Sei sulla pagina 1di 336

WILBUR SMITH ULTIMUL PAPIRUS Capitolul I Amurgul se apropia pe furi dinspre deert, aruncnd o umbr purpurie asupra dunelor.

Asemenea unei mantii groase, de catifea, fcea toate zgomotele s amueasc, aa c seara era senin i tcut. Din locul n care se aflau, pe creasta dunei, cuprinser cu privirea oaza i complexul de stucuri dimprejurul ei. Construciile erau albe, cu acoperiuri plate, iar curmalii le ntreceau n nlime pe toate, cu excepia moscheii islamice i a bisericii cretine de rit copt. Cele dou bastioane ale credinei se nfruntau de o parte i de alta a lacului. Apele acestuia ncepeau treptat s se ntunece. Un stol de rae cobora piezi, cu bti iui de aripi, ateriznd cu un zgomot uor i o fluturare alb n apropierea lor, n stufri. Brbatul i femeia formau o pereche neobinuit. El era nalt, puin adus de spate, iar prul argintiu i strlucea n ultimele raze de soare. Ea era tnr, cu puin peste treizeci de ani, subire, dinamic i vibrnd de via. Prul des i cre era strns cu un iret la ceaf. E timpul s mergem. Ne ateapt Alia, i zmbi el afectuos. Ea era cea de-a doua soie. Cnd murise prima, crezuse c soarele apusese o dat cu ea. Nu se ateptase ca aceast ultim perioad din viaa lui s fie plin de atta fericire. Acum le avea pe ea i munca lui: era un brbat pe deplin fericit. Pe neateptate, ea fugi de lng el i i smulse iretul din plete. i scutur prul des i ntunecat i izbucni n rs. Era un sunet foarte plcut. Apoi, se avnt n josul pantei abrupte a dunei, cu fustele vlurindu-se n jurul picioarelor ciocolatii, bine fcute. Reui s-i in echilibrul pn la jumtatea pantei, cnd gravitaia o nvinse i o fcu s se rostogoleasc pn jos. Din vrful colinei, el i zmbi indulgent. Uneori, ea se comporta ca un copil mare. n faa celorlali, afia imaginea unei femei sobre i demne. Nu era sigur pe care din cele dou atitudini o prefera, ns o iubea n ambele ipostaze. Ea se opri din rostogolire la poalele dunei, unde rmase aezat, fr s se opreasc din rs, scuturndu-i nisipul din bucle. E rndul tu! i strig. El o urm calm, cu micrile uor epene ale vrstei, pstrndu-i echilibrul pn ajunse jos. O ajut s se ridice n picioare. Nu o srut, n ciuda puternicei ispite: un arab nu fcea niciodat gesturi afectuoase n public, nici mcar fa de iubita sa soie. Ea i aranj hainele i i prinse iar prul nainte de a pomi napoi spre sat. Trecur pe lng straturile de trestie din oaz i traversar podurile ubrede, aezate peste canalele de irigaie. Pe drum, ranii care se ntorceau de la truda cmpului l salutau cu profund respect: Salaam aleikum, Doktari! Pacea fie cu tine, doctore! Aa i onorau pe toi cei care aveau educaie, ns pe el l Apreciau n mod deosebit pentru buntatea de care dduse dovad fa de ei i de familiile lor de-a lungul anilor. Muli dintre ei lucraser pentru tatl lui nainte de a lucra pentru el. Nu avea prea mult importan c majoritatea erau musulmani, n timp ce el era cretin. Cnd ajunser la vil, Alia, btrna menajer, i ntmpin cu bodogneli i cu priviri ncruntate: Ai ntrziat. Tot timpul ntrziai. De ce nu putei s venii la ore normale, aa cum fac toi oamenii? Doar avem un nume i o reputaie de pstrat. Micu, tu ai tot timpul dreptate, o tachin el. Ce ne-am face dac n-ai fi tu s ne pori de grij? Blnd, o fcu s plece, tot ncruntat felul ei de a-i ascunde dragostea i ngrijorarea pentru el. Merser pe teras, unde luar mpreun cina simpl: curmale i msline, pine nedospit i brnz de

capr. Se lsase ntunericul cnd terminar masa, ns stelele de deasupra deertului luminau ca nite luminri aprinse. Royan, floricica mea, ntinse el mna peste mas i o atinse pe-a ei. E timpul s ne apucm de treab. Se ridic de la mas i pomi naintea ei ctre biroul care ddea spre teras. Royan Al Simma se duse direct la seiful nalt, din oel, de lng peretele ndeprtat i form combinaia. Obiectul ieea n eviden n odaia aceea, plin de cri vechi i de papirusuri, statuete, artefacte din vremuri strvechi i obiecte mortuare, colecie care era rodul muncii lui de-o via ntreag. Cnd ua grea de oel se ddu la o parte, Royan fcu un pas napoi. Era ntotdeauna strbtut de un fior de veneraie, ori de cte ori i oprea privirea asupra acestei relicve de peste secole, chiar dac mai fcuse acel lucru cu doar cteva ore nainte. Al aptelea papirus, opti ea i i lu inima-n dini ca s-1 poat atinge. Vechi de aproape patru mii de ani, fusese scris de un om al crui geniu strbtea timpurile i istoria i care se prefcuse n pulbere cu mii de ani n urm, dar pe care ea ajunsese s l cunoasc i s l respecte la fel de mult ca pe soul ei. Cuvintele lui purtau pecetea veniciei i i vorbeau cu glas limpede de dincolo de mormnt, de pe cmpiile paradisului, unde se afla n prezena trinitii, Osiris, Isis i Horus, n care crezuse cu atta devoiune. Le fusese la fel de devotat, pe ct i era ea Trinitii ceva mai recente. Duse papirusul la masa lung, la care Duraid, soul ei, se apucase deja de lucru. i ridic ochii atunci cnd ea puse sulul n faa lui i, pre de o clip, zri n ochii acestuia acelai spirit mistic ce pusese stpnire i pe ea. i dorea mereu papirusul acolo, pe mas, chiar dac nu avea nevoie de el. Lucra cu fotografiile i cu microfilmul. Era ca i cnd i-ar fi fost necesar prezena nevzut a autorului strvechi aproape de el, cnd studia textele. Apoi, se scutur de starea aceea i redeveni omul de tiin lipsit de emoie, ca de obicei. Ai ochii mai buni dect mine, floricica mea, spuse el. Ce caracter e sta? Ea se aplec peste umrul lui i studie hieroglifa artat de el n fotografia papirusului. Se uit nedumerit la caracter pentru o clip, nainte s ia lupa din mna lui Duraid i s se concentreze iar asupra ei: Se pare c Taita a aruncat iar n text o criptogram creat de el, ca s ne ncurce. V orbea despre autorul din vechime ca despre un prieten drag, dar uneori exasperant, care tria i respira aerul lor i cruia i plcea s le joace feste. Atunci nu ne rmne dect s-l deducem, declar Duraid, cu o plcere nedisimulat. ndrgea jocul strvechi; doar era opera vieii lui. Cei doi continuar s lucreze n rcoarea nopii aceasta era perioada n care reueau s i fac treaba cel mai bine. Uneori vorbeau arbete, alteori englezete; pentru ei, ambele limbi erau la fel de familiare. Ceva mai rar, foloseau franceza, care era cea de-a treia limb comun a lor. Fuseser amndoi educai n universiti din Anglia i din Statele Unite, att de departe de acest Egipt al lor. Royan ndrgea expresia acest Egipt , folosit att de des de Taita n papirusurile sale. Simea o afinitate special cu acest egiptean din vechime, iar aceasta se manifesta n mai multe feluri. La urma urmelor, era descendenta lui direct. Era cretin de rit copt, nu se trgea din arabii care cuceriser Egiptul destul de recent, cu mai puin de paisprezece secole n urm. Arabii erau nou-venii n acest Egipt al ei, n vreme ce sngele ei i afla izvorul n vremea faraonilor i a marilor piramide. La ora zece, Royan pregti cafeaua, pe care o nclzi pe soba cu crbuni aprins de Alia nainte s plece n sat, la familia ei. Bur licoarea dulce i tare din ceti subiri, pline pe jumtate cu za gros. n timp ce sorbeau butura, discutau ca doi prieteni vechi. Pentru Royan, asta nsemna relaia lor, o prietenie solid. l tia pe Duraid de cnd ea se ntorsese din Anglia, cu doctoratul n arheologie, i obinuse slujba de la Departamentul Antichitilor, unde el era director. Era asistenta lui cnd Duraid deschisese mormntul reginei Lostris din Valea Nobililor, care era datat n

jurul anului 1780 .Hr. i mprtise dezamgirea, cnd descoperiser c mormntul fusese jefuit nc din timpuri strvechi i c toate comorile fuseser prdate. Tot ce mai rmsese erau picturile murale ce acopereau pereii i tavanul mormntului. Chiar Royan fusese aceea Care lucra la peretele din spatele plintei pe care sttuse cndva sarcofagul, fotografiind picturile murale, cnd o poriune de tencuial se prbuise, scond la iveal, ascunse n ni, cele zece vase de alabastru. Fiecare dintre acele vase coninea cte un sul de papirus. Absolut toate fuseser scrise i puse acolo la pstrare de ctre Taita, sclavul reginei. Din momentul acela, viaa ei i a lui Duraid prea s se nvrt n jurul acelor frnturi de papirus. Chiar dac existau fragmente distruse i deteriorate, cea mai mare parte rezistase timp de aproape patru mii de ani, n stare remarcabil de bun. i ce poveste fascinant conineau, a unei naiuni atacate de un duman cu fore superioare, narmat cu cai i care, complet necunoscute egiptenilor la vremea aceea. Zdrobii de hoardele hicsose, copiii Nilului se vzuser silii s fug. Condui de regina lor, Lostris, al crei mormnt l descoperiser, urmaser cursul sudic al maiestuosului fluviu pn aproape de izvoare, n inima munilor cu pante abrupte de pe teritoriile nalte ale Etiopiei. Acolo, printre stncile amenintoare, Lostris nmormntase corpul mumificat al soului ei, faraonul Mamose, ucis n btlia mpotriva hicsoilor. La mult vreme dup aceea, regina Lostris i cluzise poporul napoi, spre nord, ctre acest Egipt . narmai acum cu cai i care, transformai n rzboinici duri n pustietatea african, egiptenii se npustiser ca o furtun pe cataractele fluviului, ca s l provoace nc o dat pe invadatorul hicsos, pentru ca, n cele din urm, s triumfe i s smulg din ghearele acestuia dubla coroan a Egiptului de Sus i de Jos. Era o poveste care i fcea s vibreze fiecare fibr a fiinei i o fascinase desclcirea fiecrei hieroglife pe care pana btrnului sclav o trasase pe papirus. n toi aceti ani, lucraser n fiecare noapte aici, la vila din oaz, dup ce i terminau lucrul la muzeul din Cairo, ns, n cele din urm, cele zece suluri fuseser descifrate toate, cu excepia celui de-al aptelea. Acesta era cel care rmnea o enigm, cel pe care autorul l acoperise cu straturi de prescurtri ezoterice i cu aluzii att de obscure, nct deveniser imposibil de descifrat dup un interval aa de mare de timp. Unele dintre simbolurile folosite de el nu se regseau n niciunul dintre miile de texte pe care le studiaser n vieile lor puse laolalt. Le era amndurora limpede c Taita nu dorise ca papirusurile s fie citite de ali ochi n afara celor ai preaiubitei sale regine. Acestea erau ultimul lui dar, pe care s-l ia cu ea dincolo de mormnt. Fusese nevoie de talentele lor combinate, de toat imaginaia i ingeniozitatea de care erau capabili, dar, n cele din urm, se apropiau de sfritul grelei sarcini. Existau, nc, multe goluri n traducere, ca i multe pri unde nu erau siguri dac prinseser sau nu sensul corect, ns aezaser scheletul manuscrisului ntr-o ordine din care reueau s disceam silueta creaturii pe care o reprezenta. Acum Duraid i sorbea cafeaua i cltina din cap, aa cum fcuse de-attea ori nainte. M nspimnt, mrturisi el. E o responsabilitate att de mare! Ce s facem cu informaiile pe care le-am dobndit? Dac pic n minile cui nu trebuie... Lu nc o sorbitur i oft nainte s i continue gndul: Chiar dac l ducem la cine trebuie, cine o s dea crezare materialului stuia, vechi de aproape patru mii de ani? De ce trebuie s i amestecm i pe alii? ntreb Royan, cu o und de exasperare n glas. De ce nu putem face singuri ce trebuie fcut? n astfel de situaii, diferenele dintre ei ieeau puternic n eviden. Pe el l caracteriza precauia vrstei naintate, n timp ce n ea clocotea impetuozitatea tinereii. Nu nelegi, i spuse el.

O enerva cnd i spunea asta, cnd o trata aa cum i tratau arabii femeile, ntr-o lume exclusiv masculin. Ea cunoscuse i cealalt lume, unde femeile cereau i primeau dreptul de a fi tratate ca nite egale. Era o fiin prins ntre cele dou lumi, ntre Occident i lumea arab. Mama lui Royan era englezoaic i lucrase la Ambasada Marii Britanii din Cairo n perioada tulbure de dup Al Doilea Rzboi Mondial. l cunoscuse i se mritase cu tatl lui Royan pe vremea cnd acesta era un tnr ofier sub comanda colonelului Nasser. Era o cstorie neobinuit, care se destrmase nainte ca Royan s ajung la vrsta adolescenei. Mama ei insistase s se ntoarc n Anglia, n casa ei din York, unde s o nasc pe Royan. Dorise ca fiica ei s aib cetenie britanic. Dup divorul prinilor, tot la insistenele mamei, Royan fusese trimis n Anglia s studieze, ns vacanele i le petrecea cu tatl ei, la Cairo. Cariera acestuia luase o curb ascendent, propulsndu-1, n cele din urm, n cabinetul guvernului Mubarak. Dragostea pe care i-o purta tatlui ei o fcuse pe Royan s se considere mai mult egipteanc dect englezoaic. Tatl ei fusese cel care i aranjase cstoria cu Duraid Al Simma. Fusese ultimul lucru pe care l fcuse pentru ea nainte de a muri. Pe-atunci, ea tia c tatl ei era pe moarte, aa c nu avusese inima s i se opun. Toat educaia modern pe care o primise o fcea s-i doreasc s se opun demodatei tradiii copte a cstoriilor aranjate, ns spiritul n care fusese crescut, familia i biserica ei i erau mpotriv. Se resemnase. Cstoria cu Duraid nu se dovedise att de insuportabil pe ct se temuse ea. Ar fi putut fi chiar extrem de confortabil i de satisfctoare, dac nu ar fi cunoscut niciodat dragostea romantic. Totui, avusese o relaie cu David, cnd era la universitate. El o aruncase n vrtejul iubirii, o fcuse s triasc delirul i, mai apoi, suferina unei inimi sfiiate, cnd o prsise ca s se nsoare cu blondul trandafir din Anglia care deinea aprobarea prinilor lui. l respecta i l plcea pe Duraid, ns, n unele nopi, trupul ei ardea de dorina unui corp la fel de ferm i de tnr ca al ei care s o acopere. Duraid vorbea n continuare, iar ea nu ascultase niciun cuvinel. Redeveni ns atent. Am vorbit din nou cu ministrul, dar am impresia c nu m crede. Probabil c Nahoot l-a convins c sunt nebun, zmbi cu tristee Duraid. Nahoot Guddabi era adjunctul lui ambiios i cu relaii importante. Oricum, ministrul mi-a spus c guvernul nu mai dispune de fonduri i c va trebui s caut sponsori n strintate. Aa c am mai aruncat o privire pe lista posibililor sponsori i am selectat patru. Unul dintre ei e, bineneles, Getty Museum, dar nu mi-a plcut niciodat s lucrez cu o instituie mare i impersonal. Prefer s am de-a face cu o singur persoan. Se iau mai repede decizii aa. Nimic din ce-i spunea nu constituia o noutate pentru ea, dar l asculta cu supunere. Sigur, mai e i Herr von Schiller. Are bani i subiectul l intereseaz, dar nu l cunosc ndeajuns ca s am ncredere deplin n el. Fcu o pauz, dar Royan ascultase toate acele meditaii de attea ori, c tia dinainte ce avea s spun. Dar americanul? E un colecionar celebru, i-o lu ea nainte. Peter Walsh e un brbat cu care e greu de lucrat. Pasiunea lui de a acumula ct mai mult l face lipsit de orice scrupule. M nspimnt puin. i-atunci, cine-a mai rmas? ntreb ea. El nu-i ddu niciun rspuns, ns amndoi tiau cine e acela, n schimb, i ndrept din nou atenia spre materialul mprtiat pe masa de lucru. Pare att de nevinovat, de obinuit! Un sul de papirus, cteva fotografii i carneele cu notie, o hrtie scoas la imprimant. E greu de crezut ct de periculoase ar deveni n minile cui nu trebuie. Ai putea chiar s spui c sunt mortale, oft el. Apoi, izbucni n rs: Am nceput s-o iau razna. Poate c de vin e ora naintat. Ce zici, ne ntoarcem la treab? Avem

destul timp s ne facem griji dup ce o s descifrm aradele pe care ni le-a nirat ticlosul sta btrn, Taita, i o s terminm traducerea. Lu fotografia aflat deasupra tuturor celorlalte din grmada din faa lui. Era un extras din seciunea central a sulului. E cum nu se poate mai prost c partea deteriorat a papirusului e chiar n locul sta. i lu ochelarii de citit i i-i puse pe nas, nainte s citeze cu voce tare: sunt multe trepte de urcat pe scara ce duce la locuina lui Hapi. Cu mare greutate i dup multe strduine am ajuns la cea de-a doua treapt i n-am mers mai departe, cci acolo a primit prinul revelaia divin. n vis, tatl su, zeul-faraon trecut n nefiin, l-a vizitat i i-a poruncit: Am fcut o cltorie spre inuturi ndeprtate i am obosit. Acesta e locul unde vreau s m odihnesc pentru venicie Duraid i ddu ochelarii jos i i arunc o privire lui Royan: Cea de-a doua treapt . Avem, pentru prima dat, o descriere foarte precis. Taita nu mai ncearc s ne amgeasc, aa cum face de obicei. S ne mai uitm o dat la fotografia luat prin satelit, suger Royan i i trase n fa hrtia lucioas. Duraid ocoli masa i rmase n picioare, n spatele ei. Cel mai logic mi se pare ca elementul natural care s le stea n cale n defileu s fie un ir de praguri sau o cascad. Dac ar fi vorba de cea de-a doua cascad, asta ar fi cam pe-aici Royan puse degetul pe fotografia prin satelit, ntr-un punct unde erpuirea ngust a rului strbtea masivele ntunecate ale munilor n ambele pri. In acel moment, atenia i fu distras de ceva ce o fcu s i ridice ochii. Ascult! Zise cu vocea ascuit brusc, n semn de alarm. Ce-i? Ridic i Duraid capul. Cinele, rspunse ea. Javra aia afurisit, confirm el. mi d mereu comaruri noaptea, cu ltratul lui. Mi-am zis de-attea ori c o s scap de el. Chiar atunci, toate luminile se stinser. Cei doi rmaser mpietrii de uimire, n bezn. Pcnitul molcom al generatorului diesel din opronul aflat n spatele crngului de palmieri ncetase. Se obinuiser att de tare cu zgomotul pe care l fcea noaptea, c nu i ddur seama de existena lui dect acum, cnd tcuse. Ochii lor se adaptar luminii slabe a stelelor ce intra prin uile terasei. Duraid travers ncperea i lu lampa cu ulei de pe raftul de lng u, pus acolo pentru astfel de ntmplri neprevzute. O aprinse i i arunc lui Royan o privire ncrcat de resemnare comic: Trebuie s cobor... Duraid, l ntrerupse ea, cinele! Ascult i el pentru o clip, i expresia feei trda uoare semne de ngrijorare. Cinele amuise n bezna nopii. Sunt sigur c nu e cazul s ne alarmm, se ndrept el spre u. Duraid, ai grij! Strig dup el, fr un motiv anume. El ridic nepstor din umeri i iei pe teras. Ei i se pru, pre de o clip, c umbra viei de pe spalier se mic n adierea nocturn ce venea dinspre deert, ns nu se simea nicio briz. Apoi i ddu seama c o siluet omeneasc traversa iute i tcut lespezile terasei, apropiindu-se prin spate de Duraid, n timp ce acesta ocolea micul heleteu din mijlocul terasei pavate. Duraid! Strig s-l avertizeze, iar acesta se rsuci i ridic lampa. Cine-i acolo? Rcni el. Ce caui aici? Intrusul se apropia fr un cuvnt. Vemntul tradiional, dishdasha, lung pn-n pmnt, forma vrtejuri

n jurul picioarelor, iar basmaua alb, ghutrah, i acoperea capul. Duraid vzu c individul i trsese colul basmalei peste fa, ca s i ascund trsturile. Intrusul sttea cu spatele la Royan, aa c femeia nu vzu cuitul din mna dreapt, ns micarea braului ridicat pentru a-1 njunghia pe Duraid n stomac nu putea fi confundat. Duraid gemu de durere i lovitura l fcu s se aplece; atacatorul scoase lama i vru s-o mai nfig o dat, ns, de aceast dat, Duraid ls lampa s cad i apuc mna care inea cuitul. Uleiul din lamp se vrs i flacra se ridic n vlvtaie. Cei doi brbai se luptau pe ntuneric, dar Royan zri o pat ntunecat ce se ntindea pe partea din fa a cmii albe a soului ei. Fugi! Url el la ea. Du-te! Cheam ajutoare! Nu pot s-1 mai in! Din cte tia ea, Duraid era o persoan blnd, un brbat blajin, dedicat crilor i studiului. Vedea limpede c nu-i putea ine piept atacatorului. Du-te! Te rog! Salveaz-te, floricica mea! i ddea seama din tonul vocii c ncepeau s-1 lase puterile, dar se inea cu disperare de braul n care intrusul inea cuitul. Rmsese paralizat din cauza ocului i a nehotrrii n acele cteva secunde fatale, ns acum se dezmetici i fugi ctre u. Cu puteri sporite de groaz i de nevoia de a aduce pe cineva care s-1 ajute pe Duraid, travers terasa cu agilitatea unei pisici, n timp ce el l mpiedica pe atacator s i ain calea. Sri peste zidul jos de piatr i ajunse n crng, ct pe ce s nimereasc n braele celui de-al doilea brbat. ip i se ntoarse s-1 evite chiar n momentul n care degetele rsfirate ale acestuia i atinser faa; aproape reui s scape, dar degetele lui i se prinser n bluza de bumbac. De aceast dat, vzu cuitul din mna atacatorului, sclipind argintiu la lumina stelelor, iar asta o mboldi s mai fac un efort. Bumbacul se rupse n mna agresorului i ea se eliber, dar nu ndeajuns de repede ca s scape de lama ascuit. Ii simi neptura pe bra i l lovi pe brbat cu toat fora pe care i-o ddeau panica i corpul ei tnr i puternic. Simi cum piciorul l izbete n locul moale din partea inferioar a corpului, cu o putere ce-i fcu genunchiul i glezna s vibreze, n timp ce atacatorul scoase un urlet i czu la pmnt. Femeia o lu la fug printre palmieri, alergnd la nceput fr int i fr niciun sim al direciei. Pur i simplu fugea ct o ineau picioarele, ct mai departe de locul acela. Apoi, treptat, izbuti s i nfrneze panica. Se uit napoi, dar nu zri pe nimeni care s o urmreasc. Cnd ajunse la malul lacului, ncetini, ca s i pstreze energia, i observ firiorul cald de snge care i se scurgea pe bra i-i picura de pe vrful degetelor. Se opri i-i sprijini spatele de trunchiul dur al unui palmier, n timp ce rupea o fie din bluza sfiat i i lega cu ea braul. Tremura att de tare din cauza ocului i a efortului, c pn i braul sntos ovia i se mica nendemnatic. i nnod bandajul improvizat cu dinii i cu mna sting, ncetinind sngerarea. Nu era sigur pe unde trebuia s-o apuce, pn cnd vzu luminia slab de la fereastra colibei Aliei, dincolo de cel mai apropiat canal de irigaie. Se desprinse de trunchiul palmierului i pomi spre ea. Nu fcuse mai mult de o sut de pai, cnd se auzi o voce strignd n arab, dinspre dumbrava din spatele ei: Yusuf, ai dat de femeie? Imediat, o lantern fulger n bezna din faa ei i o alt voce rspunse: Nu, n-am vzut-o. Peste doar cteva secunde Royan ar fi dat nas n nas cu brbatul. Se ls pe vine i se uit disperat n jur. O alt lantern se apropia prin crngul din spatele ei, urmnd aceeai potec pe care o luase i ea. Era, probabil, cel pe care l lovise, dar i ddea seama dup micarea fasciculului de lumin c i revenise i i recptase iueala i ndemnarea. Era blocat din ambele pri, aa c se ntoarse pe malul lacului. Pe-acolo era oseaua. Ar fi putut s dea peste vreo main ntrziat care trecea prin zon. i pierdu echilibrul pe terenul accidentat i czu,

zgriindu-se i julindu-i genunchii, dar sri iar n picioare i fugi mai departe. Cnd se mpiedic a doua oar, nimeri cu mna stng peste o piatr rotund i neted, de mrimea unei portocale. Se ridic i pstr piatra ca pe o arm care s-i dea un iluzoriu sentiment de siguran. Braul rnit ncepea s o doar, i doar ngrijorarea pentru soarta lui Duraid o fcea s continue. tia c era grav rnit, pentru c vzuse direcia i fora loviturii de cuit. Trebuia s gseasc un mijloc s-1 ajute. n urma ei, cei doi brbai cu lanterne cercetau fiecare tufi din dumbrav i nu putea s-i pstreze avantajul pe care l avea fa de ei. O ajungeau din urm i auzea cum strig unul la cellat. Ajunse, n cele din urm, la osea, i, cu un scncet de uurare, urc anul de scurgere spre suprafaa de prundi pal. i tremurau n aa hal picioarele, c de-abia mai putea merge, dar o porni n direcia satului. Nu ajunsese la prima curb, cnd zri dou faruri ndreptndu-se ncet spre ea, plpind printre palmieri. O lu la fug pe mijlocul oselei. Ajutor! Strig n arab. Ajutai-m, v rog! Maina lu curba i, pn s fie orbit de faruri, vzu c e un Fiat mic, de culoare nchis. Rmase n mijlocul drumului, agitndu-i braele ca s-l opreasc pe ofer, n lumina farurilor, ca i cnd s-ar fi aflat pe scena unui teatru. Fiatul opri n faa ei i femeia alerg la portiera oferului, smucind de clan: V rog, trebuie s m ajutai... Ua se deschise dinspre interior cu atta for, c o fcu pe Royan s se clatine. oferul sri n strad i o apuc de ncheietura minii rnite. O tr aa la Fiat i deschise portiera din spate. Yusuf! Bacheet! Strig spre crngul cufundat n bezn. Am pus mna pe ea! Se auzir strigtele de rspuns, iar lanternele se ntoarser n direcia lor. oferul o fora s bage capul nuntru, ncercnd s o arunce pe bancheta din spate, cnd ea i ddu seama c mai inea nc piatra n mna sntoas. Se ntoarse ncet, i facu curaj, dup care izbi cu pumnul n care strngea piatra n capul brbatului, lovindu-1 drept n tmpl. Fr s mai scoat vreun sunet, acesta se prbui pe pietri, unde rmase nemicat. Royan ls piatra din mn i o lu la fug pe osea ct o ineau picioarele, dar i ddu seama c se afla chiar n btaia farurilor, care i luminau fiecare micare. Se auzeau din nou strigtele celor doi brbai din crng care ajunseser, aproape umr la umr, la oseaua din spatele ei. Aruncnd o privire peste umr, i zri pe amndoi apropiindu-se rapid i nelese c singura ei ans era s ias de pe osea i s intre la adpostul ntunericului. Se ntoarse i se arunc de pe mal. Se trezi imediat cufundat pn la bru n apele lacului. Din cauza beznei i a zpcelii, i pierduse simul orientrii. Nu realizase c ajunsese n punctul unde oseaua ocolea digul de la marginea apei. tia c nu avea timp s urce napoi pe osea, dar i c naintea ei se ntindeau plcuri dese de papirus i de stufri, care i puteau servi ca adpost. naint cu greu prin ap, pn simi c fundul lacului i alunec brusc de sub picioare i se vzu silit s noate. ncerc un bras ciudat, stnjenit de fuste i de braul rnit. Chiar i aa, micrile ei ncete i furie nu creau aproape nicio tulburare a suprafeei lacului i, pn s ajung brbaii de la osea pn n locul unde coborse ea de pe mal, Royan era deja n mijlocul unui mnunchi de stuf. Intr n stufri i se ls alunece n ap. nainte ca nrile s-i fie acoperite, simi cum degetele de la picioare ating mlul moale de pe fundul lacului. Rmase acolo fr s fac niciun zgomot, lsndu-i doar vrful capului la suprafa, cu faa ntoars n direcia opus malului. tia c prul ei negru nu avea s reflecte lumina lanternelor care examinau apa. Cu toate c apa i venea peste urechi, auzea vocile agitate ale brbailor de pe osea. Acetia i ndreptaser lanternele ctre ap i ncercau s lumineze stufriul, n cutarea ei. Pre de o clip, una dintre raze i juc deasupra capului i ea trase adnc aer n piept, gata s se scufunde, cnd raza i schimb direcia i nelese c nu o observaser. Faptul c nu o vzuser nici mcar la lumina direct a lanternelor i ddu curaj s i ridice uor capul,

pn izbuti s i scoat o ureche din ap i s deslueasc vocile. V orbeau arbete i recunotea glasul celui pe nume Bacheet. Prea s fie eful celorlali, pentru c el mprea ordinele: Bag-te-n ap, Yusuf, i scoate-o pe trf de-acolo! Ea l auzi pe Yusuf cum se las n jos i alunec, pn cnd lovete apa cu un plescit. Mai departe! i porunci Bacheet. Acolo, n stufriul la, pe care-1 luminez cu lanterna. E prea adnc apa. tii c nu pot s not. O s-mi vin peste cap. Acolo! Chiar n faa ta! Printre trestiile alea. i vd capul, l ncuraj Bacheet, iar Royan se temu c i dibuiser ascunziul. Se scufund ct putu de adnc. Yusuf mproca din greu cu ap n jurul lui, ndreptndu-se spre locul unde ea sttea ascuns n stufri, cnd, dintr-o dat, se pomi o micare agitat, care l fcu pn i pe Yusuf s tresar. Djinns! Dumnezeu s m apere! Rcni el, n timp ce un stol de rae aciuate pe lac se nl brusc, lansndu-se cu un zgomot puternic de aripi spre vzduhul ntunecat. Yusuf pomi napoi spre mal i niciuna dintre ameninrile lui Bacheet nu putu s-1 fac s i continue vntoarea. Femeia nu e aa de important ca papirusul, protest el, suind malul ce ddea n osea. Fr el, nu vedem niciun ban. Oricum, tim cum s dm de ea mai ncolo. ntorcnd puin capul, Royan vzu lanternele micndu-se napoi, pe osea, ctre Fiatul parcat, ale crui faruri erau nc aprinse. Auzi cum sunt trntite portierele, apoi cum e turat motorul i maina pleac spre vil. Era prea tulburat i ngrozit ca s fac vreo tentativ de a-i prsi ascunztoarea Se temea c l lsaser pe unul dintre ei s atepte s-i fac apariia pe osea. Rmase n vrful picioarelor, cu apa pn la nivelul buzelor, tremurnd mai mult de oc dect de frig, hotrt s atepte rsritul soarelui, nainte s se mite de-acolo. Abia mult mai trziu, cnd vzu scnteierea focului care lumina vzduhul i limbile flcrilor erpuind printre palmieri, uit de grija pentru propria persoan i se tr la mal. ngenunche n noroiul de la marginea apei, tremurnd i rsuflnd din greu, slbit din cauza ocului, a sngelui pierdut i a fricii, i cercet cu privirea flcrile ce se zreau prin vlul prului ei des i al apei care i intra n ochi. Vila! opti ea. Duraid! Dumnezeule, nu! Nu! Se sili s se ridice i porni cu pai ovielnici spre casa n flcri. Capitolul II Bacheet opri motorul i stinse farurile Fiatului, nainte s ajung pe aleea ce ducea la vil i ls maina sub teras. Ieir toi trei din Fiat i urcar treptele de piatr pn pe terasa pavat cu dale. Corpul lui Duraid zcea tot acolo, lng heleteu, unde l lsase Bacheet. Trecur pe lng el fr s-i arunce nicio privire i se duser ntins n biroul acestuia. Bacheet puse pe'mas geanta ieftin din nailon pe care o cra dup el: Am pierdut i-aa destul de mult timp. Trebuie s-i dm btaie. Yusuf e de vin, protest oferul Fiatului. A lsat femeia s-i scape printre degete. Ai avut i tu ocazia s pui mna pe ea pe osea, se stropi Yusuf. N-ai fost mai breaz dect mine. Ajunge! i potoli Bacheet pe amndoi. Dac vrei s vedei vreun ban, ar fi bine s nu mai facei nicio greeal de-acum ncolo. Cu ajutorul lanternei, Bacheet descoperi sulul care rmsese n capul mesei.

sta e era sigur, cci i fusese artat o fotografie de-a lui, aa c nu avea cum s greeasc. V totul or harta i fotografiile. i crile, hrtiile, tot ce e pe masa i la care ei lucrau. S nu lsai nimic! Strnser rapid totul n geant i Bacheet trase fermoarul: Acum s ne ocupm de Doktari. Aducei-1 aici! Ceilali doi ieir pe teras i se aplecar deasupra corpului. l apuc fiecare de cte o glezn i l trr pe toat terasa, ca s-1 Bage n birou. Ceafa lui Duraid se lovi de treapta de piatr de la intrare i sngele desen o dr umed i alunecoas pe lespezile ce sclipeau la lumina lanternei. Adu lampa! Ordon Bacheet, iar Yusuf se ntoarse pe teras i culese lampa cu ulei din locul unde o scpase Duraid. Flacra se stinsese. Bacheet duse obiectul la ureche i l scutur. E plin, remarc satisfcut i deurub capacul. Bine, se adres celorlali, ducei geanta la main! n timp ce acetia se grbeau s-i execute ordinul, Bacheet stropi cu ulei de parafin cmaa i pantalonii lui Duraid, apoi se duse la rafturi i vrs restul combustibilului peste crile i manuscrisele nesate acolo. Arunc lampa goal i cut cutia de chibrituri de sub dishdasha. Aprinse un chibrit i l apropie de dra de ulei de parafin ce se scurgea pe bibliotec. Lemnul se aprinse imediat, iar flcrile se rspndir n sus, ndoind i nnegrind marginile manuscriselor. Brbatul se ndeprt i se ntoarse la locul unde zcea Duraid. Aprinse nc un chibrit, pe care l ls s cad pe cmaa scldat n snge i ulei de parafin. O perdea de flcri albastre dans pe pieptul lui Duraid. Culoarea se schimb atunci cnd flcrile ncepur s devoreze bumbacul cmii i carnea de sub material. Acestea devenir portocalii, iar din vrful limbilor lor unduitoare un fum cenuiu se ncolcea n spirale. Bacheet alerg la u, travers n goan terasa i cobor treptele. Cnd se urc pe bancheta din spate a Fiatului, oferul demar n tromb i cobor pe alee. Capitolul III Durerea l fcu pe Duraid s se trezeasc. Doar o suferin att de intens reuise s l aduc napoi din locul acela ndeprtat unde se rtcise, la hotarul dintre via i moarte. Gemu. Primul lucru de care i ddu seama cnd i recpt cunotina era mirosul propriului corp n flcri; apoi agonia l izbi cu toat fora. Un tremur violent i cuprinse tot trupul, fcndu-1 s deschid ochii i s se uite n jos, s vad ce-i cu el. Vemintele i se nnegreau i fumegau, iar durerea nu se compara cu nicio alt senzaie pe care-i fusese dat s-o triasc vreodat. Vag, realiz c toat odaia era cuprins de flcri. Fumul i valurile de cldur l inundau, aa c de-abia reuea s mai disting conturul uii. Suferina era att de cumplit, c-i dorea s se termine totul. i dorea s moar n acel moment, s nu fie nevoit s mai suporte nimic. Atunci, i aduse aminte de Royan. ncerc s-i rosteasc numele, dar de pe buzele arse i nnegrite nu iei niciun sunet. Numai gndul la ea i ddu puterea s se mite. Se rostogoli o dat i aria i atac spatele, care, pn n momentul acela, fusese protejat. Scoase un geamt puternic i se rostogoli nc o dat, apropiindu-se puin de u. Fiecare micare nsemna un efort uria i-i ducea agonia n pragul paroxismului, dar, cnd se rostogoli din nou pe spate, i ddu seama c o gur de aer proaspt intra pe ua deschis alimentnd flcrile. i umplu ct putu de mult plmnii cu aerul dulce al deertului i se mai nvior, ndeajuns ct s se trasc dincolo de prag i s ating lespezile rcoroase ale terasei. Hainele i trupul nc i erau cuprinse de flcri. Se lovi uor peste piept, ncercnd s sting focul, ns minile i se transformaser n gheare negre, aprinse. Atunci i aminti de heleteu. Gndul c i-ar putea cufunda trupul chinuit n apa rece i ddu fora s mai

fac un ultim efort: se tr i se rsuci pe dale pn acolo, precum un arpe cu ira spinrii zdrobit. Mirosul neptor al crnii ce nc ardea l sufoc i l fcu s tueasc de cteva ori, dar se ncpn s se trasc mai departe. Cnd se rostogoli cu un plescit n heleteu simi cum buci din corpul lui fript rmn lipite de cornia de piatr. Se auzi un fit i norul alb de abur ce se ridic din carnea ncins i ntunec vederea i, pentru cteva secunde, crezu c a orbit. Apa rece n care-i scufundase carnea jupuit i ncins l aduse n pragul agoniei, fcndu-1 s-i piard cunotina. Cnd reveni la realitate, nl capul i, prin norii negri de fum, zri o siluet care se cltina pe treptele din captul cellalt al terasei, dinspre grdin. Pe moment, i trecu prin cap c era o fantom din comarul lui, dar cnd flcrile ce mistuiau vila i luminar faa, o recunoscu pe Royan. Prul ei lung i atma nclcit peste fa, hainele i erau sfiate, mustind a ap din lac i ptate de noroi i alge verzi. Avea mna dreapt nfurat n nite zdrene pline de noroi, prin care rzbtea sngele, roz din cauza apei. Ea nu-1 vzu. Se opri n mijlocul terasei i rmase cu ochii plini de groaz la odaia n flcri. Era oare Duraid nuntru? Pomi ctre cas, ns aria era ca un zid i o fcu s ncremeneasc pe loc. n clipa aceea, acoperiul se prbui, trimind o coloan bubuitoare de scntei i flcri n naltul cerului. Ea se ddu napoi, punndu-i mna n fa ca s se protejeze. Duraid ncerc s o strige, dar din gtul uscat de fum nu ieea niciun sunet. Royan se ndeprt i ncepu s coboare treptele. El i ddu seama c se ducea, probabil, s caute ajutor. Duraid fcu un efort uria i reui s scoat printre buzele negre i acoperite de bici un croncnit ca de cioar. Royan se rsuci pe clcie, l fix cu privirea i scoase un ipt. Capul lui nu mai avea nimic omenesc. Prul i se prlise i dispruse i fii de piele i atmau pe obraji i brbie. Buci de came vie se vedeau prin masca de crust neagr. Femeia se ddu napoi, ca i cnd ar fi fost n faa unui monstru hidos. Royan, croncni el, cu o voce aproape imposibil de recunoscut. nl o mn spre ea, ca o chemare, iar ea alerg la heleteu i apuc mna ntins. n numele Fecioarei, ce i-au fcut? Suspin ea, dar, cnd vru s l trag din ap, pielea se jupui i ea rmase cu bucata aceea, ce semna cu o mnu oribil de chirurgie n mn, dezvelindu-i degetele sngernde i acoperite de carne vie. Royan czu n genunchi lng corni i se aplec s l ia n brae. tia c nu avea cum s-1 ridice fr s i nruteasc starea. Tot ce putea s fac era s l in n brae i s ncerce s i ofere puin alinare. i ddea seama c acela era sfritul nimeni nu ar fi putut s supravieuiasc unor asemenea rni nfiortoare. O s vin n curnd i ajutoarele, i opti pe arbete. Trebuie s fi vzut cineva flcrile. Curaj, brbate, trebuie s apar ajutoarele! El se zvrcolea, cuprins de convulsii, n braele ei, torturat de rnile mortale i sfiiat de efortul de a spune ceva. Papirusul? De-abia se auzi. Royan ridic ochii spre dezastrul care le cuprinsese casa i cltin din cap: S-a dus. E ars sau furat. S nu renuni la el, bolborosi el. Toat munca noastr... S-a dus, repet ea. Nimeni n-o s ne cread fr... Nu! Protest el cu voce slab, dar hotrt. Pentru mine, ultima mea... Nu spune asta, l implor ea. O s te faci bine. Promite-mi, i ceru el. Promite-mi! Nu avem niciun sponsor. Sunt singur. Nu pot s fac asta singur. Harper! Spuse el. Royan se apropiase att de tare, c atingea cu urechea buzele lui arse.

Harper, repet el. Un om... puternic... tare... detept... i atunci l nelese. Harper, firete, era cel de-al patrulea i ultimul nume de pe lista lui cu sponsori. Cu toate c era ultimul pe list, ea tiuse dintotdeauna c ordinea preferinelor lui Duraid era invers. Nicholas Quenton-Harper era prima lui alegere. Vorbise adesea despre el cu respect i cldur i, cteodat, chiar cu veneraie. Dar ce s-i spun? Nici nu m cunoate. Cum s-1 conving? Al aptelea papirus a disprut. Ai ncredere n el, opti el. Om bun. Ai ncredere... Se simea n glasul lui c era o rugminte teribil. Atunci ea i aminti de carneelul cu notie din apartamentul Lor de la Giseh, de la marginea capitalei, Cairo, i de materialul despre Taita din memoria computerului ei. Nu era totul pierdut. Da, confirm ea, i promit, brbate, i promit! Chiar dac trsturile mutilate nu erau n stare s redea nicio expresie a sentimentelor omeneti, se simi ecoul slab al mpcrii n vocea lui, cnd murmur: Floricica mea . Apoi, ls capul s-i cad n piept i muri n braele ei. Stenii o gsir pe Royan n aceeai poziie, ngenuncheat lng ap, inndu-1 n brae i optindu-i vorbe de ncurajare. ntre timp, flcrile sczuser n intensitate i lumina slab a zorilor le fcea s par tot mai terse. Capitolul IV Toi membrii din conducerea muzeului i de la Departamentul Antichitilor asistar la slujba de nmormntare din biserica aflat n oaz. Pn i Atalan Abou Sin, ministrul Culturii i Turismului, care fusese superiorul lui Duraid, sosise de la Cairo n Mercedesul oficial, de culoare neagr, dotat cu aer condiionat. Se aezase n spatele lui Royan i, cu toate c era musulman, se alturase corului ce ddea rspunsurile n cadrul slujbei. Nahoot Guddabi sttea lng unchiul su. Mama lui Nahoot era sora mai mic a ministrului, lucru care, dup cum remarcase cu sarcasm Duraid, compensa din plin lipsa de caliti sau experien a nepotului n domeniul arheologiei, ca i incapacitatea lui ca administrator. Afar, ncepuse zduful. Temperatura depea treizeci de grade i pn i atmosfera din biserica ntunecoas de rit copt devenise nbuitoare. Royan simea c se sufoc n norii groi de fum de tmie, ameit i de zumzitul monoton al preotului n negru, care intona cuvintele slujbei strvechi. Copcile de la braul drept o ineau i o ardeau i, de fiecare dat cnd i arunca privirea spre cociugul lung i negru, din faa altarului mpodobit i aurit, imaginea ngrozitoare a capului chel i prlit al lui Duraid i aprea n faa ochilor, fcnd-o s se clatine pe scaun; trebui s se in de el ca s nu se prbueasc. n cele din urm se sfri totul i Royan reui s-i gseasc evadarea n aerul de afar i sub soarele deertului. ndatoririle ei ns nu se terminasem. Fiind persoana cea mai apropiat de cel decedai, locul ei era imediat n urma cociugului, n procesiunea ce ducea la cimitirul dintre pilcurile de palmieri, unde rudele lui Duraid l ateptau ca s l aeze s se odihneasc n cavoul familiei. nainte s se ntoarc la Cairo, Atalan Abou Sin veni s-i strng mna i s i spun cteva cuvinte de condoleane: Ce lucru ngrozitor, Royan! L-am contactat personal pe ministrul de Interne. V pune mna pe or animalele responsabile de mrvia asta, crede-m! Poi s te ntorci la muzeu n clipa cnd te simi n stare, o asigur el. Voi fi la birou luni, rspunse ea. El i scoase agenda de buzunar din jacheta costumului nchis, la dou rnduri. O consult i i fcu o noti, nainte s se uite din nou la vduv: Atunci, treci s m vezi la minister dup-amiaz. La patru, preciz el.

Acestea fiind zise, se ndrept spre Mercedesul care l atepta, n timp ce Nahoot Guddabi veni la ea s i strng mna. Dei avea tenul livid i dedesubtul ochilor negri se vedeau cteva pete de culoarea cafelei, era un om nalt, elegant, cu pr des i ondulat i dini de un alb strlucitor. Purta un costum croit impecabil i emana un uor parfum de colonie scump. Avea o min grav i trist. A fost un om bun. i purtam lui Duraid cea mai mare stim, o asigur pe Royan, care ddu uor din cap, fr s rspund minciunii sfruntate. Duraid i adjunctul su nu se nghieau unul pe cellalt. Lui Nahoot nu i se permisese s lucreze la descifrarea papirusurilor lui Taita; i se interzisese n special accesul la cel de-al aptelea sul, iar acesta era un puternic motiv de vrjmie ntre cei doi. Sper c o s-i depui candidatura pentru postul de director, Royan, i zise. Ai toate calitile care s te recomande pentru asta. Mulumesc, Nahoot, eti foarte amabil. N-am avut timp s m gndesc la ce voi face, dar tu nu-i depui candidatura? Firete! Confirm el. Dar asta nu nseamn c trebuie s fiu singurul candidat. Poate c-o s-mi sufli postul de sub nas, i acord el un zmbet de complezen. tia c se afl n lumea arab, unde femeile nu se bucur de prea multe drepturi, i-apoi, el era nepotul ministrului. Nahoot era ct se poate de contient c sorii l favorizau. Prieteni n rivalitate? ntreb. Prieteni, cel puin, surise ea trist. O s am nevoie de ct mai muli pe viitor. tii c ai muli prieteni. Toat lumea din departament te ndrgete, Royan! Cel puin asta era adevrat, presupunea ea. Pot s te duc cu maina n Cairo? Continu el pe acelai ton amabil. Sunt sigur c unchiul n-ar avea nimic mpotriv. Mulumesc, Nahoot, dar maina mea e-aici i trebuie s rmn n oaz, n seara asta, ca s rezolv unele dintre problemele lsate de Duraid. Spusese o minciun. Avea de gnd s se duc la apartamentul din Giseh chiar n acea sear, dar, din motive de care nici mcar ea nu era sigur, nu dorea ca Nahoot s i cunoasc planurile. Atunci, ne vedem luni, la muzeu. Royan prsi oaza de cum reui s scape de rude, prieteni de familie i steni, dintre care muli lucraser pentru familia lui Duraid cea mai mare parte a vieii. Se simea amorit i izolat, aa c toate condoleanele i predicile pioase i se preau fr noim i nu-i aduceau nicio alinare. Chiar i la ora aceea naintat, oseaua ce traversa deertul era aglomerat, iruri de maini circulnd constant n ambele direcii, pentru c a doua zi era vineri, dup care venea sabatul. i eliber braul rnit din suportul de la gt i descoperi c nu o mpiedic prea mult la condus. Reuea s scoat un timp destul de bun. Chiar i aa, abia pe la cinci dup-amiaza ajunse s disting pe fundalul cafeniu-rocat al deertului linia verde ce marca nceputul fiei nguste de pmnt irigat i cultivat de-a lungul Nilului, marea arter a Egiptului. Ca de obicei, traficul deveni tot mai aglomerat, pe msur ce se apropia de capital, i se lsase deja ntunericul, cnd ajunse la blocul de apartamente din Giseh, de unde se vedeau att fluviul ct i acele mree monumente de piatr ce se nlau cu atta mndrie spre cerul nstelat i care erau pentru ea simbolul inimii i al istoriei rii ei. Ls vechiul Renault verde al lui Duraid n parcarea subteran a cldirii i lu liftul pn la ultimul etaj. Descuie i nlemni n pragul uii. Salonaul fusese ntors pe dos pn i carpetele fuseser ridicate i tablourile de pe perei rupte. nmrmurit, se strecur printre buci de mobil distrus i obiecte decorative sparte. Arunc o privire n dormitor, n timp ce traversa holul, i descoperi c nici acesta nu scpase furiei agresorului. Hainele ei i ale lui Duraid erau mprtiate pe toat podeaua, iar uile dulapurilor se cscau larg. Una dintre ele era chiar smuls din balamale. Patul era rsturnat, cearafurile

i pernele aruncate ct colo. Cutiile i sticluele cu produse cosmetice i parfumuri din baie fuseser sparte, iar mirosul era att de puternic, nct te ameea, iar Royan nu se simea n stare s intre acolo. tia prea bine ce avea s gseasc. n schimb, se ndrept spre ncperea spaioas pe care o folosiser drept birou i atelier de cercetare. n haosul de-acolo, primul lucru pe care i czur ochii i pentru care simi un regret profund fu setul de ah antic, druit de Duraid drept cadou de nunt. Tabla cu ptrele de marmur neagr i filde fusese spart n dou, iar piesele aruncate prin toate colurile, cu o violen rzbuntoare i inutil. Se aplec i culese de jos regina alb: avea capul smuls. innd regina n mna sntoas, se duse ca o somnambul la biroul de sub fereastr. Computerul ei era devastat. Sprseser ecranul i ciopriser unitatea principal cu ceva ce prea a fi un topor. i ddu seama dintr-o privire c nu mai avea cum s recupereze nicio informaie din memorie; nu putea fi reparat. Se uit n serarul unde i inea dischetele. i acesta, ca i celelalte sertare, fusese smuls i trntit de podea. Erau toate goale, firete; o dat cu dischetele, dispruser i carneelele, i fotografiile. Ultimele ei legturi cu cel de-al aptelea papirus se pierduser. Dup trei ani de cercetri, dovezile pe care le avusese se duseser pe apa smbetei. Se prbui pe podea, ca un om btut i ajuns la captul puterilor. Braul ncepuse s o doar iar i se simea singur i vulnerabil, cum nu mai fusese niciodat n toat viaa ei. Nu crezuse c Duraid avea s i lipseasc att de mult. Umerii ncepur s-i tresalte i simi cum o podidesc lacrimile, inute aa de bine n fru pn atunci. ncerc s i le stpneasc, dar i ardeau pleoapele, i atunci le ls s curg n voie. Rmase printre ruinele vieii ei i plnse pn cnd i se uscar toate lacrimile, dup care se ncovrig pe covorul plin de resturi i se ls furat de somnul epuizrii i al disperrii. Capitolul V Pn luni diminea, reuise s-i pun puin ordine n via. Poliia venise la apartament i i luase o declaraie, dup care Royan curase mizeria din cas. Lipise pn i capul reginei albe. Cnd prsi apartamentul i urc n Renaultul verde, i simea braul mai uor i, chiar dac nu era prea vesel, cel puin se simea mai optimist, sigur de ce avea de fcut. Ajuns la muzeu, se duse direct la biroul lui Duraid i se enerv cnd vzu c Nahoot i-o luase nainte. Acesta i supraveghea pe doi gardieni care strngeau obiectele personale ale lui Duraid. Ai fi putut da dovad de atta consideraie, nct s m lai pe mine s fac asta! i spuse pe un ton tios, la care el i rspunse cu un rnjet cuceritor: mi pare ru, Royan! M-am gndit c pot s te ajut. Fuma un trabuc gros, turcesc, a crui arom greoaie, de Mosc, Royan o detesta. Se duse la biroul soului ei i deschise sertarul din dreapta, sus: Aici era agenda soului meu. Acum a disprut. Ai vzut-o cumva? Nu, n sertarul la nu era nimic, se uit Nahoot pentru confirmare la cei doi gardieni, care i trir picioarele i cltinar din cap. Nici nu mai conteaz , se gndi ea. Agenda nu coninea lucruri de interes vital. Duraid se bazase ntotdeauna pe ea pentru nregistrarea i stocarea datelor importante i majoritatea acestora se aflaser n memoria computerului. Mulumesc, Nahoot! l concedie ea. Am s termin eu ce mai e de fcut aici. Nu vreau s te in din treab. Dac ai nevoie de ajutor, Royan, te rog s-mi spui! i cu asta se nclin uor i o prsi.

Nu-i trebui mult timp s termine treaba n biroul lui Duraid. i puse pe cei doi paznici s care cutiile cu lucrurile lui la ea n Birou i s le aeze una peste alta, sprijinite de perete. Pn la prnz, se ocup cu punerea n ordinea a propriilor afaceri i, cnd termin, vzu c mai avea o or la dispoziie, pn la ntlnirea cu Atalan Abou Sin. Dac voia s respecte promisiunea fcut lui Duraid, atunci avea s lipseasc pentru o vreme. Dorind si ia rmas-bun de la toate comorile ei preferate, cobor n seciunea deschis marelui public din uriaa cldire. Lunea era o zi aglomerat, iar slile cu exponate erau nesate cu grupuri de turiti. Se ngrmdeau cu toii n spatele ghizilor, precum turma care-i urmeaz pstorul. Se nghesuiau n jurul celor mai faimoase exponate i ascultau cum ghizii i recitau discursurile nvate pe dinafar n toate limbile din Tumul Babei. ncperile de la etajul al doilea, ce conineau tezaurul lui Tutankhamon, era att de aglomerate, c trebui s i scurteze vizita acolo. Reui s ajung la caseta n care era expus minunata masc mortuar din aur a copilului-faraon. Aa cum se ntmpla de fiecare dat, mreia i vraja ei o fcur s respire mai greu, iar btile inimii i se nteir. Totui, n timp ce sttea acolo, nghiontit de dou turiste de vrst mijlocie, asudate i cu piepturi largi, nu putu s nu se ntrebe, aa cum o fcuse de-attea ori pn atunci, ce bogii trebuie s se fi gsit n mormntul marilor Ramses, dac un asemenea regior nesemnificativ se dusese pe lumea cealalt cu o astfel de minune a creaiei peste faa mumificat. Ramses al II-lea, cel mai mre din familia regilor cu acel nume, domnise timp de aizeci i apte de ani i petrecuse toate acele decenii acumulnd comori funerare din vastele teritorii cucerite. Royan se duse apoi s i aduc omagiul btrnului rege. Dup treizeci de secole, Ramses al II-lea dormea somnul de veci cu o expresie senin i gnditoare pe trsturile coluroase. Pielea avea o strlucire uoar, ca de marmur. uviele rzlee de pr blond erau vopsite cu henna. Minile, vopsite cu aceeai substan, erau lungi, subiri i elegante. Cu toate acestea, era nvelit doar ntr-un vemnt simplu, de in. Jefuitorii de morminte desfcuser pn i bandajele n care fusese nfurat mumia, ca s pun mna pe amuletele i scarabeii dintre crpele de in, aa c trupul i era aproape gol. Cnd fuseser descoperite aceste rmie, n 1881, n petera din stnc de la Deir El Bahari, unde erau ascunse mumiile regale, doar bucica de papirus de pe pieptul mumiei i atesta descendena. Exista, probabil, o moral n toate astea, presupunea ea, dar, n timp ce sttea n faa acestor rmie jalnice, se ntreba, nc o dat, dup cum fcuse de-attea ori mpreun cu Duraid, dac scribul Taita spusese adevrul, dac undeva, departe, n slbticia munilor Africii, mai exista un alt mare faraon care dormea netulburat, nconjurat de comorile sale, rmase intacte. Numai ideea era de ajuns s o fac s se nfioare de emoie i s-i fac pielea ca de gin la rdcina prului negru de pe ceaf. i-am fcut o promisiune, brbate, opti n arab. Am s-o ndeplinesc pentru tine i n amintirea ta, cci tu ai fost deschiztorul de drumuri. Se uit la ceasul de la mn n timp ce cobora scara principal. Mai avea un sfert de or pn la ntlnirea cu ministrul i tia prea bine cum avea s i petreac timpul rmas la dispoziie. Avea s viziteze un exponat aflat ntr-una dintre slile laterale, mai puin frecventate. Ghizii muzeului i ndrumau rareori turitii n partea aceea i, dac o fceau, era din dorina de a scurta drumul pn la statuia lui Amenhotep. Royan se opri n faa unei vitrine ce ajungea din podea pn la tavanul slii nguste. Era nesat cu artefacte mrunte, unelte i arme, amulete, vase i ustensile, dintre care cea mai recent era din timpul dinastiei Noului Regat, n jurul anului 1100 .Hr., pe cnd cea mai veche supravieuise perioadei ntunecate a Vechiului Regat, n urm cu aproape cinci mii de ani. Catalogarea acestor fragmente de tezaur era rudimentar. Multe dintre obiecte nici nu erau descrise. In colul cel mai ndeprtat, pe raftul de sus, erau expuse bijuterii, inele i sigilii. Lng fiecare sigiliu

era o bucat de cear, pe care era imprimat semnul fiecruia dintre ele. Royan ngenunche s examineze mai ndeaproape unul dintre aceste artefacte. Micul sigiliu din lapislazuli, aflat n mijlocul celorlalte obiecte, era superb sculptat. n antichitate, piatra de lapis constituia un material rar i preios, care nu se gsea n stare natural n Imperiul Egiptean. Imprimarea n cear nfia un oim cu o arip frnt, iar Royan putea s citeasc fr efort inscripia de dedesubt: TAITA, SCRIBUL MREEI REGINE. Era sigur c e vorba de acelai om, pentru c Taita folosise simbolul oimului mutilat drept autograf i n papirusuri. Se ntreba cine i unde gsise flecuteul acela. Probabil c nite rani l furaser din mormntul pierdut al btrnului sclav i scrib, dar n-avea cum s afle niciodat cu certitudine. i bai joc de mine, Taita? S fie asta doar o fars pe care ai pus-o bine la punct? Rzi de mine pn i-acum, din mormntul tu netiut de nimeni? Se apropie i mai mult, pn atinse cu fruntea geamul rece: mi eti prieten, Taita, sau duman necrutor? Se ridic i-i scutur praful de pe fust. O s vedem. O s intru cu tine n joc i mai vedem noi cine ctig la sfrit, i promise ea. Capitolul VI Ministrul n-o ls s atepte dect vreo cteva minute, pn ce secretarul o conduse n cabinetul lui. Atalan Abou Sin purta un costum de culoare nchis, din mtase lucitoare, i sttea la birou, cu toate c Royan tia c prefera un vemnt mai comod i o pern aezat pe carpetele de pe podea. El i nelese nedumerirea mut i zmbi stnjenit: Am o ntlnire cu nite americani ceva mai trziu. l plcea. Fusese ntotdeauna nelegtor cu ea i lui i datora slujba de la muzeu. Majoritatea brbailor ar fi refuzat cererea lui Duraid de a avea o femeie pe post de asistent, mai ales c era vorba de propria soie. O ntreb de sntate, iar ea i art braul bandajat: mi scot copcile peste zece zile. Urm o discuie politicoas despre diverse lucruri nensemnate. Doar occidentalii puteau fi att de lipsii de tact, nct s treac direct la miezul problemei. Totui, ca s l scape de o situaie jenant, Royan profit de prima ocazie ca s-i spun: Simt c am nevoie de ceva timp n care s fiu singur, s m ocup de mine. Trebuie s-mi revin dup pierderea suferit i s m hotrsc ce am de fcut de-acum nainte, fiindc sunt vduv. V-a fi recunosctoare dac mi-ai aproba cererea de a-mi lua un concediu fr plat de cel puin ase luni. Vreau s plec s stau n Anglia, cu mama. Atalan i exprim sincer ngrijorarea, dar o rug: S nu ne prseti prea mult timp, te rog! Munca pe care o faci aici e nepreuit. Avem nevoie de tine s continui treaba nceput de Duraid. Nu reui totui s-i ascund pe deplin sentimentul de uurare. Ea tia c se ateptase s i depun candidatura pentru postul de director. Probabil c discutase cu nepotul lui despre asta. Numai c el era un om prea drgu ca s-i fac plcere s o anune c nu fusese aleas pentru acea funcie. Lucrurile ncepuser s se schimbe i n Egipt, femeile ieeau din tiparele tradiionale, ns nu att de rapid. tiau amndoi c postul de director trebuia s fie ocupat de Nahoot Guddabi. Atalan o conduse pn la ua cabinetului strngndu-i mna la desprire i, pe cnd cobora cu liftul, ea se simi cuprins de un sentiment de uurare i de eliberare. Lsase Renaultul la soare, n parcarea ministerului. Cnd deschise portiera, nuntru aerul era att de ncins, c se putea coace pine. Ls toate geamurile i vntur portiera ca s foreze aerul ncins s ias,

dar locul oferului tot i ardea coapsele atunci cnd se aez n spatele volanului. De cum iei pe poart, fu nghiit de furnicarul traficului din Cairo. Se tr n urma unui autobuz aglomerat care, la intervale regulate, emana cte un nor de fum albastru ce nvluia Renaultul. Problema traficului prea s fie una dintre cele fr soluie. Erau att de puine locuri de parcare, nct autovehiculele opreau n iruri paralele de cte trei sau patru la marginea oselei, strangulnd circulaia din centru la o singur band. Cnd autobuzul din fa frn i o oblig i pe ea s se opreasc, Royan zmbi, aducndu-i aminte de gluma veche ce spunea c unii oferi care parcaser lng bordur erau nevoii s-i abandoneze acolo mainile, pentru c nu aveau s fie niciodat n stare s le scoat din blocaj. Poate c era acolo un smbure de adevr, pentru c unele dintre vehiculele pe care le vedea nu fuseser micate de sptmni ntregi. Parbrizele erau complet acoperite de praf i multe dintre ele aveau roile dezumflate. i arunc privirea n oglinda retrovizoare. Un taxi oprise doar la civa centimetri de bara ei de protecie i, n spatele lui, circulaia era blocat. Numai motociciitii mai aveau libertate de micare. Chiar n timp ce se uita n oglind, unul dintre acetia se strecur prin mulimea de maini cu o nepsare sinuciga. Era o Honda roie, de 200 cc, care trecuse prin multe i era att de prfuit, c abia i se distingea culoarea. Pe locul din spate era cocoat un pasager care, asemenea oferului, i acoperise partea inferioar a feei cu colurile basmalei, ca mijloc de protecie mpotriva gazelor de eapament i a prafului. Trecnd pe banda necirculabil, Honda se strecur prin spaiul ngust dintre taxi i mainile parcate lng bordur, trecnd la milimetru pe lng ele. oferul taxiului fcu un gest obscen cu degetul mare i cel arttor i l chem pe Alah drept martor c motociclistul era, pe ct de nebun, pe att de prost. Honda ncetini puin cnd ajunse lng Renaultul lui Royan, iar pasagerul se aplec i, prin geamul deschis, azvrli ceva pe locul din dreapta, de lng ea. Imediat dup aceea, oferul acceler att de brusc, nct roata din fa se ridic pentru cteva secunde. ntoarse motocicleta cu o singur micare i plec n vitez pe strdua lateral ce ddea din oseaua pricipal, evitnd n ultimul moment lovirea unei btrne. Cnd pasagerul de pe motociclet i ntoarse capul s se uite la ea, vntul i smulse bucata de bumbac alb de pe fa i Royan rmase ocat s-l recunoasc pe brbatul pe care l vzuse ultima oar n lumina farurilor Fiatului, pe drumul de lng oaz: Yusuf! n timp ce Honda se fcea nevzut, ea cobor ochii spre obiectul care fusese aruncat pe scaunul de lng ea. Avea form de ou, iar suprafaa metalic segmentat era vopsit n nuana de verde folosit de armat. Vzuse de-attea ori obiectul la televizor, n filmele vechi de rzboi, nct recunoscu imediat grenada cu fragmentare i, n aceeai clip, i ddu seama c inelul de siguran fusese scos, iar proiectilul urma s explodeze dintr-un moment n altul. Fr s mai stea pe gnduri, puse mna pe clan i se mpinse cu toat puterea n portier; aceasta se deschise i ea se rostogoli pe osea. Piciorul i alunec de pe ambreiaj i Renaultul pomi i intr n spatele autobuzului staionat. n timp ce Royan rmsese ntins pe osea, sub roile taxiului din spate, grenada explod. Pe ua deschis din dreptul oferului apru o perdea de flcri, fum i schije. Geamul din spate se sparse i fu mprocat de o ploaie de cioburi mrunte, iar detuntura aproape c o asurzi. ocul exploziei fu urmat de o tcere mormntal, n care nu se auzea dect sunetul cristalin al cioburilor care continuau s cad, dup care ncepu vacarmul gemetelor i al ipetelor. Royan se ridic i i strnse la piept braul rnit. Czuse cu toat greutatea pe el i rana o fcea s nnebuneasc de durere. Renaultul era distrus, dar vzu c geanta ei de piele fusese aruncat afar pe u i zcea n strad, aproape de ea. Se ridic nesigur pe picioare i chiopt pn acolo, s o culeag. n jurul ei era o debandad total. Civa dintre cei aflai n autobuz erau rnii i o bucat de schij sau de geam ajunsese pn la o feti de pe trotuar. Mama acesteia urla i i tergea cu o earf sngele de pe fa. Copilul se

zbtea n braele mamei, ipnd sflietor. Nimeni nu-i ddea nicio atenie lui Royan, dar aceasta tia c poliitii aveau s soseasc n cteva minute. Erau cu toii instruii s reacioneze rapid la atacurile teroriste ale fundamentalitilor. tia c, dac ddeau peste ea acolo, o ateptau zile n ir de interogatoriu. i puse cureaua genii pe umr i se ndeprt ct de repede i permitea piciorul rnit, pe aceeai strdu pe care dispruse Honda. La captul ei, era o toalet public. Se ncuie ntr-una dintre cabine i se propti n u, cu ochii nchii, ncercnd s i revin din oc i s i pun ordine n gndurile nvlmite. n disperarea i groaza cauzate de asasinarea lui Duraid, nu se gndise niciodat, pn atunci, la propria siguran. Abia acum realiza, n cel mai dur mod, c se afla n primejdie de moarte. i aminti cuvintele rostite de unul dintre ucigai, n bezna oazei: tim cum sa dm de ea mai trziu . Scpase ca prin urechile acului de tentativa de asasinat. Trebuia s i nchipuie c avea s i urmeze o alta. Nu pot s m ntorc n apartament, realiz ea. Vila e distrus i, oricum, m-ar cuta i acolo. n ciuda atmosferei neplcute, rmase ncuiat n cabin peste o or, cntrind micrile pe care trebuia s le fac. n cele din urm iei i se duse la irul de chiuvete ptate i crpate, unde i clti faa cu ap. Apoi, se pieptn n faa oglinzii, se fard puin, i ndrept i i aranj hainele ct putu mai bine. Trecu de cteva blocuri, apoi se ntoarse pe acelai traseu uitndu-se mereu n spate s se asigure c nu e urmrit, nainte s opreasc un taxi. l puse pe ofer s o lase pe strada din spatele bncii la care avea cont i de-acolo merse pe jos. Mai erau doar cteva minute pn la ncheierea programului cnd se prezent la ghieul unuia dintre funcionari. Retrase toi banii pe care-i avea n cont, sum care nu ajungea la cinci mii de lire egiptene. Nu era mult, dar mai avea ceva bani pui deoparte n contul de la Lloyds Bank, din York, i mai avea i Mastercardul. Trebuia s ne ntiinai c vrei s scoatei un articol din seif, o dojeni cu severitate funcionarul bancar. Ea i ceru scuze cu umilin i juc att de convingtor rolul fetiei care nu tie pe ce lume se afl, c brbatul se ls nduplecat. i nmn pachetul n care se aflau paaportul englezesc i documentele bancare de la Lloyds. Duraid avea o mulime de rude i de prieteni care ar fi fost ncntai s o gzduiasc, dar ea prefer s rmn nevzut, departe de locurile pe care le frecventa. Alese unul dintre hotelurile de dou stele, departe de fluviu, unde spera s i pstreze anonimatul, n multitudinea de grupuri de turiti. n astfel de hoteluri, clienii se schimbau n mod constant, fiindc majoritatea nu rmneau mai mult de cteva nopi, dup care plecau spre Luxor i Assuan, s viziteze monumentele. Imediat ce rmase singur n camera single, fcu o rezervare telefonic la British Airways. Era un zbor spre Heathrow chiar a doua zi, la zece dimineaa. Rezerv un bilet la clasa a doua i le ddu numrul de cont de la MasterCard. Trecuse deja de ora ase, dar, din cauza diferenei de fus orar dintre Egipt i Marea Britanie, probabil c acolo nc nu se terminase programul de lucru. Cut numrul n agend. Leeds University era locul unde i fcuse studiile. I se rspunse la cel de-al treilea apel. Departamentul de arheologie. Biroul profesorului Dixon, intona o voce afectat, ntr-o englez pedant. Dumneavoastr suntei, Miss Higgins? Da. Cu cine vorbesc? Sunt Royan. Royan Al Simma, fost Royan Said. Royan! N-am mai vorbit de-o sut de ani. Ce mai faci? Plvrgir un timp, ns Royan era contient de costul Convorbirii.

