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(P-498)

A VOLTA DO TAKERER
Autor

CLAK DARLTON
Traduo

AYRES CARLOS DE SOUZA


Reviso

GAETA
(De acordo, dentro do possvel, com o Acordo Ortogrfico vlido desde 01/01/2009)

Na Terra e nos outros mundos do Imprio Solar, os calendrios registram meados de julho do ano 3.438. Deste modo, Perry Rhodan e seus 8.000 companheiros da Marco Polo permanecem h cerca de um ano na NGC 4594, ou Gruelfin, a galxia natal dos cappins. Durante este tempo aconteceu muita coisa tanto em Gruelfin como na galxia da Humanidade. Ali, uma frota sinistra, consistindo de dezenas de milhares de grandes naves robs (Coletores) e centenas de milhares de unidades menores (Vassalos) aproxima-se cada vez mais do Sistema Solar. Vascalo, o comandante-em-chefe dessa gigantesca frota invasora, no se deixa desconcertar nem mesmo com pesadas baixas afinal de contas os seus robs no temem a morte. E Reginald Bell, Julian Tifflor e Galbraith Deighton, os trs homens que comandam a defesa do Sistema Solar, no tm mos a medir, para dar cumprimento sua difcil tarefa. O plano de Vascalo, de conquistar o Sistema Solar de surpresa, entrementes fracassou. A invaso de Tit acabou sendo um fracasso para Vascalo e seu exrcito. E o prprio Vascalo teve que abandonar a lua de Saturno, numa pedotransferncia, para salvar-se. Mas Vascalo tem determinados planos, e no pode se dar ao luxo de deixar morrer o seu pseudocorpo deixado para trs. Por isso, os habitantes de Tit vivenciam A Volta do Takerer...

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Personagens Principais: = = = = = = =

Vascalo Um pedotransferidor, que quer salvar seu pseudocorpo deixado para trs. Reginald Bell, Julian Tifflor e Galbraith Deighton Os defensores do Sistema Solar. Pultor Comandante da Frota Invasora de Gruelfin. Dr. Burgalow e Dr. Stranger Dois cientistas que concedem refgio a um adversrio. 86.104 Comandante de uma nave pos-bi.

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Aquela coisa gelatinosa, trmula, encontrava-se numa gruta. Era uma gruta escura, coalhada de pedaos de rocha, cheia de gases venenosos de metano e nuvens de amonaco, que desalojavam cada vez mais o escasso resto de oxignio. Isso pouco importava no momento, quela coisa gelatinosa, pois era rodeada de um traje espacial de presso certa, e a reserva de oxignio existente ainda era suficiente para mais de cinquenta horas. Mas este no era o nico motivo por que aquela criatura informe no achava importante se o ar respirvel chegasse ou no. que ela no sabia raciocinar. A substncia gelatinosa era tudo que tinha sobrado do takerer-mutante Vascalo, o Torto, depois que ele fizera uma ousada pedotransferncia. Ela era a nica possibilidade de escapar do inferno da lua de Saturno, na qual suas foras de combate tiveram que se submeter a uma pesada derrota contra os terranos. Ele conhecia muito bem o Comandante Pultor. No foi difcil para ele goniometr-lo, mesmo numa distncia inconcebvel, ajustar-se a ele pessoalmente e depois executar a pedotransferncia. O seu pseudocorpo ele deixou para trs em Tit, seguramente dentro de uma caverna rochosa e no seu traje espacial, cujo abastecimento de ar ainda era suficiente para cerca de cinquenta e uma horas. At ento Vascalo teria que encontrar uma sada, caso no quisesse perder para sempre o seu corpo original. Ento ele teria que ficar para sempre no corpo de Pultor, um pensamento que nem lhe parecia to absurdo. Pois Pultor, ao contrrio de Vascalo, era um homem de estatura imponente. Porm houve os acontecimentos que convenceram Vascalo, que nem sempre um exterior perfeito era suficiente para ter-se sucesso ou mesmo para guindar-se a soberano absoluto de um reino estelar. Acontecimentos que neste instante tinham lugar h trinta e dois milhes de anos-luz de distncia, numa galxia estranha, que se chamava Gruelfin. Acontecimentos que tudo modificaram... *** A cerca de dezesseis anos-luz de distncia da Terra, reuniram-se aqueles complexos esquisitos e bizarros de uma galxia estranha, cujo objetivo era destruir o Imprio Solar. Alguns deles eram muito pequenos e davam a impresso de serem pouco importantes, mas quem os conhecia sabia muito bem que no seu interior eram abrigados os perigosos Vassalos-robs que, sem considerao para consigo mesmos, atacavam qualquer adversrio e o destruam, se antes no fossem destrudos eles mesmos. Outros Coletores assim se chamavam os bizarros complexos eram maiores, alguns deles at chegavam a ter o tamanho de uma lua mdia. A sua fora de combate era inconcebvel, pois eles podiam lanar milhares de mquinas mortferas pr-programadas, que atacavam qualquer adversrio, sem considerao. E havia tambm milhares destes gigantescos Coletores.

Todos eles esperavam pela ltima ordem, de avanarem definitivamente em direo ao Sol, para vibrar o golpe de morte ao centro do poder terrano, a Terra. As tropas do Tachkar venceriam. Elas tinham que vencer! Disso tambm estava convencido Vascalo, um dos mais fiis servidores do Tachkar, a quem ele estava disposto a servir at as ltimas consequncias. No momento, entretanto, ele era Pultor e no Vascalo pelo menos exteriormente. Ele era o comandante dos Coletores que se concentravam para o ataque ao Sistema Solar dos terranos. Ningum sabia que Pultor na realidade tinha sido assumido por Vascalo que, deste modo, tambm dominava totalmente a conscincia do comandante. Enquanto ele esperava pelo reforo anunciado de mais noventa mil Coletores, a sua estao de rdio-dakkar recebeu um comunicado de sua distante galxia natal. Era aquele comunicado mencionado, que informava sobre os ltimos acontecimentos em Gruelfin. Era um comunicado que destrua todos os planos originais do ambicioso mutante, mas que, em certo sentido, se modificaria em seu prprio favor, se ele fosse suficientemente hbil, para aproveitar-se da situao em sua vantagem. Como Comandante Pultor, ele estava sentado na espaosa central de comando do Coletor do tamanho de uma lua, quando o comunicado de alarme chegou. Com o rosto plido de susto, ele foi-lhe entregue por um oficial takerer, que naturalmente no imaginava quem ele era realmente. Acaba de chegar, comandante. Pultor-Vascalo acenou-lhe. Deixe-me sozinho. Ele esperou at que a porta se fechou, e s ento leu toda a mensagem. Tambm ele ficou plido. O comunicado informava que Pentshypon-Kala 896, um jucla do cl dos Murra, assassinara o Tachkar Ginkorash, assumindo o poder no reino estelar takerer. Com isto o velho Tachkar no existia mais, e Vascalo tinha sido um primo desse Tachkar. Ele inclusive j se vira como sucessor deste. Mas agora um jucla era o novo Tachkar... Isso era monstruoso e inconcebvel! E tudo isso acontecia num momento em que a batalha decisiva contra os odiados terranos era iminente. No! Vascalo era um pensador rpido e j depois de poucos minutos a sua deciso estava tomada. E tambm tinha um plano como tornar o seu plano realidade. Diversos fatores se entrelaavam tudo dependia apenas de manter-se a sequncia correta, dar-lhe ateno, e agir correspondentemente. Os fatos eram: O seu pseudocorpo de Vascalo estava em Tit, numa gruta rochosa e ainda tinha ar respirvel por cinquenta e uma horas. Se at ento ele no voltasse a este corpo-medusa gelatinoso, ele morreria. Com isso, Vascalo perderia por todos os tempos o seu prprio corpo, e teria que permanecer no de Pultor, caso ele no preferisse procurar um novo para si. Mas a chance de tornar-se o Tachkar, ele somente teria como o Vascalo legtimo e se voltasse vitorioso sobre os terranos. A luta aqui tinha que ser terminada vitoriosamente.

O povo diablico dos juclas tinha que ser dizimado sem considerao depois de sua volta. Ele ainda possua cerca de quarenta mil Coletores. Com os noventa mil dos esperados as primeiras formaes estavam justamente chegando portanto se formava um total de cento e trinta mil. Uma fora de combate inconcebvel, que mesmo o Imprio Solar no tinha como enfrentar em p de igualdade esperava Pultor-Vascalo. Chegado a este ponto de suas reflexes, o mutante lembrou-se novamente do seu problema mais urgente seu corpo, que ele deixara para trs na lua Tit, a uma distncia de dezesseis anos-luz. O problema no era de chegar at ele, para assumi-lo novamente, mas o fato de que Pultor, durante este tempo, novamente seria ele mesmo. A sua conscincia e sua prpria vontade estariam novamente livres e capazes de agir. Isso era inevitvel. Vascalo decidiu deixar uma mensagem ao seu velho amigo, para explicar- -lhe tudo. Isso facilitaria mais tarde uma assuno talvez necessria e alm do mais a faria parecer lgica. Antes de executar a transferncia de volta, ele recebeu novas notcias da central de radiocomunicaes. O Imprio Solar, diziam as mensagens, recebiam constantemente reforos de outros povos desta galxia. De todas as direes chegavam formaes de frotas, que se colocavam sob o comando do terrano Reginald Bell, que junto com Julian Tifflor e um certo Galbraith Deighton, dirigia a batalha defensiva contra os invasores. Portanto esses terranos e seus aliados se mantinham coesos! Este era um fato que Vascalo at agora mantivera em dvida. Os comunicados, entretanto pareciam confirm-lo. E da! Ele certamente tambm conseguiria estar acima disso! Primeiramente ele quis gravar uma mensagem a Pultor acusticamente, mas depois decidiu-se a deixar-lhe uma carta pessoal, que ele naturalmente escreveu com a prpria caligrafia de Pultor. Ele o lacrou, depois colocou-o em cima da mesa de controles. Quando Pultor voltasse a si, ele o descobriria imediatamente, ainda antes que algum pusesse os ps na central de comando. Depois que isso aconteceu Vascalo concentrou-se no seu corpo gelatinoso e transferiu o seu esprito numa distncia de dezesseis anos-luz. *** Pultor estava sentado na sua poltrona e abriu os olhos lentamente. Parecia-lhe que adormecera e que agora estava acordando de um sono horrvel, do qual nada mais sabia. Muito devagar ele chegou conscincia de que deveria ter sido outra coisa, que o deixara to sonolento. Um forte pedotransferidor o assumira a um tempo no determinado e acabara de abandon-lo novamente. Esta era a nica explicao para o seu estado. Ele ficou sentado bem quieto e refletiu. Por que algum o havia assumido? Um olhar para as telas de vdeo o convenceram que l fora nada se modificara, na situao. As formaes de Coletores estavam paradas, sem serem molestadas no espao e esperavam por sua ordem para entrarem em ao. As primeiras formaes dos Coletores, antes dirigidos erradamente, surgiram no Universo normal, vindos do espao linear, e comunicavam a sua prontido de combate. Tudo coisas pelas quais Pultor no precisava se preocupar. Isso era rotina que seus subordinados resolveriam sozinhos. Por que ento...? O seu olhar caiu no envelope fechado, sobrescrito com sua prpria caligrafia e endereado a ele. No havia dvida!

Aquele que o assumira temporariamente lhe deixara uma mensagem. No havia outra explicao, pois Pultor no se lembrava de jamais ter endereado uma carta a si mesmo. Ele abriu o envelope e retirou a mensagem. E leu: Caro amigo Pultor! Eu no tinha outra escolha, se no quisesse ser morto na lua solar Tit. Nossa gente ali sofreu uma derrota, que ns vamos ter que vingar. Eu tive que fugir e por sorte voc estava por perto. Acredite-me, eu agi apenas em perigo de vida, e era minha inteno de abandonar voc novamente o mais depressa possvel E eu fao isso logo, apesar de me encontrar em grande perigo, quando volto para o meu corpo em Tit. Fao isso para provar-lhe minha amizade. E fao mais ainda, Pultor: Com a presente eu passo a voc o comando de todos os Coletores e nomeio-o Comandante-em-Chefe das foras de combate invasoras, enquanto eu estiver ausente. Peo-lhe, entretanto, para no agir irrefletidamente, mas para ser taticamente cuidadoso e esperto. J sofremos baixas o suficiente. Quando ameaar um perigo real, no hesite em recuar com os Coletores para o espao-linear. Eu mesmo logo aparecerei, logo que conseguir pr a mim e ao meu corpo em segurana. Mais uma coisa o Tachkar est morto, acabei de receber a notcia ainda h pouco. Visto sob o ponto de vista legal eu sou o seu sucessor. Eu tenho certeza que voc me ajudar a punir os assassinos, para que eu possa assumir a herana do Tachkar. Voc sabe que eu lhe serei grato por isso. E agora at breve, meu caro amigo. Procure agir como eu aconselhei e como espero de voc. Vascalo. Um post-scriptum ainda solicitava a Pultor que escutasse uma gravao das ltimas notcias, para que ele ficasse informado sobre o que entrementes acontecera em Gruelfin. Mais tarde Pultor ficou sentado, meio abstrado e imvel, na sua poltrona confortvel, vendo como os Coletores se reuniam para a continuao do voo na direo do Sistema Solar. Ele escutara as mensagens. Os acontecimentos em Gruelfin o haviam deixado abalado, mas ele tambm j imaginava suas consequncias lgicas. A Terra tinha que ser batida antes que Vascalo pudesse regressar a Gruelfin. Ento ele se tornaria o novo Tachkar e ele, Pultor, seu mais ntimo colaborador. Estas, sem dvida, eram perspectivas bem tentadoras, que por alguns momentos o fizeram esquecer-se da situao precria em que todos se encontravam. Ningum queria essa guerra, mas o Tachkar morto a ordenara. Mas hoje Pultor j estava no ponto em que tambm ele queria esta guerra. Os terranos tinham destrudo Takera, o principal planeta do reino takerer. Ele comeou a odi-los. A uma certa distncia, apareceram algumas unidades da Frota Solar. Pultor agiu imediatamente, mandando alguns Coletores ao seu encontro. Ele mesmo manteve-se na retaguarda com a fora principal. Somente quando surgiram cada vez mais naves de combate terranas, ele ordenou um curto voo linear na direo do Sol. Ali devia realizar-se a prxima concentrao.

*** Reginald Bell e o Marechal-Solar Julian Tifflor, comandante da frota natal, encontraram-se na base de apoio Pluto, para uma curta discusso da situao. Nos dias e semanas passados Bell parecia ter ficado um pouco mais magro. Com sua corpulncia normal isso praticamente no chamou a ateno, mas quem o conhecesse bem, notaria que tinha diminudo alguns quilos. Tifflor, ao contrrio, parecia dar-se bem com toda a agitao, at mesmo fisicamente. Ele apenas se mostrou preocupado com as ltimas notcias de Gruelfin, que Marceile ainda conseguira captar, antes de ser ferida gravemente em Tit. Parecia haver dificuldades com a Marco Polo por l. A partida planejada para a viagem de regresso Via-Lctea tinha sido adiada. A isso se juntavam os problemas polticos e o assassinato do Tachkar. E depois aqui a invaso dos Coletores e pedotransferidores. A situao em Tit era sria, ainda que os invasores tivessem sofrido uma derrota sensvel, no tendo alcanado o objetivo pretendido. Mesmo assim, ainda se lutava encarniadamente. E ento, Julian, como esto as coisas? Tifflor colocou ambas as mos espalmadas sobre os mapas que estavam espalhados sobre a mesa. difcil de dizer, Bell. J nos foi possvel destruir dezenas de milhares de Vassalos lanados pelos Coletores, mas s vezes tm-se a impresso que esses robs so capazes de se reproduzir. Nossas perdas prprias tambm no so pequenas. Eu me preparo para uma dura batalha defensiva aqui e em nosso prprio sistema solar. Se os Coletores conseguirem destruir nossos fortes defensivos e penetrar no sistema, a Terra estar em grande perigo. Bell anuiu. Isso est claro para mim, Julian. Mas ns temos reservas! Ns conseguimos vencer os perigosos pedotransferidores, portanto no vamos nos deixar vencer por robs. S lamentvel que Corello e Balton Wyt no conseguiram agarrar esse Torto. Eu acho que Vascalo uma figura-chave futura no jogo intergalctico. Tit no grande... Grande demais, para esconder-se no mesmo. Certo, as instalaes energticas j no funcionam, a atmosfera de oxignio dissipou-se, as possibilidades de esconder-se diminuem, mas ainda so suficientes. Como que podemos achar um takerer se ele se mantm quieto e no tm a ideia suicida de pedotransferir-se para dentro de outro ser humano? Vascalo sabe que isso no teria mais sentido. Ele seria descoberto e morto imediatamente. Tit vai ser evacuada? O processo j est em andamento, Julian. Mas milhares de pedotransferidores ainda se encontram na lua. Enquanto estiverem l, podem colocar-se em relativa segurana a qualquer tempo, goniometrando qualquer pessoa, assumindo-a, sempre que a mesma no use uma faixa-dakkar. Naturalmente ainda existe o perigo de serem descobertos, atravs do Ressonador-Hollbeyn, mas esse um risco que eles tm que correr. Em outras palavras Tit ter que ser limpa definitivamente dos transferidores. Bem, isso claro. Mas quanto a meu relatrio, Bell. O senhor naturalmente j est informado, mas eu gostaria de repeti-lo mais uma vez. Acabaram de chegar reforos e a cada hora recebemos novas notcias sobre a chegada de formaes de frotas de auxlio

de povos galcticos. Entre eles eu gostaria de salientar especialmente os acnidas, que colocaram frotas inteiras sobre o comando solar. E justamente deles ns provavelmente nunca teramos esperado uma ajuda dessas. No exatamente desinteressada, essa ajuda. interrompeu Bell e sorriu o seu sorriso largo. Eles tm medo, simplesmente medo. Eles ainda preferem a ns, terranos, que a esses Coletores e os sinistros pedotransferidores. Por isso eles nos ajudam. Pois se o fazem, em primeira linha tambm esto ajudando a si mesmos. Concordo, mas isso no muda nada no fato de que, neste momento, termos que ser agradecidos pela sua ajuda. Ainda gostaria de mencionar os Saltadores e as fortes unidades da Unio Central Galctica. Tambm a Federao Normon, o antigo Imprio Dabrifa, no de se desprezar. Eu acho filosofou Bell que isto, no geral, um desenvolvimento bastante satisfatrio. A Terra est em perigo, e metade da Via-Lctea vem correndo em seu socorro. O que antigamente acontecia em mnimo, agora acontece no mximo. Um desenvolvimento lgico. concordou Tifflor. At mesmo os Superpesados vieram, assim como ertrusianos e seres pertencentes a outras raas, com as quais tivemos contato. Descobrimos mercadores galcticos, que bordaram suas gigantescas naves cargueiras com canhes e se jogaram, voluntrios, nas linhas de frente. comovente a sua preocupao com o bem-estar da Terra, que at ento nada lhes significava. Se no fosse o Imprio Solar, todos apenas teriam desvantagens disso, todos como esto a, Julian. Mesmo assim sou agradecido pela sua ajuda. No me entenda mal. Eu apenas procuro deixar claros os motivos, para que o senhor no se entregue a iluses. Isso eu no fao, com certeza. riu Tifflor, para imediatamente ficar srio novamente. Para mim decide o estgio atual de nossa fora de combate, e esta acaba de aumentar consideravelmente com a chegada dessa ajuda. Os motivos para mim no importam. Concorda, Bell? Naturalmente, concordo, Julian. Segure o front natal, eu vou me ocupar mais uma vez com Tit e depois com os Coletores. Ns vamos dar conta do recado, Bell. O Marechal-de-Estado levantou-se. Naturalmente que vamos dar conta do recado! confirmou ele. Quando Rhodan voltar, ele vai encontrar um curral limpo. *** A massa gelatinosa dentro do traje espacial comeou a tomar forma. Na caverna em Tit nada se modificara. Os gases venenosos continuavam saindo das fendas do cho como vapores expulsando a atmosfera respirvel de oxignio. Os escudos de proteo energticos que tiveram que ser erguidos devido pouca gravidade de Tit, tinham rudo h muito tempo. Desimpedida, a atmosfera venenosa ou no pde escapar para o espao. A presso na superfcie baixou para zero. O traje espacial era, ao mesmo tempo, um traje de combate. Ele se assemelhava de certo modo at com os trajes de combate terranos e possua uma aparelhagem de voo que funcionava muito bem. Somente a aparelhagem de regenerao de oxignio tinha falhado totalmente. Este, alis, era o motivo por que Vascalo no podia deixar sozinho o seu pseudocorpo. O ar armazenado nas duas garrafas de oxignio era suficiente apenas para umas quarenta e oito horas ainda.

