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Congo luso: Cubierta

Peter Forbath

Congo luso: ndice

Peter Forbath

CONGO LUSO
La conquista portuguesa del Congo (Lord of the Kongo, 1996)
Peter Forbath
NDICE
Nota del autor ....................................................................................................................................... 4

PRIMERA PARTE
1482 I ............................................................................................................................................................ 6 II ......................................................................................................................................................... 15 III ........................................................................................................................................................ 24 IV ....................................................................................................................................................... 30 V ......................................................................................................................................................... 36 VI ....................................................................................................................................................... 45 VII ...................................................................................................................................................... 55 VIII ..................................................................................................................................................... 64 IX ....................................................................................................................................................... 72 X ......................................................................................................................................................... 83 XI ....................................................................................................................................................... 90

SEGUNDA PARTE
1492 I .......................................................................................................................................................... 97 II ....................................................................................................................................................... 105 III ...................................................................................................................................................... 113 IV ..................................................................................................................................................... 120 V ....................................................................................................................................................... 128 VI ..................................................................................................................................................... 135 VII .................................................................................................................................................... 144 VIII ................................................................................................................................................... 149 IX ..................................................................................................................................................... 158 X ....................................................................................................................................................... 164 XI ..................................................................................................................................................... 172 XII .................................................................................................................................................... 181

TERCERA PARTE
1502 I ........................................................................................................................................................ 189 II ....................................................................................................................................................... 199 III ...................................................................................................................................................... 209 IV ..................................................................................................................................................... 220 V ....................................................................................................................................................... 226 VI ..................................................................................................................................................... 232 VII .................................................................................................................................................... 243
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VIII ................................................................................................................................................... 252 IX ..................................................................................................................................................... 259 Eplogo ............................................................................................................................................. 266

Congo luso: Nota del autor

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Para Missy, que me sirvi de gua a travs de la selva. All est del Congo el amplio reino, por nosotros convertido a la ley de Cristo; a travs del cual fluye el largo Zaire de cristalina corriente, un ro que los antiguos nunca vieron. Luis de Camens (1524?1580) Os lusiadas, C.V, est. 13 NOTA DEL AUTOR La historia que se narra en esta novela es real. Los personajes principales y los hechos centrales estn tomados de las crnicas del siglo XVI escritas por los capitanes portugueses, los escribanos reales y los misioneros. PETER FORBATH

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Congo luso: Primera parte (1482): I

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PRIMERA PARTE 1482


I Fondeadero seguro a babor! El grito del viga lleg desde la cofa del palo mayor de la Leonor. Fondeadero seguro, fondeadero seguro, tres puntos a babor. Gil Eanes, el paje del capitn, un chiquillo de quince aos, barbilampio, de ojos de un azul claro y largo pelo rubio, que suba por la escalerilla de los camarotes del castillo de popa cargado con una bandeja de platos y jarros de peltre sucios, se detuvo a echar una mirada. No vio nada. La Leonor, una carabela de la armada portuguesa, de cuatro palos y 150 toneladas, navegaba a barlovento en una bordada a estribor, y se encontraba a unas dos leguas de la costa avanzando a una velocidad de ms de cinco nudos a toda vela con rumbo sur. Era medioda y una bruma pegajosa y espesa, resplandeciente bajo el implacable sol africano, empaaba la visin de la costa. Mir hacia el alczar de la nave. El piloto, Jos Vizinho, un nervudo judo con la barba enmaraada por el viento, miraba hacia tierra con un largo anteojo de latn. Llevaban transcurridos noventa y tres das desde que salieron de Faro (su puerto de origen en el Algarve portugus), veintiuno desde San Jorge da Mina (el ltimo asentamiento europeo en la costa occidental africana en aquellos tiempos) y seis desde el cabo de Santa Catalina (hasta entonces el punto ms austral alcanzado por una nave europea en la costa africana). Iban, por mandato de su rey Juan II, buscando una ruta martima alrededor del extremo meridional de frica que les abriera el paso al ocano ndico. Era el 12 de agosto de 1482 (segn el calendario juliano), y, ciertamente, no era sta la primera embarcacin que intentaba la hazaa. Durante ms de sesenta aos, desde que el infante don Enrique (que pasara a la historia con el nombre de Enrique el Navegante) pusiera en marcha la audaz empresa, las naves portuguesas haban ido bajando milla a milla por la costa atlntica de frica con la esperanza de encontrar ms tarde o ms temprano un camino alrededor del mtico Prassum Promontorium y romper el monopolio islmico sobre el fabuloso comercio de las especias y la seda con Calicut y el lejano Catay. Fondeadero seguro, fondeadero seguro, tres puntos a babor, sudsudeste. Una gran baha. El piloto Vizinho hizo el avistamiento. Baj el anteojo y orden un cambio de rumbo a travs del escotilln que tena a sus pies al timonel que manejaba la caa en el entrepuente debajo del alczar. Luego se lo grit al contramaestre, quien, con su silbato y su voz de trueno, se la traslad en forma de orden a un grupo de marineros para que maniobraran la pesada lona de la vela latina del palo de mesana, mientras otros tripulantes suban a toda prisa por los obenques del palo mayor para arriar la mayor. Al mismo tiempo, el segundo contramaestre, Nuno Gonalves, corri a proa para desenrollar la cadena de la sonda. Toda esta actividad hizo que el capitn y cosmgrafo, Diego Co1, saliera a cubierta. Gil Eanes mir de nuevo a tierra y, en esta ocasin, forzando mucho la vista a travs del fuerte y ondulante resplandor, tambin hizo el avistamiento. Durante los seis das de navegacin desde el cabo de Santa Catalina, la costa se haba distinguido por los acantilados de arcilla roja, y la estrecha playa de arena se adentraba tan gradualmente en el mar desde el pie de los acantilados, que, algunas veces, se encontraron con aguas muy poco profundas hasta casi cinco leguas de la costa. Sin embargo, aqu los acantilados caan a pico y, en el perfil bajo de la costa, dos puntas de tierra se adentraban en el ocano como los extremos de la pinza de un gigantesco cangrejo, que encerraban lo que pareca un profundo fondeadero natural de unas seis leguas de anchura. Gil elev la mirada al alczar. Diego Co, un hombre chaparro, de hombros anchos, el pecho musculoso, el rostro moreno picado de viruelas, enormes y pobladas cejas, barba espesa y negra, haba cogido el catalejo del piloto y ahora observaba la costa mientras la Leonor viraba tres puntos a babor, en un rumbo de 146 grados, y, muy ceida, empujada ahora por un viento de costado, se diriga a la rada. Convencido de que el capitn intentaba hacer una recalada, Gil corri al castillo de proa para dejar la bandeja con los platos sucios.
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Conocido en Espaa con los nombres de Diego Cam, Diego Co y Diego Cano. (N. del T.) 6

Congo luso: Primera parte (1482): I

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El piloto Vizinho midi la altura del sol con el astrolabio, consult la tabla de declinaciones y anot la medicin en la pizarra detrs de la bitcora. Estaban aproximadamente a seis grados de latitud sur. Gonalves, el segundo contramaestre, en las cadenas de proa, comenz a soltar la sonda. Pero incluso despus de navegar hacia la costa durante casi una hora (el tiempo que tard Gil en finalizar con su trabajo en el castillo de proa y volver corriendo a cubierta), todava estaban en aguas profundas. Aparentemente, el escaln de arena que haban encontrado hasta entonces a lo largo de la costa marcada por los acantilados tambin acababa ahora con los farallones. No obstante, haba algo que no acababa de encajar. La proa de la nave cabeceaba de una forma extraa como si estuviera navegando contra una corriente que fuera en direccin al mar, una corriente ms fuerte cuanto ms se aproximaban a la bocana. Es ms, a medida que se acercaban, el mar cambiaba paulatinamente de color, tomando una coloracin amarronada cada vez ms intensa. Co volvi a mirar por el catalejo, Vizinho orden otra correccin de rumbo al timonel, Gonalves continu soltando la sonda sin encontrar fondo, Gil se col en la cubierta de proa debajo de la vela de abanico junto a Gonalves y, desde all, quizs l fue el primero en verlo: un terrn de tierra en el que crecan jacintos azules y hierbajos, como si fuese una isla en miniatura, slo que esta isla flotaba hacia la nave sobre la amplia alfombra de un agua fangosa que sala de la rada. Pero antes de poder llamar la atencin de Gonalves, ste tambin la vio y despus varias ms y grit la noticia al contramaestre, quien la transmiti a Co, que estaba mirando el mar desde el alczar. Qu es, don Nuno? pregunt Gil. Un ro. Un ro? S, rapacio, un ro muy poderoso, mucho ms poderoso que cualquier otro que yo conozca. Mira. Dame tu mano. El maestre recogi el escandallo y dej que el agua que goteaba del plomo formara un charquito fangoso en la palma de la mano de Gil. Prubala. Gil se llev la mano a la boca. Y bien? No es salada, don Nuno. Es dulce. S, es agua dulce. Agua de ro. Y qu ro debe ser para verter sus aguas tan lejos dentro del mar. Mralo, aqul es el ro. Gonalves seal la amplia franja marrn de mar que sala del fondeadero arrastrando docenas de diminutas islas flotantes. se es el ro que se vierte en el mar y arrastra la tierra del fondo y de las riberas entre las que corre. Mira lo poderoso que es. Mira cmo debemos luchar contra l. Mira cmo la Leonor cabecea contra la corriente. Y la baha? No es una baha, rapaz. Es la boca del poderoso ro. Gonalves volvi a lanzar la sonda y a cantar las brazas. Finalmente, toc fondo y grit: Noventa brazas. Y despus: Ochenta brazas. Acercarse a una costa desconocida, y tener que enfrentarse a un ro tremendamente poderoso, exiga ser un marino de primera. Quin saba cules eran las corrientes o dnde estaban los bajos y los escollos que podan conducir a la Leonor al desastre? Quin poda acertar a decir cules eran los vientos que soplando desde tierra podan confundirse con la brisa marina que ahora se abata por la aleta? La punta de tierra que por el sur se adentraba en el ocano y formaba la mitad inferior de la bocana emergi de pronto de la resplandeciente calina para mostrarse como un promontorio arbolado por encima de una playa sembrada de peascos donde las olas rompan en cascadas de espuma teidas de un color marrn amarillento por el agua del ro. Co orden rizar las velas para reducir la velocidad, pero no lo suficiente como para perder la batalla contra la corriente fluvial cada vez ms poderosa. Aprovech la brisa de tierra para navegar ceido durante un rato y luego se apart, siempre atento a la sonda mientras iba disminuyendo la profundidad, y de esta manera llev a la Leonor alrededor del promontorio y entr en lo que pareca una gran baha, pero que en realidad era la desembocadura de un gran ro. A sotavento del promontorio, la ribera sur de la desembocadura se elevaba desde la playa rocosa hasta un espeso bosque de palmeras, mangles y helechos gigantes. Ahora era bien avanzada la tarde, el sol estaba bajo all por el oeste, y el promontorio proyectaba una fresca sombra azul que se extenda media legua o ms sobre la superficie del agua. Co naveg por la sombra. Todava
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contaba con mucho fondo debajo de la quilla. Gonalves cant treinta brazas, veinticinco, veinte. Cuando cant quince, la Leonor estaba a unas novecientas varas2 de la costa y Co orden al timonel que virara al este, ro arriba, de proa a la corriente. Fue un avance lento. La Leonor navegaba slo con la vela de abanico y el trinquete de aparejo latino rizado la vela latina de mesana y la mayor cuadrangular estaban acurrulladas, de modo que Co se vala hbilmente de la brisa marina que menguaba deprisa y la refrescante brisa de tierra. Navegaban bastante cerca de la ribera sur por la banda de estribor y oan carretear a las cotorras, parlotear a los monos en los rboles de la selva y vean a las garzas reales, a los flamencos y a otras aves acuticas de patas largas entre las rocas y el fango de la orilla y cmo no, de vez en cuando, a los cocodrilos sumergidos que asomaban apenas sus ojos protuberantes, mientras las gaviotas y los cormoranes sobrevolaban la embarcacin, graznaban y se zambullan. Sin embargo, no haba seal de vida humana. Co continu acercndose al ro durante dos horas y entonces, con la proximidad del ocaso y el alargamiento de las sombras, orden al timonel que virara hacia la costa apenas dispona de diez brazas y llev a la Leonor a una caleta apartada. Aqu mand arriar velas y echar el ancla. En cuanto se apag el chapoteo producido por el ancla, un apacible silencio se adue de la nave, un silencio todava ms encantador gracias a los cantos de los pjaros, al parloteo de los monos, al rumor del viento en la fronda y al chapoteo del agua contra el casco de la Leonor. Toda la tripulacin, unos cincuenta hombres, se acomod en la borda para contemplar el silencio, incluidos los dos africanos que llevaban a bordo. Eran achantis de la costa de Oro que hablaban portugus y que haban embarcado en San Jorge da Mina para actuar de intrpretes. Eran hombres fornidos, musculosos, de un sorprendente color negro azulado, las cabezas rapadas, las mejillas tatuadas, provistos de lanzas y escudos de cuero de bfalo. Tambin ellos contemplaban en silencio las crecientes sombras del bosque en la ribera de este ro desconocido en esta tierra nunca vista anteriormente. Ahora se estaba ms fresco y haba menos humedad gracias a la refrescante brisa que soplaba de tierra, y nubes grandes como galeones poblaban el cielo teidas en tonos pastel por el sol del ocaso. Dieron la vuelta a la ampolleta o reloj de arena de media hora junto a la bitcora del alczar, tocaron la campana, y entr el segundo turno de la guardia vespertina. Las estimas que la guardia anterior haba escrito en la pizarra se copiaron en el cuaderno de bitcora y se borraron. Nuno Gonalves subi al alczar para ocupar su puesto como oficial de guardia. El capelln de la nave, el padre Sebastio, un viejo franciscano de barba gris, hbito pardo y sombrero de teja o de ala ancha, y el rosario anudado a la cintura, subi con l para impartir la bendicin a la tripulacin. A la vista de que el capitn y el piloto permanecan en el alczar, el otro oficial de la Leonor, el sargento de marina Ferno Tristo, que comandaba el contingente de alabarderos, ballesteros, artilleros y arcabuceros, subi para reunirse con ellos. Co mand adems que subieran los dos intrpretes achantis. Por lo general, los miembros de la tripulacin que no hacan guardia se iban a buscar la cena que reparta el contramaestre en la cocina debajo de la toldilla del castillo de proa (galletas, queso, tasajo, un diente de ajo y un jarro de vino de Madeira) y se retiraban a sus rincones favoritos en la cubierta principal slo los oficiales tenan camarotes con literas en el castillo de popa a comer, lavar la ropa, reparar los equipos, pulir las armaduras y aceitar las armas, tallar maderas, pescar, o sencillamente a cotillear y contar historias. Pero esta tarde, incluso estos mismos marineros se quedaron junto a la borda en la cubierta superior, agrupados en el combs, ansiosos por escuchar lo que el capitn deca a sus oficiales y a los achantis. Todos tenan muy claro que haban viajado por el Atlntico con rumbo sur mucho ms lejos que cualquier otro europeo y que haban llegado a una tierra que nadie haba visto antes. Gil estaba entre ellos aunque le tocaba hacer la siguiente guardia, la primera de la noche, y, por lo tanto, se arriesgaba a quedarse sin cenar.

Se da la medida expresada en varas por ser la ms prxima a la longitud de la yarda. (N. del T.) 8

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Qu te parece a ti la situacin, Jos? le pregunt Co al piloto. Debemos bajar a tierra y probar suerte? Nos quedan otras dos horas de luz. Vizinho mene la cabeza. Si hay negros por aqu, mi capitn, no se ven, y no se ven por la sencilla razn de que ellos no quieren que los veamos. Estn escondidos, y si estn escondidos, nunca los encontraremos no importa las horas de luz de que dispongamos. El piloto tiene razn, seor dijo el sargento de marina. Adems, quin puede decir que hay negros en esta regin? Hay negros en esta regin, Ferno, de eso puedes estar seguro. Este es un gran ro, quizs el ms grande en toda la creacin por lo que se ve, y la gente siempre vive en las orillas de los grandes ros. Eso es verdad, mi capitn afirm Vizinho. Pero sera mejor para nosotros dejar que ellos se presenten cuando lo consideren oportuno. Si permanecemos aqu tranquilamente durante algn tiempo y ellos ven que no tienen nada que temer de nosotros, les dominar la curiosidad y aparecern por propia voluntad. Recordad que nunca han visto una embarcacin como la nuestra, ni hombres con los rostros blancos. Muy bien, esperemos que pase la noche y ya veremos qu nos trae la maana. Paje! Capitn? Quiero cenar. S, seor. El capitn coma en su gran camarote en la banda de estribor del castillo de popa, inmediatamente detrs del entrepuente y el paol, con el mstil de mesana atravesado en el centro, con aquellos de sus oficiales que no estaban de guardia, y, excepto por algunos pequeos lujos como las pasas, higos y mermeladas, coma lo mismo que los marineros. A la hora en que Gil acab de servir y de recoger los platos de los oficiales, tuvo que ir directamente al alczar para presentarse al siguiente turno de guardia. Esta guardia siempre comenzaba con la llamada a la oracin de la tarde. Mientras Gil encenda el farol de bitcora, el padre Sebastio gui a la tripulacin en el rezo del padrenuestro y del credo, y despus enton una sentida aunque desafinada Salve Regina. Inmediatamente, los oficiales y los marineros se dispersaron, y Gil permaneci en el alczar con Ferno Tristo, que era el oficial de guardia. Era ya noche cerrada. El sol se haba hundido como una piedra en el ocano. Gil se hallaba en el camarote del capitn y cuando sali, las ltimas luces haban desaparecido de la tierra, del mar y del cielo. No haba salido la luna, pero tampoco tena importancia porque los nubarrones que haban comenzado a aparecer a lo largo de la tarde cubran ahora completamente el cielo y las estrellas. Era noche negra como boca de lobo. Incluso resultaba difcil distinguir la silueta de los rboles de la orilla. Y era una noche de absoluto silencio, slo roto por los graznidos y gritos de las aves y los monos en la selva; los murmullos de los marineros; el crujido de las maderas y el chapoteo del ro contra el casco a medida que entraba la marea. El chapoteo del ro..., a Gil le costaba recordar que estaban anclados en la desembocadura de un ro, y no en una ensenada del mar. Pero el hecho de que se tratara de un ro al parecer era muy importante. Toda la conversacin durante la cena en la mesa del capitn haba girado sobre ese tema. Co lo haba llamado ro Poderoso, y todos estuvieron de acuerdo en que era el ro ms grande de cuantos haban visto hasta la fecha. Gil no tena manera de juzgarlo pero s saba que en los ms de sesenta aos que los navos portugueses llevaban navegando por la costa occidental africana, haban descubierto muchos grandes ros: el ro de Ouro, el Senegal, el Gambia, el Volta, el Benn y los ros que forman el delta del Nger, y saba tambin que el capitn, de los dems no poda decir lo mismo, los haba visto todos. No era una cosa balad que el capitn dijera que este ro, por el tamao de la desembocadura, la fuerza de la corriente y el volumen de agua que descargaba en el ocano, poda ser el ms largo y poderoso del mundo. Y resultaba evidente que la idea le entusiasmaba. Porque quin poda decir dnde comenzaba un ro tan grande y adonde poda llevar? A lo mejor se poda navegar desde aqu,
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en la costa atlntica y a travs de toda frica, hasta la costa del ocano Indico al otro lado del continente. Deja de soar, muchacho dijo Ferno Tristo. Da la vuelta al reloj. Toca la campana. A la orden, mi sargento. Gil se apresur a dar la vuelta a la ampolleta de media hora y seal que lo haba hecho tocando la campana de la nave. Todos los marineros de guardia escucharon y contaron las campanadas para saber cunto les faltaba para ser relevados por el segundo turno, la guardia del cementerio. Las ocho campanadas sealaran el final de la guardia. Gil toc la campana dos veces. Sargento? S? Tristo era un hombre ms alto que el capitn, con una barba mucho mejor recortada y, a diferencia de l, que vesta como un marinero comn, usaba prendas mucho ms elegantes. Cree que este ro nos llevar a las Indias, sargento? Ya lo veremos, muchacho. Ya lo veremos. Y cmo lo veremos? Navegando por l, veremos dnde nos lleva. As es como lo veremos. A medianoche, despus del relevo de la guardia, Gil fue a la cocina y cogi un puado de galletas, queso y vino para reemplazar la cena perdida y se los llev a su rincn en la cubierta principal. Los marineros que estaban fuera de servicio dorman envueltos en sus mantas excepto los dos achantis. Los africanos permanecan sentados con las espaldas apoyadas en el mamparo, hablando entre s con voz queda en su propio idioma. Mientras tomaba su cena, Gil los observaba en la suave y oscilante luz de las lmparas de aceite colgadas de las vigas de la cubierta superior e intent comprender lo que decan. Le gustaba la armona de su idioma y tena la idea de que poda aprenderlo slo con escuchar atentamente y observar los diferentes gestos y expresiones faciales que hacan mientras hablaban. Despus de unos minutos, los africanos se callaron para mirarle. l les sonri y los negros le devolvieron la sonrisa. Sabais que hemos llegado a la desembocadura de un ro y no a una baha? pregunt. Ellos asintieron. Conocis este ro? Probablemente era una pregunta estpida. Despus de todo, estos hombres estaban ahora a centenares de leguas de sus hogares en San Jorge da Mina. Pero as y todo, a la vista de que el capitn y los dems crean que poda ser el ro ms grande del mundo, era posible que los achantis tuvieran alguna noticia al respecto. Lo habis odo mencionar? Sin duda, algn viajero ha tenido que hablaros de un ro grande y poderoso como ste. Segou, el mayor de los dos africanos, respondi a la pregunta. No, nunca he odo que ningn viajero mencionara un ro grande y poderoso como ste. Yo tampoco seal Goree, el achanti ms joven. No, no conocemos este ro. Tampoco conocemos a la gente que vive en las orillas. Hoy los hemos visto vigilndonos desde la selva, y vimos que son una gente muy distinta a nosotros, el pueblo achanti. *** El viga del bauprs durante la ltima guardia fue el primero en verlos, aparte de los dos achantis. Dio la voz de alerta momentos antes del final de la guardia cuando todava no haba amanecido. Los marineros en masa corrieron a la borda. En el momento en que Gil suba al alczar, Jos Vizinho, el oficial de guardia, haba ido a la proa y el viga gesticulaba animadamente sealando ro arriba. Co, Gonalves y los dos achantis se encontraban en el alczar y miraban en la misma direccin; sin prdida de tiempo el sargento reuna a sus soldados en el combs. Tristo vesta una cota de malla debajo de la sobreveste de cuero y llevaba la cabeza cubierta por un casco de acero con el ala curva llamado salade. Como nica arma llevaba un machete. En cambio, los soldados se protegan con corazas e iban armados de la siguiente manera: cinco con ballestas, cinco con alabardas y cinco con arcabuces. Su aspecto amenazador aumentaba la tensa excitacin de los marineros, muchos de los cuales se haban provisto de cuchillos, pasadores, cabillas, palos de escoba y cualquier otra cosa que tuvieran a mano. El padre Sebastio estaba entre ellos, con los ojos cerrados y las manos unidas, elevando al cielo sus plegarias.
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All, mi capitn anunci Gonalves bruscamente, sealando ro arriba. All estn. Al mismo tiempo, Vizinho grit desde la proa y seal ro arriba. Varias siluetas oscuras, que sin duda deban ser personas si no eran monos del tamao de un hombre, estaban reunidas en la rocosa orilla del extremo oriental de la cala donde haba fondeado la Leonor. Resultaba difcil ver qu aspecto tenan o cuntos eran en las ltimas sombras de la noche. Aquellos que divisaban eran los que se haban acercado a la orilla, quizs una docena, pero bien poda haber muchos ms en la oscuridad de la costa boscosa que tenan a sus espaldas. Sargento! S, mi capitn? Que ninguno de los soldados emprenda accin alguna hasta que reciba una orden directa de mis labios. Se har como usted mande, mi capitn. Contramaestre, todos los marineros a sus puestos. S, mi capitn. Puedes verlos mejor que yo, Nuno? No lo creo respondi Gonalves. Y t, Segou? Hay dieciocho canoas y... Canoas? Co y Gonalves se exclamaron al mismo tiempo y forzaron la mirada. La oscuridad se disipaba por momentos, pero en realidad ms que lo que se vea, era el ruido del chapoteo en el ro, lo que revelaba la presencia de las canoas. ...y otros trece en la costa prosigui Segou. En los rboles hay quizs unos veinte ms, pero son mujeres y nios, seor. Bien, Segou. Muy bien. Y los de las canoas, vienen hacia nosotros? Todava no, seor. No creo que nos vean mejor de lo que nosotros los vemos a ellos; esperan la luz del da. Van armados? Llevan arcos y aljabas a la espalda. Los llevaran preparados si tuviesen la intencin de usarlos. Co sonri al escuchar las palabras del achanti. Avsanos si lo hacen. Segou mir a Co y le devolvi la sonrisa. Gil, que no haba dejado de vigilar la ampolleta, le dio la vuelta pero cuando fue a tocar la campana, Co alz una mano para impedrselo. Evidentemente, supona que cualquier sonido extrao procedente de la nave podra espantar a los negros o incitarlos a atacar. La tensin a bordo era la propia de la expectativa, y no la del miedo. Hasta el momento la navegacin no haba sido ms que una larga y tediosa travesa: cuatro meses de rutina, que justificaban que los hombres estuviesen inquietos y aburridos. As que no les importara en absoluto disfrutar de una buena pelea. La mayora se consideraban veteranos de la costa occidental africana y no sentan otra cosa que desprecio por los guerreros y las armas guineanas. Para ellos, todos los africanos eran guineanos y sus arcos y flechas, sus lanzas y sus escudos no tenan nada que hacer frente a la plvora y el acero portugus. Ya vienen, seor. Segou lo dijo en el momento en que Gil daba la vuelta a la ampolleta por quinta vez. Era la hora de la amanecida, el cielo azul se vea perlado por el este con los primeros rayos solares. Ahora s era fcil ver las canoas que navegaban ro abajo en direccin a la carabela. Haba seis y avanzaban desplegadas. Cada una estaba hecha de un solo tronco de tres a cinco metros de largo, e iban tripuladas por tres nativos. Remaba nicamente el hombre instalado a popa; los otros dos iban sentados uno detrs del otro con las piernas y los brazos cruzados, y los arcos y las aljabas sujetas a la espalda. Dieciocho hombres: el recuento de Segou era correcto. Resultaba ms difcil ver a los trece de la orilla en el extremo de la cala. A juzgar por las apariencias eran altos y musculosos, y vestan unas faldas largas hechas de una tela azul aterciopelada. Tambin ellos
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llevaban arcos y aljabas colgadas de los hombros, salvo uno que estaba apoyado en lo que pareca una larga lanza y se cubra la cabeza con un tocado de plumas. En cuanto a las mujeres y a los nios mencionados por Segou permanecan fuera de la vista, ocultos entre los rboles. Co se acerc a la borda de estribor del alczar junto con Gonalves. Si no fuera por las dagas que llevaban sujetas al cinturn, se dira que iban desarmados. Los dos achantis, con lanzas y escudos, estaban detrs, tapando parcialmente la visin de Gil. En la cubierta superior, Tristo tambin se haba acercado a la borda de estribor. Los soldados haban formado filas detrs del sargento, y jugaban inquietos con las armas sin quitar ojo, expectantes, al capitn de la nave. Por qu no avanzan ms? pregunt Co. Segou dio un paso al frente. Gil, despus de echar una rpida mirada a la ampolleta para asegurarse de que no era el momento de darle la vuelta, hizo lo mismo. Las canoas se haban detenido a unas cien varas a estribor de la carabela; los hombres a popa ciaban con gracia pero con tremenda fuerza para mantener a las embarcaciones inmviles en la corriente, que ahora se vea reforzada por el tirn de la bajamar. El resto de hombres de las canoas se haban puesto ahora de pie. Paje, el catalejo. Gil corri al armario junto a la bitcora y aprovech la oportunidad mientras entregaba el catalejo a Co para colocarse entre el capitn y Segou, y tener as la oportunidad de ver a los negros de las canoas. Hubiese dado cualquier cosa por ser l quien ahora estuviera mirando por el catalejo. Qu hacen ahora, capitn? grit Tristo desde la cubierta superior. No alcanzo a ver lo que hacen. No avanzan ni retroceden. Paciencia, Ferno replic Co, y se volvi hacia Segou. Cmo interpretas su comportamiento, mi buen amigo? Slo puedo decir, mi seor, que han venido a mirarnos. S, eso tiene que ser, se dijo Gil en una chispa de pura intuicin: haban venido a mirar el navo y a los hombres de a bordo, pero sobre todo, a mirarlos con ardiente e inimaginable curiosidad. Porque, como haba dicho el piloto, aquellas gentes nunca haban visto una nave como sta ni a hombres con los rostros blancos que la tripularan. Ahora los vean; por primera vez en sus vidas y en las vidas de todos sus antepasados vean a un navo y a los hombres con los rostros blancos. Esta era la razn que mova Gil a tener el catalejo pegado al ojo, para ver sus expresiones mientras miraban algo que nunca haban visto, algo que ni siquiera haban soado que pudiera existir. Los hombres que estaban de pie en sus canoas a unas cien varas de distancia eran fuertes y jvenes, ms altos que los achantis, ms esbeltos y de un color mucho ms claro. Dirase que era de un color achocolatado, como el de la miel oscura, con los pmulos altos y los ojos rasgados. A diferencia de los achantis, no se afeitaban la cabeza, sino que tenan el pelo negro corto, crespo y ensortijado. Habla con ellos, Segou dijo Co. Saldalos en nombre de nuestro rey. Segou dej la lanza y el escudo. Se llev las manos a la boca a guisa de bocina, y les grit a los negros de las canoas. Gil crey entender lo que grit; al menos entendi las palabras achantis de bienvenida (Segou y Goree las haban empleado con l en multitud de ocasiones) y el nombre del rey portugus, Juan II. Los negros de las canoas se volvieron hacia Segou al escuchar su voz y comenzaron a cuchichear entre ellos. Al parecer, no haban visto a los achantis hasta ahora, un rostro negro entre los rostros blancos. Y cuando Goree se uni a Segou para gritarles algo ms, aument su consternacin. Ninguno de los negros de las canoas grit una respuesta. Qu les has dicho, Segou? pregunt Co. Los he saludado en nombre de nuestro rey y les he preguntado el nombre del suyo. Y t qu les has dicho, Goree? Les he dicho que nuestro rey es mucho ms poderoso que el suyo. El rostro de Co mostr una expresin desafiante al escuchar estas palabras. Diles que venimos en son de paz, Segou. Diles que traemos regalos de nuestro rey para el suyo. Cuando Segou comenz a gritar este mensaje, Gonalves descubri de pronto que Gil estaba metido entre el capitn y Segou, por lo que lo cogi por el cuello para empujarlo a la bitcora,
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donde la arena del reloj acababa de agotarse en la ampolleta de media hora. Gil corri a darle la vuelta y, debido a la mirada furiosa de Gonalves, permaneci donde estaba, con lo cual no pudo ver gran cosa de lo que estaba ocurriendo en el agua. Pero lo oa todo, y lo que oy durante el tiempo que tard en bajar la arena y darle otra vez la vuelta a la ampolleta, fue que daba lo mismo lo que el capitn le dijera a Segou que gritaba a los hombres de las canoas, porque fuesen las que fuesen las provocativas apostillas que Goree aada de su propia cosecha para enfado del capitn, los hombres de las canoas no respondan. Y entonces, sencillamente, viraron las canoas y remaron ro arriba para reunirse con el grupo que estaba en la orilla. Al menos no dan la menor seal de que hayan venido a pelear coment Co con un suspiro de frustracin. Don Nuno susurr Gil. Gonalves se volvi. Qu estn haciendo? Gonalves le mostr a Gil el dorso de la mano en un gesto de fingida amenaza y no le hizo caso. Gonalves era el amigo entraable de Gil. Larguirucho, calvo y con la barba corta, haba puesto al muchacho bajo su proteccin desde el inicio del viaje y le haba enseado lo que necesitaba saber de la carabela y la navegacin de altura. Quiz porque recordaba su primer viaje por alta mar en una embarcacin de vela latina, haba mantenido un ojo en el muchacho, y haba refrenado su vivo entusiasmo aunque no lo suficiente como para estropearle la diversin. Y ahora qu diablos pasa? pregunt Co. Echen una ojeada. Gil no pudo resistir la tentacin, y una vez ms se apart de la bitcora para espiar por encima de la borda entre el capitn, Gonalves y los dos achantis. Las canoas haban embarrancado en el extremo de la cala y, en consecuencia, los remeros permanecieron en sus puestos, pero el resto de los pasajeros desembarcaron para cederles el lugar a los que esperaban en la orilla. nicamente el nativo con el tocado de plumas apoyado en la lanza no se embarc; quizs era el jefe. Los remeros iniciaron su trabajo y las canoas emprendieron una nueva travesa ro abajo hacia la Leonor. A Gil le pareci muy lgico. Todos queran ver de cerca la extraordinaria aparicin de esta nave que pareca un pjaro de inmensas alas que haba aparecido en la desembocadura de su ro con hombres de rostros blancos a bordo. Una vez ms, Segou, saldales de parte de nuestro rey. Y una vez ms, los achantis gritaron los saludos del rey de Portugal. Y una vez ms, los negros de las canoas comentaron sorprendidos entre s, pero no respondieron. Y una vez ms, despus de permanecer inmviles durante dos vueltas de la ampolleta, emprendieron el camino de regreso hacia la orilla. Se han ido, capitn grit Tristo desde la cubierta superior. S, Ferno, ya lo vemos replic Co con un leve tono irritado. Cree que volvern? O debo ordenar a los soldados que descansen? Co se volvi hacia Segou. Volvern? No lo s, seor. El sol estaba a la altura de las vergas y la humedad aumentaba por momentos. Gil se quit la gorra de cuero y se enjug la frente. Algunos de los soldados se despojaron de sus cascos y aflojaron las correas de las corazas. La mayora de los marineros miraban a Co en el alczar desde sus puestos, y se preguntaban qu pasara a continuacin. El piloto, que haba permanecido en la cubierta de proa con el viga del bauprs durante toda la peculiar visita de los negros, se acerc a la popa. Mi capitn, puedo tocar la campana? pregunt Gil. S, paje, puedes tocar la campana. Gil toc la campana siete veces. Una vuelta ms de la ampolleta y acabara la primera guardia de la maana. Bien, Jos, qu te parece todo esto?
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Congo luso: Primera parte (1482): I

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Vizinho era el hombre ms instruido de a bordo, incluido el sacerdote. Excelente matemtico, astrnomo y cartgrafo, adems de ser el mejor piloto de la flota, era la persona a quien Co consultaba siempre que necesitaba un consejo. No hay razn para que resulte difcil remontar el ro, mi capitn manifest. El ro es ancho y profundo. Disponemos de velocidad suficiente para maniobrar la nave y podemos aprovechar las brisas de tierra a nuestro favor. Quiz, ro arriba, encontremos negros mejor dispuestos. Pero no crees que debamos hacerlo. No, mi capitn. Creo que debemos esperar aqu un poco ms. Lo mismo digo, seor seal Gonalves. Creo que los negros que hemos visto aqu volvern y traern a otros ms con ellos. Creo que ahora se han ido slo para hablarles de nosotros al resto de su gente, seguro que regresarn con ellos. No tenemos tiempo que perder, Nuno. Hay muchas cosas que hacer. Debemos explorar el ro para ver adonde lleva, y quin puede decir cunto tiempo necesitaremos. Luego debemos continuar nuestro viaje al sur para encontrar un paso hacia el ocano ndico si resulta que este ro no es el camino. Y quin puede decir cunto tiempo vamos a necesitar? Lo comprendo, capitn. Pero no habr por qu lamentar la prdida de un da. Estoy seguro de que los negros volvern hoy mismo.

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II Pero no lo hicieron. Los nativos no volvieron hasta el da siguiente. A esa hora, el comienzo de la segunda guardia de la maana, Co estaba preocupado y ansioso por cumplir sin demora la misin de encontrar una ruta martima que los llevara hasta las Indias. Lo tena todo dispuesto para continuar la navegacin: las anclas recogidas, el trinquete desplegado y la verga del trinquete colocada en su sitio; su segundo, apostado en la proa, tena preparada la sonda; el piloto aguardaba en el alczar para guiar al timonel en el entrepuente; y la chalupa, amarrada al bauprs, tripulada por ocho marineros y el contramaestre esperaba la orden de remolcar a la Leonor fuera de la cala y situarla en la corriente donde poda navegar a toda vela contra la fuerza del agua y explorar este poderoso ro que haban encontrado. Fue entonces cuando regresaron los negros. Y lo hicieron en gran nmero, con una flotilla de al menos treinta canoas, algunas slo con tres hombres como la maana anterior, pero otras eran mucho ms grandes e iban cargadas con ocho o diez hombres. Slo una, la mayor de todas, de unos diez metros de eslora con la proa alta y tallada, transportaba a un nico hombre, el del tocado de plumas (sin duda era el jefe) que, de pie con su larga lanza, destacaba entre los remeros y los guerreros que llenaban la nave de proa a popa. En total habra alrededor de unos doscientos. Maestre grit el contramaestre desde el castillo de proa, el capitn quiere que desamarre la chalupa y la abarloe. Gonalves se dio por enterado e indic que haba recibido la orden, enroll la cadena de la sonda y camin descalzo por el bauprs para desatar la boza de la chalupa, que arroj al contramaestre. Apenas haba acabado de hacerlo, cuando un grupo de marineros en el castillo de proa comenz a girar el cabrestante para bajar las anclas de leva, y los marineros en los obenques del palo del trinquete, que unos minutos antes haban cortado las cintas para desplegar el trinquete con un fuerte chasquido, volvieron a enrollarlo, mientras Tristo y los soldados corran al combs, cargados con sus armas y ponindose los cascos y las corazas. El padre Sebastio los bendeca a todos trazando en el aire la seal de la cruz. Toda esta actividad provoc una conmocin entre los negros de las canoas, y sus excitados comentarios llegaron a la nave portuguesa como el zumbido de un enjambre de abejas volando sobre el agua. Pero ya fuera por esta actividad o porque pensaban hacerlo de todos modos, como lo hicieron la maana anterior, los remeros detuvieron las embarcaciones y comenzaron a ciar para mantenerse a una distancia de cien varas de la nave. Co, cargado con una pequea bolsa de lona gris, se acerc a la borda de estribor en el combs a la altura donde se encontraba la chalupa. Esta vez, Segou, no gritaremos como unos tontos desde la nave. Ahora vamos all a hablar cara a cara, de hombre a hombre. Contramaestre, que echen la escala. Dos marineros echaron la escala hasta la chalupa, y el contramaestre y un tripulante la sujetaron por el ltimo travesao para mantenerla tensa. Anmate, marinheiro grit Co arrojando el saco a los brazos de uno de los remeros. Luego aadi: Venga, Segou, deja la lanza y el escudo. Todava nos haremos amigos de esos salvajes. Se encaram en la borda. Don Diego dijo el padre Sebastio. Co mir hacia atrs. Va usted a encontrarse con los negros en nombre de nuestro rey, don Diego. Permtame que le acompae en nombre de nuestro Seor. El capitn consider la peticin por un momento. Como usted quiera, padre. Yo tambin puedo ir, seor? pregunt Gil. Y en nombre de quin vas a ir t, paje? Gil no tena una respuesta preparada y, por un instante, mir a su alrededor, consternado. Pero enseguida se le ocurri algo y respondi: En vuestro nombre, mi capitn. Ir en vuestro nombre, como vuestro fiel paje. No hagas el payaso, rapazinho le reproch Gonalves con severidad. Vuelve a la cubierta de proa que es tu sitio.
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Congo luso: Primera parte (1482): II

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Un momento, Nuno. Co sonrea divertido. Por qu no dejarle venir? Por qu no hacer que el chico pruebe por primera vez lo que es el frica aqu donde hemos encontrado este gran ro? Es que no puede traernos suerte? Muy bien, fiel paje, vendrs en mi nombre. Co baj la escala y se acomod en la chalupa. Unas cuantas y poderosas paladas de los ocho remeros llevaron la chalupa a unas veinte varas de la gran canoa del jefe negro, y a menos de diez varas de las canoas ms pequeas que formaban un escudo protector. Ahora Gil pudo complacer su deseo: vio con toda claridad las expresiones de los negros. Eran tal cual las haba imaginado. Estaban embelesados, como si los hombres blancos hubiesen llegado hasta ellos desde las estrellas. Co recogi la pequea bolsa gris que haba arrojado a la chalupa y se acerc a la proa de la embarcacin. Segou le acompa. Gil y el padre Sebastio les siguieron. El calor y la humedad de la maana iba en aumento, el resplandor del sol casi los cegaba y las nubes de diminutos y molestos insectos que se elevaban de la brillante superficie del ro atacaban todas las partes de piel no protegidas. No parecan molestar a los negros de las canoas, pero incluso Segou, de vez en cuando, tena que espantarlos. Co desat la cuerda que cerraba la bolsa y sac algunos artculos de trueque: dos espejos de mano, un puado de pulseras de latn y varios cortes de tela de algodn rojo. Muy bien, Segou, comencemos otra vez. Saluda al jefe de parte de nuestro rey. Gil observaba atentamente el rostro del jefe mientras Segou hablaba. Era un rostro regordete color chocolate, bien afeitado y de expresin patriarcal la masa de apretados rizos que se vea debajo del tocado de plumas de papagayo verdes, azules y rojas era blanca como la nieve, un rostro bondadoso que ahora reflejaba una intensa concentracin. Dile que venimos en son de paz y traemos regalos de nuestro rey. Mientras Segou traduca las palabras, Co fue levantando sucesivamente los brazaletes de latn, los cortes de tela y los espejos, que movi de un lado a otro para que reflejaran la luz del sol. El jefe y los otros negros dirigieron sus miradas a los espejos, pero sus expresiones permanecieron inmutables. No parecan sorprenderse ni impresionarse por estos artculos de fabricacin europea. Continuaron observndolos en silencio y esperaron como si estuviesen hechizados, pero qu observaban y qu esperaban? Don Diego? Padre? Permitidme que les hable. Quiz respondan a las palabras de saludo de nuestro Seor, si no responden a las de nuestro rey. Co exhal un largo suspiro. Quiz lo hagan. Tiene que haber algo que les haga reaccionar respondi, y se apart para que el sacerdote ocupara su lugar en la proa junto a Segou. El padre Sebastio permaneci unos minutos con los ojos cerrados y las manos unidas en una plegaria. Luego abri los ojos, recogi el rosario que llevaba atado en la cintura de su spero hbito pardo, y, con el mismo crucifijo de nice del rosario, traz la seal de la cruz, muy grande, muy alta y muy ancha para abarcar a todos los negros de las canoas. Esto les interes, les sorprendi, era algo que no haban visto jams, y sus miradas siguieron el amplio movimiento del crucifijo en la mano del sacerdote como anticipando la magia que producira. In nomine Patris, et Filii, et Spiritus Sancti... Gil no hablaba latn. Por supuesto, lo conoca de la iglesia y ahora le sonaba ms o menos igual que cuando hablaba Segou en achanti, l recoga ahora una palabra, ahora otra o frases aprendidas en las oraciones como haba aprendido palabras y frases de los achanti al interesarse por las conversaciones entre Segou y Goree. Fue entonces cuando se le ocurri algo: s, era as como los negros escuchaban al padre Sebastio, y era as como escuchaban a Segou. Eso era. Lo mismo que l no comprendan el latn del sacerdote, ni tampoco haban entendido el achanti de Segou. Y por qu haban de entenderlo? Es que por ser africanos haba que suponer que hablaban la misma lengua? Acaso lo hacan los europeos? Gil a duras penas entenda a un andaluz o a un cataln, y mucho menos a un genovs o a un flamenco. Mi capitn, no entienden nada dijo Gil.
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Sin volverse, Co replic con un tono de cansancio: No esperaba que lo entendieran. No, mi seor, no me refiero al padre Sebastio. No hablo del latn. Es que tampoco entienden a Segou. No entienden el achanti ni el latn. Por eso no contestan. No comprenden lo que les decimos. Quizs es as, seor manifest Segou. Lo que dice el rapazinho puede ser verdad. La gente de Benn te entiende, Segou, y la gente de Togo te entiende, y los mandingos te entienden, e incluso los ibos de Biafra. As es, seor, pero esas gentes son muy parecidas a la ma, los achantis. Esta gente no. Co mir a los negros de las canoas. An continuaba con los brazaletes, los espejos y los cortes de tela en las manos. Los dej caer en el saco que estaba a sus pies. S asinti pensativo. S, estas gentes no son como las que hemos encontrado antes. Estas gentes no son guineanas. *** Desembarcaron por la tarde, despus de las oraciones del medioda, al comienzo de la primera media guardia. Las canoas continuaban agrupadas, pero la embarcacin del jefe se haba marchado por donde haba venido, alrededor del promontorio de la cala, ro arriba. Se haba marchado mientras Co intentaba decidir cul era la mejor manera de comunicarse con los negros, dada la ausencia de un idioma comn. El rollizo patriarca haba levantado sbitamente la lanza que en realidad no era una lanza como Gil descubri enseguida cuando estuvieron cerca, sino un cetro de madera tallada con la figura de una serpiente cuya cabeza era una bola de marfil; sin duda aquello fue una seal convenida porque inmediatamente los remeros viraron sobre el ancla y comenzaron a remar. No obstante, y al mismo tiempo, las otras canoas ms pequeas, que formaban una barrera de proteccin delante del jefe, se apartaron y, al hacerlo, dejaron un paso para que la chalupa le siguiera. No haba duda de que el jefe haba esperado que fuera as. En varias ocasiones mir por encima del hombro con el bastn en alto en un gesto que slo poda interpretarse como una invitacin. Co se sinti tentado a aceptarla, pero despus de sopesar los riesgos que implicaba, orden al contramaestre que regresaran a la Leonor en busca de refuerzos. Ahora, una vez ms, la flotilla abri un paso por donde la chalupa se alej de la carabela, y a continuacin las dems la escoltaron mientras navegaba ro arriba. Gil se las arregl para conservar su puesto en la chalupa Co no pareci darse cuenta de su presencia y Gonalves le anim con un guio, pero esta vez adems de Segou y el padre Sebastio, tambin venan Tristo, con la cota de malla y el salade, y cinco arcabuceros. Esta vez tambin Co llevaba una coraza, un casco con penacho y una espada de doble filo. Slo Segou, el sacerdote y Gil iban desarmados. Sin embargo, Co sostena la opinin de que el arma ms efectiva era la bolsa con los objetos para el trueque a los que ahora haba aadido aquellas cosas que consideraba ms impresionantes para los negros: cascabeles, anzuelos, puales alemanes, ollas y sartenes y un collar de hematita. Las dagas, los machetes, los cascos, las corazas y, sobre todo, los arcabuces, slo eran para impresionar. No tena la menor intencin de iniciar un combate con estas gentes, y as se lo hizo saber a sus hombres. Si las cosas se ponan feas, podan luchar slo para defenderse y regresar a la chalupa que los llevara de vuelta a la nave. Alzad los remos, contramaestre. S, mi capitn. Las canoas que escoltaban a la chalupa haban virado hacia la orilla sur pero Co dud en seguirlas. Sin darse cuenta, la orilla sur se haba convertido bruscamente en una amplia y profunda cala en forma de media luna, y el palmeral, los manglares y otros bosquecillos que antes llegaban hasta el agua aparecan ahora retirados de la orilla varios centenares de varas, quiz por capricho de la naturaleza o por obra de los hombres, dejando un amplio claro de tierra roja. En esa explanada se levantaba una aldea de considerable tamao y haba una multitud integrada por centenares o quiz ms de un millar de personas. La chalupa se encontraba a ms de un centenar de varas de la orilla sur, pero incluso desde esta distancia Gil vea con toda claridad que el poblado no era el habitual villorrio de chozas de caas y paja que haba visto en San Jorge da Mina y el cabo de Santa Catalina. Esta aldea, muy bien
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edificada, segua un trazado de planta cuadrada que encerraba por tres lados (el cuarto se abra al ro) la plaza mayor o mercado, en el centro del cual se ergua una nica palmera muy vieja, gruesa e inmensamente alta. Las chozas mostraban un diseo y una construccin excelente. Los empinados techos cnicos, construidos con hojas de palma superpuestas, creaban un efecto muy parecido al de las tejas europeas, y obviamente cumplan el mismo cometido. Las paredes eran de juncos trenzados, y las puertas y las ventanas aparecan cerradas con esteras multicolores. Haba un grupo de tres casas ms altas que las dems rodeadas de una empalizada de troncos aguzados, provista con una recia y pesada puerta de madera. En cuanto a los individuos, se parecan mucho a los que Gil ya conoca. Los hombres eran musculosos, iban bien afeitados y su color era como de chocolate; sus vestidos eran faldas azules confeccionadas con una tela aterciopelada que se sujetaban a la cintura. Las mujeres vestan prendas de la misma tela pero atadas a la altura de las axilas para cubrirse los pechos. Los nios iban desnudos con pulseras y brazaletes de hierbas y conchas en las muecas y en los tobillos. El anciano jefe regordete y de aspecto patriarcal no se vea por ninguna parte. Bien, ya estamos aqu coment Co despus de observar la aldea durante unos minutos. Por lo que intuyo, parece un lugar seguro, o por lo menos, es lo que podemos suponer. El comentario no iba dirigido a nadie en particular, y nadie se molest en darle una respuesta. Gil mir alternativamente a Co, a Tristo, a Segou y al sacerdote. Los rostros baados en sudor mostraban una expresin grave. Las nubes de insectos zumbaban a su alrededor, pero ninguno haca el menor movimiento para espantarlos. Muy bien, contramaestre, llvenos a tierra. En este momento comenzaron a sonar los tambores. Gil no los vio al principio, pero cuando la chalupa lleg a unas diez varas de la orilla, la multitud comenz a dispersarse, unos ro arriba hacia el este, otros ro abajo hacia el oeste; los ms, tierra adentro hacia donde se levantaban las primeras chozas de la aldea, y, al hacerlo, dejaron a la vista un grupo con tocados de plumas al pie de la solitaria palmera que se levantaba en el centro de la plaza. Los tamborileros formaban parte del grupo; sujetaban entre los muslos los tambores de forma de tonel pintados con brillantes rayas azules y rojas, y los golpeaban con la base de las palmas de las manos. Interpretaban un ritmo complicado y rpido. Tambin haba danzarines, que seguan el ritmo golpeando con los pies la tierra roja al tiempo que movan las caderas y ondulaban los brazos extendidos con la sinuosa fluidez de las serpientes. Eran mujeres. Gil, al verlas, sinti una involuntaria excitacin, porque iban vestidas como los hombres, con las faldas sujetas a la cintura, y, en consecuencia, los pechos quedaban desnudos. Asimismo, haba cinco hombres en el grupo con largos instrumentos de esbeltas curvas colgados de los hombros, grandes cuernos de marfil hechos con los colmillos de animales de la selva. Ellos, lo mismo que los tamborileros y las danzarinas, llevaban tocados de plumas rojas y azules, y largos collares hechos con pulidos cantos de color blanco y conchas. Cuando la proa de la chalupa toc la arena de la playa, los hombres se llevaron los cuernos de marfil a la boca, hincharon los carrillos, y al soplar los instrumentos emitieron unas largas y dulces notas, cada uno en tono diferente pero armonioso. Al primer toque, cuatro hombres corrieron hasta la chalupa, la sujetaron por las regalas y la arrastraron hasta arriba con tanta fuerza que el viejo padre Sebastio perdi el equilibrio por un instante. Luego, al segundo, los aldeanos se apresuraron a formar en fila por los tres lados de la plaza, dejando abierto el cuarto que daba al ro y a los hombres blancos de la chalupa. Co fue el primero en desembarcar. Segou, ven conmigo. Usted tambin, padre. Ferno, despliegue a los soldados a lo largo de la orilla, delante de la chalupa. Cudela con su vida. Contramaestre, permanezca a bordo con los remeros y est atento a partir al primer aviso. No dijo nada sobre lo que Gil deba hacer, y, por un momento, el muchacho vacil, con el corazn en un puo, porque no quera quedarse atrs. Entonces vio que Co se haba olvidado la bolsa donde llevaba los artculos de trueque, la recogi, se la ech al hombro y sigui al capitn. Las danzarinas interrumpieron el baile; los hombres con los cuernos de marfil bajaron los instrumentos y los tamborileros se apartaron de los tambores. Co se detuvo a unos pasos del grupo. La mirada de Gil estaba fija en los pechos desnudos de las danzarinas. Le faltaba la respiracin. Fue
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incapaz de desviar los ojos de las mujeres hasta que se dio cuenta de que una de ellas le miraba y experiment una sensacin de pnico, un repentino acaloramiento de las mejillas, y se apresur a mirar en otra direccin. La forma en que ella le estaba mirando deba de ser exactamente la misma que la suya, con el ms absoluto asombro y total fascinacin. Ella era hermosa. Los artculos del trueque, mi capitn. Co volvi la cabeza al or la voz de Gil. Ah, s, bien hecho, paje. La haba olvidado. Cogi la bolsa de manos de Gil. Vamos a ver, Segou, quiero que hables muy despacio, muy poco a poco. Usa todo tu ingenio y tu imaginacin, amigo mo. Debemos conseguir que nos comprendan. S, mi seor, har que nos entiendan. Hablar con mis manos adems de la voz. Muy bien, Segou. Habla tambin con tus manos. Pero no fue necesario. En aquel momento se oy un rumor entre la muchedumbre y, como si fueran un solo hombre, los negros miraron hacia las tres chozas ms altas rodeadas por la empalizada. En la puerta abierta apareci el jefe que acababa de atravesarla. Llevaba el cetro tallado en forma de serpiente y la cabeza de marfil, pero esta vez su tocado era blanco, y no hecho con plumas de papagayo, sino con plumas de garza, flamencos y otras aves zancudas que frecuentaban las orillas. Adems, llevaba una capa confeccionada tambin con plumas y ribeteada en el cuello y la bastilla con plumas de papagayo verdes y rojas. Era una prenda de extraordinaria belleza. Le acompaaba un hombre tan viejo como l, pero mucho ms delgado, vestido de la misma guisa salvo que no llevaba cetro, sino una calabaza, probablemente llena de chinas, a juzgar por el ruido que haca. Cinco mujeres formaban la comitiva, recatadamente vestidas con la misma tela azul, al estilo de las dems mujeres (excepto las danzarinas) y con unas telas envueltas en la cabeza a modo de turbante. Las danzarinas, los tamborileros y los que hacan sonar los cuernos se apartaron de la palmera para dejar lugar a los recin llegados. Una de las mujeres con turbante se adelant con un taburete de madera con incrustaciones de marfil. Tena la forma de reloj de arena, y lo dej detrs del jefe. El patriarca se acomod la capa de plumas y la falda, y se sent con las rodillas muy separadas, el cetro entre las rodillas, observando los rostros blancos que tena delante antes de decidir instintiva y, por supuesto, correctamente que Co era el jefe de estos extranjeros. Eran, sin duda, los ms extraos de todos los extranjeros que haba visto en su larga vida, extraos en todos los sentidos, en el color de la piel, en las increbles y voluminosas corazas y cotas de malla, en la abundancia de pelo, en lo afilado de las facciones y en lo claro de sus ojos. Su expresin pareca preguntar qu eran y no quines eran. Entonces desvi la mirad y mova la cabeza de forma tal que las plumas del tocado se balanceaban. Otra de las mujeres de la comitiva se acerc presurosa con otro taburete igual al anterior: de madera, con incrustaciones de marfil, de forma de reloj de arena, y lo coloc detrs de Co. El capitn le ech una ojeada y luego, a imitacin del jefe, acomod la espada de forma que quedara sobre las rodillas y se sent con las rodillas muy separadas. Dej la bolsa de lona a su lado. Y por fin, una de estas personas comenz a hablar. No fue el jefe. Quizs imitando a Segou, que hablaba por el capitn, el hombre flaco de la comitiva del jefe, el que llevaba la maraca, fue quien habl. Habl con energa muy deprisa, con muchos gestos grandilocuentes y durante mucho rato. Gil comprendi en el acto lo acertado de su suposicin. El idioma que hablaba el hombre no tena nada que ver con el achanti. Era un lenguaje cortado, duro, a veces sibilante, otras bronco, en ocasiones gutural y en otras hablaba chasqueando la lengua contra los dientes, el paladar o los labios. A Gil le sonaba mucho menos agradable que el achanti, ms duro, fuerte y peligroso. El rostro del interlocutor le pareci malvado, furioso y amenazador. Al final, cuando acab el discurso, hizo sonar la maraca por encima de la cabeza del jefe, cosa que provoc un murmullo de asentimiento entre los nativos y, por su parte, el jefe mantuvo la mirada fija en Co, que la sostuvo con idntica firmeza. ste es el hombre ju-ju, mi seor dijo Segou en voz baja. El hechicero. Sin apartar la mirada del jefe, Co pregunt: Has comprendido algo de lo que ha dicho?

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El idioma es muy diferente al mo, pero creo que nos ha presentado al jefe y nos ha contado muchas cosas maravillosas sobre l. Nos ha dicho su nombre? Estoy seguro de que lo hizo, pero no soy capaz de decir cul es. ManiSoyo solt Gil. Co dej de mirar al jefe y, al mismo tiempo, el negro hizo lo mismo, ambos miraron a Gil con cierta sorpresa. De dnde has sacado esa idea, muchacho? Gil se encogi de hombros. No lo s, seor, pero me pareci que cada vez que el tipo con la maraca sealaba al jefe, le llamaba ManiSoyo. Co volvi a mirar al jefe. El jefe continuaba mirando a Gil. Y sonrea. Tambin l comenz a hablar. ManiSoyo dijo apoyando la palma de la mano contra el pecho all donde se abra la capa de plumas, y volvi a repetir con una sonrisa ms ancha y clida: ManiSoyo. Luego seal a Gil con el grueso dedo ndice de su mano derecha. Por nuestra Santsima Madre que est en el cielo, hoy acabo de ver la obra del diablo, muchacho. S, la he visto. Ahora tambin Co mostraba una sonrisa de oreja a oreja, y le dio a Gil una sonora palmada en la espalda. Dile tu nombre, muchacho. Por eso te est sealando. Gil Eanes repuso Gil, complacido por la gentileza del capitn. Se llev la mano al pecho y repiti: Gil Eanes. Gil Iinis repiti el jefe, con una amplia sonrisa. Dobl el dedo varias veces. Quiere que te acerques. Espera un momento. Co se agach para meter la mano en la bolsa que tena a sus pies y sac el collar de hematita. Ten. Llvale esto, y s corts. Gil no poda creer lo que estaba pasando. Era el centro de la atencin de todos. Todos, el capitn, Segou, el padre Sebastio, el jefe ManiSoyo y su gente, el flaco hechicero de rostro malvado, las viejas de la comitiva, los tamborileros, los que hacan sonar los cuernos, y las danzarinas, s, especialmente las bonitas danzarinas de pechos desnudos, le miraban sonrientes, entusiasmadas con este sbito y feliz momento de comunicacin de una parte del mundo con la otra, una comunicacin que nunca se haba hecho antes. Cogi el collar y, a la manera de Un paje en la corte de su seor, se quit la gorra de cuero, se inclin en una profunda reverencia hasta hincar la rodilla en tierra, y durante una estudiada y breve espera aguant a que le tocaran el hombro, como hubiese hecho un caballero o un hidalgo, dndole autorizacin para levantarse. Sin embargo, no ocurri as: slo escuch el rumor de muchas voces a su alrededor y el sonido cantarn suave y alegre de una risa. As que alz la mirada. El jefe le miraba radiante. Al parecer, la reverencia haba sido interpretada como un gesto de cortesa y de respeto. Mir al capitn, y ste, sin dejar de sonrer encantado, le hizo un gesto de aliento con la mano. Gil se volvi una vez ms hacia el jefe y le entreg el collar de hematita. El jefe cogi la joya, la pas por entre los dedos para sentir la suavidad de la piedra preciosa verde con vetas rojas como la sangre, y luego, abriendo el collar, lo hizo pasar por encima de la cabeza del muchacho. No, es para vos, seor ManiSoyo exclam Gil, avergonzado. Por favor, seor jefe, es un regalo de mi capitn. Intent quitarse el collar. Pero el jefe le retuvo la mano y, con la misma sonrisa cantarina de antes, entre las risitas de su gente, oblig gentilmente a Gil a conservar puesto el collar. Gil volvi a mirar a Co, y el capitn enarc las pobladas cejas como queriendo decir qu le vamos a hacer, y no pareci molesto. Gil dej el collar donde estaba. Aparentemente, para ManiSoyo el collar no era ms que una baratija, ms apropiado para adornar el cuello de un muchacho que el de un anciano por muy jefe que fuera. Entonces hizo otra cosa sorprendente: cogi la mano de Gil y lo atrajo a su lado. Era como si el jefe se lo hubiera apropiado porque haba tenido la fortuna de adivinar su nombre, como si creyera que la afortunada adivinanza era una muestra de que Gil conoca su idioma y le servira de intrprete. Luego seal a Co de la misma manera que

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haba sealado antes a Gil y habl deprisa en su lengua sibilante, gutural y cortada. No tena ni la menor idea de lo que deca, pero estaba preparado para acertar la adivinanza. Es nuestro capitn general, se llama Diego Co y es caballero de la corte de Juan II, rey de los portugueses. El jefe se qued mirando a Gil, sin entender de lo que haba dicho ms de lo que el muchacho le haba entendido a l, pero acababa de surgir entre ellos una corriente de simpata y la sensacin de que participaban del mismo juego. El jefe pareca estar dispuesto a adivinar. No obstante, no fue una respuesta afortunada la suya: Rey manifest, sealando a Co aunque con la mirada clavada en los labios de Gil. Rey Porta Guiis. Gil mene la cabeza. Comprendi que haba hablado ms de la cuenta. Tena que ser ms sencillo, as que sealando al capitn general aun a riesgo de parecer irrespetuoso, manifest: Diego Co. Este es Diego Co. Diigo Cam? Gil asinti. Se pareca bastante. Diego Co. El capitn tambin asinti y, apoyando la palma de la mano contra el pecho, repiti: Diego Co. Diigo Cam replic el jefe negro, apuntando con el dedo a Co. Luego aadi: ManiSoyo. Y se palme el pecho. Fue un gran xito. Todo el mundo estaba entusiasmado, el jefe el primero. Quera continuar el juego. Ahora quera saber la identidad del padre Sebastio, y con el mismo procedimiento, es decir, a base de seales y palmadas, aprendi el nombre del sacerdote, pronunciando de una manera no demasiado disparatada: Pader Sebastum. Gil cay en la cuenta de que aquel tipo flaco, de rostro malvado, que haba sacudido la maraca por encima de la cabeza del jefe, al que Segou llamaba hechicero, bien poda tener respecto del jefe la misma posicin que el padre Sebastio tena respecto al capitn, as que comenz de nuevo con la pantomima de sealar y palmearse el pecho. El nativo result ser NsakuSoyo. Las cinco mujeres de la comitiva del jefe fueron motivo de cierta confusin porque hasta donde Gil crea entender, todas tenan el mismo nombre: MbunduSoyo. Acaso eran una nica familia? Soyo? Pero incluso si lo eran, por qu las mujeres no tenan nombres de pila diferentes? Gil lleg a la conclusin de que, con toda justicia, era el turno de presentar a Segou. Pero el jefe no estaba interesado en un hombre de rostro negro. Con un ademn de su mano regordeta, descart al achanti y seal a Tristo y a los soldados que custodiaban la chalupa, hombres de rostro blanco. Co, convencido de que la situacin no planteaba ningn riesgo, llam al sargento de marina y a los soldados que portaban los arcabuces. Una vez acabada la laboriosa tarea de presentarlos a todos, el jefe hizo que su guardia personal integrada por diez guerreros se acercara. Una vez ms result que todos tenan el mismo nombre acabado en Soyo. Gil se pregunt si alguien ms era consciente de esta peculiaridad. Luego, en una sbita inspiracin, se dio cuenta de la realidad. Soyo dijo, y con un gesto abarc a todo el contorno, no slo a los miembros de la comitiva del jefe que tan laboriosamente haban sido presentados sino al resto, a las danzarinas, a los tamborileros, a los tocadores de cuernos, y a todos los hombres, mujeres y nios que formaban la audiencia en los tres costados de la plaza. Todos soyos. No es as, ManiSoyo? Todos son soyos. Son los soyos. Qu te ocurre, muchacho? pregunt Co. Qu quieres decir? Son los soyos, mi capitn. Estas gentes son soyos. No nos han estado diciendo sus nombres. Nos han dicho su jerarqua: ManiSoyo, rey de los soyos; NsakuSoyo, sacerdote de los soyos; las mujeres, MbunduSoyo, es decir, las reinas de los soyos. El jefe escuchaba a Gil con mucha atencin aunque no entenda sus palabras, pero adivinaba por los gestos y el tono de voz que lo que l deca era correcto. Y enseguida se le iluminaron los ojos brillantes con divertida admiracin por la inteligencia del muchacho. Gil se volvi hacia l y le dijo:
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Vosotros sois los soyos, ManiSoyo, rey de los soyos. Nosotros somos los portugueses. Porta Guiis? S, portugueses. Gil seal a Co y al padre Sebastio, al sargento, a los soldados y por ltimo a s mismo. Nosotros somos los portugueses, ManiSoyo. Nuestro pueblo es el portugus. Porta Guiis repiti el jefe con ms decisin. Vosotros sois los soyos. Bien. Y nosotros somos los portugueses. El jefe sonri, satisfecho. Soyo. Porta Guiis. S. Gil inspir profundamente, satisfecho con lo conseguido, con lo que l haba conseguido, y mir a su alrededor orgullosamente. Muy bien hecho, muchacho exclam Co. Ahora contina a ver qu ms puedes averiguar. Sobre todo sobre el ro. Pero antes de que Gil pudiera continuar, ManiSoyo, entusiasmado por el pequeo xito, se olvid de que en realidad seguan sin entenderse, y pronunci una largusima frase donde la palabra porta guiis apareci muchas veces; por el tono, se trataba de una pregunta a la que Gil no encontraba ni pies ni cabeza. El jefe se alarm al ver su expresin de desconcierto. No, todava no hablaban la lengua del otro. El jefe cerr los ojos, consciente de que l tambin deba hablar lentamente para que se le entendiera. Luego abri los ojos y seal el ro. Gil dirigi la mirada hacia donde le sealaba. Le sealaba la chalupa? A continuacin seal ro abajo por donde haba venido la chalupa. Pretenda sealar el lugar donde estaba fondeada la Leonor? Luego seal el cielo. No se oa ni un murmullo. Todos observaban aquella pantomima en silencio. El jefe la repiti, seal primero la chalupa, despus el ro a todo lo largo de la ruta que haba seguido la embarcacin desde la Leonor, y, en un gesto final, el cielo. Por ltimo, cogi la mano de Gil y le mir a la cara, con una expresin abiertamente inquisitiva. Gil mene la cabeza. El jefe le solt la mano, exhal un suspiro y mir a Co. Porta Guis le dijo. El capitn asinti. S, portugus. Soyo. Una vez ms, Co asinti. S. Soyo. El jefe respir hondo y levantando el brazo hizo un amplio gesto, un crculo a todo su alrededor, que comenz en el ro que tena delante, sigui por la orilla ro arriba, se volvi en el taburete para incluir las chozas de la aldea y la selva que circundaba todo, para continuar sealando la orilla de abajo del ro y acabar otra vez en el mismo punto donde haba comenzado. Soyo. S, soyo repiti Co asintiendo vigorosamente, al tiempo que imitaba el gesto del jefe. Todo esto es soyo. Lo comprendo. Todo esto es la tierra de los soyos. Ngete dijo el jefe, que tambin asinti enrgicamente. Y luego, una vez ms, seal la chalupa, la ruta que la embarcacin haba seguido desde la Leonor y el cielo. Porta Guis? La palabra son clara como una campanada en la cabeza de Gil. Quiere saber de dnde venimos, mi capitn. Nos muestra que sta es la tierra de los soyos y quiere que nosotros le mostremos dnde est la tierra de los portugueses. Ahora caigo respondi Co, pensativo. Tienes razn, muchacho. Eso es sin duda lo que quiere saber. Pero, por qu seala el cielo? Pienso que cree que venimos del cielo, mi capitn. Supongo que cree que hemos bajado del cielo volando en la Leonor, que las velas son las alas de ese enorme pjaro y que hemos venido volando montados en las gigantescas alas desde una tierra que est en el cielo. Co no respondi inmediatamente. Lo mismo que el jefe, l tambin cerr los ojos para considerar el asunto. Todos se quedaron expectantes esperando en silencio a que abriera los ojos. Cuando lo hizo, una sonrisa irnica iluminaba su expresin.
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ManiSoyo dijo. Diigo Cam replic el jefe. Portugueses manifest Co sealando a Gil, al padre Sebastio, a Tristo, a los soldados y por ltimo a s mismo. Porta Guis asinti el jefe. S, somos portugueses prosigui Co, y se volvi en el taburete para mirar hacia el ro. Y venimos seal la chalupa. Venimos repiti, sealando esta vez ro abajo la ruta que la chalupa haba seguido desde donde estaba anclada la Leonor con sus grandes velas blancas que parecan alas, venimos repiti por tercera vez y seal el cielo, venimos del cielo. Una exclamacin de asombro surgi de la multitud. S aadi Co, todava con la mano apuntando al cielo. Nosotros los portugueses venimos del cielo. Nuestra tierra es el cielo. Gil se qued estupefacto. No poda creer que Co dijera semejante cosa. Mir al sacerdote. El padre Sebastio miraba a Co. Tristo miraba a Co. Todos miraban a Co. Slo Segou no miraba a Co. El intrprete se miraba los pies, avergonzado. Mi capitn. Pero no haba nada ms que decir. El ManiSoyo abandon el taburete. Levant el cetro tallado como una serpiente y la cabeza de marfil, y lo descarg con fuerza contra la tierra roja. Los tambores volvieron a sonar.

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III Pasaron la noche en el poblado soyo. Se llamaba Mpinda y era el ms grande de cuantos haba en los alrededores, con una poblacin de ms de dos mil habitantes. Haba una veintena de aldeas soyo en la orilla sur del ro. Fue aquella una noche de grandes celebraciones, de esplndidos festines, de msica de tambores y de cuernos, de sensuales danzas, de carreras de zancos, de acrobacias y tragafuegos; incluso, de espeluznantes prodigios de la magia ju-ju. Fue una noche de bienvenida en honor a los fabulosos hombres blancos que haban volado hasta Soyo desde su tierra en el cielo. Participaron en la fiesta todos, incluido el contramaestre y los remeros. La nica excepcin fue Segou. Los soyos vean al achanti como una mascota o como un esclavo de los celestiales Porta Guis y le dejaron fuera, ms o menos encargado de vigilar la chalupa. Co, por su parte, hizo todo lo posible por corresponder a la entusiasta hospitalidad del ManiSoyo. Despus de acabar las acrobacias y antes de que un grupo de guerreros realizara una demostracin de su increble habilidad con el arco, pidi silencio y abri la bolsa de lona gris. Comenzaba la funcin fiel trueque de baratijas. Pero, aunque como si fuera un mago sacaba los objetos de uno en uno para transmitir la sensacin de lo inesperado, de lo excepcional, de lo inslito, para otorgar a cada artculo una magnificencia especial, el ManiSoyo se comport con todo de la misma manera que trat al collar con hematita, con el mismo talante y el mismo buen humor de aquel a quien le regalan una baratija, y despus se la da a los dems para que disfruten con ella como haba hecho al darle a Gil el collar. Gil vio que Co estaba muy intrigado por la indiferencia, por no decir desprecio, del jefe ante los regalos. Despus de todo, en el camino recorrido hasta entonces a lo largo de la costa occidental africana, todos los aborgenes, incluidos los jefes ms prestigiosos, haban aceptado los objetos de fabricacin europea con una avidez y una avaricia que hubiera sido pattica de no haber sido tan ridcula. Entregaban pieles, aceite de palma, marfil, pepitas de oro e incluso a sus compatriotas para poseerlos. Qu tenan de especial los soyos? Qu les haca sentirse superiores? Es que ya posean objetos como stos? No haba prueba que lo confirmara, pues lo nico que se vea eran las cosas africanas tpicas, hechas de hojas, madera, marfil, plumas, conchas, piedras y huesos. Por exceptuar algo se poda salvar la tela de los vestidos, que se pareca mucho al terciopelo o al damasco. Pero incluso as, los espejos, los cuchillos, los anzuelos, los cazos y los cascabeles tendran que haberlos impresionado. Sin embargo, no era as. Como ltimo recurso, Co orden que los soldados de Tristo hicieran una demostracin con los arcabuces. Era la invencin de los arcabuces bastante reciente y todava novedosa incluso para los portugueses. Efectivamente, los disparos despertaron un mayor inters, un momento de asombro, y, a continuacin, las sonoras carcajadas y los aplausos de la concurrencia. Pero estaba claro que ninguno tena idea de para qu servan estos bastones que repentinamente detonaban, escupan llamas y echaban humo. Los soldados haban disparado al aire sin cargar perdigones, balas o metralla. Por lo tanto, el ManiSoyo consider los disparos como una novedad de los fuegos de artificio e inmediatamente replic llamando a sus tragafuegos ms osados, que actuaron encaramados en zancos de una altura de tres varas al ritmo salvaje de los tambores ms grandes, haciendo una imitacin de las llamas y el ruido de los arcabuces. Co decidi dejarlo correr. Estaba demasiado oscuro para intentar una demostracin de lo que los arcabuces hacan realmente: matar. Era muy grande el riesgo de errar el disparo pero, como tambin es obvio, no importaba mucho. El ManiSoyo no esperaba nada ms sensacional ni ms excepcional de sus extraordinarios visitantes que el hecho de ser blancos. Esto s que era notable y excepcional, esto y el que hubieran volado hasta l desde una tierra en el cielo impulsados por las alas de aquel magnfico pjaro que ahora flotaba en el agua tranquilamente, ms o menos a una legua ro abajo. Pregntale otra vez por el ro, muchacho. Pregntale de dnde viene. No tendramos que dejar a Segou que se ocupara de esto, mi capitn? A Gil le dola comprobar que al achanti lo haban apartado como si fuera un perro. l puede hacerlo mucho mejor que yo.
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Me temo que debemos dejar a Segou donde est. No s por qu razn no le quieren. Basta con verlo. Adems, t te apaas muy bien. Es obvio que tienes odo para esta jerigonza. Estaban sentados en los taburetes con forma de reloj de arena en una amplia galera que rodeaba la ms alta de las tres chozas protegidas por la empalizada. Haban acabado el tercer plato del festn hecho con un sabroso pero desconocido pez de ro acompaado de un pur de una consistencia granulosa, muy sazonado. Los dos primeros platos eran de carne de caza, quizs antlope y jabal, acompaados del mismo pur picante. Ahora beban vino en cuencos de calabaza, un vino que elaboraban, como Gil descubri, fermentando el jugo extrado del tronco de la palmera, un vino muy fuerte al que llamaban malafu. En el patio, al pie de los tres escalones que suban a la galera, arda una fogata que alumbraba la noche y proyectaba sombras oscilantes, y alrededor de la cual se agrupaban los tamborileros de vistosos penachos y los tocadores de cuernos, que con sus sones les ofrecan una ensordecedora serenata con una msica tan desconocida y potente como la comida y el vino. ManiSoyo. El anciano jefe pas el brazo por encima de los hombros de Gil. Ngete, Gil Inis. El ro, ManiSoyo, Nzere. Gil haba sumado la palabra correspondiente a ro a su vocabulario, que poco a poco iba creciendo. Ngete, Gil Eenezh. Nzere. El jefe hizo un vago gesto en direccin al ro al otro lado de la empalizada. De dnde viene Nzere, ManiSoyo? Hasta dnde llega? Gil se lo pregunt en portugus, pero incorpor unas cuantas palabras acabadas de aprender y acompa la pregunta con un amplio ademn hacia el este, en la direccin desde donde el ro bajaba hacia el mar. El jefe repiti el ademn de Gil y respondi algo que deba significar muy lejos, porque sonri como si la enorme longitud del ro fuera algo que superaba todo lo imaginable. Hasta dnde, ManiSoyo? Cuntas leguas? pregunt Gil, y, sin insistir en ello se dio cuenta de que era un planteamiento ridculo. No haba razn alguna para creer que los soyos medan las distancias en leguas o, si lo hacan, que su legua fuese igual que la portuguesa. La legua catalana no lo era, ni tampoco la genovesa. Y los ingleses empleaban una medida completamente distinta, milhas, que era la tercera parte de la legua portuguesa y la mitad de la catalana. As que intent formularla de otra manera. Cuntos das, ManiSoyo? Cuntos das y cuntas noches? Lumbo? Bwilo? Da. Noche. Tambin haba aprendido estas palabras y tena una somera idea de su sistema numrico: Bosa? Kwali? Uno? Dos? O diez? Ikumi? El ManiSoyo no senta otra cosa que admiracin por el muchacho. Su rostro regordete y sonriente, y sus ojos astutos y brillantes, reflejaban el asombro producido ante el hecho de que Gil hubiera aprendido tantas palabras de su idioma y que ahora, con esas palabras y unos pocos gestos, fuera capaz de hacerse entender. El jefe le respondi lentamente, cont los das y las noches poco a poco con los dedos y aadi otra palabra al vocabulario de Gil: Bwato, y represent la pantomima de estar remando en una canoa para demostrarle el significado de bwato. Doce das y doce noches en canoa? Creo que eso es lo que est diciendo, mi capitn. Antes de que Co pudiera hacer algn comentario, el ManiSoyo hizo otro gesto que result muy confuso. Levant las manos y comenz a mover los dedos como si quisiera indicar una explosin de algn tipo, sin dejar de pronunciar palabras que Gil no haba odo nunca. Algo ocurre despus de los doce das de navegacin ro arriba, mi capitn. Algo ocurre en el ro. Algo como si fuera una explosin. S, algo como una explosin asinti Co. Yo dira que son turbulencias, rpidos o cascadas. Es eso lo que le pasa al zaire, ManiSoyo? Co no consegua pronunciarlo bien; una y otra vez deca Zaire en lugar de Nzere. El Zaire se vuelve turbulento despus del viaje de doce das, se convierte en remolinos, rpidos, cataratas? El ManiSoyo no le comprenda. Jurara que s. Despus de doce das y doce noches en canoa, llegas a unos rpidos o cascadas. Doce das y doce noches en canoa. Qu distancia ser eso? Digamos que reman la duracin de una
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guardia cada da y otra cada noche, a una velocidad de dos nudos. Pongamos dos leguas por cada guardia, o sea cuatro leguas por da durante doce das. Cunto hacen? Cuarenta y cinco leguas? Cincuenta? La Leonor puede recorrer esa distancia en tres das, dos si el ro contina siendo navegable como hasta ahora. Nadie hizo ningn comentario. Era obvio que Co pensaba en voz alta. Dile que queremos ir a ver el lugar donde explota el Zaire. Dile que queremos ir maana por la maana y que lo llevaremos con nosotros para que nos muestre el camino. *** Las montaas se alzaban hacia levante. Llevaban tres das de viaje y se encontraban a treinta leguas de Mpinda. Slo navegaban durante las horas de luz, y durante todo este tiempo y esta distancia, el ro era el mismo ro caudaloso que Co intuy al llegar a la desembocadura, quizs el ro ms grande de la Creacin. Desde luego, se haba estrechado un poco desde la inmensa baha donde descargaba sus aguas al mar, pero ni siquiera las numerosas y enormes grandes islas que formaban el delta, que dividan la corriente en diversos canales (cada uno tan ancho y navegable como cualquiera de los principales ros europeos) podan disimular su extraordinaria fuerza y tamao. La orilla norte, avistada de cuando en cuando desde el puesto de viga, era el punto ms cercano, y estaba a ms de una legua de distancia. Este hecho, y lo que prometa, entusiasmaba a Co. Quizs haba descubierto un paso a travs del corazn de frica hasta el ocano Indico, en la costa oriental del continente. Pero entonces se divisaron las montaas por levante en el lejano horizonte. Las haban divisado por primera vez a la luz de la alborada del da anterior, cuando, desde una distancia de diez leguas, aparecan como una neblinosa masa azul en la bruma matinal y se podan confundir fcilmente con nubes bajas. Pero, a media tarde, era imposible confundirlas con ninguna otra, y en realidad se vea que eran un macizo de unos dos mil pies de altura. No obstante, al verlo de frente no perdieron la esperanza de que aquella mole no taponara el curso del ro, y muy pronto la corriente se desviara para bordear las montaas por las estribaciones del sudeste o por las verdes llanuras del nordeste. Sin embargo, durante toda la maana se esfum esta esperanza. Co y Vizinho, que tomaba nota de cada una de las islas, de los ramales, de los bancos de arena, de los bajos y de las caletas a todo lo largo de la costa, aceptaron desconsolados que estaban navegando por el estuario de un ro que bajaba desbocado de aquellas montaas para extenderse y seguir su curso hacia el mar a travs de una inmensa marisma boscosa en lo que deba ser la ltima etapa de un largusimo viaje que comenzaba slo Dios sabe dnde. El ManiSoyo, con Gil haciendo de intrprete, estaba con Co y Vizinho en el alczar. Poco a poco se aproximaban a las montaas. El primer da a bordo se haba sentido profundamente desilusionado al descubrir que la Leonor no volaba. Pero al final se consol dicindose a s mismo, por lo que entendi de las explicaciones de Gil, que la nica razn por la que la Leonor no se despegaba de la superficie del ro era porque la escasa duracin del viaje no justificaba una maniobra tan arriesgada. Adems, la sensacin de velocidad, tan asombrosa y jams experimentada, de la Leonor navegando a toda vela con una fuerte brisa de popa, era para l algo tan emocionante que resultaba casi equivalente a lo que poda ser volar. Y a partir de ese momento, demostr ser un entusiasta y experto piloto fluvial. Sealaba los mejores canales, si canales eran los ramales del ro, los bancos a esquivar, los fondeaderos seguros donde pasar la noche, y despus contemplaba con extraordinario deleite cmo los marineros trepaban por los obenques para maniobrar las vergas, sujetar las velas y conseguir que el gran pjaro de alas blancas respondiera a las indicaciones que l les daba. Lo mismo hacan los diez guerreros que formaban su escolta. Permanecan en el combs, sin entorpecer el paso de la tripulacin, y lo miraban todo con una actitud de profundo respeto y asombro, y a menudo se asomaban por la borda para dejar que el viento y la espuma les azotaran los rostros. Era una aventura que describiran a su regreso al hogar, de la misma manera que describiran una legendaria batalla o una gran cacera en la que hubieran participado, y que pasara a formar parte de la leyenda de la tribu como un episodio incluso ms importante que cualquier batalla o cacera.
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Al rodear el extremo de una isla a sotavento de la cual pasaron la tercera noche desde la salida de Mpinda, la orilla sur del ro, despus de tantas leguas de selva y pantanos infestados de mosquitos, se torn escabrosa y empinada, y de escasa vegetacin. El propio ro, que se angostaba hasta tener la anchura de un tercio de legua, corra mucho ms rpido que antes, y haba ms escollos, bajos y troncos flotando en medio de grandes nubes de espuma. Las montaas todava estaban bastante lejos siempre en direccin este, pero resultaba evidente que lo que vean ahora era la primera indicacin de cmo emerga el ro de aquellas montaas, mucho ms angosto, plagado de escollos y con una ms que impetuosa corriente. Gil mir al ManiSoyo y el indgena levant las manos y repiti aquellos extraos movimientos con los dedos, para despus sealar hacia adelante y sonrer. Creo que estamos muy cerca, mi capitn. Pregntale cul es el ramal ms seguro dijo Co, que observaba el ro con el catalejo. Como si hubiera entendido la pregunta o quiz sencillamente preocupado por su propia seguridad, el ManiSoyo seal una zona de aguas tranquilas cerca de la orilla sur cada vez ms rocosa y escarpada. Primero con las velas rizadas y luego slo con la vela de abanico y el trinquete, continuaron ro arriba durante dos horas con todos los marineros en sus puestos y, si todava quedaba la ms mnima duda o un resto de esperanza de que el ro los sorprendiera con algn cambio en su curso, se desvaneci la duda y se perdi la esperanza. A cada nueva legua navegada, los peascos y las rocas en las orillas eran ms altas, hasta que se convirtieron en acantilados de piedra caliza, salpicados con salientes de granito y festoneados con relucientes cristales de cuarzo y turmalina, donde slo crecan los arbustos y los rboles ms recios, y las orillas se fueron acercando paulatinamente hasta que las separaban primero unas dos mil varas y luego un millar. Y despus esas mil varas se redujeron a quinientas de aguas sembradas con un creciente nmero de escollos y bancos de arena alrededor de los cuales pasaba el agua con grandes olas que recordaban las del mar, y el viento soplaba en fuertes rachas desde los acantilados o desde las montaas, siempre cambiante e imprevisible. La causa estaba perdida. El Nzere o, como insista Co al equivocarse en la pronunciacin, el Zaire era innavegable a unas cuarenta leguas de la desembocadura, a unas cuarenta leguas de su estuario a travs de las marismas. Matadi anunci el ManiSoyo sealando la orilla sur. Si esta palabra designaba un lugar o las rocas, o, si como era previsible, era ambas cosas a la vez, se poda discutir; pero lo que quedaba claro es que el indgena sealaba un saliente de piedra caliza que se proyectaba sobre el ro desde lo alto de un acantilado de cien pies de altura. Debajo, la pared de piedra se curvaba en una cala en forma de media luna donde el agua apareca casi negra. En aquel punto la orilla norte estaba a unas trescientas varas. Y por delante, ms all del saliente, el ro desapareca detrs de una curva cerrada, oculto a la vista por las paredes de piedra caliza y granito cortadas a pico que se hundan en el agua. Gil se imagin que en aquel punto el ro se converta en una corriente subterrnea que atravesaba las montaas. Y ahora qu, Jos? le pregunt Co al piloto, sin apartar el catalejo. ste es el final del camino para la Leonor, mi seor replic Vizinho. Podramos ir a echar un vistazo con la chalupa ya que hemos llegado hasta aqu, para que pueda anotarlo en mi carta. Supongo que s. Contramaestre? S, mi capitn. Dgale al segundo que lance la sonda. Nos dirigimos hacia aquella cala debajo del saliente. La cala era lo bastante grande y profunda para la Leonor, pero entrar all, debido a la complejidad de los vientos y la presencia de escollos, requera que la nave fuese remolcada por la chalupa. El ManiSoyo protest ante esta inesperada maniobra. Comenz a hablarle a Gil atropelladamente, sealando repetidas veces las montaas, mientras la Leonor echaba el ancla. En sntesis, le estaba diciendo que ste no era el lugar donde el Nzere se converta en una corriente salvaje, que eso ocurra ms adelante, y, por lo tanto, por qu fondeaban aqu? Tena mucha fe en la resistencia de la nave y nada de lo que Gil le dijo sirvi para convencerlo de que la corriente era demasiado fuerte para la Leonor. Al fin y al cabo, es que la Leonor no poda volar?
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Co no les prest atencin. Haba perdido el inters en el ManiSoyo. Ya no le era til. Haba explorado el ro hasta donde era posible y haba descubierto lo que necesitaba descubrir: que ste no era el paso hacia las Indias, que slo era navegable a lo largo de unas cuarenta leguas desde la desembocadura. Ahora su mente estaba en otras cosas. Incluso mientras ordenaba que acercaran la chalupa y el ManiSoyo, sin dejar de discutir el asunto con Gil, bajaba por la escala de cuerda, los pensamientos de Co se dirigan a la continuacin del viaje hacia el sur a lo largo de la costa occidental africana a la bsqueda de la ruta martima a las Indias, y a las provisiones que poda recoger en Mpinda para la travesa: madera, agua potable, frutas, carne y otros alimentos que haban probado en el festn del ManiSoyo, vino de palma por supuesto, quizs algunas varas de la notable y aterciopelada tela azul de los soyos para incluirla entre los artculos de trueque, y tal vez a un par de guerreros soyos como intrpretes de esta nueva raza de negros que, al parecer, poblaban la costa africana al sur del ecuador. Gracias a que el paje aprenda el lenguaje rpidamente, y, por lo tanto, poda actuar de intermediario, seran intrpretes mucho ms tiles que los achantis. Jos, ve a la proa con el ManiSoyo y que l te muestre el camino. Paje, ve con ellos. S, mi capitn. Gil se sorprendi al ver que Co, en lugar de situarse en la proa, se sentaba en uno de los bancos. Su inters por el ro, como por el ManiSoyo, se haba desvanecido, y por idntica razn. Para l, esta ltima parte de la exploracin era poco ms que un paseo, en cambio Vizinho aprovechaba para aadir en su carta otros cuantos detalles del estuario antes de regresar al mar. Gil permaneci entre Vizinho y el ManiSoyo, sin fijarse en que los remeros impulsaban a la chalupa ms all de la brusca curva donde desapareca el ro. Por supuesto, no desapareca en el interior de un tnel en las montaas, pero el lugar por donde flua era tambin asombroso: un espectacular can cuyas paredes de piedra de una altura de por lo menos doscientos pies, encajonaban al poderoso ro en una anchura inferior a las cien varas. Y el ro sala del can con tanta fuerza que, al primer impacto, los remeros perdieron los toletes, los remos volaron fuera del agua, la proa de la chalupa se desvi violentamente a estribor y la embarcacin qued atravesada en mitad de la furiosa corriente. Co se levant de un salto. Qu pasa con vosotros, marinheiros? Es que no sois hombres? Venga, a la faena. Remad, que en ello os va la vida. Lo dijo a gritos, pero no haba enfado en su voz, sino un repentino entusiasmo. Estaba impresionado por la furia del ro. Permaneci de pie. Para Co, el ro volva a ser algo interesante. Sembrado de peascos, escollos y troncos de rboles gigantes arrancados de las orillas, sala de las montaas en espumeantes tramos de rpidos y por encima de rebordes en estruendosos saltos, castigando a la chalupa, que brincaba y corcoveaba como un potro salvaje obligando a Gil a apretar las rodillas contra la borda para no acabar lanzado fuera de la embarcacin. Pero tambin haba cauces ms tranquilos entre los tramos revueltos. El ManiSoyo, con una sonrisa de oreja a oreja, lo que evidentemente significaba que se lo estaba pasando en grande al mostrarle a los hombres blancos algo que nunca haban visto, escoga los ramales navegables, sealaba la ruta y los animaba a seguir adelante. Gil no entenda cmo podan hacerlo. Sin embargo, era posible; al parecer, los soyos en sus canoas de troncos haban avanzado mucho ms arriba por este tremendo torrente hasta un lugar que el ManiSoyo quera ensearles. Haca fro en el can y el estrpito era tremendo; el estruendo del agua en los rpidos y en los saltos resonaba en los acantilados como el trueno. Co continuaba animando a los remeros, con el corazn volcado en la aventura, excitado como el ManiSoyo, con una sonrisa idntica a la del viejo cacique, tan ansioso por ver lo que el ManiSoyo tena tantas ansias de mostrarle, pero sus gritos de nimo apenas si se oan por encima del retumbar del ro. Y entonces, delante mismo de ellos, la anchura del ro se redujo a la mitad no slo por los grandes trozos cados de las rotas paredes del can, sino tambin por los inmensos peascos negros. Ahora slo haba un paso a seguir entre aquellos trozos de paredes rotas y peascos negros, y el agua que tronaba por aquel cauce entre trozos y peascos era pura espuma hirviente. El ManiSoyo seal directamente adelante a aquello que quera mostrarles a los hombres blancos.
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Por un instante, Gil tuvo la visin del ManiSoyo moviendo los dedos de aquella extraa manera suya. Qu mala parodia, qu absurda broma, qu ridcula pantomima de lo que ahora vea. Una caldera hirviente, una caldera infernal, un tramo de ro en un incesante estado de turbulencia, un volcn de agua en constante erupcin, una corriente de tan aterradora violencia que ni bote, ni nave ni hombre podan soar en salir de all con bien, que levantaba olas tan altas como un navo, de treinta y cuatro pies de altura, altas como cualquier ola provocada por la ms terrible de las tormentas en el ocano. Gil la contempl, con el corazn en un puo, mir con ojos desencajados la espumosa superficie, sigui con la mirada hasta el final del tramo, y, despus, mir la magnfica catarata que creaba esta hirviente caldera; una cornisa en forma de herradura de unas cuarenta varas de ancho y casi cien pies de altura por la que se volcaba el tumultuoso ro en una nica cortina de agua plateada irisada de azul que mostraba la solidez del acero. Y all, en la margen izquierda de la catarata, tres hombres. Los miraban a travs de la tormenta de espuma y la niebla ocasionada por la precipitacin del ro al final de la catarata. Gil no alcanzaba a verles claramente, pero no eran soyos. Eso s lo vea. Porque, a diferencia de los soyos, no iban armados con arcos y flechas. Iban armados con lanzas de acero. Mi capitn, mire. Su voz no se oa por encima del estrpito del ro. Si quera llamar la atencin de Co, tendra que tirarle de la manga, pero dado que Co estaba en la mitad de la chalupa, toc el brazo del ManiSoyo. Mira, ManiSoyo! le grit al odo. Mira all, ManiSoyo! Y le seal a los tres hombres que los vigilaban desde lo alto de la catarata. El ManiSoyo mir. Quines son, ManiSoyo? Era poco probable que el ManiSoyo oyera las palabras o que las comprendiera en caso de orlas. De su rostro desapareci la gran sonrisa de satisfaccin. Su gesto se volvi grave. Y ms para s mismo que como respuesta a la pregunta de Gil, respondi: Kongo. Y agach la cabeza.

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Congo luso: Primera parte (1482): IV

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IV Tardaron tres das en regresar a Mpinda, con la corriente a favor. Hubiesen tardado un da menos de haber seguido en el viaje de regreso el mismo camino de la ida, pero Vizinho quera ver algo ms del estuario para completar la carta haba puesto en ella el nombre de Zaire, con lo cual haba bautizado el ro con la pronunciacin equivocada que Co daba a nzere, as que volvieron por otros tramos prximos a la costa norte. Por supuesto, era una carta muy imperfecta que a cada momento recreca y comprenda la costa atlntica africana, pero la parte ms importante sera la desembocadura del ro. El piloto le haba arrancado a Co la promesa de dedicar unos cuantos das ms a explorar el estuario antes de volver al Atlntico y proseguir el viaje rumbo al sur. Gil no tena idea de cundo sera. Co no lo dijo. Dado su empeo por encontrar una ruta martima a las Indias, no tena nada de particular que fuera ya, ahora; que sencillamente desembarcara al ManiSoyo y a la escolta en Mpinda y continuara viaje. Pero Gil era consciente de que pensaba en algo ms. Del mismo modo que su inters por el ro se haba reavivado, aunque slo brevemente, por la magnfica catarata de la Caldera del Diablo (as estaba sealada en la carta de Vizinho), la presencia de los tres guerreros con lanzas de acero en lo alto de la catarata haba reanimado su curiosidad por la regin. Quines eran? De dnde venan? Por qu el ManiSoyo se inclin ante ellos? La perspectiva de la existencia de un pueblo ms poderoso y quiz ms avanzado que los soyos, personas que conocan el arte de la herrera, en algn lugar junto a las riberas del Zaire, le dieron qu pensar. Quiz deba averiguar algo ms. Tal vez no deba precipitarse en su marcha al mar. Acaso aqu haba algo ms por descubrir aparte de la desembocadura y el estuario de un poderoso ro. El tema qued zanjado cuando fondearon en la amplia cala delante de Mpinda. Era el 22 de agosto, y pronto pareci que ocurra algo raro. En lugar de la multitud de aborgenes que en cada una de las ocasiones anteriores se haba reunido para saludar a los hombres blancos, esta vez slo un pequeo grupo les esperaba a la sombra de la palmera solitaria en el centro de la plaza. Y por la expresin de Co (que les observaba a travs del catalejo) y la del ManiSoyo (que no necesitaba catalejo para saber quines eran) Gil comprendi que no eran soyos. Son kongos, ManiSoyo? pregunt Gil. El viejo jefe asinti, y despus comenz a hablar deprisa, sealando primero la chalupa amarrada a popa de la Leonor, y seguidamente a la plaza. El significado estaba bien claro: deban desembarcar sin demora. Su ansiedad en este punto era aparente: no deban hacer esperar a los kongos. No obstante, hubo una demora mientras se preparaba la chalupa. El ManiSoyo insisti en que, adems de Co y Gil, le acompaaran todos sus guerreros. Pero con aquellos desconocidos y aparentemente temibles kongos esperndoles, Co no quera ir a tierra sin Tristo y sus soldados, y esto planteaba el problema de que tantos pasajeros sumados a los remeros y el contramaestre superaban en exceso la capacidad de la chalupa. A la vista de que el ManiSoyo se negaba a embarcarse sin su escolta aparentemente se trataba de una cuestin de prestigio y de rango, y quiz tambin de seguridad personal Co decidi por fin ir a tierra slo con cinco arcabuceros, y que la chalupa volviera inmediatamente a recoger a Tristo con el resto de alabarderos y ballesteros. Adems, orden que los remeros y el contramaestre fueran armados, y l mismo se puso el casco y una cota de malla y cogi un machete. Nuno, vigila con atencin. Si la chalupa no regresa inmediatamente, si algo no va bien, baja los chinchorros y ven a buscarnos. Oye bien lo que te digo, Ferno. S, mi capitn. No tenemos la menor idea de cuntos kongos puede haber. En la plaza no parece que haya ms de una veintena. Pero, quin sabe cuntos ms hay en la aldea? Pueden estar ocultos. Co se descolg por la escala hasta la chalupa. Fue el ltimo en embarcar. Gil ya estaba en la chalupa, pero oy el comentario de Co sobre el posible nmero de kongos en el poblado. Mir hacia la nave mientras la chalupa se alejaba. Segou y Goree estaban en el alczar con Gonalves, Tristo, Vizinho y el padre Sebastio. Qu importantes les haban parecido los dos achantis cuando subieron a bordo en San Jorge da Mina y qu intiles
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les resultaban ahora que haban entrado en un mundo tan extrao para ellos como para los portugueses. En esta ocasin no redoblaron los tambores al embarrancar la chalupa en la orilla. No se oa sino los trinos de los pjaros, el zumbido de los insectos y el canto chirriante de las cigarras. El ManiSoyo desembarc con agilidad, sise algo a sus guerreros que saltaron a tierra, formaron una falange y marcharon a paso ligero hacia el grupo que estaba junto a la alta y solitaria palmera. Co permaneci en la proa de la chalupa durante unos instantes ms, observando la plaza, despus desembarc aunque mantuvo una mano apoyada en la borda mientras volva a mirar toda la zona. Luego dio una orden y los cinco soldados saltaron a la orilla. Pero Co levant una mano para indicarles que permanecieran donde estaban, con los pies hundidos en el barro y el agua del ro lamindoles las botas. Gil se qued solo en la proa; los marineros alzaron los remos y se giraron para mirar a uno y otro lado. Antes de que el ManiSoyo y sus guardaespaldas recorrieran la mitad del camino, tres figuras se separaron del grupo que esperaba y se adelantaron deprisa. Gil los reconoci en el acto: eran el NsakuSoyo y dos de las MbunduSoyo, esposas del ManiSoyo. El NsakuSoyo vesta el tocado y la capa de plumas y no se desprenda de su maraca. Las mujeres, en cambio, envueltas en la tela aterciopelada azul con turbantes del mismo material, portaban las prendas ceremoniales del ManiSoyo; una el tocado y otra la capa. Se las colocaron con gran cuidado, y luego se situaron con la falange de la escolta. Ahora que el ManiSoyo estaba adecuadamente ataviado, con el NsakuSoyo a su lado, reanud la marcha aunque a un paso ms digno y reposado. Los kongos eran veinte. Gil se fij en que todos se parecan a los guerreros que haban visto en lo alto de la catarata de la Caldera del Diablo: eran jvenes, altos, musculosos y fuertes, con la misma tez color miel oscura de los soyos, los pmulos altos y los ojos ligeramente rasgados, vestidos con el mismo tipo de falda larga de los guerreros soyos, pero de un color verde claro y un vivo color rojo. No llevaban arcos ni aljabas colgadas a la espalda. Holgazaneaban alrededor del tronco de la palmera en poses un tanto indolentes, apoyados en las lanzas de acero, de hojas metlicas largas y aguzadas sujetas a astas ahusadas de madera oscura. Rodelas con pas en el centro, como los escudos de los antiguos griegos, descansaban contra sus piernas. Tambin eran de acero o en parte de acero? El sol se reflejaba en ellas como si lo fueran. La comitiva del ManiSoyo se detuvo cuando lleg a diez pasos del grupo. No se pronunci ni una palabra. El silencio era total. Entonces el ManiSoyo se arrodill. Slo l. El NsakuSoyo, los guerreros y las esposas le contemplaron sin mirar a los kongos. Permaneci de rodillas apoyado en su bastn durante un momento. Luego, con mucho cuidado, dej el bastn a un lado y se prostern en la tierra roja. Madre de Dios, es su vasallo murmur Co. El ManiSoyo permaneci prosternado unos minutos. Finalmente, los guerreros kongos recogieron las rodelas y asumieron una postura ms atenta. Uno de ellos se adelant. Era ms bajo que los dems y, al menos para Gil, ms joven, ancho de hombros y musculoso, pero no tanto como sus compaeros, dirase que ms delgado, ms esbelto y ms atltico; su fsico se pareca ms al de un adolescente que al de un hombre hecho y derecho; fsicamente se pareca a Gil. A diferencia de los dems, llevaba ajorcas de un resplandeciente metal blanco sera acero pulido o plata? en las muecas y en los tobillos, y brazaletes en los bceps, un collar hecho con dientes de algn animal feroz alrededor del cuello, y, rodendole la cabeza, una ancha cinta plateada en la frente con una enorme gema verde una esmeralda?. Llevaba lanza pero no escudo, y, por un segundo, apoy el filo de la hoja en la desnuda nuca del ManiSoyo. El anciano se puso de pie. El joven kongo retrocedi, volvi a apoyarse en el tronco de la palmera, con los brazos cruzados y la lanza sujeta en el pliegue del codo, y adopt la misma pose indolente y despectiva. No hubo intercambio de saludos. Sencillamente, el ManiSoyo comenz a hablar y, mientras lo haca, el muchacho dirigi la mirada a la chalupa y a los hombres blancos, y luego hacia la Leonor, fondeada en la cala. Qu vera en ella, con las velas recogidas, los mstiles desnudos, los gallardetes flameando en la suave brisa, los altos castillos a proa y popa, y el casco redondo balancendose en la corriente del ro?
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Contramaestre, vuelve a la nave y trae a los dems. S, mi capitn. Ven aqu, paje. Gil salt a tierra en el momento en que los soldados empujaban la chalupa y los remeros daban la primera palada, raspando el fondo con los remos. El ManiSoyo se volvi al or el chapoteo. Vayamos a ellos antes de que al viejo le entre el pnico y crea que intentamos fugarnos. Y qu hay de los otros, mi capitn? pregunt Gil. Qu otros? Los kongos que estn ocultos. Los has visto? No, mi seor, estn escondidos. Me refiero a que tampoco veo a ningn soyo. Veo que ests alerta, paje. Contina as. Pero no te pases de listo. Acabaras por asustarte sin motivo. Adems, tenemos nuestras armas. No es as, soldatos? Los soldados soltaron un gruido. Eran un grupo de gente dura, veteranos de muchas escaramuzas con guineanos de la costa occidental africana, que con sus cascos, armaduras y enmaraadas barbas, parecan no tenerle miedo a nada. Pero slo eran cinco. Venga, vamos. No es cuestin de hacer esperar a los kongos. Gil tena el corazn en un puo y se notaba la boca seca. No entenda sus sentimientos, esta sbita aprensin que le dominaba. No haba tenido miedo de los soyos. Todo lo contrario. Haba ido a su encuentro con toda confianza. Entonces, por qu ahora avanzaba con tanta renuencia? Qu tenan los kongos que le infundan miedo? El joven kongo no cambi su postura indolente a medida que se acercaba el pequeo grupo de hombres blancos. Gil observ que les miraba atentamente, pero continu apoyado en el tronco de la palmera con el mismo aire insolente, con los brazos cruzados y la respiracin tranquila, en una clara demostracin de que no estaba impresionado por las blancas criaturas peludas y acorazadas. No haba duda de que era mucho ms joven que los otros, quizs un ao o dos mayor que Gil, si lo era. Pero su porte distante, fro y desdeoso enmascaraba su juventud. El ManiSoyo se acerc con paso rpido a los hombres blancos y se coloc entre Co y Gil, y les meti prisa para que avanzaran. El NsakuSoyo, las dos esposas y los diez guerreros se apartaron para dejarlos pasar. Los cinco soldados portugueses siguieron con las armas en prevengan. Vistos de cerca, la veintena de guerreros kongos, con las lanzas en ristre y las rodelas a la altura de la cintura, irradiaban una fiereza, una amenaza y un salvajismo que no se apreciaba en los soyos. El ManiSoyo se dirigi rpida y ansiosamente al joven kongo, y aunque slo poda intuir lo que deca, sinti alivio al comprobar que el lenguaje que hablaba era el mismo que l le haba odo hablar hasta ahora. Evidentemente, los soyos y los kongos compartan el idioma y el aspecto fsico, aunque no la actitud ni el porte. Diigo Cam. Gil Inis dijo el ManiSoyo, y aadi sealando al cielo. Porta Guiis. Le est hablando de nosotros, mi capitn. Ya me doy cuenta, paje replic Co, tajante. Gil se sorprendi ante la brusquedad del tono del capitn. El rostro barbudo y picado de viruelas apareca ms torvo, y frunca el ceo fieramente sin dejar de mirar al joven kongo, al nio guerrero, con furia a duras penas contenida. Era la pose despreocupada, despreciativa e insolente lo que le enfureca. Mi capitn comenz Gil en voz baja. Pero una vez ms, Co le interrumpi sin miramientos. Dile que se levante. Dile que est ante la presencia de un capitn de la flota del rey. El ManiSoyo se volvi hacia Co al or el brusco estallido de sus palabras. ManiSoyo pregunt Gil rpidamente, con la esperanza de evitar problemas, quin es este kongo muntu? y seal al joven kongo. El ManiSoyo le hizo bajar la mano de un manotazo. Qu pasa? Sorprendido, y con el corazn en la boca, Gil apart la mano.

