseserm de o sut de ori ispitit s-o fac n timp ce-i urmream micrile pe care le fcea pe c+nd edeam de vor:. $ntenia mea era s m ntorc ndat la !onstantinopole nu numai spre a cuta tot ce mi se prea potrivit s-o distre4e n singurtatea ei, dar i pentru a-i da rga4 s-i impun autoritatea i s sta:ileasc r+nduiala pe care o dorea n cas la mine. mi fcui cunoscute dispo4iiile micului numr de slu5itori pe care-i lsam acolo. ema, pe care o c9emaserm s fie martor la aceast 9otr+re, mi ceru permisiunea de a-mi vor:i ntre patru oc9i i m surprinse peste msur cu vor:ele ei. mi spuse c li:ertatea i autoritatea pe care le acordaserm stp+nei ei o fceau s neleag cu prisosin c nu cunoteam firea femeilor din neamul eiK c e6periena pe care o c+tigase n mai multe 9aremuri o ndreptea s a5ute un strin cu sfaturile saleK c fidelitatea la care o o:liga starea ei nu-i ngduia s-mi ascund la ce tre:uie s m atept din partea unei i:ovnice at+t de tinere i de

frumoase ca 09eop9eK c, ntr-un cuv+nt, nu tre:uia s m :i4ui prea mult pe cuminenia ei dac, n loc s-i confer o autoritate a:solut n casa mea, nu o puneam su: controlul unei sclave credincioaseK c acesta era o:iceiul tuturor seniorilor n 0urcia i c, dac o socoteam c9iar pe ea potrivit pentru aceast nsrcinare, mi promitea at+ta vigilen i 4el nc+t n-a fi avut niciodat de ce regreta ncrederea mea. !u toate c nu o:servaserm niciodat la aceast sclav at+ta minte nc+t s pot spera cine tie ce a5utor din partea ei, i cu toate c, dat fiind prerea pe care o aveam despre 09eop9e, nu socoteam necesar s am un Frgus pe l+ng ea, alesei o cale de mi5loc ntre sfatul primit i ceea ce cre4ui c pot acorda prudenei. %u m conduc, i spusei emei, dup o:iceiurile rii tale i, de altfel, i fac cunoscut c nu am asupra lui 09eop9e nici un drept care s-mi ngduie s-i impun legi. >ar, dac eti n stare s fi discret, :ucuros te nsrcine4 s-i supraveg9e4C purtarea. #splata va fi pe msura serviciilor taleK i mai ales pe msura nelepciunii tale, adugai, cci cer neaprat ca 09eop9e s nu :age niciodat de seam nsrcinarea pe care i-o dau. erna pru foarte mulumit de rspunsul meu. ucuria ei mi-ar fi prut, poate, suspect, dac cei de la care o aveam nu mi-ar fi ludat aproape n egal msur spiritul de prevedere i credina ei. Pi, de altfel, nu vedeam nimic ntr-o nsrcinare at+t de simpl care s cear altceva dec+t dovada destul de modest a celor dou nsuiri pentru care mi se garantase. !eea ce m preocupa cel mai mult ntorc+ndu-m n ora era greutatea de a-l mpca pe Selictar, care nu putea s nu afle cur+nd c 09eop9e plecase de la dasclul de lim:i strine i c-i dduserm adpost n casa mea. n ceea ce o privea pe 09eop9e, de c+nd eram sigur c se afl su: ndrumarea mea, m linitiserm dintr-odatK i, fr a cerceta ce ndr4neam s sper n sufletul meu de la aceast situaie, mi se prea c orice sentiment a fi a5uns s nutresc, viitorul nu-mi oferea dec+t perspective pe care m puteam :i4ui. >ar neput+ndu-m sustrage de a da Selictarului unele e6plicaii, argumentele pe care le pregtiserm n a5un, i care mi se pruser de natur s-l liniteasc, i pierdeau puterea c9iar i pentru mine nsumi, pe msur ce-se apropia momentul n care tre:uia s i le mprtesc. Frgumentul de la care speram cel mai important re4ultat era teama de tatl su. !are @ dac ea ar fi acceptat de :un voie dragostea unui turc @ ar fi fost mai ndreptit dec+t oric+nd nu numai s-o e6clud din familie, dar c9iar s cear pedepsirea ei. Protecia mea, n situaia ei, o punea mai :ine la adpost dec+t a Selictarului. 0otui, n afar de ideea pe care i-o fcea despre puterea sa, nu puteam s-i mrturisesc c ea se afl n casa mea fr a m vedea nevoit s-l primesc ori de c+te ori i-ar plcea s vin, ceea ce ne-ar fi displcut at+t lui 09eop9e c+t i mie. n aceast dilem, luai o cu totul alt 9otr+re, poate singura n msur s-mi asigure succesul fa de un om at+t de generos ca Selictarul. M dusei la el. %u-i ddui rga4 s-mi ngreuie4e sarcina cu reprourile. Bui i, lu+nd-o c9iar naintea oricror ntre:ri, i spusei c motivul pentru care toate ofertele sale fuseser respinse era nclinarea mrturisit a tinerei grecoaice pentru virtui care nu prea sunt cunoscute femeilor din 0urcia. %u-i ascunsei nici mcar c, dat fiind mirarea care m cuprinsese, n-o cre4userm dec+t a:ia dup ce am pus-o la ncercare& dar c, neafl+nd dec+t motive de admiraie n prerile unei fete de aceast v+rst, eram decis s-i acord ntreg a5utorul pentru a-i putea desv+ri nclinaii at+t de no:ile, i c nu m ndoiam, cunosc+ndu-l, c el nsui va fi ndemnat s spri5ine planul meu. >in tot acest discurs pe care-l de:itaserm cu multe mena5amente, nu regretai c lsaserm s-mi scape dec+t ultimele cuvinte. Selictarul mi rspunse, aa cum m ateptaserm, asigur+ndu-m c respecta concepii ca acelea pe care i le pre4entam ca fiind ale lui 09eop9e i c nu se g+ndise niciodat s nu in seama de ele n legturile pe care le plnuise cu eaK dar folosi prile5ul oferit de prerea pe care o e6primaserm despre el pentru a m ncredina c, dragostea sa sporind o dat cu respectul, dorea. Mai mult dec+t oric+nd, s-i arate c+t demult ine la ea. %eput+nd s evit propunerea pe care mi-o fcu de a m nsoi uneori la Nru, i oferii ntreaga li:ertate pe care o ngduiam la

mine acas prietenilor mei, dar numai n msura n care 09eop9e va fi i ea de acord, ca urmare a drepturilor ce-i dduserm de a nu primi dec+t pe cei pe care-i dorea. >ei mi reproam, pe :un dreptate, de a fi dat %e lictarului o oca4ie de care-l vedeam 9otr+t s profite, am fost aa de mulumit de a fi scpat pe o cale at+t de eu rat de scrupulele ce m ngri5oraser, nc+t neplcerea de a-l vedea la Nru nu mai conta. >ac a fi e4itat s i fac aceast promisiune ar fi avut motive s fie 5ignit, iar :nuielile, de care sinceritatea lui, ca i prerea pe care o avea despre propria mea sinceritate avuseser puterea de a-l feri p+n atunci, ar fi nceput poate s se iveasc i ar fi stricat cur+nd prietenia noastr. >up ce m desprii de el, nu m mai g+ndii dec+t s ndeplinesc promisiunile fcute lui 09eop9e. !unosc+nd interesul ei pentru pictur, care nu se manifestase nc dec+t n redarea florilor, potrivit legii ce inter4ice turcilor repre4entarea oricror fpturi vii, cutai un pictor care s-o poat nva desenul i portretul. Fleg+ndu-i ali profesori pentru artele i disciplinei europene, mi trecu prin minte o idee pe care o com:tui mult timp, dar pe care providena, ale crei taine nu e :ine s le cercetm, o fcu s precumpneasc p+n la urm asupra tuturor o:ieciilor mele. !um eram convins c t+nrul !ondoidis e fratele ei, mi se pru c a-i uni la nvtur era cu at+t mai firesc cu c+t cei mai muli dintre dasclii uneia i ai celuilalt erau aceiai. Pentru aceasta, !ondoidis tre:uia s vin i el s locuiasc la NruK departe de a vedea ntr-asta vreun nea5uns, m :ucuram, dimpotriv, c-i pot oferi lui 09eop9e o tovrie permanent care s-i evite plictisul singurtii. >ar, ca s fiu cinstit, proiectul nu-mi plcea ntru totul, fr s-mi pot mrturisi eu nsumi de ce. M g+ndiserm vag i c pre4ena acestui t+nr m va lipsi de li:ertatea de a fi singur cu 09eop9eK dar, fiind 9otr+t s-mi respect cu sfinenie promisiunile, nu m-am oprit la aceast idee dec+t pentru a o nltura. S7nese 2acesta era numele t+nrului !ondoidis3 afl cu mult :ucurie ceea ce stima i afeciunea m determinau s fac pentru sora sa. %u art mai puin :ucurie nici pentru 9otr+rea ce o luaserm de a-l duce s locuiasc cu ea i de a le da aceeai educaie. Fm aran5at s plec c9iar n 4iua aceea la Nru, mpreun cu ceea ce mai pregtiserm pentru distracia lui 09eop9e. 0atl lor, care aflase p+n la urm c l luaserm pe l+ng mine pe fiul su i care venise s-mi mulumeasc n a:sena mea, veni din nou, n urma ntiinrii pe care i-o trimisese S7nese c eram n ora. M recunoscu, rmase uimit, i m convinsei, astfel dup c+t era de st+n5enit, c S7nese avusese lealitatea de a-i ascunde, potrivit dispo4iiilor mele, t+lcul acestei istorii. F fi vrut, n acelai timp, i s m distre4 pe seama surpri4ei sale i s; profit de prima impresie fcut asupra lui pentru a rennoi insistenele mele n favoarea lui 09eop9e. >ar ultima dintre aceste sperane se spul:er c+nd ndrtnicul :tr+n mi declar net c religia i onoarea i inter4iceau s recunoasc o fiic ce fusese crescut ntr-un 9arem. !9iar i oferta pe care i-o fcui de a nltura orice o:stacol su:stituindu-m ndatoririlor printeti nu pru a-i clinti 9otr+rea. #mase at+t de nenduplecat nc+t cu resentimentul pe care mi-l pricinui, i spusei c se putea a:ine de a mai veni la mine i c nu primeam :ucuros vi4itele sale. %u m ntorsei la Nru dec+t a doua 4i. %u-mi ascundeam ner:darea de a o revedea pe 09eop9eK dac renunaserm cu totul la preteniile pe care le avuseserm fa de ea, nu mergeam at+t de departe nc+t s-mi inter4ic o pornire cinstit care se potrivea cu ideile ei de via virtuoas i cu fgduielile mele. Fcest soi de li:ertate, pe care o ngduiam inimii mele, m mpiedica s-mi dau seama c+t demult m-ar fi costat dac mi-a fi impus s mi-o inter4ic. l gsii pe S7nese cu ea, am:ii n prima nc+ntare a nvturii ncepute i aproape la fel de :ucuroi de atenia ce-o avuseserm de-a le oferi s locuiasc mpreun. Fdmirai la 09eop9e o e6presie de linite care prea s-i fi sporit prospeimea o:inuit i care era re4ultatul mulumirii sufleteti. Fm vrut s aflu de la ema n ce fel se folosise 09eop9e de autoritatea p? care i-o acordaserm n casa mea. Sclava, ofensat n fond de faptul c i precupeiserm ei nsi autoritatea, nu ndr4ni

nc s-mi spun c stp+na ei s-ar fi purtat a:u4iv& dar mi repet toate motivele pe care mi le mai nirase, pentru a-mi st+rni aceast team. Pricina 4elului ei era at+t de evident, nc+t o poftii cu un 4+m:et s-i fac mai puin gri5. Se ateptase, dup unele informaii date de cei care o cumpraser pentru mine, c-i voi acorda un fel de ascendent asupra lui 09eop9e, i acest semn de ncredere, pe care-l o:inuse, n alt 9arem, era pentru o seiivK $ cel mai nsemnat motiv de m+ndrie. N lmurii c o:in mrile turcilor nu sunt o lege pen tru un france4 i d(l avi mu i noi pe ale noastre, de care o sftuii s profite ea nsi spre a-i face viaa mai agrea:il. >ei nu avu cute4ana s se pl+ng, ncepu din acel moment s ne poarte picK la am+ndoi, i dumnia ei gsi lesne prile5ul s se fac simit. 0re:urile slu5:ei mele ls+ndu-m li:er cum nu mai fuseserm demult, am profitat de venirea verii ca s petrec c+teva sptm+ni la ar. M temuserm la nceput c 09eop9e se va folosi n mod e6agerat de dreptul ce-i lsaserm de a-mi inter4ice s-o vd. >ar pr+ndu-mi-se a o:serva c, dimpotriv, conversaia mea i fcea plcere, a5unsei s stau l+ng ea 4ile ntregi i s nv din aceast intimitate s cunosc din ce n ce mai :ine toate darurile cu care firea ei era n4estrat, de la natur. >e la mine lu primele lecii de france4. Icu progrese surprin4toarei i ludaserm roadele pe care le-ar putea culege din lectur i era ner:dtoare s poat citi o carte franu4easc. %u eram nici eu mai puin ner:dtor, i-i satisfceam, n parte, neast+mprul fc+ndu-i pre4entri fragmentare a ceea ce avea s gseasc e6pus mai pe larg n marii notri autori. %u-mi scpa nimic din ceea ce ar fi putut avea legtur cu sentimentele mele. Plcerea de a o vedea i aceea de a o au4i erau :ucurii nevinovate, de care m simeam ca m:tat. M-a fi temut s micore4 cu vreo nou sl:iciune ncrederea pe care mi-o redaseK i, ceea ce mi se prea imitor mie nsumi, m simeam at+t de puin c9inuit de acea pornire sen4ual care face uneori a:inerea de la anumite plceri at+t de dificil la v+rsta mea, nc+t m lipseam de ele fr greutate, :a c9iar fr mult g+ndire, dei p+n atunci nu-mi impuseserm norme prea stricte cu privire la femei, mai cu seam ntr-o ar n care pornirile fireti preau s sporeasc pe msura li:ertii de a le satisface. #eflect+nd ntre timp la cau4a acestei sc9im:riK am neles c nevoile fireti care sunt i4vorul dorinelor iau, poate, la un :r:at care iu:ete alt cale dec+t la cei care n-au alt im:old dec+t focul tinereiii. $mpresia pe care frumuseea o produce asupra tuturor simurilor ndreapt pe ci diferite aciu nea firii. Pi ceea ce eu numesc nevoi fireti, pentru a ndeprta nelesuri care ar putea prea necuviincioase, se ridic astfel pe aceleai canale care le-au adus n re4ervoarele o:inuite, se amestec n masa s+ngelui, produc acolo acel soi de efervescen sau de nflcrare din care se poate considera, la propriu, c ar consta dragostea, i nu reiau drumul care le face s serveasc actului plcerii defc+t c+nd sunt rec9emate prin e6erciiu. Selictarul venea c+teodat s tul:ure aceast e6isten at+t de plcut. mi pregtiserm eleva pentru vi4itele lui i, dorind c9iar s-o o:inuiesc s priveasc societatea :r:ailor cu ali oc9i dec+t turcoaicele, care nu concep c ar putea avea cu ei altfel de legturi dec+t de dragoste, i recomandaserm s primeasc ama:il un :r:at a crui stim o onora i a crui dragoste nu mai avea de ce s-o ngri5ore4e. Selictarul confirmase prerea pe care o aveam despre el printr-o purtare at+t de re4ervat nc+t mi st+rni admiraia. mi era destul de greu s neleg natura sentimentelor saleK pentru c, singura cale care i-ar fi putut da sperana de a i le satisface fiindu-i de aici nainte nc9is at+t prin ceea ce el nsui eonvenise c+t i prin refu4ul lui 09eop9e, nu avea nimic de ateptat de la viitor, iar pre4entul nu-i oferea dec+t simpla plcere a unei conversaii serioase, care nici mcar; nu era at+t de lung pe c+t i-ar fi plcut. 09eop9e, care avea ama:ilitatea de a-l primi de c+teva ori venea la Nru, nu o avea totdeauna pe aceea de a se plictisi cu el atunci c+nd rm+nea prea mult timp. %e prsea pentru a se duce s-i reia studiile cu fratele ei, iar mie-mi revenea s ndur, n a:sia ei, declaraiile Selictarului cu privire la dragostea lui. !um nu avea un el :ine definit i se re4uma la vagi mrturii de admiraie i dragoste, m

convinsei p+n la urm c, au4indu-m adesea vor:ind despre aceast manier delicat de a iu:i, care st n pornirile inimii i care e at+t de puin cunoscut de neamul su, aceasta l atrsese ndea5uns pentru a vrea s-o ncerce. >ar cum s neleg c se limita la plcerea de a-i deprinde sufletul cu sentimente de dragoste, fr a arta mai mult suprare c acestea rm+n fr rspuns= Fceste ndoieli nu m mpiedicau s-l vd cu plcere, cu at+t mai mult cu c+t comparaia pe care o fceam ntre soarta lui i a mea mi prea ntotdeauna favora:il sentimentelor mele tainice. Fm fost ns mai puin linitiC dup o alt descoperire, pe care nu o datorai vigilenei melc i care gr:i de4vluirea mai multor intrigi ce aveau s-mi umple mai t+r4iu viaa de mult amrciune. 1rau cam ase sptm+ni de c+nd locuiam la Nru i de c+nd, fiind tot timpul martor la ceea ce se petrecea n casa mea, eram nc+ntat de pacea i mulumirea care domneau acolo. S7nese era mereu cu 09eop9eK i, de altfel, ca i el, nici eu n-o prseam. %-am remarcat, n legtura lor, nimic care s fi contra4is prerea ce-o aveam c sunt rude de s+nge, sau, mai degra:, neav+nd nici o urm de ndoial c sunt copiii aceluiai tat, intimitatea lor nu-mi tre4ise nici o :nuial. S7nese, pe care-l tratam cu afeciunea unui printe i care ntr-adevr o merita prin :l+ndeea firii sale, veni ntr-o 4i s m vad singur n camera mea. >up ce-mi vor:i de una i de alta, a:ord fr ncon5ur refu4ul tatlui lui de a o recunoate pe 09eop9e i, adopt+nd un lim:a5 care-mi pru nou n gura sa, mi spuse c, n pofida :ucurrei ce-o srmea de a crede c are o sor at+t de plcut, nu se putea convinge n mod sincer c el e fratele ei. !u atenia tre4it de o declaraie la care m ateptam at+t de puin, l lsai s continue n linite. Mrturia ticlosului care fusese e6ecutat prin sentina cadiului era suficient, spuse el, pentru a 5ustifica refu4ul tatlui su. !e interes ar fi avut un om ameninat cu pedeapsa cu moartea s ascund a cui fiic era 09eop9eK i nu era oare limpede c, dup ce dduse asigurri c fiica lui !ondoidis murise mpreun cu mama ei, nu-i sc9im:ase declaraia dec+t spre a-l ndupleca pe 5udector printr-o ofert 5osnic, sau spre a o:ine o am+nare a pedepsei= %u era mai verosimil, adug S7nese, nici ca o fiin at+t de desv+rit ca 09eop9e s fi fost fiica acelui ticlosK dar nu putea fi nici cea a lui Panaiot !ondoidis, i nenumrate mpre5urri, pe care le au4ise povestite n familia sa, l mpiedicaser ntotdeauna s cread acest lucru n mod serios. >ei n aparen sinceritatea lui S7nese era deplin, vor:ele acestea spuse de :unvoie i at+t de contradictorii cu afeciunea pe care v4userm c-o avusese tot timpul fa de 09eop9e mi st+rnir gro4ave :nuieli. l tiam destul de inteligent pentru a fi capa:il de oarecare viclenie i nu uitaserm prover:ul Selictarului despre :una-credin a grecilor. F5unsei imediat la nc9eierea c n inima lui S7nese survenise o sc9im:are netiut de mine i c. Iie din ur fie din dragoste, el n-o mai privea pe 09eop9e cu aceiai oc9i. %u mi se pru, dup aceast mrturisire, c am prea mult a m teme de a fi pclit de un om de v+rsta lui. Pi, 9otr+ndu-m. >impotriv, s-l fac s-i de4vluie inteniile fr a-i da seama, m prefcui c m las amgit, mai uor dec+t poate se atepta el, de ncurcata istorie pe care mi-o depnase. %u am o mai mare certitudine dec+t tine, i spusei, asupra originii lui 09eop9e, i m g+ndesc c, la urma urmei, dac e de dorit o mrturie n aceast c9estiune, ea este aceea a familiei tale. Fstfel c. >e ndat ce v vei pune cu toii de acord s n-o recunoatei, nu s-ar mai cuveni s insiste vreun moment asupra acestor pretenii. Fcest rspuns i ddu o satisfacie pe care nu-mi fu greu s-o g9icesc. >ar pe c+nd se pregtea, desigur, s ntreasc cele spuse, adugai&,. >ac eti at+t de convins cum pari c nu e sora ta, nu numai c nu mai vreau s-o numeti n acest fel, dar a fi nemulumit s fi n continuare o:ligat s trieti laolalt cu ea. 0e vei ntoarce c9iar ast sear la !onstantinopole. Fceste vor:e l puser ntr-o ncurctur pe care o nelesei nc i mai lesne dec+t i g9iciserm satisfacia. %u-i lsai rga4 s-i revin& < >up cum tre:uie s-i fi dat seama, adugai, c numai preuirea ce-o am pentru ea m-a determinat s te iau la mine, tre:uia de asemenea s preve4i c nu te voi mai ine de aici ncolo, de vreme ce nu mai am acest motiv. Moi porunci deci s fi condus n seara aceasta

ndrt la tatl tu. Spuseserm tot ce socotiserm de natur a m a5uta s vd limpede n inima lui S7nese. nc9eiai fr sSpar prea preocupat de st+n5eneala n care vedeam c se aflK i pentru a fora lucrurile, l sftuii s se duc s-i ia cuviincios rmas :un de la 09eop9e, cci era puin pro:a:il s-o mai revad vreodat. >up ce sc9im: fee-fee i se 4pci p+n la a-mi face mil, ncepu iar s vor:easc plin de timiditate, pentru a m asigura c ndoielile cu privire la naterea sui;orii lui nu micorau nici respectul, nici dragostea pe care le avea pentru eaK c, dimpotriv, o privea ca pe femeia cea mai plcut i c se socotea prea fericit de posi:ilitatea pe care-o avusese de a locui mpreun cu eaK c niciodat nu-i va sc9im:a aceste sentimente& c dorea s-i fac un scop din a i le arta toat viaa i c, dac putea altura mulumirea de a-i fi pe plac la cinstea de a-mi aparine, nu ntrevedea nici o stare cu care s fi dorit s i-o sc9im:e pe a sa. l ntrerupsei. %u numai c mi se pru a-i citi n suflet, dar acest elan care nu-mi lsa ndoieli cu privire la sentimentele lui fcu s se nasc o alt :nuial, care tul:ur propriile mele sentimente. Irate sau nu. mi 4isei, dac acest t+nr e ndrgostit de 09eop9e i dac p+n n pre4ent m-a nelat, cine mi-ar putea garanta c 09eop9e nu nutrete pentru el o pasiune egal i c n-a avut tot at+ta a:ilitate spre a o ascunde= a c9iar, cine tie dac nu s-au neles pentru a scpa de o legtur incomod, care-i mpiedica, poate, s-i duc la ndeplinire dorinele= Fcest g+nd, pe care toate mpre5urrile; veneau s-l confirme. mi aduse o durere pe care n-a fi reuit s-o ascund mai :ine dec+t reuise S7nese. Bas-m. i spusei, simt nevoia s rm+n singurK te voi revedea cur+nd. Plec. >ar, cu toat tul:urarea, avui gri5 s vd dac nu cumva se ndreapt direct spre 09eop9e, ca i cum ar fi fost ca4ul s desprind vreo conclu4ie din gra:a cu care presupuneam c merge spre a-i da socoteal de convor:irea noastr. l v4ui intr+nd trist n grdin, unde se ducea, desigur, pentru a da fr+u li:er durerii sale de-a fi euat n demersul fcutK tul:urarea lui tre:uie s fi fost ns foarte mare dac o ntrecea pe a mea. Prima mea gri5 a fost s-o c9em pe ema, care cu siguran c mi-ar fi putut aduce oarecare lmuriri. Se fcu a nu nelege nimic din ntre:rile mele i m convinsei p+n la;urm c, ncredinat dintotdeauna c S7nese era frate cu 09eop9e, nu dduse atenie legturii lor, pentru c :nuielile ei nu se ndreptaser n aceast direcie. Dotr+i s am o e6plicaie cu 09eop9e i s m port cu tot at+ta di:cie ea i cu S7nese. !um eram sigur c acesta n-o putuse vedea de c+nd se desprise de mine, i ddui mai nt+i de neles c aveam de g+nd s-l trimit ndrt la familia lui. Se art foarte miratK dar, c+nd adugai c singurul motiv al suprrii ce m cuprinsese mpotriva lui era refu4ul de a o mai recunoate drept sor, nu se putu mpiedica si arate amrciunea. !e puin te poi ncrede n aparene la :r:ai, mi spuse eaC %iciodat nu mi-a artat mai mult stim i prietenie dec+t n ultimele 4ile.K Fceast e6clamaie mi se pru at+t de sincer, iar refleciile pe care le adug asupra sorii sale at+t de lipsite de prefctorie, nc+t, eli:erat dintr-odat de :nuielile mele trecui imediat la eea mai desv+rit ncredere. n motive s cred, i spusei, c s-a ndrgostit de tine. 1 st+n5enit de o calitate care nu se potrivete cu sentimentele lui. 09eop9e m ntrerupse cu e6clamaii at+t de gr:ite nc+t n-am mai avut nevoie de alt dovad care s-mi confirme prerea ce-o aveam despre ea. !e vor:eti= !um adic= @ mi spuse ea. !ree4i c are pentru mine altfel de sentimente dec+t de prietenie freasc= n ce situaie m-ai pus= Pi, povestindu-mi cu o uimitoare naivitate tot ce se petrecuse ntre ei, mi ddu detalii n care fiecare cuv+nt m nfiora. Su: prete6tul c-i era frate, S7nese. N:inuse de la ea m+ng+ieri i favoruri care tre:uie s-i fi fcut deose:it de plcut situaia de i:ovnic. Fvusese di:cia s-o conving c era un o:icei :ine sta:ilit ntre frai i surori s-i acorde dove4i de dragoste inocent ir pe aceste temei, o o:inuise nu numai s triasc cu el n cea mai str+ns intimitate, dar i s accepte ca el s dea necontenit fr+u li:er pasiunii lui de a se :ucura de frumuseea ei. M+inile, gura i c9iar s+nul ei deveniser, cum s-ar 4ice, domeniul ndrgostitului S7nese. N:inui de la 09eop9e, una dup alta, toate aceste destinuiri i nu m linitii n privina

altor temeri dec+t datorit tocmai sinceritii cu care o au4eam mrturisind tot ce se cia c-i ngduise. A+ndurile mele de cumptare nu fur n stare s m pun la adpost de un sentiment de amrciune cum nu mai ncercaserm vreodat. Mai, 09eop9e, i;spusei, nici nu tii c+t m doare ce-mi spuiC mi impun o constr+ngere cumplit pentru a te lsa stp+n pe inima ta, dar dac o drui altuia, atare cru4ime o s-mi aduc moartea. %iciodat nu mi se nt+mplase s-i vor:esc at+t de desc9is. Ba r+ndu-i, fu surprins p+n la a se nroi. %u m vei socoti vinovat, mi spuse plec+nd oc9ii, de o greeal ce nu poate fi pus dec+t pe seama netiinei meleK i dac ai avea despre mine prerea, pe care vreau s-o merit, nu m-ai :nui niciodat de a face pentru altul ceea ce n-am putut face pentru domnia-ta. %u rspunsei nimic la aceste vor:e. Sentimentul dureros care m stp+nea nc m ls vistor i taciturn. %u vedeam, de altfel, nimic n rspunsul lui 09eop9e care s-mi satisfac ateptrile ndea5uns pentru a m felicita c, n fine, le dduserm glas. >ac rm+nea neclintit n ideile ei despre virtute, ce aveam eu de sperat, i ce s-ar fi cuvenit s pretind dac ar fi a:dicat de la ele n favoarea lui S7nese= Fcest g+nd, sau mai degra: indiferena pe care mi se prea a o vedea n rspunsul ei, tre4indu-mi din nou nti;eaga ngri5orare, m despriC de ea mai mult amr+t tandru, pentru a-l ndeprta pe S7nese. Se ntorsese din grdinK i c+nd trimisei dup el, aflai c era n apartamentul meu. >ar, n acelai timp, primii de la !onstantinopole informaii care m alarmar n c9ip mult mai serios pentru soarta unora dintre prietenii mei. Mi se aducea la cunotin, printr-un trimis special, c Fga ienicerilor fusese arestat n a5un pe temeiul unor :nuieli care priveau nici mai mult nici mai puin dec+t viaa Sultanului, i c lumea se atepta c9iar la arestarea Selictarului i a Paei ostangi, care treceau drept cei mai :uni prieteni ai Fgi. Secretarul meu, de la care primiserm aceste tiri, aduga propriile sale ipote4e. >ate fiind puterea i autoritatea de care Paa ostangi se :ucura n seraiul Sultanului, se ndoia c se va ntreprinde ceva mpotriva lui. mi scria elK dar era cu at+t mai convins c nu vor fi cruai prietenii lui, printre care cei mai de seam erau Selictarul, Peri:er, >el7 F4et, Ma9mud Prelga. Montei Xli4um i muli alii de care eram legat ca i el. M ntre:a, cu privire la aceasta, dac nu voi ntreprinde nimic n favoarea lor, sau dac nu aveam de g+nd s le ofer cel puin un a5utor personal n prime5dia care-i amenina. Singura intervenie pe care o puteam face n folosul lor era pe l+ng Marele vi4irK dar, dac era vor:a despre o pro:lem de stat, prevedeam c aceasta nu prea avea s ai: ascultare. F5utorul meu avea un sens mai cuprin4tor. n afara mi5loacelor de a fugi, pe care puteam s le pun cu uurin la-ndem+n, mi era lesne s fac unora dintre ei acelai serviciu pe care predecesorul meu nu pregetase s-l fac lui Ma9omet Nstun, adic s le dau n secret adpost s mine p+n ce va trece furtunaK cSci, S+ntr-o ar n care urile se sting dup ce trece prima nflcrare, pericolul nu niciodat prea mare pentru cei ce tiu s-l evite n primu moment. 0otui, cum ndatoririle funciei mele nu-mi ngduiau ntotdeauna s rspund fr gri5 sentimentelor de prietenie, m 9otr+i s m ntorc ndat la !onstantino5 pole pentru a lua cunotin direct de evenimente. !itindu-mi scrisorile, l 4riserm ns pe S7nese atep t+ndu-m cu o nfiare sfioas care prea s anune e nou scen. N lu naintea reprourilor cu care m preg5 team s-l copleesc. >e cum m v4u c am terminat de ci5 tit, arunc+ndu-mi-se la picioare cu o smerenie care $K greci nu nseamn mare lucru, m implor s uit tot ce-nt spusese despre naterea lui 09eop9e i s-i ngdui s trK iasc la Nru, fiind mai dispus ca oric+nd s-o recunoasc drept sor. %u nelegea, adug, ce toan i venise s se ndoiasc, fie i o singur clip, de un adevr de care era convins n sufletul lui, i era decis, n pofida nedrepte atitudini a tatlui su, s susin pu:lic c 09eop9e $& eK ste sor. %u-mi fu greu s neleg a:ilitatea t+nrului greci cum nu o:inuse nici un re4ultat cu stratagema lui, dorea s-i pstre4e, cel puin plcerile pe care le do:+ndise. %u-i prea pricinuiau remucri, de vreme ce se :ucurai ndelung de ele n toat