Cada vez mais ntidos ficavam os contornos do corpo, que comeou a se formar dentro do traje, e logo podia reconhecer-se tambm o rosto. Ele pertencia novamente a Vascalo, o Torto. Ele ganhara de volta o seu corpo verdadeiro ou melhor, ao contrrio seu contedo espiritual hexadimensional tinha regressado ao seu corpo original. Por alguns minutos ele ficou deitado, imvel, no cho, depois ergueu-se lentamente. Aqui, por enquanto ele estava em segurana, mas era uma segurana enganadora. Quando a pequena proviso de ar respirvel estivesse gasta, ele sufocaria. Ou ento aqueles dois mutantes muito hbeis o descobririam. Eles j tinham dado muito trabalho, e ele no tinha nenhuma vontade de cruzar com eles novamente. Quarenta e oito horas! Ele teria que abandonar a lua sem que algum pudesse seguir o seu rastro. Naturalmente uma nova pedotransferncia seria muito simples, mas ele precisava do seu corpo. No era -toa que o chamava de o Torto. A sua corcunda, se era possvel chamar-se aquela corcova deste modo, era a sua marca registrada. Com ela ele teria que voltar, como vitorioso, para Gruelfin, se quisesse tornar-se Tachkar. Ele levantou-se e se espichou. Depois ligou o receptor do seu rdio, para informar-se sobre o que estava acontecendo do lado de fora. Antes de deixar a caverna ele precisava conhecer a situao. Os sinais de rdio entravam claros e ntidos, apesar de variedade e nas mais diversas frequncias. Precisou de tempo e pacincia para separ-los e isolar aqueles que para ele fossem interessantes. De qualquer modo, ele ficou sabendo do mais importante. Os combates continuavam, renhidos, em Tit. As formaes restantes dos pedotransferidores tinham-se reunido e lutavam com a valentia do desespero contra a destruio. Apesar de ser sem sentido, um ou outro continuava tentando assumir o corpo de uma criatura humana, para, deste modo, pr-se em segurana. Mas isso sempre acabava em runa certa. Os novos aparelhos imediatamente seguiam-lhe o rastro, descobriam o pseudocorpo abandonado, bem como a criatura assumida. O pseudocorpo era destrudo, logo que o pedotransferidor fugia de volta para ele, quando era ameaado dentro da criatura assumida, por algum dos terranos. Vascalo comeou a imaginar as dificuldades que ainda tinha diante de si. Se um acaso no viesse em seu auxlio, ele estava perdido. Precisava encontrar algum que levasse a ele e o seu corpo para longe de Tit. No havia qualquer outra possibilidade. Decidido, ele pegou a sua arma de raios energticos e dirigiu-se para a sada da caverna... *** O Dr. Burgalow j morava h duas dcadas em Tit, fazendo aqui, junto com sua mulher Sona e seu assistente Dr. Stranger, experimentos geolgicos e biolgicos. Uma equipe de colaboradores de cientistas escolhidos estava sua disposio, desde que o governo terrano reconhecera o valor de suas pesquisas e o contratara. E agora acontecia essa invaso. H horas as ltimas estaes energticas tinham deixado de funcionar. A atmosfera escapava, gases venenosos se atiravam atrs e expulsavam o ltimo resto de oxignio. Todos os aparelhos de calefao deixaram de funcionar. O frio do espao sideral penetrou

nos fortes ou nas cpulas residenciais, das quais algumas ficavam pouco abaixo da superfcie. Nesta os habitantes de Tit tinham se refugiado, enquanto l fora, em condies csmicas, a luta contra os invasores continuava. Eles tiveram que colocar os trajes de presso. Quanto tempo isso ainda vai continuar? perguntou Sona Burgalow, desesperada. Ela estava deitada, completamente exausta, num sof. O regenerador de ar do seu traje espacial trabalhava sem problemas. Eu no aguento mais esta espera. Voc tem que aguentar! Burgalow enfiou uma bateria no monitor de vdeo, pois as outras ligaes de corrente estavam mortas. Ainda temos ligao com a frota e com os comandos de desembarque. A coisa nem parece to ruim quanto voc acha. Alm disso, todos ns portamos a faixa-dakkar. Nenhum takerer poder nos assumir. Mas este aperto terrvel! No posso me lavar, no posso comer satisfatoriamente, a gente fica to indefeso... Vamos ter que conviver com isso. impossvel encher a cpula com as reservas existentes de oxignio, para que pudssemos tirar estes trajes desconfortveis. Sim, eu sei, a calefao! Ela o problema principal. Bem, se ns pudssemos desistir dela, at mesmo uma renovao de ar seria possvel. Somente as duas coisas ao mesmo tempo no possvel. Neste caso, prefiro ar e liberdade de movimentos! Burgalow lanou um olhar interrogativo para o seu assistente. O que est querendo dizer, Stranger? Nada. Eu naturalmente tambm preferia andar por aqui de pijama, mas receio que est frio demais para isso. Mesmo se conseguirmos nos criar uma atmosfera? Sim, mesmo ento. A no ser que... Ele hesitou por um instante, depois continuou: A no ser que busquemos, l fora e no laboratrio, um pouco de lenha. Naturalmente, lenha para um fogo! Isso seria algo inteiramente novo! O Dr. Burgalow encontrou o olhar de sua mulher. E ento, concorda? Ns ligamos as baterias de emergncia, criamos uma atmosfera para a cpula, podemos tirar os trajes desconfortveis e sentimos um pouco de frio. Concordo. disse Sona Burgalow, sem entusiasmo. Os aparelhos trabalhavam sem problemas, mas a sua capacidade era limitada. A energia bastava para a renovao de ar e em caso emergencial tambm para colocar a aparelhagem de rdio em funcionamento com o seu monitor de vdeo, mas no mais para a calefao. Quando eles despiram os trajes espaciais logo sentiram o frio glacial. O Dr. Stranger enfiou o seu imediatamente outra vez. Eu vou juntar lenha. disse ele, um pouco zombeteiro. Pode ser que mandamos alguns objetos de pesquisa importantes pela ventilao, mas mais importante no morrermos congelados. Talvez a sua esposa, entrementes, possa deixar preparados alguns vveres congelados. Eu no aguento mais os concentrados. Burgalow olhou atrs dele, at que ele desapareceu no corredor de ligao da eclusa de ar. Esta podia tambm ser manipulada mecanicamente, de modo que nenhuma energia era gasta, quando Stranger quisesse sair para a superfcie.

A cpula de Burgalow ficava vinte metros abaixo da superfcie rochosa de Tit. Perto dos recintos residenciais encontravam-se os laboratrios e os distribuidores para a suplementao energtica, que agora tinha terminado totalmente. Um outro corredor levava para o alto at a eclusa de ar e dali para a superfcie propriamente dita. Stranger parou por um instante diante da porta para o laboratrio. Depois decidiu-se a ir buscar o material combustvel na superfcie diretamente. As amostras de plantas no laboratrio podiam servir de reserva, caso ficasse totalmente impossvel pr os ps na superfcie. A eclusa funcionou sem problemas. Stranger girou a roda manual, e depois a escotilha externa abriu-se. Ao contrrio de antes, no havia mais atmosfera em Tit, pelo menos nenhuma digna de meno, e sobretudo nenhuma respirvel. De qualquer modo a pouca gravidade ainda era suficiente para segurar por algum tempo os gases venenosos que saam do interior da lua na superfcie, antes que escapassem para o vcuo. Stranger viu um quadro fantasmagrico. O cu era negro e fazia com que as estrelas sobressassem ainda mais claramente, de uma maneira to brilhante como jamais vira antes. O distante Sol, uma estrela grande e clara, estava logo acima do horizonte. De uma fenda no cho, que ficava bem perto, saam nuvens de vapor esverdeado para o alto, espalhando-se rapidamente. Elas despertavam a impresso de que ainda havia uma atmosfera em Tit, mas isso era somente uma iluso perigosa. Stranger ligou o receptor. Muito perto dali no havia mais nenhum combate. Isso naturalmente era extremamente tranquilizante para ele. Ele fechou a escotilha e dirigiu-se, para o bosque antigo, que em tempos melhores plantara aqui sob a proteo da atmosfera artificial. As rvores tinham necessitado de calefao artificial pelos sis atmicos, para crescerem, mas a pouca gravidade tinha compensado um pouco a luz solar deficiente. Tinha havido rvores grandes e fortes em Tit. E elas existiam ainda agora, mas estavam mortas, congeladas e no tinham mais qualquer capacidade de crescimento. Somente agora Stranger notou que estava nevando. Era uma neve de oxignio, fina, parecendo poeira, que descia do cu negro sem nuvens. A atmosfera de oxignio restante caa como neve sobre Tit. Ele sentiu um arrepio de frio, quando pensou nas temperaturas que eram necessrias para um fenmeno desses. Regulou a calefao do seu traje espacial, enquanto continuava caminhando para o bosque. As rvores menores puderam ser derrubadas com um pontap. Elas simplesmente estilhaavam, conforme Stranger previra. Ele partiu-as em pedaos transportveis, levando-as de volta para a eclusa. Por cinco vezes ele fez este caminho, depois tinha reunido o que, em sua opinio, era lenha suficiente para aquecer a cpula residencial por cento e quatro horas. Sona Burgalow j tinha tudo preparado. Diretamente sob o duto de ventilao, que sugava o ar servido, guiando-o para a aparelhagem de regenerao, ela tinha montado um fogo primitivo. A lenha, molhada da neve de oxignio, queimou facilmente e bem. Quando as chamas subiram em labaredas, as trs criaturas humanas tiveram uma sensao ilusria de abrigo. Eles se acreditaram seguros contra todos os perigos, e sobretudo sentiram alvio, por poderem tirar aqueles trajes espaciais desconfortveis.

Isso no maravilhoso, um fogo? Sona Burgalow empurrou as latas de conserva para mais perto do fogo, desistindo conscientemente da aparelhagem de aquecimento, nos fundos de cada lata. Nossos antepassados deviam ter se sentido assim, quando o primeiro raio lhes presenteou o fogo. Prometeu. disse o Dr. Stranger, solenemente, segurando as mos por cima do fogo. O Dr. Burgalow no podia deixar passar isso em branco. Tolice! retrucou ele. Ns sabemos que no foi Prometeu, pelo menos no foi aquele Prometeu de que nos fala a lenda. Foram astronautas naufragados na terra, na pr-histria, e que ali ficaram. Eles se misturaram com as criaturas humanas e mais tarde foram adorados como deuses. Ns conhecemos a histria... Sim, eu a conheo. interrompeu-o o Dr. Stranger. Alis, eu falei s simbolicamente. Desculpe-me. Burgalow deu-se por satisfeito e no tocou mais no assunto. Depois de terem comido ele dedicou-se novamente tela de vdeo, para se informar sobre a situao. Ele j no contava mais seriamente em ser apanhado e evacuado para a Terra, pois os comandos de desembarque terranos conseguiam vencer os invasores sem sofrerem muitas baixas. A batalha naturalmente ainda no tinha terminado, mas j estava praticamente decidida. Mais tranquilizadoras, entretanto, eram as notcias vindas da Terra. A gigantesca frota dos Coletores preparava-se para o ataque decisivo. Ela j fora batida uma vez, obrigada a recuar, e tinha sofrido muitas baixas, mas agora ele recebera um enorme reforo. A fora dos atacantes tinha dobrado. Por sorte, tambm as foras de combate terranas. Burgalow desligou. Ele foi at sua mulher e sentou-se ao seu lado. Tudo que podemos fazer esperar. disse ele, resignado. Esperar pelo que vai acontecer daqui para a frente. Ns temos o que comer, bastante ar para respirar, e no precisamos sentir frio. Mais do que isto no necessrio. O perigo maior j passou. Sua mulher e o Dr. Stranger esperavam, como ele, que sua esperana se concretizasse. Eles tinham esperana, mas no acreditavam nisso seriamente... *** A sada da caverna estava fechada com entulho. Vascalo estava preso, se no conseguisse aluir, com sua arma de raios energticos, um corredor atravs das massas de rochas. Em si mesmo, isso no era um problema, se ele no soubesse que os terranos tinham aparelhos de rastreamento muito sensveis, com os quais podiam determinar qualquer radiao de energia, at mesmo a grandes distncias. Em sua vantagem, entretanto, ele tinha as macias paredes de rocha, que o escudavam do mundo exterior. Elas no deixavam passar qualquer radiao de energia e impediriam uma goniometria. Vascalo colocou de lado todas as dvidas, quando lanou um olhar para o medidor de presso no seu capacete. Ele no tinha mais muito tempo para realizar o seu plano, do qual ainda no sabia exatamente que forma teria. Uma coisa entretanto era certa: na caverna ele no podia ficar. Ele ligou a arma de raios energticos e dirigiu o claro feixe de calor para as rochas diante de si, que fechavam a sada. As rochas comearam a fundir imediatamente. Uma

torrente lquida de fogo encontrou uma calha estreita e depois uma fenda na qual desapareceu. O traje de combate de Vascalo aguentou o calor sem problemas. Ele s conseguiu progredir lentamente, pois rochas que caam o colocaram repetidas vezes em perigo. Elas formavam novos obstculos, que ele tinha que remover. Depois de dez metros, obtidos a muito custo, ele viu, atravs de uma fenda, a primeira fraca luz das estrelas. De agora em diante ele tinha que continuar mais cautelosamente com a arma de raios, para que apenas um mnimo de energia rastrevel fosse utilizada. As ltimas rochas ele removeu at mesmo com as mos, o que, com a pouca gravidade, no lhe foi particularmente difcil. E ento a superfcie de Tit estava diante dele. primeira vista ela parecia morta e vazia e absolutamente incapaz de gerar uma vida inteligente. Antigamente este certamente tinha sido o caso e agora isso acontecia novamente, num desenvolvimento s avessas. No meio, entretanto, ficara um tempo, em que os terranos tinham conseguido reformar um meio ambiente hostil aos seus desejos, tornando-o habitvel. Vascalo aumentou a recepo do seu aparelho de rdio. Aqui fora, no mais atrs dos paredes rochosos que o impediam, os sinais vinham claros e ntidos. Ele tambm escutou as ondas dos terranos e se informou. As coisas no pareciam boas para ele. O resto final de poucos pedotransferidores lutavam apenas ainda por suas vidas, e esperavam para serem buscados pelos Coletores. Eles j sabiam o quanto era insensato tentar assumir um terrano, mesmo se este no fosse portador de uma faixa-dakkar. Eles se contentavam em formar tropas de choque e atacar as povoaes terranas que ficavam, muito espalhadas, acima ou abaixo da superfcie. Geralmente tratava-se de grupos cientficos, ocupados com experimentos diversos. Os invasores confiavam em que os terranos preferiam no destruir a lua inteiramente, e por isso no ousavam mais o emprego de armas pesadas. O decorrer at agora, da miniguerra, parecia confirmar as suas suposies. As mensagens de rdio faziam concluir que o campo das lutas mais prximas ficava a cerca de vinte quilmetros a leste da caverna. Vascalo era praticamente indiferente ao destino dos pedotransferidores sobreviventes. Eles tinham falhado, portanto podiam morrer. Para ele agora somente o prprio destino era importante, a sobrevivncia, a vitria sobre a Terra e o saudvel regresso para Gruelfin, onde esperava por ele uma outra tarefa, talvez ainda mais difcil. Mas ela no seria realmente to difcil, se ele levasse consigo a notcia da vitria. Ele examinou, mais uma vez, a aparelhagem energtica do seu traje de combate. Ela trabalhava sem problemas, com exceo da renovao de ar, que tinha falhado

totalmente. Ele colocara um novo magazine na pistola de raios. Portanto no estava indefeso, caso o atacassem. Ele tambm podia voar e deixar grandes distncias atrs de si, especialmente aqui, onde a fora da gravidade era muito pequena. Mas isso ele no queria utilizar, enquanto fosse possvel, pois a aparelhagem de voo irradiava uma parte considervel de energia suprflua, que podia ser rastreada e goniometrada por bons rastreadores. Ele deu um impulso forte da rocha onde se encontrava, pairando por um trecho grande, antes de pousar suavemente. Deste modo, lhe era fcil movimentar-se sem arriscar-se a emitir radiaes traioeiras. Certamente levaria algum tempo para que o descobrissem. Muitas vezes ele tinha que desviar-se de fendas grandes e pequenas, que tinham sido criadas depois do escapamento da atmosfera, e com a consequente queda da presso. Vapores venenosos saam por elas, mas isso pouco o incomodava. Ele ainda possua a sua reserva de oxignio, e esta era bastante para outras quarenta e cinco horas ainda. Diante dele estavam as montanhas. direita delas encontravam-se tropas terrestres terranas que tinham cercado um grupo de pedotransferidores. Para Vascalo estava claro que a sua gente seria derrotada, pois cada terrano entrementes usava uma faixa-dakkar, o que os colocava em clara superioridade. Eles no podiam fugir e no podiam assumir ningum. Talvez eles o tentassem com ele, caso o goniometrassem em base de sexta dimenso, mas esta tentativa daria em nada. Ele era muito mais forte que eles. Ele se manteve esquerda. Aqui ele no conseguia rastrear nem terranos nem takerers. Ele tinha que atravessar a montanha, mas se constantemente sasse do caminho do perigo, tambm no alcanaria o seu objetivo. E o seu objetivo, em primeira linha, seria o de capturar um aparelho de oxignio, ou uma cpsula de reserva. Somente ento ele teria tempo para procurar por um corpo adequado, que ele poderia assumir e obrigar a salvar o seu prprio pseudocorpo. A soluo mais favorvel seria o comandante de uma nave espacial terrana. Mas isso, caso existisse, seria do outro lado da montanha. Ele conseguia progredir rapidamente e afastava-se cada vez mais do front, conforme podia determinar graas s poucas mensagens de rdio escutadas. Mas havia muitos lugares onde tambm se lutava, e frequentemente ele tinha que fazer uso do seu goniometrador de rdio, para determinar a direo e a distncia. Quando ele descobriu um passo estreito e quis modificar a direo, de repente captou sinais muito fortes. O seu diminuto tradutor traduziu imediatamente os smbolos terranos para sua prpria lngua. Imvel, ele ficou parado diante do vale atrs da proteo de um rochedo, escutando. Vascalo era suficientemente inteligente para farejar uma chance quando esta lhe era oferecida. E esta aqui, ele tinha certeza, era claramente uma chance! Cientistas terranos! De qualquer modo, no eram soldados, no eram combatentes. Simplesmente inofensivos cientistas, que tinham que cumprir uma tarefa aqui, nesta lua desolada, e que agora, com estes acontecimentos imprevisveis, tinham sido colocados em situao muito difcil. Se eles viviam, tinham ar respirvel! E ar era do que ele precisava. Por isso sua deciso foi lgica: ele precisava encontrar o local onde se encontrava estes cientistas e obrig-los a pr oxignio suficiente sua disposio, para que pudesse ganhar tempo. Tempo, para colocar o seu plano em ao.

O contato de rdio entre os cientistas e um posto de comando militar desconhecido foi muito curto. Os homens de cincia pediam ajuda, os militares a negavam. Enquanto ainda existissem ar, vveres e calor, no se podia dar qualquer apoio. Com isso a ligao foi interrompida. Isso queria dizer que eles tambm tinham pouco ar respirvel. Vascalo conseguira descobrir isso. Mas eles teriam que lhe dar algum. Vascalo no queria mat-los, mas queria oxignio! Talvez houvesse um acordo. Os instrumentos de rastreamento e os goniometradores indicaram a Vascalo a direo e a distncia. Os cientistas terranos se encontravam a cerca de vinte quilmetros a sudoeste, do outro lado da montanha. Portanto ele teria que atravess-la. Ele sentiu pouca vontade de continuar com saltos perigosos, que podiam muito bem terminar em algum barranco ou num rochedo pontudo como agulha. Se, entretanto, ele ligasse a aparelhagem de voo, existia a possibilidade de ser descoberto. Por alguns minutos ele ficou parado na plancie diante da serra de montanhas e pesou suas chances. O grande intercmbio de mensagens de rdio, de certo modo, diminua o perigo, de que ele fosse rastreado imediatamente. Se ele se apressasse, e se mantivesse bem junto da superfcie, talvez at nem o notassem. Ele ganharia tempo e no se exporia aos perigos dessa natureza hostil. Sim, ele o arriscaria. Tempo era vida. Com um gesto treinado ele ligou a aparelhagem, imediatamente o solo rochoso fugiu-lhe por baixo dos ps, e rapidamente ele ganhou altura. Manteve-se em voo direto para o passo. direita e esquerda ele tinha a cobertura dos altos paredes do vale, que tambm refletiam a maior parte de suas radiaes energticas. Em menos de trs minutos tinha atravessado a montanha, deixando para trs quase oito quilmetros. O terreno que tinha diante de si diferenciava-se bastante daquele do outro lado da montanha. Aqui tinha havido florestas e plantaes, que depois do escapamento da atmosfera imediatamente tinham congelado. O frio espacial vindo do Cosmo ou melhor, a absoluta falta de qualquer temperatura tinha congelado troncos, galhos e at mesmo as folhas das rvores. Vascalo manteve-se pouco acima das copas das rvores, at que descobriu, muito adiante de si, a pequena cpula da colnia cientfica. Imediatamente pousou e desligou a aparelhagem. Ele se encontrava numa pequena depresso do terreno e portanto em boa cobertura, quanto viso. A cpula ficava a menos de dois quilmetros, e a no ser por poucas nuvens esfarrapadas de metano a visibilidade era clara. Vascalo verificou o trfego de rdio. Nada. Somente os comunicados militares sobre a situao de todas as partes da lua. A estao cientfica silenciava. O Sol pequeno, mas muito vivo, dava luz suficiente para jogar sombras. Vascalo tinha que ser cauteloso. Se ele fosse descoberto prematuramente, o comunicado de alerta seria imediatamente irradiado para toda Tit. Um comando de caa especial no teria problemas para encontr-lo rapidamente. Ele sabia que ento no haveria complacncia com ele. Durante quase duas horas Vascalo observou a cpula, depois um olhar para o medidor de presso lembrou-lhe que j estava na hora. Ele ainda tinha ar respirvel para pouco mais de quarenta horas. A duzentos metros da cpula um bloco rochoso sobressaa por entre a plantao congelada. Vascalo cuidou para que o bloco constantemente ficasse entre ele e a cpula,

enquanto cuidadosamente se esgueirava para o seu objetivo. Ele respirou aliviado, quando chegou proteo sem ser visto, apesar do trecho mais difcil do caminho ainda estar sua frente. Justamente no momento em que se decidiu a avanar para a cpula, ele viu uma movimentao ali. Uma escotilha abriu-se. Para fora veio uma figura em traje espacial, aparentemente desarmada. Ela trazia um objeto na mo, uma espcie de faca de gume largo. Na outra mo mantinha um saco. Um homem Vascalo verificou na figura um homem de nome Dr. Stranger, cujo esprito, entretanto, logo o repeliu, graas faixa-dakkar que usava dirigiu-se at o grupo de rvores mais prximo e ali comeou a cortar galhos com a faca e enfi-los no saco. Trezentos metros, mais ou menos, mas se ele deixasse a cpula direita, o homem estava cortado dela. Ele teria que declarar-se pronto para uma negociao, ou ento morreria. Vascalo deu alguns saltos largos, baixos, e pousou entre a cpula e o terrano. O Dr. Stranger o viu quando j era tarde demais. No traje espacial ele reconheceu um pedotransferidor. Ele abaixou a faca e olhou na direo do inimigo. Este evidentemente no tinha a inteno de mat-lo imediatamente, caso contrrio j o teria feito. Lentamente ele encaminhou-se para ele. Por trs do estranho ficava a entrada para a cpula. O Dr. Stranger esperava que o Dr. Burgalow agora o estivesse observando, refletindo num meio para salv-lo. O estranho o esperou. A mo com a arma energtica estava dirigida para baixo, desatentamente. O rosto podia ser reconhecido claramente atrs da viseira transparente. Stranger tinha ligado a aparelhagem de rdio, mas teve que resintonizar a frequncia, at escutar o que o estranho lhe dizia: ...no morrer, se me ajudar. Est me compreendendo, afinal? Vou usar o tradutor. O Dr. Stranger anuiu sem querer. Eu o compreendo. O que quer de mim? Sua ajuda, como j disse. Eu preciso de oxignio. Stranger riu, amargo. Este tambm est em falta entre ns, acredite-me. No podemos falar sobre isso, ainda assim? Naturalmente que podemos. Quem o senhor? Um takerer. O nome indiferente. Quer dizer um takerer importante. presumiu Stranger. Muito bem, venha comigo. Vou lev-lo para dentro da cpula. Se lhe vamos dar oxignio ou no, depende do Dr. Burgalow, o meu chefe. De qualquer modo, gostaria de dar-lhe o conselho de me ajudarem, afirmou Vascalo, e deixou o Dr. Stranger ir na frente, que apesar de tudo no abandonou o seu saco com lenha cortada. Diante da escotilha da eclusa eles pararam. Stranger manipulou o mecanismo de abertura e anuiu para o seu hspede forado. Vascalo entrou na eclusa, Stranger o seguiu. A escotilha fechou-se. O ar jorrou para dentro e ento os dois homens tiraram seus capacetes. O tradutor funcionava apenas nas conversas de rdio, portanto eles deixaram os aparelhos ligados para se entenderem.

