Sei sulla pagina 1di 535

Luci

Shepard

1991)Traducere din limba englez:Silviu GenescuNemira,


2010

SFRITULPM NTULUI(The Ends of the Earth,

us

Lucius Shepard s-a nscut n 1947 n Lynchburg, statul Virginia, i a crescut n Florida. A avut o copilrie grea, la doar cincisprezece ani fugind n Irlanda la bordul unui cargobot. A petrecut mai muli ani n Europa, Africa de Nord i Asia, lucrnd ntr-o fabric de igri n Germania, n bazarul Khan el-Khalili din Cairo sau ca bodyguard n Malaga. Revenit n Statele Unite, Shepard a intrat la Universitatea Carolina de Nord, unde, timp de un semestru, a fost coeditorul publicaiei Carolina Quarterly. S-a alturat apoi unei formaii de muzic i a petrecut anii 70 n mare parte cntnd rocknroll. A avut slujbe din cele mai diferite, de la paznic de noapte la o central nuclear, la profesor de spaniol la o coal diplomatic sau drumar. n 1980 a participat la Clarion Writers Workshop de la Universitatea Michigan i i-a nceput cariera de scriitor. Prima povestire ia aprut n 1983, iar primul roman n 1984. n timpul unei prelungite cltorii n America Central, ntre 1981 i 1982, a fost corespondent de rzboi n El Salvador. Textele sale au fost publicate n multe reviste de circulaie internaional, iar n 1985 a ctigat Premiul John W. Campbell pentru Cel mai bun tnr scriitor. Volumul de povestiri Vntorul de jaguari (Editura Nemira, 2008) i-a adus distinciile World Fantasy Award i Locus n 1988, povestirile Salvador i R&R fiind recompensate cu Locus i SF Chronicle n 1985, respectiv Locus, Nebula i SF Chronicle n 1987. De asemenea, nuvela Radiant Green Star, adugat ulterior volumului, a ctigat Premiul Locus n 2001. Dintre lucrrile sale mai amintim: Barnacle Bill the Spacer and Other Stories (Premiile Hugo, Locus i SF Chronicle, 1993), Life during Wartime (Premiul Kurd Lasswitz, Germania, 1990), The Scalehunters Beautiful Daughter (Premiul Locus, 1989), The Father of Stones (Premiul Locus, 1990), Sfritul Pmntului (Premiul World Fantasy, 1992), The Golden (Premiul Locus, 1994), Louisiana Breakdown (Premiul International Horror Guild, 2004), Viator (Premiul International Horror Guild, 2005), Aztechs (Premiul Imaginaire, Frana, 2006). SFRITUL PMNTULUICei a cror treab este s

demistifice supranaturalul sunt ncntai s sublinieze c incidentele legate de activitatea paranormal se petrec, de cele mai multe ori, n locuri izolate i rareori n prezena unor martori credibili, susinnd c fie i numai acest lucru este o dovad suficient a caracterului fraudulos al fenomenului implicat; totui, mi-am dat seama c agenii supranaturalului, mai ales acele elemente ale cror activiti sunt orientate spre scopuri malefice, s-ar putea s dea dovad de reticen n a-i face apariia naintea unor persoane capabile s le verifice existena i astfel ameninarea pe care o reprezint la adresa omenirii. Pare surprinztor c astfel de fore din umbr dac ele exist ntr-adevr decid s-i fac apariia naintea vreunui martor i este la fel de surprinztor dac forele lor sunt la fel de vaste aa cum au fost descrise n ficiunile populare c nu ne-au venit, pur i simplu, de hac. Poate c sunt mpiedicate s fac asta din cauza unor restricii, a unor limite asupra, s spunem, numrului de suflete pe care au voie s le nface i poate c faptul c se manifest cum se manifest este atribuibil unor reguli contractuale, similare obligaiei corporaiilor (ele nsele fore din umbr) de a anuna public data i locul unde se deruleaz ntrunirile acionarilor. Pentru a evita supravegherea practicilor lor de afaceri, multe corporaii public astfel de anunuri n ghidurile cumprtorilor sau n sptmnalele rurale, publicaii care nu prea ajung sub ochii ageniilor guvernamentale sau ai reporterilor, i pare normal ca supranaturalul s fi emulat tactica aceasta ca mijloc de aplicare a cine tie crei reguli celeste. O astfel de presupunere poate prea o glum, ns intenia mea este ct se poate de serioas i, cu toate c nu pot spune cu o certitudine absolut dac circumstanele care mi-au strnit interesul n aceste chestiuni au fost, n esen, supranaturale sau doar o combinaie extraordinar de oameni i evenimente obinuite, cred c acum ase luni, n Guatemala, un loc notoriu pentru inaccesibilitatea sa i pentru martorii care nu inspir nicio ncredere, am asistat la ceva rar i secret, ceva care s-ar putea s fi reflectat

exerciiul unui adevr reglementar, privitor att la lumea vizibil, ct i la cea invizibil.nainte de a pleca n Guatemala, vreme de trei ani fusesem implicat ntr-o legtur amoroas cu Karen Maniaci, o femeie mritat care conducea o galerie de art din Manhattan, i desprirea noastr, marcat de amrciunea mea i de trdarea ei, a fost cea care m-a convins c aveam nevoie de o schimbare drastic pentru a-mi continua existena. Acest proces de persuasiune a continuat timp de cteva luni, timp n care am rtcit mohort prin New York, oprindu-m din mers doar ca s m holbez la brunetele de un metru aptezeci i cinci i cincizeci i cinci de kilograme; n cele din urm, am ajuns la concluzia c ar fi mai bine dac a pleca din ora ori fceam asta, ori a fi nceput s cochetez cu nebunia. Aveam treizeci i apte de ani i devenisem mult prea prudent ca s vreau s risc printr-o aciune periculoas; totui, e o teatralitate inerent atunci cnd i se dau papucii, un potenial dramatic care cere o rezolvare, aa c pentru a-l lmuri am ales cealalt opiune a celor cu inima frnt: o cltorie spre un rm strin, un loc izolat de restul lumii, unde nu sunt ziare i nimic care s aminteasc de idila cuiva. Livingston, Guatemala, prea locul potrivit. Un ghid turistic peste care s-a ntmplat s dau ntr-o librrie din The Strand l descria drept un sat linitit, aflat la vrsarea lui Ro Dulce n Marea Caraibelor, mpins spre mare de jungla din Petn. Colonizat de negri caraibi i de urmaii sclavilor din Indiile de Est adui aici de britanici ca s lucreze pe plantaiile de trestie-de-zahr din amonte. Nu exist osele spre Livingston. Acolo se ajunge fie cu feribotul din Puerto Morales, fie cu alupa din Reunin, din locul unde se ntlnesc Ro Dulce i autostrada Petn. Majoritatea caselor au perei din stuc alb, curat i acoperi din igle roii. Localnicii nu sunt viciai de turism. Pe dealurile care domin satul se afl o minunat cascad n trepte, numit Siete Altares (apte Altare), botezat astfel din cauza celor apte bazine n care apa al crei punct terminus devin se vars n drumul ei spre mare. Printre delicatesele locale se numr i tocana de broasc-

estoas.Suna perfect, un paradis cu totul izolat de mohortele realiti politice ale rii-mam, un loc unde un brbat se putea duce s se retrag n maniera clasic, plimbndu-se ziua pe plaj, mbrcat ntr-un costum gen Bogart, trezindu-se n fiecare diminea cu capul pe cte-o mas, cu o sticl goal de rom lng cot, un pachet de cri de joc ptate mprtiate n jurul su, doar cu o dam de pic artndu-i faa. La cteva zile dup ce-am citit prezentarea din ghidul turistic, dup o cltorie cu avionul, trenul i un feribot supraaglomerat, am sosit la Livingston. Dup cteva zile, datorit unei ntlniri ntr-unul din baruri, am intrat n posesia unei case cu cinci camere, cu perei din stuc galben i cu podea din ciment, care aparinea unui cuplu de tineri spanioli, medici, care studiaser cu acei curanderos locali i cutau pe cineva care s aib grij de animalele lor de companie o pisic rocat i un tucan n colivie n timp ce ei erau plecai un an prin Statele Unite.Am cltorit mult n viaa mea, i din experien tiam c descrierile din ghidurile turistice au foarte puin n comun cu locurile reale; oricum, dei se petrecuser schimbri cea mai notabil fiind descoperirea satului de ctre cntreul Jimmy Buffett, ale crui vizite frecvente impulsionaser turismul, atrgnd mici grupuri de tineri nomazi, majoritatea francezi i scandinavi, care locuiau n colibele nirate pe plaj , am descoperit c ghidul acela nu exagerase prea mult farmecele Livingstonului. Era adevrat, pe plaj apruser cteva baruri mizerabile i mai era un hotel infestat cu gndaci, nemenionat n ghid: trei etaje de tencuial czut i camere de mrimea unor celule, mobilate cu saltele sfiate i scaune rupte. ns casele caraibienilor strluceau, iar tocana de broascestoas era gustoas i pescuitul mergea bine. Siete Altares era ceva desprins dintr-un film despre mrile Sudului: fiecare bazin umbrit de copaci ceiba, cu crengile ngreunate de orhidee, colibri zbenguindu-se peste tot prin desiuri. Localnicii erau relativ necontaminai, pentru c turitii rmneau pe plaj, care era desprit de sat printrun povrni foarte abrupt i care mulumit barurilor i a

dou dughene cu o singur ncpere le punea la dispoziie tot ce le trebuia.nc din primele zile s-a petrecut o tragedie casnic. Pisica a mncat tucanul, lsndu-i ciocul i ghearele pe podeaua buctriei, ca s le gsesc eu. Dar, n general, lucrurile mergeau bine. Am nceput s lucrez, mintea mi se limpezea, iar colii depresiei au fost smuli de convingerea tot mai solid c existau i alte posibiliti de a fi fericit n afar de compania unei femei nevrotice de carier creia i era team s se ncread n propriile ei simminte, era predispus la atacuri de anxietate i hrzit cumprrii de brri cu aviditatea patologic afiat, cndva, i de Imelda Marcos la achiziionarea de pantofi. Am intrat foarte curnd ntr-o rutin plcut, scriind dimineaa, lucrnd la o culegere de povestiri care n pofida inteniilor mele de a evita subiectul erau despre o femeie mritat, nefericit. Dup-amiezile, zceam n hamacul ntins ntre doi palmieri crescui n curtea interioar a casei i citeam. Seara m plimbam pn la plaj, cu intenia de a m cupla cu vreuna dintre turiste. De obicei, o sfream bnd singur i deprimat, ns am nceput s flirtez cu o anume Odille LeCleuse, o franuzoaic de aproape treizeci de ani, cu pomeii ridicai i o piele lptoas, ochi de un violet nchis i o gur sexy, care arta ntotdeauna de parc era pe cale s strng din buze. Era subjugat de Carl Konwicki cel puin eu aa auzisem , un englez cam de vrsta mea, care tria de doi ani pe plaj i se ntreinea din vnzarea marijuanei.Dup toate aparenele, Konwicki era un tip manipulativ, care-i folosea experiena pentru a-i domina pe cltorii mai puin pregtii i pentru a obine partide de sex i alte forme de devotament, iar eu nu puteam nelege cum Odille, o femeie deteapt, cu o licen n lingvistic la Sorbona, putuse cdea prad unuia ca el. l vedeam zilnic pe uliele satului: un brbat astenic, cu pielea mslinie, dotat cu o fie de barb ntunecat, nengrijit i cu o fa belicoas, semit. De obicei, purta pantaloni negri, largi, o vest brodat i o tichie marocan, iar mersul su avea o nepsare studiat, de parc ar fi fost contient c era privit;

ori de cte ori trecea, m gratula cu cte-un zmbet preocupat. M-am simit provocat de atitudinea lui, att din cauza lui Odille, ct i din cauz c simul meu moral a fost strnit de metodele lui linguitoare, aa c simeam nevoia de a-l face s priceap c vzusem dincolo de poza lui. ns, dndu-mi seama c n cazul n care Odille chiar avea o relaie cu el acest gen de tactici n-ar fi fcut dect s-mi afecteze ansele cu ea, m-am abinut i l-am ignorat.ntr-o sear, cam la dou luni dup sosirea mea, reciteam carnetele de notie n cutarea unui pasaj pe care voiam sl includ ntr-o povestire, cnd o foaie de hrtie, scris de mn, a alunecat dintre pagini, cznd pe podea. Scrisul de mn era cel al fostei mele iubite, Karen. Am lsat-o s zac acolo o clip, ns, n cele din urm, incapabil s rezist, am ridicat-o i-am descoperit astfel c era o scrisoare de pe la nceputul relaiei noastre. Pe o anumit poriune suna cam aa:Cnd m-am dus astzi la terapeut (tiu probabil c am s-i povestesc toate astea la telefon, ceva mai trziu, dar ce naiba!), i-am spus ce s-a ntmplat, cum aproape c am rmas fr serviciu pentru c am fcut dragoste cu tine mai deunzi, la birou, iar ea na prut teribil de surprins. Cnd am ntrebat-o cum se face c o femeie n toat firea, creia i pas de serviciul ei, a putut s-l pericliteze n acest fel, ea a spus, pur i simplu, c trebuie s fi existat un ctig imens din asta pentru mine. Se pare c ncearc s m conduc spre tine are o prere destul de rea despre Barry. Dar probabil c astea nu-s dect nite dorine imaginare ceea ce face ea este s m dirijeze spre ceea ce vreau. Evident, tu eti ceea ce vreau eu, aa c este exact acelai lucru.Ce ciudat, m-am gndit, parcurgnd scrisoarea, cum cuvintele care-mi pruser, odat, att de preioase puteau fi acum att de insipide. Am observat folosirea excesiv a cuvintelor ngrozitor i teribil, mai ales n conjuncie cu surprinztor i surprins. Mi-am dat seama c aceasta fusese reacia ei de baz cnd se ndrgostise. Fusese teribil de surprins. Doamne, i spusese ea. O emoie! Repede, s m grbesc la cel mai bun doctor s mi-o extirpe. Citesc n continuare:

nu-mi pot imagina viaa fr tine, Ray. Cnd ai vorbit alaltieri despre ansele de a fi lovit de un autobuz, m-au trecut nite fiori ngrozitori. Am avut un simmnt ngrozitor de sfiere doar auzindu-te spunnd asta. Este interesant pentru c obinuiam s ncerc s-mi dau seama dac-l iubesc pe Bary sau nu, imaginndu-mi c i se ntmpla ceva ngrozitor i analizam cum m simeam. De obicei, m simeam ru, dar atta totAm rs cu poft. Ultima informaie auzit despre acest subiect era c Barry, care o plictisea pe Karen i pe care ea nu-l respecta deloc, care intrase, recent, n comerul cu produse de cauciuc, reintrase n graii. Barry avea o virtute care mie-mi lipsea: era controlabil, iar prin control Karen dobndea siguran. Putea s-l mint n continuare i s aib diverse aventuri fr s se team c va fi prins Barry era grozav cnd venea vorba s nege adevrul. Iar acum ea avea de gnd s fac un copil n ncercarea de a acoperi hrtoapele din relaia lor, convingndu-se pe sine c aceast prefctorie sigur era cel mai bun lucru pe care-l putea atepta de la via. Urma s-i vin sorocul destul de curnd, din cte-mi ddeam seama. ns nu conta. Niciun gest de-al ei nu ar fi putut aduce contiin i limpezime n ceea ce a fost ntotdeauna o mare arad. Minciunile ei ne condamnaser pe noi trei i, mai presus de orice, se condamnase singur angajndu-se ntr-un soi de via dup metod, ciripind litania afirmaiilor: cred c pot, cred c pot, interpretnd rolul Micii Adulterine Care Poate, i astfel pierznd sperana inimii ei, drzenia sufletului ei. Mi-am imaginat-o la aizeci i cinci de ani, cu frumuseea ei ajuns la o fragilitate grotesc, rtcind printr-un mall, trguind nite draperii suficient de groase ca s o fereasc de secolul douzeci i unu, n vreme ce Barry i trie paii n urma ei, ncercnd s asimileze sentimentul c n toi aceti ani ceva n-a fost n regul, amndoi zmbind i dnd din cap, ateptnd cu nerbdare o soart cenuie i prietenoas.Scrisoarea a readus suferina egocentric, pe care m strduisem s o las n urm, i m-am simit cu aceeai intensitate ca n lunile de dinaintea plecrii din New York gata-gata s

explodez, ca i cum nuntrul meu o presiune se apropia de dogoarea unei mase critice, fcndu-mi gndurile s se agite ca atomii excitai. Faa-mi ardea, de braele i picioarele mele atrnau greuti ameitoare. Am mers n sus i-n jos prin camer, incapabil s-mi recapt calmul, iar dup vreo zece minute am trntit ua de perete, nspimntnd pisica rocat, i-am nit afar, n ntuneric.N-am luat-o ntr-o anumit direcie, ns, destul de repede, m-am trezit pe plaj, ndreptndu-m spre unul din barurile prpdite. Noaptea era perfect pentru starea mea de spirit. Vntoas: se auzea scrnetul constant al valurilor, iar frunzele palmierilor se sfiau; talazurile se rostogoleau, cu spuma lor alb ca o flacr. O lun strlucitoare sclipea ntre frunzele palmate, crend umbre chiar i din cea mai mic proiecie de lumin, iar mai departe de rm, pe jumtate ascunse n umbrele adnci dintre palmieri i cocotieri i acaju, se ntindeau colibe cu geamuri sclipitoare i acoperi de tabl. Plaja era o fie de nisip, zdrenuit, ngust i roiatic, presrat cu resturi de nuci de cocos i caiace rsturnate. Cnd am pit peste un caiac, a orcit ceva, nind dintre ierburile care mrgineau plaja. Am tresrit i m-am prbuit peste un caiac. Nu fusese dect o broasc, ns apariia ei brusc ma fcut contient de vulnerabilitatea mea. Chiar i un loc precum Livingston avea pericolele sale. Se tia c bandiii de strad din Belize veneau aici din Belize City sau din Belmopan cu alupele cu motor, ca s-i bat sau s-i jefuiasc pe turiti, iar n starea mea de spirit agitat a fi fost o int perfect.Barul, Caf Pluto, se afla la adpostul unui col de stnc: o colib cu acoperiul din stuf i nisip n loc de podea, cu mese de picnic iluminate de lumini negre care emiteau o strlucire purpurie malefic, fcndu-i pe toi acei gringo s luceasc precum nite cadavre arse de soare. Muzica reggae venind de la tonomatul din spatele barului de-abia dac se mai auzea din cauza huruitului generatorului. Am dat gata mai multe buturi, ntr-o succesiune rapid, i am terminat afar, n faa barului, lng trunchiul prbuit al unui palmier, bnd rom direct

din sticl i mprind o igar cu marijuana cu Odille i un tnr australian blond, pe nume Ryan, care scria un roman i al crui stil vestimentar lapi, cma i cravat slbit la gt dobndise o ciudat nuan formal. Eram buimac din cauza drogului i a slbticiei nopii, cu cerul ei vast, de un albastru ntunecat, i trilioanele de wai ai stelelor, licriri argintii care preau s pluteasc n jur ca paietele de pe rochia unei dansatoare. n spatele nostru, Caf Pluto semna cu o peter sinistr, iluminat de vine de minereu strlucind purpuriu.L-am ntrebat pe Ryan despre ce era vorba n romanul lui, iar el, vorbind cu o sfial afectat, zise: Nu-i cine tie ce. Smbt seara, ntr-un bar al clasei muncitoare din Sydney.Lu un fum din joint, apoi pas igara lui Odille. Nu prea mergea bine, aa c m-am decis s fac ceva poetic. S fug pn la capetele pmntului.Privi n jurul su, o privire care, n graba ei nepstoare, cuprinse marea, cerul i rmul. Acesta este captul pmntului, nu?Ascuimea imaginii m-a luat prin surprindere, gndindu-m c, fr s vrea, capturase esena locului i a clipei. Mi-am imaginat globul rotindu-se i tot rotindu-se, trgnd n urm-i zdrene ntunecate ale propriei sale substane eseniale, pe una dintre ele aflnduse i felia de noapte i stele i temeri de expatriat, resturi fr niciun loc real n lumea oamenilorVntul nvlui chipul lui Odille cu o uvi de pr. Am dat-o la o parte, iar ea a zmbit, lsndu-i pleoapele s cad. Am vrut s-o duc napoi, acas, i s i-o trag pn uitam tot acel rahat blestemat care mi fripsese zilele n ultimii trei ani. Am auzit c i tu scrii ceva, zise Ryan pe un ton care izbuti s fie att sfidtor, ct i indiferent. Doar nite povestiri, am rspuns, surprins c tia de asta. Doar nite povestiri.Scoase un hohot sumbru i se adres cerului: Ce modest e mi place asta.Apoi, ntorcnd o privire opac spre mine: Nu-i nevoie s-i ascunzi lumina, omule. tim cu toii c eti celebru. Celebru? Nici vorb. Ba eti!Cu un glas tuntor se apuc s citeze o prezentare a ultimei mele cri: Raymond Kingsley, unul dintre stlpii literaturii americane. A bine. Chiar i Stpnul

Timpului i Spaiului crede c eti mare, zise Ryan. i credem, e zgrcit cu laudele. Despre cine tot vorbeti?Ryan art n spatele meu. Despre el.Carl Konwicki cobora spre plaj. Veni agale, se ls pe trunchiul czut i privi spre mare. Odille i Ryan preau c ateapt s spun ceva. Iritat de acest gen de obedien, am slobozit un rgit. Konwicki i ndrept privirile asupra mea, iar eu i-am fcut cu ochiul. Cum e?Am luat o duc zdravn de rom, miam ters buzele cu dosul palmei i l-am intuit cu o cuttur ncruntat. Plesci din limb i zise: Eu sunt bine, mulumesc. M bucur s aud asta.Beat, l uram, ura mea fiind alimentat de frustrarea care m scosese din cas. Ura era chimia care ne unea, liniile de confruntare fiind la fel de distinct trasate precum umbrele pe nisip. Am fcut semn spre tichia lui. Ai stat prin Maroc? O vreme. n ce regiune? tii i tu prin zon.Vntul aplec una dintre frunzele de palmier i, pentru o clip, faa tuciurie a lui Konwicki fu atins de o umbr zimat, ca un ferstru. Nu eti prea comunicativ, am comentat. Te deranjeaz ntrebrile? Nu i cele care au un scop. Ce zici de-o discuie lejer asta ar putea avea vreun scop? Acesta-i obiectivul tu? Care altul s mai fie? Uau! fcu Ryan. Ct intensitate ca ntr-un moment nltor.Odille chicoti. M-am prins, am spus. Despre ce-ai vrea tu s discutm? Ce-ar fi s vorbim despre traducerea pe care o faci ce e? Este Popol Vuh, spuse Konwicki absent. Ia te uit, am rostit eu. Chestia asta a mai fost tradus, nu-i aa? Incorect. Oh, neleg. Iar tu ai s-o faci bine.Am mai tras nc un gt de rom. Ndjduiesc c nu-i pierzi timpul de poman. Timpul.Konwicki zmbi, amuzat n aparen de acest concept; i relu privitul mrii care se opintea din greu. Mda, am fcut eu, injectnd o doz sntoas de sarcasm n glas. E al naibii de complicat de descifrat, nu? Valurile tunau; Konwicki mi ntlni privirea, imperturbabil. De-abia am ateptat s te vd. i eu pe tine, am rostit. Aud c vinzi droguri ca lumea.Mi-am lovit fruntea cu palma, ca i cum mi-a fi dat atunci seama c fcusem o gaf. Iart-m n-am vrut s sune att de jignitor. Konwicki

mi drui unul dintre zmbetele sale distante. E clar c te enerveaz ceva, zise el. Ar trebui s ncerci s te liniteti.M-am aezat aproape de el, pe trunchiul de palmier, suficient de aproape nct s-l fac s se dea mai ncolo, i eram pe cale s-l atrag n discuie i mai mult, numai c se ridic i anun: M-am crat. Dup aceea, intr n bar. Eu a socoti asta drept repriz ctigat, zise Ryan. Dl Kingsley domin n prima jumtate a partidei, Maestrul i revine trziu.Odille se uita dup Konwicki, rsucindu-i o uvi de pr pe degetul arttor. mi fcu un semn i spuse, n timp ce o lua spre bar: M ntorc, da? Am condus-o cu privirea pn cnd a disprut, urmrind unduirile uleioase ale coapselor ei prin blugii tiai, iar cnd m-am ntors spre Ryan, el mi-a zmbit. Ce-i cu ei? am ntrebat. Cu Odille i Maestrul? Doar o chestie temporar, mi adres o cuttur viclean. De ce? Te intereseaz asta?Am pufnit i-am tras un gt de rom. Poi s ajungi la femeie, continu Ryan. Dac ai nervii tari.M-am uitat la el peste gtul sticlei, ns nu l-am ncurajat n vreun fel. Vezi tu, Ray, fcu Ryan, lundu-i tonul afectat al unui lector, Odille-i o pasre rnit. Biata fiin a avut o dezamgire n dragoste, acas, la Paris. i-a cutat mngierea prin ri ndeprtate i a avut nenorocul de a-l fi ntlnit pe Maestru. Nu este chiar un ghinion, nelegi tu. Iar Maestrul nu-i nici el chiar att de Maestru, aa c nu poate oferi cine tie ce bine sau ru. ns a zpcit-o pe Odille, a fcut-o s cread c i-ar putea arta cum s scape de durere prin stilul su de iluminare. Iar asta a implicat ceva timp la pat.innd cont de aceast similaritate n evoluie ntre Odille i mine, mi-am nchipuit c soarta i-a ncercat mna adunndu-ne laolalt. i atunci ce pot s fac? Lucrurile sunt cam n cea, nu-i aa, Ray? chicoti Ryan. Odille e tot mai deziluzionat de Maestru. Caut pe cineva care s-i sparg bula i s-o elibereze.Se ntinse dup sticl, lu un gt i se nec. Doamne, ce porcrie!Se prbui cu spatele pe trunchiul czut i nurub sticla n nisip, astfel c rmase dreapt. Valurile bubuiau; albul nestvilit al talazurilor mi imprima imagini pe retin. Oricum, continu Ryan, n mod

sigur este n cutarea unei salvri emoionale. ns nu poi aborda subiectul printr-o confruntare pe baza statutului social. Va trebui s-l rpui pe Maestru n propriii lui termeni, pe terenul propriu.Poate c romul m fcea s cred c Ryan avea o perspectiv clar asupra situaiei. i care sunt termenii lui? l-am ntrebat. Jocurile, zise el. Indiferent ce joc alege. Mai trase nc un gt din sticl. tii, se teme de tine. Se teme c umbli dup discipoli i c toi copiii lui l vor abandona pentru faimosul scriitor. i d seama c nu te poate aburi cu aiurelile lui cvasierudite. Aa c pentru tine va scoate ceva nou. N-am nicio idee ce va fi, ns va juca ceva cu tine. Trebuie s fac asta e natura lui. Iar pe tine cu ce te-a aburit? Pari s-i reziti. Nici nu trebuie, fcu Ryan. Eu sunt bufonul lui, iar bufonul Curii poate s aib acces la secretele regelui i s se distreze pe seama lor fr teama de a fi pedepsit.Am nceput s rostesc nc o ntrebare, dar am lsat-o balt. Vntul transformase fonetul uor al spumei mrii ntr-un sunet deschis; luna se cufundase dup dealurile care dominau satul, lucirea ei struitoare risipindu-se n trii; partea de sus a cerului se nchisese la culoare spre indigo , iar stelele ardeau att de dens i de elaborat n dispunerea lor nct am crezut c a putea dac a ncerca asta s descifrez ntreaga scriptur i ntregul adevr din propoziiile scprtoare. i limpezimea domnea nu numai pe cer. Ceea ce spusese Ryan avea noim. Odille m testa poate c fr s-i dea seama, ns testndu-m, fr nicio ndoial, nedorind s-l abandoneze pe Konwicki dect dup ce era sigur de mine. Nu i-o luam n nume de ru, era o tactic frecvent folosit n stabilirea unor relaii, ns m-a frapat ct de limpezi erau utilizrile sale pe plaja din Livingston. Nu era vorba doar despre implicaiile sociale, ci i despre cele elementare: iubiii rnii, jalnicul personaj mefistofelic al lui Konwicki, cu toate crile sale sacre i imboldul mrunt de a deine puterea. Brbat, femeie i diavol, nlnuii ntr-o legtur sexual. i-am povestit vreodat de teoria mea a Vizibilului? l-am ntrebat pe Ryan. De-abia ne-am cunoscut, mi aminti el. Doamne, ai dreptate. i eu care

aveam impresia c suntem prieteni vechi. Este din cauza aerului marin. i afecteaz pe toi destul deRyan sughi. De nociv. M rog.Am cules sticla de rom din nisip i-am but. M-am gndit ntotdeauna c n locuri ca astea este posibil s vezi cum decurg cu adevrat lucrurile ntre oameni. S descifrezi relaiile care sunt ascunse de freamtul vieii urbane. Vechile legturi, arhetipurile.Se holb nceoat la mine. Sun al naibii de profund, Ray. Mda, presupun c i e, am spus, iar apoi am adugat: Profunditatea este treaba mea. Sau poate c doar aberez una sau alta. Deci, fcu el, ai s te bagi n joc? Cred c da da. Minunat, spuse Ryan. Asta-i chiar frumos. Cteva clipe mai trziu, Konwicki i Odille ieir din bar i se ndreptar spre noi, adncii n conversaie.Ryan rse i nu se mai opri. S nceap jocul, spuse el.Am mai stat la discuii pe plaj nc o or, fumnd iarba lui Konwicki, ceea ce-a avut darul de-a mai domoli asperitile beiei mele, prnd s m izoleze ntr-o transparen difuz. M-am retras din conversaie privindu-l pe Konwicki. Nu-i evaluam fora i punctele slabe; n pofida discuiei mele cu Ryan, nu oficializasem nc ideea c ntre noi urma s fie o competiie. Deocamdat, nu fceam dect s observ, intrigat de strategia lui. Evitnd ntrebrile, pretinznd c nu tia nimic despre subiect, izbutea s sugereze c subiectul nu merita cercetat i c poseda cunotine dintr-o sfer mult mai relevant pentru alctuirea lucrurilor. Odille-i sorbise, o vreme, fiecare cuvinel, ns curnd ncepu s-i piard interesul, adresndu-mi priviri i zmbete; prea c ncerca s menin o legtur cu Konwicki, ns-i cam pierdea energia n acest demers.n cea mai mare parte a timpului, Konwicki evit s se uite n direcia mea, ns la un moment dat i ndrept privirile spre mine i m fix. Ne-am privit ndelung, apoi el i-a ntors capul, nfrnt. ns n acel moment, pielea de pe faa mea se rci, muchii mi se ncordar i un zmbet mi ntinse buzele. Un zmbet animalic, alimentat de o ur fr niciun fel de remucri, foarte diferit de cea nfocat, la beie, simit iniial. Aceast emoie, la fel i zmbetul preau a fi ceva aruncat

asupra mea i nu o intensificare a emoiilor mele, iar mpreun cu ele apru o cretere brusc a temperaturii mele corporale. Pe frunte, pe piept i brae mi aprur broboane de transpiraie; am vzut rou i am avut senzaia ciudat de percepie dublat, de parc a fi privit cu dou perechi de ochi, dintre care una capabil s vad ntr-un spectru mai larg. Am decis s nu m mai ating de rom.Dup o vreme, Konwicki suger s ne ferim de vnt, care btea tot mai tare, i s mergem la el acas ca s ascultm muzic. Eram nehotrt n privina propunerii lui; dei nu eram chiar pregtit s renun la Odille, nu-mi era poft s m amestec i cu Konwicki i, n plus, eram convins c, dac mergeam acolo cu ei, ar fi avut urmri negative. Drogul mi anihilase ntregul entuziasm. ns Odille m lu de mn, mngindu-mi braul cu moliciunea snului ei. Vii i tu, nu-i aa? zise ea. Bineneles, i-am rspuns, de parc nici nu gndisem vreodat contrariul.Am plecat mpreun de-a lungul plajei, cu Ryan i Konwicki n urma noastr, iar Odille vorbi despre o excursie pn la Esquipulas, ct de curnd, pentru a-l vedea pe Christosul Negru din catedrala de acolo. Vin femeile din ntreaga Americ Central pentru a fi binecuvntate, spuse ea. Stau la rnd zile ntregi. Femei uriae i grase cu turbane albe din Belize. Btrne oloage din insula Roatan. Fete suple i frumoase din Panama. Cu toate ateptnd s petreac numai cteva clipe ngenuncheate n umbra statuii negre. Cnd am auzit prima dat de ea, m-am gndit c e ceva primitiv. Acum mi sun ciudat de modern. Noul Primitivism. mi tot imaginez cum toate acele umbre feminine stau n soarele orbitor, radiourile cnt, vnztorii ofer rcoritoare.i scutur prul. Asta-i numai pentru femei? mi nfrunt privirea pentru o clip, apoi i ntoarse capul. Uneori, brbaii ateapt mpreun cu ele. Am ntrebat-o dac era adevrat ce-mi spusese mie Ryan despre relaia ei amoroas de la Paris. N-am avut nicio ezitare n a o ntreba aa ceva, intimitile erau deliciul nopii. O umbr de iritare i strbtu chipul. Ryan e un idiot. Nu m ndoiesc c ar fi de acord.Odille fcu civa pai n tcere. N-a fost

nimic. O aventur, asta-i tot.Tonul ei sumbru prea s-o contrazic. Da, am avut i eu una chiar nainte s vin aici. Era s m omoare.Se uit n sus spre mine, nc suprat, apoi zmbi. Poate c n privina noastr este o chestiune deFcu un gest frustrat, incapabil s gseasc vorbele potrivite. Victime care recunosc simptomele, am sugerat eu. Presupun c da.i ls capul pe spate i privi n sus, spre cer, de parc ar fi cutat cluzire acolo. Da, am avut o experien proast, dar acum mi-a trecut. Complet?Ea scutur din cap. Nu niciodat nu trece cu totul. Dar tu? Hei, eu sunt bine, am spus. E ca i cum nu s-ar fi ntmplat niciodat.Rse i-mi arunc o privire speculativ. Cine era tipa? O femeie mritat din New York. Oh!Odille i puse mna peste a mea ntr-un gest de simpatie. Asta-i cel mai ru, nu? Vreau s spun, c era mritat. Cel mai ru? Nu tiu. A fost destul de ru. Ea cum era? nspimntat. S-a mritat pentru c avusese ghinion cel puin aa mi-a spus ea. ncepuse s-i mearg tot mai ru. Prinii ei au divorat, i-a fugit cinele, iar acesta a fost un semn c s-ar putea ntmpla ceva i mai ru. Cred c s-a gndit c un mariaj ar proteja-o.Am grbit pasul. E varz fata asta. Cum aa? Nu tie ce naiba vrea. Ori de cte ori se ndoiete de ceva, lanseaz o opinie pro sau contra pn cnd prerea contrar i este urlat pn n creier.Am dat un ut n nisip. Ultima oar cnd am discutat, mi-a explicat ct de fericit era n mariajul ei, numai c erau aceleai motive pentru care pretinsese odat c se simea mizerabil. Defectele acestui individ ridiculizat de ea obinuia s povesteasc tuturor ct de tare o plictisea, ct era de copilros. Toate aceste defecte fuseser transformate n virtui solide. Mi-a spus c tia c n-ar fi putut avea cu Barry sta-i soul ei acel gen de relaie pe care o aveam noi, ns trebuie s faci compromisuri. Cel puin Barry purta ntotdeauna un costum proaspt clcat i se putea conta pe el c nu te va face de rs, dar nici nu va strluci la ntlnirile de afaceri. Am pufnit. Ca so, era un accesoriu perfect pentru inuta de sear. Pari cumplit de dezamgit. Nu pot nega asta. M-a

fcut s trec prin iad. Desigur, mi-am cutat-o cu lumnarea, aa c nu dau vina pe nimeni, n afar de mine nsumi. Bineneles, era frumoas, nu? Ea nu credea asta.Am schimbat subiectul. Al tu era cstorit? Nu, era doar un rahat.Expresia ei deveni rece i-am tiut c, pentru o clip, era din nou la Paris, mpreun cu Rahatul. Mult vreme dup aceea m-am aruncat singur n tot felul de relaii. Credeam c asta m-ar ajuta, ns a fost o greeal acum mi dau seama. Totul pare s fie o greeal dup aceea, am comentat. Nu totul, zise ea ezitnd.Nu eram sigur cum s iau asta, i nu era doar din cauz c se exprimase vag; mai era i faptul c eram descurajat de timiditatea ei. nainte s fi putut ncropi vreun rspuns, ea spuse: M-a ajutat foarte mult s vorbesc cu Carl. Ah, neleg.Am ncercat s-mi ascund dezamgirea, lund spusele ei drept un semn c legtura sa cu Konwicki era nc vital. Nu, nu nelegi. Simplul fapt c am avut pe cineva cu care s discut a fost de ajutor. Bineneles, Carl este un pclici. Tot ceea ce spune e neltor. ns tie s asculte i este foarte greu s gseti un bun asculttor. Practic, asta a fost tot ce s-a petrecut ntre noi. Eu l-am ajutat cu munca lui, iar au mai fost i altele, dar nimic important.M ntrebam dac nu cumva se juca puin cu mine, fcndu-m s ghicesc dac era sau nu disponibil, iar aceast posibilitate m-a fcut s m nfurii cteva momente; dar mai apoi, amintindu-mi ct de nesigure fuseser propriile mele motivaii i rspunsuri, am decis c, dac n-o puteam ierta pe ea, nu m-a fi putut ierta nici pe mine. La ce te gndeti? ntreb Odille.Trsturile ei, cizelate acum de lumina lunii, preau delicate, gravate, ca i cum n ele se dezvluise o anume luciditate, i am crezut c pot vedea dincolo de jocurile i straturile falsei construcii, dincolo de toate acele linii defensive, pn la cine era ea cu adevrat, pn la femeia care nu mai era inocent n sensul acceptat al cuvntului, ns mereu inocent, nc spernd, n pofida durerii i dezamgirii. La Konwicki, am minit eu. L-ai ajutat s traduc Popol Vuh? A vrut s fie discret. A fcut rost de un vechi joc maya i

ceva documente mpreun cu el. De-asta s-a apucat de tradus. Ce fel de joc? Din cte am putut eu s neleg, este un joc de role-playing1. Hrtiile par s sugereze c este ceva n legtur cu cltoria spiritelor. Zeii. Toate culturile vechi au mituri care trateaz aceast chestiune. S-ar putea s fie ceva evocat de preoi n transele lor ceva de genul acesta.Fr niciun motiv vizibil, vestea asta m fcu s m crispez. Chiar la asta te gndeai tu? ntreb Odille. Eram doar discret, am spus i ea rse. Locuina lui Konwicki era o colib cu acoperiul din stuf, cu o singur ncpere mare i cu nisip pe jos, peste care fuseser aezate frunze uscate de palmier n loc de covor, fiind o reclam extrem de bine ntreinut pentru cltoriile sale. Tapiserii din Peru pe perei, o narghilea din bronz, un pergament japonez, un bol cu ceva bijuterii nepaleze, inele de coral i argint prelucrat, perne brodate cu un model cu fir de a turcoaz, pe care le-am recunoscut ca fiind din Isfahan. Boluri fcute din dovleac i diverse instrumente de gtit atrnau de suporturi, iar o lamp de furtun oferea o lumin portocalie, plpitoare. Un album vechi al formaiei Roxy Music se auzea din casetofon, nostalgia vocii lui Bryan Ferry prnd mult mai decadent dect de obicei n acest cadru. ntr-un col se afla o cutie portocalie, coninnd un vraf de hrtii acoperite cu hieroglifele mayae. ncepusem s ridic hrtia de deasupra, cnd Konwicki, pn atunci sprijinit de peretele din spate, ocupat cu rsucirea unei igri cu marijuana, zise: Nu te atinge de asta te rog! Care-i problema? Ar putea fi tulburat de vibraiile mele rezonana spiritual sau ce? Cam aa ceva.Linse marginea foiei de igar.Ryan se ntinsese pe spate, ntre Konwicki i o cutie de carton plin cu nite figurine de lut, cu o carte de benzi desenate deschis peste ochi. Odille era n genunchi, ntoars spre Konwicki, privindu-l cum se rsucea. De ce nu-mi spui ce mai e interzis pe aici? am zis.Aprinse igara i ls fumul s i se scurg prin nri. Ai venit aici doar ca s fii argos? ntreb. Nu sunt sigur de
1 Tip de joc n care juctorii i asum rolul unor personaje ntr-o lume imaginar guvernat de anumite reguli stabilite anterior (n. red).

ce am venit, am spus. Am crezut c ai s-mi spui tu.Ddu din umeri i scuip i mai mult fum. De ce eti aa de ostil?M-am lsat jos lng Odille, cu picioarele ncruciate. tii ce se petrece pe aici, omule. Dar dintr-un anumit motiv nu-mi plac tipii ca tine tipi care voiau s devin nite Charles Manson, ns nu au coaie, aa c bntuie icicolo i-i manevreaz pe cei mai slabi de nger ca s le-o trag.Am spus toate astea pe un ton blnd i nu era vorba de fanfaronad; eram calm, fr niciun arag, nu fcusem dect o observaie. Aversiunea mea pentru Konwicki dup cum se prea intrase ntr-o faz filosofic. Iar tu ce fel de persoan eti? ntreb el la fel de blnd. De ce nu-mi spui tu?M examin tacticos. Cum i se pare asta? Un brbat singuratic i sttut, care are probleme n a se ajusta la intrarea n vrsta mijlocie. Ehe, Carl, am rostit, mie-mi plac indivizii ca mine mult mai mult dect cei ca tine.Pufni, amuzat. Gusturile nu se discut.mi pas jointul i, n spiritul momentului, am luat un fum, l-am lsat n aer, apoi am mai tras unul mai adnc. Peste cteva secunde, mi-am dat seama c se folosise de avantajul terenului propriu n micul nostru rzboi i pusese la btaie iarba lui uciga. Chiar dac fusesem deja fcut praf, i simeam acum efectele rspndindu-se nuntrul meu ca un vnt rece i moale; era acel tip de iarb care te imobilizeaz, acel sortiment cu care trebuia s-i programezi unde s-i cad hoitul. Gndurile-mi devenir nceoate, i-mi simeam extremitile reci. Cu toate astea, cnd jointul ajunse din nou la mine, am mai tras un fum, nedorind s par nevolnic. Bun rahatul sta, nu? zise Konwicki privindu-l pe Ryan cum trgea din igar. Doaaaamne! fcu Ryan mprtiind fumul. Ct limpezime!Nu sunt sigur de ce m-am ntins dup figurinele de lut din cutia de lng Ryan, probabil din nevoia de a ine ceva. Vntul rscolind stuful scotea un sunet de parc ceva uria ar fi fost sfiat n buci. Lumina portocalie, schimbtoare de pe perei m fascina, iar flacra lmpii nsi era prea puternic pentru a putea fi privit direct. n orice eveniment nesemnificativ eu percepeam miriade de subtiliti, i-a fi putut jura c

pluteam la vreo doi centimetri deasupra pmntului. Probabil m-am gndit c figurina mi-ar putea servi ca balast, aducndu-m napoi jos, pentru c eram varz, muci, terminat. Mna mea se mica cu ncetinitorul, descriind un arc ncnttor direct spre cutia care coninea figurinele. ns, n clipa n care am ridicat una, am fost vindecat de suprancrcarea mea senzorial i m-am simit treaz ca naiba, n deplin control. Iisuse! spuse Konwicki enervat. Pune-o jos!Figurina era un pitic precolumbian, din lut glbui-maro, cu picioare butucnoase, burdihan, nas ascuit i buze groase, de brut. Ochii erau nite pliuri nguste. Avea mrimea unei ppui Barbie. Urt ca porcul. inut n mn, mi conferea concentrare i m fcea s m simt nu doar ntreg, ci i puternic. Singura rmi a plutirii cauzate de drog era doar senzaia c figurina era plin de ceva greu i mictor, ca un bob de mercur. Prea s pulseze n mna mea. Pune-o jos!Tonul lui Konwicki devenise nelinitit. De ce? E valoroas?Am ntors figurina, examinnd-o cu atenie din toate unghiurile. Nu te teme, btrne, n-am s-o scap. Doar pune-o jos, bine?innd figurina n mna stng, departe de Konwicki, m-am aplecat nainte i-am vzut c n cutia de carton mai erau nc cinci, toate n picioare. Ce sunt astea? Par s fie un set.Konwicki i ridic mna ateptnd figurina, ns eu m simeam tot mai stpn pe mine. Ca i cum piesa ar fi avut proprieti magice ntritoare, nu aveam de gnd s-i dau drumul. Odille, am remarcat eu, l privea dezgustat pe Konwicki. N-am s-o scap, btrne. Crezi c sunt prea drogat sau ce? Hei i-am oferit un rnjet viclean , m simt grozav! Povestete-mi ce sunt astea.i Ryan se holba la Konwicki; izbucni brusc n rs i zise, cu un accent german teatral: Spune-i, Stpne.Konwicki se strmb, ca un om forat s ndure prea multe. Fac parte dintr-un joc. Un vechi joc maya. L-am cumprat de la un chiclero2 din Flores. Serios? am fcut eu. Cum se joac? Pot aeza piesele, ns nu tiu ce se ntmpl dup aceea. Dac tii cum s le aezi, nseamn c trebuie s tii cte ceva
2 Colector de latex din arborii de cauciuc din America de Sud (n. tr.).

despre joc.Un oftat de exasperare. Bine Am s le aez, dar s ai grij.La stnga lui, sprijinit de perete, sttea o tabl lung de joc; era colorat ntr-un portocaliu-ruginiu i marcat cu un mozaic de zone triunghiulare. ntinse tabla de joc i aranj cele cinci figurine, trei la coluri, iar celelalte dou la limita de centru, una n faa celeilalte. Colul cel mai apropiat de mine era liber i, dup o scurt ezitare, am aezat piticul acolo. Ce urmeaz? am ntrebat. i-am mai spus, nu tiu. Cine joac trebuie s ia o figurin i s o pun n colul lui. ns dup astaDdu din umeri. Ci pot s intre n joc? De la doi la ase oameni. De ce n-am face noi doi o partid? am zis.Era ciudat cum m simeam dup ce spusesem asta. i ddusem un ordin pe care tiam c-l va ndeplini. i eram nerbdtor s-l vd supunndu-se. Voiam s-l am pe tabl, vulnerabil la mutrile mele, cu toate c nu aveam habar ce mutri se puteau face. Acel rnjet animalic, care se manifestase prima dat n faa Cafenelei Pluto, se ntindea din nou pe faa mea. Haide, Carl, i-am spus pe un ton batjocoritor. Nu vrei s joci?Se prefcea c se conformeaz de dragul pstrrii unei atmosfere plcute, aruncndu-i lui Odille o privire care spunea Ce pot s mai fac? i-i ntinse mna lsnd-o s planeze pe deasupra figurinelor, de parc ar fi ncercat nite descrcri ieite din capul fiecreia dintre ele. n cele din urm, atinse un rzboinic de lut, cu un pana pe cap i suli lung. M-am simit mai puin competent i gndurile mi s-au zbuciumat din nou; se prea c recidiva mea i impulsionase lui Konwicki ncrederea. Afi din nou zmbetul fad i se ls cu spatele pe perete. Zgomotele vntului i ale mrii se contopir ntr-un muget lent, tremurtor, ca i cum ceva imens i naripat ar fi zburat fr grab n jurul colibei.Acionnd din impuls, am apucat piticul i, debordnd dintr-odat de o ostilitate zglobie, l-am aezat lng una dintre figurinele de la centrul tablei, o femeie-gnom, ndesat, flcoas i cu sni lsai. Konwicki ripost mutnd figurina care semna cu bebeluul ghemuit lng rzboinicul su. Dup aceea, am fcut amndoi o serie de mutri ntr-o succesiune rapid, folosind aceleai

patru piese. Mutri complexe, fiecare implicnd mai mult de o figurin, uneori mutate n tandem, utilizndu-se fiecare prticic a tablei. ntregul proces n-ar fi putut dura mai mult de cteva minute, ns eu a fi fost gata s jur c jocul se consumase n cel puin o or. ncperea fusese transformat ntr-o celul plin de mugete, care canaliza puterile vntului i ale mrii, atrgndu-le ntr-un circuit complex. nuntrul meu se mica o greutate, tot aa cum preau s se mite i greutile din interiorul figurinelor, ca i cum un lichid ar fi fost nclinat ntr-o parte i-n alta, dirijndu-mi mna. Odat cu dobndirea puterii surveni i impresia c intrase n aciune i o entitate separat, o brut agil i dezgusttoare, cu burdihan i brae precum trunchiurile de copac, mormind i gonind de colo-acolo, duhnind a lut i snge. Cu toate astea, reuisem s-mi menin suficient contiin de sine nct s-mi fie team. Lucrurile scpau de sub control mi-am dat eu seama , ns nu aveam niciun fel de mijloace de a le controla. n vreme ce m holbam la tabl, ncepu s mi se par imens, s afieze o topografie ondulatorie, iar eu ncepeam s simt c m micorez, pierzndu-m printre acele coline i denivelri ruginii, apropiindu-m i mai mult de un pericol ngrozitor.i atunci s-a terminat jocul, senzaia de for i de posesie. Konwicki ncerc s zmbeasc, ns nu-i ieea. Prea istovit, uzat. Era exact cum m simeam i eu. n pofida intensitii i stranietii a ceea ce trisem, am pus totul pe seama abuzului de iarb. i eram stul de jocuri, de replici spirituale. M-am chinuit s m ridic n picioare, iam ntins mna lui Odille. Vrei s faci o plimbare? am ntrebat-o.M ateptasem s-o vd c se uit spre Konwicki pentru aprobare sau pentru un soi de validare, ns, fr nicio ezitare, m ls s-o ajut s se ridice. Carl, am glsuit eu cu cea mai profund sinceritate de prezentator de televiziune, a fost haios.El nu ls s i se citeasc nicio expresie pe figur, ns n ochi avea o sclipire care m izbi prin virulena i nveninarea ei. Aa stau lucrurile, nu? zise el, fr a se adresa nici mie, nici lui Odille, ci azvrlind cuvintele n spaiul dintre noi. Noapte bun tuturor! am

zis i-am ndreptat-o pe Odille spre u. M-am ateptat de la Konwicki s fac vreo remarc ostil, dar rmase tcut, iar noi ne-am strecurat afar fr niciun incident. Ne-am dus pe rm i, dup ce-am strbtut aproape treizeci de metri, Odille glsui: Nu vrei s discutm, aa-i, Raymond? Spune-mi ce vrei de fapt. Aa-i pe la Paris? i-am zis. Lucrurile se clarific din start? Aici nu suntem la Paris. Cum stai la capitolul onestitate? am ntrebat. Uneori, nu prea bine.Ridic din umeri, de parc ar fi fost tot ce putea oferi. Eti o femeie frumoas, am continuat. Inteligent, atrgtoare. M-am sturat s tot sufr. Indiferent ce posibiliti avem noi asta-i ceea ce vreau.Scoase un sunet indescifrabil. Poftim? am fcut eu. Am crezut c ai s spui c m iubeti. Vreau s te iubesc, iar asta-i totuna, i-am spus. Nu conteaz ct de profunde sunt sentimentele mele n acest moment. Am nvat un lucru despre dragoste c eti un prost dac o judeci dup ct de buimac te face s te simi.Pn la un anumit nivel, asta era o minciun pe care mi-o spuneam mie, ns era o minciun att de inteligent nct apru nvluit n bruscheea iluminat a unui adevr recunoscut, permindu-mi s adopt rolul omului sincer, chinuindu-se s fie cinstit ceea ce i eram. Poate c suntem cu toii nite creaturi mincinoase pn n mduva oaselor i trebuie s gsim un scenariu de bun calitate nainte de a ne apuca s interpretm, cu succes, rolul onestului. ns buimceala, fcu Odille, este i ea important. ncep s ameesc deja. Dar tu? Eti un tip detept, Raymond, zise dup un moment de tcere. Nu tiu dac m-a putea potrivi cu tine. Pi dac sunt att de al naibii de detept, nu ncerca s m duci cu timiditatea asta.Nu mai spuse nimic, ns vntul i valurile, i duduitul nucilor de cocos care cdeau pe nisip preau o afirmaie. n cele din urm, se ridic pe vrfuri, iar buzele ei mi atinser obrazul. Hai s mergem acas, opti ea.Mai trziu n acea noapte, Odille veni i se urc pe mine. Pielea-i lucea stins n lumina lunii strecurat prin fereastr, prul ei negru se lipea de transpiraia adunat pe umerii ei, formnd bucle elocvente,

iar fiecare dintre expiraiile ei rapide coninea un sunet firav, ca i cum ar fi ngnat o melodie. Avea snii mici i alungii, uor lsai, cu sfrcuri umflate i nchise la culoare, amintindu-mi de snii de prin National Geographic, cumva de forma papucilor purtai de Aladin n ilustraiile din O mie i una de nopi, iar trsturile ei preau att de clar desenate, nct ddeau impresia c fuseser stilizate. Delicateea ei, particularitatea ei exotic inspirau dorin, afeciune, pasiune. i nc ceva, o emoie care le susine pe celelalte: nevoia de a o njosi. O parte a minii mele se revolt mpotriva acestui impuls, ns m copleise, o for brutal, i atunci mi-am scufundat degetele n coapsele ei, strngnd destul de tare ct s las vnti, ncepnd s m folosesc fr menajamente de ea. Spre surpriza mea, ea rspunse cam la fel: degetele ei mi greblau pieptul cu ardoare i, curnd, acuplarea noastr s-a transformat ntr-o competiie slbatic, ntins pn n zorii zilei.N-am dormit mai mult de cteva ore, i chiar i acest rgaz mi-a fost tulburat de un vis n care m gseam eu nsumi ntr-un trup pitic, foarte musculos, cu pielea armie, ghemuit pe culmea unei dune de nisip de culoare ruginie, una care domina un complex de piramide negre. Un vnt fierbinte azvrlea n aer pumni de nisip, lovindu-mi faa i pieptul. Complexul prea s fie la vreun kilometru distan, ns tiam c era vorba despre o iluzie creat din limpezimea aerului i c miar lua ore ntregi ca s ajung pn la structuri. Cunoteam multe despre acel loc. De exemplu, tiam c ntinderea de nisip dintre dun i complex mustea de primejdii i mai tiam c n complex exista via, o form de via periculoas pentru mine. Am neles c era vorba despre un vis, dei unul neobinuit, iar nelegerea era, m gndeam, un soi de stare de veghe, fcndu-m s cred c pericolele prezente erau ameninri nu numai la adresa persoanei mele din vis, ci i ctre mine cel din realitate. Totui, n pofida acestei informaii, am nceput s mrluiesc spre complex.Am mers timp de circa o or, deshidratndu-m tot mai mult i simindu-m slbit din cauza cldurii. Structurile nu preau deloc mai aproape de mine, iar

soarele era un monstru alb-violet, fremtnd i plin de proeminene, prnd mult mai aproape dect soarele pe care-l tiam eu; dei plcuri mari de nori cenuii, cu marginile argintii, strbteau cerul cu ncetineala unor galioane ieite n larg, nu ascunser niciodat soarele, mprtiindu-se n apropierea lui, permind o strlucire continu, pentru a se regrupa odat ce trecuser de el. Era ca i cum lumina ar fi fost o barier solid, un obiect invizibil, cilindric, n preajma cruia trebuiau s fac un ocol. Crabi cu cleti mari, cu carapace de culoare apropiat nisipului, se ngropaser n dune; erau destul de agresivi, din cnd n cnd prsindu-i vizuinile pentru a m goni de lng ele sau pentru a m vna.Dup nc o or, am dat de o limb de nisip extraordinar de fin, ntinzndu-se plat ca un iaz, deloc asemntoare cu restul deertului, sculptat de vnt ntr-o secven infinit de unduiri i ridicturi, de un armiu cu o nuan ceva mai accentuat. Lumea era att de tcut nct puteam auzi vuietul propriului meu sistem circulator i m-am temut s merg mai departe, absolut sigur c n nisip se ascundea o primejdie; presupuneam c era vorba despre ceva de genul nisipurilor mictoare. n cele din urm, hotrndu-m s fac un test, mi-am desfcut centura de care era agat teaca de la cuitul meu (n-am fost deloc surprins s descopr c aveam un cuit) i, ndeprtnd arma, am aruncat cureaua n nisip. Pentru moment, rmase acolo, netulburat de nimic. Dar apoi nisipul de sub ea ncepu s se agite ca un vrtej lent. Am srit de pe marginea limbii de nisip, retrgndu-m la adpostul unei dune, tocmai cnd vrtejul erupse, azvrlind sus, n aer, filamente armii, filamente despre care mi-am dat seama cnd au czut napoi pe pmnt, n jurul meu c erau erpi cu capete plate, lacome, cel mai mare dintre ei avnd peste doi metri lungime. Gura din care fuseser azvrlii se mrea. Am alergat mai sus pe dun, frmntnd nisipul, privind n jos spre o gur imens, unde mii de bee albe oase omeneti, din cte-am vzut erau mpinse n sus i apoi cdeau ca i cum s-ar fi mprtiat de pe umerii unei prezene ntunecate, uriae, care i croia drum n sus

printre ele, venind din adncimi de neimaginatn acel moment m-am trezit, clipind sub lumina soarelui, captiv nc n mrejele visului, nc ncercnd s m car pe vrful dunei pentru a m feri de primejdie, i-atunci am descoperit-o pe Odille, rezemat ntr-un cot, privind n jos, spre mine, cu o expresie ngrijorat. Vederea ei pru s spulbere ntreaga logic nfricotoare a visului i m-am simit ca un prost pentru c am fost surprins astfel. Colurile buzelor lui Odille se curbar n sus ntr-un zmbet vag. Te cam agitai, spuse ea, aa c te-am trezit. mi pare ru dac Nu, am rspuns. M bucur c ai fcut-o. Am avut un vis urt.M-am aezat n capul oaselor. M dureau muchii, iar pe piept mi se ntindeau dre de snge uscat. Iisuse! am spus, holbndu-m la zgrieturi i amintindumi cum trecuse noaptea. M simeam stnjenit. Eti bine? ntreb Odille. Nu tiu, i-am rspuns. Ai am fcut eu? Dac m-ai rnit? Am cteva vnti. ns mie mi se pare c privi spre zgrieturile mele ai cam pierdut btlia. mi pare ru, am glsuit, nc uor ameit. Nu tiu ce-a fost cu mine. Niciodat n-am vreau s spun, noaptea trecut. N-am fost niciodat aa nu att dei puse un deget pe buze. n aparen, este ceea ce am vrut amndoi. Poate c ne-a trebuit, poate cScoase un sunet furios. Ce s-a ntmplat? M-am cam sturat s m tot explic n termenii trecutului.Credeam c tiu la ce se referea i m-am ntrebat dac asta a fost tot, pentru amndoi, c ne-am folosit unul de trupul celuilalt pentru a provoca durere unor iubii-fantom. Am tras-o jos, am lsato s se sprijine pe umrul meu; prul ei mi se mprtie pe piept, rcoros i greu, mtsos. Am vrut s spun ceva, ns nu mi-a venit nimic n minte. Apsarea trupului ei m excita, ns acum m simeam moale, golit de acea poft pervers care m stpnise cu cteva ore nainte. Mic din cap n aa fel nct s-mi poat vedea ochii. N-am s te ntreb la ce te gndeti, zise ea. La nimic ru. Atunci am s te ntreb. M gndeam s fac din nou dragoste cu tine.Ea scoase un sunet care vdea plcere. De ce s n-o faci?M-am ntors spre ea, trgnd-o spre mine, ns cnd

am nceput s ne srutm, s ne atingem, mi-am dat seama c mi-era team s fac dragoste, mi-era team de reapariia acelui animalism feroce. Asta m-a uluit. Privind napoi, eram cumva dezgustat de comportamentul meu, dar n niciun caz nspimntat. Totui, acum aveam senzaia c m-a putea deschide naintea unui pericol i miam amintit cum m simeam n timp ce jucam cu Konwicki: avusesem un simmnt identic cu cel din timpul acuplrii cu Odille. Unul de neajutorare, de posedare. M-am forat s resping toate astea i, foarte repede, stnjeneala-mi trecu. Soarele se topea pe pat precum untul, iar zgomotele dimineii, fcute de psri i mare i de o vnztoare ambulant cu strigtul Coco de aguas, ptrundeau prin fereastr ca o muzic, pentru a ntruchipa ritmul nostru.Timp de aproximativ o lun, am crezut c sunt fericit. Odille i cu mine am nceput s trim mpreun, o via uoar i linitit care prea, prin potenialul ei de plceri i consolare, o pavz mpotriva oricrei influene din afar. Nu numai sexualitatea noastr era o bucurie; deveneam prieteni buni. Am ajuns s neleg c, la fel ca multe femei atrgtoare, i ea avea o imagine proast despre sine, c fusese fcut s cread c frumuseea era ceva vulgar, un motiv de ruine, i c relaia ei dezastruoas s-ar fi putut s fie un act autodistructiv, fcut ca s compenseze senzaia lipsei de valoare. Simplificam prea mult lucrurile, ns, n esen, era adevrat i m-am gndit c tiuse dinainte c idila ei se va sfri prost; m ntrebam dac nu cumva propria mea relaie nu fusese la fel, o form de pedeaps pentru un defect ruinos perceput chiar la mine i m-am ntrebat mai departe dac nu cumva relaia noastr amical nu putea s o ia n aceeai direcie. ns n-ar fi trebuit s am niciun fel de temeri n acest sens. Totul sexul, discuiile, interaciunile casnice mergea prea uor pentru noi; nu existau tensiuni semnificative, niciun sentiment de pierdere. Ne vindecam unul pe altul i, cu toate c asta era un lucru bun, ceva sntos, mie-mi lipsea acea tensiune i mi-am dat seama c absena ei era o dovad a provizoratului nostru. Am ncercat s neg asta, s

m conving pe mine nsumi c m ndrgostisem de Karen i, ntr-o anumit msur, autoamgirea mea a avut succes. n vrful fericirii pe care ne-am druit-o unul altuia, am instalat un nivel de pasiune intens care a servit la nelarea percepiei mele asupra relaiei, la falsificarea acelui gen de fericire pe care o credeam necesar pentru meninerea apropierii. Totui, chiar i n culmea fericirii mele, aveam sentimentul intim al nenorocirii care plana asupr-mi, a unei ameninri nc nu destul de puternice pentru a-i putea impune legea. i, pe msur ce trecea timpul, am nceput s am vise repetate, avnd ca tem principal piramidele acelea negre, din deertul ruginiu.La nceput, toate visele aminteau de primul dintre ele, concentrate asupra depirii pericolelor din deert, ns, n cele din urm, mi-am gsit drumul prin complex. Piramidele erau enorme, ridicndu-se la cteva sute de metri nlime, i, cum am spus, aminteau de vechile structuri mayae, cu creste elegant sculptate pe acoperi i trepte abrupte care duceau la intrarea n templele construite n vrfurile lor; toate acele pietre negre erau lefuite, strlucind vag, reflectndu-i ntunecimea pe trupul meu nu mai era de pitic, ci al meu, de parc piticul n-ar fi fost dect o necesitate trectoare i erau mbinate cu o precizie incredibil, lipitura dintre ele fiind aproape microscopic. Nisipul ajunsese pn pe lespezile de piatr ca abanosul, zcnd n ondulaii fine, i peste tot erau ncolcii erpi toropii, unii trndu-se lene, lsnd urme sinuoase prin nisip. Ici-colo am vzut oase omeneti, pe jumtate ngropate n nisip, multe frnte att de tare nct era imposibil s mai spui din ce parte a corpului proveneau. Mare parte dintre structuri fuseser lsate neterminate ori fuseser proiectate fr unul sau mai muli perei exteriori, aa c trecnd pe lng ele am avut parte de privelitea interioarelor lor labirintice: scri ntortocheate care nu duceau niciunde, terminndu-se n aer, i incinte cu forme ciudate.nainte de a intra n complex, am avut certitudinea c structurile nu erau de origine maya, c piramidele mayae erau doar copiile lor grosolane; ns, dac n-a fi

tiut asta intuitiv, a fi putut deduce din natura sculpturilor. Erau ntr-un stil realist i zugrveau creaturi de comar demoni cu picioare filiforme, cu falusuri groteti, epoase i capete plate, ca de arpe, cu guri cscate i dini ca nite ace, mrginite de firioare rare care erau ocupate cu dezmembrarea sau violarea victimelor lor umane. n spaiul dintre dou astfel de piramide am ajuns la o statuie a uneia dintre creaturi, sculptat din aceeai piatr neagr, cu piele cu un aspect chitinos. Avea peste zece metri nlime, aruncnd o umbr distorsionat, aproape obscen; soarele atrna n spatele capului statuii ntr-un unghi oblic, producnd un nimb orbitor de lumin alb-violet care-i masca trsturile i prea s nvluie craniul alungit, ns restul anatomiei sale se afla la vedere. Mi-am plimbat privirile peste statuie, remarcnd picioarele cu gheare; genunchi care preau s fie dublu articulai, sacul umflat al scrotului i organul tumefiat, oasele oldului, ieite n afar; minile atrnate, ncrligate, fiecare deget fiind ncovoiat nfricotor, prevzut la capt cu o ghear de lungimea unei sbii; abdomenul i era umflat ca la viespi. Am fost copleit de privelite, captivat de o anume vibraie care prea s provin dinspre personaj, de o rezonan ademenitoare care m fcea s nu m simt bine, s ameesc i s-mi fie capul plin de gnduri incoerente. De sub curba grea a orbitelor, ochii sclipeau de parc ar fi coninut sori miniaturali, iar ocul meu naintea acestei aparene de via a spulberat puterea statuii asupra mea. Am btut n retragere, apoi m-am ntors i am luat-o la goan pentru a-mi salva pieleaAm revenit la realitate zbtndu-m prin dormitorul ntunecat i ncins. Odille dormea nc i m-am strecurat de sub aternut, avnd grij s n-o trezesc. M-am ndreptat spre ua care ducea spre sufragerie, n timp ce inima mi btea nebunete, iar pielea mi era acoperit cu o pelicul de transpiraie. ncperea din fa era tiat n diagonal de o raz de lumin a lunii strecurat pe fereastr, iar mobila arunca pe podea umbre ascuite ca briciul. Mi-am ters fruntea cu dosul palmei i m-a uluit rceala i netezimea pielii mele. M-am uitat la

propriu-mi bra i un val ngheat mi-a strbtut tot corpul pielea de la ncheietur i de pe palm era neagr i lucea precum piatra lefuit, dirijnd fii de lumin lunar pe suprafaa ei. Am scpat un icnet i, inndu-mi braul departe de mine, m-am dus cltinndu-m pn n sufragerie i apoi mai departe, n buctrie, iar braul se blngni pe u, scond un sunet greu, metalic. M-am mpiedicat, m-am rsucit pe loc, ncercnd s-mi menin echilibrul, i am apucat chiuveta. Nu mai voiam s privesc braul, ns cnd am fcut-o, am scos un zmbet de uurare. Nu era nimic cu el; era alb i articulat cu muchi. Un bra normal, omenesc. L-am atins ca s m asigur. Era normal. M-am sprijinit de chiuvet, inspirnd adnc de mai multe ori. Am rmas acolo nc vreo cincisprezece minute, ncercnd s combat cu ajutorul raiunii visul i halucinaiile asociate. Fumam prea mult iarb, mi-am spus; trisem mult prea mult sub presiunea emoiilor. Sau poate c ceva era ngrozitor de aiurea.Casele i structurile complicate care apar n vise, spune Freud, semnific femeia, iar din acest motiv am presupus c piramidele s-ar putea s aib legtur cu experiena mea cu Karen, o idee ajutat i de ncrctura sexual a imaginilor cu erpi. Nu existau niciun fel de dubii c fusesem afectat de aceast relaie. Timp de un an i jumtate, nainte de a m fi ndrgostit de ea, fusesem nevoit s-l privesc pe tata cum moare de cancer i mi petrecusem tot timpul ngrijindu-l. Resursele mele ajunseser la un nivel foarte sczut atunci cnd intrase Karen n scen i o vzusem ca pe o salvare. Devenisem obsedat de ea, iar procesul lent al respingerii el nsui la fel de insinuant ca i cancerul ntorsese fora obsesiei mpotriva mea, azvrlindu-m ntr-o depresie ngrozitoare pe care ncercasem s mi-o tratez cu cocain, un drog care zmislete obsesiile sale caracteristice i, n cele din urm, modific i conceptul cuiva despre sexualitate. M ntrebam dac nc mai eram obsedat de ea, dac nu sublimam, cumva, pornirile asociate cu asta n viaa mea oniric. ns am respins aceast posibilitate. Tot ceea ce mai rmsese din simmintele mele pentru Karen era un reflex de

rzbunare care putea fi declanat n pofida voinei mele i mi-a trecut prin minte c asta era o chestiune de mndrie rnit, de furie fa de mine nsumi pentru c i-am permis acelei femei triste s m controleze i s m chinuiasc. Visele, m gndeam eu, s-ar putea dovedi un teren de exercitare a furiei mele, golindu-i astfel ncrctura vital. i totui nu m puteam debarasa de suspiciunea c visele i jocul pe care-l jucasem cu Konwicki stteau la baza unui proces misterios, iar ntr-o diminea, pe cnd m plimbam pe plaj, mi-am ndreptat paii spre coliba lui Konwicki, spernd c el ar putea face puin lumin n aceast chestiune.Nu mai discutasem cu el din noaptea n care jucasem i nu-l mai vzusem dect de dou ori de atunci, i numai de la distan; n lumina evenimentelor, era ct se poate de corect s presupun c se mpcase cu ceea ce se ntmplase. ns, n clipa cnd coliba sa mi s-a nfiat vederii, m-am ncordat i am nceput s anticipez confruntarea. Ryan edea afar, mbrcat, ntr-o manier lejer necaracteristic lui, ntr-o pereche de blugi tiai i o cma cu mnecile scurte, cu capul jos i genunchii ridicai. Cnd mi-a auzit paii, a srit n picioare i s-a pus n faa uii. Nu poi intra aici, a spus cnd m-am apropiat.Asta m-a luat prin surprindere, ca i stilul su jalnic. Ochii i se plimbau dintr-o parte n alta, de parc s-ar fi ateptat s se materializeze i alte ameninri; venele i se zbteau pe falc, iar minile sale erau ntr-o continu micare, jumulindu-i blugii, frecndu-i degetele mpreunate. Prea mai palid i mai slab. Care-i problema, mi omule? Nu poi s intri aici, zise el cu ncpnare. Nu vreau dect s vorbesc cu el.Cltin din cap. Ce naiba-i cu tine?Vocea lui Konwicki zbur afar din colib: E-n regul, Ryan.Am trecut de el spunndu-i: Ai face bine s te aduni, apoi am intrat.Lumina era slab, o ntunecime maronie, iar Konwicki sttea sprijinit de peretele din spate, cu picioarele ncruciate; lng el era ceva neregulat, acoperit cu o crp alb, i observnd c un col de lemn portocaliu se iea de dup pnz, mi-am dat seama c se ocupase de joc. Ce pot face pentru tine?

spuse el pe un ton sec. Vrei s-i vnd ceva droguri?M-am aezat n apropierea lui, ntr-o parte, ca s pot supraveghea ua, iar frunzele vetejite de palmier pocnir sub greutatea mea. Ce-ai mai fcut?Scoase un sunet, semn c se distra. Mi-a mers bine, Ray. Dar tu?Am fcut un gest spre tabla acoperit. Jucai singur?Un chicotit. Doar l studiez puin. Lucrez la proiectul meu, tii doar.Nu l-am crezut. n cuvintele lui exista o nou siguran i-am bnuit c era ceva legat de figurine i de tabla de joc. nvei cum se joac? am ntrebat.Dup un moment de tcere, ncadrndui cuvintele cu ceea ce prea a fi un anumit grad de pruden, spuse: Nu-i ceva ce ai putea deprinde oricum, nu-i ca ahul. Este, mai degrab, un joc de roluri. Este esenial s-i dezvoli o afinitate cu unul dintre opozani. Apoi regulile sau, mai degrab, regulile poteniale devin evidente.Lumina era att de slab, nct detaliile trsturilor feei sale tuciurii nu mai erau distincte, fcnd extrem de dificil detectarea nuanelor expresiilor faciale. ns aveam sentimentul c-i rdea de mine. Nu voiam s afle c eram suspicios n privina jocului, aa c am schimbat subiectul. Sun interesant, ns nu pentru asta am venit aici. Am vrut sM-am prefcut c-mi scotoceam mintea pentru cuvintele potrivite. limpezim lucrurile. M-am gndit c am putea s S fim prieteni? zise Konwicki. Speram c mcar am putea s punem capt oricrei animoziti rmase. Vom tri cu toii pe aici, o vreme, i nu are niciun rost s purtm un rzboi ntre bordeie nici s ne tratm cu rceal. Asta-i ceva foarte cumsecade din partea ta, Ray. Dar tu ai de gnd s fii cumsecade? Povestea ta cu Odille era deja terminat cnd am aprut eu. Trebuie s fi tiut asta. Dac m-ai cunoate, ai ti s nu m abordezi n acest fel. De asta sunt aici s ajung s te cunosc. Eti exact ca un yankeu, ai impresia c poi cunoate pe cineva doar vorbind cu el.Mna lui Konwicki rtci spre tabl, ca din reflex, ns nu-i duse micarea pn la capt. Eu nu las uor s treac lucrurile, m ag de ele, chiar i de cele pe care nu le vreau cu adevrat. n afar de cazul n care sunt

determinat s le las.Am ignorat provocarea implicit. De ce?Konwicki se ls pe spate, cu braele ncruciate pe piept, o modificare a posturii care sugera expansivitate. Am fost n America, zise el. Am vzut mahalalele din Detroit, New York, Los Angeles. Ruine sinistre. Mult mai ngrozitoare prin aparena lor fizic dect orice din Anglia. Dar nc mai exist vitalitate n America, chiar i n mahalale. Unele dintre mahalalele londoneze sunt fr nicio vn de energie. Locuri cenuii cu cte-o petunie ici-colo, bgat n ghiveci, luminnd o fereastr crpat, i femei btrne i tirbe, cu copii cu brae i picioare bolnave, femei ale cror trupuri sunt prea pmntii i puhave pentru a putea fi vndute, i brbai ale cror creiere s-au redus la dimensiunea coaielor lor. Cu toii micndu-se ca oamenii dintr-un vis. Aplecndu-se s adulmece cadavrele, bgndu-i degetele prin foc pentru a vedea ct e de fierbinte. Att de mult gunoi i putreziciune zac acolo, nct strzile put chiar i cnd sunt ngheate. S te nati acolo e ca i cum te-ai nate pe o planet unde gravitaia este att de mare nct nu mai poi scpa de ea. Nu este ceva cruia s-i poi opune rezisten cu violen sau furie. Este ca i cum s-ar fi turnat melas peste tine, i te trti de jur mprejur, ca o musc ale crei aripioare sunt lipite una de alta. N-am scpat niciodat. Am alergat n jurul lumii; m-am autoeducat i mi-am fcut singur cultura. Am dezvoltat sensibiliti rafinate. ns pretutindeni unde am fost, am crat dup mine gravitaia aceea i am rmas acelai tip ignorant i violent dintotdeauna. Aa c s nu-mi spui c un anumit lucru nu-i bun pentru mine. Pentru c l-a vrea i mai abitir. Lucrurile nu stau att de bine nct s fiu bucuros. i s nu mai spui c vreo chestie-i terminat. Sunt prea al naibii de prost ca s accept asta. i prea al naibii de lacom.n pofida ardorii cu care fusese fcut afirmaia, n ea era ceva gunos i dup ce termin ce avea de spus, i-am zis: Nu te cred.Scoase un hohot caustic. Asta-i bine, Ray. Foarte detept din partea ta. Acum am alte prioriti, ns cndva era adevrat.I-am lsat cuvintele s atrne puin n aer, apoi am spus: Ai avut vise ciudate n ultima

vreme? Eu visez tot timpul. Despre ce fel de vise vorbeti? Despre jocul pe care l-am jucat. Jocul? Jocul sta?Atinse pnza care acoperea tabla de joc.Am dat din cap. Nu de ce? Tu visezi?Tonul su batjocoritor mi-a spus c evita s recunoasc ceva i mi-am dat seama c nu avea niciun rost s continui discuia; ori minea, ori derula un alt joc cu mine, spernd ca, negnd totul, s m fac s cred c tia ceva. Am ncercat s minimalizez importana celor spuse. De vreo dou ori tot felul de rahaturi ciudate. N-am prea dormit bine. mi pare ru s aud asta.Dac Konwicki visa i el despre deertul acela ciudat, dac exista o realitate ocult legat de jocul jucat de noi, tiam datorit mrturisirii mele pariale c probabil i pream un idiot, iar el, cu braele ncruciate, pe jumtate ngropat n obscuritate, mi se prea la fel de impenetrabil ca i Buddha. Acoperiul din stuf pocnea ca un focule sub o rafal de vnt, iar n spatele lui Konwicki, nsemnnd suprafeele ntunecate ale peretelui, erau mici puncte de lumin, n locurile neetanate dintre scnduri, pe unde se arta ziua; ele mprumutau peretelui iluzia de adncime, de cer presrat cu stele, toate aranjate ntr-o perspectiv care se pierdea, pentru a atrage privirea spre bezna mai vast de dincolo de ele. Am nceput s m simt intimidat, afar din elementul meu, i mi-am spus c, din nou, sta era rezultatul manipulrilor lui Konwicki, c sugernd prin negare o anumit pricepere se juca fr ndoial cu temerile mele; dar asta nu m linitea. Am ncercat s m gndesc s spun ceva care s fie o reacie la giulgiul tcut aezat peste mine. Aveam o mare ncredere n cuvinte, consideram c sunetul lor formal, utilizat elegant, putea avea greutatea adevrului, indiferent ct de nesincer fusese impulsul de a vorbi, i astfel, cnd cuvintele nu miau venit pe buze, m-am simit i mai adnc n vltoare. Miam mutat privirea de la Konwicki, adunndu-m. Intrarea ncadra o palm de nisip de un maro deschis i ap scldat n lumina soarelui, trunchiuri aplecate de palmieri, iar strlucirea scenei fcea un contrast att de mare cu ntunecimea dinuntru, nct mi-am nchipuit c toate

acestea nu erau dect o singur prezen, care se holba la noi ca un ochi pe gaura cheii, i c eu i Konwicki eram creaturi microscopice, trind nuntrul mecanismului unui lact care desprea ntunericul de lumin.Greutatea tcerii m for s m ridic i m mpinse spre u. N-am rezolvat nimic ntre noi, am spus netezindu-mi pantalonii i agitndu-m, tactica obinuit de retragere. ns sper c nelegi c nu am nevoie de nicio problem. Nici Odille. Dac vrei s facem pace, suntem deschii la asta.Am pit spre intrare. Ne mai vedem noi.Odat ajuns afar, sub soare, respirnd aerul srat, m-am simit mai bine, ncreztor. M-am descurcat destul de bine, m-am gndit eu. Dar pe cnd m ntorceam s-o iau spre cas, m-am mpiedicat de Ryan, care-i reluase locul su de lng u, stnd acolo cu genunchii ridicai. Am czut lat, rostogolindu-m apoi i intenionnd s-mi cer scuze. ns Ryan nu pru s m fi bgat n seam. Continu s stea acolo, holbndu-se la peticul de nisip, cu degetele-i strngnd franjurile tieturilor blugilor, iar dup ce m-am ridicat n picioare i l-am privit timp de o clip sau dou, am nceput s merg, meninnd un ritm alert i am simit un punct rece ntre omoplai, nregistrnd presiunea a ceea ce credeam c era o pereche de ochi scruttori.n aceeai noapte, dup un acces de introspecii paranoice, am visat c intrasem n interiorul uneia dintre piramide, o structur aflat nu departe de statuia creaturii cu cap de arpe ntlnit n visele anterioare. Suspicios n ceea ce privete aventurarea nuntru, am cutat semne care s m avertizeze, am trecut prin gaura lsat de un perete lips i am urcat nite trepte care se terminau la cteva sute de metri n aer i erau legate de o serie de incinte fr ferestre, cu toate din aceeai piatr neagr. M-am gndit s explorez incintele, ns cnd am pus mna pe ua uneia, am auzit vocea nbuit a unei femei, alternnd suspinele cu scuipatul blestemelor furioase; mi-am imaginat c nuntru se afla o harpie, vreo monstruozitate feminin, aa c mi-am retras mna. Pe ambele pri se ntindea un labirint de alte scri nlndu-se n jurul meu, ridicate, n

aparen, fr niciun punct de sprijin, ca n fanteziile monumentale din desenele lui Escher sau ale lui Piranesi, reducnd perspectiva la un puzzle tenebros, i mi-am simit spiritul strivit de enormitatea locului. Pe trepte zceau nemicai erpii, artnd, de la distan, ca nite crpturi deschise spre un gol de un armiu strlucitor; pianjeni negri, invizibili pn n clipa n care se micau, fojgiau ndeprtndu-se de picioarele mele, iar plasele lor subiri se ntindeau ntre trepte. De la un punct cam la trei sferturi din drum n sus, deertul prea de culoarea sngelui uscat, iar la intervale regulate n jurul complexului mai erau nc cinci statui colosale, fiecare asemntoare cu prima prin anatomia lor respingtoare, ns sculptate n atitudini diferite: una era ghemuit, alta cu capul pe spate i aa mai departe. Nu puteam s nu m ntreb dac nu cumva aceste ase personaje aveau legtur cu cele din jocul lui Konwicki.Intenionasem s urc pn n vrf, ns izolarea i linitea mi-au displcut tot mai mult i am nceput s cobor. Progresul meu fusese ncetinit de un puseu de ameeal. nc o mai auzeam pe femeie plngnd, iar efectul percutant al bocetelor ei m fcu s m simt i mai ameit. Spaiile de dedesubt urcau spre mine ca un gaz negru i, temndu-m c a putea cdea, mi-am depit reinerile fa de incintele acelea i-am deschis larg ua uneia, gndindu-m s stau n ea pn mi trecea ameeala. Din interiorul incintei rzbtu o duhoare de fecale, iar, spre uimirea mea, n bezn mic ceva, mai n spate. Cine-i acolo? se auzi un glas brbtesc.Vocea mi s-a prut familiar i am scrutat incinta. O form alb era sprijinit de peretele din spate. Iei de acolo, i-am spus.Brbatul se afund i mai tare n colul lui. De ce eti aici? Visez toate astea, i-am spus. Nu prea am de ales. Se auzi un hohot leinat i ascuit. Aa spun toi.Am pit nuntru, apropiindu-m pn cnd am avut o imagine clar a omului. Nu l-am recunoscut vreo cteva momente, dar cnd mi-am dat seama c era RyanRyan, aa cum ar fi artat dup vreo douzeci de ani aprigi, cu prul su blond ncrunit, iar trsturile tinereti ale feei dizolvate n

pielea flasc. Ridurile spate n pielea lui se acoperiser cu murdrie i preau tieturi adnci. Hainele-i erau nite zdrene. Doamne, Ryan! am rostit. Ce s-a ntmplat? Sunt la nchisoare.Un alt hohot uscat. Trebuie s rmn aici pn cnd Pn cnd ce?Cltin din cap.Am ngenuncheat lng el. Unde ne aflm, Ryan?Chicoti. Jocul jocurilor. Ce naiba mai nseamn i asta? Jocul, spuse el, nu-i un joc.Am ateptat s continue, ns i pierdu irul. Am repetat ntrebarea. Jocul este doar o cale de a ajunge aici. Tu ai jucat deja, iar acum trebuie s atepi pn se execut toate mutrile.I-am cerut s-mi explice de ce dac terminasem de jucat mutrile nc trebuiau fcute, iar el a rspuns spunnd c o mutare nu era considerat ca atare dect atunci cnd fusese fcut n alt parte. E ca i locul acesta, zise el. Un loc nu-i chiar un loc. Un loc duce ctre altul, iar acela ctre altul i aa mai departe. Nu exist nimic doar prin el nsui.Acest gnd pru s-l ntristeze i adug: Nimic.Femeia scoase un urlet ascuit, iar blestemele ei se rostogolir prin piramid.Am ncercat s-l ridic pe Ryan n picioare, gndindu-m c s-ar putea s existe i un loc mai plcut unde s atepte; mi ddu peste mini, o avalan de lovituri slabe care n-au provocat rni, ns m-au fcut s-i dau drumul. Las-m n pace, fcu el. Sunt n siguran aici. n siguran fa de ce? Fa de tine, rspunse. Stpnul crede c el este cel periculos, dar eu tiu c tu eti. A fcut mutarea greit. Mai devreme sau mai trziu, i va da seama c am dreptate, i atunci va ncerca s-l opreasc. ns nu poi s-l mai opreti. Cltorii trebuie s vin i s plece; tranziiile trebuie sDiscursul i deveni, pentru cteva clipe, incoerent, apoi i reveni. Bineneles c nu exist mutri corecte. Chiar i ctigtorul pltete un pre dup ce se termin jocul. Dar nu-i face probleme, Ray, zise el cu o scnteie din vechea sa semeie. O s doar, ns este un pre cu mult mai mic dect cel pe care va trebui s-l plteasc Stpnul. Altminteri, poi s continui s joci, dac vrei s fii nobil i s riti.Reczu n incoeren; am ncercat s-l aduc n simiri, ns tot ce mai fcea era s repete c

nu poate fi oprit i c trebuia s se ntmple i s bat cmpii despre schimburi, tranziii necesare.Renunnd smi mai bat capul cu el, am prsit incinta i am ieit la aer, pe nisip. Soarele era cobort, discul su alb-violet scufundat parial dincolo de orizont, iar umbrele deveniser neclare. M-am plimbat prin apropierea complexului, simindu-m pentru prima dat n largul meu printre cldiri; eram linitit chiar i n apropierea statuii cu cap de arpe. Am fcut un pas napoi de lng ea, admirndu-i colii ca nite ace i craniul plat, toate acele proporii obscene i, cu toate c am avut la fel ca nainte un simmnt de rezonan i identificare cu ea, de data asta simmntul nu m-a mai nspimntat, a fost mai degrab plcut. ntradevr, am gsit c ntregul peisaj era reconfortant. erpii, crabii care goneau pe feele roiatice ale dunelor, tcerea neagr a complexului toate acestea aveau o mreie ntunecat i preau s fie produsul esteticii pure.Oricum, la trezire, amintindu-mi visul, am fost mai tulburat de acceptarea acelui peisaj bizar dect de teama inspirat de el. Era nc ntuneric i Odille dormea lng mine. M-am strecurat afar din pat, mi-am pus blugii i o cma i am intrat n curtea interioar. Marginile acoperiului cu igl ncadrau un dreptunghi de stele i cer de un albastru nchis, coroanele palmierilor se nfiau n siluete njumtite, frunzele zdrenuite azvrlind napoi strluciri verzui, stinse, de la luminile casei nvecinate. M-am lsat ntr-un ezlong i-am rmas ntins, ncercnd s-mi fac ordine prin gnduri. Dup cteva minute, am auzit pe ciment sunetul nbuit al sandalelor lui Odille; pusese pe ea un halat de baie i avea prul n dezordine, lsat pn pe umeri. Se aez vizavi de mine, mi puse o mn pe genunchi i ntreb ce s-a ntmplat.i spusesem anterior c aveam vise rele, ns fr a da detalii; acum ns i-am povestit toat trenia, despre joc, despre simmintele ncercate, despre vise i despre ntlnirea mea cu Konwicki. ndat ce-am terminat, ea-i ls capul n jos, strngnd de tivul halatului, iar dup pauz ntreb: Ce te ngrijoreaz att? C ar fi real jocul?Am admis, jenat, asta. Este ridicol! fcu ea. Doar nu

crezi aa ceva? Sunt doar visele i Ryan. Adic, ce-i cu el? Ea scoase un sunet de dezgust. E slab. Carl a gsit o cale s-l submineze cu ajutorul drogurilor i al altor chestiuni asemenea. Asta-i tot.Am rmas amndoi tcui pre de cteva secunde; o frunz de palmier se frec de acoperi, iar valurile se auzeau ca un oftat ndeprtat. tiam eu c te roade ceva, spuse ea. DarSe ridic n picioare, fcu vreo civa pai mai ncolo, rmnnd apoi cu braele ncruciate. Carl reuete s te tulbure. N-a fi crezut c este chiar posibil.Oft i i nfund minile n buzunarele halatului. Am de gnd s trec pe la el. Ba pe naiba! Ba da! Iar dac el crede c este ceva cu jocul sta, am s aflu.Am nceput s protestez, ns m potopi cu vorbele ei: Nu pentru mine i-e team, nu-i aa? i-e fric s nu m ntorc la el? Nu cred. Nu pari prea convins.ngenunche lng ezlongul meu. Oare pricepi ct de mult l ursc? n primul rnd, n-am neles niciodat de ce-ai stat cu el. Eram vulnerabil. A profitat de buimceala mea. M-a zpcit i mai tare. Mi-a nclcat ncrederea, m-a slbit. Dac a putea, aInspir adnc, apoi expir ncet. S nu-mi spui mie c n-ai fcut niciodat ceva ce tiai c este ru pentru tine, chiar n momentele cnd fceai asta. Nu, am zis, surprins ns de vehemena ei. N-a putea s-i spun asta. I-am mngiat prul. Ce i-a fcut?Chipul ei se ncord, anulnd orice emoie. Acelai gen de lucruri pe care ncearc acum s i le fac ie Cu deosebirea c eu n-am avut pe nimeni cruia s-i povestesc ce se petrece. Ascult! Nu se va ntmpla nimic. Doar o s discut cu el. E un mincinos, ns eu tiu cnd minte. Voi putea s tiu dac-i ngrijorat pentru el sau caut o modalitate de a te rni. Iar asta te va liniti. Nu este nevoie. Ba este!mi nconjur gtul cu braele. Vreau s treci de asta pentru a m putea bucura de ntreaga ta atenie.Intensitatea ei avea ceva tios, iar ochii ei o strlucire febril care mi-a amuit toate obieciile, iar mai trziu, n acea sear, cnd mi-a spus c m iubete, am crezut-o pentru ntia dat.Dou seri mai trziu, pe cnd luam cina ntr-un mic restaurant, un local cu o singur

ncpere, cu perei din paiant i acoperi din stuf, luminat cu lumnri, Odille mi spuse c vorbise cu Konwicki. Nu trebuie s-i faci probleme cu jocul, zise ea. Carl doar ncearc s te sperie.Lu o gur de orez i mestec. I-am povestit tot despre visele tale totul. Merita s-l vezi. Arta ca un om flmnd cruia tocmai i s-a servit o friptur. A zis c da, da, i lui i s-a ntmplat la fel. Vise, intuiii ciudate. Apoi i-am descris ultimul tu vis, cel cu Ryan, i ce-a spus despre Carl, c fcuse mutarea greit. Asta i-a plcut. A zis c da, aa-i, i nu mai tia cum s fac s-l opreasc. Dup asta, i-a cerut iertare pentru tot ceea ce s-a petrecut ntre noi. Zicea c jocul l-a schimbat, c acum putea vedea ce tip reprobabil devenise. Tip reprobabil? am spus. Astea au fost cuvintele lui? Cred c da. Reprobabil rahat!M-am holbat la ea peste buza cetii mele de cafea. Mie mi se pare c nu face altceva dect s confirme visele. Din ce alt motiv ar fi admis c a fcut o mutare greit? Pentru c, ncepu Odille, tie c, dac ar fi negat asta, n-ar fi avut nicio modalitate de a te afecta pe tine. ns acum, pretinznd c este adevrat, mai ales partea n care este posibil ca el s piard, are un motiv s discute cu tine, s se joace cu mintea ta. Poate pretinde c-i este aliat. Ai s vezi. O s vin s te vad. Va ncerca s se alieze cu tine. Va face un plan care s v implice pe amndoi ntr-o aciune de salvare reciproc din joc de pericolele lui. Apoi va ncepe manipulrile.Mai lu o gur de orez, nghii. Credea c m prostete, ns se vedea c-i cusut cu a alb. Eti sigur de toate astea? Bineneles c sunt. Carl e un omule lacom, care crede c-i mai detept dect toat lumea. Nu-i poate imagina c cineva ar putea citi prin el. Dac ar fi fost ceva cu jocul, nu mi-ar fi spus niciodat.mi lu mna. Ateapt doar. Urmrete ce se ntmpl. Vei vedea c am dreptate.Asigurrile lui Odille nu m convinseser de netemeinicia temerilor mele. Amintindu-mi de afirmaia lui Konwicki, potrivit creia familiarizarea cu opozanii ti era important, m-am pregtit s retriesc simmintele pe care le avusesem n timpul jocului, s-mi amintesc mutrile fcute. Nu a fost

dificil s regsesc acele triri; reveneau la mine n fiecare noapte, n vise. ns mutrile erau o cu totul alt chestiune. n afar de prima, mi mai puteam aminti numai ultimele dou: una n care toate cele patru figurine fuseser plasate n apropiere una de alta, i alta n care piesa bebeluului fusese pus ntr-o zon alturat celei a piticului. Am ntrebat-o pe Odille ce-i putea aminti despre piesele de joc, din cele traduse, iar ea mi rspunse c tot ce tia era ceea ce-i spusese Konwicki. Obinuia s glumeasc deseori cu mine despre ei, zise ea. El se identifica mereu cu rzboinicul i mai spunea c personajul meu era femeia cea pe care-ai mutat-o tu n joc. Mi-a descris-o. O adevrat maniac, o creatur ngrozitoare. Trf, cu gura spurcat, rea. Intra ntotdeauna n crize de plns. Abuziv fizic. Poate c ncerca s te njoseasc descriindu-te n acest fel. Sunt sigur c da. ns odat mi-a artat o traducere fcut de el despre ea, i prea autentic. Ce erau piesele? i-a povestit vreodat despre ele? Arhetipuri, zise ea. Arhetipuri mayae. Forme spirituale acesta a fost termenul folosit de el. Nu sunt sigur ce-a vrut s spun cu asta. Oricine-a confecionat figurinele avea o idee deformat despre potenialul uman. Toate personajele erau dezgusttoare, ntr-un fel sau altul asta-mi amintesc. Dar cnd mi-a povestit toate astea, eu ncercam s m ndeprtez de el i nu i-am dat mare atenie.A trecut o sptmn, iar eu n-am mai fcut niciun progres. Pedalam n gol, risipindu-m ntr-un efort inutil. Apoi am evaluat situaia i, dintr-odat, toat paranoia mea mi s-a prut ridicol. C a fi putut crede mcar pe jumtate c fusesem posedat de un spirit maya, aprut sub forma unui pitic, era dovada unui anumit derapaj mintal, i venise vremea s-mi vin n fire. Visele probabil aveau o legtur cu abuzurile suferite de mine cu civa ani n urm, m-am gndit, iar s fii att de nebun din dragoste era ceva degradant, mai ales comparativ cu abuzurile ntlnite de mine zilnic n Livingston. Malnutriie, tiranie, ignoran. Am ajuns la concluzia c asta mi va afecta destul de tare psihicul. i ce dac aveam vise? Mai curnd sau mai trziu, i vor urma

propriul lor curs. i m hotrsem s-i ndeplinesc lui Odille dorina, s-i ofer ntreaga mea atenie. Mi-am dat seama c, dei n-o neglijasem, nici nu folosisem toate resursele relaiei, cum ar face orice iubit. Lucrurile se schimbau ntre noi ntr-o direcie pe care n-a fi putut-o prevedea niciodat, i i eram obligat i ei, i mie s vd pn unde ar fi putut duce.n urmtoarele dou sptmni, viaa noastr a fost calm. Visele continuar, ns am refuzat s le las s m tulbure. Odille i cu mine am luat obiceiul de a face plimbri pe plaj, pe la amurg, i ntr-o sear, dup o furtun, cnd marginile de un albastru nchis ale norilor apsau asupra fiei de orizont de un galben ca untul, neam plimbat pn dincolo de locul unde era Caf Pluto, o palm de pmnt cu civa palmieri, ale cror coroane se nlau pe fondul ultimului apus de soare precum nite plrii cu pene.ntinderile de ap din apropiere, de un albastru de cobalt, se amestecau, ceva mai departe, cu purpuriul ardeziei i erau att de multe valuri mici, nct prea c marea se mica n toate direciile deodat. Ne-am aezat pe o stnc de la captul promontoriului, privind cum lumina se disipa spre apus, iar dup un minut Odille m ntreb dac fusesem vreodat la Paris. Cu mult vreme n urm, i-am rspuns. i ce impresie i-a fcut? Era iarn, am zis. N-am vzut prea multe. Nu aveam bani i stteam ntr-o cas care aparinea unei btrne pe nume Bunny. Parc era desprins direct dintr-o pies de Tennessee Williams. Fusese iubita lui Lawrence Durrell sau poate c nu a lui Durrell. Cineva faimos, n orice caz. Era invalid, iar casa era n debandad. Rahat de me peste tot. Mai era i un romn icnit, care tiprea la subsol un buletin informativ anarhist. Iar copiii lui Bunny erau degenerai. Biatul ei de cincisprezece ani a violat-o pe slujnic. Cel de douzeci de ani fcea trafic cu heroin. Bunny se mulumea s zac, iar eu am sfrit ngrijind-o. Doamne, prin ce-ai trecut! zise Odille, i-am izbucnit amndoi n rs.Am luat-o pe dup umeri. i-e dor de cas? Nu cine tie ce puin.Se ls pe mine. Doar m ntrebam dac i-ar plcea la Paris.Am discutat despre viitor

doar n termenii cei mai generali, ns m simeam confortabil acum contemplnd un viitor alturi de ea, iar asta m surprinse, pentru c, dei eram mai fericit dect fusesem mult vreme, eram i cam nelinitit n legtur cu oficializarea relaiei noastre. Cred c, n cele din urm, va trebui s plecm de aici, am rostit.Ea privi spre mine. Da. Pentru mine nu conteaz unde mergem. Nu trebuie s fiu ntr-un anumit loc pentru a munci. tiu, zise. Asta-i marea ta virtute. Chiar aa?Am srutat-o, iar srutul se prelungi i ne-am lsat pe spate pe stnc. I-am mngiat snii. Albul ochilor ei lucea n bezn; respiraia i era dulce i uoar. Talazurile se izbeau de stnc. n cele din urm, mam ntors pe spate i mi-am pus minile sub cap. Stele ngheate compuneau modele simpliste pe cer, iar mie mi se pru n acel moment c toate de pe lume aveau aceeai simplitate. ntr-o zi, spuse Odille dup o tcere ndelungat, mi-ar plcea s m ntorc la Paris doar ca smi vd din nou prietenii. Vrei s vin cu tine?Rmase puin tcut, apoi se ridic i scrut marea. i aruncasem ntrebarea la repezeal, creznd c tiam rspunsul, ns acum m temeam c am interpretat-o greit. Nu i-ar plcea. Americanilor nu le plac parizienii, spuse ea n cele din urm. Din cte-am auzit, e ceva reciproc, am spus eu uurat. ns exist i excepii. Cred c da.Privi n jos, spre mine, i zmbi. Oricum, nu trebuie s stm chiar n Paris. Putem merge n State. Pe mine nu m-ar deranja.i nclin capul ntr-o parte. Pari nedumerit. N-am fost sigur c vom ajunge s discutm despre astea. i chiar dac am fi ajuns, am crezut c va fi ceva stnjenitor. La fel am crezut i eu, o vreme. Dar apoi mi-am dat seama c suntem dincolo de posibila stnjeneal.i ridic prul de pe frunte cu ambele mini i-l trase spre spate. Uneori, am ncercat s m imaginez fr tine. Pot s-o fac. M pot imagina trind o via alturi de altcineva. Toate cele. Dar mi-am dat seama apoi ct de artificial era aceast autoexaminare. Era ca i cum mi-a dorit s se ntmple asta pentru c miar fi fost team de tine. Pentru a pune capt ndoielilor sau pentru a afla dac dubiile mele erau reale, tot ce-am avut

de fcut a fost s ncetez a m mai gndi la ele. S triesc clipa. M gndeam c este mai uor de zis dect de fcut, ns am ncercat i a fost uor. i plimb mna de-a lungul braului meu. i tu ai fcut-o. Mi-am dat seama de asta cnd te-ai oprit. Serios? Nu m crezi?nainte de a apuca s rspund, s-a auzit un zgomot de crengi rupte n tufele din spatele nostru i dou siluete ieir din umbr, la vreo zece metri distan. Mi-a luat o secund ca s-i recunosc, pe fondul ntunecat, pe Konwicki i pe Ryan, atrnat de umrul lui. M-am ridicat n picioare, ngrijorat, iar Odille se aez n genunchi. Ce naiba facei? i-am ntrebat. Ne urmrii? Trebuie s discut cu tine, zise Konwicki. Despre joc. Alt dat, btrne.Am luat-o pe Odille de mn i-am nceput s o conduc napoi spre rm, ocolindu-i pe Konwicki i Ryan pe departe, ns inndu-i sub observaie. Ascult, spuse Konwicki, venind dup noi. N-am s te aburesc. Avem necazuri mari.Am continuat s merg, iar el m-a apucat de umr i m-a rsucit spre el. i eu am vise. Sunt diferite de ale tale, dar sunt la fel de semnificative.Chipul su trda nelinitea, ns nu m-am lsat dus de nas. L-am mpins ct colo. Ia minile de pe mine. Jocul este o interfa, zise el n timp ce ne ndeprtam. O cale de transport spre o alt lume, spre un alt plan aa ceva. i, de asemenea, spre o alt form de existen.M ajunse din urm i ni se puse n cale; Ryan gonea dup el. Nu tiu cum au descoperit mayaii asta, ns a fost o influen major n arhitectura lor, n fiecare faet a culturii lor. Cruzimile rituale ale religiei lor i D-te la o parte din calea mea.Eram de un calm de ghea, semn c m pregteam pentru violen. Simurile mi se ascuiser. Scurgerea valurilor, respiraia lui Konwicki, frunzele fonind, cu toate mi se preau ascuite i distincte. Figura palid a lui Ryan, holbndu-se din spatele lui Konwicki, prea la fel de strlucitoare ca o stea. Eti prost dac nu m asculi, zise Konwicki. Jocul pe care l-am jucat noi a fost real. Admit c n-a fi aici dac nu m-a fi gndit c sunt n pericol, ns sunt Ai fcut mutarea greit, nu-i aa? i-am spus. Da, rspunse Konwicki. N-am tiut

asta n acel moment. Nu tiam nici c, de fapt, jucam. Iar mai trziu, cnd mi-am dat seama c se petrecea ceva ciudat, n-am sesizat greeala pe care o fcusem.Ddu din mini, ca i cum ar fi respins toate acestea. Avem o soluie, btrne aa cred. nvingtorul poate menine jocul n funciune pentru cel puin nc o mutare. Va fi riscant, ns riscul va fi unul relativ minor.Se uit la mine de parc ar fi fost pe cale s m apuce de brae de frustrare i executnd o imitaie reuit de om disperat. n acest fel avem o ans de a ne da seama ce-am mai putea face. Nu sunt vreunul dintre afurisiii ti de cretini, i-am zis. tiu c Odille i-a povestit despre visele mele. ncerci s te foloseti de asta mpotriva mea. Da, da, ai dreptate, spuse. Am folosit-o. Am vrut s i-o trag. Admit asta. ns, dup ce Odille a vorbit cu mine, am nceput s m gndesc la unele chestii pe care mi le-a spus. i la unele spuse de tine.Am scos un sunet dispreuitor. i spun adevrul, i promit c aa e! fcu el. Dup ce-am discutat cu ea, am examinat din nou jocul documentele. Unele dintre cele spuse de ea mi-au oferit noi sugestii asupra traducerii.Vorbele-i ieeau n grab. tii, am crezut c figurinele piticul, rzboinicul erau entitile implicate. Am crezut c sunt canalele prin care ajungi la piramide. i chiar sunt. Unul dintre noi urma s fie transportat. Asta era absolut sigur. Credeam c voi fi eu acela, dar nu-i aa tu eti. i am ignorat lucruri evidente.Un rs dezamgit. Este o chestiune de fizic elementar. Pentru orice aciune, exist o reaciune.Se opri ca s-i trag rsuflarea i, pentru c auzisem destul, am zis: Odille mi-a spus c ai s vii cu ceva detept. Am impresia c a greit n aceast privin.Am ncercat s trec de el, ns m trase napoi. Pentru numele lui Dumnezeu, n-ai de gnd s m asculi? Am s-i mai spun o singur dat, i-am zis. Ia-i minile de pe mine. Bine, cum vrei, prostnacule! rosti el. Atunci du-te acas i trage-i-o trfei leia proaste i nu te mai ngrijora de niciunul dintre lucrurile astea afurisite! Ce mai vorbrie, am glsuit i-am simit cum ncepeau s-mi tremure minile. Hai s plecm!Odille trase de

mine, iar eu am permis s fiu trt de-acolo, ns Konwicki i plas o mn pe pieptul meu, oprindu-m pe loc. ncerc s-i salvez viaa ta de nimic, prpditule! zise el. Ai de gnd s m asculi sauLundu-te dup expresia lui dispreuitoare, era pe cale s livreze i alte ziceri emfatice. Nu, am rspuns i l-am lovit n stomac, nedorind s m zdrelesc la mn. Se frnse n dou, apoi czu n genunchi i se rostogoli n poziie fetal, fr suflu. Ryan ni spre mine, apoi se retrase ntre umbre; un moment mai trziu, lam auzit fugind printre tufiuri.Trecuser ani buni de cnd lovisem pe cineva i mi-a fost ruine de mine; Konwicki nu reprezentase nicio ameninare. M-am lsat n genunchi alturi de el, l-am sftuit s nu inspire adnc, iar odat ce i-a revenit cumva, am ncercat s-l ajut s se ridice. Mi-a mpins minile i m-a fixat cu o cuttur plin de ur. Bine, ticlosule! zise el. Te-am avertizat, dar e bine i aa. Va trebui s nfruni ce vine acum.Dup acea noapte pe stnc am ajuns la concluzia c Livingston i pierduse armul; voiam s evit i alte conflicte. Eram convins c se vor ivi i altele. Odille era de acord cu asta i-am plnuit s plecm imediat ce-a fi putut gsi pe cineva responsabil care s preia casa doctorilor spanioli. Ne-am decis s ne stabilim la Panajachel, n apropierea lacului Antitln, pnmi terminam proiectul actual cu scrisul, iar apoi s vizitm New York-ul, n drum spre Paris; aproape fr s ne dm seama, am fcut un angajament indirect unul altuia, unul care, prin contrast cu trecutul nostru i cu instabilitatea din jur, era un model de rigoare. Poate c relaia noastr ncepuse ca o coabitare, un adpost din calea furtunilor din viaa noastr, ns, n pofida tuturor probabilitilor, nflorise i altceva; dei nu eram gata s admit asta naintea ei, pentru c nu voiam s risc o implicare total, m ndrgostisem de Odille. N-a fost vreo circumstan sau vreun eveniment care s m fac s contientizez asta, ci, mai degrab, o revelaie lent a reaciilor mele fa de ea.ncepusem s m preocup tot mai mult de ea, s adun imagini de-ale ei. S savurez toate zilele. i, cu toate astea, am detectat n mine o tensiune rezidual, ceva simit i la

ea, iar asta era dovada c ne temeam de legturile obsesive care se ntmplaser i ne pregteam pentru dezamgiri, supunndu-ne condiionrii impuse de trecutul fiecruia.Trecur zece zile, iar eu nu gsisem pe nimeni s se ocupe de cas. Le-am scris medicilor spanioli, spunndule c intervenise o urgen i c trebuia s plec i voiam smi deleg responsabilitile n minile preotului local, devenit un fel de prieten i care n afar de ndatoririle sale clericale ntreinea un mic muzeu cu piese mayae de mic valoare. Am nceput s-mi adun hrtiile, ateptnd rspunsul lor. La nceputul uneia din seri m-am deplasat la oficiul potal pentru a-mi suna agenta din State i pentru a-i spune despre mutare, s vd dac n-avea ceva bani pentru mine. Oficiul se afla ntr-o cldire joas, din paiant galben, situat lng generatorul care alimenta cu curent ntregul sat i era manevrat de un funcionar cu aer npstuit, sfdindu-se cu o familie indian. Era pzit de un soldat mbrcat n uniform de camuflaj, narmat cu o mitralier. Cabinele telefonice se nirau pe peretele din spate al biroului i, dup ce-am ales-o pe cea mai ndeprtat de scandal, am fcut apelul. Cinci minute mai trziu, am auzit vocea agentei rzbtnd prin fsitul electrostatic i, dup ce am rezolvat partea de afaceri, am ntrebat ce mai era nou prin marele ora. Ca de obicei, zise ea. Petreceri plictisitoare i editori findu-se fr rost. E mai bine c te afli acolo atta vreme ct lucrezi. Lucrezi? Nu-i face probleme, i-am spus.Agenta mea ls s se adune ceva timpi mori, apoi glsui: Cred c ar trebui s-i spun asta, Ray. Tot ai afla, mai devreme sau mai trziu. Ce anume? Karen a nscut.Pentru o clip, m-am simit ciudat de uurat, eliberat de orice constrngeri. Nam crezut s-i vin sorocul att de repede. Au aprut unele complicaii. ns este bine. La fel i copilul. E biat. E foarte iste, Ray. O ppuic. Doar zace acolo i scncete.Am slobozit un hohot pariv. Exact ca i mama lui. Am crezut c te-ai dus acolo ca s uii de ea. ns, din ce aud, nu pari s faci asta. Cred c-i legtura de vin.Mam holbat la peretele gurit, sumbru, dar fr s vd

nimic.O alt pauz. La ce lucrezi acolo, Ray? Ai s vezi n curnd, am spus. Uite, trebuie s plec acum. N-am vrut s te supr. Nu sunt suprat. Te sun eu peste vreo dou sptmni, bine?Am ieit i am tiat-o pe plaj. Lumina crepuscular a amurgului fcuse loc ntunericului, iar hiurile de pe rm se conturau sub luminile cocioabelor; mai erau i luminile mprtiate de pe dealuri nlate n spatele satului, dezvluind locurile n care se aflau mici ferme i plantaii. Luna, aproape plin, se ridicase s lumineze printr-o deschiztur dintre dealuri, acoperind intrndul de ap din apropierea rmului cu o strlucire argintie; ns norii amenintori i iroaiele ntunecate ale ploii se vedeau n deprtare furtuna avea s ajung pe coast n cteva minute. Peam nervos, ns furia mea nu avea direcie. Karen nu mai constituia obiectul urii mele, era doar un catalizator care m deschidea spre o emoie violent i mi-am dat seama c o parte din motivul pentru care-i meninuse controlul asupra mea atta timp era nu vreun sentiment real, ci firea mea romantic, refuzul meu ncpnat de a admite c lumina din inim putea fi stins. M-am agat de convingerea c n pofida trdrii lui Karen miezul bun, puternic al sentimentelor mele va dura; acum, am fost obligat s m confrunt cu faptul c aceste sentimente erau moarte i asta m-a fcut s devin nervos i s m ndoiesc i de tot ce simeam pentru Odille.Cnd am trecut de un plc de palmieri, m-a strigat cineva. L-am ignorat, ns vocea continu s strige i atunci m-am rsucit pe clcie pentru a-l vedea pe Ryan alergnd de-a lungul plajei, cu prul su blond fluturnd, mbrcat cu blugii tiai i cmaa soioas care deveniser uniforma sa. Se opri la civa pai de mine, cltinndu-se i gfind. Ce vrei? l-am ntrebat.Ridic o mn, ncercnd s-i trag rsuflarea. Tre s discut cu tine, izbuti el.Mi se prea ca de pe alt planet, o creatur palid, pitic, i atunci m-am simit mult superior lui. Mai puternic, mai inteligent. Ferocitatea urii care alimentase aceste sentimente nu m lu prin surprindere. S discutm despre ce? am zis. Odille trebuie s-o rupi cu ea. Eti

gelos, Ryan? Konwicki Mai d-l n m-sa pe Konwicki!Iam dat lui Ryan un brnci care l-a trimis cltinndu-se civa pai n spate, ncercnd s prind aerul cu minile. Dac are vreo problem, spune-i s vin el s discute cu mine. Trebuie s ncetezi s-o mai vezi, zise Ryan sfidtor.i strecur o mn pe sub partea din fa a cmii de parc ar fi alinat o durere de stomac, i-i inu privirile n jos. Te avertizez se vor ntmpla lucruri nasoale dac nu te opreti. Mi s fie, Ryan, am rostit, fcnd civa pai n jurul lui, cercetndu-l dispreuitor, de parc ar fi fost vreun obiect de art nereuit. M ntreb ce-ar putea fi.Brbia lui Ryan ncepu s tremure. El este este Haide odat, btrne! Scuip tot! am zis. i-a fcut ie lucruri nasoale? Trebuie c i-a fcut ceva ru, foarte ru, ca s te poat transforma ntr-o astfel de gelatin. Drogurile? i d droguri nasoale sauFuria lui izbucni clocotind. S nu-mi vorbeti mie aa!n acea clip am tiut c Ryan avea o arm. Felul n care-i inea mna dreapt sub cma, ca i cum i-ar fi potrivit strnsoarea, faptul c-i inea centrul de greutate pe clcie, echilibrat, gata s loveasc. i chiar voiam s loveasc. M-am prins, am rostit. Konwicki prefer biei acum. Asta-i, nu? Iar tu eti bieelul lui. Asta explic de ce nu te-am vzut niciodat cu vreo fat. nceteaz!Se pregti, ncordndui muchii antebraului drept. Cum e cu el, btrne? Te-a transformat ntr-un celu, care se ridic pe lbuele din spate i face sluj? Mai bine te-ai opri! Face mult glgie, Ryan?Am izbucnit n rs, iar rsul m-a uluit, sunnd prea gutural pentru a fi al meu. Sau e tipul puternic i tcut?Cu un strigt, scoase un cuit de sub cma i izbi spre mine. L-am prins de ncheietur i i-am rsucit-o brusc. Scoase un urlet, cuitul i czu pe nisip i se retrase, inndu-i ncheietura, cu expresia trecnd de la panic la furie i napoi. mi pare ru spuse el. mi pare ru. El mi-a spus c trebuie sApoi o lu la goan mpleticindu-se i se prbui printre palmieri. Am ridicat cuitul i am nceput s-l vnez. Asta prea s fie, o vntoare. Una n care eram expert. N-am fost niciodat un atlet i totui n acea noapte

am alergat cu mare uurin, cu pai scuri i aleri, care mau purtat n zigzag printre palmieri. Am inut ritmul cu Ryan, alergnd la stnga lui i puin n spate, intenionnd s-l fugresc pn cdea. Privi napoi, peste umr, m vzu i acceler, strigndu-l panicat pe Konwicki.Auzind aa ceva, mi-am ncetinit urmrirea. De fapt, pe Konwicki l voiam i, din moment ce Ryan i fusese mesager, era mai mult ca sigur c se ducea acum s dea de el. Totui, ne ndeprtam de plaj, de casa lui Konwicki. M-am decis s m las pe seama instinctelor. Dac l convinsese pe Ryan s m ucid i credeam c asta era, c sperase s evite judecata jocului prin eliminarea mea dup terminarea misiunii voise s se ntlneasc apoi cu el undeva, la fereal. Am rmas un pic mai n spate, lsndu-l pe Ryan s cread c m pierduse, inndu-m dup el, detectnd indiciile trecerii lui prin desiuri dup sunetele insectelor, ale broatelor i ale vntului. Ne deplasam pe coama unuia dintre dealurile din spatele satului i, n pofida pantei de urcare, alergam cu uurin, spre bucuria mea. Miresmele de mosc ale vegetaiei erau la fel de respingtoare ca i parfumul; norii zburau prin faa lunii, mpini de rafalele de vnt, i fceau ca lumea s fie cnd ntunecat, cnd luminoas, ntr-un ritm dezordonat, ceea ce mi mrea agitaia. Eram ncntat de vremea turbulent, de fora mea, i-am aruncat cuitul n tufiuri, tiind c nu voi avea nevoie de el.Trecnd printr-o pdurice de bananieri, o lumin galben, plpitoare strpunse tufiurile din stnga mea, provenind de la una dintre ferme. Vntul sporea foarte repede n putere, legnnd frunzele bananierilor, ridicndule sus ca pe picioarele proase ale unor insecte uriae, iar ceva din forma lor articulat i fluturatul lor ntr-o izbucnire subit de lumin selenar m-a fcut s nu m simt aa bine. ncepusem s am o senzaie neclar n carne, o vibraie surd, care-mi provoca grea; am ncercat s o ignor, s m concentrez la alergat, ns persista. Am estimat c trebuie s fi parcurs un sfert din drumul pn sus, pe deal, i-l puteam auzi pe Ryan alergnd aproape paralel cu mine. ncetase s-l mai strige pe Konwicki, dar

mai rcnea din cnd n cnd, poate din cauza durerii la ncheietur. i pe mine m cam dureau unele. Spasme de durere n ncheieturile mele, n oasele mele. Erau tot mai muctoare cu fiecare clip. i ceva nu era n regul cu ochii mei. Fiecare obiect avea un nimb, vinioarele frunzelor luceau de un verde fosforescent, iar deasupra capului puteam vedea zeci de straturi fine ntinse ntre pmnt i nori, plutind, rsucindu-se, fuzionnd. Am scuturat din cap, ncercnd s-mi limpezesc vederea, dar singurul efect a fost c s-a nrutit i mai tare. Nimburile se prefcuser n aure de zeci de culori diferite; punctele fierbini, de un stacojiu topit sau de un albastru luminos, erau insectele care se trau prin mocirl. i durerea se nruti. Spasmele devenir ocuri de suferin, cuprinzndu-mi membrele, i declanarea fiecruia m fcea s m clatin, incapabil smi mai urmresc direcia. Apoi, o durere ngrozitoare n piept m-a trimis n patru labe, cu ochii strns nchii. Am ncercat s m ridic i, fcnd asta, mi-am vzut mna stng: degete umflate, ncovoiate i groase ca nite crnai, scrijelind nisipul ruginiu, lungindu-se i nnegrinduse. Un val proaspt de durere m-a dobort la pmnt i mam zvrcolit i m-am rsucit pe pmnt pentru ceea ce mi se pru foarte mult timp. ncepu s plou i o alt explozie de durere mi smulse din piept un urlet baritonal, care se amestec repede cu vntul, aidoma unei incantaii masive i joase, scoase de un corn de cea i altoite cu un muget. O secund simeam c m rup n dou, iar n alta c deveneam uria i greu. M-am retras din calea furtunii i a lumii micorndu-m pn la un punct n interiorul meu, iar din acel moment am fost incapabil s mai acionez, doar observnd ngrozit, n tcere, cum alt eu a preluat controlul gndurilor mele, unul ale crui judeci se fundamentau pe o mnie mult mai potent i mai implacabil dect a mea.Am lovit aerul cu mna stng, am strns ceva subire i dur, l-am sfiat, iar n secunda urmtoare un bananier mi czu de-a curmeziul peste piept. Dar durerea se diminua rapid, iar dup ce trecu, n loc s m simt istovit, m-am simit remprosptat. M-am

ridicat n picioare i-am privit peste crestele copacilor. Furtuna, care n timpul tranziiei pruse att de puternic i de haotic, acum prea irelevant, de-abia dac merita atenia mea. Fulgerele brzdau cerul cu liniile lor roii, bifurcate; sus se mbulzeau norii de cerneal. Un nimb plpitor de un alb-albstriu cuprinse ntreaga jungl, iar sub el, luminile caselor rspndite de deal erau aproape prea slabe pentru a putea fi distinse. N-am putut gsi nicio urm de nvins. Frustrat, m-am deplasat spre cea mai apropiat dintre case o construcie cu pereii din scnduri i un acoperi din tabl ruginit smulgnd crengi, mturnd din calea mea desiurile, cu prul mpins peste ochi de rafalele de vnt. Cnd am ajuns lng cas, am rmas uitndu-m n jos, spre acoperi, ncercnd s-i simt pe ocupanii ei. Fluxurile de energie care legau metalul, reeaua de linii sclipitoare i orbitoare nu putea masca vietile firave de dedesubt: puncte mictoare de cldur i culoare. Prada mea nu era acolo, ns, furios, mi-am legnat braul i-am fcut o ruptur lung n acoperi, ncntat de scrnetele metalului torturat. Fee ntunecate i speriate se holbar la mine prin sfietur, apoi disprur. Peste o clip, i-am descoperit nvlind pe u afar i apoi n jungl, devenind pete de rou pe sub luminiscena fantomatic a frunzelor. Mi-ar fi plcut s-i urmresc, ns timpul meu era limitat i eram ngrijorat c finalizarea misiunii mele putea fi zdrnicit de nvingtor l simeam cuibrit ca pe o piatr n creierul meu a crui moralitate jalnic era scitoare i iritant. M ntrebam ce motive avusese s intre n competiie. n mod sigur tiuse care era miza. Nu exist nimic moral n aceast bezn.Mam alinat cu gndul c nu va trece mult timp pn cnd nvingtorul i va primi rsplata, n afar de cazul n care ns nu credeam asta prefera s-i rennoiasc provocarea; aa c am continuat s merg prin jungl. Ceva mi-a tiat calea, era un animal. A derapat ntr-o parte, ns, nainte de a putea s scape, l-am ras cu o ghear, spintecndu-i burta i azvrlindu-l n aer. Uciderea mi-a mbuntit dispoziia. Nu m folosisem niciodat aici de

