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LA QUMICA HACIA LA CONQUISTA DEL SOL

Autor: MAGDALENA RIUS DE RIEPEN / C. MAURICIO CASTRO-ACUA COMIT DE SELECCIN EDICIONES INTRODUCCIN

I. EL SOL EN LAS RELIGIONES ANTIGUAS Y EN LA MITOLOGA II. LAS PLANTAS , LAS ELEGIDAS DEL SOL III. EXISTEN MATERIALES SIN VIDA QUE, COMO LAS PLANTAS, .....UTILICEN LA ENERGA SOLAR PARA PRODUCIR CAMBIOS .....EN LA MATERIA? IV. LA QUMICA HACIA LA CONQUISTA DEL SOL ..... (ELECTROQUMICA Y FOTOELECTROQUMICA) V. FRENTE A UNA NUEVA ERA CON EL SOL COMO ALIADO VI. EL CONSUMO DE ENERGA EN EL SIGLO XXI BIBLIOGRAFA COLOFN OTROS TTULOS DE QUMICA CONTRAPORTADA

COMIT DE SELECCIN
Dr. Antonio Alonso Dr. Gerardo Cabaas Dr. Juan Ramn de la Fuente Dr. Jorge Flores Valds Dr. Leopoldo Garca-Coln Scherer Dr. Toms Garza Dr. Gonzalo Halffter Dr. Ral Herrera Dr. Jaime Martuscelli Dr. Hctor Nava Jaimes Dr. Manuel Peimbert Dr. Juan Jos Rivaud Dr. Julio Rubio Oca Dr. Jos Sarukhn Dr. Guillermo Sobern Coordinadora: Mara del Carmen Faras

EDICIONES
la ciencia / 10 para todos Primera edicin (La ciencia desde Mxico), 1986 Primera reimpresin, 1995 Segunda edicin (La Ciencia para Todos), 1997 La Ciencia para Todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Econmica, al que pertenecen tambin sus derechos. Se publica con los auspicios de la Secretara de Educacin Pblica y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnologa. D.R. 1986 FONDO DE CULTURA ECONMICA, S.A. DE C. V. D.R. 1997 FONDO DE CULTURA ECONMICA Carretera Picacho-Ajusco 227, 14200 Mxico, D.F. ISBN 968-16-5224-X Impreso en Mxico

INTRODUCCIN
El estudio de las estrellas es la ciencia ms antigua de la humanidad. El Sol y la Luna fueron adorados como dioses y los das de la semana fueron llamados de acuerdo a ellos y a los planetas. Nuestro conocimiento del Universo se incrementa da a da. Sabemos ms de sus secretos y de cmo nuestra civilizacin actual se ajusta al esquema de la armona del Universo. Tambin tenemos teoras, todava imperfectas, de la evolucin, no tanto del origen, de la especie humana, sino de cmo los tomos de nitrgeno y oxgeno se producen y combinan en las estrellas. La estrella ms importante en la vida de la Tierra es, indudablemente, el Sol: esfrico y con un dimetro 100 veces el de la Tierra, nos proporciona calor, luz y otras radiaciones que permiten el proceso de la vida en el planeta. La temperatura en la regin central del Sol es de unos quince millones de grados centgrados. En la fotsfera es de unos 6000 grados centgrados. El interior del Sol est tan caliente que no pueden existir all los tomos individuales, debido a las colisiones de alta velocidad que constantemente separan los electrones del ncleo de los tomos. Estos ncleos y electrones tienen cargas positiva y negativa respectivamente, se mueven a gran velocidad y de manera casi independiente, en forma anloga a como lo hacen las molculas de un gas, generando as el cuarto estado de la materia conocido como plasma. La fotsfera del Sol est compuesta en un 94% de hidrgeno, 5.9% de helio y 0.1% de elementos ms pesados como carbono, oxgeno, nitrgeno y nen. Se cree que el interior est constituido de manera similar, aunque no hay ninguna prueba experimental de ello. La propiedad ms importante del Sol es que brilla, o que libera energa debido a reacciones de fusin nuclear. El Sol ha estado brillando en el firmamento unos 5 mil millones de aos. Cada segundo, en el interior del Sol, se convierten 630 millones de toneladas de hidrgeno en 625.4 millones de toneladas de helio, proceso en el que se liberan 4.6 millones de toneladas de masa-energa. Con este ritmo, se calcula que el Sol brillar otros 5 mil millones de aos.

Figura 1. El Sol Desde el inicio de la Civilizacin, el hombre ha utilizado la energa para su beneficio. Hasta hace aproximadamente 200 aos, su nica fuente de energa era el Sol, por s mismo o indirectamente en formas derivadas como los vientos o las cadas del agua. Hace 4 o 5 generaciones por lo general se usaba la madera para la calefaccin y los animales para el transporte, es decir que tambin as, indirectamente, se aprovechaba la energa solar absorbida por las plantas en la fotosntesis.

Los chinos utilizaban el carbn hace ya 2000 aos; los griegos lo usaban especialmente en la fundicin del bronce y en Europa, desde el siglo XII, se conoce la minera del carbn aplicada en la herrera y la fundicin. Con este combustible se hizo funcionar la primera mquina de vapor (Papin, 1706), precedida slo por el molino de viento y la rueda de agua. En el siglo pasado, tras el descubrimiento de Oersted, en 1819, de la interaccin entre una aguja magntica y un cable conductor de corriente, se inicia el desarrollo de las mquinas elctricas. En forma paralela, comienza a desarrollarse la electroqumica con base en los estudios de Galvani (1780) y Volta (1800). En 1832 se construye el primer generador de corriente elctrica, perfeccionando en 1867 por Siemens y Wheatstone. En 1834 Faraday estableci la relacin entre el transporte de la carga elctrica y las transformaciones qumicas. Si bien en Mesopotamia ya se utilizaba el petrleo desde la antigedad, el consumo de combustibles fsiles fue insignificante hasta el siglo XVIII. Los primeros usos que se dieron al petrleo fueron para el alumbrado, el asfalto y los materiales de construccin. Se sabe que los mayas utilizaban el chapopotl para estos fines. En la India y el Medio Oriente se usaba el gas natural como combustible. La explotacin a gran escala del carbn se inici en 1820 pero el petrleo no cobr gran importancia hasta el 12 de agosto de 1859, gracias al descubrimiento accidental de un yacimiento cuando se perforaba un pozo en Pennsylvania. El desarrollo de los motores de combustin interna desencaden una inusitada demanda de petrleo. La primera mquina de combustin interna de cuatro tiempos la construy Otto en 1862 y representa la base para la aparicin del automvil y del aeroplano. Por otra parte, la primera estacin de energa elctrica fue construida por Edison, en Nueva York, en 1882. El desarrollo de la energa nuclear y sus impresionantes aplicaciones se debe a Hahn, quien en 1938 logr la primera fisin artificial del uranio. En 1942 Fermi construy el primer reactor nuclear en Chicago. As, desde el fuego hasta la energa nuclear, la humanidad ha ido haciendo suyas las fuentes de energa y esto ha permitido su extraordinario desarrollo tecnolgico. Sin embargo, el empleo desordenado de estas fuentes ha trado como consecuencia grandes problemas econmicos y polticos as como irreparables tragedias. En la crisis de energticos (1972-1974) se tom conciencia por primera vez de que el petrleo sera escaso y costoso hacia fines del siglo xx y esto obligaba a la humanidad a buscar otras opciones de fuentes de energa.1 De esta manera el hombre vuelve los ojos a la fuente original: el Sol. As se cierra en la civilizacin un ciclo importante que necesariamente transformar la historia de las futuras generaciones, orientndolas al empleo de esta fuente limpia e inagotable.

Las reservas de petrleo, gas natural, carbn y uranio son 2.5 x l022 joules equivalentes a 8 x1011 toneladas de carbn [Toe] 2 La superficie de la Tierra recibe 3 x 1024 joules por ao de energa solar. Como se puede apreciar, la Tierra recibe en menos de una semana una cantidad de energa solar igual a las reservas totales de energa no renovable. Es decir, si la Tierra estuviera cubierta en un 0.1% de su superficie con colectores que convirtieran la luz solar con una eficiencia de slo 10%, todas las necesidades energticas del mundo (3 x 1020 juoles por ao) estaran cubiertas. Sin embargo, la energa solar tiene dos grandes inconvenientes: es difusa e intermitente. El primer factor hace necesario el desarrollo de sistemas idneos de gran superficie colectora, mientras que el segundo obliga a generar dispositivos de almacenamiento. En los siguientes captulos se ver cmo el hombre, ancestralmente ligado al Sol por las religiones, se propone superar los obstculos que hasta ahora han impedido el uso generalizado de la energa solar.

Figura 2. Reactor

NOTAS 1 Se calcula que las reservas de petrleo alcanzarn para otros 30 aos y las de carbn 300. 2 Toe=8x10 kwh

I. EL SOL EN LAS RELIGIONES ANTIGUAS Y EN LA MITOLOGA


RESULTA lgico que el hombre primitivo asociara los fenmenos naturales a fuerzas sobrenaturales y que los adorara como dioses del Sol, el rayo o la lluvia, ya que no tena otra explicacin para las causas de su existencia o de sus efectos sobre su vida diaria. As, la historia de las religiones forma parte importante de la historia de la humanidad. Si aceptamos que la religin es la afirmacin de la existencia de poderes sobrenaturales personales o impersonales, en el pensamiento, la conducta y los deseos del hombre, podemos entender que ste se haya sentido dependiente de esos poderes y haya tratado de ganarlos para s, o elevarse hacia ellos. Por su concepcin del mundo, los pueblos primitivos crean ver en todo lo que les rodeaba los efectos de las fuerzas mgicas o de los espritus. Hasta en los sistemas metafsicos completamente cultos de las altas religiones se manifiesta el pensamiento del hombre religioso en una sobresaturacin de formas que intentan aclarar los orgenes de la vida. A travs de las experiencias cotidianas, busca dirigirse a la metafsica o lo sobrenatural. El mito, que en griego (mythos) significa relato, y despus, en el lenguaje de los filsofos, tom un sentido ms restringido: "relato fantstico, inventado o falso (por oposicin al logos, discurso razonado)" vino a designar precisamente los relatos de origen religioso, en los cuales los pensadores haban dejado de creer. Los mitos, aun siendo oscuros desde el punto de vista racional, escondan verdades profundas bajo la apariencia de cuentos fantsticos (alegoras) o bien contenan hechos histricos reales deformados por la imaginacin popular. Para algunos investigadores el mito es una transposicin libre e imaginativa de las experiencias humanas, mientras que, para otros, representa una tentativa rudimentaria de explicacin de los fenmenos naturales. Sin embargo, no debe olvidarse el carcter especficamente religioso del mito. Por lo general, los mitos narran los orgenes de los fenmenos naturales, pero no tratan de explicarlos. El mito garantiza, ante todo, la estabilidad de la realidad existente (el cielo no se desplomar, el Sol saldr todos los das, el fuego no desaparecer). Evoca tambin los orgenes de la preocupaciones del hombre: la vejez, la muerte, las enfermedades, la guerra. Todos los hechos adquieren sentido si se ubican en el tiempo de sus orgenes y sobre ellos se establece un orden humano. Siendo el Sol la fuente principal de la vida, es natural que haya sido la figura central en casi todas las religiones o mitologas primitivas. Desde el origen de la humanidad, se ha reconocido al Sol como una fuerza esencial. EL SOL EN LA RELIGIN EGIPCIA La cosmogona egipcia es una coleccin de creencias antiguas relacionadas con la Creacin y el origen del Universo. Segn stas, el Universo estaba originalmente lleno de un ocano primario e inmvil llamado Nu (caos), a partir del cual surgieron la tierra y el agua. Sobre el origen del dios Sol y otros dioses celestes existan un gran nmero de mitos, que describan el cielo como el ocano por donde viajaban, en barcos, el Sol, la Luna y las estrellas. La aparicin del Sol por las maanas se explicaba por la existencia de un ro subterrneo, por donde el Sol atravesaba de noche el bajo mundo. En la ms famosa de las tres tradiciones cosmognicas principales, la de Helipolis, en el Bajo Egipto, Atum emergi de los desperdicios de Nu y descans en la colina original. En el ao 2300 a.C., Atum se relacion con Ra, el dios Sol, como smbolo del advenimiento de la luz en oscuridad de Nu. Atum dio existencia a la primera pareja divina: Shu (el aire seco) y Tefnut (la humedad). Segn la tradicin, Atum es separado de Shu y Tefnut. Pero en su reencuentro, al llorar de alegra, sus lgrimas se transformaron en el hombre.

En el Alto Egipto (Hermpolis) emergen ocho deidades de Nu, las que crearon una flor de loto que flotaba en las aguas de Nu de la cual surgi el dios Sol, Ra. La creacin es el resultado de la voluntad del dios Sol, al nacer como un nio entre los ptalos de un loto. A este mito corresponde la ofrenda, en los templos, de un loto de oro que evoca el cotidiano regreso de la luz y una creacin recomenzada.

Figura 3. Sol Egipcio. En el transcurso del tiempo, muchos dioses se convirtieron en dioses Sol bajo las formas de Amon-Ra y Khnum-Ra, entre otros; lo cual significaba el reconocimiento, en cada uno de ellos, de la fuerza creadora del Sol. Osiris es, por ejemplo, el dios de la eterna renovacin. En la religin sumeria tambin aparece el dios Ud o Utu, "luz", ocupando un lugar central, como el dispensador de toda posibilidad de vida. El Sol es tambin al igual que en la religin hitita un elemento fundamental de la alegra de vivir y de la fuerza vital de la naturaleza. El hombre busca el amparo de la claridad del Sol, siempre en lucha con la oscuridad y los poderes malignos que en ella se ocultan. EL SOL EN LAS RELIGIONES MESOAMERICANAS Desde su infancia, el mexicano oa decir que haba venido al mundo para dar su corazn y su sangre a "nuestra madre y nuestro padre: la Tierra y el Sol" (intonan intota tlaltecuhtli tonatiah). 1Sabe que si muere sacrificado lo espera una eternidad grandiosa, primero al lado del dios solar y ms tarde reencarnando, bajo la forma de un colibr

Para los aztecas, el Sol es un dios que se ha sacrificado, que ha querido morir para renacer eternamente. Los sacrificios que realizaban los aztecas con exaltacin y esperanza constituan un deber csmico: el Sol slo se elevara, la lluvia slo descendera, el maz slo surgira de la tierra y el tiempo slo proseguira su curso si se consumaban los sacrificios. La sangre de los hombres era la fuerza vital del Sol. As, Huitzilopochtli el Sol grande y duro de medioda se anuncia, en el himno ritual que le est dedicado, con el grito "yo soy el que ha hecho salir el Sol". Huitzilopochtli es el dios de los nmadas, de los guerreros y de los cazadores que vinieron de las estepas desrticas. Promete, a los que lo siguen, la muerte violenta del sacrificio y la alegra del cortejo solar. Los aztecas se consideraban "el pueblo del Sol"; su deber consista en hacer la guerra csmica para dar al

Sol su alimento. El bienestar y la supervivencia misma del universo dependa de las ofrendas de sangre y de corazones al Sol. La salida cotidiana del Sol se iniciaba desde la media noche y, al amanecer, lo escoltaba un deslumbrante squito integrado por los espritus corporizados de los guerreros muertos en combate. A medioda, el cadver del Sol era conducido por el correspondiente squito de las mujeres muertas en el parto, a la manera de los guerreros combatientes, y as al infinito el drama de la muerte y la resurreccin. En un ciclo de vida ms amplio, consideraban al Sol en el curso de un ao, lo imaginaban movindose por el cielo de sur a norte y de norte a sur. Esto se ha considerado como un reflejo de su conocimiento acerca de los solsticios y los equinoccios.

