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Fiction Book Description

Patrick OBrian Trece salvas de honor

NOTA A LA EDICIN ESPAOLA ste es el decimotercer relato de la ms apasionante serie de novelas histricas martimas jams publicada; por considerarlo de indudable inters, aunque los lectores que deseen prescindir de ello pueden perfectamente hacerlo, se incluye un archivo adicional con un amplio y detallado Glosario de trminos marinos Se ha mantenido el sistema de medidas de la Armada real inglesa, como forma habitual de expresin de terminologa nutica. 1 yarda = 0,9144 metros 1 pie = 0,3048 metros - 1 m = 3,28084 pies 1 cable =120 brazas = 185,19 metros 1 pulgada = 2,54 centmetros - 1 cm = 0,3937 pulg. 1 libra = 0,45359 kilogramos - 1 kg = 2,20462 lib. 1 quintal = 112 libras = 50,802 kg.

CAPTULO 1 A pesar de la premura, muchas esposas y novias fueron a ver zarpar la fragata. Los miembros de la tripulacin que no se ocupaban de hacerla avanzar por la intrincada ruta, navegando de bolina con el fro viento del sureste, contemplaron sus blancos pauelos agitndose en el aire a la orilla del mar hasta que quedaron ocultos por Black Point, y se perdieron de vista. Los hombres casados que estaban en el alczar de la Surprise se apartaron de la borda dando un suspiro y guardaron sus catalejos. Todos queran mucho a sus esposas y todos (Jack Aubrey, el capitn Tom Pullings, un voluntario que ocupaba el puesto de primer teniente; Stephen Maturin, el cirujano; y Nathaniel Martin, el ayudante de este) lamentaban enormemente tener que partir, aunque debido al retraso de algunas cuestiones oficiales y otras razones haban pasado en sus casas un periodo mas largo de lo habitual y algunos se encontraron con que su importancia haba disminuido por la llegada deun bebe, y otros sufrieron a causa de familiares de su esposa, de ocasionales discrepancias, de chimeneas, goteras, precios, diversos impuestos, la sociedad o de la insubordinacin. Ahora, al darse la vuelta, miraron hacia el suroeste y contemplaron el cielo azul claro por donde pasaban en hilera nubes blancas y redondas en la direccin conveniente, y tambin el mar azul oscuro, con el que formaba la ntida lnea del horizonte, tras la cual aun haba infinitas posibilidades, aunque partan tarde y en un momento poco propicio.

Sera exagerado afirmar que consideraban el viaje una vlvula de escape o unas vacaciones, pero tras su afliccin estaba la idea de que regresaban a un mundo mas simple, un mundo donde el techo o lo que haca de techo no tenia que ser necesariamente impermeable, donde las chimeneas y los impuestos destinados al socorro de los pobres significaban muy poco, donde la jerarqua, establecida independientemente del valor moral o intelectual, acababa con las diferencias de opinin o al menos impeda que las opiniones se expresaran sin reservas, donde no haba visitas por la maana ni los sirvientes podan anunciar que dejaban el empleo. En ese mundo faltaban la mayora de las comodidades, no estaba exento de peligros y era bastante complejo, aunque podra decirse que su complejidad abarcaba una variedad de aspectos infinitamente menor, pero, sobre todo, era un mundo al que estaban acostumbrados. Si se contaban los das de su vida, Jack Aubrey haba pasado ms en la mar que en tierra, y si se daba ms valor a los aos en que se haba formado, los aos de juventud, cualquiera podra decir que tena nueve dcimas partes de marino, en particular porque las emociones ms fuertes las haba sentido en la mar. Sin duda, el encuentro con el amor y un desagradable choque con la justicia en tierra le haban dejado una indeleble huella, pero, pese a ser profundos esos sentimientos, no podan compararse en nmero ni en intensidad con los que haba experimentado como marino. Aparte de haber arrostrado terribles peligros propios de su profesin como tormentas y naufragios, haba participado en un mayor nmero de grandes batallas entre escuadras o entre dos barcos que la mayora de los oficiales de su tiempo. Haba abordado muchsimos barcos enemigos y en esas ocasiones haba sentido con mayor intensidad que estaba vivo. Por lo general, no era un hombre agresivo sino alegre, optimista, amable, bondadoso y severo solo con quienes no eran buenos marinos; sin embargo, cuando estaba en la cubierta de un barco francs con el sable en la mano, experimentaba una feroz alegra y se senta ms lleno de vida que nunca. Adems, recordaba claramente todos los detalles del combate y los golpes que daba y reciba. En eso se diferenciaba mucho de su amigo Maturin, a quien le desagradaba la violencia y no encontraba placer en ninguna batalla. Cuando deba luchar lo haca con eficiencia pero con frialdad, dominando constantemente su aprensin, y le disgustaban tanto el combate como su recuerdo. Martin, el ayudante del cirujano, tampoco tena alma de guerrero. Quizs eso se deba a que era clrigo (aunque no tenia beneficio eclesistico y, en esa ocasin, tampoco ejerca su ministerio, pues haba renunciado a el para hacer aquel viaje, un largo viaje, tal vez una circunnavegacin, como ayudante de Maturin), pero tambin, indudablemente, a que no poda sentir rabia, la rabia que se experimenta en las batallas, hasta que le atacaban con dureza, e incluso entonces no senta mucha, sino la indignacin imprescindible para defenderse. En realidad, en la fragata haba tan diversas actitudes ante las batallas y tantos tipos de valenta como hombres, pero entre Davis el Torpe, que senta una furia infrahumana y mortfera, hasta Bonden, que simplemente experimentaba un gran placer, nadie a bordo poda calificarse de cobarde. Salvo muy pocas excepciones, todos eran marineros profesionales y combativos. Algunos procedan de barcos corsarios que operaban en alta mar, otros de barcos que se dedicaban al contrabando en las costas y otros de barcos de guerra, pero todos eran marineros escogidos (pues Jack Aubrey, por sus peculiares circunstancias, pudo escoger entre un gran nmero de ellos) y ya haban pasado juntos tan to tiempo y por tantas tormentas y tantas duras batallas que ahora formaban una comunidad bien cohesionada que senta un gran aprecio y un gran orgullo por su fragata. No obstante eso, era una comunidad extraa en una embarcacin tan parecida a un barco de guerra, pues no haba en ella infantes de marina, ni oficiales uniformados ni guardiamarinas. Adems, los marineros caminaban tranquilamente, incluso con las ma-

nos en los bolsillos; se oan risas en el Castillo a pesar de que estaban zarpando; y el suboficial que estaba al gobierno de la fragata, enjugando una lgrima que resbalaba por su mejilla y moviendo la cabeza de un lado al otro, no tuvo reparos en hablarle a Jack directamente: - No volver a verla nunca mas, seor. Es la joven ms hermosa de Shelmerston. - Indudablemente, es una hermosa joven, Heaven -dijo Jack-. Es la seora Heaven, si no me equivoco. - Bueno, seor, es, por decirlo as, mi esposa; aunque algunos la compararan con un puerco espn o un general, usted ya me entiende. - Los puerco espines tienen mucho valor, Heaven. Salomn tena mil, y Salomn saba lo importantes que eran. Seguro que volvers a verla. La propia Surprise tambin era extraa. Se pareca mucho a un barco del rey, aunque en realidad era un barco corsario, es decir, un navo de guerra con licencia para perseguir al enemigo. Pero no era un barco corsario ordinario, pues el Gobierno pagaba los gastos del viaje al Atlntico sur para atacar las embarcaciones que comerciaban en pieles, los balleneros y los navos de guerra franceses y norteamericanos que encontraran. Esto la colocaba en una posicin casi igual a la de los navos alquilados por su majestad, pues, adems, a sus tripulantes no se los podan llevar en la leva. Pero el verdadero propsito de la Administracin era que el doctor Maturin valorara las posibilidades de crear estados independientes en Chile y Per (o de contribuir a que se formaran) para debilitar al Imperio espaol. Puesto que en ese momento Espaa era aliada de Inglaterra, no se poda dar a conocer el objetivo, ni los pagos ni nada que tuviera relacin con el asunto, porque eso podra resultar embarazoso. Los tripulantes de la Surprise no estaban preocupados por nada de eso. Saban que gozaban de una privilegiada exencin y que haban logrado permanecer en el rol, el selecto rol de uno de los barcos corsarios con ms xito que surcaban los mares, una de cuyas presas permiti incluso a los marineros ms humildes jugar a cabrillas con monedas de oro si lo deseaban. Tanto algunos de stos como varios de sus compaeros de tripulacin decidieron hacerlo durante el perodo en que se repusieron las provisiones antes de iniciar el viaje a Suramrica, un perodo inesperadamente largo, y ahora eran pobres otra vez; sin embargo, eran pobres felices, porque lo que haba pasado antes podra volver a ocurrir (era casi seguro que volviera a ocurrir). El capitn Aubrey podra regresar de una corta expedicin con muchas presas, y an con ms motivo de una al Atlntico sur, y el puerto de Shelmerston podra llenarse por segunda vez. Pero muchos ms, especialmente los que haban obtenido una parte del botn dos veces o dos veces y media mayor que el resto de la tripulacin, siguieron los consejos de su capitn. Aubrey les dio muy buenos consejos sobre finanzas: ahorro, cautela, pequeos beneficios (el lmite mximo que aprobaba era el cinco por ciento que daba la Armada), vigilancia perpetua y economa. Todos en el mundillo martimo saban que Jack Aubrey mereca el sobrenombre que le haban puesto en la mar, el Afortunado, y que haba hecho al menos tres fortunas antes del ltimo gran golpe; pero tambin que haba sido muy desafortunado en tierra. A veces haba hecho cosas extravagantes, como tener una cuadra de caballos de carrera o dar unos pasos de baile en Brooks; otras haba sido crdulo, pues haba confiado en las predicciones de algunos proyectistas y, por lo general, haba fracasado en los negocios. Por todo eso, estaba claro, para cualquier observador objetivo, que nadie era menos indicado para dar consejos; sin embargo, su manera de gobernar un barco, su comportamiento cuando entablaba un combate y la lista de sus victorias y sus presas pesaban ms que su escasa habilidad para administrar el dinero. Adems, sus palabras bienintencionadas y siempre adecuadas a las necesidades y la capacidad de comprensin de quienes le escuchaban tenan tanta influencia como las de

Tom Cribb en poltica exterior. Algunos de los tripulantes de la Surprise casados y con hijos se retiraron de la profesin, pero ninguno, salvo un ayudante de velero que estaba casado con la nica hija y heredera del dueo de una compaa de transportes, se fue muy lejos, y ahora haba un total de siete nuevas posadas y tabernas, con el escudo de armas de Aubrey (tres cabezas de oveja en relieve sobre fondo azul) en sus rtulos, muy cerca de la costa y, tambin haba que admitirlo, muy cerca de sus hermanos, tos, primos, sobrinos e incluso, que Dios les perdone, nietos. Pero los marineros prudentes y afectuosos eran slo una pequea proporcin de la tripulacin y la suma de sta con la de pobres no poda compararse con la que tena la otra caracterstica extraa de la Surprise: la presencia de numerosos marineros que no se crean obligados a reconocer ninguna autoridad ni se haban embarcado a causa de la pobreza o la falta de empleo. Esos hombres hacan el viaje por algo ms, algo ms importante y menos definido que los beneficios. Entre tan diversas personalidades, ese algo ms tena que ser necesariamente poco definido, aunque, obviamente, en parte estaba relacionado con viajar por el extranjero, ver nuevos pases, penetrar en territorio enemigo para hacer diabluras y conseguir oro y plata, navegar en un barco en armona, irse lejos en tiempo de guerra, cuando haba muchas probabilidades de que les reclutaran a la fuerza para la Armada y tuvieran que servir bajo las rdenes de oficiales de talante muy diferente (lo que molestaba a los marineros de Shelmerston no eran las luchas ni las travesas difciles ni la escasez de provisiones, sino la disciplina a menudo innecesariamente dura, el acoso, las azotainas y el avasallamiento). Aunque a todos les gustaba el saqueo y una bolsa con doblones hara rer a cualquiera, el deseo vehemente de conseguirla no era su principal motivacin. Naturalmente, en el caso de algunos hombres ese algo ms era evidente. A Jack Aubrey no le importaba un pepino el dinero. Su nico deseo era que le rehabilitaran y le volvieran a incluir en la lista de capitanes de navo de la Armada, a ser posible con la misma antigedad. Todo esto se lo haban prometido oficiosamente tras la captura de la Diane y de manera oficial cuando fue elegido miembro del Parlamento; mejor dicho, cuando su primo le entreg el pequeo condado de Milford. Pero finalmente, despus de mucho tiempo, Aubrey abandon su optimismo, y dej de confiar en las promesas. En el corto tiempo que estuvo en contacto con la Cmara de los Comunes y sus miembros, lleg a conocer la fragilidad de la Administracin y de sus actos. No dudaba en absoluto de la palabra del primer lord, pero saba que si el Consejo de Ministros cambiaba, el sucesor de Melville no estaba obligado a cumplir lo que ste le haba prometido verbalmente y de un modo personal. Tambin saba (algo reciente aunque no imprevisto) que no gozaba del favor del regente. Esto se deba en parte a que el hermano del regente que era miembro de la Armada, el duque de Clarence, era uno de los ms ardientes defensores de Jack y uno de los principales crticos del regente (los dos hermanos apenas se hablaban); adems, algunos de los almirantes liberales ms importantes opinaban que a Aubrey tenan que rehabilitarlo. Para colmo, Jack hizo una de sus raras incursiones en las citas literarias: en el curso de una recepcin, en un lugar donde haba bastante gente, oy que la amante del regente, lady Hertford, insult a Diana Maturin, una prima de su esposa casada con su mejor amigo, y dijo con rabia: - Cada oveja con su pareja. Dios los cra y ellos se juntan. Ya lo dijo Dryden al hablar de las amantes de otro gran hombre Dijo Dijo Ya lo tengo. Dijo: son falsas, tontas, viejas, maleducadas y malvadas. -S, nadie le gana a Dryden. Falsas, tontas, viejas, maleducadas y malvadas. No hay peor falta de educacin que ser descorts en una fiesta o en una recepcin. Un antiguo compaero de tripulacin, Mowett, fue quien le haba dado a conocer la cita, y su actual compaero, Maturin, le inform que esas palabras haban llegado a

odos del regente. Stephen se enter por sir Joseph Blaine, el jefe del Servicio secreto de la Armada, quien, adems, le confes: - Si pudiramos saber quin estaba en la sala de backgammon en ese momento, tal vez podramos poner un nombre al gusano de la manzana. Haba un gusano en la manzana. Algn tiempo atrs, dos espas al servicio de Francia muy bien situados, Ledward (del Ministerio de Hacienda) y Wray (del Almirantazgo) tramaron un plan para acusar de un delito a Jack Aubrey. Debido a que Wray conoca muy bien los movimientos de los oficiales de marina y Ledward los de los delincuentes, el plan se desarroll tan bien que un jurado de Guildhall declar a Jack culpable de fraude a la Bolsa y le conden a pagar una multa, a que le pusieran en la picota y, por supuesto, a que le eliminaran del Boletn Oficial de la Armada. La acusacin result ser falsa, y se demostr gracias a un espa enemigo que estaba descontento y delat a Ledward y a su amigo dando irrefutables pruebas de su traicin; sin embargo, no haban arrestado a ninguno de los dos y se saba que estaban en Pars. Blaine estaba seguro de que algn amigo muy influyente los protega, probablemente un funcionario con un cargo permanente. Ese hombre (o tal vez un pequeo grupo), cuya identidad no haban podido descubrir ni Blaine ni sus colegas a pesar de todos sus esfuerzos, an actuaba y an poda ser muy peligroso. Como Wray haba urdido el plan, en parte porque odiaba a Aubrey, era casi seguro que la influencia de su oculto protector estaba detrs del retraso y la desgana con que se haban acogido las propuestas favorables a Aubrey, obviamente inocente, hasta que fue elegido miembro del Parlamento. - El gusano todava est aqu -haba dicho Blaine-. Es muy probable que est en su cargo por ser muy distinguido y que tenga una relacin no muy ortodoxa con Wray. Si por medio de un cuidadoso interrogatorio averiguramos que un hombre distinguido con gustos ambiguos, algo que no puede esconderse a los sirvientes por mucho cuidado que se ponga, estaba en la sala de backgammon el viernes, podramos identificarlo por fin. - As es -convino Stephen-, si admitimos que el nico de los presentes que quera llevar chismes era el gusano en cuestin. - Es cierto -replic Blaine-, pero al menos eso podra indicarnos algo. De todas formas, le ruego que aconseje a su amigo discrecin. Dgale que aunque el primer lord es un hombre honorable, quiz no pueda cumplir sus promesas porque la situacin actual es muy complicada y es posible que le excluyan del Almirantazgo. Tambin dgale que no se confe demasiado y que se haga a la mar tan pronto como pueda, pues, aparte de las razones obvias, hay fuerzas ocultas que pueden perjudicarle. *** Jack Aubrey tena un mal concepto de la capacidad de su amigo para las matemticas y la astronoma, y an peor de su capacidad para la nutica. Adems, la forma en que jugaba al billar, al tenis, el frontn y, sobre todo, al crquet, sera digno de desprecio si no inspirara lstima. Pero en medicina, lenguas extranjeras y poltica, Maturin poda compararse a todas las sibilas juntas ms la bruja de Edmonton, la vieja Moore, Mam Shipton y todas las deidades marinas. Stephen termin de contrselo todo, diciendo: Creen que sera conveniente que te hicieras a la mar muy pronto. Eso no slo hara que los implicados en este asunto se enfrentaran con un hecho consumado sino que tambin, y perdname que te lo diga, amigo mo, evitara que te comprometieras an ms en un momento de descuido o a causa de alguna provocacin. Jack le mir fijamente y pregunt: - Crees que debera zarpar enseguida?

- S -respondi Stephen. Jack asinti con la cabeza, se volvi hacia Ashgrove Cottage y con un vozarrn que, sin duda, poda orse ms all de las doscientas yardas que lo separaban de ella, grit: - Eh, los de casa! Eh, Killick! Pero no era necesario que gritara tanto, porque Killick estaba detrs del seto, desde donde les escuchaba a hurtadillas, y despus de una pausa prudente sali de all. Stephen no se explicaba cmo un hombre tan alto y torpe poda haberse escondido detrs de un seto tan bajo y de tan poco espesor sin que le descubrieran. El campo de bolos recin preparado pareca el lugar ideal para hablar de asuntos confidenciales, el mejor aparte de la inhspita y lejana colina. Stephen lo eligi a propsito, pero a pesar de que tena experiencia en esas cosas no era infalible, y una vez ms Killick le haba burlado. Se consol pensando que el sirviente escuchaba sin ningn propsito (lo mismo que el avaro ama el dinero por s mismo, no como medio de intercambio) y que su deseo de proteger los intereses de Jack estaba fuera de duda. - Killick -dijo Aubrey-, prepara el bal para maana al amanecer y di a Bonden que venga. - Preparar el bal para maana al amanecer y decir a Bonden que venga a la bolera -repiti Killick sin cambiar lo ms mnimo su ptrea expresin. Pero despus de alejarse un poco se detuvo, regres a gatas al seto y les observ por entre las ramas. Como en el remoto pueblo donde haba nacido Preserved Killick no haba campos de bolos, pero s una bolera, se era el trmino que usaba con la obstinacin que le caracterizaba. Stephen pensaba que Killick tena razn en usar ese trmino cuando caminaba con Jack de un lado a otro como si estuvieran en un alczar con csped, pues, en realidad, aquel terreno se pareca tanto a un campo de bolos como el rosal de Jack Aubrey a algo plantado por un cristiano para su deleite. Aunque en un barco de guerra haba marineros con habilidad para muchas cosas (por ejemplo, los seguidores de Set de la Surprise, con ayuda del armero y el carpintero, se haban construido un nuevo centro de reuniones de estilo babilnico con una cadena de eslabones dorados en forma de S en cada una de las paredes de mrmol), en este caso, por lo que se vea, la jardinera no era una de ellas y, sin duda, la siega tampoco. En el campo se vean espacios en forma de media luna donde la hoja de la hoz haba llegado hasta la tierra, otros que tenan poco csped y el borde amarillento y otros sin csped, y, al parecer, cuando los topos de la localidad haban visto esos espacios se haban animado a hacer sus montculos alrededor de ellos. Estas reflexiones se desarrollaban en la superficie de su mente, pero en lo profundo de ella se agitaba una mezcla de sorpresa y consternacin que no poda expresarse con palabras; sorpresa porque, pese a que crea conocer muy bien a Jack Aubrey, haba subestimado la enorme importancia que daba a todos los detalles de este viaje, y consternacin porque no pretenda que tomara sus palabras al pie de la letra. A Stephen no le convena que Jack preparara su bal para maana al amanecer porque an tena que resolver muchos asuntos antes de hacerse a la mar, ms de los que poda solucionar en los cinco o seis das de que pensaba disponer; sin embargo, por la forma en que haba hablado, especialmente por lo que haba dicho antes de la advertencia, no le pareca posible echarse atrs de manera razonable. Adems, su capacidad de inventar era ahora muy reducida y le fallaba la memoria (si se hubiera acordado de que ya haban cargado en la fragata todas las provisiones para el largo viaje, no habra hablado con tono sentencioso). Tanto psicolgica como anmicamente se senta muy mal. Estaba descontento con su banquero y con las universidades a las que haba querido donar dinero para fundar ctedras de anatoma comparada, y tena hambre. Adems, estaba enfadado con su esposa, que, con su voz cristalina, le haba dicho: Escchame, bien, Maturin: si nuestro

hijo tiene una expresin de malhumor y hasto como la que has trado de la ciudad, habr que cambiarlo por otro con una ms alegre. En teora poda decir: La fragata no zarpar hasta que yo est listo, porque, aunque pareciera absurdo, l era el dueo; sin embargo, no pensaba hacerlo, pues por la relacin que exista entre Aubrey y l, de la teora a la prctica haba un gran trecho. Debido a su ansiedad y al aturdimiento que le causaba su malhumor, no se le ocurri nada cuando Bonden lleg corriendo, se alquilaron los coches del Goat's y el George's y se enviaron mensajeros a Shelmerston, Londres y Plymouth; sin embargo, aunque hubiera hablado como los ngeles, ahora era demasiado tarde para retractarse de lo dicho sin perder la dignidad. - Oh, Stephen! -exclam Jack aguzando el odo para escuchar el reloj de la torre situada en el patio de la cuadra, una inmensa cuadra llena de caballos rabes propiedad de Diana-. Tenemos que ir a cambiarnos, servirn la comida dentro de media hora. - Por Dios! -se quej Stephen con un inusual tono malhumorado-. Acaso nuestras vidas se tienen que regir por las campanadas tanto en tierra como en la mar? - Querido Stephen -dijo Jack, mirndole con afecto, pero un poco sorprendido-, estamos en el reino de la libertad, sabes? Si prefieres irte al cenador con un pastel de cerdo fro y una botella de vino, no te reprimas, pero yo no voy a molestar a Sophie, que quiere ponerse un hermoso vestido porque es nuestro aniversario de boda, o el de su madre. Adems, vendr Edward Smith. Stephen tampoco quiso molestar a Diana. ltimamente ambos haban tenido ms peleas de lo habitual, incluida una furiosa discusin sobre Barham Down. La propiedad era demasiado grande y solitaria para que viviera all una mujer sola y la hierba no era apropiada para la cra de caballos (ella haba visto retoar la de los prados y saba que era demasiado fina), aparte de que el terreno duro y accidentado podra destrozar sus delicados cascos. Ella prefera quedarse con Sophie y aprovechar las colinas que Jack no utilizaba para nada, cuya hierba slo era superada por la de Curragh, en el condado de Kildare. Stephen le desaconsej que montara a caballo mientras estaba embarazada y ella exclam: - Por Dios, Stephen, qu exagerado eres! Cualquiera pensara que me consideras una preciada ternera. Vas a convertir a este nio en un terrible aburrimiento. Stephen lamentaba mucho las discusiones, sobre todo desde que se convirtieron en agrias y acaloradas disputas, justo desde que se celebr realmente su matrimonio, el matrimonio por la Iglesia. Durante los anteriores aos de convivencia haban tenido peleas, naturalmente, pero no fuertes, y nunca llegaron a levantarse la voz el uno al otro, ni se haban insultado ni haban roto muebles o platos. Pero el matrimonio haba coincidido con la decisin de Stephen de abandonar la vieja costumbre de tomar opio, y a pesar de que era mdico, hasta ese momento no se dio cuenta del efecto calmante que tena, de cmo haba relajado su cuerpo y su mente, y de cmo le haba transformado en un marido inadecuado para una mujer como Diana. Su cambio de comportamiento, un drstico cambio (pues, cuando no estaba bajo el efecto del ludano tena un temperamento ardiente), haba beneficiado y hecho ms profunda su relacin. Eso era, con toda probabilidad, la causa de que discutieran acaloradamente, cada uno de ellos tratando de mantener su amenazada independencia, y era, con toda certeza, la causa de que existiera el nio. Cuando Stephen oy los primeros latidos del corazn del feto, el suyo le dio un vuelco y sinti una alegra que nunca antes haba experimentado y una especie de adoracin por Diana. Cuando Jack y l estaban a medio camino de la casa, por asociacin de ideas dijo:

- Jack, con las prisas casi me olvido de decirte que en el paquebote que vino de Lisboa me llegaron dos cartas de Sam y otras dos que hacen referencia a l. Te enva en ambas afectuosos y respetuosos saludos. Me parece que le van muy bien las cosas. Jack se puso rojo de satisfaccin y respondi: - Me alegra mucho saberlo. Es un chico muy bueno. Sam Panda era hijo natural de Jack. Era tan alto como l y an ms robusto, y a pesar de ser negro como el bano, se le pareca mucho, pues tena sus mismos rasgos, su mismo porte y, al igual que l, aun siendo corpulento gesticulaba con elegancia. Le haban criado misioneros britnicos en Sudfrica y ahora tena uno de los grados de las rdenes menores. Era sumamente inteligente, y, teniendo en cuenta su edad, tena una brillante carrera por delante, pero slo una dispensa le permitira ordenarse sacerdote, pues sin ella ningn bastardo poda pasar del grado de exorcista. Stephen sinti simpata hacia l desde que le conoci en las Antillas y us en su favor la influencia que tena en Roma y en otros lugares. - Sin duda -convino Stephen en un tono que ya no pareca malhumorado-. Creo que lo nico que se necesita ahora es el permiso del patriarca, que espero conseguir cuando hagamos escala en Lisboa. - El patriarca? -pregunt Jack, rindose-. De verdad hay un patriarca en Lisboa? Un patriarca vivo? - Desde luego que hay un patriarca. Cmo crees que la Iglesia portuguesa puede funcionar sin un patriarca? Incluso en las sectas ms nuevas creen que los obispos y los arzobispos son necesarios. Cualquier nio sabe que hay y siempre habr patriarcas en Constantinopla, Alejandra, Antioquia, Jerusaln, las Antillas, Venecia y, como he dicho, Lisboa. - Me sorprendes, Stephen. Siempre cre que los patriarcas eran esos hombres muy viejos con barba hasta las rodillas y larga tnica que vivieron en la antigedad, como Abrahn, Matusaln, Anquises y otros. Pero todava hay patriarcas por ah, ja, ja, ja! Se ri tan alegremente y con tantas ganas que no era posible que Stephen mantuviera la expresin de enfado. - Disclpame, Stephen. No soy ms que un marino ignorante, sabes? No es mi intencin faltarte al respeto. Patriarcas! Oh, Dios mo! Entonces llegaron al camino de grava. - Me alegra mucho lo que me has dicho de Sam -continu Jack con una expresin ms seria y no tan alto-. Se merece progresar despus de haber estudiado tanto latn y griego y probablemente tambin teologa, aunque no es un ratn de biblioteca. Debe de pesar unas 240 libras y es fuerte como un buey. Me escribe cartas muy amables y discretas, quiero decir, diplomticas, bueno, ya me entiendes. Cualquiera puede leerlas. Pero, Stephen -aadi, bajando an ms la voz cuando suban la escalera-, no hace falta que menciones esto, a menos que lo creas oportuno, claro. A Sophie le agradaba Sam, y aunque la relacin del muchacho con su esposo era obvia, ella no le haba hecho reproches, pues verdaderamente no tena motivos para sentirse ofendida porque le haba engendrado mucho antes de conocerla a ella. Adems, Sophie no sola indignarse. Jack le estaba profundamente agradecido por eso y se senta culpable cuando pensaba en Sam, pero no estaba obsesionado con esa idea y ahora tena que ocuparse de un problema completamente diferente. Cuando entr en el saln con el pelo recin empolvado y una elegante chaqueta de color escarlata, ya no quedaba rastro de culpabilidad en su expresin ni en su tono de voz. Mir el reloj, vio que an faltaban cinco minutos para que llegaran los invitados y anunci:

- Seoras, siento comunicarles que el tiempo que vamos a permanecer en tierra se ha reducido. Embarcaremos maana y nos haremos a la mar a medioda, en cuanto cambie la marea. Ellas protestaron enseguida con gritos discordantes. Dijeron que no deban irse, que esperaban que se quedaran seis das ms, que no era posible que su ropa interior estuviera preparada Sophie le pregunt si haba olvidado que el jueves esperaban al almirante a cenar y que el da 4 era el cumpleaos de las nias. Incluso la seora Williams, a quien la pobreza y la edad haban convertido en una persona digna de lstima, vacilante, temerosa de ofender o de no parecer comprensiva, corts y obsequiosa con Jack y Diana (y, por todo eso, casi irreconocible por quienes la haban conocido cuando hablaba con seguridad en s misma y malevolencia), incluso ella, recobrando un poco de su antiguo ardor, dijo que el seor Aubrey no poda irse tan deprisa. Stephen lleg al saln y se qued de pie en la puerta, y enseguida Diana se acerc a l. A diferencia de Sophie, no estaba bien arreglada, en parte porque estaba molesta con su esposo y en parte porque deca que las mujeres con el vientre grande no podan estar elegantes. Cogi a Stephen por el chaleco y pregunt: - Stephen, es verdad que te vas de viaje maana? - Si Dios quiere -respondi Stephen, mirndola con recelo. Ella sali del saln y todos oyeron cmo suba los escalones de dos en dos, como un nio. - Oh, Sophie, llevas un esplndido vestido! -exclam Stephen. - Es la primera vez que me lo pongo -dijo ella con una tmida sonrisa y las lgrimas asomando a sus ojos-. Es del terciopelo de Lyon que t amablemente Llegaron los invitados: Edward Smith, un compaero de tripulacin de Jack en tres misiones y ahora capitn del Tremendous, un navo de setenta y cuatro caones, y su hermosa esposa. Hablaron mucho, como suelen hacerlo los viejos amigos, y en medio de la conversacin entr con sigilo Diana, vestida con un traje de seda azul, el color que ms resalta la belleza de una mujer morena y de ojos azules, que la cubra de la cabeza a los pies. Adems llevaba colgando en el pecho un inmenso diamante de color azul ms intenso. Quera entrar sin llamar la atencin, pero la conversacin ces y la seora Smith, una sencilla dama provinciana que estaba hablando desde haca rato de gelatina, mir boquiabierta el colgante azul, que no haba visto nunca. El silencio fue conveniente para Killick, que desempeaba la funcin de mayordomo en tierra y se haba refinado y, aunque saba que no poda indicar el comedor con el pulgar a la vez que deca Ya est la comida como haca en los barcos, no estaba seguro de cul era la forma correcta de decirlo. Entr detrs de Diana y, en tono vacilante y en voz tan baja que no se podra haber odo si hubiera habido un poco de ruido, anunci: - La cena est en la mesa, seor. Por aqu, seoras, por favor. Fue una buena cena al estilo ingls, una cena de dos platos que incluan cinco alimentos diferentes, pero no los que Sophie habra mandado preparar si hubiera sabido que esa era la ltima cena de Jack en casa en mucho tiempo, aunque al menos mand sacar el mejor oporto que tenan en la bodega. Y cuando las elegantes mujeres dejaron solos a los hombres, ellos empezaron a beberlo. - Cuando los hombres hacen un buen oporto y los mejores tipos de clarete y de vino de Borgoa, actan con sensatez -dijo Stephen, mirando la vela a travs de la copa-. En casi todas las dems actividades no se ve ms que estupidez y caos. No le parece que en el mundo domina el caos, seor? - S, sin duda -respondi el capitn Smith-. Hay caos en todas partes menos en un barco de guerra bien gobernado.

- Hay caos en todas partes. Nada podra ser ms sencillo que dirigir un banco. Uno recibe dinero, apunta la cantidad, y cuando da dinero, apunta la cantidad; y la diferencia entre las dos sumas es el balance de la cuenta del cliente. Pero, puedo hacer que mi banco me diga mi balance, conteste mis cartas y siga mis instrucciones enseguida? No. Cuando voy a hablar de un asunto me hundo en el caos. La persona a quien quiero ver est pescando salmones en el Tweed, cerca de su pueblo natal; los papeles se han extraviado o no estn a mano; all nadie sabe hablar portugus ni entiende la manera de negociar de los portugueses; me recomiendan que concierte una cita para dentro de quince das. No digo que sean deshonestos, aunque no me gusta el adeudo de cuatro peniques por gastos inexplicables, pero s que son incompetentes y no saben por dnde navegan. Dgame, seor, conoce a algn banquero que realmente entienda su negocio? Algn Fugger moderno? - Oh, Stephen, por favor! -exclam Jack, que tema que su invitado se ofendiera. A Edward Smith y a su hermano Henry, hijos de un pastor evanglico a quien ambos admiraban mucho, les llamaban Luces Azules en la Armada (porque rezaban en el barco todos los das y dos veces los domingos), y aunque su combatividad atenuaba un poco la connotacin religiosa de esas palabras, todos saban que les molestaba or groseras y blasfemias. Los dos hermanos, al margen de que les llamaran Luces Azules o no, haban sido muy amables con l tras la reciente desgracia, a riesgo de perjudicar su carrera naval. - Me refiero a los Fugger, seor Aubrey -continu Stephen, mirndole con indiferencia-. Los Fugger, repito, eran una distinguida familia de banqueros alemanes en tiempos de Carlos V, la clase de personas que entendan su negocio. - Oh, no lo saba! Tal vez entend mal la pronunciacin. Disclpame. De todos modos, el capitn Smith es hermano del caballero de quien te habl, el que va a abrir un banco cerca de aqu; es decir, otra oficina, pues tiene muchas por todo el condado y, naturalmente, una en la ciudad. Tambin conoces a su otro hermano, Henry, que est al mando del Revenge y se cas con la hija del almirante Piggot. Son una familia de marinos. El pobre Tom tambin sera un marino si no fuera por su cojera, pero estoy seguro de que su banco ser estupendo. Voy a transferir una considerable parte de mis fondos al banco de Tom Smith porque estar bastante cerca. En cuanto a tu banco, Stephen, no me gust ver al joven Robin perder quince mil guineas en una sesin en Brook's. - No voy a alabar el banco de mi propia familia -intervino el capitn Edward Smith-, pero al menos puedo asegurar que Tom no permite el caos, o lo evita hasta donde es posible en los asuntos terrenales. Las cartas que llegan se contestan el mismo da, el gasto de cuatro peniques no pasa desapercibido y los billetes de Tom los cambian en todo el pas, incluso en Escocia, tan fcilmente como los del banco de Inglaterra. - Tambin juega muy bien al crquet, a pesar de la pierna -explic Jack-. Cuando batea, un hombre corre por l, y es capaz de batear curvas diablicas. Lo conozco desde que era nio. - Disclpeme, seor, por no haberle reconocido antes -dijo Stephen-. Tuve el placer de ver a su hermano con frecuencia a bordo del Revenge, y si no hubiera estado tan aturdido, habra notado inmediatamente el parecido. El parecido era, ciertamente, extraordinario, y cuando pasaron al saln, Stephen reflexion sobre el grado del parecido familiar. En este caso, los dos hermanos eran de la clase de oficiales de marina que a Stephen ms le gustaban. Los dos eran guapos, tenan la cara curtida por los elementos y una expresin siempre amable, nunca temerosa, ni orgullosa ni sombra, como la de algunos oficiales. Sus rasgos eran muy similares y, adems, Edward mova la cabeza exactamente como Henry y tena su misma risa franca.

La seora Williams se volvi hacia l buscando ayuda. - Seguramente usted, seor, que conoce al seor Aubrey desde hace tanto tiempo, podr hacerle comprender que no est bien marcharse tan deprisa, porque el cumpleaos de las nias est cerca y el Parlamento reanudar las sesiones dentro de poco. - Bueno, seora -respondi con la misma risa y el mismo movimiento de cabeza-, aunque me encantara poder servirla, me temo que eso es algo que no est en mis manos. Tampoco en las de los dems. Cuando Jack Aubrey hablaba en el tono de voz que usaba en la Armada, Diana y Stephen saban perfectamente que poda marcharse y se marchara deprisa. Especialmente Stephen le haba visto hacerlo con frecuencia. Cuando se poda obtener alguna ventaja en la mar por no perder ni un minuto, cuando haba que escapar, perseguir al enemigo o entablar una batalla, los barcos bajo el mando de Jack Aubrey podan levar anclas y zarpar de repente sin hacer seales a las lanchas para que regresaran y, por tanto, dejando en tierra a marineros de permiso, provisiones e incluso el sagrado caf; y, naturalmente, dejando sin cumplir obligaciones sociales. Stephen saba que nada podra cambiar las cosas, lo saba desde haca tiempo. sa era la razn por la que se encontraba ahora en el alczar de la Surprise, mirando distradamente hacia el mar, vctima de su propia enftica persuasin. Otros cinco o seis das les hubieran facilitado mucho las cosas. No obstante eso, Jack estaba mucho ms seguro en la mar, pues la apertura del Parlamento estaba al caer y era posible que cometiera otro error o que la influencia negativa que tenan sobre l siguiera actuando, tanto por provocacin a travs de un tercero como por pura invencin. Despus de todo, Stephen se alegraba de estar en la mar. Sus asuntos an no estaban resueltos, pero Jack haba acordado con el contador que zarpara de Plymouth y subira a la fragata frente a Eddystone, y Standish traera muchas cosas, incluyendo cartas, y el capitn del cter que lo transportara se llevara tambin cartas. Adems, iban a hacer escala en Lisboa. A pesar de todas esas desventajas (que afectaban an ms su nimo, exacerbado por la falta de su blsamo habitual aunque fuera una insignificancia), haba empezado el gran viaje que l y Martin, como naturalistas, tanto ansiaban hacer, un viaje mucho ms importante para Maturin desde el punto de vista del espionaje. En las colonias de Suramrica haba grupos partidarios de los franceses y de la esclavitud, y Stephen se opona a los franceses, es decir, a la poltica imperialista de Bonaparte, lo mismo que a la esclavitud, que odiaba con toda su alma; tanto como odiaba otras formas de tirana, como, por ejemplo, la de los castellanos en Catalua. Otros compaeros de tripulacin de Jack Aubrey, sobre todo los que haban viajado con l desde que se puso al mando de sus primeros barcos, tambin estaban acostumbrados a zarpar de repente. No les desconcert que la fragata zarpara de Shelmerston con un montn de cabos colgando, botes de pintura abiertos en el alczar, una parte de la franja negra de un costado borrada y la otra llena de brea y holln, ni que la ropa de los oficiales an la estuvieran lavando en tierra; pero eso les afectaba fsicamente, pues deban transformar en orden aquella confusin impropia de buenos marinos sin perder un momento. Ahora tenan el cabo Penlee por popa, todos los oficiales estaban en la cubierta y casi todos los tripulantes se encontraban all tambin, muy ocupados. Pero no estaban molestos ni sorprendidos, pues los marineros veteranos, hombres muy bien informados, saban que Jack Aubrey casi nunca se haca a la mar tan deprisa a menos que tuviera cierta informacin secreta (Quin se la dara, compaero? Quin?, preguntaba el ms viejo y el mejor informado de todos dando palmaditas en la nariz a los otros) sobre un barco enemigo o una magnfica presa que podran capturar en pocos cientos de millas a la redonda. Por ese motivo, todos hacan sus tareas con ms celo y rapidez de los que la simple devocin conllevaba.

Tom Pullings era un hombre que mereca el grado de capitn de navo por sus acciones, pero slo era un capitn de corbeta de la Armada, que, como muchos con ese grado, no tena un barco bajo su mando. Ahora viajaba otra vez como voluntario y se encontraba en el alczar con el capitn. Davidge estaba en el combs con el carpintero y un gran grupo de fuertes marineros colocando las numerosas lanchas de la fragata; West y el contramaestre se encontraban en el castillo aparentemente jugando con un montn de cabos, mientras otros expertos marineros estaban situados por encima de ellos o a su alrededor, incluso fuera de la borda, y cada uno estaba concentrado en hacer su trabajo. Todos estos oficiales haban estado a bordo de la Surprise en el ltimo y sumamente afortunado viaje, que era slo un viaje de prueba en aguas territoriales para prepararse para la larga travesa que emprendan, y que result un xito. Davidge y West estaban all principalmente por lealtad a Aubrey, pero tambin porque queran tener mejor suerte (los dos tenan grandes deudas que pagar con el dinero del botn) y porque en la Armada todos saban que a Aubrey le iban a rehabilitar tarde o temprano, y ambos confiaban en que ellos tambin volveran a ser incluidos en el Boletn Oficial de la Armada. La principal motivacin de Pullings era su devocin por Jack, aunque tambin el mal genio que tena la seora Pullings (increble para quienes la haban conocido varios aos atrs, cuando era una tmida joven de pueblo y antes de tener sus cuatro robustos hijos), quien le preguntaba cada vez con ms frecuencia por qu no tena un barco cuando tontos como Willis y Caley los haban conseguido enviando cartas al Almirantazgo, aunque no bien escritas ni con buena ortografa, para insistir en su peticin. Un sentimiento muy parecido haba atrado y mantenido a bordo a muchos seguidores de Jack Aubrey, es decir, sus seguidores en su carrera naval, como su timonel, los tripulantes de su fala y su despensero. Adems, tena muchos otros: un considerable nmero de marineros que haban navegado con l durante esta guerra y en parte de la anterior, como el viejo Plaice y sus primos y un tipo llamado Davies el Torpe, un hombre temible, lerdo, malhumorado, violento y borracho, que le haba acompaado en un viaje tras otro a pesar de lo que l dijera o hiciera. Otra motivacin de esos hombres era estar en un barco de guerra gobernado como uno de la Armada, pues para ellos sa era su forma de vida natural, tan natural como llevar pantalones anchos y cmodos jersis de lana. Usar chaquetas en tierra para asombrar a sus amigos y a sus parientes era agradable, y tambin lo era hablar y chillar por las calles de Gosport o pasear haciendo tonteras de Wapping a la Torre de Londres, pero, aparte de esa diversin, la tierra les serva principalmente para conseguir provisiones que llevarse a la mar, no era un lugar donde realmente pudieran vivir. Adems, a lo que estaban acostumbrados era a navegar y les gustaba hacer lo que conocan; llevar una vida normal, sin cambios de ningn tipo, sin que nada interfiriera en la sucesin de carne de cerdo salada los domingos y jueves, carne de vaca salada los martes y sbados y queso y pescado, con todas las variedades que el mar ofreca, los dems das. Ese apego a la fragata y a su capitn y la ordenada vida marinera no era igual en todos los tripulantes. Algunos marineros llegados recientemente, durante el viaje que la Surprise realiz por el Bltico, veneraban sobre todo las riquezas. Eran marineros de primera (de lo contrario no estaran a bordo), pero todava no formaban parte de la tripulacin. Los autnticos tripulantes de la Surprise, los hombres que haban navegado en ella desde tiempos inmemoriales, y los marineros de Shelmerston, que haban luchado en las dos ltimas batallas, miraban a esos hombres de Orkney con recelo, y Jack an no haba encontrado el modo de solucionar esa situacin. Cuando Jack mir el cataviento not que la intensidad del viento haba disminuido bastante, y por el aspecto del cielo pareca que continuara disminuyendo al menos hasta

la puesta de sol. El castillo y los pasamanos ya estaban despejados, as que despus de reflexionar durante una larga pausa, dijo: - Capitn Pullings, creo que por fin podemos envergar la verga velacho. Como haban zarpado repentinamente y antes de lo esperado, los marineros de los dos turnos de guardia estaban mezclados y hacan tareas muy diferentes de las que solan realizar y la mayora de los hombres de Orkney se encontraban en el castillo alrededor de su lder, Macaulay. Pullings dio las rdenes en voz alta y clara; el contramaestre llam a todos segn el mtodo empleado en la mar; e inmediatamente los marineros que estaban en el castillo, encabezados por Macaulay, cogieron las betas. Hubo un breve silencio y despus, tirando del cabo con toda su fuerza, empez a cantar: Heisa, heisa. Y sus compaeros cantaron al unsono:

Heisa, heisa, vorsa, vorsa, vou, vou. Un solo tirn. Ms fuerza. Sangre joven. Ja, ja ja! El tono y el ritmo de su canto eran desconocidos para Jack, y la ltima frase, que cantaron en voz de falsete cuando los motones chocaron, le llen de asombro. Mir hacia la popa, donde generalmente Stephen se encontraba inclinado sobre el coronamiento mirando la estela, pero Stephen no estaba. - Supongo que el doctor se ha ido abajo -aventur-. Le habra gustado esto. Podramos repetir la maniobra y pedirle que venga a la cubierta. - Dudo que venga pronto -respondi Pullings en voz baja-, pues tiene delante tantos papeles como si fuera a pagar los gastos de un navo de primera clase y acaba de soltarle un bramido al seor Martin. Por lo que se refera a la devocin, Nathaniel Martin la senta por Maturin, no por Aubrey, y le doli que Stephen le hablara con irritacin, una irritacin que rara vez haba visto en l, pero que pareca aumentar cada vez ms. Sin duda, en esta ocasin haba una excusa, pues a causa de un bandazo Martin haba ido tambalendose de una silla a otra, mezclando cuatro montones de papeles cuidadosamente separados y derramando en la cabina una pocin que cubra el suelo como una alfombra blanca. El hecho de que estuvieran all se deba a que el gobierno britnico no era el nico que deseaba cambiar la situacin en las colonias espaolas y la portuguesa en Suramrica, ya que los franceses pensaban hacer lo mismo. Mucho antes de que las autoridades de Londres intentaran establecer contacto con los rebeldes de Chile, Per y otros lugares, los franceses haban desarrollado sus planes, ms ambiciosos (y ms ampliamente conocidos), hasta el punto de estar listos para ejecutarlos. Haban equipado una nueva fragata para escoltar mercantes aliados y, sobre todo, balleneros por el Atlntico sur y al mismo tiempo llevar espas que desembarcaran en la costa de Chile con armas y dinero. Esa fragata, la Diane, era la que Jack haba sacado del puerto de Saint Martin justo antes de que zarpara, y en ella se haban encontrado todas las instrucciones y la informacin de los espas franceses, la valoracin de la situacin local por todos los enlaces, as como los nombres de los simpatizantes de los franceses y de los hombres cuya lealtad ha-

ba sido o poda ser comprada. Todo eso estaba cifrado segn cuatro claves distintas, y Martin haba mezclado los cuatro grupos adems de otros papeles situados debajo que estaban relacionados con los asuntos privados de Maturin: las ctedras universitarias, las rentas anuales, los pagos y otras cosas. Ahora haba que clasificar de nuevo los documentos franceses y luego descifrarlos, estudiarlos, aprenderlos de memoria y quiz tambin cifrar los puntos ms fciles de olvidar, segn otra clave, para tenerlos como referencia en el futuro. Generalmente, gran parte de su trabajo lo llevaba a cabo el departamento de sir Joseph, pero, en este caso, l y Stephen haban acordado que slo ellos se ocuparan de esos papeles. Martin se fue al sollado, donde a la luz de un farol termin de anotar en un libro los medicamentos de la fragata y etiquet las cajas y los frascos que contena el botiqun, un nuevo botiqun de gran tamao con dos cerraduras. Luego revis los instrumentos quirrgicos: sierras, retractores, tenculos, mordazas y cadenas forradas de piel. Despus revis grandes cantidades de otros artculos, como bolsas de sopa deshidratada, envasadas en cajas de madera con treinta y seis unidades cada una, zumo de lima y de limn, yeso de Pars para curar miembros rotos al estilo oriental (el mtodo predilecto del doctor Maturin) y paquetes de hila, cada uno marcado con una gran flecha. Cuando estaba observando la ltima (que ya las ratas haban atacado), Stephen se reuni con l. - Creo que todo est en orden -dijo Martin-, pero no he podido encontrar ms que un frasco de un cuarto de galn de ludano en vez de las numerosas garrafas de cinco galones que solamos tener. - Slo hay ese frasco de un cuarto de galn -explic Stephen-. Decid no usarlo ms, salvo en caso de emergencia. - Era su panacea -observ Martin, pero enseguida se puso a pensar en los hombres que estaban arreglando su casa, en la posibilidad de que estuvieran reparando el techo ahora, cosa que dudaba, y en que mandara una nota al seor Huge con el capitn del cter de Plymouth. - No soy ms susceptible de fallar que Paracelso, que us antimonio durante muchsimos aos -sentenci Stephen-. Creo que causa serios inconvenientes tener tanto ludano a mano. - S, s, por supuesto -repuso Martin, llevndose la mano a la frente-. Disclpeme. En efecto, causaba serios inconvenientes. Padeen, el sirviente irlands de Stephen, que era tambin su ayudante y estaba con frecuencia en la enfermera y entre los medicamentos, era adicto al ludano, la tintura de opio. Stephen lo haba descubierto tarde e hizo lo que pudo, pero no lo suficiente, y ahora estaba incapacitado para el trabajo. Padeen abandon la fragata cuando hizo escala en Leith, y como no pudo conseguir opio por los medios apropiados (era analfabeto, apenas comprenda el ingls y lo nico que conoca de la substancia era el nombre de tintura), lo consigui por la fuerza, metindose en una farmacia de noche y probando preparados hasta que lo encontr. Eso ocurri en Edimburgo y Stephen no se enter de nada hasta el final, pero el abogado defensor escocs, a pesar de su talento, no pudo ocultar el hecho de que aqul era un grave delito y que el corpulento y salvaje papista era el culpable. Padeen fue sentenciado a muerte, y Jack Aubrey tuvo que usar toda su influencia como representante de Milford para que conmutaran la pena de muerte en la horca por la deportacin. A Padeen le enviaron con cientos de hombres ms en un convoy a Botany Bay, pero al menos llevaba una recomendacin del doctor Maturin para el cirujano del barco y el jefe mdico de la colonia y, adems, una de sir Joseph Banks para el gobernador de Nueva Gales del Sur. - Disclpeme -volvi a decir Martin-. Cmo pude pensar?

Un grito en la cubierta, el lejano estrpito de pasos rpidos, la perceptible rotacin de la cubierta y la paulatina desaparicin de los numerosos ruidos de un barco en movimiento le salvaron de aquel momento vergonzoso. - Se ha detenido -aventur. - Se ha puesto en facha -le corrigi Stephen-. Vamos arriba, pero antes cerremos el botiqun y apaguemos la luz. Subieron con agilidad por las oscuras y conocidas escalas (al menos en esto actuaban como marineros) y cuando salieron, la brillante luz del sol les hizo parpadear. A una milla al noroeste estaba el cabo Eddystone. Frente a l haba cuatro navos de lnea navegando de bolina con destino al estrecho Sound, y detrs la tierra estaba envuelta en una espesa niebla. - No est sorprendido, doctor? -pregunt Davidge, el oficial de guardia. - Por supuesto! -respondi Stephen, mirando hacia el faro, que tena un halo de gaviotas y la base rodeada de espuma-. Es una de las ms hermosas torres imaginables. - No, no -dijo Davidge-. Las cubiertas, los objetos de latn, las vergas, todo est listo para la inspeccin de un almirante. - Nunca he visto nada ms limpio y ordenado -sentenci Stephen, mirando todava el faro. En ese momento vio un cter que obviamente avanzaba en direccin a la fragata y haca y reciba seales de ella. - Gracias a Dios que tengo mis cartas preparadas! -grit, y baj corriendo a su cabina. Cuando logr encontrarlas y subi con ellas, los gritos haban reemplazado a las seales. Entonces oy que decan al capitn del cter que lo abordara con la fragata por el costado de babor para que pasaran los paquetes primero. - Te dije que voy a tratar de llevar a cabo una serie de observaciones para Humboldt, verdad? -pregunt Jack, interrumpiendo su conversacin con el capitn-. Una serie de observaciones por todo el Pacfico. En una de esas cajas hay una brjula que se usa verticalmente, y tambin un delicadsimo higrmetro que l invent, el mejor comps para medir el acimut que he tenido, un cronmetro de Ginebra y algunos termmetros graduados por Ramsden. El capitn dice que cualquiera puede traerlas en un bolsillo, pero yo slo me fo si usan un motn. Bueno, aqu tienes el correo. El cter se abord con la fragata y el seor Standish, el nuevo contador, sonri a sus amigos. - Ahora sintese ah, seor, y qudese tranquilo mientras suben los paquetes a bordo -le recomend el capitn, acercndole a un rollo de cabos. La saca de correo lleg primero, y Jack, revolviendo su escaso contenido, anunci: - Un montn de cartas para ti, doctor, y un paquete tan pesado como uno de los pudines de pasas de las nias. Me alegra decirte que tiene los portes pagados. La siguieron numerosas cajas pequeas, el violn del seor Standish y un objeto que pareca un catalejo, pero que era una carta marina enrollada donde Humboldt haba marcado la temperatura mxima y mnima de una vasta extensin de mar. Todo fue colocado sucesivamente en una red enganchada a un motn que colgaba de un peol y los marineros la subieron y la bajaron despacio al ritmo de los tradicionales gritos de los tripulantes que haban sido miembros de la Armada real, lo ms parecido a un cntico (sin contar el sonido de la bolina). El piloto desenganch la red y agit el brazo en el aire. El capitn se volvi hacia Standish y dijo: - Ahora, seor, por favor.

Entonces le gui hasta el costado, le ayud a subir a la borda y a mantener el equilibrio agarrndose a un obenque. - Salte a la escala de ellos cuando el cter suba con las olas -le indic-. Salte antes de que vuelvan a bajar. Con un bichero acerc el cter a la fragata tanto como era posible en el agitado mar y justo por debajo de la escala. Como la Surprise tena un cargamento de provisiones para un largo viaje, estaba bastante hundida en el agua, pero, a pesar de eso, una parte del costado de unos doce pies quedaba por encima del nivel del mar. Aunque anchos, los escalones eran muy finos, y Stephen y Martin, que estaban junto a un puntal, se inclinaron hacia afuera justo por encima de l para darle consejos. Standish era el nico tripulante de la fragata que saba menos de la mar que ellos (no haba dejado la tierra nunca) y no les molestaba compartir sus conocimientos. - Piense que debido a la inclinacin de los costados hacia dentro, o sea, el recogimiento de costados, como le llamamos nosotros, la escala no es vertical, como parece. Adems, cuando la fragata se balancea de modo que se separa ms de usted, es decir, cuando puede usted ver las placas de cobre, el ngulo es ms conveniente. - Lo importante es no vacilar -le anim Martin-. Hay que saltar con decisin en el momento adecuado y el impulso le har subir enseguida. El impulso, lo que importa es el impulso. Las dos embarcaciones siguieron abordadas y balancendose en el mismo lugar durante un rato. - Salte, salte! -grit Martin la tercera vez que el cter subi con las olas. - Espere! -exclam Stephen, subiendo la mano-. Esta subida no es adecuada! Standish se relaj otra vez y respir profundamente. - Vamos, seor! -dijo el capitn con impaciencia cuando el cter subi otra vez. Standish midi la distancia con la vista y dio un salto que pareca un movimiento convulsivo, pero hizo un clculo exagerado del tamao de la franja de agua y choc con fuerza contra el costado, no alcanz los escalones y cay al mar. El capitn vir enseguida para evitar que quedara aplastado entre el cter y la fragata. Luego Standish sali a la superficie escupiendo agua y el capitn intent engancharle con el bichero, pero en vez de cogerle por el cuello, le abri el cuero cabelludo. Standish volvi a hundirse, y el cter, que ya no estaba unido a la Surprise, vir la proa en la direccin del viento. - No s nadar! -grit el capitn. Jack levant la vista de su higrmetro, su cronmetro y sus otras cosas tan preciadas y comprendi inmediatamente la situacin. Entonces se quit la chaqueta, salt por encima del costado y se tir al agua. Cuando el contador volvi a salir a la superficie, ya sin respiracin, le agarr y le arrastr unas cuatro brazas, hasta donde el agua era muy oscura. Mientras, hubo tiempo para recoger cabos y tirar uno con un lazo para que cuando Jack, que era sumamente hbil, sacara la cabeza de Standish del agua, los marineros pudieran llevarlo a bordo y l subir tranquilamente la escala. Encontr a Standish sentado en la base de una carronada y jadeando mientras los doctores examinaban su herida. - No es nada -les tranquiliz Stephen-. Slo una herida superficial. El seor Martin se la coser en un santiamn. - Le estoy muy agradecido, seor -dijo el contador, a quien le sala bastante sangre de la herida, y se puso de pie. - Mi querido amigo, le ruego que no piense en eso -dijo Jack, estrechando su mano ensangrentada.

Entonces se inclin sobre la borda y, mirando hacia el capitn, que viraba en contra del viento, grit: - Todo bien! Baj corriendo a la cabina, donde Killick, furioso, le esperaba con una toalla, una camisa y unos pantalones secos. - Y aqu tiene los calzoncillos de lana, seor -dijo-. Volvi a hacerlo. Bueno, siempre lo hace, pero esta vez se morir si no se pone los calzoncillos de lana. Quin ha visto meterse desnudo en las aguas de Eddystone? Son peores que las del polo norte, mucho peores. A Standish le haban bajado para darle los puntos bajo una luz adecuada. Los marineros de la proa, que estaban quitando su sangre de la cubierta, el costado y la carronada, no tenan muy buena opinin del contador. - Qu principio! -exclam Davies el Torpe, quien, como muchos otros tripulantes de la Surprise, haba sido rescatado por Jack Aubrey, pero le molestaba compartir esa distincin-. Nada podra traer peor suerte. - Ha arruinado los estupendos pantalones del capitn con su horrible sangre -observ un marinero del castillo-, porque nunca se quita. - Y ahora est mareado -coment el viejo Plaice. - El seor Martin le est atendiendo abajo. Standish haba perdido su gesto extremadamente amable y agradecido y ahora daba arcadas. Jack regres al alczar y dijo a Stephen: - Djame ensearte mi esplndido higrmetro. Aqu, a los lados del estuche, estn las cuchillas de repuesto, como puedes ver. Es extraordinario y muy sensible, mucho ms que los que tienen hueso de ballena. Quieres soplar encima? Es una suerte que el pobre Standish no lo trajera en el bolsillo, pues eso podra haber mojado su interior. Se ri de buena gana, le ense a Stephen el cronmetro y luego le condujo hasta el coronamiento, donde aprovech para contarle: - Quisiera que hubieras estado aqu hace un momento. Los marineros de Orkney cantaron de forma sorprendente. No les haba odo nunca, pues estaba atendiendo a la carga de la fragata y a la colocacin de las placas de cobre y los gavietes mientras ellos trabajaban en la bodega. Creo que antes de volver a ganar velocidad cantarn otra vez y me gustara que me dijeras qu piensas de su ritmo. La Surprise an estaba en facha, aunque el cter no era ms que una mancha ms all de Eddystone y los navos de lnea haban cambiado de rumbo para dirigirse al estrecho Sound. Muchos lanzaban una mirada inquisitiva al capitn, que en ese momento avanz hacia la proa y dijo: - Seor Davidge, no me gusta cmo est colocada la verga velacho. Por favor, ordene que la ajusten un poco ms. Luego haremos rumbo al suroeste cuarta al sur y ganaremos velocidad desplegando la juanete. Me gustara que Macaulay y sus compaeros hicieran las maniobras. -Tras una pausa, aadi-: Con ayuda de la guardia de popa. Se oyeron los habituales gritos, pitidos y rpidos pasos y, al cabo de un rato, la extraa cancin:

Heisa, heisa, vorsa, vorsa, vou, vou. Un solo tirn. Ms fuerza.

Sangre joven. Ja, ja ja! - Es probable que la aprendieran en las islas Hbridas -aventur Stephen-. No es muy diferente de los cantos marineros de esa zona ni de los que he odo al oeste de Irlanda, en Belmullet, donde viven los falaropos. Jack asinti con la cabeza. Not que los extraos gritos cambiaron y que los marineros se esmeraron tanto que los motones no chocaron. Pens en hablar ms tarde con Stephen y preguntarle si opinaba que sa era una deformacin del galico o el noruego, aunque, en cualquier caso, consideraba que tena una extraa belleza. Ahora tenan que desplegar la juanete de proa. Ms rdenes, ms pitidos, ms pasos rpidos. Los marineros subieron a la jarcia corriendo. Se oy el grito: Largar, largar!, y la juanete se extendi con estruendo. Unos marineros cazaron las escotas y los de Orkney cogieron las drizas. La vela se fue hinchando y tensando a medida que se mova la verga y entretanto los hombres cantaban:

Con viento en popa, con viento en popa, mande Dios, mande Dios, buen tiempo, buen tiempo, y un montn de presas, y un montn de presas. Por lo general a los marineros de la Surprise no les gustaban los cnticos, pero ste les gust mucho, sobre todo por su sentimentalismo. La fragata avanzaba cada vez ms rpido rumbo al suroeste cuarta al este y todos los que estaban en el alczar repitieron: Y un montn de presas, y un montn de presas.

CAPTULO 2 La Surprise encontr buen tiempo en cuanto dej atrs el turbulento canal de la Mancha y entr en las solitarias aguas que Jack consideraba ptimas para que limpiaran las cubiertas y arreglaran todo como en un barco de guerra de la Armada, antes de virar al sur rumbo a Portugal. No tema que reclutaran forzosamente a los tripulantes porque la Surprise fuera un barco corsario y tampoco que el capitn de algn barco del rey de clase alta tuviera gestos de descortesa con l. En primer lugar, estaba protegido por el Almirantazgo, y en segundo, los pocos oficiales de la flota del Mediterrneo que podran tratar la Surprise como un barco corsario normal (obligando a Aubrey a ponerla en facha, subir a bordo de su navo para ensearles sus credenciales y justificar su presencia all, responder preguntas y cosas as) saban que al haberse convertido en miembro del Parlamento era probable que le rehabilitaran. A pesar de todo, Jack prefera evitar las invitaciones de los capitanes, incluso los mejor intencionados (aparte de sus ntimos amigos) y ser recibido como un simple civil; y, adems, el contacto con los tenientes u oficiales de derrota que estaban al mando de pequeos barcos de clase baja, con quienes poda tratar, desde luego, le parecan aburridos e irritantes.

En consecuencia, la fragata navegaba por una vasta zona poco frecuentada donde en esa poca del ao slo se encontraban ballenas, otras criaturas marinas y alcatraces pequeos. El centro estaba a considerable distancia al sur del cabo Clear, en Irlanda, y all, si los das eran tan tranquilos como se esperaba, los tripulantes de la Surprise continuaran arreglando la fragata y terminaran de pintar la franja negra. El tiempo era ideal. Soplaba un viento flojo del suroeste y an quedaban algunas largas olas que venan del sur, pero apenas haba ondas en la superficie del mar. Una maana, en uno de esos das en que no haba horizonte, en que el cielo y el mar se unan imperceptiblemente en una indefinida banda de color que terminaba en azul plido en el cnit, muchos marineros pensaron que podran pescar desde el costado antes de empezar a pintar la franja negra, pues aquel momento les pareca oportuno para coger bacalaos pequeos. Pero antes deban desayunar. Sonaron las ocho campanadas, se oyeron los gritos del contramaestre, pasos rpidos por todas partes y el choque de las bandejas de madera, y Stephen comprendi que iban a tomar el desayuno. El suyo lo tomara pronto, cuando Jack oliera el caf, la tostada y la panceta. Aubrey se haba quedado despierto hasta la guardia de media, estudiando las observaciones de Humboldt y tratando de encontrar la mejor manera de anotar las suyas; por eso ahora, como tantas veces, dorma a pesar del ruido que sucedi a las ocho campanadas, y nada, salvo un cambio de viento, el grito Barco a la vista! o el olor del desayuno podra despertarle. Si Jack hubiera viajado solo en la cabina del capitn de la Surprise, habra dispuesto de tres departamentos: la gran cabina al final de la popa, que era una espaciosa habitacin con una ventana a todo lo ancho por donde entraba la luz a raudales, y una habitacin casi tan grande que estaba delante y tena una divisin en el centro que formaba la chupeta a babor y el dormitorio a estribor. Sin embargo, como no estaba solo, deba compartir la gran cabina con Stephen, quien tambin tena para l solo la chupeta. Como Maturin era el cirujano de la fragata, tambin dispona de una cabina ms abajo, un cubculo mal ventilado que, como los de los otros oficiales, daba a la cmara de oficiales y que usaba ocasionalmente, cuando Jack roncaba de una manera insoportable al otro lado del fino tabique. Pero ahora, a pesar del terrible ruido, estaba sentado all con sus documentos mientras masticaba hojas de coca. Se haba despertado no haca mucho de un sueo ertico vvido y extrao. Los sueos de ese tipo eran muy frecuentes ltimamente, cuando apenas senta los efectos del ludano que an perduraban, y la vehemencia de su deseo le trastornaba. Me estoy convirtiendo en un stiro. Qu sera de m sin las hojas de coca? Qu?, pens. Cogi las cartas que el capitn del cter le haba entregado y volvi a leerlas. El banquero deploraba decir al doctor Maturin que por el momento no haba rastro de los bonos que mencionaba en su carta del 7 del ltimo y le rogaba que confirmara por escrito las instrucciones que haba dado al seor McBean, una formalidad necesaria para llevar a cabo la gestin. Adems, lamentaba no haber podido enviar a la seora Maturin la cantidad de guineas que l haba ordenado, pues la prima que se pagaba por el oro haba subido a seis chelines por libra y era preciso que autorizara por escrito el incremento de la suma para realizar la transaccin. Tambin peda que le hiciera el favor de mandarle nuevas instrucciones, reiteraba que era su ms humilde servidor, etctera. - Cabrones! -exclam Stephen, usando una palabra que frecuentemente oa a bordo, pero que rara vez empleaba. Un poco sorprendido de s mismo cogi el pesado paquete que acompaaba las cartas. Reconoci la letra en cuanto ley la direccin, pero, adems, el nombre del remitente estaba escrito en la parte inferior: Ashley Pratt. Era un cirujano y miembro de la Royal Society y desde haca algn tiempo estaba tratando de agradarle, pero no le era simptico. Si bien era cierto que sir Joseph Banks tena una gran opinin de Pratt y que a

menudo le invitaba a su casa, el juicio de sir Joseph sobre las plantas o los insectos tena ms valor que el juicio sobre los hombres, pues a veces su bondad le llevaba a relacionarse con personas que sus amigos no aprobaban y su obstinacin le haca mantener esa relacin. Stephen conoca a un tipo obsequioso y agresivo llamado Bligh, por desgracia un oficial de marina, que haba gobernado Nueva Gales del Sur y cuyo mandato haba causado el descrdito de todos los participantes en l, pero Banks an le apoyaba. Estimaba a sir Joseph y pensaba que era un excelente presidente de la Royal Society, pero no crea que emitir juicios fuese su mejor cualidad. En realidad, le desagradaba casi todo lo que haba odo de aquel gobierno de la colonia que todos llamaban la del hijo de Banks. Aunque Pratt era un cirujano famoso y sin duda experto, nunca le confiara un aneurisma de la arteria popltea despus de ver lo que haba hecho a un paciente en Barts. Pero haba tenido la amabilidad de enviarle este regalo, un imn o conjunto de imanes diseado para sacar de las heridas astillas de metal de las balas de can, especialmente de las heridas en los ojos. Pratt haba ponderado el artefacto en su ltima reunin. Podra funcionar, sobre todo si uno puede dirigir la fuerza y averiguar la trayectoria de entrada -reflexion, y consult su reloj-. Si Jack no se levanta dentro de siete minutos, pedir caf y el desayuno para m solo. Tal vez uno o dos huevos pasados por agua. De momento dejar el artefacto de Pratt en el botiqun. Al abandonar el olor a medicina del sollado, not el del humeante caf (que haba despertado al capitn) y advirti un revuelo en la cubierta. Cuando lleg a la puerta de la cmara de oficiales vio a Standish, fcilmente reconocible por el vendaje en la cabeza, con una taza de t en la mano. - Doctor! -exclam-. Tenan razn! El capitn ha venido al lugar adecuado. Venga a comprobarlo. Podr verla desde el alczar. Subieron dos escalas y llegaron al alczar. Standish an tena en la mano la taza de t sin derramarse. All, en la dorada maana, estaban todos los oficiales junto al costado, por decirlo as, de sotavento, pues apenas soplaba el viento. West, por ser el oficial de guardia, estaba vestido formalmente, pero los dems vestan camisa y pantaln. Todos, al igual que los marineros que estaban en el pasamano y en el castillo, miraban fijamente hacia el noreste, y sobre ellos caan gotas de roco desde las vergas y los aparejos. Martin apart el catalejo de su nico ojo, se lo ofreci a Stephen y, sonriendo, dijo: - Justo por debajo de donde el horizonte debera estar. Podr verla muy bien cuando la niebla se levante. Pero no le he dado los buenos das. Qu grosero soy! Creo que la avaricia convierte al hombre en una bestia. Disclpeme, Maturin. - Cree realmente que es una presa de ley? - No lo s -respondi Martin, riendo alegremente-, pero todos los dems, es decir, los marineros experimentados, parecen seguros de ello. Y la parte del lastre que no es plata es oro doblemente refinado en barras. - Eh, el tope! -grit Jack, y su voz ahog todas las conversaciones a su alrededor-. Qu opina de ella ahora? En el tope del mstil estaba Auden, un marinero de Shelmerston de mediana edad, quien despus de un momento respondi: - No es uno de nuestros barcos. Me apuesto lo que sea, seor, a que es un barco francs. Tiene vergas extraordinariamente gruesas y las lanchas vuelven a reunirse con l tan rpido como pueden, lo que demuestra que no tienen la conciencia tranquila. Ah, la conciencia nos hace cobardes a todos! Standish miraba asombrado hacia el tope. - Auden es lo que podra llamarse un predicador entre los seguidores de Set -observ Stephen y luego sigui observando la distante embarcacin.

El mar estaba tan tranquilo que algunas partes parecan de cristal y hasta el ms mnimo movimiento del aire formaba ondas, as que era muy fcil mantener un catalejo inmvil. Ahora que el sol era ms fuerte (tanto que las camisas les molestaban), el aire estaba tan lmpido que se poda ver brillar los remos de las lanchas que se acercaban con rapidez al barco y una bandada de peces plateados que pasaba por el costado. - Buenos das, caballeros -salud Jack, volvindose hacia ellos-. Han visto el paquete? Habl con absoluta normalidad, sin intencin de asombrar a los pobres y desafortunados marineros de agua dulce, pero ellos le haban desconcertado tantas veces con sus comentarios literarios que experiment cierta satisfaccin al ver la expresin atnita de esos tres rostros. Menos satisfecho se sinti cuando Standish, el primero en recuperarse, respondi: - Oh, s, seor! Estaba pensando cmo recogerlo. Pullings frunci el entrecejo y West y Davidge miraron hacia otra parte pensando que se no era el tono en que un contador recin llegado deba responder al capitn. Adems, crean que el hecho de que el capitn le hubiera sacado del mar no le daba derecho a hablarle con tanta familiaridad. - Paquete es otro trmino que usamos para denominar el paquebote, una embarcacin que lleva una vela triangular o cuadrangular detrs de la mayor. -Mir a Stephen y continu-: Auden, que entiende de estas cosas mejor que nadie, asegura que no es un barco corsario ni un contrabandista del oeste del pas, por eso creo que debemos acercarnos un poco ms. Es posible que el viento aumente de intensidad con el sol. Pobrecillos! Encontraron un banco de bacalao a media milla de la popa y estaban pescndolos a montones cuando nos vieron. - No pueden ser inocentes pescadores? - Con vergas como esas y todo preparado para alcanzar gran velocidad? Con cinco caones en cada costado y la cubierta llena de hombres? No. Creo que es un barco corsario francs y probablemente recin salido del astillero. Capitn Pullings, tenemos remos, verdad? - S, seor -respondi Pullings-, Los consegu yo mismo en la drsena. Eran de la vieja Diomde y estaban all por casualidad. - Muy bien. Excelente. Creo que no vale la pena remar todava, a menos que el barco lo haga. Confo en que el viento soplar del suroeste a tiempo -aadi, tocando una barra de madera-. Pero ordene que los preparen y abran las portas. Entretanto, seor West, aprovecharemos el poco viento que sople. Doctor, qu te parece si desayunamos? Era raro que una embarcacin tan grande y pesada como la Surprise usara remos, tan raro que las pequeas portas para los remos estaban incrustadas y las cubran capas de pintura dadas por varias generaciones y tuvo que abrirlas el carpintero con un mazo y una cua. Como el viento no sopl en casi toda la maana, sacaron los remos cuando sonaron las cuatro campanadas (la comida se hara en dos tandas), y la fragata empez a avanzar por la lisa superficie como una enorme y dbil criatura marina de largas patas. El paquebote hizo lo mismo. - Como es usted muy alto, puede ponerse junto al tonelero, seor? -pidi Pullings a Standish; y al ver su mirada inquisitiva aadi-: Hay un viejo refrn en la Armada que dice: Los caballeros reman con los marineros. Dentro de poco ver al capitn y al doctor empezar su turno. - Claro que s! -respondi Standish-. Con mucho gusto. Me alegro de tener un remo en las manos otra vez. Los caballeros remaron con los marineros, y aunque en el primer cuarto de milla hubo confusin (pues a causa de un monstruoso cangrejo, media docena de hombres caye-

ron en el regazo de sus compaeros), pronto lograron moverse con ritmo. Y en cuanto la fragata cogi impulso, los largos y pesados remos la hicieron avanzar con el agua susurrando en los costados. No faltaban el celo, los consejos (Estire los brazos, seor, y mantenga los ojos fijos en la fragata) ni las risas. Aqul era un buen ejemplo de cmo trabajaba una excelente tripulacin, y cuando hicieron la medicin con la corredera vieron que la Surprisenavegaba a dos nudos y medio. Por desgracia, el paquebote avanzaba a tres nudos o ms. Era mucho ms ligero y sus hombres estaban mucho ms acostumbrados a remar. Adems, al estar ms cerca de la superficie podan usar los remos de forma ms eficiente. Al final de la primera tanda de remo, Jack mir el barco por el catalejo y not que les aventajaba, algo que todos los que estaban a bordo pudieron advertir al cabo de una hora, pues en aquella vasta extensin de mar y cielo tan bien iluminada la vista alcanzaba incluso una milla. Las risas cesaron, pero no la determinacin, y los hombres que remaban, inclinados hacia delante y con expresin grave, siguieron hundiendo los remos en el agua hora tras hora, y sus compaeros les relevaban tan puntualmente a la primera campanada que las paletadas casi nunca cesaban. El sol ya haba pasado el cnit cuando el paquebote, ya muy lejos, se fundi con el horizonte y su casco casi se perdi de vista. Haba silencio a bordo, aparte de los gruidos que daban los hombres al remar, antes de que el esperado viento empezara a soplar del sursuroeste. Primero el viento hinch las velas superiores y luego form ondas en la superficie del agua a gran distancia de la proa. Cuando ya la fragata poda moverse por s misma y las juanetes se hincharon, Jack orden: - Dejen de mover los remos! Entonces, con gran satisfaccin, l y todos los tripulantes escucharon el rumor del viento en la jarcia y el de las olas formadas por la proa cuando pasaban por los costados. Primero se hincharon las gavias y luego las mayores, y en cuanto los marineros ajustaron bien las vergas, Jack mand guardar los remos. Muchos hombres permanecieron inclinados hacia delante, acaricindose los brazos y las piernas o frotndose la zona lumbar, pero un momento despus subieron con agilidad y rapidez a lo alto de la jarcia para largar la nube de velamen que la fragata sola llevar desplegada. El viento haba aumentado de intensidad y haba cambiado de direccin cinco grados al oeste; ahora llegaba por la aleta, por lo que se poda desplegar una impresionante cantidad de velas: las sobrejuanetes, las monterillas, las alas de barlovento superiores e inferiores, la cebadera, la sobrecebadera y numerosas velas de estay. Standish subi a tomar aire fresco despus de comer sopa de cordero caliente y encontrarse por primera vez con uno de los ms grandes gorgojos, los llamados barqueros. Al ver aquel hermoso conjunto por entre cuyas curvas y convexidades se vea brillar el sol, dndole una infinita variedad de tonos blancos, unos brillantes y otros delicadamente sombreados, Standish se volvi hacia Pullings y dio un grito de admiracin: - Dios mo! Esto es ms bello que una obra gtica! - Creo que tiene razn, seor -convino Pullings-, pero dudo que lo mantengamos as mucho tiempo. Ha notado cmo la fragata ha empezado a cabecear y a balancearse? Era cierto. Tena un movimiento acompasado y casi tan enrgico como el que le era caracterstico, y rara vez haba estado tan hundida en el agua. - Estn llegando grandes olas del suroeste y seguramente traern consigo una tormenta. - Vamos a apresar el paquebote? -pregunt Standish, mirando hacia delante, ms all del impenetrable velamen-. Debemos de estar navegando a una gran velocidad. - Casi a nueve nudos -confirm Pullings-. El viento nos ha empujado y hemos adelantado una milla ms o menos, pero como la fragata va cargada con provisiones para ms

de doce meses, no puede navegar tan rpido como podra, ni mucho menos. Con un viento como ste, la he visto alcanzar los doce nudos, y a esa velocidad hace media hora que estara abordada con el paquebote. Ahora el barco tiene el viento en popa y se est alejando ms. Es muy rpido para ser un paquebote, y tiene unas vergas que rara vez he visto. Si usted lo observara desde el extremo de la proa con este catalejo, podra verlo perfectamente y, si se fijara bien, notara que sus hombres han desplegado incluso una arrastraculo. - Gracias -dijo Standish sin prestarle mucha atencin, con los ojos fijos en la borda, que subi y subi, luego se detuvo un instante y por ltimo comenz su inevitable y vertiginoso descenso. - Pero le advierto que si hay una tormenta como la que el capitn pronostica -continu Pullings-, y estoy seguro de que tiene razn, seremos nosotros quienes tendremos ventaja porque la fragata es ms alta y las grandes olas no la afectarn como al paquebote. Vomite por fuera de la borda, seor, por favor. Cuando Standish termin de devolver, Pullings le dijo que no haba nada como un buen vmito y que era mejor que el ruibarbo y la pldora azul. Aadi que pronto se acostumbrara al movimiento y llam a dos marineros muy sonrientes para que lo llevaran abajo. Standish apenas poda mantenerse en pie; tena la cara de color amarillo verdoso y los labios plidos. No volvi a aparecer ese da, y nadie propenso a marearse lo hubiera hecho, pues la tormenta les alcanz antes de lo que esperaban. Stephen, a pesar de estar concentrado en examinar sus papeles, not que la Surprise se mova ms violentamente que nunca y que el ruido que haca era mucho ms fuerte e insistente. Cerr una carpeta y le puso alrededor una cinta negra, la cinta original francesa, delgada y no muy buena si se comparaba con la de Dubln, con la que un hombre poda ahorcarse. Se recost en la silla y en ese momento Jack Aubrey se asom a la puerta con sigilo. - Te gustara ver la presa? - Me gustara ms que nada en el mundo -respondi Stephen, ponindose de pie-. Jess, Mara y Jos, qu dolor tengo en la espalda! - Estoy seguro de que ver la presa te lo calmar. Ahora la cubierta y el mundo en general tenan un aspecto muy diferente. La gran cantidad de velamen se haba reducido a las mayores, las gavias arrizadas y la cebadera. La propia cubierta se haba inclinado veinte grados y la proa formaba olas con una gran franja de espuma que se movan hacia sotavento. Algunas nubes aisladas pasaban con rapidez por el brillante cielo azul, y a lo lejos, al sur, se haban formado negros nubarrones, pero el aire todava era lmpido y haba mucha luz, una luz roscea porque el maravilloso sol ya estaba muy bajo. - Agrrate al andarivel-recomend Jack, conducindole a la proa. Cuando Stephen empez a avanzar por el pasamano de barlovento, muchos marineros le sujetaron por el codo para que pudiera agarrarse bien y le advirtieron que tuviera cuidado, mucho cuidado, y tras su amabilidad se notaba su ferocidad. Pullings les estaba esperando en la proa. - No ha cambiado el rumbo ni siquiera cinco grados desde que lo vimos -inform-. Seguramente se dirige a la cala de Cork, un poco ms al sur. Jack asinti con la cabeza y por encima del hombro orden: - Sbanla! La cebadera se arrug y gir, y Stephen vio con asombro la presa justo delante, casi a tiro de can, mucho ms cerca de lo que esperaba. Era una embarcacin baja y de color negro, que pareca ms intenso porque contrastaba con su estela blanca y brillante bajo la luz del sol. Adems, pareca ms baja de lo que era por la anchura de las vergas,

donde sus velas grises se mantenan tensas como un tambor mientras navegaba velozmente. Jack le dio el catalejo, y l se puso a observar a los tripulantes del paquebote, que agrupados en el coronamiento miraban fijamente la Surprise sin moverse, aunque a menudo la espuma les salpicaba la cara. Mientras tanto, escuchaba los comentarios de los marinos sobre la colocacin de contraestayes dobles o triples, lo veloz que era el barco para ser un paquebote, aunque estuviera muy bien gobernado, las dificultades de la Surprise porque la jarcia no se poda ajustar como era deseable, ni mucho menos, y el notable hundimiento de la proa. El catalejo era excepcional y el aire era tan difano que pudo ver una gaviota que volaba cerca del costado del paquebote y cuyas alas tambin eran rosceas. Dirigi el catalejo hacia los dos caones que asomaban por las portas del paquebote, probablemente caones de nueve libras, y en ese momento su mente le dio un toque de atencin y volvi a dirigir el catalejo al tercer hombre desde la izquierda, lo enfoc y ya no tuvo ninguna duda de que estaba viendo a Robert Gough. Gough tambin haba sido miembro de Irlandeses Unidos y ambos estaban de acuerdo en que los irlandeses deban gobernar Irlanda y los catlicos deban ser emancipados, pero discrepaban en todo lo dems desde el principio. Gough era uno de los lderes de la faccin que estaba a favor de la intervencin francesa, y Maturin, en cambio, estaba en contra de ella, pues se opona a la violencia y a importar o ayudar de cualquier manera a la nueva clase de tirana que haba surgido en Francia, una horrible secuela que haba dejado la revolucin que l y muchos de sus amigos haban acogido con tanta alegra. Cuando el levantamiento de 1798 fue sofocado con repugnante crueldad y con ayuda de enjambres de informadores (tanto nativos como extranjeros y mestizos), las vidas de ambos corrieron peligro, pero desde entonces sus caminos tomaron rumbos divergentes. Gough, con los supervivientes de la corriente de pensamiento que segua, se comprometieron an ms con Francia; mientras que Maturin, tras recuperarse del terrible impacto, que coincidi con la prdida de su novia, se limit a observar el desarrollo de una peligrosa dictadura que reemplazaba las generosas ideas de 1789 al tiempo que se beneficiaba de ellas. Haba visto cmo trataban a la Iglesia catlica en Francia, a sus seguidores italianos en las regiones invadidas por los franceses y a los catalanes en su querida Catalua. Tambin haba visto cmo, mucho antes de que acabara la revolucin, se haba implantado ese sistema de opresin y saqueo en una serie de estados-polica y pensaba que haba que anular esos estados antes que nada. Y todo lo que haba visto despus, desde el sometimiento de incontables estados por la fuerza bruta y el encarcelamiento del Papa hasta la mala voluntad en todo el mundo, confirm su pronstico y reafirm su conviccin de que haba que destruir esa tirana, una tirana mucho ms elaborada y agresiva que las que haba conocido nunca. La libertad de Irlanda o de Catalua dependan de esa destruccin. La derrota del imperialismo francs era una condicin necesaria para todo lo dems. Pero all, al otro lado de la franja de agua, estaba Gough, anhelando otro desembarco de franceses, y Stephen estaba completamente seguro de que iba a llevar a cabo una misin en Irlanda. Pens que si apresaban el paquebote, Gough morira en la horca y la tirana se debilitara, pero entonces sinti an ms fuerte el viejo odio que senta por los informadores y la repugnancia por todo lo que tuviera que ver con ellos y el resultado de su traicin: la tortura, los azotes, la brea derretida sobre la cabeza y, por supuesto, la horca. No poda soportar la idea de estar relacionado, aunque fuera mnimamente, con esa oase de personas; no poda soportar la idea de estar relacionado con el apresamiento de Gough. En ese momento oy que Pullings deca: - He mandado a sacar los caones de proa, seor, en caso de que quiera hacer disparos de prueba antes de que oscurezca.

