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(P-492)

A PRISO DE AO
Autor

WILLIAM VOLTZ
Traduo

AYRES CARLOS DE SOUZA

Reviso

GAETA
(De acordo, dentro do possvel, com o Acordo Ortogrfico vlido desde O1/O1/2009)

Na Terra e nos outros mundos do Imprio Solar os calendrios registram princpios de junho do ano 3.438. Deste modo, Perry Rhodan e seus 8.000 companheiros da Marco Polo j esto h quase um ano na NGC 4594, ou Gruelfin, a galxia natal dos cappins. Durante este tempo, os participantes da expedio estelar j venceram um grande nmero de situaes perigosas, tendo que suportar pesados reveses mas tambm conquistaram grandes vitrias. Presentemente a situao modifica-se cada vez mais a favor dos terranos e dos ganjsicos comandados por Ovaron seus aliados enquanto os takerers, sob o comando de seu Tachkar Ginkorash, perdem cada vez mais terreno. Depois da reconquista do precioso aparelho comudaque e aps duras lutas no espao sideral, nos quais frotas inteiras dos takerers foram aniquiladas pelos ganjsicos, Perry Rhodan com seus 28 acompanhantes assestou o seu mais pesado golpe contra os takerers. Atravs de uma ligao secreta por transmissor os terranos conseguiram chegar estao de comando central do Tachkar e prepararam a total destruio de Takera. Com isto conseguiram uma vitria que deveria influenciar decisivamente o desfecho da guerra em Gruelfin. Mas por este xito os terranos tiveram que pagar um preo muito elevado. Foram forados a abandonar o Paladino e Michael Rhodan, tambm chamado Roi Danton, em poder dos takerers. Vascalo, o novo chefe da Marsav, encarrega-se dos prisioneiros pessoalmente. Ele tranca-os num presdio que tido como de segurana mxima: A Priso de Ao...

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Personagens Principais: = = = = = = =

Vascalo, o Torto O novo chefe da Marsav. Ginkorash Tachkar dos takerers. Roi Danton e Paladino Prisioneiros dos takerers. Pultor Comandante dos invasores galcticos. Matton Exloster Um missionrio no desvio. Reginald Bell e Julian Tifflor O Marechal-de-Estado e o Marechal-Solar defendem o Sistema Solar no Setor Vega.

Prlogo
O Valosar morria. Todos que ainda encontraram oportunidade para isto, tinham fugido da grande ilha. Somente ele permanecera, para aproveitar a sua chance. Ele sabia que arriscava a sua vida ao penetrar na estao de comando secreta. Fortes exploses abalavam o solo. Ele parou para orientar-se. O Tachkar o nomeara para novo Comandante-emChefe da Marsav. Ele sabia que no podia cometer qualquer erro, pois o Tachkar o puniria sem piedade. Mesmo antes de assumir seu novo posto, ele j fora iniciado em todos os segredos do Monte Motah por Ginkorash. E isso tinha sido bom! Ele, sozinho, agora ainda podia efetuar a comutao em bloco final, que trariam a posse do Tachkar 146.000 Coletores. Caso conseguisse executar esta comutao ainda antes da destruio completa, ele poderia ganhar a confiana do Tachkar para o resto de sua vida. Vibraes atravessaram o pequeno pavilho, no qual fora instalado o aparelho. Ele sabia que os Coletores, que se tinham afastado da Nuvem Vermelha Terosh, antes que esta se transformara numa supernova, j tinham sido influenciados positronicamente pelo aparelho comudaque de Guvalash. Com a comutao em bloco final ele poderia subtra- -los definitivamente da influncia do Ganjo. Os 146.000 Coletores eram o maior poderio militar que se podia conceber em Gruelfin. Se o Tachkar pudesse control-los no haveria mais qualquer adversrio que tivesse que ser tomado a srio por ele. A comutao em bloco final era definitiva. Nem Ovaron nem a Proto-Me poderiam anul-la. Ele sabia que o Monte Motah j estava queimando no fogo atmico em diversos lugares. A iluminao j faltava. O pequeno pavilho era iluminado por lmpadas alimentadas por baterias. Os construtores desta instalao tinham providenciado para que a estao de comando possusse uma fonte de energia autnoma. Talvez esta estao de controle fosse a nica instalao ainda capaz de funcionar em todo o Monte Motah. Ele alcanou a parede de controles da comutao. Deixou-se tempo. Cada comutao apressadamente feita poderia trazer riscos incalculveis. Ele tocou um comutador. Ele aprendera a ficar calmo e a raciocinar, justamente em situaes perigosas. Sem dificuldade, ele lembrou-se de tudo que Ginkorash lhe explicara. Quando olhou em volta viu que a parede traseira da estao de controle estava comeando a se desfazer. Ela ardia num vermelho claro e a qualquer momento ruiria sobre si mesma. Isso queria dizer que ele tinha apenas alguns segundos de tempo ainda, se quisesse pr-se em segurana. Suas mos deslizaram por cima dos controles. Ele poderia fazer de olhos fechados, a tarefa que impusera a si mesmo. Inconscientemente ele perguntou-se se era especialmente corajoso. Afinal de contas o Tachkar tambm tinha iniciado alguns membros da ponta de comando. Todos, exceto ele, tinham fugido ou tinham morrido. Ele achava que o Tachkar era esperto. Os

antecessores do Tachkar tinham equipado todas as estaes secretas apenas com robs, no iniciando nenhum ser vivente. Que Ginkorash tivesse agido de modo diferente, agora demonstrou ser uma vantagem. Ele jamais poderia executar a comutao final em bloco se o Tachkar no lhe tivesse explicado como faz-lo. Ele viu sua imagem espelhada no revestimento de metal das instalaes de controle. Como sempre, ele examinou primeiro o seu rosto. Era um rosto masculino com grandes olhos azuis e mas do rosto ligeiramente salientes. O nariz era grande, mas no tanto que pudesse parecer exagerado. Os lbios eram suavemente desenhados, mas a sua brandura era anulada pelo queixo acentuado, por baixo. Os cabelos castanhos ondulados lhe chegavam at a nuca. Instintivamente o seu olhar desceu mais. Ele se viu como um todo. Ele tinha apenas 1,60 m de altura, os ombros largos e possua braos compridos. Na primeira vrtebra na nuca comeava a primeira corcova, qual ele devia o seu apelido. A corcova descia da nuca at bem mais abaixo, na coluna vertebral. Por isso ele no podia girar muito a cabea, mas quando queria olhar para trs precisava virar todo o corpo. Naturalmente ele poderia ter mandado retirar essa corcova h muito tempo, mas ento ele perderia a sua capacidade. O cho comeou a oscilar. A parede traseira do pavilho desabou sobre si mesma. O ar comeou a cintilar. Ele desviou-se de sua imagem e executou as ltimas comutaes. Esperava ainda conseguir oportunidade para informar o Tachkar de sua faanha corajosa. Tentou respirar ar fresco. Seus olhos lacrimejavam. Ele correu em volta do console de controle. Os seus olhos examinavam o cho. Em algum lugar, entre os controles e as instalaes de acumuladores, deveria encontrar-se a sada de emergncia, da qual o Tachkar lhe falara. Por nenhum segundo ele duvidara da honestidade do Tachkar. Agora, entretanto, quando o calor ameaava domin-lo, vieram-lhe as primeiras dvidas. Entretanto, descobriu os contornos marcados da abertura no solo. Ele deixou-se cair ao cho. O alapo deixou-se abrir facilmente. Ele olhou para dentro de um recinto quadrado, no qual havia um pequeno transmissor. Tudo era como o Tachkar prometera. Com uma agilidade que ningum desconfiaria nele, deixou-se escorregar para o recinto mais abaixo. O transmissor j estava funcionando. Aparentemente ele estava acoplado com a instalao que lhe ficava acima. O teto acima dele comeou a arder e a dar de si. Ele jogou-se para a frente e desapareceu dentro do transmissor de matria. Vascalo, o Torto, estava salvo.

1
As montanhas de Ypsch tinham modificado a sua forma. No lugar onde antes cumes cobertos de neve tinham se erguido para os cus de Takera, mais de vinte vulces atiravam as suas massas de lava incandescente nos ares. Fumaa e cinzas tinham escurecido o cu. O cho da Plancie de Sarta tremia. Fendas e rachas abriam-se constantemente. O mar, que ficava a trezentos quilmetros de distncia, tinha comeado a ferver. At mesmo aqui, a uma distncia muito grande do Valosar, comeavam a mostrar-se os efeitos das exploses atmicas! Takera estava morrendo. Em menos de sete horas o planeta se transformaria num pequeno sol. Vascalo estava de p, numa torre de controle nas proximidades do pequeno espaoporto, e observava os vulces recm-surgidos. Ele tinha sado do transmissor de matria h duas horas atrs e agora esperava pela partida das duas ltimas naves de evacuao. Uma delas era um pequeno cruzador, a bordo do qual ele e alguns membros do governo voariam para Arptof. Ali Ginkorash esperava por ele. Arptof era uma residncia de evaso do Tachkar. Este mundo estava afastado somente 28 anos-luz do sistema Greytonor. A atmosfera esquentara. Um vento tempestuoso carregava o cheiro do fogo das montanhas para a plancie. Vascalo notou que a torre na qual ele se encontrava comeou a tremer. O corcunda abandonou seu local de observao e dirigiu-se ao campo antigravitacional. Poucos minutos depois ele entrou no tnel que levava ao hangar. Ele sabia que a grande nave de carga que tinha recebido a bordo os ltimos habitantes da cidade provincial Kartano, deveria partir dentro de poucos instantes. A grande nave ficava um pouco afastada do cruzador. Os membros do governo que tinham fugido para c, queriam evitar qualquer incidente. Os takerers que tinham perdido a sua ptria, num momento de desespero poderiam ter um ataque nervoso e atacarem os membros do governo. Vascalo no se inquietava com isso. Ele achava que conhecia muito bem a mentalidade desses cappins. Eles tinham bastante o que fazer, apenas salvando as suas vidas. No fim do tnel havia duas sentinelas armadas. Eles reconheceram o novo chefe da Marsav, mas mesmo assim executaram a revista rotineira. Vascalo notou, divertido, que eles evitavam olh-lo abertamente. Essa reao no era novidade para ele. Geralmente os cappins apenas o olhavam de soslaio. Parecia que eles tinham um medo esquisito de olharem a sua corcova diretamente. Vascalo, o Torto, sabia que ele era excepcional. Qualquer outro cappin teria mandado remover aquela corcova. Vascalo entrou no hangar. Os homens e as mulheres que fugiriam com ele no cruzador ainda no tinham tomado seus respectivos lugares. O cruzador, dentro do hangar, parecia diminuto. Ainda h poucos minutos atrs, aqui tinham estado algumas dzias de naves. Elas tinham partido com gente evacuada e estavam a caminho de outros mundos dos takerers.

Os membros do governo tiveram sua ateno chamada pelo aleijado e interromperam suas discusses. Todos eles sabiam que tinham diante de si o novo chefe da Marsav, a quem tinham que tratar com cuidado. Mesmo agora, quando a destruio de Takera era iminente, a Marsav continuava sendo a organizao mais poderosa dentro do Imprio Takerer. Vascalo anuiu para os outros. Ele dirigiu-se imediatamente para dentro do cruzador. Estava exausto e no tinha vontade de responder perguntas tolas. Um dos astronautas esperava por ele na eclusa. A tripulao tcnica consistia de trs homens. Vascalo viu que linha o piloto diante de si. O senhor pode vir comigo central de comando. ofereceu-lhe o astronauta. Vascalo agradeceu. Este oferecimento naturalmente era apenas uma cortesia, pois o corcunda poderia ter exigido ficar na central durante o voo. Vascalo sentiu que o cruzador foi abalado e parou instintivamente. O hangar est sendo atingido pelo terremoto. declarou o piloto, com um nervosismo visvel. Est chegando a hora de desaparecermos daqui. Ningum nem mesmo este piloto parecia ter compreendido at agora o que a perda do mundo ptrio dos takerers significava. A catstrofe no era reconhecida em toda a sua envergadura. Os takerers fechavam a sua conscincia diante do ataque dos terranos e suas terrveis consequncias. O piloto conduziu Vascalo para a pequena central. A instalao de rastreamento estava ligada. Nas telas, Vascalo podia reconhecer os arredores do espaoporto. Por toda parte mostravam-se os primeiros traos da destruio total, no mais possvel de ser detida. O navegador e os tcnicos de rdio e de rastreamento levantaram-se, quando o Torto entrou na central. Vascalo examinou os dois homens por trs de plpebras semicerradas. Ele esperava que, na sua agitao, eles no cometessem nenhum erro decisivo. Vascalo sentou-se numa poltrona diante dos controles. A sua corcova sempre lhe impedia de recostar-se confortavelmente. Por isso ele sentou-se enviesado e tocou com um dos ombros o estofo da poltrona, que se amoldava. Por que no damos partida? quis ele saber. Ele sabia que a sua voz soava bem. Ele tinha a capacidade de modul-la de modo que homens e mulheres que tinha sua frente, esqueciam seus defeitos fsicos. O piloto ele se apresentara a Vascalo como Balderaff respondeu: Ns temos ordens para somente partir depois do cargueiro. Como transcorreu a evacuao? quis saber Vascalo. Balderaff disse, tergiversando: No sabemos ao certo. Parece que todos os habitantes deste mundo puderam ser salvos. H boatos, entretanto, que falam de outras coisas. Certo, entretanto, que nenhum dos fugitivos pode levar alguma coisa. Vascalo apertou os lbios firmemente. Os terranos e os ganjsicos, que eram responsveis por este caos, no deviam ficar impunes. Com 146.000 Coletores o Tachkar poderia vingar a perda de Takera. Ns estvamos muito seguros de ns mesmos. opinou Balderaff. O Tachkar queria destruir os ganjsicos, mas eles contra-atacaram, antes mesmo que ns estivssemos afinados com a nova situao. Qualquer crtica ao Tachkar descabida. Vascalo repreendeu o piloto.

Ele sabia que Ginkorash no podia ser culpado sozinho pela catstrofe. Os erros decisivos tinham sido cometidos h muito tempo atrs h mais de 200.000 anos. Foi ento que comearam as absurdas disputas entre takerers e ganjsicos. E ningum mais pudera impedir a escalada. O que eles vivenciavam agora era o fim de uma disputa sem sentido. Especialmente decepcionante para Vascalo era o fato de que os ganjsicos se tinham aliado com estranhos, contra os takerers. Os ganjsicos junto com os takerers, poderiam ter batido os terranos. Eu gostaria de poder chegar ao fundo dessa disputa. disse Vascalo, mais para si mesmo. Tudo tem base nestes comeos. O que fazemos somente ainda o efeito de uma causa de muito tempo atrs. Os outros notaram que ele no esperava nenhuma resposta, e calaram. O trovejar de novas erupes vulcnicas rolou por cima da plancie e sacudiu a pequena nave. O hangar gemia. Instalaes de alarme comearam a uivar. Vascalo levantou-se. O que h com o cargueiro? Os preparativos para a partida esto comeando. Balderaff anuiu para o tcnico de rastreamento. Os astronautas fizeram algumas ligaes de controle. Nos monitores de vdeo agora apareceram outros recortes das proximidades. Vascalo viu o cargueiro, uma nave oval de quase dois mil metros de altura, de ao reluzente. Bem perto dos esteios de apoio de pouso formou-se uma profunda fenda no cho declarou Balderaff. Por isso a nave est inclinada. Mesmo assim eles tero uma partida boa, caso se apressarem. Vascalo tentou imaginar as cenas que agora se passavam a bordo do cargueiro. Provavelmente nos recintos e nos corredores da nave reinava um caos indescritvel. Os astronautas teriam dificuldade de darem partida, nessas circunstncias. Alguns milhares de cappins cheios de pnico no eram uma carga que se poderia transportar, como o mesmo nmero de caixas. Ainda esperamos cinco minutos. decidiu Vascalo. Depois partimos sem nos preocuparmos mais com o cargueiro. O navegador olhou para Balderaff, interrogativamente. Ele naturalmente queria lembrar ao piloto que eles tinham ordens para somente partirem depois do cargueiro. Balderaff ignorou o olhar do navegador. De repente, das turbinas de popa do cargueiro saram chamas branco-amareladas. Os suportes de pouso desapareceram dentro de claras nuvens de fumaa. Alguns idiotas invadiram a central e tentam uma partida de emergncia. declarou Balderaff, nervoso. Vascalo viu como o cargueiro se mexeu. Ele decolou do solo e por segundos repousou em cima dos bloqueios de chamas que saam das turbinas de popa. O rugido dos propulsores podia ser ouvido dentro da central do pequeno cruzador. Ele consegue subir! verificou Vascalo, calmamente. O cargueiro foi atirado na direo dos cus, o chamejar dos seus propulsores rapidamente desapareceu definitivamente. Balderaff disse: Preparar tudo para a partida!

Os passageiros que deveriam voar junto com Vascalo para Arptof foram chamados para bordo. Quando a pequena nave partiu, Vascalo controlou mais uma vez os aparelhos de rastreamento. A ltima imagem, sua lembrana de Takera, foram as montanhas de Ypsch, como elas lentamente afundavam num mar de fogo. *** Os bandos de arties este ano tinham vindo mais cedo. Aos milhes os pssaros-pais inflamavam um fogo orgnico, para destruir as suas crostas corpreas mortas. O Tachkar observou o espetculo natural do balco de sua residncia em Arptof. O cu parecia em fogo. Os bandos se abriam cada vez mais. No seu todo eles constituam uma formao em flecha. O Tachkar no sabia se isto era por acaso ou se tinha base no instinto dos bichos. Os pais queimavam as suas crostas corpreas, para renovarem as suas vidas. Tambm Takera fora queimada, mas ali no era possvel uma renovao. Ginkorash tinha se retirado para o balco e ordenara sua guarda pessoal que ningum fosse admitido ali. Ele tinha que ganhar distncia dos acontecimentos. Se ele agora agisse de modo precipitado acabariam acontecendo catstrofes ainda muito piores. Ele estava consciente de que o adversrio agira mais depressa. Ganjsicos e terranos tinham frustrado os planos de ataque do Tachkar, com um ataque corajoso. Naturalmente fora possvel evacuar a maior parte dos habitantes de Takera, porm o efeito psicolgico que a destruio do mundo ptrio de todos os takerers causara, no devia ser subestimado. Os takerers estavam chocados. Alm disso, havia ainda a perda do Valosar com todas as suas instalaes secretas. brios de luz e calor, alguns arties caram no balco diante do Tachkar. Ele tocou-os com as pontas dos ps. Imediatamente apagaram o seu fogo e fugiram em diagonal atravs do balco. O Tachkar recostou-se na poltrona e esticou as pernas. Ele no devia esquecer que tinha que lutar contra dois adversrios. Sozinho, cada um dos adversrios poderia ser batido: tanto os terranos como os ganjsicos. Quem era o adversrio mais perigoso? Nas circunstncias atuais era uma grande vantagem que o Tachkar tivesse dois prisioneiros. Tratava-se de um terrano e uma criatura gigante ligada a este terrano. Ambos eram corresponsveis pela destruio de Takera. O Tachkar no se espantava que os seus conselheiros exigiam a execuo dos prisioneiros. Somente deste modo seria possvel esquecer-se um pouco a vergonha sofrida. Ginkorash, entretanto, estava decidido a no ceder s emoes dos seus conselheiros, neste caso especial. Naturalmente ele mesmo sentia-se estimulado a executar os dois prisioneiros e desta maneira reforar novamente a sua posio abatida, mas ele sabia que com isso apenas teria feito um sacrifcio sem sentido. Vivos, os dois prisioneiros eram muito mais valiosos. Eles poderiam ser a chave para a vitria. O aparelho de rdio embutido no seu cinto deu sinal. Aborrecido com a perturbao, o Tachkar desligou-o. Depois refletiu que deveria haver um motivo muito especial, se a sua guarda pessoal o incomodava, apesar de suas ordens severas. Ele ligou para recepo. O que h? quis ele saber.

Vascalo, o Torto, pousou em Arptof informou Jamschen, o chefe da guarda pessoal. Ele gostaria de falar com o senhor imediatamente. Eu tive a impresso de que isso poderia ser muito importante para o senhor. Ginkorash refletiu por um momento. Est bem. disse ele finalmente. Ele abandonou o balco. O recinto no qual entrou era incomum de muitas maneiras. O seu mobilirio simples ocultava o fato de que ele era o recinto mais seguro dentro da Residncia. Havia inmeros sistemas de defesa e armadilhas. Alm disso, o recinto possua uma ligao para um transmissor de matria. O pequeno transmissor ficava escondido atrs de uma estante de documentos. Tambm incomum era o fato de que a sala no tinha um teto no sentido comum. Apenas um escudo energtico estendia-se na altura do telhado de parede a parede. Isso tinha um motivo especial. O recinto, que servia ao Tachkar como escritrio e sala de estar, poderia ser destacado do complexo edificado e transformado num planador, com qualidades incrveis. Todas as instalaes haviam sido criadas pelos antecessores de Ginkorash. Porm o atual Tachkar utilizava estas facilidades do mesmo modo que eles o haviam feito. Ginkorash sentou-se sua escrivaninha e abriu a porta para o corredor, apertando um boto. Jamschen entrou. Ele era um takerer alto, de ombros largos, com olhos quase brancos. Seu rosto parecia rude. Era inacreditvel que Jamschen pudesse ter criado diminutos objetos de arte em gargalite. O prprio Ginkorash possua um quadro de Jamschen, feito de gargalite, e que tinha apenas um centmetro quadrado, mas que com uma lupa mostrava todo o Valosar. O que h, agora? perguntou Ginkorash, sem rodeios. Jamschen parecia aliviado por no ter sido censurado. Vascalo est esperando no espaoporto. Ele acabou de chegar, junto com os membros fugitivos do Governo. No governo que em Takera tinha regulado todos os problemas organizatoriais, ele j no pensava mais. O que poderia fazer com estes homens e mulheres em Arptof? Aqui eles eram suprfluos. Eles apenas estorvariam. Mais cedo ou mais tarde ele teria que tomar uma deciso. Talvez fosse melhor se ele mandasse o ex-governo para o exlio. Ali ele poderia provocar menos problemas. No caos, que agora reinava no Reino Takerer, mesmo a morte dos membros do governo no chamaria muita ateno, mas Ginkorash tinha receio de tomar este passo, porque no governo tambm havia membros do cl dos Valos. O cl, na sua totalidade, em determinadas circunstncias sabia reagir de modo muito desagradvel. E no momento Ginkorash no precisava de novos inimigos. Que Vascalo venha at aqui, usando o transmissor! ordenou Ginkorash. Depois que o guarda saiu, Ginkorash fez todas as ligaes para deixar o transmissor funcionando. Ele achou que dentro de poucos minutos estaria diante do seu primo. Ele perguntou-se se no fora um erro nomear Vascalo para novo chefe da Marsav. Ginkorash confiava no Torto, mas na sua presena sempre tinha uma sensao inquietante. Isso resultava menos da aparncia do Torto, do que nas suas capacidades. Vascalo era um Inpetok, um Pseudo-autocrata Instintivo. Se a Histria no mentia, ele era o primeiro h setenta e cinco mil anos.

