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Desarrollo sustetable Muchos principios han surgido para poner la sostenibilidad en trminos ms concretos y cuantificables.

Probablemente, el principio ms bsico de aprender, en el que todos los dems se basan, es que la capacidad de carga. La capacidad de carga se refiere a la carga mxima un rea en particular de la tierra puede sostener sin afectar negativamente a otros organismos en ese entorno. Se determina observando la cantidad de alimento disponible, los nutrientes, el hbitat, los recursos hdricos, y otras necesidades requeridas para el buen funcionamiento de una poblacin dada.
Si la poblacin, ya supera la capacidad de la tierra para proporcionar estas necesidades, entonces diramos que esa poblacin ha superado la capacidad de carga de la tierra.

Aunque la capacidad de carga se ha aplicado tradicionalmente a la especie en reas localizadas, mucho trabajo se ha hecho para evaluar la capacidad de carga del planeta para los seres humanos. Aunque este enfoque ha sido criticado por su incapacidad para captar plenamente la complejidad de la relacin entre el hombre y su entorno, sirve como una herramienta til para concebir la sostenibilidad. En ltima instancia, hay una cantidad finita de los recursos disponibles en la tierra para el consumo humano y una capacidad de carga no existente. Si la capacidad de carga se excede, tericamente, la poblacin podra experimentar una disminucin significativa de la poblacin. Una forma emergente de la sostenibilidad es cuantificar a travs de anlisis de la huella ecolgica.
A diferencia de la capacidad de carga, que mide la poblacin total de un terreno puede llevar, una Huella Ecolgica mide la cantidad de rea y el agua de una poblacin dada que realmente necesita para producir los recursos que consume.

Por ejemplo, cuando la contabilizacin de todos los terrenos necesarios para producir todos los recursos utilizados en una ciudad, veramos que el rea de la tierra que una ciudad utiliza es en realidad mucho mayor que el rea geogrfica de su forma de construccin ocupa.

En 2006, se estim que la huella ecolgica del planeta fue de 1,4 veces el tamao de la Tierra. Esto significa que necesitaramos un rea que es 1,4 veces ms grande que la tierra con el fin de mantener los actuales niveles de consumo. A pesar de la complejidad inherente a la medicin de la huella ecolgica de un rea, sigue siendo una valiosa herramienta para evaluar la sostenibilidad de un rea en particular y determinar si un rea se est convirtiendo en ms o menos sostenible a medida que avanza el tiempo. Otro principio clave en la literatura de la sostenibilidad es el principio de precaucin o enfoque de precaucin. Es ms relevante para las autoridades que tienen que tomar decisiones polticas en un contexto de incertidumbre. El principio de precaucin establece que cuando haya peligro de dao irreversible al medio ambiente, deben tomarse medidas para proteger el medio ambiente, incluso si existe incertidumbre cientfica. Es decir, incluso si la ciencia no puede probar ms all de una duda razonable de que una accin en particular se lleva a la degradacin del medio ambiente, se deben poner en marcha para evitar daos al medio ambiente de todos modos. Una de las ventajas de este enfoque es que hace ms fcil para los responsables polticos a favor del medio ambiente sobre otros intereses y que sirve como una herramienta relativamente fcil de aplicar a los casos en que el consenso cientfico puede estar ausente.