Profu e-n birou? Scurt ea conversaia. Profesorul Percival Dixon avea peste aptezeci de ani i ar fi trebuit s ias la pensie de civa ani buni. Royan, chiar tu eti? Studenta mea favorit! Ea zmbi. Chiar i la vrsta aceea, tot o fcea pe craiul. Toate studentele drgue erau favoritele lui. V sun din strintate, profu! Vreau doar s tiu dac oferta mai e valabil. Dumnezeule, am crezut c ne-ai spus c n-ai timp de noi, nu-i aa? Schimbare de planuri. V povestesc eu cnd ne vedem. Sigur, ne-ar plcea s vii i s vorbim. Cnd crezi c reueti s scapi? Mine sunt n Anglia. Dumnezeule, ne-ai luat pe nepregtite! Nu tiu dac putem s punem totul la punct aa de repede. O s stau cu mama, lng York. Facei-mi din nou legtura cu Miss Higgins i o s-i las numrul de telefon. Era unul dintre cei mai sclipitori oameni pe care-i cunoscuse vreodat, dar Royan n-avea ncredere c poate s scrie corect un numr de telefon: O s v sun eu peste cteva zile. nchise i se ntinse n pat. Era epuizat i o durea iar mna, dar trebuia s-i fac planurile astfel nct s prevad toate posibilitile. Cu dou luni n urm, profesorul Dixon o invitase s in un curs despre descoperirea i spturile de la mormntul reginei Lostris i despre gsirea papirusurilor. Bineneles, interesul lui fusese stmit de carte i mai ales de nota de subsol de la sfritul acesteia. Publicarea ei se bucurase de foarte mult succes. Primiser ntrebri din partea egiptologilor de pretutindeni, indiferent dac erau amatori sau profesioniti, unii chiar din Tokyo sau din Nairobi; toi, fr excepie, doreau s cunoasc gradul de autenticitate a romanului, ca i faptele ce stteau la baza lui. La vremea aceea, Royan se opusese ideii ca unui scriitor de ficiune s i se permit accesul la transcrieri, mai ales c nu fuseser terminate. Avea senzaia c ntreaga poveste redusese ceea ce ar fi trebuit s fie un subiect academic important la nivelul de distracie a maselor, asemntoare cu modul n care parcul plin de dinozauri al lui Spielberg afectase paleontologia. Pn la urm, i se nchisese gura. Chiar i Duraid se aliase cu toi ceilali mpotriva ei. De vin erau banii, firete. Departamentul ducea n permanen lips de fonduri cu care s i desfoare activitatea mai puin spectaculoas. Cnd fusese vorba de planul grandios de mutare a ntregului templu de la Abu Simbel ntr-o nou locaie, deasupra apelor revrsate de la Marele Baraj din Assuan, naiunile din toat lumea contribuiser cu zeci de milioane de dolari. Cu toate acestea, munca de zi cu zi a departamentului nu dispunea de o asemenea susinere. Jumtatea lor din drepturile de autor de\aRzboinicii Nilului, cci acesta era titlul crii, oferise finanarea timp de aproape un an a cercetrilor i a explorrilor, dar nu fusese de ajuns pentru potolirea resentimentelor personale ale lui Royan. Autorul i luase o libertate prea mare n ceea ce privete faptele descrise n papirusuri i nzestrase personajele istorice cu personaliti i slbiciuni pentru care nu exista nici cea mai mic dovad istoric. In special n cazul lui Taita, btrnul scrib, Royan simea c portretul schiat era unul de fanfaron i de prefcut nsetat de glorie. Ura lucrul acesta. Dar dac era s fie corect, trebuia s recunoasc faptul ca misiunea autorului fusese aceea de a face faptele ct mai savuroase i mai uor de citit pentru un public ct mai larg i, cu inima ndoit, era de acord c scopul fusese atins. Totui, toat educaia ei tiinific o fcea s se revolte mpotriva unei asemenea popularizri a unui lucru unic i minunat. Oft i i ndeprt gndurile acelea din minte. Rul fusese fcut i, dac-i btea capul cu asta, nu fcea altceva dect s se enerveze. i ndrept atenia ctre probleme mai presante. Dac voia s in cursul pe care profesorul Dixon o invitase s-l in, avea nevoie de diapozitive, iar acestea se aflau n biroul ei de la muzeu, n timp ce-i

storcea creierii s gseasc metoda cea mai bun s pun mna pe ele fr s trebuiasc s se prezinte n persoan, oboseala o coplei i adormi, cu hainele pe ea, pe patul nedesfcut. Capitolul VII Pn la urm, soluia problemei se dovedi ct se poate de simpl. Nu trebui dect s sune la biroul administrativ i s i roage s ia din biroul ei cutia cu diapozitive i s l trimit pe unul dintre secretari cu ea la aeroport. Cnd i ddu cutia la punctul de control al biletelor de la British Airways, acesta i spuse: Cnd am deschis muzeul, de diminea, v cutau nite poliiti. V oiau s discute cu dumneavoastr, doamn. Evident, verificaser plcua de nmatriculate a Renaultului distrus. Era bucuroas c avea paaportul englezesc. Dac ar fi ncercat s prseasc ara folosindu-se de actele de identitate egiptene, ar fi trebuit s-i amne plecarea: foarte probabil, poliia emisese un ordin de restricie pe numele ei ctre toate punctele de control al paapoartelor. Aa cum stteau lucrurile acum, reui s treac fr probleme de punctul de control i, odat ajuns n sala de plecare, se duse direct la chiocul de ziare i studie oferta. Toate cotidienele locale prezentau tirea aruncrii n aer a mainii ei i majoritatea reluaser povestea asasinrii lui Duraid, fcnd legtura ntre cele dou evenimente. Unul dintre ele fcea chiar aluzie la amestecul fundamentalitilor islamici. El Arab avea pe prima pagin o fotografie cu ea i cu Duraid, fcut cu o lun n urm, la o recepie dat n cinstea unui grup de operatori francezi n turism, aflai n vizit. Avu o strngere de inim vznd poza cu soul ei, cu o figur att de chipe i de distins; ea zmbea la braul lui. Cumpr cte un exemplar din fiecare ziar i le lu cu ea la bordul zborului British Airways. In timpul cursei, i not n agend tot ce izbuti s i aduc aminte din ce-i spusese Duraid despre brbatul pe care avea s-1 caute. Ddu paginii titlul: Sir Nicholas Quenton-Harper (Bart)1 . Duraid i povestise c strbunicul lui Nicholas primise titlul de baronet drept rsplat pentru munca depus n calitate de ofier de carier, n serviciul colonial britanic. Timp de trei generaii, familia meninuse legturi foarte strnse cu Africa, n special cu coloniile britanice i cu sferele de influen din Africa de Nord: Egipt, Sudan, Uganda i Kenya. Dup spusele lui Duraid, chiar i Sir Nicholas personal i fcuse stagiul militar n armata britanic din Africa i n statele din Golf. V orbea fluent limbile arab i swahili i era un renumit arheolog i zoolog amator. Asemenea tatlui, bunicului i strbunicului lui, participase la numeroase expediii n Africa de Nord, ca s colecioneze specimene i s exploreze inuturile mai ndeprtate. Scrisese cteva articole pentru diverse reviste tiinifice i chiar inuse discursuri n faa Societii Regale Britanice de Geografie. Cnd fratele su mai mare murise fr s lase urmai, Sir Nicholas motenise titlul i proprietatea familiei de la Quenton Park. Demisionase din armat ca s administreze proprietatea i, n special, s se ocupe de muzeul familiei, care fusese inaugurat n 1885, de ctre strbunicul su, primul baronet. Adpostea una dintre cele mai mari colecii particulare de faun african, la fel de vestit fiind i cea de artefacte egiptene i din Orientul Mijlociu. Cu toate acestea, din ceea ce aflase de la Duraid, Royan trsese concluzia c trebuie s existe i o latur slbatic, aproape nelegiuit, a caracterului lui Sir Nicholas. Era limpede c nu i era team s i asume unele riscuri, ca s mreasc zestrea de la Quenton Park. Duraid l ntlnise pentru prima oar cu vreo civa ani n urm, cnd Sir Nicholas l recrutase pe post de ofier de informaii, n cadrul unei expediii neautorizate de eliberare a unor piese turnate n bronz din perioada punic, aflate n Libia lui GadafFi. Sir Nicholas vnduse unele dintre obiecte ca s recupereze costul expediiei, ns le pstrase pe cele mai bune n colecia sa particular.

Ceva mai recent, avusese loc o alt expediie, care implicase de aceast dat trecerea ilegal a graniei irakiene, pentru recuperarea a dou frize din piatr, n basorelief, de sub nasul lui Saddam Hussein. Duraid i povestise c Sir Nicholas vnduse una din ele pentru o sum colosal; pomenise ceva de cinci milioane de dolari americani. Duraid spunea c folosise banii pentru administrarea muzeului, ns cea dea doua friz se afla n continuare n posesia lui Sir Nicholas. Ambele expediii avuseser loc cu nite ani nainte ca Royan s l cunoasc pe Duraid i o mira uurina cu care Duraid i punea toat ncrederea n acel englez. Probabil c Sir Nicholas avea nite puteri magice de convingere, cci nu exista nicio urm de ndoial cu privire la soarta lor, dac ar fi fost prini: ar fi fost executai pe loc. Dup cum i explicase Duraid, i salvaser, de fiecare dat, ingeniozitatea lui Sir Nicholas i reeaua de prieteni i de admiratori de care dispunea n Orientul Mijlociu i n Africa de Nord, pe care reuise s i cheme n ajutor. E un drac mpeliat, cltinase Duraid din cap, cu nostalgie la gndul amintirilor, dar e omul de care ai nevoie, atunci cnd dai de greu. Pe-atunci, totul mi se prea o aventur incitant, dar acum, cnd privesc napoi, m ngrozesc de riscurile pe care ni le asumam. Ea se ntrebase adesea ce riscuri era pregtit s nfrunte un adevrat colecionar, care avea pasiunea n snge. I se prea c riscurile erau cu mult prea mari, n raport cu rsplata, cnd era vorba s mai strng nite obiecte; dar apoi zmbi la gndul propriilor sentimente pioase. Aventura n care spera s-1 implice pe Sir Nicholas nu era lipsit de riscuri i probabil c o armat de avocai nu ar fi reuit s cad de acord asupra suportului ei legal. Adormi cu zmbetul pe buze, fiindc tensiunea din ultimele zile ncepea s-i spun cuvntul. nsoitoarea de bord o trezi cu observaia c trebuie s-i lege centura de siguran: aterizau pe Heathrow. Capitolul VIII Royan i sun mama de la aeroport: Bun, mami, eu sunt. Da, tiu asta. Unde eti, scumpo? Sun vocea mamei ei, la fel de calm ca de obicei. La Heathrow. Vin s stau cu tine un timp. Te deranjeaz? Cele dou Lumley, chicoti mama ei. M duc s-i fac patul. Cu ce tren vii? M-am uitat pe Mersul trenurilor. E unul de la Kings Cross, care ajunge n York la apte seara. Te atept la gar. Ce s-a-ntmplat? Te-ai dondnit cu Duraid? E destul de btrn s-i fie tat. Am zis eu c n-o s mearg. Royan nu rspunse pentru cteva clipe. Nu era momentul cel mai potrivit pentru explicaii: Am s-i povestesc tot disear, cnd ne vedem. Georgina Lumley, mama ei, o atepta pe peron n seara moHort i rece de noiembrie, prnd trupe i solid, n haina ei Barbour verde i cu Magic, cocherul spaniei, aezat cuminte la picioarele ei. Cei doi erau inseparabili, chiar i cnd nu ctigau concursurile canine. Acesta era tabloul reconfortant cu care se familiarizase Royan, atunci cnd se gndea la ramura englezeasc a arborelui ei genealogic. Georgina i srut fiica pe obraz, cu un gest formal. Nu m-am dat n vnt niciodat dup prostiile sentimentale 6, spunea adesea cu satisfacie; lu una dintre genile lui Royan i o conduse la btrnul Land Rover acoperit de noroi, aflat n parcare. Magic adulmec mna lui Royan i ddu din coad n semn de recunoatere. Apoi, cu o atitudine demn i ngduitoare, i permise s l mngie pe cap, dar, asemenea stpnei, nici el nu era un mare sentimental. Merser n linite o bucat de vreme i Georgina i aprinse o igar: Ei, ce s-a ntmplat cu Duraid?

Pe moment, Royan nu putu s-i rspund, apoi zgazurile lacrimilor cedar i Royan se ls n voia lor. Cltoria de la York, spre nord, pn la Brandsbury dur douzeci de minute i Royan vorbi tot timpul. Mama ei nu scoase dect sunete abia auzite, de ncurajare i de alinare i, cnd pe Royan o podidir din nou lacrimile, povestind amnunte despre moartea i nmormntarea lui Duraid, Georgina se ntinse i o btu uor pe fiica ei pe mn. Cnd ajunser la csua mamei din sat, Royan terminase. Izvorul lacrimilor secase i ea era din nou calm i raional cnd luar cina pregtit de mama ei i lsat n cuptor. Nici nu mai inea minte de cnd nu mai mncase friptur i plcint cu rinichi. i ce-ai de gnd s faci acum? Se interes Georgina, n timp ce scurgea ultimele picturi din sticla neagr de bere Guinness n propriul pahar. S fiu sincer, n-am nici cea mai vag idee. Spunnd asta, Royan se ntreba dezamgit de ce toat lumea folosea cuvintele acelea ca s pregteasc o minciun: Am ase luni libere de la muzeu i profu Dixon a aranjat s in un curs la universitate. Mai mult deatt nu tiu n momentul de fa. Oricum, se ridic Georgina, ai o sticl cu ap fierbinte n pat i camera ta i st la dispoziie, indiferent ct vrei s stai. Venind din partea ei, cuvintele nseninau cea mai nflcrat declaraie de dragoste matern. n zilele urmtoare, Royan i puse n ordine diapozitivele i nsemnrile pentru curs i, n fiecare dupamiaz, i nsoi pe Georgina i pe Magic n plimbrile lungi prin mprejurimi. tii unde vine Quenton Park? O ntreb pe mama ei, ntr-una dintre peregrinri. Ce ntrebare! Replic entuziasmat Georgina. Eu i Magic mergem acolo la vntoare de patru-cinci ori pe sezon. Sunt psri de prim mn acolo, unii dintre cei mai buni fazani i cocoi de munte din Yorkshire. Exist un teren de vntoare faimos, numit Zadele nalte, unde se gsesc psri ce zboar att de sus, c i fac de ruine i pe cei mai buni trgtori din Anglia. l cunoti pe proprietar, pe Sir Nicholas Quenton-Harper? Vru s tie Royan. L-am vzut la trageri. Nu-1 cunosc personal. E bun totui, replic Georgina. L-am cunoscut cndva pe tatl lui, nainte s m mrit cu tatl tu, zmbi ntr-un mod sugestiv, care o surprinse pe Royan. Excelent dansator! Am dansat cteva dansuri cu el i nu numai pe ring. Mami, eti revolttoare! Rse Royan. Eram odat, o aprob din toat inima Georgina. Nu se ivesc prea multe ocazii n ziua de azi. Cnd te mai duci cu Magic la Quenton Park? Peste dou sptmni. Pot s vin cu tine? Normal pdurarii sunt mereu n cutare de gonaci. Douzeci de lire, prnzul i sticla de bere asigurate. Se opri i i privi fiica, nedumerit: mi spui despre ce e vorba? Am auzit c pe proprietatea aceea exist un muzeu particular. Au i o colecie faimoas de obiecte egiptene. Vreau s m duc s o vd. Nu mai e deschis publicului. Ai nevoie de invitaie. Sir Nicholas e un individ ciudat, plin de tot felul de secrete. N-ai putea s-mi faci rost de o invitaie? O rug Royan, ns Georgina cltin din cap: De ce nu-1 ntrebi pe profesorul Dixon? E mai tot timpul la partidele de vntoare de-acolo. E prieten la cataram cu Quenton-Harper. Capitolul IX

Trecur zece zile pn cnd profesorul Dixon i fcu timp pentru ea. Royan mprumut Land Roverul mamei sale i se duse la Leeds. Profesorul o strnse ntr-o mbriare ca de urs i o conduse n birou, si bea ceaiul. Odaia ntoars pe dos, nesat cu cri i artefacte antice i trezi lui Royan nostalgia anilor de studenie. Asasinarea lui Duraid l oc i l tulbur pe Dixon, ns Royan schimb iute subiectul vorbind despre diapozitivele pe care le pregtise pentru curs. Dixon rmase fascinat de absolut tot ce i art. Abia cnd se fcu timpul s plece, Royan profit de ocazie s deschid subiectul privind muzeul de la Quenton Park, ns reacia profesorului veni foarte prompt: M mir c nu l-ai vizitat niciodat, ct ai fost student. Are o colecie impresionant. De mai bine de o sut de ani, familia se ocup numai de asta. De fapt, m duc la vntoare acolo joia viitoare. O s vorbesc cu Nicholas. Sracu om, nu prea-i st mintea la nimic n momentul sta. Acum un an, a trecut printr-o tragedie de familie: i-a pierdut soia i cele dou fetie ntr-un accident de main, pe autostrad, povesti, cltinnd din cap. Cumplit treab! Nicholas era la volan. Cred c se autonvinuiete, coment n timp ce o conducea la Land Rover. Atunci, ne vedem pe douzeci i trei, i zise lui Royan, la desprire. M atept s ai un auditoriu de cel puin o sut de persoane i am primit deja vizita unui reporter de la Yorkshire Post. Au auzit de cursurile tale i vor s-i ia un interviu. E o ocazie minunat s facem publicitate departamentului. O s dai interviul, firete! Poi s vii cu cteva ore mai devreme, s vorbeti cu ei? De fapt, cred c-o s ne mai vedem i pn pe douzeci i trei, l asigur. Mama i cinele ei se duc jos la Quenton Park i merg cu ea pe post de gonaci. O s m uit dup tine, promise el i i fcu semn cu mna n timp ce Royan demar ntr-un nor gros de fum. Capitolul X Vntul btea uscat i rece dinspre nord. Norii se rostogoleau unul peste altul, greoi, albatri i cenuii, att de aproape de pmnt, c atingeau crestele dealurilor, n graba lor de a vesti furtuna. Royan purta trei rnduri de haine pe sub jacheta Barbour veche i verde pe care i-o mprumutase Georgina i tot tremura pe cnd urca dealul, n rnd cu ceilali gonaci. Sngele i se subiase n aria vii Nilului. Doua perechi de osete de pescar nu erau de ajuns ca s nu i amoreasc degetele. Pentru partida asta, ultima din ziua aceea, eful pdurarilor o mutase pe Georgina n rndul gonacilor din poziia ei obinuit, din spatele liniilor de tragere, unde ea i Magic culegeau psrile rnite ce cdeau n direcia lor, n rndul gonacilor. Pstrnd ce era mai bun la sfrit, urmau s vneze la Zadele nalte. Pdurarul avea nevoie de toat lumea disponibil ca s aduc fazanii din zona aceea ntins pn n vrful dealului i s-i mping de pe culme, deasupra vii unde, n deprtare, i ateptau putile sprijinite de rui. Lui Royan i se prea o dovad suprem de comportament iraional s creti i s ngrijeti fazanii de pui i apoi, cnd ajung la maturitate, s faci atta efort ca s fie ct mai greu de mpucat, aa cum fceau pdurarii. Totui, Georgina i explicase cum, cu ct psrile zburau mai sus i erau mai greu de nimerit, cu att mai satisfcui erau vntorii i mai dornici s plteasc pentru privilegiul de a trage n ele. Nici nu-i poi imagina ci bani se scot la o partid de vntoare, i spuse Georgina. Azi o s se strng aproape 1.000 de lire sterline pentru proprietate. n sezonul sta sunt douzeci de zile de vntoare. F i tu calculele s vezi c partidele astea sunt o surs serioas de venit pentru proprietate. i, pe lng distracia de a lucra cu cinii i a face pe gonacii, scot i localnicii nite bani n plus. n clipa aceea, Royan nu era prea sigur ct de tare se putea distra cineva fiind gonaci. Era dificil de mers printre rugi i alunecase de vreo cteva ori. Avea coatele i genunchii plini de noroi. anul din faa

ei era plin pe jumtate cu ap i la suprafa se vedea o pojghi de ghea. Se apropie de el cu grij, folosindu-se de baston ca s nu cad. Era obosit, avuseser loc cinci partide deja, toate la fel de grele ca i asta. i privi pe furi mama i se minun ct de mult prea s i plac aceast tortur. Georgina mergea fericit, cu pai mari, controlndu-1 pe Magic cu fluierul i cu semnalele din mn. i surise lui Royan: Ultima sritur, iubito! Ne apropiem de sfrit. Royan se simi umilit c i se citea pe fa oboseala i se folosi de b s sar peste anul mocirlos. Totui, calculase greit Limea acestuia i czu aproape de malul cellalt. Ateriz pn la genunchi n apa ngheat care i umplu ghetele wellington. Georgina rise de ea i i ntinse captul bului ei, s o scoat din mlul lipicios. Royan nu putea s se opreasc s i scoat apa din nclri, aa c merse mai departe, plescind zgomotos la fiecare pas. ncetior pe partea stng! Veni ordinul efului gonacilor prin walkie-talkie i irul se opri asculttor. Arta i talentul unui paznic de vntoare era s scoat psrile din iarba nclcit nu n stol compact, ci ntr-un ir subire: s treac prin raza putilor cte una sau dou psri, astfel nct s le dea ansa vntorilor ca, dup ce trgeau de dou ori, s ia cea de-a doua puc i s fie gata pentru urmtoarea pasre ce apare n vzduh, deasupra lor. Baciul i reputaia pdurarului depindeau de felul n care prezenta* psrile n faa putilor n ateptare. Royan profit de rgaz s-i trag sufletul i s arunce o privire n jurul ei. Printr-o bre n plcul de zade ce ddeau numele terenului, vedea pn jos, n vale. La poalele dealului se ntindea o pajite, un covor de iarb verde i neted presrat, din loc n loc, de petice gri de zpad rmas de la ninsoarea de sptmna trecut. Pe acea pajite, fuseser plasai n linie dreapt rui numerotai. nainte s nceap vntoarea, armele fuseser trase la sori pentru a se stabili cine de la care ru trage. Acum fiecare brbat sttea la ruul lui, cu un ajutor innd pregtit cea de-a doua puc, gata s i-o dea atunci cnd se terminau de tras gloanele din prima. Se uitau cu toii n sus, spre dmbul de unde aveau s apar fazanii. Care dintre ei e Sir Nicholas? Strig Royan la mama ei, iar Georgina art spre captul ndeprtat al irului de arme. Acela nalt, veni rspunsul i, n clipa aceea, se auzi vocea pdurarului: Uor pe stnga. ncepei s batei din nou! Disciplinai, gonacii se apucar s bat cu beele. Nu se striga Sau urla n cadrul acestei operaiuni delicate i strict controlate. Uor nainte. Oprii-v cnd psrile zboar! irul de gonaci nainta cte un pas i, n rugii i ferigile din faa ei, Royan auzea glceava ascui\s a ctorva fazani care mergeau Mai departe, neprnd dornici s se avnte n aer, dect dac nu mai aveau nicio alt porti de scpare. Mai aveau de trecut un an, dar acesta era blocat de un zid aproape impenetrabil de rugi. Civa dintre cinii de talie mai mare, cum erau labradorii, se codeau s intre ntr-o barier att de epoas. Georgina fluier ascuit i Magic ciuli urechile. Cinele era complet ud, iar n blan i se nclciser pietricele i spini, ntrii de un strat gros de noroi. Limba roz i atma ntr-o parte, din botul rnjit, i ddea vesel din ciotul de coad. n momentul acela, era cel mai fericit cine din Anglia. Fcea treaba pentru care fusese crescut rasa lui. Haide, Magic! Comand Georgina. Bag-te! Scoate-le de-acolo! Magic se afund n poriunea cea mai deas i mai spinoas i dispru cu desvrire din raza vizual. Dup un minut de adulmecat i scotocit n adncul anului se auzir un ipt ascuit i un flfit de aripi. Dou psri explodar parc din tufi. Femela deschidea drumul; era galben-cenuie, nedefinit, de

mrimea unei psri domestice. n schimb, masculul care zbura n urma ei era magnific. Pe cap avea o coroan de verde irizat, iar pielea din jurul ochilor era stacojie. Coada, vrgat n cafeniu i negru, era aproape la fel de lung ct corpul, iar restul penajului era o simfonie de culori superbe. n zbor, imaginea pe care o lsa pe cerul sur era asemntoare celei a unui giuvaer aruncat de o mn mprteasc. Royan rmase mut n faa privelitii nemaivzute. Ia uit-te cum se duc! Exclam Georgina cu emoie n glas. Ce pereche de experi! Cea mai bun pereche de azi. Pun pariu c niciun glon n-o s le ating mcar penele. Sus, tot mai sus, cele dou psri urcau n naltul cerului, femela trgndu-1 dup ea pe mascul, pn cnd, brusc, o rafal de vnt ce clocotea deasupra dealurilor, ca laptele gata s dea n foc, i prinse pe amndoi i i mtur dincolo de vale. Tot irul de gonaci savura momentul. Munciser din greu pentru dreptul acesta. Glasurile lor slabe i ndeprtate erau purtate de vnt, n timp ce ndemnau psrile s zboare mai departe. Erau ncntai s vad im fazan att de rapid nlndu-se att de sus, nct s ias din btaia putilor. nainte! Jubilau ei. S-a dus! i, de data asta, irul se opri fr s vrea, n timp ce urmrea zborul perechii ce se rsucea pe aripile vntului. Pe fundul vii, vntorii i ntorseser capetele n sus, ca nite puncte palide pe fundalul verde. Nerbdarea lor era aproape palpabil n timp ce priveau cum fazanii ating viteza maxim, astfel c nu mai bteau din aripi, ci i le strnseser pe lng corp, ncepnd s plonjeze deasupra vii. Era cea mai dificil situaie de tragere de care putea s aib parte un vntor: o pereche de fazani aflai destul de sus, cu un vnt uor suflnd din spate, care ajungeau n btaia putii n faza final a zborului, la limita razei de aciune a putii de calibru 12. Brbaii de dedesubt trebuiau s calculeze viteza i direcia avnd n vedere cele trei dimensiuni ale spaiului. Cei mai buni trgtori puteau spera s nimereasc una din psri, dar cine ndrznea s se gndeasc la amndou? O lir! Strig Georgina. Pun o lir la btaie c trec amndou cu bine, licit ea, ns niciunul dintre gonacii care o auziser nu accept pariul. Vntul mpingea uor psrile n lateral. Porniser ctre centrul liniei de trgtori, dar erau purtate spre captul ndeprtat al acesteia. Pe msur ce unghiul se modifica, Royan vedea cum brbaii din dreptul ruilor se ncordau cnd psrile ddeau semne c s-ar ndrepta spre ei i se destindeau, mai apoi, cnd vntul le ducea mai departe. Sentimentul lor de uurare era limpede pentru c, pe rnd, erau cu toii scutii de povara provocrii de a ncerca imposibilul, cu toi ochii aintii asupra lor. n cele din urm, doar silueta nalt de la extremitatea irului de trgtori mai sttea n calea zborului psrilor. Sunt ale dumneavoastr, domnule, strig n derdere unul dintre trgtori i Royan se pomeni c i ine instinctiv rsuflarea de emoie. Nicholas Quenton-Harper nu prea contient de faptul c fazanii se apropiau. Sttea complet relaxat, cu umerii uor czui i cu arma strns sub braul drept, cu evile ndreptate spre pmnt. Cnd prima pasre ajunse pe cer la un unghi de aizeci de grade fa de poziia lui, fcu prima micare. Cu un gest graios i degajat, descrise cu arma un arc de cerc. n clipa cnd patul putii i atinse obrazul i umrul, trase, ns puca nu se opri din micare i descrise i restul arcului. Distana fcea ca sunetul mpucturii s ajung mai trziu la Royan. Vzu eava dat napoi de fora reculului i un norior palid de fum albastru ieind din ea. Apoi, Nicholas ls arma jos i femela arunc brusc capul pe spate i-i strnse aripile. Nici mcar un fulg nu zbur din trupul ei: fusese mpucat n cap cu precizie i ucis pe loc. De-abia cnd ncepu cderea lung spre pmnt, Royan auzi bubuitura. ntre timp, brbtuul ajunsese deasupra capului lui Nicholas. De data aceasta, n timp ce descria arcul de cerc cu gestul acela nepstor, se ls pe spate, iar corpul su lung se ndoi din talie, asemenea unui arc ncordat. n punctul culminant al balansului, arma recul nc o dat n strnsoarea lui.

A ratat! i trecu prin cap lui Royan, cu un amestec de satisfacie i dezamgire, n timp ce pasrea plutea mai departe, n aparen neatins. O parte din ea dorea ca pasrea aceea frumoas s scape, n timp ce o alta spera ca brbatul s reueasc. Treptat, profilul fazanului aflat la nlime se schimb, aripile i se strnser la spate i pasrea se rostogoli n zbor. Royan nu avea cum s-i dea seama c fazanul fusese lovit n inim, dect dup cteva secunde cnd pasrea muri la jumtatea distanei pn la pmnt i aripile strnse i pierdur rigiditatea. Cnd brbtuul se rostogoli la pmnt, din rndul gonacilor izbucni un cor spontan de urale, slab, dar entuziast, n vntul ngheat din nord. Pn i ceilali vntori contribuir cu strigte de: O, bine intit, domnule! Royan nu se altur entuziatilor, dar, pre de o clip, uit de oboseal i de frig. Putea s-i dea prea puin seama c mpucarea celor doi fazani cerea o art special, totui era impresionat, chiar puin speriat. De la prima analiz, fcut n treact, brbatul rspundea tuturor ateptrilor pe care le avea n legtur cu el, n urma povestirilor lui Duraid. Cnd se termin ultima tragere, era deja ntuneric. Un camion vechi de armat veni hodorogind pe drumul forestier unde ateptau gonacii obosii i cinii lor. Cnd acesta ncetini, se suir n spate. Georgina o mpinse uor pe Royan i o urm, mpreun cu Magic. Se aezar mulumite pe una dintre bncile Lungi i tari i Georgina i aprinse o igar, n timp ce lua parte la comentariile i glumele pdurarilor i gonacilor din jurul ei. Royan sttea tcut n captul bncii, savurnd sentimentul de mplinire dup o zi att de obositoare. Se simea istovit i relaxat i, n mod ciudat, mulumit. Trecuse o zi ntreag fr s se gndeasc nici mcar o dat la furtul papirusului, la asasinarea lui Duraid sau la dumanul netiut i nevzut care o amenina cu o moarte violent. Camionul scrnea la coborrea dealului i ncetini cnd ajunser la poale, oprind pe marginea drumului ca s dea prioritate unui Range Rover verde. Cnd cele dou maini ajunser una lng cealalt, Royan ntoarse capul i se uit pe fereastra lsat a mainii scumpe, drept n ochii lui Nicholas Quenton-Harper, aflat la volan. Era pentru prima dat cnd ajunsese ndeajuns de aproape, ca s i zreasc trsturile i rmase surprins ct de tnr era. Se ateptase s vad pe cineva de vrsta lui Duraid. Avea acum n fa un brbat de cel mult patruzeci de ani, dac se lua dup cele cteva firioare de argint din prul des i zburlit. Era bronzat i avea trsturile oelite ale cuiva care petrecea mult timp n aer liber. Ochii verzi i ptrunztori strluceau sub sprncenele ntunecate i stufoase. Gura era larg i expresiv, iar acum zmbea la o glum pe care oferul camionului i-o adres cu accentul su gros de Yorkshire; ochii i pstrau totui expresia trist ce ascundea o tragedie. Royan i aduse aminte c profu i spusese ceva de pierderea suferit recent i simi cum l comptimete din toat inima. Nu era singur n durerea i doliul ei. O privi drept n ochi i ea vzu cum expresia i se schimb. Era o femeie atrgtoare i i ddea seama cnd un brbat observa asta. Fcuse impresie asupra lui, dar nu o ncnta lucrul acesta. Resimea nc viu i dureros pierderea lui Duraid. Se uit n alt parte i Range Rover-ul trecu mai departe. Capitolul XI Cursul ei de la universitate mergea extrem de bine. Royan era un bun orator i cunotea subiectul n cele mai mici amnunte. Ii fascin cu povestirea deschiderii mormntului reginei Lostris i cu descoperirea ulterioar a papirusurilor. Muli dintre cei aflai n sal citiser cartea i, n timpul acordat ntrebrilor, o btur la cap s le spun n ce msur ea prezenta adevrul. Trebui s fie foarte atent, ca s nu l judece pe autor cu prea mult asprime. Dup curs, profesorul Dixon le pofti pe Royan i pe Georgina la mas. Era ncntat de succesul ei i

comand cea mai scump sticl de Bordeaux, ca s srbtoreasc. Rmase puin contrariat cnd ea refuz paharul. Vai, am uitat c eti musulman! i ceru el scuze. Sunt de religie copt, l corect, i refuzul nu are legtur cu religia. Pur i simplu nu-mi place gustul. Nu v facei probleme, l consol Georgina. Eu nu mprtesc nclinarea asta ciudat spre masochism a fiicei mele. Probabil c o motenete de la taic-su. V dau eu o mn de ajutor s terminai buntatea asta. Sub influena dulce a vinului de Bordeaux, profesorul deveni comunicativ i le ntreinu cu poveti despre spturile arheologice pe care le fcuse de-a lungul timpului. Abia dup cafea, se ntoarse spre Royan: Dumnezeule, era ct pe ce s uit! Am aranjat s poi vizita muzeul de la Quenton Park n orice dupamiaz din sptmna asta. Trebuie doar s-o suni pe doamna Street cu o zi nainte i-o s te atepte ca s te conduc. E asistenta personal a lui Nicholas. Capitolul XII Royan i amintea drumul pe care-1 fcuse cu Georgina la Quenton Park, n ziua vntorii, dar acum era singur n Land Rover. Porile principale, masive, erau fcute din font i bogat ornamentate. Ceva mai departe, drumul se mprea n trei i un grup de plcue indicatoare artau diferitele destinaii: Quenton Hali. Proprietate particular , Birouri i Muzeu . Aleea ctre muzeu cotea prin parcul cprioarelor unde, sub stejarii dezgolii de iarn, pteau turme de cerbi loptari. Casa imens se zrea prin perdeaua de cea ce nvluia peisajul. n ghidul pe care i-1 dduse profu, scria c Sir Christopher Wren proiectase casa n 1693, iar maestrul peisagist, Capability Brown, crease grdina, aizeci de ani mai trziu. Rezultatul atingea perfeciunea. Muzeul era amplasat ntr-o poieni de fagi rocai, la jumtate de mil de cas. Era o cldire mare, care se vedea c fusese extins, i nu doar o dat. Doamna Street o atepta la ua lateral i se prezent, n timp ce o conducea pe Royan. Era o femeie de vrst mijlocie, cu pr crunt, i sigur pe sine: Am asistat la cursul pe care l-ai inut luni sear. A fost fascinant! V dau un ghid, dar o s vedei c exponatele sunt bine catalogate i descrise. Sunt aproape douzeci de ani de cnd m ocup de asta. Nu mai primim niciun vizitator astzi, aa c totul v st la dispoziie. Nu trebuie dect s v plimbai i s v simii ca acas. Eu plec abia la cinci seara, aa c avei toat dup-amiaza la dispoziie. Dac pot s v ajut cu ceva, m gsii n biroul de la captul coridorului. Nu ezitai s-mi cerei ajutorul. Din prima clip n care puse piciorul n sala unde erau expuse mamiferele africane, Royan rmase fr cuvinte. Sala primatelor adpostea o colecie complet a tuturor speciilor de gorile i de maimue de pe continent: de la gorila uria, cu spinare argintie, la delicatul colobus, cu mantia de blan alb cu negru, erau toate reprezentate acolo. Cu toate c unele exponate aveau peste o sut de ani, erau minunat conservate i prezentate, nfiate n tablouri n relief, n culori la fel cu cele din mediul lor natural. Era limpede c muzeul avea angajai nite artiti i taxidermiti exceleni. i imagina ct de mult trebuie s i coste aa ceva. Trebuia s recunoasc, ntradevr, cu strngere de inim, c acele cinci milioane de dolari obinui prin vnzarea frizei furate fuseser cheltuii cu cap. Se plimb prin sala antilopelor i privi cu uimire animalele magnifice conservate acolo. Se opri n faa dioramei unui grup de antilope uriae, cu blan neagr, din specia acum disprut de pe teritoriul Angolei. Hippotragus niger variani. n timp ce admira masculul cu blana negru-tciune, cu pieptul de omt i cu coamele date pe spate, nu putea s nu i deplng moartea venit din mna unui membru al familiei Quenton-Harper. Apoi, i control reaciile. Dac nu ar fi fost ciudata dedicaie i pasiune a vntoruluicolecionar care l ucisese, generaiile viitoare nu s-ar fi aflat niciodat n prezena aceasta regal. Trecu n ncperea urmtoare, dedicat elefantului african, i rmase n mijlocul slii, n faa unor coli

de filde att de mari, nct i venea greu s cread c aparinuser vreodat unui animal n via. Semnau mai degrab cu coloanele de marmur ale unui templu elen nchinat Artemisei, zeia vntorii. Se aplec s citeasc inscripia de catalog: Coli de Elefant African, Loxodonta africana. mpucat n 1899, n enclava Lado, de ctre Sir Jonathan Quenton-Harper. Colul stng 131 kg. Colul drept -136 kg. Lungimea celui mai mare col 3,0 m. Grosimea 80 cm. Cea mai mare pereche de coli obinut vreodat de un european Erau de dou ori ct ea n lungime i aveau aproape o dat i jumtate din talia ei n grosime. Trecnd n camera egiptean, continua s se minuneze de creatura care i purtase. i reveni rapid cnd privirea i czu asupra figurii din centrul slii. Era cea a lui Ramses al II-lea, nalt de , 5 metri i nfindu-1 ca zeul Osiris, n granit rou lustruit. mpratul-zeu prea c merge pe picioarele musculoase, purtnd doar sandale i o fustanel scurt. n mna stng ducea rmiele arcului de rzboi, cu ambele pri, de sus i de jos, ale armei rupte. Era singurul accident pe care-1 suferise statuia n toi acei mii de ani. Restul era perfect plinta pstra intacte pn i urmele daltei sculptorului. n pumnul drept, faraonul inea un sigiliu pe care era gravat cartuul regal. Pe capul maiestuos purta dubla coroan a regatelor de Sus i de Jos. Expresia feei era calm i enigmatic. Royan recunoscu imediat statuia, fiindc sora ei geamn sttea n sala mare a muzeului din Cairo. Trecea pe lng ea n fiecare zi, n drum spre biroul ei. Simea cum ncepe s dea n clocot de furie. Aceasta era una dintre comorile cele mai de pre ale acestui Egipt al ei. Fusese furat i scoas din unul dintre locurile sacre ale patriei ei. Nu avea ce s caute aici. Locul ei era pe malurile mreului fluviu Nil. Simi cum o apuc tremurul din cauza emoiei covritoare cnd se apropie s examineze mai atent statuia i s citeasc inscripia hieroglific de la baza acesteia. Cartuul regal era plasat n centrul unei avertizri arogante: Eu sunt divinul Ramses, mai mare peste zece mii de care. Temei-v de puterea mea, o, voi, dumani ai Egiptului! Nu Royan citise traducerea cu voce tare; o alt voce, joas i profund rostise cuvintele acelea i o speriase. Nu auzise pe nimeni apropiindu-se. Se ntoarse pe clcie ca s se pomeneasc att de aproape de el, c putea s-1 ating. Sttea cu minile vrte n buzunarele unui cardigan albastru, fr nicio form. n cot avea o gaur. Purta blugi splcii, ce cdeau peste papucii de cas din catifea, uzai, dar cu monogram tipul de nfiare ponosit cultivat de unii englezi care consider c nu trebuie niciodat s par prea preocupai de felul cum arat. mi cer scuze. N-am vrut s deranjez, arbor el un zmbet obosit, ce lsa s i se vad dinii foarte albi, dar puin strmbi. Cnd o recunoscu, expresia feei i se schimb: A, tu eti! Ar fi trebuit s se simt flatat c i aducea aminte de ea, dup privirea aceea fugitiv, ns era ceva jignitor n licrirea ochilor lui. Cu toate acestea, nu putea s refuze s-i strng mna. Nick Quenton-Harper, se recomand el. Trebuie s fii fosta student a lui Percival Dixon. Cred c team zrit la partida de vntoare de joia trecut. Nu ai fcut pe gonaciul pentru noi? Atitudinea lui era att de prietenoas i de deschis, nct ea simi cum i trece iritarea cnd i rspunse: Da. Sunt Royan Al Simma. Cred c l-ai cunoscut pe soul meu, Duraid Al Simma. Duraid! Firete c-1 cunosc! Un tip admirabil! Am petrecut ceva timp mpreun n deert. Unul dintre cei mai buni. Ce mai face? E mort. Nu intenionase ca vorbele s sune att de sec i de crud, dar nu-i trecea prin cap niciun alt rspuns. mi pare foarte ru. N-am tiut. Cnd i cum s-a ntmplat? Foarte recent. Acum trei sptmni. A fost omort. Dumnezeule mare!

n ochi i se citea comptimirea sincer, iar ea i aminti c i el trecea printr-o suferin asemntoare. L-am sunat la Cairo, nu mai demult de patru luni. Era acelai om ncnttor dintotdeauna. L-au descoperit pe criminal? Ea cltin din cap i se uit n jurul ei, prin sal, ca s-l mpiedice s vad c avea ochii umezi. Ai o colecie extraordinar aici, l lud. Mai mult mulumit bunicului, accept el imediat schimbarea subiectului. Fcea parte din echipa lui Evelyn Baring Over Bearing, dup cum i spuneau numeroii dumani. A fost reprezentantul Marii Britanii la Cairo n timpul... Da, am auzit de Evelyn Baring, i tie ea vorba. Primul Duce de Cromer, consul-general al Egiptului din 1883 pn n 1907. Cu puterile sale plenipoteniare, a fost dictatorul necontestat al rii mele din toat acea perioad. Numeroi dumani, dup cum spuneai. Ochii lui Nicholas se ngustar uor: Percival m-a avertizat c ai fost una dintre cele mai bune studente. Nu m-a pus n gard totui cu privire la puternicele tale sentimente naionaliste. E limpede c nu aveai nevoie de mine ca s-i traduc inscripia de la statuia lui Ramses. Tatl meu a fcut parte din echipa lui Gamal Abdel Nasser, murmur ea. Nasser era cel care l rstumase de pe tron pe regele-marionet Farouk i pusese capt dominaiei britanice n Egipt. n timpul domniei sale, naionalizase Canalul Suez, n ciuda ofensei aduse Marii Britanii. Ha! Chicoti el. Suntem de pri opuse ale baricadei. Numai c lucrurile s-au schimbat. Sper c nu trebuie s fim dumani! Nicidecum, ncuviin ea. Duraid avea o prere foarte bun despre tine. i eu l preuiam n egal msur. Suntem foarte mndri de colecia noastr de ushabti regale, schimb el subiectul. Modele din mormintele tuturor faraonilor de la vechiul regat ncoace, pn la ultimul din dinastia Ptolemeilor. D-mi voie s i le prezint! l urm la imensa vitrin cu exponate ce ocupa un perete ntreg din sal. Raft dup raft, toate erau pline cu statuetele de mrimea unor ppui, care fuseser plasate n morminte ca s serveasc drept slujitori i sclavi ai regilor trecui n lumea umbrelor. Cu cheia sa personal, Nicholas desfcu uile lefuite ate vitrinei i se ntinse s scoat cel mai interesant exponat: Acesta e ushabti-ul lui May a, care a servit trei faraoni: Tutankhamon, Ay i Horemheb. L-am luat din mormntul lui Ay, care a murit n 1303 .Hr. i ddu ppua, iar ea citi cu glas tare hieroglifele nscrise cu trei mii de ani n urm cu aceeai uurin cu care ar fi citit titlurile ziarelor: Sunt Maya, trezorier al celor dou regate. V rspunde de divinul faraon Ay. Fie s aib via oi venic! rosti ea n arab, ca s-l testeze, iar rspunsul lui n aceeai limb veni fluent i lipsit de formalism: Se pare c Percival Dixon n-a exagerat cu nimic. Trebuie s fi fost o student excepional. Captivai acum de subiectul ce i interesa pe amndoi, vorbind cnd n englez, cnd n arab, reuir s treac peste nepturile dumnoase de la nceput. Se nvrtir ncet prin sal, zbovind n faa fiecrei vitrine cu exponate ca s ia i s examineze amnunit fiecare obiect. Era ca i cnd ar fi fost transportai n timp, cu mii de ani n urm. Orele i zilele preau lipsite de nsemntate n faa unor astfel de martori ai antichitii i tresrir amndoi cnd doamna Street i ntrerupse: Am plecat acum, Sir Nicholas. Pot s v rog s nchidei i s activai alarma? Paznicii sunt deja la posturi. Ct e ceasul?

Nicholas i rspunse singur la ntrebare, privindu-i ceasul din oel inoxidabil Rolex Submariner de la mn: Deja cinci i patruzeci. Cnd Dumnezeu s-a dus ziua? Oft el, teatral. Du-te, doamn Street! mi pare ru c te-am inut att. S nu uitai s activai alarma, l avertiz ea. Poate s fie att de zpcit cnd se-apuc s-i scoat jucriile preferate, i explic lui Royan. Era limpede c i purta efului ei o afeciune de mtu indulgent. Mi-ai dat destule ordine pentru ziua de azi. Dispari de aici! Rise Nicholas, ntorcndu-se ctre Royan: Nu pot s te las s pleci pn nu-i art ceva ce-am luat dintr-o expediie fcut cu Duraid. Poi s mai stai cteva minute? Ea ncuviin, iar el ntinse mna, ca i cnd ar fi vrut s-o ia de bra, apoi o ls jos. In lumea arab, era considerat o insult s atingi o femeie, chiar i ntr-un fel att de inofensiv. Ea era contient de politeea gestului i rmase i mai impresionat de bunele lui maniere i de stilul nepretenios de care ddea dovad. O conduse spre ieirea din sala exponatelor pe o u marcat: Accesul permis doar membrilor personalului , de-a lungul unui coridor imens, pn ajunser la captul acestuia. Sanctuarul intern, o anun, deschiznd ua. Scuz dezordinea! Trebuie s m apuc s fac i eu curat pe-aici ntr-unul dintre anii tia. Soia mea obinuia s... Tcu brusc i arunc o privire tabloului de familie, n ram de argint, de pe birou. Nicholas i o femeie frumoas, brunet, stteau pe un covora de picnic, sub ramurile stufoase ale unui stejar. Lng ei se aflau dou fetie, care semnau izbitor cu mama. Cea mai mic sttea n braele lui Nicholas, iar cea mare n spatele lor, innd hurile poneiului ei de Shetland. Royan i arunc o privire furi i-i citi durerea devastatoare i mut din ochi. Ca s nu l fac s se simt stnjenit, se apuc s inspecteze restul ncperii, care era evident biroul i atelierul lui. Era spaios i confortabil, ca dup gustul unui brbat, ns ilustra contradiciile de caracter ale proprietarului savantul cufundat n cri, n opoziie cu omul de aciune. Printre vrafurile de cri i specimene de muzeu zceau mulinete i o undi de pescuit somon, marca Hardy. Pe un ir de cuiere btute n perete atmau o jachet Barbour, o curea de pnz pentru puca de vntoare i o cartuier de piele pe care erau gravate iniialele N.Q.-H. Recunotea unele dintre tablourile de pe perei. Erau picturi n acuarel originale, din secolul al nousprezecelea, ale cltorului scoian David Roberts, iar altele ale lui Vivant Denon, care nsoiseLamiee de VOrient a lui Napoleon n Egipt. Erau nite imagini fascinante ale monumentelor, fcute nainte de perioada mai recent a excavaiilor i a restaurrilor. Nicholas se duse la emineu i arunc un butuc pe crbunii aproape stini. l mic cu piciorul pn cnd flcrile ncepur s joace iari vesele, apoi i fcu semn lui Royan s se aeze n faa draperiilor ce acopereau din podea pn n tavan jumtate din perete. Cu o micare de scamator, trase nurul mpodobit cu ciucuri i fcu draperiile s se dea la o parte. Ce prere ai despre asta? Exclam cu satisfacie. Ea studie magnifica friz n basorelief cocoat pe perete. Detaliile erau minunate, iar transpunerea, superb, dar nu i trd admiraia. n schimb, i exprim prerea pe un ton degajat: Al aselea rege din dinastia Amoriilor, Hammurabi, aproximativ 1780 .Hr., spuse, prefcndu-se c studiaz trsturile fine ale monarhului antic, nainte s treac mai departe. Da, probabil din palatul su de la sud-vest de ziguratul de la Ashur. Ar fi trebuit s fie dou frize din acestea. Sunt estimate la circa cinci milioane de dolari americani fiecare. Cred c au fost furate de sub nasul comandantului sfnt al Mesopotamiei modeme, Saddam Hussein, de doi tlhari lipsii de principii. Din cte am auzit, cealalt friz se afl n prezent n colecia unui anume domn pe nume Peter Walsh, n Texas. Pentru o clip, el rmase cu ochii cscai la ea de uimire, apoi izbucni n rs:

La naiba! L-am pus pe Duraid s jure c-o s pstreze secretul, dar probabil c i-a povestit de mica noastr escapad. Era prima dat cnd l auzea rznd. Prea s sune natural pe buzele lui, iar ei i plcea senzaia c vine din inim, neafectat. Ai dreptate n ceea ce privete proprietarul actual al celei de-a doua frize, confirm el, rznd n continuare. Dar preul a fost de ase milioanenu cinci. Duraid mi-a mai spus i despre vizita n Masivul Tibesti, din Ciad i Libia de sud, remarc ea, fcndu-1 s clatine din cap cu remucare prefcut. Vd c nu pot s in niciun secret fa de tine, se plnse el i se duse la un amioire nalt de lng peretele opus. Era o pies de mobilier superb, cu incrustaii, probabil din Frana secolului al aptesprezecelea. Deschise uile duble: Uite cu ce ne-am ntors eu i Duraid din Libia, fr consimmntul colonelului Muammar al GadafFi. Lu unul dintre minunatele obiecte micue din bronz i i-1 ddu. Statueta reprezenta o mam care i hrnea pruncul la sn i avea patina verde a vremii. Hannibal, fiul lui Hamilcar Barca, explic el, n jurul anului 230 .Hr. Astea au fost gsite de o band de tuaregi la una dintre vechile sale tabere de pe rul Bagradas, n Africa de Nord. Probabil c Hannibal le ascunsese acolo nainte de nfrngerea n faa generalului roman Scipio. Erau peste dou sute de obiecte de bronz, iar eu le-am pstrat pe cele mai bune cincizeci. Le-ai vndut pe celelalte? Se mir ea, n timp ce admira statueta. Se simea dezaprobarea n tonul cu care pusese ntrebarea: Cum ai putut suporta s te despari de ceva aa de frumos? M tem c am fost nevoit, oft el nefericit. Foarte trist, dar expediia pentru recuperarea lor m-a costat o avere. Trebuia s-mi acopr cheltuielile i s vnd cte ceva din captur. Se duse la birou i scoase o sticl de Laphroaig, whisky de mal, din sertarul de jos. Aez sticla pe birou mpreun cu dou pahare. Pot s te tentez? Fcu el invitaia, la care ea cltin din cap a refuz. Te neleg. Pn i scoienii recunosc c butura asta ar trebui but doar la temperaturi sub zero grade, pe Colina Capitoliului, sub un vnt de patruzeci de noduri, dup ce-ai urmrit i ai mpucat un cerb de zece puncte. Pot s-i ofer ceva mai potrivit pentru o doamn? Ai o Cola? Suger ea. Da, dar asta chiar c nu e bun pentru tine, e chiar mai rea dect Laphroaig. E toat numai zahr. Otrav curat. Ea lu paharul pe care i-1 aduse i i rspunse la toast cu el. Pentru via! I se altur ea, dup care continu discuia: Ai dreptate! Duraid mi-a povestit despre toate astea. Puse statueta punic din bronz la loc n amioire, dup care veni de partea cealalt a biroului, cu faa la el: Duraid a fost cel care m-a trimis la tine. A fost ultima lui dorin. Aha! Atunci nimic din toate astea nu e simpl coinciden. Parc-a fi un pion fr voie ntr-un complot sinistru, plin de ascunziuri. Ii indic un scaun de lng birou. ezi! Ordon el. Vorbete! O privea cocoat pe un col al biroului; n mna dreapt inea paharul cu whisky i i cltina lene un picior lung, mbrcat n blugi, cu o micare ce amintea de cea a cozii unui leopard ce se odihnete. Cu toate c zmbea zeflemitor, i fixa faa cu o privire verde, ptrunztoare. Ea se gndi c i-ar fi greu s l mint pe acel brbat. Trase adnc aer n piept: Ai auzit de o regin egiptean din antichitate, pe nume Lostris, care a domnit n perioada a doua

intermediar, n timpul primelor invazii hicsose? El rse puin batjocoritor i se ridic: O! Acum vorbim despre cartea Rzboinicii Nilului, nu-i aa? Se duse la bibliotec, de unde scoase un exemplar al acesteia. Cu toate c era destul de uzat, avea nc supracoperta, a crei ilustrare era o imagine suprarealist, n nuane pastelate de verde i trandafiriu, a piramidelor privite n oglinda apei. O ls s cad pe birou, n faa ei. Ai citit-o? Se interes ea. Da, ddu el din cap. Am citit majoritatea crilor lui Wilbur Smith. M amuz. A venit de cteva ori s vneze aici, la Quenton Park. Atunci, i plac povetile cu mult sex i violen, s neleg? Se strmb ea. Ce crezi despre cartea asta? Trebuie s mrturisesc c m-a prins destul de tare. Cnd am citit-o, aproape c mi-am dorit s aib o baz real. De-asta l-am i sunat pe Duraid i Nicholas lu cartea i o rsfoi pn ajunse la sfrit. Nota autorului a fost convingtoare, dar ce n-am putut s-mi scot din minte a fost ultima propoziie: Undeva, n munii Abisiniei, lng izvorul Nilului Albastru, mumia lui Tanus nc odihnete n mormntul nepngrit al faraonului Mamose , citi el cu voce tare. Aproape furios, Nicholas arunc romanul pe birou: Dumnezeule mare! Nu-i poi imagina ct mi-am dorit s fie adevrat. Nu-i poi imagina ct de tare mi-am dorit s descopr mormntul faraonului Mamose. Trebuia s vorbesc cu Duraid. Cnd m-a asigurat c totul nu e dect o scorneal, m-am simit trdat. mi fcusem attea sperane, c am fost dezamgit crunt. Nu sunt scorneli, l contrazise, apoi se corect repede: Nu chiar totul. Am neles. Atunci, Duraid m-a minit, nu-i aa? Nu te-a minit, i lu ea aprarea cu pasiune. Doar a amnat puin clipa adevrului. Nu era pregtit si spun ntreaga poveste atunci. Nu avea rspunsuri la toate ntrebrile pe care tia c-o s i le pui. Urma s vin la tine cnd era pregtit s-o fac. Numele tu era n capul listei lui de poteniali sponsori. Duraid nu avea toate rspunsurile, dar presupun c tu le ai, nu? Zmbi el, sceptic. M-am fript o dat. Nu m mai prinzi aa uor lng oala cu ciorb. Papirusurile exist. Nou sunt deja la adpost n muzeul din Cairo. Eu am fost aceea care le-a descoperit, mormntul reginei Lostris. Royan desfcu geanta de umr i scotoci pn reui s scoat un pachet subire de fotografii lucioase, color, format 10 x 15. Alese una dintre ele i i-o ddu. Aici e imaginea peretelui din captul camerei mortuare. Observi vasele de alabastru din firid? Poza a fost fcut nainte s le lum de-acolo. Drgu poz, dar putea fi fcut oriunde. Ea i ignor comentariul i trecu la o alt fotografie: Cele zece papirusuri n cabinetul de lucru de la muzeu al lui Duraid. i recunoti pe cei doi brbai din spatele bncuei? El ddu din cap. Duraid i Wilbur Smith, spuse i expresiei sceptice de pe figur i lu locul una ce trda ndoiala i uluirea. Ce naiba vrei s-mi demonstrezi? Ce naiba vreau s-i demonstrez e c, n afara unei considerabile licene poetice pe care i-a permis-o autorul, restul crii i gsete cel puin cteva rdcini n realitate. Numai c papirusul care ne intereseaz cel mai tare e cel de-al aptelea, care a fost furat de cei care l-au ucis pe soul meu. Nicholas se ridic i se duse la emineu. Arunc nc o buturug, pe care o lovi rutcios cu vtraiul, ca i cnd ar fi vrut s i nfrng emoiile. Care era nsemntatea acelui papirus, n comparaie cu celelalte nou? ntreb, fr s se ntoarc.

Era cel care coninea povestea nmormntrii faraonului Mamose i, din bnuielile noastre, indicii care s ne ajute s-i gsim mormntul. Bnuii, dar nu suntei siguri? Se rsuci el s-o nfrunte, innd vtraiul strns n mn, ca pe o arm. Cnd era n starea asta de spirit, era nfricotor. Gura descria Olinie dur i strns, iar ochii trimiteau sclipiri amenintoare. Fragmente mari din cel de-al aptelea papirus sunt scrise ntr-un soi de cod, o serie de versuri criptice. Eu i Duraid eram pe cale s le descifrm, cnd fcu o pauz i trase aer n piept cnd a fost ucis. Trebuie s ai o copie a unui lucru att de valoros! O fulger cu privirea, intimidnd-o. Ea cltin din cap: Microfilmul, toate notiele noastre, absolut totul a fost furat o dat cu manuscrisul original. Apoi, cel care l-a ucis pe Duraid s-a dus la apartamentul nostru din Cairo i mi-a distrus computerul n care introdusesem toate datele cercetrii noastre. El azvrli cu zgomot vtraiul n coul cu crbuni i se ntoarse la birou: Prin urmare, n-ai niciun fel de dovad? Nimic prin care s demonstrezi c tot ce mi-ai spus e adevrat? Nimic, confirm ea, n afar de ce am aici i i atinse fruntea cu arttorul lung i subire. Am o memorie bun. El se ncrunt i-i trecu degetele prin buclele dese: i-atunci, de ce-ai mai venit la mine? Am venit s-i propun o expediie de descoperire a mormntului faraonului Mamose, i spuse ea simplu. Te intereseaz? Atitudinea lui se schimb pe loc; ncepu s rnjeasc precum un colar pus pe otii: In momentul sta, nu cred c mi-a dori nimic altceva. Atunci, noi doi va trebui s ne punem de acord cu privire la condiiile colaborrii, l anun i se aplec n fa, ca o adevrt femeie de afaceri. Mai nti, las-m s-i spun ce doresc eu, dup care poi face i tu acelai lucru. Urm o negociere dur i abia pe la unu dimineaa Royan recunoscu c e epuizat. Nu mai pot s mai gndesc la ora asta. Putem s relum discuiile mine diminea? Propuse, pentru c nu ajunseser la nicio nelegere. E deja mine diminea , o inform el. Dar ai dreptate. Nu m-am gndit. Poi s dormi aici. La urma urmelor, avem douzeci i apte de camere. Nu, mulumesc, se ridic ea. Merg acas. E polei pe osea, o preveni el. Apoi i citi hotrrea ntiprit pe fa i i ridic minile n semn de capitulare: Bine, nu mai insist. La ce or mine? La zece m ntlnesc cu avocaii, dar terminm, probabil, pn la prnz. Ce-ar fi s vii s lum masa aici, mpreun? Trebuia s ajung la Ganton, la o partid de vntoare, dup-mas, dar o s renun la ea. Aa, o s fiu toat dup-amiaza i seara la dispoziia ta. Capitolul XIII ntlnirea lui Nicholas cu avocaii avu loc a doua zi diminea, n biblioteca de la Quenton Park. Nu avea s fie o edin uoar sau plcut, dar nici nu se ateptase la aa ceva. Anul acela, lumea lui ncepuse s se nruiasc n jurul lui. nclet din dini cnd i aduse aminte cum nceputul lui ianuarie venise cu acel fatal moment de oboseal i neatenie de la miezul nopii, pe oseaua ngheat, cnd farurile orbitoare ale camionului le intraser n ochi. Nu i revenise pe deplin n urma ocului, cnd primise o nou lovitur dur. Era vorba de raportul

financiar al uniunii asigurailor de la Lloyd, pe lista cruia Nicholas, asemenea tatlui i bunicului su, era un Nume . Timp de o jumtate de secol, familia lui se bucurase de un venit substanial i constant din partea de profit ce le revenea prin uniune. Bineneles c Nicholas era contient de faptul c rspunderea lui In cazul pierderilor suferite de uniune era nelimitat. Rspunderea aceea cntrise destul de uor, fiindc, n cincizeci de ani, nu avusese de suferit pierderi prea importante, cel puin, nu pn n acel an. Din cauza cutremurului din California i a acuzaiilor de poluare a mediului nconjurtor la adresa uneia dintre companiile multinaionale de producere a substanelor chimice, pierderile uniunii depiser suma de douzeci i ase de milioane de lire sterline. Lui Nicholas i reveneau dou milioane i jumtate de lire pierdere o parte din sum fusese deja pltit, dar restul trebuia achitat n decurs de opt luni asta pe lng surprizele neplcute pe care le putea aduce anul urmtor. Aproape imediat dup asta, recolta de sfecl de zahr de la Quenton Park, aproape o mie de acri, fusese lovit de ihizomania, boala rdcinii nebune . Pierduser toat recolta. Va trebui s facem rost de cel puin dou milioane i jumtate, fu de prere unul dintre avocai. Asta n-ar trebui s constituie o problem conacul e plin de lucruri de valoare, ca s nu mai vorbim de muzeu. La ce sum rezonabil ne-am putea gndi s vindem unele obiecte? Nicholas se crisp la gndul c ar putea fi nevoit s vnd statuia lui Ramses, friza lui Hammurabi sau orice alt obiect din nepreuita sa colecie de la conac sau din muzeu. tia prea bine c vnzarea lor ar fi acoperit datoriile, dar se ndoia c ar fi putut s triasc fr ele. Aproape orice altceva era de preferat ideii de a se despri de ele. Nu, la naiba! i tie vorba Nicholas, la care avocatul i arunc o privire ngheat: Atunci haide s vedem ce alte variante ne rmn, continu el necrutor. Avem cireada de la lptrie. Asta o s ne aduc o sut de mii, dac avem noroc, mormi Nicholas. Mai avem de gsit 2, milioane. Avem herghelia de cai de curse, se bg n discuie contabilul. Am doar ase cai la antrenamente. nc dou sute de mii, zmbi Nicholas fr umor. Ajungem la 2,2 milioane. Ne apropiem ncet de sum. Iahtul, suger cel mai tnr dintre avocai. E mai btrn dect mine, cltin din cap Nicholas. A fost al lui tata, pentru numele lui Dumnezeu! Nici de poman nu cred c poi s-l dai. Singura valoare pe care o mai are e cea sentimental. A scoate mai mult pe armele de vntoare. Cei doi avocai se aplecar asupra listelor: A, da! Le-am gsit. Dou puti Purley, cu ejector lateral. Estimate la patruzeci de mii. Mai am i nite osete i izmene la mna a doua, mrturisi Nicholas. De ce s nu le punem i pe ele la socoteal? Trecur peste zeflemea. Mai e i apartamentul din Londra, continu imperturbabil avocatul n vrst, imun la suferina omeneasc. E ntr-o zon bun. Valoreaz 1,5 milioane. Nu n climatul financiar actual, l contrazise Nicholas. Un milion ar fi mai aproape de realitate. Avocatul not ceva pe marginea documentului su, nainte s continue: Firete c vrem s evitm, pe ct posibil, scoaterea la vnzare a ntregii proprieti. Se dovedi o ntlnire dur i dificil, n urma creia nu se ajunse la nicio decizie clar, iar Nicholas rmase cu un sentiment de frustrare i de furie neputincioas. i conduse pe avocai, dup care se duse n apartamentele sale s fac un du rapid i s i schimbe cmaa. Dup ce se gndi mai bine, dar fr niciun motiv anume, se brbieri i i stropi obrajii cu aftershave din belug. Travers parcul i ls Range Rover-ul n parcarea muzeului. Zpada se transformase n zloat i picturi reci i mpodobeau deja capul gol pn s apuce s traverseze parcarea.

Royan atepta n biroul doamnei Street. Cele dou preau s se neleag foarte bine. Se opri la u s o asculte rznd; l fcu s se simt ceva mai bine. Buctreasa le trimisese un prnz fierbinte. Se pare c era de prere c o mas bogat avea s in n ah vremea urt. Aveau acolo un castron cu sup de legume consistent i groas, o musaca cu cartofi Lancashire, nsoite de o jumtate de sticl de vin rou de Burgundia pentru el i o can cu suc proaspt de portocale pentru ea. Luar masa n faa emineului n timp ce ploaia biciuia ferestrele. n timp ce mncau, Nicholas i ceru s i povesteasc n amnunt uciderea lui Duraid. Ea nu ls nimic deoparte, nici mcar propriile rni, i i suflec mneca s i arate pansamentul din jurul tieturii de cuit. O ascult cu atenie sporit cnd i povesti despre cel de-al doilea atentat la viaa ei de pe strzile din Cairo. Bnuieti pe cineva? O ntreb, cnd ea sfri povestea. E cineva pe care s-l poi considera responsabil de atacuri? Ea cltin din cap. N-a existat niciun fel de avertisment, preciz ea. Terminar de mncat n linite, fiecare mcinat de propriile Gnduri. Cnd ajunser la cafea, el suger: Bine. Cun rmne cu nelegerea noastr? Se trguir timp de o or ntreag. E greu s fiu de acord cu partea de prad pe care o ceri, pn nu tiu exact care va fi contribuia ta la afacerea asta, protest Nicholas n timp ce umplea cecuele de cafea. La urma urmei, eu vin cu partea financiar i cu organizarea expediiei... Va trebui s ai ncredere c voi avea o contribuie important, altfel nu va exista niciun fel de prad, cum i spui tu. Oricum, poi s fii sigur c nu am de gnd s-i mai spun absolut nimic, pn nu avem o nelegere i n-am btut palma. Nu eti puin cam dur? ncerc el, la care ea rspunse cu un surs rutcios. Dac nu-i convin condiiile mele, mai sunt trei nume pe lista de posibili sponsori a lui Duraid, l amenin ea. Bine, ced el, compunndu-i o figur de martir nchipuit. Sunt de acord cu propunerea ta. Dar cum calculm prile egale de ctig? Eu am s aleg primul obiect din artefactele arheologice pe care reuim s le recuperm, tu pe urmtorul, i facem cu rndul mai departe. Ce-ar fi s fac eu prima alegere? Ridic el o sprincean. S dm cu banul, propuse ea i el pescui o moned din buzunar. Alege! Arunc el bnuul n aer. Cap! Strig ea, n timp ce moneda era nc n aer. La naiba! Exclam el recupernd moneda i punnd-o la loc n buzunar. Aadar, tu o s alegi primul obiect din prad, dac o s avem parte de vreuna. ntinse mna peste mas. O s fie al tu, s faci orice vrei cu el. Poi chiar s-l donezi muzeului din Cairo, dac i menii ideea aceea aberant. De acord? ntreb, iar ea i lu mna. De acord, confirm. Partenere! Adug apoi. Acum, s trecem la treab. Fr secrete. Povestete-mi n amnunt tot ce mi-ai ascuns pn acum. Adu cartea aia, art ea spre Rzboinicii Nilului i, n timp ce el se ducea s-o ia, ea mpinse la o parte vasele murdare. Primul lucru asupra cruia trebuie s ne ndreptm atenia sunt seciunile din carte editate de Duraid, spuse i ddu la ultimele pagini. Aici. sta e fragmentul unde ncepe zpceala indus de Duraid. Un cuvnt foarte potrivit, zmbi Nicholas, dar hai s pstrm lucrurile ct se poate de simplu. M-ai

zpcit destul pn acum, coment, dar nu reui s-i smulg nici mcar un surs. Cunoti povestea pn aici. Regina Lostris i poporul ei sunt alungai din Egipt de hicsoi i de carele lor calitativ superioare. Pleac spre sud, n susul Nilului, pn ajung la confluena celor dou Niluri, Alb i Albastru. Cu alte cuvinte, Khartoum-ul din zilele noastre. Toat povestea asta respect versiunea din papirusuri. mi amintesc. Spune mai departe! Undeva, n calele galerelor, transport trupul mumificat al soului reginei Lostris, faraonul Mamose al VlII-lea. Cu doisprezece ani n urm, i jurase, nainte s moar rpus de o sgeat hicsos ce-i strpunsese plmnul, c o s-i gseasc un loc sigur de nmormntare i c o s-l ngroape acolo mpreun cu toate comorile lui nenumrate. Cnd ajung la Khartoum, decide c a sosit, n sfrit, timpul s se in de cuvnt. i trimite fiul, pe prinul Memnon, care avea doar paisprezece ani, cu un escadron de care, s gseasc locul de ngropciune. Memnon l are ca nsoitor pe mentorul su, povestitorul acestei istorii, neobositul Taita. Bine, mi amintesc partea asta. Memnon i Taita se consult cu sclavii negri shilluk, pe care i capturaser, i, la sfatul acestora, hotrsc s urmeze cursul din stnga al fluviului sau ceea ce noi cunoatem ca Nilul Albastru. Royan ncuviin din cap i i continu povestea: Au cltorit spre est i au dat de nite muni formidabili, att de nali, c sunt descrii ca nite metereze albastre. Ce ai citit pn acum n carte e o redare destul de corect a papirusurilor, ns aici btu ea cu degetul pe pagina din fa dm de chichia pus de Duraid. n descrierea poalelor dealului... nainte s poat continua ideea, Nicholas exclam: mi aduc aminte c m-am gndit, cnd am citit prima dat, c nu e o descriere corect a zonei n care Nilul Albastru izvorte din inuturile muntoase ale Etiopiei. Acolo nu sunt dealuri. E doar povmiul abrupt, din partea de vest a masivului. Fluviul apare dintre stnci ca un arpe ce iese din ascunzi. Cine a fcut descrierea nu cunoate cursul Nilului Albastru. Cunoti zona? ntreb Royan i el rse, ncuviinnd. Cnd eram ceva mai tnr i chiar i mai idiot dect sunt acum, am conceput un plan grandios s navighez cu barca prin defileul Abbay, de la lacul Tana, n jos, pn la barajul de la Roseires, n Sudan. Abbay e numele dat de etiopieni Nilului Albastru. De ce voiai s faci asta? Pentru c nu o mai fcuse nimeni pn atunci. Maiorul Cheesman, consulul britanic, avusese o tentativ, n 1932, i era ct pe ce s se nece. M-am gndit c a putea s fac un film, s scriu o carte despre cltorie i s ctig o avere din drepturile de autor. L-am convins pe tata s-mi finaneze expediia; era genul de escapad nebuneasc pe gustul lui. V chiar s ne nsoeasc n expediie. Am oia studiat ntregul curs al fluviului Abbay, i nu doar pe hart. Mi-am cumprat o rabl de Cessna 180 i am survolat defileul, opt sute de kilometri de la lacul Tana pn la baraj. Dup cum i-arri spus, aveam douzeci i unu de ani i eram nebun. i ce s-a-ntmplat? Era fascinat. Duraid nu-i povestise niciodat despre asta, ns tia c era tipul de aventur n care se atepta s se implice brbatul din faa ei. Am recrutat opt dintre prietenii mei de la Sandhurst i ne-am dedicat vacana de Crciun tentativei. A fost un fiasco. N-am rezistat dect dou zile n apele alea slbatice. Defileul e cel mai al naibii col pe care mi-a fost dat s-l vd pe pmnt. E de aproape dou ori mai adnc i mai coluros dect Grand Canyon, pe fluviul Colorado, din Arizona. Ne-a distrus caiacele nainte s apucm s facem treizeci de kilometri, din cei opt sute. Am fost nevoii s abandonm tot echipamentul i s escaladm pereii defileului ca s ajungem din nou la civilizaie. Deveni serios cteva clipe:

Am pierdut doi membri ai echipajului. Bobby Palmer s-a necat, iar Tim Marshall s-a prbuit de pe stnci. N-am reuit nici mcar s le recuperm cadavrele. Sunt nc pe-acolo, pe undeva. A trebuit s le spun prinilor lor... i vocea i se frnse, cnd retri agonia ntmplrilor trecute. A reuit cineva s navigheze n defileul Nilului Albastru? Se interes ea, ca s i distrag atenia. Da, m-am ntors civa ani mai trziu. De data asta, nu mai conduceam operaiunea, ci eram cel mai tnr membru al Expediiei oficiale a Forelor Armate Britanice. A fost nevoie de armat, de marin i de aviaie ca s-i venim de hac fluviului. Rmase cu ochii la el, fixndu-1 cu veneraie. Navigase cu adevrat pe Abbay. Era ca i cnd un destin ciudat ar fi trimis-o n calea lui. Duraid avea dreptate. Probabil c, n toat lumea, nu era nimeni mai potrivit dect el pentru treaba aceea: Aadar, cunoti la fel de bine ca oricine care sunt condiiile naturale n defileu. Am s ncerc s-i redau o imagine general a locului descris de Taita n al aptelea papirus. Din pcate, fragmentul din papirus a suferit unele stricciuni, iar eu i Duraid am fost obligai s extrapolm din alte pri ale textului. Va trebui s-mi spui dac descrierea se potrivete cu ceea ce tii tu despre zon. D-i drumul! O invit el. Taita a fcut o descriere a povmiului foarte apropiat de a ta, ca un perete abrupt, din care izvorte fluviul. Au fost forai s lase carele, pe care nu le puteau folosi pe terenul abrupt i accidentat al canionului. Au fost silii s mearg mai departe pe jos, ducnd cu ei caii de povar. Destul de repede, defileul a devenit att de prpstios i de primejdios, nct au pierdut cteva animale; acestea s-au prbuit de pe drumul caprelor slbatice, pe care l urmau, n fluviul ce clocotea la picioarele lor. Asta nu i-a fcut s renune i, la porunca prinului Memnon, au continuat cltoria. Vd exact tabloul pe care-1 descrie. E o zon nfricotoare, slbatic. Taita descrie apoi o serie de obstacole, pe care le numete trepte . Eu i Duraid nu am putut s stabilim cu exactitate ce sunt, dar nclinam destul de mult s credem c e vorba de cascade. i ai de unde alege n defileul Abbay, confirm Nicholas. Urmeaz cea mai important parte a mrturiei lui. Taita ne spune c, dup douzeci de zile de mers prin defileu, ajung la a doua treapt . Acolo, prinul primete un mesaj neateptat de la printele su decedat, sub forma unui vis, n care alege locul acela drept mormnt. Taita ne spune c nu au mers mai departe. Dac am putea s aflm ce i-a fcut s se opreasc atunci, ne-am da seama ct de mult au avansat n defileu. nainte s mergem mai departe cu presupunerile, avem nevoie de hri i de fotografii din satelit ale muntelui i trebuie s-mi revd notiele i jurnalul expediiei, hotr Nicholas. M strduiesc s-mi actualizez tot timpul documentaia, aa c ar trebui s avem fotografii prin satelit i cele mai recente hri n dosar aici, la muzeu. Dac exist, o s le gseasc doamna Street. Se ridic i se ntinse: O s-mi caut jurnalele i-o s m uit pe ele chiar n seara asta. Strbunicul meu a vnat i el pentru colecia lui n Etiopia, secolul trecut. tiu c a traversat Nilul Albastru lng Debra Markos prin 1890 i ceva. O s scotocesc i dup notiele lui. Le pstrm i pe acelea n arhiv. E posibil ca btrnul s fi scris ceva care ne va fi de ajutor. O conduse la vechiul Land Rover verde din parcare i, n timp ce ea pornea motorul, i spuse prin geamul deschis: Rmn la prerea mea, c ar trebui s stai aici, la conac. Probabil c faci o or i jumtate pn la Brandsbury dus i-ntors, asta nseamn trei ore pe zi. O s avem mult de lucru nainte s ne putem gndi mcar s plecm n Africa. Da ce-o s spun lumea? ntreb ea, n timp ce lua piciorul de pe ambreiaj. N-am dat niciodat nicio ceap degerat pe ce zice lumea, strig dup ea. La ct ne vedem mine? Trebuie s trec pe la doctorul din York. O s-mi scoat copcile din bra. Nu ajung nainte de

unsprezece, scoase ea capul pe geam s-i rspund. Vntul i ciufuli prul i i-1 aduse n fa. Nicholas avusese ntotdeauna o slbiciune pentru femeile brunete. Rosalind avusese acel aer misterios al orientalelor. Se simi vinovat i necredincios fcnd acea comparaie, dar nu putea scpa aa uor de amintirea lui Royan. Era prima femeie care i trezise interesul de cnd nu mai era Rosalind. Amestecul din sngele ei l atrgea. Era destul de exotic s i satisfac gustul pentru orient, dar i ndeajuns de englezoaic s i vorbeasc limba i s-i neleag glumele. Era educat i cunotea toate acele lucruri care l pasionau, fcndu-1 s i admire spiritul. De obicei, femeile din est erau educate din natere s fie terse i supuse. Ea era diferit. Capitolul XIV Georgina l sunase pe doctorul ei din York, ca s o programeze pe Royan s i se scoat firele. Plecar din csua din Brandsbury imediat dup ce luar micul dejun. Georgina era la volan, iar Magic sttea ntre ele, pe banchet. Cnd intrar pe strada principal a satului, Royan observ un camion mare, marca MAN, parcat lng oficiul potal, dar nu-i ddu prea mare importan. Odat ieite pe drumul de ar, se trezir nconjurate de noriori de cea groas care pluteau prin aer, reducnd vizibilitatea n acele locuri la nici treizeci de metri. Dar Georgina nu fcu niciun fel de concesii vremii, ci acceler Land Rover-ul pn cnd acesta, zornind i tnguindu-se din toate ncheieturile, atinse viteza maxim, care, mulumi Royan cerului n gnd, era de numai o sut de kilometri pe or. Arunc o privire peste umr, s vad ce era n spatele lor, pe osea, i observ c acelai camion MAN le urmrea. Doar cabina oferului se ridica deasupra mrii de cea joas ce l nvluia, asemenea periscopului unui submarin. Chiar n acel moment intr din nou ntr-un nor de cea care l nghii. Se ntoarse s asculte discursul mamei ei. Guvernul sta e o aduntur de zevzeci incompeteni, i ngust Georgina ochii, ca s nu-i intre fumul de la igara ce i atma ntre buze. Conducea cu o singur mn; cu cealalt mngia urechea ca de mtase a lui Magic: Nu m deranjeaz cnd minitrii dau n mintea copiilor, dar cnd ncep s se joace cu pensia mea, mapuc nebunia. Pensia mamei ei, de la serviciul diplomatic, era singura ei surs de venit, i nici aceea nu era prea mare. Doar n-o s-mi spui acuma c vrei un guvern laburist, mami, s fim cinstite, o zgndri Royan. Mama ei fusese dintotdeauna o conservatoare nfocat. Georgina ezit, apoi evit s fac o alegere: Tot ce am eu de zis e s o aduc napoi pe Maggie. Royan se rsuci uor pe scaun i i arunc iar privirea spre Geamul murdar din spate. Camionul era tot n spatele lor, aprnd ters din cea i din norul albastru de gaze de eapament pe care l lsa Roverul, ca urma de vapori a unui avion cu reacie. Pn n clipa aceea se inuse dup ele, dar acum acceler brusc. Cred c vrea s ne depeasc, i spuse Royan ncet Georginei. Capota masiv a camionului se afla la doar ase metri de bara lor din spate. Radiatorul avea ca blazon logo-ul MAN , fcut din crom, i cabina depea n nlime Land Rover-ul, aa c, din locul ei, Royan nu putea s zreasc faa oferului. Toat lumea vrea s treac de mine, se lament Georgina. Asta-i povestea vieii mele, coment i se ncpn s rmn pe mijlocul oselei nguste. Royan se uit iar n spate i descoperi c maina se apropia tot mai tare. Acoperise deja tot geamul din spate. oferul decupl i ambal amenintor motorul gigantic.