A estante desapareceu no cho. A parede abriu-se. O transmissor deslizou para fora. Entre as barras energticas j comeava a arder. Ginkorash esperava que o transmissor do espaoporto j estivesse pronto para ser usado. Ele esperava que Vascalo no vinha sem um bom motivo. Ginkorash no estava com disposio para acalmar um parente agitado. Alis, era surpreendente que Vascalo ainda estivesse vivo. De conformidade com comunicados existentes, o Torto ainda estivera dentro do Monte Motah, quando o Valosar j estava afundando no mar. Os pensamentos do Tachkar foram interrompidos quando o transmissor resplandeceu. Os contornos de uma figura cappnica se desenharam dentro dele. Logo depois, Vascalo, o Torto, saiu do transmissor. Um pouco confuso, Ginkorash olhou para ele. Apesar de sua corcova, Vascalo no era propriamente feio. Se ele tinha um efeito repulsivo sobre Ginkorash, isto tinha causas psquicas. Todos os testes entretanto tinham demonstrado que Vascalo era leal e confivel. Fico satisfeito porque me recebeu imediatamente, primo. Este tratamento familiar era absolutamente normal entre parentes de um mesmo cl, mas o Tachkar teria preferido que o Torto se dirigisse a ele usando o seu ttulo. Certamente importante. disse Ginkorash, desviando a conversa. O Torto olhou interrogativamente para uma cadeira e Ginkorash anuiu, relutante. Ele no gostava de homens que se comportavam de maneira to consciente como Vascalo. Ele perguntava-se por que, alis, ele transformara Vascalo no Chefe da Marsav. Eu fiquei no Valosar at o fim. informou Vascalo. Foi o que me disseram. Vascalo sorriu. Ginkorash notou que o rosto do Torto parecia bastante atraente e masculino. Alis, um milagre que eu ainda esteja vivo. continuou Vascalo. O Tachkar ficou impaciente. O senhor naturalmente sabe que eu no tenho muito tempo. Os acontecimentos pedem decises rpidas e inteligentes. Se tem alguma coisa importante para me dizer, faa-o agora. Sem deixar-se impressionar, o Torto respondeu: Nossa situao bem melhor do que o senhor pensa, primo. E por qu? Antes de fugir do Valosar pelo transmissor, eu ativei a comutao em bloco final. disse Vascalo calmamente. Ginkorash parecia surpreso. A informao vinha de modo totalmente inesperado. E ela abria perspectivas imensas. Com isto continuou Vascalo, sempre calmo o senhor pode dispor de cento e quarenta e seis mil Coletores. Ginkorash lentamente recuperou-se de sua surpresa. Se estava certo o que Vascalo dizia, a situao dos takerers, era bem mais favorvel do que se pensara. Se o senhor realmente conseguiu fazer isso, merece os maiores louvores. disse Ginkorash, com uma agitao abafada com dificuldade. Os Coletores renem-se num novo ponto de encontro e esperam pelas suas ordens. declarou Vascalo. Ginkorash levantou-se e comeou a andar de um lado para o outro na sala. De repente parou e olhou para o Torto.

Ns no perdemos somente Takera. disse ele. Eu vou falar abertamente com o senhor, Vascalo. H poucas horas recebemos a notcia de que os quase dois milhes de pedotransferidores que enviamos para a galxia dos terranos, foram dados por perdidos. Os terranos desenvolveram um aparelho de defesa. E devem ter conseguido constru-lo em larga escala, pois ao que parece, milhes de nossos adversrios esto equipados com o mesmo. Estes terranos no podem ser assumidos pelos nossos pedotransferidores. Vascalo baixou a cabea. Ele sabia que isto era um golpe enorme para o Tachkar. Alm disso, acrescentou o Tachkar os terranos destruram algumas de nossas estaes de pedorastreamento. Felizmente parece que eles no conhecem todas as posies de nossas estaes, pois a maioria delas no foi atacada. O Tachkar reiniciou o seu passeio nervoso dentro da sala. Vascalo se calou. Ele poderia fazer sugestes, mas no queria perturbar o Tachkar nas suas reflexes. Eu acho disse o Tachkar em voz baixa que os terranos so mais perigosos que os ganjsicos. Eles tambm so responsveis pela destruio de nosso mundo de origem. Ele fechou as mos em punhos. Como antes, eu continuo decidido a arrancar o mal pela raiz. Os olhos do Torto se iluminaram. Ele apertou fortemente os lbios. Ainda no deveria falar. Ao que parecia, o Tachkar chegaria sozinho mesma ideia que Vascalo queria lhe apresentar. Est entendendo, Vascalo? quase gritou Ginkorash. Se ns batermos os terranos em sua ptria, eles abandonaro Gruelfin e no se importaro mais com os ganjsicos. Sim. disse o Torto. Eu no tenho motivos para desistir dos planos de invaso dos seus antecessores. Ginkorash abriu a porta para o balco e saiu. O cu parecia em chamas vermelho-escuras, iluminado pela luz dos arties lentamente se apagando. Quando o Tachkar se virou, ele viu que Vascalo o seguira para o balco. No momento quase dois milhes de cappins esto condenados ao abandono. disse Ginkorash. Eles vivem a bordo dos seus pedogoniometradores numa galxia estranha. Os seus olhos se estreitaram. O que acha se fizermos desses cappins os membros da tripulao dos Coletores? Apesar de Vascalo saber exatamente o que o Tachkar pretendia, ele fingiu-se de desentendido. Ele queria que Ginkorash se comprazesse no seu plano, pois ento no existiria o perigo de que ele ainda modificasse a sua deciso. Os Coletores, pelo que eu sei, so equipados com propulsores dimesexta. declarou Ginkorash. Portanto eles poderiam efetuar o voo para a ptria dos terranos. Seria uma frota de invaso incomparvel. Nada poder det-los. opinou Vascalo. No. concordou o Tachkar. S pena que eu no possa ir para bordo de um Coletor. Eu gostaria de comandar a frota invasora. Mas isso ter que ser feito por um outro. A lngua de Vascalo deslizou rapidamente pelos lbios ressecados. Em quem est pensando? Ginkorash ergueu a mo e apontou para o aleijado. No senhor, Vascalo!

*** L fora j escurecera. Os bandos de arties tinham desaparecido. O sol se pusera. As noites em Arptof eram frescas, mas isso no era possvel sentir-se na Sala do Conselho da Residncia. O Tachkar tinha reunido seus mais estreitos confidentes em torno dele. Em primeira linha eram oficiais da Marsav e membros de sua guarda pessoal. Ningum estava presente, do governo que trabalhara em Takera. Vascalo estava sentado esquerda de Ginkorash e observava os sete homens, que ouviam o Tachkar atentamente. Ginkorash tinha tomado outra deciso com uma rapidez assombrosa. A Frota Takerer continua suficientemente forte para manter os ganjsicos em cheque. dizia ele, justamente. Entrementes outras formaes que patrulhavam a periferia de Gruelfin foram reunidas. Eu espero que dentro de pouco tempo vamos poder duplicar o nmero de nossas unidades, que agora lutam contra a Frota Ganjsica. Ele apontou para um quadro luminoso na parede atrs de si. Ns j no temos mais uma viso exata do nmero de naves que possumos realmente. Milhares trabalham h dcadas, inteiramente autnomas, nas reas perifricas. Muitos no atendero ao meu chamado. Mas aqueles que viro devero ser suficientes. Nosso objetivo mximo dever ser o rompimento da aliana entre terranos e ganjsicos. Por isso voaremos, com os Coletores, um ataque de surpresa ao sistema natal dos terranos. Vascalo ser o comandante-em-chefe da invaso. Os terranos destruram Takera. Ns vamos destruir a Terra. Naturalmente no vamos deixar tempo para que os habitantes terranos evacuem o seu mundo natal. As discusses que se seguiram, ento, aborreceram Vascalo. Ele as achava sem sentido, j que o Tachkar j tomara uma deciso. Nenhum argumento, por mais sensato que fosse, o faria abandonar os seus planos. A maioria dos oradores, entretanto, concordava totalmente com o Tachkar e apenas apresentavam planos adicionais. Finalmente o Tachkar encerrou as discusses e mandou que todos os participantes sassem, com exceo de Vascalo. Estou cansado, declarou Ginkorash mas ainda preciso terminar uma coisa. Vascalo olhou-o interrogativamente. Venha! ordenou Ginkorash e apontou para uma porta lateral. Quero mostrar-lhe os dois prisioneiros.

2
A residncia do Tachkar em Arptof dava a impresso de abandono. Nos corredores e recintos totalmente climatizados havia apenas poucos colaboradores de Ginkorash. Muitos confidentes do Tachkar estavam a caminho em misses especiais, ou ento tinham cado nos combates. Por isso Vascalo no se admirou, que a caminho da priso eles apenas encontrassem alguns guardas pessoais. A residncia do Tachkar fora erguida sobre as runas de uma fortaleza dos nativos. Os cappins no sabiam muita coisa a respeito das criaturas que h milnios atrs tinham vivido em Arptof. Somente as runas de formidveis fortalezas ainda testemunhavam de uma civilizao que submergira. A priso encontrava-se na parte de baixo da Residncia. Robs e membros armados da Marsav a escudavam. Ginkorash e seu acompanhante chegaram, sem serem molestados, at a central da priso. Ali eles foram saudados por Kammon Rascalschon, que j os esperava. Vascalo j tinha ouvido muita coisa a respeito de Rascalschon, mas nunca o tinha visto. Rascalschon era um dos mais velhos colaboradores da Marsav. Ele j trabalhara para o Tachkar morto por Perry Rhodan. Os boatos diziam que o velho j sobrevivera a dezoito transplantes de rgos, e que tinha onze prteses. Rascalschon era alto e magro. Diante dos seus olhos estava equilibrado um aparelho sensor, pois o velho j nascera cego e surdo. Vestia uma capa cinzenta que era atada por um largo cinto de plstico. Ginkorash disse: Este Vascalo, o seu novo chefe. Rascalschon anuiu. Ele riu baixinho. Um Inpetok. Este o homem certo para nossa organizao. Vascalo espantou-se. Como que o velho ficara sabendo dos seus dons, se at agora ele nunca fizera outra coisa a no ser guardar prisioneiros importantes? Venha! disse Ginkorash, impaciente. Rascalschon agora vai abrir a grande porta. Curvado, o velho cappin saiu coxeando na direo de um quadro comutador. A central da priso da residncia encontrava-se num recinto reconstrudo da antiga fortaleza. Apesar das salas terem sido recobertas com ao brilhante, o recinto tinha as caractersticas de uma masmorra. Rascalschon curvou-se por cima dos controles. Quando devo deix-los sair novamente? Ele riu, estridentemente. Deixe a porta aberta! ordenou-lhe Ginkorash. Os dois prisioneiros no podem fugir. Vascalo aproximou-se bastante do Tachkar e murmurou-lhe no ouvido: O velho maluco, o senhor devia levar isso em conta. O Tachkar olhou Vascalo, surpreso. Mas no respondeu. Vascalo entretanto anotou mentalmente mandar substituir Rascalschon por um outro homem numa ocasio oportuna. Na parte traseira da central uma parede blindada deslizou para os lados. Vascalo pde ver um corredor estreito. As paredes do corredor eram de rochas nuas. Eram

imensas pedras, acamadas com argila. Se Arptof no desaparecesse, estas pedras ainda estariam aqui daqui a milnios, testemunhando uma cultura h muito desaparecida. Vascalo parou instintivamente. Do teto mido brilhavam lmpadas alimentadas por baterias, que tinham sido embutidas pelos takerers. Ginkorash sorriu. Isso tudo parece muito sinistro. concedeu ele. Ns no modificamos muita coisa por aqui, porque queramos contar com um efeito psicolgico sobre nossos prisioneiros. Este efeito obtido, sem dvida alguma, primo. opinou Vascalo. Enquanto caminhavam pelo corredor, ainda podiam ouvir a risada de Rascalschon. O que poderamos fazer, se esse doido trancar as portas atrs de ns? perguntou Vascalo. O Tachkar sorriu. Ele bateu ligeiramente no seu cinturo-comutador. Com isso eu consigo passar em toda parte. Alm disso, podemos confiar em Rascalschon. O corredor fez uma curva fechada. Logo em seguida os dois homens toparam com uma barreira. Ele consistia de uma parede de ao, embutida nos rochedos. O Tachkar tocou-a com as pontas dos dedos. Quando ela deslizou para cima, Vascalo pde ver que ela tinha mais de dois metros de grossura. O Inpetok achou que se tratava de uma liga especial. Ele podia imaginar que a mesma s podia ser destruda com armas muito especiais. Eles entraram num recinto grande, que era iluminado s indistintamente por uma lmpada flutuante. Naquela luz difusa, Vascalo reconheceu diversas celas abandonadas. Nas paredes havia projetores de campos energticos. O cho, as paredes e o teto haviam sido pintados com uma cor cinza-claro. A ateno do aleijado, entretanto, concentrou-se num complexo que ficava deitado no cho, no meio do recinto. Era um cubo grande, quase quadrado, de ao transparente. Vascalo sabia o que era aquilo. Em Gruelfin no havia uma priso mais terrvel do que esta. Os prisioneiros do Tachkar encontravam-se dentro de um Cofre-Marsav.

3
A cama acordou Reginald Bell na hora certa. O amigo de Rhodan e seu representante afirmava, no sem uma ponta de orgulho, que era o portador de ativador celular que dormia mais profundamente. Tambm em outras coisas o Marechal-de-Estado no tinha modificado os seus costumes de vida originais. Deste modo ele sempre era capaz de vencer qualquer crise, como os psiclogos galcticos lhe tinham afirmado repetidamente. Bell era um homem equilibrado. Os seus amigos o tinham at por feliz, apesar dele carregar desigualmente mais responsabilidades que qualquer outro homem na Terra. Bell foi at ao banheiro. Ao contrrio de muitos dos seus contemporneos, ele no deixava a sua barba ter o seu crescimento interrompido por alguns anos, mas a cada manh tirava tempo para se barbear. Ele praguejava quando se cortava e praguejava outra vez quando a forte loo de barba queimava sobre a sua pele. Ele colocou-se embaixo da ducha, que j era to primitiva que, conforme dizia o decorador de interiores, ele tivera dificuldade at de instal-la. Assobiando, Bell saiu do banho. Depois de ter-se vestido, ele falou com trs membros do Parlamento, mandou um comunicado para Galbraith Deighton e dirigiu-se para o edifcio da administrao do Imprio Solar, usando o transmissor domstico. Ele foi cumprimentado por colaboradores amigos. Reginald Bell era querido. Ele conseguira fazer com que nos seus colaboradores no surgissem sentimentos de inveja. Eles envelheciam ao seu lado, sem pensar muito no fato de que o seu chefe no se modificava. Nesta manh, uma surpresa esperava por Bell. O homem, com o qual ele tentara falar inutilmente Galbraith Deighton o esperava no seu bir. Deighton pedira que todos os outros colaboradores de Bell sassem. Gal! disse Bell, surpreso. Quer fazer o desjejum comigo ou tentar um joguinho? Deighton, cuja antipatia por jogos de azar de qualquer tipo era quase proverbial, levantou as mos, defensivamente. Nem uma coisa nem outra, Bell. Eu vim para falar-lhe a respeito dos pedogoniometradores. Ele levantou-se, foi at a mesa e abriu uma pasta, que aparentemente colocara ali antes, e tirou-lhe algumas fotos. Depois entregou-as a Bell. O Marechal-de-Estado examinou as fotos. Eram fotos-estreo ruins, provavelmente tiradas de uma astronave em voo rpido. Deighton pigarreou. Provavelmente no vai reconhecer muita coisa nestas fotos. Ele pegou uma segunda pasta. Aqui esto alguns setores ampliados e com retoques. Os retoques foram feitos aleatoriamente, mas a semelhana no deixa de ser desconcertante. Bell no respondeu, mas continuou olhando as fotos que Deighton lhe dava agora. Em duas fotos podia ver-se uma formao fusiforme. Pedogoniometradores! quase gritou Bell, surpreso. Onde foram feitas estas fotos?

Este que o nosso problema. retrucou Deighton, suspirando. As fotos nos foram enviadas anonimamente. Naturalmente alguns Saltadores muito ativos esto por trs disso. Bell passou a mo no queixo. Pode tratar-se de uma fotografia de um pedogoniometrador que ns entrementes j destrumos. Com um gesto decidido, Deighton fechou as duas pastas. Mas tambm pode tratar-se da foto de um pedogoniometrador que ns ainda no descobrimos. Bell perguntou, irnico: E justamente um Saltador deveria ser-nos superior a esse respeito? Pode tratar-se de uma descoberta por acaso! Bell deu uma risada. Por acaso? E justamente o senhor que diz isso, Gal? Eu naturalmente no preciso demonstrar-lhe quanto pequena a probabilidade de que uma coisa dessas seja descoberta por acaso, justamente por uma nave dos mercadores galcticos. O senhor tem razo. concedeu Deighton. Mesmo assim, eu estou inquieto. Chame-o de um pressentimento, mas eu receio que vamos ter dias turbulentos diante de ns. Este receio no est baseado em nada. Eu espero que o senhor tenha razo. respondeu Deighton. Ele apontou para as duas pastas. Vai levar dois ou trs dias, e ento saberemos quem nos enviou essas coisas. Bell anuiu. Certamente um cl dos saltadores estava por trs disso, para tentar enriquecer-se atravs dessas fotos. No seria difcil descobrir onde estes saltadores agora se encontravam. Naturalmente deveria levar alguns dias at a finalizao das investigaes. Dentro deste espao de tempo poderia acontecer muita coisa. Deighton recolheu seus papis. Eu vou usar o seu transmissor, Bell. O representante de Rhodan fez um gesto convidativo na direo da sala anexa. Deighton despediu-se e saiu do escritrio de Bell. Levou apenas alguns instantes, e logo Bell tinha esquecido o incidente. Ele voltou-se para o seu trabalho. Mais depressa do que gostaria, ele seria lembrado de Galbraith Deighton e dos seus pressentimentos.

4
Roi Danton estava deitado de costas. Ele no podia se mexer. Os seus braos e as suas pernas estavam esticados. Em espaos regulares (exatamente a cada trs minutos) os vibradores do Cofre-Marsav comeavam a trabalhar por trinta segundos. Provavelmente eles deviam evitar que ocorresse fraqueza muscular nos prisioneiros. Danton no sabia como eles tinham trancado o Paladino III e a ele no Cofre-Marsav, pois durante este tempo ele estivera inconsciente. Provavelmente ele fora fundido naquela liga de ao-plstico. Isso devia ter acontecido num processo a frio, pois caso contrrio ele dificilmente teria sobrevivido ao mesmo. At agora Danton ainda no conseguira fazer uma ligao com os seis Thunderbolts. Mas ele tambm sabia que uma ligao dessas somente poderia acontecer atravs de uma atividade dos siganeses dentro do rob Paladino. Danton no conseguia mexer a cabea, mas mesmo assim via uma parte da terrvel priso. Finas aberturas capilares, em parte como fendas, em parte como aberturas tubulares formadas com muitas curvas, cuidavam para que houvesse uma alimentao de oxignio sem problemas e para a exausto de ar respirado. O material do qual consistia o Cofre-Marsav era sensvel a temperaturas e influencivel. Antes da fundio, os dois prisioneiros tinham recebido agulhas ocas nas veias dos braos e das pernas, para aliment-los artificialmente. As agulhas causavam fortes dores a Danton. Ele admirou-se de que os cappins, quando da aplicao das agulhas alimentadoras, no tivessem notado que o Paladino no era um ser vivo. Os seis siganeses deviam ter agido muito rapidamente, caso tenham conseguido simular veias no existentes. Os takerers tinham estado com bastante pressa. Exames mais acurados no haviam sido feitos. Quando Danton, depois da incorporao procedida, tinha voltado a si, o Tachkar se encontrara diante do Cofre-Marsav, sorrindo zombeteiramente. O senhor se encontra na priso mais segura de duas galxias, terrano. dissera ele. Jamais algum escapou de um Cofre-Marsav. Danton tentara mexer-se. No conseguira. Logo em seguida tivera incio a primeira massagem dos msculos. No queremos que tenha atrofia muscular. declarara o Tachkar. possvel que ainda venhamos a precisar do senhor. Ele informara detalhes da estranha priso a Danton. Quem estava trancado no Cofre-Marsav no precisava de facilidades de toaletes, pois com a alimentao artificial no havia eliminaes fisiolgicas. Danton avaliou que desde a primeira visita do Tachkar haviam se passado cinco ou seis horas. De sua posio, o ex-mercador-livre podia ver um brao estendido do Paladino. As esperanas de Danton concentraram-se nos seis Thunderbolts que viviam dentro do Paladino. Sua liberdade de movimentos era apenas limitada pelo Cofre-Marsav, na medida em que no podiam abandonar o cofre. Dentro do grande rob, entretanto, os siganeses podiam movimentar-se sem problemas. De l e somente de l poderia vir ajuda.