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El rey soyo dirigi la mirada de nuevo a Co. Pronunci una palabra, un vocablo de un sonido spero: kibiti. Lo solt como un escupitajo y seal al suelo. Al ver que Co le miraba con una mezcla de enfado e incomprensin, repiti la palabra: kibiti, kibiti, y una vez ms seal al suelo. Era una palabra imperiosa, un ademn de mando. Como Co sigui sin responder, cogi el hombro del capitn e intent empujarle hacia abajo. Co reaccion en el acto apartando violentamente la mano del ManiSoyo. Esto produjo un revuelo tenso e incmodo. Los guerreros kongos se adelantaron, prestos a zanjar la cuestin, con los escudos en posicin defensiva y las lanzas a la altura de las caderas. Incluso el joven, que segua apoyado en el rbol, se irgui y ech mano a la lanza. Los soldados portugueses empuaron los arcabuces, los amartillaron y retrocedieron unos pasos para tener despejado el campo de tiro. Creo que quiere que usted se arrodille, mi capitn manifest Gil con la boca seca por el miedo. S muy bien lo que quiere. Y ya puede irse al infierno si cree que lo voy a hacer. Arrodillarme? Delante de este salvaje que no sabe quitarse los mocos? Arder en el infierno antes de que me arrodille ante l o ante cualquier otro salvaje. Maldito seas, hombre. Te lo advierto. Mantn apartadas tus sucias manazas. No te atrevas a tocarme. Esto se lo dijo directamente al ManiSoyo, que intent por segunda vez forzar a Co a que se pusiera de rodillas, y el capitn volvi a apartarle la mano sin contemplaciones. Gil se puso a rezar. Fue entonces cuando el joven kongo, con una mueca de disgusto, despus de echar una rpida ojeada a sus guerreros, levant la lanza, sujeta por su punto de equilibrio a un cuarto de la longitud por debajo de la resplandeciente hoja de metal, y la movi hacia adelante sin demasiada agresividad, desdeosamente. La mova no hacia Co, sino hacia el ManiSoyo; pero tan levemente, que ni siquiera rasp el pecho del viejo, suficiente para que el jefe se apartara. Luego apoy la lanza en el suelo y una vez ms se cruz de brazos. Esta vez permaneci erguido. No se apoy contra la palmera. Diigo Cam dijo. El rostro sombro y furioso del capitn ocult su sorpresa. Pasado un momento, asinti entornando los prpados. S, soy Diego Co replic cauteloso. Mbemba a Nzinga aadi el joven, y se toc el pecho. MtuKongo. Y sonri con la sonrisa de un nio, pcara, como si su altanero desprecio slo hubiese sido una travesura infantil. Los guerreros kongos se relajaron. Los soldados portugueses desamartillaron los arcabuces. Gil exhal un suspiro de alivio. *** Para cuando la chalupa regres de la Leonor con el segundo grupo el sargento con los alabarderos y los ballesteros, Nuno Gonalves y el padre Sebastio, pero no con Segou Co y el joven kongo estaban sentados en los taburetes cara a cara y con Gil junto al capitn, como intrprete de lo que se haba convertido en una animada conversacin. Ya haban establecido algunos detalles bsicos. El joven se llamaba Mbemba, hijo de Nzinga. Era un prncipe de los kongos, MtuKongo. Su padre, Nzinga a Nkuwu (Nzinga, hijo de Nkuwu) era el ManiKongo, el rey de los kongos. Y el reino de los kongos abarcaba una extensin de muchas leguas en todas las direcciones a partir del Zaire, es decir de Nzere. Hacia el norte a travs del ro todo lo lejos que un hombre poda correr en cien das; hacia el este desde la desembocadura del ro en el ocano Atlntico hasta la catarata de la Caldera del Infierno y ms all de la cumbre de la cordillera donde el ro comenzaba el descenso de las montaas en centenares de saltos y cataratas cada una tan terrible como la de la Caldera, y ms all de un lago llamado Mpumbu; y, finalmente, al sur y al sudeste desde el ro atravesando la selva y despus las montaas hasta donde un hombre corriendo tardara mil das en llegar. Este reino, que Co calcul que deba de tener una superficie de unas diez mil leguas cuadradas y casi dos millones de habitantes (en ambos aspectos ms grande que el propio Portugal), aparentemente estaba dividido en seis feudos o provincias principales (Nsundi, Mbata, Mpangu, Mbamba, Mpemba y Soyo) cuyos habitantes eran todos vasallos y sus jefes o seores, como el ManiSoyo, pagaban tributo y juraban fidelidad al soberano de todos ellos,
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el ManiKongo, quien gobernaba desde la ciudad real, Mbanza Kongo, situada en la cima de una montaa sagrada a unos veinte das de marcha por la selva hacia el sudeste. Mientras conseguan esta informacin, los pobladores de Mpinda iban aparecieron poco a poco. Haban estado ocultos en sus chozas e incluso ahora se mantenan a distancia, como muestra de temor y reverencia ante el prncipe kongo. No se le escap a Gil que no haba ms kongos escondidos, y fue consciente de que esto era una muestra del dominio que los kongos ejercan sobre su reino y de su insolente certidumbre de que nada ni nadie poda desafiar su poder y la razn por la cual este joven prncipe poda viajar casi sin armas y slo con una escolta de veinte guerreros hasta un lugar donde se deca que haban llegado volando unas extraas criaturas blancas procedentes de un reino en el cielo. Y era otra prueba ms de la descarada omnipotencia de los Kongos que Mbemba ni una sola vez preguntara por los Porta Guiis y la extraordinaria nave-pjaro. Era como si estuviese por debajo de su posicin mostrar una emocin vulgar como la curiosidad. Una y otra vez su mirada se posaba en la Leonor, fondeada en la cala, en las armas y en las corazas de los soldados que formaban detrs de Co y en Gil que, de pie junto a Co, mostraba su piel rubia, sus ojos claros y el largo y lacio pelo dorado. Se fijaba sin pestaear en el muchacho, joven como l pero tambin diferente en todos los sentidos; sin embargo, su atencin siempre volva a Co para responder lo mejor que poda al incesante torrente de preguntas, sin hacer l nunca una pregunta. Y sin duda deba de tener un millar de preguntas que hacer. La conversacin se interrumpi cuando lleg la chalupa con el segundo grupo. Tristo, que no saba en qu situacin se encontraban, retuvo a los soldados, al padre Sebastio y a Gonalves en la orilla hasta que Co advirti su presencia y les hizo una sea para que se acercaran. El ManiSoyo, que permaneca junto al joven prncipe, le explic quines eran los que se acercaban. Slo Gonalves era un misterio para l, y dej que Gil se ocupara de la tediosa tarea de hacer las presentaciones. Creo que hemos tropezado con algo bastante notable, Nuno coment Co. Su expresin era tan alegre y vivaz como cuando habl por primera vez del ro Poderoso. Esto es un reino. Un reino, mi capitn? S, o algo que se le parece mucho, a no ser que este joven salvaje aqu presente nos est endilgando un cuento. Dice que toda la tierra a centenares de leguas a la redonda, a ambos lados del ro incluyendo las montaas que vimos, forma parte de su territorio. El reino de Kongo, un reino con ms de un milln de sbditos, por lo que he podido entender. Los soyos, sin ninguna duda, son sus vasallos. El ManiSoyo le tiene verdadero terror a este chico, y no es ms que un prncipe del reino. Se prostern ante l como si hubiera sido alcanzado por un rayo. Y mira esas lanzas, Nuno. Puro acero. Has visto alguna vez algo parecido en frica? Y los brazaletes que lleva el muchacho. Son de plata, no? Y la piedra verde de la cinta? Qu crees t que es? Yo dira que es una esmeralda. Bien pudiera ser, mi capitn contest Gonalves con voz pausada, aparentemente poco convencido pero muy consciente del entusiasmo del capitn. No le costaba nada imaginar, como le haba ocurrido a Gil, lo que pensaba Co. Y dnde est el rey de este reino, mi capitn? Segn dice el chico, a veinte das de marcha por la selva en direccin sudeste. En la cima de una montaa. Una ciudad real llamada Mbanza Kongo. Han enviado al muchacho a buscarnos. Y usted est pensando en ir? No lo s. No lo he decidido. T qu opinas? Veinte das para ir y otros veinte para volver, ms los das que haya que pasar all. Unos dos meses. Es mucho tiempo. S, lo es. Pero podra ser un gran hallazgo, Nuno. Un reino africano con acero, plata y esmeraldas. Quizs incluso oro. Qu hallazgo para llevrselo a casa al rey Juan II. No slo un poderoso ro, sino un gran reino. Con todos mis respetos, mi capitn, debo recordarle que donjun II no le envi a buscar un reino africano, ni siquiera plata, oro o esmeraldas. Le envi a buscar un camino hacia las Indias. Lo s.

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Dos meses es mucho tiempo para perderlo, mi capitn. Sobre todo porque no tenemos idea de cunto ms tendremos que navegar antes de llegar al ocano ndico. Llevamos cuatro meses de navegacin y hay que pensar en el viaje de regreso. Lo s, Nuno. Te digo que lo s. El joven kongo observaba atentamente la conversacin de los dos hombres, y cuando Co se interrumpi para quitarse el casco y pasarse la mano por el pelo, se volvi hacia Gil con la intencin de saber qu haban dicho. Gil no saba cmo traducirlo y decidi que como no tena mucha importancia, ms vala que hiciese como si no hubiese visto la mirada inquisitiva del joven. Enfadado porque no le hacan caso, el prncipe kongo se levant bruscamente. Mbanza Kongo dijo sealando con la lanza hacia el sudeste, en direccin a la selva, detrs de Mpinda, donde estaba la ciudad real de ManiKongo y donde, al parecer, el ManiKongo esperaba a los hombres blancos venidos del cielo. Mi capitn, quiere que vayamos... S, paje, lo he entendido le interrumpi Co, irritado. No ha sido difcil de entender. Nuno. S, mi capitn? Es algo muy duro, Nuno, marcharse sin ms y no saber nunca lo que podramos haber encontrado. S, mi capitn. Un reino, Nuno. Un poderoso reino en las orillas de un poderoso ro. Podemos marcharnos sin conocerlo? Quiz podra ir uno de los nuestros. Qu? O algunos de los nuestros, mientras los dems navegamos hacia el ocano ndico. Los recogeramos en el viaje de regreso. S, Nuno, bien podra ser esa la solucin. Pero, quin de nosotros se queda? Ninguno de nosotros dos, ni tampoco el piloto. Somos necesarios para llevar la Leonor. Dejad que sea yo, don Diego rog el padre Sebastio. Permitid que sea yo quien se quede. Vos, padre? Me corresponde a m, no? Es mi deber llevar la palabra de nuestro Seor a un poderoso reino como ste. Por otra parte, no soy necesario para el viaje al ocano Indico. Cuarenta das, mi capitn, y aada otros veinte de estancia insisti Gonalves. Sesenta das. Dos meses completos. Sin duda en dos meses podemos navegar hasta el Prassum Promontorium y volver aqu para recoger al padre en el viaje de regreso a casa. No podemos tardar mucho ms. En cualquier caso, no estamos equipados para un viaje que dure ms. Incluso as, tardaremos cerca de un ao antes de volver a ver los caminos del Tajo. Pero no puede ir solo. No ir solo, don Diego. Dios estar conmigo. S, buen padre, Dios estar con vos, pero as y todo necesitar acompaantes. Podemos prescindir de algunos soldados para el padre, no es as, Ferno? Tristo vacil. Dos soldados por lo menos. Dos alabarderos como guardaespaldas. Como usted disponga, mi capitn. Y tambin el paje. Yo, mi capitn? Gil se llev un susto de muerte. S, t, mi fiel paje. Te has hecho amigo de estas gentes, hablas su idioma, cosa que no hace el buen padre. En realidad no es exactamente as, mi capitn. A duras penas entiendo... Cada da lo hablas mejor. Me he dado cuenta. Cuando llegues a la ciudad real, lo hablars lo bastante bien como para entenderte con el rey kongo.

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Congo luso: Primera parte (1482): V

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V No ir, don Nuno. Se lo repito, no ir. Me matarn. Calma, rapazinho. El asunto est decidido. Nadie te matar. S lo harn. S que lo harn. A m no me quieren, quieren al capitn. Usted mismo vio cmo se puso el MtuKongo Mbemba cuando comprendi que no ira el capitn y que slo iremos el padre Sebastio, yo y los dos alabarderos. No lo acepta. Dijo que su padre slo recibir al capitn y no a alguien de rango menor, por ejemplo a un paje o a un sacerdote. l es un rey y slo recibir a otro rey. Creen que el capitn es nuestro rey. S, todo eso es cierto, pero slo hasta que supo que t eres el hijo de nuestro rey, el hijo del capitn, y, por lo tanto, tambin un prncipe. Entonces estuvo de acuerdo, no es verdad? Gil y Gonalves estaban en el paol del castillo de popa, rebuscando entre los suministros las ropas, las armaduras, las armas y los adornos adecuados para ataviar al paje como un prncipe. Su condicin de paje haba sido la ltima excusa de Gil para eludir el viaje a Mbanza Kongo; aduca que el ManiKongo no le recibira. Pero entonces a Co se le ocurri la idea de hacer pasar a Gil por su hijo, y, en consecuencia, con el mismo rango que Mbemba. Adujo que si no era un insulto enviar a Mbemba, hijo de ManiKongo, a buscar al capitn, cmo poda ser una falta de respeto enviar al hijo del capitn general a ver al ManiKongo? Al joven prncipe kongo Mbemba pareci gustarle la idea de que este extrao muchacho de pelo rubio y ojos claros, y casi de su misma edad, fuera un prncipe como l y un prncipe de un reino tan lejano y diferente que nadie haba imaginado nunca su existencia y, como tal, un reino quiz tan poderoso como el suyo. Y por qu, en nombre de Dios, te imaginas que te matarn? prosigui Gonalves, sacando de un cofre un chaleco de terciopelo negro bordado que podra irle bien al muchacho. Acaso alguna de estas personas ha levantado la mano contra nosotros? Nos respetan, rapazinho. Creen que somos criaturas celestiales. Claro que no te matarn. Pero no quiero ir, don Nuno. Est muy bien para el padre y los soldados. Sus asuntos estn en la tierra, convertir a los paganos o combatirlos. Yo soy un marinheiro. Lo mo es el mar. Quiero navegar con usted y hacerme un nombre en este viaje de descubrimiento hacia las Indias. Tambin te hars un nombre descubriendo un reino africano. Crees que el rey Juan II no te recompensar por llevar a casa la noticia de este reino? Crees que no se sentir muy complacido al saber que has encontrado un reino con plata, oro y piedras preciosas? El padre puede hacerlo. El padre no habla el idioma, y la historia que traiga a casa ser para el papa, no para el rey. Qudate quieto y ponte este chaleco. Es digno de un prncipe. Subieron a cubierta. Gil vesta el chaleco bordado sobre una cota de malla con un peto donde apareca el escudo de armas real, un salade que Gonalves haba pulido y adornado con una pluma de faisn, pantaln acuchillado de cuero, medias negras con hilos de plata entretejidos y una espada con la vaina adornada y colgada de un ancho cinturn con la hebilla de plata. Slo las botas eran las suyas. Co les esperaba en el alczar con Vizinho. Qu le parece, mi capitn? pregunt Gonalves con un tono de orgullo mientras empujaba a Gil para que mostrara su atavo. Co enarc las pobladas cejas en un gesto de admiracin. Bien hecho, Nuno. Est tan guapo y elegante que podra ser mi hijo. Eh, Jos? Ya no es un paje, mi capitn replic el piloto, sonriendo. Sin duda se trata de un prncipe. Mi capitn... comenz Gil. Co levant una mano para interrumpirle. No escuchar ni una palabra ms de queja o de excusa, o si irs o no irs, muchacho. Te ordeno que vayas. No tengo ninguna queja ms, mi capitn. Veo que mi destino est dispuesto. Pero tengo una peticin. Cul es? Quiero que Segou me acompae. Segou?
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Con todos mis respetos, mi seor, sobreestima usted mi dominio en el lenguaje de esta gente. Segou lo habla y lo comprende mucho mejor que yo. En momentos de confusin o si surgen problemas, podr recurrir a l. Es posible, pero ya has visto que esta gente lo desprecia. Los soyos s. Quiz no ocurra lo mismo con los kongos. En cualquier caso, no es asunto de ellos. Lo mantendr a mi lado para recurrir a l si lo necesito. Los soyos y los kongos pueden pensar lo que quieran. Co ech una ojeada a cubierta. El piloto estaba junto a la bitcora, el sacerdote y el sargento en el combs con los dos alabarderos escogidos para hacer el viaje a Mbanza Kongo, pero Segou y Goree no estaban a la vista. Probablemente se encontraban bajo cubierta, quejndose amargamente. Segou estaba muy ofendido por el tratamiento de los soyos, y el joven achanti se senta a disgusto. Tambin me ser til en otros aspectos aadi Gil. Esta tierra es como su casa. Conoce la selva. Es verdad que hasta ahora esta gente nos ha tratado bien, pero quin puede decir lo que ocurrir antes de que usted vuelva para llevarnos a casa? Dos meses es mucho tiempo, quiz tengamos que defendernos con nuestros propios medios en esta selva. Muy bien, paje. Lo que dices es justo. Segou te acompaar. El contramaestre lo llamar. Alguna cosa ms? No, mi capitn, nada ms. Tu cofre est en la chalupa, rapazinho dijo Gonalves. Vamos. Cudate, Gil grit el piloto desde la bitcora. Lo har, don Jos. Y piense en m mientras cartografa la costa y pngale mi nombre a alguna cala o pequea isla que encuentre por el camino. Vizinho sonri al tiempo que levantaba una mano. Ve con Dios dijo mientras Gil daba media vuelta. No te despides de m, paje? Gil se volvi para mirar a Co. Venga, muchacho, no ests tan furioso conmigo. Te envo a una gran aventura. Me lo agradecers cuando te lleve a casa para presentarte a Juan II. Gil se encogi de hombros y sigui a Gonalves hasta la cubierta superior donde el padre Sebastio y los dos alabarderos esperaban para embarcarse en la chalupa. Sin mirar ni a izquierda ni a derecha, Gil camin hacia la borda dispuesto a bajar por la escala. Pero el padre Sebastio le detuvo. Gil Eanes dijo, y luego llam a los dos alabarderos por sus nombres: Vasco Das, Dinis Gomes, emprendemos una solemne misin en nombre de nuestro rey y de Dios nuestro Seor. Invoquemos la ayuda de la Virgen Mara y pidamos su bendicin para nuestro viaje. En cuanto acabaron la oracin, Gil se encaram en la borda, pero una vez ms lo detuvieron. Ahora fue Gonalves. No te olvides de esto, rapazinho. El hombre le tendi el collar de hematitas. Es tu amuleto de la suerte. Gil cogi el collar y se lo puso. Despus dio un fuerte abrazo a Gonalves. Era el 26 de agosto, una fecha que Gil grab en su mente, porque a partir de ahora comenzara a contar los sesenta das hasta que la Leonor volviera para llevarle a casa. *** No comenzaron el viaje a Mbanza Kongo hasta que la Leonor lev anclas y reemprendi la navegacin. No fue idea de Gil sino de Mbemba. Gil hubiera preferido ponerse en marcha cuanto antes, en parte porque tena prisa cuanto antes llegara all, antes estara de vuelta y en parte porque la visin de la Leonor levando anclas y desplegando velas aumentaba sus sentimientos de soledad y desamparo, la soledad de verse abandonado por sus compaeros en compaa de salvajes, y el desamparo por la prdida de la ocasin de participar en lo que poda ser el viaje ocenico ms importante de la historia del mundo. Mbemba tambin tena prisa, pero por motivos muy distintos, porque quera ver a la Leonor levar anclas y desplegar velas. Por eso el joven prncipe kongo demor la partida. A pesar de su
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aparente indiferencia, de su negativa a mostrarse impresionado por los hombres blancos y sus cosas, y a formular cualquier pregunta sobre ellos, la verdad es que arda de curiosidad. Ver a la Leonor fondeada y con los mstiles desnudos era una cosa y otra muy distinta era verla desplegar las velas con un estrepitoso chasquido, ver cmo el viento hinchaba las lonas, ver cmo surcaba el ro a gran velocidad, con los gallardetes al viento, y la proa levantando nubes de espuma como si de verdad fuera un gigantesco pjaro acutico corriendo sobre la resplandeciente superficie del ro antes de remontar el vuelo. Gil lo vio en sus ojos. Su actitud continuaba siendo de un intencionado desinters, pero en la incrdula mirada se lea el reconocimiento de que vea algo realmente maravilloso, algo incluso ms all del saber de su gran reino kongo. Se haba organizado ya una caravana de unas doscientas personas para efectuar el viaje a Mbanza Kongo. Se divida en tres partes. En vanguardia cuarenta o sesenta guerreros soyos, cazadores, rastreadores, ojeadores, una banda de trompetas y tambores, y fetichistas, que hacan sonar sus maracas y entrechocaban una especie de bastones, aunque Gil no tena claro si era para alertar del paso de la caravana o para espantar a los espritus malignos de la selva. En retaguardia no pasaba de un centenar de porteadores y mujeres soyos, que llevaban sobre sus cabezas una monumental carga compuesta de esteras enrolladas, cestos, bultos, jarros y potes que contenan Dios saba qu provisiones para el viaje?, ofrendas para el ManiKongo?. Adems de los cofres, macutos y otros equipajes de Gil, tambin iban el padre Sebastio, Segou y los dos alabarderos. En la seccin central caminaba el principesco contingente de la escolta de Mbemba armados con sus escudos y lanzas, adems de diecisis porteadores soyos encargados de las literas, cuatro hombres por litera, hechas con una piel muy suave cosida a dos largas varas de hierro. Las literas eran para Mbemba, Gil, el padre Sebastio y el NsakuSoyo. Gil no quiso esperar la presencia del NsakuSoyo. Quiz slo era una cortesa hacia el padre Sebastio, ante el hecho de que ambos tenan un rango equivalente, de la misma manera que se supona una equivalencia de rango entre Gil y Mbemba. Pero tambin poda ser una manera de vigilar al sacerdote franciscano. Gil se haba dado cuenta del disgusto del brujo ante los torpes intentos del padre Sebastio de instruir a los soyos en la fe o al menos interesarlos en las diversas cuestiones de la Iglesia. As que quiz se haba sumado a la caravana para proteger a su gente de la influencia de una religin extraa. En cualquier caso, a Gil no le hizo nada feliz verle esperando junto a una litera mientras la caravana se preparaba para iniciar la marcha. El rostro flaco y ruin del brujo le produca escalofros. Tambin haba otro motivo de inquietud y tena que ver con Segou. Mbemba y los guerreros kongos no haban visto al achanti, pero result que le demostraron el mismo desprecio que los soyos. No lo queran en su compaa: si tena que ir, queran verlo relegado a la retaguardia con los porteadores y las mujeres. Gil se mostr firme. Segou era su amigo, y como tal, marchara a su lado o no ira ninguno de los dos. Mbemba no se lo crea, pero finalmente acept que el achanti permaneciera con Gil con la condicin de que entregara la lanza y el escudo. Segou protest, consciente de que ir desarmado significaba ser visto como un esclavo, aunque acab por aceptar a la vista de los ruegos y las promesas de Gil. En cualquier caso, no era un buen comienzo. Todava quedaba otro problema: quin estaba al mando de este pequeo grupo de hombres blancos, emisarios del capitn al rey de los kongos? Co no lo haba dejado claro. Para Mbemba, no haba duda de que era Gil, y el padre Sebastio no haba puesto ninguna objecin al respecto. No crea que pudiera plantear ningn conflicto; su misin entre los kongos era de un carcter completamente distinto a la de Gil, y asumida en nombre de una autoridad totalmente diferente. Pero los dos alabarderos Vasco Das y Dinis Gomes eran otra cuestin. Eran hombres de treinta y tantos aos, y haban sido escogidos por el sargento slo por ser los ms viejos, curtidos y temerarios. En lo que a ellos les concerna, los salvajes podan creer lo que quisieran de Gil (que era el hijo del capitn o un prncipe), pero ellos tenan muy claro que Gil slo era el paje del barco, y antes se dejaran matar que obedecer sus rdenes. Adems, como no haba diferencia de rango entre ellos, pero s mucha diferencia de edad y de experiencia, de ningn modo estaban dispuestos a obedecer las rdenes del otro.

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El primer da de marcha desde Mpinda a lo largo del ro por el este, los tamborileros, los trompeteros y los fetichistas iban en cabeza armando un ruido descomunal. Mbemba, Gil, el padre Sebastio y el NsakuSoyo tenan que seguirlos en las literas, pero a Gil la idea de ser llevado le produca una gran inquietud. Nadie le haba llevado a ninguna parte desde que su madre dej de llevarle en brazos, as que cuando el padre Sebastio insisti en caminar para proseguir su evangelizacin entre los porteadores, las mujeres y otras gentes sencillas, Gil lo aprovech como excusa para rechazar la litera. Entonces ocurri que Mbemba hizo lo mismo, quiz por considerar que era impropio viajar en cabeza de la comitiva por delante del prncipe blanco. Y al bajarse de la litera, el NsakuSoyo lo imit, al no atreverse a ir ms alto y por delante del MtuKongo. Se ape de mala gana y camin junto al padre Sebastio. No era una marcha difcil. Mbemba fij un paso tranquilo; el camino era ancho, despejado y firme, con el ro a la izquierda y a la derecha la sombra de las palmeras, manglares y helechos gigantes. A su paso se levantaban millares de mariposas de vivos colores; las telaraas, hmedas por el roco, resplandecan como hilos de plata cuando las iluminaba el sol; papagayos, loros, pjaros carpinteros, cuervos, pinzones y colibres, llamndose con trinos y gorjeos, entraban y salan incesantemente de los rboles mientras monos cobrizos, marrones, negros y con cara de perro saltaban y se descolgaban entre las ramas y lianas, chillando furiosos o atemorizados al paso de la caravana. De vez en cuando algn animalillo que Gil no alcanzaba a identificar por la velocidad de sus movimientos (una liebre?, un jabal?, un roedor?, un felino?) cruzaba el camino y de vez en cuando pasaban por una aldea cuyos habitantes se acercaban para presentar sus respetos al joven prncipe kongo y mirar asombrados a los extraordinarios hombres blancos que le acompaaban para conocer a su rey. Mbemba caminaba junto a Gil, que no acababa de entenderle. Quera hacerse su amigo. Cuando bajaba la guardia se comportaba como un muchacho y pretenda hacerse una persona agradable. Pero en esto era imprevisible. Sus traviesas sonrisas aparecan y desaparecan con la misma rapidez y, como si de pronto recordara su alto rango, asuma una actitud distante y altiva. Segou les segua unos pasos ms atrs, nunca fuera del alcance de la voz, humillado por su posicin, y temeroso de los guerreros kongos que le rodeaban sin ocultar su desdn por el achanti. Los dos alarbaderos iban mucho ms despreocupados; con su profundo desprecio por los guineanos, marchaban con las pesadas picas al hombro, charlando, discutiendo, contndose mutuamente historias increbles. Su misin era servir de guardaespaldas al padre Sebastio pero, distrados con la charla, muy pronto le perdieron el rastro. El cura se encontraba en la retaguardia entre los porteadores y las mujeres. A Gil le molestaba esta flagrante dejadez de sus obligaciones para con el viejo franciscano; sin embargo, la timidez le impidi reprocharles su actitud. En ocasiones, al mirar hacia la retaguardia para cerciorarse de que Sebastio segua bien, el padre rezaba el breviario en voz alta, cantaba himnos o les mostraba el rosario y el crucifijo a los fascinados soyos. El NsakuSoyo, siempre con el gesto torvo, se mantena cerca del franciscano del mismo modo que Segou se pegaba a Gil. Pero Sebastio no le haca caso. Estaba feliz. Haca el trabajo que Dios y el padre provincial le haban encomendado, y lo mejor que poda pasarle era que sufriera martirio en su nombre. El da amaneci caluroso y hmedo como siempre, aunque ahora le resultaba el doble de incmodo a Gil por ir vestido con su disfraz de prncipe. Mir envidioso a Mbemba y a los guerreros kongos ataviados slo con sus largas faldas. Era necesario que vistiera estas prendas tan incmodas? Perdera prestigio ante Mbemba y se pondra en peligro si reemplazaba el casco emplumado por su gorra de cuero y se quitaba la cota de malla? Poda tolerar los pantalones de cuero y el chaleco bordado (aunque Dios saba muy bien lo fresco que estara con los calzones marineros y la amplia camisa de algodn). Le gustaba llevar la espada le daba cierta gracia al andar pero cmo aguantara veinte das andando en este clima asfixiante cargado con tanto acero? No poda. Tendra que correr el riesgo. Permanecera vestido como un prncipe lo que quedaba del da y se volvera a vestir slo cuando llegaran a Mbanza Kongo, pero decidi que a partir del da siguiente se vestira de una manera mucho ms cmoda para viajar.

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Pasaron la primera noche en una aldea soyo a unas cinco leguas al este de Mpinda. Despus de que el cacique se postrara a los pies del prncipe kongo y Mbemba apoyara la lanza en el cuello desnudo, comenz una gran fiesta con marchas de tambores y trompetas, bailes, carreras de zancos, trucos de magia y tragafuegos. Luego los viajeros se retiraron a las chozas que les haban preparado. Slo Segou se vio excluido de esto como de todo lo dems. Se esperaba que durmiera a la entrada de la choza de Gil como se haba esperado que comiera las sobras de la comida de Gil. El joven prefiri no quejarse del trato dispensado al achanti, aunque cuando todos dorman, llam a Segou y le hizo entrar y que durmiera en la choza. A la maana siguiente, Gil rebusc en su cofre y sali de la choza vestido de una forma mucho ms cmoda; de su atavo principesco slo conservaba la espada y el collar de hematites. Busc con la mirada a Mbemba para ver cul sera la reaccin ante el cambio de vestuario. Todava no haba amanecido, pero al aire fresco del alba y el roco los pjaros comenzaban a despertar, al mismo tiempo que la caravana se formaba, y Mbemba, ocupado en los preparativos, no se fij en Gil. El padre Sebastio, con la cabeza descubierta y una estola blanca sobre el hbito, y los dos alabarderos, sin las picas ni los cascos, salieron de sus chozas. Segou continuaba en el interior de la choza de Gil, asustado de que le vieran salir. Ha comido usted, padre? pregunt Gil. No tena muy claro hasta qu punto el viejo franciscano, inmerso en sus preocupaciones espirituales, atenda las cuestiones prcticas. Ya sabe que aqu no se prepara desayuno. Ni comida. Haban aprendido que estas gentes slo coman una vez al da, al anochecer, y coman lo suficiente para aguantar hasta el final del da siguiente, as que el capitn haba ordenado que adems del equipaje llevaran una provisin de galletas, tasajo, pescado en salazn y vino. Gil comparti un puado de galletas y un poco de vino con Segou antes de vestirse. Y, vosotros, Gomes, Das, habis desayunado? Han desayunado respondi el padre Sebastio por ellos con un tono de mal reprimida rabia. Han comido carne. Se han olvidado de que hoy es da de abstinencia. Y t, hijo mo, tambin lo has olvidado? Gil lo haba olvidado, pero como slo haba comido galletas, respondi a la pregunta sin faltar a la verdad. No, padre. Slo he comido unas galletas y he bebido un poco de vino. Eso est muy bien, hijo mo. No hay que olvidar estas cosas, sobre todo entre estos pobres salvajes. Debemos darles ejemplo. Y ahora vamos a rezar maitines. No olvidemos nuestras oraciones. Dominus vobiscum... Segou sali de la choza cuando el padre Sebastio comenz a rezar el oficio divino. No era cristiano, pero se sum al grupo de portugueses arrodillados porque se senta ms seguro en compaa de los blancos. Era la primera vez que el sacerdote diriga la oracin en presencia de los negros, y la escena de los hombres arrodillados a la primera luz del alba, el suave canto de sus voces mientras los pjaros comenzaban a trinar, los grciles movimientos de la seal de la cruz trazados por el padre Sebastio y repetidos por los hombres, atrajo su atencin. En cuanto el padre Sebastio concluy el breve servicio religioso, cerr el breviario y recit el trisagio, persignndose una vez ms, cosa que tambin hicieron Gil y los alabarderos, el muchacho se volvi hacia Mbemba, seguro de que hara algn comentario sobre el nuevo atuendo. No fue as, y, en cambio, hizo otra cosa. Se persign. Fue algo visto y no visto, y, una vez hecho, Mbemba sonri con expresin traviesa. Gil ech una ojeada en derredor. Aparentemente, nadie ms lo haba visto. El padre Sebastio se haba quitado la estola, y despus de besarla, la guard cuidadosamente, vigilado por el NsakuSoyo. Los dos alabarderos partieron a buscar las picas y los cascos mientras Segou segua oculto otra vez en la choza. Gil volvi a mirar a Mbemba. Sin abandonar la sonrisa, el kongo repiti el gesto. Ngete, Mbemba le anim Gil persignndose. Esta es la cruz de Nuestro Seor que est en los cielos. Nzambi Mpungu?

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Nzambi Mpungu?Gil mene la cabeza. No te entiendo. Lo dijo en kongo. Eran palabras que conoca muy bien de tanto repetirlas. Qu significa Nzambi Mpungu? Mbemba desvi la mirada mientras pensaba en una explicacin. Luego, sin dejar de sonrer, extendi las manos con las palmas hacia arriba, y mir al cielo con una actitud reverente, o quiz de fingida reverencia. No obstante, su actitud entusiasm a Gil. S, Mbemba. Ngete. Eso es exclam, excitado. El Seor est en los cielos. Nzambi Mpungu. Padre. El padre Sebastio se volvi. Lo mismo hizo el NsakuSoyo. Mbemba... Ve le interrumpi Mbemba bruscamente. No. La aviesa sonrisa desapareci reemplazada por una expresin de disgusto. Qu pasa, hijo mo? pregunt el padre Sebastio. Gil vacil. No le gustaba que el NsakuSoyo, con su rostro malvado y expresin suspicaz, les vigilara, atento a cualquier palabra. Y, aparentemente, lo mismo suceda con Mbemba. Miraba furioso a Gil. Su rostro era otra vez una mscara de principesca altivez. Gil comprendi su error. Nunca tendra que haber llamado al padre Sebastio. Mbemba lo que quera era que su muestra de inters, su curiosidad por las ceremonias religiosas de los hombres blancos, fuese algo entre ellos dos, los dos jvenes, los dos prncipes. Con una ltima mirada de disgusto, volvi a donde la caravana esperaba la orden de marcha. Qu queras decirme de Mbemba, hijo mo? pregunt el padre Sebastio. Nada importante, padre. Cre que haba hecho algo, pero estaba equivocado. Qu es ello? Cre que haba hecho la seal de la cruz. La seal de la cruz? Quin? Mbemba? Oh, Madre santa. Oh Virgen bendita. Esto es un milagro, hijo mo. El buen Dios me ha mirado con favor y ha recompensado mis humildes esfuerzos. Debo ir a l. Su alma se conmueve. No, padre. Por favor, no vaya. Me temo que me he equivocado. No fue as. Entonces, qu fue? Slo un gesto. Un gesto para iniciar la marcha. Por la noche, cuando la caravana se detuvo para comer y descansar en una aldea soyo junto al ro, el padre Sebastio llam a Gil y a los alabarderos para rezar vsperas. Segou se uni a ellos por razones prcticas. El sacerdote saba que, dadas las circunstancias de la marcha (no haba paradas despus de iniciada la marcha), era lcito saltarse las otras horas cannicas pero que, con independencia de las circunstancias, se respetaran las oraciones de la maana y de la tarde. Los soyos de la aldea y de la caravana se reunieron para presenciar lo que para ellos era un nuevo y misterioso entretenimiento. Por supuesto, el NsakuSoyo tambin estaba, atento y desconfiado. En cambio, a Mbemba y a sus guerreros no se les vea por ninguna parte. Gil no se sorprendi. Durante la marcha, Mbemba se haba mantenido distante, sin hacer caso de los intentos de Gil de iniciar una conversacin y de disculparse por el error cometido aquella maana. El muchacho no se lo tom a mal. Sospechaba que Mbemba estaba enojado consigo mismo por haber mostrado su curiosidad por las acciones de los blancos, y tambin lo estaba con Gil por haber comunicado su curiosidad al padre Sebastio y al NsakuSoyo. Probablemente ahora estaba con sus guerreros dando rienda suelta a su malhumor. No obstante, el padre Sebastio no quera empezar sin Mbemba. Tena el corazn puesto en el prncipe kongo. Una y otra vez durante la marcha llam a Gil para interrogarle sobre la posibilidad de que Mbemba hubiese hecho la seal de la cruz. Quera creer que lo haba hecho, porque senta que si poda despertar el misterio de la fe en el alma del joven, y llegar a su corazn y a su alma con el evangelio del Salvador, si poda llevar al prncipe de este pueblo al seno de la Iglesia, el pueblo le seguira sin chistar y l habra convertido a todo un reino. Se puso sobre el hbito y el amito de seda blanca, el alba de lino y la estola con la cruz bordada en hilo de oro. En el centro de la plaza estaba el altar que los alabarderos haban improvisado
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colocando dos cofres uno encima de otro. El padre Sebastio los cubri con un mantel de seda blanca, donde coloc el cliz, el misal y dos velas encendidas. Quera hacer de este oficio una gloria, una maravilla, una experiencia inolvidable para aquellos pobres paganos reunidos en la plaza pero, por encima de todo, para el prncipe kongo. Se mova sin prisas, recitaba las lecturas y los himnos, haciendo las pausas mientras pasaba las hojas del misal como si se hubiera perdido, siempre con la esperanza de que si le daba tiempo, Mbemba aparecera. Los soyos le observaban embelesados, en respetuoso silencio, y cuando por fin todo estuvo preparado, se volvi hacia ellos con el rostro inexpresivo como si no fuera consciente de su presencia, aunque estaba desilusionado por la ausencia de Mbemba. Entonces se lo reproch a s mismo. Despus de todo, estas personas sencillas eran tambin las almas perdidas que haba venido a salvar; ellas tambin, como el prncipe kongo, necesitaban la palabra y la gracia de Dios. Con una repentina y bondadosa sonrisa en su flcido rostro, las bendijo con la seal de la cruz y, sin despojarse de las sagradas vestimentas, se acerc a ellas con las manos extendidas. El NsakuSoyo intervino en el acto, con gritos estentreos y alejando a los soyos con furiosos ademanes. Los nativos se dispersaron; huyeron del sacerdote como presos de un sbito ataque de pnico. Se encendieron las hogueras. Se recogieron los bultos. Se prepararon las chozas para los visitantes. En un momento, el padre Sebastio se qued solo en la plaza con el NsakuSoyo. El brujo sonri, victorioso, mientras el franciscano se quitaba las vestimentas. Gil se dirigi al ro. En la fangosa orilla se amontonaban las canoas. Los hombres haban estado pescando con palangres, redes y nasas desde que lleg la caravana, y unos pocos salan para la pesca nocturna provistos de teas encendidas. Un tronco de unos veinte pies de largo, arrastrado por la corriente, estaba entre las canoas. Se vean en la madera las marcas del trabajo para convertirlo en una embarcacin. Gil se sent en el tronco. Pasara un rato largo antes de estar preparada la cena, y para ese momento, Mbemba ya habra vuelto con sus guerreros. Esa sera la hora en que Gil tambin volvera a la aldea. Se quit la gorra y se pas los dedos por las largas y grasientas guedejas rubias, y luego, con los codos apoyados en las rodillas, apoy la barbilla en las manos. Las canoas navegando por el ro, con los remeros de pie, se convirtieron en puntos titilantes de color naranja; gracias a las llamas de las teas; en el azul cada vez ms profundo del anochecer y las nubes que llegaban por el este iban apagando las primeras estrellas. Haba visto nubes todas las noches desde que llegaron al ro Zaire pero cada da esperaban en vano la lluvia. Los trinos y el piar de los pjaros se iban apagando paulatinamente al tiempo que creca el canto metlico de las cigarras en una nica y prolongada nota y los mosquitos se alzaban del fango en nubes cada vez ms negras. Gil Inis. Gil mir en derredor. Mbemba. Keba bota. Amag levantarse pero Mbemba se lo impidi, y se sent a su lado, dejando la lanza apoyada en el tronco. Ya no llevaba los brazaletes ni las ajorcas, tampoco el collar de dientes de animal ni la cinta de plata con la esmeralda. Era la respuesta al cambio de vestuario de Gil; l tambin quera prescindir de su apariencia principesca, quiz por la misma razn que haba preferido caminar cuando Gil rehus montar en la litera, para no parecer que estaba por encima del prncipe blanco. Gil deseaba creer que ste era un gesto de amistad. Sin embargo, los guerreros estaban all con lanzas y escudos, formando un crculo un tanto disperso para protegerlo. Los soyos pescan coment Gil en kongo. Seal las titilantes luces de las canoas en el ro. S, pescan. Qu pescan? Muchos peces. Pequeos. Grandes. Un pez muy grande. Mbemba extendi los brazos para indicar el tamao, dos varas largas. Pez como mchento. y traz en el aire las voluptuosas curvas de una mujer. Una mujer? Gil mene la cabeza, sonriente. No, Mbemba, no una mujer.

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S, Gil Inis, una mujer. Mbemba sonri. Una mujer de aqu hasta aqu. Pas las manos desde la cabeza hasta la cintura. Despus pez hasta all y seal las piernas y los pies. Sereia?pregunt Gil en portugus. Una sirena? Sirena? Llamamos sirena a la que es mitad pez, mitad mujer. Tambin vosotros conocis las sirenas? Es lo que dice la gente. Diego Co y Nuno Gonalves lo dicen, pero yo nunca las he visto. Y tambin pescan sirenas? S, siempre quieren pescar sirenas respondi Gil, con una amplia sonrisa, recordando que casi todos los marineros que conoca juraban que en algn momento de sus viajes haban visto una sirena. Desde el pjaro? Qu? Qu has dicho? Desde el pjaro? Pescan sirenas desde el pjaro? Gil tard un momento en recordar que para Mbemba, y para toda esta gente, la Leonor, la gran nave de blancas velas, era un pjaro. S, desde bwato contest empleando la palabra kongo que significa en lugar de pjaro. Pescan sirenas desde el bote. No. Desde el bote, no. Desde el pjaro. Gil demor la respuesta. No tena claro el motivo por el que Mbemba insista en la distincin entre pjaro y bote. Pero deba responder. S, pescan sirenas desde el pjaro. En el cielo? Ahora era Gil quien estaba con problemas. En el cielo? repiti, no porque no entendiera la palabra cielo en kongo, sino para ganar tiempo. Pescan sirenas desde el pjaro en el cielo? insisti Mbemba sealando hacia arriba. Ya no haba ninguna duda. Un bote estaba en el ro. Un pjaro en el cielo. Mbemba estaba haciendo una clara distincin entre bote y pjaro. Por qu? Adnde quera ir a parar? Su sonrisa mostraba la misma burla que haba mostrado cuando imit la seal de la cruz por la maana. Pretenda disimular su curiosidad, restarle importancia a su inters en las cosas de los blancos? O se diverta a costa de Gil, se burlaba de la idea de los blancos pescando sirenas desde un pjaro en el cielo? Con Nzambi Mpungu en el cielo? Ahora s le comprendi Gil. Nzambi Mpungu, las palabras kongos para cielo y Dios. Lo que Mbemba pretenda saber, lo que le estaba preguntando a Gil de una manera sesgada y ladina, lo que pretenda que Gil le dijera con toda claridad, era si los hombres blancos, si los Porta Guiis, haban volado en su gran pjaro de alas blancas desde el cielo, si eran enviados celestiales. No se lo crea. El ManiSoyo s se lo haba credo. Tambin el NsakuSoyo. Todos se lo haban credo. Pero este joven kongo no se lo crea. Gil lo comprendi al ver la irona en la mirada, la burla en la sonrisa. No, ni por un momento se haba credo que vinieran volando desde el cielo, ni que fueran enviados de Dios. Slo estaba probando a ver si Gil deca que lo eran, si Gil menta. El muchacho portugus desvi la mirada. Mbemba se puso de pie. El sbito movimiento sobresalt a Gil. T no vienes de Nzambi Mpungu, Gil Inis afirm el prncipe kongo con expresin grave. T no vienes del cielo. Gil permaneci en silencio. No saba qu contestar. Incluso si lo hubiese sabido, se habra quedado sin voz. S una cosa, Gil Inis. Lo s aqu en mi cabeza. Lo s aqu en mi corazn: Lo que no s es de dnde has venido con tu gran bote de alas blancas. Gil se humedeci los labios. Se haba acabado el juego. Sera una estupidez mentir. Te lo dir, Mbemba.
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S, dmelo. Vengo de muy lejos. Lo s. El ocano, Mbemba? El mar? Dnde va el ro? Dnde se acaba el ro? El mar? S, el mar. Yo vengo del mar. Ah, el mar. No el cielo. Ahora vienes del mar. Gil exhal un suspiro. Se pas una mano por la cara. Se frot los ojos. Despacio, Gil Inis. Dmelo despacio. Gil apart la mano de los ojos. No del mar, Mbemba. Del otro lado del mar. Vengo de la otra orilla del mar. Mbemba mene la cabeza al escuchar estas palabras. No, Gil Inis, t no vienes de la otra orilla del mar. El mar es para siempre. El mar no tiene otra orilla. La tiene, Mbemba. Gil se levant. Cmo poda explicarlo? Cmo poda hacrselo entender? El ro, Mbemba? Nzere? S, Gil Inis. El ro Nzere. El ro tiene otra orilla, verdad? Gil seal el curso del ro. La orilla opuesta no se vea en la oscuridad, y consider que era una ventaja. All, all, al otro lado del ro, aunque no podemos verla, hay la otra orilla del ro, no es as? Mbemba se volvi hacia el ro y contempl las luces de las canoas de pesca en el agua oscura. Luego se volvi hacia Gil. Aqu est esta orilla del ro, Mbemba. Y all est la otra orilla, aunque no podamos verla. Mbemba asinti sin apartar la mirada de Gil. S, all est la otra orilla, aunque no podamos verla. Y del mismo modo el mar tambin tiene otra orilla, Mbemba. Aqu est esta orilla del mar. Y all, muy lejos, al otro lado del mar, aunque no podamos verla, est la otra orilla del mar. El joven continu mirando atentamente a Gil. Los guerreros kongos tambin le miraban. Probablemente escuchaban lo que deca Gil. Desde luego, vean sus gestos. Le entendan? Mbemba le haba entendido? Es de all de donde vengo, Mbemba, de all, desde muy lejos al otro lado del mar, de la otra orilla del mar. Desde la otra orilla del mar repiti Mbemba, casi para s mismo. Gil se dio cuenta de que para l era un concepto fantstico, un tremendo esfuerzo de fe, un sorprendente logro imaginativo. El mar tiene otra orilla como el ro tiene otra orilla? S, Mbemba. Y all est la tierra de los portugueses, all en la otra orilla del mar, como aqu est la tierra de los kongos, en esta orilla. Y all est de donde vienes, de la tierra de los Porta Guis en la otra orilla del mar? S, Mbemba. Ahora lo entiendes. No, Gil Inis, no lo entiendo. Pero t me lo dirs. Lentamente. Poco a poco me dirs todas las cosas de los Porta Guiis. Y entonces lo entender.

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VI A lo largo de unos cuantos das, la caravana se fue alejando paulatinamente del ro en direccin al sursudeste, pero al llegar el quinto y sexto da el camino torci en una curva, y al sptimo de la salida de Mpinda el ro volva a estar a la izquierda, ms o menos a la misma distancia que al principio, aunque ahora el cauce era ms angosto, saltando entre piedras y cascadas con una corriente mucho ms rpida, al tiempo que el camino se haca ms empinado. Al dcimo da de marcha, a unas cuarenta leguas al este de Mpinda y, segn el clculo aproximado de Gil a no ms de un da de marcha de Matadi la gigantesca cornisa sobre el ro donde la Leonor haba anclado cuando la chalupa se fue a explorar la Caldera del Diablo, la caravana lleg a un cruce. Un ramal segua en direccin este a lo largo del barranco cada vez ms alto y pedregoso, probablemente hasta Matadi. El otro ramal se desviaba hacia el sursudeste para adentrarse en la selva por la derecha. La caravana sigui por este ramal alejndose del ro. Segou? El achanti se acerc rpidamente en respuesta a la llamada de Gil, que caminaba junto a Mbemba. Debemos recordar este cambio en el camino, Segou. No dispongo de papel y lpiz para dibujar un mapa, as que no lo olvides. Lo guardar en mi memoria, Gil. Al dcimo da de marcha desde Mpinda nos alejamos del ro y entramos en la selva. Muy bien, Segou. Recuerda todos los cambios del camino porque quin sabe si no llegar el da en que tengamos que recorrerlo por nuestra cuenta. Lo s, Gil. Guardar el mapa en mi memoria para cuando llegue ese da. Mbemba, que caminaba un paso por delante a la derecha de Gil, inclinaba levemente la cabeza como si le interesara escuchar la conversacin. Gil se pregunt si habra entendido algo, si poco a poco iba aprendiendo el portugus de la misma manera que l aprenda el kongo. Aunque las circunstancias no lo propiciaban, no lo poda descartar. Pues la verdad es que casi nunca hablaban en portugus cuando l estaba cerca y nunca peda una traduccin como haca Gil constantemente. El prncipe era inteligente y siempre estaba alerta y, aunque quiz crea que por mantener la dignidad convena disimular la curiosidad con una actitud burlona y despreciativa, y slo la manifestaba de la forma ms retorcida, tena autnticas ganas por saber cosas de los portugueses y de su tierra en la otra orilla del mar. Hablamos del cambio de direccin que toma aqu en el camino, Mbemba. Vemos que ahora nos alejamos del Nzere. Volveremos al Nzere ms tarde? No. Mbanza Kongo est lejos del Nzere. Mbanza Kongo est ah. Mbemba seal con la lanza el camino que entraba en la selva. Mbanza Kongo est en la selva? No. Mbanza Kongo est en la montaa. Cruzaremos la selva para llegar a la montaa. La selva oculta y vigila la montaa. Gil asinti. Tambin hay selva en la tierra de los Porta Guis? S, tambin hay selva en la tierra de los portugueses. Pero no es una selva como sta. Entraron en la selva como si entraran en un mundo subterrneo. Ya no tenan el Zaire a la izquierda, cada vez quedaba ms atrs; sin siquiera un atisbo del agua iluminada por el sol para recordarles el campo abierto, el mar y el cielo extendindose de un horizonte a otro; con mangles, palmeras, irokos, baobabs y bambes que crecan a ambos lados del camino y sus ramas, hojas, lianas y colgantes cortinas de musgos que formaban un techo de vegetacin sin solucin de continuidad a cien, a doscientos pies de altura, ocultando completamente el cielo; una penumbra acuosa, caliente, infestada de insectos envolvi a la caravana como el agua del mar cerrndose alrededor de una nave que se hunde. Entraron en un reino de perpetua oscuridad donde ni siquiera entraba un rayo de sol y donde todo era ms silencioso. Gil, con la camisa empapada y el sudor corrindole por los muslos, ya no escuchaba a los trompeteros, a los tamborileros y a los fetichistas que caminaban al frente de la
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expedicin (quizs haban decidido no tocar en la selva), y los ruidos, los cantos y las llamadas de los pjaros, de los monos y los desconocidos animales ocultos eran espordicos, momentneos, de otro carcter y propsito; eran ruidos, cantos y llamadas de alarma, inquietantes en su brusquedad, imposible de localizarlos, que producan un eco siniestro en los largos silencios que guardaban. Pero el camino segua siendo ancho, llano y bien cuidado. Era un autntico camino real, el camino a una ciudad real. Gil estaba maravillado por el increble trabajo que representaba su construccin y su mantenimiento. Cun rico y poderoso deba de ser el rey capaz de construir y mantener un camino como ste en medio de una masa de vegetacin impenetrable. A unas dos leguas del cruce llegaron a un ro. Era poco ms que un arroyo comparado con el poderoso Zaire, pero tena sus buenas cien varas de ancho, y flua de nordeste a sudoeste, sin duda se trataba de un afluente del Zaire. El puente que lo cruzaba era otro ejemplo del inmenso esfuerzo que representaba el mantenimiento de esta va real, una slida estructura de lianas, bambes y troncos partidos, anclados a unos gigantescos postes a cada orilla, que cruzaba la corriente sin necesidad de soportes adicionales. Sin embargo, apenas si se balanceaba bajo el impacto de los centenares de pies que lo cruzaban. Al otro lado haba una aldea oculta entre una barrera de tupidos arbustos. Gil no la hubiera visto de no haber sido porque la caravana se detuvo all a pasar la noche. Lo cual no dej de sorprenderle. No se daba cuenta de lo tarde que era. En la invariable y ftida penumbra de la selva donde no pasaban los rayos del sol, resultaba imposible determinar la hora del da. La aldea era de un diseo y una construccin muy distinta a la de las aldeas soyos que haban visto a lo largo de las riberas del Zaire y que se abran sobre el gran ro. Este era un poblado selvtico, un montn de chozas bajas, pequeas, en forma de panal, hechas con caas y barro, dispuestas sin orden ni concierto en un terreno mal despejado debajo de los gigantescos rboles, sin vistas de ninguna clase. Los ocupantes eran tan pobres y primitivos como el poblado. Aunque muy parecidos a los kongos y a los soyos en el color, en los pmulos altos y en los ojos rasgados, y que, como Gil averigu despus, tambin compartan el lenguaje, eran de estatura ms baja, ms nervudos, tmidos y desconfiados. Iban vestidos con faldas hechas de hojas o taparrabos de piel de mono o de un material obtenido a base de machacar la corteza, sin adornos salvo alguna que otra pluma de papagayo o un collar de dientes de mono. Iban armados con cerbatanas que lanzaban dardos envenenados. Esperaban la llegada de la caravana apiados en las entradas de las chozas con un pattico servilismo, mirando a los hombres blancos con expresiones que iban del horror a la ms total incredulidad. Quines son, Mbemba? Mbata. La selva es la tierra de los mbatas. El jefe se adelant. Era un pobre infeliz que se distingua de los dems por un tocado de juncos con una cola de mono que le colgaba por la espalda y un collar hecho con un crneo de mono sujeto por un cordn de cuero. Luego se prostern delante de Mbemba. El kongo no le hizo caso. Ech una ojeada a la aldea con altivo desdn. Luego le dijo algo al NsakuSoyo, quien, a su vez, se dirigi con un tono desabrido al jefe. ste levant la cabeza del suelo para contestar. Qu ha dicho? pregunt el padre Sebastio. Gil mene la cabeza y se volvi hacia Segou. Esta noche no habr festn le inform el achanti. Fracas la cacera. Mbemba se volvi al or los murmullos. Despus, sin apoyar la lanza en el cuello del jefe, hizo un recorrido por las chozas. Mir en el interior de algunas sin disimular su disgusto, pate las paredes de otras para comprobar su solidez, y acab por escoger unas pocas para l y sus acompaantes. Sus guerreros le seguan hablando con dureza a los mbatas. Los apartaban con las lanzas y los expulsaban de las chozas empujndolos con los escudos. Los porteadores de la caravana se dispersaron por el poblado en busca de lugares donde descargar los bultos. A medida que se acercaban, los mbatas, que se apartaban asustados por los guerreros, abandonaron la aldea en manos de la caravana y desaparecieron en la selva. Todos menos el jefe. Como Mbemba no le haba dado permiso para levantarse, permaneci prosternado en mitad del claro.

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Aquella noche comieron de las provisiones de la caravana, y los portugueses completaron su cena con el tasajo, las galletas y el vino que llevaban. Tampoco hubo ninguna celebracin. Incluso el padre Sebastio, afectado por el ambiente opresivo de la selva, se limit a recitar las oraciones vespertinas y se retir a la choza que el NsakuSoyo le haba asignado. Por su parte, Gil se qued levantado un rato ms, sentado a la turca con la espalda apoyada en la pared de barro de la choza que sera suya por una noche. Se quit la camisa y la utiliz para enjugarse el sudor. Ni siquiera la noche era un alivio ante el tremendo calor y la sofocante humedad de la selva. No haba acabado de secarse cuando el sudor volvi a correrle por todo el cuerpo. La camisa apestaba y l tambin. Record el ro que haban cruzado. Poda distraerse nadando un rato y de paso lavar la ropa. Pero, aunque no estaba lejos, decidi quedarse all. No porque creyera que no sera capaz de ir y luego volver. Despus de todo, para eso estaba el camino, para ir y volver del ro. Era por la oscuridad, por la extraordinaria oscuridad de la selva, una oscuridad que le era totalmente nueva, algo tan tangible que si la cortaba sangrara sudor. No le apeteca caminar en medio de tal negrura. Volvi a ponerse la camisa en cuanto se la quit, un enjambre de insectos se ceb en su piel desnuda y recogi una ramita. Luego traz una lnea en la tierra hmeda. Esta era otra preocupacin que le embargaba: la oscuridad de la selva, la dificultad de determinar la direccin y el paso del tiempo por no ver el sol ni las estrellas a travs del tupido dosel de la vegetacin. La lnea que traz representaba el ro Zaire y el camino que haban seguido a lo largo de la ribera, aproximadamente en una direccin de oeste a este desde Mpinda, que seal con una cruz, la bifurcacin del camino (con otra cruz) y ms all el lugar donde supona que se encontraba Matadi. En la bifurcacin traz otra lnea que corresponda al desvo del camino principal que se adentraba en la selva con un rumbo sursudeste. Pero a partir de ese punto, sin la orientacin este-oeste del Zaire para orientarse, sin una manera segura de saber la hora del da al llegar a hitos como el pequeo ro, el puente y el poblado, el mapa se haca cada vez ms impreciso. Ahora mismo no poda sealar la posicin del ro, ni el puente, ni la aldea. Incluso as, deba hacerlo. Cada noche deba dibujar, lo mejor que pudiera, un mapa del trayecto recorrido hasta el momento y grabarlo en la memoria. Cualquier mapa, por impreciso que fuese, sera mejor que nada a la hora de buscar el camino de regreso a travs de la selva. Levant la mirada. Mbemba acababa de salir de su choza. Evidentemente, su carcter comprensivo se haba apiadado del pobre jefe mbata que segua prosternado. Se acerc al indgena y sin ms ceremonia, slo para demostrar que era un prncipe poderoso, le dio un rpido puntapi en las costillas. El pobre hombre se levant de un salto y corri a refugiarse en la selva. Mbemba le mir correr. Y, a continuacin, fue a reunirse con Gil. No llevaba lanza y vesta un taparrabos. Sin embargo, inmediatamente hicieron su aparicin los guerreros, ataviados con las largas faldas y armados con las lanzas de acero y los escudos. Yo duermo, Gil Inis. T no duermes. Muy pronto yo tambin dormir, Mbemba. Qu haces cuando no duermes? Mbemba se puso en cuclillas junto a Gil. Qu es esto que haces? dijo y seal las lneas y cruces dibujadas en la tierra. Un mapa. Gil lo dijo en portugus porque no saba la palabra en kongo, y tampoco conoca si tenan la palabra correspondiente. Un mapa? S, un mapa. Mira. Este es el Nzere. Gil cogi la ramita y volvi a recorrer la lnea que representaba al gran ro y escribi la palabra inventndose la grafa: Enzary. Y sta es Mpinda. Seal la cruz hecha para marcar la aldea al principio de la lnea y escribi el nombre tal como le sonaba. Y ste es el lugar donde el camino que va junto al ro entra en la selva. Aqu he dibujado el puente que cruza el pequeo ro. Aqu est la aldea mbata. Escribi Embatta junto a la cruz que marcaba la aldea. ste es un mapa. Muestra los caminos que recorremos, las aldeas y otros lugares por donde pasamos. Nos muestra el camino que hay que recorrer. Mbemba, sentado sobre los talones y con las manos entre las rodillas, observ las lneas, las cruces y las letras que Gil haba trazado en la tierra hmeda. Luego pregunt sealando con el dedo:
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Qu es esto? Nzere contest Gil. No. ste es el ro Nzere. Mbemba pas el dedo por la lnea que representaba el ro. Pregunto, qu es esto? Seal las letras que Gil haba escrito junto a la lnea, la palabra deca: Enzary. Nzere repiti Gil, sin apercibirse de la confusin que provocaban en el congo las lneas y las palabras. Dices que esto es Nzere y esto es Aforre? Los dos no pueden ser Nzere. Tienes razn, Mbemba. Lo he dicho mal. Lo repito otra vez. Esta larga lnea recta, de aqu hasta aqu, esto es Nzere. Pero todas las pequeas lneas juntas hacen la palabra Nzere. Incluso mientras lo deca, Gil comprendi que estaba cometiendo un error estpido. No era el concepto de mapa lo que confunda a Mbemba. Con un poco ms de tiempo y unas cuantas repeticiones acabara por entender lo que era un mapa. Al fin y al cabo, no era ms que un dibujo, la representacin de una realidad tangible, y esta gente tambin dibujaba, tambin haca representaciones de realidades tangibles. Pero las palabras y los nombres que Gil haba garrapateado en el mapa es lo que haba desconcertado a Mbemba. No tendra que haberlas escrito. De todas maneras, carecan de importancia. Gil estir una mano para borrar la palabra Enzary. Mbemba se lo impidi. Por qu quieres quitarlo? Te pregunto qu es. Dime qu es. Y tambin qu es esto. Y esto. Gil exhal un suspiro. Cmo poda explicarlo? No se le ocurra ninguna otra explicacin. As que volvi a repetirlo. Esta es la palabra para nombrar el Nzere. Y esta es la palabra para Mpinda. Y esta es la palabra para Mbata. As se escriben las palabras que pronunciamos. T no escribes las palabras que hablas? Escribir? Por supuesto, Gil haba dicho escrever. Es as como dibujamos las palabras que decimos. Las escribimos. Es escrita. T no dibujas las palabras que hablas? No las escribes? No tenis escritura? Mbemba le mir con una expresin altanera de enfado que, a estas alturas, Gil saba que slo era una manera de ocultar la incapacidad de comprender lo que escuchaba, y el concepto mismo de escritura. Eso era lo que le resultaba completamente extrao, ms all de su propia experiencia. Gil mene la cabeza, apesadumbrado. No poda explicar la escritura de una manera ms clara. De hecho, l tampoco la entenda mucho ms. Apenas si poda decirse que haba superado el analfabetismo. Haba aprendido a leer y escribir por sus propios medios, y, por lo tanto, sus conocimientos eran muy rudimentarios. Slo alguien que hubiera aprendido a escribir correctamente y escribiera con frecuencia poda darle a Mbemba una explicacin mejor que la suya. Y eso no poda hacerlo un paje ni un marinero ni un vulgar soldado, sino un capitn, un piloto o un sacerdote. El padre Sebastio. El te explicar lo que es la escritura. Vayamos a ver al Pader Sebastum. Ahora? No, Mbemba. Ahora duerme. Maana lo veremos. No. Vamos a verle ahora. Mbemba se levant. Pader Sebastum llam. El grito de Mbemba reson en el silencio de la noche y despert a muchos. Segou asom la cabeza por la abertura que haca de entrada de la choza de Gil. Los dos alabarderos salieron de la suya. Los guerreros kongos, que no entendan por qu haba gritado su prncipe, se acercaron. Pader Sebastum, hablar con usted. El franciscano asom la cabeza, mir perplejo a Mbemba, y luego sali a gatas de la choza. Vesta un camisn de lino en lugar del hbito, en un intento por encontrar alivio al asfixiante calor. Pader Sebastum, dgame qu dibuj Gil Inis aqu en el suelo. Qu dice, hijo mo? Ocurre algo malo? No, padre. Slo intentaba explicarle qu es la escritura. La escritura? El NsakuSoyo y la mayora de los porteadores y las mujeres contemplaban la escena.
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S. Le estaba mostrando el mapa que dibuj del camino que llevamos recorrido y escrib los nombres de algunos de los lugares: Mpinda, Nzere, Mbata. Creo que ha captado muy bien la idea del mapa, pero los nombres, la escritura, no s cmo explicrselo. No creo que estas gentes conozcan la escritura, padre. Le pides al Pader Sebastum que me diga qu es la escritura o no, Gil Inis? intervino Mbemba, impaciente. S, Mbemba, se lo pido. Creo, padre, que usted podr explicrselo mucho mejor que yo. Quiere comprender la escritura? S. Oh Jess bendito! Oh santa Mara, y glorioso san Jos! Saba que el Seor le haba abierto el corazn a nuestra palabra desde el da que hizo la seal de la cruz. Esta es una maravillosa noticia, hijo mo. Hemos tocado su alma. Hemos despertado su espritu. Debemos ensearle la palabra. El padre Sebastio volvi a la choza, y, en cuestin de segundos, reapareci con el breviario. Una expresin de entusiasmo infantil ilumin su rostro enjuto. Escritura, Mbemba. Estas son las palabras escritas, las palabras de nuestro Seor y Salvador Jesucristo. Abri el breviario al azar y acerc el libro al rostro de Mbemba. Esto sorprendi al joven kongo. No era lo que esperaba. Qu hace, Gil Inis? Dijiste que me dira lo que es escritura. Es lo que hace, Mbemba. Mira lo que te ensea. Esto tambin es escritura. El padre Sebastio, sin comprender lo que decan los dos jvenes, escogi ese momento para comenzar a leer del breviario. De profundis clamavi ad te, Domine... Mbemba se volvi hacia el franciscano. Gil advirti que el NsakuSoyo se acercaba. Lo mismo hicieron los guerreros kongos. Los dos alabarderos los imitaron. Segou decidi salir de la choza. Gil tena una vaga idea de lo que el padre lea, pero en cualquier caso, no le encontraba ningn sentido. Este no era el momento para oraciones. Y menos todava en latn, por amor de Dios. No creo que esto sea lo adecuado, padre. Paciencia, hijo mo. Estas son las palabras de Dios. Su alma reclama estas palabras. Por eso quiere comprender la escritura, entender las palabras de Dios. El padre reanud la plegaria. Gil mir a Mbemba. Para su sorpresa y alivio, el prncipe miraba atentamente al sacerdote, vigilaba el movimiento de los ojos de un lado a otro de la pgina siguiendo las lneas mientras los labios formaban las palabras de la oracin. Mbemba ech una mirada a Gil y luego volvi a mirar al franciscano. Ya le haba visto leer las pginas del breviario. No era ninguna novedad. No, lo nuevo, lo nuevo de verdad, lo que ahora llamaba su atencin era la idea de que exista una relacin entre mirar el breviario y al mismo tiempo pronunciar las palabras, que las palabras dichas se relacionaban de alguna manera con los trazos, los puntos y otras marcas que el padre miraba en la pgina. Gil se pregunt si podra establecer la relacin existente entre las palabras escritas y las pronunciadas. Al ver la mirada de Mbemba, el joven comprendi lo extraordinaria que le resultaba esta idea. Pader Sebastum? El sacerdote interrumpi la lectura. Es esto escritura, Pader Sebastum? Qu dice, hijo mo? Pregunta si esto es escritura. S, Mbemba, esto es escritura. Estas son las palabras de Dios. Ten, cgelo. Mralo t mismo. El sacerdote extendi la mano con la intencin de darle el libro a Mbemba. Su mano fue sacudida violentamente y el breviario salt por los aires. El autor de la agresin no fue otro que el NsakuSoyo, que se interpuso entre Mbemba y el sacerdote, y comenz a gritarle al joven kongo. Qu es esto? Qu pasa? exclam el padre Sebastio corriendo a recoger el breviario. Mbemba mir furioso al NsakuSoyo, pero el hechicero no se asust. Continu gritndole. Le puso de vuelta y media, reprendindole como si fuera un nio. Al parecer, como hechicero y por ser

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el nico capaz de hacer brujera, tena la potestad, la capacidad y el derecho excepcional de tratar sin miramientos a un prncipe. Cul es el problema, hijo mo? pregunt el padre Sebastio acercndose despus de haber recuperado el breviario. El NsakuSoyo se volvi hacia el franciscano, y todo el rechazo, toda la antipata y, s, tambin todo el miedo al sacerdote blanco que el brujo senta y a duras penas haba contenido desde el primer momento, acab por reventar y se manifest en que cruz de un revs el rostro del padre Sebastio. No era ms joven que el sacerdote pero indudablemente era mucho ms fuerte. El golpe derrib al padre Sebastio. Maldito perro pagano. Saco de mierda grit Vasco Das, el ms piadoso de los dos alabarderos, o quizs el ms supersticioso, adelantndose de un salto. No, Das. Por favor, Mbemba. Gil corri al lado del padre, sin perder de vista a Mbemba mirndolo por encima del hombro, esperando que el joven tomara alguna accin contra el NsakuSoyo. Estoy bien, hijo mo, estoy bien. No es nada. El franciscano intent levantarse. Descanse un momento, padre. No, no, estoy bien. Slo chame una mano. El sacerdote se levant con la ayuda de Gil, se llev la mano a la boca y despus la mir para ver si tena sangre. No la haba. Por qu lo ha hecho? No lo s. Gil mir a Mbemba. Mbemba no haba tomado ninguna medida contra el NsakuSoyo. El brujo continuaba gritndole. El kongo no le escuchaba, pero tampoco le replicaba. No haca nada. Por qu no? Era un prncipe. El padre Sebastio estaba a su cargo. Por qu no castigaba al NsakuSoyo por su mal comportamiento? Al menos, poda protestar. Tanto poder ostentaba el NsakuSoyo? O es que Mbemba era demasiado joven e inexperto? Y, por otra parte, qu haba provocado el estallido de rabia del brujo despus de todo este tiempo? Acaso en el inters de Mbemba por escuchar la lectura del sacerdote haba intuido un peligro mayor que en el inters que los porteadores y las mujeres ponan en el rosario y el crucifijo? O era el breviario en s, la escritura del libro, la magia de la escritura lo que le asustaba hasta el extremo de salir violentamente en defensa de los de su propia fe? Hablar con l dijo el franciscano. No, padre, por favor, dejemos las cosas en paz. Slo se trata de un estpido malentendido, hijo mo. Debemos aclararlo. No podemos perder la oportunidad que nos da Dios. No lo ves? Tenemos el alma de Mbemba en nuestras manos. El sacerdote volvi a acercarse a Mbemba y al brujo. Y una vez ms el NsakuSoyo se gir furioso. No grit Gil interponindose entre el cura y el brujo. Y as fue como el puo del hechicero se estrell contra el rostro de Gil y no en el del sacerdote, y Gil sali despedido contra el franciscano y juntos cayeron de espaldas al suelo. Gil encima del padre, y la cabeza de Sebastio choc contra el suelo con un ruido sordo. Saco de mierda! Cuidado, Das. Das haba vuelto a adelantarse, pero se par al or la advertencia de Gomes, que permaneca quieto como una estatua. Los guerreros kongos les vigilaban con las lanzas y los escudos preparados. Los dos alabarderos no llevaban ni las alabardas ni corazas. Fue Segou quien actu en este momento fugaz y comprometido. Fue Segou quien se adelant. Fue Segou, a pesar de estar desarmado y sin coraza, quien sali en ayuda de Gil y del sacerdote. Qu pens en ese instante que le hizo explotar? Pensaba en proteger a Gil y del sacerdote de un nuevo ataque? O era el odio hacia los kongos y los soyos por el desprecio con que lo trataban lo que desencaden aquel impulso, insensato, aunque valerosa? Una lanza le atraves el vientre. Madre de Dios! grit Gil.
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Segou se dobl en dos, aferrando el asta de la lanza. Luego se enderez con una expresin dolorida y como en cmara lenta, cay de espaldas. La resplandeciente hoja de acero, tinta en sangre, sobresala por la espalda por debajo de la cintura y se clav en la tierra impulsada por el propio peso muerto de su cuerpo al chocar contra el suelo. El guerrero que haba descargado el golpe mortal solt la lanza cuando la cada de Segou se la arranc de las manos. Segou qued clavado en el suelo. Estaba vivo. Una vez ms sujet la lanza que le atravesaba el vientre y comenz a patalear. El guerrero se subi sobre su pecho y lentamente sac la lanza y le cort las manos al pobre Segou. La sangre brot de las manos. La sangre brot de su vientre. La sangre brot de su boca. Santa Mara, madre de Dios. Gil corri a arrodillarse junto al achanti. Segou, oh, Dios mo! Segou! El achanti mir al muchacho. Rapanzinho dijo. Le cerr los ojos. Las manos se apartaron del vientre y los pies dejaron de patalear. Segou, Segou. El achanti no respondi. Est muerto exclam Gil con profunda incredulidad. Lo han matado. El muchacho mir a su alrededor. Han matado a Segou. Estpido salvaje, qu crea que estaba haciendo? replic Dinis Gomes. Qu? Qu has dicho? Gomes no lo repiti. Das le apart. Est muerto insisti Gil esta vez ms alto, con un horror que iba en aumento. Le han matado. Han matado a Segou. Los guerreros kongos seguan con las lanzas y los escudos preparados. De la lanza del que haba matado a Segou todava goteaba la sangre del achanti. Los porteadores y las mujeres soyos seguan all, y el NsakuSoyo segua all, y los alabarderos seguan all y Mbemba segua all, mirando al achanti muerto sin mostrar un atisbo de piedad. Para todos ellos, no era ms que un guineano, un esclavo, un perro. Padre, Segou est muerto. Han matado a Segou, padre. Fue entonces cuando Gil advirti que el padre Sebastio no estaba entre quienes le rodeaban. Ni siquiera estaba de pie. Segua tendido boca arriba en el suelo, lo mismo que Segou. Padre! Oh, Dios mo, padre! Gil se incorpor de un salto y ahora corri a arrodillarse junto al franciscano. Padre Sebastio. Piedad, Dios mo, piedad. El viejo sacerdote abri los ojos. Mi cabeza dijo llevndose la mano a la tonsura, y esta vez, cuando la retir, la mano la tena manchada de sangre. Me he golpeado en la cabeza coment, asombrado. Creo que perd el conocimiento. Puede levantarse? El padre Sebastio se incorpor un poco, apoyndose en los codos. La sangre de la herida le corra por la nuca. Espera un momento, hijo mo. Creo que me desmay al golpearme contra el suelo. Segou est muerto, padre. Segou? Le han matado, padre. Quin le ha matado? Los kongos le han matado. Lo han atravesado con una lanza. Por qu? Por qu? No s por qu. Qu importa ahora? La histeria comenz a aduearse de Gil. Tena lgrimas en los ojos. Est muerto, padre. No lo comprende? Intent acudir en nuestra ayuda y lo mataron. Dnde est ahora?

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Dnde est ahora? Dnde va a estar? Est donde lo mataron. Gil mir hacia donde estaba el cadver de Segou. Las moscas le tapaban la cara; los negros y brillantes escarabajos se arrastraban por el vientre entre la sangre de la herida. Cbranlo! le grit a Gomes y a Das. Busquen algo con que taparlo. Ninguno de los dos alabarderos le hizo caso. Vigilaban a los guerreros kongos, paralizados por la visin de las lanzas preparadas, paralizados ante el recuerdo del rpido y letal poder de la lanza, que atraves la carne, los msculos y los huesos del achanti como si hubiese sido mantequilla caliente. Entonces Mbemba dijo algo y los guerreros kongos bajaron las lanzas y los escudos, para desaparecer enseguida en la oscuridad del poblado; los porteadores y las mujeres se dispersaron; el NsakuSoyo, con una expresin torva volvi a su choza. Slo Mbemba permaneci un momento ms, mirando a Gil con rostro inexpresivo, luego tambin l volvi a su choza. Los cuatro hombres blancos se quedaron solos en el claro de la aldea con el achanti muerto. *** El padre Sebastio era llevado en litera. Insista en que slo sera hasta que se recuperara del golpe en la cabeza. Cada noche se acostaba convencido de que al da siguiente podra volver a caminar. En su amable optimismo, intentaba calificar de desgraciado accidente sin importancia y se negaba a discutir cmo se lo haba hecho (y por lo mismo no quera culpar a nadie) lo que en realidad era una herida grave. Ces la hemorragia, disminuy la hinchazn y la herida cicatriz poco a poco despus de unos das, ya no necesitaba vendajes. Pero algo ms grave que la hemorragia, ms que la hinchazn y ms que el corte le haba ocurrido a su cabeza. Estaba siempre mareado. Sufra terribles dolores. Vea mal. A menudo le sangraba la nariz. Tena dificultades para dirigir las oraciones de la maana y el rezo de vsperas. Vasco Das le ayudaba, y eso sorprendi a Gil. Haba supuesto que, debido al dolor y a la confusin del padre Sebastio, las oraciones de la maana y de la tarde se espaciaran cada vez ms y acabaran por abandonarse. Pero Das y Gomes no estaban dispuestos a permitirlo. La muerte de Segou haba minado su confianza mucho ms de lo que estaban dispuestos a admitir. Consideraban una tontera, en estas circunstancias repentinamente inciertas, descuidar la bendicin de Dios y no suplicar su proteccin. Cmo se siente, padre? Mucho mejor, hijo mo. S, mucho mejor. Maana me levantar, ya lo vers. El padre Sebastio lo dijo con los ojos cerrados como si apretndolos pudiera borrar el dolor en la cabeza que le provocaba el balanceo de la litera. Su sombrero de teja le cubra las manos que sujetaban el rosario sobre el pecho. La sangre seca bordeaba los orificios de la nariz. S, maana estar listo para iniciar la educacin de Mbemba. La educacin de Mbemba? Le ensear la palabra de Dios. Todava quiere comprender la escritura, no es as? S, padre replic Gil no muy convencido. Ah!, es un glorioso triunfo. Deo gratias. El padre Sebastio abri los ojos. Hemos ganado su alma, hijo mo. Hemos salvado un alma de la condenacin eterna. Celebraremos su bautismo con una gran ceremonia. S, padre, pero no se excite. Debe descansar. Gomes y Das caminaban unos pasos ms adelante de la litera del franciscano. Se mantenan cerca del padre, vigilando la litera durante el da, y, por la noche, se turnaban en la guardia de su choza, temerosos de verse privados de la gracia de Dios si falleca. Ahora siempre vestan las corazas y no se separaban de las alabardas. Gil iba armado tambin de la cota de malla, el casco y la espada. Despus de presenciar la facilidad con que la lanza de acero haba atravesado a Segou, ninguno estaba muy seguro de la eficacia de la cota de malla y de las corazas para detener un golpe como aqul. Sin embargo, no estaban dispuestos a arriesgarse. Poco a poco, la marcha se hizo ms penosa. Adems del enervante y bochornoso calor, y la penumbra claustrofbica y descorazonadora de la selva, que ya eran un castigo excesivo, el camino, aunque todava ancho y despejado, cada vez se haca ms empinado y sinuoso. Gil se dio cuenta de que el camino discurra ahora por las estribaciones orientales de la cordillera que cruzaba (y
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taponaba) el Zaire, y que las vueltas y revueltas eran la manera de reducir las partes ms empinadas de la ascensin. Agradeci para sus adentros que al padre Sebastio lo llevaran. Incluso ileso, el viejo sacerdote lo habra pasado muy mal. A media maana del cuarto o quinto da de la muerte de Segou, el decimocuarto o decimoquinto desde la salida de Mpinda (Gil saba que llevaba un error de por lo menos un da desde que entraron en la selva), vio a Mbemba que le esperaba a un lado del camino, a una distancia de unas cincuenta varas. En aquel punto el camino haca un recodo por debajo de la cornisa de un peasco, y Mbemba y sus guerreros se haban sentado en lo alto de la roca. En cuanto los alabarderos, la litera del padre Sebastio y Gil aparecieron, Mbemba salt al camino. Gomes y Das empuaron las alabardas y, con la mirada puesta en los guerreros sentados en el peasco (todo daba la impresin de ser una emboscada), se detuvieron. Gil y los porteadores de la litera del franciscano los imitaron. El NsakuSoyo se uni a ellos al tiempo que ordenaba a los porteadores y a las mujeres que se detuvieran. Mbemba lleg a la litera del padre Sebastio y ech una ojeada. El viejo franciscano no se dio cuenta. Tena los ojos cerrados, y, probablemente, ni siquiera se haba dado cuenta de que no se movan. Est muy malherido dijo Gil. El NsakuSoyo le hizo mucho dao. Mbemba no le prest atencin. No haca falta que se lo dijeran. Lo saba perfectamente. Grit a los porteadores soyos. Inmediatamente, los porteadores de las otras tres literas, las destinadas a Gil, al NsakuSoyo y al prncipe kongo se acercaron corriendo. Ahora t irs en la litera, Gil Inis orden Mbemba. Yo tambin ir en la litera. Gil mir al NsakuSoyo. Mbemba no lo haba incluido, pero Gil comprendi que no se trataba de un castigo por la agresin al padre Sebastio. El NsakuSoyo no necesitaba que se lo dijeran. De acuerdo con el protocolo, l viajara en la litera si Mbemba lo haca. No, Mbemba, no ir en la litera. Gil estaba ms que dispuesto a que lo llevaran, pero animado por el deseo de venganza, quera evitar que el NsakuSoyo viajara en litera, y la manera de evitarlo era siguiendo el protocolo, porque si Gil no viajaba en litera, tampoco lo hara Mbemba y por consiguiente el odioso hechicero tendra que caminar. Era la nica manera, por infantil y molesta que le resultara, de castigar al NsakuSoyo por lo que le haba hecho al padre Sebastio y a Segou. Al decir estas palabras obtuvo la primera satisfaccin al ver la expresin de rabia del brujo. No, Mbemba, no ir en la litera. Escchame, Gil Inis. El camino ser cada vez ms duro a partir de ahora. Ms all de la gran roca el camino ser muy duro para ti. Irs en la litera durante los prximos das. No, ve t en la litera durante los prximos das. Ve t en la litera cuando el camino sea duro para ti. Yo soy fuerte y no me importa lo duro que sea el camino. No ir en la litera. Mbemba mene la cabeza ante la tozudez de Gil. Ya lo vers manifest, irritado. El camino es duro. El kongo camin al costado de Gil cuando reanudaron la marcha. Efectivamente, el camino era duro. Suba muy empinado y serpenteaba hacia el este desapareciendo en la selva para despus reaparecer a mucha mayor altura y volver a esfumarse en la selva por el oeste. Entre los tramos inferior y superior del camino haba un ancho y profundo barranco, donde la vegetacin no era tan abundante como en la selva, pero estaba sembrado de enormes peascos e inmensas placas de granito. Gil sospechaba que en el fondo corra un ro bastante grande aunque no poda verlo. Lo siento por el Pader Sebastum, Gil Inis coment Mbemba en un momento de la marcha. Y Segou, Mbemba? replic Gil sin mirarle. Tambin lo sientes por Segou? Tu esclavo? No era mi esclavo. Era mi amigo. Cmo que era tu amigo? Tambin vena de tu tierra en la otra orilla del mar? No, pero era mi amigo. No lo entiendo. Gil se detuvo un instante.
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T no vienes de mi tierra en la otra orilla del mar, verdad? No. Y t eres mi amigo? La pregunta sorprendi a Mbemba. Mir a Gil durante unos segundos. Luego sonri, con la sonrisa complacida de un adolescente. S, Gil Inis, soy tu amigo. S, Mbemba, t eres mi amigo contest Gil, sin corresponder a la sonrisa. Y Segou era mi amigo. Reanud la marcha. Pero Segou era un buen amigo y t eres un mal amigo.

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VII El padre Sebastio falleci al decimosptimo da de la salida de Mpinda, si bien Gil aceptaba que poda ser el decimosexto o el decimoctavo. Llevaba un error de uno o dos das en sus clculos, pero no era capaz de saber si eran de adelanto o de atraso; siete das (o seis u ocho) despus de que hirieran y mataran a Segou. Gil y los alabarderos no se haban apercibido de la gravedad de la lesin del cura, de que tena fracturado el crneo. Fue Das quien lo encontr muerto en la choza aquella maana. Haba ido a buscarle a la hora de maitines y lo que descubri fue algo tan inesperado que volvi a salir diciendo que el padre Sebastio pareca agotado hasta el extremo de que no se despertaba. Fue Gomes quien tuvo la presencia de nimo para apoyar la oreja sobre el pecho del viejo franciscano y declarar que haba muerto. Esto ocurri en la que era la ltima aldea mbata. La caravana ya se haba formado con la primera luz del alba que se filtraba entre el tupido follaje, y Mbemba y el NsakuSoyo esperaban que los hombres blancos acabaran con sus habituales oraciones antes de empezar la marcha. Gil sigui a Gomes al interior de la choza y tambin apoy la oreja en el pecho del sacerdote. Despus, se arrodill a su lado y contempl el rostro del anciano. No era un rostro tranquilo; mostraba una expresin de dolor y, aunque Gil no lo dijo en voz alta, tuvo la horrible sospecha de que el anciano no haba muerto como consecuencia de la herida en la cabeza, sino que le haban asesinado durante la noche por orden del NsakuSoyo. Sali temblando de la choza. El padre Sebastio est muerto le dijo a Mbemba. El joven prncipe permaneci mudo, atnito por la noticia. En cambio, el NsakuSoyo se alej rpidamente. Has odo lo que ha dicho, Mbemba? La voz temblorosa de Gil se elev un poco. No, el Pader Sebastum no est muerto replic Mbemba, finalmente y se dirigi a la choza. Das y Gomes se haban apostado en la entrada de la choza con las alabardas cruzadas para impedir el paso. No est muerto repiti Mbemba, enojado, y mir furioso a los soldados portugueses. Los alabarderos no se apartaron. La angustia provocada por la muerte del sacerdote, el terrible reconocimiento de que el bondadoso franciscano ya no estara con ellos para dirigir las plegarias, orlos en confesin e interceder por ellos ante Dios, pareca haberles dado un coraje que no haban mostrado antes, o los haba dejado paralizados de terror. Dejadle pasar dijo Gil en portugus. Dejad que lo compruebe por s mismo. Das y Gomes apartaron las alabardas y Gil sigui a Mbemba al interior de la choza. Mbemba se arrodill junto al anciano, contempl el rostro cerleo retorcido por la agona y pas una mano por debajo de la nuca, le levant la cabeza, y, con la otra mano le frot la mejilla, le pellizc la piel, le apret los orificios nasales y le levant los prpados. Basta. Est muerto. Djalo en paz. No, no est muerto. Yo digo que no est muerto. Mbemba se levant. Saba muy bien que el sacerdote estaba muerto, pero se negaba a admitirlo. Al parecer, le haba producido el mismo impacto que a Gil y a los alabarderos. Est dormido. El NsakuSoyo lo despertar con su magia. Sali de la choza. No. Gil corri tras l. Mbemba ya haba llamado al NsakuSoyo, y el brujo, munido con la maraca, se acercaba a la choza. Mantnlo apartado. Me oyes, Mbemba? Mantn apartado a ese demonio. Que no toque al padre Sebastio. No lo permitir. Dominado por un sbito arranque de histeria, Gil desenvain la espada. Fue l quien lo mat. Si se atreve a volver a tocarlo, lo matar. Me oyes, Mbemba? Si se atreve a ponerle las manos encima al padre Sebastio, yo lo matar como l mat al padre Sebastio y a Segou. Afortunadamente, en su ataque de furia, Gil dijo todo esto en portugus, as que slo los alabarderos le comprendieron. Qu quieres decir, muchacho? sise Gomes. Porque si lo dices en serio, preprate a morir.
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Preparmonos todos a morir replic Gil extendiendo la espada hacia el pecho de NsakuSoyo. No des ni un paso ms, maldito demonio, montn de mierda. Amag con la espada, y el NsakuSoyo se apart rpidamente. Kyrie, eleison. Christe, eleison. Seor, ten piedad. Cristo, ten piedad. Estoy dispuesto a morir rezong Das moviendo la alabarda, dispuesto al ataque. Pero Mbemba se interpuso entre Gil y el NsakuSoyo, ofreciendo el pecho desnudo a la espada de Gil. No hagas esto, Gil Inis. El NsakuSoyo no tocar al Pader Sebastum si se es tu deseo. Es mi deseo. Ser como t digas. Gil baj la espada pero no la envain. Los latidos de su corazn eran como martillazos. El sudor le corra por el rostro. La espada temblaba contra su pierna. Das y Gomes sostenan las alabardas en posicin de ataque, temblorosos, sudorosos, jadeantes. Ests loco, muchacho manifest Gomes con voz ronca pero cargada de admiracin. Gil no le hizo caso. Mantena la mirada clavada en el NsakuSoyo. El hechicero, recuperado del susto, hablaba con furia a Mbemba. El kongo le dijo algo y le volvi la espalda, cosa que provoc un estallido de furia todava ms violento por parte del brujo. Resultaba evidente que se quejaba del gesto amenazador de Gil y de que Mbemba no hubiese hecho nada al respecto. Cuando Segou lo hizo, Mbemba orden a sus guerreros que mataran al achanti sin vacilacin ni remordimiento alguno. Por qu perdonaba a Gil? Su gesto haba sido ms amenazador que el de Segou. Una vez ms, Mbemba replic sin volverse. Y esto aviv la ira del brujo que sujet a Mbemba por un brazo. Esta vez Mbemba se volvi para apartarlo de un empujn. Los soyos gritaron horrorizados al ver maltratado a su hechicero. Ya has causado bastantes problemas, NsakuSoyo grit Mbemba. Mi padre, el rey, me envi para llevarle los hombres blancos que vinieron volando desde su tierra en el cielo. Uno ya est muerto. No morir ninguno ms. El NsakuSoyo no replic. En su rostro apareci una expresin de odio. Pareca decir: Mbemba, pagars por esto. Mbemba pagara por haber escogido el bando de los blancos y ponerse en su contra, en contra de un hechicero del reino. Mbemba pagara por tan tremendo pecado. Sepultaron al padre Sebastio en la choza donde haba muerto. Tuvieron una discusin sobre el lugar donde enterrarlo. Les preocupaba la posibilidad de que despus de marcharse la caravana, los mbatas profanaran la tumba. Gomes estaba convencido de que los mbatas eran canbales crea que todos los guineanos eran canbales y que desenterraran al pobre franciscano para comrselo. Pero esta posibilidad continuara existiendo lo enterrasen donde lo enterrasen a menos que no marcaran la tumba. Sin embargo, Das insisti que deban marcarla; no hacerlo sera un sacrilegio. Fue Mbemba quien solucion el problema. Estuvo rondando alrededor de los tres blancos durante la preparacin del cadver, muy interesado en ver cmo los blancos preparaban a uno de sus sacerdotes para el viaje a Nzambi Mpungu, y, poco a poco, comprendi su preocupacin. Djale dormir en la casa, Gil Inis. Djale dormir tal cual est. Gil y los alabarderos haban vestido al sacerdote con sus hbitos talares, y con el rosario y el crucifijo entre las manos entrelazadas. Arrodillados alrededor del cadver, miraron a Mbemba en el portal. Tapiaremos la choza con tierra y no le molestarn. Se lo dir a los mbata. Les dir que ahora ste es un lugar sagrado y que no se le moleste. Gil tradujo las palabras para Das y Gomes. Ser como un mausoleo aventur Das. Eso no estara mal, verdad? Podramos poner una cruz en el exterior. S, podramos hacerlo asinti Gomes, sin duda pensando en los esfuerzos que se ahorrara si no tenan que cavar una tumba. S, eso estara bien siempre y cuando l advierta a esos malditos paganos que se aparten del lugar. Los mbatas no le molestarn, Mbemba? pregunt Gil. Me lo prometes?
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S, Gil Inis, te lo prometo. Los mbatas no le molestarn. Dormir en paz. Promete que los mbata no tocarn la choza le inform Gil a los alabarderos. Entonces digo que s. Eh, Das? Das asinti con un movimiento de cabeza. S, pero primero debemos decir una oracin. Dila. No s leer. T sabes, muchacho? Das sac el breviario del cofre del padre Sebastio y se lo alcanz a Gil. Lee una plegaria. No s leer latn respondi Gil, que cogi el breviario y lo abri al azar. Ni siquiera s buscar la oracin para los difuntos. Necesitamos rezar una oracin. No recibi los ltimos sacramentos. Como mnimo, debemos rezarle una oracin. Gil hoje el breviario en busca de un prrafo, una frase que le resultara conocida. Deus, qui inter apostlicos sacerdotes famulum tuum... Se apag su voz y continu pasando pginas. Un momento. El Pater Noster. No estara mal, verdad? Est aqu. Creo que puedo leerlo. Lelo. Se quitaron los cascos y Gil comenz la lectura: Pater noster, qui es in caelis... Se dio cuenta de que Mbemba le miraba. El joven prncipe kongo le miraba de la misma manera que haba mirado al padre Sebastio cuando lea el breviario, segua el movimiento de los ojos a lo largo de cada lnea y el paso a la lnea siguiente, intentando establecer la relacin entre el movimiento y las palabras que Gil lea. ... sed libera nos a malo acab Gil y mir entonces a los alabarderos. No est mal opin Gomes. In nomine Patris, et Filii, et Spiritus Sancti. Amn. Se persignaron al tiempo que se levantaban y se pusieron los cascos. Qu hacemos con esto? pregunt Gil sealando el cofre con los objetos del culto. Djalos aqu contest Gomes. Los enterraremos con l. No podemos darle alguna utilidad? Cul? Utilizarlos como trueque? No. Para las oraciones, no s. T qu opinas, Das? No creo que tengamos derecho a utilizarlos de esa manera. Eso slo lo puede hacer un sacerdote. Entonces, digo que lo mejor es dejarlos aqu seal Gomes. Es lo ms pertinente asinti Das. Salieron de la choza. Gil con el breviario en la mano. Era pura distraccin. De haberlo pensado, lo hubiera dejado junto al cadver. Pero su mente estaba ocupada en otras cosas. Cerramos la casa del Pader Sebastum, Gil Inis? pregunt Mbemba. Desde luego. Mbemba llam a los porteadores soyos que continuaban en la caravana esperando la orden de marcha con los bultos y la impedimenta a sus pies. Algunos se acercaron en respuesta a su llamada. Ellos tapiarn la casa dijo Mbemba. Gil asinti. Haba luz, toda la luz que poda haber en la penumbra verdosa de la selva: sera media maana. El NsakuSoyo permaneca sentado delante de su choza, en actitud distante, aunque sin perder detalle. Los tamborileros, trompeteros y fetichistas que haran de guas en la marcha cuando abandonaran el poblado, y muchas de las mujeres soyos, le hacan compaa. No se haban recuperado del disgusto de verle tratado con tanta irreverencia, y Gil se pregunt si les incitara a vengar la humillacin. Adnde vais? Das y Gomes, sin abandonar para nada las alabardas, caminaban hacia la selva. A cortar unos maderos y hacer una cruz para el padre respondi Gomes. Gil observ a la pareja desaparecer en la espesura. Iban hablando entre s en voz baja. Se volvi. Los porteadores soyos haban comenzado a amontonar la tierra roja en la entrada de la choza. Los
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guerreros kongos les contemplaban; ellos no hacan estos trabajos. El NsakuSoyo continu en su puesto rodeado de sus partidarios. Gil Inis? Gil mir a Mbemba. Qu palabras dijiste cuando leas la escritura del Pader Sebastum? pregunt el kongo. Gil tard un momento en comprender que Mbemba se refera a la oracin que haba ledo en el breviario del padre Sebastio. Fue entonces cuando advirti que an conservaba el libro en sus manos. Dije las palabras del Nzambi Mpungu. La escritura es la palabra del Nzambi Mpungu? No toda la escritura es la palabra del Nzambi Mpungu, pero esta escritura lo es. Esta escritura es como el Nzambi Mpungu nos habla a nosotros. Y como nosotros le hablamos a l. Mbemba frunci el entrecejo. Claramente ste era otro concepto ms all de su experiencia y, por lo tanto, casi imposible de comprender. Entonces esta escritura tiene que ser una magia muy poderosa. Es una magia muy poderosa. Es la magia ms poderosa, mucho ms que la magia del NsakuSoyo o de cualquier hombre ju-ju. La expresin preocupada de Mbemba se acentu. Al parecer, crea que Gil no deba afirmar algo as, que slo el hecho de escucharle supona una blasfemia, y Gil esper una protesta. Pero el kongo no protest. Lo que dijo lo dijo tan bajo que Gil dud de haberle odo bien. Me dejars tener esta escritura, Gil Inis? fue lo que dijo, mirando hacia el NsakuSoyo, y aadi siempre con una voz casi inaudible: Me dars esta poderosa magia que es la palabra del Nzambi Mpungu? Gil mir al NsakuSoyo. Quizs el padre Sebastio todava triunfe frente a ese hombre detestable pens, y su muerte, en lugar de ser un estpido accidente sin sentido, resulte ser un martirio. Le entreg el breviario al joven prncipe kongo. Y esta vez nadie le apart la mano. *** Salieron de la selva al da siguiente. Fue una sorpresa brusca y totalmente imprevista. En cierto momento, bregaban para subir una tremenda cuesta en medio de la ftida penumbra y, de pronto, al llegar a la cima, salieron de la selva para encontrarse con la luz del sol y un cielo azul brillante, sin una sola nube. El aire limpio y fresco llen sus pulmones y ante sus ojos se abri una vasta panormica: ondulantes colinas, verdeantes valles, ubrrimos prados, claros cubiertos con la amarilla espadaa, bosquecillos de acacias y matorrales de mimosas y tamarindos, surcados por numerosos arroyos y ros, con grandes rebaos de bestias salvajes e inmensas bandadas de pjaros, una tierra bellsima, a mil o quiz dos mil pies por encima del nivel del mar. Era la tierra de los nsundis, la provincia ms importante del reino de los kongos. El camino, siempre ancho y despejado, continuaba ascendiendo en una direccin sursureste, pero de una forma mucho ms suave y, debido a la frescura del aire y a la amplitud del paisaje, resultaba ms fcil la marcha. A medida que cruzaba las ondulantes colinas y los verdes prados, valles y rpidos arroyos, la gente se agrupaba a su vera para contemplar el paso de la caravana. Los nsundis era gente alta, fuerte, bien parecida y altiva, vestidos con faldas y tnicas de aquella extraa tela parecida al terciopelo, pero las capas y los mantos eran de hermosas pieles curtidas. Llevaban tocados de plumas, marfil y gemas, y se adornaban con pulseras, brazaletes y collares que sin duda eran de plata, oro y piedras preciosas. Las armas eran de acero. Los poblados eran ms grandes y ms impresionantes que las aldeas mbatas de la selva y que los de los soyos de la costa. Estaban fortificados con altas y gruesas empalizadas, con enormes puertas talladas y torres de viga. Estaban edificados no alrededor de una sola plaza, sino de varias, con casas rectangulares construidas con tablas y techos de juncos trenzados. Eran tejados a dos aguas con aleros que tapaban las galeras de delante y de atrs. La recepcin que dispensaron a la caravana los habitantes de estos pueblos fue diferente. Sin el servilismo de los mbatas ni la algaraba de los soyos, sino con una actitud tranquila, correcta y severamente digna. Los jefes y caciques nsundis no se prosternaban a los pies de Mbemba, simplemente se acercaban a l y le saludaban ponindole las manos sobre los
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hombros. Aunque sin duda la presencia de los tres hombres blancos con cascos y corazas les llam la atencin tanto como a los soyos y a los mbatas, disimularon su curiosidad con una corts indiferencia. No prepararon ninguna fiesta, ningn entretenimiento en su honor y les dieron a compartir una nica vivienda. Dos o tres das ms coment Gil. Dos o tres ms para qu, muchacho? pregunt Gomes. Para nuestra llegada a Mbanza Kongo. As que dos o tres das, dices. No lo s. Qu quieres decir con eso de no lo s? Gomes se encogi de hombros. S, Gomes, respndele al muchacho. Qu quieres decir? intervino Das. No s por qu demonios tenemos que ir a Mbanza Kongo. Porque el capitn nos orden que furamos all replic Gil. Para conocer al rey kongo, saludarlo en nombre del rey Juan, ver qu clase de lugar es y regresar con... No regresaremos de all le interrumpi Gomes. Nos matarn. Gil y Das intercambiaron una mirada de connivencia. Claro que all nos matarn insisti Gomes. Por qu creis que no lo van a hacer? Mataron al guineano, no? Mataron al padre. Por qu creis que no nos van a matar a nosotros? Y qu propones? pregunt Das. Habla. Qu propones que hagamos si no quieres que vayamos a Mbanza Kongo? Regresar al Zaire. Por nuestra cuenta? Solos nosotros tres? S. Crees que podramos hacerlo? Cmo encontraramos el camino? Cmo cargaramos los cofres y las provisiones? Qu comeramos? Y qu le diramos al capitn cuando la Leonor vuelva a recogernos? pregunt Gil. Ya pensaremos alguna cosa. Podramos ponernos de acuerdo en alguna historia. Quieres decir inventarnos algo? Mentir? Gomes se encogi de hombros desviando la mirada. Le diramos que nos atacaron en el camino, que mataron a Segou y al padre Sebastio, que tuvimos que escapar para salvar el pellejo. S, muchacho, algo as afirm Gomes, entusiasmado. No estar muy lejos de la verdad. Algo as est a punto de ocurrir, puedes estar seguro. Tiene razn opin Das. Algo as est a punto de ocurrir. Lo noto en los huesos. Los tres permanecieron en silencio durante unos momentos. Crees que podramos regresar por nuestros propios medios? quiso saber Das. Claro que s. Nos vamos retrasando poco a poco y despus nos largamos. Eh, muchacho, t qu dices? No creo que nos vayan a matar respondi Gil. Mataron a Segou porque atac al brujo, y adems, le tenan ojeriza. Y lo del padre fue un accidente. El brujo no pretenda matarlo. Slo quera mantenerlo apartado de Mbemba. Y ya visteis lo que pas cuando lo amenac con la espada. No me mataron. Eso es cierto, Gomes seal Das. No le mataron porque creen que es un prncipe, idiota. Y no van a matar a un prncipe as por las buenas. Pero no te creas que a ti te toman por un prncipe, Das. Y tampoco lo creen de m. Das no replic. Me da la impresin de que t crees que esto no va contigo, muchacho. El prncipe, el hijo del capitn. Y quiz sea cierto. Pero quiz no. Puedes correr el riesgo si quieres. Pero Das y yo... Gomes no acab la frase. Desde la muerte del padre Sebastio, Gil y los dos alabarderos se mantenan juntos durante las marchas. Pero desde el da siguiente, Gomes y Das caminaban unos cuantos pasos ms atrs, para

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que no pudiera escucharles. Gil no dudaba del motivo. No queran que escuchara sus conversaciones. Planeaban la fuga. Gil crea honestamente que, ms all de lo que pudiese pasar en la capital del reino, los kongos no les mataran, y que, en ltima instancia, Mbemba les protegera de la misma manera que le haba protegido a l contra el NsakuSoyo. Pero, aparte de estar convencido de que as se iran sucediendo los acontecimientos, Gil crea que nunca seran capaces de cruzar la selva por sus propios medios y llegar al Zaire. En cualquier caso, si Gomes y Das tomaban la determinacin de regresar, l tomara la misma decisin que ellos. La perspectiva de llegar solo a Mbanza Kongo, el nico hombre blanco en un reino salvaje, le asustaba mucho ms que los peligros de regresar a travs de la selva con los dos alabarderos. Por lo tanto, no los perda de vista y, cuando se retrasaban demasiado, haca un alto para esperarlos. A diferencia de lo que haba ocurrido en la selva, en esta llanura suavemente ondulada y cubierta de espadaas, se poda ver lo que haba a lo lejos: las bajadas, subidas y rodeos del camino, a los trompeteros, a los tamborileros y a los fetichistas en la vanguardia, los pueblos fortificados en las colinas y, a todo lo largo del camino, a los pobladores a ambos lados de la carretera y, ms all, en el horizonte, todava a muchas leguas de distancia, una montaa que se elevaba por encima de la ms alta de las colinas amarillas como si quisiera tocar el cielo, y sobre las cuales guilas y halcones sobrevolaban lentamente en crculos como centinelas en el firmamento. All est Mbanza Kongo anunci Mbemba. All, en la montaa? S, aquella es la montaa de Mbanza Kongo. A medida que avanzaban, bajando la suave pendiente de un prado, Gil se dio cuenta de que en realidad no era una montaa, sino una meseta de piedra y tierra roja, por cuyo pie corra un ro. Se trataba del Lelunda, y en la orilla ms cercana se alzaba el pueblo ms grande que haban visto hasta ahora. Se llamaba Mpangala, y el camino llegaba directamente hasta la puerta de la empalizada. Gomes y Das se acercaron a Gil y a Mbemba tan pronto como vieron Mpangala, el Lelunda y la meseta al otro lado del ro. Despus se fueron retrasando cada vez ms. Para ellos haba llegado el momento decisivo. Si iban a desertar tendran que hacerlo ahora, antes de cruzar el Lelunda y comenzar el ascenso a la meseta. Cuando Gil oy la msica procedente de un punto lejano, trada por la fresca brisa que soplaba en esta hermosa tierra, una de dos: o los trompeteros, los tamborileros y los fetichistas haban vuelto a tocar despus de muchos das de silencio en la selva, o no haban dejado ni un solo da de batir los tambores, soplar los cuernos, sacudir las maracas, golpear los bastones, slo que ahora Gil estaba lo bastante cerca como para orlos. La cabeza de la caravana ya haba llegado a las puertas de Mpangala. A Gil le quedaba ms o menos una hora de marcha. Volvi a mirar atrs. Esta vez no vio a los alabarderos. Detengmonos, Mbemba. Mis soldados! Gil seal a retaguardia. Mbemba mir en aquella direccin. No veo a mis soldados aadi Gil, y se detuvo. Tenemos que esperarlos. Mbemba dio un par de pasos ms y luego tambin se detuvo con un suspiro de enfado. No podemos esperarlos aqu replic el kongo. Se acerc a Gil para asirle del brazo. Espermosles en Mpangala. Una gran multitud centenares, posiblemente miles de aldeanos se haba congregado a ambos lados de la entrada principal de Mpangala. La puerta estaba abierta de par en par. El NsakuSoyo, los msicos y los fetichistas ya haban pasado y ahora esperaban en la primera de las plazas, tocando sus instrumentos y sacudiendo las maracas con gran fervor religioso, mientras Gil y Mbemba, escoltados por los guerreros, hacan su entrada triunfal. Un poco retirados se encontraban el NsakuSoyo, y el seor de Mpangala, con los caciques, los brujos, las esposas y los guardaespaldas a su alrededor. Estaban sentados en un taburete junto al trono de una frondosa higuera. En cuanto Mbemba y Gil llegaron donde se encontraba el NsakuSoyo, ste se levant para unirse a ellos y, seguidos por los msicos y los fetichistas, fueron al encuentro del seor de los mpangalas.
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El buen hombre se levant, puso las manos sobre los hombros de Mbemba y le dio la bienvenida. Mbemba respondi al saludo de la misma manera, y mientras lo haca, Gil aprovech para mirar atrs. Si Gomes y Das estaban en Mpangala, no poda saberlo porque la multitud se apretujaba en la entrada detrs de los porteadores soyos y las mujeres de la caravana. Si estaban all, se confundan con la muchedumbre. Gil Inis. Gil se volvi. Los msicos y los fetichistas guardaban silencio. Mbemba le present al seor mpangala. Gil Inis, prncipe de los Porta Guiis, los extranjeros blancos quienes volaron hasta nosotros en las alas de un gran pjaro desde su tierra en el cielo. Desde su tierra en el cielo? Gil clav sus ojos en Mbemba, que se sorprendi. Mbemba saba que Gil no vena de una tierra en el cielo, sino de una tierra al otro lado del mar. Gil se lo haba confesado, pero mantena el secreto. Por qu? Para proteger a Gil con el manto de respeto que evocaba la idea? Cmo una muestra de amistad? Mpanzu es un Nzinga. Ahora era la presentacin del seor mpangala. ManiNsundi. MtuKongo. Gil conoca el significado de ManiNsundi: jefe supremo o seor de Nsundi, la provincia que atravesaban desde que salieron de la selva del pas de los mbata. Pero, MtuKongo? Eso significaba que era prncipe de los kongos lo mismo que Mbemba? Ostentaba el ttulo como seor de la principal provincia del reino? O era un prncipe de sangre como su nombre pareca indicar? Mpanzu un Nzinga? repiti Gil. Mpanzu, el hijo de Nzinga? S. Como t eres un nzinga? Mbemba, hijo de Nzinga? Nzinga es un Nkuwu, el ManiKongo es nuestro padre. Mpanzu es mi hermano. Gil mir atentamente al seor de Mpangala. Era mucho ms viejo que Mbemba, por lo menos veinte aos mayor, y mucho ms fuerte y ms alto, aunque no tan musculoso, era ms bien fofo, con una considerable barriga, facciones blandas y ojos acuosos. Si eran hermanos, pens Gil, slo podan ser hermanastros; otra madre haba parido al esbelto y apuesto Mbemba. Mpanzu vesta una falda larga y una capa hechas con la tela aterciopelada, de un azul brillante, bordada con dibujos en zigzag; se adornaba con collares y brazaletes de plata, marfil, conchas y dientes de animales, un tocado de plumas de guila y como smbolo de su jerarqua un corto bastn de marfil con incrustaciones de plata. Por qu has venido a nosotros, Gil Inis? pregunt Mpanzu con una voz suave y reposada. Por qu has volado hasta nosotros desde tu tierra en el cielo, prncipe de los Porta Guis? Por qu, MtuKongo? Sin duda, has venido a nosotros por alguna razn, Gil Inis. Sin duda hay un propsito en tu venida. Yo pregunto: cul es la razn? Yo pregunto: cul es tu propsito? Traigo saludos para tu rey de mi rey, MtuKongo. Traigo saludos y regalos para el ManiKongo como muestra de la estima del rey portugus. Mpanzu lade la cabeza como si no quedase muy convencido con la respuesta. De todas maneras, pareci aceptarla. Vayamos entonces al ManiKongo, Gil Inis, para que puedas darle los saludos y los regalos de tu rey. l nos espera. Gil comprendi que Mpanzu estaba ahora al frente del viaje a Mbanza Kongo, y que Mbemba haba traspasado el mando al hermano mayor. Pero hasta que Mpanzu no los llev a travs de las varias plazas interconectadas del gran poblado y llegaron a una puerta en la empalizada en el lado opuesto, Gil no entendi lo que Mpanzu tena en mente. La puerta era una salida fluvial; se abra al Lelunda y una flota de canoas ligeras estaba preparada en la orilla para transportar a la caravana al otro lado. Continuaban el viaje. No era an medioda, y, aparentemente, la ascensin a la meseta poda hacerse antes del anochecer. No, Mbemba. Espera. Dijiste que nos detendramos en Mpangala a esperar a mis soldados.