- Bien, Tom -aprob Aubrey, entrecerrando los ojos para calcular la distancia y acariciando el can de estribor, un hermoso can de bronce de nueve libras-. He pensado en eso, naturalmente, y con suerte podramos derribar uno o dos palos y matar a algunos de sus tripulantes, aunque la distancia es muy grande y el movimiento de la fragata se parece ms a un caballito de balancn que al de un cristiano. Pero detesto disparar a las presas, sobre todo a las pequeas; pues aparte de que se tarda mucho tiempo en repararlas y remolcarlas, es posible que haya que mandarlas a Inglaterra con un grupo de tripulantes al que luego tendremos que esperar. Preferira situar la fragata frente al costado para amenazar con disparar una andanada si el capitn se niega a rendirse, cosa que slo un luntico hara porque nuestra artillera es cinco veces superior a la suya. Entonces, sin hacer una carnicera ni reparaciones ni alboroto, la llevaramos hasta el puerto ms prximo y luego pondramos rumbo a Lisboa, adonde probablemente llegaremos muy tarde por esta persecucin. - Creo que no hay muchas posibilidades de que se nos escape esta noche, pues la luna casi ha llegado al plenilunio y tenemos ventaja, as que no podemos pedir ms. Sin embargo, pienso que si no logramos que disminuya la velocidad de alguna forma, a este paso pasar mucho tiempo antes de que podamos ensearles nuestra batera de cerca, y es posible que hayamos recorrido todo el mar de Irlanda; y lo cierto es que navegar en contra del viento del suroeste frente a Galloway es muy difcil. Hablaron de muchas posibilidades y despus Jack se interrumpi y pregunt: - Dnde est el doctor? - Creo que se fue a la popa hace unos minutos -respondi Pullings-. Cunto ha oscurecido! En efecto, Maturin se haba ido a la popa y haba bajado al sollado. Sentado en una banqueta de tres patas al lado del botiqun, miraba la llama del farol que haba trado consigo. Tena ms posibilidades de estar solo y en silencio all que en cualquier otra parte de la Surprise, pues aunque la fragata tena su propia voz y en ese lugar el bramido del mar se converta en un terrible estruendo, al ser ruidos continuos y montonos, con el tiempo podan soslayarse y olvidarse, a diferencia de los mecnicos gritos y rdenes, los pasos y los golpes que hubieran interrumpido el hilo de su pensamiento si permaneciera en la chupeta. Desde haca tiempo consideraba que Gough ya no era importante y que, en vista del desastroso resultado de los intentos de desembarco de los franceses, era improbable que lo lograran, fueran cuales fueran las promesas de que Gough era portador. El fracaso no debilitara la maquinaria de Bonaparte de manera perceptible, y aunque eso para Stephen era indudable, no afectaba su determinacin de evitar intervenir en el arresto de Gough. Desde haca mucho rato trataba de encontrar la forma de resolver la situacin. Pero hasta el momento se le haban ocurrido pocas cosas. Daba vueltas y ms vueltas a eso, pero su esfuerzo era intil. Un gran hombre dijo que un pensamiento es como un relmpago entre dos oscuras noches, y las noches de Stephen estaban a punto de fundirse en una de ininterrumpida oscuridad, sin un solo rayo de luz. Las hojas de coca que masticaba tenan la propiedad de quitar el hambre y el cansancio, producir euforia y aguzar la inteligencia y el ingenio, y lo cierto era que no tena hambre ni cansancio, pero con respecto a lo dems, el efecto era el mismo que si estuviera masticando heno. Naturalmente, tena el imn de Pratt. La aguja de la brjula de un barco poda desviarse del norte en presencia de un imn y, en consecuencia, el timonel se equivocara y el barco se desviar de su rumbo. Pero, cunto podra desviarse y a qu distancia mnima deba estar el imn? No saba ninguna de las dos cosas. Tampoco saba cul era la posicin de la fragata, slo que estaba en el mar de irlanda, y no poda juzgar si la fragata y sus amigos correran el peligro de naufragar en una costa rocosa.

Se guard el instrumento en el bolsillo y se dirigi al alczar, pero se detuvo un momento en la chupeta para colgar el farol. Aunque la luz que entraba por la claraboya era un aviso, le sorprendi ver la noche iluminada por la brillante luz de la luna. Los colores eran ligeramente diferentes, pero pareca que era de da y no tuvo ninguna dificultad en reconocer al suboficial que gobernaba la fragata, el viejo Neal, ni a los cuatro hombres que estaban al timn, Davies y Sims, antiguos tripulantes de la Surprise, y Fisher y Harvey, de Shelmerston. Pero no trat de llegar a la bitcora para observar la variacin de la aguja de la brjula al aproximarle el imn porque West, el oficial de guardia, se le acerc enseguida y le pregunt si no se haba acostado todava, y, adems, porque era obvio que la fragata navegaba sin que los timoneles se orientaran por la brjula. El viento haba llegado a ser huracanado, y en el ltimo cambio de la guardia los tripulantes de la Surprise haban tomado otro rizo en las gavias y la trinquete y haban aferrado la cebadera. Justo delante estaba la presa, y los timoneles se guiaban por ella, de modo que el bauprs apuntaba a su larga estela alumbrada por la luna, y ambas embarcaciones avanzaban por el mar a gran velocidad. - Parece que la distancia es an ms o menos la misma -observ Stephen. - Me gustara creerlo -dijo West-. Habamos adelantado un cable cuando sonaron las dos campanadas, pero ahora el paquebote ha vuelto a adelantarse ms que eso. Sin embargo, dentro de una hora ms o menos la marea estar en contra del viento y provocar olas de proa que dificultarn su avance. - El capitn se ha ido a dormir? -pregunt Stephen, ponindose las manos alrededor de la boca para que pudieran or su voz, ahora ronca y dbil, a pesar de los rugidos del viento y el mar. - No. Est en la cabina marcando la carta marina. Ahora mismo calculamos muy bien nuestra posicin orientndonos por Vega y Arturo. Indudablemente, una de las formas ms simples de saber al menos una parte de lo que ignoraba era entrar en la cabina y ver la posicin de la fragata marcada en la carta marina con la precisin de un experto navegante. Pero eso no sera digno, iba en contra de su moralidad, del conjunto de reglas que, segn l, diferenciaban la odiosa tarea de espiar de la legtima obtencin de informacin. - Cmo? -pregunt, porque de lo ltimo que West haba dicho o gritado, slo haba odo algo referente al fuego. -Deca que deben de estar quemando brezo o aulaga en Anglesey -repiti West, sealando un distante resplandor naranja por el travs de estribor. Stephen asinti con la cabeza, estuvo pensativo unos momentos y luego baj la escala de toldilla con la intencin de ir hasta la proa por el combs. La mayora de los hombres de la guardia de estribor se haban refugiado bajo el saltillo del alczar, y Barret Bonden abandon el grupo para guiarle hasta pasar los caones atados con retrancas dobles, las lanchas amarradas a las bases con cabos dobles, la cocina, y la escala junto a la amplia escotilla cercana a la estrellera, un lugar tan seco, seguro y cmodo como permita el inclemente tiempo. All en la proa, entre el trinquete y las bitas en que estaban arrolladas las escotas de la gavia, haba ms tranquilidad, y los dos hablaron durante un rato del avance del paquebote, que ahora vean claramente delante de ellos, navegando velozmente a una milla de distancia y lanzando agua lejos de los costados. Bonden saba que el doctor estaba molesto, y supuso que el motivo tal vez fuera la presa, el hecho de que la fragata no navegara adecuadamente o cualquier otra cosa que poda hacer que un hombre de tierra adentro creyera que el capitn careca de empuje. Le cont que al principio de un largo viaje ningn capitn se arriesgaba a perder mstiles u otros palos ni cabos a menos que persiguiera un navo de guerra enemigo, un barco de otro pas o un barco corsario muy importante; agreg que al principio de un largo viaje una embarcacin estaba muy hundida y era lenta por el peso de las provisiones, y no se poda hacer

avanzar tan rpido como cuando iba ms ligera de regreso a su pas, slo con provisiones para unos cuantos das; y record al doctor que cuando persiguieron al Spartan en el viaje de regreso de Barbados, la fragata haba llevado desplegadas las sobrejuanetes con viento muy fuerte y que no slo llevaban las sobrejuanetes sino tambin las alas superiores e inferiores, pero explic que si ellos las desplegaban ahora, la fragata se hara pedazos y todos los que no tuvieran alas tendran que volver nadando a su pas. Bonden observ con pena que haba tomado el camino equivocado, que no era eso lo que irritaba al doctor, as que despus de advertirle que tuviera cuidado al regresar a la popa y recordarle que una mano era para l y otra para la fragata, le dej entregado a la meditacin, si poda llamarse as la angustiada repeticin de los mismos pensamientos una y otra vez. Mientras, la fragata y la presa avanzaban constantemente por las turbulentas aguas iluminadas por la luna, sin adelantar perceptiblemente en un mundo donde no haba ningn objeto fijo. Pero haba aparecido un nuevo elemento: Jack Aubrey no consideraba muy importante la captura del paquebote. Poda sugerirle que virara rumbo al sur para acudir a la cita que tenan en Lisboa? No, no poda. Jack Aubrey saba exactamente hasta dnde poda o era necesario poner en peligro la fragata con tal de capturar la presa, y por lo que se refera a su profesin, era lo mismo ofrecerle un soborno que un consejo. - Ah, Stephen, ests aqu! -exclam Jack, saliendo de repente de detrs de las bitas y una pequea mampara de lona hecha por Bonden situada entre los dos-. Ests tan mojado como un arenque encurtido. La marea va a cambiar y habr una marejada tan fuerte que te mojars ms todava, si eso es posible. Dios mo, ahora mismo te podran exprimir como a un lampazo! Por qu no te pusiste un traje impermeable? Diana te compr uno. Ven a tomar una taza de caldo y una tostada con queso. Te ayudar a agarrarte a las bitas. Espera a que la fragata se eleve. Un cuarto de hora ms tarde Maturin dijo que iba a digerir el caldo y la tostada con queso en el sollado, donde tena varias cosas urgentes que hacer. - Me voy a acostar hasta el final de la guardia -anunci jack-. Te aconsejo que hagas lo mismo, porque pareces extenuado. - La verdad es que estoy rendido. Tal vez me administre alguna pocin a m mismo. Pens que tena muchos motivos para estar rendido cuando se sent en la banqueta al lado del botiqun. Sus vagas palabras referidas al caso hipottico de que otros capitanes, en determinadas circunstancias, abandonaran la persecucin de una presa haban sido intiles, y si Jack tuvo la ms ligera sospecha de cul era su intencin, peor que intiles. Su plan de desviar la fragata de su rumbo era como un fantasma que pareca real hasta que se le examinaba bien. En este caso, slo sera practicable si estaba nublado y oscuro, cuando la brjula era la que guiaba, y si se tena discrecin. Aunque era indudable que la posicin actual de la fragata era apropiada, pues poda virar al oeste sin correr ningn peligro, eso no tena importancia. Estaba rendido e inquieto. La marea haba cambiado y se haba formado una fuerte marejada, si bien no tan fuerte como se esperaba (ya que el viento estaba amainando), s lo bastante para que fuera imposible permanecer en el sollado, as que se fue a la cubierta superior y empez a pasearse entre la puerta de la cabina y el primer can del costado de barlovento. Todos los grupos de guardia le vieron caminar de un lado a otro, y en cada uno los marineros hicieron comentarios. Algunos de los ms simples comentaron que nunca haban visto al doctor tan preocupado por una presa, mientras que algunos de sus compaeros ms listos observaron que no era posible que un caballero con un bastn con la empuadura de oro y coche propio se preocupara por un pequeo barco corsario de diez caones; suponan que lo que tena era dolor de muelas e intentaba que se le quitara caminando, aunque eso no

dara resultado (nunca lo daba), y que al final se administrara a s mismo una pocin calmante o el seor Martin le sacara la muela. Cuando sonaron las cinco campanadas en la guardia de media, la situacin apenas haba cambiado, pero Stephen regres por fin al sollado, abri el botiqun y sac su botella de ludano. - No -dijo, bebiendo la pequea dosis muy despacio-. La nica posible solucin que he encontrado no sirve. Tendr que esperar acontecimientos y actuar en consecuencia, pero para actuar bien tengo que dormir un poco y vencer esta desmesurada angustia. Subi la escala por ltima vez, entr en la chupeta y se quit la ropa mojada. Killick, que no tena motivo para estar levantado a esa hora, abri la puerta en silencio y le dio una toalla y una camisa de dormir. Luego cogi el montn de ropa, lanz una mirada de reproche al doctor y cambi lo que iba a decir por Buenas noches, doctor. Stephen sac el rosario de su estuche, pues para l pasar las cuentas estaba tan cerca de la supersticin como obtener informacin del espionaje. Aunque durante muchos aos haba pensado que rezar solo y hacer peticiones para uno mismo era una impertinencia y que las otras formas de plegaria ms impersonales y parecidas a las oraciones jaculatorias tenan otro valor, en ese momento senta la necesidad de manifestar su fervor explcitamente. Sin embargo, a causa del calor que la camisa de dormir seca daba a su cuerpo empapado y tembloroso, la agradable sensacin que le produjo el balanceo del coy en cuanto logr meterse en l y el notable efecto de la pocin, le invadi el sueo antes del sptimo avemara. Le despertaron un caonazo y las rdenes que daban a gritos justo encima de su cabeza. Se sent, mir a su alrededor y empez a recordar. Una luz dbil y griscea entraba por el escotilln, y tuvo la impresin de que estaban echando chorros de agua contra el cristal con una manguera. El mar se haba calmado. Se oy otro caonazo justo en la proa. Baj del coy, se tambale y luego se puso la camisa limpia y los calzones que estaban sobre la taquilla. Se diriga apresuradamente a la escala de toldilla cuando Killick grit: - Oh, no! Oh, no, seor! No sin esto. Y le dio una larga, pesada y maloliente capa y una capucha, ambas amarradas con presillas blancas. - Muchas gracias, Killick -dijo Stephen cuando termin de abrocharse-. Dnde est el capitn? - En el castillo, en medio de la catstrofe, bramando como el diablo. Al llegar al pie de la escala, Stephen mir hacia arriba e inmediatamente se le moj la cara con la fra lluvia, que era tan fuerte que apenas le dejaba respirar. Con la cabeza inclinada y la lluvia golpeando su capucha y sus hombros, avanz hasta el palo mesana y el timn. La cubierta estaba llena de hombres muy atareados, que aparentemente estaban soltando escotas. La mayora eran irreconocibles porque tenan puestas las capas de agua, pero pareca que no estaban alarmados ni hacan zafarrancho de combate. Una figura alta que estaba a su izquierda se inclin hacia l. Era Davies el Torpe. - Ah, es usted, seor! -exclam-. Le llevar a la proa. Cuando caminaban a tientas por el pasamano de babor, casi sin poder ver la cubierta por la lluvia torrencial, las nubes se desplazaron hacia el noreste. Entonces, sobre la fragata y las aguas situadas al sur y al oeste de ella slo sigui cayendo una menuda lluvia. All estaba Jack, con el impermeable puesto, y tambin Pullings, el contramaestre y algunos marineros que chorreaban agua en medio de lo que pareca una inextricable maraa de cabos, velas y palos, entre los que Stephen crey reconocer el mastelerillo de proa por su perilla, de un alegre color verde manzana.

- Buenos das, doctor -le salud Jack-. Me alegro de ver que has trado el buen tiempo. Capitn Pullings, usted y el seor Bulkeley tienen todo preparado, verdad? - S, seor -respondi Pullings-. En cuanto el seor Bentley haya preparado el tamborete de repuesto, quedarn muy pocas cosas que hacer. - Al menos no habr que limpiar la cubierta hoy -dijo Jack, mirando hacia la popa, donde el agua an sala a grandes chorros por los imbornales-. Doctor, quieres que tomemos caf con el pan que sobr de ayer tostado? Luego, en la cabina, le cont: - Stephen, siento tener que decirte que he metido la pata y el paquebote se escap. Anoche Pullings quera dispararle a considerable distancia con el fin de que disminuyera la velocidad, pero dije que no y esta maana me arrepent. La lluvia hizo que el mar se encalmara, el viento dej de alcanzarnos y el paquebote empez a alejarse con gran rapidez. Entonces pens Ahora o nunca y decid navegar a toda vela hasta que la situacin volviera a sernos favorable. Nos aproximamos bastante e hicimos varios disparos, y uno de ellos cay tan cerca que lanz agua a la cubierta, pero una burda se rompi y el mastelerillo de proa cay sobre la borda. El paquebote huy rpido como un rayo y, debido al mal tiempo, no ser posible encontrarlo otra vez. Espero que no ests decepcionado. - No, de ningn modo -respondi Stephen, tomando caf para esconder su enorme satisfaccin y su gratitud. - Pero te advierto que es probable que lo capture uno de nuestros barcos -continu Jack-. El capitn desvi el rumbo al este cuando vio que nos acercbamos mucho y ahora est metido en un brazo de mar del que no podr salir con este viento, que posiblemente durar varias semanas. - No nos pasar lo mismo a nosotros? - Oh, no! Tenemos mucho ms espacio para maniobrar. En cuanto estn desplegadas las velas de proa, doblaremos al sureste para poder bordear Mull por barlovento, luego navegaremos con rumbo norte hasta doblar el cabo Malin, despus avanzaremos un buen trecho en direccin a alta mar y entonces haremos rumbo a Lisboa. Entra, Tom. Sintate y toma un poco de caf, aunque est fro. - Gracias, seor. Ya hemos hecho el trabajo ms urgente y cuando quiera podremos desplegar el foque y la vela de estay de proa. - Muy bien, muy bien. Cuanto antes mejor. Se acab el caf y los dos subieron rpidamente a la cubierta. Un momento despus, mientras Stephen terminaba de tomarse el caf, oy a Jack ordenar con su vozarrn: - Atencin todos los marineros! Todos a virar!

CAPTULO 3 - Bonden -dijo Jack Aubrey-, dile al doctor que si est desocupado venga a ver algo en la cubierta. El doctor estaba desocupado, y cuando el violonchelo con que practicaba emiti la ltima nota grave, subi rpidamente la escala de toldilla con una expresin ansiosa. - All, justo por el travs -le indic Jack, sealando hacia el sur con la cabeza-. Podrs ver claramente cmo rompen las olas cuando la fragata suba en el balanceo.

- Ah, s! -exclam Stephen, observando cmo el cabo Malin desapareca y reapareca bajo la fina lluvia, y luego, pensando que se esperaba ms de l, aadi-: Te agradezco que me hayas enseado esto. - Es la ltima oportunidad que tienes de ver tu tierra natal desde los diecisis grados de latitud y Dios sabe cuntos de longitud, porque avanzaremos hacia alta mar cuanto sea posible. Te gustara verla por un catalejo? - S, por favor -respondi Stephen. Amaba su tierra natal, aunque aquella parte pareca mucho ms oscura, hmeda y menos acogedora. Sin embargo, no tena deseos de que el espectculo se prolongara, porque saba por experiencia que los habitantes de una parte de esa provincia eran insidiosos, hipcritas, chismosos, alborotadores, despreciables, ruines, malvados, inconstantes e inhospitalarios, y cuando le pareci prudente baj el catalejo, lo devolvi y regres a practicar con el violonchelo. Estaba preparando otro cuarteto de Mozart y no quera quedar mal en presencia del contador, que tocaba mucho mejor. Cuando Jack se qued solo continu su habitual paseo de un lado a otro del alczar. Despus de tantos aos deba de haber recorrido cientos y cientos de millas por all, y el cncamo prximo al coronamiento donde se daba la vuelta brillaba como la plata y estaba extremadamente delgado. Le alegraba haber visto el cabo Malin con tanta nitidez, pues eso significaba que las islas Inishtrahull y Galvans estaban muy lejos por la popa, unas islas donde navegantes mejores que l haban encallado, sobre todo con mal tiempo, cuando no se podan ver el sol de da ni las estrellas de noche. Despus de avanzar una milla para ver si tena mejor suerte, dio rdenes para que la fragata virara al oeste tanto como el viento del suroeste lo permitiera, y comprob con satisfaccin que necesitaba virar apenas cinco grados para que con aquel viento pudiera alcanzar siete nudos slo con las gavias y las mayores desplegadas, aun cuando las olas chocaban a intervalos regulares contra la proa por babor, desvindola ligeramente del rumbo y lanzando agua y espuma por encima del castillo y el combs. Esto y el sabor a sal en los labios le hacan sentirse muy satisfecho, aunque, por otro lado, saba que la mayora de los tripulantes estaban desalentados, decepcionados y malhumorados y pensaba que probablemente los ms decepcionados pensaran que el viaje era desafortunado o que haba un Jons a bordo; sera peligroso que convencieran al resto de los marineros, todos ellos fatalistas. Eso era an ms peligroso en un barco donde no haba infantes de marina ni se regan por el cdigo naval ni se poda recurrir a la Armada, un barco donde la autoridad del capitn slo dependa de su categora, su categora medida por su xito pasado y presente. No saba todo esto por haberlo odo en alguna conversacin ni por los informes que le haban dado los marineros que eran sus confidentes, como Bonden y Killick, o de quienes ocupaban la misma posicin que un maestro armero o un cabo en un barco de guerra (no de chismosos, a quienes detestaba), sino por haber pasado la mayor parte de su vida en barcos, y parte de ella como un simple marinero. Juzgaba el estado de nimo de los tripulantes intuitivamente, por las muestras que daban de cumplir su deber sin entusiasmo, la falta de comentarios groseros pero humorsticos, las ocasionales respuestas malhumoradas de unos compaeros a otros y la falta de empuje; pero, a pesar de que su juicio era intuitivo, era sumamente certero. Entonces pens: Hay pocas esperanzas de encontrar algo como consuelo en estas aguas, a menos que topemos con un barco norteamericano; pero navegaremos el resto del mes tranquilamente por alta mar, dando bordadas en cada cambio de guardia hasta que encontremos el viento del oeste del trpico. Habr muchas cosas para mantenerles ocupados, aunque no demasiado, y dentro de poco volveremos a ver el sol. En medio del Atlntico, mientras daban una bordada tras otra, repitiendo da tras da la misma rutina, desde que hacan la limpieza de la cubierta hasta que apagaban los fa-

roles, con la invariable sucesin de campanadas y las previsibles comidas, sin ver en el horizonte ms que el cielo y el mar, que eran cada vez ms hermosos, el hbito de la vida marinera ejerci su poder. La alegra volvi a alcanzar el nivel que tena antes y, como siempre, cada noche despus de pasar revista, todos volvieron a hacer con entusiasmo las emocionantes prcticas de tiro con los caones, que realizaban con una carga realmente letal, lanzando las balas a un blanco flotante. Mientras la Surprise navegaba rumbo al oeste, Jack gast ms en barriles de plvora de lo que hubiera obtenido como botn capturando el paquebote. Se justificaba a s mismo (porque nadie ms, ni siquiera Stephen, cuestionaba el gasto) dando como razones que la fragata deba mantener su capacidad de disparar con gran rapidez y precisin, que los marineros estaban un poco faltos de entrenamiento y que los hombres de Orkney (algunos de los cuales haban llegado a bordo con ballestas) no conocan en profundidad la combinacin de prctica y disciplina. Como saba muy bien, el estrpito, las lenguas de fuego que penetraban en la nube de humo, el chirrido de los caones al retroceder, la competencia entre los diferentes grupos de guardia y el asombro que produca ver cmo una balsa o un barril de carne vaco situados a doscientas yardas estallaban, lanzando fragmentos y duelas a gran altura entre la espuma, eran factores que contribuan a que los hombres recuperaran el empuje y a que la Surprise volviera a ser una fragata en armona, la nica mquina de guerra eficiente, el nico barco que era un placer gobernar. Slo en casos excepcionales eso ocurra espontneamente, como cuando daba la casualidad de que en un barco que era estanco y navegaba bien de bolina haba un grupo de buenos marineros, suboficiales eficientes (el contramaestre era a menudo una figura importante por lo que se refera a la armona), un grupo de oficiales expertos y respetables y un capitn severo pero no dspota. En caso contrario haba que fomentarlo. Los marineros rechazaban a los hombres despreciables a su manera, expulsndoles de su mesa en el comedor y hacindoles la vida imposible; aunque haba algunos, unos de carcter muy fuerte y otros de cierta educacin, que podan causar serios problemas si adems de cometer torpezas estaban descontentos. En la Surprise haban sido degradados ocho hombres de Shelmerston que haban estado al mando de un barco y muchos otros que haban sido ayudantes de oficial de derrota y saban mucho de navegacin. Lo mismo era vlido, aunque de diferente forma, para los oficiales. Si uno de los miembros de esa pequea comunidad no encajaba bien en ella, eso podra afectar mucho al funcionamiento de todo el barco, y los pequeos errores que no tendran importancia en un viaje por el estrecho de Gibraltar podran alcanzar proporciones preocupantes en una larga misin como, por ejemplo, hacer el bloqueo de Toln durante dos aos o pasar tres aos en la base naval de frica. A propsito de eso, Jack se preguntaba si haba hecho bien contratando a Standish a pesar de su falta de experiencia slo porque tocaba muy bien el violn y porque Martin, que le conoca de Oxford, le haba recomendado. Excepto porque Standish posea aquella buena cualidad, rara vez Jack se haba equivocado ms con respecto a un hombre. La modestia y la timidez que haba exhibido Standish al llegar a bordo desempleado y sin dinero se haban desvanecido, y la seguridad de que tendra una paga mensual y un puesto fijo provocaban una locuacidad y un tono didctico desagradables. Y, naturalmente, era incompetente, como Jack explic en una carta a Sophie: Supona que cualquiera con un poco de sentido comn podra ser un aceptable contador, pero estaba equivocado. Lo intent al principio, pero como se marea cada vez que desplegamos las juanetes y no sabe sumar ni multiplicar de manera que obtenga el mismo resultado dos veces, pronto se desanim y ahora deja todo en manos de su asistente y el despensero. No le faltan cualidades. Es honesto (lo que no puede decirse de

todos los contadores) y tuvo la caballerosidad de no decir a nadie que saba nadar bien cuando le saqu del mar. Adems, escucha atentamente, incluso con inters, a Stephen y Martin cuando le explican las maniobras de la fragata o la diferencia entre la hilada y la traca, aunque aparte de escuchar estas conferencias (te encantara orlas), cuando est tranquilo habla, habla y habla, y siempre de s mismo. Tom, West y Davidge, que slo tienen la educacin que han adquirido en los barcos y no son muy aficionados a la lectura, le esquivan porque ha hecho estudios universitarios, y Martin es muy caritativo, pero esta situacin no puede durar porque, adems de incompetente, es estpido. Jack hizo una pausa y record un incidente ocurrido durante la cena ms reciente con los oficiales. Ese da oy que alguien, en medio de una larga ancdota de Standish, dijo: - No saba que usted hubiese sido maestro. - Oh! Fue durante un corto tiempo, cuando tena poco dinero. se es el recurso que tenemos los universitarios cuando pasamos dificultades temporales. Uno siempre puede encontrar refugio en una escuela si tiene un ttulo universitario. - Hermosa labor la de ensear a los jvenes a pensar -observ Stephen. - Oh, no! -exclam Standish-. Mi tarea era an ms importante: ensearles a trabajar con un manual de prosodia. Otro hombre les enseaba esgrima, tiro al arco, pistola y cosas parecidas. Jack volvi a tomar la pluma: Pero es la msica lo que ms me molesta. Martin no toca muy bien, y Standish le est corrigiendo constantemente. Le dice cmo tiene que colocar los dedos y el arco, sujetar el instrumento, marcar el tempo y ejecutar las frases musicales. Adems le ha dado algunos consejos a Stephen y creo que cuando aumente su atrevimiento tambin me ofrecer su amable ayuda. Me equivoqu al suponer que poda ser el segundo violn con semejante persona, y tendr que encontrar una buena excusa para no serlo. La msica que toca es celestial (no puedo entender cmo un hombre as puede entregarse a ella y tocar tan bien), pero no tengo ganas de que llegue la reunin de esta noche. Tal vez no tengamos ninguna porque el mar est un poco agitado. Jack se detuvo, reley la ltima pgina y neg con la cabeza. A Sophie le desagradaban y le causaban malestar las crticas, y cuando era nia haba odo muchas. Como, adems, las crticas en una carta parecan peores que dichas de palabra, Jack cogi la hoja, la arrug y la ech a la papelera, por lo que se convertira en una mina de informacin para Killick y los miembros de la tripulacin que compartan sus secretos. Mientras lo haca oy que Pullings gritaba: Preparados para aferrar la juanete de proa!. Y despus siguieron los gritos del contramaestre. Esa noche no hubo ms msica que algunos fragmentos bien conocidos por Aubrey y Maturin (ambos igualmente mediocres), que pasaron aproximadamente una hora dedicados a su actividad favorita: hacer variaciones sobre un tema que uno escoga y el otro segua. En esas variaciones a veces superaban la mediocridad debido a la compenetracin que haba entre los dos, al menos en ese campo. Standish se excus (dijo que lamentaba que una indisposicin le impidiera tener el honor de) y Martin, en su doble papel de ayudante de cirujano y antiguo amigo del pobre contador, se qued con l sujetando una palangana. No hubo msica cuando encontraron el viento del oeste del trpico, que haba rolado al norte y era muy fuerte; tan fuerte que la Surprise navegaba a nueve e incluso diez nudos con el viento por la aleta y las gavias arrizadas y, adems, se balanceaba y cabeceaba con una violencia tal que iba en descrdito suyo. El esplndido viento continu sop-

lando da tras da y slo disminuy de intensidad cuando se aproximaban a las islas Berlengas. Esa tarde, Martin llev a Standish a la cubierta para ver en la oscura lnea del horizonte las puntiagudas montaas rocosas rodeadas por las turbulentas aguas del ocano bajo un cielo amenazador. El contador, cuya ropa le quedaba ancha, se sujet a la borda y mir con ansiedad los primeros trozos de tierra que vea desde que haba pasado por el cabo Malin. - Espero que se encuentre mejor, seor Standish -dijo Jack Aubrey-. Aunque la velocidad es reducida, avistaremos Lisboa al amanecer; y, si tenemos suerte, con la marea podremos comer en la plaza Black Horse. Nada reanima tanto a un hombre como una buena comida. - Pero antes de eso sera mejor que el seor Standish se comiera un par de huevos pasados por agua y pan tan pronto como su estmago los tolere -recomend Stephen-. Despus puede entregarse a un sueo reparador. En cuanto a los huevos, he odo a dos gallinas de la cmara de oficiales anunciar que haban puesto esta maana. Avistaron Lisboa poco antes del alba una maana brillante en que soplaba de tierra una clida y olorosa brisa. Al mismo tiempo se cruzaron con el Briseis, un navo de setenta y cuatro caones que navegaba por alta mar con una nube de velas desplegadas para aprovechar al mximo el fuerte viento que soplaba all. Obviamente, haba salido de Lisboa e iba de regreso a Inglaterra. Jack mand a arriar las gavias como deba hacerlo si estuviera al mando de un barco del rey, y el capitn del Briseis, un hombre afable llamado Lampson, devolvi el saludo y al mismo tiempo hizo una seal en la que slo poda entenderse la palabra feliz. Pero no tuvieron suerte con la marea. Para quienes aoraban la tierra era una delicia aspirar la brisa clida y olorosa, pero la brisa impidi que la Surprise atravesara el banco de arena del estuario del Tajo, as que tuvo que anclar a bastante distancia y en aguas poco profundas mucho antes que el prctico de puerto consintiera en llevarla al interior. Con aquella calma comparable a la de un lago, Standish, que se haba comido los dos huevos la noche anterior y haba pasado una noche tranquila, dedic su tiempo a comerse tres pintas de sopa deshidratada, con avena para darle espesor, y una gran cantidad de jamn. Con esto se recuper por completo, y aunque todava estaba dbil, subi jadeando hasta la cofa del mayor, donde Stephen y Martin iban a explicarle las maniobras que se hacan para zarpar. Por debajo de ellos, en el alczar, el prctico de puerto termin de contar cmo el capitn del Weymouth, confiando en el conocimiento que tena del ro, haba chocado con un banco muy cercano, a unos 40 por la amura de estribor, a menos de una milla de distancia, y sentenci: - Y todo por no pagar al prctico del puerto. - Es lamentable, sin duda -repuso Jack-. Se salvaron los tripulantes? - Unos pocos -respondi el prctico-. Pero esos pocos estaban muy malheridos. Bueno, seor, cuando quiera dar la orden, empezaremos. - Todos a levar anclas! -grit Jack, alzando la voz hasta el volumen apropiado para una orden, aunque desde haca diez minutos todos estaban preparados y rabiosos porque deseaban que el prctico se callara de una vez. Enseguida el contramaestre empez a dar las rdenes. - Mire -dijo Stephen-, el carpintero y sus ayudantes estn colocando las barras en el cabrestante. Las ponen y les dan vueltas. - Ahora ponen el virador en el cabrestante. El condestable est atando los cabos. Cmo se llaman, Maturin? - No seamos pedantes, por Dios! Lo importante es que el virador est amarrado, es como una serpiente que se ha tragado su cola.

- No puedo verlo -dijo Standish, inclinndose sobre la borda-. Dnde est ese virador? - Es el cabo que los marineros estn enrollando en los rolletes en el combs, justo debajo de nosotros. Forma un lazo que une el cabrestante a otros dos rolletes verticales que estn junto al escobn. - No lo entiendo. Veo el cabrestante, pero no tiene ningn cabo alrededor. - Lo que usted ve es la parte superior del cabrestante -respondi Stephen con satisfaccin-. El virador est enrollado alrededor de la parte inferior, que est bajo el alczar. Pero tanto la parte superior como la inferior tienen barras y dan vueltas. Mire, estn desatando los estopores de la cubierta para soltar la cadena de estribor, es decir, de la derecha. Ahora estn desenrollando la cadena de las bitas. Qu fuerza y qu destreza! - Ahora estn acercando el virador a la cadena y lo estn amarrando con badernas. - Dnde? Dnde? No puedo verlo. - Por supuesto que no! Estn debajo del castillo, en la proa, junto al escobn, que es por donde la cadena entra a la fragata. - Pero dentro de poco notar usted cmo la cadena viene hacia la popa guiada por el virador. John Foley, el violinista de Shelmerston, subi de un salto al tope del cabrestante, y cuando sonaron las primeras notas, los marineros que tenan agarradas las barras empezaron a moverse hacia delante. Despus de las primeras vueltas, cuando apareci la resistencia, tres hombres con voz grave y uno con voz de tenor cantaron:

Tirad y el cabrestante girar, tirad con ganas, marineros, despacio un paso y otro, el ancla hay que levar, el ancla hay que levar Luego los dems, en voz muy alta, continuaron:

Tirad, tirad, Tirad, tirad. Y lo repitieron cinco veces antes que los otros tres comenzaran otra vez:

Tirad, tirad, sacadla de abajo, tirad con ganas, marineros, despacio un paso y otro, el ancla sale del fondo, el ancla sale del fondo - Ah est la cadena -anunci Martin en voz mucho ms alta despus de los primeros versos.

- Ah, s! -exclam Standish, y despus de observar unos momentos cmo suba la cadena, que pareca una serpiente mojada, continu-: Pero no va al cabrestante. - Naturalmente que no! -exclam Stephen, empleando un tono muy agudo para que le oyera a pesar del coro-. Es demasiado gruesa para enrollarse en el cabrestante. Adems, est llena de lodo del Tajo. - Los marineros sueltan las badernas y la cadena pasa por la escotilla hasta el sollado, donde la enrollan y la meten en un paol -explic Martin-. Despus regresan corriendo con las badernas para atar el trozo de cadena recin salido al virador a medida que va dando vueltas. - Qu activos son! -observ entusiasmado Stephen-. Fjese con qu rapidez responden a la peticin del capitn Pullings de que ajusten el virador, es decir, que tiren del extremo del cabo - Y cmo corren con las badernas! Davies ha tumbado a Plaice. - Qu hacen todos esos hombres con la otra cadena? -pregunt Standish. - La estn sacando -respondi Martin enseguida. - Tiene que comprender que la fragata est anclada con dos anclas bastante separadas, y cuando se mueve hacia una porque se tira de la cadena hay que sacar la cadena de la otra -continu Stephen-. Esto lo hace el grupo encargado de las cadenas. Pero ya casi han terminado su tarea, pues, si no me equivoco, la cadena est casi vertical. Digo que la cadena est casi vertical. Pero antes que pudiera explicar esta frase mejor que Martin y con bastante precisin, se oy en el castillo una voz que orden: - Tirar y levar el ancla! Luego Jack, con toda su fuerza, grit: - Tirar todos juntos! Los marineros se apresuraron a coger las barras y el violinista empez a tocar a un ritmo muy rpido. Entonces, gritando Tirad, tirad!, desprendieron el ancla del fondo y la subieron hasta la proa. Las siguientes maniobras, entre las cuales estaban enganchar la anilla del ancla a la estrellera, subirla hasta el pescante y amarrarla y, adems, cambiar el virador a la otra cadena (aunque dndole las vueltas al revs) y muchas ms, eran demasiado rpidas y demasiado difciles de explicar antes que Jack diera la orden: - Arriba el ancla! La msica empez de nuevo, pero esta vez sonaban las dulces notas del pfano y los marineros cantaron:

Tiraremos y la sacaremos de abajo, para ir hasta Criana. donde cantan los gallos. Y todos iremos al otro lado de la montaa. La fragata avanzaba despacio por las aguas mientras la marea cambiaba muy rpido, y un momento despus West, que estaba en el castillo, grit: - Arriba y abajo, seor! - Quiere decir que estamos justamente encima del ancla -aclar Stephen-. Ahora ver algo. - Largar las gavias! -orden Jack en tono conversacional.

Enseguida los obenques se oscurecieron por la presencia de los marineros que suban apresuradamente a la jarcia. No dio ms rdenes. Los tripulantes de la Surprise se colocaron en sus puestos, soltaron las gavias, cazaron las escotas y, con perfecta coordinacin, tiraron de las brazas para orientarlas, como si hubieran trabajado juntos durante una larga misin. La fragata se puso en movimiento, haciendo desprenderse el ancla del fondo, y empez a avanzar por el estuario del Tajo. - Si logra llevarla hasta uno de los fondeaderos del centro a tiempo para comer en la plaza Black Horse, recibir cinco guineas extra -dijo Jack cuando entreg el mando de la fragata al prctico. - A las tres? -pregunt el prctico, mirando al cielo y luego por el costado-. Creo que s. - Antes, si es posible -respondi Jack. Jack era anticuado en muchos aspectos, como Nelson, su hroe. Todava llevaba el pelo largo y recogido en una coleta doblada, no corto, al estilo de Brutus, como se usaba modernamente; se pona el sombrero con los dos picos hacia los lados en vez de hacia delante y hacia atrs; y le gustaba comer a las dos, a la hora en que tradicionalmente coman los capitanes, aunque esa costumbre naval se estaba perdiendo por influencia de las costumbres de tierra, donde era frecuente comer a las cinco, las seis o incluso las siete, aparte de que algunos capitanes, cuando tenan invitados, coman a las tres. Aunque Jack se haba acostumbrado a resistir con bastante buen humor hasta las dos y media, su estmago era ms conservador que su pensamiento. Los marineros comieron (dos libras de carne de vaca salada, una libra de pan y una pinta de grog) tan pronto como la fragata termin de pasar la peor parte del banco de arena; los oficiales comieron a la una (cordero asado que a Jack le ola muy bien), y cuando avistaron Beln por la amura de babor, todos ellos, sonrosados y satisfechos, subieron a cubierta para ver la torre de Lisboa y la ciudad, que pareca una mancha blanca a cierta distancia detrs de la torre. Jack baj a la cabina para ver si un vaso de vino de Madeira y unas galletas podan calmar el hambre de lobo que tena. All encontr a Stephen consultando un almanaque y haciendo clculos en un papel. - Creo que intentas averiguar cundo encontraremos los vientos alisios -dijo-. Quieres tomar un vaso de vino de Madeira y unas galletas conmigo? Desayunamos muy temprano. - Con mucho gusto. Pero los vientos alisios te los dejo a ti. Lo que estoy buscando es el santo del da en que hay ms probabilidades de que nazca mi hija. Como no se puede predecir el da ni siquiera la semana en que esto ocurrira, tendr que hacer ofrendas durante un amplio perodo, pero el da que haya ms probabilidades formar grandes nubes de incienso y muchos montones de pura cera de abejas. Al consultar el almanaque vi que el da de santa Eudoxia, el que los coptos de Etiopa dedican a la extraa celebracin del nacimiento de Poncio Pilatos, es en el que hubieran ahorcado a Padeen de no ser por tu gran bondad. En cuanto volvamos a tierra mandar a dar una misa por su salvacin. - No fue por mi gran bondad, te lo aseguro. Cuando fui a verles tenan una expresin grave porque pensaban que yo quera un beneficio eclesistico o un puesto en un tribunal para un amigo, pero cuando les dije que slo deseaba salvar la vida de un hombre, se rieron sorprendidos, me dijeron que durante los ltimos das el tiempo era muy bueno y me dieron el documento enseguida. Pero, dime, por qu ests tan seguro de que Diana va a dar a luz una nia? - Te imaginas que diera a luz otra cosa?

Jack poda imaginrselo, pero haba odo a Stephen hablar tantas veces de la alegra que sentira en el futuro en compaa de su hipottica hija que se limit a cambiar de tema: - El prctico me ha dicho que no hay barcos de guerra en el ro; y me alegro, porque siempre pueden pasar cosas raras. Tambin me ha dicho que la oficina de correos est cerrada hoy, lo que me parece horrible. Qu crees que podramos pedir para comer? - Sopa verde fra, pez espada a la plancha, cochinillo asado, pia y con el caf esos dulces hechos de mazapn cuyo nombre no recuerdo. - Stephen, te ocupars del oficial encargado del asunto de la cuarentena, quieres? - He metido dinero para la propina en esta bolsa y tengo que acordarme de pasarla a la elegante ropa que Killick me est preparando. Y eso me recuerda que tengo que encontrar a un sirviente para substituir a Padeen. Killick se morir si tiene que seguir cuidndonos a los dos. - Creo que cualquier recin llegado se morir an ms rpido por el efecto que le causara su antipata. Se ha acostumbrado tanto a cuidarte desde que el pobre Padeen se fue, que cree que eres de su propiedad. Se ofender si viene cualquier otra persona. Lo nico que soportara sera que tuvieras un criado de pie detrs de tu silla a la hora de las comidas, pues, aunque tuviera la mejor intencin del mundo, no puede estar detrs de los dos al mismo tiempo y eso le hace distraerse. Pero, por qu te vas a poner ropa elegante? Slo vamos a comer en la taberna de Joo. - Porque debo ir al palacio del patriarca y pedir audiencia con l. Adems, cuando regrese voy a ver al socio de los dueos de mi banco. La comida en la taberna de Joo fue muy buena, pues, a pesar de que el oporto era poco consistente y spero, al gusto portugus, el caf era el mejor del mundo. El doctor Maturin fue recibido por el patriarca ms amablemente de lo que esperaba, y ahora caminaba hacia el lugar que los marineros ingleses llamaban Roly Poly Square, donde tenan el banco los socios de su banquero en Lisboa. En ese momento se sinti bien, pues el sol brillaba sobre el ancho ro y los innumerables mstiles que haba en l. Estaba alegre tambin a causa de Sam; sin embargo, tena la impresin de que le observaban. Entonces pens: A esos criminales, a esos espas y zorros que duran lo suficiente para tener descendencia, les crece un ojo en la parte de atrs de la cabeza. Cuando termin de tratar de la carta de crdito y de otros asuntos, no le sorprendi que en la puerta se le aproximara un hombre con aspecto de persona decente, vestido con una chaqueta marrn, que se quit el sombrero y pregunt: - El doctor Maturin, verdad? Stephen tambin se quit el sombrero y dijo: - En efecto, seor, mi nombre es Maturin. No mostr ninguna intencin de detenerse, y el hombre, andando deprisa a su lado, le cont en tono ansioso: - Disclpeme por la falta de ceremonia, seor. Vengo de parte de sir Joseph Blaine, que acaba de llegar a la quinta de Montserrate, cerca de Cintra, y le ruega que vaya a verle. Tengo un coche aqu cerca. - Salude de mi parte a sir Joseph, por favor -respondi Stephen-, pero dgale que lamentablemente no puedo visitarle porque no estoy libre, y que confo en que tendr el placer de verle en la Royal Society o en la Sociedad de Entomlogos cuando regrese a Londres. Buenos das, seor. Dijo esto en tono muy seguro y mirndole fijamente con sus claros ojos, y el mensajero no insisti sino que se qued all desconcertado.

- Maldito sinvergenza! -exclam Stephen mientras cruzaba la plaza y empezaba a andar por la calle Ouro-. Acercarse a m sin credenciales, suponiendo que yo correra a las montaas y le pedira a Taillander que me cortara el cuello. Taillander era el principal agente secreto francs en Lisboa y sus mtodos eran, por lo general, muy poco profesionales. - Hola, Stephen! -grit Jack desde el otro lado de la calle-. Me alegro de encontrarte, compaero. Ven y aydame a escoger tafetn para Sophie. Quiero uno que sea tan fino que pueda pasar por un anillo. Estoy seguro de que entiendes de tafetn, Stephen. - Dudo que haya un hombre en toda Ballinasloe que entienda ms de eso -respondi Stephen-. Y si hay tafetn azul, le comprar cierta cantidad a Diana tambin. Regresaron al muelle con sus paquetes, y como Jack no haba ido hasta la costa con su fala porque no saba cunto iban a tardar, pensaba llamar a una lancha. Pero en ese momento un grupo de marineros de la Surprise que estaban de permiso se reunieron junto a la suya, segn lo convenido, y al mirar a su alrededor y hasta la plaza, les vieron a ambos y gritaron: - No malgaste dinero en una lancha, seor! Venga con nosotros! Jack accedi de buen grado a ir con ellos, algo acorde con el rasgo democrtico de los barcos corsarios, aunque se alegr de que no hubiera all ningn oficial de marina en su fala oficial que pudiera verle. Los marineros de Shelmerston, despus de tomarse la libertad de invitarle, permanecieron en silencio durante todo el viaje, como si fueran antiguos tripulantes de un barco de guerra. Era evidente que Jack tena razn respecto a que Killick crea que Stephen era de su propiedad. En cuanto lleg, le llev hasta la chupeta y le hizo quitarse su elegante chaqueta de fino pao ingls protestando con su spero tono. - Mire estas manchas de grasa. Son tan profundas que se puede arar en ellas. Y mire sus mejores calzones de satn. Dios mo! No le dije que pidiera dos servilletas y que no le importara si le miraban con curiosidad? Ahora el pobre Killick tendr que frotar y frotar y cepillar y cepillar toda la noche, y aun as nunca volvern a estar igual. - sta es una caja de mazapanes para ti, Killick -repuso Stephen. - Le agradezco mucho que se haya acordado de m, seor -se sorprendi Killick, a quien le encantaba el mazapn-. Gracias, seor. En cuanto se haya puesto esta ropa vieja pero limpia y seca, podr recibir al seor Martin, que quiere hablar con usted. Por primera vez Stephen y Martin no tenan que hablar confidencialmente de algo serio en el tope de un palo ni el ms aislado rincn de la bodega, pues ambos dominaban el latn y se entendan muy bien en ese idioma a pesar del acento ingls de Martin. Martin anunci: - Standish me ha pedido que le pregunte a usted, que conoce mejor al capitn Aubrey, si cree que aceptara su dimisin como contador. Dice que usted le dijo que el mareo no tiene cura - Es cierto. - y que a pesar de que le gusta mucho el mar, quisiera que el capitn le relevara de sus obligaciones porque no quiere sufrir lo mismo otra vez. - No me extraa. La postracin a que lleg no la haba visto nunca. Pero me sorprende que haya tomado esa decisin tan repentinamente. Sigui la explicacin de la leva de anclas con gran inters, aunque saba perfectamente lo que haba sufrido y que era probable que lo experimentara otra vez. - S, a m tambin me sorprendi. Pero l siempre fue una persona extraa e inconstante. - Tengo entendido que de repente renunci a un beneficio eclesistico de la Iglesia anglicana, para asombro de sus amigos.

- Pero eso no fue igual. Para tener un beneficio eclesistico estaba obligado a firmar la aceptacin de los treinta y nueve preceptos, pero el treinta y uno dice que la misa, y disclpeme, es un conjunto de blasfemias y una farsa, y cuando lo ley dijo que no poda firmar ese documento. Entonces cogi el sombrero, hizo una inclinacin de cabeza a los presentes y se fue. En aquella poca estaba muy enamorado de una joven catlica, pero no s si eso influy en lo que hizo o no. Nunca hablamos de ello, porque no ramos ntimos amigos. Stephen no hizo ningn comentario, pero despus de un momento pregunt: - Si el capitn Aubrey le deja libre, qu va a hacer? Si no me equivoco, no tiene dinero. - Quiere ir de un lado a otro, como hizo Goldsmith. Quiere organizar debates en las universidades y tocar el violn. - Bueno, que Dios le ayude. No creo que Jack se oponga a que deje la fragata, aunque toque el violn maravillosamente. Se miraron el uno al otro y Martin se lament: - Pobre hombre! Me parece que se ha buscado la antipata de muchos a bordo. No era as en Oxford. Creo que las causas han sido la soledad despus de terminar la universidad y la horrible experiencia como director de escuela. - En algunas personas eso tiene el efecto de un veneno y las incapacita para integrarse en el grupo social de los adultos. - As se sinti. Tema no ser una compaa agradable para nadie y compr un libro de chistes. Dijo: Mi mayor ambicin es alborotar a todos los comensales. Pero creo que la verdadera causa es el mareo, aunque es posible que el comentario ingenioso de algn oficial haya precipitado su decisin. - Sea lo que sea, es una persona digna, pues demuestra -que siente tanto respeto por el capitn Aubrey que no quiere irse sin su permiso. - Oh, s, siempre ha sido muy digno! -exclam Martin, y despus de una pausa, pregunt-: Sabe a qu hora abre la oficina de correos por la maana? Pasamos tanto tiempo en el mar de Irlanda que seguramente el barco con el correo lleg antes que nosotros. Tengo muchas ganas de tener noticias de mi casa. - Abre a las ocho. Estar all cuando las campanadas marquen la hora. - Yo tambin. Y all estuvieron, pero no les sirvi de mucho. No haba nada para Martin y slo dos cartas para el doctor Maturin. Jack recibi dos de Hampshire, y, como siempre, Stephen y Jack las leyeron antes del desayuno y se contaron las noticias de la familia el uno al otro. Apenas Stephen abri el sello de la primera, exclam con un entusiasmo extrao en l: - Oh, Jack, esta mujer es tan obstinada como una alegora de las riberas del Nilo! Jack no era muy perspicaz, pero esta vez comprendi enseguida que Stephen hablaba de su esposa y pregunt: - Ha conseguido Barham Down? - No slo lo ha conseguido, sino que tambin lo ha comprado -respondi, y despus, en tono ms bajo, aadi-: Qu bestia! - Sophie siempre ha dicho que le gustaba mucho el lugar. Stephen sigui leyendo y luego explic: - Pero piensa vivir con Sophie hasta que regresemos. Slo va a enviar a Hitchcook con algunos caballos. - Tanto mejor, Stephen. Te cont que la caldera de la cocina de Ashgrove explot el martes?

- Me lo est diciendo en este momento. Amigo mo, creo que vivir en un monasterio tiene sus ventajas. La siguiente carta no le reconcili con sus semejantes. Estaba escrita en el desabrido y curioso tono que se usaba en los negocios y que los dueos de su banco empleaban a la perfeccin. Quien la firmaba aseguraba que era su ms humilde servidor, pero ignoraba las preguntas hechas o daba respuestas irrelevantes y, respecto a cuestiones urgentes, deca que seguira las instrucciones a su debido tiempo. Lo ms parecido a una disculpa por la prdida de un certificado era que lamentaba mucho que el documento se hubiera traspapelado al llegar a sus manos, si realmente haba llegado, y que eso le hubiera causado inconvenientes. En general, sus palabras reflejaban agresividad, sus consejos sobre asuntos financieros estaban rodeados de demasiadas reservas para ser valiosos y su lenguaje era afectado e impertinente. - Cunto dara por un Fugger, por un Fugger instruido! -exclam. - Dos cartas para el doctor, seor, con su permiso -dijo Killick al entrar con una sonrisa burlona que contrastaba con su habitual expresin de disgusto-. sta la trajo un grupo de langostas por el costado de estribor y la entregaron boca abajo. Esta otra la trajo una embarcacin de Lisboa con un toldo color violeta y fue entregada como Dios manda. Killick haba examinado el sello de ambas cuidadosamente y haba reconocido el de la primera, las armas de la casa real inglesa impresas en lacre negro, pero no el de la segunda, impreso en lacre de color violeta. Los dos sellos eran importantes, y, naturalmente, tena inters en conocer el contenido de las cartas. Permaneci a una adecuada distancia de all y oy a Stephen decir: - Te felicito, Jack! A Sam le han dado el nombramiento. Su propio obispo le va a ordenar sacerdote el da 23. Para Jack la palabra nombramiento tena varias connotaciones. En la Armada tena dos significados: uno era recibir orden de realizar una misin (alegra) y otro ser nombrado capitn de navo (una enorme alegra). Por otra parte, entre los valores del mundo en que se haba criado era habitual desconfiar de los papistas (no se saba con certeza a quin eran leales, sus prcticas eran extranjeras y la Conspiracin de la Plvora y los jesuitas les haban dado mala fama), y aunque no le costaba aceptar que Sam fuera un monje en funciones o ayudante de un monje, era distinto aceptar que fuera un sacerdote papista. Pero senta mucho afecto por Sam y su promocin le alegraba - Estoy anonadado! -exclam, y sus palabras eran el reflejo de todos esos sentimientos-. Qu pasa, West? - Disculpe, seor -respondi West-, pero se acerca el comandante del puerto. Cuando Jack se fue, Stephen abri la segunda carta. Era de la embajada y en ella le solicitaban que se presentara all en cuanto le fuera posible. - Aqu tiene una chaqueta que es casi la mejor -le interrumpi Killick-. He conseguido un resultado bastante bueno en la otra, pero todava no est seca. sta es apropiada para ir a una iglesia oscura y vieja. Ahora mismo van a bajar la lancha por el costado. As era, a juzgar por los rtmicos gritos, las blasfemias y los impactos. Cuando Stephen, vestido impecablemente con la ropa cepillada, con su peluca recin rizada y un pauelo limpio, subi a la cubierta, ya ocupaban sus puestos los tripulantes catlicos de la Surprise (los irlandeses, los polacos y los ingleses de la zona norte de Inglaterra), que iban a asistir a la misa por Padeen. Todos vestan la ropa de bajar a tierra (sombrero de paja de ala ancha pintado de blanco, chaqueta azul claro con botones dorados, corbatn negro, pantalones blancos y zapatos), pero sin cintas cosidas en las costuras ni bandas de colores de adorno; es decir, vestan con sobriedad. Maturin hizo una inclinacin de cabeza al comandante del puerto, pidi permiso a Aubrey para marcharse y baj por el

costado casi sin pensar en los escalones y los cabos, pues su pensamiento estaba muy lejos. Los marineros remaron hasta la costa y cuando dos de ellos se hicieron cargo de la lancha, los dems avanzaron hasta la iglesia benedictina desordenadamente, mirando con asombro a los portugueses pues vestan de forma extraa. All, despus de pasar por la pila de agua bendita, se sintieron como en su tierra, pues oyeron las palabras y el canto gregoriano que tan bien conocan, sintieron el familiar olor a incienso y reconocieron los movimientos solemnes. Cuando la misa termin, encendieron velas por Padeen y salieron de aquel mundo familiar, un lugar fresco y apenas iluminado, al mundo baado por el brillante sol de Lisboa, una ciudad recin construida y an desconocida para muchos. - Que pasen un buen da, compaeros de tripulacin -les dese Stephen-. Estoy seguro de que no olvidarn el camino a la lancha, que est justo al pie de la colina. Se dirigi a la embajada y su mente fue ocupndose cada vez ms de cosas terrenales. El portero mir con desprecio su chaqueta (a pesar de ser casi la mejor, a la luz del sol se notaba que estaba gastada y manchada de hierro), pero Stephen le entreg su tarjeta de visita y enseguida acudi el primer secretario. - Siento mucho que su excelencia no se encuentre aqu esta maana -dijo, llevando al doctor Maturin a su oficina-. Sintese, por favor. Debo decirle que puede aceptar la invitacin a Montserrate con toda confianza y que le proporcionar una escolta si lo desea; adems de un coche, claro. - Le agradecera que me proporcionara un coche, pero si pudiera conseguirme un caballo veloz creo que sera mejor, pues llegara ms rpido y sera menos conspicuo. - Por supuesto! - Y, por favor, me gustara que hiciera llegar un mensaje a la fragata. *** - Mi querido Maturin -deca sir Joseph desde la escalera de La Quinta -, creo que desgraciadamente hizo usted un psimo viaje a caballo. Stephen desmont y un mozo se llev el caballo. Entonces sir Joseph continu: - Espero que me perdone. Estaba tan cansado y tan aturdido que mand a Carrick con las manos vacas. Todava tengo en el bolsillo la carta que le escrib. Voy a ensersela. Venga, pase, protjase del sol y beba un poco de limonada o cerveza de las Indias Orientales, u hordiate, o lo que quiera. Prefiere t? - Me gustara que nos sentramos en la hierba a la sombra de un rbol, junto a algn arroyo si le parece bien. No tengo sed. - Qu buena idea! -exclam sir Joseph, y mientras caminaban aadi-: Maturin, por qu lleva el sombrero de esa forma tan curiosa? Si yo caminara bajo el sol sin sombrero o con una peluca, aunque fuera pequea, me caera muerto. - Dentro hay un insecto que quisiera ensearle cuando nos sentemos. ste es el lugar perfecto, con verdes hojas por encima de la cabeza, un delicado olor a hierba y el murmullo de un arroyo. -Abri el sombrero que tena plegado, sac un pauelo del interior y lo extendi en el suelo. La criatura, intacta, permaneci all balancendose suavemente sobre sus largas patas. Era un insecto muy grande, de color verdoso y con antenas inmensas que no guardaban proporcin con su pequeo cuerpo y contrastaban con la expresin estpida de su cara. - Dios mo! -exclam Blaine-. No es una mantis y, sin embargo - Es un ejemplar de Saga pedo.

- Por supuesto, por supuesto! Lo he visto en dibujos, pero nunca conservado en alcohol ni disecado, ni mucho menos vivo y movindose hacia m. Es un animal asombroso! Mire las terribles espinas de las patas. Tiene dos pares. Dnde lo encontr? - A un lado del camino, justo en las afueras de Cintra. Es hembra, y perdone mi pedantera. En esta zona slo se encuentran las hembras. Se reproducen por partenognesis, lo que seguramente reduce las tensiones de la vida familiar. - S. Recuerdo el estudio de Olivier. Pero como es tan rara, usted no tiene la intencin de dejarla ir, verdad? El insecto caminaba con seguridad y estaba a punto de salir del pauelo y pasar a la hierba. - S. No hay quien no crea en la supersticin, y a m me parece que dejarla ir tendr una influencia favorable en nuestra reunin. Supongo que es algo importante lo que le ha trado a Portugal. Blaine sigui el insecto con la vista hasta que desapareci entre la hierba, luego le volvi la espalda y dijo: - No. Vive Dios! Hace poco el cielo cay sobre nuestras cabezas; bueno, se abri y cay sobre nuestras cabezas. El embajador espaol llam al Ministerio de Asuntos Exteriores y pregunt si era cierto que habamos aprovisionado la Surprise y la habamos enviado a animar a los rebeldes o potenciales rebeldes independentistas en sus colonias de Amrica del Sur. Le respondieron que no, que la Surprise era simplemente un barco corsario, uno de tantos, y que su propsito era capturar barcos franceses y balleneros y navos de nacionalidad norteamericana con destino a China. Tambin le dijeron que esa informacin era absurda, que seguramente haban confundido a la Surprise con una expedicin que iban a hacer los franceses y que fracas porque capturamos la Diane, donde iban a viajar los agentes secretos. Aadieron que podran probar la existencia de esa expedicin, en caso de que fuera necesario demostrar la falsedad de tan horribles cargos, mostrando los documentos aprehendidos en la fragata francesa. El espaol no estaba totalmente convencido, aunque, sin duda, estaba asombrado; y dijo que le encantara ver cualquier prueba, sobre todo las que inculparan a quienes haban tenido trato con los franceses, nuestros enemigos comunes. Le sorprendi que no le hubiramos comunicado antes el contenido de esos documentos, pero eso pudieron justificarlo fcilmente alegando como causa la enorme lentitud con que se tramitan los asuntos oficiales. Blaine se quit los zapatos y los calcetines, se desliz hacia delante por la hierba y meti los pies en el arroyo. - Qu alivio! -exclam-. Maturin, he hecho un terrible viaje desde La Corua. Vine dormitando en el coche y dando tumbos por caminos espantosos. Ocho o diez mulas, apenas eran suficientes a veces. El calor, el polvo, las horribles posadas Las ruedas se cayeron, los ejes se rompieron Haba bandidos y grupos de franceses desesperados con sus mal pagados mercenarios, y nuestro propio ejrcito nos desviaba del camino y nos indicaba atajos, pasos entre montaas y callejones. En una ocasin, los franceses avanzaron con tal furia que casi nos cortaron el paso. Adems, leche de cabra con el caf, leche de cabra con el t Pero an peor eran la constante prisa, el constante cansancio, el constante calor y las moscas! Le pido disculpas otra vez por lo de Carrick y tambin si mi informe de la situacin no ha seguido una apropiada secuencia o no ha sido muy ordenado ni detallado. Es necesario tener una mente clara para poder comunicar algo tan complejo; no la de un hombre que ha viajado por entre rocas y desiertos peores que los de Etiopa. - Supongo que habr tenido usted una buena razn para no tomar el paquebote o uno de los yates del Almirantazgo.

- Dos excelentes razones. La primera es que no haba garantas de que el paquebote no se detuviera a causa del viento, aunque finalmente lleg a Lisboa mucho antes que yo; y, adems, que una vez que me encontrara en suelo espaol podra estar seguro de que llegara a Portugal en un tiempo razonable si perseveraba y sobreviva. La segunda es que prefera este viaje al viaje por mar, a pesar de que fue como pasar por un purgatorio. Me mareo mucho y, por otra parte, creo que no habra advertido algunos detalles esenciales de la situacin. Permaneci sentado, agitando los pies en el agua y poniendo en orden los acontecimientos en su mente, y enseguida prosigui: - Supongo que se habr dado cuenta de que los espaoles slo pudieron obtener esa comprometedora informacin a travs de uno de los pocos hombres que conocan nuestra misin, probablemente quien protegi a Wray y Ledward y les dej salir del pas. Warren y yo sospechamos que enviaran la informacin y por eso yo insist en que usted viniera a Lisboa. - Me imagin que se era el motivo. Por otra parte, comprend desde el principio que este viaje a Suramrica tambin era un intento de contrarrestar la influencia bonapartista all, y tuve la certeza de que as era por la referencia que hizo usted a la Diane. En mi opinin, este conflicto con los franceses es de vital importancia. - Naturalmente que as era y as ser. Y espero que pueda serlo en la misma regin. Pero por el momento tenemos que demostrar la falsedad de esa informacin y desacreditar la fuente. La Surprise debe continuar su viaje y su capitn debe demostrar que es un barco corsario y evitar todo contacto con los que apoyan la independencia. Hubo una pausa, y Stephen observ que Blaine le miraba inquisitivamente con la cabeza inclinada hacia un lado. Pero Blaine permaneci en silencio mientras la brisa meca las hojas de los rboles durante un rato. Luego continu: - Aunque Aubrey y usted no trabajarn al mximo en ese hemisferio, espero que lo hagan en otro, si usted est de acuerdo con mi plan. Los franceses se han enterado, probablemente a travs de la misma fuente, el protector de Ledward, que, en la prctica, somos muy dbiles en Java y las Indias Orientales, por lo que han mandado a un enviado para negociar con el sultn de Pulo Prabang, uno de los estados malayos del mar de la China donde abundan los piratas. Va a proponerle que se ale con ellos y que construya y arme navos lo bastante grandes para capturar los barcos britnicos que comercian con Cantn con el fin de aniquilar la Compaa de Indias. Los dominios del sultn estn muy prximos a la ruta de los barcos que comercian con las Indias y tienen un puerto esplndido, bosques de teca y todo lo que se pueda desear. Adems, entre sus pobladores hay intrpidos marineros que hasta ahora se han dedicado a la piratera a pequea escala y a construir embarcaciones locales, como juncos chinos y faluchos rabes. Los franceses han mandado carpinteros de barcos, herramientas, materiales diversos, armas y dinero. El enviado es Jean Duplessis, un hombre sin importancia, pero quien manejar realmente todo el asunto ser Ledward, que pas buena parte de su juventud en Penang y, segn dicen, habla malayo como un nativo. Adems, s que trabaj all para la Compaa de Indias en un puesto importante y que es un extraordinario negociador. Los franceses tambin han enviado a Wray, ms por deshacerse de l que por el beneficio que pueda proporcionarles. A l las autoridades de Pars le trataron con profundo desprecio cuando dejaron de considerarle til, mientras que Ledward conserv una buena posicin. Blaine se interrumpi para ordenar de nuevo sus ideas y luego, moviendo la cabeza de un lado a otro, pregunt: - Le importara que regresramos a la casa? Creo que si me tomara un buen t negro de Londres se aclararan mis ideas.

- En absoluto. Slo quera quedarme fuera para soltar al insecto -dijo Stephen-. Y contemplar con alegra cmo bebe t si me hace el favor de darme un vaso de vino blanco. En un lugar recomendado por Beckford, estoy seguro de que puede encontrarse uno bueno. - Ha ledo a Vahek? - Lo intent, por recomendacin de algunos hombres cuyos gustos respeto. Sir Joseph bebi t y Stephen bebi vino en una galera inmensamente larga y fresca que estaba en el lado norte de la casa y tena una hilera de ventanas que daban a los jardines cubiertos de csped. Desde all podan verse tres arroyos, uno serpenteando entre la hierba, otro entre los sotos y otro por una colina situada al otro lado de un hermossimo bosque. La pared de la galera mostraba numerosos cuadros grandes, la mayora de los cuales eran alegoras pintadas recientemente. En aquel inmenso espacio, los dos hombres, sentados en butacas inglesas y con una pequea mesa entre ellos, parecan diminutos y podan hablar sin miedo a que les oyeran. - Naturalmente, hemos planeado una contra-misin, y hemos encargado de ella a una persona excelente. Se llama Edward Fox. Era uno de mis invitados en la comida celebrada en el club de la Royal Society, y despus de eso usted asisti a la lectura de su estudio sobre la difusin del budismo por Oriente y las subsiguientes relaciones con el brahmanismo y el islamismo. - Sin duda es un hombre de excepcional inteligencia. - S, realmente excepcional. No obstante eso, nunca han sabido apreciar su valor real. Siempre se ha ocupado de los asuntos temporalmente, en substitucin de otros, y le han trasladado de una seccin de la administracin a otra. Tal vez el problema sea su comportamiento, porque es totalmente ortodoxo; demuestra su amargura por la falta de reconocimiento. Pero no hay duda de que tiene una gran habilidad para estas cosas y de que es la persona apropiada para esta misin. A propsito, es amigo de Raffles, el gobernador de Java, otro hombre interesante. - Eso me han dicho. No conozco al caballero, pero he ledo algunas de sus cartas a Banks. Ambos piensan fundar una sociedad zoolgica. - Fox tambin estuvo en Penang un tiempo, y por l me enter de todo eso acerca de Ledward. Sigui un largo silencio. La galera estaba tan tranquila que el canto de una paloma poda orse desde una gran distancia. - Pero, por supuesto -continu Blaine, sirviendo el t que quedaba en la tetera-, tenemos que llevar a nuestro enviado all antes de que los franceses convenzan a ese hombre y firmen un tratado. Es posible conseguirlo, si nos damos tanta prisa como ellos; pues, a pesar de que ya salieron, Fox y otros miembros de la administracin me han asegurado que, con potentados como el sultn, estas cosas nunca se resuelven hasta que no se han discutido durante uno o dos meses y, por otra parte, los franceses tienen que dar un gran rodeo porque nosotros controlamos el canal de la Sonda. Es posible conseguirlo; quiero decir, es posible frustrar su intento y minar sus fuerzas y voy a explicarle cmo me parece que podemos lograrlo. Ya le he dicho que es sumamente importante demostrar la falsedad de esa informacin sobre Suramrica, verdad? Lo dijo en el tono ms enftico posible. - Muy bien. De acuerdo con mi plan, el segundo de a bordo de la Surprise y la tripulacin continuarn haciendo las actividades que se pueden realizar abiertamente y seguir mantenindose en secreto que ha sido contratada por las autoridades. Mientras tanto usted y Aubrey llevarn al enviado a Pulo Prabang en la Diane, que fue comprada por la Armada. Queramos esperar a que Aubrey consiguiera una victoria para poder anunciarla pblicamente junto con su rehabilitacin, pues as las autoridades salvaran la cara,

pero hemos decidido que la mejor forma de servir los intereses del pas es rehabilitarle ahora, proclamarlo y darle el mando de esa fragata. Qu otra prueba puede ser ms convincente que el hecho de que ninguno de ustedes dos van a Per? Stephen asinti con la cabeza. Blaine aadi: - Pero eso no es todo. Supongamos que la Surprise est en medio del Pacfico en las hbiles manos del capitn Pullings, cuyo nombre por fin he recordado, y que all, despus de hacer lo que todos creen que va a hacer, acude a una cita en un lugar secreto. Supongamos tambin que ustedes, despus de resolver la situacin en Pulo Prabang, van en la Diane a reunirse con la Surprise en ese lugar y reanudan el viaje a Suramrica para establecer discretamente al menos algunos de los contactos que habamos planeado. Qu le parece eso, Maturin? Stephen le mir durante unos momentos sin que su rostro reflejara ningn sentimiento y luego dijo: - Es un plan muy elaborado y estoy a favor de l, pero no puedo responder por Aubrey. - Por supuesto que no! Sin embargo, debemos tener una respuesta dentro de dos das como mximo. Evidentemente, no conozco a Aubrey tan bien como usted ni mucho menos, pero estoy casi seguro de lo que responder.

CAPTULO 4 Jack Aubrey respondi que s, como Stephen saba que hara, aunque despus de pasar once horas interrogndose a s mismo con ansiedad y con el corazn encogido. Y cuando la Surprise se alejaba navegando por el Tajo, con los tripulantes desanimados, decepcionados y, en algunos casos, afligidos, la mir con tristeza y con sentimiento de culpa. Algunos tripulantes se enfadaron al principio y muchos dijeron que saban que aquel viaje era desafortunado, sin embargo, ninguno acept la oferta de Jack de darles la paga que les corresponda y pagarles el viaje de regreso a su pas. Pero les consol saber que el capitn se iba en la Diane, la embarcacin que ellos mismos haban capturado, y que las dos fragatas iban a reunirse en algn momento, de lo que tenan la certeza porque sus botellas de vino, su ropa de invierno y numerosas cajas de madera con los libros del doctor se quedaban a bordo. La partida fue dura no slo para los marineros sino tambin para los oficiales. Pullings veneraba a Jack y los otros oficiales le tenan mucho respeto, y aunque todos atribuan menos importancia a su suerte que los marineros, no eran indiferentes a ella. Adems, saban muy bien que era mucho ms fcil dominar a una tripulacin violenta y feroz cuando haba a bordo una figura legendaria por su valor, su xito y su buena suerte. Pero Stephen dijo a Pullings que era casi seguro que le daran el mando de un barco si volva a su pas con la Surprise intacta, y tanto West como Davidge saban que en ese caso ellos tendran ms posibilidades de ser readmitidos en la Armada. Puesto que Aubrey tena que viajar por tierra, y tan deprisa como pudiera, hasta donde estaba su nuevo barco, no pudo llevarse ms compaa que su despensero y su timonel, y ver la expresin afligida y resignada de los que dejaba atrs fue una de las ms duras experiencias que tuvo en esa operacin. Estaba claro para l (y para todos los relacionados con el asunto) que emprenda una operacin naval en que no haba ni un momento que perder, lo que fue conveniente porque el rpido viaje a travs de Portugal y el noroeste de Espa-

a desvi su atencin de la fragata abandonada y su tripulacin. Fue un viaje difcil en una poca de ocupacin extranjera y destruccin, en que la oleada de la guerra se haba replegado, pero era probable que en cualquier momento volviera a avanzar con fuerza arrolladora; sin embargo, nada, ni el viaje, ni el sentimiento de culpa, ni la enorme incomodidad, poda turbar su alegra. Si segua vivo despus de pasadas dos semanas, su nombre saldra en el Boletn Oficial de la Armada y volvera a tener el mando de uno de sus barcos. Entonces las hermosas promesas se convertiran en algo ms consistente, en realidades, y lo que pensaba se transformara en un hecho. Pero no deba mencionar ese hecho ni pensar en la satisfaccin que le traera, ni siquiera permitirse canturrear interiormente. Viajaron en diversos coches de alquiler, a veces tirados por un inapropiado nmero de animales, pero tanto si eran muchos como si eran pocos, todos corran siempre tan rpido como les podan inducir a hacerlo. En realidad, viajaron as sir Joseph, Standish (a quien Jack se haba ofrecido a llevar despus de or sus explicaciones), el equipaje y los papeles que Stephen necesitaba, junto con Killick y Bonden, que se sentaban con el cochero o en el pescante trasero (no eran muy buenos jinetes) menos cuando estuvieron bajo la cegadora lluvia de Galicia, pues sir Joseph les pidi que entraran. Jack y Stephen, en cambio, fueron cabalgando en uno de los numerosos caballos robados a los distintos ejrcitos o escapados de ellos, y a ambos les acompaaron un mozo y un caballo de reserva. Pero todos avanzaban hasta que anocheca y encontraban un lugar donde cenar y dormir. Fue un viaje duro, avanzando sin pausas, y pasaron junto a muchas maravillas sin detenerse ni siquiera en Oporto para tomar un vaso de vino. Por todo el norte haba mucho barro, barro hasta el eje del coche, y en una ocasin un grupo de bandidos trat de detener el coche, pero fueron dispersados por tiradores profesionales con carabinas y pistolas. Sin embargo, a Blaine no le pareci tan duro como el viaje de ida. Ahora iba acompaado de un gua que conoca perfectamente la lengua, las costumbres, los caminos y la mayora de los pueblos y, adems, tena muchos contactos, por lo que todos pudieron quedarse en dos quintas, un monasterio y las mejores posadas del pas. Adems, formaba parte de un extraordinario grupo armado que inclua a fuertes marineros capaces de afrontar la mayora de las situaciones, como, por ejemplo, tener que sacar una rueda atascada del barro con una estrellera sujeta a un grueso rbol, de manera que la cuerda se mantuviera seca y que todos pudieran tirar de ella. Verdaderamente, el viaje le pareci casi agradable, sobre todo por las noches. En el viaje de ida, sir Joseph utilizaba dinero pblico, y aunque no era demasiado moderado, tena conciencia de lo que gastaba; en cambio, Stephen, cuando superaba el deseo de no desprenderse de las monedas, tiraba incluso las de oro a derecha e izquierda, como Jack cuando estaba en tierra, y Jack no haba sido nunca tan generoso como ahora. Despus de viajar como reyes durante el da, juntaban al anochecer la comida con la cena y las convertan en un banquete digno de monarcas, despus del cual Standish interpretaba algo al violn. A sir Joseph le gustaba la msica y realmente apreciaba cmo tocaba Standish. Stephen esperaba lograr que mejorara la situacin del desafortunado hombre encontrndole algn puesto en la Administracin, pero no fue as. Una noche que se encontraban en Santiago, Standish tocaba una brillante pieza de Corelli de memoria (sin variar siquiera una semifusa), y Jack, que haba bebido mucho vino blanco del viedo de la duea de la quinta, un vino ligero y traidor, tuvo que ir de puntillas hasta la puerta. Cuando la abri, aunque lo hizo con precaucin, un corpulento oficial con el uniforme de guardia de Infantera cay al suelo y, muy turbado, se disculp profusamente por haber tratado de escuchar y luego dijo que amaba la buena msica, se asegur de que la pieza era de Corelli y felicit al msico efusivamente. Cuando la msica termin, todos le invitaron a qu-

edarse para que bebiera oporto con ellos. Su nombre era Lumney y estaba a cargo del almacn del regimiento en Santiago (todos haban notado que haba numerosos guardias magullados deambulando por las calles llenas de barro) y, como ocurra a menudo, descubrieron que tenan muchos amigos comunes. Cuando los dems se fueron a dormir, Stephen comparti con l el ltimo caf y le cont lo que haba sucedido a Standish y cul era su situacin. - Cree usted que le gustara ser mi secretario? -pregunt el coronel Lumley-. Su trabajo no sera muy duro, pues mis escribientes se ocupan de casi todo el papeleo. Dara cualquier cosa por tener cerca a un violinista como l. - Es muy probable -respondi Stephen. Podra haber aadido: En realidad, creo que el pobre hombre aceptara cualquier trabajo que le permitiera vivir con tal de no volver a estar a bordo de un barco, sobre todo en el golfo de Vizcaya. Pero crea que eso influira en quien ofreca un trabajo, aunque fuera tan benevolente como, por la expresin bonachona que mostraba ahora, pareca ser el coronel Lumney. En vez de eso, Stephen dijo: - Es tan probable que merece la pena hacerle la oferta. El coronel hizo la oferta y Standish la acept. El grupo reanud la marcha despus del amanecer, tan pronto como pudo lograr que los mozos se levantaran del jergn de paja. Standish, de pie junto a la puerta de la cuadra, se despidi de ellos agitando la mano bajo la llovizna hasta que se perdieron de vista. Su alegra y su alivio influyeron en los dems, incluidos Bonden y Killick, que durante casi toda la maana, desde la parte trasera del coche, imitaron la bocina de los coches e hicieron gestos a los campesinos y soldados que pasaban junto a ellos. Pero el viento del sursuroeste aument de intensidad, rol al suroeste y trajo consigo la fuerte lluvia, que atemper su entusiasmo. Poco despus sir Joseph les pidi de nuevo que entraran en el coche, y permanecieron sentados all tranquilos y en silencio hasta que las jadeantes mulas llevaron el coche por las calles de La Corua hasta el puerto. Jack y Stephen estaban esperndoles all, en el muelle donde se encontraba el cter Nimble, en el que sir Joseph y su grupo regresaran a Inglaterra. - Esto no podra ser mejor -dijo Jack cuando abri la puerta del coche contra el viento-. Casi seguro que aumentar de intensidad, y aunque no sea as, es posible que avistemos la isla d'Ouessant el jueves por la tarde. En la gris penumbra, Blaine observ por entre la lluvia el muelle empapado y brillante, las muas tambin empapadas y brillantes que bajaban la cabeza chorreando agua, la irregular superficie del puerto y, ms all, el mar salpicado de montaas de espuma, donde empezaba a bajar la marea movindose en direccin contraria a las enormes olas del Atlntico. Sin decir nada se agarr del brazo de Jack y con los ojos entrecerrados avanz por la plancha hasta el cter. Stephen pag al cochero, al carabinero que le acompaaba y a los mozos, a quienes dijo que podan quedarse con los caballos, y luego avanz tambin por la plancha. Haca rato que un grupo de marineros, despus de hacer una cadena, haban llevado el equipaje a bordo, y tan pronto como Stephen lleg, desamarraron el cter por proa y por popa. Entonces el foque se hinch y el cter se dirigi a alta mar. El Nimble, un barco de doscientas toneladas y catorce caones, era uno de los cteres ms grandes de la Armada real. A quienes estaban acostumbrados a navegar en dogres, galeotas y pequeos barcos con velas uricas les pareca un hipoptamo, sobre todo cuando tena desplegadas las juanetes y las sobrejuanetes en su nico mstil, pero al resto del mundo, especialmente a las personas acostumbradas a los barcos de categora, le pareca hecho para enanos. Incluso Maturin, que era un hombre bajo, tena que agachar la cabeza en la cabina. Sin embargo, como suceda con frecuencia en la Armada real, esta-

ba bajo el mando de uno de los miembros ms altos. Cuando el capitn comprob que el cter ya se haba alejado bastante de tierra, fue a verles. Llevaba una chaqueta de teniente, tena la cara sonrosada y, sonriente y ansioso a la vez, les salud: - Bienvenidos otra vez, caballeros. Les apetece tomar un tentempi antes de la cena? Por ejemplo, un sandwich y un vaso de vino de Sillery. - Nos encantara -respondieron los invitados, que comprendieron que los sndwiches ya estaban preparados y el vino metido en una red y colgando por fuera de la borda para que se enfriara. - Dnde est sir Joseph? -pregunt el capitn del Nimble. - Se acost en cuanto lleg porque dice que es mejor prevenir que curar -respondi Jack. - Espero que eso le sirva. El timonel de lord Nelson me dijo que despus de pasar cierto tiempo en tierra el almirante tena terribles mareos durante los primeros das en la mar. Stubbs -grit, proyectando la voz hacia el escotilln-, date prisa con los sndwiches y el vino! *** - El vino espumoso est muy bien -dijo Jack, mirando hacia la luz a travs de la copa-, pero para sabor, aroma y calidad, denme un buen vino de Sillery. Este vino es excelente, seor. Ahora que lo pienso, no o bien su nombre. - Michael Fitton, seor -respondi el joven con una mirada esperanzada. - El hijo de John Fitton? -inquiri Jack. - S, seor. Me hablaba de usted a menudo y, adems, cuando era nio le vi una vez en mi casa. - Fuimos compaeros de tripulacin en tres misiones -explic Jack, estrechndole la mano-. En el Isis, el Resolution y, por supuesto, el Colossus. Entonces baj la vista, pues fue en la cubierta inferior del Colossus, a menos de tres pies de distancia de l, donde John Fitton muri durante la batalla de Saint Vincent. En ese momento sir Joseph, cuyo gabinete daba a la cabina, llam a su sirviente con voz ahogada y, cuando el ir y venir apresurado termin, Stephen mir a su alrededor y dijo: - As que esto es un cter. Por favor, dgame por qu lo llaman as? En otro tiempo Jack habra dicho que Stephen haba visto montones, cientos de cteres siempre que navegaba por aguas britnicas y con frecuencia en otros lugares y que, adems, le haban explicado cul era la jarcia que llevaban para que no los confundiera con las corbetas; sin embargo, ahora se limit a decir: - Porque cortan el agua, sabes? -Y mirando a Fitton sonriente aadi-: Si estn bien gobernados son los barcos ms rpidos de la Armada. - Le gustara ver la cubierta cuando llueva un poco menos? -pregunt Fitton-. Para ser un cter, es elegante y extraordinariamente grande, pues tiene casi setenta pies de largo. Aunque cualquiera podra decir que la proa debera ser ms espaciosa, el combs es mucho ms ancho de lo que puede imaginarse: le falta muy poco para llegar a veinticuatro pies. S, seor, veinticuatro pies, se lo aseguro. Despus de la cena, Jack y el capitn del Nimble empezaron una conversacin sobre el uso de la jarcia de los cteres, la de velas de cuchillo y la de velas cuadras, para lograr que navegaran mejor de bolina o a la cuadra, y aunque de vez en cuando se acordaban de que Stephen estaba all y trataban de que entendiera el tema, l se fue a dormir muy pronto. Estaba cansado y tena motivos para estarlo, pero antes de dormirse estuvo

reflexionando un rato sobre los diarios, mejor dicho, sobre la costumbre de llevar un diario. Ahora el Nimble cabeceaba tan violentamente que Killick entr y dio siete vueltas alrededor de su coy para evitar que se cayera o que saliera despedido y se golpeara contra los baos, pero incluso sin este inconveniente le habra sido imposible escribir ninguna de sus anotaciones habituales, que eran criptogrficas, debido a que guardaba con celo su intimidad, y prudentes debido a su relacin con el espionaje. Pens: Hoy slo hubiera escrito sobre el tiempo, el elboro negro que encontr cuando paramos para arreglar un tirante del arns, y la gratitud que con correccin y caballerosidad expresaron los hombres a quienes regalamos los caballos, unos hombres que carecen por completo de educacin. Cuando conoc a Jack debera haber sido mucho ms prolijo. O no? Estaba muy deprimido en aquella poca, despus del obvio e inevitable fracaso del levantamiento, de ver la infame conducta de tanta gente y, por supuesto, de la prdida de Mona, por no hablar de los intolerables males de Francia ni de la prdida del optimismo y las esperanzas de la juventud. Dios mo, cunto puede cambiar un hombre! Recuerdo que le dije a Dillon, que en paz descanse, que ya no deba lealtad a ningn pas ni a ningn grupo de hombres sino solamente a mis amigos ms ntimos. Aad que el doctor Johnson tena razn al afirmar que las formas de gobierno no tenan importancia para el individuo y que yo no movera un dedo para llegar al prximo milenio ni para conseguir la independencia. Sin embargo, ahora estoy aqu, navegando velozmente por este mar embravecido para intentar ayudar, aunque sea un poco, a ambas cosas, si la derrota de Bonaparte puede relacionarse con lo primero y la emancipacin de los catlicos y la disolucin de la unin con la segunda. Cuando llegue al Grapes leer el diario de ese ao para saber lo que escrib. En el desayuno Michael Fitton anunci: - Doctor, si la lluvia cesa, hoy ver el Nimble en todo su esplendor. Est navegando casi con el viento en popa, con la gavia desplegada y la vela mayor cuadra con un rizo, y la ltima medicin con la corredera fue once nudos y casi una braza. - S -dijo Jack-. Y vers los mritos que tiene un bauprs extensible. Cuando el cter cabecea como ahora -la mesa se inclin veinticinco grados y todos, instintivamente, sujetaron las tostadas-, el bauprs no hiende las aguas ni reduce la velocidad en absoluto. - Cmo se puede lograr eso, por amor de Dios? - Puesto que en un cter el bauprs no tiene inclinacin sino que es horizontal, se puede meter en la cubierta -explic Fitton amablemente, y le prometi que lo vera enseguida. Pero se equivocaron. La lluvia sigui llegando en densas rfagas del suroeste y cayendo sobre las grises aguas moteadas de blanco aqu y all. Aunque en la oscura tarde del jueves Jack le arrastr a la cubierta para que viera la isla de Ouessant, una borrosa franja rodeada de blanco situada por la amura de babor, no pudo convencerle de que fuera hasta la proa para ver el bauprs ni de que subiera algunos obenques para ver los lejanos navos de la escuadra que haca el bloqueo de Brest. Al da siguiente, cuando el Nimble avanzaba con rapidez por el Canal, tuvieron que desplegar las velas mayor y trinquete de cuchillo y el foque, porque el viento rol mucho hacia la direccin de la proa, y, por tanto, sacaron el bauprs, que continu fuera hasta el final del viaje, un extraordinario viaje que les permiti llegar a Portsmouth al final de la tarde del viernes, un da de mayo ms caluroso de lo normal en el que a ratos llova. Sir Joseph, cuyo mtodo de estar tumbado sin moverse y comer grandes cantidades de pan duro haba funcionado hasta mucho despus de las primeras y horribles horas, parti para Londres tan pronto como tom t con bollos en el Crown, pero antes dijo a Jack:

- Supongo que, tan pronto como yo haga el informe, mandarn por telegrama las rdenes para usted al comandante. Y estoy seguro de que les ver a los dos a principios de la prxima semana, oficial o extraoficialmente. Ambos le acompaaron al coche y cuando regresaban Stephen expres sus temores: - He estado pensando mucho, amigo mo. Diana debe de estar en una delicada situacin ahora y si aparecemos de repente podramos darle un susto tremendo. - Oh! -exclam Jack, que haba estado a punto de mandar a buscar los caballos-. Me parece que s. Escribe una nota diplomtica diciendo que posiblemente estars en los alrededores pronto y mandaremos a Bonden y a Killick en un coche a llevarla. - Ver a Bonden y a Killick bajando de un coche tambin causara alarma, pues las noticias que se mandan tan deprisa y tan ostentosamente suelen ser malas. Mandar a un muchacho en una mula es mucho ms apropiado. El muchacho parti en la mula con una nota: Cario mo, no te alarmes ni te preocupes si nos ves dentro de poco. Ambos estamos perfectamente bien y os mandamos todo nuestro cario. Y cuando los hombres estaban a punto de ir a ver la Diane desde una discreta distancia, lleg el comandante del puerto, un hombre alegre que insisti en que tomaran con l una botella de vino. - Hoy cumplo setenta y cuatro aos. No pueden negarse. En el pasillo haba un nutrido grupo de oficiales a los que tambin invit. Jack conoca muy bien a algunos, entre ellos a tres capitanes de navo, que, como muchos otros, trataban de compensar la soledad que sentan en la mar con su locuacidad en tierra. Tambin se encontraba all el mdico de la escuadra con uno de los mdicos del hospital Haslar, y ambos hablaban mucho. La conversacin era fluida, las botellas iban y venan y el tiempo pas y pas. Mucho despus el dueo del hotel se acerc a Stephen y se qued de pie junto a l. - Doctor Maturin, seor -dijo en el momento en que Stephen interrumpi su explicacin del mtodo de componer huesos rotos de Basrah-, Ah fuera hay un coche con varias damas que preguntan por usted. - Jess, Mara y Jos! -murmur Stephen, y se apresur a salir de la sala. Diana, que estaba sentada al lado de la ventanilla ms prxima, asom la cabeza y exclam: - Oh, Maturin, cario! Eres un monstruo! Cmo puedes aterrorizar as a inocentes mujeres? Desde el interior del coche, por detrs de ella, se oy la aguda voz de Sophie: - No est Jack ah? Dijiste que Jack estara ah! Diana abri la portezuela e hizo ademn de saltar, pero Stephen la cogi por los codos y la baj. - Cario mo, tienes un considerable volumen -dijo, besndola tiernamente-. Sophie, quieres venir a ver a Jack, al almirante Martin y a muchos otros marinos? Estn bebiendo oporto en la sala Delfn. - Oh, Stephen, por favor trele y vmonos todos a casa juntos enseguida! No quiero perder ni un minuto de estar en su compaa y en la tuya, querido Stephen. - Sin duda, tienes razn. Disponemos de poco tiempo, pues me parece que debemos estar en la ciudad el martes. En realidad, el domingo por la tarde lleg un mensaje del comandante del puerto en que peda al capitn Aubrey que fuera a ver al primer lord en la calle Arlington a las cinco y media del da siguiente. No obstante, aun cuando el regreso se hubiera retrasa-

do, difcilmente podran haber dicho algo ms, porque todos hablaron sin parar desde el momento en que el coche inici el viaje del Crown a Ashgrove Cottage. - A Arlington Street -susurr Jack con voz ronca al leer el mensaje-. sa es su casa. Me alegro mucho, porque si hubiera pedido que me presentara en el Almirantazgo me encontrara en un dilema: ir vestido de uniforme y parecer presuntuoso o ir vestido de civil y cometer una incorreccin. De todos modos, llevar el uniforme tambin, por si lo necesito. Cario, crees que se ha manchado o estropeado durante los ltimos aos? - Ni lo uno ni lo otro, cario. Slo las charreteras estn un poco oxidadas. Desde ayer por la maana, Killick, mi madre y las nias cogieron el mejor de todos y han estado sacudindolo y cepillndolo en seco con cepillos suaves. Pero me temo que te quedar muy grande, porque has adelgazado una barbaridad, cario. Tanto si haba adelgazado como si no, Jack Aubrey an hizo que el coche se inclinara bastante cuando subi a l despus de besar a toda su familia excepto a George, ya que ste usaba calzones desde haca algn tiempo. El coche tom el camino principal a Londres en Cosham y avanz velozmente bajo el cielo azul, por donde cruzaban nubes blancas a una velocidad an mayor. - Los caballos son excelentes -observ Jack-. Y hace un da extraordinariamente hermoso. Entonces silb y luego cant entera la cancin Desde de Ouessant, a Scilly hay treinta y cinco leguas. Puesto que no haba llovido el sbado ni el domingo, los setos que flanqueaban el camino estaban cubiertos de polvo, pero por detrs de ellos los verdes campos de trigo y cebada, los prados y los bosques grandes y pequeos con hojas nuevas tenan un color verde tan intenso bajo el brillante cielo que eso hubiera bastado para animar a cualquier hombre, sobre todo a uno que esperaba que el viaje tuviera tan buen fin. La mayora de las aves migratorias haban llegado a pasar el verano y todava algunas cruzaban por la zona norte; los campos estaban llenos de pjaros. Cuando cambiaron los caballos en un pueblo situado ms all de Peterfield, Stephen oy a tres cucos cantar a la vez y movi la cabeza de un lado a otro recordando el profundo dolor que su canto le haba causado en otro tiempo. Casi inmediatamente vio un torcecuello, un pjaro que haba odo ms a menudo que visto, y se lo seal a Jack con el habitual resultado. - Ah hay un torcecuello. - Dnde? - En el pequeo olmo, a la derecha de Se fue! El siguiente perodo lo ocuparon los torcecuellos, la mejora de la conducta de las hijas de Jack bajo la tutela de la seorita O'Mara y los albatros que se encontraban en altas latitudes e incluso en moderadas latitudes sur; sin embargo, despus de hablar de eso, Jack guardaba silencio con ms frecuencia cada vez. Pensaba que haba mucho en juego y que el momento decisivo estaba prximo, ms prximo cada minuto que pasaba, y estaba muy turbado. Me sentir mejor despus de comer, se dijo cuando el coche dej atrs el Strand, entr en el distrito de Savoy y se detuvo a la puerta del Grapes, el hostal donde habitualmente se paraban. La seora Broad les dio una calurosa bienvenida. Killick, que haba llegado en coche la noche anterior, la haba avisado y ella les sirvi una cena que hubiera saciado a cualquier hombre razonable; sin embargo, en ese momento Jack no era un hombre razonable y pensaba en la posibilidad de que le pusieran condiciones inaceptables y de que fracasara, por lo que coma mecnicamente, sin disfrutar de la comida. - Me parece que al capitn le ha citado un caballero en Hyde Park, porque no toc el pudn -dijo la seora Broad a Lucy, pensando en el duelo con Canning en Gastlereagh y en otros duelos menos importantes que la gente recordaba bien.

