Sei sulla pagina 1di 8

Agatha Christie

Misterul salului spaniol


DOMNUL EASTWOOD privi n tavan, spre podea... apoi, ncet, spre peretele din dreapta... i, dup aceea, cu un efort peste puteri, i lipi iari ochii de maina de scris din faa sa. Hrtia de un alb imaculat purta doar un titlu scris cu majuscule: MISTERUL CELUI DE-AL DOILEA CASTRAVETE, aa suna titlul. Un titlu plcut. Anthony Eastwood simea c oricine l va citi va fi n acelai timp ocat i captivat. Misterul celui de-al doilea castravete?! o s spun. Despre ce ar putea fi vorba? Un castravete? Al doilea castravete? Trebuie neaprat s citesc povestirea asta! i o s fie tulburat i fermecat de uurina desvrit cu care acest maestru al prozei poliiste a esut o intrig pasionant n jurul unei banale legume. Aa era foarte bine. Anthony Eastwood tia ca oricine, de altfel cum ar fi trebuit s fie povestirea. Necazul era c nu reuea cu nici un chip s nceap. Cele dou atribute eseniale ale unei povestiri erau titlul i intriga; restul nsemna doar munc de rutin. Uneori nsui titlul ducea la intrig i totul venea de la sine. Acum, ns, titlul continua s l sfideze de pe pagina goal i nu lsa s se ntrezreasc nici cel mai mic detaliu al intrigii. Din nou privirea lui Anthony Eastwood pretinse inspiraie tavanului, podelei, tapetului... i nu apru nimic. Numele eroinei va fi Sonia, hotr pentru a urgenta demarajul. Sonia sau... poate Dolores. O s aib pielea palid ca fildeul, acea culoare care nu se datoreaz unei snti precare, i ochii asemeni lacurilor insondabile. Numele eroului va fi George sau, mai bine, John; ceva scurt i englezesc. Apoi grdinarul presupun c o s apar i un grdinar, doar trebuie s ngrijim cumva nenorocitul sta de castravete grdinarul ar putea fi scoian i s dovedeasc un pesimism amuzant n privina ngheurilor timpurii... Uneori metoda ddea roade; nu i n dimineaa asta! Cu toate c reuea s i vad clar pe Sonia, pe George i pe grdinarul cel comic, acetia nu preau dornici s fie activi i s fac ceva. Ar putea fi o banan, nendoielnic, gndi Anthony, disperat. Sau o salat verde sau o varz de Bruxelles? O criptogram pentru Bruxelles... rsaduri furate... un baron belgian sinistru.... O fraciune de secund pru s se ntrevad o gean de lumin, dar se stinse imediat. Baronul belgian nu voia s se ntrupeze i Anthony i ddu brusc seama c ngheurile timpurii i castraveii erau dou noiuni incompatibile, aa c adio grdinar amuzant. Fir-ar s fie!, spuse Anthony. e ridic i apuc ziarul Daily Mail. Era foarte posibil ca cineva s fi fost ucis ntr-un mod care s inspire un autor ce se strduia din rsputeri. ns n dimineaa asta nu erau dect evenimente politice i tiri externe. Domnul Eastwood arunc ziarul scrbit. Apoi lu de pe mas un roman, nchise ochii i puse degetul n josul unei pagini. Cuvntul pe care soarta i-l indic n acest fel era oaie. n momentul urmtor, dnd dovad de un spirit sclipitor, n minte i se derul o ntreag povestire. O fat drgu... iubitul ei fusese omort n rzboi... ea are minile rtcite... pate oile n munii Scoiei... o mistic ntlnire cu iubitul disprut, efect final cu oi i clar de lun, exact ca n filmele academice, cu fata zcnd moart n zpad i dou urme de pai... O poveste nduiotoare! Anthony i prsi creaia cu un suspin i cltin trist din cap. tia prea bine c editorul nu dorea genul acesta de povestire, orict de frumoas. Povestirea pe care o dorea i insista s o aib (i, n mod cu totul ntmpltor, pltea o sum frumuic pentru a o obine) era despre femei brunete i misterioase, strpunse de un cuit n inim, cu un erou tnr pe nedrept suspectat i brusca desclcire a misterului mpreun cu indicarea vinovatului n persoana cea mai puin dubioas, cu sprijinul celor mai inadecvate motivri. De fapt, exact Misterul celui de-al doilea castravete!

