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Christian Jacq

Por amor a Isis

Por amor a Isis

Christian Jacq

Emec Editores Barcelona. Ttulo original: Pour l'amour de Philae Traduccin: Rosa Ayuso y M Luz Garca. Diseo de la cubierta: Ernesto Aparicio. Copyright ditions Grasset & Frasquelle, 1990 Emec Editores, 1993. Emec Editores, S.A Enrique Granados, 114 - 08008 Barcelona - Tel. 415.71.00. Reservados todos los derechos. Queda rigurosamente prohibida, sin la autorizacin escrita de los titulares del "Copyright", bajo las sanciones establecidas en las leyes, la reproduccin parcial o total de esta obra por cualquier medio o procedimiento, incluidos la reprografa y el tratamiento informtico, as como la distribucin de ejemplares mediante alquiler o prstamo pblicos. ISBN: 84-7888-116-6 Depsito legal: B-22.013-1993. Printed in Spain. Fotomecnica: A.J. Imatge S.A., Robrenyo 64-66, Barcelona Impresin: PURESA, Girona 139,08203 Sabadell.

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Yo toco el cielo, mi cabeza atraviesa el firmamento, rozo el vientre de las estrellas, brillo como ellas, conozco la alegra celestial, danzo como las constelaciones. Texto de la morada eterna del prncipe Sarenput en Asun.

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Por amor a Isis CAPITULO I


Las estrellas titilaban en el cielo de color lapislzuli. Isis, la gran sacerdotisa del templo de File, contemplaba la luz que surga del fondo del universo. La presencia de los reyes resucitados se revelaba a travs de ella, en el corazn del ms all; las almas de los faraones desaparecidos todava protegan el santuario en el que la gran diosa velaba por sus ltimos fieles, unos cincuenta hombres y mujeres que, seis siglos despus del nacimiento de Cristo y a pesar de que la nueva religin se haba impuesto en todo el pas, vivan la fe de los antiguos egipcios segn la pureza de unas leyes inmemoriales. Slo la montaa santa de File resista, iluminada por las luces de levante; en medio de un caos de rocas, la isla santa de Isis apareca como un paraso de verdor rodeado de altos muros. Segn una antigua leyenda, observar esta fortaleza abra la puerta de los dioses. La joven, vestida con la tradicional tnica blanca, oa los trinos de los pjaros enjaulados a la sombra de las acacias. La luz no tardara en vencer a las tinieblas. Desde su pedestal de granito suavizado por una vegetacin exuberante en la que sobresalan las palmeras, la isla desafiaba al poderoso obispo Teodoro, jefe espiritual y dueo terrenal de esta olvidada regin del sur de Egipto, en los confines del imperio. Ms all se encontraba lo desconocido, el peligro y las tribus brbaras. Isis perfum sus cortos cabellos, negros como el azabache y se dirigi hacia el pabelln del emperador Trajano. El edificio de esbeltas columnas, destinado a recibir la barca divina, an no estaba terminado; la sacerdotisa vea en el edificio inacabado un mensaje de esperanza, una obra que proseguir, aunque el destino pareca contradecirla. Cmo poda admitir la hija del decano de la comunidad y la ms brillante de los alumnos de la Casa de la vida, que la civilizacin egipcia desapareciera aplastada por el peso de un dogma que no vacilaba en utilizar la violencia para imponerse? Aunque el enemigo amenazara, siempre se estrellara contra las murallas del templo, ltimo reducto del objetivo primordial donde la vida que brota de la piedra y de la arena se transforma en majagua de corolas rojas, clemtides azules o guirnaldas de buganvillas rosceas. Apartando las ramas de un sicmoro, Isis se encamin hacia la orilla del ro. No, no era el fin del mundo, sino solamente el final del valle; all el Nilo flua por un lecho cada vez ms angosto hasta perderse entre los remolinos y torbellinos de la primera catarata que se lanzaba al asalto de rocas e islotes. Isis disfrutaba con este espectculo, se dejaba hechizar por las montaas de arena roja, el desierto ocre, las piedras inalterables. Aqu nada cambiaba. Aqu se afirmaba el poder de la edad antigua, de los tiempos gloriosos, de los grandes fundadores de la ms compleja de las culturas. File era la capital de la primera provincia de Egipto; all naca la ola vivificante de la crecida, all renacera la felicidad. Isis necesitaba disfrutar de la soledad al amanecer para respirar mejor la esencia de la diosa, el roco misterioso nacido de la comunin entre el cielo, la tierra y el templo. As como la isla sagrada amansaba con sus encantos los sombros acantilados, as tambin la joven 4

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sacerdotisa quera aplacar las fuerzas hostiles que haban conducido hasta las puertas del ltimo santuario egipcio a los soldados cristianos. Puesto que llevaba el nombre de la diosa encarnada en File, tendra que hacerse digna de su inspiracin. Isis se sent a la orilla del ro. Una suave brisa la envolvi como un manto; bajo sus pies desnudos la tierra todava estaba tibia. Cmo adoraba este lugar aislado, este templo perdido en medio de las aguas y los escollos, este himno de arenisca al poder invisible, este canto alegre de la reina de las estrellas! Ella haba nacido aqu, en la casa del origen; haba aprendido a leer, a escribir y a contar en la Casa de la vida; desde los diecisis aos se haba iniciado en los pequeos misterios, antes de desarrollar su espritu como las alas de un pjaro para conocer la iluminacin de los grandes misterios y el peso del cargo de gran sacerdotisa. Pero cmo olvidar las convulsiones del mundo exterior, la ocupacin bizantina, tan violenta como la de los romanos, la influencia del obispo Teodoro sobre la ciudad de Elefantina, la conversin obligatoria de los escribas, los barqueros y los campesinos, forzados a olvidar sus races y a comportarse como buenos cristianos? Por aquellos das la vejez postraba al decano. Corresponda a Isis continuar la lucha y preservar a File de las agresiones. Los fanticos soaban con apoderarse del templo y de sus riquezas. Isis contaba con la prudencia del obispo, un egipcio adherido a la causa de Cristo. Cuando la vida del decano se extinguiera sera necesario designar un nuevo superior apto para gobernar con ella. Cmo no pensar en Sabni, el joven de aspecto severo y frente noble que durante estos ltimos meses se haba adueado de sus pensamientos, impidindole incluso concentrarse en la celebracin de los ritos? A sus ojos, Sabni posea las cualidades necesarias para ocupar este cargo. Pero cmo iba a dejarse llevar por la pasin? La brisa traa un murmullo de sistros. Isis volvi al templo en el momento en que dos ancianas sacerdotisas lo abandonaban, tocando los instrumentos de msica cuya voz metlica alejaba los demonios de la noche que trataban de incrustarse en los muros de los edificios. Una tena un sistro del que pendan unas raicillas que servan de apoyo a las serpientes de cobre; el sistro de la otra hermana tena un mango en forma de columnata coronada por la cabeza de Hathor, la diosa del amor. Vestan la tnica de las grandes celebraciones y al ver a Isis le hicieron una reverencia. A pesar de su juventud, la gran sacerdotisa impona respeto. Sonriente, sin necesidad de alzar la voz, posea la elegancia innata de las egipcias de alto rango cuya belleza haba sido inmortalizada en miles de bajorrelieves. La hermosura de Isis era luminosa; su sola presencia atenuaba la angustia. Dotados del ttulo sagrado de hermano y hermana, los adeptos que haban decidido permanecer en la isla saban que su supervivencia dependa de ella. El sol apareci por detrs de la montaa y su luz inund el cielo. Una procesin formada por todos los seguidores franque la puerta de Evergetes. Sabni iba a la cabeza marcando el ritmo de la marcha con una larga caa dorada; el decano, sostenido por el perfumador y el carnicero, iba detrs de l; despus venan los sacerdotes de cabeza rapada y las sacerdotisas con estatuillas de divinidades, vasijas de oro y plata, cetros y cofres de madera. Los objetos preciosos, conservados en las criptas y las salas oscuras, salan a la luz segn el ritual. Isis haba decidido organizar esta ceremonia en la poca ms clida del ao, cuando, con un orgullo que desencadenaba los celos de la vecindad, slo la isla de File permaneca verde y frondosa. Alrededor todo era costas abruptas, rocas hostiles y tierras ridas azotadas por los vientos del sur, portadores de enfermedades. Prximo a la parte ms baja de su curso, el Nilo dejaba sobresalir las rocas de la catarata que ningn barco poda atravesar. En Elefantina cada vez costaba ms respirar. La muerte arrebataba la vida de nios y adultos. Entre los hermanos y hermanas, Isis observaba signos de agotamiento. Las fuerzas del decano se debilitaban; tena noventa y cinco aos y pocas esperanzas de alcanzar los ciento diez, la edad de los sabios. Sin embargo su aspecto era saludable, como si los atroces dolores que le perforaban el pecho fueran tan slo ilusiones. A pesar de los cuidados que le prodigaban, Isis tema la proximidad de un fatal desenlace, a menos que su padre triunfara una vez ms. La gran sacerdotisa recibi a la procesin delante de la entrada del pabelln; se alej cuando Sabni, que guiaba el cortejo hacia la blancura inmaculada, avanz entre las catorce columnas. La comunidad deposit los objetos sagrados en el suelo. Despus de un ao de uso, 5

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la energa que les haba llenado se haba agotado. Slo el sol podra devolvrsela y hacerles capaces de transformar de nuevo la fealdad en belleza. Cmo resplandece tu rostro, luz divina declam la ritualista, cuando tus brazos modelan la materia para dar forma a dioses, seres humanos, animales y todo lo que tiene vida. Mientras prosegua el himno, de tres mil aos de antigedad, Isis lleg a la conclusin de que madurara tras largas semanas. Esta regeneracin por la luz debe acompaarse de una salida de la barca. As hacan nuestros antepasados, as haremos nosotros. La serenidad de la comunidad se desmoron; murmullos reprobadores la envolvieron. En los ojos del decano asom una chispa de excitacin. Gran sacerdotisa dijo Sabni con respeto, ese proyecto parece temerario; no tenemos derecho a irnos de la isla. Se han visto tropas concentradas en Elefantina. Nos arriesgamos a ser maltratados. Debemos organizar un movimiento de resistencia. Ninguno de los campesinos que trabaja nuestras tierras es cristiano. Ellos han sido bautizados con la espada sobre la nuca; si la barca de la diosa permanece invisible, Egipto perecer. El enemigo es fuerte. Isis se volvi hacia el decano. No hace falta arriesgar la vida de los tibios de corazn seal con voz alegre; es demasiado indigesta, incluso para los chacales. La gran sacerdotisa cogi la mano de su padre. T que ignoras el temor, s el guardin de este templo. Que los ms viejos permanezcan a tu lado; slo quiero voluntarios conscientes del peligro. Si nuestro destino es desaparecer, que al menos estos lugares continen vivos.

CAPITULO II
La comunidad segua teniendo a su disposicin diversas barcas, incalculable tesoro de cuyo mantenimiento se encargaban dos de los seguidores, ya que el astillero y los numerosos equipos de carpinteros slo eran recuerdos lejanos. Para no atraer la atencin de los posibles centinelas, anclaron una de las barcas frente al pabelln de Trajano, lejos del embarcadero habitual; diez sacerdotes embarcaron. Sabni guiaba una pequea barca sagrada con la proa en forma de flor de loto. Con la mirada trataba de disuadir a Isis de emprender la expedicin; la gran sacerdotisa se instal delante, disfrutando de la brisa en el rostro. El corto viaje de la isla a la orilla desrtica se anunciaba como una victoria; de este modo File rompa la barrera invisible que le impeda comunicarse con el mundo exterior; el emblema de la gran diosa reaparecera en medio de los fieles privados de su presencia y condenados a la desesperacin. Desde la cima de una colina, un pastor fue el primero en avistar la procesin; vio cmo se organizaba sobre la orilla, con Isis al frente. Loco de alegra, corri a avisar a los campesinos que labraban un campo vecino. Un labriego a lomos de un asno se lanz al galope y difundi la buena nueva por los alrededores. Cuando el cortejo alcanz una de las terrazas rocosas que dominaban la ciudad, Isis descubri, conmovida, las afueras de Elefantina; la gran ciudad meridional no era ms que una guarnicin militar dejada de la mano de los dioses; un territorio profanado en el que los 6

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templos haban sido saqueados. Sabni era incapaz de ocultar su angustia, pero tambin senta la inmensa alegra de escapar de la reclusin, de volver a ver el sitio donde haba nacido y esperar otro futuro para su pas. Los sacerdotes miraban inquietos a derecha e izquierda, temiendo la intervencin de las sanguinarias fuerzas enemigas. Poco a poco, fueron envalentonndose; cuando atravesaron la primera via, entre cuyas cepas brotaban algunas palmeras, ya estaban convencidos de que ningn obstculo se interpondra en su camino. La barca de la diosa iluminada por los rayos del sol los protega. Continuaron sin prisa, adoptando el paso solemne caracterstico de los desplazamientos en el interior del templo. Al final del camino, en las primeras granjas, todo Egipto les acogera; Isis proclamara el retorno de la fe tradicional y el resurgimiento de la felicidad. Una docena de hombres de rostro impenetrable les cort el paso. Sabni confi la barca sagrada a sus seguidores y se acerc a Isis, que prosegua la marcha. Los campesinos desarmados se arrodillaron; la gran sacerdotisa les hizo levantarse con un ademn. No es de vuestra humillacin, sino de vuestra confianza de lo que se nutre la gran diosa. Los campesinos se unieron a los sacerdotes. Uno de ellos enton un canto cuyas palabras no entenda; alababa la belleza de las espigas de cebada, maduras gracias a la benevolencia del cielo. Un sacerdote oy el estribillo y lo core junto con sus hermanos. Cuando la procesin lleg a la vista del primer campamento fortificado que impeda el acceso a la ciudad, un canto compuesto por cientos de voces se elevaba con fuerza. Jardineros, mercaderes y barqueros abandonaron sus tareas para unirse a la reconquista. Isis or; salmodiaba a media voz un himno a la madre divina para protegerse de la exaltacin que la embargaba. Por qu haber esperado tanto si tan fcil era el ataque? El nmero de devotos de la diosa no cesaba de aumentar. Mujeres y nios se atrevan a salir de sus casas para participar en la fiesta. La antigua fe volva; Egipto resucitaba. Sabni no se dej llevar por la alegra; los cantos y gritos de jbilo no le tranquilizaban. Observaba el recodo del camino por donde acababan de aparecer dos soldados armados con lanzas. El joven se estremeci; no se trataba de campesinos alistados por la fuerza, sino de mercenarios bien equipados y encargados de vigilar la aduana, recaudar los impuestos y escoltar el transporte de provisiones. Su principal funcin consista en asegurar el mantenimiento del orden sin tener en cuenta las vidas humanas. Con el cuerpo cubierto por una coraza, polainas de cuero y la cabeza oculta por un casco provisto de aberturas para los ojos, manejaban de buena gana la pica y el hacha de doble filo. El pueblo aborreca y tema a estos brbaros llegados de Asia. El cortejo avanz hacia el fuerte de adobe cuya fachada principal daba al sur, donde se haban producido las revueltas de las tribus nubias haca ya muchos aos. El lgubre edificio, que simbolizaba la autoridad del obispo, comunicaba con las atalayas de los destacamentos encargados de vigilar la frontera. Al volver a abrir la puerta de Egipto, Elefantina, la comunidad hara circular un soplo de aire vivificante por todo el pas. En pocas semanas todos sabran que la gran diosa haba abandonado la isla santa para reanimar los antiguos santuarios y despertar los cultos adormecidos. Todos volveran a celebrar la fiesta del cielo y de la tierra. Cuatro soldados andrajosos corrieron hacia el cortejo, se quitaron las botas y arrojaron las espadas cortas de filo embotado. Sucios, con el cabello enmaraado, tenan que cobrar tributo a sus propias familias, de las que haban sido separados para convertirse en guardias sometidos a los mercenarios extranjeros. La desercin comenzaba; doscientos, trescientos... Sabni ya no alcanzaba a contar todos los aliados que, despojndose de sus oropeles cristianos, dejaban hablar a su corazn y se unan a ellos. Se reprochaba haber dudado; ningn opresor matara el alma de Egipto. Y qu bella estaba Isis en aquel momento de triunfo; guiaba con dulzura, tranquila e iluminada. A pesar de su fragilidad pareca indestructible. Sabni la admiraba desde haca tanto tiempo que se asombraba del cariz que estaban empezando a tomar sus sentimientos; en sus miradas, la consideracin se tea de un impulso casi apasionado que todava refrenaba. Amor no podra ser su nombre. Cmo iba a reunir el amor a dos seres tan dispares: Isis, la heredera 7

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de una larga e ilustre lnea de reinas de Egipto, y Sabni, un modesto sacerdote de origen humilde. El ataque se produjo por la retaguardia. En su delirio, los peregrinos no se haban percatado de la rpida maniobra de encierro. Las rdenes de los mercenarios no admitan dudas: ningn disturbio deba ser tolerado. De ordinario, apaleaban a un borracho o cogan a un campesino fugitivo al que la miseria y la esclavitud haban vuelto loco. Esta vez la situacin era un poco ms preocupante; un motn, una rebelin contra el orden establecido. Adems, los centinelas haban asistido a la desercin de varios guardias que se haban unido a los agitadores. La consigna fue aplicada con el mximo rigor. La primera lnea de mercenarios dispar el arco. Las flechas alcanzaron a dos de los seguidores de Isis; con el hacha, los soldados cortaron las piernas y la nariz de los heridos y perforaron el vientre de los ltimos sublevados. En pocos minutos, las tropas de vigilancia se hicieron dueas de la situacin. Aquellos que haban credo en el retorno de la gran diosa yacan ensangrentados en el polvo del camino. Uno de los sacerdotes haba perdido la vida de un tajo en la garganta. Un error debido al excesivo celo de un soldado que se haba acordado, un poco tarde, de las recomendaciones del obispo: no atentar contra la vida de los hombres y mujeres vestidos con tnicas blancas. Desnudaron el cadver y lo vistieron con la tnica sucia de un campesino. Isis, Sabni y los otros miembros de la comunidad fueron reconducidos bajo guardia hasta su barca. Abatidos, escucharon los aullidos de los desertores que los mercenarios colgaban por los pies despus de haberles vertido plomo fundido en los testculos. Slo faltaba quemar a los ajusticiados; el humo elevndose contra el cielo seal el final de la insurreccin. Un oficial llevaba una pequea barca con la proa en forma de flor de loto. Lamentando la ausencia de adornos dorados, la destroz a patadas y dispers los trozos en la grava.

CAPITULO III
Isis, postrada a los pies de una columna del pabelln de Trajano, no probaba bocado desde haca dos das. La comunidad, desamparada, esperaba que la gran sacerdotisa saliera de su mutismo. El decano, que guardaba cama, haba perdido el uso de la palabra. La ritualista se conformaba con recitar los textos, enumerando las ofrendas a las divinidades con el fin de preservar el dbil lazo que todava una a Egipto con la armona celeste. Hundido en el letargo, indiferente a lo benigno del clima, el templo no era ms que muros silenciosos. Sabni deposit ante Isis un cntaro de agua fresca. Nadie te juzga responsable de la muerte de nuestro hermano. l conoca el riesgo igual que los dems. El obispo haba prometido que la vida de los miembros de nuestra comunidad estara protegida. Todos estos infelices asesinados, esta violencia... Teodoro nunca ha faltado a su palabra. Fue un accidente. Ests seguro? Cuento con asegurarme. Cmo? Buscando a Teodoro. No tienes derecho a abandonar la isla. Como sacerdote no. Pero y como campesino? Es muy peligroso. Es indispensable. 8

Por amor a Isis Y si yo te lo prohibiera? Obedecera. Pero padeceramos una angustia insoportable.

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Isis se levant. Qu difcil era no abalanzarse sobre ella y estrecharla entre sus brazos! La gran sacerdotisa reconoci la sensatez de la opinin de Sabni. En el momento de la reparticin de las tierras el obispo no haba desmantelado el patrimonio del templo que, aunque ya no posea las riquezas de otro tiempo, todava conservaba los campos cultivados que continuaban nutriendo a la comunidad. Todos los campesinos estaban persuadidos de que, si la diosa reciba la primera parte de las cosechas, su destino sera menos duro. El obispo cerraba los ojos y la economa funcionaba como antao: gneros aportados al templo, consagracin por la gran sacerdotisa, redistribucin. Otro acontecimiento me obliga a trasladarme sin dilacin a Elefantina. Cul? Nuestro fiel Mersis no nos ha hecho llegar su habitual mensaje. Hay soldados vigilando las orillas y ningn pescador puede aventurarse por nuestras aguas. Mersis, un egipcio cuyo nombre significaba el rojo, era uno de los hombres de confianza del obispo. Converso desde haca tiempo, no soportaba ver desaparecer a los seguidores de los antiguos cultos. Quera salvar File y enviaba a la comunidad la informacin indispensable para su supervivencia. Cmo lo hars? Nadar hasta el primer puesto fronterizo, que est vigilado nicamente por campesinos alistados, ocupados en dormir o en jugar a los dados. Luego subir a la barcaza. Una vez en Elefantina, esperar el momento oportuno para encontrarme con Teodoro frente a frente. Isis se volvi hacia Sabni. En sus ojos, la inquietud se mezclaba con la ternura. No tenemos eleccin... Yo soy tu servidor. El alma de File eres t. Vuelve pronto, Sabni. Sabni atraves con facilidad la anchura del ro que separaba la isla del campamento donde los improvisados aduaneros amontonaban despojos de cocodrilos y taparrabos nubios de la peor calidad. Nadie frecuentaba aquel lugar siniestro donde no haba nada que robar; a lo lejos, justo delante de la primera catarata, Sabni vislumbr las fortificaciones del gran puesto de aduanas que haba en la frontera entre Egipto y las tierras meridionales. Alumbrado por las antorchas, se mantena en estado de alerta da y noche durante la poca de marea baja. El enemigo apenas tema las tentativas de invasin de las tribus negras, ya que los ltimos asaltos se remontaban a ms de diez aos atrs. Lo que haba que proteger de los saqueadores eran los tesoros acumulados en los almacenes: sacos de oro, marfil, maderas de bano y las pieles de los ciervos y de los gamos. Despus del inventario y la evaluacin de su valor, alimentaban el mercado ms animado del pas. Los aduaneros reciban a las caravanas venidas de frica, descontaban las contribuciones y garantizaban la seguridad de las mercancas antes de que fueran negociadas. File no dispona de suficientes piezas de plata convertibles en ese metal precioso que serva para recubrir las estatuas divinas y las puertas del templo. Melanclico, Sabni se adentr en las tinieblas; de nio haba jugado tan a menudo en la orilla y los acantilados que conoca cada una de las piedras como la palma de su mano. Algunos senderos, de aspecto fcil, encubran trampas mortales; varios soldados bizantinos se haban desnucado por no tener en cuenta que las piedras, en equilibrio inestable, podan rodar en cualquier momento por la pendiente de arena. Se quit la tnica de campesino y durmi en la cima de una colina, al abrigo de un bloque de granito rosado. Despertado por la luz del alba, descendi con paso tranquilo hacia el embarcadero donde ya la multitud se apresuraba. La barcaza que cubra el trayecto con la isla de Elefantina, donde resida el obispo, era gratis; all se amontonaban cabras, corderos, asnos y agricultores que llevaban alimentos al dueo de aquellas tierras y al campamento militar. Sabni ayud a una anciana encorvada bajo el peso de un cesto lleno de cebollas que tena que repartir entre los puestos de la ciudad establecidos en el punto sur de la isla. Andando a su lado y charlando con ella, pareca un buen hijo ayudando a su madre. Los soldados y guardias no los detendran para interrogarles. Pasaran cerca del famoso pozo que el griego 9

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Eratstenes, en el ao 230 antes de Cristo, haba utilizado para confirmar la medida de la circunferencia de la tierra establecida por los sabios egipcios. En esta regin, durante el solsticio de verano, los rayos caan en vertical e incidan en el gnomon de los relojes de sol sin producir ninguna sombra, ofreciendo un excelente punto de partida a los clculos geomtricos. Casi todas las casas haban cambiado las azoteas por cascotes de tejas. Algunas, derribadas hasta los cimientos, evocaban los castigos infligidos a aquellos que rehusaban convertirse. La antigua morada del gobernador egipcio, hostil al cristianismo, estaba abandonada. Su fachada, quebrada y renegrida, pareca la cara de un ajusticiado. Sabni acompa a la vieja hasta el puesto del vendedor, un libanes siempre dispuesto a ensalzar los mritos de Bizancio y la sabidura del invasor. Primo de un suboficial, haba comprado grandes extensiones de tierra, donde explotaba con total impunidad a varias familias que sin l habran muerto de hambre. Agotada, la vendedora de cebollas rog a Sabni que le llevara el fardo, ligero ahora, hasta su casa. Viva en el barrio ms pobre de la ciudad y deba ir todos los das hasta su terruo, en la orilla oriental. Durante el periodo de calor trabajaba por la noche. Con el marido fallecido y los dos hijos luchando en Asia, subsista a duras penas. La casita, que daba a un callejn fangoso y oscuro, haba sido construida con adobes secados al sol. En la griscea fachada mal conservada se abra una minscula ventana provista de una reja de madera. Sabni y la vieja subieron los tres peldaos desgastados. La propietaria utiliz una llave oxidada; crea en la ilusoria proteccin que le procuraba aquella mohosa cerradura. Un mobiliario medio podrido atestaba las dos pequeas piezas. La vieja se dej caer sobre el suelo de tierra batida. Quin eres? De verdad quieres saberlo? Ella cerr los ojos. No tienes los modales de un campesino, tu voz es reposada como la de un sacerdote... Recuerdo las palabras apacibles de los seguidores de Isis cuando salan en procesin antes de que el obispo les obligara a permanecer en la isla. Ellos tenan la misma actitud tranquila que t. Aquellos tiempos ya pasaron. Yo estoy aqu para alistarme en el ejrcito. Adis. La vieja entorn los ojos. Denunciar a un sacerdote huido le reportara una bonita suma que le calmara el hambre durante varios meses.

CAPITULO IV
Al lado de la morada del obispo se alzaba el palomar ms alto de la regin de Elefantina. Los excrementos de las palomas eran un abono eficaz y apreciado, sobre todo en los viedos. La mansin del seor de la provincia constaba de dos plantas y una azotea. Sabni la conoca bien; antes de alojar al obispo, la villa haba sido propiedad de un juez; los nios, a los que se una de buena gana el pequeo Teodoro, jugaban con el futuro sacerdote de Isis. Cada da, una docena de criados limpiaba la sala de recepcin, las habitaciones, la cocina, el aseo, los prticos y la despensa. Sabni haba pensado en hacerse pasar por uno de ellos, pero los soldados comprobaban la identidad de todos. Por lo tanto se infiltr entre los cuidadores del corral donde a menudo figuraban nuevos sirvientes. Durante toda la tarde Sabni se ocup de los cerdos, las ocas y las gallinas. No haba desempeado esta labor en el templo antes de ser admitido en la escuela de escribas? Intercambi algunas palabras con sus compaeros de trabajo sin mezclarse con ellos; cuando abandonaron el corral se las ingeni para quedarse encerrado. 10

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Al caer la noche, Sabni se introdujo en el stano por una ventana baja con los barrotes mal sellados, se escurri entre dos filas de tinajas llenas de vino y subi por la escalera que llevaba a la planta baja. El despacho del obispo estaba en la segunda. Sentado a su escritorio de madera de bano, Teodoro comprobaba las cuentas alumbrado por dos lmparas de aceite. Entra Sabni. Aunque no has hecho ruido, te esperaba; despus de semejante tragedia estaba seguro de que vendras. El devoto de Isis penetr en la estancia, repleta de rollos de papiro colocados cuidadosamente en los casilleros. A Teodoro le gustaba el orden y detestaba el abandono y la negligencia. Aunque tena a su servicio una escuadra de secretarios, clasificaba personalmente sus documentos; trabajador infatigable, no conoca el reposo. A los treinta aos tena la apariencia de un hombre maduro, envejecido por las numerosas tareas. Sabni, dos aos menor que l, pareca mucho ms joven; la cara alargada, las entradas de sus sienes y la delgadez acentuaban la severidad del obispo. Siendo adolescente ya envidiaba la belleza de su camarada, su naturaleza triunfal y alegre. Sintate sobre las almohadas y degusta estos suculentos higos. Yo tengo que terminar un informe; Dios no ha tenido ninguna piedad de m al confiarme la administracin de la provincia; los funcionarios del emperador no cultivan ms que la pereza. Cmo suponer que Teodoro fuera de origen egipcio, l, que era tan aficionado a los trajes bizantinos ribeteados de color violeta y bordados con motivos florales? Mosaicos con escenas de la mitologa griega recorran las paredes; la marquetera helenstica realzaba los muebles; la vajilla de plata proceda de la capital del imperio romano de Oriente. Sabni despreciaba todo este refinamiento excesivo, pero tena hambre. Prob varios higos dulces, casi desprovistos de semillas. Los notables de la ciudad apreciaban esta variedad tarda. Han asesinado a un sacerdote, Teodoro. Oficialmente, se trata de un desertor. Es preferible esta versin. T nos habas prometido que no morira ninguno. Vosotros habais prometido que no abandonarais la isla bajo ningn pretexto; los dbiles de espritu han muerto por vuestra culpa. Tienes que comprendernos. Has de admitir que File lleva violando la ley de Dios y de los hombres demasiado tiempo. Acaso ignoras que Constancio II orden cerrar los templos paganos en el ao 356 despus del nacimiento del Salvador? Que el cristianismo es la religin del Estado desde el ao 380 y que los cultos herticos estn prohibidos desde el ao 392? La cada de Roma ocurri en 410 record Sabni, lo cual prueba que la fe de los cristianos es perecedera y que el peor de los tiranos puede ser vencido. El imperio de Oriente ha vuelto a coger la antorcha. File no es ms que un sueo que corre el peligro de transformarse en una pesadilla. Convirtete. El obispo se volvi hacia el sacerdote egipcio. Somos amigos y los dioses estn muertos. sta es la verdadera fe que reina en el mundo. Cristo te recibir en su Iglesia, conocers por fin la paz... y yo tambin. La esperanza brillaba en la mirada de Teodoro. Mientras Occidente, apenas recuperado de la cada de Roma, se desmembraba en las convulsiones de la barbarie, el legado de Constantino, rico gracias a sus provincias de Asia Menor, Siria y Egipto, elevaba el Oriente al rango de faro de la humanidad. Bizancio, la nueva Roma, guardaba las llaves de la civilizacin. Slo Alejandra intentaba rivalizar con ella; ostentaba sus riquezas al pie del palacio del Patriarca, adepto a la doctrina monofisita, segn la cual la naturaleza divina de Cristo haba absorbido su naturaleza humana. Condenada por el emperador, la singularidad egipcia floreca. El obispo Teodoro habra debido combatirla con ms energa, pero otro adversario le inquietaba: File, el ltimo templo pagano. No me convertir jams afirm Sabni con la tranquila certeza que proporciona una fe inquebrantable.

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Acabo de firmar un nuevo decreto por orden del emperador. Todo bautizado que practique los antiguos ritos, incluso en la intimidad de su casa, ser condenado a muerte. Lee. Sabni descifr el texto, redactado en griego, en demtico y en latn para que nadie pudiera ignorarlo. Los analfabetos seran reunidos en las plazas pblicas donde los heraldos pregonaran la solemne advertencia: Nadie, cualquiera que sea su familia, su rango y su dignidad, est o no revestido de autoridad o de funciones pblicas, sea bien nacido o de humilde condicin, tenga fortuna o no, deber hacer ofrendas a los smbolos all donde se encuentre. Si lo hace, deber ser denunciado. Sabni enroll el papiro. He aqu vuestra nueva arma: la delacin. Tranquilzate; yo no estoy bautizado. Los corazones estn ansiosos, el bien llega a su fin y nos regodeamos en el mal criminal tiene fuerza de ley y ante l todos agachan la cabeza; el pais est en manos de gente que lo detesta. No te obceques. El tiempo es apariencia. En la desgracia de hoy reside la felicidad de maana. Desconoces el corazon de tus enemigos; las cohortes de monjes que han invadido las antiguas tumbas no tolerarn mucho ms tiempo la existencia de Filae , Los representantes, en cada asamblea, exigen la salida de tu comunidad y la destruccin del templo. Yo intento que no trascienda la presencia de los ltimos paganos en mi jurisdiccin, pero vuestra estupida procesin redujo mis esfuerzos a la nada. Isis manda sobre las estrellas y somete a los demonios. Ella no persigue a nadie, su amor vencer. Eres un hombre de otra poca, Sabni. Isis... un fantasma olvidado. Por qu tu dios vierte tanta sangre y reduce a la esclavitud a pases enteros? Por qu adoras divinidades con cuerpo de hombre y cabeza de animal? Sabni sonrio. Esta discusin no es propia de ti. En el animal se encarna una fuerza divina; adoramos algn dolo, pero reconocemos el mensaje de los smbolos. El obispo abandon el escritorio y se sent frente a su amigo. Acept los higos que le ofreca y verti vino blanco en dos copas de plata. Consents al menos en venerar al Seor los domingos, da de fiesta obligada? Todos los das deben ser sagrados. El rito no se interrumpe; en cada amanecer la creacion renace en su totalidad; entonces por qu privilegiar slo el domingo? Te expresas como si el mundo no hubiese cambiado! La voz de los faraones se ha apagado para siempre. Queda File. Ven a isla, Teodoro; ven a meditar en el prtico, a la sombra de las colinas. Recorre las estancias y las capillas, relee los jeroglficos grabados sobre los muros, disfruta de la serenidad de Isis, la reina celestial. Durante un instante, Sabni crey que el obispo le seguira y le abrira su corazn, pero slo fue un momento de acercamiento a los misterios de la diosa. Si Teodoro fuese convencido de nuevo por la magia del templo, renacera la esperanza en la ltima comunidad. Eres un cro! Sabes que File est poblado de personajes diablicos, de diosas con formas provocativas cuyos ceidos ropajes dejan ver los senos desnudos? Sabes que su vestido es tan transparente que ni siquiera oculta sus partes ms ntimas, que sus joyas y adornos son un insulto a la pobreza de los justos? Un obispo que pisara este lupanar que vosotros denominis templo pronto sera condenado. No fue el apstol Pablo quien escribi: La mujer ha sido creada para el hombre, ella es el reflejo del hombre? No estoy de acuerdo. Si consideris a la mujer un ser diablico, por qu admits que Cristo naci de la Virgen Mara? Jess, Jos, Mara.... no son la trinidad Osiris, Isis y Horus? Ests blasfemando. Repites un dogma del que no crees ni una palabra. Te equivocas. Yo creo en un solo dios, el Padre, del que provienen todas las cosas y para el que hemos nacido. Es l quien me 12

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ha designado como servidor de su Iglesia; mi deber consiste en proteger la fe y luchar contra los errores. Tambin eres el jefe de un ejrcito de diconos, de funcionarios y de administradores; posees tierras y mansiones, recaudas los impuestos que aumentan la pobreza de los pobres. Tu religin es cruel, pues no admite otra verdad que la suya. Slo se adhieren a ella los esclavos. En cambio, la fe de los faraones no es ni misionera ni conquistadora, le basta con la conversin del corazn, la conversin profunda del ser, que slo se produce mediante la iniciacin en el tesoro divino. Los sacramentos han reemplazado a la iniciacin. T mandas sobre los corderos. Ellos sufren la revelacin en lugar de construirla. Su sinceridad vale tanto como la de los ltimos adeptos de Isis. Sigue a Cristo, puesto que tal es tu vocacin, pero recuerda la vida de mi comunidad; ella es portadora de una espiritualidad que har renacer el mundo de maana. El obispo elev las manos ante l en seal de splica. Te lo ruego, Sabni! Convence a la gran sacerdotisa para que no se hunda ms en su locura. En cuanto a ti, al menos finge tu conversin. Yo llevar sobre m el peso de tu mentira e implorar a Dios que nos perdone. Sabni se levant; Teodoro le imit. Los dos hombres estaban unidos por la complicidad de una amistad indestructible. No renunciar, Teodoro. La Historia lucha contra ti. El nmero y la fuerza tambin. Ellos estn equivocados. Juntos habramos vencido todos los obstculos y reconstruido esta regin a imagen del paraso. Todava queda File; protgela. Nuestra supervivencia depende de ti. El obispo apart la vista y cogi un papiro del casillero reservado a los asuntos urgentes. El incidente de anteayer me obliga a tomar medidas. Los habitantes de la isla deben convertirse en trabajadores como los dems. Debern abastecer de ropa a los soldados de la guarnicin; la primera entrega ser a principios del mes que viene. Imposible. Nuestros dos viejos tejedores estn casi impedidos y el resto de la comunidad ocupado en labores urgentes. En ese caso interrumpir la provisin de lino a File. Pero contamos con ella para fabricar nuevas ropas. Y a m qu me importa? Los subditos del imperio no se pasean por ah con tnicas blancas. Teodoro se puso a escribir. Me dars un salvoconducto? Nunca has estado aqu, Sabni. El obispo moj el clamo en el tintero y redact en griego la prohibicin formal y definitiva de proveer de lino al templo pagano.

CAPITULO V
Sin salvoconducto, Sabni no era ms que un forajido. Las patrullas que recorran las calles de Elefantina querran conocer su profesin, su lugar de nacimiento y el nombre de su 13

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jefe. El egipcio haba esperado una ayuda ms substancial por parte del obispo. Pero este ltimo le haba dado una leccin; solo en una ciudad hostil, tendra que esquivar las rondas para regresar a File. Imposible salir por el corral, ya que la salida estaba vigilada. Echando una ltima mirada a la ventana iluminada del obispo, Sabni franque el pretil de la azotea y alcanz el techo de un cobertizo. Observ las calles; no haba ningn soldado a la vista. Prosigui su camino de edificio en edificio, alejndose del barrio central y se ayud de una parra para descender hasta una plazoleta alfombrada de excrementos. No le quedaba ms que alcanzar la orilla de los antiguos jardines del templo; all se pudran las barcas que ya no se utilizaban. Sorte una callejuela y se adentr en una pequea arteria que transcurra entre las viviendas derruidas de los sacerdotes de Jnum, el dios carnero. Caminando entre los restos de paredes y zcalos, Sabni lleg hasta un alfar que daba al Nilo. Un lintel de madera de cedro subsista an sobre una ventana. Haban levantado el pavimento y rascado la cal de la fachada. A pesar de los montones de ladrillos, distingui una gran estancia llena de hornacinas, ridculos refugios de divinidades del hogar a las que las familias dirigan sus plegarias al levantarse y al acostarse. Franque los restos de una puerta y pens que en menos de una hora estara de vuelta en la isla. No te muevas. Ests detenido. Una docena de soldados surgi de los escombros apuntndole con las espadas. Si tratas de huir, te mataremos. Sabni se dio la vuelta. Varios soldados le impedan el paso. Se qued inmvil. El jefe de la patrulla, un bizantino hurao y nervioso, se adelant. Quin eres? Un campesino. Cmo te llamas? No lo s. Qu haces aqu? Acaso ignoras que se trata de territorio militar? Me he perdido. El jefe de la patrulla, con la espada en alto, gir alrededor de Sabni como si buscara el sitio idneo para clavrsela. Eres cristiano? Quin no lo es? Has estado en la crcel alguna vez? No. Llevoslo. Dos soldados apresaron a Sabni y lo empujaron. No se resisti; lo arrastraron hasta el puesto de guardia. Escondida detrs de un militar, una vieja vendedora de cebollas miraba al jefe de patrulla y movi la cabeza al pasar Sabni. El sospechoso fue arrojado a una celda de muros de adobe y suelo de tierra batida. El techo era tan bajo que no poda ponerse en pie. Cuando el calor estuviera en su apogeo se asfixiara. Sabni se sent en la postura del escriba y vaci su espritu de toda agitacin. El decano le haba enseado a situarse fuera de los acontecimientos inmediatos y a convertirse casi en un extrao a s mismo con el fin de orientar mejor su pensamiento. El joven olvid el reducto maloliente, las idas y venidas de los soldados y los ruidos del campamento. El miedo que senta resbal por su piel y se alej. Cmo prevenir a Isis? Escaparse pareca imposible. Tendra que sobonar a un soldado y pedirle que llevara un mensaje a File. Pero no tena nada que ofrecer; encontrara un ser compasivo en medio de aquella jaura? No le llevaron bebida ni comida. Al medioda, Sabni senta cmo se hinchaba su lengua y se contraan sus msculos. La puerta se abri. Un soldado le arranc de la celda, tirndole del brazo izquierdo; Sabni vacil, las piernas le fallaron; a duras penas recuper el equilibrio. Avanz con la frente alta. Una lanza apoyada en su espalda le obligaba a caminar rpido. Lo empujaron al interior de un despacho de paredes desconchadas; las tablillas grabadas yacan en desorden sobre un arca. Los soldados se marcharon y entr un oficial de unos cincuenta aos. Una cicatriz le cruzaba la mejilla derecha, tena la nariz rota y el aspecto de haber participado en muchos combates. 14

Por amor a Isis Cerr la puerta de un puntapi. Sabni retrocedi. Los dos hombres se fundieron en un estrecho abrazo. Mersis! La vieja te ha denunciado y mis hombres te han detenido. Por ser sacerdote de Isis? Por ladrn; al menos, eso es lo que pone en la denuncia. Bbete esto. El capitn ofreci a Sabni un vaso de agua fresca. Te has arriesgado a redactar t mismo la denuncia?

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El escriba me obedeci. Todava tengo algn poder en esta guarnicin. Quiz por poco tiempo; el futuro se presenta sombro. El capitn Mersis golpe la pared con el puo. El prefecto Maximino llega maana a la cabeza de quinientos hombres. Cuatrocientos a pie y cien a caballo; una tropa de lite, un enorme refuerzo compuesto de mercenarios y reclutas de oficio. He recibido rdenes de adecentar el cuartel y sacarle brillo a las armas. A qu viene este despliegue de fuerzas? Pacificacin definitiva de la regin. File? No lo s, pero la vigilancia de la isla ser reforzada. Ya no puedo enviar ms mensajes. El obispo ha suprimido la provisin de lino. Un intenso dolor apareci en el rostro del capitn. Las tnicas de los sacerdotes... Cuidaremos las que nos quedan. El soldado se hallaba al borde de las lgrimas. La muerte le era indiferente, pero no la belleza de una ceremonia. Teodoro es un monstruo. Se lleva bien con Maximino? No se conocen, pero, al parecer, el prefecto es un hombre muy autoritario. Al obispo no le gustar mucho. La suerte nos sonreir. Los centenares de soldados... File no merece semejante ejrcito. Debe de haber alguna otra razn. Al capitn no se le ocurra ninguna. Haca mucho tiempo que se haban arrancado como viejas cepas las revueltas del norte. Entre Egipto y las tierras del profundo sur, las fortificaciones de la frontera condenaban al fracaso toda tentativa de invasin. Un solo factor de disturbios segua oponindose al dominio total del imperio: el templo pagano. No te arriesgues, Mersis. Si alguien se entera de que nos ayudas... No temo al destino. Permanecers detenido hasta maana por la maana; el interrogatorio a que acabo de someterte demuestra tu inocencia. En el muelle abandonado hay una barca medio desfondada que aguantar hasta la mitad del camino. A partir de entonces, tendrs que nadar. Tratar de enviarte una paloma en cuanto sepa algo ms, pero las mejores mensajeras, las que vuelan de noche, han sido requisadas por el obispo. Y ahora, perdname: un sospechoso no puede salir ileso de este despacho. Mersis golpe a Sabni repetidas veces, despus abri la puerta con violencia y empuj fuera a su vctima, cuyos gemidos de dolor no eran fingidos. Encerradlo de nuevo. Este ladronzuelo necesitaba una leccin.

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CAPITULO VI
El decano tallaba la figurilla en madera de olivo con sus dedos gordezuelos. Usando con torpeza el cincel, se ara el dorso de la mano izquierda, pero no sinti ningn dolor, ya que su labor le pareca esencial. Sabni le observaba en silencio. A su regreso de Elefantina haba descrito la situacin a Isis y a su padre. Furioso, este ltimo haba recuperado el uso de la palabra antes de arrastrar al joven a la biblioteca del templo. Llegar una poca en que los dioses abandonarn la tierra y alcanzarn el cielo; los extranjeros destrozarn nuestro pas. Este lugar, sagrado entre los sagrados, esta patria de los templos, se cubrir de cadveres y de tumbas. Nada sobrevivir salvo los signos grabados en la piedra; as hablan los profetas. No acepto sus fatdicas predicciones. Luchar hasta el final! El anciano sigui tallando la estatuilla. Le dio la forma tosca de un ser humano, la recubri de tela y la coloc en una mesa delante de la que haba dispuesto un incensario de arcilla y un horno de adobe donde ech carbn y bolas de grasa de oca. Todo est listo. Basta con encender el fuego, pronunciar en voz alta el nombre de nuestro enemigo y lanzar su efigie a las llamas. El adversario ser destruido. Ah!, me olvidaba... El decano desenroll un papiro virgen. Coge el clamo y utiliza esta tinta; no me ha fallado nunca. Escribe el nombre del obispo Teodoro. Me niego. Por qu? Esta magia es intil. Ha funcionado miles de veces. Teodoro no es nuestro enemigo. Es el nico capaz de salvarnos; no es a l al que hay que eliminar, sino al imperio con sus cohortes de soldados. Ninguna magia lo conseguira. El decano lanz la estatuilla al horno que no encendera. El prefecto Maximino, un barrign de sesenta aos de rostro aniado y piel brillante de pomada que le haca parecer ms joven, entr en Elefantina a caballo encabezando sus tropas. Alardeaba de su toma de posesin inmediata e indiscutible. Las autoridades de la regin se sometan sin dilacin a su voluntad. Tras l vena un ejrcito temible, bien equipado y bien alimentado. Los cuatrocientos soldados de a pie disponan de corazas nuevas, tnicas limpias, abrigos y botas. Los cien soldados de caballera montaban caballos vigorosos; cada soldado reciba diariamente dos raciones de pan, carne, vino y aceite. La soldada permita a los ms sabios ahorrar un poco de oro. Sirios, griegos, romanos, asiticos y algunos egipcios formaban estas huestes encargadas de pacificar definitivamente una regin cuya insumisin latente exasperaba al emperador. La misin desagradaba al prefecto, al que slo gustaba Alejandra, con sus comodidades, sus mujeres, sus banquetes y la suavidad de la orilla del mar. Era la primera vez, despus de quince aos en Alejandra, que se adentraba tan lejos en el sur. El calor le abrumaba, las rocas desnudas y el paisaje rido de la catarata reflejaban una soledad espantosa. Slo el cuartel central de Elefantina, rodeado de jardines y rboles, tena algn encanto. Pero Maximino se cansara pronto de esta aldea de provincias. Ya soaba con irse; por fortuna, su tarea sera tan fcil como rpida. Le sorprendi el buen comportamiento de las tropas que le rindieron honores; los informes malintencionados hablaban de un hato de indigentes andrajosos, incapaces de batirse. En realidad, ni sus ropas ni su armamento tenan nada que envidiar a los de los recin llegados. El obispo responsable de la guarnicin haba hecho un buen trabajo.

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El prefecto se neg a recibir ayuda del infante y baj solo del caballo. A pesar de su relativa corpulencia, se jactaba de una excelente forma fsica que una vida de placer no haba conseguido alterar. Teodoro fue a su encuentro. Los dos hombres se saludaron con una inclinacin de cabeza. Es un placer que estis entre nosotros, prefecto Maximino. Os felicito, Eminencia. El orden no es una palabra desconocida en Elefantina. La disciplina es una virtud que el Seor ama. Una ligera colacin os espera; sin duda desearis asearos antes. Con mucho gusto. El viaje ha sido largo y el camino polvoriento. Maximino disfrut de las decias de un bao y del agua templada que circulaba por los viejos canales que el obispo cuidaba escrupulosamente. Teodoro contaba tanto con los partidarios como con los adversarios. Se le consideraba el ms importante de los prelados egipcios y un excelente administrador. Pero su ambicin se hallaba a la altura de su fe; reinaba como amo absoluto del sur, esperando sin duda nuevas responsabilidades. Haban descrito al prefecto como un hombre rudo y fro; pero Teodoro se comportaba con amabilidad. La cena fue digna de las mejores mesas: meln, pescado del Nilo, cordero asado, legumbres, queso de cabra, melocotones, higos y granadas. El cocinero haba jugado hbilmente con las especias y obtenido sabores que agradaban al paladar. Los vinos, un tinto de la tierra y un blanco del Delta, no habran desmerecido en una recepcin del emperador. El obispo comi poco. Sin embargo, Maximino, despus de tantas posadas mediocres a lo largo del camino, no menospreci nada de lo que se le ofreca. Sois un personaje sorprendente, Eminencia. Un ejrcito en buen estado, una morada suntuosa, un cocinero sin igual... no os sents ahogado en esta provincia olvidada? He nacido aqu. Poco importa. Yo no par hasta abandonar el pueblo de frica del Norte donde vi la luz por primera vez. Esta tierra es dura, pero no desprovista de riquezas. Hay una de la que el emperador se considera privado desde hace tiempo, el oro de Nubia. Ya hace ms de un ao que ningn cargamento del precioso metal ha llegado a la capital. Se me orden reforzar la frontera a fin de evitar toda tentativa de invasin. Las caravanas no pueden penetrar en las regiones aurferas. Las tribus negras las exterminaran; no tengo autoridad para organizar una expedicin. Yo s. El general Narses conducir esta armada hasta Nubia mientras yo me quedo aqu para comprobar vuestras cuentas y vuestra gestin. El obispo pareci avergonzado. Tropezaris con dificultades insuperables. Irritado, el prefecto deposit su copa sobre la mesa de acacia maciza. Os negis? Os dejo gustoso mi despacho; examinaris a placer los documentos administrativos. Es la expedicin nubia la que suscita mi desaprobacin. Cmo van a luchar los salvajes contra una tropa bien entrenada? Entrenada o no, tendran que atravesar la catarata. Maximino se enjug la frente con un pauelo. En Alejandra, nadie me haba hablado de esta dificultad. Explicaos. Estamos en periodo de aguas bajas; las rocas sobresalen. Ninguna embarcacin se arriesgara en ese laberinto; si persists en vuestro proyecto, ms de un tercio de vuestros hombres morir. Los expertos en estrategia, que jams haban visto la catarata, slo haban tenido en cuenta el aspecto militar. Cuando el ro crezca, podremos pasar el obstculo con facilidad? Los primeros das no; despus todo depender de la intensidad de la crecida. Si es dbil, apenas tapar las rocas ms peligrosas. Si es fuerte, provocar remolinos que no superaran los mejores marinos. 17

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Maximino se deprimi. Cunto tiempo hara falta esperar para satisfacer al emperador? De qu sanciones se hara merecedor en caso de fracasar? Su misin, tan fcil en apariencia, se transformaba en pesadilla. Estad seguro de mi completa colaboracin prometi Teodoro. Si vuestra estancia aqu ha de ser larga, que sea al menos agradable. Mis secretarios y todo mi personal estarn a vuestra disposicin. Hay otro punto. El emperador ha recibido quejas concernientes a un pequeo grupo de paganos que se niega a convertirse. Exacto. Dnde residen? En la isla de File, perdida en medio de las aguas. El lugar est aislado, nadie va all. Un templo? S. Por qu no lo habis hecho cerrar? Su misma existencia es contraria a la ley. Soy consciente de ello, pero dudo a la hora de utilizar la fuerza; File no molesta al pueblo. Los cincuenta paganos que viven en la isla, lejos de las miradas, estn condenados a extinguirse con rapidez. La mayora son ancianos inofensivos. Sus hijos se han convertido hace mucho tiempo, algunos son soldados; Cmo lanzarlos al ataque de sus padres? Maximino bebi un sorbo de vino tinto. No soy partidario de la violencia... La cristianizacin ha causado muchas muertes que se suman al sufrimiento de persecuciones anteriores. Pero esta situacin es inaceptable; no podramos expulsar a estas gentes con buenas palabras? Comprendedlo, son soadores, nostlgicos del pasado. Muchos han nacido en la isla, all han vivido y all querran morir. Pronto este templo pertenecer a la Iglesia. La piedad dicta mi actitud. Maximino consider extraa la posicin del obispo; tena reputacin de hombre intransigente, poco dado a las intrigas y amante de cumplir la ley; le ocultaba algn hecho esencial? Entonces, File es el nico templo pagano que todava permanece en activo. Es un trmino un poco exagerado; en letargo convendra mejor. Es la isla accesible? Por barco, pero... No es territorio del imperio? Teodoro no respondi. Ir a File anunci Maximino. Enseadme vuestro despacho, Eminencia.

CAPITULO VII
Sabni sostena al decano que disfrutaba del placer de su paseo diario bajo el prtico, entre el embarcadero y el primer pilono. Aprovechando la frescura del claustro donde tantos sabios haban meditado, se detena ante los textos rituales y las figuras divinas que cubran los muros y las columnas. Faran dialogaba con las grciles jvenes cuyo cuerpo armonioso manifestaba el amor de la tierra por los poderes celestiales. A pesar de moverse a duras penas, el anciano disfrutaba.

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Es ms abundante en riquezas un instante pasado en servir a Dios que toda una existencia de hombre rico. Ms abundante en riqueza un da pasado en hacer ofrendas que todos los tesoros del mundo. Es lo que me ha repetido mi padre despus de habrselo odo decir al suyo; sers t, Sabni, el que transmita estas palabras? Que la diosa me d la fuerza. El decano se detuvo y mir al cielo. Hoy se producir el acontecimiento que decidir el futuro de nuestra comunidad. Observa el sol... l nos lo dir! Un nuevo vigor habitaba las piernas del anciano, capaces de recorrer un camino ms largo que el de costumbre. Sabni, sofocado, no se atrevi a hacer preguntas. l tambin presenta que las prximas horas no se pareceran a ninguna otra. Los dos hombres se dirigieron al extremo sudoeste de la isla, donde se alzaba, suspendido sobre el agua, el pabelln de Nectanebo I. En otro tiempo atracaban aqu las grandes barcas que transportaban semanalmente a los trabajadores del templo, antes de devolverlos al mundo exterior. La tribuna, antao ocupada por un colegio. Un hombre con cabeza de chacal se dirigi hacia Sabni; portando la mscara de Anubis, el abridor de caminos, el sacerdote le gui hasta el segundo pilono. El eje del templo se quebr. Las monumentales puertas se movieron iniciando un movimiento en espiral, matriz del templo aspirado hacia las estrellas imperecederas, al norte del universo. Sabni atraves el patio del oeste por el pasillo que bordeaba la casa del nacimiento; desde los capiteles, Hathor sonrea. El escultor haba dado a cada una de las caras de la diosa una expresin diferente; felicidad, alegra, placer, ternura componan una msica de piedras vivas. Sobre la fachada del segundo pilono, Faran afirmaba de nuevo su presencia triunfando para siempre de las fuerzas de las tinieblas. El sacerdote con la mscara de chacal cedi el puesto a su hermano con la mscara de halcn; a partir de entonces Horus guiara los pasos de Sabni. Una vez franqueada la puerta, ms all de la roca tallada en forma de monolito donde Ptolomeo VI enumeraba los donativos al templo, el futuro sumo sacerdote descubri una estancia con diez columnas. El verde de las palmeras se derramaba por encima de los capiteles, troncos azulados de los vegetales que enlazaban el suelo plateado con el techo, cubierto de buitres con las alas desplegadas; cintas multicolores enlazaban ramilletes de flores y haces de papiros rojos y amarillos, dando ritmo a las escenas de ofrendas; hojas de oro que recubran las columnas hinchadas de savia animaban el ritual celebrado por los jeroglficos, emisores de la energa de las primeras pocas, del tiempo de Dios que evocaban los anales del templo. El decano, que haba conseguido mantenerse en pie sin su bastn, tendi al joven un shenti idntico a los que vestan los reyes de Egipto cuando oficiaban en los lugares sagrados. Qutate la tnica de lino; gracias a esta prenda se sabr cul es tu misin. Horus y Anubis se situaron a los lados de Sabni y purificaron su cuerpo desnudo rodndolo con agua fresca; despus el decano le rode la cintura con el shenti y dobl el extremo sobre s mismo para formar una lengeta que permitira ceirle la prenda. El shenti, metido entre las piernas y enrollado tres veces alrededor del cuerpo, se sujetaba gracias a un cinturn de cuero. Las manos del decano no haban temblado. La juventud de Sabni llegaba a su fin; el sencillo shenti lo introduca en la cadena ininterrumpida de jefes de la comunidad. Someters a los impos. Su raza ser humillada, sus hijos sacrificados y sus mujeres se volvern estriles; las estatuas de los dioses sern enderezadas. El pas volver a sonrer gracias al soberano nacido del sol. Veremos el fin de nuestras desgracias; nuestra tierra dar vida a quien ama la vida. Los muertos saldrn de sus tumbas a fin de tomar parte en la felicidad reencontrada. Ve, Sabni. Haz que se cumpla nuestro destino. El decano quit los dos candados que cerraban la puerta del Trono venerable; el lugar misterioso donde se concentraba la esencia divina estaba sumido en una oscuridad en la que se perdan los dbiles rayos del sol que se filtraban por los pequeos tragaluces. 19

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Thot, con cabeza de ibis, y Sekat, la soberana de la Casa de la vida, con el cuerpo revestido por una piel de pantera, cogieron las manos del sumo sacerdote y lo condujeron por el pasillo que comunicaba la cmara de los tejidos, la sala del tesoro, la estancia de purificacin y la sala de las ofrendas, dejndolo enfrente del Sanctasanctrum, igualmente cerrado con dos candados. La altura del templo obedece a las leyes del conocimiento declar Thot, su longitud a las leyes matemticas y sus proporciones respetan la armona del universo. Convirtete en piedra angular del edificio y penetra en el misterio. Las divinidades desaparecieron y el silencio envolvi el santuario. Sabni quit los candados, los dej en el suelo y empuj la ltima puerta. Una luz le ceg; el granito brillaba con luces plateadas mezcladas con el oro de la naos. Encima del monolito, las cobras erguidas escupan un fuego protector; en su base, Faran levantaba el cielo. El deslumbramiento pas y pudo verla. Vestida con una tnica blanca ceida, el cuello adornado con un largo collar de oro y los cabellos con una diadema de lapislzuli, Isis se apoyaba en el ngulo de la naos; con un dedo empuj el caulculo de oro que cerraba el relicario en el que velaba una estatua de la diosa con los ojos perpetuamente abiertos. Yo soy Isis, la madre de Dios, la reina de los cielos, soberana de la tierra sagrada. Yo he trado la vida a la existencia a travs de aquello que mi corazn ha concebido. Yo he dado origen a las divinidades, enseado el camino de las estrellas, regulado el curso del sol y de la luna, enseado a los humanos la iniciacin en los misterios, fundado los templos, arrojado los demonios, abolido las leyes de los tiranos, puesto en orden aquello que ninguna locura modificar. Por mi amor, la tierra florece, el viento sopla con suavidad, el calor es agradable, el Nilo abundante. Yo ofrezco el oro del cielo y la fortuna a quien me venera. S depositario de esta riqueza, Sabni, sumo sacerdote de la comunidad de File. Puso su mano sobre la de Sabni y lo condujo fuera del santuario. El joven temblaba. Su existencia ya no le perteneca, pero vivira al lado de aquella mujer casi irreal que le haba otorgado su confianza. La comunidad estaba reunida delante del segundo pilono; cuando apareci la pareja, los adeptos reconocieron por aclamacin la legitimidad de su poder. Sabni desenroll el papiro de la Regla aplicada a todos, pobres y ricos, nobles y campesinos. Vosotros que cumpls los ritos y guardis este templo ley Sabni, no permitis que ningn profano penetre en l. Que nadie acceda si no es con honor. Que las ofrendas sean llevadas a los dioses de manera que esta tierra conozca la paz y un destino afortunado ms all de los tiempos. Vosotros que segus el camino de la luz y velis sobre esta morada del Principio, alcanzad la plenitud, sed felices! La vida se encuentra en las manos de Dios, la felicidad en su puo. Yo me comprometo a expulsar la barbarie y la violencia, ya que la armona de la comunidad es nuestro cielo. El amor fraternal es el nico monumento perdurable. Avancemos sin temor hacia la adversidad y, si nos resulta difcil, aumentemos las ofrendas de cada da. El decano se volvi hacia Sabni y le dio un abrazo. T, que eres nuestro jefe, busca en cada ocasin obrar con justicia para que tu conducta sea irreprochable. Grande y poderosa es la Regla, inalterada desde los tiempos de Osiris; cuando el final llegue, la Regla perdurar.

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CAPITULO VIII
Sabni se tendi en el pavimento tibio cerca de un estanque de agua fresca, a la sombra del tamarindo. Finalizados la ceremonia de entronizacin y el descubrimiento del templo cerrado en el que practicara a partir de entonces el culto en compaa de Isis, el nuevo sumo sacerdote de File se encontraba cansado. El decano se equivocaba: Sabni no sera digno de dirigir la comunidad. Se ci la banda a la cintura, como si este ademn le procurara una seguridad que no posea; durante la ceremonia, sus predecesores debieron de haber sentido exaltacin y no esta carga abrumadora que le clavaba al suelo. Un lquido clido y perfumado se desliz por su pecho. Abri los ojos y vio a Isis con un frasco de cristal amarillo de largo cuello verde oscuro del que sala un hilillo ambarino con aromas de jazmn. El joven se dej inundar por el fluido que relaj sus msculos y mitig su fatiga. La ltima receta de nuestro hermano perfumador, preparada poco antes de su muerte. Se llev la frmula al pas del silencio. A Sabni le habra gustado que aquel chorro bienhechor no se detuviera; su piel lo absorba con avidez, tratando de retener el lquido que embalsamaba su ser. Caa la noche. Sabni no apartaba los ojos de Isis, cuyo rostro se difuminaba en las dulces sombras del atardecer; haca rato que Isis haba dejado cerca de ella el frasco con el tapn en forma de palma. Entremos propuso ella. Debo ensearte el texto de la fundacin del templo. Se instalaron en una pequea estancia situada detrs del muelle oriental del primer pilono, al lado de la biblioteca. All estaban depositados los archivos de papiros y rollos de cuero llenos de jeroglficos. Isis llen de aceite de ssamo la lmpara de barro cocido, comprob que el orificio de ventilacin no estuviera obstruido, sac la mecha y encendi la lmpara; Sabni la cogi para iluminar un papiro amarillento que la gran sacerdotisa sac de un enorme cofre con patas de len. Lo desenroll con cuidado. Aqu tienes el acta de nacimiento de File, firmada por Imhotep. El creador de la pirmide escalonada? Isis asinti. Incrdulo, Sabni ley el breve documento trazado por la mano perfecta de un escriba del Imperio Antiguo, la edad de oro de la civilizacin egipcia. Proclamaba el carcter sagrado de la isla donde se haba unido la primera pareja real, Osiris e Isis, que haban revelado las leyes de la arquitectura, de la msica y de la agricultura a los habitantes de las riberas del Nilo. Imhotep, sabio entre los sabios, peda a sus sucesores que adornaran File y celebraran el culto de la gran diosa hasta el fin de los siglos. Sabni abraz el papiro. Ahora eres el sumo sacerdote de esta comunidad. Gurdate de traicionar al fundador del templo. Isis devolvi el tesoro a su estuche. Al salir del archivo, la mirada de Sabni se detuvo sobre un bloque esculpido en el zcalo en el que estaba grabada una figura a la vez grotesca e inquietante; cabeza simiesca coronada por un bonete rayado y con dos ojos almendrados que enmarcaban una nariz gruesa; la boca abierta descubra unos dientes puntiagudos; tena el mentn barbado, el torso fornido y el rgano sexual enorme. Quin es ese monstruo? Un blemio. Es un ser imaginario? 21

Por amor a Isis

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Es un miembro de una tribu negra asentada en los territorios inaccesibles del profundo sur, ms all de la cuarta catarata. Los blemios detestan a los cristianos. Veneran al dios Mandulis, husped de una capilla de nuestro templo. Su ofrenda preferida es el vino afrutado de Nubia, que le traan en grandes cntaros. Antes de nuestro nacimiento, destrozaban las guarniciones romanas para venir a adorarlo aqu mismo con el consentimiento de mi padre. Tambin estn muy unidos al carcter inviolable de la isla de Bigeh, donde reposan los restos de Osiris; en sus costas vela el amo de los cielos, al que califican de seor del santuario secreto, de alma viva y de len valeroso que rechaza a los impos. Las fortificaciones han arruinado su proyecto de liberar la provincia. Realmente son tan feos? La caricatura la realiz uno de nuestros escultores, herido por un arquero blemio. En el ardor del combate, no distinguan a los aliados de los enemigos; quiz su raza se haya extinguido. Ests segura? No suees, Sabni. nicamente podemos contar con nosotros mismos. El sumo sacerdote puso una rodilla en tierra con el fin de examinar mejor el brbaro semblante, sinnimo de esperanza. Ms all de la cuarta catarata... Desconocemos la ruta. Como sumo sacerdote, te debes a la defensa del cuerpo sagrado de la comunidad; te est prohibido abandonar File y arriesgar tu vida. Rechaza la idea de una aventura insensata. Ningn hermano era lo bastante joven para recorrer los caminos de frica y remontar las cuatro cataratas. Contrariado, Sabni se rindi a la razn; el aliado blemio se desvaneca tan rpido como haba aparecido. Deberas dormir. Al amanecer dirigirs tu primer ritual. Me gustara... Isis apoy un dedo en sus labios. Ahora es tiempo de silencio. Isis se alej hacia las sombras de la noche como una blanca aparicin cuya huella luminosa qued impresa en las tinieblas. Sabni habra deseado retenerla, confiarle su angustia y su necesidad de una presencia que le diera seguridad. Pero Isis se haba negado, refugindose en una soledad altiva, ms inaccesible que una fortaleza. El, el sumo sacerdote, ella, la gran sacerdotisa... extraos el uno al otro, prisioneros de su misin. Y en verdad, qu misin tan ilusoria! Acaso el obispo no lo eliminara con un trazo de su clamo? Durante cunto tiempo fingira creer Isis en la supervivencia de File? Sabni se despreci a s mismo. Con sus pensamientos miserables slo atraera el desprecio de su amada; a la ansiedad de un vigilante se aada el desaliento de un cobarde. l, sumo sacerdote... qu embuste! Sin embargo, se haba comprometido ante Imhotep. El juramento lo ligaba a una tarea superior a sus fuerzas y lo encadenaba a un deber con ligaduras que ninguna voluntad podra quebrar. Sabni ya no era libre de vivir su vida, de ceder a sus impulsos. En esta falta de eleccin conocera la serenidad de los que reciban la luz porque no esperaban nada ms de s mismos? Un grito desgarr la paz de la isla. Proceda de la orilla occidental, cerca del prtico de Adriano; en este lugar no haba muralla. Sabni se apresur. Oy una llamada de socorro. La luna iluminaba una escena horrible: un ser hirsuto y barbudo daba puetazos a una tejedora. La mujer, con el rostro ensangrentado, dej de gemir. Su agresor la arrastraba por los cabellos cuando Sabni le oblig a soltarla. El loco furioso apestaba; la suciedad recorra su piel apergaminada, sembrada de cicatrices. El sumo sacerdote reconoci a uno de los monjes que se haban asentado en las tumbas egipcias despus de profanar las escenas religiosas y de incendiar las capillas. Varios miembros de la comunidad acudieron con antorchas. El monje desdentado intent morder a Sabni, que lo rechaz con facilidad. Matmoslo! exiga una hermana.