linitea i, dup cum se prea, dac se g+ndise s scape de st+n5enitoarea calitate d frate, era doar pentru a le mpinge mai departe. >ar 5 v4u toate speranele spul:erate de rspunsul meu. Irl a-i reproa dragostea, i spusei c, adevrul nedepin4+nc de acordul sau de tgduirea lui, nici vor:ele pe care mi le spusese, nici uurina cu care trecuse la alt lim:a5 nu vor fi 9otr+toare pentru prerile mele cu privire la o:+riai surorii saleK dar c trgeam din ele o conclu4ie fr gre cu privire la sentimentele luiK c degea:a retracta din gur de vreme ce inima l fcuse s se e6pliceK i c, dac era s re4um ce credeam despre el, l socoteam drept ur la, care recunoscuse a fi frate cu 09eop9e, care apoi ta gduise aceast calitate i care se oferea s-o recunoasc din nou pentru motive mult mai 5osnice ca ale tatlui su. Mri turisesc c ciuda era cea care-mi dictase aceast ocar. Fpoi, inter4ic+ndu-i s-mi rspund, c9emai un slui5lor, cruia i ddui, ordin s-l duc imediat ndrt la !on stantinopole. Plecai fr s iau seama la 5alea luiK. Pi timintindu-mi doar de permisiunea pe care i-o acordaserm de a-i lua rmas :un de la sora sa, i-o retrasei, inter4ic+ndui cu strnicie de a-i mai vor:i nainte de plecare. i4uindu-m pe slu5itori pentru ndeplinirea poruncilor, m urcai ndat n trsur i m dusei s culeg noi informaii la mine acas, nainte de a ntreprinde ceva n favoarea prietenilor mei. !rima efului ienicerilor era aceea ele a fi vi4itat la nc9isoare pe F9met, unul din fraii sultanului Mustafa. Paa ostangi era :nuit c i-ar fi uurat aceast vi4it i se urmrea s se afle adevrul de la Fg. !um acesta era cerlat cu Marele vi4ir de la o vreme, nu ncpea nici o ndoial c ministrul, doritor s-l piard, il va lucra fr milK iar ceea ce mi pricinui cea mai mare suprare fu s aflu c Peri:er fusese arestat, mpreun cu >elv F4et, pentru simplul motiv c i petrecuser la Fg o parte din 4iua care precedase crima acestuia. F fi alergat n gra: la Marele vi4ir dac n-a fi ascultat de c-t de prietenia mea pentru Peri:er. >ar, neatept+nd cine tie ce re4ultat de la o cerere vag, cre4ui c voi fi mai de feles prietenului meu nt+lnindu-m nainte cu Selictarul, mpreun cu care puteam lua msuri mai potrivite. M dusei la el. 1ra plecat, i tristeea pe care o v4ui domnind n casa lui m convinse c cei de acolo erau foarte alarmai de a:sena sa. "n sclav, despre care tiam c se :ucur de ncrederea lui, veni s-mi spun pe ascuns c stp+nul su plecase n mare gra: ndat ce aflase tirea despre arestarea lui Peri:er, i c nu se ndoia c npasta c4ut asupra acestui prieten l determinase, ca urmare, s se ascund. #spunsul meu fu c o asemenea precauie nu tre:uia am+nat nici o clip, dac ea mai putea fi luat, i nu e4itai s-l nsrcine4 pe sclav s-i ofere din parte-mi adpost n casa mea de la Nru, cu singura condiie de a se duce acolo noaptea i singur. n afar de pilda predecesorului meu, o aveam i pe aceea a paei #e5anto care-i crease o faim nepieritoare din faptul c dduse adpost prinului >imitrie !antemir. >e(ultfel, nu era vor:a de a a5uta un criminal s se sustrag de la pedeaps, ci de a pune un om cinstit la adpost mpotriva unor :nuieli nedrepte. 0otui, cum nu fcuserm nc nimic ca s-mi a5ut prietenii, m 9o trii s vor:esc cu c+iva seniori turci de la care puteam atepta cel puin un plus de informaii. ncepuse s se rsp+ndeasc 4vonul c, dup ce mrturisise n c9inuri, Fga ienicerilor murise sugrumat cu 4:ilul muilor. n ceea ce-l privete pe Selictar, se credea c am+narea arestrii era un semn :un, i nu au4ii s i se reproe4e alt crim dec+t prietenia cu Fga. >ar Peri:er i >el7 F4et mi se prur, dup 4vonul pu:lic, at+t de ameninai nc+t, ngri5orat de soarta a doi dintre cei mai :uni prieteni ai mei, nimic nu m putu opri s m duc la Marele vi4ir. %-am invocat motive complicate pentru a-mi 5ustifica demersul ntr-o pro:lem de stat. Fm vor:it n numele prieteniei mele i, cu gri5a de a e6clude ca4ul n care cei doi prieteni ai mei s-ar fi fcut vinovai de vreo greeal de care nu-i credeam n stare, l-am implorat pe vi4ir s in seama de rugminile mele. M ascult cu un aer grav. 0e rog s fi ncredinat, mi spuse, c dreptatea nlimii Sale nu e oar: i c tie s deose:easc ntre crim i nevinovie. %u te teme n nici un fel pentru prietenii domniei-tale

dac n-au nimic a-i reproa. Fdug touii c un demers fcut de mine nu va rm+ne niciodat fr ecou la Poart i c mi promite c cele dou paale i vor simi urmrile. >ar, i4:ucnind ndat n r+s, mi spuse c pro:a:il Selictarul considera un atare demers ca foarte puternic de vreme ce teama l determinase s caute adpost n casa mea. %u nelesei sensul acestei glume. !ontinu pe acelai ton, prefc+ndu-se c9iar a-mi luda re4erva i tcerea, pe care le privea ca pe semne ale discreiei mele. >ar c+nd l asigurai, n termeni c+t se poate de limpe4i, c nu tiam unde se adpostise Selictarul, mi aduse la cunotin c, pun+nd spioni pe urmele lui, aflase c se dusese cu o noapte nainte la casa mea de la Nru, cu o suit at+t de puin numeroas, nc+t prea sigur c o fcuse pentru a se ascunde. %u-l cred vinovat de nimic, adug, i nu-l voi ine vinovat de fostele sale legturi cu Fga ienicerilor. >ar am socotit potrivit s-l pun su: o:servaie, i nu-mi pare ru c i-a fost destul de team, pentru a deveni mai circumspect n alegerea prietenilor. >up aceste vor:e, mi ddu cuv+ntul su c nu-i va pricinui nici o suprare n casa meaK dar mi ceru s promit c i voi ascunde cele ce-mi spusese, pentru a-l lsa o vreme n nesiguran. %u-mi fu uor s neleg cum de a5unsese Selictarul la Nru. Plecaserm de acolo la mi5locul 4ilei. !um puteam crede c se afla acolo fr tirea mea i c i convinsese pe servitorii mei s-mi ascund sosirea lui= Pasiunea sa pentru 09eop9e fu primul lucru care-mi veni n minte. %u cumva se g+ndea mai puin la sigurana vieii i mai mult la mplinirea dragostei sale= Pi, dac era adevrat, mi spusei, c se ascundea n casa mea de cu noapte, nu era oare de cre4ut c se afla acolo cu acordul lui 09eop9e= !read cine ce-o vrea despre sentimentele pe care le aveam pentru ea. !ine socoate c nu merit calitatea de iu:it, s m priveasc atunci drept pa4nicul sau cen4orul eiK dar c9iar i cea mai puin importan dintre aceste caliti era suficient pentru a-mi inspira o ngri5orare ad+nc. %u m g+ndii dec+t s m ntorc la Nru. F5ung+nd acolo, ntre:ai pe primul servitor care-mi iei n cale unde e Selictarul i cum de se afla la mine fr tirea mea. 1ra servitorul pe care-l nsrcinaserm s-l duc acas pe S7nese. >ei fui mirat s-l vd aa de cur+nd napoi, mi-am nc9ipuit c lucrul fusese cu putin dac um:lase cu mare gra:K i, dea:ia dup ce m asigurai c Selictarul nu era la mine, l ntre:ai n ce c9ip ndeplinise ordinele mele. 1ra greu ca rspun4+ndu-mi s nu fi lsat s-i scape vreo urm de e4itareK dar, neav+nd nici un motiv s fiu suspicios, nu ddui atenie e6presiei cu care-mi rspunse c-l dusese pe S7nese acas la tatl su. M nel, cu toate acestea, i ntr-o c9estiune i n cealaltK cu deose:irea c, dac n prima era de :un-credin, rspun4+ndu-mi la cea de a doua minise pentru a ascunde o trdare la care era complice, ntr-un cuv+nt, n vreme ce eu eram convins c Selictarul nu venise la mine i c S7nese plecase din casa mea, ei se aflau am+ndoi acolo, iar eu aveam s ignor aceasta timp de mai multe 4ile. S7nese primise ordinul de a prsi casa ca pe o sentin de moarte. %eav+nd alt soluie dec+t viclenia pentru a nu-i da ascultare, se g+ndise c servitorii nu erau la curent cu raiunile mele i c putea spera s o:in consimm+ntul lor spre a rm+ne la om mcar p+n la ntoarcerea mea. Fpoi, tem+ndu-se c m voi ntoarce, cum s-a i nt+mplat, tocmai n momentul n care eram cel mai puin ateptat, se v4u o:ligat s cumpere cu un dar important. Pe lac9eul cruia-i ncredinaserm sarcina de a-l duce acas. %u tiu ce prete6t va fi folosit pentru a-l ademeni dar, dup ce-l c+tigase de partea lui, se prefcuse doar c pleac mpreun cu acela i se ntoarser am+ndoi c+teva minute mai t+r4iu. S7nese se ncuiase n camera lui, iar lac9eul reapruse n cas dup c+teva ore, ca i cum s-ar fi ntors din ora. $storia cu Selictarul era mai complicat. S nu uitm c erna nu era prea mulumit de situaia ei i, fie c era suprat pentru c pream a nu avea ncredere n ea, fie c, doar din vanitate, socotea c nu ocup n casa mea rangul meritat, m privea ca pe un strin care nu-i aprecia4 ndea5uns talentele i pe care nu-l putea slu5i cu cine tie ce tragere de inim. !um

vi4itele Selictarului fuseser frecvente, avea prea mult perspicacitate pentru a nu fi descoperit ce fel de interese l aduceau. !u firea ei deprins cu intrigile, printr-o ndelungat via de 9arem, i gsi de lucru pentru a-i mulumi dorina de r4:unare. $ntrase n vor: cu Selictarul i, oferindu-i serviciile sale pe l+ng 09eop9e, reuise s-l conving c fericirea lui depindea de ea. Speranele pe care i le dduse ntreceau cu mult pe cele pe care ea nsi putea s le nutreascK pentru c, neignor+nd n ce raporturi m aflam cu 09eop9e, nu-i putea nc9ipui c-i va fi uor s o:in pentru Selictar ceea ce tia c mie nu mi se acordase. >ar tocmai aceasta era informaia pe care se :i4uia pentru a& cultiva sl:iciunea unui :r:at ndrgostit. >up ce-i, confirmase prerea, pe care Selictarul o avusese dintotdeauna, c nu aveam nici un fel de legturi amoroase cu eleva mea, se ludase c era destul de :un cunosctoare a nclinaiilor i temperamentului unei fete de aceast v+rst pentru a garanta c 09eop9e nu va re4ista la nesf+rit gustului plcerii, i prima promisiune pe care o fcuse se ntemeia pe sperana de a nu nt+mpina re4isten. >rept e c, afl+ndu-se mereu n prea5ma lui 09eop9e, i fiind at+t de priceput, de altfel, n a manevra femeile, era mai de temut n tentativa ei dec+t nsi aprinderea simurilor pe care se :a4au toate speranele Selictarului. 0otui, oric+t di:cie va fi desfurat, planul ei tre:uie s fi fost prea puin avansat n momentul n care cderea n di4graie a Fgi ienicerilor semnase consternarea n sufletul Selictarului. >ar cum temerea nu-i domolise ntru nimic patima, el o m:oldise pe ema, cu at+t mai mult cu c+t, n toiul primelor incertitudini, c9i:4uise dac n-ar fi mai :ine s se refugie4e la cretini cu tot ceea ce ar putea aduna din averea lui, pe care :ucuros ar fi sacrificat-o n ntregime pentru ca 09eop9e s-l nsoeasc n fuga sa. >ar intriganta ema, care nu ndr4nise s-i promit un succes at+t de prompt, cute4ase totui s-i propun un refugiu l+ng iu:ita sa. !asa mea er or+nduit potrivit o:iceiurilor noastre, adic nu se supunea celor turceti nici mcar n ceea ce privete locuina femeilor, acestea fiind mprtiate la nt+mplare n camerele 9otr+te de ma5ordom. !amera emei era lipit de apartamentul lui 09eop9e. Iu coliorul pe care ema l oferi Selictarului ca adpost. i art c acesta era cu at+t mai sigur cu c+t eu nsumi netiind ce serviciu i se oferea n casa mea, el n-avea a se teme c voi sc9im:a prietenia pe politic, i c, pe de alt parte, dup ce pericolul va fi trecut, nu se putea s nu fiu foarte mulumit de-a fi fost de folos prietenului meu. 1 mai puin de mirare c un asemenea g+nd a putut ncoli n mintea unei femei o:inuite cu tot felul de intrigi, dec+t c un om de rangul Selictarului a putut fi de acord cu el. >e aceea, dup ce am descoperit toate amnuntele acestei nt+mplri, am socotit-o at+t de neo:inuit, nc+t a da-o de e6emplu pentru cele mai mari ne:unii ce se pot face din dragoste, dac aceasta n-ar fi fost du:lat, n ca4ul Selictarului, de teama pe care o ncerca pentru propria sa via. Pot aduga ns c m+ndria turcilor e primul lucru care se spul:er c+nd soarta le e potrivnic. !um ntreaga lor mreie purcede direct din aceea a stp+nului, ai crui sclavi se socotesc a fi, nu mai rm+ne nimic din ea n faa primului semn de di4graieK i n ca4ul celor mai muli, orgoliul e foarte firav c+nd sunt redui la meritele lor personale. i recunoteam totui Selictarului destul de multe caliti pentru a-l crede reduta:il n dragoste, mai cu seam n ca4ul unei femei crescute n aceeai ar cu el i a crei sensi:ilitate nu avea deci cum s fie rnit de ceea ce noi am considera de4gusttor la un turc. %u-i vor:ii lui 09eop9e despre g+ndurile cu care m ntorseserm de la !onstantinopole. >impotriv, purt+ndum cu at+t mai dega5at fa de ea cu c+t m simeam mai eli:erat de greutatea care-mi sttuse pe suflet, artai n conversaia noastr o satisfacie de care i ddu destul de repede seama pentru a m ntre:a care e cau4a :ucuriei mele. Fr fi fost un prile5 de a-i repeta cu mai mult voie :un ceea ce de diminea i declaraserm pe un ton prea trist i prea melancolic. >ar, pe c+t era de sigur c ea domnea peste inima mea, pe at+t era nc de incert, pentru mine, ce curs tre:uia s dau

acestor sentimenteK i, regsindu-mi li:ertatea de spirit de c+nd fuseserm desctuat de temeri, avui destul putere pentru a-mi stp+ni elanul care m ndemna s-i vor:esc de dragostea mea. F4i, c+nd, g+ndindu-m la trecut, c+ntresc poate mult mai :ine dec+t atunci care erau inteniile mele, mi se pare c ceea ce doream n tain era ca 09eop9e s fi nceput i ea a simi pentru mine o parte din afeciunea pe care o aveam eu pentru ea, sau cel puin s-mi fi artat unele semne, pentru c nc eram tentat s-mi nc9ipui c aveam mai mult dec+t oricine dreptul la dragostea eiK dar intuit cum eramK de ideile mele de onoare, ca i de promisiunile mele, n-a fi dorit s datore4 victoria asupra inimii ei unor manevre ipocriteK fericirea mea ar fi fost s vd c prea a dori de la mine ceea ce i eu doream de la ea. Sf+ritul primei pri. PF#01F F >N"F. %e aflam n cel mai frumos anotimp al anului. >eoarece grdina mea ntrunea tot Sce se poate gsi plcut la ar, i propusei lui 09eop9e s mergem dup cin s lum aer. Str:turm de c+teva ori cele mai frumoase alei. ntunericul nu era ntr-at+t de neptruns nc+t s nu mi se par c 4resc n diferite locuri silueta unui :r:at. Mi-am nc9ipuit c e um:ra mea sau vreunul din slu5itori. ntr-alt loc au4ii mic+ndu-se frun4iul, dar nefiind ntr-o dispo4iie :nuitoare mi 4isei c e v+ntul. Se rcorise dintr-odat. Ireamtul pe care-l au4iserm mi se pru a fi un semn prevestitor de furtun i o ndemnai pe 09eop9e s se ndrepte ctre un um:rar unde ne puteam pune la adpost. ema ne urma mpreun cu o alt sclav. %e-am ae4at c+teva minute i mi se pru c aud n apropiere nite pai rari. N c9emai pe ema i-i pusei o ntre:are la nt+mplare doar pentru a-mi da seama la ce distan se gsea de mine. %u se afla n partea dinspre care au4iserm paii. ncepui atunci s :nuiesc c eram ascultai i, nevoind s-o sperii pe 09eop9e, m ridicai su: un prete6t oarecare, ca s descopr cine era n stare de asemenea indiscreie. %umi trecea nc prin minte c ar putea fi altcineva dec+t unul dintre slu5itori. >ar nev4+nd pe nimeni, m ntorsei linitit la 09eop9e. ncepea s se fac t+r4iu. %e-am ntors n apartamentul ei fr a mai nt+lni pe nimeni. !um totui nu-mi ieea din cap c au4iserm pe cineva n prea5ma noastr, i cum mi se prea c tre:uie s- pedepsesc asemenea ndr4neal la slu5itorii mei, m 9otr+i, prsind-o pe 09eop9e, s m opresc un timp la poarta grdinii, care nu era departe de apartamentul ei. $deea mea era s-l surprind eu nsumi, c+nd va fi s se ntoarc, pe indiscretul care ne urmrise. Poarta aceasta era un grila5 de fier, prin care erai o:ligat s treciK n-avui de ateptat prea mult p+n ce desluii n ntuneric un :r:at care se ndrepta spre mineK dar m 4ri i el, dei i-ar fi fost imposi:il s m recunoasc i, fc+nd cale-ntoars, nu se mai g+ndi dec+t s a5ung din nou n pduricea din care ieise. $ritarea m fcu s-l urmresc. Strigai c9iar, ca s-l fac s priceap cine sunt i i poruncii, s stea locului. Porunca mea nu fu ascultat!iuda pe care mi-o pricinui fu at+t de puternic nc+t, 9otr+nd s adopt o alt cale pentru a m lmuri fr nt+r4iere, m ntorsei n cas i ddui ordin s fie c9emai toi servitorii pe care-i aveam la Nru. %umrul lor nu era foarte mare. 1rau apte, i aprur toi ndat. ncurctura mea spori p+n la a m determina s ascund motivul care m fcuse s-i adun i, amintindu-mi de Selictar cu toate suspiciunile care puteau nsoi acest g+nd, fui indignat de o trdare de care nu g+ndeam c m puteam ndoi. Mi se pru limpede c Selictarul se instalase n vreo cas din apropiere, de unde spera s se introduc n locuina mea n timpul nopii. >ar avea el oare asentimentul lui 09eop9e= Fceast ndoial m umplu de o mare amrciune. F fi dat ordin tuturor oamenilor mei s co:oare n grdin dac nu m-ar fi reinut un alt g+nd, care m fcu s iau cu totul alt 9otr+re. Mi se pru mult mai important is aflu inteniile Selictarului dec+t s-l prind. mi re4ervai mie nsumi aceast trea:. 0rimisei ndrt toi slu5itorii, p+n i pe feciorul meu i, revenind la poarta grdinii, m ascunsei

mai cu gri5 dec+t prima oar, n sperana de a-l vedea pe Selictar ntorc+ndu-se nainte de 4iu. >ar avui i de data asta de4amgirea de a m fi ostenit n 4adar. Se ntorsese n vreme ce eu mi adunam oamenii. ema, care-l condusese ea nsi n grdin, tem+ndu-se de :nuielile mele, dup ce-i prsise stp+na su: un prete6t oarecare, l rec9emase suficient de repede pentru a-l pune la adpost de urmrirea mea. mi petrecui toat 4iua urmtoare ntr-o stare de suprare pe care n-o puteam ascunde. %ici mcar pe 09eop9e n-o v4ui, iar ngri5orarea pe care o art seara pentru sntatea mea mi se pru o frnicie pentru care a fi vrut s m r4:un. Parc pentru a-mi spori tul:urarea, primii, spre sf+ritul 4ilei, ntiinarea c viaa Paei Peri:er era n mare prime5die i c prietenii si, care erau la curent cu demersul ce-l fcuserm n favoarea lui, m rugau struitor s-l vd din nou pe Marele vi4ir pentru a-mi rennoi intervenia. !e putea fi mai inoportun n pragul acestei nopi n care eram 9otr+t s-mi reiau p+nda la poarta grdinii i n care m pregteam s gust satisfacia de a-l acoperi de ruine pe Selictar= 0otui nu puteam sta la g+nduri ntre o pasiune i datorie. Singurul fel de a le mpca pe am+ndou era de a m duce la !onstantinopole destul de cur+nd pentru a m putea ntoarce p+n n toiul nopii. >ar msur+nd timpul clip cu clip, oric+t m-a fi gr:it, n-a fi putut reveni nai9te de mie4ul nopiiK i cine-mi putea garanta c nu se va profita de a:sena mea= F5unsei astfel treptat s-mi reproe4 c respinseserm sfaturile emeiK i, str+ns cu ua cum eram, nu v4ui alt soluie dec+t s apele4 la ea, fie i numai n aceast mpre5urare. N c9emai. ema, i spusei, tre:uri urgente m c9eam la !onstantinopole. %-o pot lsa pe 09eop9e de capul ei, i simt nevoia s-o dau n gri5a unei nsoitoare at+t de credincioase ca tine. i confer, dac nu titlul, cel puin aceast autoritate p+n la ntoarcerea mea. i ncredine4 gri5a sntii i purtrii ei. %imeni nu s-a dat vreodat mai or:ete pe m+na perfidiei. Pi totui aceast ticloas mi-a mrturisit, ntr-un moment n care mpre5urrile o sileau s fie sincer, c, dac n-a fi ngrdit misiunea pe care i-o dduserm i dac, n loc de a-i spune c aceasta nceta la ntoarcerea mea, ia fi lsat sperana de a pstra pe via acest ascendent n casa mea, ea s-ar fi de4is de toate fgduielile fcute Selictarului i m-ar fi slu5it cu credin. Fm plecat foarte linititK dar aceast cltorie nu mai putu fi de folos celor doi prieteni ai mei. F5uns acas, aflai c Marele vi4ir trimisese de dou ori s m caute pe unul din principalii si ag9iotani care-i e6primase regretul de a nu m fi gsit, iar unele 4vonuri care ncepuser s circule n tain mi prur ru prevestitoare pentru. Soarta celor dou paale. Fceast veste, mpreun cu ceea ce mi se spusese despre Marele vi4ir, nu-mi mai ddu( nici o clip de rga4. M dusei la acest dregtor, dei era de5a ora 4ece, i, prete6t+nd ner:darea de a afla ce dorea de la mine, i trimisei, c9iar n serai unde mi se dduse;asigurarea c se afla, rugmintea de a-mi acorda o scurt convor:ire. %u m ls. S atept prea mult, dar scurt at+t vi4ita c+t i solicitrile mele, lu+nd asupr-i s vor:easc el primul. %-am vrut, mi spuse, s fi n situaia de a m acu4a c n-am inut seama de demersul domniei-taleK i dac trimisul meu te-ar fi gsit acas, avea nsrcinarea de ai face cunoscut c Sultanul n-a putut s nu pedepseasc pe cele dou paale. 1rau vinovate. Nric+t a fi dorit s ncerc de4vinovirea lor, nu-mi mai rm+nea nimic de spus fa de o declaraie at+t de categoric. >ar, convenind c nici o crim de stat nu merit indulgen, l ntre:ai pe Marele vi4ir dac cea a lui Peri:er i a lui F4et erau o tain ce nu-mi putea fi de4vluit. mi spuse c i crima i pedeapsa lor vor fi fcute pu:lice a doua 4i i c a mi le destinui cu c+teva ore mai devreme nu era dec+t un 9at+r mrunt. Furisan Mure7, Fga ienicerilor, suprat mai demult mpotriva !urii, care-i ngrdise autoritatea, plnuise s ae4e pe tron pe prinul F9met, al doilea frate al Sultanului, pe care-l crescuse de copil i care fusese de

c+teva luni ntemniat pentru unele ironii la adresa fratelui su. Iusese necesar s se asigure de inteniile acestui prin i s se ia nelegere cu el n nc9isoare. Fga reuise aceasta cu o di:cie ale crei dedesu:turi rmseser necunoscute, i acesta era singurul semn de ntre:are pe care-l mai avea dregtorul de elucidat. >ei cedase torturilor care-i smulseser mrturisirea crimei sale, Fga pstrase o fidelitate de ne4druncinat prietenilor lui, iar Mi4irul mi declar c el nsui nu se putea mpiedica de a riu-l admiraK dar legturile lui str+nse cu Peri:er i cu >el7 F4et, care fuseser succesiv ultimele dou paale ale 1giptului, determinaser >ivanul s ia 9otr+rea de a-i aresta pe acetia. Fm:ii aveau nc imense :ogii i influena lor era nc at+t de mare n 1gipt, nc+t nimeni nu se ndoia c ei erau principalii piloni ai complotului pus la cale de Fg. n adevr, teama de tortura atroce, pe care n-ar fi putut-o suporta la v+rsta lor, i silise s recunoasc faptul c participaser la conspiraie i c planul con5urailor era s treac n 1gipt cu F9met dac n-ar fi i4:utit s-l nscune4e dintr-odat pe tron. Fceast declaraie n-a mpiedicat s fie supui ia ca4ne pentru a se o:ine de la ei numele tuturor complicilor i, mai ces, spre a se afla dac Paa ostangi i Selictarul erau vinovai. >ar, fie c n adevr nu tiau, fie c s-au nd+r5it n a da dovad de acelai cura5 ca i Fga, au struit p+n la moarte n a nu-i mpovra cu vreun act de trdare. !+teva ore mai devreme, mi spuse Marele vi4ir, i-ai fi gsit ntini n anticamera mea, cci cu mine au avut ultima lor convor:ire. Pi ordinul Sultanului a fost s fie e6ecutai n clipa c+nd vor pleca de aici. Nric+t de uluit m simeam de o catastrof at+t de recent, o urm de prietenie pentru Selictar m ndemn s-l ntre: pe ministru dac nevinovia lui era dovedit ndea5uns pentru a se arta fr team. Mi-e drag, mi rspunse, i departe de mine g+ndul de a dori s-l supr fr rostK dar cum fuga sa a st+rnit suspiciuni neplcute n !onsiliu, a dori s nu-i fac apariia nainte de a pune n circulaie un 4von care s e6plice misterul a:senei sale. Pi, de vreme ce a ales soluia de a se adposti la domnia-ta, ine-l, adug el, p+n ce te voi anuna. !onsiderai ncrederea Mi4irului ca pe o nou favoare, pentru care i mulumiiK dar ignor+nd realmente c Selictarul se afla la mine, socotii necesar s-l fac s-i sc9im:e aceast prere i-l asigurai n c9ip at+t de firesc c, a:ia sosit de la Nru, unde petrecuserm noaptea precedent i toat 4iua, aveam certitudinea c Selictarul nu fusese v4ut acolo, nc+t Mi4irul a fost mai :ucuros s cread c spionii si l nelaser dec+t s se ndoiasc o clip de :una mea credin. !ltoria mea fiind simitor scurtat de acest de4nodm+nt at+t de nefericit, m :ucurai mult c m pot ntoarce la Nru nainte de sf+ritul nopii i sperai c9iar s a5ung destul de devreme ca s-l surprind pe Selictar n grdin. Meditam c9iar la mi5loacele de a nu-l lsa s-mi scape. >ar ntors la locuina mea din !onstantinopole, l gsii pe feciorul meu care m atepta cu cea mai mare ner:dare i care ceru imediat s-mi vor:easc ntre patru oc9i. Sosesc, mi spuse, cu veti care v vor pricinui tot at+ta uimire c+t i suprare. S7nese e pe moarte de pe urma unei rni fcute de Selictar. 09eop9e e n aceeai stare, de spaim. ema e o ticloas pe care o cred cau4a ntregii tul:urri i pe care, din precauie, am nc9is-o p+n la sosirea domniei-voastre. !red c pre4ena domniei-voastre e necesar la Nru, continu el, fie i numai pentru a prent+mpina inteniile Selictarului, care nu poate fi departe de casa domniei-voastre i care e n stare s se ntoarc cu destule a5utoare pentru a se face stp+n pe situaie. #egretele pe care le-a manifestat pentru violena sa mi par foarte suspecte. !um se afla singur, l-a fi nc9is i pe el dac nu m-a fi temut c aceasta v va displcea. 0otui. Fdug feciorul, dat fiind c am. Fvut gri5 s, organi4e4 aprarea cu restul oamenilor domnieivoastre, putei fi linitit cu privire la ceea ce ar putea ntreprinde.SE N situaie at+t de neprev4ut nu-mi ngduia ns s fiu linitit, aa c plecai ndat, av+nd i prevederea; de a lua cu mine patru slu5itori :ine narmai. Fgitaia n care se gseau cei de la Nru fu pentru mine dovada c nu mi se e6agerase nimic. Iceau de gard la poart cu o

du4in de puti de care m foloseam la vistoare. Be cerui veti despre 09eop9e i despre S7nese, a crui isprav nc n-o nelegeam. !a i mine, oamenii mei 9a:ar n-aveau c acesta nu prsise casa i, netiind nimeni n ce fel ptrunsese acolo Selictarul, scena devenea comic datorit precauiilor pe care le luaser pentru a-l mpiedica s ntre din nou, n vreme ce el nici nu ieise. Fm cerut e6plicaii mai detaliate cu privire la aceste mpre5urri, i-mi adusef la cunotin tot ceea ce putuser descoperi. Ba ipetele lui S7nese se adunaser n apartamentul lui 09eop9e, unde-l gsiser pe acest t+nr lupt+ndu-se cu Selictarul i fiind de5a rnit de o lovitur de pumnal care-i punea viaa n prime5die. ema prea a lua partea Selictarului i-l ndemna pe acesta s-l pedepseasc pe S7nese. i despriser. F:il, Selictarul fugise, iar S7nese rmsese scldat ntr-o :alt de s+nge, n vreme ce 09eop9e, tremu. #+nd i aproape leinat, i imploi;a pe slu5itori s m vesteasc fr a pierde nici un minut. Ari5a pe care o avusese de a se g+ndi la mine m nduio ntr-at+t nc+t m dusei imediat n apartamentul ei. >ove4ile de :ucurie pe care le art c+nd m vv. " m linitir i mai mult. M apropiai de patul ei. mi prinse m+na i mi-o str+nse ntr-ale ei. !erule, spuse cu o e6presie de uurare, la ce gro4vii a tre:uit s asist c+t ai lipsitC F fi murit de spaim dac mai nt+r4iai mult. 0onul pe care spuse aceste c+teva cuvinte mi s-a prut at+t de firesc i de drgstos nc+t, spul:er+ndu-mi orice :nuial i orice gri5, fui ndemnat s m las prad plcerii care, pentru nt+ia dat, mi-ar fi mplinit dragostea, mi ascunsei totui ntreaga :ucurie i, mulumindu-m si srut lui 09eop9e m+na& 16plic-mi, i spusei cu o emoie ale crei semne nu le puteam mpiedica sa se arate n cuvintele mele, ce-i cu gro4viile de care vor:eti= 16plic-mi cum te poi pl+nge de ceea ce s-a nt+mplat c+nd totul s-a petrecut n camera ta= !e fcea aici Selictarul= !e fcea aici S7nese= %iciunul dintre slu5itorii mei nu tie. Ii sincer i povestete-mi tot ce s-a nt+mplat. lat ce, mi spuse ea, de ce mi-era cel mai mult fric. M ateptam c, negsind dec+t mistere n ceea ce vei afla aici, i va veni greu s m scuteti de unele :nuieliK dar martor. Mi-e cerul c nu neleg mai mult dec+t domnia-ta ce s-a petrecut. >e-a:ia plecasei, continu ea, iar eu nu doream nimic altceva dec+t s m retrag, c+nd ema a venit s-mi in o lung predic la care n-am prea plecat urec9ea. F luat n der+dere gustul meu pentru lectur i pentru celelalte i. "dii de care m ocup. Mi-a vor:it despre dragoste i despre :ucuria pe care o dau, la v+rsta mea, plcerile amorului. N mulime de poveti de dragoste pe care mi le-a nirat mi sunau ca tot at+tea do5eni pentru c nu urmam pilde at+t de m:ietoare. S-a strduit s-mi afle prerile, iscodindu-m cu tot felul de ntre:riK struina aceasta pe care nu mi-o mai artase nc p+n atunci ncepu s-mi devin nesuferit i nduram cu at+t mai greu faptul c eram nevoit s-o ascult cu c+t lase s se neleag c domnia-ta i ddusei o anume putere asupra mea, pe care dorea s-o foloseasc doar spre a m face fericit. F plecat n sf+rit dup ce m a5utase s m culc, dar nu trecur dou minute i au4ii desc9i4+ndu-se ua ncet< B-am recunoscut, la lumina lum+nrii, pe S7nese. Fpariia lui mi-a pricinuit mai mult uimire dec+t teamK totui, amintindumi de ceea ce mi-ai povestit, m-a fi nelinitit dac nu mi-ar fi venit n minte, ca o posi:il e6plicaie a vi4itei lui, c a5ung+nd la !onstantinopole, l-ai iertat i l-ai trimis, poate, napoi, d+ndu-i vreo nsrcinare pentru mine. $-am ngduit s se apropie. F nceput s-mi in un discurs n care nu fcea dec+t s se cine4e de soarta lui, dar l-am ntrerupt c+nd am v4ut limpede c nu se afla aici din ordinul domniei-tale. Pe l+ng alte multe dove4i de suferin, s-a aruncat plin de 4:ucium n genunc9i n faa patului meu. n acel moment a intrat ema cu SelictarulK nu-mi cere s spun ceea ce, sporindu-mi tul:urarea, n-am mai putut nregistra desluit. Fm au4it ipetele emei care-l acu4a pe S7nese de nes:uin i-l m:oldea pe Selictar s-l pedepseasc. Fm+ndoi erau narmai. Fmeninat, S7nese se pregti s se apere. >ar, fiind rnit de Selictar, a srit la el, iar eu vedeam fulger+nd cele dou pumnale, n strdania lor 5ile a-i da lovituri i de a se apra. Ba 4gomotul luptei lor, mai degra: dec+t la ipetele mele care, de spaim, erau prea sla:e pentru