permisiunea mea. Urmele slabe de via aproape c nu sunt o muzic, iar pereii care in moartea la distan sunt subiri ca pielea. ns am fost ncntat de vederea sngelui nind cu putere. Am privit cum se dispersa esena vieii animalului, risipindu-se n sus, ca o cea, n jerbe albicioase, pentru a se altura Marelui Nor al Fiinei, apoi mi-am vzut de drum.Pe coama dealului m-am oprit i-am privit napoi, n josul pantei. Din acel punct, peisajul acelei lumi delicate i feminine prea cu totul transformat, insuflat cu fore noi. Nori imeni, fumurii se ridicau dinspre mare, iar jungla slta i se zvrcolea, ca i cum ar fi fost tulburat de vederea mea. Sufletele copacilor erau fire subiri, din aur, ntinse pn la rupere. Tunetul era o putere, trsnetul, un nume. Am rmas s m armonizez cu noaptea, absorbindu-i subtilitile sale negre i nelesurile reci i astfel, ntrit, reabilitat pn la plintatea scopului, m-am dus de-a lungul coamei dealului, scrijelind bezna dup cel nvins, ascultnd printre oaptele morilor pe a celui care avea s moar curnd, dup aceast sonoritate joas i revelatoare. n cele din urm, l-am auzit dnd fru liber furiei mpotriva unuia dintre alternativii si dintr-o cas aflat la nceputul pantei dealului. Lipsa cras de pregtire din partea sa m uluia i, din nou, m-am simit mai puin entuziasmat n ceea ce privea ndatorirea mea. Ar fi fost o milostivire s pun capt acestor ritualuri intermitente de violen i s las progeniturile s ias la iveal pentru a mboldi aceast ras firav spre urmtorul plan.Casa era un petic lucitor n mijlocul unei bezne grele i era construit din buteni tineri i stuf; o lumin portocalie se scurgea printre spaiile dintre buteni i pe sub u. L-am strigat pe nvins. Conversaia nervoas dinuntru ncet pe dat, ns nu iei nimeni. Poate c, m-am gndit, confundase chemarea mea cu vreun element al furtunii. Am strigat din nou, un strigt poruncitor, care eclipsase tunetele. Cu toate astea, a rmas nuntru. Asta era intolerabil! Acum eram obligat s-l nv. Am sfiat butenii din partea din fa a casei, crend o sprtur prin care am vzut dou siluete retrgndu-se spre peretele din spate. Am ntins mna n

semn de invitaie, ns, cnd nlocuitorul se prbui la podea, nvinsul o lu la goan ca un crab nspimntat, lovindu-se de mas i scaune. Dezgustat, am scotocit nuntru i l-am cules de-acolo. L-am ridicat i i-am privit chipul ngrozit. Se zbtu, ncercnd s-mi desfac ghearele, lovind, chiindu-i frica. De ce te zbai? l-am ntrebat. Viaa ta este o rsuflare ostenit, eecul unei creaii fr vlag. Eti doar hran, cu un licr de inteligen. Adevrata putere este dincolo de tine, iar cunoaterea durerii este cea mai rafinat dintre sensibilitile tale.Bineneles c nu pricepea nimic: cuvintele mele trebuie s i se fi prut ca un muget izbucnit dintr-o cavern. ns, ca s-mi ilustrez punctul de vedere, am trasat o linie nsngerat de-a curmeziul coastelor sale, avnd ns grij s nu tai prea adnc. Ideile tale sunt toate greite, i-am spus. Conceptul tu de frumusee este o schimonoseal grosolan; noiunile tale insipide de bine i ru, o insult la adresa principiilor lor de baz.L-am fcut din nou s sngereze, trgnd a doua linie de nvminte, despicndu-i pielea de pe burt cu o asemenea precizie nct se despri n dou clape perfecte, dar interiorul rmase neatins. Rul este la fel de impersonal ca i matematica. Faptul c factorii si simt plcere exercitndu-l nu are nicio importan. Capcanele sale, stridenele, formele sale infernale sunt doar nuane, nu i esena. Rul este funcia pur a universului, mainria stelelor i a ntunericului, care ne duce peste tot.La cea dea treia linie am vzut pe chipul su prima raz de nelegere, iar n ipetele lui am detectat o muzic n care se reflecta incisivitatea proiectului meu, nc neterminat. Ochii i erau dilatai, de buze i barb i atrna saliv nsngerat, iar n expresia sa se citea o nou ardoare; dac ar fi fost capabil s-i adune gndurile i s le dea coeren, ar fi interpretat asta drept o tnjire dup moarte; cu toate astea, m ndoiam c putea fi contient c a purta un astfel de dor certifica asimilarea unei lecii foarte profunde. M-am gndit c, oricum, odat ce ne ntorceam n deert, odat ce aveam timp s-mi termin proiectul, lecia noastr avea s se desfoare mult mai repede. Am trasat

o a patra linie. Trupul i fu zguduit de spasme, cznd ca fr de oase, ns nu-i pierdu cunotina i i-am admirat vigoarea, invidiind mica puritate a scopului su. Legtura care m inuse n acest loc slbea i l-am strns i mai tare, smulgnd un firior de ntuneric din gura lui. Tu i cu mine, am spus, decupnd pielea de pe coul pieptului, suntem mecanisme ale mainriei. Ne mbucm mpreun i ne nvrtim, provocnd o cretere a micrii, o mic aplicare a potenialului.Dintr-o simpl smucitur i-am deschis unul dintre obraji, iar el mi rspunse cu un vaiet n tremolo, care nu se mai opri, ca i cum a fi deschis o valv n interiorul lui i a fi eliberat presiunea, fapt celebrat printr-un fluierat ascuit. Pe sub valurile de snge am zrit ceva alb. Pot s-i vd osul, am zis. Scheletul fiinei tale. Am de gnd s te dezgolesc pn la prile tale eseniale, att de carne, ct i de cunotine. i atunci cnd ne ntoarcem la temple, vei avea o privelite clar a lor, a sensului lor. i ele fac parte din mainrie.Capul i czu pe spate; gura i se csc, iar ochii preau s se fi ntunecat se ddur peste cap pentru a se fixa ntr-ai mei. Era ca i cum s-ar fi decis s se relaxeze, s sngereze i s-i studieze torionarul, ferit de durere i de team. Se gndea c poate ce fusese mai ru trecuse. Am rs de asta, iar furtuna hohotelor mele s-a amestecat cu vntul i ntreaga sfiere a nopii, fcndu-l s nepeneasc. Mi-am aplecat capul mai aproape de el, am suflat un oftat negru ca s-l in calm n timpul tranziiei i i-am optit: Curnd, vei ti totul.Aceasta-i doar o aproximare a ceea ce-mi amintesc, o redare mai mult dect formal i inadecvat a experienei care pare, odat cu trecerea timpului, i mai intraductibil. Prins n limitele limbajului, nu pot dect s sugerez simmntul de alienare care m ptrunsese, la constrngerea lucrului care credeam c devenisem. M-am trezit pe plaj, naintea venirii zorilor, nu departe de casa lui Konwicki, i am crezut c dup ce posedarea ori transformarea, ori ce-o fi fost se terminase, n delirul de dup trebuie c rtcisem n josul dealului i leinasem. Nu se ntrevedea o alt posibilitate. Muchii nc m mai

dureau n urma experienei, iar amintirile erau puternice, individuale i greoase. Mi-am amintit cum era s ai fora de a sfia fierul precum pnza putred; mi aminteam dispreul rece fa de o lume pe care acum o mbriam recunosctor i uurat; mi-am amintit privelitea unei mini negre, cu gheare nspimnttoare i ncovoiate, cuprinzndu-l pe Konwicki i ridicndu-l sus, n aer; mi aminteam de inteligena fr simire, de ura fr patim; mi aminteam de o mie de rzboaie ale spiritului pe care nu le purtasem niciodat; mi aminteam de uciderea a sute de frai pentru dreptul de a supravieui; mi aminteam de tcerea care durea; mi aminteam de gndurile ca nite pumnale, un vnt ca religia, de o strlucire precum frica, mi aminteam de lucruri pentru care nu aveam cuvinte. Lucruri care m fceau s tremur.ns, pe msur ce soarele aducea lumin n lume, lumina strecur dubii n mintea mea i fcu amintirile s-i diminueze importana. Tocmai claritatea lor era acum un motiv s m ndoiesc de ele; amintirile, credeam eu, trebuiau s fie fragmentate, haotice, pe cnd acestea n pofida esenei lor intraductibile erau clare, aproape ca o greutate fizic n capul meu. Vivacitatea lor prea un semn al nelciunii, sugernd ceva fabricat, i astfel problemele mele privind interpretarea a ceea ce se ntmplase devenir complexe i derutante. De exemplu, ct de mult tiuse Odille? Nu cumva, din ur fa de Konwicki, m manipulase? tia mai multe dect spusese, ncercnd s ncurajeze o confruntare mortal? Iar dac era aa, ce fel de confruntare se strduia s ncurajeze? i ce era cu acea coinciden? Coincidena attor elemente din acele zile, vise i joc. Chiar era o coinciden sau s-ar putea ca tot ceea ce pare ntmpltor s nu fie dect rodul unei memorii selective? i Konwicki a fost cinstit cu mine n noaptea aceea, pe stnc, sau i el se angajase n manipulri? Se putea ca plecarea lui Odille s-l fi lsat mai ndurerat dect i permitea, iar asta s fi fost o motivaie suficient pentru el? A vrea s-l fi lsat s termine de vorbit, acum c aflasem ce voia s spun prin propoziia pentru fiecare aciune exist o reacie. S fi

fost asta doar o alt coinciden sau se referea la un schimb de cltori ntre aceast lume i infernul din deert? i mai hotrtor fusese ura mea fa de o fost iubit, o otrav suficient de puternic nct s m fac s-mi imaginez o oroare inimaginabil, s-mi construiesc o justificare demenial pentru o crim din dragoste? Sau fusese furia cheia care ne deschisese pe Konwicki i pe mine forelor din joc? Fiecare rspuns potenial la aceste ntrebri arunca o lumin nou asupra restului, i de aceea aflarea rspunsului final deveni o problem asemntoare cu rezolvarea unui puzzle ale crui piese i tot schimbau forma.Soarele trecuse de orizont, strlucind palid prin stratul subire de nori cenuii; mormane de iarb de mare erau mprtiate pe plaj, artnd de la distan ca nite trupuri aduse de valuri la mal, i acumulri de spum, ca nite baloane de spun murdare, marcau limita revrsrii talazurilor. mi simeam capul plin de cnep i nici nu puteam gndi. Apoi m-a lovit o strfulgerare, o speran. Poate c nu se ntmplase nimic din toate astea. Fusese doar un fel de episod psihotic. M-am ndreptat mpleticindum prin nisipul cleios spre casa lui Konwicki, fiind din ce n ce mai sigur c-l voi gsi acolo. Iar cnd am intrat n goan n coliba ntunecoas, am vzut pe cineva adormit pe o saltea pneumatic rezemat de perete, un cap cu prul castaniu iindu-se de sub o ptur. Konwicki! am fcut eu uurat.Capul se ntoarse spre mine. O adolescent bronzat se ridic ntr-un cot, iar ptura-i alunec de pe sni; se frec la ochi, se bosumfl i ntreb ursuz: Tu cine mai eti?Aerul din ncpere era sttut, ncrcat de izul acru al activitii sexuale i marijuanei. N-a fi putut spune dac fata era drgu; ambiana suprima chiar i ideea de frumusee. Unde-i Konwicki? am ntrebat. Eti un prieten de-al lui Carl? h, suntem suflete-pereche.S-o fac pe deteptul m-a ajutat cumva s ndeprtez anxietatea.Fata bg de seam c se dezgolise i se acoperi. Unde-i? am ntrebat. Habar n-am.Se ls s cad la loc. S-a dus undeva mpreun cu Ryan, noaptea trecut. Probabil c se ntoarce n curnd.i fcu palma

streain la ochi i privi pentru un moment n lumina slab. Cum mai e pe-afar? Mai burnieaz? Nu, am rspuns plictisit.Fata-i nltur prul czut pe ochi. Cred c m duc s not.Am rmas uitndu-m n jos spre cutia din carton care coninea figurinele mayae. Asta nseamn c a vrea s-mi pun costumul de baie, zise fata. Oh desigur. Iart-m.Am luat-o spre u. Dup ce m mbrac, continu fata, poi s atepi aici, dac vrei. Carl e foarte lejer cu locul sta.Am rmas afar, netiind ce s fac. n vreme ce treceam n revist opiunile, fata iei pe u mbrcat ntr-o pereche de bikini roii; fcu un semn cu mna i se ndrept spre marginea apei. M-am holbat nuntru, prin ua deschis, la cutia de carton. Konwicki nu se mai ntorcea, mi-am dat seama, iar rspunsul tuturor ntrebrilor mele ar putea fi n acea cutie. M-am asigurat c fata nu era o problem se blcea n apa mic i-am zbughit-o nuntru. Am luat cutia, apoi mi-am amintit de hrtii; am ndesat printre figurine cte am putut, am luat altele sub bra i-am plecat n pas alergtor spre cas, de-a lungul rmului.Acestea erau, deci, faptele. Konwicki dispruse. Poliiei i era perfect indiferent chestiunea. Gringos erau mereu dispui s dispar neanunai de pe scen. Probabil bgase vreo fat n bucluc. Ryan fusese gsit pe deal, incapabil s spun ceva coerent, cu ncheieturile rupte; l-am vzut o dat, nainte s fie trimis acas, sedat, i semna foarte bine cu acel Ryan din visul meu. Drogurile fcuser asta, spuse medicul local.O familie indian, proprietara unei mici ferme, pretindea c un demon fcuse o gaur n acoperiul lor i c-i fugrise prin jungl; ns ntlnirile cu demonii erau obinuite printre oamenii de pe dealuri, iar mrturia lor fu neglijat, gaura din acoperi pus pe seama furtunii: un arbore ceiba czuse peste acoperi. O cprioar fusese gsit eviscerat n jungl, ns rana ar fi putut fi fcut i cu o macet. O colib fusese distrus, n aparen de furtun. Pe msur ce treceau zilele i amintirile din acea noapte pleau tot mai mult, am ajuns s consider aceast combinaie de evenimente ca pe propria mea acuzare. Nu era de

neconceput ca, n urmrirea lui Ryan, s fi bgat n speriei familia indian, care fusese deja nspimntat de un copac czut peste acoperiul lor, i ca, n furia mea, o furie alimentat de materialele bizare din jocul lui Konwicki s fi construit un sistem de iluzii prin care s neg participarea mea la un act violent. Ajungnd la aceast concluzie, am ncercat cu disperare s dovedesc c era greit. Am refuzat s accept c eram un criminal i am cercetat notiele lui Konwicki, prin care ncercase s legitimeze jocul. Am descoperit ce voise s spun prin faptul c jocul putea fi prelungit; potrivit nsemnrilor sale, nvingtorul putea alege s continue de unul singur pentru nc o mutare i astfel s anuleze penalitile acumulate att de el, ct i de nvins dei, era ceva dincolo de puterea mea de nelegere, cine ar fi optat pentru o asemenea alegere. Poate c mayaii i ordonau prioritile altfel dect cele din cultura noastr, iar supravieuirea personal nu era la mare pre pentru ei. Faptul c Konwicki nu-mi spusese c, eu, nvingtorul, l-a fi putut salva pe el, dar c a fi i riscat, prin continuarea jocului, prea s certifice faptul c ncercase s m pcleasc s continui. Oricum, asta nu era o dovad suficient. Chiar dac nu credea n joc, ar fi putut aa cum sugerase i Odille s spun acelai lucru pentru a obine un avantaj asupra mea. Evenimentele din acea noapte se aflau la limita dintre raional i iraional, iar chestiunea interpretrii lor era, n cele din urm, o problem de alegere personal.Totui eram obsedat de gsirea unei soluii i toat luna urmtoare am cutat asta. Nu mai aveam vise despre piramide i deert, ns aveam altele, n care i-am vzut chipul chinuit al lui Konwicki. M trezeam transpirat din aceste vise i plecam n biroul meu i petreceam restul orelor din noapte holbndu-m la cele patru piese folosite n joc: piticul, rzboinicul, femeia i bebeluul. Am devenit tot mai distras. Din cnd n cnd, gndurile-mi erau de o sminteal voioas, ascuite, iar apoi deveneau tulburi i vagi. Eram afectat de mirosul sngelui; aveam friguri, halucinaii auditive, cu rgete i urlete. i am czut ntr-o depresie adnc, la fel de adnc precum cea

care m nhase la New York, incapabil s demonstrez, spre propria mea satisfacie, faptul c nu ucisesem un om.n toat aceast perioad, Odille a fost iubitoare i de mare ajutor, istovindu-se pentru mine, iar n momentele de claritate mi-am dat seama ct eram de norocos s o am i ct de mult ajunsesem s-o iubesc. Aceste revelaii m-au ajutat s ies din depresie.ele i realizarea c ea ncepea s cedeze sub presiunile impuse de cderea mea nervoas. n decursul unei sptmni deveni morocnoas i iritat. O gseam mergnd n sus i-n jos prin camer, agitat, iar cnd ncercam s-o consolez, reaciona de cele mai multe ori cu ostilitate. De obicei, puteam s-o controlez i s-o readuc la normal. Apoi, ntr-o noapte, ntorcndu-m de la magazinul din col, unde m dusesem s cumpr ulei de msline, chibrituri i alte cteva lucruri pentru buctrie, cnd am intrat n sufragerie am auzit-o pe Odille, afar, n curtea interioar, scncind, blestemnd, cu vocea ngroat, ca a unui beiv. Era glasul pe care-l auzisem n visul meu, venind dintr-una dintre incintele din piramid. Mam oprit ca trsnit i, n timp ce ascultam, m-a cuprins un simmnt de destrblare. Nu aveam niciun dubiu despre asta. Nu numai timbrul vocii i ritmul erau aceleai, ci i cuvintele. Ticlosule, spunea ea. Oh, ticlosule ce eti. Doamne, ct te ursc, ct te ursc! TuUn vaiet. Mortule, aa am s-i spun. Am s-i zic: Ce mai faci, mortule? Iar cnd ai s ntrebi ce nseamn asta, am s-i rspund c eu doar anticipez ticlos nenorocit!Am intrat n patio, pind uor. Era cald i czuser cteva picturi de ploaie, stropind cimentul. Transpiraia mi curgea de pe gt, piept i spate; cmaa mi era lipit de piele. Luminile erau stinse, luna sus pe cer, proiectnd pe ciment umbra filigranat a unei frunze, iar Odille era aplecat peste marginea ezlongului din umbr, cu capul n jos i minile mpreunate, o atitudine ncordat, rugtoare. Cu ct m apropiam mai mult de ea, cu att prea mai cald. Odille, am spus.i trase capul napoi, trsturile ei ncordate devenir vizibile printre uviele de pr; arta ca o femeie nebun, surprins n timpul unui act secret. Am pornit spre ea, dar sri n

picioare i se ndeprt. S nu m atingi, ticlosule! Doamne, Odille!Am fcut un pas, doi, n fa i ea url. M-ai minit! Numai minciuni! Chiar i n Irn chiar i acolo m-ai minit!mi spusese destul despre relaia ei de la Paris nct s m fac s cred c era fostul ei iubit i nu eu cel cruia i se adresa acum. Odille, am rostit, eu sunt Ray!Clipi, prnd s m recunoasc, ns, cnd am pit din nou nainte, zise: Nu te mai ascult, Carl. Nu te preocup dect propria-i persoan. Nu are nimic n comun cu sentimentele mele, cu ceea ce gndesc euAm luat-o de umeri. Uit-te la mine, Odille. Sunt Ray! Oh, Doamne Ray!Tensiunea se risipi de pe faa ei. mi pare ru, mi pare att de ru!Buzele i se strmbar ntr-o expresie de repulsie i m mpinse napoi. Stai acolo i te tot gndeti la trfulia aia din New York. Crezi c nu tiu? tiu tiu! De fiecare dat cnd m atingi. Odille! Trsturile ei se linitir din nou sau, mai degrab, oglindir un nivel obinuit de suferin. Oh, Doamne! spuse ea. Simt c-mi pierd controlul, simt!Am ncercat s-o mbriez i atunci m-a plmuit cu for, dezechilibrndum. A venit la mine, ipnd, lovindu-m i zgriindu-m, i m-am rsturnat peste braul ezlongului. M-am lovit cu capul de ciment i am vzut linii albe, ca nite sulie, pe dinaintea ochilor. Am prins-o de picior cnd a pit pe deasupra mea, ns eram ameit, nu mi coordonam bine micrile i doar i-am zgriat pulpa cu unghiile. Cnd, n cele din urm, am reuit s m ridic, Odille plecase de mult.M-am dus n sufragerie i m-am aezat lng o mas pe care trasasem culoare, ca pe tabla de joc; cele patru piese erau aezate pe ea, iar pe podea era o cutie n care se aflau celelalte dou rmase. n cercul de lumin al lmpii, portocaliul lutului lefuit grosolan arta ca pielea ciupit; n orbitele lor se adunase umbra, fcnd piesele s aib un aspect morbid. Mi-ar fi plcut s-i sfrm, s-i mprtii cu o lovitur de mn i s-i azvrl la podea, ns mi-era fric de ei. Mi-am amintit acum ce spusese Ryan n visul meu, despre preul pltit de nvingtor i mi-am amintit i descrierea lui Konwicki a piesei feminine. Odille

spusese c era o maniac. Avea gura spurcat i violent. Era posibil s resping dovezile din vise, s pun pe seama stresului starea emoional a lui Odille, pe seama climatului emoional turbulent din trecutul ei, s disec experiena i s concep un sistem logic capabil s explice tot ceea ce era inexplicabil. ns aici erau prea multe coincidene i tiam acum c jocul i toate consecinele sale halucinante erau reale, c potena jocului se datora, n parte, faptului c aceast lume i cea din care provenea jocul erau, n esen, simultane, aezate una lng alta, potrivindu-se n evenimente; jocul era o punte ntre aceste lumi, permind personajului malefic dintr-una s ptrund n cealalt i s transforme principiile slabe ale celeilalte. Poate c i mayaii jucaser acest joc mult prea des; poate c i contaminase i-i prsiser oraele, n cutarea unui loc neatins de cealalt lume. Poate c acea vibraie de ruaugur de lng ruinele vechi de la Tikal, Palenque i Cobn era o rmi a puterii rului, un puls persistent al strvechii main

rii. Teoria era imposibil de dovedit sau de combtut, ns aveam sentimentul c nu eram departe de adevr. i acum ce mai urma s se ntmple? Trebuia s-o pierd pe Odille, s-o vd scufundndu-se ntr-o nebunie conform personajului desemnat piesei ei de o instan impersonal, de vreun slujba al planului universal? Aa se prea.Calmul meu n acel moment era ceva curios. Nu aveam nicio idee dac exista sau nu un remediu al situaiei. M gndeam la nsemnrile lui Konwicki, la declaraia lui conform creia jocul putea fi prelungit dac nvingtorul alegea s rite nc o mutare, i mi-am amintit i cum Ryan sugerase cam acelai lucru n vis; ns nu exista nimic n notiele lui Konwicki prin care s se explice cum ar putea cineva s iniieze aciunea. Cu toate astea, am acionat ca i cum ar fi existat un remediu, de parc aveam o decizie de luat. Stteam pe scaunul cu speteaza dreapt, holbndu-m la piese, gndindu-m la ce facem atunci cnd facem dragoste, la urzeala de dependene i plceri, i obinuine care apar din simplul act al druirii dragostei, un act de pur onestitate, de revelaie i acceptare, de a fi suficient de inocent nct s te deschizi n faa altei fiine umane i s faci un pas nainte n terenul periculos al voinei sale, spernd c i ea a procedat la fel, spernd c nu va da ndrt i nu se va rzgndi n ceva ce tie deja perfect: c exist rara ocazie de a respinge nelepciunea convenional, de a scpa de logica despre care se presupune c ne definete. Karen Maniaci fcuse acel pas i apoi ncepuse s se team. N-o nvinoveam pentru ce fcuse, era doar ceva trist. i poate c respingerea dragostei de ctre ea, sublimarea dorinei ei i decizia de a privi viaa inimii sale n termenii unei IRA emoionale, o investiie yuppie3 pe termen lung, alegnd sigurana a ceea ce putea ndura n locul potenialului speranei. Poate asta fusese tot ceea ce putea ea. ns acesta era trecutul imperfect. Atunci m-am gndit la Odille copilria ei cu dantele albe i virtui catolice, inteligena ei i trecerea
3 Yuppie (ambitious young professional) tnr angajat plin de zel (n. tr.).

banal prin coli i brbai, i zile, pn la aceast plaj de la marginile pmntului, n acest loc unde se ntmplase ceva mai mult dect era de ateptat i la riscul pe care nil asumasem unul cu cellalt, fr s-o fi tiut pentru nceput. La un moment dat, trebuie c tiusem i, cu toate astea, o fcuserm. La fel cum fusese i cu Karen era i acum, nu nelegeam cum s m retrag din angajament, chiar dac era limpede c naintea mea se afla perspectiva unui nou risc asumat.Poate c jocul era aa cum sugerase Konwicki doar o chestiune de armonizare, nu una a regulilor; i poate c, odat ce intrasem n sfera de influen a jocului, nu trebuia dect s contientizez asta, s fac o alegere, iar apoi acea alegere ar fi actualizat n limitele sale. Indiferent care era adevrul, probabil c luasem o decizie care influena jocul, pentru c mi-am dat seama c tabla de joc i piesele suferiser o transformare. Suprafaa tablei devenise o suprafa ondulat, de un portocaliu-ruginiu, pe care piesele se nlau ca nite coloi, iar la distan, n aparen la mile ntregi deprtare, se afla un complex de piramide negre. Era ca i cum a fi fost un uria care trgea cu ochiul de la marginea lumii, privind peste un peisaj n miniatur miniatur ns, fr ndoial, real. Vntul azvrlea nisipul n fii minuscule, iar deasupra piramidelor atrna un ciudat soare alb-violet. Acionnd fr s m gndesc, avnd din nou acea senzaie de for i posesie, am luat trei dintre piese, lsnd piticul singur n faa cldirilor negre. Dup o clip, am luat una dintre piesele rmase n cutia de carton i am aezat-o n apropierea piticului. Figurina era cea a unui tnr, iar proporiile sale erau mai puin distorsionate dect cele ale piticului, dei nu avea muchii att de dezvoltai precum cei ai rzboinicului. M-am lsat pe speteaza scaunului, simindu-m golit de energie, epuizat. Masa i revenise la normal, o suprafa plat, marcat de linii trasate cu creta.Nu eram doar puin speriat. Nu eram sigur ce anume fcusem, ns acum voiam s m retrag din joc, s-l neg. Mi-am mpins scaunul n spate, ncepnd s m panichez, aruncnd priviri ntr-o parte, ateptndu-m s vd o

ghear uria, neagr, ndreptndu-se spre mine prin fereastr sau u. Casa prea o curs mi-am amintit de Konwicki i Ryan n coliba de pe deal i am rupt-o la fug prin noapte. Ploua mrunt, iar vntul btea constant, dinspre mare, sfiind frunzele palmierilor, spulbernd muzica de la radioul uneia dintre casele din vecintate n ndri de sunete ascuite. Eram dezorientat, avnd nevoie la fel ca n prima noapte la Konwicki de ceva de care s m sprijin, ceva care s-mi confere greutate i echilibru, iam alergat pn pe plaj, gndindu-m c Odille se afla acolo, la Caf Pluto sau n vreunul dintre celelalte baruri. Poate c acum, dac jocul fusese repornit, se calmase i ea, i rectigase stpnirea de sine. Luna sclipea printre crdurile de nori pui pe fug i fii de lumin plpitoare se rspndeau de la ferestrele colibelor, iluminnd petice de iarb i benzi de nisip mocirlos, presrat cu cadavre de peti, mruntaie i vrfuri de cocotieri. n bezna de deasupra frunzelor fremttoare am surprins o siluet fantomatic, imens, cu un cap ca de arpe, vizibil timp de o fraciune de secund, aa c am grbit ritmul, alergnd acum de fric, simind n plmni aerul marin, tios, ateptndu-m ca o ghear imens s-mi desfac ira spinrii. Apoi am zrit-o pe Odille o umbr la marginea mrii cu faa spre recif. Refluxul se retrgea, lsnd n urm o vast suprafa de nisip ntunecat, plin cu resturi de lemn i scoici. Am alergat i mai repede i, cnd m-am apropiat de ea, se ntoarse spre mine, se trase napoi, spunnd ceva acoperit de zgomotul vntului i al valurilor. Am apucat-o de umeri, iar ea ncerc s se rsuceasc pentru a scpa. D-mi drumul! zise, mpingndu-m.Am aruncat o privire n spatele meu. Haide! Trebuie s plecm de aici! Nu!Se smulse din mbriarea mea. Nu pot!Am prins-o din nou. Las-m n pace! fcu ea. Sunti ddu la o parte uviele de pr ud de pe fa. Nu tiu ce-i cu mine. Trebuie s fiu nebun ca s m comport aa. O s fii n regul. N-ai de unde s tii asta!Am tras-o mai aproape, i-am pus capul pe umrul meu. Tremura. Linitete-te, doar att. Ai s fii

bine. Nu te simi bine? Nu te simi mai bine?I-am mngiat prul, iar cuvintele mi se revrsar ca un torent. Este doar tensiunea de vin, toate tensiunile. Amndoi ne-am comportat nebunete. Dar acum s-a terminat. Trebuie s plecm; trebuie s ne gsim un alt loc.Am cercetat cerul n cutarea acelui monstru vzut mai devreme, ns nu era dect bezna, luna grbit, crengile care se zbteau. Eti bine, te simi bine? Da, dar Nu-i face probleme. Este doar presiunea. M mir c nu ne-am smintit amndoi. Nu ai s m prseti?Tonul ei era asemntor cu cel al unui copil care se ateptase s primeasc o btaie i tocmai fusese iertat. Bineneles c nu. Te iubesc. N-am s te prsesc niciodat.Braele ei se strnser n jurul gtului meu i spuse c nu putea suporta ideea de a m pierde; de asta, credea ea, i pierduse controlul. Nu mai putea suporta s treac din nou prin aceeai durere sufleteasc. Am linitit-o ct am putut de bine, cu gura uscat de team, continund s privesc n toate direciile n cutarea semnelor de pericol. Marea se rostogolea pe rm, ridicturi netede ca de abanos detonate pe recif n explozii albe. Vino, am spus, lund-o de mn i trgnd-o dup mine. Hai s mergem napoi acas. Trebuie s plecm de aici. Locul sta nu-i bun, oricum. S-au ntmplat prea multe lucruri nasoale pe-aici. Poate reuim s gsim vreo ambarcaiune care s ne duc n susul rului disear. Sau mine-diminea. Bine? Bine.Se sfor s zmbeasc i m strnse de mn.Ne-am dus mpleticindu-ne de-a lungul rmului, nfruntnd, cu mult curaj, vntul. n timp ce treceam prin apropierea unui plc de palmieri, ale cror trunchiuri se arcuiau spre mare, o siluet i fcu apariia din spatele lor, blocndu-ne calea, i spuse: Doar pn aici mai putei merge, tipilor!Se afla doar la cteva zeci de metri distan i cu toate astea am fost nevoit s m uit cu mare atenie ca s pot distinge detaliile: un biat cu pielea cafenie, adolescent, cam de nlimea i greutatea mea, mbrcat n blugi i un tricou cu imaginea unei blondine pe piept. n mn inea un pistol cu eava scurt. Ochii-i preau adormii, cu pleoape grele ochi de chinez i se

cltina, nesigur, pe picioare. Expresia facial i se schimba dintr-un moment n altul, zmbind acum, pentru ca n secunda urmtoare trsturile s i se nspreasc, s fie nelinitit, trecnd prin vrtejurile chimice ale cine tie crui drog. D-mi tot ce ai, tipule!Agit pistolul. Repede, acum!M-am scotocit dup portofel, i l-am aruncat; l ls s-i scape printre degete i s cad pe nisip. inndu-i ochii pe mine, cu pistolul aintit, ngenunche i l apuc. Apoi se ridic, l deschise cu degetele minii stngi i-i goli coninutul. Vederea mi se ascuea; suprapus peste chipul biatului era o alt fa, una cu trsturi aspre i pielea ciupit, ocru la culoare, imaginea figurinei tinere. Rahat nenorocitule! Asta-i tot ce ai? Quetzali4? Vreau aur, tipule. N-ai ceva aur? Aur! am fcut eu, linitind-o pe Odille care se afla n spatele meu.Spre surpriza a jumtate din mintea mea, simeam c am situaia sub control. Ticlosul plnuia s m omoare, ns era hrzit s lupte. Eram, din nou, n joc, inundat de o putere nefireasc i o nenduplecare rece, frica fiind diminuat de contientul meu mprit cu micuul musculos i ciudat, cruia-i pria att de bine setea de snge. Ras clot!5 zise biatul, iar faa i se strmb de furie, agit pistolul spre mine i se apropie civa pai. Aur! Dolari americani! Crezi c m mulumesc eu cu dastea?Agit pumnul plin de bancnote guatemaleze.Ploaia ncetase, ns vntul se intensifica treptat; pe ntreaga plaj, tufele i palmierii fremtau. Cerul de deasupra dealurilor se limpezise, iar luna era suficient de sus ca vrful celui mai nalt dintre dealuri s aeze un petic ntunecat pe partea ei de jos. Norii albstrui, zdrenuii, plutind foarte jos deasupra capului, cu marginile incendiate de un foc argintiu cnd treceau, alctuiau o imagine slbatic i ncnttoare, i mi-a stat inima la vederea ei. Dintr-odat, m-am simit calm i atent, de parc a fi reacionat la o chemare, i-am privit vrfurile unor acacia
4 Quetzal moneda naional a Guatemalei, cu centavos ca subdiviziune (n. tr.). 5 Una dintre njurturile universale din engleza jamaican, putnd fi folosit n orice mprejurare (n .tr.).

de-abia ghicii legnndu-se i ndreptndu-se ntr-un ritm lent i slab, aplecndu-se ntr-o parte i cltinndu-se greoi din nou, spre vertical, precum umbrele unor uri dansatori. n miezul vntului am descoperit tcerea, un spaiu vast de aer inert, i mi-am dat seama c lumea cealalt, acel loc pe jumtate casa mea, se nvolbura prin apropiere, gata s-i scuipe montrii asupra oricui pica testul. Nu eram speriat; eram ntrit de acea linite, fr team de nfrngere. Nu m-ai auzit, tipule? zise biatul. Crez c m joc d-a cieva cu tine? Te-am ntriebat dac ai goldeanu. Da, am aur, am spus calm. Am mai mult aur dect poi s cari. Uit-te n compartimentul secret. Adic cum? n interiorul clapei este o custur, am continuat, ncntat de ceea ce avea s se ntmple. Este o clap interioar. Trebuie s te uii cu mare atenie. Deschide custura cu unghia.Biatul se holb la portofel i atunci m-am aruncat asupra lui, bgndu-mi umrul n burta lui, cu minile strnse n jurul picioarelor lui, reuind s-l trntesc sub mine. M-am ntins dup mna n care inea pistolul i l-am apucat de ncheietur n timp ce ne rostogoleam pe nisipul umezit de valurile n retragere. L-am pocnit sub falc i i-am lovit mna de nisip de cteva ori, izbindu-l nc o dat i, n cele din urm, ddu drumul armei. Am vzut o clip un pumnal cznd pe nisipul ruginiu i, pe cnd ne luam la trnt, fa-n fa, n ochii si am zrit ochii tenebroi, fr fund, ai figurinei, pliurile grosolane, pupilele ntunecate. Am simit mirosul unei colonii ieftine, transpiraie, dar am simit i vntul fierbinte al deertului. Biatul scuipa cuvinte ntr-o limb pe care n-am recunoscut-o, trgndu-m de pr, ncercnd smi scoat ochii. Era mai puternic dect prea. i eliber o mn, m lovi n ceaf, i ridic un genunchi pe pieptul meu, trntindu-m pe spate. Apoi se aez clare pe mine, rsucindu-mi capul, forndu-m s stau cu faa n nisip i tbrnd asupr-mi cu o ploaie de pumni, lovindu-m la ficat i rinichi. Aveam nisip n nas i gur, iar durerea din coaste era insuportabil. Nu puteam respira. Pe retin mi dansau lumini negre, crescnd i acoperind totul, iar din disperare am nit n sus, azvrlindu-l pe biat, repezindu-

m la picioarele lui; am vzut nori plumburii, un soare dogoritor, apoi bezna se rspndi iar pe cer. Biatul se eliber, cznd n genunchi, ns fcnd asta, se ntoarse cu spatele spre mine, iar asta a fost greeala lui. L-am trntit pe burt, m-am trt pe el pn sus, i-am pus antebraul sub gt, prinzndu-l ntr-o strnsoare sufocant dup ce m-am apucat de ncheietur. Ne-am rostogolit prin nisip i apoi n ap. Un val ne ridic, apa neagr mi se scurse peste fa, luna se dizolv ntr-un uvoi argintiu, ca o strfulgerare dintr-o lantern. Am ieit la suprafa, tuind. Eram pe spate, cu biatul crat pe mine, clrindu-m, ncordndu-se, cu degetele ncovoiate. Mrul lui Adam al biatului se freca de braul meu i am mrit strnsoarea, crescnd presiunea asupra lui cu o micare de rsucire. Scoase un zgomot ca o bolboroseal, pe jumtate glgit, pe jumtate strigt. Cred c am rs. Un alt val trecu peste noi, ns eram bine ancorai, cu clciele nfipte n nisip. Am auzit-o pe Odille strignd peste mugetul vntului i valurilor i, deodat, bucuria i ncntarea mea n nfruntare, senzaia de posedare, acea for anormal disprur cu toate.Biatul era cuprins de spasme; spatele i se arcui ca al unui wrestler care fcea podul, ncercnd s evite s fie lipit de podea, apoi nepeni, muchii i se ntinser. ns puteam simi cum viaa dinuntrul su se zbtea ca un pete afar din ap, simeam tremurul firav al respiraiei sale nbuite. Nu tiam ce s fac. A fi putut s-i dau drumul M ndoiam c mai avea chef de trnt, dar dac avea? Iar dac supravieuia, n-ar fi continuat s fie o ameninare, n-ar rmne jocul nerezolvat, iar dac nu biatul n-ar aprea oare vreo nou primejdie care s m terorizeze? Acestea n-au fost tocmai gnduri, ci doar o parte dintr-o vltoare ntunecat ce trecu prin mine cu fora valului care ne trgea mai departe de rm, iar odat ce vltoarea trecu, am tiut c alegerea fusese deja fcut, c declanasem procesele finale, discrete ale morii. ns aceast revelaie survenea prea trziu, pentru c n acel moment trupul biatului deveni moale, ndeprtndu-se de mine plutind, atras de val.Oripilat, l-am mpins ct colo,

ridicndu-m n picioare, i-am rmas n apa pn la genunchi, luptndu-m s-mi regsesc echilibrul. Pre de-o clipit, am zrit ceva uria, ceva cu colii ascuii ca acele i capul plat, aplecndu-se asupra biatului. n clipa urmtoare, Odille se ag de mine trgndu-m departe de rm, spunndu-mi lucruri pe care de-abia le auzeam. Mam ntors spre biat, i-am vzut trupul nlndu-se, alunecnd pe suprafaa unui talaz, aproape pierdut n bezn. Am cercetat cerul i copacii dup semne din lumea cealalt, ns nu era nimic. Jocul se terminase. Ceea ce venise dup biat l capturase deja, l tortura pn la moarte n acel loc cu erpi i deerturi, i tceri negre. Acel loc era pe veci n interiorul meu. M-am uitat din nou dup biat. Se ndeprtase de nu-l mai puteam vedea, ns tiam c era acolo i-am s tiu mereu cum trupul su a alunecat pe jgheaburi, ridicndu-se, devenind tot mai greu i mai greu, ns nu suficient de greu nct s nu se izbeasc de recife pielea sfiat de stncile ascuite, apoi plutind n cutarea talazurilor n retragere i trecnd pe deasupra barierei de corali, scufundndu-se apoi tot mai jos printre bancurile de peti ntngi i flori marine crnoase i rechinii trndavi, printre lucruri mai ciudate i mai terifiante din adncimile ngheate care se ntindeau mai departe.Cnd m-am ntors acas, am descoperit c figurinele nfindu-i pe tnr i pe rzboinic fuseser sfrmate. Pisica rocat fugi printre picioarele noastre i ne privi de sub un scaun cu o expresie vinovat. Nu m-am mirat de asta; pentru moment, nu-mi psa de validare i coincidene ci doar de revelaia c viaa dintr-o lume era umbra alteia, c momentele cele mai strlucitoare i mai bune din viaa noastr erau doar funcii ale unui proiect ntunecat. Asta alturi de amintirea biatului murind n apa mic de la mal, ddea culoare la tot ce fceam i, pentru foarte mult timp, dei au trecut zilele i mi-am vzut de treab cu verva mea obinuit, am simit o goliciune n orice plintate i ezitam s-mi exprim emoiile, ajungnd s m ndoiesc de raiunea lor. Odille, cu toate c nu fusese contient de subtilitile luptei de pe plaj, prea s fi

trecut printr-o evoluie similar. Am nceput s ne ndeprtm unul de altul i niciunul dintre noi nu avea energia sau voina de a reface lucrurile.n ziua n care a plecat la Paris, am condus-o la debarcader i am ateptat cu ea pn cnd feribotul din Puerto Morales i-a depus ncrctura de negrese grase i negri costelivi, de pui, fructe i fin. Se sprijini de un morman, trgnd n jos borul plriei de paie, pentru a-i feri ochii de soare, artnd foarte franuzoaic i foarte frumoas. Dar pe mine nu m mai impresiona frumuseea. O prticic din mine regreta ns plecarea ei, dar n cea mai mare parte eram nerbdtor s-o vd dus de-aici, s reduc viaa, din nou, la esen, n sperana c a putea afla ceva nentinat n care s-mi investesc credina. Eti bine? ntreb ea. Ari ciudat. Sunt bine, i-am rspuns, apoi, din politee: mi pare ru c pleci.i trase plria mai pe spate, ca s-mi vad faa mai bine. i mie-mi pare ru. N-am s pricep niciodat ce n-a mers, credeam Mda, i eu la fel, am dat din umeri. Cest la vie. Rse stins, se ntoarse spre feribot, vizibil nervoas, dorind s pun capt unui moment penibil. Ai s fii bine? ntreb ea dintr-odat, de parc, pentru o clip, ar fi ajuns n profunzimea vechii ei temeri i afeciuni. O s m ngrijoreze faptul c eti aici. N-am s mai rmn nici eu mult vreme vreo dou sptmni. Pn atunci se vor ntoarce i medicii. Nu tiu cum poi rezista s mai rmi fie i un minut. Nu i-e team de poliie? S-au sturat i ei s m tot hruiasc, i-am rspuns. La naiba, unul dintre locoteneni i-l aminteti pe cel cu mustaa ceruit? Mi-a spus alaltieri c am fost un erou.Am scos un hohot sarcastic. Cam la fel ca Bernhard Goetz6, ncerc s pstrez oraul curat.Odille ncepu s spun ceva, ns renun. n loc de asta, i ls degetele s alunece de-a lungul minii mele.n cele din urm, feribotul se goli, gata pentru mbarcare. Ea se ridic pe vrfuri, m srut uor, apoi plec, amestecndu-se prin mulimea de
6 Bernhard Bernie Goetz, american care a mpucat patru tineri despre care a afirmat c voiau s-l jefuiasc. A devenit un simbol al newyorkezilor frustrai de rata ridicat a criminalitii (n. red.).

negri care se nghesuiau sus, pe pasarel.Feribotul se ndeprt de debarcader, scond un fum negru, iar eu am rmas s privesc pn cnd a dat ocol unui ieind de pmnt, gndindu-m c lucrul cel mai trist despre Odille i mine era c ne despriserm fr nicio lacrim. Dup vreun minut i ceva, am luat-o napoi spre cas. Plnuisem s lucrez ceva, ns eram incapabil s m concentrez. Simeam interiorul capului meu ca i cum era din sticl, prea fragil ca s suporte procesul greu al gndirii. Am hrnit pisica, am tot mers n sus i-n jos prin camer, o vreme; apoi m-am dus n sufragerie i m-am uitat spre cutia de carton care coninea cele patru figurine rmase. Intenionasem s le distrug, ns, de fiecare dat cnd voiam s fac asta, fusesem mpiedicat de teama unor consecine neplcute. Mi-a trecut prin minte c m bucurasem de aceast situaie indecis, c ajunsesem s consider ceva romantic s m ag de convingerea c nnebunit de dragostea nemprtit comisesem fapte de o violen teribil i c m feream de orice ar fi putut dovedi contrariul. M-am nfuriat din cauza ngduinei fa de mine nsumi i a lipsei de curaj; fr s m gndesc, am apucat una dintre figurine i am izbit-o de perete. Se sparse n sute de buci i, spre uimirea mea, o pat ncepu s se leasc pe locul unde se lovise. O urm de un stacojiu nchis, foarte asemntoare cu o dr de snge proaspt. Am ncercat s nltur imaginea clipind, ns rmase acolo, scurgndu-se ncet pe perete. Eram nu att temtor, ct buimac. M-am uitat n cutie i am vzut c figurina pe care o sprsesem era bebeluul. Ryan. M-am uitat din nou spre perete. Pata dispruse.Am nceput s rd, teribil de amuzat, ntrebndu-m dac nu cumva ar trebui s sun n Noua Zeeland i s verific cum sttea Ryan cu sntatea; dar apoi mi-am dat seama c n-a putea descoperi niciodat adevrul, c sntatea ori boala ori moartea sa puteau fi explicate n zeci de feluri i c mi-era team c s-ar putea s nu m mai pot opri din rs, c a continua pn cnd rsul ar eclipsa totul. Erau adevrate toate. Demena i supranaturalul mergeau mpreun. n cele din urm, am

reuit s-mi recapt controlul. Mi-am adunat hrtiile, cteva haine i, dup ce am nvelit ultimele trei figurine rmase n hrtie de ziar mototolit, le-am dus acas la preotul local i le-am donat muzeului su. Era ncntat de acest dar, cu toate c l-a uimit insistena mea de a nu permite s fie manipulate, ci s fie tratate cu cea mai mare atenie. Nu a neles nici ilaritatea afirmaiei mele cum c mi ncredinam soarta n minile Domnului.Pe chei am gsit un brbat tuciuriu din Indiile de Est, cu prul alb, posesorul unei alupe cu motor care era gata s m transporte n sus, pe Ro Dulce pn n oraul Reunin, pentru o plat exorbitant. Nici n-am ncercat s m tocmesc. Peste cteva minute, navigam cu vitez spre nord, prin jungl, pe rul verde i, pe cnd lsam mile dup mile n urm, am nceput s m relaxez, s ndjduiesc c lsam trecutul n urma mea odat pentru totdeauna. Vntul curgea pe faa mea i am nchis ochii, zmbind prospeimii aerului, dulceii evadrii. Pari fericit, strig btrnul, acoperind mugetul motorului. Ai s te ntlneti cu iubita ta?I-a spus c nu, m duceam acas, la New York. De ce vrei s faci asta? Acolo-s numai gangsteri i mahalale! Nu-mi spune c New York-ul e la fel de frumos ca aceste locuri!Fcu un semn ctre jungl. Ro Dulce, Livingston niciunde nu-i mai frumos ca aici!Cu o smucitur brusc a crmei, ntoarse alupa spre mijlocul rului, fcndu-m s m rostogolesc ntr-o parte, legnndu-m, pentru o clip, la marginea pupei, cu faa la o palm de ap. Ceva mare i ntunecat trecea chiar sub luciul apei. Btrnul m apuc de bra, trgndu-m napoi pe cnd eram pe cale s m rstorn i s cad n ap. Ai vzut? spuse el agitat. Un lamantin! Aproape c ne-am izbit de el! Aha am fcut eu, zguduit, cu inima btndu-mi tare, ntrebndu-m dac nu cumva preotul manevrase greit vreuna dintre figurine, n Livingston. A pune pariu, zise btrnul, nepstor la ce era s mi se ntmple, c nu prea sunt lamantini la New York. Niciuna dintre minunatele creaturi pe care le avem aici.Lamantini nu, m gndeam; ns creaturi ntunecate, strecurndu-se sub suprafa, din astea aveam destule.

Apreau sub toate formele. Brbai, femei, umbre pe la intrri, ncperi n cldirile abandonate, cu desene oculte lucrate n cret, pe perei. Peste tot aprea interfaa cu o realitate necartografiat, peste tot lumea familiar se topea n necunoscut.Mi-am dat seama c scparea prea imposibil. Fusesem mereu n primejdie i ntotdeauna voi fi i mi-a trecut prin minte c supranaturalul i banalul erau, probabil, un tot unitar, elemente ale spectrului larg al realitii, a crui ntindere depea simurile omeneti. Poate c emoia puternic era catalizatorul care deschidea una dintre extremele acelui spectru, poate c dorina i furia, i ritualul alinierii permiteau cuiva s alunece din lumin n lumin, abia observnd intervalul ntunecat care fusese traversat. Exista o simetrie reconfortant ntre aceste gnduri i cele prin care trecusem, iar acea simetrie mpreun cu cochetarea mea cu necul preau s fi aezat lucrurile n mintea mea pentru a-mi potoli dac nu chiar rezolva ndoielile. Acest lucru nu era un fapt chiar att de simplu precum o sugereaz enunarea sa. nc sunt nclinat s analizez acele evenimente i adesea m simt frustrat de lipsa mea de nelegere. ns ntr-un fel, nensemnat i totui important, am fcut pace cu mine nsumi. Am dobndit un oarecare echilibru interior, iar drept rezultat mam simit capabil s-mi accept partea de vin pentru ceea ce s-a ntmplat. n fond, m jucasem cu mintea lui Konwicki nainte de a lua piesele i trebuia s-mi asum responsabilitatea pentru asta dac pentru altceva nu. Ei, ce mai spui? ntreb btrnul. Avei ceva la New York care s rivalizeze cu asta? Cred c nu, i-am spus, iar el se lumin la fa, ncntat c recunoscusem superioritatea esenial a litoralului guatemalez.Am continuat s navigm de-a lungul rului panic, trecnd prin golfuri amenintoare, mrginite de ieinduri din piatr cenuie, trecnd de sate i bancuri cu stuf i barje cu petrol, ajungnd, n cele din urm, la Reunon, unde m-am desprit de btrn i am prins un autobuz spre nord, mai trist i mai nelept, scpat att de ur, ct i de dragoste, dar nu i de necazuri, ntorcndu-m acas la marginile

pmntului.

DELTA SLY HONEYEra biatul sta pe care-l cunoteam

la Noc Linh, lucra cu cadavrele, un tip Randall J. Willingham pe nume, un sudist slbnog, cu prul rocat i cu o invazie de pistrui, cu ochii albatri ca jetoanele de la poker, iar cnd se droga, uneori rtcea pn la buncrul de comand i ncepea s verse tot felul de rahaturi prin radio, vorbind despre oraul su natal, despre cinele lui i despre opinia sa despre rzboi (era mpotriva lui) i despre cum era cnd fcea dragoste cu prietena lui, vorbind cu adevrat frumos i melancolic despre stilul ei, despre lucrurile pe care i le optea i cum i ridica genunchii pn la piept, ca s-l lase s-o ptrund mai adnc. Era ceva pur i panic n vocea lui, n felul n care vorbea i, ascultndu-l, puteai simi cum rzboiul se scurgea din tine, iar foarte curnd i aminteai de propria prieten, de propriul cine i de propriul ora natal, nu apsat de dor, ci cu bucuria de a ti c mcar ai gustat aceast dulcea a vieii. Pentru muli dintre noi, vocea lui a devenit un oracol al norocului, al supravieuirii noastre, i chiar i superiorii care au ncercat s-i opreasc transmisiunile i-au dat seama, n cele din urm, c fcea mult mai mult bine dect orice ofier nsrcinat cu moralul, astfel c, ori de cte ori lucrurile lncezeau i era ceva spaiu de emisie, l chemau pe Randall i-l ntrebau dac avea chef s spun ceva vorbe.Lucrul ciudat era c, atunci cnd nu avea un microfon n mn, de-abia dac scoteai o vorb de la Randall. Fusese un singuratic nc din prima zi a turului su, limitndu-i conversaia la hei! i ce mai faci? i alte din astea, iar celebritatea l fcuse s fie chiar i mai puin vorbre. Asta se explica cel mai bine prin ceea ce ne-a spus, odat, la radio: l vedei pe btrnu Randall J. pe strad i-o s spunei: Mam, la nu poate fi Randall J.! rnoiu la cu faa de cretin n-a putut recita nici jurmntu, darmite s ajung el cel mai al naibii om de radio din Vietnamul de Sud! i ai avea dreptate, pen c Randall J. n-are mai mult de dou cifre la IQ i n-are imaginaie nici ct o buturug, iar de l-ai opri s-l ntrebai ce mai face, sunt anse mari s rmn blocat cutnd un rspuns. Dar s v spun io, cnd

i pune vocea printr-un microfon, btrnu Randall se face una cu undele radio, iar lumina care plpie n el devine strlucitoare, i spiritul su urc de-a lungul Cii Tunetului i dincolo de Coasta Napalmului, amestecndu-se cu ozonul i transformndu-se n Randall J. Willingham, Marele Preot al Adevrului Sufletesc i Sfntul Spirit al Vibraiei de aizeci de Cicli.Baza era situat pe un deal cu panta blnd, printre alte dealuri, cndva toate parte din plantaia de cauciuc a companiei Michelin, ns acum erau complet defriate, transformate n ridicturi maro, prfoase. Aproape apte mii de oameni erau staionai aici, trind n buncre i corturi rspndite pe pante, iar singura cldire care avea un grad de permanen era o barac Quonset7 supradimensionat, care trecea drept magazin universal i oficiu potal militar; se afla chiar dup gardul de srm ghimpat de la baza dealului. Eu fceam parte din contingentul de Poliie Militar i cred c eram cel mai aproape de ideea de prieten al lui Randall. Nu eram cu adevrat apropiai, ns provenind i eu dintr-un orel din Sud, fiu de om avut, eram obinuit cu tipul su de oameni biei de la ferme, ciudai, tcui, ale cror vulnerabiliti erau adnci i simeam att simpatie, ct i responsabilitate pentru el. Simpatia mea nu era nelalocul ei: nimeni n-ar fi putut avea o treab mai nasoal, mai ales dac luai n considerare c sergentul lui, un militar de carier, cu ochii sclipind de rutate, tuns perie, scund, pe nume Andrew Moon, l alesese ca biat de corvoad. n fiecare diminea treceam pe lng adpostul cu acoperi din tabl unde erau descrcate cadavrele (acesta era tot dup gard, ns pe partea cealalt a dealului fa de magazin), i acolo era i Randall, lucrnd printre sacii pentru cadavre aezai de jur mprejur, ca nite fructe negre, cu Moon agitndu-se n fundal i ncruntndu-se. ntotdeauna fceam n aa fel nct s m opresc i s discut cu Randall pentru a-l scpa pe moment de tirania lui Moon i, cu toate c nu i-a exprimat niciodat
7 Marc de construcii realizate din prefabricate, cu acoperi semicircular din tabl ondulat (n. tr.).

recunotina, nici nu vorbea el cine tie ct, curnd a nceput s-mi spun pe numele de botez, Curt, n loc s mi se adreseze dup grad. De fiecare dat cnd m pregteam s plec, vedeam cum ncordarea i revenea pe fa i, nainte s dispar dincolo de raza audibil, l auzeam pe Moon cum ncepea s-l insulte. Cred c a fost una dintre acele zile cnd te holbai n caviti abdominale, n inimile i creierii carbonizai, iar Moon urla tot timpul Cred c asta a scos poezia afar din Randall i i-a moit sufletul pentru radio.Am ncercat s-l fac pe Moon s-o lase mai moale. ntro dup-amiaz, l-am prins la nghesuial n cortul su i lam ntrebat de ce-l trata att de ru pe Randall. Bineneles c tiam rspunsul. Oamenii ca Moon, brbai care-i asiguraser i ei un dram de putere i se nfoiau cu folosirea ei, nu aveau nevoie de niciun pretext pentru brutalitate; exist atta rutate n ei nct este fcut s se reverse asupra cuiva. ns creznd c m descurc cu el mai bine dect Randall am plnuit s-i abat rutatea spre mine, s m ofer ca int pentru el, i asta prea o metod bun ca s ncep.Oricum, n-a mucat; zcea doar pe patul lui de campanie, uitndu-se piezi la mine i dnd din cap cu aer de nelept, de parc ar fi descifrat arada mea. Falca i era npdit de o barb de cteva zile, cu firul rar i negru, ca perii de porc. tii tu, zise el, nu mi-am putut imagina de ce-ai intrat n prieteug cu imbecilu la, aa c m-am uitat prin hrtiile tale.Scoase un hohot scrnit. i m-am prins. Adic? am zis, meninndu-mi calmul. Ai o ntreag motenire, fiule! Tot acel snge nobil, de sudist, toi acei generali i senatori mori. Cnd am vzut asta, miam spus: nu te lua de biatu sta prea tare, Andy. Doar ncearc s fie i el ca strbunicii lui, fcnd din cnd n cnd cte-o milostenie pentru tuciurii i bieii srntoci albi. Nu-i aa?Nu puteam nega c n cele spuse de el exista o umbr de adevr, ns am refuzat s-l las s m enerveze. Motivele nu sunt de discutat aici, i-am spus. Pi, nici ale mele nu sunt cel puin, nu de ctre oricine.i balans picioarele afar din pat i se ridic, ncruntndu-se la mine. Tu te-ai nvrtit frumos pe aici,

fiule. Dar, dac i-o freci de mine, am s-i expediez curu dincolo de Quanh Tri nainte s apuci s clipeti. Pricepi?Mam simit de parc a fi fost azvrlit n ap ngheat. tiam c putea face cum ameninase orice tip care ajunsese sergent-ef avea i nite prieteni puternici i nu voiam s am nimic de-a face cu Quanh Tri.mi sesiz teama i rse. Haide, iei! fcu el, i pe cnd treceam de u adug: vino pe la adpost oricnd ai chef, fiule. N-am nimic mpotriva ideii de noblesse oblige. De fapt, mi place s privesc.i-am plecat tiind c Randall era pierdut.Privind n urm, este clar c Randall cedase sub biciul lui Moon ceva mai devreme, c scenetele lui aiurite de la radio erau simptomatice pentru disoluia sa. ntr-un alt timp i alt loc, cineva poate c i-ar fi dat seama de starea lui, ns n Vietnam prea o reacie normal fa de demena rzboiului, poate chiar mai reinut dect era normal, i lam fi crezut icnit de-a binelea dac nu s-ar fi comportat ciudat. Aa c l consideram un excentric, ns nu att de mult nct s nu poi face haz de el, i cred c ideile preconcepute au nrutit lucrurileTotui nu sunt absolut sigur de asta.La cteva seri dup discuia mea cu Moon, eram de gard la buncrul de comand cnd Randall a intrat n emisie. ntotdeauna ncheia n aceeai manier caracteristic, ncercnd s intre n contact cu patrulele fantomelor despre care susinea c bntuiau n zonele de tragere n foc de voie. n loc s foloseasc indicativele obinuite, de genul Charlie Baker Able, el nscocea altele, potrivite cu lirismul rural al stilului su, nume precum Lobo Angel Silver i Prairie Drawn Omega. Delta Sly Honey, a spus n noaptea aceea. M auzi? Terminat.A rmas tcut un moment, ascultnd zgomotul de fond electrostatic, venit de nicieri. tiu c eti acolo, Delta Sly Honey, continu el. Te vd bine, pind pe nlimile de lng Muntele Fecioara Neagr, cum mergi printre fuioarele de cea ca fumul de pe cmpul de lupt i cum i e puin team, penc dei ai plecat de pe lume treci printr-un trm al fricii daci i pn dincolo. ntoarce-te la mine, Delta Sly Honey, i spune-mi cum merg lucrurile.Se opri un moment din emisie, iar cnd

nu primi nicio replic, ncepu din nou s vorbeasc. Poate c nu credei c a putea s v neleg necazurile, frailor. Dar chiar pot. V cunosc speranele i temerile i cum risipirea de prea mult otrav i foc i oel zburtor a denaturat chimia sorii voastre i v-a fcut s rtcii n rzboaiele spiritelor, n loc s gsi odihna de dincolo de mormnt. Sufletu meu v urmrete pe msur ce ajungei mai sus, tot mai sus, spre pacea care ncheie totul, trecnd prin explozii de mortier care arunc n aer jeturi groase de tcere, trasoare ca nite ngeri care s v conduc, ascultnd cntecele reci i albe ale stelelor care vin ntoarce-te aici, la mine, Delta Sly Honey. Sunt bunul vostru prieten, Randall J., legat de glie la Noc Linh. M auzi?Se auzi o izbucnire puternic de zgomot electrostatic i apoi o voce rspunse: Randall J., Randall J.! Aici Delta Sly Honey. Te auzim tare i clar.Am izbucnit n rs, iar ofierii aezai la captul cellalt al buncrului i ntoarser capul rnjind. ns Randall se holb ngrozit la staia radio, de parc ar fi curs snge din ea, nu sarcini electrostatice. Atinse comutatorul i spuse tremurnd: Care-i poziia voastr, Delta Sly Honey? Repet. Care-i poziia voastr? Cred c-ai putea zice c poziia noastr e, oarecum, relativ, veni rspunsul. ns n ceea ce te privete pe tine, suntem pe drum. Exist un loc la noi i pentru tine, Randall J. Te ateptm.Mrul lui Adam al lui Randall se tot mica i-i umezi buzele. n lumina puternic din buncr, pistruii lui ieeau mult n eviden. tii cum e cnd eti intuit pe loc de tirul inamic? continu vocea. Cnd zaci lipit de pmnt, cu uvoiul de gloane trecndu-i la civa centimetri de cap? i ncepi s te gndeti ce simplu ar fi s te ridici doar i s termini cu toate Te-ai simit vreodat aa, Randall J.? Majoritatea timpului stai lipit de pmnt, penc lucrurile nu-s att de nasoale nct s o iei pe calea asta. ns, dup cum i-a mers n ultima vreme, btrne, dup cum i bagi minile n carnea moart, zi i noapte Gura! zise Randall, cu vocea ascuit i temtoare. i cum dobitocul la de Moon i freac ridichea, poate c-i timpul s-i examinezi opiunile. ine-i gura! url Randall, iar eu

l-am apucat de umr. Nu te ambala, i-am spus. E doar vreun jeg care te pune la ncercare.Se smulse de sub mna mea; vena de la tmpl i se zbtea. Nu ncerc s te aburesc, frate, zise vocea. Nu vreau dect s-i art care-i chestia, s-i art c acolo n-ai nicio opiune real. tiu ce gnduri smintite i-au tot zburat prin minte i mai tiu ct de mult ai ncercat s le ii sub control. N-are niciun rost s ncerci s le mai pui zgaz, Randall J. Acum ne aparii nou. Tot ce trebuie s faci este s mergi oleac pe drum i te ateptm. Ne-ateapt nasoale serioase, omule. Dincolo de Coasta Napalmului, dincolo de nlimiRandall ni spre u, ns l-am prins i l-am rsucit. Respira sacadat, pe gur, iar ochii-i preau s strluceasc puin cam prea tare, cum strlucete un bec vechi nainte s se sting pe veci. D-mi drumul! zise el, apoi mi-a picat fisa. E Moon, Randall! tii c numai el ar putea s-i bat joc de cineva aa. Tre s-i gsesc! repet el i, cu o for mai mare dect l-a fi crezut n stare, m mpinse ct colo i dispru afar, n bezn.Nu s-a mai ntors, nici n noaptea aceea, nici n dimineaa urmtoare, i l-am declarat dezertor. Am scotocit baza i satele nvecinate, ns fr niciun succes, iar din moment ce teritoriul era plin de patrule ale Frontului Naional de Eliberare i ale Vietcongului, era logic s presupui c fusese ucis sau capturat. n urmtoarele dou zile, Moon neg public, de mai multe ori, complicitatea sa la glum, ns nimeni nu-l crezu. Ajunse s se deplaseze prin jur cu tocul pistolului desfcut i cu o expresie ngrijorat pe fa. Cu toate c Randall nu avusese niciun prieten adevrat, muli dintre noi erau asculttori devotai ale transmisiunilor sale radio, iar printre acei devotai se gseau i vreo civa care ei bine, un psihiatru civil i-ar fi putut desemna drept instabili mintal, ns, de fapt, erau oameni care preferaser s exhibe instabilitatea, s ritualizeze demena ca mijloace prin care-i menineau echilibrul n mijlocul unui mediu nesigur; era posibil ca unii dintre ei s ncerce s treac la represalii. Sperana cea mai mare a lui Moon era c se va ntmpla ceva care s le abat atenia, ns la trei zile de la dispariia lui Randall, o

transmisiune ciudat a fost recepionat n sala de operaiuni; la fel ca i transmisiunile lui Randall, a fost difuzat prin sistemul de amplificare i astfel soarta lui Moon a fost pecetluit. Saltare, Noc Linh! zise Randall sau cineva a crui voce suna identic cu a lui. Aici Randall J. Willingham, n patrulare cu Delta Sly Honey, vorbindu-v de dincolo de Coasta Napalmului. Ne-am blcit prin ploaie i prin cea mare parte a zilei, fr s dm de inamic, doar de civa demoni rsucindu-se din cenuiu, risipindu-se cnd ne-am apropiat, iar acum suntem cu toii ghemuii lng staia radio, trgndu-ne sufletul pentru mine. tii voi, frailor, mi-era o fric a dracu s nu m trezesc paci, prin marele neant, dar acum nu-mi e, s-a ntmplat deja, i nu cred c-i aa de ru. Cel puin am sentimentu c m ndrept spre oarece loc, n vreme ce la Noc Linh doar m nvrteam pe loc, aproape s-mi pierd minile. Ce l-am mai urt pe sergentu Moon, btrnu, i l-am urt i mai tare dup ce-a pus pe careva s m hruiasc pe la radio. Da acum, cu toate c eu cred c nc-i plin de ur, acum vd c a acionat sub influena unei instane superioare, una care ncerca s m ajute s m car din Noc Linh ceva ce trebuia s se-ntmple, chiar dac trebuia s mor ca s-o fac. Mie mi se pare c asta-i natura rzboiului, c toat violena are ca efect mprtierea prin lume a ceva vrji, ca mod de compensarePentru majoritatea noastr, aceast transmisiune a nsemnat c Randall era n via, dar mai tiam i ce se prevestea pentru Moon. Aa c n-am fost prea surprins cnd m-a convocat n cortul lui n dimineaa urmtoare. La nceput, ncerc s-o fac pe sergentul, ordonndu-mi s fiu de partea lui, ns, dup ce a bgat de seam c asta nu mergea, s-a milogit dup ajutor. Era varz: avea ochii injectai, era nebrbierit, i se zbtea o pleoap. Nu pot face nimic, i-am rspuns. i eti prieten, zise el. Dac le spui c n-am avut nicio legtur cu asta, te vor crede. Pe naiba! Vor crede c te-am ajutat.L-am studiat o clip, bucurndu-m de nelinitea lui. Dar cine te-a ajutat? N-am fcut-o eu, fir-ar a naibii!Vocea-i urcase pn la nivelul unui strigt i a trebuit s m lupt ca s-mi

pstrez calmul. Jur c nu eu am fost!Ce stranie era starea mea mental n acel moment. Am descoperit c l credeam nu-l consideram capabil s-i mimeze sinceritatea i totui, brusc, am crezut tot: c Randall era, cumva, i mort, i viu, c Delta Sly Honey n acelai timp exista i nu exista, c, indiferent ce se petrecea, era un eveniment n care regula era s existe toate posibilitile, adevrul i minciuna aveau aceleai valene, realitatea i iluzoriul nu erau difereniate. Iar n mijlocul acestor circumstane complexe se afla Moon, un monstru corpolent i transpirat. Poate c era neptat. Dar se fcea vinovat de o crim seminal. Pot s fac s-i fie bine, zise el. Hawaii vrei s fii transferat la post n Hawaii? Pot aranja asta. La naiba, te pot trimite chiar n State.M fcu s m gndesc la un duh hidos care-i oferea mplinirea a trei dorine, iar faptul c avea puterea de a face o astfel de ofert m nfurie. Dac poi face astea, am rspuns, n-ai de ce s te temi pe lumea asta.i-am plecat, simind c luasem decizia corect.Peste dou nopi, n timp ce m ntorceam n vizuina mea, am observat doi brbai n orturi de camuflaj, trnd un tip masiv i, n aparen, incontient, spre bariera din srm lamelat de lng magazin, i-am tiut c trebuia s fie Moon. Mi-am scos pistolul, m-am strecurat de-a lungul peretelui din spate al magazinului militar, i cnd au aprut mergnd la pas, am ieit la iveal i le-am spus s-i lase povara jos. S-au oprit, ns nu i-au dat drumul lui Moon. Amndoi i nnegriser feele cu vopsea de machiaj, adugnd tot felul de motive colorate n stacojiu, albastru i galben, ceea ce le conferea un aspect de slbatici. Aveau pumnale de lupt, iar ochii le sclipeau din cauza luminilor din perimetru. Era o noapte fierbinte, ns prea mult mai cald n apropierea lor, de parc sminteala ar fi avut vreo valoare caloric. Asta-i deloc treaba ta, Curt, zise cel mai nalt dintre cei doi; n pofida gramaticii sale oribile, avea o voce moale i bine modulat i cred c am depistat o urm de amuzament n ea.L-am scrutat cu privirea, ns nu l-am putut recunoate pe sub vopsea. Le-am spus din nou s-l lase jos pe Moon. mi pare ru, spuse cel nalt, omu tre

s plteasc pentru crimele lui. N-a fcut nimic, am zis. tii al naibii de bine c Randall doar a dezertat.Pluga chicoti, iar cellalt spuse: Acu, n-avem cum s tim ceva dasta. Moon gemu i ncerc s-i ridice capul, apoi czu la loc. Indiferent ce-a fcut sau n-a fcut, rosti cel nalt, tipu merit ce i s-a pregtit. Mda, fcu amicul su. Iar dac n-o facem noi, o fac alii.tiam c are dreptate, iar ideea de a ucide doi oameni pentru a-l salva pe un al treilea, care era terminat n orice caz, pur i simplu nu se potrivea. Cu toate c simul datoriei era foarte slab la mine n ceea ce-l privea pe Moon, nu dispruse chiar cu totul. Dai-i drumul, am zis.Lunganul rnji, iar cellalt cltin din cap, de parc ar fi fost dezamgit de ncpnarea mea. Preau s nu le pese deloc de pistol, aveau o ncredere de sine cu totul iraional. Fii rezonabil, Curt, spuse cel nalt. Nu ajungi nicieri aa.Nu-mi venea s cred ct era de nepstor. Vedei asta? am rostit, agitndu-mi pistolul. E un pistol, tii asta? O s v mpuc cu el, futu-i mama msii, dac nu-i dai drumul.Moon mai scoase un geamt, iar lunganul l pocni tare, n ceaf, cu mnerul pumnalului. Hei! am fcut eu, aintindu-mi pistolul spre pieptul lui. Uite ce-i, Curt, ncepu el. Cine dracu suntei?M-am apropiat, ns tot n-am reuit s-l identific. Nu v cunosc. Randall ne-a povestit de tine, Curt. E un amic de-al nostru, btrnu Randall. Noi suntem din Delta Sly Honey.Lam crezut doar n prima fraciune de secund. Gura mi s-a uscat ca iasca, iar mna a nceput s-mi tremure. Mai apoi, am ncercat un hohot de rs. Sigur c da! Na, acum lsai-i curu la pmnt. Tu chiar vrei asta, ei? La naiba c da! am rspuns. Acum! Bine, zise el. Ai ctigat.i, cu o micare fluid, i tie gtul lui Moon.Ochii lui Moon se cscar pe cnd pumnalul i tia esuturile i asta nu sngele care se scurgea n praf a fost ceea ce m-a paralizat: ochii bulbucai, n care nti apru o contientizare oribil, apoi se disip. l lsar s cad cu faa n jos. Picioarele i se micau spasmodic, mna dreapt i tresri. M-am holbat ndelung la el, ca trsnit, la sngele care bltea pe sub capul su, iar cnd mi-am ridicat

privirile, am descoperit c bieii se ndeprtau n fug, gata s dea ocol dealului. Nu m-am putut aduna ca s trag. n gndurile mele s-a amestecat concluzia c a-i ucide nu servea la nimic, cu teama c gloanele n-ar fi avut niciun efect. M-am uitat la dreapta i la stnga, n urm, asigurndu-m c nu era nimeni, i am rupt-o la goan n sus, pe deal, spre coliba mea.Sub patul meu pliant se afla o sticl de whisky din terci de cereale. Am tras-o afar i am but de cteva ori, ca s m calmez; ns linitea era departe de mine. Am aprins o lamp pe baterii i m-am aezat cu picioarele ncruciate, ascultnd sforiturile camaradului meu de cazarm. Pe rania mea zcea o scrisoare neterminat pentru ai mei, numai c o ncepusem cu aproape dou sptmni n urm; acum m ndoiam c a mai putea-o termina vreodat. Ce le-a putea spune alor mei? C am fost mai mult sau mai puin de acord cu o execuie? C-mi pierdeam minile astea afurisite? De obicei, le spuneam c totul este bine, ns, dup scena aceea la care tocmai asistasem, simeam c trecusem pentru totdeauna dincolo de astfel de nscociri fericite. Am stins lampa i am rmas n ntuneric, cu sticla odihnindu-se pe pieptul meu. Am but a treia oar, a patra i, ncet-ncet, am pierdut att irul nghiiturilor, ct i luciditatea.Puteam s-mi iau o sptmn de odihn i am profitat imediat de ea, spernd c destrblarea m va liniti. Cu toate astea, mare parte din acea sptmn am petrecut-o ncercnd s justific neintervenia mea n termeni de inevitabil i supranatural, eund complet. Vedei, acum, ca i atunci, dac a fi mboldit s-mi exprim opinia, v-a spune c tot ce s-a ntmplat la Noc Linh a fost consecina trist a unei glume proaste, a unui rzboi transformat ntr-un exerciiu demonic. Totul era explicabil prin aceast formul. i totui este plauzibil ca supranaturalul s se fi implicat, c aa cum sugerase Randall ceva vrji se strecuraser n lume. n Vietnam, cu toate ororile i ciudeniile lui, era dificil s faci distincia ntre magic i banal, i era posibil ca mii de evenimente supranaturale s se fi desfurat astfel pe neobservate, ascunse de intensitatea morii i a fricii,

devenind amintiri neltoare, care, ani mai trziu, i pot trece prin minte n timp ce speli vasele ori i plimbi cinele pe-afar, i te fac s te opreti o clip, un sentiment straniu, disprut ns aproape instantaneu, tocat de pietrele de moar ale banalului. ns sunt sigur c aprecierea mea se datoreaz faptului c a vrea s fi fost implicat o oarece vraj, orice ar putea s-mi mai uureze vinovia, s arunce o lumin mai puin acuzatoare asupra perversitii i firii vicioase ale frailor mei de arme.ntorcndu-m la Noc Linh, am aflat c i Randall se ntorsese. Susinea c sufer de amnezie i nu recunotea c ar fi fcut transmisiunea care declanase uciderea lui Moon. Psihiatrii au decis c ncerca s obin ncadrarea la Paragraful Opt8 i au ordonat s fie trimis napoi s se ocupe de cadavre; acum, la fel ca nainte, Randall putea fi vzut trebluind pe sub acoperiul de tabl al adpostului, transfernd coninutul sacilor mortuari n sicriele de aluminiu. La suprafa, prea c nu se schimbase aproape nimic, ns Randall devenise un paria. Era insultat, se vorbea pe la spate despre el i era respins peste tot. Ori de cte ori se apropia, oamenii-i ndreptau spatele i discuiile ncetau. Dac l-ar fi lichidat chiar el pe Moon, ar fi fost aclamat; ns faptul c se folosise de influena sa pentru ca treaba murdar s fie fcut de altcineva nu corespundea cu ideea unei rzbunri onorabile. Dei am ncercat s m abin, nu puteam s nu simt chiar eu ostilitate fa de el. Era ciudat. M apropiam de el cu cele mai bune intenii, ns cnd ajungeam acolo, periorii de pe ceaf mi se ridicau deja i peam ntr-o tcere ostil, de parc ar fi eliminat un compus chimic care mi-ar fi strnit dispreul. ns m-am apropiat de el suficient de mult nct s-mi dau seama c genialitatea dement dispruse din ochii si; aveam sentimentul c ntreaga lui genialitate se dusese, c talentul care-i permisese s fac transmisiunile radio secase i el.ntr-o diminea, pe cnd treceam pe lng magazin, ale crui suprafee strlucitoare reflectau strlucirea alb, exploziv a soarelui, am observat
8 Lsarea la vatr pentru incapacitate fizic sau mental, aa cum este stipulat n Regulamentul Armatei SUA, cu ncepere din 1922 (n. tr.).

o mulime de oameni nghesuindu-se la ua din fa, ncercnd, dup ct se prea, s vad ceva din interior. Miam fcut loc printre ei i l-am descoperit pe unul dintre angajaii de la cantin un biat sfrijit, cu prul negru i o figur rapace ocupat cu stlcirea n btaie, pn la snge, a lui Randall. L-am tras de acolo, aruncndu-l pe o mas, iam ngenuncheat lng Randall, care se prbuise la podea. Pomeii-i erau umflai i nvineii; din nas i curgea snge i-i picura i din gur. Privirile ni se ntlnir, dar nam simit nimic din partea lui: prea c se nbuise, nu mai avea vn n el, ca i cum ar fi fost puternic sedat. Au ieit s m nhae, Curt, bolborosi el. Dintr-odat, ntreaga mea simpatie pentru el revenise. E-n ordine, frate, i-am spus. Mai devreme sau mai trziu, tot va trece.I-am ntins batista mea i i-a tamponat, fr succes, scurgerea de snge de la nas. Privindu-l, mi-am amintit de categorisirea de ctre Moon a motivelor mele pentru a m mprieteni cu el, i-am neles acum c acestea aveau mai puin legtur cu statutul nostru social relativ, ct cu convingerea mea c putea fi salvat, c dup luni de zile de ateptare neajutorat, n vreme ce aceia care nu puteau fi salvai mrluiau spre soarta lor credeam c a fi putut face ceva bine. Acest lucru pare un altruism vecin cu naivitatea, i poate i era, poate c pucioasa opresiunii exercitate de rzboi, provenit din vechile liturghii auzite i neglijate, mi provocase un reflex cretinesc euat; ns necesitatea era puternic n mine, fr nicio ndoial, i mi-am dat seama c m fixasem asupra ei ca pe o precondiie pentru propria mea salvare. Randall mi napoie batista. N-are s treac, spuse el. Nu cu tipii tia.L-am apucat de cot i l-am ridicat n picioare. Ce tipi?Arunc o privire n jur, de parc s-ar fi temut s nu trag cineva cu urechea. Delta Sly Honey. Pentru Dumnezeu, Randall! Haide!Am ncercat s-l dirijez spre u, ns se smulse din ncletarea mea. Vor s m prind! Zic c am trecut la ei i c s-au ocupat de Moon pentru mine iar apoi am fugit de la ei.M strnse de bra. Dar nu-mi pot aminti, Curt! Chiar nu-mi amintesc nimic! Primul meu impuls a fost s-i spun s-o lase balt cu

amnezia lui, apoi m-am gndit la brbaii cu faa pictat care-l fcuser pe Moon: dac-l vnau pe Randall, atunci avea necazuri cu carul. Hai s te doftoricim, i-am spus. Vorbim mai trziu despre asta.Se uit spre mine, inert i nenelegnd nimic. Ai s m ajui? ntreb el pe un ton nencreztor. M ndoiam c-l putea ajuta cineva acum i poate, m-am gndit, asta fcea i ea parte din motivaia mea: dorina de a cunoate pcatul binevoitor al eecului bunelor intenii. Bineneles, am rspuns. Gsim noi ceva.Am luat-o spre u, ns, dnd cu ochii de lumea adunat acolo, Randall se nfurie. Ce vrei cu mine? strig el, dnd, neconvingtor, din mna stng, de parc ar fi ncercat s-i fac s dispar. Ce puii mei vrei de la mine? Se uitau la el cu priviri de ghea, iar acele priviri erau ca nite rspunsuri rele. i ls capul n jos i rmase tot aa pn la infirmerie.n noaptea aceea, m-am pregtit s-i fac o vizit lui Randall, intenionnd s-l sftuiesc s mrturiseasc, o tactic pe care o vedeam drept singura sa ans de supravieuire. Plnuisem s m duc pe la el la nceputul serii, ns am fost chemat napoi s fac de gard i n-am primit liber dect mult dup miezul nopii. n baz era linite i totul prea prsit. Numai cteva lumini se ieau pe pantele ntunecate, iar dac n-ar fi fost cldura i duhoarea, ar fi fost uor de crezut c dealul, cu peterile sale iluminate, era un loc pentru distracii lejere, locuit de spiridui, nu de brbai nspimntai. Luna era aproape plin, iar sub ea, magazinul strlucea ca o imens cutie argintie. Cu toate c se nchisese cu o or nainte, ferestrele erau luminate i cu instinctul meu de poliist militar intrat n aciune am aruncat o ochead nuntru. Randall era cu spatele la bar, innd un cuit la gtul angajatului cu fa pariv care-l btuse, iar cinci oameni, n orturi de camuflaj, cu feele pictate ca nite slbatici, se apropiau de el n cercuri largi, printre mese. Mi-am scos pistolul, am ocolit pentru a ajunge la intrarea din fa i pentru a-mi face apariia ntr-o manier de oc am deschis ua, trntind-o la perete.Cei cinci i-au ntors capul spre mine, ns nu preau deloc tulburai. Cum mai merge, Curt?

zise unul, iar dup glasul su moale mi-am dat seama c era lunganul care-i tiase gtul lui Moon. Spune-le s m lase-n pace! ip Randall. Mi-am fixat privirile asupra lunganului i, pe un ton amenintor, de pistolar, le-am zis: N-am chef s m iau de voi n noaptea asta. Disprei acum, altfel v cur pe toi. Nu-mi poi face nimic, Curt, glsui el. Scutete-m de rahaturile astea cu fantomele! Freac-te de mine i-ai s ajungi n Delta Sly Honey pe bune. Chiar dac-ai avea dreptate cu mine, Curt, tot nu miar fi fric de moarte. Am murit prin prile importante cam la jumtatea misiunii mele.O vnzoleal la bar i-am vzut c Randall l trntise pe angajat la podea. i ncolcise picioarele pe mijlocul lui, n foarfece, i-i trsese capul pe spate, de pr, pentru a-i expune gtul. Lsai-m n pace! fcu el.Toate vinioarele de pe faa lui pulsau. D-i drumul, Randall, zise lunganul. Nu suntem aici dup snge nevinovat. Nu vrem dect s faci o mic plimbare cu noi s trecem napoi. Ieii imediat! i-am spus. Te bagi ntr-o chestie adnc de tot, omule, zise el. N-o frec, bi! Am s trag. Uite ce-i, Curt, vorbi el. S presupunem c-am fi doar nite rcani dia normali. Ne mputi pe toi? Iar dac-o faci, nu te gndeti c s-ar putea s-avem i noi pretenari crora le-ar cdea greu asta? Orcum ai ntoarce-o, i rezervi singur un loc ntr-o cutie argintie -un zbor spre cas.Fcu un pas spre mine i-am spus: Ai grij, omule!Mai fcu un pas, iar masca lui diavoleasc se crp ntr-un rnjet slbatic. mi simeam inima fierbinte i mpietrit n piept, ncremenit, i m-am gndit: E o fantom, carnea lui e din fum, culorile sunt doar n mintea mea. D-te napoi! l-am avertizat. Ai s m ucizi?Rnji din nou. Hai, d-i drumu.Se ntinse doar cu o idee mai mult i-am apsat pe trgaci.Pistolul se bloc.Cnd m gndesc acum ct de mult m-a uluit asta, m ntreb ct am putut fi de imbecil.Pistolul se bloca frecvent. Arma aia nu era dect un ccat, ns atunci, defectarea ei pruse o coinciden magic, o negare a legilor ansei. Iar surpriza a fost cu att mai mare din cauza reaciei celorlali: nu fcur niciun pas spre Randall, de parc nu li se oferise o ocazie tocmai

atunci, n-ar fi trecut nicio primejdie. Totui lunganul mi s-a prut cumva zguduit.Randall scoase un soi de miorlit, iar acel sunet mi-a revigorat competena. M-am strecurat printre mese i-am luat poziie lng el. Las-m s-i iau cuitul, am rostit. N-are niciun rost s moar amndoi.Lunganul inspir adnc, de parc ar fi vrut s se aeze mai bine. Crezi c poi face asta, Curt? Poate. Dac voi, tipilor, ateptai afar, nu va mai fi att de speriat i atunci pot s-l iau.Se holbar la mine, indescifrabili. Dai-mi o ans. Nu vrem snge nevinovat.Tonul gliganului era ferm. Dar Numa dou minute, am zis. Asta-i tot ce vreau. Aproape c-l puteam auzi pe lungan cum gndete. Bine, spuse el n cele din urm. Da s nui treac prin cap s faci vreo viclenie, Curt.Apoi i se adres lui Randall: Ateptm, Randall J.Imediat ce au ieit pe u, am ngenuncheat lng Randall. Saliva acoperea buzele angajatului, iar cnd Randall i mic puin cuitul, i ddu ochii peste cap. D-mi pace, fcu Randall.Parc ar fi vorbit cu aerul, cu pereii, cu lumea. Las-o balt, i-am zis. El clipi doar. D-i drumul, i-am s te ajut, am glsuit. Dar, dac-l tai, eti pe cont propriu. Aa vrei s se ntmple. Hmmmm. Pi, atunci, las-l s plece. Nu pot, spuse el, cu o intonaie ciudat n glas. Sunt nepenit tot. Dac m mic, l tai.Transpiraia-i curgea n ochi i mai clipi de cteva ori. Ce-ar fi s-l iau eu de la tine? Dac stai cu adevrat nemicat, dac m lai s i-l iau din mn, poate c merge aa. Nu tiu s-ar putea nasoli tot.Captivul scoase un oftat prelung i tremurat i-i strnse pleoapele. O s fii bine, i-am spus lui Randall. Stai doar cu ochii pe mine, i totul va fi bine.Am ntins mna. Angajatul tremura, Randall tremura, iar cnd am atins lama, vibra att de tare nct prea vie, de parc ntreaga energie din ncpere se concentrase n ea. Am ncercat s trag cuitul de la gtul biatului, ns nu se urni. Tre s mai slbeti strnsoarea, Randall, am rostit. Am ncercat din nou, prinznd lama ntre arttor i degetul mare i am reuit s-l clintesc un centimetru-doi, de la linia nsngerat pe care o trasase. Degetele mi-au transpirat, metalul a alunecat, iar lama se

simea ca i cum ar fi fost conectat la un resort, putnd n orice secund s sar napoi i s taie adnc. mi alunec degetele, am spus, iar angajatul scnci. Nu-i greeala mea dac-i aa, fcu Randall sfios, de parc ar fi ncercat marea cu degetul, potenialul vinoviei i inocenei sale, i mi-am dat seama c mi-o cocea la fel cum o fcuse i cu ucigaii lui Moon. Comparativ cu asta, acum totul prea o ncercare copilreasc, ns tiam c n mintea lui era la fel. Pe naiba c nu-i! am izbucnit. Nu face asta, omule! Nui greeala mea, insist el. Randall!i puteam simi intenia n tremuratul lamei. Cu mna liber, l-am apucat pe biat de partea de sus a braului, iar cnd cuitul alunec, l-am smucit ntr-o parte. Lama l tie la falc, iar el ip; ns rana nu era mortal.Am smuls cuitul din mna lui Randall, vrnd s-l ucid chiar eu, ns investisem prea mult n salvarea lui. L-am ridicat n picioare, apoi l-am aruncat spre fereastr; am spart geamul cu un scaun i l-am mpins afar. Apoi am srit dup el. Cnd am aterizat cu picioarele pe pmnt, i-am vzut pe tipii pictai apropiindu-se, venind din faa magazinului i nc trgndu-l pe Randall dup mine am fugit dup colul cldirii i n sus, pe deal, strignd dup ajutor. Luminile plpir i capetele se iir de dup limbile corturilor. Dar cnd ddur cu ochii de Randall, oamenii se retraser nuntru.Mi-era fric, ns neajutorarea abject a lui Randall i rostogolea ochii la fel ca un viel nspimntat, iar minile sale se agau de mine dup ajutor m fcu s-mi revin. Bieii pictai preau s fie peste tot. Se materializau din spatele corturilor, ieind din gurile cscate ale buncrelor, rnjind demenial i agitnd cuitele ca nite nebuni, trimindu-ne imediat n alt direcie, nainte i napoi pe cuprinsul dealului. Din cnd n cnd, mi s-a prut c ne-au prins, iar de cteva ori am trecut la un fir de pr de lovitura vreunei lame ncrcate parc la vrf cu energia argintului sclipitor. ncepeam s obosesc, mpiedicndu-m, icnind, i eram sigur c nu mai rezistam prea mult. ns am continuat s le scpm, iar eu am nceput s simt c nu se grbeau deloc s termine vntoarea; urmrirea lor avea mai puin un aer frenetic,

ct unul de hruire ritual i, n cele din urm, pe cnd ne cltinam spre intrarea n buncrul operaional i spre credeam eu siguran, mi-am dat seama c ne mnaser ei ntr-acolo. L-am mpins pe Randall nuntru i-am privit napoi, de dup sacii de nisip de la intrare. Cei cinci brbai au rmas neclintii un moment, la vreo cincisprezece metri distan, apoi s-au topit n bezn.Am explicat poliistului militar de gard n buncr ce se ntmplase un tip zdravn, pe nume Cousins i, cu toate c nu avea niciun fel de simpatie pentru Randall, era genul de biat sritor i ne-a dat permisiunea s ateptm nuntru ntreaga noapte. Randall s-a aezat cu spatele pe un perete, lsndu-i capul pe genunchi, o imagine a disperrii. Dar credeam c supravieuirea sa era de-acum asigurat. Avnd mrturia angajatului, m-am gndit c psihiatrii n-ar mai avea de ales dect s-l trimit altundeva pentru consultaie i posibil instituionalizare. M simeam bine, mplinit, i-am petrecut noaptea fumnd igar de la igar, trncnind cu Cousins.Apoi, spre zorii zilei, o voce s-a auzit din radio. Era puternic distorsionat, ns suna foarte asemntor cu a lui Randall: Randall J., spuse, aici e Delta Sly Honey. M auzi? Terminat.Randall privi n sus, ascultnd trosniturile i fitul electrostatic. tiu c eti acolo, Randall J., continu glasul. Te pot vedea limpede, stnd cu umbra barelor n suflet i cu snge pe mini. Nu-i un snge prea ales, asta-i adevrat, dar te pteaz de numa. Vino napoi la mine, Randall J. Avem de vorbit, tu i cu mine.Randall i ls capul s cad; trase o linie n praf, cu degetul. Care-i rostul s continui asta, Randall? zise vocea. Ai lsat aici ce-i mai bun din tine, partea sufleteasc, i nu poi s mai reziti mult vreme fr ea. A venit cu adevrat timpul s faci acea mic plimbare, omule. Timpul s te speli de tot ce-ai fcut i s treci la ce trebuie s fie. Te ateptm puin mai la nord de baz, Randall J. S nu ne faci s venim dup tine.Am vrut s-i spun ceva lui Randall, s sparg vraja nefericit pe care vocea prea s-o arunce asupra lui, ns am descoperit c nu mai aveam nimic s-i dau, c-mi consumasem rezervele de altruism i c

ntreaga afacere m obosise deja dup cum trebuie c l obosise i pe el. N-ai de ce s te temi aicea, continu glasul. Numai vntul i oaptele cenuii ale fantomei unui Charlie9 i calea afar din lume. Te ateapt o companie bun, Randall J. Avem unu aici care era poet i-are s-i spun poveti despre Slbaticul Rege din Nord i Femeia de Cristal. Mai e un alt tip care tria prin Indonezia i-i plin de istorisiri cu privitul tigrilor care ieeau pe autostrad s se cace i orae pline de brbai mbrcai femeiete i despre insule unde nc mai sunt balauri. Mai apoi e un flcu de prin Opelika, iar sta pretinde c-i cunoate pe unii dintre-ai ti de p-acolo, iar cnd vorbete, poi vedea luna aia btrn, de biat de ferm, nlndu-se mare i galben pe deasupra hambarelor, strlucin n fundal, aa c totu pare din crbune lefuit i mai poi s auzi o muzic nebun de tot ieind din Dixieland Caf sau s miroi toropeala parfumat ce iese dintre snii fetelor tinere. Nu ne mai obliga s te ateptm mult, Randall J. Avem treab de fcut. Poa nu-i mult, doar s-o tiem de pe crare i s mergem a i s fim cu ochii-n patru dup demoni dar s fiu al naibii dac nu bate asta aranjarea morilor, nu?O pauz lung. Vii spre noi i faci plimbarea, Randall J. O s-i spunem bun venit, i promit asta. Aici e Delta Sly Honey. Terminat i ncheiat emisia.Randall se ridic n picioare i fcu vreo civa pai nesiguri spre gura buncrului. I-am tiat calea, iar el spuse: Las-m s plec, Curt. Uit-te la mine, Randall, am rostit. S-ar putea s te trimit acas, dac ai rbdare. Acas.Acest concept pru s-l amuze, de parc ar fi avut vreo legtur cu realitatea ndoielnic a raiului i iadului. Las-m s plec.Apoi am crezut c-i pot vedea n ochi toate poriunile sfrmate, o micare nearticulat de lumini i bezne, iar cnd am vorbit, am simit c ddeam glas unui vast consens, unul la care ajunsesem fr niciun vot sau discurs ct de ct rezonabil. Dac te las s pleci, am zis, s faci bine s nu te mai ntorci de ast dat.Se holb la mine, trsturile i se
9 Apelativ peiorativ dat lupttorilor din Viet Cong de ctre militarii americani (n. tr.).

surpar, i ddu din cap.Afar nu era aproape nimeni i totui aveam impresia c toat lumea ne privea cnd am luat-o amndoi n jos, pe deal; sub cerul acoperit, n baz struia o atmosfer tensionat, mut, aa cum trebuie s fi fost zorii care soseau sub ghilotin. Santinelele de la poarta principal l lsar pe Randall s treac fr nicio ntrebare. Fcu vreo civa pai de-a lungul drumului, apoi se ntoarse, cu faa palid ca o stea n lumina crepuscular, i m-am ntrebat dac se gndea c-l dm noi afar sau dac se gndea c era chemat ntr-o lume mai bun. n adncul sufletului meu tiam exact care era situaia. n cele din urm, i relu mersul, devenind, repede, o umbr, apoi doar urma unei umbre, apoi dispru.Urcnd din nou dealul, am ncercat s-mi pun gndurile n ordine, s stabilesc ce sentimente aveam, i-ar putea fi o mrturie despre ct de smintit eram, ct de smintii eram cu toii, pentru c am simit mai puin regret pentru un om pierdut, ct satisfacie tiind c fusese fcut un soi de dreptate pervertit, c lumea rzboiului descentrat de ctre aciunea aceasta nemilitar i de faptul c ne concentraserm asupra ei se putea acum ntoarce la rotaiile ei corecte.n acea sear, la popot, a fost friptur de pui n meniu i ngheat de vanilie, iar dup mas, un film despre un rzboi mult mai rezonabil, plin de nemi ticloi, care vorbeau cu accentul lui Dracula, i rcani eroici, care nu se alegeau dect cu rni superficiale. Cnd s-a terminat, m-am dus napoi la brlogul meu i-am stat la o igar n faa lui. Pe cerul dinspre nord se vedea o lucire portocalie, una acompaniat de bubuitul tunurilor. Era, dup cum mi-am dat seama, tocmai vremea cnd Randall i ncepea obinuitele lui transmisiuni. i altcineva trebuie c-i dduse seama de asta pentru c n acel moment staia de amplificare a fost pornit. Aproape c m-am ateptat s-l aud pe Randall dnd veti despre Delta Sly Honey, ns nu se auzea dect sarcina electrostatic, rsunnd ca un foc enorm care trosnea. Ascultndu-l, m-am simit dezorientat, total vulnerabil, ca i cum o prezen uria, ntunecat era pe cale s m nghit cu totul. Apoi s-a auzit o voce. Nu era a

lui Randall, ns avea un accent rnesc asemntor i, cu toate c nu prea avea fluen n cuvinte, acestea aminteau de vechile lui diatribe, mprumutnd o nelegere de la ar vastitii cosmosului, ciudeniei rzboiului. Nu aveam nicio idee dac era sau nu glasul care-l convocase pe Randall si fac plimbarea, pentru c nu mai imita nimic; totui cred c i-am recunoscut moliciunea tonurilor rotunjite. ns nimic din toate astea nu mai conta. Eram att de recunosctor, att de uurat de acest sfrit al tcerii, nct m-am dus n adpostul meu i narmat cu minciuni m-am aezat s termin scrisoarea ctre ai mei, lsat balt. N DRUM SPRE GLORYTracy i cu mine am urcat la White Eagle, care este penultima staie nainte ca trenul s intre n Peticul Ru. Cumprasem bilete pn la Glory, unde aveam civa prieteni care aveau nc destul ncredere n mine sau, cel puin, aa speram nct s-mi faciliteze un mprumut. O ddusem n bar ru de tot prin White Eagle, falimentndu-mi afacerile i patinnd pe o ghea extrem de subire, la limita dintre faliment la lumina zilei i fraud. i mai tiusem c Tracy era gata s fac o mutare, c era stul pn peste cap de viaa noastr. Cred c de-aia riscasem eu s mergem la Glory. Perspectiva pierderii singurului sprijin i dusese pe muli la disperare. Minunia era, mi-am dat eu seama, c Tracy trebuie s se fi simit la fel de disperat n privina propriilor perspective, altfel nu mi s-ar fi alturat. i nu puteam decide dac asta era bine sau ru, c eram, unul pentru altul, singura speran.Cumva, am reuit s ne convingem c deplasarea era o ocazie de aur, ns la vederea feelor crispate ale celorlali pasageri, ne-am reamintit ce demers disperat era de fapt. ns niciunul dintre noi nu voia s se vad c simeam asta, aa c zmbeam i ne ineam de mini, i ne prefceam c suntem plini de curaj i de hotrre. La nceput, a fost uor s facem asta. Soarele atrna sus pe cer, ntr-o cresttur dintre doi muni, poleind zpada i smulgnd pinilor umbre vineii, transformnd agonia zilei ntr-o frumusee rar, i, din moment ce era suficient timp pn ajungeam la Patch, nainte s nceap schimbrile, ne-

am putut destinde puin i admira peisajul.Venind n urma conductorului, care aduna biletele, era Roy Cole, o instituie pe ine. Avea aproape cincizeci de ani, era scoflcit, avea prul crunt i un chip zbrcit i bronzat, a crei expresie aspr era accentuat de cuta unei cicatrici ntinse de la colul gurii, pe toat lungimea brbiei. Purta blugi i o cma neagr, larg, iar n mini i se odihnea o puc cu filigran argintiu imprimat pe pat. Ne scrut pe toi cu o privire dur, de parc ar fi cutat dovada vinoviei noastre. Ceea ce era mai mult sau mai puin valabil. Trenul se punea n micare numai atunci cnd Cole considera c se ntruneau condiiile, iar din moment ce tia mai bine ca oricine ce fel de schimbri se puteau ntmpla i ce fel de semne s caute, nimeni nu protesta fa de verificrile lui. Dac urma s te schimbi, singura ta ans de supravieuire era Cole, care te putea proteja. ns cnd i ainti ochii negri asupra mea, cu pupile sale la fel de ciudat configurate ca piesele de ah, am simit c scheletul meu era pe cale s-mi sar din carne i s-o ia la goan spre ua de la captul vagonului. Am vrut s ntreb dac voi suferi sau nu o schimbare, ns nainte s-mi fi adunat curajul de a o face, se dusese mai departe, examinndu-l pe alt pasager.n prima or, cltoria a fost lipsit de evenimente. Apusul soarelui era o risip de portocaliu nchis pe deasupra piscurilor vestice, cu nuane de purpuriu i o spuzeal de stele ceva mai sus; cristalele de zpad din aer scprau i se nvolburau ca nite roiuri de pietre preioase vii, iar strlucirea lor se reflecta n revrsarea de pr negru al lui Tracy, dnd nc o nuan n plus frumuseii chipului ei, cu totul deosebit chiar i n lumina obinuit, cu osatura ei fin i ochii triti, ca o fa de nger tulburat. i pe msur ce strbteam cmpia, am simit c lsasem n urm vremurile grele i c triam numai datorit lucrurilor bune care se ntmplaser. Am discutat ceva timp despre planurile noastre, dar mai mult ne-am reamintit de timpul petrecut la White Eagle. Din felul n care rdeam i ne tot mbriam, ai fi putut deduce c eram proaspt cstorii, i nu doi ratai care fugeau de soart. i-aminteti de

Gordon? am ntrebat-o pe Tracy la un moment dat. Biatu la care clrea o iap roaib tu spuneai c arat mereu de parc ntotdeauna i tun i-i fulger? Ei bine, nainte s fim noi mpreun, n ora a aprut un cort de spectacol. Spectacolul Medical al Doctorului Teague, zise Tracy, iar eu am rspuns: Da, da, cred c sta-i era numele. Oricum, am continuat, aveau maimuele alea. Cimpanzei. Umbla vorba c proprietarul circului era gata s plteasc cincizeci de dolari oricui ar fi reuit s-o nfrng pe vreuna dintre ele. Ei bine, btrnu Gordon se considera un lupttor al naibii. Nu numai c era convins c era bun la asta, dar mai considera i c era o aciune nobil. Odat, miamintesc c eram bei, iar el i ia o fa i-mi zice: Ed, face el, tii, lupta nu-i doar o trnt prin praf ca s-i dea boru. Ie a mai pur form a espresiei fizice din cte exist.Tracy chicoti. Aa c atunci cnd Gordon a auzit de maimue, despre cum puteau ele bate pe oricine, a fost primul la rnd ca s le ncerce. Simea c poart asupr-i mndria ntregii omeniri fa de regnul animal.Am chicotit. i s nu-i mai spun, a fost jalnic. Au luptat ntr-un mic arc, cu praf pe jos, iar Gordon slta n sus i-n jos pe clcie, dnd croee de stnga prin aer, iar maimua numa ce se chircise n praf, holbndu-se la Gordon de parc n-ar mai fi vzut niciodat aa un dobitoc. n cele din urm, Gordon e tot mai frustrat, penc maimua nu face nimic, aa c face el un pas i lanseaz un croeu de dreapta pe care i-l artasem eu aintit asupra capului maimuei. Att i-a trebuit maimuoiului, penc n clipa urmtoare a tbrt asupra lu Gordon. Vreau s spun c toate s-au petrecut att de al naibii de repede, nct a fost ca o cea. ntr-o secund, maimua d din mini ca o moric i lovete pieptul lui Gordon, iar o clip mai trziu, Gordon e czut pe burt, n timp ce maimua-i joac tontoroiu pe spate i-i smulge prul cu pumnul. Oh, Doamne, fcu Tracy, rznd att de tare nct a apucat-o tusea. ns Gordon nu putea accepta asta, am continuat. Dup ce l-am peticit i-a dat pe gt vreo cteva pahare, a-nceput s vorbeasc despre ct e de nedrept ca un om s trebuiasc s lupte cu un animal,

fr a exista vreun handicap impus acestuia. Structura osoas a unei fiine umane, spunea el, nu era att de solid ca a unei maimue, iar dac ar fi avut o oarece protecie, nar mai fi fost nicio problem, ar fi tbcit curu maimuoiului, pentru c maniera sa de lupt era tiinific superioar. Aa c, n ziua urmtoare, se duce s discute cu Ben Krantz i-l pune s-i metereasc un fel de casc din lemn i piele, cu gratii n dreptul feei i cptueal pe dinuntru. Apoi se arat din nou la cort i cere o alt trosneal cu maimua.Am cltinat din cap, nevenindu-mi s cred. Au nceput la fel, cu Gordon srind n sus i-n jos, n vreme ce maimua sttea ghemuit i l privea cu aerul c-i spunea ct e de tmpit. Apoi, nainte ca Gordon s se gndeasc mcar s-o altoiasc, maimua sare n sus i-i smulge casca de pe cap i ncepe s-l trosneasc cu ea. A spart-o n buci de easta lui Gordon i l-a caftit mai tare ca-nainte.Ne-am prbuit unul n altul, rznd. Nu cred c povestea era prea amuzant, ns aveam nevoie de o porie de rs, aa c am stors tot ce-am putut din acel moment. M bucuram c Tracy reuea s se descurce pentru c, i n cele mai favorabile circumstane, nu era o femeie prea fericit. Fusese violat de tatl ei la vrsta cnd tocmai terminase cu codiele prin pr, iar asta o mpinsese ntr-un ir de relaii dezastruoase. mi spusese, de mai multe ori, c eram primul brbat din viaa ei care nu o btea, iar eu credeam c sentimentele ei pentru mine erau mai puin de natur afectiv ct de uurare. Ajunsese s depind de brbai ntr-un fel destul de nesntos, s se foloseasc de controlul exercitat de ei ca de o scuz pentru a nu ncerca s evolueze. Presupun c i nchipuia c era mai uor s-l lase pe brbat s-o in sub clci dect s se confrunte cu ceea ce devenea. Sau poate c doar brbaii erau de vin pentru c se simea aa. Dei mi plcea s m consider ca fiind cu o clas deasupra ei, tiam c nu eram dect ultimul din irul lung de stpni, c folosinele pe care i le atribuiam sub masca iubirii erau mai crude, prin neltorie, dect vntile i c, pe termen lung, astai va crea mai mult suferin. Totui, tiind astea, nu m

convinsesem s-i dau drumul; continuam s-mi spun c, dac a fi lsat-o, ar fi gsit ea pe altcineva s-o nenoroceasc. i, desigur, mi plcea s-o domin. Dei aveam i momentele mele caritabile, n sufletul meu eram un egoist, un mnuitor al puterii, dar problema era c nu aveam niciun fel de putere de exercitat, dect n ceea ce o privea pe Tracy. Cred c motivul cel mai convingtor pentru care m agm de ea era frica. Eram expert n a nega aceast concluzie, ns trebuia s m opintesc pentru asta. Iar cea mai reuit form de negare era meninerea speranei c pe sub straturile falsitii noastre se afla ceva adevrat, o scnteie de dragoste sau, mcar, un sentiment cinstit care dac rscoleai puin tciunii i suflai s-i aprinzi s ne poat nclzi pentru tot restul vieii. Poate, spuse Tracy, oprindu-se din rs ca s respire, poate c din cauza maimuei era Gordon mereu posomort. S-ar putea, am spus. Oricum, e sigur c nu s-a mpcat niciodat cu asta. Vorbea despre maimu de parc era cine tie ce erou de legend vreun om mre cu care, n mod sigur, nu te mai ntlneai. Era un tip simpatic, btrnu Gordon sta.Trenul intra n Lorraine, o aduntur de cocioabe grupate n jurul unor cldiri de dimensiuni ceva mai mari, un hotel i una care adpostea un birou de analize i un magazin. Dincolo de ora, peisajul se derula acoperit de zpad, cu cteva petice de gru de iarn care lucea n lumina n scdere, iar dincolo de gru, dincolo de Spring Hills, ale crui faade dure, din granit, preau de un cenuiu-albstrui nchis, se afla o cea ntunecat care semnala nceputul Peticului. Numai vederea lui ne-a fcut s redevenim serioi i am rmas un minut-dou n tcere. Poate ar trebui s coborm, spuse Tracy pe un ton ters. Lorraine pare destul de departe acum de White Eagle. tii c nu-i aa, i-am spus. n afar de asta, nimeni de aici numi mprumut bani. Eu m pot ntoarce oriicnd la curvie.Eram uluit de tonul nvins din glasul ei. Ba pe naiba! Nu-i cine tie ce diferit de ce fac pentru tine. Asta m-a nfuriat i-am refuzat s-i mai rspund. Ce rost are? spuse ea. Mergem aici, acolo suntem tot aceiai

oameni.Am vrut s-i rspund, ns mi-a tiat-o. i s numi mai spui c ai de gnd s ntorci o nou pagin! Nici numi mai aduc aminte de cte ori ai promis asta Nu-s singuru care are obiceiuri proaste greu de lecuit.Asta a oprit-o o clip. La fel ca mine, dei se putea s nu recunoasc, tia c uniunea noastr era doar o capcan confortabil, c avantajele ei erau o garanie c nimic mai bun nu s-ar putea ntmpla pentru niciunul dintre noi. Eu tot nu pricep, zise ea. Dac tot n-o s facem nimic altcumva, ce mai conteaz unde tragem pe dreapta? Pi, atunci du-te, am rostit. Boiete-te toat i fii iari o curv, dac tu crezi c asta-i bine. Numa c nu vreau s te i vd aa.i ls capul n jos i i-am privit minile cum se ncletau i se descletau n poal. Puteam spune c momentul de criz trecuse. De ce-ai mai venit cu mine? am ntrebat. tiai c exist un risc. Cred c m-am gndit c dac mi-a ncerca norocu ar fi ceva magic sau aa ceva i c-am putea iei din asta mai bine dect eram. tiu c sun prostete Neee nici vorb.Ridic privirile spre mine. Dar de ce-ai risca tu? Cam din acelai motiv, am minit-o.Am tras-o ntr-o mbriare. Prul ei mirosea a levnic, iar snii ei se strivir de pieptul meu. I-am atins pe furi. Erau tari i plini, i doar gndul la ei m putea excita. Am simit cum cldura se strnea n ea prin felul n care se arcuia sub mngierile mele. Apoi se ddu napoi imi mpinse mna. Avea ochii umezi de lacrimi. Ce s-a ntmplat?Cltin din cap, ns bnuiam c se gndea ct de jalnic era c tot ceea ce fceam bine cu trupurile noastre avea att de puin adevr vital n spate, de parc era doar ca un truc iste care ne izbutea.Sirena scoase un uierat ascuit i trist, iar cnd trenul se smuci, punndu-se n micare, o femeie gras, ntr-un palton de pnz neagr cu guler de blan, se mpletici i aproape c pic pe bancheta de pe coridor. Doamne Dumnezeule! fcu ea i ne privi. Asta aproape c m-a azvrlit napoi n Culver County, nu alta.Se puse pe picioare, netezindu-i cutele paltonului; purta mnui albe, care fceau ca minile s-i par mici, n contrast cu mnecile voluminoase din care

ieeau. i picioarele-i preau mici, precum cele ale unui copil, legate de glezne umflate i gambe inflamate, mbrcate n ciorapi negri. Brbiile ei duble i pstoase tremurau n ritmul micrilor trenului. Ochii-i erau ca afinele, nfipi n fundul capului, iar gura, curbat ca arcul lui Cupidon, era rujat cu un rou-viiniu. Privind-o, mi-am imaginat c era o plcint uria care prinsese via, cu venele umplute nu cu snge, ci cu crem de ou i lapte. Se aplec spre noi, mprtiind un val de parfum greos, i spuse: Asta-i prima voastr cltorie, nu-i aa? ntotdeauna-mi dau seama. S nu v facei probleme nu-i chiar att de ru pe ct ai auzit. Vreau s spun, e ru, nu neg asta, ns e suportabil.Scoase un oftat, fcnd ca ncreiturile paltonului ei s se ntind ca un balon umplut cu gaz. tii de cte ori am traversat eu? Nee, de cte ori? ntreb Tracy.Dup ct de tios i era tonul, mi-am dat seama c o antipatiza pe grsan. De treizeci i dou de ori, zise femeia cu emfaz. Iar acum, cu asta, fac treizeci i trei. M-atept s gseti asta destul de curios, ns cnd vei ajunge la vrsta mea aici chicoti i-i place s gteti bine la fel de mult ca i mie, i nu-i niciun brbat n viaa ta, tre s-i gseti ceva care s te fac s mai uii de singurtate. Ai putea crede c hobby-ul meu sunt cltoriile spre Petic. Cnd am fcut-o prima dat, m simeam cam deprimat i nu-mi prea psa dac ajungeam pn n partea cealalt sau nu. Dar se pare c-s imun la primejdii, ca i Roy Cole.Scoase din poet un jurnal legat n piele. in o cronic a cltoriilor. Crez c poate, ntr-o bun zi, ar putea fi valoroase pen cine tie ce explorator sau aa ceva.Cltin din cap a uimire. Am vzut nite chestii de nici n-ai crede.Eram oarecum consternat c s-ar putea gsi cineva care s cltoreasc prin boala i bezna din Petic doar pentru distracie, ns expresia de pe faa lui Tracy era una de dezgust pur. Se ntoarse spre fereastr, nedorind s ia parte la conversaie. Un tip ntr-o salopet cu dungi strbtu culoarul, aprinznd lmpile cu gaz din vagon, scldndu-ne ntr-o lumin glbuie, bolnav. E un loc oribil, zise femeia. N-am s ncerc s neg asta. ns este

i mister, iar lucrurile misterioase au frumuseea lor aparte. Desigur i lu o expresie nfumurat nu mai sunt misterioase i pentru mine, cum or fost odat. M-atept s tiu mai mult despre astea dect oricine, cu escepia lu Roy Cole.N-am putut s nu fiu curios cu privire la experienele ncercate de ea; ar fi fost nefiresc s nu fiu, dup ce trisem lng Petic n toi acei ani. La fel ca toat lumea, auzisem i eu poveti despre cum s-au ntmplat toate, cum se tot luptaser vracii indieni i cum magia rzlea transformase o limb de pmnt care tia ntreaga ar. i cum de fapt focul czut dintr-o comet fcuse de fapt mecheria, i cum o bucat din iad ieise la suprafaa pmntului. Dar cu toate c fiecare poveste susine o alt origine a fenomenului, sunt ns n unanimitate n privina naturii sale: este un loc unde totul se schimb, unde pot aprea lucruri de prin comaruri, unde timpul i posibilul converg.Am ntrebat-o ce tia despre nceputurile Peticului, iar ea mi-a spus: Un tip pe care-l tiu susine c Peticul este ca i locul acela din Est, de unde poi vedea apte state din vrful unui munte doar c din Petic nu vezi state, ci lumi. Sute de lumi, toate adunate mpreun. Mai zice c toate presiunile exercitate asupra Peticului, tii, din sute de lumi nghesuite una-n alta, locul ncepe s cedeze, ca un dig la inundaie, iar lumile ajung s se amestece.Miemi plcea povestea cu vracii indieni, ns am zis: Hmmmmm. Oricum, nu conteaz cu adevrat, fcu femeia. Lucrurile sunt cum sunt, iar dac tii de ce au ajuns aa, tot nu schimbi niciun curs.Tracy prea ncordat i-am decis s schimb rapid subiectul. Ai locuit ceva timp prin Lorraine, nu-i aa? am ntrebat-o. M-am mutat acolo odat ce m-am apucat s umblu cu trenu. nainte de asta, am locuit n Steadley, timp de mai muli ani.Steadly era o comunitate mare, adunat lng o min de argint, aflat de partea cealalt a Peticului, iar dac a fi avut ansa corespunztoare, asta mi-ar fi fost destinaia, nu Glory. Se prespunea c Steadley e o lume a anselor, am comentat. Da, ntr-adevr! Un biat i poate face avere acolo dac are voin i cele necesare. Acolo v ducei? Am

voin cu caru, i-am spus, dar stau cam prost cu cele necesare. Mergem spre Glory. Sper s ne facem vreun rost pe-acolo.Ea cotcodci din simpatie. Nu aa merg lucrurile cnd iei o bani de cartofi, atunci rmi fr carne pentru tocan.mi arunc o privire evaziv. tii tu, pariez c-s oameni n Steadley care-ar fi gata s dea o mn de ajutor unui biat tnr, ca tine. Dumnezeu tie cte-au mai fcut ei pentru refugiai. De refugiaii din Petic, de ei vorbeti?Ddu din cap. Nite nenorocii jalnici, cei care au reuit s scape de-acolo. Am auzit c-s o mulime de necazuri cu refugiaii pe tren, vreau s spun. Doamne, da! Nu-i nicio cltorie fr s-ncerce careva s urce la bord. Nu vreau s-aud nimic de aa ceva, zise Tracy, ns femeia fcu un gest de lehamite. Brbatul tu te va proteja, scumpete, spuse ea. Nu-i face probleme. ns refugiaii ia, Doamne, cat pot fi de ngrozitori! Mai mult dect ngrozitori. i poate nghea inima-n piept, pur i simplu. i-am spus c nu vreau s aud nimic, fcu Tracy cu o voce tioas. Da, Iisuse glasul femeii deveni tot mai exuberant , cnd dau buza pe ui, aducnd cu ei aerul la ru i magia, par toi c rnjesc, penc buzele lor s trase napoi, le dezvelesc dinii, sunt att de disperai, i poi s simi cum se trte energia n ei Oprete-te! ip Tracy. Oprete-te, m-auzi?Rmsese cu gura cscat naintea femeii. Tremurnd, ncremenit de vreo privelite sau vreun simmnt. Obrajii-i erau scoflcii, iar ochii-i erau plini de luminie demente; semnau cu sticla spart, mprtiat pe o catifea neagr, la fel ca ochii unei femei pe care o cunoscusem, proaspt ieit de la balamuc. Acei ochi, mai mult dect orice altceva, m-au fcut s-mi dau seama c intrasem pe teritoriul Peticului i c transformrile ncepuser. Tracy? am rostit, confuz, ezitnd s-o ating, de team s nu perturb tensiunea care prea s-o in ntreag. Nu poi face altceva dect s simi, continu femeia, dezvelindu-i dinii ntr-un stil amintind de nenorociii pe care tocmai i descrisese. nete din ei ca putoarea dintr-un mormnt deschis. Uneori, carnea le atrn de oase. Hei, i-am zis, mai las-o

balt, da? Nu mai ie mult pn-i vedem, zise ea, artnd spre lumina ceoas, albstrie a amurgului i spre zpad. Uneori, feele lor au un luciu ca al burilor petilor mori, au dinii nnegrii i ieii n afar i mbtrnesc chiar sub ochii ti. Simt cum puterile-i las i cad n genunchi i se reped la tine cu minile lor reduse la piele i os, i se milogesc dup ajutor n tot felu de limbi pe care nu le pricepi. Limbi diavoleti. Obrajii li se umfl i le ies maele pe gur.Tracy ncepu s urle, iar faa femeii se nroi i pru s se scoflceasc de la sine, ca un mr putred; minile ei n mnui albe se ncletar de braele scaunului i scuip cuvintele de parc erau pumnale otrvite. Am mpins-o pe Tracy napoi i i-am spus femeii s-i in gura, dar ea nu fcu dect s vorbeasc i mai tare, iar descrierile ei devenir i mai atroce. Imaginile evocate de ea m fceau s tremur din toate balamalele i-am fost tentat s-o pocnesc. Cred c a fi fcut-o, dar chiar atunci se deschise ua vagonului i intr Cole. Mergea ncet pe coridor i se opri lng noi, schimbnd nclinaia putii pn fu aintit spre pieptul femeii. Ea se uit cu ochii holbai la cele dou evi ale armei i tcu. Pare-se c-ai ceva probleme, Marie, spuse el cu o voce ca de metal. Neee rspunse ea cu glas slab, neee, doar Pi te tot umfli -ai faa roie, continu el, pare-se c eti p cale s te transformi. Cum te simi? Te cutremuri puin p dinuntru ca i cum s-ar mica ceva acolo?Arm una dintre evi, fixnd-o cu unul dintre ochii si negri de pe alt lume, iar ea ncremeni cu gura ei roie, botoas, deschis i cu o mn pe gt; din gtlej se auzea o respiraie uierat, glgitoare. Te rog, Cole, spuse ea, fcnd un efort imens ca s dea glas cuvintelor. Sunt bine, jur! Trebuie c vezi i tu asta. Scroaf afurisit! zise Cole. Aproape c-s bolnav de moarte c-mi sperii pasagerii. Dac nu-i ii fleanca, am s presupun c te transformi i-i zbor inima afar prin afurisita aia de spinare. i n-ar fi nimeni p-aici care s mi-o ia n nume de ru.mpinse evile putii prin moliciunea ca de pern a snului ei i o rsuci de parc ar fi vrut s-o potriveasc ntr-un loca. Ce zici d-asta, Marie? Nu-i poi

imagina c-a scpa nepedepsit pentru crim? Nee, Cole, opti ea. Te rog, n-o face. i lai n pace pe oamenii tia? Clipi din pleoape i ddu din cap.Cole emise un sunet de dezgust, ns ls jos cocoul. Ochii lui se rotir spre mine; cicatricea de pe falc i se strnse ca un arpe. ine-i arma la-ndemn, biete, spuse el. Or s fie ceva probleme n vagonul sta. F tot ce poi, iar dac pot s m ntorc aici, am s vin.O lu de-a lungul culoarului, ns m-am dus dup el i l-am ajuns din urm tocmai cnd era pe cale s intre n vagonul urmtor. Cred c-ar fi mai bine s-mi spui i mie ce se ntmpl pe-aici, l-am interceptat i l-am apucat de bra.M-a intuit cu o privire nprasnic. Ia-o ncetior, amice. Nu-i spui unui tip s-i in arma peaproape i apoi te duci fr s-i explici de ce. M-am gndit c nu-i niciun mister aici, fcu el. Da fie, hai s-avem noi doi o discuie.M mpinse spre u, departe de ceilali. Fereastra din apropiere era mprit n patru seciuni nguste, fiecare coninnd un dreptunghi de ntuneric albastru, cu cte-o singur stea n colul de jos, din dreapta, ca o coli cu timbre potale mistice. Configuraia era att de simetric, de un improbabil att de subtil, nct m-a fcut s-mi dau seama ct de intens simeam totul. Asta va fi o cltorie nasoal, spuse Cole. Nu pot s acopr toate vagoanele, aa c te las pe tine s ai grij de sta.Nu eram deloc ahtiat dup vreo responsabilitate. i de ce naiba ai mai lsat s plece trenul dac tiai c va iei prost? Fiule, eu fac tot ce-mi st n putin ca s evaluez riscurile, da niciodat n-am susinut c-s sut la sut sigur. Ultima oar a fost att de nasol c am pierdut nou pasageri. Te las pe tine s ai grij. Vrei s dai o mn de ajutor sau preferi s zaci i s vezi cum se ntmpl? Tracy, am nceput eu, femeia care-i cu mine, are s fie i eaCole izbi eava de fier prin care era ataat la podea unul dintre scaune. Uneori, transformrile nu-s att de rele i-i poi duce mai departe, spuse el. Alteori, tre s-i opreti. De-asta te vreau pe tine ef aici. Ar fi mai bine pentru toat lumea dac ai lua decizia aia. Vorbeti de Tracy, nu? M tem c da.Am atins pistolul meu n toc; era la fel de confortabil i de uscat