Totui, reflect Anthony, pariez pe zece la unu c o s schimbe titlul i o s-i spun cumva ocant, ca de pild Adesea crima pngrete, fr s m ntrebe. Ah! Afurisit s fie telefonul sta! Se ndrept furios spre el i ridic Receptorul. n ultimul ceas mai sunase de dou ori o dat, numr greit i alt dat pentru a fi invitat la mas de o cuconi caraghioas din lumea bun, pe care o ura amarnic, dar care fusese att de insistent, nct nu-i putuse ine piept. Alo!, mri n receptor. i rspunse o voce de femeie, o voce catifelat, mngietoare, cu o urm de accent strin. Tu eti iubitule? Pi... nu prea tiu, rspunse domnul Eastwood prudent. Cine-i la telefon? Eu, Carmen. Ascult, iubitule. Snt urmrit... snt n primejdie... trebuie s vii imediat. E o chestiune de via i de moarte. V rog s m scuzai, se eschiv domnul Eastwood politicos. Mi-e team c ai greit. l ntrerupse pn s termine. Vino! Dac descoper ce fac, m omoar. Nu m prsi. Vino repede! Altfel m omoar. tii doar, strada Kirk nr. 320. Parola e castravete... Ssstt! Auzi cnitul slab cnd se nchise telefonul la captul cellalt. Foarte surprins, domnul Eastwood se ntinse dup cutia cu tutun i i umplu grijuliu pipa. Cred, reflect, c a fost un efect foarte ciudat al propriului meu subcontient. Imposibil s fi spus castravete. Toat chestia asta e extraordinar. A spus castravete sau nu? Nedumerit, strbtu ncperea n lung i-n lat. Strada Kirk, 320. M ntreb despre ce-o fi vorba? O s-l atepte pe cellalt s apar. A fi vrut s apuc s-i explic. Strada Kirk, nr. 320. Parola e castravete... Ah! Imposibil, absurd... halucinaie de creier extenuat. Privi cu rutate maina de scris. La ce eti bun, a vrea s tiu? Te-am admirat toat dimineaa de poman. Un autor trebuie s-i culeag ideile din via... din via, auzi? Plec s culeg chiar acum una. i trnti plria pe cap, nvlui cu o privire duioas colecia sa nepreuit de picturi de email i iei. Strada Kirk, aa cum tiu majoritatea londonezilor, este o strad lung, pustie, cu o mulime de magazine de antichiti, care ofer tot felul de obiecte false la preuri piprate. Mai exist i magazine cu obiecte de alam, sticlrie, magazine cu vechituri i negustori de haine recondiionate. La numrul 320 se afla un magazin cu obiecte vechi din sticl. Sticlrie de tot felul umplea prvlia peste msur. Anthony fu constrns s se mite ca o felin pe culoarul central, flancat de pahare de vin, n timp ce lustre i candelabre se balansau i i clincheteau deasupra capului. O doamn foarte n vrst edea n fundul magazinului. i mijea o mustcioar pe care muli liceeni ar fi invidiat-o i avea un fel de a fi feroce. Se uit la Anthony i ntreb: Ei, bine? cu o voce amenintoare. Anthony era un tnr lesne de descumpnit. Se interes imediat ct ar costa nite pahare. ase pahare, patruzeci i cinci de ilingi. Ah, da? Destul de drgue, nu? Astea ct cost? Snt foarte frumoase, Waterfort vechi, i las dou cu optsprezece guinee. Domnul Eastwood pricepu c nu face dect s-i complice situaia. n secunda urmtoare va trebui s cumpere ceva, hipnotizat de ochii acestei btrne fioroase. i totui nu se putea hotr s prseasc magazinul. Dar acesta?, ntreb artnd un candelabru. Treizeci i cinci de guinee. Ah!, oft domnul Eastwood cu regret. Mai mult dect mi pot permite. Ce dorii de fapt? Vreun cadou de nunt? Asta e!, se ag Anthony de sugestia ei. Dar gseti aa greu ceva potrivit!