Ar fi bine s-l lai s te depeasc. Am impresia c se grbete. Las-1 s-atepte, mormi Georgina pe lng igar. Rbdarea e o virtute. Oricum, n-am cum s-l las s treac aici. n fa e un pod ngust de piatr. Cunosc bucica asta de osea ca pe drumul pn n propria baie. n acel moment, oferul de camion claxon att de aproape, c aproape le asurzi. Magic sri pe bancheta din spate i se apuc s latre n semn de protest. Tmpit mpuit, njur Georgina cu amrciune. De-a ce crede c se joac? Ia-i numerele de la main! Am de gnd s-l reclam la poliia din York. Are plcuele acoperite cu noroi. Nu vd cifrele, dar seamn cu numerotarea de pe continent. Nemeasc, mi se pare. Ca i cnd i-ar fi auzit protestul, oferul ncetini uor i rmase n spate, pn cnd distana dintre cele dou maini se mri la douzeci de metri. Royan se ntorsese cu totul, ca s vad ce face camionagiul. E mai bine, zise cu mndrie Georgina. Necioplitul de fri mai nva bunele maniere, coment, concentrndu-se s strpung ceaa din fa. Uite podul... Pentru prima dat, Royan izbuti s vad n cabina camionului. oferul purta o cagul ce i acoperea toat faa, mai puin ochii i nasul, din ln albastru nchis, ce i ddea un aer sinistru, malefic. Ferete! Strig dintr-o dat Royan. Vine drept spre noi! Zgomotul motorului uriaei maini se prefcuse ntr-un muget Care nghiea orice alt sunet, precum urletul mrii cuprinse de furtun. Pre de o clip, Royan nu mai vzu dect scnteierea oelului, dup care partea din fa a camionului intr n spatele mainii. Impactul o arunc pe jumtate peste sptarul scaunului. Se for s se ridice i vzu cum camionul le ridicase aa cum vulpea ia n flci o pasre. Luase pe sus Land Rover-ul, purtndu-1 pe barele de oel care i protejau radiatorul din crom lefuit. Georgina se lupta cu volanul, ncercnd s menin maina sub control, ns eforturile ei erau zadarnice: Nu pot s-o stpnesc. Podul! ncearc s scapi... Royan izbi butonul de eliberare a centurii de siguran i ntinse mna spre clan. Pereii de piatr ai podului se apropiau cu o vitez ameitoare. Land Rover-ul vira nebunete pe osea, ieit complet de sub control. Portiera se deschise brusc sub strnsoarea lui Royan, dar aceasta nu izbutise s o deschid de tot, cnd Land Rover-ul fu proiectat n coloanele solide de piatr ce strjuiau calea de acces spre pod. Cele dou femei ipar la unison cnd vehiculul se strivi i impactul le fcu s zboare n fa. Parbrizul se fcu ndri cnd se izbir de coloanele de piatr i Land Rover-ul se prbui peste parapet, ncepnd s se rostogoleasc. Royan fu catapultat prin ua deschis i aruncat la distan. Panta malului i stop cderea, dar impactul o ls fr suflare. Fcu un salt i se rostogoli pe povrni, nainte s cad n apele ngheate de sub pod. Chiar nainte s fie tras cu capul sub ap, se pomeni cu ochii spre cer i spre podul de deasupra ei. Prinse o ultim frntur de imagine a camionului, nainte ca acesta s dispar cu un zgomot infernal. Trgea dup el dou remorci uriae, ce depeau n nlime balustrada podului. Ambele remorci erau acoperite cu o prelat grea, din nailon verde, prins cu sfoar de urechile caroseriei. Royan observ, ntr-o strfulgerare subliminal, simbolul mare, rou, i numele companiei scris cu vopsea pe partea lateral a remorcii celei mai apropiate, dar, pn s apuce s nregistreze numele, fu aruncat n viitoarea apei, iar frigul i fora czturii o fcur s-i piard respiraia. Se chinui s ajung la suprafaa apei i descoperi c fusese trt o bun bucat de drum. mpiedicat n micri de hainele pline de ap, se poticni pn la mal i se ajut de creanga unui copac s se trag afar din valuri. ngenunche n noroi, tuind i scuipnd apa pe care-o nghiise, n timp ce se strduia s i dea seama ce rni cptase din cauza coliziunii. Apoi, uit de halul n care se afla, auzind strigtele cumplite,

agonizante ale mamei sale, aflate n maina rsturnat. ntr-o grab nebun, se ag de ce gsi ca s se ridice n picioare i se tr chioptnd prin iarba ud i ngheat pn n locul unde Land Rover-ul zcea cu roile-n sus, la poalele povrniului. Caroseria era ifonat i distrus, iar aluminiul ce strlucea argintiu se zrea n poriunile unde vopseaua verde-nchis fusese decojit. Motorul se blocase, iar roile din fa nc se mai nvrteau n gol, cnd Royan ajunse acolo. Mami! Unde eti? Strig, dar sunetele teribile nu ncetar. Se sprijini de caroserie ca s nu cad i se tr n direcia din care se auzea zgomotul, ngrozit de ce ar putea s-i vad ochii. Georgina sttea pe pmntul umed, sprijinit de partea lateral a mainii. Avea picioarele ntinse n fa. Stngul era rsucit n aa fel nct degetele prinse n gheat erau nfipte n noroi ntr-un unghi anormal. Era clar c piciorul era rupt de la genunchi sau de foarte aproape de el. Nu acesta era totui motivul suferinei Georginei. l inea n poal pe Magic i se aplecase deasupra lui ntr-o atitudine de abandonare n faa durerii; nu putea s i nbue clocotul lacrimilor. Pieptul spanielului fusese zdrobit ntre metal i pmnt. Limba i atma dintr-un col al botului, ntr-un ultim rnjet, dar picturile de snge cdeau constant din vrful roz al acesteia i Georgina l cura cu propria earf. Royan se prbui lng mama ei i i puse un bra dup umeri. Nu-i mai vzuse mama plngnd niciodat. O strnse tare n brae i ncerc, din rsputeri, s-i aline durerea, ns aceasta nu se lsa domolit. Nu tia ct timp au rmas aa. n cele din urm totui, la vederea piciorului schilodit al mamei ei i la gndul c oferul camionului putea s se ntoarc s-i termine treaba, se trezi la realitate. Se tr pn sus i opi pn n mijlocul oselei, s opreasc prima main care avea s apar. Capitolul XV Abia dup dou ceasuri de cnd Royan trebuia s fi venit la ntlnire, Nicholas deveni ndeajuns de ngrijorat ca s sune la poliia din York. Din fericire, reinuse numrul de pe plcua de nmatriculare a Land Rover-ului. Era simplu de inut minte: iniialele mamei ei, combinate cu un ghinionist numr 13. Dur destul de mult pn cnd poliista de serviciu verific informaiile din computer i se ntoarse la telefon: mi pare ru c trebuie s v anun, domnule, c Land Rover-ul a fost implicat ntr-un accident n dimineaa aceasta. Ce s-a ntmplat cu oferul? Vru s tie imediat Nicholas. oferul i un pasager au fost dui la Spitalul Minster din Yoric. Sunt tefere? mi pare ru, domnule, nu tiu s v spun. n patruzeci de minute, Nicholas era la spital unde, dup aproape nc pe-att, ddu de urma lui Royan. Aceasta se afla la secia de chirurgie pentru femei, lng patul mamei sale. Pacienta nu se trezise nc din anestezie. Royan i ridic privirea cnd Nicholas ajunse lng ea. Te simi bine? Ce naiba s-a-ntmplat? Mama avea piciorul zdrobit. Chirurgul a trebuit s-i pun o tij n coaps femurul. Tu eti bine? Doar cteva zgrieturi i julituri. Nimic grav. Cum s-a ntmplat? Un camion. Ne-a mpins la marginea drumului.

Doar nu intenionat? Simi Nicholas cum tremur ceva n el, amintindu-i de un alt camion, pe o alt osea, ntr-o alt noapte. Ba cred c da. oferul purta o masc, o cagul. Ne-a izbit din spate. Probabil c a fcut-o intenionat. Ai anunat poliia? Ea confirm din cap: Se pare c maina a fost dat disprut n dimineaa asta, cu mult nainte de accident, n timp ce oferul se oprise la una dintre cafenelele Little Chef. E german. Nu vorbete deloc englezete. Ea treia oar cnd cineva ncearc s te omoare, zise mohorit Nicholas. De-aici ncolo, eti n grija mea. Se duse n sala de ateptare i ddu un telefon de acolo. eful poliiei din zon i era prieten, ca i directorul spitalului. Cnd se ntoarse n salon, Georgina se trezise. Chiar dac era nc ameit, se simea bine cnd o duser cu scaunul cu rotile n rezerva pe care Nicholas aranjase s o ocupe. Chirurgul ortoped sosi cteva minute mai trziu. Bun, Nick, ce faci aici? l salut pe Nicholas. Royan rmase surprins s vad ct de mult lume l cunotea. Apoi, medicul i ndrept atenia spre Georgina: Cum v simii? Avem aici o fractur multipl frumuic, nuntru parc-ar fi confeti. Am reuit s punem totul unde trebuie, dar o s rmnei la noi nc zece zile, pe puin. Aa rmne, domni, i spuse Nicholas lui Royan, cnd o lsar pe Georgina s doarm. Ce-ar trebui s se mai ntmple, ca s te convingi? Menajera mea i-a pregtit deja o camer la conac. Nu te mai las s hoinreti de una singur dup bunul tu plac. Altfel, data urmtoare cnd ncearc s-i vin de hac, s-ar putea s aib ceva mai mult noroc. Era prea ocat i suprat ca s l contrazic, aa c se urc asculttoare pe locul din fa al Range Rover-ului i l ls s o duc mai nti la doctor ca s-i scoat firele, apoi napoi la Quenton Park. Cum ajunser, o trimise n camera ei: Buctreasa o s-i aduc cina acolo. S iei neaprat somniferele pe care i le-a dat doctorul. Trimit pe cineva s-i ia lucrurile de la Brandsbury, dac-i dai doamnei Street cheile de la casa mamei tale. ntre timp, menajera i-a pus nite haine pentru noapte i o periu de dini n camer. Nu vreau s mai aud nimic pn mine diminea. Era bine c avea el grij de ea. Pentru prima dat, de la noaptea aceea ngrozitoare, din oaz, se simea n siguran. Totui, i permise un ultim gest de independen i ncredere n sine: arunc pastilele la veceu. Doua zi diminea, o menajer tnr veni s o trezeasc, Cmaa de noapte ce o atepta pe pern era lung, fcut din mtase pur i mpodobit cu cea mai fin dantel de Cambrai la manete i la gt. Nu mai purtase niciodat ceva att de luxos i de senzual. i ddu seama c aparinuse, probabil, soiei lui i gndul acesta i trezi un vrtej de emoii confuze. Se sui n patul cu baldachin, ns nici mcar ntinderea aceea singuratic de saltea moale sau camera strin nu o mpiedic s adoarm foarte repede. Cu un exemplar din The Times i cu o can de ceai Earl Grey, dup care se ntoarse cu sacul ei de voiaj. Sir Nicholas v roag s luai micul dejun cu dnsul n sufragerie, la opt i jumtate. n timp ce fcea du, i inspect trupul gol n oglinda imens ce acoperea unul dintre pereii bii. n afar de rana de cuit de la bra, care era nc livid i doar parial vindecat, mai avea o vntaie urt pe coaps i o alta pe partea stng i pe fes, amintiri ale accidentului de main. Tibia era jupuit i, cu mult grij, i trase o pereche de pantaloni marinreti peste ran. chiopta puin atunci cnd cobor treptele scrii principale, ca s ajung n sufragerie. Servete-te, te rog, i ridic Nicholas ochii din ziar s o ntmpine, vznd c ezit n prag, i i art felurile de mncare de pe bufet.

Pe cnd i punea ou jumri cu o lingur n farfurie, recunoscu peisajul de pe peretele din faa ei ca fiind un Constable. Ai dormit bine? Zise, fr s atepte rspunsul ei. Am veti de la poliie, continu. Au gsit camionul MAN abandonat pe o linie moart de lng Harrogate. l cerceteaz acum, dar nu se ateapt s gseasc prea multe. Se pare c avem de-a face cu cineva care tie ce vrea. Trebuie s sun la spital, spuse ea. Am sunat eu deja. Mama ta n-a avut probleme azi-noapte. I-am lsat mesaj c o s-o vizitezi disear. Disear? Arunc ea o privire mirat. De ce aa trziu? Am de gnd s te pun la treab pn atunci. Vreau s-mi scot banii pe care o s-i investesc n tine. Se ridic atunci cnd ea veni la mas i i inu scaunul s se aeze. Descoperi c gestul lui de curtoazie o fcea s se simt uor stnjenit, ns nu fcu niciun comentariu. Primul atac asupra ta i a lui Duraid, la vila din oaz deaici nu putem trage niciun fel de concluzii, n afar de aceea c asasinii tiau cu exactitate ce i unde trebuie s caute. Schimbarea brusc a subiectului o descumpni. Totui, s ne gndim puin la cel de-al doilea atentat, de la Cairo. Grenada de mn. Cine tia c te duci la minister n dupamiaza aceea, n afar de ministru? Ea reflect n timp ce mesteca i nghiea o gur de ou: Nu sunt sigur. Cred c i-am spus secretarului lui Duraid, poate unuia sau mai multor asisteni. El se ncrunt i cltin din cap: Aadar, jumtate dintre angajaii muzeului tiau de ntlnirea ta? Cam aa ceva. mi pare ru. El rmase cteva clipe pe gnduri: Bine. Cine tia c pleci din Cairo? Cine tia c stai n casa mamei tale? Unul dintre funcionarii de la administraie mi-a adus diapozitivele la aeroport. I-ai spus cu ce zbor pleci? Nu, categoric nu. Ai spus cuiva de asta? Nu. Adic... ezit ea. Da? I-am spus ministrului, n timpul ntlnirii, cnd i-am cerut s m lase s plec n concediu fr plat. Nu el... sigur nu? Se uit la el cu o privire n care se citea groaza la gndul c ar fi putut fi adevrat. Se ntmpl nite lucruri ciudate, ridic Nicholas din umeri. Bineneles c ministrul tia totul despre eforturile tale i ale lui Duraid de traducere a celui de-al aptelea papirus? Nu tia toate detaliile, dar... da n linii mari, tia ce facem. Bine. Urmtoarea ntrebare: ceai sau cafea? i turn cafea n ceac i merse mai departe cu presupunerile: Spuneai c Duraid avea o list cu posibili sponsori ai expediiei. Ne-ar putea da nite idei n legtur cu lista suspecilor? Getty Museum, zise, fcndu-1 s zmbeasc. Poi s-l tai de pe list. Nu se ocup ei cu aruncatul grenadelor pe strzile din Cairo. Cine mai era pe list? Gotthold Emst von Schiller. Hamburg. Industria grea. Prelucrarea metalelor i a aliajelor. Producia de minerale de baz, confirm Nicholas. Care era cel de-al treilea nume de pe list? Peter Walsh, texanul. Da, acela, aprob brbatul. Locuiete la Fort Worth. Se ocup de franize n domeniul fast-food-ului i de comerul cu amnuntul prin pot.

Puini colecionari aveau destul capital ca s poat concura cu instituiile majore, cnd venea vorba de achiziii semnificative de antichiti sau de finanarea explorrilor arheologice. Nicholas i cunotea pe toi, pentru c fcea parte din cercul acela dominat de un antagonism reciproc, al celor zece-doisprezece privilegiai. Licitase, pe rnd, mpotriva fiecruia dintre ei, n slile de la Sothebys i Christies, ca s nu mai vorbim de locurile mai puin salubre n care se vindeau antichiti proaspete . Adjectivul proaspt se folosea n contextul proaspt scoas din pmnt . Cei doi sunt nite bandii adevrai. i-ar mnca propriii copii, dac le-ar umbla oarecii prin burt. De ce-ar fi n stare, dac ar crede c stai n calea lor spre mormntul lui Mamose? tii dac l-a contactat vreunul din ei pe Duraid, dup apariia crii, aa cum am fcut eu? Nu tiu. Se prea poate. Nu pot s-mi imaginez c vreunul din pungaii tia ar fi pierdut aa o ocazie. Trebuie s presupunem c amndoi tiau c Duraid lucreaz la ceva. O s le punem numele pe lista suspecilor. Dup asta, i inspect farfuria: Te-ai sturat? Mai vei o lingur de ou? Nu? Foarte bine, s mergem la muzeu i s vedem ce ne-a pregtit doamna Street. Intrnd n biroul lui, Royan rmase impresionat ct de multe organizase ntr-un timp att de scurt. Probabil c i luase toat noaptea s transforme ncperea ntr-un cartier general aproape militresc. n mijlocul camerei se aflau un evalet imens i o tabl pe care erau prinse n ace un set de fotografii suprapuse, luate din satelit. Se apropie s le studieze, apoi arunc o privire materialului care era prins alturi. Lng o hart la scar mare, a aceleiai zone, din sud-vestul Etiopiei, ca i cea prezent n fotografiile din satelit, se mai aflau cteva liste cu nume i adrese, cu instrumente i echipamentul necesar, ca i cu magazinele de la care fcuse cumprturi n expediiile africane anterioare, pagini ntregi de calcule ale distanelor, ca i ceva ce semna cu un buget preliminar. Sus de tot era un program intitulat Etiopia informaii generale . Programul coninea cinci pagini de hrtie concept, scrise mrunt, aa c Royan nu reui s citeasc tot, ns rmase impresionat de priceperea cu care fcuse pregtirile. Royan i promise solemn c avea s studieze tot acel material cu prima ocazie, dar acum travers ncperea s ajung la unul din cele dou scaune pregtite de el n faa tablei. El sttea n picioare n faa panoului i lu un baston, cu vrful argintat, de la tabl, mnuindu-1 ca pe un indicator colar. S fie linite n clas, btu el cu bul n tabl. Primul lucru pe care trebuie s-l faci e s m convingi c vom reui s dm de urma lui Taita, dup ce-a avut cteva mii de ani ca s se fac nevzut. S ne gndim mai nti la formele de relief din defileul fluviului Abbay. Nicholas art cu indicatorul cursul fluviului pe fotografiile din satelit. De-a lungul acestei seciuni, fluviul i-a croit drum prin platoul de bazalt. Pe alocuri, stncile de sub defileu sunt abrupte i ating 120-150 de metri nlime, pe ambele maluri. Acolo unde exist straturi din isturi vulcanice mai dure, fluviul n-a reuit s le erodeze. Acestea formeaz o serie de trepte gigantice pe parcursul fluviului. Cred c ai dreptate cnd presupui c treptele lui Taita sunt, de fapt, nite cascade. Veni la mas i culese o fotografie din teancul de hrtii aruncate de-a valma: Pe-asta am fcut-o n defileu, n timpul Expediiei Forelor Armate, din 1976. Poi s-i faci o idee despre cum arat acele cascade. i ntinse fotografia alb-negru, n care se zreau stnci de o nlime ameitoare ce strjuiau o cascad ce prea s se prvleasc din ceruri asupra unor siluete minuscule de brbai pe jumtate goi i a brcilor din prim-plan. N-aveam idee c aa arat n realitate! Exclam ea, fixnd privelitea cu veneraie. Aici nu se vede singurtatea splendid din partea de jos a defileului, i explic el. Din punctul de vedere al fotografului, nu exist loc de unde s se poat prinde tot pe pelicul. Dar, cel puin, poi s vezi

cum o cascad ar putea sta n calea unui grup de egipteni care urc pe jos sau cu nite cai de povar. De obicei, exist un soi de potec de-a lungul cataractelor, fcut de elefani sau de alte animale slbatice de-a lungul timpului. Chiar i aa, o asemenea cascad nu se poate traversa pur i simplu, nici mcar dac ocoleti stncile. Ea aprob n tcere i l ls s continue: Chiar i n aval, a trebuit s coborm brcile i tot echipamentul cu frnghiile, la fiecare cascad. Nu ne-a fost uor. Hai s zicem c o cascad a fost ceea ce le-a oprit naintarea-a doua din partea de vest, admise ea. Nicholas lu indicatorul i tras cursul fluviului pe hart, de la forma ntunecat ca o pan a zgazului Rosires, n centrul Sudanului. Povmiul se nal dincolo de grania etiopian, acolo unde ncepe, cu adevrat, defileul. Nu sunt osele sau orae acolo i exist doar dou poduri, n amonte. Nimic, pe o ntindere de opt sute de kilometri, n afar de apele nvolburate ale Nilului i de stncile slbatice, din bazalt negru. Fcu o pauz, ca s o lase s analizeze. E una dintre ultimele zone cu adevrat slbatice de pe pmnt, cu proasta reputaie de a fi bntuit de fiare crude i de oameni chiar mai cruzi dect acestea. Am nsemnat pricipalele cascade ce apar n defileu aici, pe fotografia din satelit, zise i le art cu indicatorul, fiecare ncercuit frumos cu marker rou. Asta e cascada numrul doi, la vreo 350 de kilometri mai sus de grania sudanez. Totui, trebuie s lum n calcul unii factori importani, cum ar fi acela c fluviul s-ar putea s-i fi schimbat cursul n ultimii patru mii de ani, de la vizita prietenului nostru, Taita, acolo. Cu siguran c nu avea cum s scape dintr-un canion att de adnc, de 1 200 de metri, protest ea. Nici mcar Nilul nu poate s ias de acolo, nu? Da, ns, aproape sigur, i-a modificat albia. n anotimpul inundaiilor, volumul i fora fluviului ntrece puterea mea de a-i descrie mcar imaginea. Fluviul se ridic cu vreo douzeci de metri pe pereii laterali i atinge o vitez de zece noduri, dac nu mai mult. i ai navigat pe aa ceva? ntreb ea cu ndoial n glas. Nu n perioada inundaiilor. Nimic nu ar putea supravieui. Rmaser amndoi cteva minute cu ochii la fotografie, n tcere, imaginndu-i grozviile de care era n stare ntinderea aceea de ap, cnd se dezlnuia. i cea de-a doua cascad? i reaminti ea. E aici, unde unul dintre aflueni se altur cursului principal al lui Abbay. Afluentul se cheam Dandera i are izvorul la 3 600 de metri altitudine, sub piscul muntelui Sancai, din lanul Choke, aici, la aproximativ 150 de kilometri n partea de nord a defileului. i aminteti punctul n care se unete cu Abbay, de cnd ai fost acolo? Au trecut douzeci de ani, i chiar i-atunci am petrecut o lun n defileu, aa c totul prea s fac parte dintr-un comar nesfrit. Memoria ni se nceoa din cauza monotoniei peisajului stnci peste tot i a junglei dese de ziduri, iar simurile ni se atrofiaser de la ari, insecte, urletul apei i truda necontenit la vsle. Totui, n mod ciudat, mi aduc aminte de confluena rului Dandera cu Abbay din dou motive. Da? Se aplec ea nerbdtoare, ns el cltin din cap: Am pierdut un om acolo. Singura victim din cea de-a doua expediie. S-a rupt frnghia, iar el a czut treizeci de metri. A aterizat pe spate, pe un lan de stnci. mi pare ru. Dar care e cellalt motiv pentru care i aminteti locul acela? Acolo se afl o mnstire cretin, de rit copt, ridicat n stnc, la vreo aizeci de metri deasupra fluviului. Acolo jos, n adncul defileului? V ocea ei trda nencrederea. De ce-ar construi o mnstire acolo?

Etiopia e una dintre cele mai vechi ri cretine din lume. Are peste nou mii de biserici i mnstiri, dintre care foarte multe n astfel de locuri ndeprtate i aproape inaccesibile, n muni. Aceasta, de la rul Dandera, e vestitul loc de ngropciune al Sflntului Frumentius, cel care a adus cretinismul n Etiopia, din Imperiul Bizantin, de la Constantinopol, la nceputul secolului al treilea. Legenda spune c a naufragiat pe rmul Mrii Roii i a fost dus la Aksum, unde l-a convertit pe mpratul Ezana. Ai vizitat mnstirea? Nu, ce naiba! Rse el. Eram prea ocupai cu supravieuirea, prea dornici s scpm din iadul defileului, ca s ne facem timp de vizite turistice. Am cobort cascadele i am continuat In aval. Tot cemi aduc aminte n legtur cu mnstirea sunt excavaiile n peretele de stnc, mult deasupra apei fluviului, i siluetele ndeprtate ale clugrilor troglodii, n sutanele lor albe, nirai pe parapetul peterilor, ca s priveasc nepstori cum trecem pe-acolo. Unii dintre noi chiar le-am fcut cu mna i ne-am simit destul de prost cnd am vzut c nu ne rspund. Cum s ajungem vreodat n locul acela, fr o expediie pe fluviu n toat regula? Se ntreb Royan cu voce tare, uor descumpnit, cu ochii lipii de panoul cu fotografii. i-a pierit deja curajul? Rse Nicholas de ea. Ateapt s faci cunotin cu vreo civa dintre narii care se gsesc pe-acolo. Te ridic i zboar cu tine pn la cuib, nainte s te mnnce. Fii serios! l implor ea. Cum o s ajungem pn acolo, jos? Clugrii sunt aprovizionai de stenii care locuiesc pe nlimile de deasupra defileului. Se pare c exist o potec fcut de caprele slbatice n gura defileului, chiar pe margine. i putem cobor pe-acolo? Nu, dar am cteva idei n legtur cu asta. Ajungem i la subiectul sta mai trziu. Mai nti, trebuie s hotrm la ce putem s ne ateptm s gsim acolo, dup patru mii de ani i i arunc o privire plin de speran. E rndul tu acum. Convinge-m! i ntinse el indicatorul cu vrf argintat, dup care se trnti n scaunul de lng al ei, cu braele ncruciate. n primul rnd, trebuie s ne ntoarcem la carte. Ls indicatorul, ca s ia exemplarul din Rzboinicii Nilului: i aduci aminte de personajul Tanus din poveste? Bineneles. Era comandantul armatelor egiptene n timpul domniei reginei Lostris i avea rangul de Mare Leu al Egiptului. El s-a aflat n fruntea exodului din Egipt, atunci cnd au fost alungai de hicsoi. A mai fost i amantul de tain al reginei i, dac e s-i dm crezare lui Taita, tatl prinului Memnon, cel mai mare fiu al ei, l aprob ea. Tanus a fost ucis n timpul unei expediii de pedepsire a unui ef etiopian, pe nume Arkoun, n muni, iar trupul su a fost mumificat i adus reginei Lostris de ctre Taita, continu Nicholas povestea. Exact, confirm ea. Asta m duce la cellalt fir pe care l-am prins cu Duraid. Din al aptelea papirus? i desfcu el braele i se aplec n fa. Nu, nu din papirusuri, ci din inscripiile de la mormntul reginei Lostris, explic ea, scond din geant o alt fotografie. E imaginea mrit a unei seciuni din inscripia mural din camera mortuar, mai exact din acea parte de zid care a fost drmat i pierdut atunci cnd au fost descoperite vasele din alabastru. Eu i Duraid credem c faptul c Taita a plasat aceast inscripie la loc de cinste, deasupra ascunztorii papirusurilor, are o semnificaie aparte, explic ea i i ddu fotografia. El lu o lup de pe mas ca s o examineze cu atenie. In timp ce el se chinuia cu descifrarea hieroglifelor, Royan continu povestea: i aminteti din carte ct de mult i plceau lui Taita ghicitorile i jocurile de cuvinte, cum se luda adesea c el e cel mai mare juctor de bao? mi amintesc, confirm Nicholas, ridicndu-i ochii de la lup. mi menin teoria potrivit creia bao e un strmo al ahului. Am mai bine de o duzin de table de bao n colecia muzeului, unele din Egipt, altele din prile ceva mai sudice ale Africii.

Da, i eu susin aceeai teorie. Ambele jocuri au aceleai piese i reguli, dar bao e o form mai rudimentar a jocului. Se joac cu pietre colorate, de diferite ranguri, n loc de piese de ah. Ei bine, cred c Taita n-a fost n stare s reziste tentaiei de a dovedi posteritii talentele sale de maestru al ghicitorilor i de a-i demonstra inteligena. Cred c era att de nfumurat, nct a lsat voit unele indicii n legtur cu locul unde se afl mormntul faraonului, att n papirusuri ct i printre inscripiile murale pe care ne spune c le-a zugrvit cu propriile mini n mormntul prea-iubitei sale regine. i crezi c sta e unul dintre indicii? Btu Nicholas cu lupa n fotografie. Citete! l ndemn ea. Sunt hieroglife clasice nu foarte dificile, n comparaie cu codurile criptice. Tatl prinului, care nu e tatl, cel care a dat albastrul ce l-a ucis, traduse el poticnindu-se, st de paz, mn n mn cu Hapi, la testamentul din piatr ce dezvluie calea spre tatl prinului care nu e tatl, cel care a dat sngele i cenua. Nicholas cltin dezndjduit din cap. Nu, n-are nicio noim, protest el. Probabil c am greit undeva la traducere. Nu dispera! Abia ncepi s faci cunotin cu Taita, campionul de bao i pasionatul de arade. Eu i Duraid ne-am stors creierii sptmni n ir, l asigur ea. Ca s desclcim firele, hai s ne ntoarcem la carte. Tanus nu era tatl prinului Memnon cu numele, dar, ca amant al reginei, el era tatl biologic. Pe patul de moarte, i-a dat lui Memnon sabia albastr care i-a provocat rana mortal n timpul btliei mpotriva cpeteniei etiopiane. Avem aici descrierea complet a btliei. Da, cnd am citit pentru prima dat seciunea aceea, mi aduc aminte c mi-am nchipuit c sabia albastr era, probabil, una dintre primele arme de fier fcute vreodat, care, n epoca bronzului, ar fi fost o minune a miestriei armurierului. Un dar potrivit pentru un prin, medit Nicholas. Aadar, tatl prinului care nu este tatl e Tanus? Deocamdat, i accept interpretarea, suspin el a resemnare. i mulumesc pentru votul de ncredere, zise ea pe un ton sarcastic. Dar s continum descifrarea aradei lui Taita. Faraonul Mamose a fost tatl lui Memnon doar cu numele, ns n venele acestuia nu curgea sngele regilor. Din nou, tatl care nu era tatl, Mamose, i-a lsat prinului dubla coroan a Egiptului, adic cea roie i cea alb, reprezentnd Regatele de Sus i de Jos sngele i cenua. S zicem c nghit asta ceva mai uor. Dar cum rmne cu restul inscripiei? Fcu Nicholas de-a dreptul intrigat. Expresia mn n mn e ambigu n Egiptul antic. Ar putea foarte bine s nsemne foarte aproape de sau la vedere . Zi mai departe! Ai reuit, n sfrit, s m faci s-mi iau notie, o ncuraj Nicholas. Hapi este zeul sau zeia hermafrodit sau hermafrodit, cum vrei s-o iei, a Nilului; i schimb sexul n funcie de dispoziia de moment. n manuscrise, Taita atribuie tot timpul fluviului numele lui Hapi. Aadar, dac punem la un loc al aptelea papirus i inscripiile de la mormntul reginei Lostris, care ar fi interpretarea complet? Insist el. Pur i simplu: Tanus e nmormntat foarte aproape sau la vedere dinspre fluviu, la cea de-a doua cascad. n sau pe mormntul lui se afl o piatr funerar sau o inscripie care ne arat calea spre mormntul faraonului. El expir printre dini: M-au epuizat toate deduciile astea. Ce alte indicii ai mai dibuit? Asta-i tot, admise ea. Asta-i tot? Nimic altceva? Vru el s tie i ea cltin din cap. S presupunem c pn aici e totul corect. S zicem c fluviul are aceeai form i configuraie ca acum aproape patru mii de ani. S mai zicem i c Taita chiar ne indic drumul ctre a doua cascad a rului Dandera. Ce anume cutm cnd ajungem acolo? O inscripie n piatr i, dac-i aa, o s-o gsim intact sau erodat de vreme i de valuri? Nici Howard Carter nu a avut o pist mai explicit cnd a descoperit mormntul lui Tutankhamon,

remarc ea cu blndee. Doar o bucic de papirus, de o autenticitate discutabil. Howard Carter nu a cutat dect n zona Vii Regilor i tot i-au trebuit zece ani de cutri, replic el. Tu mi-ai vorbit de un loc din Etiopia, o ar de dou ori ct Frana. Ct crezi c-o s ne trebuiasc pn descoperim ceva? Ea se ridic brusc: Scuz-m, cred c ar trebui s m duc s-mi vizitez mama, la spital. E clar c-mi pierd timpul cu tine aici. Nu s-a fcut ora de vizit, nc, o anun el. Are rezerva ei, se ndrept Royan spre u. Te conduc pn la spital, se oferi el. Nu te deranja! Chem un taxi, i rspunse pe un ton glacial. Taxiul o s fac o or pn s ajung aici, o avertiz el, iar ea se nduplec ndeajuns s l lase s-o conduc la Range Rover. Merser cincisprezece minute ntr-o tcere deplin. Nu m pricep s-mi cer scuze, sparse el gheaa. M tem c n-am prea mult experien la aa ceva. Am fost prea dur. N-a fost asta intenia mea. M-am lsat furat de emoia momentului. Ea nu binevoi s-i rspund, aa c, dup un minut, el adug: O s fii nevoit s vorbeti cu mine, dac nu cumva preferi s ne trimitem bileele. Ar fi cam ciudat s facem asta n defileul lui Abbay. Aveam impresia c nu mai erai interesat s mergem acolo, zise ea, privind fix nainte. Sunt o brut, recunoscu el, fcnd-o s-i arunce o privire piezi. Asta o fcu s cedeze; zmbetul lui era irezistibil i o fcu s izbucneasc n rs: Presupun c am czut de acord asupra unui lucru: eti o brut. Rmnem parteneri? ncerc el. Deocamdat, eti singura brut pe care o am la dispoziie. Se pare c m-am pricopsit cu tine. O ls la intrarea principal a spitalului. Vin s te iau de-aici la trei, o anun, dup care se duse ctre centrul York-ului. De cnd era student, Nicholas avea un mic apartament pe una dintre aleile nguste din spatele catedralei din York. ntreaga cldire era nregistrat pe numele unei companii din Insulele Cayman, iar telefonul dat la secret nu trecea prin centrala intern. Nimeni nu avea cum s afle c el e proprietarul apartamentului, nainte s o cunoasc pe Rosalind, locul acela jucase un rol important n viaa lui social. Acum nsNicholas l folosea doar pentru afacerile sale confideniale i clandestine. Att expediia din Libia, ct i cea din Irak fuseser planificate i organizate acolo. Nu mai fusese n apartament de cteva luni bune, aa c acesta era rece, cu iz de mucegai i neprimitor. Lu un chibrit i aprinse focul cu gaze din cmin, dup care umplu ceainicul. Cu o can de ceai aburind n fa, sun la o banc din Jersey, dup care, imediat, la una din Insulele Cayman. Un obolan detept are mai multe ieiri din vizuin era o zical a familiei, transmis din generaie n generaie. Trebuia s existe ntotdeauna ceva dosit cu grij, pentru ziua n care aveau s se deschid cerurile. Avea nevoie de fonduri pentru expediie, iar avocaii puseser deja sechestru pe mare parte din aceste fonduri. Ddu parolele i conturile celor doi directori de banc, mpreun cu instruciunile de a opera anumite transferuri. l uimea ntotdeauna uurina cu care se aranjau treburile, atta timp ct aveai bani. Se uit la ceas. Era nc foarte devreme n Florida, ns Alison ridic receptorul la al doilea apel. Aceasta era dinamul feminin i blond care conducea Global Safaris, o companie ce aranja expediii de vntoare i de pescuit n regiuni ndeprtate ale lumii. Bun, Nick. N-ai mai dat niciun semn de via de peste un an. Am crezut c nu ne. Mai iubeti. Am fost plecat pentru o perioad, mrturisi el.

Cum s le spui oamenilor c soia i fetiele tale au murit? Etiopia? Nu pru ea descumpnit de cerere. Cnd vrei s ajungi acolo? Ce zici de sptmna viitoare? Cred c glumeti. Nu lucrm dect cu un vntor acolo, Nassous Roussos, care are agenda plin pe doi ani de-acum ncolo. i nu ai pe altcineva? nsist el. Trebuie s intru i s plec de-acolo nainte de inundaii. Ce trofee ai n minte? l lu ea la bani mruni. Nyala de munte? Antilopa lui Menelik? Plnuiesc o excursie de colecionare a unor exemplare pentru muzeul meu; merg pe fluviul Abbay. Asta era tot ce era pregtit s-i dezvluie. Ea l mai iscodi un pic, apoi i spuse cam cu jumtate de gur: Ce-i spun rmne ntre noi, s fim nelei. Exist un singur vntor care te-ar lua aa din prip, dar nu tiu nici mcar dac are vreo tabr pe Nilul Albastru. E rus i rapoartele despre el sunt contradictorii. Se zvonete c a fcut parte din KGB i a fost unul dintre criminalii din gaca lui Mengistu. Mengistu era Stalin cel Negru , cel care l detronase i apoi l omorse pe btrnul mprat Haile Selassie i care, n aisprezece ani de conducere marxist despotic, ngenunchease Etiopia. Cnd protectorul su, Imperiul Sovietic, se prbuise, Mengistu fusese nlturat de la putere i prsise ara. Sunt destul de disperat s m fac frate cu dracul, i spuse. Promit c n-o s vin cu jalba-n proap la tine. Ne-am neles, atunci, fr jalbe i i ddu numele i numrul de telefon din Addis Abeba. Te iubesc, Alison, scumpo! i declar Nicholas. A vrea eu, coment ea i nchise. Nu se atepta s reueasc s vorbeasc la Addis prea repede i nu fu contrazis n ateptrile sale. n cele din urm, izbuti. i rspunse o voce dulce de femeie, cu accent etiopian; femeia trecu imediat la o englez fluent, cnd el ntreb de Boris Brusilov. Deocamdat, e plecat n safari, zise ea. Eu sunt soia lui, Woizero Tessay. n Etiopia, femeile nu preluau numele soilor lor. Nicholas mai inea minte ceva din limba aceea, ca s tie c numele nsemna Doamna Soare, un nume foarte drgu. Dac e ceva legat de safari, v pot ajuta i eu, l asigur Doamna Soare. El fcu semnul arab mpotriva deochiului: S m pzeasc Allah de puterea vrjitoarelor! Haide! O fcea s rd att de uor i nu era sigur dac sta era un lucru bun sau nu: Spune-mi ce ascunzi n mnec! Ateapt s ajungem la muzeu. Hotrrea lui era de neclintit, aa c lui Royan nu-i rmase dect s-i in curiozitatea n fru. De cum intrar n cldire, o conduse prin ncperea egiptean spre sala mamiferelor africane, unde o fcu s se opreasc n faa dioramei unor antilope de munte. Acestea erau cteva dintre speciile mai mici sau medii de antilope impala, gazelele Thompson i Grant, gazela-giraf i altele asemenea. Madoqua harperii art spre o creatur delicat dintr-un col al dioramei. Antiopa lui Harper, cunoscut i sub numele de dik-dik-ul vrgat. Era un animal micu, greu de descris, nu cu mult mai mare dect un iepure mai bine hrnit. Blnia avea dungi ciocolatii ce-i brzdau umerii i spatele, iar nasul se lungea ntr-o tromp cu care putea s apuce. Puin cam neobinuit, i exprim ea rezervat prerea, nedorind s l jigneasc, fiindc prea extrem de mndru de specimenul su. Are ceva special? Special? i exprim el uimirea. Femeia vrea s tie dac are ceva special! i ndrept el ochii spre ceruri, fcnd-o s rd din nou de talentul lui histrionic. E singurul exemplar cunoscut pn acum. E una

dintre cele mai rare creaturi de pe pmnt. Att de rar, c a ajuns, probabil, pe cale de dispariie. Att de rar, c muli zoologi o cred apocrif, c n-a existat niciodat. Cred c strbunicul meu cel sfint, cruia i poart numele, a inventat-o, de fapt. Se sugereaz ntr-un studiu c naintaul meu a jupuit de piele o mangust vrgat i a ntins-o pe corpul unui dik-dik obinuit. Ii poi nchipui o acuzaie mai mrav? Nedreptatea asta m ngrozete de-a dreptul, rse ea. i ai al naibii de mult dreptate! Pentru c mergem n Africa s vnm un alt specimen de Madoqua harperii, ca s reabilitm onoarea familiei. Nu neleg. Vino cu mine i o s-i explic tot. Oconduse napoi n biroul lui i, din maldrul de pe mas, pescui o agend legat n marochin rou. nvelitoarea era tears i ptat de urme de ap i de soarele tropicelor, iar colurile i cotorul erau rupte i roase. Carneelul de vntoare al btrnului Sir Jonathan, explic el i l deschise. Presate ntre pagini stteau flori slbatice i frunze ofilite, ce rezistaser acolo vreme de aproape un secol. Textul era nsoit de desene n peni fcute cu cerneal de un galben ters, reprezentnd oameni, animale i peisaje slbatice. Nicholas citi data din susul paginii: 2 februarie 1902. Tabra de pe fluviul Abbay. Toat ziua am mers pe urmele a doi elefani uriai. N-am putut s-i prindem din urm. Ari mare. Oamenii mei au cedat. Abandonat urmrirea i ntors n tabr. La ntoarcere, zrit o antilop mic pscnd pe mal; am dobort-o cu un foc, cu puca mic, Rigby. La o cercetare amnunit, s-a dovedit membr a speciei Madoqa. Totui, era o specie nemaintlnit pn acum, mai mare dect un dik-dik i cu blana vrgat. Cred c specimenul poate fi o noutate n lumea tiinific". i ridic ochii din jurnal. Btrnul strbunic Jonathan ne ofer scuza perfect de a cobor n defileul lui Abbay, nchise el agenda. Dup cum bine ai observat, continu el, pregtirile pentru propria expediie near lua luni de planificri i aranjamente, ca s nu mai pomenim de cheltuieli. Ar nsemna s mergem s obinem aprobri i permisiunea guvernului etiopian. n Africa, asta ar putea dura luni n ir, dac nu ani. mi imaginez c guvernul etiopian nu ar fi foarte cooperant, dac ar bnui care sunt adevratele noastre intenii, czu ea de acord. Pe de alt parte, exist numeroase companii legale, care se ocup de safariuri de vntoare, ce i desfoar activitatea n toat ara. Dispun de permisele, contactele guvernamentale, mainile, echipamentul de campare i suportul logistic necesare cltoriei i ridicrii de tabere pn i n cele mai ndeprtate regiuni. Autoritile sunt obinuite cu vntorii strini care vin i pleac cu aceste companii, n timp ce doi ferengi care i bag nasul pe-acolo de capul lor ar atrage atenia armatei locale i a tuturor celorlali, care s-ar npusti asupra lor ca nite vulturi nfometai. i-atunci, o s cltorim ca doi vntori de dik-dik? Am fcut deja rezervrile la organizatorul de safari din capitala Addis Abeba. Planul meu e s urmrim realizarea proiectului n trei etape distincte i separate. Prima ar fi aceast expediie de recunoatere. Dac dm de firul pe care sperm s-1 urmrim, atunci o s ne ntoarcem cu propriii oameni i cu echipamentul necesar. Asta ar fi a doua etap. A treia, firete, ar consta n scoaterea przii din Etiopia, iar asta, te asigur din experienele anterioare, nu va fi cea mai uoar parte a operaiunii. Cum o s faci asta... ncepu ea, la care el ridic minile. Nu-mi pune ntrebri, pentru c, deocamdat, n-am nici cea mai mic idee cum o s fac. S-o lum ncetior, pe etape. Cnd plecm? nainte s-i spun asta, las-m s-i mai pun o ntrebare. Interpretarea pe care-ai fcut-o la ghicitoarea

lui Taita ai explicat totul n notele care i-au fost furate n atacul din oaz? Da, totul era n notie i pe microfilm. mi pare ru! Atunci, urii o s aib totul la nas, aa cum am avut i eu. M tem c aa o s fie. Atunci, ca s-i rspund la ntrebare, rspunsul e tout de suite i, cu ct e mai repede, cu att e mai bine! Trebuie s ajungem n defileul lui Abbay naintea concurenei. Gndete-te c au toate concluziile i supoziiile tale de aproape o lun. Se prea poate s fie deja pe drum. Cnd? Repet ea ntrebarea, nerbdtoare. Aiti rezervat bilete la cursa British Airways spre Nairobi, de smbt adic, peste dou zile. O s avem o legtur cu zborul Air Kenya spre Addis, cu care o s ajungem la destinaie luni, n jurul prnzului. O s plecm n seara asta la Londra, unde-o s rmnem n brlogul meu de-acolo. i-ai fcut vaccinurile contra frigurilor galbene i a hepatitei? Da, dar nu am niciun fel de echipament, i doar cteva lucruri cu mine. Am plecat din Cairo n fug. O s ne ocupm de asta la Londra. Problema e c-n Etiopia, la munte, e suficient de frig nct s castrezi un maimuoi de alam, iar n defileu eti ca ntr-o saun. Se ndrept spre panou i se apuc s verifice obiectele de pe list. O s ncepem imediat amndoi msurile profilactice contra malariei. Mergem ntr-o zon unde nariiP. Faleiparum sunt rezisteni la chinin, aa c o s te trec pe Mefloquine... parcurse el lista n vitez. Firete c toate documentele tale de cltorie sunt n regul, altfel n-ai fi aici. O s avem amndoi nevoie de vize pentru Etiopia, dar tiu pe cineva care poate face asta n douzeci i patru de ore. De cum termin de parcurs lista, o trimise s-i mpacheteze cele cteva obiecte personale pe care le adusese cu ea din Cairo. Pn s fie gata s prseasc Quenton Hali, se ntunecase deja afar, ns el fcu o oprire de o or la spitalul din York, ca s o lase s-i ia rmas-bun de la mama ei. O atept n localul Red Lion, de vizavi, i, cnd ea urc n Range Rover, Nicholas mirosea a Theakstons Old Peculier. Era o arom plcut, de drojdie, i Royan se simea att de bine n compania lui, nct se ls pe spate pe scaun i adormi. Capitolul XVI Casa lui din Londra era n Knightsbridge, dar, n ciuda adresei celebre, era mult mai puin impresionant dect Quenton Hali, lucru ce o fcu pe Royan s se simt ca acas, chiar dac doar pentru dou zile. n perioada aceea, l vzu foarte rar pe Nicholas, care era ocupat cu toate aranjamentele de ultim moment, incluznd o serie de vizite la birourile guvernamentale din Whitehall. Se ntoarse cu teancuri de scrisori de recomandare ctre nali demnitari, ambasadele Marii Britanii i ale rilor din Commonwealth din toat Africa de Est. ntreab orice englez, zmbi n sinea ei. Nu mai exist nici urm de privilegii ale clasei superioare, nici reeaua de cunotine care strbate ara dintr-un col n altul. n lipsa lui, ea se ocup de lista de cumprturi pe care el i-o ncredinase. Chiar i pe strzile celei mai sigure capitale din lume, se trezi c se uit peste umr sau c se ascunde prin toalete i staii de metrou, ca s se asigure c nu e urmrit. Te pori ca un copil ngrozit, care nu-1 are pe tticul s-l apere , se mustr singur. Chiar i aa, ncerca un sentiment nefiresc de uurare n fiecare sear cnd i auzea cheia n ua de la intrare, n casa goal, n care l atepta; n acele momente, trebuia s se stpneasc, s nu coboare-n goan scrile ca s-l ntmpine. Capitolul XVII

Smbt diminea, cnd un taxi i ls la intrarea de la, JPlecri , la terminalul patru de la Heathrow, Nicholas trecu un ochi aprobator peste bagajele lor. Ea avea doar o geant din pnz moale, nu mai mare dect a lui, i geanta de umr. Puca lui de vntoare era mpachetat n piele roas de cltorii, ce avea iniialele gravate pe capac. O sut de cartue erau muniia lui, toate depozitate ntr-o cutie cu legturi din alam; mai avea i o serviet din piele ce prea s aparin perioadei victoriene. S cltoreti cu puine bagaje e una dintre marile virtui existente. S ne fereasc Domnul de femeile cu muni de valize dup ele! i spuse, refuznd serviciile unui hamal i aruncnd totul ntr-un crucior pe care l mpinse chiar el. Se vzu nevoit s mreasc pasul ca s se poat ine dup el prin holul aglomerat de la Plecri . Ca prin minune, gloata se ddea la o parte din calea lui. i ls borul plriei panama peste ochi i o ferici pe fata de la controlul paapoartelor cu un zmbet care o fcu s se fstceasc i s se nroeasc toat. Povestea se repet i cnd ajunser la bordul avionului. Cele dou stewardese chicoteau la tot ce zicea el, l rsfau cu ampanie i l copleeau cu o atenie revolttoare, spre iritarea evident a celorlali pasageri, printre care se numra i Royan. Numai c ea i ignor att pe el ct i pe ele i se ls pe spate bucurndu-se de luxul neobinuit al scaunului de clasa nti i al propriului ecran video n miniatur. ncerc s se concentreze asupra imaginilor cu Richard Gere, ns descoperi c atenia i zbura spre alte imagini, reprezentnd canioane slbatice i plci mortuare strvechi. Abia cnd Nicholas o nghionti uor, i arunc o privire uor superioar. Acesta aezase o tabl micu de ah de voiaj pe braul scaunului dintre ei i acum ridic o sprincean spre ea, fcnd un semn din cap ca invitaie. Cnd ajunser la aeroportul Jomo Kenyatta din Kenya, lupta era nc strns. Fcuser remiz n dou partide, dar ea ajunsese cu un nebun i doi pioni mai mult dect el n jocul decisiv. Se simi destul de mulumit de sine. La Norfolk Hotel din Nairobi, el rezervase dou bungalouri cu verand i grdin, cte unul pentru fiecare. La zece minute de cnd se trntise n pat, el o sun din apartamentul de alturi: n seara asta o s lum masa cu naltul Comisar Britanic. E un vechi amic de-al meu. mbrac-te obinuit. Crezi c eti gata la opt? Nu trebuie s te speteti de-atta efort cnd cltoreti n jurul lumii cu brbatul sta , medit ea. Capitolul XVIII Cursa de la Nairobi la Addis Abeba se dovedi relativ scurt, iar peisajul de sub ei se desfura n secvene fascinante, care o inur cu nasul lipit de fereastra cabinei din avionul aparinnd companiei Air Kenya. Piscul brumriu al muntelui Kenya iei dintre nori, lsnd vrfurile duble, acoperite de omt, s strluceasc n razele soarelui. Deertul cafeniu, mohort, din Districtul Frontierei de Nord era mngiat doar de colinele verzi ce mprejmuiau oaza de la Marsabit i, n deprtare, n zona portului, de apele sclipitoare ale lacului Turkana, fostul lac Rudolf. Pustiul ceda, n cele din urm, locul nlimilor marelui platou central din strvechiul teritoriu al Etiopiei. n Africa, doar civilizaia egiptean o ntrece n vechime pe aceasta, remarc Nicholas, n timp ce admirau mpreun peisajul. Era o ras cultivat cnd noi, popoarele nordice, ne mbrcam nc n piei netbcite i triam n peteri. Erau cretini deja cnd europenii erau nc pgni i se nchinau la vechii zei, Pan i Diana. Era un popor civilizat cnd i-a ntlnit Taita, acum aproape patru mii de ani, czu ea de acord. n papirusurile lui, i numete aproape egalii si culturali, lucru rar ntlnit la el. Dispreuia toate celelalte naii ale vechii lumi, pe care le considera inferioare n toate privinele.

Privit de sus, Addis era la fel ca multe alte orae africane, un amestec ntre vechi i nou, ntre stilul arhitectural tradiional i cel exotic, cu acoperiuri de paie lng fier galvanizat i igle de teracot. Zidurile rotunjite ale vechilor tukul-uri construite din chirpici i nuiele contrastau cu formele rectangulare i cu planurile geometrice ale cldirilor din crmid, ridicate pe mai multe niveluri, ale blocurilor de apartamente i ale vilelor celor bogai, ale cldirilor guvernamentale i ale grandiosului cartier general al Organizaiei Unitii Africane, unde erau arborate drapele. Trstura distinctiv a mprejurimilor din acea regiune o reprezentau plantaiile de eucalipi nali, copacii albatri de gum pe care i ntlneai pretutindeni i care erau folosii pentru foc. Era singurul combustibil disponibil celor muli n ara aceasta srac i sfiat de rzboi, care fusese pustiit, de-a lungul secolelor, fie de armate devastatoare, fie, aa cum era cazul recent, de doctrine politice strine. n comparaie cu Nairobi, aerul de la acea altitudine prea rcoros i dulce, cnd Nicholas i Royan prsir avionul i traversar pista ca s ajung la cldirea ce adpostea terminalul. De-abia intrar i nici nu se apropiar bine de irul de vamei care ateptau, cnd Nicholas se auzi strigat: Sir Nicholas! Se ntoarser amndoi spre tnra femeie care se apropia de ei cu graia unei dansatoare i ale crei trsturi bronzate i delicate erau luminate de un surs de bun venit. Era mbrcat n fustele tradiionale ce-i ajungeau pn la glezne i care-i scoteau n eviden micrile. Bine ai venit n ara mea, Etiopia! Sunt Woizero Tessay, se prezent, dup care se ntoarse cu un interes nedisimulat spre Royan: Trebuie s fii Woizero Royan, ntinse ea mna spre aceasta i Nicholas sesiz c femeile se plcur de ndat. Dac mi ngduii s v iau paapoartele, m voi ocupa eu de formaliti ct timp v tragei sufletul n sala rezervat VIP-urilor. V ateapt acolo un domn de la Ambasada Marii Britanii, Sir Nicholas, care vrea s v ntmpine. Nu tiu cum a aflat c sosii cu aceast curs. n sala rezervat VIP-urilor atepta o singur persoan. Brbatul purta un costum tropical, cu o croial excelent, iar la gt avea vechea cravat de la Sandhurst, cu dungi portocalii, galbene i albastre trasate pe diagonal. Acesta se ridic i veni imediat s-l ntmpine pe Nicholas: Nicky, ce mai faci? Ce bine-mi pare s te vd! Trebuie s fi trecut vreo doisprezece ani, nu? Salut, Geoffrey! Habar n-aveam c te-au trimis n colul sta de lume. Sunt ataat militar. Excelena sa m-a trimis s te ntmpin de cum a aflat c am fost amndoi la Sandhurst. Geoffrey i arunc lui Royan o privire plin de interes i, cu un aer resemnat, Nicholas fcu prezentrile: Geoffrey Tennant. Fii foarte atent cu el! E cel mai mare coco de la nord de ecuator. Nicio fat nu e n siguran la mai puin de un kilometru de el. Hai, las-o mai moale! Protest Geoffrey, vdit mulumit de referinele date de Nicholas. Te rog s nu crezi nicio vorbuli de-a lui, doctor Al Simma; e un mincinos notoriu. Geoffrey l trase pe Nicholas deoparte i i fcu un rezumat al situaiei din ar, mai ales al celei din zonele de frontier: EL e destul de ngrijorat. Nu-i surde deloc ideea s te tie colindnd pe-acolo de capul tu. Sunt o groaz de netrebnici acolo jos, n regiunea Gojam. L-am asigurat c tii s-i pori i singur de grij. ntr-un timp remarcabil de scurt, Woizero Tessay era napoi: Am scos din vam toate bagajele, inclusiv armele i muniia. Acesta e permisul dumneavoastr de edere temporar. Trebuie s l avei tot timpul asupra dumneavoastr, pe toat perioada ct rmnei n Etiopia. Poftim paapoartele vizele sunt tampilate i n bun ordine. Cursa noastr pn la lacul Tana pleac peste o or, aa c avem timp berechet s ne suim n avion. Dac o s ai vreodat nevoie de o slujb, s vii s m caui, i lud Nicholas eficiena. Geoffrey Tennan i nsoi pn la poarta de Plecri , unde brbaii i strnser minile:

Dac pot s te ajut cu ceva, nu trebuie s spui dect un cuvnt: Servesc pentru a conduce , Nicky. Servesc pentru a conduce ? ntreb Royan, n timp ce se ndreptau spre aeronav. Motoul de la Sandhurst, i explic el. Ce drgu, Nicky, murmur ea. Am considerat ntotdeauna c Nicholas sun mai demn i mi se potrivete mai bine, preciz el. Da, dar Nicky sun aa de dulce! Capitolul XIX n aerul rarefiat al nlimilor, aeronavaTwin Otter ce i purta ctre vrful cel mai nordic al munilor se nla i se nclina printre curenii de aer ce se ridicau dinspre crestele de dedesubtul lor. Cu toate c erau la 500 de metri deasupra nivelului mrii, pmntul era ndeajuns de aproape ca s disting satele i cele cteva zone cultivate din jurul lor. Supus de attea secole metodelor agriculturii primitive i punatului necontrolat al cirezilor domestice, pmntul avea un aspect srccios i sectuit, iar oasele de stnc ieeau prin stratul subire de came roie a pmntului. Brusc, n faa lor, platoul deasupra cruia zburau fu despicat de o prpastie monstruoas. Prea c pmntul primise o lovitur de sabie att de puternic, nct ajunsese s-i strpung mruntaiele. Fluviul Abbay! Se aplec Tessay n fa, ca s o bat pe umr pe Royan. Buza defileului era tiat dintr-o bucat, dup care panta cobora la un unghi ce depea treizeci de grade. Cmpiile golae ale platoului cedau imediat locul pereilor acoperii cu pdure deas ai defileului. Distinser imediat formele ca de candelabru ale uriaelor euforbiacee care se ridicau deasupra junglei dese. Din loc n loc, pereii se prbuiser dnd natere unor povmiuri abrupte, cu pietre desprinse la ntmplare; n alte pri, se ridicau n maluri nalte i coluri ascuite ca nite ace, pe care eroziunea le sculptase cu o miestrie monstruoas n figuri de umanoizi gigantici i alte creaturi fantastice din piatr. Avionul cobora din ce n ce mai mult, purtndu-i pe pasageri deasupra hului pn cnd acetia putur s vad drept n jos, la mai bine de doi kilometri distan, erpuirea sclipitoare a fluviului n adncuri. Forma de burlan a pereilor superiori constituia o a doua buz, pe care o vzur cnd ajunser la stncile abrupte ale sub-defileului, la o sut cincizeci de metri deasupra apelor Nilului. n adncurile de acolo, printre teribilii perei stncoi, fluviul dltuia prin gresia roie mlatini ntunecate i firioare lungi, subiri de ap. n unele locuri, defileul ajungea la peste 60 de kilometri lime, n altele, la mai puin de 15, ns pe toat lungimea lui, grandoarea i singurtatea erau infinite i eterne. Omul nu-i lsase amprenta asupra acelor locuri. O s ajungei acolo jos n curnd, i asigur Tessay cu o voce att de copleit, c se transformase n oapt, dup care rmaser amndou tcute. Cuvintele preau s nu-i aib rostul n faa naturii dure i slbatice. Aproape c rsuflar cu toii uurai cnd vzur cum peretele nordic se ridica s i ntmpine, iar munii masivi din lanul Choke se nlau spre cerul african albastru, mai sus dect altitudinea la care zbura aeronava lor fragil. Avionul fcu un viraj n jos, iar Tessay le art ceva dincolo de vrful aripii din dreapta. Lacul Tana, zise. Era o minunat ntindere de ap, ce depea n lungime optzeci de kilometri i care era mpodobit cu insule; pe fiecare dintre aceste insule se nla cte o mnstire sau o biseric strveche. n timp ce planau deasupra apei, pregtindu-se de coborre, reuir s-i zreasc pe preoii nvemntai n alb, care vsleau printre insulie, n brcuele lor tradiionale, construite din mnunchiuri de papirus. Aparatul Otter ateriz pe fia neasfaltat de lng lac i fu nvluit de un nor lung, ca o tren de praf. Fcu un viraj i opri motoarele cnd ajunse la cldirea drpnat, din paie i lut, de la captul terminalului.