a se au4i, s-au str+ns slu5itoriiK i tot ce am putut o:ine de la ei, din acel moment, a fost ca, la rugmintea mea, s plece cineva pentru a gr:i ntoarcerea domniei-tale. %evinovia ei se desprindea at+t de limpede din aceast relatare nc+t, regret+nd c o suspectaserm, m stirduii, dimpotriv, s domolesc urma de team ce-i mai struia n priviri. Pi, poate c, micat de asigurrile mele de credin, mi-ar fi acordat ceea ce renunaserm s-i mai cer, dac 9otr+rea mea nu mi-ar fi inut n fr+u simurile. >ar modul meu de;a vedea lucrurile era :ine sta:ilitK i cred c, dat fiind sentimentele la care reveniserm n ceea ce o privea, a fi fost nemulumit s descopr la ea o sl:iciune care mi-ar fi diminuat ntruc+tva respectul. Iui destul de mulumit de aceast nt+lnire pentru a privi punctele care mi rm+neau de lmurit ca pe nite nt+mplri ce m afectau mai puin i pe care era ca4ul s le cercete4 cu mai mult s+nge rece. Fmintete-i, i spusei lui 09eop9e pentru a o face s neleag mcar n parte speranele mele, c m-ai lsat s ntre4resc a4i ceea ce sper sescopr ntr-o 4i mai deplin. Pru nesigur cu privire la sensul acestor vor:e. 1 destl+l de limpede, reluai euK dar desprindu-m de ea, m ncredinai, n adevr, c se prefcuse a nu m nelege. !erui s-mi fie adus ndat ema. Fceast sclav viclean sper un moment s m nele cu minciunile ei. ncerc s m conving c doar nt+mplarea l adusese n casa mea pe Selictar la cderea nopii i c, d+ndu-i seama, n clipa n care-l nt+lnise, c S7nese se afla n apartamentul lui 09eop9e, 4elul pentru cinstea casei mele o ndemnase s-l roage pe acest senior s pedepseasc insulta pe care mi-o aducea nes:uitul t+nr. >at fiind c l v4use pe Selictar dispr+nd nainte ca ea nsi s fie nc9is, spera c acesta nu-mi va fi prsit nc locuina i c se napoiase n tain n adpostul lui. Pi ntr-m ca4 i n cellalt spera s-l poat ntiina de ceea ce scornise n aprarea lui. >ar nu petrecuserm at+ta timp n 0urcia fr a fi aflat ce drepturi are un stp+n asupra sclavilor si i, cum nu mi se prea defel de cre4ut c Selictarul ar fi plecat pe furi dac ar fi venit cu intenii curate n casa mea, m 9otr+i s folosesc mi5loacele cele mai drastice pentru a face s ias la iveal adevrul. Motivele pe care feciorul le avusese pentru a o nc9ide pe ema tre:uiau s pre4inte i pentru mine cel puin tot at+ta importan c+t i pentru el. ntr-un cuv+nt, i pomenii sclavei mele de ca4ne i, cum tonul pe care-l luaserm o fcu s cread c ameninarea e serioas, mi mrturisi; tremur+nd dedesu:tul intrigii sale. >up ce sf+ri prina m convinge c Selictarul n-o v4use pe 09eop9e dec+t n mpre5urrile acelei nopi, gsii n aventura sa mai cur+nd motiv de a-l ironi4a pentru g9inionul lui dec+t de a m supra pentru timpul petrecut n casa mea. ema mi risipi orice urm de resentiment c+nd mi art principalele motive care o determinaser s-mi ascund vi4ita lui. >ar, ceea ce l scu4a ntr-o msur pe prietenul meu nefiind suficient pentru a o disculpa pe ea, i spusei c voi c9i:4ui la pedeapsa ce i se cuvine pentru c mi nelase ncredereaK fu momentul n care l lu de martor pe profet c n-a fi avut niciodat a-i reproa ceva dac n-a fi mputernicit-o doar pe 5umtate. Fceast sinceritate mi atenu simitor m+nia. #m+nea s aflu de la ea ce se nt+mplase cu Selictarul.C %u e4it s-mi rspund c pro:a:il s-a ntors n camera ei i-mi spuse c ar fi de a5uns s m uit dac ua e ncuiat. Ia de atare pro:, nemaiput+ndu-m ndoi c el era nuntru, singura r4:unare la care m g+ndii fu aceea de a-l lsa acolo p+n ce foamea l va o:liga s ias, i s-l pun pe feciorul meu de stra5 la u. Pentru a-l lua n primire n momentul n care va fi silit s se arate. ema, pe care o lsai n nc9isoarea ei, nu-mi putea 4drnici satisfacia pe care scontam n urma acestei scene. !u privire la S7nese nu putuse s-mi dea nici o lmurire, deoarece nimeni nu fusese mai uluit dec+t ea c+nd l surprinsese n apartamentul lui 09eop9e. >ar S7nese m nelinitea at+t de puin nc+t, afl+nd c rana lui era ntr-adevr grav, ddui ordin s fie ngri5it i am+nai s-l vd p+n c+nd va ncepe s se simt ceva mai :ine. Iie c nu plecase de la mine, fie c se ntorsese

dup ce plecase, la mi5loc era tot trdarea unuia dintre slu5itorii mei, dar fapta era at+t de puin nsemnat nc+t nu m gr:ii prea mult cu pedepsirea ei. Pi, din moment ce m socoteam sigur de cuminenia lui 09eop9e, mi era at+t de indiferent c era iu:it de ace;st t+nr grec, nc+t considerai c9iar c ar fi putut do:+ndi pe aceast cale un avanta5 asupra tatlui ei. Fceast idee nu-mi venise de la nceputK dar, dup ultima convor:ire pe care o avuseserm cu S7nese, mi dduserm seama c, dac dragostea lui i pstra aceeai nflcrare, voi avea prile5ul s-l pun pe tatl su la o nou ncercare, prefc+ndu-m c vreau s-l cstoresc pe S7nese cu 09eop9e. >ac seniorul !ondoidis nu-i pierduse, dimpreun cu sentimentele fireti, i simul onoarei i al credinei, mi se prea imposi:il s nu se opun la aceast cstorie incestuoasK i, ntr-o ar n care drepturile printeti au at+t de puin importan, aceasta era singura o:iecie la care puteam s-l constr+ng pentru a mpiedica atare cstorie. Fadar, evenimentele care m alarmaser at+t nu;avur alte urmri mai suprtoare dec+t rana lui S7nese i pedepsirea c+torva servitori. M descotorosii de ema dup c+teva 4ile, n condiii umilitoare pentru ea, i anume, v+n4+nd-o la numai 5umtate din c+t m costase. Fcesta e un soi de pedeaps practicat doar de oamenii :ogai care, n acelai timp, sunt destul de cumsecade pentru a nu trata cu prea mare severitate o sclav vinovatK cci, de au c+t de c+t simire, aceti nefericii se socotesc cu at+t mai lovii cu c+t, pier4+nd un anume pre pe care-l aveau n propriii lor oc9i, se consider co:or+i, dac se poate spune astfel, su: nivelul tristei lor condiii. Fm aflat ns mai t+r4iu c, rug+ndu-se de Selictar, ema o:inuse graie recunotinei acestuia s fie cumprat pentru 9aremul lui. n ceea ce-l privea pe Selictar, nu avui parte de satisfacia la care speraserm, aceea de a-l vedea ced+nd din pricina setei sau a foamei. neleg+nd, n aceeai noapte, datorit ndelungatei nt+r4ieri a complicei sale, c aceasta era inut su: c9eie i c, lipsit fiind de a5utorul ei, avea s a5ung ntr-o ncurctur foarte neplcut, se 9otr s nu mai atepte s se fac 4iu pentru a iei din ascun4toare, i, cunosc+ndu-mi casa, i nc9ipui c profit+nd de ntuneric va putea fugi cu uurin. Pic drept n :raele feciorului meu, care se afla la post. l e6puneam, poate, pe acest :iat credincios s moar dintr-o lovitur de pumnalK dar, d+ndu-i i el seama de acest risc, avu gri5 ca, pe un ton :l+nd, s-i fac ndat cunoscut Selictarului c n-avea a se teme de nici o violen i c eu l ateptam cu :unvoin i solicitudine. Se ls condus, manifest+nd totui oarecare :nuieli. 1ram n pat. M sculai degra: i prefc+ndu-m foarte mirat& !e= 1 Selictarul, strigaiK ei :ine, prin ce nt+mplare< M ntrerupse cu un aer sting9erit. !ru-m, mi spuse, de ironiile pe care le merit. Fi fi ndreptit s-mi faci c9iar reprouri, dac ele s-ar referi numai la vi4ita nocturn pe care am vrut s-o fac lui 09eop9eK dar recurg+nd& la pumnal, nu m-am g+ndit dec+t s-i aduc un serviciu, dei gri5a cu care servitorii domniei-tale l-au scos din m+inile mele pe t+nrul pe care l-am rnit m face s cred c 4elul meua fost deplasatK iar n li:ertatea pe care mi-am luat-o de a m refugia aici fr tirea domniei-tale, nu tre:uie s ve4i dec+t descumpnirea n care s-a aflat un prieten care, socotind casa domniei-tale drept un refugiu, n-a vrut totui s te e6pun nemulumirilor Porii. B-am ntrerupt la r+ndul meu spre a-l asigura c l scuteam p+n i de o:ligaia de a se de4vinovi i c, c9iar i n ceea ce o privea pe 09eop9e, nu gseam condamna:il n purtarea lui dec+t ceea ce pro:a:il c l nemulumea i pe el nsui, adic un mod de a proceda nepotrivit cu delicateea de p+n atunci a sentimentelor sale. i recunoscu vina n privina acestui ultim repro. Prile5ul, mi spuse, a fost mai puternic dec+t virtutea mea. 0ot restul acestei convor:iri se purt pe un ton glume. l asigurai c cel mai suprtor re4ultat al aventurii lui avea s fie acela de a se vedea instalat mai comod i tratat cu mai mult gri5 dec+t n camera emei, fr a fi pentru aceasta mai e6pus prime5diilor care-l determinaser s se ascund. Pi, c+nd i povestii ce aflaserm de la Marele vi4ir, fu pe at+t de :ucuros pentru propria-i soart, pe c+t de m+9nit pentru cea a Fgi ienicerilor i a celor dou

paale. M asigur totui c i pl+ngea mai puin dac erau vinovai i c, departe de a fi participat la complotul lor, ar fi fost n stare s-o rup definitiv cu ei dac i-ar fi :nuit de aa ceva. Prea dispus s plece dendat i spuse c ar dori s-i anune pe cei doi sclavi pe care-i nsrcinase s atepte ordinele sale n satul vecin. >ar eu i artai ce precauii pretindea de la el Marele vi4ir n vederea revenirii la !onstantinopole. ntre diferitele soluii pe care le putea adopta, se 9otr, dup sfatul meu, s se duc a doua 4i la casa lui de la ar, ca i cum s-ar ntoarce dup inspectarea depo4itelor i arsenalelor de pe coasta Mrii %egre. Fm acceptat c9iar s-l ntovresc i, spre a-i arta nu numai c nu-i purtam nici un fel de pic pentru cele nt+mplate, dar c aveam despre firea lui aceeai prere care m ndemnase s-i caut prietenia, i propusei s-o lum i pe 09eop9e cu noi n cltorie. F:ia de ndr4ni s cread c aceast propunere e serioasK dar eram de :un-credin i mersei p+n acolo nc+t, dup ce petrecurm restul nopii mpreun, l condusei eu nsumi n apartamentul lui 09eop9e, pentru a o convinge s accepte propunerea noastr. $mpresia cu care rmseserm dup ultima convor:ire avut cu ea m fcea s m simt deasupra oricrei atingeri a gelo4iei, i v4userm aa de limpede c Selictarul nu va i4:uti niciodat s-i mite inima, nc+t era un fel;de i4:+nd pentru mine s asist l eforturile pe care avea s le desfoare din nou 4adarnic spre a o ndupleca. >e altfel, oric+t succes ar fi avut n viitor sentimentele mele, nu voiam sa. #ai poat nvinui vreodat c i-am pus c+tui de puin :ee-n roate. i datoram aceast concesie dup ce contri:uiserm, poate, la nfiriparea simmintelor sale prin uurina ce-o avus1. n. F nceput de a le ncuviinaK i dac 09eop9e avea s ai: pentru mine sentimentele pe care le doream, a fi fost :ucuros ca prietenul meu s-i fi pierdut cu desv+rire sperana nainte de a-i da seama c eram mai norocos dec+t el. >ac 09eop9e art oarecare mirare pentru proiectul nostru, nu fcu nici o o:iecie c+nd cpt certitudinea c aveam s fiu tot timpul cu ea i c nu era vor:a dec+t s m nsoeasc. i alesei o suit care s-i permit o pre4en plin de demnitate n casa Selictarului. Fcesta mi vor:ise despre casa sa ca despre centrul puterii i al plcerilor luiK adic, pe l+ng toate podoa:ele at+t de preuite de turci, mai era acolo un 9arem i un considera:il numr de sclave. l au4iserm de altfel lud+nd acest loc ca pe cel mai frumos din mpre5urimile !onstantinopolului. Se afla la opt mile de casa mea. %-am a5uns acolo dec+t seara i n-am putut s m :ucur de frumuseea privelitii, despre care se spune c ar fi cea mai minunat din lume. >ar Selictarul ne art ndat tot lu6ul i :ogiile pe care le adunase n interiorul cldirilor, i a tre:uit s recunosc din capul locului c nu v4userm nici n Irana, nici n $talia nimic care s ntreac n frumusee ceea ce se nfia oc9ilor mei. %-am s fac o descriere. Fsemenea detalii sunt totdeauna plicticoase ntr-o carteK dar dac a fost un moment n care m-am temut c voi regreta de a o fi luat pe 09eop9e n aceast cltorie, asta s-a nt+mplat c+nd Selictarul, dup ce o lsase s admire toat aceast splendoare, i oferi s devin stp+na atotputernic peste toate c+te le vedea acolo, adug+nd motivele pe care i le mai e6pusese. mi veni greu s ascund roeaa care fr voie mi cuprinsese faa. mi aruncai oc9ii spre 09eop9e i ateptai rspunsul ei cu o emoie de care mi-a mrturisit apoi c i dduse seama. Fsigur+ndu-l pe Selictar c e contient de nsemntatea ofertei sale i c, aa cum era n drept s-i nc9ipuie, i era recunosctoare, i vor:i despre sentimentele ei ca despre cea mai ciudat m:inare din lume i cea mai puin propice s-o fac s gseasc vreo atracie n :ucuriile care mgulesc ndeo:te vanitatea femeilor. >ei tonul pe care rspunsese prea galnic, ne spuse lucruri at+t de adevrate i pline de :un sim despre nelepciune i despre fericire, nc+t m mirai i eu de aceste vor:e at+t de neateptate pentru mine i pe care m ntre:am cu uimire de unde le va fi nvat. !onclu4ia pe care o trase fu c tot restul vieii ei era destinat practicrii acelor principii pentru care se arta recunosctoare nvturilor mele i pentru care socotea c mi dntora cu mult mai mult gratitudine dec+t pentru li:ertatea ei. Sting9ereala

de care nu m putuserm feri trecu li vremea asta pe c9ipul Selictarului. Se cin amar de soarta luiK i, adres+ndu-mi-se, m implor s-i mprtesc i lui o parte mcar din acea putere pe care 09eop9e o atri:uia vor:elor mele. i rspunsei n glum c dorina ce-mi e6prima nu se potrivea cu vederile sale, deoarece, lu+nd de :un ceea ce prea c dorete, s-ar anga5a el nsui n a o ntri pe 09eop9e n principiile ei. >e fapmnima mea era cuprins de :ucurie i, nemaiascun4+ndu-mi fericirea, mi nc9ipuii c era mai temeinic statornicit de aceast declaraie dec+t de toate motivele pe care le aveam de5a pentru a m ncrede c+t de c+t n ea. Profitai de un moment n care o felicitai pe 09eop9e pentru no:leea ideilor e6primate i considerai rspunsul ei drept o nou confirmare a speranelor mele. Selictarul, pe at+t de nefericit pe c+t de fericit m credeam eu, nu nceta de-a ne oferi, cu aceeai solicitudine, tot ce putea face cinste ospitalitii sale i frumuseii casei. !9iar n aceeai sear ne pofti n 9arem, i poate c intenia sa era tot aceea de a o ispiti pe 09eop9e, art+ndu-i un loc at+t de nc+nttor, peste care ar fi pututdomni ca stp+n. >ar dac o impresion ceva acolo, nu fur nici :ogiile, nici frumuseile care rsreau de peste tot Fmintirea strii din care scpase se tre4i at+t de vie n mintea ei nc+t o v4ui c4+nd ntr-o melancG-ie profund, care nu se risipi timp de mai multe 4ile. nc de-a doua 4i, folosindu-se de li:ertatea pe care Selictarul ne-o acordase de a ne ntoarce n 9arem fr el ori de c+te ori am fi avut c9ef, se duse s-i petreac acolo cea mai mare parte a timpului i leg conversaii cu acele femei a cror nfiare o impresionase cel mai mult. Plcerea pe care prea s i-o fac o at+t de lung vi4it l nc+nta pe Selictar, n vreme ce eu ncercam, parc, o oarecare ngri5orare. >ar discreia mpiedic+ndu-m so urme4, am ateptat momentul n care tre:uia s ias de acolo pentru a o nt+lni. 16presia i tristeea cu care reveni m fcu s renun la reprouri. N ntre:ai, dimpotriv, ce pricinuise aceast sc9im:are de dispo4iie. Ir a-mi rspunde la ntre:are, mi propuse s facem o plim:are n grdin. 0cerea n care continua s struie ncepea s m surprind c+nd, cu un oftat, se pregti, n fine, s-mi rspund. !+t de felurite sunt nt+mplrile vieiiC @ mi spuse ea cu acea ncrctur moral pe care o ddea n c9ip firesc tuturor refleciilor ei. !e succesiune deevenimente care nu seamn unele cu altele i care nu par fcute pentru a se nlnuiC Fm fcut o descoperire de care, cum ve4i, sunt profund impresionatK ea m-a fcut s m g+ndesc la lucruri pe care vreau s i le mprtesc. >ar tre:uie, mai nainte, s te nduioe4 cu povestirea mea. N curio4itate vie, continu ea, pe care nu m-am putut mpiedica s-o simt fa de soarta at+tor nefericite, i care i se va prea de iertat date fiind propriile mele suferine, m-a ndemnat s ntre: pe c+teva dintre sclavele Selictarului despre mpre5urrile ce le-au fcut s a5ung n 9arem. !ele mai multe sunt fete din Aru4ia sau din inuturile vecine, care au fost crescute n vederea acestei condiii i care nu vd nimic umilitor n soarta lor. >ar cea de care m-am desprit c9iar acum este o strin, a crei :l+ndee i decen m-au micat nc i mai mult dec+t strlucirea c9ipului. Fm luat-o deoparte. $-am adus laude pentru frumuseea i tinereea ei. F primit cu tristee complimentele mele i nimic nu mi s-a prut mai surprin4tor dec+t rspunsul ei& Mai, mi-a spus ea, nu luda aceste nefericite nsuiri ci, dac ai un pic de mil, privete-le ca pe un dar nefast al cerului, pentru care ursc viaa cl+a de clipC $-am promis mai mult dec+t mil i, art+ndu-i c a putea face ceva pentru consolarea ei, am ndemnat-o s-mi e6plice pricina unei at+t de neateptate disperri. Mi-a povestit, printre lacrimi, c se nscuse n Sicilia dintr-un tat ale crui pre5udeci au costat-o li:ertatea i onoarea. Mama lui fusese o femeie discreditat din cau4a li:ertina5ului ei, i aceeai 4odie voise ca el s se nsoare cu o femeie care, dup ce l-a nelat vreme ndelungat pstr+nd aparenele virtuii, s-a de4onorat p+n la urm printr-un de4m pe fa. Fv+nd cu ea o fiic, i anume c9iar pe aceast sclav a Selictarului, 5urase s o creasc n nelepciune, d+ndu-i o educaie at+t de sever nc+t s a5ung a rscumpra onoarea familiei sale. >in primii ani de via o nc9isese ntr-un castel pe care-l avea la ar i o

pusese su: supraveg9erea a dou femei :tr+ne i virtuoas. @ crora le ceruse. @ de4vluindu-i inteniile, s nu-i spun fetei c ar fi fost n4estrat cu vreun 9ar de la natur i s nu-i vor:easc niciodat; de frumuseea femeilor ca de un dar care s merite atenie. !u aceast precauie i cu gri5a de a o deprinde cu practicarea tuturor virtuilor, acele femei o fcuser s duc p+n la v+rsta de aptespre4ece ani ti via at+t de inocent, c niciodat nu-i venise n minte i nu nutrise n suflet ceva care s contravin vederilor tatlui ei. i dduse destul de :ine seama, n rarele oca4ii pe care le avusese de a iei cu cele dou nsoitoare, c privirile celor pe care-i nt+lnea se opreau asupra ei i c preau a da semne de neo:inuit emoie v4+nd-o. >ar nefolosindu-se vreodat de oglind, iar gri5a neo:osit a celor dou :itr+ne fiind de a ndeprta tot ceea ce putea s-i atrag g+ndurile asupra ei nsi, nu avusese niciodat o c+t de nensemnata idee cu privire la nfiarea ei. 0riia n aceast nevinovie c+nd, aduc+nd nsoitoarele sale n cas pe unul din acei negustori care cutreier satele cu marfa lor, din pur nt+mplare, luase o cutioar n care se afla o oglind. $nocena ei a mers p+n la a-i nc9ipui c propria-i imagine, pe care o v4use reflectat n interiorul cutiei, era un portret fi6at acolo i, neput+ndu-se stp+ni de a-l privi cu oarecare plcere, ddu prile5 celor dou :tr+ne s o:serve acest lucru. 16clamrile lor i mustrrile cu care s-au gr:it s-o copleeasc ar fi fost ndea5uns pentru a o face s uite acest g+nd, dac negustorul, care nelesese cau4a suprrii nsoitoarelor, n-ar fi gsit un moment n care s se apropie de t+nra sicilian i s-i druiasc n tain una din oglin4ile sale, art+ndu-i i c+t nedreptate-i fceau cei care o lipseau de aa ceva. N primi mai degra: din sfial dec+t din dorina de a-i da o ntre:uinare pe care de altfel nici n-o cunoteaK dar ndat ce rmase singur, nu-i tre:ui dec+t o clip pentru a o descoperi. !9iar, dac n-ar fi fost n stare s neleag doar prin ea nsi cu ce o druise natura, comparaia cu cele dou :tr+ne pe care le avea tot timpul dinaintea oc9ilor ar fi fost de a5uns ca s-o fac si de seama c+t de avanta5oas era, pentru ea, deose:irea. !ur+nd descoperi at+ta plcere n a se contempla fr ncetare, n a-i aran5a prul i n a-i potrivi gtelile, nc+t, fr a ti la ce-i putea slu5i aceast desftare, ncepu s-i spun c ceea ce i fcea ei at+ta plcere tre:uia neaprat s fac i altora. $ntr-acestea, negustorul, pe care nt+mplarea l nveselise gro4av, se amu4a s-R povesteasc peste tot pe unde trecea. >escrierea farmecelor tinerei siciliene, cu care-i nsoea istorisirile, st+rni curio4itatea i dorinele unui cavaler de Malta care-i asumase ultimele legminte ale acestui ordin cu nu prea mult nclinaie de a le respecta. >uc+ndu-se n apropierea castelului ei, cavalerul gsi mi5locul de-a face s a5ung n tain p+n la fat o oglind care, ae4at ntr-o cutie mai mare dec+t cea a negustorului, coninea n partea opus portretul unui foarte plcut 0ar:at i o scrisoare drgstoas i cu desv+rire apt s-o edifice asupra a tot ceea ce cu at+ta gri5 i se ascunsese. Portretul, care era al cavalerului, avu efectul pentru care fusese trimis, iar indicaiile din scrisoare se dovedir at+t de utile nc+t folosir cu succes la nlturarea multor o:stacole. 0+nra, creia nsoitoarele ei nu-i vor:iser niciodat despre :r:ai dec+t ca despre nite unelte de; care-i plcuse cerului s se foloseasc pentru a le face pe femei n stare s perpetue4e spea uman, i care fusese dinainte deprins s respecte sfinenia cstoriei, se feri s plece urec9ea la vor:ele de dragoste ale cavalerului nainte de a-l ntre:a dac se g+ndise s-o ia n cstorie. Fcesta nu-i precupei promisiunile c+nd pricepu la ce i-ar putea slu5i i, prete6t+nd nite interese pentru a pstra secretul fgduielilor sale, reui n scurt timp s nele at+t ateptrile tatlui c+t i vigilena celor dou nsoitoare. Begtura aceasta dur mult vreme nesting9erit. >ar unele remucri adugate la teama de viitor o fcur pe sicilian s insiste pentru mplinirea promisiunilor pe care le ceruse. !avalerului i deveni imposi:il s mai ascund c fcuse unele legminte care-i inter4iceau cstoria. Mreme de c+teva 4ile fu r+ndul lacrimilor i al reprourilor. 0otui se iu:eau cu adevrat. >intre toate relele, cel mai mare ar fi fost acela de a

se despri. 0emerea aceasta trecu naintea tuturor celorlalte i, pentru a evita urmrile suprtoare care nu puteau nt+r4ia, luar 9otr+rea de a prsi Sicilia i de a se refugia n vreuna din rile de su: dominaie turceasc. !ei doi iu:ii n-aveau nimic a-i reproa, pentru c, fiind am+ndoi destinai unei situaii nalte, fceau dragostei acelai sacrificiu. $ntenia pe care o aveau de a se refugia de :un voie la turci i-ar fi aprat, de-ar fi putut-o dovedi, de sclavia >ar m:arc+ndu-se pe un vas ian cu g+ndul de a de:arca n >almaia, de unde sperau s a5ung uor mai departe, avur g9inionul de a fi prini la intrarea n golf de nite vase turceti care 9ruiau statul veneian. 16plicaiile date asupra planului lor au fost luate drept minciuni. Iur v+ndui separat ntr-un port din Moreea, de unde nefericita sicilian a fost dus la !onstantinopole. >ac a-i vedea rpit iu:itul era culmea nenorocirii, cum mai putea fi numit starea n care a5unse n scurt vremeC Pentru c pl+nsul necurmat i ur+ise ntruc+tva c9ipul negustorii din !onstantinopole nu-i ddur dintr-odat seama ce puteau atepta de la frumuseea ei. N :tr+n. !u un oc9i mai ager c9eltui o parte din averea ei pentru a o cumpra, plnuind s-i du:le4e suma rev+n4+nd-o. 1ra tot ce i se putea nt+mpla mai ru sicilienei. >ate fiind rigorile de modestie i pudoare n care fusese crescut, gri5a pe care aceast odioas stp+n o desfur iii a-i spori farmecele i a o face pe potriva gustului turcilor fur pentru ea tot at+tea c9inuri, fa de care moartea i s-ar, fi prut mai puin crud. Iu n sf+rit v+ndut, contra unei sume mari, Selictarului care, la nceput i artase mult dragoste, dar apoi, dup ce-i mplinise poftele, o negli5ase din pricina de4gustului pe care nu nt+r4iar. S i-l produc profunda ei tristee i lacrimile nencetate. Peripeiile acestei ndurerate strine nu-i provoc ar numai o mare uimire lui 09eop9e. !eea ce-i sporea comptimirea era c o vedea ntr-o stare de-a crei 5osnicie era contient i c se arta ntr-at+t de umilit i de o:idit nc+t nu-i mai putea da seama care din dou o ndurerase mai mult, pierderea onoarei sau cea a iu:itului. 1ram at+t de deprins cu acest soi de nt+mplri, din relatrile pe care le au4eam 4ilnic, nc+t nu avui la povestirea sa reaciile de mil la care se ateptase. %u pari micat, mi spuse, de ceea ce mi se pare de natur s te nduioe4e ca i pe mine. !onsideri oare c nefericirea acestei fete nu merit atenia pe care i-o acord= Asesc c e de pl+ns, i rspunsei, dar cu mult mai puin dec+t dac nu i-ar fi atras nenorocirile printr-o greeal fcut cu :un-tiin. Pi n aceasta const diferena, adugai, care tre:uie fcut ntre nenorocirile tale i ale ei. Poate c eti unicul e6emplu al unei nefericiri de acest gen fr vin, i singura femeie care, dup ce a fost t+r+t ntr-o prpastie despre care nu tia nimic, s-i fi sc9im:at atitudinea n numele virtuii i la prima noiune despre aceasta. Pi este ceea ce te face pentru mine at+t de demn de admirat, continuai cu elan, nc+t te consider a fi deasupra tuturor femeilor din lume. 09eop9e cltin din cap sur+4+nd cu mult :l+ndeeK i, fr a rspunde la ceea ce o privea pe ea nsi, insist asupra sentimentelor sicilienei, socotind c tre:uie s ntreprindem ceva pentru a o eli:era. 1 de a5uns s doreti acest lucru, i spuse&, pentru ca dorina ta s devin pentru mine o lege, i nu vreau ca pentru aceasta s-i asumi vreo o:ligaie fa de Selictar. Fcesta tocmai venea ctre noi c+nd i promiteam lui 09eop9e c voi vor:i cu el c9iar n aceeai 4i. %u-mi am+nai pe mai t+r4iu rugmintea. Pi, lu+ndu-l deoparte ca i cum a fi vrut ca fa de 09eop9e s rm+n o tain, l ntre:ai de-a dreptul dac era at+t de ataat de sicilian nc+t s-i vin greu s fac un sacrificiu n favoarea mea. 1ste a domniei-tale din c9iar acest moment-S, mi spuse elK iar c+nd i vor:ii de pre, respinse insistenele mele ca pe o 5ignire. M g+ndii c9iar, 5udec+nd dup :ucuria sa, c, n afar de satisfacia de a m ndatora, spera c aceasta va constitui pentru mine o nou o:ligaie de a-l servi n inteniile sale fa de 09eop9eK fr a mai pune la socoteal faptul c e6emplul meu ar fi putut avea oarecare nr+urire n a o face s se g+ndeasc la plceri. >ar, d+ndu-mi li:ertatea s desc9id sclavei sale poarta 9aremului, mi de4vlui o mpre5urare pe care aceea o ascunsese lui 09eop9e. Ba nceput, mi spuse el, am

cre4ut s sufer doar de pierderea li:ertii, i nu mi-am precupeit ateniile pentru a o a5uta s afle totui o consolare n soarta eiK dar nt+mplarea m-a fcut s descopr c e ndrgostit de un. 0+nr sclav din neamul ei, care a avut di:cia de a strecura o scrisoare n 9aremul meu i pe care l-am lsat nepedepsit din consideraie pentru stp+nul su, cruia i sunt prieten. %u cunosc originea acestei legturi i m-am mrginit s sporesc vigilena slu5itorilor, pentru a-mi apra casa de astfel de de4ordini. >ar a fost de a5uns ca s m ndeprte4e de siciliana mea, creia, de altfel, i recunoteam d& n plin farmecul. Fcest avertisment, pe care Selictarul socotise a-l datora prieteniei, ar fi fost o precauie foarte ndreptit dac eu a fi avut g+ndurile pe care mi le atri:uia. >ar neav+nd n acgast c9estiune alt interes dec+t acela de a-i fi pe plac lui 09eop9e, mi 4isei, dimpotriv, cu :ucurie c t+nrul sclav de care se pl+ngea Selictarul nu putea fi dec+t cavalerul sicilian i prev4ui c voi fi n cur+nd o:ligat s-l eli:ere4 gra:nic din lanurile sale. Fteptai totui s fiu singur cu 09eop9e ca s-i spun c siciliana era a noastr. Iu at+t de nc+ntat s m aud c, dup cum credeam, cavalerul nu era prea departe i c mi propuneam s-l redau iu:itei lui, c mi mulumi n numele lor cu o nflcrare deose:it. !um raportam totul la elurile mele, nu m ndoii c felul n care lua parte cu cldur la fericirea celor doi iu:ii era nc un semn c inima ei devenise simitoare i trsei pentru mine conclu4ii de :un augur pe care le socotii mai ntemeiate dec+t cele ale Selictarului. Pe sicilian o c9ema Maria #e4ati, iar numele pe care i-l luase sau care-i fusese dat n ro:ie era Mo n;. %ru socotii potrivit s fie informat de ceea ce fcuserm pentru ea nainte de 4iua plecrii noastre. N sftuii doar pe 09eop9e s-i vesteasc, fr preci4ri, o :ucurie la care nu mai spera. Ptirile pe care Selictarul le primi de la !onstantinopole av+nd darul de a-l liniti, i eu nsumi fiind c9emat n ora de propriile mele tre:uri, i propusei lui 09eop9e s ne ntoarcem la Nru. >ar n afar de contrarietatea pe care mi-o pricinui faptul c nu puteam pune stavil dorinei Selictarului de a ne nsoi la ntoarcere, avui parte, plec+nd mpreun cu el din casa lui, de o scen st+n5enitoare. !avalerul sicilian, care era ntr-adevr ro: pe undeva prin vecintate, se :ucura de destul li:ertate pentru ca, sustrg+ndu-se c+teva ore n timpul 4ilei de la munca impus de condiia lui, s poat p+ndi su: 4idurile Selictarului. Pericolul la care se e6pusese prin trdarea unui alt ro: nu-l potolise cine tie ce, nc+t ncercase n repetate r+nduri s gseasc alte mi5loace de acces, nfrunt+nd acelai risc. Plecarm spre amia4 ntr-o caleac mare de care m slu5eam la ar. Sclavul se afla la dou4eci de pai de poart, de unde v4u ieind clri pe unii din oamenii mei, care se adunau spre a m atepta. Bivreaua franu4easc atrg+ndu-i atenia, i ntre:, n lim:a noastr pe care o vor:ea destul de :ine, cui aparineau. %u tiu ce idee i-a putut veni n minte la rspunsul acestoraK dar, de cum l au4i, v4+nd c se apropie trsura n care m aflam cu Selictarul i cele dou doamne, o i recunoscu cu uurin pe iu:ita sa. %eput+ndu-se stp+ni, se ag de ua dinspre mine a trsurii i rmase acolo, eu toat goana celor ase cai puternici, spun+ndu-mi pe nume i implor+ndu-m s-i acord un minut pentru a se e6plica. A+f+ia de at+ta 4:ucium, i, din cau4a eforturilor pe care le fcea pentru a se ine s nu cad i pentru a se face au4it, l-ai fi putut lua drept un ne:un furios care pune la cale cine tie ce plan criminal. %u ne dduserm seama c Maria #e4ati, sau Molene, leinase l+ng noi. >ar oamenii Selictarului, care veneau din urm cu trsurile sale, v4+nd un ro: care prea lipsit de respect fa de stp+nul lor i de mine, alergar degra: i-l smulser cu de-a sila de la ua trsurii. nuind care era adevrul, strigai vi4itiului s opreasc. i stp+ni n fine caii. i potolii pe oamenii Selictarului, care continuau s-l :rutali4e4e pe t+nrul ro: i poruncii s fie adus mai aproape. Selictarul nu pricepea nimic din scena aceasta i nici din motivele pentru care i acordem atenie. >ar e6plicaile cavalerului l fcur cur+nd s neleag ceea ce eu tiam de5a. %efericitul t+nr se strduia din rsputeri s-i recapete respiraia i, adopt+nd n mod firesc atitudinea care se potrivea cu o:+ria lui, mi se adres cu vor:e pe care 4adarnic a ncerca s le reproduc. >up ce-

