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Qu son los polmeros?

La materia est formada por molculas que pueden ser de tamao normal o molculas gigantes llamadas polmeros. Los polmeros se producen por la unin de cientos de miles de molculas pequeas denominadas monmeros que constituyen enormes cadenas de las formas ms diversas. Algunas parecen fideos, otras tienen ramificaciones. Algunas ms se asemejan a las escaleras de mano y otras son como redes tridimensionales. Existen polmeros naturales de gran significacin comercial como el algodn, formado por fibras de celulosas.

La celulosa se encuentra en la madera y en los tallos de muchas plantas, y se emplean para hacer telas y papel.

La seda es otro polmero natural muy apreciado y es una poliamida semejante al nylon.

Celulosa en la madera: polmero natural.

La lana, protena del pelo de las ovejas, es otro ejemplo de polmero natural.

El hule de los rboles de hevea y de los arbustos de Guayule, son tambin polmeros naturales importantes.

Sin embargo, la mayor parte de los polmeros que usamos en nuestra vida diaria son materiales sintticos con propiedades y aplicaciones variadas.

Polmeros naturales: Son aquellos provenientes directamente del reino vegetal o animal, como la seda, lana, algodn, celulosa, almidn, protenas, caucho natural (ltex o hule), cidos nucleicos, como el ADN, entre otros.

Polmeros semisintticos: Se obtienen por transformacin de polmeros naturales. Por ejemplo, la nitrocelulosa o el caucho vulcanizado.

Caucho: polmero semisinttico.

Polmeros sintticos: Son los transformados o creados por el hombre. Estn aqu todos los plsticos, los ms conocidos en la vida cotidiana son el nylon, el poliestireno, el policloruro de vinilo (PVC) y el polietileno. La gran variedad de propiedades fsicas y qumicas de estos compuestos permite aplicarlos en construccin, embalaje, industria automotriz, aeronutica, electrnica, agricultura o medicina.

Plsticos para todo uso. Lo que distingue a los polmeros de los materiales constituidos por molculas de tamao normal son sus propiedades mecnicas. En general, los polmeros tienen una excelente resistencia mecnica debido a que las grandes cadenas polimricas se atraen. Las fuerzas de atraccin intermoleculares dependen de la composicin qumica del polmero y pueden ser de varias clases.

Celulosa: La celulosa es un hidrato de carbono que forman las paredes de las clulas vegetales. Es el principal polmero constituyente de las plantas y los rboles. La madera, el papel y el algodn contienen celulosa. La celulosa es una excelente fibra. Almidn: es un polmero que se encuentra en las plantas y que forma parte importante de la dieta humana. Alimentos como el pan, el maz y las papas se encuentran llenos de almidn. Similitudes y diferencias El almidn y la celulosa son dos polmeros muy similares, ambos estn constituidas por el mismo monmero, la glucosa. Lo nico que los diferencia es su estructura. En el almidn, todas las unidades de glucosa repetidas estn orientadas en la misma direccin. Pero en la celulosa, cada unidad sucesiva de glucosa esta rotada 180 alrededor del eje de la columna vertebral del polmero, en relacin a la ltima unidad repetida. En nuestro cuerpo existen enzimas especiales que rompen el almidn en unidades de glucosa, as que nuestro cuerpo puede quemarla para producir energa. Si ests siguiendo una dieta sana, consigues as la mayor parte de tu energa a partir del almidn. Pero el cuerpo humano no tiene enzimas para destruir la celulosa y as poder obtener la glucosa. Almidn de papa.

Algunos animales como las termitas, que comen madera, s son capaces de romper la celulosa.

Almidn

Celulosa

El almidn es soluble en agua caliente y con l pueden hacerse tiles objetos. La celulosa, por otra parte, es altamente cristalina y prcticamente no se disuelve en nada. El algodn es una forma de celulosa que empleamos en casi toda nuestra ropa. El hecho de que sea insoluble en agua caliente es importante. De lo contrario, nuestra ropa se disolvera al lavarla. La celulosa posee tambin otra fantstica propiedad que hace posible que se vuelva lisa y achatada cuando la humedecemos y le pasamos una plancha caliente por encima. Esto hace que nuestra ropa de algodn se vea elegante (al menos por un tiempo) pero no obstante permite una fcil limpieza cada vez que la lavamos. En resumen, los polmeros son sustancias que consisten en grandes molculas formadas por muchas unidades muy pequeas que se repiten, llamadas monmeros.

Algodn: polmero