- Oh, ta Broad, eso es terrible! -exclam Lucy-. La verdad es que nunca he visto a un hombre tan triste. *** Pero no estaba tan triste cuando llam a la puerta de la calle Arlington en el momento en que el reloj de Saint James dio las cinco y media, pues ya terminaba el tiempo de espera y se pona en accin, estaba por fin en la cubierta del barco enemigo. Entreg su tarjeta de visita al sirviente y dijo: - Tengo una cita con su seora. - Oh, s, seor! -exclam el hombre, y luego le condujo a una pequea habitacin que daba al pasillo-. Por aqu, por favor. - Capitn Aubrey! -exclam lord Melville, saliendo de atrs de su mesa y tendindole la mano-. Permtame ser el primero en felicitarle. Hemos resuelto este horrible asunto por fin. Nos ha llevado mucho ms tiempo del que deseaba, pero ya est solucionado. Sintese y lea esto, por favor. Es el borrador de la Gazette que est en imprenta ahora. Jack mir la hoja con expresin grave. Las lneas escritas en letra redonda decan: 15 de mayo. El capitn John Aubrey, de la Armada real, ha sido incluido de nuevo en la lista de capitanes con el rango y la antigedad anteriores y ha sido nombrado capitn de la Diane, fragata de treinta y dos caones. - Le agradezco enormemente su amabilidad, milord -dijo Jack. - Y aqu tiene el nombramiento de capitn de la Diane -continu Melville-. Las rdenes estarn listas dentro de un da o dos, pero, desde luego, usted ya conoce lo principal del asunto por sir Joseph. Estoy muy contento, estamos muy contentos de que usted pueda hacerse cargo de esta misin y de que le acompae el doctor Maturin, pues nadie est mejor preparado que usted en ningn aspecto. Sera estupendo que lograra traer a esos malvados, a Ledward y Wray, pero el seor Fox, que es nuestro enviado y tiene gran experiencia en asuntos orientales, me ha dicho que no es posible hacerlo sin perjudicar nuestras futuras relaciones con el sultanato. Lamento mucho tener que decir que lo mismo puede aplicarse a su fragata, la -abri una carpeta que tena en la mesa- la Cornlie. Pero espero que al menos con esta misin logre defraudarles, dejarles confusos y desacreditarles para siempre. Tambin sera estupendo que pudiera escoger a muchos de los oficiales y los guardiamarinas, pero, como usted sabe, el tiempo apremia, y si no puede encontrar al menos el final del monzn del suroeste, es posible que el seor Fox llegue cuando los franceses ya hayan firmado algn tratado. Si tiene amigos o seguidores con quienes puede ponerse en contacto inmediatamente, perfecto; pero tiene que hablar de este asunto con el almirante Satterley. He concertado una cita en su nombre para maana a las nueve en el Almirantazgo; espero que sea conveniente para usted. - Lo es, milord -respondi Jack. Se haba recuperado en el largo intervalo en que Melville habl con locuacidad y senta que su corazn se llenaba de una gran emocin (alegra era un trmino demasiado pobre), pero entonces se dio cuenta de que estaba arrugando el nombramiento, pues estaba deshaciendo los dobleces porque lo tena agarrado con mucha fuerza. Enseguida lo alis discretamente y se lo meti en el bolsillo. - En cuanto a los marineros, estoy seguro de que el almirante Martin har todo lo que pueda por usted, tanto por ser quien tiene la autoridad en esto como por apreciarles mucho a usted y a la seora Aubrey, aunque usted sabe que debe afrontar muchas dificultades. Por ltimo, con respecto al seor Fox, haba pensado dar una comida, pero sir

Joseph cree que sera mejor algo menos formal, que usted y Maturin le invitaran a comer en un saln privado de Black's. Jack asinti con la cabeza. - Y hablando de eso -prosigui Melville, mirando el reloj-, espero que venga a comer cordero con nosotros esta tarde. Heneage vendr y se llevar una decepcin si no le ve. Jack acept con gusto y Melville continu: - Bueno, creo que eso es todo lo que tengo que decir como primer lord. Los almirantes se ocuparn de los aspectos estrictamente relacionados con la Armada. Ahora, hablando como un comn mortal, le dir que mi primo William Dundas va a presentar el viernes un proyecto de ley privado para que se le permita ganar terreno al mar, y es probable que asistan tan pocos miembros que no haya qurum. Si usted asistiera y aprobara su proyecto, aunque eso supusiera perder casi dos millas cuadradas de mar, se lo agradeceramos mucho. *** Nadie, a excepcin de un hombre mucho ms torpe que Maturin, hubiera tenido que preguntar a Jack cul era el resultado de la entrevista cuando baj corriendo la escalera con papeles en la mano. - Lo dijo con tanta elegancia como era posible -cont Jack-. No vacil ni se lament por la equivocacin ni habl de la maldita moralidad. Se limit a estrecharme la mano y a decirme: Capitn Aubrey, permtame ser el primero en felicitarle. Luego me ense estos papeles. Despus de rerse de nuevo de lo que se publicara en la Gazette y de que el pobre Oldham, el capitn de navo que estaba en su puesto por antigedad, se iba a quedar plido al da siguiente, cont a Stephen detalladamente la conversacin y la comida. - Me pareci bastante buena, dadas las circunstancias, pero creo que sent tanto alivio que hubiera podido comerme un hipoptamo. Y Heneage Dundas me demostr su sincero afecto. Por cierto, te manda muchos saludos y vendr aqu maana porque, si tienes un momento libre, quiere verte mientras est en la ciudad. Cunto se alegr de todo! Y cunto se alegrar Sophie! Le mandar una carta urgente. Vacil un momento y luego continu: - Pero hubiera preferido que Melville no me hubiera pedido un voto en ese momento. - Supongo que eso es una deformacin profesional. La poltica y la delicadeza rara vez van juntas -coment Stephen, mirando el nombramiento otra vez-. Pero, quieres que te diga una cosa, amigo mo? Esta fecha es un buen augurio. Un 15 de mayo, un sbado, si no recuerdo mal, pero, en cualquier caso, cuarenta das antes del Diluvio, la nieta de No, Ceasoir, lleg a Irlanda con cincuenta vrgenes y tres hombres. Creo que desembarcaron en Dun-na-Mbarc, en el condado de Cork. Ella fue la primera persona que pis una playa irlandesa y la enterraron en Carn Ceasra, en Connaught. Me he sentado muchas veces junto a su tumba para ver las liebres correr. - Me asombras, Stephen. Estoy sorprendido. As que los irlandeses son, en realidad, judos. - No, de ninguna manera. El padre de Ceasoir era griego. Adems, todos se ahogaron en el Diluvio. Hasta casi trescientos aos despus no lleg Partholan. Jack estuvo pensando en eso durante un rato y de vez en cuando miraba a Stephen. Luego dijo: - Pero yo estoy hablando todo el tiempo de mis propios asuntos y no te he preguntado si pasaste un buen da. Me parece que no fue muy agradable.

- Ha mejorado, gracias, pues tus noticias hubieran mejorado cualquier cosa. Pero te confieso que estaba irritado e incluso llegu a perder los estribos. Fui al banco y me encontr con que esos cerdos no han seguido casi ninguna de las instrucciones que les dej y les mand desde Lisboa. Adems, algunas anualidades no se haban pagado debido a insignificantes fallos en las formalidades de mi orden inicial. Y cuando les ped que enviaran una considerable suma en monedas de oro a Portsmouth en cuanto subiramos a bordo, me dijeron que las monedas de oro eran difciles de conseguir, y que si no me daban igual los billetes haran todo lo que pudieran por m, pero que tendran que cobrarme una comisin. Les dije que, en primer lugar, haba depositado en su banco una suma mucho mayor que esa en monedas de oro y que no iba a pagar por recibir dinero metlico que era mo. Finalmente logr que entendieran mis razones, pero no sin usar varias expresiones muy violentas y en particular algunos trminos que emplean los marineros, como alcornoque o cabrn. - Estoy seguro de que las usaste muy bien. Yo no hubiera sido tan moderado. Stephen, por qu no cambias al banco de Smith, el hermano del Smith con quien cenamos justo antes de marcharnos? Por mi parte, yo nunca dejar el de Hoare porque all hacen tarde o temprano lo que les pido y me trataron muy bien cuando no tena dinero. No obstante eso, tengo una cuenta en el de Smith porque es conveniente para m y sobre todo para Sophie. Yo en tu lugar retirara todo el dinero del banco de esos alcornoques y lo depositara en el de Smith. - Eso har, Jack. En cuanto las monedas de oro estn a bordo de la Diane, les escribir una carta que cumpla cabalmente con todos los requisitos legales. Pedir a un abogado que la redacte. Pase! Era Lucy, que tena el encargo de averiguar qu deseaban los caballeros para cenar, pues la seora Broad pensaba preparar un pastel de venado y otro de manzana. Stephen estaba de acuerdo, pero Jack dijo: - Por Dios, Lucy! Hoy no podra comer nada ms que un pedazo de pastel de manzana y un poco de queso. Por favor, si Killick est abajo, dile que suba. Un momento despus apareci Killick con los ojos fuera de las rbitas. - Killick, corre a Rowley's a comprar un par de charreteras nuevas, quieres?, y colcalas a primera hora de la maana. Adems, ordena a un coche que espere en la puerta a las ocho y media porque tengo una cita en el Almirantazgo. Aqu tienes dinero. - As que todo va bien, seor -dijo, y su habitual expresin malhumorada se transform en triunfal y le tendi la mano-. Perdone el atrevimiento, seor. Le felicito, le felicito de todo corazn. Saba que esto pasara, lo saba desde el principio. Ja, ja, ja! Se lo dije a todos: las cosas van a salir bien, compaeros. Ja, ja, ja! Esto ensear a esos cabrones. - Hablando de comida -dijo Stephen-, vendrs a Black's a cenar con sir Joseph, el seor Fox y conmigo, maana a las cinco y media? Bueno, traducido a tu dialecto, sera a las cuatro y media. - Ir encantado si he terminado en el Almirantazgo a esa hora. - Esto no es una invitacin, Aubrey. Todava eres un miembro y tienes que pagar tu parte. - Lo s. El comit tuvo la amabilidad de comunicrmelo por escrito. No obstante eso, haba jurado no volver a pisar ese lugar hasta que me rehabilitaran y precisamente maana sale la Gazette, ya, ja, ja! Pagar mi parte con mucho gusto. Para terminar en el Almirantazgo antes de la hora de cenar, primero Jack Aubrey tena que llegar all, y hasta el momento se haba encontrado con dificultades que parecan insuperables. Poco despus de medianoche trajeron a Killick al Grapes en un tabln, mucho ms borracho de lo que se consideraba normal entre los marineros y sin poder

hablar ni moverse. Se haba cado en el barro, le haban arrancado un puado de su pelo gris y ralo, le haban robado el dinero, le haban dejado medio desnudo, no tena charreteras nuevas y las que haba llevado de muestra haban desaparecido. Rowley no viva encima de su tienda y, por tanto, no era posible despertarlo por muchos golpes que dieran en su puerta; y la tienda que le haca competencia estaba mucho ms all de Longacre, en una parte diametralmente opuesta a donde se encontraba Whitehall. A pesar de todo, gracias a su nimo y al esfuerzo del caballo que tiraba del coche, Jack pudo llegar a tiempo y vestido correctamente, aunque acalorado, a su cita en el Almirantazgo. All, en la entraable sala de espera, tuvo tiempo para refrescarse y sentir la satisfaccin de llevar un uniforme de nuevo. Sophie tena razn: los calzones blancos y la chaqueta azul le quedaban anchos en la parte donde antes tena la panza, pero la chaqueta an le quedaba muy bien de cuello y de hombros y se ajustaba a ellos graciosamente. All haba pocos oficiales ms, y esos pocos que haba llevaban una sola charretera, es decir, eran tenientes, y no se atrevan a responder ms que Buenos das, seor cuando l les deca Buenos das, caballeros, as que al poco tiempo se puso a leer el Times. Lo abri por una pgina al azar y apareci ante su vista la columna publicada en la Gazette, que, en su opinin, no deba mirar demasiado a menudo. - Capitn Aubrey, por favor -dijo el viejo asistente. Un momento ms tarde el almirante Satterley, despus de saludar cordialmente y felicitar a Jack, le cont cul era la situacin de la Diane. - Se la haban dado a Bushel para ir a las Antillas y tena previsto zarpar el prximo mes. Ahora le han ofrecido el servicio de guardacostas de Norfolk, un puesto que le viene muy bien, sobre todo porque su esposa tiene fincas all. Eso es ventajoso para nosotros, que disponemos de poco tiempo, porque no puede llevarse a casi ninguno de sus seguidores. Ya tena reunidos a todos los oficiales y a algunos excelentes suboficiales, pero entre los guardiamarinas faltan buenos ayudantes de oficial de derrota. Creo que ya ha cargado bastantes provisiones y la ltima vez que tuve noticias de l le faltaban sesenta o setenta marineros para completar la tripulacin. Aqu tiene una lista de sus oficiales. Si quiere hacer algn cambio, le ayudar todo lo posible en el poco tiempo que tenemos, aunque, si yo estuviera en su lugar, no hara ningn cambio substancial. Como no han estado mucho tiempo bajo las rdenes de Bushel, no les molestar que le releven, y adems saben muy bien quin captur la Dianey quin, por tanto, tiene derecho a estar al mando de ella. Mientras usted mira la lista firmar estas cartas. La lista tena mucha informacin: la edad de cada oficial, los servicios prestados y la antigedad. En general eran jvenes. El teniente mayor y de ms antigedad, James Fielding, tena treinta y tres aos. Haba estado navegando durante veintin aos, diez de ellos realizando la misma misin, pero haba pasado la mayor parte del tiempo en barcos de lnea que hacan bloqueos y haba entrado muy poco en combate. Perdi incluso la oportunidad de tomar parte en la batalla de Trafalgar porque su barco, el Canopus fue enviado a cargar agua y provisiones en Gibraltar y Tetun. El segundo teniente, Bampfylde Elliott, indudablemente tena mucha influencia, pues le haban dado ese cargo mucho antes de la edad reglamentaria; sin embargo, apenas tena experiencia como oficial porque le hirieron en una batalla entre el Sylph yel Fleche ytuvo que quedarse en tierra hasta que le dieron su puesto actual. El tercer teniente era el joven Dixon, a quien conoca. Luego estaban Graham, el cirujano; Blyth, el contador, y Warren, el oficial de derrota, todos los cuales haban prestado servicio en navos respetables. Lo mismo ocurra con el condestable, el carpintero y el contramaestre. - Bien, seor-dijo Jack-, slo tengo dos observaciones que hacer. La primera es que el tercer teniente es hijo de un oficial con quien estuve en desacuerdo en Menorca. No ten-

go nada contra el joven, pero l conoce esas discrepancias y se ha puesto de parte de su padre. Eso es normal, sin duda, pero tal vez afecte a la armona en la fragata. - Dixon? Ah, recuerdo que su apellido era Harte hasta que hered Bewley! -exclam el almirante con una mirada difcil de interpretar, que poda ser maliciosa, burlona o desaprobatoria; pero que demostraba que saba que Aubrey era uno de los hombres que convirtieron a Harte en un cornudo en Puerto Mahn. - Exactamente, seor. - Tiene algn otro oficial que sugerir? - He perdido algunos contactos, seor. Podra hablar con el personal de su departamento para ver si est disponible alguno de los guardiamarinas que estaban bajo mis rdenes? - Muy bien, pero esa persona tendr que encontrarse cerca, como puede suponer. Cul es el otro comentario? - Es sobre el cirujano, seor. Estoy seguro de que es muy competente, pero siempre he navegado en compaa de mi ntimo amigo el doctor Maturin. - S, eso me dijo el primer lord. Sin embargo, el nombramiento o el relevo del seor Graham depende del Comit de Ayuda a los Enfermos y Heridos, y aunque podramos haberles inducido a que le ofrecieran otro barco, pensamos que el doctor Maturin podra viajar como si tuviera la intencin de ocupar un puesto en Batavia, por ejemplo, o en calidad de mdico del enviado y su squito o, ya que dicen que la paga es irrelevante para l, como invitado. *** Fue conveniente que Jack Aubrey llegara a Black's mucho antes de su cita con Stephen y sir Joseph, pues estaban en la temporada ms activa en Londres y el local estaba lleno de caballeros provincianos. Tom, el portero, se desembaraz de un grupo de ellos que hacan las habituales preguntas y sali de su garita para estrecharle la mano a Jack. - Me alegro mucho de verle otra vez, seor -le salud-. El club no era el mismo. Un sorprendente nmero de miembros, a algunos de los cuales apenas conoca, fueron a felicitarle por su rehabilitacin. Varios afirmaron que siempre haban sabido que eso sucedera; otros le dijeron que bien est lo que bien acaba. Sinti una profunda gratitud hacia ellos por sus muestras de amistad y apoyo, y aunque saba muy bien que a los ganadores les aplaudan ms cuando la victoria era notoria, se conmovi mucho ms de lo que esperaba. Sir Joseph y Stephen subieron la escalera juntos y el primero dijo: - Permtame felicitarle por su aparicin en la Gazette. No se le habrn subido los humos a la cabeza, verdad? - Es usted muy amable, sir Joseph. No, a m nunca se me suben los humos a la cabeza, y aprecio mucho la amabilidad de quienes respeto. Subieron al piso superior, se sentaron junto a una ventana en la Sala Larga y se pusieron a beber jerez y a mirar la abarrotada calle. - Acabo de volver de Westminster, y haba tanta gente en la calle que he tardado casi media hora -se quej Jack. - Haba algo interesante en el Parlamento? - Oh, no! Slo un puado de proyectos de ley privados. Haba muy poca gente. Slo fui a ver tomar posesin a Dacres de su escao. Eran tan pocas personas que apenas bastaban para que hubiera qurum, y el pobre hombre, adems, estaba rabioso porque tena que regresar a Plymouth en silla de posta esta noche. No obstante eso, tres miembros me

preguntaron si aceptara a sus hijos o sobrinos como guardiamarinas. Cuando vuelva maana estoy seguro de que ocurrir lo mismo. Es sorprendente que la gente est tan deseosa de deshacerse de sus hijos, aunque, pensndolo bien, no es tan sorprendente. - Qu respondi usted? - Respond que me encantara, a condicin de que los muchachos tuvieran trece o catorce aos, hubieran estudiado matemticas en la escuela durante al menos un ao y supieran algo de la mar que les fuera til. No creo que un barco que uno tiene bajo su mando por primera vez, con una tripulacin de la que uno no sabe nada, y sin maestro, sea un buen lugar para los muchachos. Es ms conveniente un barco de lnea, donde al menos pueden servir de lastre. - Su invitado ha llegado, sir Joseph -anunci un sirviente. Pocos minutos despus, Blaine subi la escalera con el seor Fox, un hombre alto y delgado impecablemente vestido al estilo moderno: con el pelo corto y sin empolvar, chaqueta negra, chaleco, corbata blanca, calzones y zapatos con hebillas sencillas. Era bien parecido y aplomado y tena alrededor de cuarenta aos. Prest gran atencin a las presentaciones que hizo sir Joseph y la buena impresin que caus mejor cuando se sentaron a cenar en el saln privado ms pequeo, una encantadora habitacin octogonal con el techo en forma de cpula. Dijo sentirse muy honrado de conocer al capitn Aubrey y confes que la captura del Cacafuego en la ltima guerra le haba producido una extraordinaria alegra slo superada por el apresamiento de la Diane. Tambin se alegraba de conocer al doctor Maturin, de quien sir Joseph le haba hablado tanto. - Las islas situadas al sur del mar de la China deben de ofrecer al naturalista una enorme cantidad de plantas y animales no descritos. Ha estado all alguna vez, seor? - Por desgracia, nunca he tenido la suerte de llegar ms all de la costa este de Sumatra, seor, pero espero que esta vez mi suerte mejore. - Yo tambin lo espero. En esa zona tengo un amigo que es un eminente naturalista y me ha asegurado que ni siquiera se conocen bien los mamferos ms grandes y que, puesto que los holandeses no tenan inters en la ciencia ni en la naturaleza sino en el comercio, apenas llegaron a conocer el interior de Sumatra y Java. Mi amigo tiene colecciones maravillosas y pasa todo el tiempo que le permiten sus deberes oficiales aumentndolas. Seguramente ha odo hablar de l. Es Stamford Raffles, el vicegobernador de Java. - No he tenido el gusto de conocer a ese caballero pero he visto sus cartas, pues sir Joseph me ha enseado varias. En algunas haba plantas secas de diversas especies y admirables descripciones de ellas; en otras, las ms acertadas sugerencias para la creacin de un museo de historia natural con ejemplares vivos, un Kew de la fauna. - Estoy seguro de que simpatizar con l. Tiene un gran talento y una extraordinaria energa. Le conoc hace aos en Penang cuando yo era miembro del consejo legislativo y l ocupaba un puesto en la Compaa de Indias. Trabajaba da y noche y a ratos perdidos coleccionaba desde tigres hasta musaraas. Tambin es un destacado lingista. Me ayud mucho cuando estudiaba la expansin del budismo, sobre todo la llegada a Java de la escuela budista mahayana. - El doctor Maturin y yo estbamos presentes en Somerset House cuando usted ley su estudio -dijo sir Joseph. Tanto Stephen como Jack, quien lo haba ledo en Proceedings, aprovecharon la oportunidad para felicitar al seor Fox. Siguieron conversando animadamente y Fox habl de diversos asuntos navales y polticos segn eran considerados en tierra, demostrando su inteligencia y su amplia informacin. Despus hablaron del desafortunado viaje que la Surprise haba hecho varios aos antes, el viaje en que llevaron al seor Stan-

hope a ver a otro sultn malayo y que a punto estuvo de permitir a Stephen visitar el paraso de los naturalistas, ms all del estrecho de la Sonda. - S, recuerdo bien esa misin -dijo el seor Fox-. Fue una de las ideas menos brillantes de Whitehall. Hubiera sido mucho mejor que nos la dejaran a nosotros. Raffles se hubiera ocupado del asunto en su propio terreno y el pobre seor Stanhope se hubiera ahorrado un fatigoso viaje y no habra contrado una enfermedad mortal. Fue absurdo enviar a un hombre de su edad. Bueno, no s si estoy equivocado, pero creo que un representante del rey, con poderes otorgados por la propia Corona, tiene derecho a ser recibido con trece salvas. - Exactamente, seor -corrobor Jack-. Los enviados son recibidos con trece salvas. - Entonces, para que un hombre tenga derecho a ser recibido con trece salvas debe pertenecer a una familia distinguida o tener talento -dijo, y mir a su alrededor sonriendo. - Era un compaero muy agradable -intervino Stephen-. Estudiamos malayo juntos cuando todava se senta bastante bien y recuerdo que le encantaban los verbos porque no variaban para expresar modo, tiempo, nmero ni persona. - Esos son los verbos que me gustan -sentenci Jack. - Progresaron mucho? -inquiri Fox. - No -respondi Stephen-. Nuestro libro era bastante malo y estaba escrito por un alemn en lo que crea que era francs. Cuando el secretario oriental del seor Stanhope se reuni con nosotros en la India, nos ayud mucho y logr adquirir unos conocimientos bsicos, pero el viaje fue demasiado corto. Esta vez quiero obtener mejor resultado y espero encontrar un sirviente malayo en algn barco de los que hace el comercio con las Indias Orientales. - Oh! -exclam Fox-. En eso puedo ayudarle, si lo desea. Mi sirviente Al tiene un primo, Ahmed, que est desocupado o va a estarlo pronto. Es un joven inteligente y bien preparado que sirvi a un comerciante retirado, el seor Waller, quien muri hace poco. Yo mismo le hubiera contratado, pero no haba sitio para l en mi squito. Si usted quiere, le dir a Al que le llame enseguida. Estoy seguro de que la seora Waller dar buenos informes sobre l. - Eso sera estupendo. Se lo agradezco mucho, seor. - A propsito de squitos -intervino de nuevo Jack-, aunque tal vez no sea oportuno hablar de cuestiones prcticas ahora, quisiera que antes de irme a Portsmouth el seor Fox me dijera el nmero de personas que lo forman y lo que comern. As los carpinteros y los ebanistas podrn ponerse a trabajar enseguida, pues no hay ni un momento que perder. - Pero si a sir Joseph y al doctor Maturin no les importa, podramos hablar del asunto ahora mismo -propuso Fox-, pues, como muy bien ha dicho, no hay ni un minuto que perder. He navegado en barcos que trataban de encontrar el monzn del noreste porque haban perdido el del suroeste, y me pareci algo deprimente. Y en nuestro caso eso nos impedira tener xito. Mientras ellos se ponan de acuerdo, Stephen y Blaine, que estaban el uno junto al otro, intercambiaron opiniones sobre el vino que tomaban con el cordero, un delicioso Saint Julien, y sobre otros vinos de la regin de Mdoc, sus precios tan variados y lo absurdo que era hablar de ese tema en la mayora de los casos. - Entonces -dijo Fox para concluir-, aunque partir slo con un secretario y un par de sirvientes, cuando hagamos escala en Batavia, Raffles me conseguir dos o tres acompaantes de buena presencia que sern como figuras ornamentales, pero que, junto con sus sirvientes, contrarrestarn la accin de la delegacin francesa. Obviamente, necesitar espacio para ellos.

- Pulo Prabang -dijo Stephen despus de una pausa-. El nombre me trae el recuerdo de dos cosas desde que lo o por primera vez, y ahora ambas afloran a la superficie de lo que jocosamente llamo mi memoria. La primera es que usted, en su conferencia, explic que se era uno de los pocos lugares del territorio malayo donde quedaban reminiscencias de budismo. - S -confirm Fox sonriendo-. Es un lugar interesante desde muchos puntos de vista, y tengo muchos deseos de visitarlo. Naturalmente, el sultn es mahometano, como la mayora de los malayos, y, tambin como la mayora, es poco exigente. Como generalmente ocurre en esa zona, l y su pueblo conservan muchas otras creencias, supersticiones o como quiera llamarlas. Ni l ni nadie molestaran a quienes van al santuario budista en Kumai. Creen que eso sera una locura y un sacrilegio y que, lo que es an peor, traera mala suerte para siempre. Un hombre me habl de un templo en que crey distinguir cierta influencia de la escuela budista hinayana, lo que lo convertira en algo nico. La isla tambin es interesante desde el punto de vista geolgico, pues antao hubo all erupciones volcnicas de las que han quedado dos notables crteres, uno junto al mar, donde el sultn tiene el puerto, y otro en la regin montaosa. El segundo es actualmente un lago, y junto a l se encuentran el templo y el santuario. Mi informador dice que los pocos monjes que hay han venido de Ceiln, pero como nuestra conversacin fue en francs, una lengua que ninguno de los dos hablamos bien, es posible que me haya confundido y que sea su rito el que procede de Ceiln. Por otra parte, estoy seguro de que Raffles me dijo que all se podan ver orangutanes y rinocerontes, y me parece que tambin elefantes. - Qu alegra! -exclam Stephen-. Y eso me recuerda la segunda cosa. Fue a Pulo Prabang adonde se retir Van Buren cuando nosotros tomamos Java, verdad? - Van Buren? No recuerdo ese nombre. - Cornelius van Buren. Algunos le colocan al mismo nivel que Cuvier; otros en un nivel superior. En cualquier caso, no hay nadie que sepa ms del bazo. - El experto en anatoma? Por supuesto, por supuesto! Disclpeme, pero estaba distrado. No s qu habr sido de l, pero seguramente Raffles nos lo dir. Del experto en anatoma saltaron a los que hacen el suministro a quienes estudian anatoma. Blaine tuvo la amabilidad de describir a los principales: profanadores de tumbas, ayudantes de verdugos y barqueros del Tmesis. - Tambin hay otros que matan por asfixia. Son hombres que llevan a los albergues a jvenes y pueblerinos ingenuos a quienes los carteristas han robado y cuando se duermen les ponen encima un colchn y dos o tres de ellos se acuestan en l. De los hombres malos en general pasaron a hablar de los traidores, y luego, repentinamente, de Ledward. Tanto Jack como Stephen se asombraron del profundo odio que Fox senta por l, que pareca an ms profundo porque la conversacin anterior haba sido muy superficial, casi trivial. Fox se emocion tanto que blasfem (algo que era extrao en l y causaba gran irritacin) y palideci. No comi nada ms hasta el momento en que retiraron el mantel y pusieron en la mesa las nueces y el oporto y en que, debido a la entrada y salida de sirvientes, hubo que cambiar de tema. No obstante eso, se recuper bastante pronto, y todos se quedaron all sentados durante largo rato bebiendo vino. Les trajeron dos botellas ms y la cena termin alegremente. Fox declin una invitacin para asistir a un concierto de msica antigua (lamentaba no poder distinguir una nota de otra), les dio cortsmente las gracias por haberle proporcionado el placer, el inmenso placer de estar en su compaa y por la excelente cena, se despidi y se fue. Mientras Jack hablaba con un amigo en el vestbulo del teatro. Stephen dijo a Blaine:

- Hay otro asunto del que quera tratar, pero no lo hice. Creo que debera haber hablado de l mucho antes. Espero no equivocarme al suponer que entre el enviado y yo no hay diferencia jerrquica. - Oh, no! Ninguna en absoluto. Est muy claro que a pesar de que Fox le pedir consejos, no est obligado a seguirlos, y, por otra parte, usted tampoco tiene por qu seguir sus recomendaciones. Slo existe entre ustedes un nexo consultivo. l va a Pulo Prabang para firmar un tratado con el sultn y usted va a observar a los franceses. Pero, por supuesto usted tendr que comunicarle cualquier informacin que reciba y que pueda ayudarle en su labor. - Muy buenos das, Stephen -le salud Jack, levantando la vista de la carta-. Has dormido bien? - Admirablemente bien, gracias. Dios mo, cmo me gusta el olor a caf, a beicon y a pan tostado! - Recuerdas a aquel horrible guardiamarina que se llamaba Richardson? - No. - En la Boadicea le llamaban Dick el Manchado. Tena ms granos de los que suelen tener incluso los jvenes de la Armada. Volvimos a verle en Bridgetown y ya no los tena. Era el primer oficial del buque insignia del almirante Pellow. - Ah, s! Recuerdo que era un buen matemtico. Qu le ha ocurrido? - Como est en tierra, mand a preguntarle si quera ser el tercero de a bordo de la Diane, y aqu est su carta, llena de satisfaccin y gratitud. Estoy muy contento. Y recuerdas al seor Muffin? - El que era capitn del Lushington, un barco que hace el comercio con las Indias, cuando tuvimos una escaramuza con Linois en el viaje de regreso de Sumatra? - Muy bien, Stephen. Ha viajado a Cantn Dios sabe cuntas veces y conoce perfectamente el sur del mar de la China, y yo, en cambio, no. Le escrib pidindole consejo y me ha invitado a ir a Greenwich -dijo, agitando en el aire otra carta-. Se ha retirado de la mar, pero le encanta ver pasar los barcos por el ro. La seora Broad entr para dar los buenos das y traer ms panceta y un plato de salchichas de Leadenhall, tres de las cuales devor Stephen enseguida. - Nadie dira que com bien y cen estupendamente ayer -coment sin que se entendieran bien sus palabras mientras masticaba la tercera. - El oporto del club es el mejor que he tomado en aos -exclam Jack-. Fox lo aguant muy bien, porque no se tambale ni una sola vez cuando bajaba la escalera, lo que no puede decirse de Worsley y Hammond, ni de otros miembros. Qu te pareci? - La primera impresin fue buena, y, sin duda, es un hombre inteligente e instruido; sin embargo, esa impresin no dur tanto como hubiera deseado. Hace demasiados elogios cuando habla, como si quisiera que simpatizramos con l, y habla demasiado, como la mayora de los abogados. Pero si uno no conoce bien a un hombre es difcil saber a qu atribuir su nerviosismo, y seguramente estaba nervioso porque se encontraba frente a tres personas. Sir Joseph, que le conoce mejor, opina que tiene gran talento y simpatiza con l. Y fue agradable orle hablar con tanto entusiasmo de su amigo de Batavia, Raffles. En ese momento toc la campanilla para pedir ms caf y, cuando serva una taza a Jack, prosigui: - A pocos hombres les gusta que les pisoteen, pero me parece que algunos van demasiado lejos en su afn de evitarlo e intentan ocupar una posicin superior desde el principio o al menos tan pronto como se terminan las primeras frases corteses. El doctor Johnson dijo que cada reunin o conversacin era una competicin en la que el hombre ms inteligente era el vencedor; sin embargo, creo que se equivoc, pues eso slo se ap-

licara a las discusiones, que a menudo son contraproducentes, no a lo que yo llamo conversacin, a un amigable y tranquilo intercambio de opiniones, noticias, reflexiones e informacin sin afn de superioridad. Me di cuenta de que sir Joseph, con acierto, guard silencio durante intervalos, largos intervalos, y, obviamente, era quien inspiraba ms respeto de los tres. Jack asinti con la cabeza y sigui desayunando. Empez a comer tostadas con mermelada y cuando dej vaca la fuente ms cercana dijo: - Hace aos hubiera pensado que es un gran hombre y un excelente compaero, pero ahora tengo mis reservas. Aunque probablemente sea un gran hombre, no le juzgar hasta que le conozca mejor. No nos oste planear cmo se alojar en la Diane? Opina lo mismo que el seor Stanhope de la importancia de un enviado, el representante directo del rey. Comeremos separados, excepto en los casos en que nos invitemos, y los mamparos extra convertirn el zafarrancho de combate en una tarea ms larga y complicada. A propsito de eso, no me has dicho si prefieres viajar como mdico del enviado y su squito o como mi invitado. - Como tu invitado, por favor! Ser mucho ms sencillo. Ellos siempre pueden solicitar mis servicios si los necesitan. - Sin duda, tienes razn -dijo Jack-. Stephen, voy a ir a Buckmaster's dentro de cinco minutos porque mi uniforme no me sirve. Quieres venir conmigo? Podras comprarte una chaqueta decente. - Lamentablemente, estoy comprometido, amigo mo. Esta maana tengo que hacer una delicada e interesante operacin con mi amigo Aston en Guy's, y por la tarde t estars en el Parlamento. Pero podramos reunimos por la noche para ir a la pera si sir Joseph nos deja su palco. Ponen en escena La clemenza di Tito. - Me encantara ir -exclam Jack-. Y tal vez maana vayamos a Greenwich en lancha. *** La operacin de Stephen termin bien, aunque durante el tiempo, nada despreciable, que dur el paciente no dejaba de gritar: Oh, Dios mo! Oh, Jess! No ms, por Dios! No puedo soportarlo!. A veces sus palabras eran interrumpidas por alaridos, pues tena los dientes tan frgiles y la nariz en tan mal estado que no podan ponerle una mordaza. Todo eso le produjo a Stephen un gran cansancio, as que en vez de visitar a sir Joseph Banks en Spring Grove, como tena previsto, se sent en una cmoda butaca junto a la ventana de su habitacin en el Grapes y busc primero el ensayo de Van Buren sobre el bazo de los primates (los primates no racionales) en el Journal des Savans y comprob que, en efecto, estaba escrito en Pulo Prabang. Luego rebusc entre los diarios que haba conservado (algunos los haba perdido, otros se haban hundido o estaban hechos pedazos) y encontr el del ao en que haba conocido a Jack Aubrey. Como haca mucho tiempo que no usaba esa clave, al principio le fue difcil entenderlo, pero pronto pudo leerlo bastante rpido. - S -dijo-, en esa poca tan lejana estaba aturdido. Lo nico que senta era pena, y muy profundamente. Slo la msica me una a la vida. Volvi a leer, ahora ms rpido, y se reencontr con su antiguo yo no tanto por las anotaciones como por los vividos recuerdos que le traan. - Indudablemente, soy muy diferente del hombre que dijo a Dillon estas palabras, pero lo que he experimentado ha sido la recuperacin de un duro golpe, el regreso a un antiguo estado, no una evolucin. El cambio de Jack es ms profundo, pues ni siquiera un

adivino podra reconocer al actual capitn Aubrey en el Jack de entonces, voluntarioso, despreocupado, indisciplinado, impaciente y un poco licencioso. O acaso exagero? Pas las pginas y record sus primeros contactos con los servicios secretos navales. Record a John Somerville, un hombre de la cuarta generacin de una familia de comerciantes de Barcelona, un miembro de la Germandat, la asociacin catalana que luchaba contra la opresin espaola, mejor dicho, castellana de su pas. Los catalanes odiaban a los ejrcitos franceses, que haban quemado Montserrat y haban destruido ciudades, pueblos e incluso fincas aisladas en las montaas y haban cometido asesinatos y violaciones. En 1797 la Germandat se enfrent con dureza a los castellanos porque haban roto su alianza con los ingleses y se haban aliado a los franceses. Cuando l vio el xito de las campaas de Bonaparte comprendi que lo nico que podra salvar a Europa sera la victoria de los ingleses, una victoria que tendra que conseguirse en la mar y que era la condicin necesaria para la autonoma catalana y la independencia de Irlanda. En el diario hablaba de la relacin que haba establecido con Somerville despus de pasar los primeros das en la Sophie y tambin de la que tuvo con el jefe ingls de Somerville, uno de los mejores agentes de Blaine hasta su horrible muerte en Francia. Hablaba de todo eso muy detalladamente, y algunos de los fragmentos le hicieron temblar a pesar de saber que nadie haba descubierto la clave. Qu grandes riesgos haba corrido antes de comprender la verdadera naturaleza del espionaje! Lucy le hizo volver de repente al presente cuando llam a la puerta y, con un tono que no indicaba satisfaccin ni aprobacin, dijo que abajo haba un negro con una carta para el doctor Maturin. - Es un marinero? -pregunt, pues estaba tan aturdido que pens que sera alguno de los tripulantes negros de la Surprise, que se encontraban a miles de millas de distancia. - No, seor -respondi Lucy-. Parece un indgena. Y tiene los dientes negros -aadi, inclinndose hacia delante y bajando la voz. - Por favor, acompale hasta aqu. Era Ahmed, el conocido de Fox. En efecto, tena los dientes negros porque masticaba betel, pero su cara era de color marrn amarillento. Se detuvo en la puerta con la carta sujeta con las dos manos e hizo una inclinacin de cabeza. Vesta al estilo europeo y podra haber pasado desapercibido en muchas partes de la ciudad, especialmente en Pool o Wapping, aunque no en el distrito de Savoy. En realidad, el condado no formaba parte de Londres ni de Westminster, sino del ducado de Lancaster, y culturalmente era un territorio encerrado en s mismo, donde desconocan a los indgenas e incluso a los habitantes del condado de Surrey. - Pase, Ahmed -le invit Stephen. La carta era en realidad una amable nota de Fox donde manifestaba lo mucho que haba disfrutado de la cena y adjuntaba la carta de recomendacin que la seora Waller haba entregado a Ahmed. Adems de dar buenos informes, la seora deca que en invierno Inglaterra era demasiado fra y hmeda para l, por lo que probablemente se encontrara mejor en el calor de su pas de origen, y que se vea obligada a reducir el nmero de sirvientes. - Fantstico!, muy bien -exclam Stephen contento-. Habla mucho o poco ingls, Ahmed? Al le ha explicado algo de la situacin? Ahmed contest que hablaba poco pero entenda ms de lo que hablaba, y que Al le haba explicado todo. Y cuando Stephen le pregunt cundo podra dejar su casa volvi a hacer una inclinacin de cabeza y respondi: - Maana, tuan. - Muy bien -respondi Stephen-. El sueldo es quince libras al ao. Si te conviene, trae tus cosas antes de medioda. Puedes cargar solo tu bal?

- Oh, s, s, tuan!Al es amable y me prest un carro. Ahmed empez a retroceder lentamente hacia la puerta con una sonrisa tan radiante como lo permitan sus oscuros dientes y haciendo inclinaciones de cabeza, y as continu hasta que baj los primeros escalones. Stephen pens: Ahora tendr que calmar a Killick y a la seora Broad. Es probable que l tenga peor humor que de costumbre y que ella piense que habr sacrificios humanos y herejas a todas horas. Ser una tarea difcil. *** En efecto, fue difcil al principio. - He soportado osos y tejones -se quej la seora Broad con los brazos cruzados por encima de un vestido de seda negra formal. - Era un oso muy pequeo -dijo Stephen-. Y eso fue hace mucho tiempo. - y tejones, varios tejones grandes en el cobertizo -continu la seora Broad-. Pero esos dientes negros hacen que a uno se le hiele la sangre en las venas. A pesar de todo, como l era el doctor Maturin y la seora Maturin se haba acostumbrado a ver personas con dientes negros en la India, a Ahmed le fueron concedidos varios das de prueba. Antes que terminaran esos das, en el Grapes todo haba vuelto a la normalidad. Ahmed, que era dcil y amable y siempre estaba limpio y sobrio, iba y vena sin suscitar comentarios negativos; Killick, en cambio, como siempre que estaba en tierra, causaba bastantes molestias porque vociferaba constantemente y se emborrachaba a menudo. Al final de la estancia de ambos en Londres, cuando lleg el coche en que llevaran el equipaje a la diligencia de Portsmouth, Lucy y la seora Broad dieron la mano al seor Killick y al seor Ahmed, a quien desearon un buen viaje y dijeron que les encantara volver a verle. Jack y Stephen se marcharon en un coche antes, y cuando ya estaban fuera de la ciudad y los caballos iban al trote, dijo Jack: - Me gustara que Tom Pullings estuviera con nosotros, pues le encanta viajar en coches tirados por cuatro caballos. - Dnde crees que estar ahora? -pregunt Stephen. - Si encontr los vientos alisios al norte de la lnea del Ecuador, debe de estar cerca del cabo San Roque. Espero que as sea, pues no me gustara que la Surprise pasara mucho tiempo en la zona de calmas vomitando estopa y con los mstiles girando. Rebusc entre los papeles que estaban en el asiento de al lado y continu: - Aqu estn mis rdenes, rdenes directas del Almirantazgo. Me alegro de que as sea porque eso significa que en el improbable caso de que consigamos un botn no tendremos que darle la tercera parte a ningn maldito almirante. Y aqu est lo que Muffin amablemente me mand esta maana. Son extractos de los diarios de navegacin de sus viajes por el sur del mar de China durante ms de veinticinco aos, e incluyen mapas y datos sobre los tifones, las corrientes, las variaciones de la brjula y los monzones. Son muy valiosos y lo seran an ms si los barcos que hacen el comercio con las Indias no siguieran en lo posible una ruta fija de Cantn al estrecho de la Sonda, aunque no pueden hacer otra cosa en esas aguas, pues, por lo que sabemos, en ningn lugar hay ms de cien brazas de profundidad y, por lo general, hay menos de cincuenta. Esas aguas son muy poco profundas, no han sido exploradas y estn rodeadas de volcanes y, por tanto, tienen muchos bancos de arena. Navegar por all no es en absoluto como en alta mar, y como l me dijo con franqueza en Greenwich, a menudo prefera ponerse al pairo o incluso anclar durante la noche porque es lo ms fcil en aguas tan poco profundas.

- Es una excelente medida de precaucin. No s por qu no la adoptan todos. - Bueno, Stephen, algunos tienen prisa; por ejemplo, los capitanes de barcos de guerra. No sirve de nada ir a vender pao al mercado y encontrarse con que -hizo una pausa y frunci el entrecejo-. No est en el arca. - No es as. - No hay arca. - Al diablo con las citas literarias! No sirve de nada darse tanta prisa, como hemos hecho en estos ltimos das, y navegar a toda vela por medio mundo para despus, al doblar el cabo Java, pasar la noche de un lugar a otro con el palo mesana balancendose. Oh, Stephen, estoy cansado de correr de un lado a otro por Londres! En ese momento bostez, luego hizo algunos comentarios ininteligibles sobre el tiempo y la marea, y despus se qued dormido en el rincn como haca habitualmente, como se apaga una vela. Pero estaba completamente despierto mucho antes que el coche llegara a Ashgrove. Contempl con satisfaccin sus plantas, con follaje ms espeso que la ltima vez que las haba visto, y los arbustos que flanqueaban el camino. Sinti an ms satisfaccin al ver que su familia le esperaba frente a la casa porque el chasquido de la nueva reja se haba odo a gran distancia y que los nios le saludaban con la mano. Pero cuando baj del coche advirti que Sophie, a pesar de haberle dado la bienvenida, tena una sonrisa forzada y una expresin ansiosa y preocupada. La seora Williams tena una expresin grave, pero los nios no parecan afectados por nada. Y Diana empez a contar algo sobre un caballo a Stephen. - Ha sucedido algo horrible -dijo Sophie cuando se quedaron un momento solos-. Tu hermano, bueno, mi hermano, porque lo es tuyo y le quiero mucho Cuando Sophie estaba emocionada hablaba muy rpido, con las palabras encabalgadas. - Quiero decir que nuestro querido Philip se escap del colegio y dice que se har a la mar contigo. - Eso es todo? -inquiri Jack, sintiendo alivio-. Dnde est? - En el rellano de la escalera. No se atrevi a bajar. Jack abri la puerta y grit: - Hola, Philip! Baja, hombre. Cuando Philip baj, le dijo: - Me alegro de verte, hermano. - Le felicito, seor -fueron las primeras palabras de Philip, con voz trmula. - Eres muy amable, Philip -respondi Jack, haciendo un gesto con la mano-. Lamento tener que decepcionarte, pero esto no es posible, comprendes? No puedo llevar a mi propio hermano como guardiamarina en un barco nuevo y con tripulantes que no conozco ni me conocen. Tanto los guardiamarinas como todos los dems diran enseguida que eres mi favorito. Esto no es posible, te aseguro que no es posible. Pero no te lo tomes a pecho. El ao que viene, si te aplicas en las matemticas, te prometo que el capitn Dundas te llevar con l en el Orion, un barco de lnea. No te lo tomes a pecho. Se volvi de espaldas porque era casi seguro que Philip se pondra a llorar y Sophie le puso al corriente de las novedades: - El comisionado te dej un mensaje. Te ruega que le visites cuanto antes. - Le escribir una nota enseguida. Y escribir otra invitando a comer maana al pobre Bushel, el capitn de la Diane, si no te molesta, cario. - No me molesta en absoluto, amor mo. - Entonces, por favor, dile a Bonden que se vista como un cristiano y se prepare para irse con Dray tan pronto como escriba las notas.

Jack saba muy bien que el comisionado tendra que hablar con el maestro carpintero de barcos para explicarle las rdenes de la Junta Naval y empezar los trabajos urgentes antes que las rdenes fueran reconocidas formalmente. Por otra parte, ya estaban avisados los ebanistas que, en secreto, iban a hacer compartimientos para guardar el tesoro, un tesoro que junto con las ofertas menos tangibles del enviado contrarrestara lo que los franceses ofrecieran. Al menos eso era lo que el Ministerio esperaba. Puesto que no conoca al capitn Bushel, la invitacin tena necesariamente que ser formal, pero puso en ella toda la amabilidad que pudo con la esperanza de que eso hiciera menos doloroso su reemplazo. Sin embargo, aparentemente no produjo el efecto deseado. Bonden trajo una nota del capitn Bushel en que deca que, lamentablemente, un compromiso previo le impeda aceptar la invitacin del capitn Aubrey. Adems se tomaba la libertad de sugerir que el capitn Aubrey subiera a bordo al da siguiente a las tres y media, pues, como seguramente comprendera ya que l haba contratado a todos los oficiales, prefera dejar la fragata antes que su sucesor tomara posesin del cargo. La nota lleg cuando el capitn Aubrey estaba concentrado en un juego de cartas entre los constantes gritos de los nios. Philip, que haba recobrado el nimo, segua las amables indicaciones de su sobrina Caroline en el juego y sus ojos brillaban cuando anunciaba cules eran sus triunfos. En ese momento Jack slo se dio cuenta de que era un rechazo y enseguida sigui con su plan para vencer a George, que no saba mucho de las leyes de la probabilidad; sin embargo, ms tarde pens que probablemente Bushel era un hombre despreciable, ya que se haba ofendido porque le reemplazaban. Era posible que tuviera un compromiso previo, pero la absoluta falta de frmulas de cortesa o de frases de agradecimiento por la invitacin era una grosera; la sugerencia de una hora, una incorreccin, y el hecho de que no le ofreciera una lancha para llevarle hasta la fragata, una grave omisin. Era perfectamente adecuado que Jack escogiera la fecha y la hora, pues tena varios aos ms de antigedad que Bushel, pero, aunque a l no le haban reemplazado nunca, saba que el reemplazo era generalmente un proceso desagradable, y tal vez en este caso lo fuera tanto que justificaba su profundo resentimiento. - De todas formas, seguir las indicaciones de ese mezquino -dijo, y luego, bajando la voz, como si hablara para s, continu-: La verdad es que yo hara cualquier cosa que no fuera matar a Sophie y a los nios con tal de volver a estar en mi lugar. Aunque su nombramiento haba sido publicado en la Gazette y su nombre haba aparecido otra vez en la lista de capitanes, se era un acto simblico y casi sacramental para los oficiales de marina, un acto que era como la entrega de un anillo que representaba su matrimonio con la Armada otra vez. Los cuatro se fueron en el coche de Diana, con Killick y Bonden sentados en el pescante de la parte posterior (aquella vista hubiera provocado el asombro de cualquier londinense, pero era corriente en las cercanas de Portsmouth, Chatham y Plymouth), ya que despus de que Jack hablara con el comisionado y tomara posesin de la Diane iban a comer en el Crown y a ensearles a ellas la fragata. Al comisionado y al maestro carpintero de barcos les encantaba hacer cosas en secreto y enseguida se mostraron dispuestos a cooperar. Ambos aseguraron que disimularan el trabajo de los ebanistas con las obras de transformacin necesarias para el alojamiento del enviado y su squito. Cuando Jack dijo que iba a subir a bordo de la Diane, el comisionado le ofreci su fala para llevarle hasta ella. La fragata estaba anclada en un lugar conveniente por su cercana, ya que se encontraba antes de llegar a la isla Whale, y era obvio que el capitn Bushel todava estaba sacando sus pertenencias porque a su alrededor iban y venan muchas lanchas.

- D la vuelta alrededor de ella, por favor -pidi Jack con cortesa al timonel, porque an era demasiado temprano. La mir con mucha atencin, protegindose los ojos de los brillantes rayos del sol con la mano. Le pareci ms hermosa que como la recordaba y al verla tan bien pintada y ordenada pens que el primer teniente tena que ser forzosamente bueno. Tena la popa un poco ms hundida, pero aparte de eso no le encontraba ninguna falta. Despus de dar dos vueltas, volvi a mirar su reloj. - A babor -orden para evitar la extraa e incmoda situacin en que el timonel se viera obligado a pronunciar el nombre de Diane cuando el actual capitn se encontraba todava a bordo. Subi por el costado con guardamancebos, pero sin ceremonia. Salud a los oficiales y todos le respondieron quitndose el sombrero a la vez, lo que produjo muchos reflejos dorados simultneamente. - Capitn Bushel? -pregunt mientras avanzaba tendindole la mano-. Buenas tardes, seor. Mi nombre es Jack Aubrey Bushel le estrech la mano con desgana, sonriendo forzadamente y mirndole con odio. - Buenas tardes, seor. Permtame presentarle a mis oficiales. Se turnaron para dar un paso al frente. Primero el primer teniente, Fielding, luego el segundo, Elliott. - El tercer oficial, el seor Dixon, ha sido reemplazado por una persona que usted ha elegido, segn creo -dijo Bushel. Les siguieron el solitario oficial de Infantera de marina, Welby; el oficial de derrota, un hombre guapo y de buena presencia; Graham, el cirujano, y Blyth, el contador. Todos le miraron atentamente y l hizo lo mismo cuando les estrech la mano. Bushel no le present al pequeo grupo de guardiamarinas. En cuanto termin, Bushel grit: - Mi fala! Ya estaba enganchada al pescante central de estribor y los grumetes, con guantes blancos, esperaban junto a los puntales que estaban a los lados del portaln. Un momento despus empez la ceremonia de despedida y entre los rtmicos estampidos y chasquidos que daban los infantes de marina al presentar armas, todos los oficiales le acompaaron hasta el costado y el contramaestre y sus ayudantes empezaron a dar rdenes. En algunos barcos los tripulantes vitoreaban al capitn que se marchaba, pero los de la Diane se limitaron a mirarle fijamente, unos mascando tabaco, otros con la boca abierta y todos indiferentes. Cuando la fala se encontraba a una distancia apropiada, Jack sac su nombramiento del bolsillo interior de la chaqueta, se lo entreg al primer teniente y dijo: - Seor Fielding, tenga la amabilidad de reunir a todos los marineros en la popa y leerles esto. Volvieron a orse las rdenes y los tripulantes corrieron en tropel por los pasamanos y el combs hasta la popa y se quedaron all esperando en silencio. Jack retrocedi casi hasta el coronamiento y observ el conocido alczar, que haba visto por ltima vez cubierto de sangre, incluida la suya. Con voz potente Fielding orden: - Qutense los sombreros. Y cuando todos estaban descubiertos, ley: De los comisionados que representan al primer lord almirante de Gran Bretaa e Irlanda, etctera, y todas las posesiones de su majestad, etctera, a don John Aubrey, por

la presente nombrado capitn de la Diane, fragata de su majestad. En virtud del poder y la autoridad que se nos ha conferido le nombramos capitn de la Diane, fragata de su majestad, y le exigimos que suba a bordo de ella y desempee el cargo de capitn como es debido, dictando rdenes a los oficiales y los tripulantes de dicha fragata, que sern sus subordinados, y exigindoles que se comporten correctamente en sus respectivos puestos y le guarden el respeto y la obediencia que usted, su capitn, merece. Asimismo, debe usted respetar y seguir tanto las instrucciones generales impresas como las rdenes e indicaciones que reciba de vez en cuando de nosotros o de cualquier otro oficial de rango superior al servicio de su majestad. Si usted o alguno de ellos incumplieran esto, responderan por su cuenta y riesgo. Y para que as sea, le damos este nombramiento. Otorgado por nosotros, con el sello del Almirantazgo estampado, el quince de mayo del quincuagsimo tercer ao del reinado de su majestad.

CAPTULO 5 - Amn -dijo el capitn Aubrey con voz potente, de la que se hicieron eco otras doscientas nueve igualmente potentes. Se levant de la silla de brazos que estaba envuelta en una bandera de la unin, puso su libro de oraciones sobre el pequeo bal con armas, cubierto por estamea al igual que las carronadas, y se qued un momento de pie con la cabeza gacha, movindose mecnicamente con el fuerte balanceo. A su derecha estaban el enviado y su secretario, y al otro lado de ellos se encontraban los cuarenta infantes de marina perfectamente alineados, con sus chaquetas de color escarlata y sus pantalones y bandoleras blancas. A su izquierda estaban los oficiales de marina, con el uniforme azul y dorado, y al lado los seis guardiamarinas, cuatro de ellos muy altos. Ms all, en el alczar y los pasamanos, se encontraban los marineros, todos afeitados, con camisa limpia y con sus mejores chaquetas azules con botones dorados o jersis blancos adornados con cintas en las costuras. Los infantes de marina haban permanecido sentados en bancos; los oficiales, en sillas que haban trado de la cmara de oficiales o en la base de las carronadas; los marineros, en banquetas, fuentes de madera o cubos colocados boca abajo; pero ahora estaban de pie y en silencio, y a su alrededor todo estaba silencioso tambin. No llegaba ningn sonido del cielo ni producan ninguno las grandes olas que venan del oeste. Slo se oa el gualdrapeo de las flccidas velas a causa del balanceo, los crujidos que hacan al tensarse los obenques, las vigotas y las retrancas dobles de los caones, los ruidos de la fragata al avanzar, el extrao canto de los pinginos y las voces de los paganos, mahometanos, judos y catlicos, que no asistan a la ceremonia de la Iglesia anglicana y se haba quedado en la proa. Jack levant la cabeza, dejando atrs la indefinida regin sagrada donde haba estado y sintiendo de nuevo la angustia que experimentaba desde que vio por primera vez esa maana la isla Inaccesible, pues estaba situada en el lugar equivocado, mucho ms cerca de lo que debera estar, y a sotavento. Durante tres das y tres noches el mal tiempo y las nubes bajas haban impedido hacer mediciones exactas, y tanto l como el oficial de derrota haban tenido que hacer una estima. Ese domingo, en que el tiempo era un poco mejor, se encontraban a veinticinco millas al sureste de la isla Tristn da Cunha, y Jack quera hacer escala en el norte para reponer provisiones y agua y, si era posible, capturar uno o dos barcos norteamericanos que la usaban como base para perseguir barcos ali-

ados en el Atlntico sur. Al principio no se senta especialmente irritado, pues aunque se haba quedado en su coy hasta tarde (porque haba jugado al whist con Fox durante mucho tiempo) y de que Elliott, desobedeciendo sus rdenes, le haba comunicado con mucho retraso que la haban avistado, el viento del oeste soplaba con fuerza suficiente para que la fragata pasara a una prudente distancia de la isla Inaccesible y llegara a la punta noroeste de Tristn da Cunha, donde las lanchas podran atracar. Aunque, de acuerdo con lo que haba observado en el cielo, crea que el viento aumentara de intensidad antes de la tarde, haba ordenado que prepararan todo para el servicio religioso en el alczar en vez de en la cubierta, donde estaran ms cmodos, con el fin de conocer la situacin en todo momento. Pero cuando estaban cantando Old Hundreth el viento se encalm. Todos los marineros notaron que en las posteriores plegarias la voz del capitn tom un tono ms grave que en similares ocasiones, el tono apropiado para leer el Cdigo Naval, pues no slo el viento se haba encalmado sino tambin las grandes olas que, ayudadas por la corriente del oeste, acercaban la fragata hacia el oscuro acantilado ms rpido de lo deseable. Cuando sali de sus meditaciones, se volvi hacia el segundo oficial (el primero estaba en su coy con una pierna rota) y dijo: - Muy bien, seor Elliott. Contine, por favor. En ese momento mir hacia las flccidas velas y luego se acerc al costado de estribor. De inmediato el cuadro se hizo pedazos: los infantes de marina se agruparon en la proa o abajo y se desabrocharon el cuello y la bandolera blanqueada con arcilla, la mayora de los marineros de la guardia de babor ocuparon sus puestos, pero los ms jvenes, especialmente los hombres de tierra adentro, bajaron para relajarse antes de comer, y los ms viejos, los expertos marineros, se quedaron en la cubierta mirando la isla Inaccesible con tanta atencin como su capitn. - Bueno, seor -dijo Fox junto a l-, hemos hecho casi todo lo que puede hacerse en un viaje por mar. Hemos atrapado tiburones, muy diversos tiburones; hemos comido peces voladores; hemos visto morir estoicamente a un delfn; hemos soportado un calor asfixiante en la zona de las calmas; hemos cruzado la lnea del ecuador; y ahora, segn creo, estamos viendo una isla desierta. Aunque es un lugar gris y aparentemente hmedo e inhspito, me alegro de ver tierra firme otra vez. Empezaba a dudar de su existencia. Estaba de pie junto al capitn en la parte sagrada del alczar y habl en tono conversacional, pues en ese momento no era necesaria la formalidad en cuestiones laicas ni eclesisticas, ya que estaban retirando lo que haban colocado para el servicio religioso. Ahora el alczar no desempeaba ninguna de sus dos posibles funciones. - En efecto, es una isla desierta, seor -confirm Jack-, y es probable que permanezca as. Se llama Inaccesible y, por lo que yo s, nadie ha logrado desembarcar en ella. - La costa es igual alrededor de toda la isla? -pregunt Fox, mirndola por encima de las grises aguas-. Ese acantilado debe de tener mil pies de altura. - Es peor en los otros tres lados -respondi Jack-. No hay ningn lugar donde desembarcar. Slo se ven algunas rocas planas e islotes donde se tumban las focas y anidan los pinginos. - La verdad es que hay muchos -dijo Fox. Mientras hablaba, tres pinginos salieron del agua justo frente al pescante central y luego volvieron a zambullirse. - As que no vamos a desembarcar en una isla desierta -continu-; por tanto, Inaccesible no es nuestro destino. - No -confirm de nuevo Jack-. Recuerda que ayer por la noche habl de Tristn da Cunha? Pues bien, mire hacia delante, al oeste, o sea, a la izquierda del acantilado; pod-

r ver su pico nevado entre las nubes a poco ms de veinte millas de distancia. Se ve claramente cuando la fragata sube con el balanceo. Y all al sur est Nightingale. - Veo las dos -dijo Fox, despus de mirar atentamente durante un rato-. Pero, sabe una cosa? Creo que voy a ponerme una chaqueta porque el aire es un poco fro. Si soplara el viento, sera horrible. - Bueno, estamos a principios del invierno -repuso Jack con una sonrisa. Observ que Fox bajaba la escala de toldilla casi sin tambalearse, a pesar del violento balanceo de la fragata. Eso era una prueba evidente no slo de que tena complexin atltica y una gran habilidad para mantener el equilibrio, sino tambin de que estaba navegando aproximadamente desde los noventa grados de latitud sin detenerse un momento y no haba visto tierra desde que la fragata haba salido del Canal, ya que haba pasado frente a Finisterre, Tenerife y el cabo San Roque con mal tiempo o de noche. Cuando Fox desapareci, Jack se sinti angustiado. Ese viaje le haba producido angustia aun antes de empezar, pues tuvo dificultades para encontrar tripulantes, a pesar de la buena voluntad del almirante Martin, y la Diane tuvo que zarpar con veintisis marineros menos de los estipulados. Despus pas varias semanas horribles en que la fragata tuvo que permanecer en Plymouth por falta de viento. Luego, en cuanto el tiempo permiti pasar del cabo Wembury, se hizo a la mar para buscar el viento, pero tuvo que hacerlo con tanta rapidez que dej atrs al cirujano y a cuatro valiosos marineros porque no acudieron a la fragata durante los veinte minutos despus de izarse la bandera de salida, como era reglamentario. Cuando por fin perdieron de vista la punta Lizard, con un viento soplando por la aleta de estribor con intensidad suficiente para tener desplegadas las juanetes, pero con los planes del viaje deshechos, Jack decidi avanzar hacia el sur muy cerca de Brasil. Esperaba que la corriente y los vientos alisios del sureste le permitieran pasar a considerable distancia del cabo de Buena Esperanza y llegar muy pronto a la zona de los cuarenta grados de latitud, donde encontrara el fuerte viento fijo del oeste. Desde haca tiempo haba pensado en esa posibilidad y, adems, haba ledo detenidamente los diarios de navegacin de Muffin y sus observaciones y haba estudiado sus cartas marinas. Ahora la falta de marineros no le pareca tan importante. Por otra parte, si el viaje era moderadamente bueno, las provisiones de la Diane duraran mucho y, en cuanto al problema del agua, el velero, el contramaestre, el carpintero y l haban ideado un sistema de recogida de agua de lluvia compuesto de lonas, mangueras y canales, un sistema muy fcil de colocar con el que pensaban aprovechar el agua de las copiosas y frecuentes lluvias que caan en la zona de las calmas. En esa zona las cosas le fueron estupendamente. La Diane pas por all en poco ms de una semana, pues encontr los vientos alisios muy al norte de la lnea del ecuador, y avanz hacia la zona de los cuarenta grados de latitud navegando apaciblemente, sin que fuera necesario tocar una braza ni una escota a lo largo de cientos y cientos de millas. No haba encontrado el viento todava, aunque la fragata lleg muy cerca de l en los treinta y siete grados sur. Mientras miraba el acantilado que ahora se extenda a ambos lados, pens que nunca alcanzara el viento a menos que tomara medidas enseguida. All no se poda anclar, pues haba cien brazas de profundidad frente a la costa, y las olas empujaban la fragata hacia la isla de costado a una velocidad de un nudo y medio o ms. No quera estropear el domingo a los tripulantes, que estaban vestidos con su mejor ropa y no haban dormido la noche entera desde haca muchos das, pues a menudo fue necesario llamar una y otra vez a todos los marineros al mismo tiempo. A menos que sus plegarias fueran escuchadas, tendra que ordenar bajar las lanchas para remolcar la fragata, lo que supondra un gran esfuerzo con esas enormes olas.

- Con su permiso, seor -dijo Elliott, atravesando el alczar y quitndose el sombrero-. Thomas Adam, el encargado de las anclas de la guardia de estribor, estuvo aqu en un ballenero durante la paz y dice que, un da que el viento estaba encalmado, el barco que lo acompaaba fue empujado a la costa por olas como stas y qued destruido. Tambin dice que cerca de la costa este la corriente es mucho ms fuerte. - Diga al seor Adam que venga -orden Jack. Adam, un marinero de mediana edad muy serio y fiable, fue a la popa rpidamente. Repiti la historia y aadi que al otro ballenero se le cay el mastelerillo mayor por la borda cuando sus hombres trataban de bajar una lancha, y que antes de empezar a remolcar el barco ya se haba metido entre las algas. Aadi que l y sus amigos observaron todo desde la costa sur, sin poder ayudar de ninguna manera, y que no se haba salvado nadie. - Bueno, Adam -dijo Jack, moviendo la cabeza de un lado a otro-, si no sopla el viento antes de las siete campanadas, tambin nosotros tendremos que bajar las lanchas, pero espero que tengamos mejor suerte. Entonces mir hacia el cielo, todava prometedor, y toc un poste de madera. - Seor -intervino Elliott en voz baja y ostensiblemente alterada-, lo siento mucho. Deba haberle informado antes que el carpintero not que una de las lanchas tena un tabln del costado y dos del fondo podridos, aunque estaban recubiertos de placas de cobre, y se los est quitando. Jack mir hacia las lanchas, que estaban sujetas a los botalones. Como el chinchorro estaba metido dentro de la lancha, no se notaba mucho que los hombres estaban trabajando, pero Jack lo advirti enseguida. - En ese caso, seor Elliott -orden Jack-, bajaremos enseguida las lanchas de que disponemos por el costado. Y me gustara hablar con el carpintero. Stephen haba estado sentado en una estera, entre el palo trinquete y las bitas donde se amarraban las escotas del velacho, durante todo ese tiempo, desde el final del pase de revista, al que haba asistido en calidad de cirujano suplente. Desde all observ la extraordinaria cantidad de criaturas que habitaban en la zona: las aves tpicas de Port Egmont, los inevitables alcatraces, muchas golondrinas de mar, varios petreles de pico serrado, otros llamados palomas de El Cabo y otros de cuatro tipos diferentes y, adems, muchsimos pinginos, algunos de los cuales no poda identificar. Desgraciadamente, an no haba visto ningn gran albatros, pero le produca un gran placer ver las focas y los peces. El agua era excepcionalmente clara, y cada vez que la fragata estaba en el seno formado por las enormes olas que sin remedio se alzaban a su lado, poda ver a los habitantes de las profundidades como si estuviera junto a ellos, como si conviviera con ellos. Estaba all sentado como en trance, de espaldas a la isla, pues ahora el sol estaba por encima del trpico de Cncer y la luz vena del norte. En una ocasin Ahmed fue hasta la proa a llevarle galletas y le pregunt si le apeteca una jarrita de caf, pero sa fue la nica interrupcin. Apenas oy el salmo, pero not los olores tpicos de los domingos que provenan de la cocina, el de carne de cerdo y el de pudn de pasas. Apenas advirti los pitidos y los gritos del contramaestre dando rdenes con vehemencia, y los pasos acelerados. Pero los pitidos, los gritos y los pasos apresurados eran corrientes en la vida naval y, adems, ahora centraba toda su atencin en la cosa ms sorprendente, inesperada y emocionante que jams haba visto. Cuando segua con la vista a un pingino que nadaba rpidamente en direccin oeste por la cristalina montaa de agua, sus ojos tropezaron con una enorme figura que nadaba hacia el este y, aunque enseguida distingui lo que era, estaba demasiado asombrado para poder gritar: Ballena!. Era una ballena azul, una joven ballena hembra con algunos percebes prendidos a su cuerpo, y junto a ella nadaba un ballenato. Ambos nadaban sin parar, aunque el ballenato era ms

rpido que su madre, y sus colas suban y bajaban. En un momento dado se situaron al nivel de su vista y luego por encima. Entonces la fragata se elev, la proa subi en la cresta de una ola y los dos desaparecieron. Vio en la distancia otras ballenas echando chorros de agua, que a pesar de estar demasiado lejos formaban parte de la misma bandada. Lleno de alegra, fue hasta la popa abrindose paso entre los marineros, que tensaban cabos y hablaban a gritos, y tambalendose tanto con el balanceo que estuvo a punto de caerse al combs dos veces. Su expresin cambi cuando vio a Jack y oy lo que le dijo confidencialmente: - Stephen, quisiera que me hicieras un gran favor: mantn a los civiles abajo para que no molesten. Stephen asinti con la cabeza y se dirigi a la escala de toldilla. En ese momento suban Fox y su secretario, y ambos se echaron a un lado para dejarle bajar. - Disclpenme, pero me han echado de aqu -les inform Stephen-. Parece que los marineros van a hacer algunas maniobras que requieren la cubierta despejada. - Entonces ser mejor que nos quedemos abajo. Le gustara jugar al ajedrez? -propuso Fox. Stephen respondi que le encantara. No jugaba ni bien ni mal y le molestaba perder, Fox, en cambio, jugaba bien y le gustaba ganar, pero as podra lograr que el enviado se quedara tranquilo en su cabina. - Es curioso que a pesar de la marejada casi no rompan las olas en la orilla -observ Fox, mirando hacia fuera por el escotilln mientras coga el tablero y las fichas-. Tendramos que verlas desde aqu. La isla est mucho ms cerca, a pesar de la calma. La maniobra tiene que ver con eso? Debemos confesar nuestros pecados y hacer testamento? - Creo que no. Me parece que est relacionada con el desembarco en Tristn da Cunha. El capitn Aubrey asegura que el viento soplar a medioda y empujar la fragata hasta el noroeste de la isla. Tengo muchas ganas de llegar, entre otras cosas porque espero obsequiar y asombrar a sir Joseph con algunos insectos desconocidos en el mundo civilizado. Respecto a las olas en la orilla, mejor dicho, a su ausencia, me han dicho que se explica porque hay una amplia zona llena de las gigantescas algas de los mares del sur. Cook contaba que frente a Kerguelen haba algunas con tallos de ms de trescientos cincuenta pies de longitud; sin embargo, nunca he tenido la suerte de verlos de ms de doscientos cuarenta. La partida comenz. Stephen, que jugaba con las negras, sigui su plan habitual de colocarse en una segura posicin defensiva en medio del tablero. Edwards, que obviamente era un joven inteligente y competente, pero muy reservado, murmur algo acerca de un vaso de negus en la cmara de oficiales y sali sigilosamente de la cabina. Stephen tena la esperanza de que Fox, al atacar su barricada, dejara un espacio por el que un caballo pudiera pasar y amenazar con la destruccin. En efecto, despus de unas quince jugadas, le pareci que iba a dejar ese espacio si protega la casilla cuatro del alfil del rey. Entonces avanz un pen. - Muy buena jugada -se sorprendi Fox. Stephen comprendi con vergenza que era fatal. Saba que si Fox enrocaba por el lado de la reina y atacaba con las dos torres, las negras no tendran defensa. Tambin saba que se tomara algn tiempo antes de hacer esas jugadas porque quera sopesar todas las posibles respuestas y para poder disfrutar de su posicin. Pero Fox las retras hasta que la fragata se balance tres veces ms de lo conveniente. El tablero sobrevivi dos bandazos cuando la fragata entr en la zona de las gigan-

tescas algas, pero en el tercero se cay de la mesa y las piezas se esparcieron por la cabina. Cuando Stephen le ayudaba a recogerlas, coment: - Veo que est limpiando su Manton otra vez. - S -afirm Fox-. La llave es tan delicada que no me gusta dejar esa tarea a nadie. Tan pronto como el mar est ms razonable, tenemos que reanudar nuestra competicin. Fox tena dos rifles, dos escopetas de caza y algunas pistolas, y era muy buen tirador, mucho mejor que Stephen. Si bien Stephen tena pocas esperanzas de mejorar en el ajedrez, poda superar a Fox tirando con pistola y pensaba que, con la prctica, mejorara tambin con el rifle. Hasta entonces slo haba usado armas deportivas y mosquetes. - Cree que ya habrn terminado en la cubierta? -inquiri Fox-. Parece que se oyen menos pasos. - Lo dudo -respondi Stephen-. El capitn Aubrey hubiera mandado a un guardiamarina a avisarnos. *** Se oan menos pasos y no se oan gritos ni ningn otro sonido que no fuera el de la reparacin de la lancha y la voz del carpintero, que con la cara plida y sudorosa deca: - Siempre he dicho que recubrir las lanchas de placas de cobre era una tontera. Al final se pudren las malditas tablas que estn debajo de ellas. Todos los dems tenan puesta su atencin en las lanchas que remolcaban la fragata: la pinaza de diez remos, el cter de diez remos, el chinchorro de cuatro remos y el esquife del doctor. En ellas los tripulantes que estaban remando se elevaban por encima de la bancada al mover los remos, que giraban hasta el lmite, y los que no estaban remando con furia desviaban la mirada de las lanchas para observar el acantilado de la isla Inaccesible y el costado de la fragata con el fin de comparar su avance con su movimiento lateral. La tarea de remolcar empez muy bien, pero ahora que la fragata estaba entre las algas y la corriente hacia tierra era ms fuerte, era evidente que las lanchas no la estaban moviendo hacia delante ms rpido de lo que las olas la empujaban hacia la costa. Todava tena que recorrer un cuarto de milla para sobrepasar el final del acantilado y llegar a la zona de aguas profundas, al otro lado de la isla, pero a esa velocidad sera imposible que llegara hasta all sin chocar. Las anclas estaban preparadas, colgando de los pescantes, pero la medicin con la corredera no daba esperanzas de encontrar un lugar para anclar. Muchos marineros estaban alineados en el costado con palos en la mano para apartar la fragata del acantilado cuando estuviera muy cerca, pero eso apenas retrasara el choque ms de un minuto. Ms cerca, cada vez ms cerca con cada movimiento de las enormes olas. Jack mir hacia lo alto del precipicio. - Atencin al timn! -grit al timonel con extraordinaria fuerza, aunque el pobre hombre se encontraba a pocos pies de l. Not que el viento, que antes mova la hierba en el borde superior del acantilado, soplaba ahora por toda la pared. El viento movi la juanete y luego se alej; se aproxim de nuevo y casi lleg a hinchar las tres juanetes y las gavias; volvi a aproximarse y tanto esas velas como las mayores se hincharon. La fragata gan velocidad ostensiblemente y los tripulantes empezaron a dar vivas. - Silencio de proa a popa! -grit Jack-. Todos a las brazas! -Se volvi hacia el timonel y orden-: Vire todo el timn! El carpintero lleg corriendo del combs gritando: - Ya puede flotar, seor!