Uma sombra caiu sobre o cofre. Danton viu que o Tachkar estava de p, diante da priso. Perto de Ginkorash estava um cappin atarracado com uma corcunda. Ambos falavam to baixo que Danton no conseguiu entender muita coisa. Ginkorash pareceu notar que Danton o observava, pois anuiu-lhe e apontou para o seu acompanhante. Este o meu primo Vascalo, o novo chefe da Marsav. Danton suspeitou que havia algum sistema de entendimento embutido no cofre, pois atravs daquelas grossas paredes de ao-plstico ele dificilmente poderia ter ouvido a voz do Tachkar. O que quer? quis saber Danton, pouco amistoso. Os seus lbios, ao falar, tocavam as paredes internas do Cofre, to apertadamente o material envolvia o seu corpo. Ele est furioso. declarou Ginkorash ao seu primo. Aparentemente ele somente consegue aceitar a sua situao com muita dificuldade. Os terranos parecem ser muito impacientes. Vascalo saltou com um movimento simiesco para cima do cofre e correu por cima de Danton. J lhe disse o que pretendo fazer com ele, primo? Ginkorash fez que no. Vascalo acocorou-se. Os seus braos compridos roavam a superfcie externa do cofre. O senhor vai nos acompanhar numa longa viagem. O Torto comeou a falar. Quer dizer, somente eu vou participar desta viagem, pois o Tachkar necessrio em Gruelfin. Vamos levar o Cofre-Marsav para bordo de um Coletor. Talvez lhe interesse saber que dominamos, por comutao tcnica, cento e quarenta e seis mil Coletores. Eles formam nossa frota de invaso, com a qual queremos atacar o seu sistema natal. Danton refletiu. Vascalo queria apenas provoc-lo? Ou o aleijo falava a verdade? Se os takerers realmente dispunham de 146.000 Coletores, haveria um grande perigo para o Sistema Solar e para a galxia natal. Danton sabia que praticamente todos os Coletores estavam equipados com um propulsor dimesexta. Eles fariam o voo de Gruelfin para a Via Lctea sem dificuldades. Somente o Ganjo pode controlar os Coletores. disse Danton calmamente. Se pensa que realmente comanda uma frota de Coletores esto tremendamente enganados. Vascalo sorriu. Por que Ovaron e a Proto-Me procuram to desesperadamente entrar em contato com os Coletores controlados por ns? No h um contato desses. Eu fiz, no Valosar, a comutao final em bloco. Os Coletores influenciados por ela so dominados por comutao tcnica por ns. Ns vamos partir com uma vanguarda de sessenta mil Coletores. A fora de combate principal seguir mais tarde. Danton comeou a recear que Vascalo estivesse falando a verdade. O filho de Rhodan lembrava-se de que Ovaron estivera sobretudo preocupado com a comunicao da Proto-Me de que ela no era capaz de controlar grandes formaes de Coletores. Devia tratar-se de Coletores que os takerers queriam usar como frota de invaso. O senhor e o seu estranho amigo me acompanharo. Vascalo ergueu-se novamente. Da perspectiva de Danton, ele parecia gigantesco e informe. Ns precisamos do senhor, porque em caso de necessidade dever fornecer-nos informaes, ou mesmo poder servir como refm. Danton tentou permanecer calmo, mas isso parecia difcil.

No tero sorte. profetizou ele. A invaso dos Coletores vai fracassar como fracassou a dos pedotransferidores. Ns podemos repelir um ataque dos grandes Vassalos com mais facilidade do que uma pedoinvaso. Vascalo pulou de cima do Cofre-Marsav e murmurou alguma coisa no ouvido do Tachkar. Ginkorash anuiu. Depois os dois homens desapareceram do campo de viso de Danton. O terrano achou que os dois tinham abandonado o recinto. Ele estava sozinho consigo mesmo e com seus pensamentos. E refletir, neste momento, era a nica coisa que ele podia fazer. *** Os Thunderbolts encontraram-se no Convs 3. Aqui ficavam, ao lado da comutao de distribuio, tambm o computador positrnico principal, as cabines para a tripulao, uma cozinha e salas de estar. O Convs 3, na opinio dos siganeses, era a parte mais confortvel e mais bonita de todo o Paladino. Pelos monitores de vdeo da instalao de rastreamento, o General Dephin e os cinco outros tinham observado o aparecimento de Vascalo. Mais ou menos consternados, eles tinham escutado como o aleijado expusera os planos de invaso. Os prximos passos do Tachkar so muito claros. disse Dephin, que era o nico a ter ficado de p. Devero levar o Cofre-Marsav para bordo de um Coletor. O Major Tyn, um engenheiro de alta-energia, de dezesseis centmetros e dez milmetros de altura, passou a mo, pensativamente, pelos cabelos. Vamos ter que nos evadir o mais depressa possvel. Isso seria errado. revidou o Guarda-de-Armas Dart Hulos. Hulos tinha trazido consigo, para a conferncia, uma arma de mo de raios do tamanho de um alfinete, que desmanchou, limpando e polindo cada pea. Dephin observava esse tipo de trabalho de m vontade, mas evitou fazer um comentrio a esse respeito, porque Hulos era o melhor guarda-de-armas e artilheiro. O que quer dizer com isso? quis saber o Major Amos Rigeler, quando Hulos no tomou nenhuma iniciativa para explicar suas palavras lapidares. Se fugirmos agora opinou Hulos, sem erguer os olhos do seu trabalho os takerers provavelmente vo not-lo. Temos que esperar at estarmos a bordo do Coletor. Dart tem razo, General. concordou Drof Retekin. Ele sempre se deixava convencer facilmente pelo jovem artilheiro. E isso acontecia tambm desta vez. Dephin virou-se para o Thunderbolt, que at agora ficara calado, mas que, baseado na sua especializao, era o mais indicado para dizer alguma coisa sobre este problema. E o que diz o nosso ciberntico, para toda essa coisa? Cool Aracan respondeu, hesitante: Os takerers ainda tomam o rob por um ser vivente. Ns no podemos chamar a ateno deles, em nenhuma circunstncia, pois ento os cappins examinaro Paladino metodicamente e vo nos descobrir. O que sugere? continuou perguntando Dephin. Uma comunicao correta frequentemente o primeiro degrau da escada do sucesso. opinou Aracan. Com isso quero dizer que antes de mais nada deveramos nos esforar para estabelecer um meio de comunicao entre ns e Roi.

Em qualquer priso os prisioneiros se entendem entre eles. concordou Retekin. Eles sempre encontram um caminho para transmitir notcias mutuamente. Portanto ns vamos... Dephin no terminou a frase, mas voltou-se para Rigeler, que tinha jogado a cabea na nuca e inspirava o ar, como se o estivesse testando. Para que isso, Major Rigeler? Est com problemas respiratrios? Espantado, Rigeler ergueu os olhos. No est cheirando nada? perguntou ele. Dephin farejou. Tambm os outros comearam a cheirar o ar. Com uma velocidade espantosa, Dart Hulos remontou a arma e enfiou-a no seu cinturo. No nada. opinou ele. Est vindo da cozinha. Tolice! retrucou Dephin. A cozinha completamente inodora. Isso no vem de l. Os seus olhos se estreitaram. Est cheirando como se fosse... Mas isso no possvel... Os Thunderbolts se entreolharam, somente Hulos olhava insistentemente para o cho. O senhor est achando o cheiro desagradvel, Sir? quis saber Mirus Tyn. Ele comparvel ao cheiro de salmo fresco. Salmo fresco? Cool Aracan franziu o nariz com toda indicao de um nojo legtimo. Eu reconheceria o cheiro de salmo fresco entre milhares de outros cheiros. No, o que estamos cheirando leo queimado. O senhor est louco! deixou escapar Retekin. O senhor nunca cheirou leo queimado, caso contrrio no falaria uma besteira dessas. Isso alguma coisa queimada, alguma mistura de condimentos. Silncio! ordenou Dephin, que previa discusses interminveis. Todos ns temos um bom nariz. Mas antes de mais nada precisamos determinar de onde vem esse fedor. Tyn parece tomar aquilo como uma tarefa, pois levantou-se do seu lugar e movimentou-se, de braos estendidos para a frente, na direo da sada. Rigeler deu uma risadinha. Olhem s para esse sujeito com sua varinha mgica! J encontrou alguma coisa, Major? Dephin tambm dirigiu-se para a sada. Tyn est no caminho certo! O cheiro vem l de cima! Do seu convs? perguntou Hulos, incrdulo. O que poderia cheirar desse jeito na central de comando? O senhor esquece disse Dephin, irritado que por cima da central de comando, no Convs 2, ainda existe a central de comando de artilharia. Sim. concedeu Hulos, em voz baixa. Isso absolutamente certo. Mas eu no posso conceber o que poderia cheirar desse jeito l em cima. Dephin olhou em volta, muito empreendedor. Vamos dar uma olhada! Rapidamente Dart Hulos foi at a sada, e parou ali. Ele ergueu os braos, defensivamente. Nas circunstncias atuais isso seria perigoso. que eu constru l em cima uma... uma arma especial, com a ajuda da qual eu pretendo mandar o Cofre-Marsav pelos ares.

Mas isso muito interessante. disse Dephin. um motivo ainda maior para olharmos esta instalao. S o cheiro j me parece altamente perigoso para a nossa segurana. No rosto de Hulos apareceram algumas rugas de tristeza. E muito perigoso para o senhor e para os outros, Sir. Os senhores poderiam desencadear uma exploso, logo que pusessem os ps na central de comando de fogo. Dephin empurrou Hulos para o lado. Depois ele acenou para os outros. Sir! gritou Hulos, muito agitado. Fique aqui! Faa-me este favor. Porm todos os pedidos de nada adiantaram. A fila de siganeses, com Harl Dephin na ponta, j estava a caminho do Convs 2. Eu vou... hem... para o depsito... para buscar... trajes de proteo para todos ns. anunciou Hulos. Muito amvel. disse Dephin, com fingida gratido. Mas eu preferiria t-lo conosco. Hulos engoliu em seco algumas vezes, mas depois reuniu-se ao grupo. No Convs 2 foram retardados um pouco, pois a central de comando e pilotagem de Dephin estava atulhada de instalaes de mquinas e de instrumentos de construo siganesa. Caminhem com cuidado! ordenou Dephin, aos Thunderbolts que o seguiam. Quero evitar que alguma coisa seja danificada. No poo do elevador antigravitacional que levava ao convs superior, o cheiro ficou to intenso que Tyn e Aracan comearam a espirrar. Esse cheiro realmente vem do reino de Hulos! gritou Retekin, em triunfo. Eles ouviram Hulos gemer. Dephin, que primeiro ps os ps na central de comando de fogo, vivenciou uma viso estranha. Hulos tinha juntado algumas mesas e acumuladores de dados, de modo que mais ou menos no centro da central de comando de fogo, foi criado um espao livre para uma mesinha adicional. Em cima da mesinha havia uma maquinaria, que primeira vista parecia confusa e que consistia, em primeira linha, de garrafinhas de formatos estranhos e de tubos. Um lquido marrom parecia ferver nessa instalao. Dephin aproximou-se mais. Hulos! disse ele, com a voz abafada. Venha at aqui! O artilheiro passou por entre os outros e colocou-se ao lado do general. Dephin apontou, enojado, para o conjunto que sibilava e fumegava. Isto que a sua arma? Hulos baixou os olhos. Sim, Sir! O senhor poderia explicar-me o seu funcionamento? Cla... claro, Sir! A voz de Hulos tremia. Com as mos trmulas ele apontou para o queimador. Com isso a soluo qumica aquecida. O vaso abaulado o... bem... um alambique. Eu desenvolvi um processo, com o qual posso separar os elementos guardados no alambique. Olhe aqui, General. Os elementos leves evaporam primeiramente e chegam a este recipiente aparador, atravs desse tubo resfriador ele apontou para os tubos. A temperatura do queimador regulada. Ela apenas aumenta quando os elementos com baixo grau de ebulio... Capito! interrompeu-o Harl Dephin, em voz mais alta que a sua voz normal. O senhor no quer finalmente nos dizer o que andou construindo aqui? Hulos murmurou, em voz quase inaudvel:

Uma instalao de destilamento, Sir! E o que, se posso perguntar, o senhor est destilando? O suco de feijes graupa, Sir. Entrementes os siganeses tinham se reunido em volta do aparelho e ficaram olhando, em parte fervorosamente e em parte indignados, como Dephin comeou a meter os dedos na regulagem do queimador. Uma coisa ainda me interessa, Dart Hulos. disse Dephin. Como que o senhor quer usar essa coisa que est destilando aqui, como arma? O rosto de Hulos tomou uma expresso transfigurada. Existem armas que so de natureza psicolgica e que tm efeito de uma maneira bem definida, Sir declarou ele. Eu pensei comigo que os Thunderbolts, tendo em vista o seu cativeiro, estavam precisando de um psico-relaxante para anim-los. Ele pegou um caneco plstico, que como por acaso estava por ali, e deixou cair algumas gotas do recipiente coletor neste caneco. Esta a medicao certa, Sir! Ele levou o caneco aos lbios, mas no chegou a beber, pois Dephin tirou-lhe o mesmo e levou-o ao nariz. O que foi mesmo que disse que era isso? perguntou ele. Um psico-relaxante de feijes graupa, Sir! Dephin entregou a caneca a Mirus Tyn. Prove, Major! O que diria que isso? Pareceu difcil para Tyn provar e at mesmo levar a caneca at a proximidade do seu rosto. Finalmente levou-a aos lbios e bebericou. Ele repuxou a cara. difcil de dizer, General! confessou ele. Ele tomou um golinho pela segunda vez, depois mais uma vez, depois trs vezes em rpida sequncia. Mas ainda no parecia ter encontrado uma soluo, e realmente no foi surpresa que ele tomou o resto que ainda se encontrava na caneca, de um s trago. Depois sacudiu a cabea, lastimando, e devolveu a caneca vazia ao General Dephin. Ponha mais um pouco, Sir. Eu ainda no consegui determinar o que isso possa ser. Rigeler adiantou-se. O senhor no deveria dar demais disso a Tyn, Sir. Deixe que eu prove uma vez. Eu tenho um paladar muito bom. Tolice, Sir! defendeu-se Tyn. J basta que eu ponha a minha vida em jogo. Dephin jogou o caneco dentro de um poo de lixo. Depois pegou o recipiente de lquido e despejou o contedo numa pia. O lquido fervia. No vamos continuar a dar tratos bola, pois cada um de ns j deve ter percebido claramente que Hulos tentou fabricar cachaa. A sua proviso, que ele devia ter mantido bem escondida, provavelmente acabou. Hulos ficou muito vermelho. No posso negar que o meu medicamento tem um certo parentesco com lcool. Mas o efeito de cura... quero dizer, o efeito psicolgico... Dephin fez um gesto de irritao. J que um homem to versado em medicamentos, provavelmente tambm se esforar para estabelecer uma ligao com Roi Danton. Hulos ficou olhando para os outros com cara de bobo. Como que posso fazer isso, General? Dephin riu, furioso.

Isso eu vou lhe dizer exatamente. O senhor ser apenas o rgo executor. *** Rastreamentos tinham mostrado que a eclusa da bocarra do Paladino estava firmemente embutida na liga de metal-plstico do Cofre-Marsav. Apesar da cabea de Danton estar distante da cabea do Paladino apenas quarenta centmetros, Hulos abandonou o rob atravs da eclusa do peito. Ali ele tinha relativamente muito lugar. Hulos sabia que Dephin tambm o havia escolhido para este empreendimento, porque com 14,98 centmetros era o menor dos seis Thunderbolts. Hulos estava parado dentro da eclusa aberta e olhou para fora. Entre a parede externa da eclusa e a parede da priso havia apenas alguns milmetros de entremeio. Com isto, entretanto, isso aqui ainda era um lugar favorvel. Atravs do material transparente, Hulos viu uma massa escura gigantesca: o corpo de Roi Danton. Hulos no sabia como poderia danificar, o mais facilmente possvel, a liga de metal--plstico; os conselhos que os seus amigos lhe haviam dado no pareciam muito promissores em vista da realidade. O artilheiro puxou a sua faca vibradora e deu um golpe contra a parede transparente que cortava o Paladino do mundo exterior. A lmina vibrante quebrou-se. Com isto, Hulos feriu-se no brao e praguejou terrivelmente. Ele tratou o ferimento com lquido hemosttico. Ele trazia consigo todas as armas especiais que ele mesmo construra. Tambm a arma de termo raios, que usou depois da faca vibradora, demonstrou ser um arma inadequada. Naturalmente o sigans conseguiu aquecer um lugar de dez centmetros quadrados, mas depois teve que desistir. Talvez, depois de algum tempo, ele poderia ter queimado um buraco naquele material resistente com a arma de raios, mas para isso teria que aquecer um campo de pelo menos meio metro quadrado. Isso, mais cedo ou mais tarde, teria chamado a ateno dos takerers. Como esto as coisas, Dart? quis saber Dephin, pelo rdio de capacete. O senhor terrivelmente descuidado, General! retrucou Hulos. Existe o perigo de nos rastrearem. No fale besteiras. retrucou Dephin, irritado. Eu coloquei o meu aparelho em rendimento mnimo. Eu sei que o senhor no muito loquaz, quando se encontra numa misso, mas desta vez, afinal de contas, trata-se de nossas vidas. Hum fez Hulos. Ele tirou o desintegrador do cinturo, pois imaginou que ele seria a nica arma com a qual obteria xito. Neste instante os vibradores comearam a sua atividade de trinta segundos. Hulos teve que interromper seus esforos. Quando os abalos terminaram ele saiu novamente para a beira da eclusa. O que est fazendo agora, Dart? quis saber Dephin. O artilheiro deu um passo para trs, para poder ser captado pelas cmeras de eclusa. Ele levantou o desintegrador. Agora vou tent-lo com isso, Sir! Ele sabia que os outros o estavam observando atravs das telas na central de comando. Hulos tinha ajustado o desintegrador num enfeixamento fino. Ao atirar ele no se fazia muitas esperanas. Depois de um minuto de tiros permanentes ele interrompeu os

disparos. Depois esgueirou-se para fora da eclusa, para examinar o local dos tiros. Ele conseguira queimar no material um buraco com quatro centmetros de profundidade e trs milmetros de dimetro. Ele resmungou satisfeito. Como foi? quis saber Dephin. Bem, Sir! Mas eu receio que vamos ter que trabalhar por meio dia para levar uma sonda com microfone e alto-falante junto da cabea de Danton. Isso no importa. respondeu o general. O importante que consigamos faz-lo. Agora procure liberar um espao diante da eclusa para que possamos trabalhar. Hulos anuiu. Ele puxou o segundo desintegrador do cinturo e comeou a trabalhar. Os vapores que subiam foram absorvidos para o interior do Paladino. A cada trs minutos Hulos interrompia o seu trabalho e esperava pela massagem vibradora. Uma hora mais tarde ele tinha criado, diante da eclusa do peito do rob, uma caverna suficientemente grande para poder receber dois ou trs siganeses. Daqui eles tinham que tentar avanar at a cabea de Danton. Mirus Tyn e Aracan surgiram na eclusa. Eles tinham descido com o elevador mecnico. Dentro do Paladino no havia elevadores antigravitacionais. Com a mobilidade do Paladino eles ficariam expostos a fatores perturbadores demais. Os elevadores mecnicos, entretanto, funcionavam sempre, mesmo agora, quando o Paladino estava deitado de costas, tendo que se movimentar horizontalmente em vez da costumeira maneira vertical. Tyn e Aracan portavam, como Hulos, trajes de proteo e o equipamento que lhes era prprio. Eles fizeram um sinal para Hulos. Imediatamente Tyn comeou a desbobinar as sondas, que deveriam conduzi-los at a cabea de Danton. Hulos observou essa precipitao com desagrado, mas silenciou. O buraco ainda to pequeno que somente um de ns, de cada vez, poder trabalhar. disse o artilheiro. Eu agora j fiz o bastante e vou descansar. Eu assumo. ofereceu-se o ciberntico. Hulos anuiu e deu lugar para Aracan. Como se nunca tivesse feito outra coisa, Aracan comeou a atirar contra a liga de metal-plstico para fazer buracos. Tyn e Hulos o olharam durante o seu trabalho. Vamos ser descobertos. profetizou Tyn. Isso no pode sair bem. Nenhum cappin pensa que no interior do Cofre um empreendimento desses possa ocorrer. retrucou Hulos. Essa a nossa vantagem. Os takerers acham que o Cofre-Marsav a priso mais segura da galxia. Ele sorriu, irnico. Os cappins realmente no podiam imaginar que um dos seus prisioneiros tem no seu interior seis homens valentes que agora arriscam uma evaso. Precisa falar desse jeito? quis saber Tyn. O seu patetismo me d nos... Ele interrompeu-se, pois neste momento Aracan comeou a gritar. O ciberntico estava cado no cho e tremia no corpo todo. Hulos gritou uma praga. Os vibradores! Eu devia ter me lembrado disso. Tyn quis abandonar a eclusa para ajudar Aracan, mas Hulos o segurou. Est maluco? Isso tambm lhe faria mal. Dentro de poucos segundos tudo passou.

Eles viram que Aracan continuava fazendo movimentos espasmdicos. Os movimentos de superfcie do material transparente eram demais para o diminuto corpo de um sigans. Depois tudo tinha passado. Hulos e Tyn saltaram at Aracan e curvaram-se sobre ele. O ciberntico estava meio inconsciente. Juntos, eles carregaram o homem acidentado para dentro da eclusa. O que aconteceu? perguntou Dephin, preocupado. So os vibradores, Sir. explicou Hulos. Aracan foi agarrado pelos movimentos do Cofre. Ele no podia fazer nada contra isso. Durante alguns segundos reinou o silncio. Os Thunderbolts estavam refletindo. Aracan voltou novamente a si. Ele gemeu baixinho e tentou levantar-se. Tyn curvou-se sobre ele e o ajudou a ficar de p. Uma segunda vez eu no gostaria de ter que passar por isso. disse Aracan. Apesar do traje protetor que achei que tinha chegado o meu fim. Isso uma coisa feia. Dart Hulos falou na direo das cmeras. O senhor sabe o que isso significa, Sir. Sim. respondeu Dephin, secamente. Nenhum de ns pode trabalhar mais de trs minutos do lado de fora da eclusa. Praticamente isso quer dizer que nunca vamos alcanar a cabea de Danton. o que parece. concordou Hulos. Abatido, Tyn comeou a reenrolar novamente os cabos das sondas. Hulos colocou a mo no brao do engenheiro de alta-energia. Espere, Mirus! O que pretende fazer? quis saber Tyn. Ns no podemos atrapalhar os vibrados na sua funo, pois isso imediatamente tornaria os takerers desconfiados. Hulos sorriu. Isso est certo, mas eu estou pensando numa outra possibilidade. No devemos esquecer do porqu da existncia dos vibradores. Eles movimentam o material de que consiste o Cofre. Estes movimentos so executados de tal modo que eles se assemelham a uma massagem muscular. Naturalmente, quando da construo do cofre, os takerers no pensaram em msculos como os nossos. Onde, afinal, quer chegar? perguntou Aracan, nervoso. Eu acho que somente a camada interna do Cofre se movimenta, quando os vibradores iniciam o seu trabalho. Hulos apontou para fora. Seria completamente insensato movimentar todo o Cofre, quando somente a camada interna entra em questo para uma massagem. Aracan virou-se para Tyn. O que acha disso? Foi Dephin, que pelo alto-falante respondeu pergunta do ciberntico. Uma boa ideia de Hulos. Ns somente precisamos abrir uma camada suficientemente grossa com a arma desintegradora, e ento as vibraes terminam, pelo menos no nosso mbito de trabalho. Para Hulos esta foi uma oportunidade muito boa para observar: Estes rasgos de gnio somente podem vir de um homem, que regularmente toma o medicamento desenvolvido por mim. Por mim o senhor pode tomar um balde inteiro do mesmo, se conseguir avanar at o objetivo.