A cpula residencial fica mais abaixo, venha. Ns pudemos recompor a atmosfera dentro da cpula, mas tivemos que desistir da calefao. Est muito frio. Falta de energia? Correto. Mas estamos aguentando. Quando puseram os ps no recinto aquecido, j estavam sendo esperados pelo Dr. Burgalow, que tinha seguido os acontecimentos na tela de vdeo. O aparelho de rdio ligado revelou que ele tambm controlava o intercmbio verbal. Portanto estava informado. Vascalo agora dirigiu a arma de raios para o Sr. Stranger, que ficara parado sua frente. No vai acontecer nada, se forem sensatos. Caso contrrio, primeiramente ter que morrer um homem. Eu me encontro em situao de emergncia e necessito de oxignio. Minha proviso no vai para mais de quarenta horas apenas. Burgalow ficara sentado. Sua mulher Sona ele mandara ainda em tempo sair da cpula. Ela esperaria no quarto de dormir. Oxignio...? Ele tambm pouco entre ns, mas estamos dispostos a lhe dar uma parte do mesmo, se encontrar uma possibilidade de que ns o coloquemos de forma comprimida em suas garrafas. Ns somos uma estao de experincias biolgicas, s isso. No possumos praticamente nenhum objeto de equipamento tcnico. Burgalow suspirou. Guarde logo essa sua arma energtica. Ela est me dando nos nervos. Vascalo abaixou a arma. A calma dos terranos o deixava pasmo. Eles no tinham medo da morte ou estavam preparando um truque com o qual tencionavam logr-lo? Burgalow imaginou o que ele estaria pensando, e disse: No, no se preocupe, no pretendemos fazer nada contra o senhor. Vamos ajud-lo, ainda que no seja um terrano. Isso no tem nada a ver com traio, mas com uma qualidade que ns qualificamos de ser humano. Tambm ajudamos um inimigo, quando ele est em perigo. Ns contamos com que ele, caso contrrio, se comporte do mesmo modo conosco. Vascalo enfiou a arma no seu cinturo. Acha que seja possvel encher de oxignio minhas garrafas, vazias at a metade? duvidoso, porque nos faltam os correspondentes aparelhos de compresso. A instalao de regenerao naturalmente cria novo oxignio, mas sob presso normal. Isso no ser suficiente para um reenchimento. Os senhores tm garrafas nos seus trajes. Para emergncias. Correto. Espero que as conexes sirvam. O Dr. Stranger estava parado de modo que Vascalo pudesse convencer-se pessoalmente. Elas no serviam. De qualquer modo, no momento ele no perdia nada do precioso ar respirvel. Ele tinha aberto o capacete e respirava o ar da cpula residencial. Sou-lhes grato pela sua boa vontade. disse ele, e sentou-se quando Burgalow ofereceu-lhe uma poltrona. Stranger, entrementes, despiu o seu traje espacial. Mas certamente existe uma outra coisa que o senhor poder fazer por mim. Est com fome, sede? Obrigado, eu tenho provises de comida e de gua. Mas, pelo que vejo o senhor dispe de uma excelente instalao de rdio. A que distncia fica o espaoporto mais prximo? Eu preciso de uma pequena nave para pr-me em segurana com a mesma. Decidido, Burgalow sacudiu a cabea: Sinto muitssimo, mas neste sentido o senhor no deve contar com o meu apoio. Eu no posso cometer uma traio, e isso eu faria se liberasse segredos militares.

Trata-se de minha vida. Ns lhe damos auxlio imediato. Mais do que isto no deve nos pedir. Vascalo olhou fixamente para o fogo de labaredas muito vivas, no fogo primitivo. Ali queimavam os resultados dos experimentos de um penoso trabalho, que talvez tenha se estendido por dcadas. Eles queimavam porque era preciso poupar energia. Energia que sempre existia superfluamente e que neste momento estava ainda sendo desperdiada, em grandes quantidades, para fins de guerra. Para mim no serviria de muita coisa, se eu os matasse. disse Vascalo, pensativo. Matar nunca serve para nada. disse o Dr. Burgalow, firme. O que, portanto, podemos fazer pelo senhor para ajud-lo, sem irmos contra nossas leis e nossos deveres? Se esperar aqui, at que por acaso acontea uma oportunidade adequada para o senhor, muito bem, isso seria aceitvel, apesar de j estarmos indo contra os regulamentos. Ns ajudamos um inimigo, o mantemos escondido e no comunicamos a sua presena. Eu me responsabilizaria por isso, porque no olho a guerra como um absoluto. Ns lhe damos de comer, ar suficiente para respirar, para que possa poupar o seu prprio. Porm mais do que isso, o senhor precisa compreender, no podemos fazer. Vascalo j h muito tempo tinha desistido da ideia de matar os terranos para ajudar a si mesmo a seguir o seu caminho. Com isso ele no teria alcanado nada, ao contrrio. Deste modo, ao que parecia no momento, os dois cientistas terranos pelo menos no tentavam prejudic-lo. Eles no davam informaes, mas tambm no o denunciavam. E certamente ele ficaria sabendo atravs deles, quando uma nave terrana adequada estivesse nas proximidades. Ele apenas teria que dar um jeito para que eles lhe revelassem isto, sem dar-se conta. Ele compreendia as suas ponderaes. E contra suas intenes originais, ele as reconhecia. Mas ainda havia uma pergunta que ele queria fazer, apesar de no contar com que lhe dessem uma resposta honesta. Se eu no possusse a minha arma, o senhor agiria e pensaria do mesmo modo? Burgalow refletiu por um minuto. Naturalmente. Na realidade o senhor nunca nos ameaou seriamente. Alm do mais, o senhor no ganharia nada, se nos matasse. Isso soava lgico. timo. disse Vascalo. Ento vou esperar aqui, com seu consentimento, at que se me oferea uma oportunidade para a fuga. Com isso poupo ar respirvel, pelo que lhe sou agradecido. Que sentido teria vagar sem planejamento pela sua lua, at que eu encontrasse esta oportunidade? Por favor, no se deixe estorvar no seu trabalho. Burgalow sorriu. Trabalho? Nosso nico trabalho agora o de sobreviver. Estamos em guerra! Vascalo retribuiu o sorriso. Sim, guerra! A minha comea somente quando tivermos ganho esta aqui. Desta vez o Dr. Burgalow no deu resposta. *** Pultor, comandante dos Coletores, logo pde sentir os efeitos dos reforos que tinham vindo em ajuda dos terranos. A quatorze anos-luz da Terra ele foi forado mais uma vez a fazer com que sua frota mergulhasse no espao linear. Ele ordenou uma etapa de muitos anos-luz. Entre Vega e o Sol os Coletores voltaram novamente ao Universo einsteiniano.

Uma pausa para respirar, pela qual Pultor estava agradecido. As notcias que suas estaes de rdio captavam eram muito poucas. Vascalo no chamara mais. Ele teria conseguido reassumir novamente o seu corpo, ou fora surpreendido e morto ao faz-lo? Todos os noventa mil Coletores tinham chegado entrementes, mas apesar dessa opressiva superioridade, os terranos e seus aliados continuavam atacando, causando fantsticas baixas entre os enxames de Vassalos. A maioria dos Coletores j no possua mais Vassalos e seguiam o grosso da frota com hangares vazios. De qualquer modo, Pultor podia verificar com satisfao que tambm os terranos e seus aliados tinham sofrido baixas. Como segundo ponto a seu favor, tinha o fato de que, apesar das aparentes retiradas, ele se aproximava cada vez mais do Sistema Solar. A distncia entre os fronts tinha sido abreviada dos trinta e dois anos-luz anteriores para os cerca de dez anos-luz neste momento. A deciso era iminente. Pultor dava muito valor a dar uma vitria ao futuro Tachkar. Como seu ntimo e melhor amigo ele logo seria o homem mais poderoso no Reino Takerer, talvez at o chefe da polcia secreta. Mas primeiramente era preciso vencer os terranos. Mais dez anos-luz! A primeira formao de pequenas naves globulares foi avistada e anunciada pelas centrais de rastreamento. Vascalo ordenou que trs Coletores lanassem seus Vassalos. Milhares de mquinas de combate, pilotadas por robs, tomaram curso em cima do adversrio. Comearam a atirar com todo o seu armamento, ainda antes de terem alcanado os mesmos. Para elas era indiferente se elas mesmas seriam destrudas ou no. Esta era a sua fora. *** Enquanto o Marechal-Solar Julian Tifflor colocava a frota natal estacionada no Sistema Solar no mais alto grau de alerta, o Marechal-de-Estado Reginald Bell tentou deter os atacantes. Tempo isso ele sabia era tudo! Quanto mais ele podia adiar a deciso, ou seja, a luta pelo Sistema Solar, mais vantajosa ela acabaria para a Terra. Depois dos ltimos acontecimentos, dificilmente poderia esperar-se que os takerers recebessem reforos. A Terra, ao contrrio, recebia constantes reforos dos povos da galxia natal, que tinham reconhecido o perigo da invaso. Depois de um curto combate, a quatorze anos-luz de distncia do Sol, os Coletores desapareceram mais uma vez no espao-linear, onde no eram possveis quaisquer aes de combate. Mas os sensores de semiespao dos terranos perseguiram os Coletores e Vassalos que fugiram para o espao linear, e verificaram que eles mergulharam de volta ao Universo normal, em pouco menos de quatro anos-luz de distncia. Reginald Bell ordenou a perseguio. Demorou s poucos minutos at que os computadores tivessem calculado a rota. Os dados foram transmitidos pelo rdio a todas as unidades. As naves voaram unitariamente e no em formaes. Como os dados eram idnticos, todos rematerializaram novamente nas formaes originais. Os Coletores e Vassalos j os esperavam. Pultor ordenou o ataque. Reginald Bell respondeu com o contra-ataque.

Por enquanto nada estava decidido. *** Depois que Vascalo passara quatro horas na cpula residencial dos cientistas terranos, ele comeou a ver que deste modo no progrediria. No lhe restava outra possibilidade a no ser obrigar Burgalow e Stranger, de arma na mo, a lhe colocar a estao de rdio disposio. Eles naturalmente recebiam correntemente comunicados do front e tambm no impediam que ele tambm as escutasse, mas logo que o transmissor de uma nave partindo ou pousando era captado, eles modificavam a frequncia. E uma nave to prxima era a nica coisa que podia ajudar Vascalo. Os comunicados do front lentamente se formaram para constituir um quadro abrangente da situao em Tit. Os pedotransferidores lutavam apenas ainda pelas suas vidas, inutilmente eles esperavam que viessem suas prprias naves, para libert-los de sua situao aflitiva. Toda assuno de um terrano tinha sido ilusria. A faixa-dakkar e os outros aparelhos sensores os tinham degradado a seres viventes normais, a quem a capacidade da pedotransferncia j no serviam de nada. Vascalo no podia fazer nada para ajud-los. Ele tinha que pensar em si mesmo agora. Isso no era importante apenas para a sua prpria vida, mas tambm para a continuao do Reino Takerer. Este fato sozinho justificava sua maneira de agir. Uma hora mais tarde ele foi dominado pelo cansao, que cada vez ficava mais forte. Ele adormeceu, mas no foi um sono profundo, nem relaxante, mas apenas um dormitar. Repetidas vezes abria os olhos por alguns segundos, para certificar-se de que os dois cientistas no estavam pensando em domin-lo. Mas entrementes Stranger assumira a guarda junto aparelhagem de rdio, e Burgalow estava deitado num sof largo e dormia. Vascalo o invejava profundamente. Burgalow podia dormir calmamente, sem o medo constante de ser surpreendido. J daqui a uma hora ele acordaria lpido e relaxado, podendo render o seu colega. Stranger olhou para ele. Durma tambm, estranho. O senhor tem minha palavra, que no vou explorar o seu sono indefeso. O senhor nosso hspede. Como posso saber que vai cumprir a sua palavra? Nunca poder sab-lo, no antes de nos deixar. O senhor simplesmente tem que confiar em ns. Alis, para mim teria sido fcil, entrementes, informar o posto militar mais prximo pelo rdio, e codificado, sobre sua presena. E eu no fiz nada disso. Vascalo procurou olh-lo nos olhos, mas no encontrou nada de suspeito. Talvez esteja falando a verdade. Preciso acreditar-lhe. Estou com muito sono. Com a mo direita ele segurou firmemente a coronha de sua arma energtica metida no cinturo, espichou-se mais comodamente e fechou os olhos. O Dr. Stranger olhou-o por algum tempo. Via-se que ele mantinha uma luta renhida consigo mesmo, mas finalmente chegou concluso de no quebrar sua palavra, que ele havia dado ao inimigo mortal de sua raa. O estrangeiro procurara abrigo com eles e se conduzira de maneira leal. De qualquer modo ele no poderia fugir ao seu destino. Os impulsos mecnicos de chamada de uma nave pos-bi de repente saram do alto-falante. No primeiro momento Stranger quis desligar, mas depois de um olhar para o takerer adormecido, ele apenas diminuiu o som. Alm do mais, uma nave pos-bi no ajudaria o takerer em nada. As naves no eram tripuladas e eram apenas controladas por um crebro de plasma, que ficava na central de comando embaixo de uma cpula.

Box-86.104 era a designao da astronave dos pos-bi, que se aproximava de Tit e por isso pedia maiores instrues. Ela pertencia a uma formao da frota natal solar e tinha, conforme seus robs de manuteno tinham verificado, um erro na instalao de navegao. Para que este pudesse ser eliminado a nave precisava pousar. O fato de que Tit no tinha mais atmosfera, no tinha a menor importncia para isso. O Dr. Stranger seguiu o trfego de rdio entre o crebro de plasma e as foras de combate terranas estacionadas em Tit. No tinham nada contra um pouso, se este ocorresse em local bastante afastado do campo dos combates ainda em andamento. Um pouco mais tarde passaram as coordenadas. O crebro de plasma confirmou. Depois a ligao de rdio foi interrompida. Novos comunicados chamaram a ateno de Stranger, de modo que logo esqueceu a nave dos pos-bi. As coordenadas do pouso, entretanto, ele anotara e verificara que se tratava de um grande vale num altiplano em direo norte, a uma distncia exata de vinte quilmetros. Depois de meia hora o Dr. Burgalow acordou. Com algum espanto ele registrou que o seu hspede ainda dormia, depois levantou-se e foi ver como estava a sua mulher. Ao voltar, Stranger informou-lhe dos ltimos acontecimentos em Tit e depois deitou-se. Burgalow assumiu a guarda. Depois de algum tempo Vascalo abriu os olhos. Ele convenceu-se de que Stranger adormecera profundamente. Espichou-se e bocejou. Lentamente levantou-se e foi at Burgalow, que o observava, desconfiado. E ento, est se sentindo relaxado? Certamente agora estar sentindo fome e sede. L do outro lado encontrar as provises. Por favor, sirva-se. E pode me trazer depois uma lata de suco de laranja. Se pelo menos eu soubesse o que so laranjas. disse Vascalo, e riu. Eles se alimentaram, depois Vascalo sentou-se perto de Burgalow, diante da instalao de rdio. Suas mos brincaram com o bilhete no qual Stranger escrevera as coordenadas de pouso da nave pos-bi. Ele memorizou muito bem os nmeros e as letras. Como experiente comandante de astronaves ele sabia exatamente que processo os terranos usavam para dividir a superfcie de um corpo celeste. Alm disso, ele podia imaginar muito bem a correspondente rede de coordenadas de um objeto globular. Depois colocou o bilhete de lado, fingindo ach-lo extremamente insignificante e desinteressante. Burgalow viu aquilo com grande satisfao. Ele j estava ficando receoso de que o estranho pudesse ter ficado desconfiado, apesar de no poder imaginar o que algum queria com uma nave pos-bi. O crebro de plasma no aceitaria qualquer ordem. Vascalo estudou o mapa de Tit, que fora colocado acima da mesa. Ele fingiu estar procurando a prpria posio. Na realidade ele j descobrira a mesma h muito tempo. Ele encontrou o vale no altiplano no qual a nave pos-bi devia pousar. Duzentos quilmetros! Se ele dividisse o trecho corretamente, usando o ar respirvel com parcimnia, conseguiria chegar at l, sem perder um tempo precioso. Neste caso lhe restavam reservas suficientes para uma investigao e uma assuno. Pois ele precisava assumir o comandante que, como estrangeiro, certamente no usava uma faixa-dakkar. Com a nave, ele encontraria Pultor e assim colocaria em segurana o seu precioso corpo.

Eu tenho que me decidir a fazer alguma coisa. disse ele e apontou para o mapa. Esconderijos h por toda parte e uma nave eu tambm ainda vou encontrar. Totalmente sem a sua colaborao, mas eu lhe seria muito agradecido por uma garantia. Que garantia? perguntou Burgalow. D-me uma dianteira, antes de fazer uma comunicao s suas autoridades. Caso contrrio no tenho nenhuma chance. O senhor tem nossa palavra que nem mencionaremos este incidente. Alis, isso tambm melhor para ns. O senhor entende...? Sim, eu compreendo. Visto deste modo eu tenho uma certa garantia de que silenciaro. Os senhores me ajudaram, sem que eu os ameaasse; poderiam interpretar isso erradamente. O Dr. Burgalow anuiu, confirmando. Quando pretende partir? Ele apontou para a instalao de rdio. No esto acontecendo lutas nas proximidades, e a mais prxima base de apoio militar est a uma distncia de setenta quilmetros daqui. O planeta Saturno est do outro lado da lua, portanto est relativamente escuro. Certamente no ser encontrado to depressa. Vai me deixar l em cima? O Dr. Stranger far isso por mim. preciso que algum fique sempre junto ao aparelho. Stranger resmungou de m vontade, quando foi acordado. A lenha certamente ainda no foi toda queimada! Ele viu Vascalo, que se aprontava para a partida, e entendeu. Est querendo nos deixar? Se o senhor tivesse a gentileza de me deixar l em cima. O Dr. Stranger tambm se vestiu. Vascalo agradeceu a Burgalow seu comportamento leal, depois seguiu Stranger. Pouco depois os dois se encontravam diante da eclusa, na luz difusa das estrelas. Desejo-lhe boa sorte. disse o cientista e apontou para o norte. Talvez o senhor experimente uma vez essa direo? Vascalo olhou para o norte. Sim, eu vou tentar. Mais uma vez muito obrigado por tudo. No nos foi possvel fazer muita coisa pelo senhor. Fizeram mais por mim do que o senhor imagina. Adeus. Stranger olhou atrs do estrangeiro, que deu-se um impulso vigoroso e velejou num voo sinuoso para o norte. Ao pousar ele virou-se mais uma vez e acenou. O salto seguinte levou-o por cima de uma colina baixa, que o escondeu dos olhos de Stranger. Diante dele ficava o longo caminho para o vale do altiplano.