mi relat pe scurt povestea sa i a iu:itei sale, c9iar n clipa c+nd voia s mi-o arate i ddu seama c aceasta se afla n nesimire l+ng mine. Mai, privii, strig ntrerup+ndu-se din nou agitat, moare, avei gri5 de ea. Mai, moare, mai spuse, i n-o a5utaiC %u fu greu s-o facem s-i vin n fire. >ac nu le-a secerat din primul moment, :ucuria nu face dec+t s n4eceasc puterile. ntorc+ndu-se ctre 09eop9e& 1l e, strig ea, da, e cavalerulC 1 c9iar elC %u aveam nevoie de aceast confirmare ca s neleg ceea ce vedeam prea :ine. >up ce spusei c+teva cuvinte consolatoare t+nrului ro:, l ntre:ai pe Selictar dac era n destul de :une relaii cu stp+nul acestuia pentru a-mi garanta c a:sena lui nu va avea urmri rele pentru el. M ncredina c e vor:a de unul dintre cei mai :uni prieteni ai luiK i, cu o curtenie pe care o admiram ntotdeauna la turci, c+nd mi manifestai dorina de a-l lua pe cavaler cu mine la Nru, trimise pe unul din slu5itorii si pentru a-i ruga prietenul, un general, s :inevoiasc a accepta ca el, Selictarul, s se foloseasc timp de c+teva 4ile de acest ro:. Prevd, mi spuse dup ce ddu acest ordin, c ai s-mi ceri ceva mai mult, i pot s-i spun de pe acum c ce-mi va refu4a %ad7 1mir nu va fi acordat nimnui altcuiva. Porunci s i se dea un cal cavalerului, care nu mai putea de :ucurie. #eui totui s-i tempere4e manifestrile i, d+ndu-i seama la ce-l o:liga nc 9aina i condiia sa, se a:inu s se mai apropie de iu:ita lui i s adopte alt ton dec+t cel potrivit cu trista-i soart. %u putui s nu mrturisesc Selictarului c dorina de a veni n a5utorul acestor nefericii ndrgostii fusese cea care m ndemnase s-i cer eli:erarea lui Molene, i acceptai oferta de mediere pe care mi-o fcu spre a o:ine el nsui de la %ad7 1mir eli:erarea t+nrului cavaler. 09eop9e contri:ui i ea s-i a+e 4elul, art+ndu-i viul interes ce-l purta celor doi. F5unserm la Nru. !avalerul dispru n timp ce co:oram din trsurK dar o clip mai t+r4iu mi ceru o ntrevedere, i favoarea pentru care m rug n genunc9i, numindu-m printele i salvatorul su, fu s-i ngdui s-i sc9im:e ndat straiele. >ei cea mai mrunt sc9im:are a 9ainei o:ligatorii era socotit o crim pentru un ro:, nu mi se pru a fi n prime5die, date fiind mpre5urrile. A+nd apru c+teva momente mai t+r4iu, at+t comportarea c+t i nfiarea lui erau sc9im:ateK i cum aflase c iu:ita lui era li:er sau c, cel puin, nu mai avea al stp+n dec+t pe mine, mi ceru voie s-o m:rie4e. Fceast scen ne nduio i mai mult;C #ennoii Selictarului rugmintea ce i-o fcuserm n favoarea cavalerului i, cu toate c nu eram n relaii personale cu %ad7 1mir, m :i4uiam ndea5uns pe consideraia de care m :ucuram n r+ndul turcilor pentru a spera s reuesc eu nsumi pe l+ng el. ncp+narea cu care Selictarul inuse neaprat s ne nsoeasc m silea s-mi reprim nite sentimente care, tre:uie s-o recunosc acum, nu puteau fi mai puternice. Fv+nd certitudinea c :l+nda 09eop9e adoptase o atitudine de cuminenie statornic, socoteam a o avea i pe aceea de a-i fi cucerit inima, i eram decis s am cu ea o e6plicaie at+t de desc9is, nc+t s nu mai ai: a-i nfr+nge timiditatea, pe care o socoteam singurul o:stacol ce-o mai oprea. >ar pentru aceasta doream s nu fiu sting9erit ntr-un at+t de nsemnat demers. Selictarul pontase pe faptul c ne vom ntoarce. mpreun la !onstantinopole. 16agerai importana tre:urilor care m c9emau acolo pentru a o:ine acordul-lui de-a ne gr:i plecarea. !avalerul ne nsoi. n afara motivelor, care priveau eli:erarea lui, mai aveam i un altul pentru a nu-l lsa la Nru n lipsa meaK sau, cel puin, tre:uia s m 9otrsc ntr-o dilem care-mi ddea oarecare :taie de @ cap. !um prea puin pro:a:il c ar avea de g+nd s se ntoarc n Sicilia cu iu:ita lui, i cum era nc i mai puin pro:a:il c ar putea rm+ne din nou singur cu ea fr s renceap toate intimitile amoroase, m ntre:am dac se cuvenea s tolere4 la mine n cas legturi at+t de li:ere. Principiile mele nu erau mai severe dec+t cele ale galanteriei o:inuite, i nu aveam de g+nd s socot drept crim faptul c aceti doi amani doreau s fie pe at+t de fericii pe c+t a fi vrut s fiu i eu cu 09eop9eK dar dac nflcrarea v+rstei te face s uii uneori de legile religiei, dinuie ca fr+n cinstea

moral, iar, n ceea ce m privete, nu eram mai puin inut nici de :una-cuviin care, dat fiind funcia mea, mi impunea o seam de ndatoriri. Fceste scrupule m-ar fi determinat s iau 9otr+ri ce n-ar fi fost pe placul cavalerului dac, a5ung+nd la !onstantinopole, nu m-ar fi scutit el nsui de ele. mi spuse c, dup serviciul pe care aveam s i-l fac, intenia sa era de a pleca n Sicilia nu numai pentru a gsi o modalitate de a-mi restitui ceea ce aveam s cltesc pentru eli:erarea lui, dar i cu scopul de a cerceta dac n-ar e6ista sperane s se poat de4lega de legmintele sale. %enorocirea avusese darul de a-i maturi4a sentimentele. Socotea c-i compromisese reputaia i viitorul Mariei #e4ati, care era singura fiic a tatlui ei. !u multele caliti pe care nu ncetase a le ndrgi, i de care nici trecerea ei prin 9arem nu-l de4gustase, Maria avea destul avere pentru a nu n4ui la mai mult. 0oate aceste reflecii, pe care mi le comunic ntr-un fel calm i nelept, l determinau s nu precupeeasc nimic pentru a se putea cstori cu ea. Bi ludai inteniile, dei prevedeam dificulti de care el prea a nu se speria. Selictarul se duse imediat la %ad7 1mir care se ntorsese n ora. l o:inu de; la acesta pe cavaler cu uurina la care se ateptase. >ar cu toate c genero4itatea sa l ndemna i de ast dat s mi-l ce( de4e fr nici un fel de pretenii, m folosii de certitudinea pe care o aveam c :anii mi vor fi ram:ursai, pentru a-l convinge s accepte cei o mie de ec9ini pe care-i pltise lui %ad7. >up ce t+nrul sicilian mi mrturisise g+ndurile lui, n-am e4itat s-l trimit l+ng iu:ita sa. %u dorea dec+t s-i ia rmas :un de la ea, i, din pricina gra:ei de a ntreprinde cltoria de la care atepta ntreaga sa fericire, de a:ia o:inui s se odi9neasc timp de c+teva 4ile la Nru. >ou 4ile mai t+r4iu l gsii totui acolo, i fui peste msur de surprins s aflu, c9iar din clipa sosirii, c i sc9im:ase 9otr+rea. Pe moment nu cercetai temeinic aceast enigm i l ntre:ai doar cu ce planuri le nlocuise pe cele la care renunase. mi rspunse c, dup o nou i lung c9i:4uin asupra dificultilor de a-i reali4a prima intenie i asupra riscurilor pe care i le-ar fi asumat de a fi 9ruit fie de Nrdinul su, fie de familia #e4ati;, revenise la vec9ea idee pe care o avusese de a se sta:ili n 0urciaK c avea c+teva propuneri ademenitoare n MoreeaK i c, nu mai puin, se va cstori cu iu:ita sa pentru c, renun+nd la calitatea de cavaler de Malta, nu se mai socotea o:ligat s respecte ndatoririle unei condiii ale crei drepturi le a:andonase cu desv+rireK c, n sf+rit, cum nu ncasase o sum considera:il, pe care o luase n polie pentru #agusa i pe care o lsase n depo4it la un :anc9er din Messina, spera s fie destul de nlesnit pentru a-mi nm+na suma pe care o pltiserm Selictarului i pentru a duce o e6isten simpl n ara n care avea s se sta:ileasc. Fdug c iu:ita sa era fiica unui om foarte :ogat care n-avea s triasc o venicie i c, neput+nd pierde drepturile fireti la aceast motenire, va dispune, mai devreme sau mai t+r4iu, de mai mult dec+t le tre:uia i unuia i celuilalt pentru a duce o via nstrit i pentru a lsa ceva copiilor, dac o vrea >umne4eu s-i ai:. "n plan at+t de repede alctuit mi se pru prea :ine pus la punct ca s nu :nui c la mi5loc era ceva neo:inuit. %u mi-a fi nc9ipuit totui niciodat c era opera lui S7nese. %u-i tre:uiser cavalerului nici dou 4ile de edere la Nru pentru a descoperi c t+nrul grec se afla acolo cu o ran grav. l vi4itase din politee i se mprietenise dintr-odat cu el p+n la a-i povesti peripeiile sale. ndoielile pe care le avea cavalerul n privina proiectelor lui de cstorie l fcur pe S7nese s nscoceasc acest admira:il plan, n care trgea nde5de s gseasc i el foloase. i oferise cavalerului un adpost pe pm+nturile tatlui su i, de4vluindu-i r+ndu-i suferinele inimii lui, a5unser din destinuire n destinuire s-i spun c, din dragoste sau din interes-, 09eop9e se va lsa convins s-i urme4e. 1rau foarte departe de-a fi o:inut consimm+ntul ei, iar S7nese i prevenise prietenul despre gingia acestei afaceriK sperau, spri5inii de Maria #e4ati, care aderase cu entu4iasm la acest proiect, s-o conving pe 09eop9e c nu-i putea dori nimic mai :un nici ca fiic a lui !ondoidis, nici ca iu:it a lui S7nese.

>ei cavalerul mi inspirase oarecare nencredere, cum planurile lui nu preau legate de S7nese i potrivnice propriilor mele interese, nevoind s ptrund n tre:urile lui mai ad+nc dec+t o dorea el nsui, nu fcui nici cea mai mic o:iecie la 9otr+rea lui. Preul eli:errii domnieitale, i spusei, nu tre:uie s te preocupe, i nu mi-ar p rea ru c9iar de-ar fi fost o sum mai mare, dac aceasta ar putea contri:ui la fericirea domniei-tale. mi 4iceam totui c su:stratul acestei noi intrigi nu-i va fi scpat lui 09eop9e. Frdeam, de altfel, de dorina de-a o revedea. Ft+t era de vie ner:darea mea, nc+t cele trei 4ile pe care fuseserm nevoit s; le petrec n ora mi se pruser ngr c4itor de lungiK i, reflect+nd uneori serios la starea mea sufleteasc, m simeam oarecum ruinat c i ngduiserm s capete un asemenea ascendent asupra mea. >ar, cum 9otr+serm s m las n voia unei pasiuni de la care nd5duiam toat :ucuria vieii mele, ndeprtai tot ceea ce ar fi putut micora intensitatea unui sentiment at+t de I;!Wnttor. $ntrai n apartamentul lui 09eop9e cu 9otr+rea de a nu-l prsi fr s fi a5uns cu ea la o nelegere trainic. N gsii acolo pe Maria #e4ati. Mai nepotrivit nici c se puteaC Se legaser printr-o puternic afeciune, i siciliana, neneleg+nd c sentimentul care o lega pe 09eop9e de mine putea fi altceva dec+t dragoste, ncercase c+teva alu4ii la fericirea unei relaii at+t de ti9nite cum i nc9ipuia c ar fi a noastr. Fcest lim:a5 i displcuse lui 09eop9e. >e-a:ia o salutai, c se i adres tovarei sale& Fi s te miri afl+nd c9iar de la acest domn, i spuse ea, c toate :inefacerile lui le datoresc numai genero4itii i nicidecum dragostei lui. Fm+ndou preau s atepte rspunsul meu. %u pricepui tocmai :ine care era su:iectul dialogului lorK i, ned+nd gurs dec+t adevrului sentimentelor mele, rspunsei c, ce-i drept, frumuseea netre4indu-mi niciodat sentimente de dragoste, nu ascultaserm dec+t de admiraia mea pentru serviciile fcute la nceputK dar, reluai arunc+ndu-i o privire ptima& i tre:uie at+t de puin timp cuiva s te cunoasc, iar c+nd i descoper valoarea, i e peste putin s nu-i nc9ine ntreaga lui dragoste< 09eop9e, simind unde :teau vor:ele acestea, m ntrerupse cu a:ilitate. Sper, ntradevr, mi spuse ea, c nsui :inele pe care mi l-ai fcut a putut s-i inspire oarecare prietenie pentru mine, i acest, a-i un :un pe care-l socot at+t de preios nc+t mi va ine ntotdeauna loc de :ogie i de desftare. Sc9im: apoi ndat su:iectul. #msei ntr-o incertitudine care-mi alter dispo4iia ntr-un mod mult mai de neneles. %eput+nd ns s mai ra:d aceast stare apstoare, luai o 9otr+re care va prea copilreasc oricui altcuiva dec+t unui ndrgostit. M dusei singur n camera de lucru a lui 09eop9e i, simind prea :ine c+t de ndeprtate erau speranele mele, m folosii de o pan spre a nu am+na ceea ce prevedeam c n-a putea spune cu viu grai dup mpre5urrile din urm, care m umpluser de team i amrciune. Scrisei n c+teva r+nduri tot ceea ce o inim ptruns de respect i afeciune putea e6prima mai intens i mai mictor pentru a-i mrturisi dragosteaK i, cu toate c nu e6ista nimic o:scur n cuvintele mele, repetai, pentru a nu rm+ne nici o ndoial, c nu vor:eam de prietenie, care-i un sentiment prea rece fa de nflcrarea inimii mele, i c-mi nc9inam ntreaga via dragostei. Fdugam totui c, aa cum p+n atunci tiuserm s-mi clu4esc sentimentele cu o moderaie care se cuvenea s fie recunoscut, doream ca ele s depind numai de voina celei pe carG o iu:eamK c nu n4uiam dec+t la reciprocitate i c o lsam pe ea s aleag felul cum mi le va arta. M ntorsei mai linitit dup aceast declaraie i : rugai pe 09eop9e s se duc singur n camera ei de lucru. #mase acolo c+teva momente. Fpru apoi cu o nfiare foarte serioas i m rug s intru iari n ncperea din care ieise. Su: :iletul meu gsii altul scris de m+na ei. 1ra at+t de scurt i scris ntr-o manier at+t de neo:inuit c n-am putut s-l uit. N nefericit, spunea ea, care de la mine aflase numele de onoare i de virtute, i care pe cel al tatlui ei nu a5unsese nc s-l cunoasc, sclava guvernatorului din Patras i a lui Peri:er, nu se simea apt s inspire altceva dec+t milK de aceea nu se putea recunoate n o:iectul celorlalte sentimente ale

mele. N puternic e6clamaie mi scp la citirea acestui ciudat rspuns. 0em+ndu-se s nu mi se fi nt+mplat ceva, 09eop9e ddu fuga la ua camerei da lucru. N primii cu :raele desc9ise, m:iind-o s vin s asculte e6plicaiile meleK dar, dei v4use acest gest ptima, se ntoarse spre;tovara ei, dup ce se asigur c n-are a se teme pentru sntatea mea. #msei prad unui 4:ucium intens. %eput+nd totui renuna la speranele mele, luai din nou pana pentru a terge ori:ilul portret pe care ea nsi i-l fcuse i-i fcui eu un altul care o nfia, dimpotriv, cu toate darurile cu care o n4estrase natura. $at portretul a ceea ce iu:esc, adugam, i trsturile lui sunt at+t de ad+nc spate n inima mea, nc+t aceasta nu poate s se nele. M ntorsei n ncperea unde se afla i-i cerui din nou s mearg n camera de lucru. Sur+se i m rug s-i las un rga4 mai lung pentru a cerceta ce lsaserm eu acolo. Fcest rspuns m alin. M retrsei totui pentru a-mi potoli tul:urarea. 1ram at+t de uimit c aveam nevoie de asemenea ocoliuri pentru a-mi e6prima sentimentele fa de o fat pe care o scoseserm din :raele unui turc i care, n primele 4ile de li:ertate, nu s-ar fi socotit, poate, dec+t prea norocoas s treac direct ntr-ale mele, nc+t c9iar n toiul elanurilor de iu:ire cu care-mi plcea s m m:t mi reproam o timiditate ce nu se potrivea nici cu v+rsta, nici cu trecutul meu. >ar, n afar de unele remucri ascunse, pe care nu le puteam n:ui la amintirea ideilor nelepte propovduite n nenumrate r+nduri de mine lui 09eop9e, i de teama de a nu deveni demn de dispre n oc9ii ei din pricina unei pasiuni al crei el nu putea fi, la urma urmei, dec+t ruinarea ideilor de virtute pe care m strduiserm s i le insuflu, ar fi tre:uit s pot da o imagine e6act a persoanei ei, pentru a face s se neleag c o nfiare 9r4it s aprind inimi devenea, tocmai din aceast pricin, suscepti:il de a impune team i respect, atunci c+nd, n loc de a afla n ea frivolitatea pe care at+ta farmec te fcea s-o doreti i pe care at+ia nuri preau a o promite, te simeai nu numai mpiedicat de teama de a displcea, sentiment o:inuit n dragoste, dar respins parc de decena, de cinstea, de aspectul i de lim:a5ul tuturor virtuilor, pe care nu te ateptai s le gseti su: aparene at+t de seductoare. >e 4eci de ori mi trecu prin minte, din cau4a ideilor de dreptate i de cinste care-mi erau fireti, s m constr+ng a lsa n voia lor nclinaiile spre virtute ale lui 09eop9eK dar stp+nit de o patim pe care tocmai tcerea i cumptarea mi-o n4eceau necontenit, m ntorceam i promiteam cerului s m menin n limitele pe care mi le impuseserm, i socoteam c sacrific mult nelepciunii respect+nd 9otr+rea de a nu cere lui 09eop9e dec+t ceea ce ar fi ea dispus s-mi acorde de :un voie. mi petrecui destul de linitit restul 4ilei n ateptarea acestui nou rspuns pentru care ceruse un rga4 de g+ndire i nu cutai prile5ul, de a-i vor:i fr martori. Prea c i ea evita acest lucru. N:servai c9iar n privirea ei o sfial pe care nu o mai v4userm p+n atunci. F doua 4i c+nd m-am tre4it, unul din sclavii care slu5eau mi aduse o scrisoare pecetluit cu gri5. !u ce gra: o citiiC >ar n oe descura5are m prvlii ndat, afl+nd n ea condamnarea total ce prea s-mi rpeasc p+n i cel mai umil temei de speran. Fc)ast scrisoare cumplit, pe care 09eop9e i petrecuse toat noaptea ca s-o compun, ar fi meritat s fie reprodus aici n ntregime, dac motive care au aprut mai t+r4iu, i pe care nu le voi aminti fr durere i fr ruine, nu m-ar fi mpins s-o rup ntr-un moment de crunt m+nie. Primele sentimente pe care mi le pricinui nu fur ns dec+t de tristee i de consternare. 09eop9e mi evoca din nou toate mpre5urrile vieii ei, adic nenorocirile ei, greelile ei i :inefacerile mele. Pi, ntemeind pe aceast e6punere un raionament mai drept i mai nenduplecat dec+t am. Asit n crile cele mai :une, trgea conclu4ia c nu se cuvenea nici pentru ea, care avea de ndreptat tot at+tea pcate c+te nefericiri, s se anga5e4e ntr-o pasiune destinat doar s le repeteK nici pentru mine, care fuseserm iniiatorul ei ntr-ale virtuii, s a:u4e4 de ascendentul 5ustificat pe care-l aveam asupra ei i de nclinarea pe care simeam c o are de-a m iu:i, pentru a nimici sentimente pe care le datora deopotriv sfaturilor mele i eforturilor ei. >ac totui se va simi vreodat n stare s uite

de o:ligaii a cror ntindere ncepea s-o neleag, m asigura c eram singurul care a fi putut-o determina s cede4e acestei sl:iciuni. >ar, n numele c9iar al acestei mrturisiri a nclinaiei inimii ei, m imolora s nu revin cu declaraii i asiduiti de-a cror prime5die e contientK sau, dac pre4ena ei era at+t de potrivnic linitii inele pe c+t i se pruse, mi cerea li:ertatea de a da curs vec9iului ei proiect, care fusese acela de-a se retrage n vreun loc linitit dintr-o ar cretin, pentru a nu avea s-i reproe4e c a distrus fericirea unui nvtor i printe, fa de care sacrificiul propriei ei satisfacii ar fi cel mai mrunt din toate c+te i le datora. #e4um p+n i ideile de eare-mi mai amintesc din aceast scrisoare, pentru c numai faptul de a reproduce aici ntreaga gingie i for pe care o aveau n modul lor direct de e6primare i m de4nd5duiete. Ba v+rsta la care m aflu acum c+nd scriu aceste memorii, tre:uie s recunosc cu prere de ru c la nceput n-am luat n sensul prielnic virtuii acele cugetri de :un sim. >impotriv, nev4+nd n ele dec+t ruina tuturor dorinelor mele, m lsai prad regretului de a fi dat at+tea arme mpotriva mea unei fete de aptespre4ece ani. 1ra oare trea:a mea, mi; 4isei cu amrciune, s fac pe predicatorul i pe cati9etul= !e ridicol pentru un om de rangul i de v+rsta mea i Fr fi tre:uit s. Fm convingerea c voi gsi n propriile mele principii leacul de care eu nsumi am nevoie. Fr fi tre:uit s fi fost at+t de convins de tot ceea ce predicam nc+t s-mi fac din aceasta propria mea lege. %u-i oare vrednic de pl+ns ca eu, dedat cum sunt plcerilor sen4uale, s fi determinat o fat s devin cast i virtuoas= 1i :ine, iat-m aspru pedepsit pentru aceasta. Pi, mping+nd mai departe de4ordinea ideilor mele, mi rememorai ntreaga conduit, pentru a m 5ustifica ntr-un fel de ne:unia de care m acu4am. >ar. 1 oare vina mea, adugai= !e-o nvaserm eu care s-i inspire o virtute at+t de riguroas= li artaserm 5osnicia amorului aa cum se practic el n 0urciaK acea uurin cu care femeile se supuneau poftelor :r:ailorK acea grosolnie n folosirea plcerilorK acea ignoran a tot ce se c9eam :un gust i sentimentK dar m g+ndiserm eu oare vreodat s-i sugere4 aversiune pentru o dragoste cinstit, pentru o legtur r+nduit, care-i cel mai plcut dintre lucruri i cel mai nsemnat folos pe care o femeie l poate avea de pe urma frumuseii ei= 1a e cea care se nal i care m-a neles greit. Mreau s-o previnK onoarea mi-o cere. Fr fi prea din cale afar de r+s un om de lume care s fi ndemnat o fat cu at+ta farmec s adopte concepii potrivite doar la mnstire. >eparte de a-mi reveni lesne din aceste prime g+nduri, mi trecu prin minte c principala mea vin era aceea de-a fi pus n m+inile lui 09eop9e nite cri de moral, n care normele erau, aa cum se nt+mpl n ma5oritatea crilor, prea riguros formulate, i c, poate, ele fuseserrt $unie pn i ad litteram de o fat care, pentru prima oar, mif $.i n ele. >e c+nd ncepuse s tie destul france4a peni iu n $ citi pe autorii notri i dduserm eseurile lui %icole (, peiilru simplul motiv c, v4+nd-o nclinat n mod firesc. Spir g+ndire i meditaie, voiserm s-i fac cunoscut un om nur raionea4 nencetat. 1ra lectura ei de predilecie. Bogica de la Port-#o7al)) era o alt carte pe care o socotiserm potrivit pentru a-i forma 5udecata. N citise cu acec;. i atenie i cu aceeai plcere. mi 4isei c lucrri de acest fel fcuser, poate, mai mult ru dec+t :ine unei imaginaii aprinse i c, ntr-un cuv+nt, nu i4:utiser dec+t s-i perverteasc mintea. Fcest g+nd m liniti ntruc+tva, pentru c mi era uor s-i pun la ndem+n alte cri de la care speram cur+nd un re4ultat cu totul opus. i:lioteca mea era :ine n4estrat cu cri de toate felurile. %u m g+ndeam s-i dau cri imoraleK dar romanele noastre :une, poe4iile noastre, lucrrile noastre dramatice, c9iar c+teva volume de moral ai cror autori fcuser parte dreapt at+t dorinelor inimii, c+t i convenienelor, mi se prur nimerite pentru a o readuce pe 09eop9e la concepii mai puin rigoristeK i at+t fu de consolator acest proiect, nc+t avui puterea s-mi compun o e6presie i s-mi ast+mpr sentimentele c+nd reaprui n faa ei. Asii prile5ul s-i vor:esc ntre patru oc9i. %u putuiis nu manifest oarecare amrciune pentru scrisoarea eiK dar fu moderatK i, e6prim+ndu-i mai mult admiraie pentru virtutea ei dec+t regret de a m fi v4ut respins, nu-i

pomenii de re4istena la asiduitile mele dec+t ca de un motiv care s m ndemne s lupt mpotriva propriei mele pasiuni. Fdusei ndat vor:a despre progresul studiilor sale i, lud+ndu-i c+teva cri noi pe care le primiserm din Irana, Z )Pierre %icole 2-G)'--GH'3, teolog i moralist 5ansenist, autorul unor 1seuri asupra moralei 2-G*---G*,3 cuprin4+nd cugetri asupra dificultii de a sta:ili pacea printre oameni i de a ptrunde i cunoate propria fire. Futor, de asemenea, n cola:orare cu Fntoine Frnauld 2-G-)-GHE3 al Bogicii de la Port-#o7al sau Frta de a g+ndi 2-GG)3,K Port-#o7al, vestit centru al 5ansenismului, adpostea n secolul al 8M$$-lea o Pcoal de mare renume a crei pedagogie ntemeiat pe raiune ncura5a cugetarea i meditaia. " promisei sa $ le trimit dup-amia4. Oeacia ei fu departe de moderaia pe care o afectam eu. i e6prim :ucuria prin gesturi entu4iaste. mi lu m+na i o duse la :u4e. mi regsesc deci printeleC @ spuse. mi regsesc norocul, fericirea i tot ceea ce am sperat c+nd mam lsat n seama generoasei sale prietenii. F9, cui i sur+de soarta mai mult dec+t mie= Fceste elanuri sentimentale m micar p+n-n ad+ncul sufletului. %u le mai putui re4istaK i, prsind-o fr a mai aduga vreun cuv+nt, m retrsei n :iroul meu unde m lsai, lung vreme, prad tul:urri care-mi domina toate g+ndurile. !+t e de sincerC !+t e de naivC N, >oamne, c+t e de adora:ilC Bsai s-mi scape alte o mie t de e6clamaii nainte de a fi n stare s-mi pun oarecare ordine n idei. Mirtutea nsi prea a vor:i prin gura ei. Scrupalele mele fur primele care mi se tre4ir n inim. S sacrific, aadar, at+tea nsuiri unei patimi nenfr+nateC Fveam dinainte-mi crile. mi aruncai oc9ii asupra celor pe care mi propuseserm s i le dau lui 09eop9e. Fcestea erau !leopatra Principesa de !leves @ etc. >ar de ce i-a fi ncrcat mintea cu o sumedenie de 9imere din care raiunea ei n-ar avea ce culege= Presupun+nd c i-ar inspira sentimente amoroase, fi-voi eu oare cu adevrat satisfcut s le datore4 unor ficiuni care, dac pot tre4i simiri fireti ntr-un; suflet nclinat de la natur spre dragoste, nu vor aduce fericire ntr-al meu, de vreme ce nu le-a fi o:inut dec+t printr-un artificiu= N cunosc. Ma reveni la %icole, la Frta de a g+ndi)., i voi avea mai degra: de4amgirea de a vedea ilu4ia spul:erat, dec+t puterea de a face ca ea s se nascK sau, dac ar fi ca aceasta s dure4e, n-a afla dec+t o :ucurie mediocr ntr-o dragoste pe care a atri:ui-o fr ncetare unor cau4e n care eu n-a avea nici cel mai nensemnat rol. !u astfel de reflecii a5unsei ncet-ncct s-mi calme4 pornirile care m tul:uraser. S vedem, reluai eu mai linitit, p+n unde e n stare raiunea s m clu4easc= Fm dou dificulti de nvins i tre:uie s-mi propun s lupt mpotriva uneia sau a celeilalte. 0re:uie sau s-mi depesc pasiunea sau s nving re4istena lui 09eop9e. ncotro mi voi ndrepta eforturile= %u-i mai corect s le ndrept mpotriva mea i s ncerc a do:+ndi o ti9n care, n acelai timp, s-o asigure i pe cea a lui 09eop9e= nclinarea, spune ea, o ndeamn s. M iu:eascK dar i-a n:uit-o. !e pot pretinde de la dragostea ei= Pi, dac urmresc interesul i-al ei i-al meu, n-am faceoare mai :ine am+ndoi s ne mulumim cu simpla prietenie= 1ra, n fond, tot ce puteam g+ndi mai nelept. >ar greit mi nc9ipuiam c sunt at+t de stp+n pe inima, mea c+t sunt pe eonduita mea. >ac am renunat pe dat l dorina de a folosi alte ci dec+t gri5a mea pentru a cuceri inima lui 09eop9e, i dac mi-am impus norme mai stricte dec+t oric+nd, dat fiind intimitatea de nenlturat n care triam cu ea. Pstram nu mai puin rana acestei dorine pe care o purtam n inim. >e aceea, cea mai nsemnat parte a e6istenei mele, adic viaa de fiecare clip din cas, avea s devin pentru mine o lupt continu. mi ddui seama de aceasta din primul moment i m lsai or:ete prad acestui c9in. !+t eram totui de departe de a prevedea;suferinele pe care mi le pregteamC S (