ca un arpe ntr-o hrc. N am fcut eu, neee, nu pot s-i fac asta. i, oricum, nu m pricep la arme. Io am s fiu ocupat, vorbi Cole. Indiferent ce se ntmpl aici, are s fie treaba ta.I-am examinat faa tbcit de vreme, ochii ciudai, ntrebndu-m dac-mi spunea oare tot. Privirile ni se ntlnir, iar el nu ddu niciun semn c ar fi vrut s-o evite. Clmpnitul produs de tren prea s reproduc sonor tensiunea instalat ntre noi, dnd glas tuturor acceleraiilor violente din viaa noastr. Am simit atunci, n for, caracterul su i-am neles c, dei ocupaia lui i lsase vreo cteva pete negre n suflet, nu era n mod special bun sau ru i nici spectaculos de curajos, nu era bolnav de fric sau vreun uciga mpietrit; era doar un om care ajunsese la un moment dificil n via, pe jumtate vina lui, pe jumtate ghinionul de a se fi nscut. Pur i simplu, fcea tot ce putea ca s se descurce. tiind c era ca mine, cineva fr niciun dar sau destin deosebit, am avut ncredere n el. i n mine nsumi. N-a trebuit niciodat smi folosesc pistolul mpotriva altuia. Acum credeam c a putea. Ce tre s fac? l-am ntrebat. Vor veni refugiaii, spuse el. ntotdeauna-i aa. Vor ncerca s urce la bord cam peste dou ore, ntr-un loc unde trenul ncetinete pe o pant abrupt. Nu ntreba nimic, dac ajung nuntru. Doar f-i ct poi de repede i nu risipi gloanele.mi examina centura. l vezi p cap ptrat la din col?mi art un brbat blond, de vrst mijlocie, mbrcat ntr-un costum cenuiu, cu o fa lat, de scandinav, i-mi spuse s fiu cu ochii pe el. i pe Tracy. Ceilali apte pasageri rmai erau Marie, o femeie n vrst ntr-o rochie cu imprimeuri verzi i cinci fermieri murdari, brbai posomori, prost mbrcai, care-i pierduser agoniseala n urma unei exproprieri de pmnt i erau, la fel ca i mine, n cutarea unui nou nceput. Orice s-ar ntmpla, continu Cole, ai ansa s vezi din timp. Peticul i schimb pe unii n mai ru, iar pe alii de-abia de-i atinge. Alii, ca mine i scroafa aia grsan de Marie poate c i tu , rmn s vad clar ct de nasoale-s lucrurile pentru restu lumii. Nu tiu care varianti mai bun. Am ajuns s vd al naibii de multe, uneori a

vrea s fiu orb. Spui c poateam s vd lucrurile clar nu pricep. Ori le vezi clar, ori deloc, nu? Asta-i tot ce pot eu mai bine, spuse el. Mie mi spare c ieti pe cale s scapi de transformare, aa c mi-e greu s te citesc. Totui, s-i zic una. Dac a fi n locu tu, n-a face drumul sta prea des. Mai devreme sau mai trziu, Peticul te halete. Asta pot s vd.i ndrept umerii i-i potrivi puca sub bra. M btu cu mna pe umr i-mi drui un rnjet care navea prea mult haz. i doresc noroc, zise el.Mergeam n sus i-n jos pe culoar, tulburat din cauza lui Tracy, cu totul dus ntr-un soi de criz. Iar ceea ce se zrea pe fereastra vagonului m-a tulburat chiar i mai mult i m-a fcut s m tem de ce-a putea vedea mai trziu nuntru. Am trecut pe lng o staie, o insul de strlucire n ntuneric, unde se afla o construcie din lemn, cu acoperiul uguiat i o lumin ciudat de strlucitoare, cocoat n vrful unui stlp de pe peron; aezate de-a lungul peronului erau iruri de ceea ce preau a fi siluete umane, nvelite n pnz cenuie, ca mumiile. Apoi am trecut n goan de o strad nzpezit, strjuit de cldiri rotunde, din piatr, cu nsemne luminoase plutind deasupra lor, inscripii ntr-o limb pe care nu o puteam nelege. Apoi a venit o perioad cnd tot ce mai puteam distinge erau mii de lumini licrind n bezn; traversam o seciune curat a liniilor i zgomotul roilor de tren se redusese la un huruit i era ca i cum am fi cltorit cu o nav cu pnze, la adpostul unei copertine, sub un vnt aspru, de-a lungul unei coaste magnifice.Am ajuns s regret tot mai mult decizia de a risca o deplasare spre Glory. ntreaga mea via n-am fcut dect ori s iau decizia cea mai rea, ori s m hotrsc n grab i, cu toate c am pus mereu asta pe seama ghinionului, acum am neles c era doar o chestiune de caracter slab sau, mai degrab, de caracter puternic doar pe jumtate format, a crui trie era suficient pentru folosirea forei deinute, ns nu destul nct s pun mna pe putere de unul singur. Ca urmare, am srit, constant, de la o soluie la alta, reacionnd la necazuri ca o pisic oprit, i mi-a prut ciudat c nu vzusem asta pn acum. Poate, m-am gndit,

sta era unul dintre momentele de claritate care m avertizase Cole c li se ntmplau unora cnd traversau Peticul; dar mai probabil era c ajunsesem eu la fundul sacului, iar tot ce-mi rmsese era s m uit n urm i s notez cum m-am descurcat pn acum.La nceput, i-am inut sub observaie pe Tracy i pe nordic; foarte curnd ns, am nceput s m destind, gndindu-m c, probabil, Cole a exagerat acest pericol doar ca s m fac s fiu pe faz. ns, n timp ce strbteam Spring Hills, nordicul s-a ridicat n picioare, unindu-i minile pe cap i gemnd; era un sunet hidos, ieit din acel O negru al gurii sale, precum zeci de voci, toate interpretnd o not chinuitoare de bas. Degetele-i preau nefiresc de lungi i, spre uimirea mea, mi-am dat seama c tot mai creteau, ncrligndu-se ca s cuprind capul, ca zbrelele unei colivii. Puteam auzi pielea i oasele ntinzndu-se, cartilagiile pocnind. i capul i se alungea, devenind o caricatur a mohorelii suedeze. Luminiele din ochii lui sclipeau precum flcrile lmpilor, fcute mici, unghiile i se transformau n gheare, iar pielea-i devenea solzoas, ca a unei oprle. Vznd asta, am simit cum mi se strnge stomacul i, pre de o clip, am fost prea uluit ca s m pot mica.ipnd, ceilali pasageri se ndeprtau de suedez trndu-se peste scaune, de-a lungul culoarului, bgndu-se n linia mea de ochire. Unul dintre fermieri un imbecil cu burta mare i faa roie ncerc s-l nface pe suedez pe cnd se mpleticea pe lng el, iar nordicul l sfie cu degetele-i ncrligate, decupndu-i obrazul. Am mpins pe cineva la o parte btrna cu scufie, cred i-am tras un foc. Simeam c pistolul era viu n mna mea, reculul prea o reacie muscular i nu spasmul incontrolabil rezultat, de obicei, de fiecare dat cnd fceam trageri la int. Detuntura mi-a bubuit n interiorul craniului i glonul a mnjit cu snge haina suedezului. Un firior rou i se prelinse din colul gurii i se opri, ns nu czu. i vzu mai departe de treab, hulind cu vocea aceea demonic. Al doilea glon al meu i sfrm maxilarul. Asta-l fcu s cad n genunchi, iar prin balta de snge se ieau fragmente de os. Pentru o secund,

privirile lui m strpunser ca nite pumnale, apoi ochii i se ddur peste cap i se ls ntr-o parte. Pieptul i se ridic i czu. Sngele era prea nchis la culoare pentru a fi uman, era aproape purpuriu, i deja se coagula.Am dibuit nite colaci de frnghie printre bagaje i le-am fcut semn celor doi fermieri nghesuii lng mine. Legai-l, le-am spus, apoi am artat spre Tracy. i pe ea. Io nu m-apropii de ticlos, fcu unul dintre fermieri, un slbnog rocat, plin de pistrui. Mie mi se pare c-ar trebui s-l termini. Amin! se bg Marie, croindu-i drum n fa printre pasagerii nghesuii unii n alii. Cineva spune, n sfrit, ceva cu cap.Nu att compasiunea ct curiozitatea, ca s aflu cum ar mai putea continua suedezul s se transforme, m-a fcut s doresc s-l las n via. Curiozitatea nu era ns att de puternic n mine i a fi preferat s m vd judecat, condamnat i prjit pe loc dect s-l las pe bortul sta mic, cu prul rou, s-mi spun ce s fac. Mi-am aintit pistolul spre el i-am ridicat cocoul. Leag-i, am zis, apoi scap de sta!Am fcut un gest spre omul sfiat de suedez; zcea cu faa n jos i era limpede c acel act de curaj nesbuit fusese ultimul gest din viaa lui.Din vagonul alturat se auzir focuri de arm, iar pasagerii se nghesuir n fa, mpingndu-se i mbrncindu-se, trntindu-se jos. I-am obligat s revin la loc i am fost cu ochii-n patru n timp ce fermierii l legau pe suedez, aruncndu-l pe un scaun, apoi fceau la fel cu Tracy. Ea n-a obiectat pentru c era tratat att de aspru, doar se uita pe geam, refuznd s rspund cnd am ntrebat-o cum se simea, sau poate c nu m auzise. Ochii-i erau negri ca i gurile de gloane, iar muchii maxilarului i se zbteau. Nu mi-a fost deloc uor s-o vd mbrncit, ns m ngrozea ideea c ar fi putut-o sfri precum suedezul, mpleticinduse de-a lungul culoarului, scuipnd snge i ur. Marie mi prinse privirea, oglindind triumful n expresia ei, i apoi continu s scrijeleasc n carneelul ei de notie. n timpul panicii, i pierduse majoritatea nasturilor bluzei, iar snii i ieeau din strnsoarea lor de dantel, tremurnd ca nite animale dolofane i bolnave.Trenul ncetinise, pufind din

greu pe o pant abrupt. M-am uitat pe fereastr, cutnd refugiai, ns tot ceea ce puteam vedea erau pini ncrcai de zpad, bezn i stele aliniate n constelaii neobinuite. Majoritatea pasagerilor stteau i se holbau n afar de pe scaunele din faa ferestrelor, iar civa se rugau pentru ca puin mil s se scurg i asupra lor. Privind-o pe Tracy, ncorsetat n funii, n-a fi putut spune dac durerea pe care o simeam era pentru ea sau pentru mine, avnd perspectiva de a o pierde. n tot acest timp petrecut mpreun, m convinsesem c trebuia, oricum, s-o iubesc puin. Se pare c pe parcursul vieii mele am ncercat s-mi exercit controlul, s fac ceva pentru dragoste, s creez un miracol de fiin, un gest curat, i totui am ajuns doar la un gust de eec i ruine, un fluid vscos, coagulat, n loc de gndurile mele. Totui, eram nc sigur c dragostea mai slluia n mine, ngropat pe sub suprafaa caracterului meu. Zcea n bli, rezerve ntunecate de compasiune brut i afeciune. Dar acum tiam c lucrul pe care-l tot numisem eu dragoste era mai mult plcere a sexului, sigurana c aveam un umr pe care s plng, dependene copilreti, nevoi stridente, i niciuna dintre emoiile generoase ale unui brbat. Puteam jura pe atunci c simeam cum zboar viaa pe lng mine, ca un tren care trece pe lng cineva aezat pe un rambleu npdit de ierburi, chiar aa viaa un mrfar rapid, mugind de ncrcat, o mas de ntuneric gonind ca fulgerul, cu o tren de aer fierbinte n urm; iar tu de-abia dac vezi ce-a fost nainte de a fi trecut i de-abia prea trziu i dai seama cum ar fi putut modela asta toate lucrurile pe care le-ai observat i savurat. Iar la sfrit, dac ai fost norocos, ai putea afla msura eecului tu.L-am auzit pe unul dintre fermieri murmurnd: Oh, Doamne, a da oricei eu a fi dat orice, dar n schimbul a ce? O hotrre mai avntat sau ceva care s-mi ogoiasc propria mea contiin, ceva s-mi mai slbeasc dorinele? Acestea nu erau genul de lucruri pe care s-ar presupune c le-ar vrea un om de treab i chiar dac a fi putut scpa de legea moral, lucrurile dorite de mine erau cele desprinse din experiene

murdare, nu ceva dobndit din comer, cum ai putea face cu un pistol sau o pereche de ghete. M ntrebam dac te decizi s iubeti, dac nu cumva dragostea era un act de voin, unul pe care nu m decisesem niciodat s-l fac. Ei bine, am ales s-l comit acum i cu toate c era mai mult dorin dect aciune, innd pumnii i ncercnd s-mi abat atenia, mi-am promis c voi ncerca s-o protejez pe Tracy dincolo de limitele stabilite n inima mea.Pe la jumtatea pantei m-am forat s-i examinez din nou pe suedez i pe Tracy. Suedezul mai tria nc i nu mai suferise alte transformri. Asta mi-a dat speran pentru Tracy, dar cnd am verificat-o i pe ea, am descoperit c zmbea un zmbet ncremenit, iraional i, n timp ce priveam, un firior negru i s-a prelins din colul gurii. Scoase o limb lung i subire, purpurie i aspr i-i linse gura, curnd-o. Pielea i se fcuse alb, arta pufoas, i i se aduna n cute pe sub rochie. Cnd i flex degetele, ncordndu-se pe la ncheieturi, preau a fi ori fr oase, ori cu multe articulaii. Iisuse! am exclamat i m-am tras mai la o parte, iar Marie, care venise s se holbeze peste umrul meu, chici: Acum tre s-o omori!Mi-am scos pistolul din toc, aproape convins c avea dreptate, i l-am inut cu eava n sus. Pielea de pe faa mea palpita de parc ar fi acoperit srme nroite i nu muchi i oase. ns nu m lsa inima s-o mpuc pe Tracy. Va fi bine, am zis.Un brbat solid, cu un smoc gros de pr crunt, mbrcat ntr-o hain jerpelit din catifea reiat, i fcu loc cu coatele i zise: Simpatizez cu tine, prietene, ns acum nu-i vremea pentru riscuri.O ineam pe Tracy sub priviri, amintindu-mi de focul din ea i de ncpnarea ei, privirea aceea slbatic, ori de cte ori m dorea. Nu-mi psa de tip. Poi muri pentru ea, domnule, i-am spus fermierului solid. Pentru mine, n mod sigur nu conteaz.Un altul iei la iveal, furindu-se prin stnga mea. M-am rsucit pe loc i i-am luat faa n ctarea armei. Mai f nc un pas, i-am zis. Doar unul ajunge.Frustrarea mea se transform n furie i-am urlat la restul lumii: Ia venii s vedei ce-am pregtit pentru voi! Ce mai ateptai? Calmeaz-te,

prietene, zise fermierul cel solid.Am izbucnit n rs la auzul ndemnului i-am fcut un gest spre captul din spate al vagonului. Adunai-v cu toii acolo. i nici mcar n gnd s nu ncercai s m provocai!I-am mnat n spatele vagonului, apoi m-am aezat lng Tracy. Ochii i deveniser de un galben scprtor; membrane se nchideau i se deschideau peste ei. Liniile delicate care-i ncadrau gura se adnciser, se nnegriser. Prea c faa era o masc alb pe cale s se sfrme n buci. Tracy? am rostit. M poi auzi?Ea scoase din gt un soi de mrit. Corpul i palpita, ca i cum muchii i s-a fi retras de sub piele, iar drept rezultat funiile slbeau. Unghiile ei se fcuser de un albastru nchis. La fel ca moartea, culoarea morii, albastru nchis. Mi-am amintit de privelitea trupului ei gol n lumina unor zori roii, aternuturile mototolite ce se adunau albe n jurul ei, snii ei poleii cu roz, iar panta moale a abdomenului ei o form la fel de pur ca unduirea unei pajiti primvara afundndu-se n peticul ntunecat al prului ei secret. Eram mort pe dinuntru, gndurile-mi erau ca fumul amrui al unui foc umed. Puteam simi golul spat n calcar, tunelul prin care se deplasa trenul, scrnind de-a lungul pantei, iar eu a fi vrut s-mi dau capul pe spate i s ncep s urlu. Tracy? Simeam nevoia s-o ating, ns nu m-am putut hotr s-o fac. Pielea ei ar fi fost umed, carnea, o tumefiere rece, precum carnea unui vierme de roii. Funia se tot lsa de la o secund la alta i, cu toate c era o suferin atroce pentru mine, tiam c era mai bine pentru ea s-o mpuc acum dect s atept i s-o vd cum devenea tot mai monstruoas.Am surprins o micare cu coada ochiului. nc un fermier afurisit se furia spre mine. Ticloii vor nvli ca oarecii. M-am ntors pe jumtate spre el, ns n-am spus nimic, iar dup o ezitare de moment, fermierul se furi napoi, la ceilali. Femeia n vrst i ntinse minile spre mine. N-o lsa s ne rneasc te rog! zise ea. Tre s-o faci! ip cu glas ascuit Marie. Atta vreme ct triete, e un pericol pentru noi toi.Ceilali i mormir i ei acordul.Cu pielea lor palid, nglbenit de lumin,

holbndu-se cu gurile cscate, cu ochi bulbucai, preau cu toii s se fi schimbat ntr-o manier jalnic. Poate c aa sa i ntmplat, m-am gndit; poate c apar transformri i dup transformri. Aveam n gur un gust metalic. Puteam simi cum n mine se aduna o furie uciga, iar capul mi-era plin de zgomote ngrozitoare, un scrnet de metal sfiat, un oim flmnd urlndu-i frustrarea. Voiam ca lumea s se sfreasc, att de mult i uram pe aceti oameni. M simeam bolnav, ameit, mi-era cald. Colurile vagonului preau s se desfac n buci, de parc lumina glbuie, urt dobndise consisten i fcea acum s se ndoaie pereii. Ochii mi-au alunecat peste fee i peste scndurile lustruite, peste medalioanele aurite i peste sticl, de parc totul ar fi devenit alunecos i imaterial. Privirile nu mi se puteau aga de nimic. Trebuia s fie o transformare, m-am gndit. Una rea. M mpotriveam, strngnd din ochi, reducnd vagonul la o strlucire orbitoare, unduitoare, cu o margine ntunecat. Asta uura lucrurile, iar dup un timp vederea mi s-a stabilizat.M-am ridicat n picioare, mi-am lsat o mn pe mnerul pistolului i le-am spus pasagerilor s rmn n spate i s nceteze cu vicreala. Nu dau nicio ceap degerat pe ce vrei voi, tipilor, am spus. Pentru mine, nu nsemnai absolut nimic, dar chiar nimic. Aa c mai bine v-ai nghii singuri rahaturile pe care v-ai pregtit s le debitai.Spunnd asta, am simit cum se umfl n mine un balon de satisfacie sleit, ca o ncrctur lucrnd n mine; asta nu prea o transformare, ci expresia unei atitudini pe care ar fi trebuit s mi-o exprim cu mult vreme n urm, dar fusese, ntr-un fel, nbuit. Nimeni n-are s-i fac nimic femeii steia d-aici, am spus, artnd spre Tracy. Nu atta vreme ct nc mai mic.Tocmai eram pe cale s le spun ce s-ar ntmpla dac m-ar provoca, ns ua din spatele vagonului se deschise larg, un vnt aspru nvli n rafale de-a lungul coridorului, iar refugiaii intrar. Trei brbai sau aproape, mbrcai n piei cusute grosolan i blnuri. Totul ncremeni. Refugiaii se grupar lng u; zgomotul roilor, brusc intensificat, pasagerii stnd pe locurile lor, cu ochii mrii de groaz,

toate acestea preau elemente ale tensiunii imense care, credeam eu, se mprtia mult mai departe, dincolo de vagon i tren, prin ntregul Petic. n afar de frigul nprasnic, am avut o senzaie c mi se tra ceva pe ira spinrii i mi-am amintit cum Marie spusese cum puteai s simi puterea magic ce-i nsufleea pe refugiai.Cei trei pir nainte, umbrele lor rsucindu-se peste podeaua de lemn deformat, alunecnd netulburate, precum mtasea neagr, deasupra locurilor netede. Pasagerii nirai ntre mine i ua din spate se fcur mici pe locurile lor. Unul dintre refugiai era un cocoat cu o figur de brut flcoas, cu proeminene ieite mult n afar, deasupra ochilor, cu sprncenele ca nite ciufuri, dinii nglbenii, ca de maimu. Cel de-al doilea se ascundea n spatele lui. Al treilea era un brbat masiv, cu pielea cenuie i o fa ciudat, neterminat parc: o gaur n loc de gur i ochi negri, ca nite cercuri aproape perfecte, precum gurile tiate ntr-un aternut murdar. Craniul su uguiat era pleuv, nconjurat de circa o duzin de noduri osoase, fiecare de mrimea unui pumn de copil, de parc sub pielea scalpului i-ar fi crescut o coroan regal. Un cuit de vntoare era agat la oldul su. Simeam c tiu ceva despre caracterul acestui personaj, nu puteam preciza ce, dar dac a fi ncercat o definiie, a fi folosit termeni ca for, inteligen i tenacitate.mi vorbi ntr-o limb ale crei cuvinte sunau ca i cum un cal ar fi molfit un mr. Sar putea s m fi ntrebat ceva.Nu sunt sigur de ce n-am urmat sfatul lui Cole, s trag imediat. S-ar putea s fi avut eu vreo speran pentru brbatul masiv sau poate pentru c, n adncul sufletului meu, simeam c avea dreptul la via, c nu eu trebuia s-i fiu clul. De asemenea, m gndeam dac nu cumva ntrebarea lui nu sugera disponibilitatea de a negocia, de a se tocmi sau de a face un trg. ns nu puteam gsi o metod s comunic cu el. Ieii de-aici! Le-am fcut semn spre u. Doar plecai i nu vor fi niciun fel de necazuri.Mi se adres din nou, folosind aceleai cuvinte, cred, dar o idee mai intens. mi arunc o privire ntrebtoare sau, cel puin, aa am luat-o

eu. ntlnindu-i privirea, am simit c am realizat o legtur, c acel ceva ce zcea n spatele acelor suprafee negre nu era neomenesc.Fermierul solid i crunt fcu o micare amenintoare, iar malacul ridic o mn n semn de avertizare. mi vorbi pentru a treia oar. Mi-am lsat mana spre pistol i-am spus: Ieii! N-am s v mai spun asta nc o dat!Cred c namila a zmbit, dei s-ar putea s fi ncercat doar s m sperie prin dezvelirea dinilor si lefuii. ns cred c era un zmbet, pentru c, atunci cnd cocoatul a luat-o la goan spre mine, micndu-se ntr-o manier ciudat, ca un crab, se ntoarse spre el, ncercnd s-l azvrle napoi. Apoi, trei dintre idioii de fermieri srir la el, iar opiunile mele se reduser la una singur.Inima mea era golit de afeciune, de fric, iar pistolul mi ajunse cu uurin n mn. L-am trsnit pe cocoat cu un glon n ochi, pe al doilea i l-am trimis n burt, iar el tot se mpleticea n drum spre mine. Ultimul meu foc, tras de la o distan de nu mai mult de jumtate de metru, i crp pieptul. Cmaa i se aprinse din cauza focului de la gura evii, iar flcrile dansau vesele, att de palide n lumin, nct erau aproape invizibile. Am ntors pistolul spre brbatul masiv, acesta fiind pe cale s-l termine i pe ultimul dintre cei trei fermieri aproape incontient n strnsoarea lui cu un pumn de mrimea unei ghiulele. Stai aa! am strigat, ns nu-i ddu drumul fermierului. Se holb la mine, grav i netulburat, de parc ar fi msurat distana dintre el i moarte. Totui, nu-mi prea venea s-l mpuc. Trage n gt! strig cineva. Sau n ochi! Dac-l mputi oriunde altundeva, nu-l poi omor! Masa osoas e prea mare.Nu l-am putut vedea pe brbatul care strigase, ns nu credeam s fie vreun pasager, erau cu toii ghemuii pe jos, n spatele scaunelor lor, cei care mai erau capabili s se ghemuiasc, i niciunul dintre ei nu afia atitudinea unui expert. Mi-am aintit arma spre gt, aa cum m instruise vocea, iar matahala ddu drumul fermierului i se retrase spre u.Am tras un glon n podea, la picioarele sale. Continu! i-am spus. Te-ai prins deja.Continu s se retrag cu spatele, ns cnd ajunse la

u se opri i mugi spre mine. Cel puin aa se prea un muget, ns unul cu nite cuvinte vrte n el , iar eu nu m-am putut abine s nu admir puritatea furiei sale. M gndeam c ne va lsa n plata Domnului i se va ntoarce n slbticie, ns i-am subestimat disperarea. Se ntoarse parial, ca i cum s-ar fi pregtit s sar din vagon, ns trase cuitul de vntoare din teac i-l azvrli spre mine. mi trecu fluiernd pe la ureche i-am tras. Glonul l nimeri n mrul lui Adam i-l ddu de-a berbeleacul la podea. Se prbui inndu-se de ran, ns i meninu privirea fixat asupra mea, ncrcat, n continuare, cu respect. ncerc s vorbeasc, ns din gur nu-i iei dect sngele. Cuvinte de snge, firioare de nelesuri pierdute. Apoi se surp moale. Nimic violent sau spasmodic. A fost ca i cum ar fi pus capul jos, s trag un pui de somn. Mi-am bgat pistolul n teac. Afar, zpada i ntunericul preau limpezi i ispititoare, iar ideea de a face o plimbare lung pru, pentru o clip, s ofere perspective mult mai optimiste dect svrirea acestei cltorii spre Glory.Fumul struia n aerul din vagon, precum fuioarele de cea strecurndu-se printre muni invizibili; clmpnitul roilor dobndise ritmul unui telegraf enorm. Am observat c dovleacul suedezului atrna n fa i, dup sngele de pe gur i de pe piept, puteam spune c era mort. M durea capul i n sufletul meu simeam greutatea apstoare a crimei. M-am uitat n jur dup cel de-al treilea refugiat. Marie arunc o ochead de dup un scaun, uitndu-se buimcit la sngele care iroia pe podea. Avea o umfltur sub un ochi. Ceilali ncepuser s se ridice. Apoi, un brbat strig, aceeai voce care m instruise s trag la gt: Nu trage! spuse. N-am s rnesc pe nimeni, jur!Glasul se auzea din spatele unui scaun mai ndeprtat. Am ndreptat arma ntr-acolo. Ridic-te ca s te vd, am rostit. Promit s nu rnesc pe nimeni! Nu te-am ajutat? Nu dovedete asta c-s de partea ta? Te aud, i-am rspuns. Ia, hai s-i vedem minile. Chiar acum, altfel am s trag direct prin scaunul dup care te ascunzi. Pentru numele lui Dumnezeu! fcu el, dnd drumul cuvintelor ca pe un torent. Nu nelegi?

Ceilali erau nebuni. Asta-i casa lor, gaura asta afurisit. Voiau s te omoare. Dar eu aproape c nici nu-s transformat. N-am vrut niciodat s ucid pe cineva. Am mers cu restu lumii ca s pot ajunge la tren. Am ncercat s te ajut, nu-i aa? N-am venit cu vreun scop, nu vreau dect s triesc.Cu toate c-l ascultasem, n timpul discursului am devenit fascinat de trupuri, de mirosul prafului de puc, de snge i de aerul glbui, ceos. M-au uluit amintirea absenei fricii, uurina cu care am ucis acestea nefiindumi deloc caracteristice. M-am ntrebat dac nu cumva, uitndu-m n oglind, n-a vedea ochi negri ca ai lui Cole, pupile de forma unor pentagrame ori a unor erpi ncolcii. i-a fi vrut s fiu, din nou, eu, laul plin de defecte. Ultima ans, i-am spus refugiatului. Ridic-i minile i apoi arat-te s te vedem.Se supuse dup un moment. Era o fiin plpnd, cu civa centimetri mai scund de un metru cincizeci, cu un cap flocos, acoperit cu pr negru, ncrunit. Avea o fa ciupit, de culoarea unui bostan btrn, plin de custuri i riduri. Am presupus c era un tip n vrst, ns mai apoi am remarcat c minile sale erau cele ale unui tnr, c nu avea gtul zbrcit, ci cu pielea bine ntins. i mi-am mai dat seama c ceea ce luasem eu drept riduri erau, de fapt, venele proeminente, mai ntunecate dect restul pielii sale, i c trsturile lui erau, mai degrab, cele ale cuiva cam de vrsta mea. Ce-ar face el, afar, n lume, m-am ntrebat, artnd n acest hal? S nu-l crezi, spuse un fermier, iar Marie intona i ea: Aa-i! Chiar i cei cu aspect nevinovat pot fi ngrozitori.Ce spunea ea nu avea nicio influen asupra mea, ns nu aveam de gnd s m ncred n refugiat; se ntorsese mpotriva tovarilor si i, indiferent ct de monstruos artau, aici era vorba de trdare. n afar de asta, nu eram deloc sigur c malacul avusese intenia de a rni pe careva. Cum te numeti? l-am ntrebat. Doamne, a trecut att de mult de cnd s-a interesat cineva de numele meu, spuse el. Am trit cu animalele, prefcndu-m c-s unul dintre ele Cltin din cap. M numesc Jimmy Crisp. Eram fermier la Glory, pn ntr-o zi cnd un nemernic i ticlos de ho de

soii m-a legat i m-a pus pe o drezin, trimindu-m n Petic. Au trecut ase ani ase ani afurisii.Doi dintre fermieri m-au ndemnat s-l mpuc pe Crisp, iar eu le-am zis s-i in gura, c mai degrab i voi mpuca pe ei dac-mi mai fceau probleme. Apoi, am observat-o pe Marie, cu gura cscat, holbndu-se la ceva aflat n spatele meu. M-am ntors chiar la timp ca s vd ceva slab ca un ogar, de culoare negru-albstrui, srind de-a lungul culoarului i apoi jos, n spatele unui scaun. Din reflex, fr s m gndesc ce-ar fi putut fi, am gurit scaunul cu un glon i-am auzit un urlet ascuit, ca un ipt de pasre, totui mai ptrunztor dect orice sunet scos de o pasre cunoscut mie. i din acel ipt am dedus c trsesem asupra lui Tracy; era expresia perfect, ndurerat a fiinei prinse n capcan, care-i aparinuse ei. Am tras a doua oar spre scaun, nedorind s aflu cum se transformase. n clipa urmtoare iptul s-a auzit din nou, strpungndu-m, iar Jimmy Crisp m-a prins de bra i-a mpiedicat cel de-al treilea foc. Ceilali strigar la mine s trag, ns Crisp, cu faa lui zbrcit artnd din apropiere ca o legum putred, a strigat la ei: Nu v-a rnit n niciun fel! fcu el. Se schimb ntr-un fel de animal care triete paci, prin pduri. Sunt animale panice, nu vor dect s fie lsate n pace.M-am gndit c era straniu ca el s uite de propria lui primejdie i s sar n aprarea unui biet animal; mi-a trecut prin minte c ncerca s compenseze astfel pentru ceva fapte.Ceilali continuau s chirie, iar Crisp a zbierat la ei, dnd din brae. Ticloi idioi ce suntei! Vrei s omori tot ce vine din Petic, nu-i aa? Vrei s-i strivii ca pe gndaci! Da tii pe cine omori voi? Pe prietenii votri, pe surorile voastre i pe veriorii votri. Oameni care-s fie proti, fie-au pctuit. Acolo nu-i niciun fel de via, nu pentru un om. Da-i tot o via i aia, iar voi n-avei niciun drept s-o negai cuiva cruia nu i-a mai rmas dect asta.Unii dintre pasageri preau ruinai, apoi fiina aceea din spatele scaunului nu m mai puteam gndi la ea ca la Tracy scoase un miorlit i se uit din nou spre mine. Dac n-o termini tu, zise Marie, atunci Cole o s-o fac.N-

am rspuns nimic. La naiba, urm ea, netezindu-i rochia ntr-un simulacru de ordine. Cred c merg s-l aduc chiar acum.Veni spre mine, se ddu ntr-o parte ca s m poat ocoli, iar cnd fcu asta, am agat-o de gt, am forat-o s se ntoarc pe unul dintre locuri i i-am nfipt eava pistolului sub brbie. n lumina aceea bolnvicioas, faa ei buhit, cu vntile i gropiele ei, mi amintea de ceva ce-a fi putut visa dup o mas copioas i prea mult brandy, ceva chiar mai puin omenesc n aspectul ei dezgusttor dect Crisp. Am ridicat cocoul pistolului, iar ochii ei se rotir n jos, ncercnd s-mi vad mna. Ajutai-m, fcu ea stins, apoi ip: Ajutor! Ajutai-m, domnule Cole! M omoar!Din spatele meu se auzea un rcit i-am mpins-o pe Marie la o parte. Animalul srea nervos, micndu-se cu rapiditatea sinuoas a unei nevstuici, zgriind ferestrele, aparent nspimntat de ipetele lui Marie. Prin lenjeria de corp sfiat a lui Tracy, nc atrnnd de ea, am vzut c trupu-i era un muchi vnos. Pielea i se ntunecase la culoare, fcndu-se de un albastru nchis, nocturn. i faa i se ntunecase, dei nu chiar att de mult ca i restul, simplificndu-se, trsturile ei dobndind un aspect care era att felin, ct i reptilian, cptnd o gur mai subire, mai lat, un nas ce devenise o pereche de fante curbate. ns ochii, uriai i galbeni, cu membrane translucide, ca nite lentile de cristal, purtau tristeea pe care o simisem n acel ipt. Iar n trsturile acelei fee, cu toate c erau minimale, am putut distinge urmele frumuseii tulburtoare a lui Tracy. A fost ngrozitor s sesizez esena ei n acea creatur. M coplei neputina. A fi vrut s fac vreo vraj i s-o aduc napoi printre oameni. Totui, n acelai timp, a fi vrut s-o eliberez i m gndeam c acest lucru ar fi fost tot ce putea ea spera mai bine, nu s dea din nou gre cu mine, ci s se transforme dramatic, dincolo de ea nsi, ajungnd ntr-o lume n care eecul i succesul erau o chestiune simpl, cnd totul i se datora n ntregime ei.Marie ncetase s mai scheaune. Se prbuise pe unul dintre scaune, inndu-se de burdihanul ei proeminent, iar Crisp se nla deasupra ei, mormind

blesteme. Fermierii se ineau la distan.Creatura sfia resturile mbrcminii lui Tracy, scond uierturi animalice, i mi-am dat seama c, dac nu putea scpa ct de curnd, ar fi putut decide c atacarea noastr era cea mai bun speran a ei pentru supravieuire. Ajungnd la cea mai abrupt parte a pantei, trenul de-abia se mai mica i m-am dus la geam, intenionnd s-l spulber cu patul pistolului, gndindu-m c, astfel, a putea convinge animalul s sar afar. Dar cnd am apucat eava i m-am pregtit s lovesc, Cole intr din nou n vagon. Am sucit pistolul i-am ndreptat arma spre el, nainte s apuce s-i pregteasc puca i s trag n animal. Numai s te atingi de pucociu la i eti mort! i-am spus.Arta tras la fa, cmaa neagr-i era sfiat. Nu te prosti cu mine, biete, zise. Ea nu mai nseamn nimic pentru tine. D-te la o parte i las-m s termin treaba. Vorbesc serios, am rspuns, vznd c se ncorda n cadrul uii deschise. Ar trebui s cur eu dup tine, biete, spuse, cu un ton aproape prietenos, ns am de gnd s-i dau o ans s te rzgndeti, pen c mi-ai fcut un serviciu. Acum nceteaz cu tmpeniile. Tot ce faci e s nasoleti lucrurile pentru toat lumea inclusiv pentru muierea ta.Cole era orb, nelesesem asta acum. Se ocupase mult prea mult timp de asta i opera pe baza unor aprecieri fcute cu ani de zile n urm i era incapabil s judece cazul dinaintea lui. n ridurile feei lui obosite era scris un limbaj de principii inflexibile. Vzuse, dup cum spusese i el, mult prea multe, aa c ajunsese s desconsidere tot ceea ce-i solicita atenia. ns vederea mea era proaspt i limpede. i puteam vedea pupilele ciudate contractndu-se, prnd c se schimbau precum semnele de pe un pachet de cri de joc vrjite, de la inim la trefl i apoi la pic, fiecare semn mult mai ru prevestitor dect ultimul. Am vzut cum i se ncordau muchii de la gt, de la umeri. tiam ce inteniona. Cred c ai dreptate, i-am spus, fcndu-mi vocea s tremure, presrnd un strat gros de resemnare n cuvinte. Nu tiu ce s fac.Mi-am lsat ochii uor n jos, ateptnd pn cnd l-am vzut c se destinde. Atunci l-am

mpucat n old, trimindu-l grmad pn ntr-un perete. Puca i se descarc n tavan i, scpndu-se i de ultimele zdrene din juponul lui Tracy, animalul ni spre u, se scurse afar i dispru. Am srit peste Cole, care se zvrcolea pe jos i zicea: Rahat! Oh, Iisuse!, i m-am dus ntre vagoane. Aa cum am menionat, trenul ncetinise pn ajunsese aproape s se trasc, aa c am putut s-o privesc pe ndelete pe cea pe care ajunsesem s-o iubesc prea trziu i care acum se ndeprta de mine.Terenul era nclinat abrupt mai jos, sub ine, o pant cu zpad troienit, iluminat de lun, care ceda naintea pdurii de pini, iar dincolo de baza dealului, dincolo de lizier, cmpia se ntindea pn dincolo de orizont. Era inima Peticului. Nu-l mai vzusem niciodat nainte, ns puteam spune ce era. Acea cmpie era un loc pe care l-ai putea concepe dup ceai fi mestecat civa dintre mugurii de cactus vndui de indieni prin trgurile mexicane, dar, destul de ciudat, mi era i familiar, confortabil de familiar, ca mirosul rece, de frunze putrede, ce plutete deasupra rurilor mocirloase, ca gustul de sos de carne ngroat i ca privelitea cprioarelor ascunzndu-se printre trunchiurile stejarilor, capitulnd. Stele slbatice i enormiti de nori palizi deasupra capului, un cer de o imensitate att de complex, nct prea el nsui o entitate, personificarea unei emoii profunde. Poriuni irizate de pmnt ntunecat nvleau n apa care avea o lucire ca argintul lefuit, un ru mre, alimentnd un inut de pduri virgine i cabane singuratice, focuri plpitoare, aprinse n vasta i sumbra pustietate. Se vedeau izbucniri de lumin, rbufniri de indigo i rouaprins i verde-albstrui, nind din locuri secrete precum sufletele vrjitorilor care fugeau, i zone unde sclipirile vrjitoreti erau cuprinse de tremur. Insule de fosforescen nfloreau i piereau n regiunile cele mai ndeprtate, ca i cum s-ar fi nscut universuri, iar umbre, fr nicio surs aparent, traversau suprafaa apei. Fulgerele loveau pmntul i strneau valuri sclipitoare. Locul era minunat i malefic, linitit i fulminant, intim i infinit. Era imposibil de caracterizat sau de apreciat. Detaliile sale misterioase erau

nesfrite. i gonind prin zpad, spre acel haos maiestuos i tumult tcut, nimeni alta dect Tracy am acceptat c acea creatur ciudat era ea, pentru c renunasem la ea, pentru c puteam s-mi dau seama, doar vzndu-l, c Peticul nu era infernul pe care mi-l imaginasem, pentru c, dei s-ar putea s fie neprietenos pentru mine, pentru alii era singurul cmin posibil i prezenta posibiliti de recompense pe care lumea mea nu le putea oferi. Binele i rul erau mult mai accentuat definite n cadrul perimetrului su i exista o anumit grandoare n libertatea i slbticia sa, n ntinderile nesfrite ale singurtilor, n simmntul c, orice soart i se va hrzi, era ceva zmislit din propriile tale fapte i nu dintr-o slbiciune hrnit n tine i ntrit prin minciuni. Simisem ceva din acea libertate i slbticie n brbatul acela masiv, cu pielea cenuie, dei, atunci, n-a fi putut exprima asta prin cuvinte. Am tiut cu siguran c avea nevoie de altceva dect de vieile noastre, ceva despre care nu fusese n stare s vorbeasc i nu se ncrezuse n mine c a fi neles. De fapt, nici n-a fi putut nelege n acele circumstane. Dar acum, vznd mult mai clar dect nainte, am crezut c am fi putut stabili o legtur solid, care ar fi prevenit pierderea de viei. i ce era cu Crisp? Ce era cu toi acei refugiai jalnici venii rtcind spre lume? Brbai pe jumtate transformai, neadaptai vieii n niciun loc. Asta, mi-am dat eu seama, trebuia s fie trenia. Crisp o sugerase n pledoaria lui pentru Tracy, i-am crezut c i eu sunt la fel, nscut prea din plin pentru o lume i prea puin pentru cealalt. Nepotrivit pentru fericire cu numai un centimetru. Sau nefericire. Nu mai puteam accepta faptul c adevrata fericire exista. Pentru for i constan.Pe cnd contemplam asta, am urmrit-o pe Tracy disprnd, micorndu-se tot mai mult, ntunecat pe cmpul nzpezit. Era ca i cum ai fi privit formarea unei guri ntr-o foaie de hrtie cu un chibrit aprins n spatele ei, dar invers, gaura micorndu-se i disprnd, n cele din urm. De-abia dup ce dispru n umbrele copacilor i-am simit lipsa, i n-a fost durerea sfietoare la care m-a fi

putut atepta; a fost ceva mai blnd, o cdere dulce a beznei peste inima mea, o durere luminoas care prea s nsenineze melancolia creat de ea. Mi-am dat seama c o pierdusem pe Tracy cu mult vreme n urm, ns ncepuse s-mi fie dor de ea doar de un minut.n cele din urm, tremurnd de frig, m-am ntors n vagon. Glonul meu spase un an n oldul lui Cole, dar nu-i provocase vreo ran serioas. Cineva l bandajase i acum sttea cu picioarele bine nfipte n podea; era alb la fa, dar altminteri prea s fie n regul. inea n mn o sticl de un sfert de Emersons Bourbon. M msur cu o privire trist. Ei un smintit afurisit, tii asta? zise el deloc amenintor, ca i cum ar fi fcut doar o observaie.M-am lsat s cad pe scaunul de lng el. Ai greit cnd ai vrut s-o mputi, omule. Ai greit al naibii.Subiectul nu-l prea interesa. Ar trebui s te nchid, zise el. Poate c asta ar face s-i vin mintea la cap. Am s depun mrturie pentru tine, Cole, fcu Marie. Poi conta pe asta.Se aezase din nou pe locul ei. Erau cu toii aezai, fermierii zdrelii i nsngerai, doamna n vrst, cu toii afind aceeai atitudine de oameni absorbii de ei nii pe care o avuseser la nceputul cltoriei. Numai Crisp, care se legna nainte i-napoi, cu faa n palme, ddea semn c trecuse printr-o ntmplare dur. Vorbea de unul singur, aruncnd cuvinte agitate, ininteligibile i, din cnd n cnd, se lovea cu pumnul n coaps. N-aveam nici energia, nici dispoziia necesare pentru a-l consola. Dac nu formulezi tu acuzaii, i spuse Marie lui Cole, dichisindu-se ntr-o oglinjoar de mn, pudrndu-i vntile, atunci am s-o fac eu. Nu admit s fiu tratat aa cum am fost n tren. Tac-i fleanca, Marie, rosti Cole obosit; se foi, strmbndu-se. mi pare ru de asta. Am fcut un gest din cap spre ran. Am avut eu altele i mai i. Ei bine, sunt uluit, i-am spus. Dac a fi tiut c oamenii se las mpucai aa de bine ca tine, a fi tras i eu mai bine-n ei, la vremea mea.Mri amuzat.Marie se holba la el ca trsnit. Doar n-ai de gn s uii de-astea, nu? A comis o crim sngeroas! Dac-l retragi pe biatu sta nu se

rezolv nimic, rosti Cole. La naiba, a putea s-l folosesc pe tren dac M-ndoiesc c-s bun de aa ceva, am intervenit. i-n afar dasta, ie ghinionu tu i nu al meu. Nu m-ai lsat s termin, zise el. Este dup cum i-am spus eu: dac mai vii nc o dat prin Petic, m ndoiesc c o s mai ai atta noroc cu transformrile. N-am fost eu chiar aa al dracului de norocos, i-am rspuns.Ajunsesem n vrful pantei i-am nceput s coborm, lund tot mai mult vitez n fiecare secund. M-am uitat pe fereastr, la iureul cmpiei, la apele strlucitoare i la ridicturile ntunecate ale pmntului, i prea c ntreaga ntindere forma o singur imagine fabuloas, ca un personaj din vreo compoziie antic sau ca un simbol de pe o hart a comorilor. i trebuia s fie o comoar acolo, m-am gndit. Probabil erau un milion de priveliti care meritau vzute, un milion de lucruri pe care merita s le ai. Mi-am nchipuit-o pe Tracy pe undeva, adormit n umbrele sale, vechea ei via reducndu-se la un vis. Nu-mi vine s cred! ip Marie. Tipul bag un glon n tine, iar tot ce-i poi tu spune e s-i oferi un post? Poi s-i alegi cum te scobeti n nas, zise Cole cu un rnjet care-i mprtie o reea de riduri pe ntreaga fa, dar nu-i poi alege prietenii. Mai c ne-a omort pe toi!Marie slt din scaun, cu minile n old. Tu f ce vrei tu, da io n-am de gnd s stau cu minile ncruciate i s-l vd scos basma curat! n Steadly, m duc direct la erif i-l fac s scrie nite hrtii pentru ticlosul sta! Iar dac v nchipuii c sunCu un urlet gutural, Crisp sri n picioare. Se rsuci ntr-o parte i-n alta, de parc n-ar fi fost sigur cui voia s i se adreseze. Exist un loc n Petic, ncepu el, cu un glas tremurat ca de predicator, att de ru nct nimeni nu poa sta acolo, numa cei mai ri. i care-s montri, i de se culc pe ce omoar i-i cac p

ogeniturile. Pe lng asta, iadul pare o coal de duminic. Focu nu te-nclzete deloc, te face doar s te doar ochii. Zpada parc-i din insecte albe, ploaia taie ca lamele.Se grbi spre Marie, scoase un cuit din mneca lui zdrenuit; i puse tiul la gt. Te duc acolo, cea! Te duc chiar acolo, pen c acolo i-e locu n m-ta!O trase pe Marie ntr-o parte. S nu-ncerce careva s m-opreasc! O tai acu, pe loc!l priveam obosit. Dei mi-ar fi plcut mult s-o vd pe Marie tras prin Petic, nu-l puteam lsa s-o fac. Poate c n mine era mai mult din Cole dect mi-a fi putut nchipui. M-am ridicat n picioare, iar Crisp o crest, producnd un firior de snge pe gua tremurnd a Mariei; ea scoase un crit i ncremeni. N-am s te ncurc, omule, am spus. Vreau doar s te-ntreb vreo dou chestii Bine?Asta nu-i pic lui prea bine, dar zise: Mda de ce nu? Brbaii cu care ai urcat la bord, de care spuneai c voiau s ne omoare, la masivul m ntreba ceva, ce anume? Nu tiu. Spuneai c te-ai prefcut a fi unul dintre ei, nseamn c le cunoti limba.i deschise gura foarte ncet, amintindu-mi de un pete care ncerca s-i nchid buzele deasupra unei pietricele luate drept ceva de mncare, ns nu-mi rspunse. M gndeam la femeia asta de-aici, am zis. La motivu pen care-i att de afurisit. Daia-mi nchipui c-i doar speriat de cine e, se urte singur pen c-i aa de gras i de inutil i nu-i pe niciunde. N-are nimic mai bun de fcut dect s umble cu trenu sta mpuit de colo-colo. Nu se poate ur singur att de mult nct s-o satisfac, aa c se descarc pe ali oameni. Nu vrea cu adevrat s provoace suferin, ns n-are nerv s se rneasc pe sine. Despre ce tot vorbeti acolo? Spui tmpenii!Crisp se uit spre ceilali, ca i cnd ar fi cutat o confirmare. Ai venit la bord cu ilali doi, ca apoi s te ntorci mpotriva lor. Dup care ne povesteti c ai plnuit ntotdeauna s-ntorci armele, c doar te prefceai, pn cnd ai avut ansa s schimbi tabra. Aveau de gnd s ne hcuiasc, spui tu. Dar chiar dac ar fost aa, nu ai fost cinstit cu ei nu pen c-i psa ie de noi, ci pen c-i era fric. i ce-ai fi vrut s fac? S-i las s v omoare? Ai fi fcut orice ca s iei

din Petic. Nu erai ca ceilali. Indiferent ce erau, tu nu erai ca vreunu dintre ei. Nu conteaz ce i cum, tu nu erai ca ei. Locu tu nu era printre ei i erai prea speriat ca s te gndeti la altceva. Da odat ce-ai scpat de ei, singur numa cu noi, a aprut exact aceeai situaie. Te-ai speriat de noi, ai simit c nu eti dintre noi. Puteai simi c nici sta nu-i rspunsul tu, c este o greeal s fii aici, la fel cum era n Petic. Totui, trebuia s ne faci s te credem c erai unul dintre ai notri, aa c ai continuat cu povestea despre cum i-ai trdat pe companionii ti ca s ne salvezi viaa. Dup cum ai spus doar ai cntat n strun. Nee, fcu Crisp, nee, n-a fost aa. Bineneles, dup aia ai nceput s te urti, pen c i-ai vndut i pen c nu te puteai ur suficient ca s fii satisfcut, ai nfcat-o pe Marie, aici de fa, ca s-o urti. Acum s de acord c-i uor de urt, dar dac te uii mai bine, ce-a fcut ea nu-i cu mult diferit fa de ce faci tu, nu?Tensiunea dispruse din Crisp. Prea fr speran, nvins, i-am tiut c-i venisem de hac. Eram plin de adevruri i vederi limpezi, la fel de sigur i de corect n atitudinea mea ca un pastor cu ntreaga greutate a Scripturii n spatele lui. l sectuisem i-l ncovrigasem, tot ce mai aveam de fcut era s continui s vorbesc, istovindu-l cu adevrurile mele dispreuitoare. Nu-i dai seama? l-am ntrebat. Nu-i niciun loc pe lumea asta unde te-ai putea simi acas. i s mpungi vreo femeie jalnic, una la fel ca tine, nu face dect s nruteasc lucrurile. D-mi pace! strig Crisp. Doar d-mi pace! Ce-a ntrebat malacul? Nimic! Nu tiu! Ce-a ntrebat? i spun c nu tiu! Ce voia? Mncare asta era? Medicamente? Combustibil?Se prea c nu se putea decide dac s-mi zmbeasc, s ncerce s m ctige de partea lui sau s mrie. Capul su de felinar se cltina de parc era gata s-i cad. Nu trebuie s-mi rspunzi, am zis. Pen c nu tiu exact ce voia, ns tiu c nu snge.Crisp scoase un geamt ngrozitor, un sunet plin de durere, care prea rezultatul unei lovituri. Voia ajutorul nostru, am rostit. Nu spera prea mult la el, ns era dispus s ncerce s m ntrebe, n caz c a fi fost suficient de iste ca s

pricep.Omuleul o mbrnci pe Marie la o parte, nfruntndu-m cu cuitul, legnndu-se n ritmul micrii neregulate al trenului, ncruntndu-se. Asta n-are s te ajute prea mult, am comentat calm.i agit cuitul, ns pe fa avea expresia mototolit i tulburtoare a morii. Aa cum fusesem i eu mai devreme, era dincolo de simire, dincolo chiar i de limitele n care-ar mai fi vrut s-i pese de ceva. Indiferent ce-ai fcut, am spus, nu-i cu nimic mai ru dect ce-a fcut oricare dintre noi. Poate c ai greit fa de companionii ti, ns ai salvat o via, odat ce-ai urcat la bord. Nimeni de-aici nu-i poate reproa nimic. Da nu poi bntui p-aicea rnindu-i pe oameni doar ca s te simi tu mai bine. S te gndeti la asta, acum.Pru s se supun instruciunilor mele, s mai chibzuiasc asupra lucrurilor, ns cred c erau prea multe strmbti n mintea lui, prea multe probleme n trecutul lui pentru ca gndurile s aduc vreo limpezime. M destinsesem puin, ateptndu-m s urmeze calea raiunii, i cnd se arunc asupra mea, mai rapid dect a fi crezut c era n stare, nu eram pregtit pentru asta i mi-a fcut o tietur la bra. Am scrnit din dini de durere i-am ncercat s-l nfac, dar s-a ferit, a nit pe lng mine i-a ieit pe u. S-a oprit ntre vagoane, o siluet fantomatic agat de balustradele de siguran. Trenul gonea acum n plin vitez i-am neles ce inteniona s fac, ns nu avea nicio ans. Dar nu mai reprezenta responsabilitatea mea, aa c m-am mulumit s privesc i s atept. Arunc o privire napoi, spre vagon, i-i puteam simi aspiraiile, greutatea suferinei sale, copleit de ntreaga dislocare sfietoare a ceea ce spera, cu ceea ce tia acum. Apoi, se slt peste balustrad i dispru n iureul ntunecat al nopii. Dac a ipat, sunetul s-a pierdut n vuietul goanei noastre.Demoralizat, ntrebndu-m de ce m-am mai sinchisit s-o salvez pe Marie, dorindu-mi s fi putut face mai multe pentru Crisp, m-am aezat alturi de Cole, ignornd flecrelile din spatele vagonului. Marie bocea, fermierii vorbeau toi odat.Cole mi ntinse sticla de whisky. Nu teai descurcat prea bine cu sta. Cam la fel de bine pe ct

te-ai descurcat tu cu mine. Am tras un gt de trie i-am nceput s-mi nfor o bucat de crp n jurul braului.Ne deplasam chiar prin inima pdurii i tot ceea ce puteam distinge din marea cmpie, printre siluetele zdrenuite ale pinilor, erau poriuni intermitente de ap argintie i foc nepmntesc. Am terminat cu bandajul, am tras un gt de whisky i m-am lsat pe spate. Suntem cu toii bine? l-am ntrebat pe Cole. Am scpat de alte necazuri? Aa mi se pare, zise Cole, i-i recuper sticla de whisky.Dup o vreme, ntreb ce-aveam de gnd s fac acum acum c totul se schimbase pentru mine.Am rs amar. Cred c tot spre Glory merg.Scoase un sunet nedefinit i bu. Asta-i cu siguran o cltorie dat naibii, am comentat.M-am uitat n lungul vagonului, la sngele nchegat i la fermieri, la Marie, uria i deprimat, nfofolit n paltonul ei. n pofida celor petrecute, nu puteam s-o ursc. Toate emoiile mele fuseser declanate, lsndu-m cu ncrctoarele golite i cu duhoarea de cordit. M-a strbtut un fior, nu din cauza frigului, ci din cauza vreunui ultim reziduu, istovindu-se singur, un oftat sec al spiritului.Tracy, m-am gndit, dar apoi chiar i asta se duse. Ce mai rmne de fcut dup toate astea? am ntrebat, simindu-m golit de sperane i mpietrit. Ce-a mai rmas?Cole mai trase o duc de whisky; plimb butura prin gur nainte s-o nghit, apoi se uit pe geam, spre lumea ntunecat care gonea pe lng noi. Avea o expresie pierdut, iar pupilele sale preau s se fi redus la dou guri mici i negre. n cele din urm, ddu din umeri i-i deschise braele ntr-un gest de neajutorare. S m ntorc i s m duc napoi, asta a fost singura mea idee, spuse el.n Glory mi-am luat o camer. Era o ncpere minuscul, strmb, cu un tavan nclinat i perei oblici, murdar, rece ca o peter. De la fereastr puteam vedea o aduntur de cldiri i strzi prfuite, cu urme de roi, acoperite cu o crust de zpad. Ziua, caletile se micau dup rutin, n vreme ce femeile n aluri de ln i rochii lungi mergeau zorite pe strzi. Brbaii ncrcau sau descrcau butoaie cu cuie, saci cu grne i baloturi de paie i se opreau prin crciumi s bea

un pahar-dou. Copiii lor se fugreau unii pe alii, ascunzndu-se pe sub cai i crue, lovindu-se cu bulgri de zpad. Nopile de aici aveau slbticia lor muzic de pian n surdin, focuri de arm, ipete , dar nu chiar aa cum erau n White Eagle. Din cte-mi puteam da seama, dup o sptmn aici, fiecare ora pe care l cunoscusem vreodat ar fi trebuit s se cheme Glory, pentru c toate erau cam la fel.Bineneles, erau i refugiai. Dormeau pe alei i pe pragurile uilor, oriunde era ntuneric i unde aveau o ans s nu fie luai la btaie peste noapte. Niciunul dintre cetenii oraului nu-i voia prin preajm, din cauza obiceiurilor lor ciudate i a diformitilor lor, ns erau tolerai dintr-un obscur impuls cretin. Stteam la fereastr i-i priveam cum se furiau prin jur, ntrebndum dac nu eram i eu unul dintre ei. Nu m-am ostenit smi caut prietenii ca s le cer bani mprumut. Acesta era planul pus la cale de Tracy i chiar dac ar mai fi fost aici, m ndoiesc c m-a mai fi inut de el. M schimbasem i numai cteva dintre vechile mele obsesii mai aveau vreun sens. n loc de asta, m-am angajat la un bar, la splatul podelelor, iar asta-mi aducea destui bani pentru mncare i chirie i ocazional pentru vreo femeie cu care s mpart cmrua mea strmb. Femeile m fceau fericit, dar nu pentru mult vreme. Odat ce plecau, stteam n ntuneric i spionam viaa. Vedeam o mie de lucruri pe care le voiam, dar nu-mi doream nimic att de mult nct s-l i iau, nimic care s m inspire s-l apuc i s iau o muctur i s rd cu bucuria dorinei ndeplinite. Eram la fel de pustiu pe ct fusesem la nceputul cltoriei dinspre White Eagle i, atunci cnd m priveam n oglinzi, vedeam un om fugind de el nsui, un om care era, din nou, tot mai bolnav i mai slbit.Primvara pli, vara muri, toamna intr n declin. Am ctigat un cal la o partid de poker, un animal de un maro ccniu, cu genunchii inflamai, un temperament agresiv, pe care l-am pstrat numai pentru c nu-mi permiteam s arunc nimic. Am urt calul la i m-a fi simit mai bine n compania unui sconcs dect s pun aua pe el. ns ntr-o diminea mi-am dat seama c devenisem att de stul de

mine nsumi, nct nu mai puteam suporta camera. Duhnea de pe urma mahmurelilor mele, a neputinelor mele umede. Am mpachetat un sac de dormit, am nclecat i am luat-o spre est, spre Steadly, gndindu-m din nou c tot ce-mi trebuia era doar un alt loc, un start nou. ns deplasarea clare deveni ea nsi un remediu. Aerul era att de rece nct mi curgea n plmni ca un foc rece, iar cerul, de acel albastru puternic pe care-l puteai gsi numai n spatele creaiei, cu irurile de psri desenate la mare nlime i piscurile acoperite de zpad, la distan. Intenionasem s-mi cercetez sufletul n profunzime, s ncerc s descifrez perspectiva lucrurilor, ns, dup cum se prea, doar plecnd din Glory ctigasem deja o alt perspectiv i-am simit valuri de sentimente care, prin puritatea lor, preau s personifice perfeciunea cerului, munii strlucitori i avntul ntinderilor, scurgerea imens a lor spre est, urcnd i cobornd cu netezimea crestelor apelor oceanului. mi simeam trupul curat, mintea limpezit de temeri. Ba chiar i nravurile calului se mai potoliser.O zi i jumtate mai trziu, cnd Steadly a umplut orizontul cu un plc de cldiri btute de vreme, care difereau de cele din Glory numai prin dimensiunile mai impresionante i grozvenia mizeriei lor, eu nu eram gata s pun capt cltoriei i m-am gndit s continui s clresc i s-mi aez tabra pe dealurile din estul oraului. Vremea se stric, cerul se fcu cenuiu, i fulgi grai i albi ncepur s cad de sus. ns, cnd am ajuns la dealuri, eram tot pornit s continui cltoria, i pe cnd lumina zilei pli tot mai mult n asfinit, mi-am spus c a mai putea strbate cteva mile, aproape ns nu foarte de marginea Peticului. Am ptruns n pdurea de conifere, lundu-m dup inele de tren, care erau mrginite de un strat nalt de zpad czut cu o sptmn nainte, aflndu-mi linitea printre copacii ntunecai. Psrele cu pntecele albe i capete negre opiau n numr mare, precum puricii, pe sub ei; cu vnzoleala lor nervoas, mi aminteau cum mi se zbtuser, recent, gndurile. Vntul azvrli n aer pulbere de pe stratul de zpad, o nvolbur n voaluri care se rsuceau de-a lungul terasamentului i

licreau o clip nainte de a se risipi; crengile grele, ncrcate cu zpad, ale brazilor, de-abia dac se clinteau.M pregteam s plec n cutarea unui loc unde s m aez, cnd am auzit venind trenul dinspre Steadley i iam vzut fumul rsucindu-se pe deasupra vrfurilor copacilor; un minut mai trziu, am zrit locomotiva fcnd un ocol, iar scnteile izbucnind din co, o uria jivin neagr, ieit direct din iad, cu plugul su din alam artnd ca nite dini aurii, ascuii ca acele, n lumina slab. Era pe panta de urcare, deplasndu-se cu o vitez relativ mic i mi-am mboldit calul s-o ia la trap pe lng el, privind apoi pe ferestre, studiind feele ngrozite ale pasagerilor. Cnd trecu i ultimul vagon, un brbat cu o puc se aplec afar dintre vagoane i-mi strig s pstrez distana. Cole. Chiar i de la deprtarea asta, vedeam clar ochii lui, simeam configuraia lor ntunecat, bizar. Hei, Cole! am strigat. Nu m recunoti?Se holb spre mine, aplecndu-se i mai tare, atrnnd de balustrada de siguran. Nu cumva eti biatu care mi-a lsat o gaurn old?I-am fcut semn cu mna. Cum i mai merge? Tolerabil dar ie? Bga-mi-a, o duc pe ct de bine poate un brbat!Destul de ciudat, chiar am i crezut asta. Unde naiba crezi c te duci acum?Cole striga, n timp ce trenul ncepuse s ia vitez. Noi ne ndreptm spre Petic. Pi, acolo merg i eu!Avertismentul lui nu m afectase sau, cel puin, nu n felul n care m-a fi ateptat. M simeam provocat, electrizat, viu. Am mboldit calul s-o ia la galop, avntndu-se prin zpad, i-am fost uluit de uurina cu care rspundea la comenzi. Eti nebun! Nu-i aminteti ce i-am spus? Nu va mai fi la fel pen tine i de data asta! Vor avea loc schimbri!Am rs. S nu-mi spui c n-ai vrut niciodat s mergi acolo, s vezi ce-i. Nu poi s priveti asta fr s nu te simi aa.Ddu din cap. Oh, da! M-am simit aa o dat sau de dou ori. Atunci, hai cu mine!Am ndemnat calul s goneasc mai tare. Am face-o pereche pe cinste, noi doi! I-am bga n speriei pe toi montrii, de s-ar ascunde.El se mulumi s rnjeasc. Haide! am strigat. Ce-ai avea de pierdut? Am fi regi n

locul sta blestemat! Hai cu mine!i am crezut asta i eu, c am putea vedea toate minuniile i complexitatea Peticului, toate luminile sale violente i ntunecimile, i-am iei victorioi. Eram mbtat de acea cunoatere.Un nor de fum de la locomotiv se undui printre noi, iar dup ce trecu, Cole strig: Neee, sta-i ghinionul tu, nu al meu! Trenul se ndeprta de mine, ndreptndu-se spre o nou curb, i cnd ncepu s se arcuiasc n jurul ei, Cole mai strig: Mult noroc! Nu-mi trebuie noroc! i-am rspuns. Am o lun special care vegheaz asupra mea, fac parte dintr-un proiect infinit. Am mai mult foc n mine dect locomotiva aia vechea a ta. De ce mi-ar trebui noroc? Oricum, ia-l! strig el, fcndu-mi semne cu puca, iar apoi vagonul pocni n curb i nu l-am mai vzut.Crezusem c toate vorbele mele curajoase nu erau dect ludroenii, c odat ce disprea din vedere mi voi struni calul i-mi voi gsi un loc unde s campez, ns mi-am mboldit calul s goneasc i mai tare. i nu era doar impulsul meu care ne guverna, pentru c am observat c bidiviul se transformase, devenise i el o for, o locomotiv imens i ntunecat cu o inim din aburi, care m ducea i m ajuta s-mi respect decizia pe care tocmai mi ddusem seama c o luasem, o adoptasem cu mult nainte de a pleca din Glory. Mi-am amintit cum o privisem pe Tracy fugind la adpostul pdurii, cum am crezut despre ea c fugea de primejdie; dar vznd-o cu ochii minii, mi-am dat seama c fugise pentru bucurie, pentru via, alimentat de nepsarea minunat devenit acum fora mea. Asta era. n actul meu nu exista nicio logic, niciun sens, niciun plan. Eram liber de toate astea, de constrngerile de care habar n-avusesem c existau, de impedimente att de subtile n aciunea lor, nct nici mcar nu le puteam numi, i goneam cum n-o mai fcusem de cnd eram copil, doar pentru pura plcere muscular a actului, cu vntul ca un foc n spatele meu i zpada rbufnind n fantome, iar copacii ntunecai nlndu-se ca nite turnuri de cetate, i ntreaga lume se ntindea n faa mea, o bogie de absoluturi. i ce lucruri aflam doar respirnd acel aer

neptor, cu cristale de ghea! Filosofii erau adunate ntr-o form numai strngnd din pumn, principiile se adunau ca lacrimile n colul ochilor mei. Mintea-mi era alb de cunoatere.Spre uimirea mea, ncepeam s ajungem trenul din urm. Calul sta al meu era o minunie, fiecare dintre salturile sale ducndu-ne la distane imposibile. Nu-i puteam vedea capul, ns tiam ct se transformase, tiam c ochii-i luceau precum lmpaele minerilor, dinii i erau ascuii, capabili s sfie, copitele lui scoteau scntei pe piatr. i am simit, de asemenea, i dimensiunea propriei mele transformri. Nu era ceea ce-a fi preferat eu dac a fi avut de ales, ns mi se potrivea ntr-un fel de neadmis nainte. Inima mea era o baterie furioas, creierul mustea de dorine nelegiuite, palmele-mi erau potrivite pentru iubire i ucidere i ceva ntre ele. Pentru ru cu toate c nu-l consideram aa, nu. Rul ncetase s mai fie o abstraciune pentru mine. Era la fel de clar i comprehensibil ca un bulgre de crbune, un pumn negru, care putea arde i da flacr, o unealt capabil s m ajute s supravieuiesc, i pentru c nu mai era ceva misterios, nu mai era vrednic de un cuvnt att de ales precum ru pentru a fi descris, era doar o parte a ceea ce eram eu, un talent, o calitate pe-att de imposibil de deosebit de ntregul meu eu ca i o singur clipire de o piatr preioas.Mi-am mboldit calul i-am trecut n goan de ultimul vagon. M-am potrivit pe viteza trenului i m-am uitat printr-un geam la o femeie frumoas, mbrcat ntr-o rochie albastr. M-am holbat la ridictura snilor ei i-am dorit-o cu ardoarea unei pasiuni buimace care aproape c m-a dobort. Se trase napoi, palid i alarmat, cu o mn la gur. Numai Dumnezeu tia cu ce fa defilam acum prin lume sau, poate c tiam, pentru c mi-am scos plria, intenionnd s-o salut cu o plecciune, i-am simit mai multe excrescene osoase nindu-mi din craniu, ca nodurile unei coroane primitive, i-am izbucnit n rs la gndul c un rege demonic cenuiu s-ar fi putut nla din cenua inimii mele sensibile. n hohotele mele s-a strecurat o nuan depravat dac a fi auzit-o oricnd alt dat,

mi-ar fi uscat gura i mi-ar fi fcut coaiele s se zbrceasc. ns acum mi plcea la nebunie s-o aud, identificndu-o ca pe un semnal muzical al nceperii unei noi viei. M-am gndit s m arunc pe vagon i s-o rpesc pe femeie, ns nu-mi oferea nimic din ce n-a fi putut gsi ntr-o form mult mai vital de pe cuprinsul cmpiei strlucitoare, ntinse spre nord. Ceilali pasageri se mbulzir la fereastr, holbndu-se la mine, iar eu m ntrebam la ce se gndeau. Eram eu, pur i simplu, personificarea temerilor lor, sau vedeau n mine un brbat care pierduse totul? Sesizau, oare, dulceaa eliberrii mele? Puteau ei ghici ci ani de negare i autoamgire lsam eu n urm? i ddeau seama c eram la fel ca ei, cineva care ajunsese la captul eschivelor i fusese obligat s cltoreasc pe un drum pe care ncercase, de ani de zile, s-l evite, doar ca s descopere c evitase viaa nsi?Am clrit o vreme n paralel cu ei, nfruntndu-le privirile cu o expresie sobr, ncercnd s le comunic tragedia declinului meu lent i vestea bun a evadrii mele. Le-a fi strigat toate astea, dar tiam c nu vor nelege. Eram desprii nu numai de un geam de civa milimetri grosime i cteva palme de pmnt nzpezit, ci i de vraja puternic a Peticului i de cea mai puin potent a alegerii mele. Sau, poate, faptul c nc nu fcuser propria lor alegere era cea mai mare barier dintre noi. Apoi, renunnd pentru totdeauna la lume, mi-am strunit calul, ndreptndu-l spre nord, galopnd prin pdurile de conifere, rupnd crengile care-mi stteau n cale cu mna mea dreapt, puternic, i lsnd n urm nori de zpad; m ndreptam, n sfrit, spre glorie, singura accesibil celor care au czut n dizgraia obinuit, destinai cldurii i plcerilor, captului limitelor i locurilor definitive ale dragostei i puterii, destinai morii prin visare, bucuriilor iadului i durerilor paradisului i tuturor misterelor frumoase de dincolo.

EXERCIIUL DE CREDINDin amvonul meu,

sculptat din abanos, sub forma unui cap de grifon cu botul lung, pot vedea pcatele enoriailor mei. E ca i cum un curent ar trece de la o fa la alta, iluminnd sensul secret al fiecrui rid, al fiecrei linii i nuane de expresie. Ei la fel ca pcatele lor sunt banali. Copii, la fel de scitori ca narii. Brbai rumeni n obraji, posedai de demonii proprietilor imobiliare, ceteni solizi, cu inimi slabe i corpuri brutale, rezervate nevestelor lor. Femei, ale cror gnduri le alunec prin minte precum fii din fire de bumbac, fiecare dintre ele mritat cu desfrnai i trntori. Cu toat banalitatea lor, congregaia este remarcabil prin faptul c pcatele lor se ntreptrund, sunt cu toii compatibili unul cu altul. Pentru fiecare pederast potenial exist cte-un biat n prima faz a deviaiei sale, pentru fiecare pornire violent, cte-un amator de durere, iar pentru fiecare vduv dezamgit, o poft trupeasc, ascuit ca acele de tricotat, care s-i nsoeasc fiecare bucat din via. Aceasta mi s-a prut ntotdeauna o circumstan care merit explorat, cu toate c pn nu demult n-am avut nicio idee cum s-ar putea proceda.Nu numai c pot vedea pcatele enoriailor, dar sunt capabil s le i triesc, ambele talente fiindu-mi impuse de biseric, aa cred. Este un vechi loca de rugciuni, pereii si albi, din stuc, i grinzile negre sunt emblematice pentru rigoarea puritan, a crei sanctitate a fost garantat prin construirea ei, i este ornamentat cu dousprezece vitralii, fiecare nfind cte-o jivin ncadrat de frunze de vi. Legendele spun c aerul su rcoros colcie de spiritele ntunecate ale vrjitoarelor ucise, majoritatea lor moarte de mna primului pastor de aici, un anume Jeremy Calder, un brbat devenit sngeros din dragoste de Dumnezeu. Oricum, m ndoiesc c prezena sa astral ori cea a victimelor sale este responsabil pentru nceputul manifestrii darurilor mele psihice. Nu, mai degrab simt c aceste daruri sunt produsul esenei acestui loc i acestui timp, pentru c aceasta, mi dau seama, este natura tuturor extremelor realitii, fie ele bune sau rele: ele sunt zmislite

din interaciunea a mii de lucruri efemere, conjuncia unor normaliti congruente care, mpreun, acioneaz s formeze o anomalie Dar aveam de gnd s v relatez cum triesc eu pcatele congregaiei mele.n aceast diminea, n timp ce stau pe trepte n reverenda mea, dup serviciul divin de la ora unsprezece, cu frunzele galbene-roiatice ale sicomorilor i mestecenilor care strjuiesc strada lucind i nepnd privirea ca semafoarele n lumina soarelui, i salut pe toi spunndu-le pe nume i dau mna cu ei, iar cu fiecare atingere o nou viziune mi se deschide n minte. Uitai-o acum pe Emily Prideau. Copil al lui Bess i Robert. Are aisprezece ani; nubil, dulce. Snii ei se muleaz n rotunjimi elegante n decena rochiei ei roz, de duminic. Totui, din degetele ei se scurge viziunea unui miez de noapte cnd, cu braele ncruciate, i ridic puloverul, iar snii aceia grei atrn n voie, albi i rotunzi, perfeci n lumina lunii; apoi, zmbind, i las s cad rochia, nfurat doar pe corp, dovedindu-se c nu purta lenjerie, excitndu-l pe biatul rmas fr grai, care se uit nucit la secretul ei crlionat. F-m tu primul, zice ea i, cnd el ngenuncheaz naintea ei, simt impulsul plcerii declanate de limba lui. Minunat predic, reverende, spune ea, imitndu-i tatl, iar eu sunt nevoit s-mi nbu hohotul de rs, amuzat nu de nepotrivirea dintre complimentul ei i gnduri, ci de complimentul nsui. Predicile mele sunt nite nimicuri lejere i prevenitoare, asezonate cu anunuri despre vnzarea de produse de patiserie i tombole, nicidecum ncercri de salvare a sufletelor. Ce motiv a avea s-i salvez? Paradisul? Aceast fantezie rsuflat a disprut de mult din mintea mea, iar absena lui Dumnezeu este pretutindeni dei am simit o urm a divinitii Sale plutind prin clopotni, la fel de neted i neagr ca o umbr, i tiu c El ateapt doar invocarea potrivit pentru a reveni transformat ntr-un Dumnezeu adaptat vremurilor. Vedei, acesta-i principiul de baz al divinitii, trebuie s-o umplem de toate pcatele noastre aa cum am fost eu umplut n cei ase ani de preoie i apoi s-o omorm, pentru a o renvia ntr-o nou

form, un recipient potrivit pentru formele rutilor noastre contemporane.Cu poeta lipit de pntece, Emily coboar ntre Bess i Robert, n mitul virginitii sale, i trebuie s-i fac fa acum bancherului Miles Elbee, un pctos slab ca o scoab, ncrunit la patruzeci de ani, tbcit i plin de riduri, ca un brbat de nc o dat vrsta lui. Din strngerea lui de mn superficial surprind un luciu de piele, o lovitur de bici i un urlet triumftor. ntotdeauna i retrage mna att de repede. M ntreb dac nu cumva tie c-i vd pasiunea pentru supunere i se jeneaz. Frumoas diminea, rostete el i, cu un zmbet prefcut, se altur celorlali brbai care o iau la pas pentru a discuta despre Liga Naional de Fotbal. Iar aici, Marge Trombley mi ntinde mna ei n mnu alb. Pr rocat i un chip palid, att de delicat gravat de treizeci de ani de suferine, ce pare la fel de miestrit filigranat ca un medalion. Ah, Marge! Pcatul tu este tovarul cel mai apropiat de al meu. Prin presiunea exercitat de buricele degetelor tale sunt binecuvntat cu o viziune cu tine i cu mine acuplndu-ne n strana corului. i nc ceva pe sub aceast privelite, un ciot ntunecat al pcatului mai-multdect-secret (am menionat c acolo, nchis n fiecare suflet, se afl forma noduroas a ultimului i celui mai mare ru de care suntem capabili?). i ntorc strnsoarea, lsndo s zboveasc prea mult pentru a fi decent, insuflnd roea n acele trsturi frumoase. Sper s-l vd i pe Jeffrey ntr-o duminic, spun.Aceste cuvinte lanseaz o adevrat litanie ntre noi. Jefrrey este cel mai neisprvit dintre neisprvii, dedicndu-i weekend-urile bnd sau btndu-i nevasta; n-a clcat niciodat n biserica St. Marys, iar schimburile noastre de replici n ceea ce-l privete se modific rar. A fost bolnav, rspunde ea. i mai e i deprimat din cauza serviciului.Un zmbet sparge lactul suferinei. Voi ncerca s-l aduc cu mine sptmna viitoare.Apoi, apropiindu-se pentru o oapt: Trebuie s vorbesc cu dumneavoastr, reverende.Rspund c, din nefericire, sunt plecat ntreaga sptmn la o conferin bisericeasc este o minciun ,

dar c smbt seara, dup ntoarcerea mea, voi fi liber. Dac ar dori s se opreasc pe aici pe la apte? Da, aa va face. Marge, Marge. S fie asta nflorirea noastr?i aa merg lucrurile, o via duhovniceasc dup alta: cochilii bine lefuite, cuprinznd un haos de frustrri.Odat ce au luat-o cu toii spre cas ori la vreun prnz sau o partid de tenis, m aez n strana din spate, bnd ce-a mai rmas din vinul de mprtanie, i m holbez la jivinele din universul lor de vitralii colorate, ncadrate n frunze de vi. Ele m fixeaz cu privirea din ferestre, fremtnd de via. Sunt vii. Vreau s spun, nu n sensul mistic normal, ci n cel obinuit ntr-o epoc mai mrea, cea a lui Jeremy Calder i a vrjitoarelor sale, care tiu adevrul, c viaa-i doar o idee. Chiar i imperfeciunea bulelor din sticl pstreaz un germen de principiu, nervurile din plumb curg cu conceptul rurilor n ele, i, n timp ce privesc, ursul i ridic botul din fagurele de miere aurit i mormie o rugciune pentru salvarea mea; este cel mai sfnt dintre toate animalele, un monstru blnd, a crui ultim cin nsngerat a fost cu att de mult timp n urm, nct a uitat de gustul sngelui, iar acum i petrece orele ntr-o contemplare monastic. Bufnia, o btrn ntunecime ngmfat, d din cap a apreciere; mielul zburd, ndemnndu-m prin rsuciri seductoare din codia lui neastmprat s pctuiesc. Fiecare trebuie s aib cte un comentariu de fcut despre predica mea, despre viaa mea toate, cu excepia leului. El nu s-a clintit niciodat i nici n-a glsuit nimic n aceti ase ani, iar asta pentru c-i cel mai frumos dintre toate animalele, cel mai nobil, se abine de la acel comentariu la care tnjesc att de mult. M ntreb oare ce stimulent ateapt? Am auzit c Jeremy Calder efectua, adesea, interogatorii private ale vrjitoarelor chiar sub aceast fereastr deosebit i c, din cnd n cnd, ipetele de durere auzite din biseric nu puteau fi deosebite de gemetele plcerii femeieti. S fie asta ceea ce mi-a redus leul la tcere? i l-a cutat Jeremy pe Satana, riscndu-i brbia n curarea acestor recipiente ale pcatului, sau a fost ca mine, mai mult pofticios? Cndva, presupun c

intenia conta, ns nu mai este cazul. Aceast epoc suprim importana inteniei, iar ceea ce este preuit este numai efectul, rezultatul, profitul.nghit drojdia de vin, iar rmiele mi se prind ntre dini. Sunt bucuros, vznd n asta un semn bun, pentru c este miezul vieii cel pe care-l caut mereu n esena vinului. Palpabilul, comestibilul. Dificil de oficiat serviciul fr a cunoate aceste slbticii, pentru c trim ntr-un univers al regulilor obscure i al stelelor n deriv, i cum ar putea cineva naviga fr a se scufunda n adncurile acelui mediu? Astfel, trebuie s-mi satisfac, din cnd n cnd, trebuinele cu toate c, de fapt, n-am nevoie de niciun fel de scuz pentru tolerana mea. Sunt un brbat solid, de patruzeci i ceva de ani, soia mea e moart i n-am ntlnit pe cineva potrivit care s-o nlocuiasc, n afar de cazul n care buna Marge Trombley nu se va desctua de al ei Jeffrey. Oftez. Chiar aa de-ar fi! M privesc n imaginea curbat reflectat de sticl. Golul din ea este chiar al meu. ns nu pentru mult timp. Un el a nceput n ultima vreme s m abat, mai puin o emoie dect o condiie fizic, dar ntruchipnd caliti ale ambelor. Poate c va deveni clar la conferina bisericeasc.La trei sute treizeci i patru de kilometri de Fallon, unde biserica St. Marys st n albeaa ei, se afl oraul Corn River, iar la periferiile sale din sud exist o cas veche din crmid, cminul frumoasei Serena de Miron (nscut Carla DiLuca), o furnizoare de grecoaice, franuzoaice i diverse fete de naionaliti ale lumii a treia, cu caractere att de neobinuite nct nici chiar Biblia nu reuete s fie destul de neleapt pentru a te preveni mpotriva lor. Triesc i alte fete n cas, ns mie-mi place de Serena Serena care cunoate foarte bine anatomia musculoas a necesitilor mele spirituale. Brunet, piele alb, fr nicio pat, o fa de nger pictat de Degas i cele mai elegante picioare pe care le-au vzut vreodat aceti ochi, toate conectate cu o mentalitate de prostu rumegtoare de gum de mestecat. Ghida perfect spre miezul vieii contemporane. M ateapt ntr-o ncpere ai crei perei arat ca vinioarele unui mineral de culoare crem, susinnd un strat

de postere, majoritatea nfind brbai cu un aer depravat, cu chitare. Frankie! chiie ea, ridicndu-se n genunchi i srind din pat. Pe unde-ai fost? Cltorie de afaceri, zic, dndu-mi haina jos. Franklyn este, ntr-adevr, numele meu de botez, dar i-am spus Serenei c sunt comisvoiajor, vnztor de bijuterii, i de fiecare dat cnd vin i ofer cte o zorzoan drept dovad. Scot dintr-un buzunar de la pantaloni o pereche de cercei cu diamante false, care se rsucesc i strlucesc ca nite viermi din pietre preioase. Serena i nfac, i duce la urechi, dndu-i prul pe spate, ca s m lase s apreciez efectul un efect frumos, vrjitoresc. Norocul tu, Serena, c n-a venit n locul meu btrnul Jeremy.Cteva ore mai trziu, stnd fa-n fa, nc mpreunai, pomenesc de atracia mea problematic pentru Marge Trombley. i cam place de ea, ei? spune ea. Dac-mi place?M gndesc la calitatea sentimentelor mele. S zicem c sunt atras de ceva al ei, ceva ce nu pot defini prea bine.Serena mi ofer o strnsoare intern, prieteneasc. Eti aa de sensibil, Frankie. A vrea s fi fost tu un tip mai tnr.Asta m mboldete s-i dovedesc c vrsta nu mi-a sectuit cu totul vitalitatea, aa c nu mai conversm pentru nc o or. Nu ce s-i zic, face ea. Ce-i de capu iei?Pot s m bazez pe ceva mai mult dect simpla intuiie pentru a analiza caracterul lui Marge, ns fac o tentativ de analiz. E linitit, conservatoare, zic. Cel puin la suprafa. Reprimat. Iar sta-i lucrul pe care vreau s-l tiu despre ea. Ce anume-i ngropat sub aceti ani de reprimri. i o bate brbatu-su? De obicei. tii tu, spune Serena, mie mi se pare c nu-i sigur de ce vrea. Vreau s spun, e sigur, ns s-ar putea s trebuiasc s fie convins. C-i caftit mai tot timpu pi, s-ar putea s nu-i plac deastea. ns s-a obinuit s fie forat. Nu neleg. Ba pricepi, se foiete Serena, iar eu i rspund. Chicotete. Oooh mi place asta. Ce voiai s spui? Despre ce? Marge c trebuie convins. Vezi tu o cut desparte fruntea Serenei, iar tonul vocii sale devine onest, cunosctor are s mearg pn la margine cu tine, i apoi

are nevoie de un impuls, tii, s o faci s cad. Un brnci? Serena rde. Tre s fii abil, Frankie. tii cum s fii abil, nu-i aa?La fix, devin i abil.ntre reprizele cu Serena m plimb prin bordel. i acesta este un loc de nchinciune, unul cu un dumnezeu mult mai comprehensibil dect fiile de bezn care bntuie St. Marys, i astfel gsesc c leciile sale sunt valabile. Stnd n coridorul ntunecos, ascultnd ipetele de plcere, att cele false, ct i cele neprefcute, mi amintesc de ipetele de durere ale soiei mele, cnd acel lucru care o mnca pe dinuntru o mistuia din ce n ce mai repede. Ct de mult am iubit-o i, n acelai timp, ct de mult mi-a displcut agonia ei hidoas. Uneori, de-abia dac-mi pot da seama dac impulsul meu de a o scuti de propria ei nenorocire a fost fundamentat de mil ori de o pornire iraional i criminal. Acele luni n care am privit-o murind, n care am ncercat s-i uurez agonia m-au dezorientat, m-au pornit pe un curs n deriv din care nu mi-am revenit nc i, poate, nici n-am s-mi mai revin vreodat V surprinde c sunt contient de sensibilitile mele deviante? Poate c-i surprinztor; oricum, am trit prea mult n propria mea cochilie crpat pentru a fi indus n eroare de fiile bizare de lumin care penetreaz i coloreaz gndurile. n orice caz, s fii smintit n aceast epoc a devenit o form de nelepciune, o lentil prin care cineva poate vedea adevrurile sale strmbe i dobndi cunoatere prin care s se aplice ceea ce s-a nvat. Aa c, dei sunt mai smintit dect majoritatea, sunt i mai nelept, mai capabil de aciune, iar aciunea sau mai degrab confluena de aciuni care mi se ntmpl n vreme ce stau pe hol m surprinde prin concluzia c acesta s-ar putea s fie zenitul nelepciunii mele demente. Cum de nu mi-am dat seama de asta nainte? Ar fi trebuit s fie ceva evident! Marge i ntlnirea noastr de smbt seara, compatibila congregaie a pcatului, sfatul Serenei, tradiiile bisericii i aa mai departe. Totul conduce spre faptul c, la fel ca oricare alt bun pstor, va trebui s-mi conduc turma dnd exemplu, s-i dirijez pe oameni pe calea ticloiei corecte i s le aduc focul unui nou

dumnezeu din cenua celui vechi. Prin exemplu i prin cuvntul care se va ivi din acel exemplu. Da, da! n sfrit, un subiect potrivit pentru predic, o ocazie nimerit pentru a comemora. Zmbind, cu simul datoriei nceoat, n sfrit limpezit, dau la o parte ua de la camera Serenei. Ea se rostogolete pe spate, iar cmaa ei de noapte de fat rea i se ridic pe coapse. Uau, Frankie, spune ea. Ari i las capul ntr-o parte, cutnd, n aparen, un cuvnt potrivit. Cumva diferit, aa ceva.S fi produs iluminarea mea vreo schimbare fizic? Orice este posibil, cred. mi studiez imaginea reflectat de oglinda lipit de u, ns nu vd nimic ieit din comun cu excepia felului n care m vd. mi dau acum seama c, timp de luni de zile, am evitat oglinzile, nedorind s vd sufletul nefericit zbrcindu-se n carnea mea. ns acel suflet nu iese n eviden. n imaginea mea din oglind percep ncredere, o ncredere de leu. i hotrre. Oh, sunt gata s explodez de atta hotrre. Ceea ce vezi naintea ochilor ti, rostesc, ntorcndu-m spre Serena, este un brbat devenit dintrodat mre prin sigurana sa.Serena chicotete i bate cu palma n saltea, lng ea. Pi atunci, n-o risipi, Frankie. F-te ncoa, pn nu-i revii la normal.Smbt noaptea, ultima raz de lumin palid a zilei cenuii lumineaz fereastra colorat de vitraliu i lumnrile arznd constant la altar, flancnd o cruce de argint, de o mrime potrivit pentru crucificarea unui copil mic. Departe de Serena i de Biserica Deliciilor Carnale, sigurana mea dup cum sugerase n glum Serena s-a redus. Sunt nelinitit, plin de ndoieli. Totui hotrrea mea rmne ferm. Mncat sau nu de ndoieli, voi ndeplini ndatorirea. i, n timp ce Marge i face apariia la ua din fa, eu pun zvorul la loc, nchizndu-ne ntr-o ar necunoscut, una ale crei frontiere suntem pe cale s le trasm. Clnnitul zvorului o face s tresar, ns eu zmbesc linititor. Hoii, spun eu. Sau trengarii notri biei de cor.Zmbete la rndul ei, destinzndu-se.Fcnd discret cu ochiul spre leu, o conduc n spate, spre sacristie, legat printr-un coridor de vestiarul corului, i o aez pe canapeaua cptuit cu o catifea roie.

n prul ei sunt presrate sclipiri din cauza drelor de lumin slab, buzele ei sunt mai roii dect catifeaua, rotunjimi lucitoare, iar n decolteul rochiei ei zresc un centimetru de dantel. Are descheiat un nasture mai mult dect de obicei. Semnalul final, Marge. N-am s te dezamgesc.i ofer vin; l refuz. Insist. Vinul este de un rou la fel de deschis precum prul ei, i-l gust, iar eu m bucur de ideea c-i gust propria ei substan. M aez lng ea, nu prea aproape, nici prea departe. La o distan seductoare, totui ascund nerbdarea ispititorului printr-o ngrijorare sincer, ascultnd plngerile ei despre Jeffrey. De data asta, e plecat de aproape dou sptmni, spune ea. i-a jurat c nici nu se mai ntoarce.Mulumesc, Jeffrey. Se ntoarce el, spun, mngind-o pe bra. Nu te teme.Nici mcar o tresrire din partea lui Marge, doar o ochead timid. tiu c avei dreptate, zice ea. Dar Da? Asta o s vi se par oribil, reverende, ns Franklyn m cheam, i spun. Te rog, spune-mi Franklyn. Bine.Un zmbet ters. Franklyn.Ofteaz i o rotunjime de piele alb se iete de sub dantel. Dup cum spuneam, asta poate c sun oribil, dar nu sunt sigur c-l mai vreau napoi.M prefac c reflectez adnc. Nu-i nicidecum oribil, rostesc. Ai ndurat deja mult prea multe din partea lui.Se holbeaz n paharul de vin de parc ar cuta un oracol acolo. Nu tiu. Marge, ncep eu.M privete surprins. Iart-m c i vorbesc att de familiar, spun, adpndu-m cu acele trsturi delicate. M simt apropiat de tine, prin ncrederea ta. Nu, nu-i nimic. Este n regul. Marge, continui eu. Eti mritat de ct timp, aproape zece ani, nu?D din cap. S rmi aa i s suferi i mai multe abuzuri ar fi o prostie. Cred c da, ns nu-i deloc o chestiune simpl. M tem c s-ar putea s-l prsesc dintr-un motiv greit.Ultimele cuvinte o fac s se mbujoreze. neleg.i chiar neleg: Marge este gata s recunoasc. M prefac a fi greu de cap. Eu .mi dreg vocea. Pot s te ntreb dac ai pe cineva?Ea-i pleac fruntea, iar de data asta cltinatul din cap este aproape imperceptibil. Ai sentimente puternice pentru cellalt

brbat? Da. Dragostea nu este ceva de care s te ruinezi, Marge. Nu n cazul tu, nu n circumstanele n care cminul tu este att de lipsit de iubire. Trebuie s profii de ce bucurii poi gsi, trebuie s te supui imperativelor inimii tale.Am pregtit o aciune de seducere lent, ns, incitat de propriile mele cuvinte, m apropii, coapsele aproape se ating, i m aplec spre ea. Marge, spun. tiu, tiu.Ea ncearc s-i nspreasc expresia, dar se topete. Nu pot, zice. Nu sunt sigur.ns buzele se deschid spre mine. i desfac un nasture i se arcuiete sub minile mele. Puin cte puin, rochia se desface, iar palmele mi se desfat cu greutatea snilor ei. optesc, vorbindu-i despre dorina mea ndelungat. i dau la o parte una dintre barete, fcnd-o s alunece peste umr, mi ngrop faa n moliciunea ei. O simt ncordndu-se. Nu! face ea, mpingndu-mi capul. Nu, te rog. Nu-i fie team, i spun, i m ngrop din nou n ea. Nu!M trage de pr, m lovete cu pumnul peste umr, i-mi dau seama c am ajuns la un punct pe care Serena, n nelepciunea ei, l prezisese. Acum am dovada ncrederii, dirijrii inteniei spre aciune. i rup ultimul nasture, iar Marge ip, ncearc s m zgrie. ns-i dau minile la o parte i o trag de pe canapea n dormitor. D-i drumul, i spun, gfind. ip. Nu te va auzi nimeni. Vei primi ceea ce-ai cutat, vrjitoareo!Veninul din glasul meu m uluiete, la fel i epitetul. Este greu de crezut c eu am fost cel care-a vorbit. ns-mi scot toate astea din minte i m adresez ntr-o manier mai blnd. Va fi bine, Marge. Ai s vezi. Dup noaptea asta, nu vor mai fi regrete, nici nvinuiri.n tot acest timp, i leg ncheieturile minilor i picioarele de stlpii patului cu patru buci de frnghie. Ciudat Nu-mi amintesc s le fi tiat. Ah, bine. n cine tie ce episod psihotic, probabil am presimit hotrrea cu care mi se va opune. Vrjitoare, mi dau seama, este termenul cel mai nimerit. Pentru c, dei i-am vzut nfiarea la lumina zilei, umil i blnd, plcut vederii ochiului moral, i-am perceput forma ascuns, cu care m confrunt acum: o siluet voluptuoas, potrivit pentru o carte de tarot, cu

prul i crpele azvrlite peste goliciunea ei de un vnt numai de ea simit. Se uit spre tine aa cum m privete i pe mine Marge n acest moment cu groaz i nelinite, iar tu tii c numele ei e Femeie, sensibil i dulce, cernd povuire. Cu toate astea, strpungnd acea expresie de spaim, descoperi un alt ochi, albastru i calm, evalundute cu pruden, i atunci pricepi c numele acestui eu interior este Raiune. Oh, dar are multe nume i niciunul nui ntregul, pentru c toate sunt susinute de ultima creatur interioar, acel lucru auriu, fumegnd, cu ochii la fel de orbi ca sorii, care st n cercul prjolit al privirii diavolului, expunndu-i farmecele prin care ea vrea s-i stpneasc pe toi brbaii, i ea este Marea Minciun, ntruchiparea unui principiu ameitor i coruptor, iar numele ei, pronunat de brbai cu team i poft, netiind de efectele sale vlguitoare, numele su este DragosteSimt o und de ameeal i m ciupesc de rdcina nasului ntr-o ncercare de a o controla. Direcia gndurilor mele m distrage, totui le pun pe seama naturii extreme a aciunilor mele, a conflictului dintre necesitatea lor i disciplinele ntiprite n mine la seminar; ar fi surprinztor dac n-a fi, ntructva, dezorientat. M holbez la Marge. Legat strns n rmiele hainelor ei, nlndu-se din pat, este o privelite plcut i, n timp ce m dezbrac, i vorbesc.Nu, murmur, mormi comentarii care sunt mai puin discursuri ct promisiuni animalice. Apoi, ngenunchind ntre picioarele ei, descopr c, n pofida protestelor ei, reduse acum la nite scncete, vrjitoarea este gata pentru consumarea actului nostru.Dup ce-am terminat, stau gol, cu hrtie i un stilou, la masa de scris i, nepstor la rugminile lui Marge, ncep compunerea predicii mele de a doua zi. Nu m-am simit niciodat att de capabil, att de plin de un potenial verbal tuntor. N-am s spun nimic, zice Marge. N-am s spun nimnui. Doar d-mi drumul.n semintuneric, snii i lucesc palid, inspirndu-m i mai mult. mi aleg textul i scriu o scurt introducere. Jur, spune Marge, i izbucnete n scncete.Exasperat, scot un oftat i pun jos stiloul. Datoria mea de iubit trebuie s o

devanseze, pentru un timp, pe cea de preot; trebuie s termin instruirea lui Marge, s o aduc cu totul pe trmul simurilor, s desfac nodul acela ntunecat de la snul ei, pe care de-abia ncepusem s-l slbesc. Iubire, i spun pe cnd o ptrund din nou. i asta va trece.Cu toate c-i rsucete capul ntr-o parte, dei afieaz repulsie, iptul ei este unul de plcere, nu de durere. Nu m poate prosti. Sunt expert n chestiuni din astea.Alternez episoadele de fcut dragoste cu scrierea predicii. Cele dou ndeletniciri, neleg eu, sunt legate i ies din fiecare rennoit i doritor de mai mult din cealalt. Marge ncearc orice este posibil s-i nege simmintele, s m conving s-o eliberez. O vreme, se preface c se preface c-i place, gndindu-se s m tenteze s-i desfac legturile, netiind c-i percep extazul pur, implicarea ei absolut, ncntarea de a fi legat. O las s tie c nu sunt de convins de asta, dndu-i instruciuni asupra ctorva practici exotice pe care le-am deprins la bordelul din Corn River, discipline strine lui Marge, la care se adapteaz ns foarte rapid, devenind tot mai tcut n contemplarea noii senzaii pe care o ncearc. i n acea tcere, structura ntunecat a pcatului ei secret ncepe s-i piard forma, s expulzeze fragmente prin carnea i spiritul ei. La prima lumin, ea-i toat o ntrupare, iar dac a mai fi avut nc o or pn la slujb, a fi putut termina munca nceput. ns att aceasta, ct i ea vor atepta. i verific legturile, o srut pe frunte, m uit n ochii ei holbai, cscai larg, n plin studiu al desfurrii interne. Puin goi, consider eu. ns culoarea ei este sntoas, se va descurca. Da, vrjitoarea mi va binecuvnta numele pentru aceast noapte a eliberrii.Ora unsprezece, i proaspt ieit de sub du, senin, ntr-un anteriu bine apretat, stau n spatele ciocului din abanos al grifonului, plimbndu-mi privirea asupra congregaiei, ascultnd tunetul, privind lumina zilei ploioase ptrunznd prin segmentele de sticl colorat, mprtiind asupra tuturor o mohoreal cenuie. Turma mea pare s fie crispat, acesta fiind, fr nicio ndoial, rezultatul introducerii mele de un minut asupra celor ce aveam de

gnd s le spun. Imediat se vor destinde, aa cum n-au mai fcut-o niciodat, eliberai de constrngerile proprietii pentru a-i legifera dorinele lor viclene. Zmbesc, dau din cap, iar ei se uit nervoi unul la altul. S-ar putea ca ei la fel ca mine s aib sentimentul unei iminene copleitoare. n cele din urm, lsndu-mi minile pe capul de grifon, ncep. Prima parte a predicii mele de astzi, spun, provine din creaia poetului i dramaturgului francez Antonin Artaud.Asta provoac o foial generalizat Nu pentru c Artaud i convingerile lui cabalistice ar fi cunoscute prin Fallon, ns i tulbur faptul c m abat de la cursul meu obinuit. Facei ru, spune Artraud. Facei ru i comitei numeroase pcate, dar mie s nu-mi facei ru.Nu le las nicio clip de reacie i m lansez cu partea principal a predicii. Aceast instruciune direct ar putea fi luat drept declaraie eronat a Regulii de Aur, dar, de fapt, ea implic esena acestei reguli, ne ofer o nou interpretare a adevrului, aa cum este el potrivit pentru vremurile noastre. Pentru c suntem ri, nu-i aa? Indiferent ct bine zace n noi, acesta este mijlocit de o anumit cantitate de ru, iar mpreun, aceste dou fore se mpletesc i ntunec nuntrul nostru pn cnd, n cele din urm, una, dar numai una i stabilete dominaia. Din cauza obinuinei, am putea face lucruri bune, am putea duce o via bun, pctui doar insignifiant, i totui majoritatea nu suntem ndemnai s ne purtm astfel de ctre strlucirea puternic a binelui, ci, mai degrab, de teama de a accepta rul sau de a ne confrunta cu el i a-i accepta scadena. Iar asta nu-i bine. Actul tinuirii ne macin. Devenim recipiente pline cu dorine reprimate i trebuine care, n absena luminii, cresc n forme noduroase i strmbe.Fonete peste tot. Femeile uotesc laolalt; brbaii stau inexpresivi, refuznd s-i nfrunte propria jen; un chicotit de copil. Aceasta, continui eu, m aduce la cea de-a doua parte a predicii mele, un citat din magul Aleister Crowley: F orice vrei, asta e singura lege.Fonetele se nteesc, ns nu le dau nicio atenie. Crowley nu ne sftuia s violm i s ucidem, s facem

fapte nenaturale. Mai degrab, el ne ncuraja s ne eliberm de pornirile noastre rele, pentru a slobozi pcatul nainte de a putea crete i deveni malign. Iar Artaud: mie s nu-mi facei ru. Acest lucru dovedete o convingere c rul slobozit astfel arar implic o crim cu victim, c se exprim n forme uoare, cum ar fi pofta trupeasc. Odat exprimat n acest fel, faptele noastre bune dac ncercm s le facem devin produsele unei intenii cu adevrat sfinte i nu ale fricii.Cuvintele poft trupeasc trebuie s fi fost ca un ac nfipt n posteriorul fiecrei femei din biseric, deoarece toate s-au ndreptat de spate, pline de atenie, ntr-o mohoreal unanim. Degetele mele strng capul grifonului i simt cum crete o anumit for n lemnul ntunecat. Animalele din vitraliu tresar n celulele lor dreptunghiulare. Clipa este aproape. M aplec nainte, devenind prietenos, mblnzindu-mi tonul. Noi, cei din biserica St. Mary, suntem foarte binecuvntai, dau eu din cap, adugnd gestului o msur sntoas de sagacitate teatral. Suntem foarte binecuvntai, deoarece pcatele noastre, multiple i diversificate, au fiecare cteun corespondent n trupul nostru. Aa c nu trebuie s ne aventurm n lumea de-afar i s riscm umilirea pentru c dorim s ne exprimm dorinele. Nu trebuie s facem dect ceea ce-am fcut dintotdeauna, iar asta este s ne ncredem n ntovrire. Aici, printre prieteni i vecini, ne putem dezvlui secretele i nu numai s le dezvluim, ci s le dm urmare mpreun cu cei ale cror secrete sunt similare cu ale noastre. Aici putem s ne mprtim plcerile i bucuriile departe de ochii iscoditori ai judecilor moralizatoare i, fcnd asta, aflm un nou neles al lui Dumnezeu.Imaginaia i revolta se strecoar n expresia lor, ns asta nu m ngrijoreaz deloc. Adevrul i va elibera. V cunosc pcatele, spun. Le cunosc, cu toate c voi credei c suntei singurii care le tii. Nu exist niciun motiv de ruinare n acest loc. Aici putei s recunoatei pcatul i s v desftai deschis cu acele lucruri interzise n trecut, la care visai de atta vreme. Alturai-v mie n actul eliberrii, golii-v singuri de scrn. Atingei i

descoperii i aroma, i estura libertii.M opresc, pentru a-i lsa s absoarb sensul, s se pregteasc pentru ceea ce va urma. Am ales aceast zi pentru a v prezenta unii altora, s fac cunotin pcatelor cu pcatele, dorinelor cu dorinele. n aceast frumoas diminea, vom iniia aventura noastr n senzual i vom aduce la nflorire bobocul lui Dumnezeu, ntr-o exaltare de camaraderie voioas.Le druiesc tuturor o privire iubitoare; agitaia i disconfortul lor m determin s mi scurtez acest preambul. Miles Elbee, spun, i-o prezint pe Cory Eubanks. Cel docil ntlnete dominatoarea.Un vuiet se aude din rndul din spate, unde drgua i rotofeia Cory ade mpreun cu soul ei. Nu-i nevoie s fii speriat, Cory, i strig eu. Nu mai e nevoie s ascunzi n debara hainele de piele neagr i pantofii cu toc-cui, pentru c n Miles ai pe cineva care va sngera pentru tine, care se va tr s srute vrful de alam al biciului tu.Miles sare n picioare bolborosind, iar feele uluite i livide ale celorlali sunt ntoarse spre mine. Emily Prideau, rostesc eu. F cunotin cu Billy Taggart, Joe Grimes i Ted Dunning. Visul lor, la fel ca al tu, este despre trei la una, Sfnta Treime din carne.Emily i las capul n braele mamei sale, ns bieii rnjesc i se nghiontesc unul pe altul. Carlton Dedaux, strig peste freamtul n cretere, f cunotin cu micul Jimmy Newdy. Uitai-v unul n ochii celuilalt i observai amprenta umed a poftelor voastre ngemnate.Sunt cu toii ridicai n picioare, agitndu-i pumnii, ocrndu-m n timp ce eu continui s fac prezentrile. Vocea-mi tremur. S fi greit eu, oare? Se pare c da. Cum am putut s judec att de greit temperamentul lor i predispoziia lor pentru nou?Miles Elbee se apropie de baza amvonului. Ticlosule! scrnete el. Episcopul va afla de asta! Am sM potopete furia i m aplec spre el. N-ai dect, spun. Lenjeria episcopului este la fel ca a ta, att doar c dantela lui e ceva mai provocatoare.Miles se privete sub talie, s verifice dac nu cumva se vede ceva, apoi d ndrt, suduindu-m. Ali brbai, printre ei i tatl lui Emily, sunt

inui s nu m atace de ctre ceilali, iar femeile se duc puhoi spre u. Copiii rd, jucndu-se prinsa n jurul cristelniei, ntregul concept de emancipare spiritual este dat peste cap, revoluia pe care am conceput-o este nbuit nainte de a fi nceput.Se nghesuie la ua din fa, privind napoi, spre mine, i, cnd iese i ultimul dintre ei, disperarea ia locul furiei mele. O piatr sparge fereastra ursului btrn, spulbernd, o dat pentru totdeauna, efortul su de a gsi o filosofie mieroas. Cineva m strig, nvinuindu-m de ru, de parc rul ar fi fost ceva cu care a fi evitat s m confrunt. N-au auzit un cuvnt din ce leam spus.Cobor de la amvon, m deplasez de-a lungul navei i m prbuesc ntr-o stran de sub leu, a crui expresie pare a fi, acum, una dezaprobatoare sau cel puin una aspr i dojenitoare. Are tot dreptul s-i formeze o prere proast despre mine. Nu numai c am euat n intenia mea, dar mi-am pierdut i sinecura. Ce, m ntreb eu, m mai ateapt? M voi altura celor fr adpost, rtcind pe strzi cu toat agoniseala mea ntr-o geant? Nu, nu, va fi i mai ru de-att. La urma urmei, trebuie s in cont i de Marge. M ndoiesc c va fi ierttoare dup eecul meu de a convinge congregaia. M ateapt azilul, poate nchisoarea. Cred c a preferea penitena singurtii din nchisoare, complexitii bolboroselilor ntr-o cma de for, Thorazinei i electroocurilor.Afar, lumina cenuie se ntunec, iar ochii leului devin tot mai rotunzi i mai plumburii. Tunetele, mirosul de ozon degajat n timp ce fulgerele strbat cerul cu un zgomot asurzitor, acestea m scot din reveria mea morocnoas, avertizndu-m asupra unei schimbri atmosferice, n se pare nsi structura realitii. Din rtul grifonului se prelinge un fuior de abur, pereii se cutremur i, cu excepia leului, toate animalele din vitraliu se nvrt prin ferestrele lor. Sar n picioare, uluit. Asta ateptasem s se ntmple la apogeul predicii mele, la ntrunirea turmei mele. Cum e posibil s doar am euat, nu? Apoi, nelegerea ptrunde tot mai aproape, acum vd totul limpede. Nu predica mea a fost evenimentul esenial pentru declanarea acestei schimbri ori, dac a fost, a

nsemnat doar scnteia, nu i focul care arde. i, de asemenea, neleg c nu am dat gre. Oh, turma mea m va dezavua public pentru ceea ce le-am dezvluit, m vor discredita. Oricum, dup ce scandalul se va disipa, se vor uita unul la altul, reamintindu-i litania mea asupra pcatelor i compatibilitilor i, timizi la nceput, apoi tot mai deschis, se vor cuta pentru elurile asupra crora i-am povuit. ns cum rmne cu incendiul care trebuie s aib loc nainte ca toate astea s se ntmple? Descumpnit dintr-odat, m aez napoi n stran. Poate c mi se pare c vd anumite lucruri, poate c nu se va ntmpla nimic, poate c grifonul nu se foiete, smucindu-i capul de abanos, acoperit cu pene i poate cUn zgomot se aude n spatele despriturii corului, iar o form alb se mic n umbr.Marge!Goal, cu resturi de funie atrnndu-i de ncheieturi i cu ceva lucitor n mn.Dnd cu ochii de mine, ncremenete, apoi pete nainte, sacadat la nceput, dar cu tot mai mult convingere cu fiecare pas fcut. Ochii ei sunt negri, nu se mai vede nicio urm din albul lor, sunt nite ovaluri de culoarea grifonului, i cum coboar de la altar spre nava lateral, nal pn sus un cuit strlucitor.Pentru o clip mi se face fric i ncep s m ridic n picioare, gndindu-m s m reped s-i iau arma din mn. Dar n momentul urmtor nelegerea alung frica. Bineneles, bineneles! Acum totul mi este clar. La fel ca la naterea oricrei noi religii, este necesar un sacrificiu. Am fost un smintit c nu am anticipat asta, iar acum, c soarta mea este n joc, m bucur, pentru c, de asemenea, neleg c pentru mine moartea va fi o eliberare. Acesta a fost ntotdeauna unul dintre mijloacele prin care a fi putut evita gravitatea ordinarului. Marge mi vorbete ntr-o limb pgn, ntr-un limbaj al rului, cu balele curgndu-i, iar din acest lucru i dup ochii ei lipsii de pupil ajung la o nelegere i mai profund. M-am grbit s discreditez mitul lui Jeremy i al victimelor sale, presupunnd, din miopie, c supranaturalul nu joac niciun rol n concordana infinit a evenimentelor i momentelor eseniale n creaia divinitii.Este un adevr evident c fiecare bucic i

fragment al trecutului trebuie s fie reprezentate n acest act seminal. Aspectul lui Marge este o dovad incredibil de posesiune demonic, a unui spirit cruia i s-a deschis calea de posesie prin trauma violului (poate c aceasta era problema dinluntrul ei, nu ceva real, ci, mai degrab un cuib n care s poat veni un incub); amintindu-mi abuzul meu veninos asupra ei, vznd ntr-o lumin nou definiia propriei mele demene, se pare c Jeremy i cu mine suntem mai strns legai dect prin simpla tradiie.Marge se oprete lng mine, cu cuitul tremurndu-i deasupra capului, cu frumoii ei sni legnndu-se, pcatul ei profund desfurndu-se i nind nainte, iar ea n-a prut niciodat a fi att de frumoas; un obiect al plcerii pure, un principiu al haosului pur. Ah ah, face ea, ncercnd s traduc n cuvinte de neles pentru mine poruncile ndatoririi ei satanice, fr a ti c nelegerea mea este, n sfrit, complet. F ceea ce trebuie, spun, pironindu-mi privirea asupra leului. De ce refuz s m binecuvnteze cu puterea cunotinelor sale? n curnd va fi prea trziu.nc nite icnete incoerente scoase de Marge, un sunet cleios din cauza salivei, care mie mi se pare mbibat de frustrri, de o mpotrivire intern. Nu ai motive s-i par ru, spun.Privirile ni se ntlnesc, beznele noastre se amestec, iar eu m ntorc, transportat de contemplarea propriei mele eliberri, ns nedorind s vd semicercul descendent nchipuit de instrumentul izbvirii mele. Trec cteva secunde i eu ncep s m tem c o mpiedic vreo urm a slbiciunii omeneti. Grbete-te, Marge, i spun. Tu uh face ea, iar mna ei mi zgrie uor umrul. Tu!Are nevoie de o ncurajare, trebuie s tie c eu binecuvntez acest final, c neleg cerinele unei rezolvri divine. Marge, spun eu, nu mi-ai prut niciodat att de apetisant ca acum. Ct de mult te iubesc.Un ipt izbucnete de pe buzele ei, iar eu simt fora convingerii sale ferme cu o clip mai nainte de a se nfige cuitul. Durerea este ascuit, iar ocul copleitor. Totui, n acea durere exist o anumit dulcea, n puterea cu care persist, n convingerea profund pe care o dezvluie din strfundurile

fiinei mele. Refuz s cad, doresc s savurez fiecare clip a trecerii mele, s cunosc tot ceea ce-a mai rmas de tiut. Grifonul url ntr-o not prelung i ascuit, iar eu simt umezeal pe piept. Adevrul este peste tot, biserica este neagr de Dumnezeu. Nu mor, mi dau eu seama. Voi continua s exist, prin vreun element al forelor ntunericului. La fel ca Jeremy, voi continua, umbra unei umbre, o sugestie a unei posibiliti spectaculoase. Marge ip din nou, iar pe mine m copleete neputina. Inima mea cu toate c-i strpuns e bucuroas, sufletul e mpcat. Pe cnd m prbuesc ntr-o parte, pe o stran, uitndu-m la fereastra strlucind cu o lumin supranatural, leul din vitraliu mereu favoritul meu i nal capul i rage. NOMANS LANDILa vreo ase kilometri sud de Farul Gay Head, de pe insula Marthas Vineyard10, se afl Nomans Land, o insul care msoar o mie ase sute de metri lime pe dou mii patru sute lungime, ridicndu-se din dunele de nisip presrate cu petice de iarb i trandafiri de plaj de pe rmul su estic, pn la un dmb din argil i alte materiale sedimentare, nlndu-se aproape nou metri, situat la vest, spre coasta statului Massachusetts. nainte de 1940, insula adpostea cteva ferme mici, ns n timpul celui de-al Doilea Rzboi Mondial, cnd submarinele germane au nceput s fie semnalate de-a lungul liniei coastei, guvernul a confiscat terenul, i-a mutat pe locuitori i a construit pe plaje buncre mari, din beton, de unde observatorii militari supravegheau marea zi i noapte, cutnd periscoapele inamicului i turnurile de ghidaj. Dup rzboi, insula a fost declarat zon interzis pentru civili i folosit ca poligon pentru bombardierele i avioanele de vntoare staionate la baza aerian Otis, o practic nc valabil, dar mai mult sporadic, pn n ziua de astzi; n nopile de iarn, cnd zarva sezonului turistic nceteaz, este posibil s auzi exploziile rachetelor, pn departe, pe insula Nantucket, la circa patruzeci de kilometri
10 Insul la sud de Cape Massachusetts, SUA (n. tr.). Cod, n dreptul coastei statului

spre est. Totui, n pofida acestor lucruri, mii i mii de pescrui i rndunici de mare, precum i un numr mai redus de rae slbatice vzute adesea zburnd n iruri vijelioase pe la apus i-au ales insula ca loc pentru cuibrit i, ca rezultat, aceasta a fost declarat Rezervaie Natural Naional. Ar prea ciudat ca o rezervaie natural s fie supus exerciiilor de bombardament i tirurilor de rachete; oricum, aa a fost stabilit, c atacurile intermitente nu stnjenesc populaia aviar a insulei att ct ar face-o afluxul de fiine umane (indiferent ct de nobile ar fi inteniile oamenilor) care s-ar produce dac statutul de zon militar interzis ar fi anulat. i astfel, Nomans Land a rmas izolat, iar linitea ei este ntrerupt numai de vnt i de freamtul valurilor, de ipetele pescruilor, de ltratul ocazional al leilor-de-mare, n zonele de plaj, i de zgomotele nensemnate ale crtielor i ale altor roztoare care sap galerii prin sol. Toate craterele de bombe, cu excepia celor mai recente, au fost cotropite de iarb i nisip, ns mersul pe aici este o operaiune dificil pentru c mare parte a terenului este strbtut de adncituri, ca suprafaa unei mingi de golf enorme, i una-dou poi face un pas greit. Tufele de ienupr acoper cea mai mare parte a insulei, ascunznd aproape tot, cu excepia grinzilor dezgolite ale celor mai rsrite cldiri ale fermelor, iar vederea acestor ruine, n combinaie cu ipetele singuratice ale psrilor, dovezile trecerii rzboiului i ale activitilor militare, dau locului un aer de dezolare n deplin concordan cu numele su. Ct privete acest nume ar putea exista vreo semnificaie profund pentru ntovrirea cuvintelor no i man cu lipsa apostrofului care s sugereze posesiunea?11 Sau aici e vorba doar despre neglijena vreunui funcionar sau cartograf? i chiar dac ar fi aa, oare nu cumva inadvertena toponimiei reflect o cunoatere subcontient a unui proces sau eveniment ieit din comun? Nu exist niciun fel de zvonuri sinistre privind insula, niciun fel de legende, nici minciuni marinreti
11 No mans land teritoriul nimnui (de obicei, zona neocupat de niciuna dintre armatele inamice aflate fa n fa) (n. tr.).