Lumina soarelui era att de puternic, nct Nicholas scoase o pereche de ochelari de soare din buzunarul de la pieptul jachetei kaki i i puse pe nas cnd nc se afla n vrful scrii avionului. Cuprinse cu privirea urmele lsate de gloane i de rapnele pe pereii de un alb murdar ai terminalului, ca i carcasa ars n ntregime a tancului rusesc de rzboi de tipul T35, care veghea din iarba de la marginea potecii. eava piesei grele de artilerie era ndreptat spre est i ntre enilele ruginite crescuse iarba. Ceilali pasageri se nghesuiau nerbdtori n spatele lui, nghiontindu-1 i ncepnd s se agite emoionai cnd ddeau cu ochii de prietenii i de rudele care veniser s i ntmpine i care se adpostiser la umbra eucalipilor ce se nlau deasupra cldirii. Un singur vehicul era parcat acolo, un Toyota Land Cruiser de culoarea nisipului. Cercul desenat pe portiera din partea oferului avea n mijloc figura unei nyala de munte, cu coame lungi i spiralate, iar n panglica de dedesubt titlul Safari Vntorii Nenfricai . Un brbat alb sttea tolnit n spatele volanului. n timp ce Nicholas cobora pe scar, n urma celor dou femei, oferul se strecur din camionet i pomi spre fia de pmnt, ca s-i ntmpine. Era mbrcat ntr-un costum colonial ponosit, de culoare kaki; brbatul era nalt i suplu i pea ca i cnd ar fi avut arcuri sub picioare. Are n jur de patruzeci de ani , i calcul Nicholas vrsta dup firele crunte din barba scurt. E unul dintre cei duri , i zise. Prul ca de foc era tiat scurt, iar ochii aveau acel albastm palid ucigtor. O cicatrice zbrcit i alb i brzda obrazul i urca erpuit spre nasul deformat. Tessay i-o prezent mai nti pe Royan, iar el fcu o plecciune scurt i stngace n timp ce i strngea mna. Enchante, o asigur el cu un accent franuzesc execrabil, dup care i ndrept atenia ctre Nicholas. Acesta este soul meu, Alto Boris, l prezent Tessay. Boris, el este Alto Nicholas. Vorbesc prost englezete, spuse Boris. Cu franceza stau mai bine. Nu prea ai de unde alege , i zise Nicholas, dar zmbi uor i spuse cu voce tare: Atunci, vom vorbi franuzete. Bonjour, Monsieur Brusilov. ncntat de cunotin, ntinse el mna spre acesta. Strnsoarea minii lui Boris era dur prea dur. Brbatul fcea din gest o ntrecere de for, ns Nicholas se ateptase la aa ceva. Cunotea genul acesta de oameni, aa c ntinsese mna n aa fel nct Boris s nu i poat strivi degetele. Nicholas i rspunse la strngerea de mn fr s lase s se ntrezreasc nicio urm de durere sau de efort care s-i umbreasc zmbetul lene. Boris fu cel care se desprinse primul din ncletare i n ochii lui palizi se zrea o und minuscul de respect. Care va s zic, ai venit dup dik-dik? ntreb el, pe un ton zeflemitor. Majoritatea clienilor mei vneaz elefani sau cel puin nyala de munte. Animalele mari sunt puin cam prea mult pentru nervii mei delicai, rnji Nicholas. Un dik-dik e tot ce mi trebuie, nimic mai mult. Ai mai fost vreodat n defileu? Vru s tie Boris. Accentul su rusesc se simea la pronunia cuvintelor franuzeti i le fcea greu de neles. Sir Nicholas a fost unul dintre conductorii expediiei de pe fluviu, din 1976, interveni Royan cu glas dulce, trezind amuzamentul lui Nicholas cu acest gest neateptat. Sesizase rapid poziiile antagonice pe care se aflau cei doi i i srise n ajutor. Boris mri i se ntoarse spre soia sa. Ai luat toate lucrurile pe care le-am comandat'? Vru el s afle. Da, Boris, rspunse ea umil. Totul e la bordul avionului. i e fric de el, hotr Nicholas, i probabil c are motive ntemeiate. Atunci, s pornim! Ne ateapt un drum lung. Cei doi brbai se aezar pe locurile din fa ale Toyotei, lsndu-le pe femei s stea pe bancheta din spate, ngropate n marea de pachete din jurul lor. Bun protocolul sta african, zmbi Nicholas n sinea

lui, brbaii n fa, femeile s se descurce cum or putea. Nu vrei s facei turul turistic, nu? n gura lui Boris, ntrebarea suna mai degrab a ameninare. Turul turistic? Ieirea dinspre lac i centrala electric, le explic el. Podul portughez de deasupra defileului i punctul de unde ncepe Nilul Albastru, adug el. nainte s apuce s accepte, le oferi un ultim avertisment: Dac vrei s facei asta, n-o s ajungem n tabr dect mult dup lsarea ntunericului. Mulumim pentru sugestie, spuse politicos Nicholas, dar am vzut toate astea mai nainte. Bine, nu-i putu Boris ascunde mulumirea. S plecm de-aici! Drumul se rsucea spre vest, pe sub munii nali. Acesta era Gojam, inutul singuraticilor oameni ai munilor. Era o zon bine Populat, aa c avur ocazia s treac pe lng muli oameni nali i zveli, care peau pe marginea drumului n urma turmelor de capre i de oi i-i purtau lungile toiege pe umeri. Att brbaii ct i femeile purtau shammas aluri de ln, pantaloni albi, largi, i sandale deschise n picioare. Erau oameni cu trsturi mndre i frumoase, cu prul prins n form de aureole mari i stufoase, cu ochii cruzi, ca de oim. Cteva dintre femeile mai tinere pe lng care trecuser erau cu adevrat frumoase. Majoritatea brbailor erau narmai pn-n dini. Aveau sbii pentru dou mini n teci cu ornamente din argint, dar i puti de asalt AK-7. Aa se simt brbai adevrai, chicoti Boris. Foarte viteji, foarte macho. Colibele din sat erau toate tukul-uri cu ziduri circulare, mprejmuite de plantaii de eucalipt i de sisal cu vrfuri epoase. Nori vineii aductori de furtun clocoteau deasupra crestelor nalte de pe Choke, peste care se npustir cu ploi i vijelie. Asemenea unor monede de argint, picturile uriae i anunau cu un zornit cderea pe parbrizul vehiculului, ca apoi s transforme drumul de sub roile mainii ntr-un ru de nmol. Starea drumului era ngrozitoare: n unele locuri, stricciunile erau att de mari, nct se spaser fgae n stnc, pe care nici mcar Toyota x nu ndrznea s mearg, aa c Boris era silit s i croiasc o potec proprie n colina pietroas. Cu toate c micoraser adesea viteza pn la cea a unui pas de om, tot erau aruncai ncoace i-ncolo n scaune atunci cnd roile sreau peste terenul accidentat. Negrilor stora blestemai nu le-ar da prin cap s repare oselele, bodogni Boris. Sunt fericii s triasc aa, ca nite animale. Remarca lui nu primi niciun rspuns, ns Nicholas arunc pe furi o privire n oglinda retrovizoare, s vad expresiile celor dou femei. Erau nchise i neutre, ascunznd perfect orice jignire pe care ar fi putut s le-o provoace acele cuvinte. Cu ct mergeau mai departe, cu att starea proast a drumului de la nceput se nrutea considerabil. Din punctul acela, suprafaa de nmol moale era strbtut de roile i de urmele de trafic greu. Trafic militar? Ridic Nicholas vocea ca s acopere rafalele ploii ce i plesnea cu putere, fcndu-1 pe Boris s mrie. O parte. Shufta sunt foarte activi de-a lungul defileului bandii i lorzi ai rzboiului n disiden. Totui, cea mai mare parte a traficului o fac cei cu prospeciunile miniere. Una dintre marile companii miniere a concesionat teren n Gojam i aduce echipamente s nceap sondarea. N-am trecut pe lng niciun fel de autovehicule civile, observ Royan, nici mcar de transport n comun. Tocmai am trecut printr-una dintre perioadele groaznice din lunga i zbuciumata noastr istorie, i explic Tessay. Avem o economie preponderent agrar. Cndva, eram cunoscui drept grnarul Africii, dar, de cnd a pus Mengistu mna pe putere, ne-a adus n pragul srciei. A folosit nfometarea ca arm politic, nc mai trecem prin chinuri teribile. Foarte puini dintre ai notri i pot permite luxul s aib o main. Cei mai muli sunt ngrijorai c nu au ce s le pun copiilor pe mas.

Tessay a studiat economia la Universitatea din Addis, coment Boris cu glas nfundat. E foarte deteapt. Le tie pe toate. Are rspuns la orice ntrebare. Putei s-i punei ntrebri din orice domeniu: istorie, religie, economie continu el zeflemitor, reducnd-o astfel pe Tessay la tcere. Pe la mijlocul amiezii, ploaia se mai domoli, n sfrit, i soarele ncepu timid s trimit raze printre armatele de nori. Boris opri Toyota pe o bucat izolat de teren. Pauz fiziologic, anun el. Oprire pentru uurat. Vremea de pipi. Cele dou femei prsir camioneta i se ndreptar ctre stnci. Cnd se ntoarser la vehicul, aveau alte haine. Amndou purtau acum shanmms i pantalonii caracteristici zonei. Tessay mi-a fcut cadou un costum tradiional din prile Tigrului, se lud Royan, fcnd o piruet n faa lui Nicholas, ca s-i cear aprobarea. Arat foarte bine, i ddu el cu prerea. O s te simi mult mai bine n pantaloni. Soarele ncepea s apun n timp ce ei coborau ntr-o alt vale stncoas, la captul creia curgea un ru cu maluri abrupte i erodate. Deasupra rului se afla o biseric circular, cu ziduri albe i o cruce copt, din lemn, nlat pe acoperiul din trestie. Satul de tukul-uri se ngrmdea n jurul bisericii. Debra Maryam, anun cu satisfacie Boris, Dealul Fecioarei Maria, iar nul se cheam Dandera. Miam trimis oamenii nainte, n camionul cel mare. Pn ajungem noi, o s ridice tabra i o s ne atepte. O s dormim aici n noaptea asta i mine o s urmm cursul rului n aval, pn ajungem la buza defileului. Oamenii lui Boris ridicaser corturile n dumbrava de eucalipi chiar de la captul satului. Cel de-al doilea cort e al vostru, le indic Boris. Acela o s fie al lui Royan, fu de acord Nicholas. Eu o s am nevoie de un cort al meu. Dik-dik i corturi separate, i arunc Boris o privire inexpresiv. Eti un om dat naibii. M impresionezi. Strig la oamenii lui s ridice cortul lui Nicholas lng cellalt, cu prile laterale aproape lipite. S-ar putea s prinzi mai mult curaj n timpul nopii, i lu el n trbac pe Nicholas. N-ai vrea s ai prea mult de mers, atunci. Duul la care se splar era, de fapt, un butoi agat de ramurile de jos ale unuia dintre copacii albatri de gum, cu un paravan de pnz de jur mprejur i fr acoperi. Royan l folosi prima i se ntoarse deacolo cu o expresie vesel i proaspt pe fa i cu un prosop umed nfurat n jurul capului. E rndul tu, Nicky, strig la Nicholas cnd ajunse n dreptul cortului acestuia. Apa e fierbinte, de-a dreptul minunat. Se lsase ntunericul pn s se spele i s se schimbe Nicholas. Se duse i el n cortul unde se servea masa i unde restul grupului se aezase deja pe scaune de campanie, n jurul focului. Femeile edeau cumva ntr-o parte, discutnd n oapt, n timp ce Boris i sprijinise tlpile de msua joas, tolnit n scaun i cu un pahar n mn. La apariia lui Nicholas, i indic sticla de votc de pe mas: Toam-i un pahar! Gheaa e n gleat. Prefer o bere, mrturisi Nicholas. Drumul mi-a fcut sete. Boris ridic din umeri i url la un servitor s aduc o sticl maronie din frigiderul portabil. Las-m s-i spun ceva, s-i vnd un pont, rnji el n direcia lui Nicholas, n timp ce-i turna un alt pahar cu votc. n zilele noastre, nu mai exist niciun animal ca dik-dik-ul vrgat; poate-o fi existat vreodat, nu zic. i pierzi timpul i banii aiurea. Se prea poate, l aprob calm Nicholas. Sunt timpul i banii mei. Chiar dac vreun puturos btrn o fi mpucat vreunul n Evul Mediu, nu nseamn c o s dai i tu peste unul acum. Am putea s urcm n zona plantaiilor de ceai, s vnm elefani. Am vzut trei masculi acolo acum zece zile. Toi aveau coli de peste o sut de livre fiecare. Pe msur ce continuau s se contrazic, nivelul lichidului din sticla lui Boris scdea asemenea Nilului, la sfritul inundaiei. Cnd Tessay le spuse c masa e gata, Boris i lu cu el i sticla; se mpiedic pe

drum spre mas. n timpul cinei, singura lui contribuie la meninerea conversaiei fii aceea de a se rsti la Tessay: Mielul e crud. De ce nu ai grij ca buctarul s gteasc cum trebuie? Afurisite maimue, trebuie s stai cu ochii pe tot ce fac! Mielul dumneavoastr nu e bine fript, Alto Nicholas? ntreb Tessay, fr s-i priveasc brbatul. Pot s le spun s-l mai pun puin pe jratic. E perfect, o asigur el. mi place s aib carnea roz. Cnd sfrir de luat cina, sticla de votc de lng Boris era Goal, iar acesta avea faa umflat i roie ca focul. Brbatul se ridic de la mas fr s rosteasc un cuvnt i dispru n bezn, n direcia cortului su, legnndu-se pe picioare i, din cnd n cnd, regsindu-i echilibrul dup o gig de doi pai. mi cer scuze, zise Tessay cu voce sczut. Nu face aa dect seara. Ziua nu am probleme cu el. V otca asta face parte din tradiia ruseasc, explic ea cu un zmbet luminos; ochii i rmaser ns la fel de triti. E o noapte frumoas i e nc devreme ca s mergem la culcare. N-ai vrea s facei o plimbare pn la biseric? E foarte veche i faimoas. O s rog pe unul dintre servitori s aduc o lantern, ca s putei admira picturile murale. Servitorul merse naintea lor, s le lumineze drumul, iar un preot btrn i atepta s le ureze bun venit la intrarea n cldirea circular. Era slab i att de negru, nct nu i se vedeau dect dinii sclipind n bezn. Purta o cruce copt magnific, turnat n argint masiv i btut cu pietre de cameol i cu alte pietre semipreioase. Att Royan ct i Tessay czur n genunchi dinaintea lui, ca s-i cear binecuvntarea. El le btu uor cu crucea pe obraji i fcu o genuflexiune deasupra lor, bolborosindu-i binecuvntarea n amharic. O dat ce termin, i conduse pe toi nuntrul bisericii. Pereii erau acoperii cu picturi magnifice, fcute n culori primare strlucitoare. La lumina lanternei, acestea sclipeau asemenea nestematelor. Stilul dovedea puternica influen bizantin: ochii sfinilor erau imeni i migdalai, iar deasupra capetelor pluteau halouri imense, aurii. Deasupra altarului, nvluit n podoabe de beteal i alam, Fecioara i strngea Pruncul la piept, pe cnd cei trei magi nelepi i mulimea ngerilor ngenuncheaser cuprini de adoraie. Nicholas scoase uurel aparatul Polaroid din buzunarul jachetei i potrivi bliul. Se plimb prin biseric fotografiind picturile de pe perei n timp ce Tessay i Royan ngenuncheaser una lng alta dinaintea altarului. Odat terminate fotografiile, Nicholas i gsi un scaun n stranele din lemn cioplit manual i rmase s priveasc n linite feele radioase, asupra crora lumina lumnrii trimitea raze aurii, i fu impresionat de frumuseea momentului. Ce n-a da s pot avea o asemenea credin, i trecu prin minte, ca de attea ori pn atunci. Trebuie s-i aduc alinare cnd dai de greu. Mi-a dori s m pot ruga aa pentru Rosalind i pentru fetie Nu mai rezist, aa c iei din biseric i se aez pe portic, de unde privi cerul nopii. La altitudini att de mari, datorit aerului rarefiat i nepoluat, stelele rspndeau o strlucire att de puternic, c era greu s Distingi constelaiile una de alta. Dup un timp, tristeea i se mai risipi. Era bine c se ntorsese n Africa. Icky! l scutur Royan, ca s-l trezeasc. Cnd cele dou femei ieir, n sfrit, din interiorul ntunecat al aezmntului religios, Nicholas i ddu btrnului preot o bancnot de o sut de birr-i i o fotografie polaroid de-a sa, pe care btrnul era limpede c o preuia mai mult dect banii. Dup asta, cei trei pornir napoi n josul dealului, ntr-o linite amical. Abia cnd se ridic i i aprinse lanterna vzu c ea i aruncase alul de ln peste o pereche de

pantaloni vrgai de pijama brbteasc nainte s intre la el n cort. Ce-i? ntreb el, dar, pn s apuce ea s-i rspund, auzi sunetul unei voci rguite i mnioase ce urla invective n puterea nopii, urmate de bufnitura de neconfundat a unui pumn ce izbea n came i os. O bate, rosti Royan cu glas sugrumat de revolt. Trebuie s-l faci s nceteze. Lovitura fu urmat de un ipt de durere i de suspine nbuite. Nicholas ezita. Doar un nebun s-ar fi bgat ntre un brbat i femeia lui i rsplata unui asemenea gest venea, de obicei, cnd acetia se uneau i se ntorceau asupra ta. Trebuie s faci ceva, Nicky, te rog! Fr prea mare tragere de inim, i ddu jos picioarele din pat i se ridic. Dormise n boxeri i nu se deranj s i caute nclrile. Ea venea n urma lui, tot n picioarele goale, pn la dumbrava unde se afla cortul lui Boris, ceva mai departe de cel n care luaser masa. nuntru ardea nc o lumin ce arunca umbre uriae pe pereii de pnz. Nicholas vzu cum Boris i nfcase nevasta de pr i tergea podeaua cu ea, rcnind la ea pe rusete. Boris! Nicholas trebui s-l strige de trei ori, ca s-i atrag atenia, dup care vzur n spectacolul de umbre de pe pnza cortului cum rusul o ls pe Tessay s cad i smucete deschiztura cortului. Avea pe el doar o pereche de chiloi. Torsul i era suplu i musculos, pieptul plat i tare, acoperit de fire cree, armii. Pe podeaua din spatele lui zcea Tessay, cu faa n jos, hohotind n palme. Era dezbrcat i avea formele netede ale unei pantere. Ce naiba se petrece aici? Vru s tie Nicholas, ncepnd s clocoteasc de mnie la vederea nenorocirii i a umilinei la care era supus femeia aceea graioas i blnd. i dau curvei steia negre o lecie de bun cretere, exult Boris, cu faa nc umflat i roie de butur i patim. Nu-i treaba ta, englezoiule, dac nu cumva vrei s plteti nite bani n plus ca s guti i tu o bucic de porc, rse el, scond nite sunete ngrozitoare. Te simi bine, Woizero Tessay? ntreb Nicholas, fr s-i desprind privirea de faa lui Boris, ca s o scuteasc pe femeie de nc o umilin, aceea de a-i expune nuditatea dinaintea ochilor unui alt brbat. Tessay se ridic, i nl genunchii la piept i i cuprinse cu ambele mini, ca s-i acopere trupul: Sunt bine, Alto Nicholas. Plecai, v rog, nante s se ite cu adevrat probleme. Un firior de snge i croise drum dintr-o nar pn n gur, colorndu-i dinii n roz. Ai auzit ce-a zis nevast-mea, bastard englez! Car-te! Vezi-i de treaba ta, pn nu-i aplic i ie o lecie de bune maniere. Boris naint mpleticindu-se i vru s-1 izbeasc pe Nicholas cu mna deschis n piept. Nicholas se ddu la o parte uor i fr pic de efort, ca un matador care se ferete de primul atac al taurului. Fcu o micare n lateral i se folosi de avntul lui Boris ca s-l trimit n direcia pe care o apucase deja. Dezechilibrat complet, rusul se nvrti pe cmpul deschis din faa cortului pn cnd se lovi de unul dintre scaunele de campanie i se prbui ntr-o grmad de membre rchirate. Royan, ia-o pe Tessay n cortul tu, ordon el fr s ridice vocea. Royan se npusti n cort i smulse un cearaf din patul cel mai apropiat. II arunc pe umerii lui Tessay, pe care o ajut s stea n picioare. Nu face una ca asta, te rog! Suspin Tessay. Nu tii de ce e-n stare cnd e aa. O s rneasc pe cineva. Royan o tr pe Tessay afar din cort, n ciuda protestelor i a plnsetelor acesteia din urm, dar Boris i revenise deja i era din nou n picioare. Scoase un rget de furie i nfc scaunul de care se mpiedicase. Dintr-o singur smucitur, i rupse un picior i l ridic amenintor n pumnul ncletat: Vrei s te joci cu mine, englezule? Bine, hai s ne jucm! i se npusti asupra lui Nicholas, agitnd ca pe un baston deninja piciorul scaunului care scoase un uierat puternic, ndreptndu-se spre capul lui Nicholas.

Cum acesta se feri, Boris schimb direcia loviturii, vrnd acum s-l nimereasc n partea lateral a pieptului, sub mna ridicat. Dac l-ar fi nimerit, i-ar fi rupt coastele, ns Nicholas se rsuci din nou. i ddur trcoale unul altuia cu pruden, dup care Boris atac din nou. Dac votca nu i-ar fi spus cuvntul asupra reflexelor rusului, Nicholas nu ar fi riscat niciodat s se msoare cu un adversar de un asemenea calibru, ns Boris pierduse ndeajuns controlul, ct s-i permit lui Nicholas s se lase n jos i s evite s fie izbit n plin cu piciorul de scaun. Se ndrept i, cu toat greutatea concentrat n pumn, i-l nfipse n adncitura din burta lui Boris, chiar sub stern. Rusul rmase fr suflare, dup ce scosese un rgit puternic. Piciorul scaunului i zbur din mn i brbatul se ncovoie, prbuindu-se. inndu-se de burt, inspirnd i horcind s-i recapete rsuflarea, Boris rmase fcut ghem n praf. Nicholas se aplec deasupra lui i i spuse n englez, cu glas potolit: Tipul sta de comportament pur i simplu nu se accept, amice! Noi nu agresm fetele. S fie pentru ultima dat, te rog! Dup asta, se ridic i i spuse lui Royan: Du-o la tine n cort i ine-o acolo i i ndeprt prul din ochi cu degetele. i acum, dac nu avei nicio obiecie serioas, ce-ar fi s tragem un pui de somn? Capitolul XX Plou din nou n primele ore ale dimineii. Stropii grei bteau darabana pe pnza corturilor, iar fulgerele trimiteau n interiorul lor o lumin ireal. Cu toate acestea, diminea, cnd Nicholas intr n cortul unde se servea masa, ca s-i ia micul dejun, norii se risipiser i razele soarelui strluceau vesele. Aerul dulce de munte aducea pn la ei mireasma de pmnt reavn i de ciuperci. Boris l salut pe Nicholas cu camaraderie i, aparent, din toat inima: Bun dimineaa, englezule! Ne-am distrat ceva asear. nc nu m pot abine s nu rid, cnd mi aduc aminte. Foarte bune glumele! ntr-una dintre zile, ct de curnd, o s mai bem nite votc i-o s mai facem vreo cteva glume de-astea. Hei! Doamna Soare! Url el spre cortul ce inea loc de buctrie. Adu-i noului tu prieten ceva de mncare! I-o fi foame dup ct sport a fcut asear. Tessay rmase tcut i retras, supraveghind oamenii care serveau masa. Avea un ochi att de umflat, c abia mai sttea deschis, i buza spart. Nu i arunc nici mcar o privire lui Nicholas n timpul mesei. O s mergem mai departe, explic Boris jovial n timp ce-i beau cafelele. Servitorii mei o s strng tabra i-o s ne urmeze n camionul cel mare. Cu puin noroc, o s putem nnopta n seara asta pe marginea de deasupra defileului i mine o s ncepem coborrea. n timp ce urcau n camion, Tessay izbuti s i opteasc lui Nicholas, fr s rite s fie auzit de Boris: Mulumesc, Alto Nicholas! Dar nu a fost un lucru nelept. Nu-1 cunoti. Acum trebuie s fii cu ochii-n patru. El nu iart i nici nu uit. Din satul Debra Maryam, Boris o lu pe un drum secundar, ce ducea pe lng rul Dandera, spre sud. oseaua pe care merseser cu o zi n urm de la lacul Tana era marcat pe hart ca o autostrad important. Chiar i acela fusese un drum plin de hrtoape. Acesta, ns, pe care se aflau acum, era marcat drept osea secundar mai greu de parcurs pe orice tip de vreme . Cu alte cuvinte, se pare c totui cea mai mare parte din traficul greu ce fragmentase oseaua principal urmase acelai curs. Ajunseser ntr-un loc unde un vehicul imens rmsese nepenit n pmntul saturat de ap de ploaie, iar eforturile de a-1 scoate de-acolo lsaser n urm zone ntregi de teren arat i o excavaie, precum craterul unei bombe ce fusese surprins ntr-o fotografie veche a unor cmpuri de btlie din Flandra, de pe timpul Primului Rzboi Mondial. Pn i Toyota rmsese de dou ori nnmolit n terenul mltinos. De fiecare dat, camionul mare ce venea n urma lor i fcea apariia i toi servitorii se buluceau jos ca s mping i s scoat Toyota din

nmol. Chiar i Nicholas se dezbrc pn la bru i munci n noroi, cot la cot cu ei, ca s scoat maina. Dac mi-ai fi ascultat sfatul, bodogni Boris, n-am fi aici. Nu exist pic de vnat acolo unde vrei s mergem, i nici drumuri vrednice de numele sta. Abia trecuse de ora amiezii, cnd oprir lng ru ca s ia prnzul n aer liber. Nicholas cobor spre lacul de lng drum ca s se spele de noroiul i de mizeria datorate muncii de diminea. Fusese n prima linie a frontului n lupta pentru meninerea camionetei n micare. Royan cobor coasta dup el i se coco pe un bolovan aflat undeva deasupra ochiului de ap n timp ce el i ddea jos cmaa i ngenunchea pe margine, ca s se stropeasc cu apa rece de munte. Rul era galben i plin de ml, umflat de furtuni. Nu cred c Boris a nghiit povestea cu dik-dik-u\tu vrgat, l preveni ea. Tessay mi-a spus c are suspiciuni n legtur cu ce punem noi la cale. l privea cu interes cum se stropea cu ap pe piept i pe brae. n locurile unde nu fusese atins de razele soarelui, pielea i rmsese alb ca laptele, fr urm de pat. Prul de pe piept era des i nchis la culoare. i zise c avea un corp pe care merita s l studiezi. E genul de om care ne-ar cotrobi prin bagaje dac ar prinde ocazia, fu de acord Nicholas. N-ai luat cu tine nimic care s i dea vreun indiciu, nu? Ai documente sau nsemnri? Doar fotografiile din satelit i notiele mele stenografiate. N-o s reueasc s neleag nimic din ele. Ai grij ce discui cu Tessay! Ea e o dulce. Nu are nimic de ascuns, sri Royan s-i ia aprarea cu nflcrare noii sale prietene. S-ar putea s fie de ncredere, cum zici, dar nu uita c e mritat cu amicul meu, Boris. i este obligat n primul rnd lui. Nu conteaz ce sentimente ai fa de ea, nu te ncrede n niciunul din ei. Se terse cu cmaa, cu care se i mbrc i o ncheie la nasturii de la piept. S mergem s mncm ceva! O ndemn. Cnd ajunser napoi la camion, Boris tocmai desfcea dopul unei sticle de vin alb din Africa de Sud. i turn un pahar plin ochi lui Nicholas. Rcit n apele rului, avea un buchet proaspt i fructat. Tessay le oferi friptur rece de pui i pine injera, acele felii plate, subiri, de pine fcut din fin nedospit, caracteristic rii. ncercrile i eforturile la care fuseser supui diminea plir, devenind nensemnate, cnd Royan se ntinse n iarb, lng Nicholas, i privir mpreun un vultur brbos plannd undeva, n nlimile albastre ale vzduhului. Pasrea i vzu i se plimb deasupra lor curioas, sucindui capul ca s se uite mai bine la ei. Avea ochii ascuni dup o masc neagr, aa cum poart bandiii, i penele din coad flirtau cu vntul, asemenea degetelor unui pianist ce mngie fildeul claviaturii. Cnd se fcu vremea s-o ia din loc, Nicholas i ddu mna s se ridice. Era unul dintre puinele contacte fizice dintre ei, aa c ea i inu degetele cu o secund sau dou mai mult dect era strict necesar. Pe msur ce se apropiau de buza defileului, nu se observa nicio mbuntire n suprafaa carosabilului i orele se scurser n acelai ritm, fiind zguduii ncontinuu i dinii clnnindu-le nencetat. Poteca trecea erpuit peste o ridictur de pmnt, dup care cobora ncet costia ndeprtat. La jumtatea drumului, Boris se apuc s njure pe rusete cnd ajunser la curba ngust din dreptul malului dinspre est i ddur peste un camion diesel uria ce derapase, blocnd drumul aproape n ntregime. Cu toate c merseser pe urmele acelui convoi de vehicule o zi ntreag, acesta era primul pe care l ntlneau, lucru care-1 lu pe Boris prin surprindere. Frn att de brusc, nct era ct pe ce ca pasagerii s fie catapultai din locurile lor, dac nu ar fi fost noroiul de pe povmiul abrupt, care nu permitea oprirea complet. Boris se vzu silit s reduc viteza la minimum i s se strecoare prin spaiul ngust dintre mal i camion. Din locul ei de pe bancheta din spate, Royan se uit pe fereastr la silueta nalt a camionului diesel. Pe fundalul verde era numele companiei i cu logo-ul acesteia, n rou-aprins. Fu copleit de o senzaie puternic de deja vu, n timp ce fixa imaginea. ntlnise semnul acela cndva recent, dar memoria i juca feste: nu reuea s i aduc aminte nici cnd, nici unde. Nu tia dect c era

de o importan vital s i aminteasc. Toyota terse cu partea lateral metalul camionului, dup care reui s treac de el. Boris se aplec pe fereastr i i agit pumnul la oferul vehiculului mai mare. Acesta era un individ de prin partea locului, probabil recrutat la Addis de ctre proprietarul camionului. Rnjind la gestul lui Boris, brbatul iei la rndul lui din cabin att ct s i rspund cu un salut similar cu pumnul, la care adug, ca tent personal, ridicarea degetului din mijloc. Mnctor de rahat! Mugi Boris, ultragiat c pierduse concursul de amabiliti, dar nu se opri. N-are rost nici mcar s vorbeti cu ei. Ce tiu ei? Nite maimuoi negri! Tot restul obositoarei cltorii, Royan rmase tcut i retras, cutremurat i ngrijorat de convingerea c mai vzuse semnul calului naripat undeva, ca i numele companiei, nscris pe un fanion deasupra imaginii: EXPLORRI PEGASUS . Abia cnd ajunser aproape de finalul cltoriei din ziua aceea, ddur de un indicator aezat la marginea drumului. Stlpii de susinere ai semnului erau nfipi solid n beton, iar lucrarea era de o calitate att de bun, c nu putea fi dect opera unui artist profesionist. n partea de sus a indicatorului, o sgeat arta spre un drum pe care trecuse de curnd buldozerul, undeva n dreapta; indicaiile spuneau: EXPLORRI PEGASUS TABRA UN KILOMETRU DRUM PRIV AT INTERZIS ACCESUL TRAFICULUI NEAUTORIZAT Calul purpuriu sttea cabrat n centrul placardei, cu aripile larg deschise, pe punctul de a-i lua zborul. Acum Royan trase cu putere aer n piept, n timp ce amintirea vag ncepu s-i revin cu o extraordinar claritate. i aminti unde vzuse calul zburtor i rou. ntr-o clip, fu transportat n trecut, n apele ngheate ale unui ru englezesc de culoarea somonului, aruncat din Land Rover-ul ce se rostogolea, cu un camion uria MAN mugind pe podul de deasupra ei i, pentru o secund rmas undeva, subliminal, vzu calul rou ridicat n dou picioare, desenat pe portier. E acelai! Aproape c se trezi strignd, dar se control n ultimul moment. Teroarea momentului o izbi din nou cu toat fora i se pomeni c respir din greu, cu inima btndu-i ca dup o curs lung. Nu poate s fie o coinciden, se asigur n tcere, i nu m nel deloc. E aceeai companie, Explorri Pegasus. Rmase retras i cu atenia distras pe parcursul celor civa kilometri de la sfritul cltoriei, pn cnd drumul pe care l urmau se curm brusc, pe marginea stncilor abrupte ale coastei. Aici, Boris trase lng malul cu verdea i opri motorul: Pn aici putem s mergem cu maina. O s nnoptm aici. Camionul meu nu e foarte departe. O s ridice tabra imediat cum ajung. Mine o s coborm n defileu pe jos. n timp ce coborau, Royan l trase de mn pe Nicholas. Trebuie s discutm ceva, i opti cu hotrre n glas i se lu dup el, pe malul rului. El gsi un loc unde s se aeze amndoi, unul lng altul, cu picioarele atmnd deasupra prpastiei. Sub ei, rul galben i umflat prea s simt ce se petrece n faa lui. Apele reci de munte prindeau vitez, erpuiau printre stnci i se strngeau la un loc pentru saltul acela ameitor n neant. Peretele de stnc de sub ei avea aproape trei sute de metri adncime. Era att de nalt, nct, la lumina nserrii, abisul de dedesubt se vedea ca un loc ntunecat i misterios, cu adncimile ascunse de umbra cderii maiestuoase a apei. Cnd se uit n jos, Royan i pierdu simul echilibrului, ct pe ce s ameeasc. Se ndeprt repede de margine i se trezi c se sprijin instinctiv de umrul lui Nicholas, ca s i recapete echilibrul. Doar cnd i simi atingerea, i ddu seama ce fcea i se ndeprt stnjenit. Apele pline de nmol ale rului Dandera fceau un salt de pe mal i erau n mod miraculos transformate n perdele de dantel nepmntean, pe msur ce cdeau. Asemenea fustelor unei mirese care valseaz, tremurau i se roteau, iar curcubeul de lumin se juca printre ele, ca printr-o broderie din perle micue. Fr s se opreasc din cdere, coloanele de stropi albi se nvrteau i luau forme ncnttoare, dar

efemere, pn ajungeau s se loveasc de lespezile joase de stnc neagr, strlucitoare, i s explodeze mai departe n nori albi care, n cele din urm, ascundeau adncimile ntunecate ale abisului cu un vl opalescent. Cu un efort, Royan i mut gndurile de la scena ce i inspira groaz i reveni la prezentul ncrcat de probleme: Nicky, mai ii minte ce i-am spus despre camionul care ne-a fcut pe mine i pe mama s ne rstumm cu Range Rover-ul peste pod? Sigur c in minte, confirm el, cptnd o expresie dezorientat atunci cnd i privi chipul. Eti suprat. Ce s-a-ntmplat, Royan? Camionul avea ceva scris pe prile laterale ale remorcilor. Mi-ai mai spus asta. Ceva verde i rou. Mi-ai zis c nu ai vzut prea bine ca s descifrezi scrisul de pe semnul respectiv. Era identic cu acela desenat pe camionul pe lng care am trecut dup-amiaz. Am vzut semnul din acelai unghi ca mai nainte i mi-am adus aminte. Pegasul acela rou, calul zburtor. Eti absolut sigur? ntreb el dup ce-i studie faa un timp. Absolut! Cltin ea din cap cu vehemen. Nicholas rmase cu ochii la panorama magnific a defileului ce se desfura sub ei. Erau 65 de kilometri pn la cellalt perete al canionului, dar aerul strlucitor, splat de ploaie, l fcea s par att de aproape, ca i cnd n-ar fi trebuit dect s ntind mna ca s-l poat atinge. S fie o coinciden? Se ntreb n cele din urm, cu glas tare. Tu aa crezi? Atunci, e o coinciden extrem de ciudat. S aib Pegasus afaceri i n Yorkshire, i n Gojam? Accepi o explicaie ca asta? N-are nicio logic. Camionul care te-a lovit a fost furat... Chiar aa s fie? Se ndoi ea. Eti sigur de asta? Dac n-a fost furat, s auzim ce idei ai tu. Dac ai plnui s asasinezi pe cineva, te-ai baza pe furtul unui camion, lsat, n mod convenabil, la Little Chef, special pentru tine? Zi mai departe! O ndemn, cltinnd din cap. S spunem c aranjezi ca propriul camion s te atepte acolo i ca oferul s i raporteze dispariia la poliie abia dup ce ai cptat un avans considerabil. E posibil, o aprob el, fr entuziasm. Cel care l-a omort pe Duraid i a fcut dou ncercri s m omoare i pe mine dispune, n mod clar, de resurse considerabile. E capabil s aranjeze lucrurile cum i convine att n Egipt ct i n Anglia. Mai mult, mai are i cel de-al aptelea papirus. Are toate nsemnrile noastre, toat munca i toate traducerile care s i indice cu precizie acest punct de pe cursul fluviului Abbay. Sa presupunem c are sub control o companie cum e Pegasus ar avea vreun motiv s nu se afle aici, n Etiopia, aa cum suntem i noi, exact n acest moment? Pentru un timp, Nicholas nu rspunse. Culese o pietricic de pe lespedea de lng el i o arunc peste margine. i urmrir amndoi cderea, observnd-o cum se micora, pn ce dispru cu totul n vlurile stropilor de ap din deprtare, mai jos de locul unde edeau ei. Brusc, Nicholas se ridic i i ntinse mna s o ajute i pe ea. Haide, zise el. Unde mergem? n tabra lui Pegasus. Hai s mergem s avem o mic discuie cu eful antierului. Boris protest furios i se grbi s intervin atunci cnd Nicholas se sui n Toyota i pomi motorul: Unde naiba i nchipui c te duci? S vizitez mprejurimile, aps Nicholas pedala ambreiajului. Ne-ntoarcem ntr-o or.

Hei, englezule, maina mea! Alerg el s-i ajung din urm, ns Nicholas acceler. Pune-mi costul chiriei pe nota de plat, rnji el spre Boris n oglinda retrovizoare. Ajunser la indicator i pornir pe dmmul ce traversa coama muntelui. Tabra celor de la Pegasus era de cealalt parte. Nicholas puse frn i opri pe creasta movilei, ca s studieze n tcere. Terenul fusese curat i nivelat pe o suprafa de zece acri; era mprejmuit de un gard de securitate din srm ghimpat, cu o singur poart, care era nchis. Trei dintre masivele camioane diesel nvelite cu prelate verzi cu rou se aflau parcate n ir dincolo de gard. Acolo mai erau i cteva vehicule mai mici, ca i un mecanism de forare mobil foarte nalt. Restul curii era plin cu aparatur de prospectare i cu alte echipamente. Erau grmezi de cabluri de foraj i cutii cu interiorul din oel, lzi din lemn cu piese de schimb, ca i cteva sute de butoaie de 150 de litri de motorin, petrol i noroi de foraj. Butoaiele i echipamentul erau aranjate cu atta grij i sim de rspundere n peisajul acela slbatic i stncos, c i ddeau fiori. Dincolo de poart se ntindea un stuc de vreo duzin de barci construite din tabl ondulat, de tipul Quonset. i acestea erau aranjate n linie, cu o precizie militreasc. O tabr mare, bine organizat, veni comentariul lui Nicholas. S mergem s vedem cine e comandantul pe-aici. La poart stteau dou santinele narmate, mbrcate n uniformele de camuflaj ale armatei etiopiene. Era limpede c sosirea la poart a unui Land Cruiser strin i lua prin surprindere, iar cnd Nicholas claxon, unul din cei doi brbai naint prudent, cu puca AK- 7 pregtit. Vreau s vorbesc cu cel care comand aici, anun Nicholas pe arbete, cu destul autoritate i superioritate n glas, ca s l fac pe om s se simt nesigur i stnjenit. Soldatul mormi, se ntoarse s-i consulte colegul, dup care ridic aparatul de emisie-recepie la gur i vorbi pe un ton foarte serios. La cinci minute dup terminarea conversaiei, ua celei mai apropiate construcii Quonset se deschise i un brbat alb i fcu apariia. Acesta era mbrcat ntr-o salopet kaki i purta pe cap o apc moale, colonial. Ochii i erau ascuni n spatele ochelarilor de soare reflectorizani i avea faa extrem de bronzat i de tbcit. Omul era scurt i ndesat i-i purta mnecile suflecate deasupra braelor proase i ngroate de munc. Dup ce le spuse cteva vorbe grzilor de la poart, se ndrept spre Toyota. Mda? Ce se-ntmpl aici? Ceru s afle, trgnnd vorbele n stilul texanilor i rostind totul fr s scoat din gur trabucul neaprins. Numele meu e Quenton-Harper, cobor Nicholas din Toyota s l salute i i ntinse mna. Nicholas Quenton-Harper. M bucur s v cunosc. Americanul ezit, apoi i lu mna ca i cnd i-ar fi fost oferit un ipar electric, s-l strng. Helm, spuse. Jake Helm, din Abilene, Texas. Eu sunt eful de-aici. Avea mini muncite, cu palme pline de btturi, cu o cicatrice umflat deasupra ncheieturilor degetelor i cu semiluni negre de ulei de motor pe sub unghii. mi cer mii de scuze c v deranjez. Am ceva probleme cu maina. M ntrebam dac nu ar putea s se uite cineva la ea, Apel Nicholas la unul dintre zmbetele sale cuceritoare, fr s primeasc ns niciun semn de ncurajare din partea brbatului. Nu-mi permite politica firmei, scutur el din cap. Sunt gata s pltesc pentru orice fel de... Ascult, amice, am zis nu, i scoase Jake trabucul din gur i se apuc s l studieze cu atenie. Compania dumneavoastr Pegasus. N-ai putea s-mi spunei unde avei sediul central? Cine e directorul general? Sunt un om ocupat. M faci s-mi pierd timpul, i vr Helm trabucul napoi n gur i se ntoarse s plece. O s vnez prin zona asta n urmtoarele sptmni. N-a vrea s pun n pericol viaa vreunuia dintre

oameni cu vreun glon rtcit. N-ai putea s m ajutai s-mi fac o idee de locul unde o s lucrai? Conduc o operaiune de prospectare aici, domnule! Nu transmit la tiri micrile pe care le fac. Hai, valea de-aici! Se ntoarse i, ajuns la poart, mpri ordine scurte grzilor, nainte de a defila napoi spre cldirea unde i avea biroul. Are anten de satelit pe acoperi, remarc Nicholas. M ntreb cu cine o vorbi oare amicul nostru Jake, n momentul sta Cu cineva din Texas, se hazard Royan. Nu neaprat, se ndoi Nicholas de ipotez. Pegasus e, probabil, o companie multinaional. Doar fiindc Jake e texan, nu nseamn c i eful lui vine tot de acolo. Nu a fost o conversaie foarte instructiv, m tem, coment, apoi pomi motorul i ntoarse Toyota. Numai c, dac cineva de la Pegasus e bgat n treaba asta necurat, o s mi recunoasc numele. I-am anunat de sosirea noastr. S vedem ce iese dup ce am aruncat momeala Capitolul XXI Cnd ajunser napoi la cascada rului Dandera, vzur c sosise i camionul lui Boris, corturile fuseser ridicate, iar buctarul i atepta cu ceaiul. Boris era ns mai puin ndatoritor dect buctarul su i pstr o tcere morocnoas n timp ce Nicholas ncerca s l mbuneze pentru c i confiscase maina ceva mai devreme. Abia dup prima duc de votc din acea sear se nmuie ndeajuns, ca s scoat cteva cuvinte: Catrii trebuiau s ne atepte aici. Timpul nu nseamn absolut nimic pentru oamenii tia. Nu putem s ncepem coborrea n defileu pn nu apar. Ei, cel puin, pn atunci, o s reuesc i eu s pun ctarea la puc, remarc Nicholas cu resemnare. n Africa, nu e bine niciodat s te grbeti. i toceti prea mult nervii. A doua zi diminea, dup micul dejun luat n tihn, cum nu se zrea nici urm de catri, Nicholas i lu cutia n care inea puca Cnd ridic arma din locaul ei din postav verde, Boris i-o lu i o inspect amnunit: O puc veche? Fabricat n 1926, aprob Nicholas. Bunicul a comandat0special pentru el. Pe-atunci, oamenii tiau meserie. Nu fceau porcrii din astea, produse n mas, ca acum, i strnse Boris gura pung n semn de dezaprobare. O Mauser Obemdorf, cu pat drept i aciune dubl, o frumusee! Dar i-ai pus alt eav, nu? Cea original a fost distrus. Am nlocuit-o cu un model Shilen. Poi s nimereti aripile unui nar de la o sut de pai. Calibrul 7 x 57, nu-i aa? Se interes Boris. 275 Rigby, mai bine zis, l corect Nicholas, dar Boris pufni dispreuitor. E exact acelai lucru numai sngele vostru englezesc afurisit v face s i dai un alt nume, rnji el. Duce un glon de 150 de drame la 850 de metri pe secund. E o puc bun, una dintre cele mai bune. N-ai s tii niciodat, dragul meu, ct de mult nseamn aprobarea ta pentru mine, murmur Nicholas pe englezete, la care Boris chicoti i i ddu puca napoi: Glumele englezeti! Sunt nebun dup glumele tale englezeti. Cnd Nicholas prsi tabra, cu puca micu n suportul ei, Royan l urm n josul rului i l ajut s umple doi sculei din pnz cu nisip alb de ru. El i aez n vrful unei stnci ce i pru adecvat i acetia formar un suport ferm, dar maleabil, pentru puca pe care o post peste ei. Folosindu-se de coasta deschis a dealului drept fundal pentru nfigerea glonului, se ndeprt la dou

sute de metri i, la distana aceea, nfipse o bucat de carton pe care legase o int de tipul Bisley. Se ntoarse la locul unde atepta Royan i se aez n spatele bolovanului pe care era postat arma. Detuntura primului foc tras cu puca aceea micu aproape feminin, o lu pe nepregtite pe Royan care tresri fr s vrea i simi cum i iuie urechile. Ce lucru oribil, ngrozitor! Exclam ea. Cum ai inima s omori animale ncnttoare cu o mitralier aa de puternic? Vru s tie. E puc, o corect el, n timp ce examina cu binoclul locul n care se nfipsese glonul. Te-ai simi mai bine dac a folosi o puc mai puin performant sau dac a bate animalele cu bta pn i-ar da duhul? Glonul ptrunsese la vreo opt centimetri n dreapta i cinci centimetri mai jos de mijlocul intei. n timp ce i potrivea luneta, se strdui s i explice: Un vntor cu sim etic face tot ce-i st n puteri s ucid ct poate de repede i de curat, i asta nseamn s urmreasc prada ct de aproape poate, s foloseasc o arm de putere adecvat i s trag la int ct tie el de bine. Glonul urmtor lovi exact pe linie, ns cu 2,5 centimetri deasupra centrului intei. Nicholas voia s nimereasc la opt centimetri deasupra, n acelai rnd, aa c lucr din nou la lunet. Mitralier sau puc, ce-o fi, tot nu neleg de ce vrei s ucizi creaturi de-ale Domnului, protest ea. Asta nu i-a putea explica n veci, ochi el i trase o singur dat. Chiar i prin lentilele ce mreau slab inta, vzu c glonul ptrunsese exact la opt centimetri mai sus, aa cum intenionase el. Are de-a face cu acea chemare atavic pe care puini brbai, indiferent de ct de cultivai i de civilizai sunt, o pot nega cu desvrire, spuse i trase a doua oar. Unii dintre ei i dau curs n sala de consiliu, alii pe terenul de golf sau de tenis, iar civa dintre noi pe un ru plin cu somoni, n adncul oceanului sau pe cmpul de vntoare. Trase i al treilea glon, mai mult ca s-i confirme inta primelor dou, dup care continu: Ct despre creaturile Domnului, El ni le-a dat n stpnire. Tu eti cea credincioas dintre noi doi. Citeaz-mi Faptele Sfinilor Apostoli, versetele 12 i 13. mi pare ru, cltin ea din cap. Spune-mi-le tu! n ea erau toate dobitoacele cu patru picioare i trtoarele pmntului i psrile cerului, se conform Nicholas. i glas a fost ctre el: Sculndu-te, Petre, junghie i mnnc. Trebuia s te faci avocat, suspin ea cu o disperare prefcut. Sau preot, suger el i se duse n fa s recupereze inta. Observ c ultimele trei gloane descriseser o rozet micu La opt centimetri deasupra punctului din centru i toate cele trei guri de-abia se atingeau una pe cealalt. Mngie patul putii delicate: Aa te vreau, micua mea Lucreia Borgia i botezase aa puca din cauza frumuseii i a pontenialului ei ucigtor. Aez cu grij puca napoi n suportul ei de piele i plec mpreun cu Royan. Ajuni n apropierea taberei, Nicholas se opri brusc. Avem vizitatori, spuse el, ridicndu-i binoclul. Aha! Am atras ceva vnat cu momeala de ieri. Acolo e parcat un camion de-al lui Pegasus i, dac nu m nel prea tare, unul dintre musafiri este chiar ncnttorul nostru flcu din Abilene. S coborm s vedem ce se-ntmpl! Cum ajunser ceva mai aproape de tabr, i ddur seama c vreo duzin i mai bine de soldai n uniforme, narmai pn-n dini, stteau ciorchine n jurul camionului Pegasus vopsit n rou i verde, iar Jake Helm i un ofier al armatei etiopiene stteau la adpostul cortului n care se servea de obicei masa, prini ntr-o conversaie serioas i concentrat cu Boris. Imediat ce Nicholas intr n cort, Boris l prezent ofierului etiopian cu ochelari: Dumnealui este colonelul Tuma Nogo, comandantul militar al regiunii din sudul Gojamului.

mi pare bine s v cunosc, l salut Nicholas, ns colonelul ignor gestul de politee. Vreau s v vd paaportul i permisul de portarm, ordon el pe un ton arogant, n timp ce Jake Helm, foarte mulumit de sine, mesteca din captul urt mirositor al unui trabuc stins. Da, cum s nu, fu imediat de acord Nicholas i se duse n cortul su s i aduc servieta. O deschise pe mas i i adres un zmbet ofierului: Sunt sigur c vei dori s vedei i scrisoarea de recomandare a ministrului britanic al Afacerilor Externe de la Londra, ca i pe aceasta, de la ambasadorul Marii Britanii la Addis Ababa. Mai am o scrisoare de la ambasadorul etiopian la Curtea de la St. James, iar acest firman este de la ministrul dumneavoastr al Aprrii, generalul Siye Abraha. Colonelul rmase cu ochii ct cepele, consternat s vad mulimea de antete oficiale, frumos decorate, i sigiliile cu panglici purpurii. n spatele ochelarilor cu rame de aur, ochii i trdau uluirea i tulburarea. Domnule! Sri n picioare i salut. Suntei prieten cu generalul Abraha? Nu am tiut acest lucru. Nu m-a informat nimeni de asta. V rog s m scuzai pentru deranj! Salut din nou, iar stnjeneala l fcea s par penibil i dizgraios: Am venit doar s v previn c Pegasus Company desfoar operaiuni de forare i de dinamitare. Sar putea s fii n pericol de accidentare. Va rog s fii foarte ateni! n zon mai opereaz i muli bandii i oameni certai cu legea, shufta. Colonelul Nogo se nroise la fa i de-abia dac mai reuea s pstreze firul logic al frazelor. Se opri i trase adnc aer n piept, s i revin: Vedei, am primit ordin s asigur escorta salariailor de la Pegasus Company. Dac avei vreo problem, pe timpul ederii aici, sau avei nevoie de ajutor de orice fel, nu trebuie dect s m chemai. E o ofert extrem de generoas din partea dumneavoastr, domnule colonel. Nu vreau s v mai rein, domnule, salut el pentru a treia oar i se retrase ctre camionul Pegasus, lundu-1 dup el i pe maistrul texan. Jake Helm nu rostise niciun cuvnt de cnd veniser, iar acum pleca fr s salute pe nimeni. Colonelul Nogo i ddu lui Nicholas cel de-al patrulea i ultim salut prin fereastra cabinei, n timp ce camionul o lua din loc. Le-am fcut-o! O anun Nicholas pe Royan, n timp ce rspundea la salut cu o fluturare nonalant de mn. Cred c punctul sta a fost clar luat de echipa noastr. Cel puin, acum tim c, din nu se tie ce motiv, e limpede c domnul Pegasus nu vrea s ne lase s ne bgm nasul n oala lui. Cred c ne putem atepta la urmtoarea lui mutare ct de curnd. Se ntoarser la Boris, care sttea n cortul unde se servea masa, i Nicholas i spuse: Acum nu mai avem nevoie dect de catrii ti. Am trimis trei oameni n sat s-i caute. Ar fi trebuit s fie aici de ieri. Capitolul XXII Catrii ajunser a doua zi, dis-de-diminea: erau ase animale mari i zdravene, fiecare mnat de cte un cioban mbrcat n nelipsiii pantaloni tipici i cu alul aferent. Nu trecuse nici jumtate din diminea i erau pregtii s nceap coborrea n defileu. Boris se opri la captul potecii i arunc o privire n jos, n vale. Pentru prima dat, prea subjugat i nfricoat de imensitatea prpastiei i de splendoarea dur a defileului. O s trecei ntr-un alt spaiu i ntr-un alt timp, i avertiz el, ptruns de un fior filosofic ce nu i era caracteristic. Se spune c aceast crare are dou mii de ani vechime, e de pe vremea lui Hristos. i desfcu braele cu un gest de dezaprobare: Btrnul preot negru din biserica de la Debra Maryam o s v spun c Fecioara Maria a trecut pe acest drum cnd a fugit din Israel, dup rstignire, i aici cltin nencreztor din cap. Dar, oricum,

oamenii tia cred orice le-ai spune i cu asta pomi pe crare. Poteca se inea pe lng coasta stncoas, la un asemenea unghi, nct fiecare pas cobort pe treptele de piatr era att de mare, c le ntindea tendoanele i muchii de la vintre i genunchi i le zdruncina vertebrele spinrii. Erau silii s i foloseasc minile ca s se sprijine n locurile mai dure i mai abrupte, unde aveau senzaia c trebuie s coboare o scar. Prea imposibil ca animalele, mpovrate cu pachete grele, s i poat urma jos. Inimoii catri peau cu greu de pe o stnc pe alta, ateriznd cu dificultate pe picioarele din fa, dup care i luau inima-n dini pentru urmtoarea treapt. Crarea era att de ngust, nct, ntr-o parte, pachetele voluminoase tergeau peretele de stnc, n timp ce, de cealalt parte, hul se csca nspre ei, ameindu-i. Cnd poteca se rsuci schimbndu-i direcia, catrii nu reuir ntoarcerea dintr-o singur ncercare. Fur forai s se dea napoi i s execute manevra, strecurndu-se cu dificultate pe poteca strimt, asudnd de groaz i dndu-i ochii peste cap, pn cnd li se mai vedea doar albul ochilor. Ciobanii i ndemnau cu strigte slbatice i fichiuri dese de bici. n unele locuri, drumul ptrundea n munte, trecnd printre resturi i ace de stnc pe care timpul i eroziunea le desprinseser din coast. Aceste pori bolovnoase erau att de nguste, c trebuir s despovreze catrii i s treac greutile cu ajutorul oamenilor; abia dup ce trecur n partea cealalt, putur s rencarce poverile n spinarea catrilor. Privii! Strig Royan uimit, artnd spre hu. Un vultur negru se ridic din adncuri cu aripile larg deschise i pluti pe deasupra lor, la aproape un bra distan de capetele lor, ntorcndu-i capul gola, nspimnttor, acoperit doar de falduri din piele roz, ca s i fixeze ochii aceia scruttori, negri, asupra lor, nainte s i continue zborul. Se folosete de aerul cald din vale ca s se nale, i explic Nicholas. Art, apoi, spre un contrafort aflat la acelai nivel cu ei, ns ceva mai departe, n peretele de stnc: Acela e unul dintre cuiburile lor. Era o grmjoar de bee nclcite, ngrmdite pe o lespede inaccesibil. Excrementele psrilor care locuiser acolo de-a lungul veacurilor vopsiser peretele de stnc de dedesubt n dungi de un alb strlucitor i, chiar i de la distana aceea, simeau duhoarea de mruntaie n putrefacie i de hoit. Toat ziua o inur pe acea crare prpstioas, pe msur ce i croiau drum pe lng peretele nfricotor. Se fcuse deja dup-amiaz trziu i erau doar la jumtatea coastei, cnd crarea o apuc din nou n sus i auzir murmurul cascadei dinaintea lor. Sunetul crescu treptat n intensitate pn cnd se transform ntr-un muget tuntor n momentul n care ocolir un alt contrafort i ajunser chiar n faa cascadei. Curentul creat de torent trgea de ei, silindu-i s se agae de orice punct de sprijin gsit. Stropii de ap se repezeau asupra lor i le udau feele, dar cluza etiopian i conduse tot nainte, pn cnd avur impresia c o s fie mturai de ape n valea ce se csca la zeci de metri sub ei. Apoi, n mod miraculos, apele se desprir, iar ei pir n spatele marii cortine translucide, n adncul adpostului singuratic, acoperit de muchi presrat printre pietrele lucioase i ude, ce fusese sculptat n peretele stncos de fora apei, de-a lungul veacurilor. Singura surs de lumin din acest spaiu sumbru era filtrat prin perdeaua cascadei, verde i misterioas, asemenea unei peteri subacvatice. Aici o s dormim la noapte, anun Boris, cu satisfacia de a-i fi lsat fr grai adnc ntiprit pe fa. Le art lemnele de foc fcute stiv n fundul peterii i peretele nnegrit de fum de deasupra cminului cldit din pietre. Cruii cu animale ce transport provizii i alte lucruri necesare preoilor de la mnstire folosesc locul sta de secole. Pe msur ce intrar tot mai mult n adncul peterii, sunetul apei n cdere sczu pn ajunse doar un murmur nfundat; pietrele de sub picioarele lor erau uscate. Imediat ce unul dintre servitori aprinse focul,

locul se transform ntr-un adpost cel puin confortabil, dac nu chiar romantic. Cu ochiul format al soldatului care caut cel mai convenabil colior, Nicholas i alese un loc n spatele peterii, unde i ntinse sacul de dormit, lng care, n modul cel mai natural cu putin, Royan i aez sacul ei. Erau amndoi epuizai de efortul depus la coborrea coastei, cu care nu erau obinuii, i dup cin se lungir n sacii de dormit, ntr-o tcere plcut, privind joaca flcrilor pe tavanul peterii. i vine s crezi? opti Royan. Mine o s mergem pe urmele lsate de paii lui Taita nsui. Ca s nu mai vorbim de cei ai Fecioarei Maria, zmbi Nicholas. Eti un cinic ngrozitor, suspin ea. i, ceea ce pune capac la toate, probabil c i sfori. Eti pe cale s afli asta n modul cel mai neplcut cu putin, o asigur el, ns ea adormi naintea lui. Avea respiraia uoar i egal, aa c el reuea s disting susurul apei dincolo de ea. Trecuse mult vreme de cnd nu mai sttuse lng o femeie ncnttoare ca ea. Cnd fu ncredinat c doarme profund, ntinse mna i o atinse cu blndee pe obraz. Vise plcute, micuo! i opti tandru. Ai avut o zi grea. Acesta era felul n care i ura noapte bun fiicei sale mai mici. Capitolul XXIII Catrii se trezir cu mult nainte s se crape de ziu i grupul porni din nou pe crare, de cum se fcu destul lumin ca s vad pe unde pun piciorul. Cnd soarele izbi partea superioar a coastei stncoase, oamenii se aflau nc destul de sus deasupra vii, ca s aib o perspectiv complet asupra zonei. Nicholas o trase deoparte pe Royan i lsar restul caravanei s treac naintea lor. Brbatul gsi un loc unde s se aeze i desfur fotografia din satelit ntre ei. Se orientar dup piscurile importante i dup caracteristicile zonei, ca s nceap s deslueasc puin peisajul prpstios ce se dezlnuia la picioarele lor. Nu avem cum s vedem fluviul Abbay de-aici, remarc Nicholas. E nc departe, n sub-defileu. Probabil c o s vedem primele frnturi din el chiar cnd o s ajungem deasupra lui. Dac am identificat corect poziia n care ne aflm acum, atunci rul o s fac dou meandre n jurul rpei de-acolo. Da, i confluena rului Dandera cu Abbay e pe-acolo, pe sub stncile acelea se folosea de articulaia degetului mare ca de un instrument rudimentar de msur. Cam la 25 de kilometri de-aici. Se pare c Dandera i-a schimbat cursul de multe ori de-a lungul secolelor. Vd cel puin dou fgae care seamn cu albii strvechi de ru. Uite, acolo i acolo, art ea. Acum sunt acoperite de jungl. Se simea deprimat: Of, Nicholas, e o zon att de ntins i de ncurcat! Cum o s reuim vreodat s gsim singura intrare n mormnt, dac e aa de bine ascuns? Mormnt? Despre ce mormnt e vorba? i manifest interesul Boris, care venise dup ei. Nu l simiser cnd se apropiase, iar acum sttea chiar deasupra lor. Despre ce mormnt vorbii? Insist. Cum, despre mormntul Sfntului Frumentius, firete! Explic Nicholas calm, fr s se arate deloc tulburat c fuseser auzii de cineva. Mnstirea nu e nchinat sfntului? ntreb i Royan, cu glas la fel de domol, n timp ce strngea fotografia. Ba da, aprob Boris, dnd dezamgit din cap, ca i cnd s-ar fi ateptat s afle ceva mai interesant. Da, Sfntul Frumentius. Dar n-o s v lase s vizitai mormntul. N-o s v lase s ptrundei n partea interioar a mnstirii. Doar preoii au acces acolo. i ddu apca jos i i scrpin epii scuri i tari ce i acopereau scalpul. Acetia scrir precum

srma sub unghiile lui: Sptmna asta e ceremonia de Timkat, Binecuvntarea Tabot-ului. O s fie mare agitaie acolo. O s vi se par foarte interesant, dar n-o s putei s intrai n Sfnta Sfintelor, nici s vedei mormntul n sine. N-am ntlnit vreun alb care s-1 fi vzut. Arunc o privire piezi n sus, spre soare: Trebuie s mergem mai departe. Arat aproape, dar o s ne ia dou zile s ajungem la Abbay. Acolo, jos, e teren accidentat. E un mar lung, chiar i pentru un vntor de dik-dik, rse el ncntat de propria glum i se ntoarse pe potec. Pe msur ce se apropiau de partea de jos a coastei, nclinarea drumului se mai domoli, iar treptele se mai micorar i devenir ceva mai rare. Coborrea era mai uoar, aa c naintau mai iute, dar aerul ncepu s i schimbe i el calitatea i gustul. Nu mai era aerul rcoros, dttor de for al muntelui, ci acela moleitor i enervant al ecuatorului, cu mirosul i gustul junglei ce ncepea s se apropie. Ce zpueal! Exclam Royan, scondu-i alul de ln. E cu cel puin zece grade mai cald, fu de acord Nicholas i i scoase vechea flanel militar peste cap, ciufulindu-i prul ondulat. i ne putem atepta s se nclzeasc i mai tare, pn s ajungem la Abbay. Mai avem de cobort aproape un kilometru. Acum poteca urma pentru un timp cursul rului Dandera. Uneori, ajungeau la cteva zeci de metri deasupra lui i, la scurt timp dup aceea, plesciau n ap pn la bru ntr-un vad, agndu-se de samarele catrilor, ca s nu fie mturai de uvoi. n continuare, defileul rului Dandera devenea prea adnc i abrupt ca s se mai poat merge pe cursul lui, iar stncile verticale cdeau n lacuri ntunecate. Aa stnd lucrurile, prsir zona rului i pornir pe un drum care se rsucea precum un arpe muribund printre colinele erodate i rpele nalte, din stnc roie. Doi sau trei kilometri mai jos, se rentlnir cu rul care era, aciim, ntr-o alt dispoziie, clipocind prin pdurea deas. Liane atmau pretutindeni, iar muchiul copacilor le peria cretetele, la fel de rzleit i de nengrijit ca barba btrnului preot de la Debra Maryam. Maimuele de savan i ocrau din vrfurile copacilor i i fereau capetele, cscnd ochii ca semn c au fost insultate de ptrunderea omului n aceste locuri tainice. O dat, un animal mare o zbughi prin tufiuri, iar Nicholas i arunc o privire lui Boris. Rusul cltin din cap, rznd: Nu, englezule, nu e dik-dik. E doar un kudu. Pe movilia de deasupra lor, kudu se opri s priveasc napoi. Era un mascul mare, cu coamele largi, ca nite tirbuoane uriae, rsucite pe de-a-ntregul, un animal magnific, cu grumazul acoperit de coam i cu urechile ciulite, ce aduceau cu nite trompete. i fixa cu ochii aceia imeni, nfricoai. Boris fluier ncetior i i schimb brusc atitudinea: Coamele alea au cel puin 1,25 metri. i-ar gsi uor locul direct n fruntea i? O wland Ward. Se referea la registrul vnatului mare, ce inea loc de Biblie vntorilor de trofee: Nu vrei s-l dobori, englezule? Se repezi la cel mai apropiat catr, smulse puca din suport, se ntoarse n fug i i oferi arma lui Nicholas. Las-1 s plece, scutur Nicholas din cap. Nu vreau dect dik-dik. Cu un zvcnet din coada ca un pufuor alb, cerbul se fcu nevzut dup creasta muntelui. Boris cltin din cap dezgustat i trase un scuipat n ru. De ce tot insista s l omori? Vru s tie Royan, cnd o luar din loc. Fotografia unei perechi de coame record, ca acelea, ar fi dat bine n broura lui de publicitate. I-ar fi atras mai muli clieni. Urmar poteca erpuitoare ntreaga zi, iar la lsarea serii i fcur tabr ntr-o poieni deasupra rului,

unde se vedeau urme clare ale altor caravane ce poposiser acolo de multe ori, naintea lor. Prea evident c drumul era mprit n etape bine stabilite: fiecare cltor avea nevoie de trei zile pline s ajung din vrful cascadei pn la mnstire i cu toii opreau n aceleai locuri. mi pare ru, nu sunt duuri aici, le spuse Boris clienilor si. Dac vrei s v splai, e un lac izolat, dup prima cotitur, n susul rului. Royan i adres o privire rugtoare lui Nicholas: Mi-e aa de cald i sunt transpirat. Te rog, nu vrei s stai de paz pentru mine, n caz c am nevoie de ajutor i te strig? Aa c Nicholas se ntinse pe malul acoperit de muchi, chiar mai jos de cotitur, ascuns vederii, ns destul de aproape ca s o aud jucndu-se i ipnd de plcere n mbriarea rcoroas a apei. O dat, cnd ntoarse capul, i ddu seama c, probabil, curentul o trse n aval, cci, printre copaci, prinse o fnntur de imagine: un spate neted i rotunjimea unei fese crem, ude i lucind din cauza apei. i ntoarse vinovat privirea i tresri la intensitatea reaciei fizice trezite de acea frntur de piele alunecoas, punctat de lumina trzie a amurgului printre copaci. Cnd se ntoarse de-a lungul malului, fredonnd molcom i tergndu-i prul cu prosopul, strig la el: E rndul tu. Vrei s stau de paz? Sunt biat mare acum, respinse el oferta. ns, cnd trecu pe lng ea, Nicholas i surprinse o licrire obraznic n ochi i se ntreb dintr-o dat dac nu cumva ea fusese pe deplin contient ct de departe o purtase curentul i ct de mult vzuse el. Gndul acela l stmi. Se duse singur la lacul din susul rului i, cnd se dezbrc i se uit n jos, l ncerc un sentiment de vin vznd ct de mult l aase. De la Rosalind ncoace, nicio femeie nu avusese efectul acela asupra lui. O baie rece n-o s-i fac niciun ru, flcule! Spuse, aruncndu-i pantalonii peste un tufi i srind n lac. Capitolul XXIV Cum stteau n jurul focului de tabr, dup masa de sear, Nicholas ridic brusc privirea i i ntinse gtul. Am nceput s am iluzii auditive? Se ntreb cu voce tare. Nu, rse Tessay. Se aud cntece. Preoii de la mnstire vin s ne ntmpine. Zrir apoi i torele, erpuind pe colin n ritmul procesiunii i plpind printre copaci, pe msur ce se apropiau de tabr. Catrgiii i servitorii se ngrmdir n fa, cntnd i btnd ritmat din palme, ca s i primeasc pe trimiii mnstirii. V ocile profunde, masculine, se nlar, coborr apoi ca ntr-o oapt, dup care se ridicar iari, nltoare, minunate sunetul Africii nocturne. Nicholas simi cum l trec fiori pe ira spinrii i se cutremur fr s vrea. Apoi vzur robele albe ale preoilor, fluturnd precum moliile la lumina torelor cnd irul i fcu apariia pe crare. Servitorii din tabr czur n genunchi n clipa n care primul dintre oamenii sfini intr n perimetrul taberei. Erau tineri acolii, cu capetele i tlpile goale. Erau urmai de clugri, care purtau robe lungi i turbane nalte. Se aezar n iruri pe margini i fcur loc, asemenea unei grzi de onoare, diaconilor i preoilor hirotonisii, nvemntai n robe cu broderii stridente. Fiecare dintre acetia ducea cte o cruce copt grea, aezat pe un toiag nalt i cu o montur complicat n argint nativ. La rndul lor, i ei se desfurar n dou iruri, cntnd n continuare, lsnd palanchinul cu baldachin s fie adus de patru acolii zdraveni i s fie plasat n mijlocul taberei. Draperiile din mtase purpurie i galben strluceau n lumina lanternelor din tabr i a torelor aduse de procesiune.

Trebuie s mergem s l ntmpinm pe abate, i spuse n oapt Boris lui Nicholas. l cheam Jali Hora. Cum pir spre litier, draperiile fur trase deoparte cu un gest dramatic i o siluet nalt puse piciorul pe pmnt. Tessay i Royan czur amndou n genunchi i i mpreunar minile la piept. Totui, Nicholas i Boris rmaser n picioare, iar primul l inspect pe abate cu interes vizibil. Jali Hora era slab ca un schelet. Dedesubtul straturilor de robe, picioarele aduceau cu beele de tutun conservat, negre ca smoala i strimbe, cu ncheieturi uscate i muchi aoi. Vemntul su era verde cu auriu, cusut cu fir de aur ce strlucea la lumina flcrilor. Pe cap purta o plrie nalt, cu partea de sus plat, brodat cu un model de cruci i stele. Chipul abatelui era negru ca tciunele, pielea vetejit i strbtut de semnele adnci ale anilor. Doar civa dini i mai rmseser n spatele buzelor zbrcite i pn i aceia erau nglbenii i strmbi. Barba i era izbitor de alb, argintie, mprtiindu-se ca talazurile pe timp de furtun pe oasele btrne ale flcilor. Un ochi era albastru opac, orbit de oftalmia tropical, ns cellalt sclipea ca acela al unui leopard la vntoare. ncepu s vorbeasc pe o voce nalt, tremurtoare. O binecuvntare, l preveni Boris pe Nicholas i amndoi i plecar capetele n semn de respect. Adunarea preoilor incanta rspunsurile de fiecare dat cnd btrnul fcea o pauz. Cnd, n sfrit, termin cu binecuvntrile, Jali Hora fcu semnul crucii n cele patru direcii, rotindu-se ncet spre fiecare punct cardinal, n vreme ce doi biei de altar scuturau cu ndejde cdelniele din argint, potopind noaptea cu nori usturtori de fum de tmie. Dup rostirea binecuvntrii, cele dou femei naintar i ngenunchear dinaintea abatelui, care se aplec i le lovi uor cu crucea de argint pe fiecare obraz, cntnd n falset o binecuvntare deasupra lor. Se spune c btrnul are peste o sut de ani, i opti Boris lui Nicholas. Doi debtera n robe albe aduser n fa un scunel din abanos african, sculpta cu atta miestrie, nct Nicholas l evalu din ochi. Bnuia c avea, probabil, cteva secole vechime i ar fi fcut o figur frumoas ca nou achiziie n colecia muzeului. Cei doi debtera l luar pe Jali Hora de coate i l aezar ncet pe scunel. Dup asta, ntreaga adunare czu la pmnt n jurul lui, cu feele negre ridicate ctre el, atente. Tessay se aez la picioarele lui i, cnd soul ei ncepu s vorbeasc, traduse cu glas domol cuvintele lui n amharic: E o mare plcere i onoare pentru mine s te salut din nou, sfinte printe! Btrnul ncuviin tcut i Boris continu: Am adus un nobil englez, de snge regal, s viziteze mnstirea Sfntul Frumentius. Ia-o mai uor, amice! Protest Nicholas, dar ntreaga congregaie l studia deja cu un interes plin de solicitudine. Ce fac eu acum? l ntreb pe Boris, din colul gurii. De ce crezi c a btut atta drum? Rnji Boris maliios. Vrea un dar. Bani. Dolarii Mriei Tereza? Se interes el, referindu-se la moneda tradiional a Etiopiei, veche de cteva secole. Nu neaprat. Vremurile s-au schimbat. Jali Hora o s fie la fel de mulumit i cu verziorii yankei. Ct de mult? Eti un nobil cu snge regal. O s vnezi n valea lui. Cel puin cinci sute de dolari. Nicholas tresri, dar se duse s-i aduc geanta din samarul unuia dintre catri. La ntoarcere, se nclin n faa abatelui i depuse un teanc de bancnote n palma roz, cu ghearele desfcute. Abatele zmbi, dezvelindu-i cioturile galbene ale dinilor, i spuse cteva cuvinte. Spune: Bine ai venit la mnstirea Sfntul Frumentius i la srbtoarea de Tinikat\traduse Tessay. i

ureaz noroc la vntoare pe malurile fluviului Abbay. Imediat, spiritul solemn al mulimii ce l nsoea pe abate se schimb: izbucnir cu toii n rs sau ncepur s zmbeasc, iar abatele se uit la Boris, semn c ateapt ceva. Sfntul abate spune c a fost o cltorie n care au rbdat de sete, traduse Tessay. Afurisitul btrn se d n vnt dupa rachiu, explic Boris i strig dup slujitorul taberei. O sticl de rachiu fu adus cu o oarecare ceremonie i pus pe msua de campanie din faa abatelui, lng sticla de votc dinaintea lui Boris. Ciocnir i abatele trase o duc ce i fcu ochiul sntos s lcrimeze i vocea s i fie hrit cnd i puse o ntrebare lui Royan. Te ntreab, Woizero Royan: De unde vii, fiica mea, de ai urmat calea cea adevrat a lui Hristos, Mntuitorul oamenilor? Sunt egipteanc, de credin veche, rspunse Royan, la care abatele i toi preoii si aprobar n tcere i ochii le scnteiar nelegtor. Suntem cu toii frai i surori ntru Hristos, egiptenii i etiopienii, i se adres abatele. Chiar i cuvntul copt din egiptean vine din grecete. De mai bine de aisprezece secole, Abuna, episcopul Etiopiei, a fost uns de ctre patriarhul din Cairo. Abia mpratul Haile Selassie a schimbat acest obicei, n 1959, dar noi urmm tot calea cea dreapt a lui Hristos. Eti binevenit n snul nostru, fiica mea! Debtera i turn nc o gur de rachiu, pe care btrnul o ddu imediat peste cap. pn i Boris era impresionat. Unde o pune atta rachiu estosul sta negru, btrn i aschilopat? Se minun cu glas tare. Tessay nu traduse, ci i plec ochii i suferina pe care o simea din cauza insultei aduse btrnului sfnt i se citea pe trsturile de madon. Jali Hora se ntoarse ctre Nicholas.. Vrea s tie ce animale ai venit s vnezi n valea lui, i explic Tessay. Nicholas se pregti mental, dup care rspunse cu grij. Urm un lung moment de nencredere, apoi abatele cotcodci fericit, iar soborul de preoi strig cu voioie incredul: Un dik-dik! Ai venit s vnezi un dik-dik! Dar nu e niciun pic de came pe un animal de dimensiunea aia. Nicholas i ls s treac de primul oc i scoase o fotografie a specimenului de Moquoda harperii de la muzeu. O aez pe mas, dinaintea lui Jali Hora. Acesta nu e un dik-dik obinuit, le spuse pe un ton important, fcndu-i semn lui Tessay s traduc. Permitei-mi s v spun legenda! Rmaser cu toii tcui, n ateptarea unei poveti bune, cu accente religioase. Pn i abatele i opri paharul la jumtatea drumului spre buze i l aez la loc pe mas. Unicul su ochi se plimba de la fotografie la chipul lui Nicholas i napoi. Cnd Ioan Boteztorul murea de foame n deert, ncepu Nicholas i civa preoi i fcur semnul crucii la auzul numelui, nu mai pusese nicio bucic de mncare n gur de treizeci de zile i treizeci de nopi nir Nicholas firul povetii un timp, zbovind asupra postului extrem ndurat de sfnt, detalii savurate de spectatori, crora le fcea plcere ca sfinii s sufere n numele dreptii. n cele din urm, Domnului i se fcu mil de robul su i puse o antilop micu ntr-un tufi de acacia, priponind-o bine de coame. i i spuse sfntului: i-am pregtit o mas, ca s nu mori de foame. Ia carnea aceasta i mnnc . Atunci cnd Ioan Boteztorul atinse creatura pitic, urmele degetelor sale rmaser imprimate pe spinarea animalului pe vecie, de-a lungul tututror generaiilor ce aveau s vin. Toi rmaser tcui, profund impresionai. Nicholas i ddu fotografia abatelui: Uitai-v la urmele lsate de degetele sfntului pe spate. Btrnul studie hrtia imprimat, ridicnd-o la nlimea singurului ochi sntos i, n cele din urm, exclam: E adevrat! Urmele degetelor sfntului se vd foarte limpede.

