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La informtica y el adulto mayor

Mara Cristina Ortiz Len Como usuarios de las tecnologas de la informacin y la comunicacin (TIC), los adultos mayores tienen necesidades y demandas similares a las de las personas de otras edades, es decir, requieren tecnologa til, funcional, fcil de manejar y significativa. Su acceso a sta sigue las mismas reglas que en los otros grupos, como su poder adquisitivo o capacidad de manejo, entre otras. Segn las estadsticas mundiales, la mayora de usuarios de computadoras y de Internet oscila entre los 6 y 20 aos de edad y naci en la era de las telecomunicaciones; por el contrario, los usuarios mayores de 60 aos son minora; no obstante, cada vez son ms, lo que ayuda a disipar el estereotipo occidental hacia este grupo poblacional ya que demuestra su capacidad para continuar aprendiendo y adaptndose al envejecimiento. Quines usan la computadora y la Internet en la tercera edad? El adulto mayor, usuario de computadora o de Internet posee algunas caractersticas diferentes con respecto a los usuarios de los otros grupos poblacionales, pues suele ser una persona que aprendi su empleo en forma autodidacta, tiene ingresos econmicos anuales ms altos, posee una mayor funcionalidad en las actividades de la vida diaria y un mayor nivel educativo, y el porcentaje de usuarios varones de esta edad es ms grande que el de mujeres. Pero gran parte de los individuos que componen este grupo etreo no disfruta los beneficios que ofrece la informtica. Mxico no ha sido ajeno a este fenmeno. El Instituto Nacional de Estadstica, Geografa e Informtica (INEGI) reporta que en el uso de la computadora predomina la poblacin joven; en julio de 2005 el 80.1 por ciento de los usuarios mexicanos de computadora tena menos de 35 aos; de estos, los de entre 12 y 17 aos de edad componan el 29.6 por ciento, en tanto que los mayores de 55 aos apenas representaban el 2.3 por ciento del total de usuarios. En lo que respecta a la edad de los cibernautas mexicanos, nuevamente es la poblacin joven la que predomina: ms de la mitad de ellos tiene entre 12 y 24 aos, los mayores de 34 aos constituyen una quinta parte, y en el caso de los menores, aquellos cuya edad va de los 6 a los 11 aos apenas son el 6.3 por ciento. Estas estadsticas se generan desde el ao 2001; a la fecha, existe una clara tendencia de incremento en el nmero de usuarios de computadora entre los diversos grupos de edad. El de los mayores de 55 aos no es ajeno a este hecho, aunque su aumento ha pasado gradualmente de 0.2 a 0.9 puntos porcentuales. En relacin con los usuarios de Internet de este grupo de edad, de 2001 a 2004 la proporcin de adultos mayores de 55 aos que la usaban fue casi la misma, y fue a partir de esos aos cuando creci de forma considerable. Por qu aprender el uso de la computadora e Internet en la tercera edad? Al igual que en otros sectores de la poblacin, la computadora es una herramienta que les ofrece a los adultos mayores enormes beneficios como medio de interaccin social y cultural, entretenimiento, actividad laboral y formacin, entre otros. Hay evidencias de que existe un efecto negativo del empleo de computadoras y de Internet en el bienestar psicolgico de nios, adolescentes y adultos jvenes que contradicen los beneficios que proporcionan a los adultos mayores. Basta mencionar que con estas herramientas no importa el espacio fsico ni el tiempo, por lo que el adulto mayor se puede relacionar, informarse, comprar, vender, realizar trmites y llevar a cabo otras actividades a pesar de tener algn tipo de incapacidad que le impida el movimiento. Con la computadora, tampoco son problemas la distancia, los horarios, los cambios climticos ni otros inconvenientes que son resultado de su