S7nese, pe care nu-l mai v4userm de c+nd fusese rnit i care ncepea s se nsntoeasc, trimise pentru prima oar pe unul dintre oamenii mei, care veni s-mi ntrerup tristele meditaii, pentru a-mi pre4enta scu4ele t+nrului. l negli5aserm de c+nd cu isprava aceea i, socotind c nu puteam fi prea ofensat de tentativele unui ndrgostit, m mulumiserm, s poruncesc s fie ngri5it i trimis acas la tatl su dup ce se va fi vindecat. >ar umilina pe care mi-o arta mi cre fa de el o dispo4iie ntr-at+t de favora:il nc+t, dup ce m informai mai amnunit de starea sntii sale, m dusei n camera lui, din care nu putea nc s ias. Fr fi intrat n pm+nt dac pm+ntul s-ar fi desc9is pentru a-l ascunde vederii mele. l linitii de la primele cuvinte i-l rugai doar s-mi e6plice care erau n esen planurile lui, pe care, adugai, le cunoteam n cea mai mare parte. Fceast ntre:are era ec9ivoc, dei nu m g+ndeam dec+t la vi4ita pe care i-o fcuse lui 09eop9e. l v4ui tremur+nd de emoie i, sting9ereala lui st+rnindumi :nuieli care nu-mi trecuser prin minte, i-o ad+ncii sporindu-mi insistenele. Icu un efort pentru a se scula i, c+nd l silii s rm+n aa cum se afla, m implor s am mil de un t+nr nefericit, care niciodat nu se g+ndise s m 5igneasc. Fscultam cu un aer grav. mi spuse c era n continuare gata s-o recunoasc pe 09eop9e de sor i c va fi mai plin de 4el n aceasta dec+t fraii lui, atunci c+nd tatl su va :inevoi s se e6pliceK dar c, ce-i drept, neav+nd deplina certitudine a o:+riei ei pentru a rm+ne la aceast prere, se lsase s alunece ctre alte sentimente care puteau deveni tot at+t de profita:ile pentru 09eop9e c+t i de4vluirea originii sale i dreptul la o prticic din motenirea lui !ondoidisK ntr-un cuv+nt, c-i oferea s-o ia n cstorieK c, n pofida legii familiei sale, potrivit creia toate pm+nturile tatlui reveneau celui mai mare dintre frai, el avea ceva avere din partea mameiK c aceasta fiind situaia, nu socotise a fi lipsit de respect fa de mine am+n+nd cu c+teva 4ile plecarea la !onstantinopole pentru a gsi prile5ul s-i declare sentimentele lui 09eop9eK c ndr4nea s spere c a :inevoi s le apro:K c n privina ofertelor fcute cavalerului, presupusese totdeauna c ele nu se ver ndeplini fr consimm+ntul meu. Pi, e6pun+ndu-mi proiectul lor de a se sta:ili n Moreea, i fcu un merit din a-mi spune sincer tot ce se temea c a putea afla pe o alt cale. 16amin+nd cu s+nge rece vor:ele i inteniile sale, l gsii mai mult uuratic i imprudent dec+t vinovat, cci nu-i ddea seama c, dat fiind prerea pe care el nsui o avusese despre o:+ria lui 09eop9e, propunerile lui de cstorie reclamau neaprat completa elucidare a unui impediment at+t de important. Fltfel, nu puteam s-i fac o vin din ncercarea de a-mi rpi o inim asupra creia nu tia c am pretenii. >e aceea, departe de a-l speria cu reprouri, m mulumii s-l fac s neleag neserio4itatea planului su. >ar i promisei, ceea ce desigur nu mai spera dup aceste reflecii, s fac o nou tentativ pe l+ng tatl su, spre a lmuri originea lui 09eop9e, i-i urai s se vindece gra:nic ca s poat s mi-l aduc pe seniorul !ondoidis, cu care doream s am o e6plicaie numai n pre4ena lui. Fceast promisiune i e6presia de :unvoin cu care avui gri5 s o nsoesc avur o mai mare nr+urire asupra nsntoirii lui dec+t orice medicament. %u m anga5am dec+t la ceea ce eram 9otr+t s aduc la ndeplinireK dar nu pe el m g+ndeam s-l servesc, i toate planurile mele aveau n vedere interesul lui 09eop9e. %u putea fi prile5 mai :un pentru a scoate adevrul de la !ondoidis dec+t frica de aceast cstorie a fiului su. "r4iserm de5a acest plan, i nu m ncumet nc s mrturisesc ceea ce inima mea ndr4nea s spere de la el. >up c+teva 4ile care, de ner:dare, i prur prea lungi lui S7nese, acesta veni s m anune c se simea ndea5uns de resta:ilit pentru a se ntoarce n ora. Fdu-mi-l atunci pe tatl dumitale, i spusei, dar ve4i, ai gri5 s nu :nuiasc motivele pentru care doresc s-l vd. n aceeai sear sosir am+ndoi la Nru. Icui o primire cuviincioas seniorului !ondoidis i, trec+nd imediat la motivul pentru care voiserm s i-l trimit ndrt pe fiul su&. n ce situaie neai pus, i spusei, i, dac din nt+mplare n-a fi descoperit inteniile lui S7nese, cu ce pcat ne-ai fi

ncrcat= 1 9otr+t s se cstoreasc cu 09eop9e. #m+ne de v4ut dac i domnia-ta ngdui aceast cstorieV$ tr+nul pru puin descumpnit. >ar, revenindu-i ndat, mi mulumi de-a fi stvilit imprudentele nclinri ale fiului su. $-am 9r4it, adug el, o partid mai potrivit pentru viitorul lui dec+t o fat al crei unic merit este cinstea proteciei domniei-tale. $nsistai art+ndu-i c s-ar putea s nu fie ntotdeauna n msur s se opun pasiunii nflcrate a unui t+nr. mi rspunse cu rceal c avea mi5loace; sigure pentru aceasta i, d+nd o alt orientare conversaiei noastre, vicleanul grec evit timp de mai :ine de o or toate eforturile pe care le fcui spre a-l readuce la c9estiune. n fine, lu+ndu-i cu mult politee rmas :un de la mine, i porunci fiului su s-l urme4e i luar am+ndoi drumul ndrt spre !onstantinopole. F:ia c+teva 4ile mai t+r4iu, mirat de-a nu fi au4it nimic despre S7nese, curio4itatea m mpinse s trimit pe unul dintre slu5itori la !onstantinopole cu ordinul de a se informa de starea rnii lui. 0atl su, tiind c era trimis de mine, mi mulumi pentru interesul artat i adug cu iretenie c puteam fi iar gri5 de aici nainte pentru cstoria fiului su, pentru c, trimi+ndu-l n Moreea su: pa4 :un, era sigur c nu va putea fugi cu uurin din locul n care or+nduise s fie nc9is. Soarta lui m-a nduioat. 09eop9e art i ea aceeai compasiune. Pi, cum nu ascunseserm aceast veste nimnui, cavalerul, mai impresionat dec+t a fi putut s-mi nc9ipui de nenorocirea prietenului su, lu o 9otr+re pe care ne-o tinui cu gri5. Su: prete6tul c se duce la #agusa pentru a-i lua :anii de la :anc, ntreprinse eli:erarea lui S7nese din nc9isoare, iar pericolele n care, din prietenie, se ls t+r+t vor arta c+t de no:il i era caracterul. %u-i ascunsei lui 09eop9e noile eforturi pe oare le fcuserm pentru a 4druncina 9otr+rea tatlui ei. Se nec5i de insuccesul demersurilor mele, dar nu peste msur, i fui nc+ntat s-o aud spun+nd c, dat fiind :untatea pe care i-o artam, nimeni n-ar putea 4ice vreodat c n-are tat. !e n-a= i rspuns acestui afectuos semn de recunotin, dac ar fi fost s dau fr+u li:er inimii mele= >ar, credincios 9otr+rii luate, m re4umai la lim:a5ul dragostei printeti i o asigurai cmi va ine ntotdeauna loc de fiic. "n eveniment care veni s tul:ure n acelai timp !onstantinopol ul i toate inuturile nvecinate sf+ri prin a m face s neleg c+t i eram de drag adora:ilei 09eop9e. Se rsp+ndi o :oal contagioas, creia mult vreme nu i se gsi leacul. M m:olnvii i eu. Prima mea gri5 fu s m instale4 ntr-un pavilion din grdin, unde nu acceptai l+ng mine dec+t pe medic i pe feciorul meu. Fceast precauie, dictat de caritate, era, de altfel, i una de pruden, pentru c nu mi-a fi putut scpa casa de aceast :oal o dat ce s-ar fi transmis slugilor mele. %ici acest ordin, care o privea n special pe 09eop9e, i nici teama nu o putur mpiedica s m urme4e. ntr n pavilion cu toat oprelitea, i nimic nu fu n msur s-i domoleasc o clip 4elul. Se m:olnvi i ea. $nsistenele, rugminile, reprourile mele nu fur n stare s-o determine s plece. $ se instal un pat n anticamera mea, de unde, cu toat gravitatea :olii ei, nu ncet s fie mereu atent la starea mea. !+te sentimente nu-mi umplur sufletul dup nsntoirea noastrC Selictarul, care fusese informat de :oala mea, veni s m vad ndat ce socoti c o poate face fr a fi inoportun. $nima nu-i ddea pace. 0impul pe care-l petrecuse fr a veni la Nru l folosise spre a com:ate o pasiune ale crei roade ncepea s neleag c nu le va culege niciodat. >ar nu fu n stare s asculte relatarea mea despre ngri5irile afectuoase pe care mi le dduse 09eop9e fr s arate, prin st+n5eneala i prin roeaa sa, o gelo4ie pe care n-o mai simise nc. Se agit cu ner:dare tot timpul c+t mai dur convor:irea noastr. Pi c+nd sosi vremea s se retrag nu consider c sntatea mea u:red m ndreptea s nu-mi prsesc apartamentulK mi ceru s-l nsoesc n grdin. %u m lsai rugat. >up c+iva pai n tcere& Mi se desc9id oc9ii, mi spuse cu un ton m+nios, i mi-e ciud c i-am inut nc9ii at+ta vreme. 1 lesne unui france4, adug el ironic, s pcleasc un turc. Mrturisesc c, atept+ndu-m mai puin dec+t la orice la aceast :rusc ieire i neg+ndindu-m, n satisfacia cu care m ludaserm despre ngri5irile date de 09eop9e,

dec+t s pun n eviden :untatea firii ei, cutai o clip cuvintele cu care s m apr. 0otui, fie c o oarecare stp+nire de sine nnscut m a5ut s nu m las or:it de resentiment, fie c sl:iciunea datorit :olii m fcea s 5udec mai :ine, ddui orgoliosului Selictar un rspuns mai mult ferm i modest dec+t 5ignitor. Irance4ii 2pentru c mi pun neamul naintea interesului meu, i spusei3 sunt puin deprini cu iretenia i caut ci mai potrivite pentru a o:ine ceea ce doresc. n ceea ce m privete pe mine, care niciodat nu m-am g+ndit s te m:ro:odesc, nu-mi pare ru de ce ve4i, i-i atrag doar atenia c oc9ii te nal dac te fac s te ndoieti de prietenia i :una mea credin. l Fceste vor:e potolir m+nia Selictarului fr a-l mpca ns cu totul. !um adic= mi spuse, n-ai afirmat domnia-ta c eti cu 09eop9e doar n relaii de prietenie i c nu te interese4i de ea dec+t din genef:4itate= l ntrerupsei cu rceal& %u te-am nelat c+nd i-am spus aceste vor:eK acesta a fost la nceput sentimentul meu, i n-a fi prea nc+ntat de inima mea dac ar fi nutrit altul la nceput. >ar, pentru c insiti s-i e6plic ce se nt+mpl n sufletul meu, i mrturisesc c o iu:esc pe 09eop9e i c nu m-am putut apra cu mai mult succes dec+t domnia-ta de farmecul ei. 0otui, adaug acestei mrturisiri doar;+mpre5urri care ar tre:ui s te mpace& nu aveam pentru ea aceste sentimente c+nd am scos-o din 9aremul lui Peri:er, i nu-mi e mai de folos dec+t domniei-tale faptul c le-am do:+ndit de-atunci ncoace. $at, reluai cu mai puin m+ndrie dec+t politee, ceea ce cred de natur s dea satisfacie unui om pe care-l preuiesc i care mi-e drag. Selictarul se ls prad n acest timp celor mai ntunecate g+nduri i, evoc+nd tot ce remarcase n relaiile noastre de c+nd o primiserm pe 09eop9e din m+inile sale, desigur c nu sar fi a:inut s mproate cu veninul inimii lui cele mai nensemnate fapte ce i s-ar fi prut ndoielnice. >ar neput+ndu-mi reproa dec+t nevinovata mrturisire a ngri5irilor primite din partea acestei fermectoare fete, nelese, n cele din urm, c nu m-a fi ludat cu at+ta impruden dac a fi cre4ut c acestea se datoresc dragostei. Fcest g+nd nu-i aduse ti9n i :ucurieK dar linitind cel puin pornirile sale sum:re, i ngdui s se despart de mine fr ur i fr m+nie. %u vei fi uitat, poate, mi spuse el; plec+nd, c i-am sacrificat dragostea mea c+nd am socotit c am, din prietenie, aceast o:ligaie. Mom vedea dac am neles :ine ideile domnieitale, i care e acea deose:ire, pe care mi-ai ludat-o, ntre moravurile voastre i ale noastreV( %u-mi ddu rga4 s rspund. Fceast nt+mplare m fcu s cercete4 din nou ce reprouri aveam a-mi face dinspre partea dragostei sau a prieteniei. Singurul ca4 n care mi se prea c le-afi meritat pe cele ale Selictarului ar fi fost acela al unei dragoste mprtite, care ar fi fcut ca rivalitatea mea s tir:easc dragostea ce-ar fi putut-o e+tiga el. >ar de c+nd o iu:eam pe 09eop9e, nici mcar numi trecuse prin minte s m pun n valoare n dauna rivalului meu. 1ram sigur, din ceea ce-mi spusese c9iar ea, c nu se simea atras de Selictar, i c acest o:stacol, pe care(el m acu4a a nul fi respectat, era tocmai singurul mpotriva cruia nu avuseserm a lupta. >e altfel, av+nd eu nsumi at+tea motive s-mi depl+ng soarta, eram pro:a:il mai puin sensi:il la neca4urile altora, i preferai s r+d de suferina lui pentru a o uura pe a mea. M ntorsei n aceast dispo4iie la 09eop9e i o ntre:ai n glum ce credea despre Selictar care m :nuia de fi iu:it de ea i m considera vinovat pentru o fericire de care eram aa de departe. Maria #e4ati, al crei ataament pentru prietenia ei sporea pe fiecare 4i, nvase prea multe de la viaa pe care o dusese pentru a nu pricepe ndat ce sentimente m nsufleeau. Iiind tot timpul n prea5ma lui 09eop9e, avu iscusina de-a o ndemna la confidene care, n scurt timp, i ddur o mare influen asupra ei. i art c nu era destul de contient de preul a ceea ce nesocotea i c o femeie cu at+tea nsuiri se putea :ucura de cele mai mari foloase de pe urma unei pasiuni at+t de puternice ca a mea. n fine, ncerc+nd s-i sporeasc am:iiile, i ceru s se g+ndeasc la faptul c nu eram cstoritK c nu era nimic mai o:inui( n rile cretine dec+t ca o femeie s a5ung la o situaie nalt printr-o

cstorie norocoasK c, datorit concepiei generoase care m fcea s privesc aventurile ei anterioare drept nedrepti ale sorii, nu voi lua pro:a:il n considerare dec+t comportarea pe care o avusese de c+nd fusese eli:erat, i c, la deprtarea la care m aflam de patrie, nu voi accepta ca sftuitor dec+t inima mea. i repet de o mie de ori aceste vor:e, cu un fel de nemulumire de a o vedea c le primete cu prea mult rcealK i, neput+nd scoate de la ea dec+t rspunsuri re4ervate, care vdeau un suflet ce renunase la am:iii, o asigur c, n pofida ei i doar datorit 4elului prieteniei, avea s mi se adrese4e mie pentru a m decide treptat s m ocup de :inele i fericirea prietenei sale. n 4adar se opuse 09eop9e invoc+nd cele mai temeinice motiveK re4istena ei fu considerat team i sl:iciune. Iu din cale-afar de sting9erit. n afara felului ei de a g+ndi, care o ndeprta cu totul de orice idee de avere i de rang social, se temea de prerea pe care aveam s mi-o fac despre vanitatea i ndr4neala ei. >up noi eforturi 4adarnice spre a o face pe prietena ei s-i sc9im:e 9otr+rea. Se decise s m previn ea nsi asupra unei discuii care, n cel mai :un ca4, risca s-o duc la pierderea respectului i a afeciunii mele. >ar, dup o lupt ndelungat mpotriva timiditii, se ddu :tut, i singura soluie pe care o gsi fu aceea de a se folosi de un clugr grec, care slu5ea ntr-o :isericu aflat la dou mile de Nru i cu care sta:ilise o oarecare relaie. Fcest om de trea: accept :ucuros nsrcinarea ei. Mi-o transmise pe un ton glumeK i, necontenind s-i arate marea admiraie pe care o avea pentru o fat at+t de deose:it, m ntre: dac mi se pare c ar e6ista o foarte mare diferen ntre aceast sfiiciune virtuoas i cea care-l m+na pe un modest clugr s se ascund pentru a evita demnitile ecle4iastice. #+sei de comparaia lui. !u ceva mai mult e6perien dec+t el n ceea ce privete vanitatea i viclenia femeilor, oricare alta dec+t 09eop9e mi-ar fi fost suspect i a fi privit, poate, aceast aparen de modestie ca pe un iretlic, pentru a-mi face cunoscute preteniile ei. >ar ar fi nsemnat s-i aduc cea mai mare ofens posi:il. 09eop9e nu avea nevoie de aceast precauie, i rspunsei clugrului, pentru a m face s-i neleg cum se cuvine sentimentele, i spune-i, te rog, c dac mi-ar fi cu putin n-a nt+r4ia defel s-i pre4int toate omagiile la care e ndreptit. 1ra singurul rspuns convena:il n situaia mea. Pot oare ndr4ni s mrturisesc c era cu mult mai re4ervat dec+t adevratele mele dorine= %u negli5ai s-i spun lui 09eop9e aceleai vor:e i fui aproape nevoit s-o urmresc pentru a gsi prile5ul s-i vor:esc fr martori. mi curmaserm vi4itele pe care i le fceam singur n apartamentul ei. %-o mai pofteam la plim:ri n grdin. F5unseserm s m tem de ea n aa msur nc+t nu m mai apropiam de ea fr s simt un fior. Pi cu toate acestea, cele mai plcute clipe ale vieii mele erau cele n care o vedeam. Purtam peste tot cu mine imaginea ei i-mi ena ruine uneori s constat c n toiul celor mai serioase ocupaii nu puteam nltura amintirile care m asaltau fr ncetare. !unotina cu clugrul, pe care mi-o prile5 uise, m antren ntr-o serie de plim:ri ce nu erau, poate, cele mai potrivite cu purtarea reclamat de funcia meaK dar mi era de a5uns s-o nsoesc pe 09eop9e i nu m interesa dec+t plcerea de-a fi mpreun cu ea. %-am putut uita totui mpre5urrile primei vi4ite pe care o fcurm clugrului. %u era, la drept vor:ind, dec+t un preot, respecta:il datorit v+rstei lui i consideraiei pe care i-o c+tigase din partea tuturor grecilor. Meniturile i se nmuliser prin economii, iar darurile pe care le primea de la cei de-o credin cu el erau suficiente pentru a-i nlesni o via uoar i comod. $gnorana n care se complcuse p+n la v+rsta de apte4eci de ani nu-l mpiedica s ai: o :i:liotec pe care o considera ca pe cea mai de pre podoa: a casei lui. Fcesta fu locul n care m pofti, din pricina :unei preri pe care o au grecii despre cultura france4ilor. >ar, n vreme ce eu m ateptam s-l vd desfur+ndu-i :ogiile literare, fui surprins s constat c i ndreapt n primul r+nd atenia asupra unui 5il vec9i pe care mi-l art ntr-un col. >e c+i ani credei c nu i-a sc9im:at locul acest 5il= >e trei4eci i cinci de ani. Pentru c sunt trei4eci i cinci de ani de c+nd

am aceast funcie i :ag sama c nimeni nu s-a slu5it vreodat de el. Prea c fusese respectat p+n i praful care-l acoperea. >ar, arunc+ndu-mi totodat oc9ii asupra crilor care se aflau alturi, mi ddui seama c nu erau mai puin prfuite. Fceast remarc mi st+mi o idee nstrunic, aceea de a msura grosimea prafului ae4at pe cri i pe 5ilK i, constat+nd c era aproape aceeai, i spusei clugrului c parie4 c n cei trei4eci i cinci de ani 5ilul;nu fusese mai neclintit dec+t crile. %u pricepu prea uor ideea mea, dei privise cu mare atenie la ce fceamK i cre4u, admir+ndu-mi tiina, c aveam un talent neo:inuit de a descoperi adevrul. Iusese nsurat de trei ori, dei legile :isericii greceti inter4ic preoilor a doua cstorie. Motivul de care se prevalase pentru a o:ine aceast dispens fusese c nu avusese copii din primele dou cstorii i c, unul din elurile cstoriei fiind acela de a contri:ui la nmulirea societii, tre:uia s-i ia at+tea noi neveste c+te pierdea pentru a ndeplini scopul unei vocaii legitime. Sinodul grec se lsase convins de un raionament at+t de ciudat, i clugrul, care n-o fcuse pe cea de-a treia nevast mai fecund dec+t pe celelalte dou, era nec5it de a nu-i fi dat seama c era at+t de puin aptK pentru cstorie, sau de a nu-i fi ndeplinit mai :ine ndatoririle fa de aceasta. Ft+t de nenvai sunt capii unei :isericii destul de numeroase, mcar c nu c9iar pe at+t de numeroas pe c+t le place s-o cread. Fm o:servat c e6ist at+ta diversitate n normele lor, nc+t nu-i mai prea unete dec+t calitatea de cretini i uurina pe care o au de a-i trece unul altuia cu vederea pcatele. Maria #e4ati nu uitase promisiunea fcut lui 09eop9eK gri5a cu care fuseserm prevenit m fcu s urmresc cu mare plcere toate nuanele meteugului cu care o femeie tinde s-i ating scopul. Plictisit ns, p+n la urm, de o manevr al crei, dedesu:t mi era limpede, i profit+nd de oca4ia oferit de acest demers pentru a-i face cunoscut lui 09eop9e ceea ce nu m mai ncumetam s-i spun de-a dreptul, o asigurai c poate s fie tot at+t de convins ca i prietena ei c sentimentele mele nu se vor sc9im:a niciodat. 1 e promisiune pe care am inut-o cu sfinenie. #aiunea mi dicta nc s m mrginesc la at+ta. >ar nu-mi ?deam seama c+t tre:uia s m tem de sl:iciunea mea. 0recuser cam. Pase sptm+ni de la plecarea cavalerului sicilian c+nd Maria #e4ati primi de la el o scrisoare prin care-i spunea c prietenia pentru S7nese !ondoidis l a5utase s mtr+ng o mulime de piedici i c t+nrul grec, cart nu mai avea deloc a se teme de m+nia tatlui su de c+nd era ndea5uns de li:er spre a spera s se poat apra de ea, era dispus mai mult ca oric+nd s le acorde un, adpost ntr-un loc care-i revenea prin motenire de la mama sa. Fduga c se :i4uiau pe ea pentru a o decide pe 09eop9e s vin s locuiasc cu ei i c, dac ea nu o convinsese nc de acest lucru, S7nese era 9otr+t s se ntoarc la !onstantinopole pentru, a o ruga el nsui s accepte. %imeni nu prea preocupat de consimm+ntul mau i avui satisfacia s-mi 4ic c aveau preri foarte :une despre relaiile mele cu 09eop9e, de vreme ce m credeau capa:il s rm+n indiferent la plecarea ei. Se feriser ns cu gri5 s-i arate n scrisoare toate inteniile. Presupun+nd c ar ( fi nt+mpinat vreun o:stacol din partea lui 09eop9e sau din partea mea, erau 9otr+i s nu-i crue nici cura5ul, nici di:cia pentru a o scoate din m+inile mele. $sprava pe care tocmai o fptuiser i stimula fr ndoial s purcead la fapte noi. %u erau lsai n pace la Fcade dec+t graie indulgenei guvernatorului i faptului c acesta nc9isese oc9ii asupra unei temeriti pentru care ar fi fost n drept s-i pedepseasc. S7nese, nc9is din porunca tatlui su ntr-un vec9i turn care constituia corpul principal al castelului lor, nu tia c+t va dura captivitatea lui i nu vedea nici o posi:ilitate de a iei de acolo prin propriile sale mi5loace. Pa4a era format doar dintr-un mic numr de slu5itori, pe care cavalerul i-ar fi putut cumpra dac ar fi fost mai :ogatK dar acesta, plec+nd cu mica sum de :ani pe care i-o mprumutaserm pentru cltorie, nu avusese alte mi5loace de a-i eli:era prietenul ( dec+t iretenia sau fora. Mor:ea prost greaca i turca i aceasta fu o piedic n plus, pe care niciodat n-

am neles cum a putut-o nfr+nge. %-ar fi avut poate at+ta ndr4neal dac i-ar fi dat seama de toate dificultile ntreprinderiiK cci 5umtate din cute4tori reuesc numai pentru c ignor pericolul. F5unsese singur la Fcade. Se instalase n vecintatea castelului lui !ondoidis, care nu era departe de aceast localitate. i tre:uir c+teva 4ile ca s afle locul n care fusese nc9is S7nese i ca s-i cercete4e rosturile. %ici vor: s-i poat fora poarta, de care nici nu se putu apropia cu uurin. >ar folosind un fier pe care-l nroi n foc, reui n decurs de o noapte s ard captul e6terior al unei :+rne groase care traversa turnulK i, fie c ncepuse trea:a av+nd informaii sigure, fie c-l a5utase norocul, s-a nt+mplat ca locul n care lucrase el s corespund cu camera lui S7nese< N dat nceput aceast sprtur, nimic nu fu mai lesne dec+t s nlture pietrele vecine i s strpung toat grosimea 4idului. %u spera mai mult dec+t s se poat face au4it de prietenul su, cci o singur noapte nu era de a5uns pentru a-i desc9ide o trecere, iar lumina 4ilei l-ar fi dat de gol dac stricciunile ar fi fost prea mari. >ar dup ce S7nese l recunoscu, cavalerul i spuse n ce scop venise i ce fcuse p+n atunci pentru eli:erarea lui. >up ce se sftuir am+ndoi, 9otr+r s se vad n fiecare noapte, iar S7nese, repet+nd celor care-l slu5eau tot ce afla din aceste conversaii, s-i fac reputaia de-a avea un du9 protector care-l inea la curent cu tot ce se nt+mpla n mprie. ntr-adevr, aceast n4drvnie se rsp+ndi cur+nd nu numai la Fcade, dar i n toate oraele vecine, iar cei doi tineri se amu4ar o vreme de credulitatea oamenilor. i nc9ipuiser, pe :un dreptate, c o tire at+t de neo:inuit avea s st+rneasc mult curio4itate n 5urul ca4ului lui S7nese i c a5utorul turcilor, care sunt foarte superstiioi, i va fi de folos spre a se eli:era. >ar, dei guvernatorul din Fcade se art el nsui minunat de ceea ce i se povestea, nu pru dispus s nesocoteasc autoritatea printeasc, pun+nd pe fiu n li:ertate mpotriva voinei tatlui su. Fstfel c, nedo:+ndind c+tig de cau4. >e pe urma ireteniei, cavalerul recurse la for. Asi mi5locul de a-i strecura lui S7nese o sa:ie i intr+nd n relaii, de c+nd locuia n apropiere, cu unii dintre slu5itorii castelului, profit de momentul n care S7nese era vi4itat n nc9isoare pentru a-l spri5ini pe acesta cu at+ta for, nc+t ntregul personal al casei lui !ondoidis, atras de 4arv, nu putu mpiedica fuga lor. Fvur imprudena de a face ei nii pu:lic isprava, fr a ine seam de faptul c riscau s fie de dou ori pedepsii, i pentru a fi dat o aparen mistic informaiilor lui S7nese, i pentru a fi recurs la armeK dou cute4ane care sunt rareori iertate de turci. >ar guvernatorul din Fcade, afl+nd de motivele pentru care fusese nc9is S7nese, socoti severitatea tatlui e6cesiv i se 9otr fr greutate s uite o fapt care fcea cinste prieteniei. !avalerul i scrisese Mariei #e4ati c9iar n primul moment al i4:+n4ii lor. Fdugase c plecau mpreun la #agusa, unde S7nese dorea s-i nsoeasc prietenul, i c vor lua alte msuri n funcie de rspunsul lui 09eop9e,.pe care contau s-l gseasc la ntoarcere. 0ermenii acestei scrisori erau at+t de cumptai nc+t Maria nu e4it s ne-o arate. Fceast franc9ee m convinse cel puin c nu-i puteam reproa intenii rele. %u ateptase p+n atunci pentru a-i vor:i lui 09eop9eK sau, mai :ine 4is, ncercase, nc de la 4mislirea acestui plan, s-i iscodeasc inteniile i, afl+nd c 09eop9e nu era dispus s se sta:ileasc dec+t ntr-o ar cretin, aproape c renunase i ea la speranele ei, dup ce aflase de captivitatea lui S7nese. M4+nd ns c se redesc9id ci pe care ea le cre4use nc9ise, i 5udec+nd; dup purtarea mea, la care era mereu martor, c o lsam pe 09eop9e stp+n pe destinul su, era ntr-adevr foarte departe de a dori s m supere sau de a :nui c m-ar putea nec5i art+ndu-mi scrisoarea cavalerului. !u toate acestea, o pornire a inimii, care nfr+nse dintr-odat modul meu stp+nit de a fi, m fcu s reacione4 la aceast veste cu mai mult suprare dec+t s-ar fi cuvenit s-i art unei femei. 0ratai proiectul lor de a se sta:ili acolo ca pe o aventur li:ertin, care se potrivea foarte :ine eu pasul greit pe care-l fcuse Maria #e4ati fugind din casa tatlui ei, dar care nu putea fi

socotit dec+t ca o propunere de4onorant n ca4ul unei fete at+t de re4ona:ile ca 09eop9e. Mersei p+n la a da numele de trdare i de ingratitudine planului care se pusese la cale n casa mea. $am iertat-o, i spusei, lui S7nese, ale crui eluri mi s-au prut atunci la fel de ne:uneti ca i cele pentru care pe drept l-a pedepsit tatl su, i n-am vrut s sporesc cu reprouri nefericirea ce i-o atrsese asupr-i n casa mea. >ar n-o pot trece uor cu vederea unei femei de la care a fi n drept s atept oarecare recunotin i ataament. >ac aceste mustrri au fost prea dure, efectul lor a fost de asemenea nemsurat. 1le, i st+rnir Mariei #e4ati o ur mpotriva mea defel compati:il cu :inele ce-i fcuserm. Ptiu c a aminti cuiva :inele pe care i l-ai fcut trece drept o ofens. >ar n vor:ele mele nu-i fcuse loc nimic prea umilitor, i ndr4nesc s adaug c e6cesul de delicatee nu era la locul lui cu o femeie care ieise dintr-un 9arem, dup ce-i a:andonase patria plec+nd cu un cavaler de Malta, i pe care, dac este s fiu drept, n-ar fi tre:uit s-o accept un timp at+t de ndelungat nici n casa mea de la !onstantinopole, nici n cea de la ar. 09eop9e nu e4it s-i rspund ntr-un c9ip foarte potrivit s-mi potoleasc tul:urarea. 1 at+t de puin credi:il, i spuse ea, planul cu care se ilu4ionau ei, nc+t o surprindea c puteau s-l propun cu serio4itate. !9iar ls+nd deoparte faptul c superficialitatea celor doi ineri nu promitea prea mult consecven n ceea ce ntreprindeau, nu era nici o ndoial c seniorul !ondoidis avea s 4drniceasc repede un proiect alctuit fr asentimentul lui. n ceea ce-o privea pe ea, creia i se fcea cinstea de a i se cere s participe, nu nelegea cu ce titlu ar fi fcut-o, cci simea tot at+ta aversiune pentru cel pe care S7nese prea s i-l ofere, c+t indiferen avea pentru cel pi care tatl su se ncp+na s i-l refu4e. !uvintele ei avur darul s m liniteasc. 0otui, cum acelai sentiment de ngri5orare m fcea s m tem ca nu cumva sfaturile Mariei #e4ati s produc o mai ad+nc impresie n a:sena mea, 9otr+i s-i pun acesteia la ndem+n mi5loacele de a se duce la iu:itul ei. Iui informat c peste c+teva 4ile un vas pleca spre Bepanto. B$ rugai pe cpitan s ia n gri5a lui o doamn ale crei interese o c9emau n Moreea, iar ei i ddui pe unul dintre oamenii mei s-o nsoeasc. >esprirea noastr se petrecu ntr-o atmosfer at+t de rece, nc+t socotii c aveam puin temei s m mai :i4ui de aici nainte pe prietenia Mariei #e4ati. %ici 09eop9e care, n urma repetatelor indiscreii, se ndeprtase mult de ea, nu prea regret plecarea ei. >ar eram, i eu i ea, la fel de departe de a ne atepta la fapte inspirate de ur. Fvui parte, dup plecarea ei, de o ti9n pe care demult n-o mai gustasermK i, fr s-mi modific atitudinea pe care eram decis s-o pstre4 toat viaa fa de 09eop9e, simpla plcere de a m afla mai nesting9erit n apropierea ei mi inea loc de toate desftrile iu:irii n care nu-mi mai venea s cred. Selictarul prea a fi renunat la orice pretenie. Fceasta m costase p+n la urm prietenia lui, cci nu mai apruse la Nru de c+nd cu :oala mea i, dac aveam prile5ul s-l vd n timpul frecventelor mele drumuri la !onstantinopole, nu mai gseam la el nici o urm din acea afeciune cald cu care se gr:ea de fiecare dat s m salute i s m nt+mpine. 1u nu-mi sc9im:ai totui ntru nimic atitudinea fa de el. >ar, dup ce m trat c+teva sptm+ni rceal, pru ofensat s m vad c rm+n indiferent la ea i aflai c se pl+nsese cu mult amrciune de purtarea mea. M v4ui atunci dator s-i cer e6plicaii cu privire la reprourile sale. Fceast conversaie fu la nceput destul de aprins pentru a-mi st+rni teama de urmri neplcute. M socoteam 5ignit de anume afirmaii n care, dup cum aflaserm, nu m cruase, i tiam n ce msur stp+nirea de sine i tcerea sunt compati:ile cu onoarea. Selictarul de4mini ns relatarea care mi se fcuse. mi promise c9iar c l va o:liga pe cel care-i fcuse asemenea deserviciu s se retracte4e. >ar, fr s devin mai concesiv nceea ce-o privea pe 09eop9e, mi repro, cu aceeai iritare pe care o avusese la Nru, c i-a sacrificat dragostea pentru mine. 1ram satisfcut n ceea ce m priveaK de aceea, redo:+ndindu-mi toat simpatia pe care i-o purtaserm, m strduii s-l determin i pe. 1l s revin la vec9ile preri pe care le avusese despre :una mea

credin. >up ce i mrturisii nc o dat sentimentele mele pentru 09eop9e, l asigurai, n forma cea mai convingtoare, pentru un turc, c nu numai c nu eram mai norocos dec+t el, dar c nici nu cutam s fiu. >e-ar fi avut rspunsul dinainte pregtit, n-ar fi fost mai prompt. i doreti cel puin fericirea, mi spuse el, privindu-m fi6. >a, rspunsei fr ovial. 1i :ine, relu, dac 09eop9e este aa cum ai primit-o de la mine atunci c+nd a ieit din 9aremul lui Peri:er, eu sunt decis s m cstoresc cu ea. l cunosc pe tatl ei, continu el. Fm o:inut ca el s-o recunoasc, dar cu aceast condiieK s-a lsat ademenit de promisiunea unei sume de :ani. Pe care am intenia s i-o pltesc ntocmai. >ar n clipa c+nd eram gata s trec la aducerea la ndeplinire a unui proiect care mi-a cerut o trud enorm, m-am v4ut reinut de ndoieli nendurtoare pe care nu le-am putut depi. Mi-ai rsuflat prea mult sensi:ilitate. !onversaia i concepiile domniei-tale au fcut din mine un france4. %u m-am putut decide s constr+ng o femeie a crei inim credeam c aparine altuia. !+t am suferitC 0otui, dac onoarea domniei-tale mi garantea4 ceea ce mi-ai spus acum, 9otr+rea mea redevine actual. !unoti o:iceiurile noastre. Moi face din 09eop9e soia mea, cu toate drepturile i onorurile pe care aceast calitate i le confer. Puine surpri4e ar fi putut s-mi par at+t de cumplite.; Nnoarea pe care mi-o puseserm n 5oc, nefericita mea pasiune care nu nceta s dinuie, o mie de g+nduri care se transformau n tot at+tea sgei ascuite ce-mi torturau sufletul i-mi sf+iau inima m fcur s resimt ntr-o clip mai mult amrciune dec+t ncercaserm vreodat n toat viaa mea. Selictarul mi o:serv suferina. F9, strig el, citesc pe c9ipul domniei-tale tocmai lucrul de care m temeam. nsemna a-mi da de neles c punea la ndoial cinstea mea. %u, i spusei, nu e ca4ul s m ofense4i cu nencrederea domniei-tale. >ar, aa cum cunosc legile i o:iceiurile voastre, nu tre:uie oare s-i reamintesc, sau s-i fac cunoscut, c 09eop9e este cretin= !um se face c tatl su a putut uita aceasta= #ecunosc c a fost crescut n o:iceiurile voastre i c, de c+nd se afl la mine, am manifestat prea puin interes pentru ceea ce g+ndete n privina religieiK dar e n relaii cu un preot, pe care-l primete ades, i, cu toate c p+n acum n-am v4ut-o ded+ndu-se la practici care s in de credina domniei-tale sau de a noastr, cred c are pentru cretinism o predispo4iie care-i vine prin s+nge, sau cel puin prin contiina de patrie pe care a avut-o ntotdeauna. Surprins de aceast o:iecie, Selictarul i rspunse c nsui !ondoidis o credea musulman. Fdug alte motive pentru care spera c, orice religie ar fi avut, nu va face mai multe dificulti dec+t ma5oritatea celorlalte femei care, n 0urcia, nu se las rugate pentru a m:ria religia stp+nilor sau soilor lor. Fvui vreme s-mi revin n timpul acestui raionament i, neleg+nd c nu de la mine tre:uiau s vin o:ieciile, i spusei, n cele din urm, c er inutil s discutm despre dificultile privind un fapt ce putea fi lmurit nc de la prima vi4it pe care i-o va face lui 09eop9e. "rmream cu acest rspuns dou scopuri& unul, de a evita s m nsrcine4e pe mine cu propunerile luiK cellalt, de a pune c+t mai repede capt unei noi suferine pe care trgnarea i ndoiala mi-ar fi fcut-o cu mult mai greu de suportat. !ert e c nu-mi trecuse nc prin minte c 09eop9e ar fi putut avea vreodat cu mine altfel de legturi dec+t de dragosteK i, presupun+nd c s-ar fi lsat or:it de onoarea de a deveni una dintre primele femei ale $mperiului otoman, m simeam n stare s-mi sacrific ntreaga dragoste pentru viitorul ei. F fi privit cu gelo4ie fericirea SelictaruluiK dar nu i-a fi tul:urat-o, c9iar de m-ar fi costat o suferin cu mult mai mareK i poate c a fi contri:uit prin sacrificiul meu la ridicarea singurei femei pe care o iu:eam. !u toate acestea, dup ce m desprii de( Selictar, care-mi promisese s m revad seara la Nru, nu gsii nimic mai gra:nic de fcut dec+t s m ntorc acas. Moiam s aflu fr nt+r4iere cum va primi 09eop9e aceste propuneri. Fi s cunoti acum natura sentimentelor mele, i spusei. Selictarul vrea s se cstoreasc cu tine i, departe de a m opune proiectului lui, sunt gata s ncura5e4 tot ceea ce poate s-i asigure n viitor fericirea. Primi aceste vor:e cu at+t de puin emoie, nc+t nelesei ndat care avea s-i fie