Le ddu fotografia diaconilor. ncurajai de confirmarea abatelui, acetia exclamau i se minunau de poza creaturii insignifiante, n vemntul su de blan vrgat. A dat careva dintre oamenii ti cu ochii de un asemenea animal? Vru s afle Nicholas i, unul dup altul, cltinar cu toii din cap. Fotografia fcu un cerc complet i fu trecut irului de acolii aezai pe pmnt. Pe neateptate, unul dintre acetia sri n picioare, agitnd poza i bolborosind entuziasmat. Am zrit animalul sfnt! Am vzut-o cu ochii mei, susinu tnrul, care abia pea pragul adolescenei. Se auzir strigte ce l luau n derdere pe biat, demonstrnd nencrederea celorlali. Unul dintre ei smulse poza din mn biatului i o flutur sus, unde acesta nu putea ajunge, ca s-i bat joc de el. Copilul este napoiat i e adesea posedat de demoni i face crize, explic Jali Hora cu tristee. Nu l bgai n seam pe bietul Tamre! Tamre alerga de-a lungul irului de dascli i de acolii, cu ochii trdnd nebunia, ncercnd cu disperare s recupereze fotografia. Acetia ns i-o treceau de la unul la altul, innd-o cu puin deasupra nlimii la care reuea el s ajung, btndu-i joc de el i de gesturile lui caraghioase. Nicholas se ridic n picioare s intervin. Gsea c batjocorirea flcului slab de minte era jignitoare, ns, n clipa aceea, ceva ced n mintea biatului, care se prbui la pmnt ca secerat. Spinarea i se arcuia i membrele i se rsuceau i se zbteau, imposibil de controlat, ochii i se ddur peste cap, pn cnd pupilele nu i se mai vzur, n timp ce o spum alb i nflorea pe buzele trase napoi ntr-un rictus. Pn s poat Nicholas s mearg la el, patru dintre colegii biatului l luar pe sus i l duser de acolo. Rsetele lor se risipir n noapte. Ceilali se purtau ca i cnd nimic neobinuit nu s-ar fi ntmplat, iar Jali Hora fcu semn lui debtera s i umple din nou paharul. Se fcuse trziu cnd, n cele din urm, Jali Hora i lu rmas-bun i fu ajutat de diaconi s urce n palanchin. Lu ce mai rmsese din rachiu cu el, strngnd sticla pe jumtate goal ntro mn ciolnoas i mprind binecuvntri cu cealalt. Ai fcut o impresie bun, milord englez, l asigur Boris. I-a plcut povestea despre Ioan Boteztorul, dar i mai mult i-au plcut banii ti. Capitolul XXV Cnd o luar din loc, a doua zi, poteca urm, o vreme, cursul rului. Dup aproape doi kilometri ns, apele i iuir ritmul, gonind apoi prin deschiztura ngust dintre stncile roii i nalte, ca s cad ntro alt cascad. Nicholas prsi calea bttorit i cobor la marginea cascadei. De sus, arunc o privire la aizeci de metri mai jos, unde crptura spat adnc n stnc de-abia i ddea voie rului nfuriat s se strecoare n spaiul ngust. Ar fi putut s arunce o piatr peste groapa aceea. Nu exista nicio potec sau vreo palm de pmnt pe care s poi pune piciorul, aa c se ntoarse i se altur restului caravanei, ce se ndeprta de ru, ndreptndu-se ctre o alt vale cu pdure deas. Probabil c sta a fost cursul rului Dandera nainte s i taie o alt albie, prin prpastie, art Royan spre movilele nalte de o parte i de alta a potecii i apoi spre bolovanii erodai de ap, presrai n calea lor. Cred c ai dreptate, o aprob Nicholas. Stncile astea par s fie o intruziune a calcarului n bazalt i n gresie. ntreaga zon a fost afectat i modelat de eroziune i de schimbarea permanent a rului. Poi s fii sigur c rocile de calcar sunt pline de peteri i de izvoare. De-aici, drumul cobora rapid spre Nilul Albastru, pierznd aproape 50 de metri n altitudine, pe parcursul doar a civa kilometri. Marginile vii erau acoperite cu vegetaie abundent i, n unele locuri, izvorae i fceau loc prin piatra de calcar i se pierdeau n vechea albie a rului. Pe msur ce coborau, zpueala era tot mai insuportabil i, n curnd, chiar i cmaa kaki a lui Royan

cpt pete ntunecate de transpiraie ntre omoplai. La un moment dat, un puhoi de ap limpede ni dintr-o zon cu arbuti dei, aflat n partea de sus a dealului, i transform firul de ap ntr-un rule. Apoi, la un cot al vii, descoperir c i ei, i prul rentlniser cursul principal al rului Dandera. Privind napoi, n susul defileului, vzur locul unde rul ieea printr-un arc ngust, spat n stnc. Piatra ce mprejmuia fisura avea o nuan special de roz, era neted i lucioas, ntoars n interior, dnd, astfel, impresia membranei umede dinuntrul unei perechi de buze omeneti. Piatra avea o culoare i o textur att de neobinuite, nct rmaser amndoi ocai la vederea ei. Se retraser pe margine, s o studieze, pe cnd catrii i continuar coborrea; sunetul copitelor care se ndeprtau i vocile brbailor care ndemnau animalele reverberau n ecouri ciudate n spaiul acela restrns, nepmntean. Seamn cu un gargui monstruos, care arunc ap pe gur, opti Royan, privind n sus, la despictur i la acele stranii formaiuni stncoase. mi nchipui ct de impresionai ar fi fost egiptenii din antichitate, condui de Taita i de prinul Memnon, dac ar fi ajuns vreodat n locul sta. Ce conotaii mistice i-ar fi atribuit unui asemenea fenomen natural! Nicholas tcea i i studia chipul. Ochii femeii erau ntunecai de veneraie, iar expresia feei era solemn. n peisajul acela, i amintea izbitor de tare de un portret pe care l avea n colecia de la Quenton Park. Era un fragment de fresc din Valea Regilor, nfind o prines din dinastia lui Ramses. i ce te miri? Se ntreb n sinea sa. Doar acelai snge curge i prin venele ei. Ea i ntoarse faa spre el: D-mi sperane, Nicky! Spune-mi c n-am visat toate chestiile astea. Spune-mi c o s gsim ceea ce cutm i c o s rzbunm moartea lui Duraid. Chipul ei era nlat spre al lui i prea s radieze sub roua fin de transpiraie i datorit hotrrii ferme ce o nsufleea. Nicholas ardea de dorina copleitoare de a o lua n brae, s i srute buzele acelea umede, desfcute, ns, n loc s dea fru dorinei, se ntoarse cu spatele i i fix privirea la potec. Nu ndrzni s o priveasc din nou pn nu ajunse s i stpneasc pe deplin emoiile. Dup un timp, i auzi paii iui i uori pe stncile din spatele su. Coborr n linite, iar el era att de preocupat, nct privelitea ce se dezvlui dintr-o dat dinaintea lor l lu pe nepregtite. Se aflau sus, pe o lespede de deasupra sub-defileului Nilului. Dedesubtul lor era un imens cazan din piatr roie, adnc de 150 de metri. Cursul principal al legendarului fluviu cdea cu un torent verde n abisul nvluit n tenebre. Era att de adnc, nct razele soarelui nu ajungeau pn acolo. Alturi, ceva mai puin nvolburate, apele rului Dandera executau aceeai sritur, albe, asemenea penelor de egret, rsucindu-se i rsunnd n vntul fals al defileului. n adncuri, apele se amestecau, spumegnd i tulburndu-se ntr-un vrtej de spum, dup care se ntorceau spre sine, precum o uria roat, grea i vscoas ca uleiul, pn cnd, ntr-un sfrit, dibuiau ieirea din defileu i se npusteau asupra ei cu o for i o putere de nestvilit. i zici c ai navigat pe aa ceva ntr-o barc? ntreb Royan, nfricoat. Eram cu toii tineri i nebuni, pe-atunci, zise Nicholas, cu un zmbet trist, bntuit de amintiri de demult. O bun bucat de vreme niciunul nu mai scoase vreo vorb. Apoi, Royan zise ncet: E de neles cum asta i-ar fi oprit pe Taita i pe prinul su din urcuul lor. Arunc o privire n jur, apoi art n jos, n partea dinspre vest a defileului: Cu siguran, n-aveau cum s urce direct prin sub-defileu. Trebuie s fi urmat linia de pe piscul stncos, chiar pe-aici, prin locul unde ne aflm noi i vocea i trd emoia pe care o ncerca la gndul acela. Dac nu cumva au venit din partea cealalt a fluviului, suger Nicholas, ca s o necjeasc. Nu m-am gndit la aa ceva. Firete c se poate i asta! Cum o s traversm n partea cealalt, dac nu

gsim nimic pe aici? Hai s ne gndim la asta doar cnd o s fim silii s-o facem. Avem destule pe cap deocamdat, fr s trebuiasc s cutm greuti n plus. Rmaser din nou tcui amndoi, meditnd la amploarea i la gradul de nesiguran al misiunii la care se nhmaser. Royan se ridic: Unde e mnstirea? Nu vd nici urm de ea. E n peretele de stnc de la picioarele noastre. O s facem tabra acolo? M ndoiesc. Hai s-1 prindem din urm pe Boris i s aflm ce vrea s fac. Urmar crarea de-a lungul marginii cazanului i ajunser din urm caravana de catri n punctul n care se fcea o rscruce. Un drum se ndeprta de ru, ntr-o depresiune mpdurit, pe cnd cellalt mbria n continuare buza stncii. Boris i atepta i le art crruia ce se deprta de ru: E un loc bun de tabr acolo, printre copaci, unde am poposit ultima dat cnd am vnat prin prile astea. Civa smochini nali aruncau un pic de umbr asupra poienii i un izvor cu ap dulce ipotea n captul ei. Ca s micoreze poverile, Boris nu transportase corturile n josul defileului. Aadar, imediat ce catrii fur descrcai, i trimise oamenii s construiasc trei colibe micue, acoperite cu stuf, n care urmau s se adposteasc, i s sape o latrin, la mare distan de izvor. n timp ce se fceau toate acestea, Nicholas le fcu semn lui Royan i lui Tessay i toi trei pornir s exploreze mnstirea. Ajuni la rscruce, Tessay i cluzi pe drumeagul ce trecea pe marginea piscului i, n curnd, ajunser la o scar larg cu trepte spate n piatr ce coborau pe suprafaa stncii. Un grup de clugri n veminte albe coborau i ei, iar Tessay se opri cteva clipe s schimbe dou vorbe. Cnd acetia i reluar drumul, le spuse lui Nicholas i lui Royan: Astzi este Katera, ajunul festivalului lui Timkat, care ncepe mine. Sunt entuziasmai. E unul dintre principalele evenimente ale anului religios. Ce srbtoresc? Vru s tie Royan. Nu e un eveniment care face parte din calendarul bisericesc din Egipt. E Boboteaza etiopian, celebreaz botezul lui Hristos, explic Tessay. In timpul ceremoniei, tabot-ul va fi dus jos, la ru, s fie sfinit din nou i rensufleit, iar acoliii vor primi sfntul botez, aa cum Iisus Hristos l-a primit din minile lui Ioan Boteztorul. Coborr scara de pe faa abrupt a stncii. Treptele erau tocile de tlpile goale ale celor care trecuser pe-acolo de-a lungul secolelor. Coborau n continuare, iar cazanul imens al Nilului clocotea, uiera i mproca stropi la zeci de metri sub ei. Brusc, ddur ntr-o teras larg, spat de mna omului n stnc. Piatra roie venea deasupra ei, formnd un acoperi susinut de arcadele de piatr, lsate acolo de constructorii din vechime. Peretele interior al terasei lungi, acoperite, era presrat cu intrri ce duceau n catacombele de dedesubt. De-a lungul veacurilor, partea frontal a stncii fusese minat i spat, ca s formeze coridoarele i chiliile, vestibulele, bisericile i altarele comunitii monastice care le locuia de mai bine de o mie de ani. Grupuri de clugri edeau de-a lungul terasei; unii dintre acetia ascultau cum un diacon le citea cu glas tare dintr-o scriptur cu anluminuri. Sunt att de muli analfabei, suspin Tessay. Biblia trebuie s le fie citit i explicat pn i clugrilor, cci muli dintre ei sunt incapabili s o citeasc singuri. Aa era i Biserica de la Constantinopol, Biserica Imperiului Bizantin, remarc Nicholas cu glas sczut. Rmne Biserica crucii i a crii, a ritualului elaborat i somptuos n lumea dominat de netiutorii de carte din zilele noastre. n timp ce hoinreau nspre vale, unde se vedea schitul, trecur pe lng alte grupuri de acolii care

edeau pe pmnt i, sub ndrumarea cte unui dirijor de cor, rosteau incantaii i cntau psalmi i imnuri amharice. Din interiorul chiliilor i al peterilor se auzea murmurul glasurilor ridicate n rugciune sau implorare, iar aerul greu era impregnat de mirosul lsat de cei care i gsiser acolo adpost de-a lungul veacurilor. Era un miros amestecat de lemne arse i tmie, de alimente rncede i excremente, de sudoare i evlavie, de suferin i boal. Printre grupurile de clugri i fceau loc i pelerinii care veniser sau fuseser adui de rude pn n valea defileului ca s nale rugciuni sfntului sau s afle de la el leacul pentru bolile i suferinele lor. Erau copii orbi, care plngeau n braele mamelor, leproi cu carnea n putrefacie, ce le cdea de pe oase, ca i alii, prad comei date de boala somnului sau rpui de teribile afeciuni tropicale. Vaietele i gemetele lor de agonie se mpleteau cu incantaiile clugrilor i cu vuietul ndeprtat al Nilului, ce se prvlea n cascada cazanului. Ajunser, n sfrit, la intrarea n catedrala din grot, nchinat Sfntul Frumentius. Deschiderea era circular, asemenea unei guri de pete, i marginile portalelor erau zugrvite cu un chenar nfind stele, cruci i capete de sfini. Portretele erau primitive, redate cu o simplitate copilreasc. Ochii sfinilor se cscau imeni, n conturul dat cu negru de crbune, blajini i respirnd pace luntric. Un diacon n veminte ponosite, de culoare verde, strjuia intrarea, dar cnd Tessay i spuse cteva vorbe, zmbi, aprob cu o micare din cap i le fcu semn s intre. Pragul de sus nu era foarte nalt, aa c Nicholas fu silit s se aplece ca s treac pe sub el; n partea cealalt, se ridic din nou, ca s arunce n jur o privire uluit. Plafonul grotei era att de sus, nct se pierdea n ntuneric. Pereii de piatr erau acoperii cu picturi o armat cereasc de ngeri i de arhangheli care plpiau i tremurau n lumina luminrilor i a lmpilor cu ulei. Erau parial ascuni de tapiserii lungi, ce atmau pe lng perei, nnegrite de funingine de tmie, cu franjurile destrmate i rupte. Pe una dintre acestea, Sfntul Mihail clrea un cal alb ridicat n dou picioare, pe o alta, Fecioara ngenunchea la picioarele crucii, n timp ce, deasupra ei, trupul palid al lui Hristos sngera din cauza rnii fcute n coast de sulia roman. Acesta era naosul din exteriorul bisericii. Pragul din peretele ndeprtat, ce ducea spre camera de mijloc, era pzit de dou ui masive, de lemn, ce stteau deschise. Cei trei traversar podeaua din piatr, strecurndu-se cu bgare de seam prin marea de credincioi i de pelerini ngenuncheai, acoperii cu zdrene i crpe, nenorocii, dar cuprini de extaz religios. La lumina slab a lmpilor i n aburul albastru de fum de tmie, aduceau cu nite suflete pierdute, condamnate s rtceasc prin bezna purgatoriului pn la sfritul veacurilor. Vizitatorii ajunsera la cele trei trepte ce duceau spre uile interioare, ns calea le fu tiat n prag de doi diaconi cu plrii nalte, cu vrful plat. Unul din acetia i adres lui Tessay cteva cuvinte pe un ton grav. Nu ne las s intrm nici mcar n qiddist, ncperea din mijloc, zise cu regret Tessay. Dincolo de aceasta se afl maqdas, Sfnta Sfintelor. Aruncar o privire furi pe lng grzi i, n bezna ce nvluia qiddist-ul, reuir s disting cu greu ua ce ddea n cellalt sanctuar. Doar preoilor hirotonisii li se ngduie s intre n maqdas, fiindc acesta conine tabot-ul i intrarea n mormntul sfntului. Dezamgii i frustrai, se retraser din grot i se napoiar pe teras. Capitolul XXVI Luar cina sub cerul acoperit de stele. Aerul era nc nbuitor, iar nori de nari pluteau la distana minim de alifiile protectoare cu care oamenii i unseser prile expuse ale corpului.

i uite-aa, englezule, te-am adus acolo unde i-ai dorit. Acum, cum ai de gnd s prinzi animalul sta, pentru care ai btut atta drum? Votca l fcea pe Boris s i reia aerul provocator. De cum se crap de ziu, vreau s-i trimii gonacii s caute n josul rului, l anun Nicholas. De obicei, dik-dik-u\e activ n zorii zilei i apoi abia n ultimele ore ale amiezii. ncerci s vinzi gogoi grdinarului, zise Boris, amestecnd expresiile, dup care i mai turn un pahar de votc. Spune-le s se uite dup urme, insist Nicholas n mod deliberat asupra acelui punct. mi nchipui c urmele speciei vrgate seamn destul de mult cu cele de dik-dik comun. Dac dau de indicii, s se aeze fr s fac zgomot n tufiurile mai dese i s fie ateni la orice micare fcut de vreun animal. Dik-dikul are un sim foarte pronunat al teritoriului. Nu se ndeprteaz prea tare de peticul lui de iarb. Da! Da! O s le spun. Da tu ce-o s faci? O s-i petreci toat ziua cu doamnele? Rnji el viclean. Dac ai un dram de noroc, ct de curnd n-o s mai ai nevoie de acoperiuri separate, hohoti el zgomotos, la propria glum. Tessay se mohor i se ridic, pretextnd c se duce la buctrie, s supravegheze gtitul. Nicholas se prefcu a nu auzi politeurile mitocneti: Eu i Royan o s mergem s cutm prin tufiurile de pe malul rului Dandera. Par un habitat atrgtor pentru dik-dik. Avertizeaz-i oamenii s nu se apropie de ru. Nu vreau s-mi sperie vnatul. Prsir tabra a doua zi diminea, la primele semne ale zorilor. Nicholas i luase puca Rigby i un pachet uor cu provizii i o conducea pe Royan pe malul rului Dandera. Se deplasau ncet, oprindu-se la fiecare zece pai, s se uite i s asculte. Tufiurile miunau de mamifere mrunte i de psri, aflate ntro continu micare i forfot. Etiopienii nu au tradiie n ale vntorii i-mi nchipui c nici clugrii nu prea deranjeaz slbticiunile de-aici, din defileu. Art spre urmele lsate n pmntul moale de o antilop mic. Antilopa de tufi a lui Menelik, i explic el. Unic n partea asta a lumii. E un trofeu la care rvnesc muli. Chiar speri c-o s gsim dik-dik-ul de care vorbea str-strbunicul tu? ntreb ea. Preai tare hotrt cnd i ddeai instruciunile lui Boris. Bineneles c nu, zmbi el. Cred c moneagul a inventat toat povestea. Ar fi trebuit s fie botezat himera lui Harper . Probabil c, la urma urmelor, s-a folosit de o blan de mangust vrgat. Noi, cei din neamul lui Harper, nu ne-am ctigat poziia n lume doar prin respectarea strict a adevrului. Se oprir s priveasc o pasre Tacazze ce btea din aripi deasupra unui buchet de boboci galbeni, pe o plant agtoare, undeva, mult deasupra capetelor lor, n coronamentul pdurii de la marginea rului. Penajul micii psri strlucea precum o coroni de smaralde. Numai c ne ofer o scuz minunat s scotocim prin tufiuri. i, zicnd acestea, arunc o privire n urm, s se asigure c nu sunt urmrii, dup care i fcu semn s se aeze lng el, pe un trunchi de copac aflat n drum: Bun, hai s ne lmurim ce cutm. Ia zi-mi! Cutm rmiele unui templu funerar sau ruinele necropolei n care au locuit muncitorii, n perioada cnd spau mormntul faraonului Mamose. Orice fel de zidrie sau lucrare n piatr, czu el de acord, mai ales dac seamn cu o coloan sau cu un monument. Testamentul spat n piatr de Taita, aprob ea. Ar trebui s fie gravat sau dltuit cu hieroglife. Probabil este distrus n mare parte de vreme, n ruin, acoperit de buruieni nu tiu s-i spun. Poate s arate oricum. Suntem doi cini surzi la vntoare. Pi, ce mai lncezim aici? S pornim s adulmecm vnatul!

Pe la miezul dimineii, Nicholas descoperi urme de dik-dik Pe malul rului. Se sprijinir de trunchiul unuia dintre copacii imeni i ateptar o vreme n tcere, n umbra pdurii, pn cnd, n sfrit, fur rspltii cu viziunea fugitiv a acelei fiine plpnde pe care o pndeau. Trecu aproape de locul unde edeau ei, ncolcindu-i trompia, pind delicat pe copitele mititele, apucnd o frunz dintr-o crac joas i pornind s o mestece cu spirit de rspundere. Blnia ns era de un cenuiu posomorit, nentrerupt de niciun fel de dungi. Cnd animalul dispru n tufiuri, Nicholas se ridic. N-avem noroc. E specia comun, murmur. S mergem mai departe! Abia trecuse de ora prnzului, cnd ddur de locul unde rul izvora dintre pereii roz, de nuana crnii, ai prpastiei. Explorar att ct reuir, pn cnd accesul le fu blocat de stnci. Piatra intra drept n mijlocul potopului i nu gsir pe marginea ei niciun colior pe care s pun piciorul, ca sa ptrund ceva mai departe. Se retraser n aval i traversar hul pe un pod suspendat primitiv, din liane i frnghie scmoata de in, care, credea Nicholas, fusese mpletit de clugrii din mnstire. ncercar nc o data s coboare n prpastie. Nicholas chiar fcu o tentativa s treac de prima fortreaa de stnc roz ce le statea n cale, ns curentul era prea puternic i amenina s l ia pe sus. Se vzu silit s renune: Dac noi nu putem s trecem pe-aici, e greu de nchipuit c Taita i muncitorii lui ar fi fost n stare s-o fac. Se ntoarser la puntea suspendat i gsir un locor umbros, aproape de ap, unde s mnnce merindele puse de Tessay la pachet. Zpueala amiezii era colpeitoare. Royan i ud baticul de bumbac n ru i i tampon faa, n timp ce se aeza lng brbat. Nicholas se ntinse pe spate i ncepu s studieze prin binoclu fiecare centimetru de perete roz. Cuta orice fisur sau deschiztur ce putea aprea n suprafeele netede i lucioase, ncepu s vorbeasc, fr s lase binoclul din mn: Cnd citeam Rzboinicii NU ului, aveam senzaia c Taita chiar angajase ajutoare care s schimbe cadavrul lui Tanus, Mare Leu al Egiptului, cu acela al faraonului nsui. Ls binoclul i se uit la Royan: Nu m mpac de fel cu ideea, pentru c asta ar fi nsemnat s fac un lucru revolttor, pentru vremea aceea, ca s nu mai vorbim de credina lui. Asta e traducerea corect a papirusurilor? Taita chiar a schimbat cadavrele ntre ele? Ea rse i se ntoarse s-l priveasc n fa: Vechiul tu amic, Wilbur, are o imaginaie bogat. Unica baz pe care se sprijin ntreaga poveste e un singur rnd din papirusuri: n ochii mei, a fost un rege mai mre dect faraonul nsui , cit i se ntoarse iari cu spatele la el. sta e unul dintre cele mai bune exemple pe care le-a putea da, ca s nelegi de ce sunt mpotriva crii. Amestec faptele cu fantezia i rezult o tocni de nedigerat. Din cte tiu i cred, Tanus odihnete n propriul mormnt, iar faraonul n al su. Ce pcat! Oft Nicholas i nghesui cartea la loc, n rucsac. Era o chichi romantic savuroas. Se uit la ceasul de la mn i se ridic: Haide, vreau s mergem n recunoatere n partea cealalt a vii. Am zrit un loc interesant acolo, pe cnd ne ndreptam ieri spre tabr. Ajunser napoi, n tabr, abia n pragul amurgului, i Tessay se grbi s ias din buctrie ca s i ntmpine: V-am ateptat s v ntoarcei. Am primit o invitaie interesant din partea lui Jali Hora, abatele. Ne-a invitat pe toi la un banchet, la mnstire, s serbm Katera, ajunul lui Timkat. Servitorii v-au pregtit duul, apa e fierbinte. N-avei timp dect s v schimbai hainele i-am i plecat la mnstire. Capitolul XXVII

Abatele trimise un grup de tineri acolii s i nsoeasc pn n sala unde avea loc banchetul. Tinerii sosir la vremea apusului african, ducnd cu ei tore ca s lumineze drumul. Royan l recunoscu printre acetia pe Tamre, biatul epileptic. Cnd i acord un surs plin de cldur, n semn c l remarcase, biatul iei timid din rnd i i oferi un buchet de flori slbatice pe care le culesese de pe malul rului. Gestul o lu pe nepregtite i, fr s i dea seama, i mulumi n arab: Shukran. Taffadali, rspunse imediat biatul, folosind genul corect al rspunsului, cu un accent ce i spuse instantaneu c vorbea limba ei curgtor. Cum de tii aa de bine arbete? Vru s afle, intrigat. Biatul ddu stnjenit din cap i ngim: Mama e din Massawa, de lng Marea Roie. Am vorbit aa de mic copil. Cnd pornir spre mnstire, clugraul o urm pe Royan, precum un celu. Coborr iari treptele spate n peretele de piatr i ieir pe terasa scldat n lumina torelor. Schiturile nguste erau nesate de lume i, n timp ce i croiau drum prin mulime, cu ajutorul grzii de onoare formate din ucenici, fee negre le strigau urri n graiul amharic, iar brae negricioase se ntindeau s i ating. Se aplecar la intrarea joas ce ddea n naosul exterior al catedralei. Camera era luminat de lmpi cu ulei i de tore, astfel c reprezentrile murale ale ngerilor i sfinilor dansau n plpirea nehotrt a flcrilor. Podeaua de piatr era acoperit cu un covor de trestie i papur proaspt tiate, al cror parfum dulce impregna aerul greu de fum. Se pare c toat congregaia de clugri era aezat cu picioarele ncruciate pe covorul acesta spongios. Intmpinar sosirea micului grup de ferengi cu strigte de bun venit i cu exclamaii de binecuvntare. Lng fiecare siluet aezat se odihnea cte o plosc de tej, miedul but n acea zon. Se citea limpede pe feele radioase i acoperite cu broboane de transpiraie c plotile fcuser deja o treab bun. Vizitatorii fur condui ntr-un loc ce fusese lsat gol special pentru ei, chiar n faa uilor de lemn ce ddeau nspre qiddist, odaia din mijloc. Cei din escort i ndemnar s se aeze n spaiul acela i s stea comod. De cum se aezar, un alt grup de acolii venir de pe teras, cu ploti de tej, i ngenunchear s lase cte una dinaintea fiecrui musafir. Tessay se aplec spre ei s le opteasc: Ar fi mai bine s m lsai pe mine s gust acest tej nainte s bei. Tria, culoarea i gustul lui variaz de la o regiune la alta i, n unele pri, e cu adevrat ngrozitor. Ridic plosca la gur i bu direct din gtul alungit. Cnd o ls jos, zmbea: E o butur bun. Cu puin atenie, o s v plac. Clugrii se aezaser n jurul lor, ndemnndu-i s bea, i Nicholas i ridic plosca. Gust licoarea n aplauzele i hohotele clugrilor. Butura era uoar i plcut, cu un puternic buchet de miere slbatic. Nu-i rea deloc, i ddu el cu prerea, ns Tessay inu s-1 avertizeze: Mai mult ca sigur c, mai ncolo, o s v ofere katikala. S fii foarte ateni! E distilat din gru fermentat i o s v ia minile. Acum clugrii i concentrau atenia de gazde asupra lui Royan. Faptul c era cretin copt, o adevrat credincioas, i impresionase. Era evident ns c nici frumuseea ei nu i lsase complet indifereni pe aceti brbai sfini, care depuseser jurmntul celibatului. Nicholas se aplec spre ea i murmur: Va trebui s te prefaci un pic, de dragul lor. Ridic-o la buze i f-te c nghii, altfel n-o s-i dea pace. Gestul ei de ridicare a recipientului fu ntmpinat de strigtele de ncntare ale clugrilor, care l

salutar cu plotile n mn. Dup ce bu, Royan i opti lui Nicholas: E delicios. Are gust de miere. i-ai nclcat legmntul de abstinen! O tachin el rznd. Pe bune? Am luat doar o pictur, admise ea, i, oricum, n-am fcut niciodat vreun legmnt. Acoliii ngenunchear, pe rnd, dinaintea fiecrui musafir, oferindu-le cte un vas cu ap fierbinte, n care s i spele mna dreapt, ca s se pregteasc de osp. Dintr-o dat, se auzi sunet de muzic i de tobe i un grup de muzicani i fcu apariia, prin uile deschise ale qiddist-ului. Acetia i ocupar locurile pe marginea pereilor laterali ai ncperii, pe cnd congregaia i lungea nerbdtoare gturile s deslueasc totui ceva n interiorul ntunecat. In cele din urm, Jali Hora, btrnul abate, i fcu apariia n capul scrilor. Purta un vemnt pn la clcie, fcut din mtase purpurie, i pe umeri avea un patrafir brodat cu fir de aur. Pe cap purta o coroan masiv. Nicholas tia c, dei strlucea precum aurul, aceasta era din bronz aurit, i c pietrele multicolore ncrustate n ea nu erau, cu siguran, dect sticl i trasuri. Jali Hora i nl crja, deasupra creia edea o cruce de argint, i o tcere de mormnt cobor peste mulime. Acum va rosti rugciunea de mulumire, le spuse Tessay i i plec fruntea. Rugciunea rostit de Jali Hora era lung i nfocat, i falsetul lui rguit era punctat de rspunsurile solemne ale clugrilor. Cnd, ntr-un sfrit, i ddu de capt rugciunii, doi debtera, n haine splendide, l ajutar pe Jali Hora s coboare treptele i l aezar pe scaunul su sculptat, fr sptar, jimmera, aflat n capul cercului format de diaconi i de preoi confirmai. Pioenia religioas a clugrilor se transform ntr-o stare de bonomie festiv de cum i fcu apariia, de pe teras, un grup de acolii, fiecare ducnd pe cap cte un co mpletit din papur, de mrimea unei roi de car. Cte unul dintre acestea fu lsat n mijlocul cercului de musafiri. Apoi, la semnalul lui Jali Hora, acionnd la unison, acoliii ndeprtar capacul de pe fiecare co. Un strigt de bucurie se nl din piepturile clugrilor: fiecare co coninea cte un castron simplu, de bronz, plin ochi cu buci rotunde de pine cenuie, nedospit, numit injera. Doi acolii intrar mpleticindu-se dinspre teras, de-abia reuind s care mpreun un vas aburind, umplut cu kilograme de wat, o tocan condimentat din came de oaie mustind n grsime. Aplecar vasul uria deasupra fiecrui castron cu pine injera i vrsar wat topit, rou-maroniu, cu suprafaa lucind a grsime ncins. Adunarea se npusti cu voracitate asupra mncrii. Sfiar straturi de injera, cu care pescuir n amestecul de wat, i-apoi i ndesar bucoaiele n gurile deschise, ce nu se nchideau nici n timp ce mestecau. Ddur pe gt dumicaii cu nghiituri mari din plotile cu tej, nainte s i ia o alt porie de wat topit. n curnd, toi erau acoperii de grsime pn la cot, cu brbiile mnjite cu un strat gros de grsime, timp n care mestecau, beau i rdeau n hohote. Acoliii care serveau lsar lng fiecare musafir buci consistente dintr-un alt fel de pine injera. Acestea erau mai tari dect primele, sfrmicioase i delicate, lipsite de consistena de cauciuc a lipiilor subirele i cenuii de dinainte. Nicholas i Royan se strduiau s arate c apreciaz bucatele, fr s se murdreasc din cap pn-n picioare, aa cum fceau ceilali. n ciuda aparenelor, wat-ul era destul de gustos i injera uscat i galben i mai tia din grsime. Vasele din bronz, din care se mnca la comun, erau golite ntr-un ritm nucitor. Nu mai rmsese dect un amestec de grsime i pine, cnd ucenicii sosir mpleticindu-se sub greutatea unui alt set de oale, de data aceasta pline pn la refuz cu wat de pui condimentat cu curry. Mncarea fu vrsat n vase, peste resturile de oaie, i clugrii se grbir s-i arate i acesteia atenia care se cuvine. n vreme ce nfulecau puiul, plotile cu tej erau mprosptate i clugrii devenir mai glgioi. Nu cred c-am s mai pot face fa prea mult timp la asta, l anun Royan, ngreoat, pe Nicholas.

nchide ochii i gndete-te la Anglia, o sftui el. Eti vedeta serii. N-o s te lase s scapi. Imediat cum se termin puiul, servitorii se ntoarser cu alte oale, de aceast dat pline pn-n vrf cu wat fierbinte de vit. Aruncar fiertura deasupra resturilor de oaie i de pui. Clugrul din cercul opus celui lui Royan golise plosca i, cnd acolitul veni s i-o reumple, l izgoni pe flcu cu un strigt de, JKatikala! Strigtul fu preluat de ali clugri:, JKatikala! Katikala! Acoliii se grbir s ias i revenir cu o duzin de sticle de lichior limpede ca ginul i cu vase de bronz de mrimea unor cecue de ceai. Cu chestia asta trebuie s fii cu bgare de seam, i avertiz Tessay. Pe furi, Nicholas i Royan izbutir s verse coninutul cetilor n salteaua de papur pe care edeau, ns clugrii se botezau zdravn cu licoarea. Boris se cinstete bine, observ Nicholas ctre Royan. Rusul se aprinsese la fa i asudase, rnjind ca un idiot n Timp ce ddea pe gt nc o cecu. nviorai de katikala, clugrii ncepur un joc. Unul dintre ei mpturea o porie de wat de vit ntr-o foaie de injera, apoi, cu grsimea prelingndu-se pe dreapta ridicat, se ntorcea spre clugrul de alturi. Victima csca gura, pn cnd flcile erau forate la maximum i pachetul cu mncare i era ndesat n gur de ctre grijuliul su vecin. Bucata era, firete, ct de mare putea s cuprind gura unui om i, ca s-o nghit, victima era nevoit s rite s fie omort prin asfixiere. Regulile jocului preau s nu-i permit victimei s se foloseasc de propriile mini ca s in bucata, nici s verse vreo pictur pe hain, nici s mproate cu sos pe cei de lng el. Contorsionrile omului, ca i nghiitul, necatul i ncercarea de a prinde o gur de aer, erau un izvor de nesecat i incontrolabil ilaritate. Cnd, n cele din urm, izbutea s dea gata bucata, i se ducea la buze un vas de bronz cu katikala, drept rsplat. Coninutul acestuia era de ateptat s aib aceeai destinaie ca i cea a bucii de injera. Jali Hora, deja nclzit de tej i de katikala, se ridic n picioare cu mare greutate. n mna dreapt, inea suspendat o bucat de injera, mustind de grsime. Cnd, cu pai nesiguri i cu coroana strlucitoare ntro parte, pomi s traverseze camera, nimeni nu i ddu prea bine seama ncotro se ndreapt, aa c l urmrir toi cu interes. Deodat, Royan nlemni i opti cu groaz: Nu! Te rog, nu face asta! Salveaz-m, Nicky! Nu-1 lsa s-mi fac una ca asta! sta e preul pe care-1 plteti cnd eti doamna serii, o mbrbt el. Jali Hora i croia nesigur drum ctre locul unde edea ea. Sosul din bucata pe care i-o aducea se scurgea pe bra i picura jos de pe cot. Muzicanii nirai pe lng perete atacar o melodie vesel. Cnd abatele ajunse n dreptul lui Royan, balansndu-se din toate ncheieturile, asemenea unei cleti nvechite, ncinser arcuurile i fluierele, iar toboarii le rspunser cu o daraban nvpiat. Abatele i prezent cadoul i, aruncnd o ultim privire disperat n direcia lui Nicholas, Royan nfrunt inevitabilul. nchise ochii i deschise gura. In vacarmul de ncurajri, sunet de fluiere i rpit de tobe, se for s mestece. Faa i se fcu trandafirie i ochii i se umplur de lacrimi. La un moment dat, Nicholas avu impresia c e pe punctul s se recunoasc nvins i s scuipe totul pe podeaua acoperit de papur. Totui, ncet i cu mult curaj, bucic cu bucic, ea sili mncarea s i fac loc n stomac, dup care czu extenuat. Publicul o aplaudase i o ncurajase tot timpul, ncntat de spectacol. Abatele czu eapn n genunchi dinaintea ei i o mbrai, riscnd s-i piard coroana. Apoi, fr s-o slbeasc din brae, i fcu loc lng ea. Se pare c ai mai fcut o cucerire, o anun Nicholas cu voce seac. Cred c-o s-i cad-n brae dintr-

un moment n altul, dac nu te fereti i nu fugi de el. Royan reacion fulgertor. ntinse mna i apuc o sticl cu katikala i o cecu pe care o umplu ochi. D-o peste cap, tataie! l invit, inndu-i ceaca la gur. Jali Hora accept provocarea, ns fu nevoit s i dea drumul, Ca s bea din mna ei. Brusc, Royan tresri att de violent, nct vrs butura ce mai rmsese n vas pe haina btrnului. Sngele i dispru din obraji i ncepu s tremure ca apucat de friguri, cu privirea fixat asupra coroanei lui Jali Hora, ce i alunecase peste ochi. Ce e? Ceru Nicholas s tie, cu glas linitit, dar hotrt, ntinznd mna spre braul ei, s o calmeze. Nimeni din ncpere nu i mai observase tulburarea, ns el deja i cunotea perfect strile de spirit. Cu obrajii ca de cenu, fr s scape din ochi coroana, ea ls ceaca i l apuc de ncheietur. Rmase uluit de fora ei: l durea strnsoarea i vzu c i nfipsese unghiile n carnea lui att de adnc, nct i strpunsese pielea. Uit-te la coroana lui! Nestemata! Nestemata albastr! Se sufoc ea. Atunci o zri i el, amestecat printre cioburile iptoare de sticl i pietricelele semipreioase de granate i cristale de stnc. De mrimea unui dolar de argint, era o pecete din ceramic albastr, perfect rotund, ars pn ce lefuirea i duritatea atinseser perfeciunea. n mijlocul discului era gravat un car de lupt egiptean, deasupra cruia se afla silueta distinct, imposibil de confundat, a unui oim cu aripa frnt. n jurul circumferinei, era gravat legenda, n hieroglife. Nu avu nevoie dect de cteva clipe s o deslueasc: COMAND ZECE MII DE CARE. Sunt TAITA, MAESTRUL HERGHELIILOR REGALE". Royan i dorea cu disperare s evadeze din atmosfera apstoare a cavernei. i czuse greu bucata de wat pe care i-o ndesase pe gt abatele, amestecat cu acele cteva guri de tej nghiite, i, n plus, starea i era nrutit i de izul vaselor de mncare, murdare i acoperite cu grsime sleit, i de aburii tari de katikala. Deja, civa clugri bei vomau i duhoarea se aduga miasmei nbuitoare de fum de tmie din ncpere. Totui, rmsese n centrul ateniei abatelui. Acesta edea lng ea, mngindu-i braul gol i recitndu-i extrase trunchiate din scripturile amharice, pe care Tessay renunase de mult s i le mai traduc. Royan se uita cu speran-n ochi la Nicholas, care ns prea retras i tcut, fr s ia aminte, parc, la nimic din ce-1 nconjoar. Ea tia c se gndete la pecetea de ceramic din coroana abatelui, la care ochii brbatului nu ncetau s revin, ntrebtori. i dorea s fie singur cu el, s discute despre acea descoperire minunat. ncntarea ei depea cu mult tulburarea stomacului suprancrcat i simea c i ard obrajii de nerbdare. De fiecare dat cnd trgea cu ochiul la coroana btrnului, simea cum i zvcnete inima i trebuia s fac un efort ca s se abin s ntind mna, s apuce pecetea albastr i s-o smulg din locaul ei, ca s o examineze ndeaproape. tia ct de imprudent ar fi fost s atrag atenia asupra bucii de ceramic, dar, cnd i arunc ochii spre cerc, vzu c Boris era departe de a observa orice altceva, n afara cetii cu katikala din mn. n cele din urm, chiar Boris fu acela care i oferi o scuz pentru ceea ce cuta s fac. Acesta ncerc s se ridice, dar nu-1 mai ineau picioarele. Se prbui cu destul graie n fa, i capul i czu n vasul nclit de grsime n care fusese pine injera, unde rmase s sforie zgomotos. Alto Nicholas, ce m fac? Apel Tessay la el. Nicholas i ndrept privirea spre neplcutul spectacol oferit de vntorul czut n nesimire. Bucele de pine i de tocan de vit i se lipiser pe post de confeti de prul rocat i tuns. Am senzaia c Ft-Frumos i-a fcut plinul pe noaptea asta, murmur el. Se ridic, se aplec i l apuc pe Boris de o ncheietur. Dintr-o smucitur, l aduse n poziie eznd, dup care l aburc peste umr, aa cum fac pompierii.

Noapte bun, tuturor! Le ur clugrilor adunai, dintre care foarte puini mai erau n stare s-i rspund. Apoi, l cr pe Boris, aruncat pe umr, cu capul i picioarele blngnindu-se. Cele dou femei se vzur nevoite s iueasc paii, ca s se in dup Nicholas, care traversase terasa i acum urca treptele din piatr fr s se opreasc s i trag sufletul. Nu mi-am dat seama c Alto Nicholas e att de puternic, gfi Tessay, din cauz c treptele erau abrupte i ritmul de mers rapid. Nici eu, admise Royan. ncercase un sentiment ridicol de mndrie, datorit faptei lui de vitejie, ca i cnd brbatul i-ar fi aparinut, i acum i zmbea siei, la adpostul ntunericului, n timp ce se apropiau de tabr. Nu te prosti, se admonest singur. Nu i aparine, s te poi mndri cu el. Nicholas i arunc povara jos, pe patul din coliba de stuf, i se ddu napoi, respirnd din greu, n timp ce broboane de sudoare i se prelingeau pe obraji. Asta-i o reet destul de bun de provocat un atac de cord, sufl el din greu. Boris gemu, se rostogoli i vom copios pe perne i pe aternuturi. n aceast not plcut, v doresc tuturor noapte bun i vise plcute, i ur Nicholas lui Tessay, ieind din colib n noaptea african, cald, de afar. Uurat, trase n piept mirosul de pdure i de ap, apoi se ntoarse spre Royan, care l strngea de mn. Ai vzut... izbucni ea, emoionat, ns el i puse degetul pe buze, s o fac s tac i, ncruntnd din sprncene n direcia colibei lui Boris, o conduse la csua ei. Ai vzut? Vru s afle, neputnd s se mai controleze. Ai citit inscripia? Comand zece mii de care , recit el. sunt Taita, maestrul hergheliilor regale , complet ea citatul. A fost aici. Oh, Nicky! A fost aici. Taita a fost aici. Asta e dovada pe care o doream. Acum tim c nu ne pierdem timpul. Se trnti pe patul de campanie i se mbri extaziat. Crezi c abatele o s ne lase s examinm pecetea? M ndoiesc, cltin el din cap. Coroana face parte din tezaurul mnstirii. Nu cred c-o s fac asta nici mcar pentru tine, doamna lui preferat. Oricum, n-ar fi nelept s te ari prea interesat de ea. E limpede c Jali Hora n-are nici cea mai mic idee de semnificaia ei. Pe deasupra, nu vrem s-l alertm pe Boris. Presupun c ai dreptate, aprob ea, fcndu-i loc pe pat. Stai jos! Cnd el se aez lng ea, l ntreb: De unde crezi c provine pecetea? Cine a gsit-o? Unde i cnd? Uurel, drgua mea! Sunt patru ntrebri n una singur i n-am rspuns la niciuna, deocamdat. Ghicete! l invit ea. Speculeaz! Lanseaz nite idei! Prea bine, se conform el. Pecetea a fost confecionat la Hong Kong. Acolo exist o fbricu care scoate mii de pecei pe band rulant. Jali Hora a cumprat-o dintr-un magazin de suveniruri de la Luxor, cnd a fost n vacan n Egipt, luna trecut. Ea i trase un pumn zdravn n bra. Fii serios, i porunci. S auzim dac tu te descurci mai bine, o invit el, frecndu-i braul. Bine, urmrete-m! Taita a pierdut pecetea n defileu, pe cnd lucra la construirea mormntului faraonului. Trei mii de ani mai trziu, un clugr btrn, unul dintre primii care au venit s triasc aici, la mnstire, a gsit-o. Nu tia, firete, s citeasc alfabetul hieroglific. A dus-o la abate, care a declarato relicv de-a Sfntului Frumentius i i-a aezat-o n coroan. i au trit cu toii fericii pn la adnci btrnei, o aprob Nicholas. Nu-i rea povestea! Poi s-i gseti vreun defect ? Se interes ea, la care el cltin din cap. Atunci, eti de acord cu

mine c asta dovedete c Taita chiar a fost pe-aici, dovedete c teoriile noastre sunt corecte? Dovedete e un cuvnt prea mare. Hai s zicem c indic direcia dorit de noi, ncerc el s-i mai potoleasc avntul. Ea se suci pe pat ca s l priveasc n fa: Oh, Nicky, sunt aa de emoionat! Jur c n-o s pot nchide un ochi n noaptea asta. Abia atept s pornim iar n recunoatere, mine. Ochii i se aprinseser i obrajii i se nclziser, cptnd o nuan cafeniu-trandafirie. Avea buzele ntredeschise i, printre ele, putea s-i vad vrful roz al limbii. De data asta, nu se mai putu abine. Se aplec foarte ncet spre ea, foarte blnd, oferindu-i timp s se retrag, dac dorea s-l evite. Ea nu se retrase, ns expresia strlucitoare a feei se transform treptat ntr-una luminat de nelegere. i fix ochii ntr-ai lui, ca i cnd ar fi cutat ceva care s o liniteasc, s o asigure c totul e bine. Cnd ajunser la un centimetru unul de cellalt, Nicholas se opri i ea fu aceea care duse gestul la mplinire: buzele li se unir. La nceput, nu fu dect un amestec delicat, uor al rsuflrii, care se transform n ceva mai dur, mai hotrt. Vreme de o clip nesfrit, n care inimile li se oprir, se devorar unul pe cellalt, iar gura ei era dulce i moale, ca un fruct copt. Apoi, dintr-o dat, ea scnci i, cu un uria efort de voin, se desprinse din braele lui. Rmaser uitndu-se unul la altul, tremurnd tulburai. Nu, opti ea. Te rog, Nicky, nu acum! Nu sunt nc pregtit. i lu mna i o puse ntre ale lui. Apoi, delicat, i srut vrFurile degetelor, savurnd parfumul i gustul pielii ei. Ne vedem diminea, i ls el mna, ridicndu-se. Devreme. S fii gata, mai spuse i se aplec s ias prin deschiztura colibei. Capitolul XXVIII A doua zi diminea, n timp ce se mbrca, o auzi foindu-se prin colib, iar cnd fluier uor la u, ea i iei n ntmpinare, gata mbrcat i dornic s porneasc la drum. Boris nu s-a trezit nc, i anun Tessay, n timp ce le aducea micul dejun. Asta chiar c e o surpriz pentru mine, coment Nicholas, fr s-i ridice privirea din farfurie. El i Royan se simeau nc stnjenii unul n prezena celuilalt, amintindu-i circumstanele n care se despriser cu o sear n urm. Cu toate acestea, cnd Nicholas i ag puca i pachetul cu provizii pe umr i pornir n vale, starea de spirit li se transform ntr-una de anticipare. Mergeau de o or, cnd Nicholas arunc o privire peste umr, dup care o preveni ncruntat: Suntem urmrii. Lund-o de mn, o trase dup o lespede de gresie. Se lipi de stnc i i fcu i ei semn s l imite. Apoi, cumpni i sri brusc nainte, s pun mna pe silueta costeliv, n shamma de-un alb murdar, care se furia n urma lor. Scond un urlet de groaz, creatura czu n genunchi i se apuc s scoat nite sunete nearticulate de spaim. Nicholas l ridic de jos. Tamre! Ce caui s ne urmreti? Cine te-a trimis? l ntreb n arbete. Biatul ntoarse ochii spre Royan: V rog, effendi, nu m batei! N-am vrut s fac nimic ru. Las biatul n pace, Nicky! O s-i provoci o alt criz, interveni Royan. Tamre o zbughi n spatele ei i o apuc de mn, cutnd protecie i uitndu-se peste umrul ei la Nicholas, de parc acesta i-ar fi ameninat viaa. Linitete-te, Tamre, l calm Nicholas. Nu-i fac nimic, doar dac nu m mini. Dac m mini, o s-i ia un rnd de piele. Cine te-a trimis s ne urmreti?

Am venit de capul meu. Nu m-a trimis nimeni, bolborosi biatul. Am venit s v art unde am vzut animalul sfnt, care are pe blan urmele degetelor Boteztorului. Nicholas se holb la el pre de o clip, nainte s nceap s rd nfundat. S fiu al naibii, dac putiul nu crede c-a vzut dik-dik-ul Iu strbunicu. Adu-i aminte ce peti, dac m mini, se strmb el feroce. Spun adevrul, effendi, suspin Tamre i Royan i sri n aprare: Nu te mai lua de el! E inofensiv. Las-1 n pace pe bietul copil! Bine, Tamre. O s-i mai dau o ans. Du-ne unde zici c-ai vzut anipialul sfnt! Tamre nu voia s slbeasc mna lui Royan din strnsoare. Se aga de ea n timp ce opia alturi, conducnd-o; dup o sut de metri, groaza i se evaporase i biatul zmbea i chicotea la ea timid. Pre de o or, i cluzi departe de rul Dandera, dincolo de movila ce se ridica deasupra vii, ntr-o zon de tufri des i de culmi nalte din calcar ros de vreme. Ramurile spinoase ale tufriului erau strns ntreptrunse i creteau att de aproape de sol, nct prea s nu existe nicio cale de trecere printre ele. Cu toate acestea, Tamre i ducea pe o crare ngust i ntortocheat, unde de-abia puteau s se fereasc de crligele spinilor cu vrf rou, ce i mpresurau din ambele pri. Atunci se opri brusc i o smuci i pe Royan s se opreasc lng el. Art n jos, aproape de tlpile sale. Rul, anun el cu glas important. Nicholas li se altur i scoase un fluierat uurel, de surpriz. Tamre i condusese ntr-un cerc larg, ctre vest, apoi i adusese napoi la rul Dandera, ntr-un punct unde nc nu prsise albia din rpa adnc. Acum stteau chiar pe marginea prpastiei. Vzu imediat c, dei vrful rpei stncoase avea o lime mai mic de treizeci de metri, hul se csca imediat sub buza de piatr. De la suprafaa apei aflate departe, dedesubt, peretele de stnc se rotunjea, asemenea unei ploti cu tej. Se ngusta din nou abia cnd se apropia de vrful pe care se aflau ei. Am vzut animalul sfnt acolo. Tamre art spre partea cealalt a hului, unde un izvor i cuta drumul prin tufriul epos. Fii de muchi de un verde-aprins, hrnite de apa izvorului, stteau suspendate de buza peretelui concav de stnc, iar apa se prelingea peste ele i picura din vrfurile acestora n rul ce i vedea de drum, la aizeci de metri mai jos. Dac l-ai vzut acolo, de ce ne-ai adus n partea asta a rului? i ceru explicaii Nicholas. Tamre prea c st s izbucneasc n plns: Partea asta e mai uoar. Pe coasta cealalt nu exist nicio potec printre tufiuri. Spinii ar rni-o pe Woizero Royan. Nu-1 mai brusca aa, i spuse Royan lui Nicholas, cuprinznd umrul biatului cu braul. Nicholas ridic din umeri: Vd c v-ai unit amndoi mpotriva mea. Bine, dac tot suntem aici, putem s stm un pic i s vedem dac nu ne onoreaz cu prezena dik-dik-u\Iu strbunicu. i alese un locor la umbra unuia dintre copacii pipernicii ce atmau de buza prpastiei i, cu plria, mtur pmntul de spini, pn cnd avur pe ce s se aeze. i propti spatele de trunchiul copacului ii aez puca Rigby n poal. Se fcuse deja amiaz, iar atmosfera era nbuitoare. i trecu sticla cu ap lui Royan i, pe cnd aceasta bea, arunc o privire spre Tamre i i suger femeii pe englezete: Poate ar fi momentul s afli, dac e ceva de aflat, ce tie flcul despre bucica de ceramic din coroan, care pomenete de Taita. Biatul e ndrgostit de tine pn peste urechi. O s-i spun tot ce vrei s tii. ntreab-1! Ea ncepu discret, plvrgind inofensiv, cu voce joas. Din cnd n cnd, i trecea mna prin pr i l mngia, aa cum ai face cu un celu. Aduse vorba de banchetul de cu o sear n urm, vorbi de

frumuseea peisajului ce ncadreaz biserica, de vechimea picturilor murale i a tapiseriilor, i abia la sfrit arunc o remarc despre coroana abatelui. Da, da. Aia e piatra sfntului, se grbi el s o aprobe. Piatra albastr a Sfntul Frumentius. De unde a aprut? ntreb ea. tii? Biatul pru stnjenit: Nu tiu. E foarte veche, probabil de pe vremea lui Mntuitorului nostru, Iisus Hristos. Aa spun preoii. Nu tii unde a fost gsit? El cltin din cap, dar, dornic s i fac pe plac, suger: Poate a czut din ceruri. Poate. Royan i arunc o privire lui Nicholas, care i ddu ochii peste cap i-i mpinse plria s-i acopere faa. Poate c Sfntul Frumentius i-a druit-o primului abate, nainte de a muri, presupuse Tamre, prins de subiect. Sau poate c a fost n cociugul n care a fost nmormntat. Toate astea sunt foarte posibile, i aprob Royan supoziiile. Tu ai vzut mormntul Sfntului Frumentius? Biatul se uit njur, cu o expresie vinovat. Numai preoii hirotonisii au voie s intre n maqdas, Sfnta Sfintelor, i lungi el gtul s-i opteasc. L-ai vzut, Tamre, l acuz ea cu blndee, mngindu-1 pe cap, intrigat de sentimentul de vinovie al biatului. Poi s-mi spui. N-o s te prsc preoilor. Doar o dat, recunoscu el. Ceilali biei. Ei m-au trimis s pun mna pe piatra tabot-ului. M bteau, dac nu m duceam. Toi ucenicii noi sunt trimii s fac asta, pomi s bolboroseasc, ngrozit de amintirea ritualului de iniiere. Eram singur. Mi-era fric. Era dup miezul nopii i preoii dormeau. Bezn. Maqdas e bntuit de stafia sfntului. Mi-au zis c, dac sunt nevrednic, sfntul o s m trsneasc pe dat cu fulgerul. Nicholas i lu plria de pe fa i se ndrept ncet. S fiu al naibii, copilul spune adevrul, murmur. Chiar a fost n Sfnta Sfintelor. Apoi i arunc o privire lui Royan: Mai pune-i ntrebri! S-ar putea s ne dea nite informaii folositoare. ntreab-1 de mormntul Sfntului Frumentius. Ai zrit mormntul sfntului? l chestiona ea, primind o scuturare aprobatoare din cap drept rspuns. Ai intrat n cavou? De data aceasta, primi o cltinare de negare: Nu. Sunt gratii la intrare. Doar abatele are voie s intre n cavou, de ziua sfntului. Te-ai uitat printre gratii? Da, dar e foarte ntuneric. Am zrit cociugul sfntului. E din lemn i are pictat faa sfntului pe el. E negru? Nu, e un brbat alb, cu o barb rocat. Pictura e foarte veche. Figura se terge i lemnul din care-i fcut cociugul putrezete i se frm. E aezat jos, pe podeaua cavoului? Tamre i boi faa din cauza efortului de gndire i, dup ce reflect cu atenie, ddu din cap: Nu. E pe un raft de piatr, n perete. i mai aduci aminte altceva despre mormntul sfntului? ncerc Royan s-i sfredeleasc mintea, ns Tamre cltin din cap. Era tare ntuneric i deschiztura era mic, se scuz el. Nu conteaz! Cavoul e n peretele din spate n maqdasl

Da, e n spatele altarului i a pietrei tabot-ului. Din ce e fcut altarul din piatr? Nu, e din lemn. Din lemn de cedru. Sunt acolo luminri, i-o cruce mare, i multe coroane de-ale abatelui, i potirul, i crja. E pictat? Nu, dar are multe figuri sculptate. Numai c sunt altfel dect cele din mormntul sfntului. Cum adic, altfel? Lmurete-m, Tamre! Nu tiu. Feele sunt caraghioase. Poart altfel de haine. Sunt i cai acolo fcu el o figur nedumerit. Sunt altfel. Royan ncerc un timp s obin de la el o descriere mai clar, ns biatul deveni din ce n ce mai confuz, ncepnd s se contrazic n vorbe cnd l for mai tare, aa c schimb tactica. Povestete-mi despre tabot, i suger ea, ns Nicholas o opri. Ba nu, tu s-mi povesteti mie ce e cu tabot-ul, i ceru el. Seamn cu chivotul la evrei? Ea se ntoarse spre el: Da, cel puin n Biserica Egiptean. E inut, de obicei, ntr-o caset de bijuterii, nvelit ntr-un material brodat cu fir de aur. Singura diferen e c n Tablele Legii sunt gravate cele zece porunci, n timp ce, n biserica noastr, sunt gravate cuvintele de dedicare scrise de acel lca care l adpostete. E sufletul viu al Bisericii. Ce e piatra tabot-ului? Se ncrunt concentrat Nicholas. Nu tiu, recunoscu ea. Biserica noastr nu are aa ceva, o piatr a tabot-ului. ntreab-1! Vorbete-mi despre piatra tabot-ului, Tamre! E att de nalt i-aa de ptrat indic o nlime ce i depea cu puin umrul i o lime ct puteau cuprinde braele lui larg deschise. i tabot-ul st n vrful pietrei steia? ncerc Royan s ghiceasc. Tamare ncuviin tcut. De ce te-au trimis s pui mna pe piatr, i nu chiar pe tabot'? Vru s afle Nicholas, dar Royan i fcu semn s tac. Las-m pe mine s vorbesc. Tu eti prea aspru cu el, motiv i se ntoarse ctre biat: De ce s atingi piatra i nu arca tabot-ului ce se afl pe ea? Tamre ridic neputincios din umeri: Nu tiu. Aa mi-au zis. Cum arat piatra? E i ea acoperit de figuri? Nu tiu se mohor el, c nu e n stare s-i mulumeasc ateptrile, cci i dorea cu disperare s i fac pe plac. Nu tiu. Piatra e acoperit cu o pnz. Nicholas i Royan schimbar priviri uimite, dup care ea i ndrept din nou atenia asupra biatului. Acoperit? Se aplec Royan spre el. Piatra e acoperit? Se spune c e descoperit doar de ctre abate, de ziua naterii Sfntului Frumentius. Nicholas i Royan se uitar din nou unul la altul, apoi el zmbi gnditor: Mi-ar plcea s arunc o privire la mormntul sfntului i la piatra tabot-ului neacoperit. Ar trebui s atepi pn se srbtorete naterea sfntului, l anun ea, i s te hirotoniseti. Doar preoii... se ntrerupse s-1 sgeteze cu privirea. Nu te gndeti s... nu, n-ai face una ca asta, nu? Cine, eu? Rinji el. Departe de mine gndul! Dac te prind n maqdas, te fac bucele. Soluia ar fi, atunci, s nu-i las s ma prind. Dac te duci, vin cu tine. Cum ai de gnd s acionezi? Ia-m uor, drguo! Mi-a trecut ideea prin cap acum zece secunde. Pn i-n zilele mele bune, tot am

nevoie de cel puin zece minute s ncropesc un plan de btaie genial. Fixar amndoi prpastia n tcere, pn ce Royan opti uor: Piatra acoperit. Testamentul n piatr al lui Taita? Nu spune cu voce tare, o implor el, fcnd semnul contra piezei rele. Nici mcar nu te gndi la asta cu voce tare. Diavolul st cu urechile ciulite. Se ls din nou tcerea: amndoi rumegau concentrai tot felul de idei. Apoi, Royan izbucni: Nicky, ce-ar fi dac... i se ntrerupse. Nu, n-are cum s mearg, conchise i reczu n tcerea ncruntat. Tamre rupse tcerea cu un chiit brusc de entuziasm: Acolo! Uitai! Cei doi tresrir, pierznd irul gndurilor. Ce-i? Se ntoarse Royan la el. Tamre o apuc de mn i o smuci; tremura de emoie: Acolo! V-am spus eu! i arta cu mna cealalt de partea opus a rului. Acolo, la marginea tufiurilor de spini. Nu-1 vedei? Ce e? Ce vezi? Animalul lui Ioan Boteztorul. Creatura cu semnul sfnt. Lundu-se dup direcia minii lui ntinse, distinse ceva micu, cafeniu, ce se mica la marginea tufelor de pe malul cellalt. Nu tiu. E prea departe... Nicholas scotoci prin lucruri i-i scoase binoclul. Ridic obiectul, l focaliz i se porni s chicoteasc: Aleluia! Reputaialu strbunicu e, n sfrit, salvat! Ii ddu binoclul lui Royan. Ea focaliz i descoperi micua creatur din lumini. Era la trei sute de metri deprtare, dar, cu lentilele ce mreau de zece ori, izbuti s observe i cele mai mici detalii. Era aproape jumtate din dik-dik-ul comun pe care l vzuser cu o zi n urm i, n loc de cenuiu posomorit, avea blnia de un rou-cafeniu. Trstura cea mai izbitoare totui consta n fiile de ciocolatiu-nchis ce i brzdau umerii i spatele cinci semne, trase la distane egale, ce semnau, ntradevr, cu amprentele lsate de degetele unei mini. Madoqua harperii, nici mai mult, nici mai puin, i opti Nicholas. mi pare ru, strbunicule, c m-am ndoit de tine! Dik-dik-ul sttea ascuns pe jumtate de umbr, ndoindu-i trompia n timp ce adulmeca aerul. inea capul sus, prevztor i atent. Briza sufla uor ntre ei i animal, dar, chiar i aa, curentul capricios dusese izul slab de oameni ctre animal, alarmndu-1. Royan auzi zngnitul putii, cnd Nicholas trase piedica i bg un glon pe eav. Ls degrab binoclul i i arunc o privire. Doar n-ai de gnd s-l mputi? Vru s afle. Nu, nu de la distana asta. Sunt peste trei sute de metri i e o int mic. Atept s vin mai aproape. Cum poi s faci una ca asta? Cum s nu pot? Doar de-asta am venit aici, printre altele. Dar e att de frumos... S-neleg, atunci, c n-ar fi nicio problem s-l mcelresc, dac ar fi urt? Ea nu rspunse, ci ridic iar binoclul. Curentul i schimbase, probabil, direcia, cci dik-dik-ul i lsase capul jos, s ronie un smoc de iarb aspr, maronie. Ridic iari capul i naint cu pai delicai n crngul de rugi, oprindu-se la fiecare civa pai, ca s mai ciuguleasc ceva. ntoarce-te! se strdui ea s-1 ghideze spre siguran, ns animalul i continua meandrele ce duceau la buza prpastiei. Nicholas se ntoarse pe burt i se aez dup rdcina unui copac. i rul plria, din care fcu un

suport moale pe care s se odihneasc puca. Dou sute de metri, mormi brbatul ca pentru sine. Asta e o int bun. Nu mai departe. Punnd patul protejat al armei pe rdcina rsucit, privi prin lunet. Apoi ridic ochii, dorind s lase victima s se apropie la o anumit distan. Deodat, dik-dik-ul nl din nou capul i se opri, tremurnd de ncordare. E ceva ce nu-i place. La naiba, probabil c vntul i-a schimbat iar direcia, mormi Nicholas. n acea clip, micua antilop ni. O zbughi printre tufe, napoi de unde venise, i se fcu nevzut printre arbutii spinoi. Fugi, dik-dik-ule, fugi! l ncuraj Royan cu mndrie n glas, n timp ce Nicholas se scul n picioare i mormi dezgustat: Nu pot s-mi dau seama ce l-a speriat, spuse nepuntincios. Apoi, expresia i se schimb i nl capul. n aer se auzea Un zgomot ciudat, ce cretea n intensitate cu fiecare clip un zngnit dur, n crescendo, i un uierat ascuit, ca un scncet. Un elicopter! La naiba! Recunoscu imediat sunetul. Lu binoclul din mna lui Royan i-l ndrept spre cer, scrutnd pustietatea albastr, fr pic de nor, de deasupra piscurilor crenelate ale povmiului. Uite-1 acolo, spuse mohort. Bell Jet Range, adug atunci cnd recunoscu profilul. Vine ncoace, dup cte se pare. N-are rost s-i atragem atenia asupra noastr. S ne adpostim! i mn pe Royan i pe biat sub ramurile ntinse ale rugului. Fii linitit! O asigur. N-au nicio ans s ne dibuiasc aici. Urmri cu binoclul apropierea elicopterului. Probabil sunt fore aeriene etiopiene, zise el ncet. Vreo patrul mti-shufta, mai degrab. i Boris, i colonelul Nogo ne-au avertizat c sunt muli rebeli i bandii care opereaz aici, n defileu... i se ntrerupse. Nu. Stai puin! sta nu-i un elicopter militar. Fuselaj verde cu rou i emblema cu acel cal rou. Nimeni altele dect vechile noastre cunotine de la Pegasus Exploration. Zgomotul fcut de rotoare era n crescendo i Royan desluea deja, cu ochiul liber, calul naripat de pe fuselajul elicopterului ce zbura la mic nlime, la mai puin de un kilometru n faa lor, ndreptndu-se ctre Nil. Niciunul nu-i ddea nicio atenie lui Tamre, ghemuit n spatele lui Royan, n ncercarea de a se ascunde dup trupul ei. Dinii i clnneau de groaz i i dduse ochii peste cap. Se pare c prietenul nostru, Jake Helm, i-a tras nite mijloace de transport de prim mn. Dac Pegasus are o ct de mic legtur cu uciderea lui Duraid i cu atentatele la viaa ta, putem s ne ateptm s le simim rsuflarea-n ceaf de-acum ncolo, i permit s ne supravegheze dup pofta inimii. Nicholas urmrea, nc, elicopterul cu binoclul. Cnd dumanul e n aer, te ncearc o senzaie de neputin, se trase Royan instinctiv mai aproape de el, fixnd nlimile. Aparatul colorat n verde i rou-aprins se fcu nevzut dup cocoaa sub-defileului, cobornd spre mnstire. Dac nu cumva face o excursie de plcere, probabil c ne caut tabra, i ddu Nicholas cu presupusul. La ordinele marelui ef, s nu ne scape din ochi. N-o s i fie greu s-o gseasc. Boris n-a fcut niciun efort s camufleze colibele, zise Royan, cu inima grea. S ieim deaici! Se ridic ea. Bine gndit, vru s-o urmeze Nicholas, cnd, brusc, o prinse de mn i o arunc napoi. Ateapt! Se ntorc tot pe-aici. Btile de motor crescur din nou n intensitate. Apoi se zri Ofrntur din elicopter prin coroana de frunze i de ramuri de spini de deasupra capetelor lor.