! retrucou Hulos, agradecido. Eu vou me permitir voltar a esse assunto, numa ocasio oportuna, Sir. *** Roi Danton no imaginava nada dos acontecimentos que se passavam a meio metro de distncia dele. Ele no conseguia mexer a cabea. Tudo que ele via era o teto escuro, muito alto, acima do Cofre-Marsav. Ele perguntou-se o que os Thunderbolts estariam fazendo neste momento. No fazia parte da mentalidade dos pequenos homens de Siga esperar sem nada fazerem, para que se desenrolasse o seu destino. Danton refletiu se os siganeses encontrariam uma possibilidade de fugirem do Cofre. Se eles empreendessem alguma coisa, teriam que proceder com cautela. Os cappins no deveriam notar que o seu grande prisioneiro era um rob. O ex-livre-mercador sabia que no tinha nenhuma chance de escapar. Ele estava firmemente trancado dentro do Cofre-Marsav. A cada trs minutos os seus msculos eram massageados, este era o nico movimento que ele recebia. Alm disso, podia mexer os lbios e os olhos. Mesmo assim o terrano no estava desesperado. Ele j sobrevivera a situaes piores. Vascalo era um adversrio que devia ser levado a srio, mas mais cedo ou mais tarde ele certamente cometeria um erro. Danton estava espantado porque eles no tinham sido mortos imediatamente. Eles tinham participado da destruio de Takera, e um crime pior no podia haver, do ponto de vista dos cappins. O Tachkar, com seu novo chefe da Marsav, parecia ter determinados planos para seus prisioneiros. Eles tinham engolido o seu dio e apenas trancafiado os seus adversrios. Danton contava que a cada momento o Cofre-Marsav podia ser transportado dali. Os takerers levariam a priso para bordo de um Coletor. Danton preocupava-se mais com o futuro do Sistema Solar do que com o seu prprio destino. Se Vascalo atacasse o sistema dos terranos com 146.000 Coletores, era questionvel que a Frota Solar pudesse defend-lo. Os pensamentos de Danton sempre voltavam para este problema. Se ele ou os Thunderbolts pelo menos encontrassem uma possibilidade de prevenir o sistema natal. Para isto ele tinha que confiar inteiramente nos siganeses. Os vibradores retomaram a sua atividade, mas Danton j se acostumara tanto a eles, que a sua massagem j no mais o incomodava. Ele at a achava agradvel, pois trazia-lhe um pouco de distrao. De vez em quando ele ouvia um sibilar fraco. Ele perguntava-se se o mesmo era provocado pela instalao de manuteno de vida do Cofre-Marsav ou pelos siganeses. Lentamente os pensamentos do prisioneiro ficaram confusos. Ele relaxou e adormeceu. E sonhou com Vascalo, que queria destruir a Terra.

5
Tambm Vascalo sonhava. Mas eram sonhos acordados que entretinham o Inpetok. Em pensamento Vascalo j se via como soberano da galxia dos terranos. Os Coletores que ele chefiaria o poderiam levar a grande poder. Seria errado comunicar tais planos ao Tachkar. Naturalmente Ginkorash no poderia controlar duas galxias ao mesmo tempo, mas ele reprovaria as reflexes do seu primo, ainda assim. O grande encouraado takerer, a bordo do qual se encontrava o Torto, aproximava-se do novo ponto de encontro dos Coletores renegados. Mensagens de rdio de Ovaron e da Proto-Me continuavam a ser captadas, com a insistncia de que os Coletores retornassem. Milhares de naves ganjsicas entrecruzavam Gruelfin para procurarem pelos Coletores. Vascalo sorriu a esse pensamento. O Ganjo tomava medidas de desespero. Como homem experiente ele deveria saber que desta maneira s encontraria os Coletores por acaso. A bordo da grande nave de guerra, alm de Vascalo, encontravam-se dois mil cientistas de ponta takerer e especialistas. Eles deveriam participar do grande voo at a galxia estranha, para apoiarem Vascalo. Primeiramente todos deveriam ir para bordo de um grande Coletor. Mais tarde, quando fosse necessrio, eles se distribuiriam por diversos macro robs. O Tachkar tinha ordenado a Vascalo que recebesse, a bordo dos Coletores, todos os cappins que esperavam inutilmente nos pedogoniometradores na galxia estranha. Vascalo achava bom este plano, e pretendia execut-lo. Nas telas de vdeo da central da grande nave de guerra, Vascalo j conseguia ver os Coletores. Eles pairavam em formao apertada, atravs do cosmo. Eram complexos gigantescos de aspecto estranho. Nem um s se parecia com o outro. Vascalo sabia que a bordo de cada Coletor havia milhares de Vassalos armados que poderiam ser lanados a qualquer momento, para intervir numa luta. Pultor, comandante do grande encouraado de guerra e chefe dos dois mil homens da tropa especial, voltou-se para Vascalo. Certamente ter dificuldade de escolher um Coletor para ns. Todos eles so um pouco sinistros. Afinal no sabemos como eles vo reagir. Vascalo no respondeu imediatamente. Ele estava convencido de que os Coletores tinham se desprogramado totalmente devido a comutao final em bloco, executada por ele e que no mais reagiriam de modo algum aos impulsos da Proto-Me. Pultor certamente no era um homem medroso, mas ele falou aquilo que outros takerers tambm sentiam. Primeiramente vamos partir com sessenta mil Coletores. respondeu Vascalo depois de algum tempo. Esta vanguarda ser suficiente para quebrar qualquer resistncia. Os Coletores restantes nos seguiro a uma certa distncia. Se eu divido a grande frota rob em dois grupos, isso tem duas razes. Primeiro porque eu o considero estrategicamente certo, atacarmos nossos adversrios em duas ondas, em segundo lugar porque podemos testar a reao dos Coletores quando do primeiro avano e condicionar a retaguarda correspondentemente.

Pultor no tinha objees. Vascalo sabia que o comandante era um fiel seguidor do Tachkar. Isso era aprovado plenamente por ele, uma vez que ele podia confiar que Pultor executaria conscientemente todas as ordens recebidas do primo do Tachkar. O comandante era um homem alto, um cappin que parecia um pouco pesado. Vascalo descobrira que Pultor era de raciocnio lento, porm a sua solidez e sua resistncia compensavam essa desvantagem. Quando Pultor tomava uma deciso ele perseguia a sua realizao at o fim. A voz do comandante tirou Vascalo dos seus pensamentos. A nave estava pairando em queda livre nas proximidades dos Coletores. Os robs tinham se reunido dentro de um pequeno sistema solar colonizado por takerers. O Tachkar tinha escolhido este lugar, porque o sistema ficava fora das rotas espaciais e era quase desconhecido. Vascalo olhou os monitores de vdeo. Ele podia ver que Coletores isolados voavam bem juntos uns dos outros. Era surpreendente que, apesar de suas manobras perigosas, eles no colidissem. Pultor apontou para uma ampliao setorial, que mostrava um Coletor do tamanho de uma lua. Um exemplar especialmente bonito, Vascalo. A sua superfcie no apresenta tantas irregularidades como as dos outros. Vascalo anuiu. Talvez encontremos um melhor ainda. Ele no sabia por que ponto de vista ele faria a sua escolha, mas tambm desta vez pretendia deixar-se levar pelo seu instinto. A nave rodeou o conjunto de Coletores a uma distncia de seiscentos quilmetros. Os Coletores, relativamente aos seus tamanhos e grande nmero, tomavam muito pouco espao. Vascalo sentiu-se levado a ordenar que Pultor penetrasse no grupo, pois enquanto eles rodeassem o mesmo, somente conseguiam observar bem os Coletores exteriores. Como esta manobra, entretanto, era perigosa e, alm do mais, custaria muito tempo, Vascalo desistiu da ideia novamente. O Torto levantou-se. Continue circulando em torno do agrupamento! ordenou ele a Pultor. Eu preciso dar mais uma olhada nos nossos prisioneiros. O Cofre-Marsav tinha sido levado para bordo antes da partida. Isso agora fazia mais de quatro horas. Ambos os prisioneiros tinham dormido desde o transporte da residncia do Tachkar at o espaoporto de Arptof. Talvez eles s tinham fingido estarem dormindo. O Tachkar sugerira a Vascalo que mais uma vez interrogasse e examinasse os prisioneiros antes da partida do voo. Porm Vascalo, que receava pela vida de seus mais importantes portadores de informaes, tinha conseguido que o Tachkar desistisse disso. Quando Vascalo entrou no depsito do convs inferior da nave, viu o Cofre-Marsav banhado luz dos refletores. Quatro astronautas estavam colocados do seu lado, com armas prontas para atirar. Vascalo sorriu zombeteiro. Pultor ordenara que estes homens ficassem no depsito. O comandante no parecia saber muito sobre os prisioneiros, caso contrrio teria desistido dessa medida. Entretanto Vascalo no queria entrar em discusso com o comandante por causa de uma ninharia dessas. Se Pultor achava correto colocar quatro homens como guardas no depsito, isso era coisa dele.

Vascalo anuiu para os guardas. Deixem-me a ss com os prisioneiros. Eu os chamarei, logo que terminar. Os homens olharam para ele um pouco assustados e se retiraram. Vascalo aproximou-se do Cofre. O terrano estava acordado. O seu grande acompanhante ainda parecia dormir, apesar de ser-lhe difcil constatar isso, com a sua aparncia estranha. Vascalo subiu para o Cofre e deixou-se cair por cima do lugar no qual se encontrava a cabea do terrano. Dentro das prximas horas iremos para bordo de um Coletor. informou ele a Danton. Eu preciso algumas informaes suas. O senhor pode poupar-se das agruras de um interrogatrio desagradvel, se me responder abertamente todas as perguntas. O que quer? perguntou Danton. Vascalo passou as costas da mo por cima do Cofre. O material parecia liso e morno. Estar aprisionado dentro do Cofre somente significava incapacidade de movimentos para um corpo, outras desvantagens praticamente no havia. Em contrapartida a sobrecarga psquica para um prisioneiro era muito mais forte. Vascalo sabia que mais da metade de todos os prisioneiros, depois de algumas semanas de aprisionamento ininterrupto, ficavam loucos. Ele observou, interessado, o terrano. J havia, neste homem, indcios de decadncia psquica? O senhor pede imaginar que eu me interesso pela Frota Solar. disse Vascalo, lentamente. Sobretudo sobre quantas unidades esto disposio do Quartel-General principal. Diga-me esse nmero. Danton no respondeu. Vascalo sacudiu a cabea. O senhor deveria ser menos cabea-dura, meu amigo! Se no falar agora eu vou mandar aquecer o Cofre. No uma sensao muito agradvel cozinhar-se nos prprios sucos. Eles se entreolharam atravs da parede de ao transparente. Vascalo reconheceu que o prisioneiro tinha uma grande fora de vontade, talvez ele preferisse morrer, antes de revelar informaes. Para surpresa de Vascalo, entretanto, o terrano falou: A Frota Solar pertencem cento e quarenta mil unidades. Nisto, no se incluem as naves pequenas. Vascalo olhou o terrano, examinando-o bem. Eu suponho que este nmero esteja correto. Ele corresponde aos valores de minha experincia. Como esto distribudas estas naves? Certamente nem todas se encontram nas proximidades do Sistema Solar. Correto. concedeu Danton, contra sua vontade. Elas esto distribudas por toda a rea de influncia do Imprio, muitas vezes at para alm da mesma. Alm disso, ns empreendemos voos exploratrios e de patrulha em galxias vizinhas, como a Nebulosa de Andrmeda e as duas nuvens de Magalhes. Portanto no toparemos com mais de sessenta at setenta mil naves, se atacarmos o Sistema Solar? Correto. Entretanto ns podemos reunir rapidamente outras formaes. Vascalo escorregou at a borda do Cofre e deixou cair as suas pernas. Depois de ter refletido por algum tempo, ele virou-se ao acompanhante do terrano. O senhor afirmou, logo depois do seu aprisionamento, que era um halutense. Sim. respondeu a criatura de quatro braos.

A voz pareceu a Vascalo muito baixa em relao ao corpo, e tambm pouco expressiva. Mas isso no queria dizer nada. Qual o seu relacionamento com os terranos? continuou investigando Vascalo. So meus amigos. declarou o gigante. Eu os ajudo, sempre que posso. O senhor nunca teve o desejo de romper esta aliana? O que faria, se lhe fosse oferecida a oportunidade de construir um novo reino, sobre o imprio destrudo dos terranos? O gigante riu. De todos os povos que at agora reinaram em nossa galxia, os terranos so os mais apropriados para isso. E por qu? quis saber Vascalo. Eles so especialmente pacficos ou excepcionalmente corretos? No isso. veio a resposta. As razes so outras. Os terranos organizaram o seu Imprio muito bem. Ele estvel. Deste modo, dificilmente h guerras. Alm disso, os terranos tm, ao lado de um saudvel impulso de expanso, tambm um marcado sentimento de direito. Para Vascalo essa conversa foi muito interessante. Ele ainda gostaria de ter sabido mais a respeito dos terranos, mas sabia que no podia ficar mais tempo aqui embaixo. Certamente Pultor j estava esperando impacientemente por ele, na central. Eles agora teriam que decidir-se por um Coletor. Talvez durante o voo para a galxia estranha haveria uma oportunidade para continuar esta conversa. O colosso de quatro braos parecia ser leal, mas Vascalo esperava por ele apenas teria que colocar a alavanca no ponto certo, para faz-lo mudar de opinio. Quando o acompanhante do terrano notasse que o Sistema Solar estava perdido, ele talvez modificasse os seus pontos de vista. Vascalo pulou de cima do Cofre e chamou os guardas. Cuidem bem desses dois. ordenou ele, zombeteiramente, aos quatro takerers. E me chamem, logo que notarem alguma coisa excepcional. Ele voltou para a central, para escolher um Coletor, com o qual ele voaria para a galxia dos terranos. *** Dart Hulos estava parado na eclusa do peito e olhava para a cavidade, que eles tinham conseguido fazer entrementes. Ele se foi! constatou ele, aliviado. Em contrapartida, voltaram os quatro guardas. Descreva as posies que os quatro homens assumiram. A voz de Dephin ainda soava agitada. A conversa que ele mantivera com Vascalo atravs do sistema de alto-falantes havia sido uma provao difcil. Eles esto de p nos cantos do Cofre, mas no muito prximos, a dois ou trs passos de distncia. informou Hulos para a central. Isso significa que vamos poder trabalhar. opinou Mirus Tyn. Vamos esperar. decidiu Dephin. Logo nos levaro para bordo de um Coletor. Eu espero que ento possamos proceder sem sermos incomodados. Hulos olhou decepcionado para a primeira galeria que eles tinham atacado na direo da cabea de Danton. Com ajuda dos seus desintegradores eles tinham

conseguido abrir um tnel de vinte centmetros de comprimento dentro daquele material resistente. Feche a eclusa do peito! ordenou Dephin. Os trs Thunderbolts, que at agora tinham trabalhado diante da eclusa, retiraram-se novamente para dentro do rob. Hulos no estava satisfeito com os acontecimentos. Se eles continuassem assim, jamais alcanariam o seu objetivo. *** Os projetores antigravitacionais instalados por baixo do Cofre-Marsav retomaram a sua atividade, O Cofre ergueu-se do cho e deslizou na direo da eclusa aberta do depsito. Doze homens equipados com trajes de proteo capazes de voo movimentavam-se de ambos os lados da priso de ao. Danton e os Thunderbolts s sentiram pouco da movimentao do Cofre, mas acharam que agora os takerers estavam mudando o mesmo para bordo de um Coletor. Essa coisa, na qual nos aprisionaram, inclusive capaz de mover-se no cosmo. verificou Retekin, admirado, quando conseguiu ver num monitor de vdeo o espao sideral. O Cofre agora encontrava-se altura da eclusa. Dephin apontou, agitado, para a tela de vdeo. Esto vendo os Coletores? Quer dizer que o que Vascalo falou verdade. O Cofre ficou mais rpido e afastou-se da nave que o trouxera at aqui. Os doze homens que vigiavam o Cofre agora estavam de p em cima dele. Eles tinham fixado os seus cabos magnticos na superfcie externa da priso. Dephin tinha certeza de que o Cofre pairando atravs do cosmo, com os doze homens em cima dele, oferecia uma viso fantstica. Esta imagem, entretanto, era superada pelos Coletores, cuja aparncia grotesca teria atrado a ateno de qualquer observador. Dephin pensou em Roi Danton. Somente separado do vcuo por uma parede de ao transparente, condenado completa imobilidade e de posse de informaes esmagadoras, Danton devia sentir este voo como algo terrvel. Nas telas de vdeo da instalao de rastreamento do Paladino, os siganeses viram muitos Coletores. Os Grandes robs tinham-se reunido em formaes e pairavam atravs do cosmo em queda livre. Dephin reconhecia que aqui se reunira uma fora armada imensa. Se todos os Coletores, que pertenciam a essas formaes, seguissem as ordens dos takerers, era preciso acontecer um milagre, para que a frota do Imprio Solar no fosse batida logo ao primeiro ataque. Mas nisso o sigans, por agora, no queria nem pensar. Agora podia-se ver nitidamente que o Cofre-Marsav voava na direo de um Coletor determinado. Era um complexo do tamanho de uma lua, e na sua forma lembrava um trapzio um pouco torto possuindo inmeras excrescncias e irregularidades. Luz e sombra deixavam os Vassalos gigantes ainda mais sinistros. Vascalo escolheu para si um dos maiores. verificou Mirus Tyn. Provavelmente ele acha que a segurana de um Coletor corresponde ao seu tamanho. Nas telas de vdeo agora tambm podiam ser vistas algumas naves auxiliares da grande nave de guerra dos takerers. A tripulao tambm se mudava para o Coletor. Somente alguns homens, que deviam retornar com a nave, tinha ficado a bordo da mesma.

O Cofre-Marsav diminuiu lentamente a sua velocidade. Ele agora pairava bem perto, por cima da superfcie do Coletor. De perto as protuberncias do rob pareciam ainda menos sensatas. O Coletor parecia ter sido montado aleatoriamente com o uso de inmeras peas metlicas diferentes. Porm, ainda assim, a Proto-Me devia ter razes para ter levado a efeito esta estranha construo. Em diagonal abaixo do Cofre abriu-se uma eclusa do hangar. Ela encontrava-se num lugar onde ningum a teria imaginado. Nas telas de vdeo dentro do Paladino ela podia ser vista apenas parcialmente. Isso era devido a posio do Cofre. O Cofre-Marsav baixou. Os acompanhantes takerers abandonaram seus lugares e voaram adiante do Cofre. O hangar estava claramente iluminado. Nas paredes estavam dependurados centenas de Vassalos. Eles pareciam edies menores dos Coletores e estavam encaixados como um jogo de armar. Dephin sabia que os Vassalos podiam reagir rpidos como um raio, podendo abandonar o Coletor. Mais ou menos no meio do hangar o Cofre-Marsav pairou para o cho. A eclusa deslizou para o alto, fechando-se. Os takerers que haviam voado para dentro com o Cofre esperaram at que a presso do ar fosse restabelecida, e depois abriram seus capacetes. O chefe do pequeno grupo mandou que oito homens sassem. Os outros quatro ficaram, como guardas. Somente o Cofre deu entrada aqui atravs desta eclusa. constatou Dephin. As naves auxiliares com os takerers a bordo pousaram em outros lugares. Hulos olhou pronto para agir, para os seus amigos. Nesse caso podemos retomar nosso trabalho? Est bem. concordou Dephin. Mas eu quero advertir ao senhor e aos outros, Dart. Reiniciem o trabalho com extremo cuidado. No podemos colocar em jogo levianamente a nica chance que ainda temos. *** Dart Hulos estava deitado, de barriga, e suava. Estava metido num tnel que no era muito mais largo que ele prprio. Dentro do tnel estava to quente, que o calor penetrava at atravs do traje de proteo do sigans. Hulos no ousou ligar a instalao de climatizao, pois qualquer aumento de energia elevava o perigo de rastreamento. Era um tnel muito especial, aquele no qual Hulos se achava deitado. Todas as suas paredes eram transparentes. Hulos parecia um ano congelado. No seu cinturo estava afixada a sonda que ele devia arrastar atrs de si e levar o mais depressa possvel at a cabea de Danton. O artilheiro mantinha ambos os braos estendidos para a frente e a cabea ligeiramente erguida. Nesta posio ele fazia fogo, intercaladamente. Os tiros saram do seu desintegrador. Deste modo ele aumentava o tamanho do tnel milmetro a milmetro. Era um trabalho difcil e perigoso. Felizmente a suposio de que os vibradores somente movimentavam uma parte das superfcies internas do Cofre tinha se confirmado. Isso poupava Hulos de uma tortura insuportvel. Ele avaliou que ainda estava distante dezoito centmetros da boca de Danton e uns dois centmetros mais da orelha do livre-mercador. Medida pelo tamanho do sigans esta era uma distncia que somente poderia preocup-lo, se ele continuasse pensando nisso.