Ei, nu chiar aa greu, zise doamna i se idic hotrt. Un obiect vechi de sticl nu poate s displac nimnui. Am o serie de carafe... i aici uite un set delicat pentru lichior, cel mai potrivit cadou pentru o mireas. n urmtoarele zece minute Anthony ndur o adevrat tortur. Doamna l ncolise; i prezent toate calitile posibile ale artei sticlriei. ncepuse s-l copleeasc disperarea. Minunat, minunat!, exclam fr vlag, punnd jos un pahar cu picior, care tocmai i fusese vrt pe gt. Izbucni grbit: V rog, avei telefon? Nu, nu avem. E unul vizavi, la pot. Ei, ce prere avei? Cupa sau aceste delicate pahare de rom? Nefiind femeie, Anthony nu era versat n arta de a iei dintr-un magazin fr s cumpere nimic. Mai bine s iau serviciul sta de lichior, zise mohort. Prea obiectul cel mai mic. Era ngrozit s nu se trezeasc n brae cu un candelabru. Cu durere n suflet i plti achiziia. Apoi, n timp ce btrna i fcea pachetul, curajul i reveni instantaneu. La urma urmelor, l va considera excentric i, oricum, ce importan avea prerea ei! Castravete, rosti clar i rspicat. Btrna cotoroan ncremeni. Poftim? Ce-ai spus? Nimic, mini Anthony la repezeal. Ah! Mi s-a prut c ai spus castravete. Chiar aa, o sfid. De ce n-ai zis de la nceput? Mi-am pierdut vremea de poman. Pe ua aia i sus la etaj. V ateapt. Ca prin vis, Anthony trecu prin ua indicat i urc nite scri extrem de murdare. La captul lor, o alt u sttea deschis, lsnd s se vad un salon micu. Pe un scaun edea o fat i privea fix spre u cu o expresie de nerbdare. Ce fat! Avea ntr-adevr acea paloare de ivoriu despre care Anthony scrisese att de des... i ochii! Ce ochi! Nu era englezoaic, puteai vedea dintr-o privire. Avea ceva exotic, strin, vizibil chiar i n simplitatea preioas a rochiei. Anthony se opri n prag oarecum descumpnit. Se pare c sosise clipa explicaiilor. Dar, cu un mic ipt de ncntare, fata se ridic i zbur n braele lui. Ai venit!, strig. Ai venit, cerul fie binecuvntat! Anthony, nefiind o persoan care s nu profite de mprejurri, o mbri fierbinte, n cele din urm, ea se desprinse i l msur cu fermectoare sfial. Nu te-a fi recunoscut niciodat, zise. N-a fi putut. N-ai fi putut?, ntreb Anthony abia auzit. Nu, pn i ochii mi se par altfel... i eti de zece ori mai frumos dect mi-am nchipuit vreodat. Snt? n sinea lui, Anthony se mbrbta: Fii calm, btrne, fii calm! Lucrurile merg bine, dar nu-i pierde capul. Pot s te srut din nou, da? Desigur, accept inimos. De cte ori vrei. Urm un interludiu foarte plcut. M ntreb cine dracu snt?, gndi Anthony. Sper din tot sufletul s nu apar adevratul individ. Ce scump e! Deodat, fata se retrase din braele sale, cu priviri ngrozite. Nu ai fost urmrit? Nu Ah, snt teribil de vicleni. Nu i cunoti aa cum i cunosc eu. Boris e un diavol. l aranjez eu pe Boris sta. Eti un leu... da un leu! Ei snt nite canalii, toi. Ascult, l-am gsit. M omoar dac afl. Mi-a fost fric... n-am tiut ce s fac i apoi m-am gndit la tine... Sst! Ce-a fost asta?