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El agresor haba atacado File solo. Haba descendido por la orilla en su balsa de ramas y palmas. Moriris! profetiz. Todos moriris!

CAPITULO IX
Al amanecer, Isis y Sabni franquearon el umbral del templo cerrado con el fin de despertar a la gran diosa que resida en el corazn del Trono venerable. El sumo sacerdote alz las manos en seal de adoracin; Isis se situ detrs de l y le masaje la nuca. Te saludo, disco alado dijo el sumo sacerdote, t que emerges del ocano csmico, creador de los dioses y padre de los hombres, ser nico de apariencia misteriosa, escultor por nadie esculpido; recorres la eternidad, suscitas la alegra en el universo entero; para ti, cada da es slo un instante. El sumo sacerdote quit el candado, retirando as el dedo de Seth, seor de la tormenta y del poder al que era preciso aplacar por medio del rito. Seth hiri a Horus en un ojo, al abrir la puerta de la estancia oscura de la que emanaba la luz de la diosa. Veo tu secreto proclam la gran sacerdotisa; por ti un cielo y tierra. Ni Isis ni Sabni consiguieron desechar de su pensamiento la visin de la hermana gravemente herida. El sumo sacerdote se haba negado a que la comunidad lapidara al monje que haba huido lanzando maldiciones. Sabni ofreci a la diosa un humilde pan redondo. Atrs quedaban los altares cubiertos de vituallas; lejanas las procesiones de porteadores de carne fresca, de fragantes hortalizas de vivos colores, de cntaros de vino; el esplendor de entonces haba dado paso a la lectura de las inscripciones de las paredes. Al encarnarse por medio de la palabra, los jeroglficos se convertan en bueyes gordos, incensaciones, joyas de oro y de plata, prendas preciosas y ungentos extraos. Isis sac la estatuilla de la naos y la expuso a la luz de una lmpara. Despus de traspasar las regiones tenebrosas del interior de la tierra, el poder se materializaba en la figura de piedra; en la estatuilla se concentraba la energa indispensable para el templo, que se transmitira a travs de sus bajorrelieves y sus signos grabados, confirindoles una vida inalterable. La gran sacerdotisa perfum la efigie de Isis, fortalecida por la sutil ofrenda; despus, cerr las puertas de la naos. Isis y Sabni salieron del Trono venerable andando hacia atrs y se inclinaron ante la presencia divina antes de hacerse una reverencia recproca. El sumo sacerdote, que haba cumplido con las costumbres milenarias enseadas por los primeros faraones y repetidas cada maana, cogi la mano de la joven; deseaba compartir con ella la emocin de su primer ritual. Sus dedos, indecisos al principio, se entrelazaron. Sabni quiso hablar, pero Isis le impuso silencio. Unidos, recorrieron las salas de columnas de colores y traspasaron la puerta del segundo pilono. Un sol ardiente invadi el patio interior cerrado por el primer pilono; Isis solt la mano de Sabni. La primera columna de la derecha se ha deteriorado; tendrs que restaurarla. Sabni acept entusiasmado. En otras ocasiones ya haba tenido la oportunidad de demostrar su talento como diseador y pintor. Reunir a las hermanas en el templo de Nectanebo le anunci Isis. Hemos de examinar los documentos referentes al regreso de la diosa lejana; ya hace demasiado tiempo que descuidamos este mito. 23

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Isis dirigi los trabajos rodeada por las mujeres que haban consagrado su vida al templo. La lectora propuso algunas frases del relato; despus, cada hermana dio su interpretacin y, finalmente, la gran sacerdotisa corrigi y orient. Poco antes de la comida del medioda se dio cuenta de que ya haca mucho tiempo que ninguna novicia haba entrado a formar parte de la cofrada femenina; el obispo haba prohibido que las muchachas abandonaran a sus familias para seguir un periodo de prueba en el templo. Las hermanas ms jvenes ya superaban la cincuentena. La cofrada masculina no tena mejor suerte y sufra la misma ley eclesistica que condenaba a File a desaparecer por falta de nuevos adeptos. Slo una mujer habra podido traer un hijo al mundo: Isis. Pero su misin se lo impeda; su familia y sus hijos eran la comunidad. Una hermana se puso en pie y apunt hacia el agua azulada. Mirad, all abajo! Un barco! Exaltada, se cogi al brazo de la gran sacerdotisa que la rechaz suavemente. Regresad a vuestros aposentos. Y t... La sonrisa de Isis era una orden; las hermanas se dispersaron, sosteniendo las ms fuertes a las ms dbiles. La gran sacerdotisa avanz hasta el final del muelle. Unos veinte soldados se arracimaban en la embarcacin de vela blanca que se encontraba ya prxima a la isla. En la proa, envuelto en una tnica roja ribeteada con hilo dorado, el prefecto Maximino miraba fijamente hacia File. Su mirada se cruz con la de Isis. Ninguno de los dos dio seales de flaqueza. Cuando el barco atrac, un soldado lanz una cuerda que la joven cogi con mano firme. Esta isla es territorio sagrado. Ningn profano pisar su suelo sin mi consentimiento. Maximino intent salir del puente pero Isis le cerr el paso. El admirable rostro de la gran sacerdotisa, a pesar de la suavidad de sus rasgos, expresaba una voluntad frrea. Aunque vencida de antemano, no dudara en luchar. File es territorio del imperio. Soy el prefecto Maximino, enviado por el emperador. Si deseis rendir homenaje a la gran diosa, ella os recibir; venid solo y sin armas. Los soldados, impertrritos, esperaban rdenes. Golpear a una mujer no aadira nada a la gloria de un alto dignatario. Acepto. Isis enroll la cuerda a un poste de amarre para ayudar al prefecto a subir al muelle. El contacto de la suave piel de Isis le turb. Bienvenido a File; aqu disfrutaris de la paz del espritu. No alcis la voz; la diosa prefiere la tranquilidad. Isis desenvain la espada del prefecto y la deposit en el suelo. Maximino no reaccion, subyugado por la visin de la gran columnata que dominaba el cauce del ro y conduca hacia el primer pilono. La serenidad y la nobleza del lugar le haban hechizado; percibi las pulsaciones de un ser viviente oculto tras la piedra; al descubrir las escenas rituales intercaladas entre las ventanas abiertas sobre el agua y sobre los acantilados, se emocion por la grandeza de aquellas figuras en las que se afirmaba el poder de los soberanos, seores del imperio ms grande del mundo. Durante un instante pens que el faran saldra de aquellas paredes para emprender la reconquista de la felicidad perdida. Maximino acarici una de las esculturas. El granito lata. El prefecto se sinti cmplice del rey inmortalizado por el arte del escultor. Cmo le habra servido? Cmo habra administrado aquellas provincias rebosantes de riqueza? La verdad rechazada durante tantos aos surgi con la violencia de un relmpago; viva en una poca mediocre, sin ingenio; la grandeza con la que haba soado siempre estaba aqu, se manifestaba en esta isla prisionera. Me permits que vea las estancias? Isis entreabri la puerta del primer pilono. Los hermanos y hermanas estaban congregados en el patio interior; Maximino observ a estos hombres y mujeres de otra poca, hostiles a la propagacin de la fe cristiana. Por qu no huan? Por qu no se convertan y volvan con sus familias? Tuvo deseos de gritarles la realidad del mundo implacable y lleno de intolerancia, pero ninguna palabra sali de sus labios. La dignidad de aquellas vctimas y su 24

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gravedad serena le desconcertaron. Haban creado un universo autnomo, fuera de una poca que rechazaban. Y si tuvieran razn? Y si la existencia del templo fuera ms importante que la del propio imperio? El prefecto sinti vrtigo. Subi los peldaos que acababan en la puerta del segundo pilono, cerrada con una cadena de seguridad, y se apoy en una jamba; un sudor acre le empa los ojos. Este templo debe desaparecer. Viola las leyes. Isis, situada en el centro del patio, se limit a sonrer. El poder que crea tener Maximino se derrumbaba a sus pies. El prefecto se sinti sin fuerzas, privado de toda agresividad, casi dcil. La magia de File, sortilegios de la gran diosa... Slo los locos daran crdito a aquellas supersticiones. Sin embargo, se inclinaba ante una mujer a la que habra podido abatir con un simple revs. Para escapar de s mismo, forz la entrada del templo cubierto. De rodillas ante una columna, un joven de frente amplia aada pinceladas de color a unos motivos descoloridos. En una paleta salpicada de salserillas haba mezclado tiza y yeso, y haba obtenido un blanco brillante; la azurita molida proporcionaba un azul perenne. El artesano restauraba la corona de una diosa, despus de haber reajustado las clavijas de cabeza dorada que sostenan una placa de oro cubierta de jeroglficos. Maximino se adentr en la sala de columnas pintadas, deslumhrado por la abundancia de colores que se ensalzaban entre s; ni un solo lienzo, ni un pice de piedra se hallaba desprovisto de escenas en las que personajes divinos o espritus protectores eran objeto de alguna ofrenda. El templo hablaba; el templo enseaba. La paleta engalanada del pintor animaba el detalle ms modesto; ningn artista griego, romano o bizantino haba adquirido tal maestra. Debis marcharos de este lugar dijo Sabni, ponindose en pie. Los profanos no tienen permitido el acceso. Maximino sinti el impulso de castigar al desvergonzado, pero se limit a obedecer. Volviendo sobre sus pasos, se detuvo ante Isis y la mir de hito en hito. Cuando el prefecto embarc de nuevo, los soldados se extraaron de su comportamiento. Lvido y tembloroso, Maximino balbuce la orden de regresar a Elefantina; la invasin de File no se llevara a cabo.

CAPITULO X
El obispo Teodoro se haba levantado antes del alba y relea el informe que le haba enviado uno de los soldados del squito del prefecto, encargado de espiar los hechos y el comportamiento de Maximino; este ltimo pareca haber perdido la razn. Desde el regreso de File se haba encerrado en una habitacin de su vasta morada. Desamparada, su escuadra haba regresado al cuartel. Corra el rumor de que el prefecto, trastornado por la brujera de los seguidores de Isis, se preparaba para entrar en guerra con los cristianos. Todos recordaban las persecuciones que haban diezmado pueblos enteros. Pronto los ermitaos vagaran por el campo tratando de reunir a los fieles y formar grupos de milicianos armados con picas y horcas que combatiran contra las tropas del obispo. Una guerra civil entre cristianos... Teodoro haba temido la llegada de aquel prefecto ignorante de las realidades del sur, pero no supona que su comportamiento se revelara tan desastroso en tan poco tiempo. Qu victoria para File! Gracias a Maximino la isla resurga del anonimato en el que el obispo la haba sumido y apareca de nuevo como un peligro que haba que eliminar lo ms rpidamente posible. Cmo conseguira contener el odio de sus correligionarios y salvar a Sabni? Teodoro dej a un lado todo lo que estaba haciendo y se dirigi a casa del prefecto. Contemplando el Nilo plateado de las primeras horas del da y los acantilados que se tean de 25

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rojo o anaranjado al salir de la noche, comprendi hasta qu punto adoraba esta tierra. Ninguno de los fieles de Isis senta la belleza con tanto fervor como l, el servidor de Dios, encarnado a la vez en la soledad del desierto y la exuberancia de la vegetacin. Reuna el infierno y el paraso en el mismo paisaje, trazaba todos los senderos, los de la esperanza y los del arrepentimiento. File, la ltima hereja, el ltimo escudo contra la oleada de fe que se haba expandido por el mundo, deba sobrevivir como ltimo vestigio del paganismo vencido y smbolo de la clemencia del Seor. Los ignorantes del pasado se convertiran en los creyentes del futuro. En el momento en que el obispo franqueaba la puerta del jardn que rodeaba la villa del prefecto, uno de los mensajeros le abord y le entreg un trozo de papiro amarillento. Teodoro reconoci el sello del templo; la calidad del papiro corresponda a un mensaje solemne. Antes de descifrarlo debera entrevistarse con Maximino. Sus criados le dijeron que estaba durmiendo. Ninguno se atrevi a interponerse cuando el obispo forz la puerta de la habitacin; Maximino reposaba en la cama con los ojos abiertos y fijos en el techo decorado con vegetales entrelazados. Durante un instante Teodoro crey que estaba muerto, pero el prefecto respiraba. Sois vos, reverencia... Es tan tarde... Al contrario, es muy pronto. Tena necesidad de veros. File... S claro, File. Es preciso salvar el templo. Habis sido hechizado? El prefecto se incorpor y mir al obispo con ojos febriles. Os habis enamorado alguna vez? No me est prohibido el matrimonio, pero tengo otras preocupaciones. Qu amor podra compararse al amor de Dios? El de una mujer. Isis? Jams la habis visto, reverencia... No habis deseado sus senos, su boca, su cuerpo... No habis odo su risa como una llamada al gozo supremo, su presencia como una felicidad inundada de dicha. Ostenta el mismo nombre que su diosa. Y si... Deliris. Maximino se levant. El amor verdadero es as... un delirio que nos transporta ms all de nosotros mismos, un fuego que nos destruye para hacernos renacer mejores. Yo crea conocer a las mujeres, reverendsimo obispo. Docenas, de todas las edades y razas, han pasado por mi lecho... Pero sta! Ante ella soy como un nio. No un muchacho bien educado, sino un bribn caprichoso, lleno de ardiente deseo. El viaje os ha agotado. En esta estacin del ao, el sol es peligroso. Maximino comi unos dtiles y se sirvi una copa de leche. No me tomis por loco. Sigo siendo un hombre de Estado. El obispo se sinti aliviado. Maximino no se dejara dominar por la pasin. El deber de un hombre de Estado es saber cambiar de opinin en el momento oportuno. Yo quera cerrar el templo de File; haba olvidado a Isis. Qu pensis hacer? Restablezcamos los antiguos privilegios de la isla. Eso sera un trgico error. Los cristianos no lo toleraran. El prefecto se volvi hacia el obispo. Me amenazis? Si deseis salvar File, haced que se olvide su existencia. Maximino sonri de manera extraa. 26

Por amor a Isis Eso ser difcil. Por qu?

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Porque Isis ser mi esposa. Y la esposa de un prefecto debe disponer de todo lo que le plazca! Jams abandonar su templo; de modo que ser necesario embellecerlo y devolverle su antiguo esplendor. Pisotearis las rdenes del emperador? Es asunto mo. La entrevista ha terminado. El mensaje marcado con el sello del templo anunciaba la elevacin de Sabni al rango de sumo sacerdote de la comunidad de File. Con motivo de la investidura y de las prerrogativas que comportaba, el nuevo dueo de la isla peda audiencia al regidor de Elefantina, el obispo Teodoro. El texto, redactado en jeroglfico y en demtico, ignoraba orgullosamente el griego. File hablaba de igual a igual con el poder, como si el templo tuviese una existencia legal. A semejanza del prefecto, Sabni se haba vuelto loco. Su ttulo embriagaba, le proyectaba fuera de su poca, a un tiempo mtico que le pareca ms real que el cotidiano. De repente Teodoro era prisionero de una trampa; salvar a su amigo de la infancia era un deber imperioso, pero las dificultades y los peligros se acumuluban. Primero haca falta neutralizar al prefecto; luego, devolver la razn a Sabni. Despus de haber respondido favorablemente a la peticin de este ltimo, el obispo recibi al general Narses, un coloso de rostro cuadrado con el mentn adornado por una perilla. A la rigidez del militar de carrera se sumaba una prestancia innegable, a pesar de la ausencia del brazo izquierdo, cortado limpiamente en una pelea cuerpo a cuerpo con un egipcio que se negaba a ceder su granja al ejrcito. Narses gozaba de una excelente reputacin. El emperador apreciaba su rigor y su lealtad, los soldados le adulaban. Su carrera, ya larga, no tena tacha; obstinado y meticuloso, no se comprometa antes de haber estudiado la situacin con detenimiento. Algunos lo juzgaban de espritu simple y de inteligencia mediocre, pero el obispo slo se fiaba de su propia opinin. Teodoro permaneci en su escritorio. Narses, de pie, mantena los ojos ligeramente entornados. Disfrutis en Elefantina, general? No mucho. Ejecuto las rdenes del prefecto. Parece ser que vuestra estancia aqu se alargar ms de lo previsto. Os lo ha dicho el prefecto? Hablamos poco. l manda, yo obedezco. Pasara lo mismo conmigo? Vos sois responsable de la guarnicin permanente. Nuestra obligacin es colaborar. sa es mi intencin. Sentaos. Prefiero estar de pie. Un poco de vino? Nunca. El obispo se levant. Vayamos a la azotea, general. Rodeado de muretes, el tejado plano de la morada episcopal dominaba la ciudad. Narses, al lado de Teodoro, contemplaba Elefantina, los grupos de casas blancas adosadas unas a otras, los bosques de acacias y los palmerales, los altos acantilados que bordeaban el Nilo y las fortificaciones. Aunque su rostro no dej traslucir ninguna emocin, el obispo advirti su preocupacin. Quin no habra saboreado este espectculo? En aquel instante, Narses tuvo deseos de proteger aquella provincia de colores eternos y disfrutar all de una vejez apacible. l, el soldado errante, haba descubierto por fin la paz. Sois un hombre honrado, general. Se intenta. Qu opinis de la actitud del prefecto? Es mi superior. Sois un buen cristiano? 27

Por amor a Isis Narses frunci el entrecejo. Acaso lo dudis? El comportamiento de Maximino debera extraaros. No soy quin para emitir una opinin.

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Narses accedi a sentarse en un banco de piedra, a la sombra de una parra. Tenis demasiada experiencia, general, para pasar por alto el carcter de un lugar. Elefantina est muy ligada a la pureza de su fe cristiana. Sin embargo admite la existencia de una comunidad juda y del ltimo templo pagano. Detesto el fanatismo, creo en la conversin de los corazones y trabajo en ello sin descanso. Pero tambin soy un subdito fiel del emperador, como vos. Por qu no olvidar el pasado? El tiempo obrar con ms eficacia que la fuerza; no hace falta atizar la llama ahora que est desapareciendo. No podrais poner en guardia al prefecto? Sera una falta de respeto a la jerarqua. Sabis que se ha enamorado de la gran sacerdotisa de File y que quiere devolver a la isla los privilegios legalmente suprimidos? El militar se sobresalt. No... no estis exagerando? Mentir sera peor, sera cerrar los ojos a la realidad. Si no intervenimos, nos arriesgamos a ver como se desencadenan las pasiones. Narses perdi la compostura; esta discusin le preocupaba. Tema las intrigas y evitaba a los diplomticos, pues le asqueaba mezclarse en conflictos sangrientos con la poblacin. Las revelaciones del obispo desbordaban el marco de su misin; rebelarse contra un superior equivala a alta traicin. Esperemos que Maximino recobre antes su cordura. Tanto vos como yo confiamos en l. Sigo ocupndome de los asuntos de File. Dentro de unos das recibir al sumo sacerdote de la comunidad. Slo vos lo sabis. Es preferible que esta informacin sea confidencial. Narses guard silencio, lo cual le haca cmplice del obispo.

CAPITULO XI
Conforme haba exigido Sabni, el barco de File se inmoviliz a media distancia de la orilla. El sumo sacerdote pas a la embarcacin ocupada por los soldados del obispo; ellos lo depositaran a la entrada del templo de Jnum, el edificio faranico ms grande de Elefantina, reducido a ruinas. Pilares truncados, tambores de columnas aserrados, dinteles y fragmentos de esculturas yacan abandonados como los restos de un gran cadver desmembrado. El santuario del seor de la catarata y la riada bienhechora haba sido devastado por los romanos y despus por los cristianos. Segn los hechiceros, espectros armados de cuchillos frecuentaban estos lugares. Nadie tena derecho a creer en aquellas fbulas; sin embargo las ruinas permanecan desiertas. Ni un egipcio osara aventurarse en ellas. En cuanto a los invasores bizantinos, no sentan ningn inters por aquel triste pasado. Ni el obispo ni Sabni teman a los emisarios del dios carnero. El primero porque le opondra la cruz de Cristo, el segundo porque conoca la frmula para apaciguarlo. Los dos amigos tenan la certeza de disfrutar de una absoluta tranquilidad, lejos de odos indiscretos. Se sentaron uno al lado del otro en un peldao lateral de una naos de granito rosa. As que has aceptado el cargo de sumo sacerdote. El decano me lo ha pedido e Isis lo ha aprobado. 28

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Cmo luchar contra esta nueva locura? Haca ms de veinte aos que File prescinda del sumo sacerdote! Parece que quieres resucitar la comunidad. Tal es mi nico deber; transmitir la iniciacin que nuestros antepasados nos han legado. Teodoro cogi un trozo de granito y lo lanz a lo lejos. Te pareces a esa piedra; incapaz de moverse por s misma, esclava de la mano que la mueve. T eres el jefe insignificante de una asamblea de ancianos a las puertas de la muerte. Si tu ridicula misiva hubiera cado en las manos del prefecto, ya estaras encarcelado. Mi dignidad de sumo sacerdote... Ya no existe, Sabni! La nica autoridad religiosa de esta comarca soy yo. T reinas sobre los cristianos. Yo sobre los egipcios. Poco importa el nmero; ahora somos iguales. Por eso no cuento con una respuesta favorable a mi peticin. El obispo, resentido por no poder arrancar a Sabni de su sueo, lo escuch estupefacto. Algunas partes del templo estn en malas condiciones. Para la techumbre necesito troncos de palmera que nosostros mismos cortaremos en tablas. Para las puertas es indispensable madera de acacia y de sicmoro; algunas piezas de pino asitico servirn para la restauracin de los cofres litrgicos. Tambin me har falta un centenar de bloques de arenisca de los que ya te dar las medidas. El sumo sacerdote cogi un trozo de granito del suelo. No ha sido construida tu iglesia sobre una piedra? Una profunda arruga surc la frente del obispo. Por qu me provocas? Es una peticin oficial. Has supuesto por un segundo que accedera a tus requerimientos? No desespero de persuadirte. Madera y piedra son materiales escasos y muy costosos, reservados al ejrcito y a los edificios pblicos. Yo soy el contable ante el prefecto. El templo pertenece a la divinidad; slo ante ella debemos rendir cuentas despus de nuestro paso por la tierra. Su morada debe ser la ms bella y la ms rica; ningn material es lo bastante esplndido para honrarla. Dios no vive en un templo, Sabni. Se hizo hombre para que el hombre se hiciera Dios; no soy yo quien vive, es Cristo quien vive en m. Cunta vanidad! He aqu la traicin suprema del cristianismo: la adoracin del individuo. El no es divino, Teodoro; ni t ni yo estamos hechos a imagen de Dios; slo el templo, construido segn la Regla, simboliza el Principio. T has encerrado a Dios en el templo, yo lo he hecho salir. T lo confinabas en los crculos de iniciados, yo he revelado su existencia a todos los hombres. Yendo hacia el ms mediocre, hacia la multitud, rechazando la trascendencia y el esfuerzo, conquistas como lo hara un militar. El individuo debe manifestar su debilidad, ha escrito Pablo, para que la fuerza de Cristo descienda sobre l. Pablo... Por culpa suya tu religin se ha convertido en fantica e intransigente. No hay peor raza que los opresores convertidos. Tu crtica es estril. Antes de su nacimiento, el que fue enviado a este mundo lo desconoca; se convirti en hombre sin dejar de ser Dios. De sus entraas, como de un cielo, Mara lo pari de forma divina. Otra luz apareci; negarlo es insensato. Mara es hija de Isis. Es la gran diosa quien, maana o dentro de mil aos, orientar de nuevo el mundo hacia una fe sin dogma. Gracias a unos pocos iniciados sin futuro? Recuerda tus Escrituras: un solo justo bastar. Isis est muerta. Sus ltimos fieles desaparecern. sa es la famosa tolerancia que t predicas?

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Deseo salvaros, a ti y a tu comunidad, pero no vuestras funestas ideas que envenenan el espritu. Cuando seis liberados, la verdadera fe iluminar vuestros corazones. Tu fe ha derramado sangre y lgrimas. Bizancio es tan cruel como Roma. En tiempos de los faraones Egipto era hermoso, rico y feliz; desde el campesino hasta el rey todos comulgaban con lo sagrado, el crdulo por mediacin de una estatua erigida en su campo, el sabio por la contemplacin de la luz oculta en el templo. Mira mi pas, Teodoro, mira nuestro pas... pobre, explotado, arruinado. Los canales ya no se limpian, los campos no se riegan, los ricos son bestias salvajes, la violencia triunfa, los pueblos estn sucios y llenos de piojos, la corrupcin ha destronado a la ley. Dnde se esconde Jnum el carnero, el que con sus robustos brazos inundaba Egipto de alimentos? Recuerda nuestra Regla: dar de comer al hambriento, vestir al desnudo, dar una barca a quien no puede atravesar el ro, un atad al que no tiene hijos. Hoy, los hombres consideran la ignorancia como conocimiento y lo daino como til. Viven de la muerte, de la que se sacian cada da. Ests satisfecho? Le das gracias a tu dios? La creacin es imperfecta. La humanidad la deshonra. Faran construy el cielo y la tierra al precio de un trabajo incesante; haciendo creer a cada hombre que lleva a Dios en s mismo conduces al Universo a los peores conflictos. Cristo predica el amor al prjimo; pareces olvidarlo. Los griegos se contentan con bellas palabras. Egipto exiga hechos, seres deseosos de batirse tallando la piedra y la madera. Cerrar los templos es secar la fuente ms vital. Ser el Egipto pagano la madre del mundo? Si no ests convencido, te quedars? El obispo mir a lo lejos. Los bloques de piedra de la catarata cerraban el horizonte. El santuario de Jnum todava respiraba; una leve brisa, apenas perceptible, circulaba entre los capiteles esculpidos y las columnas resquebrajadas. Por qu no destruyes File, Teodoro? Porque eres mi amigo. No hay otro motivo? No tratas de conservar los ltimos vestigios de tu pasado? El obispo ocult el rostro entre las manos. Aquella procesin... y, ahora, este ttulo de superior, la actividad peligrosa que deseas proseguir... por qu me complicas tanto la tarea? Para obligarte a escoger. Tienes que saber parar a tiempo, Sabni. El ejrcito de Maximino no es un espejismo. Estoy obligado a obedecerle. Confo en ti; slo te obedeces a ti mismo. Me conceders la piedra y la madera que necesito? No. Que File se hunda ser mi mayor alegra. Hasta pronto, Teodoro. Sabni se alej con paso firme y tranquilo. El decano no se haba equivocado, el joven estaba a la altura de un sumo sacerdote.

CAPITULO XII
Finalizaba el mes de mayo. Los campesinos recogan la cosecha bajo un sol ardiente, mientras esperaban que llegara el tiempo de la trilla. Una pregunta atormentaba sus espritus. 30

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Cunto subira el nivel del agua en la prxima crecida? Sera el obispo capaz de atraer sus favores y controlarla a la manera de los faraones y de los sacerdotes de Isis? Teorodo saba que ste era el principal motivo de preocupacin del que se hablaba continuamente en las calles; todo el mundo coma tarde y sala a charlar a las puertas de sus casas, aprovechando el fresco de la noche. Pero los juegos y las bromas disminuan a medida que se acercaba el momento en que se decidira el futuro del pueblo durante el ao siguiente: hambre o prosperidad? El nerviosismo aumentaba. Por todas partes estallaban revueltas que los soldados repriman de un modo cruento y brutal. Algunos perdan la razn y atravesaban enloquecidos los pueblos prediciendo catstrofes sin fin. Los astrlogos callaban al haberles sido prohibido por la iglesia el uso de su arte. Maximino invit a las autoridades de la provincia a un banquete digno de las recepciones ms brillantes de Alejandra. Nadie falt a la cita: ni un dicono, ni un militar, ni un rico terrateniente. Hacer acto de presencia del modo ms ostentoso posible aseguraba los privilegios ya conseguidos y facilitaba el futuro enriquecimiento. Teodoro admir la habilidad de Maximino, que conoca la actividad de todos y cada uno de sus invitados y los recompensaba con alguna que otra observacin personal. En menos de tres semanas haba estudiado los archivos del obispo. Los que contaban con su rpida decrepitud quedaron decepcionados; durante el tiempo que permaneci aislado, el prefecto se haba informado a fondo sobre la clase dirigente. El vino y la cerveza corrieron a raudales. Se ofreci a los comensales innumerables variedades de carne y pescado, as como frutas y pasteles. Al amanecer, Maximino pidi al obispo que le siguiera a su despacho. No habis bebido nada, reverencia. Mi posicin me obliga a permanecer sobrio, la vuestra no. Sin embargo, vos no habis probado los magnficos vinos del pas. El tiempo reservado para el placer llegar ms tarde. La gran sala donde trabajaba el prefecto se pareca en su distribucin a la que ocupaba Teodoro. Aprecio vuestro don para administrar, reverencia. A decir verdad, no he conocido a nadie que lo hiciera mejor. Espero que me perdonis por haberos imitado. Me hacis un gran honor. A veces, tal rigor perjudica a su autor. Cmo? He podido constatar que los notables de esta regin estn bajo vuestra influencia; al menos la mitad de las tierras os pertenece. Pertenece a mi iglesia rectific Teodoro. Vuestra poltica de adquisicin se desarrolla a un ritmo desorbitado, abastecis y vests a los soldados destacados en Elefantina. Todo el que intentare contrariaros sera eliminado de inmediato. Por qu iban a contrariar al intrprete de Dios? Amo esta provincia. Mi objetivo es hacerla prspera. Acaso es un defecto? Despus de examinar vuestras cuentas, no tengo nada que reprocharos. Sois ms competente que el tesorero del emperador. En Bizancio serais ministro; sin duda estis hecho para ser el futuro patriarca de Alejandra. Pero no apruebo vuestra actitud en cierto asunto. En cul? Por qu castigis a File? Teodoro asi la cruz con la mano derecha. La prohibicin de enviar lino, la negativa a abastecerles de madera,y de piedra para restaurar edificios. He ledo vuestros decretos. No son confidenciales. Los heraldos los proclaman en la va pblica. Tenis a la comunidad sometida a tortura. Me sorprenden vuestros reproches. Debo recordaros que son paganos? El prefecto se mova de un lado para otro, nervioso. 31

Por amor a Isis Me he visto obligado a aceptar vuestras decisiones.

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En efecto, no habis tenido otra eleccin. Es la voluntad del emperador. Desde luego, no es la ma. Teodoro no disimul su indignacin. Sois vos, el servidor del emperador, el que habla de esta guisa? Hay algo que me sorprende: no habis cerrado el templo cuando podais haberlo hecho de una forma rpida y definitiva. As pues, vuestra animosidad no es completa; lo que yo quiero es conseguir el amor de Isis. Ya que somos solidarios, ganemos tiempo y busquemos una solucin que satisfaga a ambos. Como no poda dormir, Teodoro pas la noche ante su escritorio. Clasific documentos, estudi el presupuesto de la ciudad para el mes siguiente, comprob la lista de sus propiedades y rez. El nombre de los morosos estaba subrayado con tinta roja. Una vez ms tendra que enviar a los soldados a recaudar los fondos que faltaban. Al obispo no le molestaba que el prefecto examinara su trabajo, ya que, debido a su carcter y en previsin de una inspeccin de este tipo, se haba acostumbrado a no ocultar nada. Todos sus negocios estaban dentro del marco legal, cuyos recursos utilizaba con habilidad extrema. El peligro radicaba en otra parte; Maximino estaba perdiendo la cabeza. Su demencia pareca tanto ms profunda cuanto que daba la impresin de un ser responsable y dueo de s mismo. Sin embargo, slo pensaba en Isis, hasta el punto de traicionar su deber con el emperador. Pasin absurda condenada al fracaso. Pasin que volva a Maximino tan incontrolable como una brizna de paja a merced del viento. A causa de este amor, File se convertira en centro de conflictos. El templo que Teodoro haba conseguido ocultar bajo una sombra protectora, relegndolo al olvido, surga de nuevo a la luz. Maximino era como un adolescente presto a enamorarse. Sus sentimientos hacia la gran sacerdotisa anulaban su pasado. Isis, tan hermosa, tan atractiva, adornada por la magia de la diosa que adoraba! El obispo comprenda el hechizo; corra el riesgo de desencadenar la ira de los cristianos y ni siquiera tendra el derecho de reprimirla. No ejerca ninguna influencia sobre Sabni. Despus de convertirse en sumo sacerdote, su amigo haba cambiado, haba acatado su misin con seriedad y soaba con hazaas imposibles. Incitara a Isis al suicidio o respetara la prudencia y el silencio, sus armas ms poderosas? Teodoro se arrepenta de no haberla conocido nunca. Entre sus dos soledades, un dilogo mudo se haba instalado. A distancia perciba sus intenciones; pero Sabni y Maximino confundan el juego. File, una parte de s mismo? El templo pagano reflejaba una fe que no haba conseguido desarraigar de lo ms profundo de su alma? Preguntas desprovistas de significado. Despus de convertirse al cristianismo su vida haba cambiado. Inmerso en Cristo, se consagraba al restablecimiento de una doctrina slida y duradera que lograra sacar de su error a los ms obstinados. Se anunciaban desgracias, pero Teodoro no las tema. Librara a su amigo de su trgico destino; convertira a File sin emplear la violencia y obligara a Maximino a entrar en razn. Lo conseguira con la ayuda de Dios.

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CAPITULO XIII
A mediados del mes de junio, un da en que el calor apretaba, el Nilo cambi de color. El agua se ti de marrn, el caudal se aceler. Estaba lleno de barro y de fango. El trabajo en el campo se interrumpi. En File, Isis observaba Sirio, la estrella principal de la constelacin del Can mayor, cuya aparicin helaca anunciaba el comienzo de la crecida, nutrida por el sudor y la linfa surgidos del cadver de Osiris asesinado. Cuando su esposa vertiera las lgrimas de duelo, el matrimonio sera celebrado de nuevo, esta vez en el ms all, y la tierra de Egipto sera fecundada otra vez. El obispo militariz a la fuerza agricultores, obreros, comerciantes ambulantes y artesanos para arreglar los canales y limpiar los estanques de riego donde guardaban el excedente de agua. En casi todas las provincias haban descuidado estos trabajos penosos que en tiempos de los faraones haban hecho de Egipto un inmenso oasis en el corazn del desierto. Ms de la mitad de las tierras cultivables se haba perdido; sujeta a prstamos personales, la gente humilde no se sacrificaba por una administracin que les oprima ms cada ao. Teodoro luchaba a su manera contra la injusticia. La regin de Elefantina pareca, en algunos sitios, el paraso terrenal que haban creado las dinastas reales. Trabajo y dinero no eran suficientes; los hombres sufran la pobreza slo por una fe entusiasta. Quin sino Cristo se la ofrecera? Una semana antes de la crecida del ro, Teodoro y Maximino descendieron los noventa peldaos de la escalera del nilmetro. Sobre las paredes, la gradacin en codos permita calcular la altura de la crecida. En el pozo de piedra tallada se conservaba, gracias a las inscripciones profundamente grabadas, la memoria de inundaciones precedentes. Todos conocan de memoria la letana: doce codos, hambruna; trece, vientre hambriento; catorce, dicha; quince, el fin de las preocupaciones; diecisis, alegra total. Teodoro se acerc a la pared mojada y consult las estras que indicaban los codos de altura. La experiencia adquirida autorizaba una previsin. Cul es vuestra conclusin? pregunt Maximino, ansioso. Dudando, el obispo volvi a calcular. Hablad, os lo ruego! Los resultados son anormales. Volver maana; el agua habr subido. Los dos das siguientes, Teodoro obtuvo las mismas cifras. Ante la insistencia del prefecto, tuvo que decirle lo que pensaba: haba que esperar lo peor. Todos acechaban en vano las majestuosas aguas que se desbordaran con violencia, rebasaran las orillas, se extenderan por los campos de cultivo y transformaran el valle en un lago en el que slo sobresaldran los pueblos construidos sobre los oteros. Esperaban que el Nilo, saltando al encuentro del cielo, ahogara ratas y parsitos, depositara el limo, purificara la tierra y la preparase para la germinacin del trigo, smbolo del renacimiento de Osiris. Pero el nivel del agua permaneca anormalmente bajo. Si el obispo no se haba equivocado, no alcanzara los once codos, lo que equivaldra a un periodo de hambre espantosa. Teodoro convoc una reunin del consejo de notables a la que tambin asisti el prefecto. Las reservas de grano? Casi agotadas. Imprevisin? Las anteriores crecidas fueron mediocres. El imperio ha aumentado demasiado los impuestos. Otros alimentos? -Alejandra nos saque. 33

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El prefecto decret medidas de urgencia. El ejrcito deba ser aprovisionado con preferencia; en el transcurso del mes de junio, slo los soldados comeran hasta hartarse. Los recursos alimentarios de la provincia fueron repartidos por los oficiales superiores, que pensaban sobre todo en sus tropas. La poblacin se indign. Slo les quedaban higos secos y pan duro. El ltimo da de julio, Maximino llam al obispo; ya no haba esperanzas de una buena crecida. Los nios y los ancianos moran de hambre. Las fuerzas del orden tuvieron que reprimir dos tentativas de rebelin, una en un pueblo prximo a la catarata y otra en las afueras de Elefantina. El nmero de vctimas se elevaba a una docena, segn los soldados, y a ms de doscientas, segn los nativos. Teodoro constat que los colaboradores del prefecto eran tan perezosos como incompetentes. Cmo extraarse, si haba sido l quien los haba recomendado a Maximino? La mejor manera de aislarlo consista en rodearlo de individuos lo suficientemente mediocres para que pudiera creer que era el rey absoluto; quien no conociese el interior de la provincia se perdera en los pormenores del procedimiento administrativo. Bizancio haba aadido tantas leyes a las promulgadas por Roma que slo el obispo alcanzaba a orientarse en este laberinto. Teodoro cuidaba de llenar el despacho del prefecto de informes intiles; cuanto ms trabajo tuviera, menos se ocupara de File. Al lado de Maximino estaba el general Narses, con la perilla arreglada con esmero. El obispo percibi la hostilidad de los dos hombres. No haba conseguido enfrentarlos y debera esperar un asalto en toda regla. No sera Teodoro la vctima propiciatoria perfecta? El pueblo se queja, reverencia. La guarnicin intervendr. Habr que aplastar un tumulto? El emperador detestara un incidente de esta ndole. Mantendr el orden, pero esta crecida catastrfica desmoraliza a las tropas de Narses. El general asinti. Se dice que una maldicin pesa sobre Elefantina. Algunos de mis hombres son muy supersticiosos y prestan odos a los profetas del mal; la clera de los antiguos dioses es, segn dicen, el origen de esta poca de hambre. El obispo mir a sus interlocutores con severidad. Por supuesto, no creis en esas pamplinas. Ni el prefecto ni el general respondieron. Maximino rompi el silencio. Una sublevacin popular comprometera la misin que me ha confiado el emperador. Qu proponis? He paseado por las calles del pueblo; los habitantes me han hablado. Para conjurar la mala suerte pedimos la ayuda de la gran sacerdotisa de File. Ella conoce las frmulas que harn subir el nivel del agua; que celebre el antiguo ritual. La magia negra est castigada con la pena de muerte objet Teodoro. Llevo muchos aos empeado en eliminar esas prcticas malditas; osarais reactivarlas, menospreciando las leyes divinas y humanas? Caso de fuerza mayor dijo el prefecto. Proporcionando a Isis la ocasin de hacerse valer y probar que la religin tradicional perduraba, contaba con ganarse sus favores. Sois consciente del riesgo? Maximino respondi en un tono menos tajante. Cmo podra una joven desarmada ser una amenaza para la seguridad pblica? El pueblo ama la supersticin; su aparicin calmar los espritus. Luego volver a su isla. Desestimis la pureza de la fe cristiana; nunca tolerara semejante afrenta. Soy cristiano le record Maximino. Isis no convertir a nadie. Aunque est prisionera, su prestigo es considerable; en un solo da servir a la causa de la paz. Anunciaremos al emperador que esta regin est totalmente sometida. 34

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Os equivocis. Isis no pactar con nosotros, sino que aprovechar la oportunidad que le ofrecis para proclamar la omnipotencia de la diosa. Las consecuencias... Acaso no estis convencidos de la fidelidad de vuestros seguidores? Las malas hierbas crecen con rapidez. Unamos nuestras fuerzas. No estoy muy seguro de poder ayudaros. Maximino frunci el entrecejo. No es al hombre de iglesia al que me dirijo, sino a mi subordinado. Yo no osara siquiera considerar un rechazo que equivaldra a una desercin. Narses llev la mano a la empuadura de su espada. El obispo supo que no dudara en usarla contra l. Vuestros temores no tienen fundamento declar con voz helada.

CAPITULO XIV
Isis, vestida con una larga tnica blanca, desembarc al pie de la colina ms alta de Elefantina. El general Narses y una escuadra aseguraran su proteccin. Los soldados de infantera haban expulsado a una docena de anacoretas que vivan en las cuevas vecinas; encerrados en el interior del cuartel, no sabran nada del ritual celebrado por la gran sacerdotisa de File, que haba aceptado la proposicin del prefecto de intercambiar vveres. Varios miembros de la comunidad languidecan; algunos ni siquiera tenan fuerza suficiente para trabajar. Antes de la partida de Isis, un barco cargado de verduras, fruta y harina haba llegado al templo; Sabni se estaba ocupando de descargarlo. Mientras hermanos y hermanas degustaban su primera comida consistente despus de quince das, la gran sacerdotisa parti hacia lo desconocido. Contradeca as a su padre, que estaba convencido de que Maximino la atraa a una trampa; pero el prefecto ya haba dado su palabra de restablecer el aprovisionamiento de la isla. Desde la cima de la colina la vista era extraordinaria. El ro se deslizaba sooliento entre los escarpados acantilados. A lo lejos se distingua la ciudad verde y blanca. En esta poca del ao la falta de agua formaba manchas marrones en los campos; el desierto avanzaba por todas partes. Esplndido pas estim Maximino con las manos cruzadas en la espalda, de cara al vaco. Los dioses lo han elegido como morada record Isis, que se encontraba a su lado. Los soldados de infantera, situados detrs, ni oan ni vean nada. El prefecto no osaba mirar a la joven, cuya sola presencia pona fuego en sus venas; el dolor era tan atroz como delicioso. La inundacin ser muy dbil, miles de personas morirn de hambre. No habr cosecha, las espigas se secarn; ya los nios lloran y los ancianos estn postrados. La miseria prolifera. Debis intervenir, Isis! Demasiado tarde. No desencadenarn la crecida las lgrimas de la diosa? Hemos dejado pasar el momento oportuno. No hay un ritual de salvaguardia? 35

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Organizar una procesin y ofrecer viandas al ro: pasteles, fruta y estatuillas de mujeres que el Nilo fecundar... S, habra sido indispensable antes de que el color del ro se modificara. No queda ningn recurso? Slo uno, utilizado por Imhotep hace ms de tres mil aos, cuando la ms grave de las sequas puso en peligro el trono de Faran: dirigirse a las fuentes del Nilo. Es una leyenda protest Teodoro; las fuentes del Nilo no estn en Elefantina! Maximino no se inmut. Lo que nuestros ojos observan es a menudo ilusorio; Isis afirma que el poder del ro est oculto en una gruta, cerca de aqu. Sois vos el que ha obstruido la entrada. Medida indispensable. Los paganos se reunan all cada ao, antes del principio de la crecida, para celebrar ritos satnicos. La gran sacerdotisa acepta ir para rogar al espritu del Nilo. Me niego a participar en esta mascarada. Miles de vidas estn en juego. La existencia misma de vuestra provincia depende de la crecida. Dejad actuar a Isis; ella guarda las llaves que nosotros no poseemos. Vos, un cristiano, os expresis as! Os repito que es un caso de fuerza mayor. Despejemos el acceso a la gruta. La boca del infierno... Nada de supersticiones, obispo. Es una orden? Para ejecutar sin dilacin. Ella, la gran sacerdotisa. l, el obispo. Ella no baj los ojos como una buena creyente; por lo tanto Teodoro olvid el sermn que haba preparado. No cambiaron ni una palabra; tenan prisa por terminar la misin que les obligaba a aliarse. El emplazamiento de la gruta santa era un secreto de Estado conocido slo por un pequeo nmero de personas; situada en el extremo oriental de la isla y protegida por un promontorio rocoso, no ofreca ms que una entrada angosta, accesible a una sola persona de complexin frgil. Unicamente Maximino, Teodoro, Isis y un picapedrero emprendieron el sendero perdido que conduca a la gruta. Apartaron hierbajos y ramas antes de llegar a una minscula terraza oculta por papiros de ms de seis metros de altura; Isis gui a sus adversarios por un laberinto donde se habra perdido la ms hbil de las aventureras. Cuando avistaron la caverna del dios Jnum que liberaba las mareas levantando su sandalia, el corazn de Isis dio un salto de alegra. De la regin de Elefantina slo conoca este lugar oscuro; su padre la haba llevado tres veces, antes de que el obispo lo declarase inaccesible. Teodoro pidi al picapedrero que quitara los bloques que l mismo haba amontonado a fin de ocultar la entrada. Cuando el agujero qued libre, Maximino se impacient. Entraris, Isis? No antes de haber recibido la seal. No hay que dirigirse a un dios con palabras humanas. El picapedrero se sent aparte. La gran sacerdotisa meti el brazo en el interior de la gruta, sac dos pequeos vasos, uno con agua del cielo, el otro con agua del Nilo, y los dispuso a los lados de la entrada. El obispo pareca incmodo y tocaba sin cesar la cruz que llevaba en el pecho como si apretarla impidiese la aparicin de algn diablo. Cunto tiempo...? No lo s. Pas una hora larga. El prefecto, cuya irritacin haba desaparecido, saboreaba la dulzura del momento. Admiraba a Isis; pareca Cleopatra, cuyos sublimes retratos adornaban los comedores de las viejas familias alejandrinas, pero con los rasgos faciales an ms perfectos. Su pureza solar la volva tan deseable que la situaba fuera de la vulgaridad. Contemplarla era 36

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hacerle el amor con el infinito respeto de las ms ardientes pasiones. Isis era suya; nunca pertenecera a ningn otro. Teodoro esperaba que no se diera el temido suceso. Sin la seal, la gran sacerdotisa no penetrara en la gruta y la Iglesia no sera humillada. Isis permaneca serena; su esperanza se volva certeza. No solamente File no sera destruida, sino que ella podra dedicarse a su principal misin: formar a los adeptos, iniciarlos en los misterios y transmitir el espritu. En estas circunstancias, cmo no iba a manifestarse la voluntad divina? Libraba un mudo combate, sin armas, sin herida aparente; del desenlace dependa el futuro del templo. Isis y el obispo se enfrentaban abiertamente por primera vez. Ambos se estimaban y se teman. La belleza de la joven deslumhraba a Teodoro; en su fuero interno, entenda los insensatos impulsos del prefecto. El prelado percibi la voluntad implacable de la gran sacerdotisa y sus aptitudes de mando. Si Sabni tena la inteligencia de escuchar, formaran una pareja capaz de todas las audacias, hasta el punto de amenazar la paz civil. A Isis le extra encontrar un adversario de aquella envergadura, cuya capacidad real superaba su reputacin; a las cualidades de un jefe, Teodoro una la agilidad de un poltico y la fuerza inagotable del creyente. Enemigo irreductible, se comportara como rival despiadado que no prestara odos a ninguna queja. La seal indic Isis con calma. Maximino sigui la direccin de su mirada; sobre el umbral de la gruta serpeaba una vbora. La gran sacerdotisa puso una rodilla en tierra y con un gesto vivo la cogi por detrs de la cabeza. El prefecto se ech atrs. Esgrimiendo la criatura que se agitaba, Isis avanz hacia la entrada de la gruta; Teodoro le cort el camino. Os prohibo utilizar el smbolo del diablo! La serpiente no es el mal; nace de la tierra regenerada por la marea. Debo llevarla al espritu del Nilo, sola, con el silencio y el respeto del dios oculto. El pez de Cristo ha vencido al reptil del demonio. Esta magia es ilusoria y peligrosa. El obispo de Elefantina no dejar el paso libre y ningn ritual satnico ensuciar su ciudad. Alejaos todos! Impresionado por la vehemencia del obispo, el prefecto se apart. Isis arroj la vbora a la espesura de papiros. Vuelve a tapar este maldito agujero orden el obispo al picapedrero. Que el recuerdo de este lugar sea olvidado para siempre. El obispo se arrodill y blandiendo la cruz, exorciz la caverna pagana.

CAPITULO XV
La vendimia comenz a finales de agosto. Ningn canto se oa en los viedos, antes tan alegres; el pas se preparaba para sufrir las consecuencias de la crecida ms dbil de los ltimos doscientos aos. El obispo se vera forzado a descontar la cantidad de trigo y de cebada exigida por el imperio. No quedara nada para los habitantes de la provincia y los roedores que se haban salvado gracias a la pobreza de la crecida atacaran los cultivos y los huertos. Qu haba ocurrido en el paraje de la gruta santa, en las fuentes secretas del Nilo? Para unos, Isis haba intentado intilmente calmar la ira de Jnum; para otros, Teodoro haba secado las aguas a fuerza de destruir a los espritus ocultos bajo la corriente. Algunos afirmaban que 37

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ni la gran sacerdotisa ni el obispo se haban acercado a aquel misterioso lugar, cuyo emplazamiento permaneca en el olvido desde haca mucho tiempo. El despacho del prefecto confirmaba que Maximino haba jugado un papel fundamental en este suceso, comentado por los narradores de no pocas historias. En cuanto al nico testigo, un picapedrero, no se le haba vuelto a ver por Elefantina. Slo el general Narses saba que el obispo lo haba desterrado al oasis de Jargeh, de donde no regresara. El prefecto no poda por menos de aborrecerse a s mismo. Por qu haba actuado como un cobarde? Por qu haba decepcionado a Isis, cuyo ojo acusador segua humillndole? Invada a Maximino un sentimiento desconocido sobre el que no ejerca ningn control. Acostumbrado a dirigir hombres, ahora ni siquiera era dueo de s mismo. Las sienes le zumbaban con insistencia, vctimas de un monstruoso insecto que no le conceda el menor reposo. Isis haba destrozado una carrera dedicada al orden pblico y al servicio del Estado, sin ni siquiera haber mermado un pice su nobleza. Su misma ausencia la haca ms deseable e inaccesible. El prefecto se haba acostumbrado a ver a las mujeres como frutas maduras; la gran sacerdotisa le desgarraba el corazn, le abra un abismo por el que se precipitaba un torrente infinito. Maximino senta crecer dentro de s un ser extrao que, con su pasin, destrua su seguridad de siempre. A veces, el prefecto lograba ocupar su mente con problemas cotidianos. El obispo le proporcionaba numerosos informes detallados sobre las parcelas cultivables, las albercas de riego, el transporte de mercancas; cada documento abordaba las dificultades con extrema minuciosidad, de tal manera que hasta el ms puntilloso de los funcionarios alejandrinos lo hubiera juzgado digno de l. Maximino no poda concentrarse. Cautivado por el rostro de Isis, cmo conseguira hacerse digno a sus ojos? La ocupacin de la isla sera fcil; pero significara perderla. Deba hacerla su esposa y ella deba amarle. Ms de la mitad de los cultivos haba quedado sin cubrir por las aguas; sera intil sembrar en las tierras agrietadas y secas. Los campesinos comenzaban a abandonar sus explotaciones y a abarrotar los suburbios de Elefantina. Con ocasin de una misa solemne, el obispo rog al seor que concediera a los creyentes la fuerza necesaria para vencer la adversidad; despus se preocup de repartir equitativamente los alimentos. File obtena su parte como si se tratara de un simple pueblo que dependiera de la autoridad administrativa. La visin de este pas sediento y quemado por el sol, las pendientes de ocres reflejos que se hundan en el Nilo, demasiado escarpadas para escalarse, origin un gran proyecto: salir a la conquista del oro nubio, satisfacer al emperador y enviar a Isis una parte del metal precioso para que pudiera recubrir las estatuas divinas; File brillara con su antiguo esplendor. Maximino haba encontrado su regalo de boda. Convoc a Narses y le confi la orden de preparar a sus tropas y reunir los barcos aptos para remontar la catarata. Contentos de salir de la inactividad, los soldados se pusieron casi de inmediato en pie de guerra. Pero el general tuvo que enfrentarse a los barqueros, que slo le cedieron tres barcos en malas condiciones; el resto perteneca al obispo. Maximino irrumpi furioso en el despacho del prelado con la excusa de que haban surgido graves problemas de regado. Exijo todos los barcos disponibles. Son indispensables para la buena marcha de la ciudad. No me contradigis. Cruzar la catarata. El Nilo no es muy profundo, encallaris. Pasar. Ningn barquero aceptar ser vuestro gua. Los reclutar a la fuerza. La poblacin se agrup en las orillas inclinadas que bordeaban el laberinto de peascos donde el ro, embravecido por las rfagas de viento, rompa contra las escarpadas rocas antes de aparecer en forma de remolinos imprevisibles. El obispo se haba negado a presenciar la salida de la expedicin; pese a las advertencias, el prefecto haba conseguido salirse con la suya. 38

Por amor a Isis

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Los soldados fueron repartidos en pesadas barcas difciles de maniobrar; el prefecto, despus de examinar la flota de que dispona, eligi este tipo de embarcacin por su solidez. A proa, un barquero sondeaba el agua con una larga prtiga. Cuando la primera barca se lanz al asalto de la catarata, gritos de animacin se elevaron de la multitud. El entusiasmo de Maximino era contagioso; muchos crean posible la hazaa, aunque los ancianos calificaban la expedicin de demencial. El prefecto y el general Narses observaban la escena desde un montculo. El barquero, un profesional experto, esquiv un enorme peasco medio oculto en el agua fangosa, evit un remolino, se adentr velozmente en un canal estrecho y pas frente a un bloque de granito. Narses tena el corazn en un puo. El timonel, que maniobraba con gran destreza, sigui el sentido de la corriente, cada vez ms violenta; en la desembocadura del segundo canal, las aguas del ro se calmaban. Maximino pens que haba ganado la apuesta. El hombre situado a proa baj la guardia demasiado pronto. Cuando vislumbr el gran peasco liso que descansaba bajo la superficie del agua, ya no haba tiempo para avisar al timonel; dando gritos, solt la prtiga y se tir al agua. La embarcacin golpe el obstculo, se levant y volc. Algunos soldados quedaron aplastados; otros se ahogaron. Las dos barcas que le seguan, abandonadas por sus timoneles, sufrieron la misma suerte. Narses presenci impotente la muerte de sus hombres. Maximino cerr los ojos. Ms de doscientos soldados desaparecieron en la catarata; expertos soldados, dignos de las legiones romanas de la gran poca, hroes que haban salido indemnes de peores campos de batalla, valientes procedentes de todos los rincones del imperio perecieron de la forma ms estpida en aquella catica encrucijada de rocas. A pesar de la prdida de la mitad de su ejrcito, Narses no sinti ningn resentimiento contra Elefantina. El celoso militar se alejaba poco a poco de las obligaciones de su cargo y se entregaba a la meditacin con mayor frecuencia, enfrentndose a la seca soledad del desierto en el que se perdan los ruidos de pasadas batallas. El camino de Narses se detena all. Desde su enrolamiento voluntario, a los doce aos, no haba dejado de recorrer las provincias del imperio en busca de una gloria que el destino le haba dispensado generosamente. Esta nueva operacin militar deba confirmar su prestigio ante el emperador, quien le haba asignado un puesto de honor en Bizancio, preludio de una vejez dorada. Narses no se ira de Elefantina; los fastos y las intrigas de la capital ya no le interesaban. La paz por la que haba luchado se desparramaba por estas tierras desoladas en las que el hombre era un intruso. Maximino no culp a nadie del desastre y reconoci su error ante el obispo y el general. Resistindose a permanecer pasivo ante el fracaso, decidi comunicar sus proyectos, que consistan en organizar con la mayor celeridad una nueva expedicin. Ninguno de mis hombres saldr de su guarnicin dijo Teodoro. Tengo el deber de velar por la seguridad de mi dicesis. Tras un momento de duda, el obispo abri el informe que pensaba enviar a Bizancio para denunciar las acciones del prefecto. Con esta maniobra, conseguira que se llamara de nuevo a Maximino, slo que esta vez habra una larga entrevista conducida por magistrados y militares. Teodoro se vea obligado a actuar en solitario para desembarazarse de sus adversarios. Vuestra actitud no me sorprende, reverencia. El general y yo volveremos a traer el oro de Nubia. No pensis ms en ello le recomend Narses. Maximino mir estupefacto a su subordinado. Cmo os atrevis? Tengo el deber de impugnar vuestra autoridad. Slo en caso de desequilibrio mental. Narses y el obispo se miraron con repentina complicidad. El obispo ignoraba las razones de este giro inesperado, que aprovech de inmediato. Quin va a negar este desequilibrio? Tened cuidado, obispo. Una palabra sobre m y... No iremos a Nubia dijo Narses con firmeza. 39

Por amor a Isis Deliris, general.

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La catarata es infranqueable. Tendramos que dirigir nosotros mismos las embarcaciones y somos incapaces de hacerlo. No quiero ver como perece la otra mitad de mi ejrcito; si fuera necesario, intervendra el poder judicial. Maximino contuvo su ira. El poder judicial... dicho de otro modo, el obispo! Qu proponis? Esperar. Esperar tanto tiempo como sea necesario. Pero el oro... El emperador lo entender. Somos tributarios del Nilo y de sus caprichos; redactad un informe en este sentido y yo lo refrendar. Tratad de no mencionar las prdidas recomend el obispo. Yo tambin las olvidar. Elefantina est lejos de Bizancio... Si ciertos rumores llegaran a odos del emperador, los desmentiramos. Oficialmente estos hombres han muerto por enfermedad: en los aos de crecida dbil, las epidemias asolan la poblacin. El prefecto dud. La propuesta del obispo no presentaba ningn inconveniente, pero le obligaba a convertirse en cmplice suyo. Qu os parece, general? El hombre ms valeroso puede cometer un error. Estoy dispuesto a olvidar. En qu condiciones? Ser nombrado jefe de la guarnicin permanente de Elefantina. Deseis... vivir aqu? Ya os lo he explicado. A vos corresponde solicitarlo al emperador, con la bendicin del obispo. Necesito reflexionar. El general y el obispo salieron del despacho del prefecto. Qu poco conoca Maximino a los hombres!... Tambin esta ilusin se desvaneca. Narses, militar ceudo y fro como las nieves de las montaas de Asia, hombre intransigente cuyo horizonte no iba ms all de las rdenes recibidas, se haba enamorado! Haba descubierto su propio paraso y le sacrificaba su carrera. Por suerte, Teodoro y Narses no urdan ninguna intriga contra Maximino; el general se quedara en la provincia meridional. El milagro convena a los intereses del prefecto. Narses se dedicara a mantener su posicin y protegera File del mismo modo que protega a los cristianos. El carcter diplomtico de Teodoro le tranquilizaba. El obispo tampoco deseaba un conflicto abierto. Aunque File fuera la manzana de la discordia, podran llegar a un acuerdo; un hombre que tena el odo de Dios, deba entenderse con un dignatario del imperio. El horizonte se aclaraba. Quedaba un motivo de angustia; Maximino no podra ofrecer el oro de Nubia a Isis.

CAPITULO XVI
Isis haba aprendido a conocer a todos y cada uno de los miembros de la comunidad, a calmar sus dudas y duplicar sus esperanzas; una actitud, un ademn le bastaban para descubrir un problema. Sin embargo, el comportamiento de la bibliotecaria la sorprendi. Aquella cincuentona metida en carnes tena un temperamento muy alegre, casi gracioso. Ni 40

Por amor a Isis

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una pena se le resista; a fuerza de frecuentar los viejos textos y de mantener los rollos de papiro haba adquirido un equilibrio bonachn. Cada maana Isis charlaba un rato con ella. Haca varios meses que la gran sacerdotisa estudiaba el ritual del retorno de la diosa lejana. De acuerdo con la tradicin, aada frmulas a las palabras anteriores y precisaba que era otra forma de decirlo a fin de recalcar sus intervenciones. Desde sus orgenes, Egipto nunca haba suprimido una percepcin de lo absoluto propia de una poca; rechazaba una verdad definitiva y prefera construir el pensamiento como una pirmide, piedra tras piedra. La biliotecaria, crispada, arrug la punta de un papiro. Enloquecida, corri hacia la puerta de la biblioteca, volvi al centro de la estancia y examin las estanteras. Isis la cogi por los hombros y la oblig a calmarse. Te encuentras mal? La hermana agach la cabeza e intent huir; Isis no solt su presa. Cuntamelo. Es demasiado horrible. Yo... he cometido una falta... La bibliotecaria estall en sollozos. Tan grave es? Ni siquiera a ti me atrevo a contarlo. Sin embargo... Sin embargo? La comunidad entera lo ver. Yo... Se mordi los labios hasta hacerse sangre antes de contar la verdad. Estoy embarazada. Esperaba la reprobacin de la gran sacerdotisa. Isis le estrech las manos con ternura. Yo ya no crea que esto fuera posible confes. He sido imprudente. El hermano cillero y yo nos vemos desde hace tiempo... yo no quera, te lo juro! Ahora estoy excluida de la comunidad. No adelantes una decisin que ha de tomar la cmara de la Regla. Nuestra ley no conoce la excepcin. File es un islote sagrado en un mundo profano. Debemos tenerlo en cuenta. La dulzura de Isis tranquiliz a la bibliotecaria. Pero sus esperanzas se disolvieron cuando entr en la cmara de Ma'at, Norma del universo. Permaneci de pie frente al tribunal compuesto por el decano, Isis y Sabni. Este ltimo tom la palabra: la ley del templo slo impona la castidad durante cortos periodos de tiempo precedentes a las iniciaciones; desaconsejaba a las hermanas parir y lo prohiba a la gran sacerdotisa, pero se refera a una poca en la que varios nefitos solicitaban su admisin. Puesto que File estaba condenada a perecer aislada, por qu rechazar un nio cuya sola presencia simbolizara el futuro? La hermana bibliotecaria y el hermano cillero deberan vivir bajo el mismo techo; el decano, de nuevo privado del uso de la palabra, lo aprob con un cabeceo. Isis abraz a la hermana. Al salir de la cmara de la Regla, la gran sacerdotisa fue abordada por Aur, que se haba hecho ritualista despus de haber atravesado varios grados de jerarqua. Aur jugaba a menudo el papel de portavoz de la comunidad ante Isis. Nuestras hermanas rechazan la sentencia confes. Y t? Yo estaba segura de que te mostraras clemente. Aur, que ya haba pasado la cuarentena, daba pruebas de singular fuerza. Robusta, achaparrada y de hombros cargados, no careca de feminidad e incluso ceda a una coquetera, excesiva a veces, que se traduca en el empleo de numerosos afeites. Sin elevarla al rango de confidente, Isis se apoyaba a menudo en ella como si se tratase de una roca inquebrantable que resista contra viento y marea. Obrar con severidad mutuamente, no excluirnos. habra debilitado a la comunidad. Debemos ayudarnos

Incluso si uno de nosotros nos traiciona? 41

Por amor a Isis Cmo puedes evocar semejante crimen, t que nos diriges?