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Congo luso: Primera parte (1482): VII

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El bullicio en la ribera era tremendo. Centenares de personas en la orilla, centenares saliendo del poblado en direccin a la costa, y centenares que entraban por la misma puerta. Los porteadores y las mujeres soyos chapoteaban en el agua para cargar los bultos, los cestos y los equipajes en las canoas, pero era obvio que no les acompaaran. Para ellos el viaje haba terminado aqu. Los porteadores nsundi y las mujeres de Mpangala ocupaban sus puestos, abordando las canoas. Algunas de las embarcaciones ya se alejaban, mientras los guerreros del poblado, los msicos, los fetichistas, los cazadores, los ojeadores y la gente del ManiNsundi reemplazaban a los soyos, se embarcaban en las canoas y zarpaban sin darse un rato de respiro. En medio de toda esta confusin, Gil se vio llevado hacia la orilla en contra de su voluntad. Resbalaba, trastabillaba y se hunda en el barro de la ribera, haba momentos en que incluso no vea a Mbemba. No veo a mis soldados, Mbemba. Hay que esperar hasta que lleguen. Dijiste que esperaramos en Mpangala hasta que llegasen mis soldados. Cul es el problema? pregunt Mpanzu, mirando a su alrededor con gesto impaciente. Sus soldados, Mpanzu respondi Mbemba. Tiene dos soldados que le acompaan. Dnde estn los soldados? Por qu no estn con l? Qu clase de soldados son que no estn siempre junto a su prncipe? Son unos haraganes. Soldados que no valen para nada contest Mbemba. Si son haraganes e intiles, por qu no los mata? Es un prncipe bondadoso. Bah! buf Mpanzu. Es como t. Mbemba acept la burla como corresponda a un hermano menor, aunque sonri con irona. Quiere que los esperemos aqu. No. Los esperar all. Mpanzu seal la orilla opuesta y luego chapote en el agua para embarcarse en la canoa ms grande. Vamos, Gil Inis le anim Mbemba sujetando a Gil por un brazo y llevndole hasta la canoa. Ya tendrn tiempo tus soldados para llegar antes de que comencemos a subir la montaa de Mbanza Kongo. Para desconsuelo de Gil, el NsakuSoyo estaba en la canoa. De todos los soyos, el brujo era el nico que continuaba el viaje. Quiz su misin era informar al ManiKongo de la llegada de la Leonor y de todo lo ocurrido con los hombres blancos antes de que Mbemba se presentara en Mpinda. O quizs iba para dar a conocer su opinin sobre los extranjeros. Cruzaron el ro en cuestin de minutos. Aunque tena por lo menos mil varas de ancho, la canoa era enorme, con una eslora de unos sesenta pies, y la tripulaban diez remeros por banda que la impulsaban a gran velocidad. Las canoas que haban salido antes se cruzaban con ellos en el viaje de regreso, y cuando llegaron a la orilla opuesta, una bulliciosa multitud compuesta por guerreros, fetichistas, ojeadores, cazadores, porteadores y mujeres recoga los bultos, los cestos y los equipajes, preparando la nueva caravana que subira a Mbanza Kongo. Gil fue el ltimo en desembarcar. Se demor en la popa de la canoa, en un intento por divisar a los alabarderos en la puerta de la empalizada de Mpangala. Cuando un tanto desconcertado finalmente desembarc, se qued en la orilla sin prestar atencin al ajetreo de los preparativos. Era consciente de que no vera ms a aquellos que esperaba. Saba que Gomes y Das haban desertado, pero se negaba a reconocerlo. Era incapaz de aceptar la idea de que estaba solo; no quera pensar en la soledad de ser el nico hombre blanco en esta tierra de negros salvajes. Gil Inis. Gil dej de mirar el ro. Mbemba se haba vestido con los atavos principescos, los collares, los brazaletes, las pulseras de plata, y la cinta plateada con la gema verde. Adems, lo mismo que su hermanastro, llevaba una capa, una tnica de piel y un tocado de plumas y cuernos. Le acompaaban dos porteadores de Mpangala con el cofre de Gil. Vamos a ver al rey dijo Mbemba, y le seal el cofre. Gil entendi el gesto. Se arrodill junto al cofre y lo abri. Te ayudo? pregunt Mbemba.

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Gil mene la cabeza. Como prncipe tendra que haber tenido a un paje para ayudarle, pero no lo tena. As que lentamente, como si estuviera en trance, se visti con las ropas supuestamente de su rango. Mpanzu y el NsakuSoyo se acercaron. Vmonos ya comunic Mpanzu a Mbemba. El joven interrog a Gil con la mirada y el portugus volvi a mirar a la otra orilla. No vendrn afirm el NsakuSoyo. Los intiles soldados no vendrn. Gil se gir mirando furioso al hechicero. Por qu lo dices, brujo? Qu sabes t de eso! Lo s replic el NsakuSoyo con una sonrisa malvada. Lo vi todo con mis propios ojos. Qu viste con tus propios ojos? Los vi regresar a la selva. Dios, oh, Dios mo. Gil comprendi que el hombre ju-ju no menta. Nos vamos ya, Gil Inis? pregunt Mbemba. Gil asinti. Mpanzu y el NsakuSoyo se volvieron. Los porteadores con las literas se acercaron, y Gil contempl cmo Mpanzu y el brujo suban a las literas. Los porteadores de las otras dos literas esperaban. Ahora vamos a visitar al rey dijo Mbemba. Gil asinti una vez ms y ech una ltima mirada a travs del ro. Se subi en la litera, los porteadores llevaron las varas a los hombros e iniciaron la marcha.

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Congo luso: Primera parte (1482): VIII

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VIII Mbanza Kongo era una ciudad populosa de treinta mil habitantes y cinco mil casas. Ocupaba una extensin de unas mil leguas cuadradas en la inmensa llanura amarilla. Una tremenda mezcolanza de calles estrechas, de anchas avenidas, de bulliciosos mercados, de florecientes jardines y parques arbolados, hacan de Mbanza Kongo una ciudad regia incluso a ojos de los europeos de la poca, y, desde luego, una ciudad regia pareci a Gil. No estaba amurallada porque, al parecer, consideraban suficiente defensa la posicin dominante en el terreno ms alto de todo el contorno, los abruptos acantilados que se hundan centenares de pies hasta el valle del Lelunda por el norte, el oeste y el sur, y la llanura con miles de campos de cultivo y prados que bajaba suavemente hacia la selva por el este. La caravana de Mpangala se acerc a la ciudad por el este, ms all de la selva, atravesando los campos de cultivo, el mismo da que inici la ascensin a la montaa (el decimosexto segn el poco fiable clculo de Gil). Por lo visto, todos los habitantes haban salido a su encuentro. Llenaban las calles, abarrotaban las plazas, ocupaban los tejados y las ramas de los rboles de los parques, compitiendo por ver al prncipe blanco, de quien se deca que haba volado hasta ellos desde una tierra en el cielo. Gil, consciente de las miradas y los dedos que le sealaban, iba sentado muy erguido en la litera. Cruzaba y descruzaba las piernas en un intento por asumir una postura digna, y se aferraba a las varas de la litera para evitar los vaivenes producidos por los porteadores. Por si fuera poco, deba preocuparse tambin de que el casco emplumado no se le resbalara de la cabeza. Mbemba, en cambio, no pareca tener problemas para mantener la compostura digna de un prncipe. Viajaba con las piernas cruzadas a la turca, el torso erguido, los brazos cruzados sobre el pecho y la lanza en el pliegue del codo. Las plumas de su penacho se ondulaban con la suave brisa que acariciaba la hermosa llanura. Mpanzu iba delante, detrs ellos y en ltimo lugar el NsakuSoyo, rodeados por un centenar de guerreros, todos acompaados por los tamborileros, los trompeteros y los fetichistas, que interpretaban una msica apasionante para celebrar la llegada a la ciudad del rey kongo. Gil se desorient en cuanto dejaron atrs los campos vecinos y entraron en los barrios de la ciudad. La mezcolanza de edificios de todos los tamaos, formas y usos, los laberintos de calles que entraban y salan de innumerables plazas y parques, podan desorientar a cualquiera, pero, en esta ocasin, se complicaba todava ms porque la caravana estaba recorriendo un circuito que la llevaba a los cuatro puntos cardinales, quiz con el propsito de exhibir a Gil en todos los barrios como un extraordinario botn de guerra o una ofrenda de paz. Se detuvieron al llegar a un ro. Se trataba del Luezi, un afluente del Lelunda. Corra en un sinuoso arco de norte a sudoeste y se despeaba en los acantilados sudoccidentales formando una resplandeciente catarata. El ro cortaba un tercio de la ciudad para crear una zona muy diferente. Gil la reconoci enseguida. Los edificios ubicados casi al borde del acantilado gozaban de una vista espectacular. Eran ms grandes e imponentes y presentaban un diseo ms complejo. Estaban construidos con tablones y troncos, empinados tejados de juncos tejidos en intrincados dibujos, prticos, pasajes techados, glorietas, todos rodeados por una empalizada que los aislaba todava ms de los barrios pobres. Tres anchas avenidas, flanqueadas de higueras y palmas, salan de las tres puertas de la empalizada, cada una protegida por torres de vigas, y acababan en los tres puentes que cruzaban el Luezi. Los porteadores se detuvieron al llegar al puente central. Gil se ape, y sin ms se puso a masajearse uno de los muslos para aliviar un calambre y mir a su alrededor con una entusiasta curiosidad infantil. Anocheca deprisa. Una pequea porcin de la luna se elevaba sobre el horizonte y las primeras estrellas aparecieron en un cielo sin nubes. Aqu la noche era fresca. Estaban muy lejos de sentir el sofocante calor, la humedad de la selva y de las marismas infestadas de mosquitos en las riberas del Zaire. No tena nada de particular que los reyes kongos hubieran elegido este lugar para levantar la capital de su reino. Era un sitio hermoso y saludable. Un nutrido grupo de hombres esperaba en la cabecera del puente. En su mayora eran guerreros, pero haba un puado que sin duda eran cortesanos del rey. Mbemba y Mpanzu se acercaron a ellos. Gil se dispuso a seguirles y el NsakuSoyo intent impedrselo con una aguda llamada. El muchacho
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mir al brujo sin disimular su enojo, le hizo una mueca y continu caminando. Pero enseguida Mbemba le hizo una seal para que esperara. Gil mir atrs. Los miembros de la caravana de Mpangala, los porteadores, las mujeres y los servidores de las literas estaban recogiendo los brtulos y se dispersaban por las abarrotadas calles que les haban trado hasta la ribera del Luezi. Adnde iban? Entre las cosas que se llevaban estaban su cofre y la bolsa con los artculos de trueque. Mbemba. Gil volvi a caminar hacia el puente. Una vez ms, el NsakuSoyo repiti la llamada que no era ms que un ruido sibilante de los labios. Mbemba volvi la cabeza y levant la lanza para indicarle a Gil que no se moviera. El portugus no le hizo caso. Adnde van, Mbemba? pregunt, sealando a los porteadores. Se llevan mis cosas. Mbemba mir a Mpanzu y sali apresuradamente al encuentro de Gil. Esprate aqu, Gil Inis dijo con un tono imperioso, al tiempo que le coga del brazo y le apartaba del puente. Se llevan mi cofre. No temas por tus cosas. Las llevan a tu casa. Mi casa? Aquella es tu casa. Tus cosas estarn seguras en tu casa. Gil mir la choza. Era una vivienda pequea que daba al muelle, junto a lo que pareca ser una herrera. En la galera de la casa haba unas cuantas mujeres y unos nios. Te quedars en tu casa con tus cosas hasta que mi padre est preparado para recibirte. Y t, Mbemba? Te quedars conmigo? No, yo debo ir con mi padre. Me espera. Volver cuando l est preparado para recibirte. Mbemba ech a andar para reunirse con Mpanzu, los dos prncipes cruzaron el puente escoltados por el grupo de cortesanos y guerreros. El NsakuSoyo corri a unirse a ellos y Gil comprendi lo que estaba pasando. Iban a ver al ManiKongo para hablarle de Gil. El rey querra estar preparado para recibir al forastero blanco. Era ya noche cerrada cuando llegaron al otro lado del Luezi y cruzaron la empalizada por la puerta central. Las estrellas brillaban con todo su esplendor y la luna estaba en su cenit sobre sus cabezas. Por toda la ciudad se encendan hogueras y Gil decidi ir a echar un vistazo a su casa. Dos mujeres mayores, cuatro jvenes, una nia, dos nios abrazados a las piernas de una de las mujeres mayores y un beb que la otra mujer mayor llevaba colgado a la espalda, formaban el personal de su servicio. Los pequeos iban desnudos. En cambio, las mujeres vestan recatadamente, envueltas en una sencilla tela marrn sujeta debajo de las axilas y protegan su cabeza con turbantes del mismo color. Por su parte, la nia llevaba un vestido o kanga hecho con una tela aterciopelada de color verde claro con ribetes rojos, el pelo atado en pequesimos tirabuzones formando hileras y varios collares de piedras pulidas y conchas. Se detuvo detrs de la mujer que llevaba el beb, y mientras los dems miraban a Gil sin disimular el asombro, ella finga no prestarle atencin, limitndose a hacer arrumacos al infante. Era muy bonita: tena la piel color miel oscura, la frente despejada, los pmulos altos, los ojos castaos ligeramente rasgados y las pestaas largas como las de un cervatillo, los labios gruesos, las orejas pequeas, la barbilla pronunciada y una figura en la que comenzaban a destacar los atributos femeninos. Probablemente no tendra ms de trece o catorce aos. Gil se ajust el cinturn de hebilla de plata, apoy una mano en el pomo de la espada no porque tuviera miedo de las mujeres y los nios, sino para darse importancia y subi los peldaos hasta la galera. Keba bota salud. Keba bota replicaron. Keba bota. Keba bota repitieron uno tras otro, incluidos los nios, pero no la nia, y se hicieron a un lado para dejarle entrar. Uno de los nios apart la estera que haca de puerta.

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La habitacin con techo de vigas y juncos trenzados se abra por el otro extremo a otra galera que daba a un patio vallado donde arda una lumbre de altas llamaradas. Las cuatro jvenes se acercaron al fuego. Dos de ellas volvieron con un perol de estofado, un plato de frutas y legumbres y una calabaza con vino de palma. Las otras dos se limitaron a traer astillas encendidas que utilizaron para encender las lmparas de aceite de palma colgadas de las vigas. Gil ech un vistazo al aposento. No saba si era la nica habitacin, pero deseaba fervientemente que no fuera as porque no vea sus cosas por ninguna parte. El mobiliario era muy simple. Algunas vasijas de arcilla decorada y calabazas pintadas junto a las paredes, esteras con dibujos de rayas y rombos tapando las ventanas y cubriendo el suelo de tablas. Por asiento un solitario taburete. La mujer del beb se lo seal. Durante todo el viaje desde Mpinda, Gil haba comido con personas conocidas: Mbemba, el padre Sebastio, Segou, Gomes y Das; los ltimos das, slo con los alabarderos, pero al menos eran... Ahora tena que comer solo. Sera as en el futuro? Se quit el casco, el cinturn, la espada, el chaleco y la coraza, y lo apil todo ordenadamente junto al taburete. Luego se sent luciendo como nico vestido la cota de malla. Las mujeres y los nios no se perdan detalle. Tampoco la nia del kanga verde y rojo que permaneca en la galera, parcialmente oculta detrs de la estera. Gil la mir de reojo, pero ella fue ms rpida y desvi la mirada. El muchacho volvi su atencin a la olla. Contena un estofado de pollo con guisantes, nueces y setas. Era un plato apetitoso que ya haba comido das atrs. Se persign, tocando sin darse cuenta el collar de hematites y musit el avemara. A continuacin cogi una tajada de pollo, lo sostuvo en la palma de la mano durante unos segundos para que se enfriara y se lo meti en la boca. Estaba muy picante (al parecer, los kongos no eran aficionados al dulce) pero ya estaba acostumbrado e incluso le gustaba. Levant la calabaza y bebi un buen trago de vino, pensando que no estara mal emborracharse un poco, y a continuacin volvi a mirar a la muchacha. Esta vez la pill por sorpresa, y al cruzar su mirada, le sonri. La respuesta de la nia fue soltar la estera que la ocultaba y echar a correr. Eh? Qu pasa? Gil se levant. Por qu corre? Adnde va? La necesitan en su casa respondi la mujer del beb. Dnde est su casa? Gil no esper la respuesta, sino que se acerc a la puerta, apart la estera y sali a la galera. Tard un instante en verla. La muchacha cruzaba el puente, corriendo hacia la puerta de la empalizada que era la misma por donde Mbemba, Mpanzu y el NsakuSoyo haban entrado para ir a ver al rey. Dedujo que su casa estaba en la zona real y record que el color y el diseo del vestido eran los mismos que el de Mbemba y el de los guerreros de su escolta. Es que era un miembro de la familia de Mbemba o de su comitiva? Era su sierva, su concubina o su esposa? La puerta de la empalizada se abri y la muchacha entr corriendo. En cuanto la puerta se cerr, Gil volvi a entrar. Quin es, mchento? pregunt a la mujer del beb. Nimi a Nzinga. Gil enarc las cejas, sorprendido. Nimi a Nzinga? Como Mbemba es Mbemba a Nzinga? S respondi la mujer, sonriendo ante la rapidez con que Gil haba sacado sus conclusiones. Es una princesa? Gil lo dijo en portugus porque no saba cmo decirlo en kongo. Lo cierto es que no le haban presentado ninguna princesa kongo. Por supuesto, la mujer no entendi nada. Volvi a intentarlo: Es hija de Nzinga a Nkuwu? pregunt entre curioso y titubeante. S. Es una hija de ManiKongo. Es NtinuKongo. Ntinukongo repiti Gil. Princesa de los kongos. Se sent en el taburete y bebi otro buen trago de vino. Nimi a Nzinga, Ntinukongo. Poda ser hermana o hermanastra de Mbemba, segn quien fuera la madre. Una muchacha muy bonita. *** Mbemba no volvi aquella noche. Aunque su ausencia aument la inquietud de Gil, no haba motivos para tener miedo. Todo lo contrario. Le trataban con respeto y franca amistad, y atendan a todas sus necesidades. Las dos mujeres mayores con sus hijos (el beb y los dos nios) y las cuatro jvenes (pero no la bonita princesa kongo) permanecieron en la casa como sus sirvientes. Haba otra
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habitacin, y el cofre y la bolsa estaban all, y como Gomes y Das no se haban llevado sus pertenencias en la huida, tambin estaban junto a las cajas con las provisiones de la nave. Esta habitacin haca de dormitorio. Las mujeres y los nios vivan en unas pequeas chozas levantadas en el patio trasero. Adems de las vasijas, las calabazas, los cofres y las cajas, haba un taburete, un lecho de esteras apiladas, sbanas confeccionadas con la tela aterciopelada y un reposacabezas de madera, junto a la ventana que se abra a la galera de delante, con vistas al Luezi y a las edificaciones reales. La primera noche, al entrar en esta habitacin, las dos mujeres mayores le siguieron con peroles de agua caliente y fra, trozos de tela, esponja y piedra pmez. Se quit las botas y la cota de malla, y esper a que ellas se marcharan antes de desnudarse para disfrutar de un bao reparador. Pero no se marcharon ni ellas, ni las cuatro jvenes, ni los nios. Al parecer, lo que queran era verlo desnudo, curiosos por saber cmo era debajo de las prendas, por averiguar si el prncipe blanco venido del cielo tena una forma fsica diferente a la de los hombres y nios del pueblo, y si la blancura de la piel desapareca con el agua para mostrar una piel negra como la suya. Nervioso, aunque le haca gracia la situacin, les orden que se marcharan. Pero no bien se hubo desnudado y se quitaba con la esponja la mugre de los muchos das pasados en el camino, descubri que una de las jvenes haba vuelto y le observaba desde la puerta. El se volvi bruscamente para exhibirse en toda su desnudez, convencido de que la muchacha huira asustada. Pues, nada de eso, la joven permaneci tan tranquila e incluso avanz un poco. Ahora le toc a l volverse avergonzado. Se puso la camisa, pero no le orden que se marchara. Fue hacia la ventana para mirar el sector real, convencido de que an le quedaba la esperanza de que Mbemba viniera a verle, y se pregunt si tendra que volver a vestirse como un prncipe. Sin embargo, las puertas de la empalizada continuaron cerradas y lo nico que pudo ver fue los centenares de puntos de luz correspondientes a las fogatas encendidas en el recinto del rey. Se volvi. La joven se haba sentado en el suelo con las piernas cruzadas y la espalda apoyada en el marco de la puerta. Tena el kanga recogido por encima de las rodillas, flojos los pliegues de debajo de las axilas, y le miraba impasible con los labios apenas entreabiertos. Gil no era tan joven ni tan tonto como para no saber por qu estaba all, pero sigui sin decirle nada. Se acost en el lecho, de espaldas a la muchacha. No cerr los ojos. Estaba bien despierto. Notaba su presencia y el suave jadeo de la respiracin de la muchacha con la misma claridad y la misma intensidad que notaba el fresco en el aire y oa el canto de las cigarras y el ulular del bho en el exterior. Le corresponda a l decir, algo? No se atreva. As que esper, con el corazn en un puo, conteniendo la respiracin. Por supuesto, al cabo de un rato, la joven se acost a su lado, despus de quitarse el kanga y quedar completamente desnuda. Gil le pregunt su nombre. Ella no respondi. De pronto, sin mediar palabra pero con cierta ferocidad, lo oblig a ponerse encima de ella, sujetndolo con las piernas alrededor de la cintura, y con los fuertes brazos alrededor del cuello. Con los suaves y pequeos senos aplastados contra su pecho, sin darle tiempo a que repitiera la pregunta, le introdujo la lengua en la boca. Gil apart el rostro, pero not los lentos y deliberados movimientos de sus caderas que le atraan hacia ella, y lo prob de nuevo. Dime tu nombre reclam con cierto apremio. Quiero saber tu nombre. La muchacha en vez de contestar, le sujet por el pelo y le tir hacia abajo para morderle el labio inferior con sus pequeos y afilados dientes hasta hacerle dao, al tiempo que los movimientos de las caderas se aceleraban y le sujetaba con ms fuerza. Con una risita tonta, Gil tuvo que luchar para desprenderse de la muchacha. Sabore el gusto de la sangre que manaba del labio y oli el perfume a almizcle del cuerpo de su compaera. Por qu no me quieres decir tu nombre? Gil se dio cuenta de lo que ella estaba haciendo. Le daba prisa. La haban enviado a hacer este trabajo y quera acabarlo cuanto antes. Saba cmo acabar pronto. Se vala de los movimientos de sus caderas, de los enviones de su vientre, de los apretujones de sus muslos, de los tirones de pelo, de los mordiscos en la garganta. l apret los puos para contenerse.
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Dime tu nombre. Por amor de Dios, dmelo. Nimi. Cmo? Nimi. Nimi a Nzinga. En esta ocasin se levant un poco para meterle un pezn en la boca y hacerle callar, al tiempo que le araaba la espalda con las afiladas uas. Gil, que era joven, fuerte y lleno de vida, no pudo contenerse ms. Ella le apart. Gil rod de costado y cerr los ojos, conteniendo el aliento. Luego solt el aire, volvi a respirar el aire fro de la noche, abri los ojos y la mir a la fra luz de la luna, a la fra luz de las estrellas. Ella segua tendida de espaldas, los pechos movindose al comps de su respiracin, con una mano entre los muslos, acariciando distrada el semen derramado sobre su piel. Por qu has dicho que tu nombre es Nimi a Nzinga? Ella volvi la cabeza para mirarle. Nimi a Nzinga es NtinuKongo. La muchacha se sent en el lecho. T tienes que dormir con Ntinu. T eres Mtu coment la muchacha con un tono indiferente. T tienes que dormir con una princesa. T eres un prncipe. se es tu verdadero nombre? No tiene importancia. La tiene para m. La muchacha se encogi de hombros y busc por el lecho hasta que encontr el kanga. Luego se levant para envolverse con la tela sujetndola debajo de las axilas. Dnde vas? No te vayas. Qudate. Quiero que te quedes. Te ordeno que te quedes. Esto no lo dijo en serio. No le estaba dando una orden. Slo bromeaba. Quera hacerla sonrer, pero ella no sonri. Se tom la orden en serio. Se quit otra vez el vestido y se acost en el mismo lecho junto a Gil. Haba una triste calma en sus movimientos, la obligada resignacin de una sierva a la que le han ordenado realizar un servicio para un prncipe. No tienes que quedarte si no quieres. Me quedo. Quieres quedarte? S, Gil Inis, quiero quedarme. Se acerc a l, enganch sus piernas a las de l, le rode la cintura con un brazo y descans la cabeza en su pecho. Pero no sonri. Gil con un brazo alrededor de los hombros de la muchacha, le mir la cabeza. Llevaba el pelo muy corto (supuso que todas las mujeres, debajo de los turbantes, lo llevaban as), pero no se lo peinaba como la princesa Nimi. Era extrao que, en la excitacin del momento, ella le dijera que se llamaba Nimi. Era porque crea que la idea de estar hacindole el amor a una princesa le excitara ms, le dara ms prisa y as conseguir que acabara antes? O era porque, en aquel momento, deseaba ser una princesa? No se lo dir a nadie. Eh? Se dio cuenta de que ella se haba dormido y de que l acababa de despertarla. Mantendr el secreto si me dices tu nombre. Ella volvi la cara contra su pecho. Duerme, Gil Inis murmur. Ahora a dormir los dos. Gil no poda dormir. Oa la respiracin de la muchacha, senta el calor de su aliento en el pecho. A ella no le agradaba estar all. No quera ser su amiga. Manose el collar de hematites y pens en don Nuno, en don Jos y en el capitn. El tampoco era feliz en este lugar. Quera tener un amigo. Dnde estaba Mbemba? La muchacha se sent bruscamente. Qu pasa? Calla. Escucha.

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Gil no oa nada aparte de los habituales sonidos de la noche, el ulular de los bhos, el canto de los grillos. Qu? Estaba bien despierta, con la cabeza ladeada, las manos apoyadas en el lecho, lista para saltar. Y finalmente salt para asomarse a la ventana. Gil la imit. Es Mbemba dijo Gil, profundamente aliviado. Por fin viene a buscarme. No replic la muchacha, apartndose de la ventana. Se haba abierto la puerta central de la empalizada y una procesin de antorchas sala de la zona real para ir hacia el puente. En el centro de la procesin, cargaban a un hombre en una litera. Otro caminaba a su lado. Gil no alcanzaba a ver quines eran, pero sin duda uno de ellos deba de ser Mbemba que vena en su busca para llevarlo ante la presencia del rey. Entonces, quin es, si no es Mbemba? pregunt. Mpanzu? No. La muchacha se visti. Quin es? Lukeni a Wene. Quin? El NgangaKongo. No s quin es..., dnde vas? La muchacha haba salido corriendo del cuarto. l la sigui. Espera. Te lo ordeno. Esta vez iba en serio. Casi le grit la orden. La muchacha se detuvo en la galera posterior. Le dominaba el pnico, y le contagi el miedo. La muchacha se sujetaba el kanga no haba tenido tiempo para sujetarlo debidamente y ahora amenazaba con carsele y miraba hacia la puerta principal con una expresin de terror ante lo que poda aparecer en la galera. La procesin no haba llegado al puente, pero ahora Gil s oy los tambores. Haba tamborileros en la columna. El ritmo era lento, muy lento y amenazador. Qu hora era? La luna se haba ocultado en el horizonte. Deba ser la medianoche pasada. Quin es Lukeni a Wene? Quin es el NgangaKongo? El que hace brillar las estrellas, el que hace que salga el sol y que caminen los muertos. Un brujo? Un sacerdote? El hombre ju-ju de los kongos? Aqu el ttulo era Nganga y no Nsaku? Nsaku? pregunt. NsakuKongo? Ms grande que Nsaku. Ms fuerte, ms peligroso, ms maravilloso. NgangaKongo, el sumo sacerdote de los kongos. Viene aqu? Viene a por ti. La procesin cruzaba el puente. El retumbar de los tambores era cada vez ms fuerte. El aire fro de la noche le hizo estremecerse. Entonces, Gil se dio cuenta de que estaba desnudo. T qudate aqu. Te ordeno que te quedes aqu dijo y corri a vestirse. No saba por qu deseaba que la muchacha se quedara. Slo saba que no quera estar solo. Necesitaba tener a alguien con l, aunque slo fuera esta joven aterrorizada. Sin embargo, no abrigaba demasiadas esperanzas de que ella se quedara, a la vista del terror que le infunda el NgangaKongo, y, efectivamente, cuando acab de vestirse la camisa y los pantalones: no dispona de tiempo para ponerse la armadura y regres a la habitacin principal, apretndose el cinturn de la espada, la muchacha haba desaparecido. Gil sali a la galera posterior. El patio estaba desierto, las chozas de las mujeres a oscuras, las esteras bajadas en las puertas y en las ventanas. Cruz las habitaciones a paso rpido para ir a la galera de delante. A pesar del ruido de los tambores y la luz de las antorchas, la ribera estaba tan desierta como las casas del patio trasero. Todo el mundo se ocultaba del NgangaKongo. Sujet el pomo de la espada y adopt una actitud orgullosa y desafiante, temblando de fro y con los cabellos desordenados por el viento, mientras contemplaba la procesin que cruzaba el puente. Los porteadores de antorchas eran guerreros con arcos y aljabas colgadas a la espalda, y cuchillos a la cintura. Vestan kangas rojos bordados con soles amarillos, y las llamas de las
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antorchas, agitadas violentamente por el viento, emanaban un olor dulzn muy parecido al del incienso. Los tamborileros llevaban calzones de cuero, tocados de plumas amarillas y rojas, con el rostro y el pecho pintados de blanco. Los tambores golpeaban contra sus caderas al ritmo de sus pasos. Haba fetichistas entre ellos, tambin pintados de blanco, que agitaban las calabazas rellenas con piedras, entrechocaban palillos y golpeaban con unos pequeos martillos unos batintines de hierro con forma de herradura siguiendo el comps marcado por el adormecedor ritmo de los tambores. Se acercaban con un lento, majestuoso y oscilante paso, los porteadores de la litera balanceando intencionadamente la carga como un pndulo, y el hombre que caminaba junto a la litera imitaba el bamboleo como si estuviera en trance. A medida que se acercaban a la casa, comenzaron a entonar un cntico profundo, sombro y quejumbroso que bien poda pasar por uno de los cnticos latinos de la misa, porque no era menos reverente, ni menos sagrado. Los guerreros, con las antorchas en ambas manos a la altura del pecho como si fueran lmparas votivas, se alinearon en la orilla delante de la casa. Los tamborileros y los fetichistas cantaban sus misteriosas plegarias, interpretaban su msica sacra y formaban un semicrculo frente a la galera como si construyeran el presbiterio de una iglesia. Los porteadores de la litera y el hombre que caminaba a su lado entraron en el supuesto presbiterio. Gil reconoci inmediatamente a la luz de las antorchas sacudidas por el viento al hombre de pie junto a la litera, y sinti una opresin en la garganta. Era el NsakuSoyo, ataviado con la toca de ceremonias, la capa de plumas, con una maraca pintada en una mano y un pual en la otra. El malvado brujo se arrodill en cuanto los porteadores dejaron la litera en tierra. Callaron los tambores, se interrumpi el cntico. Se hizo el silencio, roto slo por el chisporroteo de las antorchas. Luego volvi a sonar un batintn y el pasajero se ape de la litera. Lukeni a Wene, el NgangaKongo, el sumo sacerdote de los kongos, el papa de esta gente. Gil dio un paso atrs. Era horrible. Gil comprendi por qu la joven haba huido. Era un enano jorobado, muy viejo y sin un pelo en la cabeza. Para resaltar la grotesca falta de pelo, todo su cuerpo estaba pintado de color blanco, y, aunque vesta un taparrabos, como tambin era blanco, pareca desnudo. Aparte de unos saquitos de cuero negro colgados alrededor del cuello, no llevaba ningn adorno y sus manos estaban vacas. Mir a Gil a travs de los agujeros negros en la pintura blanca del rostro como si fueran las aberturas de una mscara. Los labios eran negros. Gil Inis. La voz era estridente, muy aguda y dotada de un extrao poder. La mirada a travs de los agujeros negros de la mscara blanca era firme y penetrante. Ten cuidado. Conserva la calma. Puede echarte un maleficio, se dijo a s mismo. S, yo soy Gil Inis, Lukeni a Wene. Sabes quin soy? Me han dicho quin eres. Quin soy? El NgangaKongo. S, soy el NgangaKongo, el gran hechicero del reino, el primero en la nariz del universo, el que hace que brillen las estrellas, que salga el sol, que caiga la lluvia y que los muertos vuelvan a caminar en esta tierra. Soy el sacerdote del rey de este reino, que me consulta todas las cosas. Me temes? Te honro, Lukeni a Wene. Te honro y te estimo como honro y estimo al sacerdote de mi rey. Respondes bien, Gil Inis y volvindose al NsakuSoyo, aadi: Responde bien, NsakuSoyo. Quiz no es como t dices. El hombre ju-ju de Mpinda, que segua de rodillas, se levant. Es como yo digo, NgangaKongo. Ya lo vers. S, lo ver. Acrcate, Gil Inis. Gil mir a su alrededor. Despus, vacilante, baj de la galera. Acrcate ms. Gil no quera mirar los ojos negros del grotesco enano jorobado. Ignoraba la brujera que poda esconderse detrs de aquella mirada penetrante. Se acerc al hechicero con la mirada baja. El
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semicrculo de tamborileros y fetichistas se cerr un poco. El NsakuSoyo se coloc al costado del hechicero. Ms cerca, Gil Inis, ms cerca. An le separaban unos cuantos pasos, pero Gil ya oli el aliento del brujo, el aroma de un perfume parecido al olor del incienso que le llegaba de las antorchas, el olor tan conocido de las iglesias. Espero a Mbemba a Nzinga, el MtuKongo, Lukeni a Wene. Has venido en su lugar para llevarme ante el rey? No, Gil Inis, el rey todava no est preparado para recibirte. No est todava preparado para recibirme? Cundo estar preparado para recibirme? Cuando yo le lleve un mechn de tu cabello. Qu dices ahora? Crtale un mechn de pelo, NsakuSoyo. Qu? No, no. Aprtate de m, NsakuSoyo. Gil acerc la mano a la espada. Te lo advierto, NsakuSoyo, no te acerques a m. El odioso hombre ju-ju haba dado un paso hacia Gil, levantando el pual que sostena en una mano, pero, al recordar el incidente que haban tenido en el camino, el peligroso ataque de Gil con la espada, se detuvo en el acto y retrocedi. Qu temes, Gil Inis? pregunt el NgangaKongo. Crea que no me temas. Crea que slo me honrabas y me estimabas como sacerdote de mi rey. Te honro y te estimo, Lukeni a Wene, pero no siento ninguna estima por l. Mat al padre Sebastio, que era mi sacerdote. Mat a Segou, que era mi amigo. Un sacerdote malvado. Un esclavo, no un amigo. Calla, NsakuSoyo. Dame el pual. El hombre ju-ju call. Sin rechistar, deposit el pual en la palma de la mano del NgangaKongo. Dices que me honras y me estimas, Gil Inis, como sacerdote de mi rey. S, Lukeni a Wene. Entonces, me dejars que te corte un mechn para llevrselo a mi rey? S, Lukeni a Wene, te dejar. Acrcate. Son un batintn, una solitaria y sombra nota que reson en el silencio. Una vez ms comenz el cntico para celebrar el ritual que estaba a punto de comenzar. Como el hechicero era enano apenas si llegaba al pecho de Gil el muchacho tuvo que agachar la cabeza como si fuese a recibir la bendicin de un sacerdote. El brujo sujet un mechn de pelo rubio, y sorprendido al descubrir que era tan sedoso, lo acarici durante unos segundos. Luego cort un pequeo mechn y lo apret en el puo mientras suba el volumen del cntico como una muestra de regocijo por lo que se haba hecho. Qu se haba hecho? Gil no lo saba. Pero tena muy claro que este rito de brujera tena para esta gente el mismo valor que para l tenan el ritual y la fe de la iglesia. Ahora veremos, Gil Inis. Qu vas a ver, Lukeni a Wene? Quin eres y lo que pretendes. Ahora veremos por qu has venido a nuestra tierra desde tu tierra en el cielo. Cmo se ve eso, Lukeni a Wene? Se ve en este mechn de tu cabello. El hechicero abri la mano. Porque ste es un fragmento de tu cuerpo, Gil Inis. Porque ste es un fragmento de tu ser.

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IX Cay enfermo. Gil saba la razn: la brujera del NgangaKongo. Lo so aquella misma noche, un sueo sencillo pero aterrador; luego lo volvi a soar, noche tras noche. Una fogata arda en la oscuridad de la noche. Era una fogata pequea, hecha con satinadas hojas que producan un humo verde y un olor dulzn. El enano jorobado y calvo, el sumo sacerdote de los kongos, desnudo y pintado de blanco, con una monstruosa mscara de madera blanca, se haba sentado a la turca delante de la fogata, con las manos extendidas sobre las llamas. Sostena en las palmas los pelos rubios que le haba cortado a Gil, aquellos fragmentos de su ser. Los fetichistas, tambin desnudos y pintados de blanco, estaban detrs del enano, contemplando sus manos sobre el fuego. Haba otros ms, detrs de los fetichistas, pero Gil no los vea con claridad; la extraa luz verdosa de la fogata no alcanzaba a disipar la oscuridad a esa distancia. Nzambi Mpungu chill el gran hechicero, elevando las manos. Nzambi Mpungu, te envo esto. Comenz a sonar la msica sagrada de los fetichistas, el rumoroso eco de las maracas, el golpeteo de los palillos, el tamtan de los tambores, el resonar de los batintines, y el piadoso y lgubre cntico. El NgangaKongo volvi las manos y los cabellos cayeron en las llamas, se prendieron y volaron en el aire en una lluvia de pavesas. Gil comenz a quemarse por dentro. El hechicero le haba prendido fuego. Intent despertarse, pero no pudo. Quiso gritar pidiendo ayuda, pero las palabras murieron en su garganta. Entonces disminuy el chisporroteo de las pavesas, se apacigu la fiebre abrasadora y tembl al notar en la piel el roce del viento fro de la noche. Tena los ojos abiertos. Todava estaba oscuro. Era la noche de hoy, la de maana o la de pasado maana? Alguien le refrescaba el rostro con un pao fresco y hmedo que ola a vinagre. Era la joven, la mujer sin nombre quien le refrescaba el rostro, as que no poda ser la misma noche. En aquella ocasin la muchacha haba huido. Volvi el rostro para eludir el trapo hmedo porque se estaba helando otra vez, levant las rodillas, meti las manos entre los muslos y se acurruc para protegerse del viento helado. Nimi, la noche es fra. La muchacha se acost a su lado. Desde luego, no era Nimi. No era la princesa kongo. Slo le haba dicho que se llamaba Nimi para excitarlo. Le sujet por los hombros, le entrelaz sus piernas en las de l y lo atrajo hacia su pecho para darle calor. Pero el NgangaKongo no tena piedad; el terrible hechicero le hizo arder una vez ms. La fiebre volvi a consumirle. Ella deba notar cmo se quemaba. Deba de estar quemndose. Su pelo tambin se quemaba en el fuego. Nzambi Mpungu, te envo esto. Por qu lo hace? Chist! Nzambi Mpungu, te envo este fragmento del extranjero blanco. Te envo este trozo de su ser. De esto, Nzambi Mpungu, dime quin es y por qu ha venido. De esto, dime si traer el bien o el mal a nuestro reino. De esto, Oh Nzambi Mpungu, dime si debemos darle la bienvenida o expulsarlo de nuestro lado. Qu? Gil intent sentarse. Calla, Gil Inis. Calla, calla. Lo apret con ms fuerza contra su pecho. Ella estaba en el sueo? Oa lo mismo que l? Vea lo que l vea? El NgangaKongo arroj el ltimo de los cabellos al fuego y, en el resplandor de las ltimas pavesas, Gil vio a los dems detrs de los fetichistas. Mbemba estaba entre ellos, y Mpanzu, y el NsakuSoyo. Se adelantaron para sentarse a la turca alrededor del fuego y, cada uno por turnos, habl largo y tendido con el NgangaKongo. Gil no oy lo que dijeron, pero comprendi por las expresiones y los gestos que haban hablado con fervor defendiendo opiniones opuestas. Haban hablado de l? Discutieron si darle la bienvenida o expulsarlo? Qu dicen? No oigo lo que dicen. Calla, Gil Inis, calla. La muchacha le acun contra sus senos. Duerme, Gil Inis, duerme.
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No, ella no estaba en el sueo. Ella no vio la nube de pavesas elevndose hacia el negro terciopelo del cielo y morir entre las estrellas. No vio al NgangaKongo levantarse y caminar sobre la fogata. No le vio apagar las llamas con los pies desnudos, y mientras lo haca, apagar tambin el sueo. Se despert. Era de da. Nimi a Nzinga estaba de pie junto a la puerta de la habitacin. No tena ninguna duda de que era la verdadera Nimi, la princesa kongo el kanga verde claro con los ribetes rojos, el mismo peinado, los brillantes ojos rasgados, pero el cuerpo de la joven sin nombre le tap la visin cuando le acerc una calabaza a la boca al tiempo que, con la otra mano, le levantaba la cabeza para ayudarle a beber. Gil crey que sera malafu, el vino de palma, pero era algo cremoso y amargo, probablemente leche de cabra. Cogi la calabaza y se bebi todo el contenido. En cuanto acab, la joven le quit la calabaza apartndose de su lado, con lo cual Gil volvi a ver a la princesa Nimi. Keba bota, NtinuKongo. La nia permaneci en silencio, pero al menos esta vez no huy. La otra muchacha apareci una vez ms, esta vez con un cuenco de estofado, y luego se sent en cuclillas junto al lecho, mirando alternativamente a Gil y a la princesa como si sintiera una gran curiosidad por descubrir lo que haba entre ellos. Gil se llev el cuenco a la boca con la mirada puesta en la adolescente, y se comi el estofado con un apetito voraz. La sed y el hambre eran una buena seal, una muestra de la salud recobrada. Dej el cuenco a un lado y ech una ojeada a la habitacin. Por la intensidad de la luz, calcul que deban ser las primeras horas de la maana. Hizo el amago de levantarse, pero record que estaba desnudo. Quiero vestirme, mchento. Lo dijo para que se enterara la nia; dudaba que ella, siendo una princesa, tuviera el mismo descaro a este respecto que la sierva. Me alcanzars mis ropas? Tambin quieres baarte? S, tambin quiero baarme. Ir a buscar el agua. Ntondesi. Gracias. La nia se apart para dejar paso a la joven y, por un momento, ambas quedaron fuera de la vista. Gil las oy hablar en voz baja, rerse suavemente como dos conspiradoras. Luego, la nia apareci otra vez en la entrada. El portugus permaneci sentado en el lecho, con las mantas alrededor de la cintura, atrapado por la presencia de la nia y su propia timidez. T eres Nimi a Nzinga? Ella asinti. T eres la hermana de Mbemba a Nzinga, la hija del rey? La nia asinti otra vez. Yo soy Gil Eanes. Lo s respondi ella. Su voz era dulce y, mientras hablaba, frunca el entrecejo y haca gestos como si quisiera evitar una sonrisa. Todo el mundo lo sabe. Espero a Mbemba para que me lleve ante tu padre. Eso tambin lo sabe todo el mundo? Ngete. Eso tambin lo sabe todo el mundo. Y tambin todo el mundo sabe por qu no ha venido a buscarme en todo este tiempo? Ha venido a buscarte, Gil Inis. Ha venido a buscarte muchas veces. Pero cada vez que ha venido, t dormas tan profundamente que nadie pudo despertarte. As que haba sido eso. Gil suspir, aliviado. No tena nada que ver con el sueo; la causa de la demora era su enfermedad, y no una discusin sobre si deban recibirle o no. Estaba enfermo coment, mucho ms tranquilo. Y ahora ya no lo ests? No. Ahora estoy bien. Muy bien. Eso es bueno porque hoy Mbemba vendr a buscarte otra vez. Hoy? Entonces debo darme prisa. Debo estar listo cuando l llegue. Dnde est la mujer con el agua? Cmo se llama? Dnde est mi ropa? Se llama Nimi.
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Qu? No queras saber su nombre? Se llama Nimi como t? S, y tu ropa est all. Seal el cofre. Te la alcanzo? Qu extrao que, despus de todo, el nombre de la sierva fuera Nimi. S, tremela. No puedo trartela. Soy NtinuKongo y no le llevo nada a nadie. Sonri con picarda, encantada de haberle gastado una jugarreta. Gil se ech a rer ante esta sbita muestra de insolencia y decidi devolverle la broma. Entonces, la buscar yo dijo, y simul el gesto de apartar las mantas de los muslos desnudos y levantarse. S, hazlo t replic ella sin desviar la mirada. Gil vacil. La princesa le observaba con una expresin tan inocente, esperaba verle desnudo con un entusiasmo tan puro, que l se ruboriz. Al parecer, ella comparta la curiosidad sobre su aspecto fsico que haba mostrado la sierva, y lo haca con el mismo descaro. Vete, Nimi manifest, sonriente. No eres ms que una nia. No soy tan nia. Lo suficiente. Vete y djame que me vista. Nimi se march y Gil se acerc a la ventana. Se haba equivocado en el clculo de la hora; era mucho ms tarde. La debilidad de la luz era el resultado de los espesos nubarrones que tapaban el cielo. Nunca haba visto nubes como stas. Tambin en la costa se nublaba pero a ltimas horas de la tarde, y las nubes llegaban por el este. En cambio, en la meseta el cielo haba estado limpio da y noche. Quiz durante el tiempo de su enfermedad haba cambiado la estacin. Estaban a finales de septiembre o principios de octubre: quizs haba llegado la estacin de las lluvias. Mientras miraba por la ventana, esperando que la joven, la otra Nimi, le trajera el agua para el bao, la puerta central de la empalizada en la otra orilla del Luezi se abri de par en par. No esper a ver quin sala. Estaba seguro de que era Mbemba. Renunci al bao, se visti con los atavos principescos, y luego comenz a rebuscar en el interior de los cofres y las cajas con las provisiones. El capitn les haba dejado un bal con artculos de trueque que Gil ofrecera como regalos al rey kongo. Pero Gil, dado que se dio cuenta de los objetos que fabricaban los kongos, comprendi que los suyos seran considerados vulgares baratijas. Busc alguna otra cosa, algo especial, un poco raro, que se apartara de lo comn. De nada le servan las piezas de tela, los cascabeles, los anzuelos, los espejos, los cuchillos y los peroles. Los kongos los tenan en abundancia. Los apart. Busc algo que fuera mejor. Necesitaba un regalo especial. Los kongos recelaban. Quera eliminar sus sospechas. Record el breviario del padre Sebastio, la fascinacin de Mbemba y el miedo del NsakuSoyo. S, se era el regalo, la nica cosa que los kongos no tenan: la escritura. Viene el MtuKongo, Gil Inis. Una vez ms, Nimi a Nzinga, la NtinuKongo, apareci en la puerta. Gil asinti y sigui a la nia a la habitacin principal. All estaban las mujeres y los dos nios formados en fila. Sus expresiones eran graves; l cruzara el ro para encontrarse con el rey. Mir a la joven, a la otra Nimi, la que haba dormido con l todas estas noches, y le sonri. Para asombro y deleite de Gil, ella le devolvi la sonrisa. Era su modo de decirle adis o, sencillamente, agradeca verse libre de l de una vez por todas? Sali a la galera. La princesa Nimi le acompa, pero slo hasta la entrada. Mbemba y su escolta llegaron a la casa. Me alegra verte de pie, Gil Inis. Me alegra que me veas de pie, Mbemba. Lamento no haber estado de pie las muchas veces que has venido a verme. Estabas enfermo. S, estaba enfermo. Me quemaba. So que me arrojaban a una hoguera. Es un sueo extrao. S, es un sueo extrao. Crees que tambin es un sueo real?
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Todos los sueos lo son. Pero no s el final de este sueo, Mbemba. No lo so hasta el final. ste es el final, Gil Inis. Te has despertado y yo he venido para llevarte ante mi padre. He venido para llevarte ante el rey. Mbemba subi a la galera y sujet a Gil por los hombros, siguiendo la costumbre que tenan los kongos de saludar. Era la primera vez que saludaba as, y Gil se estremeci de placer, invadido por una sensacin de confianza y alivio. Quin es sa? Quin? Se parece a Nimi. Eres t, Nimi? Ven aqu. Gil se volvi. Mbemba haba descubierto a su hermana espiando desde la puerta. Ven aqu, nia orden Mbemba, tajante. Ven aqu inmediatamente. Nimi sali a la galera adoptando una pose infantil, con un pie descalzo sobre el otro y las manos cruzadas a la espalda. Pero sus ojos castaos brillaban con picarda. Era obvio que no tena miedo de su hermano. Qu haces aqu? Eres la sirvienta de esta casa? No. Entonces, por qu ests aqu? Visito a mi amigo. Qu amigo tienes en esta casa? Gil Inis. Gil mostr la misma sorpresa que Mbemba ante la insolente afirmacin de la muchacha. Mir a Nimi y despus a su hermano. Ambos le miraban a l. La muchacha con una sonrisa provocativa, y Mbemba con profundo recelo. Cmo que es tu amigo? Nunca le habas visto antes. S que le he visto. Cundo? Cuando le trajiste por primera vez a esta casa. Y a partir de entonces, todos los das. Yo no lo saba, Mbemba se apresur a decir Gil. Ignoraba su presencia. Estaba enfermo. Mbemba no hizo nada por disimular su enfado, dominado por la terrible sospecha de que algo clandestino o ilcito pudiera haber ocurrido entre Gil y su hermana. Lo saba, Nimi? Dile a Mbemba que yo no saba que estabas aqu. l no saba que estaba aqu. Estaba enfermo. Dorma. Entonces, por qu venas aqu? Para verle. Verle dormir? S, para verle dormir replic Nimi, con desfachatez. Mbemba mene la cabeza. No quedaba muy convencido; sus sospechas no se aplacaron. No tenas nada que hacer aqu manifest, irritado. Tampoco ahora tienes nada que hacer aqu. Me ocupar de que te castiguen. Ahora, vete. Vuelve a tu casa. Volver contigo y Gil Inis. Quieres que te castiguen ahora mismo? No puedes hacer que me castiguen. Soy NtinuKongo. Lo dijo con igual desparpajo como antes se lo haba dicho a Gil, que pareca que acabara de descubrir los privilegios de su rango. Quizs era una de las hijas preferidas del ManiKongo y de ah aquel poner los brazos en jarras y adoptar una expresin desafiante. Mbemba volvi a mover la cabeza como muestra de su exasperacin, pero ya no pareca tan enfadado. Aunque se negaba a demostrarlo, le diverta la insolencia de la nia. Tal vez era su hermana favorita. Eres una nia terrible, Nimi manifest, resignado. Me haces quedar como un tonto ante Gil Inis. Sabes que por nada del mundo te castigara en su presencia.

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No me hubieras castigado en ningn caso, Mbemba afirm Nimi, acercndose para cogerle de la mano. Eres un prncipe amable. No ests tan segura, nia replic l, y al mismo tiempo la apartaba de s. Nimi baj los escalones alegremente y se uni a los guardaespaldas de Mbemba. Los guerreros la saludaron con una reverencia y se apartaron respetuosamente, pero ella comenz a hablarles muy desenvuelta y animada, con lo que algunos se rieron al escucharla. Ests preparado para conocer a mi padre, Gil Inis? Le traigo regalos de parte de Diego Co. Es muy amable y correcto de Diigo Cam. No tienen nada de maravilloso en s mismos, pero se los enva a tu padre como muestra de su estima. Como tales, mi padre los considerar maravillosos. Mbemba llam a los guerreros. Dos de ellos entraron en la casa para recoger el cofre con los artculos de trueque. Recuerdas el breviario del padre Sebastio, Mbemba? Mbemba lade la cabeza, intrigado. Pader Sebastum? S, su breviario... No entiendo lo que preguntas, Gil Inis. El breviario. El libro de la escritura. La escrita. La escrita? Ah, s, la escritura, la palabra de Nzambi Mpungu. Todava la tienes contigo? S. Es muy precioso, Mbemba. Es una magia muy poderosa. Es la poderosa magia de los portugueses. Lo s. Es una magia ms poderosa que la magia del NsakuSoyo, incluso, dira yo, ms fuerte que la magia del NgangaKongo. Mbemba no respondi a este comentario. Entorn los prpados, poco dispuesto a aceptar la blasfemia. Se lo mostrars a tu padre, Mbemba? Se lo dars como un regalo de los portugueses? *** Guerreros armados con arcos y flechas, y trompeteros con los largos cuernos de marfil al hombro, ocupaban las torres de viga a ambos lados de la puerta central de la empalizada del recinto real. En el momento en que los centinelas con escudos y lanzas de acero abrieron la puerta, los trompeteros de las torres hicieron sonar un acorde de aviso. Treinta pasos ms all de la puerta se levantaba otra empalizada con una puerta tambin con torres de viga a cada lado. Nimi corri por el camino hacia la puerta, pero luego se desvi a la izquierda y desapareci de la vista. Gil y Mbemba, escoltados por los guardaespaldas, avanzaron a un paso ms mesurado y digno. Cuando llegaron a la segunda puerta, se detuvieron. Gil mir a la izquierda, sin llegar a descubrir qu haba sido de Nimi. El camino en aquella direccin pareca acabar en la empalizada exterior. Mir al cielo. Las nubes eran cada vez ms oscuras. Sin duda no tardara en llover. A lo lejos se vean algunos relmpagos y se oa el retumbar de los truenos. Espera aqu, Gil Inis, a que esta puerta se abra para ti dijo Mbemba. Adnde vas? Debo prepararme para ver al rey. Volvers antes de que esta puerta se abra para m? No, estar con el rey cuando esta puerta se abra para ti. Mbemba se alej por el sendero de la izquierda, como haba hecho Nimi, y, para su sorpresa y confusin, desapareci en un abrir y cerrar de ojos. El muchacho ech un vistazo en derredor. Los guerreros de Mbemba estaban formados en fila a cada lado, excepto los dos cargados con el cofre que se haban acercado para situarse detrs de l. Gil se puso el casco, se arregl el chaleco, apoy la mano en el pomo de la espada y mir a la puerta. El cielo se ilumin con el destello de un
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relmpago, seguido en el acto por un terrible estampido seco. Pasados unos cuantos minutos, los trompeteros en las torres de esta empalizada tocaron un acorde estridente. La puerta se abri y Gil se encontr ante el recinto real. Era ms pequeo de lo que haba imaginado, pero as y todo bastante grande. La segunda empalizada no cerraba todo el espacio; estaba abierta por el oeste de forma que se disfrutaba de una hermosa panormica de los campos de cultivo y de la ondulante llanura. Y all, en el borde mismo de la meseta, se levantaba el ms grande y hermoso de los muchos grandes y hermosos edificios del recinto; sin duda, era el palacio del rey. Tena tres techos cnicos, cada uno con el dibujo de un enorme sol trenzado en los juncos y en las espaciosas galeras de gruesos pilares hechos con troncos tallados. Al palacio lo rodeaba un bosquecillo y desde la empalizada hasta la casa iba un camino formado por millares de piedras de colores. Centenares de guerreros, con lanzas y escudos, tocados de plumas rojas y amarillas, y kangas de un rojo vivo bordadas con soles amarillos (era obvio que correspondan a los colores y a la insignia reales) bordeaban el camino. Detrs de las tropas haba otros muchos centenares de personas apiadas en las galeras de las casas, que miraban expectantes hacia la puerta. Gil no tena muy claro si deba esperar alguna seal antes de entrar, pero en vista de que transcurran los minutos sin que nadie saliera a su encuentro, cruz la entrada. Los trompeteros iniciaron otro toque de vibrantes sones, y esta vez, desde algn lugar, les respondieron otros trompeteros. Desde no saba dnde, unos tambores invisibles comenzaron a marcar un ritmo excitante. El viento del oeste arrastraba una lluvia muy fina desde los amarillos alcores ms abajo de la meseta, a medida que aumentaba la frecuencia de los relmpagos y los truenos. Un grupo de hombres ocupaba la galera del palacio. Vestan de gala con tocados de plumas y cuernos de antlope, capas de plumas y kangas de tela aterciopelada. Saltaba a la vista que eran miembros de la corte, prncipes por derecho propio, seores de provincias, capitanes de los ejrcitos del rey y ministros del consejo real. Gil los consider como los equivalentes a los prncipes, condes, duques, capitanes y fidalgos de la corte del rey donjun II. En el momento que Gil lleg al pie de la escalinata que conduca a la galera, se apartaron para dejar al descubierto una entrada que cubra una cortina roja con dibujos de soles amarillos. Ces la msica. Gil mir hacia atrs. Haban cerrado la puerta de la empalizada y los guerreros formaban ahora un semicrculo delante del palacio para contener a la muchedumbre ansiosa por ver al joven prncipe blanco que haba volado hasta ellos desde el cielo. Keba bota salud Gil a los cortesanos. Soy Gil Eanes y traigo saludos para el rey de los kongos de parte del rey de los portugueses. Nadie respondi, pero apartaron la cortina. Fue entonces cuando vieron el fucilazo de un rayo y el ensordecedor tronido de la tormenta. Enseguida se desat un fuerte aguacero. Gil dio un salto para buscar refugio bajo el alero de la galera. Entr en una sala alargada, angosta y oscura. Slo al fondo, a unos cincuenta o sesenta pasos de la entrada, ardan sobre una tarima dos fogatas en sendos braseros de cermica. En medio de los braseros se levantaba el trono, que lo ocupaba Nzinga a Nkuwu, el ManiKongo. El asiento real estaba hecho de un solo tronco de bano con un respaldo alto, con incrustaciones de marfil y una cabeza de len. Los brazos del trono acababan imitando las zarpas del rey de la selva. Todo el trono estaba revestido con aire informal con pieles curtidas, la piel manchada de un leopardo y varios largos de tela roja bordada con soles amarillos. Era un trono de grandes proporciones, pero el ManiKongo apenas si caba. Era enorme. Gil no pudo evitar una exclamacin al ver su descomunal tamao. Era todo grasa, la carne fofa colgaba en gruesos pliegues de la barbilla, de los brazos, de los muslos y del pecho (las tetilllas eran tan grandes que parecan los pechos de una mujer); la barriga era igualmente descomunal. La visin de este ser mastodndico resultaba repugnante porque estaba medio desnudo. El sombrero que llevaba era de rafia y ms pareca una caja redonda con un sol bordado, el torso lo cubra con la dorada piel de un len y con la cola de la bestia sobre el hombro; se cubra los muslos con una falda corta roja tambin adornada con soles y aunque el tamao de la cabeza era normal, pareca insignificante encima de aquella monumental mole de carne. De veras que haba
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algo extrao en el aspecto de ese rostro, con la barbilla alzada y los ojos apenas visibles entre los gruesos prpados, mirando por encima de una nariz bulbosa. Los enormes brazos se apoyaban en los del trono, sobre los muslos como toneles aguantaba un bastn de marfil con espirales de plata y gemas verdes, y los hinchados pies varicosos descansaban en un pequeo taburete tapizado con una piel de leopardo. A sus pies estaba sentado Lukeni a Wene, el NgangaKongo, el sacerdote del rey, el gran hechicero del reino. Los dos MtuKongo ocupaban sus puestos, uno a cada lado del rey. El joven Mbemba a Nzinga a la izquierda del padre, el alto y obeso Mpanzu a Nzinga, seor de Nsundi, a la derecha, como corresponda a su condicin de primognito y heredero. Ambos llevaban hermosas capas y faldas de terciopelo, tocados de plumas blancas y azules y cuernos de kud, brazaletes y collares de plata y marfil con gemas verdes y amarillas. Un paso por detrs de Mpanzu, en la penumbra, se encontraba el NsakuSoyo, que observaba la entrada de Gil sin disimular su odio hacia el blanco. Detrs del trono, una fila de sirvientes, ataviados con los kangas rojos y los soles amarillos de la casa del ManiKongo, sostenan hojas de palma tejidas para formar un parasol sobre la cabeza del ManiKongo. Gil avanz con paso vacilante. A medida que se acercaba al trono, intentaba captar la mirada de Mbemba. No saba qu esperaban de l, y confiaba en que Mbemba le dara alguna pista, pero la expresin de su amigo era grave, distante. No le ayud en nada. En cualquier caso, no estaba dispuesto a humillarse. Record con cunta furia se resisti el capitn cuando el ManiSoyo intent que se arrodillara ante Mbemba. Tampoco l se comportara con menos dignidad que el capitn. Sin embargo, era consciente de que se encontraba ante el monarca de un gran reino y se mereca el respeto y la deferencia que Gil hubiera mostrado ante cualquier monarca de un reino extranjero. En consecuencia, al llegar a unos pasos de la tarima, Gil empu la espada con una mano mientras con la otra se quitaba el casco. Luego hinc una rodilla en tierra y movi el casco en un amplio semicrculo rozando el suelo con las plumas. Meu senhor salud en portugus. Mantuvo la postura, con la mirada baja, escuchando el retumbar del aguacero contra el techo de juncos. El interior de la sala se ilumin con el fucilazo de un relmpago seguido del ruido del trueno. Alz la vista y se encontr cara a cara con los negros agujeros de los hipnticos ojos de la terrible mscara blanca que era el rostro del NgangaKongo, sentado a los pies del rey. Asustado, mir al monarca. El ManiKongo, con la barbilla levantada de aquel modo tan peculiar, miraba entre los gruesos prpados entornados, pero no miraba a Gil. Miraba un punto a la izquierda del muchacho. Detrs de Gil, los dos guerreros con el cofre permanecan prosternados. Pero el ManiKongo tampoco los miraba. Qu miraba? Mpanzu, con un brazo apoyado en el respaldo del trono, se inclin para decir algo al odo de su padre. El ManiKongo movi la cabeza para mirar hacia donde estaba Gil. En aquel momento el portugus comprendi cul era la razn: los ojos del ManiKongo mostraban un velo blanco lechoso. El ManiKongo era ciego. ste es Gil Inis, padre, el prncipe blanco que ha venido a nosotros desde una tierra en el cielo manifest Mpanzu. Este es Nzinga a Nkuwu, Gil Inis, el ManiKongo, ntotila nekongo, ngangula a kongo. Keba bota, meu senhor respondi Gil, levantndose. Haba ensayado un pequeo discurso y lo lanz sin ms: Muchas gracias por recibirme hoy en tu casa, ManiKongo. Esperaba ansioso este da para ofrecerte los saludos de mi rey, Juan Segundo de los portugueses, y darte sus regalos como muestra de su amistad. Me dijo... Pero si es un muchacho le interrumpi el ManiKongo, adelantando su inmensa mole al tiempo que alzaba la barbilla todava ms para mirar a Gil con sus ojos ciegos. Una voz joven, muy dulce. Cuntos aos tienes, prncipe blanco del cielo? Gil no esperaba nada parecido. El discurso ensayado desapareci de su mente. Tengo casi diecisis aos, mi seor. Diecisis aos. Lo mismo que mi hijo. El ManiKongo busc a Mbemba con la mano izquierda. T tambin tienes diecisis aos, no es as, hijo mo?
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Mbemba cogi la mano del rey. S, padre. Diecisis aos. Un joven prncipe. Acrcate, joven prncipe del cielo. Gil pas cautelosamente junto al NgangaKongo, quien se volvi para mirarlo, y subi a la tarima. Dame tu mano, Gil Inis. El ManiKongo uni las manos de Mbemba y Gil por unos instantes. S, las manos fuertes de los jvenes. Pero me dicen que las tuyas son blancas. S, ManiKongo. Me dicen que todo tu cuerpo es blanco. S, ManiKongo. El ManiKongo solt las manos de los jvenes y se reclin en el trono. Blancas como las del NgangaKongo? Gil, sorprendido, ech una mirada de reojo al enano jorobado y calvo, pintado de pies a cabeza con limo blanco. Se haba blanqueado en un burdo remedo de Gil? Era ste el aspecto que adoptaba ante los kongos? La horrible mscara blanca pretenda representar el rostro de un hombre blanco, o era blanco de verdad? Me dicen que tu blancura no se va con el agua. No, ManiKongo. Mi piel es blanca. La blancura no desaparece nunca. Eso me dicen. El ManiKongo exhal un suspiro y se relaj, como si el esfuerzo de sentarse erguido, mantener la cabeza echada hacia atrs e interesarse por Gil hubiera supuesto un tremendo esfuerzo para un hombre tan gordo. Todos esperaron a que recuperara las fuerzas. La lluvia bata con fuerza el tejado del edificio y los truenos bramaban en el exterior. Despus de unos momentos de descanso, el ManiKongo alz la cabeza. Padre dijo Mpanzu, colocando su brazo una vez ms en el respaldo del trono e inclinndose para susurrar algo al odo del ManiKongo. Gil Inis quiere ofrecerte los regalos que trae de su rey. Prefieres que te los ofrezca ahora? S, que los presente ahora. Pero no fue el ManiKongo quien respondi, sino el NsakuSoyo quien, oculto en las sombras detrs de Mpanzu, se adelant hacia los braseros; Gil se puso tenso al ver su expresin malvola, consciente de que intentara causar problemas. S, que los presente ahora, ManiKongo. Que te muestre lo maravillosos que son. Quin habla? Hablo yo, ManiKongo, el NsakuSoyo. Habla, NsakuSoyo. He visto los regalos del rey blanco en el cielo, ManiKongo. Los he visto cuando se los ofrecieron al ManiSoyo en Mpinda. He visto lo maravillosos que son. La voz del brujo era un puro sarcasmo. Haz que te los presente y que t mismo veas con tus propios ojos lo maravillosos que son estos despreciables regalos trados de una tierra en el cielo. Slo son una muestra, ManiKongo protest Gil con energa. De veras que slo son una muestra, padre intervino Mbemba. Yo los he visto, padre, y son maravillosos. Aqu est el primero y el ms maravilloso de todos, dijo, y abri la capa. Gil dio un respingo. Bajo de la capa, metido en la cintura del kanga de Mbemba, apareci el breviario del padre Sebastio, el pequeo libro encuadernado en cuero con una cruz dorada en la tapa. No grit el NsakuSoyo al ver el libro, NgangaKongo aadi furioso. Lo ha trado aqu, ya me lo tema yo. El enano se levant lentamente y dirigi una mirada penetrante al libro que Mbemba sostena en una mano. Qu es? pregunt el ManiKongo, alzando la barbilla todava ms. La maldad replic el NsakuSoyo. No lo toques, ManiKongo. Es magia malvada. El brujo intent arrebatarle el libro a Mbemba.
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S, es magia, padre afirm Mbemba, apartando la mano, pero no es magia malvada. Es magia buena. Es la magia de los Porta Guis, la maravillosa magia de su rey en el cielo. Es escrita, padre dijo, usando la palabra portuguesa. No exista una palabra equivalente en kongo. Qu es escrita, hijo mo? pregunt el monarca. Ten, ponlo en mi mano y sabr qu es. Mbemba puso el breviario en la enorme y regordeta palma de la mano del rey. Te lo advierto, ManiKongo dijo el NsakuSoyo. No aceptes esa cosa. Es terriblemente maligna. Te lo advierto, Nzinga a Nkuwu. Ordena que lo arrojen al fuego antes de que su maldad envenene nuestro reino. Contra qu maldad me adviertes, NsakuSoyo? Qu maldad ves en esto para envenenar nuestro reino? El ManiKongo acerc el libro a sus ojos ciegos. No puedo decir qu es. Nunca he tenido en mis manos nada parecido. Sus dedos exploraron el pequeo libro, y descubrieron cmo abrirlo y cmo cerrarlo, incluso pasaron unas pginas. Es una caja? Qu clase de caja que se abre de esta manera? Qu hojas son stas que no se caen? Es escritura, padre. De nuevo me dices lo mismo, hijo mo. Pero, qu es escritura? Es algo que nunca hemos conocido, padre. Es el dibujo de las palabras que se hablan. Es el dibujo del habla. Esto es escritura, padre, esta escritura que tienes en tus manos es el dibujo que los hombres blancos han hecho de las palabras que dijo Nzambi Mpungu. Es el dibujo del habla de Nzambi Mpungu. No es cierto, MtuKongo seal el NsakuSoyo, hecho una furia. Es cierto replic Mbemba, con idntica muestra de enfado. Lo he visto con mis propios ojos, padre. Vi a Nzambi Mpungu hablarle a los hombres blancos con esta escritura. No, MtuKongo, no, de ninguna manera protest NsakuSoyo, casi histrico ante la blasfema insistencia de Mbemba por desafiar su autoridad religiosa en un tema relativo a Nzambi Mpungu, en un tema que tanto afectaba a Dios. Los hombres blancos te engaaron, Mbemba a Nzinga. Eres demasiado joven y te dejas engaar con excesiva facilidad por la astucia de estos extranjeros. Lo que viste con tus propios ojos no es a Nzambi Mpungu hablando en esta escritura, sino a la maldad. El ManiKongo, que no dejaba de manosear el breviario en un intento por descifrar a travs del tacto qu poda ser aquel extrasimo objeto, se volvi hacia el lado derecho. Y t, Mpanzu, que eres el mayor de mis hijos y el ms cercano a mi trono, qu has visto con tus propios ojos? Gil, que no haba dejado de mirar a Mbemba, al NsakuSoyo y al ManiKongo durante toda la discusin, mir a Mpanzu. Este era sin ninguna duda el sueo que haba soado. Mbemba crea que l traa el bien. El odioso hombre ju-ju de Mpinda crea que traa el mal. Qu crea Mpanzu? Luego le tocara a NgangaKongo dar su opinin. Y, finalmente, el ManiKongo decidira. Sin embargo, Mpanzu mostr una neutralidad rayana en la indiferencia. No he visto nada con mis propios ojos, padre contest lacnicamente. No he visto nada de esta escrita. Mrala ahora, hijo mo. El ManiKongo le entreg el breviario. Mrala con tus propios ojos y dime lo que ves. Mpanzu cogi el libro, le dio varias vueltas con una leve curiosidad y pas los dedos por la cruz repujada, se interes por cmo estaban cosidas las pginas en el lomo; lo abri al azar y observ curioso y asustado una de las pginas. Estas rayas y estos smbolos negros es escritura, Gil Inis? pregunt con un tono de escptico desprecio. S. Mpanzu volvi a mirar la pgina. Permaneci en silencio pensando y luego formul otra pregunta: Esta escritura es Nzambi Mpungu hablando? Es como dice Mbemba. La escritura es el dibujo de las palabras que se dicen. Esta escritura es el dibujo de las palabras dichas por Nzambi Mpungu. Mpanzu pas varias pginas del breviario.
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Escuchemos las palabras que habl Nzambi Mpungu, Gil Inis. Le devolvi el libro. Escuchemos hablar a Nzambi Mpungu. El padre Sebastio tendra que estar aqu, pens Gil. El pobre franciscano haba rezado mucho para tener una oportunidad como sta, y haba sufrido el martirio para que llegara a este pueblo una ocasin as. Hubiese sido su gloria poder leer las palabras de Dios a un rey y a sus prncipes paganos. Era la mayor ilusin para un sacerdote, pero poco o nada significaba para un paje semianalfabeto. Haba sido un trabajo superior a sus fuerzas pretender explicar la escritura. Mir a Mbemba, desconsolado. Mbemba le respondi con un gesto con el que trataba de infundirle nimo. Gil se puso el casco y abri el libro. Por casualidad, era la pgina del Sanctus. La mir por unos instantes y comprendi que al saber de memoria gran parte del rezo, podra leerlo si lo haca con calma. Recuper la confianza. In nomine Patris, et Filii, et Spiritus Sancti ley, y con igual parsimonia se persign. No grit el NsakuSoyo. No se lo permitas, ManiKongo. sa es la maldad. sa es la maldad que embruj a tu hijo. Gil no le hizo caso y continu con la lectura de la oracin. Sanctus, Sanctus, Sanctus, Dominus Deus Sabaoth. Pleni sunt caeli et terra gloria tua... Estaba leyendo, y oy que Mbemba le comentaba a su hermanastro en voz baja: Mira sus ojos, Mpanzu. Mira cmo se mueven de un lado a otro de la lnea de escritura y luego bajan a la siguiente lnea y se mueven de un lado a otro. Est hablando la escritura, Mpanzu. Ve la escritura y habla lo que ve. Hosanna in excelsis concluy Gil, y alz la mirada. Mpanzu le observaba con el entrecejo fruncido. Lo has visto, Mpanzu? pregunt Mbemba. S, lo he visto asinti el obeso prncipe. Qu has visto, hijo mo? pregunt el ManiKongo, movindose con esfuerzo en el trono. l habla la escritura, padre. Es como dice Mbemba. La escritura es el dibujo de las palabras que dice. Y hay maldad en esto, hijo mo? No lo s, padre. Cmo puedo saberlo? No puedo saber lo que nadie ha sabido hasta ahora. Debemos preguntarle al NgangaKongo. Eres sabio, hijo mo. S, el NgangaKongo decidir si hay maldad en este regalo. Entrgale la escritura al NgangaKongo, Gil Inis. Toma la escritura en tus manos, Lukeni a Wene, y dime si hay maldad en este regalo que el joven prncipe blanco nos trae de su tierra en el cielo. Te lo dir, Nzinga a Nkuwu. El enano se acerc. Te dir si hay maldad en este regalo de la escritura. El sumo sacerdote del rey, el gran hechicero de los kongos, el que se consideraba el primero en las narices del universo, el que haca brillar a las estrellas, salir al sol y hundirlo en el mar y que los muertos caminaran, permaneci distante durante la discusin, esperando pacientemente el momento en que se reconociera su autoridad final y le pidieran su decisin. Una sonrisa de satisfaccin apareci en su rostro mientras coga el breviario. Era una criatura grotesca, una figura repugnante, con tal poder y tal influencia sobre el rey, que era digno de destacar. Gil tena razones para temerle? Saba algo ms? Qu haba descubierto del mechn de pelo? Haba descubierto que Gil no vena del cielo? Sostuvo el breviario formando un cuenco con las manos, de la misma manera como haba sostenido el mechn en el sueo de Gil, y cerr los ojos. Inmediatamente comenz el cntico, la reverente msica de los fetichistas. Gil mir a su alrededor, sorprendido. Todos cantaban: los presentes en la sala del trono, los cortesanos y los guerreros; Mbemba, Mpanzu, el NsakuSoyo e incluso el ManiKongo cantaban con los ojos cerrados. Gil se estremeci. Parecan haber entrado en trance. Volvi a retumbar el tronido y las rfagas de lluvia golpeaban el tejado como una granizada. Gil retrocedi. El brujo abri los ojos. Dime, Lukeni a Wene, debemos aceptar el regalo de la escritura que el joven prncipe blanco nos trae de su tierra en el cielo? O hay maldad en la escritura? pregunt el rey.

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Hay maldad en la escritura, ManiKongo. No debemos aceptarla. La arrojaremos al fuego antes de que envenene nuestro reino. No grit Mbemba. No, padre, no es cierto. No hay maldad en la escritura. Silencio, hijo mo. Habla el ManiKongo. Habla, Lukeni a Wene. Cul es la maldad en la escritura que envenenar nuestro reino? La maldad, Nzinga a Nkuwu, es como la escritura en s misma. La maldad es tal como nunca antes de ahora hemos conocido. Habla claramente, NgangaKongo. Dime cul es esta maldad que nunca antes hemos conocido. Primero nos robar nuestras almas, ManiKongo. Y luego nos robar nuestros cuerpos.

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X Por qu ests aqu? No deberas estar aqu. Yo puedo estar donde me plazca. Puedo estar en cualquier parte. Soy NtinuKongo. A Gil no le qued otra opcin que menear la cabeza, indignado. No pudo evitar la sonrisa ante su descaro, pero su presencia le pona nervioso. Mbemba se pondr furioso dijo. Se pondr furioso conmigo y tambin se pondr furioso contigo. No, no se pondr furioso. Cmo va a ponerse furioso cuando l me envi a ti? Esto ocurra al da siguiente, al final de la audiencia con el ManiKongo. Continuaba lloviendo. Se encontraban en una pequea casa en el recinto real, a la que haban conducido a Gil y en la que permaneca confinado por el incesante aguacero. La entrevista acab de una forma extraa y poco clara respecto a la situacin de Gil. Despus de hacer su catastrfico pronunciamiento sobre la naturaleza de la maldad del breviario, el NgangaKongo, que con la mirada se puso en connivencia con el ManiKongo para recibir su aprobacin, insisti en el propsito de echar al fuego el peligroso regalo. Pero el ManiKongo no dio su consentimiento. Como si la discusin y su resultado le hubieran dejado exhausto y entristecido, el gordo rey ciego volvi a derrumbarse en el trono sin pronunciar palabra. Pero antes de que Mpanzu pudiera responder por su padre, las esposas del rey, seguidas por una comitiva de princesas y damas de compaa, entraron sbitamente en la sala del trono y, en la lgica confusin un reordenamiento de los cortesanos ubicados junto a las paredes, los saludos y los comentarios, Gil perdi de vista el libro. Al principi pens que el NgangaKongo lo haba arrojado a uno de los braseros, sin haber recibido autorizacin para hacerlo del ManiKongo o de Mpanzu, porque lo cierto era que el libro haba desaparecido bruscamente de las manos del hechicero. Por la expresin consternada del brujo mientras miraba a un lado y a otro, dedujo que alguien se lo haba arrebatado. De las varias esposas del ManiKongo que haban entrado, dos se dirigieron directamente a su lado, y Gil reconoci quines eran. Una, por lo menos diez aos ms joven que la otra, menuda y delicada, slo poda ser la madre de Mbemba. La mayor, de unos cincuenta y tantos aos, de huesos grandes, ms recia y de abultadas nalgas, era la madre de Mpanzu. Ambas vestan los kangas rojos con los soles amarillos de la casa del ManiKongo y, adems de los turbantes del mismo color y diseo, iban ms que enjoyadas, cargadas con una asombrosa cantidad de alhajas de plata, latn, marfil y piedras preciosas. La ms joven, la que l crey que era la madre de Mbemba, se arrodill junto al trono del rey, en una muestra de preocupacin por su evidente fatiga, y en respuesta a algo que ella le haba murmurado el rey sujet su pequeo rostro con sus grandes manos y le sonri. La reina mayor, con los ojos oscuros iluminados por el resplandor del fuego, mir a Gil de pies a cabeza antes de inclinarse sobre su marido. Sin duda era la primera esposa y la reina, la MbandaKongo, madre del primognito y heredero, y regenta de la casa real. Pero por la manera cariosa con que el viejo haba cogido su rostro y le haba sonredo, quedaba claro que la ms joven, la de cuerpo esbelto, la ms bonita, la esposa de sus ltimos aos, era su favorita. La audiencia se poda dar por concluida sin ms. El ManiKongo estaba demasiado cansado para continuarla. Era una decisin que haba tomado la MbandaKongo. A una palabra suya, Mpanzu levant un brazo y al punto se produjo un gran revuelo a medida que los seores y las damas de la corte se acercaban corriendo. Gil se ech a un lado y lo que ocurri a continuacin result extraordinario y grotesco a la vez. Mujeres, hombres, reinas, princesas, capitanes y nobles, competan para levantar al colosal ManiKongo de su trono. Forcejearon para hacerse con una parte de su cuerpo, por conseguir sujetarlo de los brazos y las piernas, de las axilas o los muslos, por levantar la inmensa barriga o las flcidas tetillas, y aquellos que no pudieron sujetar su carne, se prosternaron a sus pies. Ocho gigantescos guerreros aparecieron con una litera, y con no pocos gemidos y jadeos, levantaron aquella mole humana y se lo llevaron fuera del saln por una salida que haba detrs del trono. La corte en pleno le sigui en su camino hacia otra habitacin del palacio. Por un momento, Gil crey que Mbemba se quedara all con l. Fue el ltimo en llegar a la salida, pero sin vacilar un momento, y tras mirar a Gil, cruz la puerta y dej que la cortina roja con
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los soles amarillos tapara la abertura. Gil se qued solo con los guerreros de la guardia real. Estos le escoltaron en medio del aguacero hasta su nueva casa en el mismo recinto. Nimi le esperaba en la nueva casa, no la princesa Nimi, sino la otra Nimi de su otra casa al otro lado del Luezi, pero al principio no se dio cuenta. Haba varias mujeres ms en la nueva casa para servirlo, y l estaba calado hasta los huesos y con prisa por quitarse la ropa; adems de estar apenas sin luz, se sucedan los rayos y los truenos y la cabeza le daba vueltas. Qu haba pasado en la audiencia? Qu se haba decidido? No saba qu le dira al capitn sobre lo ocurrido cuando la Leonor volviera para llevarlo a casa. Le haba recibido el ManiKongo, eso s se lo dira. Pero el capitn querra saber cmo fue el recibimiento. Le haban acogido favorablemente? Haban sido correspondidos los saludos del rey Juan? Los portugueses seran bienvenidos en el reino? No lo saba; a fuer de sincero, no lo saba. Hasta que no se fue a dormir a su nueva casa no se dio cuenta de que la otra Nimi estaba con l. La joven se le acerc en la oscuridad de la tormentosa noche y, sin mediar palabra, con la obligada resignacin, se desliz bajo las mantas de su cama. l se sinti asombrado y complacido. No obstante, de sobras saba que ella no haba venido por propia voluntad, que no poda haber cruzado el puente ni pasado las empalizadas para entrar en el recinto real por su cuenta y riesgo. Alguien la haba trado, de la misma manera que haban trado sus cofres y su bolsa, los cofres y las bolsas de los alabarderos, las cajas con las provisiones de la nave y cualquier otra cosa que hubiera en la otra casa al otro lado del ro. Todo lo encontr en la nueva casa, y tambin ahora la encontraba a ella. Quin la haba enviado? Quin consideraba que era suya de la misma manera que eran suyos los cofres, las bolsas y las cajas? No se lo pregunt; sencillamente la acept como aceptaba los dems servicios que le daban. As que le hizo el amor y luego la dej marchar cuando ella quiso irse y permaneci despierto escuchando el chapaleteo de la lluvia contra el tejado. La lluvia no cesaba. Daba la impresin de que no iba a dejar de llover. Durante todo el da siguiente, Gil se entretuvo viendo caer el agua como una cortina gris que se transformaba en ros, lagos y pantanos, inundando la tierra. La casa estaba situada en el lado sur del recinto, cerca de la empalizada interior, entre otras muchas casas parecidas, y, desde all no se vea el palacio del ManiKongo, que se encontraba situado al oeste. Quera ir a echar una ojeada pero la implacable lluvia, los relmpagos, los truenos, la oscuridad, las espesas nubes flotando sobre la tierra inundada y el viento se lo impedan cada vez que lo intentaba. As que prefiri permanecer en la galera, viendo caer la lluvia. Entonces vio a Nimi, Nimi a Nzinga, la princesa kongo, que corra hacia la casa en medio del aguacero. Por qu vienes con este diluvio? No deberas estar aqu. Yo puedo estar aqu. Puedo estar en cualquier parte. Soy NtinuKongo replic, subiendo de un salto a la galera donde protegerse del aguacero. Mbemba se pondr furioso. Se pondr furioso conmigo y tambin se pondr furioso contigo. No, no se pondr furioso. Cmo va a ponerse furioso cuando es l quien me enva a ti. Mbemba te enva aqu? No, Nimi, no te creo. Lo hizo replic ella vivamente. No puedes decir que no me crees. Soy NtinuKongo. Gil mene la cabeza. No pudo evitar la sonrisa ante su descaro, pero su presencia le pona nervioso. Para qu te enva? Para llevarte a la Mbanda Lwa. La Mbanda Lwa? Es nuestra madre, la segunda reina. Ven, acompame. Te llevar a ella. La casa de la Mbanda Lwa no estaba lejos pero, a pesar de ir corriendo entre la cortina de agua, de ir dando saltos para evitar los charcos y de buscar el refugio de los aleros a lo largo del camino, Gil y Nimi acabaron empapados. Edificada en los jardines del palacio del ManiKongo, entre rboles y floridos arbustos, muy cerca del final de la meseta, era una construccin desordenada, mucho ms pequea que el palacio, con un nico techo en punta pero con varias alas como si la hubieran edificado por etapas a lo largo de los aos. Guerreros armados con lanzas y escudos y vestidos con

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los colores del rey, montaban guardia en la galera que rodeaba el ala principal. Mbemba estaba en la puerta, ataviado slo con el kanga. Pasa. Rpido, Gil Inis, entra. Gil se inquiet ante el nerviosismo de Mbemba, que pareca muy preocupado de que le vieran entrando en la casa. Que le viera quin? Quin poda estar vigilando la casa con el turbin que caa? Mir por encima del hombro y comprendi que los centinelas que vigilaban la galera del palacio podan verle. Le llevaban a una reunin con la Mbanda Lwa a espaldas del ManiKongo? Por aqu dijo Mbemba, impaciente. Por aqu. Cruzaron toda la casa para llegar a la habitacin donde les esperaba la Mbanda Lwa. Estaba sentada a la turca sobre una pila de esteras y mantas y, como Mbemba, vesta sencillamente con un kanga a rayas negras y blancas, y tambin eran blancas y negras las conchas y piedras del collar con que se adornaba. Llevaba el mismo peinado que Nimi. En las manos cruzadas sobre el regazo sujetaba un trozo de tela roja, el nico detalle de su realeza. El mobiliario era escaso. Las esteras de las ventanas que daban al oeste estaban recogidas y, a estas horas en un da despejado, la luz del sol hubiera entrado a raudales. En cambio, la luz era pobre, aunque suficiente para que Gil viera que Nimi haba heredado de su madre los ojos de cervatillo y la complexin casi dorada. La Mbanda Lwa era una hermosa mujer poseedora de una madura elegancia que resaltaba su belleza. Gil Inis, madre le present Mbemba. Minha senhora. Gil inici una reverencia, pero antes de que pudiera completarla, Mbemba se sent a la derecha de su madre y lo mismo hizo Nimi por la izquierda. Aparentemente, no era necesario respetar las formalidades con esta reina, o por lo menos en estas circunstancias. Pero, cules eran estas circunstancias? Sintate, Gil Inis dijo la Mbanda Lwa. Aprtate, Nimi. No ves que molestas? Sintate aqu a mi lado, prncipe blanco, que has venido a nosotros desde una tierra en la otra orilla del mar. Gil se sobresalt al escuchar estas palabras y mir a Mbemba. Le confi a mi madre tu secreto, Gil Inis. Es un secreto que sabr guardar. Haz lo que te dice y sintate a su lado. Gil se sent en el escaso hueco que dejaba Nimi al apartarse un poco. No saba qu pensar. Por qu Mbemba le haba contado a su madre que l no vena del cielo, sino de la otra orilla del mar? Por qu haba confiado en ella y en nadie ms? Por qu lo consideraba un secreto que vala la pena guardar a los dems? Inquieto, ech una ojeada a la habitacin, consciente de que no haba sirvientas ni guardaespaldas. Tambin le preocupaba la manera de traerle, por qu haba sido Nimi quien fue a buscarlo en lugar de Mbemba, aunque el prncipe se haba enfadado cuando los encontr juntos en la otra casa; las prisas de Mbemba para hacerle entrar antes de que alguien le viera aunque ya todos le haban visto, la informalidad de la entrevista, la sencillez de la habitacin, que sin duda era una poco usada, todo ello no era para sospechar que se urda una conspiracin en la que le haban incluido sin su consentimiento? No te preocupes, Gil Inis dijo la Mbanda Lwa, apoyando una de sus manos sobre la rodilla del portugus. Es como dice mi hijo. Guardar tu secreto con idntica discrecin. Ntondesi, minha senhora respondi Gil, y al separar las manos la bella seora, dej visible un pequeo objeto negro que pareca una caja, tapado en parte por la tela roja. Nos parece maravilloso que hayas venido desde una tierra en la otra orilla del mar, y como no sabamos que el mar tuviera otra orilla, es como si en realidad hubieses venido de una tierra en el cielo. Eso me complace, mi seora. Pero para otros en este reino no es tan maravilloso. Quines son, mi seora? Mpanzu. Lukeni a Wene. La Mbanda Vunda. La Mbanda Vunda? La madre de Mpanzu. La primera reina. Y tambin el ManiKongo, mi seora, el rey de este reino?
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S, quiz tambin Nzinga a Nkuwu, nuestro rey. Conocen el cielo porque lo ven, y, por lo tanto, que t vengas del cielo les parece maravilloso. Pero no saben que el mar tiene otra orilla porque no la han visto; por lo tanto, no saben que la magia que traes de la tierra en la otra orilla del mar es tan maravillosa como la que hubieras podido traer de la tierra en el cielo. En cambio, mi hijo Mbemba y yo sabemos que es maravillosa. La joven reina apart la tela que cubra en parte el objeto negro. Era el breviario. As que Mbemba haba sido quien se lo arrebat al ManiKongo antes de que el hechicero pudiera echarlo al fuego y se lo dio a su madre. Ensame cmo utilizar esta magia que has trado de tu tierra en la otra orilla del mar, Gil Inis. No te comprendo, mi seora. Esta magia que has puesto en nuestras manos, Gil Inis le aclar la reina abriendo el breviario. Apoy la mano sobre las pginas como si fueran un talismn. Le has dicho a mi hijo que esta magia es ms poderosa que la magia del NsakuSoyo. S. Y tambin ms fuerte que la magia del NgangaKongo. S. Quiero usar esta magia. Es eso lo que no comprendo, mi seora. De qu manera quieres utilizarla? Quiero utilizarla contra la magia del NsakuSoyo. Quiero utilizarla contra la magia del NgangaKongo. Quiero utilizarla en beneficio de mi hijo. Gil mir a Mbemba. El prncipe le observaba atentamente. Gil comenz a entender la conspiracin para la que queran ganarle. Ensame cmo utilizar esta magia insisti la reina. Gil volvi a mirar a la segunda pero ms amada de las reinas, la reina cuyo hijo no era el heredero del trono. No s cmo ensertelo, mi seora. No s cmo utilizarla de esa manera. No lo sabes, Gil Inis, o no lo quieres decir? No, mi seora, lo dira si lo supiera. Pero no lo s. Slo un sacerdote de mi gente sabra cmo utilizar la escritura de esa manera. Mbemba se inclin hacia adelante. El inesperado movimiento sorprendi a Gil. Comprenda muy bien lo que se traan entre manos y no le gustaba un pelo. Pero Mbemba slo quera el breviario. Lo cogi de la mano de su madre. Entonces, ensanos a hablar la escritura, Gil Inis. Ensanos a hablarla como t la hablas. Ensanos aunque slo sea eso y ser magia suficiente. *** Se perdi en el camino de regreso a la casa. Esta vez Nimi no le acompaaba haca horas que dorma y Mbemba le haba hecho salir de la casa de Mbanda Lwa pasando por una serie de habitaciones distintas a aquellas por donde haba entrado, lo que le desorient desde el primer momento, y para complicarlo ms, estaban la lluvia, la oscuridad y la confusin de siluetas y sombras provocadas por los relmpagos y la similitud de las casas, y, por consiguiente, tampoco prestaba mucha atencin al camino. Su mente segua ocupada por el esfuerzo hecho para ensear a leer a Mbemba y a su madre, a leer un lenguaje que l tampoco comprenda. Adems de imposible, resultaba ridculo. Sin embargo, Mbemba y su madre se negaron a aceptarlo. Le retuvieron hasta bien entrada la madrugada. Estaban dispuestos a aprender a leer las palabras del breviario. Gil se haba dado cuenta de que para la Mbanda Lwa, hablar la escritura significaba poseer una magia ms poderosa que la del NsakuSoyo y la del NgangaKongo, tanto que fuera capaz de subvertir el orden establecido y, llegado el momento, cuando el rey muriera, hacer que su hijo y no Mpanzu ocupara el trono. Para Mbemba, en cambio, el asunto resultaba ms complicado. Tena grandes ambiciones y crea que saber leer y escribir le dara un poder especial para llevarlas a cabo. Pero, de alguna manera, el joven y brillante prncipe africano haba descubierto que haba otros usos de la escritura mucho mejores, aparte de la egosta aplicacin prctica que le daba su madre. Para l, la escritura era un talismn tangible del misterioso mundo existente ms all de los confines del reino kongo, de aquel mundo al otro lado del mar cuya orilla nadie conoca, del ancho y
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desconocido mundo que ahora quera conocer, aunque an no supiera decir para qu. En cualquier caso, se trataba de un juego peligroso y Gil no quera entrar en ese juego. No le entusiasmaba la idea de verse metido en una lucha entre la vieja reina y la joven esposa del rey, entre el heredero y el pretendiente, entre el mundo conocido y el desconocido. No era ms que un paje con sus propias ambiciones y sus muchas limitaciones. Haba llegado el momento de irse. Cules eran sus aposentos? Guarecido bajo el alero de una casa, se enjug el agua de lluvia que le caa sobre el rostro desde el morrin, y se fij en una vivienda que estaba al otro lado de lo que era un autntico torrente. No haba nadie. Ni fuegos ni lmparas encendidas. No se oan los tronidos de la tormenta y el chapaleteo de la lluvia. Era aquella su casa? Las esteras de las ventanas no estaban bajadas. Nimi y las otras criadas haban olvidado bajarlas? Pero si aquella no era su casa, si otros vivan all, sin duda no habran olvidado bajarlas para protegerse de la lluvia. Aquella deba de ser su casa. Se sujet el morrin con las dos manos y corri atravesando el torrente hasta alcanzar la galera. Se detuvo en el acto. Algo iba mal. Prest atencin y empu la espada. Slo se oa el ruido de la tormenta. Baj los escalones sin preocuparse ya de la lluvia, desenvain la espada y ech un vistazo a su alrededor. Ni vio ni oy nada anormal. Una vez ms subi a la galera, avanz lentamente con la espada por delante y con la punta apart la estera que cerraba la puerta. La oscuridad era total. Esper unos momentos para que sus ojos se habituaran a las tinieblas y entr. Haban saqueado la casa. La visin del desorden que reinaba fue como si le hubieran dado un puetazo. Retrocedi de un salto, con el corazn en la garganta, y se volvi dando mandobles con la espada a diestro y siniestro, lanzando estocadas al aire. Al darse cuenta de lo que haca, se contuvo y ech una ojeada. La cama estaba destrozada, el contenido de los cofres y las bolsas desparramado por el suelo, las cajas con las provisiones, rotas y vacas. Quin haba cometido semejante tropela? Qu buscaban? Quienes lo hubieran hecho, fuera lo que fuese lo que buscaban, parecan haberlo hecho a la desesperada, como si no supieran cundo podra volver. Quiz su regreso les pill por sorpresa. Tal vez continuaban all. Recorri la casa, buscando con la espada en los rincones. No pareca que faltara nada. Se arrodill junto a su cofre, se quit el morrin sin soltar la espada y entonces le atacaron. Nimi. Mbemba. Se ahogaba. No poda ver. Le taparon la cabeza con un saco. Lo tumbaron de espaldas y lo ataron con una cuerda alrededor del cuello para asegurar la bolsa, pero al mismo tiempo lo ataban de pies y manos para evitar los puntapis y los puetazos. Despus pasaron un palo entre las cuerdas de las manos y los pies y lo levantaron. En su imaginacin vio claramente el aspecto que ofreca: colgado de pies y manos cmo un cerdo, como un animal camino del matadero. Intent levantar la cabeza pero no pudo sostenerla y not como se le agolpaba la sangre. La cabeza choc contra el suelo. Los captores levantaron el palo un poco ms y se lo llevaron. El morrin y la espada desaparecieron. Lo sacaron de la casa. Not las dolorosas sacudidas cuando bajaban los dos escalones de la galera y luego el azote de la lluvia. Necesitaba dominar el pnico, pero era imposible. Su corazn pareca estar prximo a estallar. No poda respirar. La lluvia le ahogaba. Sabra Mbemba que lo estaban secuestrando? Hara algo en su favor si lo saba? Gil comenz a rezar con autntica desesperacin. Las plegarias que le haba ledo a Mbemba y a la Mbanda Lwa un rato antes acudieron a su memoria. Adnde lo llevaban? Deba prestar atencin. Despus de bajar los dos escalones, le pareci por el movimiento del cuerpo que haban doblado a la izquierda, hacia el sur. Eso significaba que se alejaban del palacio del ManiKongo y de la casa de la Mbanda Lwa, y se dirigan hacia la empalizada. Intent imaginar el recorrido; haca esfuerzos por recordar la direccin que seguan. Quiz se desmay. La lluvia aplastaba la tela contra su rostro, taponndole la nariz, la boca, los ojos. Los brazos estaban a punto de descoyuntrsele. La cuerda que le sujetaba las manos le desollaba las muecas y le morda la carne a cada paso que daban. Los pies se retorcan en las botas. Los bordes de la coraza le cortaban el vientre y el cuello. La vaina vaca rozaba contra el

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suelo. Quiz se desmay otra vez. No tena idea de adonde lo llevaban. No tena idea del tiempo transcurrido. Entonces, sin ms, lo dejaron caer. Cay en un charco y el agua fra le devolvi el conocimiento. Retiraron el palo. Le desataron los tobillos. Lo sujetaron por las axilas, lo pusieron de pie y le desataron las manos. Inmediatamente comenz a tirar de la bolsa para quitarse la tela de la boca, la nariz y los ojos. Luego intent librarse de la cuerda que le rodeaba el cuello. Volvieron a cogerlo de las manos y se las mantuvieron sujetas a la espalda mientras le destrozaban el chaleco para arrancrselo. Poco despus, alguien intent desabrocharle las hebillas que sujetaban la coraza. La tarea result demasiado complicada y para evitar complicaciones le cortaron las correas. Para ello emplearon un cuchillo, arrojaron la coraza al suelo y pasaron a ocuparse de la cota de malla. Por fin, se dio cuenta de lo que hacan: le estaban quitando la ropa. Y es que despus de despojarle de la cota de malla, le arrancaron la camisa y, si se demoraban un poco, era porque la cortaban sin ms y lo mismo hicieron con las calzas. Luego le lleg el turno al pantaln. Usaron el cuchillo de cortar los cordones de cuero de la cintura, pero no les pareci bastante y tambin le cortaron los cordones de la portauela. Hecho esto se apartaron. Lo haban dejado en cueros, slo le cubra la cabeza la bolsa y el collar de hematites segua adornndole el cuello. Instintivamente se tap la entrepierna con las manos, y not cmo se le encogan el pene y el escroto. Segua lloviendo, pero no tan fuerte como antes, slo de cuando en cuando se oa algn trueno en la lejana. Permaneci con los pies hundidos hasta los tobillos en el charco. Tena fro y miedo, y se senta humillado. Se crey un imbcil, cubrindose las intimidades como una nia. Era un muchacho fuerte, musculoso, curtido por los aos pasados en el mar. Si ste era el final y qu final ms intil y ms estpido; tendra qu haber sido en el mar y no consecuencia de entregar un vulgar regalo a un rey salvaje, si ste era el final que Dios haba dispuesto para l, lo arrostrara como un hombre. In nomine Patris, et Filii, et Spiritus Sancti. Apart las manos de la entrepierna y se santigu. Primero nos robars las almas, Gil Inis, y despus nos robars los cuerpos. Gil volvi la cabeza en la direccin desde donde provenan las palabras dichas con la voz chillona del NgangaKongo. Vio en su imaginacin la figura del calvo enano jorobado y se estremeci. Primero nos robars las almas, Gil Inis, y despus nos robars los cuerpos. Por qu dices esto, Lukeni a Wene? Vine en son de paz y amistad, trayendo saludos y regalos de mi rey. Regalos malvados, Gil Inis. El regalo de la malvada escrita. La escritura no es malvada. Por qu dices que la escritura es malvada? Nzambi Mpungu me dice que la escritura es malvada. Un murmullo de asentimiento son a su alrededor. Le crean. Por qu no iban a creerle? Crean a su brujo y sacerdote de la misma manera que Gil haba credo en el padre Sebastio y en todos los dems sacerdotes. No tenan ningn motivo para desconfiar de la brujera y los ritos del NgangaKongo, de la misma manera que Gil no los tena para desconfiar de la fe y los ritos de la Iglesia. Lo realmente notable era que Mbemba aceptara considerar la posibilidad de cambiar una fe por otra. S, la escritura es malvada, la maldad que robar nuestras almas y nuestros cuerpos. Dnde est esa maldad, Gil Inis? Esta era otra voz, muy spera. Mpanzu? pregunt Gil, volvindose hacia donde haba odo la voz. Lo busqu entre tus posesiones pero no lo encontr. As que sta era la razn por la que saquearon la casa; buscaban el breviario. No lo tengo, Mpanzu. Lo tiene el NgangaKongo. Yo se lo di a peticin del ManiKongo. Nadie replic. Incapaz de ver, Gil no comprenda el silencio. Qu estaba sucediendo? El NgangaKongo tiene la escritura repiti, angustiado por el silencio. Dice que no lo tiene? Se lo entregu en mano. T lo viste con tus propios ojos, Mpanzu. Volvieron a sujetarlo por los brazos. Alguien se le puso delante, y Gil sinti la punta de un cuchillo que le pinchaba en la base de la garganta, all donde lata su corazn.
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No tengo la escritura chill. Quin tiene la escritura si no la tienes t? pregunt Mpanzu. Era l quien sostena el cuchillo contra la garganta de Gil. No lo s. La traje como regalo de mi rey para tu padre, y l me dijo que se la diera al NgangaKongo. No s qu se hizo de ella despus de drsela. Mbemba tiene la escritura. sta era otra voz, y perteneca a una mujer. Era la voz de Mbanda Vunda, la madre de Mpanzu? Mbemba y la Mbanda Lwa aadi la mujer, acercndose. Ellos tienen la escritura. No es verdad, Gil Inis? Tienen la escritura para utilizar su magia contra nosotros. La voz era firme, calmada, segura. Ella lo saba. Deba confirmarlo? No se estara implicando si reconoca que el breviario estaba en manos de Mbemba y Mbanda Lwa? No le consideraran como uno de los conspiradores? No lo s, seora! grit con desesperacin. No s quin tiene la escritura! La punta del cuchillo se hundi un poco ms en la carne. No, Mpanzu, por favor. Mbemba tiene la escritura, no es as, Gil Inis? S. Mpanzu movi el cuchillo hacia arriba. Padre nuestro que ests... El corazn de Gil se par. Se le soltaron los intestinos. Lo vio todo negro. Pero no cay. No cay porque aquellos que le sujetaban no le dejaron caer. Sin embargo, por qu no senta dolor? Por qu no senta la sangre escapando a borbotones de la garganta degollada? Ya estaba muerto? No, no estaba muerto. Mpanzu no le haba degollado. Sencillamente haba cortado la cuerda que aseguraba la bolsa a la cabeza de Gil. Le soltaron los brazos. Gracias, Dios mo. No se movi. No se atrevi a moverse. Esper. Gracias, Virgen Santa. Esper a saber qu ocurrira a continuacin. No ocurri nada. Sinti sus excrementos escurrrsele por muslos y pantorrillas. Ellos tambin lo vean; el vergonzoso testimonio de su cobarda y de su miedo. Pero nadie hizo ningn comentario. Nadie coment nada. Sigui esperando, sin moverse. Mpanzu? llam con voz dbil al cabo de un rato. Mpanzu? No estaba all? No haba nadie all? Lentamente, convencido de que en cualquier momento alguien se lo impedira, se quit la bolsa de la cabeza. No haba nadie. No saba dnde estaba. Era la selva. Continuaba lloviendo y en el cielo no brillaba la luna, no brillaban las estrellas.