Figura 4. Tonatiuh, El Dios del Sol Los astrnomos mesoamericanos colocaron al Sol en la ms alta jerarqua del cielo, como el mximo dispensador de bienes a la Tierra y al hombre. Lo representaban en forma de disco y hablaban de su muerte diaria, aunque siempre supieron que era el mismo que apareca todas las maanas. Los pueblos del altiplano situaban, en sus cosmogonas, la creacin del Sol en Teotihuacan. El sentido astronmico del Sol lo conservaron los quichs en su libro sagrado, el Popol Vuh: "Cuando slo el cielo exista, y los dioses mismos estaban en una claridad deslumbrante [...] slo la luz se mostraba en lo increado." LA LEYENDA DE LOS CINCO SOLES Los mitos maya y nahua afirmaban que la era del quinto Sol en la que se supone que vivimos est en declinacin. Las criaturas de la Tierra sufren continuamente al ser probadas por los dioses; cuando alguna especie falla, perece con el Sol al que pertenece. Existan varias versiones de la bella leyenda del nacimiento y muerte de los soles.2 En los Anales de Cuauhtitln, una versin nahua relata que la primera de las cinco eras cuatro de las cuales haban fenecido haca mucho tiempo estaba representada por el ocelote. Este era el reino del poder instintivo que habitaba en la forma de un animal y en la obscuridad. Ninguno de estos habitantes se salv de la extincin: los ocelotes los devoraron a todos. Despus lleg el Sol del Aire, la era del espritu puro. El hombre de esta era se transform en mono. Posteriormente vino el Sol de Lluvia y del Fuego, pero sus criaturas tambin estaban destinadas a perecer, excepto los pjaros capaces de volar para salvarse. El ltimo de los cuatro soles era el Sol del Agua, durante cuya era fueron creados los peces. Este Sol pereci en una inundacin. Los cuatro soles: de la energa animal de la tierra, del aire, del fuego y del agua, representaban, evidentemente, los cuatro elementos, cada uno de los cuales estaba condenado a morir. Slo cuando naci

el quinto Sol Naolln (cuatro movimientos) fue posible, para los cuatro elementos separados, unirse y formar el Sol viviente de hoy. No podemos, sin embargo, considerar que el Sol es inmortal, slo lo ser si la humanidad es capaz de alcanzar la redencin, que hemos visto representada en los nombres de los 20 das del calendario maya. Los nahuas tambin tenan un simbolismo para este proceso regenerativo que es la finalidad ltima de la creacin. Si esta finalidad no se alcanza, el mundo ser destruido. Una danza indgena que permanece en la actualidad como vestigio de un ritual anterior a la Conquista representa la danza de los cuatro soles y la muerte, por turno, de cada uno de ellos. Slo pueden renacer a travs del poder del quinto sol, el cual gira a gran velocidad en el centro. Otra vez vemos en ella a los cuatro elementos, inertes e indefensos cuando estn separados, y como generadores de vida cuando se unen en el movimiento. A diferencia de los mitos, en las religiones mesoamericanas se observa una gran preocupacin en torno a la constitucin misma del Sol y a sus movimientos consideraban a la Tierra inmvil con respecto al Sol. Su inters se ve, por ejemplo, en el estudio de los pasos del Sol por el cenit de Teotihuacan, o en la conciencia de que cuando el astro estaba ms lejos produca menos calor y quemaba con intensidad cuando estaba ms prximo. El calendario azteca es una bella muestra del alcance de los conocimientos de este pueblo en relacin con los movimientos del Sol. A medida que las civilizaciones han avanzado en el conocimiento de los fenmenos naturales, se ha ido perdiendo la mistificacin del Sol para dar paso a su descripcin cientfica. El primer intento por describir al Sol como un cuerpo celeste separado de conceptos mitolgicos o religiosos se debi a Anaxgoras en el siglo V a.C. Supona que el Sol era una masa de hierro al rojo, ms grande que el Peloponeso. Su suposicin estaba basada en la observacin de un meteorito que cay en Aegospotamia y que l consider que provena del Sol. Con el descubrimiento del telescopio, Galileo Galilei, Johannes Fabricius, Christoph Sheiner y Thomas Harriot casi simultneamente (1610-1611) descubrieron las manchas solares. Fue Galileo el que reconoci su verdadera naturaleza de fenmenos solares. Dos siglos despus, en 1843, tras haber realizado observaciones del Sol durante 33 aos, Samuel Heinrich Schwabe, un aficionado a la astronoma, anunci que el nmero promedio de manchas solares variaba cclicamente en un periodo de casi 10 aos. En 1852 se precis el periodo en 11.2 aos y se reconoci la posibilidad de la existencia de un periodo de 80 aos. Muchos de los importantes avances logrados en la astronoma solar fueron resultado de la construccin de nuevos telescopios. La naturaleza fsica y qumica de las manchas solares se reconoci slo despus del desarrollo del espectroscopio. Actualmente el Sol est clasificado como una estrella GIV, distante 1.5 x 108 km de nuestro planeta. Sin embargo, no se ha perdido su asociacin con la fuerza vital que renueva e ilumina la vida del hombre. Miles de aos antes de que los primeros hombres se maravillaran ante la presencia del Sol, las plantas ya utilizaban la energa solar para obtener, mediante complejas reacciones fotoqumicas, las sustancias orgnicas bsicas para desarrollar sus funciones vitales. Cmo las plantas absorben la energa solar, la almacenan y transforman en energa qumica es el contenido del siguiente captulo.

NOTAS 1 Jacques Soustelle, El universo de los aztecas. FCE, 1982. 2 Irene Nicholson, Comp., Mexican and Central American Mythology, Paul Hamlyn, Londres, 1967.

II. LAS PLANTAS , LAS ELEGIDAS DEL SOL


CUALQUIERA que sea la explicacin que aceptemos sobre el origen de la vida, es evidente que la aparicin de las plantas hace 3x109 aos determin la vida tal como la conocemos, dependiente del oxgeno y la materia orgnica que stas producen utilizando la energa solar. Este proceso, llamado fotosntesis, representa la capacidad de la clorofila pigmento verde de las plantas para convertir la luz del Sol en energa qumica. La fotosntesis da cuenta de la liberacin de aproximadamente 130 millones de toneladas de oxgeno por ao, acompaada de la reaccin de 2 mil millones de toneladas de bixido de carbono que, a su vez, sern transformadas en carbohidratos. La asimilacin anual de C02 en la Tierra es de unos 10 mil millones de toneladas, mucho ms que todo el petrleo, carbn y minerales usados cada ao. El proceso fotosinttico tiene una eficiencia de almacenamiento de energa de 3 x 1021 joules por ao (equivalente a 9.6x1010 toneladas de carbn), diez veces mayor que la que el mundo necesita. Si esto es as, sera justo preguntarse por qu, aparentemente, hay escasez de alimentos en el mundo. El problema de la alimentacin es de orden econmico; el hambre es causada no porque el mundo no pueda producir suficiente alimento, sino porque la energa es cara, y el transporte de los alimentos requiere energa. La utilizacin de la energa y del carbono orgnico est unida, de manera compleja, a la economa y a las diversas estructuras de la sociedad humana. Las formas ms avanzadas de la agricultura moderna son procesos ineficientes de transformacin de combustibles fsiles en productos comestibles, ya que dependen de fertilizantes sintticos, herbicidas y de la maquinaria utilizada en el campo. La agricultura primitiva, por otro lado, slo utiliza el Sol como fuente de energa y es incapaz de cubrir las demandas actuales de alimentos.

Figura 5.

Figura 6. Cmo se realiza la fotosntesis? Ms de la mitad de los procesos fotosintticos tienen lugar en los ocanos, donde existen muchas formas de plantas verdes (algas). Otra gran parte de ellos se realiza en reas como la cuenca del Amazonas, donde abundan las plantas verdes. A las algas y plantas verdes se les llama organismos fotoergnicos ya que son los nicos capaces de convertir la luz en energa qumica (la cual queda almacenada en los alimentos). Los organismos quimioergnicos, por el contrario, no pueden convertir la luz en energa qumica; en lugar de ello, utilizan nutrientes que transforman en energa para desarrollar sus funciones. Algunos de estos organismos son, por ejemplo, las bacterias, los hongos, los animales. Durante la fotosntesis la luz es captada por las plantas verdes y usada para convertir agua, bixido de carbono y minerales en oxgeno y compuestos orgnicos con alto contenido energtico. Sin fotosntesis, la atmsfera de la Tierra no tendra oxgeno y sera imposible la existencia de la gran mayora de los seres vivos que se conocen. Todas las clulas vivas convierten los alimentos en energa y en componentes estructurales necesarios para el crecimiento, la restitucin de clulas, la reproduccin y, en general, para todos los procesos dinmicos que desarrollan los organismos vivos. La energa luminosa es absorbida por los pigmentos cloroflicos de las plantas y almacenada como energa qumica en los productos orgnicos, especialmente los carbohidratos (azcar; almidn, glucosa).

Figura 7. La eficiencia de la fotosntesis se define en trminos del rendimiento de produccin de oxgeno por unidad de masa (o de rea) de los tejidos de las plantas verdes, o por unidad de peso de la clorofila contenida en ellas. Plantas sanas, que crecen en presencia de aire que contenga de 0.03 a 0.04% de CO2 a 25C son capaces de producir varios litros de oxgeno por hora y por gramo de clorofila utilizada. UN POCO DE HISTORIA El primer intento de que se tiene noticia para explicar el proceso de la fotosntesis tuvo lugar en el siglo IV a.C. y se debe a Aristteles, quien resuma el fenmeno mediante la expresin:

Figura 8. Aristteles afirmaba que las plantas tomaban del suelo los nutrientes necesarios para producir alimentos. En el siglo XVII, Jean Van Helmont llev a cabo un interesante experimento: durante cinco aos estuvo agregando agua a un sauce sembrado en una cantidad previamente pesada de tierra. Al final de su experimento, el sauce haba aumentado 75 kg, mientras que el suelo haba perdido solamente 70 gramos. As, concluy que era a partir del agua como se generaban los alimentos:

Figura 9.

Figura 10. Priestley, 100 aos despus, comprob que el aire tambin intervena en el proceso y, de acuerdo con el lenguaje usado en esa poca, propuso su conclusin:

Figura 11. Un cientfico contemporneo de Priestley, Ingen-Housz, encontr la relacin de la luz con la produccin de alimentos en las plantas verdes:

Figura 12. Gracias al rpido avance de la ciencia, en la ltima dcada del siglo XVIII se logr establecer las identidades.

Figura 13. Con esta nueva informacin. Nicols de Saussure propuso un mecanismo segn el cual la luz absorbida proporcionaba la energa para la ruptura de la molcula de CO2, esta molcula liberaba el oxgeno y as se producan directamente los compuestos orgnicos:

Figura 14. Julius von Sachs encontr que el compuesto de carbono era un almidn (probablemente glucosa).

Figura 15. Los estudios de Blackmann (1905) contribuyeron a impulsar las investigaciones para llegar a una mejor compresin de las fases del proceso de la fotosntesis y lograr identificar el pigmento verde responsable de la absorcin de la luz: la clorofila. Hasta 1930, muchos fisilogos seguan creyendo que la energa luminosa se utilizaba para descomponer la molcula de C02 de tal forma que el carbono (C) se combinaba con el H2 y el O2 del agua para producir los carbohidratos, mientras que el oxgeno del CO2 se liberaba en forma de gas. EL AGUA Y NO EL BIXIDO DE CARBONO Ms tarde, los estudios de Van Niel sobre los procesos fotosintticos en bacterias ayudaron a establecer que es el agua, y no el bixido de carbono, la que se descompone para generar el hidrgeno y liberar el

oxgeno, mientras que el CO2 genera los compuestos orgnicos:

Figura 16. Actualmente se ha establecido que, en la fotosntesis, la energa solar es absorbida por el pigmento verde de las plantas llamado clorofila y utilizada para la ruptura de las uniones H-O del agua en un proceso llamado fotlisis. El oxgeno es liberado y el H2 unas veces como tal y otras como generador de electrones libres se transporta a lo largo de una cadena compleja de reacciones de xido-reduccin en las que se genera energa segn este esquema:

Figura 17. Qu entienden los qumicos por los trminos reduccin y oxidacin? La materia est formada por tomos que a su vez pueden formar molculas constituidos por partculas elementales: protones y neutrones, que se encuentran en el ncleo, y por electrones distribuidos en orbitales1 de diferente energa. En las reacciones qumicas intervienen los electrones de los orbitales externos: los de mayor energa, llamados de valencia. Cuando un compuesto qumico (o un elemento) acepta electrones, se dice que se reduce; por el contrario, si cede electrones, se oxida. Estos procesos ocurren simultneamente y por ello son llamados reacciones de xido-reduccin. Por ejemplo, en la reaccin de formacin de la glucosa, el CO2 se reduce mientras que el H2 se oxida.

Las reacciones de xido-reduccin son tambin el fundamento de las celdas electroqumicas, como se ver ms adelante. Por ejemplo, en una pila tipo Daniell, las reacciones son:

Zn0 - 2 electrones------------------- Zn2+ (oxidacin) Cu2+ + 2 electrones------------------- Cu0 (reduccin)


Las notaciones Zn0 y Cu0 se refieren a los elementos sin carga mientas que Zn2+y Cu2+son los iones que suelen encontrarse en disolucin. ALGO MS SOBRE LA FOTOSNTESIS El proceso fotosinttico ocurre en dos etapas:

1) Una fotorreaccin en la cual la luz es transformada en energa qumica. Los dos productos importantes de esta reaccin son el ATP (adenosn trifosfato), muy energtico y que conduce la mayor parte de los procesos metablicos, y los electrones libres necesarios para los procesos de reduccin, que son transportados a travs de las siguientes sustancias: NADP+ (fosfato del nicotn adenn dinuclotido) sustancia aceptora de electrones y el NADPH que es su forma reducida. 2) Una reaccin en oscuro, que utiliza la energa qumica producida en la primera etapa para transformar el CO2, un compuesto de baja energa, en un carbohidrato altamente energtico. El ATP provee la energa necesaria para que se lleve a cabo la reaccin, y los electrones sirven como agentes reductores. El proceso fotosinttico implica una cadena de (por lo menos) 30 reacciones complejas. Estas fueron descubiertas gradualmente, en un largo proceso de observacin y experimentacin que tom cientos de aos. Sin embargo, este misterioso proceso de la naturaleza por medio del cual las plantas producen alimentos y sobre el que la humanidad ha especulado durante casi 2 mil aos, sigue guardando celosamente muchos secretos que los cientficos buscan afanosamente desentraar, y as poder hacerlos suyos. Lograr el hombre reproducir la fotosntesis fuera de las plantas verdes?

NOTAS 1Un orbital es una funcin matemtica a la cual se pueden asociar, a travs de los formalismos adecuados, las propiedades de los electrones en un sistema. En este caso, la propiedad que nos interesa es la energa

III. EXISTEN MATERIALES SIN VIDA QUE, COMO LAS PLANTAS, UTILICEN LA ENERGA SOLAR PARA PRODUCIR CAMBIOS EN LA MATERIA?
NADA TIENE COLOR PROPIO LA MAYORA de las plantas que conocemos tienen hojas de color verde, sin embargo, es posible encontrarlas rojas, y en el otoo en una hermosa variedad de tonos amarillos y anaranjados. Las hojas, como toda la materia, cambian de color porque cambia su estructura qumica. Ciertos grupos orgnicos, como las dobles ligaduras carbono-carbono o ciclos con tomos de nitrgeno, suelen dar a las sustancias colores muy llamativos.

Figura 18. Estructura del B-Caroteno Por otra parte, es muy interesante notar que el color de las cosas vara segn sea la fuente de iluminacin utilizada. Esto era muy claro hace algunos aos, cuando estuvo tan de moda la "luz negra" que haca brillar ciertos colores, especialmente los blancos y naranjas. Un automvil color rojo a la luz del da puede verse de color amarillo claro en la noche, bajo la iluminacin de una lmpara de sodio. Por esto se puede afirmar que nada tiene color propio. Este es un hecho bien conocido por los fotgrafos, que suelen emplear lmparas de nen con el fin de obtener el menor cambio posible en las tonalidades, pues este tipo de lmpara emite una radiacin que excita una pelcula fotogrfica convencional en forma muy parecida a como lo hace la radiacin solar. La radiacin solar est compuesta por la combinacin de radiaciones de muy diversa energa: las ms dbiles son las de mayor longitud de onda, mientras que las ms potentes tienen una longitud de onda pequea. De todo este intervalo, los ojos del ser humano slo pueden percibir una fraccin: la comprendida en el denominado espectro visible y que abarca longitudes de onda desde 400 hasta 700 nanmetros.1

Figura 19. Todos los materiales, pertenezcan o no a un sistema viviente, absorben en mayor o menor medida la radiacin solar, y con ella retienen tambin la energa asociada. La energa luminosa se cuantifica en fotones,2 los cuales, al interaccionar con los electrones de la materia, ocasionan que estos electrones sean excitados a niveles de mayor energa. La separacin energtica de los niveles es caracterstica de cada material y esto origina que cada sustancia absorba selectivamente una o ms de las radiaciones que constituyen la luz solar. El color de un objeto es el efecto acumulativo sobre los receptores de luz presentes en la retina de todas aquellas radiaciones que no fueran absorbidas y, por lo tanto, son reflejadas. Un cuerpo cuyas molculas absorben radiaciones en el intervalo del azul ( 470 nm) se ver de color rojo, que es color complementario del azul. De igual manera, el verde de la vegetacin se debe al reflejo de la luz solar, por las hojas y tallos que contienen molculas de clorofila, las cuales absorben el azul y el rojo( 700 nm), colores complementarios del verde. Los objetos que reflejan todas las radiaciones del espectro visible se ven de color blanco. A esto se debe que en los climas clidos se utilice mucho la ropa de este color, ya que, al absorber muy poca energa, suelen ser prendas que brindan frescura. Resulta, entonces, curioso que algunas tribus que habitan en los desiertos utilicen ropas oscuras. Sucede que, como estas prendas absorben una gran cantidad de energa, el aire que se encuentra entre las ropas y la piel se calienta, generando corrientes del mismo aire. Este movimiento puede incluso hacer sentir que la tela negra es ms fresca que la blanca.3