Un zgomot, jos, n magazin. i fcu semn s rmn pe loc i iei n vrful picioarelor. Se rentoarse palid, cu priviri nfricoate. Poliia! Vin sus. Ai vreun cuit? Un pistol? Ce ai? Draga mea, doar nu te atepi s omor un poliist? Oh, eti nebun, nebun de legat! O s te ia cu el i o s te spnzure. Ce s fac? ntreb domnul Eastwood cu un fior foarte neplcut pe ira spinrii. Pe scar se auzeau pai grei. Uite-i c vin, opti fata. S negi totul. E singura speran. mi vine destul de uor, murmur domnul Eastwood sotto voce. n clipa urmtoare doi brbai intrar n ncpere. Erau mbrcai civil, dar felul lor de a se purta, oficial, vorbea despre o ndelungat experien. Cel mai scund, un brunet cu ochii cenuii, linitii, era purttorul de cuvnt. Te arestez, Conrad Fleckman, pentru asasinarea Annei Rosenborg. Tot ce spui va fi folosit mpotriva ta. Iat mandatul de arestare i ai face bine s ne urmezi n linite. Un strigt nnbuit scp de pe buzele fetei. Anthony naint cu un zmbet ciudat. Facei o greeal, domnule ofier, rosti el amabil. Numele meu e Anthony Eastwood. Cei doi detectivi nu prur deloc impresionai. O s vedem asta mai trziu, i promise cel care tcuse. Pn una alta, vii cu noi. Conrad!, ip fata. Conrad, nu-i lsa s te ia! Anthony privi spre detectivi. mi vei permite, fr ndoial, s-mi iau rmas bun de la aceast tnr doamn? Cu mai mult decen dect se ateptase, cei doi brbai se ndreptar spre u. Anthony o trase pe fat n colul dinspre fereastr i-i vorbi repede, pe un ton cobort. Ascult-m! E adevrat ce-am spus. Nu snt Conrad Fleckman. Cnd ai sunat azi diminea, probabil c s-a fcut legtura greit. Numele meu e Anthony Eastwood. Am venit la chemarea ta fiindc... m rog, am venit. l privi nencreztoare. Nu eti Conrad Fleckman? Nu. Oh, strig ea cu profund tristee. i te-am srutat! Nu-i nimic, o ncuraj domnul Eastwood. Primii cretini practicau des chestia asta. Foarte sensibili! Acum, fii atent. O s-i manevrez pe tia doi. O s mi dovedesc curnd identitatea. ntre timp, nu te vor necji i l vei putea avertiza pe acest Conrad, care i este att de drag. Dup aceea... Da? Ei, doar att. Numrul meu de telefon este: Northwestern 1743. i ai grij s nu-i dea legtura greit. Ea l rsplti cu o privire fermectoare, jumtate lacrimi, jumtate zmbet. N-am s uit... sigur n-am s uit. Atunci e-n regul. La revedere. Cred c... Da? n legtur cu primii cretini... nc o dat nu mai conteaz, nu-i aa? i ncolci braele n jurul gtului lui. Buzele de-abia li se atinser. mi placi... da, mi placi. S ii minte asta, orice s-ar ntmpla, da? Anthony se eliber din strnsoare cu prere de ru i se ndrept spre cei ce-l arestaser. Snt gata s vin cu voi. Cred c nu vrei s-o reinei i pe aceast tnr?! Nu, domnule, asta e totul, rspunse politicos brbatul cel scund. Civilizai biei au la Scotland Yard!, i spuse Anthony n vreme ce i urma pe scri n jos. n magazin nici urm de btrn, dar Anthony prinse o rsuflare grea din spatele unei ui i se gndi c urmrete de acolo cu atenia ncordat evenimentele. Ajuns din nou n mizeria strzii Kirk, Anthony respir adnc i i se adres celui scund Acum, domnule inspector... sntei inspector, cred, nu? Desigur, domnule. Inspector-detectiv Verrall. Dumnealui este sergent-detectiv Carter.