rspunsul. >eparte de a m a5uta s fiu fericit, mi pregteti alte nenorociri, mi spuse ea, cu aceste oferte pe care prevd c nu le voi putea refu4a fr a-l ofensa pe Selictar. Nare de la domnia-ta tre:uia s aud o at+t de odioas propunere= %u ai pentru mine at+ta prietenie c+t am sperat eu, sau n-am i4:utit eu s te conving de sentimentele mele= nc+ntat peste msur de un repro at+t de plcut inimii mele, i tot at+t de simitor la ceea ce mi se prea a vedea n el favora:il dragostei mele, insistai asupra propunerii Selictarului din simpla plcere de a au4i din nou ceea ce-mi umpluse sufletul de :ucurie i de admiraie. >ar teai g+ndit c Selictarul este unul dintre primii seniori ai mpriei, c :ogiile lui sunt nesf+rite, c propunerea pe care o asculi cu rceal ar fi primit cu nespus :ucurie de orice femeie din lume i c este dintre cei care primesc de soie pe surorile i fiicele Sultanului= 0e-ai g+ndit, n fine, c e un :r:at care te iu:ete demult, care adaug dragostei lui mult respect i care i propune s se poarte cu tine n altfel dec+t o fac turcii cu femeile lor= M ntrerupse. %u m g+ndesc la nimic, mi spuse, pentru c nimic nu m interesea4 n afara dorinei de a tri linitit su: protecia pe care mi-o acor4i i pentru c nu aspir la alt fericire. >up at+tea promisiuni prin care m legaserm s tac, nu-mi mai era ngduit s-mi manifest :ucuriaK dar ceea ce se petrecea n strfundul sufletului meu depea tot ce am povestit p+n acum despre sentimentele mele. Selictarul veni ntr-adevr seara la Nru. M ntre: gr:it dac i spuseserm ceva lui 09eop9e despre proiectul lui. %u putui ascunde c ncercaserm s-idau c+teva lmuriri, care nu fuseser primite at+t de favora:il pe c+t prea c o dorete el. >ar poate c domnia-ta vei avea mai mult noroc, adugai, i sunt de prere s nu am+ni e6plicaia. >deam acest sfat cu o :ucurie viclean. Frdeam de ner:dare s vd pun+ndu-se capt inoportunitilor lui cu un refu4 care s-i rpeasc orice fel de speran, dai; mai ales s m :ucur pe deplin de triumful meu, v4+ndu-mi rivalul umilit. 1ra singura satisfacie pe care pasiunea mea o mai putea spera, i nicic+nd nu m lsaserm mai cu plcere n voia ei. l condusei pe Selictar n apartamentul lui 09eop9e. i spuse de ce venise. !um avusese timp s se g+ndeasc la rspuns, 09eop9e avu gri5 s nu-l formule4e n vreun fel umilitor pentru elK dar refu4ul pru at+t de ferm i motivele pe care le invoc fur e6primate cu at+ta for, nc+t nu m mai ndoii c a5unsese i el pe dat la aceeai conclu4ie ca i mine. >e aceea nu insist. Se scul fr un cuv+nt i ieirm mpreunK cu un aer mai degra: iritat dec+t ntristat, mi spuse de mai multe ori& Qi-ai fi putut nc9ipui una ca asta= 0re:uia oare s m atept la aa ceva= Pi, c+nd fu gata de plecare dup ce refu4ase invitaia de a rm+ne peste noapte la mine, adug m:ri+ndu-m& S rm+nem prieteni. 1ram 9otr+t s fac o ne:unieK dar tre:uie s recunoti c cea la care ai fost martor o ntrece cu mult pe a mea. >ecepia sa continu s se manifeste p+n i n trsurK plec+nd, l v4ui ridic+ndu-i m+inile i mpreun+ndu-i-le cu un gest care mi se pru a e6prima tot at+ta ruine c+t durere i uimire. n pofida g+ndurilor pe care le-am mrturisit, ineam la el ndea5uns pentru a-l comptimi sau cel puin pentru a dori ca o panie at+t de usturtoare s-l poat vindeca. >ar poate c nu spre el ar fi tre:uit s-mi ndrept comptimirea, dac a fi prev4ut noile evenimente ce aveau s survin, precum i suprarea i umilina pe care c9iar di4graia lui avea s mi le prile5uiasc. >e-a:ia se ndeprtase Selictarul c, ntorc+ndu-m n apartamentul lui 09eop9e, o gsii at+t de :ucuroas de plecarea lui despre care atunci aflase, iar firea ei, mai totdeauna vioaie i glumea, i sugera at+tea remarci 9a4lii asupra norocului pe care-l refu4ase, nc+t, nemaineleg+nd nimic din ideile unei femeie capa:ile s trate4e cu asemenea dispre tot ce e preuit de marea ma5oritate a oamenilor, o rugai, dup ce-i ddui ascultare c+teva momente, smi e6plice ctre ce tindea ea cu asemenea atitudine i sentimente ce m umpleau 4ilnic de admiraie. Namenii i propun un scop, i 4isei, privind-o cu un aer pe care sentimentele ce m ncercau preau a-l face vistorK i cu c+t cile pe care vor s le urme4e sunt mai neo:inuite, cu

at+t mai no:il imai nalt tre:uie s fie elul la care aspir. Fm o prere e6celent despre elul tu, fr a fi totui n stare s-l descopr. %u-i lipsete ncrederea n mine, adugaiK de ce mi-ai ascuns p+n acum inteniile tale i de ce nu acor4i mcar prieteniei ceea ce nu m mai ncumet si cer din alte motive= Mor:iserm pe un ton destul de serios pentru a o convinge c nu din simpl curio4itate m interesam de aceast c9estiune i, oric+t rigoare a fi pus eu n a-mi respecta promisiunile, avea prea mult ptrundere pentru a nu-i da mereu seama c sufletul meu numai linitit nu era. Ir a-i sc9im:a totui tonul vesel i galnic cu care se felicitase de plecarea Selictarului, m asigur c unicul ei el era cel pe care mi-l mai declarase de o mie de ori i pe care era mirat s constate c-l uitaserm. Prietenia i generoasa domniei-tale protecie, mi spuse ea, au rscumprat din prima clip toate nefericirile sorii meleK dar regretele, strdania, eforturile ntregii mele viei nu vor rscumpra niciodat rtcirile purtrii mele. Sunt indiferent la tot ce nu e de natur s m fac mai neleapt, pentru c nu mai recunosc alt :un dec+t nelepciunea i pentru c pe 4i ce trece descopr i mai mult c este singurul care-mi lipsete. #spunsuri de felul acesta m-ar fi putut din nou face. S m tem ca nu cumva lectura i meditaia s-i fi pervertit mintea, dac n-a fi o:servat, pe de alt parte, o minunat consecven de caracter, o constant stp+nire de sine. n dorine i mereu aceeai gingie n vor:ele i gesturile ei. 1 momentul n care a ncepe s roesc de sl:iciunea mea, dac nu mi-a fi pregtit cititorii s mi-o ierte n numele unei cau4e at+t de no:ile. %-am. Putut s medite4 la at+tea mpre5urri ieite din comun fr s m simt mai mult.ca oric+nd ptruns de toate sentimentele pe care le inuserm cumva la respect n cursul ultimelor luni. Propunerile unui om ca Selictarul i refu4ul la care fuseserm martor o transformaser ntr-at+t pe 09eop9e n oc9ii mei, nc+t mi prea investit cu toate titlurile pe care nu le acceptase. %u mai era o sclav pe care o rscumpraserm, o necunoscut care nu i4:utea s o:in recunoaterea tatlui ei, o fat a5uns prad, printr-o trist nt+mplare, desfr+ului din 9aremK nu mai vedeam n ea, cu toate nsuirile pe care le adoram de at+ta timp, dec+t o fptur nno:ilat de nsi mreia pe care o dispreuise i demn de o situaie mai nalt dec+t i-ar fi putut vreodat oferi soarta. >e la aceast stare, care nu fcu dec+t s sporeasc fr ncetare n cursul mai multor 4ile de g+ndire, trecui fr mpotrivire la intenia de a o lua n cstorieK i, lucru surprin4tor c9iar pentru mine, dup ce lsaserm s treac aproape doi ani fr a cute4a s m opresc o clip la ideea cstoi;iei, m o:inuii dintrodat cu acest proiect p+n la a nu m mai preocupa dec+t de mi5loacele de a-l face s reueasc. %u dinspre partea propriei mele 5udeci aveam de nfr+nt o:stacole, de vreme ce nu mai gseam nimic care s stea n calea dorinei meleK i nici dinspre partea familiei mele, care nu avea putina s se opun i care, dat fiind deprtarea mea de patrie, n-avea s ai: tire de 9otr+rea mea dec+t mult timp dup ce ea va fi fost ndeplinit. >e altfel, ls+ndu-m n voia inimii mele, nu uitam ceea ce datorai( :unei-cuviineK i, fie c9iar i numai pentru a evita c9eltuiala i v+lva, eram de pe acum decis s limite4 cele:rarea cstoriei la 4idurile casei mele. >ar n toiul :ucuriei de a-mi satisface cele mai scumpe dorine, a fi vrut ca 09eop9e s fi prut a rspunde dragostei mele pentru alte motive dec+t cele pe care aveam a i le propune, i ncercam un oarecare regret de-a fi avut nevoie de aceast cale pentru a o:ine de la ea un strop de-iu:ire. >ei ades mi nc9ipuiserm a fi produs oarecare impresie n sufletul ei, inima mea era ndurerat de-a nu fi i4:utit s-i smulg vreodat o c+t de nensemnat mrturisire despre aceasta. Ir s sper c a putea s-o determin n c9ip mai direct la o declaraie n acest sens, mi 4isei cel puin c, ls+nd-o s ntrevad vag ce eram decis s fac pentru ea, ar fi imposi:il ca, n virtutea pornirilor tainice ale acelei vii recunotine pe care de at+tea ori mi-o artase, s nu-i scape c+teva cuvinte cu care credeam a simi c inima mea s-ar putea mulumi i care mi-ar i dat prile5ul s-i spun pe dat. 1u nsumi de ce m fcea n stare dragostea pentru fericirea ei i a mea. A+ndind la toate acestea,

nici nu-mi trecu prin minte c refu4ul cu care rspunsese Selictarului ar putea fi un motiv pentru a m teme de o soart asemntoareK i-mi mai fcu plcere s m ncredine4 c, dac nu neaprat spre a se pstra pentru mine refu4ase una din cele mai nalte situaii din mprie, era, cel puin, din pricina unei preferine at+t de nete pentru naiunea noastr nc+t va fi cu at+t mai dispus s primeasc o propunere de acelai fel venind din parte-mi. n cele din urm, dup c+teva 4ile pe care le-am petrecut cu astfel de pregtiri, alesei s fie 9otr+toare pentru fericirea mea o dup-amia4 n care nimic nu putea tul:ura convor:irea ce. Moiam s-o am cu ea. 1ram pe punctul de a intra n apartamentul ei, c+nd un g+nd, pe care raionamentele mele nu. Fvuseser darul s mi-l reaminteasc, mi ng9e dintr-odat s+ngele-n vine i m determin s fac cale-ntoars cu tot at+ta tul:urare i spaim cu c+t linite i 9otr+re veniserm. mi amintiiK a Selictarul luase cel puin nite msuri n ceea ce-l privea pe !ondoidis pentru a se asigura de recunoaterea originii lui 09eop9e, i m nfiorai de fora unei pasiuni care m or:ea p+n la a m face s uit anumite u4ane de care un turc nu se socotise scutit. >ar acest motiv de ngri5orare nu fu singurul care m-a tul:urat atunci. !umpnii c pe c+t era de necesar s vor:esc desc9is cu !ondoidis i s-l invit s fac n favoarea mea ceea ce oferise Selictarului, pe at+t va fi de greu i de umilitor ca 9otr+rile mele s depind de :unul plac al unui om pe care nul trataserm cu prea multe mena5amente. !e se va nt+mpla dac va avea c9ef s se r4:une i pentru cererile cu care-l 9ruiserm n legtur cu fiica lui, i pentru neca4urile pe care m :nuia a i le fi pricinuit n legtur cu fiul su= %u vedeam totui alt posi:ilitate, i ceea ce m surprindea era c o condiie at+t de necesar putuse s-mi scape. Ii-va oare totui de cre4ut c, dup ce mi-am fcut ndreptite reprouri i dup ce am deli:erat ndelung asupra cii de urmat pentru a-mi ndrepta lipsa de prevedere, conclu4ia mea fu aceea de a m rentoarce la 09eop9e i de a aduce la ndeplinire ceea ce m socotiserm o:ligat s ntrerup din pricina unor motive at+t de temeinice= %u voi insista prea pe larg asupra raionamentelor care m readuser la aceast 9otr+re. %u voi convinge pe nimeni c dragostea n-a avut n ele o pondere mai mare ca prevederea. Mi se pru totui c o:stacolele pe care speram s le nfr+ng nu tre:uiau s amine o de;claraie ce-i va dovedi n fine lui 09eop9e toat nflcrarea pasiunii mele i o va ndemna, fr ndoial, s-mi vin n a5utor mcar prin dorine. Frt+ndu-i c voiam s-o am de soie, nu m g+ndeam s-i ascund c, n c9iar 4iua n care voiam s devin soul ei, speram s-i redau ur tat. 1 ca4ul s-o spun= Nricare ar fi fost rspunsul pe care l-a fi o:inut de la !ondoidis i de la ea, nd5duiam c 9otr+rea mea i va influena sentimentele ndea5uns ca s-mi acorde, mai devreme sau mai t+r4iu, ceea ce vedea :ine c doream c merit cu orice pre. 1ram mai tul:urat dec+t a fi cre4ut c+nd reintrai n apartamentul ei i m gr:ii s-i nfie4 inteiftiile mele, rug+nd-o s m asculte fr a m ntrerupe. %u m-am oprit dec+t dup ce i-am e6pus toate sentimentele mele cu de-amnuntul. nflcrarea care m mpinsese la at+tea demersuri ciudate nu numai c se meninu dar spori parc n timpul acestei e6plicaiiK pe de alt parte, pre4ena ei mai mult dec+t toate g+ndurile mele m adusese ntr-o stare n care nimic nu mai avea o for compara:il cu dragostea i dorinele mele. >ar o privire aruncat asupra lui 09eop9e m nspim+nt de o mie de ori mai ru dec+t fuseserm cu o or mai devreme c+nd m opriserm n pragul apartamentului ei. n locul manifestrilor de recunotin i de :ucurie pe care m ateptam s le vd pe c9ipul ei, nu v4ui dec+t semnele celei mai ad+nci tristei i ale unei teri:ile descura5ri. Prea micat. >e tot ce au4iseK dar vedeam prea :ine c ceea ce o oprea s vor:easc era o nfiorare provocat de uimire i de team mai degra: dec+t de admiraie i de dragoste. n fine, c+nd n st+n5eneala n care m aflam eu nsumi m pregteam s-o ntre: cu ngri5orare ce i se nt+mpla, se arunc n genunc9i naintea mea i, nemaiput+ndu-i stp+ni lacrimile, pl+nse c+teva clipe cu 9o9ote fr a scoate o vor:. 1ram at+t de tul:urat de propria-mi emoie, nc+t n-avui puterea s-o ridic de 5os. #mase,

fr voia mea, n aceast atitudine, i fui o:ligat s-i ascult cuvintele care-mi strpunser cumplit inima. %u voi relata grelele mustrri i dispreul de care se acoperi pe sine la amintirea pcatelor ei, ce continua s-i struie vie n minteK dar, dup ce se 4ugrvi n cele mai odioase culori, m implor s desc9id oc9ii asupra acestei imagini i s ncete4 de a m lsa or:it de o patim nedemn. mi reaminti ce datoram o:+riei mele, rangului meu, onoarei i raiunii, noiuni pe care de la mine le aflase pentru prima dat. nvinui soarta de a o arunca n culmea nefericirii, folosindu-se de ea nu numai spre a spul:era ti9na printelui i :inefctorului ei, dar i spre a corupe temeiurile unui suflet ale crui virtui pretindea a fi constituit unicul ei model. Pi, prsind n cele din urm tonul durerii i al lamentrilor pentru a-l adepta pe cel al ameninrilor celor mai ferme, m asigur c dac nu renunam la dorine at+t de potrivnice datoriei mele, dar i a ei, dac nu m mulumeau calitatea de protector i de prieten al ei, aceste scumpe i preioase titluri, ctre care nu nceta s roage cerul s-mi ndrepte totdeauna sentimentele, era 9otr+t s plece din casa mea fr s-i ia rmas :un i s se foloseasc de li:ertatea, de viaa, ntr-un cuv+nt de toate :unurile pe care mrturisea c mi le datora, spre a fugi definitiv de mine. >up aceast cumplit declaraie, prsi atitudinea n care se mai afla ncK i, implor+ndu-m pe un ton mai stp+nit s-o iert pentru cuvintele lipsite de respect pe care intensitatea durerii i le smulsese, mi ceru s-i dau voie s-i ascund suferina i ruinea n ncperea vecin, de unde era 9otr+t s nu mai ias dec+t fie spre a pleca cu totul de l+ng mine, fie spre a-i redo:+ndi :ucuria de a m regsi aa cum am+ndoi ar tre:ui s dorim a fi pentru fericirea mea i a ei. 0recu, ntr-adevr, n cealalt camer, iar eu n-am ndr4nit nici mcar s fac cel mai mic efort spre a o reine. Alasul, gestul, g+ndirea, toat fptura mea erau ca parali4ate de descumpnire i de stupoare. M-a fi aruncat ntr-o prpastie, de s-ar fi desc9is una dinainte-mi, i numai g+ndul la situaia mea mi se prea un c9in insuporta:il. #msei totui mult timp pe loc fr a gsi puterea necesar spre a iei. Fceast stare tre:uie s fi fost ntr-adevr foarte uor de v4ut, de vreme ce primul slu5itor pe care-l nt+lnii se ngri5or de sc9im:area pe care o citea pe c9ipul meu i, alarm+nd ndat toat casa, str+nse n 5uru-mi pe toi ceilali, care se gr:ir s-mi propun a5utoarele de care socoteau c sntatea mea are nevoie. !9iar i 09eop9e, au4ind 4arv, uit de 9otr+rea ei de a nu-i prsi refugiul. N v4ui d+nd fuga nelinitit. >ar cum vederea ei mi sporea c9inurile, m prefcui c n-o 4riserm. >+nd asigurri slu5itorilor c se alarmaser fr temei, m gr:ii s m ncui n camera mea. Petreciu acolo mai mult de dou ore, care mi se prur a nu fi dec+t o clip. !e g+nduri amare i ce crunt 4:uciumC >ar care, p+n la urm, m fcur s revin la 9otr+rea de la care m a:tuserm. #msei convins c inima lui 09eop9e era capa:il s re4iste oricror tentative din partea :r:ailor i c, fie c aa era firea ei din nscare, fie c do:+n-dise virtutea prin studiu i meditaie, o priveam ca ps acea femeie unic a crei conduit i ale crei principii se cuvin a fi date de e6emplu at+t femeilor c+t i :r:ailor. >escumpnirea pe care o mai simeam depe urma refu4ului ei mi apru uor de nlturat, atunci c+nd m oprii definitiv la aceast convingere. Mrui c9iar s-mi fac un merit fa de ea din faptul de a fi aderat-at+t de repede la vederile, ei. M dusei dup ea i, declar+ndu-i c m ddeam :tut fa de puterea pildelor ei, i promisei s m re4um, at+ta timp c+t o va dori, la calitatea de cel mai afectuos i nflcrat prieten. !+t era totui de contrar aceast promisiune pornirilor inimii mele i n ce msur pre4ena ei era de natur a m mpinge s tgduiesc tot ce recunoscuserm ca drept i necesar ntr-o clip de singurtateC >ac imaginea pe care o voi da despre ea n continuarea acestor memorii nu va corespunde celei ce s-a alctuit p+n acum datorit ncercrilor prin care at+t de glorios a trecut virtutea ei, nu-i oare ca4ul s m tem c mai degra: va fi pus la ndoial mrturia mea i mai lesne voi fi suspectat eu de vreun sentiment de gelo4ie n stare s-mi vicie4e discernm+ntul, dec+t s se cread c o

fat, at+t de ferm n virtutea ei, ar fi putut a:dica n parte de la aceast nelepciune pe care p+n n pre4ent cu plcere am supus-o admiraiei= Ba orice prere s-ar a5unge, nu pun aceast ntre:are dec+t pentru a avea prile5ul de-a spune c voi fi la fel de sincer n ndoielile i :nuielile mele pe c+t am fost n elogii, i c, dup ce voi fi relatat cinstit fapte care m-au aruncat pe mine nsumi n cea mai mare incertitudine, vreau s-l las pe cititor s 5udece. %oii nvoieli pe care o fcuserm cu 09eop9e i urm totui o destul de lung perioad de calm, n cursul creia avui :ucuria de a o vedea practic+nd toate virtuile. Fflaserm de la nsoitorul pe care i-l dduserm Mariei #e4ati c nelinitita sicilian n-a fost la nlimea ateptrilor noastre i, fr ndoial, nici ale iu:itului ei. !pitanul vasului cu care o trimiseserm n Moreea, ndrgostindu-se ne:unete de ea, o ndemnase s-i destinuie peripeiile i proiectele ei. Se folosise de ceea ce aflase pentru a-i arta cu at+ta ardoare rul pe care avea s i-l fac pentru tot restul vieii dac se ducea s-l nt+lneasc pe cavaler, nc+t o convinse p+n la urm s mearg n Sicilia, unde nu se ndoia c ea avea s se mpace repede cu familia. i propusese s fie el cel ce va culege rodul cel mai de seam al acestei mpcri, printr-o cstorie la care era uor de prev4ut c nu va nt+mpina prea mult opo4iieK i, dac e ca4ul s iau de :un mrturia unui slu5itor, cpitanul nu ateptase s de:arce la Messina pentru a-i asigura drepturile la aceasta. Fpoi, pre4ent+ndu-se tatlui iu:itei sale, care se socotise c+t se poate de fericit de a-i fi regsit fiica i motenitoarea, o:inuse, d+ndu-se drept un italian de foarte 9un familie, nvoirea de a se cstori cu Maria. #e4ati nainte ca vestea ntoarcerii ei s se fi rsp+nditK cci, ntr-adevr, acesta era pentru ea singurul mi5loc de a se napoia onora:il n patrie. Qinuse ca nsoitorul pe care i-l dduserm so ntovreasc p+n acas la tatl ei pentru a i4:uti s-l c+tige, dup cum se pare, pe acest cumsecade :tr+n, d+ndu-i dovada gri5ii pe care o purtaserm pentru soarta ei. Slu5itorul nu plecase de la Messina dec+t dup cele:rarea cstoriei i-mi aducea o scrisoare din partea seniorului #e4ati care cuprindea mrturia deose:it de vie a recunotinei sale. 09eop9e primise i ea o scrisoare de la Maria, i am+ndoi ne credeam cu socotelile nc9eiate n legtur cu acest episod. 0recur cam ase sptm+ni de la ntoarcerea valetului meu c+nd, fiind la !onstantinopole, aflai de la alt slu5itor al meu, care se ntorcea de la Nru, c n a5un tocmai sosise cavalerul i c vetile pe care 09eop9e i le comunicase l aduseser ntr-o stare de de4nde5de ale crei urmri aveau darul s inspire temeri. mi cerea totui scu4e pentru faptul ci luase li:ertatea de a trage la mine. Pi m ruga s :inevoiesc a-i ngdui s rm+n c+teva 4ile. l asigurai pe dat c-l voi revedea :ucuros i, imediat ce m eli:erai, prsii oraul cu ner:darea de a-i afla pret-ile i proiectele. l gsii n starea de descura5are de care mi se vor:ise. mi repro c9iar de-a fi cau4a nenorocirii sale din pricin c o lsaserm pe iu:ita lui s plece din casa mea fr s-l fi prevenitK i iertai reprourile ca fiind ale unui ndrgostit ndurerat. >ar n c+teva 4ile, m+ng+ierile i sfaturile mele i ddur o mai dreapt msur a lucrurilor. l determinai s admit c 9otr+rea pe care o luase iu:ita sa era tot ce se putea nt+mpla mai :ine pentru ea i pentru el nsui, i-l ndemnai s profite de a5utorul pe care i-l ofeream spre a se mpca at+t cu familia c+t i cu Nrdinul su. >up ce se mai liniti, ne povesti peripeiile lui S7nese i ale sale, despre care nu aflaserm dec+t n linii mari din scrisoarea lui. !ltoriser mpreun p+n la #agusa i, nent+mpin+nd nici un o:stacol la ac9itarea polielor, se apucaser s pun n practic cu destul ordine i succes planul lor de a se instala acolo. >ar, ceea ce i fu greu s-mi mrturiseasc de la nceput fu c S7nese; sosise mpreun cu el la !onstantinopole. #spunsul Mariei #e4ati, pe care-l gsiser la ntoarcerea lor de la #agusa, lmurindu-i c 09eop9e nu voia s se duc la ei, veniser cu sperana c, pre4eni fiind, vor avea mai mult succes cu struinele lorK i cavalerul, sensi:il la :una primire de care se :ucura n casa mea, nu-mi ascunse c planul lui S7nese era de-

a face u4 de for dac nu reuea altfel, mi trde4 prietenul, mi spuse elK dar sunt sigur c nu v vei folosi de destinuirea mea pentru a-i face ruK n vreme ce, ascun4+ndu-v proiectul lui, v-a trda cu at+t mai grav cu c+t v-ar fi peste putin s mpiedicai ceea ce amenin casa domnieivoastre. Mai spuse c se anga5ase s-l a5ute pe S7nese, pentru c, sper+nd s-o gseasc la mine pe iu:ita sa i s se ntoarc mpreun n Moreea, dorise pentru ea o tovar at+t de nc+nttoare ca 09eop9e, pe care, de altfel, aa cum socotea el, avanta5ele ntovririi cu ei o vor face cur+nd s considere viaa la Fcade mai plcut dec+t i-ar fi putut nc9ipui. %eignor+nd, pe de alt parte, eforturile pe care eu nsumi le fcuserm pentru a-l 9otr pe !ondoidis s-o recunoasc, se convinsese c nu m-a supra dac 09eop9e ar fi introdus, c9iar i fr voia ei, ntr-o familie creia doream s-i fie redat. >ar proiectul de a se sta:ili n Moreea eu+nd cu totul, m ntiina de inteniile lui S7nese, n care nu mai vedea pentru 09eop9e nici aceeai certitudine, nici aceleai avanta5e. 09eop9e nu fu martor la aceast destinuire i-l rugai pe cavaler s nu-i spun nimic. mi era de a5uns c eram prevenit pentru a de5uca cu uurin ncercarea lui S7nese, i-mi ddeam :ine seama c, pier4+nd spri5inul cavalerului, i se mpuinau i ansele, i ndr4neala. !erui totui s mi se aduc la cunotina mi5loacele pe care-i propuseser s le foloseasc. >eciseser s aleag o 4i n care a fi fost plecat n ora. Bsm puini oameni la Nru. !unosc+nd am+ndoi casa, i 4iseser c vor ptrunde cu uurin nuntru i c vor nt+mpina cu at+t mai puin re4isten cu c+t, Maria #e4ati plec+nd de :un voie, i-ar fi putut convinge pe slu5itori c, dac 09eop9e prea a o urma mpotriva dorinei ei, aceasta se nt+mpla totui cu tirea mea. %u tiu ce ar fi ieit din aceast nstrunic isprav. >ar n ce m privete, m eli:erai de orice temere trimi+ndu-i vor: lui S7nese c i cunoteam inteniile i c, dac va persista n ele, i promiteam o pedeaps cu mult mai aspr dec+t cea pe care i-o dduse tatl su. !avalerul, care nu ncetase de a ine la el, contri:ui de asemenea la a-l determina s renune la planurile pe care le puseser mpreun la cale. %u-i putu totui scoate din inim o patim care avea s-l t+rasc 9i multe alte aciuni ne:uneti. %u te poi :i4ui la v+rsta asta nici c9iar pe oamenii cei mai de caracterC Fcelai cavaler, pe care l credeam n fine nelepii i care, ntr-adevr, continu p+n la plecare s merite prin atitudinea sa toate ateniile pe care nu ncetam s i le art, nu se ntoarse n Sicilia dec+t pentru a recdea acolo n pcate cu mult mai pu+in scu4a:ile dec+t cele din care ieise. Icui cele mai clduroase intervenii pe l+ng marele maestru al Nrdinului de Malta i pe l+ng viceregele %eapolului pentru a o:ine s fie primit cu mai mult clemen dec+t ndr4nea el s spere. #eveni li:er n patrie, iar fronda sa trecu drept o rtcire de tineree. >ar nu putu evita s-i revad iu:ita sau, mai :ine 4is, avu, fr ndoial, sl:iciunea de a cuta prile5ul s-o fac. >ragostea lor se reaprinse. %ici nu trecuser :ine patru luni de la plecarea lui, c+nd 09eop9e mi art o scrisoare trimis din !onstantinopole, prin care o anuna, cu multe ocoliuri i ntorsturi sfioase, c revenise n 0urcia cu i:ovnica lui i c, neput+nd tri unul fr cellalt, renunaser pentru totdeauna la patria lor. #ecunotea c era ceva ne:unesc 5 dar, dei aducea drept scu4 fora nemrginit a unei iu:iri pe care n-o putuse nfr+nge, simea, spunea el, c :una-cuviin i inter4icea s apar dinainte-mi fr s tie dac ar putea conta pe :unvoina mea i o implora pe 09eop9e s intervin pe l+ng mine n favoarea lui. %u e4itai nici un moment n rspunsul meu. Situaia era foarte diferit de cea anterioar, iar eu m simeam at+t de puin nclinat s primesc un om care-i nclca n acelai timp at+tea o:ligaii prin aceast nou rpire( nc+t, dict+nd eu nsumi scrisoarea lui 09eop9e, i spusei cavalerului i celei care-l nsoea c nu era ca4ul s conte4e nici pe favorurile, nici pe protecia mea. i luaser destule msuri pentru a se putea lipsi de ele i, venind direct la !onstantinopole, scopul lor nu fusese at+t acela de a m vedea pe mine, c+t mai cur+nd de a-l rent+lni pe S7nese,