edad. Estas tecnologas permiten a los ancianos aumentar y mejorar su desarrollo individual y social, as como optimizar su calidad de vida desde los puntos de vista tcnico, econmico, poltico y cultural. Mente sana en cuerpo sano, y por lo tanto las actividades intelectuales apoyan y aumentan la autonoma en la edad avanzada, por lo que se consideran un factor protector contra una vejez decadente. Las aplicaciones de Internet, como el correo electrnico y el acceso en lnea a recursos de informacin, les proporcionan ventajas particulares, pues el dominio de estas habilidades aumenta su nivel de autoestima. En la actualidad, es en Internet donde hay ms informacin a disposicin de los usuarios; basta dar un clic para que aparezcan cientos de archivos, bibliotecas o bases de datos de diversos temas, lo que permite que el adulto mayor se mantenga informado, actualizado y forme parte de una sociedad en constante evolucin sin sentirse marginado. Uno de los mayores beneficios que los usos de la computadora proporciona al adulto mayor es que lo ayuda a superar el miedo a la soledad y al aislamiento de sus familiares. En el ciberespacio aumenta su posibilidad de interactuar y su autonoma personal y social. Por estas razones, en Internet se han creado espacios especiales para este grupo de edad con la finalidad de desarrollar las relaciones interpersonales y el contacto con su entorno. Tambin fomenta las relaciones intergeneracionales, pues el anciano descubre intereses comunes con sus familiares ms jvenes, permitindole pasar con ellos muchos ratos agradables. Para qu usa una computadora el adulto mayor? Las razones por las que los adultos mayores aprenden el uso de la computadora son diversas, como adquirir nuevos conocimientos y elevar la autoestima; otras responden a necesidades ms concretas, como prepararse para ayudar a sus hijos o nietos en sus estudios, conseguir un nuevo empleo o mantenerse en el actual. Una vez que dominan una computadora, la utilizan como herramienta de clculo, escritura, comunicacin, informacin de inters, aprendizaje continuo, entretenimiento. Adems, a menudo visitan sitios de charla para encontrar nuevos amigos o intercambiar informacin sobre sus pasatiempos. Barreras por romper Mientras experimentan la disminucin de sus relaciones sociales y la prdida de movilidad fsica durante el envejecimiento, muchos ancianos sienten que son incapaces de aprender a usar las computadoras y la Internet. Como nunca han estado expuestos a estas nuevas tecnologas, ni idea tienen que les ayudarn en la ampliacin de su red social. A veces creen que su uso nada les aportar de novedoso a sus rutinas; por ejemplo, piensan que no hay quien reciba sus correos electrnicos o no saben a quin preguntar sobre cuestiones tcnicas. Otra de las desventajas del uso de las TIC es que an son econmicamente inaccesibles para este grupo de edad debido a sus escasos ingresos, pues en muchos casos dependen de las pensiones de jubilacin o de aportaciones que les dan sus familiares. Los adultos mayores tambin afrontan numerosas restricciones fsicas y mentales, algunas de ellas relacionadas con la edad, como la disminucin de la capacidad visual, la prdida de la memoria de corto plazo o el nmero creciente de enfermedades crnicodegenerativas, como la artritis. Estos padecimientos propios de la edad plantean todava ms obstculos a vencer en el proceso de aprender y dominar las TIC. Aunado a esto, con frecuencia experimentan niveles ms altos de ansiedad y tienen actitudes menos favorables que la gente ms joven debido a sus niveles ms altos de cidos sin grasas, indicadores de la respuesta metablica del cuerpo humano al estrs. Algunas actividades con los dispositivos de entrada como el ratn causan dificultades a los adultos mayores, como las simples acciones de arrastrarlo, hacer clic o doble

clic o mover objetos. El diseo poco amigable de las pantallas, los programas o las pginas de Internet, as como el tamao pequeo de la fuente, el uso de mens desplegables o un fondo pobre en color los confunde o frustra. Incluso hay impedimentos culturales lingsticos relacionados con la terminologa de las computadoras. Como se aprecia, todos estos obstculos se centran en la accesibilidad estructural y limitan a numerosos ancianos en el manejo de las computadoras y la Internet. A pesar de todo hay solucin. Muchas de las inconveniencias, restricciones, molestias o discapacidades no son impedimentos para usar la computadora o la Internet. Existen en la actualidad diversas maneras de resolverlos gracias a que la tecnologa se ha vuelto ms amigable, flexible y fcil de operar. Para su manipulacin, lo nico que se exige a los usuarios novatos, incluidas las personas de la tercera edad, son conocimientos tcnicos bsicos. Un ejemplo son los recursos de accesibilidad incluidos en el sistema operativo Windows, uno de los ms utilizados en el mundo. Mediante estos recursos