Ei, bine, domnule inspector Verrall, a venit timpul s spunem lucrurilor pe nume... i ascultai-m cu atenie. Nu snt Conrad i cum l mai cheam. M numesc Anthony Eastwood, dup cum v-am precizat, i snt de profesie scriitor. Dac m vei nsoi pn acas voi putea aduce dovezi suficiente n legtur cu identitatea mea. Ceva din felul n care vorbea Anthony pru s-i impresioneze pe detectivi. Pentru prima oar, figura lui Verrall cpt o expresie de ndoial. Aparent, Carter se ls mai greu convins. ndrznesc s v reamintesc, pufni el plin de sarcasm, c tnra doamn v spunea Conrad, n toat legea. Ah, asta e alt poveste. Dumneavoastr pot s v mrturisesc c... hm... motive personale m-au ndemnat s m dau drept Conrad n faa fetei. O chestiune personal, nelegei? O poveste plauzibil, nu? observ acru Carter. Nu, domnule! Vii cu noi. F-i semn taxiului, Joe! Un taxi opri i cei trei urcar. Anthony mai fcu o ultim ncercare, adresndu-se lui Verrall: Ascult-m, drag inspectore, ce ru poate fi dac trecei pe la mine pe acas s vedei dac spun adevrul sau nu? Putei pstra taxiul, dac vrei; iat o ofert generoas! Cinci minute nu nseamn mare lucru. Verrall l privi scruttor. O s mergem, rosti deodat. Dei pare ciudat, cred c spui adevrul. Nu am chef s ne facem de rs arestnd pe cine nu trebuie. Unde stai? Cartierul Brandenburg, nr. 48. Verrall se aplec nainte i i strig oferului adresa. Tcur pn la destinaie, cnd Carter sri din main, iar Verrall i fcu semn lui Anthony s-l urmeze. Nu e nevoie s crem nimnui neplceri, explic Verrall n timp ce cobora i el. Intrm detaat, ca i cum domnul Eastwood i-ar aduce acas nite prieteni. Anthony i fu deosebit de recunosctor pentru sugestie, iar opinia sa despre Secia de Investigaii Criminalistice se mbunti simitor. n hol, norocul li-l scoase n cale pe Rogers, portarul. Anthony se opri. A, bun seara Rogers, rosti ca din n- tmplare. Bun seara, domnule Eastwood, rspunse portarul respectuos. Se ataase de Anthony, care ddea un exemplu de liberalitate, nu ntocmai urmat i de vecinii si. Anthony se opri n capul scrilor. Apropo, Rogers. De cnd locuiesc eu aici? Tocmai discutam cu prietenii mei. Stai s-mi amintesc, domnule. Cred c n curnd se fac patru ani. Exact aa m gndeam i eu. Anthony arunc o privire triumftoare spre detectivi. Carter se ncrunt, dar Verrall zmbi din toat inima. Foarte bine, domnule, dar nu ndeajuns, remarc el. Urcm? Anthony descuie ua. i aminti ncntat c Seamark, omul care l ajuta la menaj, era plecat. Cu ct mai puini martori la aceast catastrof, cu att mai bine! Maina de scris sttea unde o lsase. Carter se ndrept spre mas i citi titlul n pagin. MISTERUL CELUI DE-AL DOILEA CASTRAVETE?, ntreb cu voce mohort. Una din povestirile mele, exclam Anthony nonalant. nc un punct bun pentru dumneavoastr, domnule, ncuviin Verrall clipind din ochi. Apropo, domnule, despre ce e vorba? Care e misterul celui de-al doilea castravete? Ei, aici m-ai prins. Tocmai cel de-al doilea castravete a declanat toat ncurctura. Carter l privi intens. Brusc, cltin capul i i lovi fruntea n mod semnificativ. Tmpit eti, amice!, mormi el suficient de tare pentru a fi auzit. Acum, domnilor, rosti domnul Eastwood, s trecem la lucru. Aici snt scrisorile adresate mie, carnetul meu de cecuri, comunicri de la editori. De ce mai avei nevoie? Verrall examin hrtiile pe care Anthony le aruncase n faa lui. n ceea ce m privete, ncepu politicos, nu-mi mai trebuie nimic. M-ai convins. Dar nu mi pot asuma singur rspunderea de a v elibera. Vedei, dei pare limpede c ai locuit aici timp de civa ani sub numele de Eastwood, e totui posibil ca Conrad Fleckman