- Gracias, seor Hadley -dijo Jack-. Seor Elliott, baje la lancha por el costado. Tripulantes de la lancha, suban a bordo rpido, rpido! En efecto, subieron muy rpido. Aunque remaron hasta casi romperse la espalda, no pudieron colocarse delante de las otras lanchas antes que la fragata se apartara de la peligrosa costa con un rpido movimiento, tan rpido que la guindaleza que las una dej de estar tensa. - Seor Elliott, haga rumbo al noreste -orden Jack cuando la isla qued atrs y en la cubierta se oan los marineros riendo y felicitndose unos a otros mientras trabajaban en una atmsfera de alegra-. Y puede llamar a los marineros a comer tan pronto como las lanchas estn a bordo. Seor Benett -dijo a un guardiamarina-, por favor, salude al doctor Maturin de mi parte y dgale que me gustara ensearle el norte de la isla Inaccesible, si est desocupado. *** Jack Aubrey se sent en lo que quedaba de la gran cabina para l y se puso a observar la estela de la fragata, que se extenda hacia el noroeste, y muchas otras cosas. Aunque la cabina estaba dividida por un mamparo colocado de proa a popa para alojar al enviado, todava era un lugar amplio para alguien criado en la mar, un lugar con espacio suficiente para meditar sobre muchos asuntos y que, adems, proporcionaba la tranquilidad y la intimidad necesaria para hacerlo. El silencio era relativo, pues los marineros estaban recolocando los estayes, los obenques y las burdas despus de haberse tensado peligrosamente frente a Tristn da Cunha, y nadie, mucho menos Jack Aubrey, poda esperar que se colocaran los cabos de la jarcia sin gritos y, por si fuera poco, Crown, el contramaestre, tena una voz adecuada para un barco de lnea, un barco de lnea de primera clase. Adems, Stephen y Fox todava estaban disparando a las botellas que haban arrojado por la borda y ahora estaban a cierta distancia de la popa. Al mismo tiempo, Fielding, que haba sido autorizado a subir a cubierta porque el mar estaba tranquilo, caminaba por ella haciendo un extrao ruido con las muletas y el yeso de la pierna y gritando de vez en cuando a los hombres situados en lo alto de la jarcia que ya podan quitar a las vergas la pasta negra que las cubra. Pero si cosas de esa clase incordiaban a Jack, se habra vuelto loco haca tiempo. La realidad era que pasaban por sus odos como el Atlntico sur pasaba por debajo de las portas de la Diane, deslizndose casi imperceptiblemente. En ese momento pens que era una pena no poder contar a Sophie que haba escapado de la catstrofe sin hablarle al mismo tiempo del peligro que haba corrido. Esa dificultad la encontraba a menudo cuando le escriba una carta serial, una carta que continuaba cada da y que terminaba cuando poda enviarla si, por casualidad, se encontraba con algn barco que se dirigiera a Inglaterra. Aunque a veces eso no era posible y se la lea en casa aadiendo comentarios. Sin embargo, nunca haba visto el peligro tan de cerca. Todava senta el horror que experiment mientras la fragata recorra el ltimo cable, cuando la pesadilla de la destruccin an se cerna sobre ella, y le hubiera gustado compartir con Sophie la inmensa dicha de estar vivo. Le escribi una versin descafeinada de los hechos que ahora desaprobaba hasta que llegaba a la frase: Estoy muy satisfecho de los tripulantes porque se comportaron extremadamente bien, y las de alabanza de la fragata: Naturalmente, no es la Surprise; pero es una pequea embarcacin de excelentes caractersticas y responde bien, y siempre la querr por la forma en que tom aquel viento frente a la isla Inaccesible. No era la Surprise. A menudo Jack haba cogido el timn y haba navegado con todas las posibles combinaciones de velas, y a pesar de que la fragata era estanca, navegaba

bien de bolina, responda dcilmente al timn, viraba y se detena rpido y tena gran estabilidad cuando estaba al pairo con la vela mayor arrizada y la vela de estay de mesana desplegada; a pesar de eso careca de las cualidades que hacan a una embarcacin extraordinaria: la facilidad para responder a las maniobras y para cambiar de velocidad navegando de bolina. A decir verdad, tampoco tena los defectos de la Surprise, la tendencia a virar contra el viento si la carga de la bodega no estaba distribuida de la manera que ms le convena y la propensin a moverse errticamente si el timn no lo llevaban los ms hbiles marineros. La Diane era una fragata bien diseada y bien construida (aunque poda prever cmo se comportara si el viento era realmente fuerte), pero no haba duda de cul era el barco que verdaderamente quera. Eso le llev a la segunda parte de su meditacin. Despus de desear con todo su ser volver a formar parte de la Armada real, su nombre estaba de nuevo en la lista de capitanes. Adems, en ese momento, en el respaldo de la silla situada junto al escotilln, estaba la familiar chaqueta con charreteras adornadas con la corona y las anclas que se pondra para cenar con el enviado. Con todo y con eso, segua echando de menos la Surprise, no tanto la Surprise que era propiedad de su majestad sino la nave corsaria, en la que poda ir donde quera y hacer la guerra al enemigo cuando lo estimaba conveniente, una guerra particular y efectiva, con tripulantes escogidos, algunos de ellos viejos amigos y todos excelentes navegantes. En semejante situacin, con hombres como aqullos y con un segundo de a bordo como Tom Pullings, se haba encontrado ms a gusto que en cualquier barco del rey. Aunque las relaciones all no podan compararse a las de una democracia, que Dios les librara de ello, reinaba una atmsfera que haca parecer crueles la formalidad, la circunspeccin y la severidad que haba en la Armada, donde los marineros estaban mucho ms alejados de quienes tenan el mando y con frecuencia eran insultados por los oficiales de ms bajo rango, y donde los infantes de marina tenan como principal funcin abortar cualquier motn o reprimirlo por la fuerza. A los tripulantes de la Diane no les maltrataban as, pues Jack haba tenido suerte con los oficiales. Ya les conoca bien, y, puesto que poda permitrselo, segua la vieja costumbre naval, casi en desuso, de invitar a desayunar al oficial y al guardiamarina de la guardia de alba y a comer a los de la guardia de maana e incluso a menudo tambin al primer oficial. Adems, por lo general aceptaba la invitacin de los oficiales a comer con ellos los domingos. Era cierto que no segua la costumbre invariablemente y que cuando lo haca sus invitados o anfitriones tenan un comportamiento fuera de lo comn, pero, aun as, por tener ese tipo de contacto con ellos y hablarles cuando estaban de servicio, haba llegado a conocer sus cualidades ms obvias y tambin sus defectos, entre los que no se encontraba el despotismo. Fielding y Dick Richardson eran excelentes navegantes y, aunque ambos eran capaces de hacer trabajar duro a los ms vagos cuando la ocasin lo requera, ninguno de los dos era cruel. Tampoco lo era Elliott, aunque tena otros defectos. Warren, el oficial de derrota, tena autoridad natural e impona estricta disciplina sin tener que levantar la voz para que le obedecieran. Crown, el contramaestre, por decirlo de algn modo, ladraba pero no morda. En comparacin con la mayora de los capitanes, tambin tena suerte con los tripulantes. Al menos la mitad de ellos haban sido trasladados de otros barcos antes qu l llegara, y el almirante Martin le haba mandado varios grupos reclutados a la fuerza que eran muy buenos; sin embargo, haba zarpado demasiado pronto para que la noticia de su nombramiento atrajera a muchos voluntarios. La cuarta parte de los tripulantes llegaron obligados por las brigadas reclutadoras o por otros motivos, y mientras algunos se haban criado en la mar, otros nunca la haban visto. No obstante eso, en la Diane haba una proporcin de expertos marineros mayor que en la mayora de los barcos en sus

mismas circunstancias, y entre los novatos haba muy pocos que pudieran considerarse casos perdidos. Naturalmente, los hombres reclutados a la fuerza aoraban la libertad, y durante el perodo que tuvieron que permanecer en Plymouth fue difcil (y en dos ocasiones imposible) evitar que los ms decididos y desesperados desertaran. Incluso cuando la fragata ya se encontraba en alta mar y no podan hacer nada, siguieron mostrando rabia y resentimiento. A los hombres de tierra adentro y a los que haban estado bajo el mando de capitanes menos estrictos que Aubrey, les molestaba mucho su insistencia y la del primer oficial en que haba que enrollar perfectamente el coy y atarlo y colocarlo en la batayola en menos de cinco minutos cuando el contramaestre daba la orden. Y esa insistencia era reforzada por los ayudantes del contramaestre, que, empuando afilados cuchillos para cortar las cuerdas de las hamacas, gritaban: - Abajo, abajo! A levantarse y lavarse, hermosos! Al llegar al trpico de Cncer, casi todos, tras un proceso gradual, podan hacerlo bastante bien; y al llegar al trpico de Capricornio les pareca natural que un hombre bajara de un salto de su lecho, se vistiera en un instante, enrollara el coy y pasara un cabo a su alrededor siete veces, separndolo uniformemente, y luego subiera corriendo una o dos abarrotadas escalas para ir al lugar que le corresponda. Al llegar all, adems, ya todas las brigadas que manejaban los caones y las carronadas eran tan eficientes que la fragata poda disparar tres precisas andanadas en cinco minutos y medio. Esto no poda compararse con la rapidez y la precisin con que disparaba la Surprise, desde luego, pero era un logro considerable para una embarcacin que iniciaba una misin. Por otra parte, ver u or cada tarde, despus de pasar revista, la luz de las mechas, las detonaciones, las llamaradas, el estruendo de los objetivos destrozados y el humo que caracterizaban al fuego real, que haba hecho posible obtener ese resultado, era en opinin de Jack una de las principales razones por las cuales la tripulacin se haba acoplado tan bien. La plvora y las balas que aadi a la pequea cantidad que el Almirantazgo le haba asignado le cost su buen dinero, pero pensaba que estaba bien gastado, pues la Diane podra defenderse bien en cualquier combate que no fuera desigual y, adems, las costosas y peligrosas prcticas de tiro haban unido primero a las brigadas de artilleros y luego a toda la tripulacin. A los marineros les encantaba el ruido atronador, la sensacin de tener poder y de hacer algo extravagante (se deca que disparar dos andanadas costaba al capitn la paga de un ao de un marinero). Tambin les encantaba destruir objetivos y trataban con mimo los caones de dieciocho libras, aquellas pequeas masas de hierro de dos toneladas que podan mutilarles, los pulan cuanto podan y pintaban sus nombres encima de las portas. Uno se llamaba El cisne de Avon, pero eran ms frecuentes los nombres como Escupe fuego, Tom Cribb o Ave de caza. No haba duda de que la invariable rutina y los peligros que encontraran en la mar habran convertido a la tripulacin de la Diane en un conjunto armonioso con el tiempo, pero las violentas prcticas de artillera haban acelerado ese proceso, lo que era conveniente, pues, en esas aguas, el da menos pensado podran encontrar algn barco enemigo contra el que tendran que hacer disparos a largo alcance. Aquellos hombres formaban un estupendo grupo y se haban comportado muy bien frente a Tristn da Cunha; sin embargo, entre ellos todava haba algunos que se escaparan si podan, y sa era otra de las razones por las que Jack se alegraba de seguir una ruta mucho ms al sur de El Cabo. En su aorada Surprise no haba marineros reclutados a la fuerza, naturalmente, y ninguno pensaba en desertar. En realidad, el nico castigo severo que haba impuesto era dejarles en tierra por mala conducta. Adems, no haba ningn guardiamarina, y eso era lo que tena ms importancia para l en ese momento. En la Diane haba seis, dos de los cuales, Seymour y Bennett, eran ayudantes de oficial de derrota. Entre los que esta-

ban al cuidado del condestable no haba ninguno que fuera de corta edad, ninguno que no hubiera cambiado la voz, pero Jack, que era un capitn concienzudo con respecto a los guardiamarinas, se senta responsable de ellos y delegaba pocas obligaciones en Warren, el oficial de derrota. Puesto que no haba ni un pastor ni un maestro a bordo, Harper y Reade, los ms jvenes, necesitaban su ayuda para aprender los rudimentos de trigonometra esfrica y nutica e incluso para escribir correctamente palabras difciles o resolver simples cuestiones de aritmtica. Seymour y Bennett, por estar al final del perodo de formacin y preparados para obtener o tratar de obtener el grado de teniente al final de ese ao o al principio del siguiente, estaban ansiosos y deseosos de que les explicara las cosas ms importantes relacionadas con la profesin. Ellos eran los que iban a estar de guardia cuando dieran las cuatro campanadas. Cuando son la segunda, Jack les oy llamar a la puerta. Estaban limpios, peinados, correctamente vestidos y cada uno llevaba su diario de navegacin y el borrador del diario que tendra que entregar. Adems, tenan los certificados de servicio y de buena conducta, expedidos por el capitn, que tendran que presentar en el examen. - Sintense y djenme ver los diarios -orden Jack. - Los diarios, seor? -preguntaron. Hasta ahora Jack slo se haba interesado en los diarios de navegacin, que, entre otras cosas, contenan la medicin de la latitud a medioda, la de la longitud respecto a la luna y numerosas observaciones relacionadas con la astronoma. - Por supuesto! Hay que enserselos a la Junta Naval, saben? Se los mostraron y Jack ley lo que Bennett deca de Tristn da Cunha: Tristn da Cunha est situada en los 57 6'S y los 12 17'O. Es la mayor de un grupo de islas rocosas. La montaa que hay en el centro tiene ms de 7.000 pies de altura y se parece mucho a un volcn. Cuando hace buen tiempo, lo que es raro, puede verse el pico nevado a treinta leguas de distancia. Las islas fueron descubiertas por Tristn da Cunha en 1506 y en las aguas que las rodean habitan ballenas, albatros, palomas de El Cabo, alcatraces y giles pinginos, cuya forma de nadar o, por decirlo as, volar bajo el agua, hace recordar el remigium alarum de Virgilio. Sin embargo, el navegante que se acerca por el oeste debe tener mucho cuidado de no hacerlo en calma chicha, ya que la corriente que va hacia el este y el embate de las olas El diario de Seymour, que tena un dibujo de la isla Inaccesible y un barco con los penoles rozando el acantilado, empezaba: Tristn da Cunha est situada en los 57 6'S y los 12 17'O Es la mayor de un grupo de islas rocosas. La montaa que hay en el centro tiene ms de 7.000 pies de altura y se parece mucho a un volcn. *** El gil pingino tambin le recordaba Virgilio a Seymour, y cuando Jack lleg al remigium alarum exclam: - Eh, un momento! Esto no vale. Ha copiado de Bennett. Ambos lo negaron muy tranquilamente, pues, aunque l tena una expresin malhumorada, estaban convencidos de que no era su intencin castigarles severamente. Afirmaron que lo haban escrito entre los dos, que tomaron los datos del Mariner's Companion y que un amigo se haba encargado del estilo. Aadieron que ellos mismos haban

calculado la posicin, que la medicin de la longitud era muy exacta porque haban usado el mtodo que l les haba enseado y que en sus diarios de navegacin podra ver otras casi tan exactas como sa. - Dnde est el estilo? -pregunt Jack, intentando que no le desviaran del tema. - Bueno, seor -respondi Seymour-, decimos el gil pingino, por ejemplo, y el remigium alarum. Y ms adelante, el alba de dedos rosados. - No hay duda de que es muy elegante, pero cmo diablos esperan que los capitanes que van a examinarles se traguen dos giles pinginos, uno detrs de otro? Eso es antinatural. Les aplastarn como mil ladrillos y les suspendern de inmediato por burlarse de ellos. - Bueno, seor -empez titubeante Seymour, el ms ingenuo de los dos-, nuestros nombres empiezan por letras tan separadas en el alfabeto que no nos llamarn el mismo da. Adems, todos dicen que los capitanes nunca tienen tanto tiempo para leer los diarios como para recordarlos. - Comprendo -respondi Jack. El argumento era muy lgico. Lo que verdaderamente importaba en esos casos era que los guardiamarinas supieran responder a las preguntas de nutica a viva voz y la posicin de su familia, sus contactos y sus influencias en la Armada. - De todas formas, a los capitanes no se les debe tratar irrespetuosamente. Lo correcto es que cuando pongan en limpio los diarios hagan algunos cambios en cada uno, quiten ese estilo y escriban en prosa sencilla. Entonces les habl de las lunas de Jpiter, que, en caso de hacer escala en las islas Saint Paul o msterdam, podran observar y tomar como referencia para medir la longitud con mayor precisin. Cuando termin de hablar de las lunas, mir el reloj y dijo: - Slo dispongo de un momento para hablar con Clerke. Por favor, dganle que venga. Clerke tard menos de un minuto en llegar. Presentaba una expresin asustada, y con razn, pues el capitn Aubrey le lanz una mirada reprobatoria. Jack no invit a sentarse a Clerke, un joven de piernas largas y voz incierta, sino que enseguida le dijo: - Clerke, le he mandado a llamar para decirle que no quiero que ofenda a los marineros. Cualquier tipo de baja calaa puede usar un lenguaje ofensivo, pero es muy desagradable or a un joven como usted usarlo al dirigirse a un marinero que podra ser su padre y que no puede replicar. No, no intente justificarse culpando al hombre que ofendi. Vyase y cierre la puerta cuando salga. Casi enseguida volvi a abrirse la puerta y apareci en ella Stephen, tambin limpio, peinado y correctamente vestido, y Killick le hizo pasar sin prestar atencin a su puntualidad ni a su aspecto. - Killick me ha dicho que hoy es la comida con el enviado -anunci-. Y Fielding asegura lo mismo. - Me sorprendes -exclam Jack, ponindose la chaqueta-. Cre que era maana. Killick, est todo preparado? Habl con ansiedad, pues haba tenido que dejar a su cocinero, Adi, en la Surprise, y su sustituto, Wilson, se pona muy nervioso cuando tena que hacer un trabajo delicado. - Todo preparado, seor -respondi Killick-. No se preocupe. Yo mismo adob el morro de cerdo y un marinero de la guardia de popa pesc una gran sepia que est fresca como una rosa y ser el primer plato. Fielding lleg cojeando, pero tena buen aspecto y pareca contento. Le sigui inmediatamente Reade, el ms joven, el menos til y el ms guapo de los guardiamarinas, que ahora estaba plido y tenso por el hambre (generalmente coma a medioda). Entonces todos se sentaron y estuvieron bebiendo vino de Madeira hasta que Fox y su secreta-

rio llegaron. Como a Killick le desagradaba Fox, esper slo cuatro minutos para anunciar: - La comida est servida, seor, con su permiso. La cabina comedor de Jack ahora era a la vez su dormitorio y en ocasiones el de Stephen tambin, pero Jack, con el ingenio propio de los marinos, haba colocado en la entrecubierta los bales y los coyes, que el infante de marina que siempre estaba de centinela en la puerta haba aprendido a tapar en caso de que salpicara agua. A la mesa podan sentarse con comodidad seis personas, o ms si se apretaban un poco. Estaba colocada perpendicularmente a los costados y en ella brillaban los objetos de plata, que eran el orgullo y la alegra de Killick. Pero el ingenio propio de los marinos no haba servido de mucho para ocultar los dos caones de dieciocho libras que se encontraban en la cabina, aunque al menos fueron empujados lo ms posible hacia las esquinas, atados y cubiertos con banderas. Fue una de esas banderas, o para ser ms exactos, un largo gallardete, el que Stephen hizo caer cuando ocup su asiento a la derecha del enviado, y eso llev a Killick al desastre. Despus de servir el morro de cerdo adobado, todo un xito, apareci con la monstruosa sepia en una fuente de plata que sostena muy alto. Entonces dijo a Ahmed y a Al, que estaban detrs de las sillas de sus respectivos amos: - Dejen paso, compaeros. Luego avanz para poner la fuente frente a Jack, pero pis la punta del gallardete con el pie derecho y la parte interior con el izquierdo y se cay, empapando al capitn de mantequilla derretida (la primera de las dos salsas de Wilson) y lanzando al suelo la sepia. - Esto ha sido un lapsus calami -dijoStephen cuando reanudaron la comida. Era un comentario acertado, si se entenda la relacin, pero, como muchos de sus buenos comentarios, no provoc ninguna respuesta inmediata. Aunque la chaqueta, el chaleco y los calzones de Aubrey se pusieron perdidos, y Edwards tena muchas salpicaduras, la mantequilla derretida no haba llegado hasta Fox, y como el desastre le haba dado cierta superioridad moral y poda trivializar, dijo: - No le entiendo, seor. - Es un simple juego de palabras -explic Stephen-. La sepia, que es familia del Migo, o sea, el calamar, tiene una concha interna de consistencia parecida al cuerno y en forma de pluma, y como usted recordar -continu, volvindose hacia la persona que tena al otro lado, el guardiamarina-, a un desliz de la pluma se le llama lapsus calami. - Quisiera haberlo entendido al principio -dijo Reade-, porque me hubiera redo mucho. La comida se reanim con una excelente pierna de cordero y lleg a su punto culminante con un par de albatros guisados con una sabrosa salsa de Wilson y acompaados por un noble borgoa. Despus de beber el oporto, regresaron a la gran cabina para tomar el caf y, cuando se sentaron, Fox mir a Stephen y explic: - Por fin he encontrado los textos malayos de que le habl. Estn escritos en caracteres arbigos y, naturalmente, las vocales cortas no estn marcadas, pero Ahmed conoce las historias, y si se las lee a usted, por favor, no deje de anotar la duracin de las vocales. Se los mandar en cuanto terminemos la partida. Un poco ms tarde, Fielding se despidi y se fue llevndose consigo a Reade, aunque no lo bastante pronto, pues le estaba haciendo efecto el segundo vaso de vino que le sirvi Edwards imprudentemente cuando se pasaban la botella unos a otros; tena la cara roja como una cereza y estaba cada vez ms locuaz. La mesa para jugar al whist yaestaba preparada y Jack, Stephen, Fox y Edwards empezaron su habitual partida, los dos primeros jugando en pareja contra los otros dos.

Aunque hacan apuestas pequeas, porque Edwards era pobre, jugaban al whist conrigor, seriedad y determinacin; sin embargo, tambin jugaban con amabilidad, sin malhumor ni discusiones acerca de las jugadas. Esto se deba principalmente a que Edwards, que era el mejor jugador de los cuatro, no se someta a la voluntad de Fox ni Fox intentaba dominarle, y a que Jack y Stephen generalmente ganaban ms manos de las que perdan, as que los otros no podan decirles lo que deban haber hecho. Pero esta vez no ganaron la mano, y cuando el juego dependa de quin ganara la siguiente, entr Fielding con expresin grave y pregunt: - Puedo hablar un momento con el doctor, seor? Macmillan, el joven ayudante de Graham, necesitaba su ayuda en la enfermera. Stephen fue all enseguida. Macmillan, como era lgico, haba reemplazado a Graham, aunque admita que los tres meses que haba pasado en la mar no le capacitaban para semejante cargo. Aunque Stephen conoca bastante bien a los marineros, se sorprendi al ver lo contentos que estaban. Los motivos eran varios. Por una parte, Killick y Bonden les haban dicho que l era un autntico mdico y no un simple cirujano, que le haban mandado a buscar para que atendiera al duque de Clarence y que lord Keith le haba ofrecido el puesto de jefe mdico de la escuadra; por otra, no les haca pagar por las medicinas para las enfermedades venreas (en su opinin, la medida era absurda y quitaba a los hombres los deseos de buscar ayuda en una fase de las enfermedades en que podran curarse ms fcilmente); y por otra, les impresionaba que se brindara voluntariamente a prestar sus servicios y que atendiera a los pacientes y la enfermera con profesionalidad. Era cierto que haba heredado la cabina del anterior cirujano, que era conveniente para guardar sus especmenes y pasar la noche cuando el capitn roncaba demasiado alto, pero eso no cambiaba las cosas y ellos le estaban muy agradecidos por todo. Despus lleg a la cabina un mensaje en que el doctor Maturin deca que lamentaba mucho no poder regresar, pues tena que operar, y que si el seor Edwards deseaba presenciar una amputacin deba ir enseguida, preferiblemente con una chaqueta vieja. Edwards se excus y sali apresuradamente. Jack y el enviado se quedaron all hablando de forma inconexa sobre amigos comunes, la Royal Society, la artillera, la probabilidad de que encontraran mal tiempo ms adelante y de que se les acabaran las provisiones particulares antes de llegar a Batavia. Al final de la guardia de primer cuartillo (el pase de revista fue aplazado por el banquete del capitn) se separaron. La relacin entre Fox y Aubrey era curiosa. En un espacio tan reducido, con un alczar que meda sesenta y ocho pies de largo por treinta y dos de ancho y era el nico lugar donde se poda hacer ejercicio, su relacin no poda seguir siendo formal sin parecer absurda (y acabar siendo desagradable), pero no lleg a ser cordial sino que se mantuvo cerca del nivel que alcanz al cabo de la primera quincena, el de la que se tena con un conocido y estaba presidida por la cortesa y la amabilidad. No lleg a ser cordial cuando llegaron a los 37 S, a pesar de la diaria confusin que provocaba el zafarrancho de combate despus del pase de revista, de las prcticas de tiro, que interesaban mucho al enviado, y de las ocasiones, aproximadamente una vez por semana, en que coman juntos y jugaban al backgammon o al ajedrez. Tampoco tena posibilidades de llegar a serlo cuando la Diane alcanz los 42 15'S y los 8 35'O despus de navegar una semana con vientos sorprendentemente flojos que permitan llevar desplegadas las juanetes e incluso las sobrejuanetes. El da empez muy claro, pero cuando Stephen lleg a la cubierta despus de haber hecho la ronda en la enfermera, not que Jack, Fielding, el oficial de derrota y Dick Richardson escrutaban el cielo. - Ah, ests ah, doctor! -exclam Jack-, Cmo est el paciente?

Stephen tena varios pacientes, dos enfermos de sfilis y con gomas que estaban cerca del fin y algunos con problemas pulmonares graves, pero saba que para los marinos slo contaban las amputaciones, as que respondi: - Est mejorando mucho, gracias. Est ms tranquilo y se siente mejor de lo que esperaba. - Me alegro mucho, porque creo que dentro de poco todos los marineros tendrn que bajar. Mira esa nube que est al oeste del sol. - Veo un borroso halo prismtico. - Este viento es de tormenta. Viento de tormenta por la maana buen tiempo espanta. - Parece que no te desagrada. - Estoy encantado. Mientras ms pronto encontremos el viento del oeste, ms contento estar. Es extrao que haya tardado tanto tiempo en aparecer, pero seguramente soplar con gran intensidad porque estamos muy al sur. Ah, seor Crown! -exclam, volvindose hacia el contramaestre-. Tendremos que interrumpir nuestro trabajo. El grupo se separ y Fielding pregunt si poda ir a ver a Raikes, el hombre a quien Stephen le haba amputado la pierna. - Siento mucha simpata por l -explic mientras caminaba por la cubierta inferior. - No me extraa -dijo Stephen-, porque usted estuvo casi en el mismo bote, si me permite la expresin. En efecto, la herida era la misma: la fractura de la tibia y el peron a causa del retroceso de un can. Fielding la haba sufrido cuando estaba enseando a una brigada inexperta cmo manejar el can y el jefe haba tirado de la rabiza demasiado pronto; Raikes, en cambio, la haba sufrido porque la retranca delantera se haba partido y el can haba volcado. Pero Raikes tena una fractura complicada y, despus de varios das esperanzadores, apareci la gangrena y se extendi con tanta rapidez que hubo que cortarle la pierna para salvarle la vida, mientras que Fielding ahora se encontraba muy bien. Segn lo que Jack haba acordado haca tiempo con el contramaestre y el velero, estaban preparando guindalezas finas para extender desde los topes, burdas, contraestayes y gran cantidad de lona especial para tormentas. Por otro lado, el seor Blyth, el contador, y su despensero tenan preparadas las chaquetas con capucha en el paol. Stephen haba acordado haca tiempo con el capitn la construccin de otra enfermera en la plataforma posterior del sollado. La habitacin ocupara parte de la baera y parte del paol de las provisiones del capitn y tendra menos probabilidades de inundarse cuando navegaran por las aguas que esperaban encontrar en las altas latitudes. Estara peor ventilada y no sera apropiada para la zona comprendida entre los trpicos, pero al sur del paralelo 40 una manga de ventilacin hara llegar abajo tanto aire como cualquier paciente asmtico deseara. l, Macmillan y el otro ayudante, William Low, le dieron los ltimos toques esa maana y luego empezaron a trasladar a los pacientes con la ayuda de sus compaeros, que les bajaban en los coyes con cuidado. Despus comi en la cmara de oficiales, como haca con frecuencia, pero no como invitado sino por derecho. Senta simpata por casi todos los oficiales. Dick Richardson, el Manchado, era un viejo amigo; Fielding, un compaero muy agradable, y los dems, en cuanto vencieron cierto recelo que les inspiraba el invitado del capitn, notaron que se acoplaba muy bien al grupo. Como casualmente era el nico de ellos que haba llegado tan lejos al sur, pues los otros haban prestado sus servicios en las Indias, el Bltico, el Mediterrneo e incluso en la base naval de frica, pero nunca ms all de El Cabo, pasaba buena parte de la comida describiendo las majestuosas aguas de los 50 de latitud, que formaban olas con una separacin de un cuarto o media milla entre sus altas crestas.

- De qu altura son? - No puedo decirles la medida en brazas ni en pies, pero eran muy altas, lo bastante altas para ocultar un barco de lnea, y entre ellas haba calma. Cuando el viento soplaba ms fuerte de lo habitual, se formaban rizos en las crestas y las olas bajaban unas veces como blancas cataratas y otras saltando hacia todos lados y atravesando a las que seguan. Creo que fue entonces cuando el barco corri el riesgo de recibir un golpe de mar por la popa y virar a barlovento. - Dios mo! -exclam el contador-. Esa situacin debi de ser espantosa, doctor. - S, lo fue -confirm Stephen, pero corrimos un peligro mayor, el de chocar con una montaa de hielo. Hay muchas y enormes en esas aguas, ms grandes de lo que uno es capaz de imaginar, y la parte que se ve es sumamente alta, mientras que la que no se ve se extiende mucho por todos lados y es tan peligrosa como un arrecife. Adems, son invisibles en la oscuridad y, aunque no lo fueran, no se puede virar como uno quiere porque el viento es extraordinariamente fuerte. - Pero, seor -dijo Welby, el infante de marina-, probablemente no las haya en la ruta de los barcos. - Al contrario -replic Stephen-. Pasamos entre montones de ellas, algunas en parte tenan un exquisito color aguamarina. Y las olas chocaban contra ellas por todos lados y formaban grandes elevaciones. El barco choc contra una que, segn los clculos, tena media milla de dimetro, y estuvo a punto de hacerse pedazos y hundirse y perdi el timn. Era el Leopard, un barco de cincuenta caones. *** Aquella tarde llamaron a Stephen dos veces a la cubierta, una para ver una manada de orcas y otra para admirar el asombroso cambio experimentado por el mar, que haba pasado de un color azul verdoso opaco al color aguamarina que haba recordado al hablar del iceberg con que el Leopard choc. El resto del tiempo lo pas en la cabina hablando malayo con Ahmed o escuchando cmo lea el texto de Fox. Ahmed era un joven amable, bondadoso y alegre y, adems, un excelente sirviente, pero era demasiado respetuoso para ser un buen profesor, pues nunca le correga a Stephen los errores, siempre estaba de acuerdo con el lugar donde pona el acento de intensidad en las palabras y tena dificultades para entender cualquier cosa que le dijera. Afortunadamente, Stephen tena facilidad para las lenguas y muy buen odo, por lo que, despus de las primeras semanas, dej de pedir a Ahmed que fuera ms exigente, y ahora ambos conversaban con bastante fluidez. Esa tarde no haba pase de revista, algo inusual, y despus de atender a sus pacientes en la guardia de segundo cuartillo, Stephen pens que podra dar un paseo por el alczar y tal vez hablar con Warren, el oficial de derrota, un hombre interesante y muy bien informado; sin embargo, en cuanto levant el pie del sollado y lo puso en la escala, le ilumin un relmpago de tanta intensidad que el reflejo pas sucesivamente por las escotillas de las diferentes cubiertas y al llegar a la enfermera hizo palidecer la llama de los faroles. Inmediatamente lo siguieron largos y fortsimos truenos que parecan salir de la cofa del mayor. Busc a tientas la cmara de oficiales y al llegar al mamparo pudo or el ruido de la lluvia, que empez a caer con extraordinaria violencia. - Vamos a verla, seor -propuso alegremente Reade, que avanzaba a grandes pasos pero se detuvo al ver al doctor-. Nunca he visto nada como esto en todos los aos que he pasado navegando. Y tampoco el oficial de derrota. Venga, le buscar una chaqueta con capucha.

La mayor parte de lo que Reade dijo fue ahogado por los truenos, pero condujo a Stephen por la escala hasta la media cubierta, le consigui una chaqueta con capucha y luego le llev hasta arriba, donde haba tal oscuridad que no se podan ver los costados y slo se adverta el resplandor anaranjado de las luces de la bitcora. Pero un momento despus los relmpagos iluminaron todo el horizonte en torno a la fragata y por todas partes pudieron verse claramente las velas, los aparejos y los hombres y sus expresiones a pesar de la lluvia. Stephen sinti que Reade le tiraba de la manga y oy que le deca algo con expresin complacida, pero los ensordecedores truenos ahogaron sus palabras. Jack, que estaba con Fielding junto al costado de barlovento, llam a Stephen. Aunque se encontraba cerca, su potente voz no se oa con claridad, aunque Stephen logr or es mejor que la noche de Guy Fawkes y vio su sonrisa, entrecortada por los intermitentes destellos de tal modo que pareca ampliarse por espasmos. Durante un tiempo indeterminado permanecieron all observando los espectaculares relmpagos y oyendo el ruido atronador, y luego Jack dijo: - Tienes el agua hasta el tobillo y llevas zapatillas. Te acompaar abajo. - Dios mo! -exclam Stephen sentndose en la cabina con las medias chorreando-. Una batalla de toda la escuadra debe de ser como esto. - Esto es igual, pero sin humo -repuso Jack-. Escucha, voy a estar entrando y saliendo hasta por la maana, porque es posible que la tormenta arrecie, y te despertar con la luz, as que es mejor que te vayas a dormir abajo. Ahmed, asegrate de que el coy del doctor est aireado y de que tiene los pies secos antes de acostarse. La noche de Guy Fawkes fue, por decirlo as, la entrada a una regin completamente diferente. Por la maana la Diane avanzaba hacia el estesureste a gran velocidad, a doce nudos, entre agitadas aguas llenas de espuma. El agua era muy fra y las olas moderadamente altas. El viento era cortante y soplaba del noroeste de tal forma que haca escorar la fragata veinticinco grados. Gran cantidad de chorros de agua y espuma llegaban a bordo, pero no los suficientes para apagar los hornillos de la cocina o el apetito del oficial y el guardiamarina de guardia, Elliott y Greene, que desayunaron con el capitn. Ellos no eran los oficiales favoritos de Jack, pero haban trabajado duramente desde las cuatro de la madrugada, cuando haban relevado a sus compaeros, y, adems, all no poda haber favoritismo. Tal vez Jack no era tan brillante como cuando estaba con Richardson y Reade, pero les agasaj con gachas de avena, huevos de sus doce apreciadas gallinas, beicon un poco rancio y tostadas de pan irlands hecho con agua carbonatada (una magnfica innovacin de Stephen), mermelada de Ashgrove y abundante caf en una sucesin de cafeteras. Stephen observaba a los tres, que estaban exhaustos por haber estado de guardia, y una vez ms pens que el declive de esa forma de entretenimiento no se deba tanto a la injusta aplicacin de un impuesto sobre la renta como al aburrimiento y al esfuerzo del anfitrin. Segn la tradicin de la Marina, Elliott no poda iniciar ninguna conversacin, y aunque era bien educado y haca grandes esfuerzos por responder, no tena ms habilidad para conversar que la que tena para ser marino, y Greene interrumpa la continua ingestin de alimentos slo para decir S o No. - Confo en que te acostars ahora, amigo mo -dijo Stephen cuando los otros se fueron-. Pareces exhausto. - Por supuesto que s! -exclam Jack-. Pero antes tengo que hacer algunas mediciones para Humboldt. No he dejado de hacerlas ni un da y sera una lstima empezar ahora. Quiz despus baje a decirte la temperatura y ms tarde podremos medir la salinidad del agua. Killick! Llama a mi escribiente, quieres? Elijah Butcher estaba esperando la llamada y entr abrigado hasta las orejas, con un pequeo tintero hecho de un cuerno metido en el ojal, el cuaderno bajo el brazo, el hig-

rmetro y un montn de termmetros con sus estuches en el bolsillo. Y en sus brillantes ojos negros y su cara roja se notaban sus ardientes deseos de comenzar la tarea. - Buenos das, seor Butcher -le salud Jack, ponindose de pie-. Vamos a empezar. Jack no baj a hablar con Stephen sino que envi a Butcher a decirle que tena que permanecer en la cubierta, cul era la medicin con el higrmetro y cul era la temperatura en la superficie y a diez y a cincuenta brazas de profundidad. Stephen esperaba eso, pues saba muy bien que a Jack le gustaba ms esa forma de navegar que todas las dems, aunque desconoca de qu manera las tareas del capitn le absorberan. Jack no haba hecho muchas maniobras en la fragata anteriormente. Mientras navegaba con los vientos alisios, que eran favorables y agradables pero tenan poca intensidad aun cuando soplaban formando un ngulo de 30 con la aleta (el lugar ms apropiado para la fragata), apenas haba podido alcanzar los diez nudos incluso con las alas de las sobrejuanetes desplegadas, y ahora Jack deseaba avanzar hacia el este tan rpido como pudiera hacerla navegar. Saba exactamente con qu velas desplegadas su querida Surprise alcanzara los quince nudos en esas latitudes sin forzarla demasiado, pero desconoca lo que era conveniente para la Diane. Con vientos de esa intensidad cada barco responda de una manera diferente a las maniobras: unos hundan tanto la proa que las verdes aguas saltaban a la cubierta y llegaban hasta la popa, mientras que otros hundan la popa de manera que llegaba a la cubierta an ms agua, empujada por el viento de popa. Y con la misma combinacin de velas desplegadas unos navegaban lentamente, otros casi volaban, otros tenan tendencia a virar a barlovento y otros tendan a virar de un modo errtico hasta que viraban a barlovento. La Diane avanzhacia el sur con vientos cada vez ms fuertes y entre olas cada vez mayores hasta llegar a los 45 y vir hacia el este, y slo entonces Jack lleg a conocer su verdadera naturaleza y sus cualidades cuando la forzaban hasta el lmite. Esto requiri muchos cambios de velas, observacin de todos los detalles y constante vigilancia de las escotas y las brazas, pero cuando Jack pudo desplegar el conjunto de velas adecuado (que, naturalmente, variaba segn el fuerte viento del oeste rolara al sur o al norte, aunque las variaciones se hacan en torno a un solo conjunto principal), empezaron a sucederse esplndidos das en que la fragata recorra trescientas millas o ms de un medioda al del da siguiente, y l rara vez abandonaba la cubierta y slo iba a la cabina para comer o dormir sentado en la silla de brazos. En ese perodo el progreso era extraordinario y los grados de latitud pasaban en rpida sucesin; sin embargo, todos menos los marineros ms diligentes sentan slo un placer espiritual, pues esa era la poca del invierno en el hemisferio sur y el cielo estaba gris, haba poca luz durante el da, el viento era cortante y arrastraba consigo la lluvia o el aguanieve mezclado con la espuma del mar. Ya no se oan los gritos de los lampaceros, pues no haba polvo producido por el movimiento de los cabos, y los helados hombres de la guardia de popa podan descansar tranquilamente bajo los botalones. En los momentos en que la lluvia y los chorros de agua de mar no eran muy fuertes, Stephen suba de vez en cuando para observar los albatros que acompaaban la fragata y que a veces permanecan junto a ella varios das. La mayor parte de ellos eran albatros comunes, Diomedea exulans segn la clasificacin de Linneo, criaturas enormes que tenan doce pies o ms de envergadura y eran las aves marinas que ms le gustaban. Tambin haba unas aves blancas como la nieve con la punta de las alas negras y otras a las que los marineros daban el nombre genrico de frdelas, cuyas especies no poda identificar con certeza.

- Nadie ha prestado mucha atencin a los albatros -coment Stephen a Fox, que haba subido a consultarle porque senta dolor, mejor dicho, malestar en el abdomen, y tena dificultad para defecar y pasaba malas noches. - Ni al sistema digestivo -replic Fox-. El hombre es un ser pensante, pero tambin es un ser que absorbe y excreta, y si estas dos funciones estn alteradas, tambin lo est la primera y la humanidad deja de serlo. - Estas pastillas recordarn a su colon cul es su deber, si Dios quiere -intent calmarlo Stephen-. Y siga la dieta que le he ordenado. Pero tendr que admitir que es absurdo que hayan estudiado la insignificante curruca y sus parientes, hasta el extremo de haberles medido el pico y contarles las plumas de las alas, mientras que han descuidado el albatros, las mejores voladoras de todas las grandes aves del mundo. - No son las mismas pastillas que antes? -inquiri Fox. - No -respondi Stephen sin remordimiento, porque esa vez a la arcilla blanca pulverizada le haba aadido cochinilla, un polvo rosado inocuo. Fox le haba consultado mucho ltimamente y por diversos trastornos, pero Stephen comprendi muy pronto que su problema era la soledad. Indudablemente, era un hombre muy instruido (el conocimiento que tena de la historia pasada y presente de los rajs y los sultanes malayos, sus intrincadas lneas sucesorias, sus relaciones, su feudos y sus alianzas bastaban para demostrarlo, sin contar con el profundo conocimiento que tena del budismo y de las actuales leyes de Mahoma), pero era dominante, y como haba vencido a su tmido e indeciso secretario en todos los terrenos excepto en el whist, el joven ya no era un agradable compaero para l. Aunque Fox deseaba conocer a los dems e incluso tratar con confianza a otros, era extremadamente reservado y no quera que llegaran a conocerlo a l. Adems, en su forma de actuar se adverta cierta condescendencia, como si pensara que era superior por su inteligencia, sus conocimientos o su posicin, y eso impeda que a Jack y Stephen les pareciera agradable su compaa. Stephen tena la impresin de que Fox pensaba que la misin era muy importante, probablemente con razn, y que si la llevaba a cabo con xito, si regresaba con un tratado, eso iba a satisfacer por completo su ambicin y su amor propio; sin embargo, tambin pensaba que presuma de ocupar el cargo de enviado ms de lo que poda esperarse de un hombre de talento como el suyo. Nunca invitaba a los oficiales, aunque se los haban presentado, y si les haca una pregunta sobre la fragata o la artillera en el alczar, escuchaba la explicacin sonriendo y asintiendo con la cabeza como si quisiera decir que no saba esas cosas pero eso no disminua su categora, que slo eran cuestiones tcnicas y un honnte homme no tena por qu saberlas. De todos modos, ni Jack ni Stephen tenan tiempo para reuniones sociales. Jack estaba concentrado en gobernar la fragata. Stephen se dedicaba a las tareas de conservacin, clasificacin y descripcin de numerosos especmenes procedentes de Tristn, fruto de la intensa actividad llevada a cabo en un tiempo extremadamente limitado en la parte sur de esa isla desconocida para los cientficos y habitada por numerosas plantas y animales no descritos: muchas criptgamas, varias plantas que daban flores (desgraciadamente sa no era la estacin adecuada para encontrarlas), gran cantidad de colepteros y otros insectos, algunas araas y al menos dos aves de peculiares caractersticas, el pinzn y el tordo; adems, aparte de estudiar malayo, tena que ocuparse de la enfermera, que estaba llena porque un barco se converta en un lugar peligroso cuando navegaba hacia el este por la zona de los 40 de latitud en cualquier estacin. Pero esto ocurra sobre todo en invierno, pues los marineros tenan que agarrar cabos helados con las manos entumecidas y en la cubierta chocaban contra los caones, las bitas y ocasionalmente incluso el campanario, debido a los movimientos del mar embravecido. Todos los d-

as le llegaban casos de articulaciones dislocadas, msculos desgarrados, costillas y piernas rotas, quemadas producidas por el roce de los cabos o las que sufran el cocinero y sus ayudantes cuando eran lanzados contra los hornillos de la cocina y, naturalmente, sabaones. Y casi ninguna guardia terminaba sin que la mayora de los marineros estuvieran cojeando. Pero no siempre haba mal tiempo. Una maana, despus de pasar un da y una noche azotados por una tormenta tan fuerte que slo podan navegar con la gavia mayor y la vela de estay de proa arrizadas, Stephen, que haba dormido poco hasta el cambio de guardia de las cuatro, hizo la ronda tarde tras desayunar solo en la cmara de oficiales. Cuando enseaba al joven Macmillan la forma ms rpida de poner una faja a un paciente con hernia, lleg Seymour y anunci que el capitn presentaba sus respetos al doctor Maturin y le peda que subiera a la cubierta si estaba libre. - Necesita una chaqueta gruesa, seor -aadi-. Hace mucho fro all arriba. Era cierto. No obstante eso, el asombro que le produjeron el brillante color azul del mar, la luz del sol y las relucientes velas le hizo olvidarse de la sensacin de fro. - Ah, ests ah, doctor! -exclam Jack, que llevaba un antiguo sombrero de Monmouth y una gruesa chaqueta-. Buenos das. Mira qu maana ms hermosa. Harding, baja corriendo a la cabina y dile a Ahmed que te d una bufanda para que el doctor se la ponga alrededor de la cabeza, pues de lo contrario perder las orejas. - Cielo santo, qu hermosura! -exclam Stephen, mirando a su alrededor. - Verdad que s? -pregunt Jack-. El viento rol durante la guardia de alba y pudimos izar ms velas. Como ves, estn desplegadas la gavia mayor, la trinquete y la cebadera, y espero que el viento amaine un poco y pueda desplegar las sobrejuanetes. Continuaron las explicaciones, ampliadas con importantes detalles respecto a la forma de apagar el velacho, pero Stephen tena su atencin puesta en formar un todo con los elementos de aquel magnfico espectculo. El cielo estaba despejado y tena un color azul tan oscuro como nunca antes haba visto; el mar tena un color azul ms claro y tan brillante que llenaba de reflejos azules el aire, las sombras y las velas, y cuando la fragata suba con las olas, se extenda inmensamente y podan verse grandes crestas en hileras, cada una separada de la precedente tres estadios y movindose majestuosamente hacia el este. Cuando las olas se aproximaban a la popa de la Diane, sus crestas, blancas como el mrmol, retrocedan y se elevaban a la altura de la cruceta amenazando con destruir la fragata, y entonces la popa suba y suba, la cubierta se inclinaba hacia delante, la fuerza del viento aumentaba y la cresta pasaba despacio por el costado. Unos momentos despus la fragata caa en el seno formado entre las olas, la visibilidad a su alrededor se reduca y las velas se ponan flccidas. A todo esto haba que aadir el sol, que no se vea desde haca tiempo y ahora tampoco porque lo ocultaba la gavia mayor, pero llenaba todo de una luz casi tangible e iluminaba las alas del albatros que volaba tan cerca del costado del alczar que casi se poda tocar. - Ah est nuestro viejo amigo -dijo Stephen cuando el ave vir describiendo un ngulo de noventa grados, de modo que pudo verse una abertura entre las plumas del ala derecha. - S. Nos hace compaa desde el alba. Oh, Stephen, qu magnfico amanecer! - Indudablemente. Y el espectculo es digno de un amanecer as. Hay nada menos que seis albatros y un petrel gigante. No crees que deberamos llamar al seor Fox y a su secretario? - Ya les mand a buscar y estuvieron en la cubierta un rato, pero, lamentablemente, un cambio de intensidad del viento provoc que cayeran chorros de agua en la cubierta y ellos se empaparon y bajaron a cambiarse de ropa. Dudo que volvamos a verles.

Stephen observ que en el alczar todos sonrean discretamente (excepto un grumete que llevaba un cubo con estopa y serrn para que el timonel se frotara las manos, que solt una carcajada que pareca un relincho y se fue corriendo), y una vez ms pens que el enviado no haba logrado que los tripulantes de la Diane le trataran con benevolencia a pesar de sus obvias virtudes. Fox nunca se haba quejado cuando se haca zafarrancho de combate antes de pasar revista, aunque Jack Aubrey era uno de los pocos capitanes que insista en que se dejaran libres de obstculos todas las cubiertas y, por tanto, su propia cabina y la de Fox desaparecan y su contenido se trasladaba a la bodega. Por otra parte, se haba interesado por las prcticas de artillera y aplaudi con entusiasmo los disparos acertados. Pero el escaso inters de los hombres de mar en los de tierra adentro, algo que era una tradicin, as como su desconsideracin y su desprecio hacia ellos, se mantenan intactos o posiblemente se haban agudizado. Haca fro, pero l haba pasado ms fro al sur del cabo de Hornos. Ahora el sol estaba situado por encima de la gavia y proporcionaba un perceptible calor a la vez que su brillo transformaba el azul del cielo y el ocano en un milagro perpetuamente renovado. Stephen observ cmo los albatros volaban sin esfuerzo junto a los costados de la fragata, o cruzaban la estela y ocasionalmente cogan algo de la superficie o atravesaban diagonalmente la cresta de la ola que se aproximaba y luego avanzaban otro cuarto de milla y se volvan para empezar de nuevo. Permaneci all extasiado una guardia tras otra, unas veces golpendose los brazos y otras hablando con el oficial de derrota, hasta que los movimientos y el agolpamiento de los guardiamarinas le indicaron que el sol estaba a punto de cruzar el meridiano y que los que tenan en las manos cuadrantes o sextantes iban a medir su altura. La ceremonia sigui su invariable curso: Warren, el oficial de derrota, inform al oficial de guardia, Richardson, que era medioda y que se encontraban en los 46 39'S. Richardson se apart del costado, fue hasta la popa, se quit el sombrero y con el pelo flotando al viento dijo: - Es medioda y nos encontramos en los 46 39'S, con su permiso, seor. - Son las doce, seor Richardson -resumi Jack. - Son las doce, seor Seymour -repiti Richardson al guardiamarina de guardia. - Toque ocho campanadas -orden Seymour al suboficial. Entonces el suboficial se volvi hacia el centinela que estaba a la puerta de la cabina y, alzando la voz para que le oyera a pesar del aullido del viento, orden: - D la vuelta al reloj de arena y toque la campana. El infante de marina dio la vuelta al reloj de arena de media hora, que haba mirado disimuladamente de vez en cuando para persuadir a los granos de que bajaran ms rpido y, as, lograr reducir el tiempo de guardia. Entonces avanz corriendo hasta el campanario, ayudado por el viento, y toc cuatro campanadas dobles. Al sonar la ltima, Richardson mir a Crown, el contramaestre, y dijo: - Llame a los marineros a comer. En ese momento, de un silencio tan profundo como lo permitan el aullido del viento en la jarcia, el omnipresente bramido del mar y las maniobras de la fragata, surgi un sonido comparable en volumen al rugido de los leones en la Torre de Londres cuando iban a darles de comer, un conjunto de gritos de alegra, ruido de pasos apresurados en direccin al comedor, choques de bandejas, fuentes y jarras contra las mesas abatibles y alaridos de ayudantes de cocinero que esperaban su turno frente al fogn. A Jack le era muy familiar aquella confusin que le serva de aperitivo, sobre todo porque en los primeros aos de su carrera naval, cuando era un guardiamarina y tena ms hambre, haba comido a esa hora. El estmago le dio un premonitorio vuelco y la boca se le hizo agua, pero todo eso que experimentaba fue interrumpido por un grito del

serviola, que se encontraba en el tope de un palo y, por razones humanitarias, estaba metido en un tonel forrado de paja. - Cubierta! -El resto de sus palabras dejaron de orse hasta que la fragata cay en el seno formado por las olas-: Montaa de hielo por la amura de estribor! Jack tom prestado el catalejo de Richardson, y cuando la fragata empez a elevarse lo dirigi hacia el sureste. En el momento en que la Diane subi al mximo, pudo ver la montaa de hielo, que estaba ms cerca y era ms grande de lo que esperaba. Era una masa de color verdoso brillando al sol, que se elevaba entre las olas hasta una asombrosa altura y tena dos picos en la parte occidental. La observ durante un rato, cambi el rumbo para apartarse de tal modo que la fragata pasara junto a ella a una milla de distancia. Luego le dio el catalejo a Stephen, que despus de haberla observado mientras tres olas elevaron la fragata sucesivamente, se lo devolvi con desgana. - Debo irme -dijo-. Promet a Macmillan que me reunira con l a medioda y ya es tarde. Tenemos que hacer un trabajo muy delicado. - Estoy seguro de que te saldr bien -le anim Jack-. Espero que vengas a comer conmigo, aunque llegues tarde. *** Ese da el nico invitado en la cabina era Richardson, y Jack no tena reparos en hablarle de la fragata y de los asuntos relacionados con ella. - Creo que debemos apartarnos de aqu despus de examinar la isla de hielo -le explic-. Tal vez me equivoque, pero me parece que no se form hace mucho tiempo. Creo que vino de detrs de Kerguelen, que no est muy lejos, y que la siguen muchas otras. Estamos muy cerca de la costa norte. Has odo los trozos de hielo que van a la deriva, verdad? - Ese tap, tap, tap? - S. Ah lo tienes otra vez. - O el ruido por la maana y supuse que lo hacan el tonelero o el carpintero, o ambos; sin embargo, luego pens que no estaran trabajando a la hora de comer a menos que la fragata se estuviera hundiendo, que Dios no lo quiera. - No. Es hielo a la deriva. Afortunadamente, colocamos una defensa en la proa y los trozos no son muy grandes, pero, de todos modos, no harn ningn bien a las placas de cobre. - Kerguelen es la isla que algunos llaman Desolacin, verdad, seor? -pregunt Richardson. - As es. Pero no es la Desolacin que conocemos, que es ms pequea y est situada ms al sureste. Adems, hay otra aproximadamente en los 58 S, por babor, justo despus de pasar el estrecho de Magallanes. Creo que, en un momento u otro, a muchos lugares les han puesto el nombre de Desolacin, una palabra muy relacionada con la vida de los marinos. Pero la isla Desolacin que conocemos no estaba tan mal. Quisiera que usted hubiera estado en el Leopard, Dick. Nos divertimos mucho colocando un nuevo timn y pudimos hacer mediciones muy precisas; por ejemplo, el mejor triple clculo de la longitud por las lunas de Jpiter que pueda imaginar, cada uno coincidente con el anterior y con la distancia lunar desde Achernar. - Y le habra encantado ver los elefantes marinos, los leones marinos, los pinginos, las palomas antrticas, los cormoranes moudos, los petreles y, sobre todo, los magnfi-

cos albatros en sus nidos. Eran -Stephen fue interrumpido por el cambio de platos y la llegada del pudn, y perdi el hilo. - Creo que ste es el ltimo pudn de sebo que comeremos antes de llegar a Batavia -dijo Jack en tono grave-. Dice Killick que las ratas se han vuelto muy atrevidas con el intenso fro. As que disfrutmoslo mientras podamos o se cubrir de tanto moho como uno de cien aos. -Guard silencio para comer el primer trozo de pudn y despus continu-: Lo que no me gusta de estas islas de hielo es que, aparte de provocar l hundimiento de los barcos, aparecen antes de la calma. Cuando el pobre Leopard se despedaz, estaba rodeado de niebla y el viento apenas soplaba con fuerza suficiente para desplegar las juanetes. *** Despus de comer regresaron al alczar. El iceberg estaba ahora mucho ms cerca, y como el sol se haba desplazado hacia el oeste la luz se reflejaba en muchas partes de su superficie, y no slo poda apreciarse su intenso color verde sino tambin una banda de color aguamarina, el color que Stephen recordaba del desafortunado accidente del Leopard. Era una cosa extremadamente bella y ms fcil de observar ahora, pero haba que observarla a cierta distancia. La inmensa masa era inestable. Cuando se encontraba con la fragata en el mismo seno formado por las olas, a una milla de distancia por el travs, quienes la observaban vieron cmo uno de los picos, tan alto como una catedral con agujas, se inclin y se cay a pedazos, grandes pedazos que bajaron por la pendiente y se juntaron con grandes bloques de hielo e islas de hielo ms pequeas que estaban cerca, haciendo saltar chorros de agua y espuma. Stephen no estaba en el sagrado alczar sino en el pasamano, donde un puntal le serva para apoyar el catalejo. Puesto que todos los que haban sido pacientes suyos pensaban que en terreno neutral tenan derecho a dirigirse a l, no le sorprendi or que muy cerca de l alguien con voz potente y acento de la regin oeste de Inglaterra deca: - Ah, est usted aqu! En la aleta podr ver el ave que llamamos cuquero. Stephen mir hacia all y vio un albatros de color marrn que se cerna en el aire y pareca fatigado. Era de la especie Diomedea fuliginosa. - Lo llamamos cuquero porque viste con modestia. - Es un buen nombre, Grimble -coment Stephen-. Y cmo llamas al otro? -pregunt, sealando con la cabeza un petrel gigante que estaba un poco ms all. - Algunos le dicen rompehuesos y otros, el compaero del albatros, pero la mayora lo llaman ganso de mam Cary, o sea, ganso, no gallina. Una docena de polluelos suyos caben en un bolsillo. -Hizo una pausa y luego, en voz ms baja, aadi-: Si me permite el atrevimiento, quisiera preguntarle cmo va Arthur. Arthur Grimble era uno de los pacientes sifilticos con gomas. Stephen y Macmillan le haban operado para disminuir la presin en el cerebro. - En los prximos das lo sabremos -respondi Stephen-. No siente dolor, por ahora, y es posible que se recupere, pero diga a sus amigos que no deben concebir muchas esperanzas, pues hicimos eso como ltimo recurso. Pero si se va de este mundo, se va tranquilo. A pocos pies de distancia, el capitn Aubrey dijo al oficial de derrota: - Creo que no es posible. Haba estado observando los bloques de hielo compuestos de agua pura que flotaban a poca distancia de la isla madre, a veces a media milla.

- No en estas aguas -dijo Warren-. Pero si la fragata se pusiera al pairo un rato, estoy seguro de que el viento amainara. El tamao de las olas alrededor de la isla ha disminuido en un tercio desde antes de comer. Jack asinti con la cabeza y mir hacia las olas que se aproximaban. El viento ya no desgarraba sus altas crestas haciendo saltar chorros de agua hacia delante. - Seor Bennett, suba corriendo al tope con un catalejo y dgame lo que ve -orden Jack-. Tmese su tiempo y vaya abajo para darme la informacin. Doctor, quieres tomar caf conmigo? Cuando tomaban la segunda taza, Bennett llam a la puerta. - Perdone que vaya despeinado, seor -se disculp-. Aunque me at el sombrero con un pedazo de merln, de merln blanco, se fue volando. Empec la observacin justo por popa y segu a todo alrededor. No vi nada hasta que llegu a los 10 por la amura de estribor, donde, a unas cuatro leguas de distancia, haba una montaa de hielo casi del tamao de sta. Luego vi tres ms pequeas ms al sur. Por la espuma que vi detrs, supuse que haba all otras islas pequeas, pero no poda estar seguro, y cuando mir por el otro costado hacia el sur, cutre el travs y la aleta, vi cuatro a tres leguas de distancia, equidistantes unas de otras. - Gracias, Bennett -dijo Jack-. Beba una taza de caf, le sentar bien. Cuando Bennett se fue, Jack prosigui: - Desgraciadamente, esto no puede continuar. Esperaba que siguiramos esta estupenda carrera varios das ms, pero esto no puede continuar. A pesar de que todava nos encontramos demasiado al oeste, tenemos que apartarnos de aqu. Me gustara no haber mencionado la calma nunca, pues el viento ha estado amainando desde que lo hice. - Quiz tu subconsciente ya haba percibido los signos pero se negaba a reconocerlos. Cuntas veces he dicho: Hace seis meses que no tengo catarro, y al da siguiente me he despertado con la nariz chorreando y sin poder articular palabra! - Indudablemente, no sirves para dar nimo ni alegra, Stephen. Si alguna vez ha habido alguien capaz de silenciar a Job, se eres t. Puesto que se ha terminado el caf, subir a la cubierta y cambiar el rumbo. Al menos podremos quitar un rizo o dos. Pocos minutos despus Stephen oy pitidos, pasos apresurados y los gritos: Amarrar, amarrar!. Luego la fragata escor como si tuviera el viento a 10 por la aleta y vir la proa al noreste. Los pocos objetos mviles de la cabina salieron despedidos y fueron a parar al costado de estribor. Stephen se agarr a los brazos de la silla y dijo: - Podr decir lo que quiera, pero estoy convencido de que la fragata navega ms rpido que nunca. El mar da bramidos al pasar por los costados. Al da siguiente la escora era menor, aunque la Diane tena desplegado gran cantidad de velamen (adems, las sobrejuanetes estaban preparadas con la esperanza de que se pudiera desplegar ms) y sigui disminuyendo traca a traca. Y el da que sepultaron al joven Grimble, la fragata casi no escoraba. Aun as, por el bien de la coleccin que haba conseguido en Tristn da Cunha, Stephen segua durmiendo abajo. El jueves siguiente a la aparicin de la montaa de hielo fue a la cmara de oficiales a desayunar. - Buenos das, caballeros -salud, sentndose en su puesto-. Seor Elliott, le importara pasarme la cafetera? -Luego mir la mesa de un lado a otro, le llam la atencin el palo mesana, que difcilmente poda haber dejado de hacerlo, y aadi-: Veo que habr algo esplndido otra vez. En la Diane, como en la mayora de las fragatas, el palo mesana estaba apoyado en la cubierta inferior, en el centro de la cmara de oficiales, y la mesa estaba construida a su alrededor; sin embargo, en la Diane alguna delicada mano francesa haba forrado el palo de latn desde la mesa hasta los baos y haba cubierto el latn con pan de oro, algo

que Stephen nunca antes haba visto. Generalmente, esa maravilla estaba oculta por una especie de manga que la protega de quien limpiaba la cmara de oficiales, un viejo estpido, obstinado y sordo, que siempre pula los metales con un cepillo de alambre, y slo poda verse brillar los domingos o cuando haba algn festn. - S -dijo el contador-. Matamos el ltimo cerdo anteayer e invitamos al capitn a comer. Stephen estuvo a punto de decir que el capitn tendra que asistir a un funeral ese da, pero no dijo nada porque record cul era la actitud de los marineros ante la muerte (los hombres que reciban heridas mortales en las batallas eran arrojados por la borda). En lugar de eso, coment que la fragata pareca deslizarse suavemente. - Ya no da los bandazos que haba soportado durante muchos das, y, si no me equivoco, est poco escorada. La verdad es que coloco mi taza en la mesa casi sin ansiedad. - No ms de un par de tracas -explic Fielding-. Estamos fuera de la zona de los 40 de latitud, sabe? Los oficiales, naturalmente, tenan razn. Jack Aubrey haba estado presente en demasiadas ceremonias de ese tipo para que sepultar a un marinero a quien apenas conoca le afectara; sin embargo, como siempre suceda, le conmovieron las palabras de la ceremonia (Mi alma volvi a ti, Seor, antes de la guardia de alba, s antes de la guardia de alba), la atencin con que los tripulantes las siguieron y las muestras de dolor de los amigos del difunto. Cuando con tono grave recit: nuestro querido hermano se ha marchado y nosotros encomendamos su cuerpo a las profundidades, los compaeros de Arthur Grimble deslizaron por el costado su cuerpo metido en un coy con los bordes cosidos juntos y cuatro balas de can colocadas bajo los pies. Jack no estaba muy afectado y comi con placer el cerdo asado con los oficiales, pero, no obstante, la ceremonia influy en su nimo lo suficiente para que tuviera que hacer un esfuerzo por mantener el ambiente agradable que caracterizaba a esas comidas. Cuando la comida termin, se hicieron los habituales brindis y se dijeron las apropiadas palabras de agradecimiento, camin por el lado de barlovento del alczar las tres millas que generalmente recorra cuando el tiempo lo permita, o sea, fue de una punta a otra girando doscientas cuarenta veces. El tiempo era bastante bueno porque la fragata haba pasado de repente a otro mundo, un mundo donde el mar estaba en calma y los vientos eran inestables. El paso fue desafortunado, pues apenas la Diane haba alcanzado los 39 cuando el escaso viento que soplaba del oeste rol al noreste e hizo virar la proa, lo que se interpret como un mal augurio. Adems, Jack tena muchas dudas sobre la isla msterdam, pues en todas las cartas marinas apareca en los 37 47'S, pero de una a otra carta la longitud variaba ms de un grado. Por desgracia, sus dos cronmetros haban escogido ese momento para discrepar, y como el cielo estaba cubierto (no poda hacer una medicin lunar desde que se haban encontrado con el iceberg), ahora tena que virar guindose por la media de las longitudes registradas y la media del tiempo que marcaban los cronmetros. Esa medida no era satisfactoria ni poda calmar su ansiedad, y el viento empeor las cosas porque oblig a la Diane a navegar de bolina. La fragata navegaba bien a la cuadra, pero cuando navegaba de bolina tena tendencia a virar a barlovento y era tan lenta que no llegaba a alcanzar ms de seis nudos y medio. - No puedo permitirme pasar de esta latitud -explic a Stephen esa noche-. Al menos me consuela que el pico de la isla se ve desde veinticinco leguas de distancia, aunque la isla no es importante. - Lamento que no sea importante para ti -dijo Stephen con tristeza. - Quiero decir, desde el punto de vista del agua. No escasea, y aunque no cayeran los habituales aguaceros despus del trpico de Capricornio, eso slo nos obligara a raci-

onar el agua durante una o dos semanas si los vientos alisios del sureste soplan con la mitad de su habitual intensidad. Pero si encontramos la isla, con mucho gusto te dejar en la costa y podrs pasarte all una o dos horas mientras las lanchas hacen varios viajes. Dijiste que hay mucha agua, verdad? - Exactamente. Pern, el nufrago, se deleit con ella. Admiti que era un poco difcil de encontrar, pero no creo que esa dificultad desanime a los marinos. Jack, no s expresar con palabras el valor que tiene para un naturalista una isla remota, una isla volcnica desierta, frtil y cubierta por exuberante vegetacin; una isla donde no hay espantosas ratas, ni perros, ni gatos, ni cabras, ni cerdos, esos animales que los estpidos llevaron al Edn para destruirlo, una isla intacta, pues a pesar de que Pern pas algn tiempo en ella, rara vez abandon la orilla. - Me gustara que no hubiera tanta bruma, pero mantendr en el tope al serviola de mejor vista y por la noche ordenar disminuir el velamen. Estoy casi seguro de que la avistaremos el martes o el mircoles. La avistaron el viernes. Al amanecer estaban a cinco millas del inconfundible pico, concluyendo as con xito una espectacular travesa por alta mar a lo largo de cinco mil millas, a pesar de las inexactitudes de las cartas marinas y los cronmetros. Pero, desgraciadamente, se encontraban a sotavento porque, en la oscuridad, una corriente en direccin este y el fuerte viento del oeste haban empujado la fragata ms all de la isla, aunque llevaba las gavias arrizadas y el serviola que vigilaba era el de vista ms aguda. - Nunca llegaremos a ella, seor -inform el oficial de derrota-. Est justamente en el lugar desde donde sopla el viento, y con esta corriente podramos estar maniobrando todo el da sin conseguir acercarnos. Jurara que est situada al menos un grado ms al oeste incluso en la carta marina de la Compaa. - Ha comprobado otra vez la cantidad de agua, seor Warren? -pregunt Jack, inclinndose sobre el coronamiento y mirando hacia el distante cono, que se vea claramente en medio del viento que amainaba. - S, seor. Aunque no llueva despus de pasar el trpico, creo que tendremos suficiente sin racionarla mucho, y quin no ha visto un diluvio despus de pasar el trpico? - No s cmo se lo voy a decir al doctor -se lament Jack-. Tena muchas ganas de visitarla. - As es -confirm el oficial de derrota-. Pobre caballero! Pero el tiempo manda. Quiz todos estos albatros y fardelas le sirvan de consuelo. Nunca he visto tantos juntos. Adems, ah hay un falaropo y un petrel ftido. *** - Stephen -dijo Jack-, siento mucho decirte que no he podido llegar a la isla. Est situada por popa, justo a barlovento, y no podemos retroceder con este viento y esta corriente. Y si pusiramos la fragata al pairo para esperar a que cambie el viento, perderamos muchos das, y no podemos permitirnos eso porque tenemos que encontrar los vientos alisios del sureste tan pronto como sea posible si queremos llegar a Pulo Prabang con el ltimo soplo del monzn. - No te preocupes, amigo mo -le tranquiliz Stephen-. Iremos en la Surprise cuando tengamos tiempo libre, cuando Bonaparte muera. Entretanto, observar las aves que ha visto el oficial de derrota. Nunca hubiera imaginado que vera un petrel ftido tan lejos de El Cabo. Los marineros desplegaron las sobrejuanetes de la Diane por primera vez desde que haban llegado a ese hemisferio, y la fragata avanz hacia el noreste con las alas superi-

ores e inferiores extendidas; sin embargo, durante todo el da pudo verse el pico de la isla msterdam con una pequea nube indicando su cima. Al da siguiente haba desaparecido y a media maana desaparecieron tambin las aves marinas. Cuando Jack hizo las mediciones para Humboldt, not un cambio tan poco usual de la temperatura en la superficie y a diez brazas, que comprob la lectura dos veces antes de llamar a Butcher. Aqul era un nuevo mundo y, ahora que se encontraban totalmente metidos en l, los viejos patrones volvan a servir de gua; la rutina de la fragata, interrumpida por el rpido y peligroso avance hacia el este en los 60 de longitud, volvi a convertirse en la forma de vida natural, con su invariable dieta, la limpieza de las cubiertas antes de que se hiciera completamente de da, la llamada a los marineros para que presenciaran los castigos los mircoles (reprimendas o suspensin de la racin de grog, en ningn caso hasta ese momento), el ritual lavado y tendido de la ropa los lunes y los viernes, el pase de revista todos los das entre semana seguido de cierta cantidad de disparos reales, la formacin por divisiones los domingos seguida unas veces por la lectura del Cdigo Naval, cuando la inspeccin tardaba ms de lo habitual, y ms frecuentemente por el servicio religioso. Era una vida bastante fcil para quienes estaban acostumbrados a ella, pero era extremadamente lenta. Ahora la fragata no navegaba tan velozmente que corrieran el riesgo de que algo se desprendiera, y tampoco el mar formaba una franja de espuma al pasar por sus costados ni la llenaba de un sonido grave parecido al del rgano, que se oa claramente entre el aullido de la jarcia tensa como un arpa. Ya no avanzaba ms de quince nudos ni el grumete que haca la medicin con la corredera senta que el carretel casi se le escapaba de las manos. Adems, haba desaparecido entre los hombres la camaradera propia de los tiempos de guerra porque ya no compartan emociones ni peligros. Ahora haba que reparar o reemplazar todo lo que se haba roto o estirado demasiado, haba que pintar y limpiar y, sobre todo, hacer avanzar la fragata hacia el noreste con vientos flojos y variables y a menudo desfavorables, lo que requera prestar atencin constantemente a los foques y las velas de estay. Incluso cuando encontraron los vientos alisios del sureste, pareca que no merecan llevar ese nombre por su intensidad ni por su constancia. Un da tras otro, la Diane naveg por el vasto ocano, que era como un inmenso disco perpetuamente renovado. Cuando se aproximaba al trpico de Capricornio a cuatro nudos, el capitn Aubrey termin el servicio religioso con las palabras El mundo es infinito, amn, que bien podan referirse al viaje, pues slo vean mar, mar y ms mar, un mar que careca de principio y fin, como el globo terrqueo. Sin embargo, esa monotona aparentemente eterna dejaba tiempo para hacer cosas que se haban aplazado o pasado por alto. Jack y Stephen volvieron a tocar msica, a veces hasta la guardia de media. Stephen mejor en el uso del malayo y lleg a soar en esa lengua. Jack, como era su deber, se ocup de nuevo de aumentar los conocimientos que los guardiamarinas tenan de la nutica, los aspectos ms importantes de la astronoma y las matemticas y, naturalmente, el gobierno de un barco. Tanto l como ellos tenan bastante xito en estas cosas, pero menos en otras reas, como cultura general, lectura y escritura. Cuando Jack hablaba al joven Fleming de su diario, observ: - Est muy bien escrito, pero creo que a su padre no le gustar mucho el estilo. El seor Fleming era un eminente naturalista y miembro de la Royal Society, famoso por la elegancia de su prosa. - Por ejemplo, no me parece correcto eso.de yo y mis compaeros soltamos la estrellera. Pero vamos a dejarlo qu sabe de la ltima guerra con Norteamrica?

- No mucho, seor, aparte de que los franceses y los espaoles entraron en ella y recibieron su merecido. - Es cierto. Sabe cmo empez? - S, seor. Fue por el t, porque ellos no quisieron pagar impuestos. Gritaron: No hay reproduccin sin copulacin, y tiraron el t en el puerto de Boston. Jack frunci el entrecejo, reflexion unos momentos y dijo: - Bueno, lo cierto es que en aquel perodo hicieron poco o nada en la mar. De aqu pas a hablar de la necesidad de tener en cuenta la inclinacin y la refraccin cuando se hacan mediciones lunares, una materia que conoca muy bien. Y esa noche, cuando afinaba el violn, pregunt: - Stephen, cul fue el grito que dieron los norteamericanos en 1775? - No hay contribucin sin representacin. - No dijeron nada sobre la copulacin? - Absolutamente nada. En aquella poca la mayora de los norteamericanos estaba a favor de la copulacin. - Entonces no es posible que el grito fuera: No hay reproduccin sin copulacin? - Amigo mo, sa es la consigna de los antiguos naturalistas; es tan vieja como Aristteles, y completamente errnea. La hidra y los dems miembros de su especie se multiplican sin ningn tipo de contacto sexual. Leeuenhoek lo demostr hace mucho tiempo, pero los ms obstinados todava repiten eso como papagayos. - Bueno, al diablo la contribucin. Atacamos el andante? Fox tambin reanud su anterior forma de vida. Una epidemia del ganado que le quedaba puso fin a los frecuentes banquetes, pues no poda aceptar invitaciones que no poda devolver; sin embargo, todava continuaban las partidas de whist y, desde que el tiempo haba mejorado, suba dos veces al da al alczar, donde por la maana caminaba de un lado a otro con su silencioso compaero y por la tarde a menudo haca prcticas de tiro con Stephen (ahora un digno rival), sobre todo cuando el mar estaba en calma y las botellas se podan ver a gran distancia. Adems, volvi a hacer frecuentes consultas por cuestiones de salud. El martes siguiente al paso de la fragata por el trpico de Capricornio (sin que cayera una gota de lluvia, a pesar de lo que haba dicho el oficial de derrota y de que a lo lejos, por el oeste, se vean nubes de color prpura de las que caa una lluvia torrencial), mand una nota formal al doctor Maturin en que le preguntaba si no le importaba que volviera a molestarle esa tarde. Desde haca tiempo Stephen estaba convencido de que, para mantener una buena relacin con l y cooperar el uno con el otro de manera efectiva en Pulo Prabang, deban hablar lo menos posible en privado, y estaba seguro de que las quejas de Fox no eran ms que el resultado de la falta de trabajo intelectual y la necesidad de mantener conversaciones a cierto nivel, seguramente porque en tierra era muy sociable, o al menos gregario; sin embargo, cuando estaba sentado al sol en la base de la ltima carronada y con un libro en el regazo, pens que no sera correcto negarse a dar consejos como profesional. Tanto Jack Aubrey como Fox hacan ejercicio antes de comer: Jack en el lado de barlovento del alczar y Fox, que haba aprendido desde el principio del viaje que las costumbres eran sagradas en la Armada, en el otro lado, acompaado de Edwards. Desde el lugar donde estaba sentado, Stephen poda ver tanto al uno como al otro. Una vez ms volvi a reflexionar sobre la integridad, una virtud que l apreciaba mucho en las personas aunque a veces tena dudas sobre la suya propia. En esta ocasin pens que quiz no era una virtud sino un estado, el estado de ser uno mismo, y que Jack era un buen ejemplo. Saba que tena humildad y que, durante los aos que Stephen le haba tratado, nunca haba fingido.

Fox, en cambio, pareca estar en un eterno escenario representando un personaje distinguido, imponente y excepcionalmente inteligente. Sin duda, posea, al menos en cierto grado, esas cualidades y era rara la ocasin en que no haca alarde de ellas, ya que quera que todos las reconocieran. Su actuacin no poda calificarse de burda ni de histrinica. Stephen pensaba que la actuacin haba llegado a ser casi totalmente inconsciente, pero la continuidad en un largo viaje la haca un poco aburrida y las reacciones de Fox a una real o imaginaria falta de respeto la haca ms aburrida todava. Fox no buscaba la popularidad, aunque poda ser una agradable compaa cuando quera, y le gustaba agradar. Lo que deseaba era tener superioridad y ser tratado con el respeto debido por tal superioridad, pero intentaba conseguirlo con una torpeza sorprendente en un hombre de su inteligencia. A muchas personas, sobre todo a los marineros de la Diane, no les impresionaba. En la fragata no haba ningn trompetista, pero haba un infante de marina que tocaba muy bien el tambor. En cuanto sonaron las cuatro campanadas toc Heart of Oak para anunciar la comida de los oficiales, y todos los que estaban libres bajaron corriendo y dejaron a Jack casi solo. Jack no tena invitados ese da y sigui caminando de un lado a otro, reflexionando con las manos tras la espalda. Cuando sonaron las cinco campanadas (Jack coma ms temprano que la mayora de los capitanes), sali de su ensueo y al ver a Stephen propuso: - Bajamos? La ltima oveja, que se llamaba Agnes, nos est esperando. - Tambin era la ltima del conjunto de animales -dijo Killick cuando se llev los huesos pelados y Ahmed cambi los platos-. Maana empezaremos a consumir las provisiones de la fragata, carne de caballo salada y remojada fuera de la borda porque tenemos que racionar el agua dulce. No se puede usar para llenar los recipientes donde se remoja la carne ni el tonel que est en la cubierta, y tampoco para lavar. Tengo que decrselo a los marineros y tambin, a modo de consolacin, les dir que esta noche podrn bailar. Cuando ambos se quedaron solos tomando el caf, Stephen, despus de una larga pausa durante la que estuvo pensativo, pregunt: - Recuerdas que una vez dije que para Clonfert la verdad era lo que l lograba hacer creer a los dems? Lord Clonfert era un oficial que serva en una escuadra donde Jack ocupaba el cargo de comodoro y que llev a cabo la operacin Mauricio, una operacin que tuvo fatales consecuencias para l. Era un hombre con poca confianza en s mismo y una gran imaginacin. Jack pas unos momentos tratando de recordarle y luego respondi: - S, me parece que s. - Me expres mal. Lo que quera decir era que, si l poda inducir a otros a creer lo que deca, entonces eso se transformaba hasta cierto punto en una verdad, que era un reflejo de la creencia de los dems de que era verdad. Y el tiempo y la repeticin podran reforzar esta verdad hasta convertirla en una conviccin, en algo indistinguible o apenas distinguible de la autntica verdad. Esta vez al seor Fox le ocurra realmente algo. Stephen no saba qu, pero no le gustaban sus sntomas ni el aspecto de su vientre. Como Fox estaba pletrico de vida, decidi hacerle una sangra y purgarle. - Tendr que tomar una medicina, hacer dieta una semana y permanecer en su cabina durante ese tiempo -sentenci-. Afortunadamente, tiene cerca el jardn, es decir, el retrete -aadi-. Despus de ese tiempo volver a examinarle y espero que ya hayan desaparecido los malos humores y que la palpable hinchazn del hgado haya bajado. Mientras, le sacar varias onzas de sangre. Por favor, permita que Al sostenga el cuenco.

Al sostuvo el cuenco y la sangre fluy hasta que el contenido lleg a quince onzas, y Stephen se sorprendi al ver que la superficie estaba salpicada de las lgrimas que el joven haba vertido en silencio. Durante los primeros das, Fox sinti un gran malestar y a veces un fuerte dolor debido al considerable efecto del ruibarbo, la hiera piara y el calomel, pero los soportaba sin dificultad. Stephen, en sus breves visitas, se asombr al encontrar al Fox sencillo que slo haba visto cuando hacan prcticas de tiro desde el coronamiento, cuando se concentraba en apuntar su arma extraordinariamente bien hecha y en ver dnde caan las balas. Adems, no hablaba con irritacin a quienes le atendan, como solan hacer los enfermos, especialmente los que padecan del hgado. Pero Stephen haba notado mucho antes que trataba amablemente a Al, Yusuf y Ahmed. Naturalmente, en el caso de Al eso se deba a que entre ellos haba una relacin especial, pero pareca que la razn principal era que era malayo. En primer lugar, la lengua malaya requera una clara diferenciacin entre las diversas clases sociales, pues tena muchas frases hechas que las personas de unas jerarquas deban usar con las de las otras, y sobre todo era preciso recordar bien las que se usaban con las ms altas. Stephen pensaba: Aparte de eso, es posible que se sienta ms cmodo en territorio malayo, pues al fin y al cabo es su tierra natal. Edwards, el secretario, estaba casi siempre libre mientras Fox estaba enfermo, y fue muy agradable ver su transformacin. Lleg a conocer mucho mejor a los oficiales, pues a menudo coma o cenaba con ellos, que le consideraban una valiosa adicin a su grupo, y cuando Stephen iba a visitar al enviado poda orle rer en el alczar. Pero la libertad no poda durar. Al final de la semana, Stephen examin a Fox y diagnostic que estaba bien y que podra caminar media hora por la cubierta, pero que todava tena que hacer dieta, aunque moderada. - No coma vaca ni cordero -le recomend. - Ni vaca ni cordero? Cielo santo! No es probable que me d el gusto de comer ninguna de las dos. No comera ms que papilla si Al no hubiera conservado algunas aves, aunque viejas, y no s qu har cuando se acaben. - La carne de vaca salada que hay en la fragata no est mal -opin Stephen. - No es una comida muy apropiada para los humanos. - Doscientos compaeros de tripulacin nuestros viven de ella. - Los jornaleros tienen las tripas de hierro -brome Fox-. No me extraara que la prefirieran al caviar. Los comentarios como se siempre irritaban a Stephen (un revolucionario, en su juventud), sobre todo cuando hacan referencia a los marineros, cuyas cualidades conoca mejor que la mayora de los hombres. Iba a darle una respuesta cortante, pero lo pens mejor y mantuvo la boca cerrada. Fox continu: - Me pregunto si este viaje va a terminar. Sabe dnde estamos? - No, pero no me sorprendera que nos encontrramos a unas cien millas de tierra, pues en los ltimos das he visto cada vez ms albatros, y el martes el serviola avist dos barcos de los que hacen el comercio con las Indias navegando del oeste hacia el este. Adems, me han dicho que hemos podido alcanzar el final del monzn, aunque ahora es flojo. - Qu satisfaccin! Pero, sabe una cosa, Maturin? Despus de pasar todas estas horas acostado aqu he llegado a la conclusin de que estar solo, apartado de la sociedad y de todas las actividades, en perpetuo confinamiento y haciendo un viaje perpetuo no es tan desagradable. Si tuviera buena comida disponible, no estoy seguro de que deseara que el viaje terminara. Tiene sus ventajas suspender la actividad. -Hizo una pausa, fijando la vista en el mamparo, y luego prosigui-: No s si conoce al autor de estos versos que acabo de traducir:

Cuando las campanas tocan en el campanario, en medio de la oscura noche, siento en la lengua el sabor agrio de todo lo que hice. Por el tono de voz de Fox, a Stephen le pareci que se avecinaba una confidencia, una confidencia no inducida por una gran amistad o estima sino por la soledad y el deseo de hablar; por el contenido de los versos, que se relacionaba con un tema escabroso, decidi que no quera orla. Por otra parte, cuando Fox volviera a la sociedad y la actividad, lamentara habrsela hecho y que l conociera su vida ntima, y eso hara que les fuera mucho ms difcil trabajar juntos. La colaboracin y la indiferencia podran armonizar; la colaboracin y el resentimiento difcilmente. - No conozco al autor. Recuerda el original? - No. - No puede ser un clsico, pues los paganos, por lo que he ledo, no se odiaban a s mismos ni se sentan culpables por sus actividades sexuales. Eso est reservado para los cristianos, que tienen un peculiar concepto del pecado. Puesto que de todo lo que hice se refiere, obviamente, a algo mal hecho, supongo que era algo de ndole sexual, porque un ladrn no siempre est robando ni un asesino siempre est asesinando, pero la sexualidad est con uno siempre, da y noche. Pero es curioso que quienes se odian a s mismos logren a menudo conservar su propia estima cuando se encuentran ante los dems, frecuentemente mediante la denigracin general. Creen que tienen muy poco valor, pero que sus semejantes tienen an menos. Ese era un medio efectivo de evitar que le hicieran indeseadas confidencias, pero aadi las ltimas palabras con otra intencin, motivado por sus propias reflexiones, y la efectividad fue mayor. Not con pena que haba herido a Fox, quien, con una sonrisa forzada, afirm: - Estoy totalmente de acuerdo. Luego, de la forma ms apropiada, dio las gracias al doctor Maturin por tener la amabilidad de atenderle, alab su destreza para curar una molestia tan desagradable y se lament de haberle importunado. Mientras se diriga a la escala de toldilla por la media cubierta, Stephen se dijo: Cul es la ventaja de esto? Hubiera sido mucho mejor aparentar estupidez o incomprensin. Estaba a punto de subir la escala cuando un guardiamarina que bajaba corriendo dio un salto para esquivarle, no pudo poner el pie donde deba y se cay. - Se encuentra bien, seor Reade? -pregunt mientras levantaba al joven. - Muy bien, seor, gracias. Disclpeme por venir corriendo, pero el capitn me mand a decirle que hemos avistado el cabo Java. El cabo Java, seor! No es maravilloso?

