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MICROPROCESSORI

L’eterna sfida
del cuore
informatico
di Francesco Caccavella Sono il cervello e il motore dei dispositivi elettrici
restazioni, basso consumo e ricerca
ed elettronici: dai potenti server ai piccoli telecomandi che
P nelle nanotecnologie. Ma non solo.
Intelligenze per aumentare sicurez-
za e gestione dei dati, bassi costi per
sfondare nei Paesi in via di sviluppo. Il
teniamo in mano ogni giorno. Uno sguardo d’insieme
sui microprocessori di oggi e di domani, fulcro di un settore
mercato dei microprocessori per computer a elevato tasso di innovazione e altamente competitivo
sta vivendo una nuova stagione di fermen-
to con le principali due industrie del paura. I microprocessori per Pc sono uno nei sistemi server un processore Amd. Il
settore, Amd e Intel, di nuovo sul fronte a dei segmenti più competitivi dell’intero calcolo è partito lo scorso maggio da 1
combattere per lo scettro del prodotto comparto It e uno dei più ricchi del mer- milione di dollari, stimati sul numero di
migliore. Sullo sfondo, ma con un fragore cato dei semiconduttori che, nel 2005, ha processori venduti da Intel a partire dal-
che arriva chiaro fino al campo di batta- fatto registrare un giro d’affari di 230 l’aprile 2004, da quando cioè Amd ha
glia, si scorge Cell, il nome che Ibm, Sony miliardi di dollari e, secondo le previsioni introdotto la sua serie di chip della linea
e Toshiba hanno dato al processore di della Semiconductor industry association, Opteron. Grazie all’efficienza di questo
nuova concezione che equipaggerà la si appresta a mantenere un tasso di prodotto l’azienda ha guadagnato, secon-
PlayStation 3. Cell, il cui nome completo è crescita del 9 per cento almeno fino al do i dati di Mercury Research, il 22 per
Cell Broadband engine architecture (Cell 2009. Del segmento, Intel e Amd si sparti- cento di un segmento, quello dei processo-
Bea) sarà nuovo, potente e, soprattutto, scono quasi l’intera torta, con la seconda ri per server, da sempre dominato dalla
scalabile: un’architettura modulare con- sopra il 20 per cento della market share e casa di San Jose: solo fino a un anno fa i
sentirà il suo passaggio dalla console per con il colosso di Santa Clara sotto il 75 per rapporti erano ben diversi con Intel al 93
videogiochi a un sistema server o a un cento. Il restante 3 per cento va a Via e a per cento e Amd al 7. Quest’ultima è
apparecchio tv con poche modifiche. Transmeta (si veda il riquadro a pagina 27).
Da tempo Sony e Ibm vanno decantando i Corrado
meriti del loro figlioccio: «PlayStation 3 – Ancora Amd vs Intel Buonanno,
ci dice Corrado Buonanno, presidente e Sebbene Intel sia un colosso da quasi 39 vice president di
am-ministratore delegato di Sony miliardi di dollari di fatturato, mai come Sony Computer
Computer Entertainment Italia – si in questi ultimi mesi ha sofferto la con- Entertainment
prefigge di rivoluzionare l’attuale conce- correnza di Amd, che di fatturato ne Europa
zione del mondo dell’home entertain- registra poco meno di 6. Chi avesse la e presidente
ment grazie all’uso della tecnologia del ventura di passare per Times Square da e amministratore
processore Cell». I produttori di processori qui alla fine dell’anno potrà vedere un delegato di Sony
e di console da gioco sembrano ignorare il enorme cartellone pubblicitario che Computer
piccolo enfant prodige, declassato a parve- riporta i dollari che, in tutto il mondo, si Entertainment
nue un po’ spavaldo. Forse anche per sarebbero potuti risparmiare utilizzando Italia