2
Vascalo desistiu de fazer uso da aparelhagem de voo. To perto do objetivo, ele no queria mais correr o menor risco. Se ele pudesse surpreender o comandante da nave pos-bi mentalmente (Vascalo no tinha a menor ideia do que ou quem era um pos-bi), nada mais estava no caminho de sua prxima pedoassuno temporria. Ele o obrigaria ao pouso, assumiria o seu corpo, fazendo com que o mesmo fosse cuidado, e depois procuraria Pultor e a frota de Coletores no corpo do comandante pos-bi. Depois de quatro horas ele tinha deixado a metade do trecho atrs de si. Uma vez teve que desviar-se de uma patrulha terrana que estava passando um pente-fino num vale atrs de outro, procura de pedotransferidores sobreviventes. Ele enfiou-se numa gruta e no foi descoberto. Por uma hora ele esperou ali, depois as mensagens de rdio revelaram-lhe que tinham desistido da busca, retirando-se para a base de apoio distante. Vascalo reencetou o caminho. Ele ainda tinha ar respirvel para trinta e cinco horas. Mais que suficiente para um trecho de cem quilmetros, se no se contava com uma parada. Com esta, entretanto, ele tinha que contar sem falta, pois mesmo se conseguisse a assuno rapidamente, ainda teria que pousar a nave, para guardar seguramente o seu prprio corpo, que ele tinha que deixar para trs em Tit. Sinais de rdio o informaram que mais uma vez uma patrulha estava procurando por pedotransferidores em fuga, alguns quilmetros ao norte. Vascalo subiu na cumeada, que o separava do local dos acontecimentos, e escondeu-se numa depresso baixa, no alto. Estava suficientemente claro para reconhecer os terranos. Eles varreram o terreno, de orientao difcil, mas apenas encontraram pedotransferidores mortos. S muito raramente Vascalo viu o relampejar de uma arma de raios energticos, que lhe revelava o fim de um takerer. Finalmente, depois de uma espera de duas horas, sem atividade, os terranos subiram nos seus planadores e desapareceram em direo do leste. Vascalo ainda ficou deitado por algum tempo. Ele ainda tinha ar para trinta horas. Tivera uma ideia que pensava imediatamente transformar em realidade. Os pedotransferidores mortos no precisavam mais de ar para respirar, mas talvez possusse ainda garrafas de ar comprimido ainda cheias ou at mesmo regeneradores de oxignio funcionando sem problemas, que ele poderia trocar por suas garrafas quase vazias ou pelo regenerador defeituoso. Com um nico salto Vascalo conseguia descer para o fundo do vale. Suavemente ele pousou perto de algumas fendas perigosas, das quais saam vapores venenosos. No muito longe dali ele descobriu o primeiro morto. Era um oficial dos pedotransferidores que no mostrava nenhum ferimento visvel. Ao que parecia o seu traje de presso e os sistemas vitais ligados a ele ainda estavam em ordem. Vascalo abaixou-se e examinou a mochila das costas do morto, que continha a aparelhagem de regenerao. Decidindo rapidamente, ele desafivelou-a, colocando-a no cho, pois assim ele poderia, sem perda de tempo, ergu-la e ajust-la s suas costas. Ele pelo menos queria tentar trocar os aparelhos que se encontravam na mochila, pelos seus prprios. Inclusive as garrafas de ar respirvel comprimido. Por longo tempo ele ficou ajoelhado ao lado do morto, respirando fundo, repetidas vezes. Ele sabia que tinha que reter a respirao por bastante tempo. Depois ps-se ao trabalho.

Numa pressa louca ele soltou os contatos que ligavam a sua mochila com o traje, colocou-a no cho e levantou a do morto. E exatamente neste segundo ele teve noo de que estava tentando uma coisa totalmente impossvel, pois tinha esquecido a circunstncia que lhe proporcionara sua capacidade e seus dons, e com eles sua notoriedade. No era -toa que o chamavam de o Torto! Sua prpria mochila era uma confeco especial que somente se ajustava s suas costas. Portanto nenhuma mochila normal poderia ser conectada ao seu traje. As conexes no se ajustavam, e a mochila normal era chata demais para ajustar-se ao seu formato de corpo muito especial. Quando Vascalo lembrou-se disso, quase fora tarde demais. Seus pulmes ameaavam arrebentar, e cuidadosamente ele deixou escapar um pouco de ar. Depois jogou longe a mochila estranha e afivelou novamente a sua prpria s costas. Grato, ele respirou algumas vezes profundamente, antes de refletir novamente. As garrafas de oxignio...? No, elas tambm no o ajudariam. Suas conexes tambm no se ajustavam, e a presso dentro delas tambm no era maior que a presso dentro de suas prprias garrafas. Portanto no se podia pensar em efetuar um reabastecimento. Os regeneradores de oxignio, quase novos de fbrica, estavam ali, diante dele, inteis, e ele no podia vestir nem um nico deles. Ao contrrio ele apenas estava perdendo um tempo precioso. Com ar respirvel agora apenas para vinte e oito horas ainda, ele ps-se novamente a caminho. Neste instante ele conseguiu goniometrar o comandante da nave pos-bi que estava pousando, e rastre-lo corretamente. *** A Box-86.104 continuou se aproximando mais da lua de Saturno, Tit. Tratava-se de uma nave espacial de combate dos pos-bi, relativamente pequena, que se parecia muito a um cubo irregular. Dos lados media pouco mais de cem metros. Por toda parte podiam ver-se os tubos dos canhes energticos, que agora, pouco a pouco, sumiam nos seus envoltrios. O comandante uma diminuta estaca do Plasma Central do Mundo dos Cem Sis repousava sob a cpula metlica na central de comando da nave. Daqui ele a pilotava e dava suas instrues, que imediatamente eram seguidas pelos robs e instrumentos robticos que se encontravam a bordo, sendo limpamente executadas. O Comandante 86.104, por sua vez, recebera suas instrues do Plasma Central, inclusive a ordem severa de seguir todas as ordens dos terranos, colocando-se sob o comando da Frota Solar. E ento aconteceu essa coisa com o defeito no sistema de navegao. Um pouso em Tit parecia a melhor soluo, pois o adversrio ainda estava a dez anos-luz de distncia e se aproximava s muito lentamente do Sistema Solar. As coordenadas estavam corretas. 86.104 descobriu nas telas de vdeo o vale protegido no meio de um altiplano. A montanha circular oferecia cobertura de visibilidade para todos os lados. Os combates tinham mudado de localizao, e os informes diziam que nesta regio j no havia mais nenhum pedotransferidor vivo.

O Comandante 86.104 no temia um pedotransferidor. Naturalmente ele ainda no tivera nenhuma experincia prtica com este tipo de criatura, mas ele no podia imaginar que alguma criatura conseguisse subjug-lo psiquicamente. A pequena nave espacial fragmentria pousou. O Comandante 86.104 deu ordem para que os reparos fossem iniciados imediatamente. *** A distncia era de noventa quilmetros. O ar respirvel ainda era suficiente para vinte e oito horas. Mesmo assim Vascalo deixou-se tempo, pois ele precisava goniometrar-se para dentro do consciente do comandante pos-bi. Era uma conscincia extremamente complexa e por isso mesmo complicada, que no era fcil de se assumir. Ele tinha certeza de que o conseguiria, mas isso no seria uma simples luta mental. E era questionvel saber-se se ele poderia manter-se por muito tempo. Uma coisa, entretanto, estava certa: O comandante da nave pos-bi no possua uma faixa-dakkar. Vascalo foi forado a desviar-se para um outro caminho, quando a cerca de quarenta quilmetros antes do local do pouso, o rdio revelou-lhe que exatamente sua frente sete pedotransferidores haviam sido cercados por tropas terrestres dos terranos, que estavam atirando neles. Ele perdeu preciosas sete horas, e quando ainda tinha vinte e uma horas de ar respirvel, os mutantes Ribald Corello e Balton Wyt o descobriram, com seus sensores. Vascalo somente o percebeu quando j era quase tarde demais para ele. Sentiu os pensamentos, cautelosamente tateantes, do hipnossugestor, que o estudava cuidadosamente, para poder no momento adequado surpreend-lo e obrig-lo a aceitar a sua vontade. E isso certamente Corello teria conseguido, se Vascalo estivesse despreparado. Deste modo, porm, o pedotransferidor tinha sido avisado e ergueu um bloqueio de defesa psquica, que Corello no conseguiu transpor. O telecineta Balton Wyt tinha experincia suficiente com pedotransferidores. Depois de um pouso de emergncia num distante planeta ele tinha sido treinado para ser um telecineta excepcional, pela Cidade. Mais tarde ele tornou-se testemunha de uma estao de pedogoniometria. Com a ajuda de seus novos dons ele conseguiu fazer abortar a primeira tentativa de invaso, estabelecer contato com a Frota Solar e destruir a pedoestao goniometradora. Mas Balton Wyt somente conseguiria agarrar Vascalo quando este estivesse ao alcance de sua vista. Vascalo sabia disso, e quando sentiu as primeiras tentativas tateantes do hipnossugestor, mudou a direo do seu voo imediatamente. Ele se movimentou para longe dos dois mutantes, mas no conseguiu evitar que eles o goniometrassem mesmo assim. O bloqueio dos pensamentos impedia que o seu consciente fosse assumido por Corello. De qualquer maneira ele no podia impedir que as modificaes de rota constantes de Vascalo, depois de algum tempo, sempre eram notadas por Corello. Os dois mutantes ficaram aferrados no rastro do fugitivo, porm s se aproximavam muito pouco dele. Vascalo conseguiu manter uma dianteira pelo menos por enquanto.

Quando ainda estava a dez quilmetros de distncia da nave pos-bi pousada, ele modificou pela dcima vez a direo, para enganar e confundir os perseguidores. Eles no deviam imaginar que o seu objetivo era a astronave pousada. A oeste do vale chato do altiplano havia uma montanha com fendas escabrosas e milhares de grutas e cavernas, que poderiam oferecer segurana e proteo a todo um exrcito. Exatamente entre esta montanha e os perseguidores, vinte pedotransferidores tinham encontrado um esconderijo, no qual se julgavam seguros. Tratava-se de um desfiladeiro cheio de vapores venenosos entre os dois espiges da montanha. Vascalo no se preocupou com seus companheiros de raa, pois ele j ficara sabendo, pelo rdio, que um comando dos terranos estava a caminho para liquidar com os adversrios. Sempre levando em considerao que as radiaes de pensamentos dos pedotransferidores se sobrepunham aos seus prprios, ele penetrou mais profundamente na montanha e procurou um esconderijo adequado. Se seu raciocnio estivesse certo, por enquanto ele se livrara dos seus perseguidores. A questo era apenas de quanto tempo ele teria que esperar, at que eles desistissem de sua procura. Ele agora ainda tinha ar para quinze horas. *** O Tenente Farrel Hook levou a mo cuidadosamente para a sua faixa-dakkar, que envolvia a sua cabea como uma fina testeira. Ela estava firme. Nenhum pedotransferidor seria capaz de assumi-lo, nem a ele nem aos seus homens, todos eles equipados com este aparelho de proteo. O planador pousara na plancie diante da serra de montanhas. Ao todo eles eram vinte e cinco homens bem equipados, que j tinham muitas misses de comando atrs de si. Alguns deles j estavam estacionados h muito tempo em Tit, e conheciam a lua muito bem. Eles podiam adivinhar onde o grupo dos pedotransferidores estava escondido. J no havia mais muito desses grupos. Uma vez que se tratava da sobrevivncia da Humanidade, os terranos tinham agido duramente. Desta vez no havia nenhuma complacncia com adversrios que pretendiam dominar toda uma galxia. Complacncia significaria suicdio. Suicdio para milhares de civilizaes e sistemas solares. Farrel Hook observou as escalas dos aparelhos de rastreamento que estavam embutidos no seu traje de combate. Eles captavam a menor radiao energtica a grande distncia, registrando-as e mostrando a direo e a distncia. Os pedotransferidores estavam escondidos na montanha, a trs quilmetros de distncia. Depois de um rpido descanso o tenente deu a ordem de partida. Eles desistiram dos aparelhos de voo, para no chamar a ateno dos pedotransferidores para si. Usando cada rochedo com cobertura, eles avanaram atravs da plancie na direo da montanha e alcanaram os primeiros rochedos alcantilados depois de pouco menos de uma hora. Os pedotransferidores deviam estar metidos no vale que comeava exatamente sua frente. Ele era estreito e tinha pouca visibilidade, cheio de nuvens verde-amareladas que rapidamente escapavam para o alto, mas que eram constantemente renovadas. Hook deu suas instrues. Os homens se dividiram. Os pedotransferidores tambm possuam detectores de energia de grande capacidade, e sabiam com toda a certeza que estavam sendo perseguidos. Eles agiriam correspondentemente. Eles no tinham mais nada a perder, exceto a vida.

Eles se comportariam como robs sem considerao por sua prpria existncia. Vinte pedotransferidores contra vinte e cinco terranos! Hook foi o primeiro a ousar atravessar o trecho sem cobertura, que se estendia diante deles. Em mais de cem metros, no se via nenhum bloco rochoso que pudesse servir de proteo contra os mortferos raios energticos. Tambm no havia depresses no terreno, nem fendas no muito profundas, nas quais poderia ser possvel jogar-se, se o tiroteio comeasse. Cem metros de terreno livre, depois viam-se novamente grandes blocos isolados de lava, atrs das dos quais era possvel encontrar proteo. Hook conseguiu se aproximar cinquenta metros, e ento os pedotransferidores revelaram sua presena. Trs ou quatro feixes fortemente reunidos de armas energticas vieram de diversas direes, no o acertando por muito pouco, e fazendo com que o terreno em volta dele evaporasse. Enquanto corria, ele ligou a sua aparelhagem de voo do traje de combate e voou, s poucos metros acima do cho, na direo dos blocos de lava. Ainda antes que ele pudesse alcan-los, um tiro energtico acertou a sua mochila. O mesmo danificou apenas o aparelho de voo, nada mais. Hook caiu ao cho, mas a pouca gravidade cuidou para que ele velejasse adiante e aterrissasse um pouco duramente em cima do pedregulho solto. Com um salto enorme ele colocou-se em segurana. Os instrumentos mostravam que nem a alimentao de oxignio nem os aparelhos de rdio tinham sido danificados. Ele entendeu-se com a sua gente. Eles deviam, por enquanto, permanecer em cobertura, e comunicar-lhe de onde os tiros energticos tinham partido. Ele ficou deitado, muito quieto. Um pouco mais tarde os seus especialistas em rastreamento lhe passaram exatamente as posies dos atiradores inimigos que haviam atirado nele. Quando da descrio eles tinham que levar em considerao o ngulo de viso modificado, com o qual Hook via as salincias das rochas e as cavernas. Mas ento ele mesmo descobriu o primeiro indcio de um pedotransferidor ou seja, um p. O takerer estava deitado atrs de um bloco de pedra, a cerca de cinquenta metros de distncia. Evidentemente ele presumia que tinha o adversrio exatamente sua frente, no que ele tinha razo. Porm ele provavelmente esquecera de que Hook agora estava em situao de modificar cuidadosamente a sua prpria posio, sem com isso ser descoberto. Ele matou o pedotransferidor a trinta metros de distncia, com um nico tiro de raios certeiros. Segundos mais tarde foi um inferno. Enquanto os terranos, com seus aparelhos de voo e com a maior acelerao, atravessaram a plancie sem cobertura, por toda parte por entre as cavernas rochosas e nos pequenos vales relampejava. Os pedotransferidores agora no se esforavam mais para manter o seu esconderijo em segredo. Eles sabiam que haviam sido descobertos e para eles no havia mais qualquer outra possibilidade a no ser defender-se com todos os meios. No primeiro assalto morreram seis terranos. As baixas dos pedotransferidores, por enquanto, eram desconhecidas. O Tenente Hook dirigiu os seus homens pelo rdio para uma cobertura segura, pois ele reconhecera o quanto outros ataques seriam insensatos, se no fossem planejados em todos os seus detalhes. As armas do adversrio tinham o mesmo peso de combate, e como defensores eles se encontravam em posies mais vantajosas. Talvez fosse possvel chamar apoio para c, mas Hook ainda hesitava com esta deciso. Ele sabia que todas as foras em Tit eram necessrias para caar urgentemente os pedotransferidores sobreviventes e liquid-los. Era preciso impedir que uma s dessas criaturas perigosas atingisse a Terra. Pois ainda havia muitos seres humanos que ainda no portavam faixas-

-dakkar, e antes que se descobrisse um assumido, este poderia ter causado danos inimaginveis. Mesmo assim ele utilizou a pausa de fogo que se fizera, para informar o alto comando de Tit pelo rdio, de sua situao, concluindo, entretanto, que em qualquer circunstncia ele iria tentar acabar sozinho com o adversrio. Pouco depois Balton Wyt chamou pelo rdio. Tenente Hook? Do outro lado! Quem chama? O mutante Balton Wyt. Meus instrumentos de rastreamento mostram uma diferena de dez quilmetros entre o senhor e eu. O senhor est com contato direto com o inimigo? Ns estamos metidos no meio de cerca de vinte pedotransferidores. O senhor est sozinho? Corello est comigo. Estamos perseguindo um nico pedotransferidor com dons excepcionais. O senhor sabe se ele est entre os seus adversrios? Isso eu no posso dizer, Balton Wyt. De qualquer modo eu no pude constatar nada sobre capacidades excepcionais. Estamos enfrentando um grupo que se escondia aqui. s isso. Precisam de apoio? Desta vez Hook hesitou com a resposta. Depois disse: Ns no pedimos nenhum, mas se o senhor por acaso est nas proximidades e der uma passada aqui, eu naturalmente lhe seria muito agradecido. O senhor sabe, naturalmente, como a coisa, quando se est metido numa entalada. Se sei! Muito bem, irradie de vez em quando um sinal de goniometria. Vamos nos apressar. Mas tenham cuidado. Pode contar com isso. O Tenente Hook sentiu-se aliviado. Os dois mutantes valiam tanto quanto todo um regimento. Corello no levando em conta seus outros dons era capaz de forar a sua vontade aos pedotransferidores. E Balton Wyt conseguia mistur-los telecineticamente de tal maneira que eles poderiam ser dominados facilmente. Ele ordenou aos seus homens que se mantivessem quietos, at que chegasse o prometido reforo. A ideia de que ele no os pedira diretamente o acalmou um pouco. Apesar de sua inteligncia, Hook era excessivamente ambicioso. Os pedotransferidores continuaram quietos. Eles estavam deitados, bem espalhados isoladamente nos seus esconderijos e esperavam por uma segunda chance de matar um ou mais terranos. Eles tinham interrompido o trfego de rdio. Hook desistiu de encontrar, atravs de sua escuta, a posio exata deles. De qualquer modo ele captou os sinais de pouso da nave pos-bi e os goniometrou. A nave pousou a cerca de vinte quilmetros de distncia, num altiplano protegido, depois os seus sinais de rdio tambm emudeceram. Um pos-bi em Tit...? Hook estava um pouco surpreso com este fato, mas ento se lembrou de que os pos--bis estavam entre os mais fiis aliados da Terra, e certamente tinham corrido para c para trazer reforos. Talvez o Marechal-Solar Tifflor tambm contasse com que os pedotransferidores trouxessem novos grupos para Tit, e j estava se prevenindo. O que quer que fosse ele, Hook, tinha outro problema. Ele estava metido numa entalada. Ele e o resto do seu grupo.

Pouco mais tarde Balton Wyt chamou novamente. Os dois mutantes tinham encontrado um esconderijo adequado um pouco mais elevado, de onde eles tinham uma vista de todo o vale. Mais do que isso eles no precisavam para intervir nos acontecimentos. Preste muita ateno, tenente! disse Wyt, depois de uma curta discusso sobre a situao pelo rdio. Ns vamos enxotar os adversrios diretamente para os seus braos. O mtodo pode parecer pouco leal, mas no temos alternativa, se quisermos sobreviver. Trate de agir correspondentemente, e fique, sempre, em cobertura. Entendeu tudo? Estamos esperando. retrucou Hook. Mais uma coisa. disse Wyt, continuando a conversa, como se estivessem parados num campo de golfe. Ns perdemos, conforme j mencionamos, o rastro do pedotransferidor excepcionalmente capaz. Talvez ele se encontre entre os seus adversrios, ou talvez tambm no. Pode muito bem ser que ele tenha sido suficientemente esperto para fazer com que suas radiaes mentais fossem sobrepostas pelas dos outros pedotransferidores. Se isto for assim, ento ele somente pode encontrar-se numa direo que, vista de ns, significa um prolongamento da linha que liga nosso lugar de estada com o dos takerers. S por esta razo o senhor precisa destruir os adversrios. Eles no devem mais dar emisses de si, para que ns provavelmente possamos novamente farejar a caa importante. Isso tambm est claro, tenente? Est claro, Sir. timo, ento vamos comear. E agora prestem ateno...! Hook j tinha ouvido muita coisa a respeito dos dois mutantes que tinham sido indicados juntos para Tit, mas o que ele vivenciou agora estava muito acima de toda a sua expectativa. A menos de cinquenta metros de distncia do seu prprio esconderijo, um pedotransferidor levantou-se de repente, e com a arma empunhada pronta para atirar, encaminhou-se na direo do front dos terranos. Hook j tinha erguido a sua arma de impulsos para matar o adversrio, mas depois deixou-a cair novamente. Era-lhe impossvel atirar num adversrio que no se defendia. Os seus homens deviam sentir-se do mesmo modo, pois no aconteceu nada, alm dos takerers virem com toda calma caminhando para as posies dos terranos, como se estivessem num passeio. Hook podia imaginar o que os outros takerers estariam pensando, os que ainda no estivessem influenciados por Corello. Eles deviam achar que aqueles valentes estavam malucos. Corello, de qualquer modo, conhecia os terranos e sabia que eles jamais matavam um adversrio indefeso. At mesmo na guerra valia a lei da autodefesa, e se tambm fosse vlido em Tit, com relao aos pedotransferidores, parecia pouco leal matar um adversrio influenciado. Quando o pedotransferidor de repente estava no meio do terreno sem qualquer cobertura, Corello saiu de dentro dele para assumir um outro. Hook notou aquilo quase tarde demais. O pedotransferidor somente estava afastado dele uns dez metros ainda, quando de repente parou, olhou em volta horrorizado, descobriu trs ou quatro terranos bem prximos, olhando para as bocas de suas armas. Na frao de um segundo ele levantou a arma de raios e atirou sem qualquer planejamento em cima do adversrio. Ele morreu na luta. Se os outros quisessem ou no, todos morreram do mesmo modo.