CAPTULO 6

Era cierto: apenas Fox pas dos das rodeado por la cultura, el clima, la forma de vida, las lenguas, los alimentos, los rostros y los gestos orientales se convirti en otro hombre, en una persona ms amable. Los marineros volvieron a llenar en Anjer todos los toneles de agua vacos, excepto media docena que se quedaron en un paol, y cargaron la fragata con vveres, ganado, madera, aguardiente de palma, tabaco y agua dulce para lavar al fin su ropa, que estaba dura y spera por el agua de mar. Mientras, Fox acompa a Jack y a Stephen a Buitenzorg, el palacio del gobernador Stamford Raffles, y los present. Fox estaba orgulloso de Raffles y con razn, pues era un hombre de una exquisita educacin y muy amable; la opinin que Jack y Stephen tenan de Fox cambi cuando vieron que el gobernador le tena en gran estima. Raffles les invit inmediatamente a quedarse y aunque se lament de que tuvieran que asistir a una comida con numerosas personas, les prometi que cenaran en privado. Adems, dijo que quizs al doctor Maturin le gustara ver su jardn y sus colecciones. - Porque, si no me equivoco, seor, usted es el caballero a quien debemos el descubrimiento de la Testudoaubreii. Pero, ahora que lo pienso, tal vez sea el capitn Aubrey el padrino de ese glorioso reptil. Qu satisfaccin tener a dos personas tan famosas bajo nuestro techo al mismo tiempo! Olivia, cario Pero antes que la seora Raffles pudiera darse cuenta de que era afortunada, el gobernador recibi mensajes oficiales urgentes que requeran su atencin antes de la comida y los invitados fueron conducidos a sus habitaciones. La comida fue realmente un acontecimiento importante. Los invitados se sentaron exactamente por orden de precedencia, pues los javaneses y los malayos daban an ms importancia a la jerarqua que los europeos. El sultn de Suakarta se situ a la derecha del gobernador y junto a l los dos generales de divisin, y despus Jack, que era el oficial de marina de ms antigedad. Mucho ms all se sent Stephen, entre el capitn de un barco recin llegado que haca el comercio con las Indias y un funcionario. Fox se coloc en el otro extremo, a la derecha de la seora Raffles. Los hombres que se sentaran junto a Stephen estaban hablando animadamente mientras se acercaban a la mesa, y cuando se sentaron, el funcionario, que estaba a su derecha, dijo: - Le deca aqu a mi primo que no debe preocuparse por las noticias que llegaron de Londres. Esas cosas siempre se exageran por la distancia, no le parece, seor? - Ciertamente, es difcil conocer la verdad, tanto de cerca como de lejos -asinti Stephen-, pero, de qu no debe preocuparse el caballero? Llegaron noticias de que Londres se quemara otra vez o que se declarara una epidemia de peste? -Sin duda, l hubiera notado esas cosas antes de zarpar y habra trado las noticias. - Bueno, seor -respondi el marino-, aqu todos hablan de las grandes prdidas en la Bolsa, de que los ttulos estn por los suelos y de que los bancos van a la quiebra, especialmente los rurales. Todo empez cuando sal de Blackwall. - Doctor -intervino el funcionario-, es posible que le parezca extrao que conociramos las noticias antes que llegara el barco que comercia con las Indias, pero eso suele ocurrir, porque a veces la Compaa enva mensajeros por tierra que atraviesan a gran velocidad el desierto de Arabia y Persia. La ltima noticia lleg hace menos de tres meses, pero, como sucede siempre, deformada por los rumores. A quienes lanzan los rumores les encanta que se les ponga la carne de gallina a los que les prestan atencin, y en cuanto la Bolsa baja un poco dicen que ha descendido hasta el fondo. Pero disfrutan an ms hablando de la quiebra de los bancos. A lo largo de mi vida he visto derribar grandes bancos como Coutts, Drummond, Hoares; es decir, todos los ms importantes. Creme, Humphrey, nada de eso es cierto. Te hablo como asesor financiero del gobernador.

Mientras tomaban caf en el largo, sombreado y fresco saln, Jack se acerc a Stephen y, en voz muy baja, le dijo: - Oh, Stephen, cunto me alegro de que no siguieras mi consejo respecto al dinero! Acabo de or dos cosas muy desagradables. Una es sobre la City y la banca: por lo visto, muchos bancos han suspendido los pagos y algunos, rurales, han ido a la quiebra. Se ha hecho referencia en particular al nombre de Smith. La otra cosa es que los franceses ya llegaron a Pulo Prabang. Llegaron antes que nosotros a pesar de todos nuestros esfuerzos! Cuando Stephen iba a responder, el hombre que se haba sentado a su izquierda se acerc para despedirse. Al ver a Jack, dijo que le conoca porque estando a bordo de un barco que haca el comercio con las Indias, en compaa de la Surprise, ya entonces bajo su mando, haba entablado un combate con una corbeta y un navo de lnea franceses y los haba obligado a rendirse. Cuando termin de narrar la batalla, el saln estaba ya casi vaco y el gobernador llam al doctor Maturin. - Es extrao que alguien no mire mis colecciones como una de las atracciones de feria -dijo. - Banks disfrutara mucho viendo esto -asegur Stephen, detenindose delante de un asombroso grupo de orqudeas que crecan en los rboles, en las grietas de los muros, en tiestos y en la propia tierra-. Sabe mucho ms de botnica que yo. Me ense sus dibujos de la vainilla - Aqu est la planta. Un amigo me mand una raz desde Mxico y espero que la planta se aclimate. Ahora es un insignificante tallo verde en un tiesto colgante. Parti un pedazo de una vaina y se la ofreci a Stephen, que asinti con la cabeza, la oli y prosigui: - con gran admiracin y al mismo tiempo con cierta tristeza, porque pudo ver muy pocas cosas cuando estuvo aqu en el Endeavour. - Debe de haberse sentido muy triste. Pero, aunque hubiera podido viajar por la zona, habra tenido que llegar muy lejos para llegar a conocer la flora. En aquellos tiempos no haba nada que mereciera el nombre de jardn botnico, pues los holandeses vean la isla con ojos de comerciantes, no de naturalistas. - La verdad es que recuerdo a muy pocos holandeses naturalistas aparte de Van Buren, que era en realidad un estudioso de la fauna. - Muy cierto. Y l solo es como toda una constelacin. Lamento mucho que ya no se encuentre entre nosotros. ramos muy buenos amigos. Pero seguramente le conocer en Pulo Prabang, pues, segn he odo, va a acompaar a Edward Fox all. - Tengo muchas ganas de que eso ocurra. Pero creo que me equivocaba al pensar que abandon Java porque los britnicos la conquistamos. - Completamente equivocado, y me alegro de poder decirlo. Somos muy buenos amigos. Detesta a Bonaparte tanto como nosotros, al igual que muchos de los funcionarios holandeses con los que ahora trabajamos. Su traslado fue acordado mucho antes de que llegramos, principalmente por el bien de la seora Van Buren, que es malaya, pero tambin por el del orangutn y los gibones ms pequeos, que se encontrarn mejor all que aqu, por no hablar de las gallinas y las nectarinas. Por desgracia, nunca he estado en Pulo Prabang, pero creo que tiene todas las ventajas de Borneo sin el inconveniente de los cazadores. Cuando terminaron de ver la pajarera donde Raffles haba reunido las aves del paraso, lo que no haba sido una tarea fcil, y Stephen manifest su apoyo incondicional a su proyecto de fundar una sociedad de estudios zoolgicos y botnicos en Londres, Raffles dijo:

- Creo que un hombre de su reputacin no necesita una carta de presentacin para ir a ver a Van Buren, pero si la quiere, me sera muy fcil drsela. - Es usted muy amable, pero, pensndolo bien, tal vez debera ir a su casa y presentarme yo mismo. Si llegara a saberse que me ha presentado el gobernador de Java, no sera creble el papel que represento, el de un naturalista que hace un viaje no oficial con su amigo Aubrey. Por otra parte, supongo que usted sabe en qu forma estoy relacionado con la misin del seor Fox. - S, seor. - Adems, le agradecera que me recomendara algn comerciante notable de este lugar que emita letras de cambio y tenga algn socio en Pulo Prabang. - No le importara que fuera chino? -pregunt Raffles, tras meditar un momento-. Son ellos los que se ocupan de casi toda la actividad bancaria, el descuento de letras y este tipo de asuntos en esta regin. - No, en absoluto. Precisamente pensaba en un farsi o un chino porque siempre he odo decir que son muy honestos. - Los mejores pueden hacer palidecer a John Company. En Batavia tenemos a Shao Yen, un hombre que me debe favores y tiene negocios desde Penang hasta las islas Molucas. Averiguar si tiene algn socio en Pulo Prabang. - Posiblemente tendr que entregar considerables sumas, y es ms conveniente sacar el dinero de los bancos locales que llevarlo de un lado a otro. Pero la razn principal es que desde que llegue a Pulo Prabang quiero parecer un hombre importante, no un aventurero con dinero. Si voy a ver a Shao Yen recomendado por usted, me tratar con respeto y har que su socio me trate con el mismo respeto. Adems, los comerciantes y banqueros inteligentes suelen proporcionar valiosa informacin, pero no les sera posible darla sobre un extrao a menos que tuviera un importante respaldo; y a pesar de que yo podra entregar gran cantidad de oro y letras de crdito, no tendran tanto valor como una recomendacin suya. - Me halaga usted, pero debo admitir que no se equivoca. Le pedir que venga maana por la maana. En qu ms puedo ayudarle? - Sus hombres podran darme una lista de los miembros de la misin francesa? - Creo que no, aparte de los Duplessis y de la infame pareja, que ya conoce. Su fragata lleg hace pocos das y ya se la llevaron del puerto de Prabang porque los marineros armaban mucho alboroto en la costa. El sultn no recibir en audiencia a Duplessis hasta que cambie la luna porque est cazando con su primo en Kawang para intentar conseguir un rinoceronte de dos cuernos. - Tanto mejor. Sera posible que me diera un breve informe sobre el sultn y sus principales consejeros? - Por supuesto! En cuanto al sultn, Fox sabe todo acerca de l, sus antepasados javaneses, sus esposas, sus suegras, sus concubinas y sus validos; sin embargo, es posible que en mi departamento sepan algo nuevo sobre los miembros de su gobierno. Cmo gritan estos simpticos gibones! Oy la campanilla? - Creo que s. - Entonces deberamos entrar para cenar. Mi esposa pens empezar con un plato que seguramente le parecer gracioso, sopa de nido de pjaro, y dice que hay que comerla caliente. Pero antes de que nos vayamos, trate de ver el gran gibn que est a la izquierda de la casuarina, aunque hay poca luz. Hola, Frederick! El gibn contest con melodioso Hu, hu, hu! y el gobernador entr apresuradamente.

*** - Por favor, capitn Aubrey, hblenos de su viaje -dijo mientras sostena la cuchara de sopa a medio camino de la boca. - Bueno, seor, fue un viaje sin incidentes hasta que llegamos frente a una de las islas del archipilago Tristn da Cunha, pero despus estuvo a punto de convertirse en un viaje mucho ms accidentado de lo previsto. Cuando estbamos frente a Inaccesible, pues se es el nombre la isla, se form una fuerte corriente del oeste, el viento se encalm y la fragata empez a balancearse de mala manera. Aunque habamos colocado contraestayes y habamos cambiado los obenques Pero me parece que estoy usando demasiados trminos nuticos, seor. - No, de ninguna manera, de ninguna manera! Creo que yo estuve en la mar primero que usted, capitn. - Ah, s, seor? Disclpeme. No lo saba. - S. Nac frente a Jamaica, a bordo del barco de mi padre, un barco que haca el comercio con las Antillas. Ja, ja, ja! Pasaron el resto de la noche hablando de largos viajes y de los viajes desde all a la India y a lugares ms lejanos, unos extraordinariamente rpidos y otros extraordinariamente lentos. Por ltimo Jack cont cmo su amigo Duval haba llevado las noticias referentes a la batalla del Nilo a Bombay atravesando el desierto y el ro Eufrates. *** Shao Yen era un hombre alto y vesta una tnica gris. Pareca ms un austero monje que un comerciante, pero comprendi la situacin de inmediato. Hablaron en ingls porque l haba mantenido una estrecha relacin con los representantes de la Compaa en Cantn cuando era joven y haba vivido en Macao, durante las dos recientes ocasiones en que los britnicos la haban ocupado, y en Penang. Raffles les dej solos despus de hacer algunos comentarios amables, y cuando terminaron las apropiadas frases de cortesa, Stephen dijo: - Cuando vaya a Pulo Prabang posiblemente necesite comprar la buena voluntad de algunos hombres influyentes, y con este propsito he trado una considerable cantidad de monedas de oro. Pero me parece que la mejor forma de actuar sera depositarla en su banco, sujeto a las comisiones y los cargos normales, y obtener una carta de crdito para sacarla del banco de su socio en Pulo Prabang. - Sin duda -asinti Shao Yen-. Pero, cuando habla de una considerable cantidad, sabe aproximadamente cul es la suma? - Est compuesta por diferentes tipos de moneda y pesa en total tres quintales. - Entonces permtame decirle que ninguno de mis dos socios, porque tengo dos, podra encontrar en la isla tan siquiera la dcima parte de esa suma, es una isla muy pobre. Pero, en mi opinin, si la dcima parte se utiliza con tacto, podra comprar toda la buena voluntad que sea posible encontrar. - En ese caso es probable que haya algunos competidores. - S -dijo Shao Yen bajando los ojos y, despus de permanecer as unos momentos, aadi-: Podra ser una buena solucin que le diera una carta de crdito por la cantidad que me parece que mi socio puede conseguir y billetes por diversas sumas. Los billetes que emite mi banco son vlidos desde Penang hasta Macao. - Esa sera una estupenda solucin. Gracias. Y le ruego que comunique a su socio mi deseo de que toda operacin de importe elevado sea estrictamente confidencial. Unas

veces conviene que el simple cambio de moneda sea pblico y otras no, y lamentara que pensaran que pueden sacarme miles de libras. Shao Yen asinti con la cabeza y explic: - Tengo dos socios, los dos discretos y originarios de Shantung; sin embargo, la tienda de Lin Liang es ms pequea y, por tanto, llama menos la atencin, as que ser mejor dirigirle a l la carta de crdito. Despus de tomar t y comer pastas de varias bandejas con Shao Yen, Stephen busc a Jack Aubrey, pero descubri con pena que se haba marchado a Anjer para traer la Diane hasta Batavia para no perder ni un momento. Stephen pens: Esto le har olvidarse de ese estpido rumor, pobrecillo. Estaba satisfecho por lo que le haba comunicado el experto en finanzas y pas la primera parte del da observando el pavo real javans de Raffles, que era mucho ms hermoso que el de la India, un amistoso bingturon, el enorme herbolario y los jardines, donde se reuni con l la seora Raffles, que vesta un delantal y guantes de cuero. Fue una agradable maana. La comida fue menos agradable. Antes de empezar, Fox le present a tres altos funcionarios que iban a sumarse a la misin y que parecan casi caricaturas del prototipo de funcionario: eran altos, gruesos, de cara roja, de voz potente y arrogantes. Adems, su conversacin era ms aburrida de lo imaginable. Cuando todo acab, dijo Fox: - Siento mucho haberle hecho pasar por esto, pero ellos son necesarios en este momento. Tenemos que ofrecer un espectculo por lo menos igual al de los franceses, que estn acompaados de otros tres caballeros adems de los dos traidores, que no estn acreditados oficialmente, y los sirvientes. Estos hombres que el gobernador me ha proporcionado suelen participar en misiones de esta clase. Pueden permanecer de pie durante horas con su uniforme con galones dorados sin cansarse ni ir al excusado; saben fingir que estn escuchando los discursos, y en los banquetes son capaces de comer cualquier cosa, incluida carne humana. Pero reconozco que estar en su compaa es una dura prueba. - Vous l'avez voulu, George Dandin. - S. Podr soportarla durante el viaje y las negociaciones y podra soportarla mucho ms tiempo con tal de tener xito en esta misin. Una de las razones -aadi, riendo- es que el gobernador me dijo que si regresaba con un tratado y era l quien escriba el despacho, podra obtener el ttulo de caballero o incluso el de barn. En ese momento Stephen no pudo apreciar si Fox hablaba en serio, pero su duda se disip cuando, despus de una pausa en que estuvo reflexionando, continu: - A mi madre le gustara tanto eso! La Diane lleg a Batavia con el viento en popa y la marea alta de la tarde. Jack envi un mensaje oficial informando que esperaba zarpar al da siguiente a las once de la maana. Seymour llev el mensaje y, adems, una nota para Stephen en la que Jack le peda que instara a los dems a darse prisa, que les sirviera de ejemplo y que invitara al gobernador a visitar la fragata. - Y adems, seor, l lamenta que no estuviera usted a bordo cuando pasamos frente a la isla Thwart-the-Way, pues estbamos rodeados de las golondrinas con que se hace la sopa de nido de pjaro. - Me encantara -dijo Raffles al or la sugerencia-. No hay embarcacin ms hermosa que un barco de guerra. - Ni, por desgracia, nada que se rija tan rigurosamente por el tiempo y las campanadas. Me alegro mucho de que venga, pues su presencia contribuir a que los dems sean puntuales.

Los dems, tanto si les gustaba como si no, tuvieron que ser puntuales, pues Raffles lo haca todo con la precisin de un cronmetro muy bien graduado. A las diez menos cuarto un grupo de lanchas encabezado por la fala del gobernador fue en procesin hasta la Diane. La fragata tena un aspecto ms hermoso del que poda esperarse que tuviera una embarcacin donde estaban cargando madera, agua y provisiones con gran rapidez, ya que el capitn y el primer teniente saban muy bien el efecto obtenido con las vergas colocadas exactamente perpendiculares a los palos, con ayuda de motones y brazas, las velas aferradas en camiseta y con los numerosos objetos desagradables escondidos bajo los coyes tensos como un tambor, sin una sola arruga. De todos modos, la nube de humo provocada por las trece salvas poda ocultar gran cantidad de imperfecciones y la ceremonia de recepcin lograra que cualquiera desviara su atencin de las que se vean por entre los claros. Todos haban ensayado la ceremonia tres veces desde el alba y la llevaron a cabo perfectamente. El bichero de la fala se enganch a la fragata; los grumetes bajaron rpidamente con guardamancebos forrados de fieltro para lograr que el ascenso fuera fcil incluso para un estpido; el contramaestre y sus ayudantes dieron varias rdenes. Y en el momento que el gobernador y el enviado subieron a bordo, donde el capitn Aubrey y todos los oficiales les dieron la bienvenida, los cuarenta infantes de marina de la Diane, con chaquetas rojas como langostas y hasta el ltimo botn impecable, presentaron armas con un simultneo chasquido. El da era caluroso y despejado, y puesto que la gran cabina estaba dividida, Jack mand extender un toldo sobre la parte posterior del alczar para recibir en ella a sus invitados. All se sentaron todos y comieron sorbetes o bebieron vino de Madeira mientras hablaban o contemplaban el amplio puerto, donde haba numerosos barcos europeos, juncos chinos, paraos malayos e incontables botes y canoas que iban de un lado a otro. Mientras, suban a bordo por el costado de babor el equipaje y los sirvientes adicionales de los miembros de la misin. A las diez y cuarto Raffles pregunt si podan ensearle la fragata, y la recorri con Jack y Fielding haciendo inteligentes comentarios. Guando regres al alczar, llam a sus acompaantes, se despidi de los miembros de la misin, agradeci efusivamente a Jack sus atenciones y descendi hasta su fala rodeado otra vez de los habituales honores y el rugido de los caones. Jack, con expresin muy satisfecha, sigui la fala con la vista, y tan pronto como sta lleg a una prudente distancia se volvi hacia Richardson, el oficial de guardia, y anunci: - Vamos a zarpar. Cuando el contramaestre grit Todos a desamarrar!, la fragata tom vida. Estaba amarrada en el muelle que se haba construido haca tiempo para los barcos de guerra holandeses, y los marineros tardaron poco tiempo en soltar las amarras y desplegar las gavias para que tomaran el moderado viento del oeste. Avanz con cautela por entre los mercantes, a veces muy lentamente, y cuando sonaron las seis campanadas en la guardia de maana sali del puerto. - ste es el tipo de visitante que me gusta -dijo Jack, reunindose con Stephen en la cabina-. Un hombre que sabe cundo llegar y cundo marcharse. Hay muy pocos as. Beberemos una botella de Latour a su salud -dijo tirando su inmensa chaqueta con galones dorados encima del respaldo de una silla. Guando la Diane escor por el impulso de las juanetes, la chaqueta resbal, pero apareci Killick como si hubiera salido de una ratonera, la agarr y se la llev murmurando: - tirarla como si fuera un harapo del mejor pao de Gloucester cepillarla una y otra vez trabaja, trabaja y trabaja. - Pareces cansado, amigo mo -observ Stephen.

- La verdad es que estoy cansado -respondi Jack, sonriendo-. Cargar madera y agua a toda velocidad es una tarea agotadora, especialmente cuando los marineros estn tan deseosos de tener permiso para bajar a tierra y divertirse despus de pasar tantos meses en la mar. Perdimos a diez, porque no tuvimos tiempo de buscar en todos los burdeles ni detrs de todos los almacenes; sin embargo, eso nos permitir mover los coyes hacia delante para hacer sitio a los nuevos sirvientes, a esa absurda cantidad de sirvientes. Creo que ahora podremos navegar sin tanta ansiedad, pues, por una parte, estamos en la ruta de los mercantes que van a Cantn y la seguiremos hasta que estemos un poco al sur de la lnea del ecuador y viremos al este, y por otra, aunque las aguas son peligrosas, tengo las detalladas cartas marinas de Muffit y sus instrucciones. Ya sabes que Muffit hizo este viaje ms veces que cualquier otro capitn de la Compaa de Indias y, en mi opinin, como hidrgrafo es mejor que Horsburgh e incluso que Dalrymple. Pero Jack Aubrey hizo esta suposicin sin contar con los invitados. Las tres necesarias adquisiciones que iban a dar ms peso o, al menos, ms volumen a la misin, se llamaban Johnstone, Crabbe y Loder, y eran un juez y dos miembros del consejo que haban llegado a su posicin actual por haber sobrevivido a todos sus competidores. Cuando la Diane pas por el laberntico archipilago Thousand Islands, cruz el famoso banco de arena Tulang con un margen de slo tres brazas y comenz a acercarse al estrecho Banka, Johnstone y Stephen se encontraron en la media cubierta, caminado en direcciones opuestas. Stephen nunca haba simpatizado con ningn juez de los que haba conocido, pues tanto los que conoca personalmente como los que haba visto en los tribunales le parecan charlatanes, arrogantes e indignos de la inmensa autoridad que tenan, y Johnstone era, por desgracia, un excelente ejemplo. Tras hacer algunos comentarios inspidos, dijo: - A m tambin me gusta mucho la msica y disfruto ms que nadie oyendo una meloda, pero siempre digo que todo es bueno con moderacin, no le parece? Adems, soy una de esas extraas personas que no se sienten a gusto a menos que hayan dormido bien por la noche. Estoy seguro de que el capitn no sabe que las paredes de la cabina dejan pasar el ruido, y confo en que usted tendr la amabilidad de drselo a entender diplomticamente. - Con respecto a la afirmacin de que todo es bueno con moderacin, seor juez, permtame decirle que es contraria a la opinin de todos los hombres de bien desde tiempos inmemoriales -replic Stephen-. Piense en los banquetes descritos por Paralipomenn, Homero y Virgilio, y en que no fueron precisamente tontos quienes los hicieron y los comieron. En cuanto a lo dems, est claro que usted no sabe que soy un invitado del capitn Aubrey, porque de no ser as nunca hubiera supuesto que podra darle a entender cmo debe comportarse. - Entonces se lo dir yo mismo -dijo Johnstone, rojo de rabia, antes de darse la vuelta. No se lo dijo durante la comida, aunque era obvio que se estaba preparando para hacerlo y sus amigos no dejaban de mirarle, pero Jack se enter esa misma tarde, cuando la fragata atravesaba el estrecho entre Banka y Sumatra, que en algunos puntos meda menos de diez millas de ancho. El viento era inestable, pues soplaba alternativamente de una orilla y de la otra, y aunque los bosques a ambos lados, separados por una franja de cielo azul, constituan un hermoso espectculo para los pasajeros (a Stephen, que se encontraba en la cofa del mayor, le pareca haber visto por el catalejo un rinoceronte de Sumatra), el paso por el estrecho fue difcil y agotador para los marineros debido a los incesantes cambios de bordo y a los continuos gritos del sondador desde el pescante, que a veces anunciaba menos de cinco brazas de profundidad, y la constante posibilidad de que se encontraran con bancos de arena que no estaban en las cartas marinas. En un determinado momento Jack baj corriendo para comprobar una advertencia que haba

ledo en los papeles de Muffit, y mientras lo haca oy que en la ltima cabina Killick hablaba a Bonden de esos malditos cabrones y de la forma en que se quejaban de la msica. No le prest mucha atencin porque estaba muy preocupado por las rocas y se limit a decir: - Basta ya! Pero eso se grab en lo profundo de su mente y volvi a aflorar despus de pasar revista, justo cuando recompusieron las cabinas otra vez, y trajeron el estuche con su violn del sollado. - Killick, ve a ver si su excelencia est libre y puede recibir visitas. Su excelencia estaba libre y Jack fue directamente al grano. - Mi estimado seor Fox, lo siento mucho -dijo-. No tena idea de que hacamos tanto ruido. - Qu? -pregunt Fox, mirndole asombrado-. Ah, se refiere usted a la msica! Le ruego que no se preocupe. Es cierto que no tengo buen odo y que no puedo apreciar la msica, pero puedo soportar perfectamente la situacin con tapones de cera, pues lo nico que oigo a travs de ellos es un ligero zumbido que me parece ms agradable que un soporfero. - No tengo palabras para expresar el alivio que siento. Pero sus compaeros - Espero que no hayan protestado, al fin y al cabo usted tuvo la amabilidad de darles alojamiento y comida. No saben lo que es apropiado ni han viajado nunca en un barco de guerra sino slo en mercantes de la Compaa, donde, naturalmente, son considerados hombres importantes. Intento que se comporten bien pero parece que no comprenden. Uno de ellos mand a buscar al doctor Maturin esta maana Se ha detenido la fragata? - S. Hemos anclado para pasar la noche. No me atrevera a cruzar el estrecho en la oscuridad ni aunque llevara a bordo a Csar y toda su fortuna o a alguno de sus representantes. Jack Aubrey rara vez devolva un cumplido, pero la respuesta de Fox realmente le agrad porque fue muy amable y sincera, y an ms porque fue inesperada. En efecto, no se hubiera atrevido a cruzar el estrecho en ninguna clase de circunstancias. El avance era lento y angustioso y a las dificultades se sumaban las variaciones de las fuertes corrientes. Los malditos cabrones mantuvieron una actitud indiferente ante todo eso, como si hubieran estado viajando en un coche por un camino bien trazado. Ninguno de ellos habl con Jack directamente del asunto, pero le hicieron la vida imposible a Fielding. Se quejaron de que Fleming impidiera a Loder hablar con el suboficial que gobernaba la fragata; le dijeron que les molestaba mucho que bajaran su equipaje todas las tardes a la bodega y que la ltima vez los marineros no haban colocado en el lugar correcto el estuche de lpices de Crabbe y un valioso ventilador, por lo que haba tardado al menos media hora en encontrarlos; y protestaron de que cada noche que la fragata pasaba anclada en el estrecho Jack mandaba a los tripulantes subir al castillo a bailar y cantar, lo que haca con el propsito de que se distrajeran despus de un da agotador. Pero las quejas ms frecuentes estaban relacionadas con sus sirvientes, que eran obligados a esperar su turno en la cocina y eran objeto de vulgares burlas acompaadas a veces de gestos y frases obscenas. En realidad, Jack no estaba al alcance de ellos, porque pasaba mucho tiempo en la cofa del trinquete con un catalejo y un comps para medir el acimut y en compaa del oficial de derrota y de un guardiamarina que les sujetaba los papeles. Desde all pudieron advertir y esquivar numerosos peligros, y vieron uno peculiar de aquella regin cuando la fragata atravesaba el banco de arena del final del estrecho, donde la salida a la parte sur del mar de la China poda convertirse en algo peligroso si no se encontraba el paso.

Desde una isla situada a barlovento llamada Kungit por Horsburgh y Fungit por Muffit, se acercaron dos grandes paraos malayos con batangas que navegaban con rapidez con el viento por el travs. Pronto vieron que en sus alargados cascos haba muchos hombres, un nmero de hombres sorprendente. Su intencin era obvia. La piratera era un medio de vida en aquella regin. Aunque rara vez las embarcaciones del tamao de la Diane eran atacadas, en algunas ocasiones se haban producido, y a veces con xito. - Seor Richardson -dijo Jack. - Seor? - Preprese para sacar los caones lo ms rpido posible en cuanto d la orden. Los marineros deben mantenerse ocultos. Los paraos se separaron y se acercaron a la fragata cautelosamente y apagando las velas, uno por la aleta de babor y otro por la de estribor. La tensin aument. Los artilleros de las brigadas permanecan inmviles y agazapados como gatos junto a los caones. Pero nada ocurri. Los paraos vacilaron, orzaron y se alejaron, pues sus capitanes decidieron que aquel era un verdadero barco de guerra, no un mercante disfrazado. Por toda la cubierta inferior se oyeron suspiros de alivio y los marineros dejaron a un lado los espeques. Por alguna razn esto acall las protestas de los malditos cabrones durante los das que siguieron. Era mejor as, pues estaban en una situacin grave (de la que quizs ellos se haban dado cuenta y en la cual las quejas podan obtener una respuesta seca), ya que justo por debajo de la lnea del ecuador la Diane tendra que dejar la ruta de los mercantes y navegar por aguas poco profundas que no estaban descritas en ninguna carta marina y por las que slo pasaban paraos y juncos, que tenan muy pequeo calado, mientras que el de la fragata, debido a las provisiones, era de quince pies y nueve pulgadas en la popa. A pesar de eso, Jack se alegr de deshacerse de ellos al final del viaje, un viaje que termin realmente bien. Despus de pasar una noche navegando a lo largo del mismo paralelo con las gavias aferradas, mientras se hacan constantes mediciones con la corredera, al amanecer vieron perfectamente el lugar de destino, una inconfundible isla volcnica situada a sotavento, y una suave brisa empez a acercar la fragata a ella. Sin embargo, Jack dej desplegadas las gavias. Quera prevenir de su llegada a los malayos mucho antes de que tuviera lugar, dar mucho tiempo para prepararse a los tripulantes de la fragata y a los miembros de la misin y tomar el desayuno tranquilamente. Esto ltimo lo consigui en compaa de Stephen, Fielding y el joven Harper, y cuando termin regres al abarrotado alczar, donde Fox, sus acompaantes y todos los oficiales contemplaban Pulo Prabang, ahora que se encontraba mucho ms cerca. La miraban en silencio y lo nico que se oa en la fragata, aparte del murmullo del viento en la jarcia, era la letana del sondador: - Mide doce. Mide doce. Mide doce y medio. La vista era realmente impresionante. La isla, que se extenda de un lado a otro del campo de visin, estaba cubierta casi por completo de bosques de color verde oscuro y el volcn central, en forma de cono truncado, se elevaba muy por encima de los rboles. En el interior haba otros picos, ms bajos y probablemente mucho ms viejos, pero no tan ntidos, y slo podan distinguirse si se miraba con mucha atencin; sin embargo, los crteres a que se aproximaban, el crter que haba en el cielo y el que estaba al nivel del mar, no podan confundirse ni dejar de verse. El segundo formaba un crculo casi perfecto de una milla de dimetro y sus paredes se elevaban sobre la superficie hasta una altura de entre diez y veinte pies. En el borde se vea alguna que otra palmera, pero la circunferencia slo tena una abertura, aquella a la cual se diriga la fragata. Y en la par-

te ms prxima a la costa, junto al delta del ro sobre el que se asentaba la ciudad, tena un color oscuro debido a la tierra y al cieno que se haban acumulado all lentamente durante largo tiempo. En uno de los brazos de la inmensa pared que rodeaba el puerto haba una vieja fortaleza que posiblemente era portuguesa y, sin duda, estaba desierta. Jack dirigi el catalejo hacia ella y not que tena hierba en las troneras vacas; luego lo dirigi hacia el otro lado y vio que a cierta distancia de las casas haba una construccin parecida a un castillo dominando la entrada al puerto, que estaba lleno de embarcaciones de varios tipos. Le record a Shelmerston, aunque la arena era negra, los mstiles de los barcos eran trpodes de bamb y las velas estaban hechas de estera; tal vez lo que tenan en comn eran las embarcaciones con aspecto pirtico. - Marca diez. Las aguas tenan menos profundidad cada vez, y por las pequeas olas que rompan en la pared exterior pareca que la marea estaba subiendo. Jack observ el resto del puerto y vio que haba cierta actividad en los barcos pesqueros y que estaban carenando un parao. Mir hacia la ciudad y vio una mezquita, luego otra, despus casas amontonadas a la orilla del ro y un enorme edificio sin forma definida que deba de ser el palacio del sultn. - Marca nueve, nueve y medio. Marca nueve. Alrededor de la ciudad haba complejos de casas rodeados de amplios jardines. Ms all se vean muchos campos verdes, algunos de color verde brillante, que indudablemente estaban sembrados de arroz. Y detrs del terreno llano, todo cultivado, se encontraban lo bosques. Dirigi el catalejo a la entrada del puerto, de cien yardas de ancho, y asinti con la cabeza. Entonces mir las lanchas, ya preparadas para descender, luego el ancla, que ya se encontraba en el pescante, despus al seor White y los caones, y finalmente se volvi hacia el oficial de derrota y dijo: - Por el centro del canal, seor Warren, y detenga la fragata cuando lleguemos a ocho brazas o a un cable de distancia de la costa, lo que ocurra primero. Las dos cosas ocurrieron casi al mismo tiempo. La fragata se detuvo y los marineros echaron el ancla, izaron la bandera y empezaron a hacer las salvas. Por lo general, en un puerto desconocido de una isla desconocida, Jack enviaba a alguien a la costa para asegurarse de que responderan las salvas una por una, ya que en la Armada real se daba mucha importancia a los saludos; sin embargo, Fox le haba asegurado que el sultn y sus sbditos tenan muy buenos modales y nunca quedaran mal por una frmula de cortesa. A pesar de todo, sinti un gran alivio al or la rpida respuesta, con un nmero correcto de salvas a intervalos apropiados, y al notar que los caones con que las hacan eran apenas un poco mayores que los caones giratorios, pues en caso de desacuerdo sera muy desagradable estar al alcance de una batera de caones de dieciocho libras. Cuando hicieron la ltima salva, zarp del muelle una canoa que tena en la puntiaguda proa una cabeza de tigre y en el centro una batanga y una cabina. La tripulaban veinte remeros y era evidente que transportaba a una persona importante. - Seor Fielding, que bajen los grumetes con guardamancebos -orden Jack-. Pero me parece que no son necesarios los infantes de marina ni dar pitidos en el costado -aadi mirando a Fox, que asinti con la cabeza. La canoa se abord con la fragata y entonces la persona importante, un hombre moreno y delgado con un turbante moteado de color ocre y una daga metida en el sarong, subi a bordo como un marino, salud a quienes estaban en el alczar con una profunda inclinacin de cabeza y se llev la mano a la frente y luego al corazn. Mientras tanto,

con ayuda de los motones, los tripulantes de la canoa pasaron varias cestas de frutas a los marineros que estaban en el pasamano. Fox avanz un paso, dio la bienvenida al hombre en malayo, le agradeci los regalos y se lo present a Jack diciendo: - ste es Wan Da, un enviado del visir. Deberamos tomar caf con l en la cabina. Pasaron mucho tiempo tomando caf. De vez en cuando, a travs de Killick o de Al, se enviaron desde all mensajes: uno fue que los marineros bajaran la lancha, otro que los caballeros del squito se prepararan para bajar a tierra y otro que el ayudante del encargado de la bodega subiera su equipaje a la cubierta. Ahmed, Yusuf y los tripulantes de la Diane que saban algunas palabras en malayo conversaban con los tripulantes de la canoa a travs de las portas del combs. En una ocasin Killick subi rpidamente a la cubierta, agarr las cestas mirando con recelo a su alrededor y volvi a desaparecer. Las esperanzas de los tripulantes se desvanecieron y la animada conversacin ces, pero cuando sonaron las seis campanadas el seor Welby recibi la orden de mandar a bajar por el costado de babor el gran cter, que se llen con equipaje, sirvientes, cinco infantes de marina y un cabo. Despus de otros quince minutos salieron Wan Da, el seor Fox y el capitn. Wan Da baj a la canoa, que se apart un poco, y el cter se acerc para que subieran a l el enviado y su squito. Cuando las tres embarcaciones empezaron a navegar con rumbo a la costa, empezaron a orse de nuevo las trece salvas con que reciban al enviado. Cuando el triple eco de la ltima se apag, Jack se volvi hacia Stephen y dijo: - Bueno, por fin le hemos dejado. Hubo momentos en que me pareca que nunca lo conseguiramos. Stephen, que poda ver perfectamente que Fox haba llegado a Pulo Prabang y estaba a punto de desembarcar, frunci el entrecejo y pregunt: - Queda caf? Lo estoy oliendo desde hace largo rato y no me han dado ni un sorbo. - Parece que nos esperaban -dijo Jack mientras le conduca a la cabina-. El visir ha puesto a disposicin de la misin una casa de moderado tamao del complejo donde vive. Est en la orilla este del ro y los franceses tienen otra en la otra orilla. El sultn regresar cuando cambie la luna y recibir en audiencia a ambas misiones juntas. - Cundo cambia la luna? -pregunt Stephen. Jack le mir, pensando que era difcil creer que un hombre no pudiera llegar a conocer cosas fundamentales como sa a pesar de haber muchas pruebas de lo contrario, pero que en aquel caso quizs era as, y con tono amable dijo: - Dentro de cinco das, amigo mo. *** Como Shao Yen le haba dicho a Stephen, la casa de Lin Liang era discreta y comparativamente pequea. Daba a una callejuela polvorienta en la que haba numerosos almacenes desastrados y que iba desde la calle que bordeaba el ro en el lado este hasta el lmite de la ciudad, cerca del complejo donde se encontraba Fox. La tienda, situada enfrente, estaba abarrotada de mercancas, objetos de porcelana azul y blanca, enormes tarros para guardar arroz, rollos de algodn azul, barriles, sartas de calamares desecados y de otras criaturas de color oscuro no identificables que colgaban de los baos; sin embargo, tena un aspecto pobre y descuidado. Una mujer malaya estaba comprando un gramo y medio de betel, de cal y de crcuma, y en el fondo se encontraban Edwards y Macmillan, acompaados por Yusuf, el sirviente ms joven de Fox, y ambos cogan tranquilamente entre los dedos ginseng y aletas de tiburn. En cuanto la mujer se fue, insistieron en que el doctor Maturin tomara su turno porque ellos no tenan prisa. Aunque Stephen not que eso responda a algo ms que a la buena cortesa, no accedi, sino que perma-

neci en la puerta observando el escaso trfico mientras con ayuda de Yusuf cambiaban dinero y susurraban sus pedidos. Yusuf era mucho menos discreto y tradujo en voz muy alta y clara: - Dos de los que duran poco tiempo y cinco de los que duran toda la noche. Cuando se marcharon, Stephen tambin cambi una guinea y luego solicit ver a Lin Liang. El joven llam a otro muchacho para que cuidara la tienda, le hizo pasar detrs de los dos mostradores y despus atravesar un almacn, luego un patio flanqueado por otros dos almacenes y finalmente le llev hasta un jardn rodeado por una tapia donde haba una farola de piedra y un solo sauce. En un rincn se encontraba una casita con una puerta redonda como una luna llena y junto a ella estaba Lin Liang, quien hizo repetidas inclinaciones de cabeza y luego avanz para encontrarse con Stephen a mitad de camino. Le hizo pasar a la casita y le indic que se sentara en una amplia y hermossima butaca pintada con laca de Soochow, obviamente trada para la ocasin. Pidi t, oporto y pastas, y los trajo un andrajoso eunuco que tena un solo ojo. Cuando Stephen se tom aproximadamente un cuarto de pinta de t (dijo que agradeca mucho la atencin, pero que por desgracia su hgado no toleraba el oporto), Lin Liang se disculp por no haber podido reunir la cantidad de dinero equivalente al valor del billete del estimado Shao Yen ni siquiera con la ayuda de su colega de la otra orilla del ro, el respetable Wu Han. Aadi que al cabo de una semana podra conseguir la suma porque Wu Han iba a cobrar una importante deuda y que mientras haba preparado la cantidad que poda poner a disposicin del doctor Maturin, de modo que la octava parte eran pagodas y las tres cuartas partes eran monedas de plata holandesas y chinas, ya que en aquella regin eran ms corrientes las monedas de plata que las de oro. Dijo todo esto moviendo las cuentas de un baco de un lado a otro con extraordinaria rapidez para representar el equivalente de las diversas cantidades depositadas en el banco de Shao Yen en ceques, ducados, guineas, mises de oro y johannes. Los nmeros pasaban volando por los odos de Stephen, que, sin embargo, le miraba atentamente, y cuando finalizaron los clculos dijo: - Muy bien. Posiblemente dentro de poco haga algunas transferencias que es preciso que se mantengan en secreto. Tengo entendido que Wu Han es su socio en esta operacin, pero, comprende l la importancia de esto? Lin Liang asinti con la cabeza. Explic que Wu Han tena que ser necesariamente su socio porque la transaccin era demasiado importante para que cualquiera de ellos la hiciera por separado, y que cada uno se quedara con la mitad de las ganancias. Adems, asegur que era la discrecin en persona y callado como el legendario Mo. - No es el banquero de la misin francesa? - Apenas ha trabajado con ellos. Le han dado un poco de dinero para que lo cambiara a florines de Java para hacer las compras cotidianas, pero, en realidad, slo hay una conexin entre el empleado de Wu Han, que es de Pondicherry, y un hombre de la misin que tambin procede de la India francesa. - Entonces, por favor, diga a Wu Han y a su empleado de Pondicherry que me gustara obtener toda la informacin que tengan sobre los franceses, como listas de nombres y cosas parecidas, y que estoy dispuesto a pagar por ello. Pero, Lin Liang, usted sabe tan bien como yo que en asuntos de este tipo la discrecin es fundamental. Lin Liang estaba totalmente convencido de eso y muchos de sus propios asuntos eran confidenciales. Dijo que quizs en el futuro al doctor Maturin le gustara entrar por la puerta que llevaba el nombre Discrecin, una puerta situada detrs de la choza donde l y su familia pasaban su miserable vida. Le hizo cruzar otro patio rodeado por una galera donde colgaban las orqudeas de algunos baos y haba esbeltas jvenes con los pies vendados que se alejaron con pasos cortos y rpidos; luego le condujo a travs de otro rodeado de una alta tapia con un saliente redondeado donde haba una mirilla desde la

cual se vea una pequea puerta de hierro. Al otro lado haba un sendero que bordeaba un canal abandonado. Stephen lo sigui. Le sobraba tiempo para llegar a la cita con Van Buren y observ con suma atencin las orqudeas de los rboles que flanqueaban el canal y las que crecan en la tierra entre ellos. Tanto la vegetacin como las flores eran muy variadas, y cogi ejemplares de las plantas que no haba visto en el jardn de Raffles ni en su herbario y de algunos insectos para sir Joseph, insectos tan distintos de los que conoca que ni siquiera poda adscribirlos a una familia. Cuando lleg a la puerta de la casa de Van Buren iba muy cargado, pero en esa casa aquello era muy habitual. Mevrow van Buren cogi las flores y su esposo trajo tarros para guardar insectos. - Quiere que hagamos la diseccin de la vscera ahora? -pregunt-. He reservado el bazo especialmente para usted. - Me encantara -respondi Stephen-. Es muy amable. Atravesaron lentamente la casa (Van Buren tena un pie contrahecho) y fueron a una sala, donde se dispona a diseccionar a un tapir. Casualmente, la puerta del jardn estaba abierta, y cuando pasaron junto a ella Van Buren explic: - Si entra por aqu cuando me haga el honor de visitarme, ahorraramos tiempo, sobre todo de noche, cuando todas las puertas de la casa estn cerradas con llave y el guardin cree que todos los visitantes son ladrones. Y tenemos que ahorrar tiempo porque en este clima los especmenes no se conservan. Precisamente los tapires se descomponen con la misma rapidez que la caballa, aunque nadie lo supondra. Sus palabras eran tan ciertas que ambos trabajaron con rapidez, casi sin pausa y en silencio. Aunque en algunas ocasiones se comunicaron moviendo los espejos que reflejaban la luz en las cavidades del cuerpo, en la mayora de ellas lo hicieron por medio de inclinaciones de cabeza y sonrisas; sin embargo, Van Buren seal una de las patas delanteras del tapir, peculiares desde el punto de vista anatmico, y dijo: - Cuvier. Cuando terminaron de examinar el bazo desde todos los ngulos y de tomar las muestras y las secciones que necesitaba Van Buren para su libro, se sentaron afuera a respirar el aire puro. Van Buren habl con erudicin no slo de aquel bazo sino de los otros que haba visto, de cmo estaban formados y del errneo concepto de force hypermcanique. - Ha hecho la diseccin de un orangutn alguna vez? -inquiri Stephen. - Slo la de uno -respondi Van Buren-. Su bazo est en la estantera donde se encuentran los humanos, de los que tengo slo una pequea coleccin. Es muy difcil conseguir un cadver realmente bueno en este pas. Los nicos son los procedentes de los ocasionales casos de adulterio. - Pero el comportamiento inmoral, es decir, la ilcita satisfaccin del deseo sexual, aunque se repita en multitud de ocasiones, apenas afecta el bazo de un hombre, no es cierto? - En Pulo Prabang s, amigo mo. A la persona que no es capaz de contenerse, le ponen en la cabeza una bolsa medio llena de pimienta, le atan las manos y la entregan a sus familiares, que forman un cerco a su alrededor y golpean con palos la bolsa para que la pimienta se esparza. En poco tiempo eso le provoca la muerte y puedo conseguir el cadver, pero las prolongadas convulsiones que la preceden deforman el bazo de manera sorprendente y, como consecuencia, los jugos que produce cambian tanto que no valen para hacer una comparacin, no sirven de apoyo a mi teora. - El bazo de un simio se diferencia mucho del nuestro? -pregunt Stephen despus de una pausa.

- Muy poco. El efecto renal por encima de la parte posterior Pero le ensear los dos para que lo compruebe usted mismo. - Me encantara ver un orangutn -dijo Stephen. - Por desgracia, hay muy pocos aqu y eso me decepcion -coment Van Buren-. Se comen sus preciados durianes y por eso los matan. - Aunque parezca absurdo, nunca he visto un durin. - El rbol donde estn colgados mis murcilagos es un durin. Se lo ensear. Caminaron hasta un rincn del jardn donde haba un rbol muy alto rodeado de una cerca de bamb. - Ah estn mis murcilagos -anunci Van Buren, sealando grupos de criaturas de color oscuro, casi negro, y de alrededor de un pie de longitud que colgaban cabeza abajo envueltas en sus alas-. Cuando el sol llega a los rboles ms lejanos empiezan a dar graznidos y luego se van a los jardines del sultn, y si el guardin no est atento se comen las frutas de los rboles. - No se comen sus durianes? - Oh, no! Tratar de encontrar uno. Van Buren salt por encima de la cerca, cogi un largo tridente, levant la vista hacia el rbol y rebusc entre las hojas. Los murcilagos, muy molestos, se movieron dando gruidos y uno o dos volaron en crculo, extendiendo sus alas de cinco pies de envergadura, y volvieron a posarse ms arriba. - Algunas personas se comen los murcilagos -dijo Van Buren, y luego grit-: Cuidado! El durin cay produciendo un estrpito. Tena el tamao y la forma de un coco pero estaba cubierto de grandes espinas. - La cscara es demasiado gruesa para que los murcilagos lo coman -explic mientras lo cortaba- y, adems, tiene espinas, horribles espinas. He atendido a varios pacientes con importantes laceraciones debido a que les haba cado un durin en la cabeza. Pero el orangutn lo abre a pesar de la gruesa cscara y de las espinas. Me alegra decir que ste est muy maduro. Por favor, tome un pedazo. Stephen se dio cuenta de que el olor a podrido no provena de la diseccin sino de la fruta y tuvo que hacer un esfuerzo para vencer su resistencia. - Oh! -exclam un momento despus-. Es extraordinariamente buena! Qu gran contradiccin entre lo experimentado por el sentido del olfato y por el del gusto! Hasta ahora supona que ambos eran inseparables aliados. Aplaudo el buen juicio del orangutn. - Es un animal encantador, por lo que he visto y odo. Es dcil, reflexivo, no se parece en nada al babuino ni al mandril, ni siquiera al pongo ni tiene la picarda de los incansables y petulantes monos. Pero como dije, aqu casi no hay. Para ver un autntico orangutn malayo hay que ir a Kumai. - Me encantara ir. Usted ha estado all, verdad? - No, nunca. No puedo escalar con esta pierna y al final del camino por donde se puede ir a caballo hay unos escalones excavados en la parte exterior de la pared rocosa del crter. Les llaman Los mil escalones, pero creo que hay muchos ms. - Mi situacin es casi tan desventajosa como la suya. Tengo que permanecer en este lugar hasta el final de las negociaciones, que espero que tengan un final feliz. Hoy supe de la existencia de una conexin que podra ser til. Desde el principio de su relacin amistosa, mejor dicho, de su verdadera amistad con Van Buren, Stephen saba que l se opona al proyecto de los franceses tanto porque odiaba a Bonaparte por lo que haba hecho en Holanda como porque pensaba que poda arruinar Pulo Prabang, por la que senta un gran cario. Tenan muchos amigos comu-

nes, sobre todo eminentes anatomistas, y el uno conoca y apreciaba la obra del otro. Por primera vez en su carrera como espa, Stephen dej de simular y cont a Van Buren su conversacin con Lin Liang y cules eran sus esperanzas. Despus de eso, sentados a la sombra, en un banco situado en el exterior de la sala de disecciones, Van Buren empez de nuevo a darle detallada informacin sobre los miembros del gobierno del sultn, como sus virtudes, sus defectos, sus gustos y la forma de llegar a ellos. - Le estoy infinitamente agradecido, estimado colega -dijo Stephen por fin-. La luna ha salido y puedo ver el camino de regreso a la ciudad, en donde ir a caminar entre los burdeles y los establecimientos donde bailan. - Podra verle ms tarde? Generalmente empiezo a trabajar de nuevo cuando refresca la noche, a eso de las dos. Si no acabamos algunas de las operaciones ms importantes antes que salga el sol, es posible que no puedan distinguirse. Pero antes de que se vaya, permtame decirle algo que se me ocurri. El medio hermano de Latif, nuestro sirviente, sirve en la casa que le proporcionaron a la misin francesa y es posible que pueda obtener informacin sobre ese hombre de Pondicherry. *** Durante aquellos das Stephen apenas vio a Fox y a Jack Aubrey. Permaneci en tierra y sola pasar la noche en su lugar favorito de una pequea colonia javanesa, un establecimiento donde haba exquisitas bailarinas y una famosa orquesta javanesa, una gamelan. Aunque el ritmo y las pausas de su msica le eran desconocidos, le gustaba orla durante la noche, mientras estaba tumbado junto a su compaera dormida, una joven perfumada tan acostumbrada a las peculiaridades de sus clientes (algunas de ellas verdaderamente raras) que su pasividad no le importaba ni le molestaba. En el saln principal, donde actuaban las bailarinas, encontraba a veces a compaeros de tripulacin, que se asombraban de su presencia all o se avergonzaban de verle. El seor Blyth, un hombre mayor que l y muy amable, le llam aparte y dijo: - Le advierto, doctor, que este lugar no es mucho mejor que un burdel y que a menudo hay prostitutas aqu. Tambin haba juego y las partidas, que a veces duraban hasta el alba, se jugaban con pasin y con apuestas muy altas. La mayora de quienes iban all eran hombres ricos, pero Stephen rara vez se encontr con algn francs y no vio a Ledward ni a Wray, que se haban reunido con el sultn donde estaba cazando porque el raj de Kawang era un conocido de Ledward. Una vez jug con cuatro espaoles que eran carpinteros de barcos y servan en la Armada francesa. Todos haban sacado la paga del mes de la fragata, que estaba anclada en una cala remota para evitar que sus tripulantes sufrieran daos, y Stephen les sac el dinero (siempre haba sido afortunado jugando a las cartas) y gran cantidad de informacin, pero les dej ganar y recuperarlo cuando se enter de que no les gustaba estar entre los franceses. Adems, les hizo creer que era un espaol en la Armada inglesa, lo que a ellos les pareci natural, pues Espaa e Inglaterra eran aliados. A ellos les haban reclutado forzosamente en 1807, cuando las cosas tenan otro cariz, y desde entonces no haban podido marcharse. El resto del tiempo Stephen lo pasaba caminando por el campo de la manera en que era de esperar que lo hiciera un naturalista invitado por el capitn. Unas veces iba con Richardson, otras con Macmillan y ocasionalmente con Jack; sin embargo, con ms frecuencia iba solo, porque a sus amigos les molestaban las sanguijuelas del bosque, que se les pegaban a montones en las partes ms enmaraadas, y los tormentosos mosquitos y moscas en los campos irrigados. Las caminatas fueron muy provechosas, a pesar de esos

inconvenientes y de la presencia de un tipo de abejas muy agresivas que formaban los panales en el campo, de manera que colgaran de una gruesa rama, y que atacaban a cualquier intruso que vieran delante y lo perseguan a lo largo de un cuarto de milla o hasta el arbusto frondoso ms cercano, donde a veces haba feroces hormigas rojas y en una ocasin vieron una serpiente pitn enrollada alrededor de sus huevos. Muy pronto encontr por casualidad un sendero por donde los leadores haban arrastrado troncos tirados por varios bfalos, y en ese claro del bosque poda ver bien los pjaros que haba en los rboles, sobre todo los claos, algn que otro traglido y no era raro encontrar gibones. Fue en ese lugar despejado donde Jack le encontr una tarde despus de mantener una interesante conversacin con el empleado de Wu Han que era de Pondicherry. - Ah, ests aqu, Stephen! -exclam Jack-. Me dijeron que quizs estaras aqu, pero si hubiera sabido que habas subido buena parte de la montaa, habra cogido un poni. Dios mo, qu calor! No s de dnde sacas tanta energa despus de tus actividades nocturnas. Como el resto de sus compaeros de tripulacin, Jack haba odo que el doctor llevaba una vida disoluta y estaba bebiendo, fumando y jugando hasta altas horas de la noche; sin embargo, slo l saba que Stephen poda recibir un sacramento sin necesidad de confesin. - La verdad es que estuve muy atareado anoche -explic Stephen, pensando en el tapir, que ahora era simplemente un esqueleto-. Pero t tambin podras subir la montaa sin jadear si no comieras tanto. Estabas mucho mejor fsicamente cuando eras un pobre desgraciado. Cunto pesas ahora? - Eso no importa. - Al menos veinte libras ms, o quiz treinta. Que Dios nos ampare! Los tipos obesos y de constitucin sangunea siempre estn al borde de la apopleja, especialmente en este clima. No podras saltarte las cenas? Ms mat la cena que san Avicena. - La razn por la que sub con esfuerzo esta infernal montaa fue anunciarte que Fox ha convocado una reunin con nosotros dos esta tarde. El sultn vuelve maana por la noche, slo una semana despus de lo acordado, y nos recibir en audiencia al da siguiente. Mientras bajaban explic a Stephen el estado de la fragata y que estaban usando ya las provisiones que haban cargado en Anjers, especialmente la gran cantidad de cabos de camo de Manila, y cont con detalle, tal vez demasiado minuciosamente, cmo haban reorganizado la bodega para que pudiera hundir la popa un poco ms. - Slo una traca o dos, comprendes? Nada llamativo o aparatoso. Eso me produjo gran satisfaccin. Pero hubo algo ms que no me produjo tanta -aadi, negando con la cabeza y con una expresin melanclica-. Despus de consultar a Fox, reun a todos los marineros en la popa y les cont que estbamos aqu para conseguir un tratado entre el rey y el sultn y que los franceses se encontraban aqu por el mismo motivo. Aad que los franceses haban bajado a tierra en tropel y ofendieron a los habitantes porque se emborracharon, entablaron peleas y quisieron besar a jvenes honestas y tocar sus pechos desnudos, por lo que su fragata fue llevada a la cala Malaria. Entonces les advert que slo dara permiso para bajar a tierra a los tripulantes de la Diane bajo la promesa de que tendran un buen comportamiento y que, aun as, slo bajara un pequeo nmero de ellos a la vez y con muy poco dinero adelantado de la paga. Aad que el motivo era el bien de su pas, slo el bien de su pas, y aunque pensaba terminar con Dios salve al rey o pidiendo que dieran tres vivas al rey, cuando acab no me pareci muy apropiado. Son todos unos testarudos y estn malhumorados, te lo aseguro. Slo veo miradas despectivas y muecas de disgusto. Incluso Killick y Bonden se limitan a decirme S, seor o No, seor y nunca sonren. S que no soy buen orador y que los tripu-

lantes de la Surprise me hubieran comprendido sin necesidad de oratoria porque me conocen, pero no estos marineros. A todos les gustara estar en tierra acostados con una joven y no les importa demasiado el bien de su pas. - La verdad es que ese instinto es muy poderoso, quizs el ms fuerte de todos S que te opones a que haya mujeres a bordo, pero en este caso, a condicin de que los jvenes Reade y Harper y tal vez Fleming bajen a tierra, no me parece probable que eso dae gravemente la moral. - Podras cuidarles? - No, pero no me cabe duda de que Fox s lo har. Vendera su alma por este tratado e incluso intentara satisfacer las necesidades de un orfanato entero. - Se lo preguntar. *** - Buenas tardes, caballeros -salud Fox-. Gracias por haber tenido la amabilidad de venir. Les gustara tomar cerveza de las Indias orientales? Ha estado en una cesta colgada en el interior del pozo y est casi fra -aadi, sirvindola, y luego continu-: Como ustedes saben, el sultn nos recibir en audiencia pasado maana, y posiblemente me pida que hable a los miembros de su gobierno inmediatamente despus de las formalidades, as que les agradecera que me hicieran cualquier observacin que diera ms solidez a nuestros argumentos. Ya conocen las posiciones. Los franceses ofrecen un subsidio, caones, municin y expertos carpinteros de barcos; nosotros ofrecemos un subsidio, espero que mayor que el de los franceses, proteccin y algunas concesiones comerciales, que verdaderamente no tienen mucha importancia. Por otra parte, existe implcitamente la amenaza de lo que podramos hacer cuando termine la guerra. El problema es que la captura de uno solo de los barcos que comercian con las Indias sera muy perjudicial para nosotros y les producira beneficios mucho antes que cualquier subsidio que podamos ofrecerles. Adems, en esta zona el resultado de la guerra no parece tan claro como quisiera. - Bueno, seor -dijo Jack-, respecto al tema de los barcos, el nico del cual estoy capacitado para hablar, podra usted sealar que a pesar de que los malayos son excelentes constructores de paraos y otras pequeas embarcaciones Precisamente les he encargado una pinaza A pesar de eso, no saben construir lo que nosotros llamamos un barco de guerra, un barco capaz de soportar el peso de una hilera de caones y el impacto que producen al disparar. Por otra parte, aunque los carpinteros de barcos franceses conocen su oficio, estn acostumbrados a trabajar con roble y olmo y no saben hacerlo con los tipos de madera de las Indias orientales. Tambin podra decir que aunque un parao se puede construir en una semana ms o menos, un barco de jarcia de cruz es algo muy diferente. En primer lugar, se necesita un astillero, una grada o un muelle apropiados; en segundo lugar, tomando como ejemplo un navo de setenta y cuatro caones, slo para el casco se necesitan los troncos secos, repito, secos, de alrededor de dos mil rboles de unas dos toneladas cada uno, y su construccin requiere el trabajo de cuarenta y siete carpinteros de barcos durante doce meses. Para construir una fragata como la nuestra en un ao hacen falta veintisiete expertos carpinteros. Adems, cuando por fin el barco est construido, habr que ensear a los marineros a manejar una jarcia que desconocen y tambin los caones, para que causen ms dao al enemigo que a s mismos, lo que no es una tarea fcil. Creo que ese plan lo hicieron un grupo de hombres de tierra adentro en una oficina, pensando que dara buenos resultados enseguida.

- Esas cifras son muy importantes -dijo Fox, mientras las anotaba-. Muchsimas gracias. Pero tal vez en Pars tambin pensaron que eso sera una potencial amenaza que nos obligara a reducir nuestras fuerzas en otros lugares. Una potencial amenaza a veces tiene efectos que sobrepasan Pero no tengo que ensearle nada sobre estrategia ni tcticas -aadi, sonriendo-. Doctor, puede aportar algo? - No tengo muchas cosas definidas que decir ahora y no quiero molestarle con conjeturas -respondi Stephen-. Pero le dir que al menos algunos de los carpinteros de barcos son espaoles reclutados a la fuerza y es probable que huyan a Filipinas en cuanto tengan la menor oportunidad; al menos algunos de los caones que ofrecen los franceses estn deteriorados; y al menos una parte de la plvora sufri daos durante el viaje por la humedad y la negligencia del condestable, que olvid dar la vuelta a los barriles a intervalos apropiados. sa es toda la informacin que tengo, pero si me permite hacer una observacin, aadir que para contrarrestar la ventaja que tiene Ledward, puesto que ya conoce al sultn porque ha estado cazando con l y tal vez se haya ganado su favor, podra ser til invitar a su excelencia a visitar la fragata para que vea disparar los grandes caones. Las atronadoras andanadas y la ostensible destruccin de los objetivos flotantes le haran cambiar de opinin y comprender lo que somos capaces de hacer. - S, ciertamente. Se lo propondr al visir enseguida. Es una buena idea desde todo punto de vista. Sirvi ms cerveza, que ya estaba tibia y sin espuma, y luego prosigui: - Ahora, a menos que se les ocurra algo ms, permtanme hablarles sobre la ropa para la audiencia. En ocasiones como sta vestir con magnificencia es lo ms importante, y por eso la mitad de los sastres chinos de Prabang estn haciendo trajes para nuestros servidores. Los oficiales estarn perfectamente bien con su uniforme de gala, y mi squito y yo tenemos la ropa adecuada; los infantes de marina, naturalmente, no podran tener mejor aspecto. He estado pensando, capitn, que tal vez los barqueros de su fala, adecuadamente vestidos, deberan acompaarle junto con los oficiales y los guardiamarinas. Y usted, mi estimado Maturin? Con una chaqueta negra, aunque fuera muy buena, no podra alcanzar aqu nuestro objetivo. - Si se requiere magnificencia y se da importancia al tejido y a la labor de los artesanos, ir con mi traje de doctor en medicina: una tnica con capucha de color escarlata. *** Y fue con una tnica con capucha de color escarlata o, al menos, de color rojo de la China que Stephen entr con Jack por la puerta del lado este del palacio. Caminaron con rapidez porque la lluvia tropical amenazaba con caer con furia y el enviado slo posea un sombrero de plumas. Todos los miembros de la misin atravesaron tan rpido como la dignidad les permita el espacio abierto que haba delante del foso y el muro interior, un muro de cuarenta pies de altura y doce de espesor que haban construido los antepasados javaneses del sultn. Hicieron una impresionante entrada encabezados por el enviado, que iba a lomos de un caballo con arneses de color carmes adornados con plata y era conducido por mozos con sarongs y turbantes de tela dorada. Los tripulantes de la Diane llevaban sombreros nuevos, sombreros de paja de ala ancha pintados de blanco y con cintas, chaquetas azules con botones dorados, pantalones de dril blancos como la nieve, zapatos negros con hermosos lazos y tiles sables en el costado. Luego atravesaron otro patio mientras los hombres del sultn tocaban trompetas y tambores, y cuando empezaron a caer las primeras gruesas gotas, entraron en el palacio. El enviado adjunto, Loder, no era notable como compaero pero era un excelente jefe de protocolo, y entre

l y el secretario del visir haban establecido la colocacin de los miembros de la misin con sumo esmero, respetando estrictamente la precedencia. Cada hombre se situ en el lugar indicado a lo largo de la pared oriental de la gran sala de audiencias y Fox y sus colaboradores ms cercanos se colocaron a varias yardas del trono vaco. Despus de permanecer all un corto tiempo, escuchando la lluvia, oyeron el toque de las trompetas y los tambores con que eran recibidos los franceses. Primero entr Duplessis, corriendo y resbalando, y le sigui su squito, compuesto por cuatro hombres de uniforme, Ledward y Wray, que llevaban chaquetas azules con una estrella y una cinta de una orden. Luego entraron los oficiales de marina franceses y un montn de servidores, todos ellos ms o menos mojados. Durante unos momentos los franceses se preocuparon de volver a colocarse formando una lnea recta, ya que se haban desorganizado al correr, y de revisar su ropa, sus plumas y sus papeles mojados; sin embargo, tan pronto como se situaron en el lugar adecuado, Duplessis, que estaba en el lado opuesto del trono, mir hacia el otro lado del espacio vaco y le hizo a Fox algo que podra considerarse una inclinacin de cabeza y que fue respondido exactamente con el mismo grado de cordialidad. Al mismo tiempo Wray observ la tnica de color escarlata de Stephen y reconoci con horror primero su cara y despus la de Jack Aubrey. Aspir profundamente y se agarr al brazo de Ledward, quien dirigi la vista en la misma direccin y se enderez pero sin traslucir ninguna emocin. La aparicin del sultn en el fondo de la sala hizo que la atencin de todos se desviara, no sin que antes Stephen notara que Fox estaba plido y tena una mirada de odio como pocas veces haba visto. El sultn empez a avanzar entre sus sirvientes con abanicos, flanqueado por sus dos principales feudatarios y seguido por el visir y los miembros del gobierno. Era un hombre bien parecido, alto para ser malayo, de unos cuarenta y cinco aos y tena un gran rub en el turbante. Caminaba lentamente, mirando a un lado y a otro con gesto solemne. Los franceses tuvieron la extraa idea de aplaudir, como si estuvieran en el teatro, pero l no mostr asombro ni disgusto, y cuando se dispona a sentarse en el trono salud con la cabeza con la misma cortesa a los de un lado y a los del otro. Sus servidores se agruparon tras el trono y el visir, un hombre bajo y enjuto, dio un paso al frente y anunci en tono respetuoso la llegada de dos enviados, el primero del emperador de Francia y el segundo del rey de Inglaterra, y solicit que se les permitiera dar los mensajes de sus seores. Entonces el sultn dijo: - En el nombre de Al, el piadoso, el compasivo, permita al que lleg primero hablar primero. Duplessis, con Ledward detrs, ocup su puesto delante del trono y, despus de una inclinacin de cabeza, empez a leer sus papeles mojados. No ley bien, porque la tinta se haba corrido y tena las gafas empaadas por el vapor de agua y, adems, porque estaba sofocado por el calor y el uniforme mojado. Cada prrafo era traducido por Ledward. La traduccin era fluida pero demasiado libre, y la dijo en un tono grave que contrastaba con las alabanzas y la expresin de la buena voluntad y el deseo del imperio francs de formar una alianza an ms estrecha con sus primos de Pulo Prabang. El visir haba acordado con los dos enviados por separado que las audiencias no tardaran ms de un cuarto de hora, ya que el sultn iba a ofrecer un banquete inmediatamente despus en vez de reunirse con los miembros del gobierno. Duplessis y Ledward, para asombro de sus compaeros, no hablaron durante tanto tiempo. Fox empez mal, tuvo que repetir dos veces los eptetos del sultn, flor de la cortesa, fruto del consuelo, rosa del deleite, porque se confundi, pero luego se recuper con una brillante y admirable evocacin de la ilustre ascendencia del sultn y apenas emple diez minutos. Cuando termin le hizo una inclinacin de cabeza y se retir; los miembros del gobierno se miraron furtivamente con asombro, pues estaban acostumbrados a discursos ms exten-

sos. Pero el sultn se dio cuenta de que tena buena suerte y, tras un momento de silencio, sonri y dijo: - En el nombre de Al, el piadoso, el compasivo, sean bienvenidos, caballeros. Por favor, expresen mi agradecimiento a sus gobernantes, a quienes el cielo proteja, por sus magnficos regalos, que por siempre formarn parte de nuestro tesoro y nuestros corazones. Y ahora puede comenzar el banquete. En ese momento fue evidente el valor de la insensibilidad. Fox todava estaba tan turbado por aquel encuentro, a pesar de que lo esperaba desde haca tiempo, que su habilidad para el trato social disminuy mucho; en cambio, Johnson, Grabe y Loder hablaron constantemente y muy alto, y con frecuencia rieron a carcajadas, por lo que en la cabecera de la mesa donde estaban los ingleses hubo en todo momento bastante ruido. Esa mesa estaba situada longitudinalmente en el saln de banquetes, y para compensar a los ingleses por la posicin que ocuparon durante la audiencia, les haban puesto a la derecha del sultn, cuya mesa estaba colocada transversalmente en una punta del saln. Stephen estaba bastante lejos y, como era el nico que poda mantener una conversacin en malayo, le haban situado entre un viejo malhumorado y taciturno cuya funcin nunca lleg a descubrir y Wan Da, el hombre que les haba recibido al llegar all y que era una agradable compaa. Como era un apasionado cazador, conoca bien los bosques, la selva y las altas montaas. - Le vi el otro da en Ketang -dijo, riendo-. Trataba de escapar de las abejas como si fuera un ciervo. Qu saltos! Ese rincn donde est la roca rojiza es peligroso. Yo tambin tuve que salir corriendo cinco minutos despus y perd el rastro del babirusa, un enorme babirusa. - Sin duda, es una lstima, pero espero que le consuele un poco pensar que la carne de cerdo est prohibida a los musulmanes. - Y el vino tambin -apostill Wan Da, sonriendo-. Pero hay das en que el piadoso y el compasivo es ms piadoso y compasivo que otros. En realidad los matamos porque horadan los campos durante la noche y usamos sus colmillos. El vino era autntico, un vino tinto con cuerpo y agradable al paladar. Stephen no pudo adivinar su origen, aunque pens que probablemente era de Macao, y a pesar de que lo servan en copas de plata, no de cristal, estaba casi seguro de que algunos malayos, adems de Wan Da, lo estaban bebiendo. Sin duda, el sultn lo estaba bebiendo, pues Abdul, el copero, un joven esbelto, no intentaba ocultar el lquido oscuro que echaba. Tambin lo estaban bebiendo los franceses. Mientras Wan Da le contaba cmo haba perseguido a un oso colmenero, Stephen observaba los rostros de quienes estaban sentados enfrente. Los oficiales de marina eran comparables a los oficiales ingleses y el capitn tena una expresin parecida a la de Linois, la de un hombre hbil, eficiente, decidido y alegre. Duplessis no deba estar habituado a lugares de clima trrido ni a ningn sitio fuera de su pas, y sus consejeros no eran muy diferentes a los de Fox. Wray haba desmejorado mucho desde la ltima vez que Stephen le viera; tena la cara flccida y casi irreconocible y an se notaba en ella el desasosiego que le produjo identificarlo. Era improbable que permaneciera sentado durante toda la comida porque tena la cara de un color verdoso que se intensificaba con cada sorbo de vino. Ledward, en cambio, haba recuperado la seguridad y pareca un terrible adversario, un hombre de inusuales poderes. Stephen observ cmo vaciaba su copa y la elevaba a la altura del hombro para que se la llenaran de nuevo, y not que mientras lo haca miraba significativamente hacia el trono cambiando la expresin casi de manera imperceptible. Enseguida mir hacia la izquierda y pudo ver que Abdul le responda con una sonrisa. Durante un tiempo Stephen se resista a creer que la impresin que tena no era equivocada, pero, aunque Ledward era discreto, Abdul, que estaba detrs del sultn, no lo

era, y muy pronto la impresin se convirti en una certeza. Las posibles consecuencias de esto acudieron a su mente y perdi el hilo del relato de Wan Da, a quien al final oy decir: - As que ta Udin mat el oso y el oso mat a ta Udin, ya, ja, ja! *** - Jack, has pensado alguna vez en Ganmedes? -pregunt cuando avanzaban por el borde del crter hacia un punto desde el que podan gritar a los que estaban en la fragata. - S -respondi Jack-. Pas toda la noche en vela con l y tambin pasara sta si no fuera porque maana es la visita del sultn. En cuanto aparece destaca por su hermoso color dorado. Es mi favorito. Pero me quedar con l casi toda la noche cuando el sultn se vaya. - Ah, s? -pregunt Stephen, observando el rostro de su amigo, satisfecho por haber comido bien y ms rojo de lo habitual a causa del vino del sultn-. Amigo mo, es posible que estemos hablando de lo mismo? - Espero que s -respondi Jack, sonriendo-. Jpiter est en oposicin, sabes? Nadie puede haber dejado de notar su esplendor. - No. Es realmente digno de verse. Y supongo que Ganmedes est relacionado con l. - Por supuesto! Es el ms hermoso de sus satlites. Qu extrao eres, Stephen! - Me parece un nombre muy apropiado. Pero me refera a otro Ganmedes, al copero del sultn. No te fijaste en l? - Bueno, s, me fij y me dije a m mismo: Vaya, eso es una joven!. Pero luego record que no poda haber mujeres en un banquete como se y volv a ocuparme de la excelente pierna de venado, que por cierto no era mayor que la de una liebre pero tena un sabor extraordinario. Por qu le llamas Ganmedes? - Ganmedes era el copero de Jpiter y creo que hoy muchos haran objeciones a su relacin y su amistad. Pero he usado el nombre descuidadamente, como ocurre a menudo, y no es mi intencin criticar al sultn.

CAPTULO 7 - Lamento presentarme a estas horas -se disculp Stephen-, pero necesito urgentemente saber cmo se dicen en malayo mercurio sublimado, nitrito de estroncio y antimonio. - El primero y el ltimo se dicen pedok y datang-respondi Van Buren-, pero el estroncio no se conoce en esta zona todava. Tiene algn valor teraputico? - Ninguno, que yo sepa. Pensaba usarlo para fuegos artificiales, porque producira un bonito color rojo. - Respecto a eso, hay nada menos que tres pirotcnicos chinos al otro lado del ro y disponen de todo. Dicen que Lao Tung es el mejor. Quisiera ir con usted, pero, como le dije en mi nota, tengo que marcharme a medioda y antes tengo que acabar con esta criatura.

- Naturalmente. As que Lao Tung. Muchsimas gracias. El sultn es nuestro invitado esta tarde con motivo del cumpleaos de la princesa Sophia, y se me ocurri que si la Armada real haca un saludo con brillantes colores en honor de ella no slo le proporcionara placer, sino que enfatizara la lealtad de la misin, que contrasta con la traicin de Ledward. Adems, eso resaltara la diferencia entre unos hombres que traicionaron primero a su rey y luego a su repblica y que ahora apoyan a un vil usurpador, y otros hombres que siempre han respetado el principio del poder hereditario, lo que seguramente gustar a quien gobierna por mandato divino. Fox est de acuerdo. A propsito de su alteza, tengo razn al suponer que es un pederasta? - Oh, s! No se lo dije? Quiz no pens en algo tan obvio. Ese tipo de cosas son tan usuales aqu como lo eran en Atenas. El actual favorito es Abdul. Rara vez he visto a un hombre tan encaprichado. - Es un joven hermoso, indudablemente. Pero, dejando eso a un lado, le dir que por la noche tuve una entrevista muy satisfactoria con el empleado de Pondicherry. - El empleado de Duplessis que es de Pondicherry? - Exactamente. Se llama Lesueur. El joven empleado de Wu Han, a quien le debe mucho, le trajo al oscurecer y enseguida llegamos a un acuerdo. Tiene un negocio de importacin y exportacin en Pondicherry, donde todava vive su familia, y a cambio de una recomendacin a la Compaa, nuestra proteccin en el futuro y cierta cantidad de dinero, se comprometi a darme toda la informacin que pueda. Esta maana me envi esto: el borrador del diario oficial de Duplessis, que l pone por escrito. Van Buren dej a un lado el escalpelo, se sec las manos y cogi el fajo de papeles. Empez a leer atentamente y despus de leer un par de pginas dijo: - Veo que piensa que nos relacionamos por razones puramente cientficas. - S. Fox quera venir a hablar con usted del templo budista de Kumai, pero le dije que la visita de un enviado podra comprometerle. Tambin Aubrey est deseoso de que se lo presente Eso me recuerda que tengo una cita con l a las nueve y veinte -aadi, mirando su reloj-. Jess, Mara y Jos, son las diez menos cuarto! Se pone furioso como un len si tiene que esperar simplemente media hora. Les deseo a ambos muy buen viaje. Vayan con Dios. Le ensear los papeles en otra ocasin. Oh, Dios mo, Dios mo! Jack, el contador, el ayudante del contador, Killick y Bonden, por recomendacin de Stephen, fueron a la tienda de Lin Liang a encargar los vveres para la recepcin de esa tarde en la Diane, que servira el propio Lin Lang. Despus de esperar por Stephen once minutos en el muelle, se dirigieron a la tienda de Lin Liang, y escoltados por una nube de nios, se dirigieron al mercadillo. Saludaron a Stephen con respeto y, con los labios fruncidos, lanzaron significativas miradas a sus relojes o a la clepsidra china que estaba junto a las serpientes desecadas para uso medicinal. Lin Liang, sin embargo, le dio la bienvenida ms calurosa que pudo y luego, cuando terminaron de encargar los vveres, mand a su ayudante a que les indicara por dnde se iba a casa del pirotcnico. Slo fueron Jack y Stephen, pues el seor Blyth y los dems regresaron a la fragata. Atravesaron el puente y siguieron al gua por una calle perpendicular al ro que a un lado tena tiendas y una zanja donde haba muchos cerdos negros pequeos, y al otro, el complejo donde se alojaba el enviado francs. A unas cien yardas delante de ellos, vieron a Wray y a Ledward andando cogidos del brazo. En cuanto Wray les vio se solt, cruz la calle, salt por encima de la zanja e irrumpi en una tienda de ropa. Ledward sigui andando con la cara tensa. Stephen mir a Jack, que slo estaba un poco serio pero no demostraba haberse dado cuenta de nada. Ledward se desvi ligeramente de su rumbo, se acerc al muro y entonces pasaron ellos.

Les pusieron el pedok, el datang yotras sustancias que con seguridad produciran un rojo y un azul brillantes en pequeas bolsas de algodn cerradas con un cordn de colores, las pesaron y les pusieron unas etiquetas de colores. Mientras bajaban a la costa hablaron muy poco, pero cuando caminaban por el borde del crter, donde sintieron una agradable sensacin de fresco despus de haber soportado el calor hmedo y maloliente de Pulo Prabang, Stephen pregunt: - Qu sientes por esos dos? - Slo repugnancia. - No daras una patada a Ledward, por ejemplo? - No. Y t? Stephen se detuvo y respondi: - Le dara una patada? No pensndolo bien, no. Despus de andar silenciosamente unos minutos por la lava blanda y fragmentada, Stephen, en el momento en que pasaban junto al grueso rbol bajo el cual se haba reunido con Lesueur, el empleado de Pondicherry, dijo: - Si hubiera cerca alguna piedra blanca, la usara para sealar este da porque, a mi manera, he logrado hacer una jugada que podra ser muy til. - Me alegro mucho -dijo Jack, y se llen los potentes pulmones de aire, form bocina con la mano y grit-: Eh, la Diane!-Mientras observaba cmo la lancha zarpaba, aadi-: Aunque no hay piedras blancas, sino que todas son negras como tu sombrero, al menos podremos abrir una caja de vino de Hermitage. Estoy seguro de que el calor no lo estropear. Stephen, con el corazn y el estmago inflamado por el vino de Hermitage, pas la ltima parte de la tarde con el seor White, el condestable, en la bodega de proa y el paol en que se llenaban los cartuchos, donde se estaba fresco porque se encontraban por debajo de la lnea de flotacin. Estuvieron rodando los barriletes de un lado a otro y midiendo y pesando su letal contenido. - Le aseguro, condestable, que esto no perjudicar a sus caones -repiti-. El capitn us la misma mezcla anteriormente en sucesivas andanadas; lo vi con mis propios ojos. Proceda del almacn de un pirotcnico muerto y le aseguro que no perjudic a sus caones. Adems, slo la usaremos para las salvas. Dispararemos a los objetivos con la mejor plvora para disparar a gran distancia, la de granos grandes y rojos. - No estoy seguro -dijo de nuevo el seor White, quitando disimuladamente un poco de antimonio de la balanza-. Si los compuestos qumicos, es decir, los compuestos qumicos chinos, no estropean los caones, qu los va a estropear? Y un can estropeado por compuestos qumicos, especialmente si son chinos, tiene probabilidades de explotar. Pero l y sus ayudantes eran las nicas personas que estaban preocupadas en la fragata. La mayora de los tripulantes de la Diane, aburridos de estar en la fragata anclada, esperaban ansiosos la visita del sultn. Naturalmente, haban limpiado la fragata de arriba abajo y ahora, despus de preparar cuatro estupendos objetivos de cierta altura cubiertos con tanta estamea como el carpintero poda gastar, raspaban cuidadosamente las balas de can para que las desigualdades de la superficie no las hicieran desviarse de la trayectoria. Por toda la fragata se oa un suave martilleo interrumpido a veces por el chasquido del rifle de Fox, que disparaba a un tronco de rbol situado a dos cables de distancia y le daba con tanta frecuencia que Al, mirando por el catalejo, informaba que vea volar astillas tras casi cada disparo. Fox tena su otra arma a mano, que esperaba usar cuando Maturin apareciera. Todos estaban preparados mucho antes de la hora, pero todos estaban seguros de que el sultn, un extranjero, llegara tarde, y se sentaron para disfrutar de la indefinida espe-

ra con la placentera sensacin de estar vestidos con su mejor ropa y sin hacer nada, y gozando de la brisa que soplaba en el fondeadero. Por tanto se llenaron de asombro al ver que un parao de doble casco zarp del puerto cuarenta minutos antes de la hora convenida y empez a avanzar acompaado del sonido de las caracolas y el de las trompetas, algo que hubiera parecido presuntuoso en cualquier embarcacin que no fuera la de un prncipe gobernante. Fox, que era casi la nica persona que no iba vestido de gala, baj corriendo para ponerse su uniforme, y Jack, volvindose hacia el primer oficial, coment: - Si algn maldito granuja quisiera que la corte nos sorprendiera en calzones, no podra haberles aconsejado mejor. *** Fielding mir ansiosamente a proa y a popa, pero todo pareca estar en orden. El toldo estaba extendido, las betas estaban amarradas a la flamenca, los objetos de bronce brillaban como en un yate del rey, todos los marineros se haban afeitado y llevaban camisas limpias, las vergas estaban colocadas exactamente perpendiculares a los palos. - Toco madera, seor -dijo-, pero pienso que probablemente ese maldito granuja sufrir una decepcin porque, en mi opinin, podremos recibir a los invitados sin sonrojarnos; sin embargo, voy a bajar a recordar al doctor que se ponga la chaqueta y la peluca. El primero de los invitados que lleg fue el propio sultn, quien, como casi todos los malayos, suba a bordo como un marino. Le siguieron el visir, muchos de los miembros del gobierno y el copero. Les dieron la bienvenida con rugidos de caones, pitidos y una breve ceremonia naval llena de esplendor. En ocasiones como sa, Fox y sus colaboradores se desenvolvan muy bien. Indicaron a los invitados que se sentaran bajo el toldo y para que se refrescaran les sirvieron bebidas a las que se aadan juiciosamente ginebra o coac, segn las instrucciones dadas de antemano, y ayudaron a Jack y a Fielding a mostrarles la fragata. A Jack le impresion el gran inters que el sultn demostraba por todo lo que vea y su facilidad para entender los principios de la arquitectura naval a gran escala, que not cuando a Fox se le agot el vocabulario que empleaba para hablar de los sobretrancaniles, los baos de las bateras y las dos clases de bitas, y el sultn comprendi enseguida la explicacin que Jack haba escrito con tiza en la cubierta y lo expres con gestos. Pero fueron las piezas de artillera, tanto los caones de dieciocho libras como las carronadas, esas armas de boca ancha de corto alcance realmente devastadoras, las que fascinaron al sultn y a sus acompaantes. Incluso en los ojos del viejo y bonachn visir apareci el brillo propio de un depredador. - Tal vez a su alteza le gustara verlos en accin -sugiri Jack. Su alteza se mostr encantado y todo el grupo regres al alczar. La recepcin haba ido bien hasta ese momento y Jack estaba bastante seguro de que continuara an mejor en cuanto la fragata ganara velocidad. El nico que no se mostraba satisfecho era Abdul. A pesar de que el enviado, que estaba al corriente de la situacin, le haba hecho un regalo extraordinariamente hermoso, Abdul mantena un gesto adusto desde el principio, y cuando servan las bebidas haba arrebatado una botella de las manos a Killick con tal brusquedad que en otras circunstancias le habra costado un fuerte golpe. Ahora que se haba dado cuenta de que no le era muy simptico a los tripulantes de la Diane, tena una actitud tan arrogante y desdeosa que incluso los ms viejos sodomitas, como el cocinero y el encargado de las seales, movan la cabeza de un lado a otro. El propio sultn tuvo que impedir que siguiera tirando de la rabiza de uno de los caones del alc-

zar, y mientras remolcaban los objetivos y deslizaban y ataban las cadenas, hizo cosas disparatadas y ofensivas y mostr abiertamente su desprecio hacia Al, Ahmed y los otros sirvientes malayos. Fox haba dejado sus dos rifles encima del cabrestante cuando baj corriendo, y en ese momento Abdul cogi el de Purdey. Dijo que tena muchas ganas de dispararlo, que estaba acostumbrado a usar armas y aadi con voz infantil que era el mejor tirador de Pulo Prabang despus del sultn. Fox, para complacerle, carg el rifle y le ense cmo tena que sostenerlo y apuntar; sin embargo, Abdul no le escuch ni, consecuentemente, se acerc bastante la culata, por lo que el arma, en el retroceso, le golpe la mejilla y el hombro. Empez a llorar de dolor y de rabia (Ahmed se haba redo a carcajadas) y el sultn, absurdamente apenado, trat de consolarle; pero nada pudo lograrlo hasta que Fox, aceptando las sugerencias no muy sutiles de su alteza, le regal una de sus armas. El enviado puso la mejor cara que pudo porque el tratado era muy valioso para l, pero su gesto complaciente no convenca a nadie y los dems sintieron un gran alivio cuando al orse el grito Todos a zarpar! la fragata se llen de actividad y todos dejaron de prestar atencin a la desagradable escena. La brisa nocturna de Prabang poda predecirse con bastante exactitud y ahora se comportaba como ellos esperaban, pues soplaba siguiendo una lnea de oeste a este, desde la parte de la abertura del crter ms prxima al mar hacia la ciudad. Los marineros haban remolcado los objetivos hasta las posiciones correspondientes, al norte y al sur de esa lnea y a cuatrocientas yardas de ella, dos por estribor y dos por babor. Largaron las gavias, las cazaron y tiraron de las brazas para subir las vergas en medio del viento estable que llegaba por la aleta. La fragata gan velocidad muy rpido y Jack dijo al suboficial que la gobernaba: - Por favor, mantngala a cinco nudos, seor Warren. Slo iban a disparar los once caones anteriores de las principales bateras de ambos lados, pero Fielding haba reunido all a todos los hombres de talento de la fragata, y l y Richardson, secundados por los cuatro guardiamarinas ms responsables, iban a supervisar los disparos. En realidad no haba mucho que supervisar, pues el jefe y el subjefe de las brigadas de cada can conocan perfectamente su oficio. Bonden, encargado del can de proa de estribor, haba estado apuntando caones de veinticuatro y dieciocho caones desde la batalla de Saint Vincent, y los escogidos miembros de las brigadas disparaban ya con una rapidez y una precisin muy superiores a los valores promedio. Puesto que la Diane era nueva y fuerte y estaba bien construida, poda soportar el impacto de una descarga simultnea, que era algo muy espectacular; sin embargo, todos los artilleros que iban a participar en la accin saban que era un asunto de todo o nada, un asunto en que no poda corregirse ningn error, y, adems, que les miraban atentamente personas muy observadoras. La mayora de ellos se haban quitado la camisa (sus mejores camisas, con encaje en las costuras), y las haban colocado cuidadosamente doblada en el centro de la fragata o en los frenos de la bomba de cangilones, y tambin la mayora de ellos estaban nerviosos. Puesto que las nuevas llaves de chispa podan fallar, Jack prefera usar mechas de combustin lenta para este tipo de ejercicios, y ahora el humo se arremolinaba en la cubierta y traa a todos innumerables recuerdos. La fragata estaba casi paralela al primer objetivo y el agua formaba ondulaciones en sus costados. - Est en posicin -murmur Bonden. - Fuego! -grit Fielding. Toda la batera dispar, produciendo un largo y atronador ruido, y salieron de ella once llamaradas con trozos de madera cuya negrura contrastaba con su brillo. Antes que la nube de humo ocultara la mar, quienes estaban en el alczar pudieron ver los pedazos del objetivo saltar por los aires entre la espuma, como en una erupcin, algunos penac-

hos de agua ms all y cmo una bala rebotaba varias veces en la mar antes de caer en la rocosa orilla. El sultn se golpe la palma de la mano izquierda con la derecha cerrada, un gesto europeo o tal vez universal, a la vez que en su rostro se reflejaba una profunda satisfaccin; y entonces, con un inusual brillo de alegra en los ojos, grit algo al visir. Los artilleros guardaron los caones, los limpiaron, volvieron a cargarlos y a atacar la carga y, satisfechos, los sacaron de nuevo ruidosamente. La Diane se acerc al segundo objetivo en medio de un silencio sepulcral. Los artilleros miraban por las portas con gran atencin y hacan mnimos cambios en la orientacin y la elevacin de los caones. El sultn y sus hombres se haban alineado junto a la borda y permanecan muy atentos. - Est en posicin -murmur Bonden. De nuevo Fielding mir por encima del cilindro del can y grit: - Fuego! Esa vez, aparentemente, todos dieron en el blanco y el sultn solt una carcajada. - Todos a virar! -orden Jack. Entonces la fragata vir en un espacio de un tamao apenas mayor que su longitud. Los artilleros se enderezaron un momento, se ajustaron los pantalones y se escupieron las manos; ahora estaban en plena forma, e inclinados otra vez sobre los caones destruyeron las dos balsas que quedaban con precisos disparos. La Diane volvi al lugar donde estaba amarrada, junto a los dos paraos, doce minutos despus de haberse ido de all. Jack y el primer teniente se miraron con alivio. Haban realizado una peligrosa accin, pero saban que todos en la fragata haban hecho un buen papel, incluso valorado segn los ms elevados patrones dentro de la profesin. - Seor -dijo Fox junto a l-, le aseguro que ste ha sido un espectculo impresionante. El sultn quiere que sepa que nunca ha visto nada igual. Jack y el sultn hicieron una inclinacin de cabeza y sonrieron. Jack, mirando hacia la puesta de sol, le respondi: - Por favor, diga a su alteza que espero mostrarle algo tal vez mejor, al menos para expresar lealtad, dentro de unos minutos. Cuando suene la primera campanada en la guardia de primer cuartillo, haremos salvas en honor a la princesa Sophia por ser su cumpleaos. Cuando son la primera campanada, la penumbra tropical se haba convertido en oscuridad tropical. El seor White, vestido con su mejor uniforme y con una varilla al rojo vivo en la mano, avanz con paso majestuoso hacia el primer can del alczar, seguido por un ayudante que llevaba un brasero. Cuando los oficiales y los infantes de marina estaban en posicin de atencin y los marineros en una ligeramente parecida, meti la varilla en el fogn del can, del que inmediatamente sali una gran lengua de fuego color carmes acompaada de un fuerte estampido. - Oh! -exclam el sultn, sin poder contenerse. El seor White avanz hasta el otro can repitiendo: - Si no fuera un artillero no estara aqu. Entonces sali del can una llamarada de color zafiro y todos los miembros de la corte exclamaron un prolongado: Ah!. A intervalos regulares, entre las palabras rituales del condestable, se sucedieron otras llamaradas, entre las que las hubo de color blanco brillante como el alcanfor, otra verde como una ptina sobre el bronce, otra rosada, otra de un extraordinario color violeta producido por el oropimente, y finalmente, con un ensordecedor estallido, sali una enorme y cegadora de la ltima carronada que estaba cargada con una gran cantidad de la mezcla de pedok, datang y colofonia.