En el captulo anterior explicamos cmo las plantas utilizan la energa solar para promover reacciones qumicas; ahora se ver cmo algunos elementos sin vida, llamados semiconductores, pueden transformar la luz solar en energa elctrica o qumica, y cmo el hombre puede hacer uso de esta propiedad. MATERIALES SEMICONDUCTORES Los semiconductores son elementos o sustancias qumicas cuya conductividad elctrica es intermedia entre la de un metal y un aislante. La conductividad elctrica es una medida de la capacidad de un material para conducir una corriente y se mide en ohm- m- en el sistema MKS. Para un semiconductor los valores oscilan entre 103; y 10-9Q-1; cm-1; en comparacin con valores de 10 7 para los buenos conductores y 1017 para los buenos aislantes. Los semiconductores exhiben propiedades conductoras que pueden ser dependientes de la temperatura, lo cual permite su uso como termistores (resistores dependientes de la temperatura), o tambin dependientes del voltaje, como en los varistores. Constituyen tambin los diodos rectificadores, cuyo efecto se debe a

que los semiconductores pueden presentar altas resistencias en funcin del sentido en que fluye la corriente elctrica (vase el captulo siguiente). Un uso muy extendido de dichos rectificadores se tiene en los componentes de equipos elctricos diseados para convertir la potencia elctrica de corriente alterna a corriente directa. Son los constituyentes bsicos de los llamados "eliminadores de bateras", que tanto se utilizan para calculadoras de bolsillo y otros equipos que funcionan con corriente directa, en nuestros hogares u oficinas, que reciben una corriente alterna (aproximadamente en 120 volts, a una frecuencia de 60 Hertz). La resistividad elctrica o sea el inverso de la conductividad de los semiconductores tambin es dependiente de la presin y de la frecuencia de la radiacin electromagntica, as como de la pureza y la perfeccin de sus estructuras cristalinas. Por ejemplo, la resistividad del sulfuro de cadmio. (CdS) disminuye 13 rdenes de magnitud (1013 veces menos su valor original) cuando se le aade tan slo el 0.01% de una impureza. En el grupo de elementos qumicos semiconductores figuran el germanio, el silicio, el estao gris, el selenio, el teluro y el boro. Los tres primeros pertenecen al IV grupo de la tabla peridica de los elementos y tienen una estructura similar al diamante (forma cristalina del carbono del mismo grupo). El Si y el Ge son los ms conocidos y se emplean extensamente en dispositivos como rectificadores y transistores. Los transistores presentan propiedades de amplificacin o control de corrientes elctricas muy pequeas que han ido desplazando a los tubos de vaco (bulbos) en muchas aplicaciones. Existe un gran nmero de compuestos qumicos con propiedades semiconductoras, como por ejemplo: xido de cobre (II), sulfuro de zinc (ZnS), telururo de zinc (ZnTe), arseniuro de galio (GaAs), antimoniuro de indio (InSb), seleniuro de zinc (ZnSe), seleniuro de cadmio (CdSe), sulfuro de cadmio (CdS), xido de titanio (TiO2), xido de zinc (ZnO), y sulfuros, seleniuros y telururos de metales de transicin entre otros. Existe tambin un grupo de materiales orgnicos que exhiben propiedades semiconductoras, como por ejemplo: el cloruro de polivinilo, el polietileno, el polipirrol y las ftalocianinas. Otros compuestos de gran inters en la actualidad son los materiales amorfos (sin estructura cristalina), especialmente debido a su bajo costo. Los rectificadores de selenio (o diodos rectificadores) se introdujeron al comercio en 1930, en Alemania. A pesar de que en 1947 an no se tena una clara explicacin de las uniones p-n (vase el prximo captulo), se invent el transistor; elemento fundamental de la electrnica moderna. Los diodos rectificadores se distinguen de otro tipo de diodos semiconductores por la naturaleza de sus aplicaciones, a diferencia de otros dispositivos de procesamiento de informacin, como los llamados diodos de computacin y de tnel, los diodos esaki, o los dispositivos reguladores como los de Zener. Numerosas e importantes invenciones han aparecido en los ltimos cuarenta aos, incluyendo el lser en 1957 y las uniones superconductoras en 1963. Desde 1960 el nmero de componentes de un circuito integrado se ha duplicado cada ao (fenmeno conocido como ley de Moore). Por ejemplo, un circuito integrado, en 1981, contena ms de 105 componentes electrnicos independientes. Las propiedades capacitivas y resistivas de las uniones p-n (de las que se tratar en el prximo captulo) son explotadas en el varistor, el varactor y en el diodo de avalancha. Una celda solar es un ejemplo importante de un foto-diodo, que es el dispositivo semiconductor que se describir en los siguientes captulos. Para poder comprender los fenmenos que toman parte en este proceso, es necesaria una breve revisin de los fundamentos del modelo llamado de bandas de energa. Es sabido que cada tomo consta de un ncleo y uno o ms electrones que se encuentran en diferentes niveles de energa. Cuando un tomo interacciona con otro, se generan nuevos niveles, llamados de "unin" y de "antiunin", segn sea su influencia en el enlace qumico. En un cm de cualquier material

slido se tienen unos 10 tomos estrechamente unidos y por lo tanto en interaccin mutua. Debido al gran nmero de tomos presentes, se genera una gran cantidad de nuevos niveles, los cuales llegan a tener energas tan semejantes que prcticamente constituyen una regin continua denominada banda de energa. Esto equivale a construir entrepisos en un edificio de muchos pisos, cada vez ms cercanos entre s, de hecho tan cercanos que ya no es posible distinguir uno de otro, ni determinar dnde empieza o termina cada piso o nivel. Ahora bien, si pensamos en un elevador que pasa por todos los pisos, vemos que puede ocupar cualquier posicin, de igual manera el electrn puede ocupar cualquier posicin dentro de la banda. Una variable discreta, al tomar valores muy prximos, tiende a convertirse en una variable continua. Los electrones que ocupan los niveles de mayor energa son comnmente llamados electrones de valencia, ya que son generalmente los nicos que intervienen en los procesos qumicos. Al interaccionar los electrones que se encuentran en estos niveles se constituye la banda de valencia. Los niveles inmediatos de mayor energa contienen pocos o ningn electrn y dan lugar a la formacin de la banda de conduccin. Estas dos bandas suelen ser suficientes para describir los fenmenos de excitacin y conduccin electrnica. VARIOS NIVELES FORMAN UNA BANDA En el tomo, los electrones ocupan diferentes niveles de energa. Como se mencion anteriormente, cuando estas partculas son excitadas con alguna manifestacin de la energa (luminosa, trmica, etc.) se trasladan a niveles superiores. Los niveles de energas son para los electrones lo que los diferentes pisos de un edificio son para un elevador: en condiciones normales de funcionamiento, ste podr estar en el nivel del stano, o en el piso 1, o en el 14, pero no podr estar situado en una posicin intermedia entre dos pisos ni en dos pisos simultneamente. Cuando el elevador recibe una seal desde los botones de control, se desplaza hacia arriba o hacia abajo en forma anloga a los electrones cuando absorben o emiten energa. Los electrones slo pueden ocupar ciertas posiciones: el piso o nivel 1, el 2, el 3, pero no el 1.50 el 2.3. Por esto se dice que la energa de los electrones est cuantizada, ya que absorben o emiten energa en cantidades definidas llamadas cuantos. La energa de los electrones es una variable discreta. 4

Figura 20

Figura 21. Analoga entre el elevador y la informacin de las bandas a partir de los niveles individuales. UNOS SON LIBRES Y OTROS NO Para todos los elementos y sus compuestos puede proponerse el modelo de bandas de energa descrito en la seccin anterior. Sin embargo, al analizar la estructura qumica de cada sustancia se encontrar que hay casos en que la banda de valencia y la de conduccin estn parcialmente sobrepuestas. Por otra parte, algunas sustancias presentan entre sus bandas de energa una "brecha" o zona de energa que, por efectos de la cuantizacin, no puede contener electrones y que por ello se denomina banda prohibida. Los electrones pueden atravesar esta banda pero no permanecer en ella, del mismo modo que los elevadores en algunos edificios que slo se detienen en los pisos nones pero pasan momentneamente por los pares.

Figura 22. Los nicos electrones que pueden participar activamente en la conduccin de un impulso elctrico son los que se hallan en la banda de conduccin y a ello se debe su nombre. Esta banda est esencialmente desocupada y, por tanto, permite a los electrones un fcil desplazamiento. La banda de valencia, por el contrario, suele estar saturada de electrones, razn por la cual las partculas que se encuentran en estos niveles de energa no participan generalmente en el transporte de carga. Una excepcin a lo anterior se produce en materiales como el litio, cuya banda de valencia se encuentra "semi-llena" y por ello su conductividad es mayor. En los materiales conocidos como aislantes, la banda prohibida es de gran magnitud (mayor de unos 4

eV),5 lo que da lugar a que los electrones requieran energas excesivamente grandes para ser excitados a la banda de conduccin. Si se pretende suministrar esta energa, primero ocurre la descomposicin del material. El caso contrario es el de los metales, generalmente muy buenos conductores debido a que sus bandas de energa se encuentran traslapadas. Esta situacin es la base del llamado enlace metlico, en el cual los electrones de valencia tienen gran libertad de traslacin y constituyen de hecho una nube de carga.

La situacin intermedia corresponde a los semiconductores. En ellos, la banda prohibida existe pero es relativamente pequea (entre 0.3 y 3.5 eV), por lo que los electrones de la banda de valencia pueden ser excitados ms fcilmente hacia la banda de conduccin, por medio de una cantidad de energa suministrada ya sea, por va trmica o luminosa. A bajas temperaturas y en condiciones de escasa o nula iluminacin, un semiconductor tendr una resistividad al paso de la corriente elctrica, semejante a la de un aislante, ya que sus electrones estarn prioritariamente confinados a la banda de valencia. Bastar la temperatura ambiente (unos 25 C) para que la mayora de los semiconductores posea cantidades apreciables de electrones en la banda de conduccin y, por tanto, su resistividad disminuya considerablemente. Es importante notar que la conductividad elctrica de estos materiales es directamente proporcional a la temperatura, y por ello se afirma que su coeficiente trmico de conductividad es positivo, a diferencia de los metales cuyo coeficiente trmico de conductividad es negativo.

CUADRO 1
Coeficiente de temperatura de resistividad Elemento por C por ohm a 0C Au Ag Pt Zn 3.65 x 10-3 4.11 + 10-3 3.7 x 10-3 4.0 x 10-3

Ya que estos coeficientes son positivos, al aumentar la temperatura la resistividad de los metales aumenta o, en forma equivalente, su conductividad disminuye. Por lo contrario, a temperaturas normales (aprox. 25C), la conductividad de los semiconductores aumenta en un 5% por cada grado de incremento en la temperatura. Ejemplo del uso de estos coeficientes: Si el valor para el cobre es de 4.27 x 10-3 y se tiene alambre de cobre cuya resistencia es de 50 ohms a 0C, el incremento en la resistencia ser: 50 x 4.27 x 10-3= 0.214 ohms por cada grado de incremento en la temperatura. NOTA: No debe confundirse la resistividad del material con la resistencia del mismo. La resistividad es una propiedad caracterstica de cada material, mientras que la resistencia depende de la forma geomtrica. ELECTRONES Y HUECOS

Qu sucede en la banda de valencia de un semiconductor cuando uno de sus electrones la abandona al ser excitado hacia la banda de conduccin? En el sitio que ocupaba este electrn se tendr ahora una "ausencia de carga": un hueco. Dado que los electrones tienen carga negativa, al hueco se le asigna una carga positiva. Los electrones vecinos al hueco tendern a ocuparlo para compensar el desequilibrio local de carga; sin embargo, al ocurrir este proceso, el electrn que pasa a ocupar el lugar del hueco deja en su lugar un nuevo hueco. Para un observador externo, es como si el hueco tuviera movimiento propio en sentido contrario al electrn. Es algo semejante a lo que ocurre en las marquesinas de los cines que tienen hileras de foquitos que se prenden y apagan secuencialmente: se tiene la impresin de que son las sombras las que se mueven. En el semiconductor; los huecos son como estas sombras, no son partculas verdaderas. Sin embargo, para efectos descriptivos y aun para formular modelos complicados y ecuaciones de transporte, resulta muy conveniente considerar a los huecos como verdaderas partculas con masa y carga efectivas. Por lo anterior, los fenmenos de conductividad elctrica en semiconductores se describen con base en dos tipos de partculas portadoras de carga: los electrones negativos y los huecos positivos

Figura 23 (a).

Figura 23 (b) Ms adelante se ver que el comportamiento de estas partculas guarda una estrecha relacin con el conocido modelo inico de las soluciones electrolticas con base en iones positivos (cationes) y negativos (aniones) LAS MAYORAS Y LAS MINORAS

De lo expresado anteriormente es fcil deducir que por cada electrn que es excitado a la banda de conduccin se genera el correspondiente hueco en la banda de valencia. Al proceso global se le conoce como la formacin del "par electrn-hueco" y, aunque esto implica una separacin de cargas, debe notarse que en su conjunto el material sigue siendo elctricamente neutro. Cuando un semiconductor tiene la misma cantidad de electrones en la banda de conduccin que de huecos en la valencia se dice que es intrnseco. Esta situacin casi nunca se presenta en la realidad, pues pequesimas cantidades de impurezas o leves defectos estequiomtricos ocasionan que las poblaciones de electrones excitados y de huecos no sean idnticas. La presencia de la banda prohibida como regin de energas inaccesible a los electrones se basa en la cuantizacin caracterstica de cada material cuando es puro. Si se tiene la presencia de otro u otros elementos dentro de la red cristalina de dicho material, es probable que los niveles de energa de estas impurezas queden contenidos dentro de la banda prohibida del material de base. Este fenmeno puede presentarse si el material contiene impurezas o defectos por s mismo, o bien, si deliberadamente se introducen otros elementos en la red cristalina del semiconductor. Un caso tpico es la impurificacin del silicio, que se ha venido realizando durante aos para fabricar diversos componentes de circuitos electrnicos (diodos y transistores). El silicio, elemento del grupo IV en la Tabla Peridica, forma redes estables en las que cada tomo se encuentra tetracoordinado, es decir; se enlaza con otros cuatro:

Figura 24. Si se sustituyen uno o ms de los tomos de Si por tomos de un elementos del grupo V, por ejemplo arsnico (AS), que tiene cinco electrones de valencia, sus tomos se enlazarn con los cuatro tomos ms cercanos, pero quedar en cada caso un electrn sobrante sin compartir. Estos electrones, dbilmente ligados, necesitan poca energa para poder trasladarse libremente, lo que equivale a decir que su energa promedio es ligeramente menor al nivel inferior de la banda de conduccin y, por lo tanto, son fcilmente excitables a esta banda. A impurezas como el As dentro del silicio se les llama impurezas donadoras, ya que ceden sus electrones a la banda de conduccin:

Figura 25. El tomo de arsnico que al ceder su electrn adquiere una carga positiva se denomina impureza donadora ionizada. Esta carga positiva mantiene la electroneutralidad, pero est asociada al tomo de As y, por lo tanto, no es equivalente a un hueco en la banda de valencia. Se deduce ahora que la poblacin de electrones excitados no es necesariamente igual a la de huecos, pues no todos provienen de la formacin

de un par electrn-hueco dentro del silicio. Cuando la poblacin de electrones es mayor se le denomina portadores mayoritarios y se dice que el semiconductor es extrnseco y de tipo "n" para indicar el exceso de portadores negativos generados por la ionizacin de las impurezas donadoras. Un fenmeno anlogo ocurrir si los tomos de Si son substituidos por tomos de un elemento del grupo III, por ejemplo, del indio (In). Este elemento, trivalente, dejar un enlace sin compartir, creando as la ausencia de carga que constituye el hueco.

Figura 26. El indio incorporado a la red del silicio acta como una impureza aceptora, ya que tiende a capturar alguno de los electrones cercanos, originando el desplazamiento aparente de un hueco. Su papel se representa, en el modelo de bandas, como un nivel de energa ligeramente por encima del nivel superior de la banda de valencia, el cual sustrae electrones de esta banda y crea un exceso de huecos, que son ahora los portadores mayoritarios, mientras que los electrones pasan a ser los portadores minoritarios. En este caso se denomina al silicio extrnseco tipo "p" (positivo). Al igual que en el caso descrito anteriormente, las impurezas aceptoras ionizadas mantienen la electroneutralidad. Ms adelante se ver que, curiosamente, son los portadores minoritarios los que desempean el papel principal en muchos de los fenmenos en semiconductores.

Figura 27. Siempre que se representan las bandas como aparecen ms arriba, se toma como ordenada la energa del electrn, la cual aumenta de abajo hacia arriba. Por este motivo, la tendencia natural de los electrones es siempre "bajar" hacia el estado de menor energa, mientras que la de los huecos es "subir" por la misma razn. Y AHORA, UN POCO DE ESTADSTICA Es enorme la cantidad de electrones y huecos que existen en un cm de cualquier semiconductor. Aun en los casos en que el material es de alta pureza y tiene una cristalinidad casi perfecta, la temperatura ambiental es suficiente para generar unos 1010 pares electrn-hueco. Para semiconductores altamente impurificados se han determinado experimentalmente rdenes de 1018 pares por cm. Por esto, al igual que cuando se estudia el comportamiento de grandes poblaciones humanas, para describir los fenmenos electrnicos se requiere un modelo estadstico. Supngase que la estadstica de natalidad en Mxico indica que cada vez que transcurren 14 segundos ocurre un alumbramiento. Con este dato se puede afirmar que la probabilidad de que haya nacido un nio mientras usted ha estado leyendo este captulo es muy alta, de hecho, prticamente igual a 1.6 Lo que no

es posible saber es en qu lugar de la Repblica Mexicana ha nacido este nio, ni el nombre de la madre. En el tratamiento estadstico la individualidad desaparece para dar paso a una observacin global del comportamiento de un gran nmero de individuos. De la misma manera, cuando se dice que un electrn se excita a la banda de conduccin, evidentemente no es posible determinar cul ha sido el electrn elegido. Sin embargo, afortunadamente, este dato no es relevante, pues casi todo lo que observamos en la naturaleza y podemos determinar experimentalmente es el resultado global del comportamiento de millones de electrones o de tomos. Interesa conocer la posibilidad de que se formen pares electrn-hueco, pero no hace falta saber en qu lugar exacto de la red cristalina ocurre el proceso. El modelo estadstico que hasta la fecha representa mejor el comportamiento de los electrones es el de Fermi-Dirac, llamado as en honor de los investigadores que lo desarrollaron: Enrico Fermi y P. A. M. Dirac. Este modelo permite establecer cules niveles de energa en el tomo tienen una probabilidad alta ( 1) o baja ( 0) de encontrarse ocupados por un electrn. Se mencion anteriormente que la de conduccin es una banda esencialmente vaca. Esto equivale a decir que la probabilidad de ocupacin de sus niveles de energa es muy baja. Por el contrario, los niveles de la banda de valencia suelen tener probabilidades de ocupacin cercanas a 1, por lo cual se dice que la banda est "llena" o saturada. Una sencilla ecuacin permite cuantificar la probabilidad (Fi) de que un nivel i est ocupado si se conoce la energa (Ei) de este nivel:

donde Ef es la energa de Fermi del material; k=cte. de Boltzmann y la T la temperatura. Qu es la energa de Fermi del material? Es la energa potencial qumica que en promedio poseen los electrones de este material. Por la ecuacin puede calcularse tambin que el nivel de energa, llamado nivel de Fermi y cuya energa es Ei = Ef tendr una probabilidad de exactamente de encontrarse ocupado, ya que Fi = 1/[1 + exp (0)] = 1/(1+1) = 1/2. A 25C, el valor de kT es 4.11 x 10-21J/m = 0.0256 eV. El lector podr calcular que la probabilidad de ocupacin para un nivel cuya energa es menor a Ef tan slo en kT es muy alta: 0.99942, mientras que para un nivel con energa mayor a Ef en 1 kT es muy baja: 5.74 x 10-5. Con base en estos clculos, si se tiene un material metlico, puede afirmarse con gran precisin que los niveles que con energa menor de la Fermi estarn ocupados, mientras los que tienen energas superiores estarn desocupados. Para los semiconductores se aplica el mismo razonamiento, pero es muy importante recordar la existencia de la banda prohibida. En un semiconductor intrnseco, el nivel de Fermi se encuentra prcticamente a la mitad de la banda prohibida:

Figura 28. Si existen impurezas donadoras ionizadas en el semiconductor, la probabilidad de encontrar electrones en la banda de conduccin es mucho mayor que para el material intrnseco. Este cambio en la probabilidad de ocupacin de dicha banda que implica un aumento de la energa promedio electrnica del material se representa en el modelo de bandas por un acercamiento del nivel de Fermi a la banda de conduccin. Cuando la impurificacin es de gran magnitud, como es el caso en muchos semiconductores comerciales de tipo n, el nivel de Fermi est localizado muy cerca del nivel inferior de la banda de conduccin. Por el contrario, si las impurezas son aceptoras, la poblacin electrnica en la banda de valencia disminuye y por tanto el nivel de Fermi es menor, situndose ligeramente por arriba del nivel superior de esta banda si la impurificacin es de gran magnitud:

Figura 29. As como la temperatura de un cuerpo proporciona una idea de la energa contenida en sus tomos o molculas, la energa de Fermi representa la energa global media electrnica del material. En el semiconductor tipo n se tiene un exceso de electrones con alta energa y por esto Ef es mayor que para el tipo p, donde los electrones son los portadores minoritarios. En este sentido, el semiconductor tipo n es "caliente", mientras que el tipo p es "fro". Al poner en contacto dos cuerpos con diferente temperatura, la tendencia natural ser que se establezca un flujo de calor del material caliente hacia el fro hasta que la temperatura sea uniforme. De la misma manera, al poner en contacto materiales con diferente energa de Fermi, se producir un flujo de carga de mayor a menor Ef hasta que el nivel de Fermi sea el mismo en todo el sistema y por tanto se haya alcanzado una situacin de equilibrio. CONTACTOS CERCANOS Con base en lo descrito en la seccin anterior, veamos ms detalladamente lo que sucede al poner contacto materiales con diferente Ef: 1. Metal-semiconductor En la figura 30 se muestra el diagrama de bandas para un cierto metal (M) y un semiconductor tipo p (p-

SC) cuando ambos estn en el vaco.7 En estas condiciones, tanto las bandas como el nivel de Fermi aparecen constantes (horizontales), indicando que el sistema es uniforme y se encuentra en equilibrio.

Figura 30. Si estos materiales se ponen en contacto, el metal inyectar electrones al semiconductor tipo p hasta que los niveles de Fermi se igualen y se alcance el equilibrio. Cul ser la energa de Fermi en el equilibrio, en comparacin a la Ef que tena cada material antes de producirse el contacto?. Para contestar esta pregunta es conveniente utilizar la analoga que se ha empleado con las temperaturas y recordar cmo se puede calcular la temperatura final de equilibrio para dos cuerpos, uno caliente y otro fro, que se ponen en contacto. Como se recordar, intervienen en este caso la capacidad calorfica y la masa de cada material. De cualquier manera, si la masa de uno de los cuerpos es mucho mayor que la del otro, la temperatura final ser muy cercana a la que tena originalmente el de mayor masa. Imaginemos, por ejemplo, que se introduce una sartn de cocina a 70C en una alberca olmpica llena de agua a 25C. Es fcil suponer que en el equilibrio que se alcance la temperatura ser imperceptiblemente mayor a 25C. Para el contacto metal-semiconductor la situacin es muy parecida a la de la sartn y la alberca. Debido a que la densidad electrnica del metal es mucho mayor que la de cualquier semiconductor, el nivel de Fermi en el equilibrio ser prcticamente igual al que tena el metal antes del contacto. Por esta razn se dice que el metal siempre impone su nivel de Fermi al semiconductor. Este efecto est relacionado con el hecho de que los efectos siempre son ms notables en las regiones con menor poblacin de portadores de carga, ya que el cambio relativo es mayor. Por ejemplo, la llegada de un grupo de 400 turistas a una poblacin de 2 mil habitantes ser un gran evento, pero el mismo grupo en la ciudad de Mxico, donde viven varios millones de personas, pasar desapercibido. Por esta misma razn, los portadores minoritarios suelen tener un papel ms importante que los mayoritarios en muchos procesos en semiconductores. La situacin final de equilibrio se representa en el modelo de bandas con base en dos suposiciones: a) En el seno del semiconductor, esto es, lejos de la regin donde se ha producido el contacto con el metal, la poblacin electrnica no se ve alterada. Por lo tanto, la posicin relativa del nivel de Fermi respecto a las bandas de valencia y conduccin ser la misma que antes del contacto. b) En la superficie del semiconductor, la posicin de los lmites de las bandas (BC y BV) permanece invariable. As, en el equilibrio, el diagrama de bandas ser como el de la figura:

Figura 31. Es importante notar el doblamiento de las bandas, el cual representa la aparicin de una barrera de potencial originada por el contacto de ambos materiales. La regin donde las bandas presentan curvatura se llama regin o zona de carga espacial. Este doblamiento de las bandas es caracterstico de casi todas las uniones en que participa al menos un semiconductor y es la base de muchas aplicaciones cientficas y tecnolgicas de estos materiales. La situacin de equilibrio puede alterarse mediante la aplicacin de un campo elctrico externo. Conectando el polo positivo al metal y el negativo al semiconductor tipo p, se impulsar un flujo de electrones del semiconductor al metal de tal manera que el nivel de Fermi disminuir notablemente en el semiconductor y aumentar casi imperceptiblemente en el metal. Para un cierto valor de potencial aplicado, la posicin de las bandas ser nuevamente horizontal (como antes de producirse el contacto), si bien ahora el nivel de Fermi no ser uniforme debido al campo elctrico que est aplicando externamente al sistema. Al valor del potencial que genera esta situacin se le llama justamente potencial de banda plana (horizontal).

Figura 32. 2. Semiconductor-semiconductor En este tipo de uniones, las de mayor importancia son llamadas "p-n", o sea las que involucran semiconductores extrnsecos de diferente naturaleza. Una manera sencilla de fabricar esta unin consiste en impurificar los extremos de una barra de silicio con impurezas de galio, por un lado, y de arsnico, por el otro, generndose un silicio tipo p y uno tipo n, respectivamente. En equilibrio trmico aparece el doblamiento de bandas como se muestra en la figura:

Figura 33. La barrera de potencial que se origina en esta unin se opone al paso de los portadores mayoritarios de una zona y otra y se denomina Barrera de Schottky. Si se aplica un potencial elctrico externo de forma que el polo positivo se conecte a la zona p y el polo negativo a la zona u, el nivel de Fermi se elevar en la zona n (que est recibiendo un flujo de electrones desde el exterior) mientras que descender en la zona p. Esto implicar un cierto "desdoblamiento" de las bandas en funcin del valor de potencial aplicado. Se dice que el potencial est aplicado en sentido directo ya que al disminuir la barrera de Schottky, se facilita el flujo de carga a travs de la unin.

Figura 34. Si se aplica el potencial en sentido inverso (el polo negativo a la regin p y el positivo a la n), la barrera de potencial ser todava mayor y la unin representar gran resistencia al flujo de carga. Este es el principio utilizado en los diodos rectificadores que transforman la corriente alterna en corriente directa, pues permiten el transporte de carga en un sentido pero lo impiden en el otro. 3. Semiconductor-electrlito Comnmente, un electrlito es una solucin acuosa o no acuosa que contiene especies disociadas en forma de iones positivos (cationes) y negativos (aniones). Las concentraciones que normalmente se utilizan van de 0.001 Molar a 1.0 Molar. Esto significa que, aun para el caso de la solucin ms diluida, se tienen unos 1020 iones por cm3 y, por lo tanto, en las uniones semiconductor-electrlito, es este ltimo el que impone su nivel de Fermi. Pero, es posible hablar de nivel de Fermi en un electrlito? En forma rigurosa no es posible, ya que los electrones no existen como tales es una solucin electroltica. Sin embargo, si se considera al nivel de Fermi como el potencial electroqumico del material, es posible,

mediante algunas consideraciones, establecer un nivel de Fermi para las diferentes especies inicas. Esta posibilidad es el corazn de la fotoelectroqumica, ya que permite incorporar el semiconductor al campo de la electroqumica, donde ya no se maneja el cero de potencial en el vaco (escala absoluta) sino un cero relativo asociado a la reaccin del electrodo de referencia de hidrgeno (escala convencional). Este punto ser tratado ampliamente en el siguiente captulo. 4. Metal-metal Tambin al unir piezas metlicas de diferente Ef se genera un potencial llamado potencial de contacto. Este fenmeno ha sido estudiado desde hace mucho tiempo porque en ocasiones este potencial es suficiente para promover reacciones de xido-reduccin. Un caso tpico es el de las tuberas de zinc en que se colocan llaves de cobre. El fluido en la tubera funciona como medio de transporte de las cargas y el zinc, actuando como nodo, se disuelve lentamente hasta que genera una perforacin y el fluido comienza a escapar. Por esa razn, en todos los sistemas hidrulicos en general se evita la unin entre metales que generen estos "pares galvnicos". 5. Metal-electrlito sta es la unin tpica que se presenta en todos los sistemas electroqumicos convencionales. Uno de los casos ms estudiados es el de un metal en contacto con una solucin que contiene iones del mismo metal, sistema para el cual se asigna un valor de potencial referido al electrodo de hidrgeno. Estos puntos sern tratados con ms detalle en el siguiente captulo. 6. Electrlito-electrlito Ya que generalmente los electrlitos son lquidos,8 para estudiar sus uniones es necesario utilizar un medio intermedio, como un vidrio poroso o una membrana semipermeable, que mantenga separadas las soluciones. El potencial que se origina en este tipo de uniones se llama potencial de unin lquida y se debe a la diferente movilidad de las especies inicas. En los puentes salinos que se utilizan en la prctica, se emplean especies inicas de movilidad muy semejante para minimizar el potencial de unin lquida. De todos los ejemplos anteriores se obtiene una conclusin muy importante: al ponerse en contacto dos materiales de diferente naturaleza, se tendr una frontera de separacin que contiene un potencial elctrico. Esta frontera se denomina interfase. LA POBREZA Y LA RIQUEZA En la figura 30 se muestra el efecto de unir un semiconductor tipo p con un metal de mayor Ef. Se produce un doblamiento de bandas tal que, si se recuerda que la tendencia natural de los huecos es "ascender" en estos diagramas, resulta en una transferencia de los portadores mayoritarios hacia el interior del material. La regin de carga espacial es abandonada por los huecos, y por ello se denomina zona de empobrecimiento. Es muy interesante notar que si se une el mismo metal con un semiconductor tipo n de mayor Ef; el doblamiento de las bandas se produce en sentido contrario:

Figura 35. Pero el efecto es anlogo al descrito para el semiconductor tipo p, ya que los portadores mayoritarios, en este caso los electrones, se alejarn de la zona cercana a la unin. As, para ambos casos, el empobrecimiento corresponde a una menor concentracin de portadores mayoritarios en la zona de carga espacial con respecto a la totalidad del material semiconductor. En raras ocasiones el doblamiento de las bandas se produce de tal forma que los portadores mayoritarios fluyan hacia la interfase. En este caso se denomina a la carga espacial como zona de enriquecimiento. CONCLUSIONES Se han presentado algunas caractersticas de los semiconductores, dando mayor relieve a los conceptos que sern de utilidad para la comprensin de los siguientes captulos. El lector interesado en profundizar en este tema deber consultar obras especializadas que se encuentran en la bibliografa complementaria.

NOTAS 1 Un nanmetro es igual a 10-9 m. 2 Fotn, cantidad elemental de energa radiante. 3 En ocasiones, la radiacin visible no es absorbida ni reflejada y simplemente atraviesa el material. ste es el caso de las ventanas y, en general, de todos los objetos llamados transparentes. La absorcin selectiva de radiaciones, que permite el paso de ciertas ondas y retiene otras, tiene mucha aplicacin en la fotografa, el anlisis qumico, etc. El concepto es igualmente vlido para otras radiaciones, como, por ejemplo, los rayos X ( 0.001 nm). La piel humana es transparente a esta radiacin y por ello generalmente en una radiografa slo se observan los huesos y los rganos que si absorben a esta longitud de onda. 4 Se denomina discreta a una variable que slo puede tomar ciertos valores preestablecidos, a diferencia de una variable continua que, dentro de ciertos lmites, puede tomar cualquier valor. Variables discretas son, por ejemplo: el nmero de carros que caben en un estacionamiento o el nmero de tomos que constituyen una molcula gaseosa. Variables continuas son, por ejemplo, la concentracin de una solucin, el tiempo que tarda un corredor en recorrer 400 metros planos, etctera. 5 En el modelo de bandas, la unidad de energa suele ser el electrn volt (eV). Por definicin, un eV es la

energa que adquiere cualquier partcula con carga unitaria al pasar a travs de un potencial de 1 volt l eV 1.602 x 10-9 joules. 6 Se define la probabilidad de que un evento ocurra como el cociente entre las veces que efectivamente sucede el fenmeno y el nmero total de eventos. Si durante el mes de octubre en 14 das llueve, la probabilidad de lluvia ser 14/31 = 0.452. 7 El vaco absoluto no existe. Sin embargo, actualmente hay aparatos capaces de generar condiciones de "ultra altovaco" donde la cantidad de partculas es tan pequea que las presiones medidas son del orden unas 10-13 atmsferas (~1 x 10-8 Pascales). 8 Muchos procesos de gran importancia tecnolgica utilizan electrlitos en estado slido.

IV. LA QUMICA HACIA LA CONQUISTA DEL SOL (ELECTROQUMICA Y FOTOELECTROQUMICA)


CELDAS ELECTROQUMICAS FUNDAMENTOS EN EL CAPTULO ANTERIOR se han descrito algunas de las principales caractersticas de los semiconductores. Se ver ahora el funcionamiento de estos materiales en celdas electroqumicas, por lo que resulta necesaria una breve revisin de los conceptos bsicos de la electroqumica. Recientes descubrimientos arqueolgicos han llevado a los cientficos a postular que ciertos procedimientos electroqumicos ya eran conocidos hace ms de 2 mil aos. Sin embargo, los inicios de la electroqumica como ciencia formal se sitan en los ltimos aos del siglo XVIII. En 1786, Luigi Galvani descubri una interesante relacin entre las contracciones musculares de un anca de rana y ciertos impulsos que se obtenan al hacer contacto dos metales diferentes. Posteriormente, en 1796, Alessandro Volta estableci que, al formar uniones con diferentes metales, se generaba un potencial elctrico que originaba las contracciones observadas por Galvani. De los nombres de estos cientficos han surgido dos de los trminos ms conocidos en electroqumica: "voltaje", para designar el potencial de un sistema elctrico, y "celda galvnica" para nombrar los dispositivos que transforman energa qumica en energa elctrica, como son, por ejemplo las pilas que se utilizan a diario en radios, linternas, etctera. Una celda galvnica comn est constituida bsicamente por dos piezas metlicas, llamadas electrodos, y una solucin que contiene iones, denominada electrlito. Los electrolitos son generalmente lquidos, pero algunas celdas de gran importancia tecnolgica utilizan electrlitos slidos o en forma de pasta. El aspecto fundamental de una celda galvnica, como el de cualquier sistema electroqumico, es la transferencia de carga elctrica entre materiales con diferentes caractersticas: por un lado, los electrones metlicos, donde los portadores de carga son nicamente los electrones (conduccin electrnica) y, por otro lado, el electrlito, donde la conduccin se establece con base en iones negativos (aniones) y de iones positivos (cationes) (conduccin inica). Las reacciones qumicas que ocurren en las interfases1 electrodo/electrlito generan el flujo de corriente elctrica que proporciona la celda. Por ejemplo, una celda galvnica constituida por dos compartimientos -semiceldas-, como se muestra en la figura 35, acta de la siguiente forma:

tomos neutros Mg0 del electrodo de magnesio liberan electrones y pasan a la solucin como iones Mg2+

Mg0 2e = Mg2+
Los electrones generados pasan a travs de la conexin exterior al electrodo de cadmio, fluyen hacia la interfase y ah reaccionan con los iones Cd2+ presentes en la solucin:

Cd2++2e = Cd0
El movimiento interno de iones -a travs del puente salino- ayuda a mantener la electroneutralidad completando el circuito. El puente salino es un medio inico de baja resistividad que permite el paso de los iones pero evita que las soluciones se mezclen directamente. Esta celda permite el aprovechamiento de la energa qumica en forma de trabajo elctrico, ya que mantiene unidos a los electrodos mediante una resistencia externa por la que fluyen los electrones. Es este flujo electrnico el que proporciona la energa para que un aparato funcione.

Cuando los electrodos se hallan en contacto directo (corto circuito), no se obtiene trabajo til; por el contrario, slo se malgastan los materiales. Este fenmeno constituye lo que conocemos como corrosin, que tantas prdidas econmicas y materiales ocasiona en todo el mundo. Un caso muy conocido es la degradacin del hierro para formar un polvo pardo rojizo, que es el xido de hierro (Fe2 O3). La reaccin global es

4Fe + 3O2 + 2x H2O

2Fe2 O3 (H2O)x

La humedad del aire es suficiente para actuar como electrlito. Si se tiene la presencia de sales, como ocurre en las zonas cercanas al mar; la corrosin se acelera notablemente. El solo hecho de poner en contacto un metal con una solucin de sus propios iones genera un potencial elctrico bien establecido. Esto se debe, como se vio en el captulo anterior; a la formacin de una interfase o frontera donde se encuentran dos medios de diferente estructura qumica. Cada pareja in metlico/metal constituye un par redox. Este trmino se aplica en general a cualquier par de sustancias relacionadas por un proceso de xido-reduccin, como

Cu2+ /Cu0 H+ /H2, C12/Cl


Por convencin, se asigna un valor de 0 de potencial al proceso que ocurre en un electrodo de hidrgeno:

FIGURA 36.