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XI Permaneci paralizado de terror durante muchas horas, amedrentado por la humillante desnudez, mortificado por la cobarda de su comportamiento. Y durante esas muchas horas, nunca crey que estuviera solo; dio por hecho que seguan en la selva, ocultos entre los rboles. Al alba, fra y hmeda aunque ya sin lluvia, al no ver ninguna seal de ser viviente en la niebla, se convenci de que no corra ningn riesgo y se sent. Lo hizo con la espalda apoyada en el tronco de una palmera, con el mentn en las rodillas apretadas contra el pecho, acunndose como un nio perdido, y observ el terreno: un claro con unas pocas piedras cubiertas de musgo y el tronco de un rbol hendido por el rayo donde crecan las setas, la tierra encharcada despus de tantos das de lluvia torrencial, pero segua sin tener la ms mnima idea de dnde estaba este claro. A medida que avanzaba la maana, se fue recuperando del aturdimiento hasta poder seguir la trayectoria del opaco disco de peltre del sol en un cielo encapotado; de este modo consigui establecer la rosa de los vientos. Estaba sentado de cara al norte, tena el oeste a la izquierda, el este a la derecha y detrs el sur. La bolsa que le haba cubierto la cabeza estaba medio hundida en el fango, no muy lejos de sus pies, junto al trozo de cuerda que se la haba sujetado alrededor del cuello. En un charco cercano flotaban las cuerdas con las que lo ataron de pies y manos. Pero no haba ni muestra de sus prendas: de la cota de malla, de la coraza, de la sobreveste rota, de la camisa, de las calzas, de las botas, de los pantalones o de la portauela. Se lo haban llevado todo. Quiz las haban considerado cosas del demonio que deban arder en el fuego purificador. Mir la bolsa durante un buen rato, y, al final, cay en la cuenta de que poda servirle para cubrir su vergonzosa desnudez. Despus de asegurarse una vez ms de que estaba solo, la rescat del barro, la lav en un charco, y cort las costuras con una laja de piedra. Poda sujetrsela alrededor de la cintura como una falda o metrsela por la entrepierna como un taparrabos. Lo intent de las dos maneras. Ninguna de las dos le pareci satisfactoria, pero al menos como taparrabos senta protegidas sus intimidades. Con los varios trozos de cuerda se hizo un cinturn. Ahora lo que deba hacer era emprender el camino de regreso al Zaire y llegar a tiempo para encontrarse con la Leonor e n el viaje de vuelta a su patria. Haban acordado que la nave regresara al cabo de dos meses. Si contaba los das perdidos en la cuenta mientras atravesaban la selva, probablemente haban empleado veinte das para llegar a Mbanza Kongo. Y suponiendo que hubiera perdido la cuenta de otros cinco o seis das mientras estaba enfermo, era lgico calcular que llevaba aqu otros diez das. Por lo tanto, si no estaba muy errado en los clculos, no dispona de ms de un mes para encontrar el camino de regreso a la costa. Si tena que viajar solo con este mal tiempo, sin conocer el terreno, teniendo que buscar comida, y careciendo de herramientas y armas, sin poder contar con la ayuda de nadie al contrario, tendra que apartarse de todos despus de haber sido considerado portador de la maldad y expulsado del reino, necesitara hasta el ltimo segundo de aquellos treinta das. Por lo tanto, deba ponerse en marcha. Pero, en qu direccin? Hasta donde haba podido calcular, le haban sacado del recinto real para llevarlo hacia el sur. Por consiguiente, aceptara como punto de partida que ahora se encontraba en algn lugar al sur de Mbanza Kongo. En consecuencia, viajara hacia el norte hasta llegar a los aledaos de la ciudad, y luego, tomando la ciudad como punto de referencia, desviarse hacia el este con la esperanza de encontrar el camino que bajaba de la meseta hasta el ro Lelunda. Despus de bajar de la meseta, ya se preocupara en descubrir cmo cruzar el Lelunda y las llanuras de Nsundi y sobrevivir en la selva de los mbatas (lo habran conseguido los alabarderos?). Por el momento, ya tena bastantes problemas. Entonces no haba ms que pensar: al norte. Pero al norte, cmo? Por el norte se enfrentaba a la selva, a un laberinto de matorrales, a una barrera de lianas y ramas entrecruzadas envueltas por la niebla. No haba sendero que saliera del claro hacia el norte ni tena medio alguno su espada haba desaparecido de abrirse camino cortando la vegetacin. Recorri el claro, chapoteando en el fango y en los charcos, y encontr una senda que iba hacia el oeste. Esta deba de ser la senda por la que le haban trado. Quiz viraba hacia el norte en algn punto ms adelante. Tendra que intentarlo. No haba otra manera.
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Entonces comenz a llover otra vez. La lluvia, la oli, la oy, la vio venir con una hora de anticipacin el rpido oscurecimiento del cielo, los relmpagos, los truenos, el viento fro que soplaba del oeste y le detuvo. Llevaba caminando varias horas sin llegar a ningn sitio en particular, ni siquiera a otro claro. La senda no se haba curvado hacia el norte, y los recodos que encontraba siempre le devolvan al punto de partida, o sea, que continuaba avanzando hacia el oeste. No haba seal alguna del borde de la meseta o de los acantilados; ninguna seal de que fuera a acabarse la selva. Se acurruc en el esponjoso musgo entre las sobresalientes races de un gigantesco mangle, dispuesto a capear el temporal, y se cubri lo mejor que pudo con hojas y trozos de musgo en un pobre intento de guarecerse del fro y de la lluvia. Se despert, tumbado de costado. Se sent apresuradamente. Ya no llova y comenzaba a clarear por el este. Qu le haba despertado? Mir las ramas por encima de su cabeza; el agua que goteaba de las hojas le empap el rostro. Ech un vistazo a la senda que se diriga de este a oeste; la tormenta la haba convertido en un arroyuelo. Mir atrs, hacia el norte. Oy un ruido en aquella direccin, primero un rumor, luego voces, voces humanas. O sea que la senda se curvaba hacia el norte, y haba gente que transitaba por all. No los vea a causa de la espesura del follaje, pero en cuanto avanzaran por el recodo le veran. Quines eran? Cazadores que por casualidad pasaban por esta parte de la selva? O eran guerreros enviados a buscarle? No deban verle. Se escabull al otro lado del mangle y se puso en cuclillas entre los matorrales. Entonces advirti que el destrozo que haba hecho al pie del rbol, al arrancar el musgo para taparse, le delatara. Volvi a escurrirse con la intencin de repararlo en lo posible, pero comprendi que era intil y decidi alejarse a toda prisa. Las ramas y las lianas le fustigaron el rostro, le araaron las piernas y el torso desnudos, y en ms de una ocasin estuvo a punto de caer de bruces. Se detuvo a unos veinte pasos ms adelante, para agacharse en un charco detrs de una roca y contuvo la respiracin. Un hombre apareci en aquel recodo. Llevaba un taparrabos de piel de leopardo y un sencillo blusn de cuero manchado por la lluvia. Iba armado con una lanza de acero y, a la espalda, un arco y la aljaba. Se detuvo un instante, y luego camin directamente hacia el mangle. Se arrodill para examinar el musgo arrancado; a continuacin mir hacia el norte, precisamente al sitio donde estaba Gil. Era Mbemba. Otros dos hombres aparecieron por el mismo recodo del camino. Los reconoci como miembros de la escolta de Mbemba, por el color y los dibujos de los kangas. Luego vio a Nimi y a la otra mujer de Nimi cargada con un cesto. Gil se levant. Mbemba. All est grit la princesa Nimi, dando saltos de alegra. Lo hemos encontrado, Mbemba. Te dije que lo encontraramos. Una sonrisa infantil apareci en el rostro de Mbemba. Te estaba buscando, Gil Inis. Y me has encontrado respondi Gil con una amplia sonrisa. Doy gracias a Nzambi Mpungu por haberte encontrado vivo. Yo tambin doy gracias a Nzambi Mpungu. Pero tambin te doy las gracias a ti. S el riesgo que corres ayudndome, Mbemba, y te doy las gracias por tu amistad y tu coraje. Gil sujet los hombros de Mbemba, emocionado. Saba que te encontraramos dijo Nimi, que continuaba saltando. Le dije a Mbemba que te encontraramos. Ests bien, Gil Inis? Ahora estoy bien. Gil solt la risa. Ahora que te veo, NtinuKongo, estoy bien. Keba bota, Nimi. Keba bota contest la otra Nimi, sin sonrer ni mirarlo. Dej el cesto en un lugar alto para que no se mojara, y comenz a sacar cosas. Gil torci el gesto ante su indiferencia y se volvi hacia Mbemba. No comprendo por qu me hicieron esto, Mbemba. Tu padre lo sabe? Est de acuerdo? Mbemba asinti con la mirada puesta en la joven Nimi, que sac del cesto un taparrabos y un blusn muy parecido a los suyos. As que l tambin cree que la escritura es malvada.
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S. Mchento, dame esas prendas. Mbemba cogi el taparrabos y el blusn de manos de la mujer. Qutate esa ridcula bolsa que llevas, Gil Inis, y ponte estas ropas. Por qu lo cree? Gil acept las prendas. Por qu no iba a creerlo? Es lo que dice el NgangaKongo. Por qu no iba a creer lo que dice el NgangaKongo? Es el gran hechicero del reino, el sumo sacerdote del rey. Tu rey no cree lo que le dice su sumo sacerdote? S, pero qu haces cuando no crees lo que dice? Mbemba no contest a la pregunta. Su descarada hermana se encarg de responder por el joven. Es porque l sabe lo que el NgangaKongo ignora. Es porque l sabe que t no vienes del cielo. Es por eso, Mbemba? Debemos irnos, Gil Inis. No podemos quedarnos aqu. Te mostrar el camino de regreso al mar. No volvieron por donde haban venido. Bajaron de la meseta por el sur, no por el este, por los despeaderos a travs de una mina abandonada de mineral de hierro. Despus cruzaron el ro Lelunda por el oeste, no por el norte, y continuaron la marcha hacia el oeste, por las sendas y angostos senderos, en vez de utilizar el ancho camino real. Atravesaron las ondulantes colinas y la llanura de Nsundi, evitando los poblados, antes de dirigirse al norte y entrar en la oscura selva de los mbatas. La princesa Nimi los acompa hasta la selva. Quera seguir... Para ella todo esto slo era un juego; y les mont un escndalo cuando Mbemba le dijo que deba regresar. Anocheca cuando llegaron a la selva en medio de una lluvia dbil pero pertinaz. Los dos guerreros salieron a cazar algo para la cena. La otra Nimi encendi una pequea fogata a pesar de que todo estaba mojado, siempre se las apaaba para conseguirlo cada vez que montaban el campamento y ahora se dedicaba a construir refugios de ramas y hojas para la noche. Gil se sent en una piedra junto al fuego para examinar sus pies. Los tena en un estado lamentable, llenos de cortes y ampollas. No estaba acostumbrado a caminar descalzo durante tanto tiempo por terrenos accidentados. Se los lav en los charcos. La joven Nimi, al ver lo que estaba haciendo, y sin mirarle a la cara, se arrodill ante l y le cogi los pies. Primero le frot los cortes ms profundos con una hierba amarilla, cosa que le produjo un picor tremendo, y luego con barro le cubri por completo las plantas. Pero no le ver nunca ms. Gil alz la mirada. Volver a verle? Era la princesa discutiendo con su hermano. Mbemba se encogi de hombros. Tambin l estaba ocupado en la construccin de un refugio. Nunca volver de su tierra en el cielo, verdad? insisti la muchacha. No tena muy claro de dnde haba venido Gil, del cielo o de la otra orilla del mar. A ambos se los imaginaba tan lejos que le parecan lo mismo. Volvers, Gil Inis? Mbemba interrumpi el trabajo para mirar a Gil, aparentemente interesado como su hermana en saber qu contestara el portugus. No, Nimi, no creo que vuelva respondi suavemente despus de vacilar un instante. Lo ves, Mbemba, es como te digo. Nunca lo volver a ver. Deja que me quede, al menos por esta noche. Maana me vuelvo para casa. No, vete a casa en cuanto los guerreros regresen de la cacera. No, me quedo. No puedes obligarme a regresar. Soy NtinuKongo. Quieres ver cmo te hago regresar, NtinuKongo? replic Mbemba, levantndose bruscamente. Con la misma rapidez, Nimi corri hacia Gil y le rode el cuello con un brazo. Es mi amigo y no le volver a ver nunca ms grit. Deja que me quede con l esta noche. Deja que se quede, Mbemba intervino Gil. Es tarde. No podr ir muy lejos antes de que se haga de noche. Esto no es asunto tuyo, Gil Inis afirm Mbemba, hecho una furia. T regresas a tu tierra en la otra orilla del mar, y nunca ms volvers a nuestra tierra. As que no hables de un asunto que slo nos concierne a los de esta tierra. Lo siento, Mbemba se disculp Gil, sorprendido por el sbito enfado del joven kongo. Aadi: He hablado cuando no me corresponda.
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S, has hablado cuando no te corresponda. Lo que ocurra en esta tierra ya no te concierne, ahora regresa a la tuya. Siempre recordar esta tierra, Mbemba. S, siempre recordars esta tierra dijo Mbemba, todava enojado. Preprate, Nimi. Ya vuelven los guerreros. Uno de ellos te acompaar de vuelta a casa. La princesa, al ver que los guerreros salan de la selva cargados con un gamezno, grit: No, no me ir! No y no! Rode el cuello de Gil con el otro brazo, y casi le hizo caer de la piedra en que estaba. Inmediatamente, la otra Nimi solt los pies de Gil y se apart, como si intuyera que se avecinaba algn problema. Nimi, por favor le rog Gil al tiempo que intentaba librarse de los brazos de la muchacha sin dejar de mirar a Mbemba, con aprensin. Tienes que obedecer a tu hermano. No. Me quedar contigo. Eres mi amigo. No eres mi amigo? S, Nimi, soy tu amigo. Pero... Entonces, me quedo contigo le interrumpi Nimi, sujetndole el cuello todava con ms fuerza, y, al hacerlo, le hizo caer de la piedra, y acabaron los dos en el suelo. Basta de tonteras grit Mbemba, acercndose con un gesto amenazador aunque haca lo posible por contener la risa ante lo ridculo del accidente. Basta de tonteras, nia tonta. Sujet a Nimi por las axilas, la levant como si fuera un saco de harina y la puso de pie. Nimi ech a correr. Mbemba corri tras ella, le dio alcance en tres zancadas, se cay al suelo, y ambos se revolcaron por la empapada hierba amarilla. Gil se levant de un salto, pero comprendi en el acto que lo que estaban haciendo lo haban hecho mil veces antes porque una vez que comenzaron a rodar por la hierba, los hermanos continuaron rodando, aferrados el uno al otro, y cuando por fin se levantaron embarrados de pies a cabeza, se tronchaban de risa. Eres una nia terrible, Nimi, una nia terrible. Puedo quedarme, Mbemba? Puedo quedarme? Mbemba se acerc a la fogata, quitndose el barro de los brazos y del blusn. Slo por esta noche. Maana volvers a casa. S, maana volver a casa. Pero esta noche me quedo. Mbemba prepar el gamo y se lo comieron medio crudo, la carne apenas caliente, porque la fogata era muy pequea, acompaado con unas races recogidas por la otra Nimi. La princesa comi con mucho apetito, charlando alegremente. Se burl de su hermano por haberse salido con la suya, y despus tuvo otra rabieta cuando Mbemba le dijo que se fuera a dormir. Gil los dej discutir. Se meti en el refugio que la otra Nimi haba construido para l y se mir los pies. Al cabo de un rato, Mbemba y su hermana acabaron la discusin, y tambin se fueron a dormir, cada uno a su refugio. Los nicos ruidos eran el chapaleteo de la lluvia, el lejano retumbar de los truenos y el croar de las ranas peludas. Gil se quit el taparrabos y el blusn (estaban empapados), se acost en la cama de hojas y se cubri con un kanga seco que la otra Nimi haba sacado de la cesta. Deseaba que viniera a compartir su lecho, y crea que lo hara. No lo haba hecho ninguna de las noches de la marcha. Al parecer, esta vez no era uno de los servicios que Mbemba le tena encomendados. Quin anda por ah? pregunt Gil, alarmado. Chist! Se incorpor a medias, apoyado en un codo. Nimi? S. Pero no era la otra Nimi, sino la princesa Nimi. Ay, Dios mo, qu haces aqu? No, no, no entres. No puedes entrar. Vete. Calla. Despertars a Mbemba. Dios mo, Nimi, nos matar. Nos matar a los dos. La muchacha entr a gatas en el refugio, y le tap la boca con una mano. No lo sabr si te quedas quieto. Nimi vigila por nosotros.
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Congo luso: Primera parte (1482): XI

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Ests loca? replic, apartando la mano de la muchacha. Le llamar si no te vas. Lo digo muy en serio, Nimi. Lo llamar ahora mismo. Nos matar si lo haces. Nos matar a los dos. Eso es lo que digo. Entonces no lo llames. Nimi solt una risita mientras se acomodaba contra su cuerpo desnudo debajo del kanga. Nimi, basta. No hagas eso. Qu quieres? A qu has venido? Quiero que me hagas un beb. Qu? Calla, calla. Despertars a Mbemba. Nimi, no. Le sujet las muecas en un intento por apartarla, pero era escurridiza como una anguila. Se le haba desatado el kanga y sus manos rozaron los pequeos pechos, hasta quedar atrapadas entre sus muslos. No podemos hacerlo, Nimi. No debemos hacerlo. Es una locura. Me marcho. No volver nunca ms. Lo s, y por eso mismo tenemos que hacerlo ahora. Mi madre me ha ordenado que lo hagamos antes de que te vayas. Tu madre? La Mbanda Lwa? Me dijo que deba conseguir que me hicieras un nio para tener en nuestra tierra una vida de tu tierra en el cielo incluso despus de tu marcha. Ella te lo ha dicho? S, ella me lo ha dicho, y que debas dejar una vida en mi cuerpo para tener la magia de tu tierra en el cielo. Todo esto lo sabe Mbemba? No. Se lo dir despus de que t te vayas y la vida que dejes en mi cuerpo est creciendo. Entonces te matar a ti, Nimi. Te matar a ti y al beb. No, l no nos matar porque l tambin querr al beb que dejars en mi cuerpo. El tambin querr la magia del beb de tu tierra en el cielo. No, es una locura. La Mbanda Lwa est loca. Eres una nia. S cmo hacerlo. La Mbanda Lwa me ense lo que debo hacer y lo que t debes hacer. No despertemos a Mbemba. Se quit el kanga y le abraz. Ven encima de m, Gil Inis. No tengo miedo. Quiero que me hagas el beb mgico. Tambin ser blanco? *** Gil, Mbemba, la otra Nimi y un guerrero siguieron por la selva de los mbatas en direccin al oeste. Avanzaron tanto hacia el oeste que, cuando por fin salieron de la selva, estaban al oeste de Mpinda, en lo alto de la cabecera rocosa del extremo sur de la cala que se abra a la inmensa desembocadura del Zaire con una amplia vista del mar. Lo primero que vio Gil en las aguas barridas por la tormenta, navegando entre las olas encrespadas, fue las hinchadas velas blancas de la Leonor. Lanz un grito de alivio y esperanza. No haba llegado tarde a la cita. Haba llegado a tiempo para que le recogieran. Qu feliz ests de dejarnos, Gil Inis! manifest Mbemba. Me hace feliz regresar con mi familia y mis amigos, Mbemba. S, lo comprendo. Mi familia y mis amigos te han tratado mal. Lo lamento. Quiz si te hubiramos tratado bien te quedaras con nosotros por ms tiempo, y otros hombres blancos hubiesen venido para quedarse con nosotros. Lo deseas, Mbemba? Debo decirle a mi rey que eso es lo que deseas? S, Gil Inis, dile a tu rey que mi deseo es que los hombres blancos vengan a nuestra tierra desde su tierra en la otra orilla del mar para quedarse con nosotros; queremos aprender la escritura y la maravillosa magia de su tierra. Pero eso no es lo que desean Mpanzu, Mbanda Vunda, el NgangaKongo, ni siquiera el ManiKongo. No, eso no es lo que ellos desean. Y eso tambin debo decrselo a mi rey.
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S, eso tambin debes decrselo a tu rey. El joven prncipe kongo mir a lo lejos. Mchento, dame la cesta. La mujer se la llev, y Mbemba se sent sobre los talones junto a la cesta. Mientras l rebuscaba en el interior, Gil volvi a mirar hacia el mar. Debido a la distancia y a la lluvia, no alcanz a ver el rumbo de la Leonor. Cabeceaba con las velas rizadas, balancendose como un corcho, soportando bravamente los embates del viento y de las olas. Quiz no conseguira entrar en la desembocadura hasta que se levantara la tormenta. Ten, Gil Inis. Gil mir a Mbemba. La escritura. Mbemba haba sacado de la cesta el breviario del padre Sebastio. Lo tienes t? pregunt, sorprendido. No te lo quitaron para echarlo al fuego? No, lo guard para devolvrtelo. Pero si es tuyo, Mbemba. El padre Sebastio quera que t lo tuvieras. Me lo puedo quedar? S, desde luego. Ntondesi. Entonces me lo quedar, y, como sea, aprender a hablarlo como t me enseaste. Descendieron de la rocosa punta entre palmeras, mangles y helechos gigantes que cubran la ribera del Zaire, mantenindose apartados de los caminos que llevaban a Mpinda y los otros poblados soyos a lo largo del ro, de la misma manera como se haban mantenido apartados de los caminos y senderos que llevaban a los poblados de los nsundis y los mbatas. Era una bajada difcil. Mbemba y el guerrero emplearon las lanzas para abrir una senda en los matorrales, y tardaron casi una hora en llegar a la angosta playa sembrada de piedras en la margen sur del ro donde las aguas del ocano se mezclaban con las aguas del ro, y las olas se tean de un color amarillo marrn con el fango fluvial. Llova con ms fuerza. Los relmpagos marcaban brillantes surcos en el cielo color peltre. Los truenos sonaban como caonazos. La mar arbolada arrojaba nubes de espuma. Gil abandon el refugio de los rboles para meterse en el ro hasta las rodillas, aguantando lo mejor que pudo los golpes de las olas, todo por ver a la Leonor. Haba girado. Dese tener un catalejo. Le pareci que la nave iniciaba una bordada a estribor con rumbo norte, alejndose de la cala. Con el catalejo, hubiera podido ver la disposicin del aparejo y juzgar si volvera a virar. Regres a la playa. Debo esperarlos aqu, Mbemba? S. No sera prudente que volvieras a Mpinda. Pero es all donde esperan encontrarme. Ir a Mpinda y arreglar con el ManiSoyo para que ellos les indiquen dnde encontrarte. No corrers peligro si lo haces? No, mi madre es de la casa del ManiSoyo. Es una princesa soyo adems de una reina kongo. El ManiSoyo har lo que le diga, y nadie se enterar hasta que te hayas ido. Y despus de que me vaya, tendrs problemas? Mbemba sujet a Gil por los hombros. Te preocupas por m, Gil Inis, y te lo agradezco. No te preocupes. Soy el preferido de mi padre y estar a salvo de cualquier peligro mientras mi padre viva. Entonces, deseemos que tu padre viva mucho tiempo. Gil mir a Mbemba, que se adentr en la selva junto a la orilla del Zaire, ro arriba, en direccin este. El guerrero le segua un paso ms atrs. Hubiera sido impropio de un prncipe kongo aparecer en una aldea sin al menos un guardaespaldas. La mujer comenz inmediatamente a construir un refugio. Era muy rpida y hbil aunque trabajaba sin herramientas. Arranc races, cort lianas y ramas, y las trenz con hojas de palma. Tambin saba encender una fogata a pesar de la lluvia, preparar y cocinar una variedad de comidas incluso en plena selva, curar heridas y hacer el amor. Haba aprendido estas artes para ser una sirvienta en la corte del rey, o para ser esposa de un campesino, un ganadero, un herrero o un guerrero de los muchos que vivan en la ciudad real? Saba muy poco de ella. Ni siquiera saba su verdadero nombre. En cambio, estaba seguro de una cosa: la muchacha nunca haba esperado servirle a l, a un prncipe blanco del cielo. Qu extraa jugarreta del destino la haca desempear
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este papel? Cmo la eligieron a ella para envirsela aquella primera noche en Mbanza Kongo? En cualquier caso, a ella no le haba gustado, eso estaba bien claro. Haca lo que la mandaban, cumpla bien sus tareas, pero slo esperaba el da en que se marchara y ella pudiera volver a su vida anterior, antes de que l apareciera sbitamente, como llovido del cielo. El viento haba amainado, apenas llova, entraba la pleamar, pero la Leonor no viraba. Continuaba navegando al norte. Si mantena el mismo rumbo, en una hora o menos, la perdera de vista detrs de los rojos acantilados que marcaban la cabecera norte de la cala. Volvi a meterse en el agua y camin ro abajo. Fue una imprudencia. Los continuos rompientes, las nubes de espuma impulsadas por el viento eran demasiado fuertes. Si por cualquier descuido resbalaba sera arrastrado mar adentro. Regres a la orilla para encaramarse a los peascos en la punta ms extrema del promontorio sur, all estaba expuesto a la furia de los elementos, y a sus pies los azotaban brutalmente las aguas del ocano, pero al menos mantena la Leonor a la vista. Pareca navegar slo con la vela de abanico y llevar recogida la mesana. No tena sentido. Sin la vela de mesana no podra hacer la virada. Tena que virar. No poda continuar navegando hacia el norte. Gil Inis. Gil Inis. Mir por encima del hombro. La mujer trepaba por los resbaladizos peascos. No saba cuntas veces lo haba llamado. Incluso ahora su voz se la llevaba el viento. Nimi le sealaba ro arriba. Mir en aquella direccin. Una canoa bajaba por el ro. Gil descendi en el acto. Mbemba estaba de pie en la proa acompaado por el guerrero. Un soyo de Mpinda remaba sentado en la popa. Gil mir a la Leonor. Estaba llegando a los acantilados de la costa norte. Tus soldados, Gil Inis grit Mbemba, desembarcando de un salto. Los dos soldados que te acompaaban, pero que huyeron antes de llegar a Mbanza Kongo. S, los alabarderos, Gomes y Das. Han dicho que habas muerto. Qu? Les han contado que el Pader Sebastum y tu esclavo, Segou, haban muerto. Y tambin que t habas muerto. A quin se lo dijeron? Te lo dijeron a ti? Estn en Mpinda? Nunca cre que fueran capaces de cruzar la selva. Cruzaron la selva pero no estn en Mpinda. Dnde estn? Se fueron, Gil Inis. Se fueron a su tierra en la otra orilla del mar. No te entiendo, Mbemba. Cmo se fueron a su tierra en la otra orilla del mar? En el gran pjaro de alas blancas. Ya ha venido. Y ahora ya se ha marchado. Gil se volvi para mirar hacia el mar. La Leonor desapareca detrs de los acantilados. No, Mbemba. Tiene que haber un error. Aseguras que te dijeron que me haban matado, y que al padre Sebastio y a Segou los mataron tambin. Cmo te lo pudieron decir si se han marchado? No, Gil Inis, no me he explicado con claridad. No me lo dijeron a m. A quin se lo han dicho? A Diigo Cam. A Diego Co? Diigo Cam ya estuvo aqu. El gran pjaro de alas blancas ya estuvo aqu. Diigo Cam vino en el gran pjaro de alas blancas a Mpinda, y tus soldados le dijeron que a ti, al Pader Sebastum y a tu esclavo Segou los haban matado. As que l se los llev al barco y se marcharon de regreso a su tierra en la otra orilla del mar. No, Mbemba, no. Lo siento, Gil Inis. Una vez ms, Gil mir hacia el mar. La Leonor haba desaparecido detrs de los acantilados, navegando rumbo al norte, camino de Portugal. Le haban dejado atrs, abandonado en este reino salvaje de frica. Mbemba le rode los hombros con un brazo. Gil le apart. Ni siquiera tena los diecisis aos. Se ech a llorar.

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Congo luso: Segunda parte (1492): I

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SEGUNDA PARTE 1492


I Aqu el ro desemboca en el mar. Qu calmo era el mar!, como una plancha de vidrio moteado con los ms diversos tonos de azul. El ro pintaba una ancha franja marrn muy adentro de la ondulante superficie bajo el cielo teido de rojo y azul perla a la hora del alba. Gaviotas de largas colas blancas y alas de puntas negras, revoloteaban por parejas sobre el mar; las cacatas de pico amarillo y plumaje multicolor parloteaban en el verde esmeralda de las palmeras y de los mangles junto a la orilla del ro. Las oa sentado en la canoa aparejada, sin preocuparse de la caa del timn, la cabeza gacha por la fatiga, mientras la proa de la embarcacin, mecida por la marea, chocaba suavemente contra los negros peascos de la orilla. Un momento despus, el sol aparecera por encima de la punta rocosa, donde el ro entraba en el mar. Haba estado de nuevo en el cabo Santa Catalina, un viaje de ms de trescientas millas marinas. Ms de cien veces haba llegado al cabo Santa Catalina, y tampoco ahora haba conseguido ir ms al norte. El truco consista en ir mar adentro, dejando atrs toda vista de tierra, para evitar las corrientes y los vientos que le empujaban hacia la costa, para all buscar los vientos de poniente que lo llevaran a los poblados de San Jorge da Mina donde encontrara a los colonos portugueses y una nave para regresar a casa. Pero no tena nave, ni tripulacin, ni instrumentos, ni cartas para intentar tan peligrosa empresa, y quiz ni el coraje necesario. Y as en una y otra ocasin y quiz por centsima vez a lo largo de estos aos, los vientos y las corrientes le haban obligado a retroceder. Quiz la prxima vez tendra ese coraje. Saba que era una locura bien poda estar loco despus de haber desperdiciado tantos aos de su vida, pero era una locura necesaria. La obsesin de que alguna vez conseguira marcharse, las incontables horas de trabajo y planificacin, de diseo y construccin de naves cada vez ms marineras, el cartografiar las estrellas en cada estacin, el llevar registro de las mareas y los vientos, le estimulaban en su desesperada existencia y le mantena vivo. Alz la mirada. Haba salido el sol. Mirando hacia tierra con los prpados entornados para protegerse del resplandor naranja, vio a unos nios encaramados en la punta rocosa, que le observaban curiosos. Eran nios soyos, probablemente de Mpinda, casi todos varones. Se puso de pie y los nios echaron a correr. Le tenan miedo pero se sentan fascinados por su pavorosa rareza. Se haba convertido en un gigantn dotado de una fuerza extraordinaria. La larga melena leonada salpicada de mechones blanqueados por el sol, la poblada barba un tanto ms oscura, los ojos color azul mar, el pecho desnudo marcado con las cicatrices del ataque de una civeta, los descomunales hombros descoyuntados dos veces durante las caceras, los brazos con las gruesas venas a flor de piel, el collar de hematites ajustado alrededor del cuello, los calzones de cuero hasta las rodillas, sujetos con tiras de las que colgaba un pual con mango de marfil metido en su vaina, le daban el aspecto de una criatura sacada de los cuentos del hechicero, una figura mtica, el malvado prncipe blanco cado del cielo, que intentaba volar de regreso a su casa. Uno de los nios soyos, ms atrevido que los dems, volvi a encaramarse en la punta y le tir una piedra. El proyectil se qued corto, rebot en los peascos y acab en el agua. Gil le volvi la espalda y mir hacia la lejana lnea del horizonte entre el azul claro del cielo y el azul oscuro del mar. Durante aos haba vigilado el horizonte, convencido de que en algn momento avistara las hinchadas velas de una carabela navegando hacia la desembocadura del Zaire, no para llevarle a casa, desde luego le crean muerto y, en cualquier caso, no era imprescindible, sino como el paso siguiente al descubrimiento de este gran ro por la Leonor, y establecer relaciones comerciales con el reino a sus orillas. Pero nunca apareci ninguna. Quiz la Leonor, vctima de un naufragio, no regres a Lisboa para hablar del Zaire y del reino kongo. Tambin poda ser que la Leonor hubiera descubierto el paso por la punta de frica, y las naves portuguesas navegaran directamente rumbo a las Indias. En cualquier caso, ya no tena importancia. Haca muchsimo tiempo que se haba resignado a la idea de que para volver, la nica manera era salir a alta mar, ms all de la lnea del horizonte, fuera de la vista de tierra, hasta encontrar el cfiro.
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Recogi la vela, enroll los aparejos y sac el mstil del soporte, y lo dej todo en el fondo de la canoa. Luego quit la caa y el timn de las muoneras de popa, y los dej con todo lo dems. A continuacin, empu el remo, apart la canoa de los peascos y naveg por la desembocadura. Viva en una de las islas del delta. Era una isla grande, cubierta de vegetacin y habitada nicamente por animales pequeos, gatos monteses, pjaros y murcilagos grises, serpientes, cocodrilos y nubes de mosquitos. Desde el extremo oriental, ro arriba, se alcanzaba a ver el poblado soyo de Mpinda en la orilla sur del Zaire; en el extremo oeste apareca toda la extensin del mar. Ahora navegaba hacia la punta oeste donde tena su hogar, con el ocano de frente. Su casa, situada en un claro que l mismo haba abierto cerca de un manantial de agua dulce, consista en un edificio principal construido al estilo europeo pero con techo de hojas de palma y paredes de adobe. A su alrededor se levantaban cuatro pequeas estructuras anexas: un depsito, una cocina, un granero y un taller. Detrs de la casa estaba el corral para las cabras, las zahrdas, el gallinero y un huerto de ames, pltanos, cebollas, malangas y verduras. Delante de la casa, en la orilla del ro, tena un embarcadero donde amarraba la canoa y otra embarcacin de doble casco con una vela cuadra y otra latina, que rebasaba sus ms ambiciosos proyectos, aunque resultaba imposible de navegar con mal tiempo y mar encrespada. Dej la canoa entre las otras dos, guard el remo y desembarc. Llevaba ausente casi un mes y no saba con qu se encontrara. Nunca lo saba al regreso de sus viajes. Mchento. Subi a la galera y mir en el interior de la casa. Mchento. Volvi a bajar para dirigirse a la parte trasera. Tena un cerdo y dos marranas preadas en el corral, un macho cabro y una cabra con su cabritillo. Parecan bien cuidados y tenan comida en el comedero. El huerto se vea limpio de malas hierbas. Las gallinas y sus pollitos picoteaban entre los surcos. La mujer no poda estar muy lejos. Cansado, se apoy en la cerca del corral, y dej colgar las manos para que los cerdos y las cabras le lamieran la sal seca de los dedos. Haba desembarcado en el cabo Santa Catalina, donde pas tres das dedicados a reparar aparejos y velas, cazar, recolectar comida y cargar agua fresca. Pero a poco de emprender la travesa de regreso, le sorprendi un chubasco que le hizo zozobrar. Haba estado a punto de perder la vida, la embarcacin, la comida y el equipo. Como siempre, el problema era el casco. A lo largo de los aos, haba probado todo tipo de velas, mstiles y aparejos, y todos haban servido a sus propsitos, pero el casco redondo de la canoa, e incluso dos unidos, tendan a volcar en mar abierto. Pese a los mltiples intentos nunca haba conseguido construir un casco ms ancho y ms plano que no fuera una criba, as que tuvo que conformarse con el diseo de la canoa. Saba que para tener xito con este tipo de casco necesitaba por lo menos llevar otro tripulante que hiciera de lastre mvil para evitar la tendencia a escorar. Slo uno. Podra marcharse, estaba seguro, si consegua encontrar a uno que estuviera dispuesto a acompaarle. Pero no lo encontraba en esta tierra salvaje. Has vuelto otra vez. Gil se volvi. Era una mujer vieja. Cada vez que la vea despus de un tiempo de ausencia, volva a sorprenderle lo rpido que envejeca, cmo se consuma en el exilio. Llevaba el kanga sujeto a la cintura como los hombres, haciendo ostentacin de sus pechos, otrora tan hermosos, ahora convertidos en feas vejigas secas. Le sonrea en una mueca horrible poniendo al descubierto cuntos dientes le faltaban. Era por culpa de l la haban separado de los suyos en Mbanza Kongo y la haban desterrado a esta isla por su causa, pero Gil no senta ni la ms mnima piedad; ya ni se acostaba con ella. Se odiaban mutuamente. Ella era estril. Precisamente porque no poda tener hijos se la haban dado la primera vez. Sin embargo, l la haba hecho culpable de su esterilidad. Si le hubiese dado un hijo, ahora tendra diez aos y habra sido el tripulante que necesitaba para su viaje a San Jorge da Mina. Claro que quiz tena un hijo; tal vez la otra Nimi, la princesa Nimi, haba tenido un hijo suyo. No lo saba ni esperaba saberlo. S, he vuelto otra vez, mchento, y tengo hambre. Este nuevo pequeo pjaro tampoco te llevar volando a casa?

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Se refera a la canoa aparejada. Insista en llamar pequeos pjaros a las embarcaciones que l construa llevado por su obsesin, como si fuesen cras de la gran carabela Leonor con sus enormes alas blancas, que le llevaran volando a su tierra en el cielo. Saba perfectamente bien que l no haba venido del cielo, y su insistencia en el engao no era ms que otra burla. Tengo hambre. Llevo muchos das sin comer. Me traers algo o tendr que pegarte? Ella se encogi de hombros y entr en la casa. Despus de comer, Gil se ech a dormir y durmi el resto del da, exhausto de tanto navegar. Se levant al anochecer, fue a lavarse al manantial detrs de la casa, se visti con un kanga slo en los viajes, cuando intentaba llegar a los poblados portugueses de San Jorge da Mina vesta pantalones y otras prendas de tipo europeo, porque no quera presentarse ante los hombres blancos con la apariencia de un salvaje y sali en la canoa sin aparejos. Iba a pescar. No tenan pescado fresco ni carne. La mujer no haba pescado ni cazado durante su ausencia. Rem siguiendo la costa norte de la isla hasta el extremo oriental, desde donde se vea Mpinda en la orilla sur. Las canoas de los pescadores soyos tambin salan del poblado, munidos de antorchas para alumbrar su camino. Se mantuvo a distancia. Tendra problemas si no lo haca. Le haban prohibido acercarse. Sigui remando ro arriba y lanz la red en un amplio y gracioso arco. Despus dej que la corriente se llevara la canoa, aprovechando la fuerza del agua para arrastrar la red. Repiti la maniobra varias veces sin resultado. As que, al cabo de un rato, regres al extremo oriental, ech un sedal por la borda al estilo europeo y se tendi en el fondo de la canoa con la mirada puesta en Mpinda. Contempl las fogatas, a la gente que se mova apresurada entre las altas chozas de techo cnico, y escuch el sordo retumbar de los tambores en el recinto del ManiSoyo. Quiz celebraban una fiesta o algn ritual desconocido. Era como mirar a un mundo muy lejano. No haba vuelto a pisar Mpinda en todos estos aos, no saba si el anciano ManiSoyo segua vivo, o si el odiado NsakuSoyo estaba muerto. Tampoco le importaba. Oy un chasquido seco, algo que se mova en la maleza. Se puso boca abajo en la canoa y se apart el pelo de los ojos para espiar por encima de la borda. Un gamo haba salido del bosque para beber en el ro, un animal joven con las astas de un color verde musgo. Tena un arco de caa tensado con un fino cordn de cuero y una aljaba de flechas con punta de hierro y plumas de gaviota, en el fondo de la canoa, adems del pual con mango de marfil. Agachado, coloc una flecha en el arco, se toc el collar para darse suerte, y luego se puso de rodillas. Tena el viento de cara. El gamo levant la cabeza, mir a su alrededor, pero al no verlo, volvi a beber, meneando la cola blanca. Gil tens el arco. Era un blanco fcil; disparara la flecha entre las patas delanteras, directo al corazn. No poda demorarse, porque en cualquier momento apareceran ms gamos y oleran su presencia. Era demasiado fcil. Destens el arco y volvi a acostarse en el fondo de la canoa. Se quit el kanga, desenvain el pual, lo sujet con los dientes, y, despus de comprobar que no haba cocodrilos a la vista, se meti en el agua, desnudo y sigiloso como una serpiente. El agua slo le llegaba a la cintura, el fondo era fangoso y los mosquitos y gusarapos de agua se movan en todas las direcciones a travs de la oscura superficie. Se puso de rodillas para que el agua le cubriera hasta el cuello, sujet la borda y, oculto detrs de la canoa, avanz hacia el gamo, siempre de cara al viento. Cuando lleg a unas diez varas del animal, se irgui un poco para espiar por encima de la borda. El gamo haba vuelto a levantar la cabeza y miraba directamente a la embarcacin, sin apercibirse del peligro. Gil se solt de la borda, aspir con fuerza y se sumergi en el agua. Con dos poderosas brazadas, el pelo flotando sobre los hombros, el cuchillo entre los dientes, nad por debajo de la canoa y emergi de pronto emitiendo un agudo grito asesino. Los pjaros remontaron el vuelo, aterrados; los monos se dispersaron entre las ramas, dominados por la histeria. El gamo, presa de una sbita desesperacin, amag la huida pero resbal en el fango de la orilla. Gil salt como un len sobre los lomos. Era ms grande y ms pesado que la cra, y las delgadas patas cedieron bajo el terrible impacto de su peso. En una de las angustiosas sacudidas de la cabeza, la punta de uno de los cuernos le cort la mejilla. Gil no solt la presa, sino que mantuvo la presin del brazo alrededor del largo y grcil pescuezo, hasta conseguir tumbarlo. Cayeron juntos y en la cada, una de las piernas de Gil qued atrapada debajo del animal. Agarr el pual que
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llevaba entre los dientes y lo clav en el pescuezo del gamo. El chorro de sangre le roci el rostro. Hundi el pual todava ms, removindolo en la herida, y luego acab de degollarlo. La agona se reflej en los grandes ojos castaos del gamo, que muri a los pocos minutos. Por qu lo haba hecho? Por qu no le haba matado de un flechazo? A qu vena esta furia de matar con las manos? Que el Seor se apiadara de su alma. Era en ocasiones como sta cuando realmente crea que estaba loco. *** Viene el MtuKongo. Despierta. No me oyes? Digo que viene el MtuKongo. La mujer le sacuda el hombro. Gil le apart la mano de un bofetn. Djame, mujer. Te escucho. Se sent en el borde del camastro, frotndose los ojos. Era el dormitorio de la casa. El camastro, como el camastro del capitn en el castillo de popa de una carabela, estaba en el lado norte con una ventana, una lumbrera, al pie de la pared oeste para ver el mar mientras estaba acostado. Tena un jergn de paja, dos almohadas de plumas de gaviota y una pieza de tela y pieles para abrigarse. Haba una mesa junto a la lumbrera y una silla con el asiento y el respaldo de cuero, donde a menudo se sentaba a comer (mientras contemplaba el mar) y escriba en vitelas con plumas de ave y una tinta roja hecha con el zumo de unas bayas (que, invariablemente, se borraba con el paso del tiempo) los intiles clculos de los vientos y las mareas, y dibujaba cartas martimas y celestes que no servan para nada. El suelo de tierra apisonada estaba cubierto con pieles no tena sentido usar madera; la lluvia y la humedad la pudran, las hormigas gigantes y las termitas se la devoraban, y, en el espacio que quedaba debajo, las ratas anidaban cmodamente, y de las vigas cubiertas con limo blanco colgaban las lmparas de aceite de palma. El arco y la aljaba los tena en un perchero clavado en la pared sur junto a la puerta, y debajo, apoyados contra la pared, estaban la lanza y el escudo. Sobre la cabecera del camastro colgaba un crucifijo que haba tallado con la figura de un Cristo tosco, y, debajo del lecho, guardaba el cofre con sus ropas. Viene de Mpinda. Muy pronto estar aqu. Ngete, mchento. Keba contest, irritado. Te oigo. Ahora, vete. Sin embargo, la mujer se demor en el umbral para asegurarse de que no volvera a dormirse. Esta maana iba vestida correctamente, con el kanga cubrindole los pechos y un collar de conchas alrededor del cuello. La visita del MtuKongo la entusiasmaba; aprovechara la ocasin para rogar que la liberaran de este exilio. Sera intil, pero la pattica esperanza de que algn da la dejaran marchar era tan obsesiva como la pattica esperanza de Gil de que algn da regresara a su casa. Has preparado comida? El MtuKongo no come a estas horas. No, pero yo s. Preprame la comida. La mujer se march a la cocina. El se arrodill junto al camastro, uni las manos debajo de la barbilla y cerr los ojos. En realidad, no rezaba. Conservaba el hbito de todos aquellos aos cuando, al despertarse, rezaba para que viniera un barco y le rescatara de esta vida desperdiciada. Luego se puso el kanga, sujet el pual al cinturn, y sali de la casa, descalzo. Antao se haba confeccionado un calzado, pero ahora se haba acostumbrado a ir descalzo. La mujer le trajo un bol de ame hervido y un vaso de leche de cabra; despus de desayunar, camin por la playa sur de la isla, hacia el este, ro arriba hacia Mpinda, sumido en sus pensamientos. Haba canoas de guerra en la cala de Mpinda, una flota de unas cincuenta embarcaciones con las altas proas decoradas con ojos negros, rayos blancos y cabezas de serpientes o de otros animales. Cada una llevaba una tripulacin de diez remeros por banda, y transportaban unos cuarenta guerreros, un formidable ejrcito de ms de dos mil soldados que marchaban vete a saber a qu guerra. Haba visto antes pasar otros ejrcitos como ste, y aunque nunca haba descubierto cules eran los motivos de las continuas guerras en su exilio haba aprendido muy poco de la vida en el Kongo s saba que la guerra era algo habitual en esta tierra. Lo mismo que los reinos europeos de la poca, el reino kongo era un producto de la guerra. Las provincias, los feudos, las tribus, los
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clanes y los estados vasallos que lo formaban haban sido naciones independientes por derecho propio. Aunque las guerras de conquista que los haban reunido en un nico reino y forzado la sumisin de sus jefes y seores al trono del soberano supremo en Mbanza Kongo se haban librado en una poca remota, en la poca del primer ManiKongo, el mtico rey herrero que trajo la civilizacin del hierro, estos pueblos, lo mismo que los seores feudales de los reinos europeos, conservaban celosamente una gran autonoma y un orgullo sectario. Su fidelidad al ManiKongo nunca se poda dar por descontada, y eran propensos a la rebelin. La ltima vez que vio una flota de guerra como sta en el Zaire, los rebeldes eran los batekes, un pueblo vasallo en la ribera norte del alto Zaire, por encima de Matadi, ms all de las cataratas de la Caldera del Diablo. Quiz volvan a ser ellos los rebeldes. Acab de comer el ame hervido y la leche, le devolvi el bol y el vaso a la mujer, y luego se agach en la orilla para lavarse las manos, con la mirada puesta en Mpinda, iluminada por el sol naciente. La mayor de las canoas, con leones rampantes pintados a ambos lados de la proa, se separ del resto de la flota, navegando ro abajo hacia la isla. Slo transportaba a un guerrero, de pie entre los remeros, vestido con un kanga verde claro y ribetes rojos, un tocado de plumas y cuernos, y un collar de dientes de len. Sin esperar a que embarrancara, salt al agua y vade hasta la orilla. In nomine Patris, et Filii, et Spiritus Sancti, Gil grit, persignndose mientras sonrea. Mbemba respondi Gil. El prncipe kongo sujet a Gil por los hombros y lo sacudi vigorosamente. No era tan alto como Gil, pero tambin se haba hecho grande, fuerte e imponente y, excepto por una fea cicatriz en la mejilla izquierda la marca de una herida de lanza sufrida en alguna batalla, era muy apuesto. Deo gratias aadi el prncipe, con la misma sonrisa. Me alegra ver que an sigues con nosotros. Gil mene la cabeza. Estaba enfadado con Mbemba siempre lo estaba, pero no poda evitar la sonrisa cada vez que vea la expresin amable de su rostro y le escuchaba repetir orgulloso las palabras latinas del breviario. Por mi parte, Mbemba, no me alegra estar aqu. Mbemba decidi no hacer caso del tono amargo de su amigo, y se volvi hacia la mujer. Y t, mchento, has cuidado de mi amigo desde la ltima vez que estuve aqu? No es necesario, MtuKongo. l cuida de s mismo. No me necesita para nada. Pregntaselo. Yo podra regresar con mi gente en Mbanza Kongo y... Qu? la interrumpi el prncipe. Otra vez con las lamentaciones? Calla. No estoy dispuesto a escuchar ms tonteras. MtuKongo, por favor. Cogi la mano de Mbemba y se la bes. Por favor, han pasado muchos aos. Si pudiera volver a casa aunque slo fuera una vez para estar con los mos! No puedes dejarme morir aqu sin que vea a mi familia. Es que no piensas callar? Apart la mano de los labios de la mujer con un movimiento brusco, y, al hacerlo, la golpe en la barbilla sin querer. La mujer, pillada por sorpresa, perdi el equilibrio y cay al suelo. Mbemba la mir, furioso. Tu lugar es ste, mchento, y aqu te quedars. Vamos, deja que se marche intervino Gil. Djala que regrese a Mbanza Kongo. A m no me importa. Lo oyes, MtuKongo? La mujer se levant de un salto. l mismo lo dice. No le importa. Pero a m s. Debe tener una mujer. No puede estar aqu sin una mujer. No sera natural. Entonces, envale otra mujer. Una mujer ms joven, una muchacha hermosa. Ninguna otra mujer, ni nadie ms, puede venir aqu. T lo sabes. Ahora, vete y djanos. La mujer emprendi el camino de vuelta a la casa, con lgrimas en los ojos. Ninguno de los dos hombres le prest la menor atencin. Por qu has trado a tantos guerreros, Mbemba? Cul es el problema? Otra vez los batekes? S. Crea que la ltima vez habas matado al jefe y capturado a centenares de guerreros como esclavos. As es. Pero ahora tienen un nuevo jefe. Y l tampoco est dispuesto a pagar el tributo a tu padre?
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No lo quiere pagar. Tendr que matarlo y convertir en esclavos a sus guerreros. Llvame contigo. Te ayudar en la lucha. En el rostro de Mbemba apareci una expresin torva. Bah, no importa! Gil, t sabes... S, lo s. Tienes prohibido abandonar esta isla. Lo s. Lo siento. S, lo sientes. No ests tan enojado, Gil. Te he trado muchas cosas buenas. Ntondesi replic Gil, y le volvi la espalda. Mbemba hizo una sea a los remeros que esperaban en la canoa embarrancada, y comenzaron a descargar cestos, bultos, tinajas y peroles. Gil no se molest en mirar. Saba de sobras cul era el valioso cargamento: herramientas, armas, cuerdas, cacharrera, telas, cueros, aceite de palma y vino. Mbemba siempre traa estas cosas en las peridicas visitas a la isla, y Gil se lo agradeca. Le facilitaban la vida, le permitan concentrar las fuerzas en los obsesivos e intiles intentos por escapar. Incluso as, se alej malhumorado, caminando por la playa hacia el ocano. Mbemba le acompa. Las visitas de Mbemba eran un secreto a voces desde haca aos. Todos lo saban y ya nadie protestaba. Porque, con el paso del tiempo y el hecho de que no aparecieran ms hombres blancos, Gil fue dejando de ser una amenaza para convertirse en un triste engendro de la naturaleza, un asombroso capricho de los dioses. Desterrado a este mundo formado por la isla, el ro y la mar abierta, sin aliados de su propia especie, le consideraban incapaz de hacer dao. La continuada amistad de Mbemba era vista como otra muestra del buen corazn del prncipe. Esta embarcacin es nueva? No recuerdo haberla visto. Haba rodeado el extremo occidental de la isla donde la canoa aparejada estaba sobre el embarcadero entre la embarcacin de doble casco y la canoa comn. La has probado en el mar? Gil asinti. Qu tal navega? Por qu me lo preguntas? No estoy aqu? Crees que estara aqu si hubiera navegado mejor que las dems? Mbemba suspir ya haba escuchado la misma queja muchas veces y se volvi para mirar el trabajo de los remeros. La mujer haba salido de la casa para vigilar la descarga. Ninguna de estas embarcaciones cumplir su cometido mientras tenga que navegar solo. Si tuviese a alguien, slo uno, incluso a una mujer! Podra ensearla a navegar. Podra ensearla para que fuera mi tripulante. Pero sta no quiere ni or hablar del tema. No. Estara contentsima de que algn da saliera y no volviera nunca ms, pero no me ayudara. Todos estaran contentsimos de que no volviera nunca ms, pero no me ayudaran. Ni siquiera t, Mbemba. Mbemba desvi la mirada, rascndose la cicatriz. Se le pona amoratada cuando se senta inquieto. T podras ordenarle que navegara conmigo. Podras ordenarle a cualquiera que me acompae. T eres MtuKongo. T mismo podras navegar conmigo. Gil! Podra ensearte, Mbemba. No es difcil. Djame que te lo muestre. Ven aqu. Levantar el mstil. Podramos zarpar ahora mismo. Ya vers lo fcil que es. En muy poco tiempo sabras todo lo necesario para ser mi tripulante. Juntos navegaramos a la tierra en la otra orilla del mar. Basta, Gil. No digas ms tonteras. Por qu? No quieres navegar conmigo a la tierra en la otra orilla del mar? Crea que deseabas aprender la magia de los hombres blancos. Eso fue hace mucho tiempo.
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S, fue hace mucho tiempo replic Gil, ms tranquilo. Eso fue hace mucho tiempo. Demasiado. Ya no necesitas aprender la magia de los hombres blancos. Subi a la embarcacin y se sent en la parte de popa, mirando el mar con una expresin lgubre. Mbemba le observ por un momento, y luego mir otra vez a los remeros. Haban acabado de descargar las provisiones. Debo irme, Gil. No. Gil se volvi en el acto. No te vayas. Acabas de llegar. Qudate un poco ms conmigo. El jefe bateke puede esperar. Debo marcharme antes de que el sol est alto. S, de acuerdo, pero tienes tiempo. Sintate aqu conmigo y hablemos un rato. No intentars engaarme y llevar esta canoa al mar mientras hablo contigo? No, no. Gil sonri. Perdona mis tonteras. Algunas veces no s lo que digo. Paso demasiado tiempo solo. Tengo un gusano en la cabeza. Te comprendo. Mbemba se quit el tocado, subi a la canoa y se sent junto a Gil, dejando el tocado a sus pies. Hblame un poco del mundo, Mbemba. S muy poco de lo que pasa en cualquier parte, incluso a una legua de esta maldita isla. Dime, cmo est tu padre? Est bien. En serio? Bastante bien. Por lo menos, est vivo. Me alegro. La nica vez que me recibi, lo recuerdo a menudo, me trat con bondad. Alguna vez pregunta por m? No, no creo que te recuerde. Ahora recuerda muy pocas cosas. Mpanzu gobierna en su nombre cada vez ms. Pero tu madre, la Mbanda Lwa, todava me recuerda. S, todava te recuerda. Pero no con bondad. Esperaba demasiado de ti, Gil. S, esperaba demasiado de m y de la magia de la escritura. Todava te pide que la ensees a hablar la escritura del breviario? Hace mucho tiempo que no me lo pide. No, ha pasado mucho tiempo desde que crea que la escritura era una magia poderosa. No la culpo. Piensa en otras cosas. Cules? Mbemba se encogi de hombros. Es una mujer ambiciosa, y un da de estos se encontrar metida en problemas. Todava espera ponerte por delante de Mpanzu cuando llegue el momento? Nunca le digas eso a nadie, Gil. A quin se lo voy a decir? A los pjaros de los rboles? A los peces del mar? Ella es soyo replic Mbemba, con una sonrisa, de la casa del ManiSoyo. Tiene la ambicin y el orgullo que slo tienen los soyos. Cree que le corresponde a un hijo de sangre soyo, a su hijo, ocupar el trono del Congo cuando muera el ManiKongo, en lugar de Mpanzu, el legtimo heredero, que es de sangre nsundi. T no lo crees? No, no tengo esa ambicin. Estoy contento con mi posicin. Mpanzu lo sabe? Me permitira mandar las huestes del reino si no lo supiera? Me confiara el mando de estos guerreros en la guerra contra los batekes si no lo supiera? Y su madre, la Mbanda Vunda? Y el NgangaKongo? Confan en m. Todos confan en m. Por qu no iban a hacerlo? Nunca he hecho nada para traicionar su confianza. Es en Mbanda Lwa, en la nica en quien no confan. Slo el amor especial
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que le profesa el ManiKongo la protege. Cuando l muera, se encontrar en graves problemas si persiste en sus ambiciones. As que nunca sers rey? No. El gentil prncipe nunca ser rey en y, por lo tanto, nunca nadie me ayudar a navegar en mi canoa. Mbemba no respondi al comentario. Gil mir al mar. Tengo que irme, Gil. S. Mbemba recogi el tocado y se levant. Gil hizo lo mismo. Sin duda, ahora debe de ser muy hermosa dijo. Quin? Nimi. Nimi? No esta Nimi. Tu hermana Nimi, la NtinuKongo. La cicatriz de Mbemba volvi a encenderse. Mir severamente a Gil mientras se pona el tocado y bajaba de la embarcacin. Es muy hermosa, Mbemba? Era muy bonita de nia, y ahora debe de ser una mujer muy hermosa. Se ha casado? Tiene muchos hijos? Gil formul las preguntas mientras caminaban por la playa hacia la canoa de guerra. No esperaba que Mbemba las contestara. Nunca responda a las preguntas sobre Nimi. Era un tema tab, y l se lo preguntaba en parte para mortificar a Mbemba, como una manera de expresar el disgusto con su amigo por no ayudarlo a marcharse, pero tambin deseaba una respuesta. En sus horas de soledad pensaba mucho en la princesa, en aquella jovencita que una noche se atrevi a dormir con l para que pusiera un beb mgico en su cuerpo. Se haba imaginado largas historias romnticas a partir de aquel encuentro a lo largo de los aos. Qu habra sido de ella? Le haba dejado un nio en su seno? Y si lo haba hecho, qu se habra hecho del nio medio blanco en este reino negro? Alguna vez habla de m? Mbemba subi a la canoa y dijo algo a los remeros antes de volverse para mirar a Gil en la playa. Dominus vobiscum, Gil Inis. No me respondes. No. Quiz la prxima vez? Mbemba se encogi de hombros. Cundo ser la prxima vez? Cuando pase por aqu de regreso de la guerra con los batekes si no me matan. Y si yo todava estoy aqu. S, y si todava ests aqu. Te deseo suerte, Gil. Que el Seor sea contigo. Y tambin contigo. Mbemba grit una orden y los remeros empujaron la canoa al agua, y comenzaron a remar rtmicamente de vuelta a Mpinda. Unos minutos ms tarde, la flotilla form diez filas de cinco canoas y, con la embarcacin de Mbemba al frente, se dirigieron ro arriba. Una fuerza formidable dispuesta a destrozar al enemigo, matar al jefe y hacer muchos esclavos. Gil esper hasta que la ltima hilera desapareci en un recodo, y luego volvi a mirar el ocano. Una vez ms estaba solo. La mujer, de pie en la galera, le miraba con aire sombro, pero l no le dirigi la palabra, como si no existiera. Camin hasta el embarcadero y se subi a la ms nueva de las embarcaciones. Quiz lo mejor era construir un flotador lateral. Una canoa mucho ms pequea a modo de flotador, sujeta a un casco mucho ms grande podra contrarrestar la tendencia a volcarse del casco principal en mar gruesa. No sera muy difcil de construir. Se apart el pelo de la cara para contemplar la lejana lnea del horizonte, la lnea que deba atravesar si quera volver alguna vez a su casa de Portugal.
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II El cielo estaba encapotado. Las ltimas semanas no haba habido ni un solo da claro. El viento del sudeste traa los nubarrones, convirtiendo el disco solar en uno de peltre, velando la luna y las estrellas con un sudario fantasmal, empapando la selva de roco, coloreando de gris el ro y el ocano. Segn los clculos de Gil, era el 12 de octubre de 1492. Se acercaba la estacin de las lluvias. Haba acabado de construir la nueva embarcacin con la batanga, que iba sujeta al casco principal por barlovento con largas caas de bamb. El mstil inclinado llevaba una gran vela latina sujeta a una botavara oblicua. Haba aparejado la driza y el trapo de forma tal que pudiera manejarlos desde la batanga cuando tuviera que ir hasta all para hacer de contrapeso. Tambin la vara del timn era muy larga, cosa que le permitira mantener el rumbo desde la batanga. No tena mal aspecto, semisumergida en el agua delante de su casa. Se senta tan orgulloso de su trabajo que incluso estaba dispuesto a bautizarla. Quiz la llamara Princesa Nimi. Se sent sobre los talones con la mirada puesta en los negros nubarrones. Aqul era el otro problema: el tiempo. Deba utilizar las restantes semanas hasta la llegada de las lluvias para probar la embarcacin y hacer las modificaciones que aconsejaran las pruebas, y luego esperar a que acabara la estacin lluviosa y zarpar hacia San Jorge da Mina en febrero? Pero si zarpaba en esa fecha, se encontrara navegando directamente hacia la estacin lluviosa, al norte del ecuador. Por otro lado, si zarpaba ahora mismo, quiz con un poco de suerte podra llegar al ecuador antes de que las lluvias cruzaran al sur de la lnea, y despus de que se acabaran en el norte. De las dos, la ltima era probablemente la mejor eleccin. Ms importante era tener buen tiempo al norte del ecuador, donde navegara en alta mar en busca del cfiro, fuera de la vista de tierra, que navegando hacia el ecuador, a lo largo de la costa donde, si el tiempo se le pona de cara, siempre poda ir a tierra. Adems, qu sentido tena esperar? Ninguna razn haba para esperar. Mbemba se haba marchado y probablemente no volvera hasta que los batekes volvieran a rebelarse. Y aunque volviese, no hara nada por solucionarle el problema. Pero s deba hacer por lo menos una travesa de prueba con la embarcacin. La empuj al agua, se sent en la popa y comenz a remar hacia la desembocadura. Un viento recio y hmedo soplaba del sudeste al noroeste, y cuando lleg a la punta rocosa del extremo sur de la cala, embarc el remo y levant la vela. El trapo se sacudi y luego se hinch con el viento. Aguant la vela con una mano, y con la otra movi la caa del timn a estribor, y mientras la embarcacin navegaba con viento en popa hacia el norte, mir la vela y pens que, antes de iniciar la travesa definitiva, tendra que pintarle alguna insignia, quizs una cruz, para que si le avistaban le reconocieran como cristiano. Recorri las cuatro o cinco leguas que tena de ancho la desembocadura, rumbo a la punta norte de la baha, soltando toda la vela, con la mirada puesta en la batanga que rozaba la encrespada superficie gris del mar, atento a la velocidad y al equilibrio de la embarcacin. En la punta norte adriz la vela, cambi de amura por el travs y naveg mar adentro. A lo largo de la costa estaban los acantilados de arcilla roja detrs de los cuales haba visto desaparecer a la Leonor tantos aos atrs. Se mantuvo apartado y continu hacia el norte. La embarcacin navegaba bien, pero ste no era un testimonio definitivo de su valor. Todas sus embarcaciones navegaban bien cuando lo hacan hacia el norte en busca del ecuador con el viento en popa o por la aleta. La verdadera prueba comenzara cuando, al norte del ecuador, tuviera que navegar contra el viento en busca del cfiro. En realidad, aqu poda simular esas condiciones si se alejaba mucho de la costa y despus viraba para navegar contra el viento bien ceido. Mir al cielo. El sol, blanco como un disco de plata entre el continuo desfile de nubes, estaba casi sobre su cabeza. Tena toda la tarde por delante para probar, sin preocuparse de perder nada de valor (excepto su vida) si zozobraba, porque slo llevaba el cuchillo, el arco y las flechas. As que se adentr en el mar, con rumbo norte cuarta al noroeste, con el pelo ondeando al viento, las gaviotas volando en crculos sobre la embarcacin, y los acantilados cada vez ms lejanos por el este.
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Ahora deba ir con cuidado: no poda perder las marcaciones, al navegar a la estima. Qu no dara por tener una brjula! Fij la posicin del sol, midiendo por palmos la altura sobre el brumoso horizonte. Se moj la cara para notar mejor la direccin del viento que soplaba contra la mejilla. Sigui con un ojo atento el cambiante tamao de las olas, cortas y seguidas. Incluso as, perdi el valor al cabo de unos minutos y vir otra vez hacia el norte, atento a la costa. La conoca como la palma de su mano, despus de haberla recorrido tantas veces a lo largo de los aos. Estaba el gran pen que haba bautizado con el nombre de pen de las Focas porque una vez encontr all a las focas tomando el sol; la cueva del Len, donde alcanz a divisar a un hermoso len bandose en la orilla; la playa del Naufragio, donde fue arrastrado por una terrible tormenta y se encontr varado en tierra durante cuatro das, y la baha de la Catarata, donde el agua caa desde lo ms alto de los acantilados para formar una enorme balsa muy profunda. Muy bien, ya tena las marcaciones claras, y saba dnde estaba. Movi la caa a babor y solt un poco la vela. La proa vir del norte al oeste y volvi a enfilar el mar abierto. Fue entonces cuando las divis. Las vio en el acto, pero se neg a creerlo debido a las nubes bajas del horizonte. No podan ser sino nubes, pero el corazn le lata ms deprisa. Calz la vela y se puso de pie. Qu no dara ahora por tener un catalejo! Se agach para pasar por debajo de la botavara y fue a proa, con la cabeza echada hacia atrs para que el viento le apartara el pelo de la cara. Eran nubes? No, Dios mo, no eran nubes. Eran velas. Aqullas eran velas. No podan ser otra cosa ms que velas que asomaban por encima del horizonte. Qu podan ser, las alas de un enorme pjaro? Se le hizo un nudo en la garganta. S, un pjaro de enormes alas que bajaba del cielo. Se ech a rer. Su pequea nave, sin nadie al timn, comenz a guiar. Corri a popa, amarr la caa, y volvi a proa. Eran velas. No caba la menor duda. No vea qu clase de velas eran, ni cuntas, ni la nave que las llevaba, pero eran velas. Por todos los santos, eran velas! Eh, amigos, eh! Eh, hombres de Dios! Era ridculo, por supuesto. A qu distancia estaba la nave? A una legua, por lo menos. No podan orle; probablemente, tampoco podan verle, pero no le importaba. Continu desgaitndose, echando el corazn por la boca, agitando los brazos. Finalmente, se dio cuenta de la realidad. No saba el rumbo de la nave ni la velocidad. Sin embargo, no era tan optimista como para creer que navegaba hacia el Zaire. Lo ms probable era que navegara en direccin hacia las Indias o que viniera de regreso. Sospechaba haca mucho que hubieran descubierto el paso alrededor de frica seguramente el propio Diego Co y que durante este tiempo, las naves pasaran por estas costas pero mar adentro. No las haba visto nunca, porque nunca haba tenido el coraje de adentrarse tanto en el mar, ni la fortuna de salir en el momento apropiado, cuando pasaba una. Ahora, en cambio, se daban las dos circunstancias: tena coraje y no le faltaba suerte. No poda dejarla escapar. Quiz nunca ms volvera a tener esta oportunidad. Corri al timn. Navegara al noroeste con el viento en la aleta para avanzar lo ms rpidamente posible y ver, despus de recorrer una legua, si poda descubrir el rumbo. Lo descubri, recorrida la legua. Navegaba hacia el sur, con destino a las Indias. l iba en la direccin equivocada. Vir a toda prisa torpemente, embarcando agua, y naveg ceido al sudoeste. Se encontraba a dos leguas de la costa. La nave, otra legua ms all. l estaba a una legua de la nave, contra el viento. Con este rumbo, y si llevaba la misma velocidad, la cruzara por avante. Sujet la caa con tanta fuerza que se le entumeci el brazo. El puo de la vela le cortaba la palma de la mano. Se tendi en el fondo para disminuir la resistencia al viento, y empuj a la embarcacin con todas las fibras y los msculos de su cuerpo. La nave era una carabela de tres palos y unas cien toneladas. Llevaba los colores portugueses. Pero lo ms alentador era que pareca navegar, no al sur, sino al sur cuarta al sudeste. Si sta no era una ilusin creada por el viento, las nubes y el mar, sera la nave la que le cruzara por avante y no al revs. Ajust el rumbo al sur cuarta al suroeste, at la caa, solt ms trapo, calz la vela, y se quit el kanga, se puso delante del mstil y comenz a ondear la prenda como un enloquecido. La nave llevaba artillera: cuatro lombardas, tres falconetes giratorios montados a babor en la borda de la cubierta superior, con la misma configuracin a estribor. Vio a varios marineros en cubierta, al viga en lo alto del palo mayor, un oficial de guardia en la bitcora del alczar, y a un
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maestre apoyado en el bauprs de la cubierta del castillo de proa, que miraba avante con un catalejo. Concentr toda su atencin en el maestre, dirigi todos sus esfuerzos, todos sus deseos en que girara el catalejo en su direccin y viera el kanga ondeando al viento. La nave se llamaba Beatriz. Acababa de leer las letras doradas en la amura de babor cuando el maestre volvi el catalejo en su direccin. Se encontraba a slo unos cientos de varas, pero el maestre lo pas por alto y mir a popa. Eh, marinheiro. Companheiro de Beatriz, acqui. Acola, Olhar acola. Gil alz la mirada, sorprendido. Era el viga en la cofa, y no el maestre en la cubierta de proa, quien le haba visto. All, mirad all, dos puntos a babor. Quin es? Los gritos del viga alertaron al maestre, que enfoc a Gil con el catalejo. Los marineros en la cubierta superior corrieron a la borda de babor, con expresiones de asombro y grandes ademanes, y el oficial de guardia baj presuroso del alczar para dirigirse al combs. Seguro que le haban visto, Gil se puso el kanga, regres a la caa y naveg al sur cuarta al sudeste, paralelo a la nave. Segua a unas cien varas de la banda de babor, pero no se atreva a acercarse por miedo a la turbulencia de la estela. El maestre baj corriendo del castillo de proa. Orden a los marineros que volvieran a la faena. Luego, le pas el catalejo al oficial de guardia, probablemente el piloto o el sargento de marina. Otro oficial el capitn? apareci en la borda, cogi el catalejo y, a su vez, mir un buen rato al hombre alto, musculoso, medio desnudo, de pelo y barba rubios, que navegaba en aquella extraa embarcacin paralela a la suya. Despus le grit al maestre, quien a su vez envi a los marineros subir por los obenques del palo mayor y del trinquete. Estaban recogiendo velas. Gil se apresur a recoger la suya. Soldados con arcabuces y ballestas se apostaron en la borda, pero no le preocupaban. Nadie iba a dispararle; no iba a morir, y menos ahora, despus de tantos aos. Le haban rescatado. Estaba a salvo. Recogi el remo y, a medida que la nave aminoraba la velocidad, rem hacia ella con el entusiasmo de un loco y la habilidad de un salvaje. Quin eres? El capitn, el piloto, el maestre, y hasta un sacerdote, le miraban desde la borda. El maestre, alto y delgaducho, con la barba gris muy recortada y casi calvo, era uno de los que le gritaban. Qudate donde ests y dinos quin eres. Trame una escalerilla para que pueda subir a bordo. Pregntale si habla portugus. Qu? Hablas portugus? Gil comprendi sbitamente que no estaba hablando en portugus, sino en kongo. S, hablo portugus. Claro que hablo portugus. Soy portugus. De Villa Real en Tras-osMontes. Qu dice? le pregunt el capitn al maestre. Comprendes lo que dice? Dice que es portugus, de Tras-os-Montes. Le crees? Por amor de Dios, mrame. No ves que soy portugus? Perteneca a la Leonor, una nave real. Qu dices? De la Leonor? No puede ser. Conozco a todos los que navegaron en la Leonor, porque yo tambin navegu en ella. Cmo te llamas? Gil Eanes. Gil Eanes? En el momento que el maestre repiti su nombre, Gil reconoci quin era. Nuno Gonalves? Es usted, don Nuno? Claro que es usted. No me reconoce? Soy yo, Gil Eanes. Gil Eanes? Cmo puedes ser t si ests muerto? No, no estoy muerto. Mreme. Mire lo que llevo. No recuerda este collar? Gil, eres t, Gil? Virgen santa, no puedo creerlo.
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Quin es? Gil Eanes. Era paje de Diego Co, capitn de la Leonor, cuando navegamos por estas aguas. Lo creamos muerto a manos de los negros de este reino en el ro Poderoso que descubrimos aqu. Tiradle la escalerilla. Tiraron una escalerilla por encima de la borda. Gil la sujet y comenz a subir. Pero entonces se detuvo bruscamente para echar una minuciosa mirada a los rostros que le contemplaban, los primeros rostros blancos que vea en diez aos. Le sorprendieron. Parecan muy feos, sucios y extraos, con la piel salpicada de rosa, gris y amarillo, cubierta de pelo grasiento y enmaraado, las facciones demasiado grandes y marcadas, los dientes mellados y negros, los ojos inyectados en sangre y legaosos, algunos saltones, las cuencas vacas o tapadas con parches. Era ste el aspecto de los hombres blancos? Era ste su aspecto? No lo recordaba as. Se dej caer en su embarcacin, recogi el cuchillo, el arco y las flechas, y at la canoa al ltimo peldao de la escala para que no se la llevara el mar. Por qu lo haca? Nunca ms volvera a necesitar el cuchillo, el arco, las flechas ni la embarcacin. Volva a Portugal, quiz por el camino ms largo de las Indias, pero volva a su hogar. Nuno Gonalves lo apret contra su pecho en un abrazo de oso en cuanto pis la cubierta, y luego lo apart para mirarle de pies a cabeza con una sonrisa de felicidad. Don Nuno. No me lo puedo creer, Gil. Cmo puedo creerlo? Es un milagro. Santa Madre de Dios!, Eres de verdad t, rapazinho, que vuelves de entre los muertos? Mralo, un hombre feroz de la selva. Dnde est el chico que conoc? Este hombre que tengo delante me asusta. Pero lejos de asustarse, Gonalves volvi a abrazarlo. Cuntas historias debes tener por contar, rapazinho! A cuntas aventuras habrs tenido que sobrevivir para estar ahora aqu para contarlo! Gonalves. Perdn, mi capitn, ya sabe, la emocin. Gil, permteme que te presente a nuestro capitn, el descubridor del cabo de Buena Esperanza, Bartolom Das de Novis. Era un hombre bajo con una gran barriga y piernas flacas, ojos llorosos y expresin melanclica. El pelo y la barba eran totalmente blancos, pero en realidad, no era muy viejo. Seguramente, el pelo y la barba se le haban vuelto blancos a consecuencia de algn tremendo susto. Iba elegantemente vestido, con un chaleco de terciopelo bordado, encaje blanco en las muecas y las rodillas, gola blanca almidonada, un lustroso casco de acero y espada al cinto. El descubridor del cabo de Buena Esperanza, el promontorio al final de frica donde se encontraban el ocano Atlntico y el de las Indias. Gil, medio desnudo, con el kanga por nico ropaje y el aspecto de un salvaje rubio salido de la selva africana, no saba cmo saludarlo. Deba hincar la rodilla? Besarle el anillo? No consigui recordar la forma correcta y se limit a asentir. Das le respondi de la misma manera, al parecer perplejo ms que disgustado. Los soldados y los marineros miraban a Gil, boquiabiertos. Para Gil, todava poco habituado al aspecto de estos hombres blancos, el sargento de marina, Tom Rodrigues, que Gonalves le present a continuacin, era quien tena peor aspecto, vestido con cota de malla, hombreras de acero, un pauelo rojo atado a la cabeza, un aro de latn en una oreja, un parche de cuero en un ojo, la barba negra grasienta y descuidada, el pelo recogido en una coleta grasienta y un machete en la mano. Y el piloto, Antao Paiva, pareca otro bergante de cuidado, con los pantalones y la camisa mugrientos y el pual en la cintura. Por la coloracin verdosa de la piel y el hedor del aliento resultaba obvio que sufra de disentera. En cambio, el capelln de la nave perteneca a una clase diferente. Alto como Gil, pero de constitucin mucho ms delicada y los labios muy rojos, slo era algo mayor que l. Se llamaba Rui de Sousa, y era cura del colegio de Santo Eloi. Llevaba una sotana negra de buen corte, con botones, sombrero de teja de terciopelo negro y un rosario de nice con un crucifijo de plata que le colgaba sobre el pecho enjuto. El bigotito negro y la perilla enmarcaban la parte inferior de su rostro blanco y sus facciones zorrunas. Eres cristiano, hijo mo? pregunt despus de que Gonalves les presentara, cogiendo las manos de Gil mientras miraba con expresin de disgusto el torso desnudo del joven. Desde luego que soy cristiano, padre.
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Y has mantenido tu fe? Gil apart las manos, un tanto molesto por la pregunta. Lo mejor que he podido. Cuando ests preparado, te escuchar en confesin. Gil no le replic, aunque se le ocurrieron unas cuantas rplicas a cul ms grosera. Ahora cuntanos tu historia, Gil, y no te olvides ni un solo detalle. Gonalves volvi a poner un brazo sobre los hombros de Gil. Sin duda ser una historia increble, la ms fantstica de las aventuras. Aunque yo dira que no te ha sentado nada mal. Te has convertido en un hombre fuerte y feroz. No era ms que un mocoso cuando le vi por ltima vez, mi capitn. No acabo de crermelo. Volver de entre los muertos. Es un milagro, no es verdad, padre? No lo sabremos hasta que nos cuente su historia respondi el sacerdote. Gil relat su historia sentado a la mesa del capitn, servida en la gran cmara del castillo de popa, con Gonalves sentado a su lado en el banco. El capitn ocupaba la cabecera, en su poltrona, y el sacerdote, en el banco al otro lado de la mesa. El piloto y el sargento continuaban en cubierta, gobernando la nave que haba reanudado el viaje. Y qu se hizo del tal Bemba? pregunt el cura. Mbemba. Mbemba. Qu fue de l? Lo mataron? Gil mene la cabeza. Al principio del relato, Gonalves le haba interrumpido con frecuencia para intercalar aquellas partes de la historia que Gil no saba, el regreso de la Leonor al Zaire y el encuentro con los dos alabarderos que esperaban en Mpinda, la noticia de la muerte del padre Sebastio y de Gil, y otros detalles, pero en cuanto Gil se meti de lleno en la narracin, Gonalves permaneci en silencio y escuch arrobado. El capitn Bartolom Das tambin escuchaba en silencio, pero no con la misma atencin. Haba algo curiosamente aptico en su rostro, en los ojos tristes, en la expresin distrada, como si el miedo que le haba vuelto el pelo blanco no le hubiera abandonado. Dej que el cura de rostro plido y facciones afiladas dirigiera la entrevista como si fuese el sacerdote y no l quien estuviera al mando de la expedicin. Cualquiera hubiese credo que le mataran por ayudarle. Sabe por qu no le mataron? Es el amado hijo de su padre, el rey. Tienen esos sentimientos? Perdo? Esos negros, tienen sentimientos como el amor filial? Tienen los mismos sentimientos que nosotros, padre. Los tienen? Qu interesante. Una dbil sonrisa curv los labios rojos del cura. Mir a Gonalves. Don Nuno, creo que es como usted dice. Qu, padre? Que la salvacin de su amigo es un milagro. Cun inescrutables son los caminos del Seor! Ha protegido a su amigo durante todos estos aos. Le ha salvado, seor Eanes, no slo por su propio bien, sino para que nos ayude en la obra que l nos ha enviado a hacer. Qu obra es sa? La evangelizacin del reino de los kongos. El reino de los kongos? Qu tienen que ver ustedes con el reino de los kongos? Ustedes van a las Indias, no es as, Nuno? Mi capitn, no van ustedes a las Indias? A las Indias? Das se movi en la poltrona, sobresaltado y con una sbita expresin de alerta . Cmo vamos a ir a las Indias? Todava no se ha descubierto el camino a las Indias. Dicen que yo tendra que haberlo encontrado ya. Dicen que Co tendra que haberlo encontrado ya. Pobre Co! Al menos, me han evitado su destino. Pero lo habra encontrado si el rey donjun me hubiese dado otra oportunidad. En cambio, esa oportunidad se la ha dado a Vasco de Gama. Don Bartolom, critica usted a Su Majestad. S, padre De Sousa. S, supongo que lo hago. Pero discut con l. Tendra que haberme dado una segunda oportunidad.
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Le ha dado una segunda oportunidad. Esta es su segunda oportunidad. Lo es? S, supongo que s. Y si tambin esta vez fracaso, entonces sin duda seguir el mismo camino del pobre Co. No fracasar. Ninguno de nosotros fracasar, pues esa es la voluntad de Dios. No nos ha dado el milagro de la salvacin del seor Eanes como una muestra de que no fracasaremos? Quiz, padre De Sousa, quiz. Das volvi a reclinarse en la poltrona. Qu le pasaba? Qu haba querido decir con seguir el mismo camino de Co? Qu le haba pasado a Diego Co? No, no vamos a las Indias, seor Eanes. Vamos al Congo para salvar las almas de los negros y negociar con las riquezas de su reino. *** Es una locura, Nuno. Le digo que no nos dejarn desembarcar. Nos matarn a todos si lo intentamos. Puede ser, Gil, pero qu podemos hacer? Navegamos a las rdenes del rey Juan II de Portugal. Estaban solos en el paol del castillo de proa de la Beatriz, y como tantos aos atrs a bordo de la Leonor, Gonalves buscaba en los cofres y en los armarios unas prendas adecuadas para Gil. No poda seguir medio desnudo como un salvaje. El rey Juan no sabe lo que yo s, Nuno. Das puede presentarme en la corte cuando regresemos a casa, y yo se lo explicar. El rey lo entender. Adems, le preocupa mucho ms el xito del viaje de Vasco de Gama. Usted mismo lo dice. Incluso as, Das no dar la vuelta. Teme por su vida. Se considera muy afortunado por no sufrir el destino de Co al negrsele emprender un nuevo viaje a las Indias despus de rodear el cabo de Buena Esperanza. Pero incluso si le convenciramos para que regresara, el padre De Sousa no se lo permitira. Ve la ocasin de hacerse un nombre en Roma. Ten, prubate esto. Gil cogi la camisa de algodn azul que le ofreca Gonalves, pero no se la puso. Mir la lmpara de aceite colgada de una traviesa que se balanceaba suavemente. La nave avanzaba a unos cuatro o cinco nudos por hora, con rumbo sur cuarta al este. Dentro de unas horas, antes del anochecer, llegara a la desembocadura del Zaire. Tena que detenerla. No poda regresar al Congo. No con una nave de hombres blancos. Le echaran todas las culpas. Diran que todos sus intentos de volar en sus pequeos pjaros haban sido para volver con otra nave de hombres blancos. Lo mataran. Los mataran a todos. Cmo poda convencer a Das de todo esto? Gonalves le haba explicado el miedo de Das. Cuando la Leonor regres a Lisboa en 1484 sin encontrar la ruta martima a las Indias haba navegado otras trescientas leguas por la costa africana desde la desembocadura del Zaire antes de dar la vuelta, la ira del rey fue tan tremenda que mand encarcelar a Co. Si, como se rumoreaba, tambin lo haba hecho matar, era algo que nadie saba. Gonalves lo dudaba. Crea que Co continuaba pudrindose en las mazmorras del palacio de Sintra. Sin embargo, una cosa era cierta: nadie haba sabido nada ms de Co. Debido a las dificultades que haba encontrado Co los terribles vientos adversos y el problema de las corrientes marinas ms al sur, el rey don Juan II haba considerado la posibilidad, propuesta por un tal Cristbal Coln, un capitn genovs que por aquel entonces viva en Lisboa, de llegar a las Indias navegando no hacia el sur siguiendo la costa occidental africana, sino hacia el oeste a travs del Atlntico. Al final, don Juan rechaz la propuesta como una fantasa Coln entonces se march para proponer su Empresa de las Indias a los monarcas de Espaa y escogi a Das para hacer aquello que Co no haba conseguido. En 1488, Das estuvo a punto de lograrlo. Rode el Prassum Promontorium al final de frica que bautiz con el nombre de Cabo de las Tormentas, pero que donjun rebautiz con el nombre de Cabo de Buena Esperanza y naveg otras cincuenta leguas por el otro lado. Sin embargo, cuando lleg el momento de atravesar el ocano ndico, la tripulacin amenaz con amotinarse. La nave haca agua, los aparejos y el velamen estaban hechos trizas, escaseaban las provisiones, y el trayecto de regreso a casa era largusimo. As que Das cambi el rumbo y dio media vuelta. La recepcin que tuvo a su regreso fue apenas un poco ms clida que la dispensada a Co. En reconocimiento a la hazaa de rodear frica y llegar al ocano ndico el primer europeo que lo
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consegua desde la antigedad, si es que haba habido otro, se salv de la prisin pero perdi el favor real. Vasco de Gama fue el designado para completar el viaje a las Indias. Con la intencin de redimirse, Das solicit el mando de la Beatriz para explorar el ro Poderoso descubierto por Co y establecer un acuerdo comercial con el reino existente en sus orillas. Gonalves no saba si Vasco de Gama haba tenido xito la Beatriz haba zarpado antes de que estuviera preparada la flota de Vasco de Gama, pero Das estaba convencido de que su vida dependa de sus propios esfuerzos y de sus xitos. Prefiere morir gloriosamente en las riberas del Zaire, Gil, a vivir en la ignominia, encerrado en las mazmorras de Sintra. Y se saldr con la suya. Tambin usted morir, Nuno, y todos nosotros. La campana de la nave son ocho veces. Es mi turno de guardia, Gil. Hazla conmigo. T conoces esta costa. Si la memoria no me falla, creo que llegaremos durante esta guardia. No ha escuchado ni una palabra de lo que he dicho, Nuno? No podemos navegar hasta el Zaire. Nos matarn si lo hacemos. Es precio que regresemos. Tiene que ayudarme a convencer a Das. No se le puede convencer. Al menos, tiene que intentar el desembarco. Se lo exige el honor. Luego, si la situacin es peligrosa como t dices, ya se ver. Qu quiere decir con si la situacin es peligrosa como yo digo? Es que no me cree? Claro que te creo, pero... Pero qu? Admite que la ltima vez los negros nos trataron bastante bien. Le digo que ahora es diferente. Creen que traemos el mal. Creen que venimos a robarles los cuerpos y las almas. Esta vez no nos tratarn amablemente. Esta vez nos matarn. Das tendr que verlo por s mismo y el padre De Sousa tambin. Vamos a cubierta y haz la guardia conmigo. No me cree. Piensa que lo digo para no volver all y que lo que quiero es volver a casa. Y quizs era cierto. Quizs exageraba el peligro porque no quera volver nunca ms al Congo; al fin y al cabo, despus de todos estos aos, ansiaba volver a su casa. Vestido con la camisa azul y los pantalones de lona que le haba procurado Gonalves, pero descalzo, con el pual a la cintura, el arco y la aljaba a la espalda, sigui al maestre al alczar. Marineros y soldados se apartaban a su paso, susurrando mil comentarios divertidos. Qu aspecto deba de tener para ellos, mitad marinero portugus, mitad salvaje kongo! El plido disco solar estaba a menos de dos palmos por encima del nuboso horizonte. Das, el padre De Sousa y Paiva, el piloto, estaban en el alczar. El cura acababa de bendecir la guardia. Das y Paiva volvan a estudiar la carta desplegada sobre la mesa del piloto junto a la bitcora. Gil reconoci el documento. Era la carta de la desembocadura y el estuario del Zaire que Jos Vizinho, piloto de la Leonor, haba dibujado haca diez aos. Seor Eanes, conocer muy bien las mareas, las corrientes del ro Zaire, los bajos y los vientos coment Das, alzando los ojos de la carta. S, mi capitn. Entonces, lo considerara como un gran favor si aceptara llevar el timn cuando comiencen los sondajes. No, mi capitn, no lo har. Gil! No, Nuno, no guiar la nave a un desastre seguro. Por qu un desastre seguro, seor? pregunt Das. Por qu insiste en que ser un desastre? Estoy bien armado. Tengo a bordo lombardas y falconetes. Tengo una compaa de soldados que son veteranos de las guerras contra los negros de Guinea. Me temo que lleva demasiado tiempo apartado del mundo, y ha olvidado los buenos servicios del acero y la plvora y el valor de los portugueses. No, mi capitn, no lo he olvidado. Pero s que servirn de muy poco contra los kongos.
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Por qu? Mire aqu. Mire la carta de Co. Muestra que el estuario del ro es navegable hasta unas cuarenta leguas del mar. No es correcto? Lo es. En consecuencia, puedo navegar ro arriba hasta este pueblo o ciudad marcada aqu? Cmo se llama? Mpinda. Puede. Muy bien. Si los negros son hostiles como dice y se oponen a nuestro desembarco, fondear delante de Mpinda y utilizar mis lombardas y falconetes para acabar con la resistencia o ponerles en fuga. Y qu supone usted que conseguir? Eh? Le dir lo que conseguir. Matar a mucha gente, pero tambin levantar a decenas de miles de hombres contra usted. Qu har entonces? Cree de veras que podr cumplir las rdenes del rey y establecer un acuerdo comercial con los negros? Cree que el padre podr hacer el trabajo de Dios e inculcarles la fe? Tiene razn, don Bartolom intervino el padre De Sousa. Creo que tiene razn. No conseguiremos hacer por la fuerza aquello que hemos venido a hacer. Cul es su propuesta? Creo que eso debemos preguntrselo al seor Eanes. Qu propone que hagamos, hijo mo? Lo que propongo desde el principio, padre. Dar media vuelta y regresar a Portugal. Yo le explicar al rey los motivos. No, no regresaremos. No regresaremos a Portugal. No nos derrotarn tan fcilmente. Ni por pienso. Piense alguna otra cosa. Qu? Sin duda, despus de vivir tanto tiempo entre esos negros, puede pensar en alguna otra cosa. No puedo. Qu hay de Mbemba, el prncipe kongo, el amado hijo de su padre, el rey kongo, ese amigo al que una vez ense a leer? Qu me dice de l, hijo mo?