*** Stephen vio en la ventana de Van Buren la luz que indicaba que era bienvenido y, despus de saltar por encima de una serpiente pitn que cruzaba la parte externa del camino de entrada, pas al interior por la puerta del jardn. - Me alegro de volver a verle! -exclamaron ambos casi simultneamente. Van Buren le cont su viaje, que haba sido seguro pero lento, aburrido y estril si se consideraba desde el punto de vista de las ciencias naturales, y cuando termin de explicarle el tratamiento recetado al paciente, Stephen dijo: - A propsito! Haba una serpiente pitn en el camino de entrada. - Supongo que sera una Reticulatus. - Eso me pareci. No pude examinarle las escamas porque no haba luz ni tena tiempo, pero eso fue lo que me pareci. - S. La veo de vez en cuando. Dicen que las serpientes pitn tienen malhumor, pero sa nunca lo ha demostrado; sin embargo, no sera prudente sentarse bajo su rbol. Ahora dgame, cmo van las cosas? - Las negociaciones oficiales empezaron bien, pero se estn poniendo difciles porque es necesario replantear el asunto un interminable nmero de veces. - Naturalmente, ellos retrasarn las cosas bastante tiempo. En esta zona tomar una rpida decisin supone desprestigiarse. Puse los huesos de Cuvier entre las pequeas hormigas rojas para que los limpiaran, y teniendo en cuenta el tamao del tapir, esa ser una tarea muy larga para ellas, pero estoy seguro de que estarn totalmente blancos antes que se los lleve para envirselos a l a Francia. - A m me encantara quedarme, pues apenas he empezado a coleccionar colepteros y nunca he visto un orangutn ni siquiera de lejos; sin embargo, lo que me angustia es que a pesar de haber ganado el favor del visir y de la mayora de los miembros del gobierno, y especialmente el de la sultana Hafsa gracias a sus valiosos consejos y a la ayuda del amable Wan Da, cada vez que Fox hace algn progreso notable, el sultn pone el veto a lo acordado y el visir tiene que rechazarlo todo, a veces con pretextos que son difciles de creer. Tanto Fox como yo estamos convencidos de que la causa de esto es Abdul. El sultn tiene un carcter fuerte y dominante y atemoriza a los miembros de su gobierno, pero, como usted mismo dijo hace algn tiempo, nunca se ha visto a un hombre tan encaprichado. Ese vergonzoso hecho qued patente en la exitosa recepcin que dimos en la fragata. - Pero, qu inters puede tener Abdul en ese asunto? - Conoce a Ledward, el negociador de la misin francesa? - Le he visto un par o tres de veces. Tiene un porte elegante, pero, sin duda, es despreciable. - Adems de ser un negociador extraordinariamente bueno, persuasivo y capaz de hacer perder a Fox los estribos delante del gabinete y de expresarse mejor que l, es tambin amante de Abdul. - Oh! -exclam Van Buren-. Ese joven est jugando con fuego. Hafsa es una mujer decidida y le odia, y, por otra parte, su familia es muy poderosa. Adems, el sultn es muy celoso. - Creo que Ledward ha hecho creer a Abdul que si se presiona al mximo a los franceses -continu Stephen-, darn al sultn su fragata adems de los caones, el subsidio y los carpinteros de barcos que le ofrecieron al principio. No les queda nada ms. El dinero se les acab, pues, por una parte, no tenan gran cantidad desde el principio, y por ot-

ra, Ledward ha perdido mucho jugando. Tanto l como Wray, su compaero, son jugadores empedernidos y muy malos. Quiere saber qu me induce a pensar eso? - Me gustara mucho saberlo, pero primero tomemos caf. - Recuerda lo contento que me puse al obtener el borrador del diario de Duplessis? -pregunt Stephen despus de dejar a un lado la taza y secarse los labios-. Fue lo ms estpido que he hecho en mi vida; mejor dicho, casi lo ms estpido. Al cabo de una semana empec a pensar que eso era demasiado fcil y demasiado bueno para ser verdad. Creo que antes que usted se marchara le dije que pensaba ponerme de acuerdo con el medio hermano de su jardinero para que me trajera los papeles que tiraban en casa de Duplessis, no es cierto? - As es. - Llev cierto tiempo cumplir lo acordado, y cuando encontramos una forma de entrega discreta se haban acumulado tantos papeles que recib un enorme montn. Los alis, logr ordenarlos cronolgicamente y entre ellos encontr algunos del diario oficial. Ya tena dudas sobre el asunto y, aunque no me sorprendi del todo descubrir que no eran iguales que los supuestos borradores con la misma fecha, confieso que me molest mucho. Ledward es el encargado del espionaje en la misin francesa, y me lo imagin rindose con Wray de mi simplicidad. - Sin duda, es algo decepcionante. - Tan decepcionante que durante algn tiempo no confi en m mismo para hacer nada. Afortunadamente, Wu Han, a quien le habl de mi decepcin, se sinti no dira que responsable, pero s relacionado en parte o comprometido, y como adems piensa mudarse a Java porque all encontrar un terreno ms propicio para su talento y quiere que Shao Yen y Raffles le vean con buenos ojos, interrog a su empleado. Comprob su buena voluntad, le pag en mi nombre lo que le deba Lesueur y le dijo que le invitara esa tarde. Cuando lleg Lesueur, lo que prueba que no soy el nico simple en Pulo Prabang, le exigieron que pagara su deuda, y puesto que no pudo entregar ningn dinero, fue apresado por deudor por varios robustos ayudantes de que Wu Han dispone para trabajos de ese tipo, quienes lo llevaron ante m por la noche. No tiene inmunidad. El sultn dio un salvoconducto a los miembros de la misin y les prometi proteccin en el momento en que sta se form en Pars, pero Lesueur y otros empleados de poca categora fueron contratados en las Indias orientales. Le dije que se haba comportado como un insensato y no slo se haba arruinado a s mismo, pues sera azotado y encarcelado hasta que pagara su deuda, sino que tambin haba causado un grave dao a su familia y a su negocio, que dependan de los britnicos. Llor, dijo que lo senta mucho y que lo haba hecho obligado por el seor Ledward, que le sorprendi robando papeles uno de los primeros das. Le dije que la nica posibilidad que tena de salvarse era no decir absolutamente nada y hacer lo que haba prometido y al mismo tiempo enviar los falsos borradores. Aad que conoca a una persona de la misin que me dira si actuaba indebidamente, como haba hecho en esta ocasin. Hasta ahora no ha dicho nada y tengo la ventaja de enterarme de lo que hacen y lo que quieren que crea que hacen o van a hacer. Y una de las cosas que ellos, mejor dicho, que Ledward quiere que crea es que estn dispuestos a entregar su fragata con tal de conseguir el tratado. - Cmo cree que le beneficiara que usted lo creyera? - No estoy seguro. Tal vez espera que los hombres de nuestra misin difundan el rumor y de esa manera el rumor llegue a odos del sultn por diferentes cauces y sea ms verosmil; tal vez quiere llevar a Fox a la desesperacin para que se vaya sin conseguir el tratado. No s. Lo cierto es que eso es lo que se le ha ocurrido a Ledward y ha logrado que Abdul lo crea.

La puerta se abri y entr Mevrow van Buren. Apenas tena ms de cinco pies de estatura, pero era delgada, elegante, inteligente y, sobre todo, alegre, una cualidad que Stephen valoraba mucho (la mayora de los malayos eran taciturnos y muchas de las mujeres casadas eran tristes), y por eso simpatizaba con ella. Ambos se saludaron con la cabeza, se sonrieron y ella dijo a su esposo: - Cario, la cena est servida. - La cena? -pregunt Van Buren con asombro. - S, cario, la cena. La tomamos cada noche a esta hora, sabes? Vamos porque se estar enfriando. - Ah, me olvidaba! -exclam Van Buren cuando se sentaron-. Cuando regres me encontr con que tena varias cosas que haban llegado por correo, pero no haba nada interesante en ellas. En los Proceedings no hay ms que estudios matemticos y en el Journal ese charlatn de Klopff habla del principio vital. Pero me apen mucho enterarme de que en la City hay mucha agitacin y que todos estn retirando su dinero de los bancos. Espero que usted no resulte afectado. - Oh, no, no tengo dinero! -exclam Stephen, pero despus rectific-: Es decir, he pasado muchos aos solo y en la ms horrible pobreza, y mi vida podra haber sido corta, pero he continuado viviendo. Por tanto, la pobreza y la soledad se convirtieron en algo habitual para m, en algo natural, y siempre pienso que estoy sin dinero. No obstante, la situacin ha cambiado, porque tuve la suerte de recibir una herencia, que, debo aadir, est al cuidado del banco de un hombre ntegro; y, adems, no estoy solo, porque tengo una esposa y cuando regrese espero tener tambin una hija. Los Van Buren se alegraron mucho y brindaron por la seora Maturin y la nia, y cuando terminaron Mevrow van Buren dijo: - Esto me recuerda otra alegre noticia que tena muchas ganas de comunicarle: la sultana Hafsa est embarazada de dos meses y el sultn va a peregrinar a Biliong para asegurarse de que sea un nio, y ha prometido que cubrir de oro la cpula de la mezquita si tiene un heredero. - Cunto tiempo durar el peregrinaje? - Contando el tiempo del viaje y el de las apropiadas abluciones, ocho o nueve das, pues es necesario que la mitad del gabinete vaya con l. Slo se quedarn el visir y algunos de ellos con el fin de mantener la paz y juzgar algunos casos -dijo Van Buren-. Me temo que las negociaciones se interrumpirn al menos una semana. - Ir a Kumai -anunci Stephen con el rostro radiante. *** Mientras regresaba al burdel donde se alojaba, pens que lo correcto era pedir a Fox que le acompaara en la expedicin, y cuando entr en la planta baja, la ms elegante, ya haba pensado un mensaje corts pero no demasiado insistente, y en el momento en que iba a subir a la superior, la ms tranquila, donde podra escribirlo, vio a Reade y a Harper sentados con un grupo de mujeres de mediana edad. Tenan sus cortas piernas sobre una silla y sostenan en una mano un cigarro y en la otra un vaso, probablemente de aguardiente de palma. El rostro de Reade, hermoso y terso como el de un beb, se haba puesto de color escarlata y el de Harper de color gris verdoso. Se asombr al verles y despus record que les haban mandado a tierra para que sus principios morales no se vieran afectados por la presencia de mujeres en la fragata. Luego avanz hasta la escalera sin que ellos le vieran porque estaban mirando una danza sensual que bailaban en medio de la habitacin. Despus de escribir la nota baj y se dirigi a la mesa donde

estaban. Cuando ellos le vieron por fin se pusieron de pie. Harper se ruboriz y el pequeo Reade se puso plido como un cadver y se desmay. Stephen le cogi cuando caa hacia delante y pregunt: - Seor Harper, usted se encuentra bien, verdad? Entonces entregue en mano esta nota a su excelencia lo ms pronto posible. -Se volvi hacia el dueo del burdel y dijo-: Halim Shah, por favor, haga que lleven enseguida al otro guardiamarina a la residencia del seor Fox. La respuesta a la nota lleg con el sol de la maana y la recibi con agrado. Fox dijo que estaba dsol, dsol, pero que el sultn le haba invitado a acompaarle a Biliong como compensacin porque Ledward haba estado con l durante su visita a Kawang, y pensaba que deba aceptar por el bien del tratado. Aadi que ira muy apenado, que nunca un peregrinaje haba sido menos oportuno y que si Maturin tena la amabilidad de ir a desayunar con l al menos podra hacer un brillante resumen de lo que haba que ver y medir en el templo de Kumai. Finalmente dijo que Aubrey tambin iba a desayunar con l y que quizs sa sera una razn ms para convencerle. - Ah, ests aqu, Stephen! -exclam Jack al entrar-. Muy buenos das. Hace das que no nos vemos. Voy a azotar a esas pobres salvajes y volver enseguida. Aqu est su excelencia. - A pesar de las molestias que cause el viaje a Biliong -dijo Stephen cuando l y Fox se sentaron a comer un plato de kedgeree-, debe admitir que esta invitacin es un logro diplomtico. Creo que no va ninguno de los miembros de la misin francesa. - Ni uno. Y eso me consuela. Durante un rato hablaron del viaje, que a pesar de ser muy diferente al importante peregrinaje a la Meca, comporta muchos de los ritos y requiere tambin austeridad y abstinencia. Sera apropiada la presencia de concubinas o de Abdul? - Oh, no! -respondi Fox-. Cuando se hacen votos de este tipo la castidad es imprescindible. Abdul no ir. - El problema de azotar a los jvenes es que uno puede marcarles para toda la vida -intervino Jack-, lo que es desagradable, o no lastimarles en absoluto, lo que es ridculo. Aparentemente los ayudantes del contramaestre no tienen ningn problema para pegar porque golpean con el azote como si estuvieran intentando recoger un celemn de legumbres y luego lo apartan tranquilamente. Tampoco lo tena el viejo Pagan, mi maestro. Solamos llamarle Plagoso Orbilio. Pero le dir una cosa, excelencia, usted es, sin duda, un excelente diplomtico, pero una niera del montn. - Nunca me imagin que esas cosas pasaran por su cabeza -dijo Fox en tono malhumorado-. Mujeres de la vida! Mujeres lascivas! Les aseguro que yo nunca pensaba en ellas cuando tena su edad. Entonces Jack y Stephen bajaron la vista hacia sus platos. Despus de un rato Fox rog a Aubrey que le disculpara porque la cita que tena en el palacio ya estaba prxima y antes de irse tena que hablar al doctor Maturin del templo que iba a ver, especialmente de los detalles que deba observar y, si era posible, dibujar y medir. Ambos le despidieron, le desearon buen viaje y siguieron tomando caf. - Quisiera ir contigo, pero no puedo dejar la fragata. No obstante eso, puesto que Van Buren dice que hay un camino que llega hasta el crter lo bastante ancho para recorrerlo a caballo, tal vez pueda ir hasta all cabalgando. Luego Seymour o Macmillan o ambos podran volver cuando quieras con un poni para que regreses. ***

El sinuoso camino hacia el interior corra paralelo al ro Prabang y cruzaba por el centro de un terreno de aluvin. A cada lado del ro haba gente arando con bfalos sus tierras medio inundadas o sembrando arroz. Las aves volaban en grandes bandadas y en el agua haba gran cantidad de patos de distintas clases y las cigeas caminaban tranquilamente por los campos de arroz. - Creo que sa era una agachadiza -dijo Jack, poniendo la mano en la carabina-. Y ah hay otra! Stephen estaba enfrascado en una discusin sobre las palmeras que haba al borde del camino y en los pantanos con dos dayks sunnitas que formaban parte de la escolta que el sultn le haba puesto a la misin britnica. Ambos iban armados con lanzas, con sus armas tradicionales, cerbatanas y puales malayos, y se les consideraba oponentes muy valientes y peligrosos. Eran cazadores, naturalmente, y saban mucho de las palmeras y de la mayora de los animales que encontraban. Uno de ellos, Sadong, era un excelente tirador y, como era muy amable, usando su arma silenciosa y precisa derrib varias de las aves ms raras para drselas a Stephen, sobre todo cuando dejaron atrs los campos cultivados y empezaron el ascenso a travs del bosque por senderos hechos por los chinos que talaban los rboles usados por los ebanistas, como sndalos, alcanforeros y otros rboles pequeos. Mucho antes de medioda se sentaron bajo un frondoso alcanforero. Cuando Stephen despellej las aves, los dyaks las pusieron en una varilla y las asaron dndoles vueltas sobre una llama para tomarlas de aperitivo. Luego comieron un pavo real asado fro, hicieron caf y, cuando lleg el caluroso medioda, reanudaron la marcha silenciosamente por el sombreado sendero. No se mova nada e incluso las sanguijuelas estaban soolientas, pero los dyaks encontraron las huellas de dos osos y un ejemplar de la extraa especie de jabal de aquella zona e indicaron el rbol hueco donde era evidente que los jabales haban encontrado miel, un rbol sobre el que crecan treinta y seis clases de orqudeas, algunas de ellas a gran altura. De las menos espectaculares se deca que eran buenas para curar la esterilidad femenina. Siguieron ascendiendo. El volcn poda verse a veces, desde los lugares donde haba muchos menos rboles porque los haban derribado los rayos, los torbellinos o porque haba muchos crestones, y cada vez pareca ms alto y ms cercano. En las pendientes y barrancos se vea el rastro de un antiguo camino que aparentemente era ancho, bien trazado y con diques, pero ahora, donde an exista, era un sendero. Segn los dyaks, al final haba un grupo de durianes cuyos frutos eran famosos por su tamao, su sabor y porque maduraban muy pronto, y tambin un templo pagano, que estaba justo antes de los Mil Escalones. - He perdido unas quince libras -dijo Jack, conduciendo a su poni por el camino. - T te lo puedes permitir -replic Stephen. Siguieron subiendo y subiendo. La conversacin fue decayendo y finalmente ces. Jack estaba empapado de sudor. De repente el sendero dej de estar inclinado. En la franja de terreno plano situado junto a l estaba el bosque de durianes, y ms all se encontraba la alta pared del crter y los legendarios escalones, que formaban una senda serpenteante como los de la Gran Muralla. Atravesaron lentamente el terreno llano bajo los rboles, bastante separados entre s, y al pie de la pared rocosa, que ahora ocultaba la mitad del cielo, encontraron el templo pagano del que hablaban los dyaks. Estaba casi en ruinas y medio cubierto por lianas y otras plantas trepadoras, como el ficus, y un nutrido grupo de helechos; sin embargo, an conservaba parte de una torre. Las hileras de figuras talladas en el exterior no podan verse con nitidez porque el paso del tiempo las haba oscurecido y, sobre todo, debido al celo de los musulmanes conversos, que eran iconoclastas y, hasta la altura que ha-

ban podido llegar con escaleras, les haban arrancado la nariz, la cabeza, los pechos, las manos, los brazos y las piernas. Sin embargo, an quedaba una parte suficiente para demostrar que haba sido un templo hind, y cuando Stephen trataba de recordar el nombre de la figura con seis brazos, o lo que quedaba de los seis brazos, oy a un dyak gritar: - Ohhh, mias, mias! Y luego oy al otro decir: Dispara, tuan, dispara! Dio media vuelta y vio a Jack desenganchando la carabina de la silla de montar y a los dyaks con las cerbatanas dirigidas hacia un durin alto y frondoso. Mir en esa direccin y vio en lo alto una gran figura de color rojizo. - No dispares, Jack! -exclam. En ese momento Sadong lanz su dardo y la parte superior del rbol se movi violentamente, se agitaron las ramas y se cayeron muchas hojas. Cay del rbol un pesado durin que iba a pasar justo por entre las cabezas de los dyaks, pero ellos se pusieron a salvo riendo y el orangutn huy en direccin opuesta, saltando de rama en rama y de rbol en rbol a una sorprendente velocidad. Stephen pudo verlo dos veces en dos claros donde daba el sol y luego lo perdi de vista. Era rojizo y muy ancho de hombros y tena los brazos extremadamente largos. Los dyaks se acercaron al rbol e indicaron a Stephen las cscaras de frutas y los excrementos de los mias. - Tambin haba una hembra -dijo Sadong mientras sealaba-. Voy a ver si dejaron algo. Subi al rbol y grit: - Dejaron muy poco esos malditos! -y tir cuatro de los durianes ms maduros. Se comieron los durianes, y luego Stephen cogi su hatillo, que estaba detrs de la silla de montar, se lo ech a la espalda y dijo: - Debes regresar enseguida, amigo mo, o te coger la noche en el bosque. - Dios mo, qu subida! -exclam Jack mirando hacia los escalones, que llegaban alto, muy alto, y parecan no terminar nunca-. Cre ver a alguien cerca del final, pero parece que dobl al otro lado, o tal vez me haya equivocado. - Adis, Jack. Que dios te bendiga. Adis, estimados dyaks. *** Cien escalones gastados por cien generaciones de peregrinos. Doscientos escalones: ya el bosque pareca una inmensa sbana verde extendida, bajo la cual haba un orangutn macho adulto. - Hubiera dado cinco libras con tal de tener tiempo para verlo bien -dijo, y entonces record la riqueza que posea en la actualidad-. No, mucho ms, muchsimo ms. Doscientos cincuenta escalones: en un nicho de la pared rocosa vio la imagen de un dios totalmente desfigurado. Trescientos escalones: la curva que formaban hasta ahora, que era hacia la izquierda, se volvi irregular y luego sigui hacia la derecha, dejando a la vista un lejano campo por donde pasaba un largo ro plateado y caminaba otro viajero. Vio a un viajero a lo lejos que pareca llevar una manta marrn vieja y rota y estar muy cansado, pues avanzaba pesadamente, y a menudo, cuando los escalones estaban situados casi verticalmente, caminaba a gatas o descansaba. Trescientos cincuenta escalones: Stephen trat de recordar las palabras del Papa sobre el monumento y el nmero de escalones. Fueran cuantos fueran, cuatrocientos haban logrado escapar a la eficien-

cia de los musulmanes, y all, donde la curva, gracias a una capa de lava, cambiaba de direccin y formaba un ngulo de ciento cuarenta grados, vio un oscuro santuario que la violencia no haba modificado, un lugar casi destruido por el viento y la lluvia que todava transmita serenidad y sensacin de aislamiento. El otro viajero estaba descansando junto al santuario, y cuando a ambos les separaban menos de doscientas yardas de distancia, Stephen not con incredulidad y emocin que era un mias, es decir, un orangutn. Su incredulidad desapareci cuando sac su catalejo de bolsillo, pero su emocin fue atemperada por el miedo a que el animal, que an no haba notado su presencia, huyera al verle. Aquel no era un lugar en que un gran simio acostumbrado a andar por los rboles podra desaparecer de repente, porque el terreno lo haba formado la lava y haba slo uno o dos raquticos arbustos, pero, a pesar de eso, trat de mantener la distancia entre ellos. No saba nada de los sentidos de la vista, el odo y el olfato del simio y no volvera a tener una oportunidad as ni en mil aos. Siguieron subiendo y subiendo, siempre a un cable de distancia pero muy lentamente, pues el simio tena los pies hinchados y estaba desanimado. Cuando Stephen ya haba subido seiscientos escalones, le pareci que sus pantorrillas y muslos iban a reventar. Siguieron subiendo hasta que por fin la cumbre qued a poca distancia, pero antes de llegar a ella la curva cambiaba de direccin otra vez. Stephen dobl y de repente se top con el orangutn, que se haba sentado en un escaln para descansar. No saba qu hacer y se sinti como un intruso. - Dios te bendiga, orangutn -dijo en irlands, que, en medio de su turbacin, le pareci ms apropiado. El orangutn volvi la cabeza y le mir a la cara con una expresin triste y cansada, pero sin hostilidad. Un halcn pas volando bajo. Ambos lo siguieron con la vista hasta que desapareci y despus el orangutn se levant y continu avanzando. Stephen lo sigui y observ cmo caminaba y cmo se movan sus msculos. Not que el glteo mximo era muy pequeo, que el msculo gemelo tena una disposicin y una manera de contraerse extraas. Tambin not que era extraordinariamente ancho de hombros y que tena los brazos muy largos y fuertes, por lo que se vea claramente que era un animal preparado para andar por los rboles. Llegaron por fin a la cumbre, al borde del crter, y Stephen, antes de pasar al interior y empezar a bajar, volvi a mirar al orangutn con una expresin que le pareci alegre e incluso amable. Permaneci all unos momentos para que el dolor de piernas se le pasara y para contemplar aquel espectculo: una concavidad sumamente extensa, de millas y millas de dimetro, y en medio un lago. Se descenda a ella por una pendiente menos inclinada cubierta casi hasta arriba por un bosque donde, de trecho en trecho, haba grupos de bambes y amplios claros donde creca la hierba, especialmente cerca del lago. A la izquierda se vea el templo Kumai y a su lado una edificacin de la que sala una columna de humo. Desde donde Stephen se encontraba slo vea un sendero para descender apenas perceptible. No eran necesarios los escalones en una pendiente moderada. El orangutn ya haba llegado hasta los rboles ms bajos y pasaba de unos a otros dando grandes saltos casi sin tocar la tierra y muy pronto dej de tocarla. Stephen vio cmo avanzaba hacia el monasterio, donde alguien tocaba un gong, hasta que su pelaje rojizo desapareci entre las hojas. Stephen lleg al monasterio cuando anocheca. Buena parte del templo estaba en ruinas, pero an estaban intactos la austera fachada y el amplio vestbulo que se encontraba justo detrs, donde se oa un suave cntico. A lo largo de la fachada haba algo parecido a un prtico o un nrtex, y all, junto a un brasero, estaba sentado un monje con una gastada tnica de color azafrn.

Cuando Stephen dej atrs los rboles y lleg al terreno cubierto de hierba que haba frente al templo, el monje se adelant para darle la bienvenida. - Desea tomar una taza de t? -pregunt despus del saludo. Generalmente a Stephen no le produca placer ese inspido brebaje, pero los Mil Escalones haban hecho disminuir su orgullo y acept muy gustoso. Cuando ambos caminaron hasta la escalera del nrtex y Stephen, con mucho dolor, empez a subir, vio que el mias estaba sentado al otro lado del brasero, pero no sobre un taburete, como el monje, sino sobre una especie de nido hecho de mimbre. Era evidente que le haban lavado los pies en una palangana con agua tibia y en la toalla haba manchas de sangre. El monje pregunt: - Muong, qu modales son esos? Entonces el orangutn se levant lo suficiente para hacer una inclinacin de cabeza. Stephen devolvi el saludo y dijo: - Muong y yo hemos subido juntos los Mil Escalones. - Realmente baj hasta donde estaban los durianes? -pregunt el monje, moviendo la cabeza de un lado a otro-. Crea que estaba cogiendo moras en mitad de la montaa. No me extraa que la pobre tenga los pies destrozados. A ella tambin le vendr bien una taza de t. El orangutn hembra miraba a ambos ansiosamente mientras conversaban, pero al or la palabra t se le ilumin el rostro y sac un bol de debajo de su nido. Mientras el monje, que se llamaba Ananda, haca el t y mientras los tres lo tomaban, Stephen no dej de escrutar el rostro de Muong. Eran difciles de interpretar sus miradas, pero pronto pudo distinguir las miradas de afecto que con frecuencia lanzaba al monje. Los cnticos del interior del templo cesaron. El gong son tres veces. - Ahora van a meditar -explic Ananda. La noche lleg enseguida. En el bosque cercano se oyeron varios gibones gritar a coro: J, j, j!. Dos de ellos atravesaron el terreno cubierto de hierba situado delante del nrtex, uno con las manos detrs del cuello y otro con los brazos en alto. El monje acerc un farol y enseguida pudieron verse un traglido y su cachorro. Muong tena los ojos cerrados y su respiracin era acompasada. - Siento que haya ido tan lejos -dijo Ananda-. Es demasiado para un animal de su edad. - Quiz le gustan mucho los durianes. - S, pero hay muchos aqu y algunos ya estn maduros. Ella baja a ver a un orangutn macho, pero est muy vieja y l se burla de ella. Luego regresa triste, cansada, con los pies destrozados y el pelaje enmaraado. - No hay orangutanes aqu? -pregunt Stephen. - Oh, s, muchos, muchos! Pero no le interesan. El nico que le atrae es ese animal de ah abajo. Es amable con los primos que estn aqu y ellos la visitan, pero no considera ninguno como posible pareja. Hablaron de ella durante algn tiempo. Aparentemente, Andana la haba encontrado siendo un novicio, cuando lleg al monasterio, haca ms aos de los que recordaba, pues all arriba se perda la cuenta de los aos. Muong estaba en edad de amamantarse, pero su madre haba muerto y Andana la cri con leche de oveja. Ella no poda hablar, pero l estaba seguro de que entenda al menos doscientas palabras y poda seguir el hilo de una conversacin sencilla. Era muy afectuosa y tranquila, y, si no hubiera estado tan cansada, Stephen habra comprobado que tena buenos modales, pues, por ejemplo, siempre se limpiaba la boca despus de beber y coma con cuchara. Cuando sali la luna,

Ananda trajo a Stephen un bol con arroz integral fro con durianes verdes salteados para darle sabor. Luego le pregunt dnde quera dormir. Le dijo que, desde haca mucho tiempo, a la habitacin que haba arriba la llamaban la cmara del peregrino, pero que ahora haba all murcilagos que podran causar molestias, y aadi que, por otra parte, dormir all abajo era exponerse al contacto con los puerco espines y las serpientes, a las que les encantaba sentir el calor humano. - Si a Muong no le molesta, estoy seguro de que a m tampoco -dijo Stephen, que haba visto cmo esparca paja cuidadosamente en un rincn hasta formar un cuadrado perfecto. Stephen saba que en el vasto crter donde se encontraba Kumai ningn hombre mataba a ninguna criatura ni la haba matado desde el comienzo de la era budista, y cuando pas un tiempo en la India supo por experiencia que exista tal inmunidad, pues los buitres se posaban en los techos o se peleaban en las concurridas calles y los monos entraban por las ventanas. Sin embargo, se sorprendi de lo que vio all. Antes de quedarse dormido, la mitad del arca de No y la mitad de la fauna de Pulo Prabang pasaron por su lado bajo la luz de la luna o se sentaron en la extensa franja de hierba a rascarse. Durante la noche le despert un enorme animal de clido aliento que resoplaba frente a su cara, pero la luna ya se haba ocultado y no pudo identificarlo. Despus, con las primeras luces, cuando levant la cabeza vio que un orangutn sala despacio del nrtex, donde probablemente haba visitado a Muong, y que en la franja de hierba cubierta de roco haba innumerables huellas en todas direcciones. Entonces se sent y comprob que Muong ya se haba ido y que las pajas del lecho estaban colocadas en perfecto orden tras una hilera de piedras. Not las piernas rgidas y se las frot con la mano mientras oa los cnticos en el interior y observaba la luz del sol descender por la pendiente. Ya todo el cielo tena un color azul plido y los gibones estaban gritando desde haca ms de media hora. La luz lleg a un hermoso rbol que, en su opinin, era un ocozol, y los cnticos parecan estar terminando. Se incorpor para buscar en su hatillo los presentes que Lin Liang (que perteneca a la rama china del budismo) recomend como ms apropiados: un paquete de t en forma de salchicha envuelto en seda y otro de benju envuelto en cuero. Se lav la cara con las gotas de roco que quedaban, arregl su hatillo tan bien como Muong arregl sus cosas y se sent en la escalera del nrtex a comer una galleta de barco. Los cnticos cesaron, son el gong y la puerta se abri. Un haz de luz solar le permiti ver la gran estatua de piedra situada al fondo del templo, una figura bien proporcionada con el rostro sereno y una mano levantada con la palma hacia afuera. Los cinco monjes que integraban el coro salieron precedidos por el abad, un hombre alto y delgado. Stephen les salud con una inclinacin de cabeza y ellos le devolvieron el saludo del mismo modo. Despus apareci Ananda con t y varios boles. Todos se sentaron en el suelo y Stephen les ofreci el paquete envuelto en seda diciendo: - Un insignificante presente para una antigua casa. -Ofreci luego el paquete envuelto en cuero y dijo-: Para una antigua casa un insignificante presente. El abad les dio palmaditas con satisfaccin, agradeci los obsequios y se puso a beber el t a sorbos. Stephen les explic que era mdico y cirujano naval, que haba llegado a esa zona debido a la guerra entre Inglaterra y Francia y que, aparte de la medicina, le interesaban mucho todos los seres vivos y sus costumbres. Aadi que tena un amigo muy interesado en la primera expansin del budismo y los primeros templos que an quedaban, y que esperaba que le permitieran ver Kumai, medirlo y dibujarlo lo mejor que pudiera, adems de pasear por el campo varios das para observar a sus habitantes.

- Puede ver nuestro templo y dibujarlo, naturalmente -dijo el abad-, pero con respecto a los animales, sepa que aqu no se pueden matar. Comemos arroz, frutas y cosas as. No acabamos con ninguna vida. - No tengo intencin de matar ninguno; slo quiero observar. No voy armado. Mientras el abad pensaba en eso, otro monje, que haba estado observando a Stephen a travs de sus lentes, dijo: - As que usted es ingls. - No, seor -respondi Stephen-. Soy irlands. Pero por el momento Irlanda est bajo el dominio de Inglaterra y, por tanto, en guerra con Francia. - Inglaterra e Irlanda son pequeas islas en el extremo de la zona occidental del mundo -explic otro monje-. Estn tan juntas que apenas pueden distinguirse. Es posible que los pjaros que vuelan a gran altura se posen en una en vez de en la otra. Pero Inglaterra es la ms grande. - Es cierto que estn muy juntas y que no siempre es fcil distinguirlas desde una gran distancia, pero, seor, eso mismo ocurre con el bien y el mal. - A veces el bien y el mal estn tan juntos que entre ellos no cabe ni un pelo. Con respecto a los animales, joven, puesto que promete no causarles ningn dao, puede caminar entre ellos. Muong le ensear los mias, que son amigos suyos, y ver usted gran cantidad de cerdos y tambin de gibones y de sus parientes. Adems, ver muy variadas plantas medicinales. Pero, como todos los peregrinos, estar entumecido despus de subir los Mil Escalones, as que Ananda le llevar a nuestros baos calientes. Hoy podr medir y dibujar el templo y maana se sentir descansado y ligero. Haba pocos carnvoros en Pulo Prabang (ningn tigre) y an menos en Kumai. Haba algunas serpientes pitn, que, naturalmente, tenan que vivir, pero no era raro que pasaran tres meses sin comer. Por otra parte, ni ellas ni los gatos ni los osos colmeneros inspiraban miedo a los pacficos animales, ese miedo perpetuo y semiconsciente que haca difcil observarlos en muchos otros lugares. Pero, sobre todo, los animales no eran perseguidos por el hombre desde haca mil aos y daban tanta importancia a la presencia de humanos como a la de ganado. Stephen vio con estupefaccin que poda caminar por entre una manada de traglidos como si fuera uno de ellos, incluso abrindose paso a codazos cuando era necesario. Ofreci al cachorro de traglido una rama verde y el animal la cogi sin vacilar un momento. Las aves, que eran menos numerosas, eran ms desconfiadas, seguramente porque conocan el mundo exterior (muy pocos de los dems animales lograban bajar por la pared del crter, rocosa y escarpada, que, adems, tena una sola abertura, la situada junto a los Mil Escalones), sin embargo, a veces se le posaban encima. Le pareca estar soando despierto y que haba dejado de ser humano o era invisible, y se senta tan ligero y descansado como si hubiera pasado horas en las tres tinas excavadas en la roca y llenas del agua ligeramente sulfurosa que brotaba de tres puntos de la roca a diferentes temperaturas. Los animales que le prestaban menos atencin eran los herbvoros, pero los cerdos, de dos clases distintas, eran curiosos, a veces demasiado, y juguetones. Los primates, especialmente dos especies de monos y los orangutanes, eran los que se mostraban ms interesados. Los orangutanes eran tranquilos y a veces parecan estar en un letargo. No eran sociables ni gregarios (Muong no le ense ms de cinco en grupo: dos hermanas y sus cras), pero a menudo bajaban de los nidos donde pasaban la mayor parte del tiempo y se sentaban junto a l y Muong, escrutando su rostro inclinados hacia delante y con los labios fruncidos como si fueran a silbar. A veces le tocaban levemente la ropa, el escaso pelo o los brazos plidos y casi desnudos (aunque tenan las manos escamosas estaban calientes). Una vez un enorme macho baj con una liana tan gruesa como una cadena de ancla y se sent junto a ellos bajo un rbol. Era viejo y, aunque tena las mejillas flcci-

das y la papada como los mias de avanzada edad, careca del malhumor tan frecuente en los viejos. Acarici el hombro de Stephen antes de volver a tomar la liana y luego se balance con la agilidad de un gaviero a pesar de su gran peso. Stephen no logr descubrir la base de la comunicacin de Muong con sus amigos, aunque hizo un gran esfuerzo. Le pareca que los sonidos audibles por el hombre (un vocabulario formado por un pequeo grupo de gruidos) tenan poco que ver, y supuso que se basaba en la expresin de los ojos y en los pequeos cambios de los rasgos faciales. Fuera la que fuera, ella saba siempre dnde estaban y cmo invitarlos a bajar de los rboles o a salir de los bosques de bamb desde una gran distancia. Entre ellos Stephen observaba con mayor atencin a las dos hermanas, que tenan el pelaje de color rojo brillante, y su cra, que estaba bastante crecida y era juguetona y muy activa. Pasaban mucho ms tiempo en tierra y l permaneca horas junto a ellos con la esperanza de recordar todo lo que observaba. Muong no aprobaba esas frecuentes visitas y con el tiempo Stephen comprendi que los cachorros le parecan aburridos y las jvenes madres insignificantes e incluso vulgares. En realidad, el nico motivo de desacuerdo entre ellos fue su insistencia en ir a ver al grupo el ltimo da de su estancia. Muong saba perfectamente bien lo que l quera y l, por su expresin, saba que no estaba satisfecha; y a pesar de eso, cuando Ananda y l le pidieron que les llevara a verlos, les condujo hasta el otro extremo del lago, a veces apoyndose en los nudillos mientras caminaban por el terreno inclinado y cubierto de hierba, y a veces apoyndose en el brazo de Stephen. La familia estaba entre un grupo de rboles que casi llegaban hasta el agua y all fue donde Muong le dej, obviamente con la intencin de regresar a su casa sola. Los gemelos, un poco ms giles y activos que su primo, intentaban impedir que subiera a una gran piedra gris que estaba a la orilla del agua. Con asombrosa energa los pequeos simios se atacaban, se repelan y caan en el barro o en el agua y volvan a empezar. Aunque dieron algunos gritos, permanecieron callados durante ms o menos media hora. Luego uno, por ser excesivamente diligente, mordi a otro en la oreja y todos cayeron al lago gritando. Las madres acudieron enseguida y hubo golpes, mechones de pelo rojizo arrancados y lo que parecan juramentos y reproches. El juego termin y todo el grupo avanz trabajosamente por la hierba y regres a los rboles. Desde su discreto puesto de observacin, Stephen los vio desaparecer y luego se volvi para mirar la piedra con el fin de calcular la velocidad promedio a que un orangutn poda subir sin prisa una pendiente moderada; sin embargo, cuando dirigi la vista hacia all vio algo que le cort la respiracin, casi hizo detenerse su corazn y le hizo olvidar el clculo. Lo que hasta entonces le haba parecido otra piedra gris, era en realidad un rinoceronte. Era un Rhinoceros unicornis macho, a juzgar por su nico cuerno y por su tamao, unos diecisis o diecisiete palmos, aunque era difcil de precisar por sus patas relativamente cortas y la enorme masa que tena bajo las ancas. Haba tres aves posadas en su espalda. Stephen sac el catalejo sin moverse de su posicin (de repente sinti la ilgica necesidad de actuar con cautela) y lo dirigi hacia el rinoceronte lo mejor que le permitieron sus manos temblorosas. As pudo verlo realmente cerca, ya que el animal no se encontraba a ms de cien yardas de distancia, tan cerca que cerr los ojos al verlo. Pareca que el rinoceronte se haba estado revolcando en el fango, pues el barro que cubra su lomo se estaba secando, y que despus de haber salido del barrizal de la orilla haba ido a dormir all, de cara a la pendiente cubierta por la hierba y muy cerca del lago. El gritero de los orangutanes al final del juego lo haba despertado y ahora se dispona a dormirse otra vez.

Pero esta apreciacin era errnea. El rinoceronte estaba pensando. Poco despus abri los ojos de nuevo, inhal y exhal con una enorme fuerza, levant la cabeza, olfate el aire a derecha e izquierda, aguz las orejas y empez a moverse y a subir la pendiente con movimientos sorprendentemente giles para un animal tan pesado. Mientras lo observaba, Stephen comprendi por qu tena fama de ser muy fuerte y feroz, de sacarles las entraas a los elefantes y de destruir cosas durante interminables horas cuando estaba ciego de rabia e incluso lanzar toros muy lejos como si fueran pelotas. Gan velocidad y cuando corra y coga impulso sus cortas patas despedan destellos. Stephen mir a lo lejos y vio otro rinoceronte en lo alto de la pendiente, a un cuarto de milla de distancia. Tambin era macho y avanzaba con el mismo paso seguro y rpido. A mitad de la distancia ambos se encontraron, giraron un poco y chocaron hombro con hombro con estruendo y formando una nube de polvo, pero ninguno se tambale. Luego los dos completaron el giro de modo que quedaron situados uno junto a otro y avanzaron cada vez ms rpido, en lnea recta y hacia l. La tierra pareca temblar. Stephen se puso en pie de un salto. Entonces los dos pasaron por su lado haciendo un ruido atronador y continuaron corriendo en direccin al lago. Cuando se encontraban a una yarda de la orilla giraron juntos con tanta rapidez como los jabales y volvieron a subir la pendiente hombro con hombro, con las pezuas despidiendo destellos hasta que llegaron a la cumbre y desaparecieron.

CAPTULO 8 La subida de los Mil Escalones haba sido fatigosa, pero las expectativas la haban hecho alegre; la bajada fue mucho ms fatigosa, en parte porque en el momento en que Stephen pas por el borde del crter empez a caer una lluvia tan copiosa que no poda ver a ms de cincuenta yardas delante de l, y tan intensa que las gotas le mojaron hasta la cintura. Adems, la lluvia ocultaba los gastados y desiguales escalones, lo que le produca ansiedad y tensin y le obligaba a descender con sumo cuidado. Pero la tensin se confunda con la inmensa alegra de haber obtenido algo que superaba sus expectativas y con algo muy parecido a la visin beatfica. Pero tena un brillo interior, bajo la empapada capa de paja que le haban dado los monjes, y an perduraba cuando baj a trompicones los ltimos escalones y lleg al terreno cubierto de hierba donde se encontraban los durianes. La lluvia ces tan repentinamente como haba empezado y el bosque se llen del rumor del agua goteando. Mir ansioso a su alrededor, pero no vio a nadie. Entonces se palp el pecho, el nico lugar de su cuerpo que estaba bastante seco, para encontrar el reloj que llevaba all colgado de una cuerda. Cuando inclin la cabeza para or la dbil campanilla se dio cuenta de que haba llegado una hora y media tarde. Vio los lomos de los caballos brillan do junto a la torre hind y cerca de ellos una pirmide formada por grandes hojas de palmeras, que estaban invertidas para que el agua corriera hacia afuera, y dentro a Seymour con dos malayos fumando tabaco. - Oh, seor! -exclam Seymour con una expresin grave, ponindose de pie al verle aparecer-. Le ruego que me disculpe. Pens que era un orangutn. - Parezco un orangutn, seor Seymour? -inquiri Stephen.

- A decir verdad, seor, creo que s. -Tal vez sea por mi capa de paja -dijo Stephen, mirndose el brazo-. Pero es una prenda que repele el agua de forma extraordinaria. Espero no haberle hecho esperar. - Oh, no, seor! -respondi Seymour-. Creo que ha llegado exactamente a la hora, o casi. Nosotros llegamos temprano, como nos recomend el capitn. - Cmo est el seor Aubrey? - Cuando le vi por ltima vez, seor, estaba en plena forma. El otro da subi corriendo a la cruceta. Imagnese, seor! A su edad! Ahora est con el oficial de derrota explorando la costa. Le gustara comer algo, seor? Le he trado una gallina que mat el seor Elliott de un disparo. - Me encantara comer gallina -acept Stephen-. Slo he desayunado un puado de arroz al amanecer. Salud a los empapados malayos, que eran muy diferentes a los dyaks, pues en sus rostros se reflejaba una mezcla de tristeza y malhumor. Ambos le respondieron cortsmente con una inclinacin de cabeza, pero no dijeron nada porque no haba tiempo que perder: el agua empezaba a acumularse en el bosque y la llanura y era preciso darse prisa para poder regresar. - De todas formas voy a comerme la gallina -dijo Stephen, sentndose-. Por qu le dispar el seor Elliott? Es un ave mucho mayor que el gallo silvestre. - Es cierto, seor, pero l pens que era un gallo silvestre. Pens que todas estas aves eran gallos silvestres -aadi, sealando los huesos pelados que estaban en el suelo-. Estuvo disparndoles hasta que la duea de la casa sali y le tir un cubo de agua que lo moj tanto a l como al rifle. Hubo un jaleo tremendo y tuvo que pagar, seor, pero ese jaleo no fue nada comparado con el del da siguiente: la gente corra por todas partes chillando y disparando al aire con sus mosquetes, como en una revolucin - Vamos, tuan -dijo el malayo ms viejo, ms mojado y con peor humor-. Los caballos ya estn ensillados. Debemos irnos. Seymour haba mantenido la gallina en una bolsa de lona alquitranada durante horas para que no se mojara con la lluvia tropical, y tena un sabor tan parecido a una medicina que Stephen la dej sin pena y sali al empapado terreno cubierto de hierba. - Le ayudar a montar -se ofreci Seymour. Cuando Stephen subi a la silla impulsado por l, comprendi que le consideraba un hombre viejo. De repente tuvieron sentido muchos otros actos corteses: le haba guiado por una concurrida calle en Batavia, le haba quitado las botas en Buitenzorg, y en voz baja haba recomendado a Clerke algo que le pareci desconcertante y ahora ya no encerraba ningn misterio, que deba cuidar a los mayores. Se preguntaba si el mal aspecto de una peluca muy vieja, gastada por el tiempo y decolorada por el sol, contribua a hacerle parecer si no decrpito al menos entrado en aos. - Hbleme de la revolucin -pidi Stephen. Pero antes que Seymour pudiera responder pasaron del bosque de durianes al camino de regreso, y los caballos avanzaron por l en fila india dando resbalones en lo que ahora era un barrizal. Antes que la lluvia volviera a empezar, Stephen logr sacarle a Seymour la poca informacin que ste poda dar. Seymour no conoca ningn hecho concreto pero saba que haba una atmsfera de crisis. La gente hablaba de un levantamiento en armas, de que al visir le haban llevado a la prisin encadenado y que el sultn estaba haciendo el viaje de regreso. Cuando hicieron un alto, Seymour dijo que los franceses haban llevado al puerto su fragata y la estaban carenando. Luego, subiendo la voz para que pudiera orse a pesar del ruido de la fuerte lluvia, aadi que haban escogido un psimo momento para hacerlo porque no eran otra cosa que marineros de agua dulce.

Tambin era un mal momento para viajar. Las siguientes horas de viaje, aunque no fueron muchas, parecieron infinitas. Las sanguijuelas terrestres nunca haban estado tan activas ni tan enrgicas, y cuando el grupo lleg a la llanura inundada, por donde los caballos tenan que avanzar con el barro hasta las rodillas, la sanguijuelas acuticas actuaron mucho peor. Cuando se detenan y era posible conversar, Stephen intentaba averiguar lo que pasaba preguntando a los malayos, pero le dijeron muy pocas cosas, quiz porque no saban nada o porque tenan miedo. Pero, indudablemente, le hacan responsable del mal tiempo, y muy pronto se dio cuenta de que era intil insistir. Tuvo que esperar a llegar a la ciudad, para encontrar ms informacin. En Prabang slo haba cado un chubasco, y a pesar de que el ro haba crecido y de que sus aguas, ahora del color del barro, estaban cubiertas de troncos y ramas, las calles apenas estaban hmedas. A esa hora de la noche lo normal era que las calles estuvieran llenas de gente, pero no haba nadie. Incluso el burdel javans donde se alojaba Maturin estaba cerrado y oscuro. Lo nico que se vea era un resplandor anaranjado por encima del techo del palacio y lo nico que se oa, aparte del rumor del ro, era un ruido confuso tras sus muros. Llevaron al establo a los pobres caballos, que estaban agotados, y pagaron y recompensaron a los malayos. Stephen, que saba que los jvenes, por muy amables y solcitos que fueran, tenan menos resistencia que los viejos, llev a Seymour a la fragata y advirti a Macmillan que le quitara todas las sanguijuelas antes de dejarle acostarse (el muchacho se estaba durmiendo de pie). Luego fue a casa de Van Buren. - Cunto me alegro de que sea un ave nocturna! -exclam, dejndose caer pesadamente en un silln-. En cualquier otro lugar me sentira mal. Adems, el burdel donde me alojo est cerrado. - Tiene que quitarse la ropa -le recomend Van Buren, mirndole detenidamente-. Y, cuando le haya quitado todos los parsitos, debe frotarse con una toalla y ponerse una bata. Luego, con una tortilla y un buen caf se sentir de nuevo humano. - Estimado colega, no podra usted haber hecho un pronstico mejor -dijo Stephen despus de beber la sexta taza-. Pero creo que estoy interrumpiendo su trabajo. - No, en absoluto. Slo estoy ordenando las pieles que usted amablemente me mand. Muchsimas gracias. Hay una Nectarinea que nunca haba visto y lo que parece una subespecie de Graculus. Dgame, cmo fue el viaje? - Kumai es el lugar ms parecido al paraso que puedo encontrar en esta vida o en la siguiente. No tengo palabras para expresar lo agradecido que estoy a la fortuna por haberme permitido verlo. Conviv con orangutanes que incluso me cogieron la mano. Vi al tarsio, que es de un valor incalculable Bueno, permtame que deje esto para otro momento. Primero, por favor, cunteme lo que pasa. - Antes de hacerlo -dijo Van Buren, sosteniendo en alto la mano abierta-, dgame si ha trado el tarsio para hacerle la diseccin. Stephen neg con la cabeza, pensando en el pequeo e inocente animal nocturno que se haba sentado al otro lado de la lmpara de Ananda y le haba mirado fijamente con sus grandes ojos. - Promet no matar a ningn animal. Adems, un hombre necesitara tener un corazn de hierro para matar a un tarsio. - Por lo que respecta a los primates, tengo un corazn de hierro -sentenci Van Buren-. Y el tarsio es el ms raro de todos. Pero volviendo al tema -continu, mirando a Stephen con la cabeza ladeada-, realmente quiere que le cuente lo que pasa? - Por supuesto! - Bien -dijo, mirndole todava inquisitivamente-. Hafsa y su familia siguieron el consejo de alguien ajeno al palacio, que bien podra haber sido su consejo, y al tercer inten-

to, sus servidores sorprendieron a Abdul en la cama con Ledward y Wray. Los europeos alegaron que tenan un salvoconducto del sultn y el visir les dej ir, pero apres a Abdul y envi mensajeros a avisar al sultn. Algunos de los amigos de Abdul formaron una revuelta, pero los hombres del visir y los restantes miembros de la guardia dyak la sofocaron enseguida y ahora estn buscando a los que huyeron. Por eso todas las casas estn cerradas. - Comprendo. Comprendo. Despus de una larga pausa pregunt: - Cmo cree que terminar? - No s. Tal vez Abdul salvar el pellejo por su cara bonita o tal vez no. No s. A propsito de eso, deba haberle dicho antes que el empleado de Pondicherry - Lesueur? - S, Lesueur. Le asesinaron. Por favor, diga al seor Fox que tenga mucho cuidado. Probablemente llegar por la maana, mucho antes que el sultn y su squito. Debera irse a la fragata, y usted tambin. Hay asesinos a montones en Prabang y no son raros los envenenamientos. - Debera irme tambin. - Le dar un par de pistolas y enviar a Latif. Har que el vigilante le acompae. La lancha zarp y enseguida regres al puerto. A Stephen, que se mova torpemente por la fatiga, le subieron por el costado. Richardson le ayud a meterse en el coy, y antes que cayera en un estado parecido al coma oy una voz decir: - El burdel est cerrado y el doctor vino a acostarse aqu. Luego oy alegres risas. Las ocho campanadas de la guardia de alba atravesaron el sueo de Stephen, tan espeso como la niebla, y entonces levant la cabeza convencido de que deba hacer algo urgente aunque no saba qu. Unos momentos ms tarde todas las cosas encajaron y llam a Ahmed. Despus de tomarse una primera taza de caf dijo: - Ahmed, tengo que afeitarme y ponerme la chaqueta negra buena. Cuando son una campanada en la guardia de maana, subi al alczar limpio y vestido decentemente. Mir hacia el cielo, que estaba despejado. - Buenos das, estimado Fielding. Podra disponer de una lancha para bajar a tierra y de dos infantes de marina como escolta? Voy a ver al seor Fox y hay disturbios en la ciudad. Fox haba llegado haca una hora y se le notaba muy excitado pese a sus esfuerzos por disimularlo. Aunque salud con amabilidad e incluso familiaridad, pareca distante. - Uno de mis informadores fue asesinado -anunci Stephen-. Adems, como seguramente sabr, Ledward y Wray estn todava libres. No slo es posible que uno sea asesinado abiertamente sino tambin que sea envenenado secretamente. Una fuente fiable me dijo que deba usted tener mucho cuidado. - Gracias por la advertencia. En efecto, saba que estaban libres. Al llegar a la casa recib una nota de Wray en la que se ofreca a testificar contra Ledward a cambio de que le diera proteccin y le trasladara a cualquier pas o isla. Aqu est. - Debe pensar que usted siente animadversin hacia Ledward -opin Stephen despus de leer la nota. Fox sonri y dijo: - Espero, espero que muera como Abdul. Lo nico que temo es el gran sentido del honor del sultn. Puesto que le dio a ellos un salvoconducto y es tan serio en asuntos como ste, ni siquiera el propio visir se atrevi a arrestarles; aunque, como podran ser apresados secretamente si el sultn cambiara de opinin, no les han vuelto a ver en el com-

plejo donde se alojan los franceses. Tanto si les arrestan como si no, creo que podemos decir que el tratado est en el bote, si me permite una expresin coloquial. - No estoy tan seguro -replic Stephen-. Segn mi mejor fuente, es muy probable que Abdul, con su cara bonita y sus ojos de gacela, haga inclinar la balanza. - Puede llegar tan lejos? -pregunt Fox desconcertado, escrutando el rostro de Stephen-. Puede hacerlo realmente? Tengo que irme. -Toc una campanilla y orden que viniera un guardia-. Tengo una cita con el visir -continu-. El sultn regresa a ltima hora de la tarde y el gabinete se reunir esta noche para tomar una decisin. El balcn de la habitacin del del lugar donde se aloja, da al patio del palacio, y me gustara hacerle una visita esta tarde para que me hablara de su viaje a Kumai. Bueno, supongo que ira. *** - Le pido disculpas por presentarme de esta manera -se excus el enviado, que llevaba una chaqueta del uniforme de oficial de Infantera de marina y gafas oscuras-, pero pens que - Ha tomado una medida muy inteligente, seor -dijo Stephen-. Nada puede ocultar mejor a un hombre que una chaqueta roja. Por favor, entre y sintese en el balcn. Nos han servido una humilde colacin. Las babosas de mar son la especialidad de la casa y tambin lo es, por desgracia, el mediocre vino de Macao, pero podemos pedir t o caf. Dentro de poco, justo despus de la puesta de sol, podr ver salir una estrella grande y brillante junto a la mezquita de Ornar. Jack Aubrey me dijo que era Jpiter, y si estuviera aqu con su catalejo le enseara sus cuatro lunas. - Disculpen -interrumpi la compaera de habitacin de Stephen, abriendo la puerta y mirando a Fox con mucha curiosidad-. Me he dejado las bragas. - Antes de venir, como todos, le algo sobre los actos de malayos furiosos, pero no esperaba ver tan pronto a dos de ellos realizarlos -empez Stephen cuando se sentaron en el balcn que daba a la calle ms concurrida, a la explanada que estaba delante de la mezquita de Rasul y al muro del patio del palacio, que estaba al otro lado de sta-. Uno pas por esta misma calle hace apenas una hora. Avanzaba dando sablazos a derecha e izquierda, en medio de un espantoso clamor, dejando un rastro de sangre y haciendo huir a la multitud que tena delante hasta que un dyak le derrib y le mat con una lanza. Luego la muchedumbre se agrup en torno al cadver hablando, riendo y clavndole sus puales malayos, y volvi a dispersarse cuando otro loco furioso baj gritando por la calleja que est a ese lado y se dispers otra vez. Poco despus el hombre corri hacia la derecha hasta perderse de vista, hiriendo a dos hombres a su paso, pero no s lo que le pas. Cinco minutos despus la gente ya estaba en la calle caminando, hablando, comprando, vendiendo y abanicndose como si nada hubiera ocurrido. - La gente de este pas es a veces cruel y sangrienta -dijo Fox-, o tal vez indiferente sea el trmino ms adecuado. Comieron en silencio, sirvindose del conjunto de platos mientras las sombras se alargaban. Fox rebuscaba en un bol de quisquillas y de repente levant la cabeza y se qued inmvil. - Debe de estar llegando el sultn -sentenci. Un sonido de tambores y trompetas fue aumentando de volumen y de repente, cuando la procesin dobl la esquina y entr por la puerta del patio del palacio, aument mucho ms. Dentro sonaron ms trompetas y se oyeron gritos que el terral dispersaba de tal modo que parecan muy cercanos.

- Antes que la luz se extinga quisiera mostrarle los dibujos que he hecho en Kumai -dijo Stephen-. Son muy toscos y se estropearon con la lluvia, especialmente los de las hojas exteriores, pero por ellos podr hacerse una idea de lo que vi. - S, por favor! -exclam Fox, cambiando por completo su actitud-. Tengo muchas ganas de ver lo que ha trado. - Este es el boceto de la gran estatua que destaca en el templo. Es de roca volcnica granulosa de color gris claro. No da idea de su majestuosa serenidad. Parece mucho mayor que doce pies, su altura real, como ocurre cuando uno est parado frente a ella. Tampoco se aprecia que tiene en alto la mano derecha con la palma hacia afuera. - Oh, puedo ver muy bien la mano! Es un excelente dibujo, Maturin. Le estoy muy agradecido. ste es Buda en actitud abbaya mudra, y su mensaje es No temas, todo est bien. Qu maravilla! Por lo que yo s, nadie ha visto ningn otro en esta regin. - Aqu estn los planos a escala. Esto es lo que yo llamo nrtex, donde dorm. ste es el peculiar labrado del friso que hay donde el techo se junta con la parte principal del edificio. Las marcas indican dnde los baos se han apoyado, volvindolo parcialmente borroso. Es obvio que el labrado es anterior al techo. - Oh, s! -exclam Fox, observando con gran atencin las pginas-. En efecto, es muy anterior, quizs incluso anterior a todos los que he visto en territorio malayo. Dios mo, qu descubrimiento! Mientras hubo luz del da suficiente hizo que Stephen le hablara de ellos una y otra vez, y por fin dijo: - Sera una lstima tener que pedir una lmpara. Tengo los planos y los dibujos muy claros en mi mente y podra seguirle paso por paso si usted tuviera la amabilidad de describirme todo lo que vio. - Eso durara hasta el ao que viene, pero intentar darle una visin general. Quiere que empiece por las Nectarineas, que ocupan el lugar de los colibres aqu? Le interesan las Nectarineas? - Slo un poco. - Y los orangutanes? - A decir verdad, Maturin, hay tantos orangutanes entre mis conocidos que no dara un paso por ver otro. - Bueno, bueno. Quiz debera empezar por el templo hind y limitarme a hablar de las cosas sagradas y lo que las rodea. Eso fue lo que hizo. Cuando el relato lleg al punto en que suba lentamente los Mil Escalones, el sol se ocult tras el mar por el oeste; y cuando hablaba de la impresin que le haba causado el templo al verlo por primera vez, de su inmensidad y de la disposicin de sus partes, apareci Jpiter. Stephen lleg al nrtex y luego al momento en que abrieron la puerta del templo y a la luz del sol pudo contemplar la estatua del interior. Entonces dijo Fox: - Estoy completamente de acuerdo en que los templos budistas ms sobrios transmiten mejor la idea de santidad, aislamiento y espiritualidad que los monasterios cristianos, a excepcin de los ms austeros. Fox estaba haciendo un largo parntesis en que hablaba de sus viajes por la frontera del Tbet y por Ceiln cuando se oyeron en el palacio los sonidos discordantes de tambores y cmbalos, luego una descarga de mosquetes y despus el sonido de las trompetas acompaado por el largo rugido de un cuerno. Entonces los tambores sonaron con ms regularidad y montones de grandes linternas iluminaron el patio. Enseguida pudo verse el resplandor anaranjado de una hoguera, una hoguera cuyas llamas se elevaban tanto que a veces se vean por encima del muro, y el humo suba directamente al balcn don-

de ellos estaban sentados. Volvi a orse el ronco sonido del cuerno y el resplandor se volvi rojo cuando echaron unos polvos en la hoguera. - Alguien va a recibir su merecido -dijo Fox-. Espero que sea Ledward. Espero que en este momento estn atando la bolsa alrededor de su cuello. Se oyeron gritos en el palacio, y tambin risas. Las coloreadas llamas subieron an ms, las luces y los gritos aumentaron de intensidad (parecan los gritos de una muchedumbre histrica). No supieron precisar el tiempo que dur eso. Una o dos veces Stephen vio grandes murcilagos pasar entre l y el resplandor, y Fox permaneci todo el tiempo agarrado a la barandilla, inmvil y casi sin respirar. Con el tiempo el ruido de la muchedumbre perdi intensidad y las llamas disminuyeron tanto que dejaron de verse por encima del muro. El toque de los tambores ces; los faroles fueron retirados y detrs del muro slo qued un resplandor rojo. - Qu sucedi? -pregunt Fox-. Qu sucedi? Qu sucedi exactamente? No tengo contactos en palacio y no puedo visitar al sultn hasta que termine de hacer el ayuno para tener un heredero. Actuar basndome en rumores o en un relato inexacto sera desastroso, y, sin embargo, debo actuar. Puede ayudarme, Maturin? - Conozco a una persona que tendr detalles de lo ocurrido dentro de una hora -dijo Stephen tranquilamente-. Le visitar maana por la maana. - No podra ir ahora? - No, seor. *** Stephen no tuvo necesidad de visitar a Van Buren, pues se encontr con l en el mercado donde vendan bfalos. Durante un rato hablaron de las extraas relaciones de los animales y del bantn y el gaur, dos animales de enorme tamao que probablemente fueron los que resoplaron encima de Stephen en Kumai durante la noche, y despus Stephen pregunt: - Mi colega est preocupado por saber lo que pas anoche. Se salv Abdul por su cara bonita y sus ojos de gacela? - Cuando Hafsa termin ya no tena la cara bonita ni los ojos de gacela. Le pusieron la bolsa en la cabeza y le hicieron dar vueltas y vueltas alrededor del fuego mientras le golpeaban hasta que la pimienta y los golpes le causaron la muerte. - Y Ledward y Wray? - No les han tocado. Algunos pensaron que les iban a apresar tanto si tenan inmunidad como si no, pero creo que el sultn est asqueado de todo esto y slo les ha prohibido entrar en palacio. El cuerpo de Abdul fue entregado a su familia en vez de ser arrojado a la calle. *** Desde nio a Jack Aubrey le pareca que uno de los mayores placeres en el mundo era navegar en una embarcacin pequea y bien construida que navegara bien de bolina. Adems, para l la mejor forma de navegar era llevando la escota en una mano y la palanca del timn estremecindose bajo la corva y sintiendo la inmediata respuesta de la embarcacin a cada movimiento de ella, de las olas y del viento. Naturalmente, le pareca ms placentero navegar cuando soplaba viento de moderada intensidad y haba oleaje, pero tambin senta cierto deleite al deslizarse por aguas tranquilas, intentando sacar

aunque fuera un pequeo impulso del escaso viento: sos eran sus grandes placeres. Pero desde que haba dejado la camareta de guardiamarinas haba navegado as muy pocas veces y casi nunca por puro placer. Por otra parte, aunque desde que era capitn de navo iba de un lado a otro en su magnfica fala, apenas lo haba hecho media docena de veces, entre otras cosas porque un capitn, incluso con un primer oficial tan concienzudo como Fielding, se pasaba la vida muy ocupado, o al menos Jack Aubrey se la pasaba as. Le tena cario a la Diane, una embarcacin fuerte y manejable, aunque aburrida, pero estaba disfrutando de unas cortas vacaciones fuera de ella. La exploracin de la costa de Pulo Prabang con el seor Warren, un experto hidrgrafo, era un autntico placer, pero el encanto de aquellos das estaba en navegar de formas tan variadas como era posible desear, nadar, pescar y atracar en una solitaria playa al atardecer para comer pescado a la brasa y dormir en tiendas o hamacas colgadas de dos palmeras. Navegaron hacia el este siguiendo la curva de la isla, que era casi redonda, hasta llegar al norte. Pasaron por diversos pueblos, incluyendo Ambelan, a cuyo pequeo puerto se haba retirado la fragata francesa Cornlie y sus atrevidos tripulantes. Ahora ambos hacan el viaje de regreso y comprobaban los valores que haban obtenido al medir la situacin de lugares y la profundidad de las aguas y, adems, continuaban el programa de Humboldt, que consista en medir la temperatura en puntos donde las aguas tenan diferente profundidad, salinidad, presin atmosfrica y otras caractersticas. Pero ninguna de esas tareas era ardua, y ahora Jack diriga el cter de la Diane hacia el estrecho que separaba el cabo situado a la derecha y una pequea isla. El cter navegaba casi completamente en contra del fuerte viento del oestesuroeste y, como tena poco abatimiento porque estaba muy construido, Jack pens que poda pasar por el estrecho navegando hacia la misma banda. Bonden, que a pesar de ser el timonel del capitn no haba tenido el timn en la mano desde que el cter zarp de Prabang, estaba seguro de que poda pasar. Warren, el oficial de derrota, que no saba nadar, pensaba que tal vez podra, pero deseaba que no lo intentara. Yusuf, a quien haban llevado en el viaje porque conoca la lengua del lugar y saba diferenciar lo malo de lo bueno, al menos con respecto a peces y frutas, estaba convencido de que no poda; pero, como era musulmn, se resign porque pensaba que lo que estaba escrito estaba escrito y que no se poda luchar contra el destino. Adems, era de una isla malaya y se senta tan bien en el mar como fuera de l. Podra haber habido una quinta opinin, la de Bampfylde Elliott; Jack tena intencin de llevarlo en el viaje porque, a pesar de que no era ni sera nunca un buen marino, le era simptico. Como capitn de la Diane haba tenido que reprender al segundo oficial ms a menudo de lo que era habitual o agradable y esperaba que aquellas vacaciones sirvieran para que su relacin volviera a ser buena. Elliott no estaba malhumorado ni resentido, sino que se senta culpable y fuera de lugar y sufra porque en la Diane le tenan en poca estima. Pero el da antes de zarpar, cuando Fielding orden que pintaran de negro otra vez las vergas de la fragata, a un marinero que trabajaba en lo alto de la jarcia se le cay el cubo. Podra haber cado sin causar dao, puesto que haba muy pocos hombres en la cubierta y haba muchas probabilidades de que el nico dao que causara fuera una mancha negra que los marineros de la guardia de popa tuvieran que limpiar frotando, pero choc contra el hombro herido de Elliott, que adems de inepto tena mala suerte. El cabo, la isla y el estrecho estaban cada vez ms cerca. Jack, inclinndose y mirando hacia delante, not que las colinas hacan desviarse el viento de tal modo que empujara el cter al centro del estrecho y que se estaban formando pequeas olas entrecruzadas al bajar la marea. Enseguida empez a calcular la velocidad, la inercia y la distancia para determinar el rumbo ms adecuado y obtuvo la respuesta en menos de un segundo,

a unas cien yardas de la isla rocosa. Unos momentos despus vir y el cter gan velocidad. Entonces Jack, aprovechando el impulso, le hizo atravesar el estrecho navegando de bolina y contornear el cabo hasta llegar a la parte ms lejana del mar. Ahorrarse cinco minutos no era realmente un triunfo importante, pero era agradable saber que no haba perdido la habilidad de antao, aunque en parte hizo la maniobra para alardear. En esa parte de Pulo Prabang la costa tena muchos salientes y la baha donde el cter entraba ahora, estrecha y profunda como un fiordo, estaba separada de otro igual por el cabo Bughis. Jack dio a esta baha el nombre de Bughis del este y a la otra Bughis del oeste y los anot en su carta marina, aunque los tripulantes de la Diane llamaban a esta ltima la baha de los Franceses, pues en la orilla este se encontraba Ambelan, en cuyo puerto estaba la Cornlie. El camino que enlazaba numerosos pueblos pesqueros y pequeas ciudades con Pulo Prabang segua en lo posible el contorno de la costa y pasaba por el fondo de ambas bahas. Jack tena la intencin de desembarcar en la primera baha, caminar a lo largo de la costa hasta el camino y tomarlo para ir al lado oeste del siguiente, desde donde podra observar la Cornlie, que se encontraba al otro lado. A pesar de que haba nadado mucho, necesitaba caminar y adems quera ver cmo les iba a los franceses. Saba que estaban carenando la fragata, lo que era peligroso en un litoral donde haba cambios de marea tan considerables, y quera ver el progreso del trabajo, al menos desde el punto de vista profesional. En el viaje de ida el cter haba pasado por la boca de la baha Bughis del oeste, pero Jack no haba entrado a pesar de que el viento era favorable. No quera cometer ninguna indiscrecin que pudiera perjudicar los asuntos de los que trataran Fox y el sultn, pero le pareca que su comportamiento no poda considerarse incorrecto si observaba la Cornlie desde el otro lado de la baha, sobre todo porque los oficiales franceses a menudo observaban la Diane con sus catalejos desde Prabang. Pensaba que despus de observar la fragata y determinar la situacin de diversos puntos seguira andando y pasara al otro lado del siguiente promontorio hasta llegar a la lejana playa donde, si la suerte le acompaaba, encontrara el cter amarrado y el humo saliendo de la hoguera encendida para pasar la noche. Mientras la palabra cena resonaba en la mente de Jack, Yusuf y Bonden pescaron un hermoso pez plateado con ojos y aletas de color carmn que pesaba dos o tres libras. - Padang pescado, tuan!-grit Yusuf-. Es un pescado bueno, muy bueno! - Tanto mejor! -exclam Jack, soltando la escota y acercando el cter lentamente a la orilla. Baj enseguida con los zapatos y una pequea bolsa colgados del cuello y empuj el cter hacia el mar diciendo-: Entonces, hasta esta noche en la baha de los Papagayos -y se sent en la clida arena para secarse los pies. Warren le respondi alegremente, pero Bonden, a pesar de estar de nuevo en su puesto en la bancada de popa, movi la cabeza de un lado a otro. Adems, tena una expresin apesadumbrada porque le hubiera gustado que el capitn se hubiera llevado al menos un sable y un par de pistolas o un mosquete, y tambin un par de marineros bien armados. All la arena era de color blanco rosceo, muy diferente a la arena negra de roca volcnica que haba en Prabang, y muy firme. Jack se sec los pies, se puso los zapatos y empez a andar con paso rpido y los ojos entrecerrados a causa del resplandor. Poco despus lleg al fondo de la baha y al camino, que estaba por encima de la marca ms alta que haba dejado el mar. Cinco minutos despus de tomar el camino ya avanzaba bajo la agradable sombra de las palmeras que lo flanqueaban casi hasta llegar al pueblo. En ellas no haba ninguna persona ni ningn otro animal que no fueran algn que otro pjaro y miradas de insectos. Apenas poda ver los insectos y nunca poda identificarlos, pero hacan un ruido constante que se propagaba por todas partes, y despus de unos minutos lo notaba slo en las raras ocasiones en que cesaba repentinamente. Esa

clase de palmeras no eran muy hermosas, eran gruesas, bajas y de color verde mate y, adems, estaban cubiertas de polvo, y al poco rato Jack se sinti angustiado por estar solo y rodeado de ellas. Sinti un gran alivio al salir por fin de la sombra y atravesar los campos de arroz de las afueras del pueblo que se encontraba al fondo de la baha Bughis del oeste. Haba personas trabajando en ellos y algunos levantaron la vista al verle pasar, aunque con poco inters y menos asombro. Casi lo mismo ocurri en el pueblo, donde se vea a poca gente a esa hora del da, pero all el motivo de su indiferencia era evidente, pues en la larga baha que ahora tena ante l, en cuyo lado este se encontraba Ambelan, haba anclados dos juncos chinos y el puerto estaba abarrotado. Obviamente esas personas estaban acostumbradas a ver extranjeros. Al otro lado del pueblo, el camino suba hasta la cresta del largo cabo rocoso que formaba el otro brazo de la baha. Cuando Jack, muy sudoroso, alcanz la cima de la colina, dobl a la derecha para llegar a un lugar que estuviera justo enfrente del pequeo puerto. Vio un sendero que serpenteaba entre las rocas y los arbustos desmochados por el viento y enseguida comprendi por qu: a lo largo de la orilla haba montones de grandes rocas cadas a cierta distancia de la playa y en ellas estaban sentados muchos pescadores con largas caas de bamb. Los hombres lanzaban el anzuelo ms all de las olas formadas por la marea, que ahora empezaba a subir, y hasta cada grupo de rocas llegaba un sendero. Despus de andar aproximadamente una milla, tom uno de esos senderos y baj la colina. Avanz hacia el lugar donde se notaba claramente la divisin entre la zona donde el viento soplaba con la fuerza y frecuencia suficientes para que los rboles y los arbustos tuvieran siempre poca altura y la zona que estaba al abrigo del cabo, donde todas las plantas crecan tanto como solan, tanto el junco de Indias como las pandanceas como diversos rboles, y haba por toda la costa cocoteros con mil graciosas formas. A medio camino se detuvo y vio una plataforma con un manantial que brotaba de la rocosa pendiente, un nutrido grupo de helechos y una asombrosa cantidad de orqudeas que crecan sobre las rocas, la gruesa capa de musgo, los rboles y los arbustos, orqudeas de todos los tamaos, formas y colores. - Dios mo, ojal estuviera Stephen aqu! -exclam, sentndose en una pequea elevacin que le result conveniente, y sac de la bolsa un pequeo catalejo y un comps para medir el azimut. Volvi a decir esto un poco ms tarde, cuando una enorme ave blanca y negra que tena un pez agarrado con las patas cruz majestuosa su campo visual. El catalejo era de bolsillo y no muy potente, pero como el brillante sol daba de lleno en la orilla opuesta y el aire era extraordinariamente claro, poda ver muy bien la Cornlie. En efecto, la haban varado en un banco de arena situado al norte del pueblo y se vean brillar al sol sus placas de cobre. Tena el costado de babor apoyado sobre varios rboles sumamente altos, y una masa de flores de color carmn cubran de arriba abajo uno de ellos o tal vez la enredadera que lo rodeaba. Si mis rosas fueran as, pens en un parntesis en que record sus amados arbustos de Ashgrove Cottage cubiertos de moho y afdidos. Pero pasaba algo raro. Pasaba algo malo. All estaban todas las cosas de la fragata ordenadas en forma de bultos cuadrados cubiertos con una lona alquitranada; all estaba sus caones, colocados de un modo inteligente para poder responder a cualquier ataque por tierra o por mar; all estaban las tiendas de los tripulantes; pero, dnde estaban los tripulantes? Haba algunos trabajando sobre las placas de cobre y unos cuantos estaban colocando una plataforma junto a la parte de la amura de estribor de la que haban quitado las placas; sin embargo, no se vea la actividad febril que sola haber en ocasiones como sa, en que todos los marineros trabajaban sin parar entre pitidos y azotes. Algunos de ellos

incluso jugaban a la petanca bajo unos cocoteros y montones de compaeros les observaban. Otros parecan estar durmiendo bajo la sombra. Mientras Jack reflexionaba sobre eso, oy los chasquidos de las piedras en el sendero de arriba y luego vio a un hombre con una caa de pescar bajar y pasar junto a l. El hombre le dijo algo en malayo y Jack le respondi con una interjeccin que expresaba alegra y que pareci satisfacer a ese pescador y al que le sigui poco despus. Pero el tercer hombre que pas se detuvo y mir hacia atrs, y Jack not, pese a que era moreno como los habitantes de la isla, que era europeo y, sin duda, francs. - Es usted el capitn Aubrey, seor? -pregunt sonriendo. - S, seor -respondi Jack. - Usted no me recuerda, seor, pero mi apellido es Dumesnil y tuve el honor de conocerle a bordo del Desaix. Mi to, Guillaume Christy-Pallire, estaba al mando de l. - Pierrot! -exclam Jack, y su expresin pas del recelo a la satisfaccin al reconocer al regordete guardiamarina en el teniente de piernas largas-. Cmo est su querido to? Su querido to, en un navo de lnea, haba capturado a Jack en el Mediterrneo cuando estaba por primera vez al mando de una embarcacin, la pequea corbeta con aparejo de bergantn, la Sophie, en 1801. Trat a su prisionero muy amablemente y ambos entablaron amistad, una amistad que enseguida se fortaleci porque unos primos de Christy-Pallire eran ingleses y l hablaba muy bien su lengua. Su sobrino Pierre la hablaba an mejor porque haba estado en una escuela en Bath durante la paz. Se dieron el uno al otro noticias de sus anteriores compaeros de tripulacin. El to Guillaume era ahora un almirante (algo que Jack saba muy bien), pero estaba encerrado en un despacho en Pars. Y era evidente que Christy-Pallire haba seguido la vida profesional de Jack tan de cerca como Jack la suya. Dumesnil habl sin rencor del dolor y la admiracin que haban sentido los dos al enterarse de que Jack haba capturado la Diane y luego aadi: - Naturalmente, le vi cuando el sultn dio audiencia y un par de veces cuando fui a observar la pobre Diane desde Prabang, pero sin duda hubiera sido inapropiado hacerle alguna sea. Esperaba que usted nos devolviera el cumplido y viniera a observar la pobre Cornlie. S que algunos de sus hombres lo han hecho desde este mismo lugar. - Es indudable que desde aqu puede verse muy bien -dijo Jack, e hizo una elocuente pausa. - Bueno, seor -empez de nuevo Dumesnil un poco avergonzado-. No s si alguna vez ha carenado un barco donde no haba un muelle. - Nunca, es decir, nunca ninguno mayor que una corbeta. Pueden pasar cosas horribles. Los mstiles, los genoles - S, seor. Y han pasado cosas horribles. No es mi intencin criticar a mi capitn o a mis compaeros de tripulacin Son designios divinos. Lo que puedo decir es que la fragata no podr estar a flote antes del prximo cambio de estacin, que muy probablemente no lo estar hasta el cambio de estacin siguiente a se y que es posible que no lo est hasta el ao que viene. Le digo esto con la esperanza de que no intente capturarla, pues nos mataramos unos a otros sin una buena razn. Ni dos barcos de lnea anclados en la baha tirando de ella hasta que sus cadenas y sus cabrestantes se rompieran podran sacarla de ese maldito banco. Dumesnil no dio ms detalles sobre las cosas horribles, aunque Jack sospechaba que al menos se habra torcido un mstil y se habran soltado algunos genoles, pero continu hablando de otros problemas: la creciente hostilidad de los habitantes de Ambelan, la desercin de la mayora de los carpinteros de barcos espaoles y muchos marineros, que huyeron en dos barcos filipinos, y la extrema escasez de provisiones de la fragata. Cont que desde haca semanas el capitn, los oficiales y todos los tripulantes vivan de las viejas provisiones de la fragata porque haban malgastado el dinero y el contador

apenas poda comprar el arroz ms barato. Nunca les haban dado mucho crdito y ahora no les daban ninguno. Los comerciantes chinos no descontaban los documentos de crdito de Pars ni siquiera quedndose con el noventa por ciento. - Afortunadamente -continu, riendo-, siempre podemos encontrar estos peces, los padang. Pasan de dos en dos o de tres en tres justo por detrs de donde rompen las olas cuando la marea sube, y pican si se usa como cebo una pluma o un trozo de corteza de beicon enrollada, como la lubina en nuestro pas. Mire cmo los pescan! Era cierto. Pudo ver reflejos plateados en cuatro o cinco lugares a lo largo de las rocas y not que la marea estaba subiendo. - Pierrot, amigo mo, debes bajar enseguida o desaprovechars la marea -le advirti Jack, ponindose de pie-, y no le puede ocurrir nada peor a un marino. Te mandar un regalo con uno de los malayos de nuestra escolta, pero no olvides firmar la nota adjunta para que yo sepa que lo has recibido. Hay muchos condenados ladrones en estas islas, sabes? - Oh, seor! Es usted muy amable, pero no puedo aceptar nada de un oficial que es tericamente un enemigo. Adems, no habl de nuestra penuria con la intencin de - Quelle connerie!, como dira tu to. Yo no acept nada de l, verdad? Slo cincuenta guineas y una serie de comidas que han sido las mejores de mi vida. Lo mismo ocurri con los norteamericanos cuando nos apresaron. Bainbridge, el capitn de la Constitution, me llen de dlares. No seas tonto, Pierrot. Avsame si se te ocurre algn lugar discreto donde podamos encontrarnos, y si no, hazme saber de ti en cuanto se firme la paz. Tu to conoce mi direccin. Que Dios te bendiga. *** - Vaya, Stephen, ests aqu! -exclam Jack-. Me alegro de ver que an ests vivo despus de subir los sagrados escalones. Has abandonado el burdel? Has comprobado que all todas las mujeres tienen sfilis o te has convertido en evangelista? Ja, ja, ja! Se sent jadeando y secndose los ojos. Stephen esper a que terminara de rer, algo de no poca importancia, pues la jocosidad de Jack Aubrey se nutra de lo que provocaba su risa. - Qu escandaloso eres! -se quej por fin. - Perdname, Stephen, pero era muy cmica la idea de que eras un metodista que sermoneaba a las mujeres y reparta panfletos Oh! - Contrlese, seor! Qu vergenza! - S, si puedo. Killick! Killick! - Ya voy! -grit Killick a cierta distancia, y luego, cuando la puerta de la cabina se abri, se excus-: Esto es lo mejor que pude hacer, seor. En vez de agua de cebada con limn es agua de arroz con pomelo, que es muy parecido al limn. - Dios te bendiga, Killick. Remar durante las ltimas tres horas en calma chicha me dio mucha sed. Se bebi un par de pintas y enseguida empez a sudar y dijo: - Ayer por la tarde me encontr con alguien muy agradable. Te acuerdas cuando Christy-Pallire nos captur en 1801? - No voy a olvidarlo fcilmente. - Y te acuerdas de su sobrino, un muchacho regordete y de cara redonda llamado Pierrot? - No.