FIGURA 37.

2 H+ + 2e H2

E = 0.00 Volts

Todas las dems reacciones tienen un cierto valor de potencial referido a este cero convencional. As se puede formar una tabla de potenciales:

E0 (volts)
Mg2+ + 2e- Mg0 Al3+ + 3e- A10 Zn2+ + 2e Zn0 Cd2+ + 2e- Cd0 2 H+ + 2e- H2 Cu2+ + 2e- Cu0 C12 + 2e- 2C1-2.375 -1.67 -0.763 -0.40 0.0 +0.346 +1.358

Estos valores de potencial son los obtenidos experimentalmente cuando los elementos son puros, la concentracin de las soluciones es 1 mol por litro y la presin de los gases es 1 atmsfera a 25C. En estas condiciones se utiliza el smbolo E y se denomina potencial de electrodo estndar. Una de las celdas galvnicas ms conocidas es la llamada celda Daniell (figura 37). Consta de dos semiceldas separadas por un vidrio poroso o puente salino. En una de ellas se coloca un electrodo de cobre y una solucin 1 molar de sulfato de cobre, mientras que en la otra se coloca un electrodo de zinc en una solucin 1 molar de sulfato de zinc. Al unir los electrodos mediante un medidor potencial, se determina que la celda genera un potencial mximo de 1.1 volts, denominado fuerza electromotriz (fem). Este valor puede ser calculado con base en las reacciones qumicas que tienen lugar en la celda y el potencial estndar asociado a estas reacciones. En este caso, los pares son Cu2+/Cu0 y Zn2+/Zn0. Un potencial ms positivo indica una mayor tendencia de las especies a ganar electrones, esto es, a reducirse. En cambio, a medida que un potencial es ms negativo (o menos positivo) se tiene una mayor tendencia a la oxidacin, o sea a la prdida de electrones. De acuerdo a lo anterior, se puede afirmar que las reacciones en la celda Daniell seran:

Cu2+ + 2eZn0 - 2e-

Cu0 Zn2+

La fem de una celda se calcula mediante la relacin: fem = Potencial ms positivo Potencial ms negativo, sin cambiar nunca los valores reportados en la tabla a menos que las condiciones de concentracin, presin o temperatura sean diferentes a las estndar. Por definicin, se llama ctodo al electrodo donde ocurre la reduccin, y nodo a aquel donde se lleva a cabo la oxidacin. Por lo tanto, la relacin tambin puede escribirse como fem = Potencial del ctodo - Potencial del nodo que, para la celda Daniell, resulta ser

fem = + 0.346V- (-0.763V) = 1.109V


Es muy importante notar que, si bien los valores de potencial estndar descritos en la tabla corresponden a las reacciones de reduccin, estos valores no cambian de signo si el proceso que ocurre en la semicelda es una oxidacin. Por esto, el valor de -0.763 V se mantiene en el caso del zinc y se hace la resta algebraica para obtener la fuerza electromotriz. La celda Daniell no se puede recargar; esto es, no es posible recuperar las sustancias qumicas que han reaccionado mediante la aplicacin de un potencial externo en sentido contrario. Si se utiliza una fuente de poder para inyectar electrones al electrodo de zinc con la idea de obtener la reduccin de los iones Zn2+ a zinc metlico, la reaccin que se obtiene es la formacin de hidrgeno a partir de los protones del agua. Esto se debe a que el potencial estndar del par Zn2+ / Zn0 es ms negativo que el del par H+ / H2 y, por lo tanto, este ltimo es el que tiene mayor tendencia a reducirse. Por otra parte, la relacin de potenciales debe servir nicamente como primer punto a considerar y no como una prediccin definitiva de las reacciones por ocurrir. En ocasiones, no son nicamente los valores de potencial, sino la rapidez de la reaccin lo que realmente determina la factibilidad de un proceso. A los sistemas en que se aplica externamente un potencial elctrico con el objeto de generar reacciones qumicas de xido-reduccin, se les conoce como celdas electrolticas. Uno de los procesos ms conocidos es la electrodepositacin de metales como cobre, nquel o zinc sobre diferentes sustratos metlicos. En el ctodo los iones se reducen y, en condiciones adecuadas, empiezan a formar un recubrimiento bastante herencia, como en el caso del cromado de las defenzas en los automviles. Una tcnica de purificacin del cobre es el electrorrefinado. Se utilizan nodos de un cobre impuro (cobre blister) y ctodos de cobre de gran pureza (99.96%) en una solucin cida de sulfato de cobre. Al aplicarse el potencial externo, el nodo de blister se disuelve mediante la reaccin de oxidacin:

Cu0 2e-

Cu2+

al mismo tiempo que las impurezas pasan a la solucin para posteriormente sedimentarse en el fondo de la celda. En los ctodos ocurre la reaccin de reduccin.

Cu2+ + 2e-

Cu0

obtenindose un depsito de cobre de alta pureza. Las impurezas forman los que se llaman lodos andicos. En general, los procesos electroqumicos pueden separarse en dos grupos: a) Procesos en que los electrodos no sufren ningn cambio. Los materiales que se introducen al electrlito sirven nicamente como intermediarios para que en su superficie se realice la transferencia de carga y se oxiden o se reduzcan las especies presentes en el electrlito. Por ejemplo, la descomposicin del agua se puede lograr aplicando un potencial superior a 1.3 volts entre dos electrodos de platino. En este proceso, denominado electrlisis, se observa la formacin de hidrgeno en el ctodo, mientras que en el nodo se desprende oxgeno. Sin embargo, las piezas de platino no sufren ninguna alteracin. b) Procesos en que los electrodos participan activamente. Pertenecen a este grupo los casos en que el nodo se disuelve en forma intencional, como en el electrorrefinado del cobre, o se oxida deliberadamente, como en el caso del aluminio para la obtencin de aluminio anodizado que tanta aplicacin tiene en la construccin. Desafortunadamente, en muchos casos los electrodos reaccionan cuando no estn supuestos a hacerlo, esto es, se oxidan, se contaminan o se

disuelven, disminuyendo drsticamente la vida til de los materiales y ocasionando grandes prdidas econmicas. En general, los diferentes materiales que se utilizan como electrodos pueden ser utilizados sin problema dentro de ciertos intervalos de potencial elctrico aplicado. Por ejemplo, un electrodo de mercurio es muy utilizado para reacciones de reduccin en medios acuosos, porque inhibe la electrlisis del agua y permite as el estudio de muchas sustancias; pero es prcticamente intil como nodo, esto es para procesos de oxidacin, ya que, a potenciales positivos, es el propio mercurio el que se oxida. Por otra parte, los electrodos de platino son muy utilizados en el laboratorio, pues permiten trabajar en zonas ms o menos amplias de potencial sin verse ellos afectados. Esto es importante, porque en cualquier experimento electroqumico de que se trate es indispensable saber si la corriente que se observa se debe a procesos de xido-reduccin de las especies en solucin, o bien a procesos de los propios electrodos. Sera una sorpresa desagradable encontrar que despus de algunas horas de experimentacin, nuestros electrodos se hubieran disuelto. LA TRANSFERENCIA DE CARGA EN AMBOS SENTIDOS Si no se rebasa su potencial caracterstico de oxidacin, en general un metal puede ser utilizado ya sea como ctodo o como nodo. Esto es, la estructura electrnica del metal permite tanto el flujo de carga del electrodo al electrlito (reduccin) como del electrlito hacia el electrodo (oxidacin de las especies en solucin). La transferencia de carga se obtiene igualmente en ambos sentidos. Esto no ocurre cuando se sustituye el electrodo metlico por un semiconductor. Debe recordarse que en la unin semiconductor-electrlito, se produce el doblamiento de bandas en el semiconductor que representa la barrera de potencial de Schottky. Al igual que en las uniones p-n descritas en el captulo anterior, esta barrera permite el flujo de carga de un sentido, pero lo impide en el otro. Por ejemplo, un material tipo n al cual se aplica un potencial negativo puede suministrar electrones a especies oxidadas, reducindolas y, por lo tanto, actuando como ctodo. Sin embargo, si a este material se aplica un potencial positivo con la idea de utilizarlo como nodo, la barrera de potencial impide el flujo de carga. De esta manera, en una celda electroqumica que contiene un electrodo semiconductor se observar un proceso de rectificacin semejante al de las uniones p-n. Si el semiconductor es tipo n, los procesos de reduccin sern posibles, mientras que los de oxidacin se vern obstaculizados. Si el semiconductor es tipo p, se facilitarn las reacciones de oxidacin, pero las de reduccin se dificultarn. En la descripcin anterior se ha considerado que el electrodo semiconductor se encuentra en condiciones de oscuridad. Qu suceder si se ilumina el electrodo? FOTOELECTROQUMICA Al iluminarse el electrodo semiconductor; si la energa de los fotones es suficiente para generar pares electrn-hueco, surge la posibilidad de observar reacciones fotoelectroqumicas. Se estableci anteriormente que la unin semiconductor-electrlito suele generar una regin de carga espacial empobrecida de portadores mayoritarios. Esto significa que, en un material tipo n, los portadores cercanos a la interfase resultan ser los huecos, mientras que para el tipo p son los electrones. Al formarse los pares electrn-hueco en un semiconductor tipo n, el doblamiento de las bandas ocasiona que los electrones se alejen de las especies en solucin, lo cual impide reacciones de reduccin. Por otra parte, los huecos cercanos a la interfase pueden reaccionar con las especies inicas y generar as procesos de oxidacin. Se concluye algo muy interesante: un semiconductor tipo n, que en condiciones de oscuridad acta prioritariamente como ctodo, bajo una iluminacin adecuada favorecer procesos de oxidacin, o sea, actuar como fotonodo. Por las mismas razones, un semiconductor tipo p actuar como fotoctodo, ya que sern los huecos los que se alejen de la interfase, mientras que los electrones quedarn disponibles

para reacciones de reduccin. Puede verse que en fotoelectroqumica son, curiosamente, los portadores minoritarios los que juegan el papel principal. En las celdas electrolticas convencionales descritas anteriormente, las reacciones qumicas se obtienen al aplicar un potencial elctrico externamente. As, la energa suministrada como trabajo elctrico se transforma en energa qumica acumulada en los productos de reaccin. En una celda fotoelectroqumica, es la energa proporcionada en forma de luz la que genera las reacciones qumicas. Una celda fotoelectroqumica resulta, as, una especie de "hoja artificial" que, como las hojas de las plantas, utiliza la luz para promover reacciones qumicas. LA FOTOSNTESIS ARTIFICIAL Como se vio en el captulo II, la fotosntesis ocurre en las plantas verdes -especficamente en los cloroplastos- y puede resumirse por la ecuacin: luz azul y roja

Uno de los puntos ms importantes de recordar es que el oxgeno generado proviene de la descomposicin del H2O y no del CO2 como se crea originalmente. En el captulo III, como antecedente al estudio de las bandas de energa, se present el modelo de excitacin electrnica que origina el color de los objetos. As, la clorofila resulta ser de color verde porque absorbe selectivamente las radiaciones caracterstica, del azul y del rojo en el espectro visible. De esta manera, puede establecerse que el comportamiento de la clorofila es anlogo al de un material semiconductor que absorbe determinadas energas en funcin de la magnitud de la banda prohibida. Hasta hace algunos aos, la gran mayora de los estudios en semiconductores se realizaban con materiales inorgnicos puros, como el silicio o el germanio y, ms recientemente, con compuestos como el TiO2 o el CdTe. Sin embargo, la investigacin de muchos pigmentos o colorantes, ente ellos la clorofila, ha demostrado que suelen poseer propiedades semiconductoras. De esta manera se ha incrementado en gran forma el estudio de los semiconductores orgnicos. En la figura 38 se muestran: (a) Molcula de ftalocianina de magnesio (b) Molcula de clorofila

Figura 38. Con base en los conceptos anteriores, desde la dcada de los setenta, y dentro del marco de la bsqueda de nuevas fuentes de energa, muchos cientficos se han dedicado a la construccin de sistemas artificiales de fotosntesis, donde generalmente se substituye el pigmento natural por otros colorantes de estructura semejante pero ms fciles de obtener en el laboratorio, o bien, por semiconductores inorgnicos. Uno de los objetivos principales es lograr una fotosntesis "abitica", o sea, no asociada a un ser vivo y, por lo tanto, menos limitada en condiciones de presin, temperatura o concentracin. Tratar de simular en el laboratorio todas las reacciones que ocurren naturalmente en las plantas durante la fotosntesis es evidentemente, una tarea muy difcil, sobre todo si se recuerda que no todos los pasos qumicos de esta reaccin han sido claramente establecidos. Hasta ahora, lo nico que ha sido posible construir es un sistema que al iluminarse genera la fotodescomposicin del agua para obtener hidrgeno y oxgeno:

H2O

H2 + O2

En 1981 se fabric un "cloroplasto artificial" donde ocurre esta reaccin al iluminarse una solucin acuosa de compuestos orgnicos muy similares a la clorofila natural que contienen magnesio. Por supuesto, este dispositivo es miles de veces ms grande que el prodigioso cloroplasto natural y, con seguridad, mucho ms costoso. Sin embargo, representa el afn del hombre por desentraar los secretos de la naturaleza en una primera alternativa que suele ser la imitacin. Al igual que en los ltimos aos las gigantescas calculadoras se han reducido al tamao de una tarjeta de presentacin gracias al uso de los circuitos impresos a base de microcomponentes, se piensa que es posible obtener "micro-cloroplastos". Para esto, al igual que en la electrnica, es necesario recurrir a los materiales semiconductores Los "micro-cloroplastos artificiales" de que tenemos noticia hasta la fecha son en realidad pequesimas partculas de un material semiconductor dispersadas en un medio acuoso. Estas partculas son previamente recubiertas en forma parcial con platino, de forma que en la superficie de la partcula ocurren tanto la reaccin de oxidacin como la de reduccin (ver captulo II). Esto equivale a tener una microcelda electroltica donde ctodo y nodo estn contenidos en la misma partcula semiconductora. El recubrimiento parcial de partculas semiconductoras con elementos metlicos es, por s mismo, un proceso de gran importancia tecnolgica, ya que se utiliza en la preparacin de catalizadores, sustancias que ayudan a acelerar muchas reacciones qumicas tanto en el laboratorio como en la industria. Tambin

las reacciones que intervienen en la impresin y revelado de rollos fotogrficos guardan estrecha relacin con los procesos fotoqumicos en partculas semiconductoras. Sin embargo, el rea de mayor futuro es la posible sntesis de sustancias qumicas tiles como el hidrgeno y el amoniaco (NH3) a partir de materiales baratos y abundantes como el agua o el nitrgeno (N2). Hasta la fecha, los sistemas fabricados funcionan con muy baja eficiencia de conversin de energa luminosa a energa qumica. Esto ha hecho pensar a los cientficos que, para algunas reacciones como la descomposicin del agua, tal vez resulte conveniente disear procesos que, en lugar de buscar una transformacin directa de fotn por cada electrn, se asemejen ms a los mecanismos utilizados por las plantas verdes, los que involucran la absorcin de dos fotones de menor energa por cada electrn generado. Existe una teora muy interesante que propone que fotorreacciones en partculas semiconductoras -xido de zinc, por ejemplo- pudieron ser de gran importancia en la evolucin de la vida sobre la Tierra. Se ha demostrado que la irradiacin con luz solar de una mezcla que contiene amoniaco, metano (CH4), agua y polvo de TiO2 platinizado y dispersado, genera aminocidos, que son los componentes bsicos de las protenas. Las condiciones del experimento simulan en gran medida las existentes en nuestro planeta hace cientos de miles de aos. SISTEMAS FOTOELECTROQUMICOS La diferencia bsica entre un sistema fotoelectroqumico y uno fotoqumico como los descritos en la seccin anterior es, precisamente, la presencia de un flujo de carga elctrica a travs de un conductor externo que une las zonas andica y catdica, separadas fsicamente. Este es el mismo criterio que permite distinguir un proceso qumico de uno electroqumico, ya que este ltimo siempre conlleva una transferencia de carga elctrica a travs de una interfase electrodo-electrlito. Si en el diseo de una celda electroqumica convencional se sustituye uno o los dos electrodos metlicos por electrodos semiconductores, se pueden obtener celdas fotoelectroqumicas, ya sean de tipo galvnico o de tipo electroltico: a) Una celda fotoelectroqumica de tipo galvnico es aquella diseada para transformar directamente la energa luminosa en energa elctrica. A diferencia de una pila galvnica normal en la que los reactivos se consumen, en estos sistemas se busca que las reacciones que suceden en el ctodo y en el nodo sean iguales pero en sentido contrario. Esto es, una sustancia O que se reduce en el ctodo, transformndose en una especie reducida R, se regenera en el nodo, donde se lleva a cabo la oxidacin de R para dar O. Dado que no hay cambio qumico neto de las especies presentes, esta celda permite que la energa luminosa absorbida por el semiconductor sea utilizada directamente como trabajo elctrico. Por este motivo, estas celdas son llamadas autorregeneradas. Tambin, por su clara semejanza con una celda fotovoltaica tradicional, son conocidas como "fotovoltaicas de unin lquida". En general, el trmino "unin lquida" identifica la presencia de interfases electrlito/electrlito, lo que identifica a los sistemas fotoelectroqumicos y los distingue de los sistemas en estado slido, como los construidos a base de silicio. Ser posible construir una pila galvnica comn que sea autorregenerada? No, ya que esto implicara la obtencin ilimitada de energa elctrica a partir de un sistema qumico invariante: una fuente inagotable que desafortunadamente es solo un sueo, una violacin al principio de conservacin de la energa. En teora, una celda fotoelectroqumica autorregenerada parece ser el medio ideal de aprovechar la energa solar. Desafortunadamente esta idea, al llevarse a la prctica, ha puesto en evidencia una gran serie de obstculos que hasta el momento han impedido una fabricacin a gran escala. Estas dificultades sern comentadas en detalle ms adelante. Otro tipo de sistemas llamados fotogalvnicos, en vez de utilizar electrodos semiconductores como contadores de la energa solar, emplean sustancias coloridas disueltas en el electrlito. En general, se requieren dos pares redox -A/B y Y/Z por ejemplo- donde A es un colorante que puede absorber la radiacin solar (Por esta razn tiene color!) y pasar a un estado excitado A*