i Anthony Eastwood s fie una i aceeai persoan. Trebuie s fac o cercetare amnunit a apartamentului, s v iau amprentele i s telefonez la sediu. Un program destul de vast, remarc Anthony. V asigur c sntei invitaii mei s-mi cunoatei micile secrete vinovate care o s v cad n mn. Inspectorul se ncrunt. Dei detectiv, avea i el personalitate! Sntei bun s intrai mpreun cu Carter n camera mic din fundul casei n timp ce eu mi vd de treab? n regul, accept Anthony mbufnat. Bnuiesc c nu se poate altfel, nu? Adic? Ca dumneavoastr, cu mine i cu cteva pahare bune de whisky s stm n camera mic n timp ce prietenul nostru, sergentul, s-i efectueze laborioasa cercetare... Dac preferai compania mea... Da. l lsar pe Carter s examineze coninutul biroului, cu dexteritatea caracteristic profesiunii. Cnd ieeau, l auzir ridicnd telefonul i cernd Scotland Yard-ul. Nu e chiar aa de ru, constat Anthony aezndu-se cu un pahar de whisky cu sifon alturi, dup ce l servise i pe inspectorul Verrall. Trebuie s beau eu nti, ca s v dovedesc c nu e otrvit? Inspectorul zmbi. Toate astea snt mpotriva regulamentului, remarc el. Dar tim i noi cte ceva n profesiunea noastr. Mi-am dat seama de la nceput c facem o greeal. Dar, natural, e obligatoriu s respectm toate formele legale. Nu putem s ne dezbrm de obiceiuri, nu, domnule? Cred c nu, spuse Anthony cu regret. Sergentul nu-i un coleg prea bun, totui, nu-i aa? Ah, e un om foarte bun. Nu-i uor s-l faci vinovat de ceva. Mi-am dat seama de asta. Apropo, inspectore, exist vreun impediment s aflu i eu cte ceva despre mine? Adic? Ei, hai, chiar nu v dai seama c snt mort de curiozitate? Cine era Anna Rosenborg i de ce am omort-o? O s citii n ziarele de mine. Mine a putea fi Eu nsumi cu cei zece mii de ani ai lui ieri, cit Anthony. Cred c mi putei satisface curiozitatea perfect legitim. Lsai de-o parte reticena profesional i povestii-mi! E cu desvrire interzis de regulament Inspectore drag, tocmai cnd ne mprietenim aa de repede? Bine, domnule... Anna Rosenborg era de origine german i locuia la Hampstead. Dei fr cine tie ce mijloace de existen evidente, devenea din an n an tot mai bogat. Eu snt exact pe dos, coment Anthony. Am mijloace de existen considerabile i totui pe an ce trece devin tot mai srac. Poate c m-a fi descurcat mai bine dac a fi trit n Hampstead. Auzisem eu c Hampstead e foarte tonifiant. La un moment dat, continu Verrall, s-a apucat de negustoria cu haine recondiionate. mi amintesc cum mi-am vndut i eu uniforma dup rzboi... n urm cu zece ani, la Londra se aflau mai muli refugiai politici spanioli; printre ei, un oarecare Don Fernando Ferrarez cu tnra lui soie i cu copilul. Erau foarte sraci i soia era bolnav. Anna Rosenborg i-a vizitat acas i i-a ntrebat dac n-au ceva haine de vnzare. Don Fernando era plecat i soia lui s-a hotrt s se despart de un magnific al spaniol, mpodobit cu o minunat broderie, unul din ultimele cadouri pe care i le fcuse soul ei nainte de a prsi Spania. Cnd s-a ntors, pe Don Fernando l-a cuprins o furie nebun aflnd c alul fusese vndut i a ncercat zadarnic s-l recupereze. Cnd n sfrit a gsit-o pe femeia care-l cumprase, aceasta i-a declarat c l revnduse unei necunoscute. Don Fernando era disperat. Dou luni mai trziu a fost njunghiat n plin strad i a murit din pricina rnilor. Din acel moment Anna Rosenborg a prut, n mod suspect, c pur i simplu se scald n bani. n urmtorii zece ani, casa ei din Hampstead a fost prdat de nu