Levou meia hora, depois no havia mais um s pedotransferidor vivo no vale. O Tenente Hook e seus dezoito homens restantes requisitaram um planador, que devia lev--los de volta ao quartel de comando. Corello e Balton Wyt, entretanto, tentaram encontrar novamente o rastro de Vascalo. Mas nada conseguiram. *** Vascalo aproveitara a oportunidade. Aprovisionado de ar para respirar para s poucas horas ainda, ele penetrara cautelosamente para o norte e depois para o nordeste, sempre cuidando para interpor entre si e os perseguidores os pedotransferidores sobreviventes. Finalmente ele alcanou o paredo circular que envolvia a depresso do vale no altiplano. Tratava-se, sem sombra de dvida, da cratera de um vulco extinto, que devido a antigos ventos e chuvas havia sido praticamente aplainada. Para Vascalo no foi difcil trepar por cima do paredo de duzentos metros de altura. Desta vez ele desistiu definitivamente da aparelhagem de voo. Ele no queria correr o menor risco. Na borda do cume ele ficou deitado, para espreitar para o leste. O paredo redondo do outro lado podia ser claramente visto no horizonte. Com seus quatro mil e duzentos quilmetros de dimetro, a lua de Saturno naturalmente tinha uma forte curvatura de superfcie, que encurtava enormemente o horizonte. Diante do mesmo, Vascalo viu a nave do pos-bi. Ele no teve imediatamente a ideia de que aquele cubo estranhamente formado poderia ser uma nave, mas a intensa radiao energtica que ele conseguia captar com sua aparelhagem sensvel, confirmaram suas suspeitas. Naves que pretendessem voar atravs do cosmo podiam ter a aparncia que quisessem, sempre que tivessem uma propulso e um casco forte pressurizado. O cubo estava a uma distncia de seis quilmetros. Vascalo ficou deitado bem quieto, enquanto tentava novamente captar mentalmente o comandante. Ele o conseguiu logo depois de alguns minutos mas, como antes, tratava-se outra vez de um contato nada firme, indefinvel, para o qual Vascalo no tinha nenhuma explicao. O comandante da nave cbica sem dvida era inteligente, mas de modo algum era um terrano. Vascalo no tinha ideia de como ele se pareceria. Todos os seus esforos em fazer investigaes neste sentido falhavam na maneira de pensar teimosa, quase mecnica, de sua vtima escolhida. Ele tornou-se um pouco mais insistente nas suas tentativas de contato. Parecia-lhe que lhe estavam opondo certa resistncia, que entretanto poderia ser quebrada, se ele ousasse o avano decisivo. E se no quisesse perder, isso teria que acontecer logo. Porm antes teria que cuidar para que o seu corpo, que ele deixaria para trs dentro do traje espacial, no sofresse danos. Ele lanou um olhar aos seus instrumentos. Trs horas de ar respirvel! Isso deveria ser suficiente para a assuno, para os preparativos e para o transporte do corpo para dentro da nave. A cem metros de distncia em que ele estava deitado, Vascalo descobriu uma fenda no paredo rochoso, da qual saam vapores esverdeados. Mesmo se entrementes terranos curiosos surgissem por aqui, eles nunca suspeitariam de um pedotransferidor dentro da fenda com gs metano. Ali o seu corpo ficaria em relativa segurana, no se levando em

considerao o fato de que ele morreria sufocado, logo que a proviso de oxignio chegasse ao fim. Cuidadosamente, para no ficar dependurado numa salincia cortante da rocha e possivelmente assim danificar o seu traje, ele enfiou-se na fenda. Esta tinha dez metros de profundidade, e depois de uma salincia inclinada de uma placa rochosa, ela continuava para baixo. Vascalo estendeu-se em cima da salincia de rocha e concentrou-se no comandante da nave pos-bi. Por cima dele viu algumas estrelas, que pareciam nadar nas nuvens de vapor esverdeado. A nave naturalmente ele no podia mais ver, mas isso j no era mais importante diante do que ele pretendia fazer agora. Ele conseguiu contato. Dois segundos mais tarde o contato foi interrompido novamente, porque uma coisa totalmente inesperada aconteceu...

3
Sona Burgalow, depois de uma pausa para descanso, voltou para a cpula residencial. O seu marido estava deitado num sof e dormia. O Dr. Stranger tinha assumido a guarda do rdio. O estranho... ele se foi? Stranger anuiu, sem tirar os olhos dos instrumentos de controle. Sim, foi embora. Talvez ele possa salvar-se. De qualquer modo ele comportou-se decentemente. Ele nosso inimigo. Ns agimos erradamente. Stranger olhou-a rapidamente. Erradamente? O que poderamos ter feito? Denunci-lo? Ele possua uma arma e poderia ter-nos matado. Escondido em nossa cpula, teria levado muito tempo at que algum tivesse notado a troca. Precisamos comunicar o incidente, para que alguma coisa seja feita. Agora, depois de tantas horas? Ns nem sabemos onde ele se encontra e, alm do mais, nos fariam censuras, por no termos comunicado o fato imediatamente. Stranger sacudiu a cabea. No, Sona, tarde demais para anunciar o incidente. E eu repito: Estamos cometendo um erro! Mas Stranger, que dera sua palavra a Vascalo, no se deixou convencer. Ele mudou de assunto. A situao melhorou a nosso favor, Sona. Por toda parte os pedotransferidores sobreviventes escondidos foram caados e mortos. Logo Tit estar livre deles e vamos poder pensar na sua reconstruo. Muita coisa foi destruda. Alis, logo vou ter que ir buscar mais lenha. Ela queima muito rapidamente, mas tambm fornece muito calor. Por sorte ns no temos dificuldades com a renovao de ar, caso contrrio teramos que solicitar ajuda. A principal tarefa de Sona, em tempos normais, consistia em ajudar no laboratrio e cuidar para o bem-estar fsico dos cientistas. J por diversas vezes ela tambm fizera operar a estao de rdio, quando o seu marido e o Dr. Stranger no tinham tempo para isso. Ns vamos suportar isso muito bem. consolou ela. Se pelo menos fosse um pouco menos frio. Stranger olhou para a lareira. O ltimo resto da lenha virara brasa. Sim, a senhora tem razo. Eu logo vou me pr a caminho para buscar mais lenha para o fogo, antes que o mesmo apague de uma vez. Poderia fazer-me o favor de prestar ateno na estao? Eu sintonizei o rdio no comprimento de onda do quartel-general militar. A senhora no precisa modific-la. Eu tomo conta. prometeu ela. Stranger levantou-se e deixou o recinto Sona sentou-se diante da mesa de controles com seus instrumentos e observou o seu marido. Burgalow dormia profunda e calmamente. Ela notou-o na sua respirao regular e nos ocasionais roncos que ele dava de si. Ela ligou o aparelho de rdio para transmissor e tentou conseguir ligao. Logo depois da primeira chamada anunciou-se uma estao, que estava a uma distncia de

quinhentos quilmetros. O satlite de comunicaes possibilitava um entendimento sem problemas. Estao Burgalow gostaria de passar uma mensagem importante. Fale, Senhora Burgalow. O gravador est ligado. O comunicado importante. Ele ter que ser repassado adiante imediatamente, em qualquer circunstncia. Alm do mais, eu preciso falar baixinho. Por favor, transmita. O que h? Sona no perdeu muito tempo com o prlogo. Em poucas palavras ela descreveu todo o acontecido, salientando entrentanto, que o estranho os havia ameaado com sua arma, forando-os a conceder-lhe abrigo. Para no inculpar o seu marido e Stranger, ela mencionou algo sobre uma influncia hipntica que o estranho tinha usado com os dois homens, enquanto ela ficara livre da mesma, por estar dormindo num outro recinto. Somente assim achava ela poderia ser explicado que Burgalow e Stranger ainda no tivessem comunicado o incidente. Depois do comunicado houve uma diminuta pausa, depois o quartel-general respondeu: Muito obrigado. O chefe estava na escuta e imediatamente tomar medidas correspondentes. Ningum os censura a. No podiam ter agido de outro modo. Cuide para que o seu marido e o Dr. Stranger imediatamente consigam tratamento mdico. Esto com um mdico na estao, no mesmo? Sim, o Dr. Hellers entende um pouco sobre isso. timo, neste caso no precisam de ajuda? Eu creio que podemos nos ajudar sozinhos. Alm disso, o estranho, desde que partiu, no mais apareceu. Mais uma coisa, Senhora Burgalow: Existem indcios da direo em que ele partiu? Certamente o acompanharam um pouco ainda depois que ele abandonou a cpula. Eu estava dormindo, conforme j mencionei, e os dois homens no falam nada. Eles ainda se encontram sob a influncia hipntica. Talvez tambm estejam sob amnsia quero dizer uma amnsia artificial, provocada pelo estranho. Ela hesitou um instante, depois disse: Eu gostaria de pedir-lhe para tratarem todo este caso o mais discretamente possvel. Seria muito penoso para mim se meu marido ficasse sabendo que ele caiu vtima de alucinaes. No se preocupe. Ns iniciaremos imediatamente nossas investigaes, mas ningum ficar sabendo quem nos forneceu as informaes. A senhora nos prestou um grande servio, Senhora Burgalow. Sona desligou. Com um olhar ela convenceu-se de que o seu marido ainda dormia, depois colocou o rdio novamente em recepo, e respirou aliviada, quando o Dr. Stranger voltou trazendo a lenha que recolhera para o fogo. E ento, nenhuma mensagem? perguntou ele e jogou a lenha no cho, perto do fogo. No, mensagem nenhuma. Ele esfregou as mos e segurou-as por cima das labaredas. Est um frio danado, a senhora tem razo. Mas l fora h lenha bastante para alguns meses. Quer saber de uma coisa? Estou com fome! Ele levantou-se. Vou tratar de fazer uma refeio decente. prometeu ela e foi para a cozinha.

*** O planador levou Hook, seus homens sobreviventes e os dois mutantes, de volta ao quartel-general. Corello e Balton Wyt no tinham mais podido captar impulsos do pedotransferidor especial. Eles no tinham chegado concluso de que este takerer dotado pudesse ser Vascalo, apesar de Corello j ter tido contato anterior com Vascalo. Hook foi imediatamente solicitado pelo comandante da base de apoio para fazer o seu relatrio. No meio do relatrio chegaram repentinamente os comunicados da cpula residencial dos Burgalow. Uma vez que Hook tinha sido instrudo em alguma coisa por Balton Wyt, no lhe foi difcil construir uma ligao nisso tudo. Ele foi at o mapa, dependurado na parede. Olhe aqui, Coronel. Aqui est a base de apoio Burgalow. Bastante ao sul, visto do desfiladeiro no qual tivemos o encontro com os pedotransferidores. Corello e Wyt vieram do sul, enquanto perseguiam o pedotransferidor especial. Isso faz concluir naturalmente que se trata de uma e a mesma pessoa. Pergunto: Para onde ele se dirigiu? Para o norte ou para o leste? Para o oeste? O comandante olhou para o mapa. Por acaso o seu olhar correu mais para o leste, e de repente pareceu-lhe que uma venda lhe caa dos olhos. O mapa da superfcie de Tit revelou-lhe os planos do fugitivo desconhecido, que devia possuir uma inteligncia extraordinria. A nave dos pos-bi! gritou ele e levantou-se, para examinar melhor o mapa. Naturalmente, este deve ser o seu objetivo! Mas ele deveria saber que no possvel simplesmente roubar-se uma nave dessas! Ou ser que no sabe? Hook no deu nenhuma resposta, porque no sabia nenhuma. Sim, deve ser isso. continuou o comandante. A nave dos pos-bis! Ele quer fugir com ela! Mas certamente vai ter uma decepo! Um crebro plasmtico no se deixa influenciar, no recebe ordens. De qualquer modo temos um ponto de partida. Tenente Hook, eu sei que apenas uma suposio, mas o senhor conhece bem o terreno. O senhor estaria pronto para acompanhar um comando de caa, no planador? Basta que o senhor auxilie com a navegao. Naturalmente, Sir. Se realmente posso ajudar... Sim, pode. Mantenha-se de prontido. O senhor ser informado logo que eu tiver reunido o comando, dando-lhe as instrues necessrias. Deste modo aconteceu que Hook mais uma vez se viu na misso, o que no o deixou exatamente triste. Talvez, desta vez, raciocinou ele, haveria a possibilidade de executar uma ao realmente especial. Ele no imaginava que estava muito perto mesmo da Cruz de Cavalheiro Galctico, quando com o comando de busca ele se aproximava da circunvalao do vulco extinto, com o seu planador e o comando de busca. *** Rebolar, era a expresso correta. Vascalo teve que interromper o contato que acabara de fazer com o comandante da nave pos-bi, quando viu a aproximao do grande planador que voava exatamente na sua direo. Ele naturalmente no podia v-lo, mas sentiu os impulsos mentais de vrios terranos, sem naturalmente poder captar o seu sentido. Nem todos, constatou ele surpreso, portavam a faixa-dakkar protetora. Isso naturalmente no o ajudava em nada, pois ele

teria apenas alguns minutos de vida, caso tivesse a ideia maluca de querer assumir um terrano dentro do planador. De qualquer maneira, ele no poderia ficar ali sem fazer nada e esperar at que eles o encontrassem com seus aparelhos de busca. Cautelosamente ele subiu pela fenda acima, at poder novamente ter uma vista geral da depresso do terreno no vale. O planador pairava pouco acima do solo, como se sua tripulao quisesse passar um pente-fino no fundo da cratera. Esconderijos, ali havia em profuso. Agora ele modificava a rota um pouco, sem se preocupar com a nave pos-bi, bastante afastada dali. Se ele mantivesse a rota atual passaria voando por Vascalo, a um quilmetro de distncia. Mesmo assim, o takerer no tinha certeza se ele fora rastreado ou no. Era absolutamente possvel que naquele planador relativamente grande houvesse aparelhos de rastreamento especialmente potentes, com os quais era possvel medir at mesmo a pouca radiao energtica emitida pelo aparelho de calefao do traje espacial de Vascalo. Neste caso, era apenas uma questo de minutos at que o encontrassem. Ele no deveria deixar que as coisas chegassem a este ponto. Entretanto no seria inteligente, fazer com que a pequena nave dos terranos fosse derrubada por ele dentro da cratera do vulco. Se ele quisesse livrar-se deles deveria ser l fora, na parte selvagem de Tit. E isso bem depressa, pois s lhe restava ainda ar respirvel para cento e cinquenta minutos. Ele ficou deitado bem quieto, observando o planador. Atravs de cautelosos tateamentos ele tambm verificou depois de algum tempo que tambm o piloto no usava uma faixa-dakkar. Isso na realidade era surpreendente, pois um piloto parecia suficientemente importante para ser protegido contra a assuno de um pedotransferidor. Uma armadilha...? Mas armadilha ou no, Vascalo no tinha escolha. Ele agora no podia mais modificar sua deciso, ou continuar escondido durante horas. Ele teria que agir, quisesse ou no. Por um instante teve a ideia de que os cientistas o haviam atraioado, mas tambm isso j no importava mais. Eles estavam nos seus calcanhares, e ele podia estar satisfeito de que os dois mutantes no estavam presentes no comando de caa. O planador voou por cima da borda da cratera e pairou para fora, para a paisagem alcantilada, que oferecia milhares de oportunidades de esconderijo. Vascalo comeou a ter esperanas de que eles continuariam a voar adiante e no mais se interessassem pela cratera do vulco extinto. Neste caso, ele precisaria esperar apenas at que eles estivessem fora do alcance da vista. Mas eles no lhe fizeram este favor. Numa grande curva, o planador voltou para a cratera do vulco. E desta vez ele veio diretamente na sua direo. Quando, a uma distncia de quatro quilmetros, ele atravessou um terreno acidentado cheio de fendas estreitas, Vascalo atacou. H muito ele tinha contato com o piloto, que nada sabia do sinistro adversrio que se metera dentro de sua conscincia. Ao contrrio! Ele sentiu-se absolutamente seguro na presena de alguns oficiais e de uma tripulao fortemente armada. De volta para a cratera do vulco! ordenou o Tenente Hook. Aquela que a direo original da fuga. Tome a rota para a nave dos pos-bi! Exatamente neste instante o piloto fez algo totalmente inesperado. Ele desligou o campo antigravitacional do planador.

Apesar dos propulsores ainda funcionando (que simplesmente tinham que impulsionar a nave em posio horizontal), o planador imediatamente despencou, passou de raspo por um afiado canto rochoso, caiu para dentro de uma garganta estreita e profunda, para depois bater fortemente no cho coberto de pedregulhos. Vascalo j se retirara de h muito do crebro do piloto que ele assumira s por segundos. Nestes poucos segundos ele tinha sido o piloto, mas o espao de tempo fora pequeno demais para que eles o pudessem descobrir com o ressonador. A isso acrescentou-se a queda que desviou a ateno dos terranos. O Tenente Hook, deitado no estofamento de sua poltrona anatmica, estava feliz por ainda estar com vida. O seu quadril lhe doa, mas isso devia ser apenas uma contuso. O que tinha acontecido com este piloto, para agir dessa maneira descuidada? Pelo que ele conseguia verificar o homem estava pelo menos to perplexo quanto os outros, naquela cabine que felizmente continuava com sua compresso normal. Isoladamente eles se levantaram de seus lugares, mais ou menos tontos. Ningum estava seriamente ferido, o que mais uma vez se devia graas pouca gravidade de Tit. O chefe do comando dependurou-se diante do piloto. O senhor ficou maluco? Desligou o gerador do campo antigravitacional exatamente por cima da garganta rochosa! Por que fez isso? O piloto encolheu os ombros, sem ter resposta. Sir... no tenho ideia. Eu simplesmente devo t-lo feito, s isso. Tambm no sei por que... Ele silenciou. Hook disse de onde se encontrava: O piloto no usa uma faixa-dakkar. Talvez um pedotransferidor o tivesse assumido. Mas um exame imediato com o ressonador deu um resultado negativo. Talvez apenas por alguns segundos. Hook manteve-se teimosamente na sua teoria. Nestes segundos, atrs dos controles de nosso planador no se encontrava o piloto, porm o takerer que ns estamos procurando. Foi ele que provocou a nossa queda! E depois disso ele recuou outra vez imediatamente, j que conhece o perigo. Agora vai ser difcil descobri-lo. Algum precisa ficar no planador, caso no conseguirmos dar partida nele novamente. Talvez os danos sejam to pequenos, que possamos voltar para a base, sem ajuda estranha. E o takerer? perguntou Hook, ao comandante. Vamos deix-lo escapar? De modo algum, mas a prpria segurana por enquanto mais importante. Em caso de necessidade ns pedimos apoio ao pos-bi. E ficou nisso. O piloto comeou a examinar as funes do planador.

*** A conscincia de Vascalo voltou fulminantemente para o seu prprio corpo, quando o planador comeou a despencar. Deste modo, viu como ele desapareceu na garganta montanhosa a quatro quilmetros de distncia. Para ele no importava se os terranos morressem nesta queda ou no, o principal era que ele ganhava tempo precioso, para preocupar-se com a sua tarefa mais urgente colocar o seu corpo em segurana. Ele virou-se novamente e olhou para a nave pos-bi que, aparentemente esperando, estava pousada no fundo do vale. Vascalo sabia que ocorrera um defeito no automtico de navegao, mas logo que ele tivesse assumido o comandante isto no teria mais nenhuma importncia. Ele encontraria Pultor e os Coletores simplesmente a olho. Ele trepou de volta para dentro da fenda e deitou-se outra vez na placa rochosa inclinada. Primeiramente com cautela, depois cada vez mais insistentes, ele se concentrava intensamente no comandante pos-bi, o qual imediatamente lhe ops uma forte resistncia. Vascalo quebrou essa resistncia mental com uma fora brutal. Porm ento, quando tinha assumido o comandante pos-bi e portanto abandonara o seu prprio corpo, quando atravs dos olhos do assumido quis reconhecer os arredores, ele recebeu um choque to violento, que por um fio quase desistiu do seu plano. Ele no assumira a conscincia de um humanide, mas a conscincia de um automtico sem alma, que era guiada por um pedao de crebro orgnico. Ele mesmo tornara-se um pedao de crebro cuidadosamente nadando numa substncia nutriente, ligado atravs de ligaes complicadas e conexes com o computador robtico da nave. E ele podia ver novamente, entretanto apenas atravs de cmeras de vdeo, que estavam estacionadas por toda parte da nave. Ele mesmo agora era a nave! *** A conscincia do comandante 86.104 no estava totalmente apagada e desligada. Ela ainda trabalhava, ainda estava presente, mas no podia pensar autonomamente nem agir ou decidir por sua conta. As mais importantes funes de seu crebro entrementes tinham sido assumidas por Vascalo. A luta entre os dois contendores naturalmente j estava decidida, mas no estava ainda, absolutamente, terminada. Vascalo reconheceu que se colocara uma tarefa que no era de fcil soluo se que poderia ser solucionada, como efeito final. De nada lhe adiantaria se ele agora desse suas ordens ao crebro e se estas ordens fossem cumpridas. Elas seriam cumpridas apenas durante o tempo em que ele mesmo assumia as funes do pensamento. Logo que ele interrompesse, por um segundo apenas, esta atividade, a conscincia do crebro pos-bi retomaria a predominncia, passando a tomar suas decises prprias. E Vascalo teria que abandonar o crebro novamente, se quisesse ir buscar o seu corpo para coloc-lo em segurana. Claro, ele poderia colocar o crebro sobre um bloqueio hipnossugestivo, mas no tinha certeza se conseguiria faz-lo e se o conseguisse, como poderia saber por quanto tempo o bloqueio duraria? O tempo que lhe estaria disposio seria o suficiente para voltar para o seu corpo, e depois traz-lo fisicamente para a nave? O crebro da astronave pos-bi realmente lhe abriria as comportas, para deix-lo entrar?