Las reacciones en una celda fotogalvnica tpica son: Absorcin de energa luminosa: luz A A* Reaccin de xido-reduccin en la solucin electroltica A* + Z B+Y

donde A* se oxida para formar B, mientras que Z se reduce para formar el compuesto Y En los electrodos las reacciones son: Regeneracin de la sustancia A en el ctodo: B + eRegeneracin de la sustancia Z en el nodo: s Y - eZ A

Ctodo y nodo estn unidos externamente por un conducto, de tal forma que es posible obtener un flujo de carga y, por tanto, un trabajo elctrico. Si la reaccin: A+Z B+Y

ocurriera espontneamente en condiciones de oscuridad, se tendra una celda galvnica comn. El fundamento de la celda fotogalvnica es que se requiere la energa luminosa para promover la excitacin: A A*

y es esta especie A* la que puede reaccionar con Z. Ya que, finalmente, los compuestos se regeneran, se tiene una transformacin directa de energa solar a energa elctrica sin cambio neto. Estos sistemas tambin presentan dificultades, especialmente por una lenta degradacin de las especies qumicas y por reacciones secundarias que son difciles de evitar. b) En las celdas fotoelectroqumicas de tipo electroltico, el objetivo principal no es obtener corriente elctrica sin cambio qumico sino, al contrario, utilizar la energa solar para precisamente promover reacciones qumicas. Es una tendencia natural que compuestos con gran contenido energtico reaccionen entre s para generar especies de menor energa, y por esto ms estables. La diferencia de energa es liberada hacia los alrededores, generalmente en forma de calor; por lo que estos procesos se denominan exotrmicos. En cambio, los procesos endotrmicos son aquellos que requieren un suministro de energa para llevarse a cabo. La energa queda entonces contenida como energa qumica en las sustancias producidas. Si la energa proporcionada al sistema es de origen solar se tiene que:

Sustancias de bajo contenido energtico (reactivos)

+ energa solar =

sustancias de alto contenido energtico

As, la ventaja de un sistema de este tipo es que no slo se logra la transformacin de la energa solar sino que tambin queda almacenada en los productos obtenidos. Uno de los procesos ms estudiados, como ya se mencion anteriormente, es la descomposicin de un material abundante como el agua para obtener combustibles como el hidrgeno, de gran utilidad. Esta reaccin puede obtenerse utilizando nicamente energa solar o tambin mediante una combinacin de iluminacin con potencial aplicado externamente. Este ltimo tipo de procesos se denomina fotoasistido, ya que la energa luminosa slo contribuye parcialmente a la generacin de productos. Las primeras celdas fotoelectroqumicas diseadas para la reaccin:

H2O + 2fotones

O2 + H2

estn constituidas por un electrodo semiconductor de TiO2 (dixido de titanio) tipo n, un electrodo de platino (Pt) y una solucin acuosa de sulfato de sodio (Na2 SO4). Las semiceldas se unen por un vidrio poroso que hace las mismas funciones que un puente salino. Al ser iluminado, el semiconductor tipo n acta como fotonodo y se llevan a cabo dos reacciones: 1) Formacin de dos pares electrn-hueco

n-TiO2 + 2 fotones
2) Oxidacin del agua:

2 electrones (e-) + 2 huecos (p+)

2p+ + H2O

O2 + 2protones(H+)

En el electrodo de platino ocurre la reduccin de los protones, liberndose hidrgeno:

2 e- + 2 H+

H2

El sulfato de sodio presente en la solucin no interviene en la reaccin y sirve tan slo para disminuir la resistencia de la celda al paso de cargas. El siguiente paso en el diseo de estas celdas fue sustituir el ctodo de platino por un semiconductor tipo p que acte como fotoctodo y aproveche tambin la energa luminosa proporcionada al sistema. El material elegido fue el fsforo de galio (p-GaP). Al iluminar ambos electrodos, en el n-TiO2 se desprende oxgeno y en el p-Gap se genera hidrgeno. El funcionamiento de esta celda depende de que la solucin acuosa contenga un cido o un lcali. Esto se debe a que la concentracin de protones (H+), mucho mayor cuando se utiliza un cido, influye sobre los potenciales a los que se produce la reduccin del protn para formar hidrgeno. Por otra parte, la eficiencia de conversin y el tiempo de vida til de la celda dependen del tipo de electrlito utilizado. Por ejemplo, el comportamiento del p-GaP se deteriora con el tiempo de funcionamiento si se emplean electrlitos de cido sulfrico (H2 SO4) mientras que, por el contrario, las soluciones de cido clorhdrico (HCl) mejoran paulatinamente la fotorrespuesta del material. Esto es indicio de posibles reacciones en la superficie del semiconductor, donde ste participa activamente. Estas reacciones suelen ser perjudiciales, pues alteran la constitucin qumica de los electrodos hacindolos -en muchas ocasiones- inservibles.

ESTABILIDAD DE LAS CELDAS FOTOELECTROQUMICAS Como se ha mencionado anteriormente, suele suceder que al tratar de pasar de un diseo terico a una construccin real de la celda fotoelectroqumica surjan diversos obstculos. Uno de los principales es la marcada tendencia de muchos materiales semiconductores a reaccionar con el electrlito, especialmente en condiciones de iluminacin en las que se generan los pares electrn-hueco (e/p+). Algunos ejemplos de estas reacciones son: Reacciones de reduccin por electrones

CdS + 2e + H2O ZnO + 2e + H2O Cu2O + 2e + H2O


Reacciones de oxidacin por huecos

Cd + S2 (H2O) Zn + 2OH 2Cu + 2OH

CdS + 2p+ + H2O ZnO + 2p+ + H2O GaAs + 6p+ + 2 H2O

Cd2+ (H2O) + S Zn2+ (H2O) + O2 Ga3+ (H2O) + AsO-2(H20) + 4H + (H20)

donde el smbolo (H2O) indica que las especies estn disueltas en agua. Al igual que para las reacciones de xidoreduccin que se estudiaron anteriormente, a estas reacciones se puede asignar un valor de potencial estndar. Esto permite hacer prediccin de reacciones en forma semejante a la utilizada en celdas electroqumicas convencionales. ESCALA ABSOLUTA Y ESCALA CONVENCIONAL Para estudiar las posibles reacciones entre un electrodo semiconductor y un cierto electrlito, se requiere poder ubicar ambos sistemas dentro de un marco nico de referencia. En este caso, resulta necesario contar con una sola escala de energas. Dentro de la fsica del estado slido, el cero de potencial se asigna para el electrn libre en el vaco. Por otra parte, ya se ha mencionado que en electroqumica el cero de potencial corresponde al par redox H+/H2. Para relacionar la escala absoluta de la fsica con la convencional referida al electrodo de hidrgeno, se utiliza la siguiente regla:

Potencial en escala = absoluta

(Potencial en escala convencional +4.5 V)

Los potenciales de algunos pares redox, en la escala absoluta seran:

Mg2+ / Mg0 H+/H2

-2.125V -4.50V

Cu2+ / Cu0

-4.846V

Si se recuerda que la tendencia natural de los electrones es "bajar" hacia niveles de menor energa, se deduce que los pares con menor potencial en escala absoluta son los que ms fcilmente se reducen. Un electrn en el nivel del Mg0 tendr una fuerte tendencia a pasar al nivel del Cu0, por lo que, si estos materiales se utilizan en una celda electroqumica, la reaccin esperada ser que el magnesio acte como nodo y el cobre como ctodo. Concuerda esta afirmacin con lo establecido con base en los potenciales de electrodo estndar? La relacin entre escalas es tambin de gran utilidad para la electroqumica con materiales semiconductores, ya que permite establecer la posicin de las bandas de energa respecto a los diferentes pares redox. La energa asociada al proceso en que un electrn se trae del vaco (energa = cero) y se incorpora a un tomo A

A + e-

A-

es, por definicin, la afinidad electrnica () del elemento A. En el caso de semiconductores se considera que este electrn se incorpora a la banda de conduccin. Por esto, el nivel inferior de esta banda (Ec) se coloca por debajo del cero absoluto, una cantidad igual a . Si se conoce el intervalo o "ancho" de la banda prohibida (Eg), resulta entonces sencillo situar el nivel superior de la banda de valencia (Ev) ya que

Ec = Ev = Eg
Por ejemplo, para el xido de zinc (ZnO) la afinidad electrnica es 3.9 eV y el ancho de banda prohibida es 3.2 eV. Por lo tanto, Ec y Ev estan, en la escala absoluta, a -3.9 eV y -7.1 eV respectivamente. Con estos datos y la transformacin a esta escala de los potenciales "redox" de varios sistemas, se puede construir un diagrama como el siguiente:

0.0 nivel de vaco - E (ZnO) Potencial de reaccin 3.0 c - - - ZnO + 2H+ + 2eZn + H2O 4.0 5.0 -4.5 - - -2 H+ 2e6.0 - - - ZnO + 2 H+ Zn+ (H2O) + O2 H2 (0.0 convencional)

(a)

(b)

(c)

Ev (ZnO) 7.0 - - -H2O + 2 H+ 8.0


Se establece, as, una relacin directa entre los niveles de energa del semiconductor, los potenciales de reacciones del semiconductor con el electrlito y los de reacciones del propio electrlito. Recurdese que los huecos (h+) tienden a "subir" y los electrones (e-) a "bajar". Del diagrama anterior se pueden extraer varios datos: El potencial de descomposicin por huecos del ZnO (reaccin c) es ms positivo que el potencial asociado a la oxidacin del agua (reaccin d). Esto significa que la reaccin de descomposicin est ms favorecida y, por tanto, el material ser inestable en estas condiciones. Recurdese que los huecos (h+) tienden a ocupar el nivel alto posible. Por otra parte, el potencial de reduccin del H+ es ms negativo que el potencial asociado a la reduccin del ZnO (reaccin a). Esto indica que el proceso de reduccin ms favorecido es el de obtencin de hidrgeno y difcilmente se observar un deterioro en el semiconductor. Se concluye, por tanto, que el ZnO podr ser utilizado sin problemas para reacciones de reduccin, pero ser inestable para procesos de oxidacin cuando el electrlito sea acuoso y no contenga otros pares redox. Experimentalmente se ha comprobado que en ZnO, tipo n, debido a defectos estequiomtricos, al ser iluminado y actuar como fotonodo, genera muy poco oxgeno y se deteriora rpidamente. A este fenmeno se le llama fotocorrosin. En el prrafo anterior se indic que las conclusiones seran vlidas, en principio, si el electrlito no contena otros pares redox. A qu se debe esto?. Se debe a que la presencia de un par redox, cuyo potencial estndar quedara por encima del potencial de descomposicin andica del ZnO (reaccin c), se convertira automticamente en el sistema favorecido para la oxidacin. De hecho, esta idea ha sido utilizada ampliamente para buscar sustancias que "protejan" al semiconductor. Ya se ha mencionado que la prediccin de posibles reacciones con base en un anlisis comparativo de los potenciales, es nicamente una primera gua. En muchos casos, si bien una determinada reaccin parece ser la ms favorecida de acuerdo con los potenciales, resulta que se lleva a cabo en forma muy lenta y no es, por lo tanto, observable experimentalmente. Uno de los ejemplos ms conocidos de esta situacin es la reduccin del in Cr3+, cuando se utiliza un electrodo de mercurio inmerso en una solucin acuosa acidulada que contiene los iones Cr3+. El potencial redox para la reaccin:

2 H+(H2O) + O2

(d)

Cr3+ + e-

Cr2+

tiene un valor de -0.41 V respecto al par de referencia H+/H2. Ya que la solucin es acidulada se tiene la posibilidad reaccin de reduccin de los protones:

2 H+ + 2 e-

H2

Esta ltima reaccin debe ser la ms favorecida en un proceso de reduccin, ya que su potencial (0.0) es ms positivo que el potencial del par Cr3+/Cr2+. No obstante, experimentalmente no se observa la formacin de hidrgeno (H2) y lo que se obtiene es el in Cr2+. Esto se debe a que la reduccin de los protones es un proceso muy lento en la superficie de un electrodo de mercurio. Dicha lentitud hace posible la aparicin de otras reacciones menos "favorecidas" desde el punto de vista energtico, como es el caso de la reduccin el Cr3+.

Este fenmeno tambin se observa en algunas reacciones que no son electroqumicas. Por ejemplo, la reaccin de formacin de agua a partir de hidrgeno y oxgeno:

H2 + O2

H2O

es un proceso en el que se libera energa y que, por este motivo, debera ocurrir espontneamente en la naturaleza. En realidad, esta reaccin es tan extremadamente lenta en condiciones naturales que para todo fin prctico es como si no ocurriera. Se requiere proporcionar al sistema una gran cantidad de energa inicial (llamada energa de activacin) para que la formacin de agua ocurra a una velocidad apreciable. En el caso de los semiconductores, afortunadamente muchos procesos de descomposicin tambin son muy lentos. Esto permite el uso de estos materiales, aun en situaciones en que el anlisis de potenciales indica inestabilidad. Cuando no se cuenta con un par de redox que se oxide fcilmente, existen otras alternativas para evitar la fotocorrosin de los electrodos. MODIFICACIN DE ELECTRODOS As como en ocasiones se evita la corrosin de los metales cubrindolos con pinturas anticorrosivas, la fotocorrosin se puede disminuir depositando una capa polimrica sobre la superficie del electrodo. Los polmeros son materiales constituidos por largas cadenas de molculas. Algunos ejemplos muy conocidos son los plsticos, el poliuretano y el polietileno. El silicio, de tanta utilidad en las celdas fotovoltaicas de estado slido, no puede ser empleado en una celda fotoelectroqumica. Al contacto con el electrlito acuoso, el silicio reacciona formando un xido aislante y esa capa de xido impide la transferencia de electrones e inutiliza el sistema. El problema se presenta aun cuando en vez de agua se utiliza algn otro disolvente orgnico, ya que las pequeas trazas de agua presentes como impurezas son suficientes para oxidar el semiconductor. Si se recubre el electrodo de Si con una pelcula polimrica, sta funciona como un impermeabilizante que evita el paso del agua hacia la superficie, y la corrosin disminuye notablemente. Sin embargo, esta pelcula protectora debe ser tambin conductora, pues de otra forma impedir el flujo de electrones y el electrodo ser intil. Generalmente, los polmeros tienen baja conductividad, por lo que ha sido necesario buscar otros materiales con buenas caractersticas de conduccin. Uno de los ms utilizados es el polipirrol. Esta sustancia resulta de la oxidacin de muchas molculas de pirrol:

(1 molcula de pirrol)

las cuales se unen entre s para formar cadenas de gran longitud. La oxidacin se puede hacer electroqumicamente de tal forma que el silicio, actuando como nodo, se recubre del polmero. La cantidad de polipirrol formada y, por lo tanto, el espesor de la pelcula, se pueden controlar fcilmente mediante el tiempo de aplicacin del potencial.

De acuerdo a la energa asociada a la radiacin solar, el mximo aprovechamiento se logra con semiconductores cuya banda prohibida sea aproximadamente 1.6 eV. Desafortunadamente, los materiales con bandas prohibidas menores a 2 eV presentan problemas de estabilidad. Este hecho ha motivado que muchos estudios se realicen con semiconductores como el ZnO (Eg = 3.2 eV) o el TiO2 (Eg = 3.2 eV). Sin embargo, la fuerte desventaja de estos materiales es que la formacin de los pares electrn-hueco requiere fotones de alta energa, cuya longitud de onda se localiza ms en la regin ultravioleta del espectro que en la visible. La eficiencia de conversin resulta as muy baja, ya que gran parte de la radiacin ultravioleta es retenida en las capas superiores de la atmsfera. Una estrategia para superar estas dificultades consiste en recubrir el semiconductor con una pelcula delgada de algn colorante. Esta sustancia, que obviamente absorbe radiacin del espectro visible, funciona como un escaln de energa. Los electrones suministrados a la banda de conduccin provendrn de la excitacin del colorante y no de la formacin de un par electrn-hueco en la banda de valencia. El proceso es anlogo al que ocurre en los semiconductores impurificados con especies donadoras. La obtencin de una celda fotoelectroqumica de alta eficiencia, bajo costo y larga vida til es todava la meta por alcanzar de muchos investigadores, tanto en industrias como en instituciones de educacin superior. En el siguiente captulo se incluye una revisin de los ltimos adelantos logrados en fotoelectroqumica, se presenta el desarrollo de esta ciencia y se analiza su participacin dentro de las alternativas de bsqueda de nuevas fuentes de energa.

NOTAS 1 Interfase: frontera entre regiones homogneas llamadas fases.

V. FRENTE A UNA NUEVA ERA CON EL SOL COMO ALIADO


EL PAPEL de la energa solar; como respuesta alternativa, a la demanda mundial de energticos, ha de revisarse en el contexto de las otras opciones existentes. En el cuadro V.1 se presentan datos comparativos de las fuentes de energa: el porcentaje de su contribucin al consumo de energa en el ao 1983 y su prospectiva para el ao 2000. Aunque el valor de 0.3 para la electricidad solar puede parecer pequeo, representa el mayor incremento relativo en la contribucin de las distintas fuentes. Le siguen los combustibles sintticos y la electricidad nuclear. El consumo comparado de energa en el mundo, por tipo de fuente, calculado en mil in Toe, (toneladas equivalentes de carbn), entre los aos 1973 y 1983 se presenta en el cuadro V.2. Cuadro V.1. Fuentes de energa (Porcentajes de contribucin en el mundo occidental) 1983 49.0 17.0 20.0 10.0 4.0 0.4 0.0 2000 40.0 18.0 23.0 10.0 8.0 0.9 0.3

Petrleo crudo Gas natural Carbn Hidroelectricidad Electricidad nuclear Combustibles sintticos Electricidad solar FUENTE: CICH, UNAM. 1985.