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In primo piano, nell’elaborazione
grafica, il chip Turion 64 di Amd

riuscita a intaccare il monopolio di fatto performance-per-watt e non ci stupisce laptop e che sostituirà Pentium come
di Intel dopo aver ottenuto buoni risultati che venga utilizzato in ambienti in cui è prodotto di punta. «Pentium – ci dice
nei settori desktop e laptop, grazie soprat- fondamentale la gestione di cluster di Dario Bucci, amministratore delegato di
tutto, ma non solo, ai consumi ridotti del computer e grandi database», racconta a Intel Italia – voleva dire aumentare la
suo nuovo processore. Il piano di confron- Vision Vincenzo Pistillo, marketing mana- frequenza, aumentare le prestazioni,
to oggi non è più rappresentato dalle sole ger di Amd. Nel corso del 2005 Hewlett- aumentare i consumi; Core vuole dire
performance, ma dalle performance-per- Packard e Ibm, tra gli altri, hanno comin- aumentare le prestazioni aumentando il
watt: oggi il processore ideale è quello che ciato a fornire sistemi equipaggiati con numero di core all’interno della macchina
offre velocità elevate ma consumi energe- processori Amd. Alla fine ha ceduto con un’attenzione estrema ai consumi». E
tici ridotti. Google, che di server ne gesti- anche Dell, la prima produttrice di com- con questo nuovo marchio ha riconqui-
sce 200 mila, lo ha fatto notare a gran puter al mondo, quasi un baluardo di stato la leadership tecnologica e si appre-
voce in un documento pubblicato lo Intel: lo scorso maggio ha annunciato, sta a combattere le battaglie dei prossimi
scorso settembre e firmato da un suo dopo mesi di indiscrezioni, che una linea anni. «Il mondo dei processori – continua
dipendente: «Considerando un ciclo di di server verrà equipaggiata con proces- Bucci – vive di brevi e lunghi cicli: i cicli
vita di quattro anni per un singolo server, sori Amd. Insomma, il confronto è aperto. che consideriamo epocali avvengono ogni
ai prezzi e alla tecnologia attuale il costo E particolarmente duro, fino a sfociare sul dieci o dodici anni. Pentium è stato un
di energia per farlo funzionare superereb- piano legale: nel giugno del 2005 Amd ha cambiamento epocale seguito dopo
be il costo dell’hardware del 40 per cen- denunciato presunti comportamenti dodici anni da un altro cambiamento
to». Google alla fine ha scelto Amd, anticoncorrenziali di Intel volti a esclude- epocale: Core».
cominciando a montare sulle nuove re il concorrente dal mercato dei Pc. La nuova linea di processori per server,
generazioni dei suoi server proprio i chiamata sempre Xeon, promette di
processori Opteron. Per Amd è stata una Le innovazioni del presente essere – stando a prove comparative
consacrazione: «Opteron è e rimarrà un Intel non è certo rimasta a guardare messe in piedi dalla stessa Intel – diverse
prodotto di punta per quanto riguarda le l’erosione delle sue quote di mercato. Le volte più veloce di Opteron e, soprattutto,
contromosse sono state messe in atto assicura bassi consumi: «Abbiamo calco-
Dal gennaio proprio a partire dal comparto server: lo lato che in un ciclo di vita standard di 100
2001 Dario scorso 26 giugno ha presentato, in antici- server, con i nuovi processori si rispar-
Bucci è po rispetto alle aspettative, la nuova linea mierebbero 50 mila dollari, circa un terzo
amministratore di processori basati sulla microarchitettu- della spesa globale dell’acquisto», sottoli-
delegato di ra Intel Core, con cui equipaggerà tutta la nea Bucci. Gli stessi passi, il vendor di San
Intel Italia linea di processori per server, desktop e Jose li ha percorsi nel mercato desktop: il
nuovo processore Core 2 Duo, presentato
www.visionblog.it a luglio, ha ricevuto attestati di stima
pressoché unanimi e diverse prove di
Su VisionBlog i dettagli
del passaggio di Apple comparazione lo pongono al di sopra, in
a Intel per la fornitura quanto a performance, dei processori
dei suoi chip Amd in diverse configurazioni.