cruia voiau s-i tre4easc din nou interesul pentru vec9iul lor proiect. !um reveniser totui la ideea de a o asocia pe 09eop9e la acesta, i cum str+nsele legturi pe care le avuseser cu ea le ngduiau s spere c vor fi primii cu :ucurie, neleser foarte :ine c rspunsul ei fusese dictatK i, departe de a se descura5a din pricina unui refu4 pe care nu mi-l atri:uiau dec+t mie, ndat ce fur siguri c eram n ora, se duser am+ndoi la Nru. "imit n primul moment de aceast vi4it, 09eop9e le spusese sincer c, tiind care sunt inteniile mele, nu-i mai era ngduit s se ntre:e dac ar avea ndemnul s doreasc a-i vedea i c i ruga s n-o e6pun riscului de a-mi displace. >ar ei struir cu at+ta perseveren s-i asculte i i cerur at+t de puin timp pentru aceasta, nc+t, neput+nd recurge la for spre a se descotorosi de ei, fu nevoit s le acorde :unvoina pe care o solicitau. Planul lor era sta:ilit, iar scrisoarea prin care cavalerul ncercase s-i recapete o cale de acces la mine nu fusese dec+t re4ultatul remucrii ce-l ncerca n a5unul unei isprvi pentru care onoarea lui i fcea scrupule. >ei nu-i spuseserm niciodat ce g+ndeam despre vec9ile lui proiecte de a se sta:ili n Moreea i cu at+t mai puin ce interes mi st+rniser descoperind c era vor:a de a o atrage n ele i pe 09eop9e, i ddea seama c n-ar fi fost inut la mine cu at+ta gri5 i cinste dac pre4ena ei nu mi-ar fi fcut plcere, i c n-ar fi putut-o seduce sau rpi pe ascuns fr s m supere. Fr fi dorit, deci, s m vad apro:+ndu-i proiectul spre :ucuria i:ovnicei lui c+t i n interesul prietenului su, i, eu toate c refu4aserm s-l vd, nu-i pierduse nc nde5dea c voi agrea acest plan, dup ce va fi o:inut consimm+ntul lui 09eop9e. >e aceea nu omise nimic pentru a-i pre4enta i folosul, i plcerea pe care le-ar fi avut asociindu-se cu ei. >ar 09eop9e n-avea nevoie de a5utor pentru a re4ista unor insistene at+t de neg9ioa:e. 1u m ocupam n vremea asta cu pregtirile unei ser:ri care a fcut mult v+lv n toat 1uropa. >ificultile de care m loviserm uneori n e6erciiul funciilor mele nu m mpiedicaser s am ntotdeauna relaii foarte :une cu marele vi4ir !alaili, i ndr4nesc s spun c fermitatea pe care o artaserm n susinerea privilegiilor funciei i a onoarei naiei mele mi servise spre a m :ucura de consideraie n r+ndurile turcilor. Fpropiindu-se Sr:toarea regal, m g+ndeam s-o cele:re4 cu mai mult fast dec+t p+n atunci. Iocurile de artificii tre:uiau s fie magnifice, i n casa mea din !onstantinopole, care se afla n cartierul Aalata, adunaserm toate gurile de foc pe care le gsiserm pe vasele france4e. !um pentru aceste petreceri e6plo4ive era nevoie de o autori4aie formal, o-ceruserm Marelui vi4ir, care mi-o acordase cu mult :unvoin. >ar c9iar n a5unul 4ilei alese, c+nd, mulumit de felul cum mergeau tre:urile, m ntorseserm la Nru spre a m odi9ni peste noapte i spre a o lua cu mine a doua 4i pe. 09eop9e, pentru c doream s asiste, la ser:are, aflai dou veti care-mi tul:urar :ucuria. "na c9iar la sosire, i anume relatarea vi4itei cavalerului i a eforturilor pe care le fcuse pentru a o convinge pe 09eop9e s-l urme4e. Flf+nd, n acelai timp, c acesta era, mai mult dec+t oric+nd, legat de S7nese, :nuielile mele merser mult mai departe dec+t ale ei i fui aproape sigur c, dat fiind refu4ul ei i al meu, erau n stare s-i reactuali4e4e planurile pe care cavalerul mi le de4vluise el nsui. 0otui nu m-am alarmat peste msur, deoarece urm+nd s-o duc a doua 4i la !onstantinopole, aveam tot timpul s iau msuri ulterior pentru a-i face din casa mea de la Nru un adpost sigur. >ar n vreme ce discutam cu ea seara despre toate nt+mplrile pe care mi le povestise, am primit de la secretarul meu ntiinarea c marele vi4ir !alaili fusese demis i c fusese desemnat ca succesor !9oruli, om trufa i cu care nu fuseserm niciodat n relaii :une. nelesei ndat ce dificulti m ateptau. %oul ministru putea mpiedica desfurarea ser:rii mele, fie doar i din capriciul care-i mpinge pe cei asemeni lui s sc9im:e r+nduiala pe care o gsesc gata sta:ilit i s revoce toate ncuviinrile acordate de predecesorii lor. Primul meu g+nd fu s m prefac a ignora aceast sc9im:are i s continui cu pregtirile pe care le fceam n virtutea

firmanului lui !alaili. 0otui, diferendele din care ieiserm n c9ip onora:il o:lig+ndu-m poate s m comport cu unele mena5amente, m 9otr+i p+n la urm s cer o alt autori4aie noului vi4ir i trimisei un om anume pentru a o o:ine. Se afla at+t de prins cu primele complicaii legate de ridicarea sa n rang, nc+t i fu imposi:il secretarului meu s o:iri o audien de o clip. %u aflai dec+t a doua 4i c nu se putuse vor:i cu el. Pier4+ndu-mi r:darea, m decisei s m pre4int eu nsumi la ca:inetul su. Se afla la AaliRe >ivan de unde nu avea s ias dec+t pentru procesiunea solemn, o:inuit n ca4ul unor astfel de sc9im:ri. #enunai la nde5dea de a-l mai vedea. 0oate pregtirile mele erau gata. #evenii la ideea pe care o avuseserm la nceput, i anume, c autori4aia lui !alaili mi putea fi suficient, i-mi ncepui iluminaia la cderea nopii. ineneles, Mi4irul fu informat despre aceasta. Se art foarte suprat i-mi trimise pe loc pe unul din ag9iotani pentru a m ntre:a ce intenii aveam i cu ce drept organi4aserm o manifestare de asemenea natur fr asentimentul su. i rspunsei cu politee c, dat fiind c o:inuserm de dou 4ile apro:area lui !alaili, nu-mi nc9ipuiserm c am nevoie de un nou firman, i c, de altfel, nu numai c trimiseserm n mai multe r+nduri pe cineva pentru rennoirea apro:rii, dar c fuseserm c9iar eu nsumi la el n acest scop. Fg9iotantul, care primise pro:a:il anumite ordine, mi declar c voina Mi4irului era s ntrerup imediat ser:area i c, n ca4 contrar, va lua msuri energice pentru a m sili s-o fac. N asemenea ameninare fcu s mi se urce s+ngele la cap. #spunsul meu nu fu mai puin drastic, iar c+nd ag9iotantul, iritat la r+ndul su, adug c, dac opun re4isten, ordinul de a trimite un detaament de ieniceri spre a m umili n trufia mea era de5a emis, nu-mi mai msurai cuvintele& #aportai stp+nului vostru, i spusei, c un astfel de procedeu e demn de tot dispreul i c nu tiu ce-i frica atunci c+nd e vor:a de onoarea regelui meu. >ac va recurge la violena cu care m ameninai, 9otr+rea mea nu e aceea de a m apra mpotriva unor inamici care m-ar coplei prin numrul lorK dar voi aduce n aceast sal toat pul:erea de care dispun aici n cantitate mare i-i voi da foc eu nsumi pentru a face s sar-n aer casa dimpreun cu mine i cu toi invitaii mei. i las, dup aceasta, suveranului meu gri5a de a m r4:una. Fg9iotantul se retraseK dar 4vonul acestei nt+mplri rspimi. ndat consternare printre toi france4ii pe care-i adunaserm pentru sr:torire. 1u nsumi m aflam ntr-o stare de furie care cu siguran m-ar fi putut determina s traduc n fapte g+ndurile ce-mi trecuser prin minte. Pi, mai presus de toate, nevoind ca purtarea mea s lase impresia de a fi dictat de un c+t de nensemnat sentiment de fric, ddui ordin ca toat artileria mea, compus din mai :ine de cinci4eci de tunuri, s trag ndat o salv. Namenii mi ddur ascultare tremur+nd de team. Secretarul meu, mai alarmat dec+t toi ceilali, i nc9ipui c-mi face un serviciu duc+ndu-se s sting o parte din tore i lampioane, adic av+nd gri5 s sting c+te unele din loc n loc, spre a fi n msur s rspund c se e6ecuta ordinul Mi4irului. Bucrul acesta, eu nu l-am o:servat imediatK dar fuga unei pri a invitailor mei, care se temeau desigur s nu a5ung la msurile e6treme cu care-l ameninaserm pe trimisul ministrului, mi spori enervarea n care m aflam. i tratai drept lai i trdtori pe cei pe care eforturile mele nu-i putur opri i, d+ndu-mi apoi cur+nd seama c strlucirea iluminaiei mele scdea, m cuprinse o nou furie c+nd aflai de timida precauie a secretarului meu. 1ram n aceast stare de tul:urare c+nd am au4it ipetele unei femei care m c9ema n a5utor. %u m ndoii c era vor:a de detaamentul de ieniceri care ncepuse s-i insulte pe oamenii mei i, nevoind s iau nici o msur fr a fi sigur, alergai n direcia din care se au4eau ipetele, urmat de c+iva prieteni credincioi. >ar ce-mi v4ur oc9ii= S7nese i cavalerul, a5utai de doi greci, o rpeau pe 09eop9e, pe care a7useser iretenia de a o atrage deoparte, i ncercau s-i :age n gur o :atist pentru a-i n:ui ipetele. %ici nu era nevoie de ntreaga iritare de care eram stp+nit pentru a m face s a5ung n culmea furiei. Punei m+na pe aceti ticloi-;, spusei nsoitorilor mei. Iui ascultat ntocmai. Se aruncar asupra celor patru

rufctori, care sc9iar totui o ncercare de re4isten. !ei doi greci, mai puin a:ili sau mai puin 9otr+i, c4ur su: primele lovituri. !avalerul fu rnit, iar S7nese, care nu mai avea nici o ans, se pred. F fi pus s-l areste4e, poate, i n primul moment n-ar fi fost tratat cu indulgen, dac n-a fi fost ntiinat c Mi4irul, m:l+n4it de semnele aparente de supunere datorate secretarului meu, contramandase ordinul dat soldailor i se declarase mulumit. Mila i gsi lesne locul n inima mea, n clipa n care m+nia o prsi. 0re:uiau luate c9iar unele msuri pentru a ascunde moartea celor doi greci. i ddui drumul lui S7nese, art+ndu-i cu prisosin :untatea mea, i poruncii ca rnile cavalerului s fie pansate cu gri5. %eav+nd, din fericire, printre oamenii din personalul meu dec+t cretini, toat lumea se socoti interesat s in su: o:oroc acest incident. >ar n ce m privete, acestei nt+mplri i succedar altele, care nu au legtur cu cartea de fa dec+t prin aceea c au prile5uit ntoarcerea mea n patrie. ndat ce primii ordinele regelui, m g+ndii la atitudinea pe care tre:uia s-o adopt fa de 09eop9e. N iu:eam prea mult pentru a pune n cumpn dac tre:uie s-i propun s m urme4eK dar nu ndr4neam s sper c va consimi. >e aceea, incertitudinea mea depin4+nd doar de inteniile ei, ncercai s aflu, cu multe ocoliuri, care erau acestea. M scuti, ntr-o oarecare msur, de aceast o:oseal prin ndoiala pe care ea nsi i-o e6prim cu privire la permisiunea de a m nsoi. M ridicai cu entu4iasm i, d+ndu-mi cuv+ntul c sentimentele mele pentru ea vor rm+ne totdeauna aceleai, i lsai alegerea condiiilor pe care ar dori s mi le pun. mi rspunse fr ocol& prietenia mea, de care i se prea c se leag tot :inele, precum i li:ertatea de a tri cum trise S+n casa mea p+n atunci. i 5urai s le respect cu fidelitate. >ar o convinsei s-mi dea acordul ca, nainte de plecarea noastr, s mai fac o ncercare pe l+ng nesimitorul !ondoidis. 09eop9e prev4u ns c va fi inutil. ntradevr, dei speraserm, mpotriva prerii ei, c va deveni mai nelegtor v4+nd-o c prsete 0urcia pentru totdeauna, nu putui o:ine nimic de la acest :tr+n nrit care, dimpotriv, i nc9ipui c prete6tul plecrii mele e doar o minciun pe care o foloseam spre a-l nela. S7nese, pe care, ca i pe cavaler, nu-l mai v4userm de la isprava lor ne:uneasc, de cum afl c 09eop9e urmea4 s m nsoeasc n Irana, i :irui toate temerile i veni s m implore s-l las s-i ia cel puin rmas :un de la sora lui. Fceast calitate pe care iretul grec se prefcu c i-o recunoate i e6presia afectuoas cu care-i nsoi insistenele m determinar nu numai s-i ngdui s-o vad ndat, dar c9iar s-i acord de mai multe ori aceast favoare p+n la plecarea noastr. Msurile pe care le luaserm i la ar, i n ora mi ndeprtaser orice team n privina siguranei casei mele, iar pe 09eop9e o cunoteam prea :ine pentru a avea temeri dinspre partea ei. Fceast favoare tre4i ns din nou speranele lui S7nese. F:ia o vi4itase de c+teva ori c, cer+nd voie s-mi vor:easc, se arunc la picioarele mele pentru a m implora s revin fa de el la vec9ile sentimente de :unvoinK i lu+nd de martor cerul c o va socoti toat viaa pe 09eop9e ca sor a lui, mi propuse s-l iau. !u mine i s-i fiu printe ca i ei. Sinceritatea rugminii, lacrimile lui i :una prere pe care totdeauna o avuseserm despre firea sa m-ar fi ndemnat, desigur, s-i mplinesc voia, dac m-a fi putut convinge c nu dragostea era aceea care se ascundea su: aparene neltoare. %u-i ddui un rspuns po4itiv. Moiam s-o ntre: pe 09eop9e, pe care o :nuiam a fi n nelegere cu el;i a se fi lsat nduplecat fie de legtura de s+nge, fie de lacrimile lui. >ar ea mi rspunse fr s stea pe g+nduri c, pe c+t m-ar fi rugat s-i fac aceast favoare dac ar fi fost sigur c-i este sor, pe at+t m implora s n-o e6pun situaiei peni:ile de a nu ti cum tre:uie s se poarte cu un t+nr care avea pentru ea sentimente prea ptimae, dac nu-i era ntr-adevr frate. Fstfel, :ietul S7nese fu nevoit s se mulumeasc doar cu consolrile pe care, fr ndoial, le gsi n prietenia cavalerului, iar eu nu mai tiu ce s-a ales de ei dup desprirea noastr.

n cele c+teva sptm+ni ce s-au scurs ntre ordinul regelui i plecarea mea, 09eop9e se ndeletnici cu lucruri care ar putea constitui material pentru un volum ntreg, dac a dori s amplific aceste memorii. >in refleciile ca i din e6periena sa nelesese c cea mai groa4nic dintre toate nenorocirile era, pentru o femeie, sclaviaK i, de c+nd se afla la Nru, nu pierduse nici un prile5 de-a se informa care erau 9aremurile cele mai pline de sclave i seniorii cei mai lacomi de acest soi de :ogie. !u a5utorul c+torva negustori de sclavi, tot at+t de cunoscui la !onstantinopole pe c+t sunt aici faimoii notri geam:ai, descoperise mai multe fete nefericite, grecoaice sau strine, care se aflau mpotriva voinei lor n aceast trist stare i nd5duise mereu c va putea profita de vreo mpre5urare pentru a le eli:era. nelesese :ine c nu puteam solicita asemenea favoruri pe r+nd tuturor seniorilor turci, iar discreia o mpiedicase, pe de alt parte, smi propun prea des s-mi c9eltuiesc veniturile n acest scop. >ar afl+ndu-se n prea5ma plecrii, se art mai puin sfioas, ncepu prin a-i vinde :i5uteriile pe care le primise de la Peri:er, ca i mai multe daruri de valoare pe care o convinseserm s le accepte. >up ce mi mrturisi c le transformase n :ani, mi art cum voia s foloseasc aceast sum i insist cu cele mai duioase argumente ale caritii s adaug i eu ceva din ceea ce-mi prisosea. M lipsii de 4ece mii de franci pe care intenionaserm s-i 9r4esc cumprrii de rariti din Bevant. !urio4itatea nu m-a mpins niciodat s aflu c+t dduse 09eop9e de la eaK dar cur+nd aprur n casa mea mai multe fete e6trem de atrgtoare, ale cror lanuri nu le putuse rupe, desigur, dec+t contra unor sume mari i, dac la aceasta se mai adaug i c9eltuielile pe care fu o:ligat s le fac spre a le trimite napoi n patria lor, nu e nici o ndoial c li:eralitile ei le ntrecuser cu mult pe ale mele. !+teva 4ile mi-am petrecut agrea:il timpul ascult+nd aventurile acestui fermector grup i avui gri5 s le nsemn aproape imediat, pentru a nu avea a m teme de scprile memoriei. n cele din urm prsirm portul !onstantinopolului pe un vas marsilie4. !pitanul m prevenise c va tre:ui s fac o escal de c+teva sptm+ni la Bivorno i nu-mi pru ru c aveam prile5ul s vi4ite4 acest port cele:ru. 09eop9e se :ucur mult s a5ung pe rmul $taliei. $ncognito-ul, pe care mi-l impuneau o grmad de motive, o:ligmdu-m s-mi las la :ord ntreaga suit, m instalai cu 09eop9e ntr-un 9an unde acceptai s iau masa n compania c+torva gentilomi care se aflau acolo. 09eop9e trecu drept fiica mea, iar eu drept un ins oarecare ce se ntorcea de la !onstantinopole cu familia. >e la prima mas, pe care o luarm mpreun cu ceilali cltori, o:servai atenia pe care un t+nr france4 n v+rst de vreo dou4eci i cinci de ani o acorda farmecului lui 09eop9e i strdania lui de a se face remarcat de ea prin complimente i ama:iliti. nfiarea, tot at+t de agrea:il c+t i manierele i conversaia sa, m fcuse s-l iau drept un no:il care cltorea incognito, cci numele de conte de M. X. Pe care i-l ddea nu-mi amintea de nici o familie cunoscut. M coplei cu atenii pentru c m credea tatl lui 09eop9e. %u v4ui la nceput n aceast curtoa4ie dec+t o:inuita galanterie a france4ilor i, n timpul plim:rilor pe care le fcui prin ora n 4ilele urmtoare, nici mcar nu-mi trecu prin minte c a risca ceva ls+nd-o pe 09eop9e singur doar cu o femeie din neamul ei, care-o slu5ea. n mai puin de opt 4ile totui mi ddui seama ca se petrecuse o sc9im:are n dispo4iia ei. N:oseala cltoriei put+nd fi cau4a acestei modificri, faptul nu m ngri5or prea multK o ntre:ai totui dac avea vreun motiv s fie trist sau nemulumit. mi rspunse c nu era nimic care s-o poat nec5iK dar rspunsul fu dat cu o st+n5eneal care mi-ar fi tre4it ndat atenia dac a fi fost n stare de vreo :nuial. >e altfel, nu tiam c t+nrul conte de M< i petrecea, fc+ndu-i conversaie, tot timpul pe care eu l foloseam ca s vi4ite4 frumuseile oraului. Stturm cincispre4ece 4ile la Bivorno, fr ca vreun c+t de mrunt eveniment s m fi ndemnat s veg9e4 mai cu atenie asupra a ceea ce se nt+mpla n prea5ma mea. >ac m ntorceam nainte de ora mesei, o gseam pe 09eop9e singur, contele av+nd gri5 s se retrag la sosirea mea. !ontinuam s gsesc c are un aer nnegurat i silit dar, neconstat+nd vreun alt semn care s m

fac s m tem pentru sntatea ei, cre4ui c pentru a nltura aceast stare de melancolie e de a5uns s-i promit c n Irana va avea mai multe distracii dec+t ntr-un 9an din $talia. Sigur e c la mas o:servam c se poart cu contele cu mai mult familiaritate dec+t ar fi fost ca4ul s-o fac cu o cunotin nt+mpltoare. Preau a se nelege dintr-o privire sau dintr-un sur+s. Privirile lor se nt+lneau ades, iar ama:ilitile contelui erau primite n altfel dec+t n primele 4ile. !um totui ar fi fost nevoie de un miracol pentru a-mi emana n minte vreo :nuial dup at+t de struitoare dove4i de nelepciune, :a c9iar de insensi:ilitate a lui 09eop9e, gseam tot felul de motive pentru a o scu4a. Fvea destul demult gust nnscut pentru a-i fi dat seama, dup purtarea no:il a contelui, de diferena dintre politeea noastr i cea a turcilor. l studia pe conte ca pe un model. Fceste scu4e erau cu at+t mai verosimile cu c+t :gaserm de nenumrate ori de seam c i pe mine nsumi-m studiase i c, fr a gsi la mine at+ta elegan i finee ca la conte, acest lucru i fusese util pentru a imita modul nostru de a fi. 0recu mai mult de o sptm+n p+n ce s se fi tre4it n mine o c+t de mrunt :nuial, i n-am neles niciodat foarte :ine care ar fi putut fi sf+ritul acestor relaii tainice, dac nt+mplarea nu m-ar fi adus ntro 4i acas la o or la care eram at+t de puin, ateptat nc+t, intr+nd :rusc n camera lui 09eop9e, l surprinsei pe conte la picioarele ei. "n arpe mproc+ndu-m cu venim n-ar fi pricinuit at+ta tul:urare i consternare n toat fptura mea. M retrsei cu destul discreie pentru a fi sigur c nu fuseserm v4ut. >ar intuit fr voie la u de temerile, de :nuielile, de pornirile mele sum:re, cutai s-mi ad+ncesc disperarea ce-mi mistuia inima, urmrind tot ce m putea face s-o gsesc pe 09eop9e mai vinovat. Ba drept vor:ind, nu descoperii nimic de natur s depeasc limitele decenei. #msei totui, p+n la ora mesei, la postul meu, frm+nt+ndu-m plin de ner:dare, de parc a fi dorit s vd ori s aud cu dinadinsul tocmai lucrul de care-mi era o team de moarte. !e motive aveam s fiu gelos= !e nvoial avea 09eop9e cu mine= !e m lsase s sper= !e-mi fgduise= >impotriv, nu renunaserm eu oare la orice fel de pretenii asupra inimii ei, iar. Bi:ertatea de-a asculta de propriile ei nclinaii nu era oare unul din cele dou drepturi asupra crora mi dduserm consimm+ntul= #ecunoteam n sinea mea, dar mi se prea de nendurat ca aceast inim, pe care eu n-o putuserm ndupleca, s fi fost o prad at+t de uoar pentru altul. Presupun+nd c ar fi putut deveni capa:il de o sl:iciune, a fi dorit ca aceasta s nu se fi petrecut la voia nt+mplri i la prima privire a unui necunoscut. Sau, pentru a-mi de4vlui cu totul sentimentele, eram nciudat c aceste aparene de nelepciune pe care eu le respectaserm se de4miniser at+t de repede. #oeam, c9iar de a m fi lsat pclit de aceste frumoase principii care-mi fuseser de multe ori repetate i mi reproam nu at+t :untatea mea, c+t credulitatea i sl:iciunea. Pe l+ng o mare tul:urare i ciud intra at+ta venim n aceste reflecii, nc+t, departe de a interpreta favora:il atitudinea re4ervat a contelui fa de ea, m simii ndemnat s cred c era vor:a de linitea unui i:ovnic fericit, care poate c nu mai arta ardoare tocmai pentru c o:inuse tot ce putea dori. !e iritare insuporta:il m fcu din nou s ndur acest g+ndC >ar eram ndea5uns de stp+n pe mine i pe comportarea mea pentru a nu face ceva necugetat. Plnuind s-o surprind pe vicleana 09eop9e n toiul plcerilor, mi pregtii o discuie cu slu5nica ei, nu pentru ai de4vlui ceva, fapt pe care nu voiam s-l risc cu uurin, ci pentru a afla de la ea ceea ce ar putea lsa s-i scape din naivitateK era o grecoaic cu care o nlocuiserm pe ema i care se anga5ase de :un voie n serviciul meu. >ar, fie c era mai ataat de stp+na pe care i-o dduserm dec+t de mine, fie c fusese pclit ca i mine de isteimea contelui i a lui 09eop9e, nu aflai de la ea dec+t c avuseser dese nt+lniri, fapt din care nici nu prea c ar vrea s fac un mister.

M ferii s m ndeprte4 de locuina noastr i, prefc+ndu-m a fi, mpotriva dorinei mele, mpiedicat s ies din cau4a unei indispo4iii, n-o prsii pe 09eop9e n tot restul 4ilei. >7p-amia4, contele ne ceru permisiunea de-a veni s ne vad. >eparte de a m opune, fui nc+ntat s vin, spre a-l putea o:serva mai :ine i, timp de patru ore, toate vor:ele i gesturile sale fur unicul o:iect al ateniei mele. %u s-a trdat prin nici o indiscreieK dar :gai de seam cu ce ndem+nare aducea n discuie tot ce putea spori sl:iciunea pe care o presupuneam c 09eop9e o are pentru el. %e povesti unele din aventurile sale galante, n care afeciunea i constana erau de fiecare dat virtuile prin care se fcuse remarcat. #ealitate sau nscocire, iu:ise ntr-un c9ip unic o doamn din #oma, care-l fcuse, la nceput, s plteasc destul de scump cucerirea inimii ei, dar care5 ndat ce-i dduse seama de adevrata lui fire, i se druise fr re4erve i nu mai pusese nici un fel de opreliti amorului ei. Fceast legtur de dragoste l reinuse n $talia doi ani i l-ar fi fcut s-i uite pentru totdeauna patria, dac cea mai cumplit nenorocire n-ar fi sfr+mat, mpotriva voinei lui, acele lanuri at+t de scumpe. >up ce se :ucurase timp ndelungat de desftrile dragostei n deplin linite, soul femeii iu:ite descoperi ntr-o 4i legtura lor. Be puse am+ndurora otrav n m+ncare. 0+nra doamn muriseK pe el, vigoarea organismului l salvaseK dar nevindec+ndu-se dec+t pentru a afla moartea celei pe care o iu:ise, durerea l pr:uise dintr-odat ntr-o stare cu mult mai grav dec+t cea din care a:ia ieise. >isperat c nici aceast durere n-avea mai mult efect dec+t otrava, i cutase moartea ntrun c9ip mai puin vinovat dec+t dac i-ar fi dat-o cu propriile lui m+ini, dar pe care-l concepuse a fi tot at+t de fr gre. Se dusese la soul a crui ur o st+rnise i, fc+ndu-i nesf+rite mustrri pentru crima lui, i oferise, de4velindu-i pieptul, victima care-i scpase. Bu cerul ca martor c socotise a-i fi sunat definitiv ceasul i c :ucuros ar fi acceptat sf+ritul. >ar nendurtorul so, :t+ndu-i 5oc de el, i rspunsese eu rceal c, departe de-a se mai g+ndi s-l ucid, constata cu plcere c n-ar fi putut fi mai :ine r4:unat dec+t ls+ndu-i viaa i c se :ucura sincer c scpase de o otrav care i-ar fi curmat prea cur+nd suferina. >usese de atunci o via 5alnica, rtcind prin toate oraele $taliei pentru a terge imaginile care-i fceau viaa un c9in nencetat i cut+nd s-i aline rnile sufletului n relaii cu femei vrednice de-a fi iu:ite. >ar a5unsese la Bivorno fr a simi nici cea mai mic sc9im:are ntr-o inim pe care tristeea o ndeprta mereu de dragoste. 1ra destul pentru a da de neles c acest miracol era re4ervat lui 09eop9e. %u o:servaserm totui aceast profund melancolie care ar fi tre:uit s fie nc evident la sosirea noastr, de vreme ce a:ia de atunci ncoace se tmduise de ea. >ar luarea-aminte cu care o vedeam pe 09eop9e plec+nd urec9ea la toate aceste :asme nu-mi lsa ndoial c ele fcuser asupra ei impresia dorit. Meni seara. N ateptam cu ner:dare, pentru a-mi lmuri :nuieli cu mult mai grave. !amera lui 09eop9e era vecin cu a mea. M ridicai din pat ndat ce plec feciorul care m a5utase s m culc i cutai un loc de unde s pot descoperi pe oricine s-ar fi apropiat de apartamentul nostru. Simeam n acelai timp o crunt remucare pentru 5ignirea ce-o aduceam adora:ilei 09eop9eK i, n mie4ul acestui v+rte5 de sentimente care luptau n favoarea ei. M ntre:am dac ntunecatele mele :nuieli erau destul de ntemeiate pentru a ngdui astfel de indiscreii ofensatoare. Se scurse noaptea ntreag fr s apar nimic de natur a-mi rni simirea. M apropiai c9iar de mai multe ori de u. Fscultai plin de curio4itate. !el mai mic 4gomot mi tre4ea :nuieli i fui pe punctul, din pricina unei uoare micri pe care mi se pruse c o aud, s :at imediat n u i s cer s mi se desc9id. n cele din urm, tocmai c+nd voiam s m retrag n 4ori, ua lui 09eop9e se desc9ise. "n cumplit fior mi ng9e de-odat s+ngele-n vineK era ea nsi i ieea mpreun cu slu5nica. Ara:a aceasta de-a se scula mi provoc nt+i o nou tul:urareK dar mi amintii c mi spusese n mai multe r+nduri c, din cau4a cldurii prea mari, se

ducea s ia aer n grdina ce ddea spre mare. N urmrii din oc9i i nu m linitii dec+t dup ce-o v4ui ndrept+ndu-se ntr-acolo. S-ar 4ice c ar fi tre:uit s fiu mulumit de felul n care-mi petrecuserm noaptea i c dup o astfel de e6perien nu-mi mai rm+nea dec+t s m duc s m cufund n somnul de care aveam at+t de imperioas nevoie. 0otui, sufletul meu nu era dec+t pe 5umtate mpcat. Micarea pe care o au4iserm n camer mi lsase nc unele ndoieli. !9eia rmsese n u. $ntrai cu g+ndul de a gsi oarecare urme n legtur cu motivul nelinitei mele. Iusese un scaun sau o perdea pe care le micase poate c9iar 09eop9e. >ar, arunc+nd o privire iscoditoare 5ur dimpre5ur u9 camerei, 4rii o ui care ddea spre o scar secret i pe care n-avuseserm nc prile5ul s-o remarc. 0oate ndoielile mi se tre4ir din nou la vederea ei. $at, e6clamai cu durere, drumul pe unde venea contele. $at originea ruinii mele, i cea a crimei tale, mi4era:il 09eop9eC %-a putea da dec+t o palid imagine a 4:uciumului cu care am cercetat toate trecerile pentru a afla unde poate s duc scara. >dea ntr-o curte i4olat, iar ua din captul ei prea nc9is cu gri5. >ar nu fusese oare desc9is peste noapte= mi ddu prin minte c dac e6ista ceva care s m lmureasc pe deplin, era c9iar patul lui 09eop9e, care nc nu fusese fcut. M aruncai cu nsufleire asupra acestui g+nd. M apropiai cu o team sporit, ca i cum a fi fost pe punctul de a afla lucruri ce m-ar fi putut convinge pe deplin. !ercetai p+n i cele mai nensemnate aspecte, forma patului, starea aternutului i a cuverturilor. Mersei p+n la a msura locul care i-ar fi fost ndea5uns lui 09eop9e i p+n la a o:serva dac nu era ceva deran5at n afara limitelor pe care le socoteam a fi ale siluetei ei. Fici nu m puteam nelaK i cu toate c-mi 4isei c, din pricina cldurii, s-ar fi putut agita n somn, mi se pru c nimic nu m-ar fi putut mpiedica s recunosc urma trupului ei. Fceast cercetare, care dur mult, avu un efect la care nici nu m g+ndiserm. !um nu descoperiserm nimic i, treptat, mi redo:+ndiserm calmul, vederea locului n care se odi9nise scumpa mea 09eop9e, forma trupului ei pe care o deslueam imprimat n aternut, un rest de cldur care mai dinuia, miresmele pe care le e6alase n urma unei uoare transpiraii m emoionar p+n la a m face s srut de nenumrate ori fiecare loc pe care-l atinsese. N:osit cum eram dup ce veg9easerm toat noaptea, m cufundai p+n ntr-at+t n aceast plcut ocupaie, nc+t m cuprinse somnul i adormii ad+nc c9iar pe locul pe care-l ocupase ea. 1a se afla n vremea asta n grdin, unde nu era de mirare s-l fi nt+lnit pe conte, pentru c a merge s respiri aer de mare nainte de aria 4ilei era un o:icei al casei. Meneau c9iar i unele persoane din vecintate, ceea ce ddea locului aspectul unei promenade pu:lice. nt+mplarea a fcut ca n 4iua aceea s se afle acolo cpitanul unui vas france4, care intrase n port n a5un mpreun cu pasagerii pe care-i aducea de la %eapole. Fpariia lui 09eop9e, pe care era greu s-o ve4i fr s-o admiri, atrsese pe aceti strini n 5urul ei, iar contele, recunosc+nd n cpitan un france4, l nt+mpin cu o ama:ilitate care le nlesni apropierea. Ffl astfel de la cpitan nite lucruri care priveau nu numai tre:urile sale personale, dar i unele din ale mele, pentru c intr+nd n port, acesta v4use vasul nostru i ntre:ase pe c+iva marinari aflai pe punte de unde veneau i pe cine aduceauK aceti oameni simpli, crora nu avuseserm prevederea, la de:arcare, s le cer s pstre4e tcerea, i rspunseser preci4+nd i funcia pe care o deinuserm. Fu4ind c mi se d acest titlu, contele fu foarte urprins c nu tia de pre4ena mea la Bivorno, dei din vor:ele cpitanului reieea c a fi fost acolo de mai multe 4ile. Beg+nd ntre ele toate aceste informaii, nu se mai ndoi c eu eram cel despre care se vor:ea, i c, din anumite motive, doream s rm+n necunoscut. >ar, neput+ndu-i nfr+na primul im:old care-l tcu s-i ndrepte g+ndurile spre 09eop9e, manifest fa de ea o anume 5en de a nu-i fi artat cu mai mult curtenie ceea ce credea el c datora fiicei mele. >ar, ceea ce m-a fcut totdeauna s cred, fr a-l fi cunoscut mai :ine, c e de o:+rie aleas, a fost faptul c, alctuindu-i, dup informaiile pe care le primise, un plan ce nu-i trecuse nc prin minte i presupun+nd c eu eram tatl ei, se