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III La Beatriz, con todas las velas arriadas, se meca suavemente, anclada en la pequea cala que Gil llamaba baha de la Catarata, porque haba una oculta a sotavento de los acantilados, a dos leguas al norte de la entrada a la desembocadura del Zaire. Gil la haba pilotado personalmente hasta all. Se haba despojado del atuendo marinero, y, una vez ms, vesta el kanga, con su cuchillo en la cintura, el arco y la aljaba a la espalda. Su embarcacin flotaba al costado de la nave y haban tirado la escala por encima de la borda. Era de noche. Acababa de asomar una media luna oculta en parte por los nubarrones arrastrados por el viento. No apareca estrella alguna en el vasto firmamento. Tengo su palabra, mi capitn? No se mover de aqu hasta mi regreso? Tiene mi palabra, senhor. ste es un puerto seguro, mi capitn. La catarata le proporcionar toda el agua dulce que necesite. Hay abundancia de lea en la playa y de peces en el mar y, si necesita carne fresca, ver que al atardecer los animales se acercan a beber en el lago que forma la catarata. Por lo tanto, no hay motivos para moverse de aqu hasta mi regreso. Y cundo calcula que ser? No lo s. Si consideramos que el padre De Sousa me ha convencido de que intente esta locura, pero no de que no es una locura, es ms que probable que no regrese. Le aconsejo que espere hasta la luna nueva, y si para entonces no he regresado, ponga rumbo a Portugal. No entre en el Zaire. Si en esas fechas no he regresado, puede estar seguro de que me han capturado y, si me capturan, puede estar seguro de que los kongos saben que est aqu y que le estarn esperando en las riberas del Zaire con decenas de miles de guerreros. Quin se lo dir? Se lo habr dicho yo replic Gil, con un tono desabrido. No soy ningn hroe cuando me ponen un cuchillo en la garganta. Das mir al padre De Sousa. Quieres que te confiese antes de partir, hijo mo? pregunt el sacerdote. No tengo nada que confesar, padre. El padre De Sousa sonri con sus labios sorprendentemente rojos. Deja que vaya contigo, Gil. No, Nuno. El mejor servicio que me puedes prestar es asegurarte de que la Beatriz permanezca aqu. Porque si la ven los kongos antes de mi regreso, sin duda me matarn. Por qu me insulta diciendo eso, seor? protest Das, ofendido. No le he dado mi palabra? Usted s, mi capitn, pero he visto que el padre De Sousa se callaba. Dicho esto, Gil salt por la borda de babor con la agilidad de un felino y se descolg por la escala hasta su canoa. Sali a remo de la pequea cala, alz la vela y, con el viento cambiante del sudeste, puso rumbo al suroeste cuarta al sur. La luz de la luna velada por los nubarrones era escasa, pero suficiente para navegar. Su visin era aguda, todos sus sentidos eran agudos, afinados por los aos en un entorno peligroso. Vea las rocas a lo largo de la costa que representaban un riesgo, el rompiente en la playa limitada por los acantilados, los bajos arenosos. Notaba la sal en la bruma y ola la miel de las buganvillas que crecan en los alrededores de las lagunas formadas por la marea. Notaba la marea muerta debajo de la quilla y el tirn de la corriente del norte. A lo lejos se oa el rugido del len y la risa del chacal; senta la interminable soledad del mar. Se senta tranquilo en este mar a lo largo de la costa y le daba tiempo para pensar. El plan del padre De Sousa era llevarle un mensaje a Mbemba. La reaccin inicial de Gil haba sido tomar al cura por un loco. Pens: regresar al Zaire, dejar pasar unos das, y luego regresar a la Beatriz para decirles que Mbemba ha rechazado la propuesta, e insistir en que pongan rumbo a Portugal y me devuelvan a casa de una vez por todas. Sin embargo, era consciente de que una estratagema tan infantil no dara resultado. Gonalves tena razn. Ni el cura ni el capitn, uno por ambicin y el otro por miedo, se marcharan sin haber intentado el desembarco, incluso por la fuerza si era necesario, para plantar el estandarte del rey y levantar la cruz en aquellas tierras. Habra una guerra, la Beatriz sera destruida y l no regresara a Portugal. Por lo tanto, tomara en serio la idea del sacerdote: llevarle a Mbemba el mensaje de que los hombres blancos haban vuelto.
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Congo luso: Segunda parte (1492): III

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La luna se haba hundido en el mar; y el cielo, el agua y la tierra tenan el mismo color negro cuando rode la punta norte de la desembocadura del Zaire. Recogi la vela y los aparejos, quit el mstil y rem hacia la isla guindose por el odo, el olor y el instinto. Le resultaba sorprendente lo bien que se manejaba en la oscuridad, el conocimiento que tena de estas aguas, de la tierra y del cielo. Era su hogar, mucho ms que su otro hogar en Portugal. Aqu se haba hecho hombre. Aqu, en la tierra de los kongos, se haba convertido en el hombre que era. Qu clase de hombre hubiese sido en Portugal? En la isla reinaba el silencio. Incluso las ranas, las cigarras y los bhos se callaron cuando chapote hasta la orilla. Esper a que reanudaran su suave canto nocturno y permaneci con el odo atento a cualquier ruido que no fuera habitual. Era una precaucin rutinaria. No se oa nada y avanz hacia la casa. Por qu no haba querido confesarse con el cura? Segn los preceptos de la Iglesia, haba cometido un montn de pecados. Tendra que haber aprovechado la oportunidad de confesarse y escuchar una vez ms las palabras que, en la infancia, le haban dado tanto consuelo: Ego te absolvo. Pero haba algo en aquel sacerdote que no le gustaba: era un cura ambicioso. Y haba algo ms. Los pecados en s mismos a l no le parecan tan terribles. Quizs el cura haba hecho bien al preguntarle si era cristiano. Tal vez ya no lo fuera. Quiz se haba convertido en un pagano de este ro y de este mar, de este cielo y de esta selva: del Congo. Entr en la casa y atisbo en el cuarto de la mujer. Dorma, acurrucada en el camastro. Antes de dejar el umbral, la mujer se despert; l se dio cuenta por el cambio de la respiracin, pero no se movi. Simul continuar durmiendo. Nimi. Si l, como siempre, la hubiera llamado mchento, probablemente hubiese continuado fingiendo. Pero escuchar su nombre la sobresalt. Inmediatamente se sent en el camastro. Qu? Gil permaneci en silencio un rato largo. Qu pasa? pregunt la mujer, cada vez ms enfadada. Al ver que l segua mirndola sin responderle, desapareci el enfado y abri los ojos. Comprendi que haba ocurrido algo extraordinario. Qu ha pasado? El hombre entr en el cuarto y fue a sentarse sobre los talones junto al camastro. En un inesperado gesto de ternura, la sujet por los hombros. Ella se estremeci al sentir el contacto. Qu ha pasado? Qu quieres? Quiero tu ayuda. Para hacer qu? Si me ayudas, Nimi, te prometo una cosa. Volvers a ser libre, libre de m y de esta maldita isla, libre para regresar con tu gente. Pero si no me ayudas, si me traicionas, te prometo esto. Desliz sus grandes manazas por la curva de los hombros y, con la ternura del amante que haba sido, le rode el cuello con los dedos. Te matar. La mujer no se movi. Jadeaba, pero no tena miedo. Le mir con osada y atrevimiento. No, no le tena miedo ni tampoco tena miedo a morir, resignada como estaba a su destino. Qu quieres que haga para ayudarte? Gil apart las manos del cuello de la mujer y volvi a sentarse sobre sus talones. Que vayas a Mbanza Kongo, busques a Mbemba y le des un mensaje. Por qu? Para recuperar la libertad. Para que ambos seamos libres, el uno del otro y de este maldito lugar. T crees que nos dejar libres? Se lo has pedido muchas veces y nunca ha querido. Esta vez ser diferente. Por qu va a ser diferente? Cunto poda decirle a esta mujer que le culpaba por arruinarle la vida? Hasta dnde poda confiar en la mujer a la que haba tratado con desprecio durante tanto tiempo? Qu ha ocurrido para que vaya a ser diferente?
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Congo luso: Segunda parte (1492): III

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Es un secreto. Es un secreto que nadie excepto Mbemba debe conocer. La mujer esper a que aadiera algo ms, los labios apretados, y una expresin dura en el rostro correoso. Sabes que una canoa de grandes alas me trajo aqu? Ella asinti. Ha vuelto otra vez. Ha vuelto para llevarme a mi casa en la tierra en la otra orilla del mar. Y cuando me vaya, t tambin estars libre para volver a tu hogar. La mujer no hizo ningn comentario. Pero sabes lo que har Mpanzu si se entera. Sabes lo que har su madre, la Mbanda Vunda, y lo que har el NgangaKongo si se enteran. Ella volvi a asentir. Entonces sabes por qu es un secreto. Naturalmente. Me ayudars a ir a Mbanza Kongo para hablar con Mbemba? Cundo quieres ir? Ahora. Esta misma noche. La mujer no le pregunt nada ms. Abandon el camastro, se arregl el kanga, meti en un cesto lo imprescindible para el viaje y dijo: Vamos. Cruzaron el ro para ir a tierra firme en la canoa de pesca. Al llegar al otro extremo hundi la embarcacin en un lugar pantanoso de la ribera sur para que los nios soyos de Mpinda no la encontrasen, y en cambio l cuando regresara la tuviera a su disposicin. Comenzaron la marcha no por el camino real al este de Mpinda hacerlo sera una locura, sino atravesando la selva de los mbatas por el oeste. Gil vigilaba de cerca a la mujer, que le segua de buen grado, pero Gil no acababa de confiar en ella. Conoca muy bien sus sentimientos. Sin embargo, no era en el viaje a Mbanza Kongo cuando deba preocuparle la posibilidad de una traicin. Durante el viaje ella corra los mismos riesgos. No gozaba de ms derechos que Gil para abandonar la isla, en la que estaban desterrados y, si los atrapaban, sufrira las mismas consecuencias. Pero una vez en Mbanza Kongo, estara entre los suyos y no tendra tanto miedo. Aqu resida su dilema. Era precisamente porque la mujer estara entre los suyos en Mbanza Kongo por lo que la necesitaba la nica posibilidad de enviar un mensaje a Mbemba dependa de la ayuda de su gente y, sin embargo, aquel sera el momento ideal para traicionarlo. *** Calla! Qu pasa? Cazadores. Gil se acurruc en la choza. Nimi permaneci en el exterior con un cesto de setas a la cadera. Oculto detrs de la mujer, observ el paso de la columna de cazadores por una senda a menos de cien pies de distancia. Regresaban victoriosos de una trampa de elefantes montada en algn lugar cercano. Dos de ellos cargaban con los grandes colmillos amarillentos de un macho adulto, los dems llevaban grandes trozos de carne sanguinolenta, cubiertos de moscas. No les preocup en absoluto la presencia de una mujer que recoga setas en estos parajes, a unas pocas leguas al sudoeste de Mbanza Kongo, y pasaron de largo. Vendr? pregunt Gil en cuanto se marcharon. No. l enviar a gente para buscarte. Enviar a gente para buscarme? Ir al recinto real? S. No, es demasiado peligroso. Por qu no viene l aqu? Sera mucho ms seguro. No lo s. No me lo han dicho. Qu te han dicho? Deja la cesta y cuntame todo lo que te han dicho.
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Haban llegado a Mbanza Kongo por el oeste. Subieron a la meseta de la montaa real a travs de las abandonadas minas de hierro, y acamparon en el mismo bosque donde lo dejaron abandonado tantos aos atrs. La casa del muelle en ro Luezi donde, diez aos antes, se haba alojado mientras esperaba que Mbemba lo llevara ante la presencia del ManiKongo, donde Nimi haba venido por primera vez a l, la casa de sus hermanas, de su madre, de su ta, del beb y de los dos nios (aunque ya no seran bebs y nios pequeos, y probablemente la madre y la ta estuvieran muertas), estaba a unas cuatro leguas al nordeste de este campamento. Recordaba que cuando acabaron de montar el campamento y de construir la pequea choza, ella se haba ido a su casa. Pas all cinco das entonces, y esper su regreso con mucha aprensin. Ahora confiaba en ella mucho ms que al principio. Durante el viaje por la selva de los mbatas y cuando atravesaron las abiertas y ondulantes llanuras de los nsundis, Nimi haba demostrado ser una compaera llena de recursos. Ella preparaba la caza, recoga frutos de la selva, encontraba los lugares ms aptos donde ocultarse, hasta rob la canoa utilizada en el cruce del Lelunda, y despus tuvo el valor de llevarla ro abajo para que resultara ms difcil seguirlos cuando descubrieran el robo. Ella recordaba el camino a travs de las minas abandonadas hasta los bosques de la meseta, comprenda el peligro y la promesa de lo que estaba haciendo; en fin, pareca dispuesta a arriesgar el peligro por hacer realidad la promesa. Incluso as, esper a que volviera de la casa de su familia, cinco das dominado por la ansiedad y el miedo. Cualquier cosa poda salir mal. Incluso aunque no le traicionara, ella a l, alguien poda traicionarla a ella. Como ella no poda cruzar los puentes sobre el Luezi para ir al recinto real ni pasar por las puertas de las empalizadas para llevarle el mensaje a Mbemba, tendra que buscar a alguien que lo hiciera, y eso bastara para despertar sospechas. Su plan era conseguir la ayuda de su hermana mayor. La ltima vez que se vio con ella, haca ahora diez aos, la hermana era la esposa de un guerrero de la guardia de Mbemba. Pero quiz la hermana ya no era la esposa del guerrero, o el guerrero ya no era miembro de la escolta del prncipe o, incluso en el caso de que no se hubiesen producido cambios al respecto, ninguno de los dos querra verse involucrado en una empresa muy cercana a la traicin. La otra posibilidad era la ta. En realidad, la casa perteneca a la ta, y la razn para que la hubieran escogido como el alojamiento de Gil cuando Mbemba lo llev por vez primera a Mbanza Kongo, era que la ta formaba parte de la servidumbre en la casa de Mbanda Lwa, la madre de Mbemba. Pero si la ta continuaba viva, si segua al servicio de la segunda reina y si estaba dispuesta a jugarse el cuello en beneficio de la sobrina resultaba imposible de saber al cabo de diez aos. Me dijeron que l enviara a buscarte. Quin te lo dijo, tu hermana? No, mi ta. Habl ella con Mbemba? No, habl con la Mbanda Lwa. No. Qu? No estoy muy seguro de que hiciera bien. Qu le dijo a la Mbanda Lwa? Que t queras hablar con Mbemba. Nada ms? No le dijo nada acerca de la canoa con grandes alas? No sabe nada de la canoa con grandes alas. No le dije nada. No se lo dije a nadie. Dijiste que era un secreto que slo Mbemba debe saber. Eso. Bien hecho. Qu ms? Contina. Qu respondi la Mbanda Lwa cuando tu ta le dijo que yo quera hablar con Mbemba? Que Mbemba enviara a buscarte. Lo dijo la Mbanda Lwa? No lo dijo Mbemba? Mi ta no habl con Mbemba. Slo habl con la Mbanda Lwa. Gil mir al exterior por la pequea entrada de la choza. La luna llena, velada en parte por las nubes, nimbaba de resplandores plateados. La Beatriz esperara hasta la prxima luna nueva. Cundo hablaron?
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Hace tres das. Pues han pasado tres das y Mbemba todava no me ha llamado. No te mandar a buscar aqu. No? No sabe que ests aqu. No sabe dnde ests. Nadie lo sabe. Tambin esto lo mantuve en secreto. Me cuidas muy bien, Nimi. Enviar a buscarte a la casa de mi familia. Mi ta le dijo a la Mbanda Lwa que te enviara a buscar all. Yo estar en la casa. Si los que vengan a buscarte son de verdad gente de Mbemba, lo traer aqu. Si no... Su voz se apag. T tambin dudas de la Mbanda Lwa? La mujer se encogi de hombros. Ahora debo regresar a la casa de mi familia. Ir contigo. No, all no estars seguro. En este asunto tambin dudo de mi familia. Se agach para salir de la choza y se encamin hacia la selva iluminada por la luz opaca de la luna. Gil la vio alejarse. S, confiaba en ella pero saba que si la Mbanda Lwa los traicionaba, la mujer no podra protegerlo porque tampoco ella estara a salvo. Por mucho que lo jurase, o por grande que fuese su valor, la obligaran a descubrir su escondite. Tena que estar preparado. Le dio unos minutos de ventaja y luego la sigui. La luna se haba ocultado. Llegaron a las afueras de la ciudad, donde se acababa la selva y comenzaban los campos de cultivo y aparecan las primeras casas. Apur el paso para disminuir la distancia que les separaba, mientras cruzaban unos cultivos de cereales, preocupado ante la posibilidad de perderla de vista en la oscuridad. Sin embargo, en el momento en que Nimi se dirigi en lnea recta hacia el ro Luezi, tuvo que desistir de la persecucin. Rondaban guerreros por el muelle vigilando los puentes que cruzaban el ro y comunicaban con el recinto real. La dej ir y regres a la selva para considerar la situacin. La razn de seguirla hasta la casa era ver a quin enviaban a buscarle y hacerlo antes de que ella lo guiara, voluntariamente u obligada, hasta el campamento de la selva. De esa manera, dispondra de tiempo para escapar si descubra que el emisario no perteneca a la gente de Mbemba. Bien, quiz no fuera necesario estar en la casa para saberlo. Lo ms probable es que la mujer regresara por el mismo camino, as que tendra tiempo de sobra si la esperaba all. Lo hizo. Pocas horas despus los vio aparecer. Nimi delante, escoltada por dos hombres. Quizs eran guerreros, altos, delgados y jvenes, pero no parecan ir armados. Uno llevaba una larga prtiga como las que se usan para empujar las canoas de pesca en aguas poco profundas; el otro cargaba sobre los hombros una tela de corteza machacada que bien poda ser una red. Seran pescadores? Nimi llevaba el cesto sobre la cabeza como siempre. La mujer caminaba a buen paso, y los dos jvenes se esforzaban para mantener el ritmo. Gil lo interpret como una buena seal. Nimi pareca ansiosa por llegar al campamento y no daba muestra de que la estuvieran obligando. El hecho de que hubiera regresado tan pronto, tambin era una buena seal. Si a estos hombres no los enviaba Mbemba, sin duda hubieran tardado mucho ms en forzarla a guiarlos hasta el escondite. Avanz dando un rodeo sin perderlos de vista ni un segundo. Los hombres vestan kangas verdes con ribetes rojos. Tenan que ser guerreros de Mbemba, aunque parecan muy jvenes. Desaparecieron de la vista mientras cruzaban los campos de mijo y de sorgo. Cuando los volvi a ver estaban a punto de entrar en la selva. Nimi se detuvo y mir atrs, sin duda para comprobar que nadie los segua. Los dos jvenes la imitaron. Nimi les dijo alguna cosa. Ellos le escucharon con atencin, como si ella fuese su madre. Seal en una direccin, y despus en otra. Ellos miraron en las direcciones sealadas. A continuacin, el joven de la prtiga entr en la selva sin compaa. Nimi esper un par de minutos antes de indicarle al otro que la siguiera. Otra buena seal. Ellos nunca la hubiesen dejado sola si la traan por la fuerza.
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Congo luso: Segunda parte (1492): III

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Nimi. La mujer se sobresalt. Aqu. Gil Inis? S. Me has asustado dijo la mujer mientras l la sujetaba por un brazo y la llevaba a la proteccin de los rboles. Est todo en orden? Eso creo. Vienen en nombre de Mbemba? Eso dijeron. Llevan los colores de su casa. No ests segura? No los has reconocido? Cmo podra reconocerlos? Son muchachos. Slo eran unos nios cuando me enviaron contigo. Dicen que son mis primos. Tus primos? Recuerdas a los dos nios pequeos que estaban en la casa de mi ta cuando te llevaron all? Dicen que son ellos. Dicen que Mbemba los envi porque crea que t los recordaras, y, por lo tanto, confiaras en ellos. No estaba tu ta en la casa cuando dijeron que eran sus hijos? No. Dnde estaba? Con la Mbanda Lwa. Gil mir en direccin a los jvenes. El primero, el de la prtiga, ya haba desaparecido en la espesura. El otro, con la tela sobre los hombros, miraba atrs. Dnde los has enviado? Al claro, al final del sendero. Les dije que fueran all y me esperaran. Quera saber si me obedeceran. Pues parece que s te han obedecido. S, creo que son quienes dicen ser. No los hubiese trado de no ser as. Lo s, Nimi. Gil desenvain el cuchillo y abandon la proteccin de los rboles. Mbakala llam suavemente. Muchacho. El joven de la tela, que no dejaba de mirar para atrs, lo vio inmediatamente y se detuvo. Gil se acerc presto con el cuchillo en ristre y, cuando lo alcanz, le golpe en el pecho con la palma de la mano. Le golpe con fuerza pero sin hacerle dao. Sin embargo, lo inesperado del ataque hizo que el muchacho cayera de espaldas. Gil se le ech encima de un salto. Gil Inis grit Nimi. Qu haces? Busca a su hermano, Nimi. Trelo aqu respondi Gil, hincando una rodilla en el pecho del joven mientras le acercaba el cuchillo a la garganta. Di la verdad, mbakala. Di slo la verdad si estimas en algo tu vida. Lo har, Gil Inis. Eres de la casa del MtuKongo Mbemba a Nzinga? Lo soy, Gil Inis. Estaba aterrorizado, los ojos brillantes por el miedo, y el rostro baado en sudor. Gil saba muy bien lo que estaba pensando el pobre diablo. El malvado prncipe blanco que haba cado del cielo, la terrible criatura de los cuentos del hechicero, le tena prisionero y ahora le robara el alma. Gil levant la mirada y vio a Nimi que regresaba con el otro joven. El muchacho le mir boquiabierto como si se hubiese encontrado con el demonio de sus peores pesadillas. Alguna vez me has visto antes, muchacho? S, Gil Inis. Cmo iba vestido cuando me viste? Hierro y acero respondi el joven sin vacilar. Un tocado de hierro, una tnica de acero.

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Congo luso: Segunda parte (1492): III

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Gil apart la rodilla del pecho del muchacho cado y se puso en cuclillas. Era posible que dijeran la verdad. Incluso tena sentido que les hubieran enviado. Ni Mpanzu, ni la Mbanda Lwa, ni el NgangaKongo los hubiesen enviado porque no tenan noticia de aquel lejano encuentro. Habis venido para llevarme al recinto real? As es, Gil Inis. Cmo lo haris? Te llevarn como si fueses un cadver dijo Nimi. Cogi la prtiga y la tela de corteza machacada que haban trado los jvenes. La tela sera la mortaja. Envolveran a Gil en la tela y la coseran. Nimi tena hilo y aguja en el cesto, luego le colgaran de la prtiga, por la cabeza y los pies, y, a continuacin, los jvenes le transportaran a travs del Luezi. Nadie se interpondr afirm Nimi. Nadie se interpone en el camino de los muertos de la casa de un prncipe. Y t? Yo te esperar en nuestro campamento. Cunto tiempo esperars? Hasta que vengas y me devuelvas mi libertad.

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Congo luso: Segunda parte (1492): IV

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IV Mi seora! El nio que una vez conoc se ha convertido en un hombre fuerte, Gil Inis. Acrcate. Deja que te mire. Seora, con todos mis respetos, me dijeron que me llevaran ante la presencia del MtuKongo, su hijo, Mbemba a Nzinga, y no ante la Mbanda Lwa. Te llevarn, Gil Inis, te llevarn. Cundo? Tan pronto como l regrese. No est aqu? No sabe que he venido a Mbanza Kongo para hablar con l? No, pero pronto regresar y se lo dirn tan pronto como regrese. Entonces, fue usted quien envi a los muchachos, y los envi con engao, vistindolos con los colores de Mbemba? Perdona, fue un pequeo engao nada ms; pero cuando mi sirvienta me dijo que estabas en Mbanza Kongo pens que lo mejor sera que esperases el regreso de Mbemba aqu conmigo, donde no corres tanto peligro como en la selva, donde podras ser descubierto en cualquier momento. Gil no le crey ni una sola palabra que lo hubiera engaado para traerle aqu slo para protegerlo, o que Mbemba no estuviera en Mbanza Kongo, pero prefiri no manifestarlo. Es muy amable de su parte y le agradezco la preocupacin por mi seguridad, seora. S, es muy amable de mi parte, as que deja de preocuparte. Aqu no sufrirs ningn dao. T y yo tenemos los mismos enemigos, Gil Inis. Sintate. Gil se sent con las piernas cruzadas, en el montn de esteras que la segunda reina le seal, delante de donde se sentaba ella a la turca, con la espalda apoyada en los almohadones. Haban pasado diez aos desde su ltimo encuentro, tena la cintura ms gruesa, los pechos ms flojos y un poco ms de papada, pero segua siendo una mujer hermosa con su rostro de delicadas facciones, la tez color miel, las largas pestaas y los grandes ojos de mirada inteligente. Llevaba tres faldas: la primera hasta los tobillos, la segunda hasta las rodillas y la tercera pareca ms un delantal, cada una en un tono diferente de marrn. El turbante era del mismo color pero ms claro, y la holgada blusa con el tono ms oscuro de todos. Aunque sin duda no se trataba de su atuendo regio, iba mucho mejor vestida que en aquella ocasin anterior. La habitacin era la misma de antao, oculta entre las dependencias del palacio, y segua siendo el escenario de sus planes y conspiraciones. Por consiguiente, continuaba tan vaca como en aquella ocasin. Los dos jvenes que le haban trado con los falsos colores se marcharon corriendo nada ms acabar de cortar la costura del sudario. Otra persona all presente era una vieja sirvienta que, de pie entre las sombras y ms all del haz de luz proyectado por una solitaria lmpara de aceite, observaba curiosa y atenta. Era la ta de Nimi, la madre de los jvenes porteadores? S, era ella; de donde colega que era posible que su presencia en Mbanza Kongo continuara siendo un secreto. Me alegra que hayas venido, Gil Inis. Has cometido una gran estupidez al venir pero, incluso as, me alegra. Por qu, mi seora? Porque a menudo me he preguntado qu aspecto tendran los hombres de tu gente. No los vi cuando estuvieron aqu. Slo te vi a ti, pero entonces slo eras un nio. Ahora te veo convertido en un hombre. Me hablaron del pelo que les crece en el rostro a los tuyos y pens: oh, qu feos deben ser. Pero ahora lo veo en tu cara y no me parece muy feo. Se inclin un poco hacia adelante y le roz suavemente la barba con el dorso de la mano. No es muy feo. Es suave y amarillo como la melena del len. Se ri con mucha gracia reclinndose en los almohadones. S, me alegra que hayas venido, Gil Inis, para poder ver el aspecto de un hombre con pelo en la cara. Pero t no has venido aqu para ensermelo. No, mi seora. No, has venido a hablar con mi hijo, pero de qu quieres hablar con l? Tiene que ser un asunto muy importante para arriesgar as tu vida. Lo es.
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Congo luso: Segunda parte (1492): IV

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Me pregunto qu puede ser. l se encogi de hombros en, un gesto evasivo. No lo quieres decir? No, claro que no. Tampoco esperaba que lo hicieras cuando envi a buscarte. Saba que me tocara adivinar. Todo en ella emanaba seduccin, la forma de inclinarse para tocarle, la manera de reclinarse lnguidamente en los almohadones, con los pies metidos bajo los muslos como una nia, la risa provocadora en la mirada. Pero haba astucia en su seduccin. Slo deseaba averiguar por qu haba venido a Mbanza Kongo, ver si poda servirle en los planes y conspiraciones que urda constantemente en su mente inquieta. S, tendr que adivinarlo, verdad? Haga lo que quiera. Los hombres blancos han vuelto de su tierra en la otra orilla del mar. Gil intent enmascarar el asombro que le producan estas palabras dichas con tanta conviccin, pero not una sbita opresin en el pecho. Cmo poda saberlo? Nimi haba jurado que nadie lo saba. Slo intentaba adivinar. Pero haba acertado a la primera. Lo he adivinado? Por eso has venido a Mbanza Kongo arriesgando la vida? Para decirle a Mbemba que los hombres blancos han vuelto? Esto tambin me complacera, si es verdad. Para ver el pelo que le ha crecido en sus rostros? Eso replic ella rindose, y tambin para aprender cmo utilizar su magia. Para aprender a utilizar su magia? Todava piensa en eso despus de tanto tiempo? Por qu no? Es una magia poderosa. No dijiste una vez que es una magia ms poderosa que la magia del NsakuSoyo, incluso ms que la del NgangaKongo? Lo dije, mi seora, pero no pens que lo creera cuando fui incapaz de ensearle cmo sacarle provecho. Cmo podas ensearme? No dijiste tambin que slo un sacerdote de tu gente poda hacerlo? T no eres un sacerdote de tu gente, Gil Inis. No, no soy un sacerdote de mi gente, mi seora. Por lo tanto, a menudo he pensado que si los hombres blancos volvan alguna vez, un sacerdote vendra con ellos y me enseara a utilizar esta poderosa magia. Por el bien de Mbemba? Utilizarla para ponerle por delante de Mpanzu? Una vez ms la mujer se ri con aquella risa profunda suya. S, por el bien de Mbemba. Utilizarla para ponerle por delante de Mpanzu. Y eso tambin complacera a Mbemba? Mbemba nunca habla de los hombres blancos, y me tiene prohibido que hable de ellos. Tiene miedo de los problemas que podran producirse despus de la muerte de su padre, el ManiKongo. Pero no tiene miedo. No, no tengo miedo. Veo que no. Veo que es una mujer que no se asusta fcilmente; pero, incluso as, me sorprende que todava piense en la magia de los hombres blancos despus de tantos aos. Me sorprende que no lo haya olvidado. Cmo poda olvidarme cuando tengo conmigo un recuerdo, el regalo que me dejaste antes de marcharte? De qu regalo habla, mi seora? El breviario? El breviario? La escritura. No, no hablo de la escritura. El regalo que me dejaste con Mbemba. Cul es ese regalo? No lo sabes? No. No, claro que no lo sabes. Cmo podras saberlo? Quin te lo poda haber dicho? Slo Mbemba. Pero l nunca te lo dira. Decirme qu?
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Mchento. Llam a la mujer que estaba de pie en las sombras. Hazle entrar, mchento. Estn esperando fuera. Quines esperan fuera? Gil se levant de un salto. A quin va a buscar? Por qu te preocupas tanto? No te he dicho que t y yo tenemos los mismos enemigos? No temas nada de m, Gil Inis. Sintate. Gil no le hizo caso. Al cabo de unos momentos, la sirvienta regres acompaada por dos personas. Nimi dijo la Mbanda Lwa. Nimi? Tambin haba conseguido engaar a Nimi para que abandonara el campamento y viniera aqu? Pero no era Nimi quien surgi de las sombras para acercarse a la luz de la lmpara. No era una mujer vieja, arrugada, una mujer convertida en anciana antes de su hora. Era una mujer joven, hermosa, capaz de cortarle la respiracin a un hombre como l que durante tantos aos no haba tenido a una mujer: las piernas largas, la cintura fina, las caderas y los pechos rotundos, los hombros anchos, vestida con un kanga verde claro con ribetes rojos muy ceido, y un collar de perlas de ro de una sola vuelta alrededor del cuello. Dios, era la otra Nimi, la NtinuKongo, la princesa que l haba convertido en el personaje de un cuento de hadas a lo largo de los muchos aos de nufrago. Cuntos aos tendra ahora? Veintitrs? Veinticuatro? Una mujer en toda su plenitud, en el momento ms deseable de su esplendor. Tena la piel suave y clara como el mbar, el pelo cortado muy corto pero no trenzado como el de las nias, los labios muy gruesos, los pmulos altos, los brillantes ojos castaos rasgados, la mandbula firme como tallada en bano, la nariz chata con las aletas bien abiertas. Mir a Gil con una expresin calma y grave, sin mostrar ningn rastro de la vivaz y descarada nia que haba sido una vez. Pero Gil vio la rapidez del pulso en el hoyuelo de la garganta debajo de las perlas. Su corazn tambin haba comenzado a latir ms deprisa. Gil Inis! Nimi a Nzinga! Me reconoces, Gil Inis? Cmo podra? No eras sino una nia la ltima vez que te vi. Pero me recuerdas. Claro que te recuerdo. Te has convertido en una mujer muy bella. Ella sonri, pero era una sonrisa triste. Y t me reconoces? No. No tenas pelo en el rostro la ltima vez que te vi. Pero me recuerdas. Cmo no podra recordarte? No eres el padre de mi hijo? Tal fue el arrobamiento ante la visin de la hermosa princesa que no se haba dado cuenta de que con la sirvienta haba entrado tambin otra persona: un nio que permaneca en la sombra, asido de la mano de la vieja criada. Nimi se volvi hacia el nio, lo cogi de la mano y lo acerc a la luz, para despus arrodillarse rodendole los hombros con el brazo. Diez aos, diez aos menos los nueve meses que lo llev en su vientre despus de una noche en el claro de la selva azotada por la lluvia. Ser blanco? le haba preguntado ella. No lo era. La piel era tan negra como la piel del brazo alrededor de sus hombros. Pero el pelo era largo, suave y dorado y los ojos azules. El regalo que mi madre dispuso que me dejaras cuando te ordenaron marchar. Nimi abraz al nio. La vida mgica que ella dispuso que dejaras dentro de m como recuerdo de la magia de tu gente en la otra orilla del mar. Tu hijo, Gil Inis. Gil se arrodill para mirar los ojos azul claro del nio, sus mismos ojos. Por lo poco que saba de nios, ste, vestido slo con un taparrabos, pareca fuerte, sano y bien formado pero, como su madre, demasiado serio. Cul es tu nombre, mbakala? El nio se acurruc un poco ms en los brazos de la madre, apartndose un poco de aquel grande y peludo hombre blanco arrodillado ante l, y frunci el entrecejo.
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Congo luso: Segunda parte (1492): IV

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Kimpasi respondi la madre. Sabe quin soy? Lo sabe. Ven, Kimpasi. Ve con tu padre, mbakala. Apart el brazo de los hombros del nio y l se adelant sin necesitar ms acicates, siempre con el entrecejo fruncido. Gil le sujet de los hombros como hacan los hombres del Congo cuando se saludaban y lo mantuvo un poco apartado, para observar la maravillosa mezcla de la coloracin clara y oscura de este pequeo mulato, las suaves facciones, la expresin inocente, y se sinti deliciosamente confuso. Un hijo, un hijo de esta hermosa princesa negra, un hijo del Congo y Portugal, su hijo. Cul era el significado? Sbitamente, todo le pareci trastrocado. De pronto, la larga soledad del exilio ya no le pareci tan vaca ni los aos perdidos de su vida le parecieron tan desperdiciados. Tena un hijo. Cogi al nio entre sus brazos, con los ojos anegados en lgrimas, y se dio cuenta de que el pequeo tambin lloraba. No tendra que haber nacido. No, Nimi, no lo digas. Cmo puedes decir eso? Porque sufre mucho. Sufre por los pecados de su padre. A qu te refieres? Lo mismo que t, Gil Inis, le tienen por un demonio en esta tierra y debe vivir su vida en el exilio, odiado y temido por todos los que le rodean. Oh, mbakala, pobre mbakala. El nio se escabull del abrazo de Gil y volvi junto a su madre, frotndose los ojos con los puos. Pero y t, Nimi? A ti, que eres su madre, te ocurre lo mismo? Yo tambin estoy escondida en esta casa, Gil Inis, privada de mis derechos de nacimiento, y vivo sumida en la vergenza por haberme acostado con el malvado prncipe blanco que baj del cielo, y haber dado a luz a su malvado hijo. Lo siento, Nimi. Lo siento mucho. Me culpas de lo ocurrido? No, culpo a mi madre, que me envi a ti cuando era una nia estpida, y no saba cul sera mi destino. Gil mir a la Mbanda Lwa. La mujer permaneca imperturbable. Sin duda haba odo esta acusacin miles de veces. Has venido para librarnos de nuestras desgracias y sufrimientos, Gil Inis? A menudo sueo que vienes a llevarnos contigo. Dnde te llevara, nia tonta? intervino la Mbanda Lwa. A su isla en nzere? Crees que tu vida hubiese sido mejor all? Crees que no hubieses tenido sufrimientos? Nimi no respondi. Apret al nio entre sus brazos, con la mejilla apoyada en su larga y suave cabellera, y se ech a llorar. Qu difcil deba haber sido para ella que siendo nia haba proclamado orgullosamente su ttulo de NtinuKongo y disfrutado alegremente de sus privilegios llegar a la edad adulta convertida en una paria en el reino donde una vez haba reinado. No, t y Kimpasi os quedaris conmigo hasta que Gil Inis tenga un lugar mejor donde llevaros. Llegar ese da? Llegar cuando regresen los hombres blancos? Regresarn algn da? Vinieron una vez. Vendrn de nuevo. La Mbanda Lwa mir a Gil. Quiz ya lo han hecho. Gil desvi la mirada. Lo han hecho, Gil Inis? Han vuelto de nuevo? Dnde est Mbemba, mi seora? replic Gil sin hacerle ningn caso. Estoy aqu para hablar con l. S, ests aqu para hablar con l. Mchento, enva a buscar al MtuKongo. Dile que Gil Inis est aqu para hablar con l. Dile que Gil Inis le trae grandes noticias. ***
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Congo luso: Segunda parte (1492): IV

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No. Ve con ellos, Mbemba. Yo ir contigo. No cometamos dos veces el mismo error. No habr una tercera. Ni una palabra ms, madre. No escuchar ni una sola palabra ms de tus labios sobre este asunto. Te mantendrs apartada completamente. Slo hablar de este asunto con Gil Inis. Su magia es poderosa, hijo mo. Su magia es maravillosa. Lo sabes desde que eras un nio. T fuiste el primero en saberlo. No dejes que la ocasin se nos escape de las manos por segunda vez. No me has odo? No tienes nada que decir en este asunto. Nada. Te conozco. Lo nico que deseas es convertirlo en otra de tus intrigas. Gil nunca haba visto a Mbemba excitado hasta tal extremo. Su ira era colosal, e iban dirigidos sus reproches tanto contra su madre por entrometerse como contra Gil por haber violado el exilio y presentarse en Mbanza Kongo. La cicatriz de la mejilla se le encenda con su clera. Pero haba algo ms, aparte de la ira. Las noticias tradas por Gil le desconcertaron completamente. La fascinacin por los hombres blancos, la curiosidad por su mundo ms all del horizonte ms lejano, el deseo de conocerlo como tal y tambin por la magia, aspectos que se haban apaciguado y muerto en el curso de estos aos, acababan de recobrar nuevos mpetus con las noticias de Gil. No quera que fuese as. Le destrozaban. Descompaginaban su vida. Trastocaban su sentido del deber. Confundan sus lealtades. Quin est enterado? pregunt Mbemba. Slo los que estamos en este cuarto respondi la Mbanda Lwa, poco dispuesta a permanecer con la boca cerrada. Y mi sirvienta aadi Gil. Dnde est? En un campamento en la selva al sur de la ciudad. Se lo pregunto a Gil Inis, madre. Quieres dejar que por una vez sea l quien conteste? Muy bien, pero desperdicias un tiempo precioso haciendo estas preguntas intiles. Soy yo quien tiene que decirlo. Yo ser quien diga todo lo que se deba hacer en este asunto. No es necesario que te preocupes por la mujer, Mbemba. No se lo dir a nadie. Sabe que es un secreto. As que nadie ms lo sabe? Slo nosotros? S. Keba. Ahora, dime, cuntos han venido esta vez? Como antes. Una sola nave, el capitn y su tripulacin. Diigo Cam? No, esta vez es otro capitn. Y tambin un sacerdote intercal la Mbanda Lwa. S, y tambin un sacerdote. Cuntos, en total? Cuarenta marineros, veinte soldados, el sacerdote y los oficiales de la nave. Setenta hombres, no ms. Mbemba ech una ojeada al cuarto. Resultaba doloroso ver la confusin y la duda reflejadas en su rostro. Todos estaban de pie en posturas de extrema agitacin, proyectando sombras que bailaban al ritmo de las oscilaciones de la llama de la lmpara, excepto Kimpasi. Dorma sobre los almohadones de la Mbanda Lwa, con el largo pelo rubio tapndole la cara. Qu est haciendo aqu? le grit Mbemba a Nimi. Llvatelo a su habitacin. Su clera inclua a Nimi y al nio, quiz sobre todo a Nimi y al nio. El hecho de que Gil supiera ahora lo que le haba ocultado durante tanto tiempo trastornaba el ordenado y establecido curso que su vida haba seguido en los aos posteriores a la marcha de los hombres blancos tanto como lo haban hecho las noticias de su regreso. No tendra que estar aqu. Es tarde. En cualquier caso, por qu est aqu? Dnde podra estar para conocer a su padre? replic Nimi. De quin fue la idea? Ma respondi la Mbanda Lwa.
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No, fue ma afirm Nimi con voz desabrida. Cuando supe que Gil Inis estaba en Mbanza Kongo, decid que era hora de presentarle al hijo que haba engendrado y de ver al padre de mi hijo. Han pasado diez aos, Mbemba. No crees que es suficiente? Keba. Le has visto y l ha visto al nio. Ahora llvatelo. Esto no te concierne. Cmo que no me concierne? Qu otra cosa puede concernirme ms que esto? He vivido como una mujer despreciada precisamente por esto. No tengo ms vida que ser la madre del hijo del hombre blanco que baj del cielo, y ahora los hombres blancos han vuelto a bajar del cielo, y t dices que no me concierne. Claro que me concierne. Y tambin le concierne al nio. La vivaz insolencia que haba tenido de nia se haba transformado con los aos de aislamiento y desgracia en un valor sombro y acerado, y segua sin tener miedo de su hermano. Mbemba, quizs afectado por sus muchos aos de sufrimientos, no poda resistirla ahora ms que antes. Movi la cabeza de un lado a otro, exasperado, y mir a Gil. Dnde estn ahora? A bordo de la nave, la Beatriz, en una cala bien resguardada al norte de nzere. Les dije que permanecieran all mientras yo vena a preguntarte si se les concedera permiso para entrar en el reino. Regresa y diles que se les conceder el permiso intervino Mbanda Lwa, sin poder contenerse. Cuntas veces tengo que decirte que no te metas en esto? El permiso ser denegado. Quin se lo va a conceder? Tu padre, Nzinga a Nkuwu, el ManiKongo. l se lo conceder. Lo ves, es como te digo. No te metas en esto. Hablas tonteras cuando deberas callarte. Mi padre no les conceder el permiso. Est viejo y ciego, y no manda ya en estos asuntos. Dejar que decida Mpanzu, la Mbanda Vunda y el NgangaKongo, como hizo en otra ocasin, y ellos decidirn en contra de los hombres blancos, como hicieron antes. No lo permitir. Vayamos a l y convenzmosle de que d la bienvenida a los hombres blancos. Tendramos que haberlo hecho cuando los hombres blancos vinieron la primera vez. T todava eras un nio, pero tendra que haberlo hecho yo. Ahora lo har, aunque t no quieras. No esperar otros diez aos a que los hombres blancos vuelvan de nuevo, aunque t prefieras esperar. No hars nada de eso. Te prohbo que hagas nada en absoluto. Mbemba se rasc la cicatriz inflamada, y luego aadi en un tono ms reflexivo: Adems, nunca le convenceramos de que desautorice a Mpanzu, su heredero, a Mbanda Vunda, la primera reina, o a Lukeni a Wene, el sumo sacerdote de su reino. Slo unos locos de atar creeran posible convencerlo para decidir en contra del orden natural de su reino. Podramos, Mbemba. S que podramos. No, madre, no podemos. Pero aunque pudiramos, no deseo hacerlo. Por qu? l es mi padre. l es mi rey. S, la magia de los hombres blancos es maravillosa, pero mi lealtad es para mi padre, para mi rey, para el orden natural de su reino. No har nada en contra. Mbemba a pesar de estar convencido lo dijo con cierto pesar. Estaba claro que el atractivo de un mundo ms grande simbolizado en los portugueses segua vivo en su corazn, pero era un hijo fiel, un prncipe leal, y saba cul era su obligacin. Dselo, Gil. Regresa con los hombres blancos y diles que tampoco ahora son bienvenidos. Ya se lo he dicho. Y qu? No quisieron escucharme, Mbemba. Esta vez han venido para quedarse, y no se irn slo porque les diga que no son bienvenidos. Hay que demostrarles que no lo son. Cmo? Les advert que, si navegaban por nzere, se enfrentaran a un ejrcito de diez mil hombres. Quieres ir a la guerra contra ellos, Gil? No puedes querer una guerra contra ellos. Son tu gente. No, no quiero una guerra contra ellos. Moriran todos en una guerra.

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Lo s. Pero no creo que sea necesario llegar a una guerra. No estn locos, Mbemba. Si, cuando entren en nzere, encuentran que les espera un ejrcito de diez mil guerreros dispuestos a luchar, vern que es como yo digo y se marcharn sin hacer la guerra. Y t te marchars con ellos? Eso creo. Es mi plan. S, al menos podrs volar de regreso a casa tal como siempre has soado. Llvanos contigo dijo Nimi. Gil la mir. Se haba sentado junto a Kimpasi y tena la cabeza del nio apoyada en su regazo. Se sorprendi una vez ms al comprobar cmo la madre y su hijo le compensaban por todos los aos desperdiciados, cmo llenaban el vaco de todos los aos perdidos de su vida. Eran su familia. No tena otra. Nadie esperaba su regreso en Portugal. All ni siquiera saban que estuviera vivo. No debes dejarnos atrs ahora que tienes un lugar mejor donde llevarnos, Gil Inis. Tienes que ayudarnos a escapar de nuestro exilio como t escapaste del tuyo. Tu hermano y tu madre te lo permitiran? No les corresponde a ellos permitrnoslo. Nos iremos contigo, lo permitan ellos o no. Yo te lo permito, nia dijo la Mbanda Lwa. Ve con l. Que al menos uno de nuestra casa aprenda la magia de los hombres blancos. Gil mir a Mbemba. Ha sufrido mucho afirm Mbemba. Ambos han sufrido. Llvalos contigo si crees que puedes darles una vida mejor que sta. Cualquier vida ser mejor que sta replic Nimi. Kimpasi, despierta. Nos vamos de viaje, mbakala, en un viaje maravilloso a la tierra en la otra orilla del mar. Levant al nio y salieron apresuradamente. Vamos, Gil orden Mbemba en cuanto Nimi y Kimpasi salieron. Dnde vas? pregunt la Mbanda Lwa. A demostrarles a los hombres blancos que aqu no son bienvenidos. No lo hagas. Por favor, hijo mo. Primero ve a ellos antes de decidir lo que debas hacer. No ir a ellos primero para decidir lo que deba hacer. Mi lealtad no es con ellos. Entonces ir yo. Te lo advierto, madre, te lo advierto por ltima vez. No vayas a ellos. No vayas a ninguna parte. Qudate aqu y olvdate de tus estpidas intrigas de una vez por todas. Era media maana cuando Gil y Mbemba salieron a la galera principal del palacio de Mbanda Lwa, una maana lgubre y gris con una niebla hmeda que arrastraba el viento. Una guardia de los guerreros de Mbemba vestidos con los kangas de color verde claro con ribetes rojos esperaban en la galera. Miraron a Gil sorprendidos pero no comentaron nada. Los guerreros de la Mbanda Lwa tambin estaban en la galera, y ms all, bajo las acacias y las higueras que bordeaban las calles empedradas de la plaza que era el corazn del recinto real, estaban los guerreros del ManiKongo con los kangas rojos bordados con soles amarillos, y los de Mpanzu con los kangas de color azul cielo bordados con rayos blancos. Ellos tambin se mostraron asombrados al ver al hombre blanco en el mismsimo corazn del reino del que haba sido expulsado, pero no hicieron ningn movimiento en su contra. Estaba seguro con el prncipe. Ve con los hombres blancos dijo Mbemba, y diles una vez ms que aqu no son bienvenidos. Despus ir yo con un ejrcito de diez mil guerreros para demostrarles que lo que dices es cierto. Keba. Nadie lo sabr. Ni mi padre. Ni mi hermano. Ni su madre. Ni el NgangaKongo. Porque si lo supieran, el ejrcito que ellos enviaran contra los hombres blancos no sera para hacer una demostracin. Mataran a los hombres blancos, destrozaran su nave y t no podras marcharte volando con mi hermana y tu hijo. Te doy las gracias por esto, Mbemba. Sabes lo que pienso de tu gente, Gil. Sabes que no creo que traigan la maldad. Sabes que creo que traigan el bien. Sabes que les dara la bienvenida si fuera rey. S, lo s.
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Congo luso: Segunda parte (1492): IV

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As que no quiero verlos muertos, no slo por tu bien, por el de Nimi y el de Kimpasi, sino tambin porque no quiero verles convertidos en enemigos. Porque quin sabe si no volvern en otro tiempo, en un tiempo en que s sean bienvenidos. Pero no en nuestro tiempo, Mbemba, no en el tuyo ni en el mo. Porque t nunca sers rey. Ciertamente, no en nuestro tiempo, Gil, porque yo nunca ser rey.

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Congo luso: Segunda parte (1492): V

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V Los truenos retumbaban a lo lejos; sobre el horizonte los fucilazos de los relmpagos formaban una cortina cegadora, un viento frescachn traa la bruma del mar, y, entre las nubes rasgadas del firmamento, la luna en cuarto creciente se enseoreaba de la noche. Faltaba menos de una semana para la luna nueva y si para entonces Gil no haba regresado, la Beatriz levara anclas para navegar hacia el Zaire. Tena que darse prisa; necesitaba demorar la partida de la nave para permitir que Mbemba se presentara en la desembocadura con un ejrcito de diez mil hombres. La canoa estaba donde la haba dejado haca seis semanas. Nadie la haba encontrado hundida en el rincn pantanoso de la orilla sur del Zaire, ro abajo de Mpinda. Vea el contorno oscuro de la embarcacin por debajo de la superficie cenagosa del ro. Ahora el problema consista en que un cocodrilo haba escogido la canoa como lugar adecuado para esperar a sus presas. Gil le tir una piedra pero sin esperar a ver el resultado, porque lo hizo slo para desahogar el enojo. Busc entre los matorrales donde haba dejado los remos. Llevaba el cuchillo pero no quera perder el tiempo luchando con el cocodrilo. As que, provisto de uno de los remos, se meti en el agua hasta las rodillas y avanz directamente de cara al cocodrilo. En cuanto lo tuvo a tiro le descarg un golpe tremendo en el hocico con el remo. Con la velocidad del rayo, el saurio solt un trallazo con su tremenda cola. Gil estaba preparado para esta respuesta. Se apart de un salto, descargando otro golpe esta vez entre los dos ojos. Una vez ms, la furiosa criatura repiti el latigazo de la cola al tiempo que abra las descomunales fauces. Esto era lo que esperaba Gil. Le meti el remo en la boca y se lo clav entre las hileras de dientes sin darle tiempo a reaccionar. l sali corriendo del agua. As acab el combate. Ms tarde, el cocodrilo conseguira librarse del remo pero ahora que se encontraba herido, no lo intentara aqu donde Gil continuara atormentndole. Abandon la canoa y se sumergi para nadar ro abajo. En cuanto Gil lo vio salir a la orilla unos centenares de varas ms abajo y empezar a golpear el remo contra el tronco de un mangle, se acerc a la canoa y se puso a quitar las piedras del lastre. Luego, sin hacer caso de que la princesa Nimi, Kimpasi y la otra Nimi le miraban, arrastr la canoa hasta la orilla y se dedic a achicar el agua. Dnde est, Gil Inis? pregunt la princesa. Quin? La Beatriz. No la veo. Nos espera en un lugar de la costa donde ni Mpanzu ni los otros pueden encontrarla respondi Gil sin dejar de achicar. Quin es la Beatriz? pregunt Kimpasi. Es la gran nave con alas de pjaro, mbakala respondi Nimi. Ahora iremos donde est y volaremos con ella: ser como volar en las alas de un gran pjaro. Ya lo vers. Volaremos con ella a la tierra en la otra orilla del mar? Ya te han hablado de la tierra a la otra orilla del mar, Kimpasi? exclam Gil. Tu madre te lo ha contado todo, verdad? No, mi abuela, la Mbanda Lwa. Ella me lo ha contado muchas veces. Por supuesto, la Mbanda Lwa. No poda ser otra quien se lo repitiera una y otra vez. Sin duda haba llenado la cabeza del chico con increbles historias de la mgica tierra en la otra orilla del mar, con la intencin de hacerle saber quin era, dispuesta a hacerle creer que l era excepcional. Por qu volaremos all? Porque es mejor lugar que ste para nosotros, mbakala dijo Nimi, arrodillndose junto al nio. No seremos unos parias como aqu. No nos tratarn como a indeseables. El nio frunci el entrecejo con aquella precoz expresin grave que le caracterizaba. All sers feliz, Kimpasi, te lo prometo aadi Nimi, rodendole la cintura con el brazo. All nunca estars solo como aqu. Tendrs amigos con quienes jugar. Nadie se burlar de ti, ni te perseguir ni huir de ti; all todos los nios tienen los ojos azules y el pelo amarillo como t. Mira a tu padre. Mira sus ojos y su pelo. En su tierra en la otra orilla del mar todos tienen los ojos y el pelo as. No es verdad, Gil Inis?
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Gil vacil. Tena algn sentido complicar las cosas tratando de explicar las muchas razas de Portugal o la recepcin que poda esperar de los portugueses un pequeo mulato? No, no lo tena, al menos por ahora. As que asinti. Ya lo vers, mbakala. El nio continu con el entrecejo fruncido como muestra de su inquietud. A diferencia de su madre, no pareca dispuesto a abandonar a la ligera el nico hogar que conoca por muchos sufrimientos que hubiera pasado. No tienes que decidirlo ahora, Kimpasi terci Gil. Podrs decidirlo ms tarde. Hay tiempo. Por qu hay tiempo? intervino Nimi. Porque no podemos ir a la Beatriz en esta pequea canoa. Primero hemos de ir a mi isla para buscar otra canoa que nos lleve por el mar. Esperaremos que sea de da. Ya est arreglado, mbakala. Primero vamos a la isla de Gil Inis a recoger su otra canoa. Despus, a esperar que se haga de da. Y por ltimo t decides si quieres volar en las alas de la Beatriz a una tierra donde seas feliz, donde por fin ambos seamos felices. Gil sujet la canoa mientras Nimi embarcaba al nio. A continuacin tendi la mano a la otra Nimi, su sirvienta. Ella le cogi la mano pero no subi a la canoa. Ha llegado el momento de despedirnos, Gil Inis. Regresa a tu casa en la otra orilla del mar, que yo regresar a la ma en Mbanza Kongo. Despus de tantos aos, finalmente estamos libres el uno del otro, como me prometiste. S, eso es lo que te promet. Sin embargo, Gil no le solt la mano, renuente a dejarla ir. Has sido muy buena conmigo durante todos estos aos, mchento dijo despus de una larga pausa, y quiero darte las gracias. La mujer sonri con su boca desdentada, la piel correosa surcada por miles de arrugas. Lamento la vida desgraciada que te he hecho pasar y te pido que me perdones. Te perdono. Gil le solt la mano y apart a la mujer suavemente. Ve, mchento. Vuelve a tu hogar. Ve con Dios. Y t tambin, Gil Inis. Dominus vobiscum. Lo dijo con una voz tan suave que, cuando se dio cuenta de lo que ella haba dicho, antes de poder manifestar su sorpresa al orle hablar el latn durante estos aos la mujer haba prestado ms atencin de lo que l crea, se haba esfumado entre los mangles y las palmeras que poblaban la orilla. Unos momentos nada ms y ech un vistazo a los rboles, empuj la canoa al agua y embarc, arrodillndose en la popa. Lamentas que se haya ido? pregunt la princesa Nimi, de pie en la proa con Kimpasi. Lamentars estar solo conmigo? Gil le sonri a la hermosa joven. No, Nimi, no lo lamentar. Empu el remo y lo hundi en el agua. Ven aqu y sintate conmigo. T tambin, Kimpasi. Ven y sintate con tu padre. Nimi se sent delante de l, con las piernas cruzadas, mirando a proa, pero el nio mene la cabeza y permaneci de pie con la mirada fija en otro lado del ro que nunca haba visto, mirando a un futuro que ninguno de ellos poda imaginar. Ahora era ms frecuente el retumbar del trueno y el destello de los relmpagos en la oscuridad de la noche, el viento hmedo y salado proveniente del mar ondulaba la oscura superficie del ro. Y t, Nimi? pregunt Gil sin dejar de remar con bro y alejndose de la orilla. Lamentars venir conmigo? No, no lo lamentar. Le mir por encima del hombro. He esperado este da durante mucho tiempo, Gil Inis. He esperado mucho tiempo que vinieras a buscarme y me llevars muy lejos de Mbanza Kongo. He esperado mucho a que vinieras para llevarme a una tierra donde ser nuevamente una princesa. La manera de decirlo, el entusiasmo en la voz, el brillo en los ojos le record a Gil la manera insolente e infantil con que sola proclamarse NtinuKongo. Cunto significaba este ttulo para ella! Cunto lamentaba haberlo perdido! Cunto deseara recuperarlo!
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Ser una princesa en tu tierra en la otra orilla del mar, verdad? T eres un prncipe en esa tierra y yo soy la madre de tu hijo, as que tambin me corresponde ser princesa all, no es as? Gil vacil al escucharla lo mismo que haba vacilado al escuchar su anhelo de que Kimpasi sera recibido por los portugueses como uno de los suyos. Mi madre dice que s. Una vez ms su madre, otra vez la Mbanda Lwa. Todos los errores de aquella mujer haba que corregrselos, todas las falsedades y fantasas tendran que ser aclaradas, no slo respecto a Kimpasi, sino tambin y muy especialmente sobre l, de quin era en realidad, un vulgar marinero y no un prncipe, y la vida que les esperaba en Portugal. Todas estas circunstancias tendran que comentarlas y aclararlas antes de subir a bordo de la Beatriz. Pens en los oficiales, en el sacerdote, en la tosca tripulacin. Pens en su reaccin cuando vieran que no regresaba solo, sino con una mujer africana y su hijo mulato. Pens que deba preparar a Nimi y al nio, pero no se vea con nimos para hacerlo, al menos por ahora. As que, como antes, no le respondi y se limit a asentir. Y, como antes, el gesto pareci satisfacerla y, mirando a proa para ver dnde iba, se corri un poco hacia atrs para que sus nalgas tocaran sus rodillas. Se daba cuenta de que este leve contacto con su joven y deseable cuerpo le resultaba maravilloso, que le excitara despus de tantos aos sin una mujer joven y apetecible? Por supuesto que s. Pero Gil no lo confundi con una expresin de deseo por parte de ella, que no poda tener todava esos sentimientos. Apenas si le conoca. No, Nimi era una mujer que hua de un espantoso pasado hacia un futuro prometedor, y ahora mismo l no era ms que el instrumento de su fuga. Esta tmida muestra de su sensualidad slo era un estmulo para animarlo en ese papel, su salvador, su prncipe blanco. Nimi, escchame. Te escucho, Gil Inis. No me llames Gil Inis. Dime slo Gil, como yo te digo Nimi, y no Nimi a Nzinga. As es como te llama Mbemba, slo Gil. Porque l es mi amigo, como t ahora eres mi amiga. Dej de remar, y le rode el talle con un brazo, acercndola para sentir su hermoso cuerpo contra el suyo. Sers mi amiga? Ser tu amiga, Gil. Tambin ser tu esposa y tu princesa. Kimpasi, desde la proa, se volvi hacia ellos con el entrecejo fruncido. Luego seal ms all del ro. Es aquella tu isla, Gil Inis? Gil mir por encima de la cabeza de Nimi. Haban rebasado el centro del lecho del ro y se acercaban a la isla por el extremo occidental. S, y all, fjate bien, est mi casa. El anuncio interes tambin a Nimi, que se separ de Gil para ir a ubicarse en la proa junto al nio. Dnde est tu casa? All, en el extremo de la isla, de cara al mar respondi l, remando de nuevo. Ya la veo. Laves, mbakala? All, donde comienzan los rboles. Es una casa muy bonita, verdad? El nio no contest. Probablemente no crea que fuese una casa bonita comparada con las casas del recinto real de Mbanza Kongo, y probablemente Nimi tampoco lo crea aunque hiciera ver que s. Gil hizo virar la canoa hacia el oeste, hacia el mar, y despus volvi a virar para encarar el desembarcadero de delante de la casa. Mientras Gil haca la maniobra, Kimpasi seal la embarcacin con batanga all varada. Es esa la canoa que nos llevar al mar, Gil Inis? La que tiene un mstil en el centro y una canoa pequeita sujeta al costado? Muy bien, Kimpasi exclam Gil, colocando la canoa junto a la otra. Te has dado cuenta enseguida. Eres un nio muy listo. Por qu podemos salir al mar en esa y no en esta canoa?

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En sa no tienes que remar. Gil embarc el remo y salt a tierra. Es una embarcacin a vela. Quieres que te ensee cmo funciona? S. Gil comenz a subir la canoa al desembarcadero. Nimi, que tambin haba desembarcado no pens ayudarle, como hubiera hecho la otra Nimi probablemente no haba hecho ningn trabajo pesado en toda su vida y corri hacia la casa. Ensame dijo Kimpasi subindose a la embarcacin con la batanga. No hizo ms que subir y ya estaba toquetendolo todo. Qu es esto? Y esto? Tir de los aparejos, desenvolvi la vela, movi el timn de un lado a otro. Ten cuidado, Kimpasi. No rompas nada. Yo te ensear. Pero Gil no se subi inmediatamente a la embarcacin con el nio. En cuanto sac la canoa del agua, dirigi la mirada hacia la casa, preguntndose qu estara haciendo Nimi en el interior. Aqu hay un remo. Mira, he encontrado un remo. Eso quiere decir que tambin tienes que usarlo con esta canoa. Slo se usa cuando no est izada la vela. Gil subi a la embarcacin. Esta es la vela. Cuando est izada, no se rema porque el viento hincha la vela y mueve la embarcacin. Icemos la vela, pero antes pongamos este palo en su agujero. Venga, hazlo. Gil ya haba aparejado la vela latina, y la tela chasqueaba al viento, con gran deleite de Kimpasi, y le estaba enseando al nio los primeros rudimentos cuando Nimi sali de la casa. Escucha el ruido que hace grit el nio, entusiasmado. Bate, bate, bate, como las alas de un pjaro bate las alas en el viento. As es, Kimpasi. Y as es como funciona. Lo vers cuando salgamos al mar. Ahora, quieres ver mi casa? De acuerdo. Nimi baj de la galera al verles acercarse. Es hora de ir a dormir. Estoy muy cansada. Es tan tarde que no falta nada para que amanezca. Ests cansado, mbakala? No, tengo hambre. S, todos tenemos hambre coment Gil. Prepara algo de comer. La comida ya est preparada dijo Nimi. Has estado en la cocina? Y en el corral, en el taller, en el granero y en el huerto. Lo he mirado todo de arriba abajo. Y? Es muy bonito, Gil, todo es muy bonito. De todas maneras, no estaremos aqu mucho tiempo. Cuando sea de da, navegaremos hacia la tierra en la otra orilla del mar donde volver a ser ntinu. Cogi a Kimpasi de la mano y comenz a subir los escalones de la galera. Entonces mir atrs, le tendi la otra mano a Gil, y esta extraa y pequea familia entre dos mundos entr en la casa. *** Comenz a llover una hora antes del alba. El retumbar de los truenos y el sbito chapaleteo de la lluvia en el tejado les despert: Tampoco dorma profundamente. En realidad, la excitacin le haba impedido conciliar el sueo. Se sent en el camastro y mir a Nimi, que dorma sin problemas. A diferencia de Gil, el rpido cambio de las circunstancias y las emociones vividas la haban agotado. Estaban en el cuarto de la otra Nimi. Kimpasi dorma en el de Gil. El nio se haba entusiasmado tanto con el camastro y las pertenencias de Gil el cofre, el escritorio, el crucifijo en la pared que se haba negado a dormir en cualquier otra parte. Gil acept encantado. Le acercaba un poquito ms al mundo de Gil, aquel extrao mundo que deba empezar a conocer a marchas forzadas. Nimi se haba acostado en el que haba sido el camastro de la otra Nimi y Gil haba improvisado otro lecho a su lado, y se haban acostado juntos sin reparos ni vergenzas inmediatamente despus de comer. Se haba equivocado con ella. Nimi no era la nia mimada que haba supuesto, ni una princesa que hubiera vivido rodeada de sirvientes. Al parecer, cuando perdi el favor del rey, tuvo que aprender a valerse por s misma. Con los vveres de la despensa y del granero, y las verduras que haba cogido en el huerto haba preparado una magnfica cena en la hoguera que haba encendido en
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el patio de atrs. Incluso haba ordeado a la cabra para que Kimpasi bebiera leche en lugar de malafu. Luego calent agua para que el nio se baara antes de meterlo en la cama, y calent ms agua para ella y para Gil, pues tenan que lavarse antes de acostarse. Su cuerpo era tan bello como se lo haba imaginado, y Nimi dejaba que la mirara a la suave luz de la lmpara sin timidez ni falsa modestia mientras se lavaba con el agua del perol. Gil, que se haba baado primero, yaca desnudo en la cama y la contemplaba, apoyado en el codo. No quera vender la piel del oso antes de cazarlo, as que se esmer por controlar la ereccin al verla desnuda, pero le result imposible. Nimi haba simulado no darse cuenta, como si baarse desnuda delante de Gil fuera lo ms natural del mundo, pero cada uno de sus movimientos llevaba una carga de seduccin que la delataban: el movimiento de los rotundos pechos mientras pasaba una mano por encima de los anchos hombros para frotarse la espalda, la tensin y relajacin de los msculos a cada nalgada mientras se pasaba la esponja por las largas piernas, la curva del cuello de cisne cuando echaba la cabeza hacia atrs y apretaba la esponja para que el agua chorreara sobre los pezones y el vientre para formar un pequeo charco en el tringulo negro junto a los muslos, el brillo de la piel sedosa al secar el agua con la esponja, tocndose como l quera tocarla, acaricindose como l deseaba acariciarla, el rostro entrando y saliendo de la luz, mientras se morda el labio inferior con una expresin indiferente que resultaba insoportablemente atractiva. Cuando acab de lavarse, Nimi se cubri con un kanga limpio, cosa que a l le desilusion, y apag la lmpara de un soplido. Con la luna muy baja y el cielo encapotado, fue como si la oscuridad se la hubiera engullido. Pero, a la luz de un relmpago, la vio otra vez, tendida a su lado, el kanga abierto en los muslos. Se volvi hacia ella, medio incorporado, apoyado en un codo, y esper unos segundos a que sus ojos se habituaran a la oscuridad. Nimi le miraba sin perder detalle del cuerpo varonil y el deseo se manifestaba en los gruesos labios hmedos y entreabiertos. Gil no se movi, quera estar seguro. Nimi se desat el kanga y dej que se abriera del todo antes de volverle la espalda con un gesto de abandono. Pero l sigui inmvil, soportando la creciente presin del deseo, disfrutando con la deliciosa tensin que muy pronto aliviara. Intrigada y tambin un poco molesta por esta demora, Nimi se volvi de nuevo, le agarr la barba y acerc a Gil a su cuerpo. Ya no poda resistirse ms. Pas un brazo por debajo de los hombros y el otro entre las piernas y, de esta manera, la levant de la cama para tomarla en su boca, como si quisiera devorarla. Tambin he esperado esto mucho tiempo, Gil le dijo despus. Todava encima de ella, la abraz con fuerza, enlazando sus piernas con las suyas, y sinti el lquido pegajoso entre sus vientres. En estos aos no he estado con ningn otro hombre. Me alegro. Nimi esper un momento antes de apartarlo suavemente y frotarse los ojos. No es natural afirm con voz ronca, volvindole la espalda. Pero ningn otro hombre quera tenerme. El NgangaKongo dijo que era una bruja. Gil volvi a levantarse apoyado en el codo y le mir la nuca, la tersura del cuello, la sinuosa curva de la espalda, las nalgas como manzanas, las largas y fuertes piernas, y sinti renacer el deseo. Pero ella se estaba quedando plcidamente dormida, la respiracin lenta y profunda. As que la dej estar y pens una vez ms en lo que les esperaba, en todo lo desagradable que encontraran a bordo de la Beatriz, en las dificultades para tener un hogar en Portugal. No le importaban. Ella era hermosa. Una princesa. La madre de su hijo. Y l era un hombre de su reino como lo eran en el suyo. Qu haba mejor que tener como esposa a una hermosa princesa de un reino en el que se haba convertido en hombre y engendrado un hijo? Algn da regresaremos, Gil? Le sorprendi descubrir que an estaba despierta. Regresar aqu, Nimi, al Congo? S. Para qu vamos a regresar aqu? Qu razones tenemos para regresar aqu? Acaso no hemos sufrido ya bastante aqu?
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Me refiero a cuando vuelva a ser una princesa. Cuando t hayas conseguido que vuelva a ser una princesa. Pronunci las palabras con voz somnolienta. Preferira ser una princesa aqu entre mi gente que en tu tierra en la otra orilla del mar. Nimi. Apoy una mano en el hombro de la mujer. Escchame, Nimi. Hay muchas cosas que debo decirte sobre mi tierra en la otra orilla del mar. Ella ya no le escuchaba. Le haba cogido la mano, y, sujetndola confiadamente, se haba quedado plcidamente dormida. Y segua durmiendo profundamente, a pesar del retumbo de los truenos, el resplandor de los relmpagos y el batir de la lluvia en el tejado de hojas de palma. Dormida pareca muy joven, no aparentaba los veintitrs aos que tena, joven e ingenua, soando sin duda en los estpidos sueos que su madre le haba metido en la cabeza. Tendra que devolverla a la realidad. Tendra que decirle claramente lo que le reservaba el futuro. Tendra que apartarla de las maquinaciones e intrigas de su madre. Abandon el camastro, se visti con un kanga y sali del cuarto para ir a mirar en la habitacin de Kimpasi. El nio dorma cules seran sus sueos?, pero no estaba acostado en el camastro de Gil. Por lo visto, pasado el entusiasmo de la novedad, el jergn de paja y las almohadas de plumas le resultaban incmodos, y ahora dorma en el suelo, con el entrecejo fruncido, el largo pelo rubio tapndole la cara y los puos apretados. Era guapo y tena la constitucin del padre, aunque para apreciarlo primero haba que acostumbrarse a la curiosa mezcla de colores y facciones. Sera un hombre fuerte, quiz despierto e inteligente, y, tambin a su manera, muy apuesto. Tal vez decidiera abrazar la vida del mar. Dentro de pocos aos tendra la edad para embarcarse como grumete. Por qu no? Era una buena vida para alguien con la sangre mezclada; en los barcos que hacan la ruta del frica Occidental haba hombres de todas las razas y colores, Pero tendra que hacerse cristiano. Gil no lo haba pensado antes, y el pensarlo le sorprendi. Virgen santa, haba que bautizarlo. Durante casi diez aos haba corrido el peligro de la condenacin eterna. De verdad lo crea as? Quiz no con la misma seguridad de antao, pero desde luego no estaba dispuesto a arriesgar el alma de su hijo. En cuanto estuvieran a bordo de la Beatriz, le pedira al padre De Sousa que bautizara al nio y le diera un nombre cristiano. Y Nimi? S, tambin a Nimi. Deba bautizarse, y luego se casara con ella como mandan los cnones. El nio se movi en sueos y luego abri los ojos. Evidentemente, no recordaba qu lugar era aqul. Mir a Gil con los ojos en blanco, y entonces sonri con toda inocencia. Gil Inis, estaba soando contigo. De veras, mbakala? Gil entr en el cuarto y se puso en cuclillas junto al nio. Qu soabas? El nio frunci el entrecejo. No lo recuerdo. Se sent. Ya es de da? Ya podemos salir al mar en la canoa de la vela? Muy pronto. Vamos a prepararla. Yo lo har. S hacerlo. T me enseaste. El nio se levant de un salto. Iba desnudo y no pareca preocuparle; probablemente estaba acostumbrado. Pero, para las costumbres portuguesas, ya era demasiado mayor. No estara bien. Dnde tienes el kanga, Kimpasi? O prefieres uno de los mos? Uno de los tuyos. Gil sac el cofre de debajo del camastro, y rebusc en el interior hasta dar con uno de sus mejores kangas. Lo dobl por la mitad para que no le resultara demasiado largo, se acerc al nio y lo visti con el kanga. Lo retuvo por un momento mirndole los claros ojos azules. Unos ojos muy brillantes. S, sera fuerte, avispado e inteligente. Qu nombre cristiano poda darle? Y esto? Puedo ponerme esto? Qu? El nio seal el collar de hematites que llevaba Gil. S, Kimpasi asinti Gil, complacido. Tambin puedes llevarlo. Se quit el collar y lo puso alrededor del cuello del nio. Le llegaba hasta la barriga. Gil palme la suave y redonda barriga de su hijo. Ya est. Te queda muy bonito.
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Ntondesi, Gil Inis. Escucha, Kimpasi. Hars algo por m? Qu? Llmame pai. Qu significa pai? Significa padre en la lengua de mi tierra, la tierra en la otra orilla del mar. En Portugal. Portugal? S, es el nombre de la tierra de donde vengo y pai es la manera como decimos padre en aquella tierra. Me llamars as? El nio frunci el entrecejo. Soy tu padre. Lo sabes, verdad? Kimpasi asinti, desviando la mirada. Pinsalo. Me gustara mucho que me llamaras padre. Lo pensars? S. Bien. Ahora vamos a preparar la embarcacin. Salieron juntos a la galera. Kimpasi, sin poder contenerse, corri hasta el embarcadero y se subi a la canoa con la batanga. La lluvia amainaba. En esta estacin llova varias veces tanto de da como de noche y, a menudo, con mucha fuerza, pero nunca por mucho tiempo. Al amanecer cesaba del todo, y volva a llover pasado el medioda. Ya no haba relmpagos ni truenos. Gil lleg al embarcadero en el momento en que Kimpasi se bajaba de la embarcacin. Madre! grit. Gil se volvi. Nimi haba salido de la casa. Adnde vas, madre? Nimi no oy la pregunta. Baj los escalones de la galera, le volvi la espalda al mar y camin a paso rpido ro arriba, a lo largo de la costa sur de la isla, en direccin al extremo oriental. Algo la haba arrancado de su sueo. Adnde va? No lo s. Gil cogi la mano de Kimpasi. Al parecer, haba una fiesta en Mpinda. Una inmensa fogata arda en el centro de la plaza del poblado soyo, y los nativos provistos con zancos y ataviados con prendas de rafia tejida y mscaras de madera que representaban a diversas bestias fabulosas, bailaban alrededor del fuego al son de los cuernos y los tambores. Una flota de canoas estaba en la orilla y los guerreros soyos, con los tocados de plumas y fuertemente armados, esperaban el momento de embarcarse. Nimi contemplaba el espectculo con las manos apretadas contra los muslos. Qu pasa? pregunt Gil, acercndose a todo correr. Los soyos celebran la visita de una reina kongo. Una reina kongo? Qu reina kongo? Mi madre, la Mbanda Lwa. La Mbanda Lwa est en Mpinda? Gil mir a la lejana, ms all del ro. Nos ha estado siguiendo, Gil. No le importan las rdenes de Mbemba. Nos sigue para que la llevemos hasta los hombres blancos. No quiere verles partir. Tiene miedo de que, si se marchan, no vuelvan nunca ms y por lo tanto ella perdera su magia. Cmo puede impedirlo cuando todos en este reino e incluso el propio Mbemba desean que se vayan? Es una soyo, Gil. Lo sabas? S. Es hija de la casa del ManiSoyo. Es NtinuSoyo adems de MbandaKongo. As que puede pedir la ayuda de los soyos para evitar que los hombres blancos se marchen.

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VI Su madre? S, su madre. La Mbanda Lwa. Y qu pasa con l? Dnde est? No vendr? S, s que vendr, mi capitn replic Gil. Vendr con un ejrcito de diez mil guerreros, como le advert. Diez mil? exclam el sargento de marina, el tuerto Tom Rodrigues. Sin duda exagera usted, seor. No exagero, sargento. Est reuniendo a diez mil guerreros en la desembocadura del Zaire, dispuesto a matarnos a todos nosotros si somos tan locos como para atrevernos a entrar en su reino. Esta Mbanda Lwa que ha mencionado, seor Eanes intervino el padre De Sousa, si es su madre, eso quiere decir que es la reina kongo. Es una reina kongo, padre. Su padre, el rey, tiene otras esposas. Estaban reunidos alrededor de Gil en el alczar de la Beatriz. No slo Das, Rodrigues y el padre De Sousa, sino tambin Nuno Gonalves y el enfermo y hediondo piloto, Antao Paiva, todos ansiosos por escuchar las noticias que traa de Mbanza Kongo. Atardeca y haba dejado de llover, pero los negros nubarrones que ensombrecan el cielo anunciaban que volvera a llover antes de la noche. Siga mi consejo, mi capitn aadi Gil. Ponga rumbo de regreso a Portugal. Es la decisin ms sabia, la nica decisin. Porque si sigue adelante, nos aguarda una muerte segura. Los muertos no pueden hacer el trabajo de Dios ni el trabajo del rey. Usted qu dice, don Tom? Rodrigues mene la cabeza. Me resulta difcil creer que Mbemba pueda reunir un ejrcito de diez mil guerreros, mi capitn. En mis muchos aos en la ruta africana, nunca vi un ejrcito de guineanos tan numeroso. Pero incluso si el seor Eanes no exagera, yo dira: adelante. No tenemos nada que temer, no importa cuntos guineanos se enfrenten a nosotros. No son rivales para nuestras armas. Cuntos podr matar con la primera andanada, sargento? Eh? Cien? Unos centenares? Mil, quiz? Pero luego tendr que cargar las armas y los miles restantes habrn invadido la nave. Y se ser nuestro fin y el de la nave. Tiene razn? pregunt Das, muy preocupado. El padre De Sousa, a quien la mente le llevaba por otros derroteros, volvi a intervenir antes de que Rodrigues pudiera contestar. Esta reina kongo, seor Eanes, la Mbanda Lwa, por qu ha venido? Gil esperaba con miedo que le hicieran esta pregunta. En cuanto descubri que la Mbanda Lwa le haba seguido, tuvo miedo de que el padre De Sousa, si no los dems, lo viera como una oportunidad que no haba que desperdiciar, una razn que haba que alentar, un acontecimiento que minaba la amenaza planteada por los diez mil guerreros de Mbemba. Qu quiere? Ver nuestras barbas. El sacerdote enarc las cejas. Qu quiere decir con eso, seor? Slo que es una mujer curiosa, padre. Aparte de m, nunca ha visto a los hombres blancos. No vio a los de la Leonor porque ellos nunca fueron a Mbanza Kongo. Al enterarse de que otra nave de hombres blancos haba llegado, decidi verlos por s misma antes de que los mataran o los echaran. Los hombres del Congo no tienen barba. Ya comprendo. Una sonrisa desabrida apareci en la roja boca del sacerdote. Bien, mostrmosle nuestras barbas. Qu tontera es esta, padre De Sousa? protest Bartolom Das. Tenemos cosas ms importantes, que satisfacer la curiosidad de una mujer por nuestras barbas. Tenemos que pensar en un ejrcito de diez mil guerreros guineanos.
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Congo luso: Segunda parte (1492): VI

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Esta mujer es una reina, don Bartolom. Primero pensad en ella, luego en los diez mil guerreros. Quin sabe lo que podra pasar? Siendo una reina, quiz tenga influencia sobre esos diez mil, eh, seor Eanes? Una vez ms, el sacerdote sonri antes de acercarse a la borda de babor. La Beatriz continuaba fondeada a sotavento de los acantilados de la cala donde Gil la haba llevado seis semanas antes. Pero ahora en la playa, entre los rboles que crecan en la orilla del estanque formado por el agua de la catarata, se levantaba una gran cabaa con paredes de bamb entretejido y el techo de hojas de palma, rodeada por una empalizada. La Mbanda Lwa la haba mandado construir antes de autorizar a Gil que anunciara su presencia a los hombres blancos, para tener un lugar donde recibirlos con el ceremonial adecuado. Algunos miembros de la comitiva que la acompaaban desde Mpinda, estaban a la entrada de la empalizada. Quin es ella? pregunt el padre De Sousa, esforzando la vista para ver entre la llovizna. La reina no se muestra. Est dentro de la casa. Y quines son sos? Son guerreros de su escolta y las mujeres, sus servidoras. Y la mujer joven que est en la orilla tambin es una servidora? No, es su hija. La hermana de Mbemba? El inters del cura creci por momentos. S, es su hermana. Nimi a Nzinga, NtinuKongo. NtinuKongo? Princesa de los kongos. As que una princesa kongo y una reina kongo han venido a ver nuestras barbas. Y el nio que sujeta la mano de la princesa? Das, Gonalves, Rodrigues y Paiva se haban acercado a la borda. Gil se pregunt si alguno de ellos alcanzaba a ver el rostro de Kimpasi. Era difcil a esa distancia y con tan poca luz. l tampoco lo vea bien. Es su hijo. Y quin es el padre? Yo soy el padre. Una risotada llena de desprecio son inmediatamente despus de la respuesta. Gil se volvi sin disimular su ira. Por todos los santos, seor, le felicito dijo Rodrigues con la voz ahogada por la risa. Veo que no se ha privado de nada. Se ha convertido en un salvaje de cabo a rabo. El tuerto bergante le dio un codazo a Paiva, que se uni a sus risotadas. S, hasta la mismsima verga. Gonalves, al ver la expresin de Gil, se apresur a intervenir. No empieces nada que no puedas acabar, Rodrigues. Qu estoy empezando? No estoy empezando nada. Es el seor Eanes quien al parecer ha empezado algo. Una familia de monos mestizos. Rodrigues ri su gracia. Cuntos bastardos mulatos ms ha engendrado en las bellas salvajes de este reino, seor? Te lo advierto, Rodrigues repiti Gonalves. Rodrigues se encogi de hombros y le dirigi una mirada burlona con su nico ojo. Paiva continuaba riendo. No le hagas caso, Gil. Sin embargo, sta era una de las cosas que Gil se esperaba, y decidi que lo mejor era cortar por lo sano, mientras Nimi y Kimpasi se hallaban ausentes y por tonto no podan ser humillados. As que se domin para preguntarle a Das: Mi capitn, este hombre es importante para usted? Qu hombre, seor? La pregunta sorprendi a Das, que no haba seguido el intercambio de dimes y diretes, preocupado como estaba por el ejrcito de Mbemba. El sargento de armas? Claro que es importante para m. Manda la compaa de soldados y a los artilleros de mi nave. Entonces, le molestara verlo degollado? Qu dice? La sonrisa burlona de Rodrigues se volvi agria, y su feo rostro se ensombreci. Me amenaza, seor? y acerc la mano a la empuadura del machete.
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Pero Gil se le ech encima como un gato, desenvainando el cuchillo con mango de marfil en una fraccin de segundo. Antes de que Rodrigues acabara de desenvainar el machete, Gil ya estaba a su espalda, sujetndolo de la coleta para tirarle la cabeza hacia atrs, y entre tanto le clavaba una rodilla por debajo de los riones y le apoyaba el filo del cuchillo en la garganta. Paiva, al ver lo que ocurra, solt un chillido y se apart de un salto. Qu est haciendo? grit Das. Dios, el hombre se ha vuelto loco. Gonalves, haga algo. Gonalves no poda hacer nada. Gil tena sujeto a Rodrigues en una posicin mortal; la cabeza echada hacia atrs, el cuerpo doblado sobre su rodilla, la garganta desprotegida. Gil movi el cuchillo. Fue un movimiento rpido y muy suave pero el roce de la afiladsima hoja fue suficiente para que un cordn de gotas de sangre aparecieran en la tensa piel de la garganta del sargento. Al sentirse herido, Rodrigues solt el machete y sujet la mueca de Gil con las dos manos. Fue intil porque Gil tena muchsima ms fuerza. Apart el machete de un puntapi y movi el cuchillo de forma tal que la punta se hundi en la base de la garganta. Volvi a manar la sangre. Gil, no. No se meta, don Nuno. Rodrigues, sometido a la presin del cuchillo en la garganta y a la presin de la rodilla en la espalda, no pudo aguantar ms y le resbalaron las piernas. Cay sentado de culo con gran estrpito. Gil se arrodill sin soltarle la coleta ni apartar el cuchillo. No lo consiento vocifer Das. No consiento este tipo de cosas en mi barco. Ms le vale que ordene a este hombre que mantenga cerrada su sucia boca. Clmese, seor intervino el padre De Sousa. Se exalta usted con demasiada facilidad. No quiero escuchar nunca ms ningn comentario ofensivo sobre mi hijo y su madre, padre. No quiero escuchar nunca ms ni una sola risa de desprecio a sus espaldas. Ha malinterpretado a don Tom. No pretenda faltarle al respeto. No? Gil mir a Rodrigues, sentado e indefenso. Es verdad, sargento? Rodrigues mantena cerrado el ojo bueno. Lo abri y su mirada reflejaba odio y miedo a la vez. Sulteme, hombre, sulteme gru. Por Dios, sulteme. Me est matando. El sudor que le chorreaba por la cara se mezclaba con la sangre de la garganta. No me ha contestado, seor sargento. Pretenda faltarme al respeto, s o no? Gil apart el cuchillo de la garganta para acercarlo con brusquedad a la boca. Quiero que me responda, dijo y meti la punta del cuchillo entre los labios del hombre. Por el amor de Dios, don Tom, respndale grit el padre De Sousa. Pdale perdn. Le pido perdn susurr Rodrigues, haciendo lo indecible para no cortarse los labios con el cuchillo. En un gesto de absoluto desdn, valindose de su tremenda fuerza, Gil lanz a Rodrigues a un lado como si fuera una mueca de trapo, y mir a Paiva. El piloto temblaba como un azogado. Esto es un autntico escndalo, algo verdaderamente intolerable. Ya est arreglado, don Bartolom dijo el sacerdote. El seor Eanes ha sufrido una ofuscacin momentnea al creerse insultado. Pero ha recobrado la calma. No importa si ahora est calmado. Rodrigues es un oficial de mi barco. Si alguna vez intenta repetir algo as, seor, mandar que le pongan grilletes. No soy un miembro de la tripulacin de su barco. No estoy a sus rdenes. Todos en este barco estn a mis rdenes, seor. Gil se puso de pie para acercarse otra vez a la borda y mirar hacia tierra donde Nimi y Kimpasi seguan entretenindose en la playa. Pens en el asombro que sentan contemplando la nave de grandes alas anclada en la cala, la nave que los llevara a la tierra mgica en la otra orilla del mar. Probablemente su estallido no les ayudara en nada. Seguiran sufriendo indignidades cuando los trajera a bordo. Y para colmo haba convertido a Rodrigues en su mortal enemigo. Gonalves se acerc a la borda, y apoy una mano en su hombro. No sufras, rapazinho dijo en voz baja. Nadie volver a molestar a tu hijo y a la mujer. Yo me ocupar de que as sea. Ntondesi.
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Ntondesi? Gracias. Ese es el idioma kongo? S. Tu hijo y la mujer hablan portugus? No. Se lo ensearemos. Los haremos cristianos rpidamente. S, Nuno, eso es lo que quiero. Quiero que se hagan cristianos. Me oye, padre? Quiero que usted los bautice. Por eso los has trado aqu, no para que vean nuestras barbas? S, por eso los he trado aqu. Los bautizar? Por supuesto. Ser una gran alegra y un privilegio. Para eso me ha enviado el Seor: para salvar las almas de todos los pobres paganos de esta tierra sumida en la ignorancia y mostrarles el camino a la vida eterna. Tu hijo y su madre sern el primero de mis muchos triunfos para Jess en el Congo. Y la Mbanda Lwa? Ella ser el segundo? No ha venido aqu a que la bauticen. No, ha venido aqu para ver nuestras barbas. As es. Bien, entonces, vamos a mostrarle nuestras barbas. *** Gil haba ido a tierra en su embarcacin. A la maana siguiente, esperaba en la playa con Nimi y Kimpasi bajo una lluvia pertinaz mientras la chalupa se separaba de la Beatriz. Das, el padre De Sousa y Rodrigues iban en la chalupa junto con los ocho remeros y diez soldados equipados con ballestas y arcabuces, cascos y cotas de malla. Le hubiera hecho ms feliz ver a Gonalves y no a Rodrigues pero, como maestre, lo haban dejado al mando de la carabela. Rodrigues, con peto, rodillera y cota de malla, se sentaba erguido en la proa con un casco abollado sobre el pauelo rojo y el machete desenvainado, mirando hacia la orilla con una expresin torva como si buscara problemas. Das iba sentado en el centro, acurrucado debajo de una lona para proteger de la lluvia sus finas prendas. El padre De Sousa permaneca de pie en la popa junto al timonel, con el crucifijo de plata del rosario sujeto entre sus delicadas manos. Miraba al frente con una sonrisa expectante sin hacer caso del agua que chorreaba de su sombrero de teja. No me gustan coment Nimi cuando vio con claridad a los tripulantes de la chalupa. Son feos y me dan miedo. No les tengas miedo, Nimi. No son ms feos que yo. Le rode los hombros con un brazo. T no les tienes miedo, no es as, Kimpasi? El nio mene la cabeza valientemente pero frunci el entrecejo. Si no tena miedo, por lo menos estaba desconcertado por su primera visin de un grupo de blancos peludos y acorazados. Ven, mbakala, les ayudaremos a traer su canoa a tierra. Gil sujet la mano de Kimpasi y se meti en el agua con la intencin de sujetar la proa de la chalupa y arrastrarla hasta la playa. Sin embargo, en cuanto el casco de la embarcacin roz el fondo, Rodrigues desembarc de un salto, grit una orden, y, al instante, los soldados le imitaron corriendo hacia la playa. El inesperado comportamiento que pareca un ataque fue suficiente para acabar con la decisin de Kimpasi, que solt la mano de Gil para salir corriendo en busca de la madre. Qu est haciendo, Rodrigues? grit Gil. No hace ninguna falta. Rodrigues no le hizo caso y en un par de minutos tena a los hombres formados en la playa, con los arcabuceros con una rodilla en tierra apuntando sus armas hacia la casa de la Mbanda Lwa. Detrs los ballesteros colocaban las saetas y tensaban los arcos. Al ver la actitud de los hombres blancos, los guerreros de Mbanda Lwa apostados en la puerta de la empalizada levantaron los escudos y las lanzas. Las mujeres buscaron la proteccin de los troncos. Nimi se alej con Kimpasi. Le digo que no hay necesidad de todo esto, Rodrigues.
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No soy tan estpido como para meterme en una trampa, seor. Trampa? Qu trampa? No hay ninguna trampa. Cmo s que no hay ms salvajes de stos fuera de la vista, ocultos entre aquellos rboles? Por Dios! Mi capitn, llame a su perro de presa. Das se haba puesto de pie en la chalupa, sin soltar la lona que le resguardaba de la lluvia. Mir a Gil sin saber qu hacer. Padre, este loco causar problemas con esta demostracin hostil. Slo es una precaucin, seor Eanes. El cura se recogi los faldones de la sotana, aunque no por eso dej de chapotear remilgadamente hacia la playa. No necesitamos estas precauciones, padre. La Mbanda Lwa slo dispone de un puado de guerreros. Est seguro? Claro que estoy seguro. Bien, si est seguro... Don Tom, ordene a sus hombres que descansen. Se quedarn tal como estn, padre. Quizs usted confe en este hombre, pero yo no. No confo en l ms de lo que confo en estos salvajes. Al menos, haga que bajen las armas protest Gil, furioso. Si alguno de ellos pierde la cabeza y dispara, no respondo de las consecuencias. Haga lo que dice, don Tom. Est cometiendo un error, padre. Gil mir a los guerreros que vigilaban la puerta de la Mbanda Lwa. Era obvio que no les agradaba ver la formacin de los soldados blancos en la playa. Pero era consciente de que no conseguira que los soldados se marcharan. No slo Rodrigues, sino tambin el padre De Sousa y Das estaban muy nerviosos, en su primer contacto con un territorio africano desconocido. Gil pens que quiz sus advertencias haban afectado a los portugueses ms de lo que haba credo. Presntenos a la princesa Nimi a Nzinga, seor dijo el padre De Sousa. Y tambin al nio. Cmo se llama? Kimpasi. Me gustara conocer a mis primeros conversos. Gil dirigi a Rodrigues una feroz mirada de advertencia, y luego llam a Nimi. La joven simul no haberle odo y se alej todava ms, llevndose a Kimpasi. Cuando Gil fue tras ella, con el cura pegado a sus talones, dio media vuelta y corri a buscar la proteccin de la empalizada con su servidumbre. Rodrigues la ha asustado con su estpida exhibicin de fuerza rezong, y se encamin hacia la casa. Aument la tensin entre los guerreros cuando le vieron acercarse. Si Rodrigues lo consideraba uno de ellos, un salvaje, era obvio que los guerreros lo vean como un hombre blanco, un demonio cado del cielo, condenado al exilio por su sumo sacerdote, y le vigilaron atentamente mientras cruzaba la puerta, confiando tan poco en l como haba confiado Rodrigues, y lo dejaron pasar slo porque era el capricho de la reina a quien servan. Se han marchado? pregunt Nimi en cuanto vio aparecer a Gil por la puerta de la empalizada. Sabes muy bien que no se marcharn respondi Gil, molesto. Sabes por qu estn aqu. Tu madre quiere conocerlos. Incluso as, deseara que se marcharan. Son muy feos. Por qu corrieron hacia nosotros desde la canoa? Cre que queran matarnos. Fue un error. Asustaron a Kimpasi. Lo s. Gil se puso en cuclillas delante del nio. Fue un error, mbakala. No queran hacer dao. No debes tenerles miedo. No son tan malos. No les tengo miedo afirm Kimpasi.

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Bien dicho. Con el tiempo te acostumbrars. Gil se irgui. Todos tendremos que acostumbrarnos, Nimi manifest, con un tono muy severo. Porque dentro de poco, viviremos entre ellos. Sern nuestra gente. Les has dicho que soy NtinuKongo? Claro que se lo he dicho. Gil le agarr la barbilla con su manaza. Te tratarn con honor y respeto, no te preocupes, y no slo porque eres NtinuKongo, sino tambin porque pronto sers bautizada. Qu es eso? Un rito que te convertir en uno de su fe. Ahora ve con tu madre y dile que he trado a los hombres blancos respondi Gil, dirigindose nuevamente hacia la salida. Los soldados portugueses, aunque haban bajado las armas, se mantenan alerta, jugueteando con los arcabuces y las ballestas, sin quitarle ojo a los guerreros de la entrada. Rodrigues se paseaba impaciente delante de ellos, golpeando el machete contra una pierna. Das ya no llevaba la lona sobre la cabeza, sino que se la haba colocado sobre los hombros como una capa, y ofreca un aspecto lamentable. El padre De Sousa haba ido hasta el estanque al pie de la catarata para arrodillarse en la orilla debajo de los rboles floridos y rezar un rosario, con la mirada puesta en lo alto del acantilado de piedra caliza donde el agua comenzaba su estruendoso descenso. Qu lugar tan hermoso, seor Eanes coment cuando Gil lleg a su lado. Es un paraso donde slo falta la presencia de Dios. Nosotros nos ocuparemos de reparar esa falta. Traeremos a Dios a este paraso y l le dar su bendicin para hacer todava mayor su belleza. Gil mir hacia donde miraba el padre De Sousa, y, por un momento, lo vio todo con los ojos del cura. Se qued pasmado por la increble belleza de la blanca y espumeante cascada, que se precipitaba por la pared del acantilado en medio de la trmula cortina gris de la lluvia, para ir a caer en el cristalino estanque, engarzado como una gema entre el verde esmeralda y el rojo de los rboles floridos. Pero el sacerdote se equivocaba en una cosa: Dios estaba aqu, el dios kongo, Nzambi Mpungu. El Dios de los cristianos no poda hacer este lugar ms hermoso de lo que ya lo haba hecho Nzambi Mpungu. Vamos, padre, no hagamos esperar a la Mbanda Lwa. La casa de la Mbanda Lwa, de planta circular, con las paredes curvadas hacia dentro para formar un techo con forma de cpula, iluminada con la suave luz mortecina de las lmparas de aceite, apenas tena la altura suficiente para estar de pie. La servidumbre permaneca en segunda fila, con los platos de comida y las bebidas. Nimi estaba entre ellas, cogida de la mano de Kimpasi. La Mbanda Lwa estaba de pie en primera fila rodeada de almohadones, esteras y mantas dobladas. Vesta el atuendo real. Adems de las varias faldas rojas y doradas y la blusa roja bordada con soles amarillos de la casa del ManiKongo, llevaba una capa de plumas de cacata rojas y amarillas, y un tocado de marfil con plumas. Pulseras de marfil con filigranas de plata le cubran los antebrazos, los collares de latn con perlas le tapaban el pecho desde los senos a la barbilla, y pendientes de bronce trabajados con formas de pjaros con rubes imitando ojos, le colgaban de los lbulos. Lo que de inmediato capt la atencin de Gil cuando entr con Das y el padre De Sousa (Rodrigues permaneci en el exterior con sus soldados para vigilar a los guerreros soyos) fue el pequeo libro encuadernado en cuero negro y la cruz de oro en la tapa que la mujer tena entre sus manos. El breviario del padre Sebastio. Al verlo, Gil comprendi que no podra seguir mintiendo sobre sus razones para conocer a los hombres blancos. Invtalos a sentarse, Gil Inis dijo la reina, que se sent con las piernas cruzadas, entre los almohadones y las esteras, y dej caer el breviario sobre la falda. Nimi se sent a su lado, arrimando a Kimpasi, que continu de pie, mientras le rodeaba la cintura con un brazo, en una clara actitud protectora. Y despus, cuando Gil, Das y el padre De Sousa se acomodaron en los almohadones y las esteras, la Mbanda Lwa llam a una de las sirvientas, quien se acerc trayendo una bandeja cargada con vasos de madera pintada. La Mbanda Lwa cogi la primera y luego se sirvieron los dems. Es malafu explic Gil. Vino de palma.
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Debemos ofrecer un brindis? pregunt el padre De Sousa. O lo har ella? No lo s. La Mbanda Lwa sostuvo el vaso con las dos manos casi tocndole la barbilla y, con la cabeza levemente ladeada, observ a los hombres blancos con un inters tan profundo que, efectivamente, pareca cierto que haba venido hasta all slo para verles las barbas. La mirada de sus grandes ojos castaos se pase alternativamente entre el sacerdote y el capitn, tomando buena nota de las grandes diferencias: el pelo y la barba cana de Das, los ojos llorosos, la complexin recia, el chaleco bordado y la finura de las otras prendas; y la piel blanca como el mrmol del cura, el bigote y la perilla negra, la negra y ajustada sotana, y el crucifijo de plata sobre el pecho. Es el sacerdote de tu gente, Gil Inis? pregunt, tras varios minutos de atenta observacin, indicando al padre De Sousa con un leve mohn de la barbilla. Lo es, mi seora replic Gil, sorprendido por la rapidez con que lo haba adivinado. Al fin y al cabo, por qu no se haba fijado en el hombre de pelo blanco vestido de terciopelo rojo y encajes, en lugar de hacerlo en el ms joven y de apariencia humilde? Cmo se llama? Rui De Sousa. Para mostrarle nuestro respeto, nos dirigimos a l llamndole padre. Padre De Sousa. Pader De Sooza. Qu dice de m, seor? No dice nada de usted, padre. Slo pregunta por su nombre. Mbanda Lwa dijo el padre De Sousa y, levantando el vaso, inclin la cabeza respetuosamente. La reina le devolvi el saludo, con los ojos brillantes a la luz de las lmparas y una leve sonrisa en sus labios abultados. Y el otro, Gil Inis, quin es? El capitn de la Beatriz, mi seora. Bartolom Das de Novis. Un nombre demasiado largo para la reina kongo. Nos dirigimos a l llamndole capitn, mi seora. Senhor Capitao. Seor Capitn. Das, al or pronunciar su nombre, tambin levant el vaso para luego llevrselo a los labios. Admito que es un vino ms que aceptable opin con un sonoro chasquido. Lo ms indicado para calentarse los huesos en un da de perros. La Mbanda Lwa tambin bebi, aunque evidentemente no pensaba hacerlo, sin duda para no resaltar la descortesa de Das. Y al beber ella, tambin lo hicieron Nimi, Gil y el padre De Sousa. Una vez que hubo bebido, la mirada de Gil se pos en el breviario, y se pregunt si el padre De Sousa lo habra visto. Probablemente no. Pero haba muchsimas ms cosas que ver. En el fondo de la casa haba bultos y canastos, sin duda regalos que la Mbanda Lwa haba trado de Mbanza Kongo para los hombres blancos. An no los haban abierto, pero Gil supona el contenido: piezas de la hermosa tela aterciopelada que fabricaban los kongos, teidas en una multitud de colores y tejidas con los ms variados diseos; armas de hierro y herramientas de los hbiles herreros; joyas de plata y marfil, engastadas con piedras preciosas; objetos, fetiches y estatuillas de bronce o talladas en madera y piedra; cntaros de aceite de palma, tinajas de vino, pieles curtidas de leopardo y de len. Todo ello causara una profunda impresin en Das y en el sacerdote, como sin duda pretenda; estos regalos estimularan el inters de los hombres blancos por conseguir un acuerdo comercial con un reino capaz de producir tales productos. Es una mujer muy apuesta coment el padre De Sousa. Un rostro realmente refinado e inteligente. No tiene nada de salvaje. Le sorprende? El padre De Sousa se encogi de hombros. Todos son muy apuestos, sobre todo la muchacha. Es francamente muy hermosa, seor Eanes. Comprendo que lo tentara en su soledad. Y su hijo es encantador, con sus ojos azules y el pelo rubio. No cree que son una raza muy gallarda, don Bartolom?

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Lo que creo es que debemos acabar cuanto antes, padre De Sousa respondi Das, irritado. Le hemos mostrado nuestras barbas. Y ahora, qu? Han preparado una comida le inform Gil. Supongo que nos invitar a comer. Tambin ha trado regalos, as que probablemente nos los querr dar antes de hacer cualquier otra cosa. Das hizo un movimiento de cabeza con el que mostraba su enfado y apur el resto del vino. La Mbanda Lwa llam a su sirvienta para que le llenara el vaso, y la mujer, mientras lo haca, se interpuso por un momento entre la reina y Gil. Fue entonces cuando l oy estas palabras de labios de la Mbanda Lwa: Agnus Dei, qui tollis peccata mundi, miserere nobis. No poda creerlo. No era el padre De Sousa. Era la mujer la que acababa de pronunciar las palabras latinas. Y cuando la sirvienta se apart despus de llenar el vaso de Das, Gil observ que la Mbanda Lwa sostena en sus manos el breviario abierto. Sin embargo, era al padre De Sousa a quien miraba con ojos chispeantes. El cura la miraba atnito. Era obvio que a l, lo mismo que a Gil, le resultaba imposible dar crdito a lo que haba odo. La mujer mir la pgina abierta y volvi a hablar: Agnus Dei, qui tollis peccata mundi, miserere nobis. Lea la pgina del libro. No era un truco memorstico. Haba aprendido a leer en latn, aunque no saba el significado. Agnus Dei, qui tollis peccata mundi, dona nobis pacen. Seora. Oh, seora grit el padre De Sousa, ponindose de rodillas. Qu maravilloso es esto, seora! Qu glorioso! Dios os ha llegado al corazn. Nuestro Seor, Cordero de Dios, os ha hablado conquistando vuestra alma. Gloria a Dios en las alturas. Te Deum laudamus y se persign. La Mbanda Lwa, que no entenda ni una sola de sus palabras, y no haba visto nunca a nadie persignarse, se apart un tanto asustada. Padre... Esto es mucho ms de lo que yo poda esperar. Aqu, en esta hermosa selva, en este paraso salvaje, he odo a una reina pagana rezar el Agnus Dei. Ella no comprende vuestras palabras, padre. Sin duda ya lo ha visto. Ha aprendido a leer, pero sin comprender lo que significa. Quiz sea as, pero ha aprendido a leerlas y eso significa que quera comprender su significado. Este es el primer paso, un grande y milagroso primer paso en su deseo por conocer al Seor. El padre De Sousa volvi a tender su mano a la Mbanda Lwa, y ella volvi a apartarse. Recemos juntos, mi seora. La asusta, padre. No quiero asustarla. No, claro que no. Desculpe me, minha seora. Qu dice, Gil Inis? Le pide perdn, mi seora. Se excit mucho cuando la oy hablar la escritura. Reconozco que yo tambin me excit mucho. No saba que haba aprendido a hablar la escritura. S, he aprendido a hablar la escritura, Gil Inis. Y ahora aprender a utilizar su magia. Mi seora! Siempre me has dicho que slo un sacerdote de tu gente podra ensearme a utilizar la poderosa magia de la escritura de los hombres blancos. Y ahora, por fin, est aqu un sacerdote de tu gente. Dile que quiero aprender a usar esta fuerte y maravillosa magia que nos has trado de tu tierra en la otra orilla del mar. Gil no replic. Qu poda decir? Tena muy claro lo que ocurrira si se lo traduca al padre De Sousa. El cura no dejara escapar la ocasin, vera aquello que Gil no quera que viera: la oportunidad de conseguir, a travs de la Mbanda Lwa, meter un pie en el reino kongo. Por qu no hablas, Gil Inis? Por qu no le dices al Pader de Sooza lo que deseo? Qu dice, hijo mo? Le ha comido la lengua el gato, seor? intervino Das, impaciente ante el largo silencio de Gil. Qu ha dicho la reina? Es una tonta, mi capitn. Crea que todos estbamos de acuerdo en que era una mujer inteligente y refinada.
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Cree que el breviario es mgico. Qu? Los kongos desconocen la escritura, y, por lo tanto, creen que la escritura en el breviario, las nicas palabras escritas que han visto, es magia. Creen que lo escrito en el breviario es como Dios nos habla a nosotros y como nosotros hablamos con Dios. Cmo es que creen eso? pregunt el padre De Sousa. Yo se lo cont as. Y as es, hijo mo. No los has engaado. Los himnos, los salmos y las lecciones del Oficio Divino son como le hablamos a Dios. Y las lecturas de las Sagradas Escrituras y los Evangelios son las palabras de Dios cuando nos habla. S, pero ella ha interpretado algo ms que eso, padre. La Mbanda Lwa miraba a Gil fijamente. Cree que en esto, en nuestra conversacin con Dios mediante la escritura del breviario y en la conversacin de Dios con nosotros, poseemos una fuerte y maravillosa magia que supera la magia de todos los sacerdotes y hechiceros de su reino. Y lo cree porque le ense usted que era as? Gil asinti. Y es as. Claro que lo es. La magia de nuestras oraciones, la magia de la palabra de nuestro Seor, es una magia ms fuerte y maravillosa que cualquier otra magia. S, pero ahora ella quiere aprender a servirse de esa magia. Servirse de ella? Quiere que usted le ensee a usarla, padre. Le dije que slo un sacerdote de mi gente poda ensearle a hacerlo. Usarla en qu sentido? Usarla con qu propsito? A su manera. Para sus propios fines. Comprendo. El padre De Sousa se sent sobre los talones, acercando el crucifijo a los labios para besarlo. Gloria in excelsis Deo murmur. Gracias, mi Seor Jess, por darme esta sagrada oportunidad. No te fallar. La Mbanda Lwa miraba ahora al sacerdote. Saba que Gil haba transmitido su peticin. Dgale, hijo mo, que slo hay una manera de aprender a usar la magia del breviario. Cul es esa manera? Convirtindose al cristianismo. Debe recibir el sacramento del bautismo. Eso ya se lo esperaba Gil. El padre De Sousa crea que con la conversin de una reina kongo estara dando el primer paso hacia la conversin del reino. Y la Mbanda Lwa aceptara la conversin, convencida de que as conseguira la magia para convertir a Mbemba en el rey de los kongos.