Ele empurrou-se novamente um pouco para a frente. Quando virava a cabea para o lado, ele via uma parte do brao de correr direito do Paladino-III. Como ele se encontrava entre Danton e o rob, o perigo de ser visto pelos guardas era pequeno. Um dos takerers teria que subir no Cofre, e examin-lo muito detidamente, se quisesse descobrir Hulos. Hulos empurrou o lbio inferior para frente e soprou ar fresco no seu rosto. O suor lhe queimava os olhos. O desintegrador que ele utilizava como ferramenta estava ajustado para rendimento mnimo. Era uma medida de segurana que Dephin tinha ordenado, devido ao grande perigo de serem rastreados. Nenhum dos siganeses sabia se os Coletores entrementes tinham dado partida. Vascalo at agora no se incomodara mais com os seus prisioneiros. Hulos estava to perdido em seus pensamentos que estremeceu involuntariamente, quando soou a voz de Harl Dephin. Pode voltar agora, Dart! Cool vai rend-lo. Hulos interrompeu os tiros e rolou, gemendo, para o lado. Deste modo ele podia ver cada parte do tnel que eles entrementes tinham furado. A ideia de empurrar-se para trs atravs desta galeria, at a cavidade na eclusa do peito, era tudo, menos agradvel. Desculpe-me por retrucar, General. disse Hulos. Eu quase consegui o que pretendemos e no quero mais perder tempo. At que Aracan e eu troquemos de lugar, certamente vai passar-se tanto tempo quanto necessrio para que eu termine o tnel. Homens cansados cometem erros. disse Dephin. Hulos deu uma risada. Aqui no tnel no se pode ficar cansado, Sir! Alm disso, o melhor atirador sou eu. Eu consigo adiantar o tnel apesar do rendimento mnimo do desintegrador. Ele notou que Dephin estava hesitando em tomar uma deciso. O silncio no alto-falante tambm podia significar que Dephin havia desligado para conferenciar com os outros. Ns concordamos. disse o general, finalmente. O senhor, por enquanto, vai prosseguir o trabalho. Mas volte em tempo certo, est ouvindo? Coloque o balde minha disposio! Dart Hulos lembrou ao general a sua promessa. Depois ele rolou novamente para ficar de barriga e disparou o desintegrador. Como tinha que prestar ateno na energia reflexa, ele estava deitado a uma distncia de trs centmetros do lugar de impacto dos tiros. De repente ele sentiu que o tnel se contraa. O material do qual o Cofre era feito comeou a trabalhar. Hulos interrompeu o seu trabalho. Seu instinto dizia-lhe que agora seria melhor se ele recuasse. A reao do Cofre somente podia estar sendo comandada automaticamente. Nisto, entretanto, no era certo de que a mesma tivesse sido desencadeada pelo avano dele, Hulos. Hulos apoiou as mos no cho e quis se empurrar para fora do tnel em marcha r. Horrorizado, ele verificou que no conseguia mais se mexer. O tnel j estava estreito demais. Estou entalado! pensou o sigans. O seu prximo pensamento foi que o tnel estaria ficando cada vez mais apertado, para finalmente amass-lo. Ele respirou fundo. Entrementes ele j no conseguia mais se

mexer nem para a frente nem para trs. A presso sobre o seu corpo ganhou em intensidade. To calmamente quanto lhe foi possvel ele disse: General! Alguma coisa na sua voz pareceu alarmar o emocionauta, pois Dephin respondeu imediatamente. O que aconteceu, Dart? O tnel! Hulos notou que estava tendo dificuldade em falar. Ele mal ainda conseguia respirar. Sem o seu traje de proteo j teria sufocado. Ele... ele est se contraindo, Sir. Dephin gritou: Eu vou mandar Tyn e Aracan at a. Eles devero fazer cortes para tir-lo de onde est. Hulos fechou os olhos e mordeu o lbio inferior. Ele tentou fazer-se to pequeno quanto possvel. Os seus braos estavam entalados de maneira que j no mais podia ativar o desintegrador. Os dois devem tomar cuidado. conseguiu dizer. Todo o Cofre parece estar trabalhando. Espero que no acontea nada com Danton. respondeu Dephin. Tyn e Aracan j esto a caminho. Hulos tentou imaginar para si mesmo como Tyn e o ciberntico saram da eclusa do peito. A questo era s como as coisas estariam por l. Se os seus amigos precisassem de umas duas horas para alagar o tnel, eles nem precisariam dar incio ao trabalho. Ele estaria morto antes que eles o alcanassem. Dart! Esta era a voz de Cool. O que quer? perguntou Hulos. A coisa no parece nada boa, Dart! Aracan hesitou. O tnel, aqui, est praticamente fechado. Vamos ter que abrir uma nova galeria. O senhor sabe quanto tempo isso pode levar. Hulos no respondeu. Ainda est a, Dart? perguntou Tyn, preocupado. Onde acha que eu poderia estar? retrucou Hulos. melhor que fique dentro da eclusa, para no sermos descobertos. O material mexeu-se novamente, e Hulos no conseguiu abafar um grito. Isso tem que ver alguma coisa com a temperatura do Cofre. disse Harl Dephin, com calma forada. Os movimentos so comandados a partir da instalao de sobrevivncia. Na superfcie interna do Cofre eles mal so notados. Um parco consolo! pensou Hulos, chateado. De qualquer modo ele agora sabia que nada acontecera com Danton. Dentro de algum tempo isso passar novamente. presumiu Dephin. Vai ter que aguentar at l, Dart. Est brincando comigo. retrucou Hulos. Eu quero... Sua voz ficou abafada. Ele respirou com dificuldade. No diga nada! ordenou Dephin. Poupe a sua fora e o ar! Hulos procurou relaxar-se. Ele tinha que fazer um esforo enorme para no inalar. Se ele respirasse pouco, poderia aguentar ainda por algum tempo. Neste momento os vibradores comearam a trabalhar novamente.

*** O voo dimesexta dos Coletores de Gruelfin para a Via Lctea transcorreu sem qualquer incidente. A permanncia na zona-dakkar no causou qualquer dificuldade aos dois mil passageiros a bordo do Coletor escolhido por Vascalo. Vascalo, que se encontrava numa central de comutaes da nave-rob, tinha instrudo aos astronautas para no despirem seus trajes de proteo. A comunicao dava--se atravs dos rdios de capacete. O chefe da Marsav no tinha planos definidos. Ele penetraria no Sistema Solar com os 60.000 Grandes Vassalos que faziam a vanguarda, destruindo os planetas. Apesar de no saber muita coisa a respeito do poderio de luta da Frota Solar, ele no podia imaginar que a sua fora de combate recebesse alguma resistncia sria. Vascalo calculava que eles alcanariam o seu objetivo de voo aps seis horas de viagem intergalctica. A vanguarda dos Coletores deixava-se controlar facilmente. Todas as ordens que eram dadas por Vascalo ou Pultor, obtinha uma reao imediata. Os Coletores j estavam programados para o ataque ao Sistema Solar. A sua misso era de quebrar qualquer resistncia, e destruir todos os planetas dos terranos. Mais tarde, quando o sistema natal do adversrio j no existisse mais, os takerers poderiam voltar-se para outros objetivos. Vascalo pensou em todos os planetas coloniais do inimigo, nos quais se organizaria a resistncia, Vascalo sabia que uma galxia somente se deixava dominar depois que se destrussem todos os grupos de resistncia. Isto seria bem mais difcil que a destruio do Sistema Solar. Tambm em Gruelfin, onde os takerers, at o ressurgimento do Ganjo, tinham dominado absolutos, havia pequenas organizaes que tinham lutado encarniadamente contra os cappins. Mesmo a frota de execuo, que operava sobretudo na periferia de Gruelfin, no conseguira modificar isto. Vascalo entretanto trilharia outros caminhos que aqueles dos Tachkars de Gruelfin. Ele fez fora para pensar em outras coisas. Pensar j agora no fim do Imprio Solar estava errado. O povo dos terranos, com todo o seu poderio tcnico, era um adversrio que devia ser levado a srio. Pela primeira vez em sua vida o Torto estava realmente impaciente. Depois de ter conseguido chegar no topo da Marsav, ele queria festejar o seu triunfo o mais depressa possvel.

6
Matton Exloster, missionrio da Sociedade da Renovao e Troca de Corpo no Sistema Vega, olhou, no sem inveja, do assento de piloto do seu planador para a campina l embaixo, onde a CCV (Comunho Crist de Vega) fazia uma festividade. Desde que os cristos, h cerca de dois sculos, se haviam decidido por um mnimo de organizao e participao comercial, a sua religio encontrava-se numa renascena sem igual. Exloster pensou nas aulas dadas por ele, e s quais vinham no mximo algumas dzias de interessados. Ele agora j trabalhava h seis anos no Sistema Vega, e a central provavelmente h muito tempo j o teria chamado de volta, se ele no tivesse modificado os relatrios sobre suas atividades. Porm no seu relatrio de balano, que ele tinha que mandar anualmente em dezembro (tempo terrano) ele falava em diversos milhares de discpulos. Por isso continuou recebendo dinheiro e equipamentos tcnicos. A este equipamento pertenciam, alm do planador, uma pequena astronave, uma cpula residencial em cada planeta habitado do Sistema Vega e uma aparelhagem de transmisso e recepo de rdio, que qualquer comandante de cargueiro lhe invejaria. Para Exloster a vida em Vega era agradvel. Ele no precisava fazer muita coisa e encontrava tempo suficiente e oportunidade para gastar o dinheiro que lhe era remetido pela central para os seus fins. Mesmo assim, ele vivia num medo constante de uma auditoria. Ele sabia que mais cedo ou mais tarde a central mandaria um Ancio Renovador. Isso significaria o fim das atividades missionrias de Exloster. Uma dessas auditorias devia estar iminente, pois via de regra um Ancio Renovador aparecia a cada cinco anos numa misso. Provavelmente somente os seus relatrios tinham conseguido que tivessem deixado Matton Exloster agir durante todo este tempo. Portanto Exloster estava decidido a enviar (caso lhe dessem oportunidade para isto) um relatrio maravilhoso para a central em dezembro prximo, o que certamente conseguiria que o deixassem em paz por mais um ano. Ele circulou por algum tempo por cima da campina. Os cristos estavam dispostos em semicrculo em volta de um anel de madeira (o Crculo tinha desistido do smbolo da Cruz) e cantavam. No era possvel reconhecer quem era o pregador, pois as mulheres e os homens ali embaixo praticamente no se distinguiam pelas suas roupas. Exloster perguntava-se como uma religio to pouco complicada tinha podido atrair tantos discpulos. Depois de algum tempo ele desistiu de observar a sua concorrncia, e continuou voando na direo dos subrbios da cidade. Exloster era um homem atarracado com as faces vermelhas e um queixo duplo. Ele tinha dificuldade de respirar e olheiras. Durante o seu treinamento, os Ancies Renovadores frequentemente tinham questionado se Exloster seria suficientemente representativo para poder assumir uma misso to importante como a do Sistema Vega. A sua oratria finalmente tinha sido responsvel na sua indicao para esta posio, que ele muito quisera obter. Ele realmente sabia falar convincentemente, mas no mbito religioso ele parecia estranhamente tolhido, de modo que no conseguia xitos significativos.

O nmero dos membros da Sociedade de Renovao e Troca de Corpo no Sistema Vega tinha diminudo depois do surgimento de Exloster, pois havia no poucos Renovadores que achavam o modo de via do missionrio inaceitvel. Exloster suspirou. Ele olhou para o seu relgio. Dentro de uma hora e meia ele tinha que fazer um sermo em Carpa, para o qual, quando muito, apareceriam oito pessoas. A parquia em Carpa era de treze membros (no relatrio, Exloster os transformara em mil e trezentos), dos quais dois estavam doentes e dois nunca assistiam aos sermes. Na periferia da cidade ficava o espaoporto. Exloster transmitiu uma rpida mensagem de rdio torre de controle. Ele j era conhecido e uma imediata permisso de aterrissagem foi-lhe outorgada. Ele desviou o seu voo na direo do espaoporto particular. Por baixo dele ficavam os iates espaciais dos mercadores ricos. Exloster sempre era tomado pela inveja, quando via estas naves e as comparava com a dele. Entretanto ele no ousava comprar uma nave maior para si, pois isto teria levado os ltimos discpulos da SRTC s barricadas. Entre um iate da Aliana Diplomtica e um planador de aluguel, Exloster descobriu um lugar livre, onde podia pousar. Ele colocou o nmero de seu carto de crdito na janelinha do controle automtico. O estacionamento custava seis solares por dia. O lugar de estacionamento para a pequena nave de Exloster tinha o dobro do preo. Exloster deixou-se levar por uma esteira rolante para o local de pouso. Ele estacou quando viu ao lado de sua nave um carro-planador da Autoridade de Controle do Espaoporto. Ele jamais tivera dificuldades com a administrao ou com a polcia. Ao lado do carro estavam dois homens uniformizados. Nos mesmos Exloster reconheceu membros do Conselho de Crises Econmicas de Ablon. Os dois homens o viram e vieram-lhe um trecho ao encontro. A expresso sria nos seus rostos inquietou Exloster. Um dos uniformizados anuiu para Exloster e perguntou: O senhor Matton Exloster? Naturalmente! retrucou Exloster. Eu agora quero partir para Carpa. O interlocutor anuiu. Ele tinha estatura mdia e era forte. O outro homem era alto e magro. Ele parecia triste e de poucas palavras. O homem forte mostrou seus documentos a Exloster. Ns temos ordens para revistar a sua nave. Nos enviaram para c quando o senhor solicitou permisso de pouso. Exloster disse, surpreso: Quem foi que mandou fazer esta revista? Cantamar Kellie. retrucou o homem forte. Ele olhou-o detidamente. Eu duvido que o conhea. Exloster sacudiu a cabea: Eu nunca ouvi este nome. Kellie o presidente do Conselho de Crises Econmicas de Ablon. Ns nos interessamos por todos os estranhos que ameaam nossa economia. O senhor acusado de usar suas atividades missionrias para o contrabando de mercadorias ilegais. Exloster respirou aliviado. A acusao no tinha base nos fatos, apesar dele poder imaginar por que o Conselho de Crise, desconfiado, pudesse ter chegado suspeita. Um missionrio com uma parquia to pequena, deve ter-se dito este Kellie, na realidade no podia ter as possibilidades econmicas e financeiras de um Matton Exloster. Exloster fez um gesto convidativo na direo de sua nave.

Por favor! pediu ele aos dois controladores. A eclusa no est fechada. Os uniformizados pareciam surpresos que Exloster cedesse com tanta boa vontade. Imediatamente dirigiram-se astronave do missionrio. Exloster os seguiu. De futuro ele teria que ser mais cuidadoso. Infelizmente o Conselho de Crises Econmicas no estava presente somente em Ablon, mas tambm em outros planetas habitados de Vega. Exloster ficou parado diante da eclusa, pois com dois passageiros a pequena nave j estava praticamente lotada. Ele viu que os dois controladores tinham tirado seus aparelhos de busca dos cintures e dado incio revista da nave. Exloster sorriu, superior. Ele sabia que os dois homens no iriam encontrar nada. Vinte minutos depois o homem magro saiu da eclusa. O senhor teve sorte. disse ele, irritado. O seu voo para Carpa pode sair sem problemas. Exloster esperou sorrindo at que tambm o segundo homem tivesse desembarcado. O senhor no devia triunfar. recomendou-lhe o forto. Caso estiver contrabandeando, mais cedo ou mais tarde vamos descobrir como faz isso. Eu sou missionrio da SRTC. garantiu Exloster, solene. As suas desconfianas so uma indignidade. Ele entrou na sua nave. Pela nacele transparente ele pde observar como o carro-planador do Conselho de Crises partiu. Poucos instantes mais tarde, Exloster recebeu permisso de levantar voo. Os projetores antigravitacionais ergueram a nave a trs mil metros acima do espaoporto de Ablon. Depois os impulsores comearam a trabalhar. A nave esguia entrou no espao. Exloster sentiu que suas mos ainda tremiam. O incidente antes da partida o tinham agitado fortemente. Ele transmitiu s autoridades do espaoporto o seu destino. Na tela do rdio normal apareceu o rosto simptico de um rapaz. Exloster ergueu as sobrancelhas, admirado. Por que a autoridade do espaoporto se desviava dos entendimentos rotineiros? O senhor Matton Exloster? perguntou o rapaz, que se encontrava em alguma torre de controle de Ablon. Naturalmente. respondeu Exloster, de m vontade. O senhor sabe muito bem disso. O rapaz continuou simptico. Minhas instrues pedem que eu lhe faa esta pergunta. O que h? quis saber Exloster. Seu interlocutor ainda continuava sorrindo. Ns acabamos de receber um comunicado que temos que retransmitir ao senhor. Sim? A notcia veio de Carpa. Uma mulher est esperando pelo senhor ali. Ela afirmou que se trata de uma Anci Renovadora. O sorriso do rapaz ficou maior ainda. Eu presumo que o senhor saiba o que isto significa? Exloster no conseguia tirar os olhos da tela de vdeo. Ele esqueceu inteiramente os seus arredores. Deseja ser colocado no raio direcional? quis saber o funcionrio do espaoporto. O senhor no parece estar muito bem. A mo de Exloster partiu rpida para a frente.

Ele interrompeu a ligao. Por algum tempo ele ficou sentado, como paralisado, no assento do piloto. A pequena nave afastava-se em alta velocidade de Ablon. As coordenadas de Carpa j haviam sido calculadas h muito tempo, de modo que o computador de bordo estava dirigindo o voo. Quando Exloster finalmente se ergueu havia suor na sua testa. Ele tinha sorte no azar. Se no tivesse sido retido por dois controladores em Ablon, ele teria entrado s cegas na armadilha que aparentemente lhe haviam preparado. Era claro que a retransmisso de uma notcia a ele era apenas uma questo de formalidade. Quando ele pousasse em Carpa, seria imediatamente preso. Tambm em todos os outros mundos do Sistema Vega ele seria preso mais cedo ou mais tarde. Havia apenas uma sada: ele precisava abandonar o Sistema Vega. O alcance de sua nave era limitado, mas talvez ele conseguisse vencer a distncia at o Sistema Solar. Ali ningum o procuraria por muito tempo, pois ningum o julgaria capaz de ousar penetrar na jaula do leo. Exloster desligou o automtico. Enquanto a nave continuava voando em alta velocidade, o missionrio calculou as novas coordenadas. Em Carpa a Anci Renovadora esperava por ele. Vocs no vo me pegar to facilmente! disse ele aferrado, enquanto reprogramava o automtico. Ele ainda no ousava acelerar at prximo da velocidade da luz, pois a sua transio teria sido medida precocemente e teriam tirado concluses correspondentes. Somente meia hora mais tarde, ele ousou o primeiro salto. E vivenciou uma surpresa desagradvel, quando caiu de volta ao espao normal, somente pouco menos de um meio ano-luz do Sistema Vega. Na sua agitao ele cometera um erro. Mas isso poderia ser corrigido. Novamente ele pegou o catlogo estelar. De repente em toda a sua volta clareou. Ele deixou cair o catlogo e ergueu os olhos. Os seus olhos ficaram esbugalhados. Diante dele, no cosmo, erguia-se uma parede de metal. Ele piscou os olhos e respirou fundo. Na realidade no era uma parede o que ele via ali, mas a superfcie de um objeto voador de aspecto grotesco e imenso no seu dimetro. Exloster gritou. Ele descobriu que ainda havia muitos outros objetos voadores iguais nas proximidades. Inmeros! Era inacreditvel. Ele no teve mais tempo para refletir sobre este fenmeno, pois a sua nave dissolveu-se. Exloster evaporou-se. A vanguarda dos Coletores continuou o seu voo na direo do Sistema Vega. Os sessenta mil robs h poucos instantes tinham penetrado no espao normal, vindos da zona-dakkar. ***

Eu quero falar com o senhor! Vascalo estava de p, de pernas abertas, diante da grande tela de vdeo numa central de comutao do Coletor e esperou por Pultor, que aproximava-se com movimentos que pareciam pesados. O traje especial do Torto no conseguia ocultar totalmente a corcunda, apesar da mochila de provises estar curvada para dentro. Ns chegamos ao destino! disse Pultor. At agora somente rastreamos naves isoladas. Vascalo sacudiu a cabea. Diante de ns no est o Sistema Solar, comandante. Provavelmente os Coletores, em vista desta distncia enorme, cometeram um erro. O sistema natal dos terranos, entretanto, deve estar nas proximidades. Ele apontou para a tela de vdeo. O Sistema Solar possui somente nove planetas. D uma olhada, onde ns samos aqui. Pultor silenciou. Como sempre, tambm desta vez, ele precisou de algum tempo para digerir a novidade surpreendente. Vamos agora interrogar os prisioneiros? perguntou ele, ento. Vascalo retrucou: Essa no uma m ideia. O terrano dentro do Cofre-Marsav certamente poder nos dizer onde samos agora. Os seus olhos se estreitaram. Entretanto, vamos ter que contar com ataques. O momento da surpresa, de qualquer modo, est perdido. Os terranos vo ficar sabendo, neste instante, que nas proximidades do seu sistema natal surgiu uma frota de Coletores.

7
Reginald Bell olhou o seu relgio com impacincia. Trabalho de escritrio significava tempo perdido para ele. Mesmo assim, tambm esse trabalho precisava ser liquidado. Logo que Perry Rhodan estivesse novamente aqui, Bell pretendia passar umas duas semanas no cosmo. Isso o indenizaria pelos meses passados. Ele sabia que tambm Deighton e Julian Tifflor se esquivavam do trabalho de escritrio, sempre que possvel. Nisto Deighton tinha mais sorte, pois sempre havia um caso, que exigia a presena do Primeiro Senso-Mecnico na zona do acontecimento. Bell repuxou a cara, chateado. Tambm Tifflor ficava cada vez mais hbil, quando se tratava de ficar longe do quartel-general em Terrnia. Bell tocou uma tecla com o dedo indicador. Uma tela de vdeo embutida na escrivaninha iluminou-se. A imagem tridimensional de um oficial da frota apareceu. O homem encontrava-se na antessala e estava ocupado com a avaliao de mapas. Kreith! chamou Bell. No ouse trazer-me mais alguma coisa aqui para dentro. De agora em diante eu jogo pela janela, pessoalmente, qualquer coisa que ainda me trouxerem. E o portador inclusive! O problema do abastecimento das formaes que patrulham na Zona-Blue ainda precisa ser solucionado, Sir retrucou Kreith, calmamente. Tenho comigo alguns requerimentos. O deputado de Tarkapor fez uma interpelao ao Parlamento sobre isso. Bell abafou um palavro. Tarkapor fica ao East-Side da galxia! Por que o deputado dessa colnia se interessa pelo que acontece na Zona-Blue? O rosto de Kreith ficou to imvel como um pedao de pau. Ele aprendera a suportar qualquer coisa. Alm disso, ele sabia que no mximo daqui a seis meses seria rendido no posto. Eu no mandei fazer investigaes sobre os motivos desse deputado, Sir. Mas o senhor sabe com que rapidez a imprensa e a televiso se apoderam dessas coisas ruins. A Bell pareceu que no ouvira direito. O senhor disse coisas ruins, Kreith? O senhor, como oficial da frota, realmente est pronto para fazer suas as censuras do Parlamento? Sim, Sir! disse Kreith. Antes de minhas atividades de agora, eu estive no Setor-East. As naves j tm proibio de pouso h anos. Isso sensato, pois esto querendo evitar choques com os Blues. Com isso, entretanto, tambm se impede que as naves recebam alimentos frescos a bordo. Uma misso dessas sempre demora uns dois anos. Isso significa que as tripulaes... Bell fez um gesto defensivo: Est bem, Kreith! Traga-me esses documentos. A sua voz ficou mais spera. Mas no espere que eu agora mande um box com provises frescas para o East-Side. Ele quis desligar, mas Kreith ergueu rapidamente a mo. Isso ainda no tudo, Sir. Bell deu um gemido de si. Ele conhecia Kreith. Esse sujeito na antessala agora apresentaria uma lista de casos no-solucionados. Traga-me tudo! gritou Bell. Eu quero ver tudo isso na minha frente.