Vascalo estava metido numa enrascada, apesar de estar em segurana. Mas apenas a sua conscincia estava em segurana, no o seu corpo mortal. Ele fez a tentativa. Com toda a sua concentrao ele penetrou nas mais profundas profundezas da conscincia estranha, metendo-se at mais baixo, na subconscincia, e imps a sua vontade a ambos os planos. O bloqueio sugestivo tinha sido erigido, isso estava garantido, sem dvida. Mas a questo permanecia: Por quanto tempo ele duraria? Muito cautelosamente e pronto para retornar a qualquer momento, ele retirou-se do crebro, sem procurar o seu prprio corpo a seis quilmetros de distncia. Neste estgio foi-lhe possvel conversar com a conscincia do Comandante 86.104. Eu tenho todo o poder sobre voc e voc vai me obedecer! Foi um impulso-ordem pensado, uma espcie de transmisso teleptica. O crebro plasmtico entendeu e respondeu. Eu estou sob suas ordens, sob sua vontade. At aqui, tudo bem! Vascalo decidiu descobrir a durao do seu hipnobloqueio, atravs de mais uma conversa, sem arriscar-se com isso. Um olhar para as telas de vdeo na cabine de comando propriamente dita convenceu-o de que os terranos ainda no tinham surgido na borda da cratera. Voc inteligente? Quem voc? Comandante da Box-86.104. Um crebro? Somente um crebro? Quem est acima de voc? O Plasma Central do Mundo dos Cem Sis. Mundo dos Cem Sis? Vascalo no sabia o que fazer com esta designao, ainda que pudesse imaginar um mundo desses. Mas o que era um Plasma Central? Voc o crebro e conscincia, mas voc no tem um corpo? Um corpo mortal apenas um estorvo para a inteligncia verdadeira. Isso Vascalo naturalmente sabia melhor que ningum, e a ideia do seu corpo at muito mortal lembrou-lhe tambm de sua tarefa mais urgente. Ele recuou at o limite mais exterior da conscincia de 86.104, sempre pronto para um imediato retorno. Dez minutos haviam terminado, muito pouco tempo para ir buscar o corpo pessoalmente. Para isso ele precisaria de pelo menos meia hora, quando no mais que isso. E se houvesse um incidente... No, ele teria que fazer as coisas com total segurana. Vocs so amigos dos terranos? Sim, somos isso e somos at os seus melhores amigos. Crebros, simplesmente s crebros? Os crebros existem para animar corpos. Ns escolhemos para ns os melhores corpos que podem existir. Vascalo perguntou: Robs? Sim, robs e naves! Eles so imortais, e quando dotados com um crebro capaz de funcionar, eles poderiam ser os Senhores do Universo, pois o que so nossas naves, alm de robs? Uma raa de robs inteligentes dotados de crebros orgnicos...! A ideia era to dominadora que Vascalo, por um momento, quase esqueceu a sua tarefa. Quando se raciocinava melhor nisto, estes pos-bis eram mais perigosos que os

terranos e os seus outros aliados. Mas ao que parecia, os pos-bis no se utilizavam de sua precedncia. Eles simplesmente viviam, isso era tudo. E com isso esqueciam-se de conquistar o Universo. Imbecis, apesar de seus crebros! Voc vai me obedecer? A resposta destruiu todas as esperanas de Vascalo, de alcanar o seu objetivo, conforme ele o planejara anteriormente. No, eu no o obedecerei, pois no sou um traidor. Imediatamente Vascalo reforou outra vez a sua presso mental e assumiu o comandante 86.104 novamente. Se quisesse falar com o crebro ele simplesmente recuava por alguns segundos. Ele agora sabia que o hipnobloqueio se mantinha por escassos quinze minutos. Muito pouco tempo, de qualquer modo, mesmo para ir buscar o seu corpo na borda da cratera. Mas havia uma outra possibilidade. Mande vir dois dos seus robs. Eles tero que ir buscar o meu corpo, que espera por mim, a menos de seis quilmetros de distncia daqui. Sem contestar, o comandante 86.104 obedeceu. Ele estava de novo inteiramente sob a influncia de Vascalo. E no conseguia colocar-se contra ele. Atravs das telas de vdeo o pedotransferidor podia seguir o que acontecia. Dois robs de aspecto humanide, de metal reluzente, entraram na central de comando, para receber suas instrues. Eles deviam atravessar o vale no altiplano na direo oeste, usando seus aparelhos de voo, e anunciar pelo rdio logo que ali chegassem. Todo o restante se veria ento. O plano de Vascalo era simples e genial. E sobretudo ele poupava tempo. Os dois robs abandonaram a nave atravs da eclusa especial, quanto Vascalo comeava novamente uma conversa com 86.104. S existem robs a bordo. Robs no precisam de oxignio. possvel criar-se por aqui uma atmosfera de oxignio? Ela existe, nas cmaras especiais para visitantes. Um povo que faz viagens astronuticas tem que se adequar s condies ambientais de vida de outros povos. E tambm existe a possibilidade de abastecer-se o oxignio para uso prprio, quero dizer, existem todos os meios tcnicos de completar um processo desses? Todos! Isso era importante. De nada adiantaria a Vascalo se os robs realmente trouxessem o seu corpo para dentro da nave e no houvesse nem oxignio nem os aparelhos adequados para manter seu corpo com vida. Neste caso ele no voltaria para Gruelfin como Vascalo, mas como um cubo metlico com uma medida lateral de dois quilmetros. Uma ideia louca. Prepare tudo para que o meu corpo, que os robs trouxerem, seja imediatamente aprovisionado com ar respirvel. A composio a mesma dos terranos. Que voc certamente conhece, no mesmo? Muito bem at. Pela tela de vdeo, Vascalo seguia o que acontecia do lado de fora da nave. Os dois robs voadores tinham deixado para trs a metade do trecho. Eles mantinham a direo exatamente conforme as instrues recebidas, atravs do telecomando por rdio. Dez minutos mais tarde eles pousaram bem perto da fenda, dentro da qual estava o pseudocorpo de Vascalo.

4
O Tenente Hook entrementes entrara em ligao de rdio com o chefe do quartel-general. Ele relatou o acontecido e pediu por novas instrues. O senhor rastreou o pedotransferidor procurado? No temos certeza, Sir. Radiaes havia muitas, mas somente Corello poderia verificar se elas se originavam do homem procurado. Por que o mutante no est nossa disposio? Isso infelizmente impossvel. Ambos os mutantes Corello e tambm Balton Wyt receberam ordens de voltar para Terrnia. Ali uma nova misso est espera deles. Ns, aqui em Tit, temos que resolver tudo sozinhos. O planador, sem reparos no lugar do acidente, no est com capacidade de voo. Devemos deix-lo para trs e prosseguirmos nossa busca a p? Sim, caso no haja nenhuma outra possibilidade. O que h com a nave pos-bi? Ela no deve estar muito longe do local de sua queda. Mais ou menos dez quilmetros. timo, neste caso entre em contato com ela e solicite ajuda. At agora uma coisa dessas sempre deu certo. Vamos tent-lo, Sir. O piloto confirmou mais uma vez que a queda violenta tinha danificado algumas peas importantes. O planador no podia mais dar partida e teve que ser abandonado por enquanto. Por sorte, cada homem do comando de ao vestia um traje de combate e deste modo no dependia exclusivamente da atmosfera da cabine pressurizada do planador. Eles examinaram suas armas e finalmente abandonaram o planador, depois de terem verificado que nenhum deles sofrera qualquer ferimento srio. Somente o piloto e o radioperador ficaram para trs. Eles deviam esperar, at serem buscados. Hook e o chefe do comando de ao tomaram a ponta. O importante era encontrar o caminho mais fcil de dentro do vale, sem tomar os trajes imprestveis, roando-os violentamente nos rochedos pontudos. Por enquanto eles desistiram do uso de seus aparelhos de voo, pois Hook queria impedir que o pedotransferidor perseguido os notasse antes do tempo. Em sua opinio ele se encontrava escondido bem por perto, e se eles pudessem surpreend-lo, ele talvez no encontrasse mais tempo para assumir um terrano pela segunda vez ainda que s por alguns segundos. Uma hora mais tarde eles alcanaram o paredo da borda da cratera de duzentos metros de altura, que circundava a cratera. A subida foi fcil, e quando chegaram ao cume, eles viram, a seis quilmetros sua frente, a nave cbica dos pos-bis. E viram os dois robs. Pos-bis! disse o chefe do comando de ao, estupefato e tambm um pouco aliviado. Eles esto vindo ao nosso encontro. Ao que parece eles viram a nossa queda, e agora querem nos ajudar. Hook ficara parado. Estranho, muito estranho. O que que estranho?

A direo! Se eles registraram a queda, ento tambm conhecem exatamente o lugar onde o planador est cado. Se imaginarmos uma linha da astronave pos-bi at o planador, ento ns nos desviamos pelo menos um quilmetro dessa linha. O chefe do comando de ao quis retrucar alguma coisa, mas no chegou mais a isso. Foi tudo to rpido, que nenhum dos cinco terranos pudesse sequer pensar em se defender. Ningum tambm conseguiu ainda mandar uma mensagem de rdio para o planador ou mesmo para o quartel-general. Os dois robs, atravs de cujas cmaras com lentes Vascalo observava o acontecimento, apesar de estar na Box 86.104, agiu de modo fulminante e sem aviso e os robs seguiram as ordens do seu novo comandante. Eles abriram fogo em cima dos terranos, matando-os em poucos segundos. Desta vez Vascalo no teve mais nenhuma contemplao. Tratava-se de sua vida. O radioperador do planador, que estava cado no fundo da fenda, depois de poucos minutos registrou a interrupo da ligao de rdio at ento existente. Ele no encontrou uma explicao para isto, a no ser que todas as cinco aparelhagens de rdio tivessem deixado de funcionar ao mesmo tempo, por falha eletrnica, o que era altamente improvvel. Ele decidiu esperar por algum tempo, antes de comunicar o fato ao quartel-general. *** No traje de Vascalo ainda havia ar para uma hora. Os dois robs desceram pela fenda e encontraram o corpo informe dentro do traje. No era tarefa sua examin-lo ou fazer outras verificaes. Eles apenas tinham recebido ordens para levar aquele corpo aparentemente sem vida para a nave, e liquidar com quem quer que lhe quisesse impedir de faz-lo. E isso acontecera. O transporte pela fenda acima at a cumeada tornou-se muito difcil. Por diversas vezes os robs tinham sido obrigados a derreter, com suas armas de raios, salincias de rochas muito pontudas, para que os trajes no fossem danificados. Vascalo ficou observando a ao de salvamento com sentimentos diversos. O seu pseudocorpo, uma massa parecendo uma medusa gelada, no possua qualquer apoio seguro, nem mesmo dentro do traje de combate relativamente estvel. Se os robs no o manipulassem com cuidado, ele poderia ser posto em perigo. Mas ento, quando finalmente alcanaram a cumeada, o maior perigo passara. E agora os robs podiam voar de volta, sem maiores problemas. Eles tomaram o traje no seu meio, ligaram os aparelhos e deixaram para trs os seis quilmetros at a nave, em velocidade espantosa. Quando eles pousaram, j se abria a outra escotilha para deix-los entrar. Na nave propriamente dita, Vascalo j mandara tomar todas as medidas. Para no provocar uma catstrofe ainda no ltimo instante, ele deu um novo hipnobloqueio mental ao crebro plasmtico, alm de instrues correspondentes, abandonou a sua conscincia e voltou para o seu corpo, que os robs haviam depositado no cho da eclusa. Restavam-lhe praticamente uns bons dez minutos. Dois minutos sozinhos levava a transformao de volta e at que ele pudesse ficar de p sem ajuda. Os robs conduziram-no sem solicitao para a clula de oxignio e a fecharam por fora. To depressa quanto pde, ele esgueirou-se para fora do traje e estudou as conexes muito diversificadas, que saam de uma das paredes. Elas tambm deveriam servir para as

suas garrafas de oxignio. Os pos-bi, neste sentido, haviam tomado suas providncias. Nenhum visitante, viesse de que mundo viesse, pediria-lhes ajuda inutilmente. Uma das conexes servia. Ele afixou as garrafas e ligou a alimentao. Em menos de dois minutos ambas estavam cheias. Ele ainda tinha cinco minutos para liquidar o resto. Mais uma vez ele examinou o traje, depois que as garrafas estavam cheias. Ele estava em ordem e pronto para entrar em ao, seno se levasse em conta a aparelhagem de regenerao que no funcionava mais. Poderia muito bem que ser ele, Vascalo, precisasse deixar para trs a ltima etapa de sua fuga, no seu prprio corpo. Ento seria vital que o seu traje especial no tivesse qualquer defeito. Dez minutos tinham se passado. J era mais do que hora para assumir novamente o comandante da nave pos-bi. Ele deitou-se sobre o largo sof da cmara de oxignio, concentrou-se em 86.104 e mais uma vez assumiu a conscincia deste. O bloqueio hipntico comeou a desaparecer novamente. Vascalo chegara ainda no ltimo instante. Era-lhe claro que a queda do planador terrano e a morte de cinco homens no passara desapercebido. De qualquer maneira ele teria que impedir que algum tivesse a ideia de que o pos-bi seria responsvel por isto. A suspeita deveria recair nos pedotransferidores. A aparelhagem de rdio da nave, como todo o resto, tambm era totalmente automatizada, e era guiada pelo prprio comandante. Deste modo era possvel que Vascalo conseguia escutar todo o trfego de rdio entre terranos e seus aliados. Ele ficou sabendo que a frota dos Coletores estava agora a s poucos anos-luz distantes do sistema natal dos terranos, aproximando-se inexoravelmente do mesmo. Pultor parecia estar fazendo as coisas certas. Se Vascalo no se apressasse, poderia acontecer que no ele, e sim Pultor acabaria regressando para Gruelfin como o grande vitorioso. O automtico cuidava para que na banda de sintonia a frequncia se modificasse frequentemente. Um crebro-piloto constantemente sintonizava o receptor de tal modo que as transmisses geograficamente mais prximas seguintes sempre eram captadas segundos aps o seu incio. O planador chamava, em intervalos constantes, o chefe de um comando de misso e um certo Tenente Hook. Estava claro para Vascalo, quem era esse tenente. Mas ele tambm podia determinar praticamente a hora previamente, em que o planador que fizera um pouso de emergncia, chamaria a base de apoio para inform-la. Quando isto acontecesse, ele teria que agir. At ento ele tinha tempo para familiarizar-se com toda a nave e suas instalaes. Afinal ele precisava conhecer a si mesmo exatamente. Pelo intercomunicador ele podia observar novamente o seu informe pseudocorpo gelatinoso. Calmamente ele estava deitado sobre o sof na cmara cheia de bom ar respirvel. Com ele, por enquanto, no precisava preocupar-se, ele apenas precisava tomar providncias para abandonar a lua Tit com a nave, sem ser interceptado pelos terranos. Novamente ele modificou a frequncia. O planador chamou o quartel-general em Tit. Interessado, Vascalo seguiu a conversa.

*** Sir, o Major Dan e o Tenente Hook h duas horas atrs abandonaram o lugar da queda, para dar caa ao takerer fugitivo. At agora eles no voltaram nem deram sinais de vida. Os seus aparelhos de rdio devem estar defeituosos. Todos os cinco? Isso impossvel. Talvez tenham cado numa armadilha. O que h com a astronave pos-bi? No tenho nenhuma ideia. Ainda no recebi nenhuma ordem para entrar em contato com a mesma. Muito bem, ento conserte isso. Entre em contato e pea-lhe apoio. Sim, Sir. E o que vai haver conosco. Viro nos buscar? melhor esperar ainda. Para os senhores no h perigo. O radioperador porta uma faixa-dakkar? Sim, Sir. Eu no possuo nenhuma, ns queremos induzir o pedotransferidor para que me assuma alis ele fez isso, e causou a queda. Infelizmente curtamente demais para que pudssemos liquid-lo. O radioperador dever imediatamente ser ameaado com uma arma, caso isso acontecer novamente. Ns precisamos agarrar esse sujeito. Ele j nos custou mortos at demais. Seguiram-se ainda algumas instrues e a ordem para imediatamente pedir aconselhamento e ajuda ao pos-bi. E ento a transmisso terminou. *** Vascalo podia imaginar o que viria agora. Ele esperou. Dois minutos mais tarde a Box-86.104 recebeu um chamado de rdio do planador. O prprio Vascalo conduziu a conversa. Aqui Box-86.104. Quem fala? Piloto Parks. Nosso planador caiu numa fenda rochosa a dez quilmetros do seu local de pouso. Pedimos que nos fornea ajuda. O que sugere? Poderiam erguer o planador de dentro da fenda com ajuda de seus campos magnticos? Ou teriam robs especialistas a bordo com os quais um reparo seria possvel? Os danos so da natureza leve e fceis de serem consertados com os devidos conhecimentos tcnicos. Sinto muito, mas a colocao em funcionamento de nossa aparelhagem de navegao danificada exige todos os nossos esforos. No podemos perder tempo, uma vez que a ordem para a partida j foi recebida. Os senhores esto em perigo de vida iminente? No, no isso, s que ns... Neste caso sou forado a negar ajuda. Por favor tenham compreenso para isso. Entretanto, se desejarem, posso pedir ao seu quartel superior, para que os ajude. O piloto respondeu que ele j estava em contato com o quartel-general, e lastimava muito que no momento no podia receber a ajuda dos pos-bis. Depois ele perguntou: A ordem de partida j foi recebida? O senhor recebeu notcias do campo de batalha fora do Sistema Solar? Meu receptor um pouco fraco, est entendendo...?

A frota dos Coletores dos takerer avana na direo do Sistema Solar e no pode mais ser detida. Esta a razo por que eu no posso me ocupar com os senhores. Eu compreendo. Mais uma vez, muito obrigado. A conversa terminara. Vascalo sabia que o piloto em poucos minutos informaria o quartel-general. Ali naturalmente ningum sabia nada a respeito de uma ordem de partida para a Box-86.104 e certamente ficariam intrigados. Ele teria que tomar providncias para invalidar esta suspeita, antes que a mesma pudesse se instalar. A frequncia estava ancorada no crebro da nave. Ela foi automaticamente ligada quando ele deu a ordem para isso. Poucos minutos mais tarde a ligao estava feita. Aqui fala Box-86.104, o comandante. Estou falando com o Comando-em-Chefe de Tit? Com seu lugar-tenente. J conseguiram remediar o problema na sua aparelhagem de navegao? Ainda estamos trabalhando nisso, entretanto poderemos dar partida em caso de emergncia. Devo inform-los que esta partida se dar dentro de pouco tempo, pois recebemos novas instrues diretamente do Plasma Central. Apesar de estarmos submetidos ao comando dos terranos, para ajudar aos quais aqui viemos, as ordens do Plasma Central, entretanto, tm precedncia. Isso claro. Qual a sua ordem? Ns devemos nos reunir imediatamente a nossas formaes para deter os Coletores que avanam. Em caso de necessidade, mesmo sem uma navegao em bom funcionamento. Uma ordem que poderia muito bem tambm ser dada por ns. Quando vai partir? Logo que eu receber dos senhores a confirmao de que no seremos nem detidos nem molestados. No temos tempo a perder, e isto aconteceria, se tivssemos que repetir toda a histria a cada comandante de cruzador. Eu entendo. O senhor quer o sinal de reconhecimento para uma passagem urgente das zonas de bloqueio. Est bem, eu vou me esforar para que recebam esta permisso. Por favor fique em recepo, enquanto eu falo com Terrnia. No vai demorar. Pausa na transmisso! Vascalo estava bastante seguro de que a coisa ia dar certo. A explicao de sua parte soava plausvel, e se os terranos ainda quisessem estabelecer uma ligao para o Plasma Central para obter uma confirmao, eles eram mais pedantes do que sua situao o permitia. Se ele conhecesse a palavra-cdigo, no teria mais dificuldades. Importante era apenas que no caminho no lhe fizessem perguntas desagradveis ou mesmo o detivessem. Uma exata psicoverificao imediatamente o denunciaria. Durante o tempo de espera ele deixou-se dar comunicados da situao pelas estaes isoladas da nave. O comando especial, que trabalhava na colocao em ordem do automtico de navegao, informou sobre um xito completo. Dentro de mais ou menos duas horas os danos estariam sanados. A espaonave entretanto poderia dar partida agora mesmo, uma vez que os trabalhos restantes poderiam ser efetuados mesmo durante o voo. Vascalo estava aliviado. Portanto ele tambm poderia fugir, se os terranos ficassem desconfiados. A fuga naturalmente estava ligada a um certo risco, mas este no

significava uma runa certa, de modo algum. O seu corpo naturalmente estaria perdido se houvesse uma destruio total da nave, mas a sua conscincia no. Neste caso, Pultor seria suficientemente bom para ele. O quartel-general de Tit chamou novamente. Est na escuta, Box-86.104? Estou ouvindo. Tm novas informaes? O senhor sabe que nas suas proximidades um de nossos planadores caiu. O senhor teve ligao com o piloto e negou-lhe ajuda. Por qu? Eu expliquei isto ao piloto. Falta de tempo. Est bem, aceito isso. O senhor no pde observar o que houve com nossos cinco homens, que foram dados como desaparecidos? Infelizmente no. A observao tica, dentro da depresso do terreno do altiplano, extremamente difcil. Est bem. Ns falamos com Terrnia. Suas razes foram aceitas, e a permisso de partida foi-lhe concedida. As formaes do bloqueio receberam instrues para deix-los passar sem serem molestados, portanto uma palavra-cdigo suprflua. Anuncie-se com sua designao normal, e todos o deixaro passar. O voo linear somente ser permitido fora do sistema. Entendeu tudo? Se Vascalo estava decepcionado, ele no deixou que isto transparecesse. Entendido. A partida ser dentro de meia hora. Agradeo muito os seus esforos. No tem de qu. Desejamos-lhes um bom voo. Aquilo no soava absolutamente irnico. Obrigado. Desligo. Nem uma palavra-cdigo! Essa era uma medida de cautela dos terranos, claramente. Eles deviam estar desconfiados, mas no estavam totalmente seguros do assunto. Eles no podiam avanar abertamente contra um aliado, e provavelmente ainda ningum tivera a ideia de que um pedotransferidor pudesse assumir o crebro-plasma de um pos-bi. Bem, no importava o principal era de que ele podia dar partida sem logo ser derrubado a tiros. O resto seria uma brincadeira de crianas, nada mais. Ele deu ordens para preparar a partida. Logo Tit somente ainda seria uma lembrana para ele. Diante dele estava o domnio sobre um reino estelar galctico. Diante dele estava o trono do Tachkar.