mai puin de opt ori. Patru dintre ncercri au dat gre i nimic nu a disprut din cas; n celelalte cazuri, printre lucrurile furate s-a aflat i cte un al brodat. Inspectorul se opri puin, apoi continu n urma unui semn nerbdtor din partea lui Anthony: Cu o sptmn n urm, Carmen Ferrarez, tnra fat a lui Don Fernando, a sosit la noi n ar, venind dintr-o mnstire din Frana. Prima sa micare a fost s o caute pe Anna Rosenborg la Hampstead. De acolo ni s-a raportat c a avut o discuie violent cu btrna; ultimele ei cuvinte nainte de desprire le-a auzit un servitor: nc l mai ai, a ipat ea. n toi anii tia te-ai mbogit de pe urma lui, dar i promit solemn c pn la urm o s-i aduc ghinion. N-ai nici un drept moral asupra lui i o s vin ziua n care ai s doreti s nu fi vzut niciodat alul Celor o Mie de Flori. Trei zile dup aceast ceart, Carmen Ferrarez a disprut n mod misterios de la hotelul unde sttea. n camera.ei a fost gsit un nume i o adres numele lui Conrad Fleckman i o not din partea cuiva presupus a fi un anticar, prin care acesta o ntreba dac era dispus s se despart de un oarecare al brodat pe care l credea n posesia ei. Adresa de pe bilet era fals. E limpede c alul e cheia ntregului mister. Ieri diminea, Conrad Fleckman a vizitato pe Anna Rosenborg. Au stat nchii o or sau chiar mai mult. Cnd el a plecat, femeia a fost obligat s se ntind n pat, ntr-att a tulburat-o ntrevederea cu el. Dar a dat ordin ca, n cazul n care ar fi dorit s o mai vad, s fie neaprat primit. Azi-noapte s-a sculat i a ieit din cas pe la ora nou i nu s-a mai ntors. A fost gsit de diminea n casa unde locuia Conrad Fleckman, njunghiat n inim. Pe podea, lng ea, era... Ce crezi c era? alul, ntreb Anthony cu sufletul la gur. alul Celor o Mie de Flori? Ceva mult mai groaznic. Ceva care explic ntregul mister al alului i scoate la iveal ntreaga lui valoare... Scuz-m, cred c e eful... ntr-adevr, sunase cineva la u. Anthony i stpni nerbdarea cum putu i-l atept pe inspector s se rentoarc. Acum era sigur pe poziii. De ndat ce-i vor lua amprentele, i vor da seama de eroarea comis. i apoi poate l va suna i Carmen. alul Celor o Mie de Flori! Ce poveste stranie! Exact genul de poveste care s creeze cadrul adecvat pentru frumuseea desvrit i sumbr a fetei. Carmen Ferrarez... Se smulse din visare... Unde st atta inspectorul? Se ridic i deschise ua brusc. n ncpere domnea o linite stranie. S fi plecat? Nu fr s-i spun un cuvnt... Se grbi spre cealalt camer. Era goal; la fel i salonul. Ciudat de goal. Avea un aspect pustiu, dezordonat. Cerule! Picturile lui pe email... argintul! ngrozit, strbtu n goan tot apartamentul. Aceeai poveste; apartamentul fusese golit. Toate obiectele de valoare i Anthony poseda gustul rafinat al unui colecionar serios de lucruri mici fuseser luate. Cu un horcit, Anthony se mpletici pn la un scaun pe care se prbui cu capul n mini. l trezi soneria de la intrare. Deschise ua i se pomeni n fa cu Rogers. V rog s m scuzai, i spuse acesta. Dar domnii i-au nchipuit c s-ar putea s avei nevoie de ceva. Domnii? Cei doi prieteni-ai dumneavoastr, domnule. I-am ajutat la mpachetat ct mi-a stat n puteri. Noroc c aveam dou valize bune n subsol. Ochii i czur pe podea. Am mturat ct am putut de bine, domnule. Ai mpachetat lucrurile aici?, mugi Anthony. Bineneles, domnule. Nu asta ai dorit? Domnul cel nalt mi-a spus s mpachetez i, dac am vzut c erai ocupat s vorbii cu cellalt domn n camera mic, nu am vrut s v deranjez. Nu eu vorbeam cu el, zise Anthony. El vorbea cu mine... Afurisit s fie! Rogers tui. mi pare foarte ru c a fost necesar, domnule, spuse. Necesar s ce? S v desprii de micile dumneavoastr comori, domnule.