Acum merg pe cursul rului. Tot caut ceva, dup cum se vede. Pe noi? ntreb nelinitit Royan. Dac astea sunt ordinele efului, se prea poate, confirm Nicholas. Aparatul era foarte aproape acum i iptul ascuit al motorului era asurzitor. n acel moment, lui Tamre i cedar nervii; biatul scoase un urlet de groaz: E diavolul, a venit s m ia. Salveaz-m, Iisuse Hristoase, Mntuitorul meu, salveaz-m! Nicholas ntinse mna s l opreasc, dar nu fu destul de iute. Tamre scp i sri n picioare. Urlnd n continuare, de frica gropii i a flcrilor din iad, fugi ca din puc pe poteca din tufriul de spini, cu poalele shanima-ei vltucindu-se pe picioarele-i ciolnoase i rotindu-i feioara neagr i lucioas peste umr, s nu scape din ochi aparatul ce se apropia. Pilotul l zri imediat i crmi botul elicopterului n direcia lpr. Venea drept spre ei, ncetinind pe msur ce se apropia de buza hului. Reueau s disting capetele celor doi ocupani din spatele ecranului cabinei din fa. ncetinind n continuare, aparatul rmase suspendat deasupra rului, pivotnd pe discul rotorului, n vreme ce Royan i Nicholas se ciuciser n tufe, ncercnd s evite s fie detectai. sta-i americanul din tabra de prospectare, l recunoscu Royan pe Jake Helm, n pofida ctilor radio voluminoase i a ochelarilor ntunecai, reflectorizani. El i pilotul de culoare i lungeau gturile s scruteze malurile rului. Nu ne-au descoperit nc... Dar, chiar cnd rostea aceste cuvinte, Jake Helm se uit exact la ei, de dincolo de gura cscat a hului. Chiar dac expresia feei i rmase neschimbat, americanul l btu pe pilot pe umr i art spre ei. Pilotul ls elicopterul s coboare pn cnd ajunse s pluteasc n deschiztura hului, aproape la acelai nivel cu ei. i mai despreau doar treizeci de metri acum. Renunnd la orice tentativ s se mai asund, Nicholas se sprijini cu spatele de buturuga rugului, i ls plria panama pe un ochi i i trimise lui Jake Helm o fluturare indiferent de mn. Maistrul nu rspunse la salut. i arunc lui Nicholas o privire rece, urt, dup care aprinse un chibrit i inu flacra la vrful trabucului pe jumtate fumat aflat ntre buze. Ddu un bobmac chibritului stins i sufl un nor de fum n direcia lui Nicholas. Fr s-i modifice cu ceva expresia, i spuse ceva pilotului, din colul gurii. Imediat, elicopterul se nl i o lua spre nord, ndreptndu-se spre peretele costiei i spre tabra de pe culme. Misiune ndeplinit. A gsit ceea ce cuta, se ridic Royan. Pe noi! i probabil c ne-a descoperit i tabra. tie unde sa ne caute, o aprob Nicholas. Royan se cutremur i i cuprinse corpul cu braele: mi d fiori de groaz tipul la. Seamn cu o broasc rioas. Ei, i tu, acum! O tachina Nicholas. Ce ai cu broatele rioase? Se mir i se ridic. Nu cred c-o s-1 mai vedem pe dik-dik-ul Iu strbunicu pe ziua de azi. Elicopterul la l-a ngrozit. O s mai fac o ncercare mine. Ar trebui s l cutm pe Tamre. Probabil c a fcut o criz, bietul biat! Se nela. l gsir stnd lng crare. Se liniti repede, sub ngrijirea lui Royan, i i urm pe drumul de ntoarcere n tabr. Totui, cnd se apropiar de dumbrav, o apuc pe furi n direcia mnstirii. Capitolul XXIX n aceeai sear, nc pe lumin, Nicholas o duse pe Royan napoi, la mnstire. Cred c, n jargonul infractorilor, o recunoatere de genul steia pe care o facem noi acum se cheam pregtirea terenului , coment el, cnd se aplecar s intre n catedrala din stnc i se alturar adunrii de credincioi din ncperea exterioar.

Din ce povestea Tamre, se pare c novicii ateapt pn sunt siguri c preoii de gard au aipit n post, opti Royan, cnd se oprir s spioneze prin uile ce ddeau n camera din mijloc. Nu avem niciun fel de informaii de-astea, din interior, remarc Nicholas. Preoii treceau de-o parte i de alta a uii, n timp ce ei rmseser s priveasc. Nu pare s existe vreun procedeu anume, observ Nicholas. Nu folosesc parole sau vreun ritual care s le permit accesul. Pe de alt parte, i-au salutat pe cei de gard spunndu-le pe nume. E o comunitate mic. Probabil c se cunosc foarte bine ntre ei. Nu prea se ntrevd anse s m mbrac n haine de clugr i s m strecor neobservat, admise Nicholas. M ntreb ce le fac intruilor pe care-i prind n zonele sacre? i arunc de pe teras la crocodilii din cazanul Nilului? Suger ea rutcioas. Oricum, nu intri nicieri fr mine. Nu era momentul potrivit s nceap o ceart, hotr el, aa c se strdui, n schimb, s cuprind cu privirea ct mai mult posibil, prin uile deschise ale qiddist-ului. ncperea din mijloc prea mult mai mic dect cea exterioar, n care se aflau. Abia dac distingea picturile murale ce acopereau poriuni din pereii interiori din zona lui vizual. n peretele din fa se contura o alt u. Din descrierea lui Tamre, i ddea seama c trebuie s fie intrarea n maqdas. Aceasta era blocat de o poart grea, cu gratii din lemn negru, iar mbinrile dintre bucile ce se ntreptrundeau erau fcute manual, din fier nativ. De o parte i de alta a uii, din tavanul de stnc pn n podea, atmau tapiserii brodate, nfind scene din viaa Sfntului Frumentius. ntr-una, predica dinaintea unei adunri ngenuncheate, cu Biblia ntr-o mn, n timp ce, innd-o pe cealalt n aer, fcea semnul binecuvntrii. ntr-o alta, l boteza pe un mprat. Suveranul purta o coroan nalt, din aur, ce semna cu aceea a lui Jali Hora, iar capul sfntului era nconjurat de o aur. Faa sfntului era alb, pe cnd cea a mpratului era neagr. S fie vorba de echilibru rasial? ntreb Nicholas, zmbind. Ce e aa de amuzant? Vru s tie Royan. Te-ai gndit la o modalitate s intrm acolo? Nu, m gndeam la cin. S mergem! La cin, Boris nu ddea niciun semn c ar fi resimit efectele abuzurilor din urm cu o sear. n timpul zilei, i luase puca de vntoare i mpucase o grmad de porumbei verzi. Tessay i marinase i i fripsese pe crbuni. Ia zi, englezule, cum i-a mers azi la vntoare? Te-a atacat nfiortorul dik-dik vrgat? Ei? Ia zi! Se stric el de rs. Gonacii ti au avut mai mult succes? ntreb pe un ton calm Nicholas. Da! Da! Au gsit kudu i antilope de pdure, i bivoli. Au dat chiar i peste dik-dik, da fr dungi. Ce s-i faci, fr dungi. Royan se apleca n fa i deschise gura s intervin, ns Nicholas o opri, cu un semn din cap. Ea nchise atunci gura i i concentra atenia asupra farfuriei, ca s taie o bucic dintr-un piept de porumbel. Nu avem nevoie de companie mine, i explic linitit Nicholas, pe arbete. Dac i-am povesti, ar insista s vin cu noi. Mmica nu te-a-nvat bunele maniere, englezule? Nu-i frumos s vorbeti ntr-o limb pe care ceilali n-o neleg. Ia o votc! Bea tu i poria mea, l invit Nicholas. tiu cnd sunt depit. Pe tot restul cinei, Tessay ddu numai rspunsuri monosilabice ncercrilor lui Royan de a o include n conversaie. Arta ngrozitor, nvins fr drept de apel. Nu i nvrednici brbatul nici cu o privire, nici mcar cnd acesta ajunse s tune, cuprins de un acces de autoritate. Cnd se scular de la mas, o lsar alturi de Boris, n faa focului. Boris avea o sticl nou de votc n ateptare pe mas. Dup cum toarn butur n el, se pare c o s fiu chemat la o alt misiune de salvare la miezul nopii

, remarc Nicholas, pe drum spre colibele lor. Tessay a stat toat ziua cu el n tabr i a avut numai probleme. Mi-a spus c, imediat cum ajung n Addis Abeba, vrea s-l prseasc. Nu mai poate s-l suporte. Singurul lucru care m surprinde e c s-a legat de un animal ca Boris, de la bun nceput. E o femeie ncnttoare; ar putea s aleag pe cine vrea. Unele femei sunt atrase de animale, ridic din umeri Royan. Presupun c le atrage fiorul pericolului. Oricum, Tessay m-a ntrebat dac n-ar putea s vin cu noi mine. Nu mai rezist nc o zi singur cu Boris. Cred c acum i e ntr-adevr fric de el. Zice c nu l-a mai vzut niciodat s bea n halul sta. Spune-i s vin, se resemn Nicholas. Cu ct suntem mai muli, cu att mai bine. Poate c-o s reuim s-1 facem pe dik-dik s moar de fric, atunci cnd o s vad ce muli suntem, i-aa o s fac i eu economie de muniie. Nu se crpase nc de ziu cnd cei trei prsir tabra, a doua zi. Boris nu ddea niciun semn de via i, cnd Nicholas se interes de sntatea lui, Tessay rspunse simplu: Dup ce-ai plecat asear la culcare, a dat gata sticla. Nu iese pn la amiaz. N-o s-mi simt lipsa. Cu puca Rigby pe umr, Nicholas le conduse pe colinele de gresie, pe crarea pe care o urmaser cu Tamre, n ziua anterioar. n timp ce mergeau, Nicholas le auzea pe cele dou femei discutnd n spatele lui. Royan i explica lui Tessay cum zriser dik-dik-ul i ce plnuiser s fac. Soarele se ridicase bine de tot pn s ajung ei n locul de sub arbustul spinos, de pe buza prpastiei, i s se aeze s atepte. i cum o s recuperezi corpul, dac reueti cumva s mputi srmana creatur'? Vru s afle Royan. M-am ocupat de aspectul sta nainte s plecm din tabr, explic el. Am vorbit cu eful gonacilor. Dac aude o mpuctur, vine cu fringhii i m ajut s trec n partea cealalt. Nu m-a da n vnt s traversez chestia asta, msur Tessay abisul de la picioarele lor. In armat te mai nva i nite lucruri folositoare, pe lng porcriile obinuite, rspunse Nicholas. Se aez comod cu spatele sprijinit de trunchiul copacului, cu puca pregtit n poal. Femeile i se alturar, conversnd n surdin. Era puin probabil ca sunetul nfundat al vocilor lor s se aud dincolo de viroag, hotr Nicholas, aa c nu ncerc s le potoleasc. Se atepta ca, dac avea s vad dik-dik-ul, acesta s i fac apariia devreme. Se nela, ns. Pn la amiaz, nu vzur nici urm de el. Valea era ncins de soarele de la miezul zilei. Peretele ndeprtat al povrniului, nvluit n ceaa albastr a ariei, prea fcut din sticl albastr zimiut, iar mirajul dansa pe marginile stncoase i tremura asemenea undelor unui lac de argint, pe deasupra vrfurilor tufelor de spini. Femeile renunaser de mult s mai uoteasc i zceau ntinse, aproape adormite de ari. ntreaga suflare era tcut, suferind de zpueal. Numai un porumbel de pdure sparse tcerea, cu bocetul su: Mi-a murit nevasta, mi-au murit copiii! Vai mie, vai mie, vai mie! . Nicholas i simea pleoapele ca de plumb. Capul i czu n piept i tresri, dar imediat l ls s cad din nou. Chiar cnd era gata s aipeasc, distinse un sunet undeva pe-aproape, n tufriul de spini din spatele su. Era un zgomot imperceptibil, dar ce i era att de familiar. Un zgomot ce i biciui terminaiile nervoase i l trezi la realitate, i fcu pulsul s o ia la goan i i aduse gustul amar al fricii n gur. Era sunetul metalic al piedicii ridicate la o puc de asalt AK- 7, pregtit de tragere. Cu o micare unduitoare, i ridic arma din poal i se rostogoli de dou ori, rotindu-i corpul astfel nct s le acopere pe cele dou femei de lng el. n acelai timp, duse puca Rigby la umr, avnd ca int tufiul din spatele lui, de unde venise zgomotul. Jos! uier spre tovarele lui. Lsai capetele jos! inea degetul pe trgaci i, cu toate c avea o arm cu slabe anse n faa unui Kalanikov, era pregtit s rspund cu foc. Observ imediat inta i i ndrept arma spre ea. Un brbat sttea ghemuit la douzeci de pai, cu puca de asalt aintit asupra feei lui Nicholas. Era

negru, mbrcat ntr-o salopet de camuflaj ponosit, din care curgeau aele, i cu o apc moale din acelai material. estura lui de chingi era nesat de grenade, un cuit de vntoare, o sticl cu ap i de tot echipamentul necesar unui lupttor de gheril. Shufta! l fulger gndul pe Nicholas. Un adevrat profesionist. N-am nicio ans n faa lui . Totui, n acelai timp, i ddea seama c, dac intenia acestuia ar fi fost s l ucid, ar fi fost deja mort. Fix inta la doi centimetri deasupra gurii putii de asalt, n ochiul drept, injectat de snge, al shufta din spatele ei. Cellalt calcul distana, mijind ochii, dup care ddu un ordin pe arbete: Salini, ocup-te de femei! mpuc-le, dac brbatul mic. Nicholas auzi micarea din lateral i arunc o privire fugitiv n acea direcie, pstrndu-i vederea periferic asupra lui shufta. Un alt lupttor de gheril iei din tufi. Era mbrcat asemenea primului, dar avea o mitralier uoar la old, un RPD sovietic. eava era scurtat, ca s fac arma mai uor de manevrat n luptele prin tufri, i o band de muniie i decora grumazul, nainta cu grij, cu RPD-ul aintit asupra celor dou femei. Nicholas tia c, doar s ating trgaciul, i amndou ar fi fost prefcute n came tocat. Se auzeau i alte zgomote furiate printre tufe, peste tot n jurul lor. Cei doi nu erau singuri, i ddu seama Nicholas. Era o trup de gheril. Poate reuea s trag o dat cu Rigby, dar, pn s-o fac, Royan i Tessay ar fi fost ucise. i nici el nu avea s atepte prea mult pn s le urmeze. Foarte lent i cu mult grij, ls gura putii n jos, pn cnd ajunse s inteasc nspre pmnt. Apoi, abandon arma la sol i ridic minile. Ridicai minile, le sftui pe femei. Facei exact ce vi se spune. Comandantul trupei de gheril accept gestul de predare, Ridicndu-se n picioare i dnd rapid ordine oamenilor si, tot pe arbete: Luai-i puca i sacul! Suntem ceteni britanici, l ntiin Nicholas cu glas puternic i brbatul se art surprins c folosete limba arab. Suntem nite simpli turiti. Nu suntem militari. Nu suntem oamenii guvernului. Taci! ine-i gura! Porunci eful i restul grupului iei din ascunztori. Nicholas numr cinci, cu toii, dei tia c erau, probabil, i alii care nu se artaser. Ddeau dovad de profesionalism, n modul cum i ncercuiau prizonierii. Nu i blocau niciodat raza de tragere unul altuia, nici nu ofereau vreo cale de scpare celor capturai. Ii percheziionar rapid, apoi se strnser n jurul lor i i mpinser spre potec. Unde ne ducei? Vru s tie Nicholas. Fr ntrebri! i patul unui AK- 7 l izbi ntre omoplai, aproape doborndu-1 la pmnt. Uurel, biei, mumiur n englez, pentru sine. Asta chiar nu-i avea rostul. Erau silii s mearg n mar forat n aria amiezii. Nicholas tot verifica, din cnd n cnd, poziia soarelui i sclipirile ndeprtate de pe peretele coastei. i ddea seama c mergeau spre vest, urmnd cursul Nilului ctre grania sudanez. Trecuse destul de mult de la amiaz i Nicholas estima c parcurseser vreo 16 kilometri, pn s dea de o deschidere lateral a vii principale. Rpele erau acoperite de copaci dei, iar cei trei prizonieri se vzur mnai ntr-un petic de pdure. Ajunser, de fapt, n perimetrul taberei de gheril, nainte s i dea mcar seama c aceasta exist. Viclean camuflat, ea consta din cteva adposturi primitive, cu armele amplasate circular. Santinelele erau bine plasate i toate mitralierele uoare din adposturile individuale erau gata de tragere. Au fost condui la unul dintre adposturile din mijlocul taberei, unde trei brbai stteau pe vine, n jurul unei hri ntinse pe o msu de campanie. Se vedea limpede c acetia erau ofieri i nu exista nicio ndoial care dintre ei era comandantul. Comandantul patrulei ce i capturase se duse la acesta, l salut respectuos i apoi i vorbi hotrt, artnd spre captivi. Comandantul gherilei se ndrept de spate i veni la lumina soarelui. Era de nlime medie, ns rspndea un asemenea aer de autoritate, nct prea mult mai nalt. Avea umerii largi i trupul ptros i

robust, iar talia ncepuse s i se ngroae. Purta o brbu crea, mpodobit de cteva fire sure, iar trsturile i erau rafinate i plcute ochiului. Pielea avea tonuri ce oscilau ntre culoarea chihlimbarului i armiu. Ochii ntunecai vdeau inteligen, iar privirea i era rapid i neobosit. Oamenii mei mi spun c vorbeti limba arab, i se adres lui Nicholas. Chiar mai bine dect tine, Mek Nimmur, l asigur Nicholas. Care va s zic, te-ai fcut comandantul unei lehte de bandii i de teroriti, acum? i tot repetam eu c n-o s ajungi n rai, btrne pctos! Mek Nimmur se holb la el uluit, apoi miji un zmbet: Nicholas! S nu te recunosc! Ai mbatrnit. Ia uite ce de fire cenuii ai n pr! Deschise larg braele i l strnse pe Nicholas ntr-o mbriare de urs: Nicholas! Nicholas! l srut pe amndoi obrajii. Apoi l ndeprt la un bra distan i se uit la femeile care asistau uimite la scen. Mi-a salvat viaa, le explic el. M faci s roesc, Mek! Mek l mai srut o dat: Mi-a salvat viaa de dou ori. O dat, l contrazise Nicholas. A doua oar a fost o greeal. Trebuia s-i las s te-mpute. Mek rse satisfcut: Ct timp a trecut de-atunci, Nicholas? Nici nu merit s-i bai capul. Pe puin cincisprezece ani, socoti Mek. Mai eti n armata britanic? Trebuie s te fi fcut deja general! Sunt n rezerv, doar, ddu Nicholas din cap. M-am ntors n civilie de foarte mult timp. mbrindu-l n continuare pe Nicholas, Mek Nimmur se uit la femei cu interes. Nicholas m-a nvat cam tot ce tiu despre militrie, le spuse. Ochii i zburar de la Royan la Tessay, oprindu-se asupra Feei ncnttoare i ntunecate a etiopienei. Te cunosc, i zise. Te-am vzut n Addis, nite ani n urm. Erai o fetican atunci. Tatl tu era Alto Zemen, un om mare i bun. A fost asasinat de tiranul Mengistu. i eu v cunosc, Alto Mek! Tata v stima foarte mult. Suntem muli cei care credem c ar trebui s fii preedinte al Etiopiei, n locul celuilalt. Fcu o plecciune mic, lsndu-i capul n jos ntr-un gest timid, dar atrgtor, de respect. M flateaz prerea ta despre mine. i lu mna i o ridic din plecciune. Dup asta, se ntoarse ctre Nicholas: mi cer scuze pentru ntmpinarea cam dura. Unii dintre oamenii mei exagereaz cu entuziasmul. Aveam cunotin c nite ferengi pun ntrebri pe la mnstire. Ajunge cu prostiile astea, suntei printre prieteni aici. V urez bun venit! Mek Nimmur i duse n coliba sa, unde unul dintre oamenii si aduse un ibric nnegrit de funingine, din care le turn n cni Ocafea neagr i vscoas. El i Nicholas rscolir amintirile zilelor de dinainte de rzboiul din insulele Falkland, cnd luptaser umr la umr, Nicholas pe post de consilier militar sub acoperire, iar Mek drept tnr lupttor pentru eliberarea de sub tirania lui Mengistu. Dar rzboiul a luat sfrit acum, Mek, protest n cele din urm Nicholas. Btlia e ctigat. Ce mai caui prin tufiuri, cu oamenii ti'? De ce nu te mbogeti i te ngrai n Addis, cum fac toi ceilali? In guvernul de tranziie de la Addis, am destui inamici, asemenea lui Mengistu. Cnd o s m vd scpat de ei, atunci o s ies din tufiuri.

El i Nicholas se avntar ntr-o discuie aprins despre politica african, att de profund i de complicat, nct Royan recunotea doar cteva dintre personalitile despre care vorbeau. Nici nu putea s urmreasc nuanele i subtilitile prejudecilor i a intoleranei religioase i tribale ce persistau de o mie de ani ncoace. Chiar i aa, era impresionat de cunotinele lui Nicholas, de modul n care nelegea el situaia i de felul cum un brbat ca Mek Nimmur i cerea prerea i i asculta sfatul. La sfrit, Nicholas l ntreb: S neleg c ai extins rzboiul dincolo de graniele Etiopiei? Acum operezi i n Sudan? Rzboiul din Sudan dureaz de douzeci de ani. Cretinii din sud se lupta mpotriva persecuiilor impuse de musulmanii din nord... tiu prea bine asta, Mek. Dar ara aia nu e Etiopia. Nu e rzboiul tau. Sunt cretini i sufer de pe urma nedreptilor. Eu sunt soldat, i cretin pe deasupra. Normal ca e rzboiul meu! Tessay sorbise fiecare cuvinel rostit de Mek i acum l aproba cu o micare din cap, n vreme ce ochii ei ntunecai i serioi l priveau cu adoraie pe erou. Alto Mek e un cruciat al lui Hristos i al drepturilor oamenilor de rnd, i zise ea lui Nicholas, pe un ton plin de veneraie. i tare-i mai place s se bat, rse Nicholas, trgndu-i cu afeciune subiectului un pumn n umr. Era un gest familiar, care ar fi putut fi interpretat uor drept ofensator, ns Mek l accept cu inima deschis i rse la rndul lui. i-atunci ce caui pe-aici, Nicholas, dac nu mai eti soldat? Pe vremuri, i tu te ddeai n vnt dup o btlie stranic. Sunt complet schimbat. Fr btlii. Am venit n defileul Abbay s vnez un dik-dik. Dik-dik? Se holb Mek Nimmur nencreztor, dup care izbucni n hohote de rs. Nu cred. Nu tu. Nu dik-dik. Pui tu ceva la cale. sta-i adevrul. Mini, Nicholas! N-ai fost niciodat n stare s m mini n fa. Te cunosc prea bine. Pui tu ceva la cale. O s-mi spui tu ce atunci cnd o s ai nevoie de ajutorul meu. i o s m mai ajui atunci? Bineneles! Mi-ai salvat viaa de dou ori. O dat, l corect Nicholas. Chiar i o singur dat e de-ajuns, l asigur Mek Nimmur. Capitolul XXX n timp ce ei stteau la poveti, soarele coborse pe cer. Suntei oaspeii mei n seara asta, le spuse formal Mek Nimmur. Mine diminea v escortez napoi n tabra de la mnstirea Sfntul Frumentius. Oricum, ntr-acolo m ndrept i eu. Eu i oamenii mei mergem la mnstire s srbtorim festivalul Tinikat. Abatele, Jali Hora, e un bun prieten i aliat de-al nostru. i mnstirea e, probabil, baza ta secret. i foloseti, pe ea i pe clugri, ca s te aprovizionezi i s obii informaii. N-am dreptate'? Ce bine m cunoti, Nicholas! Cltin Mek Nimmur din cap cu tristee. De la tine am nvat mare parte din ce tiu, aa c de ce n-ai putea s-mi ghiceti strategia? Mnstirea e o baz de operaiuni perfect. E destul de aproape de grani... se ntrerupse, zmbind. Dar nu-i nevoie s-i explic toate astea tocmai ie. Mek dduse ordin s se construiasc un adpost pentru Nicholas i Royan i s li se pregteasc apoi cte o saltea cu iarb, s doarm mai comod. Cei doi stteau destul de aproape unul de cellalt, sub acoperiul firav. Noaptea era nbuitoare, aa c nu simeau lipsa pturilor. Nicholas avea n rani un

spray contra insectelor, ca s in narii la distan. Dup ce se aezar pe saltelele cu iarb, descoperir c aveau capetele ndeajuns de aproape, ca s poarte o conversaie pe un ton sczut. ntorcnd capul, Nicholas zri siluetele ntunecate ale lui Mek Nimmur i Tessay stnd una lng alta lng foc. Etiopienele sunt altfel dect arboaicele sau dect majoritatea femeilor africane, coment Royan, care urmrea i ea cuplul. Nicio femeie arab nu ar ndrzni s rmn singur cu un asemenea brbat. Cu att mai puin, dac ar fi cstorit. Oricum ai lua-o, fac o pereche al naibii de reuit, i exprim i el prerea. Eu le urez baft. Tessay n-a prea avut parte de aa ceva n ultima vreme i-a cam venit timpul. ntoarse capul s o priveasc: Dar tu, Royan, ce eti? O arboaic supus i decorativ sau o occidental independent i voluntar? E puin cam devreme, dar i destul de trziu pentru ntrebri personale de felul acesta, i rspunse ea i se ntoarse cu spatele. A, s-neleg c respectm convenienele n seara asta, nu? Noapte bun, Woizero Royan! Noapte bun, Alto Nicholas, i ur fr s ntoarc faa spre el, ca s nu i se vad sursul. Capitolul XXXI Coloana lupttorilor de gheril pomi la drum nainte de-a se crapa de ziu. Mrluiau n formaie de lupta, cu cercetai nainte i soldai care aprau ambele flancuri. Armata coboar foarte rar n defileu, dar noi suntem tot timpul pregtii n caz c apare, explic Mek Nimmur. Ne strduim s i ntmpinm cu toat cldura. Tessay l fixa pe Mek Nimmur n timp ce acesta vorbea; de fapt, de-abia dac i luase ochii de la el toat dimineaa. Acum i murmur lui Royan: E cu adevrat un om mre, un brbat care ar putea uni teritoriul nostru, poate pentru prima dat n o mie de ani. M simt umil n faa lui i m simt iar ca o fetican, plin de bucurie i de speran. Marul napoi la mnstire dur toat dimineaa. Cnd ajunser s vad rul Dandera, Mek Nimmur i retrase oamenii de pe crare n tufiurile dese, trimind o singur iscoad mai departe. Dup un ceas de ateptare, un grup de acolii i fcu apariia dinspre mnstire, fiecare ducnd cte o legtur mare, inut n echilibru pe cap. Isalutar pe Mek cu reverene adnci i le ddur legturile oamenilor acestuia nainte s se ntoarc pe potec n defileul lui Abbay. Legturile conineau shanunas preoeti, basmale i sandale. Soldaii i schimbar salopetele de camuflaj cu hainele acestea, care erau, fr excepie, uzate bine i nesplate, ca s dea impresia de autenticitate. Sub robe pstraser numai armele albe. Toate celelalte, mpreun cu tot echipamentul lor, rmaser ascunse ntr-una dintre peterile spate n peretele de calcar, n paza unui detaament. Transformai acum ntr-un grup de clugri, parcurser ultimii civa kilometri pn la mnstire, unde comunitatea de-acolo i ntmpin cu mult bucurie. Nicholas i femeile l prsir pe Mek i urcar pe crarea ngust ce ducea la dumbrava de smochini slbatici. Boris i atepta furios i frustrat, masurnd tabara cu paii. Pe unde dracu-ai fost, muiere? Rcni la Tessay. Ai fcut pe curva toat noaptea, nu? Ne-am rtcit asear, i servi Nicholas povestea pe care o nscocise cu Mek Nimmur, ca s nu l dea de gol pe acesta din urm. Boris nu era omul n care s aib ncredere. Ne-a cules un grup de clugri de la mnstire, azi-diminea. Ei ne-au adus pn aici. i zici c eti marele vntor i gonaci, nu? l lu Boris n trbac. N-ai avut nevoie de mine ca ghid, nu? Te-ai rtcit, nu-i aa, englezule? Acu neleg eu de ce nu vrei s mputi altceva n afar de dik-dik.

Rse zgomotos, fr umor, i se uit la Tessay cu ochii aceia palizi i ucigtori: O s vorbim noi mai trziu, femeie! Du-te i vezi de mncare! n ciuda zpuelii, i lui Nicholas, i lui Royan le era foame. Ct ai bate din palme, Tessay izbuti s le serveasc o gustoas mas rece, sub ramurile umbroase ale smochinilor. Nicholas refuz vinul oferit de Boris: Vreau s merg dup-mas la vntoare. Am pierdut aproape o zi ntreag. Vrei s te in de mn de data asta, englezule? S fim siguri c nu te mai rtceti? Mersi, amice, dar cred c m descurc i fr tine. n timp ce mncau, Nicholas i fcu semn lui Royan: i-a sosit admiratorul. Fcu un semn scurt din cap n direcia siluetei costelive i dizgraioase a lui Tamre, care se furiase pe nesimite i edea acum lng buctria improvizat. De cum se uit Royan n direcia lui, faa i se lumin, nvluit de un zmbet idiot, de ndrgostit irecuperabil, i biatul i vr capul n piept i ncepu s se suceasc, vdit cuprins de stnjeneal amestecat cu adoraie. Nu vin cu tine n dup-amiaza asta, l anun ncet Royan pe Nicholas, ntr-un moment cnd Boris nu le asculta discuia. Cred c o s-i fac scandal lui Tessay. Vreau s stau aici, cu ea. Ia-1 pe Tamre cu tine. Pe cuvntul meu, ce alternativ mi oferi! Am ateptat momentul sta toat viaa! Se entuziasm el. Totui, cnd i lu puca i rania, i fcu semn biatului s-1 urmeze. Tamre o cut nerbdtor cu privirea pe Royan, care era n coliba ei. n cele din urm, i tri picioarele n urma lui Nicholas. Du-m de partea cealalt a rului, i spuse biatului. Arat-mi cum s ajung acolo unde triete animalul sfnt. Tamre se nvior la auzul planului i pomi cu pai mruni i trii s l duc pe Nicholas ctre podul suspendat de sub piscurile roz. Timp de o or urmar drumeagul, care se micora tot mai mult, pn sfri ntr-un teren accidentat i plin de pietre, ntre colinele modelate de eroziune. De neabtut, Tamre plonj printre tufele de mrcini i urmtoarele dou ore le petrecur crndu-se pe creste stncoase i trndu-se prin vi sufocate de rugi. neleg de ce n-ai vrut s-o aduci pe Royan pe drumul sta, mormi Nicholas. Braele sale dezgolite erau zgriate de spini, iar picioarele i pantalonii sfiai n zeci de locuri. Totui, memora dmmul i tia c avea s se descurce cu alt ocazie fr probleme. Ajunser, n sfrit, n vrful unei alte culmi, unde Tamre se opri i art n jos, spre partea cealalt. Dedesubt, Nicholas vedea despictura hului i poienia deschis n care apruse dik-dik-ul. Recunotea pn i rugul, de pe cellalt mal al rului Dandera, sub care stteau atunci cnd i surprinseser oamenii lui Mek. Se odihni vreo cteva minute i nghii cteva guri de ap, nainte s-i dea sticla lui Tamre. E clugr, ce Dumnezeu, se mbrbt. Doar n-o s aib drcuorul sta SIDA, nu? Dar terse cu grij gura sticlei cnd Tamre i-o napoie. nainte s nceap coborrea pantei, i verific puca Rigby i sufl praful ce se aezase pe lentilele lunetei. Apoi privi prin ea piatra de mrimea unui dik-dik de la poalele povmiului n vreme ce rotea inelul de reglare la grosismentul minim. Era pregtit acum s trag foc rapid, la mic distan, n tufiul des. Mulumit, n sfrit, bg un glon pe eava, puse sigurana i se ridic. ine-te dup mine, i zise biatului. i fa ce fac i eu! Pomi n josul povmiului, oprindu-se la fiecare civa pai s Cerceteze tufiurile din fa i din prile laterale. Cnd ajunse la captul izvorului, vzu c pmntul era umed i moale. Cteva animale i psri buser de-acolo. Recunoscu urmele de kudu i de antilop de pdure, ns, ntre acestea, se imprimaser i acelea minuscule, sub form de inim, ale vnatului pe care-1 dorea.

Se mica prudent i, la marginea mrciniului, ddu peste o grmjoar de blegar, un nsemn folosit de dik-dik ca s-i marcheze teritoriul ales. Movilia de bilue din blegar de mrimea unor alice mai mari avea s creasc, de fiecare dat cnd micua antilop se va ntoarce s marcheze acel loc. Nicholas era deja complet absorbit de vntoare. Eecurile anterioare nu fcuser dect s sporeasc farmecul. Era att de concentrat, de parc ar fi fost pe urmele unui leu devorator de oameni. Fcea doar cte un pas o dat, verificnd solul, s nu calce pe vreo crengu uscat sau pe vreun morman de frunze fonitoare, micndu-i ochii mai repede dect minile i prinznd orice micare sau nuan diferit din palisada de epi. A fost de ajuns un tremur din urechi ca s trdeze poziia animalului. Sttea ascuns pe jumtate n umbr, cu blnia armie integrndu-se perfect n decorul creat de ramurile uscate, nemicat, de parc ar fi fost o sculptur n mahon. Numai acea micare imperceptibil l-a trdat. Era att de aproape, c Nicholas vedea cum se reflect lumina intr-un ochi luminos precum onixul lefuit i apoi cum i se agit nasul alungit. Era contient de pericol, ns nesigur din ce direcie avea s vin acesta. Dureros de ncet, Nicholas ridic arma Rigby la umr. Prin lunet, putea s disting fiecare fir de pr din smocul dintre urechile ciulite i corniele ca nite ace negre. Mut inta mai jos, la mbinarea dintre cap i gt. Dorea s strice ct mai puin blnia, ca s uureze munca de aranjare i de mpiere a animalului. E animalul sfnt! Ludai fie Domnul i Sfntul Ioan Boteztorul! Url Tamre la cotul lui, prbuinduse n genunchi, cu minile strns mpreunate dinaintea ochilor. Dik-dik-ul se evapor ca un nor de fum cafeniu n afara razei lunetei i nu se mai auzi dect un fonet uor n mrcini, ca semn c fugea. Nicholas cobor ncet puca i se uit n jos, la biat. Era tot n genunchi, biguind laude i rugciuni. Bravo ie! Cred c Woizero Royan te-a angajat pe bani buni, i zise n englez. Se aplec i l ridic pe biat n picioare, dup care trecu la arab: O s stai aici. S nu te miti! S nu vorbeti! Chiar i cnd respiri s o faci cu foarte mare grij, pn vin eu s te iau de-aici. Dac rosteti pn i cea mai scurt rugciune nainte s apar, o s am grij s te trimit personal s faci cunotin cu Sfntul Petru, la porile raiului. Ai neles? Inaint singur, ns micua antilop era de-acum cu tot sistemul de alarm n funciune. Nicholas o mai zri de dou ori, dar numai n strfulgerri de micare brun-armie i camuflat aproape pe de-a-ntregul de tufe. Rmase cu buza umflat, neputnd dect s trimit njurturi la adresa ucenicului clugr i s asculte pcnitul copitelor mrunte pe pmntul uscat n vreme ce creatura fugea ct mai departe, n desi. n cele din urm, se vzu silit s renune la vntoare n ziua aceea. El i Tamre ajunser la tabr abia dup lsarea ntunericului. De cum puse piciorul n cercul descris de lumina flcrilor, Royan i veni n ntmpinare: Ce s-a-ntmplat? ntreb ea. Ai vzut dik-dik-ul din nou? Nu m ntreba pe mine! ntreab-1 pe complicele tu. El l-a speriat. Probabil c nu s-a oprit din alergat nici acum. Tamre, eti un flcu de toat isprava i sunt foarte mndr deine! l lud ea. Biatul se gudura ca un celu, chicotind i mbrindu-se de bucurie c ea l aproba, n timp ce o zbughea pe potec, s coboare la mnstire. Royan era att de mulumit de rezultatul vntorii, nct i turn cu mna ei un pahar de whisky lui Nicholas, pe care i-1 aduse cnd acesta se prbui lng foc. El gust i se cutremur: Abstinenii nu trebuie lsai niciodat s toarne butur. Pi, cu o mn grea ca a ta, ar trebui s te apuci de haltere sau de fierrie. n ciuda reclamaiei, mai lu o sorbitur. Ea se aez lng el, negsindu-i locul de emoie, ns trecu totui ceva timp pn ca el s i dea seama de agitaia ei: Ce e? Parc-ai sta pe crbuni ncini.

Dup ce arunc o privire prudent n direcia lui Boris, aflat de cealalt parte a focului, se aplec spre Nicholas i i spuse n arab, cu glas sczut: Am fost dup-amiaz cu Tessay la mnstire, s-l vedem pe Mek Nimmur. Tessay m-a rugat s o nsoesc, s nu cread Boris c... ei, tii ce vreau s spun. Am o vag idee. Fceai pe supraveghetoarea. Nicholas lu nc o nghiitur de whisky i trase aer n piept. Expir din rrunchi i vocea i deveni rguit: Continu, o invit el. La un moment dat, nainte s-i las singuri, vorbeam despre festivalul Tlnikat. n cea de-a cincea zi, abatele ia tabot-ul i-l duce la Abbay. Mek ne zicea c exist o crare ce duce la malul apei. Da, tim asta. Acum urmeaz partea cea mai interesant pe-asta nu cred c-o tiai. Toat lumea se altur procesiunii ce se duce la fluviu. Absolut toat lumea: abatele, toi preoii, acoliii, toi drept-credincioii, pn i Mek cu oamenii lui, toi coboar la fluviu i rmn acolo peste noapte. Timp de-o zi i-o noapte ntreag, mnstirea e prsit. Goal. Nu e nici ipenie de om atunci. El o fix cu privirea pe deasupra marginii paharului, dup care, ncet, un zmbet i fcu loc pe chipul su. Recunosc c asta e o chestie cu adevrat interesant, admise. Vin cu tine, s nu uii asta, l atenion pe un ton sever. S nu cumva s ndrzneti s gndeti, mcar, c poi s m lai deoparte. Capitolul XXXII Nicholas o cut din nou n colib, n seara aceea, dup cin. Era singurul loc din tabr unde puteau fi siguri c nu-i vede i nu-i aude nimeni. Totui, de data asta, nu mai fcu imprudena s se aeze pe patul ei. Ea se coco pe un capt al patului, iar el lu taburetul din faa ei. nainte s ncepem s schim orice fel de plan, vreau s-i pun o ntrebare. Te-ai gndit la posibilele consecine? Vrei s spui, ce se-ntmpl dac ne prind clugrii asupra faptului? Preciz Royan. n cel mai bun caz, putem s ne ateptm s ne alunge din vale. Abatele are o putere foarte mare. n cel mai ru caz, putem fi atacai fizic, zise Nicholas. Acesta e unul dintre locurile cele mai sacre ale religiei lor i nu trebuie s minimalizm lucrul sta. Ne bgm ntr-o treab extrem de primejdioas. Ne putem trezi oricnd cu un pumnal ntre coaste sau cu ceva neplcut n mncare. i am ndeprta-o i pe Tessay. E o femeie profund religioas, adug Royan. i mai mult dect att, l-am insulta, probabil, pe Mek Nimmur, se art Nicholas mhnit de gndul acela. Nu tiu cum ar reaciona, dar nu ndrznesc s sper c prietenia noastr ar trece testul sta. Rmaser amndoi tcui o vreme, reflectnd la preul pe care se putea s-l aib de pltit. Nicholas fu acela care rupse tcerea: Pe de alt parte, te-ai gndit la poziia ta? La urma urmelor, e vorba de propria ta biseric, pe care o s-o pngrim. Doar eti cretin devotat. Cum poi s-i justifici faptele n faa propriei contiine? M-am gndit i eu la asta, mrturisi ea. i nu sunt foarte fericit s o spun, dar nu e cu adevrat biserica mea. E o ramur distinct a Bisericii Copte. Acuma despici firu-n patru, nu? Biserica Egiptean nu interzice accesul nimnui nici n cele mai sacre unghere din cldirea bisericii. Nu m consider obligat s respect prohibiia impus de abate. Simt c, n calitatea mea de dreptcredincios, am dreptul s intru n oricare parte a catedralei doresc. El fluier ncet, admirativ:

i tu eti cea care-mi spunea mie c ar fi trebuit s m fac avocat. Te rog, Nicky, nu spune asta! Nu e un lucru de glum. Tot ce tiu e c, indiferent prin ce mijloace, trebuie s intru acolo. Chiar dac o s-i insult prin asta pe Tessay, pe Mek i pe toat preoimea, trebuie s fac asta. Ai putea s m lai pe mine s-o fac n locul tu, suger el. Dac stm s ne gndim, eu sunt un pgn irecuperabil. N-o s-mi pun n pericol ansele de mntuire c n-am niciuna. Nu, cltin ea cu hotrre din cap. Dac exist vreo inscripie sau altceva asemntor, trebuie s-o vd. Tu citeti hieroglifele binior, dar nu att de bine ca mine, i nu cunoti nici scrierea hieratic. Eu sunt expert tu, doar un amator talentat. Ai nevoie de mine. Vin cu tine. Bine, fie! Atunci, aa rmne, spuse pe un ton tranant. S ncepem s ne organizm. Ar fi bine s facem o list cu lucrurile de care o s avem nevoie. Lanterne, cuit, aparat Polaroid, film de rezerv... Hrtie special i creioane moi ca s lum mulaje de pe inscripii, adug ea pe list. La naiba! i pocni el degetele cu amrciune. Nu m-am gndit s aduc. Ce-i spuneam? Amator! Am adus eu. Conversaia se lungi pn trziu cnd, n cele din urm, Nicholas se uit la ceas i se ridic: E trecut bine de miezul nopii. Sunt programat s m transform n dovleac dintr-o clip-n alta. Noapte bun! Mai sunt dou zile din festival, pn s fie dus tabot-ul la ap. Nu putem face nimic pn atunci. Ce ai de gnd? Mine, m duc iar dup afurisitul la mic de Bambi. i-a btut joc de mine de dou ori pn acum. Vin cu tine! Afirm cu hotrre i simpla ei declaraie trezi n el o plcere nefiresc de mare. Doar dac-1 lai pe Tamre acas, o preveni, aplecndu-se s ias pe u. Capitolul XXXIII Mrunta antilop iei din umbra deas a tufiului de mrcini i razele soarelui de diminea se reflectar n blnia mtsoas. Animalul i continua hotrt calea prin luminiul strmt. Rsuflarea lui Nicholas se acceler de emoie pe cnd o urmrea prin lunet. Era ridicol s se simt att de pornit s vneze o creatur att de mrunt i de umil, ns eecurile anterioare i ntriser hotrrea. n afar de asta, mai era i pasiunea aceea anume, care l nsufleete pe colecionarul veritabil. De cnd le pierduse pe Rosalind i pe fete, i aruncase toat energia n alctuirea coleciei de la Quenton Park. Acum, deodat, procurarea acestui exemplar pentru colecie devenise o chestiune de o importan suprem. Arttorul i se odihnea uor pe garda trgaciului. Nu voia s trag pn cnd dik-dik-ul nu sta locului. Chiar i pasul acela lejer ar fi pus n pericol eficacitatea mpucturii. Trebuia s plaseze glonul cu precizie, s ucid rapid, ns, n acelai timp, s nu afecteze foarte mult pielea animalului. n acest scop, i ncrcase Rigby-ul cu acele cartue metalice care nu explodeaz la impact i care fac un canal larg n ran, nu sfie i nu guresc blana, la ieire. Aceste gloane solide aveau s fac o gaur micu, de dimensiunea unui creion, pe care taxidermistul de la muzeu o putea repara i face invizibil. i simea nervii ntini la maximum, cnd i ddu seama c dik-dik-ul nu avea s se opreasc n cmp deschis. Se ducea ntins la tufriul des din marginea ndeprtat a luminiului. Asta putea fi ultima lui ans. Se lupt cu tentaia de a trage asupra intei n micare i, cu un efort considerabil de voin, ridic degetul de pe trgaci. Antilopa ajunse la zidul de mrcini i, cu o clip nainte s se fac nevzut, se opri brusc s-i vre capul ntr-una dintre tufele pitice. Stnd cu o parte a corpului nspre Nicholas, ncepu s ronie smocurile frunzelor noi, de un verde palid. Capul animalului era ascuns, aa c trebui s renune la intenia de a trage cum plnuise. Cu toate acestea, umrul i rmsese expus. Reuea s disting conturul

clar al omoplatului de sub pielea ce lucea brunarmiu. Dik-dik-ul era uor ntors ntr-un unghi ce facilita ptrunderea unui glon n inima adpostit jos, n spatele umrului. Fr s se grbeasc, potrivi reticulul lunetei exact n locul acela i aps pe trgaci. Glonul fichiui prin aerul nbuitor i antilopa pitic ni n nalturi, cobornd la sol gata de fug. Glonul solid nu o izbise cu destul for ca s o rpun. Cu capul plecat, aceasta gonea fr int, reacia tipic declanat de un glon n inim. Dik-dik-ul era deja mort, alergnd doar datorit ultimelor rmie de oxigen din snge. O, nu! Nu n partea aia! Strig Nicholas, srind n picioare. Micua creatur gonea direct spre buza de piatr. Fcu un salt Orbete, n gol, i se rostogoli n cdere, disprnd din ochii lor, undeva la aizeci de metri n prpastia rului Dandera. Ce noroc rupt n fund! Sri Nicholas peste tufiul care-i ascunsese i alerg la buza prpastiei. Royan l urm i iscodir amndoi cu privirea hul ameitor. Uite-1! Art ea. Da, l vd, confirm. Cadavrul zcea chiar sub ei, prins pe o insuli de piatr n mijlocul apelor. Ce-ai de gnd? ntreb ea. O s trebuiasc s cobor s-1 culeg de-acolo. Se ndrept i se ndeprt de margine: Din fericire, e nc devreme. Avem timp berechet s terminm treaba pn se ntunec. O s m duc napoi, n tabr, s aduc frnghie i nite ajutoare. Capitolul XXXIV Se fcuse amiaz pn s se ntoarc, nsoii de Boris, de ambii gonaci ai acestuia i de doi jupuitori. Aduseser cu ei patru colaci de frnghie de nailon. Nicholas se aplec peste creast i rsufl uurat: Ce bine, cadavrul e nc acolo! Mi-1 i imaginam mturat de ape. i supraveghe pe gonaci n timp ce desfceau frnghia i o desfurau pe toat ntinderea poieniei. O s avem nevoie de doi colaci ca tia s ajungem pn jos, estim el i li se altur, dndu-i osteneala s lege i s verifice personal nodul. Msur nlimea hului, lsnd captul firnghiei n jos, pn ce atinse suprafaa apei, i trgnd-o apoi s o msoare ntinznd larg braele. Treizeci de stnjeni. 55 de metri. N-o s pot s escaladez aa o nlime, i spuse lui Boris. Tu i cu oamenii ti o s trebuiasc s m tragei n sus. Ancor captul frnghiei cu un nod de parm de trunchiul unui rug vnos, dup care o mai test o dat, cu meticulozitate, punndu-le pe toate cele patru ajutoare s trag de ea la unison. Asta ar trebui s fie de ajuns, i ddu cu prerea, rmnnd doar n cma i n pantalonii scuri kaki i desfcndu-i ghetele. La buza stncii, se ls pe spate, cu frnghia aruncat pe umr i cu un capt ntre picioare, n stilul clasic n alpinism. Acum o s-mi iau zborul i cu Dumnezeu nainte! Zise i fcu un salt cu spatele n prpastie. Controla cderea permind frnghiei s i alunece peste umr, punnd frn cu o ntoarcere din coaps, legnndu-se ca un pendul i izbind cu ambele picioare n peretele de stnc, s se desprind. Se ls iute n jos, pn cnd ddu cu tlpile de torentul de ap i curentul l fcu s se nvrt la captul funiei. Mai avea doar civa metri pn la colul de stnc pe care zcea dik-dik-ul i se vzu nevoit s se lase s cad n ap. innd captul frnghiei ntre dini, not scurta distan rmas cu un craul furios, reuind

cu greu s in piept curentului care l mtura la vale. Se tr pe insul i rmase cteva minute s-i trag sufletul, nainte s admire minunia de animal ucis de mna lui. ncerc sentimentul familiar de melancolie amestecat cu vin n timp ce i mngia spatele lucios i-i examina capul perfect, cu acel proboscis extraordinar. Numai c nu era vreme nici pentru regrete, nici pentru mustrri de contiin. Fcu pachet dik-dik-ul, legndu-i zdravn toate cele patru picioare laolalt, apoi se ddu napoi i i ridic privirea. Vedea chipul lui Boris ndreptat cercettor spre el. Ridic-1! Rcni el i trase de trei ori de funie, dnd semnalul convenit. Gonacii erau ascuni vederii lui, dar poriunea ntins de frnghie se scurt, iar dik-dik-ul dispru de pe insuli i se ridic n salturi pe peretele prpastiei. Nicholas l urmrea nelinitit. La un moment dat, cnd carcasa parcursese o treime din drumul pn n vrf, frnghia pru s se blocheze, dar apoi se eliber i i continu unduirea spre culme. n cele din urm, dik-dik-ul dispru din raza lui vizual i urm o pauz lung, pn ce captul funiei fu lsat peste buza prpastiei. Boris avusese destul minte s lege de ea o piatr rotund, de mrimea unui cap de om, i acum sttea aplecat peste margine, urmrind toat operaiunea i artndu-le oamenilor si cum s controleze coborrea. Cnd captul funiei de care era atmat greutatea atinse suprafaa apei, Nicholas vzu c nu ajungea pn la ea. Din vrf, Boris ncepu s balanseze frnghia, pn cnd captul acesteia pendul ndeajuns de aproape, ca Nicholas s-o nface. Cu un nod de parm, Nicholas fcu o bucl la captul sforii i o ls s-i alunece sub brae, dup care ridic privirea spre Boris. Ridicai! Rcni el i trase de trei ori de funia ce se balansa ncoace i-ncolo. Frnghia se ntinse i brbatul se desprinse de la pmnt, ncepndu-i ascensiunea ntr-o serie de smucituri i salturi n spiral. Pe msur ce se nla, peretele bombat al hului se arcuia n ntmpinarea sa, pn cnd Nicholas izbuti s i fac vnt sprijinindu-i picioarele goale de stnc i s opreasc micarea de rotire de la captul funiei. Se afla la cincisprezece metri de vrful stncii cnd, dintr-o dat, se opri i rmase blngnindu-se neajutorat lng peretele de stnc. Ce se-ntmpl? Strig la Boris. Funia naibii s-a blocat! Url drept rspuns Boris. Vezi tu unde s-a oprit? Nicholas se uit cu atenie n sus i i ddu seama c frnghia se blocase ntr-o fisur din perete, aceeai, probabil, care aproape c stopase ascensiunea dik-dik-ului. Numai c greutatea lui o ntrecea de cinci ori pe cea a micuei antilope i silise funia s intre mult mai mult n adncul crpturii. Sttea suspendat n aer, cu o rp de aproape treizeci de metri cscat sub el. ncearc s te nvri i s te desprinzi! i strig Boris. Asculttor, Nicholas trase un picior n perete i se roti pe funie, ncercnd s o descurce. Se chinui pn cnd broboanele de sudoare i inundar ochii i funia i ajunse n came, la subsuori. Nu merge, rcni napoi spre Boris. ncearc s-o tragi cu fora! Urm o pauz, apoi vzu cum, deasupra despicturii, frnghia Se ntinde ca o bucat de fier, tras cu toat fora de cinci brbai zdraveni. i auzea pe gonaci scandnd n cor, dup cum obinuiau s fac la munc, n timp ce i uneau forele s trag de funie. n partea lui, nu se clintea nimic. Era blocat zdravn i tia c nu puteau s ajung la niciun rezultat aa. Se uit n jos. Apa prea s fie la o distan mult mai mare de treizeci de metri. Viteza limit suportat de corpul uman e de 250 de kilometri pe or, recapitul el. La viteza aceea, apa era ca de beton. N-o s ajung la viteza aia cnd o s lovesc apa, nu? , ncerc s i insufle curaj. Se uit din nou n sus. Brbaii din vrful stncii nc trgeau, cu toat fora de care erau n stare. Chiar n acel moment, unul dintre toroanele din care era mpletit funia de nailon se retez de marginea ascuit a fisurii de piatr i ncepu s se descolceasc, precum o rm lung i verde. Nu mai tragei! Strig Nicholas. Oprii-v cu trasul!

Dar Boris nu se mai vedea nicieri; se alturase oamenilor n efortul de a-1 scoate de-acolo. Un al doilea toron se desprinse i porni s se despleteasc. Nu se mai inea acum dect de o singur bucat de funie. i dadea seama c legtur putea s se rupa n orice clip: Boris, ticlos nendemnatic, nu mai trage! Ins vocea nu ajunse pn la urechile rusului cnd, cu un zgomot ca acela fcut de deschiderea unei sticle de ampanie, se desprinse i cel de-al treilea i ultim toron din funie. Cdea n gol, captul desprins al funiei retezate fluturndu-i pe deasupra capului. i ridic braele drept n sus, ca s i stabilizeze zborul, i i ntinse picioarele ct putu, transformndu-i corpul ntr-o sgeat care s loveasc apa nti cu picioarele. Gndul i fugi la insula de sub el. Urma s scape de colii ei de piatr roie sau avea s se zdrobeasc de ea i s-i frng toate oscioarele de la bru n jos? Nu ndrznea s se uite n jos, ca s nu i strice echilibrul i s nu fac tumbe n aer. Dac izbea apa cu burta, risca s i rup coastele sau s-i fractureze ira spinrii. Mruntaiele preau s-i fie bgate cu fora n gt de viteza cderii i trase o ultim gur de aer n plmni, nainte de a lovi suprafaa apei cu picioarele. Fora impactului fu cutremurtoare; se transmise de-a lungul irei spinrii, pn n partea din spatele craniului, astfel nct dinii i clnnir i stele luminoase i aprur n faa ochilor. Rul l nghii lacom. Se ducea tot mai n adnc, ns cu atta repeziciune c, atunci cnd se izbi de fundul stncos, picioarele i se zguduir pn la olduri. i simi genunchii cednd sub presiune i se gndi c i rupsese ambele picioare. Impactul i golise plmnii de aer i abia cnd se desprinse de fundul apei, disperat s dea de aer, realiz, uurat, c picioarele i erau intacte. ni la suprafa, horcind i tuind, i vzu c trecuse pe lng insuli la o distan egal cu lungimea corpului su. Oricum, curentul l trse deja la o bun bucat de ea. Clcnd apa n torentul ce gonea neobosit, i scutur picturile din ochi i se uit rapid de jur mprejur. Pereii prpastiei goneau pe lng el i estim viteza cu care era trt la zece noduri destul de repede ca s-i rup oasele, dac se lovea de vreo stnc. n timp ce aceste gnduri i treceau prin minte, o alt insuli i fulger prin faa ochilor, de data asta destul de aproape ca s o ating. Se roti pe spate i-i mpinse picioarele n fa, gata s pareze, n caz c era aruncai spre vreo alt stnc ieit din valuri. O s ai parte de tot tacmul, i zise mohort. Nu exist dect o cale de ieire s duci la bun sfrit cltoria Se strduia s calculeze ct de sus era de punctul n care rul ieea din prapastie prin arcul de piatr roz, ct de mult mai avea de notat. Cinci sau ase kilometri, cel puin, i rul are o cdere de aproape 300 de metri. n fa m ateapt mai mult ca sigur viituri i, probabil, cascade, hotr el. Dup cum se vede, perspectiva nu e prea plcut. A zice c am o ans din trei s scap fr s las amintire ceva piele cu came pe pietrele de aici. i ridic privirea. Pereii se nclinau spre interior, astfel c, n unele locuri, aproape se ntlneau deasupra capului su. Nu se zrea dect o fie ngust de cer albastru, iar adncimile erau jilave i posomorite. De-a lungul veacurilor, rul erodase stnc pe msur ce i croise drum. Ce noroc chior c e anotimpul secetos! Cum o fi pe-aici cnd vin ploile? se ntreb. Se uit n sus, la urmele gravate n piatr de potopul de ap, la cinci-ase metri deasupra capului su. Cutremurndu-se la vederea imaginii, i cobor din nou privirea, concentrndu-se asupra rului dinaintea sa. i recptase deja suflul i acum i studia corpul cutnd eventuale rni. Cu mare uurare, decise c, n afar de nite julituri i de ceea ce prea s fie un genunchi scrntit, nu avea nicio alt ran. Toate membrele rspundeau la comenzi i, cnd not cteva lungimi de bra n lateral, ca s evite un alt pinten de roc, pn i genunchiul suferind lucr destul de bine, ca s-1 scoat din ncurctur. Treptat, deveni contient de un alt zgomot, nou, n canion. Era un muget mocnit, ce cretea n intensitate pe

msur ce el cobora n vitez. Pereii prpastiei se aruncau unul nspre cellalt, trectoarea ngust se micora i mai tare, iar potopul ddea semne c accelereaz pe msur ce era tot mai comprimat i mai zgzuit. Zgomotul apei crescu rapid ntr-un bubuit ce reverbera n tot canionul. Nicholas se rostogoli i not din toate puterile de-a curmeziul curentului, pn ajunse la cel mai apropiat perete de stnc. ncerca s gseasc un punct de sprijin, un loc de care s se in, ns piatra era neted i lustruit de ru. i aluneca de sub minile disperate s se prind i rul i mugea n cap. Vedea suprafeele din jurul su netede i plate, asemenea sticlei. Precum un cal cei las urechile pe spate nainte s-i adune forele naintea unei srituri, rul simise ce-i sttea nainte. Nicholas i lu avnt de lng peretele de piatr, ca s ncerce s-i fac loc de manevr, i i ntinse, nc o dat, picioarele n direcia curentului. Brusc, aerul explod sub el, proiectndu-1 n spaiu. Peste tot, apa spumegnd i alb invada aerul i brbatul i pierdu echilibrul, trezindu-se aruncat ca o frunz n vrtejul torentului. Cderea prea s in o venicie, fcndu-i stomacul s se prvale asupra coastelor. Apoi, nc o dat, fu izbit cu for i mpins mult n adncuri. Se lupt s se ridice i sparse undele, cu rsuflarea uierndu-i n gt. Printre iroaiele ce i acopereau ochii, vzu c era prins ntr-un vrtej de ap, n cazanul de stnc de sub cascad. Apele se rostogoleau i se nvolburau, rsucindu-se spre sine ntr-un menuet maiestuos. Cnd se ntoarse, zri mai nti panglica nalt de ap alb a cascadei prin care fcuse tumbe i-apoi, continund s se roteasc, ieirea ngust din bazin, prin care rul i relua cursul nebun n jos. Dar, pentru moment, era n siguran, nconjurat de linite aici, n partea opus a viitorii de sub cascad. Curentul l mpingea ctre una din laturile bazinului, aproape de jgheabul cascadei. ntinse mna i gsi ca sprijin o tuf de ferig acoperit de muchi, ce cretea ntr-o crptur din perete. Aici, n sfrit, avea o ans s se odihneasc i s analizeze situaia n care se afla. Nu i trebui mult totui s realizeze c singura cale de ieire era s urmeze cursul rului i s i asume riscul de a nfrunta primejdiile necunoscute ce l ateptau jos. Putea sa se atepte la viituri, dac nu chiar la un alt set de cascade, asemenea celei care i tuna furia undeva, n apropierea lui. Dac-ar avea o cale s escaladeze peretele! Se uit n sus, dar speranele i se nruir cnd vzu lespedea ce forma un acoperi de catedral n nalluri. Pe cnd examina nc peretele de deasupra capului sau, ceva i atrase atenia: ceva prea regulat i ordonat ca s fie creat de natura. Un ir dublu de semne ntunecate strbtea vertical peretele de stnc, ncepnd de la suprafaa apei i urcnd pe zid pna la marginea lui, la aproape aizeci de metri deasupra. Renun s se mai in de tufa de ferig i not cinete pn la locul unde semnele se mbinau cu apa. Cnd ajunse la ele, i ddu seama c erau nie, tiate n ptrate cu latura de zece centimetri. Cele dou iruri se aflau la o distan ce ntrecea de dou ori lungimea braelor lui desfcute, cele de pe un ir aliniindu-se perfect, pe orizontal, cu vecinele lor de pe cel de-al doilea ir. Vrnd mna n cea mai apropiat deschiztur, descoperi c era att de adnc, nct i ncpea braul pn la cot. Aceast deschiztur, fiind sub nivelul apei, era neted i erodat, dar, uitndu-se la cele aflate mai sus, pe perete, deasupra semnului lsat de ap, observ c i pstraser mult mai bine forma: marginile erau ascuite i drepte. Dumnezeule, ct de vechi trebuie s fie ca s ajung att de erodate? Se minun. i cum naiba a ajuns careva acolo, jos, s le taie? Sttea agat de nia din imediata lui apropiere i studia tiparul de pe zidul de piatr. De ce s-ar nhma cineva la atta amar de munc? Nu i trecea prin minte niciun motiv sau el pentru aa ceva. Cine a trudit aici? De ce-ar fi vrut s fac asta, aici, n ap? Era o tain ce l intriga. Apoi, deodat, atenia i fu atras de altceva. Era o adncitur circular n stnc, spat cu precizie ntre cele dou iruri de nie i deasupra semnului ce marca fluxul. De jos, prea perfect rotund o alt form ce nu putea fi natural. Mai not prin jur, strduindu-se s ajung ntr-o poziie din care s aib o perspectiv mai clar asupra

semnului. Semna cu un soi de gravur n piatr, o plac ce i amintea foarte mult de semnele ntlnite pe lespezile negre ce stau de-o parte i de alta a Nilului, sub prima cataract de la Assuan, plasate acolo n antichitate, ca s msoare nivelul de inundaie al fluviului. Numai c lumina era prea slab i unghiul prea ascuit ca s fie sigur c era un semn fcut de mna omului, fr sa-i mai pun problema sa recunoasc sau sa citeasca inscripia sau literele ce erau, probabil, ncorporate n form. Sperind sa descopere o metod s urce mai aproape de semn, ncerca s se foloseasc de nie ca elemente de susinere. Cu un efort considerabil, sprijinindu-se cu minile i picioarele de ele, izbuti s se ridice din ap. Numai c distana dintre acestea era prea mare i czu napoi cu un plescit, nghiind i mai mult ap. Uurel, flcule, mai trebuie s i noi s scapi de-aici! N-are rost s-i iroseti puterile. O s vii alt dat, s studiezi mai cu atenie ceea ce ai tu impresia c se ascunde aici. Abia atunci i ddu seama c era aproape s clacheze. Apa ce venea din munii Choke era rece, purtnd amintirea zpezilor de pe nlimi. Tremura aa de tare, c i clnneau dinii. Nu mai ai mult pn la hipotermie. Trebuie s iei de-aici, acum, ct nc te mai in puterile Cu inima ndoit, se ndeprt de peretele de stnc i not spre deschiztura ngust prin care rul Dandera i continua goana neobosit n cutarea fluviului-mam, Nilul. Simea cum e luat de curent i purtat mai departe, aa c se opri din notat i se ls n voia valurilor. Caruselul diavolului!, i zise. Tot mai jos i mai jos, i nimeni nu tie unde se oprete Primul set de viituri l ls fr vlag. Preau s nu se mai sfreasc, dar, n cele din urm, l vrsar n cursul unei ape mai domoale, ceva mai jos. Nicholas pluti pe spate, profitnd din plin de pauza aceasta, i se uit n sus. Era foarte puin lumin deasupra, cci cei doi perei de stnc aproape se mpreunau. Aerul era jilav, ntunecat i puea a lilieci. Numai c nu avea vreme s cerceteze mprejurimile fiindc, nc o dat, rul ncepu s bubuie n faa lui. Se pregti mental pentru asaltul apelor nvolburate i i continua alunecarea ctre urmtoarea cascad abrupt. Dup la o vreme, pierdu irul cataractelor crora le supravieuise sau al distanei parcurse. Ducea o lupt constant mpotriva durerii din plmnii plini de ap, din muchii ntini i din ncheieturile mult prea ncercate. Rul l fcuse zob. Brusc, lumina se schimb. Dup bezna de la baza pereilor nali, acum era ca i cum i-ar fi bgat cineva o lantern n ochi; mai mult, simea cum fora i ferocitatea apelor scade. i ngust ochii s priveasc lumina puternic a soarelui, apoi se uit n urm i vzu c trecuse pe sub arcul din piatr roz n partea cunoscut a rului, pe care o explorase cu Royan. Deasupra lui, se apropia podul suspendat mpletit din sfoar; i mai rmsese suficient for s noate ncet ctre plaja micu, cu nisip alb, de sub pod. Una dintre funiile uzate i scmoate se legna la suprafaa apei i el izbuti s o apuce, n trecere, i s i fac vnt cu ea pn pe plaj. Vru s se trasc pe mal cu tot corpul, dar se prbui cu faa n nisip i vomit toat apa pe care o nghiise. Era aa de bine doar s poat sta ntins, fr efort, i s se odihneasc. Jumtatea inferioar a corpului i era cufundat nc n ap, dar el nu mai avea nici puterea, nici dorina s se trag cu totul la mal. sunt viu , se minun i czu ntr-o stare ntre somn i incontien. Capitolul XXXV Nu tia de ct timp zcea aa, dar, cnd simi o mn scuturndu-1 de umr i o voce care i vorbea ncet, se enerv c i era deranjat somnul. Effendi, trezii-v! V caut. Frumoasa Woizero v caut. Cu un efort uria, Nicholas se trezi i se ridic pe jumtate. Tamre sttea ngenuncheat deasupra lui, rznd i dnd energic din cap. V rog, effendi, venii cu mine! Woizero v caut pe malul cellalt al rului. Plnge i v strig, i zise

Tamre. Era singura persoan ntlnit vreodat de Nicholas care izbutea s arate ngrijorat i s rd n acelai timp. Nicholas se uit dincolo de silueta acestuia i deduse c era, probabil, dup-amiaza trziu, cci soarele zcea, mare i rou, pe buza povmiului. Rmnnd nc pe nisip, Nicholas i inspect corpul, s fac inventarul rnilor. l dureau toi muchii, iar picioarele i braele i erau julite i nvineite, dar nu detect niciun os rupt. i, cu toate c simea o umfltur moale ntr-o parte a capului, acolo unde l mngiase o piatr, mintea i era limpede. Ajut-m s m ridic! i porunci lui Tamre. Biatul i puse umrul sub braul lui Nicholas, acolo unde l rosese funia, i l slt n picioare. Cei doi se chinuir s traverseze malul, nspre potec, i apoi onticir pe podul ce se legna. Abia ajunser pe malul cellalt, c i ntmpin un strigt bucuros, venit de aproape: Nicky! O, slav Domnului! Eti teafr! Royan cobor n goan poteca i i arunc braele n jurul lui. Am fost nnebunit. Am crezut c... se ntrerupse i se ndeprt la un bra distan, ca s l priveasc. Te simi bine? M ateptam s-i gsesc trupul zdrobit... Doar m cunoti, rnji la ea, ncercnd s nu chiopteze, nalt ca bradu i tare ca fieru. Nu scapi tu aa uor de mine. Am fcut toat tevatura asta ca s capt o mbriare de la tine. Ea i ddu drumul n grab. S nu-i faci sperane dearte. Sunt blnd cu toi cinii btui de soart i cu alte necuvnttoare oropsite, l asigur pe un ton rece, contrazis ns de zmbetul plin de cldur. Oricum, m bucur c eti ntreg, Nicky! Unde e Boris? Te caut cu oamenii lui pe mal, mai jos. Cred c abia ateapt s-i descopere cadavrul. Ce-a fcut cu dik-dik-u\meu? E clar c n-ai nimic, dac asta-i problema ta. Jupuitorii l-au dus n tabr. La dracu! Trebuie s supraveghez personal jupuirea i pregtirea trofeului. O s-i bat joc de el! i puse braul pe umrul lui Tamre: Hai, biete! S vedem dac putem s-o lum la trap mrunt. Nicholas tia c, din cauza cldurii nbuitoare, cadavrul micuei antilope urma s se descompun rapid i prul avea s cad de pe pielea netbcit, dac nu era tratat imediat. Fusese i-aa lsat de izbelite prea mult timp, iar pregtirea unei piei n vederea mpierii ntregului corp era o operaiune tare migloas, care necesita ndemnare. Se lsase deja ntunericul cnd intrar chioptnd n tabr. Nicholas strig dup jupuitori n arab: Ya, Kif! Ya, Salin! Cnd acetia sosir n fug din colibele lor, i ntreb nelinitit: Ai nceput? Nu nc, effendi. Am luat nti masa. O dat-n via, lcomia devine o virtute. S nu v atingei de animal pn nu apar! Pn vin, aducei una dintre lmpile cu gaz! Se ndrept poticnindu-se ctre adpostul su, pe ct de repede i permiteau rnile. Acolo, se dezbrc i i unse toate zgrieturile i rosturile cu antiseptic, i arunc pe el nite haine curate, scotoci prin geant pn gsi ruloul de pnz n care inea cuitele i se grbi n coliba care fusesese pregtit pentru jupuirea antilopei. La lumina puternic a lmpii cu butan, abia terminase de fcut primele incizii n partea interioar a picioarelor i burii dik-dik-ului, cnd Boris mpinse ua colibei: Ai fcut o baie bun, englezule? M-a nviorat, mulam de ntrebare, zmbi Nicholas. Nu trebuie s m atept s-i nghii vorbele pe

care le-ai spus despre dik-dik-ul meu vrgat, nu-i aa? ntreb pe un ton blajin. Nu exist aa soi de animal, cred c-ai zis. Arat ca un obolan. Un adevrat vntor nu-i pierde vremea cu aa o porcrie, replic maiestuos Boris. Acuma, c i-ai prins obolanul, putem s ne ntoarcem la Addis, englezule? Te-am pltit pentru trei sptmni. E safariul meu. Plecm atunci cnd spun eu, l inform Nicholas, la care Boris mormi ceva nedesluit i se retrase. Nicholas lucra cu repeziciune. Avea cuite cu un model special, care sa i uureze munca fr s afecteze fineea, pe care le ascuea la intervale regulate cu un baton ceramic, pn cnd instrumentele puteau s reteze firele de pr de pe braul barbatului la cea mai mic atingere. Picioarele trebuiau jupuite cu tot cu copitele micue. nainte s sfreasc cu aceast etap, o alt siluet i fcu apariia n adpost. Era nvemntat ntr-o shamma preoeasc i pe cap purta o basma, aa c, pn s deschid gura, Nicholas nu l recunoscu pe Mek Nimmur. Am auzit c iar i-ai cutat-o cu luminarea, Nicholas! Am venit s m asigur c n-ai pit nimic. Se zvonea la mnstire c te-ai fi necat, dar eu tiam c aa ceva e imposibil. Nu mori tu att de repede. Sper s ai dreptate, Mek, rse la el Nicholas. Mek se ls pe vine n faa lui: D-mi i mie un cuit s te ajut s termini copitele. O s mearg mai repede dac te ajut. Fr s comenteze, Nicholas i pas unul dintre cuite. tia c Mek era n stare s jupoaie copitele, pentru c el i mprtise arta aceasta, cu muli ani n urm. Dac lucrau amndoi la blni, avea s mearg totul mult mai iute. Cu ct desprindeau mai repede pielea, cu att scdea riscul ca aceasta s se strice. i ndrept atenia spre cap. Asta era partea cea mai delicat a ntregii operaiuni. Pielea trebuia desfcut asemenea unei mnui, iar pleoapele, buzele i nrile s fie dezlipite din interior. Urechile erau, probabil, cel mai greu de desprins ntr-o singur bucat de pe cartilaj. Lucrau de ceva vreme ntr-o linite prietenoas, cnd Mek rupse tcerea: Ct de bine l cunoti pe rusul tu, Boris Brusilov? Se interes. L-am vzut prima dat cnd am cobort din avion. Mi l-a recomandat un prieten. nseamn c nu-i un prieten prea bun, ridic Mek privirea, cu o expresie cumplit n ochi. Am venit s te avertizez asupra lui, Nicholas! Te ascult, spuse ncet Nicholas. n 85, am fost capturat de ticloii lui Mengistu. M-au inut n nchisoarea Karl Marx, de lng Addis. Brusilov era unul dintre anchetatorii de-acolo. Pe-atunci, fcea parte din KGB. Metoda lui favorit era s introduc furtunul de presiune de la compresor n anusul persoanei pe care o interoga i s dea drumul la robinet. Omul se umfla ca un balon, pn cnd i explodau maele. Se opri din povestit cnd ddu. Ocol mesei, s se ocupe de cealalt copit a antilopei: Am evadat nainte s apuce s m interogheze. S-a retras din activitate cnd a fugit Mengistu i s-a apucat de vntoare. Nu tiu cum a convins-o pe Woizero Tessay s se mrite cu el, dar, din cte l cunosc eu, mi imaginez c nu i-a dat de ales. Bineneles c aveam i eu unele bnuieli, mrturisi Nicholas. Dup asta, lucrar n linite, pn cnd Mek opti: Am venit s-i spun c s-ar putea s fiu nevoit s-l ucid. Nu mai spuse niciunul nimic, pn ce Mek nu termin toate Copitele i se ridic: n vremurile de azi, Nicholas, viaa nu mai e sigur. Dac Os fiu nevoit s plec fr s pot s-mi iau rmas-bun, e bine s tii c exist cineva n Addis care o smi transmit un mesaj, dac ai nevoie de mine. Este colonelul Maryam Kidane, de la Ministerul Aprrii. mi e prieten. Numele meu de cod e Rndunica . O s tie despre cine vorbeti. Se mbriar n grab.

