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Il dilemma di Darwin

Nella scala dei tempi geologici, il periodo Cambriano, che risale a 500-600 milioni di anni fa, rappresenta un arco di tempo durante il quale si sono depositate le rocce fossilifere pi antiche. Tali rocce registrarono la comparsa di quasi tutti i phylum degli esseri viventi. Ma quel che sempre stato un enigma il fatto che fino ad oggi sembrava che la vita fosse esplosa proprio in quel periodo senza segni di unevoluzione precedente. Questo era un vero enigma per la teoria dellevoluzione. Era chiamato il Dilemma di Darwin, in quanto si racconta che fu lo stesso Charles Darwin a sollevare perplessit sul fatto che la presenza improvvisa di un gran numero di reperti fossili risalenti a quel periodo contraddiceva la sua teoria che voleva invece che la vita si sviluppasse molto lentamente e per gradini piccoli. Nel suo libro Lorigine delle specie, lo stesso Darwin dichiar che si poteva considerare vera la sua teoria solo se si fosse trovato una grande quantit di vita alla base del Cambriano, cosa che invece sembrava non esistere, in quanto i fossili precedenti a quel periodo sono rarissimi. Darwin ammise che tale mancanza di forme ancestrali era un argomento valido contro la sua teoria. Ma sperava che il tempo e ricerche di maggior dettagli avrebbero fornito la prova che mancava.

La risposta nella velocit dellevoluzione

Circa 150 anni dopo, il dilemma sembra trovare una via duscita grazie a ricercatori della University of Adelaide. Un loro studio infatti ha stimato, per la prima volta, la velocit dellevoluzione nel corso della esplosione cambriana, quando iniziarono ad apparire sulla faccia della Terra i moderni gruppi animali, cosa che avvenne tra i 540 e i 520 milioni di anni fa e ci ha permesso di risolvere il dilemma di Darwin. In questo studio gli scienziati hanno stimato che i tassi dellevoluzione genetica e morfologia delle specie viventi durante lesplosione della vita del Cambriano erano cinque volte pi veloce di oggi e quindi sufficientemente rapidi per suffragare la teoria dellevoluzione di Darwin. E stato durante il periodo Cambriano che molti dei tratti pi familiari della maggior parte degli animali evoluti, come un esoscheletro duro, le zampe articolate e gli occhi, hanno iniziato ad essere condivisi da tutti. Abbiamo anche trovato la prima apparizione delle antenne che possiedono gli insetti, i millepiedi e le aragoste e anche le prime mascelle, ha spiegato uno dei ricercatori, Greg Edgecombe del Museo di Storia Naturale di Adelaide. Il lavoro stato molto complesso perch si dovuto comparare la velocit dellevoluzione di molti animali dei nostri giorni con animali fossilizzati molto antichi di cui impossibile estrarre il patrimonio genetico e capire qual era la loro evoluzione pi di 500 milioni di anni fa. Ma ora un altro tassello che spiega levoluzione andato al suo posto.