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Sia i processori Intel sia i processori Amd


hanno sposato definitivamente l’architet- Vincenzo
tura multicore. Avere più core – cioè più Pistillo,
componenti dediti ai calcoli computazio- director Fabio Businaro,
nali – all’interno di un singolo processore consumer responsabile
significa poter mettere da parte il concet- sales e technology
to di frequenza e sostituirlo, nella veste di marketing collaboration
indice delle performance, dal numero di manager Emea solutions di
core. È una sorta di uovo di Colombo: di Amd Ibm Italia
consente di moltiplicare il numero di core
al posto di spingere un solo core a veloci- Centrino per i notebook, e con le nuove autonoma ed è oggi leader mondiale nella
tà più elevate. In un futuro prossimo linee VPro per i desktop e Viiv (pronuncia- progettazione e nella produzione di
aspettiamoci dunque di vedere processori to vaiv) per l’home entertainment. Amd semiconduttori per i mercati automotive,
a 4, 8 e più core. Ma l’orizzonte strategico ha lanciato l’offensiva su quest’ultimo consumer, industriale, e per i segmenti
va al di là delle novità in termini di tecno- settore, il più diretto all’informatica networking e wireless. Se Intel e Amd, nei
logia e produzione. Ci dice sempre Bucci consumer, presentando il marchio Amd primi sei mesi dell’anno, hanno fatto
che «gli anni duemila sono caratterizzati Live!. Entrambi offrono sistemi pronti per registrare consistenti perdite in borsa
dalla specializzazione nell’uso dei com- la gestione di contenuti digitali personali: (meno 24 per cento Intel e meno 20 per
puter in funzione delle sue applicazioni». musica, film, fotografie, documenti trove- cento Amd), Freescale ha segnato un
I processori diventano motori di piattafor- ranno nel computer il loro luogo di gestio- progresso del 17,2 per cento.
me più vaste e più specializzate, diventa- ne, manipolazione, conservazione per poi Freescale ha anche messo radici piedi in
no il cervello di un’architettura. In questo essere distribuiti su decine di device molti possibili killer market futuri: l’inter-
campo Intel ha un vantaggio architettura- diversi: televisori, lettori mp3, Pda. In connessione dei dispositivi di tutti i
le che viene da lontano, con i marchi entrambi i casi i computer, per essere giorni, come quelli che equipaggiano le
targati Viiv o Amd Live!, dovranno corri- case digitali (domotiche), e le applicazioni
 HI-TECH spondere a certe caratteristiche, più o per telefonia mobile. La domotica è una
meno proprietarie: nella visione di Amd, sorta di Eldorado di questo settore: ogni
Gli insuperabili «è il computer, non il processore, il centro piccolo dispositivo della casa, dal termo-
di big blue dell’intrattenimento domestico. A diffe- metro agli allarmi, deve elaborare infor-
renza di Intel, non vogliamo che il com- mazioni per sé e dialogare con tutti gli
Nella Top500, la classifica dei 500 compu- puter sostituisca gli oggetti dell’elettroni- altri. E in ognuno di questi dispositivi
ter più potenti al mondo, le macchine ca di consumo, non vogliamo forzare i deve essere presente un microcontrollore.
prodotte da Big Blue sono 243, come produttori di Pc dall’usare componenti Sul fronte dei dispositivi mobili è strategi-
targato Ibm è il supercomputer più potente prestabiliti e non vogliamo sovrapporci, ca invece la crescita del VoIP: «Un’applica-
del mondo, BlueGene/L, in grado di raggiun- con stack software proprietari, alle funzio- zione classica su grandi volumi è quella
gere, con i suoi 131 mila processori e 32 ni già presenti nel Windows Media Center dei telefoni dual mode (ne parliamo
mila gigabyte di memoria, 280 teraflop al e nel futuro Windows Vista Premium». diffusamente a pagina 63) che quando si
secondo, ossia 280 trilioni (o milioni di trovano in ambienti esterni lavorano in
miliardi) operazioni in virgola mobile al La sorpresa Freescale modalità Gsm, e quando entrano in casa
secondo. Sempre la società di Armonk, in Ma non solo di Pc vive il mondo dei semi- passano in modalità VoIP su connessione
collaborazione con il Georgia institute of conduttori, anzi, se guardiamo ai volumi, senza filo».
technology, ha presentato lo scorso giugno la polpa è in altri luoghi. Automobili,
il primo processore in silicio, ossia costruito televisori, lavatrici, frigoriferi, ferri da Supercomputer in un chip
con processo produttivo commerciale, stiro: ognuno di questi dispositivi ha Un po’ di Freescale c’è anche nel suddetto
capace di funzionare alla velocità di 500 bisogno di elaborare informazioni, veloce- Cell. L’anima PowerPC, la piattaforma di
gigahertz (i processori disponibili sul mente, in spazi ridotti e a costi minimi. In processori sviluppa-
mercato raggiungono quasi i 4 GHz). La questo caso non è più necessario un ta da Ibm e
velocità è stata raggiunta utilizzando la processore, ma un vero e proprio piccolo Motorola/Freescale per
tecnologia silicio-germanio (SiGe) e portan- computer integrato in un chip, un cosid- Apple, è stata trapiantata nel
do il processore a funzionare alla tempera- detto microcontrollore: «Basti pensare processore sviluppato da
tura di -268 gradi centigradi, “congelandolo” che in un’autovettura di fascia medio alta Ibm in collaborazione
criogenicamente. A temperatura ambiente il ci sono in media 65 microcontrollori: con Sony e Toshi-
processore è stato spinto sino a 350 GHz, dall’Abs, agli airbag al controllo dell’inie- ba, nei suoi
anche se simulazioni Ibm indicano che la zione», ci dice Giovanni Cardamone, field avanzati labora-
velocità massima raggiungibile possa marketing manager di Freescale. Dopo
attestarsi sui 1.000 GHz. aver fatto parte di Motorola per oltre 50 L’immagine mostra un server blade
anni, nel luglio 2004 la società è diventata con all’interno due processori Cell