- No, porque estuviste todo el tiempo con el cirujano, un tipo plido y grun aunque, sin duda, un hombre muy instruido. Bueno, pues el joven Pierrot estaba all hace muchos aos y volv a verle ayer. Ahora es un guardiamarina alto y delgado, pero en esencia sigue siendo igual. Sabe hablar ingls asombrosamente bien. Hablamos mucho rato y me dijo que no tratara de capturar la fragata porque no era probable que estuviera a flote hasta el cambio de estacin despus del prximo. La estn carenando, sabes?, y lo que ha ocurrido a los genoles y los mstiles Sin embargo, se me ocurri que podra esperarla en alta mar, frente al cabo, ya que el cambio de estacin despus del prximo coincide con la segunda cita con la Surprise, y, como sabes, la primera ya pas. Pero no creo que Fox haya terminado las negociaciones para entonces, a menos que l y el sultn desplieguen ms velamen. Bueno, es slo una posibilidad. - En cuanto a las negociaciones, amigo mo, creo que ests Cmo te lo dira? Creo que ests equivocado. Han ocurrido hechos sorprendentes desde que te fuiste a navegar. Quieres que demos una vuelta en mi pequea lancha? Voy a remar yo, porque ests agotado. Luego, apoyado en los remos, pregunt: - Te acuerdas de Ganmedes, es decir, Abdul, el copero del sultn? - El odioso sodomita a quien deseaba sacar a patadas de mi alczar? - El mismo. Era el favorito del sultn, por no usar un trmino ms vulgar, pero le fue infiel con Ledward. Les sorprendieron cometiendo sodoma y el sultn castig con la muerte a Abdul, pero no a Ledward ni a Wray, a quienes haba prometido proteccin. Slo les prohibi entrar en palacio, presentarse ante el gabinete y participar en las negociaciones. Eso deja fuera de combate a Duplessis, pues no sabe hablar malayo y los miembros del gobierno no admitirn a un intrprete plebeyo porque son muy estrictos respecto a la categora social. Es muy probable que la misin francesa haya fracasado, pero eso no lo sabremos enseguida, pues an deben pasar dos o tres das antes que Fox visite al sultn. Desde luego, Ledward est arruinado, lo mismo que Wray, pero la aversin de Fox no ha disminuido, sino todo lo contrario. Le decepcion que Ledward no tuviera la misma muerte horrenda que Abdul. Entre ellos existe un odio implacable Es ms, me parece que Ledward ha perdido el juicio. Hasta ahora el asesinato poda considerarse como un acto perfectamente razonable en negociaciones de esta clase y en esta parte del mundo, y en un momento dado era la nica posibilidad de xito de Ledward; sin embargo, en la situacin actual no tendra ningn efecto, y no obstante eso, ha hecho dos intentos. - Es un feo asunto, Stephen. - Muy feo, amigo mo, pero a menos que Duplessis pueda encontrar un nuevo negociador y un nuevo incentivo o conseguir otro aplazamiento, y sas son realmente las posibilidades, las negociaciones no durarn mucho ms y t podrs acudir a la cita con la Surprise. Empez a mover los remos con su caracterstica torpeza para regresar a la Diane y despus de reflexionar un rato dijo: -Pero me alegra saber lo que me has contado sobre el estado actual de la fragata francesa. - No se mover hasta dentro de muchos das -afirm Jack-. No me sorprendera que las orqudeas crecieran en el pallete que cubre el palo mayor donde van colocadas las vergas. Ah, Stephen, eso me recuerda una cosa! Es posible que sea un quebrantahuesos un ave que vi con un pez agarrado? Tena el tamao de un guila y el pez era muy grande. - Es posible. Creo que esas aves son universales. Tambin otras lo son. Me sorprendi ver una lechuza comn en Kumai. Era una autntica lechuza comn. No me hubiera sorprendido ms ver un petirrojo.

Cuando ya estaban casi junto al costado de la fragata, dijo Jack: - Espero que duermas a bordo esta noche y que me hables de Kumai. Podramos tocar msica despus. Hace siglos que no tocamos una nota. - Esta noche? Me temo que no porque tengo un compromiso. Pero maana, si Dios quiere *** - Buenas noches, estimado colega -salud Stephen, abriendo la puerta-. Espero no haberle interrumpido en su trabajo. - En absoluto -respondi Van Buren-. stas son slo unas notas para una conferencia que dar en la Academia de Petersburgo sobre el tema de que habitualmente me ocupo. - Le he trado un cadver. Los guardaespaldas de Wu Han lo tienen en un carro en el camino. Puedo decirles que lo traigan? Y hay otro ms corpulento, por si quiere otro ejemplar. - Oh, s, por supuesto! Qu amable, qu atento, estimado Maturin! Desocupar la mesa larga. Los guardaespaldas de Wu Han eran muy fuertes y hbiles y hacan movimientos precisos, as que pusieron el bulto cubierto por una sbana blanca sin que se deshiciera un solo pliegue. - Por favor, esperen junto al carro unos momentos -les indic Stephen. Salieron de la habitacin juntando las manos delante del cuerpo y bajando la vista. Van Buren retir la sbana y dijo: - Es un europeo. - S -confirm Stephen, pasando el dedo por el borde de un escalpelo-. Es un ingls renegado. Le conoc en Londres. Se llama Wray. - Por fin un bazo ingls! Un bazo ingls, el ms famoso de todos! Y de todos los cadveres que he tenido el placer de abrir, ste es el ms reciente. Le estoy muy agradecido, colega. Por lo que veo, esta herida de bala caus la muerte. Qu curioso! - Exactamente. Lo mismo ocurri a su compaero, el que es ms robusto, a quien usted vio una o dos veces. La herida es igualmente reciente. Quiz los dos estaban peleando. Quiere que ordene que lo traigan? Van Buren mir a Stephen a los ojos y pregunt: - Ha contado con el visir para esto, Maturin? - Por supuesto que s! Dijo que el asunto no concerna al palacio real porque le haba retirado la proteccin explcita y pblicamente y se lo haba comunicado a Duplessis, y que nosotros podamos hacer lo que quisiramos. Aadi que estaba seguro de que seramos discretos y de que no dejaramos despojos reconocibles. - Entonces estoy plenamente satisfecho. Qu alivio! Por supuesto, mande a traer el otro. Entretanto podemos empezar por la cabeza. *** Trabajaron sin cesar, muy concentrados y con objetividad. Rara vez eran necesarias las palabras, pues ambos saban muy bien lo que estaban haciendo: cules eran los rganos importantes, los que seran tiles para posteriores comparaciones, y cules podan ser desechados. Stephen haba presenciado muchas disecciones y haba realizado cientos de ellas, ya que la anatoma comparada era una de las cosas que ms le interesaba,

pero nunca haba visto a nadie hacer los procesos ms delicados con tanta habilidad y delicadeza ni eliminar la materia superflua con tanta destreza y rapidez y con tan poco esfuerzo. Y con ese ejemplo trabaj ms rpido y mejor que nunca. Aunque apenas tena nocin del tiempo, cuando por fin la larga mesa qued vaca y Van Buren coloc dos brillantes frascos en la estantera donde tena los bazos conservados en alcohol, cuando cierto nmero de rganos (ahora impersonales como los de una carnicera) ya estaban metidos en agua con sal para.usarse en el futuro y cuando los despojos, totalmente irreconocibles, ya estaban metidos en bales de madera forrados de zinc, se sorprendi al darse cuenta de que todava era de noche. Ambos se quitaron sus largos delantales, lavaron los instrumentos, se lavaron las manos y fueron a sentarse afuera, a la luz de la arqueada luna. - Qu brisa tan agradable! -exclam Stephen-. Realmente haca mucho calor ah dentro. - Haca mucho calor, sin duda, pero esta diseccin ha sido la ms gratificante de todas las que he hecho en mi vida -dijo Van Buren, dejndose caer en un banco con un gruido-. Tengo la espalda y las manos rgidas y maana no atender a mis pacientes, as que tendrn que ir a un bazar a comprarse salamandras desecadas. Pero, Dios mo, esto vali la pena! Sabe una cosa? Me fue difcil evitar sentir una gran amargura cuando no pude conseguir el cadver del empleado de Pondicherry, pues como era hind por parte de madre, sus compatriotas de aqu, una veintena ms o menos, pensaron que para mostrarle respeto deban incinerar su cadver. Cuando vi el humo pens que haba perdido la ltima oportunidad de conseguir un bazo al menos parcialmente europeo. Dios mo, qu poco sabe uno! Durante un rato permanecieron sentados en silencio, escuchando el grito de los gecos en el muro que quedaba a sus espaldas, y despus Van Buren continu: - Hbleme de los rinocerontes que vio. No sospechaba que estaban all? No haba visto senderos hechos por ellos ni sus huellas ni sus excrementos? - No, aunque todas esas cosas estaban all y las not cuando regres al monasterio despus de ver los animales. No las haba visto porque estaba turbado, asombrado de haber podido acercarme a una babirusa y rascarle el lomo y de haber caminado cogido de la mano de un orangutn. Pero, en primer lugar, no quera mencionar los rinocerontes delante de los monjes debido a la supuesta propiedad afrodisaca de su cuerno; no quera levantar sospechas. Por eso no pensaba en ellos. Adems, no saba que vivan en las montaas. - El sultn atribuye el embarazo de Hafsa nicamente a que l us el cuerno -dijo Van Buren-. Pero seguramente estaba muy preocupado cuando corrieron hacia usted montaa abajo. Creo que pesan tres toneladas. - Estoy seguro. La tierra temblaba y yo con ella. Tena una vaga idea de cmo saltaban los saltadores cretenses sobre los toros, pero antes de que averiguara cules eran el pie y la mano que usaban en Cnossos, pasaron por mi lado, gracias a Dios. Esas criaturas no tenan malicia, ni ningn otro de los seres vivos que vi en Kumai, a excepcin, tal vez, de algunas tupayas que peleaban entre s. Hablaron de forma inconexa de las tupayas; del hecho de que los monjes no hablaran perfectamente el malayo (lo que haba aumentado la seguridad de Stephen y la fluidez al hablar); del origen biolgico de la felicidad, que muchos, por motivos plausibles, localizaban en el bazo, probablemente en el curioso conjunto de diminutos grnulos situados entre el hilio y la parte ms prxima al estmago, los bazos que funcionaban mal eran los que haban dado a ese rgano su mala fama, tal vez en Inglaterra se encontraban ms bazos que funcionaban mal que en cualquier otra parte y las causas podan ser el clima y la dieta; de la distribucin de las lechuzas comunes. Luego hicieron una pausa y Van

Buren, despus de bostezar, en un fingido tono tranquilo con que no hubiera engaado ni a un nio, dijo: - Tendremos que hervir los huesos de Cuvier. Stephen saba que deba mostrarse asombrado y, a pesar del cansancio casi insoportable, pregunt: - Cmo? Qu dice? - Pens que esto le asombrara -respondi Van Buren-. Tendremos que hervirlos porque las hormigas no tendrn tiempo de terminar de limpiarlos. En estos momentos alguien est escribiendo el tratado con letras doradas en papel de color carmn. Tiene cuatro pginas enteras. Poco despus del amanecer se lo comunicarn al seor Fox para que vaya a firmarlo a primera hora de la tarde. *** - Es posible que un hombre no pueda dormir ni un momento en esta maldita y contrahecha carraca? -grit el doctor Maturin cuando una mano sacudi su coy y le quit la sbana de la cabeza. Ahmed no se haba atrevido a insistir, pero Bonden estaba hecho de un material ms duro y las sacudidas continuaron acompaadas de las palabras: - Son rdenes del capitn, por favor, seor. Levntese y arrglese, su seora. Son rdenes del capitn, por favor, seor. Esas mismas palabras se haban mezclado con su sueo desde que haba empezado a estar consciente. Lleg un momento en que no pudo soportarlo ms y entonces la rabia ahuyent el sueo y se sent. Bonden le ayud a bajar del coy con mucha amabilidad y, mirando hacia la puerta, grit: - Date prisa, Killick! Ahmed apareci con una bata y entre los dos le llevaron a la cabina-comedor, donde Killick haba servido el desayuno. Haba una carta apoyada contra la cafetera y Bonden se la dio diciendo: - Debe leerla ahora mismo, seor, por favor. Ahmed, vete. Maturin era bastante sensato cuando estaba totalmente despierto, pero ahora no lo era lo suficiente para evitar mirar con ansiedad el reverso del sobre mientras tomaba a sorbos la primera taza de caf. - La trajo el seor Edwards, seor -le inform Bonden. Killick se asom a la puerta y dijo: - Que est en la bodega con el capitn y Astillas en este momento, su seora. Justo por encima de ellos se oy el atronador grito: - Me oyen, barqueros? Afetense y pnganse una camisa limpia antes de las seis campanadas! Y enseguida lo siguieron varias rdenes y un agudo pitido que anunciaba que iban a bajar la fala, la embarcacin con el fondo forrado de cobre, la embarcacin de honor. Stephen rompi el lacre. Estimado Maturin: Le felicito! Hemos ganado! El visir acaba de mandarme un mensaje informndome de que ya est listo el tratado, exactamente en los trminos que habamos acordado, y que debo ir a firmarlo a la una en punto, que segn el astrlogo de palacio es una hora propicia. Es una hora propicia para nosotros! Slo me acompaar una escolta y un

pequeo squito, debido a las circunstancias, pero confo en que usted formar parte de l y tambin en que me har el honor de comer conmigo despus. Con mucha prisa, Su ms humilde servidor. - Dudo mucho que ahora sea humilde -murmur Stephen y luego, levantando la vista, dijo-: Buenos das, caballeros. Por lo que veo, los dos estn muy sucios. Has desayunado, Jack? Quiere que le sirva una taza de caf, seor Evans? - Quisiera desayunar otra vez -respondi Jack-. Hemos estado caminando de un lado a otro de la bodega. - Estuvimos sacando el dinero que hay que entregar al sultn segn el tratado -intervino Edwards, radiante de alegra-. Seguramente ya sabr la noticia, seor. - Usted mismo tuvo la amabilidad de drmela -dijo Stephen, sealando la carta con la cabeza. - Ah, s! -exclam Edwards, riendo alegremente-. Tengo tan poca memoria como un topo o un murcilago. Cuando sonaron las cinco campanadas Jack se puso de pie y dijo: - Vamos, seor Edwards. Usted y el doctor tienen que lavarse de arriba abajo y ponerse sus mejores trajes de cumpleaos. Killick! Killick! Usted y Ahmed ayudarn al doctor a prepararse para ir al palacio. Tiene que ponerse la tnica roja. Por tanto, el doctor Maturin subi al alczar vestido con la tnica roja. Apareci con una peluca recin rizada y empolvada, bien afeitado y con un inmejorable aspecto. Adems de todas esas cosas (y la ms feroz gobernanta de un colegio de prvulos no tena comparacin con Preserved Killick), ver la alegra que haba en la fragata le levant el nimo. Todos a su alrededor estaban contentos y rean mientras bajaban uno a uno los pequeos y pesados cofres que contenan el tesoro hasta la fala, que estaba bajo el pescante central de babor. Haba tanta alegra como si la Diane hubiera capturado una presa muy valiosa. Los barqueros ya estaban comiendo bajo el toldo del castillo, alejando lo ms posible la comida de su elegante ropa. Justo antes que sonaran las ocho campanadas en la guardia de maana bajaron el ltimo cofre. Los infantes de marina elegidos como guardias y su oficial ya estaban en sus puestos, lo mismo que Richardson, Elliott, Maturin y el joven Seymour. Entonces apareci Jack, de uniforme y con el sable de empuadura de oro, que mir hacia proa y hacia popa y luego baj por el costado, pero sin ceremonia. Se reunieron con los miembros del squito de Fox, que haban ido al muelle con un par de carros tirados por bueyes para transportar el tesoro. Y recibieron al enviado, que apareci montado en un caballo javans del visir. - Buenos das, caballeros -les salud, desmontando y entregando las riendas al mozo; y luego, en voz baja, aadi-: Disculpen el retraso. Ya veo que han formado filas. Si todo sale como espero y confo, tendran algn motivo para oponerse a zarpar inmediatamente? La noticia debe llegar cuanto antes al gobierno y a la India, por supuesto. Podra pedir al visir que transportara nuestro equipaje en aquel mismo parao. Mientras una parte de la mente de Jack reconoca que le embargaba una gran emocin, una especie de borrachera, otra calculaba la cantidad de agua, madera y provisiones que tena la Diane. - Es factible -respondi-. Tal vez nos falte un poco de combustible para la cocina, pero podremos aprovechar la marea de la tarde. - Es lo que esperaba que dira, Aubrey -dijo Fox, estrechndole la mano-. Le estoy tan agradecido! Me comera gustoso un pastel marinero con tal de ganar un da -aadi, soltando una sonora carcajada. Volvi a montar en el caballo y se puso al frente de la procesin.

En el palacio la ceremonia fue bastante silenciosa. El sultn ya estaba en el trono cuando los miembros de la misin entraron en la sala de audiencias, y aunque les salud con amables sonrisas, tena la cara desencajada. Durante la larga lectura del tratado mantuvo una expresin muy triste y se retir tras haberse pronunciado dos discursos y haberse sellado y firmado las dos copias. Entonces la atmsfera perdi buena parte de su gravedad. El visir estaba muy animado. Haba firmado una alianza valiosa, potencialmente valiosa; haba llenado las arcas del tesoro; se haba deshecho de un favorito sumamente problemtico, y se haba ganado el favor de la sultana. Por eso no era sorprendente que los regalos que hizo a todos en nombre del sultn fueran un reflejo de su satisfaccin. Fox recibi un pual malayo muy antiguo con la empuadura de coral y un Buda de jade al menos dos veces ms antiguo; Jack, un rub en forma de estrella dentro de una caja lacada, probablemente fruto de la remota accin de algn pirata; Stephen, un regalo que le dej desconcertado unos momentos, un bal de la honorable Compaa de las Indias Orientales lleno de opio. Respecto al equipaje y los sirvientes, el viejo caballero dijo que estaba encantado de poder ayudar y que Wan Du se ocupara de eso inmediatamente. Despus de la afectuosa despedida del enviado y su squito, sonaron en su honor los tambores y las trompetas en todos los patios que cruzaron al salir y despus todos fueron a comer a casa de Fox entre una alegre y amable multitud. La comida consisti casi exclusivamente en platos de pescado, de pescados de muchas clases y todas muy buenas, arroz y cerveza embotellada tibia. Pero por la atencin que Fox y su squito le prestaron hubiera dado lo mismo que fuera carne de vaca hervida o pudn de pan y mantequilla. Los malditos estpidos y su jefe estaban animados y llenos de regocijo, pero a diferencia de l, eran en ese momento bulliciosos y locuaces. Haban permanecido silenciosos en el palacio gracias a su largo entrenamiento, pero ahora daban rienda suelta a sus impulsos. sa era una clase de victoria que ellos entendan perfectamente y la celebraban a su manera, con un torrente de palabras, palabras que pronunciaban ms alto a medida que la comida transcurra. Aquella fue una comida alborotada y extraa incluso en sus aspectos materiales. Algunos sirvientes se llevaban cosas para empaquetarlas; otros servan la comida con ropa de trabajo; otros abandonaban de repente la habitacin como si fueran ayudantes de alguaciles. Al entrar en el comedor haba dicho Fox: Dejmonos de ceremonias, caballeros. Y todos se sentaron donde quisieron: los funcionarios alrededor de Fox, en una de la mesa; los marineros en la otra cabecera, con Jack y Stephen justo en el extremo. Es decir, Fox tena a cuatro de sus hombres a cada lado y Welby estaba un poco retirado. Sin ceremonia. Los civiles se quitaron las chaquetas y se aflojaron las corbatas y los calzones. Hablaron abiertamente de los sucesos ocurridos en los ltimos das y Loder habl de la sutil campaa que haban llevado a cabo, de la forma en que le haban dado la informacin a Hafsa y del xito despus de varios fracasos. Luego hablaron ms libremente, intercambiando opiniones sobre la sodoma. Mientras aumentaba el bullicio, tanto Jack como Stephen observaban a Fox, que se limitaba a mirar a sus compaeros de cada lado con una expresin complacida y condescendiente. Pero en ese momento Johnstone grit: - Todos los franceses tambin son sodomitas. Y entonces Fox, en un tono autoritario que hasta entonces no haba empleado, le ataj: - Ya basta, juez. Como haban arrojado la discrecin por la ventana, Stephen pens que deba irse. Era penoso comprobar que no se respetaban las normas fundamentales que regulaban la informacin secreta ni las relacionadas con el sentido comn, y ms penoso an or los detalles de aquel golpe de los servicios secretos, como podra definirse aquella accin. Estaba decidido a despedirse adecuadamente de los Van Buren y de sus amigos chinos,

tanto si la fragata zarpaba ese da como si no, y pensaba que el tratado haba dejado de ser un asunto urgente, estaba resuelto. Mientras esperaba or las carcajadas que cubriran su retirada, escuch la conversacin de los funcionarios. Su presuncin haba alcanzado un nivel tan alto que se preguntaba cmo un hombre como Fox, de indiscutible inteligencia, podra soportarla; sin embargo, el enviado sonrea y slo de vez en cuando mova levemente la cabeza de un lado a otro. Lleg el esperado chiste (si en Inglaterra se matara a los adlteros con pimienta, sta se acabara, y uno podra hacer una fortuna especulando en el mercado), lo siguieron las esperadas carcajadas y Stephen hizo una inclinacin de cabeza a Jack y se escabull. Pas junto a Loder, que estaba orinando en el porche, dio su tnica roja a uno de los infantes de marina que estaba de guardia y se march. Estoy contento, muy contento de que Jack sepa quin traicion a esas pobres bestias y cmo lo hizo, pens. Sigui caminando con rapidez, pas junto a una manada de bfalos y entonces se dijo: Qu mediocridad a tan alto nivel! Un juez, miembros del poder legislativo en Francia preparan mejor estas cosas. Pero la honestidad le hizo detenerse y aadir: Pero las prepararan mejor en una Irlanda independiente. Jack se vio obligado a quedarse, aunque no le gustaba mucho la compaa ni el matiz que not en la voz de Fox cuando la proyect hacia el extremo de la mesa y le dijo: - Dgame, Aubrey, cundo cambia la marea esta tarde? Quisiera que llevramos este documento a nuestro pas sin perder tiempo por nada, y mucho menos por tonteras. La alusin al tema era ofensiva; el tono lo era an ms. Richardson y Elliott se pusieron muy nerviosos porque saban que Aubrey no era el hombre ms paciente del mundo. Por fin el banquete estaba llegando a su fin, entre numerosos comentarios sobre la precaria situacin econmica de los franceses. - Ahora que lo pienso -intervino Crabbe-, puesto que Duplessis no ha tenido que entregar el dinero que estipulaba el tratado, puede usarlo para pagar el viaje de regreso a su pas. - Si no tiene ningn comentario ms inteligente que hacer, podra haberse quedado callado, Crabbe -le replic Fox-. Regresar a su pas con un fracaso es peor que morirse de hambre aqu. - Su excelencia tiene razn -dijo Johnstone-. Mucho peor. - Lo siento, seor -se disculp Crabbe, y bebi cerveza para intentar ocultar la cara tras ella. Un excelente pastel de frutas servido en tres bandejas de estao bruido hizo olvidar ese momento. Por ltimo llegaron las botellas, que sealaban el final. Brindaron por el rey, recuperando en parte la seriedad, y luego Fox, tomando de manos de Ahmed el tratado, envuelto en un pedazo de seda, dijo: - Brindo por el fruto de nuestro esfuerzo conjunto. Brindo por lo que he firmado en nombre de su majestad. - Hurra! As se habla! -gritaron los miembros del squito, y sus voces se confundieron con las de los marineros, que se les unieron con bastante entusiasmo. - Por lo que yo brindo es por la orden de Bath, la honorable orden de Bath -vocifer Loder, ponindose de pie y mirando con suspicacia a Fox. - Hurra! As se habla! nimo! -gritaron los otros, y bebieron mientras Fox sonrea y bajaba la vista para mostrar su modestia. Dieron tres hurras tres veces para expresar su conformidad con el nombramiento de caballero y despus brindaron por el de barn y el de gobernador y, adems, por la inclusin en la Lista de Civiles y una asignacin de cinco mil libras al ao.

Jack mir a Elliott, not que se haba puesto plido porque estaba borracho y luego su vista se cruz con la de Richardson. Entonces se levant y dijo: - Le ruego que nos disculpe, excelencia. Tenemos que preparar la partida. El seor Richardson le acompaar a la fala dentro de cuarenta y cinco minutos. Seor Welby, la nueva pinaza vendr a recogerle a usted y a sus hombres dentro de media hora. Cogi al desconcertado Elliott por el brazo y lo sac de all. Seymour, que estaba en el muelle, le inform que ya haban zarpado el gran parao y varias embarcaciones ms pequeas llenas de sirvientes. Jack le dijo lo que deba esperar, sugiri que Bonden cubriera con una lona los cojines de la bancada de popa y camin con Elliott alrededor del crter y lanz un grito desde donde sola comunicarse con la fragata. - Seor Fielding -dijo luego, mirando hacia el abarrotado combs-. Estn a bordo todos los sirvientes de la misin? - Todos a bordo, seor, y la ltima lancha con el equipaje zarpar dentro de un minuto ms o menos. - Me alegra saberlo! Por favor, mande enseguida la nueva pinaza para recoger a los infantes de marina. Creo que podemos desamarrar la fragata y dejarla anclada con una sola ancla. Basta un ancla en estas aguas tan tranquilas y con tan poco viento. El enviado y sus hombres saldrn de tierra dentro de media hora. Naturalmente, habr que recibirle con salvas y como es costumbre en los barcos de guerra. Por favor, comunqueme cuando zarpen. Espero salir del puerto cuando empiece a bajar la marea. Confo en que el doctor no est buscando ciempis por ah -murmur antes de irse abajo. Se quit la chaqueta y se acost en el coy. Killick le observ por una grieta de la puerta y movi la cabeza de un lado a otro compadecindole. Los tripulantes estaban desamarrando la Diane y el capitn escuch una conocida serie de sonidos, como el clic de los linguetes del cabrestante, los gritos Cuidado con el virador!, Subir y virar! y otros, pero su mente estaba en otra parte. A la mayora de los hombres, y probablemente a todos los que conoca, la victoria les volva benvolos, afables, locuaces y generosos; sin embargo, Fox haba adoptado una actitud arrogante y hostil. Adems, haba revelado una mezquindad que a nadie sorprendi. No haba habido ni habra un banquete para los guardiamarinas ni para los suboficiales ni para los marineros. Tampoco habra bebidas ni un discurso para comunicarles la buena noticia y reconocer su participacin en la exitosa misin. En realidad, la victoria no era admirable. Apenas mereca celebrarse con campanadas en las iglesias y hogueras en las calles. Lamentaba haber tomado cerveza y an ms oporto, pero se qued dormido unos minutos y cuando Reade le comunic que el seor Fielding le presentaba sus respetos y le inform que la fala haba zarpado, ya estaba totalmente despejado. - Gracias, seor Reade -dijo-. Subir a la cubierta dentro de diez minutos ms o menos. Se permiti quedarse un rato en ese agradable estado de completa relajacin y luego se levant, meti la cara en agua, se arregl el corbatn y el pelo y se puso la chaqueta. Enseguida apareci Killick y la cepill. Luego le arregl la coleta doblada y el corbatn y extendi las charreteras de modo que estuvieran equilibradas. En la cubierta not que el viento soplaba como deseaba, de un lado a otro del fondeadero, y lo nico que tendra que hacer sera cambiar la orientacin de la sobremesana, virar bastante a estribor para que el velamen se hinchara y levar el ancla. Tambin not que todo estaba exactamente como deba: las vergas perpendiculares a los palos con ayuda de los motones y las brazas, los grumetes con guantes blancos, los guardamancebos en su lugar, todos los infantes de marina presentes, con parte de su uniforme lavado con piedra caliza y correctamente colocados, el seor Creown y sus

ayudantes con los silbatos plateados a punto, el seor White sosteniendo la varilla, cuyo resplandor se vea bajo la larga sombra nocturna que proyectaba el costado de estribor. Calcul la distancia a que se encontraba la fala, que se mova tan errticamente como una lancha llena de londinenses de la parte este de Londres rumbo a Greenwich. Ms cerca, ms cerca. - Muy bien, seor White -dijo. El primer can dispar y luego le siguieron otros trece. El bichero de la fala se enganch a la fragata; el enviado subi a bordo seguido por los miembros de su squito, que parecan viejos y borrachos y estaban sucios, malolientes, desarreglados, desgreados, tenan los botones de las chaquetas metidos en los ojales que no les correspondan y llevaban la bragueta medio desabrochada. Les recibieron con fra formalidad y todos, sobrios de repente, se palparon la ropa. Fox les mir muy disgustado y ellos se miraron unos a otros y enseguida bajaron apresuradamente. - Dnde est el doctor? -pregunt Jack. - Subi a bordo con los infantes de marina -respondi Fielding-. Tena cargada una cosa peluda. Creo que est en la sala de oficiales. - Dios mo, qu alivio! -murmur Jack y luego, con voz fuerte, la voz apropiada para las cuestiones oficiales, orden-: Vamos a hacernos a la mar. Mientras hablaba la fortaleza empez a disparar las salvas de despedida. La Diane respondi, y los caones an seguan disparando uno tras otro y el humo se dispersaba por sotavento cuando sali del canalizo y lleg a alta mar. - Seor Warren, el rumbo ser estenoreste -inform Jack-. Y confo en que as llegaremos al lugar de la cita con la Surprise.

CAPTULO 9 La Diane apenas haba avanzado dos grados de longitud cuando la vieja rutina de la vida marinera qued otra vez establecida, tan firmemente como si nunca se hubiera interrumpido. Era cierto que los haba recorrido despacio, sin exceder casi nunca los cuatro nudos y sin recorrer ms de cien millas desde un medioda al siguiente; sin embargo, eso no se deba a que el capitn no intentara ir ms rpido ni a que tuviera tiempo de sobra para llegar a la cita, ni mucho menos. Tena desplegado gran cantidad de velamen, incluidas las alas superiores e inferiores, las sobrejuanetes e incluso las monterillas, y diversas velas de estay puesto que el viento era suave y su direccin formaba un ngulo de quince grados con el travs, pero era tan flojo que apenas le permita alcanzar la velocidad necesaria para maniobrar. Jack Aubrey, despus de haber hecho todo lo que poda, caminaba de una punta a otra del costado de barlovento del alczar, como acostumbraba a hacer antes de comer. Estaba muy tranquilo en cuanto a ese asunto, pero no en cuanto a todos los dems. Como haba pasado la mayor parte de su vida navegando, estaba convencido de que quejarse del tiempo slo serva para quitarle a uno el apetito, lo que era lamentable en un da como se, porque l y Stephen, solos por fin, iban a comer un excelente pescado que haban comprado a los hombres de un parao esa maana. - Qu queras que viera? -pregunt al terminar de subir la escala de toldilla con la precaucin de siempre, aunque la fragata apenas se mova bajo sus pies.

- No puedes verlo desde aqu -respondi Jack-, pero ven conmigo hasta el pasamano de barlovento y te ensear una cosa que quiz no hayas visto nunca. Caminaron hacia la proa y algunos marineros que estaban en el combs les saludaron con la cabeza y esbozaron una sonrisa significativa, pues pensaron que el doctor iba a quedarse paralizado de asombro. - All est -dijo Jack sealando hacia arriba-. Detrs de la verga de la gavia, justo encima de la cruceta. La habas visto antes? - Esa cosa parecida a un mantel con una punta muy estirada? -pregunt Stephen, que a veces poda ser decepcionante. - Es la vela de estay de perico -dijo Jack, que no esperaba mucho ms-. Ahora podrs decirle a tus nietos que viste una. Regresaron al alczar y Jack reanud su paseo con Stephen, reduciendo la longitud de sus pasos para seguir los de l. - Tengo entendido que acudiremos a la cita con Tom Pullings frente a las Falsas Nantunas y luego dejaremos a Fox en Java para que tome uno de los barcos que hacen el comercio con las Indias -coment Stephen-. Pero, as no damos un rodeo tan grande como si furamos de Dubln a Cork pasando por Athlone? - S. Ayer su excelencia tambin tuvo la amabilidad de indicrmelo y tal vez te haya enseado el mismo mapa. Te responder lo mismo que a l: de acuerdo con la direccin de los vientos fijos en esta estacin del ao, es ms rpido ir a Batavia pasando por las Falsas Nantunas que por el estrecho de Banka. Adems -aadi, bajando la voz-, tenemos que acudir a nuestra cita, lo que es muy importante para m, aunque no para l. - Bueno, estoy conforme. Supongo que habr un puerto accesible en las Falsas Nantunas. Ya propsito de eso, por qu les llaman falsas? Sus habitantes no suelen ser de fiar? - Oh, no, no hay ningn puerto! En este caso no es ms que un trmino marinero o, como diras t, una hiprbole. Esas islas son rocosas y estn deshabitadas, como las Selvagens. Quedamos en que estaramos navegando una semana en la latitud en que se encuentran o un poco al sur. A pesar de que la longitud an no ha sido determinada con certeza, ya sabes que podemos calcular la latitud con bastante precisin, as que navegaremos en ella con un serviola con un catalejo en el tope de cada mstil y un farol en cada cofa. En cuanto al nombre Falsas La campana de la fragata le hizo detenerse en medio del paseo y de la conversacin, y los dos bajaron rpidamente con la boca hecha agua. - en cuanto al nombre Falsas -continu Jack despus de una larga y atareada pausa-, se lo dieron los holandeses cuando conquistaron esta zona. El oficial de derrota de un barco que se diriga a las verdaderas Nantunas hizo una estima equivocada y al verlas una brumosa maana grit: He hecho un clculo perfecto! Soy tan bueno como el queso!. Por supuesto, hablaba del queso holands, ja, ja, ja! Pero cuando la niebla se disip y comprob que eran simplemente un montn de estriles islas rocosas, escribi el nombre Falsas Nantunas en su carta marina. El sur del mar de China est lleno de lugares as, cuya posicin no ha sido determinada con precisin y que pueden confundirse unos con otros. Adems, muchas partes que estn fuera de la ruta de los barcos que hacen el comercio con las Indias no se encuentran representadas en ninguna carta marina. Lo nico que conocemos de ellas son algunas islas, arrecifes y bancos de arena por referencias de los tripulantes de algunos paraos y juncos, que han determinado con muy poca precisin la situacin de los lugares de que hablan. - Estoy seguro de que tienes razn, pero a un hombre de tierra adentro le parece raro. Estas aguas son muy concurridas y en este momento puedo ver -dijo, mirando por el ventanal de popa con los ojos entrecerrados debido al resplandor- seis, no, siete barcos:

dos juncos, un gran parao y cuatro pequeas embarcaciones con batangas que mueven los remos rpidamente. Pero no s si son pescadores o piratas de poca monta. - Creo que son lo que requiera la ocasin. En el sur del mar de China, lo habitual es apresar todo lo que uno pueda vencer y evitar o negociar con todo lo que no pueda. - Creo que nosotros hacamos lo mismo hasta hace muy poco. He ledo curiosas historias sobre Maelsechlin El Sabio. Pero, puesto que estas aguas son muy concurridas, como deca, y entre los que navegan por ellas estn los chinos, que pertenecen a una comunidad muy civilizada y culta, y los malayos, que son tambin versados en las letras, como sabemos muy bien, por qu avanzamos con tanta vacilacin? - Porque los juncos nunca tienen un calado superior a unos cuantos pies -respondi Jack-, ya que su fondo es plano, y los paraos an menos, mientras que un barco de lnea de setenta y cuatro caones tiene veintids o veintitrs. Nuestra fragata, incluso con este ligero cargamento, tiene casi catorce, y si llevara provisiones y todo lo dems, tendra mucho ms. No estoy contento si no hay al menos una profundidad de cuatro brazas en la parte de la quilla incluso en tiempo bonancible. Un banco de arena que no se note en un junco y, por tanto, no se marque, puede destrozar el fondo de la fragata en un santiamn. Esas son las palabras que usar en otra parte, despus de comer, para explicar por qu navegamos as por aguas no representadas en cartas marinas -aadi con una significativa mirada como sola hacer en esa parte de la dividida cabina, que era como una caja de resonancia. Stephen asinti con la cabeza, puso el esqueleto totalmente limpio en el plato que estaba en el centro, se sirvi otra perca de Java, observ el desordenado conjunto de huesos de Jack y coment: - Creo que uno tiene que ser papista para comer pescado. Por favor, explcame cmo haces una cita secreta en la mar con alguien que est en la otra parte del mundo. - No puede ser precisa, debido a la distancia, pero es asombroso con qu frecuencia salen bien las cosas. Lo usual es acordar tres o cuatro zonas donde navegar de un lado a otro que, siempre que sea posible, estn cerca de una isla donde se pueda dejar algn mensaje en caso de que la fecha de la cita haya pasado. Y si las circunstancias lo exigen, hacemos una cita final donde uno de los dos barcos pueda estar anclado hasta una fecha determinada. La nuestra es en la cala de Sydney. - Entonces, si no la encontramos esta vez tenemos otra oportunidad? - Stephen, no voy a engaarte: tenemos otra oportunidad. En realidad, tenemos otras tres oportunidades, una semana antes y una despus de la prxima luna llena y, por supuesto, la de Nueva Gales del Sur. - Qu alegra! Anhelo volver a ver la Surprise y a todos nuestros amigos; anhelo hablarle a Martin de mi querido orangutn, del tarsio, el ms raro de los primates, de los enormes insectos y de los desconocidos gneros de orqudeas. Qu ocurre, amigo mo? Tienes que dar azotes? - No. Tengo que resolver un desagradable asunto de poca importancia. Entonces entraron Killick y Ahmed, el primero con un brazo de gitano y el segundo con un recipiente con caramelo. - Killick, corre al otro lado, presenta mis respetos a su excelencia y dile que si tendr unos minutos libres dentro de media hora, quieres? En la Diane nunca haban sentido muchas simpatas por Fox, aunque hasta llegar a Batavia haba causado pocas molestias; en cambio, a Edwards, su secretario, le estimaban mucho tanto los oficiales como los marineros. Pero las pocas simpatas se haban convertido en total repulsin por el comportamiento del enviado en Prabang, que haba ignorado a los tripulantes de la embarcacin que le haba llevado hasta all, se haba mostrado indiferente ante su alegra por la firma del tratado, haba tratado mal a los ma-

rineros que le llevaron de un lado a otro y a los infantes de marina que le escoltaron (ese cabrn se da tanta importancia que tenan que presentar armas cada vez que asomaba la nariz por la puerta y no les dio ni media botella para que bebieran a la salud del rey ni siquiera al final, cuando l y sus amigos estaban borrachos como una cuba). Naturalmente, los miembros de su squito y los sirvientes de stos fueron impopulares desde el principio, pero como eran simples pasajeros y, por tanto, hombres de tierra adentro, no poda esperarse nada de ellos. La actual antipata hacia Fox no tena nada que ver con su clase, sino que estaba en otro plano, en un plano personal, y era tan evidente que un hombre mucho menos sensible que Fox la habra advertido. - Podrs decir lo que quieras -dijo Jack-, pero he comido brazo de gitano al otro lado del crculo polar rtico, casi al otro lado del Antrtico y ahora por debajo de la lnea del ecuador, y opino que no tiene comparacin con nada. - Excepto con el perro manchado tal vez. - Ah, tienes razn, Stephen! Tomaron caf y, al poco tiempo, dijo Jack: - Espero estar de vuelta dentro de cinco minutos. No regres a los cinco minutos y Stephen permaneci sentado frente a la cafetera (el caf conservaba mucho tiempo el calor en ese clima), pensando. Saba que uno de los miembros de la misin haba subido al alczar en la oscuridad y cuando intent aproximarse a Warren, el oficial de guardia, en el momento en que la fragata estaba virando a babor, Reade le intercept el paso, pero ech a un lado al muchacho de un manotazo y dijo a Warren que deba desplegar ms velamen porque, sin duda, eso era lo que el capitn deseaba hacer para servir mejor al rey, y que navegar tan lentamente les haca perder un tiempo precioso. Sin embargo, tena la esperanza de que Jack hablara de eso con Fox cuando el enviado ya no estuviera demasiado excitado, tal vez una vana esperanza, porque un asunto as haba que resolverlo enseguida para evitar que se repitiera (esa falta era muy grave a ojos de los marinos) y porque no haba seales de que el entusiasmo de Fox fuera a disminuir. Mientras escuchaba las palabras ininteligibles, aunque en tono indiscutiblemente airado, al otro lado del fino mamparo, pensaba en muy diversas cosas y volvi a caer en la contemplacin, en un estado intermedio entre el sueo y la vigilia, como era habitual despus de la comida. En un momento dado se dio cuenta de que estaba recordando un restaurante cercano a Four Courts y tena una imagen clara y detallada del lugar. Estaba sentado al fondo y vio a un hombre abrir la puerta, mirar de un lado a otro la abarrotada sala (era un poca de mucha actividad) y, despus de vacilar un momento, entrar con ostentosa indiferencia, con el sombrero puesto y las manos en los bolsillos, y sentarse cerca de l. Lo nico notable en l era que pareca estar a gusto, y cuando se dio cuenta de que llamaba la atencin intent llamarla ms todava, se arrellan en la butaca y extendi las piernas. Pero pronto fue evidente que tambin era un tipo malhumorado, pues cuando el camarero le trajo el men, le pregunt por muchos platos: que si haban degollado bien el cordero, que si las chirivas no tenan el centro leoso, que si la carne de res era de vaca o de buey. Al final pidi colcannon, solomillo y media pinta de jerez. En ese momento se dio cuenta de que le miraban con desagrado y comi con deliberada rudeza, arqueado y con los codos sobre la mesa, en actitud desafiante y hostil. Cuando su pensamiento regres al presente, Stephen se dijo: Si sta es una analoga que me ha proporcionado mi yo interior, no puedo felicitarlo porque ha dejado fuera el factor fundamental del triunfo y la emocin. El nico aspecto vlido es la sospecha del hombre de que no es popular y su esfuerzo por conseguir que le odien. Stephen nunca haba considerado a Fox simptico ni totalmente fiable, pero hasta la firma del tratado se haban llevado bastante bien. Haban trabajado bien juntos durante

el perodo de negociaciones, en el que Stephen ayud al enviado a superar una y otra vez a Duplessis y consigui el apoyo de la mayora del gabinete, sin el cual, como Fox saba muy bien, la ejecucin de Abdul no hubiera tenido efecto diplomtico. Adems, Fox le agradeci mucho a Stephen su ayuda en el asunto relacionado con Ledward y Wray. Aun as la ceremonia de la firma del tratado y el fin del viaje le haban provocado a Fox una embriaguez de entusiasmo, y desde entonces trataba a Stephen realmente mal. No slo le haba desatendido cuando era su invitado en aquella vergonzosa comida, sino que le haba hecho muchos desaires en ocasiones menos importantes y haba insistido en que haba conseguido el xito solo, sin ninguna ayuda. Si en el momento en que Fox cometa ms indiscreciones en aquella interminable comida, no haba descubierto la verdadera funcin de Stephen, no era falta de generosidad suponer que la causa era su deseo de arrogarse todos los mritos. Qu pensara Raffles de eso? Qu pensara Raffles del Fox actual? Qu tendra que decirle Blaine? La situacin era muy extraa. Fox era un hombre de gran talento, que haba despreciado a los malditos cabrones y se haba disculpado por ellos, pero ahora disfrutaba con su compaa y su adulacin nada delicada. Se saba que el puesto de gobernador de Bencoolen no tardara en quedar vacante, y todos ellos decan que Fox deba ser elegido para ocuparlo. Eso agradaba a Fox, pero lo que en realidad anhelaba era ser nombrado caballero. Estaba convencido, o casi convencido, de que se lo daran gracias a este tratado, y nada poda superar su deseo de regresar a Inglaterra tan pronto como fuera posible para conseguirlo. Incluso haba contemplado la posibilidad de hacer el viaje por tierra, un viaje sumamente arduo. Stephen pens: Ah hay algn fallo, alguna perturbacin radical Estaba siempre presente? Debera haberla detectado? Cul es el pronstico?. Movi la cabeza de un lado a otro y, en voz alta, dijo: - Me gustara poder consultar al doctor Willis. - Quin es el seor Willis? -pregunt Jack, abriendo la puerta. - Era un hombre de gran experiencia en el tratamiento de trastornos mentales. Atendi al rey cuando contrajo la primera enfermedad. Fue muy amable conmigo cuando era joven, y si estuviera vivo le importunara con mis preguntas. Puedo hacerte algunas a ti o sera inapropiado, inoportuno y poco discreto? Por la expresin de Jack le pareca que la visita no haba sido agradable, pero no crea que Fox, ni siquiera ahora con su fama y su exaltacin, tuviera fuerza moral para causar una profunda preocupacin a Jack Aubrey, as que no le sorprendi que respondiera: - Fue una visita tan desagradable como imaginaba, pero creo que al menos resolv el asunto. No se repetir lo ocurrido. - Luego, en un tono apesadumbrado, dijo-: Bueno, no s por qu, pero esto empez a formarse desde que zarpamos de Pulo Prabang, aunque esperaba pasar los pocos das que quedan sin ningn enfrentamiento. Es tan desagradable que haya conflictos a bordo! Me encantara eliminarlos. Tal vez podra llamarle fruto del consuelo o rosa del deleite, pero no flor de la cortesa Es un miserable. Adems, no puedo tocar con tranquilidad rodeado de animadversin No hemos interpretado msica desde que zarpamos. Incluso con este viento, aproximadamente maana a medioda deberamos llegar a la zona donde navegaremos de un lado a otro, y pasaremos as una semana si Tom no ha llegado todava o no ha dejado ningn mensaje. Luego invertiremos dos das en llegar a Batavia y quizs all nos estn esperando noticias de casa. Dios mo, cmo me gustara saber cmo estn las cosas! - Y a m! -exclam Stephen-. Pero no es probable que tenga noticias de Diana y de nuestra hija todava. A veces, cuando pienso en esa pequea criatura me pongo a llorar.

- Despus de unos meses oyendo llantos y gritos y cambiando paales te curars de eso. Hay que ser una mujer para sobrellevar a los bebs. - Eso ya lo saba desde hace tiempo -exclam Stephen. - Muy bien, doctor Jocoso. Pero, adems, existe el inquietante rumor de que muchos bancos han ido a la quiebra y me gustara que hubiera sido desmentido. Ms tarde, cuando flotaba en las aguas del sur del mar de China junto al esquife de Stephen, con el pelo extendido como una alfombra de algas amarillas, dijo: - Les invitar a comer pasado maana, en agradecimiento por el esplndido banquete. No quiero parecer mezquino y s muy bien lo que corresponde a quien ocupa su puesto. - Jack, te ruego que midas tus pasos. Fox es abogado y extraordinariamente vengativo; y si llega a Inglaterra cargado de un profundo rencor, te har dao, a pesar de tu posicin. Es probable que durante un corto tiempo sea escuchado por los que estn en el poder. - No voy a ponerme en un compromiso -dijo Jack-. Conozco a demasiados capitanes de navo, que eran tambin excelentes marinos, a quienes les han negado un barco por haber perdido los estribos ante una provocacin. El viento se haba encalmado, como sola hacer una hora antes de la puesta de sol, y la fragata se qued inmvil; sin embargo, el sol no estaba lejos del borde del mar y el viento volvera a soplar cuando se ocultara. Jack sali de la superficie y subi a la pequea embarcacin pasando su cuerpo de doscientas cuarenta libras por encima de la borda y diciendo: - Aprtate. - Me parece que una vez me dijiste que te ensearon griego cuando eras nio -dijo Stephen mientras remaba despacio en direccin a la fragata. - Sin duda, me lo ensearon -respondi Jack, riendo-. O intentaron ensermelo, y con muchos golpes, pero no puedo decir que lo aprendiera. No pas de la zeta. - Bueno, yo tampoco s mucho griego, pero llegu a la psilon y aprend la palabra hybris, que algunos escritores emplean con la significacin de excesivo orgullo por ser poderoso o haber conseguido algo y exultacin por el triunfo. - Nada ms abominable. - Ni, en cierto modo, ms sacrlego, que es quizs el trmino ms prximo. Probablemente Herodes tena hybris antes que se lo comieran los gusanos. - Mi vieja nodriza Seprate de la popa! El otro remo, rpido! La vieja nodriza de Jack tena un remedio excelente para los gusanos, mejor dicho, contra los gusanos, pero se perdi entre el lamentable choque, el rescate de Maturin del fondo del esquife y la recuperacin de los remos. Cuando Jack subi por fin a bordo, fue recibido en el pasamano por Killick, acompaado de Richardson, Elliott, los guardiamarinas y dos suboficiales, y envuelto en una gran toalla. Todos los tripulantes saban perfectamente bien en qu direccin soplaba el viento y, aunque no les importaba en qu estado se encontraba su capitn, no queran que Fox y esos malditos cabrones le vieran completamente desnudo. Despus de pasar revista aquella tarde, por primera vez tras la visita del sultn los caones de la Diane dispararon de verdad, y la tripulacin logr lanzar tres andanadas en un tiempo honroso, cuatro minutos y veintitrs segundos. Cuando los mamparos fueron colocados de nuevo, Jack dijo a su despensero: - Killick, voy a invitar a su excelencia a comer aqu, pero no maana, porque quiero estar muy preparado, sino pasado maana. Seremos cinco caballeros, el seor Fielding, el doctor y yo. Es conveniente que cuelgues temprano el jerez y el clarete fuera de la borda, a bastante profundidad. Adems, quiero usar todo lo de plata y que est reluciente. Y me gustara hablar con el cocinero y con Jemmy Ducks.

Segn la lgica de los marineros, tanto por el cuidado que requeran como por el logro de su bienestar, las tortugas deban incluirse en el mismo grupo que las aves. Jemmy Ducks deca que nunca haba visto ninguna ms gil ni ms lista que la mayor de las dos que tena a su cargo y que la otra era muy tmida. De los pequeos gansos de Java, haba cuatro excelentes, an tiernos, y pensaba que cuatro eran suficientes para ocho distinguidos caballeros. El cocinero del capitn, un negro jamaicano de una sola pierna, dijo con una radiante sonrisa que si haba algo que saba preparar tan bien que era digno del propio rey Jorge, eso era el ganso, y que para l cocinar tortugas era algo natural porque estaba acostumbrado a comerlas. - Eso es muy conveniente -dijo Jack-. Lamentara tener que posponer el asunto. -Despus de escribir y enviar la invitacin, aadi-: Puesto que no podemos tocar msica, qu te parece si jugamos a los cientos? - Me gustara mucho. En parte le gustaba, pues siempre desplumaba a Jack Aubrey en ese juego, al igual que a otros. Aunque ahora el dinero no era importante para l, le produca satisfaccin ganar a Jack la baza con una quinta, superar su tercera real con la tercera mayor; sin embargo, en parte le molestaba derrochar su buena suerte en cosas triviales. Si bien el juego requera habilidad, el xito dependa de la suerte, y si un hombre slo tena cierta cantidad en toda su vida, era una pena desperdiciar aunque fuera un pellizco. - Qu es un pellizco? -pregunt Jack, a quien Stephen le haba dicho eso. - Es un trmino mdico, muy parecido a los empleados en la marina, que significa una cantidad que se puede coger entre el pulgar y los dos primeros dedos. Se usa para hierbas secas y otras cosas como, por ejemplo, el t de los jesuitas. - Siempre he odo que el t de los jesuitas es peor que su influencia -dijo Jack, sonriendo de modo que sus azules ojos parecan dos ranuras en su cara roja de alegra-. Pase -dijo en respuesta a dos golpes en la puerta. Era Edwards y estaba muy apesadumbrado. - Buenas noches, caballeros -salud, y luego se dirigi a Jack-. Su excelencia le presenta sus respetos, seor, y pregunta si es posible disminuir el ruido del castillo porque causa interrupciones en su trabajo. - Ah, s? -pregunt Jack-. Lo lamento. La guardia de segundo cuartillo se haba acabado y los marineros estaban cantando y bailando. No necesitaban que nadie les animara ni habran dejado de cantar ni de bailar si no hubieran tenido el acompaamiento del pfano, pero les pareca que el pfano daba legalidad a aquello y que no seran interrumpidos sin una buena razn. - sa debe de ser la tromba marina de Simmons -dijo, escuchando su caracterstico sonido, que no poda pasar desapercibido, un sonido fuerte, agudo y brillante que marcaba el final de un comps de la danza y fue seguido por otros dos y confusos gritos de alegra-. Ha visto alguna vez una tromba marina, seor Edwards? - Nunca, seor. - Es un instrumento muy raro, una especie de prisma formado por tres delgadas tablas de una braza de longitud ms o menos y una cuerda sobre un curioso puente. Se toca con un arco, aunque por el sonido nadie lo imaginara. Si quiere ver una, vaya a la proa con el guardiamarina. Un ayudante del carpintero la construy hace unos das. Son la campanilla y despus dijo a Seymour: - Presente mis respetos al seor Fielding y dgale que el ruido de las diversiones del castillo tiene que reducirse a la mitad. - Hubiera jurado que traa la respuesta a mi nota -dijo, volviendo al desastroso juego. En realidad, la respuesta no lleg hasta muy avanzada la siguiente guardia de maana, cuando Jack baj del tope de un palo deslizndose de forma controlada por la burda

del mastelero mayor. Haca varias horas que la Diane haba llegado a la zona por la que navegara de un lado a otro y en cada mstil haba un serviola, y aunque entre todos podan vigilar una extensin de mar de setecientas millas cuadradas, hasta ese momento no haban visto nada ms que un parao y un tronco de palma a la deriva. La cpula celeste, de un color cobalto que iba oscurecindose casi imperceptiblemente en la parte ms prxima a la ntida lnea del horizonte, y el gran disco que formaba el ocano, de color azul oscuro, eran dos formas perfectas, ideales, y entre ellas se encontraba la fragata, diminuta, real y prosaica. - Seor, con su permiso, tiene una nota en su cabina -anunci Fleming. - Gracias, seor Fleming -dijo Jack-. Por favor, trigamela junto con mi sextante. Mientras llegaban, observ la tablilla donde estaban los datos de la navegacin. Avanzaban a cuatro o cinco nudos aun con aquel viento bastante fuerte. - Tiene muy poco abatimiento, seor Warren -coment. - Casi ninguno, seor -dijo el oficial de derrota-. He prestado mucha atencin cada vez que han hecho mediciones con la corredera. Llegaron la nota y el sextante. Jack se meti el papel en el bolsillo, se acerc al costado de estribor y midi la distancia angular del sol respecto al horizonte. Tena muy claras en la mente las correcciones que deba hacer a la lectura por el poco tiempo que faltaba para medioda, y despus de hacerlas asinti con la cabeza porque la Diane, indudablemente, estaba en el paralelo adecuado. En la cabina encontr a Stephen transcribiendo una pieza musical a la luz intensa que entraba por el ventanal de proa. - Estamos en el paralelo adecuado -dijo, y abri la nota-. Que sea lo que Dios quiera! -exclam sorprendido, y le dio la nota a Stephen. El seor Fox presenta sus respetos al capitn Aubrey, cuya invitacin a comer el mircoles ha recibido, pero ni l ni su squito pueden aceptar, debido al apremiante trabajo. - No me imaginaba que un hombre de su educacin pudiera ser tan grosero. Dime, amigo mo, fuiste muy severo con l? - En absoluto. La nica vez que le habl con cierta dureza fue cuando me pregunt si yo saba que estaba hablando con el representante directo del rey. Le respond que l representaba al rey en tierra y yo en el mar, y que ante Dios yo era el nico capitn a bordo. -Hizo una pausa y luego grit-: Killick! Killick! - Qu quiere ahora -pregunt con indignacin mientras la arcilla blanca caa de su jersey y sus guantes a cada movimiento, y, despus de hacer una larga pausa, como era necesario, aadi-: seor? - Killick estaba limpiando la plata -dijo Stephen. - Slo he limpiado la mitad de las cosas y necesito vigilar en todo momento a mis ayudantes porque son torpes y pueden rayarlas. A Killick le encantaba limpiar la plata, y para esta comida haba sacado una cubertera que rara vez se usaba y que tena muchas manchas aunque estaba envuelta en terciopelo verde. - Llama al seor Fielding -orden Jack, y luego le habl al primer teniente-: Seor Fielding, sintese, por favor. Tengo una extraa peticin que hacerle a usted y a los dems oficiales. La situacin es sta: invit al enviado y a sus colegas a comer conmigo maana y comet la tontera de pensar que iban a aceptar, y ahora Killick est rodeado de una nube de arcilla blanca y mi cocinero est trabajando sin parar para preparar dos o tres platos y Dios sabe cuntos ms para acompaarlos, pero esta maana me di cuenta de

que haba cantado victoria antes de hora. El apremiante trabajo impide al seor Fox y a su squito comer conmigo maana, as que me gustara, con su permiso, apoderarme de la cmara de oficiales para darme un banquete junto con mis amigos. Es una extraa invitacin, pero Aunque era rara, el banquete fue muy divertido y result todo un xito. En la mesa de la cmara de oficiales brillaban una gran sopera dorada que estaba en una punta, el dorado palo de mesana situado en el centro y la otra sopera dorada en la otra punta, y entre ellos haba una marea plateada donde los objetos estaban tan cerca unos de otros que apenas haba espacio para el pan. El sol no les daba directamente, pero la difusa luz produca un extraordinario efecto, y los marineros que fueron all con varios pretextos pensaron que eso aumentaba la categora de su fragata. El esplendor tena la curiosa consecuencia de eliminar la rigidez y la solemnidad con que actuaba el capitn, generalmente y tal vez por ser necesario, cuando visitaba a los oficiales. Desde el principio estaba claro que ese banquete no iba a ser uno de los muchos a que Jack Aubrey haba asistido desde que tom el mando de un barco por primera vez, en los que slo se oa: S, seor. No, seor, y a veces consegua con mucho esfuerzo que aquel acto oficial fuera menos aburrido. Bast una sola botella de vino para que reinara una animada conversacin en la mesa, aunque realmente contribuy a eso la espontaneidad que hubo a lo largo de la comida. Nadie dijo nada particularmente notable, pero todos los oficiales estaban satisfechos por la compaa, la comida y la gloria alcanzada. Otro factor era el grupo de sirvientes. Detrs de la silla de cada oficial haba uno, ya fuera un infante de marina o un grumete, y aunque todos eran limpios y atentos, no tenan suficiente entrenamiento. Incluso los infantes de marina, que eran bastante serios, participaban en cierto modo en los festines, y an ms en esta ocasin especial, que les gustaba ms que a los invitados. Todos sonrean, asentan con la cabeza o hacan seas (no fingan no escuchar lo que decan en la mesa) y tanto esas cosas como sus rostros alegres contribuan tambin a la alegra general, y en cierto momento fueron decisivos. Welby, el oficial de Infantera de marina, tena casi tan poca gracia para contar ancdotas o chistes como el capitn Aubrey, pero recordaba una que casi con toda probabilidad podra contar sin equivocarse. Era real, era decente y la haba contado tantas veces que no supona un peligro. Ahora, despus de servirse ganso por segunda vez y de tomar el sexto vaso de vino, abord el asunto con delicadeza. Cuando la conversacin ces un momento, su mirada se cruz con la de Jack y, sonriendo, dijo: - Seor, me pas algo muy curioso cuando desempeaba provisionalmente la funcin de oficial encargado del reclutamiento en 1808. Se present all un joven corpulento y de buenos modales, pero harapiento. El escribiente y yo estbamos sentados en la mesa y el sargento detrs. Le dije al joven Creo que nos podras servir. De dnde vienes?. l contest: Silla. Entonces dije: Ya s que quieres sentarte, pero de dnde vienes?. Y el sargento, en voz bastante alta, dijo: El capitn pregunta que de dnde vienes. l, alzando la voz, repiti: Silla. Cuando el sargento iba a ensearle cul era su deber, el escribiente me susurr: Seor, creo que se refiere a Silla, un municipio de Valencia. Al or eso, el sirviente de Macmillan, un grumete ms acostumbrado a estar en la camareta de guardiamarinas que en la cmara de oficiales, no pudo reprimir la risa, un horrible conjunto de agudos sonidos vocales propios de adolescentes, y provoc la de otros dos muchachos. No podan mirarse unos a otros sin empezar a rer otra vez y les obligaron a retirarse y se perdieron el resto de la historia de Welby una ficcin adicional que se le acababa de ocurrir en la que el nombre del recluta era Watt.

- Bebamos juntos un vaso de vino, seor Welby -propuso Jack cuando por fin la risa ces-. Qu pasa, seor Harper? - El seor Richardson le presenta sus respetos, seor, y dice que hay tierra a la vista al nortenoreste a unas cinco leguas. *** La noticia tierra a la vista se difundi por toda la fragata, y despus de la comida los miembros de la misin subieron a la cubierta para escrutar el horizonte por la amura de babor. All los que no queran subir los palos podran ver muy pronto las Falsas Nantunas, que ya se divisaban desde las cofas. Stephen se encontr en la escala de toldilla con Loder, el menos censurable de los malditos cabrones. - Parece que se divirtieron mucho en la cmara de oficiales. - Pasamos un rato muy agradable -confirm Stephen-. La compaa era buena, haba mucha alegra y la comida fue la mejor que recuerdo haber comido en la mar. Qu tortuga! Qu gansos de Java! - Ah! -exclam Loder. As expresaba que lamentaba haberse perdido la tortuga y los gansos, que el rechazo de Fox en nombre de sus colegas le pareca un abuso de autoridad y que no tena nada que ver con aquella tremenda grosera. sa era una considerable carga para un simple Ah!, pero le era fcil soportarla. Stephen haba notado que el squito haba perdido el entusiasmo y haba recuperado la sobriedad habitual, pero el grado de excitacin de Fox segua siendo muy alto y fastidioso. - Doctor, podra consultarle cuando tenga un momento libre? -pregunt Loder en tono discreto-. No me gusta hablar con ese joven que trabaja para la fragata. - Naturalmente. Venga al dispensario maana a medioda -dijo Stephen antes de ir en busca de Macmillan. Hicieron la ronda juntos (haban aparecido las habituales enfermedades contradas en los puertos) y despus, por falta de un ayudante inteligente y fiable, prepararon los comprimidos y las pociones y trituraron el mercurio y lo mezclaron con manteca de cerdo para hacer el ungento azul. Stephen pregunt cuando terminaron: - Macmillan, tiene entre sus libros Mental Derangement de Willis o alguno de cualquier otra autoridad en la materia? - No, seor. Siento decirle que no. Lo nico que tengo sobre eso es un ensayo de Cullen. Quiere que lo traiga? - Si es tan amable Stephen regres a la cabina con el libro, pasando por el alczar, y vio a Fox en el costado de babor mirando atentamente las Falsas Nantunas. Se puso a leer: Todos los tipos de locura que son hereditarios o aparecen en la temprana juventud, en cualquier grado, estn fuera del alcance de la medicina. Y tambin lo estn la mayora de los casos de mana que han durado ms de un ao, cualquiera que sea la causa. Asinti con la cabeza, pas la pgina y continu: Otro dato importante es que la alegra excesiva trastorna la mente tanto como la ansiedad y la pena. Eso pudo notarse el famoso Ao del sur del Pacfico, cuando muchos hicieron inmensas fortunas rpidamente y las perdieron con la misma rapidez, pues fu-

eron ms los que perdieron el juicio por la inesperada afluencia de riqueza que por la prdida de toda su fortuna. - Esto tiene cierta relacin con el asunto, pero lo que realmente quiero encontrar es un caso de aparicin sbita de la folie de grandeur. Ley las medidas recomendadas: dieta baja en caloras, aunque no muy baja, aplicacin de ventosas, sangras, naturalmente, purgantes salinos, vomitivos, vinagre alcanforado, camisa de fuerza, formacin de ampollas en la cabeza, agua con siderosa, baos fros Entonces cerr el libro. Y poco despus, todava lleno de sopa de tortuga, ganso y numerosos platos de acompaamiento, tambin cerr los ojos. *** La Diane estuvo toda la noche navegando de un lado a otro justo al sur de de las Falsas Nantunas, y por la maana muy temprano la alta y borrosa figura del capitn Aubrey apareci junto al coy de Stephen. - Ests despierto? -pregunt con voz suave. - No -respondi Stephen. - Vamos a bajar a tierra en la pinaza y pens que te gustara venir. Es posible que haya all una colonia entera de alcatraces an no descritos. - S, es posible. Eres muy amable. Ir a reunirme contigo dentro de un minuto. Y fue sin lavarse, sin afeitarse, metindose la camisa de dormir por dentro de los calzones y caminado de puntillas por la cubierta en penumbras, que los marineros estaban secando despus de haberla limpiado muy bien con los lampazos. Los marineros le ayudaron a bajar a la pinaza. - Vaya, tiene mstiles! -exclam al sentarse en la bancada de popa-. No lo haba notado antes. Los rostros de los tripulantes se quedaron inexpresivos y todos miraron al vaco. - Los quitamos cuando la subimos a bordo, sabes? -explic Jack-. Eso permite colocar unas lanchas dentro de otras. -Luego se volvi hacia el timonel y pregunt-: Cmo est, Bonden? - Muy bien y muy estable, seor, y responde con rapidez. Hasta ahora me parece que es muy buena para estar hecha por pueblerinos, algo muy raro. Era hermosa (tena forma de carabela y estaba hecha de teca con un acabado que la haca parecer tan suave como la piel de un delfn), pero Stephen tena la vista fija en las islas que estaban delante, una masa de puntiagudas y oscuras rocas indudablemente deshabitadas, pero no totalmente estriles, como pensaba. Se vean cocoteros con diversos ngulos de inclinacin aqu y all y una vegetacin gris entre los peascos. Era posible que a medioda parecieran un horrible montn de escoria de los volcanes, pero ahora, con la claridad del da, que cada vez era ms intensa, tenan un hermoso aspecto. La blanca espuma de las moderadas olas en la orilla contrastaba con su color negro y el conjunto estaba rodeado de una luz suave e indescriptible. Adems, en aquella excepcional masa rocosa baada por el sol y las lluvias tropicales, era probable que hubiera una flora y una fauna excepcionales. - Aydame con la sonda -dijo Jack. Siguieron sondeando mientras bordeaban la costa de las islas. Cuando llegaron a una pequea baha dejaron caer un anclote y se acercaron remando hasta la zona ms baja de la orilla, que tena una parte blanca, en que las corrientes haban depositado arena de co-

ral, y una parte negra por la resistente roca que haba dado origen a la isla. Dos marineros bajaron con una plancha y Jack y Stephen bajaron a tierra seguidos por Seymour, Beade, Bonden y un joven marinero llamado Fazackerley. Llevaban una brjula, varios instrumentos, una botella y un bote de pintura, y mientras suban por la hmeda arena hasta la seal que haba dejado la marea, el sol se elevaba a sus espaldas. Se volvieron para mirar atrs: el mar estaba transparente, el cielo, despejado, y el sol, que primero tena color naranja y la forma de un arco entre la fina niebla y luego la forma de un disco partido por la mitad al que haba que mirar con los ojos entrecerrados, era por fin una esfera de brillo cegador que estaba completamente separada del horizonte y proyectaba sus alargadas sombras sobre la playa. Jack calcul la posicin y mir hacia el interior de la isla durante un rato y luego, sealando un peasco con la cabeza, dijo: - No est marcada con pintura, pero me parece que es la roca ms visible de todas, no ests de acuerdo, doctor? - Sin duda, se destaca entre las otras, pero, por qu debera estar marcada con pintura? - Acordamos que el primero que llegara dejara un mensaje veintids yardas al norte de una roca muy visible con una marca hecha con pintura blanca. - Por qu veintids yardas, por el amor de Dios? - Porque sa es la distancia entre las dos porteras en el crquet. *** Dejaron un mensaje en la botella, dejaron la marca y regresaron a la fragata con un conjunto de plantas e insectos que hubiera sido mucho mayor si el capitn no hubiera dicho: - Vamos o desaprovecharemos el cambio de marea. No hay ni un momento que perder. Los marineros subieron por el costado todas esas cosas, y Stephen fue a desayunar con algunas de las que estaban en frascos de pastillas. - Hubiera merecido la pena levantarse antes del amanecer slo por el tremendo apetito que eso despierta -dijo-, pero si al apetito se aaden anlidos anmalos y algunas de estas plantas Cuando haya terminado de comer el kedgeree, te ensear los crustceos ispodos que encontr debajo de una rama cada. Casi seguro que son parientes de la cochinilla de humedad, pero tienen curiosos rasgos por la adaptacin a este clima. Cunto me gustara que Martin los viera! - Espero que pronto podr verlos. Estamos en el paralelo adecuado y si seguimos navegando por l de un lado a otro podremos encontrarnos con ellos en cualquier momento. Hoy navegaremos hacia el este, probablemente ponindonos al pairo durante la noche, maana navegaremos hacia el oeste, y as sucesivamente durante una semana entera. *** - He odo que estuvo navegando en la nueva pinaza -dijo Loder, que lleg puntual a la cita en el dispensario, pero no pareca deseoso de hablar de los sntomas que tena-. Cmo est? - Creo que muy bien. Le gusta a usted navegar, seor?

- Siempre me ha gustado. Tenamos un yate en Inglaterra y aqu tengo una yola, una embarcacin hecha por pueblerinos, como la suya, pero con las planchas exteriores superpuestas y sujetas con clavos de cobre. El ao pasado di la vuelta a Java a bordo de ella en compaa de dos marineros. Tiene slo media cubierta. - Por favor, qutese la ropa y acustese en este sof o taquilla acolchada -indic Stephen. Y poco despus, cuando se lavaba las manos, dijo: - Creo que su suposicin era acertada, seor Loder, pero hemos cogido la enfermedad en una fase temprana. Con estas pastillas y este ungento probablemente la controlaremos en poco tiempo, pero debe seguir el tratamiento con rigurosa regularidad. La infeccin de Prabang la provoca un germen muy virulento. Venga maana a la misma hora para ver cmo est. Por supuesto, debe seguir una estricta dieta: ni vino, ni alcohol ni mucha carne. - Por supuesto! Muchas gracias, doctor. Le estoy sumamente agradecido. Loder se visti y mientras se guardaba los medicamentos en el bolsillo continu: - Sumamente agradecido por stos, por la atencin que me ha prestado y por no echarme un sermn. S muy bien que el viejo desvergonzado hace al nio osado, pero al viejo desvergonzado no le gusta que se lo digan. -Hizo una pausa y, torpemente, pregunt-: A propsito! Podra decirme cundo vamos a regresar a Batavia? Me encantara ver cmo estn mis lechugas inglesas. Adems, como es natural, Fox tiene mucha prisa por llegar. - Por lo que yo s, vamos a seguir navegando de un lado a otro durante un tiempo porque el capitn espera encontrar otro barco, y luego iremos a Java o tal vez a Nueva Gales del Sur. Pero es posible que est equivocado. Si el seor Fox le pregunta al capitn Aubrey, que es quien da las rdenes, las instrucciones y la adecuada informacin, se lo dir con ms exactitud. Pero Fox no pregunt a Aubrey. Ambos se saludaban quitndose el sombrero cuando se vean y, a veces, cuando estaban haciendo ejercicio en el alczar (el capitn en el lado sagrado, el lado de barlovento, y el enviado y su squito en el otro), se decan Buenos das, seor, pero no pasaban de ah. La poca comunicacin que haba entre ellos se estableca oblicuamente y casi de manera furtiva a travs de las conversaciones de Loder con Maturin y de Edwards con los oficiales, cuya amistad no haba cambiado. La fragata naveg hacia el este con el viento estable por el costado de babor, justo de travs, y todava con buen tiempo. Haba una atmsfera de alegra y muchas esperanzas, pero, aunque ese da las esperanzas no se cumplieron, nadie estaba realmente decepcionado cuando vir en redondo poco despus de la puesta de sol, las velas fueron amuradas a estribor, y empez a avanzar despacio hacia el oeste con las gavias arrizadas y rodeada del resplandor de los faroles. Avanzara hacia el oeste hasta la noche del jueves y volvera a virar. Mientras tanto, los serviolas escudriaran desde los topes toda la parte del horizonte que abarcaban con la vista. Podan ver una extensin de mar de quince millas en cada direccin hasta la curva de la tierra que dejaba el resto fuera del alcance de su vista, pero, incluso en la parte oculta, quien tuviera la vista aguda podra ver la punta de las juanetes de un barco que se encontrara a una distancia de quince millas ms all de la curva. A medioda los oficiales que estaban en la cubierta midieron la altitud del sol y una vez ms comprobaron que el rumbo era el adecuado. Stephen, que estaba mucho ms abajo, termin de atender a su paciente, le prepar la medicina mientras l hablaba sin parar (Loder era locuaz cuando se pona nervioso) y luego dijo: - En respuesta a la primera pregunta le dir que s, que su informador tiene toda la razn. El capitn Aubrey es un miembro del Parlamento por Milport, un distrito perteneci-

ente a su familia, es un hombre rico, con propiedades en Hampshire y Somerset, y se lleva muy bien con los ministros. En respuesta a la segunda o a lo que se deduce de la segunda, le dir que no. No voy a actuar como intermediario. Dijo estas ltimas palabras bastante alto para que pudieran orse a pesar del ruido que hacan los marineros que estaban a punto de comer. Era asombroso cmo slo doscientos hombres pudieron llenar toda la fragata de ruido, que ces cuando les sirvieron la carne de cerdo salada de los jueves. Cuando Stephen subi a la cubierta para pedir que pusieran otra manga de ventilacin en la enfermera, el silencio permita or el rumor del agua al pasar por los costados de la fragata, el crujido de la jarcia, el familiar ruido de los motones y el continuo susurro del viento entre miles de finos y gruesos cabos con diversa tirantez. Jack y Fielding miraban hacia abajo, hacia la nueva pinaza, donde los marineros estaban inclinando el palo trinquete cuatro pulgadas hacia delante. Despus de estar conversando animadamente unos minutos, Jack se volvi y al ver a Stephen, exclam: - Ah, ests ah, doctor! Te gustara subir a la cofa y volver a ver las Falsas Nantunas? - Pocas cosas me causaran ms placer -respondi Stephen, pero menta. Nunca haba vencido el miedo a la altura ni haba dejado de desconfiar de las oscilantes escaleras hechas de cabos, que eran inseguras, poco adecuadas para su objetivo y ms apropiadas para los simios que para los seres racionales. Pero mientras suba pens que la distincin entre ambos no era acertada porque Muong era un simio y, aunque a veces obraba con poca inteligencia y era testarudo, era un ser racional. - Mira -indic Jack, dndole el catalejo-. Se puede ver la franja de pintura blanca donde ese muchacho derram el bote, pero no veo la bandera que debera estar all en respuesta a ella. Todava no han pasado por aqu. Dijo lo mismo el viernes. El da transcurri igual, el rumbo que siguieron era igual, y todava todos a bordo tenan muchas esperanzas, pues no pensaban que estaban truncadas sino que su realizacin se retrasaba. Y de nuevo Stephen, antes de empezar a descender torpemente lleno de horror, hizo un comentario sobre la ausencia de grandes barcos y pequeas embarcaciones en la zona. En el ocano no haba nada, ni siquiera aves marinas. - Tal vez no era lgico pensar que encontrara pelcanos filipinos, pero el caso es que esto es un archipilago. Stephen, que despus de comer generalmente iba al coronamiento para mirar la estela o hacia la proa, advirti durante esos das signos de que ahora los miembros del squito del enviado eran si no desafectos s seguidores menos entusiastas, respetuosos y aduladores que al principio. Pero Fox no pareca percibirlo y su propia exaltacin no haba disminuido. Hablaba con voz muy alta y aguda, en tono seguro, sus ojos tenan un extraordinario brillo y andaba con paso ligero. El sbado se encontr con Stephen mientras caminaba por la entrecubierta y exclam: - Ah, Maturin! Cmo est? Hace mucho que apenas tenemos ocasin de saludarnos. Quiere jugar al chaquete conmigo? Fox jug sin prestar ninguna atencin, y despus de haber perdido innecesariamente la segunda partida (tena asegurada la victoria con una ficha en una banda y otra en la parte del tablero de Stephen), dijo: - Como podr imaginarse, estoy deseoso de que todos en Inglaterra se enteren de nuestro triunfo cuanto antes porque Haba enfatizado el nuestro, pero como Stephen le miraba con indiferencia y su expresin denotaba que estaba bien informado, no fue capaz de dar ninguna de las impor-

tantes razones polticas y estratgicas que haba dado a Loder. Despus de hacer una pausa para toser y sacudirse la nariz, continu: - Naturalmente, me gustara mucho saber si el capitn Aubrey piensa, es decir, si tiene la intencin de seguir el rumbo que anunci antes o si ese barco ms o menos mtico de que he odo hablar ha adquirido de repente gran importancia. - Estoy seguro de que se lo dira si se lo preguntara. - Quiz, pero no quiero arriesgarme a que me haga un desaire. El otro da me trat con rudeza y habl largamente de los poderes del capitn de un barco de guerra, de que su deber es dar cuenta de sus acciones slo a sus superiores en la jerarqua de la Armada y de su total autonoma en la mar, comparable a la de un monarca absoluto. Habl en un tono autoritario y despectivo que me sorprendi extraordinariamente. Pero esa no fue la primera muestra de su aversin, una aversin incomprensible, gratuita e inmotivada. - No creo que exista. No hay duda de que momentneamente sinti mucha rabia, que expres con violencia, por el incidente de hace varias noches, pues eso es algo sumamente ofensivo para un oficial de marina, pero no le tiene aversin. Oh, no, no, de ninguna manera! - Entonces, por qu no orden que la fragata estuviera adornada con banderas por todas partes ni que los marineros estuvieran de pie en las vergas dando vivas cuando yo embarcara con el tratado? No he tenido en cuenta otros desaires, pero creo que semejante insulto slo puede ser fruto de una profunda aversin. - No, no, estimado seor -intent tranquilizarlo Stephen, sonriendo-. Permtame aclarar este malentendido. Se ordena a los hombres a colocarse as en un barco cuando lo visita un miembro de la familia real, a veces cuando dos barcos que suelen navegar juntos se renen o se separan, y sobre todo como homenaje a un oficial que ha conseguido una importante victoria. Con mis propios ojos vi cmo era homenajeado as el capitn Broke, de la Shannon. Pero esa victoria tiene que haberse conseguido en una batalla, estimado seor, no en la mesa de negociaciones. La victoria tiene que ser militar, no diplomtica. Fox vacil unos momentos, pero despus volvi a poner una expresin que denotaba total seguridad. Luego asinti con la cabeza y dijo: - Por supuesto que usted tiene que apoyar a su amigo. Y sus motivos son obvios. No hay nada ms que hablar. Entonces se puso de pie e hizo una inclinacin de cabeza. *** La profunda irritacin de Stephen dur todo el tiempo que tard en subir a la cofa del mayor y le hizo olvidarse del miedo y de tomar las usuales precauciones. - Qu tipo ms extrao eres, Stephen! -exclam Jack-. Cuando quieres puedes subir a lo alto de la jarcia como -Iba a decir un ser humano, pero lo cambi justo antes de que saliera de su boca y termin diciendo-: un marinero de primera. A una legua al norte, en las aguas donde pareca haber tan pocos peligros como barcos, aves, cetceos, reptiles y troncos a la deriva, las aguas que parecan las del segundo da de la Creacin, estaban las Falsas Nantunas rodeadas de flecos blancos y la ancha franja de pintura poda verse por el catalejo tan bien como se notaba la ausencia de la bandera. - Esto no es distinto de vigilar el cabo Sici mientras se hace el bloqueo de Toln -dijo Jack, guardando el catalejo-. El maldito cabo pareca siempre igual. Solamos aproxi-

marnos Pero por supuesto que lo recuerdas perfectamente bien. Estabas all. Qu desea, seor Fielding? - Disclpeme, seor, pero olvid preguntarle si maana habr ceremonia religiosa. Los hombres del coro quisieran saber qu cnticos tienen que preparar. - Bueno, por lo que respecta a eso -dijo, mirando con rencor hacia las Falsas Nantunas-, creo que ser mejor leer el Cdigo Naval antes de hacer las salvas. Estoy seguro de que no habr olvidado de que maana es el da de la Coronacin. - Oh, no, seor! Ahora mismo acabo de hablar con el seor White. Quiere que excluyamos la tablilla? - Me s todos los artculos de memoria, pero, aun as, sera mejor tener la tablilla delante. Ms vale prevenir que lamentar. Ante ese objeto de madera barnizada plegable y con dos hojas, un objeto parecido a una tablilla de navegacin que tena grabadas en letras grandes todo el texto del Cdigo Naval, el capitn Aubrey se coloc el domingo poco despus que sonaran las seis campanadas de la guardia de maana. Ya haba inspeccionado la fragata y los tripulantes, lavados, afeitados y con la camisa limpia estaban delante de l muy atentos y formando pequeos grupos en vez de filas. Los miembros de la misin, los oficiales y los guardiamarinas daban al conjunto un aspecto ms formal, y los infantes de marina, con sus chaquetas rojas y agrupados en forma de una figura geomtrica, un toque de perfeccin. El Cdigo Naval no tena la terrible fuerza de algunas partes del Antiguo Testamento, pero el capitn Aubrey tena una voz grave y potente, y cuando hablaba de los delitos navales tomaba un tono conminatorio que agradaba a los marineros casi tanto como las palabras de Jeremas o el gran anatema. A Stephen, que asista a la ceremonia pero no a la celebrada segn el rito anglicano, le pareca que Jack haca cierto nfasis en el artculo XXIII (Si una persona que est en la escuadra pelea con cualquier otra que tambin est en la escuadra, o le habla en tono de reproche, o dice cosas provocadoras, o hace gestos que puedan provocar peleas o disturbios, y se demuestra que es culpable de eso, recibir el castigo que el delito merezca y que ser decidido por un consejo de guerra) y en el XXVI (Se deben gobernar los barcos del rey con cuidado, de modo que ninguno encalle ni se parta en dos ni choque contra rocas o bancos de arena ni sea expuesto a peligros por obstinacin, negligencia o cualquier otra falta, y quien sea declarado culpable de eso ser castigado con la muerte). No puso nfasis en el famoso artculo XXIX, que deca que cualquiera que fuera declarado culpable de cometer sodoma con un hombre o una bestia tambin sera castigado con la muerte, pero lo hicieron por l muchos de los marineros que llevaron a Fox de un lado a otro de aquel candente fondeadero sin que les diera nunca los buenos das ni las gracias, lo hicieron tosiendo, lanzando miradas a Fox e incluso con un discreto Ja, ja! muy lejos, cerca de la proa. Jack cerr la tablilla y con la misma voz grave grit: - Todos los marineros de frente hacia el costado de estribor! Adelante, seor White! Fox y los miembros de su squito se quedaron sentados y pusieron una expresin desconcertada, pero cuando empez a orse el estrpito de las salvas en honor a la Corona, que se sucedieron con magnfica precisin y formaron una nube de humo que se mova hacia babor, el gesto del enviado se suaviz. Despus del ltimo disparo se puso de pie, hizo una inclinacin de cabeza a la derecha y una a la izquierda y dijo a Fielding: - Gracias por tan hermoso cumplido, seor. - Le ruego que me perdone, seor, pero las gracias no se merecen -respondi Fielding-. Las salvas no estaban dedicadas a ninguna persona. Todos los barcos de la Armada real hacen salvas en honor a la Corona el da de la Coronacin. Alguien se ri y Fox, con una expresin furiosa, se dirigi rpidamente a la escala de toldilla.