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El enemigo se aproxima al templo record Isis. Maana estaremos en guerra; tendrn todos los adeptos el valor de luchar hasta el final? No tienes derecho a dudarlo. Ests muy tranquila, Aur. Lcida Isis, File es nuestro ms preciado bien, el ltimo recuerdo de la edad de oro. Quin estara tan loco como para renunciar a l? Ni un soplo de viento turbaba la noche sin luna. En el extremo meridional de la gran columnata, debajo del templo de Nectanebo, el agua salpicaba las rocas. Sabni distingui en el ltimo momento la barca pintada de negro, que se acerc sin ruido a una roca tras la cual su nico ocupante, el capitn Mersis, la camufl. Por qu has venido en persona? No confo en nadie. El general ejerce un control permanente sobre la guarnicin; es muy desconfiado. El clima ha cambiado mucho y no es precisamente divertido. Para rivalizar con Narses, el obispo nos ha impuesto una disciplina permanente; da la impresin de que se prepara un conflicto entre las dos facciones. Feliz acontecimiento. No te regocijes tan pronto. Estoy nervioso, muy nervioso. El obispo, el prefecto y el general se renen a menudo; despus del fracaso de la expedicin a Nubia, slo tienen un hueso que roer: File. Decisiones concretas? No lo s. Quiz tengan otros proyectos en marcha. Ojal! Hay un extrao decreto sobre medidas sanitarias. Una epidemia? Aparte del hambre, parece que no. Sin duda una invencin del prefecto para justificar la muerte de sus soldados; este Maximino es astuto y venenoso. La visita al templo le impresion. No lo creo. Cmo adivinar las intenciones de semejante personaje? Todo lo sacrifica a su carrera. Elefantina no ser ms que una breve etapa; si destruir File le valiese un ascenso, no dudara en hacerlo. Te lo repito, estoy asustado. Mi instinto de soldado me engaa pocas veces: que tu comunidad est preparada para huir. Isis despert a Sabni a medianoche. Mi padre se muere. El sumo sacerdote se dirigi con rapidez hasta la morada del decano, una pequea casa blanca de dos pisos construida a la derecha del embarcadero, frente al templo. El anciano estaba echado sobre una cama estrecha, los brazos a lo largo del cuerpo. El rostro no expresaba ningn sufrimiento, pero la mirada cansada y debilitada imploraba el descanso del paraso donde, sobre los canales bordeados de flores y rboles, bogaban las almas de los bienaventurados. La mano derecha del moribundo asi la mueca de Sabni. Los labios temblaron; intentaba hablar. Isis ayud a su padre a incorporarse. Buscad la sabidura, hijos mos, buscadla hasta que vuestras fuerzas os abandonen, hasta que la muerte aparezca ante vosotros, con la sonrisa de la diosa de Poniente que os llevar al paraso de nuestros antepasados; buscadla antes de que el temor se extienda por el corazn de los segadores y de los labradores. No lloris por m, sino por nuestro Egipto, del que se aleja la luz divina. Ra deber recomenzar la creacin. El disco solar se oculta, densas nubes lo recubren, los hombres estn ciegos y sordos. Pronto el ro se vaciar, su curso quedar obstruido y el limo fertilizante ya no llegar a las dos orillas. Peces y pjaros desaparecern, otros invasores impondrn su ley y despreciarn nuestros templos. Los tumultos se extendern por todas partes: sangre para obtener el pan, risas dolorosas, vientres hambrientos, hijos enfrentados a sus padres, hermanos que se matan entre s, el mal en lugar del bien. Los ladrones dirigirn el Estado, trucarn la balanza. Tan mal estar nuestro pas que el dbil se volver poderoso para oprimir a los ms dbiles. Helipolis, la ciudad del sol donde nacieron las divinidades, ser enterrada por el odio y la bestialidad. Nuestra tierra era tan 42

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noble como la estrella matutina, dulce como el roco del cielo, tierna como el aroma del ao nuevo. Construa altares para las fiestas, se una al ro nutriente, al follaje de papiros, a los lotos azules y blancos. Recuerdas, Isis? Yo he navegado hasta la isla donde me esperaba tu madre, los cabellos fragantes, a la sombra de una persea. Su tez resplandeca y sus ojos hablaban de amor. Mi mano permanecer en la tuya, me prometi, tu felicidad ser mi nico anhelo. Puedo reunirme con ella porque t tambin, hija ma, conoces el camino. Qudate suplic Isis. Te necesitamos mucho. La muerte est ante m como una salvacin. Ella me quitar esta vejez que ya no soporto. Mi cuerpo desaparece, pero mi espritu no os abandonar jams... proseguid la obra de Imhotep! El nombre del gran sabio fue la ltima palabra que pronunciaron los labios del decano. Su boca permaneci entreabierta, sus ojos quedaron fijos. Isis apret contra su seno la cabeza del difunto; Sabni le dio el beso de la paz. Ahora dijo la gran sacerdotisa estamos solos. Despus de haber anunciado a la comunidad el viaje del decano, feliz aventurero de los bellos caminos del ms all, orden al hermano embalsamador que cumpliera con su deber. Isis violaba la ley, ya que el obispo haba prohibido esta antigua prctica. Cuando se produca un fallecimiento, el primer paso consista en borrar el nombre del muerto de la lista de contribuyentes y el segundo, en pagar el emplazamiento de la sepultura en un cementerio legal. El hermano asesinado durante la dramtica procesin haba sido sepultado en una fosa comn reservada a los indigentes; el decano mereca otra suerte. Los adeptos se baaron en los estanques de purificacin y se frotaron con aceite. Los hermanos no se raparon. Con un cuchillo de slex, el embalsamador abri el lado izquierdo del cadver depositado en el lecho de piedra, extrajo las visceras y despus sac el cerebro por la ventana izquierda de la nariz con ayuda de un gancho de metal. Despus de limpiar el abdomen con vino de palmera, sumergi el cuerpo en natrn, que deshidratara la carne. Esta sal divina transformaba los despojos, limpios y secos, en cuerpo de Osiris. Isis colg del cuello de su padre un pilar djed de oro, smbolo de la estabilidad del dios resucitado al final de la adversidad, y un buitre de piedras preciosas, evocador de la madre celestial. Recubri de oro fino el rostro reposado, las manos y los pies, y adorn la cabeza con una corona de flores. Sabni ungi la momia con aceites aromticos y la envolvi en bandas de tela recubiertas de resina y de alquitrn. En el lugar del corazn puso un escarabajo, imagen de las continuas metamorfosis. Una vela fue el ltimo sudario; no era el sarcfago la barca llamada a bogar eternamente por el cielo? En la tapa se inscribieron el nombre del difunto, sus ttulos y frmulas extradas de los Textos de las pirmides, el ms antiguo libro sagrado que, haca cuatro milenios, en los orgenes de la civilizacin, haba sido revelado en la pirmide del rey Unas. Transmitidos de Casa de la vida en Casa de la vida, de sabio en sabio, de escriba en escriba, eran la fuente inagotable de las enseanzas recibidas por los seguidores y facilitaban al viajero del otro mundo el nombre de las puertas que tena que franquear. Llevaron la momia al tejado del templo, donde haba una capilla adornada con escenas que representaban las fases de la resurreccin de Osiris. El alma del decano disfrut por ltima vez del sol terrestre antes de sumergirse en la energa del ocano csmico. Despus de haber meditado alrededor del sarcfago, la comunidad descendi la escalera que una el tejado con la sala de columnas pintadas. No dejes de comer ni de beber salmodi la ritualista, contina viviendo felizmente, nete a la diosa, sigue el camino de tu corazn. Nada ser reprochado a los justos que han recorrido el sendero divino. El Poniente en que reposas es una tierra de paz; el silencioso descubre ah la fuente. Olvidars lo intil y lo pasajero, recordars tu nombce y tomars parte en el banquete de los dioses. El sarcfago fue enterrado bajo el enlosado, frente al primer pilono. Pesadas piedras ocultaron para siempre la sepultura del decano. Los funerales, dignos de su rango, le permitiran presentarse majestuosamente en la asamblea luminosa de los adeptos resucitados. 43

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Cuando las losas fueron repuestas, Isis se derrumb. A pesar de todo retuvo las lgrimas y se neg a araar la piedra con las uas y a dar los gritos desesperados de las plaideras que se elevaban hasta las nubes y atraan la compasin de los dioses. Las personas como el decano eran irreemplazables. Isis no se acostumbrara nunca a la ausencia de un padre del que lo haba aprendido todo, desde los juegos infantiles hasta la enseanza ms abstracta; le deba tanto las pequeas como las grandes alegras. Venciendo la pena causada por la desaparicin de su esposa, tres aos despus del nacimiento de Isis, haba conducido a su hija hacia los misterios sin imponerle otra disciplina que el respeto por la Regla del templo. La gran sacerdotisa no tena ni el derecho ni la posibilidad de dejarse llevar por el dolor; la comunidad exiga su presencia tranquilizadora. Aur habra querido consolarla pero permaneci callada, pues sus palabras seran insignificantes. En aquel momento Isis pareca estar muy lejos de sus hermanas; su alma vagaba por una de las regiones secretas que recorra el sol nocturno en busca de su renacimiento. La gran sacerdotisa erraba por el templo en el que su padre le haba dicho que haba nacido cuando la tierra an yaca en la oscuridad, antes de que ninguna criatura, vegetal, mineral o animal, hubiera aparecido. Entr en los talleres, la panadera y el matadero; explor los rganos de la gran mole de piedra donde, en tiempos ms felices, numeroso personal preparaba los manjares para la mesa del dios y luego se alimentaba de las ofrendas sagradas y de los pensamientos del Creador. Anduvo a lo largo del muro del santuario del nacimiento donde la diosa Isis daba el pecho a su hijo Horus que la leche de las estrellas mantena luminoso como la claridad del origen. La gran sacerdotisa se detuvo ante la gran estela de granito erigida cerca de la mole oriental del segundo pilono. Su padre le haba enseado a leer el texto de la sumisin de la regin del Dodecasqueno, que comprenda una parte de Nubia. Dueo de vastas y ricas tierras, el templo de File renda culto al faran, presente en todos los muros. Inmutable, grandioso, indiferente a los tiempos profanos, la cabeza en el cielo y los pies en la tierra, vea el otro mundo en el que la energa era la sangre de la ltima comunidad de Egipto. l la guiaba a travs de lo invisible, por las inciertas rutas del padecimiento, atravesando las locuras de su poca; Isis olvidaba que, sin la presencia de un santuario en la cabeza y en el cuerpo de la ciudad, la barbarie condenara a los hombres a arrastrarse entre sus propias inmundicias. El decano rehua someterse a los invasores que reducan a la esclavitud el cuerpo y el espritu; con la tenacidad de los viejos jefes a los que la jaura de cazadores duplicaba las fuerzas, continuaba, ms all de la muerte, manteniendo el aire sagrado. Su momia sera el umbral del templo. Isis se adelant por el gran patio. De repente, vio una silueta desconocida. Un joven de unos quince aos, desnudo y mojado, se diriga hacia ella. El muchacho vacil, fatigado. Isis se aproxim a l. Quien eres? Mi nombre es Crestos. He nadado hasta aqu para ser iniciado en los misterios.

CAPITULO XVII
De dnde vienes? De Elefantina. Mi padre quera alistarme, pero he huido. Yo no quiero ser soldado, sino sacerdote de Isis.

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Flaco, casi esqueltico, el chico haba agotado sus fuerzas fsicas. Incapaz de permanecer de pie por ms tiempo, cay de rodillas; Isis pidi ayuda. Sabni acudi en compaa de algunos hermanos, que vistieron a Crestos con un shenti y le dieron pan. Nado muy mal dijo, pero prefera morir ahogado a ser encerrado en un cuartel. Aqu es donde quiero vivir. No tenemos derecho a acogerte. Es el alma de mi padre la que ha guiado a este postulante dijo Isis. Realmente deseas conocer los misterios? La cara de Crestos se ilumin. Todas las noches sueo con el templo. He formulado mil preguntas que se han negado a contestar para tratar de desalentarme. Unos pretenden que File es un antro de demonios, otros que es una guarida de magos. Os temen y os detestan. Ha sido un pastor el que ha confirmado mi intuicin; all, afirm refirindose a la isla santa, se encuentra la ltima fuente de sabidura. El da que desaparezca, el mundo se sumir en las tinieblas. Sabni haba seguido el mismo camino, recorrido los mismos pasos, pronunciado las mismas palabras. Slo un fuego interior violento e imperioso abra las puertas de la comunidad. Pero Crestos era un fugitivo; su presencia en File provocara la intervencin de los guardias. Estoy de acuerdo en admitirle dictamin Isis mientras el chico la devoraba con los ojos. Si el sumo sacerdote emita un juicio negativo, el solicitante sera rechazado sin posibilidad de apelacin. Ni Sabni ni Isis podan tomar una decisin sin el consentimiento del otro. Sabni renunci a presentar argumentos razonables que Isis conoca tan bien como l y opt por retirarse, abandonando a Crestos a su esperanza. Como Isis no se mova, el joven la imit. Sin duda era la primera prueba; se consideraba capaz de una paciencia infinita ahora que haba alcanzado su meta. Cuando el sumo sacerdote volvi llevando una vasija llena de agua, Isis experiment una felicidad tan intensa que su eco perdurara ms all de la muerte. Celebrando el ritual de acogida, Sabni lav los pies del nefito. La ritualista te ha preparado un lecho. En tu celda la luz brillar durante toda la noche. Ofrecers una libacin a los dioses, ya que les debes la vida. Maana al amanecer confirmars tu compromiso; si renuncias partirs al momento. La noche fue cmplice de Crestos. Aislado en el corazn del templo, libre de toda atadura profana, dialog con la llama de la lmpara. Su espritu bail con ella y abraz los secretos que le transmitan estos lugares de eternidad; el tiempo abolido, el alma de fiesta, el corazn brincando como un potrillo... Cunta felicidad que no se desvaneca en un instante, sino que se grababa en la conciencia como un sol inmutable, vencedor de miradas de tinieblas. Noche cmplice de la que no surgan demonios con cabeza de asno armados de cuchillos sino sombras tranquilizadoras, ms prximas al adolescente que padres y amigos; Crestos haba encontrado su verdadera morada. Aquellos austeros muros eran sus confidentes, aquel silencio lleno de la voz de los sabios le transportaba a un sueo tan real como las piedras de File. Fue tan bello el amanecer de su iniciacin! Deseas pertenecer a nuestra comunidad? pregunt Sabni. Si me orientas por el camino de la vida, te doy mi vida. Vuelve tu rostro hacia el cielo. No penetres en el templo en estado de, impureza, no seas mentiroso ni codicioso. Respeta la Regla sin falta. No reveles lo que hayas percibido del misterio ni concedas a tu corazn un pensamiento destructivo. Renuncia a tu voluntad propia para cumplir la del Principio. S obediente, ya que esta virtud te liberar de ti mismo. La comunidad te proteger y te abrir las puertas del santuario si te muestras digno de las tareas que te sean confiadas. Te purificars con agua tres veces al da, te alimentars con moderacin, velars por la integridad del templo, nuestro ms preciado bien. Te comprometes a respetar estos deberes? Me comprometo de todo corazn. 45

Por amor a Isis Recibe el abrazo que hace de ti un hermano.

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Sabni y Crestos se felicitaron. Isis abraz al muchacho y le humedeci la cara con sus lgrimas. Cuan dulce y clido era aquel lquido jubiloso que saludaba el nacimiento de un adepto! El decano transformaba su fallecimiento en milagro. Desde ahora mustrate valiente. Nunca se me acusar de cobarda. Debes ser circuncidado, como todos los hermanos. El muchacho elev la cabeza. El hermano carnicero ungi su sexo con un ungento anestesiante pero, cuando el cuchillo se abati sobre el prepucio, el nuevo adepto no pudo reprimir un grito. El nacimiento del hermano fue festejado con un frugal banquete, donde, a pesar de todo circul el vino procedente de las reservas del templo, casi agotadas. Todos juraron mantener el secreto. Ningn profano deba conocer la presencia de Crestos en File. Isis pensaba en su nombre. No se pareca al de Cristo, el dios de la religin cristiana deseosa de destruir el templo? La verdad es que era una extraa seal. Cuando termin la fiesta, el vigilante del embarcadero advirti a Sabni que una barca con dos soldados a bordo se aproximaba. El sumo sacerdote los reconoci; pertenecan a la escuadra que le haba acompaado hasta el templo de Jnum. El obispo quiere hablar contigo. Nosotros te llevaremos. Teodoro... vens de su parte? El prelado haba previsto esta pregunta. Uno de los soldados blandi la cruz del seor de Elefantina. Tranquilizado, Sabni subi a la barca. En seguida le atenaz una nueva angustia. Se habran enterado de la fuga de Crestos? No cambiaron ni una palabra hasta que llegaron al muelle desierto donde esperaba el obispo. Teodoro arrastr a Sabni hacia un palmar, lugar de meditacin y de paseo, ya que la sombra de las grandes palmas procuraban tranquilidad y fresco. Tengo malas noticias. Para ti o para m? No ironices, Sabni. Cualesquiera que sean las quejas del templo, yo no soy el responsable. Qu argumento opondra el sumo sacerdote? Al iniciar a un fugitivo que sin duda estara calificado como desertor, File haba cometido una falta grave. El emperador exige la totalidad de la cosecha de papiro dijo Teodoro. Reducir el total de las cantidades obtenidas, pero estoy obligado a suprimir el lote de tallos destinado al templo. El alivio dio paso a la indignacin. Sabes que necesitamos papiros para escribir, para fabricar tapices, cestos, cuerdas, sandalias... Ya lo s, pero el decreto est firmado por la mano del emperador; el prefecto ya est ocupndose de organizar el transporte. Tendremos acceso al bosque que hay al norte del pueblo? Ha sido declarado zona militar. Los soldados han tomado posiciones y prohiben el paso a los civiles. Privarnos de los papiros... Quin habra imaginado tanta crueldad? Un cristiano no teme ningn sufrimiento; Cristo ha sufrido por nosotros, no Osiris. Osiris nos ensea la resurreccin. El dolor no es un camino de plenitud, sino solamente de dolor; adornarlo de cualquier otra virtud es un engao. El reino vendr pronto. La raza divina nacida del pez celeste penetrar; fortalecer su corazn porque el Seor, con palabras dulces como la miel, la alimentar. Eres mi amigo. Convirtete y sers mi hermano. Qu te importa el papiro? Dios est ms cerca de ti de lo que imaginas.

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Si es como t dices, entonces no es Dios. El poder creador no sabra jestar prximo al hombre; no es ms que una expresin de l, siempre lejano, a menudo alterado. Slo la Regla del templo puede modificarlo. Recuerda las palabras de nuestros padres: la madera torcida, abandonada en el campo, se pudre y acaba su triste existencia en el fuego; si la mano del artesano, guiada por Dios, suea con recogerla, la dirige y la convierte en cetro que empua el sabio. Slo una fe confiada te orientar hacia la verdad. Un rayo de sol se desliz entre las palmas e ilumin a los dos hombres. Permite que nos quedemos con algunos tallos, Teodoro. Los utilizaremos para fabricar los ltimos rollos donde escribiremos nuestros rituales mayores. El obispo dud; Sabni no le suplicara ms. Ve al almacn y llena tu barca. Todo lo que puedas cargar te pertenecer.

CAPITULO XVIII
Despus de una inspeccin rigurosa del cuerpo de lite, el general Narses mont a caballo y galop hacia la catarata. Todas las tardes se detena a la altura del mismo bloque de granito, a cuyos pies rugan los remolinos; sentado sobre una roca plana y salpicado a veces por la espuma, contemplaba el ro divino del que dependa la prosperidad de Egipto. All era donde, frente a la muralla de piedras que jalonaban el ro, el Nilo reafirmaba su fuerza inagotable. Indomable, arrastraba el limo a su gusto, por qu este ao se mostraba tan avaro? La respuesta slo estaba en el cielo, all donde naca la riada antes de labrarse su largo camino por la amada tierra de los dioses. A Narses empezaba a gustarle la inseguridad. Ya no soportaba saber, prever, organizar... Qu bien se encontraba a merced de las incertidumbres del Nilo, rindindose a l sin ofrecer resistencia! Al da siguiente tendra que internarse por senderos peligrosos y batallar en Nubia. Gracias a esta dbil crecida, el sur profundo quedaba inaccesible. El destino le ofreca un presente inestable: slo se aprovechara de ello si la situacin se estancaba. Su bienestar resultara favorecido si el obispo y el prefecto llegaban a un acuerdo. Su peticin de traslado, apoyada por Maximino, navegaba hacia Bizancio. No confiaba mucho en conseguirlo. El emperador pensara que era obstinacin, exigira otra vez el oro de Nubia y luego le nombrara jefe de algn cuerpo expedicionario destinado a Asia. Por primera vez en su vida Narses rez con toda su alma; rog que la catarata fuese una muralla eternamente infranqueable. Un hombre grueso y bien vestido se present en el puesto de vigilancia, borracho, gritando y gesticulando. El suboficial lo ech fuera pero volvi a entrar decidido a hacer una denuncia. Sus confusas declaraciones se referan al prefecto y al emperador. Uno de los militares lo reconoci: el loco era el jefe del gremio de los vendedores de higos. Tena el control sobre la distribucin de fruta. El suboficial, que no se consideraba lo bastante competente, lo condujo al cuartel, donde lo recibi el especialista en casos delicados, el capitn Mersis. Me llamo Apolo. Ests borracho. Tengo mis motivos, capitn. A quin quieres denunciar? A File. Sin lugar a dudas, se trataba de un cristiano exaltado; Mersis no se asust. 47

Por amor a Isis File no existe. Qu decs? Los templos se cerraron hace tiempo. ste no! Legalmente s. Es un edificio secularizado. Y la comunidad que vive all? No aparece en nuestros archivos. Sin embargo, paga impuestos! El rgimen tributario no est dentro de mi competencia. Os burlis de m... Simplemente me atengo a la prctica administrativa. Apolo esboz una sonrisa maliciosa.

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Se considera delito que un campesino abandone el campo y huya...? Sin duda alguna se castiga con la crcel. Y con trabajos forzosos? En algunos casos. Uno de mis trabajadores se ha confesado culpable. Debis arrestarle. Su nombre? Crestos, mi hijo. Tu hijo? Es asunto mo. Ha dejado la casa para irse al templo; los adeptos de Isis lo han acogido. Quiero denunciarlos a todos. Quiero que me devuelvan a Crestos y los condenen a todos. Primero hay que rellenar una solicitud. Tengo tiempo. Sabes leer y escribir? Slo s contar. Si Apolo deca la verdad, File haba comprometido su propia existencia. Mersis tena que encontrar pronto una solucin. Cundo enviaris los soldados a la isla? Hay un medio. Sabes de alguien ms que quiera poner una denuncia? No. Slo yo. No es suficiente? Has hablado con alguien ms de esta huida? No, con nadie. Me daba mucha vergenza. He preferido emborracharme. Pido venganza! Tienes alguna prueba de que tu hijo se haya ocultado en la isla? Estoy seguro. Se neg a ser soldado. Desde nio ha deseado entrar en el templo. Entonces, no tienes ninguna prueba fehaciente? Ordenad que registren la isla. En calidad de qu estaba Crestos a tu servicio? Apolo se ruboriz. En calidad de qu... no s qu queris decir. Mersis cogi una tablilla de madera y grab un breve texto con caracteres griegos. Tiene tu hijo el estatuto de esclavo? El vendedor de higos mont en clera. Es hijo mo! Dejad de injuriar a mi familia! Si es trabajador libre, por qu no figura en la lista de los contribuyentes? Capitn... slo es un nio... 48

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Pero digno de realizar trabajos forzosos. Poco importa la edad; tu deber era declararlo al fisco. Recordad que este territorio no pertenece a vuestra jurisdiccin. Transmitir la informacin al responsable. Me basta con aadir tu nombre a la tablilla. Me arriesgo a..? La crcel de por vida. Y si lo arreglramos? Por qu no? Qu deseis? Mersis fingi reflexionar un instante. Retiras la denuncia, olvidas a Crestos y, sobre todo, me das algunas piezas de plata. El ejrcito es pobre. Apolo vaci la bolsa que llevaba atada a la cintura. Bastar? Mersis cont las piezas. Si me traes dos o tres piezas ms, nos haremos buenos amigos. Incluso olvidar que tienes un hijo. El mercader refunfu. El capitn rompi la tablilla de madera. Llevara cuanto antes este pequeo tesoro a File, cuyos recursos se estaban agotando. El mejor orfebre de Elefantina acababa de cincelar un brazalete. Cuando el prefecto Maximino entr en su taller, el artesano se sinti halagado e inquieto al mismo tiempo. Qu traera por all a un personaje tan poderoso? Si se tratara de una requisa, habra acudido con una patrulla. El artesano le salud con una reverencia. Vuestro humilde servidor, seor. Tus joyas son incomparables le dijo. Me halagis... Mustrame tus obras de arte. El artesano rebusc nervioso dentro de un cofre de madera. Sobre una tela blanca extendi un collar, pulseras y ajorcas. Admirable juzg el prefecto.

CAPITULO XIX
Crestos progresaba rpidamente. Por las maanas trabajaba la madera y la piedra en compaa de Sabni. Despus de la comida del medioda Isis le iniciaba en la lectura de los jeroglficos y le daba lecciones de escritura; guiaba su mano, le enseaba a dibujar de un solo trazo el ala de los pjaros, la pierna humana o el sello del papiro. Despus, el nuevo adepto reciba las lecciones del fabricante de ungentos antes de prestar atencin a las de la ritualista. Su sed de conocimientos pareca inagotable y la fatiga no haca mella en l. Despus de cenar, suba a la azotea del templo donde Isis le explicaba la manera de descifrar el mensaje de las estrellas. Aquella noche, la gran sacerdotisa no lograba ocultar su cansancio. Crestos, consciente de que estaba importunando, hizo menos preguntas que de costumbre. Con Isis a su lado, 49

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disfrut del silencio de la noche que protega el santuario, pero no pudo contener su lengua por mucho tiempo. Soy feliz, Isis. El templo es el gozo del corazn. No hay nada ms grande. Pareces cansada. Y t eres un chico muy indiscreto. T eres nuestra fuerza. Si desfalleces, qu ser de nosotros? El futuro de la comunidad no depende de un solo ser. Ahora s. No hace mucho que estoy aqu, pero me he dado cuenta de esta realidad. Si Sabni y t desaparecierais, todos los dems nos vendramos abajo. Un juicio de valor muy apresurado, nefito. Tengo ojos que ven y no soporto la hipocresa. Y si nos pusiramos a estudiar de nuevo las estrellas? Escucha la voz de los antepasados que se transmite a travs de la luz. Ojal nuestros planes sean tan generosos como los suyos! Su verdad contina siendo el tesoro ms preciado, pues gua nuestros pensamientos hacia la sabidura. El panadero y el carpintero, que eran hermanos, solicitaron audiencia ante el sumo sacerdote. Sabni los recibi en la morada del decano, que ahora era la suya. Los dos hombres, de unos sesenta aos, discutan a veces las decisiones de la gran sacerdotisa sin hacer pblica su disconformidad. Cuando se decidan a llevar a cabo alguna gestin juntos, significaba que llevaban tiempo madurndola. Sabni no utiliz ninguna frmula de cortesa. Hablad. Habla t dijo el panadero al carpintero. Es algo delicado... Si nos ayudaras... Somos hermanos. No hay nada que lo impida. Los dos peticionarios eran parecidos; cara redonda, ojos astutos, labios gruesos, papada, hombros cuadrados y piernas gordezuelas. Es verdad reconoci el panadero. A veces es difcil... La mirada severa de Sabni les intimid. El carpintero acudi en su auxilio. Somos hermanos y debemos contrnoslo todo. Isis ha cometido graves errores; la procesin, la visita a la gruta... Nuestro prestigio est empaado. Como sumo sacerdote, te corresponde tomar cartas en el asunto. Satisfecho de su intervencin, alz la voz. Aceptamos luchar contra el obispo a condicin de no correr riesgos innecesarios. Eres amigo de Teodoro; deshazte de Isis; es peligrosa. Dos gobernantes son demasiados, sobra uno; que se ocupe de los rituales. Vuestra opinin es compartida por los dems? Somos los que tenemos ms experiencia. No se ha negado Isis a iniciaros en los misterios del templo cubierto? Ni el panadero ni el carpintero respondieron. He tenido acceso a los informes redactados por el decano y la gran sacerdotisa. Por construir t un sitial y hornear t panes de forma fantstica os habis credo artfices de la obra de arte que exige nuestra Regla. Vuestros trabajos son una injuria a la comunidad y vuestro conocimiento de los jeroglficos es muy superficial; es vuestra indignacin la que se ha puesto de relieve. No contis con mi indulgencia: nada justifica vuestra holgazanera. Cumplid con vuestros deberes cotidianos y libraos de la hil que amarga vuestro pensamiento; si no, no haris progreso alguno. Los dos hermanos se miraron desconcertados. El templo no pas hambre. Con las piezas de plata del capitn Mersis, Sabni compr gran cantidad de trigo que unos barcos trasladaron de madrugada, antes de que las patrullas recorrieran las orillas del ro. El ardor contagioso de Crestos anim a algunos hermanos, que, a pesar de la carga de la vejez, comenzaron a limpiar los bajorrelieves erosionados por las tormentas de arena. Al dejar 50

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de replegarse sobre s misma, File respir con mayor intensidad. Las hermanas repararon los instrumentos musicales, tejieron vestidos blancos con el poco lino que les quedaba y lavaron las baldosas de la casa del nacimiento, en la que, al cabo de unos meses, nacera un nuevo adepto. La comunidad sali de un letargo que algunos haban credo definitivo; desde el alba hasta el anochecer, el sumo sacerdote iba de la capilla al patio, de la sala a la cripta, dando nimos, aconsejando, comprobando que todo estuviera en su sitio. En cuanto se terminaba un trabajo, propona otro ms delicado. Isis mejor en el estudio del ritual de la diosa lejana. Su labor no sera intil, ya que File tratara de revivirlo pronto. En varias ocasiones, se reproch su distraccin; pens en Sabni y en su capacidad de xito. Sera suficiente para transformar una congregacin condenada a la decadencia en una cofrada llena de savia? La llegada de Crestos, un nacimiento cercano... Las seales se multiplicaban. Despus de tantos aos marcados por el sello de la desesperanza, Isis vislumbr un paisaje ms risueo; tuvo ganas de abandonarse, de confiar sus dudas y sus sueos a alguien. Cuando la comprendera Sabni? Crestos descifr las lneas del antiguo principio redactadas por un faran y dedicadas a su hijo: El hombre agitado es la confusin de una comunidad. Introduce la vigilia en tu vida, no te dediques a tu propia satisfaccin pues te convertiras en un miserable. A la hora de juzgar, el tribunal del ms all no mostrar indulgencia. A sus ojos, la vida ser como el transcurrir de una hora. Atrvete a emprender los senderos ms difciles; stos son los que guiarn tu espritu hacia la sabidura. Dios conoce al que obra segn su gloria. S su hacedor. De tu esfuerzo brotar la alegra, de la alegra la sabidura. El nefito enroll el papiro con cuidado. Acaso un hombre puede alcanzar este ideal? pregunt a Sabni. Nuestros padres lo consiguieron. Si este templo existe es porque han vivido el cielo en la tierra. -Y t? Soy un sumo sacerdote joven, tan inexperto como el novicio con el que estoy hablando. Nuestro rango es diferente, pero la importancia de nuestra tarea es idntica. Llevas muchos aos aqu. Y t posees el fuego ardiente del aprendiz. Se apaga pronto? Se transforma y aumenta. Menos violento, ms poderoso; con l llega el momento de la certidumbre, parecido al sol que nunca se oculta tras el horizonte. Te deseo, Crestos, que pertenezcas a este mundo y al otro; Dios est en la luz del templo que formamos con nuestros antepasados y nuestros descendientes. Que tu inteligencia interprete mis palabras y tu corazn las ponga en prctica. Sabni, t escuchas a tu corazn? Mis enseanzas te decepcionan? Superan mis deseos ms profundos. A qu se debe tu pregunta? Soy muy joven y no tengo derecho a hablarte as. Pero la comunidad sera ms fuerte si... Crestos vacil. Iba demasiado lejos. Qu aconsejas? Habla. No te olvides de los que te aman ms que a s mismos. El nuevo adepto recobr la calma y traz unos jeroglficos en un cascote de cermica. Se concentr en el dibujo de una silla de alto respaldo, smbolo de la diosa Isis. El prefecto desembarc cerca del pabelln de Trajano y el barquero volvi a izar la vela blanca hinchada por el viento. Ninguna escolta haba protegido el corto viaje de Maximino; tan pronto como hubo puesto el pie en la isla santa se top con Sabni, que haba sido avisado por el vigilante. 51

Por amor a Isis Quiero hablar con la gran sacerdotisa. Ahora est trabajando con sus hermanas. Decidle que he venido a verla. Primero, prometedme que no daris un paso ms.

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Sabni actuaba como el jefe de una cohorte invencible que no temiera nada que pudiese venir de un enviado del emperador. Deseaba humillar a Maximino y lo consigui. En toda su carrera, el prefecto no haba tolerado nunca la menor observacin despectiva sobre su cargo. Pero acaso Isis no vala el sacrificio ms doloroso? Tenis mi palabra. Ahora, daos prisa. Sabni se dirigi parsimonioso hacia la puerta del primer pilono. Maximino senta que su odio aumentaba cada segundo que pasaba. El prefecto estuvo esperando ms de una hora bajo un sol ardiente, al que no prest mucha atencin. Cuando distingui a Isis, etrea, el templo volvi a ser un paraso. Os he trado un obsequio. Maximino abri el cofre. Las joyas de oro brillaron con todo su esplendor. Son magnficas reconoci Isis; sern un adorno maravilloso para las estatuas divinas. Yo las destinaba para vos. En otro tiempo, las habra llevado puestas en las grandes fiestas; la gran sacerdotisa deba aparecer entonces como la mujer ms hermosa, sin olvidar que su riqueza provena del templo al que regresaba despus. Celebraremos nuestras fiestas. Estos adornos las anunciarn, si aceptis ser mi esposa. Sorprendido de su propia audacia, Maximino no se atrevi a mirar a Isis. Tema un rechazo inmediato; la voz de Isis se mantuvo dulce y serena. Nuestra Regla me prohibe contraer matrimonio profano. Esa costumbre est ya caduca. Cuando seis mi esposa, File renacer. El prefecto se arrepinti de haber empleado estas palabras amenazadoras. Acaso no implicaban un chantaje con el que slo lograra apartarla de l?. Dependis de la isla santa, Isis; yo dependo de vos. Hermanos y hermanas se congregaron bajo la columnata preguntndose cul sera el motivo de esta segunda visita del prefecto. Aur propuso una intervencin violenta; eran lo bastante numerosos para arrojar al Nilo a los enemigos. Sabni le impuso silencio; la ritualista se retir molesta a su aposento. Mirad esos seres amedrentados dijo Maximino, sealando a la comunidad. Slo yo puedo librarles del sufrimiento y la angustia. Por amor a Isis, para conquistaros, asegurar la perpetuidad del templo. El rostro de la gran sacerdotisa era indescifrable. Estaba librando una batalla consigo misma? El hecho de que no rechazara su proposicin con vehemencia tranquiliz al prefecto; sin duda, haba abierto una brecha decisiva. Volver, Isis. No me traicionis.

CAPITULO XX
Los documentos conservados en File no precisaban el nombre de los sabios que haba que invocar para que tuviera eficacia el ritual del retorno de la diosa lejana. Isis crea saber dnde descubrirlos; en una de las tumbas de la ribera occidental, abiertas durante el Imperio 52

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Antiguo a fin de honrar la memoria de los exploradores de caminos del sur. Abandonado durante largo tiempo, el lugar haba pasado a ser presa de los espritus errantes. Ir all significaba correr un riesgo que la gran sacerdotisa tena prohibido; sin embargo, Sabni no se avino a razones. Acaso el futuro de File no dependa de la celebracin del ritual que insuflara a la comunidad la energa que necesitaba? Isis estaba convencida de que el acontecimiento le abrira las puertas de un universo insospechado. Vencido, Sabni se neg a dejarla ir sola, as que pidieron a la anciana tejedora que en su ausencia velara para que los hermanos y hermanas siguieran ocupndose de sus tareas habituales. Cuando las cimas de los montes se tieron de rosa, Sabni e Isis iniciaron el camino. Sabni pilotaba una barca ligera que la suave brisa de la maana impulsaba sobre las plateadas aguas. Como todos los hijos de la provincia, el sumo sacerdote haba aprendido a navegar muy joven; muchas veces haba jugado a saltar de una embarcacin a otra cuando corran a la mxima velocidad. Aprender a manejar una embarcacin exiga una larga prctica; Sabni avanz con prudencia, rode la isla de Elefantina, pas ante las murallas de granito que protegan los fortines y orient la proa hacia el flanco occidental de la montaa. Despus de camuflar la barca con caas y de abrirse camino entre el follaje, la pareja lleg a la parte baja de unas largas correderas empinadas que haban servido para subir los sarcfagos hasta la entrada de las tumbas. Sabni haba llevado una barca en miniatura, con forma de antlope, para ofrecerla al dios de los muertos, el nico habitante de aquellas soledades silenciosas. La subida fue larga y difcil; la arena resbalaba, cada paso supona un gran esfuerzo. Al llegar a una plataforma rocosa, Sabni cogi la mano de Isis. Su brusco ademn la atrajo hacia l; durante unos instantes permanecieron con los cuerpos casi enlazados. Isis se dio cuenta de su turbacin y se apart con dulzura. Se sentaron para tomar aliento. A sus pies se deslizaba el caudal divino que baaba numerosos islotes antes de dirigirse majestuosamente hacia File y precipitarse sobre las rocas de la catarata. El cielo inmvil llenaba la mirada de un azul ardiente; velas blancas surcaban el ro, una barcaza cargada de campesinos y animales abandonaba la orilla oriental. Una pareja de halcones peregrinos volaba hacia el sol naciente. Nuestra vida debera parecerse a la del ro, Sabni, eternamente igual a s mismo, pero renovado sin cesar. Somos dbiles e imperfectos. Servimos a una diosa. Isis, madre de Dios, adorno del cielo, deseo de los campos verdes, alimento que inunda el mundo con su belleza, perfume del templo, duea de la alegra, lluvia que reverdece la campia, dulzura de amor... Ella haba iniciado a Sabni en su misin, llevndole ms all de s mismo. No se encarnaba Isis en aquella mujer de cabellera negra ms brillante que el esplendor de la noche, ms tierna que los racimos maduros, con los dientes ms blancos que la leche de las estrellas, el rostro ms azucarado que los frutos de un vergel y ms fresco que el agua de los pozos, y las piernas ms esbeltas que las patas de las gacelas? Busquemos la tumba. Siguiendo un sendero empedrado que llevaba a la cima del acantilado, penetraron en las sepulturas abandonadas. La desolacin se haba adueado del lugar. Capillas incendiadas y renegridas por el humo, estatuas decapitadas o desmembradas, bajorrelieves rascados o blanqueados con cal. Pero algunas moradas de la eternidad haban escapado al furor iconoclasta de los cristianos. Sobre los muros se desplegaban escenas de caza y pesca, banquetes, justas y juegos, con los colores intactos. La vida feliz de los tiempos antiguos recordaba que los conquistadores de tierras inexploradas haban vuelto a Elefantina para gozar de una vejez dichosa. Desde la altura de sus sepulcros, ellos contemplaban para siempre el paisaje sereno donde su vida errante haba terminado. El oro de Nubia lo ofrecan a los dioses; y los dioses les daban a cambio gloria y fortuna. Desde el interior de la montaa de Poniente cantaban uno de los himnos grabados sobre una pared; las piedras preciosas corren a raudales, se ocultan en la espesura de papiros y reaparecen sobre las puertas del templo. El coraje y la voluntad de vencer, he aqu lo que Sabni descifr en las inscripciones donde los conquistadores del profundo sur narraban sus hazaas. En una estela relegada a un rincn oscuro, Isis distingui el fino rostro de la diosa de la catarata con la corona de caas. Al leer el texto, hizo revivir las palabras de la crecida: Yo hago subir para ti el flujo de la vida, las flores retoarn, las cosechas sern doradas, las tierras se alegrarn y la felicidad ensanchar el corazn de los hombres. 53

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Isis se sinti transportada por otro fluido que la arrastraba hacia Sabni. An se resista; haba que pensar en el sepulcro donde estaban inscritos los nombres divinos, ltimas palabras del ritual. Al fondo de un patio de columnas se abra una entrada rectangular; Sabni pas primero. Hasta entonces ningn mal encuentro haba molestado su bsqueda. Sin embargo, el sumo sacerdote permaneca alerta. Algunos anacoretas podran estar tan alterados como para atacar a los visitantes de aquellas tumbas que ellos consideraban la boca del infierno. Sabni se ech atrs, asustado. Isis fue a su lado y se cogi de su brazo. Apretados uno contra otra, entraron por el angosto camino que conduca al reino del ms all; a los lados, estatuas blancas con el rostro verde o negro y los ojos fijos les contemplaban sonriendo. La pareja avanz unida, entre los ancestros inmortalizados en la alegra de la resurreccin. Tres escalones suban hacia una capilla adornada por la escena de un banquete en el que inagotables alimentos llenaban la mesa del ser reconocido como justo por el tribunal del otro mundo. Las columnas cubiertas de jeroglficos evocaban la comunin de los fieles de Isis en el momento en que la diosa, despus de su destierro en las profundidades de Nubia, volva a File. La respuesta est aqu, Sabni. Presenta nuestra ofrenda. El sumo sacerdote deposit en el suelo la barca en forma de antlope. Los protectores de esta morada son Osiris. Uno y mltiple, tal es su secreto: mil rostros para un solo corazn. El invocar a la diosa lejana, no nosotros. Un dios llamar a una diosa; ella oir su voz y volver a su morada. Se sentaron sobre los bancos de piedra, convidados del festn inmvil ofrecido a los salvadores inmateriales. Isis haba llegado al trmino de su bsqueda; Sabni poda, por fin, formular la pregunta que le obsesionaba. Qu deseaba el prefecto? Que sea su mujer. A cambio, proteger File y satisfar mis deseos. El futuro del templo estar asegurado; no debera aceptar? Sabni se levant y la abraz con mpetu. La Regla te lo prohibe. La Regla proclama que nuestro principal deber es salvaguardar la comunidad. Te amo, Isis. Te amo con todo mi corazn. Ser nuestra unin y slo ella la que preservar al templo del aniquilamiento. Sabni desliz los tirantes blancos por los hombros dorados. No tenemos derecho a tener hijos. Me da igual. Es a ti, slo a ti a quien deseo. La tnica blanca resbal a lo largo del cuerpo de Isis, dejando al descubierto sus senos firmes, su pubis de azabache, sus largas piernas. Ella le despoj de la tnica; Sabni le acarici la espalda y la bes en el cuello. Cuando los labios se unieron la reclin tiernamente hacia atrs. La savia que corra por el cuerpo de Isis tena el ardor de un sol joven y la suavidad de la miel. Se acost sobre el suelo de piedra, entre las batallas de Osiris, y Sabni abraz el objeto de su deseo. En el silencio feliz de la morada de la eternidad en que la pareja resucitada continuaba el banquete y los muertos comulgaban con los vivos, descubrieron la luz dorada de un amor fulgurante, como la llama surgida en el amanecer del mundo, en el corazn de Oriente.

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CAPITULO XXI
Caa la noche. Embriagados en su xtasis en la tumba de los ancestros y a pesar de que todava no se haban saciado de sus respectivos cuerpos, Isis y Sabni pensaron en File. Slo el futuro del templo contaba. Su vida de adeptos exclua la ambicin personal; haban aprendido a combatirla, a renunciar y a liberarse de ella. La pasin no barra sus aos de ascetas pero exaltaba su viaje, en adelante amoroso y compartido en cuerpo y alma, hacia lo invisible. Sabni sali el primero de la tumba. La luna brillaba. Las estrellas, puertas de luz, taladraban la noche. El sumo sacerdote respir el aire tranquilo y confi su entusiasmo al universo que tejan las diosas y que el alfarero Jnum formaba a su alrededor. Apenas haba cruzado el umbral cuando un violento garrotazo en el vientre lo dobl en dos. El asaltante, un monje de cabellos largos, grit de alegra y golpe por segunda vez. Sabni se ech a un lado, asi el extremo del garrote y desarm a su adversario. El cristiano, a pesar de su rabia, no era de su talla; olvid la pelea y emprendi la fuga. Isis se aproxim a Sabni. Ests herido? Regresemos. Desde la embarcacin contemplaron el acantilado de Occidente sepultado en la oscuridad azulada. La entrada de la tumba haba desaparecido confundida entre las tinieblas; slo se distingua el arranque de las correderas hacia la cima, llevndose consigo el secreto de un amor vivido ms all del tiempo. Segn la costumbre, Sabni cogi a Isis en sus brazos y franque la puerta de la vieja casa del decano. A los ojos de la comunidad reunida, eran ya marido y mujer. No haca falta ningn documento; su compromiso adquira as fuerza de ley. Si hermanos y hermanas saborearon este momento, Crestos lo vivi con particular intensidad. No era l responsable de este matrimonio que los adeptos apreciaban como una nueva ventaja? Con su unin, Sabni e Isis proclamaban la libertad del templo en medio de un mundo hostil. Los esposos durmieron bajo una fina malla hecha con sedal de pescador, a guisa de mosquitero. Al despertar, se regocijaron con la sencilla felicidad de descubrirse el uno junto al otro. Tomemos precauciones contra Maximino recomend Isis. Tan enamorado est? Si l supiera... Todos nosotros nos debemos al secreto. Ten confianza. Ella se acurruc junto a l, abandonada. Aur se maquill los ojos y se perfum con incienso. A veces se reprochaba aquella inclinacin a la coquetera, pero la Regla no prohiba a las hermanas estar hermosas; que los hermanos cayeran a sus pies, ms o menos enamorados, la diverta sin distraerla de sus sabios trabajos. Acaso no poda ella presumir de una excelente memoria y de un conocimiento de los ritos casi tan perfecto como el de Isis? Evidentemente no envidiaba la funcin de gran sacerdotisa, que procuraba ms inquietudes que satisfacciones, pero saba que sus slidas espaldas llevaban una buena parte del peso de la comunidad. Normalmente, Isis tomaba las decisiones que Aur estimaba pertinentes. Esta vez, haba descuidado el tiempo de reflexin y arrastraba a los adeptos por un camino peligroso. Criticar a la gran sacerdotisa requera una valenta que algunos calificaran de descaro; pero la ritualista, convencida de que tena razn, no se ech atrs. 55

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En el vergel del templo, Isis estudiaba los antiguos ritos de fiesta; los pjaros revoloteaban a su alrededor. En la isla nadie los cazaba. Uno de ellos, de cabeza plateada y pecho amarillo, se pos sobre el hombro derecho de Isis, picote sus cabellos ungidos de mirra y vol hacia una persea en que anidaban los gorriones. Qu deseas, Aur? No te parece que este matrimonio es un poco precipitado? Temes que Sabni y yo nos olvidemos de nuestros deberes sagrados para arrullarnos el uno al otro? Estoy segura de que no. Pero el prefecto... Su pasin me preocupa. Por qu descuidarla? Desearas que me convirtiera en su esposa? Si el sacrificio salvara el templo y a la comunidad... Isis elev los ojos hacia la copa de la persea, de hojas verde oscuro en forma de corazn; fue bajo un rbol parecido donde el primer sabio de Egipto haba recogido las enseanzas del dios del conocimiento. Qu nos aportar tu unin con Sabni, excepto vuestra felicidad egosta? Me sorprenden tus reproches, ya que no estn justificados en absoluto. Comprar una paz precaria a Maximino, no habra sido traicionar el espritu de nuestra fraternidad? Egipto siempre ha sido gobernado por una pareja con una nica mirada. Sabni y yo intentaremos hacer revivir una tradicin que preludie quiz otras resurrecciones. Puedes estar segura, mi querida hermana, de que nuestros actos no estn inspirados por la bsqueda de un placer pasajero. Aur se alej; sus celos entristecieron a Isis. Ahora la gran sacerdotisa tendra que vigilar que no se transformaran en amargura, veneno temible para las almas frgiles. Sentado encima del enorme bloque de granito, el general Narses, como cada tarde, contemplaba la catarata. El Nilo ya no tardara en retirarse; los campesinos cosechaban las olivas y recolectaban los dtiles mientras las semillas de los cereales sobresalan de la tierra mal regada. Casi la totalidad del trigo estaba reservada para Bizancio; las pequeas explotaciones encargadas de nutrir Elefantina no producan ms que dbiles espigas. Cuntos moriran de hambre? Sin embargo, nadie acusara al Nilo; aquella tierra era demasiado hermosa, demasiado pura para que los sufrimientos humanos justificasen el ms mnimo reproche. Narses buscaba un remolino caritativo que lo enviara al fondo del ro. El general se haba apoderado de un rollo de papiro que relataba las aventuras de un clebre explorador de frica, el egipcio Hirjuf, enterrado en el acantilado de occidente; tres mil aos despus de sus hazaas legendarias, su recuerdo permaneca vivo. Narses desenroll el documento y se sumergi en la apasionante lectura. Abriendo caminos a travs de una comarca desconocida y dirigiendo con mano firme un cuerpo de expedicionarios organizado con esmero, el hroe haba vuelto de la lejana Nubia encabezando un cortejo de trescientos asnos cargados con sacos de oro, madera de bano, incienso, colmillos de elefante y pieles de leopardo; el regalo que ms le haba gustado al joven faran haba sido un pigmeo procedente del pas de los habitantes del horizonte y capaz de ejecutar a la perfeccin la danza del dios. Cuntas veces haba abandonado su morada el explorador para lanzarse a lo desconocido antes de volver, ya viejo, a morir a su tierra? Narses arroj el papiro al ro. Despreciaba aquella existencia tumultuosa llena de honores, de conquistas y de gloria. Quedaba algo que aprender de la especie humana? El juego de la felicidad y la desdicha no le diverta en absoluto. Una extraa aparicin atrajo la atencin del general. Ms all de las ltimas rocas de la catarata, un hombre de piel negra, encaramado en un animal de largo cuello y piel moteada, estaba inmvil sobre la ladera de la colina. Ocupaba un excelente puesto de observacin, desde el que poda ver con detalle las fortificaciones de la frontera. Cuando el sol declin, el explorador desapareci. El obispo y el prefecto escucharon la historia del general. Un blemio montado en una jirafa dijo Teodoro. 56

Por amor a Isis Pero ese pueblo ha desaparecido objet Maximino. Yo tambin lo crea. He redactado informes en ese sentido. Estis seguro de vuestra identificacin? Me temo que s. Es probable que sea un superviviente extraviado.

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Los blemios tenan la costumbre de enviar un explorador antes de atacar. Nuestras fortificaciones son inexpugnables. Incluso un ejrcito tres veces ms numeroso que el nuestro fracasara. Y si nos equivocamos? sugiri el obispo, irritado por la seguridad del prefecto. Muchas batallas se han perdido a causa de la vanidad de un jefe. Me procesarais? Si se prepara un ataque, protejamos Elefantina. El general Narses consider necesario intervenir. Sin duda nos inquietamos sin razn. Los expertos estn convencidos de que los blemios son incapaces de formar una tropa de asalto. De todas formas, pasar revista a las fortificaciones. Esta decisin tranquiliz a Teodoro. No haba nada que temiera tanto como los invasores procedentes del sur, feroces adversarios del cristianismo, que rabiaban por no poder acceder a File, residencia de su dios, Mandulis, del que estaban separados desde haca veinte aos. Narses salud a sus superiores y sali. Maximino mir al obispo. No volvis a proferir crticas contra mi persona. Slo me gua mi misin. Os creerais capaz de abrirme los ojos? Isis no se casar nunca con vos. No tiene eleccin. Desengaaos. No ceder a ningn chantaje. Sacrificara a su comunidad? Esta pregunta se la haba hecho Teodoro cientos de veces. La Regla del templo... Palabras! es la misma existencia de File la que est enjuego. Os impedir ir demasiado lejos afirm el obispo con seriedad. Ese santuario pagano ya no tiene existencia legal; si le dais un trato especial, los cristianos se dirigirn contra vos. Sois consciente de adonde os llevan vuestros propsitos? Enamoraos, Maximino, pero no ofendis a Cristo. El prefecto recuper la calma. Absorto, se dirigi a los casilleros llenos de papiros y consult un documento con mirada distrada. Quiero saber qu pasa en esa comunidad. Nos hara falta tener un espa all. La ley prohibe a File recibir nuevos adeptos. Si enviamos a alguien, desconfiarn y lo expulsarn. Sabni es un insumiso y un conspirador. Teodoro tambin tema las iniciativas de su amigo. La idea del prefecto no careca de inters; estar informado de lo que pasaba en el interior evitara bastantes problemas. Puede que haya una solucinAl norte de la catarata, a poca distancia del templo, un pescador aprovechaba las primeras horas de la maana para golpear el agua con un largo bastn y atrapar algunos peces en su red. Acababa de pescar una soberbia perca cuando un chapoteo le indic que se acercaba un nadador. Mersis reconoci a Sabni que, para descansar, se sujet a la proa de la barca, dejando la cabeza fuera del agua. El capitn continu pescando sin mirar hacia donde estaba su amigo. Malas noticias. Parece ser que han visto un blemio cerca de la catarata. 57

Por amor a Isis Es verdad?

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Narses est inspeccionando el cuartel a fondo. Otro peligro: Maximino est haciendo correr el rumor de su prxima boda con Isis. El obispo est asediado por las protestas. No te fes, Sabni. T eres el nico obstculo entre el prefecto y la gran sacerdotisa. Mucho ms de lo que te imaginas. Crestos no dejaba en paz a nadie. Los ms viejos tenan que sufrir sus preguntas e intentar responderlas. Crestos arrancaba a los ms perezosos de su sopor y les obligaba a ponerse a trabajar. Poco a poco, consigui fomentar la rivalidad; todos queran demostrar que ocupaban un puesto importante en la comunidad. Hermanos y hermanas intercambiaban de nuevo propsitos, se interrogaban sobre el significado de los smbolos, escrutaban las paredes del templo en las que los ancianos haban grabado los principios de la sabidura. En los capiteles, la sonrisa de la diosa Hathor se ensanchaba. Noviembre, cuando comenzaban las labores de limpieza de los campos, fue un mes apacible y feliz. La dbil crecida se haba retirado; la vida, endulzada por el sabor de los dtiles, se deslizaba con suavidad. El vientre de la biliotecaria evolucionaba de manera favorable; Isis rezaba todas las tardes a las divinidades del alumbramiento. File volvi a tener confianza en su propia fe. Los adeptos se haban adormecido sobre un tesoro que reconocan de incalculable valor. No les protega la gran diosa de un ambiente hostil que, despus de estar considerado como vencedor, perda su virulencia? Sabni no quiso abandonarse al optimismo. Isis, alabando su lucidez, insista sobre la visible renovacin de la comunidad. No debera el sumo sacerdote preocuparse ms por fraternizar con el futuro del templo?

CAPITULO XXII
La paloma se pos sobre la mole oriental del primer pilono; Crestos se encarg de cogerla. El pjaro llevaba un mensaje del obispo: la madre del hermano carpintero agonizaba. Si este ltimo lo deseaba, se beneficiara de la autorizacin especial de abandonar la isla para ir a la cabecera de la moribunda. Unos soldados le esperaran en la orilla y le escoltaran. Tendra prohibido hablar con la poblacin. Ni Isis ni Sabni se opusieron. Conmovido, el carpintero se puso en marcha en el acto; la paloma le servira de salvoconducto. Los soldados le obligaron a vestirse con una tnica marrn y un gorro de lana que ocultara su cabeza rapada. No le llevaron a casa de su madre, en el barrio pobre, sino hasta la vivienda del obispo, introducindole por una puerta baja. Gracias a la rapidez de la operacin nadie pudo identificar al visitante. Una vez en presencia del prelado y del prefecto, el carpintero perdi los estribos. Haba caido en una trampa? Teodoro le tranquiliz acerca del estado de salud de su madre, que, a los ochenta aos, se ocupaba de la granja sin ayuda de nadie. Oblig al adepto, impresionado por la fra mirada de Maximino, a sentarse en una silla plegable. No queremos hacerte ningn mal garantiz el prefecto, pero necesitamos tu ayuda. El hermano se qued pasmado ante este comienzo. He odo hablar mucho de ti. Parece ser que eres un carpintero excelente que ofrece al templo los mejores servicios, aunque no sean apreciados en su justo valor. El adepto asinti. Por qu permaneces en la comunidad? 58

Por amor a Isis Son mi verdadera familia, los que me han educado. Has franqueado la puerta de los grandes misterios? Isis, con la aprobacin de Sabni, me lo ha impedido.

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El hermano se arrepinti al instante por haber confiado en unos profanos. Pero la culpa la tenan el sumo sacerdote y su compaera. Si no celebrases un culto impo, te habra alistado con gusto y ahora seras rico. La fortuna no me interesa. Quiero a File. No amas ms la vida? pregunt el prefecto. El adepto palideci. Si es as, habla; si no, mis soldados tendrn que abatir a un desertor que habr alterado el orden pblico. Qu esperis de m? Informacin sobre tu comunidad. File resucita. Incluso los ms pesimistas recobran la esperanza. A qu actividades os dedicis? A mantener el templo, presentar las ofrendas, adorar a la gran diosa... Conspiris contra el emperador? No.... Claro que no! Quin os alienta as? Sabni, Isis y... Los hermanos acusaban al carpintero de tener la lengua muy larga. Una vez ms haba hablado sin reflexionar. El prefecto se aproxim y pos las manos sobre los hombros del adepto, que tuvo la sensacin de ser agarrado por un ave rapaz. -Y...? El carpintero haba jurado guardar silencio. Al traicionar su juramento, condenaba a la comunidad a desaparecer. Pero cmo resistir a la tortura? Su sacrificio no salvara el templo. Todos lo reconoceran; sacrificarse sera intil. Un campesino ha sido admitido entre nosotros. Su entusiasmo es una promesa de futuro. Cmo se llama? No lo s. El obispo se propuso identificar al desertor. File, al acogerle, haba cometido una falta de la que sabra sacar provecho. Maximino no dio ninguna importancia a aquel detalle. El quera informaciones de otro tipo. Est Sabni preparando alguna accin subversiva? El sumo sacerdote slo se ocupa del templo. Es un hombre duro e intransigente. Los hermanos estn preparados para rebelarse contra l? No se atreveran. Nadie pone en duda su autoridad. Tampoco Isis? Isis... no lo desautoriza. Maximino percibi el malestar del hermano. No deca la verdad e intentaba ocultar un hecho ms importante. Los dedos del prefecto se clavaron en sus hombros con violencia; el carpintero profiri un grito ahogado. Slo es un dolor nfimo comparado con los sufrimientos que te reservo si sigues mintiendo. Isis y Sabni se odian, verdad? Ella quiere casarse conmigo y l se opone! S... l se opone. Pese a su loca pasin, el prefecto se mantena lcido. El adepto confesaba lo que l deseaba escuchar. Le abofete. El carpintero comenz a llorar; el obispo mir hacia otro lado para no verlo. Sacad a este hombre de aqu. No ser por mucho tiempo... Si no habla, le estrangular. 59

Por amor a Isis

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El prisionero se dio cuenta de que la ira del prefecto no era fingida. Callarse por ms tiempo sera un suicidio. Sabni e Isis se han casado segn la costumbre pagana. Al atravesar juntos el umbral de su vivienda se han convertido en marido y mujer. Maximino solt su presa. Durante un momento, estuvo tentado de machacar a puetazos la cara amorfa del adepto. Vuelve a la isla. Sers nuestro espa. El carpintero sali de espaldas, inclinndose. Sobrevivir le pareca la recompensa ms generosa. Ese matrimonio no tiene ningn valor legal declar el prefecto, pero Isis me ha engaado. File y Sabni sern castigados. Los cristianos obtendrn satisfaccin, reverendsimo obispo. Vos disfrutaris de vuestra victoria y yo someter bajo mi ley a la mujer que amo. Aur rellen la vasija de plata con agua del Nilo y la verti sobre las manos de los adeptos. El preciado lquido provena de Nun, el ocano de energa en el que se baaba el universo entero. La tierra slo era una colina que emerga con el primer resplandor del da cuando el creador, nacido de s mismo, pronunci la primera palabra. Todos los templos de Egipto rememoraban aquel origen revivido por el rito del alba. Aur present la vasija ante la gran sacerdotisa, evoc el momento decisivo en que el corazn del prncipe se volvi consciente gracias a su hijo, Vida, que junt sus miembros y les dio movilidad. l, el nico, llev su cuerpo a la existencia gracias a la magia del verbo y puso en el alma de todos los seres el deseo de compartir la eternidad de aquel instante, por medio de la iniciacin en los misterios. Mientras la comunidad saludaba al sol elevando sus manos puras hacia l, Crestos hablaba con Sabni. Por qu me ha olvidado la ritualista? Aur se gir rpidamente hacia el joven. Cllate, nefito! He cometido alguna falta grave para que me trates as? En ese caso, quiero saber qu es lo que he hecho mal! Que este imprudente sea castigado como se merece. Pido autorizacin al sumo sacerdote para castigarle severamente. Crestos no baj la voz. Soy un hermano como los dems y pido lo que me corresponde. Si la injusticia reina en este templo como en el mundo profano, que sea expulsada al instante. Fuera de s, Aur se vali del bastn que le tenda el carpintero. chate al suelo, rebelde! Cuando hayas probado este jarabe de palo, tu vanidad no ser tan arrogante. Crestos implor con la mirada a Sabni y a Isis. Ninguno de los dos interrumpieron la accin de la ritualista. Con los labios y los puos cerrados, el joven se estir sobre el suelo y recibi cinco bastonazos que no le arrancaron un solo grito. El ungento calm el dolor que senta. Sabni volvi a masajear el hombro derecho de Crestos, todava hinchado. Mi cuerpo no me importa. Por qu el sumo sacerdote no me ha defendido de la iniquidad? El impetuoso es como un rbol que crece muy deprisa y slo sirve para hacer fuego. El silencioso reverdece, sus frutos son dulces; agradable es la sombra que proyecta sobre el jardn. No podemos estar siempre callados! Es triste permanecer callados frente a palabras injustas, pero tambin es intil contestar al ignorante. Llevarle la contraria conduce a la discordia, pues su corazn no soporta la verdad. Los ojos de Crestos centellearon. Entonces admites que la ritualista ha cometido un error! Ella descuida su tarea... esta hermana es una ignorante. No le volver a dirigir la palabra nunca ms. No seas engredo. Consulta tanto al ignorante como al sabio, ya que nadie posee el conocimiento total. La palabra excelente est ms oculta que la piedra verde; sin embargo, la 60

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encontrars en los ms humildes, junto a los servidores del templo que se entregan a l sin esperar nada a cambio. se no es el caso de Aur! No juzques tan precipitadamente. No puedes estar tan ciego... t no! Me despreciaras? El joven agach la cabeza enfadado. No, pero esta hermana... El seguidor que desea alcanzar los grandes misterios debe afrontar las pruebas ms difciles de todo corazn. Es en el interior de la comunidad donde las sufrirs, no en el mundo exterior. Olvida la crtica, el rencor y las disputas y preprate a vivirlas.

CAPITULO XXIII
Desde la atalaya ms alta, el viga distingui a dos negros camuflados con una piel de felino. Avanzaron entre los meandros de la catarata con una agilidad increble, saltando de roca en roca hasta llegar a un bloque de granito en el que se arremolinaban las aguas obstaculizndoles el paso. El capitn Mersis, puesto sobre aviso, identific a los exploradores que observaban su lnea de defensa. Los blemios! Se mantenan a cierta distancia, fuera del alcance de las flechas. Habra sido intil enviar un destacamento bordeando los mrgenes del ro; slo habra conseguido que el enemigo escapara sin posibilidad alguna de cortarle el paso. Durante ms de dos horas, los negros escrutaron la empalizada y los fortines que impedan el acceso a la provincia de Elefantina. Despus desaparecieron veloces como el viento. Mersis redact inmediatamente un informe que remiti a su superior directo, el obispo Teodoro, que inmediatamente fue a ver al prefecto, cuyo escritorio estaba lleno de tablillas de cuentas. Todo est a punto, obispo. Esta vez File no saldr indemne de la prueba. Doy mi palabra de que padecern atroces sufrimientos. Hay algo ms urgente. Quin lo dice? Leed. El informe de Mersis era claro y conciso. Ayer haba uno solo; hoy ya son dos; maana ser un ejrcito... Los blemios se estn preparando para atacarnos. Desistirn nada ms ver las murallas; que continen observndoles. Si estos salvajes tienen algo de seso, acabarn por renunciar. La noticia se propagar rpidamente y el pueblo se volver loco. Deberais pasar revista a las tropas y organizar desfiles. Aunque un tanto insolente, la sugerencia del obispo no careca de valor. Irritado por este contratiempo, Maximino dej a un lado las cuentas de la provincia para asumir su papel de jefe militar. Visit los acuartelamientos, se dej ver por las murallas, habl con los soldados, 61

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presidi una parada militar y desfil a la cabeza de un destacamento por las calles de Elefantina. Esta exhibicin de fuerza y de confianza tranquiliz al pueblo. Si los blemios estaban tan locos como para asaltar la ciudad, seran exterminados. Sabni llev al carpintero la cabecera de una cama partida en dos. Desde su regreso, el artesano tena un aspecto compungido. Podrs arreglarla? No lo s. Cmo est tu madre? Sufre mucho? Se est apagando y apenas me reconoce; ir a verla otra vez. Djame ver lo que has trado. El carpintero pareca acobardado. Has vuelto a ver al obispo? Yo? Para qu? Teodoro sabe que los adeptos han abandonado a su familia carnal para unirse a su familia espiritual. Normalmente, no se vuelven atrs. Por qu este extrao viaje, sino para interrogarte sobre los secretos del templo? El carpintero, furioso, tir la cabecera de la cama al suelo. No me estars acusando de perjurio? He prometido guardar silencio, pero no me puedo desprender de mis sentimientos humanos; no soy como t. Has perdido toda tu bondad en tu empeo por someterte a la famosa Regla. Te has vuelto duro e implacable. Nadie te ama, Sabni. Cuando lo comprendas, ser demasiado tarde. No puedes reprocharme nada. La palabra de un hermano es sagrada; no es necesario que te justifiques. El carpintero se haba propuesto obedecer al prefecto, pues, de lo contrario, Maximino no dudara en deshacerse de l. Sabni jams osara levantar la mano contra un adepto. El sumo sacerdote se retir disgustado. Acaso no era indigno de su cargo sospechar que un miembro de la comunidad fuera un traidor? Pero File estaba en guerra y Sabni no poda permitirse la menor ingenuidad en aquellos momentos. El enemigo no iba a contentarse con un simple ataque desde el exterior. La carga llegaba a hacerse tan pesada... Por qu no era capaz de confiar plenamente en los seres con los que llevaba conviviendo tanto tiempo? El obispo encarg a sus secretarios que iniciaran una investigacin administrativa sobre las recientes fugas de campesinos. Los resultados fueron decepcionantes; los informes de los guardias solo indicaban pequeos hurtos, la rotura voluntaria de herramientas agrcolas, el robo de un asno y la denuncia abortada del mercader Apolo. No se mencionaba a ningn fugitivo y los oficiales encargados de la seguridad interna del pas no facilitaron ms detalles cuando se les consult. El coordinador de estas investigaciones, el capitn Mersis, slo tena encerrado en la crcel a un granjero acusado de robar en el huerto de su vecino. Reconoci haber interrogado a Apolo, que no haba hecho sino mascullar palabras incomprensibles, dado su estado de embriaguez. Teodoro juzg extrao el comportamiento de este singular personaje, por lo que lo llam a su presencia. El mercader se detuvo en el umbral del despacho del obispo, algo tenso y con cara de pocos amigos. Qu denuncia queras presentar? Ninguna. Estaba bebido. Por qu? Por puro placer... No todo el mundo es asceta. Tienes hijos? Cuatro. Dos chicos y dos chicas. Tienen edad de trabajar? Ayudan de vez en cuando. Se ha fugado alguno de ellos? 62

Por amor a Isis Que Dios me libre de tal desgracia! Mi familia est muy unida. Dios protege a los justos. No dejes de vendemos tus higos.