despre lumini ciudate sau muzic drceasc izbucnind de pe rmul singuratic. ns lipsa legendelor i a zvonurilor n aceste ape faimoase, unde chiar i cel mai mic banc de nisip este subiectul a zeci de poveti supranaturale, este ea nsi un motiv de suspiciune i de mirare; i poate c un motiv i mai convingtor de suspiciune const n faptul c, n pofida trecutului ciudat al insulei, n pofida tendinei locuitorilor din New England de a aduna i transcrie povetile locale, nimeni nu pusese vreuna dintre multele ntrebri care puteau fi puse n legtur cu Nomans Land, i nu exist nicio voce omeneasc priceput s rosteasc rspunsurile.IIn noaptea de 16 octombrie 198-, n timpul celei mai cumplite furtuni din ntregul sezon, traulerul de pescuit Preciosilla, cu motoarele oprite i timoneria n flcri, a fost trt prin Canalul Muskeget, ntre Marthas Vineyard i Nantucket, apoi mai departe, spre vest, n marea agitat din largul insulei Nomans Land. Patru dintre cei zece membri ai echipajului i pierduser viaa n explozia care distrusese motoarele, iar ali trei fuseser aruncai peste bord. Cnd nava se apropia de Nomans Land, supravieuitorii au ntrezrit insula, conturat n lumina unui fulger izbucnit din norii nvolburai, i, tiind c Preciosilla nu mai putea pluti mult vreme, i-au ncredinat sufletele Domnului i trupurile mrii n ncercarea de a ajunge la rm. Unul dintre cei trei, Pedro Arenal, un portughez din New Bedford, a fost crat de valul nimicitor departe de insul, fr a mai fi vzut vreodat. ns, cei doi rmai, Odiberto Cisneros, zis Bert, de patruzeci i ase de ani, de asemenea portughez, i buctarul navei, Jack Tyrell, un irlandez care tocmai mplinise treizeci de ani, ajunser la rm la o distan de vreo cincisprezece metri unul de cellalt, adpostindu-se n partea de sub vnt a unui buncr din beton, unde rmaser tremurnd, prea ngheai i ocai ca s mai poat gndi, uluii de zgomotele asurzitoare, privind prin ntunecimea grea detonrile de lumin ale fulgerelor care cdeau peste coama unor valuri mai nalte dect corturile de circ, ornate cu spum fosforescent.Tyrell, un brbat slab, cu prul negru i o

expresie mucalit imprimat pe fa, a fost cel care a avut imboldul de a intra n buncrul de beton, simind frigul mult mai intens dect Cisneros, cel mai bine protejat dintre cei doi, musculos i crcnat, cu un nceput de burt, o fa ridat i tuciurie i pe moment o grimas ngrozit, carei scotea n eviden cei doi canini din aur. Nu ddu niciun semn c ar fi auzit strigtele lui Tyrell i, n cele din urm, Tyrell se ridic n picioare, cltinndu-se sub rafalele de vnt, cu prul fluturndu-i, i-l apuc pe Cisneros pe sub brae. Cisneros se ls ridicat n picioare, dar cnd i ddu seama c Tyrell ncerca s-l trasc n buncr, se smulse din strnsoarea irlandezului i se ndeprt cltinndu-se pe panta dunei. n ochii lui, buncrul, cu conturul su albicios i mthlos, din beton, i gura neagr i subire, prea o falc imens, cscat, din care izbucnea urletul vntului, i nu voia s aib de-a face cu asta. l lovi o rafal puternic de vnt, trntindu-l pe spate, iar ochii i se rostogolir ctre cer, taman la timp s vad o strfulgerare de lumin armie i raza farului de la Gay Head, strbtnd partea de jos a norilor care goneau. Cu toate c naviga de douzeci de ani prin aceste ape, n groaza lui nu-i mai aminti de far, iar raza de lumin i se pru o rsuflare a iadului. Czu n genunchi, n nisipul noroios, i-i fcu cruce, mai ptruns de groaz dect fusese vreodat, iar fragmente de rugciuni i se zbteau prin minte ca steagurile de semnalizare zdrenuite.Tyrell era tentat s-l lase balt. Nu avea cine tie ce preuire pentru portughezi, cu att mai puin pentru Cisneros, care-l ameninase de dou ori cu cuitul la bordul Preciosillei. ns ncercrile lor de acum sudaser, cumva, o legtur ntre ei, i, n plus, frica lui Cisneros l stimulase pe Tyrell. Fir-ai tu s fii! strig el, luptnd cu vntul pentru a ajunge lng Cisneros. Rahat cu ochi! Vrei s nghei asta-i?nc o dat se chinui cu Cisneros, l ridic n picioare i ncepu s-l trag spre buncr.ntlnirea lui cu rugciunile l lsase pe Cisneros resemnat cu soarta sa. Ce mai conta acum felul n care murea, dac era azvrlit n mare sau zdrobit ntre flcile buncrului? n ultimul moment, n timp ce Tyrell l mpingea

printre buzele de beton n burdihanul ntunecat, resemnarea sa fatalist se destram i ncerc s fug; ns fora i se scursese din membre i se prbui la podea. Tyrell se tr n urma lui i se mbriar strns lng perete. Trsnetele aruncau strfulgerri stroboscopice prin buncr, dezvluindu-le pereii gurii, mnjii de excremente de pasre, acoperii cu pnze de pianjen, iar i mai multe pnze de pianjen se ntindeau pe la coluri, fremtnd i rupndu-se din cauza vntului. Cisneros nchise ochii, prefernd orbirea n locul imaginilor plpitoare a ceea ce lui i se prea c aduce cu pivnie i camere de tortur. ncepu s biguie rugciunile Drumului Crucii, repetnd cuvintele mngietoare pn cnd ele l ferir de biciuielile furtunii i nu dup mult timp, ghemuit ca un copil dup confruntarea cu toate temerile lui, czu ntr-un somn adnc.i lui Tyrell i era foarte fric, ns spaima lui nu se datora furtunii sau insulei, ci ultimelor ore petrecute la bordul Preciosillei. i ainti privirea n bezn, vznd acolo chipurile celor mori, timoneria arznd, nclinndu-se ca o fereastr imens, dement, gravat n ntuneric, cu silueta ntunecat, tot mai zbrcit, a cpitanului, ridicat n mijlocul flcrilor, strngnd nc timona, i a secundului, cu ochii mijii, reflectnd focul, ridicndu-i braele n aer ca un cretin ignorant, salutnd gheara aceea de ap neagr ca abanosul care-l ridicase n sus, doar pentru a-l trage apoi n jos, spre iadTyrell i scutur capul, ncercnd s-i curee mintea de acele imagini de comar. i ddu jos impermeabilul i se frec pe locul unde simea o durere n coaps. Un fior i scutur pieptul i membrele, prnd s se elibereze de ntreaga slbiciune cuibrit n el, apoi se ls pe spate, sprijinindu-i capul de perete, simindu-se departe de furtun, de tot ceea ce se ntmplase mai nainte.Ce porcria dracului! se gndi.Cu toate astea, fusese el n locuri i mai rele. Era un supravieuitor de meserie i avea norocul supravieuitorului. De exemplu, atunci cnd el, Joe McIlrane, i Pepper Swayze fuseser nconjurai de englezoi acas la Pepper, cu doar o puc, n timp ce rafalele de gloane spulberau vazele de sticl i

tablourile de pe perei. Apoi nchisoarea. Doamne, nu fusese un noroc chior s nimereasc n aceeai celul cu cel mai afurisit artist al evadrilor din ci avea IRA? i acelai noroc fusese de partea lui i cnd fugise din Irlanda ctre SUA i ctre un trai molcom, cu o fat drgu i un pat curat i timp berechet pentru afacerile lui, plus berile de sear. Desigur, mai devreme sau mai trziu trebuia s participe, din nou, la lupt. Nu-i putea lsa pe alii s aib parte de ntreaga glorie de a-i trimite pe afurisiii de englezoi napoi n tristul i mbuibatul lor regat n miniaturO explozie violent de lumin spintec iureul ntunecat al furtunii, imprimnd imagini reziduale ale pereilor buncrului pe retina lui Tyrell, iar el scoase un chiit. Iisuse! spuse el, adresndu-se cerului. Vrei s m omori?Tunetul bubui, iar marea mugi. Ei, pi atunci s te fut.ncerc s-i concentreze gndurile napoi spre Irlanda, ns descoperi c amintirile sale aa vedea el minciunile spuse mult prea des, drept amintiri dragi, curajoase, locuite mult mai intens dect trecutul su real ncetaser s mai fie un refugiu. Se ntreb ct va mai dura furtuna. Probabil nu mai puin de-o zi. Dup aceea, va face un foc pe rmul nordic, destul de mare nct fumul s fie remarcat i de la Gay Head. Era sigur c el va face tot ce trebuia, deoarece Cisneros nu avea s-i fie de niciun ajutor. Ticlosul era numai foc i par cnd avea puntea sub tlpi, dar rstoarn-l sau scutur-l zdravn i nu mai fcea nici ct o ceap degerat. Ei bine, btrnul Bert era un norocos n noaptea asta, pentru c-l avea alturi pe Biciul din Belfast, pe Jack Tyrell, despre care se tia dintotdeauna c nu lsa de izbelite un camarad de arme. Ia-o ncet, btrne, zise el, btndu-l pe Cisneros pe umr. Sunt mereu n preajma ta, nu-i dai seama?Bert Cisneros gemu, iar cuvntul iei sfrmat i tulbure, i Jack Tyrell, care odat rsese naintea plutonului de execuie din vis, rse acum, convins c nu exista vreo oroare n ntregul univers care s reziste arsenalului imaginaiei sale.IIICisneros nu czu att rpus de somn, ct se prbui din capul scrilor celor patruzeci i ase de ani ai si, ntr-o micare lent, cu capul nainte,

lovindu-se i rostogolindu-se peste paliere, fiecare pas durnd suficient de mult nct s poat nregistra rul rezultat din fiecare. Brbatul pe care-l njunghiase, cnd se refugiaser la Nantucket din cauza furtunii; prietenii pe care-i nelase, femeile pe care le btuse. i vzu soia, cu faa nroit i umflat de vnti, ptat de lacrimi, strngnd cruciulia de aur care-i atrna la gt, i, pentru ntia oar, se simi ruinat. Era o perspectiv ntunecoas i brutal asupra vieii, o lungime de timp divizat de nerozii violente, nsufleit de un ego convins n pofida tuturor dovezilor potrivnice de superioritatea sa mental, i, examinndu-l n aceast lumin tears, la traversarea ultimului palier i la prbuirea napoi spre locul unde ncepuse tot, avu o senzaie de uurare, zcnd ncovrigat ca o perl neagr n gura unei stridii uriae; nu adormit, ci doar somnolent. Putea vedea ntreaga insul, observnd-o dintr-o perspectiv alternativ i prin lentilele unei percepii capabile s transforme fiecare privelite ntr-un tipar straniu, de giuvaier, desfurat pe un fond negru: psri cu ochi din rubine, ghemuite prin iarba de pe dune, care se nfia ca nite cili argintii, tremurtori, i nori albicioi, fantomatici, nvolburndu-se pe sus, i lemnria sfrmat a vechii ruine, smluit cu licrirea nefireasc a unui foc verde, printre arbutii strmbi i valurile albastre ca jadul, ncununate de albul fosforescent al spumei, sprgndu-se de o stnc spre vest, i vntul, o cea verde-cenuie, nvrtejit. Se ntreb cum putea s zac el n buncr i, n acelai timp, s par c plutete deasupra diferitelor pri ale insulei, apoi observ c din trupul su ieeau mii de fire aurii, fiecare n parte conectat la cte-un punct de pe insul. i ddu seama c era ca i cum acele fire i-ar fi canalizat simurile, permindu-i s aib o privire de ansamblu asupra locului, s cerceteze toate detaliile. Auzi o voce.nu, dou voci. Una nbuit, agitat, chemndu-l napoi n bezna vieii, creia el i rezista, ascultnd, n schimb, de cea de-a doua voce, moale avnd, mai degrab, o sonoritate muzical dect una de vorbire carei transmitea un sentiment de calm i de for similar cu cel

trit n timpul copilriei sale, atunci cnd ngenunchea n biseric: un sentiment asociat de el cu Dumnezeu. Nu credea c acel dumnezeu care-i vorbea acum era cel din timpul copilriei lui, ns era recunosctor c rugciunile sale ajunseser la urechile cuiva, i din moment ce n mintea sa un dumnezeu era la fel ca altul, nu avea niciun fel de probleme morale cu transferul de credin. Iar cnd gndurile ncepur s i se modifice, devenind ciudat de ascuite i de elevate, ncrcate de o resemnare sumbr, cnd ncepu s se gndeasc la el nu ca la Bert Cisneros, ci ca la Quentin Norcross, s se vad pe sine ca pe un brbat nalt i palid, cu trsturi vultureti i ochi nfundai n orbite, ascuni de sprncene stufoase, mbrcat n costumul su de duminic, din stof neagr, nu se mai ntreb nimic, tiind c nu se cdea ca el s priceap cile Domnului, i se ls dus de aceste gnduripomeninduse mergnd ntr-o zi cu cerul nalt i albastru, cu nori cumulus ivindu-se departe, deasupra mrii, fcnd fiecare pas cu fermitate, apsat, de parc ar fi dorit s lase urme clare. Cnd ajunse la marginea stncii de vest, se opri n iarba pn la genunchi, se aplec nainte i se uit pe peretele de stnc. Cu suprafaa lui fisurat i cenuie, avea aspectul unei fruni strvechi i putrezinde, ieind din mare ncruntat de gnduri chinuitoare. Caldeira de valuri de la baza sa prea s-l nface, s-i nfig n burt un grunte din tonele ei ngheate, iar el se ridic, i pironi ochii pe marea luminat de soare, pe colinele ei de cobalt, plutind departe, nspre orizont. I se prea ciudat c nu-l durea nimic.Durerea care-i rodea intestinele l adusese n acest loc, iar acum, de parc decizia lui s-ar fi dovedit a fi un leac, se simea calm, translucid, scpat de suferin. Dac ar fi fost numai att, numai durerea, ar fi ndurat pn la sfrit; ns nu mai putea suporta s vad cum boala sa grava noi linii pe faa Marthei, desfigurnd-o la fel de hidos cum mutilase marea stnca. Aceasta era calea cea mai bun, cea n acord cu morala. Ea nu l-ar crede niciodat n stare de sinucidere; ar presupune c mergea pe stnc i c suferise un spasm i-i pierduse echilibrul. Ar avea toi

banii de pe pmnt i era nc destul de drgu nct s-i gseasc un alt brbat, un nou tat pentru copii. Din fericire, erau prea mici pentru a simi adevrata ran a durerii. Oh, da, vor plnge i se vor gndi la el c a ajuns n rai. ns timpul va tmdui i aceste rni, i tot ce mai putea face pentru ei acum era s le grbeasc vindecarea murind cu repeziciune. Iar asta nu va fi pe att de dificil pe ct crezuse el. Era deja mort, ucis de fora hotrrii sale. Stnd acolo, se simea desprit de trecut, de viaa lui i credea c putea simi ntreaga insul n spatele lui. Golfuleul din dreptul rmului estic, unde scoicile stteau agate de stnci n balta lsat de maree; ierburile de pe rm care acaparaser colina din nord, umbrele ei complicate tremurnd n adierea brizei; un oarece de cmp uitndu-se din vizuina lui, ochii si negri holbai ca nite safire indiene; pianjenii albi existeni doar pe insul care l deranjau cu mucturile lor necontenite, ns eseau pnze de o complexitate nemaivzut ntre arbuti; rndunicile de mare rostogolindu-se iar i iar deasupra adncului. Le simea pe toate, adunate ntr-o unitate tensionat, ca i cum erau o for aflat lng el, alturndu-i-se n ceea ce trebuia fcut. Nu era un om religios. Natura sa pragmatic nu-i permisese s accepte existena unei viei de apoi i nu putea accepta nici acum aceast eventualitate. Oricum, credea c, dac exista vreun zeu, ar fi la fel ca aceast insul o prezen izolat, capabil s absoarb cantitile mai mici venite n sfera sa de atracie, asimilnd vntul care atingea vrfurile templelor balineze i mareele care mturau rmurile prin Tenerife. ntr-un fel, insula fusese zeul su, obiectul devoiunii sale, al strduinelor i speranelor sale i se simea acum mai aproape de ea dect oricnd altdat. ndrgea acest vechi loc i poate c asta, nu vreo abstractizare mistic, era definiia unui zeu: ceva elaborat cu grij i alimentat, un lucru care, dup un lung proces de devoiune, devenea una cu credinciosul. Se prea c gndurile sale erau orchestrate de spargerea valurilor i de ipetele pescruilor ntr-un soi de muzic, un zbor al logicii

i poeziei, i-i ddu apoi seama c pise nainte, c era n cdere. Avu un moment de groaz, ns ocul impactului i muctura frigului din ap i amorir frica i czu rostogolindu-se n lumina albastr-verzuie, lumina ngheat, ncet-ncet, ntr-un vis despre o furtun, ntr-un loca secret, unde i alii mprteau visul, unde nu tria nimeni i adevrul era forma, iar forma era haosul i haosul era ordonat din nou.IVVeni dimineaa, iar furtuna persista la Nomans Land. Valuri de culoarea cimentului se ngrmdeau pe plaj, erodnd rmul; norii se ntunecaser i se lsaser n jos, iar vntul lipea de sol iarba de pe dune, strbtnd, tios, ntreaga insul, aducnd rafale de ploaie la gura buncrului, trezindu-l pe Tyrell cu biciuielile lor. l dureau toi muchii, iar n gur avea nisip.Gemu, se frec pe coaps, alungnd un crcel, i scrpin un furuncul inflamat de la ncheietur i observ c Cisneros dormea nc, ncovrigat, cu gtul i capul bgate sub impermeabilul su, cu mai multe pnze de pianjen ntinzndu-i-se ntre picioare i perete. Tyrell se ntinse, scuip, apoi zise: Hei, Bert! Trezirea, porc murdar! Tyrell se ntinse i-l scutur de umr, iar Cisneros bolborosi ceva, ns i continu somnul. Ticlos bun de nimic, fcu Tyrell. Oricum, m descurc mai bine fr tine. Tragi de afurisitul la de rozariu i te vicreti sfinilor ca o hoac btrn. Mai du-te naibii!i supse dinii nclii, uitndu-se prin buncr. Peste tot erau pnze de pianjen, acoperind cimentul de un galben deschis, iar zeci de pianjeni albi fojgiau de-a lungul firelor, unii dintre ei fiind suspendai n aer, ca nite stelue, atrnnd de cte-un fir. Simi pe pulp micri care-i provocau mncrime, slobozi un ipt i zdrobi un pianjen care-i urcase pe sub blugi. Se ridic n picioare cltinndu-se, cu carnea contractndu-i-se, i ncepu s calce toi pianjenii care ncercau s-o tearg prin colurile ntunecoase. Cnd fu sigur c podeaua era curat, se opri zgribulindu-se, mbrindu-se singur ca s se apere de frig i cu ochii-n patru n eventualitatea c vreun pianjen ar fi cobort de pe tavan. Cisneros, zise cu glas tremurat. Trezete-te. Brbatul adormit pru c se

cutremur. Vrei s-i lai pe ticloii tia mici i sltrei s miune pe tine? spuse el, ncntat de sunetul vocii sale. Atunci n-ai dect, Bert. Mie-mi convine de minune, btrne. Mie mi-a ajuns, n m-sa de treab! Burdihanul mi-e gol ca o biseric de la ar mari noaptea, i-am de gnd s-mi gsesc o stridie ori vreo pasre moart, orice numai s mi-l umplu.Iei pe jumtate afar din gura buncrului i rmase aplecat pe buza lui, ridicndu-i gulerul impermeabilului. S-i aduc i ie ceva, Bert? Nu? Bine, atunci poate c ai s te simi altfel dup puiul tu de somn. M ntorc s te vd. Pn atunci, somn uor!i trecu picioarele peste buz, se scufund n nisip pn la glezne, apoi se opinti s urce panta dunei, mpiedicndu-se, trndu-se n patru labe pn sus, pe culme. Se ridic din nou n picioare, izbit n plin de vnt i biciuit de ploaie, scrutnd terenul accidentat: smocuri de iarb de un verde deschis, iindu-se din adnciturile ca nite ceaune, unele dintre ele avnd o lime de ase metri, iar dincolo, unde terenul se aplatiza, iruri de pini japonezi ntre care putea vedea un alt crater, la vreo treizeci de metri distan. nlate deasupra pinilor, spre mijlocul insulei, se vedeau sulie din lemn ntunecat n mod evident, nite ruine. Se puse n micare spre ele i ceva mare i alb-murdar sri din iarb, chirind, cu aripile flfind spre el, cu ciocul negru mpungnd aerul pe dinaintea feei lui; ip i el, i ridic braele n sus, agit pumnii, czu i se rostogoli n jos, pe dun.Ateriz n genunchi la baza dunei i se uit n jur dup pasre. Fusese o rndunic de mare era destul de sigur. Nu mai era nici urm de ea. i ddu seama c se apropiase prea tare de cuibul ei i se ntreb dac mai erau ou acolo. Ultima soluie, se gndi el. Ultima dintre blestematele de soluii. n primul rnd, oule crude se aflau jos de tot pe lista lui de preferine, iar n al doilea, nu era prea doritor s aib din nou de-a face cu rndunica. Se ridic n picioare, scutur firele de nisip umed de pe blugi i o lu spre ruine, croindui drum printre craterele npdite de vegetaie. ntre pini domnea o ntunecime verzuie, iar picturile de ploaie zceau ca nite perle transparente, agate de vrfurile

acelor; terenul era mai puin accidentat aici, ns plasele de pianjen erau peste tot, pnze ale pianjenilor albi, la fel ca i cei care npdiser buncrul. Le sfie, fcndu-i loc, iar dup cteva minute de mers iei de sub perdeaua vegetal rarefiat ntr-un lumini mare, n centrul cruia se aflau ruinele. Judecnd dup spaiul dintre butenii rmai ntregi i dup indrila mprtiat printre alte resturi, decise c trebuie s fi fost un hambar. Iar masa aceea de scnduri sfrmate din dreapta, lipite de sol ca de un pumn uria, trebuie s fi fost corpul principal al casei. Se duse la ruine, ncerc resturile cu vrful piciorului. Duumele ntunecate, licrind din cauza ghirlandelor de mucegai alb, buruieni iindu-se printre ele; buci de tabl sfrtecat. Sperase s gseasc vreo veche magazie cu ceva conserve, ns, dup toate aparenele, nu mai rmsese nimic care s-i fie de vreun folos.Norii se ponosiser deasupra lui, fii de cer cenuiu lsnd, pentru o clip, s se vad dincolo de ele, iar ploaia slbi; dar apoi fiile se nchiser din nou, lespezi groase de un cenuiu ntunecat, precum frunzele moarte, crnoase, presate mpreun, iar vntul izbucni ntr-o rafal tnguitoare, aplecnd toi pinii ntr-o parte, pentru a-i lsa apoi s se ndrepte zvcnind napoi, ca un ir de dansatori verzi i zdrenroi. Tyrel se ntoarse, nesigur n ce direcie s-o ia, ntrebndu-se dac n-ar putea dobor cu piatra vreuna dintre psri, i putu jura c vzuse pe cineva stnd la marginea luminiului. Cineva suplu, purtnd un impermeabil negru, cu glug. Inima-i tresri i fcu un pas napoi. Apoi nelese c ceea ce vzuse nu fusese dect o siluet uman grosolan, format printr-o combinaie dichisit de umbre i aciuni ale vntului, plus textura acelor de pin decolorate, n spaiul dintre doi pini. Oricum, o clip mai trziu auzi o micare i, de data asta, surprinse o siluet care se ascunse dup un trunchi de copac. Tu eti, Bert? strig el nelinitit, i cnd nu veni niciun rspuns, strig din nou: Cine-i acolo?Ploaia se ntei, mprocnd duumelele sparte de la picioarele lui, opaciznd imaginea pinilor, prnd s msoare trecerea secundelor cu fsitul tremurat al picturilor czute n ncrengturile dintre pini.

Hei! rcni Tyrell. Hei, cine naiba eti?Din nou, niciun rspuns, i, speriat, dup ce-i imaginase prezena unui nebun sau chiar mai ru, se pregtea s se ntoarc la buncr, cnd silueta avans n lumini i veni spre el cu un mers ontcit. O femeie. uvie de pr blond, aproape alb, lipite de frunte. Spre treizeci de ani, poate c ceva mai tnr. Avea trsturi nordice, ochi albatri, glaciali, o brbie i buze puternice; un chip care, dei nu era frumos, avea un fel de senzualitate impuntoare. Ea se opri la civa pai distan, pironindu-l cu o privire care prea att plin de speran, ct i bnuitoare, i fcu cu mna un gest doar pe jumtate, ceea ce-l fcu s cread c voise sl ating. Eti de pe vapor, zise ea. De unde tii tu asta? ntreb Tyrell, surprins. L-am vzut arznd, noaptea trecut.i trase o uvi de pr rebel napoi, sub gluga impermeabilului; o pictur de ploaie i alunec pe obraz i apoi pe brbie. Am ncercat s cobor pe plaj, dar furtuna a fost prea puternic. M-am rtcit. n aceast diminea m-am dus la buncr. tiam c, dac a supravieuit careva, acolo se va duce s-i caute adpost.i terse ploaia de pe fa cu dosul palmei. Prietenul tu nc mai doarme. Chiar aa? Ei bine, a avut o noapte cam grea. Tyrell clipi din cauza unei picturi de ploaie care i se strecurase ntr-un col al ochiului drept. Pe mine m cheam Tyrell. Astrid.i pronunase numele nesigur, ca i cum ar fi ezitat s-i dezvluie identitatea. tiindu-i numele, el se simi, dintr-odat, asigurat, dominator i avnd controlul, grijuliu cu sexul frumos. i ce faci pe aici, Astrid? ntreb el pe un ton ncurajator. Eu studiam. Pianjenii aceia albi. Cred c i-ai vzut. Sunt entomolog. Chestia cu gngniile, nu? Da, eu eu ar fi trebuit s fiu recuperat de aici, dar furtuna alupa n-a putut iei n larg. Prietenii mei vor veni aici imediat ce se va putea.Tyrell i putea nelege temerile: o femeie singur n acest loc uitat de Dumnezeu; ns simi c ezitrile ei erau produsul a ceva mai mult dect o simpl team c va fi atacat, c era prins n ghearele unei nesigurane profunde. Poate c, suger el, ar trebui s ne ntoarcem la buncr. S ne

adpostim de ploaie. Nu, zise ea, aruncnd o ochead n urma sa, ntr-o parte, apoi fixndu-l pe Tyrell cu o privire contrariat. Nu, am eu un loc. E mai aproape. i am mncare acolo, dac i-e foame. Doamne, o foame de lup. Ti-a fi pe veci recunosctor pentru orice ai putea s-mi dai.i oferi cel mai cuceritor zmbet de care era n stare, dar asta n-o fcu s se destind; continua s arunce priviri n toate direciile, de parc ar fi vrut s se asigure c totul era ca de obicei. Remarc rotunjimea snilor ei pe sub impermeabil, curbura coapselor, i simi cum dorina-i ddea ghes, dar cu o doz de culpabilitate catolic, dup ce se dojeni pentru astfel de gnduri desfrnate, izbuti s i-o scoat din minte. n afar de asta, i mai spuse el, vor veni amicii ei. ns dac ea voia s devin prietenoas asta era o alt poveste. N-ai niciun motiv s te temi de ceva, spuse el. N-am s-i fac niciun ru. Dar Bert sta-i colegul meu. El e din alt aluat. i bate nevasta. Are un cuit.Rse. n pofida acestui lucru, n ciuda faptului c este prost ca noaptea, individul se crede un soi de geniu. Da, mai bine ai avea grij cu el prin preajm. E o ameninare chiar i pentru el nsui. Dar am s-l in eu la respect, s nu-i faci nicio problem.Expresia ei trecu de la buimceal la perplexitate, iar apoi aceste emoii se contopir ntr-un rs trist. Oh, nu sunt ngrijorat, spuse ea. tiu c n-are de ce s-mi fie team.VCisneros continu s doarm, alunecnd din vis n vis, vise care l-ar fi uimit, n orice alte circumstane, prin natura lor bizar, dar acum ajunsese s le recunoasc drept parte dintr-un proces complex i semnificativ, ct se poate de natural prin incidena sa, fundamentul creaiei nsei. ntreaga via, nelese el, era un vis. Asta era ceva ce-i spusese mama lui pe cnd era mic, iar el l acceptase ca pe un adevr al copilriei, ideea c viaa cuiva nu era altceva dect o imagine efemer pe undele oglindite ale fanteziei lui Dumnezeu; se ndoia c mama sa o vzuse altfel dect ca un basm drgla. Acum i ddea seama c era adevrul suprem. Viaa i visele erau, ntr-adevr, una i aceeai, iar el fusese destul de norocos, prin virtutea oboselii i spaimei, s plonjeze

suficient de adnc sub suprafaa somnului pentru a ajunge la sursa viselor, locul de unde viaa-i trgea impulsul i sensul.Milioane i milioane de viei, de vise, curgeau spre el, de-a lungul firelor aurite care-l ancorau, ns, dotat cu o selectivitate de cunosctor, el alese s slluiasc numai n cele ale persoanelor care fuseser implicate, ntr-un fel sau altul, n viaa insulei: ale indienilor, fermierilor, soldailor, observatorilor civili i ale celor care, la fel ca i el, ajunseser aici din ntmplare. Vis c era un biat, jucndu-se pe vrful stncii, aruncnd cu pietre n clocotul apei de la baza ei, stnd pe spate, cu buruienile gdilndu-i nrile, privind nori att de imeni, albi i dolofani, nct ar fi putut fi suflete faimoase. Apoi o tnr femeie apru cu un brbat de la Gay Head pentru a-l alege drept primul ei iubit; zbovi mai mult n acel vis, extrgnd plceri lascive din timiditatea, durerea i plcerea ei. Apoi un comandant de submarin, un nebun, ncarcerat de propriul su echipaj, un brbat care credea c submarinul era decorat cu ornamente baroce, ca n navele lui Jules Verne, i c era narmat cu torpile din cristal, coninnd droguri i muzic; mai credea c navigase n ape secrete, c el i echipajul su vizitaser continente pierdute i se nsoiser cu femei verzi ca marea i erau hrzii extazului sensibilitii prin versurile unor rapsozi cu brbi din iarb de mare i perle negre sub limb.Aceste vise erau mult mai complicate n aspect dect altele i, n mod special, n folosirea lor n jocul lumii. n comparaie cu restul, erau ca turele i nebunii naintea pionilor pentru o clip, nu nelese de unde se alesese cu aceast imagine. Nu jucase niciodat ah, nu avea habar de piese sau de mutri. Dar mai apoi i ddu seama c, informat prin vise, devenea un alt brbat. Toate imboldurile rele ale vieii sale anterioare se desprindeau de el, unul dup altul, precum pielea nprlit; poftele lui dearte i avariia, toate acele caliti nestpnite ale naturii sale erau subsumate, treptat, ntr-un personaj contemplativ, sensibil, ale crui particulariti erau dictate de blndeea contagioas a unor suflete mult mai civilizate, i ncepu s neleag c exista un scop anume pentru

schimbarea sa, c nu ajunsese din ntmplare la Nomans Land. El urma s provoace o nou turnur n treburile Domnului, s pun n aplicare un nou concept. Aceast nelegere i mprtie i ultimele rmie de team i se dedic ntru totul folosirii viselor, nerbdtor acum s afle nu numai ce avea de fcut, ci i n folosul crei tabere urma s serveasc. Simea c se estompeaz, c devine tot mai inefabil, transformndu-se n alt vis, i, n loc s lase acest lucru s-l descurajeze, tri o beie a bucuriei n actul druirii sale, n simmntul de uniune care-l ptrunse, n nelegerea c, n ciuda fragilitii sale omeneti i a greelilor sale, destinul su i scopul su special aveau s fie curnd mplinite, pcatele-i fuseser iertate, iar el fusese ales s cunoasc trsturile Dumnezeului su.VIAezat la distan de ruinele vechii ferme, pe jumtate ascuns n umbra verde-cenuie a pinilor, era o caban mic, acoperit cu tabl probabil o magazie de unelte, care supravieuise anilor de bombardamente cu rachete i rbufnirilor climei. Scndurile ei, btute de vreme, erau negre de putreziciune i acoperiul era pe jumtate o ruin, ns Astrid fcuse o treab bun ca s-o amenajeze ca pe o locuin. Pe o mas ubred erau aezate o plit alimentat cu acumulatori, cu dou ochiuri i o lamp de furtun, iar lng ele zcea o grmad de echipamente de laborator: un microscop, eprubete i aa mai departe. Podeaua era acoperit cu un covor de ierburi uscate, iar o rezerv de cutii de conserve era aezat lng un perete; spaiile goale dintre scnduri fuseser acoperite cu noroi i ntr-un col era ntins un sac de dormit, cu dou pturi deasupra lui. Dup cteva minute lampa mprtia n jur o strlucire portocalie plpitoare, iar plita rspndea cldur n interiorul restrns, nclzind cutii cu tocan, i coliba dobndi un aer mai vesel; zgomotele vntului i ploii preau insignifiante i ndeprtate. Doar pnzele de pianjen ntinse ntre grinzi ddeau o not discordant, iar cnd Tyrell, gndindu-se c s-ar putea s fie prea sus ca Astrid s poat ajunge la ele, ntreb dac voia s le ndeprteze de-acolo, ea rspunse cu un glas abtut c nu

avea niciun rost. Pn dimineaa vor fi napoi.i ddu o cutie ars de tocan, avertizndu-l s o ia cu o crp deoarece era fierbinte. Sunt peste tot, sunt cu milioanele. Mda, unii dintre ei erau ocupai s-i fac un cuib din btrnu Bert.Se ls jos, cu spatele rezemat de perete, innd cutia cu tocan. O urmri cum se aaz vizavi de el. Ea-i dduse jos pelerina i se dovedi c purta blugi i un pulover alb i greu, din ln. Puin cam slbnoag, se gndi el, dar nu era rea deloc. Ea-l surprinse privind-o i el ciocni cu lingura n cutie. E bun.Ea nu-i rspunse i continu s-l fixeze, cu trsturile ncordate. S-a ntmplat ceva? ntreb el.Ea tresri, de parc mintea i-ar fi fost n alt parte, ddu din umeri i zise: Nu. Trebuie s fie ceva, fcu el. Ari de parc cel mai mic zgomot te-ar face s treci prin acoperi.Ea scoase un hohot nervos. Probabil din cauza furtunii. Da, sigur, rspunse el pe un ton insinuant, asta trebuie s fie.Ea-i feri ochii i amestec tocana. Nu i-e foame? o ntreb el i mai lu cu lingura o mbuctur. Nu prea.Ea-i ridic brusc privirea, pru c vrea s spun ceva, ns rmase tcut.El se mai nfrupt din tocan, mestec. Povestete-mi despre tine. De unde eti? Woods Hole, i rspunse apatic. N-am fost niciodat pe acolo. Eu sunt de prin New Bedford. Iar nainte de asta am locuit la Belfast.Se ateptase ca asta s strneasc vreo reacie, ns ea i vzu mai departe de scormonirea tocanei. A trebuit s-o terg de-acolo, zise el. tii, ceva probleme cu englezoii.Tcere. Am fcut parte din IRA, adug el fr vlag, cu dispoziia oscilnd ntre furie din cauza lipsei ei de interes i ngrijorare c s-ar putea s nu-l cread.Se decise s fie ostil. Te plictisesc? ntr-un fel, da, spuse ea. n alt fel nu. AhaLs conserva jos. Atunci, poate c ar trebui s m luminezi i pe mine de ce te plictisesc, ca s evit asta pe viitor. N-are importan, fcu ea. Poate c nu, spuse el. ns am impresia c i-ai fcut o prere negativ despre mine. i dac mi-am fcut? A prefera s nu fie aa, asta-i tot. Ai nghiit toat propaganda aia englezeasc afurisit despre IRA? Pentru c, dac asta-i Oprete-te, zise ea. Doar

oprete-te. Pentru c, dac despre asta-i vorba, continu el, am s-i spun c nu-i nimic adevrat, doar un car de minciuni. Nu vreau s aud nimic!Vocea i se ascuise. Totu-i i aa o minciun, fr s mai fie nevoie s adaugi i tu ceva! Ascult-m! Nu, fcu ea. Tu s asculi! Te-ai nscut la Belfast, dar n-ai avut nici n clin, nici n mnec cu IRA. Acum trei ani ai emigrat ca s poi lucra n restaurantul veriorului tu, n New Bedford, i n-ai fcut niciodat ceva mai rsrit n afar de a lsa nsrcinat vreo fat din partea locului.Pentru o clip, el rmase ncremenit, incapabil s nege mcar. Cum, zise el n cele din urm, de tii asta? Nu te-am mai vzut niciodat pn acum.Brbia ei tremura. Am un dar, rosti fata, i scoase un hohot disperat. Vrei s spui c eti un soi de medium sau ceva asemntor?Ea ddu din cap.O prinse de ncheietur, nfuriat, temndu-se c deja-i cunotea toate secretele; ns i eliber mna i se uit unde-o prinsese, ateptnduse s vad o vntaie. Apoi ea l privi, iar el crezu c-i detectase n ochi o nou fervoare; lu asta drept o expresie de dezgust fa de minciunile lui i ar fi vrut dintr-un motiv pe care nu-l prea nelegea s repare ce se mai putea. mi pare ru, rosti el, hotrndu-se s mrturiseasc tot, s explice c autoamgirea l ajutase si nfrunte sentimentul de vinovie simit dup ce fugise din Belfast. tii, am fost unchiul meu a fost n IRA. Nu m-am simit niciodat prea bine pentru c nu l-am urmat. Familia El era singurul subiect de care se vorbea. Afurisitul de unchi al meu, Donald. Celebru i la mititica. Dar nu l-am putut imita pe Donald, mi era fric asta fcea parte din meniu. Dar n-am putut nelege niciodat cum era s ridici arma i s omori pe cineva. Vreau s spun, Doamne, ct i mai ura pe englezoi. ns n-am putut s pricep de ce trebuia s omori. tii despre ce vorbesc?Ea nu spuse nimic, ns el putea simi presiunea ochilor ei albatri i reci. M asculi? ntreb el. Fir-ar s fie, cu tine vorbesc. Asculi? Da. Sunt un la, zise el. Nu mi-e ruine de asta, pe bune. Eram doar preocupat de ce-ar putea crede alii despre mine. Donald era att de al naibii de

faimos. Nu voiam s sufr prin comparaie, i de-asta am minit. Dar sunt destul de mulumit c sunt un la. Nu-i nimic ru n asta. Dac am fi fost mai muli astfel de lai, poate c lumea ar fi un loc mai plcuti nfrunt privirea, ncercnd s-i descifreze prerea. Cu toii suntem att de firavi.Ea rostise asta cu atta nostalgie, nct presupuse c n-avea de gnd s-l judece, c nimic din ce fcuse el, ru sau bine, n-avea vreo importan pentru ea. Iar asta-l fcu s se simt stnjenit. Fr armura de minciuni, motivaia i structurile vinoviei care s-i dirijeze conversaia, nu-i mai venea nimic de spus n minte. Culese cu furculia un rest de carne de vit. Mai vrei? l ntreb ea. Nu acum.Ploaia fia pe caban, iar o rafal de vnt scutur scndurile i n deprtare bubui tunetul. Ar trebui s vd ce mai face Bert, spuse el sumbru. Cred c-i va fi i lui foame.Astrid i puse mna pe bra. Mai stai ceva timp, zise ea. Doar puin. Am stat aici singur atta vreme. De ct timp eti aici? Mi se pare c au trecut ani, spuse ea dus pe gnduri.Tyrell se sprijini cu spatele de perete; n pofida jenei de a fi fost prins cu minciuna, cldura din stomac l fcea s fie relaxat i vorbre. Cred c btrnu Bert mai poate atepta.Art spre tavanul acoperit cu pnze de pianjen. Ce-ar fi s-mi povesteti despre micuii ti prieteni de acolo?Expresia ei nghe pe loc. Spuneai c-i studiezi, nu? Aa-i, glsui ea, cu un tremur n voce. Deci care-i treaba cu ei? Ea zise ceva ce el nu nelese. Ce-ai spus? Sunt veninoi, fcu ea. Veninoi?El ni n sus, simind punctele inflamate de pe brae i picioare. Rahat, cred c m-am ales cu vreo ase mucturi! Ce-ar trebui s fac? Nu-i fie team, zise ea. Veninul lor acioneaz rapid. Probabil ai avea nite halucinaii. Dar, dac ai fost mucat i nc mai eti n via, nseamn c eti imun.Rse ncet. La fel ca mine.i aminti de Cisneros. Trebuie s-l iau pe Bert! Miunau peste el. EuCeva de pe faa ei l opri i ntre omoplai simi un fior ngheat, care se ntinse i-i cuprinse spatele. Ai fost la buncr. Spuneai c doarme. Ai trecut prin attea, zise ea. N-am vrut s Nu tiu. Poate c ar fi trebuit s-i spun. Eram buimcit. Am stat aici atta timp,

doar cu psrile i pianjeniiBrbia-i tremura, iar ochii-i luceau. Ce s-a ntmplat cu el? Prietenul tu nu era imun. Ce tot spui? E mort? Da. Iisuse!Tyrell arunc o privire n sus, spre tavan, la pianjenii albi, n form de stea, care se trau de-a lungul pnzelor lor. i aminti cum i vorbise lui Cisneros n dimineaa aceea, ironizndu-l, iar omul era deja aproape un cadavru. Plin de ur, sri n picioare i nfac un b de pe mas, ncepnd s distrug pnzele. Nu te rog!Astrid l prinse din spate, punndu-i o mn pe b i luptndu-se pentru el. Arta nspimntat, cu ochii holbai, iar un nerv i se zbtea pe obraz, i nu att opintelile ct vederea feei ei l fcu s se opreasc. Ce s-a ntmplat?O mpinse ct colo i nvrti bul printre pnze. i plac micuii ticloi, nu-i aa? Nu, nu-i aa. EsteO lu de umeri i o scutur. Vrei smi faci o favoare? Spune-mi ce-i cu tine! Odat te pori de parc a fi ultimul brbat de pe pmnt i simi o imens nevoie interioar s i in companie, iar n clipa urmtoare te pori de parc ai fi auzit bti din aripi de piele i urletele lupilor.O scutur din nou. Aici ceva nu-i cum s-ar cuveni. Vreau s-mi spui ce se petrece. Nimic, zise ea. Absolut nimic. Fir-ar s fie!O plesni peste fa. Spune-mi! Nimic! Nimic!O lovi din nou. sta-i adevrul!ncepu s rd i s plng n acelai timp, tot mai aproape de isterie. Nu se ntmpl absolut nimic! Jur!Jenat de propriu-i comportament, o ajut s se aeze i-o petrecu cu braele, mngind-o cu promisiuni mormite. Poate c singurtatea o zdruncinase asta, i natura morbid a cercetrilor ei. Probabil c rmsese blocat aici timp de o sptmn i ceva i, tiind ceea ce tia acum, el se ndoia c ar fi n stare s reziste mai mult de o sptmn pe Nomans Land fr a fi afectat ct de ct. Ea oft i se ls pe el, cuibrindu-se sub braul lui, i el fu uluit ct de echilibrat i puternic l fcea s se simt aceast mic dovad de ncredere. Nu-i putea aminti cnd se mai simise aa poate c niciodat i se ntreb dac nu cumva faptul c fusese obligat la onestitate, la mrturisiri curase mizeria i-i permisese o astfel de viziune limpede asupra sa i a

lumii. Se prea c renunarea la aprare, la minciuni nsemna i renunarea la sentimentul de vinovie i la fric; iar acum, stnd aici, cu braul cuprinznd-o pe aceast femeie ciudat, ntr-un loc ciudat, mai vulnerabil dect fusese vreodat la atacul hazardului, se simea capabil s ia decizii reale, unele determinate de logic, altele de imboldul inimii, i nu ca reacii la ceva ngrozitor, de care ar fi dorit s uite. De asemenea, i spaima lui dispruse, i acum putea nelege c acea team nu fusese de ceva specific, nici mcar preocupare pentru viaa lui din vltoarea politic din mohortul Belfast; fusese speriat de toate, de orice alegere i posibilitate. i-i ddu seama nu numai c aceast team se fundamentase pe falsitate, dar c tot ceea ce ndrgise el femei, ar i restul fuseser embleme ale fricii, obiecte n care putea nfige steagul minciunilor sale i simularea moralitii. Privind fibrele scndurilor uzate, la fel de complicate i clare ca i circuitele imprimate, crezu c putea distinge calea care ducea nainte, cum va renuna el la noiunile iluzorii de eroism, alctuindu-i o via calm i solid. Devenind un erou banal, sacrificndu-se pentru familie i prieteni. Asta era tot ce putea face. Lumea era un farmec prea puternic pentru ca un singur om sau o idee s-l poat desface. Indiferent ct de pline de pasiune ar fi fost protestele tale, ct de nvalnic ar fi fost sngele sau inteniile tale, vraja continua zi de zi pe pnza sa pervers, cutremurat de spasme, rspndind comaruri i tragedii. Aceasta era lecia ce trebuia nvat despre Belfast, despre toi bieii ri i atmosfera btioas. Capitulare. S priveti nuntrul tu pentru noi lumi de cucerit i principii de abandonat.Observ c respiraia lui Astrid devenise tot mai profund i regulat i, gndindu-se c adormise, ncepu s o aeze n poziia culcat, intenionnd s-o acopere cu o ptur i apoi s scape de crcelul care-i cuprinsese braul. Pleoapele ei se deschiser, i ea-i ntri strnsoarea n jurul oldului lui. Nu pleca, opti ea. Eti adormit, zise el. Nu, nu sunt M odihnesc doar. Pi chicoti el poate c ai face mai bine s te odihneti ntr-un sac de

dormit. Bine.Ea se ridic alene n picioare, se duse la sacul de dormit i apoi, cu ochii n jos, i scoase pantofii i blugii. Asta-l surprinse. O privi cum i trage blugii jos de pe coapse, cum iese din ei avnd postura delicat i stngace a unei berze. Avea picioare lungi i frumoase, albe, albe, i prin chiloii ei putu vedea smocul blond al prului pubian. I se uscase gura. Privi n alt parte, apoi napoi, cnd, n loc s intre n sacul de dormit, ea se aez deasupra lui, acoperindu-se cu o ptur. Picioarele ei se arcuir sub ptur, minile ei coborr de-a lungul coapselor i el tiu c-i ddea chiloii jos. Fata se ntoarse ntr-o parte, spre el. n colul ntunecos, ochii ei erau mari i plini de lumini. Hai lng mine, zise ea.Furtuna izbi cabana cu un val de vnt, iar ploaia clipocea pe acoperi i, cu toate c Tyrell avea un acces curios de moralitate, iscat de invitaia lui Astrid, pentru c erau doi strini i toate astea n-ar fi trebuit s se ntmple, furia furtunii l fcu s rmn. Se apropie de mas i stinse lampa de furtun. Cercurile concentrice, roii ca para focului, ale spirelor plitei pluteau n bezn ca nite nimburi bizare. Se debaras de haine i, zgribulindu-se, se ghemui sub ptur, ntorcndu-se spre ea. Fata-i ridicase puloverul pn la gt, iar snii ei se rostogolir, lipindu-se de pieptul su, nclzindu-l. n lumina difuz rspndit de plita ncins, trsturile ei deveniser seductoare, ochii ei pe jumtate nchii. Voia s-i pun o ntrebare, s neleag cum de se ntmpla aa ceva, s se asigure c nu era nimic josnic, nimic de joas spe, ci un lucru curat i aezat, ceva potrivit cu nltoarele sale sensibiliti curate; ns ea se lipi de el i-i ddu seama c era ceva de bine. Credea c putea ghici cum l mnjea albeaa membrelor ei, iar cnd o ptrunse, simi micarea ca pe o presiune plcut pe burt, o senzaie de genul celei ncercate cnd iei un viraj cu o main rapid i te scufunzi imediat ca i cum ntreaga lume te-ar mpinge adnc n ncordarea de plu a mainriei. A trecut atta timp, opti ea, imobilizndu-l, cu minile mpreunate la spatele lui. Atta timp.Nu era prea sigur ce nsemna asta, ns prea c era valabil i pentru el, prea c trecuse o venicie de cnd

nu mai simise o asemenea imersiune perfect, i-i nfipse degetele n carnea rotunjit a coapselor ei, innd-o lipit de el, mpingndu-se mai adnc, smulgndu-i un geamt uor, din gt, i, fr s fi neles absolut nimic, spuse: tiu, tiu.Tyrell se trezi pentru a vedea c furtuna nu contenise. Crengile pinilor zgriau pereii exteriori, iar vntul era o tnguire constant, desprins din mare. De pe plita ncins se desprindea o lumin roiatic, difuz, prnd s se mprtie spre tavan ca un praf ngroat, ca pulberea de rugin pe emailul negru. Era dezorientat de uieratul oscilant al vntului, de spumegatul nencetat al ploii i pentru a se trezi mai uor, se ntoarse spre Astrid, lsndu-i braul stng s-i cuprind mijlocul. Ea nu se clinti. Se uit la ea, iar ochii i se adaptar la ntuneric i, cnd ncepu s-i disting faa, i se opri inima n piept de ceea ce vedea. Orbite goale; fii uscate de tendoane, ntinse peste pomeii descrnai, dini lips i osul maxilarului, vizibil printre resturile de piele glbuie; uvie de pr decolorat ataate unui scalp pergamentos. Duhoarea de mormnt i astupa nrile i-o putea simi lipicioas sub braul su. Scoase un urlet, se rostogoli de pe sacul de dormit pe ierburile uscate care acopereau duumelele i se ghemui acolo, gfind, rezistnd impulsului de a ceda panicii, ncercnd s se conving singur c, de fapt, nu vzuse aa ceva. Astrid? fcu el.Niciun sunet.i cut febril blugii, se repezi s-i mbrace. O strig mai tare. Nimic. I se fcu pielea de gin. i puse puloverul i-i bg picioarele n pantofi. Astrid! zise el. Trezete-te!Ar fi vrut s ngenuncheze lng ea, s arunce o privire mai ndeaproape i s se conving de ceea ce vzuse, ns nu-i putu face atta curaj. Se retrase. Colul mesei i mpunse coapsa; lampa de furtun se cltin i aproape c se rsturn. O prinse, bjbi pe mas dup un chibrit. Minile i tremurau att de ru, nct irosi trei chibrituri n ncercarea de a aprinde lampa, iar cnd lumina se stabiliz, i trebui ntreaga sa voin s se ntoarc spre sacul de dormit. ip din nou i se cltin sprijinindu-se de u, incapabil s-i vin n fire, transfigurat de vederea acelui

lugubru cap de mort iit de sub ptur, cu orbitele golite, orientate spre pianjenul alb, legnndu-se de un singur fir, atrnat chiar deasupra. Pianjenul cobor ntr-unul dintre gvanele goale, iar pentru o clipit, ochiul pru s clipeasc.ntreaga stpnire de sine a lui Tyrell se spulber. Urlnd, nfc ua, deschiznd-o, i o lu la goan cu toat viteza printre pini, crengile ude biciuindu-i faa i pieptul. ni n lumini, oprindu-se lng ruinele cldirii principale. Ploaia-i lovea faa fr nicio mil, udndu-i lna puloverului. i terse ochii, lund-o spre plaj, spre buncre, apoi se opri, amintindu-i c Cisneros era mort, nemaitiind n ce direcie s-ar afla n siguran. Pinii grbovii i aplecau vrfurile acelor de un verde nchis, un fulger fcu o crptur de un alb strlucitor n masa de nori plumburii adunai pe cer nspre est, iar dinspre plaj se auzea bubuitul valurilor. nspimntat, deodat, la gndul c Astrid l urmrise, se rsuci. Dinspre pini venea cineva, dar nu era Astrid. Era Cisneros. mbrcat n blugi i cu o cciul de ln pe cap, ntr-un impermeabil care licrea pe el din cauza ploii. Zmbea.Gndurile lui Tyrell erau n plin haos. Se retrase din calea lui Cisneros, dar, pe cnd o fcea, i ddu seama c tot ceea ce-i spusese Astrid fantom sau ce-o fi fost fusese o minciun. Cisneros nu putea fi mort. Evident c nu. Dar nc nu era n stare s se ncread n asta i continu s se retrag, strigndu-l pe Cisneros. Bert! url, acoperind vntul. Pe unde-ai fost, Bert? Salut, Jack! Care-i problema, btrne? Bert?Tyrell era nc nesigur cu cine i cu ce anume se confrunta acum. Te-am lsat n buncr. Intenionam s m ntorc, ns am vrut s te las s dormi. Am dormit pe cinste, zise Cisneros apropiindu-se. Faine vise. Tu ce-ai mai fcut? Am ncercat s gsesc ceva de mncare. i ai dat de ceva?Rspunsul lui Tyrell muri nainte de a-l fi pronunat. Avea burta plin, nu era nicio ndoial. Iar dac Astrid fusese o fantom, cum era posibil? i terse din nou ochii de picturile de ploaie, derutat. Cisneros se oprise la civa pai distan, imaginea sa, nceoat din cauza ploii, nvlind n faa lui Tyrell. Pari cam dat peste cap, btrne, spuse Cisneros. N-ai

niciun motiv s fii zdruncinat. sta-i un loc bun.Tyrell scuip un hohot sardonic. Oh, nu mai spune? Nu te simi bine, btrne?Cisneros chicoti. Ia-o ncet. Calmeaz-te. Dumnezeu e aici. Dumnezeu?Un fior rece ncepu s-i strbat ira spinrii; scrotul i se strnse i clipi ca s nlture picturile de ploaie, ncercnd s se uite mai bine la Cisneros. Se simea n centrul unui haos verde-cenuiu, fr form sau limite, singurul lucru real ntr-o irealitate vast. Cum adic Dumnezeu? Nu vorbesc despre Iisus, zise Cisneros cu un alt chicotit stins. Oh, nu! Nu m refer la Iisus. Atunci, la ce te referi? Este interesant, fcu Cisneros. M ntreb dac ideea de Dumnezeu n-a fost cumva bazat pe o premoniie a ceea ce exist aici. tii, este posibil. Este evident c exist unele similariti uimitoare ntre legile karmei, anumite precepte cretine i adevratul proces al pufni, amuzat divinului.Fluena nefireasc a lui Cisneros i conceptele abstracte autodidacte l tulburau pe Tyrell; portughezul era ntotdeauna cel care-i ddea aerele de stpn, dar, pentru c nu avea niciodat nimic inteligent de spus, efectul era ridicol. Acum, efectul era puin cam nspimnttor.Ploaia se intensific, iar Cisneros se undui ca un miraj. Ceva atrna de mna lui, legnndu-se nainte i-napoi, i strpungnd ploaia cu privirea, Tyrell vzu c era o stea cu opt coluri, cioplit rudimentar dintr-o bucat de cochilie, gurit i nfipt la captul unei coarde. Ce-i aia? ntreb Tyrell. Doar ceva fcut de mine n timp ce te ateptam.Cisneros arunc steaua n sus i o prinse n pumn. Lucrurile s-au mai schimbat la mine, Jack. Nu mai sunt cel care eram. Pi, niciunul dintre noi nu mai e, Bert, zise Tyrell, ncercnd s par relaxat i dndu-se cu un pas napoi. A fost o noapte oribil. Asta-i adevrat, fcu Cisneros. Dar este mai mult de att. Este singurul adevr care exist.Tyrell observ, pentru prima dat, c ploaia nu prea s-l deranjeze pe Cisneros: i se scurgea n ochi, dar, cu toate astea, nu clipea niciodat. Ar fi vrut s fug, dar nu tia vreun loc sigur unde s se ascund i nici nu tia precis de ce anume s-ar fi ascuns. Vorbete-mi despre

Dumnezeu, Bert, spuse el, hotrndu-se s-i nfrng teama, spernd c purtarea de acum a lui Cisneros nu era dect o dereglare provocat de suferin i de oboseal. Chiar vrei asta, Jack? Nu prea pari genul de individ cruia s-i pese ct de ct de Dumnezeu. Dar Cisneros i nvrti stelua pe coard dac vrei s asculi, ai venit exact unde trebuie. Pen c eu sunt cel care le va spune tuturor despre Dumnezeu. Imediat ce plec de pe insul, asta am de gnd s fac. Am s predic adevru despre Dumnezeu aa cum este i despre lume, cum nu este.Zmbetul su prea rezultatul serenitii absolute. nelegi? Nu chiar, rspunse Tyrell. De ce nu-mi explici tu? Aceast lume, zise Cisneros, agitndu-i mna spre pini, nu-i nimic altceva dect un vis. Chicoti. Chestia este c nimeni nu tie cine-l viseaz. Nimeni, n afar de mine. i cine-i acela? i cnd am s spun tuturor, continu Cisneros, ignornd ntrebarea, am s le spun c nu-i nimic acolo, c tot ceea ce fac e n ordine, pen c nu-i nimic prin care-ar putea rni pe cineva, totu-i doar un vis atunci se va instaura haosul. Poate c vor fi snge, sex i nebunie. Un minunat haos de vise. Dar poate c va fi nceputul unui nou i glorios potenial. Cred c s-ar putea s fie exact aa, chiar cred asta. Cred c frumuseea i sperana vor renate. De ce altceva le-ar mai psa?Tyrell i meninea atitudinea sfidtoare, ns continu s studieze posibilitile de fug i ascundere. Chiar aa, Bert? Nu m crezi, nu? Nimeni nu te va crede un portughez analfabet i pipernicit. Vor rde de tine pn-n New Bedford. Vrei s-i dovedesc, Jack? M-au nvat i pe mine cteva trucuri. Sunt sigur c pot gsi unul care s te impresioneze. Mi-ar plcea. D-i drumul arat-mi chestiile tale. Va fi plcerea mea.Zmbetul lui Cisneros se li, dezvelindu-i dinii de aur; faa sa ntunecat i ridat prea s aib o rutate stilizat i viclean, amnuntele pierzndu-se n uvoaiele ploii. Apoi chipul su ncepu s se albeasc. Vise, Jack, zise el. Asta-i tot. Vise ca mine, ca tine. Ca prietena ta din caban.Tyrell vru s-l ntrebe cum de aflase de Astrid, ns panica i nfrnse curiozitatea, intuindu-l nemicat i

ngheat. Cisneros se destrma, devenind tot mai vag i indistinct, o nluc n ploaie. Totui, glasul i rmnea puternic. S-i aminteti de asta, Jack, atunci cnd crezi c tii ceva. Nu tii nimic, btrne. Nimic. Eti ca fumul, eti o cea deasupra apei, nu eti nici mcar att de concret ca roua. Iar ceea ce simi i ceea ce tii este chiar i mai puin real dect asta. Gndete-te la tine doar ca la o scnteie n ntuneric, vizibil o clip, apoi dus. ns nu pentru vecie, Jack, asta se ntmpl cu lucrurile adevrate, cele ce triesc i apoi mor. Eti ca vntul, un tipar, o form, pe care o cheam realitatea, din cnd n cnd, pentru a se juca un pic cu ea, pentru a face vise noi, pentru a se amuza. Faci parte din joc, un actor oniric dintr-o pies.Cisneros dispruse aproape cu totul; tot ce mai rmsese era o siluet uman grosolan care fcea o gaur n ploaie, o opacitate sesizabil pe fundalul oferit de pini. Vise, se auzi glasul lui Cisneros, o oapt sonor, ridicndu-se peste uierul vntului. Uneori sunt frumoase, Jack. Frumoase, lente i senine.i mai multe fulgerri izbucnind dinspre est, acompaniate de un trosnet nspimnttor de tunet. Iar alteori sunt comaruri.VIICum, se gndi Cisneros, s-a putut el scufunda n hurile fostei sale viei? Cum putuse fi o brut att de afectat, un astfel de torionar al femeilor i al celor slabi? Presupunea c la fel ca majoritatea prietenilor si fusese nlnuit de tradiii, de latura spiritual i de rutatea fizic a vieii printre portughezii din New Bedford. Era sigur c abuzurile constante comise de tatl su asupra mamei sale i deformaser propriul comportament, iar el nu fusese capabil s-i depeasc originea. Ei bine, acum i se dduse o ans de rscumprare mai mult chiar, i fusese ndeplinit dorina lui de-o via de a ti i de a avea ndemnare de a aplica ceea ce tia, i avea de gnd s se foloseasc din plin de aceast ans. Iar n procesul de rspndire a adevrului n ntreaga lume, avea s compenseze toate momentele oribile pricinuite soiei i copiilor si, i tuturor celor crora le fcuse ru. El, spre deosebire de Tyrell, avea un potenial nefolosit; era capabil de schimbare. tia ct de prosteasc

era mndria de sine, lund n considerare natura sa efemer; dar, cu toate c era doar o creaie, o iluzie, asta nu era o scuz pentru ignorarea bunei-cuviine ori pentru negarea potenialului su. Chiar dac Tyrell era n stare s accepte cum stteau lucrurile ceea ce Cisneros se cam ndoia , n-ar fi niciodat capabil s-i menin latura uman; nu era puternic, nici rezistent. Era pcat, ns Cisneros nu avea timp de pierdut cu milostenia. Avea o lume ntreag de instruit, de iluminat, iar soarta lui Tyrell nu-l preocupa. Va mai ncerca, mai trziu, s stea de vorb cu el, ns pe moment erau multe de aflat, att de multe de neles. Se ls s se risipeasc n vis i n locurile adnci de sub el, acolo unde se contopi cu miile de miliarde de forme ale Creatorului su.VIIIEra aproape de amurg, furtuna continua nc i de-abia atunci izbuti Tyrell s-i fac destul curaj nct s se apropie de buncr. Era ud pn la piele puloverul su, o ln urt mirositoare, decolorat i leoarc de ap i tremura de frig; cu toate astea, se inu departe de buncr o bucat de vreme, suspicios fa de ce-ar putea gsi nuntru. Valuri uriae, cenuii, marmorate de spum se ridicau din mare, sprgndu-se explozive de plaja erodat, aducnd un flux firav pn la buza buncrului, pentru ca apoi s se retrag, lsnd n urm o pant de nisip roiatic, strbtut de canale adnci; vntul culca iarba la pmnt pe vrful dunelor. ns, n pofida ferocitii elementelor naturii, Tyrell simea c partea cea mai grea a furtunii trecuse i c pn diminea marea se va liniti, iar cerul va fi senin i orice foc aprins pe plaj va fi observat de paznicul farului de la Gay Head. Deci nc o noapte aici i apoi va fi n siguran. Dar acea ultim noapte se ntindea nesfrit naintea lui i-i ddu seama c se afla ntr-un mare pericol din cauza primejdiilor din mintea sa dac nu de altceva. Asta, i zise el, trebuia s fie cauza a tot ceea ce vzuse i trise. Teroarea incendiului de la bordul Preciosillei, a notului pn la rm toate aceste lucruri l zdruncinaser ntr-un fel sau altul, pentru c nu inteniona s cread tot ceea ce vzuse. Iar dac avea de gnd s-i potoleasc temerile, trebuia s arunce o

privire n interiorul buncrului, pentru a ncepe s-i fac ordine n minte, ntrind-o mpotriva singurtii din noaptea care-l atepta.n cele din urm, lundu-i inima-n dini, porni n jos, pe pant, scufundndu-se pn la jumtatea gambei cu fiecare pas fcut n nisipul umed. Se opri la colul buncrului, lund putere din fora mrii, umplndu-i pieptul cu vigoarea ei, cu mirosul ei srat; apoi se tr lng col i privi peste buza buncrului. Se simi uurat vzndu-l pe Cisneros zcnd ghemuit n umbra interiorului, nc mbrcat n impermeabilul negru i n blugi, cu faa ntoars spre perete. Beert! strig el. Trezete-te!Cisneros nu se clinti; pnze de pianjen se ntindeau ntre umerii lui i peretele buncrului, iar altele formau o legtur ntre ncheieturile sale i genunchii si. Nu se vedea niciun pianjen n orice caz, nu pe lng trupul su. i nu mai erau att de muli pe ct fuseser pe perei i pe tavan. Haide odat, Bert, fcu el, cu o und de nelinite i implorare n glas. Trezete-te naibii odat! Poate c era mort, se gndi Tyrell. i ce spunea asta despre Astrid? Aproape c se convinsese c nu fusese real, dar dac ce spunea ea era adevrat Doamne, ce mai nebunie! Se ndoia c va fi vreodat n stare s rezolve problema. Strig din nou i, ca i mai nainte, Cisneros nu-i rspunse. Inspir adnc, i inu rsuflarea, se aplec peste prag i-l nep cu arttorul pe cel adormit.Degetul se nfipse pn la articulaie n umrul lui Cisneros, iar Tyrell simi pe ntreaga lungime a degetului o micare care-l gdil.Scoase un ipt de groaz i czu napoi. Trupul lui Cisneros se undui i se foi, iar n timp ce Tyrell l privea, acesta ncepu s se destrame, pelerina cu aspect att de real, blugii, fia de piele tuciurie vizibil ntre linia prului n dezordine i gulerul impermeabilului, cu toate dizolvndu-se n miriade de forme albe, diferite, mii i mii de pianjeni mprtiindu-se, crndu-se unul peste altul, dovedind c trupul fusese alctuit din nimic altceva dect din minuscule forme arahnoide, un cuib fojgind de mici orori, un adevrat val din acestea mprtiindu-se pe podea i gonind spre el, peste marginea pragului.Tyrell ip i ip

iar, nind de lng buncr, czu pe spate, zbtndu-se, apoi se tr spre mare, chiar spre margine, intrnd n apa rece. Se ridic, uitndu-se spre buncr. Pianjenii nu-l urmaser; se adunaser pe buza buncrului, cu toii ntr-un singur ir, clare unul pe altul, un prag format din ei, gros de mai muli centimetri, iar Tyrell avu impresia c-l priveau, amuzai de panica lui. Se ridic n picioare, gfind, sufocat de fric, i n spatele su se produse o explozie. Se ntoarse exact la timp pentru a fi dobort cu totul de un talaz enorm, care-l trase peste nisipul aspru al pantei. ni n sus, scuipnd ap srat. Masa de pianjeni era cocoat tot pe buza buncrului, continund s-l priveasc. O lu spre dreapta. Se opri. Vir spre stnga. Se opri. Un scncet i se desprinse din piept, iar ochii i se umplur de lacrimi. Oh, Doamne Iisuse, zise el, acoperind scheunatul vntului. Te rog, nu face asta!Un val mai mic i se sparse n spate, trimindu-i printre picioare o revrsare de ap ngheat. Te rog, zise el, nu mai vreau asta.Dorea s fi fost cineva care s-i rspund, cineva cruia s-i cear ajutor n aceste circumstane att de dificile. Asta, i spuse el, ar fi cea mai bun speran a sa, pentru c era sigur c n-avea niciun loc n care s alerge, niciun loc unde s se ascund. ns, n cele din urm, cum nu avea nicio alt opiune, ncepu s fug, punnd ntre el i buncr o distan apreciabil, ridicndu-i genunchii i escaladnd duna, urcnd pe creasta ei, fcndu-i orbete drum printre craterele ocupate de vegetaie i printre pini. Ajunse s se simt mai uor alergnd, ca i cum fiecare pas l-ar fi ridicat la mare nlime deasupra insulei, chiar i deasupra furtunii, i nsuindu-i aceast iraionalitate confortabil, dintre toate cele att de terifiante care domneau pe Nomans Land, se gndi c ar putea fi n stare s fug mereu, ori pn cdea, ori pn cnd intervenea ceva i mai nebunesc, ceva ce prin

eroare sau spaim l-ar elibera, o dat pentru totdeauna, de frica nstpnit asupra lui de att timp.Noaptea, o bezn neltoare, iluminat numai de scprrile fulgerelor roii care se rspndeau peste tot, precum crpturile pe o cochilie neagr i fragil, iar o lumin portocalie, plpitoare ptrundea pe sub ua prost ncadrat a cabanei lui Astrid. Tyrell sttea ntre pini, cu braele petrecute peste piept, pentru a se nclzi, cu dinii clnnind, ngheat pn la oase. Halucinaii, spusese ea. Poate c ele fuseser responsabile pentru tot ceea ce se ntmplase. Halucinaii provocate de veninul pianjenilor. Dac versiunea ei asupra lucrurilor era exact halucinaiile, Bert mort , atunci nu avea de ce s se team n interiorul cabanei. Ar vrut din rsputeri s-o cread, pentru c acolo ar fi putut gsi cldur. Acesta prea s fie lucrul cel mai important din ntreaga lume, i-i ddu seama c trebuia s-i acorde, ct de curnd, prioritate, altfel n-avea s supravieuiasc. Continu s se strecoare tot mai aproape de caban, oprindu-se, trgnd cu urechea, spernd s surprind vreun semn c era cineva acolo i de la acel semn s aprecieze cam care era natura acelei prezene. Dar singurele sunete auzite erau clipocitul ploii n desiurile de pini, gemetele vntului i, din cnd n cnd, o bubuitur din cer.Tyrell se apropie tiptil dintr-o parte a uii, privi printr-o despritur dintre scnduri, ns nu putu s disting nimic n afar de lumina portocalie, nceoat. Putea simi cldura dinuntru, mngindu-l, iar ademenirea l fcu s dea ua la o parte. Cabana era pustie. Dup o clip de ezitare, se strecur nuntru i nchise ua dup el. Se dezbrc de toate hainele, se nveli cu una dintre pturile acelea i se aez lng plita fierbinte, nclzindu-i minile la spirele ncinse, stnd acolo pn cnd tremuratul ncet. Apoi se aez pe sacul de dormit, se acoperi cu o a doua ptur i se uit indiferent la tavan, unde zeci de pianjeni albi patrulau pe firele plaselor lor complicate. Simea slbiciunea n toate oasele, n toate membrele, prea slbit ca s se gndeasc s fac ceva cu pianjenii, i micrile lor delicate l lsar perplex. Preau s fie anumite tipare n deplasrile lor n ceea ce prea a fi

meninerea unei structuri, un proces constant de ajustare, de egalizare. Rse n sinea lui. Doamne, chiar c o iei razna, chiar o iei! Se sprijini de perete, i nchise ochii; lumina lmpii de furtun dobndi printre pleoapele sale o nuan galben-portocalie, culorile unui apus de soare vratic, o culoare curat i dulceag i se prea c el cdea n ea, ndeprtndu-se pe o adiere calm, care-l purta dincolo de furtun, dincolo de toate furtunile.Se trezi pentru a o descoperi pe Astrid privind n jos, spre el, debarasnduse de pelerin. El se ridic, emoia ncordndu-i muchii de la gt i umeri, ateptndu-se s se transforme, din nou, ntr-un cadavru. ns nu se ntmpl nimic. Ea-i puse minile pe tmple, strngndu-i prul ud ntr-o coad de cal subire. Am fost ngrijorat pentru tine, zise ea. Nu tiam unde-ai disprut.El reui cu greu s articuleze ceva. Eu nghii un nod. Au fost halucinaiile acelea de care vorbeai. M-am trezit i-am vzut ceva care m-a nspimntat. Ce-ai vzut?Ea ngenunche lng el, iar Tyrell trebui s se sforeze s n-o ia la goan.i spuse ce vzuse n caban, n buncr, i dup ce termin scoase un rs nervos i spuse: Cnd ai spus c s-ar putea s apar halucinaii, nu m-am gndit c te refereai la aa ceva.Ea nfc un smoc de iarb, cu trsturile nsprite ntr-o expresie sumbr. Trebuie s-i spun adevrul, zise ea. Nu cred c este foarte important dac m crezi sau nu. Sau poate c e poate c este important ntr-un fel pe care nu-l neleg. Dar trebuie s-i spun.El simi c acum urma ceva ru; n stomac se aduna o aciditate grea, iar slbiciunea din membre se amplificase i mai mult. Am venit aici n vara anului 1964, ncepu ea. EuSe opri, reacionnd la privirea lui ngrozit. Nu sunt o fantom nu n felul n care crezi tu. Nu mai mult dect tine. Ce naiba mai nseamn asta? Stai i ascult, spuse ea. Va fi foarte greu pentru tine s crezi aa ceva i nu vei avea nicio ans de a nelege dect dac asculi foarte atent i m urmreti. E-n ordine? El ddu din cap, prea nspimntat ca s mai mite, ca s fac altceva n afar s asculte. Am venit aici n 1964, relu ea, pentru a studia pianjenii. Auzisem despre ei de la

un botanist care a petrecut ceva timp pe insul i vzusem un specimen. Asta a fost destul nct s m conving c aveam de-a face cu o subspecie cu totul nou i nu doar o alt varietate. Veninul lor m-a fascinat n mod deosebit. Incorporeaz un ADN incredibil de complex. tii ce-i asta? ADN-ul? Am o idee destul de clar, rspunse el, gndindu-se: 64, cum s nu, trf smintit. Bine.Ea-i duse mna la frunte, se pic de rdcina nasului, un gest care i se prea lui Tyrell vdea oboseal. Doamne, sunt aa de multe de spus.Acest semn de slbiciune din partea ei i aliment lui ncrederea. D-i drumul. Avem o noapte ntreag nainte. Mcar att, zise ea.Inspir adnc i apoi oft. n afar de ADN, am mai gsit n venin ceea ce par s fie fragmente de ARN.l privi cu un aer ntrebtor. E vorba de ceva n legtur cu memoria, cu capacitatea de memorare sau aa ceva e corect? Pe-aproape.Vntul se strecura pe sub u pentru a rvi ierburile uscate care acopereau podeaua; flacra lmpii de furtun plpi, se intensific i un val de lumin portocalie eroda, pe moment, marginea umbrelor de pe perei. Ploaia se redusese la o burni, iar tunetele ncetaser i ele. Tyrell i ddu seama c furtuna se apropia de sfrit. Dintr-un anumit motiv, asta-l nelinitea. Nu se simea prea bine. Continu s-i doreasc ceva solid, un fundament pe care s se sprijine gndurile sale; ns n preajma lui nu exista nimic, iar asta-i provoca o nelinite i mai mare. ncerc s se concentreze asupra vorbelor lui Astrid. Oricum, continu ea, dup o sptmn i ceva, m-am izbit de nite ntrebri destul de nfricotoare. Veninul, am descoperit eu, este incredibil de puternic. Am estimat c moartea ar surveni n cteva secunde. Cu toate astea, am fost mucat de multe ori i sunt nc n via. i n-am putut nelege cum fuseser pianjenii izolai pe insul. Desigur, m-am gndit, trebuie s fi fost dui de aici de ctre ambarcaiunile acostate de-a lungul anilor, de cnd au ocupat indienii insula. Iar dac a fost aa, innd cont de robusteea lor, de capacitatea lor de reproducere, n-ar mai fi trebuit s rmn prea muli oameni n via. Fr o tehnologie sofisticat, n-ar fi avut

cum s fie produs un antidot. Veninul este extrem de complex.Un nou oftat. Apoi am nceput s am tot felul de vise.Tyrell i aminti de Cisneros, despre cum btea el cmpii. Ce fel de vise? Nu erau vise, ci experiene ale altor viei. Brbai, femei i copii. Toate din ere diferite, unele dintre ele viei ale indienilor din vremurile precoloniale. Nimic mai nainte de asta. i nu prea c-i privesc. Am fost n mintea fiecruia, trindu-le zilele i nopile, i din aceste vise am nceput s neleg adevrul, c pianjenii fuseser dui de aici cu mult, foarte mult timp nainte. Au fost transportai pe continent, napoi n Europa, la bordul navelor colonitilor i apoi, treptat, s-au rspndit i n Asia, n Africa. Peste tot. Dup estimrile mele, populaia de pianjeni s-a mprtiat n ntreaga lume pe la mijlocul secolului al nousprezecelea. Am dubii foarte mari c omenirea a supravieuit pn n secolul douzeci. Desigur, ceea ce tiu despre istoria omenirii contrazice acest lucru asta face parte din mistificarea lor. n realitate, ultimii o sut i ceva de ani ai omenirii trebuie s fi fost ngrozitori. Oamenii murind continuu. Populaia redus la o mn de oameni care nu au fost mucai.Lui i trebui mai mult timp s absoarb ceea ce-i spusese. Stai puin! Noi suntem dovada vie c Nu, nu suntem, zise ea. Nu suntem n via. Nici n-am fost vreodat.ncerc s-o ntrerup, ns ea nu-l ls. Nu neleg chiar totul. Sau poate c da. Nu pot fi sigur. Este dificil s explici astfel de lucruri n termeni omeneti, pentru c pianjenii, cu veninul lor, au reuit s asigure un soi de supravieuire a omenirii, dar n-am nicio idee asupra motivelor lor sau dac au existat motive. S-ar putea ca totul s fie doar un reflex n aciunile lor. Sau poate c au devenit un organism unic, inteligent, ntr-un fel, datorit folosirii simbiotice a materialului nostru genetic. O minte colectiv, ceva de genul sta. Poate c analogia cea mai potrivit ar fi s spun Ai auzit de conceptul personalitilor oamenilor translatate n programe de computer? Asta este ceva similar cu ceea ce-au fcut pianjenii. Au transformat materialul nostru genetic n echivalentul biologic al unui

software.Fata expir puternic printre buzele strnse. Uneori, m gndesc c pentru ei totul s-ar putea s fie doar un joc, un spectacol, aceast continuare a istoriei unei rase disprute. Felul n care, de exemplu, par s acorde o semnificaie aparte insulei. Din cnd n cnd, interpreteaz cte-o scen-dou pe insul, cu toate creaturile umane implicate. Ca tine i ca mine. E ca i cum ar fi dezvoltat o anume afeciune pentru ele. Le readuc la via mereu i, din cnd n cnd, le i las s triasc rse fericite. De parc ne-ar srbtori, mulumindu-ne pentru ce-am fcut pentru ei murind, prin faptul c le-am permis s ating un nou nivel de contiin.l lu de mn. i aminteti c mai ntrebat de ce te-am privit, la un moment dat, cu atta dorin, pentru ca n urmtorul s fiu ngrozit? A fost aa pentru c eu cred c vor ca noi s trim fericii o vreme. mi doresc asta att de mult! Nu vreau s ratez ansa. Poate c nu-i dect un vis, o iluzie. Dar e att de bine, e o senzaie att de puternic s fii n via mcar att, n comparaie cu ce-am fost aproape nimic, o licrire de contiin, absorbit ntr-un uvoi de vise.i trase mna dintr-a ei. Eti srit de-a binelea! tiu c aa sun Nu, nu sun a nebunie. Chiar este nebunie!i ridic genunchii i se trase mai adnc n col; lumina lmpii czu peste vrfurile pantofilor i cnd i le bg napoi n umbr se simi mult mai n siguran. Stai aici i-mi povesteti c nu suntem dect fragmente imaginate de o gac de pianjeni afurisii i c au continuat ei istoria evoluiei umane n aceast lume imaginar pe care au creat-o Da, eu i te mai atepi s nghit asta? Iisuse Hristoase, femeie! M-a gndi, zise ea nepat, c dintre toi oamenii, tu ai fi n stare s nelegi avnd n vedere c ai trit ntr-o fantezie de-a ta n toi aceti ani. Femeie, cnd vine vorba de fantezii, nu m pot pune cu tine. Nu-i un concept chiar att de nepmntean pe ct pare, spuse ea. Filosofii auEl pufni dispreuitor. spus, mai mult sau mai puin, cam acelai lucru, de secole. Gndete-te la asta. Nu i-a spus prietenul tu ce am? Nu?ocul de a descoperi c tia ce-i spusese Cisneros trebuie c i se reflectase pe fa, pentru

c ea rse. Cum a fi putut s tiu asta? ntreb fata. N-a fi putut doar dac adevrul lui mi-a fost comunicat mie, prin vise.i lu din nou mna. Vei nelege, mai devreme sau mai trziu. ntotdeauna-i mai dificil pentru aceia dintre noi adui pe insul pentru a accepta. E ca i cum te-ai trezi ca s descoperi c visezi. Dar, n cele din urm, devii sensibilizat la ceea ce intenioneaz, la tiparele lor, la tendinele lor.Tyrell i smulse mna dintr-a ei, cu mintea nvolburat. Oare tot ceea ce simise i vzuse de la sosirea pe insul nu fusese dect o halucinaie? Nu putea fi adevrat. Teoria halucinaiilor era a ei, aa c trebuia s fie greit. Nu, stai puin. A negat odat asta pe cnd se strduia s-l conving asupra pianjenilor. Aa c, poate, era, n cele din urm, corect. Poate c ntreaga trenie nu fusese dect un comar iscat de febr, poate c zcea, leinat, n buncr, sau poate c era nc n cueta lui, la bordul Preciosillei. Gndurile i se mprtiau n goan prin colurile minii, ascunzndu-se printre circumvoluiunile cerebrale precum pianjenii, iar el zcea golit i netiutor, copleit de infinitatea de confuzii devenite accesibile. i putea auzi gndurile ticind n secret, mici bombe ateptnd s explodeze. i inima-i ticia. ntreaga sa lume funciona cu acelai puls, construindu-se de zor pn n momentul exploziv. i nchise ochii, iar lumina pru s devin tot mai strlucitoare, mai substanial, strecurndui-se pe sub pleoape cu ghearele ei subiri i portocalii. Jack! Uit-te la mine!Oh, nu! i aminti ce se ntmplase ultima dat cnd trebuise s se uite la ea dup un interval mai ndelungat. Eti bine, Jack?D-mi pace, lua-te-ar naiba!Era foarte aproape de el, iar respiraia ei i se oprea cald pe obraz i nu putu rezista s arunce o ochead. La o asemenea apropiere, faa ei era un pic distorsionat, dar era faa ei. Trsturi puternic scandinave, ncadrate de un pr aidoma aurului alb. Era foarte frumoas n ngrijorarea ei, dar el nu se ncredea n aa ceva. Niciun picu. Nu m prsi, Jack, zise ea. Trebuie s nelegi ne-au acordat o ans s trim, pentru mai mult timp dect oricine altcineva. ns trebuie s accepi unele lucruri, nu poi s li

te mpotriveti. Ei te vor opri, pur i simplu. Pricepi? Da da, neleg.Nu-i putea lua ochii de la ea, ateptndu-se ca pielea neted, ochii de ghea i dinii albi s nceap s se altereze, iar osul s devin gunos. i aminteti ce-a fost mai devreme? ntreb ea. Cnd am fcut dragoste? Hmmmm. F dragoste cu mine acum. Vreau s simt asta din nou.Faa ei se apropie i mai mult, dar el tia ce plnuia fata.Vor atepta pn cnd va ncepe s-o srute ca s fac transformarea, iar el s-ar trezi srutnd moartea, limba lui strecurndu-se n hul sinistru al gingiilor putrede i al dinilor spari. Revoltat, i trase mna ct colo, izbind-o de mas. Capul fetei se lovi de col, retezndu-i iptul, i ea czu ntr-o parte. Tyrell rmase pe loc, gfind, ateptndu-se s-o vad ridicndu-se. Apoi observ c sngele i nclia partea din spate a capului blond deschis. Astrid!Azvrli ptura la o parte, se tr pn la ea i-i lu pulsul.Era moart.Ei bine, se gndi, asta dovedete c n-a avut dreptate. Trebuia s trieti ca s poi muri.Nu era aa?Era dezgustat de propria sa insensibilitate, de maniera indiferent cu care putea accepta moartea acestei femei, cu care fcuse dragoste numai cu cteva ore n urm.Dar poate c nici nu fcuser dragoste, poateSe ridic la repezeal. Era vremea s nceteze cu porcria asta, s nceteze cu acest carusel metafizic ridicol. Ucisese o femeie. Fusese un smintit, dar era responsabil de acest act i ar face al naibii de bine s-i acopere acum urmele. Se chinui s intre n hainele lui umede, ncercnd s-i pun mintea la lucru, ns gndurile-i erau cleioase, circulndu-i prin minte cu o eficien ntng. Apoi, trgndu-i pantalonii, se izbi de mas i aproape c reui s rstoarne lampa. O apuc de mner, o ridic, un moment, deasupra mesei. n minte i se strecur un pui de idee nebuneasc. Va dobor dou psri dintr-o lovitur, aa va face. i bg picioarele n pantofi, evitnd s priveasc spre cadavru. ns, pe cnd i ddea jos pelerina, ochii-i czur pe el i sentimentele-i cotropir pieptul. O lacrim i se scurse pe obraz. Ah, Iisuse, spuse el. N-am vrut s-o fac.De parc Iisus ar fi ascultat.i fcu

promisiuni lui Dumnezeu. Doamne, i spuse n sinea lui, scoate-m afar din asta. Jur c am s duc o via curat. Am s m ntorc n Irlanda, am s-mi asum o misiune pentru Dumnezeu i ar.Apoi se dojeni singur pentru slbiciunea sa. Fcuse fapta, iar acum trebuia s suporte consecinele.Fir-ar s fie! Oare fiecare lucru pe care l decideai despre viaa ta, moralitatea ta suna la fel de inept i rupt de realitate ca lucrurile pe care ncerca el s le hotrasc?Se retrase spre u, o deschise i ridic lampa sus. Trupul lui Astrid reczu n umbr, numai picioarele-i rmseser la lumin. Spuse o rugciune pentru ea, pentru el. Apoi, arunc lampa jos i, n timp ce iarba de pe podea izbucnea n flcri, o lu la goan n bezn.n cteva clipe ntreaga caban era cuprins de limbile focului, flcrile pocneau, repezindu-se spre cerul lipsit de stele, suficient de nalte i de strlucitoare, nct, cu siguran, aveau s fie observate de paznicul farului de la Gay Head. Tyrell devenise att de obinuit cu violena furtunii nct percepea calmul relativ al nopii ca pe ceva nefiresc i dumnos. Se uit n urma sa, ateptndu-se s se arate vreo ameninare; ns erau doar pinii i ntunericul uor tremurtor. ns, cnd se ntoarse la caban, observ c ameninarea de care se temuse cel mai tare se materializase.Era o privelite spectaculoas, cu flcrile care se nvolburau, zbtndu-se n fum, i scnteile care izbucneau n traiectorii curbate, gritoare, peste vrfurile pinilor, iar cabana nsi, un schelet cu noduri topite de foc, rbufnind printre scnduri att de spectaculoas, de fapt, nct prima oar Tyrell nu observ micarea din interiorul cldirii. Iar cnd o remarc, ceva ntunecat i fusiform se zbtea i se rsucea n spatele unui zid de foc; el crezu c era o parte din structura intern, devorat de foc. Dar apoi ceva se repezi spre u, se opri n prag, o siluet neagr, ca un uvoi, cu prul nvolburat i membrele subiri ca nite bee, amintindu-i de cpitanul aflat n timoneria n flcri, pe Preciosilla. ns tia c aici nu era cpitanul. Silueta rmase cteva clipe nemicat, apoi, cu precizia lent a unui semnalizator cu steagurile, ncepu s-i mite braul nainte

i napoi, nainte i napoi, fiecare repetare a gestului ncrcndu-l pe Tyrell cu un nou voltaj de spaim. Ar fi preferat s urle, s ipe, s mugeasc, orice, numai s poat s elibereze tensiunea dinuntrul su; ns era supt de vigoare, pe cale s se prbueasc, i nu reui dect s scape un scncet. Muchii maxilarului i tremurau, iar inima prea s-i fi triplat ritmul, mai puin puls i mai mult palpitaii n coul pieptului su.Era mult prea speriat s ntoarc spatele personajului n flcri, dar ncepu s se retrag ncet, cu grij, lsnd orice simmnt n urm-i, dnd la o parte smocurile de ace umede, trndu-i picioarele n aa fel nct s nu se mpiedice i s cad n vreunul dintre cratere. Numai dup ce puse vreo treizeci de metri distan ntre el i caban, a crei vpaie portocaliuroiatic, strlucitoare prea un soare miniatural czut din ceruri, reliefnd trunchiurile copacilor ca pe nite siluete bine conturate, o lu la fug, smulgndu-se dintre pini, urcnd pn pe coama dunei care domina buncrul, iar acolo se prbui n genunchi. Fr a fi nici istovit, nici cu respiraia tiat, nici lipsit de vlag, ci mai degrab cu totul nucit, nu mai considera c ar mai fi avut vreun rost s fug. Se aez cu picioarele ncruciate, privind cum rzbate pe la baza norilor albicioi, ngrmdii, strfulgerarea armie a luminii farului de la Gay Head, simindu-se golit i gunos, de-abia percepnd atingerea blnd a vntului pe faa sa, privind zbuciumul mrii, nc agitat i cu valuri grele. Salut, Jack! se auzi o voce de brbat n dreapta sa.Nimic nu l mai putea oca pe Tyrell. Simi de-a lungul gtului mpunstura unor gdilturi reci, ca plimbarea unui pianjen, dar nimic mai mult. i ntoarse capul un sfert de arc de cerc i vzu un brbat stnd la vreo trei metri distan de el. Un om ct se putea de neobinuit, un brbat care, n esen, avea picioarele crcnate ale lui Bert Cisneros, apariie completat de forma cciulii de ln crate pe vrful capului, dar a crei substan era bezna albstrie a cerului nopii, presrat cu o puzderie de stele cu multe coluri. Tu eti, Bert? ntreb Tyrell. Mai mult sau mai puin, zise Cisneros. tii i tu cum este. Nu, nu tiu

Bert. Poate c asta-i problema mea. N-am nicio afurisit de idee despre ce se petrece. Am ncercat s-i spun.Cisneros ntinse un bra nstelat, gesticulnd spre interiorul insulei. La fel i ea.Stelele din trupul lui se micau, orientndu-se n aliniamente stranii, ca nite constelaii vii. Era o privelite tulburtoare, iar Tyrell i ls privirile n nisip. Atunci, care a fost adevrul? ntreb. Adevrul, rse Cisneros. Indiferent ct suntem de iluzorii ca specie, fiecare rmne propriul su adevr. Am auzit c ai spus cam acelai lucru, Jack. Chiar aa? M ntreb ceam vrut s spun prin asta. Vei nelege destul de curnd.Un val imens i lent se ridic din ntuneric, dominnd plaja, i se surp, vastul su tonaj spulbernduse n ndri de spum alb. Iar acum ce se mai ntmpl? ntreb Tyrell. n ceea ce te privete? Da, n ceea ce m privete. M tem c nu eti chiar pregtit pentru partea urmtoare, Jack, spuse Cisneros. Uneori se ntmpl ca, de pild, cel creat s se dovedeasc instabil. Nici mcar creatorii nu sunt infailibili.Tyrell pufni. i pentru maic-mea am fost o dezamgire. Rmase o clip tcut, trgnd o linie n nisip cu degetul arttor. Mi-ar plcea s cred c Astrid triete, cumva c fie ceea ce-mi spui tu este adevrat, fie c am luat-o naibii razna i nu se ntmpl nimic din toate astea. Nu-i face probleme cu asta, zise Cisneros. Nimic din ce-i spun eu nu va fi o certitudine solid, ntr-un fel sau altul. Nu-i n firea ta s accepi aa ceva din partea mea. ns n-ai fcut nimic de care s-i fie jen chiar nimic. Din cte-mi spui tu, Bert, pot s presupun c, n cazul n care varianta realitii tale este corect, nc mai avem o marj de liber-arbitru la dispoziie? Dac vrei s-i spui aa. De fapt, lucrurile sunt foarte puin diferite fa de cum ai crezut tu ntotdeauna c erau. Singura diferen mai important este c, n loc de un creator mitic, necunoscut, aici este unul cunoscut i explicabil. Desigur, la nceput Cisneros ddu din umeri cine-ar putea spune?Tyrell i arunc o ochead, apoi i mut privirea. Chiar dac eti o halucinaie, tot un dobitoc ai rmas. Nu am putut niciodat s neleg cum ar

putea crede un pduche retardat ca tine c tie tot. Dar poate c acum tii cte ceva. n fine, eti un alt om, Bert. i nu vorbesc despre costumul cu efecte speciale. Acum eti aproape un erudit. Probabil au intenii serioase cu tine. Este aa cum i-am spus, rosti Cisneros. Aa cum i-am artat. Trebuie s instruiesc cu vorbe i miracole. Pentru a insufla un spirit nou n pies. Cine tie ce rezultat ar putea da? Pari s controlezi situaia destul de bine, Bert. Eti sigur de asta? Eti sigur c blestemaii ia de pianjeni n-au de gnd ceva nasol cu tine? Vreau s spun, cum de un dobitoc aa ca tine, un adevrat jeg cum se face c ajunge s cucereasc lumea? Misterioase sunt cile Domnului.Un rs scrnit iei printre dinii lui Tyrell. A vrea s pot crede tot ccatul sta. i eu la fel, Jack. i eu la fel.Cisneros se ndeprt fcnd civa pai n lateral. Am s plec acum. Aici, lucrurile au ajuns la captul cursei i nu te pot ajuta. Poate c, ntr-o bun zi, ne vom ntlni din nou. Nu se tie niciodat. Presupun c ar trebui s sper c se va ntmpla, n cele din urm, zise Tyrell fr si ridice privirea de pe fia de nisip din faa lui. Dar s-i spun drept, nu sper asta nici de-al naibii.Cnd se uit n sus, dup vreun minut sau dou, Cisneros dispruse. ns nu era singur. Ars oribil, cu faa topit i nnegrit, cu ochii precum globurile de cristal sparte i opacizate, snii transformai n mase informe, n vreme ce osul se vedea prin carnea sfrmicioas a piciorului ei drept, Astrid sttea pe locul n care se aflase Cisneros. Lui Tyrell i se ntoarse stomacul pe dos i teama-i reveni, ns, cu toate astea, rmase aezat pe vrful dunei. Pleac de-aici, lua-te-ar naiba! zise el.Auzi un fornit dezgusttor i-i ddu seama c era zgomotul produs de aerul care intra i ieea din plmnii ari; adierea rscolea straturile de piele ars de pe braele ei.i ngrop faa n palme. Oh, Doamne, fcu el. Las-m puin n pace, bine? Doar d-mi pace.Un zgomot rguit i aspru, cuvinte ncercnd s se formeze n gtul ei. Ahh!Se ridic n picioare, alunec, se rostogoli pe panta dunei. Se ridic ntr-un genunchi i privi napoi, spre coama dunei. Pentru o clip, crezu c ea dispruse, dar apoi raza

farului de la Gay Head trecu peste fat, imprimnd o imagine n mintea lui Tyrell: o fiin de genul feminin cu coapse acoperite de o crust neagr, cu linii strlucitoare de rupere strbtndu-i carnea, precum straturi suprapuse de antracit. Ochi orbi. Buci de piele ca pergamentul fluturnd, ca nite uvie de pr de pe craniul ei, zbtnduse n vntul sporadic. Imaginea nu-i ncpea n minte. Se tot extindea, gonindu-i gndurile afar pn cnd nu mai rmase loc pentru nimic altceva, i tot continua s se ntind, smulgndu-i din piept un strigt rguit, fcndu-l s se ndrepte, cltinndu-se, spre marginea rmului.N-o putea vedea pe Astrid, ns simea presiunea privirii sale, iar pentru a scpa de asta, se aventur n ap pn i ajunse la old, plonjnd apoi ntr-un craul care-l purt ntrun val pe cale s se sparg. Se avnt sub ap, drept n inima valului, l simi acumulndu-se deasupra sa, i iei la suprafa ntr-o groap att de adnc nct nici nu putea gsi rmul. Apa era ngrozitor de rece, dar, dup cteva clipe, pielea i amori cu totul, iar aceast lips de senzaie l inspir. Se ndeprt de insul loptnd, dndu-i seama c aceast direcie ducea spre moarte, ns nu-i mai psa, nu mai dorea s sufere obscenitile care pndeau din bezna de la Nomans Land. Un alt val se ridic deasupra lui i, din nou, plonj n inima valului, ridicndu-se la suprafa mai n spate. Peste tot n jur, marea se nla n talazuri enorme, ale cror coame curgtoare l purtau pn sus, apoi l trimiteau de-a rostogolul pn n genunile negre ca noaptea. ncerc s noate, ns era inutil. Greutatea hainelor sale mbibate de ap l trgea sub ap i firavele sale bti din mini erau mai mult nite exerciii fizice, fr niciun alt scop. Frica l coplei. n gtlej i se form un urlet. Dar pe cnd aluneca ntr-o alt vale, avntul acelei cderi accelerate i eliber strigtul i se simi euforic, precum un copil la clueii de la carnaval. Se scufund, reveni la suprafa tuind, biciuind apa cu minile, scuipnd apa srat. Latura tremurtoare a valului l trase la fund pentru a doua oar. i regsi, notnd, drumul pn la suprafa, sltndu-i capul n aer, tiind c se neca, tiind c frigul l

storsese de vlag, i regret acum decizia de a prsi insula, regretnd totul, ocaziile sale pierdute, eecurile, pierderea clipelor de fericire efemer, att de puine n comparaie cu lungile perioade de deprimare care-i dominaser viaa. Dar, pe cnd se scufunda pentru ultima dat, un cui alb nfigndu-se n carnea neagr a mrii, n miezul panicii i al regretului su se afla o satisfacie profund, contientizarea faptului c murea, murea cu adevrat, c-l afectase nebunia i c nimic din tot ceea ce svrise pe insul nu avea nici cea mai mic tangen cu realitatea. C era un om i nu o creatur albicioas i imaginar. Avusese un moment de amrciune n toiul spaimei sale. Oare ce fcuse ca s merite aa ceva? Nu era mai ru dect majoritatea, nu era mai la ori mai arlatan dect alii. Nu gndi toate astea, mai degrab le tri ntr-un uvoi sumbru de sentimente, iar odat ce uvoiul se epuiz, accept odat cu nedreptatea vieii mbriarea rece a mrii i se scufund rsucindu-se n adncuri, cu braele plutind n sus cu graia unui balerin lent, cu plmnii umplndu-i-se, mintea ntunecndu-i-se i devenind la fel de calm precum apa din jur, estompndu-se pn la punctul cnd deveni o ncremenire de abanos care prea s rmn n suspensie, un loc linitit, aflat ntre groaz i obiectul groazei, n care percepu puritatea sufletului su, aspectele sale eseniale, le atinse, le afl puternice i netemtoare, iar apoi, dup ce aceast aciune necesar se ncheie, se angaj, fr niciun fel de rezerv, n infinitezimala i definitiva aciune a svririi din via.IXLa dou nopi dup ce fusese recuperat de pe Nomans Land de Paza de Coast, Bert Cisneros edea i bea bere la o mas din Atlantic Caf din Nantucket, unde, chiar n acea dup-amiaz, fusese chestionat de membri ai comisiei de anchet a Sindicatului Maritim i de proprietarii navei Preciosilla. Magnific adunare, i spusese el, i trat comisia cu respectul ironic pe care considera el c-l merita. Era acompaniat de doi prieteni din New Bedford, marinari portughezi, foarte asemntori ca aspect i temperament cu ceea ce fusese i el, provenii de pe nava de pescuit

Cario, condus n port n timpul furtunii i, n prezent, supus unor reparaii la motor. Unul dintre ei, Jos Nascimento, dup ce ascultase relatarea aventurilor lui Cisneros, cu pianjenii i visele, ntreb dac ndrugase comisiei de anchet aceeai poveste. Nu, rspunse Cisneros. Nu era momentul potrivit s ncep procesul de iluminare.nsoitorii si schimbar cteva priviri ngrijorate; nu-i mai auziser niciodat prietenul vorbind ntr-o asemenea manier. Dar acum, continu Cisneros, acum a venit vremea.Privirea lui trecu peste mutrele ntunecate, ca de maimue, ale amicilor si. Nu credei nimic din ce vam spus pn acum, nu? Hei, Bert, zise Nascimento. Ai trecut prin chestii nasoale de tot, btrne. Eti doar puin dat peste cap acum. Nu-i face probleme de-asta. Aa-i, spuse cel de-al doilea brbat, Arcoles Gil. O s-i revii destul de repede. Doar ia-o blnd, mai ia o bere. Nu observai diferena la mine? ntreb Cisneros. Pi, fcu Gil, vorbeti cam ciudat, asta-i sigur. Nu numai felul meu de a vorbi sa modificat, spuse Cisneros. M-am schimbat eu, cu totul. Cnd m gndesc la individul care-am fost, la lucrurile pe care le-am svrit, mai ales la ce le-am fcut femeilor Tre s-o mai pocneti pe femeie din cnd n cnd, zise Nascimento. La dracu, Bert. tii i tu asta. Uneori te pun ntr-o situaie cnd nu mai ai de ales, cnd, dac nu le loveti, i taie coaiele.Cisneros se ntrist pentru Nascimento. S se uite la prietenul su era ca i cum ar fi privit o oglind care reflecta propria sa ticloie i prostie brutal din trecut. Acum ar fi fost uor, innd cont de noua sa perspectiv, s ncerce s lase n urm vechea sa via, s-i ascund trecutul i s-i neglijeze prietenii n interesul mulumirii de sine i complacerii. ns Bert Cisneros era un om de onoare. Era de datoria sa, rspunderea lui, s-i lumineze pe oamenii ca Nascimento. Pe toi oamenii. Cnd m gndesc la ce-am fcut, spuse el, n pofida faptului c-mi dau seama c ntreaga mea via este o nchipuire foarte bine articulat, mi se ntoarce stomacul pe dos.Se opri, frecnd gnditor, cu vrfurile degetelor, mica stea n opt coluri pe care o adusese de pe insul. M

ntreb adesea dac acest vis violent, pe care l-au fcut pianjenii din secolul al douzecilea, este o imagine precis a ceea ce s-ar fi ntmplat dac omenirea ar fi supravieuit dac printr-un geniu al biochimiei au izbutit s prevad micrile i ntorsturile exacte vinovate de lcomia i depravarea uman. Nu cred c rspunsul mai are vreo importan. Acum, dup ce-am fost chemat s informez omenirea asupra naturii sale imateriale, poate c lucrurile vor reveni la un soi de normalitate. Poate c vom fi n stare s redobndim controlul asupra destinului nostru indiferent ct de iluzoriu ar fi. La urma urmei, cine-ar putea judeca potenialul iluziilor? ns eu cred, cu adevrat, c ne vor binele.Feele celor doi oglindeau att mil, ct i ngrijorare, iar Cisneros pufni n rs. Haidei, prieteni, zise el ridicndu-se n picioare. Am s v-o dovedesc.Ei rmaser pe locurile lor. Haidei! Am s v-o dovedesc n aa fel nct nu vei putea nega. Am s v art cum arat, cu adevrat, lumea. Haidei!l urmar prin mulimea din bar fr nicio tragere de inim, pn la ua localului, apoi de-a lungul trotuarului, pn ajunser pe strada principal din ora. Cldiri din crmid, cu cadre de lemn, piatr de pavaj, cteva maini n micare, pietoni uitndu-se prin vitrinele puternic luminate ale magazinelor. Copaci btrni i mldioi se legnau pe deasupra caselor. Ce vedei? ntreb Cisneros.Gil i Nascimento schimbar priviri ngrijorate. Strada, spuse Gil cu o expresie nedumerit. Nu, rspunse Cisneros. Nu vezi dect un vis. Am s-i art eu strada.i concentr ntreaga voin i, n cteva secunde, privelitea dinaintea lui se undui, tremur, ca i cum s-ar fi topit n ploaie, iar n locul ei, luminat de o lun plin i alb ca un os, era doar o ruin. Fragmente triste ale unui alt timp i alt vis. Cochiliile ciobite ale caselor cenuii, btute de vreme, ferecate n ieder, cu ferestrele sparte, pe jumtate ascunse de desiuri, stejari i pducel. Pietrele de pavaj erau acoperite cu muchi. oarecii alergau prin urzeala complicat de umbr de sub crengi. Ceva lung, de un maro-glbui, se iea de sub un maldr de frunze. Un os de om. Probabil c erau peste tot prin jur, i ddu el

seama, oasele ultimelor victime ale pianjenilor. i ntinzndu-se printre crengile copacilor, printre lemnele n cruce ale ferestrelor, peste tot, erau voaluri de pnz esut de pianjenii albi. Dup forfota viselor din strad, golul realitii era cutremurtor. Golul i singurtatea acelui loc l fcur pe Cisneros s se simt btrn, ca i cum greutatea anilor ar fi fost, cumva, contagioas. Iat acum vedei, zise Cisneros, ntorcndu-se spre prietenii lui.Dar ei, mpreun cu magazinele, automobilele i pietonii, dispruser.Cisneros era uimit, dar nu-i era team. Poate c, i zise el, nelesese greit libertatea de a dispune de fora sa, poate c era imposibil s dezvlui actualul n totalitate fr s-i elimini pe toi observatorii.Bineneles, i zise. Asta trebuia s fie. ncerc s revin n lumea visului, dar i asta l sperie nu-i putu aminti cum era construit. tiina de a manipula materialele irealului pruse att de instinctiv asimilat, un proces la fel de simplu i de natural ca respiraia, iar acum Alerg puin nainte, pn n centrul strzii pustii, panicat, alunecnd pe muchiul umed de pe pietrele de pavaj. ncerc din nou, concentrndu-i ntreaga voin asupra actului rentoarcerii, strngndu-i pumnii, strngnd tare din ochi. ns cnd i deschise, descoperi c nu se schimbase nimic. Putea simi formele i tensiunile visului dincolo de raza lui de aciune, imposibil de atins, uluitoare, inaccesibile. S-l fi pclit oare pianjenii? S fi fost toate promisiunile lor doar o nelciune? Se jucaser doar cu el, esnd o alt reea duplicitar din necesitile i dorinele sale? Se rsuci pe clcie, ateptndu-se s vad o capcan vast nchizndu-se cu totul deasupra lui. ns nu erau dect cldirile sfrmate, copacii, luna dezolant, i-i ddu seama c deja capcana se nchisese. l ridicaser sus de tot i-l abandonaser ntrun loc unde nelepciunea i tiina nu aveau niciun public, niciun folos, niciun sens i, astfel, nu mai erau altceva dect o tortur.Ruinele preau c se mai apropiaser, reeaua de umbre se micora pentru a-l nchide ca ntr-o colivie. Luna alb ca un os, cu urme cenuii, prea s mai fi cobort i fusese prins ca ntr-o furc de crengile a doi

stejari, pironindu-l pe loc cu lumina ei puternic. Fonete i freamte din casele prsite. Ceva i gdil obrazul; ncerc s-l ndeprteze, iar un pianjen apru pe mna lui, cocoat ca un inel ornamental la ncheietura din mijlocul arttorului su. l ddu jos ipnd. Sunetul fricii sale fu mistuit de linite. Nu, v rog, nu putei face asta, v rog, spuse el pe un ton de milogeal, ca un beivan care ncearc s-i nduplece pe poliiti. Am s fac orice, am s Ce ar fi putut face el, se gndi, pentru cei care puteau orice, care puteau construi o lume ntreag, cu oameni cu tot, prin ficiunile chimiei? V implor, zise el. Trebuie s fie ceva ceva ce-a putea face. V rog!i dduser lacrimile i, cu toate c simise imboldul de a le opri, pentru a fi brbat i pentru a se ridica la nlimea vechilor sale idealuri machiste, le ls s curg, avnd, pentru o clip, convingerea infantil c asta i-ar putea mica pe torionarii si, strnindu-le mila. Pe bune, rosti el, trebuie s fie ceva. Vreau s spun i ntinse minile ca un avocat care implora juriul doar nu creai ceva complicat i fin pentru ca mai apoi s-l aruncai.Vntul strni un iure de frunze moarte, mprtiate prin ferestrele i uile sparte, iar Cisneros, din nou mnat de groaz, ncepu s fug de-a lungul strzii, uitndu-se dintr-o parte n alta, ndjduind s vad vreun semn c toate acestea erau doar vremelnice, c doar i dduser o palm pentru cine tie ce eec neateptat, pentru vreo eroare de judecat sau pentru mndrie. Asta trebuia s fie, se gndi, oprindu-se. Mndria lui voiau s-l umileasc, s-l fac s contientizeze supremaia lor. Credei-m, zise el cerului i ruinelor. tiu cine suntei. Nu sunt prost, nu am nicio intenie de a ncerca s v uzurp locul.i plec fruntea, i nbui un scncet. V rog s m credei.Singurul rspuns fu pocnetul unei jaluzele desprinse n magazinul de peste drum. V iubesc, zise Cisneros. Jur nu vreau s fac altceva dect s v slujesc.l pufni rsul din cauza inutilitii minciunii, din cauza orbirii deplorabile care o inspirase.De parc nu-i ddeau seama c minea.Dup cteva clipe, se duse pn la un magazin, la o fereastr de care atrna un

urur de sticl spart. Reui s desprind bucata de sticl din chitul uscat, sfrmicios, i o examin, vzndu-i reflexia opac pe suprafaa ei deformat. i plimb un deget de-a lungul muchiei. Destul de ascuit. Era greu s se gndeasc s-i fixeze vrful la gtul su, ns, oricum, o fcu. Trebuie c voiau moartea lui, aa cum fcuser cu Tyrell, iar el le-o va oferi. Mai devreme sau mai trziu, l vor chema pentru un alt act din vis, i atunci, poate, i vor ncredina puterea pe care i-o promiseser. i nchise ochii, strnse sticla mai tare i, cu toat fora sa, i nfipse vrful n jugular.Nu simi nicio durere, nici slbiciune, niciun fel de senzaie, iar cnd i deschise ochii, vzu c arma sa de sticl dispruse.Deci aa ceva aveau pregtit pentru el. Aceasta urma s fie nchisoarea lui pe vecie i nu i se va permite s scape nici mcar prin moarte. tia asta cu claritatea care caracteriza tiina ce-i fusese insuflat n vise i, ngrozit, se rsuci, privirile sale ctnd nspre ruine i putreziciune, elementele noii sale case, dezintegrarea prin care va miuna, ca un obolan ntr-un muzeu prsit. ncepu din nou s fug, ncercnd s cread c vor renuna, c va trece de un col i se va pomeni napoi n vis. sta ar fi stilul lor, i spuse el, ar fi ceva caracteristic pentru metodele lor pianjeneti, s-l lase s-i piard ncrederea, pentru ca mai apoi s i-o refac. n cele din urm, disperarea ncepu s-l apese i czu n genunchi, dorind sl implore pe Dumnezeu, acel Dumnezeu care slluise n mintea oamenilor, cu secole nainte, i care s-ar putea s mai existe. Totui, nelese inutilitatea rugciunii. Era plin de nelepciune zadarnic. De ce de ce-i fcuser una ca asta? Crezuse n ei, crezuse n posibilitatea mntuirii. I-ar fi distrat, ar fi injectat o nou form de subtilitate n jocul lor strvechi, iar ei l trdaser. Sau poate c n-a fost o trdare, poate c soarta era o chestiune de chimie. Ce-ar fi dac ntreaga personalitate i soart, se ntreb el, nu erau altceva dect expresii ale legilor biochimice pe care le instituiser pianjenii n visul lor despre lumea omeneasc? Poate c-i permiseser doar s acioneze sub imboldul unor directive eseniale ale personalitii sale? Alte percepii

inutile. Pufni frustrat. Apoi i lipi minile de cap, ncercnd s-i opreasc gndurile, s-i controleze frica, dar gndea, gndea, gndea mereu, imaginndu-i c ntre acele ruine triser ultimii oameni, prin alte ruine din ntreaga lume, c trebuie s fi simit i ei aceeai singurtate chinuitoare i aceeai uimire, lipsii de dragoste i de posibilitatea de salvare, i de cel mai mic lucru bun. i plimb privirea pe ruinele oraului Nantucket, oprindu-se asupra stejarilor sfrijii i a umbrelor scheletice, ferestrelor oarbe, cochiliilor goale ale vechilor magazine de buturi i farmacii, i simind n adncurile sufletului su finalitatea circumstanelor; scoase un vaiet ngrozit, un norior alb al iptului su, care prea c se nal tot mai sus i mai sus, arcuindu-se spre vid, un semnal fr de speran i direcie, care purta n el toate spaimele i ngrijorrile i sufletul locuitorului singuratic, etern al trmului viselor euate i al vieilor frnte, absena nesfrit i cenuie cunoscut drept Nomans Land.