Cuadro V.2. Consumo mundial de energa por tipo de fuente (mil in Toe)

Petrleo Carbn Gas natural Hidroelectricidad Energa nuclear Otras TOTAL FUENTE: CICH, UNAM. 1985.

1973 2835 1 480 1 015 330 50 55 5765

1983 2810 1 820 1290 470 240 70 6700

En este cuadro se observa un crecimiento en el consumo de carbn, gas natural y sobre todo de energa nuclear, a costa de la disminucin del consumo de petrleo, justificada por la crisis del ao 1972. Debe notarse

que, a pesar de la llamada "crisis energtica", el consumo total de energa aument en estos 10 aos, si bien disminuy el consumo del petrleo.

Cuadro V.3. Consumo mundial de energa (Porcentaje del consumo total por pas o regin. Datos 1996)

Amrica del Norte Asia y Australia Europa Occidental Europa Oriental Amrica central y Amrica del Sur Medio Oriente frica

29.76 25.70 18.0 16.0 3.86 3.75 2.86

Estados Unidos China Rusia Japn Francia Reino Unido MXICO Brasil Venezuela Argentina

25.6 9.45 8.39 6.04 2.93 2.75 1.35 1.29 0.62 0.58

Los pases ms industrializados consumen una gran parte de la energa que se produce a nivel mundial:

Pas

% del consumo mundial (1989) de combustibles fsiles 2.5 24.8 1.9 4.5 2.2 2.9 4.8 43.6

Canad Estado Unidos de Amrica Francia Alemania Italia Inglaterra Japn Total

En la siguiente dcada, de 1990, en pases como Australia, Suecia y Canad, hasta un 5% de su consumo de energa proviene de "otras" (geotrmica, solar; biomasa, vientos). Tambin es interesante comparar los porcentajes de consumo y generacin de energa respecto al porcentaje de poblacin en 1984.

Regin

Consumo %

Produccin %
35

Poblacin %
30

Europa Oriental, URSS y China Amrica del Norte Europa Occidental Asia (excepto China), Australia y Oceana Amrica del Sur Africa Medio Oriente FUENTE: CICH, UNAM, 1985.

32

30 17

26 9

5 8

11 5 2 3

6 7 5 11

34 9 11 2

Es importante notar que Amrica del Norte, con slo un 5% de la poblacin mundial, consume el 30% de la energa total y genera el 26% de la misma. La prospectiva - para el ao 2000 en el consumo porcentual, por regiones, resulta muy semejante al calculado en 1984. La energa solar como alternativa viable en la demanda mundial de energticos se presentar destacando las siguientes posibilidades: 1. Fotoqumica y fotobiolgica 2. Conversin directa en electricidad 3. Celdas fotoelectroqumicas (PEC) Las otras opciones fundamentales para el abastecimiento de energa a largo plazo -la energa nuclear y la energa obtenida mediante el uso de combustibles sintticos- no sern descritas en este libro. POSIBILIDADES FOTOQUMICAS Y FOTOBIOLGICAS La aportacin de la energa solar a la demanda global de energa puede hacerse tan generalizada como la de los sistemas de energa nuclear; si se logra ampliar el intervalo utilizable de radiacin electromagntica. Los mtodos para la utilizacin de la energa solar-aunque actualmente la investigacin contina- tienen la ventaja, en relacin con los procesos de fusin, de proveer un uso controlado de la energa solar, como se ha demostrado a lo largo de la historia de la naturaleza en las reacciones fotobiolgicas y fotoqumicas. A pesar de que an estn lejanas las aplicaciones tcnicas de dichas posibilidades, las decisiones al respecto dependern de las polticas de investigacin al inicio del prximo siglo, como tambin sern importantes las

implicaciones sociales, econmicas y polticas, en la eleccin de las opciones energticas ms viables. El factor dominante para el consumo futuro de energa est en razn de la velocidad de crecimiento de la poblacin.

Figura 39. Segn W Palz, Electricidad Solar, UNESCO, 1980 El curso de la historia, a partir de la crisis del petrleo, ha demostrado las oscilaciones en el inters de los gobiernos por apoyar los proyectos de fuentes alternas de energa y hasta qu punto dependen esos mismos gobiernos de las variaciones del precio y del uso del petrleo, que se han convertido en factores de presin poltica entre los pases con reservas y los importadores. Sin embargo, es bien sabido que las fuentes de energa no renovables, como el petrleo, deben sustituirse a mediano o largo plazo. Bajo la perspectiva de que el desarrollo de la investigacin bsica en los campos de la fotobiologa y la fotoqumica es de gran inters para el futuro, ste sigue siendo un tema central en las discusiones sobre energticos. Dentro de este tema es de gran trascendencia la obtencin de hidrgeno mediante la fotolisis del agua:

H2O

O2+H2

El uso de la energa solar para la produccin de hidrgeno consta de tres grupos de procesos tcnicos: 1) Procesos para la produccin de hidrgeno a partir del agua y la luz solar. Abarcan la biofotolisis, la fotocatalisis, fotoelectrlisis, reacciones termoqumicas y la descomposicin trmica directa del agua. 2) El segundo grupo incluye las tcnicas fotovoltaica, termoinica solar y procesos solares trmicos. 3) Este grupo incluye procesos para la produccin de hidrgeno usando formas indirectas de energa solar: conversin de la energa trmica de los ocanos, conversin de la energa elica, conversin de la energa de las olas de los ocanos, hidropotencia, energa de la biomasa y desperdicios. La fotlisis del agua, fuera de las clulas vivas, ocurre utilizando slo las radiaciones por debajo de 400 nm, lo cual implica un uso de slo el 10% de la luz que irradia el Sol. Las radiaciones que pueden ser absorbidas directamente por el agua son de longitud de onda menores de 200 nm, lo cual corresponde a una fraccin casi despreciable de las radiaciones que llegan a la Tierra: el espectro visible (400 - 700 nm) abarca aproximadamente el 45% de los rayos que inciden sobre la superficie terrestre. Para la fotlisis del agua se requiere un proceso en el cual intervengan varios fotones en la generacin de electrones excitables, como es el caso de las plantas, como "sistemas fotosintticos de transporte de electrones" (pigmento + aceptor de electrones). Esto corresponde a la posibilidad fotobiolgica. Otro sistema fotosinttico de transporte de electrones son los electrodos semiconductores (posibilidad fotoqumica). La transferencia de electrones entre el electrodo semiconductor y el electrlito (en este caso el agua) es posible slo en dos intervalos: en la banda

de conduccin (donde ocurre la reduccin del agua) o en la banda de valencia (oxidacin del agua). Como ya se vio anteriormente, la situacin energtica de las bandas es tpica para cada material semiconductor. Para que tenga lugar una transferencia de electrones, el potencial de la banda de conduccin debe estar por arriba del potencial normal E0 (H2O/H2) o el potencial de la banda de valencia por debajo del potencial E0 (O2/H2O). Por razones termodinmicas, la banda prohibida debe ser por lo menos de 1.23 eV. Por iluminacin de semiconductores idneos pueden pasar electrones de la banda de valencia a la de conduccin; el semiconductor en el cual ocurre el proceso favorece una rpida separacin de cargas (electrones y huecos). La reaccin del agua en el semiconductor ocurre sin que sea necesario aplicar un voltaje externo. Uno de los semiconductores ms usados para este proceso es el TiO2 (xido de titanio). El xido de titanio tiene una banda prohibida de 3.0 eV, por lo cual el proceso fotoinducido slo tiene lugar en un intervalo de longitudes de onda menores de 415 nm; la eficiencia cuntica es menor de 1%. Un electrodo, energticamente ms adecuado que el anterior, es de CdS (sulfuro de cadmio), en el que sin embargo no puede descomponerse el agua. Para ello, se deja ocurrir una reaccin redox (como productora de corriente) como, por ejemplo, ferro/ferri cianuro de potasio, con lo cual se alcanza una eficiencia cuntica de 5%, que conlleva una menor estabilidad del electrodo (descomposicin andica del CdS). Por esta razn, se ha intensificado la bsqueda de otros materiales ms estables, que tengan mejor comportamiento en nula y baja iluminacin, como, por ejemplo, los calcogenuros de metales, de transicin (MoS2, MoSe2, WS2, WSe2, TeS2, TeSe2). Recientemente se ha demostrado que un diodo p/n, que consiste en un monocristal de p-Gap y n-Fe2O3 policristalino, puede descomponer el agua con bajo rendimiento cuntico, cuando se expone a la radiacin visible del ultravioleta cercano, en ausencia de potenciales externos. As tambin, dentro de la fotosntesis, se estudian procesos que se realicen fuera de las clulas vivas; al mismo tiempo, se intenta optimizar la produccin de hidrgeno en microalgas. Por qu es importante la obtencin de hidrgeno a partir del agua? Ya hemos visto que el progreso tcnico ha estado fuertemente unido al uso de combustibles no renovables, principalmente el petrleo. Tambin sabemos que las reservas que se acumularon durante 70 millones de aos se agotarn en una o dos generaciones. Este hecho, unido a la necesidad de conservar el petrleo como materia prima vital para la industria qumica orgnica -en la produccin de productos de plstico, fibras sintticas, frmacos, colorantes, detergentes y aun, en un futuro, de comestibles- y la creciente contaminacin del aire causada por los transportes terrestres y areos han creado la necesidad de concertar esfuerzos en la bsqueda de opciones para sustituir el petrleo como combustible. Del Sol hemos aprendido que es un "reactor de fusin". Provee hidrgeno para la combustin en tales cantidades que la entrada de energa a la superficie de la Tierra est asegurada durante millones de aos. Las ventajas del uso del hidrgeno como combustible sobre otros como los combustibles sintticos, el metanol, etctera, son: Desde el punto de vista tcnico y econmico, el hidrgeno es la alternativa ms adecuada como sustituto del petrleo, ya que -como constituyente del agua- es el elemento ms abundante de la naturaleza. Los combustibles sintticos tienen al respecto la desventaja de que son manufacturados a partir del carbn, en cuyas reservas hay una tendencia decreciente y se espera que para el ao 2050 sea escaso y caro El H2 como combustible para mquinas es perfectamente compatible con las de combustin interna, las de Otto y Diesel y las turbinas de gas. Como combustible para automviles tiene las siguientes ventajas: Alta relacin masa-energa (aproximadamente 110000 BTU/kg) Mayor temperatura de auto-ignicin (585C), lo cual permite un grado de comprensin ms alto.

Promueve una mayor eficiencia de la mquina. Menor energa de ignicin. Se aproxima ms a la "combustin instantnea a volumen constante" ideal del ciclo de Otto. Amplio intervalo de los lmites de inflamabilidad (4 a 75%), lo cual le da una mayor flexibilidad en la seleccin de las relaciones combustible-aire. No es contaminante. Elimina el xido ntrico -nico posible contaminante- por reduccin. Ausencia de problemas de condensacin de vapor en climas fros. PROBLEMAS DE SEGURIDAD Es natural que cause preocupacin el hecho de que el hidrgeno sea inflamable y explosivo, para efectos de su transporte y uso. Sin embargo, se ha examinado a fondo este aspecto y el resultado ha sido la afirmacin de que es posible proveer las precauciones adecuadas. No debe olvidarse que tanto la gasolina como el gas natural y el gas licuado son tambin peligrosos y, sin embargo, su manipulacin es comn. Es ms, el H2 presenta al respecto la ventaja de que sus lmites inferiores de inflamabilidad y detonabilidad son mayores. Debido a su ligereza y mayor difusibilidad, se facilita su rpida dispersin en la atmsfera, reduciendo as las posibilidades de que su concentracin alcance dichos lmites en el aire. Su mayor rapidez de combustin, combinada con su baja densidad, hace que las llamas provocadas por el H2 se eleven en el aire en dos o tres minutos, por lo que son menos destructivas que las de otros combustibles. Las muertes por sofocacin causadas por los gases txicos producidos en las llamas de los combustibles son imposibles en el caso del hidrgeno, ya que el producto de su combustin es solamente el agua. Sus grandes desventajas con respecto a la seguridad son la facilidad con que puede escapar y el hecho de que su flama es invisible. Para evitar lo anterior se han desarrollado mtodos adecuados de deteccin. PROBLEMAS EN EL TRANSPORTE DEL HIDRGENO Las razones por las cuales no se ha extendido el uso del hidrgeno como una alternativa comercial prctica son: 1) No ser condensable debido a su ligereza. Esto causa que sus tanques de transporte deban ser muy voluminosos. 2) Es ms difcil disear las redes de distribucion. 3) Su costo es ms elevado.

Consumo comparativo de electricidad respecto al total de energa consumida. Datos 1996.

Pas Noruega Francia Canad Brasil

Porcentaje de consumo de electricidad (hidroelectrica) respecto al consumo total de energa 48.3 2.3 12.0 20.7

Porcentaje de consumo de electricidad (nuclear) respecto al consumo total de energa 40 12.5 -

Porcentaje de consumo de electricidad respecto al consumo total de energa 48.3 42.3 24.5 20.7

Espaa Alemania Reino Unido Estados Unidos Venezuela Argentina Rusia India MEXICO China

2.5 0.48 0.27 1.05 9.12 4.30 2.3 2.8 2.14 1.94

15.24 11.7 10.5 8.55 4.53 3.8 0.6 1.03 0.4

17.74 17.74 10.77 9.60 9.12 8.83 6.1 3.4 3.17 2.34

Estas desventajas deben dejar de ser relevantes dentro de unos 30 aos comparadas con la inevitable elevacin de los precios del petrleo. Existen tres posibilidades para hacer ms compacto su almacenamiento. 1) Comprensin a altas presiones en cilindros de acero de paredes muy gruesas. 2) Licuefaccin. 3) Almacenamiento dentro de compuestos qumicos como los hidruros metlicos. CONVERSIN DIRECTA DE LA ENERGA SOLAR EN ELECTRICIDAD La energa proveniente de cualquier sistema es -en principio- convertible a electricidad. Sin embargo, todos los procesos que tienen lugar en esta transformacin estn sujetos a prdidas de energa: Los generadores de electricidad como los motores diesel o de gasolina, las turbinas de gas, las centrales de energa geotrmica, los diodos termoinicos y los generadores termoelctricos, entre otros, estn limitados por el llamado rendimiento de Carnot (no son 100% eficientes). Otros generadores tienen otro tipo de limitaciones. Por ejemplo, los hidroelctricos tienen prdidas por friccin, o por la evaporacin del agua de los depsitos; los molinos de viento dependen de la constancia de la velocidad del viento; las celdas solares estn limitadas por el porcentaje de radiacin que pueden absorber y las lgicas fluctuaciones de la misma. CELDAS SOLARES DE ESTADO SLIDO La celda solar fotovoltaica es un dispositivo semiconductor en estado slido, que produce electricidad til en forma de un voltaje directo, y un flujo de corriente a partir de la conversin directa de la radiacin luminosa del Sol, por medio del llamado efecto fotovoltaico. Este efecto implica la formacin de pares electrn-hueco, la separacin de los portadores de carga en una zona no homognea (como un contacto metal-semiconductor o una unin p-n) y la movilidad de las cargas que debern permanecer separadas por un tiempo considerable antes de recombinarse. La separacin de las cargas es el origen del voltaje. La formacin, movilidad y lenta recombinacin de los pares electrn-hueco, generados por la absorcin de los fotones, dan lugar al flujo de corriente. Ya en la dcada de 1940 se conocan los aspectos fundamentales del comportamiento de materiales semiconductores, especialmente los aplicados a dispositivos electrnicos, pero hasta mediados de la dcada de 1950 no se concret el uso de estos materiales en el aprovechamiento de la energa solar. En 1954, Chapin, Fuller y Pearson fabricaron un sistema de unin p-n utilizando silicio monocristalino con una eficiencia de conversin del 6%. Comercializado al ao siguiente, este dispositivo contina siendo el ms conocido y difundido. Es conveniente clasificar las celdas fotovoltaicas de acuerdo con la macro y microestructura del material con el que estn constituidas. Se tienen tres tipos:

Monocristalinas: Bsicamente son las constituidas por silicio monocristalino. Son las de mayor eficiencia debido a su estructura cristalina, pero tambin son las ms costosas. Se utilizan en arreglos con o sin concentradores de luz. Los elevados costos de preparacin y purificacin del silicio, con caractersticas adecuadas para ser utilizado como semiconductor en las celdas solares (esto es, unas 0.2 ppb de impurezas), as como las prdidas de material en los procesos de corte y pulido, constituyen grandes obstculos que hasta el momento han impedido el uso generalizado de estas celdas. A la fecha no se ha establecido con certeza cul es la pureza mnima requerida para el Si en celdas solares (Si "grado solar") en comparacin con el silicio grado "metalrgico" -que es la materia prima en la mayor parte de los procesos de purificacin- o con el silicio empleado en circuitos: Si grado "electrnico". Policristalinas: Se presentan en general en forma de pelculas delgadas fabricadas por diversas tcnicas o por fusin y sintetizacin de algunos materiales. Su produccin es menos costosa pero tienen problemas de estabilidad y baja eficiencia debido a una alta concentracin de defectos cristalinos que favorecen la recombinacin de los electrones y huecos. Amorfas: Son las constituidas por materiales amorfos. Su preparacin se realiza en forma de pelculas delgadas utilizando como materia prima compuestos orgnicos que contienen silicio. En la actualidad se han intensificado los estudios sobre estos sistemas, con la esperanza de poder fabricar celdas solares de bajo costo, aunque an quedan muchos detalles y problemas por resolver. Otro punto a considerar en el desarrollo de celdas de silicio de estado slido es el llamado "periodo de retorno energtico", que es el tiempo que tiene que transcurrir antes de que la energa invertida en la fabricacin de la celda pueda recuperarse en forma til. Actualmente se consume tanta energa en la produccin de las celdas que dicho periodo es de casi 20 aos en celdas monocristalinas, de 5 a 10 aos en celdas con Si policristalino y de menos de un ao con Si amorfo. Esto indica que no basta con obtener un dispositivo de alta eficiencia de conversin, sino que se requiere que su vida til sea apreciablemente mayor que el periodo de retorno energtico. Esta situacin sugiere que las nicas celdas con un futuro prometedor sean las de silicio amorfo y las fotoelectroqumicas. Estas ltimas, con mejores perspectivas si se aplican en procesos fotosintticos y fotocatalticos que en la conversin directa a electricidad. De la misma manera que en las celdas de estado slido, los materiales amorfos constituyen una magnfica posibilidad de obtener celdas de uso generalizado, en las celdas fotoelectroqumicas se estn investigando diversas opciones que incrementen la eficiencia de conversin y abatan los costos de operacin. Modificacin: La estructura superficial de los electrodos puede alterarse en forma controlada. Esto se logra mediante la absorcin de diferentes materiales que quedan fuertemente unidos al sustrato. De esta manera, se cambia la naturaleza qumica del electrodo, se aumenta el rea de contacto con la solucin electroltica o se evita la corrosin y fotocorrosin del material. Sensibilizacin: El empleo de sustancias coloridas, ya sea disueltas en el electrlito o unidas superficialmente al electrodo, contribuye a incrementar el intervalo de radiacin luminosa absorbida. Esta tcnica se conoce como "sensibilizacin por colorante" y se utiliza principalmente con materiales semiconductores cuya banda prohibida es demasiado grande (mayor de 2.5 eV). Dispersin: La obtencin de partculas semiconductoras de tamao muy pequeo permite la preparacin de dispersiones. Ya que cada partcula puede contener una regin metalizada, se tiene un sistema equivalente a miles de pequeas celdas fotoelectroquimicas, donde ctodo y nodo se encuentran en la misma partcula. La investigacin en dispersiones de semiconductores ha contribuido al desarrollo de nuevas teoras de la evolucin de la vida de nuestro planeta. Ya se vio en un captulo anterior cmo el xido de hierro policristalino, impurificado con silicio o con magnesio, cataliza la produccin de hidrgeno bajo la irradiacin solar. La abundancia de Fe, Mg y Si en el manto terrestre asegura que el hidrgeno pueda ser fotoproducido en grandes cantidades a partir del agua. Una vez producido el hidrgeno, es posible que se realicen las

subsecuentes reacciones catalizadas, con CO2 y N2 para la produccin de hidrocarburos y amoniaco. As, la serie de reacciones que empiezan en la fotodescomposicin del agua puede producir molculas orgnicas y oxgeno, configurando una fotosntesis preclorofilica. Por otra parte se ha demostrado que la irradiacin con luz solar de una mezcla que contiene amoniaco, metano (CH4), agua y dixido de titanio platinizado y dispersado, promueve la formacin de compuestos orgnicos llamados aminocidos, que son los componentes bsicos de las protenas. Dado que las condiciones del experimento intentan simular las que existan en nuestro planeta hace miles de aos, se puede pensar que ciertos mecanismos fotoelectroquimicos fueron decisivos en la evolucin de los seres vivos. El intento del hombre por conquistar la energa solar resulta, as, una gran empresa para el futuro que puede ayudarle a desentraar los misterios de su pasado.

VI. EL CONSUMO DE ENERGA EN EL SIGLO XXI


EL AVANCE de la ciencia y la tecnologa no necesariamente tiene un efecto positivo en la calidad de vida de los seres que habitamos en este planeta: a diario recibimos noticias sobre el efecto invernadero, la lluvia cida, la contaminacin causada por los motores de combustin interna, el retraso mental ocasionado en muchos nios por los altos niveles de plomo en su sangre y la destruccin de miles de vidas jvenes a causa de las drogas, cada vez ms poderosas y al mismo tiempo ms accesibles porque su produccin en gran escala ha ocasionado que su precio disminuya. Al acercarnos al inicio del siglo XXI, el desarrollo cientfico y tecnolgico ha tomado un ritmo tan vertiginoso que, en ocasiones, parece amenazar el futuro de la misma sociedad que lo ha impulsado. Por lo anterior, cuando estamos a punto de iniciar un nuevo siglo, se considera que la ciencia debe enfocarse a alcanzar un mayor beneficio para la humanidad y para lograrlo deberan darse ms recursos para impulsar la investigacin en las siguientes reas:

Desarrollo industrial y tecnolgico que no cause el deterioro del medio ambiente.

Divulgacin de la ciencia para que los ciudadanos tengan un mejor nivel de conocimientos y puedan tomar mejores decisiones.

Mecanismos para regular el aumento de la poblacin y lograr que todos los seres humanos cuenten con una alimentacin balanceada y tengan acceso a los servicios de atencin mdica, educacin, etctera. Uso racional y eficiente de la energa. Respecto a este ltimo punto, en los captulos anteriores hemos visto cmo la electroqumica, la fotoelectroqumica, la energa solar y el uso del hidrgeno, representan oportunidades para que la humanidad cuente con una gran cantidad de energa "limpia", esto es, con muy bajo impacto en el medio ambiente. Por desgracia, el costo para crear nuevas tecnologas y mantener centros de investigacin, as como la inercia de muchos aos de consumir otros combustibles, han impedido que las fuentes limpias de energa se vuelvan de uso cotidiano. Todava, la mayor parte de la humanidad obtiene la energa quemando recursos no renovables como el petrleo, o materiales como la lea, un recurso difcilmente recuperable, ya que la destruccin de los bosques es un proceso mucho ms rpido que la reforestacin. Como se mencion en la introduccin de este libro, la crisis de energticos de la dcada de 1970 origin un gran auge en la investigacin y desarrollo de nuevas fuentes de energa, sin embargo, este entusiasmo ha disminuido debido a que el precio de los combustibles fsiles sigue siendo relativamente bajo. No obstante, muchos expertos aseguran que si la humanidad no toma las precauciones necesarias, a principios del siglo XXI sufriremos una nueva crisis energtica que ser de mayor magnitud que la vivida hace 25 aos. En el cuadro VI.1, que contiene datos obtenidos en 1996, observamos que en muchos pases la combustin

del petrleo, carbn y gas natural sigue contribuyendo en gran medida a la obtencin de energa. Para reducir el consumo de combustibles ser necesario incrementar el uso de energas renovables, como la biomasa, el viento y la energa solar. Tambin ser til generar electricidad con base en plantas hidroelctricas o geotrmicas. Respecto al uso de la energa nuclear; todava no existe un acuerdo que permita establecer si los beneficios de usar esta energa justifican los riesgos que implica. En el cuadro VI.2 podemos observar que los pronsticos para el futuro cercano todava indican que, a nivel mundial, continuar en gran escala el quemado de combustibles fsiles, y el uso de otras fuentes de energa aumentar en forma muy lenta:

Cuadro VI.2. Pronsticos del porcentaje de la energa total que provendr de cada una de las fuentes indicadas a nivel mundial.
2000 (porcentaje) Combustibles slidos Petrleo Gas Energa Nuclear Hidroelectricidad Solar, Geotrmica, Biomasa, etc.

2010 (porcentaje) 30 40.1 24.7 2.13 2.85

30.3 41.2 23 2.52 2.86

0.081

0.13

FUENTE: Departamento de Energa del Reino Unido, a travs de su pgina electrnica cuya direccin es http://www.energyinfo.co.uk Cuadro VI.1 Porcentaje de la energa total consumida en cada pas, que proviene del quemado de los combustibles indicados. Pas Petrleo Gas Natural Carbn TOTAL Pas Alemania Argentina Brasil Canad China Dinamarca Espaa Estados Unidos Francia India petrleo 40 42 65 36 19 49 56 40 39 32 Gas natural 18 47 4 28.5 2 12 7 26 12 7.4 Carbn 29 1.7 10 11 76 39 19 24 6 57 Total 87 90.7 79 75.5 97 100 82 90 57 96.4

MEXICO Reino Unido Rusia Venezuela

71 38 24.5 40

22 28 50.5 50

3.7 23 4 0.6

96.7 89 79 90.6

FUENTE: Departamento de energa del Reino Unido, a travs de su pgina electrnica cuya direccin es http//www.energyinfo.co.uk De acuerdo con los datos mostrados, todo parece indicar que de no existir un mayor de nivel de conciencia en nuestra sociedad, no se dar la importancia debida al desarrollo de fuentes limpias de energa. Por esta razn, las sociedades cientficas estn muy preocupadas por aumentar el conocimiento cientfico entre la poblacin en general. Slo con base en una mejor educacin y con la participacin de todos nosotros, podremos lograr que la prxima crisis energtica no nos tome por sorpresa. Para poner nuestro granito de arena en la lucha por un mundo mejor debemos preguntarnos: Qu hago yo para reducir el consumo de energa? Un buen consejo es seguir lo que se conoce como la regla de las tres letras "R": Reducir Reutilizar Reciclar

BIBLIOGRAFA
Alonso Concheiro, Antonio Luis Rodriguez Viqueira Alternativas energticas, Mxico, FCE, 1985, Coleccin Ciencia y Tecnologa. Brescia, E, S. Mehlman, E C. Pellegrini, S. Stambler, Qumica, Mxico, Nueva Editorial Interamericana, 1977. Garca-Coln S., Leopoldo, De la mquina de vapor al cero absoluto (Calor y entropa), Mxico, FCE, 1986, Coleccin La Ciencia desde Mxico. Chang, Raymond, Qumica, Mxico, McGraw-Hill, 4a edicin, 1992. Hernndez Lerma, Onsimo, Elementos de probabilidad. Mxico, FCE. Palz, Wolfgang, Electricidad solar, Barcelona Editorial Blume, UNESCO, 1980. Walker; David, Energy, plants and man. Readers in Plant Productivity, Inglaterra, Packard Publishing Ltd. 1979. World Resourses 1992-1993, Nueva York, Oxford University Press, 1992.

OTROS TTULOS DE QUMICA


SUSANA CHOW PANGTAY Petroqumica y sociedad La doctora Susana Chow Pangtay formula en Petroqumica y sociedad una interrogante muy seria: "Qu pensaran los seres humanos si se les propusiera talar todos los bosques del mundo para transformar slo el 7% de la madera en muebles y papel y el resto convertirlo en lea y carbn?" La cuestin es muy pertinente puesto que es lo que se est haciendo en la actualidad con el petrleo y el gas natural. As, el alto consumo de gasolinas y de gas licuado afecta el precio y la disponibilidad de los derivados del petrleo cuyos usos, gracias a la petroqumica, se han extendido a tal grado que prcticamente no hay rama de la actividad humana en la que no intervenga algn derivado del petrleo. En su Presentacin a este libro, el doctor Francisco Barns de Castro invita en broma al lector a desprenderse de cualquier prenda de vestir en la que no intervenga una alta proporcin de materiales sintticos derivados de la petroqumica; recomienda al que haga la prueba refugiarse en la intimidad del hogar, ya que incluso el material elstico que sostiene la ropa interior incluye derivados del petrleo. No extraa as que la parte central de esta obra se encuentre enfocada al uso extenso de los petroqumicos en nuestra vida diaria. Simultneamente, se explica tambin el grado de complejidad que acompaa a cada uno de los procesos utilizados en la industria petroqumica. LA CIENCIA PARA TODOS #39 coedicion de la SECRETARA DE EDUCACIN PBLICA el CONSEJO NACIONAL DE CIENCIA Y TECNOLOGA y el FONDO DE CULTURA ECONMICA. 1a. edicin, 1987; 4ta. reimp., 1995; 192 pp. ISBN 968-16-2669-9 JOS LUIS CRDOVA FRUNZ La qumica y la cocina La qumica y la cocina son actividades que emplean intuicin, imaginacin y capacidad creadora. Ambas se apoyan en el trabajo y los hallazgos de gran cantidad de personas que han sabido disfrutar y compartir el gozo de su actividad. Si bien el diario disfrute de la cocina es incuestionable, cabe preguntarse por qu la qumica, como ciencia y como profesin, ha sido una actividad que ha despertado poco inters y entusiasmo entre los jvenes. Entre las posibles respuestas, el autor cree que el enfoque disciplinario y la falta de ejemplos cotidianos llevan a una prdida de curiosidad y de capacidad de asombro. Terreno particularmente frtil para ilustrar los principios de la qumica es la cocina, pues una bien equipada tiene ms de 200 reactivos qumicos y emplea procedimientos semejantes a los de un laboratorio. Muchas de las reacciones qumicas que ocurren en la cocina (como aadir tequesquite a los nopales) tienen una explicacin cientfica que ilustra y respalda a la inobjetable experiencia culinaria. Una de las formas en que se puede lograr el inters por la qumica es mostrando que tiene que ver con la vida de todos los das. Como la cocina. LA CIENCIA PARA TODOS #93

coedicin de la SECRETARA DE EDUCACIN PBLICA el CONSEJO NACIONAL DE CIENCIA Y TECNOLOGA y el FONDO DE CULTURA ECONMICA 1a. edicin, 1990; 4ta. reimp., 1996; 160 pp. ISBN 968-16-3568-X ALFONSO ROMO Qumica, Universo, Tierra y vida Astrnomos y fsicos postulan que el Universo tuvo su origen en una gran explosin que, a partir de un gas denso, form las innumerables galaxias dentro de una de las cuales, la Va Lctea, vive el hombre. Cuando la temperatura del mundo creado por la gran explosin era de alrededor de mil millones de grados, se formaron los elementos ms simples, el hidrgeno y el helio; mucho ms tarde, en el interior de las estrellas, se desarrollaron otros elementos hasta llegar a un nmero cercano a cien. Puede verse as que, en cierta forma, la historia de nuestro Universo puede definirse, de una manera muy general, como una reaccin o serie de reacciones qumicas de magnitud infinita cuyos pasos define el ttulo de este libro: Qumica, Universo, Tierra y vida. Hasta donde se sabe, las reacciones qumicas se producen en forma espontnea en el cosmos, donde se forman de manera lenta sustancias sencillas. Mas en nuestro pequeo planeta las reacciones qumicas ocurren de manera ms rpida y dan lugar a molculas mucho ms complicadas, debido sobre todo a la presencia de oxgeno en el aire y en el agua en todas las formas en que se presenta. As, el hierro dejado a la intemperie se cubre de herrumbre a causa de una oxidacin espontnea; una oxidacin ms vigorosa y de violencia explosiva es, tambin a causa de una oxidacin sbita, la combustin de la dinamita. LA CIENCIA PARA TODOS #5 1 coedicin de la SECRETARA DE EDUCACIN PBLICA el CONSEJO NACIONAL DE CIENCIA Y TECNOLOGA y el FONDO DE CULTURA ECONMICA 1a. edicin, 1988; 5ta. reimp., 1996; 168 Pp. ISBN 968-16-2705-9

CONTRAPORTADA
En el segundo tercio de nuestro siglo se iniciaron en serio los estudios para el aprovechamiento de la energa solar como una alternativa a la que el hombre obtiene mediante el consumo de combustibles, como el petrleo y el carbn por citar los ms conocidos. Se han probado as automviles, satlites, sistemas de riego y bateras que funcionan captando la energa solar mediante celdas que transforman la energa asociada a la radiacin en energa elctrica. Se sabe tambin que las plantas aprovechan la luz solar para almacenar energa en los productos qumicos que sus races obtienen de la tierra, en el proceso llamado fotosntesis. Los sistemas de aprovechamiento de la energa solar creados por el hombre presentan cierta analoga con los de las plantas, pero la diferencia principal es que las celdas de silicio que el hombre emplea para esta finalidad generan un potencial elctrico y una corriente que alimenta un circuito externo. El presente libro est pensado por sus autores como una explicacin detallada y amena, de cmo la qumica puede conquistar la energa solar, campo de la ciencia de extensin increble y en cuyos umbrales apenas nos encontramos, pese a que el hombre lo ha intuido desde sus comienzos, lo que explica por qu nuestros ms remotos antepasados entronizaron al Sol como un dios, posicin que ocup a lo largo de milenios. Se aborda un tema an no resuelto: cmo se transforma un fotn en un electrn capaz de producir una reaccin qumica. La hiptesis se expone con mayores visos de certeza y se describen los materiales capaces de hacerlo posible. Se analiza la estructura de los semiconductores y las caractersticas que les permiten intervenir en los procesos fotoelctricos. Magdalena Rius se recibi de qumica farmacutica biloga en la Universidad Femenina de Mxico. Posteriormente se doctor en fisicoqumica en la UNAM y realiz estudios de especializacin en el Instituto de Fisicoqumica de Gotinga, Alemania. Se ha dedicado a la decencia y a la investigacin en la UNAM. Carlos Mauricio Castro-Acua Se doctor en fisicoqumica en la UNAM y se ha dedicado a la docencia y a la investigacin cientfica. Considera que disciplinas como la qumica debieran ser enseadas prescindiendo de la memorizacin y el lenguaje abstracto y en forma ms ligada a nuestra realidad. Por eso cita a Einstein: "La mayora de las ideas cientficas son esencialmente simples y pueden expresarse en un lenguaje comprensible para cualquiera."

COLOFN
Este libro se termin de imprimir y encuadernar en el mes de agosto de 1997 en los talleres de Impresora y Encuadernadora Progreso, S.A. (IEPSA), calzada de San Lorenzo 244, 09830 Mxico, D.F Este libro se termino de imprimir y encuadernar el mes de agosto de 1997 en los talleres de Impresora y Encuadernadora Progreso S.A. (IEPSA), calzada de San Lorenzo 244, 09830 Mexico D.F. Se tiraron 3000 ejemplares. La Ciencia para Todos es una coleccin coordinada editorialmente por Marco Antonio Puido y Mara del Carmen Farias.