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Apolo se alegr de haber salido bien librado de aquel asunto. El obispo se dio cuenta de que Apolo estaba metido en un asunto turbio al verle salir tan deprisa. Quizs no tena nada que ver con el fugitivo; no obstante, no estara de ms comprobarlo. Aur reuni cerca del pozo principal a diez hermanas que, sin llegar a estar en contra de la gran sacerdotisa, eran sensibles a la verborrea de la ritualista. Mientras llenaban los cntaros de agua fresca, se quejaban de las condiciones de vida a las que estaban sometidas, cada da ms difciles. Una confes su miedo al futuro: cmo luchar contra un prefecto cuya omnipotencia no tolerara durante mucho ms tiempo la existencia de insurrectos, especialmente si el obispo le consenta emplear mano dura? Aur les recomend confiar en la voluntad de Isis. La intransigencia de Sabni es una amenaza para todos nosotros. Es demasiado joven para dirigir una comunidad como la nuestra, el poder lo embriaga y lo despoja de sus cualidades. Pronto se convertir en un tirano, olvidar los rituales y nos obligar a someternos a sus exigencias. Sabed todas que el sumo sacerdote est librando un duelo con el obispo. La suerte de File slo le interesa porque el templo representa una fortaleza y la comunidad un ejrcito. Es increble que un grupo tan pequeo pueda enfrentarse a tantos soldados! A Sabni le importa poco afirm Aur. Desafiar a Teodoro ya es una victoria; por eso, el que nos hagan esclavos o nos deporten le es totalmente indiferente. Sacrificar nuestras vidas por su loca pasin y cuando llegue el momento nos abandonar a la venganza del obispo a cambio de su propia libertad. Las terribles palabras de la ritualista despertaron una gran inquietud entre las hermanas. Las ms reticentes proclamaron la integridad del sumo sacerdote, su rectitud y su sentido del deber, limpios de toda culpa. No le acuso de falsedad protest Aur, sino de vanidad y de locura. Qu propones? Hablemos discretamente con los hermanos que tengan ms experiencia y, si alguno comparte nuestros temores, le consultaremos y reflexionaremos juntos. Aquella misma noche, despus de la cena, el carpintero y la ritualista conversaron al abrigo del pabelln de Trajano. Insensibles a la puesta de sol que coloreaba las pendientes grises de los acantilados, se confiaron sus cuitas. Hasta ese mismo instante, nadie haba conspirado contra la comunidad. Eran totalmente conscientes de que el proceso que iniciaban arrastrara consigo un conflicto abierto contra el sumo sacerdote; Aur se asust del rostro fro y la mirada de odio de su hermano y se arrepinti de haber dado aquel paso, pero ya era demasiado tarde para batirse en retirada. Sabni es un fanfarrn declar el carpintero. Cree que somos corderillos sumisos y que nadie se interpondr en su camino. Si resistimos, se ir de la isla y se convertir al cristianismo con la ayuda de su amigo Teodoro. La gran sacerdotisa no tendr mas remedio que casarse con el prefecto y entonces File quedar a salvo. Aur pens que era un plan excelente. Los hermanos y hermanas que ambos conjurados lograran reunir formaran una fuerza capaz de derribar a Sabni y de iluminar el porvenir del templo. Crestos calafate una barca, siguiendo las instrucciones de Sabni. Despus, alzaron un nuevo mstil cortado del ltimo tronco de cedro que quedaba en el templo. El sol apenas asoma por el horizonte... Hace falta que empecemos a trabajar tan temprano? Decan nuestros padres que el sabio madruga para crear y el imbcil para incordiar, pues nada escucha y vive de lo que deshace. Desde que se celebra el rito del amanecer, renace un mundo nuevo. Qu nos importa el cansancio, si tenemos la ocasin de contemplarlo? No quiero volverme imbcil y estoy totalmente decidido a mantener limpias mis manos, mi boca y mi corazn, como lo ordena la Regla; pero deseo conocerlo todo, tener tus cualidades, las de Isis y las de toda la comunidad. 63

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Frena tu codicia, Crestos, que es un mal incurable; envilece a los seres, vuelve amarga la amistad ms hermosa y aleja al discpulo del maestro. Contrariado por la reprimenda, el muchacho observ el trabajo que acababan de hacer. Est lista para navegar? Todava no. Tendremos que comprobar el equilibrio y adaptarle el timn que mejor le vaya. El timn... No se llama igual que Ma'at, la Ley del Universo? Sabni sinti una inmensa alegra, que se guard mucho de manifestar. Crestos se daba cuenta de la necesidad de relacionar los jeroglficos para descifrar su significado profundo. Pocos iniciados se comprometan tan deprisa en aquel camino; la vanidad le acechaba y si le conceda el menor mrito corra el riesgo de hacerle retroceder. Tienes razn: la barca es de origen celestial y sirve a los poderes divinos para viajar por el espacio invisible. Nadie la conduce, excepto un timn provisto de ojos que van descubriendo el camino recto. Somos navegantes de este mundo; File, pese a su apariencia esttica, navega por el ro. En ti, Crestos, el timn se compone de corazn y lengua que han de estar de acuerdo para que no llegues a naufragar. Te demostrar que la barca del templo es mi carne y mi sangre. Mira que eres presuntuoso! El futuro me sonre. Aprovecho esta ocasin plenamente, pues deseo penetrar en los grandes misterios ocultos tras las puertas del santuario. No estn ocultos; tus ojos no soportaran su resplandor porque la vida comunitaria educa tu mirada y la amplifica. Se tarda mucho en desvelarlos? Depende de ti. Muchos aos? Algunos no llegan jams. Jams? Pues yo me rebelara! Sera intil. Las pasiones no cruzan la puerta del templo cubierto. Si fuera hijo tuyo, seras ms indulgente conmigo? Sera mucho ms severo. No es justo! Desconfiaras de m? Como de los dems. Pero si son nuestros hermanos y hermanas. Sers alabado por tu bondad y castigado por tus flaquezas. La comunidad no me perdonar ningn fallo y tendr razn al no hacerlo. Por qu eres tan severo contigo mismo? No es acaso la fraternidad el lazo que nos permite resistir los ataques del mundo profano? Una cosa es ser adepto y otra muy diferente ser sumo sacerdote. No s qu quieres decir. Es muy fcil, Crestos. Mi cargo implica soledad. Olvidaras a Isis? Sabni subi a la barca para comprobar los cabos del mstil. Intentas sondear el corazn del sumo sacerdote? Soy tu discpulo y tengo derecho a saber todo lo que te concierne. Si realmente no amas a Isis, por qu te has casado con ella? Sabni sonri. Tranquilzate, hermano.

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CAPITULO XXIV
Tan pronto como se acabaron las labores de rastrillaje, los aldeanos recogieron las ltimas aceitunas. El obispo celebr la navidad en una pequea iglesia abarrotada por un pueblo entusiasta. Acudan all para conmemorar el nacimiento de Jesucristo o para disputarse los regalos del episcopado? Tratando de no llevar demasiado lejos las investigaciones, Teodoro, indiferente a los sentimientos del prefecto, se limit a observar aquel pacfico despliegue de fuerzas: mujeres, nios, ancianos, enfermos e impedidos salieron de sus casas, invadiendo las calles de Elefantina para ver a los hombres sanos entonar sus cnticos a pleno pulmn. Se organiz un gran revuelo cuando el ejrcito se dispuso a repartir los sacos de trigo; gracias a los msicos callejeros, los nimos se calmaron. Dios sali vencedor de la barahnda humana. Maximino, resfriado, llevaba la cabeza envuelta en un lienzo perfumado y tena los pies apoyados en un cojn. Detrs de l, un brasero desprenda un agradable calor, muy apreciado en esta poca de fro que arrasaba la gran ciudad meridional, continuamente azotada por vientos glaciales. Los barqueros se negaron a seguir navegando por el Nilo, por temor a las violentas corrientes. Sin embargo, pese a estos inconvenientes, el prefecto se senta satisfecho consigo mismo. Su esfuerzo no haba sido en vano; gracias a una serie de medidas coercitivas mejorara el sistema tributario de la provincia. A partir de entonces, nadie escapara al pago de los impuestos directos o indirectos. Tributos y contribuciones se impondran a los ciudadanos, las tierras, las actividades profesionales, las ventas, las herencias, los viajes, los bienes races y bienes muebles. La comunidad pagara por los insolventes. A cambio, el Estado garantizara el buen funcionamiento del correo, la conservacin de los edificios pblicos y el mantenimiento de la guarnicin permanente y de los empleados del obispo. Sin duda, el establecimiento de la economa se traduca en una larga lista de impuestos, pero su precisin satisfara al emperador. Con su apoyo, Maximino tendra las manos libres para amordazar a Teodoro. El prefecto lo invit a cenar. El prelado comi poco y rechaz el vino. Hacis mal, obispo... Es el mejor remedio para combatir el fro. Y vuestra salud? Ha mejorado? El aire fresco me devuelve las fuerzas. He examinado vuestro plan fiscal. Es arrollador. No mucho ms que el vuestro. El emperador exige resultados. He de recordaros que la crecida ha sido muy dbil este ao? Tanto si las tierras son cultivables como si no, debe pagarse un impuesto por ellas. File es la nica que escapa a la ley. Teodoro haba estado temiendo esta declaracin. Al clasificar el templo dentro de la categora de terreno estril, haba conseguido evitarle imposiciones fiscales. He fijado la suma que nos debe la comunidad, teniendo en cuenta los atrasos y las multas. No podrn pagar. Entonces, tendrn que abandonar la isla y se encarcelar al sumo sacerdote por fraude fiscal. Yo mismo estudiar el caso de la gran sacerdotisa. Entrar en razn en cuanto se libere del peso de ese clan pagano. No os engais; conseguirn resistir. vos. Cmo? No creo que puedan contra el implacable recaudador de impuestos, que seris

El obispo tuvo que esperar una semana a que el viento amainara. Ante la impaciencia del prefecto, respondi que le preocupaba arriesgar la vida de una tripulacin. A principios de 65

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enero, un barco sali de la isla santa con Sabni a bordo. El sumo sacerdote llevaba puesto un grueso manto de lino y sandalias de papiro. Cortinajes de lana cubran las ventanas del despacho del prelado, que se calentaba las manos con la llama de una lmpara. Maximino ha declarado a la isla tierra cultivable. Me debes una gran suma, Sabni. Hace cinco aos nos libraste de esta amenaza. Esta vez, el prefecto est aqu. Estoy obligado a obedecerle. Si me niego, enviar los fondos eclesisticos a Bizancio y la provincia quedar arruinada. No puedes deshacerte del tal Maximino? Eres t el insumiso, no l. El templo dispone de unos ingresos mnimos. Tendris que iros y entregar la isla a los labradores. Crees que el prefecto se atrever a enviar a las tropas? Eso me temo. Por qu se ensaa de este modo? y l. Quiere casarse con Isis. La comunidad que t diriges representa un obstculo entre ella Ese hombre est loco. Loco de amor. Primero, utilizar la ley, despus, se valdr de artimaas y, finalmente, har uso de la fuerza. Estars de nuestra parte? Deseo que File se destruya, Sabni; creo que no te lo he ocultado jams. Si la estrategia del prefecto viene a significar la aniquilacin total del paganismo, ser su aliado. Has hablado como obispo. Hablame ahora como amigo. Qu me aconsejas? Convirtete y trabaja a mi lado. Maximino es un instrumento de Dios y su accin significa que tu aventura insensata llega a su fin. Sabni medit estas palabras ante los casilleros repletos de papiros. En su mente evocaba sus largas conversaciones con Teodoro cuando ste era joven; apasionado por naturaleza, comparta su saber de buen grado. Si File pertenece a la categora de tierras de cultivo, no soy yo tambin considerado un granjero? S, exacto. Por consiguiente, recupero las antiguas propiedades que hasta hace poco formaban parte de los bienes explotables del templo: campos, vias y jardines. Si aplicamos la ley al pie de la letra, tienes razn. Afortunadamente, este aspecto se le ha escapado al prefecto; de otro modo, los impuestos se veran triplicados. Pues bien, que los triplique. En qu absurdo combate quieres aventurarte ahora? Maximino desea una prueba de fuerza; pues la tendr. Un prefecto es temporal; el templo es eterno. Cuando volvi a pisar la isla santa, Sabni se sinti al mismo tiempo consolado y ansioso. Consolado, porque slo el universo del templo le ofreca la serenidad que los humanos se empeaban en destruir; ansioso, porque se lanzaba a un desafo a ciegas. La expulsin se llevara a cabo en el plazo de un mes. Hermanos y hermanas se aferraran a las columnas, se resistiran intilmente a unos soldados prestos a echarlos a unos barcos preparados para partir hacia la nada. Isis lo recibi en el embarcadero. El sol resbalaba por su ceida tnica; la cogi entre sus brazos y cerr los ojos con la esperanza de que el contacto de un cuerpo con la dulzura de una noche dt verano alejara a los demonios. Tan grave es, amor mo? El prefecto nos ha impuesto el estatuto de bienes cultivables. Debemos pagar impuestos, tributos y contribuciones, tanto por la isla como por sus antiguas pertenencias. Es 66

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una suma exorbitante; cuando se haya proclamado nuestra insolvencia nos despojar de nuestros bienes y nos obligar a abandonar el santuario. No podramos conseguir un prstamo? Los ricos son cristianos y obedecen a Teodoro. Slo nos queda preparar a nuestros hermanos y hermanas para que se enfrenten a un futuro cruel y despiadado. Isis y Sabni caminaron por el templo y pasaron delante de la representacin de la gran diosa, tocada con plumas de buitre, smbolo de la madre universal, y con el disco solar que asomaba entre los dos cuernos. En la mano derecha llevaba el cetro que haca florecer la tierra y en la izquierda la llave de la vida, que abra a los adeptos el mundo de los dioses. Los poderosos muros se reflejaban en las azuladas aguas. La gran sacerdotisa se detuvo delante de un bajorrelieve: Faran golpeaba con su bastn una bola, imagen del mal de ojo. En su puo, el rey sujetaba una cuerda y ataba las estatuillas de cuatro enemigos, encarnaciones de los poderes malficos preparados para surgir de los cuatro punto cardinales. Mientras el cielo se asiente sobre sus cuatro soportes y la tierra sobre sus cimientos, la luz divina aparecer en forma de sol; mientras la inundacin llegue en su momento y el sol ofrezca sus plantas; mientras el viento del norte sople a su hora y los decanos cumplan con su deber, y las estrellas brillen en el espacio sideral, seguir habiendo un poco de alegra, el ltimo fuego, la prohibicin de renunciar. Si decides entregarte a Maximino para salvar al templo, lo matar. Isis le acarici la frente. Aleja esa idea de tu pensamiento. Jams ser suya. El amor que siento por ti no lo sentir por ningn otro. Hay otro camino: pagar los impuestos.

CAPITULO XXV
Fue necesaria toda una noche para convencer a Sabni. El sumo sacerdote se negaba obstinadamente a reducir el patrimonio legado por los antepasados. Isis logr demostrarle que el prefecto, creyendo hundir al templo en la miseria, lo que consegua era ofrecerle una nueva prosperidad. Dado que la ley situaba a File en el centro de un dominio explotable, por qu no sacar provecho de ello? Muchos campesinos estaran dispuestos a trabajar en beneficio de la isla santa; empleando sus propios recursos, no dependeran ni del obispo ni de las buenas voluntades que tan fcilmente se desvanecen. Quedaban por pagar las contribuciones; sera necesario rogar al Nilo para que les concediera una generosa crecida que fertilizara los campos y jardines. El sumo sacerdote cedi al fin; Sabni se aferraba al pasado, mientras que Isis se abra al porvenir. Despus del rito del amanecer convocaron a los adeptos delante del primer pilono. Por decisin del prefecto, el templo vuelve a considerarse propietario de tierras. File volver a ser rica si salda sus deudas con el emperador. La comunidad ya no posee ni una sola pieza de plata, pero es rica en objetos y en muebles antiguos; os propongo que los vendamos al anticuario. El carpintero se rebel. Tienes el consentimiento de la gran sacerdotisa? En el momento en que uno de los dos habla ante la comunidad respondi Isis, transmite el pensamiento del otro. Tendremos que separarnos de los papiros antiguos? quiso saber la bibliotecaria. No; son el alma del templo. 67

Por amor a Isis Tambin lo es el mobiliario protest un hermano.

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Podis rechazar nuestra propuesta admiti Sabni. En ese caso, el ejrcito nos quitar lo que ahora tenemos y nos expulsar del templo. Ms nos hubiera valido cometer diez asesinatos que defraudar al fisco. Nosotros no hemos robado nada! El prefecto estima que no cumplimos con las leyes del Estado. Basta ya de discusiones intervino Crestos. Si la comunidad ha elegido a Isis y a Sabni, ha sido para que la dirijan. Ellos deciden y nosotros obedecemos. Estas palabras apagaron el ardor de los que protestaban. El encargado del embarcadero se dirigi a su aposento, de donde sac una jarra de vino de cuello recto y asas bien torneadas, el objeto favorito de uno de los coperos mayores de Ramss II. El cocinero vaci los cofres repletos de vajilla de oro y plata, en la que destacaban los vasos de oro en forma de cubilete realzados con ptalos azules de flor de loto y copelas del mismo metal adornadas con figuras femeninas que aspiraban el aroma de una flor de loto. Vasos de plata, lmparas de bronce y perfumadores de cobre labrados por hbiles artesanos fueron acumulndose delante del prtico. Isis aadi el tesoro legado por generaciones de sumos sacerdotes a lo largo de los siglos: espejos de oro y cobre, vasijas de ungento hechas con lapislzuli y obsidiana, frascos de perfume de vidrio de color azul verdoso, peines decorados con jirafas y un cuenco de prfido que databa del reinado de Keops. Isis consol a una hermana que lloraba. Cuando seamos ricos, volveremos a comprar nuestros bienes. Cuando Sabni desembarc, al comienzo de la tarde, los soldados lo rodearon y lo condujeron ante el capitn Mersis, que avis al obispo de inmediato. El sumo sacerdote solicit autorizacin para ir y venir libremente de la isla al resto de la provincia, ya que su condicin de terrateniente le ofreca los mismos derechos que cualquier otro ciudadano de Elefantina. Teodoro no tuvo nada que objetar a la peticin de aquel subdito, sobre todo al ver que haba renunciado a todo intento de provocacin, sustituyendo la tnica blanca de los sacerdotes por una oscura ribeteada y ceida al talle por un cinturn. Qu te trae por aqu, Sabni? He venido a pagar mis impuestos. No es ste el primero y principal deber de un subdito fiel al emperador? De quin ha sido la idea de representar esta farsa? Tuya o de Isis? Su ingenio supera mi talento. Teodoro sonri. Te atreveras a valerte de astucias con tu viejo amigo? La Regla me obliga a decir la verdad hasta a mi mayor enemigo. Cundo comprenders...? Ya he comprendido y sufro tanto como t. Dnde te llevar esta nueva orientacin? A la respetabilidad, reverendsimo obispo. Sabni se dirigi a casa del anticuario, un libanes que llevaba dos aos viviendo en la capital meridional. Las tiendas que tena en Alejandra y Bizancio eran muy famosas. All acumulaba riquezas del pasado faranico que ofreca a personajes de alto rango aficionados a los objetos exticos. El comerciante, pequeo, moreno y de mirada astuta, recibi al egipcio con recelo. Quin os enva? Me llamo Sabni. Vos sois... El sumo sacerdote de File, en efecto. No tengo nada que vender. Yo, s. El libanes crey soar. Ricos clientes esperaban ansiosos la cada de File, convencidos de que el templo rebosaba de obras de arte y piezas exticas. Ofrecan al anticuario considerables 68

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sumas para ser ellos los primeros en el negocio; pero la ltima comunidad pagana levantaba una barrera tan inaccesible entre el santuario y el resto del mundo que hasta el ms hbil de los negociantes renunciaba. Pareca fuera de toda lgica estar all, en su propia tienda, conversando con el jefe espiritual de los insumisos. Habis trado con vos alguna pieza de buena calidad? Venid conmigo. Adonde? A File. He de avisar a mis ayudantes... Venid solo. Mi seguridad... Os la garantizo. Yo solo ante la congregacin, en un territorio prohibido y plagado de demonios...! Docenas de objetos de inestimable valor os aguardan. El libanes no lo pens ms. Si Sabni no menta, iba a vivir las horas ms emocionantes de su vida. Cundo? Ahora mismo. Por desgracia, nadie est autorizado a profanar el suelo de la isla! Si el obispo... Estis mal informado. Por qu una simple explotacin agrcola iba a estar separada del resto de la provincia? Durante todo el tiempo que dur el recorrido, el anticuario estuvo en tensin. El miedo le anud las entraas en el momento de la travesa en barca; no les interceptaran el paso los soldados para meterlos en la crcel? No se produjo ningn incidente. Con el corazn palpitante, toc maravillado las piedras del embarcadero; todo lo que vio colm sus esperanzas ms disparatadas. Sobre esteras de fibra de palmera se hallaban expuestos numerosos objetos antiguos, que, sin duda, procedan del tesoro del templo. La gran sacerdotisa, cuya belleza alababan todos, impresion al libanes. Ninguna mujer de Oriente poda superarla: a la delicadeza de su rostro y al esplendor de su figura haba que aadir la viveza de una inteligencia perceptible a la menor mirada. El anticuario necesit mucha sangre fra para no caer rendido a los pies de Isis y adorarla como a una diosa; el sentido mercantil le permiti desprenderse del xtasis creciente y posar sus ojos sobre las deslumbrantes maravillas. Vos... las vendis? Al mejor postor respondi el sumo sacerdote. Si el precio que proponis no nos parece suficiente, buscaremos otro comprador. No ser necesario. Entre gente honrada siempre se llega a un acuerdo. El anticuario saba por experiencia que, en una transaccin de este calibre, el primero en dar una cifra estaba perdido; la ocasin pareca tan excepcional que abandon su prudencia habitual: los compradores apasionados se precipitaran sobre aquellas piezas extraordinarias y las sobrepujas seran continuas. Por lo tanto, indic una suma por encima de la mitad de su valor comercial. Isis subi un cuarto. El anticuario entabl una discusin por cada uno de los objetos, critic la calidad de la madera, el acabado de las pinturas o el estilo arcaico del conjunto, que no sera del agrado de la corte de Bizancio. La gran sacerdotisa conoca el gusto de los coleccionistas que exploraban las regiones del imperio en busca de antiguas obras de arte que luego amontonaban en stanos o en sus villas. Tras una lenta jornada de negociaciones, llegaron a un acuerdo. El anticuario hara fortuna y el templo obtendra una suma inesperada que le proporcionara independencia econmica al menos durante un ao. Sabni transport al comerciante a Elefantina e interrumpi la ola de felicitaciones con que fue recibido. La difcil misin del sumo sacerdote no terminaba aqu; con aire preocupado, tom la direccin de la oficina de impuestos, donde reinaba un dspota, el segundo dicono 69

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Filamn, nombrado recaudador principal tras una larga carrera de funcionario diligente; ascendido poco despus a la cspide de la jerarqua, se haba deshecho de sus rivales mezclndolos en negocios sucios. Creyente convencido, Filamn era un hombrecillo seco, nervioso, casi calvo, amaba a Dios y a los nmeros y detestaba todo lo dems. El Seor se expresaba a travs del cdigo de impuestos y las cifras dictaban la mejor justicia; quien no se doblegaba, mereca la crcel, las galeras o la muerte. Los ricos slo cumplan con una funcin: pagar. Cuando el obispo, por mandato del prefecto, le haba remitido una docena de tablillas y otra de rollos de papiro relativas a la nueva base imponible de File como explotacin agrcola, su corazn se llen de satisfaccin. No habra sabido decir cul de los dos se alegraba ms, si el cristiano o el recaudador. Sobre un trozo de cal traz tres columnas: en la primera puso el nombre de un hermano y una hermana, tan viejos que el castigo ms cruel sera el destierro; en la segunda los nombres de casi todos los adeptos a los que sometera a la pena de trabajos forzosos y en la tercera el nombre de Sabni. El sumo sacerdote no escapara a la tortura y sera juzgado por injurias al emperador, por negarse a pagar, por insumisin y por fraude. Isis no estaba incluida en la lista. Convertida al cristianismo en el futuro, quedara bajo la proteccin de Maximino. Filamn cumpla los trmites con el mximo rigor. Redactara, en la debida forma, un acta de inculpacin contra cada adepto y remitira todas al capitn Mersis, encargado de efectuar las detenciones. El recaudador degustaba los higos de su amigo Apolo. Cmo iba a rechazar los regalos ofrecidos por amables ciudadanos, contentos de ser administrados correctamente? A Filamn no le interesaba el dinero. Slo posea una modesta casa y un campo de trigo; para l slo contaba el servicio al Estado. Dios poda mostrarse clemente con un pecador, pero l no tena derecho a ser respetuoso con un evasor de impuestos. Cuando el soldado que estaba de guardia frente a su despacho, reducto maloliente de las entraas de la vieja ciudad, le anunci la visita de Sabni, el recaudador le dijo que repitiera el nombre. Sin duda se trataba de un homnimo deseoso de protestar contra las contribuciones. Saldra con una multa suplementaria. El hombre entr. Su estatura impresion a Filamn: grande, de fuerte complexin, el contribuyente no pareca inquieto. Normalmente, todo el que atravesaba la puerta de su despacho disimulaba mal su angustia. Quin eres? Sabni. -En qu trabajas? Soy terrateniente. Dnde est situada tu explotacin? En File y sus dependencias. As que era l! El pagano se atreva a desafiar a la administracin en sus propias dependencias. Locura o la ltima provocacin? La sancin no variara. Puesto que el sumo sacerdote se haba desplazado hasta all, Filamn decidi concederse una satisfaccin suplementaria: indicarle de palabra la enorme suma a pagar y precisar que dispona de un mes de plazo no renovable. No ser necesario dijo Sabni mientras depositaba en el suelo un saco de piezas de plata. Aqu tenis lo que debo al imperio: impuestos anuales, tributos, contribuciones y multas. Ya estoy en paz? El recaudador se arrodill y cont, incrdulo, las piezas una a una.

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CAPITULO XXVI
El general Narses estaba de mal humor durante la inspeccin semanal de las tropas. La disciplina a la que haba consagrado su existencia pareca una amante anmica. En el mes de febrero, cuando comenzaban los preparativos de la cosecha, Elefantina se dilua en una modorra sosegante. Los blemios no haban vuelto a dar seales de vida. Un plido sol apenas calentaba la morada del prefecto, atado por su propia ley. Obligado a redactar un informe sobre la situacin financiera de la provincia, explicaba al emperador que la peticin de traslado de Narses impedira toda tentativa de expedicin a Nubia, suponiendo que fuera posible atravesar la catarata. Tras varios das, el obispo trataba con frialdad al prefecto; no haba vuelto a dar a File una existencia legal con su error estratgico? Ahora que Isis permaneca en el templo, Sabni se diriga con frecuencia a sus tierras para pagar a los campesinos, felices de trabajar por el inters de la isla santa. Maximino acababa de arruinar varios aos de esfuerzo. Los paganos salan de las sombras; incluso los cristianos estaban conmovidos por la fuerte personalidad de Sabni. Sin buscar convencer ni convertir, el sumo sacerdote atraa numerosos simpatizantes. Algunos jvenes manifestaban su deseo de conocer la Regla del templo. Aquello que ms haba temido Teodoro surga de repente como una pesadilla. Sabni, el adversario de Dios, se converta en su enemigo ms fuerte. Como si fuera una mala yerba, el paganismo renaca con una fuerza que l haba credo muerta. La pareja que reinaba en File dispona de la autoridad y del poder de conviccin necesarios para cambiar progresivamente la situacin a su favor. File pasaba de estar oprimida a convertirse en conquistadora. El prefecto soaba con Isis. El obispo preparaba su respuesta. Narses echaba una ojeada descuidada a sus soldados, pensando en el feliz momento en que se encontrara solo, sobre su roca, de cara a la catarata. Sin embargo, un problema le preocupaba y fue a consultarlo con el capitn Mersis. Faltan algunos hombres, no? Unos veinte. Por qu? Fiebre y problemas intestinales. Una epidemia? Todava no se sabe. Los mdicos estn examinando a los enfermos. La informacin preocup al general. Recordaba las campaas africanas en las que la disentera haba diezmado regimientos enteros. Los hombres moran en medio de atroces sufrimientos despus de haber perdido todo el lquido que contena su cuerpo. Cul es vuestra opinin, capitn? Estoy preocupado. Si se declarase algn nuevo caso, ponedme al corriente de inmediato. Narses volvi a su puesto de mando. Aquella tarde no podra contemplar la catarata. Isis y Sabni, los primeros en levantarse, recorran las estancias del templo despus de haber celebrado el ritual del alba. Cada da que pasaba, la isla santa estaba ms hermosa y radiante. Su felicidad y la intensidad de su unin naca de aquellas piedras de espritu alegre. La voz de los antepasados habitaba los corredores donde la pareja se esconda a menudo, atenta al silencio formado por siglos de ofrendas. El amor que les ligaba aumentaba de da en da con la fuerza de las maanas y la ternura de las tardes. En el patio, entre los dos pilnos, el carpintero haba reunido una veintena de hermanos y hermanas. Apretados unos contra otros, formaban un grupo compacto y hostil. Aur, con el consentimiento del agitador, no aparecera; se dedicara a transcribir un ritual y as se 71

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quedara fuera del conflicto y podra conservar, en caso de fracaso, la confianza de la gran sacerdotisa. Isis y Sabni se detuvieron sobre la escalera que conduca a la entrada de la sala de columnas. Qu deseis? pregunt el sumo sacerdote. No estamos de acuerdo contigo. Vender nuestros bienes es una infamia! Deseamos permanecer en la sombra, pues batirse contra el prefecto y el obispo nos parece una empresa demasiado peligrosa. No tenemos eleccin le record Isis. El templo sale de su aislamiento. Eso es lo que habra que evitar dijo la perfumadora. Querramos envejecer en paz, lejos de los vengativos cristianos. Sabni y t nos obligis a dirigirnos contra ellos y a librar una batalla perdida de antemano. Eso no es verdad objet Sabni. Tratando de enterrar el templo, el prefecto le ofrece un medio de vida. Retroceder ahora sera cobarda. Qu sabes t de valor? dijo un msico con las manos deformadas por el reumatismo. Eres un sumo sacerdote demasiado joven! Nosotros s que hemos soportado sufrimientos. Isis se sent en un peldao. Nada en su actitud transmita irritacin. Sabni la imit; invit con un ademn a los hermanos y hermanas a sentarse a su lado. Algunos se quedaron de pie. Qu proponis? Volvamos a nuestra antigua situacin exigi el carpintero. Que nos devuelvan nuestros bienes y nos olviden. Sabes que eso es imposible. No si verdaderamente lo deseas. Por qu estas quejas intiles? pregunt Isis. Enmascarar la realidad es una falta contra nuestra Regla. Utilicemos con sabidura el destino que los dioses nos envan. No se trata de dioses, sino del prefecto! No nos arrastris a un callejn sin salida. Nuestra comunidad debe callar. As hemos subsistido durante muchos aos admiti el sumo sacerdote. Pero esa poca ya ha terminado. Quin va a negarse ahora al renacimiento de File? Nosotros respondieron los aliados del carpintero. Si persists en vuestras nefastas intenciones prometi, dejaremos la comunidad. Una vez solos, Isis y Sabni unieron sus manos. Les afliga aquel ataque surgido del interior del templo. Cmo condenar a hombres y mujeres con quienes haban compartido tantas vicisitudes? Cmo juzgarles? Tenan libertad de eleccin para poder regresar al mundo exterior en cualquier momento. Ninguno de ellos ha franqueado la puerta de los grandes misterios constat Sabni. No tratar el hermano carpintero de promover una revuelta para conocer las frmulas del poder? Sera un fracaso seguro. Temo un mal peor; nuestro hermano olvida que no slo somos una asamblea de seres humanos preocupada por su posteridad, sino una comunidad al servicio de los dioses. Si retrocedemos ante la aventura del espritu, nos condenaremos a muerte. El carpintero lo sabe. Es uno de los adeptos ms perspicaces. En ese caso, el veneno de la traicin ha emponzoado su alma. Sabni palideci. Isis hablaba de acusaciones que l no quera or. Tienes razn admiti. No es al templo a quien obedece, sino al prefecto y al obispo. Tienes alguna prueba? No. Por eso propongo que reunamos de nuevo la cmara de la Regla. Quin quieres que sea tu asesor?

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La bibliotecaria. Dejemos aparte a la ritualista; se mostrara implacable ante la insolencia del carpintero. Debemos saber la verdad y, si es cierto que se ha apartado del rebao, intentar atraerlo de nuevo. Entonces no convocar a Aur. Si no se trata ms que de un cambio de humor y una revuelta pasajera, el amor fraternal tranquilizar a nuestro hermano. Un carpintero arrogante, mal afeitado y vestido como un profano se present ante los jueces: Isis, Sabni y la biliotecaria encinta. Isis rog a Ma'at, la Ley universal, que enseara a sus fieles el camino recto donde el corazn se ensanchaba. El acusado no manifest ninguna emocin al escuchar las palabras que, tiempo atrs, hacan vibrar su alma. Su posicin, que se haba vuelto insoportable, le dictaba una conducta: mostrarse odioso a fin de ser rechazado y constatar el nacimiento de una sedicin interna, que justificara su expulsin a los ojos del prefecto. Este ltimo no podra reprocharle nada y tendra que elegir otro espa. Te consideras culpable o inocente? pregunt Sabni. Eres consciente de haber violado la Regla? Yo me ro de la Regla. Tu compaera y t llevis la comunidad al desastre. Sin embargo, tu voz no se opuso a nuestra nominacin. Eso era ayer; el poder os ha desquiciado. Creis en la resurreccin de File. Qu locura! Yo rechazo vuestra autoridad. Estoy decidido a abandonar la isla y no me ir solo. Muchos comparten mi opinin y prefieren la razn a vuestra demencia. La biliotecaria, indignada, quiso protestar, pero Isis le impuso silencio. Mi designacin como sumo sacerdote es el origen de esta revuelta dijo Sabni. Bajo el sabio gobierno de Isis no se elev ninguna protesta. Hay una solucin muy sencilla, hermano mo; yo me retiro de mi cargo y t ocupas mi plaza. El carpintero retrocedi un paso. Yo no he hecho esos votos. En lugar de cumplir con tu deber te dedicas a criticar mi manera de dirigir. En este momento, ests en la obligacin de rectificar mis errores y hacer la comunidad ms armoniosa. Rechazo esa funcin. Estoy lista para confirtela declar Isis. Construye la obra que esperamos y te obedeceremos. Dejadme en paz! Te mientes a ti mismo, hermano. De qu demonio eres esclavo? He pisoteado vuestra Regla... Detenedme! Olvidas tu vocacin hasta el punto de odiar a tus hermanos? Sin haber sido invitado a ello, el carpintero abandon la pequea estancia en cuyo suelo brillaba el codo de oro de Ma'at, del que nacan las medidas del templo.

CAPITULO XXVII
Isis y Sabni se reunieron con los seguidores seducidos por los argumentos del carpintero. Enfadados y dubitativos, los adeptos se obstinaron en su postura. La decepcin del sumo sacerdote fue inmensa. Cmo era posible que aquellos seres que haban consagrado su existencia al templo pudieran renegar de su fe y traicionar su vocacin? Las mismas excusas volvan una y otra vez: miedo a luchar contra un enemigo demasiado poderoso, voluntad de 73

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permanecer en la sombra, deseo de una vejez placentera lejos de conflictos. Para ellos File ya no exista; slo soaban con volver a Elefantina, reencontrar a sus familias y el anonimato. Ni la dulzura de Isis ni la firmeza de Sabni convencieron a los sediciosos de que considerasen su decisin. Enloquecido, el carpintero se dirigi a la bilioteca donde trabajaba Aur. Este asunto est tomando un cariz muy feo. Rabiosa, la ritualista rompi su clamo. Entonces, Sabni se niega a ceder! Me ha propuesto ocupar su cargo. Te has negado? Es demasiado arriesgado. Te sientes incapaz, verdad? Pues claro que s! Molestias, disgustos, eso es lo que conlleva ese cargo. Debemos huir de la isla, Aur. El complot ha terminado bien; varios seguidores nos acompaarn y volvern a una existencia normal. T tambin? El carpintero dud. Amo a File, sin duda ms que Isis y Sabni, pero ha llegado el momento de renunciar a las tradiciones moribundas. Estamos encerrados en un sueo; aceptemos la realidad de nuestra poca y olvidemos este templo sin tardanza. Aur mantuvo la mirada fija sobre el papiro. No puedo. No seas obstinada. Uno tras otro, todos los hermanos y hermanas abandonarn a la pareja que les gobierna. Pronto Isis y Sabni se desgarrarn entre ellos. Crees necesario asistir a ese triste espectculo? Sal de aqu. Aur... Eres un intil y un cobarde. Me he equivocado al elegirte como aliado. Yo no cometer dos veces el mismo error. El carpintero se reuni apenado con sus compaeros. Mientras se alejaban los barcos con los que haban faltado a su promesa, Crestos blandi el puo. Perjuros, yo os maldigo! Trata de comprenderlos recomend el sumo sacerdote. Son las ms miserables de las criaturas! La gran diosa los haba acogido y les haba dado todo su amor. Puedo perdonar a los cristianos y a mis enemigos, pero no a esos traidores. Muy pocos siguen el camino hasta las puertas de los grandes misterios indic Isis. No adores el pasado de manera infantil; en las pocas ms gloriosas, el camino de la sabidura era tan estrecho como ahora. Estamos en guerra. El desertor slo merece la muerte. Nuestro trabajo consiste en dar la vida, Crestos, en prolongar la obra de la divinidad. Al menos, que sean heridos murmur el adolescente. Los adeptos se arrojaron a los brazos de los soldados que haban observado su travesa. Algunos anunciaron su conversin inmediata; otros, incapaces de profanar su juramento, se contentaron con afirmar que regresaran con sus familias y que nunca ms volvera a orse hablar de ellos. Ocultando su papel de agitador, el carpintero se confundi entre las filas de soldados. Los militares, sorprendidos por estas manifestaciones, reaccionaron con brutalidad e hicieron retroceder a los adeptos a punta de lanza. Una hermana cay al suelo herida en el vientre y varios hermanos fueron heridos en brazos y piernas. El carpintero trat de interponerse, pero un hermano golpe a uno de los soldados. Aquella agresin individual fue 74

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reprimida con crueldad; los rebeldes fueron encadenados y conducidos a la fortaleza principal. Tres perecieron por el camino. Arrojaron sus cadveres en canales de riego abandonados en los que se pudran los despojos de asnos y bueyes. Cuando el capitn Mersis vio entrar el triste cortejo en el cuartel, se dio cuenta en seguida del alcance del desastre. La mitad de la comunidad se haba ofrecido como vctima resignada a los golpes de un enemigo del que no sospechaban tamaa violencia. Los soldados afirmaron que una banda organizada les haba atacado. Mersis, obedeciendo las consignas, arroj a los rebeldes a una celda subterrnea en la que permaneceran durante quince das, antes de partir con la prxima caravana de deportados hacia un campo de trabajos en Asia. Si alguno sobreviva al viaje, morira en las minas. Incapaz de moverse, el hermano carpintero no paraba de llorar. Teodoro rog a Cristo, le suplic que arrojara luz sobre su espritu y le mostrara el camino. Cmo salvar a Sabni despus de semejante catstrofe? El obispo saba que su amigo era poseedor de una verdad que mereca ser conservada. Si se le quitaba la capa de error y de ilusin, sera una fe triunfante. Dios haba confiado a Teodoro la tarea de conducir a un sacerdote pagano a la luz de la verdadera fe. Haba vocacin ms noble y exaltada que sta? Sabni tena las cualidades de un gran prelado y posea don de mando. Juntos, los dos hombres se complementaran como los Gemelos del zodaco. Pero haba que arrancar a Sabni de la prisin en la que l mismo se haba encerrado; por tanto tendra que dividir la ltima comunidad que todava le ataba a los cultos malditos. La locura del prefecto se haba convertido en un arma decisiva para la causa del Seor. Maximino escribi a Isis la dcima carta implorando perdn. Al igual que haba hecho con las nueve precedentes, la tir, sin preocuparse por lo mucho que valan los papiros. Cmo explicar a la gran sacerdotisa que la estupidez de un carpintero haba sido la causa de tantas desdichas? Utilizando los servicios de un confidente, el prefecto no deseaba poner en peligro una comunidad a la que, no obstante, quera destruir para librar a Isis de las ataduras mgicas por las que estaba ligada. Maximino se perda en sus propios pensamientos. Incapaz de soportar por ms tiempo la atmsfera de su despacho, pidi al obispo que le recibiera. Teodoro le recibi con frialdad. Me detestis. Estis satisfecho de vuestra iniciativa? Cmo iba a imaginar que el carpintero encabezara una conspiracin? Una revuelta armada de viejos y enfermos... Quin se va a creer ese cuento? Vuestro espa tuvo miedo y trat de huir en compaa de los dbiles que pudo convencer. Me consideris responsable de unos cuantos cadveres sin importancia? Estoy listo para oros en confesin. Maximino, conmovido por la mirada del obispo, comprendi por qu aquel hombre gobernaba una provincia y por qu, el da de maana, reinara sobre Egipto entero. No tena que alzar la voz para dar una orden y ser obedecido. El prefecto se arrodill. En aquel momento crey en Dios. Su presencia se reflejaba en su servidor. Los labios del prefecto vibraron y comenzaron a murmurar sus pecados. Isis y Sabni franquearon el prtico de Adriano y descendieron hasta el Nilo. El fro del invierno se alejaba y asomaba la primavera; se abran las primeras flores que pronto vestiran a la isla santa de rojo, azul y amarillo. Los dos jvenes pasearon por la orilla hmeda por el roco. Paso tras paso, se afirmaban sobre la realidad de aquella tierra sagrada abandonada por la mitad de la comunidad. La vspera, Isis no haba tenido valor para proseguir con la redaccin del ritual destinado a favorecer el retorno de la diosa lejana. Sabni redistribuy el trabajo, pero varias tareas haban quedado sin cubrir. El templo carecera de artesanos cualificados; sin carpintero, cmo mantener el mobiliario ritual? Cmo reparar las camas y los bales de las vestimentas? Sabni tratara de perfeccionar estas tcnicas, ya que conoca los rudimentos, y las transmitira a Crestos, que sabra hacer fructificar las enseanzas recibidas. No he dejado de pensar en la partida de nuestros hermanos y hermanas le confi Isis. Constantemente veo sus caras, recuerdo sus alegras, sus penas, las vivencias 75

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compartidas con ellos, su descubrimiento progresivo de la sabidura. Siento su sinceridad, la fuerza de su compromiso. Han cedido a un momento de debilidad. Volvern. Olvdalo. Por qu? Mersis ha enviado un mensaje. Deseara evitarte... Habla. Deseas sufrir an ms? Odio el sufrimiento; nuestro pueblo ha vivido para la felicidad, pero me niego a meter la cabeza bajo tierra. Los que nos han abandonado estn muertos o presos. Motivo oficial: revuelta contra el ejrcito. Ni siquiera Mersis puede mejorar su suerte. Isis llor suavemente, abrazada a Sabni; el viento del desierto se levant e hizo bailar las acacias. El sol calentaba a la pareja, sentada al pie de un tamarindo. Sobre File reinaba una paz profunda, heredera de una edad de oro donde todos los seres saludaban la luz del amanecer antes de pensar en s mismos. Debes irte, Sabni. Me expulsas? El prefecto te perseguir con saa y el obispo exigir tu sometimiento. Aqu ests en peligro. Ve hacia el norte, rene a los fieles dispersos, renueva sus esperanzas. Slo el sumo sacerdote de File puede encargarse de esta tarea. Mi lugar est a tu lado, a la cabeza de la comunidad que nos ha designado para guiarla. El cuerpo slo vive en funcin del corazn; hoy, el corazn del Egipto tradicional es File. Puesto que las cosas estn as, yo ser la muralla ms slida, un dique infranqueable. Los ltimos adeptos duplicarn su energa y sern ms indomables que las fieras. Aprovechemos que somos pocos para aumentar nuestra coherencia, respirar con un nico aliento y nutrirnos del mismo poder. El templo es la morada de la diosa que te dio el nombre. Obedecerla me colma de una alegra que no merezco y de la que slo t tienes el secreto. Isis apoy la cabeza sobre el hombro de Sabni. Quin sabra cantar el amor que siento por ti? Es ms vasto que el cielo, ms frtil que la tierra negra, ms brillante que las estrellas. Sus labios se encontraron, sus cuerpos se abrazaron y el amor les uni bajo la sombra rosada del tamarindo.

CAPITULO XXVIII
En un extremo del prtico haban dispuesto cestos llenos de pescado, guisantes, melones, higos y dtiles y sobre las esteras, una docena de cntaros de vino tinto. En el centro de las vituallas estaba el joven Crestos con una bandeja de barro cocido lleno de pan. Qu pasa aqu? inquiri Sabni. Alimentos de nuestros dominios! Diez campesinos y un pescador los han trado. En cuanto lo decidas podemos comenzar el banquete. Qu quieres festejar?

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La partida de los traidores! No deberan haber entrado en el templo jams. Al capturarlos, la diosa purifica la comunidad y le abre un nuevo camino. Qu importa que seamos pocos... Ahora somos un solo ser. Nuestra rectitud tena un precio. Isis y Sabni no replicaron. Con el ardor propio de los nefitos, Crestos enterraba el pasado. Entero, devastador, menospreciando los detalles, viva la realidad ms cruda sin preocuparse por lamentaciones. Es el nacimiento de una nueva comunidad que saludaremos vertiendo la luz en nuestras copas. El general Narses termin su informe oral con una conclusin pesimista: la epidemia se extenda. Ni los mdicos militares ni los practicantes de Elefantina eran capaces de frenarla. En el cuartel general ya haban muerto al menos veinte soldados. Cada da se declaraban nuevos casos; la enfermedad pronto alcanzara a la poblacin. Si no la detenan pronto, los ejrcitos de Narses y del obispo seran diezmados. Quin asegurara entonces la defensa del pueblo? Cierto que los blemios no haban vuelto a aparecer, pero no permaneca latente el peligro tras los bloques de granito de la catarata? Celebrar una misa e implorar pblicamente la ayuda del Seor prometi Teodoro. No os lo aconsejo objet Maximino. No comprometis vuestra autoridad. Que cada cristiano rece a Cristo misericordioso sin implicar al Estado a travs de vuestra persona; Dios podra hacer odos sordos... En la calle proponen otra solucin indic Narses; llamar a una curandera. El prefecto se indign. No volvamos a caer en prcticas de magia negra! El pueblo dice que la gran sacerdotisa de File tiene poderes que le ha confiado la diosa. Ella habra conseguido detener un mal similar hace algunos aos. Es eso cierto, reverencia? De mala gana, Teodoro reconoci que era cierto. Pero se neg en redondo a recurrir a File, pues esto significara volver a actualizar las supersticiones a las que el pueblo segua aficionado. El prefecto estaba de acuerdo, pero cmo desperdiciar la ocasin de ver a Isis? Orden a Narses que fuera a buscarla sin utilizar la violencia. Si se negaba a acudir, tendra que contentarse con levantar acta. El obispo se tranquiliz; Isis no aceptara abandonar la isla santa para ayudar al enemigo. Vuestra barca est lista, mi general. Cuatro remeros sern suficientes. Que se queden en tierra. Pensis ir solo? S manejar un remo. Para sorpresa del oficial y los soldados, Narses se lanz por el ro en direccin a File. Deseaba vagar por las aguas sagradas que sobrevolaban las garzas blancas y los ibis de alas inmensas, y naveg con indolencia hacia el templo, fortaleza del divino constructor sobre la roca emergida del ocano de energa, padre y madre del universo. A medida que se acercaba, Narses se senta cada vez ms subyugado. Qu inspirado arquitecto haba osado concebir aquel esplendor a la vez austero y atractivo, aquellas piedras luminosas tan poderosas como inmateriales, aquel santuario dispuesto como una nave a punto de elevarse al cielo? Cmo se poda vivir lejos de aquel lugar bendecido por los rayos del sol y el soplo del viento? El vigilante del embarcadero corri a prevenir a Sabni de la proximidad de una embarcacin ocupada por un solo hombre. Evidentemente, no se trataba de una invasin, por tanto el sumo sacerdote no alert al resto de la comunidad. El barquero se detuvo a una veintena de codos de la orilla y se puso en pie. Soy el general Narses anunci con voz fuerte. Y yo el sumo sacerdote de File. Qu deseas? Rogar a la gran sacerdotisa que venga a Elefantina a luchar contra la epidemia que se abate sobre la guarnicin. Sabni pens en el capitn Mersis, el hombre devoto de File a pesar de que esto supona poner en peligro su existencia. Slo por l se justificaba la intervencin de Isis. El comportamiento de Narses intrig a Sabni; su expresin, de una seriedad cautivante, 77

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traicionaba su languidez. Quin habra reconocido en este plcido navegante al soldado responsable de tantas carniceras? No se atreva a abordar el territorio de la diosa y contemplaba fijamente la terraza que coronaba la fachada del primer pilono, como si su mirada le permitiera entrar all donde sus piernas se negaban a llevarle. La gran sacerdotisa es quien ha de decidirlo declar Sabni. T puedes convencerla. La situacin es desesperada. Aguardo su respuesta. Isis dictaba a Aur una frase acerca del ojo del sol comparado con el uraeus cuyo fuego apartaba las fuerzas de las tinieblas. Sabni la interrumpi. Perdona la intrusin; el general Narses suplica que utilices nuestra teraputica para salvar a su ejrcito, que se encuentra en peligro. Disentera, sin duda. La Terrorfica ha salido de su mutismo y abate a nuestros enemigos con su aliento pestilente. Una ayuda celestial... Pero no podemos abandonar a Mersis! Una persona excepcional merece todos los sacrificios posibles. Isis se dirigi hacia la parte norte del pilono y medit ante el muro occidental donde estaba inscrito el ritual para calmar a Sejmet, la diosa terrorfica de la comunidad de los poderes csmicos encargada de propagar las enfermedades y de castigar a la humanidad culpable de profanar el mundo omitiendo celebrar los ritos. La gran sacerdotisa ley los textos a media voz y memoriz las frmulas para curar. Narses no se haba movido. Desde lo alto del embarcadero, Isis se dirigi a l. Decs la verdad, general? No conozco la mentira y os garantizo vuestra seguridad en el territorio de Elefantina. Sois mi enemigo y el del templo. Eso crea yo antes de descubrir la catarata. Habis cambiado de opinin? De punto de vista. Isis os ha iluminado con su gracia. Soy un solitario; mi camino es el del silencio, no el de una religin o comunidad. Mi brazo est cansado de destruir. Mis hombres sufren; slo vuestra ciencia puede atenuar su afliccin y detener a los demonios de dientes de hierro. Si los curo, volvern a ser soldados. Bajo mi mando. Si recibierais la orden de atacar la isla santa, obedecerais? Comprenderais vos que yo traicionara mi palabra de oficial? Isis volvi al primer pilono y se sent al lado de Sabni, que le desaconsej la aventura; si prestaba asistencia al enemigo, no aparecera como una traidora a los ojos de los adeptos? La gran sacerdotisa rechaz el argumento. Si triunfaba, los frutos de la victoria redundaran en beneficio de la diosa. Odio y celos enfrentados, la cofrada gozara de nuevo de la estima del pueblo, como en los felices tiempos en que todos saban que un mdico del templo se trasladara hasta la cabecera de los ms pobres sin reclamarles ningn pago. Sabni sac una estatua de granito negro del laboratorio; representaba un sacerdote con serpientes en las manos, pisando escorpiones y con el cuerpo cubierto de jeroglficos. Con la ayuda del hermano ms robusto, el sumo sacerdote llev al extrao personaje hasta la barca, a la que subi en compaa de Isis. A la vuelta de la travesa, los soldados se negaron a tocar el diablo de piedra. El propio Narses tuvo que ayudar al sumo sacerdote para cargarla en un carro; despus, el cortejo camin hasta el cuartel general, donde reinaba un silencio anormal. Aquella maana haban sucumbido cuatro soldados. Enterraban los cadveres de inmediato, lejos del campamento. Colocaron la estatua en el centro del patio, donde el desfile previsto no tendra lugar. Sabni no se retir hasta que Narses introdujo a Isis en el interior de la construccin destinada a los oficiales. Isis retrocedi a causa del hedor insoportable. La dolorosa mirada del general le dio el valor necesario. Los enfermos estaban acostados sobre lechos de paja, la mayora infectados y sucios mientras los enfermeros trataban de hacerles beber algo. La gran 78

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sacerdotisa examin a los enfermos uno por uno, poniendo su mano derecha sobre la frente y la izquierda sobre el vientre. Dos veces pronunci el terrible diagnstico: Un mal que conozco y que no puedo vencer. Intentara curar al resto. No poda pronunciar la frase que todos esperaban: Un mal que conozco y que vencer. Llevadlos fuera, al lado de la estatua. El sol les matar. Al contrario. Obedecedme, general, o vuelvo a la isla. Que todos estos hombres sean baados y que laven sus vestidos. Enseadme la farmacia del campamento. Isis encontr los ingredientes indispensables para fabricar un remedio contra la fiebre y la infeccin intestinal: jugo de escarabajo, mirra, beleo, cicuta, elboro y opio. Mezcl las substancias en un frasco y obtuvo una solucin que verti sobre la estatua. El lquido se impregn de los textos mgicos que proclamaban la victoria de la luz sobre los demonios portadores del sufrimiento. Sabni recogi el precioso brebaje en una copa. Mientras administraba la pocin a los pacientes, Isis pronunciaba los versos de un antiguo hechizo: Que ellos sean identificados con Horus, el hijo divino, preservado de toda afeccin; que la gran diosa les libre de la muerte masculina que les ataca por la derecha y de la femenina que les ataca por la izquierda; que las venas de su corazn distribuyan la energa por todos los miembros y expulsen los flujos nocivos. La gran sacerdotisa exigi que comparecieran los soldados rasos, a los que prodig idnticos cuidados; luego hizo trasladar a los enfermos a las construcciones de piedra en las que las ventanas haban sido rotas para dejar que el aire circulara en la oscuridad. Que no haya ningn ruido. Estos hombres tienen que dormir. Narses imparti las rdenes oportunas; el cuartel se cerr. Isis masaje a los malheridos hasta sumirlos en un profundo sueo, toc manos y nucas a fin de capturar las fuerzas malvadas que se haba adueado de los cuerpos; algunas se desvanecieron como sombras, otras resistieron. Cuando se puso el sol, la gran sacerdotisa estaba agotada. El general Narses le ofreci su habitacin. Sabni pas la noche junto a la estatua, que los soldados observaban con inquietud. Deberan su salud a aquella figura inquietante, a aquel mdico de piedra surgido de otro mundo y recubierto de signos incomprensibles? Al amanecer, la gran sacerdotisa prepar una nueva pocin. Durante todo el da se ocup de los enfermos. Dos de ellos haban sucumbido y tres haban conseguido levantarse. En casa de los otros, la fiebre remiti. Isis tuvo que tratar nuevos casos; los que no estaban enfermos bebieron un remedio preventivo. Por la tarde, casi ningn soldado presentaba sntomas agudos. En Elefantina ya empezaba a extenderse el rumor que pronto llegara a toda la provincia: la diosa de File haba vencido la epidemia. La sonrisa furtiva del capitn Mersis, preocupado por mantener una actitud distante, casi indiferente, fue la mayor recompensa de Isis. El general Narses convenci a Sabni de que aceptara como recompensa un centenar de cntaros de vino. Los soldados escoltaron la estatua curandera que tocaron al pasar docenas de curiosos; varios alabaron el nombre de Isis y aclamaron a la gran sacerdotisa. En el embarcadero se encontraban el prefecto y el obispo. Maximino se acerc a Isis. Haba preparado un discurso, pero fue incapaz de pronunciar palabra. Por qu habis curado a vuestros enemigos? pregunt Teodoro. Los soldados son responsables de la seguridad de los terratenientes. Les estamos agradecidos. Habis utilizado ritos paganos prohibidos por la ley. Mis remedios son eficaces; en cuanto a la estatua, slo se trata de un memorndum. Por qu ver el diablo por todas partes? La naturaleza es obra de Dios; gracias a las plantas podemos curar las enfermedades ms temidas. Cuando la magia de los jeroglficos se une a sus virtudes, la medicacin se vuelve ms eficaz.

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Vencido, Teodoro se dio la vuelta, no sin antes observar en los ojos de la gran sacerdotisa una chispa que l consider irnica. Otro xito como ste y ella se reira de Cristo.

CAPITULO XXIX
La primavera estaba en pleno apogeo. Desde que el sol empezaba a brillar, el frescor de la maana daba paso a una suavidad que penetraba en la piel como un blsamo. Cada maana, Isis daba un paseo en compaa de la bibliotecaria, cuyo embarazo pronto llegara a su trmino. File viva unos inesperados das de felicidad. Sabni se ocupaba de las tierras del templo que los campesinos trabajaban con creciente entusiasmo; el espectro del hambre y la pobreza se alejaba. El sumo sacerdote dedicaba estoicamente demasiado tiempo y esfuerzos a estas tareas materiales poco propicias a la meditacin, pero se alegraba de la serenidad que de nuevo llenaba el corazn de los adeptos. Despus de tantos aos de incertidumbre y ansiedad, el templo, inscrito de nuevo en un marco legal, jugaba su papel de castillo del alma que nadie pensaba asediar. El prefecto pasaba por fases de euforia y abatimiento. Se odiaba, decida dejarlo todo y dirigirse a la isla, dudaba, volva a deprimirse. Haba dejado al obispo la gestin de todos sus deberes pblicos. Sin Isis, la vida cotidiana se vaciaba de sabores. Saberla tan prxima, ser incapaz de atraerla... Exista algn suplicio peor? El emperador callaba. Ni un solo mensaje haba llegado de Bizancio desde la llegada del ejrcito conquistador a Elefantina. O bien las intrigas de la corte ocupaban todo su tiempo o bien haba decidido la desgracia de Maximino, que se traducira en la llegada de un administrador dotado de plenos poderes. El oro de Nubia... el prefecto lo haba olvidado. El amor de una mujer inaccesible le llevaba a echar a perder una brillante carrera. No estaba comportndose como un adolescente estpido, presa de la ilusin? Maximino mand llamar a Narses. Preparad un cuerpo de expedicionarios. Cuntos hombres? Unos treinta, ms un explorador. El obispo les proveer de todo lo necesario. Misin? Cruzar la primera catarata y proseguir hacia el sur por la ruta de las caravanas. Interrogatorio de los indgenas y localizacin de las minas de oro. En cuanto vuelvan con la informacin nos pondremos a la cabeza del ejrcito. Marcharis? Lo dudis? Estar a vuestro lado y traeremos montaas de oro. Tres das despus de la partida del cuerpo expedicionario, volvi el explorador. Gravemente herido en un hombro por una lanza todava clavada, falleci una hora despus de haber contado al general Narses que la vanguardia haba sido exterminada. Gracias a los experimentados barqueros, los soldados franquearon la catarata sin sufrir prdidas. Durante la primera maana de marcha, no encontraron un alma viviente. Despus de haber hecho un primer alto en el camino, al pie de unas dunas, se encontraron con dos docenas de guerreros negros armados con lanzas y garrotes. A pesar de su bravura, los soldados no resistieron mucho tiempo. Aunque cada uno mat a varios enemigos, la horda de asaltantes aumentaba sin cesar. Cumpliendo rdenes de su superior, el explorador haba huido a fin de prevenir al cuartel general. Cuando vio la fortificacin se crey salvado; las flechas lanzadas desde las murallas dispersaron a sus perseguidores, pero uno de ellos, tan fuerte como preciso, no fall el blanco. Blemios dijo el explorador, agonizando Cientos de blemios... 80

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Maximino estaba aterrorizado. El oro de Nubia tambin se converta en inaccesible. Su ejrcito no podra exterminar un enemigo numeroso, mvil y feroz. Reforcemos nuestras defensas propuso el obispo. Que vuestros hombres, unidos a los mos, conviertan la frontera en una barrera infranqueable. Estoy convencido de que los blemios atacarn tarde o temprano. No es cierto objet Narses. Ellos son los amos en su tierra, como hemos sabido de la manera ms brbara posible. El emperador no movilizar regimientos con el nico objetivo de pacificar esa regin olvidada. Los blemios han alcanzado su meta. Que Dios os oiga. Teodoro esper a estar solo con el prefecto para sealar un hecho ms inquietante que la victoria blemia. El diablo asomaba en el alma de Elefantina. La intervencin de Isis ha sido un desastre. Ha salvado muchas vidas. Y ha turbado muchos espritus dbiles. Varios notables sugieren que el sistema de donativos al templo debera volver a ponerse en vigor. A cambio, la gran sacerdotisa dirigira la corporacin de mdicos y enseara la vieja terapia. Una docena de jvenes ha solicitado entrar en la comunidad. Les he hecho detener y deportar al norte, pero siguen naciendo vocaciones. El rostro del prefecto se ilumin. Si Isis aceptaba esta nueva funcin tendra que vivir en Elefantina. La vera cada da; se inventara cien enfermedades, se quejara de mil males incurables e insoportables, exigira constantes cuidados. La suerte le sonrea de nuevo; apoy con entusiasmo el proyecto de los notables de la ciudad. No analizis bien la situacin dijo el obispo. La verdadera fe, en numerosas conciencias, es una chispa temblorosa que el viento del paganismo podra extinguir. Los poderes de las tinieblas utilizan a esta mujer para destruir el mensaje de Cristo. Isis es amor; en ella no hay nada oscuro. Sirve a la causa del diablo y vos tambin. Maximino sinti escalofros ante la seriedad de Teodoro. Eso significa... Significa que os amenazo con la excomunin. El emperador os haba confiado dos misiones: llevarle el oro de Nubia y cerrar el ltimo de los templos paganos. No solamente habis fracasado, sino que adems os dirigs contra la Iglesia y contra Cristo. El prefecto no tom la advertencia a la ligera; semejante medida le condenara a la prdida de sus ttulos y al exilio. Sin embargo, resisti. Isis es mi razn de ser. En ese caso, dejadme actuar a m. Escoltado por soldados y diconos, el obispo se dirigi al extremo sur de Elefantina, donde se encontraban los cuarteles de los mercenarios judos y rameos. Celebraban el culto a Yahwo, a pesar de que su santuario haba sido arrasado en la poca lejana de las persecuciones; el triunfo del cristianismo les haba concedido un discreto derecho de ciudadana, aunque el obispo mantena la prohibicin de unas costumbres que escandalizaban a los habitantes de la provincia. La visita sorprendi a los mercenarios. De ordinario, Teodoro les trataba con desprecio; se les consideraba ciudadanos de segunda y se encargaban de las tareas ms humildes; teman cometer alguna falta, lo que era pretexto para tareas suplementarias. El obispo se content con ordenar a sus jefes que le siguieran hasta los cercados donde dorman los carneros. Sabni volvi a tomar el camino del templo cuando un campesino le advirti de que se haban producido horribles sucesos. Los judos haban roto las empalizadas de los cercados de carneros, propiedad de File desde la fundacin del templo, y se haban apoderado de estos animales, sagrados en la memoria del pueblo. En Elefantina no se mataba un solo cordero por respeto a Jnum, guardin del secreto de las fuentes del Nilo. El sumo sacerdote se asegur del robo y se dirigi sin tardanza a casa del obispo, pero tuvo que esperar ms de una hora en la antecmara. 81

Por amor a Isis Teodoro lo recibi con amabilidad. No protestes, Sabni. Ya me han informado. Entonces has sido t el que ha favorecido este sacrilegio! Matar un carnero no ofende a Dios. Al autorizar esta carnicera, maldices el alma de todos los egipcios.

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Los egipcios son cristianos. La colonia juda se nutrir de la carne de esos animales durante la Pascua. Sern sacrificados a la gloria de Yahwo. Hace aos, la poblacin arras su santuario para hacerles expiar un pecado semejante. Eran otros tiempos, amigo mo. Hoy, File ya no gobierna la provincia y el poder de Jnum se ha extinguido. Ya no habita en el cuerpo del animal sagrado; es slo carne para la olla y nada ms. Ha habido robo y rotura de cercas: delitos graves. Si hubieran sido cometidos, podras elevar una queja. Pero dispongo de un informe de la polica militar. Dos labradores dignos de confianza han visto a los carneros derribar el cercado. El azar les ha llevado hasta el campamento de los mercenarios judos... La mano de Dios, Sabni. l es quien dirige nuestros destinos. Cul ser la prxima medida que emprendas contra el templo? File tiene derecho a salir de la sombra. Convirtete y ven a mi lado. Yo te espero. Te espero con impaciencia. El obispo crey que el sumo sacerdote dudaba. Su mirada pareci vacilar. Sali del despacho apretando los labios. La noria ya no funciona dijo el campesino. Las piezas de hierro estn deterioradas. Habr que reemplazarlas; si no, ser imposible regar. El hombre no exageraba. Los bueyes, acostumbrados a girar para accionar la gran rueda de madera a la que estaban atados, se asombraban ante el reposo. El engranaje de la noria, que rega la interminable cadena de cangilones que se rellenaban sumergindose en el agua y se vaciaban cuando llegaban arriba, haba dejado de funcionar. Utilicemos los cigoales recomend Sabni. El campesino neg con la cabeza. Condujo al sumo sacerdote a un canal de riego donde estaban plantados dos postes fijados sobre unas horcas que les permitan bascular. En uno de los extremos haba un recipiente de barro cocido para empujar el agua y en el otro el contrapeso necesario para enderezar el poste cuando el recipiente estaba lleno. Horcas astilladas, postes rotos, recipientes quebrados... los vndalos no haban respetado nada. Se sabe quin es el culpable? Ocurri durante la noche. Nadie ha visto nada. El cigoal era responsabilidad de cada campesino, pero la noria perteneca al Estado. As que Sabni se encontr de nuevo en el despacho de Teodoro. En su ausencia, lo recibi un secretario que anot la queja y remiti a Sabni al colega encargado del catastro. Este ltimo verific que el campamento exista y exigi una descripcin precisa de la parte del propietario. La reparacin de la noria no era de su incumbencia y present a Sabni al funcionario responsable de los riegos. Este ltimo le formul varias preguntas tcnicas y anot las respuestas. La noria tena una existencia legal que l reconoci en el acto. El arreglo de las piezas de recambio perteneca a otro servicio cuyos despachos estaban instalados al norte de la ciudad. All, el sumo sacerdote fue recibido por un viejo griego particularmente puntilloso; tras una larga entrevista precis que slo se ocupaba de las piezas de madera. Si se trataba de piezas de hierro, como Sabni haba indicado, tena que dirigirse al arsenal y preguntarle a un oficial. El sumo sacerdote no renunci hasta que acab con la paciencia de los soldados que se negaban a escucharle; cuando por fin fue introducido en el despacho del intendente militar, no le fue permitido exponer el caso. Estaba prohibido utilizar piezas de metal en asuntos de tipo civil hasta nueva orden, ya que se encontraban en estado de alerta. Inadmisible, la peticin ni siquiera fue registrada. 82

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Sabni mont en clera mientras izaba la vela del barco que le llevara al templo. As que el obispo quera destruir File poco a poco, privndole de los medios de vida que haban acordado con el prefecto. Sin ira, sin violencia, la ms implacable de las guerras comenzaba. Unos meses antes se habra dejado llevar por la desesperacin; el amor de Isis le haba transformado. Haba paladeado la felicidad y no quera perderla.