Kreith levantou-se. Bell somente ainda conseguia ver a barriga do oficiai. Depois apareceram as mos de Kreith. Elas estavam empurrando uma pilha de documentos por cima da mesa. Bell fechou os olhos. Neste momento uivou o rdio, dando alarme. *** O choque provocado pelo surgimento de sessenta mil gigantescos Coletores, nos habitantes do Sistema Vega, foi enorme. S em Ablon, depois de terem tocado as sirenes de alarme, houve sessenta acidentes pesados de trnsito, dos quais dezesseis com consequncias mortais. Oito habitantes cometeram suicdio. Na fuga para dentro de bunkers e astronaves, cento e quatorze seres humanos ou criaturas aliengenas foram mortas, enquanto oito vezes mais foram feridas. O comrcio e o trnsito, dentro de poucos minutos, sucumbiram. O Sistema Vega, relativamente indefeso, viu-se colocado diante de uma invaso sinistra, praticamente sem defesas. Mensagens em hiperrdio eram trocadas entre Vega e outros sistemas. Dentro de oito minutos a frota do sistema. cento e vinte e oito unidades de porte mdio tinha sido reunida, e estava pronta para entrar em combate. O seu comandante, um jovem ertrusiano chamado Katan Atrom, voou com a sua nave ao encontro dos Coletores, para negociar com os estranhos. Trs minutos mais tarde ele estava morto. A sua nave evaporou-se no fogo do ataque de um Coletor. O seu substituto no perdeu os nervos e evitou que as outras naves fossem atacadas. Com isso ele impediu a morte de milhares de homens. Depois do fim do ertrusiano Katan Atrom, o terror espalhou-se pelo Sistema Vega. Pois no se tinha mais dvidas quanto s pretenses dos estranhos objetos voadores. Rapidamente ficou-se sabendo, por toda parte, que mais de cinquenta mil desses gigantes tinham surgido nas proximidades de Vega. *** Bell abriu os olhos: Seus olhos, entretanto, no estavam mais dirigidos para o aparelho de vdeo de mesa e sim para o aparelho na parede. A unidade compacta reunia rdio normal e hiperrdio, e alm disso ainda estava ligada ao sistema de rastreamento do Sistema Solar. O oficial, cujo rosto apareceu em uma das telas, pertencia a um grupo de astronautas que trabalhava em estaes de vigilncia e rel dentro da galxia. No Sistema Vega surgiram sessenta mil objetos voadores estranhos. O homem falava apressadamente. Ele sabia que cada segundo podia ser valioso. Eles no foram rastreados antes. Ns supomos que eles dispem de propulsores de dimesexta e que vm de uma outra galxia. Os cappins. murmurou Bell. Depois que a pedoinvaso fracassou, eles agora o esto tentando de um outro modo. Enquanto o oficial continuava falando, informando sobre detalhes, Bell j tinha feito uma ligao com o quartel-general da frota. Ele deu alerta-geral de primeiro grau e ordenou que quinhentas mil unidades fossem concentradas no Setor Vega.

A porta foi aberta violentamente. Kreith entrou rpido e deixou-se cair numa cadeira ao lado da escrivaninha de Bell. Sem muito perguntar ele assumiu uma parte das conversaes, que Bell agora tinha que fazer. Entrementes o transmissor havia sido ativado, sendo ajustado a um aparelho semelhante a bordo da Intersolar. Bell anuiu para Kreith. Transmita todas as conversas importantes para bordo da nave-capitnia. Eu tambm vou partir para o Setor Vega. Bell desapareceu dentro do transmissor e em tempo zero reapareceu bordo da Intersolar. Dois oficiais com um aparelho porttil de hipercomunicao o esperavam. Ainda enquanto ele estava a caminho da central de comando da astronave-capitnia de partida, Bell deu outras ordens. Os sistemas de contra-ataque do Imprio Solar comearam a funcionar. Uma organizao complicada, mas bem urdida deu partida. Pontos centrais de todos os esforos eram a Intersolar, o quartel-general em Terra e, no por ltimo, o crebro biopositrnico Nat na lua terrestre. Ali todas as notcias recebidas eram decodificadas e avaliadas com a velocidade de um rdio. Quando a Intersolar deixava a atmosfera terrestre atrs de si, Bell j estava recebendo os primeiros clculos de probabilidade de Luna. Nos mesmos dizia-se que os objetos voadores estranhos evidentemente tinham voado ao Sistema Vega por engano. O seu destino verdadeiro, afirmava Nat, era o Sistema Solar. Bell apertou os lbios. Isso quer dizer que vamos ter que dar um paradeiro neles no Sistema Vega. disse ele. Precisamos par-los, ou a Terra estar perdida. A Intersolar saiu rapidamente do Sistema Solar. Duas mil naves operando na altura da rbita de Pluto a seguiram. De todas as partes da galxia chegavam mensagens. De todas as partes formaes da Frota Solar partiam na direo de Vega. Bell esperava que dentro de uma hora cinquenta mil unidades do Sistema Vega estariam formadas.

8
O ar foi apertado para fora dos pulmes de Hulos. Sangue saiu do seu nariz e dos ouvidos e tingiu o visor do capacete, escurecendo-o. E ento os trinta segundos tinham passado. Completamente exausto, o sigans estava metido dentro do tnel estreito. A presso diminura. Isso somente podia significar que os movimentos do Cofre com a vibrao tinham acabado. Dart! chamou Dephin. Est me ouvindo? Hulos quis responder mas s conseguiu dar um gemido de si. Ele verificou que perdera dois dentes. O seu nariz estava quebrado. Tambm o seu peito doa. Provavelmente ele tinha sofrido a quebra de algumas costelas. O senhor agora no pode prosseguir, Dart! explicou o general. Ns vamos tir-lo da! Hulos quis protestar, mas ainda no conseguia falar. Diante dos seus olhos danavam pontos escuros. Ele estava muito prximo de perder definitivamente a conscincia. Finalmente ele conseguiu erguer a cabea. O tnel agora possua novamente a largura original. Hulos quis movimentar-se para trs, mas as dores que sentiu, ao faz-lo, fizeram com que abandonasse rapidamente a tentativa. Depois de algum tempo notou que algum mexia na sonda que ele puxara consigo atravs de um cabo. Um dos seus amigos evidentemente estava entrando no tnel. Hulos esperou com impacincia. Depois os movimentos do cabo terminaram. Os vibradores comearam a trabalhar novamente. Desta vez eles mal podiam ser sentidos por Hulos. Eles respirou fundo. As condies dentro do Cofre aparentemente estavam novamente normalizadas. No momento nenhum perigo o ameaava. Mas assim mesmo ele j estava se sentindo bastante mal. Mirus est a caminho da. veio a voz de Dephin. Hulos ficou aliviado por ouvir a voz do general outra vez. O senhor no precisa responder. continuou Dephin. Ns sabemos que est passando mal. Tyn vai tentar pux-lo para fora. Hulos repuxou a sua cara tingida de sangue. Ele podia imaginar que uma manobra de salvamento dessas certamente no seria fcil. Tyn teria que tentar agarr-lo pelas pernas e pux-lo lentamente para trs, para fora do tnel. Com os ferimentos de Hulos, isso seria tudo menos agradvel. Eu tenho uma ideia melhor, Sir. conseguiu dizer o artilheiro, com dificuldade. O cabo da sonda est preso ao meu cinturo. Tyn e Aracan podem tentar me puxar para fora com ele. Dephin refletiu. Estava claro para Hulos que o general estava preocupado com o cabo. Se ele no aguentasse esta prova de resistncia, eles teriam que recomear tudo. Eu acho que o plano de Dart bom, Sir. interveio Mirus Tyn. Com as mos, eu terei dificuldade de tirar nosso amigo de l.

Dephin concordou, no muito convencido. No demorou muito e Hulos pde sentir como o cabo era esticado. Ele apertou os lbios, fechou os olhos e tentou escudar-se contra as dores. Foi melhor do que ele esperara. Nos lugares onde ele no trabalhara limpo com o desintegrador, a coisa ficava pior. Sem perder os sentidos, Hulos finalmente chegou cavidade diante da eclusa. H novidade. ele foi recebido por Tyn, enquanto este o ajudava a pr-se de p. Os Coletores saram dentro do Sistema Vega. O que? perguntou Dart, sem entender. Evidentemente eles erraram em vinte e sete anos-luz de voo. disse Tyn. Com esta distncia, isso no improvvel. Mas o Torto logo vai verificar o que est acontecendo, e mandar os Coletores seguirem os seus voos na direo do Sistema Solar. Vai depender da Frota Solar permitir isso. disse Cool Aracan. Eles conduziram Hulos, juntos, para a eclusa do peito, aberta, do Paladino. O general teme que j poder acontecer uma batalha, aqui mesmo no Setor Vega, entre os Coletores e as unidades da frota. Hulos passou a ponta da lngua nos seus lbios arrebentados. Se houver lutas, ns vamos poder trabalhar sem sermos notados. opinou ele. Dephin recebeu os trs no recinto de comutaes do convs de alojamento. Ele esperou at que Hulos tirou o capacete, depois entregou-lhe um caneco com um lquido marrom. O seu psicocaldo. explicou ele para Hulos. Dart olhou para dentro do caneco e sorriu, divertido. Ns havamos combinado um balde, Sir! Correto. concordou Dephin. Mas somente para o caso do senhor terminar o trabalho. E isto, sem dvida alguma, no fez. Hulos praguejou e pegou o caneco. O lcool queimou nos seus ferimentos. Eu agora vou medic-lo. Entrementes Cool e Mirus vo continuar. Dephin conduziu o engenheiro de armas para um sof. Se nada se intrometer, dentro de meia hora teremos alcanado a cabea do terrano. Hulos passou as costas da mo pelo rosto. Cool e Mirus devem ser cuidadosos. Quando chegarem ao fim do tnel, eles vo ter que pensar em alguma coisa. Ele olhou francamente para Dephin. que Danton certamente no vai poder escutar, se eles lhe deceparem uma orelha com um tiro. *** Roi Danton estava ficando cada vez mais inquieto. Todos os indcios mostravam que o voo dimesexta atravs da zona-dakkar tinha terminado. Os Coletores tinham sado em algum lugar. Provavelmente dentro da Via Lctea talvez at bem perto do Sistema Solar. Danton estava decepcionado porque os siganeses at agora ainda no tinham empreendido nada. Parecia at que os Thunderbolts no tinham encontrado uma possibilidade de abandonarem o Paladino e abrir um caminho de dentro do Cofre. Para o filho de Rhodan a incerteza era pior que qualquer outra coisa. Se Vascalo mantivesse o Coletor onde se encontravam os seus prisioneiros, longe da formao principal, Danton no notaria quando se chegasse aos primeiros combates. O pensamento de estar deitado, imvel, numa priso de ao, enquanto a Terra talvez estivesse sendo destruda a poucos milhes de quilmetros dali, significava um tormento psicolgico para o ex-livre-mercador.

Danton teria preferido ter morrido em combate com os takerers. A sua imobilidade e desamparo eram piores que qualquer outro destino. Ele sabia que, depois de um tempo torturante de espera, ele tambm morreria. Vascalo jamais esqueceria que os seus dois prisioneiros eram corresponsveis pela destruio de Takera. Os pensamentos de Danton foram interrompidos. Novamente ele escutou rudos estranhos. Parecia que algum estava trabalhando dentro do Cofre. As batidas do corao do terrano ficaram aceleradas. Ele comeou novamente a ter esperanas. Talvez os siganeses estivessem trabalhando. No seu desespero, ele agarrou-se a este pensamento e ficou escutando atentamente. Danton estava deitado ali e esperava mantendo a esperana. *** Mirus Tyn virou-se para o lado gemendo, para descansar por um momento. Ele sabia que o trabalho seria difcil, mas a realidade ainda suplantava seus receios anteriores. J era bastante ruim ficar-se deitado dentro deste tnel. Entretanto a coisa ficava ainda pior, pois tinha que fazer a mira muito exata para atirar. Tyn tinha substitudo Aracan h oito minutos atrs. Nem Tyn nem o ciberntico atiravam to bem como Hulos, mas Tyn acreditava que, em comparao com Aracan, ele tinha um olho melhor e tambm mais calma. Por isso ele queria abrir com os raios os ltimos dois centmetros da liga de ao-plstico entre ele e a cabea de Danton. Dephin tinha advertido Aracan e Tyn. A parede provavelmente aproxima-se em at uns dois milmetros da sua cabea dissera o general. Os senhores sabem o que isso significa. Por que est fazendo uma pausa, agora? perguntou Aracan. No est mais conseguindo ir adiante, Tyn? Naturalmente! retrucou Tyn, irritado. Eu s preciso descansar um pouco, pois agora cheguei ao ponto decisivo. Silncio! gritou Dephin, intervindo. Os senhores no podem brigar agora. Tyn rolou de volta para ficar de barriga para baixo e colocou o seu desintegrador em posio de tiro. Ele refletiu como agora poderia prosseguir da melhor maneira e resolveu incorporar mais uma perda de tempo, para continuar abrindo o tnel, antes de mais nada, lateralmente. Depois ele poderia abrir caminho a tiros nos ltimos dois centmetros, de lado. Os ltimos milmetros da liga especial ruiriam sobre si mesmos como uma camada de gelo derretendo. Deste modo, Danton sofreria, quando muito, queimaduras ligeiras. O major-especialista tinha fixado o final da sonda numa abertura de tiro, pois queria evitar que durante os ltimos disparos ele fosse irritado por um movimento do cabo. A princpio tudo foi muito simples. Ele criou para si uma cavidade lateral, suficientemente grande para que pudesse meter a parte superior do seu corpo. Ao mesmo tempo, com isso, ele conseguia maior firmeza para os disparos. Por que isso est demorando tanto? quis saber Dephin, impaciente. Hulos conseguiu adiantar-se muito mais depressa. Tyn explicou-lhe as dificuldades e como ele tencionava venc-las. Est bem, est bem. retrucou Dephin. Mas apresse-se. Tyn no respondeu. Concentrou-se totalmente no seu trabalho. Ele agora podia fazer a mira da direita para a esquerda e disparar. Diante dele, no tnel, apareceu uma abertura semicircular. Aqui o tnel era decisivamente mais largo que em outros lugares. Mas isso agora era de significao secundria.

Tyn arrastou-se at bem perto do seu objetivo. Ainda estava um centmetro afastado da orelha de Danton. Como ele vinha em diagonal de trs e de cima, Danton no podia v-lo. Tyn, entretanto estava certo de que o terrano o estava ouvindo. O sigans estava ficando cada vez mais agitado, mas prestou ateno para que o seu nervosismo no se transferisse para seus movimentos. Ele agora precisava de uma mo muito tranquila. Ele deixou-se tempo e a cada tiro examinava o lugar do impacto. Finalmente criou-se um buraco do tamanho da cabea de um alfinete, em volta do qual a parede se reforava para fora. Tyn desbastou mais material. Finalmente o buraco era to grande que Tyn conseguiu empurrar a sonda com o alto-falante para junto do ouvido de Danton. Danton devia sentir o toque. Entretanto no podia virar a cabea para o lado para verificar a causa daquilo. Tyn pegou a segunda extremidade da sonda, na qual estava fixado o microfone. Graas ao cabo flexvel, Tyn podia levar o microfone atravs da abertura, at prximo dos lbios de Danton. A sua tenso dissolveu-se. Ele comeou a tremer violentamente. Ao mesmo tempo teve uma imensa sensao de triunfo. O senhor pode falar com ele agora, Sir. disse ele, to calmo quanto possvel. Tudo est preparado. Ele ficou admirado por no receber uma resposta. E ento uma sombra caiu sobre o Cofre. No se mexa. murmurou a voz de Dephin. Algum est parado perto do Cofre. Tyn estarreceu. Ele sentiu uma decepo enorme. Agora tudo acabou! pensou ele. Fomos descobertos. *** Mais ou menos ao mesmo tempo, as primeiras unidades da Frota Solar chegaram ao Sistema Vega. Eram quase que excepcionalmente ultra encouraados de combate. Os comandantes tinham instrues muito claras. Eles esperavam, pois sabiam que a sua fora de combate atual no era suficiente para opor uma sria resistncia aos Coletores. Somente depois que as formaes mandadas por Bell ao Sistema Vega chegassem em grandes nmeros poderia pensar-se em deter os Coletores. Entrementes tambm Vascalo e seus especialistas takerers no tinham ficado inativos. Os Coletores tinham lanado centenas de milhares de Vassalos armados, que voavam na frente do grupo. Houve combates isolados. Os comandantes das naves terranas lembravam-se da Histria do Imprio Solar. J uma vez um combate espacial vital tinha acontecido no Setor Vega. Porm o adversrio de ento, os tpsidas parecidos com lagartos, tinham sido praticamente inofensivos, comparados com os Coletores de Gruelfin. Entrementes comearam outros preparativos para a defesa do Imprio Solar. O embrio do progresso da Humanidade tinha que ser protegido de qualquer maneira. Mesmo assim, j se pensava novamente numa evacuao. Reginald Bell, que se encontrava a bordo da nave-capitnia Intersolar, mal encontrava uma oportunidade para olhar para as telas de vdeo da central. Sem parar ele mantinha conversaes e dava ordens. Tambm Julian Tifflor tinha chegado para bordo atravs de um transmissor.

Galbraith Deighton, ao contrrio, permanecia no Sistema Solar. Ali ele dirigia todos os preparativos. Nos mundos habitados do Sistema Vega tudo ficara quieto. Os habitantes e os colonos tinham fugido para os bunkers ou ento ainda tinham escapado em tempo, em naves espaciais. Um cargueiro, que tinha menosprezado as advertncias dadas pelo rdio, tendo tomado o rumo do Sistema Vega, foi atacado por uma horda de Vassalos e destrudo. Os Coletores aparentemente ainda no tinham recebido ordens claras. Eles no penetravam mais profundamente no Sistema Vega. Os comandantes das formaes terranas no conseguiam livrar-se da impresso de que os takerers estavam esperando at que as naves terranas tivessem aumentado de nmero. As naves que se encontravam agora no Sistema Vega no significavam qualquer ameaa para os Coletores. Os cappins pareciam desejar provocar uma deciso agora mesmo. A superioridade estratgica dos cappins era clara: se eles conseguissem derrotar decisivamente a Frota Solar no Sistema Vega, nada mais poderia det-los. Eles poderiam prosseguir, mais ou menos sem serem molestados, at o Sistema Solar e ali comearem com a destruio do planeta. *** Apesar dos Coletores terem voado para um sistema errado, Vascalo sentia-se relativamente seguro. Ele observara as manobras das naves adversrias. Elas demonstravam claramente que os terranos estavam reunindo a sua frota neste sistema. Isso somente poderia significar que o Sistema Solar no estava muito distante. Para Vascalo era indiferente onde a deciso se daria. Ele at podia permitir-se perder a batalha, antes da decisiva, pois quase noventa mil Coletores ainda estavam a caminho. Uma vez que eles tivessem chegado, os terranos no podiam mais contar com uma sada favorvel das lutas. Pultor sugerira que se atacassem as formaes terranas entrementes chegadas. O Torto, entretanto, recusara a proposta. Os terranos, em vista de sua inferioridade momentnea, tinham recuado. Isso forosamente levaria a uma descentralizao das foras takerers. Vascalo se limitara em mandar lanar cerca de cem mil Vassalos. Os bem armados robs penetravam em formaes fechadas nos grupos de naves terranas e at conseguiam alguns xitos, com seus canhes duplicadores. O Torto pouco se importava com o fato de que nesta ocasio milhares de Vassalos eram destrudos. Somente a fora de fogo reunido dos Coletores decidira a luta. Vascalo entrou no hangar onde se encontrava o Cofre-Marsav. Ele pretendia descobrir de onde os Coletores tinham sado. Alm disso, ele queria interrogar o prisioneiro terrano, mais uma vez, a respeito das estratgias dos astronautas terranos. H meia hora chegavam a bordo, constantemente, cappins das estaes de pedogoniometria que os terranos ainda no tinham descoberto nem destrudo. Eles vinham atravs de um pedorastreador, que Vascalo mandara instalar a bordo de um Coletor. Numa rpida conversa com um desses pedotransferidores, Vascalo vira confirmado que todos os terranos importantes portavam um aparelho defensivo contra uma assuno por um cappin. Nestas circunstncias, no fazia sentido tentar assumir oficiais da frota terrana.