se puede mejorar la accesibilidad para usuarios con discapacidades leves, ya sea motoras, auditivas o visuales, sin necesidad de software o hardware adicionales. Con slo agregar una interfaz especial de entrada y salida a la computadora, quienes padecen deficiencia motora disean y escriben cartas o informes de acuerdo con las caractersticas de su problema. As, una persona tetrapljica se comunica con la computadora a travs del lenguaje, con los movimientos de su cabeza y usando un casco especial; de igual forma puede emplear el ratn. La salida de informacin en la computadora es la mayor dificultad que enfrentan las personas con deficiencia visual. Para solucionar este problema hay mecanismos que conectan sistemas alternativos al monitor y permiten as la sustitucin de imgenes por sonidos, o una lnea en la modalidad Braille (tctil, de forma que se compruebe lo que se escribe). Las impresoras Braille hacen posible que la persona con dficit visual verifique tanto lo que captura en la computadora como el resultado de su trabajo. Alguien con discapacidad auditiva usa la computadora tan bien o tan mal como cualquier otra persona, pues el elemento ms utilizado para recibir la informacin es la pantalla, y por tanto no necesita adaptaciones especiales. Las personas mayores trabajan con ella sin problemas; en caso de recibir mensajes sonoros, se sustituyen con seales visuales. Con relacin al aspecto econmico, no es necesario comprar una computadora para ser usuario, pues en la actualidad hay diversas opciones, como los negocios de Internet o las instituciones que ofrecen este servicio gratuitamente a los adultos mayores; ejemplo de esto en Mxico es el Instituto Nacional para el Adulto Mayor (INAPAM). En fin, la definicin de usuarios adultos mayores de las TIC, as como la interpretacin de sus necesidades y demandas, estn caracterizadas por prejuicios, mtodos insuficientes y reflexiones mal desarrolladas sobre las perspectivas del envejecimiento y de la tecnologa. Entre otras creencias, existe la idea de que los adultos mayores tienen dificultad para manejar este tipo de herramientas o genera en ellos adiccin. No obstante, tambin se espera que pronto haya resultados positivos y el panorama cambie, ya que hay un gran inters entre los productores, investigadores, diseadores, proveedores y otros actores involucrados sobre el uso de la tecnologa para el adulto mayor. Dos factores claves para ello son la necesidad de cooperacin entre diferentes actores y la adopcin de enfoques multidisciplinarios en la investigacin sobre el envejecimiento y la tecnologa. El uso creciente de las computadoras y de la Internet ha transformado profundamente las vidas de los adultos mayores en cuanto a su salud y posibilidades de entretenimiento, entre otras cosas. El conocimiento de la informtica no slo compensa la disminucin de las capacidades fsicas y mentales relacionadas con la edad, tambin desempea un papel importante en la prolongacin de la vida independiente y el mejoramiento de la

calidad de vida. Gran parte de los adultos mayores de hoy poseen niveles de escolaridad medios o bajos, no tienen contacto con la tecnologa informtica o su posibilidad de acceso es mnima por sus altos costos. Por todo lo anterior, se deben disear estrategias que permitan acercar al adulto mayor al uso de las computadoras y de la Internet. Dentro de veinte o treinta aos, las circunstancias que rijan el uso de la computadora por el adulto mayor sern completamente diferentes, pues muchos de nosotros perteneceremos a este grupo de edad y por diversas razones hemos aprendido el uso de una. Ahora nuestros esfuerzos se deben centrar en crear las condiciones necesarias para que la informtica sea un recurso accesible y fcil de manejar por el adulto mayor, el de hoy y el de maana. La Internet ofrece enormes posibilidades para los adultos mayores, pero lamentablemente supone un reto si lo que se pretende es su acceso. El derecho de todos los ciudadanos sin excepcin a la informacin y a la comunicacin nos hace compartir la idea de que el acceso pleno de las personas adultas mayores a la sociedad de la informacin y a las nuevas tecnologas debe tener como finalidad favorecer su integracin social y mejorar su calidad de vida, al ser una de las formas definitivas que derribe las barreras con las que diariamente se enfrentan.