CAPITULO XXX
El panadero amonton el grano en una criba y lo tamiz mientras imploraba a los dioses que velasen por File. Cuando descubri a Isis, inmvil al lado del horno, dej caer el molde cnico destinado a recibir la pasta del primer pan del da. Los gruesos labios del artesano se contrajeron. Incapaz de disimular su confusin, se ech atrs. Por qu tienes miedo de la gran sacerdotisa? La sorpresa... nunca vens por aqu. Inventa una excusa ms creble, hermano mo. Por qu no le has seguido? El artesano baj la cabeza. Ha sido por miedo a un mundo hostil o es que te has negado a traicionarnos? Me gustara conocer la naturaleza de tu alma. Se comunica con el templo o se esconde en los lagos del rencor? El panadero recogi el molde y lo limpi. He odiado a Sabni porque nos exiga demasiado. l, un hombre joven, trata a sus hermanos mayores como a nios; ni siquiera solicita sus consejos. Cules seran? Renunciar y entrar en el ejrcito. En Elefantina, simularamos convertirnos y nos reuniramos en secreto para venerar a Isis. La gran diosa quedara satisfecha con esta devocin. Acaso somos capaces de mantener un templo tan vasto cuya mera existencia atrae sobre nosotros la furia del obispo? Te he conocido ms combativo. El carpintero y t rechazabais toda concesin a la Iglesia y os declarabais listos para pelear. Eramos jvenes. Entonces, no tiene nada que ver con no haberos permitido el acceso a los grandes misterios? La expresin del panadero cambi. Nuestra vejez nos daba derecho a conocerlos. Es falso y lo sabes. Slo la perfeccin de tu trabajo y el conocimiento de la lengua sagrada abren la ltima puerta. Es cierto... Pero cmo admitirlo y parar a mitad de camino? T eres el nico dueo de tu destino. Por tus actos, te sitas en la jerarqua del templo y eliges tus alimentos. El hermano volvi a tamizar la harina para obtener la finura deseada. He aceptado mis lmites; mi rabia se ha extinguido. Concdeme la alegra de permanecer en la comunidad hasta mi ltimo aliento y participar en la obra segn mis capacidades. Si eso va a darte la felicidad, moldalo como un pan caliente y crujiente. 83

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El rostro del artesano cambi. Bajo su aparente indolencia se adivinaba renacer la conviccin. Debo informarte, gran sacerdotisa. Isis temi una nueva traicin. Ni t ni Sabni sois conscientes de que la comunidad os ama y os venera con todo su corazn. Las pruebas la han hecho ms madura y la han reafirmado; creed en ella como ella cree en vosotros. El obispo consult la lista de personas desaparecidas; una docena de agricultores huidos, incapaces de pagar sus impuestos, y tres hijos de pastores golpeados por un padre borracho. Estos ltimos haban sido hallados y encarcelados; el prefecto los juzgara cuando le pareciera bien. Indiferente a los asuntos pblicos, se encerraba en su morada, soaba, meditaba y compona poemas sobre la belleza de Isis. Por la tarde beba hasta emborracharse. El prelado ya no tena dudas de que Maximino era presa de la locura. Cmo poda el amor de una mujer degradar a un hombre hasta ese punto? El pueblo, con una imaginacin tan frtil como infantil, hablaba de un hechizo. Teodoro daba gracias a Dios; por intermedio de Isis, el Altsimo favoreca sus designios. Siendo el amo absoluto de la provincia, el prelado arruinara File, desterrara a la gran sacerdotisa y salvara a Sabni. El obispo tena la costumbre de leer todos los documentos que le dirigan: listas interminables de contribuyentes, cuentas de las deliberaciones de los representantes de las asociaciones comerciales, informes de gestin de los bancos, cortos mensajes redactados por sus espas; no descuidaba nada, memorizaba cada detalle; da tras da redescubra los secretos de su gente. No le dictaba esta conducta el Seor, El que conoca el corazn de todas las criaturas? La descripcin de una fiesta celebrada en casa de Apolo le intrig. El dicono, autor del informe, anotaba la ausencia de uno de los hijos del mercader de higos, quien, orgulloso de su creciente fortuna, haba invitado a numerosos amigos con sus hijos. Varios camaradas de Crestos se haban extraado. Apolo haba respondido que su hijo haba partido a Licpolis, donde viva su abuelo. Teodoro verific este ltimo punto. Le faltaba asegurarse de que el denominado Crestos se haba realmente presentado en las concesiones que jalonaban la ruta entre Elefantina y Licpolis. Durante la primera semana de marzo, la veintena de adeptos que quedaban en la isla santa prepararon mgicamente la cosecha. Despus de haber celebrado el rito de sublimacin del cosmos, gracias al cual el soplo de vida circulaba entre el cielo y la tierra, imploraron los poderes del sol atrapados en los cuerpos de las serpientes. stas, deslizndose sobre los campos y filtrndose entre los cultivos buscando agujeros oscuros donde abrigarse, fecundaban las espigas. La diosa cobra, la-que-ama-el-silencio, escuch las oraciones secretas de los agricultores. Gracias a la multiplicacin de los cigoales, reparados con los medios de que disponan, el agua no falt. Los cantos se elevaron por toda la isla. Las viejas melodas y los estribillos contenan veladas alusiones a las divinidades desaparecidas y a los espritus bienhechores ocultos en el trigo maduro. Estos tiempos de esperanza tambin eran horas de temor: miedo a una mala cosecha y a rapias cometidas por los numerosos jornaleros procedentes del norte. Por la noche, los campesinos armados de horcas guardaban sus bienes. Sabni velaba a su lado. Tras el sabotaje de la gran noria, tema ms agresiones. File se abandonaba a la euforia. Al cabo de unos das nacera el hijo de la bibliotecaria; Crestos progresaba a pasos agigantados en el estudio de la lengua sagrada; Isis perciba un maravilloso fervor en la conducta espiritual de los adeptos, que, al formar una comunidad ms coherente, liberada de la pereza, marchaba por el camino de un dios nico glorificado desde los orgenes de Egipto. Cmo le habra gustado a Sabni encontrarse entre ellos, bajo la sombra de las columnas del templo! Pero los deberes de su cargo estaban antes que sus deseos. Asegurando la proteccin del campo, preservaba la existencia del santuario. Soaba con el da en que Crestos estuviera listo para reemplazarle; ese da se convertira en un hermano preocupado nicamente por la ofrenda y la pureza del ritual. Numerosos haces dorados fueron cargados sobre los asnos que los transportaban hasta el pueblo. El Estado tomara su parte y calculara el impuesto sobre las cantidades de File. 84

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Antes de ponerse en cabeza del cortejo, Sabni dio la orden de amontonar la paja con cuidado; durante el invierno, este excelente combustible permitira calentar las canalizaciones y obtener una temperatura agradable en los baos. Una multitud ruidosa de propietarios y campesinos se concentr en una explanada; el recaudador Filamn orden levantar pequeos toldos de madera bajo los cuales, resguardados del sol, los funcionarios procedieron al registro de los haces y calcularon las contribuciones. Nueve idas y venidas fueron necesarias para acarrear toda la cosecha. File no slo estara bien nutrida, sino que adems podra vender una partida de su trigo. Mientras muchos agricultores, vctimas de la insuficiencia de la crecida, tenan un aspecto decado, Sabni se regodeaba de la generosidad de sus tierras. Como cada ao, los inspectores del fisco fueron de una lentitud exasperante; ni un grano escapaba a su vigilancia. Los haces, soltados uno tras otro, fueron cargados a lomos de los asnos que inmediatamente se dirigieron a los graneros pblicos y a las granjas privadas. Royendo tortas y cebollas, Sabni esperaba pacientemente en compaa de otros propietarios. Los escribas deberan apresurarse si queran terminar antes de que se hiciera de noche. Pronto, al lado de los despachos provisionales desiertos no quedaron ms que Sabni y un granjero poseedor de un terrenito. Inquieto, el sumo sacerdote se dirigi al recaudador que comenzaba a recoger sus cosas. Me gustara saber cunto debo para llevarme lo que es mo. Nombre del propietario? Lo sabis bien: File. Voy a verificarlo. Filamn se entrevist unos instantes con el escriba, deseoso de irse de all. Vuestras contribuciones estn anuladas. No tendris que pagar ms que el alquiler de los asnos. Es increble... Mi cosecha es abundante! En efecto; pero est reservada al ejrcito. Os equivocis. En veinte aos de carrera nunca he cometido un error. File es propiedad privada. Preguntad al prefecto. Si queris formular una queja, presentadla maana en mi despacho. Cuando, al amanecer, abrieron los locales de la administracin fiscal, ya se haba formado una larga cola; numerosas protestas seran formuladas, pocas contestadas. Cuando le lleg el turno a Sabni, el inspector consinti en consultar con su colega, el que haba dado la orden de mandar al cuartel la cosecha del templo. Poco amable, reley el texto y pareci incomodarse. Sin dar explicaciones, desapareci para volver algunos minutos ms tarde en compaa de Filamn. Mi subordinado ha cometido un error reconoci el recaudador. Sabni respir aliviado. Deseis presentar una queja contra la administracin? Cundo tendr el grano? El hombrecillo se mordisqueaba el dedo ndice. Es un detalle problemtico... Va a ser muy difcil. Por qu? Vuestra cosecha ya se ha depositado en los graneros militares. De hecho, ahora pertenece al ejrcito. Sera necesario un decreto episcopal, refrendado por el obispo, para poderla trasladar. Firmars ese decreto, Teodoro. T, un hombre de Dios, no puedes aceptar una injusticia. No te sulfures, Sabni. Se supone que un seguidor de Isis conserva la calma en cualquier circunstancia.

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Quieres matar de hambre al templo y obligarnos a abandonarlo, incluso al precio de la ilegalidad que tanto has combatido. El obispo sostuvo la mirada de su amigo. Dios est por encima de las leyes humanas. En tiempo de los faraones, l era la base. Tu dios justifica con mucha facilidad la malversacin de sus servidores. Tu vista es muy corta; los muros del templo la limitan. El tiempo acabar de abatirlos por tu propio bien, pero yo he firmado el decreto que restituye tus bienes. Si ya no confas en m, puedes llevarlo t mismo a Maximino. Que me atrapar como un perro rabioso. Eres un ciudadano respetable que paga sus impuestos. Sin duda haces bien al no fiarte de Maximino; es un hombre imprevisible. Ven esta tarde. Al medioda, Sabni vagaba por las calles de Elefantina, entr en una taberna para apagar su sed y se fue a pasear por los muelles. Se mezcl en las conversaciones en las que apareca a menudo el nombre de Isis la curandera, cuya sabidura sera capaz de hacer subir las aguas de la prxima crecida. Tambin se hablaba del exterminio de una escuadra, enviada al sur para localizar los yacimientos de oro y destruida por miles de blemios; de ah la proclamacin del estado de emergencia y el refuerzo de las fortificaciones. El da tocaba a su fin cuando Teodoro hizo entrar a Sabni en su despacho. Sobre el escritorio estaba el decreto con la firma del obispo. Maximino se niega a firmar. El trigo de File ser para el ejrcito. T sers indemnizado. Cundo? Cuando el presupuesto de la provincia sea firmado. Qu fecha? Quiz a principios del ao prximo, quiz ms tarde. El trabajo de los contables se anuncia lento y delicado; no deben cometer ningn error, bajo pena de sancin. Adems, slo el prefecto acuerda los daos y perjuicios. Proceso delicado, Sabni, desde el momento en que la financiacin del ejrcito es prioritaria.

CAPITULO XXXI
Extenuado, decepcionado, el sumo sacerdote avanz penosamente por las aguas plateadas. Oculta en el disco de la luna llena, la liebre de Osiris favoreca el nacimiento y la renovacin de las energas; Sabni le pidi fuerzas para remar hasta la isla santa. Ms poderoso y determinado que nunca, Teodoro no soltara su presa; despojando al templo de sus bienes, lo condenaba al hambre. El prefecto no era ms que un ttere en las manos de un prelado consciente de que la religin de Isis, a pesar de tener un reducido nmero de adeptos, estaba ganando terreno. Poco a poco, seduca los espritus ms recalcitrantes y volva peligroso a File. El embarcadero, por fin. Con el cuerpo roto y el espritu dbil, el sumo sacerdote amarr la barca y se derrumb sobre el borde de piedra. Isis le ayud a levantarse. Ven rpido; nuestra hermana va a dar a luz. Franquearon la puerta del primer pilono y se dirigieron al templo del nacimiento. Siete hermanas, simbolizando las siete Hathor inclinadas sobre la cuna del recin nacido para concederle sus favores, formaban un crculo alrededor de la parturienta. Golpeaban 86

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rtmicamente un tambor y salmodiaban un himno al rey recin nacido, hijo de Isis y de Osiris, con el que se identificaba el nuevo adepto. El sumo sacerdote ha de traer el torno de alfarero. Sabni sac el precioso objeto de la sala del tesoro. Con l, Jnum moldeaba el mundo cada da y creaba los seres. Olvidando la fatiga, sigui a Isis, que, manejando un bloque montado sobre un rodamiento dentado, permiti el acceso a una pequea estancia a la que las hermanas condujeron a la bibliotecaria. Con una presin lateral, la gran sacerdotisa hizo entrar la piedra en un hueco del muro y camufl la entrada. Dos hermanas acostaron a la futura madre sobre un lecho de piedras calientes del que se elevaba un humo perfumado. Isis verti agua aromatizada con sustancias calmantes. Una suave luz reinaba en este lugar cerrado donde, en el origen de los tiempos, haba aparecido la gran diosa bajo la forma de una mujer negra y rosa. El parto fue lento y doloroso. Cuando Isis se vio obligada a admitir que el nio estaba muerto, perdi el conocimiento. La bibliotecaria muri de pena una semana despus. El padre perdi la razn. Sabni permaneci a la cabecera del esposo, que durante mucho tiempo se neg a admitir la realidad. El destino se revelaba muy cruel; el anuncio de este nacimiento no habra entusiasmado a Elefantina, a la provincia, a todo Egipto? La ternura de Sabni alivi a la gran sacerdotisa de su desesperacin. Negndose a ceder bajo el peso de la desdicha, le transmita su fuerza. Si ella se apagaba, la comunidad se dispersara. Isis venci su tristeza; cuando reuni a sus hermanas, consigui transmitirles nuevas esperanzas. File haba perdido un nio, pero tena a Crestos. La juventud no abandonaba el templo. Aunque el sol desapareci en el reino de las sombras, su calor perduraba. La suavidad de los atardeceres que los adeptos pasaban en los jardines que rodeaban el templo se llenaba con las lecturas de cuentos y poemas. Isis y Sabni eran los ltimos en acostarse, despus de haber contemplado la luna y las estrellas. Pronto se acabar el trigo. Por qu nuestro almacn est vaco si hemos tenido una cosecha excelente? El obispo y el prefecto han requisado nuestros bienes. No nos queda ni una espiga. Deberamos ser indemnizados, pero nuestra queja se perder en el laberinto de la administracin. Nos privarn de alimentos? Maana volver a nuestras tierras. El regado nos ofrecer una segunda cosecha antes de la crecida; ningn funcionario podr impedirlo. Los soldados vigilaban el acceso al campo. Ningn campesino trabajaba all; sin embargo, habra que haber labrado y drenado la tierra. Requisadas? pregunt a un centinela. El acceso a vuestras tierras es libre. Dnde estn los agricultores? No lo s. Por qu este despliegue de fuerzas? Tampoco lo s. Hemos recibido la orden de montar la guardia. El resto no nos concierne. Vuestro oficial? Ha vuelto al cuartel. En Elefantina, en el cuartel del obispo, fue donde Sabni obtuvo la respuesta. De cara a la prxima crecida, Teodoro se ocupaba de desatascar los canales principales y reparar los diques a fin de encauzar las aguas hacia los embalses. Haba destinado numeroso personal a una tarea que durara al menos diez meses; tapar brechas, sanearlos, exigira un trabajo intensivo. Entre los obreros agrcolas obligados a abandonar su trabajo habitual figuraban aquellos que dependan de File. El obispo acepta recibiros anunci el ordenanza. Condujo a Sabni a un jardincillo interior donde Teodoro cultivaba plantas medicinales. Arrodillado, rociaba unas matas de salvia. Me has quitado a todos mis empleados. La necesidad hace la ley. Los otros propietarios han sufrido la misma suerte? Eso qu importa? Mis protestas tienen alguna posibilidad de llegar a buen trmino? No. La leva es legal y el servicio al Estado un deber imperioso. Impides que consiga una segunda cosecha. Me preocupo por el inters general mejorando el sistema de riego de 87

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la provincia. Me lo reprochas? T sirves a tu dios, Teodoro. El obispo arranc una mala hierba. Yo quiero la felicidad de Elefantina. Sus habitantes deben colaborar, tanto los adeptos de Isis como el resto. Qu quieres decir? Para alzar los viejos diques a buena altura, necesito muchos hombres. Los inactivos no holgazanearn ms, empezando por los habitantes de File. Cmo t, un sacerdote, te atreves a hablar as? Ningn religioso saldr de la isla. Acaso ignoras que trabajamos para hacer circular la energa divina y hacerla perceptible sobre esta tierra? No hay sacerdotes en File, sino desocupados. Si quieren comer, que participen en las faenas. Eres cruel. No tengo eleccin, Sabni. Interrumpe este calvario renunciando a tus errores y siguiendo a Cristo. Conocers la felicidad completa. Un cobarde y un perjuro... Lo aceptaras t como amigo? La misericordia de Dios es infinita. Tu pasado ya no contara. Teodoro se levant y cogi a Sabni por los hombros. No me obligues a adoptar medidas ms penosas. Yo no, no tengo eleccin. Sabni no ocult nada a la comunidad reunida en el patio situado entre los dos pilnos. File no conservaba ms que las vias y una tierra rida que produca un poco de mijo. Gracias a la venta de objetos antiguos, el templo dispona de algunas piezas de plata que le permitiran comprar trigo, pescado seco y fruta. El sumo sacerdote ira a la ciudad a negociar. Tu rostro es muy conocido intervino el especialista en ungentos, un viejo cascarrabias a quien nadie haba odo pronunciar palabra fuera de las liturgias. Los chivatos se negarn a venderte vveres. El obispo ha debido de prometerles los peores castigos financieros si comercian con el templo. Ir yo. Hace cuarenta aos que no salgo de la isla. Mis antiguos amigos son ricos y respetados, poseen tierras y rebaos; obtendr mejores precios y alquilar asnos y barcos. Los soldados te interrogarn. Cuando quieran darse cuenta ser demasiado tarde. Embarcar por el lado del desierto y llegar a File por el norte. Nadie utiliza aquella ruta. Isis se interpuso. Es muy arriesgado. Y cundo no lo ser? Tengo la costumbre de obedecer y callar. Esta vez, impondr mi voluntad porque est de acuerdo con la Regla. Eres t quien tiene que juzgar? El sumo sacerdote debe salvaguardar la comunidad tanto en el interior como en el exterior. Que delegue sus funciones para afrontar el mundo profano. Dentro de tres das volver con las provisiones. Isis interrog a Sabni con la mirada. Sabni agach la cabeza. El especialista en ungentos le salud y, con paso decidido, se dirigi hacia el embarcadero. Una hermana muy flaca, de rostro afilado, se situ en la primera fila. Yo voy con l. Es mejor que nuestro hermano vaya solo; tu salud es frgil. No comprendes, Isis. Aprovecho el viaje para abandonar la comunidad; entre estos muros, la existencia se est volviendo imposible. El obispo, el prefecto, los cristianos nos acosan. Entre todos nos harn morir de hambre y abandonar la isla. Has ofrecido tu vida a la gran diosa, bajo juramento. Ella ya no nos protege de la venganza de nuestros enemigos. Recuerdas la suerte reservada a los que huyeron? 88

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Yo no huyo. Quiero sobrevivir. Ellos cometieron el error de partir en grupo. Sola, pasar desapercibida. Sabni contuvo el puo de Crestos, que haba montado en clera. La hermana se dirigi hacia el pilono donde Faran, representado como un gigante, mantena en tierra a su enemigo. Todo esto no es ms que una leyenda. Pronto una ruina. En menos de un siglo la humanidad habr olvidado que un templo se levantaba aqu. Nuestro herosmo es ridculo y vano; deberais seguirme. Corri hasta el barco al que el especialista en ungentos acababa de subir. Isis cerr los ojos y se abraz a Sabni. Cuando volvi a abrirlos un dulce gozo templ su nimo; nadie haba seguido a la hermana de rostro afilado.

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CAPITULO XXXII
Tras el patio que preceda al primer pilono, Sabni admir el prtico de occidente cuyos capiteles cantaban la gloria de la naturaleza consagrada. Deslumhrado por el sol, se refugi en la sombra de las columnas y, a travs de una de las ventanas de la pacfica fortaleza, se abism en la contemplacin de las aguas de un azul violento. El templo pareca cada vez ms grande para los adeptos que haban elegido anclar su vida all. La gran explanada, los patios, el templo del nacimiento, el pabelln de Trajano, el santuario de Hathor, el prtico de Adriano, la sala de columnas, el Trono venerable, la biblioteca, el laboratorio, el tesoro, las criptas y las habitaciones de los sacerdotes estaban destinados a una comunidad ms numerosa. La mano de Isis se pos sobre el pecho de Sabni. De nada sirve torturarse. Nuestro destino est en manos de la diosa. No somos ms que la arcilla y la paja con que ella construye la obra de su corazn. Cmo no soar con el pasado? Hay tanta fuerza en nosotros, tanto deseo de hacer vivir el espritu... Por qu esta decadencia? Por qu el mundo corre hacia su perdicin? Quiz es slo una ilusin. Olvidaras la prediccin del Libro del nuevo amanecer? Yo destruir lo que he creado anuncia el Principio. Este pas volver a su estado primitivo, el del ocano primordial, y recobrar la forma de ola. Yo soy el que morar, en compaa de Osiris, cuando me haya transformado de nuevo en serpiente que los hombres no pueden conocer y que los dioses no pueden ver. Te refieres slo al aspecto ms sombro de la profeca. Para el que resucita en Osiris se reserva la vida eterna. Es nuestra funcin, Sabni: prepararnos durante la vida para la resurreccin. Mientras la sabidura de los grandes misterios sea transmitida, el espritu perdurar. Nuestra tradicin es el futuro de la humanidad. Teodoro nos ha sitiado. l nos obliga a despertar nuestras energas ms secretas. Sabni la abraz. Eres indestructible, Isis? Sus cuerpos armonizaban perfectamente. Unidos formaban un solo ser. Un rayo de sol ilumin una escena de ofrenda y les ba con su calor. Un grito de socorro les arranc de su xtasis. Inclinndose por una almena abierta en la muralla, Sabni vio a un nadador que se debata sujeto a los restos de una balsa. El sumo sacerdote corri hasta el embarcadero y se tir al agua. En pocas brazadas alcanz al nufrago y lo llev hasta la orilla. La comunidad se reuni alrededor del recin llegado; tras vaciarle los pulmones de agua, recobr la respiracin. Quin eres? Me llamo Jonsu y trabajo en una de las granjas del obispo; he huido porque no puedo pagar los impuestos. Si los soldados me atrapan me enviarn a trabajos forzosos. Concededme vuestra hospitalidad, ocultadme! Te han seguido? El sonido de una trompa le dio la respuesta. Dos barcas carga: das de hombres armados se dirigan hacia la isla santa; los remeros avanzaban con rapidez. Quin te ha denunciado? Mi sobrino. Comet un error al confiar en l; el obispo le dar una buena prima. Teodoro no consenta el delito de fuga, ya que supona que mucha tierra quedara sin trabajar; demasiados gobernadores de la provincia toleraban la dejadez. 90

Por amor a Isis Protegedme implor Jonsu. Registrarn la isla. Pero no el templo! El ejrcito teme a Isis.

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Estamos sometidos a una Regla record Sabni. Si quieres que muramos por ti, danos tu vida. Convirtete en seguidor y derramaremos hasta la ltima gota de nuestra sangre para defenderte. El campesino observ enloquecido cmo se acercaban las barcas. De una de ellas baj el capitn Mersis; el oficial orden a sus soldados que no se movieran. Sabni fue a su encuentro. Se entrevistaron en medio de la gran explanada. Qu feliz me siento al ver File de nuevo. Qu feliz me siento al volver a verte, Mersis; no tenemos derecho a darnos un abrazo. El asunto es serio, lo sabes. Debo volver con el fugitivo. Y yo debo proteger la vida de un hermano. Mersis se rasc la cicatriz que le atravesaba la mejilla derecha. Me temo que entiendo tus palabras. Estoy obligado a deteneros a todos y a decretar la ocupacin de la isla. Nos negaremos a seguirte. Yo no utilizar mi espada contra ti. Ser lo mejor. Prefiero volverla contra m mismo. Dios te lo impide. l es el nico que puede decidir nuestra muerte. El viejo soldado contuvo las lgrimas. Matara a aquel maldito desertor y se llevara su cadver. Quiero hablar con ese tal Jonsu. Como si el sumo sacerdote hubiera ledo los pensamientos del capitn, se puso delante del campesino, al lado del cual estaba Isis. Mersis no podra intentar nada sin arriesgarse a herir a sus queridos amigos. Eres un adepto? Jonsu temblaba. No... Te has comprometido a serlo y a ofrecer tu vida a la gran diosa? El campesino contempl a la gran sacerdotisa, despus a Sabni y al capitn Mersis. No! Soy cristiano y creo en el verdadero Dios! Mersis lo cogi bruscamente por el brazo y lo atrajo hacia s. En ese caso, ven aqu, buen mozo! Tendrs que confesar por haber osado hollar el suelo del templo pagano. No sabes que esto es el infierno? Con puo de hierro, Mersis empuj al desertor hasta una barca, donde fue encadenado. El capitn, con la frente perlada de sudor, volvi adonde se encontraba Sabni. Isis nos protege. Este criminal ser entregado a la justicia. Si hubiera consentido... Una revuelta ha estallado en Menfis. Si los insurgentes supieran que File contina celebrando los ritos, su ardor se duplicara. Es necesario unir el norte y el sur, como en otro tiempo. Enva un mensaje, Sabni; convirtete en el jefe espiritual que Egipto espera. Teodoro apart los informes que le haban dirigido los encargados de las concesiones que haba entre Elefantina y Licpolis. Ninguno mencionaba el paso de un joven llamado Crestos. As que Apolo, su padre, haba mentido. El obispo profundiz en este asunto demasiado tarde, ya que un grave acontecimiento requera su intervencin: en Menfis, la antigua y prestigiosa capital de los constructores de pirmides, un clan de fanticos anunciaba el apocalipsis. A causa de los pecados y la impiedad 91

Por amor a Isis

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de los cristianos, el fin del mundo se acercaba. La guardia bizantina tena dificultades para controlar a los agitadores que, afortunadamente, se movan sin orden ni concierto. Entre sus reivindicaciones absurdas figuraba la libertad de culto. Si se enteraban de que el templo de File no estaba definitivamente cerrado, el movimiento se volvera ms fuerte. Por qu someta Dios a sus servidores a tales pruebas? El paganismo renaca sin cesar y los demonios resurgan cuando los crean exterminados. Un mal cristiano habra acusado al Altsimo de indecisin; pero un obispo vea en estos acontecimientos una forma indirecta de reforzar la fe derramada sobre toda la tierra. Teodoro deba poner manos a la obra para que el diablo no se apoderase del alma de Sabni. Crestos se embriagaba con la noche del templo. Mientras los adeptos dorman, incluidos los viejos vigilantes apoyados en su bastn, el muchacho iba a sentarse sobre la orilla, de cara al islote de Bigeh, dominio del silencio eterno de Osiris. En Elefantina, los ancianos hablaban todava con temor respetuoso de los misterios que celebraban la unin del dios y la diosa. Desde los orgenes de Egipto y la subida al trono del primer faran, los labios de los iniciados permanecan cerrados. Nadie haba levantado el velo tendido sobre el ritual cuyas fases sealaban la resurreccin de Osiris, juez de los humanos y modelo de su vida en el ms all. En el momento presente, Crestos conoca el ms grande de los secretos: el amor infinito de Isis, capaz de introducir la vida en el corazn de la muerte. Para descubrir al dios, haba que pasar por la diosa. A su izquierda, un rayo de luz intrig al joven adepto. El reflejo de una estrella fugaz sobre el agua? Cuando volvi a verla, sobre el templo de Nectanebo, ya no le cupo la menor duda de que alguien mova una lmpara. Se desplaz sin ruido y pronto identific a la hermana que se ocupaba de aquella extraa tarea: Aur, la ritualista. Enviaba seales y las repeta a intervalos regulares. Crestos, despus de haber observado la orilla de enfrente y comprobado que de all no parta ninguna seal, intervino. Con quin tratas de comunicarte? Sorprendida, Aur dej caer la lmpara, que desapareci en las sombras aguas. Me espiabas, bribn! Apuesto que por orden de Sabni! No me insultes, hermana, y respndeme. Nada me obliga a hacerlo. Crestos avanz, asustando a Aur. Osaras poner tu mano sobre m? Los traidores me dan un asco insoportable. Habla. La ira del joven era manifiesta. La ritualista no tom la amenaza a la ligera. Yo... no poda dormir. Y la lmpara? La necesitaba para no romperme el cuello. Conoces estas rocas mucho mejor que yo. Los sollozos sacudan la voz de Aur. No puedes comprender. Aydame: tu sinceridad me abrir el espritu. Todas las noches intento reunirme con aquellos que partieron. Su ausencia me resulta insoportable. Acaso ignoras que han sido encarcelados o deportados? Me niego a creerlo. Si alguno de ellos ha conseguido escapar, intentar advertirnos y podr ver su seal. No sera mejor que olvidaras esa ilusin? Aur tembl, emocionada. Las hermanas desaparecidas eran mis mejores amigas. Sin ellas, el templo me parece vaco. La Regla exige que venza mi pena, pero no puedo. Puede tu juventud comprenderlo? 92

Por amor a Isis T misma has dicho cul es tu deber.

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CAPITULO XXXIII
El correo bizantino funcionaba de mal en peor. La prdida de cartas, los retrasos en el reparto y los errores en los destinatarios se multiplicaban. A menudo, los funcionarios encargados de repartir el correo se negaban a trabajar; algunos pagaban una msera cantidad a los mendigos que viajaban hacia su lugar de origen para que llevaran consigo las misivas, que acababan perdindose por el camino. El hermano lavandera, que se haba ofrecido voluntario para llevar a Menfis el mensaje de Sabni, pensaba sacar provecho de la situacin. En cuanto el sumo sacerdote proclamara la soberana espiritual de File, volvera a encenderse la llama de la antigua fe; con su proclamacin, Sabni unira Menfis y las ciudades del Delta, reanimando as la voluntad de independencia escondida en todos los corazones egipcios. Reunida la comunidad, Sabni ley el texto dirigido a los rebeldes del Bajo Egipto: No estis solos; la gran diosa os inspira. En la isla santa subsiste una comunidad consagrada al cumplimiento de la Regla ancestral y alimentada por la tradicin imperecedera. Sabni propuso reunirse con el jefe de los insurrectos en un pueblecito de la provincia de Fayn. El lavandera estrech contra su pecho el preciado papiro lacrado con el sello del templo, en el que se distingua el rostro de Isis entre el sol y la luna. La inquietud hizo presa en l cuando, en la salida septentrional de Elefantina, vio un nmero extraordinario de soldados rodeando la cabaa y el fielato. Haban registrado a todos los viajeros, a los que ahora asaeteaban con preguntas. El hermano pregunt a un arriero de asnos. Qu ocurre? El obispo ha prohibido toda correspondencia entre la provincia y el exterior. El ejrcito intercepta las cartas y detiene a los autores que considera subversivos. El lavandera sali de la cola de espera y deshizo lo andado. Nervioso como estaba, arroll a un funcionario encargado de los graneros, que le increp con violencia. El incidente atrajo la atencin de un soldado. Eh, t! Acrcate! El hermano puso pies en polvorosa, despavorido. Satisfechos por haber identificado a un sospechoso, dos soldados se lanzaron en su persecucin. Pronto le pisaron los talones. Ya sin resuello, rasg el papiro y pisote el sello, logrando destruir el mensaje en el momento justo en que un golpe en la cabeza le haca perder el conocimiento. Con la paciencia propia de un hombre acostumbrado a manejar innumerables documentos, Teodoro logr recomponer el mensaje con los trozos de papiro encontrados. No le supuso ningn esfuerzo identificar el sello del templo y la hermosa escritura de Sabni, que se asemejaba a la de los mejores escribas del Imperio Antiguo. Su letra cursiva, fruto de una prctica rigurosa, respetaba la forma primitiva de los jeroglficos. El obispo se alegr de volver a leer este lenguaje abstracto y carnal al mismo tiempo, en el que los smbolos se tornaban palabras. No lo llamaban la palabra de los dioses? Ilusiones, protest el prelado, furioso consigo mismo. El hermano lavandera haba muerto desnucado. Nadie poda reprochar a los soldados que obedecieran rdenes y menos ahora que haban cortado de raz una conspiracin contra la seguridad del Estado. El sumo sacerdote de File, segn los fragmentos de la carta, lanzaba un llamamiento real a la rebelin. Teodoro posea una prueba contra l de excepcional importancia, susceptible de condenarle a un fin infame. Su continua vigilancia le evitaba problemas mayores, como por ejemplo una 93

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guerra civil que le proporcionara recompensas y promocin: el emperador confiara al prelado el gobierno del Alto Egipto antes de reclamarlo para cargos ms elevados. Bizancio, que poda llevar al grado de refinamiento ms sutil el arte de la conspiracin, apreciaba a los estrategas capaces de hacerla fracasar. Teodoro pas toda una noche en lucha consigo mismo; unas veces venca el hombre de Dios, otras, el amigo. Al preconizar la rebelin, Sabni pisoteaba su confianza; al proclamar su legitimidad espiritual, actuaba con la firmeza de un mrtir. Comprender, rebelarse, perdonar, firmar la orden de arresto... Teodoro, en cuestin de segundos, pasaba de la duda a la determinacin, para finalmente retractarse de su decisin ltima. La inspiracin celestial que guiara su conducta no apareca por ningn lado. A la maana siguiente convoc a sus secretarios. He examinado estos fragmentos y no he encontrado nada interesante. En su conjunto resulta incomprensible. Parece que sean clculos privados. Haris constar que el fallecimiento de este individuo fue accidental. Sera intil abrir una investigacin. El obispo quem los restos del papiro. Sabni ya no tena nada que temer. Dios le protega. El especialista en ungentos beba cerveza fresca en la taberna situada cerca de la entrada del mercado. El cansancio le pareca fcil de soportar, pese a que haca dos noches que no dorma; en todas partes haba tenido una buena acogida. Su calidad de sacerdote de Isis no molestaba a sus viejos amigos; por el contrario, despertaba en ellos un inters complaciente. Ya que el adepto pagaba bien, por qu no venderle lo que peda? Que el templo pagano prosperara quedaba fuera del mbito meramente comercial. As que logr reunir mercancas, bestias de carga y embarcaciones ligeras. Un campesino y dos barqueros, despus de cobrar copiosas sumas, le ayudaron a pasar a las orillas de la isla. Cuando la escuadra entr en la taberna volcando una mesa a su paso, el adepto sinti un nudo en la garganta. Iban por l. Hasta ese momento no supo lo que era el miedo. Cuando el guardia le increp mantuvo la mirada alta. Eres sacerdote de Isis? T lo has dicho. En qu consiste tu trabajo? En hacer ungentos? S, tengo el honor... Llevas dos das en Elefantina? Por qu habra de negarlo? Entonces, sigueme. De qu se me acusa? El rictus del guardia expres un placer lujurioso. De haber seducido y violado a una cristiana. A mi edad. Eso es absurdo! El placer no tiene edad. Levntate y no intentes huir. El hermano obedeci. A quin se supone que he intentado seducir? Te burlas de m? Cmo se llama? Para proteger su honor, no debo mencionarlo. La habis visto? Te ha denunciado en casa del obispo y te ha descrito con mucho detalle... Ya no tan joven, pero an atractiva con su curioso rostro afilado. La isla santa se hallaba aislada del resto de Egipto. Un mensaje de Mersis puso al corriente a Sabni de la muerte del hermano lavandero y de la supresin de la correspondencia. Los insurrectos de Menfis ignoraran la existencia de la comunidad de File y veran cmo su revolucin se perda entre disputas internas. El sueo de una gran revolucin que perturbara la paz de Egipto se rompa en pedazos. 94

Por amor a Isis

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Otra noticia funesta entristeci a los adeptos. Detenido por violar a una cristiana, haban condenado al especialista en ungentos a ser lapidado. Como se trataba de un pagano que se negaba a renegar de su fe, el viejo castigo haba vuelto a entrar en vigor. Ir a ver al obispo y conseguir su perdn afirm Isis. Intentar humillarte objet Sabni. Besar sus manos si es preciso. La vida de un hermano est enjuego. Teodoro recibi con deferencia a la gran sacerdotisa, vestida con una tnica de lino verde claro. Poco maquillada y con los pies enfundados en sandalias adornadas con perlas, Isis haca gala con orgullo de su ilustre linaje; en ella seguan viviendo reinas y grandes sacerdotisas. Estaba convencido de que harais este viaje. Entonces sabris qu me ha trado aqu. La denuncia ha sido declarada informacin reservada por los miembros del despacho del prefecto. Es un tribunal de excepcin el que ha condenado a vuestro hermano. En este terreno, no tengo ninguna influencia. La ley es la ley; una falta tan grave ha de ser sancionada sin piedad. Los faraones no se mostraban indulgentes con los violadores, verdad? Quin va a creer que un viejo sacerdote haya cado tan bajo? Demasiados aos en la isla le habrn cambiado el espritu. A menudo, las personas recluidas ceden al deseo exacerbado por una abstinencia mal llevada. Vos sois el seor de la provincia. Nuestras antiguas leyes prohiban a una criatura de Dios levantar la mano contra otra criatura de Dios. Un pagano es una criatura del diablo. Este acto innoble as lo demuestra. Isis comprendi que ningn camino la llevara al corazn del juez, por lo que fingi someterse a sus designios. Qu deseis? Que abandonis la isla y os separis de Sabni. Si acepto, respetarn la vida de nuestro hermano? El obispo no respondi. Dej que Isis interpretara su silencio. Puedo verle? Su celda no es de las ms cmodas. No s si una mujer de vuestro rango... Es preciso que lo vea. Agazapado en un rincn de la hmeda fosa en que le haban encerrado, el especialista en ungentos tarareaba el canto del boyero que, cuando atravesaba un vado, obligaba a inmovilizarse a los cocodrilos y a los espritus malignos escondidos bajo las aguas. En cuanto vio a Isis, se levant y se arrodill ante ella. No os quedis; debis guardar un recuerdo mejor de vuestro hermano. Permteme que te salve. Cunto vale mi existencia? La gran sacerdotisa se lo revel. Demasiado cara. Slo soy un viejo que aspira al reposo supremo; desde luego, habra preferido morir en la isla; pero ni siquiera el ms sabio puede elegir su destino. No me deshonris cediendo a las exigencias del obispo. Sabes...? La lapidacin? Temo al sufrimiento, pero ser breve: mi cabeza no resistir mucho tiempo las piedras. Ver cmo triunfa Teodoro sera una herida mucho ms cruel que morir. No creo haber exigido nada despus de que me admitieran en el seno de la comunidad; por desgracia, he dilapidado su fortuna al fracasar en mi misin. Qu importa el castigo? Slo os pido que salvis a File. La vida de un hermano... ... tiene menos valor que la vida de un templo. As lo dice nuestra Regla. Vuestra misin consiste en proteger el espritu y transmitirlo. Durante toda mi vida he servido a la Regla con fidelidad; por qu traicionarla ahora con mi muerte? Nos volveremos a ver en el ms all. 95

Por amor a Isis Isis bes a su hermano en el rostro cubierto de polvo.

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CAPITULO XXXIV
Sin duda alguna, Aur menta; trataba de ponerse en contacto con el enemigo y de informar a los soldados del obispo sobre la evolucin de la comunidad. Pero por qu la orilla opuesta segua a oscuras? Nadie responda a la traidora, como si sta se dirigiera a la nada. De repente comprendi: la otra luz slo brillara la vspera del ataque. Crestos debera haberse acercado a la casa de Sabni para revelarle todo el asunto; pero el remordimiento refren sus ganas; no le agradaba convertirse en delator; si se equivocaba, una hermana quedara mancillada para siempre. Desde su primer encuentro, Aur le haba parecido antiptica y desde entonces no haban dejado de enfrentarse; lo que deba hacer era no dar tanta importancia a sus enfrentamientos, acallar sus sentimientos profanos y llevarse bien con la ritualista. La posible conversin de Aur le hizo soltar una sonora carcajada. Cunta vanidad! l, Crestos, descubriendo una conspiracin! Sabni no era tan ingenuo como para pasar por alto los tejemanejes de una hermana; si toleraba su comportamiento sera por sus inofensivos efectos. Dolida, perdida, Aur slo buscaba la imagen desvanecida de su pasado. La ritualista desconfiaba. A partir de ahora no encendera la lmpara; aunque estaba segura de que el maldito Crestos no la espiaba, slo encenda la mecha cuando se hallaba junto a la orilla. El chico era capaz de pasar desapercibido detrs de un bloque de granito o de una columna; tambin tomaba mltiples precauciones antes de indicar su presencia a la hermana de rostro afilado que, tarde o temprano, acudira a la cita para anunciarle que el camino estaba despejado. Aur no conoca a nadie ms en Elefantina; su aliada le procurara alojamiento y trabajo y le indicara la forma ms rpida de convertirse y de evitar un encuentro con la poblacin. La insensible ritualista se mora de miedo. Le espantaba salir de File; all perciba el menor latido. Fuera de este universo, una mirada de peligros la acechaba; se senta incapaz de hacerles frente ella sola. Sentimientos contradictorios se agitaban en su interior; por una parte, deseaba volver a la tierra profana; por otra, se aferraba al templo. La ausencia de su amiga la angustiaba y, sin embargo, tema su aparicin. A medida que se acercaba el momento del exilio definitivo, recordaba los maravillosos momentos vividos con Isis, cuando ambas eran ms jvenes, despreocupadas de lo que el porvenir les tena reservado; junto a la futura gran sacerdotisa, los das eran transparentes y ligeros. Si la boda con Sabni no se hubiera producido, el santuario estara protegido por una paz oscura, alejado de las pasiones y de las guerras. Permanecer en la isla sera un desatino. Todas las noches Aur agitaba la lmpara dirigida a su hermana liberada. La hermana de rostro afilado sali de la cama de Apolo. Normalmente, el mercader de higos prefera mujeres ms jvenes; pero sta se le haba pegado como una sanguijuela, empleando todas las armas de la seduccin. Un comerciante que se preciara de ello no desperdiciara una buena ocasin; sin embargo, Apolo se arrepinti de no haber discutido el precio antes. A veces, su carcter impulsivo le perda. Cunto quieres? No quiero dinero. Apolo frunci el ceo. La mujer no era una ramera. No tengo intencin de verte otra vez, hermosa. Aydame a salir de la ciudad. 96

Por amor a Isis

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No es fcil. Hay soldados que vigilan los caminos y comprueban la identidad de los viajeros. Dame un nombre y djame formar parte de uno de tus convoyes de mercancas. No pido nada ms. Quin eres? Nadie que importe. Pero t eres un rico comerciante con un corazn generoso. No me crears problemas... Obtendrs mi silencio y te juro que no volvers a or hablar de m. Me lo juras por Cristo? La hermana dud un instante. Te lo juro por Cristo. La fama comercial de Apolo no se empaara porque esta mujer proclamara haber compartido el lecho con l. Todos en Elefantina saban que el mercader tena un temperamento vivo y que no menospreciaba a las transentes, fueran nubias o no. Pero los modales de esta mujer, sumados a su aspecto noble, le hacan sentirse incmodo. Fra como un tmpano, incapaz de manifestar ningn placer, la comedia que representaba resultaba tan mezquina como desmaada. Apolo consider que sera preferible denunciarla a Mersis. Aumentar su prestigio ante el capitn representaba una ventaja segura; un da u otro, el soldado de gesto hurao y severo subira en el escalafn y se acordara de los servicios prestados. Aprovechando el prximo reparto de frutas en el cuartel, el mercader le propondra compartir uno de los beneficios ocultos que hacan el encanto de la profesin. Mersis detuvo a la hermana aquella misma noche. Enloquecida, subi al pretil de la terraza e intent precipitarse en el vaco; un soldado le cogi la pierna y la oblig a arrodillarse temblorosa ante el capitn. Cmo te llamas? La hermana ocult el rostro entre las manos; Mersis la cogi por las muecas y descubri los rasgos. Una hermana de File murmur contrariado. Qu haces en este burdel? ...busco un hombre rico. Para qu? Para que me ayude a salir de la ciudad. Sola? Claro. No te creo. La hermana irgui la cabeza y su rostro pareci ms alargado. Acaso imaginas que he organizado una evasin en grupo? La comunidad me trae sin cuidado. Me ha robado la juventud. Nadie ha sabido reconocer mi talento. Yo habra podido ser mdico, ritualista, gran sacerdotisa... En lugar de eso, Isis me ha encasillado en tareas secundarias. Y la imbcil de Aur confa en mi ayuda! Yo huyo sola! Me entiendes? Sola! Horrorizado, el capitn la confi a sus hombres. La mujer le tendi los brazos. No me abandones... Soy dulce y hermosa... Disfruta cuanto quieras de mi cuerpo y librame! Mersis se hizo el sordo. Dos das despus, la hermana de rostro afilado atraves la frontera de la provincia encadenada al carro del oficial, camino de Asia. Un momento antes de la primera parada la hermana se lanz bajo las ruedas y qued aplastada. En el momento en que muri, Aur agitaba su lmpara escrutando las tinieblas. Mersis comprob los remos y el estado del casco. Extraa misin la que le haban encomendado! Los subalternos habran podido llevarla a cabo; pero las rdenes de Narses no se discutan. Cuando el general lo mir con insistencia, el capitn perdi la serenidad. Los ojos acusadores del soldado, cuya mutilacin no alteraba su fuerza, presagiaban una catstrofe. Haban denunciado a Mersis. 97

Por amor a Isis Tranquilzate, capitn. Nadie lo sabe excepto yo. General...

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No intentes mentirme; slo conseguiras darme lstima. De modo que eres aliado de File y arriesgas tu vida por salvar a un templo que todo lo condena. Entonces, sigues siendo pagano? No, soy cristiano. Creo en un solo Dios Todopoderoso, en la resurreccin de la carne y en el paraso; pero mi Dios es amor, tolerancia y bondad. Por qu iba a exigir nuestro Dios la destruccin de una comunidad sagrada, de un santuario en el que se venera el principio creador y de ritos que perpetan nuestra tradicin? Nuestra tradicin... eres un cristiano inslito. Te comprendo, Mersis. Yo tambin la he visto. No es una mujer, sino la gran sacerdotisa de File. A travs de ella se manifiesta Egipto y sus misterios. Su imagen fascina, no como la de una diablesa, sino en forma de una luz clida en el adormecer del verano; lleva el reposo al alma, despierta sensaciones desconocidas, un deseo de lo universal, una sed de cielo y de sol. T, discpulo de Cristo, sigues enamorado de la gran diosa. Narses embarc. Te envidio, Mersis. De cada parcela de tu ser emana la grandeza de esta tierra en la que has nacido. Yo empiezo a descubrirla ahora contemplando su nacimiento: la catarata. Dentro de unos siglos podremos dialogar. General, cmo...? Cmo he calado en lo ms profundo de tu ser? No has cometido ningn fallo. La prctica de mando, capitn! Mi ojo vaga por todas partes. Observo a todos los hombres sin quererlo. Una actitud extraa, un comportamiento inslito... eso es lo que me sorprende y, a menudo, descubro un desasosiego que he de disipar para mantener la moral de las tropas, mi nica preocupacin hasta hace poco. Me fij en ti cuando Isis cur a los enfermos. No la mirabas como un soldado, sino con la deferencia propia de un adepto. Cudate, Mersis, y que los dioses te protejan. El general hundi los remos y se alej de la orilla. El corazn del capitn lati con fuerza durante mucho tiempo.

CAPITULO XXXV
En el interior del santuario, Sabni contemplaba el relieve de Isis que, con sus inmensas alas, envolva el cuerpo de Osiris arrancado de la muerte. Aprisionado todava por una mortaja, el dios se enderezaba; de la funda mortuoria sobresalan sus manos aferradas a un cetro cuya extremidad representaba la cabeza del animal del dios Seth, su hermano y asesino. Gracias al aliento de la mujer celestial y a su poder mgico, la luz triunfaba sobre las tinieblas. El escultor haba conferido a la esposa de Osiris delicados rasgos y una expresin plcida, parecidas a las de Isis. La gran sacerdotisa, encarnacin simblica de la diosa cuyo nombre llevaba, no era la que resucitaba la comunidad? Al amor del esposo se una la admiracin del sumo sacerdote. De dnde le vena a Isis el valor de plantar cara a la adversidad, sino del conocimiento de lo divino? Ella se olvidaba de s misma para preservar a la comunidad de la desesperacin. La gran sacerdotisa posea una alegra contagiosa; en su presencia, el mundo sonrea. Hermanos y hermanas se aplicaban a sus ocupaciones como si los acontecimientos se estrellaran al pie de la fortaleza del alma, como si ninguna desgracia pudiera franquear la puerta del templo. 98

Por amor a Isis

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Crestos se multiplicaba, coca el pan, lavaba los vestidos rituales, fabricaba ungentos. Tabajaba muy deprisa, quemaba, despedazaba, pero las ceremonias del culto se desarrollaban con dignidad sin que la presencia divina careciese de las ofrendas cotidianas. Sabni subi por la escalera que daba acceso a la cima del primer pilono; Isis, de brazos cruzados, con los cabellos alborotados por el viento del norte, miraba el islote rocoso de Bigeh, el territorio sagrado donde reposaba Osiris. Abraz a su esposa. El tacto de la piel perfumada le proporcion una indecible sensacin de felicidad. Su deseo se mezclaba con la veneracin por el ser radiante que animaba el cuerpo de mujer que las divinidades haban modelado a la perfeccin. La luz del medioda incida con violencia sobre el agua y las orillas del ro, aislando el templo y volvindolo inaccesible. Por su culpa, durante siglos ningn ejrcito haba osado abatir estos muros que no defenda ningn guerrero. El eterno fundador de la obra, Imhotep, haba rodeado la isla de un crculo mgico. Venerado en un pequeo santuario, al sur de la puerta de Evergetes, era el creador de la primera obra monumental de la civilizacin egipcia, la pirmide escalonada de Sakkarah, y de la ltima, el templo de File. Durante cuatro milenios, un nico arquitecto, reencarnado de generacin en generacin, haba construido las moradas de la eternidad. A los pies de la pareja se desplegaba el dominio de Isis. Al gran patio, abierto a los rayos del sol, suceda la sala de columnas, dbilmente iluminada por las claraboyas; ms all, el Trono venerable se iluminaba nicamente con la claridad interior. Las piedras hablantes invitaban al espritu a dirigirse hacia el ltimo conocimiento y le hacan franquear las puertas que separaban la apariencia de la realidad. No se beneficiaba Sabni de una gran suerte? Amado por una mujer excepcional, elevado a la ms alta funcin religiosa, trabajaba en la isla de los orgenes, cerca de la gran diosa, a la dulce sombra de la sabidura. Lejos de tiempos de guerras y odios, celebraba los rituales en un espacio preservado, repeta los movimientos de sus predecesores con la certeza de corazn que procura un trabajo bien hecho, portador del maana. Mejilla contra mejilla, senta la fuerza de Isis. Ni el mayor sufrimiento destruira su voluntad de transmitir, engarzada como la ms pura de las esmeraldas. Qu nos queda, Sabni? Una tierra pobre sobre la colina, que he tenido descuidada durante todo este tiempo. Ahora la trabaja un campesino viejo; pienso enviar a alguien para que le ayude. El obispo la requisar. Yo mismo me ocupar de la cosecha. Pero tu condicin de sumo sacerdote... Me autorizar la gran sacerdotisa a alimentar a la comunidad? Perdname; a veces olvido las obligaciones. Tambin somos propietarios de una via; todos saben que los racimos contienen la sangre de Osiris y nadie se atrever a tocarla. Luchemos, Sabni. Teodoro es un enemigo implacable dotado de considerable poder; quiere separarnos para triunfar. En ese caso, fracasar. Apolo se atiborraba de pur de habas y cerveza tibia. La buena marcha de los negocios le aumentaba el apetito. Haba contratado varios jornaleros a bajo precio, as que al final de la buena temporada podra comprar una nueva granja y en cinco o seis aos estara entre los notables de Elefantina. Soberbia carrera, no caba duda, para ser hijo de un don nadie. Apolo haba utilizado las claves del xito: mentir, engaar y robar sin dejarse sorprender. La nueva religin le iba de maravilla. No perdonaba Dios los pecados a quien se arrepenta de haberlos cometido? Apolo se acusaba de sus faltas e imploraba el perdn de Cristo todas las tardes. Una vez al ao, ofreca a un dicono una confesin completa y varios kilos de higos. En paz con su conciencia, se senta como un ciudadano perfecto y un excelente cristiano. Su ordenanza se atrevi a interrumpir la comida. Cuando como, exijo que se me deje tranquilo. El obispo... Qu? El obispo? 99

Por amor a Isis Est aqu. Dnde? Inspecciona una cabaa, en el extremo del vergel. Apolo apart el plato. Te equivocas. Estoy seguro de que es l.

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Incrdulo, el mercader consinti en desplazarse hasta all. Cuando distingui a Teodoro rebuscando en la choza con la ayuda de varios soldados, contuvo el aliento. Reverencia, vos... en mi modesta casa... Busco a tu hijo. Mi hijo. Cul? Crestos. Ha ido a Licpolis. Mientes, Apolo. Crestos no se ha movido de la provincia. Os prometo... No blasfemes. Dnde se oculta? No lo s. Se fue. Yo quera que fuera soldado, pero l se neg y se ha rebelado contra m. Yo no soy responsable. No se habr refugiado en File? Apolo frunci el entrecejo. Le has animado a adoptar la religin de los paganos? Al contrario! Soy un buen cristiano! Acaso he faltado a misa algn domingo? El obispo cogi a Apolo por el brazo y lo condujo al centro del vergel, lejos de odos indiscretos. Tu hijo ha olvidado a su familia para entrar en una cofrada satnica. Al no denunciarlo has cometido una grave falta. Pero lo denunci! A quin? Al capitn Mersis... Pero fui vctima de un chantaje. Teodoro no manifest ninguna emocin. La informacin, sin embargo, era sorprendente; as que el aliado de File era uno de sus ms antiguos soldados. Le arrestara sin dilacin? Mejor sera no precipitarse y reflexionar sobre el mejor modo de utilizar la nueva arma que la providencia depositaba en sus manos. Debes acompaarme, Apolo.. Yo? Acompaarte? Por qu? Porque eres cmplice de un crimen: callar sobre el destino de un desertor te condena a la prdida de tus bienes. Es Mersis el que... Olvida ese nombre. No vuelvas a pronunciarlo jams. Con una recomendacin firmada por m, te establecers en el Fayn. Me ocupar de la venta de tus tierras y te enviar el producto. Yo he nacido aqu y... Si rechazas mi proposicin, me obligars a acusarte. Vencido, Apolo baj la cabeza. Confa en m. Si guardas tu lengua, gozars de una vejez feliz. Y Crestos? Olvdale tambin a l. A partir de hoy, ya no existe. A la misma hora en que Apolo, con lgrimas en los ojos, abandonaba Elefantina con armas y equipaje, el prefecto diriga una splica al obispo. Medio borracho, Maximino rogaba a Teodoro que proclamara urbi et orbi que Isis se haba convertido al cristianismo. As, la joven 100

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escapara a la excomunin. Arruinando su reputacin, conseguiran hundir la comunidad pagana. Teodoro escuch con paciencia la perorata del prefecto, pero se mostr inflexible. La fe no permita favores de este tipo. Maximino continu defendiendo su causa. Isis no era una mujer ordinaria; la Iglesia deba concederle este favor. Arriesgndose a un nuevo rechazo, ofreci al prelado una parte de su fortuna, pero Teodoro no cedi. De vuelta a casa, el prefecto bebi vino y se tumb en la cama; sobre el techo se dibujaba la imagen de Isis. Sus labios empezaron a moverse, le habl, pero l no le entenda. El prefecto se levant, alarg los brazos, trat de abrazar a la mujer amada, pero cuando estaba a punto de tocarla desapareci. Isis! grit No rechaces mi amor!

CAPITULO XXXVI
Esculido, andrajoso, vestido con una piel de cordero pestilente, el ermitao sali de la tumba pagana que haba elegido como morada. Desde lo alto de la orilla de occidente, contempl la isla de Elefantina, el curso del Nilo y, a lo lejos, el lugar maldito de File. Haca treinta aos que Pablo se infliga penitencias y mortificaciones para luchar contra el diablo presto a deslizarse en sus sueos o en un cuerpo de mujer; dorma poco y se encarnizaba con las figuras de diosas impdicas que abundaban en los muros de las sepulturas impas. Pablo no cesaba de protestar contra la existencia del ltimo templo demonaco, pero se estrellaba contra la negativa a recibirle de Teodoro, obispo tolerante hasta la complacencia. Tras haber velado toda la noche, su omnipotencia se debilitaba; el ermitao, nombrado mensajero por sus correligionarios y los monjes de la provincia, se converta en un personaje oficial de quien ensalzaban la fe ardiente y la voluntad de arrancar las races del mal. Con los ojos febriles, Pablo se apoy sobre el bastn nudoso que le serva para aplastar la cabeza de las serpientes. El grandioso paisaje, tan propicio al recogimiento, no tardara en volver al seno del Seor. Teodoro diriga la lucha en la retaguardia; los verdaderos creyentes sabran poner en su sitio a los enemigos del Altsimo. La tierra estaba seca y resquebrajada, pero la cosecha aportara un poco de alimento al templo. Cmo esperar ms de un campo de cebada mal situado y de modestas dimensiones? Sabni trabajaba con tesn, ayudado por dos campesinos que haban escapado a la leva. Un magnfico espectculo le compensaba de sus esfuerzos. Vista desde la colina, la isla santa pareca un navio cuya proa estaba formada por un enorme bloque que camuflaba el Trono venerable, en el que el poder divino permanecera por siempre inaccesible al entendimiento humano. A la izquierda, la columnata de acceso precedida por un obelisco; a la derecha, el pabelln de Trajano oculto tras un grupo de palmeras. A medioda, vio a Isis sobre el primer pilono; su silueta blanca coronaba las cimas verdes. Saludaba a Ra, luz oculta y revelada en el disco solar en el cenit de su curso. Toda la comunidad recoga las palabras de la gran sacerdotisa, dirigidas al cosmos desde haca cuatro milenios. A lo lejos, las montaas ocres cerraban el horizonte. El sumo sacerdote redobl sus esfuerzos; la cebada era tan escasa que nadie la reclamara, pero sera suficiente para los adeptos. No quedaban ms que tres o cuatro das de penalidades; una vez segadas las espigas, Sabni las juntara en haces y las transportara hasta File. Bajo un tibio sol, Sabni subi la pendiente a paso rpido. La noche anterior, los campesinos le haban expresado su negativa a seguir colaborando con l. Amenazados con ser 101

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denunciados, teman un arresto. El sumo sacerdote no se inmut por aquella renuncia; al final de la maana el trabajo estara terminado. Se detuvo a poca distancia del campo. Cabras y corderos haban roto el cercado y pisoteado la cosecha. An quedaban algunos que se regalaban con los ltimos granos de cebada. Sabni llor de rabia. Esta vez, tendran que concederle una indemnizacin. Tu causa es justa reconoci Teodoro. Puedes denunciar a los vecinos; si lo haces bien, los propietarios de los animales te pagarn el doble de lo que esperabas sacar de la cosecha. El prefecto presidir el tribunal? No en un asunto de tan poca importancia. Depende de la jurisdiccin eclesistica. Los habitantes de Elefantina la conocan demasiado bien. El obispo conceda audiencia cuando le pareca. En un solo da, poda examinar ms de un centenar de litigios. Mucho antes de la salida del sol ya se organizaba la larga fila de querellantes; la mayora no podra presentar sus quejas. Al igual que el resto de los obispos, Teodoro se dedicaba en primer lugar a los casos ms importantes de proceso civil: nominacin de magistrados locales o de jefes de ciudad, promocin de funcionarios, liberacin de prisioneros, ajuste de contribuciones; en el tiempo que le sobraba, arreglaba los problemas menores. Cundo abrirs las puertas de tu tribunal? Cuando un nmero suficiente de expedientes requiera mi intervencin. Tengo prisa, Teodoro. Haz un donativo a la Iglesia. Eso apresurar mi decisin. La ley no es igual para todos. Si un rico comete una infraccin, escapa a tu venganza; si es un pobre, le infliges una severa pena a menos que muera antes del juicio. Es monstruoso tener que pagar para que se haga justicia. En Bizancio dicen que un proceso sobrepasa fcilmente el trmino de una vida humana y que es casi eterno. La justicia de Dios no prevalece en esta tierra, lo admito; si deseas mejorar nuestra suerte, convirtete y trabaja a mi lado. Sers un juez excelente. Cundo abrirs tu tribunal, Teodoro? Quiz en otoo, despus de la crecida. Meditando sobre su roca, el general Narses se senta cada vez ms extrao al ejrcito y a sus exigencias, aunque nadie poda reprocharle que faltara a sus deberes. Soaba con File con creciente frecuencia. En otra poca, en otra vida, quiz habra solicitado su admisin en la comunidad que el emperador le haba encargado expulsar. Un emperador tan silencioso y lejano que haba perdido toda realidad. Egipto no era fcil de conquistar. Los sucesivos invasores, asiticos, asirios, persas, griegos, romanos, tuvieron que someterse a sus leyes; quien quera gobernarla reciba la iniciacin en los misterios de la realeza antes de ponerse la doble corona de Faran. Aunque moribunda, la tradicin sobreviva en sus ritos y smbolos. Bizancio y el cristianismo imponan otras reglas, pero tropezaran y pagaran caro su error. Narses no tendra que ejecutar las rdenes; File estaba arruinada. Piezas de plata vertidas en el tesoro del obispo tras el arresto del especialista en ungentos, personal reclutado a la fuerza, el trigo requisado en provecho del ejrcito, tierras agostadas... el hambre se cerna sobre el templo. Con todas las reservas agotadas cmo se alimentaran? Esta muerte lenta serva a su propsito. No tena el menor deseo de intervenir contra esta isla santa, en la que haba rozado la serenidad; se contentara con mirarla desde lejos, soando con una sabidura desaparecida y confiando sus pensamientos al viento del sur; un soplo los transportara hacia comarcas inexploradas. Maximino no caba en s de gozo. Desde que haba renunciado a suplantar al obispo, haba recuperado la esperanza. Teodoro estaba demostrando su vala sometiendo el templo a su voluntad; dividida, File agonizaba. Isis escapara pronto a la influencia de Sabni. Maximino se present ante las autoridades de Elefantina para proclamar en voz alta y fuerte que la gran sacerdotisa renunciara al paganismo para convertirse en su esposa.

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Teodoro no intervino. Al ridiculizarse, el prefecto perda el ltimo gramo de respetabilidad que le quedaba. Sin proferir una sola crtica a su comportamiento, el obispo asista a su cada en un abismo del que no saldra jams. El enviado del emperador haba cometido el error de considerar la provincia de Elefantina como tierra conquistada y haba menospreciado su magia; quien no dejaba vagar su espritu por la corriente del ro, no dominaba los acantilados y los bloques de la catarata le condenaban a perder la razn. El capitn Mersis estaba nervioso. Desde lo alto de una torre de adobe, miraba hacia el sur profundo. Ya no crea posible un ataque de los blemios; su demostracin de fuerza haba sido para mantener a distancia las tropas bizantinas cuya impotencia haban podido constatar; amenazados por la exterminacin durante largo tiempo, el pueblo blemio se haba asegurado la supervivencia en su territorio durante varios aos. Por qu iban a lanzarse a una conquista en la que pereceran miles de personas? Durante la comida, un oficial cuyo primo trabajaba en la oficina de impuestos indirectos haba comentado un rumor persistente: Teodoro preparaba una contribucin sobre los barcos y exigira a los propietarios privados y a las instituciones un inventario detallado. Inmediatamente, Mersis pens en File. Este nuevo impuesto sera insostenible; Sabni deba desembarazarse cuanto antes de las embarcaciones ms pesadas. El soldado redact un mensaje y, al anochecer, lo envi mediante una paloma mensajera. El pjaro vol hacia el templo. Mersis se sinti aliviado; Isis y Sabni sabran prepararse contra los ataques si eran informados a tiempo de las intenciones del enemigo. Desde la azotea de su casa, el obispo asisti al vuelo de la paloma que sus arqueros derribaron sobre las colinas. El falso rumor propagado por el prelado se haba extendido, provocando la rpida reaccin del traidor. Mersis era un adepto de Isis. Antes de infligirle el castigo pertinente, Teodoro le utilizara sin que l se diera cuenta. En aquel momento, Isis no tena ni un solo aliado. Tendra que afrontar sola al representante de Cristo; era hacia l, hacia la verdadera fe hacia donde Teodoro deba dirigir a la comunidad pagana para que se cumpliera la voluntad del Seor. Si la gran sacerdotisa se converta en esclava del prefecto, tendra que derribar, no importaba cmo, la muralla mgica que ella haba levantado entre Dios y Sabni. Teodoro avanzaba en paz por un camino sin curvas, instrumento entre las manos del arquitecto del mundo. Con la desaparicin definitiva de la religin faranica nacera un nuevo universo cuyo vuelo no deba ser frenado por File. Una sola comunidad, unida, amenazaba ms al cristianismo que los miles de paganos dispersos por el mundo. Bastara un mascarn de proa, como la pareja formada por Isis y Sabni, para devolver el vigor a los cultos antiguos. Desde el origen.de los tiempos, Egipto afirmaba su vocacin de madre de las civilizaciones. Sometido, dominado, continuaba engendrando ideas que determinaban el futuro. All resida el infinito poder de la isla santa. Solo con sus oraciones y la celebracin de los ritos, orientaba la mirada del corazn. Teodoro no menospreciaba el peligro; cuanto ms se debilitaba la comunidad material ms se reforzaba la hermandad espiritual. El obispo libraba con la gran sacerdotisa un combate invisible; aunque fuera sitiada, dispondra de un arma eficaz: el amor de Sabni. Era a l a quien haba que destruir antes de vislumbrar una victoria. La palmera ergua su tronco liso contra el azul del cielo. Isis, sentada a la sombra, lea un himno a Hathor, obra de la primera gran sacerdotisa de File. La ferocidad de la naturaleza desapareca en los confines del jardn donde, desde el nacimiento de la primavera, era agradable disfrutar del sol a travs de las palmeras. Sabni le llev agua fresca, higos y pan. Inmvil, ella pareca casi indiferente. Teodoro nos cree vencidos y sin recursos. Es demasiado perspicaz para cometer ese error objet Sabni Te teme. Mientras estemos unidos, nos acosar. Egipto ha sufrido numerosos yugos pero su fe ha sobrevivido. Los cristianos quieren extirparlo de nuestro suelo y de la memoria de los hombres. Teodoro no se comporta como un simple servidor de su dios; exige la verdad total y definitiva, la que le ha revelado Cristo y sobre la cual construye un nuevo mundo. Para que tenga xito, File ha de desaparecer. Sabni tembl. Le estaba anunciando Isis el fin de la comunidad? Tranquilzate, amor mo. Cualquiera que sea el invasor de Egipto, ser cazado o se pudrir en el sitio. Poco

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importan los siglos. Nuestro mensaje es inmortal porque no ha nacido del cerebro de un hombre sino que expresa el secreto del universo; el obispo no se equivoca en eso. Fue un amigo sincero y leal. Lo sigue siendo y te espera, Sabni. T deseas su alma; si amenaza a la comunidad es por ti. Yo nunca compartir su credo y lo sabe. No hace milagros su dios? Sabni se sent a su lado y le acarici los pies. Cmo alimentaremos a la comunidad? Cuando no tengamos ms pan, descenderemos a las criptas. El acceso est tapiado desde hace ms de dos siglos; mi padre me ense el plano. Qu hay all? Ms tarde; una tarea urgente me reclama ahora: rendir homenaje a Osiris.