Ce? Oh, da! Ha, ha, ha!, rse el albastru. Presupun c deja au plecat, nu? Acei... acei prieteni ai mei, vreau s spun. O, da, domnule. Au plecat de mult. Am pus valizele n taxi i domnul cel nalt a urcat din nou i apoi au ieit n fug i au plecat imediat... Scuzai-m, domnule, e ceva n neregul? Rogers avea tot dreptul s ntrebe. Geamtul cavernos emis de Anthony ar fi nscut bnuieli n mintea oricui. Totul este n neregul, mulumesc, Rogers. E clar c tu nu ai de ce s fi nvinuit Las-m, vreau s stau la o mic uet cu telefonul. Cinci minute mai trziu, Anthony se confesa inspectorului Driver, care sttea n faa lui cu blocnotesul n mn. Un individ neplcut, inspectorul Driver (reflect Anthony) i care nu arta mai deloc a inspector. De fapt, era teatral de-a binelea. nc un exemplu gritor al superioritii Artei asupra Naturii! Anthony ajunse la captul povestirii. Inspectorul nchise blocnotesul. Ei, bine?, se interes Anthony ngrijorat. Clar ca bun ziua, rosti inspectorul. E banda lui Patterson. Au fcut o mulime de chestii istee n ultima vreme. Un brbat nalt, blond, unul mai scund, brunet i fata. Fata? Da, brunet i foarte drgu... De obicei e folosit ca momeal. O... spaniol? Putei s-i spunei i aa. S-a nscut la Hampstead. Am spus eu c e un loc foarte tonic! murmur Anthony. Da, e suficient de limpede, spuse inspectorul i se ridic s plece. V-a prins la telefon i v-a mbrobodit cu o poveste. i-a nchipuit c o s venii. Apoi s-a dus la Mama Gibson, care nu se d n lturi s accepte un baci, deoarece gsete jenant s-i lase s se ntlneasc n public... amanii, adic, nelegei, nimic criminal. Cazi n curs, ei te aduc napoi acas i, n timp ce unul i ndrug o poveste, cellalt o terge cu prada. n mod cert banda lui Patterson, e mna lor. i lucrurile mele?, se interes nelinitit Anthony. Facem tot ce putem, domnule. Dar snt deosebit de vicleni. Aa i par, oft Anthony amrt. Abia plec inspectorul i cineva sun la u. Anthony deschise. Era un bieel cu un pachet n mn. Un comision pentru dumneavoastr, domnule. Anthony l lu surprins. Nu atepta nici un fel de pachet. Intr n salon i-i tie sfoara. Un set de pahare de lichior! Pe fundul unui pahar zri un trandafira artificial. Mintea i zbur napoi n strada Kirk, n camera de la etaj. mi placi... da, mi placi. S ii minte asta orice s-ar ntmpla, da? Erau vorbele ei. Orice s-ar ntmpla... A vrut s spun c... Anthony i reveni din visare. Aa nu mai merge!, se admonest de unul singur. Ochii i czur pe maina de scris i se aez cu o figur decis. MISTERUL CELUI DE-AL DOILEA CASTRAVETE. Din nou, faa lui cpt o expresie vistoare. alul Celor o Mie de Flori. Ce se gsise oare pe podea, lng cadavru? Lucrul acela groaznic, care explica ntreg misterul.... Nimic, desigur, din moment ce totul nu fusese dect o nscocire menit s-i distrag atenia i povestitorul folosise trucul celor O mie i una de nopi care se opresc n punctul cel mai interesant al povestirii. Dar n-ar putea fi acolo i un lucru groaznic, care s explice ntregul mister? N-ar putea? Dac cineva i-ar pune mintea la contribuie?... Anthony smulse foaia din maina de scris i puse alta. Btu la main titlul: MISTERUL ALULUI SPANIOL. O clip sau dou l privi n linite. Apoi ncepu s bat vertiginos...