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VII Antes de cualquier otra cosa, est lo de los nombres cristianos. Es lo primero que hay que resolver. Gil estaba sentado junto a Nimi y tena a Kimpasi sentado en las rodillas. Para la Mbanda Lwa aadi el padre De Sousa, sugiero el nombre de Leonor. Como la reina portuguesa? No lo considera apropiado? La Mbanda Lwa, padre, no es la primera reina de los kongos como lo es la reina Leonor en Portugal. No, pero ser la primera reina cristiana de los kongos. Gil no respondi al comentario. Y por el mismo criterio, sugiero el nombre de Beatriz para su hija. Quin es Beatriz? La hija del rey Juan y de Leonor, la duquesa de Viseu. Nuestra nave lleva su nombre. Comprendo. Y en cuanto a su hijo, bueno, eso se lo dejo a usted. Bautcelo con el nombre del hijo de nuestros soberanos; Alfonso. Oh, no, seor, reservamos ese nombre para Mbemba. Para Mbemba? Es el hijo del rey kongo, y, por consiguiente, que l lleve el nombre del hijo del rey de Portugal. Qu tontera es esa, padre? Mbemba no necesita un nombre cristiano. El no se bautizar. No hay nada que est ms lejos de su intencin. Se dispone a venir con un ejrcito de miles de soldados contra nosotros, cmo puede creer que desee convertirse? No estoy dispuesto a renunciar tan rpidamente a esas esperanzas, seor Eanes. Tengo una fe que mueve montaas. El Seor ya nos ha sorprendido con Sus bendiciones. Primero le ha mantenido a usted vivo. Luego ha enviado aqu a su mujer y a su hijo para ser convertidos. Y ahora tambin la Mbanda Lwa espera recibir el sacramento del bautismo. Los designios del Seor son inescrutables. Todava puede mandarnos a Mbemba. Ni en mil aos. Dios dispone de mil aos, seor Eanes. Dejemos el asunto en sus manos. Dgame, cul es el nombre que quiere para su hijo? Gil pens en un nombre apropiado para Kimpasi. Yo espero respondi que se convierta en marinero. Le daremos el nombre del Navegante, el ms grande de nuestros marineros, el infante don Enrique. Muy bien. Le llamaremos Enrique. La chalupa haba ido hasta la Beatriz para buscar el cofre del padre De Sousa donde guardaba las vestiduras y los objetos de culto. El cura levant la pesada tapa con flejes de hierro y comenz a rebuscar en el interior. La Mbanda Lwa, Nimi y Kimpasi le observaron con mucho inters cuando se puso el roquete de lino blanco sobre la sotana negra, se coloc la estola bordada de oro alrededor del cuello, y luego improvis un altar con el cofre: el mantel, el misal, los candelabros de plata y la jarra para el agua bendita. Rodrigues era uno de los presentes. El sargento haba entrado en la casa para participar de la comida de la Mbanda Lwa y compartir los obsequios. El y Das cabeceaban en el soporfero resplandor de las velas y las lmparas, como consecuencia de haber bebido demasiado vino de palma. Don Bartolom, don Tom. Vamos a empezar. Ya era hora exclam Das, abriendo los ojos, sobresaltado. Queda un poco ms de malafu? Estoy seguro de que s. Pero esperemos a beber en honor de las almas que sern nuestra cosecha para Cristo. El padre De Sousa abri el misal. Seor Eanes, ser usted el padrino de estas criaturas? Desde luego. Qu nombres les dar para que les conozca nuestro Seor? Leonor, Beatriz, Enrique.
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Congo luso: Segunda parte (1492): VII

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Qu pides a la Iglesia de Dios? Gil no saba la respuesta, as que el padre De Sousa se la apunt en voz baja. La fe. Qu te da la fe? La vida eterna. La ceremonia dur una media hora. El padre De Sousa ley el Evangelio segn san Mateo. Luego sigui la oracin de los fieles: Por el misterio de tu muerte y resurreccin, baa a estas criaturas en la luz, dales la nueva vida del bautismo y acgelos en tu santa Iglesia. Das y Rodrigues se unieron en la respuesta y exclamaron: Amn. Despus rezaron las letanas de los santos: Santa Mara, Madre de Dios, san Juan Bautista, san Jos, san Pedro y san Pablo, rogad por nosotros.... Luego la oracin del exorcismo: Todopoderoso y eterno Dios, que enviaste a Tu nico Hijo al mundo para expulsar el poder de Satans, para rescatar al hombre del reino de las tinieblas y llevarlo al esplendor de Tu reino de la luz. Rezamos por estas criaturas: lbralas del pecado, convirtelas en templos de Tu gloria, y enva al Espritu Santo a que viva en ellas. Te lo pedimos por Cristo nuestro Seor. La voz del padre De Sousa era suave, pero cargada de vibrante emocin. No reflejaba un pice de cinismo. Crea sinceramente en las palabras del ritual del sacramento, en la misin de salvar a estas almas ignorantes. Y el efecto de su creencia era poderoso, porque recordaba a Gil los misterios olvidados de su infancia. Y pens que el efecto sera ms poderoso en la Mbanda Lwa, Nimi y Kimpasi. Mir sus rostros, iluminados por el resplandor de las lmparas de aceite y las oscilantes llamas de las velas en los candelabros de plata, con los ojos iluminados por el propio asombro y aquella luz mortecina, escuchando sin comprender las extraas y sonoras palabras del sacerdote, e incluso el bergante de Rodrigues y el achispado Das, llevados por la cadenciosa salmodia y el sentimiento mstico que evocaba, entonaron la respuesta con reverencia. Alabado sea el Seor. El padre De Sousa pas las pginas del misal y contempl en silencio la nueva pgina, cerr los ojos como si estuviera reuniendo fuerzas. Cuando los volvi a abrir, Gil vio brillar unas lgrimas en sus ojos. Con una mano apoyada en la pgina del misal, cogi con la otra el jarro de agua bendita y mir a Gil. Crees en Dios Padre todopoderoso, creador del cielo y de la tierra? Una vez ms, Gil no supo qu contestar, pero el padre De Sousa asinti, y l respondi: Creo. Crees en Jesucristo, su nico Hijo, nuestro Seor, que naci de la Virgen Mara, que fue crucificado, muerto y sepultado, y que resucit de entre los muertos y ahora est sentado a la diestra del Padre? Creo. Crees tambin en el Espritu Santo, la santa Iglesia Catlica, la comunin de los santos, el perdn de los pecados, la resurreccin de los muertos y la vida eterna? Creo. Esta es nuestra fe. Esta es la fe de la Iglesia. Estamos orgullosos de profesarla, en Jesucristo, nuestro Seor. Amn dijo Gil. Amn corearon Das y Rodrigues. Haz que se arrodillen, hijo mo. Gil se puso de rodillas, levantando a Kimpasi de la falda y colocndolo de rodillas. La Mbanda Lwa y Nimi siguieron el ejemplo. Leonor. Me habla a m, Gil Inis? pregunt la Mbanda Lwa. S. El padre De Sousa dej el misal y sostuvo la jarra de agua bendita por encima de la cabeza de la mujer.
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Leonor, yo te bautizo en el nombre del Padre... El inesperado chorro de agua la sobresalt. Sin embargo, no hizo ningn movimiento para enjugarse el agua; dej que le goteara por la frente y las mejillas. Y al instante, la expresin de sorpresa dio paso a una sonrisa de entusiasmo. Esto era brujera. La reconoci como tal, y no se sinti desilusionada. ... y del Hijo... Recibi la siguiente rociada con algo parecido al deleite, con una sonrisa beatfica, los ojos brillantes, viendo en su mente cmo funcionaba la magia del agua derramada. ... y del Espritu Santo. Cerr los ojos e inclin la cabeza como si supiera cul era el segundo paso quizs haba un rito similar en la religin de los kongos y el padre De Sousa apoy una mano sobre su cabeza. sta es la fuente de la vida, agua que qued bendita por el sufrimiento de Cristo, para lavar al mundo del pecado. Leonor, t que has sido lavada con esta agua ahora tienes la esperanza del reino del Cielo. En cuanto el padre De Sousa apart la mano, la Mbanda Lwa abri los ojos para mirar a Gil. Ya est, Gil Inis? Ya soy cristiana? No lo s, seora. Beatriz. Es tu turno, Nimi. Nimi torci el gesto cada una de las tres veces que el padre De Sousa la roci con el agua bendita. Kimpasi comenz a rer al llegar su turno y continuaba riendo cuando el sacerdote acab el rito y dej la jarra junto al misal sobre el cofre como altar improvisado; luego se sent sobre los talones con los ojos entornados. Al cabo de un momento, Kimpasi dej de rer para mirar al padre De Sousa frunciendo el entrecejo. De pronto apareci el cura como exhausto, se haba acentuado la palidez de sus facciones, y la respiracin era lenta y fatigada. Est usted bien, padre? pregunt Gil. El padre De Sousa abri los ojos. S, estoy muy bien. Esta ha sido una experiencia maravillosa, seor Eanes, esto es ganar almas para Cristo. Tena alguna duda? Por qu lo pregunta? Claro que no tena ninguna duda. Entonces, estn bautizados? Est el ritual de las vestiduras blancas y ungirlos con el crisma, pero no es estrictamente necesario. S, estn bautizados. Oremos. El padre De Sousa cogi el misal. Padre nuestro, que ests en los Cielos... La Mbanda Lwa al escuchar las palabras y reconocerlas, recogi el breviario y lo abri en la pgina correcta. Paternster, qui es in caelis: sanctificetur nomen tuum... El sacerdote interrumpi su recitado para dejar que ella continuara sola. ... adveniat regnum tuum: fiat voluntas tua, sicut in coelo, et in terra. Por un momento apart la mirada de la pgina, sorprendida por el silencio que reinaba a su alrededor, vio que todos la miraban. Reanud la lectura hasta el final, sonriendo orgullosa. Panem nostrum quotidianum da nobis hodie; et dimitte nobis debita nostra, sicut et nos dimittimus debitoribus nostris; et ne nos inducas in tentationem; sed libera nos a malo. Oh Seor, Oh Virgen bendita, te doy gracias por este momento. El padre De Sousa se persign. Me pregunta si tengo alguna duda, seor Eanes. Cmo puedo tener dudas cuando he presenciado esto? Gil no tena muy claro cmo interpretarlo. La Mbanda Lwa, con el glorioso tocado de marfil y plumas, y las hermosas joyas que reflejaban la luz de las velas y de las lmparas de aceite, se vea radiante. Quizs haba ocurrido algo maravilloso. Ya estn bautizados dijo en portugus, y despus aadi en kongo: Ya est, mi seora. Soy cristiana?
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S, mi seora, es cristiana. Y ahora poseo la magia de la escritura? Tanto como cualquier otro cristiano, mi seora respondi Gil, con un tono de resignacin. S, ahora posee la magia de la escritura. Entonces, vayamos a Mpinda. A Mpinda? El ManiSoyo nos espera. Le dije que volvera con los hombres blancos. Le habl de los hombres blancos? Sabe que han vuelto? S. Quin ms lo sabe? Lo sabe el NsakuSoyo? S, lo sabe. Todos los soyos lo saben. Ay, madre gimi Gil. Tendra que haberlo esperado. Tendra que haber sabido que esta mujer intrigante no guardara el secreto. Ahora la noticia correra de aldea en aldea y, muy pronto, todo el reino sabra que los hombres blancos haban vuelto otra vez. Le dije al ManiSoyo que te seguira hasta los hombres blancos y conocera a su sacerdote. Le dije que aprendera de su sacerdote a utilizar su magia y que volvera con ellos a Mpinda para mostrarle a l y a todos los soyos las maravillas de su magia. Qu dice esta mujer? pregunt el padre De Sousa. Gil no tuvo ocasin de responderle porque en ese momento intervino Nimi: No ir a Mpinda afirm con coraje. T puedes ir, madre. Puedes ir y ensearle al ManiSoyo lo que quieras. Pero Kimpasi y yo no iremos contigo. Nunca volveremos a la tierra donde hemos sido odiados y temidos. Hemos escapado de esa tierra con Gil Inis para ir a una tierra donde se nos tratar con honor y respeto y donde volver a ser una princesa. Puedes volver a ser una princesa en tu tierra ahora mismo, muchacha replic la Mbanda Lwa. No lo prefieres? No prefieres ser una princesa entre tu propia gente que entre estos hombres blancos? Por qu le dice eso? protest Gil, furioso. Cmo puede volver a ser una princesa entre su propia gente? Est muy claro. Sin duda te dars cuenta de que en cuanto le ensee al ManiSoyo lo maravillosa que es la magia que he adquirido de los hombres blancos, l tambin querr tenerla. l te ha dicho eso? S. l ha dicho que si yo le demuestro que la magia de los hombres blancos es realmente maravillosa, les dar la bienvenida a Mpinda. Y aadi que les dara un lugar all y se unira a ellos contra aquellos que quisieran expulsarlos. Eso sera una rebelin, mi seora. S, sera una rebelin. La Mbanda Lwa sonri. Con los hombres blancos y su maravillosa magia de su parte, ser una rebelin en la que saldr triunfante. Y yo volver a ser una princesa entre mi gente? Desde luego, t eres una hija de la casa del ManiSoyo. T eres la madre de un hijo de los hombres blancos por mediacin de Gil Inis. Con el ManiSoyo y los hombres blancos unidos y victoriosos sobre aquellos que te convirtieron en una mujer cualquiera, qu crees que va a pasar, muchacha? Claro que volvers a ser una princesa en tu propio reino. Es as, Gil? pregunt Nimi. Era obvio que la idea la entusiasmaba. Para que sea as, el ManiSoyo tendra que unir sus fuerzas con los hombres blancos en una guerra contra su propio reino. Crees que lo har? Si la magia de los hombres blancos es suficientemente poderosa, y t mismo has dicho que lo es, t mismo has dicho que es ms fuerte que la magia del NsakuSoyo, incluso ms que la del NgangaKongo. De qu hablan, seor? volvi a preguntar el sacerdote. Tendra la bondad de decirnos de qu hablan? Me temo que ha conseguido ms de lo que se propona, padre. Qu he conseguido, seor?
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La Mbanda Lwa quiere ir ahora a Mpinda. Cree que, despus del bautismo, puede hacer sorprendentes actos de magia. Se lo advert, padre. Esa era la nica razn de acceder a recibir el sacramento del bautismo. Cree que ahora puede llamar a Dios para que realice un milagro y convenza a la gente de Mpinda a que le d la bienvenida. El padre De Sousa mir a Das y luego a Rodrigues, y, por un momento, los tres hombres se miraron entre s sin decir palabra. No estoy muy seguro de por qu cree usted que es ms de lo que pretendamos, seor Eanes. Al contrario, me parece que es exactamente lo que esperbamos conseguir. Padre, no ha entendido lo que he dicho. Cree que con el bautismo usted le ha dado el poder de realizar milagros. Quiz sea la pura verdad. Padre, por favor. Estoy dispuesto a respetar su fe, pero incluso su fe no puede llegar tan lejos. Hemos dejado que esta mujer se engae a s misma. No posee magia alguna. No puede hacer milagros. Nosotros lo sabemos aunque ella lo ignore. Acompaarla a Mpinda sera una calamidad. No podr convencer a la gente de que nos d la bienvenida. Porque no tiene ninguna magia que mostrarles. Creo que eso podramos dejarlo en las manos de Dios, seor Eanes. O en las manos de nuestros artilleros manifest Rodrigues. Qu? Si necesitamos un milagro, seor Eanes, si lo que queremos es un hecho mgico que convenza a estos salvajes de que nos den la bienvenida, no se me ocurre nada ms efectivo que una demostracin de la capacidad de fuego de nuestros caones y falconetes. Est en un error replic Gil airadamente. Esta gente no se dejar impresionar. Lo intentamos. Pregnteselo a Nuno Gonalves. l estaba all. Diego Co orden a los soldados que dispararan los arcabuces cuando llegamos a Mpinda, pero a la gente le pareci que eran vulgares petardos. Me cuesta trabajo creerlo. Segn mi experiencia, a todo lo largo de la costa africana, los salvajes huan aterrorizados cuando vean explotar en el campo las bombas y las balas, la municin y la metralla, y destrozar la carne y los huesos. Por qu van a ser diferentes estos salvajes? Gil no respondi. Diego Co no haba permitido que sus soldados cargaran perdigones. El ManiSoyo y su gente no haba visto para qu servan las armas de fuego. De haber visto el poder destructor de las armas, quizs ellos tambin se hubieran mostrado impresionados y aterrorizados como los negros en cualquier otra parte de la costa. Les hubiera parecido un increble acto de magia, un milagro impresionante e incomprensible, un regalo por el que quiz bien vala la pena rebelarse contra su rey. Quiz don Diego fue demasiado amable en la demostracin del poder de sus armas aadi Rodrigues. Mat a alguien? Claro que no mat a nadie. Don Diego no vino aqu con la intencin de matar a nadie. Ya est. Eso lo explica todo. Le aseguro que si hubieran matado a unos cuantos salvajes, el resto se habra impresionado. Padre, va usted a escuchar estas cosas? No puede aceptar que la demostracin del poder de la magia adquirida por la Mbanda Lwa sea matarlos. No, por supuesto que no. Sin embargo, quiz no sea necesario matar a nadie. Quiz sea suficiente ver el efecto de los disparos de los caones y falconetes. Si nunca han visto nada parecido, eso les parecer un milagro. Les parecer que encarnan el trueno y los rayos de Dios. No me lo puedo creer, padre. Est dispuesto a utilizar el sacramento del bautismo de esta manera? Est dispuesto a dejar que el bautismo de la Mbanda Lwa se convierta en un truco barato como es ste? Si se trata de un truco, seor Eanes, no es un truco barato. Ningn truco es barato cuando se realiza al servicio de Dios y de su Iglesia.

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VIII Centenares de canoas impedan el paso al estuario del Zaire. Al principio no era fcil verlas. La lluvia caa formando una espesa cortina a travs de la cul apenas se poda ver nada, el retumbar de los truenos era constante y los fucilazos cruzaban sin descanso el cielo plomizo, dificultando ms todava la visin, y por ms que la Beatriz buscaba abandonar el ocano barrido por la tempestad y encontrar refugio en la inmensa extensin de la desembocadura, navegando empopada slo con la mesana y el trinquete, no lo consegua. Gil, en el alczar, se esforzaba por ver a duras penas las marcas entre la lluvia y la luz cegadora de los relmpagos, al tiempo que gritaba los cambios de rumbo al piloto entre trueno y trueno. Nimi, Kimpasi y la Mbanda Lwa (Das no haba permitido que embarcaran la servidumbre y los guerreros), acostumbrados a la violencia de las tormentas de la estacin lluviosa y entusiasmados con la extraa sensacin que les produca el movimiento de la nave, tambin estaban en el alczar junto con Gonalves, que era el oficial de guardia. En cambio, Das y el padre De Sousa se haban retirado al entrepuente junto con el timonel cuando comenz a llover. Nos acercamos a la zona de sondaje, piloto. Paiva transmiti la informacin al timonel a travs de la escotilla que tena a sus pies. Voy a proa. Yo lanzar la sonda dijo Gonalves, y se dispuso a abandonar el alczar. No, Nuno, espere. Qu es aquello? Qu? Gil se apart el pelo de la cara, enjug la lluvia que se le meta en los ojos y forz la mirada. Haba rebasado los acantilados de la costa al norte del ro y acababan de rodear la punta norte de la desembocadura. Su casa en la isla de su exilio estaba a unas mil varas a babor, y la nave se diriga hacia la orilla sur del Zaire aguantando como poda los embates de las olas y la fuerza de la bajamar. Esta maldita tormenta no me deja ver nada protest Gonalves, regresando a la bitcora. Mire all. Gonalves mene la cabeza despus de dirigir la mirada en la direccin que le sealaba Gil. Hacia el este por el lecho que se abra entre la isla y la playa cubierta de rocas que tenan delante, se divisaba un verdadero espectculo. Las ves, Nimi? Bwato respondi la muchacha, protegindose los ojos con la mano. Muchas bwato, Gil. Nunca he visto tantas. Mi capitn llam Gil por la escotilla, ser mejor que suba a cubierta. Qu bwato, muchacha? pregunt la Mbanda Lwa. All respondi Nimi, sealando. Mira cuntas hay. Las veo grit Kimpasi. Estn por todas partes. Qu dicen, Gil? Qu ven? Canoas, Nuno. Centenares de canoas. Das y el padre De Sousa subieron al alczar, encorvados para protegerse del viento y de la lluvia. Djeme su catalejo, mi capitn. Algo va mal, seor? Gil no replic. Cogi el catalejo de Das y se lo llev al ojo. Gonalves contest por el joven. Hay canoas en el ro, mi capitn. Centenares. Son las bwato del ManiSoyo, Gil Inis le inform la Mbanda Lwa, que acababa de ver las embarcaciones. Gil la mir con una expresin de desconfianza, y luego continu mirando por el catalejo. Las canoas eran de diversos tamaos, pero todas eran de guerra. Las haba visto un millar de veces y resultaban inconfundibles por las altas y curvadas proas decoradas con pinturas de serpientes y bestias feroces. Las canoas ms grandes transportaban hasta cuarenta guerreros adems de los remeros armados; las pequeas no menos de diez. Estaban a media legua de distancia y ofrecan un aspecto impresionante. Dispuestas en hileras de varias docenas, y otras varias docenas de fondo, se
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extendan ro arriba centenares de varas, y otro tanto desde la isla hasta la orilla, formando una barrera que cerraba totalmente el canal por donde Gil quera llevar a la Beatriz hasta Mpinda. Una de las canoas ms grandes, con otras cuatro ms pequeas como escolta, se destacaba en la vanguardia de la flotilla. A ambos lados de la proa tena pintados unos agresivos leones rampantes. Gil ajust el enfoque del catalejo. Diez remeros por banda la impulsaban con sus largos remos rematados con bolas de marfil; treinta guerreros con tocados de plumas, armados con lanzas y escudos, formaban seis hileras de cinco en fondo. De pie en la proa, con lanza y cubierto con un tocado de plumas y cuernos, estaba Mbemba, mirando con atencin a la nave con semblante severo; en la mejilla destacaba la lvida cicatriz como un ramalazo de furia y excitacin. El ManiSoyo las enva para darnos la bienvenida a Mpinda, Gil Inis afirm la Mbanda Lwa. Nos espera, ansioso por ser testigo de la magia que le promet realizar. No, mi seora, no son las canoas del ManiSoyo. No las enva para darnos la bienvenida. Son las canoas de su hijo Mbemba. Las trae para echarnos de aqu. Rodrigues, que se encontraba en la cubierta con los soldados y los artilleros, al ver que Das y el padre De Sousa se haban reunido con Gil y Gonalves en la bitcora, se apresur a subir al alczar. Cul es el problema? pregunt. El seor Eanes dice que hay centenares de canoas en el ro contest Das. Dme mi catalejo, seor. Rodrigues mir a un lado y a otro, intentando ver las canoas a travs de una espesa cortina de agua, pero lo mismo que los dems, no distingui nada. Santa Madre de Dios exclam Das despus de mirar por el catalejo, eche una mirada, don Tom. Le pas el catalejo a Rodrigues. Los centenares de canoas de guerra, los millares de guerreros a bordo, los tocados de plumas, los rostros pintados en son de guerra, las lanzas, escudos, arcos, flechas, hachas y garrotes, apelotonados todos en lo que pareca una infranqueable barrera en la desembocadura, azotados por la lluvia, en medio de los tronidos de la tormenta y la luz de los relmpagos, en un vasto escenario de oscuras y profundas, y la costa marcada por un negro muro de rboles, que fortificaba un reino salvaje, era un formidable espectculo, sobre todo para aquellos que nunca haban visto nada parecido. S, era un formidable espectculo, tan impresionante como para frenar a cualquier hombre sensato y capaz de asustar incluso a Das, Rodrigues y al padre De Sousa, como haba prometido Mbemba que sucedera. Quines son? pregunt Rodrigues, bajando el catalejo. El ejrcito de diez mil guerreros del que le habl. Usted dudaba de que Mbemba pudiera reunirlos. Todava lo duda? Rodrigues no respondi y volvi a mirar el ro con el catalejo, sin disimular su asombro. No podemos seguir, mi capitn afirm Gil. Lo est viendo con sus propios ojos. Es tal cual le advert. Debemos dar media vuelta antes de que nos maten a todos. No. Rodrigues pleg el catalejo con un movimiento brusco. No vamos a dar la vuelta. Por los clavos de Cristo, no lo haremos mientras tengamos a la reina Leonor a bordo. A qu se refiere? pregunt Das, mirando a la Mbanda Lwa. Me refiero a que ste es el momento perfecto para que la reina demuestre la magia adquirida con el bautismo, mi capitn replic Rodrigues con voz sarcstica. La magia de nuestras armas. D la orden de disparar. Se equivoca, don Tom dijo el padre De Sousa. ste no es el mejor momento para hacerlo. Por qu no? Le aseguro, padre, que una salva de nuestros caones de babor ser suficiente para que esos salvajes se dispersen como conejos. Es posible, pero cmo sabrn que la salva es el trueno y el rayo de Dios? Eh? No queremos que se dispersen como conejos, don Tom. Queremos ganarlos para nuestra causa. Ese es el fin del truco. No queremos hacer la guerra, sino hacer amigos. As que arregladlo de forma que vean la descarga como el trueno y el rayo de Dios; que sea para ellos el trueno y el

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rayo de una magia que ellos tambin, como su reina cristiana, pueden conseguir del cielo por medio del sacramento. Y cmo hacerlo? Consiguiendo que Mbemba suba a bordo, que sea testigo de cmo la reina Leonor realiza esta magia. El padre De Sousa se dirigi a Gil. Consiga que Mbemba suba a bordo, seor. Gil volvi a mirar la canoa de Mbemba. Se encontraba ahora a slo unos centenares de varas ro arriba, acercndose lenta pero inexorablemente, impulsada por las poderosas paletadas de los veinte remeros, con las cuatro canoas de escolta pegadas a su estela. Tambin los centenares de canoas se haban puesto en movimiento, avanzando por el estuario en direccin a la desembocadura. Consiga que suba a bordo, seor. Dgale que su madre est aqu. Ya lo sabe. Ha estado en Mpinda. Sin duda, el ManiSoyo le ha dicho que su madre me sigui hasta la nave. Dgale que ella desea mostrarle la magia adquirida por mor del bautismo. Eso tambin lo sabe. El ManiSoyo se lo ha contado. No puede estar seguro. Asegrese. Llmelo. Vaya a buscarlo. No puede dejarle ir, padre intervino Rodrigues. No puede confiar en este hombre. Descubrir el truco si lo deja ir. No se preocupe por eso, Rodrigues. No soy yo el que va a ir a l. Es l el que viene a nosotros. La canoa de Mbemba se encontraba ahora a unas cien varas de distancia, pero no haba ninguna duda, a juzgar por su lento e implacable avance, de que se diriga a la nave. Y la enorme flotilla, que tambin avanzaba entre el tremendo aguacero, continuaba desplegndose por el estuario del Zaire para cerrar la amplia extensin de la desembocadura del ro. Viene hacia nosotros exclam el padre De Sousa, Deo gratias. Es precisamente lo que queremos. Don Tom, prepare los caones. Mi capitn? Rodrigues no estaba dispuesto a recibir rdenes del sacerdote. S, don Tom, prepare los caones para disparar asinti Das. Nadie tiene que resultar herido, mi capitn dijo Gil, sbitamente preocupado, mientras Rodrigues se diriga a las caoneras en la cubierta principal. Me ha odo, Rodrigues? No debe disparar contra las canoas ni contra nadie. Rodrigues abandon el alczar sin prestarle atencin. Dnde est el breviario de la reina Leonor? pregunt el padre De Sousa, cada vez ms entusiasmado. Mbemba tiene que verla rezando cuando disparen los caones. El pader de Sooza me habla a m, Gil Inis? Explqueselo, seor Eanes. Puede leer el Pater Noster o el Agnus Dei. No importa cul. Dios escuchar cualquier plegaria y le responder con sus rayos y sus truenos. Gil mir al sacerdote, despus a la Mbanda Lwa, y, finalmente, otra vez al ro. La canoa de Mbemba estaba a punto de abordar la nave. Arrjele una escala, Nuno. Gonalves baj a la cubierta principal sin perder un segundo. Seor Eanes, por favor, explqueselo. Explquele que sa es la magia que ha adquirido. Explqueselo usted, padre. Es su truco, y bastante sucio, por cierto. No quiero tener ninguna participacin en el engao. El rostro del padre De Sousa adquiri un color grisceo, mir al ro donde la canoa de Mbemba y las de la escolta acababan de amurarse contra la banda de babor un poco ms all de donde colgaba la escala lanzada por Gonalves. Paiva, vaya a mi camarote y trigame el breviario le grit al piloto, para luego volverse hacia Gil. Yo se lo explicar, seor, no ser tan difcil. Deprisa, Paiva. En tanto el piloto corra al camarote del cura en el castillo de popa, Rodrigues reapareca sbitamente en la cubierta superior. Mi capitn, los salvajes estn rodeando la nave. Era cierto. Las canoas de la flotilla, desplegadas por la desembocadura, rodeaban a la Beatriz para cerrarle la salida al mar; pero al mismo tiempo la obligaban a seguir hacia la orilla sur del ro.
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Se estn metiendo debajo de los caones. La artillera no nos servir de nada si se lo permitimos. Dirijmonos hacia aguas abiertas, mi capitn, antes de que sea demasiado tarde. Ya era demasiado tarde. Los guerreros de la canoa de Mbemba trepaban por la escala de cuerdas. Con los escudos colgados en el hombro izquierdo y las lanzas en la mano izquierda, suban rpidos, sin el menor esfuerzo, de dos en dos, codo con codo. No puede ser protest Rodrigues. No podemos tolerarlo. Que no osen esos salvajes subir a bordo, mi capitn! Slo se trata de su escolta, mi capitn replic Gil. Es un prncipe y la escolta tiene que acompaarlo. Al diablo con la escolta. Rodrigues comenz a dar rdenes a grito pelado a soldados y artilleros. La tropa adopt sus posiciones en la cubierta superior. Vestan casco, coraza y cota de malla, e iban armados con ballestas, arcabuces y alabardas. Los artilleros giraron los falconetes y los marineros se proveyeron de machetes, cuchillos o pasadores. Debajo de la cubierta principal, los servidores de los caones cargaban las armas. Dgales que no es necesario, mi capitn. No habr ningn problema. Antes de que Das pudiera intervenir, los dos primeros escoltas de Mbemba aparecieron por la borda, y el capitn retrocedi involuntariamente. Eran hombres de complexin fuerte y musculosa, con los rostros y los torsos pintados de rojo y verde, y las lanzas a la altura de los hombros. En cuestin de segundos, el resto de guerreros fue subiendo de dos en dos, hasta un total de diez, que formaron una falange a lo largo de los barraganetes en el combs. Entonces Mbemba apareci en la borda. Lo primero que vieron de l fueron los cuernos y las plumas del tocado, despus su apuesto rostro, todava ms impresionante por la terrible cicatriz que iba desde el ojo izquierdo hasta la comisura izquierda de la boca, los prpados entornados para proteger los ojos rasgados de la lluvia, los pmulos altos, la boca seria, el collar de dientes de len alrededor del cuello. Cuando el torso apareci por encima de la borda, brillante como el mbar pulido en medio de la lluvia, su inmensa fuerza se hizo patente en los abultados msculos del trax y los hombros. Salt a cubierta con la agilidad de un gato y, apoyado en la lanza, ech una ojeada con expresin de serena autoridad. Dios mo exclam el padre De Sousa en voz baja, qu magnfica criatura! Mbemba ech un vistazo al sacerdote y luego a Das en el momento en que ambos bajaban del alczar. Luego a Gonalves, a Rodrigues y as, uno a uno a los soldados, a los artilleros formados detrs del sargento y a los marineros diseminados por los obenques y aparejos de la nave, observndolo todo con un aire de tranquila amenaza y una peligrosa calma. En verdad que era una magnfica criatura, sin revelar emocin alguna ante lo que vea. Despus su mirada contempl toda la nave, de proa a popa. Gil record entonces que nunca haba estado a bordo de una carabela. S haba visto a la Leonor fondeada ante la ciudad de Mpinda haca ya muchos aos, pero llevado por un orgullo infantil no acept la invitacin de Diego Co de subir a bordo. Qu pensaba de cuanto estaba viendo? Se senta impresionado, asombrado, intrigado, como esperaba estar? En esto tambin ocult sus emociones. Se volvi hacia la Mbanda Lwa. La reina segua en el alczar con Nimi y Kimpasi. Pareca un poco inquieta, pero puso buena cara y sonri a su hijo. Por qu me has desobedecido, madre? le pregunt Mbemba sin alzar la voz, como si quisiera que los dems no le oyeran, como si hablara con ella en privado. Por qu has venido a ver a los hombres blancos cuando te dije que estaba prohibido? Hay una buena razn y cuando la sepas te alegrars de que haya venido respondi, desafiante. Pero no acab la frase. De repente, desapareci la sonrisa de sus labios reemplazada primero por una expresin de sorpresa y luego de miedo. Nimi, sin comprender el repentino silencio de su madre, acab la frase. Ha aprendido a usar la magia de la escritura, Mbemba. Se ha convertido al cristianismo y ahora sabe usar la magia de la escritura. Cllate!
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No me callar. Deja que te muestre la magia. Te convertir en rey. Es tu mujer, Gil. Hazla callar. Nimi dijo Gil, acercndose a la princesa. Echadla al ro. Gil se gir en redondo. Dos de los guerreros de Mbemba estaban subiendo al alczar. Por un instante, Gil crey que venan a por Nimi y se coloc delante de ella y ech mano al pual. Pero no venan a por Nimi. Venan a por la Mbanda Lwa. La reina intent huir. Los dos guerreros la sujetaron. Echadla al ro repiti Mbemba. Era una mujer menuda y con un guerrero haba ms que suficiente. La cogi por la cintura, la levant por encima de la borda y la dej caer. La Mbanda Lwa dio una voltereta en el aire, choc sonoramente de espaldas contra el agua y se hundi como una piedra. *** Bestia! chill Nimi, sin advertir que su madre reapareca en la superficie boqueando para llevar aire a los pulmones, y comenzaba a agitar las piernas y los brazos para mantenerse a flote en el agua azotada por la lluvia. Eres una bestia! Un estpido! Los guerreros de una de las canoas de escolta izaron a la mujer a bordo y, sin perder ni un segundo, la embarcacin se alej ro arriba en direccin a Mpinda. La Mbanda Lwa iba acurrucada en el fondo de la embarcacin, con las manos en la cabeza; aunque la humillacin debi de ser enorme, no pareca haber sufrido dao alguno en la cada. Kimpasi, asustado por la violencia del trato dispensado a su abuela y los gritos de su madre, comenz a llorar. Eres un bruto, Mbemba, y adems un estpido. No te metas en esto, Nimi. Gil la sujet para impedir que se echara encima de su hermano. Nimi forceje por librarse de la mano de Gil. Podras ser rey gimi, con lgrimas de rabia y frustracin en los ojos. La magia de los hombres blancos podra convertirte en rey, y yo sera la hermana del rey y otra vez una princesa en mi tierra. Te digo que no te metas en esto. Gil la sacudi violentamente. Mantenan posiciones antagnicas. Las mantenan desde que la Mbanda Lwa haba revelado su plan para forjar una alianza entre los soyos y los portugueses. Tu hijo est llorando. Ocpate del nio. Sorprendida por su tono Gil nunca le haba hablado de esta manera, Nimi se acerc a Kimpasi y lo abraz, susurrndole palabras de consuelo. Pero as y todo, no dej de mirar con furia a su hermano. Mbemba no le hizo caso. Miraba la orilla sur del ro. Reunidos entre los rboles y los peascos de la playa castigados por las olas, haba un centenar de guerreros soyos, con los kangas azul oscuro, armados con arcos y con flechas. Gil acababa de verlos. Eran parte del plan de Mbemba para atemorizar a la Beatriz? Interrog a Mbemba con la mirada. El prncipe tena puesta su atencin en otra cosa. Nuo Gonzlvez. Gonalves se sobresalt al escuchar su nombre. Le recuerdas, Mbemba? No estaba con Diigo Cam cuando los Porta Guis vinieron por primera vez? As es. Le recuerdo de pie a la derecha de Diigo Cam. Te recuerda, Nuno. Mbemba a Nzinga. Gonalves inclin la cabeza en un respetuoso saludo. Vuelva a casa, Nuo Gonzlvez dijo con voz calma y poderosa. Vuelva a su tierra en la otra orilla del mar. Aqu no es bienvenido. Haba tomado a Gonalves por el capitn, pensando que, como maestre, haba sucedido en el mando al ausente Diego Co? O sencillamente se haba dirigido a l porque era un rostro conocido entre todos estos hombres extraos?
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Si necesita comida para el viaje de regreso a casa, se la daremos. Si necesita ropas, herramientas, vino o agua para el viaje a la tierra en la otra orilla del mar, tambin se las daremos. Pero vyase, Nuo Gonzlvez. Reanude su viaje. Regrese al mundo desconocido del que viene o le mataremos para salvarnos de la maldad que trae desde all. Gonalves no respondi cuando Gil acab de traducir. No le corresponda a l responder. Mir al capitn y al sacerdote. De Sousa se embarc inmediatamente en un discurso: Qu maldad, Mbemba a Nzinga? No traemos la maldad. Dgaselo, seor Eanes. Dgale que no hemos venido aqu con la maldad en nuestros corazones, sino en son de paz y amistad, para ensearles las cosas de nuestro mundo, aprender las cosas del suyo, para comerciar y para propagar la palabra del nico Dios. Eso ya se lo dije, padre replic Gil, furioso. Cree que no se lo dije cuando estaba en Mbanza Kongo? Cuntas veces quiere que se lo repita para que a usted le entre en la mollera que ya ha tomado su decisin? Quiere que nos vayamos. Pues, dgale que nos vamos. Qu? Es la nica manera de salir de la trampa en que nos ha metido respondi Rodrigues. Sus canoas nos impiden el paso del ocano. Se han metido debajo de nuestros caones. Pero si le decimos que nos vamos, mandar retirarlas. Nos dar paso libre y saldremos a aguas abiertas. Y luego, por Cristo, volveremos sin ms disparando los caones. No. Es que no lo ve, padre? No podemos intentar su truco. Ya no tenemos a la reina Leonor a bordo. Ese taimado salvaje se ha librado de ella. No tenemos otra opcin. Pues la necesitamos. Nunca conseguiremos lo que pretendemos conseguir por la fuerza. El padre De Sousa cruz las manos. Oh, Padre celestial!, aydame a hacerle comprender que no deseamos hacerles ningn mal, que dndonos la bienvenida a su tierra, al unir su mundo al nuestro, realizara un acto que sera heroico a tus ojos y civilizara su reino. Salvara las almas de su pueblo de la condenacin eterna, como hicimos con el pueblo achanti en San Jorge da Mina, s, en San Jorge da Mina. Eso es, seor Eanes; dgaselo. Ese es el ejemplo que debemos citarle. Hblele del pueblo achanti en San Jorge da Mina, seor. Qu debo decirle? Dgale que nuestra llegada all les report un gran bien. Dgale cmo se enriquecieron con el comercio, cmo nuestra Iglesia los ha elevado, cmo nuestras armas les han permitido vencer a sus enemigos, cmo nuestras naves les abrieron el mundo. Mbemba no saba quines eran los achantis (Gil le record que Segou haba sido un achanti), ni dnde estaba San Jorge da Mina (Gil se lo describi como un lugar ms all del extremo norte del reino kongo), pero saber que los portugueses haban visitado otras tierras africanas y haban sido bienvenidos era algo nuevo para l; le pic la curiosidad y, como siempre haba deseado lo mismo para su tierra y su gente, le despert la envidia. Su expresin se suaviz, y todava apoyado en la lanza, volvi a contemplar la Beatriz de proa a popa, viendo en ella precisamente aquellas maravillas desconocidas para los kongos la nave en s, las velas como alas de pjaro, los complicados aparejos y las mquinas, la brjula, las armas y las corazas de los soldados, los marineros, los caones, y que ahora Gil le deca que los hombres blancos haban llevado a esas otras tierras africanas, a esos otros pueblos africanos. Y tambin la escritura? La escritura? Los Porta Guis tambin dieron la escritura a esa gente achanti? Lo mismo que a tu madre, Mbemba, muchos de los achantis se han hecho cristianos. Y las palabras que habla esa gente achanti, tambin las tienen ahora convertidas en la escritura? Gil lade la cabeza. No entenda muy bien la pregunta de Mbemba.

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Hay escritura de las palabras que habla esa gente achanti, Gil? Se puede hacer escritura de las palabras que habla cualquier pueblo? Los Porta Guis pueden hacer escritura de las palabras que habla mi gente? No lo s. sa sera la magia ms maravillosa de todas. Claro que s. De todas las cosas que los hombres blancos queran ofrecerles, de todas las artes y oficios de Europa, y de todas las glorias espirituales de la cristiandad, la escritura era el nico conocimiento, el nico concepto que los kongos no tenan a su alcance. Tenan su propio dios, tenan sacerdotes y rituales: en conclusin, no necesitaban de la Iglesia. Tampoco los portugueses podan proveerles de nada manifiestamente til para la vida domstica que sus propios tejedores, herreros, agricultores, ganaderos, cazadores, pescadores, constructores y escultores no pudieran proveerles. Pero la escritura, el lenguaje escrito, sin duda revolucionara su cultura de una manera que no conseguira ninguna invencin de la tecnologa europea o nocin de la teologa cristiana, y era una medida de la singularidad de Mbemba que lo hubiera reconocido. Pregntale a tu sacerdote si se puede hacer escritura de las palabras que habla la gente kongo. Quiere saber si se puede hacer un lenguaje escrito del idioma kongo, padre. En el rostro plido y zorruno del padre De Sousa apareci una expresin de asombro. Dios mo, qu criatura ms extraordinaria. No se le puede engaar con trucos de magia. No se le puede impresionar con el tronar de nuestros caones, pero s con la escritura, con el lenguaje escrito. Qu cosa ms extraordinaria que lo que excite la imaginacin a un negro pagano de la selva sea precisamente la escritura. Se puede hacer o no, padre? Se puede. Estoy seguro. No ser fcil. Representar un enorme esfuerzo, pero se puede hacer si se cuenta con el tiempo necesario. Mbemba quiso saber cunto tiempo. Cmo puedo responder a esa pregunta? No creo que se haya intentado antes hacer un lenguaje escrito de un idioma salvaje. Dios mo, piense en lo que significa. Hay que recopilar un vocabulario, construir una gramtica. Hay que inventar un alfabeto que represente la pronunciacin de las palabras. Se tardaran meses, aos, para establecer los primeros rudimentos. Pero valdra la pena. Oh Seor, qu magnfico logro! Podramos enserselo a todos. Podramos traducir la palabra de Dios. Dgaselo, seor Eanes. Dgales que, si nos da la bienvenida a su tierra, si nos permite construir aqu una iglesia y un asentamiento comercial, traeremos la magia del lenguaje escrito a su reino. Pregntale a qu clase de asentamiento se refiere contest Mbemba. Por qu tengo que preguntrselo? Qu ms da? Pregntale si el asentamiento se puede construir en tu isla. En qu ests pensando, Mbemba? No creas que podrs mantener en secreto un asentamiento. Te digo que se lo preguntes, Gil. Gil no tuvo oportunidad porque Rodrigues intervino una vez ms. Qu pasa ahora? All. Miren all. El sargento de marina seal la orilla sur donde se haban reunido los guerreros soyos. Qu estn haciendo esos salvajes? Los soyos estaban echando las canoas al agua. Mbemba se acerc a la borda y, para asombro de Gil, pareca tan intrigado por el acontecimiento como todos los dems. El ManiSoyo dijo Mbemba. A qu viene ahora? pregunt Gil, acercndose a la borda. Mbemba mene la cabeza. No le pediste que viniera? No. MtuKongo llam el ManiSoyo desde la canoa. Me escuchas, MtuKongo? Te escucho, ManiSoyo. Te han traicionado, MtuKongo. El NsakuSoyo te ha traicionado. Ha enviado un mensaje a Mbanza Kongo para avisar que los hombres blancos han vuelto.
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Mbemba arrug el gesto como si le hubiesen dado un puntapi. Lo siento, MtuKongo. Los mensajeros del NsakuSoyo son muy rpidos. Tu hermano, Mpanzu a Nzinga, ya lo sabe. Mbemba cerr los ojos. Ahora que est enterado, imagnate lo que pensar. Creer que te has rebelado contra el rey. Creer que al haber mantenido en secreto el regreso de los hombres blancos, y el que hayas venido a verlos en secreto con este gran ejrcito, pretendes aliarte con ellos contra el reino. As que cudate porque vendr con un ejrcito todava ms grande que el tuyo para aplastar tu rebelin y expulsar a los hombres blancos. Ests seguro, ManiSoyo? Lo sabes con certeza que viene hacia aqu con un ejrcito ms grande que el mo? Lo s, MtuKongo. Mbemba volvi a entornar los ojos. Su plan se haba desmoronado. Su estratagema para echar a los portugueses sin una guerra se haba ido al cuerno. Debemos tener miedo, MtuKongo? Por qu lo preguntas? Porque la Mbanda Lwa nos pide que no tengamos miedo. Nos asegura que ha adquirido la poderosa magia de los hombres blancos. Dice que ahora tiene el poder de hablar con el Dios de los hombres blancos y pedirle sus truenos y sus rayos as, que no hay razn para tener miedo por muy grande que sea el ejrcito de Mpanzu. La Mbanda Lwa. Mbemba pronunci el nombre de su madre con un tono amargo. Todo habra ido bien, nadie habra sabido que los hombres blancos haban regresado si ella se hubiera mantenido apartada de todo esto, tal como le orden. Pero, es as, MtuKongo? La Mbanda Lwa ha adquirido una magia tan poderosa? Porque si la tiene, yo tampoco tendr miedo del ejrcito de Mpanzu. De qu estn hablando? Gil se apart de la borda. Mpanzu viene hacia aqu, mi capitn, con un ejrcito todava ms grande que ste. Mpanzu? El hermano de Mbemba? S. Ha descubierto que estamos aqu, y ahora viene con un ejrcito mucho ms poderoso que el ejrcito de Mbemba para echarnos. Y no se mostrar razonable como Mbemba. Eso se lo aseguro. No se molestar en venir a hablar con nosotros. No nos ofrecer provisiones para regresar a casa. Nos atacar inmediatamente con todas sus fuerzas si no nos marchamos antes de que l llegue. Cundo llegar? pregunt Rodrigues. Un momento, don Tom interrumpi el padre De Sousa. Un momento, nada ms. Aqu hay algo que no entiendo. Qu ha querido decir con eso de que Mpanzu ha descubierto que estamos aqu, seor Eanes? No saba que estbamos aqu? Mbemba no se lo dijo? Gil quera morderse la lengua. Comprendi que haba hablado demasiado. Los delgados y rojos labios del padre De Sousa esbozaron una sonrisa astuta. As que no se lo dijo. Mantuvo en secreto nuestra presencia. Evidentemente, eso quiere decir que no comparte la opinin que Mpanzu tiene de nosotros. l est dispuesto a darnos la oportunidad que Mpanzu siempre nos negar replic Gil. La oportunidad de salir de aqu sanos y salvos. Pero nos echar lo mismo que Mpanzu si no aceptamos la oportunidad que nos ha brindado. Dudo que Mpanzu est tan seguro como usted, seor. De lo contrario, por qu iba a venir aqu con otro ejrcito? Gil no respondi a la pregunta del sacerdote. Quin ms, aparte de Mbemba, no comparte la opinin de Mpanzu sobre nosotros? aadi De Sousa. La reina Leonor. Sabemos que ella est de nuestra parte. Quiz el ManiSoyo, o en todo caso no la compartira si la reina Leonor le demostrase el poder de su magia. Si pudisemos conseguir tenerla otra vez a bordo. Gil le volvi la espalda, disgustado con las especulaciones del sacerdote.
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Qu piensas hacer cuando llegue Mpanzu, MtuKongo? preguntaba el ManiSoyo cada vez ms preocupado. Te enfrentars a su ejrcito? La Mbanda Lwa dice que, ahora que posee la poderosa magia de los hombres blancos, tendras que luchar contra l y que los soyos combatamos a tu lado para ayudarte a ti a conseguir el trono kongo para ti, un prncipe por cuyas venas corre sangre soyo. No repitas las tonteras de la Mbanda Lwa, ManiSoyo replic Mbemba, hecho una furia. Claro que no luchar contra Mpanzu. Ni t tampoco. No nos hemos rebelado contra nuestro rey. No pretendemos conseguir el trono kongo. Entonces, qu piensas hacer? Mbemba mir por encima del hombro, y una vez ms dej vagar la mirada por la nave. Todas las dudas, toda la indecisin que trastorn su expresin cuando oy por primera vez que los portugueses haban vuelto, volvieron a reflejarse en su rostro. Todas esas emociones encontradas sobre los hombres blancos aparecieron en su cara. Su proximidad, este casi poder tocar las maravillas de los hombres blancos, volvi a trastornar sus lealtades. Echars a los hombres blancos antes de que llegue Mpanzu? Es eso lo que vas a hacer, MtuKongo? El prncipe se volvi para contemplar el ro. No, ManiSoyo, no tengo intencin de echar a los hombres blancos antes de que llegue Mpanzu. Pienso ir a su encuentro. Cuando le encuentre en el camino hacia aqu, le pedir que vea a los hombres blancos con sus propios ojos. Nunca los ha visto. As que ir a l y le pedir que venga en son de paz a conocer a los hombres blancos y los vea con sus propios ojos. No, Mbemba intervino Gil, pues claramente no quera que Mbemba flaqueara en su decisin de expulsar a la Beatriz. No quera que hiciera nada para evitar que la nave regresara a Portugal. No lo hagas. Debo hacerlo. Por qu? Para tener la escritura? Puedes decirlo as. Tanto valor tiene para ti? Es una cosa que nunca nos la hemos imaginado, Gil. Es algo en lo que ni siquiera hemos soado. Es una cosa de un mundo desconocido para nosotros. S, para m tiene un inmenso valor. Porque con la escritura aprenderemos cosas que nunca hemos sabido, imaginar lo que nunca hemos imaginado, soar aquello que ni siquiera nuestros ms sabios hechiceros han soado, un mundo ms grande que nuestro propio mundo, el mundo en la otra orilla del mar. Debemos conocer ese mundo, Gil. Debemos convertirnos en parte de ese mundo. La tarea de hacerlo ha cado sobre m. Eso le vas a decir a Mpanzu cuando le encuentres en el camino hacia aqu? No es mala persona, Gil. Slo est equivocado. Muy pronto morir nuestro padre y l ser nuestro rey. Ser un rey ms grande si consigo convencerlo de que conozca el mundo ms grande y se convierta en una parte de ese mundo.

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IX Gil, despierta, rapazinho. Gil se dio media vuelta en la litera, abri los ojos y se encontr mirando a Gonalves. Estaban en el pequeo camarote del castillo de popa, al otro lado del camarote del capitn, que el padre De Sousa haba preparado para la Mbanda Lwa, Nimi y Kimpasi cuando subieron a bordo de la Beatriz en la baha de la Cascada, y que contena sus pertenencias. Nimi, con el nio en brazos, dorma en el suelo. Madre e hijo se haban acostado juntos en la otra litera, pero la falta de costumbre a las extraas comodidades, les oblig a abandonarla en el transcurso de la noche. Una lmpara de aceite colgada de una viga que se mova al comps de los vaivenes de la nave, alumbraba el camarote con una tenue luz. Qu pasa, Nuno? La reina est aqu. Qu? Gil se sent en la litera, completamente despierto. La reina Leonor ha venido a la nave. Pregunta por ti. La ha dejado subir a bordo? No. No permita que suba. Ya sabe lo que pasara si sube a bordo. S, lo s. Dnde est? En una canoa amurada en la banda de estribor. Gil mir a Nimi. Gracias a Dios, continuaba durmiendo. No quera que se despertara. No quera que supiera que la Mbanda Lwa se encontraba all. Estaba seguro de que intervendra en favor de su madre si se enteraba. Est bien, Nuno, ahora voy, pero no despierte a nadie ms. Nadie debe saberlo. Apart la burda manta de lana, se puso el kanga, sujet el pual en el cinturn y sigui a Gonalves. Faltaba poco para el amanecer. La tormenta haba amainado durante la noche. Los nubarrones se haban alejado mar adentro y en el cielo gris que anticipaba la aurora las estrellas comenzaban a esfumarse. Es su turno de guardia, Nuno? No. Quin est al mando? Paiva. Gil mir al piloto que dormitaba apoyado en la bitcora en el alczar. Por qu est levantado? No poda dormir. Gil Observ a Gonalves. A la leve claridad del alba, vio la preocupacin reflejada en las profundas arrugas del amable rostro del maestre. Habr problemas, rapazinho. Lo noto en los huesos. Yo tambin, Nuno. No tendra que haber dormido. A partir de ahora nos turnaremos para no dormir. S, eso es lo que vamos a hacer dijo Gil con una sonrisa, feliz de tener cerca a alguien a quien considerar como un amigo, y le acompa a la banda de estribor en la manga de la nave. La Beatriz, con las velas recogidas, permaneca fondeada en la cala delante de Mpinda. Haba navegado hasta all el da anterior, con Mbemba a bordo, y Gil dirigiendo la maniobra en medio del aguacero. Luego, Mbemba desembarc acompaado de su escolta para dirigirse inmediatamente al encuentro de Mpanzu. La flotilla de canoas de guerra, despus de acompaar a la Beatriz ro arriba hasta Mpinda, haba formado un cordn en la bocana de la cala, encerrndola all de la misma manera como la haba encerrado en la desembocadura del ro. Pero haba ocurrido algo ms durante la noche mientras Gil dorma. Haba canoas alineadas delante de Mpinda, y stas no pertenecan a Mbemba, sino al ManiSoyo. Una de las embarcaciones se haba acercado hasta la nave. Slo porque saba por Gonalves que ella estaba all, Gil vio en la pobre luz de la falsa aurora a la Mbanda Lwa de pie entre una escolta de guerreros soyos.
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Mi seora llam Gil. Eres t, Gil Inis? S, mi seora. Cul es su deseo? Lanza los escalones de cuerda, Gil Inis, quiero subir a la nave. No puedo hacerlo, mi seora. Est prohibido. Quin lo ha prohibido? Sabe muy bien quin lo ha prohibido. Su hijo, el MtuKongo, lo ha prohibido. Hubo un momento de silencio en tanto ella consideraba la situacin. Luego exclam con un tono ms fuerte e imperioso: chame los escalones, Gil Inis. Soy cristiana y quiero hablar con mi sacerdote. Esto no era prudente. En el silencio de la noche, sus voces se podan or con claridad. Paiva, en el alczar, poda orlas y preguntarse qu estaba pasando y acercarse. Dara la voz de alarma. Y nada podra ser mejor para los dems que tener a la Mbanda Lwa otra vez a bordo. Aydeme a bajar la escala, Nuno. La dejars subir a bordo? No, yo bajar hasta ella. El ManiSoyo estaba en la canoa con la Mbanda Lwa. Gil se sorprendi pero despus se dio cuenta de que no tena motivos de preocupacin. Explicaba por qu la Mbanda Lwa haba vuelto a la Beatriz en cuanto tuvo la seguridad de que Mbemba se haba marchado. Salt del ltimo escaln a la canoa. ManiSoyo. El viejo cacique se limit a responder con un gesto. Haba envejecido. Robusto, el pelo blanco, vestido con una hermosa capa de plumas de garza, la figura de un bondadoso abuelo, muy parecido a como le recordaba Gil despus de tantos aos. Si el NsakuSoyo haba sido el primer enemigo de Gil en esta tierra, el ManiSoyo haba sido su primer amigo. Incluso ahora no se mostraba hostil, sino solamente reservado, como si todava no tuviese claro qu partido tomara en esta competicin de esperanzas y ambiciones. Arrodillados en las canoas alineadas a lo largo de la playa de su aldea, haba millares de guerreros enfrentados a los millares de guerreros de Mbemba embarcados en las canoas en mitad del ro. Estaban preparados para la lucha en bandos rivales, pero tambin se les poda convencer para que hicieran causa comn. Dile al pader de Sooza que estoy aqu, Gil Inis. Dile que la reina Leonor, a quien l mismo convirti en la primera reina cristiana de los kongos, quiere hablar con l. De qu quiere hablar con el cura? Le he pedido a la Mbanda Lwa que cumpla lo que me prometi, Gil Inis respondi el ManiSoyo. Le he pedido que me muestre la magia que dice poseer. Por qu precisa hablar con el padre De Sousa para mostrarle la magia al ManiSoyo, mi seora? Como usted dice, el padre De Sousa la ha hecho cristiana y, por lo tanto, ha puesto la magia en sus manos. Yo le pregunt lo mismo, Gil Inis afirm el ManiSoyo, pero la Mbanda Lwa asegura que no puede realizar la magia sin el fetiche adecuado. Qu fetiche? La escritura, Gil Inis terci la Mbanda Lwa. El breviario? Debo recitar el conjuro de la escritura para pedirle a Dios que nos d sus truenos y rayos. Pero no tengo la escritura conmigo. Tena sentido. Desde luego que al ManiSoyo deba parecerle una explicacin muy lgica. No se poda hacer ninguna magia sin el fetiche correcto y, debido a su poco ceremonioso abandono de la nave el da anterior, el fetiche, el breviario, todava andaba con sus otras cosas en el pequeo camarote del castillo de popa. Quiero que el pader de Sooza me d la escritura para mostrarle su magia al ManiSoyo.

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l no le dar la escritura, mi seora. No la recibir a usted. Ha aceptado esperar aqu hasta que Mbemba regrese de su encuentro con Mpanzu. Ha aceptado que es un asunto que conviene que resuelvan los hermanos. Quiz Mbemba no regrese en muchos das. El padre De Sousa est dispuesto a esperar esos muchos das. Y usted debera hacer lo mismo. Usted tambin, ManiSoyo. El viejo cacique se encogi de hombros, como si le hubieran librado de la carga de tener que elegir un bando, al menos de momento, y se retir a la popa. Quin puede predecir lo que ocurrir en esos muchos das, Gil Inis? insisti la Mbanda Lwa. Nadie lo puede predecir, mi seora. Quiz Mbemba nunca regrese. Mpanzu podra no dejarle volver. O Mpanzu regrese con l, como es lo que quiere conseguir. Vamos, hija. La Mbanda Lwa cruz la mirada con el viejo, que se sent en el banco de popa, y dio una orden a los remeros. Al punto stos hundieron los remos en el agua para apartar la canoa del casco de la nave. La Mbanda Lwa, contrariada, fue a sentarse junto a su padre, en tanto Gil se sujetaba a la escala para despus empujar la canoa con un pie para acelerar su marcha. Permaneci colgado de la escala durante unos minutos, vigilando la marcha de la canoa hacia la playa, pero de sobras saba que esto no era el final. La Mbanda Lwa no renunciara fcilmente a la intencin de alistar al ManiSoyo en su causa. Volvera a la nave todas las veces que hiciera falta, y, tarde o temprano, el padre De Sousa y los dems la veran, y, por mucho que Gil pudiera decir o hacer, ellos la invitaran a subir a bordo y dispararan los caones, con unas consecuencias que no se atreva ni a imaginar. Mir al cielo. Las primeras luces del alba pintaban de rosa el horizonte, pero los negros nubarrones ya venan desde el mar. Las lluvias no se haban acabado; volvera a llover dentro de unas horas. Trep por la escala hasta la mitad. Nuno. Gonalves asom la cabeza por la borda. Nuno, escuche, tena usted razn. Habr problemas. Qu te ha dicho? Quiere hacerse con el breviario. Cree que lo necesita para mostrar su magia al ManiSoyo. He conseguido darle largas, pero lo volver a intentar, y la prxima vez no tendremos tanta suerte. El padre, el capitn o Rodrigues estarn levantados, la harn subir a bordo, y no podr hacer nada para detenerlos. Podras negarte a traducir sus palabras. No servira de nada. El padre no tardara en averiguar qu es lo que pretende la reina. Qu podemos hacer? Avisar a Mbemba. Porque resulta que es fcil que una vez que ella est a bordo y disparen los caones, el ManiSoyo se ponga de su parte. Y Mbemba tiene que saberlo. No podemos permitir que regrese sin tener conocimiento de este hecho. Cmo podemos avisarle? Slo lleva unas horas de camino y tengo una idea bastante clara de adonde se dirige. Mpanzu viene con su ejrcito por el camino real desde Mbanza Kongo, as que Mbemba ir por ese mismo camino a su encuentro. Yo seguir la misma ruta. Podr alcanzarlo antes de que se encuentre con Mpanzu. Al menos, tengo que intentarlo. Qu quieres que haga yo? Lo que sea, con tal de impedir que la Mbanda Lwa suba a bordo. Le pido adems que cuide de Nimi y Kimpasi. No te preocupes por ellos. Los cuidar por ti, vete tranquilo. Ntondesi. Gonalves sonri al or esta palabra. Gil mir el horizonte por el este. Faltaba poco para que el sol hiciera su aparicin. Tena que marcharse ahora mismo si quera aprovechar ese poco de oscuridad que quedaba.
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No le diga a nadie que me he marchado, Nuno. Ni siquiera s que te has marchado, rapazinho. Gil volvi a bajar por la escala no quera zambullirse y correr el riesgo de alertar a Paiva con el chapoteo y se meti en el ro con el mayor sigilo posible. Se sostuvo del ltimo peldao mientras miraba las canoas de Mbemba que cerraban la cala, y las de los soyos alineadas a lo largo de la costa. Lo ms probable era que no le vieran, pues no era ms que una mancha en el agua a la luz confusa del amanecer. Pero tampoco quera correr ese riesgo, tena que dejarlas atrs. Se mantuvo pegado al casco de la nave y avanz poco a poco por la banda de estribor hasta rodear la popa, se sumergi y se dio impulso apoyando los pies en el casco. Nad bajo el agua hasta donde le aguant la respiracin, en direccin oeste, ro abajo hacia el ocano, en la direccin opuesta a la que tena que seguir para alcanzar a Mbemba. Hubiese sido una estupidez nadar hacia el este, ro arriba. Eso supona desperdiciar sus fuerzas nadando contra corriente. No, estratgicamente deba dejar atrs las canoas ro abajo, subir a tierra por el oeste de Mpinda y luego cortar en direccin sur por la selva, siguiendo el mismo camino que haba seguido ya con la otra Nimi cuando fue a buscar a Mbanza Kongo. Por supuesto que esta vez no lo recorrera en su totalidad. En cuanto estuviera lejos de Mpinda, torcera hacia el este para dirigirse al camino real. La primera vez que asom la cabeza para tomar aire, sac el cuchillo de la vaina y lo sujet entre los dientes, pensando en los cocodrilos que poda encontrar en su camino hacia la playa. *** Despus de casi veinticuatro horas de caminar a marchas forzadas, Gil alcanz a Mbemba en una pequea aldea soyo en la ribera del Zaire, a unas quince leguas de Mpinda. Lo alcanz demasiado tarde. Mpanzu y sus huestes ya estaban esperndole. Volva a amanecer. Ahora caa una ligera lluvia pertinaz despus de las tormentas del da y de la noche anterior. En medio de ese calabobos, entre el sordo retumbar de los truenos en la lejana y algn que otro relmpago, los guerreros del ejrcito de Mpanzu formaban en la aldea y en la ribera, y cientos de canoas se agrupaban en el ro, dispuestas a reanudar el viaje hacia Mpinda con las primeras luces del da. Mbemba se encontraba con su hermano en la orilla. Alrededor de los dos prncipes, los tamborileros tocaban los tambores, los trompeteros hacan sonar los cuernos y los fetichistas sacudan las maracas, golpeaban los batintines de hierro y bailaban y brincaban animados por el frenes blico. Gil, que vena por el sur, se acurruc entre los espesos matorrales empapados por la lluvia a unas cien varas al oeste de la aldea y contempl esta especie de parada militar. Cunto tiempo llevaran reunidos los dos hermanos?, se pregunt. Mbemba haba tenido ocasin de defender su caso en favor de los portugueses? Cul haba sido la respuesta de Mpanzu si es que haba dado alguna? A esa distancia, Gil no alcanzaba a ver las expresiones de ninguno de los dos, ni siquiera si hablaban en trminos amistosos. Pero por los preparativos de la marcha se poda interpretar que no haba una hostilidad abierta entre ellos, y que Mpanzu no trataba a Mbemba como un traidor al trono por haber mantenido en secreto el regreso de los portugueses. Sus tropas parecan mezclarse pacficamente con la escolta de Mbemba. Ces el batir de los tambores. Uno a uno, los cuernos fueron enmudeciendo. Los fetichistas, presintiendo algo inusual, dejaron de bailar y se volvieron para apartarse cuando Gil sali de la selva. Entonces advirti repentinamente que estaba el NsakuSoyo entre los fetichistas agitando una maraca. La inesperada visin del esqueltico y malvado hombre ju-ju le hizo estremecer. El NsakuSoyo siempre estaba all donde haba problemas. Gil se dirigi hacia la orilla del ro donde se encontraban Mpanzu y Mbemba, evitando mirar al hechicero. En sus diez aos de exilio no haba visto a Mpanzu para nada. Lo recordaba como alguien peligroso, como un implacable enemigo. Era grande y musculoso, ms alto y fornido que Mbemba, con los ojos saltones y biliosos. Con el paso de los aos se haba vuelto ms fornido y ms peligroso. Lo mismo que Mbemba, iba vestido para el combate. Llevaba un kanga con los colores de su casa, un collar de dientes de len y un tocado de plumas de guila y cuernos de bfalo de agua. Apoyado en la alta lanza, observ el avance de Gil con una expresin ptrea. En sus ojos saltones y amarillentos no se reflejaba sorpresa ni furia ni ninguna otra emocin, ms all de una
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calma indiferente y letal. En cambio, el rostro de Mbemba expresaba sorpresa y furia, algo que se notaba todava ms en la cicatriz. Gil Inis! exclam Mpanzu cuando Gil lleg a la orilla. Hablaba con un tono grave, la voz profunda y ronca, pero tan carente de expresin como sus ojos. Prncipe blanco del cielo. Mpanzu a Nzinga respondi Gil, intentando imitar la calma de Mpanzu aunque el corazn le lata furiosamente, prncipe heredero de los kongos. Cuidado, MtuKongo intervino el NsakuSoyo. Sin duda no ha venido aqu solo. Has venido aqu solo, Gil Inis? He venido aqu solo y bajo la proteccin de tu hermano, MtuKongo. Mpanzu se volvi hacia Mbemba. S, Mpanzu, ha venido aqu solo bajo mi proteccin contest Mbemba aunque era evidente su enfado. Claro que est bajo la proteccin de Mbemba protest el NsakuSoyo cada vez ms agitado. Estn juntos en esto. Estn en esto con la Mbanda Lwa. Cuidado, MtuKongo, porque quieren robarte el trono. Y por qu has venido aqu solo bajo la proteccin de mi hermano? pregunt Mpanzu sin hacer caso del hechicero. Te traigo un mensaje de mi gente, los portugueses. Y cul es el mensaje? Estn de acuerdo en volar de regreso a su tierra en el cielo, tal como dice mi hermano que les orden hacer? No te dije que hubieran accedido, Mpanzu le interrumpi Mbemba. Te dije que todava no les haba pedido que accedieran hasta que tuvieras la oportunidad de verlos con tus propios ojos. S, me lo dijiste, pero cre que podran haber entrado en razn desde que t los dejaste y hubieran accedido a volar de regreso a su tierra con el fin de salvarse de la destruccin si no lo hacen, y que ese es el mensaje que me trae Gil Inis de su parte. Es ese el mensaje que te han enviado que traigas, Gil Inis? No, MtuKongo. Entonces, cul es? Me han pedido que te diga que desean hablar contigo y explicarte por qu han venido... Mpanzu le interrumpi tranquilamente, sin gritos ni amenazas, pero con una indiscutible autoridad. Quiz no era tan listo ni perspicaz como Mbemba, pero era un hombre sensato, prudente, completamente seguro de s mismo y de sus creencias. Ya s por qu han venido, Gil Inis. El NgangaKongo me lo dijo cuando vinieron la primera vez. El NgangaKongo nunca los vio manifest Mbemba. Nunca los vio con sus propios ojos. Tampoco t. Ni nuestro padre. Ahora tienes la ocasin de verlos con tus propios ojos y decidir por ti mismo si traen la maldad, como dice el NgangaKongo, o si traen el bien como digo yo. Y si decido despus de verlos que traen el mal, aceptarn volar de regreso a su tierra en el cielo? No importa si aceptan o no replic Mbemba, muy seguro de s mismo. Si es eso lo que decides despus de verlos, despus de hablar con ellos, despus de presenciar la magia que realizan, yo los echar acepten o no, cumpliendo mi juramento. Mpanzu observ a su hermano durante un buen rato, antes de volver su atencin al NsakuSoyo. No le creas, Mpanzu le rog Mbemba apresuradamente antes de que el hechicero pudiera decir una palabra, sabiendo lo que iba a decir. No creas las mentiras que dice. Te soy leal a ti y a nuestro padre. No comparto las ambiciones de mi madre. La condeno. Haz con ella lo que quieras. Haz conmigo lo que quieras: estoy en tus manos. Tambin la dejar a ella en tus manos, pero primero aprovecha esta oportunidad. Ve con los portugueses y mralos por lo menos una vez con tus propios ojos. Mpanzu asinti con un lento y pensativo gesto. Era muy diferente a como Gil haba imaginado que sera. No era un alocado salvaje, sino un hombre calmo y reflexivo, leal a su sacerdote, a su rey y a su reino, como corresponda al heredero del trono, preocupado slo por el mundo que siempre haba conocido, deseoso por impedir la entrada de la maldad procedente de un mundo desconocido.
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Ven conmigo, Gil Inis repuso despus de pensarlo mucho. Se meti en el ro y chapote hasta una de las canoas. Dnde vamos, MtuKongo? pregunt Gil. A ver a tu gente, los Porta Guis. Para hacer la guerra contra ellos? Para echarlos? No, para verlos con mis propios ojos, como quiere mi hermano. Mpanzu se embarc en la ms grande de las canoas, adornada con pinturas de cocodrilos en la proa. La tripulaban diez remeros por banda, y llevaba a treinta guerreros, arrodillados en filas de a cinco, adems de un tamborilero y un trompetero que estaban sentados a popa. El NsakuSoyo subi despus del prncipe, y lo mismo hizo Gil a una seal de Mpanzu. En cambio, para desconsuelo de Gil, que se preguntaba si tendra la ocasin de contarle los planes de su madre, Mbemba se embarc en otra canoa. Gil nunca haba estado en una partida de guerra como sta. Al principio le pareci un verdadero caos. Los miles de guerreros reunidos a lo largo de la fangosa orilla, los centenares de canoas agrupadas en el ro castigado por la lluvia, el terrible estrpito a medida que los tambores y los cuernos reanudaban la frentica msica, y los fetichistas comenzaban a golpear los batintines y a sacudir las maracas, le impresionaron por su grandiosidad. El Kongo era un reino forjado en la guerra contra las tribus rivales, los clanes y los seores feudales, un reino con mucha experiencia y disciplina para la guerra, y muy pronto, incluso para los ojos de Gil, apareci como un ejrcito disciplinado y en orden, y no como una catica agrupacin de hombres. Los guerreros en tierra y las canoas en el ro formaban distintas unidades muy parecidas a las compaas y escuadrones, cada agrupacin con sus propios capitanes, cada una con su banda de fetichistas, cada una respondiendo a las rdenes transmitidas por los tambores, los cuerpos y los batintines de hierro. La infantera inici la marcha, con los fetichistas en vanguardia, en direccin al oeste por el camino real que los llevara hasta Mpinda. Los guerreros avanzaban a paso ligero, y a ese paso llegaran a Mpinda mucho antes del anochecer. Sin embargo, las canoas seran las primeras en llegar. En cuanto los pelotones se alejaron, los tambores y las trompetas dieron la seal, y el resto de la tropa parti en sus canoas impulsadas por los remeros y ayudadas por la corriente. La canoa de Mbemba, con una escolta de cuatro embarcaciones donde iban sus guardaespaldas, se situ en cabeza. Los centenares de canoas que les seguan formaron escuadrillas de quince en fondo, ocupando todo lo ancho del ro desde la orilla sur hasta las orillas de las islas en el centro del lecho. La canoa de Mpanzu ocup su posicin en el centro de la dcima escuadrilla, desde donde vea toda la flota, y detrs venan por lo menos otras diez escuadrillas. Formaban una fuerza impresionante que, sumada a la infantera, daba la apariencia de ser invencible. Pareca lgico que Mpanzu accediera a la peticin de Mbemba de ir a conocer a los portugueses. Deba parecerle que complacer a Mbemba no entraaba ningn riesgo y sin duda tambin satisfacer la propia curiosidad de ver por lo menos una vez a los hombres blancos por s mismo porque, despus de hacerlo, no representara ningn problema echarlos disponiendo de una fuerza como la que l tena, si es que finalmente decida hacerlo. Pero no contaba con las armas. Cmo poda? Al no haberlas visto nunca disparar, sin tener idea de lo que eran, no poda imaginar la terrible destruccin que provocaran incluso en una fuerza tan formidable como la suya.

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X La Beatriz, mecindose suavemente a merced de la corriente y de la marea, con los gallardetes agitados por el viento tormentoso, apuntaba casi directamente a la orilla sur del ro, con el lado de estribor de cara al este, cuando sobre el medioda la flota de Mpanzu lleg a la cala de Mpinda. La nave continuaba atrapada en el fondeadero por el cordn formado por las canoas de Mbemba y las de los soyos en la ribera frente por frente de la aldea. No llova, pero el cielo segua encapotado. La humedad era tremenda, las nubes de mosquitos se elevaban de la superficie gris del ro aumentando la incomodidad de Gil. Viajaba en la proa de la canoa de Mpanzu. El NsakuSoyo estaba sentado entre los treinta guerreros en medio de la embarcacin, y Mpanzu ocupaba un puesto a popa con el tamborilero y el trompetero para vigilar la canoa de Mbemba y las de su escolta, muy por delante de las restantes escuadrillas. Gil esperaba ansioso ver qu hara Mbemba ahora que tenan delante a la Beatriz. Ira directamente a la nave para avisar al padre De Sousa y a los dems que Mpanzu vena en son de paz? Esperara a la canoa de Mpanzu para que Gil hiciera de traductor? En ese momento los vio: cuatro destellos de luz blanqusima a lo largo de la banda de estribor. No se oy el estampido durante unos segundos, pero incluso antes de or el tronar lejano de las explosiones y ver la nube de humo negro extenderse sobre el agua, comprendi qu eran. Los cuatro caones de estribor de la Beatriz acababan de disparar por las troneras de la cubierta principal, y despus de varios segundos de silencio irreal, cuatro gigantescas columnas de agua se elevaron de la superficie del ro en una hilera irregular. Gil se encogi, instintivamente. Qu es eso? pregunt Mpanzu. La visin era tan extraa, tan extraordinaria, tan completamente inimaginable, que Mpanzu ni se asust siquiera. Su voz ronca formul la pregunta con calma, expresando slo una gran curiosidad. Gil lo mir durante un instante antes de mirar otra vez hacia la nave. Era sta la demostracin que la Mbanda Lwa ofreca al ManiSoyo de los poderes mgicos adquiridos mediante el bautismo? O ya se los haba demostrado y esto era algo peor? La primera andanada le pareci muy bien dirigida. Haba cado detrs de Mbemba y su escolta, y delante de la primera escuadrilla de la flota de Mpanzu. Gil consider que era un motivo para albergar grandes esperanzas. Pero entonces los caones volvieron a disparar, y las esperanzas de Gil saltaron por los aires hechas trizas. Rodrigues lo nico que buscaba era la distancia de tiro. Los proyectiles de dos de los caones volaron por encima de las canoas de Mbemba, y cayeron en el ro tan cerca de la siguiente escuadrilla que las olas provocadas por las balas hicieron zozobrar unas cuantas. El tercer disparo acert de lleno en tres canoas que navegaban muy juntas en el flanco norte de la escuadrilla, y el cuarto hizo blanco directo en dos de las canoas de la siguiente escuadrilla. Rodrigues disparaba a matar, y lo consegua. Veinte, treinta, quiz cincuenta guerreros de Mpanzu acababan de morir en la segunda andanada, destrozados por la metralla, los proyectiles, las cadenas, las piedras y las rocas, lanzados al ro y ahogados en sus aguas. Y si haba alguna duda sobre las intenciones de Rodrigues, mientras volvan a cargar los caones, los tres falconetes montados en la borda de estribor de la cubierta superior abrieron fuego. Gil se lanz boca abajo en el fondo de la canoa. Sonaron los cuernos. Los tambores marcaron un ritmo frentico. A su alrededor son un coro de aullidos. El NsakuSoyo no dejaba de chillar. Mpanzu gritaba como un energmeno y Gil no saba si le gritaban a l o es que haban sido heridos. Pero entonces not que la canoa viraba bruscamente a babor, hacia la orilla sur del ro, interrumpiendo su avance hacia la Beatriz. Asom la cabeza por encima de la borda en el momento en que disparaban la tercera andanada y vio cmo los proyectiles y la metralla hacan diana en la cuarta y quinta escuadrilla de la flota de Mpanzu. Ahora los falconetes, ajustado el alcance de tiro, se sumaban al terrible caos y destruccin. Incluso as, a pesar de esta inimaginable matanza, de esta incomprensible barrera de truenos y rayos ultraterrenos y de aquel infernal humo negro, los guerreros kongos no se dispersaron como conejos segn la expresin de Rodrigues. No dieron media vuelta y huyeron, no sucumbieron al pnico. En una muestra de sorprendente disciplina, los cientos de canoas, en respuesta a las rdenes de los
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tambores y los cuernos, mantuvieron la formacin y viraron hacia el sur, alejndose de la Beatriz en direccin a Mpinda. Salvo las de Mbemba y las de su escolta, muy adelantadas, que se aproximaron a la Beatriz lo suficiente para estar debajo de la lnea de tiro de los caones, pero lo bastante cerca como para ser alcanzadas por los disparos de los falconetes y los arcabuces de los soldados que les apuntaban desde la banda de estribor. Gil, con rostro demudado, el corazn en un puo y protegido detrs de la alta proa rematada con una cabeza de cocodrilo, esperaba ver cmo acababan con Mbemba, cmo le abatan. Pero no le alcanzaron. No abatieron a Mbemba. Los artilleros de los falconetes y los arcabuceros no dispararon contra ellos. Entonces se dio cuenta de que tampoco haban disparado contra las canoas de Mbemba que cerraban la cala de Mpinda. Los cuatro caones de babor y los tres falconetes que apuntaban a las canoas y que podan haberlas hecho aicos, no haban entrado en accin. Slo disparaban contra Mpanzu y sus guerreros. Esto era obra de la Mbanda Lwa. Ella era, sin duda, la que diriga las descargas. No slo pretenda impresionar al ManiSoyo y lograr su apoyo, sino incluso matar a Mpanzu, despejando para su hijo el camino al trono. Dominado por el pnico, Gil mir a popa. El NsakuSoyo permaneca acurrucado en el fondo de la canoa, cubrindose la cabeza con los brazos. En cambio, Mpanzu continuaba de pie, imperturbable a pesar de la violencia que estallaba a su alrededor. Consciente de la mirada de Gil, se volvi para decir algo. Gil no prest atencin a sus palabras. Habl con su tono bajo y pensativo, sin mostrar miedo, con sus maneras y su porte tranquilos y dignos. Quiz no se daba cuenta de lo que las armas eran capaces de hacer; quiz no estaba dispuesto a aceptar la evidencia. En aquel momento los caones volvieron a disparar, la andanada cay muy cerca de la canoa y las olas levantadas por los proyectiles sacudieron la embarcacin con tanta fuerza que Mpanzu perdi el equilibrio y cay. Inmediatamente se puso de rodillas y esta vez s que habl alto, con terrible furia en sus palabras. Gil le oy con toda claridad. Es sta la magia que Mbemba quiere mostrarme, Gil Inis? Es ste el bien que cree que los Porta Guis traern a nuestro reino? No, MtuKongo. Esto es obra de su madre. Esto es obra de la Mbanda Lwa. Mbemba no lo saba. Que no lo saba? Cmo poda no saberlo? vocifer el NsakuSoyo. No es hijo de su madre? Te lo advert, MtuKongo. Mbemba est metido en esto con la Mbanda Lwa. Claro que lo saba. Mira, mira cmo est apartado de cualquier peligro. La cuarta descarga haba conseguido dar en el blanco directamente y el ro apareca cubierto con los restos de las canoas rotas y los cuerpos destrozados de los guerreros muertos. Pero ms all de esta carnicera, la canoa de Mbemba apareca amurada contra la Beatriz, fuera de cualquier peligro. Mbemba estaba en la proa, agitando los brazos frenticamente al tiempo que gritaba a los hombres apostados en cubierta. Intenta detenerlos. Puedes verlo, MtuKongo. Esto no es obra suya. Esto es obra de su madre y l intenta detenerlos. Sin embargo, continuaron las salvas y ms canoas zozobraron o se hundieron. Ms guerreros resultaron muertos, heridos o ahogados, y en el rostro digno y pensativo de Mpanzu apareci una expresin de ira e impotencia. El odio encendi sus ojos saltones. Era evidente que crea en la traicin de Mbemba. Cmo poda creer otra cosa? Claramente crea que Mbemba le haba conducido a esta emboscada mortal. Y esto tambin era lo que la Mbanda Lwa pretenda. Y fatalmente ocurri algo todava ms terrible: las canoas de los soyos, embarrancadas delante de Mpinda, fueron empujadas al agua y los guerreros que iban a bordo lanzaron una lluvia de flechas contra las canoas de Mpanzu que se dirigan rpidamente hacia la orilla. Dios bendito exclam Gil. El ManiSoyo, el bondadoso y anciano jefe soyo, se haba dejado conquistar por los truenos y los rayos de las armas. Haba comenzado la guerra. La Mbanda Lwa haba conseguido iniciar la guerra. Gil vacil slo un instante. No deban pillarlo en el bando equivocado. Tena que regresar a la Beatriz. Tena que volver junto a Nimi y a Kimpasi. Se zambull de cabeza en el ro.
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Dos de los guerreros de Mpanzu se zambulleron en su persecucin. *** No haba manera de escapar de la artillera, por mucho que intentaran alcanzar la costa. Los caones tenan alcance para bombardear la playa. El bombardeo era prcticamente constante. En la plateada media luz del cielo encapotado, la rpida sucesin de cegadores destellos, las ensordecedoras detonaciones y las impresionantes nubes de humo negro que se extendan sobre el agua, tenan que parecerles a los guerreros de Mpanzu la encarnacin de los truenos y los relmpagos divinos. Unas veinte o quiz treinta canoas fueron alcanzadas y hundidas, y otras tantas zozobraron. Qu creera el ManiSoyo que estaba sucediendo al ordenar que las canoas zarparan en medio del infernal bombardeo? No se daba cuenta de que los proyectiles y la metralla no haran distinciones entre sus canoas y la de Mpanzu cuando se trabaran en combate? Gil decidi que el ManiSoyo no haba pensado en esa posibilidad. Arrastrado a bordo de la canoa de Mpanzu por los dos guerreros, y con una lanza en la garganta para impedirle cualquier nuevo intento de fuga, contempl indefenso cmo las canoas abandonaban la costa. De pronto, ces el bombardeo. Se haban encasquillado las armas? No era probable que los cuatro caones se encasquillaran al mismo tiempo. Gil volvi la cabeza con mucha precaucin y mir hacia la nave. Vio que Mbemba suba a bordo. Era l el responsable del cese del bombardeo o Rodrigues lo haba ordenado para no herir a los soyos? Porque ya se haba iniciado la batalla con los soyos. Era un combate cuerpo a cuerpo. Sin la intervencin de las armas de los hombres blancos, volva a ser el tipo de batalla que se libraba tradicionalmente en el Congo, con arcos y flechas, garrotes, mazas, hachas, lanzas y escudos, en medio del terrorfico estrpito de los cuernos, los tambores, los batintines y los aullidos de los hombres. Chocaban las canoas unas con otras, los guerreros se lanzaban al abordaje, blandiendo, enardecidos, sus armas. Las flechas cruzaban el aire que ola a tormenta como enloquecidas avispas, con un silbido maligno, para ir a clavarse en la carne del enemigo. Antes de la batalla, las fuerzas de Mpanzu prcticamente doblaban en nmero a los soyos y no hubieran tenido problemas para vencerlos. Pero las filas del prncipe haban sido disminuidas drsticamente y dispersadas por el bombardeo, y los soyos demostraron ser dignos rivales. Una flecha atraves al guerrero que mantena la lanza sobre la garganta de Gil, atravesndolo limpiamente desde la espalda al vientre. El cuerpo sin vida cay sobre Gil, que, sin perder ni un segundo, se hizo con la lanza, al tiempo que se apartaba caminando sobre las nalgas. El NsakuSoyo, al ver que Gil intentaba huir, se levant de un salto para abalanzarse sobre el portugus, chillando como un demonio. Gil, que tena la mitad de su edad y le doblaba en fuerza, lo tumb de un puetazo, pero no tena ninguna posibilidad de abandonar la embarcacin. Las canoas se agrupaban alrededor de la de Mpanzu para formar un escudo protector. Por todas partes los soyos conseguan penetrarlo, y resultaba espantoso ver la furia asesina de los defensores. Las hachas amputaban los miembros, las lanzas atravesaban las gargantas, las mazas hundan los pechos, los garrotes destrozaban los rostros. Decapitaron a un soyo en el momento que tensaba el arco y la cabeza cay al ro como una bala de can. Sin embargo, durante unos segundos de horror continu de pie, sin soltar el arco, con la sangre manndole entre los hombros vacos, antes de comenzar una enloquecida danza que acab al soltar el arco y caer en el ro como zambullndose en busca de la cabeza perdida. Gil no tena ni idea de la duracin del combate. Probablemente no durara ms de media hora, una vuelta del reloj de arena, pero le pareci eterna en su terrible violencia, en el implacable derramamiento de sangre. De pronto, se interrumpi sin ms. Las canoas de los soyos se apartaron, lo mismo hicieron las de Mpanzu. Haban luchado hasta llegar a un punto muerto, algo que, en la prctica, equivala a una victoria de los soyos porque haban evitado que Mpanzu llegara a la costa. Los tambores marcaron un ritmo lento, los cuernos y los batintines callaron. Una brecha de unas cien varas de ancho, roja con la sangre de los cadveres, separaba a las fuerzas rivales. Reanudara Rodrigues el bombardeo?, se pregunt Gil. Con las dos flotas separadas, poda disparar contra las canoas de Mpanzu sin la preocupacin de matar a los
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soyos. No tuvo ocasin de saberlo porque en menos que canta un gallo, Mpanzu enarbol la lanza, el corneta sopl un toque estridente replicado por todos los dems cuernos, los tambores volvieron a marcar un ritmo frentico, los batintines les siguieron, los fetichistas aullaron como posesos, los remeros hundieron las palas en el agua, y, una vez ms, las canoas de Mpanzu avanzaron velozmente hacia la orilla. Gil se arrodill en el fondo de la canoa, sujet la lanza del guerrero muerto y se prepar para la embestida contra los soyos. En el primer combate para alcanzar la orilla, la canoa de Mpanzu permaneci en el centro de la flota, bien protegida por las dems embarcaciones, as que Gil se libr de lo peor de la lucha. Pero en este ataque, Mpanzu, llevado por la rabia y la frustracin producidas por el fracaso de sus guerreros de abrirse paso entre los soyos, orden que su canoa ocupara la vanguardia, y Gil se encontr metido de lleno en el fragor de la batalla. Dos canoas de los soyos embistieron la de Mpanzu y los guerreros se lanzaron al abordaje. Uno se lanz sobre Gil enarbolando un hacha. El portugus replic con una lanzada que le alcanz a la altura de las ingles atravesando la carne con toda facilidad hasta chocar con el hueso. Gil se levant de un salto e intent sacar la lanza, pero la hoja se atasc en los intestinos. La hizo girar en la herida, y al hacerlo, castr al hombre, que soltaba unos terribles alaridos. Se oan gritos de los heridos por todas partes. Entonces los cuernos volvieron a sonar, pero esta vez no tocaron una sola nota sino dos, una ms aguda que la otra, que se repetan rpidamente. Era una orden especial. En aquel momento, Gil advirti que los primeros pelotones de la infantera de Mpanzu acababan de entrar en Mpinda. Aquello supuso asestar un golpe mortal a la resistencia de los soyos. No podan luchar contra el enorme nmero de guerreros que llegaban por el camino real y atacaban Mpinda por el flanco este. Los pobladores corran en todas las direcciones, sin olvidar la selva y el ro. Despus los guerreros soyos tambin echaron a correr, primero los de tierra, en busca de un terreno ms adecuado para el combate, y luego los que estaban en las canoas. Una de las casas de Mpinda comenz a arder. Le sigui otra. Las huestes de Mpanzu incendiaban cuanto encontraban a su paso. Los soyos en tierra escapaban hacia la selva por el oeste; los soyos de las canoas escaparon ro abajo hacia el ocano. Los guerreros de Mpanzu iniciaron la persecucin, pero el prncipe los detuvo. Al cabo de pocos minutos de la aparicin de la infantera, la canoa real lleg a la playa. Mpanzu salt a tierra gritando rdenes a diestro y siniestro que el corneta transmita sin descanso. Las canoas que perseguan a los soyos ro abajo y los guerreros que los perseguan en la selva regresaron a Mpinda inmediatamente. Giraron la canoa de Mpanzu para que quedara de proa al ro, y Gil aprovech la ocasin para desembarcar de un salto, sin preocuparse de recuperar la lanza todava clavada en el cadver. A medida que las canoas llegaban a la orilla, las iban poniendo de proa al agua, y los guerreros se alineaban detrs de las embarcaciones para formar una barrera humana delante de Mpinda. Mpanzu, con el agua hasta los tobillos, gritaba sus rdenes a los capitanes de las compaas y pelotones. Ya no consideraba a los soyos como el principal enemigo. El mayor peligro lo encarnaban la Beatriz con sus caones, Mbemba y la flotilla que cerraba la cala de Mpinda. Convencido de que Mbemba le haba trado aqu engaado para matarlo, Mpanzu esperaba ahora un ataque respaldado por las armas portuguesas y acabar el trabajo inconcluso de los soyos. Mpinda arda por los cuatro costados. Incluso se quemaban las casas del recinto del ManiSoyo. La plaza apareca sembrada de cadveres en las posturas ms grotescas, cortados a machetazos, aporreados, asaeteados, todos cubiertos de moscas. El hedor de los cuerpos sin vida se mezclaba con el olor acre de los edificios incendiados. No todos los vivos haban escapado. Centenares de aldeanos y decenas de guerreros soyos haban sido capturados y ahora los trasladaban al recinto en llamas del cacique. Gil crey horrorizado que los arrojaran a las llamas como castigo por la rebelin. Pero no tuvo tiempo para confirmar si era as porque, en aquel momento, un numeroso grupo de guerreros apareci con el ManiSoyo. Gil se qued atnito. En ningn momento crey que el viejo cacique estuviera en Mpinda; lo haca a bordo de la Beatriz con la Mbanda Lwa. Tena un aspecto terrible. La cara y el tronco cubiertos de barro seco; el largo pelo blanco apelmazado por la sangre seca. Uno de los guerreros
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que lo haban capturado lo pinch con la punta de la lanza. El ManiSoyo avanz unos pasos y se prostern. Mpanzu le mir un instante para despus mirar de nuevo al ro, molesto por la interrupcin en su trabajo de desplegar su ejrcito y su flota para resistir el esperado ataque de su hermanastro. Dile que no tengo nada que ver en todo esto, ManiSoyo grit el NsakuSoyo. Haba sobrevivido a la batalla escondido en el fondo de la canoa de Mpanzu, y ahora apelaba al viejo cacique derrotado para que le salvara el pellejo. Dile al MtuKongo cmo siempre avis a todos de esta traicin. Dile cmo siempre permanec leal al rey. Al ver que el ManiSoyo no responda, el hechicero se acerc a Mpanzu. Siempre estuve en contra de los hombres blancos, MtuKongo. No fui yo quien te avis de su regreso? No fui yo quien te recomend que no confiaras en Mbemba? Suplicaba por su vida. Era un soyo y tema que le castigaran con los dems soyos por la rebelin. No fui yo...? Mpanzu se volvi para enfrentarse al brujo. Aprtate de m, NsakuSoyo. En el acto, dos guerreros sujetaron al hombre ju-ju y le apartaron, y entonces el hechicero se dej caer de rodillas y se prostern. Por favor, MtuKongo gimi con el rostro casi sumergido en el fango. Gil comprendi que iba a morir; el hechicero y el ManiSoyo iban a morir. El tambin iba a morir. Sin duda, Mpanzu le consideraba tan traidor como cualquiera de los dos, como Mbemba y la Mbanda Lwa. Por qu se demora? pregunt Mpanzu, mirando otra vez al ro. Por qu vacila? Tiene miedo? Esto ltimo lo susurr, casi para s mismo, sin esperar una respuesta. Pero Gil, preocupado por su destino, le respondi. No te atacar, MtuKongo. No quiere pelear contra ti. Si quisiera luchar contra ti, te habra atacado mucho antes. Te hubiera atacado cuando t le dabas la espalda y combatas contra los soyos. Mpanzu no acept la lgica respuesta. No quera aceptarla. Desde haca diez aos viva receloso de las fantasas de Mbemba sobre los hombres blancos, de los planes de la Mbanda Lwa para su hijo, y lo ocurrido hoy confirmaba sus recelos. Sus grandes ojos saltones, inflamados con la furia de la sospecha, no cesaban de mirar al ro. Pero ahora mismo no haba en el ro ninguna actividad sospechosa. Las armas de la Beatriz permanecan mudas; las canoas de la flotilla de Mbemba continuaban en sus posiciones. Los cuerpos deshechos y las canoas rotas en la batalla se los llevaba la rpida corriente del ro, se avecinaba la lluvia. Los nubarrones se cernan sobre el agua y mostraban un siniestro resplandor amarillento. Te equivocas con l, MtuKongo prosigui Gil. S que esto te parece terrible, pero l no te ha traicionado, sino que a l tambin lo ha traicionado. Su madre lo ha traicionado lo mismo que a ti. l no luchar contra ti si le das una oportunidad. No es as? Lo es contest Mpanzu sin mirar a Gil. Pero tambin es cierto que no luch conmigo cuando tuvo la oportunidad. Gil suspir. S, eso tambin era cierto. Era lo que ms le dola. La indecisin de Mbemba entre los portugueses y su propia gente, su esperanza de mediar entre dos mundos, de unirlos, de conseguir lo mejor de ambos. Y as haba acabado, en ninguna parte, con lo peor de cada uno. Si no estaba en esta traicin con su madre, como t dices, si no quera meterme en esta trampa que ella me ha tendido, por qu no luch conmigo cuando vio que ella me haba traicionado? Por qu no orden a sus guerreros que atacaran a los Porta Guis cuando vio que los Porta Guis me atacaban? Si es tan inocente como dices, por qu no lo hizo? Porque espera que hagas la paz con los portugueses. Paz? Es as como se hace la paz en tu tierra en el cielo, Gil Inis? Gil hizo una mueca al atisbar un deje de furia sarcstica en la voz del prncipe. Mpanzu se volvi hacia el cacique soyo.

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Es esa tambin tu explicacin por lo que has hecho, ManiSoyo? Por eso t, la escoria de la casa de la Mbanda Lwa, te has rebelado contra tu reino? Para hacer la paz con los hombres blancos? Debemos hacer la paz con ellos, MtuKongo replic el viejo con voz ahogada. Su magia es poderosa. No podemos enfrentarnos a ella. T mismo has visto lo poderosa que es. No lo suficiente para salvarte, ManiSoyo replic Mpanzu, con desprecio. No, no lo bastante poderosa para eso, MtuKongo admiti el ManiSoyo tristemente. Pero eso se debe a que no soy cristiano. El poder slo se les concede a aquellos a los que el sacerdote da su magia, a aquellos que el pader De Sooza convierte en cristianos. Aquellos a quienes l convierte en cristianos consiguen el poder de la magia de su Dios. La magia salva a aquellos que se convierten al cristianismo. All viene grit el NsakuSoyo. Mira, MtuKongo. Ahora Mbemba viene contra ti. Mpanzu y Gil se giraron como movidos por un resorte. Mbemba bajaba por la escala de la nave para abordar su canoa. Las cuatro embarcaciones de la escolta formaban una pantalla protectora con las proas apuntadas a la orilla. A continuacin, diez, quince, veinte canoas de su flota abandonaron el cordn que cerraba la baha para formar dos escuadrillas. No, no poda ser lo que pareca. Mbemba no poda lanzar su flota contra Mpanzu. No poda estar tan equivocado. En ese momento vio que alguien ms bajaba por la escala. Una mujer. La reconoci en el instante en que saltaba del ltimo peldao a la canoa de Mbemba. La Mbanda Lwa volvi a gritar el NsakuSoyo viene con l. Cuidado, MtuKongo. Posee la magia de los hombres blancos y es seguro que quiere apoderarse de tu trono. Mpanzu dio una orden. Sonaron los cuernos, los tambores marcaron un ritmo rpido, los remeros empujaron las canoas al agua y los guerreros avanzaron rpidamente. No, MtuKongo grit Gil por encima del estrpito. Te la trae para hacer la paz. Quiere que t sepas que esto no es obra suya, sino de su madre. Mpanzu mir a Gil antes de caminar hacia el ro. La canoa le esperaba, pero no subi. Permaneci junto a la embarcacin, con el agua hasta las rodillas y una mano apoyada en la cabeza de cocodrilo de la proa, desde donde contempl el avance de las canoas de Mbemba. Se acercaban lenta y cautelosamente, las cuatro muy juntas para escudar a la de Mbemba, mientras las veinte restantes cuidaban la retaguardia. Mbemba comenz a gritar. Las palabras no se oan porque estaba demasiado lejos. Gil mir a su alrededor. Nadie le haca caso, y, por un momento, pens que era la oportunidad para escapar. Pero, escapar hacia dnde? Hacia el oeste, ro abajo? El grueso del ejrcito soyo se encontraba en la selva, y el grueso de sus canoas ro abajo, y no poda estar seguro de si lo trataran como amigo o como enemigo. Entonces, ro arriba, hacia el este? Pero all estaba el grueso de las huestes de Mpanzu, que bajaba por el camino real hacia Mpinda, y saba cmo le trataran. Estaba atrapado lo mismo que Mbemba. La Mbanda Lwa se acerc a la proa de la embarcacin de Mbemba, para situarse detrs de su hijo, sonriendo segura, complacida con su traicin. Sostena un libro. El breviario. Sin duda lo haba recuperado del camarote del castillo de popa para realizar su magia ante el ManiSoyo de una manera convincente, para que la vieran como el instrumento del bombardeo de la flota de Mpanzu. La mente de Gil comenz a funcionar a toda prisa. Aqu haba algo extrao. Mpanzu, hablar contigo grit Mbemba. Te explicar la traicin y te pedir perdn por lo ocurrido. Acrcate ms, Mbemba respondi Mpanzu, subiendo a la canoa. No oigo lo que dices. No era verdad. Mpanzu quera que se acercara para ponerle las manos encima. Pero Mbemba no era estpido. Tena muy claro lo que su hermano crea, lo que su madre haba conseguido con tanta astucia que Mpanzu creyera de l, y cuando faltaban unas doscientas varas para llegar a la costa, orden a las canoas que se detuvieran. Las canoas de Mpanzu avanzaron un poco ms, y sus guerreros se metieron en el agua. Las fuerzas de los dos prncipes kongos se situaron frente a frente con las armas prestas, los nervios tensos. Detrs de Mbemba, la Beatriz se balanceaba suavemente con los caones a punto. Detrs de Mpanzu, Mpinda continuaba ardiendo, envuelta en el hedor del
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humo y de la muerte. En esta situacin, el ms mnimo error de clculo poda desencadenar otra batalla. La lluvia trada desde el mar estaba cada vez ms cerca. Te pido clemencia por esta traicin, Mpanzu. Quiero explicarte que no ha sido obra ma. De quin fue obra? Mbemba se volvi hacia su madre y la oblig a ponerse a su lado. Ha sido obra suya, Mpanzu. Ha sido obra de la Mbanda Lwa. Despus le dijo algo a la mujer en voz baja. La Mbanda Lwa se coloc delante de su hijo, con una sonrisa de satisfaccin y el breviario bien sujeto entre las manos. Evidentemente, se senta respaldada por el poder del libro sagrado y no tena miedo. Es como dice Mbemba? le grit Mpanzu. Esta traicin es obra tuya, Mbanda Lwa? Llmame reina Leonor, Mpanzu a Nzinga. Qu? Por supuesto, Mpanzu desconoca tanto el nombre como el ttulo de la Mbanda Lwa. Soy Leonor, la primera reina cristiana de los kongos. Soy la reina cristiana por obra del sacerdote de los hombres blancos, el pader De Sooza. Mbemba la cogi de un brazo, furioso, pero su madre lo apart. S, es como dice Mbemba, Mpanzu. Esto es obra ma. Yo llam al trueno y al rayo del Dios de los hombres blancos contra ti. Soy cristiana, poseo esta poderosa magia y puedo emplearla contra ti a mi voluntad. Levant el breviario para que lo viera Mpanzu. Es la escritura, MtuKongo grit NsakuSoyo, corriendo hacia el ro. Cuidado. Es el fetiche que usan para invocar su terrible magia. Por qu siempre me dices lo que ya s, NsakuSoyo? le increp Mpanzu, y luego agreg: Matadlo. Dos guerreros sujetaron al hombre ju-ju. Slo tuvo un segundo para gritar antes de que lo atravesaran con una lanza. Los gritos se ahogaron en su garganta para transformarse en un espantoso jadeo. Muri de la misma manera que haba muerto Segou, clavado en el suelo, agitando las piernas y los brazos, para despus quedarse rgido y exhalar el ltimo suspiro. Mpanzu se volvi para escuchar a la Mbanda Lwa, que continuaba hablando. Ests acabado, Mpanzu. Rndete a la poderosa magia que poseo y cede tu puesto a mi hijo. Mbemba, enfurecido por las palabras de su madre, volvi a cogerla por el brazo y la arroj de bruces contra el fondo de la canoa. La mujer se sent sonriente, con el breviario contra el pecho. Es as como pides que perdone tu traicin, Mbemba? grit Mpanzu, reclamando mi rendicin? No, Mpanzu. Porque no me rendir. No me rendir a la magia de los Porta Guis. No me rendir a la maldad que traen a nuestra tierra. No te pido que lo hagas, Mpanzu. Qu me pides? Slo lo que te ped antes de que mi madre nos traicionara. Que veas a los portugueses con tus propios ojos. Jzgalos por ti mismo. Slo quieren hacer la paz contigo. Utilizaron la magia contra ti slo por las mentiras de la Mbanda Lwa. Ahora lo lamentan y quieren que te lo diga. Mpanzu mir a su alrededor como si estuviera pensando la propuesta de Mbemba. Pero Gil vio que no era as. Slo miraba a su alrededor para apreciar el despliegue del ejrcito y la flota, para valorar sus posibilidades contra las fuerzas de Mbemba y las armas de los portugueses. Su bravura era impresionante y trgica. Aunque comprenda claramente el tremendo poder destructivo de las armas, estaba dispuesto a luchar contra ellas para evitar que los portugueses entraran en su reino. Mir a Mbemba. La Mbanda Lwa debe ser castigada, Mbemba. Mbemba no respondi. Si esta traicin slo es obra suya, si t y los Porta Guis no tenis nada que ver, si esto es obra de sus mentiras, entrgamela para que pueda castigarla. Mbemba mir a su madre. La mujer se puso de pie.
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Entrgamela para que yo la castigue como prueba de que t no tienes nada que ver con su traicin. Mbemba consider la propuesta durante unos segundos. Enva una de tus canoas, Mpanzu. Mpanzu hizo un gesto con la lanza y una de sus canoas avanz rpidamente. No chill la Mbanda Lwa. Si me entregas a l, me matar. En ese preciso momento se vio el fucilazo de un relmpago seguido por el tronido de un trueno. Mpanzu alz la mirada. Mbemba alz la mirada. Incluso Gil alz la mirada al cielo encapotado. Slo era la tormenta pero, con el recuerdo del bombardeo fresco en la memoria de todos, incapaces de distinguir entre los relmpagos y los truenos de las armas y los relmpagos y los truenos naturales, todos esperaron lo peor. Y entonces Gil grit con todas sus fuerzas, con el corazn en un puo: Mbemba! No dejes que lo haga! Mbemba se gir rpidamente. Su madre estaba en la popa de la canoa y, de cara a la Beatriz, haba abierto el breviario. Gil comprendi en el acto que era una seal. El padre De Sousa, Das o Rodrigues estaran mirndola con el catalejo. Esto lo haban arreglado de antemano. Si las cosas no funcionaban segn sus deseos, deba abrir el breviario y rezar para que Dios le respondiera con su terrible magia. Los caones dispararon. La primera andanada pas por encima del objetivo. Los proyectiles y la metralla cayeron en la selva detrs de Mpinda, cortando ramas, hendiendo troncos, provocando una lluvia de hojas y la huida de los monos y los pjaros. Gil se arrodill detrs de la canoa de Mpanzu, bien arrimado contra el casco. Pero, para su sorpresa, la embarcacin comenz a moverse. Los remeros la empujaban al agua. Mpanzu, de pie en la proa, apuntaba a Mbemba con la lanza al tiempo que daba sus rdenes. Sonaban los cuernos, retumbaban los tambores y los fetichistas golpeaban los batintines. Iban a atacar. Era una locura. Tenan que huir y no atacar estando como estaban delante mismo de las bocas de los caones. Era una heroica locura. Haban visto lo que los caones hacan, crean que eran el relmpago y el trueno del Dios de los hombres blancos, pero as y todo estaban dispuestos a atacar, dispuestos a ofrecer sus vidas luchando contra los hombres blancos que haban trado esta maldad a su reino desde aquel desconocido reino en el cielo. Mbemba se abalanz sobre la Mbanda Lwa para arrebatarle el breviario y arrojarlo al ro. Era demasiado tarde, y l lo saba. Se volvi para ver el avance de la flota de Mpanzu. Apart a su madre, y comenz a gesticular, en un ltimo y desesperado ruego, todava con la esperanza de conseguir la paz entre l y los portugueses. Oh, qu locura, qu trgica locura! Los arqueros de Mpanzu apostados en la orilla lanzaron una andanada de flechas, y Mbemba result herido. Cay de espaldas, y su cabeza fue a caer en la falda de su madre. Gil ech a correr, pero los caones volvieron a disparar, y uno de los proyectiles le alcanz en las costillas.