CAPITULO XXXVII
Isis lleg al islote de Bigeh, territorio sagrado de Osiris y en el que la nica persona que poda aventurarse era la sacerdotisa de File. All, bajo una acacia inmortal se ocultaba la tumba del dios; Osiris esperara la llegada de su esposa, poseedora de las frmulas de la resurreccin, hasta el da en que la humanidad se extinguiese. Isis subi una escalinata de piedra, cruz una puerta con el jambaje decorado con textos de bienvenida y pas delante de las estatuas de gloriosos faraones del Imperio Nuevo, cuyos ka habitaban cerca del gran dios; ms all comenzaba el reino prohibido en donde ningn hombre, sabio o ignorante, rico o pobre, tena permitido el acceso. Isis apart los matorrales, descubri un sendero y se adentr en el bosque de tamarindos. All estaba enterrada la efigie del dios de los blemios; con la mano izquierda sujetaba una gacela y en la derecha tena un ramillete. Considerado, junto con Osiris, Seor del territorio secreto, llevaba el apodo de buen viajero, compaero de la hija de Ra, soberana del circuito solar abierto a las almas regeneradas. Isis avanz a paso lento teniendo cuidado de no hacer ningn ruido. Osiris exiga silencio. No soportaba ningn canto, ningn sonido de flauta, de arpa o de tambor. Alrededor de la tumba, se erigan trescientos sesenta y cinco altares; la gran sacerdotisa verti un poco de agua sobre cada uno. Gracias a esta libacin, cada da del ao se converta en santuario de Osiris y en portador de un renacimiento que proclamaba el sol al surgir de las tinieblas. Despus se aproxim al sarcfago de piedra semienterrado en una colina en forma de cpula. A solas, dialog con el espritu que se mova bajo el sepulcro que, en las fiestas de luna nueva, se transformaba en milano hembra con cabeza humana y que, con su aleteo, provocaba el despertar de Osiris. Isis no pidi ayuda ni se entretuvo en suplicar; la lstima, la desesperanza y la plegaria personal habran desnaturalizado el culto. Pronunci palabras de fuerza y poder, alimento del alma de Osiris que revelaban la naturaleza secreta del dios, sol de la noche y principio de metamorfosis incesantes. A travs de la voz de la gran sacerdotisa se infiltraba la de generaciones de adeptos unidos en el acto de la ofrenda. A popa, en la barca que les llevaba a Elefantina, Isis y Sabni releyeron la extraa citacin que les conminaba a comparecer ante el obispo. Teodoro abra su Tribunal mucho antes de lo previsto, siguiendo un procedimiento irregular. Normalmente, el prelado no tena costumbre de convocar as a los demandantes sino que un heraldo anunciaba el evento. Para mayor sorpresa, no haba nadie esperando ante el gran edificio de muros blanqueados con cal, en cuya entrada dos soldados montaban guardia. Al fondo de la sala vaca se encontraban el obispo y el prefecto. A la izquierda de este ltimo, inclinado sobre el 104

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escritorio, un escribano se apresuraba a levantar las actas de la sesin. Las puertas se volvieron a cerrar detrs de la pareja. Se nos va a conceder la indemnizacin? pregunt Sabni en tono irnico. Un asunto ms grave nos preocupa respondi el obispo. Por esa razn he pedido al prefecto Maximino que estuviera presente. Acaso existe un problema ms acuciante que el de hacer justicia? Tal es mi intencin. Pagis impuestos como propietarios del lugar llamado File; lo sois en verdad? Sabni temi comprender. Toda propiedad de terreno se fundamenta en un acto jurdico; mis secretarios han examinado los documentos del catastro y ninguno hace referencia a File. Por lo tanto, no pertenece a nadie. Al no constituir un bien heredado, este terreno se convierte en propiedad de la Iglesia. El ataque, cuidadosamente preparado, cogi por sorpresa al sumo sacerdote. Estaba dirigido por un hombre seguro de apoderarse de la isla santa sin esfuerzo alguno. El jurista aplicaba la ley. Nadie podra reprocharle ser inhumano o cruel. Os equivocis rectific Isis con su dulce voz. Tenis alguna prueba? Desearais examinarla? Es imprescindible. Tendris que esperar unos das. Maximino no apartaba los ojos de ella; esperaba un largo discurso o declaraciones inflamadas de indignacin. Isis mantuvo la calma, lo que realzaba an ms su atractivo. Aceptamos concluy el obispo. El escribano anot el aplazamiento de la sesin. Tres das ms tarde una numerosa comitiva se present ante el Tribunal. Crestos y las hermanas se haban quedado en el templo; los hermanos ayudaban a Sabni a transportar el documento prometido al obispo, una pesada estela de piedra caliza extrada de las profundidades de una cripta. En ella se vea a la diosa Ma'at, encarnacin de la Ley de la vida, frente al dios Thot, el de cabeza de ibis. Al dictado de la mujer celeste, el dios redactaba un texto en idioma jeroglfico. Os he trado la prueba de que File pertenece a los dioses y no a los hombres seal Isis. El escribano dej el clamo. Le pagaban a tanto la lnea y haba malgastado su juventud en aprender el griego y el arameo con el fin de redactar arrendamientos, contratos y testamentos. Leer jeroglficos no formaba parte de sus obligaciones. El prefecto se levant para examinar de cerca la sorprendente escritura de propiedad. As pudo aspirar el perfume de Isis. Nadie conoce este idioma. Cmo vamos a juzgar la validez de esta prueba testimonial? Sabni observaba a Teodoro. Se atrevera a confesar que conoca la escritura sagrada de los antiguos egipcios? Traducid orden el obispo. Escribano, registra la declaracin. El sumo sacerdote ley, recalcando cada frase. Este templo es como el cielo en todos sus rincones. Fue construido por Faran bajo el Principio creador renovado constantemente para resplandecer como el horizonte. Al finalizar la obra el constructor devolvi la morada a su dueo y seor; en estos lugares habita la gran diosa, Isis. El escribano consult sus tablillas. El obispo lo haba hecho llamar porque, como tabelin, aplicaba la ley de forma rigurosa; as nadie podra dudar de que el juicio haba sido justo. Ocupacin implica posesin. Alguien que lleve el nombre de Isis habita estos lugares? Sonriente, la gran sacerdotisa dio un paso al frente. 105

Por amor a Isis Sois vos la heredera y dais fe de esta escritura?

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Isis asinti. El prefecto se senta dividido entre el deseo de apoderarse de Isis y el de estrangular a Sabni; odiaba al egipcio que se interpona entre l y su felicidad. Perfecto estim el tabelin. Esta estela ser depositada en los archivos del catastro; la prxima vez traed una copia ms manejable. Sabni e Isis saludaron al obispo, que permaneci impasible. La temporada de la siega finalizaba; los encargados de la trilla trabajaban sin descanso, presurosos por acabar antes del comienzo de la crecida. El ardiente sol de junio abrasaba las colinas de Elefantina. En el templo, Sabni impuso un racionamiento. Este hecho no contrari mucho a los adeptos, salvo a Crestos, que tena un apetito voraz. Al menos durante dos meses, no faltaran alimentos. Antes del rito del medioda, Isis y Sabni se baaron desnudos al pie del templo pequeo de Hathor, situado frente a los acantilados del este. Nadar les haca olvidar las fatigas y mantena la juventud del cuerpo. No se alejaban mucho de la orilla, desaparecan bajo el agua, rozaban a los peces y, bajo la mirada protectora de la diosa del amor, se entregaban a juegos dulces o apasionados. Isis, con la piel rutilante de perlas de agua, se pareca a la estrella brillante del ao nuevo. Sabni besaba los capullos en flor de sus senos, acariciaba el musgo de su pubis y beba de sus labios embriagadores. Era tan agradable estrechar a la mujer amada, nutrirse con su mirada, verla baada de luz y unirse a ella bajo las ramas protectoras de la acacia! El amor, no sembraba en el cielo la esmeralda y la turquesa para crear las constelaciones? Tendidos en el suelo, el uno junto a la otra y con los ojos entornados, saboreaban aquellos momentos de placer que se transformaban en la dicha de existir.

CAPITULO XXXVIII
Crestos lea con avidez los papiros de la biblioteca. Medicina, astrologia, geometra, mitologa... ningn tema escapaba a su curiosidad. Lea los jeroglficos con una facilidad increble, como si la lengua sagrada le fuese familiar desde su nacimiento. Tanto bajo la direccin de Sabni como bajo la de Isis disciplinaba su pensamiento, diferenciando el conocimiento del saber. El peligro indicaba Sabni es acumular muchas nociones sin vivirlas. Olvida, experimenta, formula segn los dictados de tu corazn y no segn tu fantasa. El joven adepto dorma poco y se negaba a descansar. Ni el calor le molestaba ni las tareas materiales le fatigaban. No tena que estudiar siglos de sabidura? No tena que recorrer milenios de iniciacin? Cuanto ms aprenda, ms ganas tena de aprender. Por la noche, sobre el tejado del templo, formulaba miles de preguntas a Sabni y a Isis que eran mucho ms que un padre y una madre para l; formaban una verdadera familia con la particularidad de que los miembros haban sido elegidos libremente. A mediados de junio, Crestos entr en la sala de columnas. Todos los adeptos haban reconocido su capacidad para aprender nuevos misterios. Ante los maravillados ojos del muchacho se abra un camino fabuloso. Segn el momento del ao y la hora del da, los rayos de luz filtrados por los tragaluces iluminaban un detalle u otro de una columna, revelaban tal o cual figura de la divinidad o resaltaban esta o aquella parte de texto. Crestos miraba y asimilaba; reuniendo los elementos dispares y preguntndose por qu algunos quedaban en la sombra, se familiarizara con las leyes del mundo de los dioses y quiz captara su funcionamiento. De momento todo le era dado; slo tena que vagar por aquel laberinto de smbolos con la esperanza de encontrar su centro. Crestos se entreg a esta tarea con fervor. 106

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Despus de su fracaso, Teodoro pareca inactivo. La realidad era que, estando cerca la crecida, se senta agobiado por el peso del trabajo administrativo. Todos los informes referentes a la reparacin de los canales deban ser estudiados con cuidado. En varios sitios, los campesinos reclutados a la fuerza realizaban el trabajo con negligencia. Si la crecida no era abundante, el regado no estara asegurado; o las reservas de alimentos empezaran a escasear. Incluso los graneros del ejrcito pronto estaran vacos. El obispo inspeccionaba las tierras, examinaba los diques, verificaba el emplazamiento de los mojones y exhortaba a los capataces para que controlasen a los campesinos. Por todas partes se relajaba la disciplina. File, Crestos, el capitn Mersis... El prelado no los olvidaba en ningn momento, pero los haba relegado a segundo trmino, obsesionado por el bienestar de la provincia. Entre las mltiples ofrendas del culto mayor figuraba la del vino. En Elefantina, como en otro tiempo en Egipto, la via posea un carcter sagrado; los cristianos reconocan el valor simblico del jugo atrapado en las uvas y no destruan las vias de los templos. Durante la misa el sacerdote lo identificaba con la sangre de Cristo como el adepto haca con la de Osiris. Sabni se qued estupefacto al comprobar que los brbaros haban destruido el pequeo viedo de File: cepas arrancadas de raz, tierra removida y salada, el pndulo de la mquina de regar hecho trizas... Cuando los tres ltimos cntaros estuvieran vacos, el sumo sacerdote no podra rellenar los vasos de vino que elevaba, en la naos, hacia el rostro de la estatua. Plantada en medio del viedo, haba una cruz con el nombre de Jess. Tena una forma parecida a la cruz ansada, que en la lengua sagrada significaba vida. De uno de los brazos colgaba un trozo de piel de chacal, rubricando la fechora de los monjes que ocupaban las tumbas de los nobles y artesanos. Ellos haban destruido los rostros de las mujeres, encarnacin del diablo; haban decapitado las estatuas y quemado o cubierto de yeso las paredes. Llevaban mucho tiempo soando con destruir File. El obispo les contena a duras penas. Atemorizados, no se atrevan a entrar en la ciudad donde los soldados les interrogaran. El color del agua cambi, se volvi ms oscuro y opaco. Isis alcanz la orilla. Cuando Sabni se reuni con ella, ofreca al sol su cuerpo de miel perfumado con jazmn. Nuestro ltimo bao antes de la crecida. El sumo sacerdote amasaba con la punta de los dedos un poco de tierra mojada. Llegar tarde. Es pronto para saberlo. Pero lo cierto es que el cauce debera llevar ms barro. Trataron de tranquilizarse, pero los signos no engaaban. Padecera Egipto un ao de hienas durante el cual las fieras hambrientas se atacaran unas a otras? Entrara en un periodo de siete aos catastrficos condenando a la mitad de la poblacin a desaparecer? Si los campesinos eran reducidos a la indigencia ni siquiera podran ofrecer un poco de trigo a la comunidad. El ejrcito se quedara con toda la cosecha. Teodoro te acusar de practicar la magia negra. El pueblo no lo escuchar. No estoy nerviosa por m sino por nuestros ancianos; un ayuno prolongado los matar. Encontrar alimentos en los pueblos del norte. Paciencia. Esperemos el comienzo de la crecida. El ejrcito de Narses se haba acostumbrado a las delicias de Elefantina. En razn de su inactividad forzada y de la imposibilidad de aventurarse por los caminos de Nubia, el general, de acuerdo con el prefecto, haba dubcado las raciones de vino, aumentado la soldada y multiplicado los permisos. Olvidando a los blemios, los soldados bizantinos frecuentaban las tabernas y el mercado donde se venda marfil, perfumes, pieles de pantera y otros gneros exticos, objeto de rudas negociaciones. El burdel de la villa siempre estaba lleno; a los pobres desgraciados que no alcanzaban a pagar el precio iban a consolarles las prostitutas de ocasin. Narses cerraba los ojos; su nico temor era que una crecida abundante cubriera su roca y le impidiera meditar frente a la catarata. El prefecto no poda apartar de su mente el rostro de Isis; varias veces haba pensado suplicar al obispo que le exorcizara, pero prefera sufrir un dolor intolerable para no perder aquellos ojos, labios y mejillas, inaccesibles hasta entonces. Aceptaba el suplicio puesto que mantena la esperanza de conquistarla.

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En la tienda de antigedades haba descubierto una antologa de poemas del antiguo Egipto; los versos evocaban el reencuentro de los amantes en un jardn sombreado, al abrigo de miradas curiosas, cerca de un estanque de agua fresca donde se baaban tras haberse declarado su ardor. Cmo no soar con Isis desnuda, deslizndose sobre una ola azulada? En aquellos textos gozosos y sensuales, Maximino admiraba el respeto hacia la mujer amada; aquel raro sentimiento haca que la pasin se pareciese al oro centelleante. l, que despreciaba a las hembras, se someta a la gran sacerdotisa de File; esta obediencia sincera le elevaba el alma; si Isis se negaba, no debera conquistarla a la fuerza, sino abrir poco a poco el camino de su confianza. Maximino tendra la paciencia del granito; que le juzgaran loco le era indiferente. Isis gui la barca hasta Bigeh, donde ofrecera a Osiris una libacin de leche que un pescador haba llevado al templo durante la noche. Algunos mercaderes, avisados de la pobreza de la comunidad, no dudaban en sacrificarse por ella. Tambin era cierto que Teodoro no haba promulgado ningn edicto prohibiendo a la poblacin comerciar con File, pero todos conocan los riesgos: detencin arbitraria y deportacin. Por fortuna, las rondas se iban espaciando; numerosos soldados estaban encargados de supervisar la limpieza de los estanques de regado y de impedir la fuga de los campesinos encargados de estos trabajos. Cuando la gran sacerdotisa estaba amarrando su embarcacin una cabeza negra apareci en el agua. El hombre, un atleta de cabellos crespos, se mantena a una distancia respetuosa. Soy un sacerdote blemio. Recibe el testimonio de mi veneracin y la de mi pueblo. S que slo t puedes pisar el suelo de la isla de Osiris. Por lo tanto me mantendr apartado. Qu deseas? Saber si los cristianos han violado este territorio sagrado. Lo han respetado. Tambin quiero saber si la capilla y la estatua de nuestro dios estn intactas. Lo estn. Saber si vuestra persona est protegida contra cualquier agresin. No corro ningn riesgo. Llevar las nuevas a mi rey. Vais a atacar Elefantina? Nosotros veneramos a la gran sacerdotisa de File. Ella vive por encima de las guerras y los problemas humanos. El blemio desapareci bajo el agua. Isis, pensativa, se dirigi hacia los altares para verter la leche de la ofrenda.

CAPITULO XXXIX
Sabni se detuvo ante las enigmticas figuras de la capilla prxima a la puerta de Adriano, enfrente de Bigeh. Crestos identific el sol y la luna entre los cuales circulaban las estrellas, as como el pilar provisto de un pjaro que representaba a Osiris resucitado; pregunt el significado del personaje acurrucado en el interior de una caverna rodeada por una serpiente. Es el espritu del Nilo indic el sumo sacerdote. Su poder est atrapado en las entraas de la tierra que, a su vez, est sumergida en un ocano de energa. El personaje sostiene dos vasos que contienen los fluidos terrestre y celeste. Slo su unin genera una buena crecida; en las estrellas leemos el destino que nos reserva: la luna la desencadenar y el sol la estabilizar. 108

Por amor a Isis

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Cmo podra describirte mi alegra, Sabni? En esta jungla de smbolos me siento como en mi casa. Esto es el paraso: el lenguaje de los dioses, los misterios del templo y el calor de las columnas. A veces tengo miedo de perder este tesoro si soy incapaz de franquear otras puertas. Sigue tu deseo durante toda tu vida; ninguna riqueza es aprovechable si se descuida. Aquel que gua no puede extraviarse. Quiero hacer hablar a esas imgenes de piedra. Cmo probar que mis palabras son la verdad? Si el odo es bueno, la palabra es buena; escuchar es la mejor virtud: el resultado ser el amor perfecto. Si el discpulo acepta las palabras del maestro buscar su cumplimiento. Dios ama al que escucha y odia al que permanece sordo. Poseers tu corazn si lo escuchas pues de l nacern las palabras justas. Crestos no perdi palabra. La enseanza recibida era su carne y su sangre. La calma de Teodoro slo era aparente. Esconda a los ojos de sus subordinados los nervios que aumentaban da tras da ya que la crecida se anunciaba ms dbil que la del ao anterior; la provincia caminaba hacia el desastre. El prelado se opondra a implorar la ayuda del emperador y a reclamar vveres a Bizancio; olvidando los caprichos del Nilo, la orgullosa capital condenara la imprevisin del gobernador. No slo se retrasara la crecida, sino que sera dbil e incapaz de depositar el limo sobre las tierras sedientas. A pesar de los consejos del obispo, la mala noticia se haba extendido por las calles de Elefantina y los campos vecinos. La angustia creca; Teodoro se extraaba de la expresin regocijada del prefecto. El pueblo est de acuerdo en que Isis debe intervenir. Ella es la nica que sabr provocar el aumento de las aguas celebrando el gran ritual de la crecida. Para Maximino significaba estar a su lado durante varios das seguidos. Me niego. No seis tan obstinado, obispo! Os ofrezco la mejor solucin. Si celebris la misa en vano, cuntos cristianos perdern la fe? Imposible correr ese riesgo. Si la gran sacerdotisa fracasa, la multitud se precipitar sobre el templo. A ella la retendr aqu. Y si tiene xito? El pueblo la aclamar durante un tiempo y despus la olvidar. Atravesaris una tempestad pero pronto encontraris el medio de atribuir el milagro a Cristo; las divinidades egipcias no cuentan despus de un largo periodo de tiempo. El obispo se resign; a l le tocaba convencer a Isis. Ella se negara a recibir al prefecto y no escuchara a ningn otro enviado. Volver a File le resultaba humillante pero en las calles de Elefantina no cesaban de hablar de Isis. No era la curandera tambin una maga, duea de poderes sin lmites? Los adivinos predecan una crecida tan dbil que ni una espiga de trigo crecera; los hambrientos atacaran a los ms dbiles, los pobres desvalijaran a los ricos, la sangre enrojecera el Nilo. La barca del obispo se acerc al embarcadero donde, alertada por el vigilante, Isis le esperaba. Su larga tnica blanca resplandeca. Saludo a la gran sacerdotisa de File. Que la gran diosa proteja a sus fieles y les vuelva la tierra frtil. Deseis entrar en el templo? Estoy obligado a requerir vuestra ayuda. Creerais en nuestra magia? De ninguna manera. Sin embargo ha sido eficaz miles de veces. No os engais con vuestras propias leyendas. El pueblo simplemente necesita prodigios. Estis convencido de que la crecida ser insuficiente y deseis utilizar los mtodos que reprobis. A qu obedece vuestra conducta? 109

Por amor a Isis La fatalidad me la impone. Evitar el hambre es mi nico deseo. Imponiendo mi presencia, no insultis a Cristo? Mi dilogo con Dios no os concierne. Aceptis ayudarme? Yo tambin deseo la prosperidad de la provincia.

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Descendi a la barca y se instal en la proa mientras Teodoro se sentaba a popa. Los remeros maniobraron rtmicamente. Una simple ofrenda no bastar. Necesito consultar los archivos del templo de Jnum. Olvidis que ha sido destruido? Es verdad, los fanticos lo han reducido a un amasijo de piedras; hay un rumor que dice que habis salvado los papiros de la Casa de la vida contigua al santuario. Audaz afirmacin. Vestido con una larga tnica roja con el cuello ribeteado de oro, Teodoro libraba uno de los combates ms difciles de su carrera. Por ms que trataba de defenderse, aquella mujer le pona nervioso. Nunca llegara a someterla; era como si la voluntad de Dios se estrellara contra una muralla indestructible. Vos leis los jeroglficos, la sabidura de Egipto es vuestro alimento y tambin el mo. Nuestra tradicin se funda sobre el conocimiento y no sobre el saber; se expresa a travs de los textos que vos respetis. Vos, reverencia, no sois un destructor. Necesitis esos papiros? Ambos deseamos una crecida beneficiosa. Sin las frmulas mi voz ser intil. Los archivos de la Casa de la vida estaban cuidadosamente ordenados en las cuevas de la morada del obispo en las que nadie poda penetrar. Teodoro haba salvado la mayor parte durante el incendio a causa de una frase leda repetidas veces en un texto del Antiguo Imperio: Ama los libros como amas a tu madre. El obispo soaba con una inmensa biblioteca que reuniera los escritos nacidos sobre la tierra de Egipto desde los albores de la civilizacin. Para propagar la nueva religin no era necesario conocer los errores del pasado? Conmovida, Isis acarici los venerables papiros cubiertos por columnas de jeroglficos trazados por los sacerdotes de Jnum en la poca en que el santuario reinaba sobre la isla de Elefantina. Entre ellos, un texto firmado por Imhotep en persona revelaba las palabras que obligaran a Jnum a levantar su sandalia y liberar el cauce. Deberais restituirnos estos documentos, reverencia. No contis con ello. Temerais que los utilizramos contra vos? Os sobreestimis. No me asusta vuestra pequea comunidad. Qu podra hacer contra millones de cristianos? Testimoniar su fe y probar que el nmero es secundario. La fiesta del sacrificio al Nilo reuni a toda la poblacin de Elefantina y a multitud de campesinos llegados desde toda la provincia. Miles de ojos siguieron los movimientos de la gran sacerdotisa, que verti sobre la corriente dos cntaros de vino dulce, leche, aceite, perfumes, diecisis guirnaldas, diecisis pasteles y diecisis palmas. Luego descendi hasta el ro, se meti hasta media pierna y recogi un poco de agua nueva en un vaso de oro consagrado ante Isis. La voz de la gran sacerdotisa se elev, cantando la gloria de la diosa, roco celestial y ojo del sol. En el corazn de la ciudad cristiana fueron pronunciadas las palabras paganas dedicadas al nacimiento de la crecida. Siete das despus de la intervencin de Isis, el nivel del ro se elev con rapidez. Las aguas remolinearon, anegaron los rosales y los bancos de arena para luego saltar sobre las orillas. El caudal, alegre y bravio, reparti el limo fertilizante, suaviz el suelo y se instal sobre los campos. El valle se convirti en un lago del que slo emergan los diques y las lomas sobre las que estaban construidas las casas. Espectculo fascinante y sublime que converta el pas en el ocano de los orgenes, en el que el navio era hermano del azadn y el remo del arado; un pas en el que el agricultor se converta en marino y un banco de peces nadaba a los pies de una manada de vacas. La inundacin, el oro del pobre, traa la alegra a todos los seres vivos. Por todas partes lo celebraban con danzas y cantos. 110

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Cuando la marea haba cubierto Egipto, los pueblos, rodeados de bosquecillos, palmeras y rboles frutales, aparecan como islotes verdes en medio de un inmenso mar. Varias barcas navegaban por esta ruta cmodamente. Todos iban a visitar a algn pariente o a algn amigo. Hasta que se retirara el Nilo, sta sera la poca del descanso y el recreo. De los labios de los barqueros nacieron canciones a la gloria de Isis, la maga capaz de transformar la miseria en prosperidad. El cauce le obedeca igual que a los faraones. Por ms que los diconos trataban de explicar que el principio de la crecida haba sido mal interpretado y que la gran sacerdotisa se estaba aprovechando de un hecho natural, nadie les escuchaba. Por qu privarse durante ms tiempo del poder de una sacerdotisa cuyos actos engendraban la felicidad? En las casas de los cristianos ms fervientes se murmuraba que el obispo debera mostrarse ms intransigente. No veneraba la religin antigua un dios nico que se manifestaba bajo varias formas y haba aportado al cristianismo el modelo de la Trinidad? Algunos desenterraron las estatuas ocultas en sus bodegas o cerca de los cementerios y volvieron a colocarlas sobre los altares domsticos para dirigirles sus splicas. Reapareci la efigie de la diosa serpiente, la que ama el silencio, la protectora de las cosechas. En la orilla occidental, los monjes, que asistan furiosos al prestigio creciente de la gran sacerdotisa, trataron de incendiar las tumbas intactas de los exploradores del profundo sur. Los pescadores se lo impidieron y les amenazaron con romperles los riones a golpes de remo. El giro de los acontecimientos no sorprendi al obispo. Dichoso al saber la provincia al abrigo del hambre, satisfecho por poder volver a llenar los graneros, sac un par de lecciones de su fracaso. Su amistad con Sabni le desviaba y le distraa de su sagrada misin; su papel de servidor de Dios consista en imponer la verdadera fe y no en escuchar sus sentimientos. Durante largo tiempo, tanto en Oriente como en Occidente, el culto a Isis y Osiris se haba afirmado como un temible rival del cristianismo. En un siglo en que la Iglesia crea haber arrancado las races del mal, amenazaba con renacer en el mismo lugar en que la gran diosa ocupaba su trono, el ms venerable y el ms prestigioso. File estaba arruinado, exange, al lmite de sus fuerzas, pero triunfaba a causa de una pareja que se creca frente a las dificultades. Sabni no se convertira; el da de maana encabezara una corriente religiosa que rpidamente se duplicara con los integrantes de un movimiento sedicioso contra el emperador. Egipto no renunciara ni a su espritu ni a su independencia; siempre creera que el tiempo no es ms que ilusin, el cristianismo un entretenimiento pasajero y la eternidad de su tradicin el verdadero conocimiento. El hombre que ms quera Teodoro en el mundo se converta en su enemigo ms peligroso. El obispo no tena derecho a esconder la cabeza: lo que Dios exiga de l tendra que cumplirlo sin desfallecer.

CAPITULO XL
Cuando, a mediados del mes de agosto, las aguas alcanzaron su punto culminante, comenz la vendimia. Diecisis codos: la altura perfecta de la crecida suscit alabanzas apasionadas destinadas a Isis. Los notables del consejo, de ordinario prestos a aprobar las decisiones del obispo, reclamaron medidas a favor de la comunidad: indemnizacin por las cosechas perdidas, donacin de tierras cultivables y de un viedo, distribucin de bloques de granito y de arenisca para reparar el edificio. Un insolente incluso se atrevi a pedir la apertura de una investigacin sobre el suplicio infligido con tanto apresuramiento al especialista en ungentos. Teodoro rechaz todas estas exigencias con firmeza. Sin darse por vencidos, sus interlocutores pidieron audiencia al prefecto. Maximino pasaba la mayor parte del tiempo 111

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navegando alrededor del templo a fin de vislumbrar a Isis cuando suba al primer pilono; durante la breve entrevista, les escuch con atencin pero no supo qu posicin adoptar. Favorecer a File significaba reforzar el poder de Sabni; luchar contra la isla, disgustar a Isis y perderla para siempre. El prefecto envi a los notables ante el seor de la provincia. El pueblo ruga. Sabni, al que ni los guardias ni el ejrcito interpelaban, saba como hablarle. Sin rabia, sin quejas, se contentaba con evocar las dificultades materiales del templo. Ni una sola vez pronunci el nombre de Teodoro. El sumo sacerdote slo reclamaba un poco de justicia. Las mujeres hicieron callar a un dicono que les recordaba en voz alta y fuerte que los paganos estaban fuera de la ley. Empujado y arrojado a tierra, conserv su salud slo gracias a su huida. A partir del da siguiente los barcos llevaron al templo pan, fruta, legumbres y vino; Isis daba las gracias a todos los que escoltaban los envos. De vuelta a Elefantina, stos proclamaron a los cuatro vientos su belleza. Los espas del obispo fueron golpeados con varas y sus secretarios expulsados de las reuniones pblicas, mientras que algunos hombres de negocios protestaban contra las contribuciones impuestas por Teodoro. Los notables encargaron a Sabni que se encontrara con el prelado y se hiciera eco de las reivindicaciones; pronto stas llegaran a la administracin y al ejrcito. Narses se negaba a tomar cualquier tipo de iniciativa y esperaba rdenes. Maximino se encerraba en su morada; Mersis contena a duras penas la clera de sus hombres, celosos de los de Narses y deseosos de disfrutar de los mismos privilegios. Si el seor de la provincia no reaccionaba con rapidez, podra ser arrojado de su trono. Sin embargo, era un hombre tranquilo el que recibi al sumo sacerdote. Teodoro pareca ajeno, casi indiferente, como si ya hubiera renunciado al poder. Sin embargo, ningn asomo de desorden se vea en su despacho. Qu vienes a anunciarme, Sabni? Eres consciente de que tu prestigio ha disminuido? Ser humillado no me espanta. Te conformaras con volver a ser un simple sacerdote? Por qu no, si Dios lo quiere as? Y t, lo quieres as? Yo amo esta provincia y quiero la felicidad de sus habitantes. Mientras el emperador no me expulse, gobernar. Desearas ocupar mi plaza? El sumo sacerdote estall en carcajadas. Sin embargo, es la funcin que tendras que desempear si el paganismo prospera; Elefantina querr a Isis como maga y a su marido como gua. No seas cnico, Teodoro. No entiendo nada de administracin. No creo en tu ingenuidad; no has organizado t la rebelin? Pido justicia para File; quiero que sepas que no te he atacado en ningn momento. Lo s, pero el resultado es el mismo. T y tu comunidad arruinis mi obra y conducs a estas pobres gentes hacia una represin cuya violencia ni siquiera imaginan. El emperador no permitir una insurreccin pagana. He tratado de proteger File haciendo olvidar su existencia; como agradecimiento encabeza una rebelin y precipita a los desgraciados en el abismo. Habramos muerto de inanicin; tu benevolencia no era ms que una manera hbil de exterminarnos. Hete aqu, desafiante. Eres cristiano y deseas convertir a toda la tierra. Cristo lo exige. Alimentas una religin mediocre; el choque ser terrible. Dentro de dos siglos, o de diez, miles de hombres se matarn unos a otros en nombre de la verdad absoluta que cada uno creer poseer. Apocalipsis ridculo; el mensaje de Cristo engendrar la fraternidad. Favorecer guerras y tinieblas. 112

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Los misterios de la iniciacin son desvelados a una lite; he aqu la mayor de las injusticias, he aqu la razn por la cual lo cultos antiguos desaparecieron. Por qu lo divino tiene que ser reservado a unos cuantos? Los seres humanos son diferentes. Quien desee la iniciacin debe despegarse de este mundo sin negarlo y preservando su belleza. Cada uno de los adeptos ha de franquear una sucesin de puertas y dirigirse hacia la presencia inaccesible revelada en la naos. Nadie explicar jams el camino. Porque el culto es silencioso; el rito no disipa el misterio, sino que lo sita en el corazn del iniciado. Las almas sencillas no pueden comprender tus palabras; sin embargo, tambin tienen derecho a su Dios. Cristo ha nacido para extender un credo universal que no ser reservado slo a unos cuantos adeptos. Tus misterios se derrumban ante la historia. Una religin nace y muere en la historia. Aunque el cristianismo parezca triunfar, porta en s mismo el germen de su fin. Un bautizado conoce la vida eterna puesto que participa de la resurreccin de Cristo. Antes de resucitar en Osiris, el adepto tiene que enfrentarse a un juicio; slo mueren los que no han comulgado con el Principio. No conoces la redencin y la piedad? Lo esencial no se cree: se conoce. Teodoro ofreci una copa de vino a Sabni. Extraa situacin. Hoy t pareces estar en la posicin ms fuerte. El pueblo ama a File y me detesta; si sabes utilizar su clera me derribars. No es mi intencin. Error fatal; el tiempo juega contra ti y las opiniones cambian. Cuando comprueben que todo sigue igual, volvern a confiar en m y te reprocharn tu debilidad; tus amigos se convertirn en adversarios. Dale a File los medios de vivir en paz y permtele acoger nuevos adeptos. Una media sonrisa anim el rostro fro del obispo. No has infringido ya esa ley? Sabni no respondi. Ten cuidado, amigo mo; es mi ltimo consejo. Yo no puedo perdonar las deudas de File; convence a Isis de que cierre el templo y de que la comunidad se disperse. Por qu tanta rabia? Lo sabes bien; en mi lugar t haras lo mismo. Tras las hazaas de Isis, File no podr volver al anonimato que lo protega. La isla amenaza al cristianismo. Sabni reflexion. El obispo, animado por una ltima esperanza, mantuvo la mirada fija sobre l. Conmovido por la intransigencia de su amigo, siendo al fin consciente de los riesgos, renunciara el sumo sacerdote a su anticuada vocacin? Son slo palabras juzg Sabni. T admiras a File porque forma parte de tu ser. Sin l la provincia te parecera vaca y pobre. El obispo no protest. Vuelvo a la isla. Protgela, Teodoro. El mundo la necesita.

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CAPITULO XLI
Slo sobresala la cima de la roca. Siguiendo el curso de la corriente con habilidad, Narses consigui abordarla sin daarse. Pese a los constantes avisos de peligro, prefera navegar solo; cada da manejaba mejor los remos y se familiarizaba con los peligros del ro por los que senta una fuerte atraccin. La catarata desapareca bajo las aguas; inundada, la frontera de Egipto regresaba al mundo invisible. El general no lamentaba nada de lo ocurrido, ni los encarnizados combates, ni las muertes, ni su espada baada en sangre. La derrota tan temida se palpaba en los peascos quemados, en la tierra ocre, en la efervescencia del ocano del profundo sur. Ahora que su deseo de vencer se haba desvanecido, aprenda a observar. Hasta el final de los tiempos se complacera en llenar sus ojos de luz, de agua y de rocas. Triunfaba en la derrota. Por qu morimos en el polvo, se preguntaban los jvenes reclutas separados de sus familias y de su pueblo. Narses no era ni su confesor ni su director espiritual. Sin embargo, a l le tocaba recoger la ltima mirada de reproche, el mudo rugir de la multitud contra el emperador, contra l mismo, contra una humanidad fascinada por el crimen y la violencia. Narses ya no distribua consignas entre el ejrcito ocioso. Sus subalternos mantenan una vaga disciplina. Ya nadie se preocupaba por mantener las armas amontonadas en un arsenal improvisado. El capitn Mersis se enfureca al ver que la epidemia se extenda por toda la guarnicin. Si los soldados de lite se divertan, cmo no iban a seguir su ejemplo los mercenarios, peor pagados? En poco tiempo el general habra podido restablecer el orden y el espritu de solidaridad; colaborar al mantenimiento de un mundo malvado, equivaldra a cometer alta traicin. A la catarata le correspondera decidir su suerte. Narses no senta el menor inters por el obispo, aunque estuviese al borde del fracaso. Haca una semana que el pueblo pronunciaba su nombre entre silbidos y abucheos. En vez de ponerse al frente del movimiento, el sumo sacerdote se haba retirado a la isla con el fin de celebrar all los ritos que aseguraban una crecida fertilizante. Los partidarios ms fervientes, decepcionados, criticaban la frialdad de Sabni y abandonaban la idea de asaltar la residencia del obispo. A la misa del domingo no falt ni un solo fiel. Todos observaron la serenidad impresa en el rostro del prelado. No era una prueba del control que ejerca sobre la situacin y de que el ejrcito a sus rdenes aplastara toda tentativa de rebelin? Teodoro, Narses y Mersis eran los nicos que saban que una parte de sus hombres se negara a obedecer: por un lado, los bizantinos, que no deseaban verse implicados en una guerra civil; por otro, los egipcios, que no queran matarse entre s. Durante la celebracin del sacrificio, el obispo respir con dificultad, pero consigui disimular su nerviosismo. Como todos sus fieles, esperaba la llegada de Sabni. Abrira las puertas de la iglesia, proclamara su ttulo y exigira el reconocimiento de los cultos de la tradicin y el gobierno de la provincia. Los cristianos lo aclamaran, los ciudadanos de Elefantina viviran entusiasmados este acontecimiento y los soldados le juraran fidelidad. Un ejrcito entusiasta se lanzara al norte y, a marchas forzadas, ganara Menfis. La propia Alejandra no resistira mucho ms. Sabni no apareci. Al elevar el cuerpo y la sangre de Jesucristo hacia el cielo, Teodoro comprendi que Dios lo salvaba de la cada y le recordaba su deber ms sagrado: exterminar el paganismo. Sabni limpi el bajorrelieve con un pao hmedo. Faran, situado bajo la proteccin de una hilera de cobras, reciba la uncin de Thot y Horus, que sujetaban por encima de su cabeza dos vasijas de las que surgan cruces ansadas, smbolo de una vida inalterable. Con el acto del bautismo le conferan la nica legitimidad que posean las potencias creadoras. As lo exiga el espritu de Egipto, indiferente a las disputas humanas y a la Historia. Cuando Faran 114

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regresara en un futuro, le bastara con leer los textos y con dar vida a las escenas reveladas en los muros de los templos para revivir el fuego de los primeros tiempos, transmitido de monarca en monarca. Te veo preocupado observ Isis. Temo no saber actuar de forma ms directa. Piensas en cmo derrocar a Teodoro? Me parece indispensable hacernos con el poder. Si no lo conseguimos, viviremos desterrados en nuestra propia tierra. Tienes razn, pero es demasiado pronto. Tus partidarios se veran arrastrados a una guerra civil perdida de antemano y muchos inocentes moriran por ti. Perderas nuestra alma en la aventura. Nuestro nico ejrcito son los adeptos, nuestra nica fuerza, el pensamiento; ahora bien, no estamos preparados porque nos falta un arma decisiva, la cohesin. Temes una nueva traicin? Hagamos que la comunidad se convierta en el oro ms puro para que con su brillo transforme la naturaleza humana en piedra del templo. Tan pronto como lo logremos, t sers quien gue la barca del Estado. No ser entonces demasiado tarde? Hagamos el tiempo a nuestra medida, Sabni, y ocupmonos de transmitir la Regla; en ella estn todas las respuestas. El elegante navio blanco se deslizaba suavemente por las turbulentas aguas de la crecida. El barquero que manejaba la vela cuadrada era el mejor marino de Elefantina. En estos ltimos das de agosto, amenizados por el viento del norte cuya suave brisa no atenuaba la cancula, tena el honor de transportar al prefecto y al obispo, sentados al abrigo del palio. Maximino, nervioso, echaba largos tragos de vino fresco. Si hubiera sabido nadar, se habra hundido gustoso en este mar confundido con el horizonte. El obispo, insensible al calor, saboreaba las uvas. Me explicaris por fin el motivo de este interminable paseo? No os impacientis, Maximino. No disfrutis con la magnificencia de estos lugares? Si deseis comunicaros con el alma de mi pas, aqu es donde podis percibirla. No sois poeta, reverencia. Cada uno de nuestros actos tiene un fin. Exijo que me informis. La situacin es tan delicada... No la ensombrezcis ms. Temis la insurreccin? La hemos evitado por muy poco. Sabni? Acaba de demostrar que no es un jefe militar, un error imperdonable a los ojos del pueblo. Adonde me llevis? Cerca de la catarata. Es el nico sitio donde podemos conversar con Narses. El general, que haba amarrado su barca a una punta rocosa, se levant y se acerc al navio. Que energmeno se atreva a perturbar sus momentos de meditacin? Cuando el obispo le grit, no hizo ningn gesto, por mucho que la presencia del prefecto le intrigara; un grave incidente deba de ser el origen de tal expedicin. Teodoro y Maximino subieron a la estrecha plataforma; los tres hombres, extraos bpedos que parecan caminar sobre las aguas, se perdan en medio de la crecida. El lugar es fascinante reconoci Teodoro. Obliga al que lo visita a la soledad y al silencio. Lamento haberlos quebrantado, pero ayer lleg un documento oficial de Bizancio. El prefecto se sobresalt. Debais haberme advertido inmediatamente.

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No hay nada grave en lo que a vos concierne; el emperador acepta vuestras explicaciones con relacin al oro de Nubia. Ningn reproche? Ninguno. Y... File? El emperador supone que el problema est resuelto y espera vuestro regreso. El documento iba dirigido a m y vos habis tenido la osada de leerlo! El emperador se ha dirigido a m y no a vos, y me invita a que tome las decisiones que estime oportunas; consultaris el decreto en mi despacho. Un decreto! Significa... Que mis decisiones tienen fuerza de ley y que vos obedeceris mis rdenes sin posibilidad de discutirlas. De modo que Maximino ya no era ms que un alto funcionario sin potestad alguna. El emperador no lo destitua, pero confiaba la autoridad al obispo. Cuando regresara a Bizancio, el antiguo prefecto ocupara un puesto honorfico y anodino lejos de Isis, lejos de esa felicidad imposible que se haba convertido en su razn de vivir. El emperador ha tomado otra decisin: acepta la peticin del general Narses relativa a ser nombrado jefe de la guarnicin permanente de Elefantina y lo pone a mis rdenes. Cuando terminen sus aos de servicio recibir una casa y unas tierras. El general abraz al obispo; loco de alegra, crey sentir an su brazo arrancado y se comport como un nio. El veterano, el soldado invencible, el valiente entre los valientes, rebajado por el Estado Mayor! Le haban considerado un viejo chocho o un impotente. Al aceptar su peticin insensata, al relegarle a un puesto miserable en los confines del imperio, sus rivales se libraban de l con la satisfaccin de condenarle a un destierro definitivo. Nadie sabra que el desprecio con que le pagaban supona para l un tesoro de incalculable valor. El agua fangosa atraa a Maximino. No haba una leyenda que deca que los ahogados entraban en el reino de Osiris sin ser juzgados? Morir sera privarse de la mirada de Isis. Quiz sintiera lstima de un hombre cado, de un prefecto que no ostentaba ms poder que un ttulo vaco de contenido. En Elefantina, el extremo del mundo, destruan a los conquistadores, les embotaban las armas y les cortaban las uas. Ni l ni Narses escapaban a la ley. Volver a Bizancio! La ltima humillacin! Las sonrisas socarronas de los cortesanos, las amargas palabras de consuelo de sus colegas, las risas burlonas de sus antiguos subordinados; slo podra soportar este sufrimiento si llevaba consigo a Isis. Me concederais un favor...? El obispo le interrumpi. Es hora de pensar en vuestra partida. Reunid vuestros enseres y concretad el nmero de asnos y de camellos que precisaris. Una escolta os acompaar hasta Alejandra. Narses no escuchaba. La catarata lo haba cautivado. Ya no volvera al cuartel: se construira una cabaa a orillas del ro, cerca de los peascos salpicados por los remolinos; ya no hablara con nadie, slo dialogara con el viento y la corriente, y a sta abandonara su espritu. Lo trataran de demente y olvidaran que haba existido una vez. Nuestra colaboracin comienza hoy mismo, general. Narses necesit algunos segundos para darse cuenta de que el obispo se diriga a l. Ya no soy general. Os queda un ao de servicio. Debis someteros, de otro modo os mandar detener y os enviar al destierro. Un oficial superior de vuestro rango conoce el precio de la insubordinacin. Narses mir la catarata. Un ao... Todava un ao antes de disfrutar de cada segundo lejos de esta humanidad indigna. Obedecer sin cuestionarse las rdenes recibidas, actuar como una marioneta. Estoy a vuestras rdenes. Teodoro cogi al general por los hombros. 116

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Acabaremos nuestra maravillosa tarea. Preparad un centenar de hombres y algunas barcas. Nubia otra vez? No. La operacin debe mantenerse en secreto y se realizar slo bajo nuestra responsabilidad. No avisis al capitn Mersis.

CAPITULO XLII
Isis frotaba con arena fina la stula ms hermosa del templo, una vasija de bronce en forma de mama, decorada con una figura de la diosa del cielo oculta en el interior de un rbol. En la base del preciado objeto, el sol brotaba de una flor de loto. La gran sacerdotisa pensaba llenarla con agua del Nilo; mientras descenda los escalones del nilmetro oy unos gritos que procedan de Bigeh. Apresur el paso y, desde la orilla, pudo presenciar el ataque de los soldados del general Narses contra la tierra sagrada de Osiris. Armados con picas, se animaban dando gritos mientras las trompas anunciaban la hazaa. Sabni empujaba ya una barca hacia el agua, pero Isis no le dej subir. Lleva esta stula al interior del tesoro del templo le exigi Isis. Voy a luchar. La Regla prohibe que vayas a Bigeh. T sola no puedes enfrentarte a esos salvajes. No tengo nada que temer. Oprimida por la angustia, la gran sacerdotisa rem sin tregua hasta el islote y vio a los mercenarios adentrarse en el bosque, violando el secreto del dios de agua pura que reposaba en la loma misteriosa donde se una a la diosa que daba vida a lo que su corazn haba concebido; de su unin naca la crecida. Ningn profano haba osado jams perturbar la serenidad de aquellos lugares. Dos soldados burlones quisieron ayudar a la joven sacerdotisa a desembarcar. Hola, guapa! Demasiado salvajes para ti, verdad? Soy la gran sacerdotisa de File. Abandonad este islote y alejaos de aqu si no queris que pese mi maldicin sobre vosotros. Los soldados haban odo hablar de la maga; impresionados por la firmeza de su tono, retrocedieron. La llegada del barco del obispo les devolvi la agresividad contenida; el ms joven incluso se atrevi a coger a la gran sacerdotisa por la mueca. No es ms que una mujer! Mrala, ya la tengo! Saltando a tierra, Teodoro abofete al desvergonzado con el dorso de la mano. Nos ha insultado se quej el soldado. Vigilad mi barco y no os movis de aqu. Isis se encar con el obispo, con el cuerpo apenas velado por la tnica de lino blanco. Recordad a vuestros soldados que Bigeh pertenece a Osiris! Osiris est muerto y no resucitar; el islote es propiedad del Estado. Os conjuro a respetar el misterio. Teodoro, haciendo caso omiso de lo que la gran sacerdotisa le acababa de decir, se encamin hacia el bosque. El cuerpo expedicionario talaba los rboles y desmantelaba los altares. Un gigante barbudo derrib la estatua de Mandulis, el dios de los blemios. El buen 117

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viajero acab su recorrido en el polvo ocre, al abrigo de un tamarindo que pronto sera abatido por el hacha. La sacerdotisa no dedic mucho tiempo a la contemplacin del triste espectculo; en el centro de Bigeh se desencadenaba un drama an ms terrible. El general Narses suba a la loma que protega el sarcfago del dios y con la ayuda de dos jvenes fornidos hizo saltar la tapa. Deteneos! les suplic Isis. Es intil exclam Teodoro. Estn a mis rdenes. Isis no pudo contener las lgrimas. Aquellos desalmados tiraron al suelo la tapa del sarcfago y se ensaaron con l; de la mortaja de piedra derribada ya no quedaban ms que trozos esparcidos y machacados. El sepulcro est vaco dijo el obispo. Vuestro falso dios no ha existido jams. Isis se hallaba sentada en el interior del templo de Nectanebo I, fundador y guerrero, que haba marcado con su voluntad de independencia la ltima dinasta egipcia. Desde los capiteles, el rostro de Hathor sonrea. Mi intervencin ha sido ridicula le confes a Sabni. Han profanado el suelo de Bigeh convirtindolo en un montn de ruinas. Los soldados se haban redo, contentos de poder dar rienda suelta a la agresividad contenida durante tanto tiempo. En Elefantina retumbaban sus gritos de victoria. Algunas personas, convertidas al cristianismo desde haca tiempo, se rociaron la cabeza con polvo en seal de luto por Osiris. Esta vez, la religin ancestral viva sus ltimas horas; cmo pretender, a raz de aquellos acontecimientos, que algn poder protegiera los lugares santos? Ninguna barrera volver a proteger a File de las manipulaciones del obispo. Hay una objet Sabni. T. Con tu sola presencia impedirs que Teodoro vaya ms lejos. Isis record la actitud del prelado en Bigeh, cuando la defendi frente a sus soldados. Por qu le daba muestras de respeto si la detestaba? Es posible que el obispo creyera que atacaban un islote desierto. Imposible Sabni; todos conocen la importancia del territorio sagrado de Osiris. Teodoro no se ha equivocado de objetivo; las dos islas no son ms que una: si Bigeh es profanada File se debilita. Slo falta que nuestra ltima barrera se derrumbe para que la desaparicin del templo sea inevitable. No lo consentir. Isis estrech las manos de Sabni entre las suyas. File est intacta; sa es la nica realidad a la que debe aferrarse nuestra comunidad. Preparmonos para un nuevo acoso. Teodoro quiere acorralarnos para que seamos nosotros mismos quienes cerremos el templo y emprendamos la huida. Una sonrisa ilumin el semblante de Isis. Entonces, la destruccin de Bigeh ha sido intil. Filamn, el recaudador principal, no tena alma marinera. El solo hecho de subir a una barca le provocaba nauseas. Sin embargo, se vio obligado a dirigirse al embarcadero de File para inventariar los barcos de eslora mediana que pertenecan al templo. Record al sumo sacerdote, que le observaba intrigado, la existencia de una contribucin especial sobre este tipo de bienes y la obligatoriedad de declararlos. Sabni afirm desconocer esta disposicin administrativa; las sanciones alcanzaban una suma considerable, exigible en un plazo de ocho das. Ansioso por volver a irse, Filamn pidi al barquero que se apresurara. Antes de llegar a tierra firme, vomit. Sabni se preguntaba por qu el capitn Mersis no haba avisado al templo; sin duda, el palomar no estaba disponible. No pagar sera privarse de un medio de transporte indispensable. Isis propuso abandonar la mayor parte de la flotilla y conservar slo un barco de carga y una barca pequea; de esta manera la contribucin se reducira al mnimo. Visitemos las criptas propuso Isis. Una piedra deslizante daba acceso a dos estancias alargadas y muy bajas. Sabni se introdujo a duras penas por la abertura; su antorcha ilumin 118

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una serie de objetos rituales de oro y plata utilizados en las esplndidas ceremonias de antao. Vasijas, incensarios y estatuillas dorman en la oscuridad. No tenemos derecho a venderlas. Forman parte del depsito de fundacin del santuario; sin ellos, se hundira. Las comunidades del futuro lo necesitarn. Isis cerr la primera cripta. En la segunda, yacan las piezas de una barca que, reconstruida, permitira que la comunidad navegara en el ms all. La tercera, casi vaca, contena los adornos de una gran sacerdotisa: collares de oro, redecillas de perlas, sortijas y brazaletes. Este tesoro nos servir para negociar dijo Isis. El collar que la gran sacerdotisa propona como pago de la contribucin y de la multa puso al recaudador principal en un aprieto; ahora tendra que calcular el valor exacto de las joyas adems de la nueva contribucin correspondiente tras el abandono de la casi totalidad de la flota. Sobre qu base fijara la cantidad? Al trmino de numerosas operaciones aritmticas que no repercutieran negativamente sobre su administracin, propuso una cifra. Isis no respondi. Filamn evalu el collar a peso de oro en una de las escasas balanzas que quedaban en Elefantina sin trucar; admiti que la comunidad ya estaba en regla y precis que el uso de una barca, aunque modesta y no sometida al pago del impuesto, implicara la pena de encarcelamiento; finalmente extendi un recibo en el que figuraba la descripcin exacta de las dos ltimas embarcaciones del templo. Isis atraves la calles de Elefantina al anochecer. Caminaba deprisa, indiferente al espectculo que ofrecan las calles. Unos curiosos creyeron reconocerla, pero nadie le dirigi la palabra. La gran sacerdotisa haba amarrado su barca al extremo sur de la isla, no lejos de un pueblo miserable donde se apiaban familias nubias convertidas al cristianismo. La inundacin sola arrastrar consigo las chozas de barro. La ciudad, como un buque perdido en un ocano enrojecido con los ltimos rayos de sol, embargaba de nostalgia el corazn de la gran sacerdotisa. Cuando aconsej a Sabni que no se comprometiera en una aventura militar, no olvidaba que los faraones nunca se alejaban de los problemas terrenales. El templo, aunque aislado como el de File, ocupaba el corazn de la villa. Si sus altos muros impedan al profano el acceso a la iniciacin en sus misterios sera para marcar la frontera entre la mera curiosidad y el profundo deseo de conocer. Del centro del santuario brotaba la alegra de vivir; si el templo no se pona al frente de la reconquista de la tierra amada por los dioses, quin lo hara? Isis apart la rama de un tamarindo. Delante de su barca la esperaba el prefecto Maximino.

CAPITULO XLIII
No temis. Deseo hablaros... Hace tanto tiempo que espero este momento! Escuchadme, os lo ruego! En su actitud no haba rastro de orgullo ni de desafo. A las puertas de la vejez, Maximino volva a sentir el ardor de un adolescente enamorado. No os servira de ninguna ayuda se lament Isis con dulzura. S...! Comprendindome, dando sentido a mi sufrimiento, iluminando mi noche! Durante varios minutos, habl sin aliento; explic que no era ms que un prefecto de pacotilla y que el obispo tena el poder absoluto desde haca unos das. Maximino ya no tena potestad para dar rdenes o firmar un decreto. Su ltimo privilegio sera una ridicula escolta

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incapaz de defenderle de los bandidos que invadan los caminos. Teodoro le enviaba a una muerte solitaria y vergonzosa en el polvo del camino. Isis se sent en un bloque semienterrado, vestigio de una capilla desmantelada. La noche caa rpidamente; en el inmenso lago, la plateada luna suceda al dorado sol. El disco naranja se hunda en el horizonte, donde se enfrentara a los demonios de las tinieblas antes de escalar la pendiente arenosa que le conduca hacia la resurreccin de la maana. Cuando el sol, vencido, renunciara a luchar contra la serpiente gigantesca, la humanidad se sumergira en el gran sueo. Lo que yo siento por vos, Isis... Callaos. El prefecto se indign. No! No quiero callarme! Ha sido envolvindome en el silencio como mi fama ha disminuido a los ojos de todos. Soy un hombre rico; en Bizancio me quedan algunas posesiones. Me alegro por vos. Os negis a escuchar... Teodoro arrasar File y deportar a los miembros de la comunidad. Ya no estar aqu para defenderos. El emperador me reclama. Debo partir. Que vuestro viaje sea agradable. Los ltimos rayos del sol mezclados con la claridad de la luna convertan a Isis en una mujer blanca y rosa; difuminaban los bordes de su ligera tnica, dibujando las perfectas curvas de su cuerpo a contraluz, incitando al ms loco amor. El fuego quemaba la boca y los dedos de Maximino. Si os quedis en File seris condenada. Venid conmigo; yo os ensear a amarme. Os construir una capilla donden podris adorar a Isis. El emperador no sabr nada. Os olvidis de Sabni? No piensa ms que en s mismo. Se sirve de vos para afirmar su dominio sobre la comunidad; es un intrigante y un vago, incapaz de derrocar al obispo. Esos trminos no os describen a vos? Maximino baj la cabeza. He descuidado mi cargo porque os habis adueado de mis pensamientos... Eso es lo que ha pasado. El juego de la poltica y el poder ya no me divierte. Sueo con un inmenso jardn poblado de rboles en flor en los que vos paseis a mi lado, en un lago de placer en el que os bais, en una mansin suntuosa en la que, engalanada como una reina, recibs a nuestros invitados. En cambio, Sabni os ofrece pobreza y desesperacin. Es a l a quien yo amo con todo mi ser, con un amor que vivimos intensamente en el corazn del templo. Del que no quedar ni una piedra. Estoy convencida de lo contrario. File desafiar a los siglos y vencer al tiempo; mientras sople el viento del norte, mientras el sol salga del vientre de su madre celestial, el templo resplandecer y la isla inmvil flotar en la corriente. Os equivocis. No habis odo la advertencia de Teodoro? Bigeh era la ltima etapa antes de File. El obispo cree haber matado un dios, violado una tierra santa cuya prdida nos conducir a la desesperacin; continuar acosndonos pero respetar nuestra existencia. Ha cambiado. Sabni se ha convertido en su peor enemigo. Y vos... Tan temible soy? Vos encarnis el amor de la diosa. Slo el amor de Cristo debe reinar sobre el mundo. El amor no se decreta como si fuera un dogma. Cuanto ms escarnecida sea Isis, ms se adentrar en el alma de todos los seres. Llegado el momento, su gloria se abrir como una flor de perfume embriagador y los peregrinos volvern a File. Es un sueo.

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No conocis Egipto. Desde sus orgenes ha suscitado celos y deseos de conquista. Muchos pueblos han deseado ocupar nuestro suelo, penetrar el misterio de nuestros templos y robar los secretos de nuestras viviendas eternas. Algunos han credo conseguirlo y se han hundido en sus propias pesadillas. Hoy reinan en el mundo los ejrcitos cristianos; su religin intenta borrar nuestra tradicin. Peligrosos adversarios les amenazan y codician nuestro delta frondoso y el valle santo del Nilo. Maana quiz suframos el yugo de las creencias beduinas o rabes; proclamarn la desaparicin de nuestra civilizacin, afirmarn que nuestros dioses han muerto; pero slo estarn adormecidos, prisioneros de un largo invierno. Ni vos ni yo podemos esperar una primavera ficticia. Aferrmonos a la felicidad ahora, venid conmigo! Un ibis de enormes alas sobrevol las aguas y desapareci por occidente. En l se encarnaba el espritu de Faran, que consegua llegar a su morada celestial para celebrar un banquete en compaa de sus hermanos los dioses. Isis se levant y se dirigi hacia la barca. Vuestra sinceridad me conmueve, pero me imaginis una mujer diferente de la que soy. Estis aqu, a mi lado... El templo es mi patria; lejos de l languidezco. Volved a Bizancio; el da de maana conoceris otro amor y relegaris el mo al recuerdo. Todo mi ser est impregnado de vuestra presencia. No tenis derecho a abandonarme. Adis, Maximino. El hombre le cogi las manos. Venid conmigo. Es imposible. Yo satisfar vuestros deseos. Slo tengo uno: servir a la gran diosa. Vuestro universo se hunde en la noche. No os quedis en el barco que naufraga; en Bizancio seris libre. La verdadera libertad consiste en no tener que elegir ms. La ley del templo me la ha ofrecido. Nadie os ama tanto como yo. Os reservo el ms fabuloso de los destinos. El de File me colma. No me rechacis. Qu esperabais? Si no me amis, Isis, me ver obligado a mataros. Divagis. Y me suicidar inmediatemente despus. Al menos estaremos unidos en la muerte. Con una rapidez y una violencia que la sorprendieron, intent estrangularla. La gran sacerdotisa se debati, pero Maximino, con los ojos dilatados, apret con ms fuerza mientras murmuraba palabras incomprensibles. Isis dej de luchar. Su ltimo pensamiento vol hacia Sabni en el instante en que sus ojos se tornaron de color prpura. Un soplo de aire caliente le desgarr el pecho; ya no senta las manos del prefecto oprimiendo su garganta. La ayudaron a levantarse; aspir el aire delicioso de la noche. Vio a su salvador: el blemio que haba visto cerca de la isla de Bigeh. Presenta que vuestra vida estaba en peligro; por eso no os he perdido de vista. Que Isis os conceda fuerza y salud. Quin es este miserable? El prefecto Maximino. El blemio escupi sobre el cuerpo inerte. Est muerto?

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Quien osa poner la mano sobre la gran sacerdotisa de File no merece vivir. Es cierto que los soldados del obispo han violado el territorio sagrado de Osiris? Mis protestas fueron en vano. Han profanado la tumba? Bigeh ha sido reducido a ruinas. Han destruido la estatua de nuestro dios? No han dejado piedra sobre piedra. El sacerdote negro fue presa de un espasmo, como si su cuerpo sucumbiera a una fiebre violenta. Los brazos extendidos, el rostro dirigido hacia las nubes, exhal un grito surgido de lo ms profundo de su raza y salt al Nilo. Isis se aproxim al cadver de Maximino que yaca boca arriba con los ojos abiertos. Con el dedo ndice traz una cruz de vida sobre la frente, los labios y el corazn.