VIAA LUI BUDDHAOri de cte ori poliaii organizau

vreun raid prin brlogul pentru drogai, ca s-i ia banii pentru protecie, tntlul la btrn de Pete Mason, care conducea treburile pe-acolo, i ddea lui Buddha o zi liber. Buddha arareori spunea ceva cuiva, iar Pete descoperise c poliaii erau ofensai de tcere. Dac nu ipai i nu o luai la fug atunci cnd nvleau ei, dac, aa ca Buddha, doar stteai pe loc i te holbai la ei, i nchipuiau c-i tratezi cu o atitudine de superioritate i atunci aveau tendina de a-i intra n cap.i trseser lui Buddha o btaie sor cu moartea, de vreo dou ori, exact din acest motiv, i, dei Buddha nu se plnsese de asta (el niciodat nu se plngea de nimic), Pete nu voia s piard un angajat att de credincios. Aa c, n seara de dinaintea raidului din septembrie, Pete se duse jos, unde dormita Buddha, pe o saltea ptat, lng ua din fa, i zise: De ce nu te duci pe la Taboo mine? Vine poliia paici, s-i fac numru.Buddha se smulse din moial i spuse: Am i vorbit cu el. Johnny Wardell vine s cumpere cte ceva, da zice s apar oricum.Era un negru solid, de vreo treizeci i ceva de ani, chel ca un bec, cu ochi adormii, pe jumtate acoperii de pleoapele grele, i cu un nceput de gu; purta ndragi din doc prost, mexican, ptai de snge de la ultima lui neptur, i un tricou prea mic, care dezvluia i ultimele pliuri i umflturi de pe burdihanul su, precum i snii ca de femeie. Stnd acolo, arta ca un Buddha sculptat n abanos pe care cineva l mbrcase, cu haine de la Armata Salvrii, iar din acest motiv Pete i dduse i numele. De fapt, numele lui real era Richard Damon, ns nu mai rspundea la el de mult. Buddha i se potrivea de minune. S mor dac tiu de ce-ar face Taboo biznisuri cu Johnny Wardell, zise Pete, trgndu-i ndragii peste burta sa masiv. Mai devreme sau mai trziu, lui Wardell tot o si sar mutaru cu un poponar ca Taboo tii?Buddha mormi, i scrpin urmele de la ncheietur i se uit afar, pe fereastra de lng ua din fa. tia c Pete ncerca s-l atrag ntr-o conversaie, i n-avea nici cea mai mic intenie s se lase. Nu c i-ar fi displcut Pete; i

plcea de el la fel ca de oricare altul. Dar, pur i simplu, nu avea vreo prere pe care s vrea s o mprteasc vreodat cuiva i descoperise c, pe msur ce vorbea, alte i alte preri i veneau n minte. S-i spui lu Taboo din partea mea, continu Pete. Am locuit n Detroit mai mult de aizeci de ani -am fcut biznisuri c-o grmad de gagii nasoli, da n-am vzut niciodat unu mai al dracu dect Wardell. S-i pui s fie cu ochiu p el, pricepi? neles. PiPete se ntoarse i, cu micri complicate, trindu-i piciorul beteag, urc treptele. S vii sus p la dou i s-i iei leacu. Am s-i potrivesc o lingur de Alb de China. preciez asta, zise Buddha.Imediat ce Pete dispru din vedere, Buddha se ntinse pe spate i-i fix privirile pe zugrveala alb-cenuie, decojit de pe tavan. Apuc o fie de tencuial de pe perete i-o sfrm ntre degete. Apoi trecu cu dosul palmei de-a lungul captului uzat al covorului care acoperea podeaua coridorului. Toate astea ca i cum ar fi vrut s se reasigure de existena cadrului att de familiar lui. Petrecuse aproape cincisprezece ani pe post de cine de paz al lui Pete, zcnd pe aceeai saltea, holbndu-se la aceeai zugrveal uscat, mngind acelai covor. nainte de a se muta pe saltea, fusese un tnr de viitor. Toat lumea spunea c Richard Damon sta are s fie pe prima pagin, o s-l arate la Live at Five, o s fie-n revista People. Nu c ar fi luat el startul altfel dect ceilali de vrsta lui. Fusese bgat n mici afaceri, fcuse trafic pentru ceva bani, orice i-ar fi scos un dolar fr s fac nimic. ns fusese mai iste dect majoritatea i-i pstrase cazierul curat, iar cnd spusese oamenilor c pusese ochii pe scena politic, nu rsese nimeni. Puteau vedea c era dotat pentru asta. ns necazul era c fusese att de plin de sine, att de preocupat de mecheriile lui, de hainele alese i de stilul de a se purta cu femeile, nct i distrusese pe singurii doi oameni crora le psase de el. i doborse fr a bga mcar de seam. i bgase mama de timpuriu n mormnt, din cauza grijilor, i-i adusese soia la sinucidere. Dup o vreme, dup ce muriser, i vzuse mai departe de treab, ca de obicei, dar se trezise fa n

fa cu vinovia.Pn atunci, habar n-avusese ce nsemna cuvntul vinovie, dar ajunsese s-i nvee sensul pn n mduva oaselor. Vinovia ncepu ca o simpl agasare, nu mai grav dect un caz de indigestie, i se transform ntr-o durere cu gheare, capabil s-i sfie maele i s-i sfrtece inima. Vinovia te face s transpiri din senin, s sari n sus la cel mai mic zgomot, s te uii n urma ta prin locurile ntunecate. Vinovia te mpiedic s dormi, iar cnd ai reuit s nchizi un ochi, i trimite vise despre morii ti, vise att de puternice nct ncep s-i invadeze i momentele de veghe. Vinovia devenise un monstru mpotriva cruia singura aprare era uitareaOdat ce ajunse s descopere adevrul, cut uitarea cu fervoarea unui pctos convertit.ncercase s-i ia viaa, ns nu fusese n stare s-i adune curajul necesar i, n loc de asta, se apucase de droguri. Heroina i salteaua din galeria seringilor. Iar aici descoperise un alt adevr: c viaa sa nsi era tot un fel de uitare, c-l cioplea ncet i pe ndelete, golindu-l de vise i de amintiri. i de vinovie.Treptele de pe verand trosnir sub greutatea cuiva. Buddha se uit pe furi pe fereastr chiar cnd la u rsun un ciocnit. Era Marlene, una dintre trfele care lucrau la Dailys Show Bar, cu un cvartal mai jos: o fat drgu, cu pielea ciocolatie, crnd geanta cu lucrurile pentru noapte, cu snii mpini n sus din cauza sutienului strns.Petele ei un biat alb, cu prul lung sttea cu o treapt mai jos. Buddha deschise ua, iar cei doi nvlir pe lng el. Pete ie p-aci? se interes Marlene.Buddha art cu degetul n sus, pe scri, i nchise ua. Biatul alb rnji, i opti ceva lui Marlene, iar ea rse. John crede c ari de parc i-ar prinde bine ceva drgosteal, fcu ea. Ce-ai zice s vii pn sus i-i dau o tur p gratis?l pic de sub brbie. Cum i se pare asta, Buddha?El rmase tcut, negnd dorina i umilirea, strduindu-se s fie nimicul pe care-l percepea ea. Devenise expert n ignorarea ridicolului, dar dorina continua s fie o problem: rotunjimile sntoase din partea de sus a snilor ei luceau de transpiraie i preau suculente. Ea se rsuci, n

aparen jenat c-l tachinase. Ia-o ncet, Buddha, spuse ea cu o indiferen studiat, i-l conduse de mn, pe trepte n sus, pe biatul alb.Budhha smulse un fir descusut din saltea. Cunotea povestea fiecrei pete, a fiecrui pliu. Le tia att de bine, nct cunoaterea lor nu mai putea fi ceva exprimabil: era parte din el, iar el fcea parte din ea. El i salteaua deveniser o unitate n loc i scop. Ar fi dorit s rite s se duc la culcare, ns era vineri seara i vor fi mult prea muli clieni, prea multe ntreruperi, i fix privirea pe alama zgriat a clanei, lsnd-o s se nceoeze pn cnd deveni un soare auriu-verzui, rotinduse ntr-un nimb neclar. l privi rotindu-se de zor, devenind tot mai strlucitor. n consecin, i gndurile lui se rsuceau i strluceau, devenind mai puin gnduri, ct reflexii ale luminii plpitoare. i astfel petrecu Buddha orele din miez de noapte.Pe la ora dou, Buddha zvori ua i se duse sus, pentru doza de noapte. Se deplas ncet pe coridor, trindu-i paii pe covorul jerpelit, cu modelul destrmat ce se pierdea n bezna sumbr i urme uzate de estur aurit, neclar. Rsete i muzic n surdin se auzeau din dosul uilor nchise, prnd s mprteasc aerul sttut al mirosurilor de mncare mprtiate n toat casa. Un grup de clieni se adunase la ua lui Pete, iar Buddha se opri lng ei. Mai veni cineva i ntreb ce se petrecea i i se spuse c Pete avea probleme cu gsirea unei vene. Marlene avea de gnd s-l nepe la gt. Vocea rguit a lui Pete rzbtu din interior: La naiba! Grbete-te, femeie!Gsirea unei vene era o problem frecvent pentru Pete; venele mari, de pe brae, erau terminate i nici restul nu se aflau ntr-o stare mult mai bun. Buddha arunc o privire n camer, peste umerii celorlali. Pete sttea ntins pe pat, pe aternuturi att de murdare, nct prea c aveau un model cu nori ntunecai. Pielea lui maronie, pistruiat era cotropit de o paloare calcaroas. Trei tineri unul dintre ei fiind petele lui Marlene erau adunai n jurul lui, murmurnd ncurajri. Pe noptier, o veioz cu abajur jerpelit proiecta o lumin de un galben untos, aducnd umbre lng fiile de linoleum

decojit de pe podea.Marlene iei din baie purtnd o rochie de un verde-smarald. Cnd se aplec asupra lui Pete, cele dou jumti ale rochiei se desprir i snii i atrnar afar, lucind n lumina lmpii. Acul din mna ei ls o pictur n vrf. i tampon gtul cu un ghemotoc de bumbac i inu acul cu vrful la vreo doi centimetri distan de gt.Greutatea luminii, tabloul de personaje din jurul patului, pielea lucitoare a lui Marlene, umbrele nepotrivite de pe podea, prea ascuite pentru a fi adevrate; judecate mpreun, toate aceste lucruri aveau aceeai bogie i compoziie artistic, aceeai nemicare semnificativ, ca o veche pictur vzut cndva de Buddha la Muzeul de Art. i plcea ideea c o astfel de frumusee s-ar fi putut afla ntr-o cas att de decrepit, c sufletele triste de acolo puteau forma o asemenea unitate. ns respinse plcerea gsit n aceast privelite, aa cum obinuia cu aproape orice plcere.Pete gemu i se zvrcoli. nceteaz cu rahaturile! i-o tie Marlene. Vrei s-i trag tot sngele?Ali oameni se apropiar i ei de pat, blocndu-i lui Buddha cmpul vizual. Vocea lui Pete sczu pn la oapt, instruind-o pe Marlene. Apoi, oamenii ncepur s plece de lng pat, lsnd s se vad cum Pete zcea pe spate, innd la gt un erveel nsngerat. Buddha zri doza lui de noapte pe bufet: o sering odihnindu-se pe o oglind aezat lng o grmjoar de praf alb. Ce mai faci? ntreb Pete cu voce slab, cnd intr Buddha.i ntoarse timid semnul cu mna i se apropie de bufet, inspectnd praful: prea s fie o doz simpatic. Ridic oglinda i o lu n jos pe trepte, s-o nclzeasc. Fir-ar a naibii! zise Pete. Am tot avut grij de tine cincisprezece ani. i-am fcut toate poftele, i-am dat de mncare. Cred c deja avem un soi de relaie.Tonul su deveni tot mai iritat. N-ar fi trebuit s-i dau niciodat porecla aia nenorocit! Te-a fcut s crezi c eti indescifrabil, cnd nu eti dect un ignorant! Moind pe salteaua lui, n ntunericul strpuns de lumina lunii, simind n adncul inimii strlucirea trandafirie a dozei, plutirea pur a Albului de China din carnea lui, Buddha tri mici vise fulgertoare: imagini bizare, care se

materializau i dispreau att de repede nct nu era n stare s le clasifice. Dup ce trecur astea, se culc, se acoperi cu o ptur i se concentr asupra visului su despre Africa, singura plcere pe care o lsa s nfloreasc. Viziunea sa despre Africa nu avea nicio legtur cu renaterea etnic a anilor aizeci, cu africanii i cu dashikiurile12, dar dac nu ar fi existat acestea, probabil nici n-ar fi auzit de Continentul Negru. Regatul African al lui Buddha era o fantezie ieit din imaginile din filmele vechi, din postere color din National Geographic, din droguri i din viziunile lui halucinante despre Nirvana ca un parc tematic. Nu fusese ntotdeauna capabil s conjure acel vis, dar n acea noapte se simi detaat de toate crimele i eecurile lui pline de pasiune, imaculat i gol, i astfel vrednic de aceast fericire suprem. i nchise ochii, apoi i strnse pleoapele pn cnd puncte aurii, ct vrful acului, nflorir n bezn. Aceste puncte se extinser i se deschiser n Africa.Plutea ca vntul peste o cmpie roiatic, o cmpie familiar deja, dup attea vizite. Ierburi nalte se unduiau la trecerea lui, antilopele ridicau capul, iar mirosul greu al leilor plutea n aer. Savana se transform ntr-un veldt punctat cu iazuri cu fundul nmolos i copaci strmbi, cu frunzi srac i decolorat. Siluete ntunecate i subiri nir din ascunziuri i-l ameninar cu suliele, pzind un sat populat de povestitori i femei cu picioare lungi, care purtau mti albe cu un singur ochi i ale cror umbre dansau cnd se deplasau. Din colibele ca nite cpie ieea fum, transformndu-se n muzic; voci rsunau din focurile aprinse pentru gtit. Dincolo de sat se aflau muni verzi, care se nlau pn la nori, iar printre orhidee i ferigi erau regatele secrete ale gorilelor. Iar dincolo de muni se ntindea un lac albastru, imens, malurile sale ndeprtate fiind tivite cu voaluri ceoase, nvolburate, n ale cror falduri se materializau i dispreau imagini de miraj.Buddha nu reuise niciodat s strpung ceurile; era ceva ru prevestitor n marginile lor instabile i n albul fantomatic
12 Dashiki pulovere largi, viu colorate, esute adesea cu modele africane, originare din Africa, purtate ndeosebi de ctre brbai (n. tr.).

cuprins de ele. La mijlocul lacului, un pete plutea la jumtatea drumului dintre suprafa i fund, ca un gnd rzle ntr-o minte lichid. tiind c, n curnd, va fi nevoit s se confrunte cu ncordarea din lumea exterioar, Buddha avea nevoie de consolarea oferit de pete; se scufund sub ap pn ajunse fa-n fa cu el, plutind la civa centimetri distan.Petele semna cu un crap i msura aproape un metru de la cap la coad; solzii si suprapui erau de un maroniu murdar, iar faa i era masca unui zeu lugubru, cu ochi aurii, uriai i o gur crnoas, cu colurile n jos. Prea s-l priveasc pe Buddha cu tristee, socotindu-l nc una dintre dezamgirile vieii, un subiect cu care era destul de familiarizat, pentru c burta sa umflat coninea tot rul i necazurile lumii, att cele la figurat, ct i cele reale. Buddha l privi n ochi, iar pupilele se transformar n plnii ntunecate, legndu-se de ale sale, deschiznd nite ci pe care ncepur s se reverse torente de suferin i team. Moartea soiei i cea a mamei sale nu nsemnau nimic n comparaie cu terorile halucinatorii cu care se confrunta acum: demoni cu gura suficient de mare ct s nghit planete ntregi; furtuni alctuite din milioane de ultime suflri, armate de brbai i femei, i copii mori. Trupurile lor erau sfrtecate de o infinitate de folosine malefice. Dac ar fi avut aceste viziuni n stare de veghe, ar fi fost copleit, dar, protejat de condiia de visare, le putu suporta, i asta l ntri.i nu dup mult vreme, adormi n mijlocul chinurilor sale infinite coninute n burta petelui din visul coninut acum de craniul su, n drpntura de cas, n trmul spiritual ciuruit de focuri de arm al ghetoului din Detroit, ale crui agonii devenir o clip fugar de durere btaia unei pleoape, zbaterea unui nerv dinuntrul visului despre pace din somnul lui Buddha.Adpostul drogailor se afla n cartierul JeffersonChalmers, seciunea din ghetou cel mai grav afectat de revoltele de strad din 67. ns se mai vedeau sute de cldiri incendiate atunci, ca nite monumente ale evenimentelor, iar ntre ele acolo unde, cndva, se aflaser i alte case se ntindeau locuri virane, npdite

de buruieni, cu copaci pipernicii. n dup-amiaza urmtoare, pe cnd trecea pe lng un maidan de lng adpost, Buddha fu intrigat la vederea unei canapele arse, aezate printre buruieni, n mijlocul terenului, i, supunndu-se unui impuls, se duse pn acolo i se aez pe ea. Era prima zi cu vreme de toamn. Aerul era rece, iar luna plin era nfipt ca un medalion din os, strmb, pe cerul albastru, lipsit de nori. n faa canapelei era un morman de tciuni peste care cineva aezase un grtar; vreo ase cutii arse erau mprtiate n jur. Buddha studie tciunii, grtarul i cutiile, uluit de modelul format de ele. n deprtare se auzi un vaiet de sirene, un zngnit metalic prea c se rostogolete de dincolo de cer, iar Buddha se simi ntronat, ca regele neintenionat al unei lumi n ruine, n care ntreaga dorin se clatin.Sttea acolo poate de o or, cnd un adolescent cu o piele acoperit de pistrui, ca a lui Pete, veni n fug pe trotuar, mbrcat cu blugi i o bluz, trgnd dup el un casetofon imens, de ghetou. Biatul se uit n urma lui, apoi o lu la goan peste terenul viran, spre Buddha, i se arunc dup canapea. Dac le zici c-s aici, rosti el dintr-o rsuflare, te tai!Agit un briceag pe dinaintea ochilor lui Buddha, care continua s se holbeze la hornurile de crmid drmate i la cldirile abandonate. O libelul se ridic de pe frunze tremurnd i dispru n lumina orbitoare a soarelui reflectat de o oglind spart sprijinit de mormanul de tciuni.La mai puin de un minut dup aceea, doi negri trecur n goan pe lng locul viran. Zrindu-l pe Buddha, unul dintre ei strig: Ai vzut vreun puti trecnd pe aici?Buddha nu rspunse. Zi-le c am luat-o spre Cass, opti biatul n grab, dar Buddha i meninu tcerea i lipsa de preocupare. M-ai auzit, bi? strig brbatul. A trecut vreun putan pe aici? Zi-le, opti biatul.Buddha nu spuse nimic.Cei doi brbai se sftuir ntre ei i dup o clip o luar la fug n direcia din care veniser. Fir-ar a dracu! i-ai riscat pielea, zise biatul, iar cnd vzu c Buddha nu-i rspunde, adug: Dac se ntorc, s stai aici, ca pn acum. Poate c-au s cread c eti vreun manechin.Porni

casetofonul i muzica rap se npusti din el la un volum prea sczut ca s se poat nelege cuvintele.Buddha se uit spre biat, iar putiul rnji, nervozitatea lui fiind evident n pofida mtii de ncredere de sine. Nu c-i o cutie fain? spuse el. Fraierii care-o las pe verand merit s rmn fr ea.Strnse din ochi, de parc ar fi ncercat s ghiceasc sensul ascuns al lui Buddha. Nu poi vorbi, btrne? N-am nimic de spus, rspunse Buddha. Ce mito Oricum, sunt prea multe rahaturi prin atmosfer.Biatul i amintea lui Buddha de el, o variant mai tnr, iar asta l tulbura: simea o pornire de a-i oferi sfaturi, i tia c sfaturile ar fi fost inutile. Soarta biatului era scris de furia care dormita n trsturile gurii sale. Lui Buddha i se fcu mil de el, ns mila la fel ca dragostea, la fel ca ura era o nclcare a politicii sale de neimplicare, un impediment al golului n care era aspirat. Se ridic n picioare i se ndrept spre trotuar. Hei! strig biatul. Dac le spui pizdoilor lora unde-s io, te-am halit!Buddha continu s mearg. Pe bune, omule!i ca sfidare, ca i cum ar fi avut nevoie s-i sublinieze ameninarea, biatul ddu drumul mai tare bombei de ghetou, iar o voce de beiv rcni din ea: Nu ascultai nimicurile i palavrele celor de la Canalul Chairman Douzeci i CinciBuddha mri pasul i, n curnd, vocea amestecat cu zgomotele slabe ale traficului, strigte ndeprtate, alt muzic fu absorbit de marea agitat din care ieise la suprafa.De la hogeagul drogailor pn la apartamentul lui Taboo n-ar fi trebuit s fie dect o plimbare de vreo douzeci de minute, ns n acea zi nc tulburat de ntlnirea sa cu biatul Buddha reduse durata la jumtate. nvase c era imposibil s evite implicrile n ziua sa liber, imposibil s evite s se confrunte cu trecutul, iar cu Taboo descoperise mijloace de a face experiena tolerabil, transformnd-o n excepia care confirma regula. Cnd l ntlnise pe Taboo pentru prima dat, cu apte ani n urm, numele lui Taboo era Yancey; avea optsprezece ani, se cstorise cu o fat drgu i avea o slujb stabil la Pontiac Motors.Trei ani mai trziu, cnd dduse peste el din nou, Taboo

recunoscuse c era homosexual, lucra ca vindector senzitiv, scpndu-le pe femeile din vecintate de diferite probleme minore, iar prin tratament hormonal i crescuse o pereche de sni mici, dar conturai corespunztor, a cror existen o ascundea de ochii lumii purtnd haine lbrate.Buddha vzuse din ntmplare snii lui Taboo, dup ce intrase n toaleta sa n timp ce se spla, iar dup acest incident revelator, Taboo l transformase n confidentul su, o evoluie salutat de Buddha, cu toate c nu salut i avansurile sexuale ale lui Taboo. Erau cteva avantaje care decurgeau din aceast relaie. Un lucru era sigur, specialitatea lui Taboo era vindecarea de negi, iar Buddha avea o problem cu negii de pe palme (unul dintre ei i oferise chiar motivul pentru vizita din acea zi); un alt lucru sigur, Taboo care era implicat n afaceri obscure avea ntotdeauna droguri la ndemn. ns cel mai important avantaj era c Taboo i oferea lui Buddha ansa de a-i arta buntatea fa de cineva care-i amintea de soia sa moart. n momentele cnd erau numai ei doi, Taboo i punea o peruc i o rochie, transformndu-se n ceea ce prea a fi o tnr frumoas, iar Buddha ncerca s-l conving s-i urmeze pornirile interioare i s ajung la stadiul final al schimbrii de sex. Pledoaria lui era ndelungat i insistent, susinnd c puterile magice ale lui Taboo s-ar maturiza odat ce ar termina transformarea i nirndu-i lui Taboo poveti despre ct de minunat ar fi noua lui via. ns lui Taboo i era o fric de moarte de cuitul chirurgului i, indiferent ct de puternice erau argumentele lui Buddha, refuza s in cont de ele. Buddha tia c trebuia s existe o rezolvare a problemelor lui Taboo i uneori simea c soluia era chiar n faa lui. ns niciodat nu se dezvluia pe de-a-ntregul. Avea senzaia c, mai devreme sau mai trziu, va sosi i timpul pentru rspunsuri.n sufrageria lui Taboo era o minunat zi de primvar. Pereii erau zugrvii n aa fel nct s semene cu un cer albastru, acoperit cu noriori albi, pufoi, iar podeaua era acoperit cu iarb artificial. n dormitorul lui Taboo, unde-i efectua el tratamentele, era o noapte

mistic. Pereii erau pictai cu semne cabalistice i stele, i o semilun, iar masa din col era din abanos, cu scaunele mbrcate n velur negru. Draperii negre mascau ferestrele; patul era acoperit de o cuvertur din satin negru. O lumin filtrat se revrsa din tavan pe masa din col i, dup ce o regl, Buddha se aez acolo, scldndu-i negul ntr-un bol din cristal umplut cu o infuzie de ierburi, n vreme ce Taboo sttea lng el mormind descntece.Taboo nu era n travesti, pentru c atepta s se arate pe-acolo Johnny Wardell; dar chiar i aa, avea o frumusee feminin. Iluminatul discret druia pielii sale ciocolatii licriri senzuale i-i amplifica delicateea pomeilor ridicai i a buzelor generoase, a ochilor de form migdalat. Cnd se aplec nainte, ca s examineze negul lui Buddha, vrfurile snilor mpunser materialul cmii sale grosolane. Buddha i putea distinge magia: o perturbare, ca un miraj generat de ari, plutind n aer n jurul su. Iat, dragule, spuse Taboo. A disprut. Palma ta este aa din nou aa cum ar trebui s fie.Buddha se uit n bol. Pe fund zcea ceva negru i zbrcit, ca o stafid. Taboo i scoase mna din ap i o terse cu un prosop. Acolo unde fusese negul era acum numai pielea neted. Buddha atinse locul; prea fierbinte i mirosea amrui, din cauza ierburilor. A vrea ca Johnny s se grbeasc un pic, spuse Taboo. Am cumprat o rochie nou pe care-a vrea s-o ncerc pentru tine. De ce n-o ncerci acum? Dac sun soneria, poi s te prefaci c nu eti acas. Pen c am o afacere cu el mai trziu i nuce stare o avea Johnny dupaia.Buddha nu trebuia s-l ntrebe pe Taboo de ce mai era nevoie s trateze cu Johnny Wardell. Motivul pentru care Taboo se supunea riscurilor printre bieii ri era asemntor cu cel al lui Buddha, cnd se retrsese din viaa public: se simea vinovat pentru felul lui de-a fi, iar riscul era o pedeaps autoadministrat.Taboo scoase un pachet de praf alb i un pai pentru rcoritoare i-i zise lui Buddha s trag pe nas vreo cteva linii, ca s-i mai mbunteasc starea de spirit. Buddha fcu aa cum i se sugerase. n cap i piept i se rspndi o cldur luxuriant, iar n aer dansau scntei

minuscule, disprnd precum fulgii de zpad. ncepu s se simt moleit. Taboo l conduse pn n pat, apoi se ghemui lng el, punndu-i braul n jurul oldului lui Buddha. Te iubesc att de mult, Buddha, zise el. Nici n-a ti ce s fac dac n-ai fi tu s discutm Jur c nu tiu.Snii lui moi se frecar de braele lui Buddha, iar degetele lui se jucau cu catarama curelei i, n pofida hotrrii sale, Buddha simi nceputul unei erecii. ns dinspre Taboo nu percepea niciun fel de dragoste, ci doar un flux de dorin i nelinite. Dragostea era de neconfundat o presiune cald, la fel de constant ca raza unei lanterne , iar Taboo era prea nenchegat, prea confuz pentru a fi sursa ei. Neee, btrne, spuse Buddha, mpingnd la o parte mna lui Taboo. Nu vreau dect s te iubesc!Buddha putea citi n ochii lui Taboo dulcea tristee rscolit a unei femei nscute aiurea, dar, cu toate c-l simpatiza, se sfor s fie dur. Nu te pune cu mine!Se auzi soneria. Fir-ar!Taboo se ridic, i bg cmaa n pantaloni. Se duse la mas, lu pulberea alb i paiul i i le aduse lui Buddha. Mai trage puin din asta, aici, rule ce eti. Dar nu-l da peste cap, nam chef s rmi lat. Se duse n sufragerie, nchiznd ua dup el.n capul lui Buddha prea s se fi instalat o greutate bizar, mai puin migren i mai mult o senzaie de dezechilibru, iar ca s scape de ea consum mare parte din heroina rmas. Fu suficient ct s-l trimit n lumea viselor, dar nu despre Africa. Aceste vise erau urte, cu urlete i bufnituri i hohote de rs drceti, iar cineva spuse: Omul are e. Trage-i-o! Brbatul sta-i o femeie afurisit!.Treptat, ajunse la concluzia c visele erau adevrate, c se petrecea ceva ru i se strdui s-i revin complet. Se ridic n picioare, se cltin, se blbni nainte i deschise larg ua de la sufragerie.Taboo era gol-puc i ntins cu faa n jos, cu minile i picioarele desfcute larg, peste nite perne, cu fundul n sus, iar Johnny Wardell un tnr mbrcat numai n piele, cu o fa ca de uliu i inea minile. Un alt brbat, mai negricios i masiv, era ngenuncheat ntre picioarele lui Taboo i tocmai se ncheia la fermoarul pantalonilor.Pentru o fraciune de secund nu

mic nimeni. ncadrat ntre verdele viu al ierbii i cerul albastru, cu nori nevinovai, scena era de un suprarealism aproape biblic, ca un act hidos svrit undeva, ntr-un col pur al Grdinii Edenului, iar pe Buddha l intuise locului. Ceea ce vedea era o mrvie, dar mai vzu c era i o declaraie corect asupra vredniciei lumii, a frumuseii ei groteti, i se simi detaat, de parc ar fi privit totul printro gaur n perete al crei capt se afla la mii de kilometri distan. Ia te uit, zise Wardell, iar un rnjet amenintor i crp faa n dou. Curvitina s-a ales deja c-un brbat. Hai, frioare! i-am pstrat i ie o bucic.n sufletul lui Buddha se reaprindeau emoii demult nbuite. Furie, dragoste, fric. Declanarea lor fu mult prea rapid i puternic i nu le putu respinge. Luai-v labele de pe el, le spuse, potrivindu-i n glas o tonalitate profund i ncrcat de ameninri.Faa neted a lui Wardell se dezumfl, iar rnjetul pru c i se pierde, ca i cum expresia pervers imprimat pe craniul su i-ar fi rzbtut prin piele, de parc l-ar fi perceput pe Buddha drept un obiect al poftelor sale infinit mai atrgtor dect Taboo.Wardell ddu din cap spre cel ngenuncheat ntre picioarele lui Taboo, iar brbatul se arunc asupra lui Buddha, scond un cuit i rotindu-l ntr-un arc ucigtor. Buddha l prinse de ncheietur, iar violena brbatului i se transmise prin carne, sdind furia n inima sa. i strnse oasele ncheieturii pn se sfrmar unele de altele i cuitul czu la podea. Apoi l intui pe brbat de perete i ncepu s-l dea capul de el, ferindu-se de degetele care zgriau aerul n cutarea ochilor si. Se auzi strignd, auzi osul crpnd.Ochii brbatului i pierdur focalizarea i deveni tot mai greu n strnsoarea lui Buddha; alunec n jos, iar ceafa ls o dr lucitoare, roie, peste unul dintre norii rotofei. Buddha tiu c era mort, dar, nainte s poat absorbi informaia, ceva l lovi n spate, un pumn la ficat, care ateriza cu impactul uluitor al unui glon, i czu ca un bolovan.Durerea era luminoas. i-o imagin iluminndu-l pe dinuntru cu precizia articulat a unui aparat cu raze X. Asupra lui czu o ploaie de lovituri, dar nu simea dect

efectele primei. Reui s-l zreasc pe Wardell nlat deasupra lui, un gigant zvelt, n piele, livrndu-i ut dup ut. Negreala se risipea la marginea cmpului su vizual. Apoi, un urlet un sunet aidoma unei achii de argint nfipte n creierul lui Buddha i iat-l pe Taboo, innd ceva strlucitor n mn, ceva ce fulger n jos, spre pieptul lui Wardell, pe cnd acesta se ntorcea, se ridic, apoi fulger din nou. Wardell se ddu napoi, mpiedicndu-se, artnd uluit, mngind o pat roie pe pieptul cmii, iar apoi pru c dispare n bezna din colul ochiului stng al lui Buddha. Buddha zcea icnind dup aer; ultima lovitur primit fusese chiar n burt. Dup o clip, cmpul su vizual ncepu s se limpezeasc i-l vzu pe Taboo stnd deasupra trupului lui Wardell, innd n mn cuitul celuilalt brbat.Cu snii si micui i organele genitale masculine i-un cuit nsngerat, prea o creatur mitic. ngenunche lng Buddha. Eti bine? ntreb el. Buddha? E-n regul cu tine?Buddha reui s dea din cap. Ochii lui Taboo i aminteau de ochii petelui din visul su nclii de spaime , iar magia lui impregna atmosfera, mai puternic dect vzuse vreodat Buddha. N-am vrut s omor pe nimeni, zise Taboo cu glas tremurtor. sta-i ultimul lucru pe care-a fi vrut s-l fac.Arunc o privire spre cele dou cadavre i buzele i tresrir. Buddha le privi i el.ntinse n posturi ciudat de graioase pe verdele ierbii, ntr-o caligrafie a sngelui, preau s formeze un soi de mesaj criptic. Buddha se gndi c, dac mai continua s se holbeze la ele, nelesul lor i va deveni clar. Oh, Doamne! fcu Taboo. Au s vin s m-nhae, s m bage la bulu? Nu pot s triesc la bulu. Ce m fac?Dar, spre uimirea lui, privind nainte i napoi, de la un cadavru la altul i spre nimbul vrjit al lui Taboo, Buddha descoperi c tia rspunsul la aceast ntrebare.Rspunsul, i ddu el seama, era i soluia problemei vieii sale; era o cale de pocin, una la care n-ar fi putut ajunge prin niciun alt proces dect recluziunea lui de cincisprezece ani.Concepia sa ceruse un pntece gol n care s se nasc i mai ceruse i o nelegere a principiului magic, oferit de visul su

despre Africa. i, nelegnd pe deplin acest principiu, i ddu seama mai departe c nelesese greit natura puterilor lui Taboo. Crezuse c erau slbite din cauza nepotrivirii de la naterea sa i c se vor maturiza odat ce ieea de sub cuit; ns acum vedea c erau ele nsele o cale de realizare a transformrii, cu un rezultat superior, c avuseser nevoie de acest moment de violen i disperare pentru a acumula suficient trie. Buddha se simi umplndu-se de linite, ca i cum cunoaterea ar fi spart un rezervor intern care ar fi mpins linitea n sus. Ai nevoie de o deghizare, spuse el. Iar tu ai deghizarea perfect, chiar la vrfurile degetelor.Se apuc s-i explice. Buddha, eti nebun! spuse Taboo. n niciun caz n-am s fac aa ceva. N-ai de ales. Eti nebun, repet Taboo, dndu-se napoi. Nebun! Vin napoi aici! Nee, btrne! Tre s-o terg, tre sTaboo se retrase spre u, simi clana i cu ochii holbai, ncremenit de spaim o trnti de perete. Gura i se csc de parc ar fi vrut s mai spun ceva, dar n loc de asta se rsuci i o zbughi pe hol.Durerea din spatele lui Buddha pulsa, mprtiind prin toat carnea lui o slbiciune bolnav, i-l fcu s leine pentru cteva clipe.Cnd i recapt cunotina, l vzu pe Taboo stnd n prag, prnd diafan din cauza irizaiilor magice puternice din jurul su; de fapt, ntreaga ncpere poseda o luciditate subacvatic, totul tremura ca un vis care se contura din imaterial. Vezi? zise Buddha. Un te mai duci, neamule? De-abia dac eti n stare s ajungi i pn aici. Nu tiu, am s poate c am si glasul lui Taboo prea ceva desprins dintr-un vis; era ndeprtat i producea un ecou slab. Rahaaaat!Buddha se ntinse spre Taboo. D-mi o mn.Taboo l ajut s se ridice n picioare i-l duse pn n dormitor, lsndu-l pe pat. Buddha se simea de parc s-ar fi putut scufunda pentru totdeauna n satinul negru al cuverturii. Arat-mi rochia cea nou pe care-ai cumprato, spuse el.Taboo se duse n debara i scoase un umera, apoi i lipi rochia pe trup, pentru a-i dezvlui calitile. Era din mtase alb, cu decolteu adnc i paiete lucitoare peste tot. Bi, frate, spuse Buddha. Mda, asta-i rochia ta. Le-ai

suci gturile bieilor n aia dac ar putea-o vedea vreodat. Dac faci ce trebuie. Ai fi prea frumos pentru Detroit. Ar trebui s mergi pe undeva, prin Sud, ntr-un loc unde luna strlucete la fel de tare ca soarele. Pen c aa ai s fii de frumos. Luna frumoas. Poate la Miami. Asta i sar potrivi. i iei o main mare, alb, treci cu ea pe lng hotelurile dichisite, i-i lai pe toi scobiii ia s se uite la tine. i vor cdea n genunchi i se vor milogi s-i lai lng tine, neamulen timp ce Buddha vorbea, istorisind despre un viitor feminin cu mai mare seducie i inventivitate ca nainte, vpaia magiei lui Taboo deveni i mai vizibil, dobndind aspectul ciudat, ca de miraj, al ceurilor de dincolo de lacul Africii lui Buddha; iar, dup ce termin de vorbit, Taboo se aez la marginea patului, innd rochia n poal. Mi-e fric, rosti el. i dac nu merge? ie ntotdeauna i-a fost fric, zise Buddha. Pen c erai speriat i-ai terminat i pe ia doi, care zac mori acolo. E vremea s ncetezi cu asta. tii c ai fora. Aa c folosete-o! Nu pot. N-ai de ales.Buddha mpinse ncet n jos capul lui Taboo i-l srut pe toat gura, trimindu-i o expiraie linititoare. F-o, spuse el. F-o acum. Ezitnd, Taboo se ridic n picioare. Acu s nu pleci niciunde. S m atepi. tii c am s te atept. E-n ordine.Taboo fcu vreo civa pai spre baie, apoi se opri. Buddha, eu nu D-i drumul!Taboo i ls capul jos, intr n baie i nchise ua.Buddha auzi cum curge apa n cad, auzi pleoscitul cnd Taboo intr n ea. Apoi l auzi ncepnd si mormie descntecele. Trebuia s doarm, s se refac, ns rmase treaz ct putu de mult, ncercnd s-l ajute pe Taboo n efortul su. Putea simi vibraiile magiei, strecurndu-se pe sub ua de la baie. n cele din urm, ced presiunilor i oboselii, i palpitaiei din spatele su i alunec n lumea viselor; durerea l urm n ntunecimea somnului, lucind precum miezul fiinei sale. Se trezi ceva mai trziu, auzindu-l pe Taboo strigndu-l pe nume, i-l zri n colul cel mai ntunecat al ncperii, o umbr conturat de stele pictate. Taboo? Nu m simt bine, Buddha.Vocea lui Taboo dobndise un timbru rguit. Vin aici,

btrne.Taboo se trase cu un pas mai aproape i, cu toate c Buddha nu putea nc s-l vad, putea mirosi cldura i amreala ierburilor. A mers, nu-i aa? ntreb Buddha. Tre s fi mers. Cred Dar m simt att de ciudat. Nu e obinuit cu de-astea Acum f-te-ncoa!Taboo veni mai aproape, iar Buddha reui s vad o tnr femeie goal, aflat la civa pai distan. Subire i sexy, cu pr negru, pn la umeri, sni mici i un triunghi pubian care nu mai vdea nicio urm c fusese brbat.Aerul din jurul lui Taboo era nemicat i ntunecos. Nici-o unduire, niciun licr de miraj. Magia fusese consumat cu totul. i-am spus io, zise Buddha. Eti frumoas. Eu nu sunt obinuit.ns Taboo prea mgulit. Eti la fel de obinuit ca ngerii, fcu Buddha. Att de obinuit eti.Taboo zmbi. La nceput, zmbetul fu tremurtor, ns deveni mai larg cnd Buddha i repet complimentele: zmbetul unei femei tot mai ncreztoare n puterile ei femeieti. Se aez lng Buddha i-i pipi cu degetele catarama de la curea. Te iubesc, Buddha, zise ea. F-m s m simt bine.Dragostea se scurgea dinspre ea ntr-un flux constant, la fel de tangibil precum parfumul, iar Buddha o simi strecurnduse n interiorul lui, colorndu-i golul linitit. ncepu din instinct s resping sentimentul, dar apoi i ddu seama c mai avea o datorie de ndeplinit, cea mai costisitoare i compromitoare dintre toate. Se aplec i atinse locul dintre picioarele lui Taboo. Aceasta se ncord i-i frec uor coapsele de degetul lui. F-m s m simt bine, zise ea din nou.Buddha ncerc s se rsuceasc pe-o parte, ns durerea de la spate l sgeta. Se strmb i rmase nemicat. Nu tiu dac pot. M doare destul de nasol. Te ajut eu, zise ea, iar degetele ei i fcur de lucru la cataram i la fermoar. Nu trebuie s faci nimic, Buddha. Acum, doar las lucrurile s se ntmple aa.ns Buddha tia c nu putea s lase s se ntmple, tia c trebuia s-i ntoarc dragostea lui Taboo, ca s-o poat convinge de calitile ei, de dezirabilitatea ei. n timp ce ea-l ncleca, o umbr de femeie, ridicndu-se i chircindu-se pe fondul falsei nopi a stelelor de pe tavan, ciudat de uoar, el

suprapuse peste faa ei ntunecat trsturile nevestei lui moarte, i aminti de stilurile ei, de secretele ei. Toat dragostea i poftele cu care luptase atta timp nvlir de nicieri, anihilndu-i calmul. i nfipse degetele n rotunjimea crnii de pe coapsa ei, penetrnd adnc; intr n ea i gemu, ignornd durerea din spate, se cufund din nou n plintatea zemoas a dorinei, n animalitatea turbulent a celei mai seductoare dintre implicrile omeneti. Iar cnd ea ip, o not trist se desprinse optit, ca un sunet scos de un spirit cnd cade prin eternitate, simi satisfacia profund a muzicianului care, prin controlul i priceperea sa, scoate din haos o not perfect. ns mai trziu, cnd ea se trase mai aproape de el, vorbindu-i despre plcerea ei, despre excitare, el simi doar disperare, temndu-se c golul produs de anii lui de angajare ascetic fusese risipit ntr-o singur noapte. Vino cu mine, Buddha, zise ea. Vino cu mine la Miami. Ne putem lua o cas pe plaj i Lasm, spuse el, tot mai disperat pentru c voia s plece cu ea, s triasc pe picior mare la Miami i s se bucure de autodescoperirea ei, de exaltarea ei. Doar durerea de spate intensificndu-se cu fiecare minut care trecea l mpiedica s-o fac, i-i trebui ntreaga stpnire de sine s-o conving de soluia lui, c trebuia s plece fr el, pentru c, n mintea lui, Taboo i soia lui moart se contopiser ntr-o singur entitate, iar gndul c ar pierde-o nc o dat era o durere egal cu cea provocat de Johnny Wardell.n cele din urm, cu valiza n mn, ea se opri n prag, o ispit lumeasc, mbrcat n rochie alb, de mtase, i spuse: Buddha, te rog n-ai vrea s Fir-ar a naibii! spuse el. Ai primit ce-ai vrut. Acum terge-o de-aici! Nu fii att de ru, Buddha. tii c te iubesc.Buddha i ls respiraia grea s rspund. Am s vin s te vd dup ceva vreme, rosti ea. Am s-i aduc o bucic din Miami. Nu te osteni. Buddha! Da. n cad, Buddha eu n-am putut s-l ating. M ocup eu de el.Privi napoi, pe jumtate ntoars. Am s te iubesc ntotdeauna, Buddha.Ua se nchise n urma ei, ns strlucirea dragostei ei continu s se mprtie, chiar i prin lemn, puternic i molipsitoare.

D-i drumul, opti el. Ia-i o main mare, alb.El atept pn cnd auzi nchizndu-se ua din fa, apoi se strdui s se ridice din pat, punndu-i minile deasupra ficatului pentru a nbui durerea. Se cltin, ct pe ce s leine; dar dup o clip se simi mai echilibrat, dei rmase dezorientat din cauza sentimentului neobinuit. Oricum, vederea jalnicului fragment de fiin uman ce zcea n infuzia de ierburi din cad l ajut s reduc pn i aceast emoie. l lu ntr-un pahar i-l azvrli n toalet. Apoi se trnti din nou pe spate, n pat. i inu ochii nchii pentru un minut cel puin aa credea el, c trecuse doar un minut. ns nu putu s-i nlture senzaia c dormise foarte, foarte mult timp.Buddha trebui s se opreasc i s se odihneasc de vreo ase ori n drum spre brlogul drogailor, copleit de durere i de emoii mai mult de emoii. Erau peste tot n jurul lui, ca i nuntrul su.Umbrele caselor n ruine erau fantome ale iubirilor i ostilitilor sale; fonetele ierburilor erau amintirile moarte demult, cu ochii roii i gheare, ateptnd ocazia de a sri la el, de a-l nfca; luna asimetric, portocalie i umflat era emblema ambiiilor lui abandonate, strlucind deasupra lui ca i noi. Iubind-o pe Taboo, irosise cincisprezece ani de eforturi i se deschisese naintea tuturor erorilor tolerante ale trecutului su, i-ar fi vrut acum ca Dumnezeu s nu-l fi lsat s fac niciodat asta. Apoi, amintindu-i cum totul se ntmplase ca prin vis, se gndi c poate nici nu se petrecuse nimic, c totul fusese doar o halucinaie declanat de lovitura la ficat. ns, amintindu-i cum se simise cnd fcuse dragoste, de fervoarea feminin a micrilor lui Taboo, decise c totul fusese adevrat. i, adevrat sau nu, trise totul, suferea din asta.Cnd ajunse la hogeagul drogailor, se aez pe salteaua sa, cu picioarele ncruciate, mpovrat de disperare. Spatele l durea cu slbticie. Pete era furios pe el pentru c ntrziase, dar vznd ct suferea, urc chioptnd la etaj i veni napoi cu o sering i-l ajut s-i prepare o doz. Ce-ai pit? l ntreb, iar Buddha i spuse c nu era nimic, doar un spasm muscular. Nu-mi servi mie

ccaturi de-astea, zise Pete. Ai fost lovit de o afurisit de main i tu-mi ndrugi pe-aici c n-ai nimic.Cltin cu jale din cap. Ei, pi atunci la naiba cu tine! M-am sturat s m tot ngrijorez din cauza ta.Buddha ncepu s se simt ameit i n siguran, aici, pe salteaua lui, i se gndi c, dac ar putea s se descotoroseasc de dragostea pe care Taboo i-o mprtise, lucrurile s-ar aeza mai bine ca nainte. Mai clare, mai goale. ns nu se putu gndi la cum s le organizeze. Apoi descifr ansa pe care i-o prezentase btrnul, necesitatea afeciunii pe care o ntrupa, inima lui gunoas.Pete se ntoarse pentru a urca treptele, iar Buddha spuse: Hei, Pete! Da, ce-i? Te iubesc, btrne, zise Buddha, i-i trimise dragostea ntr-o raz concentrat, cu o asemenea for, nct se cutremur cnd se desprinse de el.Pete se uit spre el perplex. Expresia lui se schimb ntr-una de plcere, apoi de iritare. Tu m iubeti pe mine, ha? Biete, eti nhitat cu poponaru la de prea mult vreme.Slt mai sus cu vreo dou trepte i se opri. Nu te mai osteni s vii sus dup doza de noapte, spuse el pe un ton mai blnd. O trimit eu cu vreunu. preciez asta, fcu Buddha.l urmri pe Pete pn trecu de colul casei scrii, apoi se ls jos pe saltea. Era att de eliberat de dorin i de legturi cu oamenii, nct n clipa cnd i nchise ochii, punctele aurii izbucnir sub pleoapele sale, apoi i deschise n Africa i zbur deasupra savanelor mai repede ca oricnd, plutind pe aripile durerii care pulsa ca o inim bolnav, n spatele lui. Antilopa nu mai fugi, ci se uit la el cu ochii umezi i ntunecai, iar siluetele subiri ale celor care pzeau satul l salutar cu suliele lor. Umbrele femeilor mascate dansar cu abandonarea flcrilor negre, iar ntr-una dintre colibe un btrn brbos povestea istoria unei femei frumoase i tinere, care condusese o main alb, la sud de Miami, i trise nebunete o vreme, inspirndu-i pe mii de brbai n idei i mai nebuneti, cum se mritase i Buddha zbur mai departe, nedorind s aud sfritul povetii, tiind c tot ce conta era calitatea nceputului, pentru c toate povetile se terminau la fel. Era satisfcut c nceputul lui Taboo fusese unul merituos. Pluti

la joas nlime deasupra munilor verzi, destul de jos ca s aud incantaiile panice ale gorilelor rsunnd prin vile ascunse, i, curnd, goni pe deasupra lacului unde nota petele acela singuratic, nchipuind un cerc lent i srbtoresc, avntndu-se spre ceurile de pe malul cellalt, spre acele frontiere halucinante pe care nainte nu avusese nici curajul, nici limpezimea necesare pentru a le trece.Din spatele lui se auzir ciocnituri ndeprtate, pe care le recunoscu drept btile n u ale cuiva, la intrarea n hogeagul drogailor, solicitndu-l la datorie. Pre de o clip, simi nevoia s se ntoarc, s locuiasc n lumea simurilor, a trfelor melancolice i a putilor albi i sofisticai, a vagabonzilor care apreau aici ncercnd s schimbe o noapte de munc cu muchii pentru o doz. Iar acea nevoie se intensific atunci cnd l auzi pe Pete strignd: Hei, Buddha! Nu te duci s rspunzi dracului la ua aia nenorocit?ns, nainte de a apuca s acioneze la primul impuls, penetr ceurile i se simi atras, irezistibil, de albeaa lor misterioas, central i tiu c atunci cnd btrnul Pete va cobor treptele, nc urlndu-i ntrebrile sale furioase, singurul rspuns pe care-l va primi va fi o pulsaie n aer, aproape impalpabil, ca vibraia unui gong al crui zngnit tocmai dispruse dincolo de pragul audibilului, acel semnal pur lansat din uitare, fanfara anunnd stpnirea lui Buddha asupra rii finale din minte. UMBRELEAcest cadru gook13 micu, cu faa ciupit de vrsat, m-a condus prin inima Saigonului nu m puteam referi la el ca la Ho i Minh City i m-a cazat la Hotelul Eroilor din Tet, un loc care trebuie c avusese o elegan discret i foarte franuzeasc pe vremea cnd se discuta filosofie mai degrab la un Cointreau dect pe strzi, dar acum era plin de mobilier ieftin, fabricat pe band i fotografii n sepia cu Unchiul Ho. Aruncndu-mi o privire mnioas, cadrul mi suger c ar fi mai bine s rmn n camera mea pn cnd plecam la Cam Le; ca s-l enervez,
13 Cuvnt rasist i peiorativ indicnd o persoan din sud-estul Asiei, folosit de americani mai ales pentru a se referi la soldaii inamici (n. tr.).

m-am dus pn la bar unde un cuplu de americani reporteri, masa lor era ncrcat cu carnete de notie i casete audio beau pahar dup pahar dintr-o sticl de George Dickel. Cum merge? am zis, plimbndu-m agale. Pe mine m cheam Tom Puelo. Fac un material despre Stoner, pentru Esquire.Cel mai mare dintre ei un tip dolofan, congestionat la fa, cam de vrsta mea, poate de treizeci i cinci, treizeci i ase de ani mi ntoarse o privire bnuitoare, dar cel mai tnr, slab i bronzat, artos i cu trsturi de nevstuic, se nsenin la fa i zise: Hei, tu eti la cu echipa lui Stoner, nu?Am recunoscut c da, iar tipul rotofei i schimb atitudinea. i compuse un zmbet de genul bine-ai-venit-n-vizuin i ntinse o mn i se prezent ca Ed Fierman, Chicago Sun-Times. Colegul su, zise el, era Ken Witcover de la CNN.ncercar s m trag de limb n legtur cu Stoner, dar le-am spus c poate mai trziu, c voiam s-mi revin dup zborul cu avionul, i ne-am apucat s facem prpd prin whisky. Pn s terminm trei pahare, Fierman i cu mine eram adncii n amintiri. Iei la iveal c fusese corespondent de rzboi n timp ce-mi fceam eu stagiul i-l cunotea pe vechiul meu comandant. Witcover era pe dinafar n ceea ce privea Vietnamul, aa c ncerc doar s par iste, rznd cnd trebuia. La masa aceea s-a instalat beivneala. Un cadru de securitate un gook de vreo patruzeci de ani, cadaveric, mbrcat n oale galbene sttea prin apropiere i ncerca s bage o ureche spre noi, iar noi ne-am prefcut c suntem implicai n activiti subversive, desennd hri pe erveele. ns la Stoner ne gndeam de fapt, n mintea noastr, iar Fierman cel mai beat dintre noi a fost cel care a atins subiectul, spunnd: O mainrie care prinde fantomele n capcan! E tipic ca vietnamezii s vin cu ceva att de al naibii de inutil!Witcover l intui, aruncnd ocheade febrile spre tipul de la securitate, ns Fierman lsase deoparte orice pruden. Ar fi putut face un serviciu ntregii omeniri, zise el chicotind. S-i transforme pe toi ruii n femei sau ceva de genul sta. Dar nu! Gookii se ocup numa de chestii de doi bani. Susin c sunt

marxiti, dar n sinea lor nc vor s fie de neptruns. Aadar, mi se adres Witcover, ignorndu-l pe Fierman, cnd ai de gnd s ne povesteti despre Stoner?Nu-mi plcea prea mult de Witcover. Nu era ceva personal; pur i simplu nu-mi plcea specia lui: nefiresc de ordonat (creioanele aliniate, numele inscripionat pe tot ce era al lui), crispat, lacom de profit. Mi-a displcut n felul n care unii i resping pe celuii zgomotoi. ns nu m-am putut pune cu dorina lui de a schimba subiectul. A fost un soldat bun, am rspuns.Fierman scoase un hohot forat. ntr-adevr, zise el. Asta-i ceea ce numesc eu o analiz profund.Witcover chicoti. Ca s-i spun drept m-am ncruntat spre el, ncrcndu-mi vorbele cu ranchiun lam urt pe ticlosul la. Avea aer de tnr docent i te privea de parc ai fi fost cine tie ce specimen interesant. i prea complet fals. tii, genul de individ care vorbete ca un negru, cu chiar aa i rahat, i nu-i iese deloc. Nu pare un motiv suficient pentru a-l ur, spuse Witcover i, datorit tonului su jignit, am bnuit c atinsesem un nerv sensibil.Mai mult ca sigur c vorbise i el aa, cndva. Poate c nu. Poate c, dac l-a fi ntlnit acas, l-a fi luat drept un ciudat i mi-a fi vzut de treab. ns n situaii de lupt, n-ai destul energie ca s menii acest gen de neutralitate. E mai uor s urti. i, oricum, Stoner putea fi o pacoste ct se poate de autentic. Cum aa? ntreb Fierman, devenind interesat. N-a fcut niciodat ceva de neiertat: doar c nu tcea niciodat. Ca atunci cnd vreo civa dintre noi ne trotilam cu poirca de contraband a unui tip, Gurney, iar sta ne povestea despre un gagiu tare pe care-l cunoscuse n Detroit. Poliaii l-au urmrit pe tip pe acoperiuri, iar el a ratat un salt. A czut de la cteva etaje nlime, dar i-a golit ncrctorul n copoi n timp ce se prbuea. Reacia a fost cea tipic. Gaca scap un Uau! i ncearc s se gndeasc la o ntmplare care s fie mai abitir ca asta, dar Stoner d din cap cu nelepciune i spune: Da, se ntmpl o grmad de chestii de-astea. Ca i cum acesta era un sindrom cruia i dedicase el ani de studiu. Dar tiai c n-avea nici

cel mai mic habar de tot, c era prea elevat, pe scara social, ca s se fi putut ntlni cu cineva ca durul lui Gurney.Am tras un gt de whisky. Comentariul la cu se ntmpl o grmad de chestii de-astea a fost cu totul tmpit. Tot ce-a reuit a fost s sparg un taifas mito i s ne fac pe toi s ne dm seama n ce ccat ne aflam.Witcover prea nedumerit, ns Fierman scoase un sunet care prea s sugereze c pricepuse. Cum a murit? ntreb el. Comunicatul oficial spune c a fost ucis n aciune, dar nu spune ce fel de aciune era. Genul futut ru, am zis.Nu voiam s le povestesc. Cu ct eram mai aproape de ansa de a-l vedea pe Stoner, cu att eram mai suspicios n privina subiectului. Pn s fi demarat afacerea asta, credeam c ngropasem ntreaga ciudenie aductoare de moarte a Vietnamului; acum Stoner o dezgropase i aveam din nou vise i-l uram pentru asta mai mult dect ursem vreodat n viaa mea. Ce se presupunea c trebuie s fac? S-mi par ru pentru el? Poate c fantomele nu visau urt. Poate c era foarte bine s fii fantom, cum era cazul cu Casper14.Oricum, le-am spus. Cum am intrat noi n Cam Le, ce mai rmsese din patrul. Cum i-am aliniat pe steni cum i-am interogat i iam btut i numai Dumnezeu tie c i-am fi putut i ucide eram speriai, mori de oboseal, o atrocitate pe cale s se ntmple dac nu ne-ar fi distras Stoner. Hoinrise prin mprejurimi, mpungnd peste tot cu puca lui, i apoi, cu o expresie feroce pe fa, a tras ntr-una dintre colibe. Bordeiul fusese pustiu, ns nuntru probabil fuseser ascuni explozibili, pentru c dup vreo cteva focuri, ntreaga hardughie a srit n aer i l-a ras i pe Stoner.Vorbind despre el, m-am lecuit de dorina de companie i, la scurt timp dup asta, m-am desprit de Fierman i Witcover i-am ieit n ora. Cadrul de la securitate s-a luat dup mine, cu mna lsat pe patul pistolului. Luasem din greu la bord, aa c de-abia dac mai bgm de seam ce era prin jurul meu. Singurele diferene
14 Casper, Fantoma Prietenoas - personaj de desene animate (n. red.).

frapante dintre Saigonul de astzi i cel de acum cincisprezece ani erau omniprezentele imagini ale Unchiului Ho, care acopereau faadele multor cldiri, i absena scuterelor: traficul stradal consta mai mult din biciclete. Am mers vreo dousprezece cvartale sau aa ceva i m-am oprit la o cafenea de pe un trotuar, aezat pe sub tamarinii maronii din cauza soarelui, unde-am pltit doi dongi pentru cupoane de mas, prima mea experien cu ceea ce comunitii numeau schimb de bunuri, un sistem prin care se spera c va fi subminat comerul pe baz monetar; am predat cupoanele chelneriei, iar ea mi-a dat o sticl de bere i o farfurioar cu alune prjite. Cadrul de la securitate, care ocupase o mas naintea mea, nu prea mai impresionat de sistem dect eram eu; o admonesta pe chelneri pentru ncetineal i pru deranjat de complexitatea dobndit de comanda sa de ceai i fursecuri.Eu stteam i sorbeam din bere i m holbam, nepstor i fr nicio preocupare. Biciclitii, care treceau cu vioiciune, erau ceuri strlucitoare i clopoei zornitori, iar lumina era de acel auriu greu, plumburiu, care apare cnd un soare tropical s-a smuls dintre nori. Mirosuri de crbuni, sos de pete, untur. Cldura mi storcea transpiraia prin toi porii. Atenia mi-a fost strnit din nou de voci furioase. Cadrul de securitate se certa cu chelneria, insistnd s fie pornite benzile cu muzic, iar ea i argumenta c nu erau destui clieni pentru a merita s fac asta. El ncepu s-i ofere critici constructive oficiale, spunndu-i foarte clar c el considera refuzul att o nclcare a eticii partidului, ct i a regulilor de serviciu onorabil. Cam pe atunci mi-am dat seama c ncepusem s plng. Nu boceam, mi curgeau doar lacrimile. Nu aveau nimic de-a face cu cearta ori cu urenia depersonalizat pe care o marca. Cred c zpueala i lumina, i mirosurile se infiltraser n mine, declannd o rememorare de o familiaritate hidoas pe care mintea mea o refuzase pn acum. Mi-am ters faa i am ncercat s mi-o cur nainte s-mi remarce careva descrcarea emotiv; ns un adolescent pe biciclet ncetini i m privi cu o expresie

amuzat. Pentru a-mi arta dispreul, am scuipat pe trotuar. Aproape instantaneu m-am simit mai bine.A doua zi, devreme, treizeci dintre noi cu toii ziariti am fost transportai cu autobuzul spre Nord, la Cam Le. Ceaa nc mai nvluia orezriile, iar lumina avea o nuan galbenverzuie, iar de-a lungul drumului, femei mbrcate n negru ateptau autobuzul spre Sud, crnd saci mototolii cu produse agricole, care artau ca nite animale cu blana maronie, adormite, aezate la picioarele lor. M-am aezat lng Fierman care, fiind la fel de mahmur ca i mine, nu fcu niciun efort de a ntreine conversaia; oricum, Witcover aezat pe partea cealalt a culoarului m-a mitraliat cu ntrebri idioate pn cnd i-am spus s m lase n pace. Chiar nainte s virm spre drumul prfuit care ducea la Cam Le, un cadru de la informaii urc n autobuz i se apuc s ne dea date despre tot ceea ce tiam deja. Informaii despre mainrie, despre cum erau generate cmpurile sale i aa mai departe. Jargonul tehnic mi d migrene i am ncercat s nu mai ascult. Dar apoi a abordat un subiect care mi-a strnit interesul. De cnd mainria a intrat n funciune, zise el, apariia pare s fi devenit tot mai vital. Cum adic? am ntrebat, dnd din mn, pentru a-i atrage atenia. Revine la via?Colegii mei au rs.Cadrul medit la asta. Nu nseamn dect c efectul a devenit mai observabil, spuse el n cele din urm.Dar nu mai fcu nicio alt precizare dincolo de asta.Cam Le fusese evacuat, cu populaia transportat n locuri de cazare temporare, aflate la patru kilometri i ceva spre est. Satul nsui nu mai semna deloc cu cel n care intrasem eu cu cincisprezece ani n urm. Colibele cu acoperiul de stuf nu mai erau, iar n locul lor se ridicau vreo dou duzini de csue din prefabricate, vopsite ntr-un galben ca de carantin, cu bananieri plantai ntre ele. Toate acestea nconjurate de jungla dens. Aezat la captul cellalt al drumului, departe de grupul de case, era o cldire lung, cu acoperiul de tabl, n care se afla mainria. Doi soldai stteau tolnii n faa ei i, cnd autobuzul trecu pe acolo n vitez, srir s ia poziia de drepi; pe u iei un plc

de ofieri, urmat de un gook masiv, cu prul alb: Phan Thnah Tuu, inventatorul mainriei. Am cobort i l-am studiat n timp ce ddea mna cu ceilali jurnaliti; nu se ntmpla n fiecare zi s ntlnesc pe cineva care susinea c era att marxist, ct i mistic, i care fcuse mult mai mult dect era necesar pentru a certifica ambele ipostaze. Prul su era la fel de fin ca i mtasea de porumb, un neg mare i negru i marca unul dintre obraji, iar zmbetul lui benign era continuu, prnd un soi de accesoriu al unei preri foarte bune care se ataa de orice vedea. Poate c, m-am gndit, Fierman avea dreptate. De neptruns, n msa. Ah, zise el, apropiindu-se i nvluindu-m ntr-un nor parfumat de colonie. Domnule Puelo, sper c asta nu va fi prea dureros pentru dumneavoastr. Chiar aa, am zis. Eu sper asta, dar dumneavoastr? M iertai, n-am neles, fcu el, luat pe nepregtite. Nu-i nimic, am rnjit. V-am iertat.Un maior deloc zmbitor l lu de lng mine, s mai scuture nite mini, iar Tuu arunc o privire napoi, nc nedumerit. Eram uor jenat c-mi pusesem mintea cu el, dar, spre deosebire de Cassius Clay, eu eram destul de pornit mpotriva Viet Congilor15. n afar de asta, ful meu impertinent m ajuta s amn schelliturile.Dup un scurt discurs de bun-venit-n-minunata-i-ciudata-lume-aparadisului-tehnologic-comunist, servit de maior, Tuu inu i el o alocuiune despre natura fantomelor, despre care merit s pomenesc doar pentru c a readus pe tapet toate noiunile excentrice despre care-am auzit vreodat: se prea c Stoner nu cedase prea mult n ceea ce privea informaiile grele. Apoi ne avertiz s ne inem departe de sat. Cmpurile nu puteau s ne afecteze; erau n funciune, nedetectabile de ctre simurile noastre, i nu le trebuia dect o mic ajustare pentru a-l focaliza pe Stoner. ns, dac treceam n interiorul cmpurilor, era posibil ca Stoner
15 Viet Cong formaiunile de gheril comuniste din Vietnamul de Sud, care luptau mpotriva regimului de la Saigon cu sprijinul Vietnamului de Nord, comunist. Cassius Clay, boxer care a refuzat nrolarea n armata american ce lupta n Vietnam, spunnd Eu nu am nimic mpotriva celor din Viet Cong. Nu m-au numit niciodat negrotei" (n. red.).

nsui s ne rneasc. Astea fiind spuse, Tuu se nclin i reintr n cldire. Ne aflam cu faa spre sat, care cu praful lui rou i casele galbene i frunzele verzi ale bananierilor arta simplu i nevinovat sub cerul plumburiu. Unii dintre colegii mei uoteau ntre ei, alii i verificau aparatele de fotografiat. M simeam amorit i nesigur, pregtit s m ntorc i s-o terg repede, cam la fel cum m-am simit cndva, cnd am fost nevoit s identific la morga poliiei cadavrul unei cunotine ntmpltoare. La cteva minute dup ce-a plecat Tuu, s-a produs o vnzoleal n aer, n centrul satului, similar cu mirajele provocate de cldur, ns undele se propagau mai lent. i dintr-odat, cu repeziciunea unui diapozitiv intrat n proiector, apru Stoner.Cred c m ateptasem la ceva sngeros i fantomatic sau poate la o form imaterial, diafan, ns nu arta altfel dect n ziua n care murise. Tras la fa, mbrcat n uniforma soioas de la transpiraie; cu faa pe jumtate ascuns de epii unei brbi de o sptmn. Pe casca lui erau pictate cuvintele Didi Mao (Car-te!, n vietnamez) i-am putut distinge fotografia nglbenit a prietenei lui, lipit pe patul putii. Nu prea uluit de prezena noastr; din contr, atitudinea lui era nonalant. i ls puca pe umr, i trase casca mai pe spate i se ndrept agale spre noi. Prea s fie imprimat pe fundal, de parc realitatea ar fi fost bidimensional, iar el ar fi fost decupat i imprimat n adncime, pentru a se crea iluzia spaialitii. Cel puin aa a fost pentru un moment. n urmtorul, prea s fie plasat naintea fundalului, ca o figurin detaabil dintr-o felicitare cu dichis. S-l privesc cum alterna ntre aceste ipostaze era ceva tulburtor mai mult dect tulburtor. Inima mi bubuia, gura mi se uscase. M-am lovit de cineva i mi-am dat seama c m retrgeam, c scoteam din adncul gtlejului un sunet ascuit. Ochii lui Stoner, acei ochi care preau mori chiar i cnd tria, cu pupile de calibrul .45 i cu un iris de-abia vizibil, erau pironii ntr-ai mei, iar apsarea privirii lui era ca dou piroane negre care mi se nfigeau n craniu. Puelo, zise el.Nu l-am putut auzi, ns i-am vzut buzele rostindu-mi

numele. Continu s-l tot repete, cu un amestec de nostalgie i lips de speran adncit n trsturile lui. Apoi am mai observat ceva. Devenea tot mai clar, cu ct se apropia mai mult de mine. Nu era doar o chestiune de distan tot mai redus; barba i petele de transpiraie, aele deirate ale uniformei sale, cutele de ngrijorare, toate se accentuau n felul n care detaliile devin tot mai clare la developarea unei fotografii. ns nimic din toate acestea nu m-a tulburat nici pe jumtate pe ct m-a rscolit faptul c un mort mi rostea numele. Nu puteam ndura aa ceva. Am nceput s m hiperventilez, s ameesc i cred c a fi leinat; ns, nainte s se ntmple asta, Stoner ajunse la marginea cmpului, bariera dincolo de care nu mai putea trece.Dac m-a fi distanat mental mai mult fa de eveniment, a fi putut s m bucur de spectacolul de sunet i lumin care a urmat: a fost minunat. n momentul cnd Stoner a ajuns la captul lanului, s-a auzit un scrnet asurzitor, de felul celui scos de metalul aflat sub o presiune intens; prea s erup din aer, copaci i sol, ca i cum ar fi fost nclcat o constant fizic imuabil. Stoner a ncremenit la mijlocul micrii, cu gura deschis, iar strfulgerri opace se bifurcau de lng el, dobndind o nuan de violet nainte de a disprea, trecerea lor iluminnd curbura cmpurilor. Am auzit un ipt i am presupus c era Stoner. ns cineva m-a nfcat i m-a scuturat, i-am neles c eu eram cel care ipa, urlnd cu un abandon sfietor, pentru c ochii lui se nfigeau n mine i-a fi putut jura c gndurile lui, senzaiile sale ptrundeau n mine din cmpul lui vizual. tiam ce simea: nici durere, nici disperare, ci gol. Un gol devenit insuportabil prin apropierea de via, de plintate. Era cel mai ru lucru pe care-l trisem vreodat, mai ru dect suferina i rnile de gloane, i trebuie s fi fost mai ru dect agonia; agonia, vedei voi, are un sfrit, n vreme ce asta continua la nesfrit, i de fiecare dat cnd credeai c te-ai adaptat, devenea i mai ru. Voiam s nceteze. Asta era tot ce voiam. Pentru totdeauna. Doar s nceteze.Apoi, cu aceeai bruschee cu care apruse, Stoner se evapor din realitate,

iar sentimentul acela al deertciunii ncet.Oamenii se bulucir, punnd ntrebri. I-am dat la o parte i-a fcut civa pai mai ncolo. mi tremurau minile, ochii-mi erau nlcrimai. M holbam la pmnt. Arta ceos, un amestec amorf de verde cu un bulgre maro n mijloc; imaginea se transform, treptat, n iarb i pantoful meu stng. Furnicile urcau pe ireturi, bgndu-i capetele prin inele. Privelitea era ncurajatoare, o rentoarcere la banal. Hei, btrne.Witcover plana deasupra mea. Eti n regul?i ls o mn pe umrul meu. Eu mi ineam ochii pe furnici, fr s spun nimic. Dac ar fi fost oricine altcineva, poate c a fi rspuns solicitudinii sale, dar tiam c doar m aburea, spernd s obin nite declaraii emoionante pentru reportajul lui prin satelit. I-am aruncat o cuttur. Purta o pereche de ochelari cu lentile tip oglind, iar asta mi-a consolidat iritarea. De ce, v ntreb, crede orice fricos de doi bani c poate s-i pun o pereche de ochelarioglind i s dobndeasc instantaneu acel aer tiutor i cool, i nu-i d seama cum era cazul acum c arat de fapt ca un dobitoc cu ochii reflectorizani? Dispari, i-am trntit eu pe un ton care sugera c vor fi consecine groaznice dac nu-mi fcea pe plac.Se pregti s-mi rspund, ns se gndi mai bine i o lu din loc. Am revenit la privitul furnicilor; urcau n ir indian n interiorul pantalonilor mei i pe pulp. A fi putut deveni legend pentru ele: Omul Care-a Rmas Nemicat Pentru Mucturi.Din spatele meu se auzi zarva glasurilor poruncitoare ale gookilor, voci americane furioase. Nu leam dat nicio atenie, mulumit de amicii mei insecte i de starea plcut de nepsare pe care o inducea privitul lor. Un minut i ceva mai trziu, altcineva s-a oprit lng mine, stnd acolo fr s scoat un cuvnt. Am recunoscut apa de colonie a lui Tuu i mi-am ridicat privirile. Domnule Puelo, spuse el. A vrea s v ofer un interviu n exclusivitate referitor la aceast poveste.Privind peste umrul lui, mi-am vzut colegii holbndu-se la noi prin ferestrele autobuzului, la fel de ntristai i prsii ca nite copii crora li se refuzase Disneylandul: i ei, la fel ca mine,

tiau ce min de aur nsemna exploatarea situaiei lui Stoner. De ce? am ntrebat. Am avea nevoie de ajutorul dumneavoastr n efectuarea unui experiment.Am ateptat s continue. Ai observat c, dup ce Stoner v-a identificat, imaginea lui a devenit mai clar?Am dat din cap. Suntem interesai n observarea voastr, a amndurora, cnd suntei foarte aproape unul de altul. Reacia lui fa de dumneavoastr a fost ceva deosebit. Vrei s spui, s merg acolo?Am artat spre sat. Ai spus c-i periculos. i ali subieci au intrat n cmp i nu au suferit niciun fel de efecte negative. ns Stoner n-a fost att de intrigat de ei cum a fost de dumneavoastr.Tuu i ddu la o parte o uvi de pr de pe frunte. Nu avem nicio idee asupra capacitilor lui Stoner, domnule Puelo. Este un risc, dar, din moment ce ai fost n armat, presupun c suntei obinuit cu riscurile.L-am lsat s m conving cu ct ezitam mai mult, cu att mai solid era poziia mea pentru trguial , ns m decisesem deja s accept oferta. Dei nu eram nerbdtor s simt din nou acel gol, m convinsesem c totul nu fusese dect un produs al nervilor i al unei imaginaii prea active; acum, c m confruntasem cu Stoner, credeam c a fi putut s-mi controlez reaciile. Tuu spuse c va pune ca toi ceilali s fie transportai napoi la Saigon, ns m-am burzuluit la el. Nu m simeam suficient de n siguran nct s savurez situaia de fi singur printre gooki, i i-am spus lui Tuu c voiam ca Fierman i Witcover s rmn. De ce Witcover? La vremea aceea a fi spus c deoarece Fierman i Witcover erau singurii dintre colegi pe care-i tiam; dar, privind napoi, cred c am anticipat nevoia unui ap ispitor.Eram cazai ntr-o cas de la marginea estic a satului, una neinclus n cmpuri. nuntru fuseser aezate trei paturi de campanie, mpreun cu o mas i scaune; pereii galbeni erau tapetai cu mucegai, iar iarba cretea pe laturi, prin fisurile dintre prefabricatele din beton. Lumina era produs de o lamp cu petrol care atunci cnd s-a lsat ntunericul trimise o strlucire schimbtoare pe perei, fcnd ncperea s par umplut cu ap portocalie, murdar.Dup cin, Fierman

scoase o sticl de whisky servieta lui mai coninea nc trei i un pachet de cri, i-am stat la mas o vreme n seara aceea. Singurul joc pe care-l tiam cu toii era Hearts16 i-am jucat dup cum ne dicta personalitatea fiecruia. Fierman se mbt repede i ncerc s mpute Luna17 la fiecare mn, indiferent ct de rele erau crile lui; prea s se cear sorii s-i fie mil de un smintit. Am fost foarte puin atent la joc, urechile mele pndind zgomotele nopii, aproape ateptndu-m s aud pritul armelor de foc de mic calibru, zarva unor atacuri de noapte; doar printr-un noroc chior mi-am meninut locul doi. Witcover juca ntr-un stil conservator, acumulnd scor din cauza greelilor noastre, i, cu toate c miza era doar de cinci ceni la un punct, l vedeam cum transpir pentru orice mn, de-ai fi crezut c era la btaie o avere ntreag; chicotea la jalnicele noastre eforturi i-i ddea ochii peste cap, blngnindu-i capul de ncntare i fluiera la vederea ctigului su. Importana pe care i-o ddea cnd ctiga otrvea atmosfera, iar ncperea dobndi aerul sttut al unei celule unde zceam nchii de ani de zile. n cele din urm, dup o afiare deosebit de copilroas a bucuriei, miam mpins scaunul napoi i m-am ridicat. Unde pleci? ntreb Witcover. S jucm. Mulam, nu, am rspuns. Hristoase!Lu crile abandonate i mormi ceva despre oamenii care nu tiau s piard. Nu asta-i chestia, i-am zis. Mi-e doar team c dac mai ctigi nc o mn o s ai vreun orgasm peste masa asta blestemat. Nu vreau s privesc aa ceva.Fierman pufni n rs.Witcover mi arunc o privire jignit. Ce-i cu tine, omule? Te-ai tot legat de mine de cnd am plecat de la hotel.Am ridicat din umeri i am luat-o spre u. Dobitocule, zise el cam cu jumtate de gur. Poftim? O rbufnire de furie mi-a ars faa cnd mam ntors.ncerc s proiecteze o expresie btioas i
16 Hearts joc de levate urmnd regulile whist-ului, dar al crui scop este de a nu lua crile de inim roie i dama de pic (n. tr.). 17 Shoot the Moon termen folosit n joc, cnd ncerci s capturezi inimile, dama de pic, uneori, valeii, ctignd jocul prin obinerea tuturor crilor rele (n. tr.).

brbteasc, ns ochii i ctau dintr-o parte ntr-alta. Dobitoc? am spus. Am auzit eu bine?Am fcut un pas spre el. Fierman sri n picioare, rsturnndu-i scaunul, i ncepu s m mping de-acolo. Linitete-te, zise el. Nu merit. Calmeaz-te.Sinceritatea lui de beiv fcu s-mi mai scad furia i l-am lsat s m scoat pe u afar.Noaptea era fr lun, cu doar cteva stele artndu-se jos de tot, la orizont; coroanele epoase ale palmierilor care nconjurau satul erau conturate pe un fundal mai puin ntunecat. Umezeala era att de mare, nct prea c puteai lua aerul cu lingura. Am trecut drumul prfuit, am gsit un petic de iarb lng cldirea acoperit cu tabl i m-am aezat jos. Ua cldirii era crpat, desennd pe pmnt o diagonal de lumin alb, i-am avut impresia c nu era niciun fel de mainrie acolo, doar o nvolburare mistic de alb, emanat din prul mtsos al lui Tuu. Doi soldai trecur pe lng mine fcndu-mi semn cu capul; se oprir dup civa metri distan s-i aprind igrile, care licreau i se stingeau cu regularitatea unor mici balize.Greierii cntau, broatele orciau i, ascultndu-i, simind izul dulceag de putreziciune al junglei, m-am gndit la o noapte asemntoare, pe cnd eram staionat la Phnoc Vinh, la cheful pe care l-am organizat cu o companie de artilerie. Aveam o vatr pentru grtare i bere la rece, iar ofierul nostru comandant a dat permisiune special trfelor ca s poat intra n baz. A fost un chef de zile mari; de fapt, acele zile la Phnoc Vinh au fost cele mai grozave pentru mine n tot rzboiul. Compania de artilerie avea un buctar pe cinste, iar n serile de film fcea gogoi. Doamne, ct mi plceau gogoile alea! Aveau gustul celor de-acas, gustul pcii. M aezam comod i molfiam o gogoa, uitndum la un film de rahat, i era ca i cum m-a fi aflat la mine n sufragerie, cu televizorul deschis. Necazul era c Phnoc Vinh m cam flecise, iar dup trei sptmni, cnd ne-au dus pe calea aerului la Quan Loi, aflat constant sub tirul mortierelor i al rachetelor, aproape mi-au fcut curul buci.Zgomot de pai n spatele meu. Nedumerit, m-am ntors i-am vzut ceva ce semna cu o cma alb, fr

vreun trup n ea, care plutea spre mine. M-am ridicat ntr-un genunchi, convins, pentru o clip, c vreo alt fantom fusese ademenit n mainrie; dar peste un moment, o siluet iei pe de-a-ntregul din bezn: Tuu. Fr niciun cuvnt, se aez lng mine cu picioarele ncruciate. Fuma o igar sau, cel puin, aa am crezut, pn cnd am adulmecat un vltuc de marijuana. Trase adnc din joint, vrful luminndu-i trsturile placide, apoi mi-l oferi i mie. Am ezitat, nedorind s devenim amici; ns, tentat de miros, l-am acceptat, nbuindu-mi n fa o remarc istea despre permisivitatea marxitilor. Era marf bun. Puteam simi fumul rsucindu-se n interiorul meu, descoperindu-mi toate cavitile. L-am napoiat, ns el fcu un gest, refuzndu-l, iar dup un scurt moment de tcere, glsui: Ce credei despre toate astea, domnule Puelo? Despre Stoner? Da. Cred c am scos fumul pe nri e de ccat c l inei nchis n cuca aia de tigru astral. Dac aceast descoperire ar fi fost fcut de Statele Unite, zise el, lucrurile nu s-ar fi desfurat altfel. Consideraiile umanitare dac acestea se aplic ntradevr ar avea o prioritate sczut. Poate, am zis. Tot un ccat rmne. De ce? Credei c Stoner e nefericit? Dumneavoastr nu?Am mai tras un fum. Era o marf foarte bun. Pmntul prea c pulseaz. Fantomele, prin natura lor, sunt nefericite. Atunci tii ce este o fantom? Nu chiar, ns cred c nefericirea face parte din starea asta.Mucul devenise prea fierbinte; am mai tras un ultim fum i l-am aruncat. Dar dumneavoastr? Chiar credei n gunoaiele alea pe care ni le-ai predicat diminea?Rsul lui era blnd i educat. Acela a fost un comunicat de pres. Oricum, prerea mea real nu sun mai puin absurd i nici nu e mai uor de verificat. i care e?Smulse un fir de iarb, l rsuci. Cred c o fantom este o nsuire care moare ntr-un om cu mult nainte ca el s treac prin moartea fizic. Ceva ce s-a aclimatizat cu moartea i astfel supravieuiete trupului. Ar putea fi dragostea sau vreo ambiie. O trstur de caracter Orice.M privi cu buzele strnse. Am o astfel de fantom nuntrul meu. La fel

cum avei i dumneavoastr, domnule Puelo. Fantoma mea o simte pe a dumneavoastr.Teoria asta era la fel de smintit ca altele de-ale lui, ns nu aveam posibilitatea de a o respinge. tiam c, parial, avea dreptate, c n interiorul meu se rupsese un filament moral n timpul rzboiului, iar de atunci nu mai avusesem ingredientele necesare pentru dezvoltarea unui suflet generos. Acum se prea c puteam simi aceast lips ca pe o prezen nelinitit, ncordndu-se n carnea mea. ritul greierilor se intensificase i m-a pocnit un acces de paranoia, ntrebndu-m dac nu cumva Tuu i fcea de cap cu creierul meu. Apoi, strile de spirit schimbndu-se dup toanele chimice ale drogului din mine, paranoia mea s-a erodat, iar Tuu deveni focalizat asupra mea sau, cel puin, fantoma lui fcu asta. Din cte mi aminteam, scrisese poezie nainte de rzboi i-am crezut c vd trsturile acelui poet topindu-se de pe faa lui: un tip vistor, obinuind s urmreasc petalele cznd i contemplnd oglindirea lunii.Am nchis ochii, ncercnd s-mi revin. Era cea mai bun iarb pe care o fumasem vreodat. Rozul Comunist, bobocii puri ai revoluiei. Eti ngrijorat n legtur cu ziua de mine? ntreb Tuu. Ar trebui? Pot doar s-i spun ce-am fcut eu nainte nimeni n-a pit nimic. Ce s-a ntmplat n timpul celorlalte experimente? l-am ntrebat. Adevrul c foarte puine. Stoner s-a apropiat de fiecare participant, le-a vorbit. Apoi i-a pierdut interesul i-a disprut. Le-a vorbit? L-au putut auzi? Greu. Oricum, lund n considerare reacia lui fa de tine, n-a fi deloc surprins dac tu ai s-l auzi foarte bine.Nu eram deloc ncntat de aceast perspectiv. S fiu obligat s m uit la Stoner era ceva destul de nasol. M gndeam la rahaturile ciudate pe care mi le-ar fi putut spune: declaraii acuzatoare, ntrebri triste, vocalize vjite, nind din profunzimile sale stranii. Tuu spuse ceva i trebui s repete ca s m trezeasc din reverie. ntreb cum m simeam napoi n Vietnam i, fr s m fi gndit dinainte, am rspuns c nu era o problem. Iar prima dat cnd ai fost aici, spuse el, cu o inflexiune tioas n

glas, ai avut probleme? Ce urmreti? Am remarcat n datele tale c ai fost decorat cu Steaua de Argint. Da? Trebuie s fi fost un soldat bun. M ntreb dac nu cumva ai simit vreo chemare pentru rzboi. Dac te ntrebi ce cred eu despre rzboi, i-am zis enervndu-m, afl c nu emit niciun fel de consideraii despre asta. Pentru mine a fost o tortur, nimic altceva. Consecinele sale geopolitice, efectele culturale, toate sunt irelevante pentru mine poate chiar sunt, n esen, irelevante. Totui, m ndoiesc c ai fi de acord cu mine. S-ar putea s fim de acord mai mult dect bnuieti tu. Oft melancolic. Se pare c, pentru amndoi, rzboiul a fost o pasiune. n cazul tu, una chinuitoare. i n mine a fost suferin, dar, n esen, a fost vorba de o legtur amoroas cu revoluia, cu ideea de revoluie. i, la fel cum se ntmpl cu toate marile pasiuni, lucrul cel mai atrgtor nu era obiectul pasiunii, ci noua profunzime a propriilor mele triri. De aceea eram orb fa de realitile de fond. Acum gesticul spre cer , acum locuiesc n aceste realiti i nu mai sunt att de ndrgostit pe ct am fost cndva. Totui, indiferent ct ar fi de extrem deziluzia mea, pasiunea continu. Vreau eu s continue. Am nevoie de nsemntatea cu care erau impregnate aciunile mele din trecut.M studie. Nu-i aa i pentru tine? Spui c rzboiul a fost un chin, ns nu consideri c acele zile au fost nltoare?La fel ca atunci cnd mi oferise jointul, mi-am dat seama c nu voiam s ntrein cu el o astfel de intimitate panic; l preferam drept dumanul meu de neptruns. Poate c avea dreptate, poate la fel ca el aveam nevoie ca pasiunea s continue, ca s ofer nsemntate trecutului meu. Oricum, m simeam vulnerabil fa de el, fa de percepia omeniei lui. Noapte bun, am zis, ridicndu-m n picioare. Fundul mi amorise de atta ezut i era ud de rou.Se uit n sus spre mine, indescifrabil, i extrase ceva din buzunarul de la cma. Un alt joint. l aprinse, trimind apoi un val de fum. Noapte bun, spuse el rece.n dimineaa urmtoare nsorit i fr urm de nori m-am aezat la pnd prin praful rou din Cam Le ca s-l atept pe Stoner. Nervos, am

nceput s merg n sus i-n jos, pn cnd aerul pru c se unduiete i se materializ la mai puin de zece metri distan. O lu, ncet, spre mine, cu puca blngnindu-se; o pictur de transpiraie mi brzd coul pieptului, lsnd o dr ngheat. Puelo, zise el, iar de data asta l-am auzit. Avea o voce slab, dar m zgudui.Privindu-i pupilele dilatate, mi-am amintit de o zi cu puin timp nainte de moartea lui. Ne ghemuiserm unul lng altul dup un schimb intens de focuri i privirile ni s-au ntlnit, se fixaser ca i cum ar fi fost lipite prin vidare: ca doi btrni senili, incapabili s comunice altfel dect prin recunoaterea amneziei fiecruia. Amintindu-mi toate astea, am realizat n sfrit c, dei nu-mi fusese prieten, fusese camaradul meu i din cauza asta i datoram mai mult dect un simplu interes jurnalistic. Stoner!Nu intenionasem s strig, ns n acel strigt era un tezaur de emoii reprimate, de regrete, vinovie i mnie, pentru c nu fusesem n stare s-l ajut s evite soarta care-l nfcase.Se opri imediat; pentru un moment, dezndejdea se retrase din expresia lui. Imaginea lui suferea acum acea stranie ascuire a detaliilor: broboanele de transpiraie adunate pe frunte, o crust aprndu-i pe obraz. Ridurile de expresie din jurul gurii i al ochilor se adnceau tot mai mult, umplndu-se cu murdrie, la fel ca i cutele din piele.M npdeau valuri de emoie i, pe ct de iraional prea, tiam c unele dintre acestea foamea teribil de via, de exemplu erau ale lui Stoner. Cred c am stabilit un fel de legtur, iar toate gndurile noastre erau ca un flux ntre noi. Se ndrept din nou spre mine. Minile mi tremurau, genunchii mi se nmuiaser i trebuia s m aez, copleit nu de fric, ci de combinaia dintre imaginea lui familiar i stranietatea lui complet. Doamne, Stoner, am zis. Doamne!Se opri privindu-m mohort. Transmisiunea mea, spuse el cu un glas mai sonor i o rezonan pronunat. Ai recepionat-o?Un fior rece mi strbtu spinarea, dar m-am chinuit s-l ignor. Transmisiune? am rostit. Ieri, zise el. i-am transmis ce simeam. Cum m simt aici. Cum? l-am ntrebat,

amintindu-mi sentimentul de deertciune. Cum ai fcut asta? E uor, Puelo, zise el. Tot ce ai de fcut e s mori i s te gndeti la vise, se vor coji de pe tine precum vopseaua veche. Dar crede-m, asta nu prea e o compensaie adecvat.Se aez lng mine, sprijinindu-i puca de genunchi. Nu fusese o succesiune normal de micri. Conturul su tremura, iar membrele preau s se ndeprteze: parc eram martorul surprii unei statui n mrime natural printr-o ap tremurtoare. Am avut nevoie de ntregul meu autocontrol pentru a nu o lua la goan. Imaginea i se focaliz i se holb la mine. Ultima persoan de care m-am mai apropiat att de mult a fugit de-a mncat pmntul, spuse el. Tu ai fost ntotdeauna un coios dur, Puelo. Te invidiam.Dac nu a fi crezut de mai nainte c era Stoner, felul n care pronunase coios mi-ar fi confirmat-o: avea rigiditatea unui jargon profesional ndelung folosit, un fel de exprimare pe care nu-l stpnea. Asta i stilul lui jalnic l fceau s nu par chiar att de amenintor. i tu erai un dur, am zis eu destul de credibil. Am ncercat s fiu, rosti el. Am ncercat s v copiez pe voi, tipilor. Dar a fost doar un spectacol, o pojghi. i cnd am dat de Cam Le, pojghia a crpat. i aminteti cum Am tcut brusc, pentru c nu-mi era prea la ndemn s-i pun ntrebri; ideea de a-i transforma sngele i oasele ntr-un bestseller nu mai era de acceptat. Cum am murit?Buzele i se strnser. Oh, da. Fiecare amnunt. Voi, tipilor, v cioroviai cu stenii i eu m gndeam Doamne, au s-i termine pe tia. Nu voiam s fiu bgat n aa ceva i eram att de obosit, tii, mintea mi-era att de obosit nct m-am gndit c dac m deprtam puin n-a mai fi intrat n chestia aia. A fi fost nevinovat. Aa am fcut. M-am ndeprtat, iar vaietele i strigtele nu mai erau reale pentru mine. Apoi m-am apropiat de coliba asta. n acel moment, pierdusem irul celor ce se petreceau. n mintea mea eram sigur c voi ncepuseri deja s tragei i mi-am spus c am s le art eu c-mi fac i eu partea, i am tras de cteva ori n coliba asta. Poate mrul lui Adam i se mic , poate cred c am

ras i eu civa. Poate c asta i-ar satisface.M-am uitat jos, n praf, tulburat de ceea ce-am priceput acum c era complicitatea mea n moartea lui i tulburat i de noua nelegere a evenimentelor care nsoesc moartea. Mi-am dat seama c, dac oricine altcineva s-ar fi aruncat n aer aa, pe noi, ceilali, ne-ar fi lovit strechea i i-am fi mcelrit pe toi stenii. Dar, din moment ce fusese doar Stoner, explozia avusese un efect aproape calmant: Cam Le ne scpase de o pacoste.Stoner i ntinse mna spre mine. Eram mult prea uluit de gestul care ls n aer imagini remanente pentru a m feri, aa c am privit, oripilat, cum degetele lui m-au nfcat de bra, ncreind mneca de la cma. Atingerea lui era foarte uoar i transmitea o rcoare uscat, iar odat cu asta i o senzaie de slbiciune. Dup toate aparenele, era o mn normal, dar eu tot m ateptam s devin translucid, contopindu-se cu carnea mea. Va fi bine, zise Stoner.Tonul lui, dei amuzat, era ncreztor i credeam c sesizez o schimbare a feei sale, ns n-a fi putut spune exact ce. De ce-ar fi bine? am ntrebat, glasul meu fiind mai firav i mai cavernos dect al lui. Mie nu mi se pare a fi n regul. Pentru c tu eti parte din procesele mele, din circuitele mele. Pricepi? Nu, am zis.Identificasem ce se schimba la el. Dac cu cteva momente mai nainte pruse real, acum arta mai mult dect real, ultrareal; trsturile sale dobndiser aceea strlucire gsit numai la fotografiile retuate, iar pentru o fraciune de secund, n ochii si izbucnir dou puncte incandescente ca i cum ar fi reflectat bliul unui aparat de fotografiat, cu deosebirea c aceste puncte erau de un albastru-alburiu, nu roii. Pe faa lui se distingea o anumit necizelare, care nu fusese vizibil nainte, i n contrast cu percepia mea anterioar asupra lui, m izbi senzaia de pericol i malefic.mi arunc o ochead piezi i-i ndrept capul. Ce nu-i bine, btrne? Eti speriat de mine?Pufni amuzat. Ai rbdare, Puelo. Fiind un dur, ai s te adaptezi.Senzaia mea de slbiciune se intensificase. Era ca i cum sngele sau vreo alt esen i mai vital mi se scurgea afar din trup. Hai, Puelo, fcu el batjocoritor. Nu-

mi pui ceva ntrebri? De asta ai venit aici, nu-i aa? Vreau s spun, asta se presupune c ar fi cea mai tare poveste a secolului. Veti Bune de Dincolo de Mormnt! Desigur i cobor glasul, fcndu-l funebru vetile nu sunt bune deloc.Punctele acelea scprtoare aprur din nou n pupilele lui i-am vrut s-mi trag braul, ns m-am simit neajutorat, cu totul sub controlul su. Vezi tu, continu el, cnd am aprut n sat, cnd am luat-o din loc i chicoti am nceput s bntui locul, acele momente au fost ca somnambulismul. De-abia dac tiam ce se ntmpla. ns n restul timpului eram n alt parte. ntr-un loc al naibii de ciudat.Slbiciunea mea se apropia de ameeal, ns mi-am adunat toate puterile i-am croncnit: Unde? Trmul Umbrelor, zise el. M rog, eu aa-i zic. Nu i-ar plcea, Puelo. Nu s-ar potrivi cu ideea ta de ordine.Lumina ardea n ochii lui, clipind strlucitoare, i ca i cum ar fi fost legat de strlucire ameeala mea se intensific. Vorbete-mi despre asta, i-am zis, ncercnd s-mi abat mintea de la disconfort. Cu toat bucuria!Rnji destul de urt. Dar nu acum. E mult prea complicat. La noapte, btrne. Am s-i trimit un vis la noapte. Un vis urt. Asta-i va satisface curiozitatea.Mi se nvrtea capul, iar stomacul mi se ntorcea pe dos de grea. Las-m s plec, Stoner, am rostit. Nu i-e bine, btrne? Pentru mine-i foarte bine.Cu o zvcnitur a minii mi eliber ncheietura.M-am ncordat pentru a nu cdea din picioare, am inspirat adnc i, treptat, vlaga mi-a revenit. Ochii lui Stoner continuar s ard, iar trsturile lui i meninur aspectul dur. Diferena dintre felul n care arta acum i sufletul rtcit pe care-l vzusem prima dat era precum cea dintre noapte i zi, iam nceput s m ntreb dac nu cumva faptul c m atinsese i lipsa de vlag rezultat aveau legtur cu vreo transformare. Ca parte a procesului tu, am zis. Se ntmplM privi drept n ochi, iar eu am avut impresia c m povuia s tac. Era mai mult dect un sfat: era o comand fr cuvinte, ceva trimis. D-mi voie s-i explic ceva, spuse el. O fantom nu-i altceva dect un stadiu al evoluiei. Merge pentru c devine tot mai puternic prin

mers. Cu ct bntuie mai mult, cu att mai puin e legat de aceast lume. Atunci cnd e destul de puternic fcu un gest oblic cu mna se duce.Prea s atepte o replic. Unde se duce? am ntrebat. Acolo unde-i este locul, zise el. Iar dac-i mpiedicat s bntuie, s prind puteri, e terminat. Vrei s spui c moare? Chiar mai ru deatt. i n-are alt cale de ieire? Nu.Minea, eram sigur de asta. Cumva, eu constituiam pentru el o cale de ieire din Cam Le. Pi aa deci, am comentat, netiind sigur ce trebuia s fac i, n acelai timp, ncntat de perspectiva de a unelti mpotriva lui Tuu. ezi cu mine puin, spuse el, trgndu-i piciorul stng n fa, pentru a-mi atinge gamba dreapt.Am simit slbiciunea din nou, i n urmtoarele apte sau opt ore i tot mut din cnd n cnd piciorul, permindu-mi s-mi revin, pentru a-l pune apoi din nou n contact cu mine. Nu sunt sigur ce se petrecea. Pe de o parte, logica mi spunea c, din moment ce fusesem implicat tangenial n moartea lui parte a procesului su , era astfel capabil s-i extrag energie de la mine. Plauzibil sau nu, aceasta era situaia. Cu toate astea, n-am fost niciodat convins c logica obinuit se aplica bunoar circumstanelor noastre: era posibil s fim controlai de o raiune ezoteric, fa de care amndoi eram orbi. Cu toate c aspectul lui exterior nu prea s fi suferit i alte transformri, puterea lui deveni tangibil, o emanaie rece care pulsa cu regularitatea inimii lui ngheate. Am nceput s am impresia c imaginea vzut de mine era doar vrful aisbergului, extremitatea perceptibil a unei centrale electrice uriae, care exista mai mult n dimensiuni aflate dincolo de pragul cmpului vizual al muritorilor de rnd. Fa de observatorii notri am ncercat s dau impresia c-i luam un interviu, continund s-i pun ntrebri; ns Stoner sttea cu capul n jos, cu faa ascuns, i oferea replici abrupte i lipsite de orice interes.Soarele cobor sub vrfurile palmierilor, vopseaua galben a caselor prinsese o nuan roiatic i istovit dup o zi ntreag de slbiciune i refacere i-am zis lui Stoner c trebuia s m odihnesc. Mine, spuse el, fr

s-i ridice deloc capul. ntoarce-te mine. Bine.Nu aveam nicio ndoial c Tuu era nerbdtor s continue experimentul. M-am ridicat n picioare i m-am pregtit s-o iau din loc, dar apoi mi-a trecut prin minte o alt ntrebare, una cu tlc. Dac o fantom este un stadiu de evoluie, am rostit, n ce se transform?i ridic privirile, iar eu mam dus ndrt, mpleticindu-m nspimntat. Ochii lui erau n flcri, pn i albul lor plpia scldat ntr-un foc ngheat, ca i cum n capul su ar fi fost nfipi bulgri de fosfor. Mine, zise el din nou.n timpul raportului care urm, am fost afectat de nite tremurturi groaznice i-am trecut prin experiena altor reacii la fel de neplcute; locurile unde m atinsese Stoner preau s fi reinut un soi de rceal, iar gndul la acea mn moart sugndu-mi toat energia era, chiar ca i retrospectiv, ceva dezgusttor. Un numr destul de mare dintre subordonaii lui Tuu, alarmai de transformrile lui Stoner, pledar pentru ntreruperea experimentului. Am fcut tot ce mi-a stat n putin ca s-i linitesc, ns nu mai eram deloc sigur c voiam s m ntorc n sat. N-a fi putut spune dac Tuu observase trepidaiile mele sau faptul c nu eram tocmai onest; era prea ocupat cu readucerea la ordine a subordonailor si pentru a-i face s m chestioneze n amnunt.n acea noapte, cnd Fierman i-a destupat sticla de whisky, l-am dat pe gt de parc ar fi fost un antidot mpotriva vreunei otrvi. Ca s fiu sincer, m-am fcut muci. Fierman i Witcover preau amndoi fiine umane, pline de cldur, prieteni vechi, iar ncperea noastr galben i mizerabil, cu lampa ei plpitoare, dobndise confortul unei cabane cu emineu. Primul stadiu al beiei mele fu unul siropos, ncrcat de auto-incriminri pentru felul n care l tratasem pe Stoner n trecut: am jurat c nu voi ncerca vreodat s evit s-l ajut. Al doilea stadiu ei bine, la un moment dat l-am surprins pe Fierman privindu-m chior i dup aceea mi-am dat seama c m comportam aproape ca un maniac. Rdeam isteric i vorbeam ca un nerod drogat. Am discutat despre toate, n afar de Stoner, i cred c era inevitabil ca discuia s se nvrt ctre

rzboi i urmrile lui. Vag, m-am auzit innd predici pe diferite subiecte legate de asta. La un moment dat, Fierman ntreb ce credeam despre Vietnam Memorial18 i i-am spus c aveam sentimente amestecate. De ce? ntreb el. Btrne, i eu merg la Memorial, i-am explicat, ridicndum de la masa unde sttuserm cu toii. i plng. Nu poi s nu plngi, pen c am cutat o imagine potrivit linia aia neagr, despritoare, ntre nicieruri, aia zice totul despre rzboi. E bine s plngi, s-i expui suferina n public i s-i ocupi locul lng veteranii acelor rzboaie cu totu extraordinare.M-am cltinat, apoi mi-am regsit singur echilibrul. ns Memorialul, Soldatul Necunoscut, paradele practic, toate sunt nite ccaturi.Am nceput s m plimb prin camer, mi-am dat seama c uitasem de ce m-am ridicat i m-am sprijinit de un perete. Cum adic? ntreb Witcover, care era aproape la fel de beat ca mine. Omule, am zis. Totu-i un nimic! Adic trec zece ani afurisii i, dintr-odat, apare o explozie de cldur mediatic i sentimente sponsorizate de guvern. Bine-ai venit acas, biei!, zice toat lumea. Ne pare ru c vam tratat att de prost. Data viitoare va fi altfel. Stai numa i-o s vedei.M-am ntors la mas i m-am apucat de ea cu ambele mini, holbndu-m ca prin cea la Witcover; bronzul su prea ptat. Ai auzit asta, btrne? Data viitoare. Asta-i tot. Nimeni nu d niciun rahat pe veteranii tia. Ei doar pregtesc calea spre data viitoare. Nu tiu, zise Witcover. Pare-se c Corect!Am lovit n mas cu latul palmei. Nu tii nimic. Habar n-ai nici ct un ccat de-astea toate, aa c taci naibii din gur! Calmeaz-te, m povui Fierman. Omu are i el dreptul la pinie.M-am uitat la el i-am vzut o fa roie i grsan, cu ochii injectai i o cuttur tare stupid i dezaprobatoare. Du-te n m-ta! i-am spus. i m fut n pinia lui.M-am ntors napoi spre Witcover. Ce crezi, neamule? C exist vreun curent de contiin care
18 Monument ridicat la Washington n memoria soldailor americani czui n rzboiul din Vietnam, coninnd numele tuturor militarilor (n. tr.).

cutreier ara? Deschide-i ochii ia afurisii! Te-ai mai dus la film n ultima vreme? Doamne Dumnezeule! Ctane curajoase bgnd groaza n Pericolul Rou! Misiuni miraculoase, ndeplinite de unul singur, pentru salvarea onoarei noastre! Hu! Onoarea!Am tras un gt zdravn din sticl. Aceste filme au fcut ca rzboiul s par un fel de ans mistic. Ei bine, neamule, cnd am fost eu pe-aici nu era chiar aa, s tii. nsemna lipitori, mucegai, toate rahaturile. Sau cutri printre buruieni, dup braul prietenului tu. nsemna privitul n ochii perfizi ai vreunei trfe cu care i-o trgeai, simind un fior napa crnduse pe spinarea ta i ateptndu-te ca devla ei s fac o rsucire de trei sute aizeci de grade, precum a Lindei Blair.M-am lsat ntr-un scaun i m-am aplecat ctre Witcover. Era ca n Mordor, btrne, un trm ca la Stephen King. Teroare. Iar acum, acum m uit la toate filmele astea i la monumentele de ccat i m fac s-mi doresc s borsc naibii cnd vd ce iad nobil a devenit!M simeam mpcat cu mine nsumi dup ce spusesem astea i m-am lsat pe spate, scldat ntr-un nimb de nvingtor. ns Witcover nu era impresionat. Faa i se strnse ntr-o expresie ncruntat i vorbi pe un glas ncordat: ncepi s m calci pe nervi, tii? Da? am zis, i-am rnjit. Din cauza asta? Da, voi, toi tia, zdruncinaii de rzboi, credei c avei un permis ca s facei pe nebunii, dup care toat lumea trebuie s zic: Oh, bietu nenorocit! Ia mai ofer-ne ceva din viziunile tale chinuite!.Fierman i nbui rsul, iar eu iritat am rostit: Chiar aa?Witcover i ls umerii n jos, de parc s-ar fi pregtit pentru un plonjon dup o placare. V ascult pe voi, tipilor, de ani de zile, i suntei toi la fel. Credei c vi se datoreaz ceva pen c vai trezit mestecai ntr-o main de tocat politic. Rahat! Eu am fost n Salvador, Nicaragua, Afganistan. n comparaie cu oamenii ia, voi n-ai fcut mare lucru. ns v folosii de ceea ce s-a ntmplat ca o scuz pentru c vai futut viaa sau pentru c suntei nite dobitoci. Ca i tine, gagiule.Trecu la o voce baritonal, macho. Am fost la rzboi. Sunt expert n realitate. Nici nu-i dai seama ct

eti de ridicol. Chiar aa?Tremuram din nou, dar din cauza adrenalinei, nu a fricii, i tiam c aveam s-l pocnesc pe Witcover. El n-o tia zmbea superior, iar ochii-i ctau spre Fierman, ateptnd aprobare , iar numai chestia asta era un motiv suficient ca s-l trosnesc, pur i simplu ca msur educativ: vedei, ajunsesem la un nivel de beie la care un tip amoral, aa ca mine, i ia capriciile drept imperative morale. Dar motivul real, cel care ncepuse s se clarifice n mintea mea, era Stoner. ntreaga mea team, toate reaciile mele de pn acum fuseser doar nite vibraii anunnd o explozie iminent, iar acum, amintindumi c era prin apropiere, erau strnite vechile orori, i mam vzut intrnd ntr-un sat ars cu napalm, ticsit cu cadavrele vietcongilor, creaturi crocante, iar lng mine era un tip mic de statur, pe nume Fellowes, care pretindea c poate citi viitorul n rmiele lor carbonizate i arta cte o structur cu aspect de hexagram de prin oasele calcinate i cenu i zicea: Asta de acolo nseamn c o s fie o lun rea miercuri. i mai susinea c putea citi trecutul n sngele scurs din rnile de la cap, iar apoi m-am aplecat asupra unei sore medicale canadiene, o blond frumoas, sfrtecat de o min, dar cumva nc n via, cu organele ntunecate i umede i pulsnd. Cineva chicotea, optind despre cam ce i-ar plcea s fac, apoi o alt scen, care s-a derulat att de repede nct nu am putut distinge dect culoarea sngelui, iar Witcover spuse altceva, iar un mort i trgea mna spre mine iL-am pocnit pe Witcover i el a zburat ntr-o parte de pe scaun, rostogolindu-se pe podea. M-am ridicat n picioare, iar Fierman m nfc, ncercnd s m mping la distan, ns nu era necesar, pentru c ntreaga mea nebunie se disipase. Sunt bine acum, i-am spus cu limba mpleticit i mpingndu-l la o parte. mi arse un pumn care-mi rico din gt. Nici mcar nu reui s m dezechilibreze. Apoi Witcover ip. Se ridicase n picioare i gonea spre mine; pe pometul su se vedea o umfltur de forma unui ou. Am rs prea att de plin de furie i-am luat-o spre u. n timp ce peam dincolo de ea, m-a lovit n ceaf. Atacul m-

a ameit puin, ns eram mai degrab amuzat dect rnit; pumnul su scosese un sunet caraghios, un plonc, la contactul cu craniul meu, iar asta m fcu s rd i mai tare.M-am mpleticit printre case, izbindu-m de perei, cltinndu-m incontrolabil, i-am auzit strigte strigte vietnameze. Cnd mi-am recptat echilibrul, ajunsesem n centrul satului. Luna era aproape plin, de un galben palid, artndu-i craterele: un ochi ptat suspendat n aerul negru. Se tot micora i se mrea i pe msur ce prea s se ndeprteze mi-am dat seama c picasem i zceam pe spate. i mai multe ipete. Sunau ndeprtate ca de peste mri i ri , iar luna ncepuse s se mite n spiral, s se micoreze, ca apa care se ducea pe canalul de scurgere. Iisuse, mi amintesc c-mi spuneam nainte s mi se rup filmul, Doamne, cum am ajuns s m mbt n halul sta?Uitasem c Stoner promisese s-mi povesteasc despre Trmul Umbrelor, ns, se pare, el nu uitase, pentru c n acea noapte am avut un vis n care eu eram Stoner. Nu credeam c eram el: eram el, cu toate ticurile i toanele lui. Mergeam ntr-un vid negru ca tciunele, posedat de o foame cumplit. Cndva, aceast foame ar fi putut fi caracterizat drept o dorin pentru viaa pe care o pierdusem, ns se transformase ntr-o poft pentru viaa pe care a fi putut-o dobndi dac treceam toate testele care mi se prezentau. Asta era tot ceea ce tiam despre Trmul Umbrelor, c era un fel teren de ncercare, mai puin un loc, ct o succesiune de evenimente. Depindea de mine s dobndesc for din teste, pentru a-mi uura foamea pe ct puteam de bine. Eram dominat de aceast foame, iar singura mea dorin era s mi-o astmpr.Curnd, am zrit o insul de strlucire plutind n bezn i, pe msur ce m apropiam, strlucirea s-a transformat ntr-o veche cas colonial francez, cu tamarini i arbori de cauciuc n faa ei; printre trunchiurile lor se vedeau poriuni din pereii acoperii cu stuc alb, o verand i un acoperi din igle roii. Tipare de strlucire blnd acopereau terenurile, totui nu se vedeau nici stele, nici lun, nicio alt surs vizibil de lumin. Nu eram

alarmat, acestea erau ciudeniile tipice pentru Trmul Umbrelor.Cnd am ajuns lng copaci, m-am oprit, pregtindu-m pentru orice se afla naintea mea. Pornir adieri prin copaci, i un cor fonitor de greieri se insinu de nicieri, ca i cum fusese pornit o nregistrare senzorial minuioas. Atent la orice modificare a umbrei, m-am deplasat cu pruden printre copaci i apoi am urcat treptele verandei. igle sparte scrneau sub tlpile mele. Lng u se afla un scaun din trestie, cu fundul spart; pe de alt parte, camerele erau lipsite de mobilier, podelele erau prfuite, tencuiala se scorojea de pe perei. Casa prea s fie prsit, dar tiam c nu sunt singur acolo. Era tcere, acel gen de tcere care se ridic dintr-o prezen ascuns. Chiar dac nu a fi reuit s sesizez asta, nu mi-ar fi putut scpa mirosul de parfum. Nu m testasem niciodat mpotriva unei femei i, nsufleit de aceast perspectiv, eram tentat s alerg prin cas i s scotocesc dup ea. Dar asta ar fi fost o nesbuin, aa c am continuat cu un pas msurat.n mijlocul casei se afla o curte interioar, un spaiu dreptunghiular, npdit de plante din jungl crescute pn la old, dominat de o fntn din piatr de forma unei orhidee stilizate. Femeia era rezemat de fntn i, n pofida luminii difuze, verzi-cenuii o lumin care prea c provine de la plante , puteam vedea c era frumoas. Zvelt i cu un ten ca mierea, cu pletele negre cznd pe umerii ao dai-ului ei. Nu fcu nicio micare i nici nu vorbi, ns atitudinea ei relaxat era o invitaie. M simeam atras de ea i, n timp ce-mi croiam drum prin vegetaie, frunze crnoase mi se agau de pulpe i vintre, iar atingerile preau menite s-mi provoace o erecie. M-am oprit la un bra distan de ea i-am studiat-o. Avea trsturi de o delicatee felin, i n plintatea buzei ei de jos, n expresia bosumflat a gurii ei, am detectat o urm de educaie franuzeasc. Se uita la mine cu un interes sexual palpabil. Nu-mi trecuse prin minte c aceast confruntare ar putea avea loc pe plan sexual, dar acum eram sigur c despre asta era vorba. A trebuit s m abin s nu iniiez contactul: exist anumite formaliti riguroase ce trebuie respectate

nainte de fiecare test. i, n afar de asta, voiam s savurez experiena. Pe mine m cheam Tuyet, zise ea cu o voce care prea s combine calitile fumului cu ale muzicii. Stoner, am rspuns.Numele au rmas suspendate n aer, precum ecourile a dou gonguri.i ridic mna, ca i cnd ar fi vrut s m ating, dar apoi o cobor: i ea practica abinerea. Am fost prostituat, zise ea. Casa mea a fost Lai Khe, dar am fost izgonit. Am lucrat la punctele de ap de pe Autostrada Treisprezece.Era posibil s-o fi cunoscut, m-am gndit. n timp ce fusesem detaat la An Loc, mergeam destul de frecvent la acele puncte de ap: cratere de bombe, transformate de ploaie n lacuri n miniatur, care serveau ca staii de ncrcare pentru cisternele de ap ale Diviziei Unu de Infanterie. n fiecare diminea, trfele cu mama-san19 dup ele veneau la punctele de ap cu vehiculele lor cu trei roi, iar dup ele veneau vnztorii de piepteni i cuite cu buton, i prezervative livrate n foi aurie, fcndu-le s arate ca acele discuri de ciocolat pe care le puteai cumpra n State. Majoritatea acestor fete erau mai prietenoase dect cele de la ora, iar faptul c tiam c Tuyet fusese una dintre ele m fcu s m simt mai apropiat de ea.Continu, povestindu-mi c fugise n jungl cu un soldat american i fusese ucis de un lunetist. I-am spus i eu, pe scurt, povestea mea, apoi am ntrebat-o ce aflase despre Trmul Umbrelor. Aceasta este cea mai riguroas formalitate: n-am ntlnit pe nimeni cu care s nu fi reuit s schimb informaii. Odat, zise Tuyet, am ntlnit un btrn, un medium Cao Dai din Munii Fecioarei Negre, care mi-a spus c fusese ntr-un loc unde un stlp de praf i lumin nvolburat unea cerul cu pmntul. Voci se auzeau din interiorul stlpului, uneori mai multe deodat, iar de la ele a neles c toate rzboaiele nu sunt dect nite reflexii ale unei lupte i mai profunde, ale unui demon care se elibereaz. Demonul eliberat de rzboiul nostru, a spus el,
19 Mama-san femei mai n vrst care lucreaz n funcii de supraveghetoare n anumite stabilimente din sud-estul Asiei, fie acestea spelunci sau bordeluri (n. tr.).

era unul foarte puternic, foarte periculos. Noi, cei mori, am fost recrutai s purtm rzboiul mpotriva lui.Mi se spusese aceeai poveste i de ctre un cpitan din NLF20 i, odat, pe cnd m trm printr-un sistem de tuneluri, am auzit chiar eu glasuri vorbind dintr-un craniu pe jumtate ngropat n pmnt, ns am fost prea nspimntat ca s rmn i s ascult. I-am relatat toate astea lui Tuyet, iar replica ei a fost s treac uor cu degetele peste braul meu. i reinerea mea se duse. Am tras-o n vegetaia deas. Era ca i cum ne-am fi scufundat ntr-o mare de lumin verde i tulpini crnoase, ca i cum casa colonial ar fi disprut i-am fi plutit n deriv ntr-o adncime vegetal infinit, unde gravitaia fusese nlocuit printr-un fenomen de plutire. I-am sfiat hainele, iar ea pe ale mele. Ao Dai-ul ei se destrm ca hrtia creponat, iar uniforma mea se desprinse n fii subiri care atrnau de degetele ei ncrligate. Ahtiat dup ea, mi-am lipit gura de snii ei. Sfrcurile-i preau negre n comparaie cu pielea i mi se prea c puteam s le gust nnegurarea, neptoare i acr. Respiraia ne era sonor, grbit, iar singurul sunet care se mai auzea era fonetul moale al frunzelor. Cu o for surprinztoare, m trnti pe spate i m nclec peste coapse, conducndu-m nuntrul ei, cobornd pe mine pn cnd fesele ei mi atinser coapsele.Capul i zvcni n spate, se ridic i cobor. Frunzele i trunchiurile se nvolburau i se mpleteau n jurul nostru ca i cum i ele se acuplau. Pentru cteva momente, foamea mea se potoli, ns am remarcat c pe msur ce mpingeam mai tare, pe msur ce se arunca ea mai feroce, senzaia era din ce n ce mai puin intens. Cu toate c m nfcase zdravn, frecarea prea c se redusese. Frustrat, mi-am nfipt degetele n coapsele ei rotunjite i-am tras de ea, ncercnd s o ptrund i mai adnc. Apoi i-am strns unul dintre sni i-am simit o durere sfietoare n palm. Mi-am tras mna napoi i-am vzut c sfrcul ei, ambele sfrcuri, se rsuceau i se alungeau; mi-am dat seama c se
20 National Liberation Front Frontul Naional de Eliberare a Vietnamului de Sud (n. tr.).

transformaser n capetele a dou miriapode negre, iar micrile miestrite ale muchilor ei interni erau mult prea miestrite, prea deconectate n micri. O clip mai trziu, am simit aceeai durere sfietoare n mdular iam tiut c m nfigeam ntr-un cuib de creaturi ca i cele care-i ieeau din sni. Pielea i se sfia, dezvluind movila alctuit din mii de miriapode de dedesubt.Durerea era enorm, att de intens nct am crezut c ntregul meu trup strlucea de ea. ns n-am ndrznit s ratez acest test i am mpins mai tare dect oricnd. Frunzele se fcur praf, tulpinile la fel, iar lumina verde se albi. Tuyet ncepu s strige numai Dumnezeu tia ce fel de durere i provocam , iar urletele ei nchiser un circuit pervers n interiorul meu. Am descoperit c-mi puteam dirija durerea n acele sunete ascuite. nc prins de ea, m-am rostogolit deasupra, i-am nfcat ambele ncheieturi i i le-am imobilizat deasupra capului. Urletele ei rsunar i mai tare, inspirndu-m s depun eforturi i mai mari. n pofida miriapodelor din snii ei sau poate tocmai de aceea, din cauza suprapunerii groteti dintre senzual i oribil, frumuseea ei prea c se amplificase, iar stpnirea asupra ei chiar mi oferea un minimum de plcere.Lumina ncepu s se albeasc i, privind n jur, am vzut c eram purtai de un curent invizibil printr-un spaiu infinit de tulpini i frunze sau aa mi-am imaginat eu. Tulpinile care se zbteau n jurul nostru se ngroau departe, jos, erau trunchiuri uriae, albicioase, cu ntrituri circulare. Nu miam putut da seama unde se nfigeau n sol dac se ntmpla aa ceva , partea de deasupra mea prea s fie la fel de nalt precum cea de dedesubt. Lumina s-a intensificat i mai mult, tulpinile ndeprtate au devenit siluete i mi-am dat seama c pluteam spre sursa albeii, dincolo de care era un alt test, o alt confruntare. Am aruncat o privire spre Tuyet. Pielea ei nu se mai unduia obscen, sfrcurile-i reveniser la normal. Durerea se transforma n plcere, ns tiam c era ceva trector, aa c am ncercat s m mpotrivesc curentului, s menin durerea, pentru c i durerea era de preferat foamei pe

care aveam s-o simt n curnd. Tuyet mi zgrie spatele, iam simit prima nval a orgasmului. Curentul era irezistibil. mi curgea prin snge, prin celule. Fcea parte din mine sau, mai degrab, eu eram parte din el. L-am lsat s m poarte, aducndu-m la final.Treptat, biciuiala tulpinilor se reduse la o micare domoal de legnare. Se despreau naintea noastr, i am plutit printre interstiiile lor la fel de panic ca o barj fcut s semene cu acuplarea a dou personaje dezgolite. Am descoperit c nu m puteam desprinde de Tuyet, c mpreunarea noastr era dictat de curent i, resemnat n aceast privin, am privit n jur, minunndu-m de vastitatea acestui labirint vegetal i de ciudenia sorii noastre. Raze de lumin alb strluceau printre tulpini, strlucirea lor crescnd att de profund nct mi s-a prut c aud n ea un bubuit; pe msur ce contientul meu se destrma, m-am vzut pe mine nsumi reflectat n ochii lui Tuyet ca pe o creatur ntunecat i zdrenuit, total altfel dect imaginea mea despre mine i m-am ntrebat, pentru a o mia oar, cine ne pusese n aceast lume, cine pusese aceste lumi n noi.Au urmat i alte vise, ns au fost banale, visele unui nelinitit obinuit, ale unui beiv de duzin, iar momentele mele de dup trezire au fost dominate de primul vis avut. Nu voiam s m trezesc pentru c pe lng migren i alte simptome ale mahmurelii m simeam incredibil de slbit, incapabil s m ridic i s m confrunt cu lumea. Ameit, am ignorat lumina roiatic strecurat pe sub pleoape i-am ncercat s-mi amintesc mai multe din vis. n pofida tentativelor lui Stoner de a prea descurcre, cu toate schimbrile pe care le remarcasem la el, n inima lui fusese un nevinovat i era dificil de acceptat c acel protagonist al unui act sexual brutal i ciudat de formal din vis fusese asemntor cu el. Poate, mi-am spus, amintindumi de teoria lui Tuu despre fantome, poate c aceasta era calitatea care murise n Stoner: inocena lui. Am nceput, din nou, s m simt vinovat c l ursem i, prefernd o mahmureal n locul lor, m-am proptit ntr-un cot i mi-am deschis ochii.M ndoiesc c a trecut mai mult de o secund sau dou

nainte s sar n picioare, cu mahmureala uitat, electrizat de fric; ns n acea clipit, motivul slbirii mele deveni evident. Stoner sttea aproape de locul unde zcusem eu, cu mna ntins pentru a o atinge pe a mea, cu capul n jos exact

um sttuse i cu o zi mai nainte. ns, n afar de postura lui, foarte puine lucruri mai erau la fel.Scena era de o asemenea complexitate nct, gndindu-m acum la ea, m izbete concluzia c ar fi fost puin plauzibil s-i rein toate amnuntele; totui, presupun c puterea ei era egal cu complexitatea i de aceea nu am vzut propriu-zis, ci mi-a rmas imprimat pe retin. Zorii erau o pat purpurie, lit pe partea de jos a cerului, iar palmierii se nlau ntunecoi pe fondul ei, crengile lor zbtndu-se n vnt ca pianjenii nfipi n ace. Lumina rocat oferea prafului de pe strad, brzdat de urme de roi, aspectul sngelui coagulat. Stoner era nemicat adic nu-i mica membrele, capul, nici nu-i schimba poziia , ns imaginea sa pulsa, umflndu-se cu jumtate peste dimensiunea sa normal, pentru a se dezumfla apoi, asta n ritmul unei respiraii regulate. n timp ce se extindea, focul alb, ngheat care-i ardea n ochi se rspndea n crpturi ca nite vinioare, cuprinzndu-i apoi ntreaga form; cnd se contracta, crpturile dispreau i, pentru o clip cu excepia ochilor , el redevenea cel pe care-l tiam. Se prea c aspectul su exterior uniforma, casca, pielea era doar o form din care o fiin interioar, strlucitoare ncerca s se elibereze. Firioare de praf se ridicau nvrtejindu-se de la sol, lng el, din ce n ce mai multe deodat: un ciclon n miniatur, n vreme ce el sttea calm i absorbit fr doar i poate, semnnd cu un clugrrzboinic ale crui meditaii dduser roade.Strigte n spatele meu. M-am ntors pentru a-i vedea pe Fierman, Tuu i Witcover i diveri gooki stnd la marginea satului. Tuu gesticula spre mine, iar eu a fi vrut s-l ascult i s-o rup la fug, dar nu eram sigur c aveam energia necesar. n plus, nici nu credeam c Stoner m-ar lsa. Puterea lui cretea n jurul meu, un voltaj rece i aprig, care-mi biciuia hainele i fcea ca sarcini electrostatice s mi se descarce prin pr. Oprii-o! am strigat, artnd spre cldirea cu acoperiul de tabl.Cltinar din cap, strignd ca rspuns: nu putem! am auzit eu, i ceva care semna cu feedback.Apoi vorbi Stoner: Puelo, rost el.Vocea nu-i era ridicat, ci atotcuprinztoare. Eu pream s fiu n interiorul

ei, fcnd echilibristic pe o limb de noroi roiatic, ntr-un defileu de cer i jungl, i piatr galben. M-am ntors din nou ctre el. L-am privit n ochi am czut n ei, ntr-o lume de o strlucire rece, unde se materializau i se dispersau n fiecare clip o mie de contururi n flcri, forme de o asemenea frumusee i hidoenie nct efectul lor asupra mea, a spectatorului lor, era identic, o confuzie de teroare i exaltare. Indiferent ce erau formele spiritului lui Stoner, potenialele sale sau poate chiar gndurile sale , erau n existena lor temporar mult mai vitale i semnificative dect a fi putut eu spera vreodat s fiu. Constrns de ele, m-am deplasat ctre el. Probabil c-mi era fric puteam simi umezeala dintre coapsele mele i mi-am dat seama c mi se golise vezica, ns m domina ntr-o asemenea msur nct nu mai cunoteam dect nevoia de a m supune. Nu sttea n picioare, i cu toate astea, la fiecare expansiune, imaginea sa se nla naintea ochilor mei i m holbam la chipul mort, brzdat de iroaie de diamant topit, iar expresia sa i pierdea coerena, trsturile i se destrmau. Apoi se micora, lsndu-m s m holbez prostete, n jos, spre vrful ctii lui. Praful mi pic pleoapele i obrajii. Ce am nceput, intenionnd s-l ntreb ce voia; ns, nainte de a fi putut termina, m apuc de ncheietur. Gheaa mi cuprinse braul, ocndu-mi inima, i m-am auzit nu urlnd. Nu, acesta era sunetul scos de via cnd prsete trupul, precum uieratul gazului eliberat dintr-un balon al crui capt e doar pe jumtate strns.n cteva secunde, golit de energie, m-am prbuit la pmnt, cu cmpul vizual redus la o cea ntunecat. Dac i-ar fi meninut strnsoarea ceva mai mult timp, sunt convins c a fi murit i chiar m resemnasem cu ideea. Nu aveam nicio arm cu care s lupt cu el. ns mai apoi mi-am dat seama c rceala se retrsese de pe membrele mele. M-am uitat n jur buimcit i cnd l-am vzut, am ncercat s m ridic, s fug. Nici braele i nici picioarele nu m ascultau i din disperare m-am trntit n colbul rou, ncercnd s m trsc departe de pericol; dar, dup atacul de panic iniial, glanda care-mi

guverna reaciile probabil c deveni suprasolicitat, pentru c am ncetat s m mai trsc, m-am rostogolit pe spate i am rmas nemicat, simindu-m ameit, slbit, transfigurat de ceea ce vedeam. Totui nu eram ctui de puin nspimntat.Personalitatea din interiorul lui Stoner, acum de dou ori mai mare dect o fiin uman, se eliberase i sttea n centrul satului, cam la ase metri distan: o siluet biped, prin care se prea c puteai privi o venicie n dimensiunea de foc i cristal, ca printr-o gaur ars n materia lumii. Micrile sale erau lente, prudente, ca i cum nu s-ar fi adaptat nc la noua sa form, i penetrndu-l, arcuindu-se prin aer din cldirea cu acoperiul de tabl, n timp ce substana lor curgea spre el, se vedeau ceea ce preau a fi mii de fire translucide, structuri ale cmpului. n timp ce priveam, ncepur s strluceasc n culoarea de diamant, alb-albastr a lui Stoner, substana lor inversndu-i sensul, ncepnd s curg napoi spre cldire i emind un zumzit jos. n acoperiul de tabl aprur crestturi, pereii se curbar spre interior i, cu un zgomot scritor, n pmntul din preajm se csc o fisur ngust. Firele luminoase devenir tot mai strlucitoare, iar cldirea ncepu s se surpe, fr a se prbui, ci ca i cum mini gigantice ar fi strns-o din toate prile micorndu-se cu o ncetineal ngrozitoare, pn ajunse la un sfert din nlimea ei iniial. Zumzitul se risipi. ntre ruine izbucni un incendiu, flcri albicioase ridicndu-se la nlime i spulberndu-se n fum negru.Cineva m-a prins de umr, mini ridicndu-m n picioare. Erau Tuu i unul dintre soldaii si. Feele lor erau brzdate de cute de ngrijorare, iar aceast ngrijorare mi-a readus frica. M-am agat de ei, ncrcat de recunotin, i i-am lsat s m duc de-acolo. Ne-am aezat printre ceilali observatori, cu spatele la cldirea fumegnd, privind cu toii spre casele galbene i gigantul n flcri din mijlocul lor.Aerul din apropierea lui Stoner devenise tulbure, turbulent, iar aceast turbulen se rspndi i ascunse centrul satului. El rmase nemicat, n timp ce vrtejuri mici de praf se formar la clciele lui i o zbughir ca i

cum ar fost celuii zrghii ai vreunui zeu. Una dintre case se surp n interior cu un poc, iar buci de beton galben ncepur s se ridice dintre ruine, s pluteasc spre Stoner; apropiindu-se de el, dobndir ceva din strlucirea lui, lucind cu propria lor putere, apoi disprur n interiorul turbulenei. O alt cas fcu implozie i se declan acelai proces. Faptul c toate astea se ntmplau ntr-o tcere de moarte cu excepia pritului caselor fcea ca lucrurile s par i mai ciudate i mai amenintoare dect dac s-ar fi auzit ceva.Turbulena se nvolbura din ce n ce mai repede, ngrondu-se, i, n cele din urm, o privelite stranie se alctui n aerul ntunecat, lundu-i locul tot aa cum dispare imaginea pe ecranele televizoarelor vechi. Probabil c trecuser patru sau cinci minute nainte s devin perfect limpede, iar atunci pru mai clar i mai detailat dect imaginea junglei i a caselor, chiar i dect personajul arznd care o invocase: o suprafa de un acru dintr-un petic de iad sau rai ori ceva ntre ele, strlucind printre structurile decrepite i culorile terse ale banalului, umbrindu-le. Dincolo de Stoner se ntindea o pdure imens punctat de focuri sau poate c nu erau focuri, ci nite forme de energie mai puin haotice, pentru c, dei scoteau fum, flcrile i menineau imaginea stilizat i riguroas, artnd ca nite fntni arteziene roii sau tufe de poinsettia21 sau alte lucruri, vizibile pe fondul de un verde ca veninul al copacilor. Fumul plutea deasupra cmpiei ca un giulgiu cenuiu i, din cnd n cnd, raze strlucitoare att de complexe ca structur nct preau nite stlpi din cristal se nlau din pdure direct n cenuiu i se transformau ntr-o explozie de lumin; iar la captul ndeprtat al cmpiei, dincolo de un ir de dealuri zimate, cerul ntunecat licrea portocaliu-roiatic, intermitent, ca i cum mari baterii de artilerie i reglau tirul asupra unei inte de acolo.M gndisem c Stoner va pleca imediat n aceast nou lume, dar n loc de asta se ddu un pas napoi i am simit disperare pentru el, team c nu se va folosi de
21 Poinsettia Euphorbia (Poinsettia) pulcherrima, plant mexican cu frunze de form lobat, cu flori albe, roz sau purpurii (n. tr.).

aceast ocazie pentru a scpa. S-ar putea s par ciudat c nc m mai gndeam la el ca la Stoner i s-ar putea ca nainte de acea clip s-i fi uitat trecutul su omenesc; ns acum, simindu-i trepidaia, am neles c acel lucru care locuia n personajul nspimnttor era o rmi de suflet aparinnd brbatului-copil pe care-l cunoscusem cndva. L-am ndemnat pe tcute s-o fac. Totui, continu s ezite.De-abia cnd cineva a ncercat s m trag napoi miam dat seama c m duceam spre Stoner. M-am descotorosit de tip i m-am dus pn la marginea satului i l-am chemat pe Stoner pe nume. Nu m-am prea ateptat s reacioneze i nu-mi este limpede ce motive aveam pentru asta: poate pentru c, din moment ce ajunsesem att de departe cu el, nu voiam ca eforturile mele s fie n zadar. Dar cred c era ceva mai mult, o veche loialitate resuscitat, una pe care o negasem ct timp fusese n via. Iei de-aici! am strigat. Du-te! Iei afar!i ntoarse spre mine acea fa oarb, n flcri, i, n pofida absenei oricror trsturi, am putut descifra urmele singurtii lui, ale temerii de deznodmnt. Era, tiam asta, un ultim mesaj. I-am simit din nou deertciunea, dar nu mai era att de chinuitoare i de lipsit de speran ca nainte; nuntrul ei exista un anumit grad de hotrre, de scop i, de asemenea, un fel de A fi tentat s spun recunotin, dar, de fapt, era mai mult o simpl confirmare, ca un semn cu mna fcut de un coleg de lucru altuia dup terminarea unei sarcini dificile. Pleac, am rostit eu ncet, n felul n care l-ai ndemna pe un copil s fac primul lui pas, iar Stoner se ndeprt.Pre de cteva momente, cu toate c picioarele i se micau, nu pru s fac niciun progres; silueta lui rmase la fel de mare, indiferent de distan. n aer se simea o anumit tensiune, o turbulen aproape impalpabil, care se transform repede ntr-un puls fierbinte. Unul dintre bananieri izbucni n flcri, frunzele sale zbrcindu-se; un al doilea copac lu foc, un al treilea, i n curnd toi copacii aflai n apropierea demarcaiei celeilalte lumi ardeau precum mari lumnri verzi, ceremoniale. Cldura se intensific i perdelele de praf care

bteau nspre mine aduser o urm neptoare a acelei clduri; cerul, la o nlime de cteva sute de metri, se undui ca sub efectele unei conflagraii enorme.M-am mpleticit mergnd de-a-ndrtelea, m-am mpiedicat i-am czut ca un sac. Cnd mi-am revenit, am vzut c Stoner se retrgea, c lumea n care cltorea acum se retrgea odat cu el sau, mai degrab, prea c se plia, c se bisecta i se surpa n jurul lui: prea c esul punctat de focuri era pictat pe o cortin i c, pe msur ce nainta el, materialul era tras odat cu el, distanele sale pictate scurtndu-se, perspectivele lor exagerate devenind ireale, modelndu-se ntr-un tunel conform conturului lui. Silueta lui sczu la jumtate din mrimea lui anterioar, i apoi dup atingerea unei limite, dup strpungerea unei bariere cldura dispru, disiparea ei fiind acompaniat de un uierat clocotitor, iar focul alb al lui Stoner ncepu s strluceasc tot mai intens, conturul su fiind erodat de strlucire.Am fost nevoit s-mi feresc ochii, apoi s-i nchid; ns, chiar i aa, tot am putut vedea printre pleoape explozia tcut care a urmat i timp de mai multe minute nc am mai putut distinge imaginea sa remanent, vag. O rafal de vnt m culc la pmnt, fierbinte la nceput, dar apoi tot mai rece, pn cnd dinii ncepur s-mi clnneasc. n cele din urm, ncet i asta i, deschizndu-mi ochii, am descoperit c Stoner dispruse i c acolo unde se ntinsese cmpia acum zcea o ruin din piatr galben i bananieri calcinai, nconjurai de cele cteva case rmase intacte n perimetru.Singurul zgomot era trosnetul flcrilor din cldirea cu acoperiul de tabl. Peste cteva clipe am auzit un ropot de aplauze. M-am uitat n spatele meu: gookii l aplaudau pe Tuu, care zmbea i fcea plecciuni, ca autorul unei piese de succes. Am fost ocat de reacia lor. Cum de le mai ardea de felicitri? Nu fuseser buimcii, la fel ca mine, cu omenescul lor diminuat de misterul i fora din metamorfoza lui Stoner? M-am dus la ei i, apropiindu-m, am auzit cum un ofier l felicita pe Tuu pentru nc un triumf. Mi-a trebuit ceva timp pn am recunoscut sensul acelor cuvinte, iar cnd

am fcut-o, am strbtut ntregul grup i m-am pus naintea lui Tuu. nc un triumf? am zis.mi ntlni, imperturbabil, privirea. Nu tiam c ne vorbii limba, domnule Puelo. Deci ai mai fcut aa ceva nainte, am rspuns nfuriindu-m. Nu-i aa? De dou ori.Extrase o igar dintr-un pachet de Marlboro i un ofier se repezi s i-o aprind. Dar niciodat cu o fantom american. Puteai s m omori! am strigat, aruncndu-m ctre el. Doi soldai se puser ntre noi, ameninndu-m cu armele.Tuu scoase un norior de fum care prea s constituie o dovad vizibil a satisfaciei la adresa persoanei sale. i-am spus c exist un risc, spuse el. Mai conteaz c eu cunoteam amploarea riscurilor pe cnd tu nu? N-ai fost ntr-un pericol mai mare din cauza asta. Eram gata s lum msuri dac situaia o cerea. Nu m lua pe mine cu de-astea! Cu Stoner n-ai fi putut face nimic!i ngdui ca un zmbet s-i curbeze colurile gurii. N-aveai niciun drept, am zis. Tu Chipul lui Tuu se nspri. Vrei s spui c n-aveam niciun drept s te inducem n eroare? Te rog, domnule Puelo. ntre popoarele noastre neltoria este o tradiie.Fumegam, voind s m reped la el. Frustrat, mi-am lovit coapsa cu pumnul, m-am rsucit pe clcie i-am plecat. Cei doi soldai m ajunser din urm i-mi blocar calea. Furios, leam lovit putile; ei traser piedicile de siguran i aintir armele asupra burii mele. Dac vrei s rmi singur, strig Tuu, n-am nimic mpotriv s faci o plimbare. Avem teste de terminat. Dar te rog, rmi pe drum. Va veni o main dup tine.nainte ca soldaii s se dea la o parte, am trecut de ei. Rmi pe drum, domnule Puelo!n glasul lui Tuu era mai mult dect o und de amuzament. Dac-i aminteti, ne pricepem destul de bine s adulmecm urmele.Furia era bun pentru mine; mi abtea gndurile de la cele vzute. Nu eram pregtit s m confrunt cu evoluia lui Stoner. Voiam s evaluez lucrurile n termeni simpli: un brbat pe care-l ursem murise pentru a doua oar, iar eu jucasem un anumit rol n eliberarea lui, un rol cu care nu aveam niciun motiv s m mndresc sau s m ruinez, pentru c fusesem manevrat la fiecare pas n acea direcie.