Vascalo, entretanto, ainda tinha esperanas de poder utilizar os quase dois milhes de pedotransferidores. Ele tinha determinados planos, sobre os quais, porm, ainda no falara com ningum, nem mesmo com Pultor. O comandante, caso ficasse desconfiado, imediatamente teria arranjado uma entrevista com Ginkorasch, atravs do dakkar-comunicador. No fundo, Vascalo pouco se dava com seu primo. Eles no se estorvariam mutuamente, quando cada um dominasse uma galxia. Pultor, entretanto, pensaria diferente sobre isso. O comandante no conseguia imaginar que um outro que no fosse Ginkorasch lhe desse ordens. Porm Pultor era apenas um problema menor. Em oportunidade futura. Vascalo o assumiria e o tornaria manso. Agora era importante, antes de mais nada, causar uma derrota aos terranos. Os guardas, que tinham vigiado o Cofre at agora, tinham sido retirados por Pultor. Vascalo no protestara contra essa medida, pois o Cofre era to seguro que uma vigilncia adicional era suprflua. Os quatro homens, que tinham ficado no hangar, agora eram necessrios nas inmeras centrais de comutao do Coletor. O Cofre-Marsav rebrilhava luz das luminrias do teto. Os dois prisioneiros estavam deitados, imveis, na sua priso de ao. Vascalo colocou-se do lado do terrano. Ele viu que o homem estava acordado. Espero que esteja descansado. observou o Inpetok, zombeteiro. Ao que vejo, est acordado. E isso bom, porque preciso fazer-lhe algumas perguntas. Vascalo estreitou os olhos, pois uma refrao o ofuscara. At agora no tivera sua ateno chamada para esta particularidade do Cofre, e ele associou-a com a iluminao. Naturalmente o Torto no podia imaginar que um tnel, entre os dois prisioneiros, pudesse existir. Vascalo descreveu o sistema, no qual eles tinham sado para o espao normal. Este o Sistema Vega. explicou Danton. Esse nome no me diz nada. retrucou Vascalo. O senhor vai ter que ser um pouco mais falante, se no quiser que eu o obrigue a isso. Ele fica a uma distncia de vinte e sete anos-luz de nosso sistema natal. acrescentou Danton, hesitante. Novamente Vascalo cometeu um erro. Ele achou que a disposio do terrano em fornecer informaes era devido fraqueza psquica do prisioneiro. Eu tenho que confessar que as naves da Frota Solar so bem armadas. disse Vascalo, no sem ironia. De qualquer modo, elas esto conseguindo enfrentar muito bem os Vassalos lanados. O senhor ir verificar que ns tambm conseguiremos enfrentar muito bem os Coletores. profetizou Danton. Vascalo riu, depreciativo. Ao que me parece, o senhor exagerou bastante quando de suas

informaes sobre a fora da Frota. No Sistema Vega no se encontram nem dez mil naves. Eu aposto que continuamente esto chegando mais naves. Correto. confessou o Torto. Mas nossos clculos resultaram em que no mais de cinquenta mil naves nos enfrentaro finalmente. O senhor tem que confessar que queria apenas me assustar com suas informaes. Talvez at tivesse esperanas de poder modificar os meus planos. Vascalo pulou para cima do Cofre e sentou-se. Alis, eu deveria solt-lo, para que pudesse vivenciar junto conosco o fim da Frota. Isso o senhor no arriscar. Tem razo. disse o Inpetok. Mas o senhor no fica na priso devido ao risco, mas sim porque ainda no sofreu bastante. Mais alguns dias nesse Cofre e o senhor vai lentamente ficar maluco. O terrano no respondeu. Ele ainda possua uma certa vontade de resistir. No quer me dar alguns conselhos para a luta? quis saber Vascalo. Talvez eu pense melhor, e o deixe viver, caso me der uns bons conselhos. Quando o terrano silenciou, Vascalo continuou: O senhor ainda continua teimoso. Evidentemente vou ter que aquecer o Cofre, antes de poder conversar com o senhor sensatamente. Faa o que quiser! retrucou Danton. Vascalo aproximou-se da instalao de comutadores, qual pertencia o Cofre. Antes, porm, de poder ativar uma alavanca, o seu rdio porttil chamou. Pultor anunciou-se de uma central do Coletor. As naves terranas esto se formando para o ataque. avisou ele. Agora j so praticamente cinquenta mil. Vascalo olhou, lastimando, para Danton. Que pena, terrano! Eu agora vou ter que me ocupar com a Frota que o seu povo conseguiu reunir. No vai demorar muito, e depois eu volto. Ele abandonou o hangar. Ento os terranos queriam, em qualquer circunstncia, deter a frota dos Coletores ainda no Sistema Vega. Para Vascalo teria sido fcil recuar com os seus robs, e aproximar-se do Sistema Selar de uma outra direo. Mas ele ansiava em poder derrotar os terranos. O efeito para todos os outros povos astronautas desta galxia seria muito maior, se os cappins derrotassem os terranos no Sistema Vega e depois seguissem para o Sistema Solar. Uma demonstrao dessas deixaria bem claro, que no valeria a pena opor resistncia aos novos soberanos. Vascalo fazia questo de que o seu nome, com esta demonstrao, fosse associado Fora. Pois queria alcanar que esta galxia o reconhecesse. *** Ele se foi! verificou Dephin, aliviado. Ele curvou-se por cima dos controles e ligou a instalao comunicadora, cujos terminais Hulos e Tyn tinham transportado, em trabalho conjunto, at a cabea de Danton. Roi! chamou o general. Aqui fala Harl Dephin. Pode me ouvir?

Harl Dephin! A voz de Danton veio surpresa e aliviada ao mesmo tempo. Depois de todos os rudos que eu ouvi, j estava imaginando que um de vocs, Thunderbolts, estava avanando at onde estou. Ns o entendemos bem. respondeu Dephin. Ns conseguimos furar um tnel at junto de sua cabea. Danton silenciou durante um instante. Depois ele perguntou, srio: O senhor sabe o que est por acontecer? Ouvimos quase tudo que Vascalo disse. retrucou Dephin. A sua voz ns quase no conseguimos entender. Ns ainda conseguimos um adiamento. disse o ex-livre-mercador. Os Coletores saram para o espao normal no Sistema Vega. O seu destino era o Sistema Solar. Vascalo vai enfrentar as nossas naves com os Coletores. Talvez estes sessenta mil robs podero ser detidos, mas no devemos esquecer que uma segunda Armada, de quase noventa mil Coletores, est a caminho. Antes que um dos Thunderbolts pudesse responder, Danton prosseguiu: Precisamos tentar evadir-nos do Cofre-Marsav. Dephin olhou, pensativo, para o aparelho de comunicao. Ns siganeses poderamos evadir-nos do Cofre a tiros. opinou ele. Mas teramos que deixar o Paladino para trs. Para ele no poderamos abrir um tnel a tiros. Ele hesitou, antes de acrescentar: Eu receio que isso tambm vale para o senhor. Eu tenho certeza que agora poder trabalhar por algum tempo sem ser incomodado, Harl. O senhor precisa tentar, pelo menos, tirar a mim daqui. O Paladino ns podemos substituir. Dephin mordeu os lbios. Ele olhou em volta e viu determinao nos rostos de seus companheiros. Ns vamos tentar! disse ele, firme.

9
A batalha pelo Sistema Vega comeou de modo completamente diferente que o esperado por Reginald Bell. Ela tambm devia terminar de maneira completamente diferente daquela que os terranos agora ainda estavam supondo. O Marechal-de-Estado lamentava que lhe faltavam informaes exatas para avaliar corretamente o adversrio. Entrementes quase todas as formaes requisitadas por Bell tinham se reunido no Sistema Vega. Mais ou menos cinquenta mil unidades terranas estavam prontas a proteger o Sistema Vega pertencente ao Imprio Solar. Os astronautas contavam com um ataque dos Coletores gigantes. Mas tudo foi diferente. A um comando do comandante adversrio abriram-se as eclusas dos Coletores. Vassalos saram aos borbotes e atravessaram velozmente o espao, na direo da frota da Terra. Os Vassalos que j haviam atacado antes, de h muito tinham sido destrudos ou ento foram forados a recuar. O seu nmero, em comparao com as formaes que atacavam agora, era simplesmente risvel. Quantos so? quis saber um dos oficiais com Bell. O nmero provavelmente s poder ser estimado. Um milho. retrucou o ciberntico de bordo. Ou dois milhes. Bell sabia que, como comandante-em-chefe desta frota, estava diante de uma deciso difcil. A estratgia do adversrio era clara. Os Vassalos deviam enredar as unidades terranas numa luta. Depois, no ponto alto da confuso, os Coletores avanariam, criando lacunas nas formaes de naves terranas, com seus canhes energticos. Por outro lado, Bell no podia deixar os Vassalos sem serem molestados, pois desta maneira eles avanariam at os planetas habitados do Sistema Vega, atacando cidades e distritos industriais. A frota dos terranos estava colocada de forma escalonada, profundamente no espao. Esta era uma vantagem, pois Vassalos, que conseguiriam passar pelas primeiras formaes, teriam dificuldades com as unidades colocadas mais prximas do sistema. Mas o que aconteceria se os Coletores avanassem? Uma situao horrvel, Bell. observou Tifflor, que estava sentado aos controles do lado de Bell. Mas ns temos que nos ocupar com os robs pequenos. Tem razo, Tiff! Bell deu ordens de atacar a todas as naves. A primeira onda de Vassalos dispersou-se. Deste modo aquelas formaes esquisitas ofereciam muito pouco espao para o ataque. Os canhes duplicadores dos Vassalos entraram em ao. O primeiro avano do adversrio foi repelido ainda antes dos limites do Sistema Vega. Bell tinha feito a nica coisa certa, mandando lanar as naves-auxiliares. Com a maioria das naves-auxiliares eram inferiores aos Vassalos em fora de fogo, Bell mandou que os pilotos voassem apenas em manobras de despistamento. Sempre que se oferecia oportunidade, as grandes naves terranas avanavam por entre as formaes de Vassalos. O espao em torno do Sistema Vega comeou a brilhar.

A segunda onda dos estranhos objetos voadores atacou em massa, tentando encontrar uma abertura entre as naves terranas, atravs da qual pudessem voar para o interior do Sistema Vega. Alguns at mesmo o conseguiram, mas a grande maioria foi derrubada e destruda pelos terranos. Uma rpida contagem positrnica esclareceu sobre quantos Vassalos tinham sido destrudos nos primeiros cinco minutos do estranho combate. Seiscentos mil Vassalos derrubados se colocavam junto a vinte e trs naves-auxiliares terranas e quatro grandes encouraados. As tripulaes, em quase todos os casos, tinham sido recebidos a bordo de outras naves. Decisivo na luta entre a frota terrana e os Vassalos era o maior alcance das armas terranas. Bell naturalmente sabia que esta vantagem no mais existiria, logo que os Coletores interviessem na batalha. Mas os takerers pareciam hesitar em dar este passo decisivo. Bell seguia os acontecimentos da central da Intersolar. Nosso adversrio est fazendo uso de uma ttica curiosa. verificou ele. O mais tardar agora, os grandes robs deveriam atacar. Tifflor tambm estava admirado e disse: Talvez os cappins tenham ficado surpresos com nossa fora de ataque. Nestas circunstncias, vamos tomar a iniciativa. decidiu Bell. Tifflor olhou o Marechal-de-Estado interrogativamente. O que pretende fazer, Bell? Bell apontou para as telas de vdeo da galeria panormica. Vamos atacar as naves mes do adversrio! *** Vascalo de h muito j no acreditava mais que conseguiria uma vitria fcil. A suposio de Tifflor de que o adversrio ficara surpreso com as possibilidades das naves terranas, se confirmou. O Torto observava o transcorrer da batalha de uma central de comutaes do Coletor no qual ele se encontrava desde a sua partida de Gruelfin. Pultor e alguns especialistas encontravam-se, junto com o Inpetok, diante das telas de imagem. Eu no fiquei especialmente surpreso que os terranos, logo a princpio, conseguiram liquidar to depressa os Vassalos lanados. disse Vascalo. Mas agora estamos atacando com um reforo vinte vezes maior, sem conseguirmos obter xitos dignos de meno. O que devemos fazer? perguntou o comandante. Eu sugiro que primeiramente recuemos, para esperar pela formao principal. Vascalo fez um gesto de negao. Tolice! No se esquea do efeito moral que um recuo poderia ter agora. Os terranos triunfariam, deixando-se estimular a um rendimento ainda maior. Vou mandar transmitir um dakkar-comunicado ao Tachkar anunciou Pultor. Vascalo quase perdeu o domnio, porm retrucou com uma calma forada: O senhor sabe que Ginkorash j tem problemas suficientes em Gruelfin. No podemos exigir que agora ele ainda se ocupe de ns. Pultor refletiu. Finalmente ele anuiu, de m vontade. Ns podemos acabar com os terranos. disse Vascalo, confiante. O rosto do comandante iluminou-se. Vamos intervir agora, com os Coletores?

Logo que a ltima onda de Vassalos for lanada luta. retrucou Vascalo, pouco convincente. Ele no queria, de modo algum, sofrer uma derrota aqui no Sistema Vega. *** Os siganeses tinham-se reunido na cavidade diante da eclusa do peito. Cada um deles trazia dois desintegradores. Vamos tomar o caminho mais curto, diretamente para cima! ordenou Dephin. Cada um de ns cria para si mesmo um tnel prprio. Ns agora podemos permitir-nos ajustarmos os desintegradores em radiao dispersa mais forte, pois tenho certeza de que no momento nem Vascalo nem qualquer outra pessoa se interessar por ns. Ele virou-se para Hulos. J se sente suficientemente bem, para continuar o trabalho? O artilheiro fez que sim. No se preocupe comigo, general. Eu estou em ordem. Alm disso, j tenho experincia na construo de tneis. Dephin afastou-se dos outros e procurou um lugar adequado. Ele disparou as suas armas. Na sua avaliao, eles deveriam levar no mximo meia hora at alcanarem a superfcie do Cofre. S ento eles teriam que vencer o seu maior problema: a libertao de Danton. Dephin trabalhava aferradamente e esgueirou-se lentamente atravs do duto que levava em diagonal para o alto. De vez em quando ele olhava para os outros. A poucos centmetros dele, Drof Retekin estava no caminho para cima. Dephin sabia que a sua evaso estava ligada a um grande risco. Cada tiro errado poderia danificar o sistema de conservao de vida do Cofre. Os siganeses no precisavam preocupar-se com isso, pois vestiam trajes de proteo. A coisa era diferente com Danton. Ele morreria imediatamente, se a instalao de provimento do Cofre deixasse de funcionar. Dephin prestava muita ateno para no aproximar-se demasiadamente das inmeras aberturas de tubos e frestas, que faziam parte do sistema vital. Talvez eles pudesse abrir o Cofre de fora, sem o usa da fora. Neste caso, eles poderiam tirar de l, alm de Danton, tambm o Paladino. Dephin refletiu como eles deveriam prosseguir, caso realmente conseguissem libertar Danton. Em algum lugar a bordo do Coletor estavam as naves-auxiliares dos takerers, nos hangares. Se eles conseguissem alcanar uma delas e dar partida na mesma, talvez tivessem uma chance. Na realidade as suas perspectivas eram mnimas. Mas era melhor empreender alguma coisa em vez de ficar esperando, inativo, pelo fim. Dephin no se deixou desviar de sua tarefa, com essas reflexes. Centmetro a centmetro ele trabalhava, avanando pelo Cofre. Mais depressa do que esperara, ele alcanou a superfcie. O indestrutvel Hulos j estava parado diante da sua abertura de tnel, acenando. Afinal o senhor saiu logo depois de mim. observou ele, sorrindo. No transforme esta fuga numa competio esportiva. Dephin advertiu o artilheiro. Os outros certamente tambm no vo mais demorar. Tyn e Aracan surgiram poucos instantes depois. Retekin e Rigeler tinham perfurado os seus dutos muito diagonalmente e precisaram de uns dois minutos mais.

Dephin espichou-se. Para um homem do seu tamanho, o Cofre tinha dimenses imensas. O general comeou a ter srias dvidas se eles realmente poderiam libertar um gigante como Danton desta priso. Ns estamos do lado de fora. verificou Retekin, aliviado. Eles correram por cima da superfcie externa do Cofre, at se encontrarem por cima de Danton. Dephin tinha certeza que o livre-mercador podia v-los. Vamos distribuir-nos por cima do corpo de Danton. ordenou o emocionauta. Hulos o artilheiro mais habilidoso. Ele assume o lugar por cima da cabea. Tyn e eu nos ocupamos com a parte do peito. Os outros trabalham nos braos e nas pernas. Aracan olhou, ctico, para aquele corpo enorme. No vamos conseguir. receou ele. Alm disso, precisaramos de vrias horas para libert-lo. Vamos comear. ordenou Dephin, sem dar importncia s objees do ciberntico. *** Os dois homens que Pultor tinha mandado para controle do Cofre-Marsav no hangar, abriram uma escotilha e ficaram parados por um momento. Eu tenho a impresso de que Vascalo acha suprfluo um controle do Cofre. disse Kerrosch, um takerer esguio, que no possua capacidade de pedotransferncia. E nisto ele tem toda razo. opinou o seu acompanhante. Ele chamava-se Sorchon e era originrio do cl Kamos, que antigamente fora muito influente. Como lembrana dos tempos passados, ele trazia uma pedra preciosa triangular ao peito. Pultor desconfiado. explicou Kerrosch. Ele sabe que o Cofre-Marsav prova de evaso, mas no quer correr o menor risco. Sorchon disse, pensativo: Toda essa coisa no me agrada. Os dois cls que influenciaram decisivamente a Histria dos takerers, Nandor e Valos, em minha opinio cometeram um erro decisivo. Depois seguiu-se o seu costumeiro suspiro. Isso jamais teria acontecido com os Kamos. Kerrosch no deu importncia conversa, pois sabia que Sorchon rapidamente se entusiasmaria quando se tratava dos cls. Na opinio de Kerrosch, o cl Kamos tambm teria cometido erros. Todos os cls influentes prejudicavam o povo takerer, pois a nica coisa que queriam era aumentar cada vez mais o poder adquirido. Kerrosch pegou Sorchon pelo brao e o arrastou consigo. Venha, vamos liquidar a nossa tarefa. Sorchon hesitou. Eu no tenho vontade de voltar rapidamente. Aqui estamos seguros. Seguros estamos por toda parte a bordo do Coletor. opinou Kerrosch. Naturalmente. concordou Sorchon. Mas eu estou firmemente convencido que Vascalo vai mandar todos os especialistas para bordo das naves-auxiliares. Na testa de Kerrosch apareceram algumas rugas. Acha que vamos ter que intervir na luta? A voz de Sorchon ficou mais baixa e ele disse num tom de murmrio confidencial: evidente que o Torto est retendo os Coletores de propsito, para poup-los. Ele j sacrificou centenas de milhares de Vassalos, para mandar a frota terrana pelos ares. Eu acho que vai chegar a nossa vez, se esta operao falhar. Ele olhou para Kerrosch,

em triunfo. Enquanto estivermos nas proximidades do Cofre, no podemos ir para bordo de uma nave-auxiliar. Kerrosch fez um gesto defensivo. Tudo isso bobagem. verificou ele. Vascalo no vai fazer uso de ns neste sistema. Ele precisa de ns para outras tarefas. Tenho certeza de que est apenas esperando pelos outros Coletores. Os dois homens entraram no hangar, onde se encontrava o Cofre-Marsav. E pararam, estupefatos. Do Cofre subiam nuvens de fumaa. Os dois prisioneiros, entretanto, continuavam deitados nos seus lugares. Alguma coisa no est em ordem! gritou Sorchon, alarmado. Ele queria voltar. Para onde vai? Kerrosch segurou o homem mais baixo. De volta para Pultor! Ns tambm podemos informar o comandante pelo rdio. disse Kerrosch. Mas antes de mais nada vamos ver o que aconteceu. Os prisioneiros, afinal de contas, ainda esto no Cofre. Mas eles podem estar mortos. opinou Sorchon. Ele seguiu Kerrosch hesitantemente. Quando eles ainda estavam a poucos passos do Cofre, Sorchon puxou a sua arma. Kerrosch olhou-o, divertido. Quem que est querendo matar? Essa coisa no est me agradando! Sorchon agitou a sua arma. Eu tenho um nariz para estas situaes. Somente pode tratar-se de um defeito tcnico. declarou Kerrosch, irritado. Logo vamos descobrir o que est acontecendo. Em caso de necessidade vamos ter que soltar os prisioneiros, para que no morram. Um pouco mais calmo ele acrescentou: Se que j no esto mortos. Eles agora se encontravam parados diante da priso de ao. Kerrosch disse, admirado: H perfuraes na superfcie externa. Elas parecem... Mas no terminou. Os seus olhos caram em cima de duas criaturas diminutas, que tentavam esconder-se em diversos buracos do Cofre. Apesar de serem diminutos eles tinham a forma dos corpos dos cappins. Os olhos de Kerrosch ficaram esbugalhados. Eu fiquei maluco! pensou ele. Isso deve ser uma alucinao. Rapidamente ele olhou para Sorchon. O cappin atarracado parecia ainda no ter notado nada, apesar de estar olhando, desconfiado, para o Cofre. Kerrosch agora tambm arrancou a sua arma. Iluso ou no, esse fenmeno precisava ser esclarecido. Quem ou o que fossem essas pequenas criaturas elas pareciam ocupadas em destruir o Cofre. E isso tinha que ser evitado. O pensamento seguinte de Kerrosch era de que aqueles anes podiam ser robs. Isso fez com que esquecesse os ltimos escrpulos. Ele apontou na direo dos diminutos estranhos. Ali h alguns robs trabalhando! gritou ele para Sorchon. Temos que acabar com eles! Sorchon olhou rapidamente em volta, mas no pde ver nada.

Sem pensar na sua prpria segurana, Kerrosch subiu no Cofre. Ele levantou a arma e apontou. O que est fazendo a em cima? gritou-lhe Sorchon. Eu agora vou informar Pultor. Antes que Kerrosch pudesse disparar um tiro, foi atingido por seis desintegradores siganeses. Ele deu um grito abafado e perdeu o equilbrio. Caiu de cima do Cofre exatamente em cima de Sorchon, que no pde mais pular para o lado, em tempo. Sorchon foi ao cho sob o peso do seu companheiro. Entretanto rapidamente esgueirou-se para fora e examinou o seu companheiro. Kerrosch estava morto. Sorchon comeou a tremer de medo. Levantou-se de um salto e correu na direo da sada do hangar. Ao mesmo tempo emitia sons inarticulados. A voz de Pultor ecoou no alto-falante de capacete de Sorchon, mas a voz do cappin do cl dos Kamos falhou. *** Dephin estava parado na borda do Cofre-Marsav, olhando para o cappin l embaixo. O takerer queria mat-los. Dephin fez um esforo para tirar os olhos do adversrio morto. No temos mais muito tempo! gritou ele para os outros. Se no acontecer um milagre, dentro de poucos instantes isso aqui estar cheio de cappins. E ento estamos perdidos. Ele avaliou que eles ainda precisariam de meia hora para libertar Danton. Era inconcebvel que os takerers ainda lhes deixassem tanto tempo. Dephin no podia adivinhar que neste instante o acaso veio em sua ajuda. *** Aconteceu alguma coisa! gritou Pultor, alarmado, quando ouviu a voz de Sorchon. Vascalo no deu ateno ao comandante. O seu olhar estava dirigido s telas de vdeo. A frota dos terranos pusera-se em movimento. No havia mais qualquer dvida quanto ao destino das naves: elas queriam atacar os Coletores! Temos que mandar algum at o Cofre! gritou Pultor, nervoso. Vascalo virou-se rapidamente e apontou para as telas. O Cofre agora indiferente! gritou ele. Olhe para isso. Os terranos esto voando em formao de ataque contra ns. Isso quer dizer que eles acreditam que tm uma chance. Pultor compreendeu que agora no fazia sentido discutir com o Torto a respeito do Cofre. Era iminente o primeiro embate srio entre os Coletores e a Frota Terrana. Pultor sabia que agora teria que concentrar-se inteiramente na batalha que se iniciava. Talvez mais tarde ele encontraria tempo para preocupar-se com a priso.