CAPITULO XLIV
El aguador deposit su carga, atnito. La escena que acababa de presenciar le haba revuelto las entraas. Qu crimen habra cometido aquel hombre para sufrir tal tormento? Emocionado hasta el punto de perder el habla, golpe los postigos del puesto ms prximo al cuartel. El propietario, que descubri en aquel momento el cuerpo martirizado que colgaba boca abajo de lo alto de la muralla, despert a la mujer y a los nios. Poco despus del amanecer, centenares de ciudadanos de Elefantina se apresuraban hacia la entrada principal del cuartel, fascinados por el sufrimiento que ofreca aquel macabro espectculo. Las murmuraciones se desataron; todos daban alguna explicacin: violacin, asesinato, blasfemia, conspiracin... Pero por qu exponer de ese modo a aquel desgraciado? Una mujer lo reconoci; avis a su marido, guardin del cementerio, el cual transmiti la noticia a su primo, un pescador que, a su vez, advirti a uno de los adeptos que pescaba cerca del embarcadero. Una hora ms tarde, Sabni se abri paso entre la multitud hasta llegar a la primera fila. Mersis... no, t no! El capitn, a pesar de tener el cuerpo lacerado por los latigazos, an se mova. Mersis! grit Sabni Estoy aqu! El ajusticiado, con un esfuerzo considerable, entreabri los ojos. De su boca sala un hilo de sangre. Este comportamiento es indigno de ti, Teodoro. Mersis ha sido declarado culpable de alta traicin. Ha sido juzgado y castigado por sus iguales. No luchar en ese terreno. Prudencia elemental, Sabni. Cuando le notifiqu la acusacin, Mersis no la neg; conoca los riesgos. Si Mersis hubiera detenido a un bandido como Mersis, tambin se habra mostrado implacable. Desde cundo sabas que el capitn perteneca a nuestra hermandad? A ti qu te importa? Ahora expa su crimen. Ya no te queda ningn aliado. Mersis no se mereca un final tan infame; sirvi a su pas con devocin. A su pas no; a File. Por amor a tu dios, Teodoro, destale y djale morir en paz. Eras t quien hablaba de piedad y compasin; Egipto no quiere la crueldad. Clemencia? Sea! Dirgete al templo de Jnum antes del anochecer. 122

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En presencia de Narses, el obispo se dirigi a los soldados reunidos en el patio del cuartel; les record que su principal deber consista en defender el cristianismo contra sus enemigos y que los traidores seran castigados como Mersis, con la muerte, y expuestos ante la multitud. El cuerpo fue descolgado, colocado en un fretro y trasladado al santuario del dios carnero. Cuando Sabni se inclin sobre l, Mersis consigui reunir fuerzas para respirar; el menor soplo haca latir su corazn. En marcha hacia el reino de las sombras, haba perdido el habla. Sabni le sostuvo la cabeza durante toda su agona, de la que el obispo fue testigo. Un pagano no puede ser enterrado en cementerio cristiano; enterradlo en este territorio de nadie. Con sus propias manos, el sumo sacerdote cav una tumba donde deposit el cadver de su hermano, que recubri con fragmentos de bloques de granito. Mersis dormira bajo el material que sirvi para construir el templo de Jnum. El obispo pronunci una de las frmulas de extremauncin ante el asombro de Sabni. Este pagano ha purgado sus faltas aqu abajo. Ahora le corresponde a Dios perdonar. Su misericordia es infinita. Teodoro, como haba dicho, no era responsable de las torturas infligidas a Mersis. Informados de su traicin, los militares bizantinos haban votado un castigo ejemplar al que el obispo no poda oponerse. Pero quin les haba puesto sobre aviso sino el prelado, jugando con la denuncia y los rumores? Sabni se senta culpable de la muerte de su amigo. Deba de haberle ordenado que abandonara el cuartel y huyera hacia el norte. Mersis no te habra obedecido objet Isis. Era tan obstinado como valiente. No te sientas culpable. Ahora estamos solos. Somos una comunidad. Sabni grab el nombre egipcio de Mersis, el hijo de la azada, sobre una estela erigida entre los pilonos. Vivira all en compaa de los hermanos y hermanas, habitantes de la luz de la que haban salido. Todas las maanas el sol iluminara los jeroglficos, elementos inmortales de su ser. Crestos limpi las herramientas y los restos de cal. Tendremos que luchar contra el ejrcito de Narses? No, Crestos, contra el fanatismo y la injusticia, adversarios mucho ms temibles. No los temo. No seas presuntuoso; son los que poseen el genio ms enrgico. Resistir con tu ayuda. Con la ayuda de toda la comunidad; no menosprecies a los ms dbiles ni a los menos inteligentes pues tienen virtudes de las que t careces. En todos y cada uno de nosotros se reconoce la cualidad justa y precisa para la construccin del templo invisible. No fuiste t quien me inculc la idea de lo inaccesible? Para ensearte el camino del santuario. Y el de los grandes misterios? Su llave es la fraternidad, no el simple afecto que une a los adeptos, sino la unin de toda la hermandad con los poderes celestiales. No descuides las tareas insignificantes; cuando haces bien el ms humilde de los trabajos, vives con rectitud y te conviertes en receptculo del amor divino. He fracasado? Te lo habra indicado. El joven adepto se arrodill ante la estela. Sabni tena una mano admirable; el estilo de su grabado era digno de los mejores escultores. Quin te ense a escribir? El padre de Isis. Tuve que estropear miles de cascotes de piedra caliza antes de lograr trazar un buen jeroglfico; despus, tuve que aprender a excavar la piedra para darle forma. 123

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Varias veces cre que el decano me rompera la espalda: no soportaba mi torpeza. Cundo vea que su bastn comenzaba a dar vueltas, deseaba que me tragara la tierra. Tena una puntera excelente! Me apliqu cuando comprend que estaba al servicio de la Regla del templo, ser imperecedero ms all de mi ser, amor de la vida que superaba y abarcaba mi propia vida; slo entonces mis manos se volvieron giles. Crestos blandi el mazo y el cincel. Y si empezara a probar? Hay piedras usadas detrs del pabelln de Trajano. Sabni vacil. No tienes confianza en m? Nos falta una herramienta. La encontrar! Treme un bastn. El adolescente retrocedi, se ech a rer y corri hacia el monumento al que ms tarde acudira el maestro; poco importaban los palos que recibiera si iba a participar en la obra. El cadver del prefecto fue descubierto tres das despus de su muerte; los guardias interrogaron a los ciudadanos del pueblo nubio, pero no obtuvieron ningn indicio sobre las circunstancias del trgico suceso. Gracias a Dios, una denuncia permiti identificar al culpable: un judo que, poco tiempo atrs, haba sido acusado de robo. El criminal no resisti la tortura durante mucho tiempo y, debido a la gravedad de su accin, fue empalado en lugar pblico. Teodoro redact un informe detallado dirigido al emperador, deplorando la desaparicin del prefecto; mencion la celebracin de funerales oficiales y lament que el fuerte calor impidiera trasladar los restos a Alejandra; Maximino fue enterrado en un lugar de honor en el cementerio de la isla. Narses construy su cabaa. Cuando pas la primera noche con la mirada puesta en las estrellas se prometi a s mismo pasar las noches en vela para disfrutar sin descanso de la visin que se le ofreca. Tras la hazaa de Bigeh, el obispo no pareca planear ms operaciones militares; el general haba delegado la intendencia en cuatro oficiales, dos bizantinos y dos egipcios encargados de sustituir al capitn Mersis. Desde su primer encuentro, una franca discordia se haba instalado entre ellos. Los soldados, al recibir rdenes contradictorias, no ejecutaban ninguna. El sol de agosto era tan agobiante que se suprimieron los turnos de da. Las murallas desiertas parecan dormir bajo la cancula. Dos metros ms abajo, las aguas de la crecida lanzaban destellos de luz. En el peasco de la catarata, el general canturreaba una cancin que haba odo en las calles de Elefantina: el viento norteo daba un soplo de vida y frescura devolviendo al ro su fertilidad; el viento sureo abra el sendero a la inundacin que naca en la cueva del ocano alimentando el pas y llenando de vveres los altares; el viento del este elevaba el alma hacia las estrellas; el del oeste creaba el agua en el cielo para que resplandecieran los frutos de la tierra y crecieran sus flores. En el transcurrir de las horas, de las estaciones y de los aos, Narses gozaba en compaa de los vientos. El panadero mordi con ganas el pan recin salido del horno. Los adeptos estaran contentos; un alimento de tal calidad bastara para satisfacer los estmagos y generar la energa indispensable para el pensamiento. El ka del pan, su poder intangible, se insertaba en la inmensa cadena de fuerzas que una la estrella a la piedra. Segn la Regla, el papel del panadero no era inferior al de la ritualista. Una ritualista con los nervios crispados, en otra poca tan orgullosa que ni siquiera entraba en el horno del templo para no sufrir las molestias del calor. Has terminado ya? pregunt Aur. Falta una hogaza de pan. La hogaza puede esperar, yo no. Un trabajo inacabado es un defecto del alma. Confas en Sabni? 124

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Normalmente, la ritualista no se mostraba tan directa. Los vivaces ojos del panadero, que desmentan la simpleza del rostro, interrogaron a la hermana. Nos est conduciendo al desastre afirm Aur. Si se hubiera hecho con el poder, ahora conoceramos tiempos mejores; su indecisin nos condena a desaparecer. El panadero se volvi hacia el horno. Ambicin, vanidad, necesidad de conspirar... los humanos no cambian. Si los dioses deciden destruir esta especie, el universo no lo lamentar. Aydame a detener a Sabni y a convertirme en la gran sacerdotisa le rog Aur. Sabr negociar nuestra supervivencia. El fino olfato del panadero percibi el aroma del pan recin hecho. Hermana, he necesitado cuarenta aos para descubrir una sola virtud y ponerla en prctica: la obediencia al autntico maestro. Gracias a esta virtud, el fuego destructor se apaga y disfruto al fin de la paz que buscaba. Isis y Sabni son ms grandes que nosotros porque el cielo ha predestinado su labor; acepta esta verdad y deja de preocuparte intilmente. La satisfaccin del deber cumplido es la ms dulce de las dichas.

CAPITULO XLV
El crudo cielo, el ocre de las dunas, el verde vivo de las palmeras, los negros peascos y la luz dorada componan junto al agua mansa el paraso de la edad de oro que ninguna presencia humana mancillaba. Ms all del caos, los desiertos del sur profundo y los solitarios paisajes africanos velaban la catarata con la misma insistencia que el general Narses. Desde la aurora hasta el ocaso, saboreaba cada instante. Cada hora que pasaba era ms dulce que la anterior. No techara su cabaa para poder contemplar la noche. Ahora lo saba. El movimiento era su enemigo. Una simple piedra con su inercia realizaba el ms alto ideal de sabidura. Insensible a la esperanza y a la desesperanza de los seres animados, ignoraba las inspidas variaciones del deseo. En el corazn de la roca yaca la verdad. Despus de su primera batalla, el general no crea que el camino tuviera un fin y la existencia una meta; sin embargo, cada paso lo llevaba hacia aquella soledad de agua y granito. De campo de batalla a multitud de despojos esparcidos por la tierra; de ataque a proeza; de conquista a matanza; nada quedaba al azar. Qu agradable era no desear nada y renunciar! Ningn mentiroso, llmese placer o sufrimiento, se aventurara tan lejos. Alejado del pasado, privado del futuro, Narses se converta en mineral. La agresin le pill desprevenido. Los dos hombres llegaron buceando. Armados con cuchillos se lanzaron sobre Narses, que con el brazo derecho agarr a uno de los negros por el cuello. Si no hubiera sido manco, el general habra salido vencedor del combate incluso desarmado. La hoja del cuchillo vol hacia su flanco izquierdo, desprotegido, se hundi entre dos costillas y le atraves el corazn. Narses muri de pie, con los ojos puestos en la catarata. All lanzaron los blemios el cadver de su primera vctima. Los guerreros negros haban esperado el comienzo del descenso de las aguas, generador de remolinos y corrientes, para deslizarse a travs de los canales naturales cuyos trazados conocan a la perfeccin; utilizaron canoas de papiro manejadas por dos hombres cada una. Uno remaba mientras el otro achicaba el agua que entraba con el rpido descenso. Esquivaban los remolinos, los flujos y reflujos y se deslizaban entre la masa rocosa contra la que se haban estrellado numerosos barcos. Lanzados a toda velocidad llegaron al primer fortn al medioda. El sol deslumhraba al nico centinela, de espaldas a la corriente. Los blemios le atravesaron 125

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con flechas antes de que pudiera dar la alarma y aniquilaron al pequeo destacamento adormecido bajo un colgadizo. La incursin prosigui. Las canoas navegaban por el ro con tal violencia que pareca que iban a zozobrar. Pero las proas resurgan y se lanzaban de nuevo hacia su meta: el fuerte de Elefantina. Centenares de embarcaciones finalizaron su carrera junto a los troncos. Haciendo estribo con las manos, los asaltantes salvaron sin apenas esfuerzo las murallas que se haban vuelto accesibles con la crecida. Los gritos sobrecogedores de los asaltantes despertaron por fin a la guarnicin. Los soldados se precipitaron sin orden ni concierto sobre sus arcos y espadas e intentaron protegerse detrs de sus escudos de las piedras y flechas que los blemios lanzaban. Los guerreros negros dieron rienda suelta a un frenes que logr aterrorizar a los ms curtidos. Las paredes ardan. Saltando desde lo alto de las murallas al patio del cuartel, los blemios manejaban con increble destreza hachas y garrotes tachonados. Cabezas y miembros arrancados ensangrentaban el suelo. Un militar bizantino trat de organizar la defensa; pero pronto fue abatido. Los supervivientes abandonaron el fuerte y se replegaron en direccin a las cuadras, donde se batieron cuerpo a cuerpo hasta que intervino la expedicin bizantina, que consigui detener el ataque de los blemios. La furia desatada con la que arremetieron los soldados blandiendo sus lanzas oblig a retroceder a los africanos que, atravesando las llamas que consuman el cuartel, se batieron en retirada hacia las canoas. La segunda ola de ataque se abati sobre el mercado y los barrios pobres. Los guerreros negros mataron a los mercaderes, arrebataron gran cantidad de alimentos e incendiaron los edificios pblicos que ningn soldado defenda. En menos de una hora la incursin se haba acabado; nicamente se salv File. Las mujeres y los nios se escondieron en las cuevas. Los hombres ilesos apagaron las llamas y recogieron a los heridos. La seguridad de que los blemios atacaran de nuevo estaba presente en todos los corazones. Tras la desaparicin de Narses, Teodoro tuvo que ponerse al frente del ejrcito, del que slo quedaba un centenar de soldados, un nmero demasiado reducido de hombres para resistir un segundo ataque. Del fuerte slo quedaban restos calcinados. Reconstruirlo llevara demasiado tiempo; el obispo orden que se plantaran estacas en las orillas con las puntas aceradas vueltas hacia el Nilo. Hileras de arqueros emboscados detrs de los refugios retrasaran el desembarco. Los soldados se apresuraron a ensear a los voluntarios el manejo de las armas. Presenciara impotente el obispo el fin de Elefantina y la destruccin de su obra? Por primera vez se sublev contra Dios y anhel poder consultar el orculo prohibido del alfarero Jnum, atento a las splicas de los humanos. Se perdi en el laberinto de las ruinas y se sinti rodeado de demonios que le impelan a que abandonara el servicio de Cristo y abrazara de nuevo la religin de sus antepasados. Detrs de una gigantesca naos de granito rosado yacan los fragmentos de una estatua de madera que los sacerdotes llevaban al gran patio donde se reunan los consultantes. A la pregunta formulada, el dios responda s o no con un movimiento de cabeza. Sera necesario recomponer la estatua fragmentada del alfarero, enderezar al hiertico personaje e interrogarle? El obispo se detest a s mismo y rompi a patadas las manos del alfarero modeladas en madera de sicmoro. El era el nico responsable de aquella matanza. Con su mansedumbre haba sembrado el desastre. File atraa a los blemios como a insectos destructores; File haba matado al prefecto Maximino y al general Narses. El obispo se enfrentaba solo a Isis y Sabni; ningn obstculo se interpona entre ellos. La guerra sera cada vez ms cruenta y Sabni no se salvara en medio de la contienda. Teodoro ya le haba prevenido al sugerirle que huyera de aquella comunidad maldita. En la misa del domingo, el obispo dirigi un sermn a la poblacin concentrada en el prtico. Pidi fuerzas a Dios Todopoderoso para luchar contra el invasor y exigi a los cristianos coraje y disciplina. En Elefantina no faltaban ni armas ni combatientes. Si desearan con todas sus fuerzas sobrevivir a la desgracia, sabran defenderse. No esperaba ningn resultado del mensaje enviado a Alejandra en el que explicaba lo acontecido y solicitaba ayuda. Llevara mucho tiempo, quiz demasiado, trasladar las tropas y 126

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enviarlas a la frontera sur. Ms le vala contar slo con sus propias fuerzas. Si el segundo ataque de los blemios fracasaba, no volveran durante algn tiempo. Teodoro blandi la espada del general Narses y sobre ella jur salvar a la provincia en nombre de Cristo. Unos cuantos monjes hirsutos se abrieron paso entre la multitud. A la cabeza iba un personaje tan demacrado que sus huesos amenazaban con atravesar la piel. Con los ojos febriles y a gritos apostrof al obispo. Por qu no dices la verdad? Me acusas de mentiroso? Llevo el nombre del apstol Pablo y en una tumba pagana vi que tengo poderes para purificar mediante el fuego. Los ermitaos me han elegido su portavoz. Sabemos combatir; hemos cazado bestias en el desierto y esos guerreros negros no nos asustan. Dadnos armas y exterminaremos a todos los paganos! El pueblo prorrumpi en gritos de aprobacin. En las actuales circunstancias, Teodoro no poda permitirse prescindir de ningn aliado, de modo que acept. Los ermitaos reunidos formaban una temible cohorte. No dices la verdad continu Pablo, porque omites el nombre del verdadero culpable, que es File. Los blemios nos han atacado para vengarse de la profanacin de Bigeh y para satisfacer a los paganos. El templo se ha aliado con nuestro peor enemigo. Los asesinos son Isis y su camarilla. Hay que destruir File! Los ermitaos restantes se hicieron eco de las exigencias de su portavoz. Una mujer grit. Su marido y sus hijos se unieron a sus gritos y pronto fueron coreados por miles de familias: Teodoro soport como pudo el siniestro concierto. Si atacamos File, la reaccin de los blemios ser terrible predijo. En la isla, bajo la proteccin de la gran sacerdotisa, est construida la capilla de su dios. Tan pronto como sta sea atacada y el santuario daado, arrasarn Elefantina a sangre y fuego. Preocupmonos primero de nuestra seguridad. Ya pensaremos en File ms tarde. Pese a la excitacin que dominaba a la muchedumbre, sta recobr el sentido comn. Pablo presenta que el pueblo no seguira sus pasos, por lo que maquin atrarselo llevndolo por otros derroteros. Dejemos de conceder favores a esa comunidad de paganos! Que se mueran de hambre en la isla del diablo! Los blemios no podrn reprocharnos nada. Te olvidas de la ley. Son terratenientes que pagan sus impuestos. Tienen derecho a comprar y vender. El argumento utilizado por Teodoro actu como un mazazo en el nimo de muchos. No poda tratarse de paria ni de esclavo al que pagaba sus impuestos. File injuria a Dios y a sus seguidores. Tienes razn reconoci el obispo; tomar las medidas necesarias. Ahora lo ms urgente es reforzar las murallas de la ciudad y prepararla para un posible ataque. En cuanto los negros sean derrotados nos ocuparemos del templo pagano. El ermitao sonri. El prelado acababa de firmar un compromiso delante de la comunidad cristiana all reunida; llegado el momento no podra sustraerse a lo prometido. Y el momento llegara pues Dios combata al lado de los suyos. Crestos haba limpiado el taller. Mira nuestras armas dijo a Sabni ensendole las herramientas. Lucharemos. Teodoro no atacar File. La capilla del dios africano la protege. Durante cunto tiempo? Mientras las fuerzas de los blemios sean superiores a las de los cristianos. El obispo ha enviado un mensajero a Alejandra para pedir refuerzos. Cundo llegarn? Cuando acabe el descenso del agua, con la entrada del invierno, jams... el emperador no se interesar por la suerte de una provincia tan lejana. Si se olvida de nosotros, estaremos a salvo. La amenaza de los blemios evitar que Teodoro nos destruya. Y si volvieras a coger tu bastn? Tengo ganas de esculpir y mi espalda est fuerte. 127

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Mientras el sumo sacerdote y su joven hermano llegaban al sur de la isla donde Crestos aprenda a tallar la piedra a fuerza de llagas y sudores, Isis y sus hermanas mejoraban el estado del pequeo templo de Hathor en el que se celebrara el ritual consagrado al retorno de la diosa lejana. Realzaban los colores de los capiteles y limpiaban las columnas y los relieves del polvo que arrastraban las tormentas de arena. Serena, casi alegre, la gran sacerdotisa ley el texto que estaba puliendo. De su fuerza dependera el futuro de la comunidad. Si la diosa oa su llamada, regresara de las tierras abrasadas y trasladara al templo el oro de las montaas con el que se esculpa el cuerpo de los dioses. Que los adeptos se nutrieran de lo imperecedero era la primera exigencia, sin la cual ninguna obra se llevara a cabo. Fuera de all, la guerra. Nuevamente los hombres se mataban entre s en nombre de sus creencias. Nadie en la isla santa elevaba la voz. Al amanecer, la figura de Faran grabada en las paredes se animaba y pronunciaba las palabras que hacan efectiva la presencia divina. Isis alz las manos en seal de splica. El templo vibr.

CAPITULO XLVI
El diez de septiembre, la celebracin del ao nuevo se redujo al reparto de uvas. Nadie tena ganas de festejar un acontecimiento que, de ordinario, se celebraba con innumerables libaciones. Todos vivan angustiados. El obispo no haba recibido ninguna respuesta de Alejandra. Envi un segundo mensajero. En lugar de navegar por el cauce del ro, coste el Nilo para rodear Licpolis, en el Egipto Medio, donde los piratas atacaban a los barcos y las bandas incontroladas atracaban a los viajeros. Un hombre solo pasara con ms facilidad que un destacamento de soldados cuyas armas eran codiciadas por los bandidos. El Nilo se retiraba, perezoso, tras haber depositado sobre la tierra el preciado limo. Los campesinos practicaban el manejo de las armas bajo la mano frrea de los instructores bizantinos. Los ermitaos, salidos del desierto y de las tumbas, no dejaban de recorrer la villa para exhortar a sus habitantes a combatir. Gracias a ellos, en Elefantina se forjaba una moral de victoria; aunque el miedo ahogaba los vientres, las ganas de cortar en pedazos a los paganos aumentaban. Apostados al borde de la catarata, los vigas indicaran la aparicin de los blemios. A finales de septiembre ni siquiera haban visto un explorador. El temor se esfum. Teodoro continu reforzando el sistema de defensa. Apretadas filas de devotos impediran en lo sucesivo el acceso a las orillas. Los blemios deberan sacrificar cientos de hombres con escasas esperanzas de xito. Cansados de las lamentaciones de los ermitaos, los hombres de negocios propusieron reabrir el mercado. El obispo les concedi esta satisfaccin. Sobre los mostradores expusieron pescado seco, quesos, cebollas, pichones, pollos, harina, mechas de lmpara, cermica, especias y otras mercancas cuyo precio haba aumentado de forma considerable. La inflacin, que el obispo haba frenado durante el periodo de paz, volva con ms fuerza: treinta por ciento sobre el trigo, cincuenta por ciento sobre la madera y el aceite, ciento por ciento sobre la carne. El estado de emergencia lo justificaba. El da de maana Elefantina quizs fuera arrasada. Quien quisiera disfrutar de la vida no deba sucumbir a la avaricia. La conversaciones se interrumpieron cuando Sabni apareci en la entrada del mercado dando limosna a los pobres. Despus de vender la ristra de perlas a un pastor de corderos, el sumo sacerdote pensaba comprar legumbres, ajos y brevas. Cuando se aproxim, los clientes se apartaron. Cuando pregunt el precio a los mercaderes, stos permanecieron mudos, 128

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mostrando as su repulsa a cruzar palabra con un extranjero. Sabni insisti. Un individuo demacrado y con el rostro mugriento se dirigi a l blandiendo un bastn de nogal. Vete, hijo del diablo! Nadie te vender comida. Sabni no hizo caso del fantico y habl a los comerciantes. No os estoy suplicando; guardad vuestra caridad para los cristianos. Tengo varias piezas de plata. Quien las acepte ser maldecido! profetiz Pablo. El sumo sacerdote se gir hacia el ermitao. Un hombre de Dios no alza la voz. Eres menos noble que una bestia por gritar as. Si fueras mi discpulo, pronto perderas las ganas de armar jaleo. Sabni se apoder del bastn con el que Pablo le amenazaba y lo parti en dos. No excluye tu religin la violencia contra el prjimo? No matars, orden Dios a Moiss. Respetas sus mandamientos? No ser un pagano quien me instruya en la verdadera fe! Poco importa quin te ensee. Slo cuenta la enseanza que asimilas. Tus antepasados son los mos: los egipcios respetuosos del hombre porque veneraban a Dios. Las personas como t deberan cargar pesados fardos y caminar al lado de los asnos. El ermitao retrocedi. Perciba la clera del sumo sacerdote y tema su fuerza. No me toques, pagano! El pueblo me defender. No me ensuciar las manos contigo. Mercaderes y curiosos rodearon a Sabni. Un vendedor de quesos le seal con el dedo. Eres aliado de los blemios. Por tu culpa han incendiado la ciudad y asesinado a sus gentes. Calumnias. El ermitao ha visto a Isis sellar un pacto con un blemio. Lo negars? Lo niego. Si nuestras mujeres y nuestros hijos quisieran encontrar refugio en la isla, se abriran las puertas del templo? Los profanos no pueden entrar all. Es la Regla. Los blemios tienen una capilla en el templo. A ellos les acogerais con alegra. He aqu una nueva prueba de complicidad. El crculo se estrech. Unos empuaban piedras y otros cuchillos. File garantiza vuestra supervivencia, Bizancio os mata de hambre. Vender Egipto al mejor postor. Slo el templo preservar nuestra unidad y la independencia del pas. Estas palabras sembraron la discordia. Haba muchos que pensaban lo mismo. Los blemios nos matarn dijo un carnicero. T que propones? pregunt un pastor. Quin tiene la clave de la riqueza? En los ojos del que preguntaba brillaba una esperanza que Sabni no tena derecho a alentar. No deba provocar una rebelin y mucho menos encabezarla. Cuando haya vuelto la paz, reconstruiremos Egipto. File ser el centro. Eres un promotor de disturbios acus el ermitao. Quienes te escuchen sern castigados como el traidor Mersis. El recuerdo del suplicio inmoviliz a los ltimos partidarios del sumo sacerdote, que atraves la multitud y se dirigi en lnea recta hacia el ermitao. El pequeo templo de Hathor resucitaba; sus vivos colores alegraban la vista. Las hermanas redescubran flautas y tamboriles, repitiendo ritmos y melodas. Crestos limpiaba las mscaras de madera que llevaran los adeptos durante la celebracin del ritual en el que suplicaran a la maestra de la danza y de los cantos el oro del cielo, y a la seora de la embriaguez que les revelara el amor que enlazaba los mundos. Entristecido por volver con las manos vacas y empaar la alegra de los que preparaban la fiesta, Sabni esper que la comunidad se dispersara antes de confesar su fracaso a Isis. Si no podemos comprar vveres, mandaremos a alguien a hacerlo en nuestro lugar. A quin? A un banquero. 129

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Tres bancos administraban los fondos de los habitantes de Elefantina. El ms importante perteneca a la Iglesia, el segundo a un financiero bizantino y el tercero a un griego. Este ltimo, como sus colegas, recaudaba las contribuciones destinadas al Estado. Practicaba operaciones de cambio, prestaba a intereses elevados y se encargaba de transferir divisas y de otros negocios privados. Como haba amasado una fortuna antes de abrir su oficina, respetaba la tica de la profesin: ser rico para convertirse en banquero y as enriquecerse ms. Menos riguroso que el obispo y ms astuto que el bizantino, el griego no vacilaba en servir de testaferro si la remuneracin le pareca buena. De rostro rojizo, las carnes atrapadas en una tnica blanca, consagraba su ocio a la buena mesa. Examin los collares, las sortijas y los brazaletes que le ofreca Sabni. Son unas piezas muy hermosas. Deseis un prstamo? Quiero venderlas. Os pagara menos que un anticuario . No importa. Cmo queris vuestro dinero? Ocupaos vos de ello. Podis estar tranquilo, que lo har fructificar. Estaris encantado con mis servicios. Conducid al templo a un comprador de vveres. Es muy delicado... Esta gestin corre el riesgo de acarrear gastos. Calculad cunto. Puedo encargarme del reparto sin que nadie se entere, pero... Sumad los gastos. El griego se inclin. El templo podra ser un buen cliente. Poco despus de la salida de Sabni confi el banco a su ayudante y se fue al mercado. Los agricultores cuyos bienes administraba le concedieron importantes descuentos que haran aumentar an ms sus beneficios. Absorto como iba en el clculo de sus ganancias, tropez con Pablo. Aprtate, ermitao. Hueles mal. Un momento, griego. Tienes intencin de socorrer a File? Los negocios son secretos. Quien vaya en ayuda de los paganos ser a mis ojos un traidor y un perjuro. Acurdate de Mersis. No me desafes y respeta la voluntad del Seor. A principios de octubre, el Nilo se retir y comenz la cosecha de aceitunas y dtiles. Como el templo no haba recibido ningn tipo de suministro, Sabni fue a casa del banquero. Elefantina, protegida por sus fortificaciones reforzadas da tras da, renaca de sus cenizas. Reconstruyeron con ladrillos las casas incendiadas y los albailes repararon los muros de las fortificaciones. La amenaza blemia se desvaneca. He juzgado mal explic el griego. Tus joyas no tenan valor. Te niegas a negociar en mi lugar? No... pero necesitara tesoros reales. Dicen que el templo de Isis est lleno de oro, que ensalza la belleza de las estatuas. Sin duda las criptas contienen objetos preciosos; si me traes esas maravillas obtendrs las provisiones. Has perdido el juicio? Un banquero debe vivir de acuerdo con su tiempo. Eres esclavo de los cristianos. Los precios varan en funcin de las necesidades. Hoy en da, un pagano debe pagar caro para sobrevivir. Y mi oficio es mucho ms peligroso de lo que se cree. Devulveme las joyas. Qu joyas? Si me las hubieras confiado te habra dado un recibo. Si pones en duda mi buena fe, iremos a juicio. No te aconsejo que me fuerces; los guardias me protegen.

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Sabni pens en las mesas de ofrenda cargadas de vituallas y consagradas por Faran antes de ser presentadas a la gran diosa. Rico, feliz, el templo no tena otro recurso que vivir la Regla y transmitir el espritu. Osiris condena al ladrn. Quiz Cristo sea ms clemente.

CAPITULO XLVII
Crestos, con el agua hasta la cintura, consigui atrapar por fin una perca en el Nilo. En el momento en que la blanda victorioso, un milano se precipit sobre l y se la arranc de las manos. Con la presa en el pico, el ave rapaz, indiferente a las protestas del pescador, desapareci en el cielo azul. Furioso, el adolescente golpe el agua con el puo, provocando una ola plateada. Es esa la forma de comportarse de un adepto? El muchacho enrojeci y mir a Isis. Hace dos horas que no pesco nada. Eso no es una excusa. Avergonzado, Crestos fue a la orilla. La seriedad de la gran sacerdotisa le intrig. Las distracciones no son convenientes para m; prefiero estudiar. Has descifrado los textos de las columnas? Son difciles, pero no desespero. Si Sabni me ayuda progresar mucho ms deprisa. Quiz haya algn otro medio. Crestos sigui a Isis, que, a medioda, emprenda un camino poco habitual. Subi los empinados peldaos de la escalera que llevaba al tejado del templo; normalmente, el joven suba durante la noche para estudiar el movimiento de los planetas y la disposicin de las estrellas. La gran sacerdotisa le arrastr hacia la esquina en que se levantaba una pequea capilla con las puertas cerradas. Crestos haba notado la existencia del extrao santuario al que nadie, excepto Sabni, se aproximaba nunca; formular preguntas sobre el tema le pareca incongruente. Confusamente, senta que aquellos muros contenan uno de los mayores secretos del templo. Isis descorri el cerrojo de bronce. El joven adepto tembl, convencido de que su destino se sellara en aquel lugar. Entra, mira y medita. Acostumbrndose a la penumbra, distingui los bajorrelieves que adornaban los muros; el conjunto ilustraba las fases de la resurreccin de Osiris, salido de su sarcfago y destinado a vivir para siempre por el amor de Isis, a la que daba un hijo, Horus, llamado a vencer el mal y a reunir las dos Tierras. La gran sacerdotisa cerr la puerta de la capilla. Crestos se sent en medio del enlosado y se esmer por escuchar la voz de los jeroglficos, la palabra de Dios; de los signos grabados en la piedra emanaba una luz dulce y tranquilizadora. Con los ojos cerrados, el adepto vea. La pequea estancia no dejaba de crecer; tom la forma de una enorme barca que navegaba sobre los lagos de fuego en los que los trigos crecan en el azul, baados por un Nilo inmaterial. De repente, el viajero vio el trono del paraso del que hablaban los libros sagrados; de su pedestal nacan las letras madres que utilizaban los rayos del sol e iban a inmovilizarse, en apariencia, sobre los muros del templo. En la fuente de los signos, el espritu de Crestos aprendi a leer el universo. 131

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Cuando la gran sacerdotisa, sonriente, lo sac de la estancia, el adolescente haba cambiado realmente de vida; la suya ya no le pertenecera, sino que se parecera a la de Osiris. En lo sucesivo, por su sangre circulara el conocimiento de la edad de oro. Isis, t... Tal es el primer paso por el camino de los grandes misterios. ste contiene todos los dems. Haz crecer esta visin en el silencio y obra sin cesar: lo que has percibido, transcrbelo. Teodoro dispona de un arma decisiva para derribar las murallas de File: la presencia de Crestos. Constitua un delito de tal gravedad que arrastrara a toda la comunidad a su perdicin. El templo violaba la ley admitiendo un nuevo adepto, un desertor culpable de escapar a los impuestos. Sin ni siquiera evocar los motivos religiosos, el obispo poda expulsar a los adeptos y poner fin al culto de Isis. La amenaza blemia le impeda actuar; a las reacciones que provocara el cierre del santuario se unira el ataque de las tribus negras. Pero este temor no justificaba, por s solo, la espera de Teodoro; l crea que Elefantina sera capaz de resistir. Una fuerza misteriosa le prohiba dar el golpe fatal que arruinara para siempre las esperanzas de los paganos, como si los ltimos representantes de una poca pasada atestiguaran la mansedumbre divina. Sus lazos con Sabni no eran de origen humano. Desde su juventud haban desarrollado idntico gusto por lo sagrado. Al separarlos hasta el punto de enfrentarlos, no mostraba la Providencia al prelado que una parcela de error en medio del corazn de la verdad haca resplandecer mejor la luz de Cristo? Teodoro se encontraba cansado. Demasiados conflictos, demasiados muertos, demasiada barbarie... Qu delicioso sera reflexionar en compaa de Sabni y consagrarse a discusiones teolgicas tan sabrosas como los higos frescos! El dogma por un lado y la amistad por otro; desgarrado entre dos caminos, incapaz de unir las dos orillas, tomaba conciencia de su fracaso. En otro tiempo, se habra confiado a Sabni y le habra pedido ayuda; hoy decida su suerte, cuando l mismo se perda en la maraa de su incertidumbre. Renunciar a Dios... La tentacin afloraba como una hoja de acacia, suave e irritante. Los ermitaos se equivocaban imponiendo al mundo la conversin o la nada. La voz del Maestro proclamaba el calor del amor y no el fro del odio. Teodoro no quera las creencias de aquellos exaltados; se senta ms prximo a la sabidura del templo y a la belleza deslumbrante de Isis. El obispo no deseaba la llegada de un ejrcito de socorro, pues rompera el frgil equilibrio que se haba establecido. Si Teodoro hubiese tenido el poder de detener el tiempo, habra congelado su curso por encima de File. Pablo empujaba ante l a una hermosa joven que, con la cabeza velada, avanzaba a regaadientes. Algunos ciudadanos la haban identificado, extrandose del increble espectculo que les ofreca el ermitao. Cmo era que l, el propagador ms austero de la fe, aceptaba el contacto de aquella criatura? Pablo exigi ver al obispo. A pocos pasos de su morada, los curiosos se amontonaban y sealaban con el dedo a la inverosmil pareja. El ermitao arm tanto alboroto que el prelado sali de su despacho. Qu deseas, Pablo? La conocis? Que muestre su rostro. La cautiva se quit el velo. Quin es? Una prostituta. Esta diablesa vende su cuerpo al mejor postor. No es la nica en su especie y su comercio es legal. Por tan poca cosa me importunas? Esta pecadora presta sus servicios a clientes ilustres y muy generosos. Os gustara conocer sus nombres? No cometen ningn delito. Sin embargo, uno de ellos viola la Regla de su templo y traiciona a su esposa. Insinas que... 132

Por amor a Isis Pablo zarande a la prostituta.

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Confiesa, ramera! Es el nico medio de salvar tu alma! Confiesa que Sabni comparte tu cama y te maltrata. La mujer se limit a inclinar la cabeza. El sumo sacerdote de File es un ser vil que se revuelca en el barro... he aqu la verdad. Maana, toda la provincia la conocer y t, nuestro obispo, le condenars. La gran sacerdotisa vio que su marido se diriga por la linde del desierto hacia un pueblo abandonado; una mujer de provocativa belleza sali de una choza. Llam a Sabni que, tras un momento de duda, se reuni con ella. En el momento en que la mujer lo coga en sus brazos, aparecieron dos escorpiones que picaron al infiel en el cuello. Isis despert bruscamente con la frente ardiendo; esta horrible pesadilla la haba atormentado hasta el punto de romper su sueo. Contempl a Sabni, tumbado en la estrecha cama, reposando la nuca sobre una cabecera provista de un cojn. Preocupada, la gran sacerdotisa se dirigi a la biblioteca donde consult una clave de sueos enriquecida pacientemente a lo largo de los siglos. La escena que la obsesionaba se encontraba descrita hasta en sus menores detalles. No se trataba de una simple pesadilla, sino de una premonicin; segn el tratado, prevea un funesto destino al protagonista del sueo. Cort un mechn de cabellos de Sabni mientras dorma y lo coloc sobre una placa de oro cubierta de jeroglficos que componan una oracin dirigida al Salvador, un espritu bienhechor encargado de modificar los destinos funestos. Isis la desliz bajo la almohada del durmiente con la esperanza de que la magia de las palabras ancestrales alejara al demonio. Mientras el ermitao esparca veneno por las calles de Elefantina, Teodoro conversaba con la prostituta; sta se neg a decirle su nombre, pero lo consigui sin problemas gracias a uno de los secretarios. La consulta de sus notas le aport toda la informacin que necesitaba. La joven se llamaba Myrta; hija de Lenidas, comerciante arameo arruinado por varias inversiones mal hechas, se venda desde haca un ao para contribuir a los gastos de su familia y reciba a sus amantes ya en su propia habitacin, ya en la puerta septentrional de Elefantina, donde un burdel acoga a los viajeros afortunados que, al trmino de un largo camino, tenan necesidad de detenerse. De acuerdo con la ley, ella pagaba sus impuestos declarando escrupulosamente el nmero de clientes; su padre le llevaba la contabilidad. Un sumo sacerdote del templo, segn el derecho consuetudinario, deba fidelidad a su mujer. Si, adems, ella ocupaba el rango de gran sacerdotisa, formaban una pareja simblica, la imagen terrenal de Osiris e Isis. El ermitao, al desacreditar a Sabni, socavaba los cimientos espirituales de la comunidad. Probar la villana de un jefe arrojaba el oprobio sobre sus fieles y corrompa el alma del templo. Sabni ha comprado tu cuerpo? S respondi ella. Cuntas veces? Una. Pero me golpe. Cundo? Hace una semana. Todava llevo las marcas. Descubri su espalda cubierta por heridas violceas. Qu arma utiliz? Un cinturn de cuero. He presentado una queja. No me ha pagado y me debe una reparacin. Si la prostituta deca la verdad, ganara el pleito. Cules son el da y la hora exactos de vuestro encuentro? Myrta los precis y se extendi sobre los malos tratos que le haba infligido el sumo sacerdote. El obispo comprob que, en efecto, aquel da Sabni se encontraba en Elefantina. Ya le he denunciado repiti la mujer con aire obstinado. El obispo no dudaba de que aquello era una maquinacin. Por tanto, trat de retrasar la apertura de un proceso del que su amigo saldra mal parado y sucio. La encuesta llevada a 133

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cabo por los secretarios acumulaba varios indicios contra l. El dueo del burdel le haba identificado y dos ermitaos que mendigaban por la puerta septentrional juraban haber visto un hombre arrojar en el Nilo un cinturn ensangrentado. No se present ningn testigo a favor. Ermitaos y prostitutas unieron sus fuerzas para reclamar justicia. Estas ltimas amenazaron con hacer huelga si el obispo no acceda a su legtima peticin. Teodoro se preguntaba: no habra cedido Sabni a sus deseos y, asqueado por su conducta, se habra vengado golpeando a la muchacha susceptible de revelar su naturaleza demasiado quebradiza? Reflexionando, el proceso sera una excelente maniobra: Sabni ira a la crcel durante algn tiempo; all estara protegido y lejos de las bandas de fanticos. Obligada a pagar una costosa multa cuyo montante fijara el obispo, la comunidad vendera sus ltimos bienes antes de dipersarse. Isis, afligida por una tristeza de la que no se repondra, ya no tendra fuerza para plantar cara a la adversidad. Si hubiera problemas, Sabni sera mantenido lejos. Sabni se present solo ante el tribunal presidido por el obispo. Escuch con calma la declaracin de la demandante, prolija en detalles que escandalizaron al pblico asistente. Sin que nadie se lo pidiese, Myrta desnud su espalda y ense la prueba de lo que deca. Cuando el sumo sacerdote quiso tomar la palabra, los abucheos le impidieron expresarse. Los guardias tuvieron que evacuar a algunas prostitutas presas de la histeria. Cmo se llaman los padres de esta mujer? Su madre est muerta. Su padre se llama Lenidas. Un arameo que comercia en aceite? Le conoces? l es quin debera estar aqu. No ha agredido a una hermana que se negaba a ceder a sus pretensiones? Los murmullos se elevaron. Le ha denunciado? Lo intent, pero la denuncia no fue admitida. Apenas expuesto, el sistema de defensa se hunda. Mi corazn dijo el sumo sacerdote me empuja a cumplir con mi deber; l es mi testigo. Yo no infrinjo sus directrices y temo faltar a sus mandamientos. Si fui elevado a este cargo, fue gracias a sus orientaciones concernientes a mis actos. Al escuchar sus enseanzas, fui por el camino recto. En nuestros das se impone la mentira. La riqueza que provenga de ella ser estril; quien navega en su compaa no llegar a ningn puerto. Hermosos preceptos admiti Teodoro, pero estamos en un tribunal y juzgamos hechos. Los reconoces? Me reconoce ella? Eras t! T me has violado y lacerado mi espalda! En ese caso, describe mi desnudez. Aturdida, Myrta mir al obispo. Obedece orden. l es... es un hombre. La concurrencia estall en carcajadas. S ms precisa. Si he sido tu verdugo te fijaras en alguna seal particular que ninguna mujer podra olvidar. La prostituta se desconcert. El ermitao no le haba dado ninguna indicacin sobre este punto. Habla o retrctate exigi Teodoro. Myrta retrocedi hasta la pared del tribunal. Eres... ests circunciso! Cierto admiti Sabni. Nuestra Regla lo exige; todo el mundo lo sabe. La prostituta trat de huir, pero los guardias la detuvieron. 134

Por amor a Isis

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Esta mujer ha mentido; la primera vez que nos hemos visto ha sido en esta sala. Si hubiramos hecho el amor, ella sabra que una marca me distingue del resto de los hombres. Fue grabada en mi carne el da de mi entronizacin. Sabni se desat el shenti ante el obispo. Sobre el muslo, en la cavidad de la ingle, haba grabada una cruz ansada.

CAPITULO XLVIII
Dtiles, olivas y racimos de uvas se acumulaban en los mercados. El Nilo se retiraba. Atrs quedaban los paseos en barca y las largas jornadas de descanso y conversacin. Los campesinos se ocupaban de nuevo de sus tierras, fecundadas por el limo que el cauce divino haba depositado en abundancia. Isis estaba inquieta; el templo pronto carecera de vveres frescos. Aunque Sabni haba sido declarado inocente, su reputacin no haba salido indemne del proceso. Los rumores pretendan que el sumo sacerdote se daba a los placeres de la carne y traicionaba su sagrada vocacin. File ya no respetaba la Regla; no haban abandonado la comunidad varios adeptos por culpa de aquel conflicto? Se murmuraba que, a pesar de su avanzada edad, algunas hermanas se daban a la lujuria. La religin de Isis conceda a la mujer demasiada libertad; segn las recomendaciones de Agustn, no deberan llevar velo en lugar de provocar a los hombres exhibiendo sus encantos? A fin de contener las tentaciones que las criaturas del diablo infligan a los ms virtuosos, sera necesario restringir sus apariciones en pblico. El sermn de los ermitaos, repetido una y mil veces, azotaba al pueblo. La imagen de una Isis bella y resplandeciente se desmoron como un bajorrelieve desgastado por el tiempo. Aquellos que, a escondidas, les llevaban frutas y legumbres se alejaron del templo; teman a Pablo, al obispo, a la crcel y al castigo de Dios. A pesar de los esfuerzos de Crestos, la comunidad se iba aletargando. Al final del trrido verano la mayora de los adeptos se sentan agotados; la vejez soportaba mal el ardor del sol de Elefantina y, sobre todo, la angustia del maana. No es que los enfermos se preocupasen de s mismos, sino que les inquietaba el futuro de File. All, donde veneraban a los dioses y recogan el conocimiento, podran vivir sus sucesores? Tambin el joven llegaba a veces al lmite de sus fuerzas, aunque ignoraba el desaliento, ya que Isis y Sabni le provean de energa continuamente. La voracidad de Crestos no disminua; aprenda nuevos jeroglficos, estudiaba un papiro olvidado en los archivos, hablaba con el sumo sacerdote sobre la naturaleza del dios Thot, escriba de la luz y ostentador del poder inscrito en cada palabra de la lengua sagrada. Por la maana, cuando asista a la purificacin de las ofrendas, el joven adepto daba gracias a los dioses por concederle una felicidad tan intensa. Pronunciaba junto con Isis los versculos del himno al sol naciente y ejecutaba con Sabni los gestos de consagracin que abran la boca y los ojos del templo. Ayudars a la gran sacerdotisa orden Sabni, llevars el cetro y marchars tras ella cuando se dirija hacia la naos. Yo? Ocupar tu lugar? Eso es decir demasiado rectific el sumo sacerdote divertido. Me sustituirs durante algn tiempo, nada ms. Un viaje? Al norte. Cuando el vientre est hambriento, el espritu se envilece. No es peligroso? No hay peor peligro que la renuncia. 135

Por amor a Isis Deseara...

Christian Jacq

T te quedas aqu, Crestos. Despus de m, eres el hombre ms robusto de la comunidad. En el peldao ms alto del embarcadero, a la sombra del obelisco, Isis y Sabni se abrazaron. Ambos teman esta expedicin hacia otras tierras de las que el sumo sacerdote, quiz, no volvera jams. En la puerta del norte, el viajero se identific, pag el peaje y recibi un trozo de papiro de la peor calidad, que exhibira ante los jefes de las patrullas que jalonaban los caminos en busca de ladrones y campesinos huidos. A pesar de sus temores, Sabni no fue sometido a ningn interrogatorio. Al atravesar el primer pueblo alquil un camello; si consegua llegar a las afueras de Tebas, a la que rodeaban ricas explotaciones agrcolas, podra adquirir provisiones en grandes cantidades. Lejos de Elefantina nadie le identificara. El sumo sacerdote sali de la provincia con sorprendente facilidad. No le sigui ningn escriba del obispo; en los puestos de peaje, pagaba y pasaba sin problemas. Alquil una barca por un mdico precio; el barquero le aconsej que desembarcara en un pequeo pueblo, al sur de Tebas, cuyo alcalde era conocido suyo. Este ltimo fue amable y eficiente. En menos de un da, sacos de trigo, frutas y legumbres fueron cargados sobre el lomo de una veintena de asnos alquilados a un precio razonable. La apacible caravana, ya por caminos de tierra, ya en barcos de transporte que cubran la distancia entre las grandes urbes, tard cuatro das en salvar la distancia que haba entre la provincia de Amn y Elefantina. Los quisquillosos aduaneros inspeccionaron el contenido de los sacos. Sabni temi que embargasen una parte del cargamento, pero se contentaron con inventariar los gneros. El sumo sacerdote entreg al jefe de aduanas el salvoconducto destinado a los archivos de la administracin. Aproximndose a la caravana, un hombrecillo calvo examin uno de los asnos. Sabni reconoci al recaudador principal. Esta bestia no es de la provincia. Enseadme el recibo del alquiler. No lo tengo. Nombre del propietario? Un alcalde de Tebas. Esto es muy grave estim Filamn. Segn el reglamento del gremio de arrieros de asnos, como residente en Elefantina no tenis derecho a alquilar animales a la competencia. Estis obligado a pagar una multa, a entregarles un ao de cotizacin y a pagar los gastos de su banquete de otoo. Puedo pasar? No. Los asnos de la provincia, en esta estacin, no transportan ms que herramientas, estircol y tinajas. Las actuales normas reservan los convoyes de provisiones a los camelleros; por lo tanto estis en situacin ilegal y me veo en la obligacin de hacerme cargo de este gnero fraudulento. Me gustara recuperarlo cuanto antes. La administracin decidir. Quin, concretamente? Este asunto es complejo. No est dentro del mbito de mis competencias y concierne sin ningn gnero de duda a otro servicio; tendr que consultar a los especialistas y estudiar las minutas del tribunal. Que seris condenado es seguro; la cuestin es de qu jurisdiccin dependis. Sabni mir hacia otro lado. Los esbirros de Teodoro se haban contentado con esperar su vuelta para atraparle con una trampa legal; creyendo todava en lo imposible, el sumo sacerdote fue a visitar a cuatro de los principales miembros del gremio de asneros. El primero se neg a recibirle, el segundo y el tercero no disponan de ninguna bestia en regla y el cuarto le ofreci dos animales enfermos, incapaces de soportar una carga pesada. Sabni renunci. El gremio obedeca al obispo. Con el corazn encogido y el cuerpo presa de una fatiga prxima a la desesperacin, se dirigi a File. El lugar donde sola embarcar no estaba desierto. En la orilla, dentro de una cabaa improvisada, se encontraba un funcionario encargado de cobrar un derecho de peaje exorbitante, correspondiente al trayecto hasta la isla santa. El encargado entreg un recibo a cambio del pago. Obedeca escrupulosamente las rdenes dadas por el obispo. 136

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En el exterior del templo, tapices de lino y esteras de paja y de fibra de palmera estaban expuestos al sol purificador; tnicas, mantos y delantales se beneficiaban de los mismos cuidados. Crestos repar los odres que mantenan el agua fresca; el resto de los adeptos limpiaba vestimentas cotidianas y rituales cantando dulces melodas cuyo texto ensalzaba el encanto de la brisa y la suavidad de los das. Cuando Sabni apareci, una sola mirada le bast a Isis para comprender que haba fracasado. El silencio del sumo sacerdote intrig a los adeptos, que interrumpieron su labor . Aur se adelant. El panadero le bloque el camino. Pidmosle las cuentas propuso. Sus primeras palabras estn reservadas a la gran sacerdotisa. Acaso has olvidado la obediencia? La ritualista se bati en retirada mientras Isis y Sabni se sentaban a la sombra de un tamarindo. Te he seguido con el pensamiento. No corras mucho peligro, pero el destino no te ha sonredo. Teodoro nos aisla. Ya slo nos quedan las dos barcas; con la ms pesada y buen viento, podra remontar el Nilo. No me ser difcil encontrar un pueblo y comprar trigo. Los marineros del obispo te lo impedirn. Hay que intentarlo. Manejars la barca t solo? Podr hacerlo. La comunidad resiste bien. Gracias a ti, Isis. Tu valenta y tu voluntad les tranquiliza. Mientras luches, no perdern su confianza. La traicin? Camina. Cundo nos golpear de nuevo? Ah est. Viene hacia nosotros. Apartando a Crestos y al panadero, Aur interrog a la pareja. Exigimos una explicacin. Ha encontrado comida el sumo sacerdote? No contest Sabni y mi tarea se presenta difcil. Estamos condenados a morir de hambre? Todava no. La ritualista ri burlona. Dicho de otro modo, estamos aislados del mundo. El obispo deja salir al sumo sacerdote para demostrarle que lo manipula como quiere. Debemos cambiar de actitud. Hermanos y hermanas se aproximaron; Aur no careca de soberbia ni de poder de conviccin. Qu aconsejas? pregunt Isis. Negociemos con Teodoro. Cedamos la isla a cambio de que nos permita abandonar la provincia. Cada uno por su lado? Es evidente. Propones la disolucin de la comunidad. Se reconstituir en otra parte. En una gran ciudad en la que pasemos desapercibidos. Si nos separamos dijo Sabni, desapareceremos. preservaremos los dominios de Isis a cualquier precio. File no nos pertenece;

Bravatas. Yo, Aur, ritualista del templo, acuso al sumo sacerdote y a su esposa de traicionar la Regla. En consecuencia, que la cabeza de la comunidad sea reemplazada y se adopte otra orientacin. 137

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Ni Isis ni Sabni se indignaron. Un adepto poda formular una queja en cualquier momento. Quin ser nuestro nuevo jefe? pregunt la gran sacerdotisa. Esa responsabilidad no me concierne dijo Aur. No me impulsa la ambicin, sino el deseo de servir a los intereses de la comunidad. Alguno tiene dudas? Yo declar Crestos. Aur quiere corrompernos. Lo que trata de imponer es su propia ley y no la del templo. La ritualista le mir con expresin asesina. Mi intervencin puede parecer chocante admiti, pero pienso en la supervivencia de mis hermanas y hermanos. Empearnos en continuar por el camino elegido hasta ahora es un desafo intil. Ser expulsados de manera vergonzosa, golpeados, ver morir a los ms dbiles... lo deseis de verdad? Teodoro multiplica las advertencias y nosotros nos hacemos los sordos porque creemos ser los ms fuertes. Vanidad! Admitamos la fatalidad, sometmonos a la ley del obispo y salvemos lo que podamos. Son palabras sensatas juzg Sabni, pero nuestra bsqueda est ms all de lo razonable. Por amor a File, cuidaremos el templo. Si alguno no est de acuerdo que se vaya. Si la comunidad aprueba lo que dice la ritualista, que ella elija. Isis y yo no nos iremos nunca y continuaremos sirviendo a la diosa. Aur mir a su alrededor. Ninguna voz se elev a su favor. Vete reclam Crestos. Tu alma est tan sucia como los hbitos de los ermitaos. Sabni orden al joven que se callara. T que eres nuestra hermana dijo Isis, todava amas la Regla? Reniego de ella. Permanecer entre vosotros me resulta imposible; cmo vais a echarme de menos! El panadero la transport hasta la linde del mundo profano. Durante el corto viaje, la ritualista no dej de mirar el templo. La anciana dudaba a la hora de poner el pie en tierra, se moj la ropa y corri hacia la cabaa del aduanero. Fuera de la ley a causa de las vestimentas rituales y por carecer de salvoconducto, Aur pronto fue detenida. Dos das despus, la brisa del sur permiti al sumo sacerdote poner su proyecto en ejecucin. La gran vela blanca desplegada rode Elefantina y se desliz por una corriente favorable. En la frontera de la provincia, dos barcos cargados de soldados le cortaron el paso. Sabni no llevaba el documento requerido, una orden de viaje que slo expeda el despacho del obispo. Como fue incapaz de pagar la multa, que se elevaba a tres veces el precio del barco, se lo cedi a los funcionarios y volvi a File en una canoa de papiro. La nica posibilidad de sobrevivir resida en el retorno de la diosa lejana. La celebracin del ritual exiga las palabras justas y no admita ninguna inexactitud; tampoco la gran sacerdotisa lo sacrificara a la vergenza. La comunidad, apta para soportar el peso de la desgracia, no la acosara; cada adepto era consciente del rigor indispensable que deba presidir el dilogo entre lo humano y lo divino. Isis, en la lucha contra la adversidad, preparaba la ms eficaz de las armas, pero tambin la ms difcil de forjar. De vez en cuando, una oleada de tristeza interrumpa sus pensamientos: el recuerdo de Aur, tan lejos de File, bajo el peso de las cadenas y el destierro.

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CAPITULO XLIX
Aquel domingo, recuerdo de la resurreccin, el obispo celebr una gran misa en la baslica de Elefantina, cuya cpula, cubierta de oro fino, brillaba bajo el fuego de las postrimeras del verano. Numerosos fieles no pudieron entrar en el lugar santo en el que Teodoro, vestido con una casulla roja, empuaba un bculo con empuadura espiral mientras peda para la provincia la proteccin del Seor. Los excluidos se amontonaban en el atrio o suban a los tejados de las casas adyacentes. Una valla de madera separaba el santuario del resto de la iglesia; en el centro haba una puerta oculta por un velo. Teodoro lo apart y se arrodill ante el altar, una mesa de piedra que provena del templo de Jnum y donde un dicono haba depositado el pan cocido cerca de la casa de Dios y el vino elaborado en su lagar. Creo y confieso hasta mi ltimo aliento declar el obispo que sta es la carne de Jess. Creo que su divinidad no ha estado separada ni un slo instante de su humanidad. Despus hizo la seal de la cruz sobre el pan, lo bes, dio tres vueltas al altar y lo incens. El aroma penetrante hiri el olfato de los fieles sentados sobre las esteras y los tapices. Con la cabeza cubierta y los pies desnudos, los notables de Elefantina escucharon la voz poderosa del prelado transmitiendo la Epstola y el Evangelio. Al final los clrigos cantaron un salmo glorificando el amor al prjimo. Tener ira en el corazn impeda la comunin con Dios y el prjimo. El obispo purific sus manos y pidi por los cristianos dispersos por la superficie del globo, sus enemigos y los infieles. Parti el pan, elev un trozo y proclam: las cosas santas para los santos. En sus movimientos se revelaba la presencia invisible, pero real, del Maestro celestial cuyos leales compartan la comida, anuncio del banquete del ltimo da en que los justos seran convidados. Al invocar al Espritu Santo, el oficiante bebi vino, lo consagr y dese: la paz sea con vosotros. Tras depositar un trozo de pan en el cliz, record las palabras del apstol Pablo: cuantas veces comiereis este pan y bebiereis este vino anunciaris la muerte del Seor hasta su regreso. Quien comiere el pan o bebiere de la copa del Seor indignamente ser culpable del cuerpo y la sangre del Seor. Quien comiere y bebiere sin discernimiento, comer y beber su propio juicio. Cuando sali del santuario, el obispo dio la comunin a los diconos. Le esperaban los subdiconos, los lectores, los salmistas, los notables, las viudas, las vrgenes y las mujeres de buenas costumbres. Teodoro tuvo que interrumpir la celebracin; al fondo de la iglesia se elevaron gritos de pnico. Las filas de creyentes se rompieron para dejar paso a un personaje terrorfico con cuerpo de hombre y rostro de chacal. El diablo! exclam una vieja patricia que sali dando alaridos. Es Anubis! grit su vecina. Anubis ha vuelto! La mayora de los asistentes se arroj al suelo, otros cerraron los ojos, otros huyeron. Los diconos, impresionados, intentaron en vano retenerlos. La misa se sumi en el mayor de los desrdenes. Anubis mir al obispo durante unos momentos, despus retrocedi sin que nadie osara dirigirse contra l. Teodoro impuso silencio. Los diconos forcejearon con las vrgenes ms nerviosas y las echaron del lugar santo en el que se haba refugiado una multitud asustada. No era Anubis afirm. Nosotros lo hemos visto protestaron diez testigos. Lo nico que habis visto es un hombre enmascarado; el sumo sacerdote se ha burlado de vuestra credulidad. Su templo no es un antro de demonios invisibles, sino un refugio de almas perdidas. El da de maana, Cristo los convertir. 139

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Algunos le contradijeron y le dirigieron insultos, poniendo en duda sus afirmaciones; el prelado evoc las procesiones en que los sacerdotes representaban el papel de las divinidades con el fin de deslumbrar a una poblacin vida de prodigios. Algunos, abochornados, lamentaron su ridicula actitud. Otros partieron persuadidos de que Anubis se haba reencarnado para probar la permanencia de la antigua fe. A fin de cuentas, el hombre con el rostro de chacal haba interrumpido la misa sin ser golpeado por el fuego divino. Afligido, Teodoro se encerr en el santuario y se arrodill ante Cristo. La hermana encargada del corral cogi la ltima oca que all quedaba. Las gallinas y el gallo todava vagaban en libertad; pronto habra que atraparlos como a animales de caza. La gran sacerdotisa haba ordenado servir carne a los enfermos, pero preservando las aves para la fiesta de la diosa lejana. En el almacn principal en que se conservaban los vveres, Crestos colaba aceite. A pesar de tratarse de una tierra en la que los olivos eran de ordinario generosos, haba que economizarlo pues File ya no perteneca al Egipto del emperador. La isla prohibida, apartada del mundo, sobreviva por el respeto a sus propias leyes, contrarias a las del cristianismo. El joven adepto extraa de la adversidad una fuerza que la desgracia no poda empaar. Los dioses imponan aquellas pruebas a File para despertar en los adeptos sus energas ms vivas. Creyendo abatir el templo, el obispo lo reforzaba. Sabni deposit la mscara de Anubis en el tesoro. Cmo han reaccionado? pregunt Isis. Como esperaba: con miedo. El temor se ha insinuado en sus espritus y su hermosa unanimidad se ha roto. Temern lo suficiente a File para respetarla? Anubis ha resucitado; l abre los caminos del ms all y conduce las almas hacia el paraso. Ya nadie le respeta fuera de este recinto. ste es el nico combate que podemos sostener: dar testimonio de nuestra fe. Sostener un combate... sa no es nuestra vocacin. Percibir la luz divina y ofrecerle una morada, he ah nuestra misin. El poder del rito no tiene igual; en l est inscrito el proceso mismo de la creacin. Cuando lo celebremos, la armona llegar como la primera luz del alba. La diosa lejana volver. El otoo se aproximaba. Ya, al atardecer, los muros del templo se tean de color mbar. Quin habra supuesto que el buque de piedra de la diosa Isis navegaba por un mar tormentoso? Teodoro encontr la virtud del consuelo en la oracin. Al elevar su pensamiento hacia el Seor, menospreciaba su funcin de administrador y de jefe del ejrcito; su vocacin no le destinaba a aquellas ridiculas tareas. Por qu tena que ocuparse de asuntos terrenales mientras Dios le exiga cada instante? El prelado tuvo ganas de abandonarlo todo y confiar la provincia a la Providencia. Cobarda... la palabra le quem los labios. Sera tan fcil olvidar a sus ovejas, abrir la puerta al fanatismo y dialogar con el cielo sin preocuparse de la miseria y la desdicha del prjimo. El, el egipcio, enlazaba el antiguo mundo con el nuevo porque comprenda el pasado y construa el futuro. Acaso no se ilusionaba al creer que influa en el destino? Salvar a Sabni... deseaba tener xito con el ardor de la amistad ms pura. Fracasar sera el ms severo de los castigos; infligindoselo, Dios lastimara su alma. Se sorprendi soando en el bendito da en que sera un anciano impotente y solitario, silencioso bajo las sombras de su jardn, incapaz de influir en la existencia del prjimo. Sueos vacos en aquellos momentos en que se jugaba la suerte de Elefantina y la del cristianismo. Enfrentados por el destino se encontraban el templo y la Iglesia, el sumo sacerdote y el obispo, Sabni y Teodoro. El poder... l no lo haba buscado. Insidiosa, esta fiebre se haba apoderado de l; mezclada en sus pensamientos y en sus actos, su funcin le guiaba y le privaba de libertad. No se pareca a su amigo? No estaban ambos obligados a obedecer la voluntad de las alturas?

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CAPITULO L
Pablo y los ermitaos se sorprendieron ante la solicitud del obispo: cada uno de ellos recibi una tnica de lino, higos y pescado seco. Por qu, despus de haberlos ignorado, casi despreciado durante tanto tiempo, ahora les recompensaba as? Desconfiado, Pablo estaba convencido de que Teodoro trataba de comprar su silencio. Un ermitao que no pasara fro y comiera todos los das no luchara por Cristo y perdera su tenacidad, oscurecida por una tolerancia culpable. Tendra el obispo algn pecado que esconder? Pablo recorri las calles, pregunt, registr, pero no consigui nada serio. Como haba temido, ningn gran pecado oscureca la existencia de Teodoro. Cierto que habra tenido que decretar haca tiempo la expulsin de los paganos y la destruccin del templo, pero sus ltimas decisiones demostraban un endurecimiento de su posicin conforme a su compromiso espiritual. Acusar al obispo de debilidad no le acarreara muchas adhesiones. Pablo despleg otra estrategia. El trabajo y la oracin llenaban los das del prelado, que raramente sala de sus dominios. El ermitao busc las excepciones a esta regla de conducta, excluyendo los desplazamientos oficiales. Su paciencia obtuvo recompensa: se enter de que Teodoro haba visitado a un mercader de higos llamado Apolo. Dos das ms tarde, el comerciante, cuyos asuntos iban viento en popa, haba abandonado la ciudad como un ladrn ante el asombro de sus empleados y amigos. El ermitao no obtuvo ninguna explicacin a esta partida, pero supo que uno de los hijos de Apolo, Crestos, haba desaparecido. Su padre haba ido al cuartel para denunciarlo; Pablo confirm el encuentro entre Apolo y el capitan Mersis a travs de un soldado partidario de la intransigencia de los combatientes de Dios. Mersis el pagano, el traidor, el cmplice de los adoradores de Isis. A Pablo le invadi una alegra salvaje: ahora saba cul era el punto flaco del obispo. La mitad de la iglesia estaba vaca. La aparicin de Anubis continuaba sembrando la inquietud en los espritus hasta el punto de alejar a los ms dbiles de la verdadera fe. No murmuraban que el dios egipcio embrujaba los muros del santuario cristiano para que transmitieran una enfermedad mortal? A pesar de los enrgicos sermones, Teodoro no consegua reconquistar el terreno perdido. Al final de una celebracin en la que los cantos carecan de animacin, el obispo se tropez con Pablo. El ermitao exigi una entrevista inmediata; ante su mirada inflamada, el prelado comprendi que el fantico posea un arma contra l. Teodoro propuso a Pablo un paseo por los jardines de la iglesia. Los sicmoros ofrecan una sombra suave a los diconos que lean los textos sagrados antes del oficio. Qu esperas de m, hermano? El respeto sin debilidad a la ley de Dios. Esa tarea me preocupa a cada instante. Acaso he fallado? Me temo que s. De qu manera? Pablo empu con ms fuerza el bastn de nogal. Encubriendo un asunto delictivo. Tienes pruebas? Mersis no era un oficial traidor? Fue castigado. No se entrevist con un tal Apolo, al que vos habis mandado al destierro? El mercader de higos prefiri hacer fortuna lejos de aqu. No le habis obligado a abandonar la provincia por culpa de su hijo Crestos? 142

Por amor a Isis El obispo no respondi.