5
A situao tinha-se agravado de tal forma que uma separao na noo front natal e linha de combate estava se tornando impossvel. Os Coletores avanavam inexoravelmente, sem darem importncia s suas imensas perdas, que com relao aos Vassalos j no mais podiam ser expressos em nmeros exatos. Mas tambm a Frota Solar sofreu pesadas baixas. Os takerers encontravam-se postados a cinco anos-luz da Terra. Perry Rhodan, entretanto, estava a trinta milhes de anos-luz de distncia, e no havia mais ligao com ele e a Marco Polo. O seu destino era mais do que incerto. O da Terra entretanto ameaava transformar-se numa certeza terrvel... Reginald Bell, Julian Tifflor e Deighton encontraram-se a dois anos-luz da Terra, num cruzador da Frota Solar, para uma rpida conferncia. Na mesma foram determinadas as linhas mestras para a defesa do Sistema Solar. Depois das conversaes restou-lhes meia hora de tempo. Bell no tomava lcool, de modo algum, quando se encontrava de servio. Ele apenas o tomava quando em casa, ou quando, em Terrnia, inspecionava os bares noturnos, conforme ele dizia. Mas agora ele fez uma de suas famosas excees. Pois eram justamente estas que confirmavam a regra. Ele tomou um grande gole de uma bebida sinttica. Sim, meus senhores, a coisa no parece rosada para ns. Com essa coisa a... Julian Tifflor apontou para os trs copos isso logo se modificar. O chefe da Contra-Espionagem Deighton no era to mesquinho. Com esse drinquezinho, dificilmente, Julian. O senhor exagera enormemente. Eu sou de opinio que ainda vamos dar conta do recado. Alis, eu tambm j era dessa opinio antes. Naturalmente no sei quantos Coletores exatamente vamos poder destruir, mas podero ser ainda mais, se eles continuarem a avanar. Nas proximidades dos limites do nosso sistema esto esperando nossas unidades de destruio. Tifflor mudou rapidamente de assunto. Tit... isso, pelo menos, parece estar liquidado. O comandante de l comunica que no h mais pedotransferidores sobreviventes na lua. Com exceo de um, que aparentemente conseguiu escapar. Devido a um nico pedotransferidor sobrevivente ns no devamos nos preocupar demais. sugeriu Bell. Parece ser um pedotransferidor de capacidades especiais. Ainda assim, ele no ir muito longe. Tifflor, entretanto, no se deixou convencer to facilmente. Eu acho que um caso estranho que ao mesmo tempo uma nave pos-bi pousou em Tit, reparou um aparente aparelho danificado, recusou uma ajuda pedida por um planador cado e depois partiu novamente, praticamente sem motivo. Sem motivo? quis saber Deighton. Bem, tinha um motivo, mas eu tenho a impresso de que...

Num caso desses no vamos muito longe com impresses, achou Bell, resmungando. O pos-bi tinha um motivo para partir ou no? Sim, tinha. retrucou Tifflor. Ordem do Plasma Central. No temos possibilidade de controlar isso. Nosso aliado veria nisso uma quebra de confiana, e justamente isso que no podemos nos permitir na presente situao. Portanto demos permisso para a partida e para a passagem por todos os cintures de bloqueio. E por que no? Galbraith Deighton geralmente desconfiado, frequentemente excessivamente cuidadoso, no parecia achar nada de suspeito no assunto. Os senhores certamente no acharo que um transferidor fosse capaz de convencer um rob inteligente para que o levasse com ele? Justamente, porque um pos-bi inteligente, eu temo que sim. Bell tomou um gole. Isso o senhor precisa me explicar melhor, Julian. Tifflor suspirou. Ora, muito simples, Bell. Se um pedotransferidor capaz de assumir um ser humano ele tambm capaz de assumir um pos-bi, com toda certeza. O Plasma Central inteligente, consiste de matria orgnica, semelhante a de um crebro humano. Por que um pedotransferidor no poderia assumi-lo? A prtica no conhece qualquer caso semelhante. Tudo tem que acontecer uma primeira vez, Bell! E por que no justamente agora? Deighton entrou na conversa: Julian tem razo, Bell, Ns devamos nos preocupar com o pos-bi, se todos os dados a seu respeito estiveram corretos. Talvez o transferidor fugiu com a nave e influenciou o comandante. Certo, eu tambm no acredito nisso, mas seria errado agora cometer um engano, s porque no queremos ofender um amigo. Quer dizer que o senhor acha que devamos mandar a nave parar para examin-la? Sim, exatamente isso que quero dizer! E o mais rapidamente possvel! Bell perguntou para Tifflor: Conhece a posio? Ela partiu h duas horas, pelo que nos foi comunicado. Portanto ainda deve encontrar-se dentro do Sistema Solar, pois somente fora dele poder entrar no espao linear. Deighton ergueu-se. Muito bem, eu me ocuparei disso. Fique calmo, Bell, eu sou cauteloso. Vou pensar numa ideia para termos um motivo de no ofendermos o comandante. Eu vou dirigir a investigao pessoalmente. Ele sorriu, irnico. E se houver um pedotransferidor a bordo e quiser me assumir, ele vai ter uma surpresa. Afinal de contas eu uso uma faixa-dakkar. Bom divertimento. disse Bell e esperou, at que o chefe da CE-Solar deixou o recinto. Ele olhou para Tifflor. O senhor acha realmente que estamos agindo certo? Tifflor anuiu. Sim, Bell, acho. Eles se dedicaram ao resto nos seus copos e esperaram pelo sinal que lhes comunicaria, quando os transmissores estariam prontos para a irradiao, para lev-los de volta aos seus alojamentos.

*** A Box-86.104 partiu. Vascalo sabia claramente que nem tudo correria to simplesmente e sem problemas, como ele o imaginara. Os terranos tinham ficado desconfiados, devido a negao de ajuda e no deixariam a nave pos-bi sair dos seus rastreadores. Ele teria que ser cuidadoso, logo que se aproximasse dos Coletores. Tit ficou para trs. Vascalo voou um trecho na direo da rbita de Netuno, depois modificou a rota, para abandonar o Sistema Solar na vertical eclptica. Com isso ele acelerou e logo alcanou a meia velocidade da luz. Fora do cinturo de asteroides isso era permitido e absolutamente normal. De qualquer modo ainda levaria cinco horas at o fim da zona de bloqueio para voos ultra luz. Uma vez a menos de dez minutos-luz de distncia de Saturno, uma formao de vigilncia da Frota Solar chamou. Vascalo identificou-se como o comandante da Box-86.104 e logo depois recebeu permisso para continuar o voo. Vascalo sentiu alvio. O primeiro obstculo fora ultrapassado e parecia mesmo estar correto que tinham avisado os comandantes da frota de bloqueio a seu respeito. A trs e meia horas-luz de distncia do Sol, ele foi detido pela segunda vez. Desta vez tratava-se de unidades da Contra-Espionagem Solar, que estavam sob o comando de um certo Galbraith Deighton. Eles exigiram do pos-bi, de modo corts, mas firme, que permitissem a subida a bordo de uma comisso de investigao. Com isso a situao ficou perigosa para Vascalo. Se ele ignorasse a exigncia, os terranos veriam suas suspeitas confirmadas e, caso no o atacassem imediatamente, destruindo-o, avisariam ao Plasma Central. E ento o engano apareceria de qualquer jeito. Caso ele, entretanto, cedesse s suas exigncias, a nave seria examinada, e eles encontrariam o corpo de um pedotransferidor na cmara de oxignio. Sem dvida alguma eles levariam este corpo consigo, ou ento o destruiriam ali mesmo. A sua suspeita no deveria dirigir-se necessariamente no comandante 86.104, se Vascalo conseguisse iludi-los habilmente, mas ele perderia o seu verdadeiro corpo definitivamente. O que fazer? Ele decidiu entrar, pelo menos, numa discusso. Os senhores tm razes convincentes para o seu proceder? At agora no era usual revistar as naves de aliados. Infelizmente temos nossas razes. Talvez lembre-se de um certo incidente em Tit. Ns estamos supondo que um de nossos inimigos comuns est tentando fugir com sua nave. Ele pode ter subido a bordo, sem ter sido notado pelo senhor, e se mantm escondido a. Isso eu acho ser impossvel. Ns no, 86.104. O senhor tem menos experincia com pedotransferidores do que ns. Ns no o deteremos por muito tempo, pois sabemos que est sendo esperado. Mas temos que insistir numa rpida revista. Vascalo no teve muito tempo para refletir. Ele deu a um comando-rob a ordem para no interromper a alimentao de oxignio para o traje do seu pseudocorpo. No momento aquela massa gelatinosa recebia o ar respirvel necessrio atravs das provises das garrafas, que a qualquer tempo poderiam ser novamente enchidas. Os robs deviam transportar o hspede para um departamento de carga distante, e ali escond-lo muito bem. Vascalo observou a atividade com ajuda de algumas cmeras teleguiadas, enquanto continuava parlamentando com os terranos.

Est bem, entendido. Quem vai enviar? Um oficial da Contra-Espionagem e mais trs especialistas. Com satisfao, Vascalo viu como os robs colocaram o seu corpo num dos pores de carga. E nisto eles agiam de modo to hbil que o pedotransferidor no pde deixar de mostrar-se surpreso. Eles at empurraram uma parte da carga para o lado, para colocar o corpo no espao criado desse modo. Depois camuflaram o esconderijo novamente. Especialistas? perguntou Vascalo, enquanto os robs abandonavam o poro de carga. Para que especialistas? Eles tm possibilidade de identificar um ser humano assumido por um pedotransferidor. A bordo da Box-86.104 no existe uma s criatura humana. Isso ns saberemos somente depois de termos concludo a investigao e revista. Os robs tinham regressado ao seu quartel de espera. Est bem, ns os esperamos na eclusa. Infelizmente no temos ar respirvel para os senhores a bordo, mas eu espero que isso no seja um impedimento. Obrigado, ns estamos indo. Com as instalaes externas Vascalo seguiu com os olhos do crebro de plasma, como quatro homens abandonaram um cruzador, e com ajuda de pistolas de ricochete se aproximavam cada vez mais do cubo. Eles estavam armados, e um deles portava uma pequena caixa ao peito. Isso devia ser um desses ressonadores, com cuja ajuda a radiao energtica de sexta dimenso dos pedotransferidores podia ser medida. A eclusa da Box acolheu os terranos, que mantiveram fechados seus pesados trajes de combate. Pelo rdio eles podiam manter contato constante com o comandante da nave pos-bi. Primeiramente iremos at a central, comandante. Entendido. Vascalo no estava inteiramente certo se os especialistas tambm podiam medir um pedotransferidor num crebro pos-bi. Talvez a cpula metlica fosse suficiente para um escudamento, ou talvez tambm no. Dentro de dez minutos, no mximo, ele o saberia. Os terranos eram cautelosos e se mantiveram juntos. Naturalmente seria simples para Vascalo, mandar destru-los pelos seus robs de combate, mas isso somente aconteceria se eles o descobrissem. Eles entraram na central e olharam em volta. O homem com o ressonador aproximou-se da cpula de comando e ficou parado diante dela. Enquanto ele manipulava os controles, esperando por uma indicao dos sensores energticos, os outros trs o observavam, esperando por suas reaes, com um interesse tenso. Eles tinham destravado as suas armas, mas Vascalo no tinha certeza no que eles na realidade pretendiam atirar, se o ressonador reagisse positivamente. Eles destruiriam a cpula de comando, com ele? O que quer que acontecesse ele teria que ser mais rpido que eles, e ento teria que procurar fugir do Sistema Solar com a maior acelerao possvel. Ele teria que entrar imediatamente no espao linear, sem dar importncia s regulamentaes dos terranos. Mas a coisa ainda no chegara a este ponto. O ressonador no se mexeu. Eu sabia que era apenas uma suspeita maluca. disse o terrano, com o detector. Crebro-plasma ou no, no possvel compar-lo de modo algum com um crebro humano, que fica relativamente desprotegido sob uma simples carapaa ssea. Alis, eu no sei se existe uma diferena entre osso e metal para impulso hexadimensional provavelmente no mas, afinal de contas, outros fatores ainda entram em jogo, que talvez nos sejam desconhecidos.

Nada, portanto? perguntou o chefe do comando de investigao. Aqui, pelo menos, no h nada. timo, ento vamos tent-lo na nave. O ressonador pode nos ajudar nisso? Somente se o pedotransferidor em fuga assumiu uma criatura humana que se encontre a bordo. E o seu pseudocorpo gelatinoso, deixado para trs? Este vamos ter que encontrar oticamente. O ressonador dificilmente poder descobri-lo. O chefe olhou na direo da cpula de comando, quando disse: Comandante 86.104, temos a sua autorizao para a revista da nave, suponho. Sentimos muito, por hav-lo detido, mas de importncia vital para ns que o indivduo que procuramos no consiga fugir. Por favor, procurem. Esto apenas cumprindo o seu dever. Vascalo agora estava totalmente seguro da situao. Eles no poderiam descobri-lo. Somente um acaso infeliz poderia levar a que eles tropeassem no seu pseudocorpo bem escondido no poro de carga. Muito rapidamente, mas mesmo assim com um cuidado espantoso, eles pentearam a nave. No deixaram de examinar um s recinto, nem mesmo as instalaes dos conversores. Tambm o poro de carga foi visitado, e aqui eles procuraram com uma exatido exagerada. Felizmente no tiveram a ideia de mudar a carga de lugar. Afinal, tratava-se apenas de peas de reposio, armas e ferramentas. Vascalo observou-os, quando voltaram para a eclusa. O procurado no se mantm escondido nesta nave. informou o chefe ao comandante. Vamos levar o resultado de nossas buscas para o nosso departamento de rdio, que far uma comunicao geral, para que o senhor no seja detido mais uma vez inutilmente. De agora em diante poder contar com um voo sem problemas. Ns agradecemos. respondeu Vascalo. Ns lhe desejamos boa sorte na sua busca e esperamos que encontrem o procurado. Ns vamos encontr-lo! retrucou o terrano. Bom voo! Do mesmo modo. retrucou Vascalo. Ainda enquanto os quatro homens voavam de volta para o seu cruzador, a Box86.104 retomou o seu voo. Durante toda a atividade no houvera nenhuma acelerao, mas a velocidade atingida fora mantida. O Sol, entrementes, estava a uma distncia de mais de quatro horas-luz e Vascalo pde preparar-se para a primeira etapa linear. Ele a programou para cinco anos-luz.

6
Pultor era basicamente um carter honesto. Jamais teria pensado em uma traio de Vascalo, quando este o assumiu, forando-lhe a vontade. Naturalmente ele no podia adivinhar as intenes originais do mutante, uma vez que este lhe forneceu at um motivo lgico para a repentina assuno. Agora ele agia novamente autonomamente e por sua prpria iniciativa, mas esperava impaciente pelo regresso do futuro Tachkar. Ele tinha vivas esperanas de que a fuga, no seu prprio corpo, lhe fosse possvel. A frota dos Coletores j estava novamente completa. O Sistema Solar ainda ficava a uma distncia de cinco anos-luz, por toda parte materializavam as unidades de combate terranas, para impedir o avano dos pedotransferidores. Pultor hesitava com o comando para a prxima etapa. Por enquanto ele pde evitar grandes perdas apenas pela sua fuga para a frente, mas eternamente isso no poderia continuar. Ele sabia que os terranos tinham estacionado as suas foras principais bem perto dos limites do seu sistema solar. Uma vez chegados ali, somente haveria ainda uma luta sem compromissos destruio ou vitria. Qualquer fuga ento significaria a derrota. Se pelo menos Vascalo viesse, ou se ao menos mandasse uma notcia...! Muitos dos gigantescos Coletores no possuam mais nenhum rob-vassalo. Vazios, eles seguiam a formao, na maioria dos casos guiados por um nico takerer, que de h muito j via como fracassado o plano de destruir o reino estelar estranho. Pultor no podia julg-los mal por este posicionamento, pois ele mesmo j no tinha mais muita esperana. Certo, a sua gigantesca frota ainda existente, formava uma gigantesca fora de combate, mas tudo no dependia somente dela. A principal fora dos pedotransferidores, ou seja, a pedotransferncia, havia sido quebrada. Os terranos no podiam mais ser assumidos, e mesmo pedotransferidores, desta maneira, passaram a ser simples criaturas normais. Tudo isso os takerers deviam ao Ganjo Ovaron, que se transformara em aliado e no melhor amigo dos terranos. Um plano, de duzentos mil anos de idade, tinha fracassado. Pultor foi arrancado dos seus pensamentos, quando veio um comunicado de que novas formaes da Frota Terrana tinha surgido, vindas do espao linear. Ele teria que enfrent-las numa luta ou ento ordenar uma nova etapa de voo. Ele decidiu-se por uma ttica de retardamento, para dar mais uma oportunidade a Vascalo de regressar. Cinco gigantescos Coletores lanaram seus Vassalos, os quais imediatamente atacaram os terranos. Pultor podia observar os acontecimentos pelas telas de vdeo, enquanto toda a frota derivava cada vez mais para o distante Sistema Solar, com quase a velocidade da luz. O astro amarelo, Sol, podia ser reconhecido claramente o objetivo dos invasores! Uma estrela na borda da galxia e ainda assim o seu ponto central. Diversas naves terranas queimavam sob o fogo concentrado dos canhes energticos dos Vassalos, que assim tambm eram destrudos. Pultor no se preocupava com os sobreviventes. Ele no pretendia matar os prprios terranos. O que ele queria era diminuir o poder de sua frota, para mais tarde, quando ele entrasse no Sistema Solar, encontrar menos resistncia.

Ele ainda no desistira. O seu prprio Coletor, grande como uma lua, continuava sem ser molestado. Ele se mantinha no centro de uma forte formao, cuja nica tarefa era de proteg-lo. Os outros Coletores envolviam o dele na forma de uma concha, que ningum conseguia ultrapassar. Para ser informado sem demora sobre tudo que se passava, ele lanara dez Vassalos menores, mandando-os em diversas direes. A horas-luz de distncia do campo de batalha propriamente dito, eles investigavam o Cosmo em busca de terranos ainda no descobertos, e na procura de uma nica nave solitria, que Vascalo talvez estivesse usando para a sua fuga. Pois se o mutante quisesse salvar o seu corpo, ele apenas poderia faz-lo utilizando-se de uma nave. Apesar disso Pultor continuou desconfiado, quando um dos Vassalos comunicou que a dez horas-luz de distncia, um corpo celeste praticamente cbico e de carter metlico fora rastreado. Era grande, com um comprimento lateral de cerca de dois quilmetros e no se parecia absolutamente com uma nave espacial. A isso acrescentava-se que um pouco mais tarde surgiram cruzadores terranos e acompanharam o corpo cbico. Pultor vira por diversas vezes esses cubos, nas horas e nos dias passados, verificando que eles lutavam do lado do Imprio Solar. Eles mostravam uma disposio semelhante dos Vassalos. De qualquer modo ele no podia ter certeza. Ele ordenou a tentativa de uma tomada de contato. Nenhuma resposta, nem mesmo uma reao. O cubo continuou voando adiante, com a velocidade da luz, acompanhado pelos terranos, e o seu curso seguia exatamente para a frota dos Coletores. *** Nesta situao, Vascalo no podia ousar entrar em contato de rdio com Pultor, cuja frota ele facilmente podia captar com os rastreadores da nave pos-bi. Os terranos que o acompanhavam pareciam estar desconfiados, apesar de lhes faltar qualquer razo para isso. Eles vigiariam todo o trfego de rdio, e atacariam o cubo imediatamente, logo que este se tornasse suspeito. Mas havia uma coisa que eles no podiam vigiar, pelo menos no nas circunstncias dadas. Uma pedotransferncia. A nove horas-luz de distncia de Pultor, ele colocou o comandante 86.104 novamente sob um hipnobloqueio, que duraria cerca de dez minutos. Ao mesmo tempo, deu-lhe ordens severas de no seguir qualquer ordem dos terranos, mantendo teimosamente a mesma rota. O corpo do hspede estranho, entrementes, deveria ser levado para a eclusa principal e depositado ali. Depois desses preparativos, ele abandonou o Crebro de Plasma e transferiu para a conscincia de Pultor. Mais uma vez as dificuldades foram grandes, pois Pultor no estava preparado para uma assuno e se defendeu instintivamente. Porm a fora espiritual do mutante era maior. Ele foi vencido. Apressadamente Vascalo escreveu uma carta. Uma outra possibilidade de entendimento com Pultor agora no havia, e ela tambm era a nica que prometia xito. J uma vez os acontecimentos tinham comprovado este mtodo. Vascalo escreveu:

Pultor, velho amigo! Eu consegui fugir e me encontro no corpo voador cubiforme de uma raa de robs chamada pos-bis. A astronave possui um crebro orgnico que eu pude assumir. A nave est sendo acompanhada por unidades terranas, mas eu vou tentar me livrar deles. Caso eu no consiga faz-lo desvie a ateno deles, com um ataque aparente. S ento terei a possibilidade de pr o meu corpo em segurana. Por favor mande um Vassalo de transporte ao meu encontro. Espero que voc possa me ajudar, para que eu consiga chegar ao seu Coletor. Juntos ento vamos lutar pela vitria, e voltar como heris para o nosso povo. Vascalo. Ele colocou a carta, na caligrafia de Pultor, em cima da mesa de controle. Pultor a encontraria, como tambm encontrou a primeira. Podia-se confiar nele, pois ele no queria apenas as boas graas do futuro Tachkar s por agora, mas tambm mant-las para sempre. Depois de um total de nove minutos, Vascalo voltou para o crebro de plasma do pos-bi. Os terranos ainda continuavam ali. Eles deviam ter recebido ordens do chefe da CE-Solar, para no sarem do lado do pos-bi. Portanto eles ainda no tinham desistido da desconfiana contra Box-86.104. Entretanto, eles no ousavam tomar medidas abertas contra o pos-bi. Trs horas se passaram. Entrementes Pultor devia ter encontrado e lido a carta. Ele daria um sinal a Vascalo, logo que fosse possvel. Era por esse sinal que o mutante esperava. Ele veio, quando o Coletor de Pultor ainda se encontrava a cinco minutos-luz de distncia. Um dos Coletores de tamanho mdio, de repente pareceu explodir. Parecia como se um vulco tivesse irrompido, mandando pedras de lava em todas as direes. S que o Coletor, ao faz-lo, reteve a sua massa original, e as pedras de lava eram mquinas de combate pequenas, extremamente perigosas, que eram teleguiadas a partir do Coletor. Eles entraram em formao, e logo atacaram a formao terrana que acompanhava o pos--bi. Enquanto os terranos se colocavam contra o ataque de surpresa, envolvendo-se nos seus escudos de segurana, o pos-bi efetuou uma modificao na sua rota, exatamente na direo do Coletor gigante. Para no deixar os terranos desconfiados, ele atirou alguns raios energticos para dentro do grosso dos Vassalos, e at destruiu um deles. Isto pareceu convencer os terranos. Com toda a sua concentrao eles se dedicaram aos Vassalos atacantes, com isso ficando cada vez mais para trs. Deste modo, Vascalo obteve uma dianteira, que pretendia aproveitar a seu favor. Ainda no havia nenhuma ligao de rdio regular entre ele e Pultor, mas logo a distncia era suficientemente pequena para que ele pudesse fazer uso do aparelho de pulso dakkar do seu traje, de forma enfeixada. Neste caso uma escuta seria impossvel para os terranos. Este momento chegou quando a Box-86.104 ainda estava a dois minutos-luz de distncia do Coletor de Pultor. Ateno, Pultor...!