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LA STORIA

Transmeta, perche’?
Sei anni fa, al momento della sua Ipo, era una la produzione di computer ultraleggeri basati sul licenze per le proprie tecnologie e per i propri
promettente industria che voleva combattere il processore, ma la luna di miele ebbe breve brevetti, nonché servizi di consulenza nell’indu-
monopolio di Intel nel campo dei processori per durata: pochi giorni prima dell’Ipo di Transmeta, stria dei microprocessori. Il 2005 si è chiuso con
Pc. Oggi è una piccola società che vende il proprio Ibm sospese i piani di commercializzazione di un perdite ridotte a 6 milioni di dollari e le entrare
know how ad altre aziende e ha smesso di portatile basato su Crusoe perché, spiegò, il migliorate del 147 per cento rispetto al 2004.
mettere le mani direttamente in transistor e risparmio energetico del processore era compa- Attualmente il fiore all’occhiello della società sono
silicio. Stiamo parlando di Transmeta, società rabile a quello ottenibile con un simile processore due importanti contratti con Sony e Microsoft,
californiana che tante aspettative ha creato nel Intel. A un anno dall’entrata al Nasdaq, Transmeta entrambi legati alle licenze sulle proprie tecnolo-
mondo dell’informatica e non solo. La società sta valeva il 96 per cento in meno della quotazione gie di riduzione di consumo energetico che vanno
vivendo un momento di transizione molto raggiunta il primo giorno, aveva cambiato due sotto il nome di LongRun2: con Sony il progetto
delicato, nonostante la nicchia di mercato su cui volte l’amministratore delegato e doveva metter- vede coinvolti oltre cento progettisti Transmeta
puntava sia gravida di futuro: la società presentò si al riparo da diversi errori di produzione che direttamente impegnati nello sviluppo del
nel 2000 i primi processori a basso consumo che costrinsero alcuni vendor a ritirare alcune processore Cell, mentre il rapporto con Microsoft
avrebbero potuto ampliare la capacità di autono- centinaia di prodotti già immessi sul mercato. Nel è legato allo sviluppo del progetto FlexGo che
mia di notebook e sistemi ultraportatili. Crusoe, 2002 le perdite furono quantificabili in 110 milioni prevede l’ampliamento dell’uso dei Pc nei mercati
questo il nome del primo processore prodotto, di dollari, diventati 87 nel 2003 e 106 nel 2004. emergenti basandosi su una tariffa “a uso”.
ricevette lodi e premi promettendo, di “aumenta- La ristrutturazione dell’azienda fu un passo A produrre il chip sviluppato con tecnologia
re la produttività degli utenti funzionando con necessario, nel marzo del 2005: abbandono Transmeta sarà anche Amd in seno al progetto
una singola batteria fino a un intero giorno progressivo della produzione di processori, chiamato 50x15, che prevede di portare l’internet
lavorativo”. Diversi attori di primo piano iniziarono licenziamenti, focalizzazione sulla vendita delle al 50 per cento della popolazione entro il 2015.