Rmi cu Dumnezeu! Mai zise Mek i iei pe furi din colib. Noaptea nghii silueta ascuns n rob i Nicholas rmase Mult timp n prag; se ntoarse s-i termine treaba dup destul de mult timp. Se fcuse trziu cnd sfri de frecat fiecare centimetru de piele cu un amestec de sare grunjoas i unsoare de Kabra, ca s o curee i s o protejeze de ravagiile gndacului de slnin i de alte insecte i bacterii. n cele din urm, o ntinse pe podeaua colibei, cu partea umed n sus, i mai puse sare n zonele unde era piele crud. Pereii colibei erau dublai cu o plas de metal, mpletit, care s in hienele la distan. O asemenea creatur blestemat putea s nghit pe nemestecate blnia, n cteva secunde. Se asigur c ua era nchis cu srm i-abia dup aceea lu lampa i se duse la buctrie. Ceilali mncaser i se culcaser de cteva ore bune, dar Tessay ii lsase cina n grija buctarului etiopian. Nu-i dduse seama ct i e de foame pn nu simi mirosul mbietor al bucatelor. Capitolul XXXVI n dimineaa urmtoare, Nicholas era att de nepenit, c ontici ca un moneag pn la coliba unde lsase pielea animalului. O verific pe aceasta mai nti i mai puse sare pe ea, apoi le ddu porunc lui Kif i Salin s ngroape craniul dik-dikului ntr-un muuroi de furnici, ca s le permit insectelor s nlture surplusul de came i s curee cutia cranian. Prefera aceast metod celei de fierbere a estei. Mulumit c trofeul se pstra n condiii bune, cobor la mas, unde Boris l ntmpin binedispus: Aa, englezule! Acum plecm spre Addis, da? Nu mai avem nimic de fcut aici. O s rmnem s facem fotografii la serbarea Timkat de la mnstire, l anun Nicholas. i, dup asta, s-ar putea s vreau s vnez antilopa lui Menelik. Cine tie? i-am mai spus: plecm atunci cnd spun eu. Boris se art nemulumit: Eti nebun, englezule! De ce vrei s stai n cldura asta nbuitoare i s te uii la oamenii tia i la parascoveniile lor? Azi m duc la pescuit i mine ne uitm la Timkat. Da nu ai undi, protest Boris, dar Nicholas i deschise ruloul mic de pnz, ce nu depea dimensiunile unei poete de dam, i i art cele patru piese componente ale unei undie Hardy Smuggler cuibrite confortabil nuntru. Se uit la Royan, aflat de partea cealalt a mesei. Vii cu mine s-mi ii de urt? O ntreb. Urcar pn la podul suspendat, unde Nicholas i fix undia i leg o musc n crlig. Vizitiul regal, ridic el insecta ca Royan s o poat admira. Petii din toat lumea, din Patagonia pn n Alaska, l iubesc la nebunie. O s aflm n curnd dac e la fel de popular i aici, n Etiopia. Ea l urmri din vrful malului cum arunc aa, rotind-o n zbor, crmind musca uoar pn n mijlocul apei i-apoi aeznd-o cu blndee pe suprafaa apei, astfel nct s pluteasc domol pe undele vlurite. La a doua aruncare, se form un vrtej sub musc. Vrfiil undiei se arcui brusc, mulineta scnci i Nicholas ls s-i scape un strigt de bucurie: Al meu eti, frumosule! Ea l privea cu ochi ngduitori de pe mal. n entuziasmul i emoia sa, era ca un bieel. Zmbi observnd c rnile lui se vindecaser n mod miraculos i c nu mai chiopta cnd alerga ncoace incolo pe marginea apei, jucndu-se cu petele. Dup zece minute, l pcli i-l prinse strlucitor ca un lingou de aur proaspt lustruit, lung ct braul su, zbtndu-se i micndu-se nnebunit pe plaj. Un pete galben, o anun triumftor. Colosal! l facem mine la micul dejun. Se sui pe mal i se prbui pe iarb, lng ea:

Pescuitul era doar o scuz s scap de Boris. Te-am adus pn-aici s-i povestesc ce am descoperit ieri. Art n sus, prin arcul de piatr roz de deasupra podului. Ea se ridic n cot i l privi cu toat atenia. Sigur, n-am cum s-mi dau seama dac are ceva de-a face cu cercetrile noastre, dar cineva a muncit de s-a spetit pe-aici. i descrise niele descoperite n peretele canionului: Ajung de la buza coastei pn la suprafaa apei. Cele de sub semnul ce marcheaz fluxul au fost erodate serios de inundaii. N-am reuit s ajung la cele de mai sus, dar, din ce-am putut s vd, au fost protejate contra vntului i a ploilor de forma concav a peretelui, care st ca un acoperi de verand deasupra lor. Par s fie neatinse, spre deosebire de cele de mai jos. i ce putem deduce din asta? ntreb ea. C sunt foarte vechi, rspunse el. Cu siguran, bazaltul e un material destul de rezistent. A fost nevoie de foarte mult timp ca apa s l erodeze n halul la. Ce rol crezi c au gurile? Nu pot s spun cu siguran, admise el. S-ar putea s fi fost puncte de prindere pentru vreun soi de schelrie? Presupuse ea, reuind s-l impresioneze. Bine gndit! Se prea poate. Ce altceva ar mai putea fi? Modele rituale, suger el. Vreun motiv religios. Zmbi ca rspuns la expresia ei de ndoial: Nu e o ipotez prea convingtoare, de acord. Bun, hai s ne concentrm pe ideea schelelor. De ce-ar dori cineva s ridice un astfel de eafodaj ntrun asemenea loc? Lans ea ntrebarea i se ntinse pe iarb, rupse un fir i se apuc s l ronie meditativ. El ridic din umeri: S ancoreze o scar sau o schel cu care s aib acces pe fundul prpastiei? Alt motiv? Nu-mi trece prin minte. Dup un timp, ea cltin din cap. Nici mie, recunoscu i scuip firul de iarb. Dac sta e motivul, nseamn c erau foarte pornii pe treab. Din ce mi-ai descris tu, pare s fie o structur masiv, fcut s suporte greutatea multor oameni sau a unor materiale grele. n America de Nord, pieile roii construiau platforme de pescuit deasupra cascadelor ca aceea, de pe care prindeau somonul n nvoade. Au fost vreodat multe bancuri de peti prin apele astea? ntreb ea, la care el ridic din nou din umeri. Nu poate s-i rspund nimeni la ntrebarea asta. Poate cu mult timp n urm cine tie? Asta-i tot ce-ai vzut acolo? Sus de tot, pe perete, aliniat cu precizie matematic ntre cele dou iruri de nie din piatr, e ceva ce seamn cu un basorelief. Ea se ridic dintr-un salt i l fix cu o privire avid: Ai vzut clar ce era? Era o inscripie sau un desen? n ce stil era sculptat obiectul? N-am avut atta noroc. Era prea sus i lumina prea slab. Nici mcar nu sunt sigur c nu era o form dltuit n piatr de natur. Dezamgirea ei era vizibil, ns, dup o pauz, ea veni iar cu o ntrebare: Mai era i altceva'?

Da, rse el. Un potop de ap ce se mica extrem de rapid. Ce ne facem cu acest aa-zis basorelief al tu'? Vru s afle. Nu m ncnt deloc ideea, dar va trebui s cobor acolo nc o dat i s m uit cu atenie. Cnd'? Mine-i Timkat-uL Singura noastr ans s intrm n maqdas din catedral. Dup asta, o s ncropim un plan de explorare a defileului. Suntem n criz de timp, Nicky, tocmai acum, cnd lucrurile au devenit interesante. Poi s repei asta! Murmur el. Ea i simi rsuflarea pe buze, pentru c feele le erau foarte apropiate, ca ale conspiratorilor sau ale ndrgostiilor, i-atunci i ddu seama de dublul sens al propriilor cuvinte. Sri n picioare i i scutur praful i firele rzlee de iarb de pe pantalonii albi: Nu ai dect un pete cu care s saturi mulimea. Dac n-ai cumva o prere strlucit despre propria persoan, ai face bine s pui mna s mai prinzi ceva. Capitolul XXXVII Doi debtera care fuseser desemnai de abale s i escorteze ncercau s le croiasc drum prin mulime. Totui, nu ajunseser la primele trepte, c escorta fu nghiit de gloata i se pierdu. Nicholas i Royan se separar de ceilali ca un cuplu. Stai lng mine! i spuse Nicholas lui Royan i o apuc hotrt de antebra, n timp ce se folosea de propriul umr ca s-i croiasc drum. Firete c fcuse n aa fel nct s-i piard pe drum pe Boris i pe Tessay, i planul mersese de minune. n cele din urm, ajunser ntr-un loc unde Nicholas reui s se sprijine cu spatele de una dintre coloanele de piatr ale terasei, ca s nu fie strivit de puhoi. Royan nu era destul de nalt s vad pe deasupra capetelor brbailor din faa ei, aa c Nicholas o ridic pe balustrada scrii i o post ferm lipit de coloan. Ea se ag de umrul lui ca s se sprijine, pentru c n spatele ei se csca hul Nilului. Enoriaii intonau o incantaie joas, monoton, n timp ce o duzin de grupuri bteau tobele i zomiau din sistru. Fiecare grup se strnsese n jurul propriului patron, o cpetenie n veminte splendide, care se adpostea sub o umbrel uria, n culori iptoare. Atmosfera de emoie i ateptare era aproape la fel de palpabil ca i zpueala i duhoarea. Cu timpul, verva credincioilor cretea i, pe msur ce cntrile deveneau tot mai sonore i mai ascuite, mulimea ncepu s se legene i s se onduleze, ca o singur fiin, asemenea unei amibe groteti, ce pulsa de vitalitate. Deodat, din interiorul catedralei, se auzi dangt de clopote de alam, cruia i rspunser imediat o sut de corni i de trompete. Din capul scrilor se ridic un nor de praf de puc cnd grzile de corp ale cpeteniilor slobozir salve de foc n aer. Unele erau narmate cu puti automate, iar bubuitul de AK- 7 se amestec astfel cu tunetul strvechilor flinte cu praf de puc pe care le foloseau localnicii. Nori de praf albastru pluteau peste congregaie, iar gloanele ricoau din stnc i se pierdeau deasupra defileului. Femeile zbierau i scoteau un sunet nepmntesc, ce fcea sngele s-i nghee n vine. Pe feele brbailor ardea focul fervorii religioase. Acetia cdeau n genunchi i i nlau minile n semn de adorare, cntnd i implornd binecuvntarea lui Dumnezeu. Femeile i ineau pruncii ridicai, n timp ce lacrimi de frenezie religioas le brzdau obrajii nchii la culoare. La poarta bisericii subterane i fcu apariia o procesiune de preoi i de clugri. n fa veneau debtera, n veminte lungi, albe, urmai de acoliii care aveau s fie botezai n fluviu. Royan l recunoscu pe Tamre, a crui siluet deirat se nla cu un cap deasupra bieilor din jurul lui. i fcu semn cu mna peste mulime i atunci el o vzu i i zmbi sfios nainte s i urmeze pe debtera pe poteca ce ducea

la fluviu. Se lsa deja noaptea. Adncurile cazanului erau ascunse de umbre i, atmat deasupra lui, era baldachinul purpuriu al cerului, mpuns de primele stele luminoase. La captul potecii ardea focul ntr-un vas de alam. Cnd trecea pe lng el, fiecare preot i vra tora neaprins n flcri i, de cum ncepea s plpie, o ridica. Asemenea unui uvoi de lav topit, procesiunea de tore aprinse pomi s erpuiasc pe versant, preoii incantnd cu jale, iar tobele bubuind i trimind ecouri pn n peretele de stnc de pe cellalt mal al fluviului. n urma candidailor la botez, prin poarta de piatr i fcur ieirea preoii hirotonisii, n robe mpopoonate, purtnd crucile de procesiune, din argint i alam lucitoare, i steagurile din mtase brodat, cu scene ce nfiau sfini n agonia martiriului i n extazul adoraiei. Sunau din clopote i suflau n flaute, asudau i cntau pn cnd nu li se mai vedea dect albul ochilor, ncadrat de negrul feelor. Dup ei, purtat de doi preoi n cele mai somptuoase haine i cu toci nalte, ncrustate cu nestemate, venea tabot-ul. Arca tabemaculului era acoperit cu o pnz stacojie ce atma pn la pmnt, pentru c obiectul era prea sfnt ca s fie pngrit de ochii profanilor. Credincioii se aruncar la pmnt, cuprini de un nou val de veneraie paroxistic. Pn i cpeteniile se prosternaser pe pavajul murdar al terasei i unii dintre ei ncepur s plng, sub impulsul fervorii religioase. Ultimul n aceast procesiune era Jali Hora, care nu mai purta coroana cu piatr albastr, ci o creaie i mai strlucitoare, coroana de Boboteaz, o mas de metal lucios i bijuterii false ce i luau ochii, i care prea prea grea pentru gtul su de cocostrc. Doi debtera l ineau de coate i i cluzeau paii nesiguri ctre treptele ce coborau la Nil. Pe msur ce procesiunea cobora, credincioii de lng capul scrilor se ridicau n picioare, i aprindeau torele la vasul de alam i l urmau pe abate spre fluviu. Pe teras avea loc o micare general a mulimii care se ndeprta i, cnd locul ncepu s se goleasc, Nicholas o lu pe Royan de pe balustrada unde o cocoase. Trebuie s intrm n biseric acum, ct mai sunt destui oameni n jur care s ne acopere, i opti. Lund-o de mn, cu cealalt pe cureaua aparatului foto, se altur celor care coborau terasa. Se ls dus de valul lor, avnd tot timpul grij s ctige teren prin puhoi ca s ajung la intrarea n biseric. i zri pe Boris i pe Tessay n mbulzeala dinaintea lui, ns ei nu l vzur, aa c se ls ct mai jos, ca s treac neobservat. Cnd ajunse cu Royan la poarta dinspre ncperea exterioar a bisericii, se ndeprt ncet de puhoiul de lume i o trase uor peste pragul jos n interiorul ntunecat i pustiu. Cu privire iute, se asigur c sunt singuri i c santinelele nu se mai afl la posturile lor, lng porile interioare. Apoi, se deplas cu repeziciune pe lng peretele lateral, pn n locul unde tapiseriile nnegrite de funingine atmau din tavan pn la podeaua de piatr. Ridic faldurile grele de ln esut i o trase pe Royan dup ele, lsndu-le s cad la loc, protejndu-i pe amndoi. Abia se ascunsesem, cu spatele lipit de perete, dup draperiile care czuser la locul lor, c auzir pai apropiindu-se dinspre qiddist. Nicholas trase cu ochiul pe la colul draperiei i zri patru preoi n veminte albe care traversar ncperea exterioar i nchiser uile principale n spatele lor, prsind biserica. Se auzi o bufnitur puternic de afar cnd lsar grinda zvorului s cad, dup care n peter se aternu o tcere de mormnt. La asta nu m-am gndit, opti Nicholas. Ne-au ncuiat aici n noaptea asta. Cel puin, asta nseamn c n-o s fim deranjai de nimeni, replic iute Royan. Putem s ne apucm de treab imediat. Ieir pe furi din ascunztoare i traversara camera exterioar ctre intrarea n qiddist. Aici, Nicholas se

opri i o preveni, punndu-i o mn pe bra: De-aici intrm pe teritoriul interzis. Mai bine lasa-m pe mine s merg n recunoatere! Ea scutur hotrt din cap: N-o s m lai aici! Vin cu tine pn la capt, l asigur, la care el nu ncerc s i se opun. Bine, haide atunci! Spuse i o lu nainte pe treptele ce duceau n camera de mijloc. Era o ncpere mai mic i mai joas dect cea din care veneau. Draperiile ce mpodobeau pereii erau mai bogate i mai bine ntreinute. Podeaua era goal, cu excepia cadrului sub form de piramid, din lemn nativ, lucrat manual, pe care stteau agate iruri de lmpi din alam, fiecare cu fitilul plutind n ulei topit. Acestea ddeau o lumin slab, singura din acea ncpere, lsnd tavanul i restul odii n voia umbrelor. Cnd traversar camera spre porile ce i despreau de maqdas, Nicholas scoase din geant dou lanterne i i ddu i ei una. Am pus baterii noi, o inform, dar nu le prpdi. S-ar putea s stm aici toat noaptea. Se oprir dinaintea uilor ce ddeau n Sfnta Sfintelor. Nicholas le examin rapid. Pe fiecare tblie erau gravuri ale Sfntului Frumentius, cu capul nvluit ntr-un nimb celest radios i cu mna dreapt ridicat n semn de binecuvntare. ncuietoare primitiv, murmur el. Trebuie s aib vreo sut de ani. Poi s-i arunci plria n spaiul dintre zvor i limb. Vr mna n geant i scoase o scul Leatherman: Chestia asta e foarte deteapt. Te ajut n orice situaie, de la ndeprtarea pietrelor dintr-o copit de cal, pn la desfacerea unei centuri de castitate. ngenunche n faa ncuietorii masive din fier i desfcu una dintre multiplele lame ale instrumentului. Ea l privea nelinitit cum lucreaz i tresri cnd, cu un clnnit sonor, limba nchiztorii se retrase. i-ai irosit talentele din tineree? Se interes ea. Se numr i ptrunderea prin efracie printre multiplele daruri cu care eti nzestrat? Mai bine nu-ntreba. Se ridic i mpinse cu umrul una din tbliile uii, care scoase un hrit de balamale neunse; el o deschise doar ct s se poat strecura amndoi, dup care o nchise imediat n urma lor. Rmaser amndoi n pragul camerei maqdas i privir de jur mprejur n tcere, cuprini de veneraie. Sfnta Sfintelor era o camer micu, mult mai mic dect i nchipuise vreunul din ei. Nicholas ar fi fcut doisprezece pai de la un capt la cellalt. Tavanul boltit era att de jos, nct, dac se ridica pe vrfuri, l atingea cu vrful degetelor ntinse. De sus pn jos, pereii erau acoperii cu rafturi pe care edeau darurile i ofrandele credincioilor, icoane ale Trinitii i ale Fecioarei redate n stil bizantin i ncadrate de rame cu nflorituri din argint. Erau acolo rnduri de statuete de sfini i mprai, medalioane i cununi din metal lefuit, vase, cupe i cutii ncrustate cu pietre preioase, candelabre cu multe brae i, pe fiecare dintre acestea, ardea cte o lumnare votiv, ce rspndea o lumini tremurtoare i nesigur. Era o colecie extraordinar de gunoaie i comori, de obiecte respirnd virtute i vechituri iptoare, oferite n semn de credin de ctre mpraii i conductorii Etiopiei de-a lungul secolelor. n mijlocul camerei se afla altarul din lemn de cedru, pe uile cruia erau sculptate scene vizionare ale Apocalipsei i Facerii, ale ispitirii i izgonirii din rai, ca i ale Judecii de Apoi. Pnza ce acoperea altarul era esut din mtase natural, iar crucea i potirul, lucrate n argint masiv. Coroana abatelui strlucea n lumina luminrilor, cu sigiliul din ceramic albastr al lui Taita n centru. Royan se duse i ngenunche la altar, plecnd capul n rugciune. Nicholas atept respectuos n prag pn ce ea se ridic i abia atunci i se altur. Piatra tabot-ului! Art dincolo de altar i naintar unul lng cellalt. n spatele maqdas-u\ui, se afla un obiect acoperit cu o estur groas de damasc, brodat cu fir de argint

i de aur. Dup conturul ce se desluea sub acopermnt, se vedea c avea proporii elegante i plcute ochiului, ct un om de nalt, ns subire, ridicat pe un piedestal. i ddur trcoale amndoi, studiind cu ochi avizi forma ascuns, dar ezitnd s o ating sau s o descopere, de team ca ateptrile s nu le fie nelate, iar speranele nruite, duse ca de apele nvolburate ale rului ce se vrsau n cazanul Nilului. Nicholas risipi tensiunea ce i inea ncletai, ndeprtndu-se de piatra tabot-u\ui i ducndu-se la poarta zbrelit din peretele aflat n spatele sanctuarului. Mormntul Sfntului Frumentius! Spuse i se apropie de zbrele. Ea veni lng el i amndoi se uitar prin deschizturile ptrate din lemnul nnegrit de veacuri. Interiorul era cufundat n bezn. Nicholas vr lanterna printr-una dintre deschizturi i o aprinse. Cavoul se lumin ntr-un curcubeu de culori ce strluceau att de puternic n razele lanternei, nct ochii avur nevoie de cteva clipe de adaptare, dup care Royan rosti pe nersuflate: Dumnezeule mare! ncepu s tremure ca scuturat de friguri i se fcu galben ca ceara, n timp ce sngele i disprea din obraji. Cociugul era aezat pe o poli de piatr n peretele din spate al chiliei transformate n cavou. Pe partea exterioar era pictat figura brbatului dinuntru. Cu toate c era scorojit i vopseaua se luase, figura palid i barba armie se mai distingeau nc. Dar acesta nu era unicul motiv al uimirii lui Royan, care rmsese cu ochii la pereii de deasupra i la cei ce mrgineau polia unde se afla cociugul. Era o nebunie de culori, cu fiecare centimetru acoperit de cele mai complicate i mai elaborate picturi, ce rezistaser n mod miraculos trecerii mileniilor. Nicholas proiecta lumina lanternei asupra lor ntr-o tcere nfiorat, iar Royan se ag de braul lui, ca i cnd s-ar fi sprijinit s nu cad. i nfipsese unghiile n carnea lui, ns el nu lua aminte la durere. Erau nfiate scene din btlii mree, n care galerele de lupt se ncletau ntr-un rzboi teribil pe albastrele ape venice ale fluviului. n alte scene se vna: erau urmrii hipopotami i uriai elefani cu coli lungi, din filde sclipitor. Mai erau i scene de lupt n care regimente mpodobite cu pene i armuri clocoteau de furie, nsetate de snge. Escadroane de care se roteau i se nvlmeau unele contra celorlalte pe toi pereii aceia nguti, ascunse pe jumtate de praful ridicat n urma goanei lor nebuneti. n prim-planul fiecrei picturi murale domina acelai erou nalt. ntr-una dintre scene, acesta arcuia ntindea coarda arcului la maximum, n alta rotea n nalturi tiul de bronz. Dumanii tremurau dinaintea lui, iar el i clca n picioare sau le aduna capetele retezate ca ntr-un buchet de flori. Nicholas proiect lumina asupra acestei bogii de expresii artistice i se opri asupra panoului central, ce acoperea ntregul perete principal de deasupra poliei pe care zcea cociugul putred. Aici, aceeai siluet de zeu domina de pe platforma carului su. ntr-o mn inea arcul, iar n cealalt un mnunchi de sulie. Capul nu i era acoperit de coif, iar prul i flutura n goana carului, o coad deas, aurie, ca de leu. Brbatul avea trsturi mndre i nobile i privirea direct i nemblnzit. Sub aceast imagine era o legend n hieroglife egiptene clasice. Cu oapte sepulcrale, Royan traduse cuvintele: Mare Leu al Egiptului Cel Mai Bun din O Sut de Mii Deintor al Aurului Valorii Unic nsoitor al Faraonului Rzboinic al tuturor Zeilor S ai via venic!" Mna i tremura pe braul lui i vocea i se sugrum i-i pieri, nbuit de emoie. Scoase un suspin deabia auzit i se scutur ca s i vin n fire. l recunosc pe artist, spuse ea ncet. Am petrecut cinci ani studiindu-i opera. I-a recunoate stilul oriunde, i trase ea rsuflarea. tiu cu siguran absolut c acum aproape patru mii de ani, sclavul Taita a decorat aceti perei i a nchipuit acest mormnt. Art ctre numele mortului, sculptat n piatr, deasupra poliei pe care se afla cociugul: sta nu e cavoul unui sfnt cretin. Cu secole n urm, vreun preot btrn s-a mpiedicat, probabil, de

el i, n ignorana lui, i-a atribuit originea propriei religii. Mai trase o gur de aer, tremurnd: Uite aici! sta e sigiliul lui Tanus, Senior Harreb, comandantul tuturor armatelor Egiptului, amant al reginei Lostris i tatl natural al prinului Memnon, cel care a devenit faraonul Tamose. Rmaser amndoi tcui dup asta, pierdui n miracolul descoperirii lor. In cele din urm, Nicholas rupse tcerea: Atunci, totul e adevrat. Tainele celui de-al aptelea papirus ne ateapt aici, dac reuim s gsim cheia s le dezlegm. Da, confirm ea n oapt. Cheia. Testamentul n piatr al lui Taita. Se ntoarse ctre piatra tabot-ului i pomi spre ea ncet, cu fric, parc: Nu pot s m uit, Nicky! M ngrozete gndul c nu e ceea ce am sperat. Uit-te tu! El se duse direct la coloan i, cu un gest de magician, smulse pnza de damasc ce o acoperea. Se uitau amndoi cu ochi mari, cercettori, la stlpul din granit marmorat, de culoare roz, ce le rsrise dinainte. Avea cam 1,80 metri nlime i 30 de centimetri ptrai la baz, ngustndu-se spre vrf cu aproape jumtate din lime. Piatra de granit fusese lustruit, apoi gravat. Royan fcu un pas n fa i atinse piatra rece, trecndu-i ovielnic degetele peste inscripia hieroglific, asemenea unui orb care citete Braille. Scrisoarea lui Taita pentm noi, opti ea, indicnd simbolul oimului cu aripa frnt din nscrisul dltuit mrunt, trasnd conturul cu arttorul lung i subire, ce i tremura uor. Scris acum aproape patru mii de ani, ateptndu-ne toate veacurile astea pe noi ca sa o citim i s-o nelegem. Uit-te cum a semnat! Fr s se grbeasc, ddu roat stlpului de granit, studiind pe rnd fiecare dintre cele patru laturi, zmbind i aprobnd, ncruntndu-se i clatinnd din cap, apoi zmbind din nou, ca i cnd ar fi citit o scrisoare de dragoste. Citete-mi i mie, o invit Nicholas. E prea complicat scrisul pentru mine neleg caracterele, dar nu prind sensul cuvintelor. Explic-mi ce spune! E Taita n persoan, rse ea, groaza i mirarea transformndu-i-se, n cele din urm, n ncntare. E acelai individ misterios i capricios. Vorbea despre el ca despre un vechi prieten drag, dar enervant. Sunt numai versuri i e, probabil, vreunul dintre codurile lui ezoterice. Alese un rnd de hieroglife i le urmri cu degetul, n timp ce citea cu voce tare: Vulturul se ridic pe aripi puternice, s dea binee soarelui. acalul url i se nvrte n jurul cozii. Fluviul coboar nspre pmnt. Luai aminte, voi, care pngrii locurile sacre, mnia tuturor zeilor se va pogor asupra voastr! Sunt numai prostii. Nu au niciun sens, protest el. Ba cum s nu, au chiar foarte multe sensuri. Taita e ntotdeauna logic, dac nelegi cum funcioneaz mintea lui complicat. Se ntoarse s l priveasc n fa: Nu mai fi aa de posomorit, Nicky! Doar nu te atepi s-l citeti pe Taita aa cum ai citi un editorial din The Times. Ne-a pregtit o cimilitur grozav i o s ne ia sptmni, poate chiar luni, pn s-i desclcim iele. Bine, un lucru e sigur. Nu putem s stm n maqdas sptmni sau luni de zile s ne dumirim despre ce e vorba. S trecem la treab! Mai nti, fotografiile, se nvior ea, gata de lucru. Apoi putem face mulaje ale pietrei. El ls jos geanta cu aparatul i se aplec deasupra ei, s deschid clapa. O s fac mai nti dou filme color, dup care o s folosesc polaroidul. Asta o s ne dea ceva de lucru, pn developm filmele color. Ea se ddu din calea lui, lsndu-1 s nconjoare stlpul n genunchi, innd unghiul corect, ca s nu

distorsioneze perspectiva. Fotografie fiecare latur, folosind diverse viteze ale obturatorului i timpi de expunere. Nu folosi tot filmul, l preveni ea. Avem nevoie de cteva poze ale pereilor cavoului. Asculttor, el se duse la porile zbrelite i studie sistemul de nchidere: E ceva mai complicat dect sistemul de la poarta exterioar. Dac ncerc s ptrund aici, s-ar putea s stric ceva. Nu cred c merit s riscm s fim descoperii. De acord, aprob ea. Fotografiaz prin deschizturile din poart. El fotografie ct putu de bine, ntinznd aparatul printre zbrele la lungimea maxim a braelor, aproximnd focalizarea. Cam asta ar fi, o anun, n cele din urm. Acum, cu polaroidul. Schimb aparatele i repet ntreaga operaiune, dar, de data aceasta, Royan inu o rulet lng stlp, ca s i dea seama de scar. Dup ce fcea o fotografie, i-o ddea ei s verifice developarea. O dat sau de dou ori, cnd instantaneul era fie supraexpus, fie subexpus sau dac, din oricare alt motiv, ea nu era mulumit, i cerea s repete operaiunea. Dup aproape dou ore de munc, aveau un set complet de imagini polaroid, aa c Nicholas i strnse aparatul i scoase un sul de hrtie special. Lucrnd cot la cot, ntinser hrtiape una dintre feele stlpului i o prinser cu band adeziv. Apoi, el o lu de sus, iar ea de jos. narmai cu un creion moale, cu min neagr, copiar cu precizie forma i modelul gravurilor pe foaia alb de hrtie. Am nvat ct de important e s faci asta atunci cnd ai de-a face cu Taita. Dac nu izbuteti s lucrezi cu originalul, trebuie s ai o copie fidel a acestuia. Uneori, cel mai mrunt detaliu de pe gravur poate s schimbe ntregul neles al inscripiei. Taita ascunde mesajul sub straturi adnci. Ai citit Rzboinicii Nilului, tii c se crede maestrul ghicitorilor i al jocurilor de cuvinte i cel mai mare campion la bao al tuturor timpurilor. Ei bine, mare parte din carte e destul de aproape de adevr. Oriunde s-ar afla acum, tie c jocul a nceput i l delecteaz fiecare micare pe care o facem. Parc-1 vd cum chicotete i i freac minile de bucurie. E un scenariu cam fantezist, fat drag! i relu el lucrul. Dar neleg ce vrei s spui. Sarcina de a transfera conturul desenelor pe hrtia alb era monoton i trudnic; orele treceau i ei continuau s se chinuie n genunchi, stnd pe coate sau ghemuii lng coloana de granit. n cele din urm, Nicholas se ddu napoi i i mas spatele nepenit: Asta a fost. Am terminat. Ea se ridic lng el. Ct e ceasul? Vru s tie i el i consult ceasul de mn: E patru dimineaa. Ar fi bine s facem curat pe-aici. S nu lsm nicio urm de-a vizitei noastre. Ar mai fi ceva, zise Royan, rupnd un col de hrtie, cu care se duse la altar, unde se afla coroana abatelui. Iute, nfur bucica de hrtie peste sigiliul albastru de ceramic din centrul coroanei i copie imaginea oimului cu aripa fiin. Doar aa, s ne poarte noroc, i explic ea cnd se ntoarse s l ajute la mpturirea fiilor lungi de hrtie pe care le bgar apoi n geant. Dup asta, adunar bucile de band adeziv i ambalajele de film goale, nirate pe lespezile de piatr. nainte s acopere stela de granit cu estura de damasc, Royan mngie inscripiile n piatr, ca i cnd i-ar fi luat adio de la ele pentru totdeauna. Apoi i fcu semn lui Nicholas. Acesta arunc pnza peste stlp i mpreun aranjar faldurile ca s atme aa cum le gsiser. Din pragul uii cu zvor de bronz, aruncar o ultim privire ncperii maqdas i nchiser ua, care scri. S mergem! l ndemn i se strecur n qiddist-ul bisericii; el o urma. Nu avu nevoie dect de cleva clipe s treaca din nou limba zvorului la locul ei.

Cum o s ieim pe uile principale? Vru ea s afle. Nu cred c-o s fim nevoii s facem asta. E limpede c preoii au o alt intrare, ce duce de la chiliile lor direct la qiddist. i vezi foarte rar folosind intrarea principal. Rmase n mijlocul ncperii, uitndu-se de jur mprejur cu atenie: Trebuie s fie n partea asta, dac duce direct la chiliile clugrilor, se ntrerupse cu un murmur de satisfacie. Aha! Se vede locul pe unde tlpile lor au fcut potec de-a lungul veacurilor. Art spre o zon neted, de piatr concav, roas, de pe lng un perete lateral: i uite i urmele degetelor murdare pe tapiseria de acolo. Travers iute camera spre draperii i le ddu ntr-o parte: M gndeam eu o u ngust se ascundea dup perdea. Vino dup mine! Se trezir ntr-un culoar ntunecat spat n stnc. Nicholas lumin cu lanterna toat lungimea acestuia, ns masc becul cu mna, ca s nu i fac simit prezena mai mult dect era necesar: Pe-aici! Pasajul fcea unghiuri drepte i, n fa, reueau s disting o lumin slab. Nicholas stinse lanterna i o conduse nainte. Acum se simea un miros amestecat de mncare stricat i de oameni, iar ei strecurar prin intrarea fr u n chilia de piatr a unui clugr. Nicholas trecu rapid raza lanternei prin ea: era pustie i goal. O cruce de lemn sttea agat de perete, iar sub ea era un pat scund. Nu era niciun alt obiect de mobilier. Trecur printr-o duzin de chilii ce artau aproape identic. La urmtoarea cotitur a coridorului, Nicholas se opri. Simea un curent uor n obraz, iar gustul de aer proaspt i gdila limba. Pe-aici, opti el. Grbir pasul cnd, brusc, Royan l apuc de umr i l sili s se opreasc. Ce... ncepu el, dar ea l strnse de umr, ca sa-1 faca s tac. Atunci auzi i el sunetul unei voci omeneti, al crei ecou Nepmntesc trecea prin labirintul de coridoare. Veni apoi un strigat fantomatic, ciudat, de suflet n agonie, care se tnguie i suspin. Cei doi se furiar mai departe, ncercnd s evadeze nainte s fie descoperii, dar sunetul devenea tot mai puternic pe msur ce naintau. Drept n fa, o preveni Nicholas optit. O s trebuiasc s ne strecurm pe lng ei. Acum vedeau lumina plcut, ce se revrsa galben prin ua uneia dintre chilii i inunda coridorul. Se auzi un alt strigt sfietor de femeie, al crui ecou fcu s le nghee sngele n vine. E o voce de femeie. Ce se-ntmpl? ntreb dintr-o suflare Royan, primind drept rspuns doar un cltinat din cap, ce o sili s tac i s mearg mai departe. Erau nevoii s treac pe lng ua deschis a chiliei luminate. Nicholas se apropie de ea cu spatele lipit de peretele opus. l urm i Royan, inndu-se pe urmele lui, agat de braul lui, s capete ncredere. Cnd se uitar n chilie, femeia scoase iari un ipt, dar, de data aceasta, vocea ei se mpletea cu cea a unui brbat. Era un duet fr cuvinte, ns clocotind de toat agonia slbatic a unei pasiuni prea mistuitoare ca s poat fi rbdat n tcere. Chiar sub ochii lor, un brbat i o femeie stteau goi, ntini pe patul scund. Femeia era rsturnat pe spate, innd oldurile brbatului ntre genunchii ei ridicai. Braele i strngeau tare spatele plin de muchi ce se ncordau mndru i strluceau de sudoare. El o ptrundea cu slbticie, fesele lui ncordate btnd cu fora unui puternic berbece negru. Femeia i cltina capul dintr-o parte n alta, n timp ce un alt strigt incoerent i era smuls din gtlejul ncordat. Prea c asta depea cu mult puterea de ndurare a brbatului de deasupra, care se ridic asemenea unei cobre ce i umfl gluga; pelvisul i era nc blocat n al ei, ns spatele i se rotunjise ca un arc de lupt. Brbatul fu cuprins de convulsii. Tendoanele din spatele picioarelor se ntinser aproape

s plesneasc, iar muchii de pe spinare pulsau i sreau ca i cnd ar fi avut o via proprie. Femeia deschise ochii i privi drept spre cei doi care nlemniser n prag, numai c era orbit de fora pasiunii: nu vedea nimic, doar ipa ctre brbatul de deasupra ei. Nicholas o trase de-acolo pe Royan i se furiar prin pasaj pn pe terasa pustie. Se oprir la captul scrilor i traser n piept aerul dulce i rcoros al nopii, umplut de parfumul apelor Nilului. Tessay e a lui, murmur lin Royan. n noaptea asta, cel puin, fu de acord Nicholas. Nu, l contrazise ea. I-ai vzut chipul, Nicky! i aparine lui Mek Nimmur acum. Capitolul XXXVIII Zorii scldau crestele zimate ale povmiului n culorile vinului de Porto i ale rozelor cnd ajunser n tabr i se desprir n pragul uii lui Royan. Sunt frnt, i spuse lui Nicholas. Emoia a fost prea mare pentru mine. N-ai s m prinzi treaz nainte de ora prnzului. Excelent plan! Dormi ct de mult. Te vreau sclipitoare i receptiv cnd ne apucm s ne uitm pe materialul strns ast-noapte. ns mai erau cteva ceasuri bune pn la prnz cnd Nicholas fu trezit din somnul profund de rgetele aspre i ptrunztoare ale lui Boris, care intr ca o vijelie: Trezete-te, englezule! Tre s vorbim. Trezete-te, omule, trezete-te! Nicholas se suci spre el i scoase un bra de sub plasa contra narilor, ca s bjbie dup ceas: Fir-ai al naibii, Brusilov! Ce dracu vrei? Nevast-mea! Ai vzut-o pe nevast-mea? Ce treab are nevast-ta cu mine? A disprut! N-am mai vzut-o de azi-noapte! Dup felul cum te pori cu ea, nici nu m mir foarte tare. Acu du-te i las-m s dorm! Curva a fugit cu netrebnicul la negru, Mek Nimmur. tiu tot ce e ntre ei. Nu ncerca s o acoperi, englezule! tiu tot ce mic-n jur. ncerci s o acoperi recunoate! Mai scutete-m, Boris! Nu m mai amesteca pe mine n viaa ta particular, i-aa plicticoas. Te-am vzut cum vorbeai cu nenorocitul la de shufta n coliba de jupuire, noaptea trecut. Nu te strdui s negi, englezule! Eti bgat n asta pn peste cap! Nicholas smuci plasa de nari la o parte i sri jos din pat: Msoar-i cuvintele, atunci cnd vorbeti cu mine, ntrule! Boris se ndrept spre u: tiu c a fugit cu el. I-am cutat toat noaptea pe malul fluviului. Au plecat mpreun cu majoritatea oamenilor lui. Bravo lui Tessay! n sfrit, d dovad de gust n alegerea brbailor. i nchipui c o s-o las pe curv s scape nepedepsit? Te neli amarnic! O s-i urmresc i-o s-i omor pe amndoi. tiu ncotro au luat-o. Crezi c sunt un prost. tiu totul despre Mek Nimmur. Am fost eful spionajului... tcu brusc, dndu-i seama ce era s spun. O s-l mpuc n burt i pe trfa de Tessay o s-o las s-l vad cum i d duhul. Dac te duci dup Mek Nimmur, pot s pun pariu c nu te mai ntorci. Nu m cunoti, englezule! M-ai btut ntr-o noapte, cnd aveam o sticl de votc n burt, aa c m crezi o prad uoar, nu? Ei bine, Mek Nimmur o s vad c nu m las cu una, cu dou. Boris iei ca o vijelie din colib. Nicholas i trase o cma peste pantalonii scuri i se duse dup el. ntors n adpostul lui, Boris i strngea cteva obiecte de strict necesitate ntr-un bagaj uor. Acum, ndesa nite cartue n ncrctorul putii lui de vntoare, model 30 06.

Las-i s plece, Boris! l sftui Nicholas, pe un ton mai blnd. Mek e un tip dur nu exist altul mai dur dect el i are cu el o trup de cincizeci de rzboinici. Eti destul de matur s-i dai seama c nu poi s ii o femeie lng tine cu fora. Las-o s plece cu el! Nu vreau s-o in lng mine. Vreau s-o omor. Safariul a luat sfrit, englezule! Arunc o pereche de chei cu o etichet din piele jos, la picioarele lui Nicholas: Ia cheile de la main! Poi s te ntorci i singur la Addis. O s-i las patru oameni de ndejde s aib grij de tine i s te in de mnu. Eu iau camionul cel mare. Cnd ajungi la Addis, las cheile la gonaciul meu, Aly. O s dau eu de el mai ncolo. O s-i trimit banii pe care i-i datorez pentru c i-am stricat planurile. Nu-i face griji sunt un om cu principii. Cum am putut s m ndoiesc vreodat de asta? Zmbi Nicholas. Adio, amice! i urez noroc. O s ai nevoie, dac te duci s-l nfruni pe Mek Nimmur. Boris era cu cteva ore n urma vnatului su i, de cum iei din tabr, pomi ntr-o alergare susinut, pe drumeagul ce ddea n drumul principal spre vest, n direcia graniei cu Sudanul. Gonea ca un cerceta, cu pasul uor legnat, ce nghiea pmntul. Se pare c e nc n foim, cu toat votca pe care o are n snge. Fr s vrea, Nicholas era impresioant de felul n care Sprinta Boris: M ntreb doar ct timp o s poat s in ritmul sta? Pomi napoi spre csua lui, s mai prind un ceas de somn, Dar, cnd trecu pe lng adpostul lui Royan, aceasta i ii capul: Ce-a fost cu rcnetele alea? M gndeam c iar ai un mic diferend cu Boris. Tessay a fcut-o de oaie. Boris bnuiete c a plecat cu Mek, aa c a pornit pe urmele lor. Vai, Nicky! Nu putem s-i prevenim cumva? Nici o ans, dar, dac Mek nu s-a tmpit ntre timp, o s se atepte ca Boris s-i vneze. De fapt, dac stau bine s m gndesc, probabil c sper s-o fac i s-i dea ocazia s-i ia revana. Nu, Mek nare nevoie de ajutorul nostru. Culc-te la loc! Nu cred c mai pot s donn acum. Sunt aa de agitat! M-am tot uitat la pozele pe care le-am fcut azinoapte cu polaroidul. Taita ne-a dat mai mult dect putem duce. Vino i uit-te i tu! Mai las-m s dorm o or! Se prefcu el c o implor. Acum, dac nu mai devreme, rse de el. n colib, fotografiile i desenele copiate cu grafit erau mprtiate pe masa de campanie, unde ea l invit s ia loc pe scaun. n timp ce tu sforiai de nu mai tiai de tine, eu fceam progrese aici. Aez cele patru poze una lng alta i puse lupa imens deasupra lor. Aceasta era un model fcut pentru cercetrile de pe teren, avea picioare pliante i lentila scotea la iveal absolut fiecare amnunt din imagini. Taita a dat fiecrei laturi a stelei numele unui anotimp primvar, var, toamn i iarn. Ce crezi c voia s spun cu asta? Numerota paginile? Mi-ai ghicit gndurile, l aprob ea. Egiptenii considerau primvara nceputul unei viei noi. Taita ne spune n ce ordine trebuie citite tbliele. Asta e cea cu primvara, select ea o fotografie. ncepe cu cele patru citate standard din Cartea Morilor. i Royan cit primele rnduri din paragraful de nceput: sunt prima briz ce sufl lin peste oceanul ntunecat al veniciei. Sunt primul rsrit de soare. Primul licr de lumin. Un fulg alb purtat pe aripile vntului din zori. Eu sunt Ra. Sunt nceputul tuturor lucrurilor. Eu voi tri venic. Nu voi pieri niciodat . Cu lupa nc n aer, ridic ochii la el: Din cte vd eu, nu difer prea mult de original. Instinctul mi spune s le punem deoparte,

deocamdat. Putem s ne ntoarcem oricnd la ele, mai ncolo. Bine, s facem cum i dicteaz ie instinctul, suger el. Citete seciunea urmtoare! Ea ridic lupa peste poza polaroid. N-o s m uit la tine, n timp ce citesc. Taita poate fi voluptos ca Rabelais, cnd vrea. Oricum, uite ce zice: Fiica zeiei tnjele de dorul mamei. Rage ca o leoaic, grbindu-se s o ntlneasc. Sare de pe munte, cu colii ei albi. Ea e trfa ntregii lumi. Din vaginul ei nesc mari torente. Vaginul ei a nghiit o armat ntreag. Sexul ei mnnc zidarii i pietrarii. Vaginul ei e o caracati care a nghiit un rege . Mai s fie! Chicoti Nicholas. Un material tare suculent, nu crezi? Se aplec el s-i studieze chipul, care era lot ascuns privirii lui. Vai, fetio, ai trandafiri n obrajii osoi! S nu-mi spui acuma c roeti? Accentul tu scoian nu e deloc convingtor, l inform cu rceal, ns fr s se uite la el. Cnd o s termini cu remarcele spirituale la adresa mea, o s fii bun s-mi spui ce prere ai despre ce am citit? n afar de ce e limpede spus, nu am nici cea mai vag idee. Vreau s-i art ceva, se ridic ea i puse fotografiile i sulurile de hrtie napoi n rani. Trebuie si pui ghetele. O s facem o scurt plimbare. O or mai trziu, erau n mijlocul podului suspendat, legnndu-se uor la nlime, deasupra apelor repezi ale rului Dandera. Hapi e zeia Nilului. i-atunci, apa aceasta nu e fiica ei, tnjind de dor s-o ntlneasc, srind din vrful muntelui, rgind ca o leoaic, cu colii albi de spum? l ntreb. Priveau n tcere arcada din piatr roz prin care se revrsa rul, cnd Nicholas ncepu brusc s rnjeasc lasciv: Cred c tiu ce vrei s spui mai departe. La asta m-am gndit i eu cnd am zrit despictura pentru prima dat. Ai zis c arat ca gura unui gargui, numai c eu aveam o alt imagine n minte. Tot ce pot s remarc e c trebuie s ai nite prietene extraordinare, zise ea, dup care i acoperi gura. Vai! N-am vrut s spun asta. Vorbesc la fel de porcos ca tine sau ca Taita. Muncitorii nghiii aici! Exclam el cu glas incitat. Zidarii i pietrarii! Faraonul Mamose era un zeu. Rul a nghiit un zeu n... n arcul su de piatr, se art ea la fel de emoionat. Trebuie s recunosc c n-a fi fcut asocierea de idei, dac nu ai fi explorat interiorul cavernei i n-ai fi dat de niele alea din perete. l apuc de bra: Nicky, trebuie s ne ntoarcem acolo. Trebuie s examinm cu atenie basorelieful pe care l-ai vzut tu pe peretele cavernei. Asta presupune o pregtire adecvat, coment el fr prea mult tragere de inim. O s trebuiasc s mbin frnghiile cap la cap, ca s fac un soi de sistem cu scripei, i-o s i pregtesc pe Aly i pe ceilali, ca s evitm repetarea micului meu eec. N-o s fiu gata s fac ncercarea pn cel mai devreme mine dimineaa. Atunci ocup-te de asta! Eu o s-mi bat capul cu traducerea stelei... se opri din vorb i se uit spre cer. Ascult! opti. El nl capul i, undeva mai sus de revrsarea tumultuoas a rului, auzi fluturarea tnguitoare a rotoarelor n vzduh. Drace! Rbufni el. Credeam c am scpat de tia de la Pegasus. Vino! Oapuc de mn i o mboldi s se dea jos de pe pod. Ajuni pe teren solid, el sri pe plaj i ea i urm exemplul. Se furiar amndoi sub streinile atmate ale podului. Rmaser fr s scoat un sunet pe nisipul alb, ascultnd cum elicopterul Jet Ranger se apropie cu repeziciune i apoi cum d trcoale pe deasupra colinelor de dincolo de crestele roz. De data aceasta, pilotul nu i descoperi, pentru c se ndeprt i se apuc s patruleze de-a lungul prpastiei. Deodat, zgomotul motorului se schimb brusc, din cauza modificrii altitudinii, cnd pilotul acionase mecanismul de control.

Se pare c vrea s aterizeze sus, pe coline, observ Nicholas, ieind tr de sub pod. M-a simi mult mai linitit, dac nu ar mai spiona prin mprejurimi. Nu cred c trebuie s ne facem prea multe griji, l contrazise Royan. Chiar dac au vreo legtur cu asasinii lui Duraid, suntem cu mult naintea lor. E clar c n-au idee de importana mnstirii sau de stel. Sper din tot sufletul s ai dreptate. Hai s ne ntoarcem n tabra! Nu trebuie s ne vad iar n apropierea prpastiei. Ar fi prea mare coincidena, s dea tot timpul peste noi prin zona asta, de fiecare dat cnd apar. Capitolul XXXIX n vreme ce Royan se ducea la coliba ei, sa se ngroape printre fotografii i mulaje, Nicholas muncea mpreun cu gonacii i cu tabacarii. Leg capatul unei funii de nailon de un al doilea colac, ca s fac o singur frnghie, lung de 150 de metri. Dup asta decupa pnza ce acoperea bucatria improvizat, Tind-o i ndoindu-i marginile, ca s fac un scaun suspendat. Croi din capetele funiei un ham pe care l leg de cele patru coluri ale scaunului de pnz. Nu avea nici scripei, nici talan, aa c meteri din rui o schel rudimentar, care putea fi ntins peste marginea crestei, ca s mpiedice frnghia s se frece de stnc. Funia avea s treac prin canelura pe care o scobise cu fierul ncins n captul traversei centrale i pe care o unsese cu untur de gtit. Se fcuse miezul amiezii cnd termin pregtirile. O ls pe Royan n tabr i plec mpreun cu oamenii pe care i mpovrase cu colacii de frnghie i cu bucile ce urmau s formeze schela, napoi pe drumeagul ce ducea la locul de unde ncepuse coborrea n rp, ca s recupereze cadavrul dik-dik-ului. De acolo, o luar n jos, urmnd marginea coastei. naintau cu greutate, cci tufele de mrcini creteau chiar pn la buza ripei i, n unele locuri, se vzur silii s foloseasc toporitile, ca s-i croiasc drum. Sunetul cascadei l ajuta s se orienteze. Pe msur ce coborau, acesta crescu n intensitate pn cnd stnc pru s se cutremure sub picioarele lor, de mugetul apelor ce se revrsau. n cele din urm, aplecndu-se peste margine i uitndu-se n jos, Nicholas izbuti s descopere viitoarea din adncuri. sta e locul, mormi satisfcut i i explic n arab lui Aly ce dorea. Ca s poat determina poziia exact n care s aeze schela, Nicholas se sui n scaunul de pnz i i puse pe oameni s l coboare ase metri, chiar pn acolo unde ncepea acoperiul de roc. Pn n punctul acela, reui s in frnghia de nailon astfel nct s nu se road de stnc, dar putu i s vad pe lng protuberana coastei. Atmat cu spatele spre cascad i spre cazanul stncos al rului aflat la 5 de metri dedesubt, putu n sfrit s vad irul dublu de nie spate n perete. Totui, gravura n basorelief era n continuare ascuns vederii de iregularitile peretelui. Ii ddu semnalul lui Aly, care puse s fie ridicat de acolo. Trebuie s instalm schela un pic mai jos, i spuse i oamenii se mutar unde le indic el, defrind tufele dese care sufocau buza vii. S fiu al naibii! Exclam deodat i se ls ntr-un genunchi, s studieze piatra ce n urm cu doar cteva secunde era ascuns sub mrcini. Sunt mai multe excavaii aici. Spre deosebire de lucrrile de mai jos, care fuseser protejate de protuberana stncoas, acestea rmseser expuse stihiilor i, n mare parte, fuseser erodate. Mai erau doar vagi urme rmase n piatr, ns Nicholas era sigur c acolo fusese ancorat schelria. i aezar propria schel n aceeai zon nivelat i ntinser grinda lung deasupra hului. Apoi o aranjar i o asigurar cu un sistem primitiv de contrafie, fcut din funii i traverse mai uoare. Dup ce terminar, Nicholas se tr pn la capt, s testeze structura i s introduc frnghia prin gaura pe care o pregtise n acest scop. ntreaga structur prea solid i de neclintit. Chiar i aa, simi c i se ia o piatr de pe inim cnd ajunse din nou pe teren solid.

Se ridic i se uit peste vrfurile tufelor de mrcini, la soarele ce fumega rou i nfuriat la orizont. Ajunge pentru azi, hotr el. Restul poate s atepte pn mine. Capitolul XL A doua zi diminea, cnd nu se crpase nc de ziu, Nicholas i Royan erau amndoi treji i i beau cafeaua la focul de tabr. Aly i oamenii lui edeau ghemuii alturi, la propriul foc, sporovind ncet i fumnd primele igri din acea zi. Se pare c proiectul le nfierbntase imaginaia. N-aveau nici cea mai vag idee de ce se fcea aceast a doua coborre n rp, ns entuziasmul celor doi ferengi i contaminase pe toi. Cnd se fcu destul lumin ca s zreasc poteca, Nicholas i conduse napoi pe deal. Oamenii plvrgeau vesel n amharica, n timp ce grbeau pasul prin tufriul spinos, i ajunser la marginea abisului chiar cnd soarele se proiecta victorios pe povmiul dinspre est al vii. Nicholas i instruise pe oameni n ziua precedent i sttuse cu Royan jumtate din noapte ca s pun la punct planul, aa c fiecare tia ce are de fcut i nu pierdur timpul cu pregtirea pentru coborre. Nicholas se dezbrcase i rmsese n pantaloni scuri i pantofi sport, dar, de data aceasta, i adusese i un jerseu vechi, cu nsemnele echipei de rugby Barbarians, ca s-i in de cald. n timp ce l mbrca, i art lui Royan platforma spat n stnc solid; ea o cercet cu atenie: E foarte rezistent, asta e sigur, dar cred c ai dreptate. Probabil c e fcut de mna omului. Cnd o s ajungi mai jos, n-o s mai ai nici umbr de ndoial. Sub protuberan, piatra s-a erodat foarte puin, iar niele sunt conservate aproape perfect, adic pn ajung la semnul ce marcheaz fluxul, preciz el, ocupndu-i locul n scaun i rsucindu-se peste stnc. Legnndu-se la captul schelei, i fcu semn lui Aly i oamenii l lsar jos, n defileu. Funia aluneca uor prin canelura uns. Observ pe dat c fcuse corect calculele i cobora n linie cu irul dublu de nie. Ajunsese la acelai nivel cu cercul enigmatic de pe faa versantului, dar la vreo 15 metri deprtare; licheni viu colorai vrstau i schimbau nuana natural a stncii, ascunznd parial detaliile, astfel c nu putea fi nc sigur c nu era vorba de un model fcut de natur. Trecu de el i cobori mai departe, Aly i echipa lui dndu-i tot mai mult funie de sus. Ajuns la suprafaa apei, se ls s alunece din scaun i plonj. Era rece ca gheaa. Clc apa, respirnd cu greutate, pn cnd corpul i se obinui cu temperatura. Apoi, i ddu lui Aii semnalul convenit: trase de trei ori de funie. n vreme ce scaunul de pnz era nlat, el not pn n partea cealalt a lacului i se inu de una dintre niele spate n piatr ca punct de sprijin. Uitase ct de mohort, de rece i de pustiu era acolo, pe fundul hului. Dup un timp, ddu capul pe spate i o vzu pe Royan aprnd de dup cocoaa de stnc, blnganinduse n scaunul de pnz i nvrtindu-se ncet la captul frnghiei de nailon. Ea se uit n jos i i facu vesel cu mna. O fat de nota zece, zmbi el. Nimic nu i sta n cale. Vru s i strige ceva s o ncurajeze, dar tia c ar fi fost inutil, pentru c tunetul cascadei acoperea orice alt sunet. Aa c se mulumi s-i fac i el cu mna. Ajuns la jumtatea distanei, o zri cum trage cu frenezie de funie. Aly fusese prevenit c trebuie s se atepte la asta, aa c ncet imediat s o mai lase n jos. Atunci, ea se ls pe spate, inndu-se doar cu mna stng i bjbind cu cealalt dup binoclul lui Nicholas, pe care l purta agat la gt. Sttea rsucit ntr-un unghi bizar, cu binoclul la ochi, ncercnd s se descurce cu o singur mn s focalizeze imaginea. Se vedea limpede c nu reuise s disting semnul rotund de pe perete i s l pstreze n raza obiectivului, pentru c scaunul improvizat se mica ncoace i-ncolo, rotindu-se, n acelai timp, n jurul corzii.

Se agit la captul frnghiei o vreme ce i se pru lui Nicholas foarte ndelungat, dar care, probabil, nu depea cteva minute. Apoi, dintr-o dat, ea scp binoclul napoi pe piept, i ls capul pe spate i scoase un strigt care, n ciuda mugetului apei n continu cdere, ajunse limpede pn la Nicholas, la treizeci de metri sub ea. Ddea bucuroas din picioare i i flutura mna liber la el, nebun de emoie, cnd Aly ncepu s coboare din nou funia. ipnd n continuare incoerent, se uita n jos, cu chipul radios, ce prea s lumineze mohorta catedral a defileului. Nu te aud! Url drept rspuns, ns cascada nvinse eforturile amndurora de a comunica. Royan se tot sucea n scaun, strignd i gesticulnd cu nsufleire i chiar ls hul pe care-1 inea cu o singur mn i se aplec i mai tare, ca s rmn cu faa la el, n timp ce hamul se tot rsucea. Mai avea vreo zece metri pn la ap, cnd aproape c-i pierdu cu totul echilibrul i fu ct pe ce s se rstoarne cu spatele din scaun. Ai grij! Strig la ea. Binoclul la e Zeiss. Dou sute de lire sterline la duty-free, n Zurich! De data aceasta, vocea trebuie s i se fi auzit, pentru c ea scoase limba la el, cu un gest de colri. Numai c micrile i devenir mai circumspecte. Cnd ajunse aproape s ating apa cu tlpile, trase de funie ca s opreasc coborrea i rmase agat acolo, la zece metri deprtare de el. Ce-ai gsit? Strig la ea. Ai avut dreptate, brbat minunat ce eti! E fcut de mna omului? E o inscripie? Ai putut s-o descifrezi? Da, da i iari da la toate cele trei ntrebri, rse ea triumftor, tachinndu-1. Nu m enerva! Spune-mi! nfumurarea lui Taita a nvins din nou. N-a rezistat ispitei i i-a semnat opera, rse ea. i-a lsat autograful oimul cu aripa frnt! Minunat! De-a dreptul minunat! Se exalt el. Dovad c Taita a fost aici, Nicky! Ca s graveze cartuul la, trebuia s stea pe o schel. Prima noastr presupunere s-a dovedit adevrat. Nia de care te ii face parte din scara lui, care duce la fundul defileului. Da, dar de ce, Royan? Url el drept rspuns. De ce-a venit Taita pn aici, jos? Nu se vede nici urm de excavaie sau de construcie de vreun fel. Se uitar amndoi njur, studiind caverna ntunecoas. n afar de mruntele iruri de nie, pereii erau ntregi, netezi i de neptruns, pn n locul unde intrau n apa nchis la culoare. Sub cascad? Strig ea de la distan. E vreo tietur n stnc? Poi s ajungi pn acolo? El se desprinse de stnc i not spre prvlirea bubuitoare de ap. La jumtatea distanei, l prinse un curent care l sili s noate cu toate forele ca s nainteze ct de ct. Plesnind cu for apa cu braele i lovind puternic din picioare, izbuti s ajung la un pinten de piatr neted, acoperit de alge lunecoase, n captul cel mai apropiat al cascadei. Apa i se prvlea deasupra capului, dar el reui s o ia uor, pe sub treapta de stnc, i s ajung n inima cascadei. Cam pe la jumtate, apa l coplei. l smulse de lng precarul punct de susinere, l azvrli napoi n bazinul de dedesubt i l rsuci pn nu mai tiu de el. Ajunse la suprafa cam pe la mijlocul lacului i trebui s noate din nou din toate puterile, ca s se elibereze din strnsoarea curentului i s ajung iari la apa calm de sub perete. Se ag de suportul din nia de piatr, rsuflnd din greu ca s i revin. Nimic? Strig ea. El cltin din cap, incapabil s rosteasc vreun cuvnt pn nu-i trgea sufletul. ntr-un sfrit, reui: Nimic. E un perete din piatr solid n spatele cascadei. Trase nc o gur de aer, dup care fcu o invitaie sarcastic: Mai avei vreo idee strlucit, doamn? Ea nu zise nimic, iar el se bucur de momentul de respiro. Apoi, spuse din nou:

Nicky, ct de jos ajung niele? Vezi i tu, zise el, pn la asta de care m in eu. Dar sub suprafaa apei? Nu te prosti, femeie i se fcea frig i devenea tot mai nervos. Cum dracu s fie tieturi sub ap? ncearc! Url ea, aproape la fel de nervoas. El cltin din cap comptimitor i trase adnc aer n piept. inndu-se nc de punctul de sprijin, i ntinse ct putu membrele i corpul. Apoi, capul i dispru sub suprafaa ntunecat, n timp ce, cu degetele de la picioare, bjbia ct putea de departe n adncime. Brusc, ni napoi, rsuflnd zgomotos dup aer, cu o expresie uluit pe chip. Cerule! Rcni. Ai dreptate! Mai e o ni acolo, jos! Detest s spun am avut dreptate . Chiar i la aa o distan, i se citea clar nfumurarea pe fa. Ce eti? Vrjitoare? Apoi se ntrerupse i-i ddu ochii peste cap, pironindu-i spre ceruri, n semn de disperare: tiu ce vrei s-mi ceri s fac. Pn la ce adncime ajung niele? Strig ea, cu glas nmuiat n miere. Nu te scufunzi pentru mine, dragul meu Nicky? Pn aici! Veni rspunsul. tiam eu. O s-i zic vreo cteva efului de sindicat. Asta e munc de sclav. Din momentul sta, sunt n grev. Te rog, Nicky! El rmase plutind n ap, pompnd aer n plmni i expirnd, hiperventilndu-se, ncrcndu-i sngele cu oxigen, ca s i mreasc pe ct posibil rezistena sub ap. n cele din urm, scoase tot aerul din plmni, forndu-se pn simi c l doare pieptul de atta efort, dup care inspir ct putut de mult, umplndu-i plmnii la ntreaga lor capacitate cu aer proaspt. n sfrit, cu pieptul umflat la maximum, se ls la fund, cu capul n jos i picioarele n sus, ateptnd ca greutatea s l trag n adncuri. Alunecnd cu capul nainte pe lng peretele scufundat, ntinse mna s bjbie dup urmtoarea ni. O gsi i se folosi de ea ca s i accelereze scufundarea, trgndu-se mai jos. Gsi o a doua ni dup aceea i se trase i mai jos. Niele erau la distan de 1,80 metri una de alta cam ct un stnjen marin. Folosindu-le ca unitate de msur, izbuti s calculeze corect progresul pe care-1 fcea. notnd tot mai n adncuri, ddu de o alt ni, apoi de nc una. Patru rnduri de nie, apte metri sub ap. Urechile i pocneau i-i iuiau, cci presiunea storsese tot aerul din trompele lui Eustachi. O inu tot n jos i gsi cel de-al cincilea ir de nie. Acum, aerul din plmni era comprimat la aproape jumtate din volum, astfel nct, cu ct i scdea flotabilitatea, cu att coborrea devenea mai uoar i mai rapid. inea ochii larg deschii, ns apele de sub el erau ntunecate i tulburi. Nu reuea s disting dect suprafaa peretelui ce era chiar n faa lui. Vzu cea de-a asea ni aprndu-i n fa i se ag de ea, apoi ezit. Zece metri adncime deja i nu se vede nici urm de capt , i trecu prin minte. Fusese o vreme cnd pescuia cu ostia cot la cot cu cei din echipa armatei, cnd putea s se scufunde pn la douzeci de metri i s rmn la acea adncime un minut ntreg. Numai c pe atunci era tnr i avea o condiie fizic de excepie. nc o ni, i promise, i m ntorc la suprafa Pieptul ncepuse s-i pulseze i s ard de nevoia de a respira, ns el trase tare de suportul de care se agase i se propuls mai jos. Zri ca prin cea conturul celei de-a aptea nie aprnd din obscurul de dedesubt. Merg chiar pn la fund, i ddu seama cu uimire. Cum Dumnezeu a reuit Taita s fac asta? Pe-atunci nu erau echipamente de scufundare" Apuc nia i pluti acolo o clip, netiind ce s fac, dac are rost s

rite s mearg mai departe. tia c ajunsese aproape de captul puterilor. Deja cuta disperat aerul i pieptul ncepuse s-i fie cuprins de convulsii involuntare. Ce-ar fi s mai ajung la una, aa, de-al naibii? ncepuse s se simt nechibzuit i fusese cuprins de o ciudat euforie. Recunotea semnele pericolului, aa c i cercet trupul. Prin bezn, vzu c pielea i se ncreise i fcuse cute, din cauza presiunii apei. O greutate de aproape dou atmosfere l apsa, zdrobindu-i pieptul. Creierul tnjea dup oxigen i brbatul se simea lipsit de orice grij i invulnerabil. nc o dat n deschiztur, dragi prieteni , se gndi ca un om beat i continu coborrea. Numrul opt, eti aproape mort . Simi cea de-a opta ni sub degete. ncepuse s bolboroseasc n gnd: la opt, iei la raport . Se ntoarse s porneasc spre suprafa, cnd ddu cu picioarele de fund. Cincisprezece metri adncime, realiz, chiar i n starea aceea de ameeal. Am plecat prea trziu. Trebuie s m ntorc. Trebuie s respir. i fcea curaj s se desprind de fundul apei, cnd ceva l apuc de picioare i l trnti cu putere de peretele de stnc. Caracatia! se gndi, amintindu-i cuvintele de pe stela lui Taita: Vaginul ei e o caracati care a nghiit un rege . ncerc s dea din picioare ca s scape, dar acestea erau parc legate de braele unui monstru acvatic; o mbriare rece se insinua i l inea captiv. Caracatia lui Taita. Pe naiba! Chiar asta a vrut s zic. Ma prins. Era intuit de zid, zdrobit i neajutorat. l cuprinse groaza i fiorii ce i strbteau corpul nlturar halucinaiile create de creierul srcit de oxigen. Atunci i ddu seama ce i se ntmplase: Nu-i nicio caracati. E presiunea apei . Mai trecuse cndva printr-o experien asemntoare. n timpul unui exerciiu de antrenament, pe cnd fcea scufundri lng gura de intrare a turbinelor de la generatorul din Loch Arran, colegul su de scufundare, legat de el, fusese aruncat de curent n teribila gur de absorbie. Omul fusese izbit de grilajul de la gura de intrare i trupul i se zdrobise n aa hal, c achiile coastelor ieiser prin came i ptrunseser prin cauciucul de neopren al costumului ca nite pumnale. Nicholas scpase ca prin urechile acului. Pentru c era la o oarecare distan n lateral, nu fusese atras complet n curentul de ap sorbit de gura de intrare a turbinei. Chiar i aa, i rupsese un picior i fusese nevoie de fora altor doi scafandri militari, ca s l smulg din stnsoarea curentului. De ast dat, era la captul rezervei de aer i nu se afla niciun scafandru prin preajm s-l ajute. Era tras ntr-o despictur ngust din stnc, n gura unui tunel subacvatic, un canal care l ducea n peretele de piatr. Partea superioar a corpului nu era cuprins de fora ngrozitoare a curentului, ns picioarele i erau trase inexorabil nuntru. Era contient c de jur mprejurul deschizturii erau muchii clar demarcate, drepte i perfect tiate, asemenea pragului unei ui fcute de un zidar. i desfcu larg braele, s se opun din toate puterile, dar degetele ca nite gheare i alunecau pe suprafaa neted i acoperit cu ml a stncii. Acu-i acu, se gndi. Asta-i lovitura pe care n-o poi evita. i ncord i mai tare degetele i simi cum i se rup unghiile la frecarea de stnc. Apoi, deodat, se blocar n ultima ni din zid, deasupra gurii de absorbie care l trgea n jos. Acum, avea cel puin un punct de sprijin. Se ag de ni cu amndou minile i se lupt cu fora apei. Se zbtea cu toat puterea rmas, din toat inima, dar era n pragul epuizrii. Se ncord pn simi cum i pocnesc muchii braelor, pn ce tendoanele de la gt i se ncordar ca nite corzi de oel i simi c o s-i plesneasc ceva n cap. Dar opri alunecarea insidioas a propriului trup n gaura de absorbie. nc o dat, i zise. O ultim ncercare. tia c pn aici l ineau puterile. I se terminaser tot aerul, curajul i hotrrea. Mintea i juca feste i forme ntunecate i umbreau vederea.