9otr s-mi cear m+na lui 09eop9e. Fcest plan pentru care cut prile5ul s o:in asentimentul ei nainte de a iei din grdin, fcu s dure4e mai mult plim:area lorK aa nc+t se fcuse destul de t+r4iu dimineaa c+nd, d+ndu-i :raul spre a o conduce, o aduse n apartamentul ei. 09eop9e primise aceast propunere cu toat st+n5enirea care se poate nc9ipui i, neleg+nd dintr-odat c n-o datora dec+t prerii greite pe care contele i-o fcuse despre originea ei, refu4ase, d+nd e6plicaii vagi, al cror sens el nu-l pricepu. Ierm n 9otr+rea luat, con;de i spuse totui, intr+nd n apartamentul ei, c nu va lsa s treac 4iua fr s-mi declare inteniile luiK i dac ceva m-a putut face s 5udec favora:il relaia lor, aceasta a fost at+t uurina cu care el a rupt-o, dup scena pe care o voi povesti, c+t i dorina pe care o avusese de-a se uni cu ea prin legtura cstoriei. M aflam nc n postura n care m prinsese somnul, adic n 9alat de cas, ce-i drept, dar culcat n patul lui 09eop9eK tre4it de 4gomotul pe care-l fcu ua c+nd se desc9ise, au4ii ultimele cuvinte ale contelui. M-a fi ferit s m art i, cu toat ciuda de a fi prins acolo, a fi profitat de mpre5urare pentru a au4i sf+ritul conversaiei lor. >ar perdelele patului fiind date la o parte, contele fu primul care-i arunc oc9ii asupra mea. %u-i fu greu s vad c era vor:a de un :r:at. !e vd= @ spuse el uluit. 09eop9e, care m v4u aproape n acelai moment, scoase un ipt, n care se amesteca tot at+ta spaim c+t ruine. $nutil a fi ncercat s m mai ascund. Singura soluie care-mi veni n minte fu s-mi compun o e6presie de :ucurie i s iau n glum o nt+mplare din care nu prea mai puteam iei cu faa curat. Fm gsit ua ta desc9is, i spusei lui 09eop9e, i nei4:utind defel s dorm ast-noapte, mi-am 4is c patul tu va fi poate mai m:ietor la somn dec+t almeu. Scosese la nceput un ipt de 5en i de ruine, dar negsind nimic n stare s e6plice o nt+mplare at+t de puin adecvat relaiilor n care triam cu ea, tcerea ei e6prima incertitudinea i tul:urarea. Pe de alt parte, contele care cre4u a fi neles dintr-odat ceea ce nainte nici prin cap nu-i trecuse, i ceru scu4e pentru o indiscreie pe care io reproa ca pe o crimK i, asigur+ndu-m c m respecta prea mult pentru a-mi sting9eri plcerile, i lu rmas :un de la mine n cuvinte din care-mi ddui uor seama c nu-i mai eram necunoscut. #msei singur cu 09eop9e. !u toat strdania mea de a simula o aparen de veselie, mi fu greu s nu recad ntr-o stare de st+n5eneal, sporit cu mult de a ei. %u v4ui alt cale de a iei din aceast ncurctur dec+t de a-i mrturisi desc9is ndoielile pe care le aveam cu privire la conduita eiK cu at+t mai mult cu c+t fgduielile pe care le au4iserm din gura contelui erau un nou motiv de ngri5orare cu privire la care ardeam de ner:dare s capt e6plicaii. !9ipul su deveni, la au4ul primelor mele nvinuiri, tot at+t de palid pe c+t se nroise c+nd m v4use n patul ei. M ntrerupse totui, nfiorat, pentru a-mi declara c-o ofensam cu :nuielile mele i c nu se nt+mplase nimic ntre ea i conte care s fi putut tir:i principiile pe care i le cunoteam. N tgduire at+t de total mi transform resentimentul n indignare. !um aa, perfido, i spusei, ca i cum a fi avut vreun drept de a-i reproa trdarea, nu l-am v4ut eu pe conte la picioarele tale= %-ai avut oare fa de el, de cum am a5uns la Bivorno, o ngduin pe care n-ai avut-o niciodat fa de mine= !9iar acum i-a promis c a4i nc va face orice pentru a o:ine fericirea de-a fi al tu= !e voia s 4ic cu aceast promisiune= Mor:ete, vreau s aflu c9iar de la tine. %-am s fiu toat viaa 5ucria unei ingrate, creia afeciunea i :inefacerile mele nu i-au inspirat niciodat, pentru mine, dec+t asprime i ur. nverunarea mea tre:uie s fi a5uns la culme dac am ntre:uinat cuvinte at+t de dure. 1a nu au4ise niciodat de la mine dec+t cuvinte de respect i dragoste, sau do5eni at+t de afectuoase nc+t pesemne c se simise respectat p+n i n reprourile nscute din suferina mea. >e aceea fu at+t de consternat au4indu-m, nc+t, ncep+nd s pl+ng cu 9o9ote, m rug s ascult ce are de spus n aprarea ei. N o:ligai s stea 5osK dar amrciunea din sufletul meu fiind nc mai

puternic dec+t mila pe care ncepuse s mi-o inspire tristeea ei, nu-mi modificai ntru nimic severitatea glasului i a feei. >up ce mi repet din nou asigurrile c nu acordase contelui nimic pentru care ar fi avut a-i face vreo mustrare, mi mrturisi nu numai c el o iu:ea, dr c, printr-o sc9im:are pe care c9iar ei i venea greu s-o neleag, i ea simea pentru el o foarte puternic atracie. 1 drept, continu ea, c am luptat mpotriva acestei nclinaii mai puin dec+t s-ar fi cuvenit s-o fac de-a fi dat urmare propriilor mele concepiiK i, dac e s ndr4nesc ai spune motivul, a fost pentru c, nc9ipuindu-mi c nu tie nimic despre viaa mea nenorocit, mi-am fcut ilu4ia c mi-a putea recpta alturi de el drepturile o:inuite ale unei femei care a ales calea cinstei i a virtuii. Mi-a spus c locuiete n mod o:inuit undeva la ar. 1ra un motiv n plus s-mi nc9ipui c nu va afla niciodat nenorocirile meleK i, at+ta vreme c+t te-a luat drept negustor, nu mi s-a prut cl pgu:esc ls+ndu-l s cread c sunt fiica domniei-tale. >ar, adug ea, dup ce a aflat care-i este rangul i s-a 9otr+t s-i cear c9iar a4i m+na mea, m-am simit dintr-odat vinovat i m 9otr+serm s-i povestesc nent+r4iat totul. $at adevrul despre sentimentele mele, iar c+nd l-ai v4ut la picioarele mele, nu i-am permis aceast atitudine i nici nu-l ndrituiserm s-o ia printr-o comple4en vinovat. Pru s se calme4e dup aceast mrturisire i, socotind c aveam s-i apro: inteniile, m privi cu mai mult linite. >ar tocmai prerea pe care o avea despre nevinovia ei era ceea ce m ducea la disperare. 1ram gro4av de iritat c ddea at+t de puin nsemntate sentimentelor mele sau c ele o micau at+t de puin nc+t nu prea defel preocupat de teama de a m ndurera i nu socotea c-ar avea, de nfr+nt vreun o:stacol pentru a-i oferi o nou iu:ire. #uinea m fcu s-mi nc9id totui n fundul sufletului aceast de4amgire i, lu+nd lucrurile aa cum o cerea :unul sim& F vrea s cred n asigurrile tale, i spusei, i nu m las uor ncredinat c m-ai fi nelat su: falsele aparene. Fle virtuiiK dar dac n adevr contele m cunoate, cum poi spera c te va lua drept fiica mea c+nd tie, sau nu va nt+r4ia s afle, c n-am fost niciodat cstorit. >ac tie acest lucru, eti prea inteligent pentru a nu-i da seama c inteniile lui nu pot fi sincere i c nu caut cu tine dec+t o legtur plcut. >ac nu tie i dac aceast eroare l mpinge s doreasc a4i s se nsoare cu tine ca fiic a mea, acest proiect nu se va nrui oare c+nd va afla c nu sunt tatl tu= >ar ai neles prea :ine, reluai ced+nd gelo4iei care m sf+iaK nu eti at+t de naiv nc+t s nutreti ilu4ia c un gentilom te-ar lua de soie la nt+mplare. Qi-a plcut. %u i-ai ascultat dec+t pornirile inimii, i poate c te-a fcut s mergi mult mai departe dec+t ndr4neti s mrturiseti. >e ce cree4i c m aflu n camera ta= @ adugai cu un nou val de amrciune. Pentru c, mpotriva voinei taie, i-am descoperit intriga. Qi-am citit patima n priviri, n vor:e, n toate amnuntele comportrii. Fm dorit s te surprind i s te acopr de ruine. F fi fcut-o n noaptea asta, dac vec9ea mea afeciune nu m-ar fi ndemnat la mena5amente. >ar fi sigur c am v4ut tot, am au4it tot, i c tre:uie s fie cineva at+t de sla: c+t mai sunt nc pentru ai arta at+t de puin dispre i suprare. %u-i greu de neles unde inteau aceste vor:e. >oream s scap cu totul de ndoielile care m c9inuiau i m prefcui a fi mai :ine informat dec+t eram. 0gada lui 09eop9e fu at+t de ferm i semnele ndurerrii ei at+t de neprefcute, nc+t, dac era de pus vreun temei pe de4vinovirile unei femei pe c+t de inteligent pe at+t de ndrgostit, n-a fi pstrat poate nici o urm de nencredere n sinceritatea ei. >ar nu e nc momentul s m ncredine4 5udecii cititorului. Procesul acestei ingrate n-a a5uns dec+t la 5umtate. 0ot timpul care ne mai rmsese p+n la ora mesei l folosirm am+ndoi n discuii, din care nu m lmurii mai mult. Iurm n fine anunai c masa era servit. 1ram ner:dtor s vd ce figur vor face cei doi iu:ii n pre4ena mea, iar curio4itatea m fcea s urmresc cu precdere primul salut pe care avea s mi-l adrese4e contele. 09eop9e se simea pro:a:il tot at+t

de st+n5enit pe c+t m simeam eu de ner:dtor. >ar nu-l v4ui pe conte la masK numai din conversaia celorlali aflai c plecase cu o trsur de pot, dup ce-i luase rmas :un de la toat casa. Nric+t de surprin4toare mi se pru aceast veste, m a:inui de-a face vreo remarc asupra plecrii sale i, arunc+ndu\mi doar oc9ii asupra lui 09eop9e. N:servai c fcea un efort uria pentru a nu lsa s se vad vreo reacie. Se retrase dup-mas n camera ei. F fi urmat-o pe dat, dac nu m-ar fi reinut cpitanul france4 de care am vor:it i care, av+nd p+n atunci discreia de a se preface c nu m cunoate, se apropie de mine pentru a-mi pre4enta omagiile pe care socotea c mi le datorea4. %u tiam nc prin ce nt+mplare mi descoperise numele. ntre:+ndu-l, aflai nu numai ce se petrecuse n grdin, dar i cau4ele care provocaser fuga contelui. !pitanul i ceru scu4e, de parc s-ar fi temut c-i voi face reprouri. %etiind, mi spuse el, ce versiune ai dat aici despre t+nra persoan care se afl cu domnia-voastr, am rspuns fr ncon5ur ntre:rilor contelui. Mi-a vor:it de fiica dom niei-voastre. Fm avut imprudena de a-i spune c nu avei nici o fiic i c, fr s v cunosc personal, tiam, ca i ntreaga Iran, c nu suntei cstorit. Mi-a cerut s-i repet de mai multe ori acest rspuns, i am remarcat, din unele amnunte, c e posi:il ca indiscreia mea s dune4e vederilor domniei-voastre. l asigurai pe cpitan c nu m suprase cu nimic i c, dac-mi dduserm alt nume sau alt identitate la Bivorno, o fcuserm doar din dorina de a evita plictiseala ceremoniilor. %u invocai un alt motiv pentru a-i cere s respecte incognitoul pe care doream s-l pstre4. >ar nu-mi fu greu s neleg c, ncet+nd de-a o lua pe 09eop9e drept fiica mea, contele i nc9ipuise c-mi este i:ovnic. Postura n care m gsise n camera ei l fcuse, pro:a:il, s g+ndeasc acest lucru i, n ncurctura n care intrase, nu gsise o alt soluie dec+t aceea de a pleca ndat, fr s-o mai vad. M gr:ii s m ntorc n camera lui 09eop9e. 1ra a:tut, dar ndat ce m v4u, m ntre: sur+4+nd i ncerc+nd s-i compun o nfiare calm, dac nu eram foarte surprins de 9otr+rea :rusc a contelui. Me4i, adug ea, c sentimentele lui n-au fost niciodat prea puternice, de vreme ce s-au putut spul:era ntr-o clip, p+n la a pleca fr s-i ia rmas :un. M prefcui a nu vedea ce ascunde aceast fals veselie. 0e iu:ea fr ardoare, i spusei cu un aer serios, i dac dove4ile de dragoste au fost at+t de puin nflcrate c+t i urmrile, nseamn c aceast pasiune nu l-a a5utat pro:a:il s-o uite pe doamna din #oma. Fstfel, conversaia noastr, care dur ntreaga dup-amia4, nu fu dec+t o prefctorie continuK 09eop9e se prefcea mai departe indiferent la pierderea suferit, n vreme ce, cu o satisfacie rutcioas, venit desigur din sperana pe care o simeam rensc+nd n sufletul meu, eu continuam s veste5esc pasiunea contelui i s vor:esc de plecarea lui ca de-o grosolnie i de-o insult. 1a susinu aceast scen cu mult aplom:. !pitanul vasului care m adusese mi pru, n aceeai sear, dispus s ridice p+n4ele ndat ce-ar avea acordul meuK nu-i cerui dec+t 4iua urmtoare pentru a m pregti. >oream acest rga4 de o 4i nu at+t din necesiti legate de tre:urile mele, c+t mai ales din gri5a de a o mena5a pe 09eop9e. mi dduserm prea :ine seama de strdaniile ei continue de a-i ascunde tristeea i voiam s m asigur c sntatea ei nu va avea nimic de suferit. Se inu :ine p+n la m:arcarea noastrK dar ndat ce socoti c sperana de a-l revedea pe conte era pierdut, nemaiput+nd re4ista 4:uciumului din inima ei, nu-i mai prsi patul p+n la Marsilia. i artai toat atenia pe care datoria m-ar fi fcut s-o art fiicei mele ori dragostea @ unei scumpe i:ovnice. 0otui n-o putui vedea astfel l+nce4ind cu g+ndul la altul, fr s constat c i cea mai vie afeciune se rcete n cele din urm n faa indiferenei i nerecunotinei. #emarcai cum, pe nesimite, inima mea ncepuse a se eli:era i, fr a prsi S dorina de a-i fi de folos lui 09eop9e, nu mai eram f7m+ntat de acele neliniti c9inuitoare care, de mult vreme, deveniser starea mea aproape o:inuit. Fvui rga4ul s-mi dau seama de aceast sc9im:are n timpul unei perioade de opt 4ile fr v+nt, care ne mpiedic s intrm n golful Aenovei. %u se poate nc9ipui o mai deplin linite n aer i pe ap. %u eram la mai mult de ase leg9e de coast

i, suprafaa apei fiind at+t de nemicat nc+t eram ca i intuii pe loc, avui de mai multe ori intenia de-a lua alupa mpreun cu 09eop9e i c+iva din slu5itorii mei, pentru a a5unge la rm cu a5utorul v+slelor. Mi-a fi scutit o serioas spaima provocat de nite ticloi care, ls+ndu-se prad unor nc9ipuiri scornite de tr+ndvie, plnuiser s pun stp+n56e pe vas, ucig+ndu-l pe cpitan i pe ceilali ofieri. !onspiraia aceasta fusese poate ticluit nainte de plecarea noastr, dar o oca4ie at+t de potrivit de-a o pune n aplicare nu se ivise nc niciodat. Fveam la :ord cinci italieni i trei provensali care, ca i mine, n-aveau dec+t calitatea de pasageriK erau oameni care, din pricina m:rcminii i nfirii lor, nu reuiser s ne m:ie nici pe cpitan, nici pe mine s intrm cu ei n vreo relaie. Sta:iliser legturi doar cu c+iva marinari de prin prile lor, cu care edeau tot timpul la :uturK n cursul unor asemenea c9efuri se 9otr+ser s-l n5ung9ie pe cpitan i pe secundul su, fiind ei destul de siguri c nu vor nt+mpina re4istena din partea restului ec9ipa5ului, care era foarte puin numeros. n privina mea i a oamenilor mei, intenia lor era s ne arunce pe vreun rm i4olat al !orsicei i s-mi ia tot ce aduseserm cu mine. Araie unui noroc providenial, feciorul meu adormise noaptea pe punte. Iu tre4it de vor:ele acestor nemernici asasini, care se adunaser pentru a 9otr ultimele amnunte ale planului lor i-i distri:uiau principalele roluri, mprindu-i dinainte puterea i prada. N:iceiul cpitanului fiind s se duc la sf+ritul 4ilei pe covert, fu ales c9iar acel moment pentru a-l ucide, n vreme ce ali doi dintre complici aveau s :at la ua ca:inei secundului pentru a-l n5ung9ia ndat ce o va desc9ide. !eilali tre:uiau s se rsp+ndeasc pe vas i s in toat lumea la respect su: ameninarea armelor. Dotr+nd s m trate4e cu oarecare consideraie i s m lase n !orsica dimpreun cu oamenii mei, se gsi unul care s propun ca 09eop9e s fie reinut, drept cel mai preios dintre :unurile mele. >ar, dup c+teva clipe de discuie, se c4u de acord c o femeie at+t de frumoas n-ar face dec+t s semene discordia printre ei i conclu4ia fu ca i ea s fie de:arcat mpreun cu mine. >ei cutremurat de descoperirea unui plan at+t de cumplit, feciorul meu avu destul pre4en de spirit pentru a nelege c nu puteam afla salvare dec+t prin rapiditate i pstrarea secretului. 1ra pe la mie4ul nopii. Providena, care ne era favora:il, l a5ut s gseasc mi5locul de-a se strecura de-a lungul punii i de-a a5unge n ca:ina cpitanului care comunica, din fericire, cu a mea. %e tre4i n oapt i, ncep+nd prin a ne ndemna s pstrm tcerea, ne nfi ngro4itoarea prime5die ce ne amenina, ntunericul l mpiedicase nu numai s-i recunoasc pe uneltitori, dar c9iar s evalue4e numrul lor. 0otui, disting+nd dup glas pe principalii re:eli, i numi pe c+iva i spuse c, dup socotina lui, numrul lor s-ar fi putut ridica la doispre4ece. %u mi-a atri:ui o glorie nedreapt dac mi-a luda cura5ulK erau ns destul de cunoscute unele mpre5urri edificatoare n aceast privin. !ei opt servitori din suita mea, cpitanul, secundul su i cu mine alctuiam de5a un grup de unspre4ece persoane n stare de a se apra. #m+neau mai muli marinari, a cror fidelitate nu putea fi pus la ndoial, i c+iva ali pasageri tot at+t de interesai ca i noi de-a se apra de m+rvia unei :ande de t+l9ari. Areutatea era s ne adunmK dar luai asupra mea aceast sarcin i, aprin4+nd ndat mai multe tore, ieii :ine narmat dimpreun cu toi oamenii mei, pe care de asemenea i narmai. #euii s a5ung fr piedici la toi cei de la care aveam de ateptat vreun spri5in i, aduc+ndu-i n ca:ina mea, luarm msurile necesare pentru a nu risca nimic p+n la 4iu. ntre timp, dumanii notri, care o:servaser aceast micare, se speriar cur+nd mai ru dec+t reuiser s ne sperie ei pe noi. %u erau nici at+t de :ine narmai ca noi, nici at+t de numeroi, fr a mai pune la socoteal spaima care nsoete totdeauna crima. >+ndu-i prea :ine seama c 4iua le va fi greu s ne opun re4isten, adoptar singura soluie care-i putea scpa de pedeaps i se gr:ir s-o pun n aplicare. !u a5utorul celor c+iva marinari complici cu ei, co:or+r la ap alupa i a5unser v+slind la rmul cel mai apropiat. Fciunea lor n-avea cum s ne rm+n necunoscutK dar, dei i-am fi putut nimici pe

c+nd i fceau pregtirile, sau i-am fi putut ucide n alup cu focuri de puc i de pistol, fui de prere c tre:uia s li se lase li:ertatea de a se ndeprta. %u i se putuse ascunde lui 09eop9e aceast nt+mplare. [gomotul armelor i tevatura pe care o v4u n 5urul ei i pricinuir o spaim din care nu-i reveni uor, sau poate c acesta era numele pe care-l ddea agravrii suferinei ce nu nceta s-o macine n tain de la Bivorno. >epresiunea ei se transform ntr-o vdit fe:r nsoit de simptome foarte grave. %u-i fu mai :ine nici c+nd a5unserm la Marsilia. Nrice motive voi fi avut eu de a-mi gr:i ntoarcerea la Paris, starea n care o vedeam nu-mi ngduia nici s-o e6pun 9urducturilor trsurii, nici s-o prsesc n gri5a oamenilor mei ntr-un ora at+t de ndeprtat de capital. #msei l+ng ea, art+ndu-i tot at+ta compasiune i 4el ca i nainte. !u fiecare clip mi ddeam seama c nu iu:irea era cea care m fcea s-o mai ndrgesc nc. 1ra plcerea pe care o aveam de-a o privi i de-a o au4i. 1ra respectul pentru caracterul ei. 1rau propriile mele :inefaceri care preau a m lega de ea ca de o creaie a mea. %u-mi mai scpa nici un cuv+nt ptima, nici un repro pentru c9inurile ce le ndura din pricina rivalului meu. Se resta:ili treptat, dup ce se simise at+t de ru nc+t medicii pierduser n mai multe r+nduri sperana c se va vindeca. >ar frumuseea ei se resimi de pe urma unei at+t de ndelungate ptimiriK i, dac regularitatea trsturilor i fineea c9ipului nu avuseser de suferit, gseam n sc9im: c pierduse mult din prospeimea tenului i din vioiciunea oc9ilor. >ar i aa, nfiarea ei continua s fie dintre cele mai plcute. Mai multe persoane distinse cu care intraserm n relaii n timpul :olii veneau ades la mine numai din dorina de-a o vedea. >omnul de S< t+nr destinat s devin stp+nul unei mari averi;, nu ascundea afeciunea pe care i-o inspirase. >up ce vor:i un timp n glum despre sentimentele lui, acestea devenir at+t de serioase nc+t cut prile5ul de-a i le face cunoscute. N afl la fel de insensi:il cum fusese i fa de mine, ca i cum inima ei nu se putuse desc9ide dec+t pentru fericitul conte care descoperise secretul de-a o emoiona. M rug c9iars-o scap de s+c+ielile acestui nou ndrgostit. i promisei s-i fac acest serviciu, fr a-mi lua dreptul de a-i aminti de propriile mele dorine. Pi, pentru a vor:i sincer, acestea erau de5a stinse p+n ntr-at+t c nu se mai deose:eau de simpla prietenie. 16plicaia pe care o avui cu domnul de S< nu duse la re4ultatul pe care-l ateptase ea, n aa fel nc+t acesta se cre4u, dimpotriv, mai ndreptit s struie cu nencetate dove4i de dragoste. Iusese mpiedicat de teama de-a se afla n concuren cu mine. >ar afl+nd c m limitam fa de 09eop9e doar la prietenie i c singurul motiv pentru care m mpotriveam pasiunii lui era c9iar rugmintea pe care mi-o fcuse ea nsi, mi declar c, simindu-i inima cuprins de o at+t de viforoas patim, nu se putea descura5a din pricina indiferenei iu:itei, i c i va pstra cel puin sperana comun tuturor ndrgostiilor, aceea de a do:+ndi prin asiduitate ceea ce nu putuse o:ine datorit meritelor sale. i prevestii c, dup declaraia lui 09eop9e, eforturile sale vor fi 4adarnice. >ar asta nu-l domoliK mai ales dup ce-l asigurai, d+ndu-mi cuv+ntul de onoare, c niciodat nu o:inuserm nimic de la ea care s-l poat face s se ndoiasc de cuminenia ei. >e ndat ce 09eop9e fu n msur s se :ucure de unele plceri, ncerc s-i risipeasc melancolia cu ser:ri i concerte. Fccept mai mult din ama:ilitate dec+t din simpatie, mai ales dup ce, departe de-a m opune, 09eop9e v4u c luam :ucuros parte cu ea la aceste distracii. >omnul de S< nu era dec+t fiul unui negustorK i dac interesul fa de nsuirile ei era cel care-l atrgea la o fat at+t de vrednic de iu:it, nu vedeam nimic nepotrivit n dorina, pe care presupuneam c-o are, de-a se cstori cu ea. 0oat ncp+narea lui !ondoidis de a-i refu4a calitatea de fiic nu m-ar fi mpiedicat s depun mrturie c era fata lui, iar dove4ile pe care le avuseserm erau suficiente pentru a-mi da n aceast privin o anume certitudine. 0otui, domnul de S< care-mi vor:ea uneori de pasiunea sa, nu pomenea niciodat de cstorie. n 4adar ncercai eu s-i sugere4 ideea prin diverse reflecii care erau de natur s-l fac cel puin s

priceap c nu ncuviinam sentimentele lui dec+t cu aceast condiie. !um nu v4ui s fie defel animat, la atare sugestie, de nflcrarea pe care o doriserm, m 9otr+i, pentru a 5ustifica mcar indulgena cu care consimiserm la avansurile lui, s-i de4vlui direct ideile mele. Fstfel, printro foarte ciudat rsturnare de roluri, eu eram cel care-i fceam lui 09eop9e serviciul de a-i nlesni cuceririle i cel care m g+ndeam s m despart de ea pentru totdeauna, fc+nd-o nevasta altuia. n afara interesului ei, care constituia primul meu mo:il, m mai g+ndeam c la Paris mi va fi greu s evit speculaiile pe care le va st+rni legtura mea cu eaK i, cu toate c nu eram nc la v+rsta la care dragostea e o indecen, aveam planuri de viitor care nu se potriveau;cu anga5amente de natura aceasta. >ac i vor:ii desc9is domnului de S< la r+ndu-i mi rspunse n acelai fel, anume c inea destul la 09eop9e pentru a dori s-o ia de soieK dar c, tre:uind s mena5e4e n mai multe privine familia, nu ndr4nea s se lase antrenat ntr-un demers care i-ar putea atrage di4graia tatlui sauK c totui, nemaifiind la o v+rst la care s fie dependent, s-ar 9otr :ucuros s se cstoreasc cu ea n secret i c m-ar lsa pe mine s decid ntru aceasta mi5loacele i condiiile. Fm reflectat ndelung la aceast propunere. >ei mi asigura tot ce doriserm, nu-mi pru demn de mine s contri:ui la o cstorie secret, din care ntrevedeam puine :ucurii pentru 09eop9e, de vreme ce ar fi fost condamnat s-i ascund un timp situaia, i care ar fi putut duna totodat i viitorului domnului de S< pun+ndu-l, mai devreme ori mai t+r4iu, ru cu familia lui. i rspunsei ferm c un aran5ament ascuns nu putea s-i convin lui 09eop9e, iar el se ntrista profund cre4+nd c m-a 5ignit cu propunerile lui. 0otui, cum eram la curent cu vederile lui 09eop9e i cum, nel+ndu-m o dat asupra sentimentelor ci, a fi putut grei din nou socotind c rm+ne neclintit la prima ei declaraie, vrui s aflu care-i era dorina i s-i fac cunoscut ce-i oferea iu:irea pentru viitorul ei. %u mi se pru surprin4tor s-o aud resping+nd dragostea i cererea n cstorie a domnului de S<K dar dup ce insistai, folosind propriile ei e6presii, asupra avanta5ului pe care i l-ar fi conferit acestea n a-i recpta toate drepturile 5 virtuii i respecta:ilitii, printr-o situaie de natur s tearg c9iar din propria-i minte toate amintirile trecutului, i dup ce-mi rspunse c n-avea c9emare pentru cstorie, nu-mi putui stp+ni o urm de ciud care m ndemn s-i reproe4 c m nelase deci atunci c+nd m asigurase cu at+ta farnic :un-credin c doar acest avanta5 o determinase s accepte asiduitile contelui. Pru tul:urat de aceast o:iecieK dar, ncerc+nd s ias din ncurctur cu un aer de :untate i de candoare cu care avusese totdeauna c+tig de cau4 la mine, m rug s nu interprete4 greit sentimentele ei, sau, mai :ine spus, s nu 5udec prea aspru sl:iciunile ei. Pi, reamintindu-mi de promisiunile mele, lu cerul drept martor c orice nepotrivire voi fi o:servat n purtarea ei, nu ncetase niciodat s priveasc sperana pe care i-o dduserm de-a tri n prea5ma mea drept cel mai de pre :un pe care i-l putea dori. i mulumii pentru acest sentiment i-i rennoii toate nelegerile pe care le aveam cu ea. #esta:ilind u-se pe 4i ce trecea, plecarea noastr nu mai fu prea mult am+nat. n 4adar se strdui domnul de S< s ne rein cu insistene care ades mergeau p+n la lacrimi. Fu4i c9iar din gura lui 09eop9e verdictul care-l condamna s-i n:ue patimaK ceea ce nu-l mpiedic, su: prete6tul unor afaceri ale tatlui su, s ne nsoeasc p+n la B7on ntr-o trsur de pot care venea n urma :erlinei mele. Pi c+nd fu o:ligat s se despart de noi, mi spuse la urec9e c intenia lui era de-a veni c+t mai cur+nd la Paris, unde nd5duia s poat dispune mai li:er n privina cstoriei dec+t su: oc9ii tatlui su. Fm presupusC tot timpul c ncercase n tain s o:in consimm+ntul iamiliei sale i c refu4ul tatlui era cel n urma cruia mi propusese o cstorie secret. 0re:urile, care m reinur fr ntrerupere mult vreme, nu-mi ngduir s mai urmresc pas cu pas ce fcea 09eop9e. N instalai la mine, cu tot respectul pe care-l avuseserm totdeauna

pentru ea, i-i ddui n casa mea toate drepturile cu care o investiserm la Nru. M4+ndu-m c sosesc la Paris cu frumoasa grecoaic, prietenii mei apreciar aceasta n c9ip diferit. %u se mulumir cu relatarea pe care le-o fcui despre unele dintre peripeiile lui 09eop9eK iar intenia mea fiind n continuare aceea de a le ascunde pe cele care nu fceau cinste primilor ei ani, unii luau laudele pe care le aduceam concepiilor i purtrii ei drept e6agerrile unui ndrgostit. Flii, a5ung+nd s-o cunoasc mai :ine, fur de prere c avea n adevr toate calitile pe care i le atri:uiam i m socoteau cu at+t mai legat prin iu:ire de o t+nr pe care nu-i puteau imagina c-o aduseserm din 0urcia pentru alte motive. >e aceea, toi erau de acord, aa cum prev4userm, s m cread cu ea n legturi mai str+nse dec+t erau ele n realitate, nc+t p+n i a:senele datorate tre:urilor mele, care uneori mi impuneau s n-o vd c+te trei 4ile, nu le sc9im:ar aceast prere. >ar cu mult mai diferit i mai :i 4ar a fost 5udecata pu:licului. N luar la nceput drept o sclav pe care a fi cumprat-o n 0urcia i de care m ndrgostiserm ndea5uns pentru a acorda toat gri5a educaiei ei. !eea ce nu era prea departe de adevr. >ar se aduga @ i m nt+lnii eu nsumi la 0uileries cu diverse persoane care mi povestir, fr a m cunoate, aceste presupuneri @ c Sultanul ndrgostindu-se de sclava mea, dup relatrile care i se fcuser despre farmecul ei, mio ceruse, i c aceasta fusese singura cau4 a tuturor diferendelor pe care le avuseserm la !onstantinopole. Pi cum c9ipul lui 09eop9e cu tot ce pstrase plcut n el nu mai corespundea opiniei cu privire la o femeie capa:il s st+rneasc at+ta admiraie, se afirma c pentru a scpa de c9inurile gelo4iei a fi desfigurat-o n parte cu a5utorul unei soluii pregtite de mine. Flii pretindeau c a fi rpit-o dintr-un 9arem i c ndr4neala aceasta a fi pltit-o cu slu5:a. M-am ridicat deasupra tuturor acestor :asme, prin linitea cu care le ascultam, i fui totdeauna primul care le luai n glum. Iiind apreciat n c9ip favora:il de toi cei cu care aveam relaii, 09eop9e avu cur+nd un mare numr de admiratori. Mi se pru greu pentru ea s re4iste mereu insistenelor unor tineri plini de strlucire i cre4ui de datoria mea s-o averti4e4 asupra precauiilor pe care femeile sunt nevoite a i le lua. 16emplul contelui de #< m fcuse s iau seama c e sensi:il la frumuseea nfirii i manierelor. Pericolul era continuu la Paris, iar dac dragostea nu-mi mai tre4ea acelai interes, eram o:ligat s-mi feresc casa de tot ce putea s-o de4onore4e. 09eop9e primi sfaturile mele cu docilitatea-i o:inuit. Austul ei pentru lectur nu sc4use i o:servai c9iar c i se aprinsese din nou dorina de a se instrui. Poate c vanitatea ncepea s contri:uie la ceea ce p+n acum puseserm doar pe seama pasiunii ei de a-i m:ogi sufletul i mintea. !u toate acestea, fie c o:servaiile mele nu mai erau at+t de e6acte pentru a m face s-i neleg :ine purtarea, fie c nvase mai :ine a se preface dec+t mi nc9ipuiam eu, nu remarcai nimic de natur s m supere p+n la sosirea domnului de S< care-mi insufl ndoieli ce nu le-a fi avut altfel niciodat. %-avu norocul de-a le vedea ndreptate asupr-i. !ci, dup ce petrecu c+teva sptm+ni la Paris i dup ce apru ades n casa mea, unde-l copleeam cu ama:iliti, m lu ntr-o 4i deoparte pentru a-mi face reprouri amare. Scopul cltoriei sale, mi spuse el, era acelai pe care mi-l e6pusese i la B7onK dar intervenise o mare diferen n ansele lui. n locul rcelii iu:itei sale, socotit unica piedic pe care avea a o com:ate, afla dinainte-i mai muli ndrgostii cunoscui ca atare, ale cror asiduiti avea motive s cread c nu erau toate respinse. 1ra cu deose:ire e6asperat de ama:ilitile pe care 09eop9e i le arta domnalui de #< i t+nrului conte de(((, care preau cei mai 4eloi n a cuta s-i plac. %u n casa mea i ngduia ea n 5uru-iK i tocmai aceast e6cepie l nec5ea cel mai muit pe t+nrul marsilie4, care nu i4:utea s neleag de ce fcea ea o deose:ire ntre ei i muli alii ale cror vi4ite le accepta fr a-i pune n cumpn inima. >ar cum s nelegi faptul c iu:ea doi de-odat= Se tot strduia s de4lege aceast enigm. "rmrind-o la :iseric, la plim:are, la spectacole, i v4use de fiecare dat pe urmele ei pe aceti doi incomo4i rivali, i fie i numai e6presia de satisfacie ce i se citea pe fa

c+nd i 4rea o trda. %u adug nimic care ar fi putut desc9ide drum mai departe :nuielilor mele, iar rugmintea cu care nsoea aceste reprouri era, dimpotriv, de natur s le ast+mpere. M implora s-o fac s vad mai limpede speranele lui i s nu ngdui ca sentimente at+t de curate ca ale sale s fie respinse cu atitudini dispreuitoare. i promisei nu numai s iau cu cldur partea intereselor sale, dar i s fac cercetri cu privire la acea intrig despre care n-aveam nici o tire. i dduserm drept nsoitoare lui 09eop9e pe o :tr+n vduv, pe care v+rsta prea a o ine la adpost de ne:uniile tinereiiK i c9iar dac m-a fi :i4uit mai puin pe purta