Eram att de plin de furie, nct cred c am strbtut aproape doi kilometri n mai puin de cincisprezece minute, iar urmtorii ntr-un rstimp nu cu mult mai lung. La vremea aceea, soarele se ridicase deasupra coroanei copacilor i reuisem s transpir. Insectele bziau, maimuele urlau. Am ncetinit pasul i mi-am ntors capul dintr-o parte n alta din mers, de parc a fi fost iar n recunoatere. Aveam impresia c propria mea fantom m nsoea, foindu-se n interior i arznd de nerbdare s ias de capul su.Dup vreo or am ajuns la nite locuine temporare, ridicate pentru populaia satului Cam Le: colibe din stuf, cini slbnogi furindu-se i pui care ciuguleau; coji de portocal, resturi de palmier i grmezi de rahat pe ulie. Civa btrni fumau pipe lng un foc afar, clipir spre mine. Trei fete cu ulcioare din plastic chicotir i alergar n spatele unei colibe i se uitar de dup un col.Vietnam.Mam gndit la felul n care obinuiam s mri acest cuvnt. Nam, ziceam. Viet-futu-i-nam!. Iar acum era pronunat cu mndrie, tiprit cu majusculele monolitice gen Twentieth Century-Fox, umflate cu neruinare. Poate c ntre aceste dou extreme exista un mod de expresie care reinea realitatea obinuit a locului, srcia i atmosfera panic a acestui sat; dar dac era aa, mie nu-mi era accesibil.Unii dintre steni ieeau din case pentru a arunca o privire asupra strinului. M ntrebam dac m recunoscuse vreunul dintre ei. Poate, m-am gndit, chicotind ca un smintit, dac i-a pocni n cap pe vreo doi dintre ei i-a striga: VC numrul zece!, atunci poate i-ar aminti.Dintrodat m-am simit obosit i golit i m-am aezat s atept la marginea drumului. Eram att de buimcit nct nici nu mi-am dat seama c un numr mare de mute m luaser drept o nou i mare bucat de ccat i-mi ddeau ocol, crndu-se pe articulaiile mele. Le-am izgonit, privindule cum zburau n spiral, ateriznd pe alte pri ale corpului. M-am apucat s le controlez traiectoriile de zbor, ncercnd s vd dac le puteam face s se adune toate pe mna mea stng, pe care am inut-o neclintit. Frisoane ciudate preau c-mi strbat pieptul, iar vidul din capul

meu se umplu cu amintirile legate de Stoner, cu visul lui ciudat, ngrozitoarea lui Valhalla. Am ncercat s le reprim, ns erau blocate n mintea mea, repetndu-se la nesfrit. Nu le puteam controla, nu puteam extrage nicio satisfacie din ele. La fel ca trecerea unei comete, evadarea lui Stoner din Cam Le fusese un eveniment cosmic neimportant, inspirnd o team temporar i oferind nc nite indicii nesemnificative privind natura absolutului, ns fr a oferi nicio soluie omeneasc. n ceea ce m privea, nu apruse nicio schimbare important: eram la fel de dus ca ntotdeauna, la fel de fundamental de dezorientat. Lumina bzitoare a soarelui se fcu i mai fierbinte; dansul mutelor n aerul vlurit se acceler.n cele din urm, un automobil prfuit, cu un caporal gook la volan, se opri lng mine. Fierman i Witcover erau pe locurile din spate, iar ochiul lui Witcover se decolorase, era umflat i nchis. Am dat ocol mainii pentru a m aeza pe locul de lng ofer, am deschis ua din spate i-am auzit n spatele meu un sunet ca o explozie glgit printre scuipai. ntorcndu-m, am vzut c un copil cam de opt-nou ani srise din ascunztoare pentru a m ataca. Avea o burt murdar care i se iea de la talia ortului su zdrenuit i o puc de jucrie, confecionat din bee. M mpuc nc o dat, cltinnd arma, ca s par un foc automat. Mic monstru cu ochii oblici i negri. Sfiindu-m cu privirile, creznd c-i ucisesem tatl. Probabil c i-ar fi plcut la nebunie dac ma fi prbuit, cu mna strns la piept; ns nu eram n toanele cele mai potrivite. Mi-am aintit degetul, am armat cu degetul mare i l-am mpucat ca pe un cine.Se holb amenintor i trase a treia oar: de data asta era o treab serioas i m voia mort. Row-nal Ray-gun22, zise el i se prefcu c scuip.Am izbucnt n rs doar i-am urcat n main. Caporalul vietnamez bg n vitez i ne-am repezit n vltoarea de praf i lumin, de parc la fel ca Stoner traversam o barier metafizic ntre dou lumi. Capul mi se izbea de speteaza scaunului i cu fiecare
22 Pronunie forat a numelui Ronald Reagan, preedinte al Statelor Unite ale Americii ntre 1981 i 1989 (n. red.).

lovitur am simit c gndurile mi se limpezeau, c sedimentul otrvitor ncepea s se mprtie i s dispar din circuitul meu sanguin. O tcere groas se scurgea din partea din spate a mainii i, nedorind s cltoresc n ostilitate pn la Saigon, m-am ntors spre Witcover i miam cerut iertare pentru c-l lovisem. Cedasem ntr-un moment de tensiune, i-am spus, i nici amintirile nasoale despre vremuri nasoale nu ajutaser. Trsturile lui se strnser ntr-o expresie acr i-i ntoarse faa spre geam, cu totul neierttor. ns am refuzat s permit ca rspunsul lui s m tulbure las s-i aib poria lui de ur de duzin, ranchiuna lui, dac-i face vreun bine i m-am ntors spre a m confrunta cu asaltul violent i verde al junglei, nvala grabnic spre lumea din faa noastr, cu un suflet care prea mai uurat cam cu cteva grame de furie i amrciune. n cele din urm, la captul acestei triri, m mpcasem cu toate. AYMARAM numesc William Page Corson i sunt oaia neagr a familiei Corson din districtul Buckingham, din Virginia. Modul n care am ajuns s m bucur de o astfel de reputaie se leag de cele cteva luni pe care le-am petrecut prin Honduras n primvara i vara anului 1978, n timp ce m documentam pentru un roman bazat pe isprvile vitejeti ale unui mercenar american care jucase un rol major n politica regional. Acest roman n-a fost scris niciodat, n parte i pentru c aveam o vrst (douzeci i unu de ani) la care atenia oricui se putea dovedi fluctuant n ceea ce privea proiectele de lung durat, dar mai ales din motive care vor fi limpezite iar dac nu vor fi limpezite, vor fi, cel puin, aduse n atenie n paginile care vor urma.ntr-o zi, n timp ce rsfoiam o veche carte de cltorii, O aventur n Honduras, de William Wells, am dat de o fotografie a unui tnr afabil i chipe, cu prul blond i musta, narmat cu o sabie i cu o pan de stru la plrie. Textul explicativ l identifica drept generalul Lee Christmas, dezvluind c fusese mecanic de tren n Louisiana pn n 1901, cnd dup trei zile consecutive la datorie adormise n cabin i-i distrusese trenul. Pentru a

evita punerea sub acuzare, fugise n Honduras, asigurndui acolo un post la transporturile feroviare ale unei companii de fructe. Un an mai trziu, soldaii revoluiei conduse de generalul Manuel Bonilla i capturaser trenul i, n loc s mulumeasc printr-o simpl predare, le artase celor care-l luaser n captivitate cum s blindeze vagoanele-platform cu tabl de oel; protejai n acest fel, soldaii dobndiser controlul asupra ntregii regiuni de pe coasta de nord, iar pentru rolul jucat de el n campanie, lui Christmas i se acordase gradul de general.Din alte surse am aflat c primise o cas artoas n Tegucigalpa dup ncheierea cu succes a revoluiei i c-i petrecuse cea mai mare parte a timpului vnnd prin Olancho, o regiune slbatic de la frontiera cu Nicaragua. Dup toate relatrile, fusese prototipul biatului cuminte, mulumit de pleaca picat asupra sa; ns prin 1904 probabil c se ntmplase ceva care determinase o schimbare a atitudinilor sale de baz, pentru c dup aceea intrase n serviciul companiei United Fruit, devenind executantul lor. Ori de cte ori o ar sau alta i arta nemulumirea fa de politica firmei, Christmas punea la cale o rebeliune i astfel aducea la putere un guvern mult mai maleabil. United Fruit ajunsese s domine scena politic din America Central, ctigndui porecla de El Pulpo (Caracatia) datorit tacticilor sale de achiziie.Aceste informaii mi-au nflcrat imaginaia, au inflamat sensibilitile mele stngiste i m-am dus n Honduras spernd c a putea s-mi conturez povestea. Foarte repede am dezgropat o comoar de detalii anecdotice, multe dintre ele fiind mrturii ale curajului iraional al lui Christmas: de exemplu, odat aruncase n aer o cldire pe acoperiul creia se afla, pentru ca arsenalul din interior s nu cad n minile contrarevoluionarilor. ns nicieri n-am gsit ce eveniment precipitase transformarea brbatului afabil i degajat ntrun mercenar nemilos, iar o descifrare a motivaiilor lui Christmas era, credeam eu, de o importan crucial pentru cartea mea. Au trecut ase sptmni, dar nicio informaie nou n-a mai ieit la lumin i aproape decisesem s creez

o cauz fictiv pentru transformarea lui Christmas, cnd am aflat c unii dintre oamenii care luptaser alturi de el n 1902 ar mai fi n via i ar locui pe insula Guanoja Menor.De la hubloul vechiului avion DC-3 care m-a dus la Guanoja, insula mi se prea o copert de brour turistic: dealurile sale nverzite i plajele albe, mrginite de palmieri graioi; la nivelul solului s-a dovedit a fi un avanpost al srciei atroce. Cocioabe prpdite erau ascunse printre dealuri, excrementele de animale mpueau plajele, iar golfurile erau necate n dejecii de la canalizare. Capitala, Meachems Landing, consta n cteva strzi prfuite, strjuite de cocioabe btute de vreme, construite pe stlpi de sprijin, iar dedesubtul lor erau covoare din resturi de nuci de cocos, sticle sparte i oase de crabi. Brbai negri, mbrcai n zdrene, mi aruncau cutturi piezie n timp ce veneam pe jos de la aeroport, iar ostilitatea lor m-a convins c pn i actul de a merge era o insult la adresa letargiei locului.M-am cazat la hotelul Captain Henry o cldire prginit, din lemn, vopsit n roz, cu un acoperi decojit i ruginit i un paratrsnet legat de balconul de la etajul doi i-am dormit pn la lsarea nopii. Apoi am ieit s cercetez o pist oferit de proprietarul hotelului: mi povestise de un brbat de nouzeci i ceva de ani, Fred Welcomes, care locuia undeva pe drumul spre Golful Florilor i s-ar fi putut s tie ceva despre Christmas. Nu strbtusem nici un kilometru cnd am dat de un mic cimitir mprejmuit cu un gard din fier forjat ruginit, npdit de buruieni dintre care pietrele de mormnt se ieau ca nite ciuperci otrvitoare. Multe dintre ele datau de pe la nceputul secolului i, dndu-mi seama c omul pe care aveam s-l chestionez n curnd fusese contemporan cu aceti oameni mori demult, am avut o senzaie prevestitoare de ru, de parc m-a fi oprit la marginea pragului supranaturalului. De zeci de ori, n decursul anilor, urma s mai am astfel de anticipaii, o impresie c tot ceea ce fceam era guvernat de fore de neptruns, ns niciodat senzaia n-a fost mai puternic dect n acea sear. Vntul gonea nori strlucitori prin faa lunii,

permindu-i din cnd n cnd s strluceasc printre ei, fcnd ca peisajul s pulseze n ritmul unui circuit defect, i-am simit fantome plutind prin jurul meu, am auzit voci uierate optind cuvinte de avertizare.Cocioaba lui Welcomes zcea n mijlocul unui crng de bananieri, iar ferestrele ei, aprinse de o lumin portocalie, plpiau ca nite spirite n ape ntunecate. Pe msur ce m apropiam, aspectul ei ubred prea s se asambleze n felul n care apar detaliile ntr-un vis, dobndind un acoperi i o u, i stlpi de susinere ori de cte ori mi se prea mie c lipseau din construcie, pn cnd, n cele din urm, se nfi complet, artnd la fel de prpdit pe ct mi imaginasem c ar putea fi proprietarul ei. Am ezitat nainte de a m apropia, speriat de un oblon care tot pocnea. Licriri argintii ale luminii lunii alunecau de-a lungul curburii acoperiului de tabl, iar draperiile din plastic tremurau ca pleoapele unei pisici adormite. n cele din urm, am urcat treptele, am btut i mi-a rspuns o voce decrepit, ntrebnd cine era acolo. M-am prezentat, explicnd c m interesa Lee Christmas i dup o tcere considerabil am fost invitat nuntru.Btrnul sttea ntr-o camer luminat de o lamp cu petrol, iar la prima privire prea un uria; chiar i dup ce i-am estimat mai realist nlimea cam la un metru nouzeci i cinci, palmele masive i limea umerilor susineau impresia c era mai nalt dect ar fi putut fi cineva. Poate c aceast impresie se datora faptului c m ateptasem s se fi chircit din cauza vrstei i, cu toate c pielea lui neagr ca tciunele era ridat i zbrcit, era nc destul de musculos. A fi bnuit c era un brbat foarte viguros pe la aptezeci i ceva de ani. Purta o cma alb, de bumbac, pantaloni gri i o apc de baseball de pe care fusese rupt emblema. Avea un chip solemn i maxilarul puternic, toate trsturile sale fiind att de proeminente nct prea s poarte o masc cioplit dintr-un os negru; ochii-i erau acoperii de pete lptoase i din lipsa lui de reacie fa de micrile mele mi-am dat seama c era orb. Ei bine, biete, spuse el, dup ce-mi evaluase vrsta, din ct se prea, dup timbrul vocii. Ce

chestii vrei s tii despre Lee Christmas? Vrei s devii un rzboinic?Am pornit reportofonul i m-am uitat n jur. Mobilierul dou scaune i o mas era cioplit grosolan; patul era un palet, cu ceva haine mpturite pe el. Un calendar vechi atrna de u, iar pe perete, vizavi de Welcomes, era o cruce mic din coral negru: n raza portocalie a lmpii, arta ca o incizie complicat spat n scnduri.I-am vorbit de cartea mea, iar cnd am terminat mi-a spus: M-atept s te pot ajuta cu oarece. Am fos cu Lee ncepnd cu btlia de la La Ceiba, pn la pacea de la Comayagua, i ceva dup.ncepu s bat cmpii ntr-o direcie care nu m interesa i l-am oprit spunndu-i: Am auzit c nu era nicio urm de simpatie ntre insulari i spanioli. De ce s-au alturat revoluiei lui Bonilla? Asta a fo treaba lui Lee, spuse el. A promis c Bonilla sta avea de gnd s ne dea libertatea, aa c n-a avut probleme s adune o companie. i ne-a mai spus c n-o s avem dificulti cu sponiolii pen c iei nu putea s inteasc drept.Scoase un mrit de amuzament. Astzi, d-mi voie s-i spun, s mai buni la trageri. Dar pe vremuri, oamenii din insul le erau de departe superiori, iar Lee i nchipuia c, dac eram mpreun cu el, ar fi putut nfrnge garnizoana din La Ceiba. Asta a fost o treab a dracului. Comandantul garnizoanei, generalul Carrillo, era un om cu puteri magice. Clrea un catr alb i avea o sabie din aur i se mai spunea c niciun glon nu-l putea dobor. Muli dintre biei erau suspicioi, dar Lee ne-a adunat la doc i ne-a inut un discurs. Biei, ne-a zis el, le-ai frnt mamelor voastre inimile, dar pe-a mea n-o vei nmuia. O s tbrm asupra spaniolilor ca nite ulii asupra unui bou bolnav, i cnd vom trece prin ei, o s-i ard pn la os. Iar cnd a terminat de vorbit, noi toi scuipam foc.Dup cum se vedea din amintirea acestui discurs inut cu aptezeci i cinci de ani n urm, memoria lui Welcomes era fenomenal i cu ct vorbea mai mult, cu att devenea mai fluent i mai explicit. Tot ce aflasem despre Christmas vrsta lui (douzeci i apte, n 1902), statura lui mic, trecutul lui , toate astea au fost esute ntr-o tapierie i-

am nceput s-l descifrez aa cum trebuie s fi fost: un brbat ignorant i fnos, al crui curaj provenea din convingerea c viaa lui era terminat, aa c putea s arunce tot ce-i mai rmsese din ea n focul caricaturii lui de revoluie. Cu toate astea, nu fusese lipsit de sperana mntuirii. La fel ca muli dintre compatrioii si, el i nsuise convingerea c, prin aplicarea cunotinelor americane, popoarele inferioare din America Central ar putea s avanseze ntr-un viitor emancipat i s fie ajutai s se civilizeze; cred c nutrise sperana c ar fi putut juca un rol n acest proces.Cnd Welcomes a ajuns ntr-un punct mort, am profitat de ocazie ca s ntreb dac tia ce-l motivase pe Christmas s intre n serviciul companiei United Fruit. Rumeg ntrebarea o secund sau dou, dup care rspunse cu un singur cuvnt: Aymara.Aadar, Aymara, tot atunci a fost pentru prima oar cnd i-am auzit numele.Poate c amintirile-mi sunt influenate de experiena personal, ns mi amintesc acum c acest cuvnt suna de parc btrnul ar fi rostit un farmec, unul care fcuse vntul s se repead vijelios asupra cocioabei, strecurndu-se printre crpturi, rsfoind filele calendarului de pe u, de parc i el ar fi fost o creatur care se juca mereu cu timpul. ns era doar un nume al unei femei pe care Christmas i Welcomes o cunoscuser n timpul unei expediii de vntoare prin Olancho, n 1904; mai precis, o expediie la locul oraului n ruine, Olancho Viejo, o localitate nfiinat de spanioli n 1589 i distrus de o explozie misterioas, la nici cincizeci de ani dup aceea. Din acea zi, zicea Welcomes, vegetaia acolo crescuse pipernicit i strmb, iar regiunii i s-au atribuit tot felul de legende malefice, cea mai exotic pretinznd c o femeie frumoas fusese zrit mergnd printre flcrile care cuprinseser ntreaga vale. Cu toate c oraul nu fusese reconstruit, aceast apariie continu s fie semnalat de ctre cltori i indieni, ntotdeauna n vecintatea unei caverne care fusese spat de ctre explozie n vrful unuia dintre dealurile din jur. Christmas i Welcomes ajunseser pe vrful acestui deal n timpul unei furtuni cumplite i Ei

bine, am s las s curg cuvintele btrnului (revizuite pentru a putea fi mai uor de citit) s descrie ceea ce s-a ntmplat, pentru c povestea lui, nu a mea, se afl n miezul acestor evenimente complexe.Cum mai btea vntul sta, Doamne, oh, cum mai btea! Urlnd, smulgn crengile copacilor i aruncn uvoaie de ploaie cenuie. Prea c e pe cale s arunce tot la-nceputul nceputurilor i s ia creaia de la capt. Eu i cu Lee conduceam caii de-a lungul buzei vii, cutnd un adpost i temndu-ne pen vieile noastre, pen c drumul i nesigur, iar ploaia torenial. Iar mai apoi am zrit petera. Nu m-am gndit nicio secund c asta era petera din legend, dar cnd am trecut de intrare, legenda aia a venit peste mine. Pereii, vezi mata, erau netezi precum sticla, iar n aer era un tremur, ca atunci cnd ai o mainrie n funciune prin apropiere cu scepia faptului c nu se auzea niciun sunet. Caii s-au pus pe nechezat i se mpotriveau, iar Lee s-a lipit cu totu de perete i i-a aintit pistolu n ntuneric. Prul i era ud leoarc, lipit de frunte, iar ochii-i erau cscai i se holba. Fred, zice el, locul sta daci nu-i natural. Nu trebuie s-mi spui mie asta, zic eu, i-mi aduc aminte cum mi tremura glasul pen c rnjete i continu: Ce-i cu tine, Fred, n-ai snge-n tine?sta era felul lui Lee cnd nelegi frica altuia, asta-i ca un antidot pentru a ta.Tocmai atunci bag de seam c o lumin cretea tot mai mare n adncimea peterii. O lumin alb i mai strlucitoare dect orice stea. nainte s pot s i-o art lui Lee, lumina ceea se npustete din bezn i trece chiar prin dreapta mea ca o strfulgerare ngheat. Apoi apare o alt lumin, i nc una, fiecare dintre ele mai rece i mai strlucitoare dect cea de dinainte, i vin tot mai repede, pn pare c petera strlucete, iar luminile plpie uor. Era aa de al naibii de frig, nct apa de ploaie mi-a ngheat n pr i pe deasupra eram pe jumtate orb din cauza asta, dar puteam jura c zrisem ceva n interiorul luminii. Iar cnd frigul a nceput s se mai lase, lumina s plpie, am distins silueta unei femei la nceput numa forma ei, apoi detaliile. Era subire i brunet. Mai mult dect drgu, cu urme ale originilor ei

spaniole i indiene artndu-se n trsturile feei. i purta o oal aa cum nu mai vzusem niciodat pn atunci, dar pe care, dup ani i ani, am recunoscut-o ca fiind costum de zbor. Avea snge la gur i o expresie ngrozit i se oglindea pe fa. Lumina s-a adunat n juru ei ntr-un nor ia nceput s se micoreze tot mai mult, s pleasc i taman cnd era s dispar cu totu, ea face un pas spre noi i cade la pmnt.Pentru o clip, petera a rmas ntr-o bezn total, numai cu uieratul vntului i fornitul iritat al cailor ca singurele sunete, dar aud direct un clnnit i vd scntei, i observ c Lee a fcut s mearg unul dintre felinare. ngenuncheaz lng femeie i se pregtete s-o ating, cnd i spun: Btrne, eu n-a face asta. E vreo fantom. Rahat! zice el. Nici nu exist aa ceva. Eu am vzut-o venind nvrtejit de pe nicieri, rspund eu. sta-i stilul fantomelor.Cam atunci femeia scoate un geamt, iar pleoapele i se deschid. Cnd l vede pe Lee aplecat deasupra ei, muchii de pe fa i se ncordeaz i ncearc s vorbeasc, dar tot ce-i iese pe gur nu-s dect zgomote scritoare. n cele din urm, i adun toate puterile i spune, Lee Lee Christmas?. De parc nu-i chiar sigur c-i cel care crede ea.Lee pare lovit cu leuca din cauz c ea-i tie numele i nu poate rosti niciun cuvnt. Se uit spre mine, uluit. Tu eti, zice ea. Slav Domnului slav Domnului!Apoi se ntinde spre el i-l apuc de mn. Lee tresare puin i m atept s-l vd cum pleac nvrtinduse, mpreun cu ea, nvluii ntr-o lumin alb. Dar nu se ntmpl nimic. Cine eti tu? ntreab Lee, iar pe ea ntrebarea pare s-o amuze, pen c rde, iar rsul se transform ntr-un acces de tuse care-i aduce i mai mult snge pe buze. Aymara, spune ea dup ce i trece accesul. M numesc Aymara.Ochii par s-i devin sticloi pentru o secund sau dou, apoi se aga cu disperare de braul lui Lee i spune: Trebuie s m asculi. Trebuie!Lee pare i el puin disperat. Pot vedea c nu-i place treaba asta. Dar spune: Ia-o ncet acum. Te ascult.Iar asta o linitete ntru ctva. Zace pe spate, respirnd adnc, cu ochii nchii, iar Lee se holbeaz la ea, captivat. Deodat,

se scutur i spune: Trebuie s te doftoricim puin, i ncearc s-o ridice. ns ea se ferete. Nu, zice ea. Niciun doctor nu m poate ajuta. Sunt pe moarte.i deschide larg ochii, de parc tocmai atunci i-ar fi dat seama de asta. Ascult, face ea. tii de unde am venit?Iar Lee spune c nu, dar c se tot ntreba. Din viitor, i spune ea, de peste o sut de ani fa de acum. i-am fcut tot acest drum numai ca s te vd, Lee Christmas.Ei bine, domle, eu i Lee schimbm nite priviri, iar mie mi-e clar c el crede c ce i s-o fi ntmplat doamnei steia i-a fectat creieru. Nu m crezi! spune ea panicat. Dar trebuie!i-i ridic ncheietura minii i-i arat lui Lee ceasul. Vezi asta? N-avei ceasuri din astea n 1904!Trag i eu cu ochiul i vd c ceasul acela n-avea niciun fel de ace indicatoare, numai cifre, fcute din puncte care plpie i se schimb marcnd secundele. Dar pe mine nu m convinge de nimic, cred c-i un lucru de prin alte ri. tie i ea c tot n-o credem, pentru mai scoate nc vreo dou chestii ca s fie convingtoare. Acum tiu ce erau lucrurile alea un pix i un calculator de buzunar , dar pe atunci erau ceva nou pentru mine. nc nu sunt convins. C vine din viitor era ceva greu de acceptat, indiferent cum i fcuse apariia n peter. ncepe s-o cuprind din nou disperarea, milogindu-se de Lee s-o cread, iar apoi trsturile i se ncordeaz din nou i ea zice: Dac nu sunt din viitor, atunci de unde crezi c tiu c ai discutat cu United Fruit ca s-o faci pe mercenarul pentru ei?Asta era pentru prima oar cnd auzeam de Lee i United Fruit, i-am fost surprins, penc Lee n-avea nevoie de ia. De unde naiba tii de asta? ntreab el, iar femeia rspunde repede: i-am spus cum. Este n crile de istorie. i nu tiu numa att.ncepe s debiteze o list de nume care nu-mi erau familiare, ns dup expresia aiurit de pe faa lui Lee trebuie s fi nsemnat destule pentru el. mi amintesc c au fost pomenii Jacob Wettstein i Andrew Colby, i Mitraliorul Maloney, care avea s devin adjunctul lui Lee. Apoi femeia a dat drumul altei liste, de data asta cu btlii i date. Cnd termin, ea-l apuc din nou de mn. Tre s le accepi oferta, Lee. Dac n-o faci,

lumea ntreag va suferi din cauza asta.Puteam spune c Lee gsise motivul de a crede ce zicea, ns ideea de a lucra pentru United Fruit nu-i pica prea bine. Din asta n-ar putea iei nimic bun, spune el. Bieii ia de la compania de fructe nu se gndesc la nimic altceva dect cum s-i umple buzunarele. E adevrat, aprob ea. ia de la companie sunt nite ticloi, dar uneori tre s faci i lucruri nasoale ca s jungi la rezultatu corect. i asta tre s faci tu. Dac nu-i ajui, dac America nu preia comanda aici, lumea se va trezi ntr-un rzboi care s-ar putea s nsemne sfritu ei.tiu c asta atinge o coard sensibil de-a lui Lee, el ntotdeauna vorbea despre btrna i buna ingeniozitate american care salveaz lumea. Dar acum nu spune nimic. Tre s m crezi, face ea. Totul depinde de tine, de ncrederea ta n mine i trebuie s faci ce-i spun. Am btut atta drum, tiind c urmeaz s mor din cauza asta, doar ca s-i spun toate astea, ca s m asigur c faci ce trebuie. Crezi c m-a da de ceasul morii doar ca s-i spun o minciun? Nu, ngim el, prespun c nu.Dar nc vd c are dubiile lui.Ea ofteaz i pare ngrijorat, i ncepe s ne explice c mainria care a adus-o aici a luato razna i o face s mearg nainte i-napoi n timp, ca un pendul. napoi n zilele conchistadorilor i la fel de mult n viitor. Ne povestete despre cum vede ea valea explodn i cum se surp vechiu ora i n cele din urm spune: Nu am aruncat dect o privire n viitor, asupra a ceea ce urmeaz dup vremea mea, i n-am s mint, a fost mult prea repede ca s pricep ceva, ns mi-a lsat aa un sentiment, un sentiment de pace i frumusee ca un parfum emanat de ntreaga lume. Cnd am cceptat misiunea asta, am crezut c asta-i doar aa, ca s fim siguri c lucrurile nu se vor nruti i mai mult, ns acum tiu c se va ntmpla ceva glorios, ceva la care nu v-ai fi teptat niciodat s ias din toate vrsrile de snge i terorile istoriei.A fost spresia de pe faa ei, din acel moment ca i cnd mai avea acel simmnt de pace , cea care mi-a trimis ndoielile la culcare. Nu s-ar fi putut preface. Lee prea i el micat de asta, dar poate c

rmsese la ideile iniiale, c era ea buimcit, pen c spune: Dac vii din viitor, trebuie s-mi mai spui cte ceva despre viaa mea.O strbate un frison i, pentru o clipit, m gndesc c o pierdem aici i acum. ns i revine i glsuiete: Te vei cstori cu o femeie pe nume Anna i vei avea dou fiice, una fcut cu ea, iar cealalt cu o alt femeie.Nu prea muli tiau c Lee era ndrgostit de Anna Towers, fiica unui cultivator de indigo din Trujillo, i chiar i mai puini tiau despre fiica lui nelegitim. n ceea ce m privea, chestia asta a nchis cazul, dar Aymara nu nelegea greutatea celor spuse i continu: Ai s mori de febr, la Puerto Corts, spune ea, n anul Nu!Lee i ridic mna. Nu vreau s aud asta. Atunci m crezi. Da, rostete el. Te cred.Pentru ceva vreme, nu s-a mai auzit nimic, cu cepia uierului ascuit al vntului de la gura peterii. Lee era abtut, studiindu-i dosul palmelor de parc ar fi citit acolo un adevr pctos, iar Aymara era i ea mohort de parc ar fi fost ntristat c el o credea. Ai s-o faci? ntreab ea. Lee d din umeri. Parc am de ales. Poate c nu, i spune ea. Poate c aa trebuie s fie lucrurile. Unul dintre brbaii care care m-a ajutat s fiu trimis aici susine c nu poate fi schimbat cursul timpului. Dar n-am putut s risc s n-aib dreptate.Face cu ochiul i nghite cu noduri. Ai s-o faci? La naiba, spune el, dup ce rumeg ideea. Cre c nici n-am altceva mai bun de fcut. S-ar putea s fac pe soldatu o vreme.Ea-i cerceteaz faa ca s vad dac nu cumva minte cel puin, mie aa mi se pare. Jur-mi, rostete ea, lundu-l de mn. Jur c ai s-o faci. Bine, zice el. Jur! Acum poi s te liniteti.ncearc s-o mai doftoriceasc, i umezete fruntea i din astea, dar niciun rezultat. Ceva legat de maniera de cltorie, zice ea, care a spart-o n interior i n-ai cum s-o tmduieti. Mie mi spare c nu fcuse altceva dect s se in tare numa ca s-i smulg jurmntu sta lui Lee, iar acum c-a fcut-o, i d drumu i-ncepe s se duc. Odat face un efort i ne mai zice despre cltoria ei, povestin c sentimentele ciudate care o copleesc aproape c o fac si piard minile. Cred c Lee se ndoiete iar de ea pen c

i mai pune cte-o ntrebare sau dou despre viitor. Da se vede c-i rspunde satisfctor. Spre sfrit, ncepe s vorbeasc aiurea, cu cineva care nu-i aici, spunndu-i drag i ct de ru i pare. Apoi l nfac pe Lee i-l roag s nu se rzgndeasc. N-am s-o fac, i zice el.Dar cred c nu-l mai aude, pen c, n timp ce el vorbete, din gura ei se revars, glgind, sngele, iar ea se ncovoaie i pare s priveasc n gol.Lee de-abia dac zice ceva o bun bucat de vreme, iar asta numai dup ce-a trecut furtuna i-i pune problema sprii unui mormnt. O las jos lng marginea vechiului ora i odat ce ea-i sub pmnt, Lee m roag s spun cteva cuvinte. Aa c m strduiesc s rostesc o rugciune. A fost ciudat s-ncerc s vorbesc cu Domnul n timp ce turnul n ruine al catedralei se nla pe deasupra, cuprins de ieder i n surpare, ca un semn c nicio rugciune nu primete vreun rspuns. Ce-ai de gnd s faci? l ntreb pe Lee n timp ce pregtete aua.Clatin din cap i se asigur c st bine. Tu ce-ai face, Fred? Cred c n-a prea vrea s m pun cu bieii ia de la compania de fructe, zic eu. Tipii iau lucrurile mai n serios dect mi place mie. Nu-i adevrat, zice el.M privete i pare c toate umbrele de pe faa lui s-au adncit. Da poate n-am vorbit destul de serios pn acum.i muc buza. Tu chiar crezi c venea din viitor?ntreab asta de parc ar vrea s aud de la mine c spun Nu. Cred c-i dintr-un loc al naibii de ciudat, spun eu. Viitoru sun la fel de potrivit ca orice altceva.Scurm prin pmnt cu clciul. Drgu femeie, spune. Cred c n-ar fi bine ca ea s-i fi dat viaa de poman.M-am gndit c avea dreptate. Iisuse Hristoase!Lovete aua. A vrea numai s-o pot uita cu totul. Pi, poate c-ai s poi, i zic. Orice om poate uita aproape tot, dac-i dai destul timp.N-ar fi trebuit s spun niciodat asta, pen c-i ofer lui Lee motive ca s acioneze contrar, unul dintre ele fiind nevoia de a-i justifica mndria, i s-ar putea ca fleacul lansat de mine s fi nclinat balana raiunii sale. Poate c tu poi uita, face el fnos, dar eu nu. N-am de gnd s uit c i-am dat cuvntul meu.Se arunc n a i-i pune calul n micare

smucind din frie. Apoi rnjete. La naiba, Fred! Hai s mergem! Dac tre s cucerim lumea pen btrna United Fruit, mai bine ne-am pune acum n micare!i cu asta, neam dus din vale n slbticie i departe de mormntul Aymarei. i, din cte tiu eu, Lee n-a mai aruncat nicio privire n urm din acea zi, att era de ocupat cu treaba lui de modelare a viitorului.I-am pus ntrebri, ncercnd s clarific anumite chestiuni data exact a ntlnirii, ntre altele , dar sigur c nu-l credeam pe Welcomes. n pofida aurei sale de integritate sftoas, tiam c Guanoja gemea de povestitori oameni care, pentru un pre bun, ar adapta adevrul la orice dimensiuni i-am presupus c i Welcomes era unul dintre ei. Dar eram intrigat de ceea ce percepeam eu a fi patosul care nvluia nscocirea ntregii poveti. naintea mea se gsea un cetean al unei ri ndelung oprimate de politica economic a Statelor Unite, care pentru a ctiga i el un ban de la turistul american (eu i ddusem douzeci de lempira la ncheierea relatrii) crease o fabul, exonernd Statele Unite de culpabilitate i aruncnd vina pentru cea mai mare parte a istoriei brutale a Americii Centrale pe umerii unei femei mistice, venite din viitor.Rentorcndu-m la hotel, am dactilografiat poriuni din povestea lui i le-am inserat printr-un text mai mare ce documenta diferitele crime ale lui Christmas, mpreun cu cele comise de succesorii si. Am intitulat bucata Aymara, iar n ziua urmtoare am trimis-o la Mother Jones, fr prea multe sperane c va fi publicat.ns Aymara a fost publicat, la fel ca i urmtoarea mea bucat, i tot aa.Astfel se face c mi-am nceput cariera n jurnalism care a durat aceti aisprezece ani.n aceast perioad, faptul c am adoptat cauzele stngiste i notorietatea pe care am dobndit-o au determinat familia mea s rup orice legturi cu mine. (Au preferat s nu tie c mi-am oferit sprijinul i rebeliunilor populare mpotriva regimurilor susinute de sovietici.) Nu m-am simit ofensat de decizia lor; de fapt, am luat-o ca pe o confirmare a justeei aciunilor mele, din moment ce cu portofoliile lor de aciuni i casele ca nite mausole i conservatorismul

lor de cretini renscui erau cea mai nasoal gac de obolani capitaliti pe care o puteai ntlni. Am cltorit n Argentina, Africa de Sud, Filipine, n orice alt ar care se conforma scenariului unei dictaturi susinute de o superputere, cu masele oprimate, trimind acas articole menite s submineze mentalitatea de ur mpotriva comunitilor instaurat n anii erei Reagan. Admit c zelul meu a fost, uneori, de ru-augur, c am fost folosit, din cnd n cnd, de oameni corupi care treceau drept lideri populari. i mai admit c, n unele cazuri, am fost motivat mai puin de ngrijorrile mele pasionale, ct de dorina de a-mi croi propria legend. Vedei, devenisem o personalitate media. Fotografiile mele erau prezente pe copertele revistelor cu distribuie naional, mpreun cu explicaii de genul William Corson i Noul Jurnalism; crile mele ajungeau pe listele cu bestselleruri; realizatorii de talk-show-uri l hituiau pe agentul meu. Dar, n pofida sclipiciului, mie chiar mi psa de cauzele adoptate. Poate c-mi psa chiar prea mult. Poate c precum Lee Christmas am greit presupunnd c cetenia mea american era o garanie a inteligenei superioare fa de cea a oamenilor pe care ncercam s-i ajut. Privind napoi, pot vedea c impulsurile n urma crora am scris Aymara nu erau mai puin ingenue, nici mai informate dect cele de la baza carierei sale; ns aceasta-i o ironie pe care nu o agreez prea mult.n ianuarie 1994, m-am ntors la Guanoja. Scopul deplasrii a fost, parial, petrecerea concediului primul dup mai muli ani , dar i satisfacerea unui imbold nostalgic de a vizita locul de unde ncepuse cariera mea. Trecerea timpului adusese puine schimbri la Meachems Landing. E adevrat, acum exista un aeroport n afara oraului, iar cele cteva baruri jerpelite fuseser nlocuite de localuri mai scumpe, fcute din blocuri de beton; ns rmsese, n esen, aceeai confluen de strzi mizerabile, mrginite de dughene prginite, populate de negri zdrenroi. Cele mai frapante diferene erau mulimile de funcionari inferiori hondurieni, care stteau ct era ziua de lung gheboai asupra mainilor lor de

scris pe veranda de la etajul al doilea al hotelului Captain Henry, producnd tone de hrtii n oficialez, i numrul alarmant de ageni CIA: priviri ngheate, brbai programat anonimi, care puteau fi vzui stnd n baruri, privind iritai spre Nicaragua i Pericolul Rou. n pofida preediniei lui Chamorro, sandinitii ncepuser din nou s fac gargar expansionist. Rzboiul nu era departe, declanarea lui fiind la fel de inevitabil ca apropierea unui anotimp, iar asta, de asemenea, a constituit un factor n alegerea locului de petrecere a concediului. Pe la urechile mele ajunser unele informaii despre o misterioas instalaie militar din Hondurasul continental i dup ce adulmecasem peste tot prin Washington, timp de cteva sptmni fusesem invitat s o vizitez. n aparen, Pentagonul voia s m asigure de natura sa inofensiv, mpiedicnd astfel ca tacticile lor benigne s fie ntinate i mai mult de jurnalismul meu ticloit.Dup ce m-am cazat la hotel, am ieit din ora, mergnd la cimitirul acela mic i npdit de buruieni unde m ateptam s gsesc o piatr de mormnt, marcnd locul de veci al lui Fred Welcomes. ntr-adevr, exista o asemenea piatr, i-am fost surprins s constat c Welcomes rezistase pn n 1990, murind la vrsta de 106 ani. Eu bnuisem c n-ar fi putut tri mult vreme dup data la care-i luasem interviul, iar faptul c nu fusese aa mi-a strnit un sentiment de vinovie. ntreaga mea faim era ntemeiat pe minciuna lui elocvent i-a fi putut face multe pentru a-i uura declinul. M-am aplecat peste gardul ruginit, gndindu-m c nu eram cu nimic mai bun dect afaceritii ale cror practici exploatatoare le-am demascat atta timp, c extrsesem aurul din imaginaia btrnului i-i ddusem n schimb doar ceva derizoriu. Asta m-a suprat att de tare nct, ceva mai trziu, n aceeai sear, incapabil s m linitesc, m-am hotrt s m mbt cel puin asta a fost intenia mea.Peste drum, vizavi de hotel, era o cldire cu dou etaje, cu pereii din stuc alb i cu o inscripie decolorat deasupra uii, care anuna: VISUL DE AUR AL LUI MAUD PRICE. Mi-o aminteam pe Maud din vizita mea anterioar era o femeie gras,

neagr, care inea o estoas imens ntr-o cad din tabl i se distra hrnind-o cu gturi de pui i privind-o cum mnca i m-a ntristat s aflu c i ea trecuse la cele venice. Fiica ei era acum proprietreasa i, spre ncntarea mea, pstrase decorul inimitabil al lui Maud. Zeci de ppui din hrtie nchipuind brbai, colorate n rou i negru, erau agate de tavan i, n lumina a dou felinare plpitoare, proiectau pe perei umbre cu aspect vrjit. ase mese de lemn, un bar pe tejgheaua cruia se odihnea un casetofon venerabil care scotea un reggae apatic i cteva fotografii nrmate, a cror sticl era mult prea ptat de mute pentru a permite o percepie clar asupra subiectului imortalizat. Am comandat o bere, o Salvavidas, i m-am pregtit pentru o lepdare de sine prin beie, cnd am remarcat o femeie tnr care m urmrea de la masa din spate. Cnd mi ntlni privirea, nu art nicio urm de stnjeneal i meninu contactul vizual pentru o bun bucat de vreme nainte de a reveni la revista pe care o citise. Chiar i n acea lumin slab puteam vedea c era frumoas. Subire, cu picioare lungi, cu un ten de culoarea mierii. Bucle de pr negru i se revrsau pe pieptul bluzei albe; forma lor era la fel de elegant ca penele din coada psrilor exotice. Chipul su v pot spune c avea ochi mari i ntunecai i pomei ridicai, iar trsturile ei aveau o expresie de o impasibilitate indian. ns asta nu face nimic altceva dect s-i defineasc tipul i nu s-o tlmceasc. Aceasta era femeia de care aveam s m ndrgostesc curnd, dac nu cumva o fcusem deja, iar lucrul cel mai dificil de fcut pe lumea asta este s descrii chipul iubitei, pentru c, dei i este cunoscut n toate amnuntele, tinde s devin o oglind a devotamentului tu, s reflecte idealurile pasiunii, i astfel este mai puin o fa de om, este mai degrab chipul dragostei nsei.Am continuat s-o privesc i, dup o vreme, ea-i ridic din nou privirea i zmbi. Nu exista niciun fel prin care a fi putut ignora acest contact. M-am dus la ea, prezentndu-m (n spaniol, presupunnd c era limba ei matern), i-am ntrebat-o dac puteam lua loc. De ce nu? mi rspunse

ea n englez, iar dup ce m-am aezat mpinse revista spre mine, artnd spre o fotografie de-a mea, n medalion, una realizat cu civa ani n urm, pe cnd purtam musta. M-am gndit c tu eti, zise ea. Ari mult mai bine proaspt ras.Numele ei, mi spuse, era Ivie Solis. Era angajata unei companii turistice din La Ceiba i se afla ntro vacan de lucru, sosise cu o zi mai nainte. Am discutat de una, de alta, nimic semnificativ, ns aerul dintre noi prea s trosneasc. Tot ce era legat de ea, tot ce fcea prea s ating o coard sensibil n mine, i-am fost uluit de micrile ei, n trans, de parc ar fi fost o iluzionist capabil n orice clip s slobozeasc din vrful degetelor un stol de psri.n cele din urm, conversaia se opri la opera mea, din care citise i ea destule, i mi-a spus c bucata ei favorit era prima, Aymara. Mi-am exprimat surpriza c o vzuse nu mai fusese republicat niciodat i-mi povesti c prinii ei conduceau un mic hotel pentru turitii americani i c revista fusese abandonat ntr-una dintre camere. Degaja senzaia c face parte dintr-un puzzle, spuse ea, sau din rspunsul la o ghicitoare. Mie mi se pare destul de limpede, am rspuns.i ascunse o bucl dup ureche, un gest pe care aveam s-l recunosc drept ceva caracteristic. Asta pentru c n-ai crezut relatarea btrnului. Iar tu da? Nu m-am grbit s nu cred, aa cum ai fcut tu.Se ls pe speteaza scaunului, citind eticheta de pe sticla ei de bere. Cred c mi-a plcut s m gndesc la ce-a motivat-o pe femeie. Evident c, am intervenit, dup logica povetii, a venit aici dintr-o lume mult mai nenorocit dect asta i spera s iniieze un curs al evenimentelor care s duc la mbuntirea situaiei. Prima dat i eu am crezut la fel, spuse ea. Dar nu se potrivete cu logica povetii. Nu-i aminteti? tia ce se va ntmpla cu Christmas. Despre cariera lui militar, despre triumfurile sale. Dac ar fi venit dintr-o lume n care aceste lucruri nu s-au petrecut, n-ar fi avut cum s tie de ele. Aa am nceput eu. Cred c, mi-o tie, dac a existat, a venit din aceast lume. C tia c trebuie s se sacrifice ca s fie sigur c el face ceea ce-a fcut. S-ar putea ca

articolul tu s fi fost cel care a informat-o de datoria ei. Chiar dac aa ar sta lucrurile, am zis eu, de ce-ar fi ncercat s-i inspire lui Christmas crimele? De ce s nu fi ncercat ea s-l determine s fac lucruri bune? Poate c ea ar fi putut distruge United Fruit. Acesta ar fi fost ultimul lucru pe care i l-ar fi dorit. Nu nelegi? Dac aciunile ei ar fi avut o motivaie politic, ar fi neles c, nainte s se petreac vreo schimbare real, circumstanele, condiiile de trai sub o dominaie american ar fi trebuit s fie att de opresive, nct o schimbare violent s devin o soluie viabil. Revoluia. i-ar fi dat seama c violenele lui Christmas erau necesare. Ele au dat tonul politicilor americane i au justificat violena corespunztoare. S-ar fi temut c, n cazul n care Christmas n-ar fi lucrat pentru United Fruit, procesul istoric care a pregtit scena pentru revoluie ar putea fi ncetinit sau chiar reprimat. Poate c supremaia american ar putea fi obinut cu o asemenea subtilitate, nct schimbarea s fie pe veci imposibil.Rosti toate acestea cu o intensitate special i cred c mi-am dat seama c Ivie nu putea fi citit cu uurin. Logica ei era cea a terorismului, justificarea vrsrii de snge n termenii efectelor trezirii contiinei. ns eram att de captivat de ea, ca femeie, nct de-abia dac am sesizat implicaiile celor spuse de ea. Ei bine, am zis, considernd scenariul tu ca fiind exact, tot nu are niciun neles. Ideea cltoriei n timp, a modificrii trecutului este absurd. Sunt implicate prea multe paradoxuri. Ceea ce presupui tu nu este un lan de evenimente n care o aciune declaneaz o alta. Este o bucl, un nod metafizic, legat n realitate, fcnd legtura dintre articolul meu i o femeie moart demult. Nu exist final, nici nceput. Lucrurile nu se desfoar aa. Nu?i cobor privirile i urmri o form n umezeala de pe mas. Mie mi se pare c viaa este un paradox. ntre naiuni se ntmpl tot felul de lucruri, aparent fr niciun motiv.Privi n sus, spre mine. ntre oameni. Poate c exist motive, dar este imposibil s fie descifrate sau definite. i avnd de-a face cu o variabil att de iraional precum timpul, nici nu m atept s

existe altceva dect paradoxuri.Am abordat alte subiecte, i la scurt timp dup aceea am plecat din bar i am luat-o la plimbare de-a lungul drumului spre Golful Florilor. Am srutat-o la cteva sute de metri distan de ultima cocioab, ntr-un loc unde drumul erpuia prin apropierea rmului i marea se ntindea calm sub poleiala luminoas a stelelor, vizibil printr-un plc labirintic de mangrove. Era acel gen de sruturi care conin o fgduial pe via, nesigure, apoi devenind tot mai convingtoare i implicate, n timp ce contactul depete toate ateptrile tale. Crezusem c astfel de sruturi exist numai n zona romanelor de dragoste i, descoperind c nu era aa, ntregul meu cinism s-a dizolvat i m-am ndrgostit pn peste cap de Ivie Solis.Nu-mi propun s intru n detalii despre legtura dintre noi, despre evoluia sentimentelor noastre.Dei aceste lucruri mi preau remarcabile, m ndoiesc c erau mai mult dect interaciunile tipice ale unei perechi de ndrgostii i sunt relevante n povestea mea numai prin volatilitatea coninut de momentele noastre mpreun. n pofida tezei lui Ivie, cum c dragostea la fel ca i timpul era un mister inexplicabil, am ncercat s mi-l lmuresc i-am decis asta pentru c nu m-am sustras niciodat de la nimic n via, pentru c nu mi-am permis niciodat luxul unei implicri emoionale profunde, i eram, aadar, numai bun pentru asta. S-ar fi putut, miam spus, s m ndrgostesc de oricine. Ivie fusese, pur i simplu, prima candidat acceptabil aflat prin preajm. Tot ce tiam despre ea, n afar de ocupaia ei i locul naterii, erau cteva informaii disparate: c avea douzeci i ase de ani, c fusese la cursurile universitii din Miami i c la fel ca majoritatea hondurienilor detesta prezena american n ara ei; c nutrea o pasiune pentru bomboanele din cocos i c-i plceau textele lui Manuel Puig. Cum a putea, m-am ntrebat, s fiu obsedat de cineva de a crui via n-aveam niciun habar? i cu toate astea, profunzimea sentimentelor mele era accentuat de aceast necunoatere. Lucrurile sunt, adesea, i mai ispititoare cnd nu sunt tocmai adevrate, cnd contactul

tu cu ele este scurt i intens, iar n lumina minii tale dobndesc viclenia ascuit a unui vis.Am petrecut mpreun aproape fiecare clip din zi, iar mare parte din acest timp am fcut dragoste. Camera mea, hainele noastre, toate miroseau a sex, i-am devenit att de ridicoli n ochii btrnei care fcea curenie prin hotel nct de fiecare dat cnd ddea cu ochii de noi izbucnea n hohote de rs. Singurele momente cnd eram desprii erau o or sau dou dup-masa, cnd Ivie trebuia s-i fac treaba de agent de turism, asigurnd aa spunea ea costuri reduse, pentru grupuri, n diverse staiuni, oferite de firma ei scufundtorilor americani. n cea mai mare parte a acestui rgaz fceam pai prin camer, nerbdtor s se ntoarc. Dar apoi, la zece zile dup ce-am nceput relaia, gndindu-m c a putea folosi cumva acest interval, am nchiriat o main i m-am dus pn la Portul Spaniol, un orel de pe coast, unde se nregistraser recent acte de violen rasial, extrem de neobinuite pentru Guanoja; eram interesat s aflu dac nu cumva aceste incidente erau legate de atmosfera marial care se acumulase n insul.Cnd am sosit eu n ora, care de-abia dac se deosebea de Meachems Landing, avnd doar un port mai mare i, poate, cu vreo ase strzi mai mult, eram nsetat i m-am oprit la un restaurant turistic pentru o bere. Acest local, Cufrul Comorilor, consta dintr-o mic ncpere, decorat n stil pirateresc, cu un debarcader din ciment n fa, unde, sub umbrele dungate, stteau patronii. Stnd n acel bar, aveam o vedere larg asupra debarcaderului, i sorbindu-mi berea m ntrebam cum ar fi fost mai bine s atac subiectul, cnd am zrit-o pe Ivie stnd la o mas din apropierea balustradei. mpreun cu ea era un brbat mbrcat ntr-un costum cenuiu, de afaceri. Am bnuit c era proprietarul vreunui local, dar cnd s-a ntors ca s fac un semn unui chelner, l-am recunoscut, dup trsturile sale vultureti i miritea de barb crunt, ca fiind Abimael Sotomayor, liderul gruprii teroriste Sangre y Verdad (Snge i Adevr), una dintre cele mai extremiste din America Latin. l intervievasem de dou ori i-l cunoteam

drept un brbat charismatic i nspimnttor, un poet care excela n tortur, ai crui adepi executau ritualuri de snge, cvasimistice, n numele lui, nainte de orice aciune. Vederea lui n compania lui Ivie m-a dat peste cap i-am nceput s construiesc raionamente care s explice prezena ei n termeni benigni. ns niciunul dintre raionamentele mele n-a rezistat.Am plecat din restaurant i-am condus n vitez maxim napoi la Meachems Landing, unde am mituit-o pe femeia care fcea curenie pentru a-mi da drumul n camera lui Ivie. Era la fel cu a mea, cu duumele gri, un pat din metal i o noptier acoperit cu plastic, plus un geam care ddea pe veranda de la etajul al doilea. Am nceput s caut n debara, dar nam gsit dect pantofi i haine, mbrcminte n ton cu serviciul ei. Geanta de voiaj coninea doar trusa de machiaj, iar restul bagajelor sale erau goale sau, cel puin, aa se prea. ns, cnd am ridicat una dintre valize, pregtit s-o pun la loc sub pat, mi-am dat seama c era mai grea dect ar fi trebuit. Am pus-o pe pat i n-a trecut mult timp pn s observ ncuietoarea care deschidea fundul dublu; n interior am gsit un pistol-mitralier.M-am aezat holbndum la arm. Era simbolul complicitii lui Ivie cu o organizaie att de violent, nct chiar i eu, care simpatizasem cu cauza lor, am fost dezgustat de aciunile lor. Totui, n pofida acestui fapt, am constatat c nu o iubeam mai puin ca nainte; m temeam doar c nu m iubea, c m folosea. i, de asemenea, m temeam pentru ea: faptul c era cel puin asociat cu Sangre y Verdad oferea puine sperane pentru un final fericit al povetii dintre noi. n cele din urm, am pus la loc fundul dublu, am pus valiza la locul su, sub pat, i m-am napoiat n camera mea ca s-o atept pe Ivie.n acea noapte n-am pomenit nimic despre arm, ci mai degrab am testat-o pe Ivie n diverse feluri, ncercnd s vd dac afeciunea ei pentru mine nu cumva era fals. Nu numai c a trecut toate testele, dar am ajuns s neleg mai multe despre ea, lucruri care m uimiser. Mi-am dat seama c tcerile ei pierdute pe gnduri, atitudinea ei condescendent fa de

viitor, comentariile ei vagi despre responsabiliti, cu toate erau simptome ale dificultilor pe care i le provoca relaia noastr. n decursul nopii, m-am tot gndit la povetile de groaz pe care le auzisem despre Sangre y Verdad, dar o iubeam pe Ivie prea mult ca s-o judec. Cum a fi putut eu cetean al unei ri vinovate de condiiile care dduser natere unor organizaii precum cea a lui Sotomayor s sper vreodat s neleg presiunile care au adus-o n aceast situaie?n urmtoarele trei zile, tiind c timpul petrecut mpreun va fi mai degrab scurt, am ncercat s-mi alung politica din minte. Acele trei zile au fost aproape perfecte. Am notat, am dansat, am nchiriat o barc i-am vslit pn dincolo de recif i-am scos firele de pescuit, prinznd peti de mtase, peti lucioi, peti care strluceau iridesceni, roii i albatri, i galbeni, precum talismanele propriei noastre strluciri. Totui, n pofida jocurilor noastre, a fericirii, eram mereu contient c finalul nu putea fi departe.La patru zile dup ntrevederea cu Sotomayor, Ivie mi-a spus c avea o ntlnire n acea sear, una care se putea s dureze dou-trei ore, iar nervozitatea ei mi-a indicat c se desfura ceva important. La ora opt, s-a dus cu maina pe drumul spre Golful Florilor i-am urmrit-o cu maina mea nchiriat, meninnd o distan discret, cu luminile stinse. A parcat la marginea drumului, cam la un kilometru i jumtate distan de hardughia lui Welcomes i, vznd asta, mi-am oprit maina printre arbuti i-am continuat drumul pe jos.Era o noapte fr lun, ns stelele erau nenumrate, lumina lor dezvluind fiecare an ntunecos i contururile palmierilor i ale mangrovelor. narii bziau prin maina mea; sunetul valurilor pe recif se auzea ca un freamt ndeprtat. La vreo dou sute de metri dincolo de maina lui Ivie se afla o cocioab destul de mare, ridicat ntr-un plc de cocotieri. n fa erau parcate mai multe maini, iar lng u stteau tolnii doi brbai, fcnd, evident, de paz. La fereastr plpia o lumin portocalie. M-am strecurat printre tufe, fcndu-mi drum spre partea din spate a cocioabei, iar dup ce m-am asigurat c nu era paz i acolo, m-am

furiat pe o poriune de teren deschis i m-am lipit de un perete. Puteam auzi numeroase voci vorbind deodat, niciuna inteligibil. M-am deplasat de-a lungul peretelui, spre fereastra al crei oblon era de-abia crpat. Prin spaiul acela l-am zrit pe Sotomayor stnd n capul unei mese, iar lng el, un brbat slab i agitat, de vreo treizeci i cinci de ani, cu prul ncrunit prematur. Nu i-am putut vedea pe ceilali, ns, judecnd dup voci, cred c acolo erau cel puin o duzin de brbai i femei.Cu un gest categoric, Sotomayor le fcu semn s tac. A fi preferat s folosesc doar organizaia mea, spuse el. ns doctorul Dobler l indic, dnd din cap, pe brbatul crunt a insistat s fie inclus ntregul spectru al stngii i nu am de ales dect s fiu de acord. Oricum, din motive de securitate, doresc s limitez participarea la aceast operaiune la cei prezeni aici. i, din moment ce unii dintre dumneavoastr nu sunt cunoscui celorlali, a sugera s nici nu amplificm gradul de intimitate prin oferirea de nume. S folosim nume false. Simple, dac nu v este cu suprare.i netezi prul spre spate, privind spre cei din jur. Cum eu conduc, voi alege un grad militar n locul numelui meu.Zmbi. i cum nu sunt neaprat ambiios, putei s-mi spunei Sergentul.Rsete. Poate c, dac vom avea succes, a putea fi avansat.Fiecare dintre brbai i femei erau paisprezece cu totul i alese un nume, iar pe Ivie am auzit-o spunnd: Aymara.Mi s-a ridicat prul de pe ceaf auzind-o, ns cunoscndu-i fascinaia pentru articolul meu, nu m-am gndit c ar fi fost o alegere neateptat. Foarte bine, zise Sotomayor, foarte formal acum. Chestiunea pe care trebuie s-o lum n considerare este proiectul militar american intitulat Longshot.Asta m-a uluit, Longshot fiind numele de cod al instalaiei pe care urma s-o vizitez. De cteva luni, continu Sotomayor, am tot auzit zvonuri privind Longshot, niciunul capabil s inspire ncredere n vecinii notri din nord. Nu am putut verifica zvonurile, ns aceast situaie s-a schimbat. Doctorul Dobler a fost, pn nu demult, unul dintre coordonatorii proiectului. A venit la noi asumndu-i mari riscuri, ntruct consider c exist

un pericol deosebit asociat cu proiectul Longshot, iar pentru c noi nu avem niciun fel de impediment birocratic, el crede c am fi singurii capabili s acionm suficient de rapid pentru a evita un dezastru. l voi lsa pe el s v explice restul.Sotomayor se retrase din cmpul vizual, dndu-i cuvntul lui Dobler, care arta nspimntat. Gndindu-m ce nsemnase pentru el s se aventureze afar din turnul su de filde i s-i caute pe bieii ri, i-am dat o not maxim pentru curaj. i drese glasul. Proiectul Longshot este, n esen, un proiect de relocare temporal cu alte cuvinte, cltorie n timp.Asta declan rumoare, iar Sotomayor ceru s se fac linite. A fi vrut s pot vedea chipul lui Ivie, dorind s tiu dac i ea era la fel de uluit i de speriat pe ct eram eu. Testul iniial se va desfura peste douzeci i trei de zile, spuse Dobler. Avem toate motivele s credem c va avea succes, pentru c exist dovezi n trecutSe opri, prnd s fie confuz. Exist att de mult deOchii sgetar de la stnga la dreapta. Scuzai-m. Eu V rog, linitii-v, l povui Sotomayor. Aici suntei printre prieteni.Dobler i ndrept umerii. E-n regul, spuse el i inspir adnc. Locul proiectului se afl pe un deal care domin ruinele de la Olancho Viejo, un ora colonial, distrus n 1623 de o explozie. Spun o explozie, dar cred c se poate afirma cu deplin certitudine c n-a fost o explozie n sensul clasic al cuvntului. Asta pentru c relatrile martorilor oculari arat c, dei unele dintre cldiri au fost spulberate, altele preau c se surp, c se prbuesc i se transform n pulbere sau buci de piatr descompus, resturile fiind scldate ntr-o erupie alb, orbitoare. Desigur, aceste relatri au fost scrise de oameni superstiioi majoritatea preoi i de aceea sunt suspecte. Unele pomenesc despre o femeie frumoas care mergea n interiorul luminii, dar cred c putem atribui asta tendinei catolicilor de a o vedea pe Fecioar n momente de restrite.Asta strni cteva chicoteli, iar Dobler fu ncurajat de rspuns. Oricum, narmai cu citirile fcute de noi i innd cont de anomaliile descoperite acolo i n apropiere, este clar c distrugerea

oraului Olancho Viejo a fost rezultatul direct al experimentului nostru. Cu toate c inta noastr se afl n 1920 i ceva, se pare c relocarea va crea un fel de und de oc care va avea efecte serioase cu 360 de ani n urm. Cum ne afecteaz asta pe noi? ntreb cineva. Am s ajung i aici ntr-un minut, zise Dobler.i pregtea momentul, devenind un model de lector mai mult dect entuziast. n primul i-n primul rnd este important s nelegei c, dei experimentul iniial va consta, cel mult, n relocarea ctorva animale de laborator i a unor specimene minerale de plante i aa mai departe, scopul principal al proiectului este manipularea trecutului prin asasinate i alte mijloace.Expresii scandalizate n rndurile asistenei. Ateptai! fcu Dobler. Nu de asta ar trebui s fii ngrijorai, pentru c nu cred c este posibil. i de ce nu? se auzi o voce de femeie. Nu prea cred c v pot explica asta, spuse Dobler. Calculele matematice sunt prea complexe iar concluziile mele, admit asta, sunt discutabile. Mai muli dintre colegii mei sunt ntr-un dezacord total cu mine; ei cred c trecutul poate fi modificat. Eu sunt convins de contrariul. Timpul, potrivit modelului matematic, are o form fix. Nu este doar un proces care afecteaz obiectele fizice; are propria lui expresie fizic sau, mai bine zis, procesul temporal implic propriul su spectru de evenimente fizice, toate la nivel de particule, i tocmai izolarea acestui spectru ne va permite transferul unor obiecte n trecut.Probabil c era inta unor priviri uluite, pentru c-i ridic minile a neputin. Limbajul nu este capabil s alctuiasc o explicaie precis. Este suficient s menionez c, dup prerea mea, orice ncercare de a schimba cursul istoriei va eua, pentru c potenialele fizice ale timpului compenseaz acea modificare. Mie mi se pare, spuse Sotomayor, c ai mbriat doctrina predestinrii. Este vorba, mai degrab, despre un raionament analog de neptruns, zise Dobler. Dar cred c aa-i. Atunci de ce ne tot cerei s oprim ceva ce, potrivit celor spuse de dumneavoastr, nu poate fi oprit? Dac exist dovezi c experimentul a fost

derulat, nseamn c nu putem face nimic cel puin, dac este s v acceptm logica. Aa cum am mai spus, s-ar putea s greesc, continu Dobler. n acest caz, un atac asupra proiectului s-ar putea s aib succes. Dar, chiar dac timpul se dovedete a fi inalterabil, ceea ce nu poate fi modificat n actualele circumstane este distrugerea oraului Olancho Viejo. Este posibil ca experimentul nostru s fie oprit, iar maleabilitatea timpului s se foloseasc de un alt agent cauzal. Nu neleg ceva.Vocea lui Ivie. Dac avei dreptate n legtur cu caracterul nealterabil al timpului, atunci de ce trebuie s ne temem? Pentru orice aciune, rosti Dobler, exist o reaciune. Aciunea va fi experimentul. O mic parte din reaciune poate fi observat n ceea ce s-a ntmplat cu trei secole n urm. ns cifrele mele arat c partea cea mai mare a reaciei se va petrece n prezent. Am verificat i rsverificat ecuaiile i nu exist nicio eroare.Dobler se opri, adunndu-i gndurile. Nu am nicio idee ce form va lua sfritul reaciei. S-ar putea s fie similar cu explozia din 1623; s-ar putea s fie extrem de diferit. Nu tim nimic despre forele implicate aici n afar de cum s le declanm i cum s executm cteva mecherii simple. ns sunt convins de un lucru: reacia va afecta materia la nivel subatomic i va fi ceva de un miliard de ori mai puternic dect ceea ce s-a ntmplat n 1623. M ndoiesc c-i va putea supravieui ceva.Se ls linitea, ntrerupt, n cele din urm, de glasul lui Sotomayor. Ai artat aceste ecuaii colegilor dumneavoastr? Sigur c da.Dobler scoase un hohot disperat. Ei i nchipuie c au rezolvat problema construind o camer de limitare. Este o soluie comparabil cu nvelirea unui dispozitiv nuclear cu o ptur. i cum le putem ignora opiniile? ntreb cineva. Uitai, spuse Dobler iritat. Dac nu nelegei matematica implicat aici, nu exist nicio ans ca s-mi susin cauza. Cred c toi colegii mei sunt mult prea entuziasmai de proiect ca s accepte faptul c este potenial dezastruos. Dar de ce m chinui eu s v spun toate astea? Cea mai bun dovad pe care v-o pot oferi este faptul c m aflu aici, c am renunat, practic, la cariera mea ca s v

avertizez.i ainti privirile n podea. Poate c totui v mai pot oferi o ultim dovad.ncepur s-l bombardeze cu ntrebri, majoritatea pe un ton ridicat, iar eu ngrijorat c ntrunirea s-ar putea suspenda dintr-odat i c maina miar putea fi descoperit m-am ndeprtat tiptil de la fereastr i am luat-o spre ora.Este o dovad a nebuniei dragostei, cred eu, c am fost mai puin preocupat de soarta lumii dect de posibila implicare a lui Ivie n evenimentele din povestea lui Welcomes, o poveste pe care mi-era, de-acum, greu s n-o cred; se prea c operam sub convingerea c dac Ivie i cu mine ne-am fi rezolvat problemele, totul s-ar fi aranjat n jurul nostru. M-am ntors la hotel, am ateptat o vreme, apoi, hotrnd c voiam s discut cu ea ntr-un loc mult mai intim, undeva unde o ceart o credeam posibil nu va fi auzit de nimeni, i-am lsat un bilet n care o rugam s ne ntlnim n partea cealalt a insulei, pe un antier de construcii abandonat, aflat pe plaj, la mic distan de St. Marks Key scheletul unei case imense, proprietatea unui american care murise la scurt timp dup ce ncepuser lucrrile. Acest loc avea o nsemntate special pentru Ivie i pentru mine. Era situat departe de rm, ferit de privirile curioase prin plcurile dese de palmieri i struguri de mare, arbori de mahon, iar noi fcuserm dragoste acolo de cteva ori. Cnd am ajuns acolo, luna se ridicase pe cer, iar casa neterminat, cu pereii ei deschii, grinzile strmbe i cadrele goale ale uilor ddeau impresia unui labirint suprarealist, alctuit din lumin argintie i umbr. Stnd n interiorul ei, la parter, am simit-o ca pe o metafor potrivit pentru situaia noastr labirintic.Pn n acel moment, nu m concentrasem asupra complexitii ei, iar acum, ncercnd s rezolv problema, am constatat c nu reueam. Circumstanele din povestea lui Welcomes, din cele ale lui Dobler i Ivie, din a mea toate acestea sunau a magie i erau mpotriva logicii. Timpul, care pentru mine fusese ntotdeauna un articol de uz curent, ceva ce putea fi economisit, uneori, sau extins, prea s fi fost deconspirat drept o prezen vast i fabuloas, nvluit n mister,

capabil de miracole, iar eu aveam doar vagi sperane s neleg procesele, la fel ca acelea din stelele care clipeau pe cer. De fapt, chiar i mai puin de att. Am ncercat s-mi concentrez atenia pentru a examina piesele disparate ale ntregului puzzle, ncepnd cu ceea ce-mi spusese Welcomes. Presupunnd c totul era adevrat, am neles acum explicaia pentru multe lucruri pe care nu le luasem n seam nainte. Curajul lui Christmas, de exemplu. tiind c va muri de febr, asta l-ar fi fcut imun la orice team n lupt. Toate piesele se potriveau cu aceeai perfeciune iraional. Era numai ntregul, imaginea pe care o reinuser, iar asta era ceva inexplicabil.n cele din urm, am renunat i am stat i m-am uitat la brizanii albi npustii asupra recifului, am ascultat uieratul mprtiat peste tot de oprlele care fugeau prin iarb, am privit luminile colorate ale staiunii St. Marks Key plpind ori de cte ori frunzele de palmier erau abtute n calea lor de briza dinspre mare. Trebuie c zcusem aa cam o or nainte s aud motorul unei maini; un minut mai trziu, Aymara aa m gndisem la ea pi prin cadrul uii de la intrare i se aez lng mine. Hai s nu stm aici, spuse ea, i m srut pe obraz. Mi-ar plcea s beau ceva.n lumina lunii, faa ei prea s fi fost modelat mult mai fin, iar ochii ei erau scldai n reflexii argintii.Nu m puteam hotr cum s ncep. n cele din urm, decizndum asupra unei abordri directe, am spus: tiai ce avea de gnd Dobler s v zic? De-asta i-ai ales numele de Aymara?Se trase de lng mine, iar n trsturile ei se putea citi consternarea. Cum fcu ea, apoi reveni: M-ai urmrit. N-ar fi trebuit s faci asta. De ce naiba nu?Furia fa de trdarea ei, pentru subterfugiile ei a dobndit, dintrodat, ntietate fa de ngrijorrile mele pentru ea. Cum altfel s mai in pasul cu cine particip la revoluiile din zilele de astzi? Ai fi putut fi ucis, spuse ea pe un ton plat. Corect, am rostit, refuznd s m las nvins de lipsa ei de emotivitate. Numai Dumnezeu tie, dar Sotomayor te-ar fi putut face s-mi bei sngele n loc de paharul de dinainte de culcare! Ce naiba te-a posedat de te-ai alturat lui? Nu

m-am alturat lui! spuse ea, i propria ei furie iei la suprafa. Nu faci parte din Sangre y Verdad? Nu, din FDLM.Am rsuflat uurat. FDLM-ul era cel mai populist i, n consecin, cel mai legitim element al stngii n Honduras. Nu mi-ai rspuns la prima ntrebare, am continuat. De ce-ai ales acel nume? M gndeam la tine. Asta a fost tot. ns acum nu tiu. Ai s-o faci, nu-i aa? Ai s sfreti povestea?M-am lovit peste coaps din cauza frustrrii. Iisuse Hristoase! Sotomayor te va ucide dac afl! i Dobler, poate e nebun! Un agent CIA infiltrat! Chiar acum este N-ai rmas pn la capt? interveni ea. Nu. E mort, zise. Ne-a spus c dac atacm ar trebui s distrugem toate computerele i datele, s ucidem pe oricine a avut vreo legtur cu experimentul. A zis c pe vremea cnd era mai tnr ar fi susinut orice ru al crui scop era creterea cunoaterii, ns acum descoperise o cunoatere pe care n-o putea controla i nu se putea acomoda cu aa ceva. A spus c spera c inteniile lui ne vor dovedi ceva. Apoi s-a dus pe verand i s-a mpucat.Am rmas perplex, imaginndu-mi-l pe omuleul nervos, aflat la momentul adevrului. l cred, zise ea. Toart lumea l-a crezut. M ndoiesc c ar fi putut fi altfel. Sotomayor l-ar fi crezut indiferent de situaie, am rspuns. Duce dorul unui dezastru. Va considera sfritul lumii drept o experien erotic. Nici n-ar trebui s-i mai explic ce anume d natere unor oameni precum Abimael, spuse ea nepat.i duse mna la spate ca s-i ajusteze presupuneam eu cordonul fustei. Ai s ne torni?Glasul ei era tremurtor, iar expresia ncordat i continua s-i in mna la spate; era o postur incomod i-am nceput s bnuiesc cam din ce motiv o meninea. Ce-ai acolo? am ntrebat, tiind ns rspunsul.O main trecu pe lng plaj, farurile ei proiectnd asupra grinzilor umbrele zdrenuite ale frunzelor de palmier. Ce-ar fi dac a fi spus c aveam de gnd s v torn?i ls privirile n jos, oft i scoase la iveal un pistol de calibru mic; dup o clip, l ls s cad pe podea. l studie cu tristee, de parc ar fi fost ceva euat, n care-i pusese sperane mari. mi

pare ru, rosti ea. Sunti duse mna la frunte, acoperindu-i ochii.Pistolul se contura negru pe duumea, un semn dezgusttor care compromitea netezimea fibrei lemnului. L-am ridicat. Greutatea lui rece mi-a nteit furia i l-am azvrlit ntre umbre. Te iubesc.i plimb degetele pe braul meu, ns am refuzat s vorbesc ori s m ntorc spre ea. Te rog, crede-m! Doar att, c nu mai tiu ce s fac mai departe.Vocea-i ced i mi s-a prut c simeam mirosul lacrimilor ei. E-n ordine.Glasul meu era aspru, gutural din cauza furiei.Am rmas tcui. Freamtul valurilor pe recif crescu n intensitate, iar vntul rscolea coroanele palmierilor i zvonul muzicii din staiune aduga un zumzet sacadat. Simeam c lucrurile din natur i pierdeau definiia, amestecndu-se cu o desfrnare melodic grbit. n cele din urm, am ntrebat-o ce inteniona s fac i mi-a spus: M ndoiesc c inteniile mele conteaz. Nu cred c pot evita ntoarcerea mea. n 1902? Asta vrei s spui?Am rostit asta cu un aer neajutorat, sesiznd gravitatea evenimentelor care se aruncau spre noi ca un pumn uria i ntunecat. Cum de te mai poi gndi la asta? L-ai auzit pe Dobler, cunoti pericolele. Nu cred c-i ceva periculos, doar inevitabil.Atunci m-am ntors spre ea, cu protestele i argumentele pregtite. Doamne, ct era de frumoas! Era ca i cum lacrimile o splaser de un strat de murdrie, dezvluindu-i o nou profunzime a frumuseii. Cuvintele mi s-au oprit n gt. Chiar nainte ca Dobler s se fi sinucis, zise ea, l-am ntrebat ce credea c este timpul. Ne vorbise despre el ca despre o entitate matematic, ns m-am gndit c nu spunea exact ceea ce simea cu adevrat i voiam s tiu tot ce-a fcut pentru c-mi era fric. Se prea c se ntmpl ceva magic, c eram implicat ntr-un plan de neneles.i ddu la o parte o uvi ajuns n faa ochilor. Dobler a spus c atunci cnd ncepuse s-i dezvolte ecuaiile a avut o senzaie ca a mea. O nelegere a misticului, zicea el. Era ceva hipnotic cu ecuaiile i reaminteau de mantre prin felul n care-l afectau. Cu ct progresa mai mult munca lui, cu att se gndea mai mult la timp la spectrul su de evenimente

ca la o dovad a divinitii. Funcionarea sa de baz, mecanica sa. Abimael rdea de toate astea i l-a ntrebat dac se referea la Dumnezeu. Iar Dobler a rspuns c, dac prin Dumnezeu el nelegea un sistem energetic stabil care guverna toate aciunile materiei, l

nivel subatomic, atunci da, exact despre asta vorbea.A fi vrut s resping teoria, ns era att de similar cu propriile mele idei privind natura timpului, nct n-am putut stoarce niciun cuvnt potrivnic. i tu simi la fel, zise ea. Nu-i aa?Am luat-o pe dup umeri. Hai s plecm de-aici. n noaptea asta. Putem nchiria o alup care s ne duc n La Ceiba, iar minemi puse un deget pe buze, apoi m srut. Srutul se prelungi, iar din acel moment nu mai tiu ce s-a ntmplat. Stteam pe duumeaua acelei case n construcie i n clipa urmtoare rmai, ca prin minune, fr haine zceam ntini n iarb, n spatele casei, ntr-un mic lumini mrginit de bananieri. Felul n care era mprtiat prul lui Ivie n jurul capului ei, culoarea lui contopindu-se cu iarba ntunecat, o fcea s par o floare femeiasc, alb, deschis, rsrind din solul nisipos, iar pielea ei se simea precum lumina lunii, neted, acoperit ntr-o emulsie rcoroas. Am crezut c pot gusta lumina selenar pe vrful snilor ei. M-a condus ntre picioarele ei, cu o expresie grav, concentrat asupra actului, iar cnd am ptruns-o i-a arcuit gtul, uitndu-se n sus, la frunzele bananierilor, i-a strigat Oh, Doamne!, de parc ar fi zrit acolo vreo prezen nltoare. ns tiam cui i strigase ea, de fapt. Acelei senzaii de cldur i slbiciune care ne cuprinsese, ne adpostise. Acelei sublimri a speranei i a trecutului ntr-o cantitate de dorin pur. Acelei ciudate creaturi lipsite de gnduri i autoadoratoare care deveniserm, numai coapse, gur i inim. Aceasta era Dumnezeu.Dup aceea, pe cnd ne mbrcam printre zgomotele uiertoare ale vntului i mrii, am auzit un sunet i mai ascuit, un declic. ns, nainte de a apuca s-l ncadrez n vreo categorie, mi l-am scos din minte. Capul mi era plin de planuri. Voiam s-o adorm pe Ivie, s-o droghez, s-o duc pn n State. Sau s le permit gherilelor s distrug proiectul, iar, n ultima clip, aprnd ca de nicieri, s-o aduc n siguran. Mi-am imaginat acte de eroism i mai improbabile. ntrit de dragoste, toate acele planuri mi se preau posibile.Am dat ocol casei, inndu-ne de mn, i n-am observat personajul aezat n umbra unui

arbore de mahon dect atunci cnd a vorbit, spunnd Aymara!.Ivie scoase un ipt de surpriz, iar eu m-am aezat naintea ei, aprnd-o. Personajul nainta i-am vzut c era Sotomayor, trsturile sale ascuite alctuind o expresie sumbr, iar barba sa, ngrijit tiat, prnd fals sub lumina lunii. Se opri la aproape doi metri distan, aintind un pistol asupra noastr, i-o pironi pe Ivie cu o privire dispreuitoare. Puta! zise el.Scoase ceva din buzunar i-l arunc la picioarele noastre. O foaie de hrtie mpturit, cu ceva scris pe ea. Ar trebui s fii mult mai discrei n corespondena voastr, mi se adres el mie. Ascult am nceput.i roti pistolul ca s-mi inteasc fruntea. S-ar putea s valorezi ceva ca ostatic, spuse. Dar n-a conta pe asta. Nu-mi place s fiu trdat, iar acum nu sunt n cele mai bune toane. Nu te-am trdat!Ivie iei din spatele meu. Nu nelegi.Muchii de pe faa lui Sotomayor ncepur s lucreze de parc ar fi reprimat un urlet de furie. Este de partea noastr, zise Ivie. tii asta. A sprijinit ntotdeauna cauza.Sotomayor zmbi un zmbet rpitor vicios i cobor pistolul spre ea. i-a plcut ultimul tu futai, trtur?Muchii antebraelor sale se ncordar, pregtindu-se pentru lovitur, i m-am aruncat asupra lui. Prea trziu. Arma trase cu o clip nainte s m npustesc asupra lui, pocnitura amestecndu-se cu strigtul lui Ivie, iar noi doi ne-am rostogolit prin iarb i nisip, zgriindu-ne i zbtndu-ne. Sotomayor era puternic, ns eu luptam din disperare i n-a fost o problem pentru mine. I-am smuls pistolul din mn i l-am lovit cu patul n tmpl. L-am mai lovit nc o dat. Se ncovoie, cu capul atrnnd. M-am trt spre locul unde czuse Ivie. Picioarele i se zbteau n spasme, iar cnd i-am atins prul, l-am simit nclit de snge. Glonul i trecuse printr-o parte a capului, oprindu-se n creier. Probabil c era deja moart din punct de vedere clinic, ns supunndu-se unui reflex orb nc mai ncerca s vorbeasc. De fiecare dat cnd i se deschidea gura, sngele-i nea afar. Sngera din ochi i din nri. ntreaga ei fa era mnjit de snge i, cu toate astea, gura i se tot deschidea i se nchidea, scond sunete

glgite. Am vrut s-o ating, s-o vindec printr-o singur atingere, ns erau attea rni nct nu m-am putut decide unde s-mi pun minile. Fluturau pe deasupra, ca dou animale proaste, i m-am auzit urlnd s se opreasc. Minile ei au nceput s se zbat, iar oldurile ei s salte, convulsionate. O ppu stricat, nsngerat. Am aintit pistolul spre pieptul ei, ns nu m-am putut convinge s aps pe trgaci. n final, am acoperit-o cu trupul meu i, scncind, am inut-o pn cnd orice micare a ncetat.Mam ridicat n picioare, m-am cltinat ctre Sotomayor. nc nu-i redobndise cunotina. Cu lacrimi iroindu-mi pe obraji, am ndreptat pistolul asupra lui. ns nu mi se prea suficient ca doar s moar. Am ngenuncheat lng el, apoi l-am nclecat pe piept.O voce rsun din spatele meu: Ce s petrece acol, omule?Vizibili ca nite umbre, doi indivizi stteau la marginea apei fixndu-m cu privirea. Omul sta a ucis pe cineva! am rspuns. Ai chemat poliia? Nu! Pi atunci m duc la Key i le zic s-i dea ceva p la radio!Le-am fcut semn c am neles i i-am urmrit cum se ndeprteaz n goan. Odat ce-au disprut din vedere, i-am deschis gura lui Sotomayor i iam bgat eava pistolului n ea. Scularea! am strigat. Lam scuipat n fa, l-am plmuit. Am repetat aciunea. Pleoapele i tremurar i scoase un geamt nbuit. Trezete-te, nemernicule!mi arunc o privire nceoat, i atunci am agitat pistolul pentru a-l face atent asupra existenei lui. i csc ochii. ncerc s vorbeasc, sprncenele i se curbau caraghios din cauza efortului. Am armat pistolul, iar el nghe. Ar trebui s te predau, i-am zis. S las poliia s-i btuceasc bine curul. Dar nu am ncredere c-ai s fii un erou, neamule. Poate c ai s vorbeti. Poate c tii ceva ce merit acceptat n schimbul vieii tale.Bolborosi ceva ininteligibil. Nu te-aud, am spus. mi pare ru.Folosindu-m de pistol ca de o prghie, am nceput s-i ntorc capul dintr-o parte n alta. ncerc s-i in ochii pe mine. Pe frunte i rsrir broboane de transpiraie i avea probleme cu nghiitul. Vine acum, am zis.Se ncord i-i nchise ochii. Glumeam doar, i-am

spus.Am ateptat cteva secunde, apoi am strigat: Acum! El tresri.Am nceput s plng din nou. Ai vzut ce i-ai fcut, omule? Ai vzut? Ticlos nenorocit ce eti! Ai vzut? Pistolul mi tremura, iar Sotomayor muc eava ca s-l opreasc.Pentru un minut i ceva, am bocit att de tare nct am fost orbit. n cele din urm, am reuit s m controlez. Mi-am ters lacrimile. Acum, am zis.El clipi. Acum!Alt clipit. Acum, futu-i!Cuttura lui era demenial i plin de ur. ns ura lui era ap de ploaie n comparaie cu a mea. Eram ameit de ea. Stelele preau s fie foarte aproape, rotindu-se pe lng capul meu. A fi vrut s stau clare pe el pentru totdeauna i s-l fac s sufere.Mi-am nfipt degetele de la mna stng n spatele mrului lui Adam, forndu-l s-i descleteze flcile i i-am lovit dinii cu eava pistolului, sprgndu-i vreo doi. Sngele-i acoperi buza inferioar, apoi i picur n jos, pe barb. Se nec, tuind din cauza fragmentelor de os. i place? l-am ntrebat. Ce zici de asta?I-am spart nasul cu dosul palmei. Din ochi i se scurgeau lacrimi, iar din nas, saliv nsngerat i muci. Respiraia lui scotea un sunet aspirant.Strigte din direcia St. Marks Key.M-am aplecat aproape de Sotomayor, cu faa la civa centimetri distan, cu eava pistolului, nclit de snge, bgat n gura lui. Acum, am optit. Vine. Acum.tiu c m-a crezut, ns era prea fascinat de apropierea mea, de ceea ce vedea n ochii mei, i nu-i putea dezlipi privirea. Am urlat la el i i-am ntlnit cuttura ngrozit cnd am tras.Poate c a fi fost pus sub acuzare pentru crim n State, dar n Honduras, unde politica i pasiunea permit toate tipurile de violen, am fost un erou.Eram un erou, ns nebun pentru c suferina m-a nrobit la fel de tare ca dragostea.Acum c Ivie era moart, prea drept ca i ceilali s i se alture pe rug. Am relatat poliiei tot ce tiam. Insula a fost izolat, iar insurgenii arestai. Presa ma ridicat n slvi; preedintele Statelor Unite a sunat s-mi laude aciunile; colegii mei ziariti au luat cu asalt hotelul Captain Henry, ncercnd s m intervieveze, dar, de obicei, se mulumeau i cu un interviu cu femeia de serviciu

i cu proprietarul. Nu aveam niciun chef s-o fac pe eroul. Am but, am plns, am rtcit pe strzi. Priveam n gol, vznd chipul lui Ivie. Faa Aymarei. I-am acordat acest nume in memoriam. Sunnd att curajos, ct i liric, i se potrivea. i a fi vrut s fi putut muri purtnd acest nume n 1902 acesta, mi-am dat cu seama, ar fi trebuit s-i fie destinul. Ori de cte ori vedeam cte-o tnr cu prul negru, simeam nevoia de a o urmri, de a o spiona, de a descoperi cine-i erau prietenii, ce-o fcea s rd, ce filme i plceau, cum fcea dragoste, gndindu-m c aceste detalii m-ar putea ajuta s rectig claritatea pe care Aymara mi-o adusese n via. Totui, chiar dac toate astea n-ar fi fost o fantezie, tot n-a fi putut aciona corespunztor. Suferina m imobilizase. Suferina i vinovia. Amestecul meu i grbise moartea, nu-i aa? Eram o marionet care se mica pe ine ntre aceste dou emoii, oprindu-se din cnd n cnd s se holbeze la ceva care-i captase atenia, o oarecare curiozitate care-i readusese, pe moment, contiina de sine.La cteva zile dup moartea ei, directorul regional al CIA mi-a dat un telefon. Vizita mea la Proiectul Longshot fusese programat iniial cu dou sptmni nainte de primul test, dar acum mi spuse c, din moment ce tiam de micul nostru secret de aici, preedintele autorizase prezena mea la test. Aceast exclusivitate urma s fie rsplata mea pentru patriotism. Am acceptat invitaia sa i era ct pe ce s-i spun c a fi ncntat s m aflu la nivelul zero n timpul sfritului lumii.Fusesem prea absorbit de ale mele ca s m mai gndesc la avertismentele lui Dobler, dar acum mam decis c vreau ca lumea s se sfreasc. Ce rost mai avea s ncerc s-o salvez? Ne tot ndreptam spre distrugere de ani de zile, iar n ceea ce m privea, venise vremea. Cu cteva zile mai nainte, s-ar fi putut s fi protestat din rsputeri fa de proiect, ns contiina mea politic i poate c i cea moral murise odat cu Aymara i eram furios pe lume, din cauza promisiunilor ei gunoase, a virtuilor ei false i a ipocriziei judecilor ei. Furia mi-a fcut suferina mai suportabil i-am ntreinut-o,

imaginndu-mi-o ca pe un mic arpe auriu cu ochii rubinii. Un demon personal. Se hrnea cu lacrimi, transformndu-le n venin.Rmnea secretul meu, ncolcit, gata s mute. Se potrivea perfect nuntrul inimii mele.n ziua de dinaintea testului, am fost transportat cu un mic avion la o baz militar de pe continent, apoi de acolo cu elicopterul la locul experimentului, survolnd valea unde se aflau ruinele oraului Olancho Viejo, cu turnul acoperit de ieder al catedralei sale iindu-se ca un col verde i cariat. Trei cldiri din beton alb ncoronau un deal masiv, npdit de jungl, care domina valea, iar pe coasta dealului se aflau alte cldiri spaii de locuit, magazii i posturi de paz. Administratorul, un brbat de vrst mijlocie, cu un nceput de chelie, pe nume Morrel, m-a pus la curent cu testul, ns i-am tiat-o, informndu-l c auzisem cea mai mare parte din cele explicate de el de la Dobler. Singura sa reacie a fost s-i mute limba i s spun: Bietul om.Ulterior, Morrel m-a condus pe deal n jos la comisariat i m-a prezentat celorlali membri ai personalului. Din cte se prea, acesta era un proiect comun, americano-hondurian, ns printre cei douzeci i opt de cercettori nu se aflau dect doi din Honduras, un brbat vrstnic, clar trecut de floarea vrstei, i o femeie tnr, cu prul ntunecat, care a ncercat s se strecoare pe u afar cnd am intrat eu. Morrel o ndemn s ias n fa i mi-a spus: Domnule Carson, ea este seorita Aymara Lujn.Am fost att de uluit nct aproape c am uitat s-i strng mna. A refuzat s-mi ntlneasc privirea, iar mna-i tremura. N-am putut s cred c asta ar fi doar o coinciden. Dei mie nu mi se prea minunat ca Aymara mea, era, fr nicio discuie, frumoas i cldit n acelai fel ca dragostea mea moart. Subire i cu ochii mari, trsturile ei vdeau mai mult dect o urm de snge indian. Aveam o imagine mental a unui ir lung de femei frumoase i cu prul negru ntinzndu-se pe cuprinsul rii, fiecare dintre ele gata s fac un pas nainte dac surorii sale i s-ar ntmpla un accident. M bucur s v cunosc, spuse aceasta. V-am admirat ntotdeauna opera.Privi de jur mprejur, aparent

speriat, de parc ar fi comis vreo indiscreie. Apoi, redobndindu-i postura, adug: Poate c vom avea ocazia s discutm la cin. Puse un accent nefiresc pe ultimele cuvinte, fcnd clar c emisese un mesaj. Mi-ar plcea asta, am zis.n ce-a mai rmas din zi mi s-au artat diverse echipamente i instrumente crora nu le-am prea dat atenie. Apariia acestei noi Aymara mi-a subminat cumva furia, iar teza lui Dobler privind inalterabilitatea timpului, capacitatea sa de a compensa orice deviere, prea acum s conin i ameninarea din profeie. ns nam fcut niciun demers de a dezvlui ceea ce bnuiam. Aceast ntorstur mi-a adus sminteala la culme i-am fost cuprins de o indispoziie fatalist.Cine naiba m credeam, s nu iau soarta n serios? m gndeam. i, n afar de asta, era puin probabil ca vreo aciune de-a mea s aib vreun efect. Poate c era doar o coinciden. M-am retras din dilem ntr-o atitudine aproape puritan, de parc a m implica n aa ceva ar fi fost dezgusttor, sub nivelul meu, i cnd sosi ora cinei, hotrnd c era mai bine s-o evit pe femeie, am pretextat c sunt obosit i m-am retras n brlogul meu.Camera mea era un compartiment alb, dotat cu un pat, un pupitru, un scaun i un procesor de texte. De pe fereastr se vedea privelitea junglei ntinse pn departe, n Nicaragua, i m-am aezat lng ea privind cum apusul se transforma ntr-un amurg de culoarea ardeziei, apoi ntr-o bezn marcat de stele i o semilun. Cum nu era nimeni n jur care s-mi strneasc interesul, durerea m-a nconjurat pe dat.La cteva minute dup ora opt, focuri de arm de mic calibru au nceput s pcneasc pe vrful dealului. M-am dus la u i-am aruncat o privire afar. Mai sus, flcrile de la gurile evilor armelor sfiau bezna. Primul meu impuls a fost s-o iau la goan, ns ineria a ctigat i m-am aezat napoi pe scaun. La scurt timp dup aceea, s-a deschis ua i a intrat femeia care-i spunea Aymara. Purta o salopet alb, uniforma proiectului, care lucea n lumina lunii, i purta o arm automat, inut la ndemn, dar cu eava aintit undeva, ntr-un punct din dreapta mea.Niciunul dintre noi nu spuse nimic timp de

cteva clipe, apoi am zis: Ce se ntmpl? Am rs de tonul mai mult dect banal al comentariului.O alt rafal deasupra. E aproape gata, spuse ea.Am mai lsat s treac nite secunde nainte de vorbi. Cum ai reuit? Paza prea destul de dur. Majoritatea au murit la cin.i azvrli capul pe spate, ndeprtnd uviele de pr intrate n ochi. Otrav. Oh!Am rs din nou. mi pare ru c nam ajuns. N-am vrut s te ucid, spuse. Ai fost un prieten al rii mele. Dar dup ce-ai fcut la Guanoja Ce-am fcut acolo a fost s execut un criminal. O bestie!M studie o clip. Te cred. Sotomayor era un ticlos. Ticlos?Am scos un sunet de dispre. Iar tu ce for a binelui reprezini? EDP? FDLM? Noi am acionat independent eu i civa prieteni.Linite. Apoi un singur foc de arm. Chiar aa te cheam? am ntrebat. Aymara?Ea ddu din cap. M-am ntrebat adesea ct de mult influen a exercitat articolul tu asupra mea. Din toate punctele de vedere. Din cauza lui m-am simit ntotdeauna implicat n n ceva mistic, nu? Magic. tiu totul despre asta. Cum aa? n primul rnd, cum am putut scrie articolul acela? Nu am niciun rspuns.M-am ntors la fereastr. Bnuiesc c n cel mai scurt timp vei ncerca s-l contactai pe Christmas. N-am alt alegere, spuse ea sfidtor. Simt c Crede-m, i-am retezat-o, neleg i de ce. Cnd ai decis s facei asta? M gndeam la aa ceva de ctva vreme, dar nu eram sigur. Apoi a venit vestea despre Sotomayor Doamne Dumnezeule!M-am aplecat nainte, ngropndu-mi faa n palme. Ce s-a ntmplat? Iei! am izbucnit. Omoar-m, f tot ce ai de fcut dar pleac de-aici. N-am de gnd s te ucid.Am simit-o venind mai aproape i printre degete am vzut-o punnd nite hrtii pe birou. i dau o hart, zise ea. La poalele dealului, n apropierea postului de santinel, exist o crare care duce spre est. Este bine bttorit i chiar i n ntuneric nu-i va fi greu s-o urmezi. La mai puin de o zi de mers de aici, ai s dai de un ru. Vei gsi nite sate. Brci care s te duc pe coast.N-am comentat nimic. Nu vom putea deveni operaionali pn n zori, continu ea. Ai vreo

zece ore. S-ar putea s nu fie chiar aa de ru, odat ce-ai ieit din zona de proximitate. Pleac! i-am spus. Eu Vocea-i tremura. Cred c noi Ce naiba mai vrei de la mine?Furios, m-am rsucit pe clcie. ns, dnd cu ochii de ea, furia mi s-a evaporat. Lumina lunii prea s fi eliminat orice diferen dintre ea i Aymara. Ar fi putut fi iubita mea renscut, spiritul ei ntors la via. Ce vrei? am ntrebat-o moale. Nu tiu. ns vreau ceva de la tine. Am simit atta vreme c noi doi suntem legai. Implicai.i ntinse mna de parc ar fi vrut s m ating, apoi i-o trase napoi cu un zvcnet. Poate c nu vreau dect binecuvntarea ta.i puteam simi izul de spun i parfum, intens i curat, n acea ncpere mic i mucegit, i-am simit nceputul unei atracii sexuale. Am vzut din nou, cu ochiul minii, irul nesfrit de femei cu prul ntunecat i, dintr-odat, am crezut c dragostea era aranjamentul care a impus uniunea noastr complicat, c adevrat sau doar ca posibilitate eram cu toii iubii, eu i miile de Aymara, cu toii acordai pe aceeai not mistic. M-am ridicat n picioare i mi-am pus minile pe coapsele ei. Am tras-o spre mine. Buzele ei mi atinser obrazul cnd czu n mbriarea mea. Inima i btea cu putere, o simeam pe pieptul meu. Apoi se trase napoi, cu faa ridicat spre a primi un srut. I-am gustat gura, iar cldura ei s-a rspndit n mine, topind zidul de ghea pe care l ridicasem ntre mine i via. n cele din urm, m mpinse de lng ea i ferindu-se de privirea mea se ndrept spre u. La revedere, spuse ea n spaniol Adios , un cuvnt care suna prea blnd i melodios ca s cuprind un sens att de definitiv.I-am auzit paii n timp ce urca dealul.Am fost tentat s m duc dup ea i, ca s rezist acestei tentaii, nu ca s m salvez pe mine, am luat harta pe care o lsase iam nceput s merg pe crarea care ducea spre est. Totui, pe msur ce naintam, dorina de supravieuire cretea tot mai mult, aa c am mrit pasul, croindu-mi drum prin desiuri i lujere mpletite, mpiedicndu-m prin pasajele pietroase. Dac a fi fost singur n jungl, n orice alt moment, a fi fost nspimntat, pentru c zgomotele nopii

erau amenintoare, iar umbrele, ciudate; ns toat teama mea era concentrat asupra acelor cldiri albe de pe vrful dealului i n-am acordat nicio atenie ameninrii reprezentate de jaguari sau erpi. Spre zorii zilei, m-am oprit ntr-un lumini, un petic de iarb mrginit de arbori de capoc i smochini uriai, nlndu-i coroanele mult deasupra restului vegetaiei. Eram plin de vnti, acoperit de zgrieturi, istovit i nu mai vedeam niciun motiv s continui. M-am aezat, cu spatele sprijinit de un trunchi de arbore de capoc, i-am privit cerul care devenea cenuiu.Crezusem c strlucirea se va mprtia peste ceruri, ca la detonaia unei bombe atomice, dar nu a fost aa. Am simit o turbulen n aer, o vibraie, iar apoi a fost ca i cum totul copacii, solul, ba chiar i propria mea carne elibera o esen alb, strlucitoare, orbindu-m, dar, cu toate astea, scznd treptat n intensitate, pn cnd se prea c m aflam n mijlocul unei cei albe, dense prin care nu puteam distinge dect formele fantomatice ale junglei. Odat cu albeaa, a venit i un frig care te ptrundea pn la os; totui acesta s-a disipat rapid, n timp ce ceaa a zbovit timp de ore n ir, transformndu-se n vapori foarte fini nainte de a deveni, n final, imperceptibil. La nceput, am fost ngrozit, ateptndu-m s mor ntr-un fel sau altul, ns curnd am nceput s simt o dezamgire pervers. Lumea suferise un val de frig, un moment de ameeal, ca simptomele unei gripe uoare, iar ideea c iubita mea murise pentru asta mi fcea inima s doar mai mult dect oricnd.Am ateptat aproape o or s m ia moartea. Apoi, de neconsolat, gndindu-m c mai bine mi-a continua drumul, m-am uitat la ceas ca s estimez cam ct mai aveam de mers i-am descoperit nu numai c se oprise, dar nici nu mai putea fi ntors. Ce curios, mi-am spus. Cnd m-am frecat de un tufi de la marginea poienii, frunzele i s-au sfrmat, transformnduse n pulbere; crenguele lui au rmas intacte, dar cnd am frnt una, din scoar a ieit un fluid verzui. L-am gustat i, n cteva secunde, am simit o nval de energie i stare de bine. Continund, am mai remarcat o serie de schimbri.

O complicat plas de pianjen, ale crei fire nu le-am putut rupe, cu toate c mi-am folosit ntreaga for; o coloan de lumin i praf, nvolburat, ce prea c eman din locul experimentului, iar n oglinda apelor unui iaz am vzut c prul meu se fcuse de un alb pur. Poate c schimbarea cea mai profund era n atmosfera din jungl. Psrile ciripeau, maimuele chiriau. Cu toate astea, simeam o vibraie, o anume vitalitate care nu fusese prezent nainte.Cnd am ajuns la ru, ceaa dispruse. Am mers pe mal o jumtate de or i-am ajuns la un sat de colibe din stuf, un loc nenorocit, plin de excremente i coji de mango, ngrmdit de tufiuri i bee de bambus. Prea s fie prsit, ns ancorat la mal, plutind n apa tulbure, era o ambarcaiune stricat care cu excepia faptului c era pictat ntr-un albastru deschis, decorat cu cruci i fee brboase, nconjurate de nimburi ar fi putut fi sora geamn a gabarei23 din The African Queen24. n timp ce m apropiam, un brbat se ivi din cabin i mi fcu semn. Un brbat foarte, foarte btrn, mbrcat ntr-o rob cenuie. Prul i era alb i rvit, faa bronzat i zbrcit, iar ochii i se artar la fel de albatri ca i bordajul pictat al ambarcaiunii. Slav Domnului! strig el. Unde naiba ai fost?M-am uitat n spate, s m asigur c nu vorbea cu altcineva. Hei, am zis. Unde-i restul lumii? S-au dus. Au ters-o. Erau speriai de moarte. Dar acum au s m cread, nu-i aa?Ddu semne de nerbdare. Grbete-te! Crezi c am toat ziua la dispoziie? Oamenii se dau de ceasul morii dup vetile bune ale lui Jerome.Se btu pe piept. Eu sunt Jerome.M-am prezentat i eu.i art, din nou, nerbdarea. Am ntreaga venicie ca s-i rein numele. Hai s-o lum din loc.Se aplec peste balustrad i mi arunc repede o privire piezi. Tu eti cel trimis, nu-i aa? Nu prea cred asta. Bineneles c tu eti!i mpreun minile n poziia de rugciune. i ca s vezi!
23 Gabara nav servind la transbordarea pe punte a obiectelor de pe o nav ce nu poate acosta (n. tr.). 24 Roman de C.S. Forester, ulterior adaptat ca film; The African Queen este ambarcaiunea ce joac un rol important n intrig (n. red.).

Am adormit n lumina alb a nlrii, iar Domnul a vorbit spunnd: Jerome, va veni un brbat cu o fa aspr, purtnd semnul Meu sfnt, i te va ajuta n truda ta, i va da echilibru bucuriei tale. Pi, iat-te i iat-m, iar dac prul tu nu este un semn, atunci nu tiu ce-i. Haide!Btu n balustrad. Ajut-m s-o mping n curent. De ce nu foloseti motorul? Nu lucr.Rse pe nfundate, ncntat. Nimic nu lucr. Radioul nu, generatorul nu. Niciuna dintre uneltele Diavolului. Nu c-i minunat?Se ncrunt. Na, acum vino! Gata cu vorbria. M ajui la munc sau nu? Care-i destinaia? n jos, pe Cursul Fundamental, spre Surs, i napoi. Acum, c vine Domnul, nu mai e niciun alt loc unde s mergi. Spre coast? am insistat, nici pe departe impresionat de smintitul sta. Da, da!Btrnul Jerome i puse minile n olduri i m privi uor nemulumit. Tre s te mai luminez oarece la cap, biete. Nu dac-am nevoie chiar de atta echilibru n bucuria mea.Am stat o lun pe ru, mpreun cu Jerome, i m atept s mai rmn ceva timp cu el, pentru c nu am niciun chef s m rentorc la civilizaie pn cnd colapsul ei va fi complet; lumea, din cte se pare, s-a sfrit, cu toate c nu n felul n care crezusem. Sunt convins c Jerome e nebun, victima singurtilor ndelungate i a unei supradoze de imnuri religioase; totui, el nu are nicio ndoial c eu sunt smintitul, i cine s spun care dintre noi are dreptate? Oprim n fiecare sat pentru a-i permite s proclame nlarea, zorii Erei Miracolelor i, ntr-adevr, miracolele abund. Am vzut un biat metis chemnd petii n plasa lui doar cntnd dintr-un flaut; am fost martor la vindecri realizate de o matroan indian; am privit cum un btrn expatriat german ddea foc numai cu privirea. Ct despre mine, am dobndit darul clarviziunii, ceea ce mi-a permis s vd ceva ce se va nate n lume. Jerome pune totul pe seama intensificrii Duhului Sfnt, n vreme ce eu cred c Proiectul Longshot a provocat declinul anumitor principii n special al acelora care corespundeau oricror funcionri mecanice sau electrice i dispariia altora, n particular acelora care ineau de percepia extrasenzorial

i de fenomenele nrudite. Cele dou idei nu sunt n opoziie. mi pot imagina cu mare uurin vreun medium mort de mult percepnd o lumin alb de la sfritul vremurilor i atribuindu-i o semnificaie dumnezeiasc. Totui, nu cred c va aprea un Mesia. M frapeaz faptul c aceast lume nou pare mai promitoare dect cea veche (cu toate c vechea lume s-ar putea s-i fi stors promisiunea pn la ultima pictur), o speran mai mare pentru supravieuire i un spectru mult mai larg de posibiliti; ns Dumnezeu, conform modului meu de gndire, nete printre quarci i neutrini, un semnal etern care-i hruiete, aducndu-i la ordine, o resurs capabil s fie folosit de magie sau de tiin, i s-ar putea ca dragostea s fie att impulsul seminal al acestui semnal, ct i ultima distilare a acestei resurse.Jerome i cu mine ne cioroviam frecvent asupra acestor chestiuni, ca s ne mai treac nopile verzi petrecute pe ru. ns am czut de acord asupra unui punct. Toate argumentele dispar naintea coincidenelor i a misterului din viaa noastr. Toate sistemele se blocheaz i logica este redus la zero.Aadar, Aymara, ne-a reuit vraja tu, eu i timpul. Acum trebuie s-mi caut propria izbvire. Jerome mi spune c timpul va vindeca toate rnile, dar ar putea m ntreb vindeca i o ran pe care el a provocat-o? Cu toate c am stat mpreun numai cteva sptmni, ele au fost momentele cruciale din viaa mea i dramaticul lor punct culminant, brusca eliminare a virtuilor lor m-a lsat ovitor i slab. Prospeimea i optimismul lumii au fcut ca pierderea ta s fie cu att mai semnificativ, iar mie nu mi-e ruine s recunosc c aa cum e clieul celor ndoliai i vd chipul n nori, i aud glasul printre jocurile vntului i-i simt cldura n razele de lumin care ptrund prin copertin. Adesea, simt c m surp n interior, c inima mi se nvrte n piept ca acul unei busole dereglate, ncercnd s se orienteze dup un pol nord cunoscut, fr s descopere ns niciunul, i mai tiu c n-am s termin niciodat cu plnsul.Adun-te, mi tot spune Jerome. Nu poi tri n trecut, tre s priveti spre viitor i s fii puternic.i rspund

c m simt mult mai puin acas n acest prezent fabulos dect n trecut. Ct despre viitor, ei bine m-am vzut pind prin nlimi, ntr-un loc muntos, cu ruri fr sfrit i platouri nzpezite, temple cu porile de bronz, i-mi dau seama c sunt n cutarea a ceva. S-ar putea s fii chiar tu, Aymara? Ar putea acea raz alb a tiinei, rzbtnd din acel deal magic, nverzit s te fi resuscitat pe tine sau pe cineva care-i seamn? Poate c, ntr-o bun zi, voi gsi fora de a prsi rul, dar i rspunsurile acestor ntrebri; poate voi afla c fora este un rspuns n sine. Doar aceast speran m mai menine. Pentru c, fr tine, Aymara, chiar i printre miracole, m simt prsit. TIGRUL DE LEMNn Katmandu era o zei numit Kumari, o ncarnare vie i cu rsuflare, aleas dintre fiicele bogatelor familii newar aleas prin semne oraculare, spuneau unii, i prin necesiti politice, spuneau alii i, pn ajungea la vrsta pubertii, cnd avea s fie aleas o alt ncarnare, tria n templul din Piaa Durbar, unde era venerat i rsfat, i prezentat pe dinaintea credincioilor n zilele festive. Pe Clement l uimea faptul c nimeni n afar de el nu socotea asta ceva ieit din comun, c oamenii considerau existena lui Kumari drept un atavism rmas din vremuri mai simple, dintr-o er n care superstiia nu fusese nc nlturat de logic. Preau c neglijeaz faptul c, indiferent ct de complet fusese explicat fenomenul, exista o zei n Katmandu, o zei n toat regula, ai crei adepi se numrau cu sutele de mii i, chiar i mai remarcabil, dup prerea lui Clement, era c, mprtiate prin toat ara, erau treisprezece femei care fuseser cndva Kumari, iar acum erau repudiate, socotite nenorocoase i de aceea nepotrivite pentru cstorie.Dac exista vreun motiv principal pentru care Clement era att de surprins de divinitatea lui Kumari, pentru care insista att de mult asupra importanei ei, acela era c avea nevoie de ceva mai mare dect el nsui asupra cruia s se concentreze, ceva de o asemenea natur nct s-i permit o scpare din realitatea sumbr a profesiunii sale. Avea treizeci i opt de ani, era un brbat solid i musculos,

cu prul de culoarea nisipului, ceea ce prea s fie un caz cronic de arsuri de la soare, i ochi albatri-cenuii care, ntr-o anumit lumin, preau incolori. Figura lui avea o nevinovie fad, de bietan, era faa unui sportiv mbtrnit sau a unui cleric tnr, a cuiva pentru care duplicitatea i violena erau chestiuni jenante, dar de mic importan; cu toate astea, n ultimii trei ani servise drept eful CIA din Calcutta, o funcie care-l obligase la duplicitate i violen n stil mare. Muli l considerau un criminal, n vreme ce alii l priveau ca pe un om care fcea o treab murdar, dar necesar. n ceea ce-l privea, Clement refuza s se autocaracterizeze, asta pentru c viaa devenise mult prea complicat pentru ca el s accepte s se ataeze emoional de una sau alta dintre etichetri. n brana sa, un asemenea nivel de incertitudine ducea, inevitabil, spre dezordine mental i erori fatale, iar Clement tia c era n pericol; ns deinea un secret care-i permitea s amne lipsa de speran, s cread ntr-o salvare oarecare. Nu era sigur c era cu adevrat un secret, ns cel puin era un mister i, pentru a putea determina adevrata sa natur, i lua din cnd n cnd liber cte-un weekend prelungit i, acompaniat de soia lui, Lily, vizita micile orele asiatice aezate pe vrful dealurilor, hoinrind prin piee, ntrebnd de un strin btrn care cioplea animale din lemn.ntr-una dintre aceste excursii aflase Clement de Kumari i i ceruse efului de staie din Katmandu, Carl Rice, s-l ajute s le localizeze pe femeile care fuseser cndva ncarnri. n cteva ore, Rice un sudist deirat, cu pielea mslinie, cunoscut lui Clement de ani de zile i prezent o list. Majoritatea sunt inute sub cheie de familiile lor, spuse n timp ce se aezau la bar, la Soaltee Oteri, o imitaie a unui salon Hilton, cu podeaua i pereii din marmur neagr, bar din lemn de tec i un trio de jazzmeni letargici peste care domina o cntrea japonez pieptoas, al crei accent i tonaliti ascuite transformaser That Old Black Magic ntr-o jelanie criptic. Rice i arunc o privire admirativ i-i mic degetele ntr-un salut clandestin. De ce fac asta? ntreb Clement. A? rosti Rice. Familiile cum de le

in sub cheie? Sunt stnjenite din cauza lor, pentru c sunt ghinioniste. Sunt ncntate s aib o zei n familie, dar cnd vine vorba despre foste zeie pare-se c-s privite cam ca obolanii. Asta Rice art spre un nume a nnebunit. Alte dou sunt prostituate. i-ar mpuia capu cu tmpenii. Da asta de colo, Cheni Abdurachan, a fugit deacas i s-a educat. A umblat cu nite tibetani occidentalizai. Acum e i ea destul de occidentalizat, vorbete bine engleza. Nu tiu dac ar discuta i cu tine, da te pot duce la ea. i aranjez negreit o curs cu avionul mine.Clement inspect lista i vzu c Cheni avea treizeci de ani. Unde-i Tasang-partsi? La Mustang. Te vom transporta cu avionul la Ra-lung. Asta-i cam la patru ore de mers. Nu te-a sftui s-o iei i pe Lily. Criminalitatea e ridicat n regiune.Rice sorbi din butur i-o studie pe cntreaa nipon, care adoptase atitudini de model Playboy. Aadar, mai vrei s mergi? Da, mine ar fi bine. Chestia asta nu ine de lucru, nu? l ntreb Rice i sorbi din pahar. Doar curiozitate. Curiozitate.Rice pronun cuvntul silabisind, ca i cum ar fi fost uluit. Teai ales cu o reputaie ciudat, btrne. Oamenii se-ntreab despre tine. Oamenii? fcu Clement. tii i tu bieii.Rice adun ntre degetul mare i arttor o parte a ervetului de coctail. Tre s-i controlezi comportamentul. Trecutul tu nu-i imaculat. Te referi la Dallessandro?Rice ddu din umeri i arunc ervetul mototolit spre barman. Dallessandro-i mort, coment Clement. Despre asta exist dou curente de opinie, nu? Btrne, am vzut blestemata aia de main srind n aer. Mmda, zise Rice, cu o trgnare sardonic. Coci tu ceva n minte, zise Clement, iritat. De ce nu scuipi totul? Okay.Faa osoas a lui Rice era imperturbabil. i iat-ne la ase ani dup ce Dallessandro reuete cea mai mare escrocherie pe care ne-a tras-o cineva. Vreau s zic c este o producie Barnum & Bailey. Chiar nainte s se ngroae gluma, omu-i lichidat. Par s fi fost teroritii. ns la cteva zile dup, cnd se mpute treaba, oamenii ncep s vorbeasc: Tot ce-avem aici sunt numai resturi. S fi fcut biatul nostru pe

Houdini? Nicio ans s-o dovedeti, dar l avem pe cel care-i era mna dreapt.Rice l btu pe Clement pe umr. De ce nu l-am ine n les? n felul sta vom vedea n ce parte sare. Crezi c nu tiu toate astea? Nu acionezi ca i cum ai ti, zise Rice. Devii un afurisit de excentric. Oamenii se uit cum faci mutrile astea caraghioase i ncep s vad numai agende secrete. Oricine altcineva care ar fi acionat ca tine ar fi luat deja uturi n cur. Dar ce vreau s spun este asta, c va veni vremea cnd vor zice: Dallessandro-i probabil mort de-acum. Deci ce ne facem cu tipu sta care bntuie prin Calcutta?Clement se for s rnjeasc. ns vremea asta n-a sosit nc. i s fii supravegheat, dar fr les, asta-i d un anumit grad de libertate, nu?Rice se ls pe spate, de parc ar fi ncercat s-l vad ntr-o lumin mai bun. Ce pui la cale? Fapte bune.Clement supse o bucat de ghea pentru a-i calma nervii. Dac mai vreau s-i in pe ccnarii ia departe de mine, trebuie s fac nite fapte mari. Aa c sparse gheaa o s fac nite nenorocite de fapte.Rice se holb la el nmrmurit. Reglare de conturi? Pe onoarea mea. Am de gnd s le ofer un spectacol de or de vrf.Scoase nc o bucic de ghea. Din moment ce asta-i ceva oficial Stai puin!Rice se simea ofensat. Ei, hai, btrne, zise Clement. N-am mai avut aa o discuie ca de la suflet la suflet de ani de zile.Rice i cobor privirile spre butura sa. nelegi c nu mi-a plcut rahatu sta. Nu m apuc s-mi hituiesc prietenii.That Old Black Magic se ncheie cu un ipt sfietor i un rpit de tobe, ca s acopere lipsa aplauzelor; cntreaa japonez anun o pauz. No problema, fcu Clement. Dar ce-ar fi dac mi-ai face un serviciu? Spune-le c am s fac chestii mari, ct de curnd. Convinge-i de asta, da? S-a fcut, zise Rice, sincer din tot sufletul su. O s-i conving.Se uit spre scen. i rmn dator, btrne.Se ridic, l btu pe Clement pe bra. Stai pe-aici m ntorc ntr-o clip cu prima rat.Clement i plec fruntea, expirnd ncet. Va fi nevoit s pun n micare o pies de proporii, i spuse. S gseasc pe cineva util pe care s-l predea. Cineva cu sex-appeal politic.