10
Roi Danton agora podia mexer os braos e as pernas, mas em volta do seu peito ainda se estendia o material transparente do Cofre-Marsav. Por cima do terrano os siganeses tinham liberado, a tiros, diversas perfuraes, como poos. A superfcie lisa do Cofre estava irreconhecvel. Danton via os seis Thunderbolts trabalhando. Incansavelmente eles disparavam os seus desintegradores e deste modo destruam centmetro a centmetro da liga de ao-plstico. Danton procurava ajudar na medida de suas foras, avisando os siganeses quando os tiros chegavam prximos demais ao seu corpo. Trs vezes j fora ferido, mas ele suportava as dores pacientemente. A liberao da cabea de Danton oferecia as maiores dificuldades aos Thunderbolts. Sobretudo na altura do pescoo, muito material tinha que ser destrudo a tiros de raios. Danton sabia que os siganeses se adiantavam com muita concentrao. Ele admirava Dart Hulos que, apesar dos seus ferimentos, assumia os trabalhos mais difceis. Hulos destruiu o material por cima do pescoo de Danton com disparos laterais. Lentamente fez-se uma cova entre o queixo e o peito do terrano. Agora eu vou tentar erguer-me. disse Danton. Permanea quieto. retrucou Dephin. certo que por toda parte existem apenas alguns centmetros que teremos que remover, mas mesmo estas finas camadas o senhor no poder arrebentar simplesmente com sua fora fsica. Danton percebeu que o general tinha razo. Mesmo assim, era-lhe difcil ficar olhando, inativo, enquanto os micro homens de Siga lutavam pela sua vida. Finalmente Hulos conseguiu abrir um poo at a boca de Danton. Abra a sua boca! gritou ele para Danton. Eu vou entrar na mesma, para continuar o trabalho dali. Deste modo poderei disparar no material diante do seu rosto, debaixo. Com isso evitamos o perigo de ferimentos. Em outras circunstncias a situao teria sido cmica, mas agora era uma questo de vida ou morte. Danton abriu bastante a boca. Atravs daquela abertura estreita, Hulos deixou-se escorregar para dentro. Ele ficou de p em cima da lngua do livre-mercador. To bem quanto pde, acocorou-se na cavidade bucal. No me arranque a cabea com os dentes! lembrou ele a Danton. Diga-me, em tempo, quando quiser fechar a boca. Danton lutou contra a vontade de vomitar e tossir. Vou contar at trs e ento comearei a atirar. anunciou Hulos. Ento o senhor no poder mexer nem com a lngua nem com os lbios, caso contrrio no poderei atirar corretamente. Eu vou interromper o fogo frequentemente, para que o senhor possa relaxar. Entendido. concordou o filho de Rhodan. A cabea de Hulos sobressaa da boca de Danton. Ele contou em voz alta e comeou a disparar. Ao mesmo tempo segurava-se nos dentes do terrano. A lngua, em cima da qual estava de p, era uma base bastante inquieta, apesar de Danton se esforar para manter-se quieto.

Entrementes os cinco outros Thunderbolts removiam os ltimos restos da blindagem de ao-plstico por cima da cabea de Danton. Hulos destruiu a priso at a altura do nariz de Danton, depois suspendeu a parte superior do seu corpo para fora da boca e novamente fez mira. Eu acho que agora ele poder puxar a cabea para fora, por baixo da massa restante. disse Dephin. Hulos abandonou o seu lugar pouco seguro e trepou por cima do pescoo do terrano para o peito deste. Ele anuiu para Dephin. Os siganeses afastaram-se do corpo de Danton. Experimente, Roi! pediu Dephin ao prisioneiro. Talvez agora consiga faz-lo com o uso de sua fora. Danton tentou erguer-se. Entretanto no conseguia tirar a cabea debaixo dos restos da priso de ao. Vamos ter que fazer algum lugar ainda por baixo dos seus ps reconheceu Hulos. Isso vai ser rpido, pois no precisamos tomar muito cuidado. Dentro de poucos minutos os Thunderbolts tinham criado um buraco por baixo dos ps de Danton, a tiros. Agora o terrano poderia escorregar um pouco para baixo. Sua cabea ficou finalmente liberada. Danton conseguiu dobrar os ltimos restos com sua fora prpria. Os Thunderbolts triunfaram aos gritos. Dephin abafou o entusiasmo dos seus amigos. Vamos ter que sumir daqui rapidamente, para procurar uma nave-auxiliar dos takerers. Conforme Danton j esperava, foi-lhe difcil mexer-se. O seu corpo teria que acostumar-se antes outra vez nova situao. Escondam-se! gritou ele aos siganeses. Eu agora consigo me arranjar sem a ajuda de vocs. Dephin sacudiu a cabea, decidido. Vamos ficar juntos, Roi! Ns somos obrigados a isso, pois no temos capacidade de pilotar uma nave-auxiliar. Danton escorregou at a borda do Cofre destrudo. Nisto, o seu olhar caiu no Paladino que ainda estava deitado na sua priso. Eles no poderiam levar o rob. Teria tomado tempo demais, se quisessem libert-lo. Danton levantou-se, mas os seus joelhos se dobraram. Foi ao cho, ao lado do takerer morto. Ele forou-se a vencer a fraqueza. Ele tinha que lutar para dominar a sensao de tontura e um desmaio iminente. Pagou a arma que estava ao lado do morto. Vacilante, ele finalmente ps-se de p. Dephin pousou no ombro do terrano. O senhor precisa de um traje de proteo. verificou o Thunderbolt. O do morto est danificado, e por isso no serve. Mas ns vamos conseguir um outro. Tambm os outros cinco siganeses aterrissarem em cima de Danton e se meteram em bolsos do cinturo, ou sentaram-se nos ombros. Danton olhou em volta. Antes de mais nada eles teriam que desaparecer daqui. Era quase um milagre que at agora no tivesse surgido nem um cappin para verificar o que estava acontecendo. Talvez, refletiu Danton, os takerers estivessem muito preocupados com as naves terranas. Sem serem molestados, Danton e seus seis acompanhantes alcanaram a entrada para o hangar seguinte. Danton no se deixou irritar pela aparncia extica do recinto. Ele sabia o bastante a respeito dos Coletores para estar preparado para todas as surpresas. De

recintos que ficavam longe, vinham rudos de batidas e zunidos. Danton no se preocupou com isso. O corredor no qual ele se encontrava agora tinha um corte transversal triangular e perdia-se no alto. Nas paredes havia salincias de vrios tamanhos. s vezes o corredor ficava to estreito que Danton precisava se esgueirar para poder ir adiante. De repente o corredor desembocou num pavilho com cpula. Parecia ser uma espcie de observatrio, pois o teto consistia de um material transparente atravs do qual podiam ver-se as estrelas. Por entre as estrelas Danton reconheceu alguns complexos irregulares na aparncia. Eram os Coletores. Danton ficou parado, pois viu cinco cappins do outro lado do pavilho. Os takerers estavam armados e envergavam trajes de proteo. Era difcil saber por que eles ficavam justamente ali. Talvez at eles estivessem a caminho do hangar, para controlar o Cofre-Marsav. Dephin, que se segurava no lbulo da orelha de Danton, praguejava violentamente. Aqueles cinco sujeitos bloqueiam a entrada. verificou ele. Mas ns temos que passar por eles, se quisermos chegar ao outro hangar. Com certeza ainda h outros caminhos para l. achou Amos Rigeler. No temos tempo para procur-los. retrucou Danton. Dephin tomou a sua deciso. Eu vou voar na frente com Dart, para confundir os cappins um pouquinho. anunciou ele. Antes que Danton pudesse protestar, os dois Thunderbolts tinham partido. Dephin e Hulos aterrissaram, sem serem percebidos, em cima do cinturo de armas de um dos homens. Eles se entendiam atravs de gestos. Dephin esgueirou-se na direo de uma arma de mo, que estava no cinturo do homem. Ele deixou-se deslizar para baixo, por dentro do coldre. Na altura do gatilho ele parou. Custou-lhe muita fora, mas conseguiu mexer o gatilho. Um raio muito branco e claro sibilou ao longo da perna do homem, perfurando um buraco incandescente no cho de metal. O homem deu um grito e pulou para o lado. Os outros o olharam, espantados. Dephin tinha-se deixado cair, com muita presena de esprito e agora saiu voando para longe, pouco acima do solo. Entrementes Hulos ps-se em ao. Ele se aproximara da outra arma do homem e disparou a mesma, quando o cappin mal comeara a balbuciar explicaes desconexas. O homem saiu dali, gritando muito. Os outros procuraram det-lo e acalm-lo. Dephin no se preocupou mais com os cinco takerers. Ele viu que Danton estava correndo, abaixado. Segundos mais tarde o terrano, com todos os seis Thunderbolts, estava no corredor por trs do observatrio. Foi muito bem feito, Harl! Danton elogiou os siganeses. Ele respirou fundo. Ainda no tinha recuperado totalmente as suas foras. Ele ansiava por um descanso. Mas para isso to depressa no haveria uma oportunidade. O corredor no qual eles se encontravam agora, era curto, terminava numa escotilha fechada. Danton tentou abri-la. Se usarmos de fora bruta, o Coletor por si mesmo tomar medidas contra ns. opinou Danton. Talvez exista outra possibilidade. Os Thunderbolts j haviam se dispersado, voando por ali para examinarem os arredores. Dephin interessou-se em primeira linha pelo mecanismo da fechadura da escotilha.

Vindas da direo do observatrio, Danton ouviu vozes. Ele girou rapidamente sobre si mesmo. Se agora os cinco cappins surgissem neste corredor, Danton e seus seis diminutos amigos estariam perdidos. *** Pultor ficou escutando, de cara fechada, enquanto Vascalo, o Torto, dava novas ordens. Apesar dos terranos prepararem um ataque, o Inpetok no conseguia decidir-se a fazer uso dos Coletores. Tudo parecia apontar para o fato de que Vascalo, inclusive, tencionava recuar com os Coletores. Antes porm o chefe da Marsav satisfazia-se em mandar lanar os ltimos enxames de Vassalos disponveis, para mand-los ao encontro dos terranos. Isso era apenas para ganhar tempo nem mais nem menos. Pultor rangeu os dentes audivelmente. Ele imaginara toda essa coisa de modo bem diferente. Vascalo pareceu sentir a m vontade do comandante, pois sorriu-lhe. No se preocupe, Pultor, ns vamos bater os terranos. Entretanto quero deix-los no escuro quanto s nossas intenes. Mas Pultor no podia ser acalmado com tanta facilidade. Neste momento um takerer chegou central, aos gritos. Era Sorchon, que Pultor mandara com Kerrosch para o hangar. Vascalo disse: Acalme esse maluco! Ele estava com o Cofre! disse Pultor, teimosamente. Talvez agora o senhor finalmente se deixar convencer de que alguma coisa est errada por l. Vascalo fez um movimento rpido com a cabea. Traga este homem at aqui, eu quero falar com ele. Foi difcil para Pultor segurar Sorchon e lev-lo at Vascalo. No seu medo, o especialista takerer desenvolvia uma fora nunca imaginada. Somente depois que ele se encontrava diante do Torto, sentindo o olhar magntico do mesmo, Sorchon sentiu-se mais calmo. Por trs de Vascalo as telas de imagem continuavam se iluminando. Estas imagens luminosas eram provocadas por milhares de Vassalos, que agora queimavam sob o fogo cruzado das unidades terranas. Porm Vascalo agora no se preocupava com isso. O senhor est vindo do hangar! verificou o primo do Tachkar. Onde est o seu acompanhante? Os olhos de Sorchon estavam esbugalhados. Morto! gritou ele, agitado. Kerrosch est morto! Eles o mataram a tiros. Mataram a tiros? Vascalo cuspiu as palavras. Quem? A lembrana do acontecimento pareceu dominar Sorchon. Ele abaixou a cabea. Vascalo levantou a cabea do homem. Olhe para mim! Acalme-se. Os prisioneiros ainda esto no Cofre? Eles esto l. Mas o Cofre no est em ordem. Sorchon agora falava to rapidamente como se quisesse livrar-se de todo o medo represado. Ele est queimando e soltando fumaa. E h grandes buracos no mesmo. Vascalo virou-se para Pultor. Mande cinquenta homens armados para o hangar. Eles devem matar sem considerao qualquer um que estiver l por baixo sem ordens. Alm disso, devem

liquidar os prisioneiros. No vou correr mais riscos. Provavelmente no precisamos mais do terrano e do seu grande amigo. Para Pultor esta ordem foi um grande alvio e ele apressou-se a faz-la cumprir rapidamente. Vascalo empurrou Sorchon na direo do comandante. E agora tire-me este idiota do pescoo. Preciso ocupar-me com o prosseguimento da batalha. Pultor acenou para dois homens, que conduziram Sorchon para fora. Depois o comandante voltou sua ateno novamente para as telas de vdeo. No acontecia nada que Pultor no tivesse previsto. Sem esforo, os terranos repeliam os ataques dos Vassalos. E enquanto o faziam, at prosseguiram num voo na direo dos Coletores. Um olhar de esguelha para Vascalo provou ao comandante que tambm o Torto tinha certeza de que ou ele ordenava um recuo ou ento teria que entrar firme no combate. Pultor estava firmemente convencido de que Vascalo, tendo em vista a destruio de quase todos os Vassalos, recuaria com os seus sessenta mil Coletores, para guardar a chegada da formao maior. Mas o corcunda provou mais uma vez que era um homem incomum. Vamos deixar que eles se aproximem o mximo possvel. disse ele para Pultor. E ento ns abrimos fogo e os destrumos. Nas bordas do grande agrupamento, alguns Coletores j tinham comeado a atirar. Mas isso era apenas um joguinho prvio. As aes tambm eram respondidas com um fogo defensivo furioso pelas unidades terranas avulsas. Pultor comeou a ansiar pela deciso. Ele odiava os terranos, pois eles tinham destrudo o mundo no qual ele nascera. Alm disso, ele e Vascalo tinham ordens para bater os terranos no seu prprio sistema. Porm, ento, aconteceu uma coisa que mudou a situao novamente, exigindo uma modificao dos planos de todos os participantes desse espetculo csmico. *** Roi Danton estava acocorado num nicho do hangar, onde havia seis naves-auxiliares takerer. Ele continuava ainda sem traje de proteo, mas os recintos nos quais eles tinham estado at agora no eram sem ar. Dephin e Dart Hulos tinham conseguido, h poucos instantes, ativar o mecanismo de bloqueio da parede que ficava no corredor atrs deles. A passagem ficara livre. Logo depois, Danton e os Thunderbolts tinham penetrado neste hangar. Mas ento rapidamente ficou patente que uma fuga no seria fcil. Havia dois problemas a vencer: eles teriam que entrar numa nave-auxiliar sem serem notados pelos takerers que se encontravam no hangar. Danton avaliou o seu nmero em quatrocentos ou quinhentos. Em seguida Danton teria que familiarizar-se com os mecanismos de comutao e controle da micro nave. O filho de Rhodan esperava no ter muitas dificuldades com isso, pois ele aprendera muito da tcnica cappin dos ganjsicos. A parte pior de sua fuga, entretanto, viria no momento em que eles teriam que abrir fogo em cima da eclusa do hangar, para poderem evadir-se. No havia outro caminho. O mecanismo de comutao da eclusa era ativado por alguma central. Somente havia possibilidade de uma evaso fora. Dephin, que novamente se encontrava de p, sobre o ombro do terrano, disse:

Por sorte nenhuma das naves-auxiliares est ocupada. As tripulaes abandonaram as naves. Danton anuiu e passou os olhos pelo hangar com suas instalaes retangulares. A cerca de sessenta metros de onde eles estavam via-se uma nave, que eles poderiam alcanar com maior facilidade. Ela ficava em ngulo para a parede, e por isso oferecia at alguma cobertura, durante a aproximao. Uma outra vantagem era que o seu canho de bordo, um duplicador, apontava exatamente para a eclusa. Temos que arrisc-lo. explicou Roi. No temos outra escolha. Deixe-nos voar na frente, para que possamos ajud-lo, caso isso for necessrio. Danton declarou-se de acordo com essa sugesto, apesar de no poder imaginar como os siganeses poderiam ajud-lo, caso ele fosse descoberto. Logo acima do solo, os Thunderbolts voaram na direo da nave-auxiliar escolhida. Danton perdeu de vista os pequenos homens de Siga. Ele esperou ainda alguns minutos, at poder ter certeza de que eles tinham alcanado o seu destino. As eclusas de todas as naves estavam abertas. Entre as naves-auxiliares, os takerers haviam armado alojamentos provisrios. Ali discutia-se violentamente. Danton tinha certeza que os takerers estavam discutindo a respeito dos conflitos com os terranos. A incerteza pesava muito a Danton. Ele no sabia se a batalha no Setor Vega j tinha comeado ou se talvez at j estivesse decidida. Ele tirou esta ideia da sua cabea e concentrou-se na tarefa que tinha diante de si. Tudo dependia de que, no momento decisivo, alguns dos takerers que permaneciam por perto, erguessem (ou no) os olhos na sua direo. Ele conseguia ouvir as vozes agitadas dos cappins. A maioria tinha aberto os seus capacetes. Entretanto eles os fechariam rapidamente outra vez, se Danton conseguisse a oportunidade de colocar a eclusa sob fogo cerrado. Danton concentrou-se e saiu correndo. O trecho que ele tinha que vencer estendia-se at o infinito. A cada segundo ele esperava um grito, ou um tiro mortal. Mas chegou at a nave-auxiliar sem ser molestado. Literalmente jogou-se para dentro da eclusa aberta. A primeira coisa que viu foi um cappin cado ao cho. Assustado, Danton recuou. Ele viu Dephin voando na sua direo. Tudo em ordem! gritou o sigans. Tivemos que matar este homem, caso contrrio ele nos atacaria. Danton deixou-se cair na poltrona do piloto. Somente vou fechar a eclusa depois que abrir fogo e ativar os propulsores. anunciou ele. Tudo tem que acontecer ao mesmo tempo. Alm disso, eu ainda vou tentar irradiar uma mensagem de rdio, ao mesmo tempo, e rapidamente, para a Frota Solar, para que no atirem em ns. Ele esqueceu tudo em seu redor. At agora eles tinham tido sorte. Mas no podia confiar somente nisso. Somente com rapidez e habilidade eles conseguiriam fugir agora. Ele estendeu as mos. O teclado dos controles era-lhe familiar. A tentativa de evaso comeou. *** Quando Vascalo quis dar a ordem de abrirem fogo, recebeu uma notcia que o chocou. Ele, que mesmo em situaes estremadas costumava manter a calma, demonstrou, com um grito raivoso, que tambm podia perder o seu equilbrio psquico.

A notcia veio pelo rdio comum. Os homens que haviam sido enviados para o hangar informaram que o prisioneiro terrano havia fugido. O Cofre, ao que diziam, estava totalmente destrudo em um lado de sua superfcie. Diziam que era-lhes um mistrio como isso pde acontecer. Vascalo comeou a gritar. O terrano ainda deve encontrar-se a bordo do Coletor. gritou ele para Pultor. Ns vamos encontr-lo, antes que ele possa causar maiores danos. O comandante, apesar de ser um homem de raciocnio lento, neste instante provou sua capacidade. Ele curvou-se por cima do intercomunicador e ordenou ateno mxima a todos os membros da tripulao. Todas as naves-auxiliares deviam ser vigiadas. Pultor ainda no tinha terminado de falar, quando chegou a notcia seguinte, esmagadora. Num dos muitos hangares, uma nave-auxiliar, h poucos instantes, abrira fogo em cima de uma eclusa, destruindo-a. Ao mesmo tempo os propulsores da nave-auxiliar tinham comeado a trabalhar. Antes que os takerers no hangar se pudessem recuperar do choque, a micro nave tinha dado partida. Tinha abalroado a eclusa destruda, mas apesar dos estragos sofridos lanara-se velozmente para o espao sideral, escapando. Persigam! gritou Vascalo. Persigam imediatamente! Pultor agarrou-o pelo brao. No se esquea dos terranos! gritou o comandante. Eles derrubaro qualquer uma de nossas naves-auxiliares, como j fizeram antes com os Vassalos. O olhar de Vascalo ficou nublado. Uma decepo ilimitada espelhou-se no seu rosto. Depois ele retirou a ordem. Ele sorriu para Pultor e disse: Os terranos vo derrubar esta nave-auxiliar, e assim mataro um dos seus prprios homens. *** A nave-auxiliar foi apanhada por uma onda de choque e rodopiada atravs do espao. Danton teve que segurar-se no manche de pilotagem. Ele praguejava sem cessar. Eles esto acabando conosco! gritou Dephin, com voz estridente, quando mais uma vez relampejou sua frente. Nossa prpria gente est nos liquidando! Desespero e decepo podiam ser ouvidos na voz do sigans. No ltimo momento eles deveriam ser frustrados no seu xito e seus esforos, por um acaso infeliz. Danton arriscou tudo. Ele no se preocupou mais com a pilotagem, mas curvou-se para a aparelhagem de rdio. To depressa quanto foi capaz, ele irradiou uma mensagem para a Frota Solar, pedindo socorro. A bordo da Intersolar, Reginald Bell e Julian Tifflor empalideceram. Cessar fogo imediatamente! ordenou Bell. Retomar o contato de rdio com a nave-auxiliar. Recuar com todas as naves para as posies de sada. possvel que a bordo dos Coletores existam prisioneiros terranos. A nave-auxiliar, que voava velozmente na direo da Frota, foi apanhada por raios de trao e colocada sob controle. Pouco depois ela pairava na direo da Intersolar. Bell olhou para a galeria panormica. Ele viu que os Coletores no seguiam as naves terranas. No momento o perigo de uma batalha espacial ampliada pareciam descartado. Bell anuiu para Tifflor.

Venha, Tiff! disse ele. Vamos ver o que puxamos para bordo. Quando os dois homens colocaram os ps no hangar, os tcnicos j tinham ancorado a nave-auxiliar takerer. As eclusas haviam sido abertas fora. Bell enfiou a cabea na eclusa. Um homem plido, caminhando com dificuldade, parecendo morto de cansado, veio ao encontro de Bell. Michael! gritou Bell, sem querer acreditar. Roi Danton praticamente atirou-se para os braos do seu velho amigo. Ele no conseguia manter-se de p. Bell segurou-o. Bell! murmurou Roi Danton. Voc precisa mandar a Frota recuar. Os Coletores no Setor Vega so apenas uma vanguarda. Noventa mil outros esto a caminho. Os takerers planejam... ataque... Sistema Solar... A sua voz falhou definitivamente. Bell anuiu para Tifflor. Enquanto Tifflor saa correndo, para transmitir outras ordens para a Frota, Bell conduziu o filho de Rhodan para fora da nave. Somente depois que eles se encontravam na cmara da eclusa, uma voz estridente, mas quase inaudvel, gritou para ele, vinda do cho: Por que no presta ateno onde pisa, Sir? Bell sorriu, divertido, pois agora tinha certeza que, alm de Roi Danton, ele tambm recebera a bordo alguns homenzinhos de Siga.

*** ** *

Roi Danton e os Thunderbolts esto novamente em casa, na galxia da Humanidade. A sua fuga da priso de ao somente foi possvel porque os takerers no tinham percebido que o Paladino era um rob e no uma criatura viva. Para os dois ex-prisioneiros, deste modo a luta com os takerers terminou provisoriamente. Para Reginald Bell e seus homens, que defendem o Sistema Solar nas proximidades do Sistema Vega, esta luta agora comea de verdade. A evoluo desta guerra encarniada entre Vascalo, o chefe dos invasores, e os terranos, contada no prximo nmero da srie: Pnico em Tit.

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