Levou alguns segundos at Pultor responder: Vascalo! Exato. Bem-feito, a ao de distrao! Estou me aproximando do Coletor. Voc est pronto para vir buscar o meu corpo? Eu vou mandar apenas um nico Vassalo, que apropriado para o transporte. A nave cbica no ir atac-lo? O hipnobloqueio do comandante ainda permanecer por dez minutos. Vamos ter que nos apressar. Est tudo pronto para a recepo? Tudo pronto, Tachkar. Era a primeira vez que Pultor chamava o mutante Vascalo de Tachkar. Vascalo sentiu-se lisonjeado e decidiu que este Pultor tambm faria parte, no futuro, das pessoas que usaria para seus fins. timo, eu espero. Eu abandonarei o comandante, logo que o Vassalo estiver pairando perto da nave cbica. Ento teremos mais dez minutos. Programe para toda a frota um salto linear de uma hora-luz, na direo do Sol. Entendido. Com isso a conversa foi interrompida. A Box-86.104 entrementes diminura novamente a velocidade de voo. O seu curso se adaptou ao dos Coletores. Ela voava paralelamente, entretanto aproximava-se cada vez mais da formao e com isto da lua artificial de Pultor. Pela tela de vdeo Vascalo observou que um nico Vassalo de transporte se lanou do Coletor gigante, tomando a rota do pos-bi. Este devia ser o seu Vassalo. No havia nenhum terrano por perto. Portanto a oportunidade era nica e favorvel. At agora tudo ia muito bem. A fuga de Tit, o voo atravs da zona de bloqueio dos terranos e agora ainda a sua recepo pelo Coletor... Um Tachkar precisava de sorte. Quando o Vassalo pairou do lado da Box-86.104, ajustando-se sua velocidade, Vascalo agiu. Mais uma vez ele deu um hipnobloqueio ao comandante da astronave pos-bi e a ordem severa de continuar voando como at aqui, no dando ateno s ordens dos terranos. Depois Vascalo voltou para o seu prprio corpo, que estava na eclusa de ar, aparentemente sem vida, e esperou. Passaram-se dois preciosos minutos, at que ele pde se mexer e se levantar. Ele era novamente Vascalo em pessoa. Com o aperto de um boto, ele ps em movimento a aparelhagem de abertura da eclusa e esperou at que a escotilha externa se abriu. O Vassalo mantinha-se bem perto da pequena nave fragmentria dos pos-bis, com uma pequena escotilha bem aberta e pronto para a recepo. A distncia at o Coletor de Pultor era de apenas alguns segundos-luz ainda.

Cinco minutos tinham se passado, entrementes. Vascalo desistiu de sua pistola de ricochete que estava embutida no seu traje, e apenas visou a escotilha do Vassalo dando-se um empurro. Ele aterrissou exatamente dentro da pequena escotilha. O ar respirvel em suas garrafas chegava para quatro horas. Ele no necessitava de uma atmosfera artificial. Ele deixou a escotilha aberta e novamente entrou em contato com Pultor. O Vassalo pode ser recolhido, eu j estou dentro dele. Temos mais de cinco minutos de tempo. O que acontece ento? Eu no sei. De qualquer modo terminar o hipnobloqueio sob o qual se encontra o crebro--rob orgnico. Ele se lembrar pelo menos de algumas coisas, que no tem qualquer relao entre os acontecimentos originais. Provavelmente os terranos tambm voltaro a entrar em contato com ele, e ento tero que verificar que um crebro tido como incapaz de errar, de repente sofre de amnsia. A consequncia vai ser uma investigao na realidade aquele crebro me d pena. Ele nos ajudou bastante. Mais quatro minutos! lembrou-lhe Pultor. O Vassalo ser recebido em nossos hangares em poucos segundos. Vascalo no podia v-lo do seu local de observao, mas ele viu a Box-86.104 de repente modificar a sua rota. O hipnobloqueio portanto no durara tanto quanto ele esperara. Talvez um crebro de Plasma se acostumava a esse tipo de tratamento. Talvez as pausas ficassem cada vez menores, at que finalmente qualquer assuno fosse impossvel. A astronave pos-bi acelerou e desapareceu por entre as estrelas na direo do Sol. O comandante devia ter recebido novas instrues. Com um leve tranco o Vassalo pousou no Coletor. A escotilha fechou-se. Atmosfera de oxignio entrou em torrentes na cmara da eclusa do hangar. Vascalo abriu o capacete, respirou o ar bom, fresco, e ps-se a caminho, indo procurar Pultor na central de comando. A fuga tinha terminado com xito.

7
A Terra preparava-se para a ltima batalha defensiva. A Frota dos Coletores, ainda mais de cem mil, estava a uma distncia de cinco anos-luz na direo de Vega, e era incessantemente atacada pelas naves da Frota Solar. Se os takerers perseguissem a sua ttica at agora, logo teriam que entrar novamente no espao linear e aproximar-se mais ainda da Terra. Em todos os planetas do Sistema Solar reinava uma situao de alarme. Antigamente os povos da Europa mal se sentiam tocados, se na sia-Menor arrebentava uma guerra que custava milhares de vidas. A distncia era grande demais, as pessoas estranhas. Agora, na era csmica da Astronutica, as propores tinham se modificado. O inimigo estava a uma distncia de cinco anos-luz. Ainda hoje ele podia chegar, e golpear sem compaixo. Um inimigo da Terra era assunto para cada homem. Essa era a diferena. *** Galbraith Deighton estava sentado atrs de sua escrivaninha, no quartel-general de Terrnia. Aqui todos os fios da Contra-Espionagem se reuniam, e at se dizia em crculos oficiais, que o bir de Deighton, com relao s comunicaes, era o ponto central da Via-Lctea. Uma tomada de contato com Perry Rhodan, distante trinta e dois milhes de anos-luz, era algo ilusrio. A estao-dakkar em Tit tinha sido destruda, e no havia uma outra possibilidade de conseguir-se uma ligao com a Marco Polo. A incerteza quanto a sorte de Rhodan e de seus acompanhantes, no preocupava apenas Galbraith Deighton. Toda a Humanidade se preocupava. Mas no enfraquecia de modo algum a fora de combate e o moral das tropas. Galbraith Deighton olhou para a mensagem que ele recebera poucos segundos antes. Sua ltima esperana de agarrar o pedotransferidor em fuga desaparecia com a mesma. Ele ainda tivera esperana de agarrar o takerer dentro da nave dos pos-bi, pela simples razo de que a astronave fragmentria haver sido a nica nave que tinha dado partida na hora em questo, em Tit. Deighton estava firmemente convencido de que sua suposio estava correta. Corello e Balton Wyt tinham revistado, durante horas, a superfcie de Tit e no tinham descoberto nada. O pedotransferidor parecia ter-se dissolvido naqueles gases venenosos. Ele simplesmente no existia mais. E somente o pos-bi tinha abandonado Tit. Tinha detido a nave nos limites do Sistema Solar para revist-la. Nada! Bem no fundo de seu corao a dvida roa Deighton. Ele estava convencido de que o improvvel tinha acontecido, e que o pedotransferidor excepcionalmente capaz, conforme Corello afirmara tinha assumido o Crebro de Plasma do pos-bi. O ressonador no tinha dado sinal. Ainda assim... As ltimas notcias diziam que o pos-bi no se juntara s formaes combatentes, mas que modificara a sua rota. A Box-86.104 tinha entrado no espao linear. Os sensores

de semiespao da CE-Solar verificaram que a nave se aproximava novamente do Sistema Solar. Os fortes de bloqueio pediam por novas instrues. Deighton tomou a deciso rapidamente, como sempre. Ele deu ordem para deixar passar a nave sem problemas, mas para no perd-la de vista. A cada dez minutos deviam transmitir-lhe os dados de posicionamento. Desde a ltima tinham passado nove minutos. Deighton tinha uma suspeita bem determinada que ele, porm, no comunicou a ningum. Ainda no. Queria que primeiro ela se confirmasse. Dez minutos... Veio o comunicado de posicionamento: Box-86.104 voltou ao espao normal e toma curso novamente para o Sistema Solar. J ultrapassou a rbita de Pluto. Como no h nenhum outro planeta no seu curso direto, deve-se assumir que o pos-bi voa na direo de Saturno. A nave pode passar? Ento era Saturno... Isso Deighton no entendeu inteiramente. Neste caso, Saturno era idntico com sua lua Tit. Se o takerer realmente fugiu com o pos-bi, por que a nave regressava para Tit? Somente havia uma possibilidade de receber-se uma resposta a esta pergunta: Esperar! Deighton ordenou: Deixem passar, no a detenham! Levaria trs horas para que a Box-86.104 alcanasse as proximidades de Saturno. Tempo suficiente, pelo menos para informar Julian Tifflor e Reginald Bell. Pouco depois, Deighton ficou sabendo que Tifflor estava l fora junto Frota, enquanto Bell voltara pouco antes para Terrnia. O Marechal-de-Estado prometeu apareceu no bir do chefe da Contra-Espionagem. As seguintes comunicaes de posies mostraram no mapa do Sistema Solar uma imagem muito clara. A nave fragmentria mantinha-se exatamente na rota para Saturno. O seu objetivo somente podia ser Tit. Bell entrou no bir de Deighton e sentou-se. Por favor me tome como gente de escritrio que est na sua pausa para o almoo. disse ele, e esticou suas pernas. O senhor queria conversar comigo? Em si mesmo, somente a respeito de um pequeno acontecimento marginal da guerra, meu amigo, mas eu acho justamente este acontecimento marginal como extremamente importante e talvez at decisivo. Est lembrado do pedotransferidor em Tit, que conseguiu fugir? Se me lembro! Conseguiu agarr-lo? Justamente no! disse Deighton e descreveu o incidente em poucas palavras. E agora o pos-bi est voltando, pelo que eu suponho ele certamente ajudou o pedotransferidor para a fuga, querendo ou no, isso eu no sei. O que devemos pensar de tudo isso? Bell olhou os seus ps, que tinha espichado para longe de si, deixando-os nessa posio cmoda. Eu no penso nada sobre isso, Galbraith. puro acaso. Eu tambm no consigo imaginar que um pos-bi nos engane. Se o takerer realmente usou a nave para fugir, ento certamente o foi sem a concordncia do Crebro de Plasma. O pedotransferidor naturalmente assumiu o crebro de comando. Impossvel, ns investigamos isso. Bell encolheu os ombros. O senhor tem certeza que o ressonador funcionou?

Novamente veio um comunicado de posicionamento. O pos-bi diminua a velocidade e aproximava-se de Tit. Ali ele pediu ao alto-comando permisso para o pouso, dizendo que um erro no automtico de navegao devia ser corrigido. E um reparo somente seria possvel em condies de pouso. Deighton lanou um olhar curioso para Bell. E ento, o que que voc acha disso? O comandante deve ter sofrido uma crise de esquizofrenia, suponho. De qualquer modo o takerer no se encontra mais a bordo... ...presumindo-se que ele alguma vez tenha estado a bordo! Deighton suspirou. Temos que nos ater a essa teoria, e partir dela em nossas investigaes, se quisermos encontrar uma soluo. Vem comigo? Para onde? Tit! Eu preciso dar uma olhada nisso. Bell levantou-se. E uma coisa dessa chama-se de pausa para o almoo! Ele sorriu amarelo. Muito bem, eu ainda tenho que liquidar algumas coisas importantes, depois podemos ir. Nave-correio ou transmissor? Os transmissores esto fora de cogitao, devido a falta de energia em Tit. Vamos tomar uma nave-correio. Quando? Dentro de uma hora estarei pronto para a partida. Estou curioso para ver se vamos ter uma surpresa. Espero que tudo isso no seja uma armadilha. O takerer poderia muito bem voltar com uma bomba e destruir Tit irreversivelmente com a mesma. No faz sentido! Ele sabe to bem quanto ns que Tit no momento no valiosa para ns, uma vez que est sem energia e sua atmosfera escapou para o Cosmo. No, o regresso do pos-bi tem uma causa e se descobrirmos qual esta causa, teremos avanado mais um pouco. Os dois homens combinaram encontrar-se no telhado do imenso edifcio, onde um planador os esperava, para lev-los ao espaoporto. Ali a nave-correio j estava sendo preparada para a partida. Dentro de trs horas eles chegariam a Tit. *** O comandante 86.104, no seu subconsciente, no conseguia livrar-se do pensamento de que j vivenciara tudo isto uma vez. J uma vez ele voara na direo da lua de Saturno, Tit e pedira permisso de pouso, para mandar executar um reparo. Com isto, entretanto, a lembrana terminava. Os terranos no fizeram nada para refrescar a sua memria, e nos bancos de memria um acontecimento desses no fora registrado. Ou algum os apagara? Ele recebeu as coordenadas solicitadas para o pouso uma cratera no altiplano. O pouso propriamente dito foi to preciso, que a Box-86.104, conforme foi verificado mais tarde, aterrissou a menos de duzentos metros do local de pouso anterior. O comandante-rob ordenou o incio imediato dos trabalhos de reparos, cuja insignificncia teria convencido qualquer tcnico semi-inteligente de que o pouso era desnecessrio. Pouco mais tarde, o chefe da Contra-Espionagem Solar e o lugar-tenente e representante de Perry Rhodan anunciaram sua visita.

O crebro-comando no fez qualquer objeo. *** Seis especialistas acompanharam Bell e Deighton. Eles pousaram com um planador bem perto da espaonave fragmentria e caminharam o resto do trecho a p. Nada se modificara em Tit. Os gases venenosos de amonaco de metano continuavam a sair das fendas do solo, evaporando-se rapidamente no espao. As ltimas tropas de choque voltavam para os seus quartis, pois no havia mais um s adversrio na lua. Com exceo de um, todos tinham sido mortos. Onde estaria este nico que escapara? A escotilha abriu-se e os oito terranos entraram na nave fragmentria. Um rob recebeu-os e mostrou-lhes o caminho para a central de comando, onde o crebro sob a cpula os esperava. O entendimento se fez atravs do rdio, pois os capacetes espaciais tinham que continuar fechados, devido falta de atmosfera. Bem-vindo em Tit. disse Deighton. Como pos-bi, o senhor goza de toda nossa confiana, e eu gostaria de pedir-lhe que no se zangue sobre algumas perguntas estranhas que iremos fazer. Permita que lhe faamos estas perguntas, sendo que quero frisar, mais uma vez, que elas nada tm que ver com desconfiana. Trata-se apenas do esclarecimento de um acontecimento incompreensvel. Uma conversa destas entre um homem e um rob no era absolutamente incomum. Era da natureza dos homens, tratar cortesmente uma mquina inteligente, ainda mais que ela possua um crebro orgnico. Alis, este tratamento era recproco. Eu sou-lhes grato pela sua sinceridade. retrucou 86.104. Para mim mesmo, algumas coisas no esto muito claras. O meu banco de dados minha memria diz-me que eu nunca estive em Tit para efetuar um reparo, mas em vez de outros registros, neste lugar nota-se um sinal de apagamento. Como um registro de fita que mostra lacunas se entendem o que quero dizer. Somente no banco de dados da memria, ou tambm no de navegao? Os bancos de dados da navegao ainda precisam ser examinados. Eu j dei instrues para isso. O resultado deve estar chegando a qualquer momento. Houve uma diminuta pausa, e ento o crebro-comando perguntou: O que que os senhores presumem que possa ter acontecido? Bell assumiu a direo das negociaes. Os senhores conhecem a capacidade dos pedotransferidores, contra os quais, alis, estamos combatendo juntos. Ns supomos que um takerer excepcionalmente forte assumiu a sua conscincia, para colocar o seu corpo inerte em segurana, com auxlio de sua nave. Se os seus documentos de navegao concordarem com nossas averiguaes, vamos obter as provas para nossas suposies. Eu j posso dizer-lhe agora o que aconteceu entrementes. O senhor pousou em Tit, o pedotransferidor o assumiu, mandou trazer o seu pseudocorpo para bordo e deu partida. O senhor levou o corpo para as proximidades das formaes dos Coletores, onde o fugitivo voltou para dentro do mesmo, trocando de nave. Se durante todo este processo ele apagou a sua memria propositadamente ou no, talvez nunca fiquemos sabendo, de qualquer modo isso aconteceu. O senhor voltou para Tit, porque ali a sua memria terminara. Em outras palavras: enquanto o pedotransferidor guiava a minha conscincia, no havia registros no banco de dados da memria? indagou 86.104?

Exatamente, foi assim! Mas se foi assim, deveria haver fragmentos de lembranas, pois o pedotransferidor deve ter deixado a sua conscincia diversas vezes. Eu s sei que eu me encontrei entre os Coletores, apesar de dever estar em Tit. Portanto eu iniciei o voo de volta para c. Hipnobloqueio! sups Deighton, secamente. Bell anuiu. Deve ter sido assim. O comandante 86.104 falou novamente, enquanto os especialistas revistavam mais uma vez toda a nave. O banco de dados da navegao est completo e sem erros. O reparo deve ter sido feito, antes de termos partido de Tit. Os dados confirmam suas afirmaes. Eu fiz um voo de um total de dez anos-luz isso corresponde exatamente sua afirmao. Eu preciso me desculpar, pois ajudei um inimigo na sua fuga. No culpa sua. Foi um duelo de crebros, no qual o seu foi derrotado. Para ns s interessava verificar este fato, nada mais. O pedotransferidor fugiu e isto melhor do que se ele tivesse encontrado uma possibilidade de se manter entre ns, sem ser descoberto. Como v, na realidade, quem lhe deve agradecimentos somos ns. Os especialistas retornaram e confirmaram o que Deighton e Bell j sabiam h muito tempo. O pedotransferidor no se encontrava mais a bordo. Nem sua conscincia nem o seu corpo. Eles abandonaram a astronave pos-bi. No caminho de volta para o planador, Deighton opinou: Este foi apenas um incidente, um incidente pequeno e aparentemente sem importncia beira do grande acontecimento. Mas ele nos comprova, mais do que a gigantesca frota dos Coletores, o quanto os takerers so perigosos. Suas incrveis capacidades se assemelham s melhores de nossos mutantes mais bem-dotados. Imaginem s, uma raa inteira desses mutantes! Ns vamos terminar a luta vencedores! disse Bell. A Terra no pode desaparecer! Se eu no estivesse convencido disso retrucou Deighton, um pouco pensativo h muito tempo j eu teria pegado uma pequena astronave da Contra-Espionagem, procurando abrigo num pequeno planeta paradisaco e intocado, onde passaria o resto dos meus dias na paz da Natureza. Eu poderia ficar o dia inteiro deitado no sol, tomar banho, comer frutas, respirar ar puro e... E...? Deighton sorriu, irnico, e apontou para o planador. Vamos embarcar. No faz sentido continuar falando nisso. Eles voaram de volta para o quartel-general em Tit, e passaram depois para a nave--correio que os levou de volta para a Terra, onde entrementes tinham chegado novas notcias. Os Coletores tinham entrado novamente no espao linear e se aproximaram mais da Terra. Bell acompanhou Deighton ao bir deste, de onde entrou em contato com Tifflor. O front-natal, conforme eles o chamavam, comeou a entrar em formao para a derradeira batalha. A situao se afunilava decisivamente. Dois anos-luz! Nestas circunstncias, menos que um passo. A etapa seguinte vai traz-los at os limites do sistema.

Galbraith Deighton anuiu. Isto est claro para mim. A frota est pronta. Um plano de evacuao para um caso de emergncia foi preparado. Ns estamos esperando pelo adversrio. A coisa vai endurecer. Ser que daremos conta? E o senhor que pergunta isso? claro que daremos conta. Bell levantou-se e foi at a porta. Eu ainda preciso liquidar algumas coisas antes do momento decisivo. Se pelo menos eu pudesse falar com Rhodan, mas este est preso numa outra galxia. Quando ele voltar, tudo ter passado. De um jeito ou de outro. disse Deighton, sem acentuar nada. Bell anuiu e saiu. Nos seus ombros largos repousava o destino de bilhes de criaturas humanas em todas as partes da Via-Lctea. Por sorte ele tinha ombros muito largos, e por trs dele estava a Humanidade unida. *** Vascalo, o Torto, estava sentado perto de Pultor, atrs dos controles do Coletor que comandava a frota. Ele apontou para a tela de vdeo, na qual brilhava uma pequena estrela amarela. O Sol! Ele disse: ltima etapa linear Pultor, e se vencermos, possuiremos no apenas esta galxia, mas tambm a nossa prpria. Ns seremos os Senhores do Universo! Ns? perguntou Pultor, duvidando. Sim, ns! Pois duas galxias tambm precisam de dois Tachkars. Ele apontou para o astro amarelo. Logo seremos os donos da Via-Lctea! O sol amarelo parecia pacfico e inofensivo, mas tanto Vascalo como tambm Pultor sabiam que ali esperava por eles o Inferno.

*** ** *

Vascalo iludiu os terranos e voltou para a sua frota invasora. Deste modo, a luta entre os atacantes e defensores do Sistema Solar torna-se cada vez mais encarniada. As frotas se entrechocam e o combate decisivo ser na rbita de Pluto. Deciso na rbita de Pluto o ttulo do prximo nmero da srie.

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