Era prea trziu n joc pentru orice altceva. i, probabil, prea trziu chiar i pentru asta. Hei, cnd se ntoarce Lily din pia? ntreb Rice aezndu-se la loc. Ne vedem cu ea la cin. Apropo, vou cum v merge? nc v mai iubii? Iubire.Clement scoase un sunet zeflemitor. E chiar mai mult dect iubire.Rice zmbi. Miko! strig el, iar cntreaa japonez veni i se puse ntre cei doi brbai. i acord lui Clement o cuttur ireat. Uite, Miko ardea de nerbdare s te cunoasc, Roy, coment Rice. Ea-i o cum zici tu, gagico? Petre-clea, spuse Miko zmbind i inhal fumul pentru Clement. Rahat, spuse el rznd i-o cuprinse pe Miko cu braul. i ridic paharul spre Rice, care i se altur n toast. Pentru o companie plcut, rosti Rice, punnd accentul pe companie.Ochii li se ntlnir peste buzele paharelor. Prea un moment de nfrire, un moment n care se ofereau chezii i se schimbau confirmri. ns Clement nu era destul de fraier nct s cread aa ceva.La douzeci i nou de ani, cu un pr castaniu-deschis, lung pn la jumtatea spatelui, Lily nc mai arta ca o student. Zvelt, cu picioare lungi, cu semnele vrstei linii vagi, ncadrndu-i gura de-abia vizibile. Faa i era neted, cu osatura delicat, puin cabalin, iar trsturile ei aveau un rafinament hotrt, asociat de Clement cu East Hampton i West Palm Beach; era frumoas, dar asta se observa numai dup ce-i remarcai aura de sntate i stil, ca i cum frumuseea ei prea doar un accesoriu pe care-l afia ori de cte ori voia s obin un avantaj. Micndu-se prin camera de hotel, pregtindu-se de culcare, gesturile ei erau elocvente i precise, iar asta, de asemenea, era o calitate pe care Clement o asocia cu mediul partidelor de polo i al vinului rou, scump, cu existenele care aveau limpezimea apei carbogazoase. La nceput, elegana ei l fcuse dureros de contient de banalitatea originii sale, iar asta l determinase s-o considere o achiziie, ceva obinut prin mijloace abjecte; mai devreme sau mai trziu, crezuse el, ea-i va remarca grosolnia esenial i-l va prsi. ns patru ani de mariaj terseser mare parte din aceste simminte i, n pofida

infidelitii comise cu Miko o infidelitate tactic, pentru ratificarea contractul masculin fcut cu Rice , o iubea. i, chiar mai important, avea ncredere n ea.ncrederea, n mintea lui Clement, era mai valoroas dect dragostea, un lucru mult mai rar i cu consecine mult mai vaste. Mai avusese ncredere doar ntr-o alt persoan n viaa lui Robert Dallessandro i-i ddu seama c presiunea emoiei simite pentru Dallessandro era similar cu ceea ce simea pentru Lily. n fiecare dintre aceste ocazii se druise, nu ca iubit, ci ca un copil, simind c obiectul afeciunii sale era mult mai competent dect el ntr-o sfer a existenei la care nu putea dect s aspire, o altitudine a simirii refuzat lui prin abuzurile unei copilrii de orfan. i permisese lui Dallessandro s-l ghideze prin acest mediu nefamiliar, iar dup ce murise btrnul, rtcise pn la venirea lui Lily, care-l pusese pe direcie. Ea fcea studii postuniversitare pe teme de economie i l intervievase n legtur cu revenirea financiar din Calcutta, o chestiune sensibil pentru Clement, din moment ce fusese un factor determinant n blocarea carierei lui. Pusese s fie investigat i, n cursul cercetrii, ajunsese s fie fascinat de ea. Cu studiile ei de la Colegiul Vassar i strmoii aristocrai, i se pruse ca de pe alt planet, de neptruns, i-i trebuise mult timp pn s accepte c i ea putea avea simpatie pentru munca lui. ns concluzia fusese c ea-i rennoise entuziasmul pentru Companie, impregnndu-l cu nelegerea propriei lui valori. Iar acesta fu nceputul ncrederii.Reduse luminile i se strecur n pat, ntorcnduse cu faa spre el, iar snii i se turtir de pieptul lui. Erecia lui se ntri pe pntecele ei i ddu s se retrag, tiind c era istovit dup ziua petrecut n pia, dar ea-i nfipse degetele n spatele lui i-l inu aproape. Am crezut c eti foarte obosit, zise el.l srut pe piept. Nu vreau altceva dect s intri un minut n mine, bine?i puse un genunchi pe coapsa lui, lsndu-l s-i ptrund ntre picioare. Un minut, ei? Poate dou.Respiraia ei se acceler, nclzindu-i obrazul, iar cnd el o ptrunse, se ncord pn cnd el avans mai adnc. Doamne, zise ea. Doamne, ce

bine e!I-o trase din greu, privind cum faa i se relaxa, cu fii de alb vzndu-se sub pleoape. Se opri dup cteva secunde, strduindu-se s-o in i s-i mngie snii. Gndul c poseda o femeie de bogtan, c o avea ntr-un hotel de bogtani, cu aternuturile sale rcoroase i luxul androgin asta nu nceta niciodat s-i ofere o satisfacie venal. Vreau s termini, i zise ea, cu ochii nc nchii. Eti pe cale s adormi. E bine s adormi aa.i plimb o mn de-a lungul braului lui. Roy? Da? De ce vrei s-o vezi pe femeia aceea? Cea din Mustang? Doar ca s aflu cum a fost s fie zei. Oh!Prea tulburat. Ce-i? Speram s fie ceva legat de afaceri. N-a fi geloas din cauza afacerilor. N-ai niciun motiv s fii geloas.Ea-i deschise ochii; n lumina sczut, erau mici jocuri de luciu i umbre. Poate c nu. n mod sigur nu. Nu tiu. Tu ntotdeauna caui altceva ca i cu Dallessandro. Spui c-i mort, dar tot continui s-l caui. Asta nu-i adevrat, fcu el. tiu c-i mort, dar tot sper ca altcineva s nving jocul. Asta nu are nimic de-a face cu noi. Ba da, are. E ca i cum ai spune c eu nu-i ajung.Eai rsuci capul ntr-o parte, uitndu-se la tavan. Doamne, sun att de idiot!Clement i pierdea erecia i, voind s menin momentul intim, o lipi pe Lily strns de el. Ai vrea s anulez deplasarea? Bineneles c a vrea. Te duci s vezi o zei. O fost zei. Probabil c arat ca un iac amrt. Nu numai de asta sunt geloas, spuse ea dup un timp. Toat tevatura asta cu Dallessandro i acum i Kumari este o acoperire pentru altceva. Ai o problem i te foloseti de asta pentru a evita s te confruni cu ea. Aa ceva nu i-e caracteristic.Alunec afar din ea, iar Lily icni, ncercnd s-l conduc napoi. Mi-am cam pierdut pofta, zise el. Te-ai suprat pe mine? Nu. Sunt puin capsat acum, asta-i tot.Se ls pe spate. Voia s fie deschis fa de ea, ns deschiderea prea s fie obositoare, o corvoad care cerea prea mult energie. mi trebuie dou zile ca s pun lucrurile la punct. Cnd m ntorc, o s vorbim despre asta Bine? Bine, rspunse ea, iar n glas i se simea dezamgirea. Se cuibri lng el, cu capul lsat n scobitura

dintre umr i gt, cu un bra lsat peste pieptul su. Foarte curnd, respiraia i deveni adnc i regulat.Clement se simea de parc ar fi depit un fel de criz i-i ddu seama c, dei oferise rspunsuri evazive ntrebrilor lui Lily, el crezuse totul, cuvnt cu cuvnt. Asta era procedura standard, s te mini pe tine nsui. i trebuise ceva vreme s neleag c numele de Compania se referea i la o companie de actori, i la un concern de afaceri. Agenii erau actori realizai. Intrau din rol n rol, mai puin ca interpretare, ct mai degrab ca transpunere n ele, i fcnd asta, adesea pierdeau contactul cu propria lor identitate. ns aceasta era o caracteristic a supravieuirii. Dac nu aveai o identitate solid, te puteai debarasa de moralitate cu aceeai uurin cu care te dezbrcai de un costum, iar asta te imuniza oarecum mpotriva durerii. Problema lui Clement era c ncepuse s-i aminteasc cine era i ddea vina pe Robert Dallessandro pentru asta.i aminti cum sttea mpreun cu Dallessandro i l privea pe btrn la fel de lent i de mthlos ca un urs cenuiu cioplind animalele lui de jucrie, forma lui de terapie mpotriva stresului, i vorbind despre cum ar vrea el s plece i s triasc sus, pe dealuri. Poate n Malaezia. Thailanda. Odat izbucnise n rs i spusese: tii, Roy, obinuiam s-mi doresc s fiu proprietarul unei blestemate de ri, iar acum tot ce-mi doresc e s zac panic pe undeva i s nv s-i cioplesc ca lumea pe ticloii tia.Ridicase ncet un tigru pe jumtate terminat, privindul mohort. Nenorociii tia o sfresc ntotdeauna artnd ca nite cini dungai.Lui Clement i trecu prin minte c Dallessandro i dduse o form exact cum fcuse cu animalele sale din lemn i c fusese la fel de nendemnatic cu asta ca i cu tigrii. Luase un calup brut de material uman i crease un alt om, unul dotat cu contiin i cu capacitatea de a iubi, fcndu-l astfel total nepotrivit pentru slujba lui. Ceea ce spusese Rice, c devenea un excentric nu mai avea niciun dubiu despre asta. n ultima vreme, o rasolise cu toate i nici nu-i psa prea mult. Era ca i cum i-ar fi recunoscut pcatele, iar

prin asta i pierduse capacitatea de a le suporta. i poate c Lily avusese i ea dreptate. Poate c n cutarea lui Dallessandro, a lui Kumari cuta de fapt o alternativ pentru a nlocui toate faetele vieii sale.ncerc s rspund ntrebrii lui Lily privind dorina lui de a o vedea pe Cheni Abdurachan; ns, n loc de asta, ncepu s asambleze un portret al femeii newar, dndu-i un trup zvelt i ochi mari, pr negru, mpletit n mai multe cozi, considernd-o nici frumoas, nici urt, ci acceptabil, cu trsturi delicate, acoperite de o masc de murdrie. Odat ce terminase, femeia plutea n mijlocul unei lumini aurii, difuze, o insul de strlucire budist, i prea c se holbeaz direct n ochii lui. Avusese impresia c ea se temea, c, dei avea putere n miezul ei, pierdea btlia mpotriva unei fore amenintoare. Felul n care o simea deveni mai precis, att de intens i de individual nct se sperie i imaginea se pierdu. Rmase clipind, buimcit. Toate, draperiile din umbr, reflexia vag din oglind, chiar i Lily preau fantomatice n comparaie cu nelinitea lui din cauza lui Cheni. Era ceva mai mult dect excentricitate, i spuse, se ducea cu pluta urt de tot. Pretinsese c va rezolva probleme, ns asta s-ar putea s fie exact ce trebuia s fac. S mearg n excursie i apoi s-i recapete stpnirea asupra vieii sale. Aproape c izbucni n rs. Viaa lui. Doamne! Viaa nu fusese niciodat a lui. De la orfelinat pn n armat i apoi n CIA, fcuse ntotdeauna parte dintr-un comar birocratic, ntotdeauna al cuiva, controlat.Lilly se mic, l strnse cu braul. Ai spus ceva? i mngie prul. Culc-te la loc.Ea rmase cteva clipe tcut, apoi spuse: Mi-e fric, Roy. tiu c se petrece ceva cu tine, i asta m sperie.ncepu s-i dea asigurri, ns nu credea c putea fi convingtor. n sinea sa, se simea foarte fragil, foarte nesigur. Dac ar fi fost o problem, un zid de care s se loveasc, poate c s-ar fi descurcat. ns totul devenea o problem acum, iar el n-avea nicio idee ce s fac.La o or de la Tasang-partsi. Aerul era tios, incredibil de curat, albastrul nchis al cerului de deasupra se decolora spre orizont n nuane de turcoaz deschis. La civa

kilometri spre est, crevasele ghearilor de pe versanii unui vrf acoperit de zpad artau la fel de bine conturate ca i ncreiturile de roc cenuie de deasupra lui. Strbtea o crruie de pe latura dealului; jos, la piciorul stncii, un uvoi de ap argintie se vrsa spre centrul albiei largi, cu fundul din pietricele, scurgndu-se ntr-o tietur dintre dealuri. Ciulini pipernicii i tufe cenuii de pelin se ieau de-a lungul crrii; n fa, se vedeau coli de roc roiatic, prile dinspre rsrit avnd o nuan violet. Lui Dallessandro i-ar fi plcut la nebunie acest inut, se gndi Clement. Curat i pustiu, dar cu o tu de fecunditate spiritual. Poate c ar fi nvat deja s ciopleasc un tigru.Clement avea douzeci i opt de ani cnd i fusese ncredinat lui Dallessandro, care pe atunci locuia n Costa Rica, incapabil s plece de-acolo pentru c se temea s nu fie extrdat pentru acuzaii de fraud i extorcare de fonduri; cu toate astea, Dallessandro pusese la punct un plan care atrsese atenia binevoitoare a CIA. n esen, era altruist, dei ascundea asta aproape de toat lumea. n cele din urm, deveni evident c voia s lase o motenire, ceva care s-l absolve de pcate. Pentru implementarea planului fuseser necesari apte ani i inclusese printre alte elemente un fals progres major n tehnologia cinematografiei, cocain sintetic eficient, un ir de staiuni dedicate jocurilor de noroc, construite n Maldive i de-a lungul coastelor Malabarului, i, cel mai important, o fundaie al crei scop era construcia unor locuine ieftine n afara Calcuttei i stimularea economiei oraului. Fundaia, susinut de respectabili oameni de afaceri hindui, care naveau nicio idee ce potlogrie se desfura n jurul lor, servea ca holding pentru diferite proprieti; conturile fundaiei, alimentate printr-o contribuie semnificativ din fondurile CIA, erau umflate bine i de investiii din miliardele cerute de la toate organizaiile criminale majore din lume. CIA credea c punea la cale cea mai mare escrocherie din istorie, o operaiune care ar fi urmat s arunce lumea interlop n haos i s sporeasc influena american pe subcontinent cu o mie la sut. Organizaiile

criminale fuseser fcute s cread c vor ajunge s controleze industria de divertisment pe plan mondial, c propria lor influen politic va crete. Planul a fost o capodoper de dezinformare, o oper de geniu, depinznd de zeci de alte planuri mai puin ambiioase i de operaiuni secrete nemiloase, majoritatea puse la punct de Clement, cruia Dallessandro i acordase, n cele din urm, ncrederea sa i-i dezvluise neltoria suprem c, la un anumit moment, se vor deschide o serie de capcane, iar fondurile fundaiei vor fi dirijate prin cteva agenii ONU, pregtite cu aranjamentele lor pentru scopuri caritabile.Recrutarea lui Clement de ctre Dallessandro, pentru a-i fi complice, fusese o seducere magistral realizat. Apsase pe coarda sensibil a copilriei de orfan n Wyoming a lui Clement, adugnd i o simpatie fa de dezmoteniii sorii, reuind s-i compun o personalitate de printe. Clement l iubise cu adevrat pe btrn, iar Dallessandro, credea el, l iubise la rndu-i; n mod sigur fcuse eforturi mari ca s se asigure c tnrul nu era implicat. n timp ce avansa furtunos n funcie, pentru prima oar i se prea c simte ce spaiu uria din viaa sa umpluse btrnul. i fusese tat, frate, prieten i creator. Prin contrast, spaiul umplut de Lily, cel de iubit, era ntradevr cam mic. Pe Clement l duru s se gndeasc la asta i, pentru c nu mai era un actor bine pregtit, nu mai era capabil s-i ignore sentimentele, ci se putea doar fora s mearg din ce n ce mai repede, pn cnd durerea muscular i coplei gndurile.Era spre sfritul amiezii cnd ajunse la Tasang-partsi. Coamele unor nori plumburii, tivii cu o lumin armie, drapau dealurile. Vntul btea n rafale sporadice, ridicnd n vzduh pietriul albicios care prea s scnteieze nainte de a disprea. Satul consta din vreo treizeci de case din pmnt negru, cu acoperiuri plate, adpostite toate lng o stnc, cufundate n umbra ei; un deal se ridica dincolo de vrful stncii, prnd mai mult o grmad de resturi granitice dect o formaiune geologic real. Rul se ngustase la nivelul unui firior infect care erpuia pe pietriul din albie, iar doi iaci jigrii,

cu flori de hrtie legate de coarne, se adpau din el; lui Clement i se preau la fel de ireali, de greoi i de proti ca dinozaurii. Jivine de benzi desenate. i zvcnir cozile i pscur indiferente la trecerea lui Clement. irul de case era paralel cu prul, iar crarea care se ntindea de-a lungul lor se transformase ntr-o mocirl ngheat, cu urme adnci de roi; iindu-se din pienjeniul gheii glbui, crpate chiar la mijloc, era un cadavru putrezit al unui dulu, iar asta aduga o nuan de mucezeal greoas duhorii nprasnice a locului. Doi corbi, crai pe partea de sus a strvului, preau s fie nite ornamente bizare, pn cnd i ntinser aripile i i luar zborul flfind pn n vrful stncii. Gunoaiele i mruntaiele de animale zceau adunate lng pereii caselor pn la nivelul ferestrelor de la etajul nti, nrmate cu scnduri ubrede; n gunoi fuseser spate deschizturi pentru a se permite accesul la ui. Mizeria era uluitoare i totui era att de absolut, att de potrivit cu cerul mohort i cu mediul sumbru, nct mprumuta satului un soi de grandoare morbid, de parc Tasang-partsi ar fi fost un avanpost de la frontiera vreunui regat mitic, deczut.Un bieel l conduse pe Clement la o cas din captul cellalt al satului i, dup ce-l plti pe biat, rmase holbndu-se la u: trei scnduri nnegrite i un lact uria, din alam, o alctuire care prea simpl i complicat n acelai timp, ca un puzzle pentru copii. Btu, simindu-se ca un prost acum, pentru c btuse atta amar de drum numai pentru o toan. n clipa de dinaintea deschiderii uii, i aminti de portretul lui Cheni Abdurachan pe care i-l imaginase la Katmandu o femeie zvelt, cu ochi de ciut i codie , iar cnd ea apru n cadrul uii, purtnd blugi i o cma ecosez, semna att de mult cu imaginea nct l ls perplex i puin temtor cu privire la ce-ar putea nsemna asta. Era mai drgu dect i imaginase el i mai puin murdar, cu pielea bronzat de un strat fin de murdrie; ns asemnarea era uluitoare, fr nicio ndoial. Prul i era strns la spate cu o bucat de catifea roie.Femeia i ntlni privirea pre de o clip sau dou, apoi, picndu-se de rdcina nasului cu degetul

mare i arttorul, plecndu-i capul, un gest care-i dezvlui nerbdarea i oboseala, i spuse: Suntei de la universitate?Avu impresia c, dac nu oferea un motiv destul de serios, i se va ntoarce spatele. M numesc Roy Clement, zise. i nu sunt de la universitate. Am avut un vis cu tine o halucinaie sau aa ceva. i-am vzut faa, exact aa cum eti acum. tiu c e o nebunie, dar am crezut c este important s vin aici. Crezi c mini, fcu ea dup ce-i arunc o privire iscoditoare. Asta-i interesant. Spui adevrul, dar crezi c mini.Se ddu la o parte pentru a-i face loc s intre i rse; era un rs care avea ceva ciudat i tulburtor.ncperea din fa era necat ntr-o lumin albstruie rspndit de o vatr din piatr, iluminat slab de nite lmpi cu unsoare vegetal boluri din alam cu fitiluri plutitoare stnd pe masa din spate. n tavan era tiat o trap din lemn. Toate suprafeele vizibile erau acoperite cu un strat de reziduuri ca funinginea, chiar i ustensilele de gtit, din aram, agate de un crlig deasupra vetrei. Vrfurile unor oase i coarne de iac, folosite pentru ntrirea construciei, ieeau din perei ca nite coli cenuii, tocii. Clement se aez pe un scaun de lng mas, iar Cheni scoase de pe vatr o roat de pine. O aez pe mas, i ddu un cuit i se aez pe scaunul din faa lui. Pinea era fierbinte i avea crust, ns putoarea blegarului de iac pus pe foc i strica gustul. Clement mestec stoic, privind chipul lui Cheni. Trsturile erau, hotr el, mult prea voluptuoase pentru delicata ei structur osoas. Ochi uriai, nas proeminent, buze pline. Acestea fceau s par c era ceva n spatele feei, o apsare extrem care-i umfla pielea. Cu toate astea, privit ntr-o alt lumin, cu mai mult atenie la efectul general, acea voluptate era cea mai atractiv calitate a ei. Era greu s te uii la ea, se gndi; valorile disonante ale chipului ei te obligau s-i alegi un fel de a o privi, s decizi dac era sau nu drgu. Vrei s tii despre Kamari, rosti ea dup o vreme. Toat lumea te ntreab de ea, nu?Din nou acel rs tulburtor. Avea ritmul unui ecou ce se stingea i nu transmitea niciun sentiment de veselie. Nu, nici vorb,

rosti ea. Antropologii vin aici i m ntreab ce-a trebuit s mnnc n templu, cine m-a instruit, cine m-a ngrijit. Nu-i intereseaz Kumari. Atunci de ce presupui c asta-i ceea ce caut? Pentru c-i adevrat, spuse ea. Ai vrea s inventez o minciun i s m prefac c ar fi adevrul? Adevrul curat ar fi numai bun.Trase o achie de la marginea mesei. Nu avea niciodat astmpr, i ddu seama, mereu fcea ceva. tiu totul despre tine, zise ea cu o nuan de sfidare. tiu cine eti. Nu vd cum ar fi posibil una ca asta, spuse el, ns simi o und de nelinite. Eti un om violent, continu ea. Pn nu demult, n-ai avut niciun fel de scrupule. Acum ai dobndit scrupule i te afli ntr-o poziie unde reprezint un risc. Dar nu asta-i cea mai mare problem a ta.i puse minile pe mas, cu palmele n jos, privi cnd la una, cnd la cealalt, de parc le-ar fi msurat dimensiunea relativ. Necazul este c nu te-ai schimbat destul. Este ca i cum ai fi doar pe jumtate format. Violena este impregnat n tine, iar tu n-ai fost n stare s-o exorcizezi. Acum ai fost condus pn aici dar nu ca s afli despre Kumari. Oricum, n privina asta nu te pot ajuta.Posibilitatea clarviziunii i tot ceea ce-i spusese erau amenintoare. Se simi obligat s nege cel puin n parte. N-am fost condus aici, spuse el. Nu fac altceva dect smi iau cteva zile libere.Ea ddu din umeri; ntre ei se ntinse tcerea. De ce nu-mi poi vorbi despre Kumari? o ntreb. Oh, i pot spune cte ceva, dar pentru tine nu va fi suficient, rosti ea. Se pare c m-am trezit ntr-o zi i-am descoperit c aveam doisprezece ani, o feti condus afar din templu. Toate amintirile mele de dinainte de asta sunt vagi. oapte, ncperi aurite i certuri. mi amintesc c ntotdeauna erau certuri. Kumari era ntunecat, cu toate c n sufletul ei era lumin. Nu rea. ntunecat de nevoie pentru c avea de-a face cu bezna. Singurul lucru de care sunt sigur este c a fost cu mine, o vreme.Se apuc s smulg achia, decojind-o, acionnd cu ceea ce prea s fie o ncpnare slbatic; i desprinse privirile pentru cteva clipe uitndu-se la el, apoi n alt parte. Te fac s nu te simi n largul tu? ntreb el. Nu mai mult

dect majoritatea oamenilor. mi pare ru, zise el. Nu doresc s te supr.Ea cltin energic din cap, ca i cum ar fi ncercat s-i scuture din pr un roi de albine. N-ai s asculi, fcu ea. Nu pot s discut cu tine dac nu asculi. Nu sunt sigur dac neleg ce-mi spui.Ea ddu din cap, o zvcnire sau o afirmaie, iar cnd i vorbi din nou, muc fiecare cuvnt de parc s-ar fi abinut s se exprime mai puternic. Nu m simt bine n prezena oamenilor, pentru c le aduc ghinion. Nu vorbesc de acel ghinion care te nenorocete la cri sau care i aduce un ir de accidente casnice. n mine este moarte.i ridic privirea spre el. Sar putea s nu crezi, ns ar trebui s ii cont de asta. Practic, nu exist nicio diferen n felul nostru de a gndi. Eu spun c ai fost condus aici, iar tu pretinzi c ai venit din curiozitate. Eu i spun c aduc ghinion, iar tu-mi rspunzi c tot ceea ce se petrece cu cei din jurul meu ine de soart. Ceea ce tu consideri banal, mie mi se pare magic. Acolo unde eu vd lucrarea zeilor sau a diavolilor, tu ai putea vedea aciunile unor consecine logice. Pentru mine lumea este o mare vraj, pentru tine doar o coinciden complicat. Aproape c nu este nicio distan ntre aceti doi poli. Aa c, atunci cnd i spun ceva, nu minimaliza. Dac trebuie s justifici acel lucru n termeni logici, este n ordine. ns trebuie s accepi ceea ce spun, altfel nu putem discuta.Ea se ls pe spate, odihnindu-i minile pe mas, iar aceast tranziie brusc de la tensiune la calm, mai mult dect oricare alt semn, i art lui Clement c femeia se lupta s se controleze, c se ducea pe aceeai cale a nebuniei pe care alunecase i el. i-i aminti c asta fcuse parte din viziunea lui original asupra ei cu toate c, napoi la Katmandu, bnuise c lupta mpotriva unei adversiti exterioare. Poate c fusese condus pn aici, se gndi, poate c informaiile ei despre el nu erau mai explicabile dect ce tia el despre ea, nu mai puin adevrate.i oferi iari hohotele ei tulburtoare, iar el i nchipui c ea tia la ce se gndise. Este o chestiune de cum vezi, i spuse ea. Ori vezi lucrurile, ori nu. Poate c deasta eti aici, ca s nvei s vezi.Nu putea fi sigur dac

ceea ce spusese ea era o reacie la ce gndise ori se ambalase el ntr-un asemenea hal de agitaie halucinatorie nct ar fi luat orice drept reacie. i ddu seama c nu avea nicio idee despre ceea ce discutaser cu adevrat i decise s schimbe tactica, s-o foreze s vorbeasc despre ea, i nu despre el. De ce locuieti aici? ntreb. Nu pot fi prea multe lucruri care s te intereseze. Este un loc btut de soart, mi se potrivete. i am multe de fcut. Citesc, m plimb, practic chod. Asta-i vreo religie?Ea ezit. Este un ritual al budismului tibetan, un test pentru suflet mpotriva demonilor. Lupi cu demonii? M confrunt cu ei. Nu are rost s lupi cu ei, ntotdeauna ctig. Atunci de ce te mai deranjezi? E Kumari, zise ea. Tot ceea ce fac este n legtur cu ea. Cu o parte din ea. Chod Nu tiu. Exist o parte din ea pe care n-am neles-o niciodat. Prea cumva altfel. Nu chiar ea, ci ataat ei. Aliatul ei, scutul ei mpotriva beznei. Cred c chod-ul este legat de acea parte. De ce-ar avea o zei nevoie de un aliat? Nici chiar Kumari nu poate sta singur mpotriva tuturor demonilor.Cheni fcu un gest de lehamite, de parc ar fi vrut s tearg ceea ce spusese. Este aa cum i-am spus, nu-mi amintesc prea multe.Lu dintr-un col o prjin cu un ochi de frnghie la un capt i mpinse n sus trapa din tavan. Acolo unde fusese ua, acum era un ptrat de un albastru nchis, cu stele i o semilun. Tcerea prea s se scurg n ncpere mpreun cu aerul rece. Dintr-o cas din apropiere se auzir rsete, rsunnd nefiresc de vesele. Apoi, de undeva de foarte de sus, glasul unui brbat fcnd incantaii. Cheni se ncrunt i pru s asculte vocea. Cine-i? ntreb Clement. Un smintit, zise ea. Un pustnic. Triete acolo, sus.Art spre vrful dealului. ntro veche mnstire. Stenii cred c este aman. Iar copiii l iubesc la nebunie i spun unchiule. Dar el nu-i dect un smintit. Poate c-i amanul copiilor.Cheni pufni. Se teme de tot. N-ar spune niciun cuvnt nimnui. Uneori, m ajut, dar de cele mai multe ori se ascunde ntre ruine. Pare s fie inofensiv. Aceasta-i una dintre virtuile tale americane? spuse ea cu un sarcasm accentuat. Ct de

inofensiv e cineva?Nori subiri i lucitori ncepur s treac pe dinaintea lunii i, privindu-i, Clement i aminti c avusese acelai sentiment de izolare n timpul copilriei, n nopile de dup fuga lui de la orfelinat, cnd se ascunsese prin rigole i case abandonate, n pdure. Dintr-odat i se pru ciudat c putuse ajunge att de departe din nopile acelea pustii, c trise, luptase i omorse, i se pomenise n Mustang, mpreun cu o femeie care fusese, odat, zeia Kumari. Gndindu-se la asta, deveni vulnerabil, deschis unor influene nevzute i, pentru moment, cochet cu paranoia ideii c norii de deasupra s-ar fi putut apropia de lumina care-l scldase n strlucirea existenei, ar fi putut amenina s-l ntunece. Se ntoarse spre Cheni. Ea se holba nfricoat la el. Ce s-a ntmplat? ntreb el.Bjbi cu mna n urma ei, cutnd ua camerei din spate. Nu te apropia de mine! fcu ea. nelegi? Acum te vd! Stai departe de mine.Ea fugi din ncpere i nchise ua. Clement auzi zvorul pocnind. Hei! ip el. Ce s-a ntmplat? Ce-am fcut?Niciun rspuns.Se ridic i se duse la u. Hei, eti n regul?Cnd refuz s-i rspund, zise: E n ordine dac dorm aici?Nimic. Futu-i, fcu ncet, mai puin dezamgit ct buimcit. Incantaiile de pe coama dealului ncepeau s-l irite. Se ntinse dup prjin i nchise trapa. Zcu o vreme, alimentat de tcere, fr a ti sigur dac s plece sau s rmn. Privirile i se agar de oasele care rsreau din perei i se imagin drept un omule smintit, aflat ntr-o cas neagr, barbar, cu pereii din coli i mizerie, un refugiu miniatural pe un raft prfuit, n spatele unor muni de jucrie. i fcea plcere s se cread neimportant, rtcit i nesemnificativ, i se decise s rmn. Mcar pentru o noapte. Se gndi c Cheni ar putea veni pe-acolo. Simea c nuntrul ei se afla un loc neprihnit, neatins de nebunie, un loc n care fiina ei era intact, ca i cum nebunia n-ar fi fost n inima ei, ci, mai de grab, o degradare care o cuprindea din afar ca i propria lui sminteal. Kumari, poate. Asta-l convinse s ajung la concluzia care-l tentase de cnd o ntlnise, c ntre ei exista o legtur, o compatibilitate fundamental, i

se imagin stnd lungit lng ea, n duhoarea de baleg de iac pus pe foc, fcndu-se una cu nenorocul ei i absorbind o catastrof cosmic.Dup un timp, stinse lmpile cu unsoare i-i aternu sacul de dormit pe podea; i scoase arma, se ghemui n sac i-l nchise cu fermoarul. ntunericul se adun n juru-i. Zcea acolo, cu atenia ncordat, incapabil s adoarm. i verifica ceasul la fiecare cteva minute, ngrijorat din cauza insomniei. Dup o or, auzi un sunet ascuit i, din cauza modulaiei sale complexe, se gndi c era un animal urlndu-i durerea sau singurtatea, dar cnd iptul se auzi din nou, i ddu seama c era doar glasul pmntului n pustietatea lui, oapta viorii albe a vntului nvlind prin trectori. l ascult, rsunnd din nou i din nou, hipnotizat de muzica lui stranie, i curnd ncepu s se simt i el subiat, fin i pur, redus la o melodie compus din tieturi i jaloane din viaa lui, din terenul pustiit i plin de cratere al rzboiului su fr sfrit, devenind un cntec ngheat, care se stinse n tcere.Vis despre crime, ns crimele nu erau vise, cu toate c aveau luciditatea artistic a imaginarului. Vis despre cuite i despre cum simeai cuitele, despre tremurul care preceda nirea sngelui, i mai vis despre adevrul exploziv, despre mici figurine care sreau n aer, spre ceruri, i despre sensul incisiv al cavitilor, despre buzunarele de la piept, prinse n centrul reticulului lunetei, despre un hindus btrn, npdit de cancer, legndu-i o bomb de talie, dnd mna cu Clement, mulumindu-i pentru ajutoarele financiare pltite familiei iar asta-l trezi. Prima dat, crezu c imaginea lui Cheni ieind pe ua din fa fcea parte din vis, dar ndat ce-i ddu seama c nu era aa, se ridic, cu pistolul n mn, i trase jacheta pe el i iei n strad, nc adormit, dar curios s vad ce fcea la o or att de trzie. Se lu dup ea de-a lungul unei crrui care urca versantul stncii i apoi erpuia n jurul dealului, pn sus, fcndu-i drum printre pietrele slbite i alunecnd pe pietri. Luna era nc sus pe cer, i-i aminti de o alt noapte cu lun petrecut urmrind o int; din acele nopi dobndise un simmnt de competen

ngheat i calcul care-i risipi resturile de vis i transform urmrirea ntr-un joc de logic. n mai multe ocazii, avu senzaia c era urmrit la rndu-i, dar puse asta pe seama nevoii de a simi pericolul i a unei imaginaii hiperactive. Pe vrful dealului, de-abia distins din ngrmdeala de pietre de sub el, o nclceal de umbre i nuane de cenuiu, se nla o ruin masiv mnstirea i Cheni se ndrepta chiar spre ea. Ascensiunea final fu crncen. Clement trebui s se strecoare prin defileuri stncoase i s urce versani abrupi, iar cnd ajunse la baza pereilor, rmsese fr suflu.Pereii aveau o nlime de vreo nou metri i erau prbuii pe seciuni, iar intrarea consta n dou pori masive, din lemn, atrnnd strmb, cu multe dintre scnduri sfrmate spre interior, ca de un pumn imens. De poart erau sprijinite pietre mani plate, cu rugciuni gravate n scrierea tibetan, iar Clement se aez pe una ca s-i trag rsuflarea. Ajunse s preuiasc atmosfera linitit, goliciunea impozant a zidurilor, pustietatea rsuntoare, conturul precis al umbrei, i ncepu s se simt asemntor cu aceast grmad iraional de piatr, cu negrile fundamentale ale speranei i bucuriei din miezul ei, cu ecourile animismului i incantaiile bolborosite i vechii zei-insecte, adui aici s bzie printre lmpile cu ulei i vaporii unei revelaii nspimnttoare ce se ridica din mainriile pentru rugciuni. Rse, nflcrat de propria sa iraionalitate, mintea lui deschizndu-i toate circuitele, ca la prima doz de cocain, i cnd privi peste sat, spre piscurile monstruoase ale Himalayei, simi linitea mpcat a cuceritorului, de parc tocmai ar fi terminat un asalt asupra unei nlimi necucerite pn atunci. i revendic pentru sine tot ce vedea; ddu nume dealurilor dup vechile lui prietene, iar celui mai nalt munte i spuse dup Lily. Era Clement pukkah sahib, Clement de Nepal. n cele din urm, chicotind nc, se scutur de praf i intr n construcia n ruine.Travers o curte, mergnd spre cldirea fr ferestre, din calcar cenuiu, care semna cu un buncr supradimensionat. Agate deasupra intrrii, cteva

steaguri de rugciune, zdrenuite: fanioane de un albastru deschis, inscripionate cu caractere nedesluite, flfind i pocnind n vnt. Urc nite trepte i intr pe un coridor larg, flancat de celule mucegite. Lumina lunii ptrundea numai pe o mic distan pe coridor, iluminnd fresce decolorate care nfiau trupuri jupuite, cranii pline cu snge, grmezi de mruntaie i demoni stnd printre ele: solizi, musculoi, cu guri cptuite cu coli i ochi rotunzi, nflcrai. Chiar i cel mai cumplit dintre ei avea un aspect caricatural care-i reamintea lui Clement de creaturile desenate pentru a reprezenta dinii cariai sau respiraia urt mirositoare. l intrigau i, n timp ce cerceta frescele, i ddu seama c se holbau peste regatul lor terestru, i c el se gsea naintea unei mulimi imense, a crei natur individual deveni evident, ntruct se prea c o vede oglindit n ochii demonilor, o metafor complicat, de membre contorsionate i tendoane rsucite, lacrimi i picturi de snge, licrind precum pietrele preioase, ntreaga mas fermentnd spumegat, ca i cnd ar fi fost constant n btaia vntului, iar gndacii se nfruptau din ochii celor condamnai, iar femeile se mpreunau cu erpii i cu brbai cu cancere care le consumaser jumtate din fa, scobindu-i burile, ncercnd s scoat vreun organ vital, pentru a-i pune capt suferinelor. Ici, un grsan se hrnea cu hlci din propria sa carne, iar colo un drogat i injecta foc n organele genitale, i n spatele acestei gloate omeneti se aflau legiunile iadului, cocoai ale cror gheburi aveau brae fusiforme i mini scheletice, mute cu gur de femeie i creaturi precum grifoni i himere, i bazilici n ai cror ochi era nregistrat enigmatica descompunere entropic; se mbulzeau cu toii nainte, mpingnd omenirea spre propria sa pieire, spre sorile ngrozitor de rele zugrvite pe peretele coridorului, iar Clement ncerc s-i fac drum napoi de la margine, smulgnd gemete celor pe care-i azvrlea la o parte, iSe retrase de lng perete, dndu-i seama c fusese pe cale s-i piard minile i c gemetele erau adevrate, venind de mult mai de departe de pe coridor. ovielnic nc, trase

piedica armei, o inu cu eava n sus, lng brbie, i se strecur de-a lungul peretelui, vznd capetele viziunii sale infernale plutind n bezn. Cnd ajunse la colul unui coridor de rscruce, geamtul se auzi din nou, iar la captul ndeprtat al coridorului zri o fie vertical de lumin a lunii. Se deplas n grab spre ea. Drumul era blocat de o draperie din pr negru, aos, aspru, uscat i eapn la atingere. i ddu seama c era pr de iac. Trase draperia ntr-o parte, ajutndu-se de eava pistolului. Direct n fa, cam la douzeci de metri distan, dincolo de suprafaa acoperit cu lespezi sparte, era o intrare flancat de dou coloane de piatr. Cheni era ntins ntre cele dou coloane, cu braele i picioarele fixate cu frnghii. Se ncovoiase, iar capul i atrna n jos, cu faa acoperit de voalul negru al prului ei. Clement bnui c era incontient, dar chiar atunci ea-i nl capul i privi printre uviele de pr ntrun punct aflat undeva, deasupra lui.Instinctul i spunea s se duc la ea, ns era o evoluie att de stranie i de neateptat nct se nfrn. Era capcana perfect pentru un asasin. i aminti de senzaia c era urmrit i se ntreb dac nu cumva avertismentul lui Rice nu fusese doar o pova cu caracter general, dac nu cumva sugerase c se luase n considerare o aciune cert. Deschise draperia cu nc vreo civa centimetri, pentru a obine o privelite asupra restului curii interioare. Era o fie lung ntre cldiri, nchis ntre zidurile exterioare ale mnstirii, 0 mic scen alb ca osul i o umbr de abanos. Cu excepia lui Cheni, nu mai era nimeni acolo. Dintre crpturi se ieau tulpini ntunecate de urzic. Clement arunc o privire napoi de-a lungul coridorului , ns nu putu detecta niciun semn de micare. Se ntoarse din nou spre curte. Cheni se prbuise, iar capul i se legna de parc era beat. Decise c era prea paranoic. De cnd plecase din Katmandu existaser sute de ocazii s fie lichidat i nu putea gsi niciun motiv pentru care cineva ar fi vrut s-o implice i pe Cheni.Pi afar, n curte, ndreptndu-se spre ea, ntrebndu-se cine-ar fi putut face aa ceva, aintindu-i pistolul spre bezna din spatele ei. nainte s fi apucat s

strbat jumtate din distan, ea ncepu s se zbat pentru a se elibera din frnghii i cu ochii dai peste cap privind spre fia de cer nstelat dintre cldiri scoase un urlet cumplit. Din reflex, Clement privi n sus. Se vedea o parte din constelaia Orion, iar un nor pufos trecea peste ea, ndreptndu-se spre sud. Apoi, aproape imperceptibil, ceva ca ondulaiile produse n aer de cldur, ceva ce dispru n cteva secunde. Vreo form de condensare, se gndi el. Ai grij, i spuse lui Cheni, care se zbtea scuipnd fraze n newari. Totui, nu credea c eforturile ei erau de team, ci preau fcute cu un scop anume, la fel ca i iptul ei, care fusese de furie, nu de fric. Se ntinse spre nodul care-i lega braul drept. n secunda n care degetele lui l atinser, fu copleit de ameeal. Scutur din cap, ncercnd s i limpezeasc gndurile, i fcnd asta, avu o impresie fugitiv c la patru sau cinci meri deasupra lui se nla ceva uria i neclar, care-i asuma, treptat, o form coerent, una asemntoare cu unul dintre demonii de pe pereii coridorului. Incolor, de-abia conturat, de parc la fel ca i frescele plise odat cu trecerea timpului i din cauza vremii. Cu picioare groase, piept ca o putin, gheare atinse de lumina lunii. ntre flcile cu coli ascuii se afla o limb crnoas. Tcerea lui era nspimnttoare, i Clement ar fi vrut s fug, ns slbiciunea domina. Czu pe spate, lovindu-se cu capul de baza coloanei. i simi inima lene i fierbinte, un muchi flasc, a crui moliciune i provoca o tensiune bolnav n piept. Conturul demonului ncepu s se solidifice, s dobndeasc urme de culoare i detaliu, i ridicndu-i mna cu arma un efort enorm, pentru c se prea c atracia gravitaional se amplificase Clement trase asupra artrii.Deschiderea focului fusese un act de disperare i nu se atepta s aib nici cel mai mic efect, creznd c demonul era ori o halucinaie, ori imun la mijloacele de descurajare pmnteti. ns apru un efect dei nu chiar cel pe care sperase s-l obin. Glonul lsase o dr aprins prin lumina slab, lovindu-se cu o izbucnire aurie de mijlocul pieptului demonului; apoi, de la marginile mprocturii ncepu s se mprtie o ntunecime de

cerneal, ca o pat de petrol, umplnd ntreaga form a demonului, pn cnd se pru c n spaiul interstelar fusese fcut o gaur, o gaur cu o vag form umanoid, marcat de o singur stea aurit. Prea s fi fost gravat n vzduh, spat n mare profunzime, iar pentru Clement avea acea atracie ngheat a unei crevase deschise dintrodat la picioarele sale. Sri napoi de lng ea, scrijelind lespezile, ns bezna zvcni spre el, ca o membran sub presiune. Apoi membrana explod i ntunecimea nestvilit se scurse nainte i-l coplei.n timp ce cdea era o cdere, lent, ns scpat de sub orice control, rsucindu-se tot mai jos i mai jos nelese c traversa canalul spat de glon n carnea demonului. Putea vedea proiectilul naintea lui, un punct auriu, meninndu-i distana. i era ngrozitor de frig i un gol dureros l umplea la fel ca bezna care ocupase conturul demonului. Scoase un ipt, ns iptul nu-i oferi nicio eliberare. Prea, mai degrab, o expulzare a detaliilor mrunte din viaa lui, ca i cum viaa nsi n-ar fi fost altceva dect un strigt. Toate caracteristicile sale, orice act de violen, orice gest de afeciune, erau i ddu el seama embleme ale vidului nfiortor prin care czuse timp de treizeci i opt de ani. Le atinse i le gust pe fiecare i fu oripilat de goliciunea lor. Voia s se ascund de cunoaterea a ceea ce erau, a ceea ce era el, ns nu putu. Lumina aurie a glonului se stingea i vzu c n curnd va fi blocat n interiorul demonului, c propriul su vid se va transforma n propriile sale gratii. Se rsuci de zor, spernd s-i ndrepte cderea, s ias la lumin, ns nu nregistr niciun progres. Chiar dac ar reui s scape, se gndi, la ce i-ar folosi? Deertciunea i eecul erau pretutindeni, iar particularitile din viaa sa erau ele nsele nite demoni. Nu avea de ales i trebuia s-i nfrunte.Ajungerea la acest acord, acceptarea lui l calm i, cnd ncerc nc o dat s-i ndrepte cderea, reui.Frigul ncepu s se risipeasc, bezna pru c se ngroa, pentru a opune rezistena care s-l ncetineasc, i apoi descoperi c putea folosi aceast rezisten pentru a se orienta, pentru schimbarea de direcie. Lumina aurie dobndi

greutate, trgndu-l tot mai repede; deveni un cerc auriu difuz, un soare spre care-l mpingea ntunericul, i n curnd, avnd doar o vag senzaie de micare, se pomeni n centrul lui, zcnd pe un palet, holbndu-se la lampa cu ulei aezat ntr-o ni a peretelui negru din care ieeau vrfurile de oase.Cheni era ngenuncheat lng el. Se chinui s se ridice, tulburat, incapabil s accepte ideea c se afla n siguran, n dormitorul ei; ns ea-l oblig s rmn culcat i-i potrivi perna sub cap. Faa ei era ca i chipul unei fete gopi, una dintre acele femei care dansau i cntau la flaut pentru Krishna. Aproape o parodie de feminitate, cu o nuan prea senzual. Totui era atras de ea, atras aproape n acelai fel n care fusese atras spre demon i apoi spre lumin, constrns fizic, i-i mic mna dreapt n aa fel nct se lipi de piciorul ei. Ea se ncord, ns nu se ndeprt. Ce s-a ntmplat acolo, sus? ntreb el. Erai legat. Chod, zise ea. Pustnicul m ajut cu frnghiile. M-a ajutat i s te aduc napoi.Se uit n spatele ei. Mi-a dat ceva pentru tine. Cred c l-am lsat n camera cealalt. Nu neleg de ce-a trebuit s te legi fedele, spuse Clement nedumerit. Ai vzut demonul? Am vzut ceva.Rse. Ei, era cam trziu, sunt susceptibil s vd orice. Demonii prosper n team. Pentru a practica chodul, trebuie s te pui ntr-o poziie n care s fii obligat s te confruni cu ei. Dac nu mai ai unde s fugi, trebuie s primeti confruntarea.Nimic din ce spunea ea nu avea vreun sens sau, dac avea, nu era acel neles care s conteze pentru el. i plimb mna de-a lungul coapsei ei, iar contactul l nclzi. Voia ca ea s izgoneasc tot frigul din el, s nsemne un neles nou, un nou grad de plcere. Simi c asta era posibil, c ea nu-l va mai respinge. nelegi? l ntreb ea. h.Se ntoarse pe-o parte i-i ls cealalt mn n poala ei. Se atept s-o vad cum se opune, iar cnd nu o fcu, o trase n pat, alturi de el. Faa ei avea o expresie stoic, imposibil de descifrat. i atinse snii, ls greutatea moale a unuia s i se odihneasc n palm. Pleoapele ei se nchiser. Noaptea trecut te-ai ncuiat departe de mine, spuse el, iar acum eti m lai

s m apropii. Am vzut c s-ar putea s fim iubii. Aveam nevoie de un iubit, ns mi-era team de tine. Apoi, la mnstire, ai fost foarte curajos. N-a fost necesar, ns nu tiai asta. i asta-i rsplata mea? Nu-i o rsplat, zise ea. Acum tiu de ce eti aici. Am vzut la mnstire.Lumina lmpilor cu ulei prea s se topeasc peste ei, ngrondu-se ntr-o atmosfer languroas. Clement trase n jos fermoarul blugilor ei, i bg mna pe sub drilul tare, iar degetele i intrar n prul mtsos. Ea era deja umed, deschis i se curb sub apsarea minii lui, scond din adncimea gtului un sunet ascuit. Cu toate c era excitat, se simea ciudat atingnd-o ntr-un mod att de intim. Era ca i cum senzualitatea lor ar fi fost pur genital, ca i cum apropierea dintre ei ar fi fost lipsit de sentimente, un fel de potrivire fizic foarte complicat, satisfcnd n modul n care rezolvarea unor cuvinte ncruciate poate da satisfacie. De ce sunt aici? ntreb brbatul, trgndu-i blugii de pe coapse. Te-a condus Kumari, opti ea. Nu neleg. Kumari, zise ea, i repet numele de mai multe ori, tonul ei devenind tot mai nsufleit, ritmul cuvintelor sale acionnd ca un contrapunct pentru eforturile ei nendemnatice de a-i da jos hainele. Se prea c incapacitatea ei de a explica lucrurile o tulbura, iar Clement i spuse c era n ordine, c nu avea nicio nevoie s neleag. O vei cunoate pe Kumari lumina ei, zise ea. Norocul nu mai conteaz pentru tine.O aez pe spate, se puse deasupra ei i se gndi ce bine era c un puti de la orfelinatul din Wyoming era pe cale s i-o trag cu o zei. Nici n-a contat vreodat, spuse el.n timp ce o ptrundea, se imagin confruntndu-se cu ghinionul, unul ngrozitor, i ceva rece i se scurse de-a lungul irei spinrii; totui, chiar i gndul la moarte l excita acum, inspirndu-l, antrenndu-i spiritul de aventur, i, pentru cteva momente, se simi bine cu ea. Unghiile ei i zgriau coastele, iar trupul i se agita sub el. n lumina difuz, uleioas, faa ei era cea a unei iubite, mbunat i sedus, iar cuvintele ei, confirmrile rguite ale pasiunii, frazele ntrerupte i vorbele drgstoase

uierate ale unei nebunii tandre. Pentru ea, trecuse mult timp de la ultimul iubit tia asta din felul n care-i rspundea trupul , iar asta i fcea plcere. ns, dei mplinit din punct de vedere clinic, acuplarea lor nu se ridic deloc la ateptrile sale. Rmase nendemnatic, provizorie, curios de lipsit de implicare, fr s ating niciodat naturaleea unei compatibiliti adevrate, iar ulterior se simi de parc ar fi profitat de o femeie bolnav, i asta-l fcu s se ruineze. O ls dormind, apoi se mbrc i se duse n camera din fa. Se prea c toate emoiile sale i ntregul tumult nu dduser niciun rezultat, iar el avusese nevoie de un rezultat; credea c i se promisese un rezultat de ctre loc i femeie i dorina lui de rezolvare. Poate c, se gndi el, ar fi mai bine s-i scuteasc pe amndoi de penibil i s plece ct ea nc mai dormea.Aprinse o lamp cu ulei i se aez, sprijinindu-se cu cotul de mas, cuprinzndu-i brbia n palm. Cotul lui se poticni n ceva i arunc un ochi ntr-acolo. La nceput, de-abia dac-i veni s cread ce vedea, i chiar i dup ce ridic obiectul, aproape c se atept s dispar, s se dovedeasc a fi o halucinaie. ns era ceva solid, real. Un tigru de lemn, meteugit cioplit. Vopsit n portocaliu i negru, cu un bot rou i coli albi, ochi de un verde intens. Fr cusur. Un talisman slbatic. Pustnicul, i spuse el, amintindu-i c Cheni i povestise c brbatul i dduse un dar pentru el. Dallessandro era pustnicul, era sus, acolo, chiar n acel moment la mnstire. Clement simea att de multe nct nici nu putea gsi un nume pentru vreunul dintre sentimentele sale. Se ridic n picioare, strngnd tigrul, i ncepu s msoare camera la pas, nainte i napoi, ntrebndu-se dac asta n-ar fi putut fi o capcan. Dac Dallessandro se afla acolo, de ce-ar alege s-i anune prezena? Ar trebui s se team chiar i de Clement. Iar sta, i ddu el seama, trebuia s fie rspunsul. Dallessandro i-ar putea nchipui c Clement l va gsi, mai devreme sau mai trziu, i voia o ntlnire aranjat n propriii si termeni. N-ar fi riscat s trag spre Clement n faa lui Cheni i n-ar fi putut-o ucide pe Cheni fr s

strneasc suspiciunile stenilor. n plus, n acest fel putea afla ci oameni tiau cam pe unde era. i i-ar acorda lui Clement o ans s-i dovedeasc bunele intenii. Era sigur de asta. Entuziasmat, ncepu s se uite dup haina lui i o zri mototolit ntr-un col. O nfc, iar pistolul czu din buzunar. l ridic. Arma-i aminti de ce se petrecuse n noaptea trecut, i el se gndi mai bine dac s se ntoarc sau nu. Dar nu, i ddu el seama, Cheni fusese cea care adusese demonul dac acesta chiar fusese acolo , iar dac Dallessandro putea tri n mnstire, atunci el, Clement, nu va avea probleme. i puse haina, i nfipse pistolul la curea n partea din spate i iei n strad. Soarele se ridicase pe cer, strlucind printre norii de furtun zdrenuii, iar Clement o lu din loc mergnd iute, nsufleit de aerul rece i rarefiat i de perspectiva ntlnirii cu Dallessandro.Ghinion pe dracu, i zise.Pe lumina zilei, curtea unde fusese legat Cheni prea mai abandonat i mai prginit dect fusese noaptea. Vntul isc vrtejuri de praf dintre lespezi, iar peretele exterior se dovedi a fi foarte gunos, cu buci ct pumnul de mortar i piatr czute la baza lui. Norii se deplasaser, iar fia de cer dintre cele dou cldiri era de un albastru aprins, strlucitor. Clement l strig pe Dallessandro, iar numele pru a strni ceva n umbr. Se zgribuli, scoase tigrul de lemn i-l examin din nou. Gura ca o cutie roie, cu plu, pentru bijuterii, i muchii pictai, parc ncordndu-se. Colii albi i meteugii erau perfeci, gata s mute. i nchise pumnul, simind furie i dragoste, i frustrare. Eu sunt! strig el. Sunt Roy!Un chicotit, o mic deviaie de la oaptele vntului. Strnse tigrul mai tare; urechile lui ciulite l mpungeau n palm. Dallessandro?Avea senzaia unei prezene prin apropiere i ncepu s rd, un hohot scrnit, care se scurse din el i-l ls golit. O pasre, vizibil ca o incizie neagr n vidul albastru, se ridic deasupra, iar privelitea-l captiv pe Clement, umplndu-l de nostalgie. Intr n curte, ieind din umbr, i pi n tcerea strlucitoare. Haide, frate! zise el. Nu vreau s-i fac ru!Ascult, dar nu auzi dect vntul. Sttea drept, cu

minile strnse la spate, i se ntoarse spre draperia din pr de iac care acoperea intrarea pe unde venise. tii ce numi pot eu imagina, btrne? De ce nu m-ai convins c murisei? Poi s-i convingi pe oameni de aproape orice, eti un afurisit de geniu n chestii din astea. A fost ca i cum ai fi vrut s tiu c trieti spune-mi, aa-i?Vntul se zbtea printre ruine, decupnd un fragment de melodie, subire i uierat. Ei, fcu Clement, dac nu ai de gnd s te ari, am s vorbesc eu, bine?Scoase un oftat i asta-l slbi, deschizndu-l ctre sentimente mai puternice. i aminteti ce-am fcut pentru tine? Toate crimele, toate blestematele alea de lucrturi amnunite? Am detestat asta, s tii. Dar i-am rmas ndatorat, btrne, am apreciat cu adevrat ceea ce-ai fcut tu pentru mine. Pe bune! N-a fi tiut niciun rahat dac nu erai tu. Iar cnd tot rahatul pe care-l cunosc ncepe s m strng de coaie, tot i sunt foarte recunosctor.i tri clciele pe lespezi. Cred c asta sun ca uh puin aiurea. mi dau seama de asta. Dar ce s-i spun? Probabil i sunt un pic aiurea. Aa tre s fii dac vrei s-i ii pe ccnari n dezavantaj, nu? Tot tu m-ai nvat i asta, i aminteti? Ziceai c trebuie s nv s m port iraional, din motive raionale.Linitea i eroda controlul; soarele prea s scoat un soi de sfrit. Ce-i cu rahatul sta? Btrne, dac eti paranoic, f ce tre s faci! Altfel, adu-i curu la murdar aici!Un scrnet slab. Pentru numele lui Dumnezeu!Dintrodat, Clement fu gata s plng. Nu-i fac niciun ru, da? Mi-a fost dor de tine!nc o poriune de tcere, iar apoi un glas rguit i baritonal zise: Pune-i minile pe cretetul capului, Roy!Clement se conform, cu inima btndu-i nebunete.O siluet masiv, ntr-o rob maro, iei prin draperia de pr de iac pentru a se opri la captul scrilor care duceau jos, n curte. Purta sandale i cra un Uzi. Pr crunt, murdar, rsucit n uvie care-i cdeau peste umeri. Cu brbia proeminent, faa mohort, de culoarea mahonului. Cei ase ani i spaser cteva noi linii pe fa, ns Clement ar fi recunoscut-o oriunde, indiferent ct de dibace ar fi fost deghizarea. Se simea nerbdtor i

nelinitit, ca un copil spernd s fie aprobat, i nu-i venea nimic de spus n minte. Ochii ntunecai ai lui Dallessandro, aezai printre cute i pungi n piele, erau mijii, fixai asupra lui, iar el se foi stnjenit. Ari ca un nenorocit de igan, spuse el n cele din urm i izbucni n rs.Dallessandro cobor treptele cu o expresie solemn, inndu-i automatul Uzi ndreptat spre Clement. Ce-am s m fac cu tine, Roy? S te faci cu mine? Ce m-sa vrea s nsemne i asta, s te faci cu mine?Ridic tigrul de lemn. n cele din urm l-ai fcut, ei?Dallessandro se fcu c nu aude. Eti singur? Bineneles c da! tii c n-a aduce pe nimeni. De ce ai venit aici?Nimic nu mergea aa cum se ateptase Clement. Se gndise c emoia rentlnirii lor va depi orice suspiciune; se ateptase ca Dallessandro s fi devenit simplu i beatificat, precum Gepetto, redus la esenialul sfineniei sale; i imaginase c se vor mbria i vor boci. Ari ngrozitor, zise el. Chiar ngrozitor. Rspunde-mi.Dallessandro gesticul cu Uziul. De ce-ai venit? Kumari Voiam s aflu ct mai mult despre Kumari. Iisuse, nu mi-a venit s cred cnd am vzut tigrul. Nu mi-a fi nchipuit c eti aici.ncepu s peasc nainte, dar Dallessandro i fcu semn s se ntoarc. Eti sigur c ai venit singur? Mi s-a prut c am mai vzut pe cineva. Futu-i, da! Sunt singur, bine?Dup o pauz, Dallessandro spuse: M bucur s te vd.ns tonul lui era neutru i nici nu-i cobor vreo clip eava armei. Te-am cutat prin tot iadul! zise Clement, clocotind de frustrare. ase ani afurisii! Iar tu n-ai altceva de spus dect m bucur c te vd? Rahat! Ar fi trebuit s-o lai balt. La naiba! Tu ai vrut s te gsesc!Dallessandro scoase un oftat exasperat i arunc o privire spre cer, de parc ar fi ateptat lmuriri. Roy, fcu el cu tristee. Ce mai faci? zise Clement. Eti fericit?Dallessandro prea surprins. Da, cred c da. Asta-i bine, e bine.Clement se strdui s mai spun i altceva, dorind s ctige ncrederea btrnului. Deci, ce faci pe-aici? Doar stai i ciopleti animale din lemn? Am cri, muzic un casetofon.Dallessandro avea o expresie buimac. Pentru tine s-ar putea s sune cam auster, dar

este o simplitate binevenit. Grozav, spuse Clement, nc incapabil s gseasc altceva, dar ncepnd s cread c vor depi acest moment, c n curnd vor sta la soare, sporovind despre viitor, ca tatl i fiul, eliberai de trecutul lor sngeros i complicat, c vor face planuri, obinnd succese neateptate, iar Dallessandro i va dezvlui secretele absolvirii de pcate i ale uitrii; iar asta era important, pentru c fr absolviri de pcate i uitri nu avea s se descurce, ns, vznd ct era btrnul de mpcat, tiu c aceste secrete trebuiau s existe, c exista o cale de eliminare a amintirilor, ca acele mici ecrane magice pe care desenau copiii; cnd trgeau napoi suprafaa de plastic, tot ceea ce desenaser disprea. Roy!Clement i ddu seama c Dallessandro i vorbea. Da, ce-i? Pune-i minile napoi pe cap!Clement fu surprins s-i vad minile atrnnd de-o parte i de alta. Scuze, zise el. Eu doarUn mic sunet, ca pocnetul unei cutii etane, tocmai gurite, i capul lui Dallessandro explod. Jeturile de snge ptar peretele din spatele lui, iar achiile de oase pcnir pe steaguri. n timp ce btrnul cdea, Clement se rostogoli spre zid, cutndu-i febril pistolul, i iei trgnd asupra draperiei din pr de iac. Continund s trag, se tr spre cadavru, nfac automatul lui Dallessandro, apoi trimise o rafal direct n draperie, fcnd-o s salte i s danseze. Se ridic de jos, naint de-a lungul zidului, spre draperie; ridic marginea mpletit cu eava automatului i focurile de rspuns strpunser prul. Se uit de jur mprejur, cutnd o alt opiune dect coridorul. Zidul exterior. Folosindu-se de poriunile acoperite cu guri drept sprijin, ar fi trebuit s p

at s-l escaladeze. Oricine l mpucase pe Dallessandro s-ar retrage, tiind c, mai devreme sau mai trziu, Clement trebuia s-o tearg. S-ar plasa dup bolovanii de lng intrare. Cel puin aa ar fi rezolvat Clement situaia. Nu-l vor atepta pe vrful unui zid. i chiar dac l-ar atepta, n-ar reprezenta cine tie ce int.Trase nc o rafal, direct prin draperie, urlndu-i furia spre asasin, apoi alerg la zid, l atac din vitez, nfigndu-i degetele n piatra mncat, scobind-o cu vrful pantofilor. Ajunse sus n mai puin de douzeci de secunde. De-abia dac avea vreo treizeci de centimetri lime i se lungea ntr-o pant abrupt spre acoperiurile din Tasang-partsi, cteva sute de metri mai jos. Vntul se smucea mpotriva lui, iar mruntaiele preau c i se revolt, iar testiculele c i se ofilesc. Privi n jos, spre cadavru. Sub cap se adunase o balt de snge, stacojiul lui aprnd surprinztor pe lespezile albite; uvie de pr crunt se ridicau n btaia vntului cu lentoarea ca de vis a ierbii de mare. Ochii lui Clement se umplur de lacrimi. Fuseser att de aproape, att de al naibii de aproape. Totul ar fi fost n regul, o tia. Ar fi ajuns amndoi la o nelegere, ar fi depnat amintiri i-ar fi fcut planuri. Furia i se amplific la vederea sngelui. Ticloii vor plti. Nu numai asasinul, nu doar Rice. tia c numai Rice putea fi n spatele acestei micri. Dar nu se va opri cu Rice. Toi ticloii importani. Vor regreta amarnic aceast zi afurisit.Se sprijini de zid n genunchi i, innd automatul Uzi n fa, ncepu s nainteze ncet. Cnd ajunse la col, unde zidul cobora spre poart, vntul aproape c-l mturase de dou ori. Minile-i erau julite pn la carne, umerii l dureau. ns se simea foarte dezinhibat, foarte precis. Absorbit de scenariu, una cu personajul su, ingenios n simplitatea inteniei sale. Se culc pe vrful zidului, studiind ngrmdeala de bolovani. La circa douzeci de metri mai jos de poart, pe pant, o felie de albastru deschis. Peste cteva clipe, fia se extinse pentru a include i o pat de alb. O cciul de ln, i spuse. Iar albastrul trebuia s fie un hanorac. inti, ns inta dispru. Asasinul se tot foia, expunndu-i diferite poriuni ale

trupului, dar fr s rmn nemicat suficient timp ct Clement s fie sigur de o lovitur. O lu din nou nainte, tr, ncercnd s descopere un unghi mai bun i s se apropie mai mult. Cnd ajunse la vreo zece metri distan, se opri i-i lu poziia de tragere, ateptnd momentul potrivit. Se destinse i-i potrivi respiraia. Inspir adnc i i inu respiraia. O fie de alb. Expunere prea mic. O felie de albastru. Nu, nu, nu nc. Expir aerul i inspir din nou. n cele din urm, iat, un as albastru perfect, n centrul unei pete cenuii. Aps trgaciul i auzi un urlet ascuit care acoperi ltratul Uziului. Vzu un bra azvrlit n sus i mai mult albastru descoperit. ncntat, trase n int rafal dup rafal, mprocnd-o cu pete roii. Apoi trase cu urechea. Nu se mai auzeau dect huruitul vibraiilor ruinelor i uieratul fantomatic al vntului.Era destul de sigur c asasinul murise, dar, n timp ce cobora pe scndurile rupte i nclinate ale porii, i meninu starea de alert. Merse ghemuit printre bolovani pn ajunse n apropierea corpului. Era mult prea mult snge, erau mult prea multe guri n hanorac ca s mai fi rmas vreo urm de via. Cu vrful pantofului ntoarse cadavrul pe spate. Prul lung, castaniu se mprtie n jur dup ce cciula de ln alunec de pe cap. Ochii lui Lily se holbau la el sticloi i nevztori, deasupra flcii rupte. Incapabil s mite sau s reacioneze, Clement se holb la ea, simind cum i se face tot mai grea, ncercnd s ptrund mintal n gurile provocate de gloane i s readuc ceva la via. Dar n clipa urmtoare, dei ncepuse s plng, i-ar fi plcut s-o ciuruiasc din nou.Afurisita de Companie!Oh, Doamne! Ce mai actri mrea, cu un joc att de afurisit de natural!Te simi att de bine n mine, m potriveti att de bine, mi place la nebunie gura ta pe mine.Furia lui Clement erupse ntr-un urlet. Trase nspre cer, imaginndu-i guri negre nfipte n carnea albastr. ncrctorul se goli i azvrli Uziul ntr-o parte. Simea o mhnire imens, dominnd toate evenimentele dimineii evenimente care fuseser special puse la cale pentru el. i trseser la uturi, chiar i trseser. Nici n-apucase s prind de veste. Dar ai

nasolit-o, biei, spuse el. Ar fi trebuit s-mi lsai ceva de care s-mi pese doar aa, pentru orice eventualitate.Fcu o mic plimbare printre bolovani. Va trebui s se ocupe de cadavre, tia asta. N-ar fi vrut ca, nainte s-i termine el turul pe aici, cineva s devin suspicios. ns acum acum nu voia dect s se prefac n stare s plece i s nu simt nimic. Ah, Iisuse, spuse el, amintindu-i-o pe Lily n ultima lor diminea mpreun, ieind de sub du. Ceva-i nclet ghearele lungi i curbate n jurul inimii sale i strnse.Nimic altceva de fcut, dect s se confrunte cu demonii afurisii.Ceva mica n spatele su, cadavrul se ridica n picioare, pieptnndu-i frumosul su pr castaniu, dndu-l pe spate, netezindu-i neglijeul din dantel, pregtindu-se de culcare.Drag, spuse cadavrul, intr doar n mine, numai un minut, asta va fi suficient ca s-mi cunoti toate micrile, toate trucurile mele dulci, toat mierea din vintre, hai nuntru, ucigaule, o s-o facem ncet i pentru vecie, licrind i lunecnd, un nou soi de sex, chircindu-ne i sufocndu-ne, cu limbile lunecoase de atta cianur i sruturi care neap. Taci naibii din gur! ip Clement. Nu-mi mai pas deloc.Lily, Lily la naiba!Cred c m-a iubit, chiar c trebuie s m fi iubit, a fost o actri prea bun ca s nu cread n rolul ei. Aa, deci te-a iubit, i ce nseamn asta? Cred c nimic.Aici ai dreptate, gagiule. Toat senzaia aceea fin de bine, ntreaga tvleal i strnsoare de la miezul nopii n-au fost dect nite peltele ieftine.O lacrim i se prelinse pn la colul buzelor. Nu avea niciun gust.i ddu seama c-i rmsese o posibilitate. Tasang-partsi. Poate c era ceva pentru el acolo, vreun motiv nou pentru care s-i pese.A nu, nu nelegea ce se ntmplase pn atunci, Cheni, partida lor de sex ntmpltor sau poate c nu fusese ceva demn de neles, doar o plcere derizorie i risipit, un fel de secunde mistice diluate.i fix privirea dincolo de bolovani, peste platouri i poalele dealurilor, spre Himalaya, adunndu-i forele din grandoarea ndeprtat a munilor. Oricum, acolo nu existau rspunsuri. Nici alternative. Ccnarii au nceput ceva ce el va trebui s termine. Ccnari imbecili, spuse

el adresndu-se munilor. V-ai scris un scenariu mre, vai tras talente de mna nti, iar apoi ai futut finalul.Dar aa era n regul.Avea el o idee pentru un al treilea act dat naibii.La o sptmn dup ntoarcerea lui Clement de la Tasang-partsi, o sptmn n timpul creia incendiile nfloriser n toate ambasadele americane din ntreaga Asie, ptrunse n casa lui Rice din Katmandu i rscoli peste tot, cutnd prin sertare, descoperind puine lucruri de interes n afara ctorva arme i a unei serii de ustensile sexuale. Descrc toate armele, cu excepia unui Magnum de calibrul .44, pe care-l dot cu un amortizor. Apoi lu loc i se puse s atepte revenirea lui Rice la brlog. Rice i aranjase ncperea cu lambriuri din alun, un covor verde, mios, rafturi pentru cri, un mic bar, fotolii i canapea din piele, iar lui Clement i plcea ambiana american a camerei, dei lumina era cu o nuan cam prea galben pentru gusturile sale. Ls pistolul pe braul unui fotoliu, rsfoi nite numere vechi din Time, iar dup ce termin i cu asta, deschise ultimul thriller semnat de Robert Ludlum. Din strad se auzeau strigte, rsete i muzic, era o noapte de festival, iar oraul era luat cu asalt de cheflii. Ascultndu-i, Clement se simi cu inima uoar i cu mintea limpede; ns asta se ntmpla doar pentru c tia c tia ultimele sale legturi cu o lume n care trise ntreaga sa via, c odat ce trecea noaptea, va fi irevocabil deconectat de la ea. Gndul l potoli, i nu era ceva cu totul neplcut. Se duse la bar i-i turn un bourbon sec i toast pentru libertatea sa. Apoi se aez la loc i redeschise romanul lui Ludlum. n carte se comiseser deja trei crime cnd l auzi pe Rice parcnd.Stinse luminile i se duse pn n sufrageria cufundat n ntuneric; prin fereastr i vzu pe Rice i pe un brbat solid, cu nceput de chelie, mbrcat ntr-un pardesiu din tweed, n care-l recunoscu pe Clark Settlemyre, director-adjunct. C era i Settlemyre aici i bucur sufletul i-i reaprinse mnia. Cu att mai al dracului de bine, se gndi. Se ntoarse la vizuin i se aez dup u, sigur c cei doi i vor bea paharul de dinainte de culcare. Un minut mai trziu, se deschise ua, fuser

aprinse luminile, iar cei doi brbai intrar i se duser direct la bar. Ascuns dup u, privind scena printr-o crptur de sub balama, Clement se bucura de sentimentul implacabilitii ngheate oferite de vederea spatelui lor. Ia loc, zise Rice, dndu-i jos pardesiul. Am stat jos toat ziua, fcu Settlemyre; avea o voce profund, prezidenial, potrivit cu fora brut degajat de trsturile sale. Privi de-a lungul rafturilor cu cri.Rice pregti buturile i turn. Cred c greim n privina lui Clement.Settlemyre ddu din umeri, ca i cum opinia lui Rice n-ar fi contat. Clement e un om de aciune, continu Rice. Nu-i cu schemele. Mi-l pot imagina ucrindu-se i zburnd creierii cuiva, ns cel care-a trimis bombele alea prin pot are Indiferent cine-i, rosti Settlemyre, cunoate i cu ochii nchii toate procedurile de securitate. Trebuie s fie cineva cu nivelul de acces al lui Clement. Aa-i, zise Rice. ns am s amn judecata pn aud veti de la Lily. Dac mai auzim de ea. Cred c pot lmuri cu chestia asta, biei, zise Clement artndu-se de dup u. Eu sunt cel care i-a aranjat pe toi amicii votri.Mna lui Rice ni n interiorul hainei sale. Clement i sparse de cot o caraf de vin, mprtiind o ploaie de achii reci, iar Rice se feri, apoi ncremeni. E o alegere neleapt, tipule, spuse Clement. Pentru c de-abia atept s ucid. Aa c ce-ar fi s scoi tu pistolul, cu mna stng, i s mi-l arunci aici? Ce-i porcria asta, btrne? ntreb Rice.Clement ainti Magnumul spre fruntea lui, iar Rice fcu aa cum i se spusese. Iar tu, Clark, ce-i cu tine? zise Clement. Ne crm la noapte sau ne-am mbrcat pentru succes? Nu am nicio arm, rspunse Settlemyre. Acum s stabilim lucrurile, fcu Clement vesel. Pedeapsa pentru rspunsurile nepotrivite nseamn o grmad de durere.Inject o nuan amenintoare n ton. Vorbesc serios. Nu am arm. tii ce, Clark? Te cred. Pariez c mai bine ai muri dect s mini. Dar de ce nu-i deschizi haina doar ca s m faci fericit.Settlemyre se execut; avea un chip indescifrabil, ns Rice prea nelinitit. Ai de gnd s ne spui odat despre ce dracu e vorba? ntreb

el.Clement i arcui o sprncean. Nu tii? La naiba, a fi putut paria c tii.i lipi pe fa o masc solemn i glsui afectat, cu un accent sudist: Miz Lily a suferit o soart dramatic.Suferi spunnd asta i-i acoperi emoia cu un hohot. La fel a pit i mielul la de Dallessandro. n ambele ocazii, n-a fost o soart mai rea dect moartea vai prins? Iisuse, fcu Rice, iar Settlemeyre zise: Dallessandro-i n Mustang? Era, zise Clement nfrnndu-i furia. Cred c ncepu Settlemyre. Ticlosule! spuse Clement. Cu Rice am de gnd s rezolv uor, dar pe tine te fac ncet. tii de ce? Pentru c tu eti cel care l-a vrut pe Dallessandro. Era prestigiul tu n joc. Al tu i al tuturor ccnarilor importani din McLean. Totul n-a fost dect afurisitul de prestigiu. Ar trebui s mai stai i s cntreti situaia, Clement, rosti Settlemyre. Lucrurile s-ar putea s nu fie chiar aa de aranjate precum par. Grozav idee! Clark, de ce nu te aezi acolo, gesticul Clement cu pistolul, artnd spre unul din fotoliile de piele. Iar tu se uit la Rice , tu vii aici. Haide, btrne, zise Rice, cu Vino aici! glsui Clement. Acum!l dirij pe Rice s stea n dreapta fotoliului din piele, vizavi de cel pe care-l ocupase Settlemyre; apoi se aez i nfipse amortizorul n coasta lui Rice. l putea simi cum tremur. Te rog, fcu Rice. Te rog, nu! Toat lumea st comod? ntreb Clement. Bine.i zmbi lui Settlemyre. Bine vorbete. Trebuie s fii realist cu toate astea, zise Settlemyre. tiu c eti suprat, i mai tiu c nu vrei n mod deosebit s auzi aa ceva. Dar tii c aa ar trebui s procedezi. Roy, zise Rice pe un ton rugtor. Taci dracului din gur!Clement i arunc o privire. Asta ar putea fi o lecie important i pentru tine asta numai n cazul n care crezi n rencarnare. Chiar crezi n rencarnare, btrne? Nu face asta, Roy. Tot ce vei auzi, amice, va fi un mic plesnet. Pfffft! Apoi zbori cu spatele la perete i aluneci pe podea ca un arpe mort. Nu tiu dac simi vreo durere. Rnile de glon n-au fost niciodat subiectul meu preferat. Dar pariez c oule or s fie moarte naintea ta.Rice ncepu s pledeze din nou, dar Settlemyre i spuse

s tac. Vrei rzbunare? l ntreb pe Clement. Sau preferi s trieti? Vrei s spui c pot ndrzni s sper? Sarcasmul tu este amuzant, spuse Settlemyre. ns aceast situaie, cu siguran, merit mai mult dect sarcasm.i ncruci picioarele, compunndu-i o expresie ct mai grav. Acum mi dau seama, desigur, c nu poi avea ncredere n mine. Dar eti contient de puterea mea i trebuie c tii c, folosindu-i puin perspicacitatea, ai putea obine garanii de la mine, pe care nu le-a putea anula pn ajungi tu n siguran. Ai putea s scapi cu via din asta dac te decizi s fii realist. Dac ns insiti s joci rolul rzbuntorului nebun de durere, atunci nu mai pot face nimic pentru tine.Rice se ndeprtase puin de pistol, iar Clement l nghionti violent, ca s-l fac s rmn nemicat. Acum pot nelege cum de ai devenit att de mictor i de convingtor, Clark, zise Clement. A fost ceva frumos spus, frumos efectuat felul n care ai ncercat s ntorci situaia mpotriva mea. n orice alte circumstane, asta ar fi fost ceva incredibil de eficient. Pe bune, vorbesc serios. ns problema este c nu dau nicio ceap degerat pe alternative. Nu m mai joc i nu mai poi face altceva pentru mine dect s mori. n afar de asta, e posibil s mai am cteva mutri care te-ar putea surprinde. Oh, fcu Settlemyre, meninndu-i atitudinea. Care-ar putea fi? i-a putea spune, Clark. tiu c ai ine-o pentru tine, dar nu-mi pas de tine att de mult nct s-i satisfac curiozitatea. Te ursc de moarte. Eti acel gen de limax care face nopile ca asta s fie inevitabile.Se uit spre Rice, care se holba nainte, cu brbia tremurnd nervos. ie cum i mai merge, amice?Mrul lui Adam al lui Rice se mic repede n sus i-n jos i ls s-i scape un bocet; minile-i tremurau i degetele i se ndoiser. Hai, pe bune e chiar aa de nasol, ei?Fcnd un efort vizibil, Rice se controla. Las-m s plec, btrne. tii c nimic din chestiile astea n-a fost decizia mea Lily, zise Clement, cu inima ndurerat de ur. Asta a durut. Nu-s dect un rahat de soldat, btrne ca i tine. De ct timp? ntreb Clement. De ct timp lucra pentru tine?Cnd Rice pru c

nu vrea s rspund, Clement l lovi cu pistolul, fcndu-l s se aplece, i repet ntrebarea. Rice inspir zgomotos aerul, iar din ochi i nir lacrimi. A fost aa de la bun nceput? ntreb Clement. D doar din cap.Rice ddu din cap. De la bun nceput.Clement avea probleme s se concentreze asupra unei singure idei. N-a fost vorba dect de Dallessandro? Asta-i tot?Settlemyre zise: La ce te-ai fi ateptat? M ntorc imediat la tine, Clark, spuse Clement.Apoi ctre Rice: i aminteti ce-am spus cu privire la nvarea unei lecii? Poftim? Nu da. Eu Nu te strofoca att, amice. Lecia spune c liberul-arbitru poate fi distractiv.Rice clipi nedumerit, nghii cu noduri. i inea privirea aintit spre perete, iar gura i se tot nchidea i deschidea. i aminteti de sunetul acela mic despre care i-am povestit? Pffft! Roy Iisuse! Ascult, rosti Clement i trase.n timp ce Rice zbura n spate, Clement surprinse o micare n colul ochiului i se arunc din fotoliu, ntr-o parte. Simi o izbitur nfiortoare n partea de sus a pieptului, care se adug saltului, auzi o bubuitur i se ls la podea, trgnd n direcia general a lui Settlemyre. Dup ceva timp, se ridic n picioare, cu spatele la perete. Clipi, ncercnd s se concentreze, dar, cu toate c vederea i se limpezi, nimic din ncpere nu mai prea s se potriveasc. Era ca i cum limpezimea ar fi fost un produs al unui strat indefinibil, de fond, al vizualului, unul a crui disoluie o preceda pe cea a celor ase simuri. Clipi din nou. Mai bine. Canapele pe covoare, covoarele pe podea, perei coninnd lumini i cadavre. Aranjamentul obinuit. Unul dintre cadavre, al lui Settlemyre, sttea nc n fotoliu. Partea de sus a craniului su lipsea de fapt, nu era chiar aa. Mare parte din craniu dispruse pentru a crea un efect gen Jackson Pollock25, format dintr-un amestec de rou i cenuiu, pe peretele din spatele lui. n pofida acestei insulte groteti la adresa crnii sale, i meninuse, cumva, imperturbabilitatea sa fundamental; gura-i rmsese
25 Pictor american, susintor al expresionismului abstract. A devenit faimos prin efectele sale grafice, realizate prin mprtierea petelor de culoare i lsarea vopselei s curg pe pnz (n. tr.).

fixat ntr-o poziie dezaprobatoare, de parc moartea l-ar fi lovit ca un exemplu de politici nesatisfctoare. Rice era ncovrigat pe lng bibliotec, iar capul i era ndreptat n sus. Prea c privete cu mare interes spre raftul de jos, cutnd nite lucrri de referin. Insulie din sngele su navigau nclceala dintr-o mare verde i mioas. Clement i nchise ochii. i sond cu grij rana, simind carnea sfiat n jurul gurii glonului, chiar sub clavicul.Ar fi trebuit s-l culci la pmnt pe ticlos, i zise el, ar fi trebuit s-i dai seama c se va folosi de Rice pentru a face un truc.Un rasol, pn la ultimul amnunt.i sond rana din nou.Nu putea fi cine tie ce pistol. Un afurisit de pistol pentru poponari. Rahatul i inuse, probabil, arma fixat n elasticul jartierei.Da ajunge. nvtur de minte.Mai cercet nc o dat ncperea. Iadul, i zise el, i s-ar fi nfiat la fel. Sub lumina glbuie, bolnvicioas i se nfia o scen de carnagiu i snge, pete roii i cenuii, o natur moart cu cadavre pictate pe o cortin care, odat ridicat, va permite ntunecimii eterne s nvluie publicul.Fir-ar s fie! Futu-i, asta doare!Strnse din dini, apsnd marginile rnii, ncercnd s atenueze durerea.Futu-i, futu-i, futu-i!Dup un minut, se for s se ridice n picioare. Se cltin, aproape czu. Forme ntunecate, nebuloase, i pluteau pe dinaintea ochilor. Durerea pulsa nuntrul lui, btaia ritmic a unor vslai. Lovitur dup lovitur. Odat ce se mai diminu, se duse cltinndu-se spre bar i-i turn un bourbon dublu. l ddu pe gt. i mai tun un pahar. Repet gestul de nc dou ori i se simi mult mai bine. Poate, i zise, s-ar putea ntoarce la Tasang-partsi.Nu prea cred, ntrule, numai dac-i cresc aripi.Lucrul cel mai caraghios, se gndi el, era de ce i dorea s se ntoarc acolo. Nu l-ar fi deranjat deloc s-o vad din nou pe Cheni. Cine se aseamn sau aa ceva. i avuseser ceva ntre ei, ceva ce prea important. Ce fusese n-avea cum s tie. Poate c nu era dect o nchipuire.O nchipuire era ntotdeauna o posibilitate.Dar ar fi putut jura c fusese ceva, un soi de unitate, o legtur. Nimic mistic sau poate c da, ns mistic ntr-un fel

concret, ntr-un sens pragmatic.Ce naiba fcea, stnd aici i gndindu-se la toate porcriile astea?Era timpul s-o tearg, s-i ia tlpia.Whisky-ul l echilibrase i se gndi c ar fi mai bine s plece ct mai repede din cas. S-o ia la pas pe altundeva.Trecuse mult vreme de cnd nu mai avusese ansa de a se plimba i a simi adierea fr s aib tot felul de gnduri rele prin minte.Cam de la rahat! De pe vremea lui Eddie Lavigne.Eddie, Doamne! Ct a trecut de atunci, btrne? Douzeci i trei de ani, amice. Ce naiba ai mai fcut de atunci?Am murit, Eddie. Am murit n tot acest timp.Ai fost ntotdeauna un ccnar morbid. Hei, i aminteti cnd am tuns-o din orfelinat?S-mi bag a fost grozav!Grozav? Ai fugit de mine! La ce te-ai fi ateptat, btrne? O luasei razna!Ba pe naiba!Ba pe naiba c-ai fcut-o, Eddie! Treceam peste un cmp, i aminteti? i-am vzut calul la btrn, pscnd, iar tu ai zis c vrei s-l furi pe nenorocit c-l clreti. ns eram amndoi prea scunzi ca s-l nclecm, aa c tu ai nceput s sari n sus i s dai din mini, apoi nenorocitul la se prbuete. Mort. Ai zis c tu l-ai omort, c aveai nu tiu ce puteri mentale. Ziceai c, dac nu fac ce spui tu, m arzi cu razele tale mentale.Clement.O voce rece, intimidant l readuse la realitatea brlogului lui Rice. Se rsuci, cu Magnumul la ndemn.Am nevoie de tine, Clement. Oh, Doamne, zise el, ieind din camer n coridorul ntunecos. N-am nevoie de rahaturile astea.Ai fcut ru, ns inima ta este pur. Care m-ta eti acolo? strig el lsndu-se ncet ntr-un genunchi.Kumari.Rece, neagr, profund precum venicia.Clement rse zpcit, dndu-i seama c era pe cale s rateze tot, n stil mare. Era vremea s-o ia la goan. Da, ntr-adevr. Se retrase n brlog. Partea din fa a cmii sale era leoarc de snge. Puse mna pe pardesiul lui Rice, i-l puse i se ncheie la toi nasturii, ca s acopere dezastrul. nfipse Magnumul la centur, apoi i mai turn un bourbon. Se uit n jos la Settlemyre i Rice. Frai de mrvii, indiferent ct erau de oribile. Ridic paharul pentru ei i se ntreb cum era s te simi nevinovat i curat, plin de sperane.Aceast lume este o umbr,

Clement. Ceea ce-ai fcut nu este motiv de remucare, dar nici de mndrie. Pe bune? zise Clement i chicoti; bourbonul i fcea treaba.Puritatea este o condiie a sorii. A fost soarta ta s fii un copil la rzboi i pur. Astfel, mi poi fi de folos. Regret, zise el. Am un angajament anterior.Trecu cltinndu-se prin cas, iei n strad. Brbai tuciurii, cu expresii dezorientate, mbrcai n cmi largi i pantaloni albi, din bumbac, rtceau fr niciun rost, peste tot, mergnd bra la bra sau cntnd cherchelii. Noaptea era dominat de muzic i tmie, i ipete, iar bezna era ntretiat de raze de lumin de la tore i de sclipici. Pe msur ce Clement nainta n mulime, spre inima oraului, zri trei brbai n costume. Aveau croiala oamenilor Companiei. i ntindeau gturile, scotocind cu privirea n toate direciile, iar Clement se gndi c s-ar putea s fi supravegheat casa lui Rice, n sperana c se va arta pe-acolo; probabil c-l vzuser plecnd. i croi drum prin mijlocul mulimii pentru a se ascunde de cei trei, iar apoi, simindu-se mai slbit, dezorientat, ls presiunea mulimii s-l duc, mergnd ncoace i-ncolo, i, n cele din urm, revrsndu-se cu gloata ntr-o strad larg, flancat de chiocuri de lemn cu interioare puternic luminate i iraguri de becuri care iluminau firmele scrise att n englez, ct i n newari. Ca mici scene unde erau jucate piese cu dou-trei personaje. Tinichigii, vnztori de couri, brbai gheboai asupra mainilor de cusut, bncile pietrarilor, brbai ciocnind interiorul unor tvi de cupru, oferind earfe i inele, i amulete de argint. nghionteala mulimii nvinsese, mturndu-i rezervele lui Clement. Se mpinse spre cea mai apropiat dintre tarabe, un loc nu mai mare dect o magazie de unelte, n care un brbat rotofei, mbrcat ntr-o veche hain de tweed i cu un turban verde, broda o cma; se ls s cad cu spatele la perete i alunec n ezut i se holb la pdurea de picioare care treceau dincolo de el, tot mai buimcit i golit de gnduri. Cineva l btu cu mna pe umr. Proprietarul chiocului, cu chipul crispat de ncruntare. Agit un deget pe sub nasul lui Clement. Nu sta aici! zise el, cltinndu-i capul. Nu!

Clement se scotoci prin buzunare, scoase un pumn de bancnote i le mpinse spre el. Numai cteva minute, bine? Nu vreau dect s m odihnesc cteva minute.Banii disprur odat cu ncruntarea. Bine! fcu proprietarul chiocului, radios. Nicio problem, nu-i mare lucru.Muzica dansa n jurul lui Clement, fr a mai prea c-i asalteaz simurile, ci mai degrab consolndu-l, sprijinindu-l pe valuri de sunete, i ncepu s se simt mpcat. Asta l tulbura. Dup toate regulile, i spuse el, n-ar trebui s aib pace, ar trebui s fie chinuit pentru crimele sale.ns pacea era numai bun pentru el, dac aa era pentru toat lumea.Ce zicei de-asta, tipilor? Puin pauz? Un pic de Kings X26?Dincolo de pia se nla o cldire cu trei etaje, din crmid sfrmicioas i putred, cu fii de lumin scpnd printre jaluzelele de la ferestre. Umbrele erau sute de mori care treceau prin spatele lui.Nu m sperii, btrne.Triesc cu umbrele astea afurisite.Hei, Cheni! Exist i lucruri mai rele dect s fii mereu ghinionist. Corect, Dallessandro?Absolut, Roy.tii cum merg lucrurile Nscut ntr-o zodie proast, am fost jos la pmnt de cnd am nceput s m trsc, dac n-ar fi fost ghinionul, n-a fi avut niciun dram de noroc.27Niciun dram de noroc, Cheni, asta-i chiar nasol.ns lipsa de noroc nu era o scuz, n-avea de gnd s se ascund dup scuze, nu n acest moment. Extrase tigrul de lemn din buzunar i-l privi n ochi. Tu ce crezi?Ai fost un lemn tare la prelucrat, Roy, dar n cele din urm te-am dovedit.Te-am iubit, btrne.Te rog, Roy iubire?Proprietarul dughenei l btu din nou pe umr i-i ntinse o ceac. Ceai. Clement i mulumi i puse ceaca jos.Nu pot s beau, s-ar putea s m treac vreo piare.Nu-s dect o cecu, scurt i ndesat, nclin-m doar i d-m peste capD-le ncolo de rahaturi!Puse tigrul jos, lng ceac.Rmi aici, amice, i fii atent la demoni.Rana lui pulsa ca o inim
26 Kings X o legendar trup de muzic rock american, lansat la nceputul anilor 80 (n. tr.). 27 Joc de cuvinte n limba englez ghinion = bad luck, literal noroc ru (n. red.).

bolnav.Clement.Din nou acea voce rece. Pleac, zise el.Uit-te la mine, Clement.Istovit, i ridic fruntea. Purttorii de tore se apropiau, iar mulimea se desprea naintea lor. n urma lor venea o platform purtat pe umerii a ase brbai, iar pe ea edea o fat newari, cam de doisprezece ani, nvemntat n stof brodat i aurit. Ochii ei negri se deschideau precum nite tuneluri prin carnea aurie, iar el se scurse prin ei trecnd de senintatea sumbr a prezenei fetei, o prezen care-l surprinse, fiind att masculin, ct i feminin, pn atinse o alt prezen, mult mai imprevizibil, intr rapid n contact cu ea, dar suficient de mult nct s ajung la o intimitate mai aleas dect dragostea, mai bun dect ncrederea, una pe care no putuse accepta pentru c fusese prea legat de material, iar Cheni fusese mult prea tulburat pentru a o transmite, o unitate mult prea personal pentru a putea avea un nume. Apoi contactul se ntrerupse i se trezi uitndu-se la fata newari. Ea coborse de pe platform. Ochii i se dilatau, naintnd spre el, ameninnd s crape i s dezlnuie un torent de bezn. Nu, zise el, nu, nu vreau asta.Apoi, nainte s aib timp s se ndoiasc de cele ce se petreceau, ntunecimea ochilor lui Kumari se revrs asupra lui, iar el vzu, ntr-un cmp de bezn, ca o tietur n textura nopii, un tibetan, un soldat stul de rzboi, care se alturase unei femei chinuite, tulburate, unei femei nenorocoase, iar la scurt timp dup asta, rnit de dumanii lui, zcea pe moarte, la picioarele fetiei mbrcate n stof aurit.Clement simi o durere violent care nu prea s fie asociat cu propria sa ran. Nu lu durerea n seam i privi cum tibetanul se mpiedica prin bezn, ndreptndu-se spre o lumin aurie, i tiu c brbatul se amesteca acum cu bezna lui Kumari, devenind o parte dintr-un proces strvechi, iar cnd ntunericul avea s penetreze lumina, avea s se amestece cu sufletul unei copile nou-nscute, iar preoii vor veni curnd dup ea i-o vor lua la templul unde va fi rsfat i condus pe dinaintea credincioilor n zilele de srbtoare i se va msura cu golul fumegnd care-i amenin pe toi i pe toate, ajutat de esena

btioas cu care se aliase ea nsi, pn cnd va veni vremea alegerii unei noi ncarnri, iar rmiei istovite a sufletului tibetanului i se va acorda eliberarea, iar fata sttea ntr-o pia din Katmandu, nlndu-se deasupra unui american pe moarte, instruindu-l asupra naturii sorii sale.Am nevoie de tine, Clement.i aminti ce-i spusese Cheni despre aliatul lui Kumari. O nebunie i mai mare, se gndi. Iluzii mai multe. n fond, de ce-ar fi el cel ales?Nu-i o rsplat.Oh, da corect.Voia s se retrag din viziune, ns descoperi c nu putea, c era n cdere spre lumina aurie, deprtat, nspimntat, se rsucea i se foia, ns nu avea o alt opiune dect s se confrunte cu durerea care-l ataca din toate prile, uriae umbre de abanos virnd brusc pentru a-l sfia, iar asta nu era corect, i zise, nu era cinstit s trebuiasc s se tot lupte, chiar dac recunotea c era implicat i o anumit dreptate. Se concentr asupra luminii aurii, spernd c asta-l va ajuta i-i va domoli durerea. Nu prea arta ca o deschidere, i spuse. Era ceva solid i panic, ca o lun rotofeie, de toamn, plutind deasupra pustietii unei nopi din Wyoming, i-i aminti c o vzuse mai nainte, din acelai unghi, ascunzndu-se n hambar n noaptea cnd se desprise de Eddie Lavigne, ntrebndu-se ce monstru ar putea iei din bezn pentru a-l sfia cu dinii, ntrebndu-se dac exista vreun sfrit al singurtii i al suferinei.Clement!O alt voce ngheat sau era aceeai?Coinciden sau magie?Apoi suferina i fu subsumat n lumin i se simi ciudat s nu mai sufere, ca i cum jumtate din greutate i fusese luat, i pluti spre luna aurie, aproape moind, temndu-se ca nu cumva s-l nface ceva dac adormea, dar prea adormit ca s-i fie fric.Clement! Lua-te-ar naiba!Gndurile i se nvrteau prin minte i se uit la tigrul de lemn pe care i-l dduse cineva, plcndu-i felul n care zcea pe acolo, contemplnd btliile din calea sa cu o privire ngheat, nspimnttoare. Vederea lui i ddu curaj.Hai, Clement! Vorbete-mi!Curajul fcea ca orice s devin suportabil. Tristeea, durerea, chiar i faptul c erai scuturat scuturat fr mil. i se gndi c ntr-o bun zi i va reaminti

aceast noapte, chiar aceast noapte care prea att de emblematic pentru ntregul caracter al vieii sale, cu mirosul proaspt de fn i zdrngnitul trailerelor care treceau peste distanierele de pe autostrzile dintre muni, cu singurtatea strngndu-se n jurul su ca un palton greu, nbuind emoiile da, ntr-o bun zi s-ar putea s se gndeasc din nou la noaptea asta i s-i dea seama c fusese un moment destul de frumos.Clement!i mai mute scuturturi.Durerea ncepuse din nou. Ochii i se deschiser clipind i vzu un brbat n costum ngenunchind lng el, un altul n picioare, deasupra lui, cu un pistol-mitralier n mn.Demoni.Nu avea niciun dubiu.Costumele lor i pielea alb erau doar nveli pentru dezolare i frig.n spate, petrecreii fcuser loc gol n jurul celor trei brbai, formaser un ir rzle i se uitau acum la ei cu o expresie sobr. Unii uoteau ntre ei. Clement n-o mai putea vedea pe Kumari. Pzitorii ei probabil c o duseser de-acolo, ns o putea simi, era pe undeva, prin mijlocul mulimii.Serenitatea Sa, Bezna, l atepta.Se concentr asupra brbatului cu arma. n adncimea tunelului ntunecat al evii strlucea o lun nou i aurie. Oh, zise el i scoase un hohot slab.Brbatul cu automatul rse i el i spuse: Hei, s fii pe moarte pare destul de distractiv, nu, Clement? Nu cred c-i pe moarte. Cred c am putea s-l oblojim, rosti cel ngenuncheat.Avea un nceput de chelie i pr castaniu crlionat i faa ridat, coluroas a unui consultant comptimitor, ca un antrenor sau un ofier de reabilitri ntr-un centru pentru minori; oricum, tonul lui era destul de comptimitor. Ai auzit asta, dobitocule? S-ar putea s trieti pentru a putea suferi puin. Nu suntei voi chiar aa de ri, spuse Clement. Att doar c v aflai ntr-o pies proast.Cei doi brbai schimbar priviri ntre ei, apoi cel ngenuncheat i puse lui Clement o ntrebare. Clement nici nu-l lu n seam.Durerea se intensifica tot mai mult. Se uit spre luna strlucitoare din eava armei.Dac nu mai ai unde s fugi, trebuie s lupi.Taci naibii din gur, trfo!Clement ncerc s se adune, s-i orienteze gndurile ntr-un tipar coerent i s raioneze.

Toate astea erau aiurea, ntregul rahat cu zeie i soldai, cretinismele cu demoni. Avea de gnd s triasc. Bine. i dup aia? S gseasc o cale s mai trag de timp. S le zic o poveste eapn, o Aventur din Viaa Real.Eram acolo, biei, ncolit de un btrn i de nevast-mea, avnd ca arm doar trupul meu.Pentru ce? De ce s fac efortul? Feele celor din mulime strluceau, plate i ireale, faade strivite de bezna din spatele lor. Urlete de bucurie i izbvire, oameni slbatici, bei de sfinenie.Iure de muzic i nori luminai de lun, arznd.Ah, ce naiba?Voia s-i aminteasc ceva, ceva substanial, nltor, ceva ce l-ar susine, dar i ddu seama c n viaa lui nu existase nimic de acest fel. Lumea lui constase din iluzii, din momente ale cror nsufleire i strlucire fuseser doar produsul nelegerii greite sau a iuelii de mn. Putea imagina cuvinte dulci, moliciunea unui sn de femeie, sentimentul de mplinire, de cucerire, ns erau cu toate fundamentate ori pe minciuni, ori pe cte-o sensibilitate mincinoas. Putea vedea, cu ochii minii, buzele lui Lily curbndu-se cnd o atingea, acel fel al ei, viclean i sexy, putea vedea pn-n inimile a mii de astfel de momente, i toate erau un motiv de amrciune, toate trdare i pulbere. Ce mai conta dac acest sfrit era colorat de o alt minciun, de o neltorie istea, o neltorie att de deteapt nct nu mai conta dac era adevrat pentru c nu oferea altceva dect durere?Ai fost ntotdeauna piat pe tine cnd era vorba de pedeaps, nu-i aa, puturosule?Ba bine c nu! Destul de remarcabil, i zise, vreau s spun c este destul de dat naibii felul n care te-ai descurcat cu toat treaba pe la Tasang-partsi, i totul de atunci a intrat ntr-un mic spectacol metafizic elegant, o ofert drgu de lucru pe Bulevardul celei de-a Cincea Dimensiuni.Ei bine, pregtit sau nu, iat-m.Brbatul ngenuncheat lng Clement i mai puse o ntrebare, ns Clement doar zmbi. Strnse tare, n pumn, tigrul de lemn, nchipuindu-i c sufletul su se micora pentru a se potrivi cu acea form compact i letal.V iubesc, spuse el optit, vorbindu-le lui Lily, lui Dallessandro, lui Cheni, oricui ar fi putut primi cu

nelegere mica scnteie de iubire pe care o ntreinuse, scnteia care-l slbise i-l ucisese.Ce urma? Trebuia s urmeze ceva, vreo formalitate final, nu se putea altfel.Ceva ultime cuvinte, amice?Am uitat de asta.Clement i cut privirea brbatului ngenuncheat. Ochi albatri apoi, mici bltoace golite de orice sentiment. Gata, i spuse el.Se concentr asupra micuei luni aurii din eava automatului. Apoi, adunndu-i toate forele, l lovi pe brbat, azvrlindu-l pe spate, i fcu o micare rapid, exersat, spre Magnumul ascuns n pardesiul lui. Pentru o clip, fu uluit, gndindu-se c se micase att de repede nct l luase pe cellalt brbat prin surprindere.Apoi czu prin bezn direct n lumin.

BIATUL DE LUT NEGRUI-au furat viaa, i-au sorbit

miezul bucuriei, precum vrcolacii mnctori de mduv. Avea amintiri, dar le-au golit de coninut i au lsat doar cojile lipite n capul ei, la fel ca mutele moarte prinse pe o pnz de pianjen. Au lsat-o amrt i cnit, o baborni ridat, numai potrivit pentru a fi batjocorit de copiii din vecintate.De exemplu, bieii familiei Kandell.Hoinreau ntotdeauna pe pajitea ei i-i piau iniialele pe zpada ntrit, scuturndu-i spre ea micile lor mdulare decolorate, de parc vederea lor ar fi jignit-o. Erau i acum acolo, furindu-se spre casa ei, bocnind pe verand. O pagin de carnet de notie, cu nite scrijelituri de litere strmbe, de copil, fu strecurat pe sub u. Agndu-se de clan, pentru echilibru, Willa o ridic i citi: Btrna doamn Selkie e o cea afurisit!.Deschise brusc ua i-i vzu fugind spre gard de mncau pmntul, doi pitici mbrcai n albastru, cu cciuli de ln, scufundai n zpad pn la genunchi. N-ai scris corect, ip ea. Afurisit se scrie cu A!iptul o ls fr respiraie i rmase acolo tremurnd, cu ochii umezi, cu rsuflarea ieind din gur ca nite noriori zdrenuii i albi.Kandellii se oprir lng gard, iar unul i fcu semnul cu degetul. V vd, scrni ea. M duc n pivni i-am s fac un Biat din Lut Negru. i bag nite ace n ochi i v chiorsc pe amndoi!Acum de unde naiba i venise ideea? Un Biat din Lut Negru? Era vreun truc senil al gndurilor rzlee, venite ntr-o form coerent mcar o dat. Ei bine, poate chiar ar fi n stare s-i farmece. Poate c se ofilise pur i ticloas.nchise ua, se sprijini cu spatele de ea, cu inima palpitndu-i. n secunda urmtoare, un bulgre de zpad sparse unul dintre geamurile laterale, mprtiind fragmente de sticl i zpad pe canapeaua ei cea nou. Era prea slbit ca s strige din nou la ei.Rhei puturoi! Un Biat din Lut Negru ar putea fi exact leacul necesar, i zise ea. Ar bga groaza n ei. Ar fugi la mmica lor, tatl lor ar veni pn aici ca s aib o discuie serioas. Ea s-ar preface c-i doar o btrn obosit i disperat, speriat de moarte de progeniturile lui stricate.Nu-i nevoie s te

prefaci, Willa.Mormind pentru ea, cobor chioptnd pn n pivni i dup ce-i prir ncheieturile i dup multe icnete reui s umple o gleat cu pmntul de ru care forma podeaua pivniei. Apoi tr gleata pn sus, la buctrie, i-o puse pe mas. Buctria gemea, bzia i huruia din cauza pieselor n micare din micile aparate electrocasnice i din motorul frigiderului sau poate c huruitul era zgomotul minii ei, funcionnd corect, pregtit s scuipe afar mecanisme rupte i resorturi alungite.Ceasul de pe perete ticia tare i gunos, ca i cum cineva ar fi plescit mereu din limb.Willa fcu nti trunchiul Biatului, modelnd o bucat de lut n form de romb ascuit. Adug brae i picioare tubulare, rulndu-le ntre palme la fel ca pe coc, aa cum fcea nainte de a o ntinde ntr-o foaie. n cele din urm, adug i un cap oval, lipsit de trsturi. Artarea avea vreo aptezeci de centimetri lungime i-i amintea de acele contururi lsate n urm de personajele speriate, care treceau prin ui, n desenele animate de smbt dimineaa. Firimituri negre desprinse din ea erau mprtiate pe faa de mas alb, din plastic, ca nite gndaci mori. i bg mna n buzunarul orului, cutnd o perni de ace i Aburii nir din ceainic uiernd, iar pentru o fraciune de secund, Willei i sttu inima n piept.Oh, Doamne! Acum trebuia s se ridice din nou.i fuser necesare trei ncercri pentru a se slta din scaun. Pe frunte i aprur picturi de transpiraie i rmase aa, gfind, aproape un minut. Odat ce-i recpt suflul, se duse la maina de gtit i-i stinse flacra. Se inu cu o mn de aragaz i cu cealalt se ntinse spre marginea mesei pentru a-i pstra echilibrul, iar apoi se trase napoi. i ddu drumul pe scaun i aproape c se prbui peste margine.ntr-o bun zi, nu peste mult vreme, exact asta avea s fac i-avea s frng spinarea aia afurisit.Smulse un ac din perni i, n sperana c va auzi un urlet ndeprtat, l nfipse n faa Biatului. l mpinse pn cnd gmlia acului se scufund n lut, un mic ochi argintiu. Licrea i prea c se extinde. Ea clipi, alungnd vedenia. Se extinse din nou. Cumva, nu mai semna deloc cu un

ochi. Mai degrab cu o pictur de argint, o mrgea argintie. Aa vor fi amintirile ei, i spuse. Solidificate n perle. Mrgeaua se topi pe la margini, curgnd ca mercurul (S nu-mi spui c am nevoie de ochelari!), iar o amintire ncepu s se desfoare.Era plin i limpede, plin de miez. Oh, Doamne! spuse ea. E un miracol.Amintirea era de acum cincizeci de ani, din vremea cstoriei ei cu Eden McClaren, cel mai avut cetean din Lyman, Ohio. Nu voise s se mrite cu el. Era btrn, cam pe la cincizeci de ani, dar i mai btrn n spirit, sec, un numrtor de bani. ns tatl ei o convinsese. Omu-i att de bogat nct i face cas pe lotul cel mai bun de pmnt de lunc, i spunea el. N-ai s ajungi mai bine dect cu un om care-i permite s risipeasc pmnt n halul sta. Mrit-te cu el, mrit-te cu el, mrit-te cu el. Iar mama ei, care avusese propriile sale dubii legate de faptul c Eden era ateu, intrase i ea n hor: Mrit-te cu el, mrit-te cu el, mrit-te cu el.Ce mai era s fac o fat de optsprezece ani?Eden o curt ntr-o manier pe ct de civilizat, pe att de distant. Sttea la captul cellalt pe balansoarul de pe verand, inndu-se ct de departe de ea, privea gardul viu i spunea: Sunt destul de namorat de tine, fato.Ea se holba la minile ei mpreunate, privindu-i degetele ncordndu-se i rsucindu-se, dorindu-i s-l vad disprnd ntr-un nor de fum. Mulumesc, i rspundea.Dup cina lor de nunt, cu friptur de vit bine perpelit i cartofi, i budinc de pine veche, o puse s se aeze i o inform c va trebui s-i ndeplineasc datoria de soie o dat pe sptmn. De mai multe ori ar slbi fibra moral, iar mai puin ar fi nesntos. Apoi o duse sus i o deflor ntr-o manier indiferent, punndu-se deasupra ei i ptrunznd-o n mod repetat, meninnd un ritm de unu-doi, unu-doi, la fel de regulat ca un metronom, pn cnd oft, se cutremur puin, apoi se rostogoli, lsnd-o balt, cu o oarecare durere, dar fr nicio plcere, ntrebndu-se de ce fceau oamenii aa caz de sex.Dar tia de ce.O tia n inim i n vintre.Voia un iubit ca un fulger, care s-o crape larg, n dou, i s-o lase fumegnd. Iar dac Eden nu-i putea oferi

acea plcere, atunci i-o va face singur. O mai fcuse de cteva ori, n pofida consecinelor oribile pe care i le descrisese mama ei. Nu-i psa de consecine. ns se speriase de ideea de a gusta atta plcere fr s-o strng nimeni n brae dup aceea, aa c se decise s-o fac n faa oglinzii mari din dormitorul ei. n acest fel, avea mcar o reflexie care s-i in companie.Se dezbrc i se puse n faa oglinzii. Era o frumusee, cu toate c nu nelegea prea bine ct de frumoas. Pr rocat, ochi verzi, piele alb ca laptele. Sni frumoi, cu bombonele roz n vrf, picioare lungi, ncadrnd ca dou coloane acea poriune de pr crlionat, de un rocat cu o nuan mai deschis dect podoaba ei capilar. Cuprinse n palm partea de jos a snilor, i rsuci sfrcurile, ntrindu-le, i-i plimb palmele pn n partea de jos a trupului, pe coapse i olduri. Apoi i atinse acel loc, deja alunecos i deschis, expunndu-i secretul acoperit. Genunchii i se ndoir, o cuprinse slbiciunea i se sprijini de stlpul din colul mesei oglinzii pentru se menine n picioare. Pleoapele i se zbtur, iar respiraia i deveni ca un hrit. Se chinui s-i in ochii deschii, dorind s vad ce se ntmpla cu faa ei cnd o potopea plcerea. ipetele ei aburir oglinda, iar gura i se strmb i ochii ncercar s i se nchid, ncerc s stoarc tot acel simmnt plcut, i Trf! ip Eden de la u. Curv ce eti!n pofida furiei, prea c-i plcuse spectacolul. Avea faa roie, iar mdularul i se ntrise. Nam s admit asta! zise el. N-am s te las s-i mprtii scurgerea mizeria ta, murdrindu-mi casa!n urmtoarele trei zile o tot insult, iar n dup-amiaza celei de-a treia zile, suferi un atac de cord i doctorul Malloy l oblig s stea n pat, n timp ce ei i opti s se pregteasc pentru ce era mai ru. Fii blestemat! izbucnea Eden cnd urca la el n camer. Cu toate c era slbit, i uguia buzele i scuipa. Te blestem!Se ntrebase atunci ce fel de blestem putea arunca un om fr Dumnezeu, dar ulterior ajunse la concluzia c trebuie s fi fost unul cu reguli i restricii lipsite de orice bucurie.l ngropar pe Eden ntr-un col al luncii lui. ntr-un vis, ea-i vzu oasele plutind n bezn, ca

nite bani ciudai dintr-o insul slbatic. Iar din acel vis afl despre el mai multe dect tiuse vreodat. Se lu dup urmele strmoilor lui primitivi cu fee albastre, cu cuitele lor din os i micii lor zei nspimntai, ascuni n vrful copacilor, i merse pe pietrele din oraul Glasgow, alunecoase din cauza ploii, unde calviniti drapai n negru le chinuiau i le rsuceau sufletele, apoi travers apa cea mare mpreun cu un pedant om al Domnului i cu viitoarea lui vduv, le privi copiii slbind linia genealogic pn la acest suflet mizerabil de ngust, pn la acest brbat total lipsit de mistere, un drept i trist membru al clanului.tergei de pe list un McClaren, sunai din corn.Willa voia s vnd terenul din lunc i s se mute la ora. Voia s triasc liber, s-i fac de cap, s lase viaa s-o ia n braele ei i apoi s-o duc la un restaurant drgu i, poate, dup aceea la un hotel. Ce ru ar putea fi n toate acestea? Douzeci i doi de ani, i nu se distrase niciodat.S vinzi lunca? o ntrebase familia ei. Asta ar fi ca i cum ai vinde Plymouth Rock28! Lunca e ceva ce pstrezi, ceva ce ngrijeti. N-o s te lsm s-o vinzi.i n-o lsar.inu doliu dup Eden timp de un an, iar un an dup aceea de-abia dac iei din lunc. ntr-o zi, prietena ei din timpul liceului, Ellie Shane, veni s-i fac o vizit i-i spuse: Willa, o s fie o petrecere, vineri, la vechiul hogeag al lui Hoskins.Privi n dreapta i-n stnga, de parc ar fi vrut s se fereasc de cei care ar fi putut trage cu urechea. Vor veni bieii de la colegiu i doi oameni de afaceri din Chicago i toi sunt artoi. Tre s vii.Willa n-a putut spune nu.Asta se ntmpla n octombrie, aerul era rece, frunzele-i schimbaser culoarea. La ferestrele btrnei case se vedeau lumini strlucitoare, iar nuntru perechile dansau i se pipiau, i plecau n cutarea unor camere goale. Partenerul Willei era slab i tuciuriu. Avea o brbie ascuit i un rnjet alb i dinos, ca de drac, i cra o plosc din argint, din care i tot oferea de but. i putea citi gndurile
28 Plymouth Rock o stnc din Plumouth, Massachusetts, pe care au pit primii pelerini venii n America cu nava Mayflower, n 1620 (n. tr.).

o va amei pe oreanca asta, i-o va pune rapid i-o va lsa ameit. ns Willa nu accept butura. Studiase Dreptul la Michigan, spunea el, dar prsise facultatea pentru a conduce firma de transporturi auto cu activitate naional a tatlui su. ntreaga noapte se strdui s-o impresioneze cu banii lui, fr s tie c nici nu era nevoie s ncerce asta, c pe ea n-o interesau banii lui. O conduse pe verand. Un brbat blond sttea cu o fat pe canapeaua desfundat aezat acolo, cu palma avansnd de zor pe sub fusta ei, ca o creatur de mrimea unui obolan, pornit n cutarea vizuinii. Willa se opri lng balustrada verandei, uitndu-se spre pdurea luminat de lun. Alesul ei o nghesui n balustrad, ncercnd s-o srute. Willa se eschiv i cobor pn la jumtatea treptelor. Sruturile mele sunt pentru soul meu, spuse ea. Dar restul e al tu.i cu asta, sri peste trepte i fugi n pdure.Gsi un stejar btrn, cu scoara noduroas i o urm de fulger, i se ls pe el. Lumina lunii se strecura printre crengile mpreunate, luminnd frunzele galben-roietice Vntul le vnzolea i preau c tremur fiecare n dansul ei, vrfuri ascuite de flcri galbene-roietice. Ea-i desfcu cei doi nasturi de sus ai bluzei i i atinse curbura snului drept. Doamne! Rceala atingerii o ptrunse ca i cum ar fi fost ceva ascuit i argintiu. Desfcu un al treilea nasture. Vntul i se strecur n interiorul bluzei, mngind-o. i ridic fusta i-i trase chiloii jos, aruncndu-i n spatele stejarului. Putea simi c se umezise i era gata. Paii brbatului striveau frunzele moarte. Scrut umbrele, iar gura-i nchipuia o expresie ndrjit. Probabil era furios din cauza ei, creznd c-l tachina. O zri i naint ncet. Cap ntunecat, ochi strlucitori. Cnd vzu c ea-i deschisese bluza, mri pasul. Se opri i deurub capacul plotii. Mrul lui Adam i slt de dou ori. Azvrli plosca i-i bg mna n bluza ei. Minile i urcar pe sni, strngndu-i, mulndu-se pe ei, cunoscndu-le rotunjimea alb din toate unghiurile. Iisuse, fcu el. Oh, Doamne!Ea-i nchise ochii i se arcui sub apsare. Lumina lunii i strpunse pleoapele. Dup cteva secunde l mpinse i-i ridic fusta.Brbatul nghii

din greu la privelitea aceea, scoase din adncul gtului un sunet moale. Se repezi la catarama centurii, i desfcu fermoarul i se repezi spre ea, ca un ac de busol spre polul nord. O ridic att ct trebuia, o aez la locul potrivit i apoi plonj n ea. Willa i ls minile pe spate, nconjurnd trunchiul stejarului, i strnse degetele. Scoara aspr i zgria fesele, dar chiar i durerea era bun. El o lovea. Frunzele uierau, crengile se scuturar, i prin stejar trecu o vibraie, ca i cum ceea ce se petrecea ntre Willa i brbat amenina s-l dezrdcineze. Ia-o ncet, i spuse ea, cuvintele ieindu-i rguite din cauza unui spasm. ncet, ncet.Asta-l fcu s-o trateze mult prea delicat i trebui s-i spun cum voia ea s fie, ghidndu-i toate micrile. Acolo, zise ea. Acolo aa.i chiar nainte s simt plcerea, ip numai din cauza bucuriei de a avea n ea, n sfrit, un brbat focos i nerbdtor.Pe urm, Willa se ntoarse la petrecere i nu-i mai ddu nicio atenie. El no putea nelege, iar lipsa de nelegere i adnci misterul. Umbl dup ea, spunnd c trebuia s-o vad din nou, c ar duce-o la Chicago. Willa l-ar fi putut acapara, s-ar fi putut mrita cu el i i-ar fi asigurat viitorul. Dar avea lumini care dansau n profunzimea ochilor ei i nu-i psa de viitor.Tare trist, Willa.Ah, Doamne, se gndi Willa. De ce n-o lsaser s-i duc viaa? Acea parte din ea, acea necesitate nu era cu pcat. Cum de-au putut s vrea s fie cu ea, dar fr s-o accepte cu toate ale ei? Cltin din cap, regretndu-i lacrimile risipite, apoi se uit din nou la Biatul de Lut Negru.I se pruse ei sau chiar tremura puin, ca i cum ar fi ncercat s se rostogoleasc de pe mas?Calmeaz-te, Willa e doar tremurul capului tu pe tulpina fragil a gtului.Ochiul argintiu al Biatului se holba la ea. Hmmm, fcu Willa ca pentru ea. Ce s-ar ntmpla dac i-a mai da unul? Scoase un al doilea ac i-l nfund n lut.Gmlia licrea, apoi ncepu s se extind ntr-o alt amintire. Doamne Dumnezeule, zise Willa. Nu-mi vine s cred c pot face farmece!Dup noaptea petrecut la casa lui Hoskins, Willa tie o scurttur prin cmpul tern al posibilitilor din Ohio. Motelurile de pe autostrad o

cunoteau, hotelurile primeau mesaje pentru ea, iar oselele lturalnice din miez de noapte, pe care nu se aventura nimeni, rsunau de muzica ei de pe bancheta din spate. Din urmele ei de pai se nlau fumegnd zvonurile i umbla vorba c, dei nu accepta s o srui, n-ai mai pomenit ce-i putea face Willa McClaren cnd se ocupa de scula ta. Oamenii din Lyman erau scandalizai de acest nume. Willa asta, spuneau ei, nu era nimic altceva dect olduri i o gaur, i-am auzit c numai nevoile ei rele au fost cele care l-au bgat n mormnt pe btrnu Eden. Willei ns nu-i psa ce spuneau despre ea. i tria viaa n spasme dulci, iar deocamdat asta era suficient. Cnd va veni vremea potrivit, se va aeza la casa ei.Tom Selkie, un supraveghetor de la o fabric de centuri de siguran din Danton, cunotea reputaia Willei i-i ddu ntlnire ca s vad i el cum era cnd se ocupa ea de scula ta. Acesta era i singurul lucru la care se gndea Willa, dar pe locul din spate al Packardului lui Tom fcur amndoi acea greeal neltoare luat adesea drept dragoste de ctre majoritatea oamenilor, iar Willa l ls s-o srute. Limba lui se avnt n gura ei i, cu toate c ei i plcu ceea ce simea, o sperie mai mult dect orice altceva. Ce s-a ntmplat? ntreb Tom, iar Willa roi toat i zise: Eu i Eden n-am fcut niciodat chestii cu limba.Ei bine, gsindui aceast inocen, Tom se simi de dou ori mai brbat i-o ceru de nevast chiar atunci. Da, rspunse Willa, ncreztoare c soarta i druise, n sfrit, acea ntorstur n urma creia se alesese att cu un brbat bun, ct i cu Puterea Dragostei Adevrate. ns Dragostea Adevrat dur n jur de cteva sptmni. Tom sruta mai bine dect gdila, ca s spunem aa, i era mult mai interesat n butele cu bieii dup programul de lucru dect s-o tvleasc pe Willa. Cnd ea ncerc s-i trezeasc interesul, o respinse; refuzurile lui devenir tot mai brutale, pn cnd, n cele din urm, Tom suger c nu era ceva n regul cu ea, c necesitile ei nu erau fireti. Stul de mariaj i cu prea puine preocupri, rmase nsrcinat cu primul ei copil, Annie. Anul urmtor nscu un biat Tom

Doi, i spuse tatl lui cu mndrie. Copiii crescur, burta lui Tom ncepu s atrne, iar viaa continua molcom.La treizeci i cinci de ani Willa avu parte de urmtoarea Distracie Mrea. Ls copiii cu Tom i lu trenul spre Cleveland, ca s discute cu un broker despre ceva aciuni ascunse de Eden sub crmizile cminului. Pe tren ncepu o discuie cu Alvah Medly, o trf scump, cu dantele de mtase pe coapse i degete gata s se rup sub greutatea inelelor cu diamante. Era o femeie ca o pisic mare i somnoroas, gesturile ei languroase fcnd-o pe Willa s cread c avea sirop n oase n loc de mduv. Voluptuoas pn la punctul n care prea c nc douzeci de grame ar fi fcut ca ntreaga ei structur s se prbueasc i s putrezeasc. Avea prul lung i negru i probleme cu pieptul ei mare, i un dos fcut parc pentru micri lejere. Dar nu arta mai bine dect Willa, care-i meninuse frumuseea i nc mai putea fi luat drept o fat de douzeci i doi de ani.Willa era curioas privind viaa de bordel i-i puse zeci de ntrebri, iar Alvah, simind, probabil, c era vorba despre mai mult dect o simpl curiozitate, zise: Scumpo, dac vrei s tii totul despre asta, de ce nu faci o ncercare?Willa rmase cu gura cscat. Ah, rspunse ea, pii apoi, regsind un refugiu n viaa ei plicticoas, explic repede: Sunt mritat. Mritat!Alvah pronun cuvntul de parc ar fi fost ceva pe care trebuie s-l rci de pe pantofi. Toi am fost cstorii.Trase dintr-un trabuc subire, negru i scoase un rotocol de fum care se duse n sus spre unul dintre colurile compartimentului, i apoi zise o minciun. Viaa nu-i nimic altceva dect o lips ndelungat de restricii.Trenul zngni la o ncruciare de linii i interiorul capului Willei se cutremur. S fi fost adevrat ce spunea Alvah? Tot ce era important pe lume gonea spre est, legnndu-se ntr-o parte i-n alta i bubuindu-i avertismentul pentru satele asexuate din inima inutului. Vino disear la doamna Gacey, spuse Alvah, i pot s pariez c-i va da o ans. Nu tiu, fcu Willa cu gndul n alt parte. Bineneles c nu tii, scumpo, zise Alvah. Cum

s tii nainte s explorezi potenialul?Chicoti. i credem, pe ua doamnei Gacey s-ar putea s intre posibiliti mree.Willei nu-i trecea prin cap nimic de spus. Mintea ei era la kilometri i kilometri distan, prin Cleveland, ntr-o ncpere, mpreun cu un strin ntunecat i fr fa. Vino pe-acolo, spuse Alvah. Doamna Gacey o s-i aranjeze o camer i-o ntlnire sau dou. Pi, spuse Willa ezitnd, poate dar numai o dat.n acea noapte zcu, printre parfumuri i umbre, pe un pat de harem nconjurat de draperii subiri, purtnd nite resturi de mtase i cteva dintre bijuteriile de rezerv ale lui Alvah. Se deschise o u, i un brbat monumental, cu prul crunt, pi nuntru. Faa lui era de o noblee aspr, arta de parc ar fi trebuit tiprit pe bancnote. Willa era ncordat, dar cnd vzu cum se holba Oh, aproape c putea vedea cum i se prea ea brbatului. O fascinaie rocat, cu ochi verzi, cu mtasea ridicat spre a dezvlui o poriune din acea suprafa de flacr cu vrful n jos dintre coapsele ei. Brbatul trase draperia i se aez la marginea patului, sorbind-o din priviri. Bun seara, spuse el. seara, rspunse Willa.Nu se gndise c va trebui s i vorbeasc. Unde n toat lumea asta a putut gsi doamna Gacey o fat ca tine? ntreb el. n Lyman, zise Willa. Lyman.Brbatul i slbi nodul de la cravat i pru c ncearc s localizeze oraul ntr-un atlas interior. E lng Danton asta-i n districtul Winton. Ah, da. Am ctigat Wintonul cu trei la unu. Cum adic am ctigat? Brbatul se uit uluit la ea. Nu m recunoti? Nu, spuse Willa. Eti celebru sau ce? Eu sunt guvernatorul, rosti brbatul descheindu-i ncet cmaa. Da? Am votat pentru tine!Brbatul i desfcu centura i-i oferi un zmbet cald, profesional. Ndjduiesc c entuziasmul tu pentru candidatura mea a rmas nediminuat.Willa savur seara petrecut cu guvernatorul. i oferi ansa de a ncerca unele lucruri pe care Eden i Tom le socotiser fie nefireti, fie sub demnitatea lor. ns exista o anumit distan n acest gen de pasiune, care nu o atrgea, aa c, atunci cnd Alvah veni la ea ca s vad cum se descurca, i spuse c nu

credea c avea cele necesare pentru un asemenea stil de via. Oh, dar ai tot ce-i trebuie, scumpo, zise Alvah, aezndu-se lng ea. Doar c nu o tii nc.Roba i se deschisese parial, iar rotunjimile snilor ei erau vizibile, albe ca marmura i netede. Privindu-i, Willa percepu dintrodat n Alvah un fel de goliciune trist, ca i cum o tristee i mai ampl i fusese tears sau acoperit, i simi un val de afeciune pentru aceast femeie sculptural. i poate c afeciunea ei travers spaiul dintre ele pentru c Alvah i puse mna pe abdomenul Willei i-i mngie curbura, lsnd-o pe partea de sus a coapsei. Unul dintre degetele ei mngie marginea prului crlionat al Willei. Eti aa de frumoas, rosti Alvah, iar glasul ei era ca o boare de umbr prin acest loc parfumat.Willa avu o senzaie de vnzoleal n stomac i era puin speriat ns nu att de speriat nct s-i spun lui Alvah s-i ia mna de acolo. Eti mai frumoas dect mine, zise ea cu sfial, captivat de dorina citit pe faa lui Alvah i de anticiparea fructului oprit. Alvah i mut mna cu vreo doi centimetri mai jos, ntre picioare. Nu, scumpo, spuse ea. Tu eti, tu eti. Willa ncerc s nu rspund, ns i putea simi pulsul transmindu-i mesajul Da, o voi face, prin vrful degetului lui Alvah. Te rog, opti Alvah, iar acest cuvnt era ca o adiere trecnd peste tot prin ea, spunndu-i o mie de lucruri pe care nimeni nu se deranjase s i le spun, transformnd-o n ceva perfect i necesar, care dezvlui necesitatea lui Alvah la fel de puternic i de desvrit ca a ei. Te rog, te rog. Cuvntul se ls asupra ei ca un voal, precum voalul prului negru al lui Alvah mprtiat pe burta ei, ferind-o de instanele morale din Lyman i din mariajul ei. Willa n-ar fi crezut c o femeie putea s o fac s ard, i adevrul era c se simea ciudat s fie iubit i s nu aib un alt trup care s-i acopere partea de sus a corpului, ns srutrile lui Alvah i mngierile ei confereau o blndee plcerii, o blndee pe care n-o cunoscuse niciodat prin pielea aspr a niciunui brbat. i, cu toate c Willei i repugna ideea de a-i face lui Alvah ceea ce-i fcuse ei Alvah, cu toate c stabili c ar fi datoria ei, nu dorina, ajunse s-i doreasc asta. Se prea

c ptrunsese ntr-un fel de regat arbesc de mosc i miere, ntr-un templu secret unde un nou zeu se cocea n propria sa cldur, iar cnd burta alb a lui Alvah se cutremur i coapsele i se strnser tare, Willa tiu pentru prima dat ce nsemna s aib puterea i plcerea unui brbat.Timp de ase ani dup aceea, Willa fu vedeta invitat la Mrs. Gaceys i-i petrecu orele pustii n braele lui Alvah. Aciunile lui Eden se dovedir a fi fr nicio valoare, ns talentul unic al Willei i oferi profitul necesar pentru a-i justifica fa de Tom deplasrile din fiecare weekend la Cleveland i-l fcu s cread c aciunile erau sursa acelor bani n plus. Relaia ei cu Alvah era lucrul cel mai apropiat de dragoste pe care-l simise vreodat, moale i lent, i simpl, i-ar fi fost dispus s spun minciuni i mai mari pentru a o menine. ns toate lucrurile bune ajung la un sfrit sau, cel puin, aa era prevzut n blestemul lui Eden. Cnd Tom fu concediat de la fabrica de centuri de siguran (Femeie, s nici nu te gndeti vreodat s vinzi lunca aia!), Willa trebui s-i ia un serviciu, iar weekendurile nu-i mai aparineau.Amintirea se evapor i Willa nl un nas pe faa Biatului din Lut Negru. Pieptul lui se ridica i se lsa repede n jos, iar rsuflarea-i uiera prin nrile minuscule. ns din el nu respir nicio alt amintire. Scobi o gur i ascult concentrat. Auzi un zgomot care-i aduse n minte acele hlci de tristee eliminate, adesea, din propriul ei piept. Dar poate c acesta era primul lui cuvnt, deoarece zgomotul se deschise, aa cum se lea un ochi argintiu ntr-o lume la fel de proaspt ca ziua de ieri. Ce se petrece? ntreb Willa, speriat acum de vrji i de miracole.Buctria ticia i bzia, iar Biatul de Lut Negru rmase tcut, ns Willa crezu c aceast absen era tot un rspuns.Willa servea la mese la O.V. Lindleys Dirtline Caf, local al crui nume se trgea de la dunga de murdrie care aprea pe ncheieturile bieilor de la ferme care mncau acolo, atunci cnd i ddeau jos mnuile de protecie. Veneau bei i se aezau la tejghea cltinndu-se, pipind-o i tachinnd-o pe Willa, astupnd sprturile din sufletul lor cu filosofie country and western de douzeci i

cinci de ceni, din nelepciunea strlucitoare a tonomatului. Cut ntre ei un iubit, ns nu gsi niciunul potrivit. Uneori, se ducea la toalet, n pauze, i ddea chiloii jos, se aeza pe colac i-i amintea de Alvah, iar mna i se mica ntre picioare. i curgea transpiraia i-i nbuea iptul. Dar chiar i aa, o prinser asupra faptului i se oferir s-i scarpine ei mncrimea. Ce am cu aici, le spuse, ridicndu-i mna, poate face treaba mult mai bine dect oricare dintre voi.i pentru c era nc frumoas, se temur c s-ar putea s aib dreptate.Asta dur trei ani.Timpul prea s treac tot mai repede, s treac de colul unei ntregi ere i s accelereze ntr-un teritoriu necunoscut, un loc fr speran sau virtute. nainte ca Willa s-i dea seama, fu nvluit de o plas de necazuri att de solid i de complicat nct propriile ei trebuine erau sufocate. n primul rnd, Annie ea nsi rocat i dotat cu o vn din slbticia Willei fu lsat nsrcinat de ctre un brbat necunoscut, iar burta ei de adolescent fu ntins de un bieel care cntrea ase kilograme i jumtate la natere, cruia accept ntr-un final s nu i spun Nomad. A doua ei propunere, Bruce, fu considerat acceptabil. Willa rsfoi albumul anual al colii lui Annie, n cutarea unor Bruce. Descoperi doi. Unul era mort, iar cellalt plecat. Dup ce nscu, Annie se retrase n camera ei i-i petrecu zilele ascultnd cntece de dragoste insipide la radio i privind pe fereastr, lsnd-o pe Willa s se ocupe de bebelu. i bga pe gt copilului borcan dup borcan de piure, privindu-l n lumina nemiloas din buctrie cum plete i se ngra, ntrebndu-se dac nu cumva acest bebelu monstruos era dovada suprem a eficienei blestemului lui Eden. ncepuse s cread n blestem, c Eden expirase un soi de rutate odat cu cuvintele, care o nvluise ca un nimb i-i restrnsese viaa: toate plcerile ei preau s funcioneze la o cot minim i la o durat n concordan cu ideile lui Eden despre moderaie.Tom se mbolnvi de cancer (S nu vinzi lunca), iar Tom Doi lu ceva care-l fcu s vomite cu snge i s evite oglinzile pentru aproape o lun. Nu mult dup aceea, fugi de acas.