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XI La pequea choza de barro y paja no tena ventanas, el agujero que haca las veces de puerta estaba tapiado con tierra y oa el corretear de las ratas en los hmedos y oscuros rincones. Se encontraba dentro del recinto real de Mbanza Kongo pero, sin poder ver el exterior, era imposible saber dnde estaba, pero tena tanto dolor que tampoco le importaba. Tena rotas dos o tres costillas, quizs una le haba perforado un pulmn. Le haban atado las manos a la espalda, y una soga, que a modo de dogal le rodeaba el cuello, le mantena sujeto a un poste clavado en el suelo en una posicin tan incmoda que poco poda hacer para aliviar el dolor. Estaba famlico. No recordaba la ltima comida que haba hecho. Llevaba varios das encerrado en la choza contaba ms o menos los das por los cambios de la luz que se filtraba por las juntas del techo y no le haban dado nada de comer. Tampoco recordaba haber comido durante el viaje hasta all desde Mpinda. El primer da de marcha fue un autntico suplicio. Los cuatro guerreros encargados de llevarlo a Mbanza Kongo marchaban a paso rpido y l no poda seguirlos. Cada paso repercuta en el costado herido, y l tropezaba, caa y gritaba de dolor, escupiendo sangre con cada ataque de tos. Los guerreros le odiaban y le teman; le habran dejado morir, pero no se atrevieron. Lo necesitaban vivo. Mpanzu les orden mantenerlo vivo, convencido de que siendo cristiano, podra, con el fetiche adecuado, no slo utilizar el rayo y el trueno del Dios de los hombres blancos, sino tambin detenerlo. As que hicieron una litera y lo llevaron a hombros. Aquello fue una mejora, hasta cierto punto. Al menos no tena que gastar las pocas energas, pero el dolor provocado por el bamboleo no era menor que si hubiera ido caminando. Tena fiebre. Quiz los guerreros le ofrecieron comida, pero la fiebre le provocaba nuseas y no poda comer. Se acomod boca abajo en la litera, intentando protegerse de la incesante lluvia, y perdi el conocimiento infinidad de veces durante las semanas de viaje a travs de la selva de los mbatas, las ondulantes llanuras de los nsundis y la ascensin a la montaa real de Mbanza Kongo. Estaba inconsciente cuando lo encerraron en la choza. Las ratas lo despertaron. Haba una que intentaba salir escarbando en la tierra amontonada en la entrada? Intent ver en la penumbra. Oy algo que escarbaba la tierra pero no vio ninguna rata. Estaban quitando la tierra con una pala. Alguien abra la puerta tapiada. En cuanto retiraron la ltima palada, una rfaga de aire fresco entr en la choza y vio que fuera era de noche y que ya no llova. Gil Inis? Quin eres? Nimi. Nimi? Repiti el nombre con un tono incrdulo, y luego comprendi quin era. Oh, Nimi! Mchento. Era la otra Nimi, su vieja sirvienta. Tambin era una prisionera? La mujer empuj un cesto a travs de la abertura, y despus entr a gatas. Los que haban quitado la tierra permanecieron fuera. Destame, mchento. La mujer mene la cabeza y se puso a faenar con la cesta. Por favor, Nimi. Estoy malherido y me duele mucho. Perdname, Gil Inis, est prohibido. Pero me han dado agua y comida para ti. No quieren que te mueras. Nimi sac una calabaza y un vaso de la cesta. Llen el vaso con el lquido de la calabaza, le levant la cabeza con una mano, y con la otra le acerc el vaso a la boca. Era malafu. l lo bebi con tal fruicin que gran parte del lquido se derram por la enredada y sucia barba. Luego sac de la cesta un bol de posho fro y le fue metiendo bocados con los dedos. Mustrame dnde te han herido. En el costado. Creo que tengo algn hueso roto y escupo sangre. Tmbate.

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Gil se tumb lo mejor que pudo, pero sin apoyar la cabeza en el suelo porque el nudo le estrangulaba si bajaba demasiado la cabeza. Nimi le pas una mano por las costillas, comprobando las heridas por el tacto ms que por la vista. Ten cuidado le rog Gil, que estuvo a punto de gritar de dolor al sentir el contacto de los dedos. La mujer busc en la cesta. Sac una pomada de olor dulzn, y comenz a aplicrsela en el costado con un trapo limpio. Mientras ella se ocupaba de sus heridas, Gil intent recordar lo ocurrido despus de ser alcanzado por el proyectil en la playa de Mpinda. Los guerreros de Mpanzu haban continuado luchando durante las primeras cinco o seis andanadas de los caones de la Beatriz, hasta que Rodrigues acab por encontrar la distancia de tiro. La extraordinaria precisin de las descargas provoc una tremenda carnicera. Mientras tanto, las canoas de Mbemba al ver a su prncipe herido acudieron a rescatarlo, y se inici un combate cuerpo a cuerpo con los guerreros de las canoas de Mpanzu, lanzadas al ataque. La batalla se hizo tan confusa que Rodrigues ces el bombardeo para no matar a las tropas de Mbemba, pero los guerreros de Mpanzu, superiores en nmero, tuvieron que huir. Haban capturado a Gil en la playa. No recordaba el momento de la captura. Lo nico que recordaba era que, en medio del caos y el tumulto, el fuego y el estrpito de la desbandada, alguien le haba atado las muecas para arrastrarlo de una soga atada a su cuello hacia la selva detrs de Mpinda. Los soyos los atacaron mientras se retiraban a la selva. Ms que nada era un hostigamiento con la intencin de mantenerlos en fuga. Entonces comenz a llover otra vez, y los soyos interrumpieron el ataque, pero estaba claro que proseguiran con la rebelin; estaban convencidos de que lo mejor era sumarse al bando de los hombres blancos y su terrible magia. Los otros pueblos del Congo seguiran su ejemplo en cuanto vieran la terrible magia de los hombres blancos? No haba ninguna duda de que la veran. Rodrigues se encargara de desembarcar la artillera de la Beatriz. Sabes lo que est pasando, Nimi? Tienes alguna noticia de los combates? Muy poco respondi ella, atenta a la limpieza de las heridas. Sabes algo de la NtinuKongo o de mi hijo? Nimi mene la cabeza. Sabes si los han herido? Lo siento, Gil Inis, no lo s. Mbemba result herido. Le vi caer bajo una lluvia de flechas. Ha muerto? No lo s. Qu sabes? Slo que los hombres blancos vienen a Mbanza Kongo y, a medida que vienen, traen el relmpago y el trueno, para destruirlo todo a su paso. Dnde estn ahora? En el camino real, a medio camino de la selva de los mbatas. Los mbatas luchan contra ellos? Cmo pueden los mbatas luchar contra ellos? El relmpago y el trueno incendian sus casas y destrozan sus aldeas. No, los mbatas no luchan contra ellos. La mayora huye pero muchos se rinden a la terrible magia, se hacen cristianos y luchan con ellos. Como hizo la Mbanda Lwa. Como hizo el ManiSoyo. Como hizo Mbemba. Mbemba? Lo has odo? Dicen que Mbemba se ha hecho cristiano? Es lo que dicen. Es lo que la Mbanda Lwa quiere que digan, pero estoy seguro de que no es verdad. Nimi se encogi de hombros y meti la mano en la cesta. Haba acabado de limpiar las heridas y ahora sacaba un trozo de tela de kanga que utiliz para envolverlo bien prieto alrededor de las costillas. Come un poco ms. Le levant la cabeza y acerc el bol de posho a la boca de Gil. Ya est bien, mujer grit una voz aguda desde el exterior. Sal fuera. Gil reconoci la voz.
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Lukeni a Wene? pregunt. NgangaKongo, eres t quien habla? Nimi se apresur a salir de la choza, obedeciendo a la llamada. Dale esto a Gil Inis, mujer. Nimi volvi junto a Gil con lo que pareca una pequea caja. Qu es esto, NgangaKongo? El fetiche, Gil Inis. El fetiche con el cual detendrs el relmpago y el trueno del Dios de los cristianos. Gil mir la caja en las manos de Nimi. Tena el tamao y la forma de un pequeo libro. Es la escritura, NgangaKongo? pregunt, incrdulo. S, es la escritura, Gil Inis. Dmela, Nimi. El asombro que senta ante el hecho de que el NgangaKongo poseyera un libro, qu libro poda ser?; le hizo olvidarse de que tena atadas las muecas e intent cogerlo. El sbito movimiento fallido le produjo un terrible dolor en las costillas y un ataque de tos que le llen la boca de sangre. Esper a que desapareciera el dolor y a recuperar el aliento, para preguntar con voz ahogada: Qu esperas que haga con esta escritura, NgangaKongo, si estoy atado como un cerdo? Manda que me desaten. Destalo, mujer. Nimi sac un cuchillo de la cesta Gil observ el detalle, algn da poda serle muy til saber que ella llevaba un cuchillo en la cesta y cort las ligaduras que le sujetaban las muecas. Con las manos libres, se quit el lazo del cuello y cogi el libro. No era un libro. Slo era una notable imitacin de un libro, una muy exacta copia del nico libro que el NgangaKongo conoca. Lo mismo que el breviario del padre Sebastio, tena las tapas de cuero negro, con una cruz de oro grabada en la tapa, y las pginas, alrededor de un centenar, perfectamente cosidas, estaban hechas de una tela muy fina. Lo abri al azar, casi esperando ver himnos y oraciones escritas en latn, dada la perfeccin de la copia. Habla la escritura, Gil Inis, y dile a tu Dios que detenga el relmpago y el trueno que mata a nuestra gente. No puede hablar la escritura en la oscuridad, NgangaKongo. Ten, mujer. Nimi cogi la lmpara encendida que le pasaron a travs de la abertura. Gil, deslumbrado por la luz, cerr los ojos unos momentos. Luego mir las pginas abiertas y comenz a menear la cabeza al ver lo escrito. Dios santo, resultaba ridculo y se hubiera echado a rer de no haber sido porque haba algo conmovedoramente pattico en aquella desesperada y errnea aspiracin. Esto no era escritura latina. No era escritura en absoluto. Era una fantasa de la escritura, los garabatos de un nio inocente. El NgangaKongo, en su deseo de reproducir las palabras y las frases vistas en el breviario, haba llenado estas pginas con frases y prrafos hechos de estrellas, cruces, puntos, rayas, crculos, flechas y cuadrados. Una mezcolanza de smbolos sin sentido que revelaban lo incomprensible que resultaba la idea de la escritura para esta gente que careca de ella y no tena ningn uso que darle. Para ellos slo era un fetiche, algo perteneciente a una hechicera extranjera. Ahora habla la escritura, Gil Inis insisti el NgangaKongo con su siniestra voz atiplada desde la oscuridad exterior. Habla la escritura y detn la maldad de la magia de tu Dios. No puedo hablar esta escritura, NgangaKongo. No s hablar esta escritura. No conozco esta escritura. El NgangaKongo no replic a esta negativa. Oyes lo que digo, NgangaKongo? No puedo hablar a mi Dios con esta escritura. Se ha ido dijo Nimi. Ido? Dnde ha ido? A ver si has detenido al relmpago y al trueno que mata a nuestra gente. No, NgangaKongo, espera. Gil intent salir por la abertura. Le dieron un puntapi en la cara. No vio quin lo hizo. El golpe fue tan rpido y repentino que ni siquiera tuvo ocasin de ver el exterior. Retrocedi, sujetndose el costado, y la combinacin del golpe con el terrible dolor en las
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costillas le hizo perder el conocimiento. No estuvo inconsciente mucho rato, pero cuando abri los ojos se encontr otra vez solo en la oscuridad. Nimi se haba ido, no estaba la lmpara y la abertura apareca otra vez tapiada con barro. Por un momento crey que haba imaginado todo el episodio, pero el libro del NgangaKongo estaba a su lado y tena las manos libres. Recogi el libro, consciente de que era el instrumento para su supervivencia, la oportunidad de salir de all con vida. A la maana siguiente volvieron a abrir la entrada, dejando entrar el aire fresco y la luz del sol. La luz del sol? Gil se llev una sorpresa, Se haba acabado la estacin de las lluvias? Poda ser el principio de la primera poca seca del ao? Haban pasado tantos meses desde la segunda llegada de los portugueses? Diez guerreros, vestidos con los kangas con los colores y el diseo de la casa real, estaban delante de la choza. El NgangaKongo no haba venido con ellos. El ManiKongo te llama, Gil Inis dijo uno de los guerreros. Gil sali a gatas de la choza y mir a su alrededor. El aire era translcido, el cielo de un azul brillante y salpicado con resplandecientes nubes blancas. Una veintena de pequeas chozas de barro y paja sin ventanas aparecan agrupadas en un claro todava cubierto con charcos que reflejaban la luz del sol. Todas tenan las entradas selladas con tierra apisonada, y todo el recinto apareca cerrado con una empalizada de bamb. Haba gente encerrada en las chozas? Aunque no haba ninguna seal ni se oa ningn ruido, estaba seguro de que haba gente encerrada. Se dio cuenta de que era una prisin. Se pregunt quines seran los otros prisioneros. Estara Nimi entre ellos? Los guerreros le escoltaron a travs del claro hasta la puerta de la empalizada. En cuanto se abri la puerta y sali, Gil comprendi dnde estaba. Directamente delante se encontraba el palacio del ManiKongo con los tres techos en punta, las galeras con columnas, rodeado de un hermoso jardn de buganvillas, poincianas regias y diversos rboles ornamentales en flor. Mientras le conducan hacia la galera principal, record la primera vez que le haban trado aqu, tantos aos atrs: el emisario del rey de Portugal al rey de los kongos, vestido con terciopelo, cota de malla, un casco emplumado, armado con una espada y cargado de regalos. Un grupo de nobles kongos le haban dado la bienvenida. Ahora era un prisionero, medio desnudo, famlico, sin duda condenado a muerte. Esta vez nadie le esperaba en la galera. Uno de los guerreros le empuj con la lanza para que subiera los escalones y alguien apart la tela roja que tapaba la entrada principal. Nzinga a Nkuwu, el ManiKongo, ocupaba su trono en el estrado levantado al final de la larga y angosta sala de audiencias, lo mismo que la primera vez, obeso hasta lo grotesco, ciego, con un sombrero que pareca una caja de mimbre trenzada sobre una cabeza muy pequea, la piel dorada de un len y una piel de leopardo cubrindole los enormes hombros. El sumo sacerdote, el enano jorobado, tambin estaba sentado a sus pies como la primera vez. La primera reina, la Mbanda Vunda, la madre de Mpanzu, ms corpulenta y ms negra de lo que Gil la recordaba, envejecida y llena de arrugas, se encontraba a su diestra, con un brazo apoyado en la cabeza de len tallada en el respaldo del trono. Los sirvientes sostenan hojas de palma formando un palio por encima de la cabeza del rey. Haba guerreros en formacin a lo largo de las paredes. Pero no haba ni uno solo de los nobles de la corte del ManiKongo. Gil camin hacia el trono, preguntndose si los cortesanos haban abandonado a su rey o haban ido a luchar contra los portugueses. Es Gil Inis? pregunt el ManiKongo cuando Gil llegaba a la mitad de la sala. Gil se detuvo, sorprendido por la suavidad de la profunda voz del gigante, aunque luego record que tambin la primera vez le haba parecido suave y bondadosa. Tendra que prosternarse ante el monarca como implorando piedad? No lo haba hecho la primera vez, pero ahora las circunstancias eran diferentes y mucho ms peligrosas. Es Gil Inis, el prncipe blanco que vino a nosotros desde una tierra en el cielo? insisti el ManiKongo, echando la cabeza hacia atrs para mirar a Gil con sus velados ojos ciegos. Lo soy, seor. Acrcate un poco ms. Gil camin hacia el trono, la Mbanda Vunda se inclin sobre su esposo y le susurr algo al odo. El NgangaKongo se volvi para or mejor lo que le deca. Luego la reina y el sacerdote miraron a Gil con una expresin grave. Gil volvi a detenerse y decidi no postrarse. Ningn gesto de sumisin le iba a ayudar.
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Me comunican que el rayo y el trueno de tu Dios no han cesado, Gil Inis. Aunque las lluvias han desaparecido y los cielos estn despejados, me dicen que tu Dios sigue enviando el rayo y el trueno para matar a mi gente. Era esto lo que la Mbanda Vunda haba susurrado a su odo? El slo repeta lo que ella le mandaba que dijera? Era probable, porque la ceguera y la inmovilidad seguramente le impedan gobernar su reino. Haba odo decir a Mbemba que Mpanzu era quien llevaba cada vez ms las riendas del poder. Quizs en ausencia de Mpanzu, la Mbanda Vunda y el NgangaKongo eran los verdaderos gobernantes. Por qu, Gil Inis? aadi el ManiKongo. Dime por qu, despus de tantos aos de vivir felices sin ellos, sin siquiera saber que existan, los hombres blancos han venido a nosotros desde su tierra en el cielo y llaman a su Dios para que nos mate con sus rayos y sus truenos? En qu los hemos ofendido? De qu manera hemos ofendido a tu Dios? No has ofendido a los blancos de ninguna manera, mi seor. Tampoco has ofendido a su Dios. Nunca tendra que haber ocurrido esto. Lo ocurrido ha sido un error. Mbemba... No menciones a Mbemba al ManiKongo, Gil Inis le interrumpi la Mbanda Vunda, tajante. No menciones su nombre ni el de su madre, la Mbanda Lwa. Se rebelaron contra el ManiKongo, son sus enemigos y no debemos mencionarlos en su presencia. No, Gil Inis, no se debe mencionar en mi presencia sus nombres manifest el ManiKongo con su voz suave y profunda. Se han rebelado contra m y ahora son mis enemigos. Esa maldad tambin debo agradecrsela a los hombres blancos. Han robado las almas de mi hijo ms joven y de mi reina ms joven, y los han convertido en mis enemigos. Tal como hace mucho tiempo te advert que haran seal el NgangaKongo. S, Lukeni a Wene, como hace mucho tiempo me advertiste que haran dijo el ManiKongo, extendiendo una mano. Pero recuperaremos sus almas, Nzinga a Nkuwu afirm el NgangaKongo cogiendo la mano del rey. Recuperaremos todas las almas que nos han robado los hombres blancos. Eso tambin lo he dicho antes. S, eso tambin lo has dicho antes, Lukeni a Wene. El ManiKongo solt la mano del sacerdote y apoy la barbilla sobre el pecho, en ese leve movimiento reflej un profundo dolor. Dnde est el fetiche? Traedme el fetiche. El fetiche, el libro de la escritura que haba fabricado el NgangaKongo. Gil se lo haba olvidado en la choza, pero uno de los guerreros que haban ido a buscarlo lo recogi y ahora se adelant rpidamente con el libro. El NgangaKongo cogi el volumen y baj del estrado. Ten, Gil Inis. Gil cogi el libro con la mirada puesta en el ManiKongo. Estaba echado hacia atrs en el trono y se sostena la cabeza con una mano en una postura de desesperada resignacin, casi como si estuviera llorando. Quiz fuera as, y lloraba por las almas robadas de su amado hijo menor y de su amada joven reina. Ahora hablars la escritura del fetiche, Gil Inis dijo el NgangaKongo. No la hablaste cuando te lo dieron antes. Esperamos con paciencia a que hablaras para detener al rayo y al trueno, pero el rayo y el trueno continan. Aunque ya no llueve y el cielo est despejado, el rayo y el trueno continan matando a nuestra gente. No esperaremos ms. Habla la escritura de tu Dios y detn su matanza ahora mismo. La amenaza apareca como esculpida en cada una de sus palabras, dichas con voz aguda y con el ritmo de una letana. Cul era su amenaza? Sin duda, segua creyendo que Gil tena el poder de acallar las armas. Por lo tanto, la amenaza no poda ser la muerte de Gil. Matar a Gil no acallara las armas. En aquel momento se produjo una conmocin en la sala. Se abri la cortina colgada detrs del trono, que, segn recordaba Gil de la estancia anterior, comunicaba con otra habitacin del palacio. Apareci en el umbral una sirvienta, la otra Nimi. Un guerrero la empuj con tanta violencia que la mujer cay de rodillas y luego se prostern delante del trono. Ella era tambin una prisionera. Claro que lo era. Haba dejado el exilio con Gil para comunicar en secreto a Mbemba el regreso de los
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hombres blancos, y, por lo tanto, estaba implicada en la traicin contra el rey, como lo estaban l, la Mbanda Lwa y Mbemba. Qu quieres de ella? Por qu la traes aqu? Dselo, mujer. Nimi levant la cabeza y mir a su alrededor con ojos asustados. El guerrero que la haba llevado permaneca junto a ella con la lanza preparada. Habla la escritura, Gil Inis, y detn el rayo y el trueno que mata a nuestra gente. Resultaba terrible escuchar el tono lastimero de su splica. Tema por su vida. Tena claro que iba a morir. Y la mataran. Esta era la amenaza, y era real. Gil conoca muy bien lo rpido que mataba esta gente sin sentir el menor escrpulo. Quera gritar que la imitacin de la escritura que tena en sus manos no tena sentido, que no se poda leer en sus smbolos ninguna plegaria a su Dios ni a ningn otro. Pero no le creeran y ellos la mataran. La mataran ante sus ojos. Y tambin lo mataran a l porque ya no habra ningn motivo para mantenerlo vivo. Abri el libro y mir los garabatos que llenaban las pginas. Por favor, Gil Inis, no lo demores. El guerrero haba apoyado la hoja de la lanza contra su nuca. No la toques. Aprtate. Hablar la escritura a mi Dios pero aprtate de ella. Ella no tiene nada que ver con esto. El NgangaKongo hizo un gesto y el guerrero apart la lanza. Sin embargo, Nimi continu prosternada, temblando, sin siquiera atreverse a moverse. Resultaba repugnante. La pobre mujer que le haba cuidado fielmente durante diez aos, y a la que l haba destrozado la vida. Dios le perdonara? Perdonara Dios a los portugueses que, al venir a este reino, haban acabado con las vidas de tanta gente? Habla la escritura, Gil Inis. La hablar, pero no la hablar aqu. No servira de nada hablarla aqu. Dnde servira? All donde mi Dios pueda escucharla. Donde l est. Con los portugueses. Llvame con ellos. *** Los portugueses salieron de la selva de los mbatas para entrar en las llanuras de los nsundis y marchaban por el camino real en direccin a Mpangala. Desde donde l estaba, en los riscos, a centenares de pies de altura, tena una vista espectacular: la lnea negra de la selva en el horizonte muy al norte; las amarillas colinas de la llanura que se perdan por el norte, el este y el oeste; la ancha faja de un castao rojizo del camino que serpenteaba por la llanura hacia la ciudad fortificada de Mpangala en las riberas del ro Lelunda, y de los meandros del ro al pie de las estribaciones. El NgangaKongo y la Mbanda Vunda estaban con l, contemplando el panorama, protegidos por una escolta de guerreros del ManiKongo. A los portugueses les quedaban unas cuantas horas de marcha para llegar a Mpangala. Al parecer, nadie opona resistencia a su avance. Sin duda, Mpanzu se haba retirado con el resto de sus tropas a Mpangala. Lo nico que dificultaba la marcha de los portugueses era el transporte de la artillera. Cinco lombardas (al parecer, las otras las haban dejado con los falconetes a bordo de la Beatriz), montadas en cureas y seguidas por los carromatos con la plvora y las provisiones, eran arrastradas lentamente por las bajadas y subidas de las empinadas colinas por grupos de artilleros y marineros. En vanguardia marchaban los soldados con los arcabuces. Sus armaduras y cascos relucan a la luz del sol, los estandartes de la Iglesia y las banderas del rey portugus ondeaban en la fresca brisa de las tierras altas por encima de sus cabezas. Detrs venan los alabarderos y los ballesteros con sus banderas y un contingente de marinos, veteranos de las guerras de Guinea, armados con machetes y cuchillos. Uno de ellos portaba una gran cruz de madera, seguido por una desordenada columna integrada por millares de guerreros con lanzas, escudos, hachas, garrotes, arcos y flechas, que cerraban el desfile. Desde aquella distancia, Gil no distingua a quin pertenecan aquellos guerreros. Sin duda, eran tropas de Mbemba. Pero muchos seran soyos, dado
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que el ManiSoyo se haba sumado a la rebelin, y, si eran correctas las informaciones de Nimi, los mbatas tambin formaban parte de una columna de casi una legua de larga. En la columna pudo divisar varias literas. Probablemente, el capitn y el padre De Sousa seran sus ocupantes. En cambio, Rodrigues sera una de las figuras acorazadas que marchaban con los caones y los soldados. Y Gonalves? Le habran dejado al mando de la Beatriz o estara all? A Gil le hubiera gustado esto ltimo. La que seguramente ocupaba una de las literas sera la Mbanda Lwa no se iba a perder el triunfo de sus ambiciones, y Mbemba, si continuaba con vida. Y Nimi y Kimpasi? La Mbanda Lwa los habra trado como su vnculo de sangre con los portugueses, y, seguramente, el nio caminara junto a la litera de su madre, fascinado por las armas. Ya ests lo bastante cerca de los Porta Guis como para que te escuche su Dios, Gil Inis? pregunt el NgangaKongo. No. Entonces, acerqumonos ms. Reanudaron el descenso. La ruta que seguan se desviaba por las laderas, de modo que, durante un tiempo, perdieron de vista la llanura. La volvieron a ver al cabo de unas dos horas, cuando slo estaban a un centenar de pies de altura, con lo cual vean perfectamente la ciudad de Mpangala. Aunque era ms pequea que Mbanza Kongo, no dejaba de ser una ciudad populosa, con centenares de construcciones de madera y paja, erigidas alrededor de plazas comunicadas entre s, que albergaba una poblacin de varios miles de habitantes. El camino real pasaba directamente por la entrada principal de la empalizada en el norte para salir por la puerta sur que se abra sobre la ribera del Lelunda. La ciudad pareca vivir un ambiente de tensa calma. No se vea ninguna seal de la actividad normal a esta hora del da. Todas las mujeres y los nios haban desaparecido de las calles. Los guerreros ocupaban sus posiciones en la empalizada y en las torres de viga. Gil haba visto a estos soldados luchar en el ro, pero an no los haba visto combatir en tierra. Gil no entenda cmo, desplegados como estaban dentro de las fortificaciones de la ciudad, esperaban vencer a un ejrcito con caones. Las fuerzas formadas por los portugueses y sus amigos se encontraban a media legua de Mpangala. Al paso que llevaban, los caones tendran la ciudad a tiro en menos de una hora. Gil apur el paso, y, una vez ms perdi de vista la ciudad, a medida que el camino se desviaba. Los rboles de las laderas se proyectaban sobre el camino. Los monos brincaban de rama en rama, las cacatas chillaban entre el ramaje, las nubes de mariposas revoloteaban en los rayos de sol que se filtraban por el follaje. Pasaron una nueva curva, cuando Gil vio que la columna se detena. La actividad se centraba ahora en emplazar los cinco caones a lo largo del camino mientras descargaban los barriles de plvora. Ahora divisaba con claridad al jefe que mandaba las operaciones. Era Rodrigues, vestido con la cota de malla y hombreras metlicas, con un pauelo rojo debajo del casco. El sargento de marina esgrima el machete mientras daba rdenes. Los arcabuceros, los alabarderos y los ballesteros se mantenan apartados estaban demasiado lejos para emplear sus armas y los guerreros de Mbemba, los soyos y los mbatas se desplegaban por la llanura a ambos lados del camino. Gil comprendi, al ver la disciplina con que ejecutaban la maniobra, que la haban hecho otras veces. Probablemente se haban enfrentado de la misma manera a cualquier resistencia en su avance desde el Zaire. La brisa les traa el retumbar de los tambores, el sonar de las trompetas y el repiqueteo de los batintines. Debo acercarme ms, NgangaKongo. No, Gil Inis, aqu ya est bien. Tu Dios te puede escuchar desde aqu. No es sordo. Los caones dispararon en el preciso momento en que el NgangaKongo le daba a Gil el libro. Todos volvieron la cabeza. Ninguno de los all presentes, ni el NgangaKongo ni la Mbanda Vunda ni los guerreros del ManiKongo haban visto antes una descarga de artillera. Aunque lejanas, las detonaciones retumbaron con toda claridad en el aire cristalino, como el distante retumbar de los truenos y los brillantes fogonazos blancos que salieron de las bocas de los caones, en medio de nubes de humo negro, podan ser confundidos con rayos por todos aquellos que nunca haban presenciado una andanada. Las explosiones de tierra, piedras y vegetacin que les siguieron
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despus sin duda les habran parecido un testimonio de la ira divina. Porque, cmo poda haber rayos y truenos cuando no haba ni una sola nube en el cielo azul? Las cinco explosiones se quedaron muy cortas de la empalizada norte de Mpangala. Rodrigues an no tena la distancia de tiro. Incluso as, el fenmeno provoc una tremenda consternacin en la ciudad, porque haba muchsimos hombres y mujeres que, a pesar de haber odo las espantosas historias sobre las armas, todava no haban visto en persona la terrible magia. Y echaron a correr. Habla la escritura le orden el NgangaKongo con su voz atiplada. Habla ahora la escritura, y detn los rayos y los truenos. Los guerreros de Mpanzu mantenan sus posiciones en la empalizada norte, con las lanzas y los arcos preparados. Pero alguien haba abierto la puerta sur, y la gente escapaba en masa hacia el Lelunda. Los pobladores luchaban entre s para hacerse con las canoas. Una de ellas, cargada hasta los topes con ancianos, mujeres y nios, zozobr en el acto. Otra se les escap de las manos a los que pretendan abordarla y se alej ro abajo, sin nadie a bordo. Dos canoas alcanzaron la orilla opuesta. Otras dos navegaron ro arriba y desaparecieron por un recodo. Hubo varios que se lanzaron al ro sin preocuparse de las canoas y comenzaron a nadar en un intento desesperado por salvar la vida. Los caones volvieron a disparar. Uno fall, otro disparo se qued corto, pero los tres restantes ya tenan la distancia. El proyectil y la metralla de uno dio de lleno en la empalizada norte y arranc un gran trozo. Los disparos de los otros dos pasaron por encima de la empalizada, y consiguieron un impacto directo en los guerreros. Se oy un tremendo gritero. Gil crey que era el gritero de los pobladores ante el bombardeo, y quiz lo era en parte. Pero tambin eran los gritos del NgangaKongo, que le coga por un brazo al tiempo que le gritaba al odo. Y tambin los gritos de los guerreros de la columna encabezada por los portugueses, los guerreros de Mbemba, los soyos y los mbatas. Con un aullido feroz, enarbolando las lanzas, los escudos, los arcos y las flechas, las hachas y los garrotes, avanzaron hacia Mpangala. Una enorme marea humana se extendi por la llanura. Al pasar junto a los caones, los soldados portugueses se unieron a los nativos, con sus armas y banderas, ms aullando que vociferando, mientras se lanzaban al asalto de la ciudad. Rodrigues solt una tercera andanada, y un trozo enorme de la empalizada norte vol por los aires. Mtalo! chill la Mbanda Vunda, furiosa. Mtalo ahora mismo! Corri hacia el NgangaKongo que continuaba tirando del brazo de Gil. No lo ves, Lukeni a Wene? l llama al rayo y al trueno. Gil al ver a un guerrero que se acercaba con la lanza en ristre, la terrible hoja resplandeciente al sol, dispuesto a cumplir la orden de su reina, exclam: Mantnlo apartado de m. Gil tir para librarse de la mano del NgangaKongo, y las afiladas uas del hechicero le cortaron la carne como las garras de una bestia feroz. No soy yo quien llama al rayo y al trueno, Mbanda Vunda, pero soy yo quien puede detenerlos. Pues, hazlo. Gil se dej caer de rodillas. Pater noster, qui es in caelis.... No era ms que un farol, pero no cesaba de rezar para que los caones dejaran de disparar ahora que los soldados portugueses y sus aliados cargaban contra la ciudad. En el tiempo que necesitaban los artilleros para cargar los caones, las tropas avanzaron hasta el pie de la empalizada, as que Rodrigues no poda correr el riesgo de herir a los suyos. Por lo tanto, se vera obligado a suspender el bombardeo, como lo hizo cuando los soyos se enfrentaron a la flota de Mpanzu en el Zaire, como lo detuvo cuando los guerreros de Mbemba desembarcaron en Mpinda. ... santificetur nomen tuum... Gil apart la mirada del libro. El ejrcito atacante se encontraba a pocos centenares de pies de Mpangala y los caones seguan all. Ahora ya no volveran a disparar con los soldados y los guerreros tan cerca. Ya lo ves, Mbanda Vunda. Ya lo ves, NgangaKongo. Acab de detener al rayo y al trueno. Mi Dios me oy y ya no enva al rayo y al trueno. La Mbanda Vunda y el NgangaKongo miraban Mpangala, boquiabiertos. Gil no saba si se haban credo su afirmacin o si les importaba. Porque ahora era una cuestin secundaria a la vista
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de lo que estaba ocurriendo en la ciudad. Los guerreros de Mpanzu escapaban de la carnicera que dejaba a su paso la columna mandada por los portugueses y de la posibilidad de nuevos bombardeos. Huan de la rota empalizada norte para retirarse por las calles y las plazas de la ciudad en direccin a la puerta sur, con la intencin de cruzar el Lelunda. El ejrcito atacante compuesto de guerreros, soldados y marineros entr en Mpangala y se lanz por las brechas abiertas de la empalizada norte, aullando y esgrimiendo sus armas pero sin encontrar resistencia. Los caones y los carros de abastecimiento dirigidos por Rodrigues, que corra al costado de las piezas de artillera, los siguieron. Despus apareci Das vestido con una armadura completa, y detrs el padre De Sousa, junto a los marineros que cargaban la gran cruz de madera. Los habitantes que no haban conseguido huir se apartaban de la horda conquistadora. Cuando el padre De Sousa apareci entre ellos vestido con la sotana negra y el sombrero de teja, se adelantaron con una mrbida curiosidad, intuyendo que ste era el sacerdote de la terrible magia que los haba derrotado. De Sousa hizo la seal de la cruz con una sonrisa triunfal, y para asombro y asco de Gil, se prosternaron a su paso.

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XII Se reunieron con el ManiKongo. Da tras da, a su regreso a Mbanza Kongo, el NgangaKongo, la Mbanda Vunda y varios nobles de la corte se reunieron con el rey ciego, debatiendo planes de accin y estrategias que se deban seguir, ofreciendo invocaciones a los dioses, lamentndose de su suerte y preparndose para el enfrentamiento final con los hombres blancos. No incluyeron a Gil en las reuniones, pero tampoco lo volvieron a encerrar en la choza. Crean que haba acallado las armas en Mpangala y le trataban con cierto respeto. Le dieron habitaciones decentes en palacio y tena otra vez a Nimi a su servicio; aunque siempre vigilado por los guardias despus de todo, en cualquier momento podan necesitarle para obrar de nuevo su magia y no era cuestin de darle la oportunidad de escapar, dispona de una considerable libertad de movimientos dentro del recinto real, algo que aprovech para enterarse de las noticias y escuchar los rumores de la guerra. Ocho das despus de la conquista de Mpangala, los portugueses cruzaron el Lelunda y comenzaron el ascenso a las montaas en direccin a Mbanza Kongo. Se trataba de una empresa ardua y peligrosa. Tuvieron que construir canoas y balsas para transportar a los hombres y a los caones por el Lelunda, disear arneses y poleas para arrastrar las cureas y las carretas por la empinada y sinuosa carretera, siempre sometidos a los constantes ataques de los restos del ejrcito de Mpanzu que merodeaban por los alrededores. Los ataques nunca llegaron a amenazar con una detencin efectiva del implacable avance de la columna, pero de todos modos representaron un coste en vidas humanas y prdida de tiempo. En Mbanza Kongo calculaban que debido a esas dificultades los portugueses tardaran en llegar a la meseta la prxima luna llena. Y ahora la luna volva a estar llena. Gil oy el bombardeo como el trueno lejano en un sueo. Pero saba que, en esta estacin, no poda haber truenos, y que no estaba soando. Yaca despierto en el camastro de su cuarto en el palacio del ManiKongo. Abandon el lecho y corri a la galera principal. Despuntaba el alba, y el aire conservaba el fro de la noche: Los jardines del palacio estaban ocupados por guerreros que se movan de ac para all bajo las poincianas regias y las buganvillas, entre el estrpito de los tambores, las trompetas y los batintines de los fetichistas. Mpanzu, con un tocado de guerra con plumas y cuernos, y armado con un escudo oval decorado con el sol amarillo que era la insignia de la casa real, y una lanza tan alta como l, se encontraba en el centro del tumulto, gritando rdenes a los capitanes de sus guerreros. Gil no le vea desde el da que se libr la batalla de Mpinda, y se llev una sorpresa. Haba sufrido una grotesca herida quizs en la batalla de las riberas del Zaire, o en algn combate posterior durante la retirada desde la costa atravesando la selva y las llanuras. Le faltaba la oreja derecha, y ese lado de la cara lo tena convertido en una masa de carne rojiza debido a una horrible quemadura. Quiz se la haba producido en los incendios ocasionados por los bombardeos, o se la haban quemado para cauterizar la herida que se haba llevado la oreja pero, en cualquier caso, la mutilacin le deformaba el rostro y le tiraba de un costado de la boca dejando al descubierto las encas desdentadas. Pareca completamente agotado, a duras penas consegua mantener abiertos los gruesos prpados. Vio aparecer a Gil en la galera del palacio y fue a su encuentro. Un guerrero le acompa. Me dicen que detuviste al rayo y al trueno en Mpangala, Gil Inis coment con su voz suave y menos ronca, que son todava ms suave y ronca a causa de la fatiga. Llam al guerrero con un gesto. Me dicen que detuviste la magia de los hombres blancos con esto. Gil no contest. El guerrero le haba entregado a Mpanzu el libro del NgangaKongo. Es el momento de que los detengas otra vez. Gil sigui a Mpanzu hasta la puerta de la empalizada interior que cerraba el distrito real y luego hasta lo alto de la torre del viga en la puerta de la empalizada exterior. Los barrios extremos de Mbanza Kongo ardan por los cuatro costados. El bombardeo de los caones portugueses haba incendiado viviendas, corrales, tiendas, depsitos y tenderetes. Pero ahora ya no se oa el lejano tronar. Aquella parte de la ciudad haba cado y mientras Gil y Mpanzu, enmudecidos por el asombro, miraban desde lo alto de la torre de guardia, las huestes
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conquistadoras aparecieron por las calles, las callejuelas, los parques y las plazas de los barrios bajos dirigindose hacia la orilla opuesta del ro Luezi. Era una fuerza formidable, integrada por decenas de miles, como si todos los guerreros del reino se hubieran sumado a la rebelin contra su rey. Gil no poda creerlo, le resultaba inconcebible. Por supuesto, saba que el ejrcito de Mbemba se haba unido a los portugueses, y que los miles de soyos y mbatas tambin haban hecho causa comn con ellos. Pero ahora estaba claro que, a lo largo de la marcha por la llanura, los portugueses tambin haban conseguido el apoyo de millares de nsundis gracias a la terrible magia de sus armas. Emplazaron los caones en el muelle, en la margen opuesta del ro, y detrs los carromatos con la plvora y las provisiones. Los arcabuceros, los alabarderos y los ballesteros, los marineros armados con cuchillos y machetes, rodeaban los carromatos, con las banderas desplegadas al viento, y la cruz de madera plantada en el centro. Por todas partes, hasta donde alcanzaba la vista, haba miles y miles de guerreros rebeldes, edificios ardiendo y gente que hua. Gil mir a Mpanzu. La fea mueca de su rostro mutilado se haba convertido en un rictus amargo y desesperanzado. A medida que aumentaba la luz, Gil pudo distinguir a Rodrigues, que iba recorriendo la lnea de la artillera, machete en mano, para comprobar las cargas y las mechas. Le segua Das, vestido con la coraza. En cambio, el padre De Sousa permaneca quieto junto a la cruz con la Mbanda Lwa. Parecan conversar animadamente, o eso al menos era lo que daban a entender los numerosos gestos. Qu otras desastrosas desinformaciones estaran compartiendo, al carecer de un idioma comn? Prest ms atencin a una litera que traan y dejaban junto a la Mbanda Lwa. El hombre tendido se levant sobre los codos y mir hacia las empalizadas del distrito real ms all del ro Luezi, sin que el sacerdote ni la reina se dieran cuenta. Gil lo reconoci en el acto. Era Mbemba, herido pero vivo. La mirada de Gil busc a Nimi y a Kimpasi entre cuantos pululaban alrededor de los caones. Vio a Gonalves. As que no le haban dejado al mando de la Beatriz (probablemente Paiva se ocupaba de la nave). Se acababa de apear de uno de los carromatos de provisiones. Quizs estaba a cargo del avituallamiento. Y vio que tena bajo su responsabilidad algo muy importante. Gonalves se volvi hacia el carromato, tendi los brazos y cogi a Kimpasi. Despus ayud a bajar a Nimi. Su leal y buen amigo haba mantenido la promesa. Haba cuidado de Nimi y de Kimpasi a lo largo de toda la campaa. Gil quera llamarlos, pero Mpanzu le sujet por un hombro. Toma, Gil Inis gru. Toma el fetiche y detn el rayo y el trueno de Dios. Gil cogi el libro del NgangaKongo y lo abri pausadamente; necesitaba ganar tiempo. Aqu no poda repetir la misma jugada de Mpangala. Rodrigues no tena necesidad de enviar a los soldados y guerreros a un combate cuerpo a cuerpo con las tropas de Mpanzu. Poda mantenerlos apartados de la lnea de fuego en la orilla opuesta del Luezi, y bombardear el recinto real hasta reducirlo a escombros. Puedes o no detener el rayo y el trueno, Gil Inis? protest Mpanzu al ver la renuencia de Gil. Qu ms da, MtuKongo? respondi Gil. Incluso si pudiera detener el rayo y el trueno, no podras derrotar a un ejrcito tan poderoso como el que ahora tenemos ante nosotros. Podra si el rayo y el trueno cayeran sobre ellos. La afirmacin sorprendi a Gil. No se le haba ocurrido. Llama a tu Dios para que lance el rayo y el trueno contra ellos, y no me podrn derrotar. Pero eso no se puede hacer, MtuKongo. No puedes esperar que el Dios de los hombres blancos lance su rayo y el trueno contra su propia gente. Mpanzu observ a Gil durante un buen rato, con su mueca bestial. As que este fetiche no tiene ningn valor declar finalmente. Es un fetiche intil. Es un falso fetiche, MtuKongo. Sin duda lo sabes desde siempre. Sin duda sabas que el NgangaKongo no poda hacer un verdadero fetiche de un dios al que no adora. Mpanzu asinti lentamente. S, lo saba desde el primer momento. Dmelo. Dame ese falso fetiche. Gil se lo entreg y Mpanzu lo arroj con desprecio desde lo alto de la torre a las aguas del Luezi. Flot durante unos segundos para despus hundirse. Ambos miraron cmo se hunda. Luego,
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Mpanzu ech una ojeada a sus tropas situadas a este lado del ro, y a continuacin mir a las huestes reunidas por los portugueses al otro lado del ro, superiores en una proporcin de cien a uno. La guerra se acaba, MtuKongo dijo Gil en voz baja. Es hora de hacer la paz con los hombres blancos. Cules son los trminos de la paz que ofrecen? Gil no respondi a la pregunta porque desconoca la respuesta. Ve con ellos, Gil Inis. Ve con los hombres blancos llegados del cielo, ve con los Porta Guis y pregntales cules son los trminos de su paz. Solo, MtuKongo? Dejars que vaya solo a reunirme con ellos? No tienes miedo de que me escape? No, Gil Inis, no tengo miedo de que te escapes. Creo que t quieres la paz. Me equivoco? No, MtuKongo, no te equivocas. Quiero la paz y no me escapar. Esperar en el palacio de mi padre. Ven a verme maana a esta hora para decirme los trminos de la paz de los hombres blancos. La aparicin de Gil en el puente caus sensacin en el otro lado. Los soldados, los artilleros y los marineros comenzaron a sealarlo al mismo tiempo que anunciaban su presencia con gran algaraba. Das y el padre De Sousa se adelantaron presurosos. Pero Kimpasi ech a correr hacia el puente e incluso antes de que Gil acabara de cruzarlo, se lanz sobre su padre, que lo cogi en brazos. Ests muerto, pai? Todos dicen que ests muerto. Claro que no estoy muerto, Kimpasi. Tengo aspecto de estar muerto? Gil se dirigi hacia Nimi con el nio en brazos. Ella no se movi de donde estaba. Le observ con una expresin de asombro mientras l se acercaba. T tambin crees que estoy muerto, Nimi? Veo que no lo ests, Gil, y me alegro. Lo abraz. Ests vivo, hemos ganado la guerra y yo vuelvo a ser una princesa en mi tierra. Gonalves le palme en la espalda, efusivamente. Es la segunda vez que regresas de entre los muertos, rapazinho. Gracias, Nuno. Gracias por todo. Gonalves se encogi de hombros, apartndose para dejar paso a Das y al padre De Sousa, que queran darle la bienvenida. Pero Gil tena puesta la mirada en Mbemba, incorporado sobre los codos en la litera junto a la Mbanda Lwa. Dej a Kimpasi en el suelo y fue a arrodillarse junto a la litera. Mbemba. Alfonso. Gil volvi la cabeza. El padre De Sousa le haba seguido. Ahora se llama Alfonso, seor Eanes dijo el sacerdote, con una sonrisa relamida. Alfonso, prncipe de los kongos. Ha aceptado el sacramento del bautismo. Es verdad, Mbemba? Mbemba mir a Gil con los ojos desorbitados. Era evidente que tena dificultades para aguantarse sobre los codos. Gil le pas un brazo por los hombros. Era liviano como una pluma. Tena el rostro macilento, las mejillas hundidas, los ojos metidos en el fondo de las rbitas, y el torso desnudo presentaba por lo menos media docena de heridas. Casi cerradas, eran las heridas de las flechas que le haban alcanzado en el Zaire. Era un milagro que siguiera vivo. Soy Gil, Mbemba. No me reconoces? Te reconozco, Gil susurr Mbemba e intent sonrer. Ambos hemos sobrevivido a esta guerra innecesaria. S, ambos hemos sobrevivido a esta guerra innecesaria. Tenemos que agradecrselo a nuestro Dios. Gil mir al padre De Sousa y a la Mbanda Lwa. El sacerdote sonrea satisfecho, aunque no comprenda ni una palabra.
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Muri, Gil Inis seal la Mbanda Lwa. Lo mataron las flechas de Mpanzu, pero entonces el Dios de los cristianos lo devolvi a la vida. Quin le ha dicho eso? Me lo dijo el pader De Sooza. S, me lo supona. Mir otra vez a Mbemba. As que es verdad, Mbemba. Te has hecho cristiano. S, es verdad, Gil. Me he hecho cristiano. Gil vacil por un momento, ahogado por una tremenda furia. Por qu, Mbemba? Por qu te has hecho cristiano? Mbemba pareci intrigado por la pregunta. Su mirada volvi a extraviarse. Para traer la escritura a mi pueblo, Gil. Para traer a mi gente esa magia y toda la magia del mundo desconocido en la otra orilla del mar. Gil, impulsado por la rabia, quera discutir el tema. Pero comprendi que Mbemba no haba contestado a la pregunta. Sencillamente era una respuesta automtica al recordar algo encerrado en su memoria. No estaba en sus cabales; probablemente nunca lo haba estado desde que fue herido por las flechas. Debilitado y apenas consciente, haba sido un monigote en manos del padre De Sousa y la Mbanda Lwa. Recustate, Mbemba. Descansa. Gil ayud a Mbemba a tenderse en la litera. Esta guerra innecesaria est acabada. Muy pronto iremos a ver a tu padre para hacer la paz. Qu pasa, mi capitn? pregunt Rodrigues, abandonando su puesto junto a los caones. Comienzo el bombardeo o estos salvajes han decidido rendirse? Seor Eanes? pregunt Das con su habitual tono indeciso. No hacen falta ms bombardeos, mi capitn. Esta gente est dispuesta a hacer la paz. Me enviaron para saber cules son las condiciones que les ofrecen. Condiciones, seor? Qu quiere decir con la palabra condiciones? protest Rodrigues. No hay condiciones, seor. Se rinden o los matamos a todos. Controle la lengua, Rodrigues intervino Gonalves, quien se apresur a interponerse entre Gil y el sargento de marina. Este no es asunto suyo. Le corresponde decidir al capitn. Don Nuno tiene razn, don Tom manifest el padre De Sousa. Bartolom Das decidir en este asunto. Vuelva con sus caones. Est preparado para disparar, pero roguemos todos a nuestro Seor que no necesitemos hacerlo, que por fin se haya acabado esta matanza. No es necesario que rece al Seor para conseguirlo, padre replic Gil, con tono desabrido. Ya se lo dije, esta gente est dispuesta a hacer la paz. Ofrzcales unas condiciones razonables y no habr necesidad de continuar con la matanza. La oronda sonrisa del padre De Sousa se hel en sus labios. A qu llama usted condiciones razonables, seor Eanes? Gil mir a Das. Mi capitn, el rey Juan le envi aqu para establecer una factora comercial. S. Y a usted, padre, le enviaron aqu para predicar la palabra de Dios y ganar almas para la Iglesia. El padre De Sousa asinti con una sonrisa. Ofrezca estas condiciones, mi capitn. Estoy seguro de que aceptarn la paz en estas condiciones. Estoy seguro de que el ManiKongo, para acabar con la matanza de su pueblo, estar dispuesto a dar su permiso a una factora comercial y tambin otra en la costa, en Mpinda. Y tambin para edificar una iglesia y una misin. A m me parece justo. Usted qu dice, padre De Sousa? No, don Bartolom, a m no me lo parece. Hay que tener en cuenta una cosa ms. Cul es, padre? pregunt Gil. A la vista del bautismo de la reina Leonor, a la vista del bautismo del prncipe Alfonso, a la vista de los miles de kongos que han acudido a la llamada de la cruz para pedir ser bautizados en el curso de esta terrible guerra, creo que debemos incluir como una de nuestras condiciones para la paz el bautismo del ManiKongo. Ahora un rey cristiano debe ocupar el trono del Congo.
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Gil comenz a menear la cabeza, preso de una ira incontrolable. No puedo creer que un sacerdote pueda hablar con tanta hipocresa. Tenga cuidado con lo que dice, seor Eanes. Sabe perfectamente bien por qu la Mbanda Lwa acept el sacramento del bautismo. Sabe perfectamente bien por qu lo acept Mbemba. Sabe perfectamente bien por qu toda esa gente, aterrorizada por nuestros caones, lo ha pedido. No tiene nada que ver con nuestra fe, padre. No saben nada de nuestra fe. Decir lo contrario es una hipocresa. Eso es algo que no le corresponde a usted juzgar, seor Eanes. Yo soy el sacerdote. Soy el odo de Dios. Y yo le digo que el bautismo del ManiKongo es una parte irrenunciable de las condiciones que le ofrecemos para hacer la paz. Nunca lo aceptar. Que l nos lo diga, seor Eanes. Vaya y presntele nuestras condiciones y que l nos diga que est dispuesto a ver morir a su gente antes de aceptarlas. *** El ManiKongo estaba muerto. La Mbanda Vunda lo haba matado, y su cuerpo, cubierto con una tela roja bordada con un nico sol amarillo, yaca en un tmulo al pie del trono. Mpanzu, su hijo mayor y heredero, estaba sentado en el trono debajo de un soleo de hojas de palma. La Mbanda Vunda, al asesinar al monarca, haba convertido a su hijo en el rey de los kongos, asumiendo la terrible responsabilidad de considerarlo ms capacitado para gobernar al reino en estos tiempos de calamidades que su anciano marido. Con un magnfico tocado de plumas de garza, envuelta en el kanga rojo y amarillo de la casa real, resplandeciente con las joyas de plata y marfil, perlas y piedras preciosas, permaneca erguida a la derecha de Mpanzu, con una mano sujetndole firmemente por el hombro. Lukeni a Wene, el enano jorobado, sumo sacerdote del reino, estaba a su izquierda, con el cuerpo cubierto de ceniza. Los nobles que continuaban leales a la corona, aparecan formados a lo largo de las paredes de la larga y angosta sala de audiencias, adornados con cuernos, plumas y vestidos de tnicas de terciopelo. Gil se encontraba entre ellos. Las sombras proyectadas por los fuegos que ardan en las grandes tinajas de barro a cada lado del trono, le ocultaban casi completamente, y, por el momento, nadie se acordaba de su presencia. Todas las miradas estaban puestas en la entrada de la sala, esperando la aparicin de los portugueses que venan para hacer la paz. Los toques de las trompetas desde cada torre de guardia a medida que pasaban las diferentes puertas anunciaban su marcha a travs de las empalizadas. Una vez ms, Gil contempl el cadver. Aunque el asesinato se haba cometido haca varios das, ni una sola marca de putrefaccin mancillaba el rostro. El viejo, gordo, feo y ciego rostro pareca sumido en un profundo y preocupado sueo. Gil se alegr de que estuviera muerto. Se alegr de que el ManiKongo hubiera escapado de la cruel eleccin presentada por los portugueses. Pero no estaba tan seguro como la Mbanda Vunda pareca aparentar de que Mpanzu, como rey, fuera ms capaz que su padre de salvar al Congo de los portugueses. Mpanzu permaneca sentado muy tieso, con la cuadrada corona de rafia en la cabeza, una corta falda roja bordada con los soles amarillos, y el cetro real hecho de marfil con incrustaciones de plata y esmeraldas sobre los muslos. A la media luz de los fuegos, la ferocidad de la mueca producida por las mutilaciones aumentaba la impresin de que era ms joven y fuerte, ms dueo de la situacin, un enemigo peligroso. Pero, cmo poda esperar decidir algo diferente a lo que hubiera decidido su padre cuando los caones de los portugueses estaban emplazados y listos para convertir en una ruina este ltimo reducto de su reino? Se oy el tremendo estrpito de las trompas en las torres de guardia de la ltima empalizada, y los tambores comenzaron a tocar con un ritmo lento, montono y fnebre. Gil mir hacia la entrada. Los guerreros de la galera haban apartado la cortina. Por un momento, nadie apareci por la puerta. Luego, dos soldados portugueses hicieron su entrada, con un aspecto sobrecogedor vestidos con la armadura: cascos con visera, cotas de malla, hombreras acorazadas, con la barba hirsuta y los arcabuces. Los siguieron otros dos y, a continuacin, el capitn, con un aspecto para aquella gente todava ms extrao, vesta la armadura completa, adornada en el cuello y los puos con cintas y
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encajes, el yelmo en una mano como una segunda cabeza, y con la otra apoyada en el pomo enjoyado de una espada de ceremonias. Otros dos soldados armados con arcabuces escoltaban a Das, y luego el padre De Sousa, vestido de negro de pies a cabeza. Luca un resplandeciente crucifijo al pecho, y el breviario en las manos. Detrs venan dos marineros cargados con el cofre donde el sacerdote guardaba los objetos de culto. Por ltimo, entraron cuatro guerreros kongos, vestidos con kangas color verde claro y ribetes rojos que transportaban a Mbemba en su litera. La Mbanda Lwa caminaba a su lado, vestida de gala con las mismas plumas y joyas que la Mbanda Vunda. Entraron en la sala de audiencias lentamente, siguiendo sin darse cuenta el ritmo mesurado de los tambores. Cuando llegaron a la mitad del pasillo, Gil se apart de la pared para salirles al paso. La comitiva se detuvo. Seor Eanes dijo el padre De Sousa, acercndose a Das. La Mbanda Lwa tambin se acerc, y a una seal suya, los cuatro guerreros se adelantaron para dejar la litera de Mbemba a su lado. Los ocho soldados rodearon al grupo, con los pulgares puestos en los martillos de los arcabuces, mientras vigilaban a los nobles kongos. Tendr la bondad de actuar como nuestro intermediario, seor Eanes, y hacer las presentaciones de acuerdo con el protocolo de esta corte. Gil se volvi hacia el trono, pero antes de que pudiera decir nada, se produjo una sbita conmocin. Se volvi una vez ms. Se trataba de Mbemba. Luchaba por salir de la litera. Sufra de una debilidad extrema y su madre intentaba detenerlo, pero l la apart impaciente, y con la ayuda de dos de los porteadores, con los brazos sobre sus hombros, avanz tambalendose hacia el cadver del padre. Saba que estaba muerto. Todos lo saban. Gil se lo haba comunicado, explicndoles que la Mbanda Vunda lo haba asesinado y la razn del regicidio. Sin embargo, era obvio que Mbemba no haba acabado de crerselo hasta que no vio el cadver. Subi al estrado del trono, apartando a sus ayudantes, y se desplom de rodillas ante el cadver. Contempl el viejo rostro, preocupado en la muerte, y despus agach lentamente la cabeza hasta apoyar su rostro contra el del padre, mejilla contra mejilla. Luego extendi los brazos y se qued tendido sobre el cadver. Todas las miradas estaban fijas en el joven. Nadie se movi, y en aquel sofocante silencio, Gil oy sus sollozos. Entonces, la Mbanda Lwa se adelant para sujetarlo por los hombros y apartarlo del difunto. Mbemba se sent sobre los talones y mir al trono, mir la mueca feroz de su hermanastro sentado all. Lo siento, Mpanzu dijo con un susurro ahogado. Siento que haya ocurrido esto. Sientes la muerte de nuestro padre? S, siento la muerte de nuestro padre. Creo que lo sientes, Mbemba. T eras su hijo bienamado. La voz de Mpanzu se convirti en un gruido. Y le partiste el corazn. Te marchaste con los hombres blancos contra sus deseos y les entregaste tu alma. La expresin de Mbemba, con los ojos empaados en lgrimas, no permita adivinar si en el estado en que se encontraba haba comprendido la condena de Mpanzu. En cualquier caso, no la discuti. Una vez ms el silencio rein en la sala hasta que habl el padre De Sousa. Podemos continuar, seor Eanes? Nos presentar al rey kongo en nombre del rey de Portugal? No son necesarias las presentaciones, padre. El rey kongo sabe quines son ustedes. Sabe muy bien quines son ustedes. El padre De Sousa sonri al escuchar la respuesta. Y supongo que tambin sabe por qu estamos aqu. Lo sabe. Entonces, podemos prescindir del protocolo utilizado en una corte real en estas circunstancias? Muy bien. Pregntele sin rodeos cul es su respuesta a las condiciones de paz que le hemos ofrecido.

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Los portugueses esperan tu respuesta a las condiciones ofrecidas para hacer la paz, ManiKongo. Les dars tu respuesta ahora? En el rostro mutilado de Mpanzu apareci lo que poda interpretarse como una sonrisa al escuchar a Gil darle su nuevo ttulo real. S, les dar mi respuesta ahora. Acepta las condiciones, Mpanzu le dijo Mbemba en voz baja mirando con ojos extraviados a su hermanastro, y sin apartarse del cadver. Lo mismo que la Mbanda Vunda, que tena una mano puesta sobre el hombro de su hijo, la Mbanda Lwa, de pie detrs de Mbemba, apoy una mano sobre el hombro del suyo. Acepta las condiciones, Mpanzu suplic Mbemba, y acaba con esta guerra innecesaria. Pondr fin a esta guerra innecesaria, Mbemba replic Mpanzu, pero no aceptar sus condiciones. Se volvi hacia Gil. Dselo, Gil Inis. Diles que no me har cristiano. Diles que el ManiKongo no les entregar su alma. Pero, Mpanzu, si piensas as continuar la guerra afirm Mbemba. No, Mbemba, la guerra no continuar. Acabar la guerra, pero conservar mi alma. No te entiendo. No? Tu madre s que me entiende. Lo entiendes, no es as, Mbanda Lwa? Te entiendo. T sers el ManiKongo, Mbemba manifest Mpanzu, su voz convertida otra vez en un spero gruido. T has dado tu alma a los hombres blancos, as que puedes ser su rey. Puedes ser su rey cristiano. Seor Eanes, tendra la bondad de comunicarnos lo que dicen? intervino el padre De Sousa, quejicoso. Gil no le hizo caso, completamente atnito por lo que estaba sucediendo. Mpanzu se puso de pie y su madre apart la mano de su hombro para alejarse del trono. Resultaba obvio que esto haba sido convenido de antemano. Nadie se sorprendi. No hubo ninguna reaccin entre los nobles. Observaban lo que ocurra con un silencio sumiso. Incluso el NgangaKongo evit cualquier protesta. Quizs haba alguna trampa en todo esto que Gil no consegua adivinar. Ven, Mbemba dijo Mpanzu, y, con el cetro en una mano, tendi la otra a su hermano arrodillado. Ven, sintate en el trono de nuestro padre y convirtete en rey para los portugueses. Mbemba mene la cabeza, confuso. Vamos, Mbemba. Sintate en el trono, hijo mo le rog la Mbanda Lwa, exultante, al tiempo que le coga por las axilas e intentaba levantarlo. Aydenle a levantarse. Aydenle a ocupar el trono. Los dos guerreros que haban ayudado a Mbemba a llegar hasta el cadver de su padre, le ayudaron ahora a ponerse de pie. Mpanzu le cogi de la mano y lo gui hasta el trono. Gil mir a su alrededor, dominado por una repentina inquietud. Iban a matar a Mbemba? Esta era la trampa? Lo mataran en cuanto se convirtiera en ManiKongo? Sintate, Mbemba. Sintate en el lugar de nuestro padre. Mbemba, incapaz de mantenerse en pie, se dej caer en el trono. Su confusin era pattica. Mir a su alrededor con los ojos velados. Ten, ManiKongo. Mpanzu le entreg el cetro real. Ten, mi seor. Se quit la corona de rafia de la cabeza y la puso en la de Mbemba. El padre De Sousa no abri la boca. No pregunt qu estaba pasando. l, Das y los soldados portugueses podan ver con sus propios ojos lo que estaba sucediendo, y les dominaba el mismo asombro que a Gil. Despus de darle el cetro, despus de colocarle la corona en la cabeza, Mpanzu se quit la piel de len y la piel de leopardo de los hombros y envolvi con ellas los hombros de Mbemba. El joven se ech hacia atrs, con los ojos inquisitivos clavados en Mpanzu. Sus ojos parecieron aclararse. Quizs en este instante acababa de comprender lo que ocurra. La Mbanda Lwa se acerc a l por el lado derecho, donde haba estado antes la Mbanda Vunda, y apoy la

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mano sobre el hombro de Mbemba, como la Mbanda Vunda haba apoyado la suya en el hombro de Mpanzu. Ahora t eres el ManiKongo, Mbemba a Nzinga proclam Mpanzu. Ahora t eres el rey de los kongos, el rey cristiano de los Porta Guis, y esta guerra innecesaria se ha acabado. No quera esto, Mpanzu replic Mbemba. Nunca lo quise. Quiz no sea esto lo que t quieres, Mbemba, pero es lo que quieren los Porta Guis. Y es lo que tu madre quiere seal la Mbanda Vunda. Es lo que ha planeado durante toda su vida. Por eso empez esta guerra intil e innecesaria. Es el triunfo de sus ambiciones. Vete, seora dijo la Mbanda Lwa. Nada tienes que hacer aqu. No contest la Mbanda Vunda. Mi lugar ya no est junto al trono de este reino. Baj del estrado y fue a mezclarse con los nobles de la corte. Mpanzu hizo lo mismo. El NgangaKongo se demor un rato ms. Lukeni a Wene? Mbemba mir al hechicero. Escchame, Mbemba a Nzinga manifest el enano jorobado con su voz aguda y penetrante, escucha lo que te anuncio. T sers el ltimo rey de los kongos. Durante tu reinado tu reino ser destruido. Los hombres blancos que te han hecho rey con la magia del rayo y el trueno de su Dios, destruirn el reino primero robndole el alma y despus robndole el cuerpo. Dicho esto, tambin l baj del estrado, pero no fue a reunirse con los dems junto a las paredes de la sala. Camin por la larga y angosta sala hacia la puerta. Se detuvo al llegar donde estaban Das y el padre De Sousa para dirigirles una mirada de odio, pero sin decir palabra, y luego continu su camino hasta salir a la galera y desaparecer de la vista de todos los all presentes. Alleluia, alleluia. Te Deum laudamus exclam el padre De Sousa. Te alabamos, Oh Dios, por responder a nuestras plegarias. Un rey cristiano se sienta en el trono de los kongos. La matanza ha acabado y nuestro Seor Jesucristo reina en esta tierra hasta ahora pagana. Se apresur a ir hacia el estrado para detenerse ante Mbemba. Rey Alfonso grit con acento triunfal, primer rey cristiano de los kongos. Dei gratia. Deo gratias. Se quit el crucifijo del cuello y se lo coloc en el de Mbemba, para despus volverse y mirar a los nobles. In nomine Patris, et Filii, et Spiritus Sancti enton haciendo la seal de la cruz a izquierda y derecha, impartiendo la bendicin a todos los presentes. Y mientras lo haca se produjo una alteracin. Gil mir rpidamente a su alrededor, convencido de que si haba una trampa, ste era el momento de llevarla a la prctica. Pero no la descubri por ninguna parte. Todo lo que vio fue a los nobles de la corte del ManiKongo abandonar la sala uno a uno detrs de Mpanzu y la Mbanda Vunda. Mir a Mbemba. Mbemba haca lo imposible por levantarse del trono. El padre De Sousa y la Mbanda Lwa, seguros de que se dispona a dar un pronunciamiento como nuevo rey, le ayudaron. Pero, para consternacin de todos, Mbemba los apart para dejarse caer de rodillas una vez ms junto al cadver de su padre, y abrazarlo, sollozando.

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TERCERA PARTE 1502


I Te rogamos, oh Dios, que te dignes en un todo bendecir esta ofrenda, admitirla, ratificarla y aceptarla, a fin de que se convierta para nosotros en el Cuerpo y en la Sangre de tu amadsimo Hijo, Jesucristo, Seor Nuestro. Rui De Sousa, consagrado obispo de los kongos ocho aos atrs por el papa Alejandro VI en reconocimiento de la notable evangelizacin del reino africano, haba escogido celebrar personalmente la Santa Misa en este primer domingo despus de la Epifana de 1502. Revestido con los ornamentos pontificales y la casulla de color verde, con el dicono a su lado, y dos sacerdotes asistentes que sostenan la mitra y el bculo, envuelto en el humo dulzn del incensario de plata, se arrodill delante del altar de piedra cubierto con telas de lino, cogi la hostia de la patena de plata y, ofrecindola con las dos manos a la imagen de tamao real del Cristo crucificado colgada en el retablo del altar mayor, pronunci las palabras de la consagracin. El cual, la vspera de su pasin, tom el pan en sus santas y venerables manos y elevando sus ojos al cielo, a Ti, Dios, Padre suyo Todopoderoso, dio gracias, lo bendijo, lo parti y lo dio a sus discpulos diciendo: tomad y comed todos de l. La catedral guardaba un reverente silencio, los fieles se esforzaban para ver el misterio que tena lugar en el altar. El rey Alfonso y la reina Ins permanecan arrodillados en sus reclinatorios en el presbiterio. Gil permaneca de rodillas en la primera hilera de bancos en el lado del evangelio con la princesa Beatriz, la reina madre Leonor y varios miembros de la corte real. En los bancos del lado de la epstola estaban los miembros de la colonia portuguesa: tenderos, artesanos, comerciantes, soldados y el sargento de marina Tom Rodrigues. En la nave, los bancos estaban a rebosar, casi doscientos negros presenciaban la misa, absolutamente fascinados. Tomando asimismo el precioso cliz, se lo entreg, y en sus santas y venerables manos, te dio igualmente gracias, lo bendijo y lo dio a sus discpulos diciendo: Tomad y bebed todos de l porque ste es el cliz de mi sangre, del nuevo y eterno testamento misterio de fe, que ser derramada por vosotros y por muchos para remisin de los pecados. El obispo De Sousa levant el cliz de oro y plata, con una mano puesta en el pie y la otra en la copa y lo sostuvo por encima de la cabeza durante un instante que pareci una eternidad, temblando ligeramente en el silencio absoluto de la impresionada reunin de fieles. Luego, habl otra vez. Proclamemos el misterio de la fe. Se rompi el silencio cuando en la catedral resonaron con los cnticos: Cristo ha muerto, Cristo ha resucitado, Cristo volver de nuevo. La catedral estaba dedicada al Salvador y la capital del reino llevaba ahora su nombre, So Salvador. Era un edificio imponente, para lo que haba sido la vieja Mbanza Kongo, construido con bloques de granito, y campanarios a ambos lados del decorado prtico. Un techo de tejas cubra la nave con columnas, las ventanas con vitrales iluminaban el crucero, y pinturas con las catorce estaciones del viacrucis hechas con pan de oro. Haba sido edificada en el tercer ao del reinado de Alfonso como la sede adecuada para el vicario apostlico de lo que era entonces y, por los trescientos aos siguientes, la nica sede africana por constructores enviados desde Lisboa por Juan II. El monarca portugus haba recibido las sorprendentes noticias de la conversin y coronacin de Mbemba, transmitidas por un triunfante Bartolom Das en el invierno europeo de 1493, con inmenso entusiasmo y, rpidamente, envi numerosas expediciones para desarrollar el comercio y propagar la fe en el primer reino negro de la cristiandad. Durante los aos siguientes, pasada la estacin de las lluvias, sus carabelas y sus galeones navegaban ro arriba por el estuario del Zaire, cargados con los productos de manufactura europea para intercambiarlos por marfil, maderas, cueros y pieles, pimientos y aceite de palma de las selvas del Congo, y con hombres destinados a reforzar la pequea colonia portuguesa que Das haba dejado a cargo de Rodrigues y el padre De Sousa.
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Construyeron la catedral de So Salvador, y a su alrededor se levant el barrio portugus de tiendas, tabernas, cuarteles y conventos. Tiraron abajo las empalizadas que rodeaban el recinto real y construyeron en su lugar un parapeto de piedra, con caones y morteros. En los cada vez ms numerosos conventos de franciscanos se imparta el bautismo en masa, y los frailes comenzaron sus trabajos en la creacin de un idioma kongo escrito. Se abrieron escuelas para los hijos de los nobles de la corte del ManiKongo, algunos de los cuales, incluido el hijo de Gil, fueron enviados a Lisboa para continuar su educacin en el colegio de Santo Eloi. Se dobl la poblacin de So Salvador a medida que la gente de todo el reino acuda a este prspero centro de comercio y de saber. Tambin Mpinda se transform durante estos aos de entusiasmo del rey Juan en un floreciente puerto de mar la puerta de salida a Europa y a un mundo ms grande con la construccin de muelles para las naves de ultramar, tinglados para las cargas transportadas y una fortaleza en la ribera para proteger el trfico martimo de los ataques de piratas y corsarios. Ahora se llamaba Santo Antonio do Zaire, lo mismo que la iglesia levantada para honrar al santo portugus. Pero poco a poco se fue apagando el entusiasmo de don Juan y se estanc el desarrollo de esta relacin sin precedentes entre un reino africano y otro europeo. El motivo: el descubrimiento de la anhelada ruta a las Indias. Despus del fracaso de Das, que dobl el cabo de Buena Esperanza en 1487, Vasco de Gama complet la proeza en 1497, y el comercio de sedas y especias, que floreci acto seguido, result mucho ms rentable para el rey portugus que el comercio con el Congo. En consecuencia, fueron cada vez menos las naves que atracaban en los muelles de Santo Antonio y la actividad comercial decay rpidamente. La decadencia del comercio signific, evidentemente, la reduccin de la colonia portuguesa. Al haber menos soldados, menos artesanos y sacerdotes, se construan menos iglesias, languidecieron los bautizos, las escuelas se descuidaron, la palabra de Dios no se extenda mucho ms all de So Salvador (e incluso all los convertidos perdan la fe) y el trabajo de crear un lenguaje escrito se dej inconcluso. Para Alfonso, esto fue un amargo desengao. Despus de cometer la atrocidad de rebelarse contra su padre y de usurpar el trono a su hermano, esperaba considerables beneficios y milagros que le permitieran expiar su culpa, y no lo que tena ahora. Incluso as, no tena ningn motivo de queja, porque si no se haban producido milagros, tambin es cierto que el destino anunciado por el NgangaKongo si daba la bienvenida a los hombres blancos, no se haba concretado. El viejo hechicero haba muerto en circunstancias un tanto sospechosas y la terrible profeca qued sumida en el olvido. A Mpanzu y a la Mbanda Vunda los enviaron al exilio ms all de las fronteras del reino y slo de cuando en cuando llegaba algn rumor sobre sus actividades. Todas las gentes de los dos reinos, el negro y el blanco, vivan juntas en una tranquila armona de respeto y mutuo beneficio. ste es el cordero de Dios que quita los pecados del mundo. Dichosos los llamados a su cena. La princesa Beatriz le dio un codazo a Gil. Gil, arrancado bruscamente de su ensimismamiento, se uni a la respuesta. Seor, yo no soy digno de que entres en mi casa, mas di una sola palabra y mi alma quedar sana. El obispo De Sousa parti la hostia, empap un trozo en el cliz, puso el resto en la lengua y bebi el vino. Luego se adelant hasta el comulgatorio con el dicono y los sacerdotes auxiliares. Alfonso e Ins se pusieron de pie y fueron hacia l para recibir la sagrada Eucarista. Ambos vestan al estilo de la realeza portuguesa. Alfonso llevaba una corona de oro de cinco puntas (un regalo de Juan), un tabardo rojo con el sol amarillo de la casa del ManiKongo y una espada de ceremonias del mejor acero toledano (otro regalo de su hermano el rey). Ins llevaba una diadema de plata, un vestido de seda rosa claro cuyas amplias faldas arrastraba por el suelo, y velos de encaje. Despus de recibir la hostia, volvieron a arrodillarse en sus reclinatorios delante del trono. Los sacerdotes auxiliares se acercaron a la nave y la reina Leonor se levant. Beatriz volvi a darle un codazo a Gil. Ve t, Nimi dijo Gil, meneando la cabeza. No me he confesado. La muchacha hizo una mueca y sigui a su madre hasta el obispo De Sousa. Ambas vestan vestidos de seda y velos de encaje. Los dems miembros de la corte de Alfonso, tambin vestidos a
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la europea y ahora poseedores de ttulos como duques y condes, las escoltaron. Despus, Tom Rodrigues, con cota de malla y hombreras metlicas, un parche negro en un ojo y la barba canosa, encabez la marcha de los miembros de la colonia portuguesa. La mayora de las personas que esperaban en la nave para recibir la comunin llevaba la vestimenta habitual de los kongos, pero algunos haban aadido alguna prenda del vestuario portugus, un chaleco de cuero, un par de pantalones de sarga, camisas de lino, capas con capucha, e incluso botas. Estos eran en su mayora comerciantes que haban prosperado comerciando con los portugueses, sirvientes que trabajaban en el barrio portugus, o leales sbditos de Alfonso que demostraban su lealtad imitando su apego europeo. El cuerpo de nuestro seor Jesucristo... Amn. El cuerpo de Cristo. Amn. Gil continu arrodillado con la frente apoyada en las manos entrelazadas. No rezaba. Casi nunca rezaba, casi nunca iba a confesarse, casi nunca iba a comulgar. No se deba tanto a que hubiera perdido la fe, sino a que despreciaba a Rui de Sousa, y por haber tenido que quedarse en el Congo con l y Rodrigues despus de que Bartolom Das se marchara contra su voluntad. Disgustado con la hipocresa y la fuerza de las armas con que el sacerdote y el sargento de marina haban conseguido la victoria de la cristiandad en el reino, Gil quiso regresar a Portugal a bordo de la Beatriz. Gracias a los buenos oficios de Nuno Gonalves consigui convencer a Das de que lo aceptara como tripulante de la nave con la condicin de que su salario sera el pago de los pasajes de Nimi y Kimpasi. El sacerdote y el sargento no pusieron ningn reparo porque le consideraban una persona problemtica. Fue Alfonso quien puso ciertos reparos. Todava muy debilitado por las heridas recibidas en la guerra contra Mpanzu, todava patticamente confuso por el inesperado y no pretendido resultado, rog a Gil que se quedara, le prohibi que se marchara, y discuti con l hasta el agotamiento durante las turbulentas semanas posteriores a su coronacin, antes de que zarpara la Beatriz, porque deca que necesitaba a su lado a su amigo portugus como consejero y confidente en el extrao e incierto futuro que se abra ante l. Pero a pesar de sentirse conmovido, a pesar de sentir piedad y compasin por el rey renuente por supuesto que el futuro de Alfonso era extrao e incierto Gil hubiera resistido las splicas, las amenazas y las razones, y se hubiera marchado a Lisboa de no haber sido por Nimi. Ella, la princesa Beatriz, tambin le estuvo rogando que se quedara. Lo haba visto venir, desde luego. Lo haba visto venir desde el da del bautizo. Su madre le haba hecho una promesa y la haba cumplido. Aquellos que la haban expulsado del reino eran ahora los expulsados, y como hermana del nuevo rey e hija de la reina madre, era una vez ms una princesa del ms alto rango entre su gente. Qu razones poda tener para huir a Portugal? Qu ms poda esperar en la tierra en la otra orilla del mar? Gil no tena la respuesta correcta. No la haba qu poda esperar en Portugal una mujer negra con un nio mestizo, hijo de un vulgar marinero?, as que no le respondi y sigui adelante con los preparativos para la marcha. Entonces, en el ltimo minuto, la misma maana en que iban a comenzar el viaje hacia la costa la caravana ya estaba formada en los jardines delante del palacio del ManiKongo Nimi le anunci que ni ella ni su hijo le acompaaran. Esta reaccin no le sorprendi. Tambin lo haba visto venir. Haba confiado en que no sera as, pero saba muy bien que los sentimientos de la joven hacia l haban nacido de la necesidad la necesidad de que l la ayudara a escapar y que no eran profundos. Haban estado muy poco tiempo juntos, apenas si haban llegado a conocerse un poco mejor durante los meses de guerra y separacin, y ella no haba tenido ocasin de desarrollar unos sentimientos ms profundos, que estuvieran ms all de la simple necesidad. Y ahora que no le necesitaba, poda dejarle marchar sin pena ni gloria. Pero l la necesitaba. A ella y al nio. Se haba hecho adulto en su tierra y ellos eran su nica familia.

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Gil miraba y miraba a los hombres encargados de formar la caravana en los jardines del ManiKongo. Llegaran a Mpinda en menos de un mes, y se embarcaran en la Beatriz. Y al cabo de cuatro meses, la Beatriz cruzara la ensenada del Tajo y fondeara en Lisboa. Y despus qu? Qu sera de l despus, de l, un pobre marinero en tierra dado por muerto y olvidado, que volva al hogar despus de tantos aos? Quizs al principio sera una novedad. Quiz le presentaran en la corte de Juan II y le agasajaran por su papel en la evangelizacin del reino pagano. Pero, y despus? Lo mximo que poda esperar era volver al barco, a ser un marino ms. Dada su experiencia en el Congo quiz tuviera la suerte de que algn armador decidiera darle la plaza de piloto en uno de los navos mercantes en la ruta africana. Y entonces, quin sera su familia? No sers prncipe en la tierra de la otra orilla del mar le asegur Nimi aquella maana. En cambio, aqu s. Aqu sers el hombre blanco ms prximo al trono. Y a ti qu te importa? Me importa porque ser tu esposa. El pader De Souza quiere que sea tu esposa. Y entonces ser la esposa del hombre blanco ms prximo al trono. Nimi volvi al banco del coro y se arrodill junto a Gil, con los ojos cerrados, ensalivando delicadamente la hostia. Aunque haba aumentado de cintura y los pechos eran ms voluminosos, continuaba siendo una mujer muy hermosa, con los altos pmulos bien modelados, los ojos rasgados y la tez color miel oscura. El nuevo orden en el reino le sentaba bien. Despus de tantos aos de vivir aislada y despreciada por haber dado a luz al nio medio blanco del malvado prncipe blanco venido del cielo, se senta agradecida con su posicin de privilegio en la corte de su hermano, disfrutando descarada y ostentosamente de su situacin. Haba adoptado con fervor las modas europeas, practicaba su cristianismo con ardiente aparatosidad, e insista en que la llamaran por su nombre cristiano. Se haba vuelto ms portuguesa que los portugueses. Era como si hubiese tenido que recuperar todos aquellos aos de vergenzas y humillaciones. Si era as, lo haba conseguido, y Gil se alegraba por ella y, tena que reconocerlo, tambin se alegraba por l mismo. Porque viva una vida mucho ms cmoda y privilegiada como cortesano del rey kongo que cualquiera que hubiese podido soar como marinero en Portugal. En cualquier caso, notaba un descontento en su interior, una inquietud, desconfiaba del futuro. Bendgaos Dios todopoderoso Pater, et Filius, et Spiritus Sanctus. Amn. Idos, la misa ha terminado. Gracias a Dios. Monseor De Sousa hizo la seal de la cruz, para despus volverse y acercarse a Alfonso. El rey se levant, y el prelado inici una agitada conversacin en voz baja. Gil los observaba desde detrs de la reja del coro. De Sousa haba envejecido ostensiblemente en el clima africano; casi calvo, con el bigote y la perilla blancos, su complexin mostraba un color enfermizo que se extenda sobre las afiladas facciones zorrunas como una sucia mancha amarilla, y su siempre delicado fsico pareca reducido a piel y huesos como consecuencia de las fiebres intermitentes que padeca. Alfonso le doblaba en altura. Ancho de hombros y musculoso, conservaba la figura del guerrero incluso vestido con prendas europeas. Pero l tambin mostraba los efectos del paso de los aos; tena demasiadas canas, y su expresin era tensa y sombra, como un reflejo de las responsabilidades del soberano y de las muchas desilusiones. La vieja cicatriz en la mejilla apareca un poco lvida. De Sousa le hablaba en portugus o en latn nunca se haba dignado aprender el idioma kongo, y Alfonso, en cambio, hablaba tanto una como otra lengua perfectamente y resultaba evidente, por el aspecto de la cicatriz, que sus palabras irritaban al rey. La reina Ins, que no entenda ni el portugus ni el latn, esperaba pacientemente a que acabaran de hablar. Pero el obispo cogi por el brazo al rey, y los dos hombres echaron a andar y cruzaron el bside hacia la puerta que comunicaba el templo con la sacrista. Ins se recogi las faldas y cruz la cancela para reunirse con Beatriz en los bancos del coro. Beatriz e Ins eran grandes amigas. Parte de la importancia de Beatriz en el reino se deba a su condicin de amiga ntima de la reina, aunque Ins era mucho ms joven, pues an no haba cumplido los veinte aos. Era, lo mismo que Beatriz, una princesa soyo, NtinuSoyo, sobrina nieta
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del viejo ManiSoyo. Alfonso se haba casado con ella, siendo una nia, seis aos atrs a instancias de su madre, la viuda reina Leonor, que buscaba en el matrimonio la manera de consolidar el control de los soyos en el trono kongo. Fecha, de piernas cortas y regordeta, pero de buen carcter y muy inocente. Keba bota, Gil Inis. Doa Ins. Qu hacemos hoy, Beatriz? Es un da precioso. Es el da de nuestro Seor. Debemos hacer algo en su gloria. Vienes, Gil? Ahora mismo. Gil miraba hacia un lado de la nave. Lo mismo haca Leonor con el entrecejo fruncido. El dicono haba acudido presuroso a reunirse con Alfonso y el obispo, y ahora los tres permanecan ante la puerta de la sacrista, hablando animadamente. Despus, con un gesto de irritacin, Alfonso cruz la puerta y los otros dos le siguieron. Qu estaba pasando?, se pregunt Gil. Mir a Leonor y sus miradas se cruzaron. Era una mujer vieja para las normas de la poca, pero conservaba todava un innegable atractivo, una sombra de la belleza de su hija, y se mova con gracia y autoridad. No era amiga de Gil; conoca muy bien su opinin sobre sus despiadadas ambiciones y que no le perdonaba la traicin cometida para satisfacerlas. Pero tambin era muy consciente de la posicin de Gil como el ms leal consejero de su hijo y, por lo tanto, lo trataba con un cauteloso respeto. Enarc las cejas como invitndole a que le diera una explicacin sobre lo que el obispo De Sousa y el dicono queran de Alfonso. Como Gil no lo saba e incluso sabindolo, tampoco le habra pasado la informacin, se limit a hacer una reverencia y, con un amable gesto, indicarle que le corresponda a ella precederlo en la salida. Ins y Beatriz caminaban por la nave hacia el prtico de entrada. Leonor sonrea con expresin de malhumor, y sigui a las jvenes, escoltada por Gil. Luego los cortesanos y los colonos, que esperaban pacientemente en los bancos del coro, formaron de a dos para salir en procesin del fresco interior de la catedral a la calurosa maana del da festivo. La catedral se encontraba fuera del parapeto de piedra defendido por piezas de artillera en torno al recinto real de So Salvador. Una amplia plaza pavimentada con cantos rodados se extenda desde el atrio hasta la ribera del Luezi. La colonia portuguesa no llegaba ahora al centenar de personas, incluidos soldados y sacerdotes. La mayora de los comerciantes, artesanos y soldados y no pocos de los sacerdotes se haban buscado esposas y concubinas entre las mujeres kongos, con las que haban tenido hijos as que, entre los muchos nios y nias que corran por la plaza, docenas de pequeos eran mestizos. Una de las nias era hija de Gil y Beatriz, una nia de siete aos llamada Teresa, con el pelo castao muy corto, las encantadoras facciones de la madre y los ojos azules del padre. La pequea corri al encuentro de su padre en cuanto le vio salir de la catedral detrs de Leonor, se abraz a sus piernas, dio un beso a su abuela, y luego ech a correr detrs de dos nios gemelos, Diogo y Joo, los hijos de Alfonso e Ins. Ins y Beatriz cotilleaban con Tom Rodrigues, pero el sargento de marina, al ver que llegaba Gil, se despidi secamente y se march. Sus relaciones no haban mejorado a lo largo de los ltimos diez aos, y la culpa era de Gil. Desde la partida de Nuno Gonalves se mantena apartado de los portugueses, no haca ningn esfuerzo por buscar un amigo entre los de su raza, y prefera identificarse (ante s mismo y ante los portugueses) exclusivamente como un seor vasallo del ManiKongo, y ellos a su vez le trataban con la deferencia que les mereca el cargo, mientras que le criticaban y se burlaban a sus espaldas. Dnde estn los nios? pregunt Beatriz. Acabo de verlos. Gil se volvi para mirar dnde estaban su hija y los mellizos, y vio al sacerdote que haba oficiado de dicono que cruzaba presuroso la concurrida plaza. Era un hombre mayor, ms que su obispo, casi sesentn, pero aun as un recin llegado a So Salvador. Su predecesor haba muerto a consecuencia de una picadura de serpiente haca ms de seis aos. Sin embargo, debido a la disminucin de los viajes desde Portugal, llevaba slo tres aos en la misin. A pesar de su edad, mantena vivo el celo apostlico, y consideraba este destino como una gran oportunidad para realizar la obra de Dios. Perteneca a la orden de los franciscanos y haba
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formado parte de los tribunales de la Inquisicin, que estaba en pleno apogeo en Portugal haban expulsado a los judos del reino durante el viaje de Vasco de Gama, tres aos despus de su expulsin de Espaa, y soaba con aplicar sus mtodos a los kongos. Se quejaba continuamente de la falta de rigor que demostraban los cristianos kongos en la observancia de la fe, y de su disposicin a recurrir a los fetiches y a los brujos en cuanto sufran cualquier crisis personal. Llevaba una barba muy larga, vesta una sotana blanca y calzaba unas simples sandalias. Descubri que Gil le miraba y se apresur a hacerle una seal, mientras apartaba a la gente de su camino. Padre Duarte. Su Majestad le llama, seor. Quiere que se rena con l en el palacio del obispo ahora mismo. Nimi gritaba Beatriz. Dnde est esa mujer? Ah, aqu ests! Busca a los nios, mchento. Los llevaremos al ro. Estn jugando all, seora. Se trataba de la otra Nimi, la vieja compaera de Gil en el exilio. Todava era Nimi, porque no se haba bautizado, y como miembro de la casa de Gil, quiz la de mayor confianza entre el numeroso squito de criados y guerreros que se haban reunido a su alrededor durante estos aos. Teresa, ven aqu, y trae a los nios. Seor Eanes, por favor. Su Majestad est esperando. Ya voy, padre. Nimi, Mbemba me llama. Ve t. Yo me reunir contigo en cuanto acabe. Y a m no me llama, padre Duarte? pregunt Leonor. No, doa Leonor. Est seguro? Slo me pidi que buscara al seor Eanes. Por qu? Qu pasa? El sacerdote mir a Gil en busca de ayuda. Era obvio que no deba decirle a ella ni a nadie lo que haba pasado. Pero la mujer le intimidaba, lo mismo que a cualquier otro. Estoy seguro de que Mbemba se lo dir ms tarde, seora dijo Gil. Estoy segura de que as lo har. *** La sala del palacio estaba muy bien arreglada con muebles y objetos importados de Europa, decorada con pinturas y tapices de artistas europeos, no haba ningn trabajo kongo en la habitacin; el obispo De Sousa no los apreciaba. Cuando Gil y el sacerdote entraron en la sala, De Sousa estaba sentado en una silla de respaldo alto detrs de la gran mesa de roble que le serva de escritorio, con los codos apoyados en la mesa, y con la barbilla apoyada en las manos cruzadas. Se haba quitado los ornamentos de la misa y vesta simplemente la sotana negra, sobre ella el crucifijo de plata y el solideo; pareca preocupado. Alfonso ocupaba una silla idntica a la suya, y tambin mostraba una expresin de desencanto. Un joven sacerdote, bajo y gordo, permaneca de pie detrs de la silla del obispo. Gil no le reconoci y slo despus de que sus ojos se habituaron a la penumbra, advirti que el hbito del joven estaba roto y sucio de fango, y que su rostro estaba cubierto de cardenales con restos de sangre seca. Quin es este hombre? Qu le ha pasado? Es el padre Jos contest el obispo De Sousa, levantndose de la silla. Es nuestro misionero en Mpangala. Parece como si hubiera estado metido en una pelea. Ha estado metido en una pelea seal el padre Duarte con los paganos nsundis en Mpangala, al intentar evitar que participaran en un acto diablico. Por favor, padre Duarte, djeme a m explicar los hechos. Perdone. Pero el obispo De Sousa volvi a sentarse, apoy la barbilla en las manos con una expresin de profundo cansancio, y permaneci en silencio durante unos minutos. Hay que matarlo, su majestad dijo con voz muy delicada. Cuntas veces debo repetirlo? Es una amenaza contra su trono y hay que matarlo. Gil interrog a Alfonso con la mirada. Habla de Mpanzu repuso Alfonso.
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Mpanzu? exclam Gil, sorprendido. Quin sabe dnde est? Lo sabemos, seor Eanes intervino el fraile. Ha regresado del exilio para promover una rebelin contra el trono. Padre Duarte! Lo siento, excelencia. Padre Jos, dgale al seor Eanes lo que ha ocurrido. El joven sacerdote se apart de la silla del obispo, con paso vacilante. Ver, seor Eanes, los hechos ocurrieron como ya he relatado. Yo saba que l estaba all. Tuvo que venir a Mpangala de noche mientras yo dorma. Mpanzu? S. Como digo, tuvo que venir al amparo de la oscuridad, mientras yo dorma. Con su madre. Bueno, no exactamente con ella. Ver, ella estaba muerta. Lo que quiero decir es que lleg con el cadver. La Mbanda Vunda ha muerto? Lo sabas, Mbemba? Claro que lo saba replic Alfonso, irritado. No necesito que un sacerdote venga a decirme lo que pasa en mi reino. Muri hace unas semanas y Mpanzu la llev a Mpangala para enterrarla. As hace un hijo, llev los huesos de su madre para que descansen junto a sus antepasados nsundis. Gil mir a De Sousa. Ahora se haba reclinado contra el respaldo, con un codo apoyado en el brazo de la silla, y la cabeza apoyada en la mano. Contine, padre Jos. Tampoco saba que ella estuviera all, quiero decir que no saba que estaba su cadver. l tuvo que llevarlo a Mpangala durante la noche mientras yo dorma. S, padre, ya lo s. Est muy claro. No poda saber que Mpanzu o el cadver de su madre estaban all porque dorma. Pero despus se despert. Y entonces, qu? Haba una tremenda conmocin. En realidad, fue ese estrpito lo que me despert. El sonar de las trompetas, el batir de los tambores. No haba amanecido. Estaba bastante oscuro. Sal y me encontr con que toda la gente de Mpangala estaba despierta. Todos los nsundis se haban reunido en la plaza del mercado para una especie de ceremonia. El funeral afirm Alfonso, exasperado. El funeral de la Mbanda Vunda. El funeral de una reina nsundi. Y este sacerdote consider que deba intervenir. Era mi obligacin, majestad. Era una ceremonia pagana, una ofensa a nuestro Seor, y yo soy un sacerdote de Dios. Tendra que haberlo visto, seor Eanes. Era repugnante, una obra de Satans. Las mujeres tapadas nicamente con un taparrabos, bailando obscenamente al ritmo de los tambores. Y los hechiceros, seor Eanes, los hechiceros pintados y adornados con plumas pero desnudos, sacudiendo las maracas, chillando asquerosas letanas mientras danzaban como demonios. Era repugnante, por el amor de Dios. Tena que detener aquello. E hizo usted muy bien afirm el padre Duarte. Cmo poda permanecer indiferente ante tanta indecencia? Yo hubiese hecho lo mismo, se lo aseguro. Gil no hizo caso de la interrupcin del fraile. Y entonces lo golpearon? No poda creerlo, seor Eanes. Todos se volvieron contra m. Me acerqu a ellos pacficamente, quera hablarles y razonar con ellos. Slo quera mostrarles el error que estaban cometiendo. Pero se volvieron contra m. Todos, absolutamente todos, seor Eanes. Incluso los hombres y las mujeres que acuden a mis misas. Incluso los hombres y las mujeres que he bautizado yo mismo, a los que he confesado y que han recibido la comunin de mi mano. S, incluso los hombres y mujeres cristianos, seor Eanes. Todos se volvieron contra m con palos y garrotes. Podran haberlo martirizado. Estaba dispuesto a sufrir el martirio, padre Duarte. Me hubiera dejado matar por defender la fe. Pero me tiraron al Lelunda como si fuera basura y continuaron con la ceremonia pagana, que dur todo el da. La contempl desde el otro lado del ro. Satans gobernaba aquel lugar y no poda hacer otra cosa. As que vine aqu. No creo que pueda volver all nunca ms, seor. El joven sacerdote se

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volvi hacia su obispo. No creo que los nsundis... Se interrumpi, incapaz de dominar los sentimientos, y se ech a llorar. No se preocupe, hijo mo. El obispo De Sousa se levant para acercarse al padre Jos y palmearle los hombros encorvados. Volver a Mpangala. Nosotros nos ocuparemos de que as sea. No es verdad, majestad? El padre Jos cometi un error muy estpido, obispo respondi Alfonso lacnicamente, sin moverse de la silla. Nunca tendra que haberse interferido en el entierro de una reina nsundi. No pertenecen a su grey. No son cristianos. Nunca han aceptado el bautismo. Mpanzu tiene todo el derecho a enterrar a su madre de acuerdo con las viejas tradiciones y creencias de su pueblo. No, creo que debe enviar otro sacerdote a Mpangala. Esa no es la cuestin, majestad. No es lo que estamos discutiendo aqu. No importa qu sacerdote enve a Mpangala. Lo que importa es que un sacerdote, no importa quin, fue atacado all. Por qu no quiere reconocer la gravedad del hecho? Por qu no acepta que el ataque al padre Jos no es slo un ataque a la autoridad de la Iglesia, sino tambin un ataque a su autoridad como soberano de la Iglesia en el reino? Est haciendo una montaa de esta cuestin, obispo. No. Por favor, escuche lo que digo. No necesito escuchar lo que dice. Ya s lo que me va a decir. Qu voy a decirle? Lo de siempre. Que Mpanzu es mi enemigo. No se lo tome tan a la ligera. l es su enemigo. Siempre ha sido su enemigo, el ms peligroso de todos. Usted ocupa el trono que l considera legtimamente suyo. Usted ha aceptado la fe de unas personas que segn l han trado la maldad a esta tierra. Y usted es soyo; l, en cambio, es nsundi. Y por lo tanto debo temer que al regresar del exilio despus de tantos aos pretenda recuperar el trono para expulsar a los hombres blancos del reino y los nsundis vuelvan a gobernar. As es, majestad. El ataque al padre Jos es una prueba ms que suficiente. Se vali del pretexto del funeral de su madre para incitar a los nsundis contra su sacerdote. Qu le impedir encontrar la prxima vez un pretexto para incitarlos contra su rey? As que debo matarlo. S, majestad. Debe matarlo. Alfonso mene la cabeza lentamente. No, obispo, no matar a mi hermano. Cmo puede siquiera llegar a sugerrmelo? No soy yo el guardin de mi hermano? El obispo De Sousa enrojeci ante el discreto reproche. No se nos ensea que fue precisamente por idntico crimen por lo que Dios maldijo a Can, le marc la frente y lo expuls de su reino? El obispo De Sousa tampoco respondi al segundo comentario. Fue a sentarse y, una vez ms, apoy la barbilla en la mano. La facilidad de Alfonso para citar las Escrituras no sorprendi al prelado ni a Gil. Su habilidad para citar el Viejo y el Nuevo Testamento, su gran conocimiento de la palabra de Dios, su comprensin de los preceptos de la fe, eran bien conocidos y admirados. En los aos transcurridos desde el bautizo y la coronacin, se haba dedicado a la tarea de aprender todo lo posible sobre el cristianismo, no slo en los aspectos del ritual y de la fe, sino tambin en los ms sutiles detalles metafsicos. Gil nunca haba tenido muy claro, e incluso tena razones para dudarlo, si esto significaba que era un cristiano convencido, que crea que la Iglesia era la depositara de la verdad eterna. Pero s tena muy claro que Alfonso saba, casi desde el primer momento, que para conseguir todo lo que deseaba para su reino de la tierra en la otra orilla del mar, todas las invenciones y atributos de la civilizacin europea que tanto admiraba y deseaba, como eran las armas, las naves de vela y, por encima de todo, la escritura, por la que haba desafiado a su padre y haba usurpado el trono a su hermano, estaban vinculados indisolublemente a la cristiandad y si quera obtenerlos para su gente, si quera convertir al Congo en una parte de un mundo ms grande, l deba ser cristiano.
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Sin embargo, acierta al desconfiar de los nsundis, seor obispo manifest. El obispo De Sousa se irgui en la silla. Me doy perfecta cuenta de que su lealtad al trono no es tan incondicional como querra. Pero eso es algo que slo debemos agradecrselo al rey Juan II. Al rey Juan? Por qu al rey Juan? Porque nos ha abandonado, obispo. Cunto tiempo hace que una de sus naves no atraca en Santo Antonio? Ms de dos aos, casi tres. Eso es algo que ya le he explicado, Majestad. S, obispo, me lo ha explicado. El comercio con la India. Nos ha abandonado por el comercio con la India, por lo cual no podemos esperar que sus naves lleguen a Santo Antonio con los productos que necesitamos y los hombres que necesitamos para construir las iglesias y las escuelas que necesitamos para propagar la fe y fortalecer el trono. Siempre he compartido esta queja, Majestad. El obispo exhal un suspiro. Usted sabe muy bien cuntas veces he escrito a Lisboa solicitando el envo de ms sacerdotes, de ms maestros, de ms comerciantes y soldados. Usted sabe que he advertido al rey Juan en repetidas ocasiones que todo el progreso hecho en el Congo por el bien de la Iglesia y Portugal acabar en fracaso si no contamos con su ayuda. Y no contamos con su ayuda. Lo admito, Majestad. Nos ha dejado a merced de la desventura. Por lo tanto, estamos obligados a resolver nuestros asuntos a nuestra manera. Y es as como me propongo resolver este asunto con los nsundis, obispo. A nuestra manera. A la manera como los kongos siempre han resuelto estos asuntos. Cul es? No se trata de matar a Mpanzu. Alfonso se levant. No, no se trata de matarlo, despus de tantos aos. Se acerc a una pequea ventana con forma de rosetn que daba a la plaza de la catedral y contempl a los hombres, mujeres y nios, negros, blancos y mestizos, que se mezclaban alegremente a la brillante luz del sol. Nadie dijo nada. De Sousa permaneci sentado, esperando a que Alfonso continuara, sin saber muy bien lo que dira. En cambio, Gil tena una idea bastante clara. Saba que Alfonso llevaba tiempo preocupado por la dudosa lealtad de los nsundi, que Leonor haba ofrecido numerosos consejos y advertencias al respecto. No, matar a Mpanzu no mejorara la situacin en lo ms mnimo, obispo. Se apart de la ventana. Slo la empeorara. Mpanzu contina siendo un gran hombre para los nsundi. Todava es el ManiNsundi, su prncipe y seor. Matarlo slo servira para incrementar su enemistad, debilitar todava ms su lealtad. Incluso podra incitar a la rebelin que a usted tanto le preocupa. Debemos hacer precisamente lo contrario. Debemos acercarlos al trono, no alejarlos todava ms. Debemos darles ms participacin en los asuntos del reino, en lugar de excluirlos. Y cmo se propone conseguirlo? Tomar a una princesa nsundi como esposa. Perdo? A la hija menor de Mpanzu. Vive discretamente en Mpangala y goza de un gran respeto entre los nsundis. Me casar con ella, y como reina de los kongos me ganar el respeto de su gente. Es lo que mi padre hubiese hecho. Es lo que todos los ManiKongos han hecho a lo largo de los siglos para asegurarse la lealtad de sus sbditos. Pero no puede casarse con ella. Ya est casado. Ya tiene una esposa y una reina. Tendr dos. Eso est fuera de la cuestin. Y tres o cuatro si es necesario para asegurar mi trono y la paz del reino, como hizo mi padre antes que yo, y como hicieron todos los ManiKongos antes que l. Pero no es un ManiKongo como lo fue su padre antes que usted o como lo fueron todos los ManiKongos antes que l. Usted es cristiano. Es el primer ManiKongo cristiano, y como tal le est prohibido tener ms de una esposa.
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Sera una hereja. Por favor, padre Duarte. Hay que decirlo bien claro. Lo que su majestad propone es una hereja, evidentemente es una blasfemia, un pecado por el cual sera condenado a arder en el infierno por toda la eternidad. Adems, qu ejemplo sera para la gente del reino? Su rey cometiendo semejante iniquidad? No tenemos ya bastantes problemas para conseguir que sean fieles a sus deberes y obligaciones? No tenemos que luchar constantemente contra su falta de observancia, su inclinacin a adorar a los dolos y a la brujera? Si su rey... S, padre Duarte, todo eso es cierto le interrumpi el obispo. Todo eso es cierto, Majestad. Sera una burla a la fe, destruira a la Iglesia. No se lo permitir. Nunca le casar con otra mujer. Entonces buscar a un sacerdote que lo haga. Ningn sacerdote cometera semejante iniquidad. No me refiero a un sacerdote de la Iglesia, obispo replic Alfonso, volviendo junto a su silla. Estaba pensando en un sacerdote de los nsundi. Un hombre ju-ju? Dadas las circunstancias, eso sera lo mejor. Si me caso con una de sus princesas al viejo estilo, eso podra darles a los nsundis una razn muy poderosa para jurarme fidelidad. Si se atreve a hacer semejante cosa, le expulsarn de la Iglesia. Yo mismo lo excomulgar. Alfonso se sent. Comprende lo que significa, Majestad? Sera condenado a las tinieblas. Nunca vera la luz del Cielo. Ya no sera hijo de Dios. Y usted, obispo, ya no tendra a un rey cristiano en el trono de los kongos.