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Todos aprecian vuestro sentido del honor y del deber; en tanto que servidor de Dios, retrocedis ante la mentira. Estoy convencido de que Crestos, hijo de Apolo, se ha refugiado en la isla de los paganos. Grave violacin de la ley sagrada: al templo le est prohibido acoger un nuevo adepto so pena de ser aniquilado. Dnde estn las pruebas? Las obtendr. Por qu no habis intervenido? No tengo que justificarme, hermano. La razn de Estado est por encima de ambos, de ti y de m. Amis a esos paganos. Deseo convertirlos. Cuando la bondad fracasa, hay que utilizar la fuerza. Si os negis a utilizarla, revelar vuestro pecado a los fieles, su justa clera se desencadenar contra File! Teodoro se imagin a Pablo a la cabeza de la provincia. En menos de un ao la habra arruinado. Los cristianos se despedezaran entre s. Oscuras nubes cubriran Elefantina. He contribuido a remediar las necesidades de los ermitaos. No es suficiente. Hace falta una cabeza de turco. Pronto, Teodoro, me asociaris a vuestro poder. Entre los dos venceremos a los demonios. Yo tambin pongo condiciones. Estis en situacin de hacerlo? Sin m, no seras ms que un fantoche. Pablo golpe con violencia el tronco de un sicmoro. Por desgracia, el obispo tena razn! El ermitao no se beneficiaba, como el prelado, de la confianza del pueblo; dirigir una faccin, aunque venciera, no bastara para asentar su primaca. Transigira durante algn tiempo. Cules son las condiciones, reverencia? El respeto por las vidas humanas. Los paganos son hombres? Vuestros soldados han matado algunos y vos no habis excomulgado a los responsables. Incidentes lamentables, Pablo; nosotros rogamos por nuestros enemigos y pedimos a Dios su conversin, no su exterminacin. Dios perdona al pecador arrepentido y condena al hereje. Una cabeza de turco, dices. La justicia debe reinar sobre nuestra provincia; absolver al criminal sera injuriar al Altsimo. Vos, su representante, no admitiris esta infamia. Graba en tu espritu mi condicin ms importante: que esa cabeza no sea la de Sabni. Varios fueron los habitantes de Elefantina que asistieron a la demolicin de un viejo edificio situado cerca de la oficina del recaudador principal. Los albailes echaron a un mendigo, su nico ocupante, y derribaron los muros. Un capataz, apodado el Atajo, dirigi la operacin con rdenes claras y concisas. De repente lanz un grito. Los obreros bajaron las mazas. El capataz acababa de sacar un cofre de plata y rpidamente alert al recaudador principal; Filamn corri hacia all y procedi a la apertura del cofre, repleto de piezas de oro y lingotes de plata. Reconozco este tesoro declar. Se lo robaron al obispo hace un ao; debo inventariarlo de nuevo. Normalmente, el funcionario trabajaba lejos de las miradas ajenas, pero aquella vez lo hizo ante numerosos testigos. Sustraer los bienes de la Iglesia sera castigado con severidad; Teodoro exigira una investigacin a fondo. El culpable ha firmado su delito dijo Filamn. Mirad! Mostr un brazalete de marfil grabado con el nombre de Crestos. 143

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La guardia del obispo busc en vano al joven para interrogarle. Vecinos y amigos identificaron el brazalete de marfil que Crestos haba dejado en su habitacin antes de abandonar la vivienda familiar; era su joya favorita, smbolo de su pasado, indigna del templo: el nombre de su propietario no despertaba ninguna duda. Las lenguas se desataron; desde muy nio Crestos haba tenido la mano demasiado larga. La avaricia de su padre le obligaba a cometer pequeos hurtos. Un aduanero les facilit una valiosa informacin: haba detenido a un rapazuelo que llevaba consigo un peine de marfil sustrado a los contrabandistas. Debido a la edad del ladrn, se haba conformado con confiscar el objeto. El dicono encargado de la instruccin acumul pruebas abrumadoras contra el peligroso personaje. Al final del proceso, celebrado en ausencia del desertor, fue pronunciada la sentencia: condena a trabajos forzosos en el desierto libio. Slo faltaba encontrar la pista de Crestos, encarcelarle y deportarle. Teodoro pidi unos das de reflexin a Pablo antes de ordenar a el Atajo que difundiera un rumor segn el cual haban visto al ladrn en la isla de File. Reflexin intil, puesto que el prelado no poda romper el pacto contrado con el ermitao. El obispo implor al Seor. Como no haba sabido destruir File, se vea obligado a hacerla sufrir. En la tormenta que se avecinaba, sera capaz de salvar a su amigo? Crestos no escapara al suplicio; no haba ningn medio de evitrselo. Pablo exigira la crucifixin para que ningn adolescente se sintiera tentado de abrazar la causa de los paganos. Aunque el mtodo era condenable, su ideal responda a las exigencias de la fe. Teodoro dudaba todava en llamar a el Atajo; al amanecer, Pablo exigira el cumplimiento de su deber. Qu angel descendera de las nubes y se llevara en sus alas el alma de un joven inconsciente de los rigores de su tiempo? El guardia golpe la puerta de la oficina en la que la luz de una lmpara haba brillado durante toda la noche. El ermitao no perda un momento. Adelante. El centinela introdujo a un oficial de la guarnicin. Es muy grave, reverencia. Dos exploradores han visto una gran concentracin de tropas blemias al sur de la primera catarata.

CAPITULO LI
Pablo, furioso, insult al centinela. No sabes quin soy? Eso no cambiar nada. El obispo no est. Eso es falso! Deja libre el acceso a su oficina. Si intentis pasar, os lo impedir. Son las rdenes. Dnde est? En el cuartel. Como me hayas mentido... Aunque mantuvo la cabeza alta, el militar no se qued muy tranquilo. Al igual que los dems, tema al ermitao. Pablo forz la entrada del cuartel general donde Teodoro conversaba con los oficiales principales. No ests autorizado a sentarte en este consejo dijo el obispo. Fuera de aqu. No antes de que hayis ordenado la detencin del criminal. Arreglaremos ese asunto ms tarde. Ahora necesito a todos los soldados. 144

Por amor a Isis Los ojos del ermitao brillaron de rabia.

Christian Jacq

Incluso si se decreta el estado de emergencia, no contis con aplazar indefinidamente la ejecucin de la sentencia. No es mi intencin. Estad seguro de que los combatientes de Dios manifestarn sus exigencias. Seguros de su impunidad, una docena de ermitaos incendiaron la via del templo y un campo donde trabajaban los campesinos sospechosos de complicidad con los paganos. Pablo y sus hordas sembraron ms terror que Anubis. La poblacin, despus de haber sopesado las amenazas del antiguo dios y los anatemas del nuevo, se comprometi resueltamente con los cristianos ms exaltados. Si el ejrcito no intervena contra ellos sera porque haban obtenido la bendicin del obispo. El templo no mora de hambre. En aquel apacible da de octubre en que un sol apacible transformaba las piedras en oro, los adeptos fueron convidados a un banquete. Cerca del pequeo santuario de Hathor, degustaron las olivas y los dtiles frescos, saborearon los asados de ave y paladearon el vino tinto y la cerveza de cebada. El Nilo formaba un estuche protector, baando con sus aguas tranquilas la isla de la gran diosa. Los shenti de los hermanos y las tnicas de lino de las hermanas resplandecan de blancura. Sabni vesta un delantal de cuero bordado en oro e Isis una tnica blanca de tirantes. Radiante, la gran sacerdotisa pidi a los sacerdotes ms ancianos que ocultaran la cara bajo una mscara de len. As comenz el ritual destinado a hacer volver de la soledad del desierto a la diosa lejana. Organizados en procesin, los adeptos transportaron los alimentos al interior del cercado del buen reencuentro, donde, si las palabras pronunciadas tocaban su corazn, la expatriada se unira a su comunidad. La mitad de los adeptos permaneci postrada, sentada sobre los talones; el resto, guiado por la gran sacerdotisa, se alej del edificio y se dirigi hacia un pabelln en el que estaban almacenados los instrumentos de msica. Estamos afligidos declar Sabni. La luz se ha perdido, abajo, sobre las tierras rojas en las que nada retoa. El ojo del sol ha salido de su frente y se ha desvanecido en el desierto para aniquilar a los humanos que all se haban refugiado creyendo escapar a su clera. Soy el portavoz de la humanidad dijo Crestos. Qu falta ha cometido? Ha olvidado el cielo, traicionado la ley de vida, despreciado lo sagrado. Los seres se acusan unos a otros. En lugar de enfrentarse a los dioses, se han escondido. El sol se ha alejado de la tierra. Su fuego ha pasado de ser creador a ser destructor. El sufrimiento ha reemplazado a la alegra. Quin apaciguar a la diosa lejana? La comunidad ha salido a su encuentro. Mediante la msica, los cantos y la danza, tratar de disipar su clera y atraerla hacia aqu, su templo. Si fracasa, pereceremos. Provocar la confusin con rebeliones y nos despedazar con sus garras de len. A travs del aire anaranjado del final del da se esparcieron los sonidos del arpa angular, el tambor convexo, la trompeta de pabelln en forma de loto, la flauta, los cmbalos y las castauelas. Un brillante cortejo tocaba un aire rtmico con marcadas entonaciones. Dos hermanas, todava giles, bosquejaban movimientos de danza. Las voces graves de los hermanos entonaron un canto que suplicaba a la leona terrorfica que aceptara el amor de la comunidad. En otro tiempo, un mono domesticado taa el lad y una gacela brincaba ante los msicos. La orquesta se detuvo en el umbral del templo, ante la figura del dios Bes, enano rechoncho y barbudo, de rostro tosco. Bajo la fealdad de aquel iniciador, el adepto deba descubrir la belleza. La risa estruendosa de Bes disipaba la pena y alejaba las nubes; quien lo encontraba en su camino saba que el destino le sera favorable. La comunidad cant un salmo lento y recogido, implorando a la diosa lejana que llegara en paz. Cuando la msica se extingui, Sabni se levant y se puso de cara a los adeptos. El ojo del sol brilla entre vosotros? Lo hemos buscado y lo hemos encontrado respondi el que tocaba el arpa. Ha cesado la matanza de la humanidad? 145

Por amor a Isis Seguir hasta que el ojo repose en un lugar sagrado. Hemos construido ese lugar con nuestras manos. Dadme su nombre.

Christian Jacq

La isla de la gran diosa. El sol est presente, da y noche, en su santuario. Quin aplacar la clera del ojo? Yo, el sumo sacerdote del templo. Cmo proceders? Por el conocimiento de la naturaleza divina. Cul es el nombre del ojo? El que crea. La mirada de la luz engendra los seres y las cosas. Cul es el nombre de la diosa? La Terrorfica que sonreir, la alejada de nuestro corazn, la que surgi de la primera estrella. Qu le ofrecers? Un banquete est preparado para ella. Los adeptos comulgarn en la felicidad del reencuentro. La reconoceras si se presentare ante ti? Que se digne revelarse a la comunidad postrada ante su belleza. Los miembros de la orquesta se apartaron. La mscara de len avanz. Anunciaba fiebres, disentera, ceguera y hambre; si triunfaba, un viento putrefacto, cargado de miasmas, barrera el templo. No te temo dijo Sabni. T asustas a los hartos de miedo. Aprtate de la ruta de la diosa. La mscara desapareci. Agitando los sistros cuyo sonido metlico alejaba los demonios empeados en obstaculizar su camino, apareci Isis. Un ancho cinturn rojo adornaba su talle y pintura verde subrayaba la curva de sus cejas. Su tocado, la corona con dos altas plumas que enmarcaban un sol, iluminaba el camino que, desde el fondo del desierto, la conduca hacia el templo. T, oro de los dioses y sonrisa de la creacin, nete a este cuerpo de piedra. Ilumnalo con tu amor sin lmites, concdele la vida, la fuerza y la coherencia. En el momento de entrar en el cercado de la llamada, Isis dud. Se estaba celebrando el ritual con la fe de los primeros tiempos? Desplegaba la comunidad la energa de los constructores que exaltaban la tareas ms duras? El sacerdote de mscara de len taa en su lad una meloda grave; el fuego del atardecer envolva el cercado de la llamada con una luz del ms all. La Terrorfica se transform en Bienhechora. Isis se adelant al interior de la morada de Hathor en el momento en que Sabni encenda una antorcha: el fuego retornaba al fuego. Has vuelto entre los tuyos. El templo ha resucitado.

CAPITULO LII
Estamos listos para pagar dijo Sabni. La gran sacerdotisa pone a tu disposicin los pectorales, las gargantillas, los collares y las sortijas. Eso no bastar dijo Teodoro. 146

Por amor a Isis No dices que todo se compra? La justicia no. Te atreves a llamar justicia a esa condena insensata?

Christian Jacq

Las pruebas existen. Crestos ha sido declarado culpable por una asamblea de ciudadanos en la que yo ni siquiera figuraba. As tu nombre no se ver asociado a un crimen. Crestos ha robado y huido. Si no lo entregas al brazo eclesistico, los ermitaos se pondrn al frente de una muchedumbre furiosa y atacarn File. Me pides que abandone a un hermano y le enve a una muerte atroz. Ha cometido faltas imperdonables. En la crcel estar seguro. La clera del pueblo se apaciguar. Su encarcelamiento durar poco! Al igual que los otros, ser deportado, humillado, sometido a trabajos forzosos y perecer en las minas, junto a los nios y los ancianos. Acaso soy yo responsable de su desgracia? Al elegir File, saba a lo que se arriesgaba. O desaparece l, o desaparece la comunidad entera. Eres t el que habla, Teodoro? De veras eres t? No, Sabni. Es la voluntad de Dios. Sabni abraz a Isis y la estrech durante largo rato. La sentencia contra Crestos tena que ser aplicada en el plazo de dos das y el sumo sacerdote debera entregar el criminal a los guardias. Apelemos al patriarca de Alejandra. Aunque obtuviramos los servicios de un mensajero rpido y nos concedieran una semana de prrroga... estoy seguro de que se confirmara el fallo del tribunal de Elefantina. No hay una jurisdiccin que pueda anular la sentencia? No. No cederemos dijo Isis. Entonces vendrn y nos llevarn a todos. Y si la gran diosa nos protegiera, les impedira atravesar el brazo de agua que nos separa de ese mundo pervertido? Resistamos, Sabni. Nuestra libertad es ms ardiente que el fuego, ms inaprehensible que el viento. Renunciar nos reserva un destino peor que la muerte: perder la vida. Sobre el vientre de un escarabajo, Crestos grab un texto superior que permita al justo franquear la primera puerta del ms all respondiendo a la pregunta de un guardin inflexible: Mi corazn es el corazn de la luz divina; t no dejas de estar vivo por siempre jams y rejuvenecers ms all del tiempo. Desde que trabajaba en el templo, el joven se haba despojado de la angustia, peso insoportable de sus das de adolescente. Ni siquiera cuando se alejaba por los campos rodeados de diques encontraba la paz. En la isla santa, ya no tena ganas de huir. Del espritu, verdadero maestro de aquellos lugares, aprehenda el alba; aquella luz del origen se converta en suya. Normalmente, Sabni le arrancaba de su labor y le deca que fuera a cenar. Aquella noche, fue la oscuridad la que interrumpi al escultor. Intrigado, limpi sus herramientas, dej el escarabajo sobre un bloque de granito y corri en direccin al refectorio, situado cerca del templo de Hathor. Hermanos y hermanas coman en silencio. Para el sumo sacerdote los garbanzos saban a arcilla y la cerveza pareca agua salada. Crestos se sent a su lado. Qu pena os aflige? Los adeptos se levantaron; uno tras otro y a paso lento se dirigieron hacia sus viviendas. Slo quedaron Isis y Sabni. Os he disgustado? Eres la esperanza de nuestra comunidad. Por qu me evitan todos? Quin se atrever a decirte la verdad? 147

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Crestos mir a su alrededor. El agua azul se agitaba bajo el viento nocturno, los muros elevaban su masa serena, infranqueable. T te atrevers. Odio mi misin. Sabni sinti sobre s la mirada de Isis. Qu se me reprocha? Robo de bienes eclesisticos. La existencia de pruebas formales ha precipitado el juicio: el obispo exige tu expulsin. Que suerte me tiene reservada? Lo mejor que te puede pasar es la crcel de por vida. Lo peor, el destierro y los trabajos forzosos. Y si me escondo en la isla? Los ermitaos y sus secuaces la invadirn. Crees en esas acusaciones? Si las creyera, yo mismo te habra expulsado del recinto. Cul es tu decisin? Cmo puedes dudarlo? Te protegeremos hasta el final. Cundo vendrn? Maana, a la hora en que el sol alcance el cenit. Crestos alarg su escudilla. Tengo hambre. Isis le sirvi. El joven adepto comi con apetito. Vuestra determinacin no bastar para repelerlos. Deslizndote en mi sombra, no tendrs nada que temer. Poner la mano sobre una gran sacerdotisa de File les condenara a errar eternamente. Jams, en la historia de Egipto, ha sido perpetrado semejante ultraje. Maana me quedar en el templo. Pasado maana tambin; y as durante toda la eternidad. La sonrisa de Isis se perdi en la noche cerrada. Crestos bebi cerveza. El grano se agostaba en la tierra, en el silencio del limo frtil; el hombre no jugaba ningn papel en aquel misterio de palabras invariables. En el umbral de la embriaguez, Crestos pensaba en el himno del templo cubierto, consagrado a Isis, la habitante de las estrellas de las que el alma extraa la esperanza y se burlaba de la muerte. El adepto subi a la cima del primer pilono siguiendo con el dedo cada uno de los signos grabados sobre los muros de la escalera. Pjaros, rboles y cestas cobraron vida bajo el calor de su mano y avanzaron, en compaa del lector, hacia el techo del templo. Crestos quera gozar del alba como un cabritillo saltando de alegra bajo los primeros rayos del sol resucitado. Le quedaba un largo camino que recorrer, numerosas puertas que franquear y un duro trabajo que cumplir. Su espritu se desataba; la vanidad, si no tena cuidado, acabara pronto con sus primeros esfuerzos. Exigir la perfeccin de la obra sin creer en la perfeccin del hombre: nunca olvidara la leccin de la comunidad, proveedora del ser. Slo la entrega total de s mismo, ms all del xito y el fracaso, despertaba una sensibilidad digna de la inmortal cofrada presente en el corazn de cada piedra. No, no era slo cuestin suya el futuro de File. Cmo iba a encarnarse el templo en un individuo? Al contrario, l amenazaba la existencia de los adeptos al suscitar el furor de los cristianos; que l fuera la vctima de la ms odiosa de las injusticias apenas importaba. El amor de la isla santa dictaba su conducta. Crestos llen su mirada del santuario en el que la luz iba ganando terreno a las sombras de la noche agonizante; pronto, Sabni e Isis entraran en la naos y despertaran en paz el poder divino. En aquel da de otoo, cuatro mil aos despus del nacimiento del Egipto de los faraones, File permaneca serena, inalterable. Su deber de hermano consista en protegerla alejando de ella el motivo de sus problemas. 148

Por amor a Isis Desde lo ms alto del pilono, Crestos se arroj al vaco.

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CAPITULO LIII
Los curiosos, cada vez ms numerosos, siguieron a un hombre tranquilo que llevaba en sus brazos un extrao fardo. El sumo sacerdote se detuvo ante la morada del obispo y deposit sobre un escaln de piedra, delante de los militares, el cadver de Crestos envuelto en un sudario blanco. Slo se vea el rostro, bello y sereno. Alertado por el ruido, el prelado sali de su despacho. Cuando apareci, la muchedumbre call. Teodoro se aproxim al muerto y puso una rodilla en tierra. Levant los ojos hacia Sabni. Yo no quera su muerte. Ha ofrecido su vida para salvar a File. Ser suficiente el sacrificio? En los ojos del sumo sacerdote no haba rabia, sino una rebelin tan ardiente que ninguna palabra poda expresarla. Yo no quera esto, Sabni. Permteme sepultarlo segn nuestros ritos. No! grit Pablo el ermitao, blandiendo su bastn. Un pagano debe ser incinerado. Que el cadver sea entregado a los vagabundos del desierto. Los comedores de cadveres, como los llamaba la gente, vivan en el desierto, lejos de las poblaciones. Enterraban a los indigentes y hacan desaparecer los restos de los criminales y de los ladrones. Sabni esperaba evitar esta ltima humillacin. El pagano ha sido juzgado y condenado record Pablo. No debe beneficiarse de ningn privilegio. Un clamor de aprobacin se elev. Permitirs semejante atrocidad, Teodoro? Debes someterte a la ley de Dios, Sabni. Y yo debo hacerla respetar. No mezcles a Dios en esta ignominia. La multitud es demasiado violenta. Ya te haba prevenido: las murallas se desmoronan. Abandona, amigo mo; modifica un destino adverso. El sumo sacerdote no volvi a File. Obligado a abandonar el cadver de Crestos a los rapaces humanos, vag por las calles vacas de la orilla oriental. En aquellos parajes desolados, vacos de toda presencia desde haca lustros, reinaba un calor pesado. El viento del norte se estrellaba contra las masas de granito de las que los albailes de Faran haban extrado las esplndidas piedras destinadas a los templos. Los constructores de pirmides no dudaban en recorrer la gran distancia que separaba Menfis de Elefantina para tallar los gigantescos bloques que las barcazas transportaran hacia el norte. Sabni se detuvo sobre el obelisco inacabado, el monolito ms imponente que se conoca, prisionero por culpa de una grieta que lo condenaba a permanecer tendido en la cantera. Los griegos lo haban medido: 42 metros de largo y 1.200 toneladas de peso. Cientos de hombres se haban deslomado para quitarle la corteza superficial que protega un granito rosado de excepcional belleza, la sienita, veteada de diorita y cuarzo. En aquel paisaje de rocas esparcidas y monumentos sin terminar el sumo sacerdote vea lo inacabado de su propia aventura. Las canteras olvidadas le recordaban a la comunidad, perdida, que trabajaba para gloria del Principio. Un espeso velo se extenda sobre el universo luminoso de los faraones. A unos metros del peregrino, un coloso trataba en vano de 149

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arrancarse de su sudario mineral; el coloso de Ramss II, portador de la corona blanca, los brazos cruzados sobre el pecho sosteniendo los cetros, esperaba la mano del escultor que le liberara de la materia. Sabni tuvo ganas de coger un martillo y un cincel para ir en ayuda del rey difunto y probarle que sus ojos podan abrirse y su boca hablar. Pero renunci, descorazonado por la enormidad de la tarea. Sobre una estela rota haba una inscripcin todava legible: Quienquiera que seis, velad para obtener las alabanzas de vuestro dios; os ser dado gozar plenamente de vuestra funcin despus de transmitirla a vuestro sucesor, dejando vuestro corazn en reposo. Este discurso le estaba destinado ms all de los siglos. Acaso l no yaca, como el coloso, en una crcel de la que no saldra jams? La inscripcin abra un camino, el nico: transmitir. Jams el sumo sacerdote de una comunidad sera su propio dueo; slo importaba su funcin y el servicio a la cofrada. Interrogarse sobre su persona constitua traicin; ahora bien, en un mundo privado de palabras justas, olvidado de la Regla, el corazn del hombre no se preocupara ms que de s mismo. La noche se anunciaba amarga. El coloso pareca encogerse; por todas partes las tinieblas le agredan. En aquel caos mineral los caminos se esfumaban. Pronto, incluso el viajero ms experimentado se extraviara, incapaz de salir de las canteras. Sabni sinti la llamada del desierto de piedras cuya catarata segn el estilo de frica, apenas salpicada por algunas manchas verdes, constitua el nico horizonte. Quin habra esperado en aquel laberinto estril, prados verdes y campos dorados? Aquella soledad, ms spera que el granito, le calaba la piel como un vestido mojado. Slo el amor de Isis le impeda huir de s mismo y convencerse de que abandonando la comunidad la salvara. Era l y nadie ms quien atraa la reprobacin de Teodoro y la ira de Pablo. Si Sabni desapareca, nadie pensara en atacar a File; el verdadero valor consista en renunciar a todo. Reconociendo que su sola presencia ejerca una accin nociva, demostrara a los adeptos su fraternidad. Dando la espalda al Nilo, el sumo sacerdote se intern en el laberinto. Unos pasos ms y se convertira en nmada; libre de toda atadura se ira hasta los confines del sur profundo, donde los ros se zambullan en el abismo y donde la raza humana ya no exista. Al inclinarse, Sabni descubri a sus pies un halcn muerto con las alas plegadas. El sumo sacerdote cav un agujero en el suelo con un cascote puntiagudo y enterr el pjaro de Horus, hijo de Isis, venido del cielo y deseoso de retornar; segn las enseanzas del templo, los ojos del ave rapaz elevada sobre las murallas de nubes vislumbraban la cima oculta para siempre. l guardaba el acceso al santuario de los dioses, construido con luz y amor, modelo de los edificios terrestres. Fue su propio cadver lo que el sumo sacerdote encontr, los despojos de un ser de ayer cuyo vuelo se haba quebrado; pero en el ojo del halcn, eternamente vivos, estaba trazado el camino justo. Nimbada de luz plateada, Isis se encontraba al borde del embarcadero. La barca se acerc sin ruido; Sabni la amarr y subi a encontrarse con su esposa. En el mundo de los dioses dijo no ocurre nada. Ellos ignoran los acontecimientos a los que estamos sometidos, los momentos de felicidad y desdicha que nos agitan como si furamos juguetes infantiles. Isis, si t supieras... La prueba de las piedras abandonadas... Qu superior no la ha vencido? Has vuelto, Sabni, y te quiero.

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CAPITULO LIV
Isis no se levant, la fiebre le impidio cumplir con sus obligaciones rituales. Desde que sali de la naos donde, como cada maana, se despertaba la gran diosa, el sumo sacerdote permaneci a la cabecera de su esposa. Slo ella conoca los secretos del arte de curar, pero ni siquiera tena fuerzas para curarse a s misma. Su brusco decaimiento inquiet a Sabni. Puedes prescribir algn remedio? Mi espritu est tan dbil que mi cuerpo, mi energa, se disipa como una bruma de verano sobre el Nilo... Por otra parte, en la orilla de Poniente la diosa ser acogedora. No la temo; nos hemos hablado tantas veces, cmplices. No! T no tienes derecho a ceder. Sabni cogi a Isis entre sus brazos y la llev al pequeo templo de Imhotep el curandero. Cuando la medicina humana se reconoca impotente era necesario confiar en la voluntad de una sabia entrada en la inmortalidad. Desde lo invisible, l continuaba preservando la belleza del templo y la integridad de sus sucesores. El sumo sacerdote deposit a la enferma sobre el enlosado de la capilla que los romanos llamaban el sanatorio; un senador paraltico haba ido a buscar all el uso de sus miembros. Despus de haber jurado guardar silencio sobre lo que haba visto y odo, regres curado. Coge mi mano derecha pidi Isis. Haca tiempo que saba que la muerte raptora se delizara en ella por ese lado; la presencia de Sabni la alejara. Con la palma de la mano derecha abierta y vuelta hacia el techo del pequeo edificio, los ojos cerrados, el aliento apenas perceptible, la gran sacerdotisa escuchaba el canto de las piedras. Algunas provenan de Gizeh, otras de las canteras de Turah, de Gebel Silsileh o de Elefantina; de norte a sur, formaban el ser de los templos y de los altos parajes donde el espritu nunca cesara de brillar incluso si la barbarie trataba de cubrirlo con un velo de tinieblas y de ignorancia. Cuando Isis vio aparecer el rostro hiertico de Imhotep, en el que se reflejaba su luz interior, se levant para manifestarle su deferencia. Sabni la sostuvo; su mirada expres de nuevo el deseo de vivir. Sabni reuni a la comunidad y le anunci que pensaba reemprender los trabajos en el santuario de Imhotep. El panadero record que File ya no reciba materiales y que ningn picapedrero se atrevera a trabajar en la isla. El sumo sacerdote elimin dudas y temores; los adeptos capaces de manejar herramientas aprenderan el oficio en el taller. Crestos haba indicado el camino: ellos deban mostrarse dignos de l. Obtendran los bloques del pasado; una antigua capilla derruida servira de cimiento al nuevo edificio. Tal como haban hecho los antiguos egipcios, as haran ellos. El proyecto infundi vigor a los hermanos, a quienes la muerte del ms joven haba sumido en la desesperacin. Olvidando edad y enfermedades pusieron manos a la obra bajo la direccin de un sumo sacerdote exigente que les trataba como a aprendices. Su rudeza, lejos de descorazonarles, avivaba su fuego. Isis organiz la jornada de las hermanas con la misma severidad: desde el amanecer hasta la puesta del sol se sucedan las prcticas rituales, el estudio de los textos sagrados, la fabricacin de cuerdas y pequeos cinceles de cobre, la preparacin de las comidas y la contemplacin del cielo. Planeando sobre el primer pilono, el halcn en que se encarnaba el alma de Crestos acompasaba el trabajo con sus enormes crculos y protega el taller. El grito de terror de la partera despert al barrio. No slo la vendedora de galletas haba muerto entre atroces convulsiones, sino que adems haba trado al mundo un nio con cabeza de serpiente. El padre, enloquecido, lo decapit antes de abrirse el crneo contra el muro de su casa. Desde el fallecimiento de Crestos, arrojado como pasto a los necrfagos, Elefantina viva en el terror. Una sucesin de malos presagios se abata sobre la ciudad. El agua de dos fuentes, famosas por su pureza, haba sido envenenada, los chacales haban entrado en un 151

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barrio rico y devorado un nio y un rayo haba cado en la iglesia destruyendo buena parte del tejado. Teodoro trataba de tranquilizar a la poblacin con sermones. Pablo y los ermitaos acusaban a File de haber desatado la clera de Dios y la ira del diablo; mientras la isla maldita celebrara ceremonias impas y desafiara al Seor, el Maligno acechara. El obispo ya no dispona de sus tropas; no se rebelaban, pero tampoco obedecan. Pablo sembraba la violencia que el pueblo necesitaba; cunto tiempo pasara sin que hubiera vctimas? Cuanto ms revuelta estaba Elefantina, ms se relajaba File en una serenidad nacida de la obra emprendida. La misma lentitud de las obras les haca apreciarlas mejor. Cada xito individual era narrado a la comunidad, que se nutra con el esfuerzo de todos. Liberados del deseo de supremaca, indiferentes a los tiempos, generosos hasta el agotamiento, los adeptos descubran da tras da recursos insospechados. Manos desolladas y dedos doloridos daban a las hermanas la ocasin de ejercer sus habilidades como curanderas. La cofrada renaca con un solo corazn y una nica voluntad. Teodoro habra apostado por su rpida degradacin tras el suicidio de Crestos. Puesto que ya no acogera a ningn nefito, no estaba condenada a desaparecer? Todo ser razonable habra dado por sentado que la partida estaba perdida. Conceder la mnima confianza a una gran diosa que dejaba que sus fieles se extinguieran era de locos. Sin duda Sabni, si se liberaba de la influencia de Isis, se avendra a razones. La gran sacerdotisa le hechizaba y le llevaba a la ruina; atrapado en las redes de aquel demonio con cara de ngel, Sabni se negaba a escapar. As trataba el obispo de convencerse de la locura de su amigo. Sin embargo, una voz interior le contradeca y clamaba una imperdonable admiracin por Isis, su respeto hacia una mujer volcada, como l, a lo divino. Deba alejar la ms infernal de las tentaciones: admitir que la fe pagana podra ser preservada y transmitida. Por la revelacin del Dios nico, la humanidad se transformaba, sala de las tinieblas del paganismo e iba hacia la Jerusaln celeste, el paraso de los justos. Pablo, el exaltado, no se equivocaba al pretender que la seduccin femenina era un arma demonaca. Contemplando a Isis, emborrachndose con su encanto, acompaando su paso, qu cristiano rechazara durante mucho tiempo el beso de la gran diosa? Ocultar File y desechar el fanatismo de Pablo: atrapado en los dientes del torno, al obispo le costaba soportar una soledad que hasta ahora haba deseado. Sabni tena la suerte de vivir al lado de una mujer que comparta sus inquietudes ms ntimas, disipaba sus tormentos y le ofreca la dulzura cmplice de las noches de amor. Contra esta fortaleza, todos los embates del obispo se estrellaban. La vieja capilla resucitaba en el nuevo santuario dedicado a Imhotep, su glorioso antepasado. Como si sus manos, instintivamente, hubieran reencontrado un sabor olvidado, los adeptos tallaban los bloques, los aparejaban y los colocaban unos encima de otros con un ardor que supla a la inexperiencia. Un aroma de eternidad flotaba de nuevo en las estancias del templo; el mundo hostil se alejaba por el Nilo y los rumores de Elefantina se disipaban en la claridad de la maana. Qu deseas, Sabni? Que el maana no exista. Mira a nuestros hermanos y hermanas: construir el edificio les rejuvenece. Si pudiramos fijar la luz en la cima del pilono, ahogar el futuro en la catarata... Espera, amor mo. Espera con el poder del fuego y la paciencia del agua. Utiliza el tiempo, rmpelo como si fuera una piedra indigna del edificio. Nubes de mosquitos, arrastradas por el aire tibio, se abatieron sobre los durmientes y extendieron la fiebre. Nadie haba olvidado los malos presagios y todos se extraaban del calor anormal que dificultaba el movimiento de las piernas y los latidos del corazn. Slo el obispo se alegraba, debido a que el calor disminua el empuje de los ermitaos; tras haber exhortado en vano a la poblacin para que se vengara de la isla maldita, se haban refugiado, decepcionados, en las tumbas de la orilla occidental. El prelado dispona de un poder que nadie discuta, ni siquiera Pablo, pero dudaba entre la intransigencia y la clemencia, y perda el arrojo propio del joven sacerdote hostil a toda concesin. Haba fracasado con Sabni. Convirtindolo, habra modificado el destino de ambos; 152

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una puerta se habra abierto hacia lo invisible y Dios habra vuelto hacia ellos su rostro. Demasiados seres, demasiados pensamientos y demasiados ritos se levantaban entre el sumo sacerdote de File y el obispo de Elefantina. No engaaba Dios al mundo futuro ordenndole renegar del pasado y destruir los templos? La tierra de los faraones, madre del universo, se someta a las leyes sin asumirlas, tomaba prestado un arte inspido y hablaba una lengua bastarda; al convertirse al cristianismo perda el aliento poderoso de su juventud y el esplendor de su edad madura. Si Cristo era expulsado de la tierra en la que haba encontrado refugio, qu invasor le reemplazara? En las puertas de Bizancio, los brbaros se preparaban para desmantelar el imperio de Oriente; en las de Egipto, las tribus de la pennsula arbiga codiciaban los generosos campos. El obispo, testigo de la revelacin, no poda dudar de su misin. El prelado no poda evitar que los seres humanos fueran frgiles e inquietos. Contemplaba su ciudad desde la azotea. La quera con la ternura de un padre: las villas con jardines llenos de colores, las pequeas casas blancas de los artesanos y las chozas de los pobres cohabitaban en la luz del otoo y bajo la mirada de Cristo. Las gentes charlaban sin cesar en las animadas callejas. En el mercado se amontonaban los alimentos haciendo doblarse bajo su peso los mostradores de los comerciantes. El ruido de una refriega no sorprendi a Teodoro; varias ms se produciran a lo largo del da. Las discusiones a veces violentas enfrentaran, como siempre, a vendedores y compradores. En el momento en que el obispo entraba en su despacho escuch unos gritos que no tenan nada de habituales. Una mujer, con el cabello erizado, gritaba mientras corra hacia el palacio episcopal. Los blemios! Nos atacan los blemios!

CAPITULO LV
Los blemios atacaron Elefentina al medioda lanzando miles de hombres a un asalto que pretendan fuera decisivo. Emborrachados con vino de palma, los guerreros nubios se precipitaron contra las fortificaciones de Elefantina. Con el pecho al aire y los rones ceidos por un trozo de piel, los negros creyeron que podran escalar fcilmente las empalizadas y esquivar las estacas apuntadas hacia ellos. Rpidamente reconocieron su fracaso y se batieron en retirada de manera desordenada. El obispo mand a la caballera atacar el flanco derecho del agresor, pero slo encontr el vaco: los blemios se arrojaron al suelo, se colgaron de los arreos de los caballos, los destriparon y desmontaron a los cristianos. Ni siquiera los ms hbiles consiguieron pisotear a los escurridizos adversarios, acostumbrados a luchar con las manos desnudas contra las bestias; impedidos por las pesadas corazas, los jinetes apenas ofrecieron resistencia a los blemios. A pesar de aquella derrota, el obispo no perdi la confianza: sus defensas resistiran bien. El enemigo se detuvo y el silencio sucedi a los gritos. Despus sus filas se abrieron y dejaron paso a un ejrcito inslito, una manada de elefantes guiada por arqueros encaramados a sus espaldas. Los paquidermos, cuyos barritos espantaron a la poblacin, pusieron en fuga a los ltimos soldados de caballera antes de aplastar estacas y empalizadas a su paso. Los que trataron de oponerse a su inexorable avance fueron vctimas de las flechas o perecieron aplastados bajo las enormes patas. Los supervivientes retrocedieron en desorden hasta la proteccin de la ltima lnea de fortificaciones, mezcla de las ruinas de la fortaleza y de los bloques extrados de templos desmantelados. El obispo, a la cabeza de los despojos de su ejrcito, pele con valenta. Entre los elefantes surgieron centenares de blemios provistos de corazas formadas por placas de bronce y de hierro atadas entre s. Las junturas dejaban libres las articulaciones y 153

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daban libertad de movimiento. Otros se protegan con tnicas de laminillas metlicas que les envolvan desde el cuello hasta las rodillas. Sus rostros se parecan a los de los demonios surgidos de las entraas de la tierra cuando expiraba el ao. Los minutos se deslizaron, interminables. Los cristianos temblaban; sin la presencia del obispo aquello habra sido la desbandada. El ejrcito blemio no dejaba de aumentar. Los guerreros negros llegaban por todas partes, aglutinndose antes del asalto final. Un joven soldado, vctima de una crisis de nervios, asi el puo del prelado. No quiero morir. Confa en Dios. Tengo mucho miedo! Yo tambin. Nuestro cuerpo teme al sacrificio, no as nuestra alma. Las tropas nubias, al completo, se encontraban a un centenar de metros de sus futuras vctimas. Los elefantes ya no barritaban. El gran sacerdote blemio avanz vestido con una piel de pantera. Con el crneo rasurado y la frente ungida por los siete aceites sagrados, aferraba con la mano derecha un largo bastn de madera dorada. Que el obispo Teodoro venga a mi encuentro. No vayis! grit el soldado, agarrndose al prelado. Os matar! Teodoro se desasi y salt sobre un montn de cascotes, parapeto de los ltimos defensores de Elefantina. Su tnica roja con hilos de oro resplandeci; avanz hacia el gran sacerdote blemio y se detuvo a un metro de l. T, cristiano, has destruido el santuario de Bigeh, violado el secreto de Osiris y roto la estatua de nuestro dios. Has despreciado el misterio de la resurreccin y has mancillado nuestra fe. Por estos motivos, aniquilaremos al pueblo cobarde e impo que gobiernas. Los secuaces de Cristo no merecen vivir, puesto que slo engendran el odio. Somtete al emperador y a la ley de Dios. Si no, t tambin sers aniquilado. Te llaman valiente, Teodoro. Pero slo eres ciego. Si tu decisin est tomada, a qu viene tanto discurso? No soy un mercenario vido de sangre, sino un gran sacerdote cuyo dios tiene su trono en File. Slo la gran sacerdotisa de la isla santa puede consagrar mi victoria sobre el mal. Isis recibi a la delegacin. Mientras los blemios, emocionados, admiraban la isla santa, Teodoro tom la palabra. En vuestras manos est la suerte de miles de personas. Una orden vuestra bastar para que mis enemigos destruyan Elefantina. La provincia se convertir en cenizas y la felicidad se alejar para siempre. Pero File se salvar. File se salvar... repiti el obispo. Por fin vea el infierno al que le conducan la debilidad y la amistad. La magia de Isis no era una amenaza vana; su comunidad atraa fuerzas peligrosas y se mantena apartada de la verdadera fe. Aquella mujer, y nadie ms, mantena el ms encarnizado de los combates contra la verdad; al hacer surgir a aquellos guerreros de negro rostro, triunfaba. Gran diosa, madre de Dios, manantial de vida, soberana del territorio del alma que nadie puede recorrer, maga bienhechora cuyas palabras alejan a los demonios, escucha mi splica implor el gran sacerdote. Tu sola voluntad concede un lugar a cada estrella, alimenta los corazones, corona a los reyes y vuelve sagradas las conquistas; bendice mi brazo y las espadas de mis guerreros. La existencia de aquel que recorre el camino de los sabios transcurre en paz, colmado de alegras respondi la gran sacerdotisa. Envejece en su ciudad y es venerado en su provincia; sus sucesores reciben sus enseanzas de generacin en generacin. Todo est grabado en el sello de Isis; nada se ejecuta sin ella, ni en el cielo ni en la tierra. Ven al templo. 154

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Abandonando a Teodoro bajo la vigilancia de sus guerreros, el blemio sigui a la gran sacerdotisa. Los adeptos, vestidos con tnicas blancas, saludaron a su husped. El gran sacerdote abraz a todos y entr en la capilla de su dios, en la que Isis le invit al recogimiento. La deferencia con que fue obsequiado le sumi en un estado de exaltacin; asociado al misterio sobre el suelo puro de File, reanud la tradicin ms venerada de su pueblo. Qu razn haba tenido al creer en Isis y al esperar de ella la salvacin de su raza! El gran sacerdote se olvid del tiempo. Medit hasta el ocaso y absorbi la energa contenida entre los muros de la capilla en la que sobreviva la memoria de su religin. Cuando sali del santuario le ofrecieron pan y vino. File permanecer intacta afirm. Maana no quedar un solo cristiano en toda la provincia. Nunca una matanza ser tan alegre. No lo ser. Los adeptos, asombrados, contuvieron sus protestas. Por qu Isis rechazaba la ayuda de las fuerzas aliadas y la exterminacin de sus enemigos? El emperador no aceptara una derrota de esa magnitud indic Sabni. Elefantina es una de sus fronteras; enviara un ejrcito para lavar la afrenta, vengar la desaparicin de un obispo y proclamar la superioridad de Cristo. Perseguira a los blemios por muy lejos que stos se refugiasen y arrasara File. El rostro del gran sacerdote se ensombreci. Qu deseas t, a quien debo obediencia? Cerrar un pacto con el obispo respondi Isis. No lo respetar y volver a amenazar a File. Alejaremos ese peligro confindote las estatuas que veneramos. En tu pas estarn al abrigo de cualquier profanacin. Los cristianos considerarn que las divinidades han abandonado la isla y la comunidad; de esta manera ya no apareceremos como provocadores. El templo, una vez secularizado, no ofender a las conciencias cristianas. Tambin nosotros conoceremos la paz y la indiferencia nos proteger mejor que un ejrcito numeroso. Quin vivir en File, sino algunos ancianos nostlgicos del pasado? Aquella posibilidad entusiasm a Sabni. Renunciar a las estatuas de culto sera un sacrifico doloroso, pero al cabo de un siglo o de un milenio, volveran, como la diosa, de la lejana Nubia. File la silenciosa, apartada de los caminos y los celos, acogera en secreto nuevos adeptos y crecera protegida por Teodoro, coronado por el triunfo. La gran sacerdotisa se aproxim al obispo, que se hallaba de pie, a la sombra de un tamarindo, estrechamente vigilado por los guerreros negros. Teodoro volvi los ojos hacia ella y no trat de ocultar su preocupacin. Qu habis decidido? Acaso ignoris que la gran diosa dispensa vida y no muerte? File ser el corazn de Elefantina y no se convertir en su verdugo. Ambos se salvarn. Qu magia utilizaris? La generosidad. Dos pesados barcos, cargados de blemios, navegaron hacia la isla santa mientras el ejrcito nubio acampaba frente a los sitiados. Las estatuas de culto fueron transportadas hasta el campo de batalla y cargadas a lomos de los elefantes a la vista de los cristianos paralizados. File ha entregado su alma juzg un oficial. Sin las estatuas aadi uno de los secretarios del obispo, el templo no es ms que una construccin inerte. Isis ha muerto. Teodoro permaneca mudo. Vea alejarse a los paquidermos, seguidos por los guerreros nubios, que rompieron filas y formaron una inmensa columna en direccin sur. Escoltado por un centenar de soldados, el gran sacerdote se aproxim al obispo. Maana, al amanecer, te espero en la catarata. Negociaremos un tratado de paz. Los habitantes de Elefantina aclamaron a Teodoro, que, indiferente a los cantos de liberacin y a las fiestas organizadas por las calles, se dirigi hacia su despacho. Isis y Sabni 155

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haban renunciado al aspecto material del culto para preservar el bien ms preciado: el espritu del templo.

CAPITULO LVI
Un mes despus de la partida de los blemios y la firma de un tratado de paz de cien aos, el obispo convoc a Sabni y le recibi en su jardn baado por el tranquilo fuego del final del otoo. T y yo creemos en un Principio superior al hombre; ambos estamos de paso, somos viajantes que aspiran a descubrir paisajes en los que el alma, siempre insatisfecha, busca su fuente. Tu dios no re, Teodoro, pero se retuerce de dolor en una cruz, lamentando estar encerrado en un cuerpo humano. T no has seguido los pasos de nuestros antepasados y tu religin es cmplice de una sociedad vulgar que se arrastra por el suelo, estrecha la conciencia, ensalza al individuo y destruye el esfuerzo comunitario. Tu religin no es progreso, sino enfermedad; vuelve hacia la ciencia del templo que mira al cielo. Hija de los dioses, derrama sobre esta tierra sus bienes y nos orienta hacia el misterio del que hemos nacido. El obispo alz los ojos hacia las altas palmeras; una luz tamizada envolva a los dos amigos. Me desprecias hasta el punto de creer que Isis y t me habis engaado? Ya no queda ninguna estatua en el templo. Incluso la de la gran diosa, hasta hace poco presente en el Trono venerable, vive en el destierro, en territorio blemio. He asistido a la escena, como miles de testigos. Ya nunca poseeris los emblemas ancestrales, pero jams seris una comunidad profana. Cmo celebrar los ritos sin estatuas? Aunque los naos estn vacos, vuestros corazones estarn siempre llenos del mismo deseo. T no has renunciado, Sabni; tu fe permanece intacta. Sin embargo, File ya no convencer a nadie. Qu temes de una comunidad que agoniza? Que obre como el alquimista y el ave fnix, que se regenere en su propia muerte y prepare un oro nuevo. Slo aspiramos al silencio y al recogimiento. Tu mirada desmiente lo que dices. No eres un hombre resignado, sino un conquistador que esconde su rostro tras una mscara. Cules son tus verdaderos proyectos, Sabni? Si descifras mi alma, los conocers. Olvida los motivos de discordia, borra el hbito que visto. Comprtate como un hermano, como el nico ser al que concedo una confianza total. Nada nos separa, Teodoro, pero todo nos aleja. No vamos por el mismo camino; si los dioses nos son favorables, nos reuniremos en el mismo puerto. Al final de cada misa, Pablo se diriga al palacio episcopal. El prelado le escuchaba despus de haberle impuesto una larga espera. El ermitao, acompaado de discpulos salidos de las tumbas y de las grutas, exiga la destruccin del templo y la expulsin de la comunidad culpable de complicidad con los blemios. En aquel domingo de noviembre, la violencia de Pablo se traduca en insultos. Os conmino a arrancar las ltimas races del paganismo. Y si no...? 156

Por amor a Isis Responderis de vuestra espera ante el patriarca de Alejandra. No aprecia mucho la exaltacin de algunos fieles. Los ermitaos no somos los tibios que Cristo expuls.

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Convertirse en ermitao implica ciertos deberes. No todos tus seguidores pertenecen a las milicias del Seor. Reconozco a antiguos presidiarios, a comerciantes arruinados, a mercenarios expulsados del ejrcito... inquietantes aliados. Ellos creen en Dios y odian a los paganos. Su pasado no me interesa. No permitir ningn alboroto. No olvides que tengo que garantizar la paz civil. No hay ms paz que la del Seor. Cmo va a estar l satisfecho de la existencia de un templo en el que habitan los viejos demonios? Slo subsiste una pequea comunidad que envejece sin alterar el orden pblico. Aunque slo quedara un pagano, habra que exterminarlo. Teodoro se levant y gir alrededor del ermitao. Me gustara comprenderte puesto que eres mi hermano en Cristo. Sus fieles desean el amor y rechazan el odio. Si t lo alimentas, tus plegarias no sern ms que invectivas. Rezaras t por los paganos? Si Dios no hubiera cambiado nuestra mirada, seguiramos siendo paganos. Por qu no rezar para que convierta a los que todava creen en una ilusin? File es un enemigo irreductible. Isis nos ha salvado la vida. Sin su intervencin, la poblacin de Elefantina habra sido exterminada y la ciudad quemada. Astucia demonaca! Lo que quiere la gran sacerdotisa es salvar las estatuas de los falsos dioses. Habras debido impedir que se las llevaran. Desde lo ms profundo de Nubia, continuarn enviando sus miasmas. El ejrcito del emperador tendr que exterminar a los negros y romper esas efigies malditas. Qu sabes t de ese ejrcito? Pablo golpe el suelo con el bastn. Vendr! Crees que los cristianos permanecen inactivos? El martirio nos ha enseado a luchar. Formamos una cadena de creyentes hasta Alejandra, corremos a travs de la arena para que la Iglesia sea informada de lo que pasa aqu. Maana el emperador lo sabr y actuar en consecuencia; tendrs que justificar tu conducta. Te has equivocado al firmar un pacto con Sabni; no es tu amigo, sino el enviado de las tinieblas! Y si te equivocas? l habra renunciado a los falsos dioses y pedido el bautismo. No conoces la clemencia? La reservo para los creyentes que, como Cristo, caen en el camino y vuelven a levantarse. Nuestra fe es universal. Aceptar la existencia de un solo pagano es traicionar a Dios. Ya que has renunciado a golpear a tu cmplice, el brazo del Seor sustituir al tuyo.

CAPITULO LVII
Las obras del templo de Imhotep estaban casi terminadas; Isis y Sabni estudiaban el texto esculpido destinado a dar vida a los muros y a perpetuar la tradicin. En ausencia de las estatuas, las imgenes divinas grabadas en la piedra y los jeroglficos, animados por la palabra y la mirada, aseguraran la permanencia del ritual. 157

Por amor a Isis

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Los adeptos experimentaban un sentimiento de orgullo; a pesar de las escasas herramientas y de su inexperiencia haban conseguido terminar la obra. Respondiendo a las exigencias de la Regla, dejaran una huella de su paso por la tierra y un testimonio tangible en el que se inspiraran sus sucesores; la cadena de las revelaciones no estaba rota. Cada da, Sabni admiraba ms a su esposa; la pasin se abra sobre un horizonte resplandeciente en el que reinaba la gran sacerdotisa, vestida de luz, en el abrazo de los sentimientos y la razn. Su unin tena el perfume de la eternidad que Isis encarnaba en la aventura cotidiana. En el rostro de la mujer, en las horas en que la voz del ms all danzaba en el viento, se dibujaba el de la diosa. Sabni no dudaba que cada santuario, segn los antiguos escritos, fuera el cielo en la tierra. Era aqu abajo, y en ninguna otra parte, donde el peregrino poda conocer la plenitud de que dara fe ante el tribunal de Osiris, sin temer a la devoradora y a los espritus prestos a cortar el cuello de los mentirosos y los cobardes. Isis le haba dado las llaves de la felicidad que no se desgasta y de la alegra que no se apaga; no se pareca a la diosa oculta en el rbol de la orilla de Poniente, lista para derramar la inagotable agua fresca que el viajero del infinito saboreaba con fruicin? File detena el tiempo, Isis lo consagraba. El alma no envejeca, el pensamiento no se arrugaba, los actos ms humildes resplandecan como las estrellas. Prxima la fiesta en la que Isis reconstrua el cadver de Osiris para hacerle revivir, la comunidad navegaba de nuevo en la corriente de los constructores capaces de transfigurar la materia. Dos das antes de Navidad, el barco del obispo se acerc al embarcadero; Isis recibi a Teodoro. En los ojos del prelado se notaba la angustia. Vos habis salvado Elefantina y yo quiero devolveros el favor. El decreto imperial me ha llegado esta noche: la comunidad de File debe ser dispersada. Los ermitaos? Quiz ya lo saben. La carta del emperador, refrendada por el patriarca de Alejandra, anuncia la llegada inminente de un cuerpo expedicionario a las rdenes de un general bizantino. Mirad esta morada adornada de oro, con el techo de lapislzuli, los muros de plata, el suelo de madera de acacia, las puertas de cobre; es una obra preparada para durar siempre; no reconocis que pertenece al Principio creador? Teodoro implor a la gran sacerdotisa. Poco importa lo que yo piense; me es imposible retrasar el plazo. Os suplico que abandonis la isla sin demora. Sabni se dirigi hacia ellos con un cincel de escultor en la mano. En su delantal podan verse manchas de cal. Te he odo, Teodoro. Si la quieres, convncela. Dnde iramos? Mi barco est a vuestra disposicin. Dirigios hacia el sur. Y refugiarnos en territorio blemio? El ejrcito del emperador nos perseguir. He nacido en File y no huir. Este templo fue confiado al sumo sacerdote y a m; ambos lo protegeremos del dolor, la angustia y el peligro. Los adeptos tendrn libertad para irse precis Sabni. Nosotros no abandonaremos la tierra sagrada. Cmo podra convenceros? Ven conmigo, Teodoro. Reticente, el obispo sigui al sumo sacerdote. Sabni le abri las estancias del templo, coment los bajorrelieves, describi con detalle las ceremonias del culto y los rituales de iniciacin. No ocult nada de su ciencia. Este mundo agonizante lo llevars contigo desde ahora. Intil tesoro, Sabni, puesto que es contrario a mi fe.

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Por amor a Isis

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Al transmitirte esta sabidura, he liberado las fuerzas sepultadas en las criptas del templo. Ellas se convertirn en tus pensamientos como pjaros de enormes alas que se lanzarn hacia el cielo. T, mi enemigo irreductible, ahora eres mi esperanza. Isis comunic al obispo que ningn adepto abandonara la isla. La comunidad se plegaba a la decisin de los superiores. Teodoro supo que toda palabra sera intil; tratara de convencer al general bizantino de que perdonara aquellas vidas que en absoluto amenazaban la grandeza del Imperio. Recuerda, Teodoro, las palabras del prncipe Sarenput, grabadas en su tumba de occidente, mientras resucita entre los dioses: Yo toco el cielo, mi cabeza atraviesa el firmamento, rozo el vientre de las estrellas, brillo como ellas, conozco la alegra celestial, danzo como las constelaciones. En su tiempo, la ciudad viva una perpetua fiesta, los soldados cantaban con los campesinos, ancianos y jvenes disfrutaban de la vida. El sumo sacerdote y el obispo se abrazaron con el calor de dos hermanos. Cuando se encontr frente a Isis, Teodoro se qued petrificado. Nadie dijo ella consigue llegar a Poniente, morada de los seres sin mancha, sino aquel cuyo corazn practica la Regla con exactitud. Al otro lado no hay diferencia entre el pobre y el rico ya que la balanza y el peso se encuentran en las manos del amo de la eternidad. La gran sacerdotisa bes al prelado en la frente; aquel beso de paz le quem el alma. En septiembre del ao 437, en las piedras de File se haba grabado el ltimo texto jeroglfico, una plegaria a Isis. En la Navidad de 535, Sabni esculpi el ltimo bajorrelieve de la civilizacin egipcia; sobre el dintel de la capilla de Imhotep bosquej el delantal del fundador y su trono. Ninguna lnea fue terminada; ningn rostro qued completamente perfilado. En el interior del pequeo edificio la comunidad quemaba bolas de incienso. El humo perfumado embelesaba el olfato de los dioses que navegaban en las barcas del da y de la noche. Puede que algn da una mano recogiera el cincel y terminara las figuras que Sabni dejaba incompletas. Cuando retrocedi para contemplar su trabajo, el sumo sacerdote sinti que el deseo de rebelin se apoderaba de l. Le quedaba tanto por crear, por vivir! Isis se acurruc tiernamente junto a l y le acarici el rostro con el cabello. El santuario no ser desmantelado. Cmo lo impediremos? No lo s. Tratas de tranquilizarme. He visto File en la lejana, ms all de nuestra existencia. Estas lneas que ha dibujado tu mano en la piedra no sern estriles. Pablo dio gracias al Seor; al alertar al patriarca de Alejandra, los ermitaos haban obtenido el resultado esperado. Deseoso de conservar su poder y de no disgustar al emperador, el jefe de la Iglesia egipcia se haba dirigido a Bizancio a fin de dar cuenta del escndalo de Elefantina. En su sabidura, el poderoso soberano haba tomado la mejor decisin: enviar soldados con el encargo de exterminar a los paganos. Teodoro, una vez ms, tratara de salvar a su amigo Sabni. Por fortuna, el emisario de Alejandra era un charlatn deseoso de demostrar su importancia; las nuevas noticias trastocaran el destino de la provincia. Informado del contenido de las misivas imperiales, Pablo se sinti investido de una misin sagrada y, esta vez, frustrara las intrigas del obispo. Cundo nos atacarn? pregunt la hermana encargada de la comida. Isis. Tan pronto como el ejrcito bizantino franquee las puertas de Elefantina respondi Dos semanas? Quiz slo una. En esta estacin, el sol es suave; marchando deprisa, los soldados cubrirn el trayecto en poco tiempo. Qu corta es una semana...

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Hermanos y hermanas esperaban el instante en que el cauce del ro se cubriera de barcos de guerra; sobre la mesa del festn haba ajos, cebollas, pan y semillas de loto y algarrobas. Los ms viejos, desdentados, se conformaban con caldo de tallos de papiro. Sabni observaba la orilla donde desembarcaran los asaltantes, tratando de forjarse un valor imaginario que los gritos de la soldadesca barreran en un segundo. La sombra azul de la noche victoriosa destacaba en el firmamento; el azul suave, profundo, tranquilo que muere con la aparicin del naranja daba paso al rojo intenso, ltima palabra del crepsculo; por fin, la noche, brutalmente separada del incendio del da agonizante en una lnea curva, infranqueable barrera entre el ayer y el maana. La luz declin; azul y negro se dirigieron el uno hacia el otro, felices de reunirse tras una larga separacin. El azul suave se dej absorber, el rojo se convirti en lnea y el naranja expir. Lo alto y lo bajo se unieron en la tela oscura que teja el Creador para recubrir la tierra. Esta noche ser la ltima predijo Isis. El da tena la dulzura de un fruto maduro antes de que el sol disipara las nubes dispersas. En la orilla desierta, la arena, agitada por el viento del desierto, se elevaba en espirales vertiginosas. Isis y Sabni subieron a la nica barca que todava perteneca al templo. Con ayuda de una prtiga, el sumo sacerdote la alej del embarcadero y se desliz por la corriente. De cara a oriente, salmodi la plegaria de la maana; su voz se perdi en las pendientes de las montaas. Isis bebi agua del ro, agradable al paladar y suave al tacto, portadora an de la frescura del manantial oculto entre las rocas de Elefantina. Pensaba en los das felices en que la vida vagaba a merced del Nilo, se ofreca al oro de las dunas y a la blancura de las velas. Cuando los dioses gustaban de permanecer sobre las verdes orillas y sus estatuas marcaban los lmites de los campos y las ciudades en las que los hombres se consideraban como huspedes. En tiempo de los faraones, andbamos sin temor por los caminos, navegbamos con confianza por el ro, charlbamos al lado de un pozo o un estanque, no muy lejos de los pastos donde el ganado se mova con plena libertad. Veo tu rostro, Sabni; subes a tu barco de pino y abres la casa que has construido. La pieza de buey asado, la jarra destapada y las melodas nos fascinan. Alrededor nuestro, dos vrgenes danzan, recitan poemas, nos perfuman y nos adornan con guirnaldas de flores; preparan el lecho donde, por la noche, la embriaguez nos unir. Tal fue nuestra vida hace mil aos.... Un sueo perdido en la soledad de la catarata. Realmente debemos desafiar lo imposible? Hemos jurado transmitir el misterio. Y si te vas? Isis, sana y salva, seras la guardiana de la tradicin. Separarnos sera una locura. Tu vida es preciosa. Como gran sacerdotisa, eres el futuro. El futuro ya no existe. Nos queda el presente, incluso si su rostro es ms feroz que el de la Terrorfica. Que perdure la juventud del templo y habremos cumplido la Regla; el cielo se encarna en File. A veces me parece tan duro! A mi tambin, Sabni, ya que somos indignos de ella; por eso es necesario que seamos dos. Por amor a Isis... Se abrazaron. La barca, abandonada a la corriente, se dirigi hacia la tierra de los muertos, adormilada bajo el sol del invierno. Ambos pensaron en su unin en la tumba de Osiris, en la felicidad absoluta que las noches y los das regeneraban. File es el ltimo templo de un mundo que nuestros enemigos creen desaparecido; las religiones se sucedern, se desgarrarn y se derrumbarn al pie del santuario incluso si la comunidad parece estar extinguida. De verdad deseas desaparecer, Isis? Ni por un momento. Quiero vivir ciento diez aos, envejecer a tu lado y ver crecer a los hermanos y hermanas. 160

Por amor a Isis La corriente cambi y llev la embarcacin hacia File.

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CAPITULO LVIII
No fue el cuerpo expedicionario bizantino el que, poco antes del medioda, se lanz al asalto de File, sino una tropa heterognea compuesta por ermitaos, soldados perdidos y habitantes de Elefantina que Pablo haba arrastrado al borde de la locura. Los ermitaos haca cuatro das que ayunaban; los dems estaban borrachos. Armados con lanzas, horcas y espadas, cantaban salmos que celebraban la victoria del Seor sobre los demonios. Pablo no quera abandonar este acto de fe a un general extranjero. A l y a nadie ms corresponda aplastar para siempre la cabeza del dragn pagano y apoderarse del templo. El obispo no haba sido prevenido. Cuando el ruido de la matanza llegara a sus odos sera demasiado tarde. Los adeptos se aterrorizaron cuando vieron aquella jaura dando alaridos; bajo la direccin de el Atajo, ya se haban adentrado en el prtico. Decididos a pelear, hermanos y hermanas se colocaron detrs de Isis y Sabni. La gran sacerdotisa se haba adornado con las joyas propias de su rango, gargantilla de lapislzuli, pectoral con siete ristras de perlas, brazaletes de plata y sortijas de oro. La blancura de la larga tnica daba ms esplendor si cabe al brillo de las joyas. Un ermitao blandi una rama a medio podar; Isis no retrocedi. Dos hermanos se arrojaron contra el agresor, pero su gesto fue interrumpido. Los soldados acudieron de inmediato en ayuda del ermitao y les golpearon; los adeptos cayeron al suelo con el rostro ensangrentado. El Atajo at las muecas de la gran sacerdotisa con su cinturn; Sabni intent liberarla, pero tambin fue golpeado. Cuando un ermitao quiso estrangular a una hermana enferma, dos soldados se interpusieron. Debemos expulsarlos, no asesinarlos. Callaos, espritus tibios! El emperador quiere purificar esta isla maldita! Los que haban dudado, golpeados en la espalda por los enloquecidos campesinos, se mantuvieron alejados. La hermana fue pisoteada. Sus estertores de agona se perdieron entre los alaridos de los otros adeptos, molidos a golpes. Los bastones cayeron una y otra vez, las horcas hurgaban en los vientres, las espadas cortaban las gargantas. El descubrimiento de una barquichuela de culto duplic el furor de los asaltantes. Rompieron la proa y la popa, que tena forma de cabeza de Hathor. Pablo prendi fuego a los restos. Ni Isis ni Sabni lloraron. Un dolor a la vez fro y ardiente secaba sus lgrimas. Dnde haba huido la muerte dulce y sonriente prometida a los sabios? Segn las enseanzas de los misterios, el adepto de la magia sagrada sala a la luz del da y se paseaba por el ms all tan lejos como deseaba su corazn. Pronto, el velo se desgarrara y las puertas se abriran. El Atajo arranc el collar de la gran sacerdotisa; embriagado por el xito, desgarr la parte de arriba de su tnica. Sabni le repeli de un cabezazo. No la toques. Con las manos atadas, le resultaba difcil defenderse; de su mirada y su voz emanaba tal autoridad que el hombre retrocedi. Ya no eres nada, sumo sacerdote, y responders por tus pecados ante Dios Todopoderoso! Eliminada toda resistencia, las tropas vociferantes exploraron las estancias del templo; al no encontrar ningn tesoro, se sintieron decepcionados. Los ms excitados escupieron sobre 161

Por amor a Isis

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los bajorrelieves que tenan diosas dibujadas. Mientras las desfiguraban, otros aclitos de Pablo incendiaban los postes de pino de Cilicia, smbolos del poder divino. Ayudado por una docena de desertores, el Atajo remat a los heridos. Un soldado enloquecido se arroj al Nilo desde lo alto de la galera cubierta en la que solan meditar los adeptos. Pablo dio orden de destruir las puertas de los santuarios para que penetrara la luz en las estancias oscuras. De repente, se sinti mal. Las miradas de Isis y Sabni pesaban sobre l. De momento, no les tema; la magia de la gran diosa no haba impedido su conquista. La comunidad haba sido aniquilada; los egipcios ya no celebraran nunca el culto a la gloria de los falsos dioses, precipitados en los infiernos. Isis apoy la cabeza en el hombro de Sabni. Dame agua, que su frescor calme mi corazn. Gira mi rostro hacia el norte; l nos ensear el camino. Lo que hemos atado en la tierra permanecer atado en el cielo. Estas palabras rituales, recuerdo del ocano de energa en el que el alma beba de la fuente, tranquilizaron al sumo sacerdote. Tema verla deshonrada y desfigurada; tema no poder evitar el sufrimiento infligido. Isis permaneca serena; ella le daba fuerzas para afrontar la ltima prueba antes de comparecer ante el tribunal de Osiris. Pablo fue hacia ellos. Arrepentios e implorad el perdn del Seor. T no eres Dios ni su mensajero. Pobre loco... No comprendes que la gran diosa est muerta? Arrepintete insensato! Tienes razn, Pablo; con nosotros desaparece un mundo que los dioses habitaban, que sacralizaban con su presencia. No es una comunidad lo que ests asesinando, sino una visin, un templo construido hace milenios por una comunin de pensamientos. Asistirs al desmantelamiento del edificio, sumo sacerdote; perecer como los adeptos, servidores de las tinieblas. Te equivocas afirm Isis. Sobrevivir. Un correligionario advirti al ermitao que el barco del obispo se aproximaba; sin duda el incendio de los postes de los pilonos, visible desde Elefantina, le haba intrigado. La victoria de Pablo quedara incompleta si la pareja escapaba a la clera divina. Que remolquen hasta aqu la barca de la comunidad! La orden fue ejecutada en el acto; el Atajo oblig a Sabni y a Isis a subir a la embarcacin, situada en el centro de la vasta explanada, entre el primer pilono y el embarcadero. A lo lejos, la vela blanca del prelado ondeaba al viento. A una seal del ermitao, los soldados prendieron fuego a la improvisada hoguera. Desatadnos las manos exigi Sabni. La espada rompi las cuerdas. El sumo sacerdote abraz a Isis y la estrech contra s. El templo no ser destruido repiti ella. Pablo acechaba su desesperacin, esperaba un grito de rabia, una maldicin, una rebelda ridicula; pero la pareja no se preocup por l ni por las llamas que les devoraban. Isis y Sabni se abrazaron, formando un nico ser confundido con lo Incandescente, nacido de la danza del fuego y del amor de la diosa. El obispo se arrodill ante la hoguera y bendijo los cuerpos atormentados sin conseguir rezar. Detrs de l, Pablo estall en carcajadas. El emperador estar satisfecho. T sacars provecho de mi combate, obispo; para ti sern los honores, para m las alabanzas divinas. Lo que no te atreviste a emprender, yo lo he cumplido. Teodoro se levant y golpe al ermitao con el bculo. Con la frente ensangrentada, Pablo retrocedi. T desfiguras al Salvador; por culpa de los fanticos de tu especie la religin difunde la desgracia y la muerte. Ningn dios podr absolverte de tus pecados. Malditos seis por los siglos de los siglos. 162

Por amor a Isis

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Gracias a m, Egipto est libre del mal; ya slo falta destruir el templo. File permanecer intacta. Cuando llegue el fin del mundo, contemplar el alba del ltimo da. File debe ser arrasada. As lo quiere el emperador! Yo transformo este templo pagano en iglesia; aqu celebrar la misa del domingo. Por todo el imperio se sabr que Dios ha elegido como residencia la ms esplndida de las moradas. Aturdido, el ermitao se encogi y apoy la frente en las losas del pavimento, manchadas con su propia sangre. Teodoro, prisionero de una sombra repentina, elev los ojos y vio una pareja de ocas salvajes de enormes alas, que dieron vueltas sobre l antes de emprender el vuelo y fundirse con la luz.

FIN

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