Willa gsi un bilet pe perna lui prin care mrturisea c el era tatl lui Bruce. De pe patul lui de suferin, Tom strig c toate astea se ntmplaser din cauza necesitilor sexuale nefireti ale Willei i, cu toate c ea nu accept raionamentul lui, tia c era vina ei c nu devenise mam din dragoste, ci din plictiseal. La patru ani de la plecarea lui, Tom Doi reveni acas, convertit la acea form de cretinism amenintor i chior care vede peste tot dumani. Ceri iertare i primi binecuvntrile tatlui su. Cei doi mergeau s joace popice n fiecare miercuri seara, ntorcndu-se acas pe malul rului, discutnd despre filosofie (experiena cancerului i oferise lui Tom convingerea c Noi Toi Suntem Foarte Singuri) i afaceri imobiliare (profesiunea lui Tom Doi). Annie se mutase cu Bruce ntr-un apartament nou amenajat ntr-un garaj, iar Tom Doi i vizita frecvent, proclamnd c biatului i trebuia un tat. ntr-o noapte, Willa l vzu cobornd treptele de la camera lui Annie, la mult vreme dup ce se stinseser luminile. Dou sptmni mai trziu, dup o idil n tromb, Annie se mrit cu un vnztor de unelte de pescuit i se mut n Akron, jurnd c nu va mai pune niciodat piciorul n Lyman.Willa mplini cincizeci i unu de ani.n mod uluitor, arta ca la treizeci i ceva de ani, o vrst nu fr o nuan de maturitate, dar, fr nicio ndoial, nc atrgtoare. Cu toate astea, nu se arta nimeni la orizont care s fi putut rspunde ofertei ei i, spernd s-i transforme dorinele n cutri spirituale, ncepu s mearg la biseric mpreun cu Tom i Tom Doi. i, iat, credina ei fu rspltit. Noul pastor, reverendul Robert Meister, era un brbat viguros, de treizeci i cinci de ani, cu ochi albatri, ptrunztori i un fizic foarte viril. O adevrat poman cereasc. ns cea mai atrgtoare dintre trsturile lui era burlcia. Willa observ ncordarea care i se revrsa pe chip atunci cnd li se adresa fetelor tinere, dup slujb, cnd i ntindeau minile lor nmnuate. Bietul biat, se gndi ea, imaginndu-i reprizele lui masturbatorii, consumate de vinovie n ntunericul dormitorului casei parohiale. Nu se uita la Willa la fel ca la fetele tinere, ns ea hotr c o va

face ct de curnd.Cu o fervoare care atrase pn i laudele reinute ale lui Tom Doi, devenit sergentul-instructor spiritual al familiei, Willa se implic profund n treburile bisericeti. Nimic nu era prea nensemnat nct s nu-i merite atenia. Servi n corpul auxiliar al femeilor, pred lecii la coala de duminic, organiz strngeri de fonduri i pregti camioane ntregi de prjituri i dulciuri, toate astea n timp ce continua s flirteze cu reverendul, strduindu-se s se frece de el, s-i ating mna n timpul conversaiilor, fcndu-l treptat contient de farmecele ei fundamentale. Iar cnd reverendul suger, timorat, s-l acompanieze la conferina bisericeasc de la New York asupra foametei, Willa tiu c izbnda era pe-aproape.ns trecur dou zile la conferin i reverendul nc nu fcuse nicio mutare. n cele din urm, Willa concepu o capcan. Sun la roomservice pentru o comand, se duse s fac un du i-l strig pe reverend care fusese suficient de ndrzne nct s rezerve camere adiacente , rugndu-l s deschid ua n locul ei pentru a lua comanda. Apoi, cnd i auzi pe chelner trgnd ua dup el i pe reverend luptndu-se cu cruciorul cu mncare, intr n camer goal-puc, prefcndu-se surprins c el mai era acolo. Reverendului i czu falca, fcu ochii ca de melc i, ntorcndu-se spre baie, Willa i oferi o privelite direct a snilor ei tineri, a picioarelor lungi i a coapselor neafectate de celulit.n acea sear, la cin, cu toate c nu s-a spus nimic, Willa era la fel de familiar ca ntotdeauna cu reverendul, atingndu-l des, dndu-i de neles c nu o deranjase evenimentul de dup-amiaz. Dar din nou, el nu fcu nicio ncercare de a adnci relaia. Disperat de-acum, Willa se dezbrc n acea noapte i atept lng ua comun de legtur pn cnd n partea cealalt se stinse lumina. i lipi urechea de ua ntredeschis pn cnd auzi nceputul unei respiraii gfite, scritul de arcuri de pat, i intr. Reverendul ncerc s-i mascheze aciunile, prefcndu-se c se lupta cu aternutul, ns Willa n-avea de gnd s mai fie respins. Ddu pturile deoparte, expunnd dovada pleotit, dar nc tumescent, i apoi, cu toat priceperea, dobndit pe

vremea doamnei Gacey, se apuc s o readuc la ntreaga sa grandoare oelit de dinainte.Reverendul Meister se dovedi a fi la fel de n nevoie ca Willa, i mpreun explorar trmul Poziiilor, legnd noduri complexe de cldur i for care, adesea, necesitau ore ntregi pentru a fi dezlegate. Odat ce Poziia era epuizat, ncepeau un studiu al Amplasamentului. De-abia dac mai era vreun loc prin Lyman care s nu le tie pasiunea clandestin, iar fiecare icnet de efort, fiecare ipt nbuit era o man cereasc pentru Willa dup toi acei ani ndelungai, lipsii de bucurii. Aproape c ajunse s cread c Dumnezeul cretinilor chiar o binecuvntase. Aleluia! optea ea n timp ce se aflau ntr-o dulce congregaie pe sub altarul bisericii, n miez de noapte. Mulumescu-i, Iisuse! oft ea, stnd intuit ntr-un col al debaralei de sub stalurile corului, cu fusta ridicat pn sus, n timp ce reverendul ngenunchea s-i ia mprtania. Ludat fie Domnul! gfia ea, aplecndu-se peste proiectorul din subsolul ntunecat al colii de duminic, n vreme ce reverendul o lua pe la spate, iar o duzin de copii stteau pe rndul din fa, molfind prjituri i ngheat, cu ochii aintii asupra proieciei de diapozitive cu ara Sfnt, fr naraiune.Willa vieuia din nou ntr-o lume proaspt, ntr-o lume unde sperana i posibilitile se uneau. Relaia ei cu reverendul era una dintre acele plceri rare erau prieteni care puteau face dragoste i nu permiteau carnalului s le duc prietenia de rp , iar cnd fceau dragoste ei bine, este suficient s spunem c profunzimea devotamentului Willei i amploarea druirii reverendului erau compatibile pn la perfeciune.Dar, iat, i asta va trece.ntr-o sear, la sugestia lui Tom Doi, l invitar pe reverend la cin, iar dup ce fuser golite i farfuriile cu desert, Tom Doi le art un pachet de fotografii fcute de el, subiectul lor fiind Willa i reverendul. Iat-o pe asta de-aici, zise el trecnd fotografia din mn-n mn, va arta foarte frumos n buletinul informativ al bisericii. Sau pe asta fcu s circule o alta, nfind un amalgam de crnuri, jumtate din fotografie constituind un delict n statul Ohio , m gndeam s o

mresc cam opt pe zece.Reverendul i cobor privirile, ruinat, iar Willa i nchise ochii. Trenia asta chiar trebuie s nceteze, zise Tom Doi. Nu, tat?Tom tremura apoplectic, strngnd braele scaunului.Tom Doi ridic o alt fotografie care-i nfia pe cei doi iubii sub altar cu umbra crucii luminat de lun czut asupra lor. Aceasta are o valoare de simbol al destrblrii. Ar trebui s ridice nite semne de ntrebare prin biroul episcopului.Cut printre fotografiile rmase. Hei, tat, spuse el pe un ton degajat, apucnd una i mpingnd-o peste mas. Ia uit-te la asta N-a fi crezut niciodat c mama este att de flexibil.Cu toat furia sa, Tom prea fcut praf, fragil, pe cale s-i dea duhul, iar dou sptmni mai trziu suferi un atac cerebral care-l ls paralizat, avnd nevoie de ngrijire constant. Dac a fi n locul tu, eu n-a vinde lunca, o sftui Tom Doi pe Willa, amintindu-i de fora fotografiilor sale. M tot gndeam s construiesc un mall, dup ce devine terenul meu din punct de vedere legal. Matept ca statul s aib grij de tata, dac tu nu poi.Pentru Willa, asta fu lovitura de graie. Se surp de ndat. Era ca i cum frumuseea ei fusese ceva de sine stttor, ca i cum ar fi zbovit n sperana unei preuiri durabile, iar acum pur i simplu renunase. Cnd ajunse la vrsta de aizeci de ani, o art. La aptezeci, prea o btrn zglobie de aptezeci i cinci, iar la aptezeci i opt, antreprenorii de pompe funebre deveneau ateni cnd trecea pe lng ei i-i frecau satisfcui minile spunnd: Cum v simii astzi, doamn Selkie? pe un ton care sugera c asta chiar i interesa.Tom muri la nou ani de la dezvluirea fotografiilor, fr s mai fi rostit niciun cuvnt, iar dup nmormntare reverendul Meister se opri s-o viziteze pe Willa. Se cstorise cu o femeie sfioas, mic de stat, i scrisese o carte despre care toat lumea zicea c o s-l fac celebru. Willa nu se ateptase vreodat ca el s rmn singur i nu-i condamna cstoria. De fapt, se mai gndea rareori la el, fiind puin cu mintea dus, aproape icnit. ns se bucur de cartea lui i fu chiar i mai bucuroas cnd i spuse c ea fusese parial responsabil

de faptul c o scrisese. Eu? zise ea. Dar ce-am fcut? A fost intensitatea ta, rspunse el. Cnd fceai dragoste, era ceva pur, o expresie a ceva ce trebuia s se elibereze. Era o ntreag via pe care o luai n brae. Iar dac i s-ar fi permis s-o exprimi n deplintatea sa, ar fi putut lua i alte forme. M-ai fcut s doresc s caut o cale de a-mi exprima propriul meu adevr, de a egala acea intensitate.Ea se gndise mereu c ar fi putut face ceva cu viaa ei, dar fu bucuroas s-i spun asta altcineva. Este al doilea lucru frumos pe care l-am auzit vreodat, i spuse ea. Care-a fost cel mai frumos? Te rog, fcu ea, amintindu-i.El nu mai insist pentru clarificri i, o vreme, discutar de lucruri mrunte. Cum e s fii cstorit? ntreb ea. N-o iubesc, rspunse el. Eu doar tiu, spuse Willa. Cum e?El sttu pe gnduri, o secund, dou. E ca i cum ai fi bolnav nimic grav. Ca i cum ai suferi o durere uoar, dar constant, i ai o asistent medical la dispoziie i aer condiionat.Dintr-un anumit motiv, asta o fcu s plng. Poate din cauza faptului c, avndu-l att de aproape de ea, i remarc mirosul de femeie btrn. Pentru c el nc arta tnr, n timp ce ea prea un exerciiu de nclzire a morii.i puse o mn n jurul taliei, dar ea i-o ddu la o parte. Las-m n pace, spuse Willa. Willa Nu m poi ajuta cu nimic, i zise. Sunt nebun. Nu eti nebun. Nu acum, rosti ea. ns cum o s pleci, am s ncep s rtcesc prin cas, vorbind singur, trecndu-mi prin minte tot felul de gnduri nebuneti. Acum pleac de aici i lasm n durerea mea.El se ridic n picioare, i puse haina, prnd apoi neajutorat i mohort. Dumnezeu s te binecuvnteze, Willa, zise el. Nu exist niciun Dumnezeu, i rspunse ea. i s nu te iei n gur cu mine despre asta pen c pot simi locul n care nu-i. Poate c te pricepi la asta, coment el ntristat.Dup ce nchise ua, i veni ideea c poate el sttuse afar mult vreme sau poate c doar i lsase un gnd sprijinit de u, o dorin pentru ea, ca pe o umbrel uitat.Venise noaptea. Afar, pe fereastr, copacii desfrunzii proiectau umbre albstrii pe zpada vlurit, iar aerul era att de limpede nct i se prea c ai

fi putut s te ntinzi i s desprinzi o bucat cu o stea n interior, s-o pui apoi pe frigider, pstrnd-o pentru Crciun. Oh, Doamne ns era o limpezime nsingurat. i, oh, Doamne, nc mai era ceva via n fata asta btrn, i ce i-ar fi plcut ei s-i unduiasc iar oldurile, n-ar fi ceva mai grozav dect dragostea, s cunoasc iari acel sentiment de plintate, de a fi dorit, n loc s zac aici cu minile mpnzite de pete de la ficat, cu fiul ei, un bezmetic cretin, cu o fiic nstrinat i cu nepotul, o monstruozitate de adolescent malac, care o vizita o dat pe an i i fura din poet? Fr niciun viitor i cu toate amintirile deja derulate, toi iubiii ei moriNu toi, opti Biatul de Lut Negru.Ba da, toi! Chiar i reverendul Meister se dusese, victim a acelei boli noi, care-i secera pe homosexuali. Cine s-ar fi gndit? Dac ar fi rmas cu el, ar fi putut paria c nu s-ar fi rtcit att de departe de cer.Biatul de Lut Negru pru s zmbeasc la asta. nceteaz s te mai distrezi pe seama mea! zise ea. Eti mai ru dect vagabonzii ia de frai Kandell.Mult mai ru, Willa.Ticlos mic i desfrnat! i-am auzit glsciorul la viclean, tiu ce vrei!i ce-i ru n asta? Este ceea ce vrei i tu.Ea scoase un sunet dezaprobator. Nici nu m gdil cu un avorton ca tine.S-ar putea s fii surprins, Willa.Willa l studie. Cu ochii lui de argint i gura scobit, arta ca un Micu Negru Sambo29 supranatural. i, i ddu ea seama, i semna puin i lui Eden. i el avea acelai aspect neterminat. Ar fi putut, presupunea ea, s-i fac mini i tlpi. Dar atunci i-ar lsa numai urme de pai pe frumosul ei covor, mprtiind frme negre peste tot.Hoac btrn i smintit, i spuse.Dar chiar arta neterminat.i, firete, tia precis ce-i mai trebuia.Ce ne trebuie amndurora, Willa. Tu chiar creziSunt absolut sigur. Nu tiu, euCum poi s tii, dac nu splorezi potenialul? Pi, fcu ea ezitnd, poate doar o dat.Mai mult ar fi nesntos, zise Biatul de Lut
29 Little Black Sambo personajul unei cri pentur copii scrise de Helen Bannerman. De asemenea, Sambo este i termenul peiorativ atribuit personajelor de origine amerindian i african din Caraibe (n. tr.).

Negru.Ea se ridic n picioare fr niciun efort, ca i cum numai ideea ar fi fost o for, i se apuc s scotoceasc prin sertarele din buctrie pn cnd gsi accesoriul cel mai potrivit, lung, ascuit i argintiu. nfipse mnerul n vintrea Biatului din Lut Negru i ncerc s-l mite Se meninea neclintit. ntotdeauna detestase lunca pentru aderena ei, dar acum era bucuroas de aceast calitate.Doamne! Se simea din nou ca la douzeci i doi de ani, numai suflu i olduri, numai moliciune ispititoare i muchi artoi.l ridic pe Biatul de Lut Negru, l inu la o lungime de bra i o lu spre sufragerie valsnd, fiecare rsucire aducndu-i gndurile deocheate aproape de fierbere. Oh, era nebun, nebun ca modelul de pe tapet, nebun precum vntul care-i forma numele prin streini, spunnd Willa, Willa, Willa la fiecare rotire, nebun, valsnd printre ifonierele ntunecate i bufetul uria, de culoarea fierului, i mobila victorian de mahon. Umbrele o priveau, iar mobilele se adunar mpreun, uotind, iar ntre faldurile draperiilor erau mase de indigo n care recunoscu mulimea de fantome, ateptnd s-i duc vieile lor rarefiate odat ce termina ea. N-o s dureze niciun minut, le spuse ea jovial, i se duse fcnd piruete ctre dormitor, unde Biatul de Lut Negru avea s o posede o dat i n tcere, acolo unde dragostea avea s fie din nou roie i dureroas. l ridic sus. Membrul lui argintiu era msura Domnului pentru un brbat, lucind n lumina lunii, ncrcat cu energie pur i era i msura blestemului lui Eden. O tia bine acum. tia c oasele lui Eden i carnea lui uscat, i sufletul lui i mai arid l mbibaser pe acest mic drcuor pe care l inea n mini. Putea simi mirosul lui mizerabil de pudr de talc i transpiraie sttut, i putea simi spiritul bntuind n aceast cochilie din argil i-i ddu seama c se putea atepta numai la o plcere demn de un Eden de la mbriarea lui, dar asta era mult mai mult dect primise ani la rnd.Nu czu, ci doar pluti n jos, spre pat, scufundndu-se n adncimea lui nupial, i oh, era nerbdtoare, i oh, de-abia atepta. Dragoste, zise ea.N-ai avut-o niciodat, Willa, opti Biatul de Lut

Negru. Dragoste! ip ea. Dragoste, dragoste, dragoste.Nesfrit, crezu ea c spusese Biatul de Lut Negru, un cuvnt moale ca o pern. Dragoste nesfrit, dragoste pentru acum, intuiete-m adnc, drag, n lunc. Desf-m larg i du-m acolo unde zace plcere.Zace, repet Biatul de Lut Negru.i tremur n mini, dorind-o, ns ea-l inu la distan, gustnd delicioasa ateptare a momentului argintiu al ptrunderii n interior.Acum, Willa, acum! Cnd sunt eu gata, spuse ea rznd, zeflemitoare. Cnd sunt eu gata, i nu nainte.Acum! Da, rosti ea, arcuindu-se spre el, cu pleoapele fluturnd n jos. Da, acum!Cu fora unui brbat, cu ntreaga violen i dulcea a forei trebuinei unui brbat, l trase tare spre ea i simi durere, da, o duru, dar era ndestultoare i profund, adevrat, i dac ar fi avut destul for, l-ar fi scos din nou i l-ar fi mplntat iar, i iar, i iar.La nesfrit.Companionul perfect al acelui domn perfect, al acelui iubit perfect, al acelui Biat de Lut Negru.Ciudata sa fa goal era la civa centimetri distan, ochii lui preau s se mreasc. Poate, se gndi ea, acesta era nceputul unei alte amintiri.Nu chiar. Oh, fcu ea ntristat, i putu vedea cuvntul ieind alb dintre buzele ei, ca o fantom, ca bietul alb al vieii ei, al nevoii ei, al sfritului ei trist. Ca un srut n vnt.Mai mult noroc data viitoare, i spuse el. Data viitoare? fcu ea plin de sperane. Vrei s spui cNu, doar glumeam, Willa, zise Biatul de Lut Negru, fcndu-i cu ochiul, nchiznd primul ochi argintiu i apoi pe cellalt.

ZONA DE FOC EMERALD Nu-i ciudat, mi soldel?

se auzi n urechea lui Quinn. Acum umbli teleleu n costumaul tu verde, blindat, simindu-te mito de tot i invulnerabil i bum! Eti pe jos i te doare al dracu. Tre s admit c-i fac treaba costumele alea. Nu-mi amintesc ca altcineva s fi clcat pe o min i s fi supravieuit aa ca tine.Quinn scutur din cap ca s-i limpezeasc mintea. Casca lui zngni, ceea ce nu suna prea bine. Se ndoia c vreuna dintre legturile cu computerul din rani mai era intact. Dar, cel puin, i putea mica picioarele, iar asta era o veste foarte bun, ntr-adevr. Tipul care vorbea avea o inflexiune ciudat n glas, iar Quinn consider c cel mai bine era s se pzeasc. Test computerul, ns nu funciona nimic, n afar de o hart holografic. Afiajul vizorului l nfia drept un punct rou, sclipind intermitent, n mijlocul unei suprafee verzui: la aptesprezece kilometri n teritoriul Guatemala de lng frontiera cu Belize, n inima junglei Petn, la limita estic a Zonei de Foc Emerald30. Mauzi, soldelule?Quinn se ridic, strmbndu-se din cauza valului de durere din picioare. Nu-i era fric, nu era nici panicat. Cu toate c de-abia mplinise douzeci i unu de ani, acesta era cel de-al doilea stagiu al su n Guatemala i era obinuit s fie trimis n punctele fierbini. n afar de asta, existau o mulime de locuri mult mai rele unde s-ar fi putut afla. Pn n urm cu doi ani, Emerald fusese o zon de pregtire pentru cubanezi i trupele de gheril, ns dup construirea unui ir de baze ale artileriei aliate n vest, inamicul i mutase taberele nspre nord i cu excepia patrulelor de recunoatere, cum era a lui Quinn zona de foc fusese definitiv abandonat. N-are niciun rost s-o faci pe mortu n ppuoi, btrne. Eu i bieii ajungem acolo n zece-cincisprezece minute i-apoi va trebui s discui cu noi.Zece minute. Rahat! Poate c, se gndi Quinn, dac vorbea cu tipul, asta l-ar ncetini. Cine suntei? ntreb. M cheam Mathis. Forele Speciale, cndva ncadrat n Divizia nti de infanterie.Un chicotit. Dar ai putea spune c am vzut lumina i-am optat pentru retragerea din
30 Smarald (n. tr.).

serviciu. Dar cu tine ce-i, btrne? Ai un nume? Quinn. Edward Quinn.i ridic vizorul, iar cldura i nvli n costumul de lupt, copleind sistemul de rcire. Costumul de lupt era ars i sfiat de la genunchi n jos; blindajul din plastic licrea prin rupturi. Se uit prin jur dup arm. Cablul care o conectase la computer fusese retezat, probabil de ctre schijele minei, iar arma nu era nicieri. Ai dat de restul patrulei mele?Se ls o tcere punctat de sarcinile electrostatice. M tem c am veti rele, Quinn Edward. Se pare c gherilele i-au lichidat camarazii.n pofida interferenelor, Quinn i depist minciuna din glas. Examin terenul i vzu c se afla ntr-un lumini ca o catedral: bolte de frunze susinute de trunchiurile ngustate spre vrf ale arborilor de capoc i ale smochinilor uriai. Solul era acoperit cu ferigi; vrful frunzelor avea o nuan de un verde nchis. Ici-colo, fii de lumin aurie ptrundeau prin bolta de frunze i erau att de ncrcate cu particule de praf nct preau s conin fisuri i linii de fractur, ca nite obiecte din cristal rupte n aer. Poiana se termina, pe trei laturi, ntr-o jungl deas, ns spre est se afla o ntindere de ap nmoloas i verzuie, cu o insul mpdurit care se ridica vreo treizeci de metri de la suprafaa apei. Dac i-ar gsi arma, insula ar putea fi aprat. Apoi, dup cteva zile de odihn, ar putea fi gata de mar. Bieii ia nu-i prea erau prieteni, zise Mathis. Ai lovit mina aia i te-au lsat s zaci ca un nenorocit de pe strad.Quinn admitea asta. Ceilali erau prea drogai cu fiolele lor cu arte mariale ca s fie de ncredere.Probabil l abandonaser pur i simplu pentru c nu voiau s-i bat capul cu transportarea lui. Au meritat ce-au primit, continu Mathis. Dar tu biete, cu norocul tu, s-ar putea s fie un loc i pentru tine la lumin. i asta ce nseamn? Quinn cut febril un distribuitor n sculeul de la old i scoase dou fiole, dou gloane de argint, i zise c dou trebuiau s fie suficiente s-l menin n picioare. Luminai sfnt pe aici, btrne. Stai sub razele ei care strbat acopermntul de frunze, le lai s te ptrund, iar ele vor strni adevrul din mintea ta.Mathis rosti toate astea pe un

ton ct se putea de sincer, iar Quinn, amuzat, zise: Oh, chiar aa? Mi-aminteti de fostu meu locotenent, fcu Mathis. Omu obinuia s-mi spun c-s icnit, iar io-i ziceam: Nu-s un nebun obinuit, domnule. Sunt nnebunit dup Iisus. i-i explicam ce tiam de la lumina aia, c tre s construim regatul aici. Un loc unde omu s poat s triasc n puritate. Fr mainrii, fr poluare.Mormi, ca i cum ar fi fost gdilat de ceva. Aa ai tri dac i-ar iei. Ai nva s vnezi cu cuite, s iei urma tapirilor numai dup miros. Ai afla cum se schimb vremea numa ascultnd iptul unei psri. i ce s-a ntmplat cu locotenentul? ntreb Quinn. A bgat la cap toate astea? tii cum st treaba cu locotenenii, btrne. Uneori, nu cupleaz, i gata.Quinn i sparse o fiol sub nas i inhal, apoi atept ca drogurile s-i fac efectul. Fiolele erau felul armatei de a se asigura c nivelul ridicat al ineficienei de pe cmpul de lupt din Vietnam nu se va mai repeta: fiecare coninea un amestec de pseudo-endorfine i derivate de ARN care amplificau hotrrea i capacitile fizice ale utilizatorului pn la un nivel gigantic, timp de treizeci i ceva de minute. Quinn totui prefera s nu le foloseasc, din cauza efectelor lor secundare distructive. Pe distribuitor era tiprit un avertisment mpotriva abuzului, unul pe care Mathis judecnd dup textele lui se hotrse s-l ignore. Quinn mai auzise astfel de plvrgeal de la tipi a cror personalitate se erodase i fusese nlocuit parial cu una generic de rzboinicmisionar, oferit de droguri. Desigur, zise Mathis rupnd tcerea, nu-i numa lumina. E i regina. Ea e cea cu lumina. Regina?Simurile lui Quinn se ascuir. Putea vedea siluetele ca de pianjen ale maimuelor urcate sus, pe bolta vegetal, i putea auzi sute de zgomote noi. Zri patul din plastic verde al armei sale iindu-se de sub o ferig, la nici ase metri distan; se ridic n picioare, refuznd s-i ia n seam durerea, i se duse la ea. Ambele evi i cea de sus, i cea de jos erau umplute cu pmnt. i-aminte de sperimentele cubanezilor, cnd au conectat animale i paranormali prin implanturi computerizate? Ca s-i

fooseasc drept spioni? Asta a fost doar un ccat!Quinn o lu spre ap. Simea doar dispre pentru Mathis i-i ddu seama c era un semn c fcuse abuz de fiole. Nu-i niciun ccat. Regina era unul dintre paranormali. S-a conectat cu acel tigru-pisic numit de indieni un tigrillo. Pe ea n-am vzut-o niciodat, ns i-am vzut ma. i, odat ce i-am luat urma, i puteam simi mintea cum ne lucreaz. La nceput reuete s-i strecoare niscaiva gnduri n cap, fr ca tu mcar s ai habar. Poate s te nvrteasc pe deget. Dac-i aa de puternic, zise Quinn, mndru de fora logicii lui superioare, atunci de ce se ascunde de voi? Nu se ascunde. Noi trebe s ne dovedim vrednicia fa de ea, s meninem jungla pur, fr niciun rufctor. Apoi va veni ea la noi.Quinn sparse cea de-a doua fiol. Rufctori? Cum a fost patrula mea, ei? De-asta mi-ai curat patrula? Uaaau! fcu Mathis dup o pauz. Nu po s te fentez cu nimic, nu-i aa, Quinn Edward?Hohotul lui Quinn era plin i nebunesc: un rs de dou fiole. Nuu, zise el, ironiznd accentul de rnoi sudist al lui Mathis. Nici s nu-i nchipui c-ai putea.i trase vizorul jos i se avnt n ap, aproape fr a fi contient de durerea din picioare. Bieii ti nu erau nite pap-lapte, spuse Mathis. Totui, bine c-au aprut. Nu mai aveam aproape deloc fiole.Scoase un sunet de frustrare. Hei, btrne. Armura asta nu seamn deloc cu vechiul echipament toate ccaturile astea computerizate. Nu pot face nimic s lucre, afar de radio. Zi-mi cum faci cu armele astea. inteti i apei pe trgaci.Quinn era n ap pn la olduri i poate fcuse un sfert din drumul pn la insul, care din aceast perspectiv cu cei trei arbori dominani, legai ntre ei de lujere crtoare arta ca profilul supradimensionat al unei nave cu pnze, ancorat pe o ntindere de ap verde ca jadul. Nu ncerca s vinzi castravei grdinarului, zise Mathis. Am ncercat asta. O s-i dai tu seama, rspunse Quinn. Eti un mechera detept. Btrne, ai oarece probleme de atitudine, nu-i aa? Da m-atept s te dea regina pe brazd. Corect! Femeia invizibil! Ai s-o vezi ct de curnd, btrne. N-o s treac prea mult nainte s

vin la mine. La tine?Quinn chicoti. S nsemne asta c oi fi tu regele? Poate.Mathis i cobor vocea, dndu-i o tonalitate uor amenintoare. S nu crezi c-s doar un rnoi, Quinn Edward. Sunt aici de aproape doi ani i controlez acest loc. Pot s-i spun i cnd se cac o musc! Iar n ceea ce te privete pe tine, sunt stpnu afurisitei steia de jungle.Quinn i reprim un rspuns sarcastic. Ar trebui s-l evalueze pe acest tip, s-i determine fora. innd cont c Mathis era n misiune de recunoatere cnd dezertase, ncepuse, probabil, cu cincisprezece oameni. Voi ai nregistrat multe pierderi, tipilor? ntreb el dup ce se mai chinui s fac vreo civa pai. De ce-ai vrea tu s tii asta? Ai vreun plan, btrne? Ia ascult aici, Quinn Edward. Dac- trece prin cap s ne razi pe toi, mintetei c pucoacele voastre detepte nu i-au ajutat pe camarazii ti, i n-au s te ajute nici pe tine. Chiar dac neai putea cura pe toi, tot ar trebui s ai de-a face cu regina. Doar pen c triete pe insul, asta nu nseamn c nu-i ine ochii i pe rm. S-ar putea s nu crezi, btrne, dar chiar acu, exact n aceast secund, e chiar lng tine. Ce insul?Copacii din fa artar, dintr-odat, ca i cum ar fi fost bntuii. Insulia aceea de pe lac, o poi vedea dac-i ridici puin capul. Nu mi-l pot mica, zise Quinn. Am gtul futut. Ei bine, o s-o vezi ct de curnd. i, odat ce te-ai vindecat, ascult-mi sfatul i stai naibii departe de ea. Reginei nu-i plac intruii.Ajungnd pe insul, Quinn localiz o poziie de tragere din care putea supraveghea tot malul: o poriune ierboas, n spatele unui trunchi czut, npdit de tufe. Dac Mathis era expert n supravieuirea n jungl, aa cum susinea, n-ar fi trebuit s aib niciun fel de dificulti ca s descopere unde se dusese Quinn; i nu avea cum s tie ct de puternic era influena reginei lui imaginare, nici cum s fie sigur dac restricia mpotriva ptrunderilor nepermise avea greutatea unui tabu sau dac era doar ceva dezaprobat. Nedorind s rite, Quinn petrecu vreo cteva minute febrile curnd eava de jos a armei sale, cea care lansa mici grenade cu fragmentaie. Acum pe unde o iei, Quinn Edward?

interveni Mathis cu o ngrijorare batjocoritoare. Unde ai ajuns?Quinn cercet malul. Crrui ntunecoase treceau pe lng copaci, iar, n timp ce se uita de-a lungul lor, nervii lui fuser pui la ncercare de orice tremurat de frunz, de orice modificare de lumini i umbre. Norii treceau pe dinaintea soarelui, acoperindu-i strlucirea pn la un cenuiu sclipitor, ca platina; o vibraie palpabil tulbura nemicarea. ncerc s se gndeasc la ceva plcut, pentru a-i face ateptarea mai uoar, ns nu-i veni nimic plcut n minte. i umezi buzele i nghii n sec. Sistemul lui de rcire ncepu s huruie.Micare la marginea junglei; o umbr se transform ntr-un brbat mbrcat n uniform verde-oliv i crnd o arm cu pat rabatabil, mai mult ca sigur un vechi M-18. Intr n lac i, pe cnd se apropia de insul, Quinn i ainti luneta asupra lui i vzu c avea pr negru, pn la umeri, care ncadra o fa supt; o barb zdrenuit i acoperea pieptul i, atrnnd de o uvi, sub barb, era o bucat triunghiular dintr-o oglind. Quinn nu trase, ateptnd s ias i restul trupei. ns nu mai iei nimeni la iveal i-i ddu seama c Mathis l testa, gata s sacrifice un pion pentru a-i evalua armamentul. ntoarcete! i strig el, ns brbatul continu s se opinteasc nainte, mpotrivindu-se curentului. Quinn se minun de controlul pe care Mathis trebuia s-l aib asupra lui: trebuia s fie contient c va muri. Poate c era mult prea pulbere din cauza fiolelor ca s-i mai pese de ceva, sau poate c regina lui Mathis chiar ntruchipa promisiunea unei viei mbelugate pe lumea cealalt pentru cei care mureau n lupt. Quinn nu voia s-l omoare, ns nu avea de ales, navea niciun rost s ntrzie inevitabilul.Ochi, ncremeni o clip la vederea ochilor mrii de groaz ai omului, apoi aps pe trgaci.uieratul proiectilului se transform n explozie, iar brbatul dispru ntr-o minge de foc i ap ca un gheizer. Maimuele ipar; psrile nir n vzduh din copacii de pe mal. Un vl de fum puturos alunec peste lac, iar peste cteva clipe o pereche de picioare iei la suprafa plutind, lsnd dre roietice. Quinn avu o stare de ru pn-n rrunchi. Btrne, se fac minuni cu

muniiile astea n zilele de azi, rosti Mathis.nfuriat, Quinn trase o serie de trei proiectile spre jungl. Nici mcar peaproape, Quinn Edward. Eti un adevrat ccnar de armat, nu? zise Quinn. S lai un biet nenorocit s atrag focul. M-ai neles greit, btrne! L-am trimis pe biatu la afar tocmai pen c-l iubeam. A fost alturi de mine aproape patru ani, dar mintea-i era deja varz, reflexele la fel. I-ai fcut o favoare, Quinn Edward. I-ai redus confuzia la zero tonul lui Mathis era al unui evanghelist mieros i l-ai trimis s strluceasc pe vecie!Quinn i formase o imagine mental a lui Mathis, brbos i cu ochii dui n fundul capului, taman ca tipul pe care-l mpucase, dar mai nalt, osos: un slbnog cu dinii cariai i pupilele ct roata carului. Reuind s potriveasc o fa imaginar intei sale, se nfurie i mai tare, i atunci trase din nou. E-n ordine, btrne!Glasul lui Mathis tremura de iritare i ncepu s vorbeasc ptima. Vrei bang-bang, vei primi. Dar, dac rmi pe-acolo, regina va face treaba pentru mine. Nu-i place s se strecoare careva pe lng ea pe ntuneric. Asta o nnebunete. Continu, btrne! Stai acolo! O s te jupoaie de viu, o s te transforme n carne tocat cu sos, dobitocule!Hohotele lui se ascuir, atingnd un registru distorsionat de difuzoarele lui Quinn, care le transformar ntr-un sughi scheunat, i continu s bat cmpii. Oricum, Quinn nu-l mai asculta. Atenia lui era concentrat asupra picioarelor mortului, rotindu-se n voia curentului. O dr de snge se scurgea din talia trunchiului retezat. Resturile separate preau s picteze litere dintr-o scriere oriental; ns, nainte ca Quinn s ncerce s le descifreze, i pierdur coerena i fuser izgonite i mprtiate n spaiul de un verde de jad n care holbndu-se cu o concentrare demenial, zpcit de droguri i el simi c se dizolva.Pe la apus, cnd fii de cea se desfurau pe deasupra apei, Quinn renun la punctul su de observare i se duse s caute un loc sigur unde s petreac noaptea: lund n considerare temerile lui Mathis privind temperamentul nocturn al reginei sale, se ndoia c va avea vreo problem pn-n zori. i croi drum prin tufiuri i ddu de un arbore

de capoc enorm, al crui trunchi era desprit n dou mari ramuri; bifurcaia format astfel era suficient de vast nct s-l susin confortabil. Sparse o fiol ca s mai scape de durere, urc i se cuibri acolo.Se ls ntunericul; ceaa cuprinse totul, acoperind luna i stelele. Quinn rmase s se holbeze n golul ntunericului deplin, prea obosit ca s poat gndi, prea frmntat ca s doarm. n cele din urm, n sperana c va izbuti s-i stimuleze gndirea, mai sparse o fiol. Dup ce-i fcu efectul, putu s vad cte ceva din vegetaia nconjurtoare forme vagi, rsucite, fiecare avnd propria sa strlucire i putu auzi o mie de plescituri i fonete transformndu-se ntr-o daraban scrnit, ritmurile ei accentund un puls care prea s provin din rdcinile insulei.ns nu se auzeau trosnete prin tufiuri i nici sunete de pai.Nici urm de regin.Ce fantezie ciudat i crease Mathis, i spuse. Se ntreb cum o vedea el. Blond, cu vreo fust zdrenuit, ca n filmele cu Tarzan? O femeie de culoare cu un colier din oase? i aminti cum condusese el ca s-o vad pe vechea lui prieten de la colegiu i cum fusese surprins de o reproducere nrmat, agat pe peretele camerei ei de la cmin. nfia o jungl, noaptea, un tigru la pnd prin vegetaia crnoas i stnd ntr-o parte o femeie cu aspect misterios, goal sub umbra lunii. Asta ar fi imaginea lui pentru regin. I se pruse c ochii femeii strluceau Dar poate c-i amintea el greit; poate c fuseser ochii tigrului. i plcuse reproducerea, cutase semntura pictorului i ncercase s-i pronune numele: Ro-i-ou, spusese, iar prietena lui pufnise dispreuitoare i spusese Ru-so. Este Ru-so. Atitudinea ei clarificase ceea ce bnuia deja: c o pierduse. Ea ncercase o lume nou, una care-i nfipsese crligele n ea; nu mai ncpea n micul lor orel agricol din Dakota de Nord i-l depise i pe el. Era similar cu ceea ce-i fcuse lui rzboiul, numai c lumea pentru care devenise el prea mare era un loc mult mai vast: aflase c nu mai era potrivit pentru linite i pace.Broatele orciau, greierii riau i-i aminti de vlceaua de lng casa tatlui su, unde obinuia s se duc dup ce isprvea

treburile, pentru a rmne singur i a planifica o via de aventuri spectaculoase. La fel ca pe insul, era o jungl n miniatur n siguran, ns nu izolat de slbticie i se destinse recunoscnd asemnarea dintre cele dou locuri. Curnd, alunec ntr-un vis, unul n care avea din nou doisprezece ani, meterind la tractorul defect pe care tatl lui i-l dduse s-l repare. Nu reuise niciodat s-l fac s mearg, ns n vis izbuti un miracol tulburtor. Oriunde atingea metalul, broboane de snge apreau pe rugina care se decojea; sngele curgea gros i ntunecat prin conductele de alimentare, iar cnd i puse minile pe pistoanele corodate, aburii nir imediat i vzu c rugina se transformase n carne roie, c minile sale lsaser urme arse. Apoi acel motor din carne se trezise la via zguduindu-se i o luase peste cmpuri pe roi din os negru, sfrtecnd pmntul, semnnd semine transformate peste noapte n tulpini purtnd fructe care explodau dac intrau n contact cu aerul.Era un vis att de ciudat, plsmuit din materiale ale copilriei sale i totui reprezentnd o sensibilitate strin, nct se trezi dominat de ideea c nu fusese vis, ci un mesaj. Pentru o clip se gndi c vzuse o umbr agil la picioarele copacului. Cu ct se holba mai intens la ea, devenea cu att mai efemer, iar el hotr c fusese o halucinaie. Dar, dup ce umbra se topise, l strbtu un val de melancolie, doborndu-l n incontien, manifestndu-se att de brusc, att de irezistibil, nct pru un mesaj ca i visul.La prima gean de lumin, Quinn sparse o fiol i se apuc s cerceteze insula, pind cu pruden prin ceaa cenuie care nc se mai mbina cu jungla, apa i cerul, mprtiindu-se printre tufele umede i pnzele de pianjen transformate de rou n iraguri de pietre preioase. Era convins c Mathis va lansa astzi un atac. Din moment ce supravieuise o noapte cu regina, se putea s ajung la concluzia c-l favorizase, c acum reprezenta o ameninare pentru comuniunea lui Mathis cu ea, iar Mathis n-ar putea s-i permit s tolereze asta. Cea mai bun soluie, cuget Quinn, era s-l enerveze pe Mathis, s-l fac s reacioneze la furie i s profite apoi de

aceast situaie.Insula se dovedi a avea o lungime de treizeci i ase de metri i poate numai o treime din asta n limea ei maxim, i cu excepia punctului stncos din captul de nord i a unui lumini la circa zece metri spre sud de arborele de capoc era saturat de vegetaie. Lianele atrnau n bucle graioase ca nite nflorituri ale unor litere luminoase; ferigile npdeau culoarele nguste dintre tufe; plantele epifite nfloreau n ndoiturile crengilor, marcnd cenuiul cu puncte de stacojiu i violet. Captul cellalt al insulei se ridica prea mult pentru a fi uor accesibil unui om; ns, ca s fie n siguran, Quinn min poriunile mai joase cu grenade cu fragmentaie. n locurile unde vegetaia era relativ rar, aez rachete de semnalizare aintite n sus, conectndu-le cu srme de declanare ataate de liane. Apoi se plimb de colo-colo printre capcane, memornd amplasarea lor.Cnd termin cu asta, soarele ncepuse s strpung ceaa, crend poriuni limpezi ntre ceuri; i, pe cnd se ndrepta napoi spre poziia lui de tragere, atunci ddu cu ochii de tigrulpisic, ghemuit printre buruieni, lipind ap. Nu era mult mai mare dect o pisic domestic, avnd osatura delicat i capul de form triunghiular al unei abisiniene, dungi fine, negre, colorndu-i blana maro-deschis. Quinn mai vzuse astfel de animale nainte, n timpul patrulrilor, dar felul n care arta acesta, att de strlucitor i de bine articulat n contrast cu verdele monoton al vegetaiei, ncadrat n ceurile nvrtejite, sugera c fusese deschis o poart ctre o lume mult mai plin de via, iar pentru moment fu mult prea captivat de privelite ca s se gndeasc la semnificaii. Pisica termin de but, se ntoarse spre Quinn i-l studie; apoi mri, se ntoarse i ni ntre tufe.n clipa n care dispru, pe Quinn l tulburar o serie de lucruri. Cum de alesese el insula drept fortrea, cum de se plasase direct n cea mai bun poziie de tragere, cum de-l anticipase pe Mathis. Toate acestea se puteau datora simului realitii i unui bun antrenament militar totui fusese att de sigur i de convins. Sigurana putea fi un efect al fiolelor, ns Mathis spusese c regina-i

putea trimite gnduri prin minte fr ca tu s ai habar pn cnd ajungeai n armonie cu ea, adic. Quinn gust din aromele gndurilor sale, cutnd dovezi c se umblase la ele. tia c se purta ridicol, ns n el se aprinse panica i scoase o fiol pentru a se aduna. Bine, i zise. Hai s vedem ce naiba se ntmpl.n urmtoarea jumtate de or, pieptn ntreaga insul, pndind prin tufiuri, scrutnd vrfurile copacilor. Nu gsi nicio urm de regin, dar nici pisica n-o mai vzu. ns, dac ea-i putea controla mintea, atunci l putea ndrepta departe de urmele ei. S-ar fi putut s-l urmreasc, manipulndu-l ca pe o marionet. Se rsuci pe clcie, spernd s-o ia prin surprindere. Nimic. Numai tufele sfiau ceaa, tremurnd sub adiere. Scoase un hohot rguit. Doamne, ce idiot era! Doar pentru c pisica tria pe insul, asta nu nsemna c regina exista aievea; de fapt pisica ar fi putut fi n inima fanteziilor lui Mathis. S-ar putea s fi trit pe malul lacului, iar cnd sosiser Mathis i oamenii lui, fugise de acolo ca s scape de ei sau poate c i acest gnd i fusese strecurat n minte. Quinn era uluit de subtilitatea neltoriei, de abilitatea cu care evita att validarea, ct i demistificarea.Ceva trosni printre tufe.Convins c zgomotul semnala o prezen real, i ndrept arma ntr-acolo. Degetul de pe trgaci se ncord, dar dup o clip se destinse. Cele ce-i fceau feste erau izolarea i ciudenia locului, nu vreo blestemat de femeie imaginar i misterioas. Treaba lui era s-l ucid pe Mathis, i mai bine s-ar apuca de treab. Iar dac regina exista cu adevrat, pi atunci l favoriza i atunci s-ar putea s aib un ajutor. Sparse nc o fiol i ncepu s rd cnd i fcu efectul. Oh, da! Cu ajutorul chimiei moderne i cu femeia invizibil de partea sa, va trece prin Mathis ca un obolan prin roata de cacaval. Ca focul prin mahala. Drogurile sau poate c era intervenia unei mini mult mai flexibile dect a lui adugar o coloratur liric gndurilor sale i se vzu pe sine deplasndu-se cu o graie atletic printr-un viitor exotic n care-l ucidea pe rege i se cstorea cu umbra, domnind n iad pentru totdeauna.Quinn mai avea foarte

puine grenade cu fragmentaie, aa c se aez n spatele trunchiului czut i-i cur eava de sus a armei: pe acolo trgea muniie fr cartu, de calibrul .22. Pus pe foc automat, arma putea tia un om n dou; ns, dorind s economiseasc gloanele, comut pe foc individual. Cnd soarele se ridic deasupra coroanei copacilor, ncepu s-l apeleze pe Mathis prin radio. La nceput, nu primi niciun rspuns, dar n cele din urm i vorbi un glas cleios i irascibil, spunnd: Unde m-ta eti, Quinn Edward? Pe insul.Quinn inser o doz bun de veselie sntoas n urmtoare lui cuvinte: Hei, ai avut dreptate cu regina! Despre ce tot vorbeti? E frumoas! Cea mai frumoas femeie pe care-am vzut-o vreodat. Ai vzut-o?Mathis prea nelinitit. Prostii!Quinn se gndi la tabloul de Rousseau. Are piele ntunecoas i mtsoas, i pr negru, lung pn la cur. Iar albul ochilor ei parc lumineaz, e att de strlucitor. i ce e are, frate! Nu-s prea mari, dar cum mai tremur emise un chicotit obscen de-i vine s te duci i s te distrezi cu ei. Prostii! repet Mathis cu tensiune n voce. Aha, fcu Quinn. E pe bune. Vezi tu, regina-i singur, btrne. Credea c va trebui s-l aleag pe vreunul dintre frumueii ti, dar acum a gsit pe cineva care nu-i chiar att de pulbere.Gloanele sfrtecar tufiurile din dreapta lui. Nici mcar pe aproape, zise Quinn.Alte rafale; achiile srir din trunchiul de copac. Ia zi-mi, Mathis.i nfrn un chicotit. Ct vreme a trecut de cnd n-ai mai avut parte de psric?Mai multe arme ncepur s clnne i surprinse flacra de la gura evii uneia; o nsemn cu propriul su tir. Ticlosule! url Mathis. Am nimerit pe vreunul? ntreb Quinn cu voioie. Care-i problema, btrne? Nu era oare gata copt pentru lumin?O ploaie de foc se abtu asupra insulei. Sunetele scoase de pistoalele cu boluri explozive, rafalele de gloane care loveau trunchiul, gloanele care treceau printre frunze, toate astea-l nfuriar pe Quinn, aprinznd scnteia potenialului de violen indus de droguri. ns se abinu s riposteze, dorind s-i pstreze poziia ascuns. Apoi, pentru c era nc un mod de a-l scoate pe Mathis din

srite, dar i pentru c simea un fior de nelinite, strig: Avei grij! O lovii pe regin!Tirul ncet imediat. Quinn Edward!Quinn rmase tcut, examinnd acel impuls de nelinite pentru a vedea dac era ceva ce nu inea de el nsui. Quinn Edward! Da, ce-i? E vremea, zise Mathis rguit de furie. Regina-mi spune c a venit vremea s art ce pot. Vin imediat la tine, btrne!Studiind aranjamentul solzilor verzi-albatri care mpestriau trunchiul, Quinn pru s vad armata victimelor sale brbai mohori, fr pic de snge i simi o repulsie puternic fa de ceea ce devenise. Dar cnd rspunse, dispoziia lui se schimb ntr-un mod total opus. Atept, dobitocule! tiu, zise Mathis, dintr-odat voios. Am sentimentu c va fi ceva numai ntre noi, btrne. Pen c aa vrea ea. i nimeni nu m poate bate la unu contra unu, n propria mea curte.Respiraia lui se auzea ca un uierat rguit, iar Quinn i ddu seama c acest gen de respiraie era tipic pentru cineva care abuzase de fiole. Am s te copleesc, Quinn Edward, continu Mathis. O s fie ca n vechile filme japoneze. Omulei cu pistoale atacnd cu mult curaj i toate ccaturile, pn cnd dau cu ochii de ceva mare i pros care se repede la ei, molfind vrfurile copacilor i scuipnd foc. Atunci o iau la goan zbiernd: Tokyo e condamnat!.Timp de treizeci-patruzeci de minute, Mathis o tot inu aa cu flecreala, atacnd subiecte variate, de la staia spaial cubanez pn la ansele ca Miami s bat n A.L. East31. Se lans ntr-o polemic i condamn noile reglementri care protejau drepturile prostituatelor (Juma din distracie e s le poi pocni niel, tii tu), apoi se lans ntr-o pledoarie pentru Antarctica, prezentat drept locul iniial al Grdinii Edenului, apoi abord teoria care sugera c fiecare preedinte al Statelor Unite fcuse parte dintr-un ordin secret al homosexualilor (Jumtate din Primele Doamne nu erau altceva dect tipi n rochii). Quinn nu se ls atras n conversaie, tiind c Mathis ncerca s-i distrag atenia; ns ascult pentru c
31 A.L. East American League East Division este una dintre ligile majore de baseball din SUA (n. tr.).

ncepuse s aib o idee asupra caracterului lui Mathis, pentru c voia s neleag cum l-ar putea ataca.Acas n Lardcan, Tennessee, sau cine tie pe unde, Mathis fusese probabil un personaj charismatic, dezinvolt i expansiv, mai iste dect prietenii si i dispus s-i conduc din umbr n arena cafturilor i a micilor pungii. Din multe puncte de vedere, fusese foarte asemntor copilului Quinn, doar c escapadele lui Quinn erau nite farse i era convins c Mathis fusese capabil de nelegiuiri mai importante. i-l imagina llind-o pe lng o staie de benzin, bnd bere i punnd la cale tot felul de ticloii. rnoiul devenit maestru n escrocherii care voia s-l fraiereasc pe yankeu: cam aa probabil c se vedea el n relaie cu Quinn. Mai devreme sau mai trziu va recurge la trucuri. Pentru Quinn asta era n regul; se putea descurca mpotriva trucurilor. ns nu avea de gnd s-l subestimeze pe Mathis. n niciun caz. Probabil c Mathis avea muli ai n mnec dac supravieuise doi ani n jungl i ajunsese s conduc o trup de icnii din Beretele Verzi. Quinn spera doar ca Mathis s-l subestimeze pe el.Soarele devenise o strlucire orbitoare care albise tot cerul i transformase verdele junglei ntr-o culoare palid, supraexpus. Quinn sprgea fiole i atepta. Interiorul capului su era plin de porniri violente, ca i cum gndurile i s-ar fi nchegat ntr-un fel de explozibil plastic mintal. Cam pe la amiaz, cineva ncepu s trag foc de acoperire, risipind gloanele nainte i napoi pe lungimea malului. Quinn descoperi c putea calcula distana dintre aceste rafale i, dup ce una trecu pe lng el, arunc o privire din spatele trunchiului de copac. Patru brbai brboi i cu prul lung traversau lacul venind din direcii diferite, avntndu-se prin ap, ridicndu-i genunchii. nainte s se retrag la adpost, Quinn i mpuc pe cei doi din stnga lui, i vzu rsucindu-se n jurul axei, n timp ce armele lor zburar departe. Calcul venirea celei de-a doua rafale, apoi i dobor pe cei doi din dreapta sa; era sigur c-l ucisese pe unul, dar era posibil ca al doilea s fi fost doar rnit. Tirul l ncadra, reteznd tufele deasupra capului su. Rmurelele se rsuceau, frunzele

lovite zburau ca avioanele de hrtie. Un miriapod clrise una dintre frunze pn jos i nc se mai cra pe marginea ei zdrenuit. Lui Quinn nu-i plceau deloc mandibulele lui proase, faa diavoleasc. Nu-i plcea nici faptul c supravieuise, n timp ce oamenii nu. l ls s se trasc pn n faa armei sale i-l spulber ntr-un gheizer de pmnt i iarb.Tirul ncet.Crengile lovind trunchiul; apa mprtiindu-se peste mal; stropi.Quinn sttea nemicat, ascultnd. Niciun sunet nenatural, ns de unde proveneau acei picuri? Gloanele nu mprtiaser atta ap. Spaima i se scurgea de-a lungul irei spinrii. Arunc o privire peste trunchiul de copac i ip de surpriz. Un brbat sttea n ap, la vreun un metru distan, blocnd linia de tragere dinspre mal. Cu noroiul care i mnjea obrajii i smocurile de plante de ap care i se nclceau prin prul iroind, ar fi putut fi regele dement al lacului; faa descrnat, ochii holbai, cuitul de vntoare legnndu-ise n mini. Clipi naintea lui Quinn. Se cltin, i recapt echilibrul, clipi din nou. Hainele-i erau lipite pe coaste i o pat mare de snge i marca scobitura abdomenului. Obrajii brbatului se umflar: prea c s-ar fi pregtit s spun ceva, ns-i era team c va scoate din el mai mult dect cuvinte. Iisuse rahat, fcu el mpleticit.Ochii-i erau aproape dai peste cap; genunchii i se ndoir. Apoi se ndrept, privind n jur ca i cum s-ar fi trezit din somn ntrun loc nefamiliar. Pru s-l vad pe Quinn, se ncrunt i naint cltinndu-se, ridicnd cuitul printr-o micare lene.Quinn trase un foc nainte ca brbatul s ajung la el. Glonul pru s deseneze o stea roie sub ochiul lui, desenndu-i trsturile ntr-o expresie pierdut. Czu peste Quinn, peste arma lui care comutat pe foc automat continu s trag. uvie de pr ud atrnau de vizorul lui Quinn, segmentndu-i privelitea de crengi i cer; trupul se cutremura de gloanele care-l strbteau.Dou explozii n apropiere.Quinn mpinse cadavrul ct colo, se tr pe burt prin tufiuri i-i injecta o fiol. Auzi un poc, urmat de un urlet bolborosit: cineva clcase ntr-una dintre capcanele cu rachete de semnalizare. Fcu un calcul i-i ieir nou

mori, plus tipul care trgea focurile de acoperire. Mathis, fr nicio ndoial. Ar fi fost grozav dac tia ar fi fost toi, dar Quinn tia c nu era aa. Mai era nc cineva acolo. l simea tot aa cum o floare simte soarele: trezirea unor reacii autonome, simuri primitive ce se ascueau.naint mai adnc prin stufri. Drogurile ardeau cu putere nuntrul su; avea impresia c formau un contur uman din particule strlucitoare, un om interior din principii furioase. Covoare din frunze ptate cu albea se lipeau de vizorul su, apoi alunecau cu o ncetineal subacvatic. Prea c scormonea printr-un mozaic de culori nbuite i texturi aspre pentru care chiar i conceptul de separare dispruse, i aa c aproape nu observ bocancul. Un bocanc maro, putrezit, cu lujere n loc de ireturi, vizibil n spatele unui vrtej de frunze, la vreo doi metri mai ncolo. Bocancul se deplas, iar Quinn vzu un crac de culoare verde-oliv bgat n el.Arma-i era prins sub el i era sigur c brbatul ar aciona nainte ca el s apuce s-o scoat. ns, dup cte se prea, brbatul se juca de-a prepelicarul, cu simurile ncordate pentru gsirea unui indiciu asupra poziiei lui Quinn. Alinie eava armei dup gamba omului, deasupra marginii bocancului, i se asigur c era comutat pe foc automat. Apoi trase, micnd arma cte doi centimetri n dreapta i n stnga punctului ochit de el. Din gamb erupse un val de snge, iar reculul teribil i smulse un urlet rguit. Brbatul czu ipnd. Quinn dirij tirul pe deasupra solului i ipetele ncetar brusc.Cizma sttea n continuare n spatele erupiei de frunze, acum cu un ciot zdrenuit i o achie de os iindu-se din ea.Quinn i ls capul n jos, rezemndu-i vizorul de sol. Era ca i cum ntreaga lui corectitudine fusese mprtiat pe eava armei. Rmase nepstor, golit de orice emoii. Timpul prea s se prbueasc n jurul lui, ngropndu-l sub o ton de clipe n putrefacie. Dup o vreme, un gndac se strecur dup vizor, mergnd ntors pe dos; se opri la nivelul ochilor, btu cu mandibulele pe plastic i ncremeni. Uitndu-se la partea lui de dedesubt, grotesc, Quinn avu o imagine a naturii propriei lui monstruoziti: o creatur minuscul, blindat,

programat chimic pentru o via de mers tiptil i pentru mucat, i condamnat s zac ntr-o toropeal idioat ntre scenele de violen. Quinn Edward? opti Mathis.Quinn i ridic fruntea; gndacul czu de pe vizor i se grbi s se pun la adpost. I-ai ras pe toi, nu-i aa?Quinn se tr afar din stufri, se ridic n picioare i se ntoarse la trunchiul czut. La noapte, Quinn Edward. Ai s-mi vezi cuitul lucind iar apoi, rmas-bun ie.Mathis rse ncetior. Pe mine m vrea, btrne. Tocmai mi-a spus asta. Mi-a zis c nu pot s ratez la noapte.Era spre sfritul amiezii, iar Quinn se ocupa de mori. Nu era ceva ce-ar fi fcut n mod obinuit, totui se simea obligat s scape de ei. Era mult prea istovit ca s dezbat pe seama motivaiei care-l mpingea, aa c proced aa cum i se cerea, mpingnd cadavrele n lac. Cel care declanase racheta zcea peste nite ferigi, cu faa ars pn la tendoane i reeaua de cartilagii; furnicile lsau un tipar pe osul craniului, nclit de snge. Trebuind s ating cadavrul, lui Quinn i se ncrei carnea pe el, iar fierea i se adun n gt.Odat ce termin cu asta, se aez n luminiul de la sud de arborele de capoc i-i mai inject o fiol. Razele soarelui la apus, strecurndu-se prin bolta vegetal, erau conturate precis ca laserele, reliefndu-se verzi-aurii pe fondul frunzelor. Stnd sub ele, nu se simea ghidat de vreun scop vizionar; pe de alt parte, dobndea o impresie tot mai clar asupra reginei. N-ar fi putut arta spre un anume gnd dintre cele cteva sute care rsreau i s spun: Acesta, acesta-i al ei. ns, ca i cum ea i-ar fi controlat percepiile, ncepea so cunoasc din tot ceea ce tria. Prea c insula fusese impregnat cu ea, ceurile i nopile modificate de prezena ei, purificate pentru a-i exprima strile; chiar i solul npdit de verdea prea s reflecte natura ei: timid, secretoas, dar i plin de agitaie blnd. Seductoare. nelegea acum c procesul sincronizrii cu ea era un proces de seducie, unul cruia nu-i puteai rezista, pentru c i tu erai impregnat cu ea. Erai forat s intri ntr-o idil cu ea, iar ea era o femeie care merita iubit. Frumoas puternic. Avea nevoie de acea for pentru a putea

supravieui, i de asta nu-l putea ajuta mpotriva lui Mathis. Viaa oferit de ea era eliberat de ororile rzboiului, dar cerea vigilen i curaj. Cu toate c-l favoriza era sigur de asta fora lui trebuia dovedit. Desigur, Mathis transformase toate astea ntr-o religie bizar.Iisuse!Quinn se ridic de ndat. Futu-i, Iisuse Hristoase! Chiar c se ducea pe copc, btnd cmpii ca un puti care-i compunea tot felul de fantezii cu vreo vedet de cinema. Mai bine i-ar pune echipamentul pe el, pentru c Mathis va veni ct de curnd. La noapte. Era interesant cum Mathis tiind c ansa lui cea mai mare de a-l termina pe Quinn era noaptea folosise aceast iluzie pentru a-i depi frica de ntuneric, convingndu-se c regina i spusese c va nvinge sau poate chiar i spusese.S-mi bag picioarele, i zise Quinn. Nu era chiar att de dus.O rafal de vnt ridic dintre frunze un cor de oapte melodioase. Quinn i ridic vizorul. Era cald, fr niciun nor, ns putea adulmeca n vnt ploaia i promisiunea rcorii. i mai desfcu o fiol. Drogurile nlturar deruta care-i redusese furia. ncrederea era ca o ncrctur electric amplificndu-se n el, crescndu-i fora. Zmbi, gndindu-se la lupta care urma, i chiar i acel zmbet era o expresie a unei puteri furioase, ceva care-i umfla fibrele musculare i nervii tremurtori. Se afla n centrul forei, n contact cu fiecare fonet, cu sensibilitatea alimentat de strlucirea frunzelor ncrcate de lumin. Privind spre frunze, spre nuanele lor infinite de verde, i aminti o poezie citit cndva: Carne verde, pr verde i ochi din cel mai rece argint32. Oare aa ar fi regina dac ar exista cu adevrat, transformat ntr-o creatur din poezie pur de strlucirea nepmntean a Zonei de Foc Emerald? Nu cumva jucau cu toii ntr-o dram mitic, distilat din interaciunile banale dintre dragoste i rzboi, interpretnd-o n miezul fisurat al unei imense bijuterii verzi a crei realitate putea fi privit numai de ctre cei suficient de orbi pentru a putea vedea dincolo de haosul frunzelor, n faetele i fisurile sale precise? Quinn
32 Fragment din poemul Balada somnambul, de Federico Garcia Lorca (n. red.).

chicoti naintea zadarnicei profunzimi a gndirii sale i i-l imagin pe Mathis mort, el nsui regele iluziei mortului, nvemntat n ferigi i purtnd o coroan din frunze.Sus de tot, doi papagali zburau descriind bucle complicate i arcuri de cerc, evitnd coloanele suspendate ale luminii, ca i cum ar fi fost solide.Chiar nainte de asfinit nvli o vijelie cu ploaie ce dur numai cteva minute, ns nmuie ntreaga insul. Quinn se folosi de furtun ca de o acoperire, micndu-se i pregtind i alte capcane cu rachete. Lu n considerare stabilirea poziiei n colul stncos al insulei: oferea o privelite asupra ambelor maluri i se putea s aib noroc i s-l depisteze pe Mathis tocmai cnd traversa. Dar era riscant era posibil ca Mathis s-l zreasc pe el i se decise c ansele cele mai mari le avea dac se ascundea i-i punea lui Mathis rbdarea la ncercare. Ateptarea nu fcea parte din stilul lui Mathis. Quinn reveni la arborele de capoc i se cr mai sus de ramificaie, pe o creang aflat direct sub o bre n bolta vegetal, mascat de evantaiele frunzelor. i comut arma pe explozibil puternic. i inject o fiol. i atept.Norii se duser spre sud i, n semintuneric, tufriul de dedesubt pru c lua forme ornamentale. Dup cincisprezece minute, Quinn i fcu nc o injecie. n jurul ferigilor se aprinser, progresiv, nimburi violet, blile de umbr tremurar, iar plantele agtoare preau c alunec n jurul crengilor ca erpii. nspre apus se ridic o stea mistic, strlucind singur deasupra ultimei dre roz a asfinitului. Quinn se holb la ea pn cnd crezu c nelege mesajul ei clipitor.Noaptea care se pogor era asemntoare cu cea din tabloul lui Rousseau, iar globul galben al lunii scobea geometrii de umbr i lumin prin vegetaie. O noapte potrivit pentru tigri, femei misterioase i planuri negre. Lipit de creanga lui, Quinn simea c lumina lunii i acoperea cu lac costumul de lupt, dndu-i aspect de armur din abanos cu filigran aurit, fcndu-l s arate ca un cavaler pe cale s lupte pentru domnia lui. Presupuse c era posibil ca situaia s fie exact aa. Era adevrat c percepia lui asupra reginei devenea tot mai puternic i

mai particularizat; credea chiar c ar fi putut spune unde se ascundea: n colul stncos. ns se ndoia c ar trebui s se ncread n aceast percepie i, n afar de asta, lupta nsi, nu motivele ei, era lucrul semnificativ. Pentru a atinge acest moment de vrf, cnd perfeciunea cerea snge, cnd mpingeai confuzia la o parte i la fel de imens ca o constelaie n acest act, la fel de plin de stele i de ntunecime i de nelesuri primitive puteai privi n jos, spre lume, tiai c i-ai depit pe oamenii obinuii. Nimic, nici mcar un motiv iluzoriu, nici iluzia vreunui motiv real, n-ar fi putut aduga importan acestui lucru.La scurt timp dup lsarea ntunericului, Mathis ncepu din nou s flecreasc, tratndu-l pe Quinn cu anecdote i preri; iar din satisfacia din glasul su, Quinn tiu c ajunsese pe insul. Trecur douzeci de minute, fiecare curgnd, scurgndu-se din magazia de timp a lui Quinn ca sngele picurnd dintr-o ran veche. Apoi o izbucnire de incandescen alb spre sud sublinie siluetele scheletice ale lianelor i tufelor i odat cu ea se auzi i un ipt. Quinn zmbi. Urletul fusese o imitaie decent a durerii, ns nu se ls pclit. Scoase o rachet de semnalizare din sacul de la old. Nu va trece mult pn cnd Mathis va renuna la asta.Focul alb se stinse, nbuit de frunzele ude de ploaie, i, n cele din urm, Mathis zise: E un tip prudent, Quinn Edward.Quinn mai desfcu dou fiole. ns m ndoiesc c ai s faci fa, continu Mathis. Vreau s spun c, mai devreme sau mai trziu, tot ai s lai prudena balt.Quinn de-abia dac-l auzea. Simea c ardea, c insula ardea, ndreptndu-se ca sgeata printr-un vid n care era singura trstur i apropiindu-se de clipa pe care o ateptase: un moment de o violen strlucitoare, pentru iluminarea fisurilor din miezul pietrei, pentru a dezvlui jocul de umbre. Prima arsur a drogurilor sczu n intensitate i-i pironi privirile spre umbrele de la sud de arborele de capoc.n vocea lui Mathis ncepu s se strecoare ncordarea, iar Quinn nu fu deloc surprins cnd poate cinci minute mai trziu auzi clnnitul unui M-18: Mathis trgea spre locul unor micri printre tufe. Reui s

surprind flcrile de la gura evii, i ridic arma. ns n clipa urmtoare fu izbit de o senzaie copleitoare a prezenei reginei, ceva care-l oc prin bruschee.Avea dureri. Fusese rnit de rafalele lui Mathis.Cu ochiul minii, Quinn vzu o siluet feminin prbuit peste un bolovan, inndu-i piciorul. Rana nu era grav, ns i ddea seama c ea voia ca lupta s se termine nainte ca totul s se nruteasc i mai mult.Era fascinat de capacitatea ei de a se mprtia peste tot i se prea c dac i-ar fi ridicat vizorul ar fi putut s-o respire i de ceea ce prea s fie o nou trstur a cunotinelor despre ea. Fragmente de amintiri ieeau la iveal n gndurile sale; cu toate c nu prea credea asta, ar fi putut jura c erau ale ei: o colib cu acoperi de tabl n mijlocul unor cmpuri de pmnt rou, arat; cineva care se plimba pe o plaj; un loc umbros, acoperit de o creang plin de orhidee, cu insecte gonind nspre i din inflorescene, excavnd n zcmintele de dulcea. Aceast ultim amintire era asociat cu ideea c exista un loc unde ea se ducea ca s viseze cu ochii deschii, iar Quinn se simi rezonnd intim cu ea, cu faptul c ea la fel ca i el se baza pe acest gen de refugiu.Buimac, temndu-se pentru ea, dar pe jumtate convins c trecuse de limita nebuniei, deton racheta semnalizatoare, aintind-o spre deschiderea din bolt. Deasupra capului su nflori o umbrel de lumin alb. i ainti arma spre tufele iluminate puternic i Acolo! Stnd n poiana dinspre sud, un brbat n echipament de lupt. nainte ca brbatul s se poat mica, Quinn l arunc n aer ntr-un amestec de flcri i fum alb. Apoi, cu mintea nflcrat de victorie, ncepu s coboare pe creang. Dar, n timp ce cobora, i ddu seama c ceva era n neregul. Brbatul rmsese acolo, fr s fac nicio ncercare de a se trnti la pmnt sau de a se ascunde. i arma. Era ca a lui Quinn, nu un M-18.Trsese ntr-un om de paie sau ntr-un tip deja mort!Gloanele-l izbir n spate i nu-i penetrar armura, dar l azvrlir din copac. Czu n tufiuri fluturnd din brae. Crengile-i smulser arma din mini. Armura reduse impactul cu solul, dar era ameit i capul i pulsa. Se

tr dintre tufe tocmai cnd umbra cu casc a lui Mathis i se prea uria n lumina muribund a rachetei de semnalizare pi printre boschei i-l lovi n vizor cu patul armei. Plasticul nu se sparse, ci se acoperi cu un pienjeni de fisuri; ns cnd Quinn i reveni, Mathis era clare pe el, cu genunchii intuindu-i bine umerii. Ce zici de asta, nenorocitule ce eti? l ntreb Mathis gfind.Un cuit i luci n mn, se repezi n jos i se izbi de gtul lui Quinn, ns fu deviat de armur. Quinn se smuci, ns Mathis l for s cad la loc i, de data asta, lovi n vizor cu mnerul cuitului. Izbi iari i iari. Buci de plastic mprocar faa lui Quinn, iar aprtoarea frontal era att de crpat nct parc ar fi privit totul printr-o crust de brum. Nu mai trebuiau prea multe lovituri. Disperat, Quinn reui s-l rstoarne pe Mathis ntr-o parte i se luptar n tcere. Muc o bucat de plastic i simi gust de snge. nc luptndu-se, se ridicar n genunchi, apoi n picioare. Ctile lor se izbir una de alta. Impactul se auzi n radioul lui Quinn ca un pocnet spart, i acel pocnet pru s-i porneasc o parte a minii care era la fel de ndeprtat ca o rachet, calm i cercettoare; i-i imagin pe amndoi ca pe nite uriai negri, cu galaxii nvolburate n loc de inimi i stele servindu-le ca articulaii, luptndu-se pentru jumtatea feminin din tot. Vznd lucrurile astfel, cpt fore noi. l dezechilibr pe Mathis i se rostogolir amndoi cu stngcie printre tufiuri. Ajunser la trunchiul arborelui de capoc, izbindu-se de el, i, pentru cteva secunde, rmaser nemicai ca lupttorii care cutau un avantaj. Pe faa lui Quinn curgea transpiraia; braele i tremurau. Apoi Mathis ncerc s-i loveasc aprtoarea frontal, pentru a termina ceea ce ncepuse cu mnerul cuitului. Quinn se feri, se smulse din strnsoarea lui, l izbi pe Mathis cu umrul n burt i-l mpinse pe spate. i rsuci la spate braul cu cuitul, l dezarm. Cut cu lama un spaiu ntre plcile de armur de la gt. Apoi aps doar att ct s zgrie pielea. Mathis deveni inert. Tcut. Unde i-i papagalu la haios, btrne? zise Quinn extrem de surescitat.Mathis rmase nemicat i tcut, iar Quinn se

ntreb dac nu cumva devenise catatonic. Poate c nu va mai fi nevoit s-l ucid. Lumina rachetei de semnalizare se stinsese, iar bezna ntrerupt de lun care se pogorse asupra lor i amintea lui Quinn de petele de man de pe frunzele din insul: o infecie la originea creia se aflau amndoi, ncurcai unul ntr-altul ca doi gndaci chitinoi. Cea! zise Mathis, ncordndu-se deodat mpotriva strnsorii lui Quinn. Ai minit, fir-ai a naibii! Tac-i gura, spuse Quinn iritat. Curva dracului! tun Mathis. M-ai pclit! i-am spus s-i ii gura!Quinn i ddu un ghiont uor, dar Mathis ncepu s se zbat slbatic, aproape nfigndu-se singur n cuit, ipnd Cea!. Tac-i naibii gura! zise Quinn, devenind tot mai furios, dar ncercnd s evite s-l njunghie pe Mathis, ncepnd s se simt neajutorat, simind c va trebui s-l taie, c totul i scpase de sub control. Am s te omor, curvo! urla Mathis. Am s Ajunge! strig Quinn, ns fr a ti sigur ctre cine. n interiorul pieptului su, o celul de furie fumegnd era gata s explodeze.Mathis se chirci i lovi. Am s-i tai afurisitaExplozie veninoas de furie. Mandibule care se nchiser brusc; Quinn nfipse cuitul. Sngele glgi n gtul lui Mathis. O mn nmnuat zgrie pmntul, dar nu mai era dect un reflex.Quinn se ridic, simindu-se lent. Nu exista nicio glorie n asta. Fusese un concurs decis, n esen, de prostia cras: amnezia temporar a lui Mathis n privina armurii. Dar cum s fi uitat aa ceva? Vzuse doar ce efect neglijabil avuseser gloanele. Quinn i scoase casca i inhal guri de aer umed, privi cum o felie de lumin de lun dansa pe aprtoarea frontal a lui Mathis. Apoi o izbucnire de sarcini electrostatice din radioul ctii sale, o voce care spuse: M recepionezi? Nu-s de-ai notri prin Emerald, se auzi o a doua voce. Trebuie c au fost ticloii ia care-au tras rachetele. E o capcan. Da, dar am detectat echipamentul de infanterie acolo. Ar trebui s facem un zbor pe deasupra lacului.Piloi de elicopter, i ddu Quinn seama. ns continua s se holbeze la casc avnd teama mut a unui slbatic, ca i cum ar fi fost nite voci de pe alt lume vorbind dintr-o piatr. Lu casca,

netiind nc ce s spun.Te rog, nuCuvintele fuseser audibile i-i ddu seama c ea-l fcuse s le perceap prin oftatul adierii. Fsit electrostatic. Hai s ne crm naibii de aici. Din nou primul pilot: M auzi? Repet, m auzi?Cear fi, i zise Quinn, dac sta s-ar dovedi felul reginei de a scpa de Mathis, chiar i acea ultim explozie de furie? Iar acum, acum c-i fcuse treaba, oare nu va scpa i de el? Te rog s rmiQuinn se imagin napoi acas, n Dakota, petrecndu-i anii privind vacile cum mor, citind cataloage cu marf pe comand, bnd i iar bnd, comparnd-o pe regin cu vreo fat demodat de la ar cu care ar fi trebuit s se nsoare, pentru ca ntr-o noapte s devin mult prea dezgustat de aceast via de nimic, s o ia spre cmpii i s cltoreasc nspre nicieri cu expresul de calibrul .45. Dar, cel puin, asta se dovedise posibil, pe cnd aceast Te rogl coplei un val de sentimente, impregnndu-l cu singurtatea i dorul ei. Acum chiar ncepea s o cunoasc, s simt configuraia precis a strilor ei, stoicismul care-i susinea fora i D-o n m-sa! fcu unul dintre piloi.Zgomotul electrostatic din casca lui Quinn se diminu pn la un sfrit i noaptea acoperi totul n jurul su. Sentimentul de izolare l ncremeni pe loc. Vntul nvolbur coroana masiv a arborelui de capoc i crezu din nou c aude acele cuvinte optite, Te rog. Un fluid ngheat i se rspndi pe ira spinrii. Ca s-i menin ncrederea i desfcu o fiol; i foarte curnd, izolarea nu-l mai tulbur, ci, mai degrab, pru c-l nvelete ca o mantie. Aceasta era calea pe care fusese sortit s-o apuce, calea curajului i a caracterului. Se ridic n picioare, nesigur pe ele din cauza rnilor, i trecu pe lng Mathis, alunecnd ntre dou tufe. naintea lui, noaptea semna cu un puzzle plutitor, din umbre i lumini aurii: indiferent ct era de prudent, nu avea cum s localizeze toate minele i rachetele pe care le plasase. Dar l va conduce ea.Sau nu? Nu-l pclise tot ea pe Mathis? Nu-l minise?Vntul se abtu mai tare printre frunzele arborelui de capoc, repezindu-i cuvintele de implorare; i sugestii de intimiti plcute, de dulci diminei verzi i nopi blnde, nvolburndu-se n

torentul gndurilor ei. l nconjur, de netgduit, la fel de real ca i parfumul, la fel de sigur ca i pmntul de sub tlpile lui.Pentru un moment, fu asaltat de o nou ndoial. Doamne, spuse, Te rog, nu m lsa s nnebunesc. S nu fiu un icnit ordinar.Te rogApoi, cu inima revoltndu-i-se la fiecare pas, respingnd rzvrtirile cu o convingere de rzboinic, nainta prin bezn, spre inima insulei, spre punctul stncos, unde cu tigrul ghemuit la picioare, cu o lun plin atrnat deasupra, precum un blazon al misterului ei l-ar putea atepta fie dragostea, fie soarta. LA FRONTIERChapo, artos, douzeci i trei de ani, cu trsturi aztece, pr negru, piele de culoarea argilei. Aezat pe treptele cantinei, privind focul ireal de la frontier: o cortin de energie lucitoare, roie ca sngele, care prea c se ridic pn aproape de stele, nainte de a se amesteca n cerul nocturn. Era att de strlucitoare nct o puteai vedea de la kilometri ntregi din deert, o dr strlucitoare ntinzndu-se din Texas i pn-n California, iar n dra aceea erau vechile orae Tijuana, Nuevo Laredo, Mexicali i alte o duzin, cu toate sudate ntr-un singur ora de baruri cu pereii din stuc alb i mahalale, de scntei din evile armelor i fulgerri de cuite, de trfe burtoase i peti jegoi i gringos pe fug din America grsanilor: Crusta, aa-i ziceau, afurisita de Crust. Ceva nefolositor i prsit. ns lui Chapo i plcea s se nchipuie fcnd parte din acea strlucire, din acea srcie roie. Cel puin aa fuseser lucrurile pn acum trei zile, cnd trecuse dincolo i se ntorsese cu gringa.Acum nu mai era sigur ce-i plcea.Cineva azvrli o sticl spre frontier, iar Chapo urmri traiectoria. Fulgere violet izbucnir din punctul de impact. Dac aruncai pe cineva n ea, obineai culori mai vii, ns acelai rezultat.Prjit! Nu mai rmnea nici mcar cenua.Extrase un stimulent din buzunar i-l nghii fr ap, apoi apuc plasa pentru cumprturi i o lu spre cas. Din baruri se auzea muzic, fcndu-l s-i legene oldurile, s-i agite pumnii prin aer, ca n loviturile de karate. Vehicule prpdite, de prin anii 90, zngneau dincolo de el, cu capete ntunecate n spatele volanului. Iz

de marijuana, putoare de untur prjit. Lumina roie strlucea peste tot, iar umbrele erau ascuite, de parc ar fi fost n iad.O mulime se adunase lng ua barului lui Echeverria, ceea ce nsemna c o fetican de la ar se ddea pe srm. Copila vreunui fermier care nu avea destui bani s-o hrneasc, aa c o vnduse lui Echeverria. O fat cu pielea ciocolatie, goal-puc, avnd la tmple electrozi din argint. Creierii-i sfriau n fumul plcerii n timp ce dansa pe podea, cu micri spasmodice, iar brbaii o atingeau rznd, n timp ce ea privea ca oarb de jur mprejur, ncercnd s-i descopere. Mai trziu, cnd dansul ncetinea, o duceau pn sus i o ncrcau puternic, pentru scurt timp. Dac ar fi fost detept, i zise Chapo, ar fi vndut-o lui Echeverria pe gringa. ns srma acolo se oprea participarea lui la strlucirea roie. Nu nelegea de ce, ns n-ar fi putut s-o lase s aib o astfel de soart.Un afi cu fotografia americancei era lipit de unul dintre pereii barului lui Echeverria. Pr blond i un chip de nger. Nu era o poz prea bun, nu arta cum i erau ochii. La prima vedere preau albatri, apoi verzi, apoi i ddeai seama c aveau toate culorile, ca opalul de foc33, cu picele de smarald, auriu i armiu. Ochi speciali. Sub fotografie, litere mari i negre i precizau numele: Anise. Numai o gringa putea fi botezat cu numele a ceva de but. Litere i mai mari ofereau o recompens de douzeci i cinci de mii de dolari. Acum o cuta toat lumea, iar Chapo n-avea nicio ans s-o duc n alt parte, dect dup ce se mai calmau lucrurile. Hei, Chapo!Rafael i fcu loc prin mulime i ajunse lng el. Era un tip masiv, rotofei i flcos, cu pr castaniu, ondulat. l scia ntotdeauna pe Chapo, nu dintrun motiv anume, ci doar ca s fac i el ceva. Ar trebui s vezi ce-i nuntru, omule! zise el. Au adus o dulcea de ftuc s se dea cu srma ast-sear! Mai d-o n m-sa! Chapo scoase nc un stimulent. Nu merg s vd aa ceva. Cel puin, ea o s se distreze, spuse Rafael i rnji. Cel puin se duce repede nu ncet, ca tine.Art cu
33 Opalul de foc un opal mexican, rou, adesea capabil s luceasc ntr-un caleidoscop de culori (n. tr.).

degetul spre buzunarul cmii lui Chapo.Un val de furie chimic, i Chapo l mpinse ct colo, pocnindu-l. Rafael i frec gura i n mna lui se materializ un cuit. Bine, fcu el. i place repede? Asta o s primeti, neamule.Toat lumea se uita, dorindu-i s se ntmple, iar presiunea tuturor acelor ochi negri l fcu pe Chapo s se simt puin cam neglijent, cam nepstor cu viaa lui. ncepu s-i scoat propriul cuit, ns, gndindu-se la gringa, se abinu. Hai, omule, scoate-l! zise Rafael, dansnd nainte i napoi. Hai! Poate mai trziu, rspunse Chapo.n urma lui rsunar fluierturi batjocoritoare. Ce s-a ntmplat, Chapo?Rafael rnji, fcnd pase cu cuitul i agitndu-l pe aproape.Chapo se ntoarse pe jumtate, apoi i legn plasa de cumprturi plin cu cutii de suc; plasa l lovi pe Rafael n falc, dezechilibrndu-l, i brbatul czu n praf, cu faa n jos.Fluierturile ncetar brusc, iar n timp ce mulimea se mprtia, doi oameni se oprir, rznd, s scuipe pe Rafael.Afar, la marginea deertului, la marginea Crustei, acolo locuia Chapo. O ruin din stuc alb, fr geamuri, fr ui. Ajuns nuntru, atept un minut s se asigure c nu-l urmrise nimeni. La fiecare cadru de fereastr era cte un dreptunghi de stele aurii i ntunecime albastr.Cnd fu sigur c nu mai era nimeni, se duse n camera din spate. Era plin de moloz. ngenunche i btu de trei ori n podea. Mai atept nc un minut, apoi ridic un morman de gunoaie care era lipit de o plac metalic rotund, aproape de mrimea unui capac de gur de canal. Ls n jos o scar din frnghie ascuns sub resturi. Cobor parial, puse placa de metal la loc. Bine, spuse, cobornd i restul distanei. Scapr un chibrit, se aprinse o lumnare. Dou lumnri. O vzu lng peretele din spate, stnd pe o saltea ptat, cu picioarele strnse sub ea. Pe fa avea dre de murdrie, iar prul ei auriu devenea aos. Purta blugi i o bluz alb, rupt. i-am adus nite fructe, zise el, ridicnd plasa cu cumprturi. Ceva suc.Ea nu pru s fi nregistrat ce-i spusese. Gropile din obrajii ei se adnciser, fcnd-o s arate mai matur cu gura ei mare, ca un fotomodel dintr-o revist de mod. Dar i

nchipuia c nu avea mai mult de optsprezece ani. Nousprezece, poate.Aez plasa lng ea i se duse la civa metri mai ncolo. Lumnrile aruncau pe pmnt umbre mici i mictoare. n spatele ochilor lui fluturau aripi negre, fcnd ncperea i mai ntunecoas: trucuri de-ale stimulentelor. Te rog, zise ea obosit. N-ai vrea s m ajui? Exact asta i fac, rspunse el. Nu, vreau s spun s m ajui s m ntorc.Glasul i se frnse, iar el sper c nu va ncepe din nou s plng. Eu tot i spun, fcu el. Taic-tu ofer mult prea muli bani. Tipii te caut peste tot. Cum dau cu ochii de vreo btrn gras, cum i se uit pe sub fuste, s vad dac-i gras pe bune. N-am ajunge niciodat pn la Imigrri. i tii ce se va ntmpla dac te prinde cineva? Te vor nghesui, te vor atinge te vor atinge aici.Se ciocni pe piept. Apoi vor spune: Hei, ce-ar fi s ne delectm i noi puin, nainte s punem mna pe bani?. i, odat ce ncep cu asta, se vor delecta cu toii i foarte curnd nu va mai rmne nimic pentru care s se dea o recompens. Aa merg lucrurile prin Crust. Oamenii nu prea gndesc n perspectiv. Am putea chema poliia, spuse ea. Am Poliia! Rahat! tia-s chiar i mai ri. Te vor ine o vreme, ca s ncaseze recompensa. Poate c-i vor trimite lui taic-tu vreun deget sau altceva. Iar dup ce se vd cu banii, te fac i ei n acelai fel. Ai rbdare i te scot eu de aici.Ea-l scrut cu privirea o clip, cu o expresie dezndjduit. Apoi se ntinse spre plasa cu cumprturi.Stnd ghemuit pe podeaua murdar a pivniei, privind n gol, Chapo se gndea la traversare. Voia de mult vreme s treac, i dorea ceva din banii americanilor. Iar Moro i oferise o ans. Moro avusese unul dintre tuburile care scuipau fire de lumin i fceau guri n strlucirea roie. Gurile se fceau ct o u de mari i durau cteva secunde, apoi se nchideau. ntr-o singur noapte strnseser mai muli bani dect vzuse Chapo vreodat i, n timp ce se ntorceau la punctul de trecere, o vzuser pe fat prin fereastra unei magazii, legat i cu un clu n gur, zcnd pe podea. Fusese rpit de una dintre bandele de la grani i bandiii negociau cu tticul ei bogat pentru

o recompens. Moro venise cu ideea s-o ia cu ei. La punctul de trecere, Chapo i fata ieiser primii. Se ghemuiser lng un tomberon, ateptndu-i i pe ceilali. ns ei nu trecuser. Chapo crezuse c aude un ipt, ns era greu s-i dai seama cu tot zumzetul i sfritul tare al frontierei. Dndu-i seama c ceilali n-aveau s se mai arate niciodat, o ridicase n picioare pe americanc i alergaser pn la casa lui Chapo. Se apropiau zorii i strzile erau pustii, i avuseser noroc s ajung pn acolo. Chapo?i poate c ar trebui s-o vnd. Ce naiba tot fcea ajutnd-o? Dac lucrurile ar fi stat taman invers, ea nu l-ar ajuta. Pentru ea, el era doar un fasolist. Gunoi. Chapo!i ridic privirea. Fata zmbea: era un zmbet fals, ns el se bucur s-l vad. Da? mi pare ru, zise ea. tiu c ncerci s m ajui. Dar eu sunt speriat, tii tu.Chapo scoase un sunet plictisit. Poi s stai aici dac vrei.Ea btu n saltea. Sunt bine aa. Nu poi sta confortabil acolo, rosti ea. Hai, te rog. M-ai face s m simt mai bine. Fie.Se tr pn la saltea i se aez n captul cellalt al ei. Ea scoase un hohot amuzat i-i spuse c putea veni mai aproape i continu s vorbeasc.Trei zile fr niciun du, i cu toate astea nc mirosea frumos. Privi cu colul ochiului la decolteul bluzei ei. Snii nu erau foarte mari, ns putea spune c aveau form frumoas. S-ar putea delecta i el puin. Se spunea c toate erau la fel, ns pe ea ar simi-o altfel. Trupul fetei era plin de amiezi tihnite i dulciuri scumpe. Moale i flexibil, ca o plimbare cu Cadillacul. S-ar cufunda pe veci n carnea ei de blond.Fata se trase puin mai spre el, spunnd c-i era frig, iar el i ddu seama ce fcea i ce avea s se ntmple. Apoi, faa ei se apropie de a lui, cu buzele deschise, cu o expresie buimac, i fata spuse: Oh, Chapo Chapo!Iar limba i se avnt n gura lui i mna lui cuprinse partea de jos a unui sn moale. Era acea moliciune care te ameete, avnd la vrf bombonica aceea tare.Iar el, ca un smintit, o mpinse la o parte. Putem face asta, spuse, respirnd din greu. O putem face, dar n-am s te scot de aici dect dup ce cred eu c-i sigur.Faa ei fu inundat de dezamgire i

umilire.Care era problema lui? De ce n-o nfcase, pur i simplu, s-i dea jos nveliul i s scoat carnea? Asta i dorise. Dar poate c nu, poate cu ea voia ceva adevrat. Ceva ce n-ar putea avea niciodat. Tre s ai rbdare, spuse el. Rbdare!Ea scuip cuvntul. Ct timp? Pn gseti o cale s m foloseti?Atunci el se nfurie. Ce crezi? C n-a putea face bani cu tine? Cea proast ce eti! Te iau pe Avenida Jurez la noapte, dac asta-i ceea ce crezi. i vnd curul slbnog pn se face carne crud.Ea ncerc s-l plmuiasc, ns o prinse de ncheietura minii i o mpinse ct colo. Ea fugi la captul saltelei, ateptnduse s-o atace. O clip, i el se gndi c-ar putea s-o fac, ns tot ce se ntmpl fu c repet: Tre s ai rbdare. Ct timp? ntreb ea, dezndjduit. Habar n-am. Cteva sptmni cel puin, dac taic-tu nu mrete recompensa. Cteva sptmni.n gura ei asta suna ca pentru totdeauna.El nu-i putea imagina de ce voia s-o salveze. Poate pentru c voia s salveze i el ceva, s vad dac putea fi salvat ceva. ns asta nu era totul. Necazul cu vorbele era c-i reduceau ideile n aa fel nct s se potriveasc i te fceau s te gndeti c erau exact ceea ce voiai s spui.Ea se ntoarse cu faa spre perete i se ghemui strns.Chapo se ndoia c fata ar mai putea rezista cteva sptmni. ntr-o zi o s fac vreo nebunie, o s ncerce s ajung singur la frontier. Ar putea s-o lege, s-o drogheze, dar tot ar scpa. Chiar dac plngea, putea vedea i el c era puternic. ns fora ei nu era genul care conta aici, prin Crust. Poate c este o cale, spuse el.Nu reacion. Probabil c nu-l credea. Am s-o verific mine, zise el.Ea mormi ceva de neneles.Ce prostnac afurisit fusese!Nu voia s doarm, aa c mai lu un stimulent. Ceva rci n umbr, apoi se opri. Lumnrile arseser pn jos i luminile preau c se adunaser n jurul americancei, acoperind-o cu o strlucire galben, ca o vraj. Respiraia ei se adnci. Din cnd n cnd gemea. Studie felul n care se lipeau blugii de fundul ei. Neted, rotunjimi perfecte. Un cur Made in America. Chapo se ntreb ct costase, ce secrete erau implicate n procesul

de fabricaie. i se ntreb i ce vise se adunau acum n capul blond. Chiar i comarurile ei trebuiau s fie frumoase.Drogul i fcu efectul i Chapo se ls cu spatele pe perete, simind palpitaiile nebuneti ale inimii, un val crunt de gnduri ridicndu-se din strlucirea roie a sngelui su.Anise, i spuse el. Ce nume mpuit i stupid! La fel ca i Chapo, Herreira locuia n partea din spatele Crustei. Un brbat btrn, foarte btrn, cu tabl de fier la ferestre i lacte mari la ui. i era dator lui Chapo, i era dator din greu. Cu doi ani nainte, un negustor pe nume Ibez o luase pe nepoata lui Herreira n schimbul hrtiei de ipotec, iar Herreira l rugase pe Chapo s fure documentul, pentru ca nepoata sa s fie eliberat. Nu discutaser de vreun pre, ns Chapo avusese ncredere c Herreira va gsi ceva. Ptrunsese n casa lui Ibez, iar Ibez l prinsese. Chapo deschisese burta negustorului cu un cuit. Dup aceea, nu mai putuse pune un pre pentru viaa omului i-i spusese lui Herreira c mai devreme sau mai trziu va avea el nevoie de ceva. Acum venise timpul, i avea nevoie de jeepul btrnului i de hrile lui cu deertul. O va conduce pe americanc prin deert, pn la staiunea Huayacuatla, de pe malul Pacificului. Acolo fata ar fi n siguran.Faa lui Herreira era zbrcit ca scoara de copac, iar prul i era srmos i alb. ns spinarea-i era dreapt, iar ochii lui negri erau limpezi. Nu-i prea convenea s-i rite jeepul, ns fgduiala era fgduial i, n plus, nici nu-l prea mai folosea. Era vopsit n alb, ca s se ncadreze n peisajul dur al deertului, i era inut ntr-o anex din chirpici, lipit de partea din spate a casei btrnului. Herreia i desfur hrile pe capot i-i art lui Chapo ascunziurile, cum va trebui s conduc n timpul nopii, pentru ca n timpul zilei s ascund jeepul i s doarm ntre stncile mari care ieeau din solul deertului. Cndva, Herreira fusese contrabandist, adusese la Crust arme de pe coast, i-i spuse lui Chapo c era foarte periculos s fac traversarea. Te vd, omule, i cu asta gata.i trecu degetele peste gt. Nu ai niciun loc unde s fugi. Ai noroc dac reueti, iar sorii nu-s deloc grozavi.

Care-s ansele? ntreb Chapo. aizeci la patruzeci n favoarea ta. Dac nu-i lun plin, ceva mai bune. Dar pentru tine va fi lun.Chapo studie harta. Frontiera era o linie roie, strmb, i-i imagin c tria acolo ca un gndac ntr-o crptur. aizeci la patruzeci. Nu prea s fie mai ru dect ansele cu care se confrunta de obicei. i cu benzina? Ai un rezervor suplimentar, zise Herreira. Destul ca s traversezi deertul. Trei nopi pe drum. Dar i va trebui mai mult benzin cnd o s ajungi ntre dealuri. E un sat l art pe hart aici. San Juan de la Fiebra. l tii?Chapo ddu din cap. Pi, poi s tratezi cu ei uneori. Treci de ei i atunci mai ai numai cteva ore de mers pn la Huayacuatla.Din nou, Chapo se ntreb de ce naiba fcea una ca asta. Nu era o treab deteapt i nici mcar nu era genul bun de nesbuin. ns ls ntrebarea deoparte. Nu conta. Era decis i poate c nu era altcineva n afar de el care s-o fac. S aduci jeepul napoi, spuse Herreira pe un ton foarte serios. S nu-l vinzi dac faci traversarea. De unde tii c am de gnd s m mai ntorc?Rsul lui Herreira era batjocoritor. La naiba, Chapo! Unde-ai s pleci? Eti la fel ca mine, om de frontier. Poate, fcu Chapo. Poate pe dracu!Herreira se ncrunt la el. S-aduci ceaua aia de main napoi!Prima noapte.Merser la sud de frontier. Deertul strlucea alb. Din cnd n cnd treceau de stnci uriae, prnd indigo sub lumina lunii, cu adncituri netede pe prile laterale, ca nite gropi fcute de degete enorme. Umbrele unor lucruri mai mici cactui ndesai i bolovani erau att de adnci i de negre, nct ascundeau obiectele care le proiectau. Chapo era ncordat. Putea simi pe spate mpunsturile incandescente ale stelelor. Zgomotul motorului i zngniturile erau prea puternice pentru a permite vreo conversaie i, ori de cte ori gringa voia s opreasc pentru a face pipi, trebuia s urle. Uneori o prindea uitnduse la el, iar atunci fata zmbea. Nu era un zmbet fals, ci unul care prea o ncercare de a-i capta atenia, de a-i oferi o ncurajare, de a spune ceva prietenos, iar el ddea din cap ca rspuns i se gndea la zmbet, iar mai apoi

gndurile sale erau istovite de zgomotul motorului i continua s conduc.Ore n ir.Cu o or nainte de venirea zorilor, ajunser la primul lor ascunzi, o stnc enorm, care prea de un roz calcaros sub cerul tot mai luminos. Pe partea dinspre sud era un intrnd, suficient de mare nct s poat ascunde jeepul, iar dup ce parc acolo, l acoperi cu ierburi. Urcar ntr-o depresiune, aproape ca o peter, de unde aveau o perspectiv bun nspre sud i est. Gringa era entuziasmat i avea chef de vorb, dar Chapo i spuse s doarm. Mai trziu, i zise, s-ar putea s fie mult prea cald pentru somn. Ea bu puin ap, mestec jumtate de tortilla i se nveli cu ptura. i adusese o bluz curat albastr, cu un model cu hibiscui albi i, cnd se rsuci n somn i ptura alunec de pe umerii ei, i putu vedea sfrcurile mpungnd materialul mulat. Le privi cum se ridicau i coborau, fr s se gndeasc la nimic, doar privind, simi apoi o erecie uoar, pn cnd ncepu i el s devin somnolent.Cnd se trezi, nu-i mai amintea cnd adormise. Transpiraia i se scurgea n jos pe coaste, iar deertul se unduia sub efectul cldurii; crezu c putea auzi bzitul caniculei, ns sunetul era doar n mintea lui, iar dup o clip ncet. La baza stncii se afla un cactus verde, cilindric. Ar fi putut jura c nu fusese acolo cnd parcase jeepul. Se presupunea c n deert existau brujos34: s fi fost cactusul unul dintre ei, deghizat? Se uit prin jur i o gsi pe americanc uitndu-se la el. Bun dimineaa, zise ea vesel.Buna ei dispoziie l enerva. Da, neaa.n gur avea un gust ca de rahat. Lu un stimulent i-l ddu pe gt cu o gur de ap din bidon. Scutur capul pentru a-i limpezi gndurile. Se cut n buzunarul de la old i-i scoase ceasul de mn. Era aproape ora unu. Mai aveau ase sau apte ore din zi. i dori s fi dormit mai mult. Vechea ntrebare despre ce fcea aici i ncoli n minte. Deertul nu prea un rspuns prea bun. Vrei s mnnci ceva? l ntreb ea. hm.Pistolul l mpungea n spate, aa c-l scoase de la curea i l puse lng picior.Ochii fetei se mrir, ns nu fcu niciun comentariu. Dup un minut,
34 Brujos vrjitori (n. tr.).

totui vorbi: Vrei s vorbim sau ceva de genul sta? La ce bun? Doar ca s ne mai treac vremea.El mai lu o gur de ap. Mda, sigur e-n ordine.l atept pe el s nceap, ns, dac vzu c tnrul tace, spuse: De ce nu te-ai gndit la asta mai nainte? La jeep m refer. Nu pare c va fi din cale-afar de greu.Nu voia s-i spun ce prere avea Herreira despre ansele lor. Habar n-am. Pi, fcu ea nerbdtoare, m bucur c te-ai gndit totui la asta.Rmaser tcui o vreme, apoi ea rosti: Ce-ai vrea s fii? Ce? Ce-ai vrea s faci n via? Eu studiez ca s ajung o bun dansatoare. Nu tre s studiezi ca s faci asta. Dansul se nva de la sine. Prin baruri i aiurea. Vreau s spun, dans artistic. Asta ce-i? tii tu jazz, balet.Nu tia, iar ea ncerc s-i explice. De ce vrei s faci asta? ntreb. Care-i rostul? Ca s fac ceva frumos.Fr niciun motiv vizibil, el ncepu s rd.Iritat, ea coment: Nu cred c nelegi. Ba neleg perfect, i-o tie el, i-i ls privirea s se plimbe pe trupul fetei. neleg prea bine frumuseea.Ea roi, apoi i cobor privirea. Deci ce vrei tu s fii?Avea un rspuns, ns adevrul era nclcit n cuvinte, ascuns ntre mriturile unor propoziii negre, lipicioase, care nu puteau s ias niciodat de-a dreptul la lumin. Rspunsul nu era un lucru sau o slujb, nimic asemntor, ci un fel de a fi. Eu nu-s bogtan ca tine, eu n-am de ales. Bineneles c ai, spuse ea. Nu-mi tot servi rahatu sta! Ce tii tu despre astea? tiu c nu trebuie s stai n Crust. tiu c, dac ai pleca, s-ar putea s afli c ai i alte opiuni.Tocmai se pregtea s i-o reteze din nou, cnd un huruit uor i atrase atenia. Cercet orizontul. Ce se aude? ntreb ea alarmat. Un avion care zboar jos. Contrabanditi, poate.Apoi l zri. Un punct argintiu licrind spre sud, transformndu-se ntr-un aparat cu dou motoare. Nu era la o altitudine mai mare de cteva zeci de metri. Trapa din spate era deschis, detandu-se neagr pe fondul argintiu, i, cnd avionul se apropie, ceva czu prin trap. Ceva cu brae i picioare, care se roti nebunete pn jos pentru a ateriza pe solul dur cu membrele ntinse, la nici cincizeci de metri distan de ei, artnd ca un X

fcut pentru a marca locul comorii. Oh, Iisuse! rosti gringa. A fost un brbat, nu? Ar putea fi i o femeie.Avionul vir spre est i dispru imediat din vedere. Poate c nc mai triete, zise ea. Poate c ar trebui s mergem s vedem. Du-te tu, rspunse el. Dac ai chef s vezi snge i oase, n-ai dect s te duci.Ea scrut silueta nemicat, cu faa sumbr, n stare de oc. S-ar putea s fie n via. i dac e? ntreb Chapo. Vrei s-l iei, s-l duci la spital? Cel mai apropiat este napoi, n Crust.Personajul prea c se nnegrea i se dizolva n mirajul ridicat de cldur. Gringa continu s priveasc pentru cteva momente, apoi se aez din nou la umbr, cu buzele strnse.Nu mai vorbir prea mult dup aceea.Ultima urm a asfinitului era o dr roie de foc de-a lungul orizontului, spre apus, ca i cum nordul ar fi devenit vest, iar naintea lor s-ar fi gsit Crusta. Cea de-a doua noapte fu la fel ca prima, cu excepia faptului c luna era mult mai strlucitoare, iar gringa nu se mai obosi s zmbeasc. i inea capul plecat, culegnd scame de pe blugi, iar Chapo tia c se gndea la brbatul mort. Se gndea c putea s-i dea drumul la o discuie despre el, aa c Chapo era bucuros c tcea. Ce-ar mai fi fost de spus? C ar fi trebuit s-l verifice? Rahat! Ar fi trebuit s mulumeasc stelelor c nu fusese ea. Moartea tipului i dduse lui Chapo o senzaie c aveau noroc. Dou nopi fr a fi observai, iar deertul nghiise pe altcineva n locul lor. Semnele erau favorabile. i ddu seama c nu se preocupase pn acum dac vor ajunge sau nu la Huayacuatla. Conceptul supravieuirii nu fcuse parte din planul su; acionase, pur i simplu, conform unui misterios impuls intern. Dar acum voia s reueasc. Acum avea sperane.Nu ajunser la a doua ascunztoare dect nainte de zorii zilei: o alt stnc, o imens plrie de ciuperc roie, de treizeci de metri nlime. Solul se erodase sub marginea ei de est, lsnd o ieitur profund. Chapo dirij jeepul sub ieitur i munci febril s-l camufleze, terminnd exact cnd mingea de foc apru la orizont. mpunse de jur mprejur prin grohotiul sfrmicios i trezi un scorpion. l

strivi cu clciul. Gtir fasole i tortillas n spatele jeepului i udar mncarea cu ap din bidon. Gringa i turn ap pe fa. n lumina trandafirie prea obosit, ns mult mai frumoas dect n ziua anterioar, cu trsturile mai fine, ca i cum un strat izolator fusese splat. i trase ptura peste umeri i se aez, privind noua diminea.Chapo nu se putea hotr dac s se culce sau s ia nc un stimulent. Era obosit, dar, dac atepta pn la amiaz ca s doarm, ar fi fost refcut pentru drumul de noapte. Lu o pastil din buzunarul cmii, o rsuci ntre degetul su mare i arttor. Salut! strig cineva.Chapo sri n picioare, lovindu-se cu capul de ieind cu o asemenea for nct czu napoi ntr-un genunchi. i nfc pistolul i arunc o privire din spatele jeepului. La vreo zece metri mai ncolo era un indian btrn i zbrcit, purtnd o plrie de paie i o cma murdar i pantaloni din bumbac alb. Cnd l zri pe Chapo, i desfcu braele i strig: Bun venit n casa mea! Cine-i? ntreb gringa, aplecndu-se peste umrul lui Chapo. Du-te napoi!O mpinse la o parte i iei. Bun venit! repet btrnul. Numele meu este Don Augustin. Iar al tu? Chapo. i gringa pe ea cum o cheam? Anise, rspunse ea din spatele lui Chapo.El se rsuci pe clcie. i-am spus s stai n spate! Nu v fie team, rosti Don Augustin chicotind. N-am s v fac niciun ru.Sttea ntre doi cactui mari, ramificai; artau ca doi soldai ciudai, de un verde deschis, care-l flancau. n spatele su, pustietatea se ntindea pn la orizont. Chapo se gndi din nou la brujos. Nu intrai n casa mea? ntreb Don Augustin. Au trecut ani de zile de cnd n-am mai avut oaspei. Unde-i? fcu gringa. Casa mea? Chiar n spatele vostru.Don Augustin art spre stnc. E rcoare nuntru i este i ap. Putei s v splai i s v odihnii pentru a v continua cltoria.Chapo ridic pistolul spre el. De unde tii de cltorie? Oh!Don Augustin i arcui o sprncean, iar ridurile sale se curbar ntr-o expresie amuzat. Atunci s neleg c ai venit s m vedei pe mine? M simt onorat. O s rmnem aici, zise Chapo. Eu vreau s m spl, spuse gringa, sfidtor.nainte ca

Chapo s-o fi putut opri, fcuse civa pai spre btrn. Nu neleg unde-i casa ta. Stnca e scobit, spuse Don Augustin. Oh, o s v plac, seorita Anise. E frumoas Nu att de frumoas ca dumneavoastr, desigur.i oferi o plecciune galant i fcu semn spre latura ndeprtat a stncii. Dac vrei s m urmai Nu, spuse Chapo.Don Augustin se apropie civa pai. Dac a fi vrut s v fac ru, v-a mai fi abordat eu att de deschis? Nu, a fi ateptat pn cnd ai fi adormit i fcu o serie de micri de hcuire v-a fi tiat n buci. Eu sunt un om iubitor de pace, seor. Cnd intrai n casa mea, intrai i n locul meu de nchinciune i nu permit niciun fel de violen acolo. Iar dac v temei de magie, singura magie de aici este cea a stncii. Eti un brujo? ntreb Chapo. Aceasta nu-i o ntrebare la care se poate rspunde att de uor.Don Augustin i ddu plria pe spate i se scrpin n cap; n pofida vrstei sale aparente, avea prul negru ca pana corbului. Poate c sunt, poate c nu. Dar, dac sunt, n-am cutat niciodat nelepciunea, mi s-a druit, pur i simplu, dar n-am nicio trebuin adevrat pentru ea.Chapo era nclinat s-l cread, ns n-avu ncredere n instinct i nu rspunse. Te rog, Chapo.Gringa i puse mna pe braul lui. Nu are de gnd s ne fac niciun ru. Ascult-o, Chapo, zise Don Augustin. Are nelepciunea inocenei, iar pentru c acest loc este inocent, aici ea trebuie s fie ghidul tu.Din aceste cuvinte Chapo ajunse la concluzia c btrnul tia totul despre ei, iar dac aa era, dac avea atta putere, nu avea niciun rost s fie prudent. Bine, spuse el. Dar ai grij, btrne, fr mecherii. Nu v temei, rspunse Don Augustin i rnji. Un pistol att de mare! N-a risca niciodat s m pun cu el.i, fcndu-le celor doi semn s-l urmeze, dispru n jurul stncii.Adpostit sub un ieind de pe partea dinspre vest a stncii, era o intrare ngust care ducea n jos, spre bezn. Chapo ndrept pistolul spre Don Augustin i-o ls pe americanc s exploreze intrarea. Dup o clip, l chem: Vino! Chiar este minunat! V-am spus eu, rosti Don Augustin fcndu-le cu ochiul i zmbind.Chapo l oblig s-o

ia nainte, inndu-l strns de cma, i intrar mpreun. Aerul rcoros se revrs asupra lui i, nainte ca ochii s i se ajusteze la lumina slab, fu copleit de fric; avea senzaia c deranjase o prezen neomeneasc i-i petrecu braul n jurul gtului lui Don Augustin ntr-o strnsoare sufocant. Dar o clip mai trziu, cu toate c senzaia de prezen strin nu se diminu, se simea n siguran i n pace. Treptat, interiorul stncii se ivi din ntuneric. La mare nlime, pe perei, erau fixate patru lmpi cu petrol n ceea ce Chapo presupuse c erau punctele cardinale, iar sub strlucirea lor vzu c centrul hrubei care era destul de mare, poate douzeci de metri lungime i vreo cincisprezece n nlime era ocupat de un iaz scufundat. Apa reflecta lumina lmpilor i prea s radieze o energie aurit. ngenuncheat lng el, cu capul ntors spre ei, gringa prea o creatur magic, surprins n timp ce bea. Nu-i aa c-i minunat? zise ea, iar Chapo nu putu dect s dea din cap.Aezate de-a lungul pereilor erau teancuri de cri, saci umflai cu grne, legturi cu vreascuri, un palet i ceea ce prea s fie un altar pe care era aezat un cub strlucitor. Chapo travers hruba ndreptndu-se spre altar i vzu c interiorul cubului coninea un trandafir de argint. De la moment la moment, trandafirul devenea tot mai opac i apoi se solidifica; plutea n vrtejuri strlucitoare din propria sa lumin i se rotea lent. E o hologram, spuse gringa, venind lng Chapo. Ah, fcu Don Augustin. Deci asta era. Era? rosti gringa. Aici totul se schimb spre starea sa ideal, rspunse Don Augustin. De asta stau aici.Rse. Ar trebui s m fi vzut nainte. Eram un individ cu adevrat dezgusttor.Gringa art spre trandafir. i ce va deveni?Don Augustin cltin din cap. Cine-ar putea spune? Voi privi i voi nva. Dar deja s-a transformat n ceva foarte important.O lu pe fat pe dup umeri i o ndrept spre lac. Trebuie s v splai, seorita Anise. DarAmericanca pru tulburat. Te ngrijoreaz lipsa de intimitate? Eu da Vom admira frumuseea nimic mai mult. Don Augustin o mpinse uor nainte, apoi l lu pe Chapo de bra i-l

conduse spre o pereche de scaune din rchit, aezate la un capt al paletului, i-l ndemn s ia loc. Ai vrea puin whisky? ntreb.De undeva, din spatele scaunului su, extrase o sticl prfuit i dou pahare, turnnd pentru amndoi pn la jumtate.Chapo nu-i putea desprinde privirile de la fat. Aezat la marginea iazului, goal pn la bru, cu sfrcurile purpurii pe pielea alb ca laptele a snilor ei. Pentru forma feminin, zise Don Augustin, ridicnd paharul. Chiar i n cea mai neplcut ncarnare a sa, este un miracol de privit.Chapo bu, nchise ochii din cauza triei buturii care-i ardea gtlejul i auzi un pleoscit. Fu dezamgit c nu vzuse i restul trupului americancei.Don Augustin zmbi. De ce nu-i spui pe nume?Convins acum c se afla n compania unui brujo, Chapo nu se mai osteni s-l ntrebe pe btrn cum de tia asta. Nu-mi place. i se pare artificial? Da, cred c da. Totui ei i se potrivete, nu? Contempl nelesul cuvntului, Chapo. Un lichid limpede i mbttor, cu o arom complex i acrioar. Chiar c ar trebui s-i foloseti numele. Am toat ncrederea c o vei face ct de curnd.nainte ca Chapo s apuce s spun ceva, btrnul scoase o fiol din buzunar i o inu n sus, la lumin.n interior era nite pulbere maro. Poate c ai vrea s ncerci un pic? l ntreb Don Augustin.Chapo deveni suspicios. Nu iau droguri de la tine, omule. Crez c-s prost? ncearc-o, Chapo, i s-ar putea s primeti nite rspunsuri ntritoare.Don Augustin deschise fiola i turn puin n paharul lui Chapo. Cndva, acesta era un drog puternic care tortura sufletul i-i lsa trupul suferind timp de zile ntregi. ns aici a devenit ceva perfect i, nainte ca Anise s se ntoarc, te vei fi ntors i tu. i vei nelege mult din ceea ce nu pricepi acum cu toate c s-ar putea s nu-i dai seama.Chapo nu simi nicio tragere de inim s bea, i totui o fcu: ceea ce spusese btrnul nu prea s-l constrng, ci era o idee rezonabil. Fu cuprins de nelinite pentru scurt timp i avu o senzaie de ameeal. Apoi i reveni la normal. Stnd la marginea unui lac subteran, ntro cavern vast, cu tavanul mpestriat de stele. Ateptnd

sosirea unei ambarcaiuni aurite care-l va duce pe partea cealalt. Barca trase la mal, iar vslaii erau brbai cu trunchiri musculoase i capete de vultur. Chapo urc la bord i se aez ntre ei n timp ce-l duceau pe ap, vslind cu micri lungi i line. Vorbele lor erau ca muzica i, cu toate c nu recunotea cuvintele separate, le nelegea sensul. l sftuiau s fie statornic, s se opun deciziilor greite, s aib nelepciune moral. n cele din urm, barca ajunse de partea cealalt, iar Chapo pi ntr-o lume de o asemenea strlucire nct fiecare form prea s se modifice, devenind cnd mai mare, cnd mai mic. Era ca i cum strbtea o pdure alctuit din cristale vii, care creteau i se schimbau sub ploaia de lumin. Era att de mult strlucire, nct nu-l putea vedea pe nsoitorul care-l ntmpinase la debarcader, nici pe regele a crui judecat trebuia s-o ndure. N-a fost prea ru, nu? spuse Don Augustin.Chapo clipi la vederea pereilor aspri, a scaunelor din rchit, a iazului slab luminat pe malul cruia sttea Anise, ncheindu-i nasturii bluzei. Ce-a fost locul la, omule? ntreb el. Luarea deciziilor este de multe ori dificil, chiar i pentru cei avizai.Don Augustin i ddu jos plria de paie i-i trecu mna prin prul su de tnr. i, desigur, nu te gndeti la asta n momentele cruciale. Amintete-i doar, Chapo. Nu exist fericire. Numai protii ca americanii caut asta. S foloseti fora cu nelepciune, asta-i singura fericire pe care o poi cunoate.Anise se apropie de ei. i nclin capul i stoarse cteva ultime picturi de ap dintr-o uvi de pr lung i blond. Pielea ei st