tori di East Fishkill, nello stato di New largo uso di video, audio e grafica in cui sore non sono confinati solo nei grandi
York. Ci spiega Fabio Businaro, responsa- fondamentale è il processo di computer di calcolo, sebbene questi siano
bile technology collaboration solutions di codifica/decodifica da o verso formati gli ambiti più favorevoli, o nelle applica-
Ibm Italia: «Con Cell si potrà utilizzare compressi e il processo di costruzione zioni multimediali: «Nel futuro prossimo
una potenza simile a quella prodotta da dell’immagine. Se davvero l’intratteni- – continua Businaro – si può prevedere
un supercomputer, ma integrato e nella mento multimediale è uno dei settori di che Cell verrà impiegato nei server, nei
dimensione di un singolo chip. Elevata più largo consumo, Cell potrà dire la sua, sistemi di home entertaiment, nei sistemi
qualità grafica, velocità di calcolo, gestio- e ad alta voce: «Il processore Cell – spiega embedded e in molte altre applicazioni.
ne di segnali digitali, crittografia, riconfi- a Vision Manuel Linning, pr manager Sono tantissime le aziende con cui Ibm
gurazione dei core, sono questi i compiti Emea di Toshiba – è progettato per appli- sta collaborando perché Cell diventi la
che Cell potrà svolgere decisamente cazioni che fanno uso intensivo di grafica loro principale piattaforma di calcolo,
meglio di altre architetture presenti sul e multimedialità e Toshiba crede di poter- ma non sono ancora autorizzato a
mercato, ed è questo il motivo per cui lo utilizzare nei nuovi mercati che si farne i nomi». I
molte società, leader nel loro settore, apriranno a partire dal 2008. Non abbia- francesco.caccavella@visionblog.it
stanno lavorando con Ibm, in un modello mo deciso ancora quando lanciare una tv
di collaborazione per innovare i loro ad alta definizione basata sul processore
prodotti, attraverso questo fantastico Cell, dal momento che a oggi il mercato Amd www.amd.com
processore». In Cell, attorno a un proces- non richiede le performance che il pro- Apple www.apple.com
sore di tipo PowerPC con funzione di cessore può garantire». Per adesso gli usi Dell www.dell.it
coordinamento dei dati e di controllo, più ravvicinati vedono il processore Freescale www.freescale.com
sono collocati 8 diversi elementi dedicati impiegato, anche in configurazioni multi- Google www.google.it
all’elaborazione dei dati stessi chiamati processore, nel cosiddetto segmento High Hewlett-Packard www.hp.com
Synergystic processing elements (Spe). performance computing (Hpc). Per questo Ibm www.ibm.it
Finora il dispositivo più noto che con Ibm ha già siglato una partnership con Intel www.intel.com
Mercury Research www.mercuryresearch.com
certezza monterà il processore Cell è la l’azienda americana Mercury Computer
Semiconductor industry association
PlayStation 3, e non è un caso. Cell broad- Systems, specializzata nella produzione www.sia-online.org
band engine, come indica il suo stesso di sistemi di computer da utilizzare nei Sony Computer Entertainment www.it.scee.com
nome esteso, è nato con la banda larga in settori della difesa, della medicina e delle Toshiba www.toshiba.it
testa, nel senso che le sue prestazioni geoscienze e ha in cantiere una propria Transmeta www.transmeta.com
sono vantaggiose in sistemi che fanno linea basata su Cell. Ma gli usi del proces- Via www.via.com.tw

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