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II Supongo que eso es una idea suya, seora. Quiz fui la primera en sugerirla, seor Inis, pero ahora es una idea del rey. Por qu? No est de acuerdo? No soy tan buen cristiano como usted, seora. Si no ve en ello ninguna ofensa a la fe, por qu iba a verla yo? Pero yo s veo una ofensa a la fe seal Beatriz. Es un pecado mortal. Ningn hombre puede tener ms de una esposa. El matrimonio es uno de los siete sacramentos. El obispo De Sousa dice... El obispo De Sousa ya no se opone al matrimonio, Beatriz le interrumpi la reina Leonor, con voz firme. No? Gil enarc las cejas. Me cuesta creerlo. Te cueste creerlo o no, sa es la verdad. El y yo hemos mantenido una larga conversacin. En realidad, hemos mantenido varias conversaciones en los ltimos das, y l ha acabado por comprender lo importante que es este matrimonio para la paz del reino y la seguridad del trono, y que sera mucho ms conveniente que tuviera lugar en la Iglesia que fuera, porque se realizar de todas maneras. El obispo es un hombre muy prctico. Y tambin reconoci, despus de algunas discusiones, que hay en la doctrina de la Iglesia algunas disposiciones que se acomodan a una circunstancia especial como es sta. Se encontraban en la sala de la casa de Gil en el recinto real de So Salvador, una amplia construccin antigua de diseo kongo. Los nativos copiaban muchas cosas del estilo europeo, pero no de la arquitectura. Las casas de piedra del barrio portugus, arracimadas en estrechos callejones, les parecan a los kongos faltas de espacio, oscuras y mal ventiladas. Alfonso se haba instalado en el viejo palacio del ManiKongo sin hacer cambio alguno, y la gran casa de Gil, delante mismo del palacio, al otro lado de los jardines reales, la haban edificado siguiendo las mismas lneas, con los techos de paja en punta, una multitud de habitaciones conectadas y galeras en los cuatro costados. El nico toque europeo era la capilla que Beatriz haba hecho aadir en la parte de atrs. Seora, por casualidad mencion en qu disposicin de la doctrina de la Iglesia estaba pensando? Habl de una anulacin. Ah, s, desde luego, la anulacin. Qu es la anulacin? pregunt Beatriz. Es un complicado y misterioso proceso, Nimi, por el cual la Iglesia descubre que dos personas casadas no estn casadas y que nunca lo estuvieron. Qu dos personas? En este caso, imagino que el obispo De Sousa est pensando en Alfonso e Ins. Cmo puede ser eso? Llevan varios aos casados. El obispo De Sousa en persona los cas. Tienen hijos e hijas. Te lo acabo de decir. Es un proceso misterioso, uno ms de los grandes misterios de la fe. Y qu hay de Ins? Qu le pasar? No le pasar nada respondi Leonor. Continuar siendo la esposa y reina de Alfonso, como lo hubiese sido en los viejos tiempos cuando los ManiKongos tomaban cuantas esposas y reinas consideraban necesarias para mantener la unidad del reino. La anulacin slo ser un gesto destinado al obispo De Sousa para casar a Alfonso con la NtinuNsundi por la Iglesia, con la conciencia tranquila. Es eso lo que le ha dicho el obispo De Sousa, seora? No, seor, es lo que yo le dije a l. Lo mismo que mi marido nos tom a la Mbanda Vunda y a m como esposas, que Alfonso tenga una reina soyo y otra nsundi para asegurar la paz del reino. Est de acuerdo? Como acabo de decirle, seor, hemos tenido muchas y muy largas conversaciones; l ha comprendido que si no acepta se ver obligado a excomulgar al primer rey cristiano del Kongo. Y l es un hombre prctico.
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Leonor sonri, complacida de poder demostrar su ltimo ejemplo de habilidad poltica. Quin es esta NtinuNsundi, madre? Una tal Mfidi. Mfidi a Mpanzu. Mfidi a Mpanzu? Ah!, no tiene un nombre cristiano? No est bautizada? Cmo va a estar bautizada? S sensata, muchacha. Es la hija de Mpanzu. No se puede casar por la Iglesia si no est bautizada. No, pero el obispo De Sousa se ocupar de arreglarlo. Ha enviado al padre Duarte y al padre Jos a Mpangala a ocuparse de su educacin. Y tambin ha comenzado sus propias investigaciones para determinar las bases de la anulacin del matrimonio de Alfonso con Ins. Entonces, el matrimonio de Mfidi no es inminente declar Gil. Vesta un kanga e iba descalzo, como tena por costumbre cuando estaba en la casa. Tampoco llevaba barba. Se la afeitaba desde haca aos para distinguirse de los otros hombres blancos, y llevaba el pelo rubio recogido en una coleta. Estoy seguro de que el obispo De Sousa le explic que una anulacin lleva mucho tiempo, a veces aos. En este caso no tardar aos. El obispo De Sousa me asegur que habr acabado de prepararla ms o menos para cuando Mfidi est lista para el bautismo. Meses? S quiz dos o tres meses. Alfonso se casar sin duda con Mfidi antes de que lleguen las lluvias. Cmo es ella? Es alta, baja, gorda, delgada? Gil sinti un aleteo de compasin por Beatriz, al escuchar el temblor ansioso en su voz. Ni que decir tiene que ella se opona a la poligamia de su hermano por razones estrictamente religiosas. De todos los kongos cristianos, ella era una de las ms devotas, y consideraba la fe como el instrumento de su restauracin y de su poder. Pero tambin tena que considerar los aspectos prcticos. Su importancia y su posicin en la corte de su hermano se veran disminuidas con la llegada de una segunda reina. Es bonita, fea, joven, vieja? Quin es su madre? Es joven, la hija ms joven de la esposa ms joven de Mpanzu respondi Leonor. Es casi tan joven como lo era Ins cuando Alfonso se cas con ella... La reina madre se interrumpi al ver que entraba la otra Nimi. Qu pasa, mchento? Los dos muchachos de tu guardia que esperabas, Gil Inis dijo la mujer. Han vuelto. Estn en el jardn. Con su permiso, mi seora. Leonor asinti distradamente y continu hablndole a su hija de Mfidi mientras Gil sala a la galera. Era otro da de sol radiante. Estaban en plena estacin seca, cuando ni una sola nube empaa el azul del cielo, las brisas son suaves, el aire cristalino, los das clidos y las noches frescas en esta meseta elevada sobre las llanuras nsundis. Las acacias, las poincianas regias y las jacarands aparecan floridas y los pjaros cantaban alegremente posados en las ramas. Dos hombres altos y fornidos (no eran unos adolescentes) estaban en cuclillas a la sombra de una jacarand. Se levantaron al ver que Gil y Nimi bajaban los escalones de la galera. Lo mismo que Gil, iban descalzos y vestan kangas. Adems llevaban plumas de cacatas en el pelo come los antiguos guerreros kongos (no vestan ni una sola prenda europea), pero iban armados con arcabuces y no con lanzas, y los manejaban con ese aire de quien sabe muy bien cmo usarlos. Eran los primos de Nimi, los hijos de la hermana de su madre, aquellos que Gil conoci de nios (y todava pensaba en ellos como cros) veinte aos atrs cuando Mbemba lo llev por primera vez a casa de la madre de los muchachos, en el muelle del Luezi en Mbanza Kongo. Debido a esta historia, los consideraba, lo mismo que Nimi, como sus sirvientes ms leales, los jefes de sus guardaespaldas. Era su padrino de bautismo, y les haba dado los nombres de pila de otro buen amigo: el mayor era Nuno, el menor Gonalo. Lo has visto, mbakala? pregunt Gil. Lo hemos visto, seor respondi Nuno.
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Qu aspecto tena? Los hermanos intercambiaron una mirada como de quien no sabe cmo empezar. Gil se puso en cuclillas a la sombra de un arbusto y les invit a que hicieran otro tanto. Nimi permaneci de pie y un tanto apartada, para vigilar que nadie los molestara. Pareca estar bien? Est gordo y viejo, mi seor contest Gonalo. l era el ms avispado de los dos y, aunque siempre daba la preferencia al hermano mayor, tomaba la iniciativa cada vez que Nuno no saba qu responder. Su rostro es incluso ms feo de lo que recordaba. Pero, por lo dems, pareca estar bien. Gil asinti, intentando imaginar el aspecto que Mpanzu tendra ahora, con el rostro mutilado y sin una oreja. Sin duda estara tan gordo como su padre, y muy envejecido. No guardaba ningn resentimiento al viejo prncipe, seor de los nsundis. Al contrario, recordaba con cierta nostalgia al hombre ponderado, pensativo y franco considerado como enemigo slo porque haba buscado defender su reino contra la maldad que, segn l, traan los hombres blancos del cielo y que se haba mostrado tan digno en la derrota. Lo visteis en Mpangala? No, seor, ya no est en Mpangala respondi Nuno, mucho ms seguro de s mismo cuando se hablaba de hechos y no de opiniones y juicios. Se march cuando llegaron los soldados del capitn Rodrigues. Hay soldados portugueses en Mpangala? Tres alabarderos y otros tantos arcabuceros. El capitn Rodrigues los llev como escolta del fraile y del joven sacerdote Jos. Se dice que el padre Jos tena miedo de regresar a Mpangala sin ellos seal Gonalo. Tambin corran rumores de que tena miedo de que los nsundis le volvieran a atacar cuando comenzara la instruccin de la NtinuNsundi. Comprendo. Gil ahuyent de un manotazo a una abeja. Haba abejas por todas partes. As que Mpanzu se march cuando llegaron los soldados. No lo hicieron enseguida, seor aadi Gonalo. Se comentaba que quera quedarse en Mpangala y muchos nsundis estaban dispuestos a esconderlo en sus casas. Se march cuando el capitn Rodrigues y los soldados blancos comenzaron a revisar y a incendiar las casas donde crean que estaba escondido. Revisaron e incendiaron las casas? Ese cabrn de Rodrigues! Quin le dio permiso para hacerlo? Ninguno de los dos hermanos hizo comentario alguno. Conocan muy bien los sentimientos de su seor hacia el sargento de marina. Y supongo que Rodrigues y los soldados intentaron perseguirlo despus de marcharse Mpanzu apostill Gil, compadecindose del gordo, viejo y exiliado ManiNsundi, solo y fugitivo en su propia tierra. Lo hicieron, seor. Pero no lo encontraron. Nuno se ri con sorna. Cmo podan encontrarlo? Son muy torpes con los cascos y las armaduras. Y no saben nada de cmo moverse por la selva y por nuestras llanuras. No, seor, no lo encontraron. Pero vosotros s lo encontrasteis. Nuno se encogi de hombros modestamente y sonri a su hermano. Dnde lo encontrasteis? Est muy lejos de Mpangala? Ha regresado del exilio cerca de las fronteras del reino? No, seor. Slo viaj siete das desde Mpangala, en direccin al este, a lo largo del ro Lelunda. Lo recibieron en una pequea aldea de pescadores nsundi en la orilla del ro, y le dieron cobijo. Se dice que piensa regresar a Mpangala en cuanto se marchen los soldados del capitn Rodrigues. Comprendo sentenci Gil, espantando a otra abeja. Luego dej colgando las manos, que haba apoyado entre las rodillas y rasc con ellas la tierra roja entre los pies descalzos, con expresin
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ausente. O sea, que ya sabe lo que le espera a su hija Mfidi. Ya sabe que el ManiKongo quiere tomarla por esposa. S, mi seor, ya lo sabe asinti Nuno. Todos en Mpangala lo saben. Las noticias viajan muy deprisa desde So Salvador. Pero si tenan alguna duda, la llegada del padre Duarte y de Jos para instruir a Mfidi en la fe se la disip enseguida. Y por eso Mpanzu quiere regresar a Mpangala despus de la salida de los soldados manifest Gonalo. Quiere impedir a toda costa el casamiento de Mfidi con el ManiKongo. Gil asinti, recogi un puado de tierra y lo dej escurrir lentamente entre los dedos. Ya se lo esperaba. Haba comprendido, en el mismo momento en que conoci las intenciones de Alfonso (sin duda metidas en su cabeza por la madre), que Mpanzu no permitira que utilizaran a una de sus hijas para consolidar a su cristiano hermanastro en el trono kongo. Y cmo piensa impedir el casamiento de Mfidi con el ManiKongo, mbakala? Tambin lo habis averiguado? Los hermanos intercambiaron una mirada. Esta vez le correspondi a Nuno dar la respuesta. Piensa llevrsela o matarla antes que permitir que la bauticen o se case. Se dice que no la bautizarn ni la casarn hasta que lleguen las lluvias, seor, si es que lo hacen explic Gonalo. Se dice que el fraile y el obispo estn de acuerdo en que ensearle la fe no durar menos. As que Mpanzu tiene tiempo para realizar sus planes. S, hay tiempo de sobra murmur Gil. El obispo no tiene ninguna prisa en casarla con el ManiKongo. Quiz no se atreva a rehusar personalmente a casarla, pero, desde luego, har todo lo posible por demorar esa celebracin. Pero, qu hay de los nsundis? No se opondrn a los planes de Mpanzu? No impedirn que se lleve o que mate a su hija? Sin duda, estarn contentos de que una princesa de su casa se convierta en reina de los kongos. Despus de todo, es para complacerlos a ellos por lo que el ManiKongo decidi casarse con ella. Lo que dice es muy cierto para muchos nsundis, seor opin Gonalo. Muchos nsundis creen que es un honor que el ManiKongo escoja a una de los suyos para ser su reina. Muchos nsundis, seor, pero no todos. Hay nsundis que creen que no slo la reina sino tambin el rey tendra que ser de su tribu. Y los que lo creen tienen armas. Qu? Mpanzu ha reunido un ejrcito, seor dijo Nuno. Un ejrcito con armas. Cmo las han conseguido? Cmo, seor? Las han fabricado. Claro que las haban fabricado. Por qu no iban a fabricarlas? Eran excelentes herreros y hbiles ebanistas. Trabajaban el mineral de hierro y el cobre que abundaban en su reino y tallaban la madera de los bosques desde los comienzos de su civilizacin. Desde la llegada de los portugueses conocan las armas tan bien como para descubrir los mecanismos y reproducirlos. Claro que podan fabricar armas. Pero por muy hbiles e ingeniosos que fuesen, haba una cosa que no podan fabricar. Y la plvora, Nuno? Cmo han conseguido la plvora para las armas? No pueden fabricar la plvora. No, seor, no pueden fabricar plvora, pero pueden comprarla, y si no pueden comprarla, pueden robarla. Gil consider la respuesta mientras jugueteaba con la tierra. Qu clase de ejrcito armado ha reunido Mpanzu? No lo sabemos, seor. En la aldea de pescadores que hay en la ribera del Lelunda donde se esconde Mpanzu, vimos doscientos guerreros. Pero se habla que hay centenares, quiz miles, en las montaas, en las llanuras y en los bosques de Nsundi, que consideran a Mpanzu el legtimo ManiKongo. Gil contempl el brillante cielo azul sin una nube. Su imagen de Mpanzu haba cambiado. El viejo ManiSundi no era la pattica criatura que haba imaginado. Desde haca diez aos vena reclutando un ejrcito de hombres con armas de fuego. Probablemente no era un ejrcito capaz de poner en peligro el reinado de Alfonso, pero s capaz de llevarse a Mfidi antes de que Alfonso
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pudiera casarse con ella. Confiaba en que el obispo De Sousa tuviera razn en un punto; que Mpanzu era una amenaza mucho mayor de lo que Alfonso e incluso el propio Gil haban supuesto. Sin duda, durante estos diez aos Mpanzu haba estado esperando su oportunidad. Muy bien hecho, mbakala. Habis servido bien a vuestro rey. Los hermanos sonrieron, complacidos. No debis hablar de esto con nadie. No es necesario mencionarlo siquiera, seor. No debis hablar de esto ni siquiera con el confesor. Los sacerdotes no se enterarn por nosotros, seor. Ni siquiera se lo diremos al obispo De Sousa. Bien. Gil palme los hombros de los hermanos. No os alejis. Tenemos ms trabajo que hacer al servicio de nuestro rey. No nos alejaremos, seor. Los caones montados en cureas que haba a cada lado de los escalones que conducan a la galera principal del palacio del ManiKongo, estaban atendidos por una dotacin de tres soldados portugueses cada uno. Eran ms que nada puro protocolo con muy poco o nada que hacer. Haca rato que se haban quitado los cascos y, sentados o de rodillas en la tierra roja, jugaban una partida de dados. Interrumpieron el juego cuando le vieron acercarse. l ni se molest en saludarlos, sino que se dirigi directamente a uno de los barriles de plvora situado junto a las pirmides hechas con los negros proyectiles, detrs de los caones. Cunto tiempo haca que nadie se preocupaba de verificar su contenido? La paz en el reino era total y absoluta desde haca aos, as que no haba motivos para disparar los caones, y probablemente nadie se haba molestado en mirar el contenido de los barriles. Si tambin en So Salvador haba hombres que consideraban a Mpanzu el legtimo rey del Congo, era lgico suponer que hubieran robado o adquirido con malas artes la plvora de este barril, sin que nadie se hubiera enterado. Faa favor, cabo. bralo. El cabo de guardia se acerc, intent levantar la tapa del barril con los dedos, pero los aos y el clima la haban sellado, tuvo que sacar el machete y pasarlo por la ranura hasta conseguir levantar la tapa. Enseguida se apart, interrogando a Gil con la mirada. Gil meti la mano en el barril. Estaba lleno hasta arriba. Respir aliviado al comprobarlo. Sin embargo, para asegurarse sac un puado de lo que a todas luces pareca plvora, pero su alegra se convirti instantneamente en preocupacin al comprobar que lo que haba sacado no era ms que un puado de arena. Mir a su alrededor. Los guerreros de la galera principal del palacio uno de cada cinco iba armado con un arcabuz, y, por lo tanto, con derecho a raciones de plvora eran miembros escogidos de la guardia personal del rey y, sin ningn gnero de duda, dignos de la mxima confianza. Pero por el recinto real pasaba toda clase de personas. Cualquiera poda ser desleal. Los mismos soldados portugueses, que mataban las aburridas horas de guardia jugando a los dados, no estaban lo suficientemente atentos como para evitar que la plvora fuera a parar a manos que no deban. Incluso era probable que, por el precio adecuado, ellos mismos la hubiesen vendido. Pasa algo, seor? pregunt el cabo. Gil mene la cabeza y se dirigi a la parte de atrs del palacio. El patio trasero, otro magnfico jardn lleno de flores, se extenda hasta el borde de la gran explanada y ofreca una impresionante vista panormica por encima de las cumbres de la cordillera de las ondulantes llanuras de los nsundis. Alfonso e Ins estaban sentados a la turca sobre esteras colocadas junto al borde mientras sus hijos los mellizos (herederos del trono), dos nias mayores y un beb corran alrededor de los padres. Discretamente apartados se vean guerreros de guardia, sirvientes y un puado de cortesanos, hombres y mujeres vestidos a la europea, esperando la menor ocasin para hablar con los monarcas. En cambio, el rey y la reina iban descalzos y vestan kangas. Un libro abierto descansaba sobre los muslos del soberano. Gil lo reconoci. Se trataba del valiossimo libro en el que Alfonso escriba laboriosamente las palabras kongo. Esta era su gran pasin, el sueo al que dedicaba casi todo su tiempo libre: la
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creacin de un lenguaje escrito para los kongos. Despus de que los sacerdotes, ahora demasiado pocos como para poder distraer tiempo de sus constantes batallas contra la influencia de los hombres ju-ju, abandonaran esta tarea, Alfonso se hizo cargo de ella, y, hasta el momento, haba conseguido reunir un extenso vocabulario y escribirlo gracias al alfabeto que l mismo invent para reproducir la pronunciacin del lenguaje kongo. Aunque no saba cmo idear una gramtica, utilizaba el vocabulario para ensear a leer y escribir a su esposa y a sus hijos. Esto era lo que estaba haciendo con Ins, y ella le prestaba atencin a regaadientes. Mi seora salud Gil, Majestad. Ins se levant con presteza, obviamente complacida ante cualquier interrupcin que pusiera fin a los estudios. Oh, Gil Inis, sabes ya la noticia? Habr una nueva reina. S, mi seora, eso he odo. El padre Duarte est en Mpangala instruyndola en la fe. Estar preparada para recibir el sacramento del bautismo antes de la estacin de las lluvias y despus Alfonso se casar con ella. Gil mir a Alfonso. El rey se levant, sonriente. Estaba claro que Ins no representaba un obstculo a su segundo matrimonio. Tampoco lo esperaba. Ella era una autntica mujer kongo. Para ella, como para muchos de los conversos del reino, el cristianismo era poco ms que un novedoso entretenimiento, una maravillosa magia, una ceremonia de asombrosos rituales y estremecedores misterios. Para ella, como para muchos de los nuevos cristianos, era la vieja religin, la de Nzambi Mpungu con sus fantasmas y fetiches, espritus y adivinos, la nica religin verdadera, y Nzambi Mpungu todava era su verdadero dios, una creencia tan profundamente inculcada en la mente, que la llevaban en la sangre y en los huesos desde el nacimiento, y que no se borraba fcilmente con una dcada de cristianismo. El hecho de que su marido quisiera tomar una segunda esposa no violaba absolutamente en nada esta creencia heredada. Al contrario, estaba en perfecta consonancia con sus creencias. Siempre haba esperado ser una entre muchas esposas como lo haba sido su madre y la madre de sta antes que ella. Era la primera esposa y la reina, y la coronacin de una segunda reina era motivo de entusiasmo. Significaba que ahora tendra una compaera con quien compartir las obligaciones reales y las intimidades femeninas. Estaba claro que el tema de la anulacin no significaba nada para ella, como tampoco significaba nada para los dems, salvo para los curas. Por supuesto, tendr un palacio para ella sola aadi la reina alegremente, pero creo que tendra que estar aqu mismo, entre ste y el tuyo, al otro lado del jardn. De este modo, las tres podramos estar siempre juntas como hermanas: Ins, Beatriz y Mfidi. No, Mfidi no. Ella tambin adoptar un nombre cristiano. Cul ser su nombre cristiano, Alfonso? Eso es algo que decidir el obispo De Sousa replic Alfonso. Queras hablar conmigo, Gil? S. Gil se acerc al borde de la explanada y contempl el Lelunda que serpenteaba al pie de las abruptas laderas. Diez leguas ro arriba hacia el nordeste estaba Mpangala. Veinte leguas hacia el este sobre la orilla del ro se encontraba la aldea de pescadores nsundis donde se esconda Mpanzu. De qu quieres hablar conmigo? pregunt Alfonso, siguiendo a Gil hasta el borde de la explanada. Mpanzu quiere impedir tu casamiento con Mfidi. Eso suena muy parecido a las cosas que dice el obispo De Sousa sobre m. Gil ech una ojeada a su alrededor. No me confundas con el obispo De Sousa porque mi piel sea tambin blanca. Lo han averiguado dos de mis mejores hombres. Nuno y Gonalo? S. Gil, t sabes que en mi corazn no anida el odio contra Mpanzu. Sabes que no lo veo como mi enemigo. Siento pena por l. Siento pena por lo que le he hecho. Siento pena cada da de mi vida. A menudo creo que me equivoqu al hacer lo que hice, que no sirvi de nada, y pido perdn a Dios por haberlo hecho. Lo s.
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Todo el poder del reino era legtimamente suyo. Yo se lo arrebat y lo convert en un exiliado en su propia tierra. Por mi culpa, est solo y desvalido. Y si est solo y desvalido, cmo puedo verle como mi enemigo? No puede hacerme ningn dao. Yo tambin lo crea, Mbemba. Pero ambos estamos equivocados. Ya no est solo ni desvalido. Ha reunido a un ejrcito de nsundis, y se han armado a s mismos con arcabuces. Es eso lo que Nuno y Gonalo te han dicho? S. Los envi a Mpangala y rastrearon a Mpanzu hasta una aldea de pescadores a siete das de marcha de aqu. Lo espiaron todo. Contina. No es un gran ejrcito. No creo que sumen ms de unos centenares, mil como mximo. Pero es lo bastante grande para provocar dificultades. Como evitar mi casamiento con Mfidi? Desde luego. Y qu ms? No s. Quiz Mpanzu cree que, con tiempo, aumentar su ejrcito hasta poder atacarte. Quiz crea que, si evita tu matrimonio con Mfidi, demostrar una fuerza que anime a otros nsundis a unirse a sus filas. Pero, sea lo que fuere lo que est planeando, sabemos por Nuno y Gonalo que, como mnimo, pretende raptar a Mfidi y llevrsela, e incluso matarla, para impedir que te cases con ella. Y t qu me aconsejas que haga? Confas en m? Lo dudas? No. Confo en ti. Entonces deja que yo sea el nico en saber lo que se hace. Keba. Pero hay una cosa ms. Cul? Suceda lo que suceda, Mpanzu no debe sufrir ningn dao. Lo prohbo. Ya le he causado demasiadas dificultades. *** Mpangala dorma en la oscuridad de la noche, slo rota por los reflejos de las fogatas de los centinelas de la puerta que daba al ro. Las llamas se reflejaban como pequeos puntos luminosos en la rpida y oscura corriente del Lelunda. La luna se haba ocultado y en la cpula de negro azabache del cielo brillaban las estrellas. Los habitantes de Mpangala dorman las ltimas horas de la noche, menos los centinelas de la puerta que daba al ro. Gil se sent sobre los talones en la ribera opuesta, y observ la ciudad nsundi desde la otra orilla del Lelunda, arrullada por el suave croar de las ranas y el canto adormecedor de los grillos. Cien varas ms arriba, hacia el este, un rebao de gacelas bajaba a beber al ro. Cien varas detrs de l, hacia el sur, se elevaban las abruptas laderas de arcilla roja. A su izquierda, hacia el oeste, el Lelunda haca una pronunciada curva y desapareca de la vista alrededor de las laderas. Mpangala no haba cambiado con la llegada de los hombres blancos ni en sus hbitos ni en su nombre. En el primer estallido de entusiasmo, los portugueses concentraron todos los esfuerzos civilizadores, por razones obvias, en el puerto de Mpinda y en Mbanza Kongo, la capital. Mpangala y las otras importantes ciudades del reino recibiran los beneficios de la cristiandad europea en una segunda etapa. Pero desde que se abri la ruta martima a las Indias, la segunda etapa nunca se inici. De vez en cuando, los misioneros se instalaban en Mpangala en un intento por convertir a los habitantes (el joven padre Jos slo era el ltimo de ellos), pero la ciudad segua sin tener una iglesia que le diera nombre, ninguna muralla de piedra que reemplazara la empalizada de madera que la rodeaba, ningn can ni mortero que protegiera las puertas, ningn artesano ni comerciante portugus que se instalara en su recinto, de modo que el cacique que la gobernaba slo era cristiano de nombre. Mi seor.
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Gil se volvi para mirar ro arriba. Las gacelas acababan de salir de estampida. Una canoa navegaba ro abajo, y el suave rumor de los remos las haba espantado. Nuno? S, seor. Gil se levant, se meti en el agua hasta los tobillos, sujet la canoa y la arrastr hasta la orilla. Nuno estaba de pie en la proa, apoyado en su arcabuz. Gonalo, sentado a popa, sostena el remo, con el arcabuz sobre las rodillas. Gil iba armado slo con su pual con mango de marfil. Mpanzu sigue en la aldea de pescadores? S, seor. Ahora le acompaan ms guerreros? No, seor. El nmero es el mismo de antes. Unos doscientos. Veinte con armas, pero ahora hay un grande e importante fetiche en la aldea. Tienen que haberlo llevado despus de que nos fuimos la ltima vez. Qu clase de fetiche? Lo ignoramos, mi seor. Slo sabemos que es tan grande e importante que tiene una casa propia. Es un fetiche de guerra? Creemos que no, seor. Mpanzu no se prepara para la guerra. Permanece tranquilamente en la aldea, esperando a que el capitn Rodrigues y los soldados blancos se marchen de Mpangala. Tardaron unos minutos en cruzar el Lelunda. Los centinelas de la puerta que daba al ro, sentados alrededor de las fogatas, se pusieron de pie y se acercaron a la orilla. Eran jvenes nsundis armados con lanzas y escudos. Quiz se sorprendieron al ver a Gil l casi nunca vena a Mpangala, pero lo reconocieron en el acto y le ayudaron a sacar la canoa del agua. Vengo a ver al capitn Rodrigues dijo Gil, desembarcando de un salto. Dnde est? En la casa del sacerdote blanco respondi uno de los centinelas, en la plaza principal. No haba ms que dos alabarderos en la plaza principal. Evidentemente, les haban destinado a vigilar la casa del padre Jos en el lado este de la plaza pero, en el transcurso de la larga y tranquila noche, se haban acercado al pozo situado en el centro de la plaza. Se haban quitado los cascos y abandonado las alabardas, y dorman al pie del viejo y enorme baobab que daba sombra al pozo. No se movieron cuando Gil y los hermanos llegaron a su lado. Gil dej dormir a sus dos acompaantes mientras se orientaba en la oscuridad. Desde all vea la puerta norte vigilada por los guerreros apostados en el exterior. Tambin se distingua a algunos guerreros en las galeras de los edificios del lado oeste de la plaza porque aquellos edificios, rodeados por una empalizada, formaban el recinto del cacique de Mpangala. Una de las casas era la residencia de Mfidi a Mpanzu y de su madre, la esposa ms joven de Mpanzu. El fraile, el padre Duarte, probablemente estara all y no en la casa del padre Jos, al otro lado de la plaza, para supervisar ms de cerca la educacin religiosa de la muchacha. Gil desconoca quin era. No se haba preocupado en seguir las intrincadas luchas por el poder entre los restos de la jerarqua nsundi despus de la derrota y el exilio de Mpanzu. En cambio, saba que el nuevo cacique de Mpangala era el hermano mayor de la esposa ms joven de Mpanzu en consecuencia, to materno de Mfidi, que se haba convertido al cristianismo con el nombre de Bernardo y que haba jurado fidelidad a Alfonso. Soldatos! Los soldados se despertaron y se levantaron de un salto, y recogieron los cascos y las alabardas. A la dbil luz de las estrellas no reconocieron a Gil, que iba vestido con el kanga y descalzo, lo tomaron por un salvaje kongo, y le apuntaron con las armas, en actitud amenazante. El sargento de marina ya no est en Mpangala? tron Gil, apartando una de las alabardas de un manotazo. Por eso no estis montando guardia en su casa? Los soldados se dieron cuenta de quin era, y uno de ellos tartamude: Santa Madre de Dios, no nos hemos dado cuenta que era usted, seor. Cmo podais daros cuenta de nada, hatajo de gandules? Tenais los ojos cerrados. No, seor, slo...
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Volved a vuestros puestos antes de que el sargento de marina se despierte y os mande azotar. A la orden, seor. Cruzaron la plaza a todo correr para tomar sus puestos en la galera de la casa del padre Jos. Cul es la casa de la NtinuSundi, Nuno? La que est all, seor. Nuno seal la casa de Mfidi adelantando la barbilla, consciente de que no deba llamar la atencin de los soldados portugueses que le observaban. Era una casa pequea con un nico tejado en punta detrs de la casa de tres techos del cacique. Los tres centinelas en la galera miraban a Gil y a los hermanos. Esperad aqu a que os haga la seal como acordamos. Nuno y Gonalo asintieron, y se dirigieron al lado norte del baobab. Gonalo subi el cubo de cuero. Se sentaron junto al pozo, y bebieron un trago. Gil ley la hora en las estrellas. Faltaban dos horas largas para el amanecer. Camin hasta la casa del padre Jos. Al subir a la galera, los alabarderos se pusieron en posicin de firmes. Gil no les hizo el menor caso y continu caminando hasta la cocina, situada en la parte de atrs. No haba nadie en la cocina, las cenizas del hogar estaban fras. Las pequeas chozas de los sirvientes del sacerdote estaban cerradas y a oscuras. Los nicos ruidos que se oan eran los de los animales encerrados en el corral. De pronto se dej or un grito, un sbito grito a pleno pulmn. A Gil lo pill totalmente por sorpresa. Se volvi con la mano en la empuadura del cuchillo. Se oy un segundo grito. Provena de la puerta norte. Gil rode la casa del cura a la carrera. Nuno y Gonalo miraban desde el pozo. Los dos alabarderos bajaron de la galera. Se escuch un tercer grito en el mismo momento en que los guerreros abran la puerta norte. Los alabarderos corrieron en esa direccin, dando la voz de alarma que hizo salir de sus habitaciones a los otros cuatro soldados portugueses del contingente de Rodrigues que estaban en la casa del cura. Despus, el propio Rodrigues apareci en la galera, sin terminar de vestirse, con calcetines, abrochndose el cinturn y mirando a su alrededor con ojos somnolientos. No vio a Gil, pero al darse cuenta que estaba abierta la puerta norte corri hacia all detrs de los soldados. Como un minuto despus, ms o menos, asom el padre Jos, que acababa de ponerse la sotana siguiendo a los soldados y a Rodrigues. Gil ech un vistazo al recinto del cacique que se levantaba al otro lado de la plaza. Entre la multitud que se haba despertado al or los gritos, se encontraba el padre Duarte. Sin duda Mfidi era una de las muchachas que se agrupaban alrededor del fraile. Nuno y Gonalo, en una admirable muestra de disciplina, permanecan junto al pozo bajo el baobab, a la espera de la seal convenida. Gil se la dio y, mientras ellos se abran paso entre la multitud congregada en el recinto del cacique, l se dirigi a la puerta norte para ver qu estaba pasando. Qu hace aqu, seor? pregunt Rodrigues, sorprendido ante su aparicin. Gil no le respondi, atento a lo que ocurra en el exterior. Un solitario corredor se acercaba por el camino real, con el arco levantado por encima de la cabeza y gritando. Era un guerrero soyo. La longitud del arco, la aljaba a la espalda y el kanga azul oscuro lo identificaban. Canoas gritaba. Grandes canoas con alas de pjaro vienen por nzere. Alcanza a entender lo que grita, seor Eanes? Gil volvi la cabeza para ver quin preguntaba. Era el padre Duarte. Despus mir ms all del fraile en direccin al recinto del cacique en un intento de ver si Nuno y Gonalo se haban hecho con Mfidi. No pudo porque la excitada muchedumbre agrupada en la puerta le tapaba la vista. Grita que vienen naves exclam el padre Jos. Dice que vienen naves, naves de vela navegando por el Zaire. No me lo creo replic Rodrigues. Gil cruz la puerta para ir al encuentro del mensajero. Rodrigues y los dos sacerdotes se apresuraron a seguirle. El corredor acort el paso, con la respiracin agitada. Canoas repiti en voz baja. Muchas y grandes canoas con alas de pjaro de los Porta Guis vienen por nzere, seor. Cuntas? pregunt Gil, que puso una mano sobre el hombro del mensajero para detenerlo.

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Cinco, seor contest el soyo, contento de poder detenerse y recuperar el aliento. Las grandes alas blancas las vimos hace seis das en la costa del ocano. Se dice que llegarn a Santo Antonio dentro de cuatro o cinco das si el tiempo se mantiene. Son las primeras canoas que llegan al puerto desde hace ms de dos aos.

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III Una nave de cuatro palos y doscientas toneladas de desplazamiento, con ms de ochenta pies de eslora y veinte caones en la cubierta principal; era a caravela de armada. Sin duda se trataba de la nave capitana de esta inesperada flota. La acompaaban otras tres carabelas de tres palos y unas cien toneladas de desplazamiento, dotadas con lombardas y culebrinas. La quinta era una pinaza desarmada, una nave de dos palos de vela latina, que serva de barco de abastecimiento de la expedicin. Ofrecan una visin impresionante, ocupando toda la cala frente a Santo Antonio do Zaire. Nunca hasta ese momento haban recalado all tantas naves al mismo tiempo. Cuando Gil las divis al primer vistazo, desde la vanguardia de la caravana real que llegaba por el camino del ro desde So Salvador, las naves se encontraban fondeadas a unas diez brazas de la costa, con las velas recogidas, y las banderas y los gallardetes ondeando en la fuerte brisa marina de la madrugada. Era obvio que llevaban das en el puerto, pero a Gil le result extrao que, hasta donde poda imaginar, nadie de la oficialidad ni de la tripulacin haba desembarcado ni haba iniciado los trabajos de descarga. Gil caminaba deprisa. Haba viajado en litera la mayor parte del viaje desde So Salvador, pero se haba apeado al llegar a Santo Antonio para adelantarse, ansioso por averiguar los motivos por los cuales, despus de tantos aos de abandono, el rey portugus haba despachado al Congo precisamente ahora una flota tan grande y de aparente riqueza. Alfonso, como exiga el protocolo, continuaba el viaje en la litera lo mismo que el obispo De Sousa. En cambio, Rodrigues tambin se haba apeado, mientras el resto de la caravana haca su entrada en la plaza mayor de la ciudad riberea, para seguir a Gil hasta la orilla y contemplar ms de cerca a las naves curiosamente silenciosas que tiraban de las anclas en la rpida corriente del Zaire. Un soldado del fuerte de Santo Antonio, con cota de malla y casco, el machete al cinto y un catalejo en la mano, se acerc corriendo y salud al sargento de marina. Qu problema hay, cabo? pregunt Rodrigues. Por qu no ha desembarcado nadie? No lo s, seor. En cuanto echaron el ancla, fuimos a su encuentro como hacemos siempre, pero nos advirtieron que permaneciramos alejados. Dispararon un caonazo de aviso. Dispararon un caonazo? Dme el catalejo. Rodrigues cogi el catalejo, se lo llev al ojo bueno y comenz a observar. Gil mir a su alrededor. Los nobles de la cort del ManiKongo, vestidos con sus mejores prendas portuguesas, se reunieron a la sombra de la enorme y solitaria palmera en el centro de la plaza mayor, esperando a que llegara la caravana real. En el momento en que bajaron las literas y Alfonso y el obispo De Sousa se apearon, vestidos con sus ornamentos sagrados, sonaron los cuernos con una estridente nota de bienvenida, los bailarines comenzaron a danzar al ritmo frentico de los tambores. El ManiSoyo se adelant y, de acuerdo con el nuevo orden del reino, ya no estaba obligado a prosternarse a los pies del ManiKongo y ofrecer el cuello a la lanza real. En cambio, a la moda europea, hinc una rodilla en tierra y bes la mano del rey. Luego repiti el gesto de respeto y fidelidad al obispo. Ya no era el mismo ManiSoyo. El viejo ManiSoyo de pelo blanco y expresin paternalista haba muerto pacficamente mientras dorma haca muchos aos, satisfecho con su participacin en los hechos que haban trado la magia de los hombres blancos al reino. Este ManiSoyo era un sobrino nieto (primo de Ins), un hombre pequeo de aspecto cansado, unos aos ms joven que Alfonso (y que Gil). Quiz no llegaba a los treinta aos, pero era poseedor de una gran inteligencia, a la par con la de su parienta, la reina viuda Leonor. Debido a la temprana alianza de su to abuelo con los portugueses y tambin por su importancia como seor de Santo Antonio, el paso obligado de todo el comercio europeo haba prosperado con el nuevo rgimen. Aunque slo fuera por esto, era un cristiano devoto, bautizado con el nombre de Jorge, enemigo declarado de todos los enemigos de los portugueses. Santa Madre de Dios. Gil se volvi para mirar a Rodrigues. Qu pasa? Rodrigues baj el catalejo.
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La peste respondi. Qu? Hay peste a bordo de las naves, seor. Por eso no ha desembarcado nadie. Valo usted mismo. Rodrigues le pas el catalejo. Tienen que esperar a que se consuma por s misma antes de desembarcar. Gil observ la nave capitana con ayuda del catalejo. En lo ms alto del palo mayor, por encima de la ensea real, ondeaba la bandera negra que indicaba la presencia de la peste. Nunca haban visto a ningn apestado, pero conocan las historias sobre la temida muerte negra que peridicamente asolaba Europa en aquellos aos, de cmo poda ser trada a bordo de una nave por un marinero que no saba que estaba infectado (o lo saba pero lo guardaba en secreto), para revelarse sbitamente cuando la nave se encontraba en alta mar, propagndose entre la tripulacin, para matar a unos y perdonar a otros, pero siempre para acabar diezmando a la tripulacin de la nave. Esto era lo que seguramente haba pasado aqu, pens Gil. La peste se haba mostrado despus de navegar muy lejos de Lisboa antes de emprender el regreso, incluso despus de dejar muy atrs San Jorge da Mina. Quiz se tratara de una flota con destino a las islas de las Especias y el lejano Catay. Descubrieron la presencia de la peste a bordo slo despus de dejar muy atrs San Jorge da Mina y decidieron cambiar el rumbo y navegar hacia el Congo slo porque Santo Antonio era el puerto ms cercano. Eso explicara por qu esta expedicin haba venido aqu ahora cuando ninguna otra carabela de semejante tamao y riqueza haba venido antes. Cunto tiempo tarda en consumirse a s misma? pregunt Gil, apartando el catalejo. Siempre es diferente. Algunas veces mueren todos antes de que se consuma. Otras slo mueren unos cuantos. El redoble de los tambores y el toque de las trompetas cesaron en la playa. Se haban cumplido las formalidades de la ceremonia de bienvenida, y Alfonso, el obispo De Sousa y el ManiSoyo se acercaron a la orilla. Don Jorg salud Gil con una corts inclinacin. Acabo de decirle a Su Majestad que estas naves no nos dejan que nos acerquemos, seor Inis. El ManiSoyo tena una vocecita que iba en consonancia con su figura. No puedo imaginar por qu. Nos alegramos mucho de ver que venan despus de tanto tiempo y nos apresuramos a ir a darles la bienvenida. Pero no nos han permitido que nos acerquemos. Cul puede ser la razn? Lo sabe usted, seor? Gil mir a Rodrigues. El sargento de marina se haba apartado unos pasos y conferenciaba con el obispo en voz baja. Hay una enfermedad a bordo de las naves, don Jorg contest Gil. No los dejaron acercarse para prevenir que ustedes se contagiaran la enfermedad. Qu clase de enfermedad? Los portugueses la llaman peste. A la vista de que la palabra no tena significado alguno en el idioma kongo, Gil aadi: Muerte negra. Muerte negra? repiti Jorge, estremecindose como una hoja. Cmo lo sabes? pregunt Alfonso. Han puesto los gallardetes para avisarnos. Gil le alcanz el catalejo. Ves los gallardetes negros en lo ms alto de los palos mayores? Nos sealan que tienen la muerte negra a bordo. En cuanto se consuma a s misma, arriarn los gallardetes y vendrn a la costa. Pero vienen a la costa ahora. Alfonso le devolvi el catalejo. En la nave capitana haban arriado la chalupa por la banda de estribor y los hombres bajaban por las escalas. Algunos eran marineros provistos de remos. Otros eran soldados, con las armaduras relucientes por el sol. Uno era un sacerdote de hbito blanco agitado por el viento. Otros dos eran oficiales de la nave y llevaban cascos. Uno de los oficiales pareca tener dificultades para bajar por la escala y el sacerdote lo ayudaba. Seor sargento Gil le pas el catalejo a Rodrigues, es posible que la peste ya se haya consumido a s misma?

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Congo luso: Tercera parte (1502): III

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Rodrigues acerc el catalejo al ojo bueno, pero no era necesario. La chalupa, navegando hacia la costa, se vea con toda claridad. Uno de los oficiales iba de pie en la proa, vesta peto con hombreras de acero y casco con plumas. Llevaba una mano apoyada en el pomo de la espada. Seis marineros, tres por banda, manejaban los remos, y dos soldados iban sentados entre cada par de remeros, con las armas sobre las rodillas. El otro oficial viajaba sentado a popa, y el sacerdote iba arrodillado junto a l. Ms que sentado pareca yacer en los brazos del sacerdote. Tambin llevaba casco con plumas, pero no vesta armadura, sino que iba envuelto en una manta gris. El sacerdote mantena agachada la cabeza de tal forma que el ala ancha de su sombrero protega del sol el rostro del oficial. En cuanto la chalupa se acerc a la orilla, el oficial que iba a proa desembarc de un salto. Era un hombre flaco y desdentado con una sucia y descuidada barba negra y ojos tambin negros de mirada astuta. En un abrir y cerrar de ojos se volvi para comprobar el estado del otro oficial que yaca en brazos del sacerdote, despus se fij en los hombres de la playa y sin duda reconoci al obispo De Sousa y a Rodrigues, pero sus brillantes ojos se fijaron en Alfonso. Ms alto, ms fuerte y robusto, vestido con un tabardo rojo, Alfonso ofreca una prestancia imponente. Don Alfonso? ManiKongo? S. Y usted, seor? El hombre se quit el casco, hizo una profunda reverencia e hinc una rodilla en tierra. Majestad, soy lvaro Lopes, segundo comandante de esta flota, enviada por su hermano el rey, Manuel el Afortunado, rey de los portugueses. Manuel el Afortunado? Juan II ya no es rey de los portugueses? No, majestad. Lopes se puso el casco y se levant. Es mi penoso deber informar que Juan ha muerto. Y quin es este Manuel el Afortunado? El primo de Juan. El primo de Juan? Cmo es que su hijo, el infante Alfonso de quien llevo el nombre, no ocupa el trono de su padre? Lopes mir al obispo De Sousa antes de responder. Estas cosas ocurren, Majestad. Estoy seguro de que Vuestra Majestad lo comprende. No me corresponde a m, un simple capitn de barco, intentar explicar las cosas que ocurren en la corte de Sintra. El obispo asinti. l lo comprenda, y tambin Gil. Las intrigas en la corte portuguesa, las cuestiones polticas cuyos detalles se ignoran cuando se est en la otra punta del mundo. La sucesin fue pacfica, don lvaro? pregunt el obispo. No hubo derramamiento alguno de sangre, si es eso lo que quiere saber, Majestad. Hasta donde s, el infante Alfonso contina vivo. Ms no le puedo decir. Vamos a dejarlo as. Ya tenemos bastante con saber que un nuevo rey se sienta en el trono de Portugal. Y bastante tambin con saber que se llama Manuel el Afortunado, que reine muchos aos, y a quien damos gracias por enviarnos esta gran expedicin. Es cierto que nos la enva, don lvaro? pregunt Gil. Gil Eanes? replic Lopes. S. Ah, seor Eanes, me alegro de conocerle. Se habla mucho de usted en Lisboa. Espero que bien. Com certeza. Sus naves no hacen la ruta de las Indias? No navegaban hacia las Indias y recalaron aqu porque llevan la peste a bordo? No, seor Eanes. Es cierto que tenemos la peste a bordo, pero zarpamos de Lisboa con destino al Congo. Estas naves las arm con enormes gastos el rey Manuel, expresamente para el Congo. Eso significa que el rey Manuel tiene mucho ms inters por el Congo que el que tuvo nunca el rey Juan. Porque Juan II nunca nos envi tantas naves. Est muy interesado, seor. Su inters por el Congo es muy grande. Cmo es eso? Es que el comercio con las Indias ya no es tan rentable como antes?
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El comercio con las Indias contina siendo una fuente de grandes ingresos para la corona. Pero el rey Manuel cree que tambin se puede conseguir grandes riquezas del Congo. Qu clase de riquezas? Qu riquezas cree el rey Manuel que hay en el Congo que no haya tenido antes? Por qu se lo preguntas? le interrumpi Alfonso en idioma kongo para que Lopes no le entendiera. Sospechas de este hombre y de sus naves? Gil pens un momento en las sospechas que albergaba, pero eran algo muy vago incluso para l mismo. Despus de todo, por qu no poda tener el nuevo rey unos intereses distintos al anterior? Por qu no poda Manuel el Afortunado valorar el aceite de palma, la madera, el marfil y las pieles de los kongos tan alto como Juan II haba valorado las sedas y las especias de las Indias? As que mene la cabeza, tibubeante. Dice usted que es el segundo comandante de esta flota, don lvaro? pregunt Alfonso, empleando de nuevo el portugus. Quin es el capitn? Simao da Silva, caballero de la Orden de Cristo. Est all en la chalupa, majestad. Lamenta mucho no poder presentarse correctamente, se est muriendo. La muerte negra se lo llevar muy pronto. Todas las miradas se centraron en el oficial que yaca en brazos del sacerdote. De barba y pelo blanco, se vea claramente que haba sido un gigantn ahora consumido por la enfermedad. Incluso a esta distancia, se vean en su rostro los horribles bubones y las pstulas que lo deformaban grotescamente. El sacerdote le lavaba el rostro con un trapo que mojaba en el ro. Retras todo lo posible el desembarco, majestad, en la esperanza de mejorar y presentarse correctamente. Pero esta maana qued bien claro que no sobrevivira un da ms, as que me orden traerle inmediatamente. Solicita urgentemente una audiencia para poder, en su ltimo acto, transmitirle los saludos del rey de Portugal y el juramento de una renovada y ms estrecha alianza representada por esta valiosa expedicin. Ir a verle? No creo que sea prudente, majestad intervino el obispo De Sousa. El hombre est muy enfermo. Corre el riesgo de contraer su enfermedad. El sacerdote que est con l tambin tiene la enfermedad, don lvaro? pregunt Alfonso. Lopes mir al sacerdote que atenda al capitn general. No, majestad, est tan sano como yo. Y sin embargo, no tiene miedo de enfermar. El padre Enrique es un joven muy valiente, majestad. Por lo menos puedo ser tan valiente como l replic Alfonso, caminando hacia la chalupa. Mi capitn, Su majestad est aqu susurr Lopes con voz casi inaudible. Despierte, mi capitn, el rey kongo est aqu para concederle la audiencia que quera. Simao da Silva abri los ojos haciendo un esfuerzo tremendo. Su majestad... Don Alfonso. ManiKongo... Su voz era un dbil susurro que daba pena or. Doy gracias a Dios por permitirme vivir lo suficiente para saludaros en nombre de mi rey. l me comprende, lvaro? Hay alguien que pueda traducir sus palabras? Debo hablar en latn? Ser ms fcil entenderse en latn? Hable en portugus o en latn, qu ms da, don Simao respondi Alfonso. Le comprender en cualquiera de las dos lenguas. Oh, s, desde luego. Me dijeron en Lisboa que sois un hombre de grandes conocimientos y que hablis con fluidez el portugus y el latn. Dei gratia. Da Silva intent sentarse, y el esfuerzo hizo que gruesas gotas de sudor resbalaran por su frente. Su majestad... doy gracias a Dios por permitirme vivir lo suficiente para presentaros de propia mano este regimento de vuestro hermano don Manuel de Portugal. Este regimento... dnde est el regimento, padre? Debo presentarlo al ManiKongo personalmente. No se excite, don Simao le rog el sacerdote. El regimento est aqu. Un rollo de pergamino, atado con una cinta prpura, sellado con lacre rojo donde apareca el escudo de armas real, estaba en la manta sobre las rodillas de Da Silva. El sacerdote lo recogi para meterlo suavemente entre los dedos del moribundo.
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Majestad, este regimento, que os presento de propia mano, tal como me encomend mi rey... Da Silva hizo una pausa para recuperar el aliento, y luego cerr los ojos, apretando el rollo de pergamino como si luchara contra un espasmo de dolor. Majestad, este regimento proclama una renovada y fortalecida alianza entre nuestros reinos... Afloj los dedos, el pergamino cay de su mano y l se desplom en los brazos del sacerdote. Alfonso mir a Lopes. Mi capitn. Da Silva musit algo. Qu dice, mi capitn? In manus tuas, Domine, commendo spiritum meum. Se est muriendo anunci el sacerdote en voz baja. Confiese sus pecados, don Simao. Diga un acto de contricin por la salvacin de su alma. No hay tiempo que perder. Al ver que Da Silva no responda, el sacerdote rez la oracin por l. Seor mo Jesucristo... a m me pesa, psame Seor, de todo corazn... Alfonso, Gil y Lopes guardaron silencio. El sacerdote mientras tanto le administraba los ltimos sacramentos y rezaba las preces de los agonizantes, para despus inclinarse y besar la desfigurada mejilla del muerto. El pelo rubio y largo del sacerdote le caa hasta los hombros por debajo del sombrero. Cuando se agach para besar a Da Silva, el pelo cay sobre el rostro del difunto. Est muerto, padre? pregunt Lopes. Est muerto, don lvaro. Requiescat in pace. El padre Enrique se irgui, se descubri y con el sombrero en la mano, con el mismo trapo que haba usado para limpiar el rostro de Da Silva se enjug el suyo. Por fin Gil le vio la cara. Era un rostro mestizo. Kimpasi? Dios mo!, eres t, Kimpasi? El padre Enrique sonri con una expresin de tristeza. S, pai, soy yo. Regreso a casa desde Portugal. Y Gil se pregunt qu presagio era ste, que su hijo regresara a su tierra natal a bordo de una flota azotada por la peste. El joven llevaba un collar de hematites alrededor del cuello. *** Kimpasi, el padre Enrique, era muy joven para ser sacerdote. No haba cumplido los veinte aos quiz se le haba otorgado una dispensa especial debido a su curiosa herencia y era alto, delgado y, en la deliciosa confusin de su color y facciones, muy apuesto, de una manera poco convencional. En su rostro afeitado no haba rastro alguno de la alegra juvenil. Haba sido un nio grave y solemne, y los aos pasados en Lisboa le haban enviado al Colegio de Santo Eloi cuando tena catorce aos parecan haberlo convertido en un hombre todava ms grave, sombro y melanclico. Gil estaba desconsolado. En realidad, no saba que su hijo estaba en Lisboa estudiando para cura; esperaba que regresara al Congo convertido en un experto navegante (como el prncipe de su mismo nombre), en un piloto o en un cartgrafo, en cualquier caso educado en una profesin adecuada para la carrera en el mar. Pero no tuvo ocasin de preguntrselo. Los das siguientes, Enrique estuvo muy ocupado con los preparativos del sepelio de Da Silva. Ayud al obispo en la misa de rquiem y dirigi el servicio en el entierro realizado en el cementerio de la iglesia de Santo Antonio do Zaire. Despus volvi a las naves de la flota para proseguir su trabajo entre los compaeros enfermos. Consol a los moribundos, escuch sus confesiones, administr los ltimos sacramentos y los enterr en el mar. Podan pasar semanas, incluso meses, antes de que la peste se consumiera a s misma, y aquellos que sobrevivieran comenzaran a descargar las bodegas y Enrique pudiera volver a tierra. En cambio, lvaro Lopes permaneci en tierra. Con la muerte de Simao da Silva le haba sucedido en el mando de la expedicin y tambin en un ttulo que, hasta el da despus del funeral, nadie supo que ostentaba Da Silva: embajador portugus en el reino del Congo. Era un ttulo sorprendente. Nunca haban tenido nada as en frica y, cuando Lopes lo revel, provoc el asombro general y plante otro interrogante.
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Embajador, don lvaro? repiti el obispo De Sousa. Servir como embajador del rey Manuel en la corte del ManiKongo? S, excelencia respondi el flaco, desdentado y sucio capitn de barco con mal disimulada satisfaccin. Embajador y al mismo tiempo gobernador de la colonia portuguesa en este reino. Gobernador adems de embajador? El prelado sonri, calculaba cmo afectara esta novedad a su posicin en el reino. Debo decir que es un gran honor el que le ha conferido el rey Manuel. Y no slo a usted, don lvaro, sino tambin a nosotros. Es una muestra de la importancia que asigna a nuestra pequea colonia. As es, excelencia. Como le dije, el rey tiene depositadas grandes esperanzas en su colonia del Congo. Todo esto ocurra en el saln de recepciones de la fortaleza de Santo Antonio. Era una habitacin con el techo abovedado y pequeas ventanas que dejaban pasar muy poco de la brillante luz del sol, amueblada con sillas de respaldo alto y una larga mesa, pinturas religiosas, tapices y armaduras colgadas en las paredes de piedra. Adems de Lopes y De Sousa, Alfonso y el ManiSoyo Jorg compartan mesa y mantel. Tambin haba una silla para Gil, pero l permaneca de pie detrs de Alfonso. En cuanto a Rodrigues, iba y vena, muy ocupado con la inspeccin de las tropas destinadas a la fortaleza. En este momento, no estaba presente. No dejan de despertar mi curiosidad las grandes esperanzas que el rey Manuel deposita en su colonia del Congo, don lvaro coment Gil. Cules pueden ser esas esperanzas que requieren la presencia de un embajador y un gobernador despus de estos aos? Est todo explicado en el regimento del rey Manuel, seor. Lopes estaba en posesin del pergamino que Da Silva haba dejado caer al morir. Ahora lo sac de un bolsillo de su jubn de cuero y, con una ua sucia, comenz a romper el lacre del sello real. Quiz sea ste el momento de leerlo. Don lvaro? Majestad? El regimento lo envi el rey Manuel para m, no es as? S, majestad. Entonces, si tiene usted la bondad de drmelo... Alfonso extendi la mano por encima de la mesa. S, por supuesto, majestad. Slo quera evitarle la molestia de leerlo. S leer, don lvaro. S, claro. Lopes puso el pergamino en la mano que le tenda Alfonso. El rey acab de romper el sello, desenroll el pergamino y, sostenindolo con el brazo estirado, comenz a leer en voz alta, como si quisiera demostrarle a Lopes que poda hacerlo: Muy poderoso y excelentsimo rey del Congo, don Alfonso, mi hermano, saludos. Os enviamos a Simao da Silva, un noble de nuestra casa, una persona de nuestra mayor confianza. Os suplicamos que le escuchis y confiis en l con fe y convencimiento en todo lo que diga porque l habla en nuestro nombre. Alfonso interrumpi la lectura que haba hecho en voz alta y continu leyendo en silencio. Ley durante unos minutos, y luego le pas el pergamino a Gil. Comprender, majestad, que cada vez que el rey Manuel menciona a Simao da Silva, que el Seor lo tenga en su gloria, el nombre de Simao tendr que ser lamentablemente sustituido seal Lopes. Alfonso acept las palabras de Lopes con un gesto apenas perceptible y se apart de la mesa para volverse y mirar a Gil. Gil tena poca experiencia con las reales declaraciones y decretos, y le cost mucho orientarse. Despus de un largo prrafo introductorio, escrito en una prosa llena de halagos y cumplidos (Sabemos, muy poderoso y excelentsimo ManiKongo, que su vida cristiana es tal que no parecis un hombre sino un ngel enviado para convertir vuestro reino), el documento, el regimento, estaba
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redactado en tres grupos diferentes de instrucciones para Simao da Silva (y ahora, presumiblemente, para su sucesor lvaro Lopes). El primer grupo detallaba los hombres y los suministros que el rey portugus enviaba al Congo a bordo de la flota, vctima de la peste, que ahora permaneca fondeada en la desembocadura del ro, con el propsito de renovar la muy demorada evangelizacin del reino y fortalecer la moribunda alianza con la corona portuguesa. El segundo se ocupaba de la conducta que Da Silva (y ahora Lopes) deba exigir de los colonos de la muy ampliada colonia portuguesa, otorgndole poderes para arrestar, castigar y, si era necesario, expulsar a aquellos que no llevaran una vida ejemplar. El ltimo grupo era el ms corto, pero el que ms llam la atencin de Gil. Esta expedicin escriba el rey Manuel nos ha costado mucho. Sera poco razonable enviar las naves de regreso a casa con las bodegas vacas. Aunque nuestro principal deseo es servir a Dios y a la complacencia del ManiKongo, ustedes [refirindose a Da Silva y ahora a Lopes] deben hacerle entender [a Alfonso], hablando en nuestro nombre, cules son los bienes con que llenarn las bodegas de nuestras naves para recompensar nuestra filantropa. No se mencionaba cules eran los bienes que deseaba el rey Manuel ni tampoco la cantidad de mercanca que consideraba como una justa compensacin al coste de la expedicin. Esto deba decidirlo otro oficial de la flota, un hombre llamado Fernando de Melo. El tal De Melo deba hacer una acertada estimacin de las riquezas del Congo y luego decidir cul sera una compensacin razonable al coste de la expedicin. Por qu era necesaria una estimacin de las riquezas del Congo? Sin duda, despus de todos estos aos, los portugueses saban muy bien cules eran las riquezas del Congo. Era precisamente este punto el que despertaba las vagas sospechas de Gil. No cree que el regimento responde a sus preguntas sobre las esperanzas del rey Manuel para el Congo, seor Eanes? No del todo. Qu le preocupa? Por ejemplo, quin es Fernando de Melo. Donatrio de San Jorge da Mina. No ha podido desembarcar porque l tambin es vctima de la peste. Pero en su caso, Deo gratias, hay muchas posibilidades de que sane. Pero no hay oro en el Congo. Oro? Por qu habla de oro, seor? Porque el polvo de oro en los ros del pas achanti es el objeto ms importante del comercio y el intercambio de San Jorge da Mina. Por lo tanto, supongo que al enviar a su donatario aqu, quiere decir que el rey Manuel confa en que tambin se encuentre polvo de oro en los ros del Congo. Quiz sea as, seor. Pues no hay oro en el Congo. Si lo hubiera, lo habramos encontrado hace aos. Fernando de Melo es un experto en encontrar oro, seor Eanes. Y si no lo encuentra aqu, como estoy seguro de que no lo encontrar? Entonces ser decisin suya decir qu otros bienes llenarn las bodegas de las naves del rey para resarcir los costes. No es lo ms justo, majestad? Alfonso observ a Gil durante un buen rato, como si quisiera descubrir cules eran sus pensamientos. Despus se dirigi a Lopes. Si se encuentra oro en nuestro reino, nada nos alegrar ms, don lvaro. As que Fernando de Melo ser bienvenido a buscar todo cuanto desee y le ayudaremos en todos los aspectos. El Congo tiene muchas otras riquezas y, si no encuentra oro, llenaremos las bodegas de las naves del rey abundantemente con lo que satisfaga al rey don Manuel el Afortunado, porque es nuestro deseo por encima de todo lo dems, don lvaro, complacer a nuestro hermano Manuel. Anhelamos durante mucho tiempo la llegada de una expedicin como sta para reanudar la construccin de iglesias y escuelas en nuestro reino, fomentar la educacin de nuestros hijos e instruir a nuestra gente en la fe, fomentar el trabajo de la creacin de una lengua escrita, para acercar al reino kongo una vez ms a los reinos de la otra orilla del mar. Por lo tanto, puede estar seguro, don lvaro, que
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recompensaremos la generosidad de don Manuel llenando sus naves con las riquezas, ya sea oro o cualquier otra cosa, que ms le complazca. Muy bien dicho, majestad. Alfonso mir a Gil complacido y generoso. Gil no hizo ningn comentario. Sencillamente le devolvi el regimento a Alfonso y se dirigi a l en kongo: Estoy seguro de que me comprenders si me marcho ahora, Mbemba. Quiero ver a Kimpasi. Han pasado muchos aos. Claro. Abraza al muchacho de mi parte y dile que espero ansioso escuchar sus aventuras en Lisboa. Gil le alquil una canoa a un pescador soyo y naveg con rumbo a la nave capitana de la flota. No estaba muy seguro de encontrar a Enrique a bordo de la nave insignia. Probablemente, las obligaciones del joven sacerdote le llevaban de bajel en bajel, pero era lgico suponer que los marineros a bordo supieran en qu nave se encontraba. Aprtese, seor. No se acerque. Tenemos la peste a bordo. El hombre que gritaba el aviso, asomado a la borda de estribor, era alto, delgado y casi calvo. Por un instante, Gil crey reconocerlo. Eres t, Nuno? Qu dice? Por favor, seor, aprtese. No se acerque ms. Tenemos la peste a bordo. Gil continu acercndose sin hacer caso del aviso. Comprob que el hombre no era su viejo amigo. Ya s que tenis la peste a bordo. Busco al padre Enrique. Est a bordo? S, est en la nave. Para qu lo quiere? Ve a buscarlo. Dile que Gil Eanes est aqu. Usted es Gil Eanes? Marinheiro, ve a buscar al padre. Dile que el seor Eanes est aqu. Lanzaron una escala por encima de la borda. No tendra que subir a bordo, seor Eanes. Todava hay muchos enfermos. T pareces estar muy sano. Lo estoy, seor. Gracias a Dios, hasta el momento me he librado. T no eres el contramaestre de esta nave, verdad? No, soy el maestre. Todos sabemos quin es usted, seor Eanes. No puede arriesgarse al contagio de esta maldita enfermedad. Me juego el cuello dejndole subir a bordo. Por casualidad es Nuno Gonalves el contramaestre? Era nuestro contramaestre, seor. Pero muri de la peste diez das antes de llegar a este puerto, y lo enterramos en el mar. Pai. Gil se volvi. Enrique suba la escalerilla desde los camarotes del castillo de popa. Iba con la cabeza descubierta, el pelo rubio alborotado por el viento, el hbito blanco con manchas de sangre seca, el rosario negro atado a la cintura y el collar de hematites alrededor del cuello. Kimpasi. Padre e hijo se detuvieron a unos pasos el uno del otro dominados por un momento de emocin. Los soldados y los marineros comenzaron a rodearlos. Conocan su relacin? Saban que su valiente y joven sacerdote mestizo era hijo de Gil? Gil toc con suavidad paternal el collar de hematites. Todava lo conservas! S respondi Enrique con su pequea sonrisa mezclada de tristeza. Me alegro. Sujet a su hijo por los hombros al estilo del tradicional saludo kongo, lo mantuvo apartado durante un momento y despus lo abraz con todas sus fuerzas. Un murmullo de sorpresa y placer corri entre los espectadores. No tendras que estar aqu, pai. La peste todava es muy fuerte entre nosotros. Cada da muere uno ms.

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Todos me dicen lo mismo. Pero no poda esperar ms a hablar contigo y saber de tus experiencias en Portugal. No saba que hubieras decidido estudiar para cura. Supongo que tu madre estar satisfecha, pero yo esperaba que abrazaras la carrera del mar. Enrique no replic al comentario de su padre. Volvi a sonrer tristemente con la mirada fija en el suelo. Qu le pasaba? Por qu esta melancola? Gil mir a los tripulantes. Hay algn lugar donde podamos estar solos, Kimpasi? Tienes un camarote? S, pero ahora lo usamos como enfermera. Est lleno de enfermos y moribundos. Vayamos a la cubierta de proa. All estaremos solos. La cubierta de proa era un lugar agradable, desde donde se vean las islas en medio del cauce del ancho y poderoso ro, expuesta al fresco viento que soplaba del mar. Las gaviotas y las guilas pescadoras revoloteaban en crculos por encima de la nave. Gil tom asiento en el cabrestante y Enrique se sent en el rollo del cabo del ancla. Me alegra que todava me llames Kimpasi, pai coment el joven sacerdote con un tono melanclico. Nadie me llama as. T eres el nico. El nico? S. Desde el da de mi bautismo, incluso mam siempre me llam Enrique. A ella todava la llamas Nimi? Pues claro. Y al rey? Todava lo llamas Mbemba? S... Nunca has credo de veras en nuestro bautismo, verdad, pai? Gil se encogi de hombros. Lo saba. Incluso cuando era un nio pequeo, saba que habas perdido la fe. Por qu dices eso? No he perdido la fe. No tienes que defenderte conmigo, pai. No estoy hablando contigo como sacerdote. Comprendo por qu has perdido la fe. Por la guerra contra Mpanzu. Por la parte que jug el obispo De Sousa en la guerra. Me equivoco? Una vez ms, Gil se encogi de hombros, perturbado por la solemnidad y la tristeza reflejadas en las palabras de su hijo. Yo tampoco tena fe y por las mismas razones, pai. Mientras creca, tampoco yo crea en el Dios que el obispo De Sousa nos trajo de la tierra en la otra orilla del mar. Entonces, por qu te hiciste sacerdote? Al principio, no fue idea ma sino de la abuela, la reina Leonor. O todava la llamas la Mbanda Lwa? Ella me dijo que era la manera de conseguir grandes poderes mgicos, y yo era muy joven y me impresion mucho la idea de conseguir grandes poderes mgicos. Y mam tambin me alent. Saba que lo hacan a espaldas tuyas, pai, y no me gust. Decid no hacerlo. Pero cuando llegu a Lisboa... S? Enrique vacil. Luego manifest, no con un tono desafiante sino en voz baja, con una dolorosa sinceridad: Descubr mi fe en Lisboa, pai. Descubr a nuestro seor Jesucristo en el colegio. All me llam a su servicio. Gil suspir. Qu poda decir? Cmo poda protestar ante semejante confesin? Eso est muy bien, Kimpasi. S. Es algo maravilloso. Entonces, por qu no ests contento? A m me pareces muy triste. Es por la muerte negra que te rodea? Eras ms alegre antes de este viaje? Enrique mir a lo lejos, al ro que corra hacia el mar, con la cara vuelta al viento que soplaba desde el mar, y dijo algo que se lo llev el viento. No oigo lo que dices, Kimpasi. El joven sacerdote mir a su padre. Sabes que hay un nuevo mundo, pai?
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Qu tontera era sa? Un nuevo mundo? Quizs una nueva Jerusaln? Su hijo se haba convertido en un zelote? Los frailes del Colegio de Santo Eloi le haban trastornado el cerebro con algn nuevo fanatismo religioso? No sabes que han descubierto un nuevo mundo, pai? La noticia todava no ha llegado al Kongo? Qu nuevo mundo, Kimpasi? Se llama Brasil. lvarez Cabral lo descubri hace unos dos aos. Estaba al mando de una flota con destino a las Indias, pero una tormenta le oblig a cambiar el rumbo en medio del Atlntico y avist una montaa a los diecisiete grados de latitud sur. Al principio crey que se trataba slo de una isla no cartografiada, pero cuando se acerc a la costa para investigar, vio que no se trataba de una isla, sino de una gran masa de tierra, un continente desconocido, un nuevo mundo. Algunos dicen que l no fue el primero en descubrirlo. Un capitn llamado Cristbal Coln, que navegaba al servicio de los monarcas de Espaa, en direccin hacia el oeste en busca de la ruta martima a las Indias cinco aos antes que Vasco de Gama, lleg a un grupo de islas ms o menos en la misma longitud que Brasil, pero muchos centenares de leguas ms al norte. Afirm que aquellas islas estaban delante de las costas de las Indias y las llam Indias Occidentales. Sin embargo, ahora hay muchos que dicen que sas no son las Indias, sino una parte del mismo continente en que se halla Brasil. Gil le escuchaba profundamente admirado del conocimiento de su hijo. Ha provocado una tremenda disputa, pai. Evidentemente, este nuevo mundo es muy rico. Dicen que hay grandes cantidades de oro en sus montaas y en sus ros, mucho ms de lo que se encontr en el pas de Achanti alrededor de San Jorge da Mina o en cualquier otro lugar de frica o de las Indias. Pero, a quin pertenece? Naturalmente, el rey Manuel lo reclama para Portugal. Pero Isabel y Fernando de Espaa lo reclaman para ellos. El papa Alejandro tuvo que intervenir para resolver la disputa. Y cmo lo resolvi? Dict una bula de demarcacin, Inter caetera, que traza una lnea de norte a sur a travs del Atlntico a unas cuatrocientas leguas al oeste de las Azores y de las islas de Cabo Verde, y otorga todas las tierras y los mares al este de la lnea a Portugal, y todas las tierras y los mares al oeste de la lnea a Espaa. El tratado que acepta la divisin lo firmaron los monarcas de Portugal y Espaa en Tordesillas. Vas demasiado rpido para m, Kimpasi. Soy incapaz de visualizarlo sin un mapa. Sin duda, el Congo y, por supuesto, toda frica estarn al este de la lnea, y, por lo tanto, pertenecen a Portugal. Pero, qu pasa con Brasil? El rey Manuel, como es lgico, dice que tambin est al este de la lnea, pero nadie lo sabe a ciencia cierta. Nadie puede decir exactamente por dnde pasa la lnea a travs del nuevo mundo porque no hay buenos mapas. Los cartgrafos de Espaa la sitan en un lugar, y los portugueses en otro, de acuerdo con lo que mejor se ajusta a sus intereses. La nica manera de decidir de quin es realmente este nuevo mundo ser estableciendo colonias. As que se ha iniciado una furiosa carrera entre Portugal y Espaa para establecer colonias. Hay una terrible necesidad de hombres que vayan a colonizar porque, segn se dice, las gentes del nuevo mundo no se pueden emplear como colonos. Por qu no? Son salvajes. Viven en la selva y se dice que mueren cuando los emplean en estos trabajos. Por lo tanto, hay que llevar hombres capaces de hacerlo. Todo esto es muy extraordinario, Kimpasi. No, en el Congo no tenamos ninguna noticia. Pero dime, por qu el descubrimiento de este nuevo mundo te entristece tanto? Por esa terrible necesidad de hombres. Esa terrible necesidad de enviar a miles y miles de hombres a construir colonias en el nuevo mundo. S? En realidad, lo que me entristece es saber quines son esos hombres. Quines son?

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Enrique no contest. De pronto, desvi la mirada. Gil se volvi. Un hombre se acercaba a la cubierta de proa. Era muy alto, vestido con una capa gris y la capucha que le cubra la cabeza ocultaba su rostro. Resultaba obvio que Enrique no quera que el desconocido escuchara su conversacin. Seor Eanes? S? respondi Gil, levantndose. Me dijeron que estaba a bordo y deseaba conocerle. Soy Fernando de Melo, donatario de San Jorge da Mina. Don Fernando. Tambin a m me dijeron que estaba usted a bordo, y deseaba conocerlo. Estoy en deuda con usted, seor. Por qu? Por su hijo. Cuid de m durante la enfermedad y me rescat de las garras de la muerte con su valor, su paciencia y su fe. Me dijeron que haba contrado la peste. Ahora estoy casi recuperado, gracias al padre Enrique. El hombre apart la capucha. Su palidez tena un tinte grisceo. Su rostro era largo y cadavrico, tena las mejillas apagadas y los ojos hundidos, la barba y el pelo cortados muy cortos, pero no haba ninguna marca de los bubones y las pstulas de la peste. Slo ser cuestin de semanas para que est recuperado del todo y, lo que es ms importante, no tardar mucho en desaparecer la peste. Entonces podremos comenzar el desembarco de los hombres y la carga.

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Congo luso: Tercera parte (1502): IV

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IV Muy pronto se demostr que era Fernando de Melo, y no lvaro Lopes, el verdadero comandante de la flota del rey Manuel el Afortunado. Simao da Silva, como caballero de la Orden de Cristo, le superaba en rango y, de haber sobrevivido, seguramente hubiese sido suya la ltima palabra. Pero cuando la peste se consumi a s misma, arriaron los gallardetes negros y comenz el desembarco de hombres y carga de las cinco naves. Lopes, a pesar de los ttulos heredados de Da Silva, comenz a consultar todas sus decisiones con el donatrio de San Jorge da Mina. Al parecer, el ttulo de donatrio, propietario general, tena un rango superior a los de embajador real y gobernador de la colonia. Tres semanas haban pasado desde la llegada de la flota y faltaban slo dos das para el comienzo de la cuaresma. De los 633 pasajeros y tripulantes slo haban sobrevivido a la muerte negra 408; pero, incluso as, era un nmero extraordinario. De pronto, la poblacin portuguesa del Congo casi se triplic. Pero lo realmente extraordinario era el tonelaje y el valor de la carga que trajeron a tierra. Tardaron diez das en vaciar las bodegas. Los tinglados de la fortaleza de Santo Antonio estaban hasta los topes. Los cajones, los bultos, los barriles y los toneles se apilaban en los muelles. Haba caones, plvora, armaduras, armas; misales, biblias y objetos de culto para las escuelas de los misioneros; catalejos, brjulas, sextantes, herramientas de mineros, carros, carretas, arreos y cabrias, adems de enormes cantidades de materiales para la construccin. A todo esto haba que aadir plantas hortcolas y rboles frutales caa de azcar, guayabas, limoneros, limas y naranjos desconocidos en el Congo y que ahora eran trasplantados a estas tierras. Supervisndolo todo se encontraba la figura alta y cadavrica del donatrio con su larga capa gris, escoltado por el flaco y desdentado Lopes, que le segua pisndole los talones, atendiendo nerviosamente todas sus rdenes. Gil los observaba con profunda inquietud e inmensa intranquilidad. Tema que esta invasin de europeos, este flujo de manufacturas europeas, abrumara al Congo y lo transformara completamente. Haban desembarcado productos y colonos para expandir considerablemente las colonias portuguesas en So Salvador y Santo Antonio, para construir iglesias y dotar de guarniciones a otras ciudades importantes, y establecer plantaciones de cosechas extranjeras en todo el reino. El Congo sera reconvertido en una copia de Portugal, y eso no le gustaba. Portugal no era para l ms que un vago recuerdo. Despus de veinte aos, se haba integrado irremisiblemente en el tejido de la vida del Congo; no quera que le trajeran Portugal a su casa. Pero aparte de la insatisfaccin personal, tambin estaban las sospechas, reforzadas por lo que saba por su hijo. Por qu el rey Manuel inverta ahora tanto en el Congo cuando el rey Juan II no le haba hecho caso durante tanto tiempo? Cul era la vinculacin existente entre el sbito inters y el descubrimiento del nuevo mundo llamado Brasil? Sin duda no poda tratarse de una casualidad. No se van sucediendo los acontecimientos tal como lo sobamos, Gil? pregunt Alfonso. Se encontraban en las almenas de la fortaleza, contemplando el patio de armas donde se amontonaban las culebrinas, los carros, las cabrias y los cajones a falta de otro lugar donde guardarlos. Mira esos caones. Mira esos extraordinarios mecanismos. Mira esos libros. Mira esos tesoros. Est todo lo que sobamos. Ahora nos convertiremos realmente en parte del mundo ms grande. Ahora tendremos nuestro propio lenguaje escrito. Alfonso sonri con un intenso e inocente entusiasmo. Saba que acabara por llegar este da, Gil. Por eso desafi a mi padre y le arrebat el trono a Mpanzu. Mi hermano nunca lo hubiese permitido. El nunca habra dejado de luchar para impedir que formramos parte del mundo ms grande. Gil no hizo comentario alguno. Alfonso viva en un estado de creciente entusiasmo desde el momento en que conoci la noticia de la llegada de la expedicin portuguesa: el entusiasmo que le produjo el ver la riqueza de la carga le infunda nueva vida. Volvi a parecer joven. Los aos de desilusin se haban esfumado en el olvido, y Gil no tena corazn para manchar su entusiasmo con vagas sospechas. Qu pasa? pregunt Alfonso, que acab por darse cuenta del malhumorado silencio de Gil. Qu te preocupa? Recuerdas a Nuno Gonalves, Mbemba?
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Claro que le recuerdo. Era el maestre de Diego Co y Bartolom Das. Y tambin el de Simao da Silva a bordo de la nave capitana de esta flota. Pero la peste se lo llev. Lo enterraron en el mar. Lo lamento. Era un buen amigo tuyo. Quiz mi ltimo amigo de Portugal. Lo siento repiti Alfonso. Pero esper. Conoca a Gil lo bastante bien para saber que la muerte de Gonalves, por mucho que le pesara, no explicaba la desazn de Gil. As que esper a que continuara. Despus de unos momentos, Gil rompi el silencio. T eres el ManiKongo, Mbemba. Nunca lo olvides. Alfonso lade la cabeza, sorprendido por el superfluo comentario. Van a cambiar muchas cosas en el reino. Todo esto... Gil seal el patio de armas de la fortaleza y los muelles. Todo esto cambiar el reino de una manera que no podemos imaginar. Pero t nunca olvides que eres el rey. No importa cunto cambie, nunca olvides que t eres quien gobierna aqu. De Melo y Lopes te darn consejos sobre cmo gobernar. En el regimento, el rey Manuel te pide que escuches sus consejos. No permitas que ellos gobiernen tu reino con sus consejos. No permitas que te conviertan en un rey slo de nombre. Es eso lo que crees que intentan? No lo s. Te lo prevengo sinceramente, Mbemba. No s lo que pretenden. No entiendo por qu, despus de tantos aos, vienen aqu ahora con tantos tesoros y tanto podero. No comprendo qu esperan conseguir a cambio. Eso me preocupa. Quiz ya no comprenda a mi gente, despus de vivir apartado de ellos durante tanto tiempo. Quiz slo pretenden lo que t ms deseas, convertir el Congo en una parte del mundo ms grande, pero considero mi deber decirte cules son mis preocupaciones y ponerte en guardia. S, se es tu deber para conmigo, Gil, y te agradezco que lo cumplas a la perfeccin. Alfonso volvi a mirar el patio de armas, pero olvida tus preocupaciones, Gil, y algrate conmigo de la llegada de esta flota cargada de tesoros. Para m es muy importante. Disipa las dudas que he tenido por lo que hice. Descarga de mis hombros el peso de la culpa por desafiar a mi padre y arrebatarle el trono a mi hermano. Es mi reivindicacin, Gil, y doy gracias a Dios por ella. *** Has vuelto a casa para quedarte? pregunt Teresa, subindose a las rodillas de su hermano, o volvers a marcharte para siempre? He vuelto a casa para quedarme, monicaco replic Enrique con su sonrisa triste, y estrech a la nia entre los brazos. Esto es exactamente lo que tanto he anhelado manifest Leonor. Un sacerdote en la familia. Ya has decidido qu vas a hacer? pregunt Gil. El obispo De Sousa me ha ofrecido ser secretario en el vicariato apostlico, pai. Eso es maravilloso, Enrique afirm Beatriz. Tena miedo de que su excelencia te enviara a su cruzada y una vez ms tuvisemos que esperar aos y aos a tenerte a nuestro lado. Qu cruzada? pregunt intrigado Gil. Su excelencia no habla de otra cosa desde la llegada de las naves del rey Manuel. Comenta que ahora que dispone de ms sacerdotes, podr poner en marcha la gran cruzada para convertir al cristianismo a todas las personas del reino; por eso me tema que Enrique fuera uno de los sacerdotes enviados a un campo de misin remoto en las fronteras del reino. Me alegra que se quede aqu, en la catedral, donde podremos verle cada da. As que te quedars aqu, Kimpasi. Has aceptado la oferta del obispo? Preferira no hacerlo. Enrique se pas la mano por el pelo con gesto cansado. Preferira servir, efectivamente, en alguna misin en el campo. Tengo algunas ideas sobre cmo llevar la fe a nuestra gente. Estaban en el saln de la casa de Gil, celebrando el regreso de Enrique y haban servido una oppara comida, ahora servan las frutas y las copas de vino de palma.
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Padre e hijo haban llegado a So Salvador aquella misma maana, con la primera caravana salida de Santo Antonio con productos y hombres transportados por la flota destinados a la capital del reino. Las noticias de la flota afectada por la peste y su sorprendente cargamento les preceda y cuando la caravana lleg a la ciudad, las calles, las plazas y los mercados estaban abarrotados de miles y miles de personas dispuestas a darle la bienvenida. Alfonso, acompaado por Lopes De Melo se haba quedado en Santo Antonio para comenzar su evaluacin de las riquezas del Congo orden que la caravana recorriera todos los barrios antes de cruzar los puentes del Luezi, para que el pueblo tuviera ocasin de satisfacer su curiosidad. En aquel momento, Gil y Enrique abandonaron la caravana para dirigirse directamente a su casa. La noticia de que Enrique haba llegado con la flota tambin se haba adelantado a la caravana, y su madre, su hermana y su abuela le esperaban ansiosas. No ests enfermo, verdad, Enrique? le pregunt su madre. Llevaba observndole cada uno de sus cansados movimientos y dolidas expresiones desde que entr en la casa. Nos enteramos de la terrible enfermedad a bordo de los barcos y de cmo mat a tantos hombres blancos. No te habrs contagiado de ellos, verdad? No, slo estoy cansado, madre. Fue un largo y duro viaje. Ahora el obispo De Sousa quiere que le ayude en la misa de accin de gracias que celebrar esta noche. Quiz lo mejor sea que descanse un poco. No te importa? Claro que no. Ve y descansa un rato. Teresa, acompaa a tu hermano a su habitacin. Probablemente ya no recuerde dnde est. La nia se levant de un salto y cogi la mano de Enrique. S que recuerdo dnde est replic Enrique con su sonrisa tristona. Pero no puedo quedarme ah. Ahora soy un sacerdote y debo alojarme con los dems sacerdotes en el convento. Tambin s dnde est el convento afirm Teresa. Te lo mostrar. Qu le pasa a nuestro hijo? pregunt Beatriz, en cuanto los hermanos salieron de la casa, cogidos de la mano. Est enfermo, no es cierto? Se contagi de la muerte negra y no me lo quieres decir. No, Nimi, est sano, te lo prometo. Entonces, por qu est tan melanclico? No lo s. No me lo ha dicho. Quiz sea un secreto, algo que como sacerdote no puede revelar. Qu podr ser? Gil mene la cabeza, y en el saln rein un silencio que Leonor rompi al interrumpir los pensamientos de los dems y preguntar: Cree que esto es una buena cosa, seor Inis? Qu, mi seora? Esto, todo esto. La llegada de los hombres blancos al reino. Cree que es una buena cosa? Me sorprende que sea usted quien lo pregunte, seora. Usted que desempe un papel tan importante y que hizo todo lo posible por conseguir que los hombres blancos vinieran a este reino. No lamento la parte que desempe para poder traer a los hombres blancos a este reino. Porque con eso consigui poner a su hijo en el trono. S, porque con eso consegu poner a mi hijo en el trono. No me avergenza reconocerlo. Es lo que ms ambicionaba y todos nos beneficiamos, y usted no menos que yo. Pero eso es todo lo que quera, nada ms. Lo que est ocurriendo ahora, esas palabras del obispo De Sousa sobre su cruzada, esto ya es demasiado. Soldados blancos por todo el reino, sacerdotes blancos en todas las aldeas y ciudades. No estoy segura de que sea una cosa buena. No, madre, te equivocas seal Beatriz. Es una cosa buena. Es la voluntad de Dios que la fe sea llevada a todas nuestras gentes y que sus almas se salven de la condenacin eterna. Pero lo mejor de todo es que Alfonso ya no tenga que casarse con Mfidi. Quin dice eso? pregunt Gil. Yo lo digo. Y lo dice monseor De Sousa. Ya no es necesario ese casamiento pecaminoso. Porque una vez que con la cruzada bautice a los nsundis y a todos los dems, se acab el problema con ellos sin que Alfonso tenga que tomar otra esposa para que sea reina entre ellos.
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l tambin lo dice? Todava no habl con l de este asunto. Quiz deba hacerlo yo declar Gil, dirigindose a la puerta. No ha respondido a mi pregunta, seor Inis le record Leonor. Cul era la pregunta, mi seora? Si cree que la llegada de los hombres blancos es una cosa buena. No, mi seora, no creo que sea una cosa buena. Pero ahora es demasiado tarde para quejarse. Cuando se dej venir a los hombres blancos la primera vez, slo era cuestin de tiempo el que otros hombres blancos los siguieran. Mpanzu lo comprendi. La Mbanda Vunda lo comprendi. El NgangaKongo lo comprendi. Usted cometi el error de no comprenderlo. No entendi que se sera el precio que se deba pagar por poner a su hijo en el trono. Nuno y Gonalo esperaban a Gil en el jardn de la casa, y los tres marcharon juntos cuando Gil baj de la galera para dirigirse a la catedral de So Salvador. Cuarenta soldados portugueses, armados con alabardas, ballestas y arcabuces, ataviados con cascos, petos y espaldares formaban en la plaza delante de la catedral. Detrs de la tropa se destacaban dos lombardas, montadas en cureas, y dos carretas con provisiones y barriles de plvora. Alrededor de cien guerreros kongos con sus pinturas de guerra y sus plumas, veinte de ellos armados con arcabuces y el resto con lanzas y escudos, formaban una segunda compaa. Un fraile dominico encabezaba la columna sosteniendo una cruz procesional de madera, y una banda de trompetas y tambores kongo cerraba la retaguardia. Rodrigues, tambin con casco y coraza, recorra la columna de una punta a otra, golpeando el machete contra su pierna impacientemente. Qu es esto? pregunt Gil a los hermanos apenas entraron en la plaza. Nuno mir de reojo a Gonalo, que mene la cabeza, indiferente, por lo que Nuno imit el gesto. Era primera hora de la tarde cuando la caravana de la costa se haba dispersado. Las mercaderas las haban trasladado a los almacenes del barrio portugus y los nuevos colonos se presentaban a los viejos. Incluso as, haba una multitud rondando por la plaza, dispuesta a no perderse detalle. La columna de soldados portugueses y guerreros kongos tuvo que parecerles un entretenimiento ms motivado por la llegada de la flota. Qu est pasando aqu, sargento? A qu viene reunir esta fuerza de combate? Es una partida de caza, seor. Vamos a la caza de Mpanzu. Qu? A quin se le ha ocurrido esta descabellada idea? Al obispo? No, al rey. No me lo creo. Dnde est? Con el obispo y con Lopes. Gil ech a andar y subi de dos en dos los escalones de la catedral. Un momento, seor. Dnde va? Dnde se cree que voy? A ver al rey. El rey no lo ha llamado. Desde cundo tengo que esperar a que me llame? Desde que tenemos un nuevo gobernador. Rodrigues pronunci el ttulo del nuevo cargo de Lopes con mal disimulado disgusto; evidentemente, estaba tan enojado como De Sousa ante el hecho de que el recin llegado ostentara un rango superior en la colonia portuguesa. Ha dado rdenes de que nadie se presente ante el rey si no le han llamado previamente. Me importa un cuerno la orden que haya dado. Rodrigues se encogi de hombros. Era obvio que no tena la menor intencin de impedir que Gil entrara en la catedral. Todo lo contrario, estaba feliz de ver que alguien no atenda las rdenes del nuevo gobernador. Sin embargo, Gil no entr en la catedral. Se le ocurri otra cosa y baj los escalones. Sabe que han descubierto un nuevo mundo, sargento? Qu nuevo mundo es ese? Brasil. Rodrigues mene la cabeza, indiferente.
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Nadie se lo ha mencionado? Monseor De Sousa no se lo ha dicho? Ni tampoco el nuevo gobernador? Usted es el primero que me dice algo de un nuevo mundo, seor. Es parte de las Indias? Dicen que han descubierto la ruta hacia las Indias. S, creo que es parte de las Indias. Quizs era un secreto. Tal vez De Melo y Lopes ni siquiera se lo haban dicho a monseor De Sousa. Si se lo hubieran dicho, el obispo se lo habra comentado a Rodrigues. Quizs era un secreto que Enrique haba descubierto y le haban hecho jurar que no lo revelara. Su majestad grit Rodrigues, y los soldados y los guerreros se pusieron en posicin de firmes. Alfonso sala de la catedral con expresin airada. Lopes y De Sousa lo siguieron, con rostros graves. Dnde te habas metido, Gil? Tan pronto ests a mi lado como al poco, cuando te busco, desapareces. Acabo de dejar a Kimpasi en casa para que viera a su madre. Despus vine aqu. Me impidieron que entrara a verte por orden de don lvaro. Debe comprender, seor Eanes, que de acuerdo con las disposiciones del regimento... comenz a explicar Lopes. Pero Gil le interrumpi sin miramientos de ningn gnero. Adems, qu est pasando aqu, Mbemba? Me dicen que has dado permiso para que capturen a Mpanzu. Es cierto eso? Alfonso mir furioso a la columna de soldados y guerreros, y luego cruz la plaza para acercarse al Luezi. An vesta las prendas de ceremonia europeas y, al llegar a la orilla del ro, se sent sobre los talones entre los juncos, desenvain la espada y comenz a escarbar en el fango. Gil dirigi una mirada de odio a Lopes y a De Sousa. Continuaban en la escalinata de la catedral hablando con Rodrigues. El sargento le preguntara al obispo si saba lo de Brasil? Y si el obispo no saba nada, se lo preguntara a Lopes? Cul sera la respuesta de ste? O Lopes tampoco estaba al corriente? Quiz De Melo tambin le haba ocultado el secreto. Gil sigui a Alfonso. Es cierto, no? Has dado tu permiso para que capturen a Mpanzu. Alfonso continu escarbando en el fango. Por qu? Ya sabes la razn. Alfonso mir a los tres portugueses que seguan en la escalinata de la catedral. Me dijiste que no queras hacerle ningn dao a Mpanzu, Mbemba. Me confirmaste que ya haba sufrido bastante. Esa gente le har dao. Lo matarn. No, no lo matarn. Alfonso se irgui, dejando la espada clavada en el fango. Tienen mi permiso para capturarlo slo para poder bautizarlo. Bautizarlo? Nunca se bautizar. El nunca aceptar el sacramento del bautismo. Se lo ofrecieron una vez, con la promesa de que si lo aceptaba continuara siendo rey. No lo hizo. Tampoco lo har ahora. Alfonso recogi la espada, quit el fango de la hoja y volvi a guardarla en la vaina. No lo entiendo, Mbemba. Por qu has aceptado? Por qu arrojas a Mpanzu a los perros? Por las naves del rey Manuel. Qu tienen que ver las naves con este asunto? Don lvaro dice que el rey Manuel ha enviado las naves slo porque el Congo, como Portugal, es un reino cristiano, slo porque yo, lo mismo que Manuel, soy un rey cristiano. Dice que Manuel nunca hubiera hecho semejante gasto para beneficio de un rey pagano, que nunca hubiera considerado establecer una alianza con un reino pagano. T no eres un rey pagano. T eres cristiano y ste es un reino cristiano. No si me caso con Mfidi. El obispo De Sousa me ha amenazado con excomulgarme si tomo una segunda esposa, una segunda reina. Y aade que stas sern las ltimas naves que vea de la tierra en la otra orilla del mar. Y qu hay de la anulacin?
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Monseor De Sousa ya no est dispuesto a continuar adelante con los trmites de la anulacin. Dice que ya no es necesaria. Asegura que, con la llegada de tantos sacerdotes, podr iniciar la gran cruzada de bautismos por todo el reino, y, sobre todo, entre los nsundis, y de esta manera reafirmar su lealtad a mi trono. S, Nimi me dijo que eso es lo que intenta. Tambin sabe que nunca podr bautizar a los nsundis hasta que no bautice a Mpanzu. Los nsundis slo aceptarn el bautismo si lo hace su ManiNsundi. As que por la amistad del rey Manuel y el tesoro de sus naves ests dispuesto a arrojar a tu hermano a esos perros. Y por qu no? Por qu debo continuar protegindolo? No dices t mismo que es mi enemigo? No dices t mismo que est reclutando un ejrcito? Entonces, por qu he de permitir que se interponga en mi sueo de convertir este reino en parte del mundo ms grande? Si lo nico que necesito para convertir mi sueo en realidad es dar mi permiso para que capturen y bauticen a Mpanzu, lo doy con mucho gusto. Gil movi la cabeza, desesperado. No te opongas a m en esto, Gil. Ahora te necesito a mi lado ms que nunca. Me quedar a tu lado, Mbemba. Pero creo que ests cometiendo un error. Soy tu amigo y tu fiel servidor: me quedar a tu lado. Ntondesi. Gil observ cmo Alfonso volva a la escalinata de la catedral para mantener una breve conversacin con los tres hombres blancos. Luego Lopes y Rodrigues se despidieron y fueron a ocupar sus puestos a la cabeza de la columna de soldados y guerreros, junto al fraile, al frente de la cual iba la gran cruz de madera. Los trompeteros kongos tocaron los toques de ordenanza, los tambores comenzaron a redoblar marcando el ritmo de la marcha, y los soldados, los guerreros, las carretas y los caones desfilaron por la plaza para dirigirse al puente central sobre el Luezi. Formaban una impresionante fuerza de combate; pero, en este terreno, tambin muy poco adecuada. Los soldados con las pesadas armaduras, los caones y las carretas con sus ruedas de madera, se enfrentaran a una marcha cada vez ms dura en cuanto dejaran el camino real y se metieran por las escabrosas colinas de las llanuras nsundis donde tendran que meterse para cazar a Mpanzu. Gil llam a Nuno y a Gonalo. Seguidlos. Seguid al capitn Rodrigues y a Lopes, el portugus nuevo. Quiero saber cmo les va en la cacera del ManiNsundi.

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V Durante las primeras jornadas despus de arribar la flota, se inici en So Salvador una febril actividad constructora, muy similar a la de los primeros aos del reinado de Alfonso, para acomodar a los centenares de nuevos colonos y almacenar los productos trados de la metrpoli. Se levantaron viviendas y almacenes, tiendas y tabernas a lo largo de las estrechas callejuelas del barrio portugus, se ampliaron los cuarteles, se agrand el convento, se reforzaron los puentes sobre el Luezi para soportar el trfico pesado de carretas y cureas, se sembraron huertos y se plantaron rboles frutales en los campos vecinos a la espera de la prxima estacin lluviosa. Se comenzaron a cavar los cimientos de una segunda iglesia, dedicada a Nuestra Seora de las Victorias, en el otro lado del Luezi para atender los barrios bajos. Se comenz a construir la cuarta iglesia del reino (contando la de Santo Antonio do Zaire), sta en Mpangala, que llevara la advocacin de la Santa Cruz (la ciudad cambiara su nombre por este otro, Santa Cruz, en cuanto terminaran la iglesia) con el fin de propulsar la cruzada en pro de la salvacin de las almas de los levantiscos nsundis. Enrique sera destinado a la nueva iglesia. El obispo De Sousa haba accedido a las numerosas peticiones que le rogaban el relevo de sus obligaciones como secretario del vicariato para realizar el trabajo de misionero (para el cual, debido a su sangre kongo, se consideraba mucho mejor preparado) y se marchaba a Mpangala esta misma semana de Pascua. Gil y Beatriz, acompaados por Nimi, la vieja sirvienta, fueron a despedirlo al convento. Se encontraba cantando maitines cuando entraron en el patio interior, y dado que no se permita la presencia de mujeres en la capilla, lo esperaron all. Era un bonito lugar, con el suelo pavimentado, y una fuente de piedra en el centro con una estatua de la Virgen rodeada de rboles. Gil se sent en el borde de la fuente. Las celdas de los sacerdotes y los frailes residentes daban al patio. Ya lo han encontrado? pregunt Beatriz. Gil saba a quin se refera. Preguntaba por Mpanzu. Lo llevaba preguntando desde que supo que haban enviado a una fuerza de combate a capturarlo. Gil mene la cabeza. Los cantos del oficio matinal en la capilla armonizaban agradablemente con el canto de los pjaros en los rboles del patio. Espero que lo encuentren pronto y lo maten. Eres muy cruel, Nimi. Ms cruel fue l conmigo, y contigo, cuando la situacin era a la inversa. Y sera cruel ahora si la ocasin le fuera propicia. Supongo que eso es cierto. Entonces, por qu te preocupas por l? No me preocupo. Te comportas como si te preocuparas. Te comportas como si desearas que nunca dieran con l. Monseor De Sousa dice... Por todos los santos, Nimi le interrumpi Gil, por qu tienes que repetir siempre lo que dice el obispo? Por qu no piensas por ti misma, aunque no sea ms que una vez? Sobre qu? La otra Nimi, la vieja sirvienta, se apart, avergonzada por la discusin. Sobre la razn de la presencia de las naves. Sobre lo que buscan conseguir aqu todos estos portugueses. Qu buscan conseguir aqu? Gil no respondi. Beatriz se acerc a su marido. Dmelo, Gil le susurr con voz calmada. Qu buscan conseguir aqu? No lo s, Nimi, no lo s. Pero crees como mi madre que no es bueno que hayan venido. As lo creo. Alfonso cree que es bueno. Est equivocado. Se lo has dicho?
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He intentado decrselo, pero no quiere escucharme. No quiere escuchar nada malo sobre los portugueses. No se atreve. Despus de todo lo pasado, necesita creer que su llegada es algo bueno. S manifest Beatriz. Yo tambin. Cesaron los cantos en la capilla y, despus de unos momentos, slo se oa el canto de los pjaros. Luego son la campana del convento y los sacerdotes y los frailes comenzaron a salir de la capilla. Enrique, con la mirada baja y pasando las cuentas del rosario, sali el primero. Iba vestido para emprender un viaje, con sandalias y un hbito con capucha. Llevaba el pelo rubio, como el de su padre, recogido en una coleta, y el collar de hematites alrededor del cuello. Qu triste parece coment Beatriz. Siempre parece muy triste. Era cierto. Incluso cuando sonrea como era el caso de ahora al ver a sus padres y a Nimi esperndole junto a la fuente sus ojos azules parecan soportar toda la tristeza del mundo. Ests preparado para el viaje, Kimpasi? Slo me falta recoger algunas cosas. No cambiars de parecer? No hay nada que pueda decirte para que cambies de parecer? No. No veo por qu tienes que ir manifest Beatriz con petulancia. Ya hay dos sacerdotes en Mpangala, el padre Duarte y el padre Jos. Tendra que ser suficiente para una cruzada incluso entre los nsundis. No me gusta cmo llevan su cruzada. Son demasiado estrictos, hay demasiado celo, sobre todo en el padre Duarte. Qu quieres decir? pregunt Gil. l es un hombre de la Inquisicin, pai, y cree que sus mtodos pueden aplicarse aqu. He odo decir que le ha dado por entrometerse en todas las ceremonias y costumbres locales. Las considera ritos paganos, pecaminosos a los ojos de Dios. Las ceremonias de casamiento y los entierros, la fiesta del nacimiento, las pruebas de paso, las danzas de cortejo. Todo lo considera obra de Satans y manda azotar a los nsakus y a cualquiera que las realice o participe en ellas, luego destruye los fetiches. He odo decir que incluso ha mandado soldados a saquear las casas y los lugares sagrados para llevarse los fetiches y quemarlos en una hoguera en la plaza pblica. Es una locura. Est loco. No digas esas cosas del padre Duarte, Enrique exclam Beatriz, un tanto asustada. Es tu superior, el segundo sacerdote del reino despus del obispo, y tiene poder sobre ti. Puede hacerte dao. No importa el dao que pueda causarme, madre. Lo que importa es el dao que est causando a la Iglesia. Nunca traer a los nsundis al seno de la Iglesia con esos mtodos. Slo conseguir alejarlos todava ms. Por eso debo ir a Mpangala. Para demostrarle que hay mtodos mejores que el fuego y los azotes para convertir a los nsundis. Cmo se lo demostrars? replic Gil. No creo que puedas hacerlo. Lo intentar, pai. Y si fracaso, al menos demostrar a los nsundis que no todos los sacerdotes cristianos son como el padre Duarte. Ven, te ayudar a recoger tus cosas replic Gil, despus de asentir a las palabras de su hijo. Beatriz y Nimi no les acompaaron a la celda de Enrique; tampoco se permita la entrada de mujeres en las celdas de los sacerdotes. Era una hermosa maana de otro soleado y caluroso da: la celda careca de ventanas, y en la penumbra de su interior haca una temperatura fresca y agradable. El mobiliario era austero: un jergn en el suelo de piedra, un taburete y una mesa contra la pared, una jarra, un lavamanos y un crucifijo sobre la mesa. Una burda manta de algodn cubra la cama. Enrique se sent sobre los talones junto a la cama y comenz a guardar sus cosas. Gil se sent en el taburete. Por qu ha venido Nimi, pai? Tu madre le ha pedido que te acompae a Mpangala y ella ha accedido. Para cuidar de m? S respondi Gil con una sonrisa. Todava cree que soy un nio que no sabe cuidarse.

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No, Kimpasi, sabe que eres un hombre. Te ve como a un hombre, como un hombre fuerte con ideas fuertes. Incluso as, todo hombre, incluso un hombre fuerte, incluso un sacerdote, tiene derecho a tener una mujer que lo cuide. Enrique tena muy pocos efectos personales: un hbito limpio, una muda de ropa interior, una navaja barbera, jabn, un breviario, los ornamentos y poca cosa ms. Gil le observ mientras el joven lo enrollaba todo en la manta y lo ataba con una cuerda para poder colgarla del hombro. Hay algo de lo que quiero hablar contigo, Kimpasi. De qu se trata? Si has jurado no hablar del tema, lo comprender. Enrique dej el bulto a un lado, volvi a sentarse sobre los talones y mir a su padre. Me refiero al nuevo mundo de Brasil. Cuando lo mencionaste por primera vez, tambin dijiste algo sobre la gente que llevaban all para construir los asentamientos. Pero entonces apareci el donatario, nos interrumpi, y, desde entonces, no has vuelto a hablar del tema. No te permiten hablar de l? El joven sacerdote mir el patio como si quisiera asegurarse de que nadie les espiaba. Hablar contigo, pai. Lo mantendr en secreto si t quieres. Quiz no debas hacerlo. Quiz lo mejor sera que todos lo supieran. Dejo la decisin en tus manos. Gil se inclin hacia adelante, descansando los codos sobre las rodillas. Hay una gran necesidad de hombres en el nuevo mundo, pai, miles, incluso decenas de miles, para construir los asentamientos que lo convertirn en posesin portuguesa o de Espaa, de acuerdo con el tratado de Tordesillas. Pero los naturales de esas tierras, los indios, como los llaman, porque muchos todava creen que este nuevo mundo es parte de las Indias, esos indios no sirven. Mueren cuando los dedican a estos trabajos. As que es necesario transportar all hombres que hagan el trabajo en su luga