La risa haba salido del combs o del pasamano, pero en el alczar nadie haba dado importancia al penoso incidente. Mientras la Diane volva a su rutina, Jack caminaba de una punta a otra del alczar abanicndose con su mejor sombrero con cintas doradas. - Tom tendr que hacer lo mismo en algn lugar de estas aguas -dijo Jack a Stephen-. Espero que nos haya odo. Esto lograra que viniera navegando a toda vela. Cuando llegaron a la barandilla Jack mir hacia la proa y vio a un grumete que estaba sentado junto a las bitas del trinquete ponerse de pie y hacer una graciosa inclinacin de cabeza a la derecha y otra a la izquierda. - Seor Fielding, ese grumete, Lowry est haciendo travesuras en el castillo. Ordnele que suba al tope de un mstil tan rpido como guste para que aprenda a tener modales. Todos los marineros que haban participado en una batalla compartan la opinin del capitn sobre los caonazos. Nada hubiera logrado que otro barco cruzara la lnea del horizonte con mayor rapidez que un distante caonazo, incluso uno tan lejano que pareciera el revuelo de golondrinas en una chimenea. Los serviolas vigilaban con ms celo todava, con tanto celo que poco antes que llegaran los invitados de Jack a comer, lleg un mensaje. Era de Jevons, el serviola del tope del palo mayor, un hombre fiable. Deca que haba avistado un barco o algo muy parecido por sotavento, muy lejos, a veinticinco grados por la amura de estribor, y que a veces desapareca tras el horizonte y luego reapareca. Los serviolas del trinquete y el mesana no lo confirmaron, pero ambos estaban bastante ms abajo. - Creo que ste es el momento apropiado para echar un vistazo -dijo Jack-. Stephen, ten la amabilidad de atender a Blyth y Dick Richardson un momento si llegan antes que yo baje. Tir la chaqueta encima de una silla, cogi el catalejo, avanz hasta la puerta y cuando la abri se encontr frente a frente con sus invitados. - Disclpenme, caballeros, pero tardar dos o tres minutos -dijo-. Voy a subir a lo alto de la jarcia para ver ese barco. - Puedo ir con usted, seor? -inquiri Richardson. - Por supuesto! -exclam Jack. Cuando llegaron a la cubierta, Jack dijo a gritos al serviola que saliera de all y bajara un poco; y mientras Richardson se despojaba de la chaqueta y el chaleco, subi de un salto a los obenques. Enseguida ascendi hasta la cofa, adonde el serviola haba acabado de llegar. - Oh, Dios mo! Espero que tenga razn, seor! - Yo tambin lo espero, Jevons -replic Jack. Se agarr a los obenques de barlovento del mastelero y Richardson a los de sotavento, y poco despus ambos llegaron al tope, el puesto del serviola, respirando ms rpido a causa del calor, y se pusieron de pie sobre la cruceta. Jack pas un brazo alrededor del mastelerillo y observ una parte del horizonte al oeste. - Dnde est, Jevons? -grit. - Entre los diez y los veinticinco grados por la amura, su seora -respondi jevons con angustia-. Apareca y desapareca. Jack volvi a mirar con gran atencin, pero slo vea el mar, el mar y nada ms que el mar. - Dime qu ves, Dick -pregunt, dndole el catalejo. - Nada, seor, nada, lamentablemente -respondi Richardson por fin con desgana. La Diane era uno de los pocos barcos que tena mastelerillos de sobrejuanetes, as que era posible desplegar autnticas sobrejuanetes e incluso monterillas por encima de ellas. Esos mastelerillos se encontraban sobre los mastelerillos de juanetes y estaban asegurados por tablones en la parte superior, un par de obenques y, naturalmente, los es-

tayes. Pero el mastelerillo de sobrejuanete mayor no tena ms de seis pulgadas en la parte ms gruesa, mientras que el mastelerillo de juanete mayor no tena muchas ms, as que los correspondientes obenques y estayes eran muy finos, y el capitn pesaba por lo menos doscientas treinta y cinco libras. - Oh, seor! -exclam Richardson al verle agarrar con su fuerte mano los obenques del mastelerillo de juanete-. Yo puedo subir en un momento. Por favor, dme el catalejo. - Tonteras! -exclam Jack. - Seor, con todo mi respeto, slo peso ciento veinticinco libras. - Bah! -replic Jack, ya por encima de la cruceta-. Qudate quieto. Si sigues saltando como un maldito babuino vas a torcer el mastelerillo. - Oh, seor! -repiti Richardson, y luego junt las manos como si fuera a rezar y vio la voluminosa figura de Jack subir por la red de finos cabos. Le preocupaba el efecto que producira aquel gran peso en un mastelerillo tan fino cuando la fragata tena un balanceo de quince grados y un cabeceo de casi cinco, y puso la mano sobre el tamborete del mastelerillo de juanete por si notaba algn signo de que iba a moverse o a soltarse. Jack, firmemente sujeto all arriba, con un brazo metido entre los obenques del mastelerillo de sobrejuanete, grit: - Por Dios, ya los veo! Ya los veo, pero son unos simples paraos! Son tres paraos navegando con rumbo sur! Bajaron a la cubierta por las burdas y pareca que la gravedad les daba alas. - Siento mucho haberle hecho esperar, seor Blyth -dijo Jack al contador-. Y siento mucho no traerle buenas noticias. Los barcos eran unos simples paraos. - Por ver unos simples paraos ha arruinado los pantalones de dril de los das de fiesta y ha dejado que los malditos huevos escalfados en vino tinto parezcan metralla con orina de caballo -se quej Killick a su ayudante subiendo tanto su chillona voz que pudo orse perfectamente en la cabina. - Por lo que pude ver, navegaban de bolina, as que posiblemente nuestros rumbos convergern. Convergieron y con asombrosa rapidez. Cuando coman el pudn lleg un mensaje informando de que ya podan verse los cascos desde la cubierta, y cuando los comensales subieron a la cubierta para tomar caf al aire libre debajo del toldo, los tres paraos estaban al alcance de los caones. Eran embarcaciones muy grandes y gracias a las batangas eran muy estables y podan navegar muy rpido de bolina. Estaban abarrotadas de hombres. - Hay pocas dudas sobre su profesin -dijo el seor Blyth-. Slo les falta Pata de Palo. - Quiz su presencia explica que estas aguas estn desiertas -dijo Stephen-. Quizs hayan arrasado con todo en el ocano. - Como una pica en un burdel -sentenci Richardson. Jack pudo ver por el catalejo a su jefe, un hombrecillo delgado con un turbante verde que estaba sentado en lo alto de la jarcia y miraba la Diane hacindose sombra sobre los ojos con la mano. Advirti que negaba con la cabeza y un minuto despus vio las proas orzar y deslizarse a trece o catorce nudos con el moderado viento. El pase de revista, los artculos del Cdigo Naval, el pudn de pasas y los paraos haban marcado ese domingo, pero iba a ocurrir otro suceso que lo convertira en un da especial. A medida que el sol, que ahora pareca una gran pelota de color rojizo, se acercaba al mar, la luna llena se elevaba sobre el horizonte por el este. Ese fenmeno no era raro sino todo lo contrario, pero esta vez, debido a la pureza del cielo, el alto grado de humedad y, sin duda, un montn de factores menos obvios que rara vez coincidan, al-

canz la perfeccin esttica. Todos los tripulantes, incluidos los grumetes, y los malditos cabrones, que eran locuaces e insensibles, lo contemplaban en silencio. Todos los tripulantes, el capitn de la Diane y la mayora de los oficiales crean que era un presagio, aunque no se pusieron de acuerdo sobre lo que anunciaba hasta el da siguiente, cuando la fragata, navegando con rumbo oeste, pas por delante de las Falsas Nantunas a un cuarto de milla de distancia. All no haba ninguna bandera, ninguna, pero en el peasco ms visible, justo sobre la franja de pintura blanca, estaba posado un cormorn negro con las alas abiertas y cadas. Stephen asegur que la presencia de un cormorn era perfectamente natural porque abundaban en el sur de Asia y aadi que los chinos los domesticaban desde haca siglos, pero intilmente. Todos saban que a partir de ese momento ya no haba esperanzas de un encuentro en aquel lugar y, aunque los serviolas siguieron vigilando con celo esa noche y todo el da siguiente, nadie se asombr de que al navegar por ltima vez hacia el este la bsqueda fuera tan infructuosa como la primera. Jack continu navegando por el paralelo elegido durante el perodo elegido slo para tranquilizar su conciencia y despus, lleno de tristeza, dio la orden de virar al suroeste para seguir la ruta que el oficial de derrota y l decidieron que era la mejor para ir a Java, tras pasar la tarde consultando todas las cartas marinas disponibles y las notas y las observaciones de Dalrymple y de Muffit. Le embargaba la tristeza y tambin la irritacin, mejor dicho, estaba muy disgustado. Antes que el sol se pusiera, su escribiente y l, como era usual, haban hecho la medicin de la temperatura y la salinidad del agua y otras cosas para Humboldt. El haba llevado a la cabina todos los tubos, botes e instrumentos y los haba puesto junto al libro abierto, pero antes de anotar las cifras, fue al jardn, es decir, al retrete. Mientras estaba all sentado oy un estrpito y luego un ruido confuso, y al salir supo que Stephen se haba cado de la silla desde la que trataba de alcanzar una araa que haba en la claraboya y no slo haba derramado agua de mar sobre sus anotaciones, sino que tambin haba roto varios instrumentos, prcticamente todos los de cristal: higrmetros, siete diferentes tipos de termmetros, el aparato de Crompton que meda la gravedad Adems, haba destrozado un barmetro colgante y haba derribado un colgador de sables. Y todo ocurri estando el mar bastante tranquilo. Cuando la cabina volvi a estar en orden ya casi estaba oscuro. Despus de pasar revista, Jack subi a la cofa del mayor para ver salir la luna, pero por primera vez haba nubes que ocultaban el cielo al este, nubes que traeran lluvia por la noche, y entonces, cansado y decepcionado, se sent sobre las alas dobladas. Haba hecho un gran esfuerzo para subir a lo alto de la jarcia y haba notado su peso; y el domingo, en cambio, haba llegado a ms altura y no lo haba advertido. Entonces se dijo: Ser la edad? Vlgame Dios! Qu idea!. Durante un rato permaneci recostado en la lona observando las estrellas que estaban justo encima y la punta del palo mayor, que giraba entre ellas. Tambin escuchaba el constante rumor de la fragata al navegar, aunque sin prestarle mucha atencin, y las ocasionales rdenes y la llamada a los hombres de guardia. Richardson se encargaba de esa guardia; Warren estara encargado de la de media y Elliott de la de alba. Se dio cuenta de que se haba quedado dormido cuando le despertaron las dos campanadas. - Esto no es bueno -dijo, estirndose y mirando hacia el cielo. La luna estaba ahora muy arriba y medio oculta y desfigurada por una nube baja. El viento tena casi la misma intensidad, pero era probable que trajera chubascos y mal tiempo. Al llegar a la cabina supo que Stephen se haba ido a la cubierta inferior, as que pidi tostadas con queso y un gran vaso de grog con mucho zumo de limn. Luego escribi una nota al seor Fox en la que le presentaba sus respetos y le deca que tena el honor

de informar a su excelencia que la fragata navegaba con rumbo a Java y que, si el viento y el tiempo lo permitan, llegara a Batavia el viernes. Tambin le deca que era conveniente que los sirvientes de miembros de la misin empezaran a hacer el equipaje al da siguiente, pues no estaba previsto que la Diane permaneciera largo tiempo en el puerto. La mand con el guardiamarina de guardia y se acost enseguida. Su coy se mova con el suave balanceo y el lento cabeceo de la fragata. Los dems objetos colgantes se movan tambin, y su rtmico movimiento era apenas visible a la luz del pequeo farol que tena a su lado. Not que el sueo estaba llegando y al volverse de lado para darle la bienvenida vio brillar la charretera de su mejor chaqueta. Record cunto la haba aorado durante el perodo que haba pasado fuera de la lista de capitanes de la Armada. En aquel tiempo haba soado una vez que la vea y se haba despertado sintiendo una pena indescriptible. Pero ahora realmente estaba all, era algo tangible y slido. Sinti que el corazn le brincaba en el pecho y se qued dormido con una sonrisa en los labios. Le despert el lejano grito Has odo la noticia?, la frase humorstica con que a las cuatro de la madrugada los marineros de guardia indicaban a los que estaban abajo que deban subir a la cubierta a relevarles. Luego oy las voces de Warren y Elliott, mucho ms cercanas. - Aqu la tienes -dijo Warren, y aadi cules eran el rumbo y las rdenes. Elliott hizo la repeticin formal. Tambin oy el rumor de la fragata, que le indicaba que el viento era fijo. Todo era normal. De repente pens que, sin duda, Stephen tena amigos doctos en Batavia y sera posible reponer todos los instrumentos o conseguir que los fabricaran hbiles artesanos, de modo que la cadena de precisas mediciones que haba hecho alrededor de medio mundo slo quedara interrumpida durante uno o dos das o, como mximo, tres. Poco antes que tocaran las dos campanadas, llamaron a los marineros lisiados, y en cuanto sonaron empez el ritual de la limpieza de la cubierta a la plida luz de la luna, a pesar de que los chubascos que haban cado en la guardia de media ya la haban limpiado. El ruido de la piedra arenisca que se oa por toda la fragata no despert a Jack Aubrey, pero la primera sacudida que dio cuando la quilla roz las rocas con un chirrido, le hizo salir del coy y despertarse totalmente. En cuanto se puso de pie, la Diane choc con violencia y l cay al suelo. No obstante eso, lleg a la cubierta antes que el mensajero llegara a la escala de toldilla. - Todos a las brazas! -grit tan alto que su voz pudo orse a pesar del estrpito de la fragata al deslizarse sobre el arrecife. - Todos a tirar de las brazas! Echen una mano, echen una mano! Rpido, ah, en la proa! La Diane perda velocidad y poco despus subi por ltima vez con las olas y qued inmvil sobre una invisible roca. Los hombres que estaban abajo subieron a la cubierta en tropel en medio de la penumbra y casi todos los oficiales ya estaban all. Jack mand a un ayudante del carpintero a sondar la sentina. - Seor Fielding, baje el esquife del doctor por el costado -orden. - Dos pies, seor -inform el propio carpintero-. Y aumenta moderadamente. - Gracias, seor Hadley-dijo Jack. La noticia se difundi por toda la cubierta: slo dos pies y aumentaba moderadamente. Se tomaron varias medidas urgentes ms y luego se oy a Richardson decir desde el esquife: - Tres brazas bajo la popa, seor; dos y media bajo la cruja; dos bajo la roda. A un cable de distancia por delante no se llega al fondo con este cabo.

- Carguen todas las velas! -grit Jack-. Preprense para echar el ancla! La penumbra estaba cambiando. El sol ilumin las nubes bajas que estaban al este y luego asom por encima del horizonte. Sonaron cuatro campanadas. Jack fue hasta la proa para ver cmo echaban el ancla (una precaucin para el caso de que se desatara una fuerte tormenta, pero ahora se tomaba principalmente para tranquilidad general, pues no todos los que estaban a bordo eran hroes), y cuando regres ya era de da. El mar estaba bastante agitado, pero empezaba a calmarse y el cielo auguraba buen tiempo. A una milla al norte se encontraba una isla no muy grande, de alrededor de dos millas de dimetro, cubierta de vegetacin. - Cmo est la sentina, seor Fielding? -pregunt. - Dos pies siete pulgadas, seor, y ahora debe estar aumentando. El seor Edward quisiera hablar con usted, si es posible. Jack reflexion unos momentos mientras miraba fuera de la borda. La fragata pareca muerta, como si estuviera sobre rocas secas. No haba hecho ningn movimiento libero ni mucho menos haba dado una sacudida desde la ltima horrible subida con las olas. Adems, estaba muy poco sumergida. En un aparte, Jack dijo al suboficial encargado de los instrumentos de navegacin y a los dos timoneles: - Pueden dejar el timn. Luego sigui meditando mientras las bombas empezaron a chirriar y a lanzar chorros de agua. El agua que estaba junto al costado le confirm lo que haba intuido: la fragata haba encallado en el ltimo momento de la pleamar al principio de la estacin. Y la marea estaba bajando rpidamente. Al volverse vio a Killick, que en silencio sostena una gruesa chaqueta, y a Stephen y a Edwards detrs. - Gracias, Killick-dijo, ponindosela-. Buenos das, doctor. Buenos das, seor Edwards. - Buenos das -le devolvi el saludo Edwards-. Su excelencia le presenta sus respetos y quiere saber si l o algn miembro de la misin puede ayudarle. - Es muy amable, pero por el momento lo nico que puede hacer es evitar que esa gente moleste -dijo, sealando con la cabeza a un grupo de sirvientes agrupados en el combs-. Pero, sin duda querr saber cul es la posicin de la fragata. Por favor, qudese con nosotros, doctor, porque esto tambin le interesa. La fragata choc con un arrecife desconocido, que no aparece en las cartas marinas, y ahora est encallada. No s qu daos ha sufrido, pero por ahora no corre peligro. Hay muchas probabilidades de hacerla flotar y apartarse del arrecife en la prxima pleamar aligerando el peso. Y es posible que logremos ponerla en tan buenas condiciones para navegar que nos lleve hasta Batavia, donde podremos carenarla. De todas formas, vamos a bajar las lanchas, y sera conveniente que el seor Fox y su squito, con una guardia apropiada, bajaran a tierra con la mayor cantidad de equipaje posible y nos dejaran hacer nuestro trabajo.

CAPTULO 10 Hicieron su trabajo, su arduo y complejo trabajo, que requera fuerza y a menudo mucha habilidad, de da y de noche. Y su intensidad lleg en la pleamar a un extremo que Jack nunca haba visto en sus largos aos de experiencia. Pasaron todo el da aligerando el peso de la fragata. Cargaban continuamente provisiones en las lanchas y las llevaban a la costa; bajaban por el costado los masteleros y

mastelerillos y formaban balsas con ellos; arrojaban por la borda el agua de los toneles, a pesar de no haber encontrado an agua en la isla (la isla slo estaba habitada por monos de cola prensil), echndola fuera a toneladas con las bombas, junto con el agua de mar que entraba casi tan rpido como la sacaban. Mientras trabajaban vieron que el arrecife qued descubierto a ambos lados en la bajamar, que fue sorprendentemente rpida, y a su alrededor se form espuma, aunque no mucha porque el mar no estaba muy agitado y el viento era moderado. A medida que la marea bajaba, la fragata deba soportar una parte mayor de su propio peso y las cuadernas crujan. Desde los botes poda verse claramente, y como sobresala tanto del agua que las planchas de cobre del casco quedaban a la vista, se pudo apreciar que estaba apoyada en la punta de tres rocas recubiertas de algas de color verde oscuro, dos bajo las aletas y una bajo la quilla, cerca de donde se encontraba el campanario. Se situ all, en posicin casi vertical, cuando las olas la elevaron por ltima vez, y no pudo pasar rozando el resto del arrecife y volver a aguas profundas. Como estaba en posicin casi vertical y tan firme entre aguas de poca profundidad, Jack hizo colocar varios puntales por precaucin, orden que todos los marineros comieran a bordo, turnndose los dos grupos de guardia, y que les dieran mayores raciones para que recobraran las energas perdidas en los duros trabajos pasados, pues las necesitaran. Naturalmente, el bombeo era constante, y mientras los marineros movan continuamente las palancas, el carpintero y sus ayudantes, casi siempre acompaados por el capitn, iban de un lado a otro de la abarrotada bodega y el sollado para reparar los daos en las partes a las que podan acceder y calcular la importancia de los de otros lugares, alumbrados por faroles y con todas las escotillas abiertas para que llegara abajo la mayor cantidad de luz solar posible. Entretanto el contramaestre y sus ayudantes, junto con los ms experimentados marineros que trabajaban en el castillo y en el sollado, desenrollaban poco a poco la cadena menos usada de la Diane, una cadena casi nueva de diecisiete pulgadas de grosor, para amarrarla a la mejor ancla; una tarea nada fcil, pues la cadena pesaba tres toneladas y media y estaba en un espacio reducido. La intentaban amarrar por el extremo que nunca se haba usado, que siempre haba permanecido detrs de las bitas, porque se atribua buena suerte al extremo no usado, y adems, mayor fuerza. Cuidadosamente bajaron a la lancha el ancla, reforzada con el anclote, y cuando lleg la ansiada pleamar los tripulantes remaron hasta un lugar en cuyo fondo agarrara mejor, segn dijeron Fielding y el oficial de derrota, que haban sondado durante largo rato en el esquife, pues el fondo del resto de la zona estaba salpicado de rocas. Durante todo ese perodo las otras lanchas haban navegado de un lado a otro trasladando gran cantidad de provisiones para aligerar el peso de la fragata lo ms rpido posible. Y buena parte del tiempo Stephen y Macmillan permanecieron sentados no en el puesto que ocupaban en las batallas, muy abajo, donde ahora estorbaran, sino en la cabina. En aquellos momentos todos tenan tanta prisa y hacan tantos esfuerzos que ambos ya haban atendido a muchos con magulladuras, esguinces y dislocaciones e incluso a uno con una terrible hernia, un hombre que se haba lesionado por trabajar con exceso de celo. Estaban atendiendo a Blyth, que haba sido derribado en medio del cter pequeo por un gallinero arrojado desde el combs y se haba hecho una herida en el cuero cabelludo que sangraba profusamente. Le cosieron la herida, detuvieron la hemorragia y le preguntaron cmo iban las cosas en la fragata. - Tengo esperanzas, muchas esperanzas de que est a flote dentro de media hora -dijo-. La pleamar est muy prxima, la entrada de agua no es mucho mayor a pesar de estar muy baja y el capitn cree que puede desencallarla. En caso de que la entrada de agua aumente mucho cuando se encuentre en aguas profundas, la llevar a la playa para

carenarla. Sin duda, podr aguantar hasta llegar a la isla, y all hay un buen puerto. Generalmente el viento sopla de tierra y la fragata tendr que avanzar con las mayores aferradas a la vez que las lanchas la remolcan, pero me parece que no tendremos que llegar a eso porque el capitn cree que podr flotar. Los genoles inferiores han sufrido daos, pero el capitn cree que flotar, aunque las bombas tengan que seguir funcionando y haya que cubrir una parte de los fondos con una vela guateada hasta que lleguemos a Batavia. Pero lo primero es desencallarla. Escuchen! Se oy un fuerte grito: - Todas las lanchas! Traigan a bordo todas las lanchas! Los tripulantes de las lanchas subieron enseguida por los costados, pues tambin haban observado con suma atencin cmo suba la marea. El agua haba alcanzado gran altura, no tanta como esperaban, pero al menos la suficiente para ocultar las planchas de cobre del casco. La fragata estaba all como una embarcacin cristiana, y si el mar hubiera estado un poco agitado, casi seguro estara subiendo y dando sacudidas. Todos los marineros saban que sa era la mejor oportunidad, pues la marea alta haba alcanzado un nivel ligeramente inferior al de la anterior y el peso de la fragata haba disminuido Dios saba cuntas toneladas. - Coloquen las barras del cabrestante! -grit Jack-. Seor Crown, por favor, aada los alargues -aadi y, despus de una pausa, en que colocaron los alargues en los extremos de las barras con el fin de que hubiera espacio para que las agarraran ms marineros, dijo-: Adelante, seor Fielding. Hubo ms rdenes pero no se oyeron pasos rpidos, pues todos los marineros ya estaban all, sino pisadas fuertes que fueron ahogadas por las claras y agudas notas del pfano. Las fuertes pisadas se sucedieron con rapidez en las dos primeras vueltas, pero despus con lentitud, con mucha ms lentitud. - Creo que debemos subir a la cubierta -dijo Stephen-. Podramos encontrar un sitio en las barras. Tenemos que ir por el combs, si no nos aplastarn y nos destrozarn. Dieron un rodeo para evitar la parte inferior del cabrestante, que estaba rodeado de multitud de marineros casi inmviles empujando fuertemente las barras, adelantando medio paso y arrancando un solo clic del linguete a costa de cada enorme esfuerzo. Subieron al alczar y se acercaron a la parte superior del cabrestante, tambin rodeada de una multitud casi inmvil. Se oa el fuerte sonido del pfano, y el hombrecillo que lo tocaba estaba encima del tope del cabrestante, que brillaba al sol. Los marineros, muy serios porque estaban concentrados en empujar, estaban plidos y jadeantes por el esfuerzo. - Empujen todos juntos, empujen y se mover! -gritaba Jack con una voz casi irreconocible en medio del grupo. En la proa poda verse la cadena chorreando agua desde el escobn de estribor, estirada de tal manera que pareca reducida a la mitad de su ancho o menos, rgida, formando casi una lnea recta desde la proa al mar. - Todos juntos! -grit otra vez-. Todos juntos! Stephen y Macmillan encontraron un sitio libre en uno de los alargues (ya no haba ninguno en las barras) y empujaron con todas sus fuerzas. Todos siguieron empujando y empujando, pero no hubo ningn progreso. - Oh, seor, la cadena no lo soportar! -exclam el carpintero, que lleg a la popa corriendo. - Paren de empujar! -orden Jack despus de un momento, y se incorpor. Aunque algunos de los dems hicieron lo mismo despus, estaban tan abstrados que tardaron un poco en enderezarse. - Asegure el virador -orden, y dej de hacer presin.

Se acerc al costado caminando pesadamente, avanz por el pasamano hasta el castillo, lleg a la proa y puso toda su atencin en la marea, la fragata y el arrecife. - Slo se puede hacer una cosa -sentenci-. Digan al seor White que venga. Seor White, lo siento, pero hay que arrojar los caones por la borda. El condestable, que estaba plido por el trabajo, palideci an ms. - S, desde luego, seor -dijo, y llam a sus ayudantes y a los jefes de las brigadas de artilleros. Ese era el ms duro golpe de todos, era una autocastracin. No haba ningn hombre que no pensara as cuando sus queridos caones caan de las portas al agua produciendo un horrible chapoteo tras otro. Eso era como subvertir el orden natural. - Tambin los caones largos, seor? Esos caones eran propiedad de Jack y los consideraba como viejos amigos. Eran de bronce, de doce libras y muy precisos. - Tambin los caones largos, seor White. Slo conservaremos las carronadas. Despus del ltimo chapoteo, doblemente fuerte, que produjo una pena de la que se sinti culpable, dijo: - Seor Fielding, vamos a repartir grog. Sus palabras fueron acogidas por confusos gritos de alegra, y Jemmy Bungs baj corriendo al paol del ron y regres con un recipiente lleno no de ron, que se haba acabado, sino de aguardiente de palma, que era mucho ms fuerte. Lo mezcl exactamente con tres partes iguales de agua del tonel que estaba en la cubierta y luego con la cantidad adecuada de limn y azcar y lo sirvi; entreg a Jack la primera pinta y otra a cada uno de los hombres que estaban a bordo. A Jack le pareca que, a pesar de lo que dijeran contra esa costumbre, haba momentos en que no poda considerarse mala, y se era uno de ellos. Bebi su racin despacio mientras miraba hacia las quietas aguas y sinti su efecto casi inmediatamente. - Bueno, compaeros de tripulacin -dijo por fin-, vamos a ver si podemos mover la fragata esta vez. Le pareci sentir cierto movimiento bajo los pies cuando tiraron los caones, como si la fragata estuviera a punto de flotar, y pensaba que si el mar hubiera tenido algn movimiento, la habra levantado del lecho en que se encontraba, as que volvi a ocupar su lugar en la barra del cabrestante muy esperanzado. Hizo una seal con la cabeza al hombre que tocaba el pfano y todos los marineros giraron avanzando al ritmo de Skillygalee-skillygaloo acompaada por los invariables gritos: Pongan badernas! Atencin al virador! Doblar hacia afuera!. Siguieron avanzando rtmicamente y por fin volvieron a sentir la tensin, que era cada vez ms fuerte. La cadena subi, estirndose cada vez ms y con los eslabones estremecindose. - Empujen todos juntos! -grit Jack, apoyndose sobre la barra con todo su peso y afirmando los pies en la cubierta. - Empujen todos juntos! -repiti alguien en la cubierta inferior, donde otro grupo de ms de cincuenta hombres tambin trabajaba con toda su fuerza. - Empujen! Empujen! Todos sintieron la fragata moverse bajo los pies y empujaron las barras con ms fuerza todava. Entonces notaron que lo que tenan delante ceda y en las dos cubiertas cayeron amontonados. - Enrollen la cadena -orden Jack-. Ser suficiente que se quede un hombre en cada barra. Entonces fue hasta la proa cojeando, pues alguien le haba pisado y le haba lastimado, y observ cmo la cadena entraba en la fragata. Se haba separado a pesar de estar amarada por el extremo no usado.

- ste es un final triste -dijo al contramaestre, que esboz una sonrisa amarga. Durante toda la noche continuaron aligerando el peso de la fragata, y cuando la marea, lentamente, termin de bajar, todos vieron los caones alrededor, en el agua poco profunda, reflejando la luz de la luna. Desayunaron temprano y luego echaron un anclote amarrado a dos carronadas despus de avanzar por una ruta que era casi una continuacin de la quilla de la fragata. Luego esperaron a que llegara la pleamar, que empezaba poco despus del alba. El sol sali a las seis e ilumin la limpia y ordenada cubierta. Los marineros no la haban frotado con piedra arenisca, pero la haban limpiado muy bien con lampazos y la haban secado, sobre todo la parte que estaba bajo las barras del cabrestante. Ahora todos miraban cmo suba la marea. El agua ascenda por las planchas de cobre, con olas que aumentaban y disminuan hasta que el sol se situ a un palmo del horizonte, cuando termin la pleamar, y una amplia franja del conjunto de planchas de cobre qued por encima del nivel del mar. Todos se preguntaron si eso era todo, si esa era realmente la pleamar. De acuerdo con los cronmetros de la fragata lo era y lo haba sido desde haca cierto tiempo. Por supuesto que, como todos los marineros saban, despus de la marea viva en cada pleamar el agua suba menos que en la anterior, hasta llegar a la marea muerta, pero una diferencia tan grande como esa no pareca normal. Sin embargo, tendran que poner a flote la fragata con el agua a esa altura, as que agarraron las barras y empujaron hasta que chorreaban sudor y las gotas caan en la cubierta, pero era obvio que todo era intil. Jack no tard en ordenar: - Paren! -Y proyectando su voz ronca hacia abajo, grit-: Seor Richardson, paren de empujar! -Se apart del cabrestante e involuntariamente susurr Stephen-: No es bueno sacarle las entraas a la fragata y a nosotros mismos. Esperaremos hasta la prxima marea viva. Te parece bien que desayunemos? Por el olor, me parece que ese buen hombre tiene el caf preparado. Dara el alma por una taza. Cuando ya tena puesto un pie en la escala se volvi y dijo: - Seor Fielding, cuando los oficiales hayan desayunado y usted pueda reunir a bastantes marineros para tirar de la cadena del ancla, creo que deberan ir en la lancha a recogerla. No me gusta que la cadena est rozando las rocas del fondo hasta la prxima marea viva. Y tal vez despus de un receso puedan llevar otra parte del equipaje del enviado a tierra. En la primera lancha que llev cosas a la isla, regres el secretario, Edwards, quien dijo que el seor Fox presentaba sus respetos al capitn Aubrey y le peda que bajara a tierra porque quera hablar con l con urgencia. - Por favor, ponga mi respuesta en la forma apropiada -dijo Jack, sonriendo al pobre joven-. Estoy demasiado aturdido para ir esta maana. Por favor, dgale algo as como que me encantara y que lo har en la primera oportunidad que tenga. Y presntele mis respetos, naturalmente. Cuando Edwards se fue, se dirigi a Stephen: - Ir despus de dar una cabezada. Por Dios, qu momento para actuar con ceremonia! Incluso hubiera sido capaz de venir en la misma lancha. Pareca que Fox saba algo de eso cuando en el embarcadero le dio la bienvenida a Aubrey, que estaba exhausto y tena mal aspecto a pesar de la cabezada. - Gracias por tener la amabilidad de venir despus de un da y una noche fatigosos. No le habra molestado si no me hubiera parecido que era urgente consultarle sobre los intereses del rey. Quiere que demos un paseo por la playa? Se apartaron de los montones de despachos, documentos atados con cintas, maletas, bultos y provisiones, entre los cuales estaban sentados muchos hombres desconsolados,

y avanzaron despacio hacia el distante extremo de la baha, donde la playa de arena haca una curva y daba paso a las rocas que se adentraban en el mar. - Corrjame si me equivoco, seor -empez Fox despus de dar unos cuantos pasos-, pero, por lo que he odo, a pesar de sus heroicos esfuerzos, la fragata sigue an en el arrecife y debe permanecer all hasta la prxima marea viva. - Exactamente. - Y ni siquiera entonces hay seguridad de que pueda desencallar o, en caso de que lo haga, de que pueda navegar hasta Batavia sin necesidad de largas reparaciones. - No se tiene certeza casi de nada, en la mar. - Sin embargo, hay un hecho indiscutible: no podr desencallar hasta la prxima marea viva. No quiero que tome esto como una crtica ni mucho menos como un intento de culparle de ello, pero le advierto, capitn Aubrey, que este retraso puede perjudicar muy seriamente los intereses de su majestad y que, por tanto, tengo el deber de pedirle que me haga llegar a Batavia en una de las embarcaciones ms grandes. Perder ms tiempo tendra unas incalculables consecuencias en la estrategia general de Inglaterra, pues, como sabe, el equilibrio es tan delicado que la prdida de un solo barco podra provocar un cambio radical, y unos resultados an ms graves y ms obvios en las acciones de la Compaa de Indias, cuyos directores tienen que saber cuanto antes si deben arriesgar sus mercantes en el viaje a China en esta estacin. Todas las acciones incidirn enormemente en la prosperidad del pas y en su capacidad de cambiar el rumbo de la guerra. Despus de una pausa en la que Jack medit sobre eso, continu: - Vamos, slo son dos das de navegacin con el viento fijo de esta poca del ao. Y el gobernador mandar de inmediato barcos y artesanos por si la Diane necesita reparaciones complicadas. - De aqu a Batavia hay casi doscientas millas y estas aguas son peligrosas -le explic Jack-. Por otra parte, no conozco bien el sur del mar de China ni s interpretar el presagio del cielo y todos mis instrumentos estn rotos. Hay que tener en cuenta el tiempo y, adems, a los malayos, los dyaks y los chinos. - Conozco estas aguas desde hace treinta y cinco aos y Loder, que ha navegado alrededor de Java en una embarcacin como la pinaza, las conoce desde hace tanto tiempo como yo. Tanto l como nuestros sirvientes malayos predicen buen tiempo. Y si vamos bien armados, estaremos a salvo. Se lo repito: es una cuestin de obligacin moral. Siguieron andando en silencio y cuando llegaron al final de la playa Jack se sent en las rocas pensativo. - Muy bien -dijo por fin-. Le prestar la pinaza con una carronada en la proa, un par de marineros para manejarla, un oficial para que la gobierne y un timonel. Tambin le dar mosquetes para todos sus hombres. - Gracias Aubrey, gracias! -exclam Fox, estrechndole la mano-. Le estoy muy agradecido pero no esperaba menos de usted, seor. - Mandar la pinaza a las once en punto con el aparejo y los hombres. Las provisiones, el agua y las municiones ya estn en la playa. Le deseo que tenga un viaje bueno y rpido. Presente mis respetos al seor Raffles, por favor. Al volver a la fragata dijo a Fielding: - El enviado partir para Batavia en la pinaza armada con una carronada, una docena de mosquetes y las municiones necesarias. Ya tiene todas las provisiones que precisa. Necesito tres marineros voluntarios, uno preparado para el puesto de timonel, y un oficial para que lleve al grupo hasta all. - Fox no puede esperar a que cambie la luna -explic luego a Stephen-. Partir hacia Batavia con el tratado. He accedido a prestarle la pinaza.

- Crees que un hombre sensato hara ese viaje? -pregunt Stephen en voz baja y grave-. No es esa una locura, una peligrosa aventura? - Una locura? Oh, no! Batavia est slo a unas doscientas millas de aqu. Bligh recorri casi cuatro mil en un barco ms pequeo que nuestra pinaza y con muchas menos provisiones. - Tu pinaza -corrigi Stephen, pues la pinaza era propiedad de Jack. - Bueno, s. Pero espero verla de nuevo, sabes? - Le acompaarn marineros competentes? -pregunt Stephen, intentando calmar su desasosiego-. No dar rdenes extraas e inadecuadas? - Es posible que d rdenes inadecuadas -dijo Jack, con una tmida sonrisa-, pero nadie le har caso. Uno de nuestros oficiales tendr el mando. El oficial en cuestin era Elliott, que estaba de guardia cuando la Diane encall. Elliott saba muy bien que si hubiera recordado las rdenes y hubiera arrizado las gavias cuando el viento aument, la fragata hubiera tenido una velocidad de cuatro nudos en vez de ocho en el momento del choque. De todos modos el choque hubiera sido muy violento, pero probablemente no habra sido desastroso. Jack lo saba y en cuanto accedi a su peticin de tomar el mando de la pinaza examin con l las cartas marinas y las observaciones, y despus revis sus instrumentos y le prest un comps mejor que el suyo para medir el azimut. Poco antes de las once Elliott abandon la fragata para tomar el mando de una embarcacin por primera vez y lleg al embarcadero a la hora convenida. Hubo uno de los intolerables retrasos tpicos de los hombres de tierra adentro: olvidaron paquetes, fueron a cogerlos, cogieron unos en lugar de otros, discutieron, gritaron, dieron contrardenes y cambiaron la organizacin. Jack, que tena la intencin de permanecer en la cubierta hasta que la pinaza llegara a alta mar, baj a la cabina porque no se haba acostado en toda la noche y durmi veinte minutos. Cuando volvi al mundo real subi al alczar y se qued all muy erguido e inmvil. Se quit el sombrero para saludar a Fox, que tambin estaba muy erguido y que tambin se descubri cuando la pinaza, a un cuarto de milla de distancia, zarp e hizo rumbo al sursuroeste. - Bueno, seor Fielding -dijo despus de observar durante un rato la cubierta y la distante costa-. Nos han dejado con un aspecto lamentable: la cubierta est desordenada y la playa parece un campamento de gitanos tras el paso de la polica. Es el seor Edward ese a quien veo ah con los calzones negros? - S, seor. Me dijo que tena que quedarse atrs con una copia del tratado en caso de accidente. - Ah, s? Bueno, despus de comer mande a los marineros a ordenar un poco las cosas aqu y luego que bajen a tierra y ordenen esa masa de objetos antes de continuar aligerando el peso de la fragata. No podemos seguir viviendo con una especie de casa de empeo abandonada al lado. Adems, quiero que el ebanista y sus ayudantes pongan la cabina como estaba y creo que deberamos empezar a buscar agua. Un autntico perodo de sueo antes de la comida, y, sobre todo, la propia comida, sentaron de maravilla al capitn Aubrey - Una vez com cordero en un hostal llamado El Barco Encallado -contaba a sus invitados-, pero nunca pens que llegara a comerlo as en realidad. Les aseguro que esa idea me pareca absurda. Seor Edward, bebamos a su salud. Capitn Welby, s que no debo hablar de cuestiones de trabajo en la mesa, pero, por favor, recurdeme una palabra que tengo en la punta de la lengua desde hace media hora y tiene relacin con lo que debo consultarle cuando bajemos a tierra. Es la palabra culta que hace referencia a montar tiendas de campaa y otras cosas.

- Castrametacin, seor -dijo Welby, con una sonrisa triunfal, pues era raro que un militar consiguiera un triunfo a bordo de un barco de guerra-. Incluye ms cosas de las que se supone. Indudablemente inclua ms cosas de las que Jack supona. - Para empezar, seor -continu Welby-, siempre es conveniente hacer el campamento en un terreno alto y, si es posible, tener bastante agua dentro de los lmites. Y sera raro que con esa pendiente cubierta de hierba no pudiramos matar dos pjaros de un tiro. Lo que quiero decir, seor, es que en la parte superior derecha podran alojarse todos nuestros hombres y en la izquierda hacer un pozo, que no ser muy profundo porque, sin duda, mucho tiempo atrs pasaba por el medio una corriente de agua. Ese emplazamiento no est protegido contra la artillera, pero no podramos pedir uno mejor para repeler un ataque sorpresa. Si se hace un cuadrado y se rodea de un parapeto de altura moderada y una empalizada, entre tres de sus lados y el bosque podra dejarse cierta distancia y se dominara el embarcadero desde el cuarto. Y si se coloca una carronada en cada esquina, aunque no se hagan tneles ni un revelln, se puede formar un buen puesto. Jack decidi inspeccionar la ancha pendiente, una franja de tierra casi triangular entre el tupido bosque y una pequea elevacin del terreno donde los animales de la Diane (gansos, gallinas, cerdos, ovejas y cabras) pacan en grupos sobre una hierba de extraordinario aroma. - Baker -orden-, llvelos a un lugar apartado. - No puedo, seor -replic Baker-. No siguen a nadie ms que a Jemmy Ducks y al joven Pollard. Y los cerdos muerden si se les empuja. Se repeta la vieja historia. Incluso los animales adquiridos ms recientemente, por influencia de los viejos, eran demasiado tercos para ser coaccionados, y todos se dejaban guiar solamente por quienes les gustaban. Estaban slo a un paso de transformarse en vacas sagradas, que no se podan matar ni comer. - Entonces, llame a Jemmy Ducks y a Pollard -le orden Jack. Tom nota mentalmente de que tena que decir a Fielding que pusiera a Pollard a hacer otro trabajo. Con las aves de corral era ms fcil una relacin distante, pero era preciso cambiar con ms frecuencia el guardin del ganado. - Creo que es apropiada -dijo cuando termin de ver toda la pendiente-, pero no pensaba en la defensa sino en el orden, as que me parece que no nos hacen falta un parapeto ni una empalizada y mucho menos tneles o un revelln. Pero necesitamos un pozo y un espacio cuadrado donde montar tiendas y almacenar las provisiones de modo que el contador, el contramaestre y el condestable puedan coger fcilmente lo que necesiten. As que si tiene la amabilidad de hacer un pozo y trazar las lneas de acuerdo con el arte de ordenar campamentos militares, hablar con el velero para que prepare las tiendas. - Quiz convendra hacer una pequea zanja para el drenaje con la tierra amontonada en el borde, seor, por si llueve. - Como guste, capitn Welby -acept Jack, alejndose-, pero nada demasiado complicado. - El sargento y yo la mediremos -dijo Welby-, y empezaremos a cavar en cuanto nos traigan los picos y las palas de la fragata, seor. Al llegar al embarcadero, Jack se enter de que a Stephen le haban visto por ltima vez abrindose paso entre el espeso bosque con un sable afilado por el armero y un par de utensilios para cortar tendones. As que, en compaa de Bonden y Seymour, se fue en el esquife a explorar la mayor parte de la isla que pudiera antes del anochecer. Richardson, que era un excelente compaero para hacer una exploracin, se ocupaba de buscar las anclas perdidas, y Jack no pudo llevarle con l.

Menos mal que el esquife era ligero, pues tuvieron que remar durante todo el viaje porque el viento amain poco despus que Fox y sus compaeros desaparecieran tras el horizonte. Aunque una corriente extraordinariamente fuerte les arrastr por toda la costa sur, tuvieron que remar a lo largo de toda la costa norte desde el extremo oeste, y, como dijo Bonden, si el movimiento de la marea hubiera coincidido con el de la corriente, no podran haber avanzado en contra de ella. La isla era ms o menos rectangular y pareca un libro con las esquinas gastadas puesto sobre el mar y ligeramente inclinado. La costa sur era muy baja; la norte estaba formada por un acantilado que en algunos lugares alcanzaba unos doscientos pies y tena algunos entrantes muy profundos con pequeas playas. Cuando pasaban por all oyeron un agudo grito desde el acantilado; miraron hacia arriba y vieron al doctor Maturin agitando un pauelo en el aire. El doctor grit algo cuando percibi que le haban visto, pero, a pesar de que el aire estaba inmvil y el mar en calma, slo pudieron or la palabra sopa. Jack estuvo pensando en eso mientras meda ngulos y anotaba las mediciones de la profundidad, pero no logr entender nada hasta despus del crepsculo, cuando llegaron a la fragata. El ventanal de popa estaba totalmente iluminado y Stephen permaneca en la cabina restaurada con el violonchelo entre las piernas. Sonri a la vez que hizo una inclinacin de cabeza, sigui tocando una frase musical de su obra El da de Santa Cecilia hasta el final y luego pregunt: - Has visto nuestro campamento con calles? - Slo desde el mar, y pareca una mancha blanca. Todava no est terminado, verdad? - Terminado al gusto de Welby, no, pero ya hay una gran parte construida y otra an mayor exactamente marcada hasta la ltima pulgada y el ltimo grado. Rara vez he visto a un hombre que disfrute ms de lo que hace que Welby, aunque creo que esta tarde disfrut ms que l durante el paseo por el bosque. Encontr la golondrina de los nidos comestibles, la Hirundoesculenta, la golondrina con la que se hace la sopa de nido de pjaro. Hay muchas colonias con varios miles de ellas en esa parte del acantilado desde donde te vi. En los profundos entrantes hay numerosos nidos seguidos. Son aves pequeas, de menos de tres pulgadas de largo, y de color gris, pero son autnticas golondrinas y ms veloces que las nuestras. El nido es casi blanco. Espero que vengas a verlas maana. - Naturalmente, si Dios quiere. Te result difcil atravesar el bosque? - Bastante, a causa de las lianas. Pero hay muchos jabales, y si uno se agacha puede seguir sin dificultad su camino. Tambin hay otros senderos, aunque con mucha hierba alta, probablemente porque de vez en cuando viene gente aqu. Y los animales distan mucho de ser mansos. Jack cogi su violn y lo afin mientras Stephen le contaba brevemente cmo eran la flora y la fauna de la isla. - Y lo mismo ocurre con los monos de cola prensil -dijo Stephen por fin, y juntos empezaron a tocar El da de Santa Cecilia a la vez. Despus de eso y de la visita de Fielding, que fue a informar al capitn, comieron las acostumbradas tostadas con queso. Luego siguieron tocando y el eco de la msica llegaba a todos los rincones de la fragata medio vaca, que resonaba de una manera muy peculiar. Jack se acost tarde y durmi profundamente, aunque su coy se mova tan poco como si hubiera estado colgado en la Torre de Londres; sin embargo, se despert nervioso. Por supuesto que cualquier hombre al mando de un barco del rey encallado en un arrecife que tuviera que esperar varios das para desencallarlo se despertara nervioso, aun cu-

ando los expertos le dijeran que el buen tiempo continuara y tuviera la certeza de que podra desencallar porque ese jueves la marea subira a la misma altura que cuando encall y el domingo mucho ms porque habra marea viva. Pero ese nerviosismo era de otra clase, era muy parecido a la supersticin y al miedo instintivo. Lavarse, afeitarse y desayunar le tranquiliz un poco; y un esperanzador recorrido por la bodega con el carpintero (gracias a las reparaciones que haba hecho el seor Hadley las bombas slo tenan que funcionar quince minutos en cada guardia) acab de sosegarle, y despus de visitar el campamento de Welby casi volva a ser l mismo. El campamento, con la barrera de tierra perfecta (Welby haba interpretado libremente la palabra zanja), la tienda para las provisiones en el centro, las ordenadas calles y el pozo, que ya tena tres pies y medio de agua, era digno de verse; y tambin lo eran los satisfechos infantes de marina, que saban que haban asombrado a los marineros y por una vez haban tenido la oportunidad de demostrar que eran expertos en su trabajo. Cuando baj la marea, Jack fue con una pequea brigada a marcar con balizas los caones. Esos hombres eran los pocos nadadores que haba en la fragata y tres o cuatro eran tambin muy buenos buceadores. Mientras se sumerga con ellos not algo extrao en el agua. Estaba demasiado caliente para ser refrescante y bastante sucia. Marcaron con balizas los caones sin dificultad, pero Jack volvi a sentirse nervioso. Durante la comida dijo a Stephen que esperaba que la fragata saliera del arrecife el jueves sin arrastrarse por la parte restante y casi con seguridad saldra el domingo, porque tanto el sol como la luna nueva haran subir la marea al mximo, al menos media braza ms, formando la marea viva; sin embargo, dej el vino y el postre para ir a la cubierta a escrutar el cielo y el mar. No le gustaron. La marea estaba muy baja y la superficie del mar de una forma extraa, como a tirones. El cielo estaba parcialmente cubierto de nubes bajas. No haba viento y las rocas tenan un olor muy desagradable bajo ese asfixiante calor. Por el costado de la fragata pas lentamente un gran pez de color claro, una especie de tiburn que nunca haba visto. Observ el mar y vio que antes del cambio de marea se formaba una extraa marejada, una marejada muy fuerte y repentina. Su nerviosismo aument, y despus de media hora se volvi hacia el oficial de derrota y orden: - Seor Warren, haga la seal para llamar a todos los oficiales y las lanchas, por favor. Y diga a los marineros que se preparen para echar el anclote como antes, pero con dos cadenas. Fuera del campamento, en una franja de tierra cubierta de hierba, pudo verse cmo un grupo de hombres abandonaba un partido de crquet y los jugadores corran al embarcadero. Y ya las olas lanzaban grandes chorros de espuma sobre la costa. - Seor Warren -dijo de nuevo-, ya le pregunt si tena un barmetro, verdad? - S, seor, y le respond que se lo haba dado al doctor Graham en Plymouth para que lo ajustara. Naturalmente, todava est all. Jack asinti con la cabeza y empez a pasearse de un lado a otro mirando hacia el este cada vez que giraba, pues no slo las olas venan de all, sino que en el horizonte y en la parte del cielo que estaba diez grados por encima apareci un resplandor pardo rojizo que rara vez haba visto. - Seor Fielding, el doctor est en tierra? -inquiri tan pronto como el primer teniente subi a bordo. - S, seor. Cree que usted va a ir con l a dar un paseo por el bosque y tal vez suban a lo alto del acantilado. Tiene un rollo de un cabo fuerte y ligero y le acompaa Sorley, un escalador de una isla escocesa. - Me temo que hoy no podr. Ordene a todos los marineros que vuelvan a aligerar el peso de la fragata llevndose la carronadas, las armas ligeras, las municiones y todo lo

que el contador, el carpintero, el condestable, el armero, el velero y el contramaestre consideren ms importante. Luego deben llevarse sus bolsas y bales y todas las posesiones de los oficiales. Y diga al doctor que venga a bordo a recoger sus cosas y el botiqun. El doctor Maturin lleg en la primera lancha que regres. Haca apenas media hora que haba empezado a subir la marea, pero las olas ya eran muy altas y a largos intervalos chocaban solemnemente contra las rocas que cerraban la baha por el oeste. En la cabina encontr a Jack y a su escribiente recogiendo la documentacin de la fragata, los registros y los libros de seales, los enormes libros que a veces contenan los ms importantes secretos de los barcos de guerra. - Seor Butcher, por el amor de Dios, no olvidemos las mediciones de Humboldt. Estn en esa taquilla. Empaqutelas junto con mis observaciones hidrogrficas. - Voy a cogeras enseguida, seor -dijo Butcher, que haba padecido centenares de horas haciendo cuidadosas mediciones y apreciaba el valor que realmente tenan. - Amigo mo, qu pasa? -pregunt Stephen cuando el escribiente se fue tambalendose con los papeles apretados contra el pecho. - No estoy seguro -respondi Jack-, pero tal vez ocurra lo mismo que en El da de Santa Cecilia:

Cuando la espantosa hora ltima devore este decadente espectculo, la trompeta sonar muy alto, los muertos vivirn y los vivos morirn y la msica el cielo enfurecer. Despus de un breve silencio, dijo: - Mira hacia el este, quieres? Ambos miraron por el ventanal de popa y vieron que debajo del resplandor pardo rojizo el cielo se haba puesto de color prpura. - Recuerdo haber visto el cielo as slo una vez -continu Jack despus de estar pensativo durante una larga pausa-, cuando estbamos en el Pacfico Sur y nos dirigamos a las islas Marquesas. T apenas lo viste porque te caste al combs cuando el barco dio un bandazo y te diste un golpe en la cabeza con un can. Hubo una tremenda tempestad, la tempestad que hizo naufragar a la Norfolk. Tampoco me gusta esta repentina marejada. Por eso estoy sacando todo lo que puedo de la fragata y te ruego que te lleves a tierra todo lo que tengas de valor, todos los jarabes, las pastillas y las sierras. Si me equivoco, no importa mucho. Slo podrn decirme que parezco una vieja. Estaba muy claro que ninguno de los tripulantes de la fragata iba a decir que el capitn pareca una vieja, ya que todos eran de su misma opinin. Y de su total convencimiento se contagiaron los oficiales, los hombres de tierra adentro y los infantes de marina, que llegaron en el primer viaje; al principio se sintieron molestos por tener que interrumpir la partida de crquet, pero ahora estaban silenciosos y miraban ansiosamente al este. Las lanchas iban de un lado a otro a gran velocidad, pero por muy rpido que remaran, en cada viaje vean que las olas llegaban a un lugar ms alto en la playa porque eran ms fuertes a medida que aumentaba la marea. Y lo que era an peor, como la proa de la fragata estaba orientada en contra de la direccin de las olas, no tena proteccin, y

cada vez era ms peligroso que las lanchas se abordaran con ella, as que haba que bajar o incluso tirar los bales y las provisiones desde las bordas de proa. Fue en ese momento cuando Jack hizo acudir a su cabina al primer teniente y dijo: - Seor Fielding, todos los oficiales deben estar preparados para llevar a su brigada a tierra cuando d la orden, por si esto evoluciona como me temo. No se dar la orden Abandonen el barco ni habr gritos ni agitacin. Todos bajarn a tierra en el debido orden. Durante casi una hora ms las olas siguieron aumentando sin que soplara el viento, mientras el eco del solemne impacto llegaba desde las rocas. Al final de esa hora la fragata empez a deslizarse sobre su lecho. Jack ya haba dado la orden y la fragata estaba ya casi vaca. Slo quedaban a bordo cuatro de los hombres que haran el ltimo viaje en una lancha: el capitn, su despensero, el centinela que vigilaba el paol del ron y un marinero que no estaba muy bien de la cabeza. El color prpura se haba extendido por ms de la mitad del cielo y el resplandor pardo rojizo por casi toda la parte restante y llegaba hasta algunos puntos del horizonte. Desde la oscuridad que envolva la popa llegaban truenos y el reflejo de los rayos que caan del cielo al este. Entonces una blanca rfaga de viento pas rozando el mar con un aullido. Un minuto antes el aire estaba quieto y ahora el viento soplaba con tal fuerza que hizo saltar la espuma por el aire y le cort la respiracin y le nubl la vista a los hombres. La lancha, llena hasta los topes con el ltimo cargamento, estaba enganchada al pescante de proa, simplemente enganchada, y Fielding grit con todas sus fuerzas: - Venga, seor! Venga, por Dios! Jack se encontraba en el saltillo del alczar con los otros. - Vayan a la proa -orden antes de bajar a la cabina para registrarla. Comprob que no haba nadie y despus de echarle un ltimo vistazo, corri a la proa de la fragata y salt a la lancha cuando suba con las olas hasta la altura de la borda. En el momento en que Bonden y el primer remero desengancharon el bichero, la lancha dio un bandazo, puso la proa en direccin contraria al terrible viento y empez a balancearse y a cabecear violentamente. A lo lejos Jack vio cmo el cter grande reciba un golpe de mar, volcaba y luego daba varias vueltas entre las letales olas. Antes que la lancha estuviera a mitad de camino de la costa, el viento trajo la lluvia, una negra masa de clida lluvia que cay con violencia. Sentan los ensordecedores truenos justo por encima de sus cabezas y estaban rodeados de relmpagos. - Todos hacia atrs! -grit Bonden en medio del espantoso ruido-. Ciar, por Dios, ciar! La pesada lancha subi y subi, avanz velozmente hacia la playa y se detuvo en una parte alta entre la densa espuma. Todos los tripulantes estaban alineados all, y los que pudieron cogerla por algn lugar la arrastraron hacia arriba por la arena y luego, dando tirones, la llevaron ms all de la marca de la marea, que ya no poda verse. Jack haba notado a menudo, y notaba ahora otra vez, que en casos de emergencia los hombres parecan olvidar el miedo, el dolor y la fatiga. Haba tanto ruido y peligro y el orden natural estaba subvertido de tal modo que se era un caso de emergencia comparable al combate peol a peol entablado por toda la flota. Mientras suban en fila por la resbaladiza pendiente bajo una lluvia increble, llevando la carga a cuestas, los rboles que delimitaban el bosque se pusieron de color verde azulado y los relmpagos volvieron a salir de ellos en direccin al cielo con un sonido sibilante. Se inclin hacia el suboficial y le grit al odo: - Cuida a Charlie! El marinero medio loco estaba llorando y frotndose los ojos con los nudillos; pareca que iba a perder la razn por completo.

- S, seor -dijo el suboficial, como si eso fuera la cosa ms natural del mundo-. Le cambiar en cuanto estemos a cubierto. Cuando llegaron arriba, el embate del viento disminuy porque estaban al abrigo de los rboles, de los agitados rboles. A travs de la poca luz que haba (todava era de da) vieron que las tiendas se mantenan en pie. Una espesa mezcla de agua y barro desbordaba las zanjas hechas por Welby y atravesaba el terreno cubierto de hierba situado por debajo de la salida, pero el campamento no se haba inundado, y cuando Jack lleg a su tienda el suelo todava estaba bastante firme. Pero no not eso ni que estaba resguardado de la lluvia, ya que Fielding le inform que diecisiete tripulantes del cter haban desaparecido y seis estaban malheridos. Adems, a un marinero le haba cado un rayo y a Edward tuvieron que decirle que la pinaza no tena ninguna esperanza de salvarse. Hasta despus de un indefinido perodo de tiempo, cuando estaba sentado con Stephen oyendo el fuerte tamborileo de la lluvia, que se haba convertido en algo habitual para l, y slo llamaban su atencin los ms impresionantes truenos y relmpagos, no not que la tierra bajo sus pies estaba seca, ni que su bal y sus otras posesiones se encontraban colocados sobre burros, ni que sus cronmetros, guardados en sus estuches, estaban metidos en una bolsa. Ahora que no tenan el estmulo de una batalla y no haba nada que hacer, ambos estaban abrumados por los acontecimientos, el exceso de trabajo y el hecho de escuchar continuamente aquel tremendo ruido que converta todo intento de comunicacin en un esfuerzo que eran incapaces de hacer. Permanecieron all sentados tranquilamente, asintiendo con la cabeza cuando se oa algn trueno terrible o un impacto en el bosque cercano, pero tras ese ruido Jack se esforzaba por escuchar los horribles golpetazos de la fragata contra el arrecife. No lo lograba. El ruido general era demasiado fuerte para poder or incluso una andanada a esa distancia. De vez en cuando cerraba los ojos, bajaba la cabeza y dorma. Una vez se despert alrededor de las tres de la madrugada y not un nuevo ruido entre el estrpito que lo envolva todo, un ruido parecido al de un torrente. Y cuando haca un rato que estaba escuchndolo, en el momento en que los relmpagos inundaron la tienda de una luz casi continua, tan viva y duradera a veces que permita ver a Stephen pasando las cuentas del rosario, apareci otro espantoso ruido, pero no era continuo sino que dur cuatro o cinco minutos. - Qu fue eso? -grit. - Un desprendimiento de tierra, amigo mo. Volvieron a sentir sueo y un profundo cansancio, pero durante un buen rato de esa noche ruidosa e iluminada por los relmpagos Stephen no durmi realmente. Aunque en ocasiones su pensamiento vagaba de tal manera que soaba despierto, a menudo pensaba en el tratado de Prabang. La copia de Edwards se encontraba ahora en el botiqun del doctor Maturin, que estaba forrado de metal, porque ese era el lugar ms seco y seguro en el campamento. La carta adjunta era en gran medida como Stephen esperaba, aunque era ms larga, de tono ms vehemente, mucho menos elegante y reflejaba una aversin hacia el joven Edwards que le sorprendi. Como no revelaba ni siquiera por alusin la funcin que l desempeaba, pues el enviado no haba mencionado ninguna fuente de informacin, la carta se entregara como estaba, aunque a veces tena la tentacin de hacerla parecer absurda por el bien de Edwards, aadiendo dos o tres nombres ms a la lista de quienes haban conspirado para disminuir su importancia, hacer an ms difcil su tarea y quitarle el mrito que tena por lo que haba conseguido. Pero en aquel contexto no era posible hacer una cosa as, y aunque lo fuera no era necesario, porque, como comprob tras una breve reflexin la lista era tan larga que no poda alcanzar su objetivo, era el producto de una mente trastornada.

El tifn termin poco despus del amanecer, la lluvia se desplaz hacia el oeste y dej tras de s el cielo tan despejado que cuando Jack se despert crey que aquella luz era un prolongado relmpago. Haba mucho menos viento, pero el volumen del ruido era mucho mayor, en parte porque las violentas olas ya no estaban atemperadas por la copiosa lluvia y en parte porque la tierra desprendida detena el agua del torrente que sala del bosque y bajaba por lo que antes era el terreno triangular y la haca caer en una serie de pequeas cascadas. El amasijo de rboles, hierba y tierra haba desviado en parte el torrente del campamento, que slo haba perdido la esquina sureste, pero lo haba desplazado hacia la parte de la pendiente cubierta de hierba que estaba por encima del embarcadero. Esa parte de la pendiente haba desaparecido y el embarcadero estaba completamente cubierto de tierra. La lancha haba sido arrastrada hacia el mar y destrozada, pero el cter pequeo y varios palos todava permanecan all, entre la maraa de rboles y arbustos arrancados de raz que haba a ambos lados de la desembocadura del torrente. Jack sali despacio de la tienda, pues Stephen se haba dormido en una de las vueltas que daba. Mir hacia el claro cielo y luego ms all de las blancas aguas, hacia el arrecife. La fragata no estaba, naturalmente, pero recorri con la vista la costa de la isla hasta el extremo occidental con la esperanza de que el ancla la hubiera detenido all si haba llegado a las aguas profundas sin muchos daos. Era una esperanza vana, apenas acariciada. Algunos hombres caminaban de un lado a otro del campo, hablando en voz baja o en silencio. A Jack le pareci que estaban impresionados pero contentos de estar vivos. Fielding y Warren estaban entre ellos y miraban hacia el oeste con un catalejo de bolsillo. - Buenos das, caballeros -les salud-. Qu ven? - Buenos das, seor -respondi Fielding, alisndose el pelo con la mano-. Creemos que hubo un terrible naufragio. Entonces le dio el catalejo a Jack, quien despus de mirar por l un rato dijo: - Vamos a ver. Bajaron por la destruida pendiente, humeante por el sol, y luego atravesaron la maraa de rboles cados que flanqueaba el torrente y atesoraba el cter y los palos. Avanzaron por una playa de arena firme donde el nivel del mar era bajo y haba muchos cocos, probablemente de Borneo, y muchos monos ahogados, indudablemente de la isla. Se unieron al grupo varios hombres: Richardson, el contramaestre, el carpintero, todos los guardiamarinas y muchos marineros. El capitn caminaba delante con el primer teniente, quien susurr: - Seor, siento tener que decirle que la tienda que se desprendi en la esquina sureste era donde estaba almacenada la plvora. - Ah, s? Dios mo! Y no qued nada? - No lo he comprobado todava, seor. Es posible que se hayan puesto aparte algunos barriles porque contenan plvora estropeada, pero no sern muchos. - Confiemos en que haya algunos. Siguieron andando sin hablar durante un rato. El da era luminoso y las grandes olas chocaban a su izquierda, formando amplias capas de espuma que suban muy rpido por la playa, aunque no tan alto como durante la noche, pues la marca del agua estaba en el interior del bosque y las algas colgaban de los rboles de la orilla. - Creo que tena razn acerca del naufragio -dijo Jack por fin, y ambos caminaron con ms rapidez mientras sus alargadas sombras se proyectaban sobre la playa delante de ellos-. S, s -continu mientras observaba el costado de un barco que le era familiar, el costado de estribor de la fragata desde la proa hasta la mitad del combs.

Aproximadamente la cuarta parte de la fragata se encontraba all, en la arena, y aunque los barraganetes estaban enterrados, el resto estaba fuera, haba sufrido muy pocos daos y an conservaba la pintura. - Debe de haberse partido por donde las varengas se unen a la quilla -dijo despus de reflexionar durante un largo rato. Cuando los otros llegaron se quedaron mirando el pedazo de la fragata silenciosos, en seal de respeto. Por fin el carpintero coment: - Esas varengas no era buenas, seor, y tampoco los genoles y lo dems. - Creo que tiene razn, seor Hadley -dijo Jack-. Pero como ve, hay mucha madera buena, sin duda suficiente para construir una goleta de moderado tamao. - Oh, s, seor! -exclam Hadley-. Hay madera de sobra. - Entonces, compaeros de tripulacin, construyamos una tan rpido como podamos! -propuso Jack, sonriendo a sus hombres. FIN

GLOSARIO Abatir Separarse un buque del rumbo al que tiene la proa por causa del viento, corrientes o de la mar. Adrizar Enderezar, poner derecho un objeto. Lo contrario de escorar. Aduja Vuelta o rosca circular u oblonga de todo cabo. Aferrar 1. Enganchar en un sitio el bichero, ancla u otro utensilio semejante. 2. Agarrar el ancla en el fondo. 3. Plegar y sujetar velas bajo las vergas cuando no se iba a utilizar. Ala Vela de fortuna que con buen tiempo se larga por una o las dos bandas de las velas de cruz de gavias y juanetes, la baja del trinquete se llama rastrera. Alczar Espacio que media en la cubierta superior de los barcos entre el palo mayor y la popa o la toldilla, donde est el puente de mando. Aletas Maderas curvadas que forman la ltima cuaderna de popa y van unidas a las extremidades de los yugos. Amantillo Cada uno de los dos cabos que sirven para mantener horizontal una verga. Ampolleta Reloj de arena. Amura Nombre o indicacin de la direccin media del casco entre la proa y el travs. Amuras

Ancho del buque en la octava parte de la eslora a partir de la proa y parte extrema del costado en ese sitio. Andana Fila de caones de una batera. Aparejar Poner jarcias y velas a un barco. Aparejo Conjunto de la arboladura, la jarcia y las velas de un buque; si tiene vergas y velas cruzadas se llama de cruz, y si todas las velas estn en el plano diametral es de cuchillo. Araa Grupo de cabos delgados que parten de un punto en donde estn hechos firmes y abriendo en abanico van a terminar a varios puntos de un objeto: coy, vela (para la bolina), cumbre de un toldo, estay, etc. Arboladura Conjunto de palos y vergas de un buque. Arbolar Poner los palos a una embarcacin Arfar Levantar la proa el buque impelido por las olas, debiendo despus bajarla, lo que es cabecear. Armada Grupo de buques de guerra que en el siglo XVI acompaaban a un convoy. Modernamente conjunto de las fuerzas navales de un pas. Arribar Meter el timn a la banda conveniente para que el navo gire a sotavento, aumentando el ngulo de la proa con el viento. Arrizar Tomar rizos. Colocar alguna cosa en el barco de modo adecuado para que se sostenga a pesar del balanceo. Atagallar Navegar un barco muy forzado de vela. Atarazana Desde el siglo XIII, lugar en donde se construyen y reparan naves. Avante Adelante; tomar por avante: dar el viento por la cara de la proa de las velas de cruz. Babor Banda o costado izquierdo de un barco, mirando de popa a proa. Balas En el siglo XVIII haba los siguientes tipos de municin: Rasa: esfera slida de hierro fundido, bolao (piedra). Metralla: saquete con varias balas pequeas. Roja: esfera de hierro, calentada al rojo, usada desde 1613. Encadenada: eran pesadas balas unidas por una cadena. Se enredaban en el aparejo y lo destrozaban. Bao Cada una de las piezas que unen los costados del barco y sirven de asiento a las cubiertas. Barcalonga Cierto barco de pesca. Barloventear

Avanzar contra la direccin del viento. Barlovento Lado de donde viene el viento. Batayola Caja cubierta con encerados que se construye a lo largo del borde de los barcos en la que se recogen los coyes de la tripulacin. Barandilla de madera sobre las bordas del barco que serva para sostener los los de ropa que se colocaban como defensa al ir a entrar en combate. Batera Espacio interior entre dos cubiertas y la fila o andana de caones, que haba en los navos en cubierta corrida de proa a popa. Batiportar Trincar el can contra el costado, apoyando su boca en el borde alto de la porta. Batiporte Cada una de las piezas que forman los cantos alto y bajo de las portas. Bauprs Palo grueso que sale de proa con inclinacin de 30 a 50 segn las pocas, que sirve para hacer firmes los estays de trinquete, para laborear las bolinas o montar las cebaderas y foques; sobre l se monta el botaln y a finales del siglo XVII el tormentn. Bergantn Buque de dos palos -mayor y trinquete- de velas cuadradas y de estay, foques, con gran cangreja como vela mayor en el siglo XVIII. Bergantina Buque propio del Mediterrneo, mixto de jabeque y polacra o bergantn con palos triples. Bichero Asta larga con un hierro con punta y gancho en el extremo, que sirve en las embarcaciones menores para ayudar a atracar y desatracar. Bolao Bala de piedra esfrica. Bolina 1. Cabo con que se cobra la relinga de barlovento de una vela, hacia proa, cuando se cie el viento. 2. La disposicin del buque ciendo el viento. Bombarda Pequeo buque al que en lugar de palo trinquete se monta uno o dos morteros en un pozo de cubierta muy reforzado, teniendo un palo mayor cruzado, y un mesana con cangreja. Bombero Can corto y de grueso calibre, para disparar bombas o granadas. Bordada Tambin bordo. La parte navegada por un buque cuando va ciendo alternativamente por cada banda. Bornear Girar el buque sobre sus amarras estando fondeado. Botaln Palo o percha redonda que se arma en prolongacin hacia afuera de las vergas, bauprs o costados. Botavara Palo redondo que asegurado por popa al mesana sirve para cazar la cangreja.

Bracear Tirar de las brazas para hacer girar las vergas y orientar las velas. Braguero Cabo grueso o guindaleza, con sus extremos afirmados en la amurada; envolva a la curea y al can, y sujetaba a ste en su retroceso. Brandal Cada uno de los cabos largos sobre los que se forman las escalas de viento. Cabo con que se afirman los obenques. Braza 1. Unidad de longitud igual a seis pies. 2. Cabo que sirve para mantener fijas las vergas y hacerlas girar horizontalmente. Brazalete Cabo que une el pie de la verga con la polea por la que pasa la braza doble. Brocal El reborde alrededor de la boca del can. Burda Cabo o cable que hace el oficio de obenque de un mastelero y se hace firme en la borda o en la mesa de guarnicin. Cabecear Bajar la proa el buque por las olas despus de arfar, y tambin al conjunto de los dos movimientos. Cabo Todas las cuerdas que se emplean a bordo y en los arsenales; por eso hay el dicho de que en los buques slo hay dos cuerdas, la del reloj y la de la campana. Calado De un buque, medida desde la flotacin a la parte baja de la quilla. Calces Parte superior de los palos mayores comprendida entre la cofa y el tamborete. Cangreja Vela de cuchillo trapezoidal sujeta por dos relingas que se iza en el palo mesana. Capear Disponer el buque de forma que se aguante sin retroceder; se emplea en temporales, si el buque es de vela; sin stas, a palo seco. Carbonera Nombre vulgar de la vela de estay mayor. Carraca Antiguo barco de transporte, de hasta dos mil toneladas, inventado por los italianos. Carronada Can corto, de poco peso y mucho calibre; nombre originario de Carron (Escocia). Castillo Parte de la cubierta superior desde el palo trinquete hasta la roda, y tambin a la construccin por encima de dicha cubierta en esa parte, y a veces tambin en la popa. Cataviento Pequeo cabo con rodajas de corcho con plumas clavadas o pequeo embudo de tela ligera para indicar el viento, sujeto en la jarcia o en el mastelerillo. Cazar Atirantar la escota hasta que el puo de la vela quede lo ms cerca posible de la borda. Cebadera Vela que se envergaba en una percha cruzada bajo el bauprs, fuera del buque.

Ceir En un buque de vela, navegar en contra de la direccin del viento en el menor ngulo posible. Ciar Ir hacia atrs el buque. Cofa Plataforma colocada en algunos de los palos de barco, que sirve para maniobrar desde ella las vergas altas y para vigilar, etc. Combs Espacio entre el palo trinquete y el mayor, en la cubierta superior o de la batera ms alta. Comps sopln O simplemente sopln. Aguja nutica de techo o cmara. Antes fueron usadas para que los capitanes pudieran conocer el rumbo que segua el navo, sin necesidad de salir de la cmara. Condestable Antiguo ttulo de dignidad equivalente a capitn general. Desde el siglo XVII, suboficial de marina, especialista en artillera. Corbeta Buque de guerra parecido a la fragata, pero slo con menos de 32 caones (siglo xviii). Las hubo mercantes de 150 y 300 toneladas, con trinquete y mayor cruzados y el mesana slo con cangreja, llamndose entonces barca. Corredera Cordel sujeto por un extremo a un carretel y por el otro a la barquilla, junto con la cual sirve para medir lo que anda el barco. Coy Hamaca que sirve de cama a la marinera. Cruceta Meseta de los masteleros, semejante a la cofa de los mayores. Cruz Denominacin de las velas cuadrilteras envergadas a vergas simtricas. Aparejo de cruz. Aparejo de un buque con vergas de uno o dos palos, e incluso cuatro. Cuaderna Cada una de las piezas curvas que arrancando de la quilla forman la armadura del barco. Cuadra Direccin del viento de travs. Cuarta Cada uno de los rumbos o vientos en que est dividida la rosa nutica y vale 360/32 = 11 25. Cter Lancha; una de las que llevan a bordo los barcos, menor que la chalupa y mayor que el chinchorro. Chafaldete Cabo que sirve para cargar los puos de las gavias y juanetes llevndolos al centro de sus vergas. Chinchorro Pequeo bote de remos y la red debajo del bauprs para aferrar los foques. Derivar Caer a sotavento, cuando se produce por la accin de una corriente.

Derrota Rumbo o distintos rumbos que hace un buque para trasladarse de un puerto a otro. Descuartelar A un: navegar con el viento abierto a 78 30' (siete cuartas) del rumbo. Descubierta Reconocimiento que se hace del horizonte desde lo alto de los palos al amanecer o anochecer. Tambin el que hacen los gavieros y juaneteros del estado de la jarcia. Driza Cabo con que se suspenden o izan las velas, vergas, picos. Efemrides Almanaque nutico o tablas astronmicas que dan da a da la situacin de los planetas y circunstancias de los movimientos celestes. Empuidura Cada uno de los cabos firmes en los puos altos o grtil de las velas y en los extremos de las fojas de rizo con que se sujetan a las vergas. Escobn Agujero en la roda (proa) para dar paso a los cables de un barco. Escorar Inclinarse un barco hacia una de las bandas. Lo contrario de adrizar. Escota Cabo sujeto a los puos bajos de las velas que permite cazarlas. Espejo de popa Superficie exterior de la popa de un barco. Espiche Estaquilla que sirve para tapar un agujero en una barca o en una cuba. Esquife Barco pequeo de los que se llevan en los grandes para saltar a tierra. Estacha Cable con que se sujeta un barco a otro fondeado o a un objeto fijo. Estay Cabo que sujeta un mstil para impedir que ste caiga sobre popa. Estribor Banda o costado derecho de un barco, mirando de popa a proa. Estrobo Pedazo de cabo que se emplea para cualquier uso. Fachear Mantener un buque casi parado, si es de vela disponiendo stas de forma que se contrarresten sus efectos. Fala Pequea embarcacin usada en los puertos por los jefes y autoridades de marina. Falucho Embarcacin costera que lleva una vela latina. Flechaste Cada uno de los cordeles que, ligados a los obenques, sirven de escalones para subir a ejecutar maniobras en lo alto de los palos. Foque Vela triangular que se larga a proa del trinquete, amurndola en el bauprs. Fragata

Buque de guerra de los siglos XVII y XVIII menor que el navo, pero con aparejo similar de tres palos cruzados con cofas y crucetas y una sola batera corrida, que es la del combs, con 40 o 60 caones. Las hubo mercantes de ms de 300 toneladas. Fresco Se dice del viento que en los veleros permite llevar todas las velas. Galerna Viento recio del SO al NO que se desencadena inesperadamente en la costa N de Espaa y el golfo de Vizcaya. Gata Bote noruego. Gavia Vela que va en el mastelero mayor de una nave. Gaviero Marinero a cuyo cuidado est la gavia y el registrar cuanto se pueda alcanzar a ver desde ella. Goleta Pequeo buque raso y fino de dos palos, con velas cangrejas. Grtil Borde de la vela por donde se une al palo. Guindola Andamio que rodea un palo. Salvavidas colgando de un cabo largo, colgando por la popa de un barco. Guiada Giro o desvo brusco de la proa del buque con relacin al rumbo que debe seguir. Heur Barcaza o gabarra de carga. Embarcacin cubierta aparejada de balandra que en las costas del mar del Norte sola llevar correspondencia y carga a los grandes buques. Jabeque Pequeo buque, en general de cabotaje, de 30 a 60 toneladas, con tres palos: el trinquete en latina, el mayor casi vertical y el mesana con cangreja. Jarcia Conjunto de todos los cabos de un buque. Jarcia firme o muerta: la que est siempre fija para sujetar los palos; segn su posicin y forma de trabajar se llaman: obenques, estis, brandales, burdas o barbiquejos y mostachos del bauprs. Jarciar Poner la jarcia a una embarcacin, enjarciar. Jardn Obra exterior en voladizo que sobresala a popa en cada banda, en forma de garita, muy decorada exteriormente y que albergaba los retretes de los oficiales superiores. Juanete Nombre del mastelero, verga y vela que van por encima de las gavias en las fragatas, en palos trinquete y mayor; en el mesana se llama perico. La vela ms alta. Juanetero Marinero especialmente encargado de la maniobra de los juanetes. Largar Aflojar o soltar un cabo, vela, etc. Largar velas Para aumentar la velocidad del barco, los gavieros y juaneteros (que eran quienes suban a los palos) desplegaban las velas para que tomaran ms viento. A la voz Lar-

gar! soltaban el pao, cuidando de largarlo primero por los penoles (extremos de la verga) y despus por la cruz (centro). Largo Aplcase al viento que recibe un buque, cuya direccin abre con la quilla un ngulo desde la proa mayor de las seis cuartas de ceir. Lastre Peso formado por lingotes de hierro y piedras que iban en el fondo del barco para aumentar su estabilidad. Lad Embarcacin pesquera semejante al falucho, sin foque, en el Mediterrneo. Levar Arrancar y levantar el ancla del fondo. Mastelerillo El palo menor que va sobre el mastelero a partir de la cruceta. Mastelero La percha o palo menor que va sobre los palos machos desde la cofa. Mayor El palo principal en los veleros de tres o ms palos, situado hacia el centro del buque. Las velas del citado palo, especialmente la ms baja. Meollar Cuerda fina que se emplea para hacer otras ms gruesas, para forrar cabos, etc. Mesa de guarnicin En los buques de vela, conjunto de tablones unidos por sus cantos, y de esta forma con el costado, formando en el costado una meseta horizontal, desde cada palo hacia popa, para sujetar en ella los obenques, burdas y brandales, abrindolos lo ms posible del palo. Mesana Palo ms prximo a la popa en una buque de tres. Vela envergada en un cangrejo de este mstil. Milla Unidad de longitud marina equivalente a 1.852 metros. Mostacho Cabo grueso o cadena que sujeta lateralmente el bauprs a las amuras. Navo Gran buque de guerra de la segunda mitad del siglo xvii y del xviii con ms de 60 caones y con tres palos cruzados y bauprs; tenan dos o tres bateras y popa redonda con espejo plano. Nudo Unidad de velocidad de un barco que equivale a una milla por hora. Lazo hecho de forma tal que, cuando ms se hala de sus chicotes, ms se aprieta. Obenque Cabo o cable grueso con que se sujeta un palo macho o mastelero desde su cabeza a la cubierta, mesa de guarnicin o cofa a banda y banda; los del mastelero se llaman obenquillos. Orzar Hacer girar el buque, llevando su proa desde sotavento hacia barlovento. Es lo contrario de arribar. Orza: La posicin de ir el buque navegando ciendo. Palo

Cada uno de los principales de un buque: trinquete, mayor, mesana y bauprs, a los cuales se agregan los masteleros, todos destinados a sostener las vergas, a que estn unidas las velas. Se llama macho al trozo principal hasta la cofa especialmente. Penol Cada una de las puntas o extremos de toda verga o botaln. Percha Cualquier palo cilndrico de madera. Pingue Cierto barco de carga que se ensancha por la parte de la bodega para aumentar su capacidad. Polacra Buque de dos o tres palos sin cofas. Popa La parte trasera del barco donde se coloca el timn y estn las cmaras principales. Porta Abertura o tronera de las que hay en los costados del buque para ventilar y dar luz y para el juego de la artillera. Proa La parte delantera del barco. Quadra o cuadra Parte del buque a un cuarto de la eslora; viento por la cuadra: el recibido en dicha direccin. Rizo Tomar rizos: disminuir la superficie de las velas amarrando una parte de ellas a las vergas. Roda Pieza robusta de madera colocada a continuacin y encima de la quilla que forma la proa del barco. Saeta Cierto barco de tres palos y una sola cubierta que se empleaba para corso y transporte. Santabrbara Paol destinado en los barcos a guardar la plvora. Cmara por donde se pasa a l. Semforo Aparato instalado en las costas para comunicarse con los barcos por medio de seales hechas con banderas, segn un cdigo internacional. Serviola Robusto pescante que sale de las bordas del castillo, por fuera a ambas caras para manejar anclas. Estar de serviola: marinero de guardia en el sitio de la serviola durante la noche. Singladura Distancia recorrida por un buque en veinticuatro horas, contadas desde un medioda al siguiente. Sirvientes de un can Para simplificar las rdenes, a los sirvientes se les numeraba. Eran seis. El capitn cebaba, apuntaba y disparaba el can. El primero embicaba y elevaba la caa del can; el segundo lo cargaba; el tercero mojaba las pavesas antes de recargar; el cuarto ronzaba (mova) el can y pasaba municin; el quinto era el encargado de suministrar la plvora. Sobrejuanete

Verga cruzada sobre las juanetes. Vela que se pone en ella. Sotaventear Irse o inclinarse el barco a sotavento. Sotavento Costado de la nave opuesto al barlovento, o sea opuesto al lado de donde viene el viento. Tabla de jarcia Conjunto de obenques de un palo con sus flechastes. Tamborete Trozo de madera con que se empalma un palo con otro. Tartana Barco de vela latina de un solo palo perpendicular a la quilla en su centro, empleado para pesca y cabotaje. Timonear Manejar el timn. Traca Hilada de tablas o planchas del fondo del barco. Travs La direccin perpendicular al costado del buque, y se dice de todos los objetos que se hallen en esa direccin. Treo Vela cuadra o redonda que se utiliza en los barcos de vela latina para navegar en popa con vientos fuertes. Trincar Amarrar o sujetar una cosa con cabo; en el siglo XVII los caones se trincaban en la mar batiportndolos o abretonndolos. Trinquete Palo inmediato a la proa en los barcos que tienen ms de uno. Verga mayor que cruza ese palo. Vela que se pone en esa verga. Vela Conjunto de varios paos de lona unidos por costuras, rebordeado por un cabo (relinga) y que se larga en una verga, palo o estay. Velacho La gavia del palo trinquete. Velas mayores Las tres velas principales del navo y otras embarcaciones, que son la mayor, el trinquete y la mesana. Verga Elemento longitudinal de madera o metlico que sirve para envergar una vela, se cuelga y sujeta de cualquiera de los palos o masteleros, tomando el nombre del palo de la vela. Virar Cambiar el rumbo o lado por donde se recibe el viento yendo ciendo. Virar por avante cuando se cambia haciendo pasar el viento por la proa. Virar por redondo cuando se hace pasar el viento por la popa. Modernamente, cambiar de rumbo al opuesto. Yola Barco muy ligero movido a remo y con vela. Zafarrancho Accin de desembarazar las cubiertas y bateras en el siglo xviii, colocando los coyes en las batayolas para proteccin de la tripulacin.

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genre: sf_history author: Patrick OBrian title: Trece salvas de honor sequence: (name=Serie Aubrey-Maturin; number=13)

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