De undeva, din strfundurile fiinei, scoase ultimele rezerve i trase pn ce ntunericul din cap explod n fii de lumini colorate, stele cztoare i artificii care l ameir. ns trgea mai departe. Simea cum i ies picioarele, cum strnsoarea apelor slbete, i mai trase o dat, cu o for pe care nu-i imagina c o mai are. Atunci se eliber brusc, nind spre suprafa, numai c era prea trziu. ntunericul i inund mintea, iar n urechi prea c mugete cascada ce gonete n abis. Se neca. Era terminat. Nu tia unde se afl, ct de mult mai avea pn la suprafa, dar tia c nu avea s reueasc. Era sfrit. Cnd ajunse la suprafa, nu tia c fcuse asta i nu avea destul putere s i ridice capul din ap i s respire. Zcea acolo, ca un cadavru umflat de ap, cu faa n jos, muribund. Apoi simi degetele lui Royan nfigndu-i-se n prul de pe ceaf i aerul rece cum i mngie faa cnd ea i scoase capul din ap. Nicky! Url la el. Respir, Nicky, respir! El deschise gura i scoase un jet de ap, saliv i aer nchis, dup care tui i respir cu greutate. Mai trieti! O, slav Domnului! Ai stat acolo aa de mult! Am crezut c te-ai necat. n timp ce tuea, lupta s respire i i recpta simurile, Nicholas i ddu vag seama c ea srise, probabil, din scaun, ca s i vin n ajutor. Ai stat la fund atta timp! Nu-mi venea s cred! l inea cu capul n sus, agat cu mna liber de nia din perete: O s-i revii, acum. Te-am gsit. Ia-o ncet. O s fie bine. Era uimitor ct de mult l ncuraja vocea ei. Aerul era bun i Dulce i simea cum i se ntorc, treptat, puterile. Trebuie s te ridicm, i zise ea. Mai stm puin, s te mai aduni, i dup asta te ajut s urci n scaun. not cu el pn la scaunul ce se blngnea i le fcu semn oamenilor din vrful coastei s l coboare pn la ap. Atunci inu bucile de pnz, pentru ca el s i poat pune picioarele n ele. Te simi bine, Nicky? Vru s tie, nelinitit. ine-te bine, pn ajungi n vrf! i puse minile pe corzile laterale ale hamului: ine-te bine! Nu pot s te las aici, bolborosi el ameit. Nu pesc nimic, l asigur ea. Pune-1 pe Aly s trimit scaunul jos, dup mine. Cnd era la jumtatea nlimii, se uit n jos i i vzu capul ieind din apele ntunecate. Prea foarte mic i singur i era palid, cu o expresie demn de mil pe chip. Curaj! Avea vocea att de slab i de aspr, c nici el nu i-o recunoscu. Ai curaj, nu glum! Dar era prea sus ca ea s i aud vorbele. Capitolul XLI De cum o aduser pe Royan cu bine din rp, Nicholas i porunci lui Aly s desfac schela i s ascund bucile n mrcini. Zona se vedea extrem de bine din elicopter i nu dorea s ae curiozitatea lui Jake Holm. Nu era n stare s le dea o mn de ajutor oamenilor, ci rmase la umbra unui arbore spinos, n timp ce Royan i acorda ngrijiri. Era consternat s constate ct de mult l afectase experiena lui att de aproape de nec. Avea o durere de cap nfiortoare, cauzat de lipsa de oxigen. Pieptul l durea i l nepa de fiecare dat cnd respira: probabil c, n sforrile lui, i rupsese sau i rsucise ceva nuntru. Era impresionat de rbdarea lui Royan. Nu fcea nicio tentativ s l interogheze cu privire la descoperirile de pe fundul defileului i prea cu adevrat mai preocupat de starea lui, dect de bunul mers al expediiei.

Cnd l ajut s se ridice n picioare i pornir napoi spre tabr, mergea ca un moneag, chiop i nepenit. l durea fiecare muchi i tendon. tia c avea s mai treac ceva timp pn cnd acidul lactic i nitrogenul care se adunaser n esuturi aveau s se resoarb i s se disperseze. Odat ajuni n tabr, Royan l duse n coliba lui i avu grij s l aeze ct mai confortabil sub plasa de nari. Deja se simea mult mai bine, dar neglij s o informeze de acest lucru. Era plcut s fie din nou ngrijit de o femeie. Ea i aduse dou tablete de aspirin i o can cu ceai aburind, cu mult zahr. Se mai rsf un pic, atunci cnd, cu glas pierit, i ceru o a doua can cu ceai. Lng patul lui, ea l urmrea cu atenie cum o bea. Mai bine? l ntreb cnd isprvi. ansele sunt de doi la unu c o s supravieuiesc, i spuse, iar ea surise: Vd c te simi mai bine. Ai prins iar glas. M-ai speriat ngrozitor, s tii! Fac i eu ce pot s i atrag atenia. Acum, c te-ai decis s trieti, povestete-mi ce s-a-ntmplat. n ce belea ai intrat, acolo, n lac? Ce vrei tu, de fapt, s afli e ce am gsit acolo. Corect? i asta, recunoscu ea. Atunci i povesti tot ce descoperise i cum fusese prins de curentul gurii de absorbie subacvatice. Ea l asculta fr s-l ntrerup i, nici mcar dup ce isprvi, nu zise nimic pentru un timp, ci se ncrunt, semn c se concentra s analizeze cele auzite. ntr-un sfrit, ridic ochii la el: Vrei s spui c Taita a fost capabil s duc rndurile de nie pn jos, chiar pe fundul lacului, la 15 metri adncime? i, cnd el fcu semn din cap c aa stteau lucrurile, ea czu din nou pe gnduri. Cum Dumnezeu a reuit una ca asta? ntreba, apoi. Tu ce prere ai? Acum patru mii de ani, nivelul apei se poale sa fi fost mai sczut. Poate c a fost secet, ntr-un an, rul a secat i i-a permis s ajunga acolo. Ce zici de asta? Nu-i ru, admise ea, dar, atunci, de ce s-a mai legat la cap sa construiasc o schel? De ce n-a folosit albia secat a rului drept cale de acces? i-apoi, cu siguran ca punctul de atracie pentru Taita era chiar rul. Dac era secat, atunci putea fi oricare alt loc dintre cele o mie asemenea celui deaici, din defileu. Nu, presimt c tocmai faptul c era inaccesibil a fost principalul, dac nu chiar singurul motiv pentru care s-a apucat de lucru n locul sta. nclin s cred c ai dreptate, czu el de acord. Aadar, dac rul curgea, chiar la nivelul minim, cum e acum, cum Dumnezeu a reuit s taie niele acelea sub nivelul apei? i ce sens avea ridicarea unui eafodaj subacvatic? M depete problema. Habar n-am, recunoscu el. Bine, s lsm asta, deocamdat. Acum s analizm gura de absorbie care aproape te-a tras nuntru. Poi s estimezi dimensiunea deschizturii? El cltin din cap: E aproape bezn acolo. Nu vedeam mai departe de un metru n fa. Intrarea era chiar ntre cele dou rnduri de nie'? Nu, nu chiar, spuse el gnditor. Era uor ntr-o parte. Am lovit fundul apei cu picioarele i era ct pe ce s m ridic, atunci cnd m-a nhat. nseamn c trebuie s fie chiar pe fundul lacului i un pic mai n aval fa de eafodajul schelei. Spui c intrarea i s-a prut c are o corni ptrat? Nu sunt absolut sigur de asta nu uita c vedeam extrem de slab. Dar asta a fost impresia pe care mi-a dat-o. Trebuie s fi fost o alt structur fcut de mna omului, atunci Poate un soi de galerie de min fcut ntr-o parte a lacului?

Tot ce-i posibil, aprob fr prea mult convingere. Dar, pe de alt parte, ar putea foarte bine s fie un defect natural in aluviunile depuse n permanen de ru. Ea se ridic s plece. Unde te duci? O ntreb. Nu stau mult. M duc la mine, s-mi aduc notiele i mulajul de pe stel. M-ntorc ct ai clipi. Cnd se ntoarse, se aez pe podea, lng patul lui, cu picioarele trase sub ea, n stilul acela, specific feminin. Cnd se apuc s nire hrtiile n jurul ei, el trase la o parte plasa de nari, ca s se uite la ce pune la cale. Ieri, cnd tu erai ocupat s construieti schela, am reuit s descifrez restul de pe faa stelei denumit primvara . i inu carneelul n aa fel, nct s vad i el paginile deschise: Astea sunt nsemnrile mele preliminare. Ai s vezi unde am inserat o serie de semne de ntrebare aici i aici, de exemplu. n locurile astea nu sunt sigur de traducere sau dac Taita nu a folosit un simbol nou i ciudat. O s trebuiasc s le acord mai mult timp i atenie ceva mai trziu. Te urmresc, o asigur el i ea continu: Aceste seciuni, pe care le-am nsemnat cu verde, sunt citate din versiunea standard a Crii Morilor. S-l lum pe sta de-aici: Universul e trasat n cercuri, discul zeului soare, Ra. Viaa omului e un cerc ce ncepe n pntece i sfrete n mormnt. Cercul unei roi de car prevestete moartea arpelui zdrobit sub obada ei . Da, recunosc citatul, zise el. Pe de alt parte, aceste pri din text pe care le-am nsemnat cu galben, sunt scrieri originale ale lui Taita sau, cel puin, nu sunt citate nici din Cartea Morilor, nici din vreo alt surs cunoscut mie. Vreau s-i atrag atenia mai ales asupra acestui paragraf, de-aici. i urmri seciunea cu degetul, n timp ce citea cu voce tare: Fiica zeiei a conceput. A fost lsat grea de ctre cel fr de smn. i-a conceput propria sor geamn. Ftul zace pe vecie ncolcit n pntecele ei. Geamna nu se va nate niciodat. Nu va vedea niciodat lumina lui Ra. Va tri pe veci n ntuneric. n pntecele surorii ei, mirele ei i cere dreptul la cununie etern. Geamna nenscut devine mireasa zeului, care a fost om. Destinele lor se mpletesc. Ei vor avea via venic. Nu vor pieri niciodat. Royan i ridic ochii din nsemnri: Cnd am citit prima dat, am fost mulumit s constat c fiica zeiei era rul Dandera, aa cum fuseserm deja de acord. Eram destul de sigur i c zeul care fusese cndva om trebuia s fie faraonul. Mamose a fost zeificat o dat cu urcarea pe tronul Egiptului. nainte de asta a fost om. Nicholas ddu aprobator din cap: Cel fr de smn e clar Taita nsui. Face referiri repetate la faptul c e eunuc. Dar acum, suger el, dac ai idei noi n legtur cu misterioasa sor geamn, hai s le auzim! Sora geamn ar fi, cel mai probabil, o ramur sau o despritur a cursului, nu-i aa? Aha, tiu unde bai! Sugerezi c gura de absorbie e geamna. Acolo jos, n defileu, n-o s vad niciodat lumina lui Ra. Taita, cel fr de smn, i arog paternitatea, aa c ne spune c el e arhitectul. Chiar aa, i el a cununat pe geamna rului cu faraonul Mamose pe vecie. Cnd am pus toate astea cap la cap, am ajuns la concluzia c n-o s gsim niciodat locul unde e ascuns cavoul faraonului Mamose, pn nu explorm n amnunt acea gaur de absorbie care aproape c te-a necat. i cum propui s facem asta? Vru s tie el, la care ea ridic din umeri. Eu nu sunt inginer, Nicky! Te las pe tine s organizezi chestia asta. Tot ce tiu e c Taita a gsit o modalitatate de a-i da de capt nu doar de a ajunge pn acolo, ci i de a lucra acolo. Dac interpretarea pe care-am dat-o inscripiei de pe stel e corect nseamn c a fcut excavaii extinse chiar pe fundul

lacului. Dac el a putut s fac asta, atunci nu vd niciun motiv ca tu s nu poi face acelai lucru. Ah! ovi el. Taita a fost un geniu. A spus-o chiar el de-attea ori. Eu sunt un biet tocilar. Eu pariez toi banii pe tine, Nicky! N-o s m lai balt acum, nu? Capitolul XLII Nu era nevoie de cine tie ce talente de vnator ca s dea de urma unui astfel de vnat acesta i luase foarte puine precauii sa i acopere urmele. Foarte deschis, urmau drumul principal ce cobora prin defileul Nilului i ducea n vest, spre frontiera cu Sudanul. Mek Nimmur era pe drumul de ntoarcere ctre propria fortrea. Boris estima c inamicul avea cu el ntre cincisprezece i douzeci de oameni. Era dificil s fie sigur, pentru c urmele de pe crare se suprapuneau i, firete, mai erau i iscoadele din fa i din lateral. Mai intra la socoteal i ariergarda, care tergea urmele dup el. Se micau destul de repede, ns un asemenea grup numeros nu avea cum s ntreac un singur urmritor. Era sigur c se apropie cu pai repezi de ei. Calcula c plecase cam la patru ore dup ei, ns, judecind dup semnele recent gsite, era la mai puin de dou ore distan. Fr s slbeasc ritmul, se aplec s culeag ceva de pe crare. Din alergare, examin obiectul. Era o crengu, un vrf moale de mldi din planta kusagga-sagga, care cretea pe marginea potecii. Unul dintre brbaii de dinaintea lui se lovise de ea n trecere i o rupsese. Asta i ddea lui Boris o msur destul de corect ct de n urm se afla. Pn i n zpueala din defileu, vlstarul crud abia dac ncepuse s se ofileasc. Era chiar mai aproape dect i fcuse calculele. ncetini puin, gndindu-se la urmtoarea micare. Cunotea destul de bine aceast parte a vii. Cu un an n urm, vnase n zon cu un client american, care era n cutarea unui trofeu de ibex Walia. Dup aproape o lun de cutreierat prin anuri i prin rpe mpdurite, doborser un mascul btrn, nnegrit de ani i purtnd o pereche de coame rsucite, lsate pe spate, care s-a plasat pe locul al zecelea ca mrime n Rowland Ward. tia c la trei sau patru kilometri n fa, Nilul ncepea o alt meandr ce fcea bucla nspre sud i care, apoi, revenea la vechiul curs. Poteca principal urma drumul rului, cci o serie de stnci abrupte i formidabile pzeau movila din centrul buclei fcute de fluviu. Totui, se putea lua pe scurttur. Boris fcuse asta nainte, n timp ce urmrea ibexul rnit. Vntorul american nu omorse curat glonul l nimerise pe animal prea n spate, ratnd cavitatea inimplmni i strpungndu-i intestinele. apul slbatic, rnit, o pornise spre colin, pe una dintre crrile tainice, printre stei. Boris i americanul l urmriser pe munte i dincolo de el. Boris i aducea aminte ct de periculoas i de neltoare era crarea, dar, cnd coborser n partea cealalt, vzuser c scurtaser drumul cu aproape 15 kilometri. Dac gsea iar captul potecii caprelor, avea toate ansele s ajung de partea cealalt naintea lui Mek Nimmur i s l atepte acolo. Asta i-ar fi dat un avantaj enorm. Comandantul de gheril se ateapt la urmrire, nu la ambuscad. Probabil c are spatele acoperit i e destul de improbabil ca Boris s reueasc s treac de ariergard fr s i alerteze potenaialele victime. Pe de alt parte, dac era naintea lor, putea s controleze evenimentele. Atunci putea s aleag terenul pe care avea s-i omoare. Cnd drumul i cursul principal al Nilului ncepur s se ntoarc spre sud, brbatul continu s urmeze terenul ridicat de deasupra lor, cutnd un punct de reper familiar. Dup mai puin de un kilometru ddu de locul cutat. Aici era o sprtur n irul de stnci ntunecate, o intrare tiat n peretele de bazalt. Se opri s i tearg broboanele de sudoare de pe fa i gt. Prea mult votc, mormi el, te moleeti . Cmaa i era complet ud, parc abia scoas din fluviu. Mut cureaua putii pe umrul cellalt, ridic binoclul i inspect laturile vlcelei mpdurite. Preau aspre i inaccesibile, dar apoi prinse n lentile conturul ciuntit al unui copcel care cretea ntr-o

despictur strimt pe faa versantului. Semna cu un bonsai japonez, cu trunchiul rsucit i malformat, i cu ramurile torturate. n momentul cnd trsese americanul, ibexul Walia sttea pe lespedea aflat chiar puin mai sus de copcel. Boris vedea cu ochii minii cum apul slbatic i ncovoiase spinarea, lovit de glon, i apoi se rsucise i o luase la goan pe costi. Mut uor binoclul mai sus i izbuti s disting nclinaia lespezii nguste, care descria un unghi ascuit cu versantul. Da, da. sta e locul. Gndea din nou n limba matern o adevrat uurare, dup ultimele zile, cnd trebuise s se lupte cu franceza i engleza. Pn s nceap s urce, prsi poteca bttorit i se tr pe panta presrat cu bolovani pn jos, la fluviu. ngenunche pe malul Nilului i se stropi cu doi pumni de ap, udndu-i prul scurt i ndeprtndu-i transpiraia de pe fa i gt. Vrs ce mai avea n sticl i o reumplu, apoi bu pn ce simi c l doare burta. Dup asta goli iar sticla i o umplu la loc. n muni nu era strop de ap. n cele din urm, i cufund plria vntoreasc n fluviu i i-o puse iari n cap, ud leoarc i revrsndu-i ap pe gt i pe fa. Urc napoi pe drumul principal, pe care l urm pe o distan de o sut de pai, mergnd ncet i studiind terenul. ntr-un loc, un bolovan aproape c bloca poteca. Brbaii dinaintea lui fuseser silii s peasc peste acest obstacol, dup care urma un petic de pulbere fin, ca de talc, n care i lsaser amprentele, perfect pstrate, ce puteau fi citite cu uurin. Majoritatea brbailor purtau bocanci paramilitari, fcui dup modelul israelian, cu tiparul tlpilor n zigzag, iar cei aflai n spate clcaser peste urmele celor de dinaintea lor. Trebui s se lase ntr-un genunchi, s examineze seninele n amnunime, nainte s gseasc amprenta unui picior mult mai mic i mai delicat, cu un pas mai uor, negreit feminin. Urma era parial ascuns de celelalte, mai mari, masculine, ns conturul degetului mare se vedea limpede, iar tiparul era cel al unui pantof uor de tenis Bata, cu talpa din cauciuc. L-ar fi recunoscut din zece mii de ali pantofi. Era uurat s descopere c Tessay fcea nc parte din grup i c ea i amantul ei nu apucaser pe un alt drum. Mek Nimmur era alunecos i viclean. Scpase din ghearele lui Boris o dat. Dar nu i de data asta! Rusul cltin vehement din cap: nu i de data asta. i ndrept ntreaga atenie din nou asupra urmei de femeie. i trecea un junghi prin inim cnd se uita la ea. Mnia i ienscu, cu aceeai for. Nu se gndea la sentimentele lui fa de femeie. Dragostea i dorina nu fceau parte din ecuaie. Era sclava lui i i fusese furat. Insulta adus era singurul lucru care avea o semnificaie pentru el. Ea l respinsese i l umilise, iar pentru asta avea s moar. Simi cum l ncearc fiorul bine cunoscut, cum i se nfierbnt sngele la gndul c avea s o omoare. mprirea morii fusese dintotdeauna ocupaia i vocaia lui, ns indiferent ct de des i exercitase meseria, fiorul nu l prsea niciodat, plcerea nu i se potolea n veci. Poate c era singura plcere care i mai rmsese, pur i de nenfrnt nici chiar votca nu i-o putea slbi sau dilua, aa cum fcea actul fizic al copulaiei. Avea s i fac mai mult plcere s o ucid dect i fcuse cndva s se mpreuneze cu ea. n aceti ultimi ani, vnase numai animale inferioare, ns nu uitase niciodat cum e s doboare i s ucid o fiin uman, mai ales dac era vorba de o femeie. l voia pe Mek Nimmur, dar pe femeie o dorea i mai tare. Pe vremea preedintelui Mengistu, cnd fusese comandantul contraspionajului, oamenii lui i cunoteau gusturile i i le alegeau pe cele mai drgue. Acum l ncerca un singur regret, acela c trebuia s se grbeasc, n cazul sta. Nici nu se punea problema s lungeasc i s savureze plcerea. Cu totul altfel dect n multe alte experine de-ale lui, care inuser ore, dac nu zile ntregi. Cea, rosti i trase un picior n rn, clcnd pe conturul delicat al urmei femeii, tergnd-o de pe faa pmntului, aa cum avea s fac i cu femeia. Cea neagr adulter! Alerga acum cu fore noi, mai hotrt ca niciodat, lsnd n urm crarea i urcnd spre copacul deformat i spre nceputul potecii caprelor, sus, pe costi.

Exact acolo unde se atepta s fie, gsi punctul de pornire al potecii, pe care o urm. Cu ct urca mai mult, cu atit aceasta devenea mai abrupt. Adesea, trebuia s i foloseasc ambele mini ca s se trag n sus, pe povmi, sau s i croiasc drum prin vreo trecere ngust n zigzag. Prima oar cnd urcase muntele sta, urmrise urmele nsngerate ale ibexului rnit, ns acum nu mai avea picturile acelea mprtiate pe drum, care s l ghideze, i, de dou ori, rtci crarea i se trezi ntr-o fundtur de pe faa versantului. Fu silit s se retrag de pe marginea prpastiei i s refac drumul, pn ddu de cotitura corecta. De fiecare dat cnd pea asta, i ddea seama c pierde timp preios i c Mek Nimmur ar putea s treaca nainte s fie el n stare s i ias n cale. O dat sperie un grup mic de capre slbatice, care stteau pe o teras de piatr, la jumtatea coastei. Acestea fugir n salturi pe versant, semnnd mai degrab cu nite psri, dect cu animale legate de legile gravitaiei. Erau conduse de un mascul uria, cu o barb n valuri i coame lungi, spiralate, care, n goana lui, i indic lui Boris ruta direct spre creast. i sfie pielea din vrful degetelor cnd se cr peste ultima pant abrupt, dar, n cele din urm, ajunse n vrf, unde se tr pe burt, fr s-i ridice vreodat capul. Silueta unui om, prefigurat pe fundalul albastru al cerului, ar fi fost vizibil de la kilometri distan. Se deplas astfel n spatele crestei, pn gsi o tuf de sanseveria care s-i ofere adpost, i se folosi de frunzele drepte i spinoase ale acesteia ca s-i ascund forma capului pe cnd studia prin binoclu valea, la trei sute de metri sub el. De la nlimea aceasta, Nilul prea un arpe gros, strlucitor, ce i desfcea inelele n prima cotitur a meandrei, cu suprafaa brzdat de vltori i de recifuri stncoase. Terenul ridicat de pe ambele maluri forma valuri nalte de bazalt, nvolburate i contorsionate ca o mare furtunoas, cuprins de un taifun tropical. Totul dansa i tremura n aerul ncins, iar razele soarelui loveau asemenea toporului unui clu, supunnd prin dogoarea sa acest univers de roc roie. Chiar dac imaginea era distorsionat de mirajul pe care l vedea prin binoclu, Boris izbuti s observe crarea puin umblat de lng fluviu i o urmri pn n vale, n punctul unde se ascundea pe dup cot. Era pustie, fr niciun semn de prezen omeneasc, i atunci tiu c vnatul ieise din raza lui vizual. Nu avea cum s vad ct de mult merseser pe crare tot ce tia era c trebuia s se grbeasc, dac voia s le sar n fa, pe partea cealalt a muntelui. Pentru prima dat de cnd se ndeprtase de malul fluviului, lu cteva picturi din sticla cu ap. i ddea seama n ce hal l deshidrataser aria i crarea pe munte. n asemenea condiii, un om fr ap putea s moar n cteva ore. Nu era deloc surprinztor c erau att de puine aezri omeneti n defileu. Cnd se retrase de pe linia orizontului, se simi rentinerit i pomi s traverseze coama muntelui. Avea de mers mai puin de doi kilometri i, fr s-i dea seama, se trezi n vrful nlimilor de pe partea cealalt. Doar un pas neatent mai trebuia i ar fi pit direct n spaiu, plonjnd n gol de la trei sute de metri. nc o dat, se tr de-a lungul crestei pn ddu de un punct de observaie ascuns, de unde s spioneze terenul de dedesubt. Fluviul era cum l tia o ntindere larg i dezordonat de vrtejuri cu ncreituri albe, ntorcndu-se spre sine prin piciorul meandrei. Drumul urma cursul malului mai apropiat, mai puin acolo unde era forat s fac un ocol spre centru, pe lng falezele zimate i acele de stnc ce rsreau din apele Nilului. n pustietatea mrea a defileului, Boris nu percepea nicio alt micare, n afar de spumegarea nepotolit a apelor i de dansul nesfrit al mirajului. tia c era imposibil ca Mek Nimmur s se fi micat ntr-att de repede, nct s l depeasc i s i-o ia nainte; prin urmare, trebuia s apar de dup cotul meandrei. Boris lu nc o gur de ap i se odihni aproape o jumtate de or, dup care se simi din nou n putere, refcut pe deplin. Reflect dac s coboare imediat i s pun la cale o ambuscad pe drum, ns, n cele din urm, hotr s rmn la adpostul nlimii pn la apariia przii. i control cu mult atenie puca, asigurndu-se c luneta nu se dereglase n timpul ascensiunii, apoi goli ncrctorul i examin cele cinci cartue. Suprafaa de alam a unuia era crestat i decolorat, aa

c pe acela l arunc i puse n loc un cartu de la cingtoare. Bg un cartu pe eav i puse piedica. Ls arma deoparte ct i schimb osetele ude de transpiraie cu unele noi, din rani, i i leg ireturile cu grij. Numai un novice ar risca s fac bici la picioare n astfel de condiii: n cteva ore, acestea s-ar infecta i s-ar umple de puroi. Mai lu o gur de ap, dup care se ridic i i ag arma pe umr. Pregtit acum pentru orice i-ar fi trimis zeia vntorii, pomi pe creast, s-i intercepteze inamicii. Scrut valea cu binoclul din toate punctele de observaie posibile de-a lungul coamei muntelui i de fiecare dat eu n tentativa de a zri prada, iar dup-amiaza trecea ca gndul. ncepuse chiar s se ntrebe ngrijorat dac Mek Nimmur nu reuise cumva s se strecoare neobservat pe lng el, dac nu traversase fluviul printr-un loc secret sau nu o luase pe alt drum, prin valea ascuns, cnd auzi un ipt jalnic, ca un bocet, n aerul uscat de ari. Se uit n sus. O pereche de ulii ddeau roat deasupra unui plc de mrcini de pe malul fluviului. Uliul cu cioc galben e unul dintre cel mai des ntlnii necrofagi din Africa. El exist n strns simbioz cu omul, hrnindu-se cu ce las acesta n urm, culegndu-i resturile, nlndu-se i rotindu-se pe deasupra satelor sau a taberelor n care el se afl, n cutare de rmie sau ateptnd rbdtor ca omul s se aeze printre tufiuri pentru ca, imediat cum acesta i-a fcut nevoile, s coboare i s acioneze ca un vidanjor universal. Boris studie perechea de psri prin binoclu, urmrindu-le cum plutesc lene n aerul ncins, ntotdeauna ncercuind acelai petic de tufri de pe viroag. Aveau o manier distinct de a cnni cu cozile lungi i bifurcate, pe care le rsuceau dintr-o parte n alta, n timp ce pluteau dui de briz. Pliscurile de un galben aprins se vedeau foarte clar cnd psrile ntorceau capetele s se uite dup ceva n tufe. Brbatul zmbi rece pentru sine. Da! Nimmur a ridicat tabra mai devreme. Probabil c zpueala i ritmul sunt prea intense pentru noua lui femeie sau poate c s-a oprit s se joace puin cu ea. Se deplas pe buza coastei pn izbuti s vad direct n tufri. l studie prin binoclu, dar nu zri niciun semn care s indice o prezen uman. Dup aproape dou ore, ncepu s se ndoiasc de presupunerile sale iniiale. Singurul lucru care i mai reinea atenia era perechea de ulii, care se aezaser ntr-un vrf de copac, cu vedere ctre plcul de mrcini. Trebuia s fie convins c acetia i urmresc pe oamenii ascuni n lstri. Arunc o privire nelinitit soarelui: aluneca, n sfrit, spre linia orizontului, i i pierdea nflcrarea aprig. Apoi se uit din nou n vale. Chiar sub plcul de tufe, malul fluviului forma o rstoac, aproape ca o mic lagun. La venirea fluxului, aceasta era inundat, nsa acum era doar o fie de prundi. Pe acest mal se aflau mai muli bolovani care czuser de pe coasta de deasupra. Unii dintre ei zceau pe plaj, n vreme ce alii se rostogoliser n fluviu i erau pe jumtate sub ap. Cel mai mare ajungea la dimensiunile unei csue, o mas imens, rotund de roc neagr. n timp ce privea, un bibat iei pe neateptate dintre arbuti. Pulsul lui Boris se iui, vznd cum omul coboar pe unul dintre bolovanii mai mruni i sare de acolo pe malul acoperit de pietri. Brbatul ngenunche la marginea apei i umplu o gleat de pnz cu ap, dup care se urc napoi i dispru iari printre tufiuri. Aha! Aria e prea mare chiar i pentru ei. Trebuie s bea i asta i trdeaz. Dac n-ar fi fost psrile, nu mi-a fi dat niciodat seama c sunt aici. Chicoti ncet, cu admiraie involuntar: Nimmur e un brbat atent. Nu-i de mirare c a supravieuit att de mult timp. ine lucrurile sub control strict. Dar pn i el trebuie s bea ap. Boris continu s priveasc prin binoclu n timp ce se strduia s ghiceasc urmtoarea micare a lui Mek Nimmur. A pierdut o groaz de timp aici, ca s se adposteasc de ari. O s porneasc iar n mar de cum se rcorete. O s fac un mar de noapte, hotr el, uitndu-se din nou spre soare. Mai sunt

trei ore pn se las ntunericul. Trebuie s acionez pn atunci. O dat ce se face ntuneric, o s-mi fie greu s vd intele nainte s se ridice, se tr iari mai jos de linia orizontului. Se retrase pe propriile urme de-a lungul coamei muntoase, pn ce un mal abrupt i ceva mai nalt l feri de ochii santinelelor lui Mek Nimmur. Abia atunci ncepu s coboare. Nu exista nicio crare fcut de capre pe-acolo, aa c trebuia s i gseasc singur drumul; totui, dup cteva eecuri, descoperi un prag nclinat din piatr, pe care putea s coboare destul de uor pe versant. Cnd ajunse la baza defileului, lu aminte la aezarea i la compoziia stratului, ca s l mai poat gsi, n caz de urgen. Era o cale de scpare bun i tia c, n curnd, se putea s fie urmrit i constrins la msuri extreme. i luase peste o or s coboare i i ddea seama c e n criz de timp. Ajunse la drumul de la marginea apei i porni napoi, ctre tabra lui Mek Nimmur. Acum se grbea, dar, chiar i aa, avea grij sa i ia msuri de precauie sa nu fie depistat. Mergea pe marginea drumului i pea numai pe teren pietros, atent s nu lase niciun semn al trecerii lui pe acolo. n ciuda precauiilor, ns, era gata-gata s dea nas n nas cu ei. Nici nu parcursese primii dou sute de metri cnd, undeva n subcontient, nregistr fluieratul grav, ndoliat, al unui graur cu aripi galbene, pe care l ignor aproape total pn cnd, n minte, ncepu s-i sune un semnal de alarm. Momentul zilei nu era deloc potrivit. Graurul scotea acel tnguit numai n zori de zi, cnd i prsea cuibul cocoat pe crestele abrupte. Era dup-amiaza trziu, jos, n adncurile clocotind de ari ale defileului. Bnuia c era un semnal dat de una dintre iscoadele care se apropiau de el. Trupa lui Mek Nimmur o luase din loc. Boris reacion instantaneu. Iei de pe crarea bttorit i o lu la goan napoi, pn ajunse la captul potecii pe care coborse versantul. Urc doar ct s poat vedea ce se ntmpl pe drum. Totui, i ddea seama c pierduse mult din avantajul pe care l dobndise scurtnd drumul prin munte. Aceasta nu era poziia ideal de ambuscad i calea lui de scpare era expus focului deschis de inamicul aflat jos ar fi fost norocos s ajung pn n vrf. ns ideea de a abandona planul de rzbunare nu i trecu nicio clip prin minte. Imediat ce intele aveau s ajung n raza lui vizual, avea s trag din acea poziie. Cu toate acestea, recunoscu n sinea lui c Mek Nimmur l luase prin surprindere. Boris nu se ateptase ca acesta s porneasc la drum nainte de apusul soarelui. i imaginase c o s poat s i ocupe poziia n lstriul de deasupra taberei, de unde s trag dou gloane bine chibzuite nainte s fie silit s o ia la goan. Tot n mintea lui, prevzuse c, odat. Scpat de Mek Nimmur, oamenii acestuia nu aveau s se nghesuie s i ia urma. Boris plnuise s se retrag n goan, oprindu-se la fiecare punct bine aprat ca s mai trag cteva focuri, s doboare unul sau doi dintre urmritori ca s-i fac s fie precaui i circumspeci, pn ce brbailor avea s le piar cheful s-1 mai vneze i o s-l lase s scape. Numai c toate acestea se schimbaser. Trebuia s profite de prima ocazie posibil i asta nsemna o int n micare i, de cum avea s trag, urma s fie expus pe drumeagul ce urca versantul. Singurul avantaj care i rmsese era puca de vntoare, o pies extraordinar de precis, n vreme ce oamenii lui Mek Nimmur erau narmai cu arme de asalt AK- 7, ce trgeau rapid, dar erau extrem de imprecise la distane mari, mai ales n minile acestor shufta. Cu un antrenament adecvat, rzboinicii triburilor din Africa alctuiau unele dintre cele mai bune trupe din lume. Aveau toate calitile necesare pentru asta, cu o singur excepie erau bine cunoscui pentru intaii lor proti. Rmase ntins pe lespede, i piatra de sub el era att de fierbinte din cauza razelor directe ale soarelui, nct l ardea nfiortor, chiar i prin hain. i trase rania din spate i o aez n fa, folosind-o drept suport pentru patul armei. Se uit prin lunet, sucindu-se s i gseasc o poziie confortabil, inti spre o piatr micu, de lng potec, apoi mic eava dintr-o parte n alta, ca s se asigure c nu va fi stnjenit n momentul tragerii. Mulumit c i-a gsit o poziie ct mai bun, n scurtul rgaz care-i mai rmsese, ls puca i lu un

pumn de rn. Se frec uor cu ea pe fa, iar sudoarea o transform n noroi care i masca pielea palid, fcnd-o s-i piard strlucirea vizibil de la distan pentru ochiul unei iscoade ncercate. Apoi avu grij s controleze unghiul n care btea soarele, asigurndu-se c lumina nu se reflecta nici n lentilele lunetei, nici n vreo parte metalic a putii. ntinse mna i trase de o tuf, s i umbreasc puca. n cele din urm, se aez n spatele armei i i sprijini patul acesteia de umr, i control respiraia, ncetinind ritmul n care trgea aer n piept, cobor nivelul pulsului i i stpni tremurul minilor. Nu trebui s atepte mult. Auzi din nou chemarea psrii, dar, de aceast dat, de foarte aproape. I se rspunse imediat, din partea ndeprtat a drumului, de lng malul fluviului. Cei de pe flancuri vor ntmpina dificulti dac vor s menin controlul asupra unui astfel de teren, rnji el lipsit de umor, ca grimasa unui cap de mort. O s fie nevoii ba s se adune, ba s se disperseze. n timp ce se gndea la asta, un brbat apru de dup cotitur, la vreo cinci sute de metri drept n fa. Boris l prinse n vizorul lunetei. Era un lupttor african de gheril tipic, un shufta imbrcat cu o combinaie de veminte de camuflaj i civile, zdrenuite i decolorate, dotat cu rani i sticl cu ap, cu muniie i grenade, i cu AK-ul pregtit. Brbatul se opri n momentul n care trecu de cotitur i se ghemui n spatele unui bloc de piatr de la marginea drumului. Timp de un minut foarte lung, scrut aezarea terenului ce i se nfia dinainte, ntorcnd ncet capul dintr-o parte n alta. La un moment dat, pru s l fixeze cu privirea chiar pe Boris, care i inu respiraia i rmase neclintit, ca de piatr. Numai c, n cele din urm, shufta se ndrept i fcu semnalul tiut, cu mna, celor care l urmau, nevzui deocamdat. Apoi, o lu la pas mrunt pe crare. Dup cincizeci de metri, restul trupei ncepu s-i fac apariia, pstrnd distana cu precizia mrgelelor nirate pe o a. Ar fi fost imposibil s execute foc de anfilad mpotriva acestui ir, chiar cu un RPD, dintr-o poziie bine aleas. Bun, aprob Boris. Sunt trupe de elit. Probabil c Mek i-a ales oamenii pe sprincean i privi prin obiectiv, examinnd trsturile fiecrui soldat, pe msur ce i intrau n vizor, n cutarea lui Mek Nimmur. Deja trecuser apte i nici urm de comandant. Brbatul luat n obiectiv ajunse n dreptul locului n care sttea Boris, dup care l depi. Doi dintre cei care pzeau flancurile trecur chiar pe sub postul lui, fcnd mrcinii s foneasc uor, la cel mult doisprezece pai de el. Boris rmase mpietrit pe loc i i ls s treac. Ceilali ajunser pe rnd n dreptul poziiei lui, bine organizai i micndu-se rapid. Pentru cteva minute, dup ce se ndeprtase i ultimul soldat, defileul pru pustiu, golit de orice prezen omeneasc. Abia apoi urm o alt micare fcut pe furi. Ariergarda, mormi Boris pentru sine. Mek i ine femeia n spatele trupelor. E noua lui jucrie. Are mare grij de ea. Ridic ncet piedica, avnd grij s nu lase niciun sunet metalic s tulbure tihna aerului ncins. Acum pot s pofteasc, murmur el. O s-1 secer mai nti pe Mek Nimmur. Nimic complicat, fr gloane n cap. Direct n mijlocul pieptului. Femeia o s mpietreasc, vzndu-1 la pmnt. Ea n-are reflexe de lupttor; o s pot s trag fr s m grbesc. De la distana asta, n-am cum s nu nimeresc. Chiar ntre drguele alea de e negre ale ei. Simea c are o erecie, la gndul sngelui i al morii violente pe care i-o pregtea frumoasei i graioasei Tessay. A putea chiar s am ocazia s mai omor unul. Dar nu pot s m bazez pe asta. Oamenii tia sunt buni. Foarte probabil c o s se pun la adpost, nainte s o omor pe femeie Urmri feele celor din ariergard, cum, la intervale bine gndite, apreau n obiectiv, unul dup altul. i, de fiecare dat, simea cum inima i suspin dezamgit. La sfrit, venir ali trei pe potec, trecnd pe lng el n pas alergtor, constant, de oameni pui pe treab. ns nici urm de Mek i de femeia lui. Ariergarda se pierdu pe potec, iar zgomotul mrunt al pailor lor se topi n tcere. Boris rmase singur, ntins pe lespede, cu inima bubuind i cu gustul amar al dezamgirii n gur. Unde sunt?, se gndi nfuriat. Unde dracu e Mek? i rspunsul evident la propria ntrebare i rsri

imediat n minte. O luaser pe alt drum. Mek se folosise de patrula aceea ca momeal s-1 in la distan. Rmase ntins n linite timp de cinci minute bune, numrate dup ceasul lui de mn, n eventualitatea c ar mai veni i alii pe crare. Mintea i lucra cu iueal. Ultima urm limpede lsat de Tessay fusese amprenta pantofului de tenis, pe poteca din captul cellalt al meandrei. Asta se ntmplase cu vreo cteva ore n uim, iar dac ea i Mek i trseser clapa, puteau s fie oriunde acum. Poate c Mek luase deja un avantaj de o zi sau chiar mai mult cam att i-ar fi trebuit lui Boris s descifreze urmele. Simind cum l inund torente de furie, se sili s nchid ochii i s se lupte cu ele, ca s i pstreze treaz simul raiunii. Acum trebuia s judece limpede, nu s se arunce cu capul nainte, ca un bivol rnit. Era contient c sta era unul dintre punctele lui slabe: trebuia s i in emoiile sub control. Cnd redeschise ochii, mnia i fusese nlocuit de un rece spirit practic. tia cu exactitate ce avea de fcut i n ce ordine anume. Prima sarcin pe care o avea era s se ntoarc s examineze din nou drumul. Trebuia s stabileasc punctul de unde Mek prsise detaamentul de shufta. Cobor tiptil de pe terasa din piatr i se furi prin mrcini spre drumul principal. Lund-o napoi, ns cu micri grbite, i croi drum n amonte, ntorcndu-se n direcia mrciniului unde i gsise adpost grupul de shufta, n miezul fierbinte al zilei. Primul lucru pe care-1 observ era c perechea de ulii i luase zborul. Numai c el nu lu faptul acesta ca dovad c tufriul era prsit i ncepu s i dea ocol, cu mult precauie. Mai nti, se ocup de urmele de pe drumul din partea ndeprtat a tufelor. Cu toate erau vechi de vreo cteva ore, erau nc destul de clar de citit. Deodat, se opri n mijlocul drumului i simi cum i se ridic prul de pe brae i de pe ceaf, cnd se holb la semnele din pulberea fin. i ddea seama c tocmai czuse n capcana lui Mek. Pe crare se afla amprenta distinct a unui pantof de tenis Bata. Mek i femeia intraser n tufiul de spini, de unde nu mai ieiser. Erau nc acolo i Boris fu cuprins de puternica presimire c Mek l urmrea chiar n acel moment, prin obiectivul AK-ului. Cnd se afla n cmp deschis, ca acum, aplecat asupra urmelor lsate de cei urmrii, Boris era complet vulnerabil. Aruncndu-se ntr-o parte, ateriz precum o pisic n iarba srmoas de lng drum, cu arma pregtit. Avu nevoie de nite minute bune s i domoleasc btile inimii i-abia atunci se ridic iar, pe vine, i se apuc s nconjoare plcul de arbuti spinoi cu mult precauie. Avea nervii ntini la maximum, asemenea unor corzi de chitar, iar ochii palizi sgetau dintr-o parte n alta. Degetul i se odihnea pe trgaciul armei i gura putii se mica ncet, precum capul unei cobre pregtite s atace n orice direcie. Cobor spre malul fluviului, unde zgomotul apelor nvolburate masca orice sunet ar fi scos. Dar, cnd ajunse aproape de adpostul bolovanului mare ct o cas, pe care l observase de pe creasta muntelui, nghe din nou. Auzise ceva ce rzbtuse dincolo de freamtul vltorii Nilului un sunet att de nefamiliar acelui loc i timp, nct nu-i veni s-i cread urechilor. Era sunetul unui rs de femeie, dulce i limpede precum clinchetul unui candelabru de cristal n adierea brizei. Sunetul venise de undeva mai jos de el, dinspre malul fluviului de dincolo de blocul rsturnat din piatr. Se furi ctre bolovanul acela, hotrt s l foloseasc drept acoperire i punct de supraveghere, de unde s observe malul de dincolo de el. ns, pn s ajung la pietroi, auzi plescitul unui obiect greu ce lovea apa fluviului i un ipt de femeie excitat, jucu i provocator. Ajuns la marginea bolovanului i rmnnd la adpostul acestuia, se duse tiptil ntr-un col, de unde putea s zreasc malul pietros. Apoi, cnd arunc o privire furi pe dup marginea stncii, rmase cu gura cscat. Nu-i venea s-i cread ochilor. Nu se ateptase la aa o dovad de prostie din partea lui Mek Nimmur. Brbatul dur, rzboinicul ncercat, trecut prin experiena a douzeci de ani de lupte sngeroase, se comporta ca un adolescent ndrgostit. Mek Nimmur i trimisese oamenii nainte ca s rmn singur, s-i fac de cap cu noua sa iubit. Boris atept un timp, s se asigure c nu era vreo curs complicat, pregtit pentru el. Totul prea prea

frumos ca s fie adevrat, ca o man cereasc. Inspect fiecare centimetru de mal n ambele direcii, n cutare de pucai ascuni, nainte s arboreze zmbetul su rece i subire. Firete c sunt singuri! Mek n-ar lsa niciodat ca vreunul dintre oamenii lui s o vad pe Tessay aa goal. Zmbetul i se li, cnd i ddu seama de norocul ce dduse peste el. Probabil c a luat-o razna. Chiar nu i-a dat seama c o*s-l urmresc? i-a imaginat c mi-a luat-o att de mult nainte, c poate s se rsfee n halu sta? Exist ceva mai idiot i mai orb dect o pu sculat? Boris era n culmea fericirii. Cei doi i dduser jos toate hainele i le lsaser ntr-o grmjoar pe prundiul de bazalt cenuiu, la umbra stncii nalte. Se stropeau unul pe cellalt n apa domoal a fluviului din apropierea curentului principal. Amndoi erau goi puc, aa cum i fcuser mmicuele lor. Mek Nimmur avea umerii lai, spatele plin de muchi i fese tari i ncordate. Alturi de el, Tessay era subire ca o trestie de pe fluviu, cu talia micu i oldurile nguste. Pielea ei avea culoarea mierii slbatice. Erau complet absorbii unul de cellalt, fr s mai aib ochi sau urechi pentru nimic altceva pe lumea asta. Trebuie s fi lsat Mek nite oameni s-i pzeasc spatele, i fcu Boris favoarea de a-1 considera posesorul unui dram de minte. Nu se atepta s i-o iau nainte. i nchipuie c sunt n deplin siguran. Uitai-v la prostusta , jubil el, cnd Mek alerg dup fat, care se ls prins. Czur amndoi n apa nu foarte adnc, strns mbriai, cu gurile cutndu-se flmnd, n timp ce se ridicau din nou la suprafa, rznd, cu apa iroindu-le pe feele minunate, imaginea masculinitii chipee i a feminitii ncnttoare prinse n esena lor, imaginea lui Adam i a Evei africani, surprini pentru un moment n micul lor paradis uitat de griji. Boris i smulse privirea de la ei, ca s i-o ndrepte spre locul unde zceau hainele abandonate, pe fia de prundi. AK-ul lui Mek sttea aruncat deasupra jachetei lui de camuflaj, la civa pai de Boris. Acesta travers din civa pai poriunea de prundi, lu AK-ul de jos, i desfcu ncrctorul curbat i l vr n buzunar, scoase glonul de pe eav i l ls s cad pe plaj, i aez puca descrcat la loc pe jachet; apoi se ntoarse rapid la adpostul stncii. Nici Mek, nici Tessay nu aveau nici cea mai mic idee ce se ntmplase. Boris rmase linitit la umbra bolovanului, urmrindu-le joaca n fluviu. Se purtau ca nite copii ndrgostii, complet preocupai unul de cellalt. Tessay se smulse n cele din urm din braele lui Mek i iei din ap. Venea n fug pe bancul de pietri, cu picioarele lungi, ca de mnz, cu sinii de mtase uzi, legnndu-se i mpingndu-se unul n altul la fiecare pas, n timp ce i arunca peste umr cte o privire ca o invitaie deschis. Mek o urm, cu apa strlucind n buclele dese de pe pieptul umflat, cu sexul hotrt i puternic. O prinse nainte s apuce s ajung la haine i femeia se lupt n joac n braele lui o vreme, pn cnd gura lui se nclet peste a ei. Atunci i se pred cu totul. O sruta i i plimba minile pe spatele ei i pe fesele ude i strlucitoare. Strngndu-se la pieptul lui, i desfcu picioarele i l cuprinse ntre coapse, invitndu-1 s exploreze tainele ascunse de trupul ei. Gemu de dorin cnd el i cuprinse blnd sexul n cupa minii sale. Boris simea cum furia i se amestec cu fiorul de spectator pervers al posedrii propriei soii de ctre un alt brbat. Un amestec diavolesc de emoii ddea n clocot n interiorul lui. i simea vintrele mrindu-se i ntrindu-se, cu o excitare aproape dureroas, ns, n acelai timp, furia l scutura asemenea unei rafale de vnt ce se abate asupra unei ramuri. ndrgostiii se prbuir n genunchi; inndu-1 nc strns n brae, Tessay se ls pe spate, i l trase deasupra ei. Boris strig cu voce puternic: Dumnezeule, Mek Nimmur, n-o s-i dai niciodat seama ce ridicol ari cu fundu gol n sus, ca acu! Mek reacion cu iueala unui leopard prins asupra przii. Dintr-o micare, fcu un salt i apuc AK-ul. Cu toate c Boris era pregtit s-l nfrunte, intind nspre ceafa lui n momentul cnd strigase, Mek fu att

de rapid, c nfc AK-ul de unde zcea aruncat i l ndrept spre burta lui Boris, nainte ca acesta s schieze vreo micare. Mek aps pe trgaci n aceeai clip cnd gura putii ajunse pe int. Mecanismul percutant czu pe camera goal cu un clic inutil, iar cei doi brbai se fixar unul pe altul peste plaja plin de pietri, amndoi cu armele ridicate. Tessay era ncolcit n jurul propriului corp gol, acolo unde o lsase Mek, cu ochii ntunecai umezii de durere i de groaz, la vederea brbatului ei, realiznd c Mek avea s moar. Boris chicoti ncet, din gtlej: Unde-1 vrei, Mek? Ce-ar fi s-i iau capul sculei leia scrboase i negre, ct nc mai st aa ridicat n aer? Ochii lui Mek Nimmur prsir chipul adversarului su, cutnd napoi, spre munte, i Boris i ddu seama c bnuiala i se adeverea. Mek avea nite oameni postai acolo, sus, dar care stteau departe de plaj, ct timp comandantul i fcea plcerile: Nu te mai gndi la ei! O s fii amndoi mori de mult cnd o s-ajung cimpanzeii ti aici, jos, ca s v salveze. Boris chicoti din nou: mi place chestia asta. Noi doi am mai avut stabilit o ntlnire, dar n-ai respectat-o. Nu conteaz acum o s ne distrm chiar mai bine. tia c nu e nelept s amne lucrurile, cu un asemenea om. Mek fcuse o greeal, dar era extrem de improbabil s mai fac alta. Trebuia s i zboare capul acum i-asta i-ar fi dat cteva minute n plus, s se ocupe de Tessay. Numai c tentaia de a jubila sub ochii dumanului era prea puternic: Am veti bune pentru tine, Mek! O s mai trieti cteva minute. Am de gnd s-o omor mai nti pe trf i vreau s te las s urmreti spectacolul. Sper c o s-i plac la fel de mult ca i mie. Iei de sub adpostul stncii, ndreptndu-se spre locul unde Tessay edea ghemuit, pe plaja pietroas. Femeia era pe jumtate ntoars cu spatele, ncercnd s-i acopere sinii i zona pubian cu minile prea mici i prea delicate pentru asta. Chiar i cnd se apropia de ea, Boris l supraveghea pe Mek cu cea mai mare atenie. Mek era primejdia i nu-i lua ochii de la el. Dar fcu o greeal. O subestimase pe femeie. Pe cnd se prefcea c se ferete de privirea lui, ruinat, Tessay bgase mna printre coapse i gsise o piatr rotund, lefuit de ap, ce intra perfect n pumnul ei micu. Brusc, i descolci trupul unduios i se folosi de toat fora ca s azvrle piatra spre capul lui. Boris prinse micarea cu coada ochiului i i ridic braul, s se fereasc. Piatra zbur cu o for surprinztoare pe distana scurt, dar nu-i atinse inta. n schimb, prinse colul cotului ridicat al lui Boris. Mnecile i erau suflecate pn sus, n jurul bicepilor, i nu exista nimic care s atenueze impactul pietrei; braul brbatului era ndoit i contractat i suprafaa subire de piele era ntins n jurul osului ncheieturii. Capul osului cubitus se crp precum o bucat de sticl, iar Boris scoase un urlet teribil, n agonie. Palma i se deschise involuntar i arttorul sri de pe trgaci, fr puterea de a trage glonul intit spre burta lui Mek. Mek ajunse din rostogolire n picioare i, pn s apuce Boris arma cu cealalt mn, se fcu nevzut n spatele stncii uriae. Cu stnga, Boris nvrti patul putii n direcia capului lui Tessay, dobornd-o pe spate, n nisip. Apoi vr gura putii n gtul femeii, intuind-o acolo, n vreme ce rcnea furios: O s-o omor, negru nenorocit! Dac-i vrei curva napoi, vino i ia-o! Durerea cotului zdrobit i fcea vocea rguit i animalic. De undeva din spatele blocului de piatr, rsun puternic i limpede vocea lui Mek Nimmur, strignd n amharic un singur cuvnt, ce i purt ecoul pn pe nlimi. Dup asta, zise pe englezete: Oamenii mei o s fie aici din clip-n clip. Las femeia i o s te cru. F-i cel mai mic ru i am s te fac s-i rogi moartea. Boris se aplec peste Tessay i o trase n picioare cu braul sntos strns n jurul gtului ei. inea puca

n aceeai mn, intind peste umrul femeii. Palma braului rnit i revenise ndeajuns din primul oc s poat ine arma i s apese pe trgaci. Ea o s fie moart de mult cnd o s ajung oamenii ti aici, rcni Boris drept rspuns, ncepnd s o trag mai departe de blocul de piatr. Vino i ia-o singur, Mek! E aici, dac o vrei. i ntri strnsoarea n jurul gtului femeii, sufocnd-o pn ce aceasta ncepu s se zbat i s gfie dup aer, sfiindu-i braul cu unghiile i lsndu-i bici roii pe pielea bronzat. Ia ascult-o! i zdrobesc gtul sta ncnttor. Ascult-o cum se sufoc! Strnse i mai tare, fornd-o s scoat sunete disperate. Boris sttea cu ochii pe colul bolovanului n spatele cruia dispruse Mek; n acelai timp, se ndeprta de el, ca s i fac destul spaiu de aciune. Mintea i pornise ntr-o curs nebun, cci tia c nu are cum s scape. Mna dreapt de-abia dac i-o putea folosi i trupa de shufta a lui Mek era prea numeroas. Avea femeia, dar voia s pun mna i pe brbat. sta era cel mai bun trg pe care spera s-1 fac amndoi, trebuia s pun mna pe amndoi. Auzi un strigt, o voce strin, venind de sus, de pe costi. Oamenii lui Mek erau pe drum. Era disperat acum. Nu mai putea s ajung la Mek; nu l mai auzise vorbind sau micndu-se de aproape dou minute. l pierduse putea fi oriunde de-acum. Prea trziu, i ddu seama Boris. N-o s-l omor. Doar pe femeie. Dar trebuie s-o fac chiar acum. O sili s cad n genunchi i se aplec deasupra ei, schimbnd strnsoarea braului n jurul gtlejului. Adio, Tessay! i mri la ureche. i ncord muchii braului i simi cum vertebrele femeii se arcuiesc, aproape s se rup. Mai era nevoie s apese doar un centimetru. S-a terminat cu tine, i opti i ncepu presiunea final. Cunotea, din lunga sa experien, sunetul fcut de vertebrele Care cedeaz i, n timp ce se ncorda pentru lovitura de graie, se pregti s aud zgomotul tipic, ca atunci cnd rupi o creang verde, i s simt greutatea moale a corpului ei n strnsoare. Atunci, ceva l izbi n spate, cu o for ce prea s i ptrund prin ira spinrii i s i zdrobeasc coastele. Att fora ct i direcia loviturii l luau complet pe neateptate. Nu prea posibil ca Mek Nimmur s se fi micat att de departe i cu atta repeziciune. Probabil c prsise adpostul stncii i o luase prin tufiurile de mrcini. Acum ajunsese la Boris din spate. Atacul era att de slbatic, nct braul strns de Boris n jurul gtului lui Tessay se desfcu. Hrind strangulat, femeia trase n piept o gur de aer i se rsuci din strnsoare. Boris vru s se ntoarc i s dea cu puca, ns Mek era din nou peste el, apucnd arma i ncercnd s o smulg din minile lui Boris. Degetul rusului rmsese pe trgaci i glonul pomi n momentul cnd gura putii era la nivelul feei lui Mek. Detuntura l fcu pe acesta s mpietreasc pre de o clip, apoi ls arma i se mpletici napoi, cu urechile vuindu-i de zgomot. Boris se ndeprt de el, luptndu-se cu puca, ncercnd s bage un alt cartu pe eav, numai c braul drept, schilodit, i fcea micrile stngace i nefireti. Mek se adun i atac n for, cu fruntea nainte, pe plaja cu pietri. Intr n Boris cu toat greutatea i puca zbur din mna rusului. Piept la piept, cei doi se nvrteau ntr-un vals macabru, ncercnd s se arunce unul pe cellalt, luptnd pentru obinerea unui avantaj, pn cnd se mpiedicar i czur pe spate, n fluviu. Revenir la suprafa tot ncletai n lupt, rostogolindu-se unul peste cellalt, ocupnd poziia de deasupra cu rndul, ntr-o parodie nfricotoare a actului sexual la care asistase Boris cu doar cteva minute mai devreme. Lovind cu pumnii, ncordndu-se i punndu-i pe rnd piedic, se luptau n vad. ns, de fiecare dat cnd cdeau n ap, panta malului de sub picioarele lor i silea s nainteze n larg, pn ce, atunci cnd apa le ajunse pn la bru, curentul principal al Nilului i culese deodat i i mtur n aval. Erau tot prini n ncletare, inndu-i capetele deasupra vltorii apelor, n timp ce, cu minile, izbeau apa alb din jurul lor, mugind unul la altul cu o furie primitiv.

Tessay i auzise pe oamenii lui Mek strignd pe cnd veneau n fug printre mrcinii de pe coast. i nfc shanima i i-o trase peste cap n timp ce alerga s-i ntmpine. La vederea primului soldat care nvlea pe prundi cu cocoul AK-ului ridicat, i strig n amharic: Acolo! Mek e n ap. Se lupt cu rusul. Ajut-1! Alerg i ea pe rm, o dat cu ei. Cnd ajunser n dreptul Celor doi, unul dintre ei se opri i i ridic arma, ns Tessay se repezi la el i i ddu una peste butoi. Prostule! Strig mnioas. O s-1 nimereti pe Mek. Srind n vrful unui bolovan de la marginea fluviului, i Puse mna la ochi, s se fereasc de reflexia ameitoare a soarelui jos, n ap. Simind c i se face ru, vzu c Boris reuise s ajung n spatele lui Mek, i i aplica o jumtate de figur Nelson la gt, forndu-1 s stea cu capul sub ap. Mek se zbtea n strnsoare ca un somon prins n crlig, cnd un torent de ap nspumat i mtur din acel loc. Tessay sri de pe stnc i alerg pe plaj pn la urmtorul punct, de unde putea doar s priveasc, neajutorat. Boris l inea nc pe Mek cu capul sub ap n timp ce erau dui de viitoare. Coli de stnc neagr treceau fulgertor db o parte i de alta, n timp ce curentul prindea tot mai mult vitez. Mek era un brbat puternic i Boris trebuia s pun la btaie i ultimele resurse de energie disponibile ca s l in i tia c nu poate s-o mai fac mult timp. Brusc, Mek se ndrept de spate i, pentru o clip, scoase capul din ap. Trase cu nesa o gur bun de aer nainte ca Boris s l bage iar cu fora dedesubt; ns acea gur de aer prea s-i fi mprosptat forele. Disperat, Boris se uit n fa, la captul vltorii, spre care se ndreptau cu repeziciune. Erau i mai multe pietre acolo. Boris alese o lespede neagr, imens, peste care apele curgeau ntr-un val de un metru nlime. Crmi nspre acolo, lovind i trgnd de trupul lui Mek cu ultimele puteri. Zburar luai de viitur nspre lespedea de piatr care-i atepta la capt, asemenea unui monstru marin aflat la pnd. Boris continu s lupte cu Mek pn ce l ntoarse s stea n faa lui. Plnuia s l mping ntr-o coliziune frontal cu stnc i s se foloseasc de corpul lui Mek pentru amortizarea propriului impact. Chiar n ultima clip, naintea izbiturii, Mek scoase capul la suprafa i, n timp ce sorbea aerul att de preios, zri stnc i i ddu seama de pericol. Cu o singur micare violent, se arunc n fa n ap i fcu o rotire cu capul nainte. Micarea fu att de puternic i de neateptat, nct Boris nu gsi fora s-i reziste. Instinctiv, i pstrase strnsoarea n jurul gtului lui Mek i fu dus nainte, cu spatele, pn cnd poziiile li se inversar. Acum, Mek reuise s l interpun pe Boris ntre el i stnc, aa c, n momentul izbirii, rusul fu acela care suferi impactul violent. Umrul lui Boris se sparse precum o alun n flcile unui sprgtor din oel. Cu toate c se afla nc sub ap, url de durerea agonizant i plmnii i se umplur cu ap. Ddu drumul strnsorii i se desprinse de Mek. Atunci cnd se ridic la suprafa, se zbtea ca o insect care se neac, avnd braul drept zdrobit n dou locuri, cu cel ntreg micndu-se neputincios i cu plmnii mbibai cu ap uiernd sleii. Mek ni la suprafa, la doar civa metri n spatele lui. Uitndu-se mprejur, n timp ce se ncorda s ia aer, zri aproape instantaneu capul lui Boris blngnindu-se i, din cteva brae, ajunse n spatele acestuia. Boris era att de dus, c nu fu contient de inteniile lui Mek pn n clipa cnd acesta i apuc gulerul pe la spate i i-1 rsuci, ca pe laul unui strangulator. Cu mna liber, sub ap, Mek l apuc strns de cureaua lat i o folosi pe post de crm, ca s l fac s se ndrepte spre urmtorul recif de stnci pe care fierbea apa, chiar n fa. Cu plmnii mustind de ap, Boris se strduia s strige invective: Bastardule! Porc negru! mpuiciune... V ocea abia dac i se auzea din cauza torentului de ap curgtoare i a urletului valurilor pe pintenii de

stnc din calea lor. Mek l izbi cu capul nainte de stnc i simi impactul ttecut prin craniul lui Boris zdruncinndu-i muchii ncordai ai antebraului. Imediat, Boris se nmuie n minile lui, capul i czu ntr-o parte i membrele devenir neputincioase i moi, precum firele de varec splate de valuri. Cnd se rostogolir n urmtorul curent de ap, Mek l ridic pe Boris de guler, cu faa la suprafaa apei. Pentru o clip, chiar i el rmase ngrozit de ce putuse s-i fac. Fruntea lui Boris era spart. Pielea nu se rupsese, dar n craniu se fcuse o gaur n care Mek ar fi putut s-i vre degetul mare. Ochii erau cscai, mpini afar din orbite, ca ai unei ppui dezmembrate. Mek nvrti cadavrul inert n ap, holbndu-se la capul spart de la o distan de doar civa centimetri. ntinse mna i atinse zona craniului cu vrful degetelor i simi cum achii din oasele sparte scrnesc i cedeaz sub piele. Mai vr o dat capul zdrobit sub ap i-l inu acolo n timp ce mergea n lateral spre mal. Boris nu opunea nicio rezisten, ns Mek i inu capul scufundat pe tot parcursul acelui not prelungit, chinuitor, de traversare a Nilului. Cum se omoar un monstru? Se gndi nendurtor. Ar trebui s-1 ngrop la rscruce de drumuri, cu o epu nfipt n inim. ns, n loc de asta, l mai bg cu capul n ap de cincizeci de ori i, la urmtorul cot al fluviului, fur aruncai pe mal. Oamenii lui Mek l ateptau acolo. l susinur cnd l lsar picioarele i l duser pe rm. Cnd se apucar s care cadavrul lui Boris din ap, Mek i opri scurt: Lsai-1 pentru crocodili. Dup tot rul fcut rii noastre, nu merit nimic altceva. Dar, chiar i n mnia i n ura lui, nu voia ca Tessay s priveasc acel cap mutilat. Ea nu reuise s in pasul cu oamenii lui, dar acum se apropia de el. Unul dintre soldai mpinse cadavrul napoi n curent i, cnd ncepu s pluteasc, i lu arma de pe umr i trase foc automat. Gloanele fcur bucele zona capului lui Boris i mare parte din spate. Fceau guri n cmaa ud i smulgeau hlci de came crud. Ceilali brbai, de pe mal, strigau i rdeau, alturndu-se focului i descrcndu-i putile n cadavru. Mek nu ncerc s i opreasc. Unele dintre rudele lor apropiate fuseser ucise n chinuri groaznice sub ngrijirea rusului. Cadavrul se roti n norul roz al propriului snge i, pre de o clip, ochii bulbucai ai lui Boris se holbar la cer. Apoi, trupul se scufund. Mek se ridic ncet i se duse s o ntmpine pe Tessay. O lu n brae i, innd-o la piept, i opti: O s fie bine. N-o s te mai rneasc niciodat. S-a terminat. Eti femeia mea acum pentru totdeauna! Capitolul XLIII De cnd Boris i Tessay prsiser tabra, nu mai exista niciun motiv ca Nicholas i Royan s i ia msuri de siguran i s se ascund n coliba ei cnd discutau despre cutarea mormntului. Nicholas mut cartierul general n bordeiul unde mncau de obicei i i puse pe oameni s construiasc o alt mas ncptoare, pe care s i poat ntinde fotografiile prin satelit i toate celelalte hri i materiale pe care le adunaser. Buctarul i aproviziona n permanen cu cafea de la buctrie, n timp ce ei studiau cu atenie hrtiile i discutau despre descoperirile fcute n lacul lui Taita, ca i despre teoriile pe care le imaginase fiecare, indiferent de ct de aiuristice preau la prima vedere. N-o s tim niciodat cu siguran dac puul a fost fcut de Taita sau dac e doar o groap spat de natur pn nu ne ntoarcem n acel loc, cu echipamentul adecvat. Despre ce fel de echipament e vorba? Vru ea s tie. Echipament de scuba diving, nu tuburi cu oxigen. Chiar dac armata folosete un echipament mult mai uor i mai compact, nu putem folosi aa ceva la o adncime mai mare de zece metri, echivalentul unei atmosfere de ap. Mai jos de att, oxigenul pur devine mortal. Ai folosit vreodat un respirator subacvatic?

Ea ddu aprobator din cap: Cnd am fost cu Duraid n luna de miere, ntr-o staiune de la Marea Roie. Am luat cteva lecii i mam scufundat de vreo trei sau patru ori, dar m grbesc s adaug c nu sunt deloc expert n aa ceva. Promit s nu te trimit acolo, jos, zmbi el, dar cred c putem spune fr s greim c am gsit destule dovezi, att n cavoul lui Tanus ct i n lacul lui Taita, ca nceperea celei de-a doua faze a acestei operaiuni s fie imperativ. Ea aprob dnd din cap: Va trebui s ne ntoarcem cu mult mai mult echipament i mult mai variat, pe deasupra, ca s nu mai vorbim de ajutorul unui expert. Dar data viitoare n-ai s poi s te mai dai drept vntor amator. Ce motiv o s gsim ca s ne ntoarcem fr s declanm alarma n capetele birocrailor etiopieni? V orbeti cu brbatul care a fcut vizite neoficiale, fr s aib invitaie, celor doi flci ncnttori, Gadaffi i Saddam. n comparaie cu asta, excursia n Etiopia ar trebui s fie un picnic cu puti de la grdini. Cnd ncep ploile n muni? ntreb ea brusc. Da! i lu el o expresie serioas. Asta e ntrebarea de o mie de puncte. Nu trebuie dect s te uii la seninele lsate de flux pe pereii din lacul lui Taita, ca s i faci o idee cum arat rul n timpul inundaiilor. Lovi uor paginile din jurnalul su de buzunar: Din fericire, mai avem ceva timp nu prea mult, ns de ajuns. O s trebuiasc s ne planificm micrile destul de inteligent. Trebuie s ne ntoarcem acas nainte s pot s ncep organizarea fazei a doua. Ar trebui s ne apucm de fcut bagajele, atunci. Da, ar trebui. Dar mi-ar prea al naibii de ru s nu profitm din plin de fiecare moment, dac tot am btut atta cale. Cred c putem s mai pierdem cteva zile s testez nite idei de-ale mele legate de lacul lui Taita i de gura de absorbie, ca s ncerc s ajung la o concluzie ct mai aproape de realitate cu privire la ce ne trebuie la ntoarcere. Tu eti eful. Dumnezeule, ce plcut e s auzi aa ceva de la o doamn! Ea surise dulce. Bucur-te de momentul sta ct poi, l sftui, s-ar putea s nu mai auzi aa ceva vreodat. Deveni din nou serioas: Ce idei i trec prin cap? Ce urc trebuie s i coboare i ce intr trebuie s i ias, zise el pe un ton misterios. Apa care intr n gura de absorbie, sub aa o presiune, trebuie s mearg n vreo direcie. Adic, dac nu cumva se altur vreunui curent de ap subteran i ajunge n Nil n acest fel, atunci trebuie s ajung la suprafa pe undeva, iar eu intenionez s aflu pe unde. Continu, l invit ea. Un lucru e sigur. Nimeni nu are cum s ajung la gura de absorbie prin lac. Presiunea e mortal. Dar, dac gsim ieirea, am putea s o explorm din cellalt capt. Ar fi o posibilitate fascinant. Prea impresionat i se ntoarse la fotografia prin satelit. Nicholas gsise mnstirea i o ncercuise n poz. Marcase cu aproximaie cursul fluviului prin abis, chiar dac defileul era prea ngust i acoperit cu tufiuri, ca s se vad apa pe o fotografie la o scar att de mic, cu toate c era pus sub o lup foarte puternic. Aici e punctul unde rul intr n hu, i art. i aici e valea lturalnic, pe unde ocolete drumul. De acord? De acord, aprob el. Unde vrei s ajungi cu asta? n drumul nostru, am remarcat c valea asta ar fi putut fi, cndva, albia de origine a rului Dandera i

c se pare c acesta i-a croit un alt drum prin prpastie. Aa am zis, confirm Nicholas. Te ascult mai departe. Panta terenului nspre Nil e foarte abrupt n punctul sta, nu-i aa? Ei bine, mai ii minte c am traversat un alt pria, mai mic, dar destul de nsemnat, pe cnd ce coboram spre valea seac? Priaul prea s izvorasc de undeva din partea de rsrit a vii. Bine, acum neleg unde bai. Vrei s spui c sta poate s fie locul de revrsare a apei ce intr n gura de absorbie. Eti un drcuor tare iste, nu? Fructific doar imensiul tu geniu. i ls ochii n jos, cu modestie, i l privi pe sub gene. Se amuza, ns genele lungi i dese i ochii de culoarea mierii arse, cu strluciri aurii n adncuri, privii de la o distan att de mic, l tulburau profund. Se ridic i i suger: De ce nu mergem s aruncm o privire? Nicholas se duse s i ia geanta cu aparatul de fotografiat i rucsacul uor din colib i, cnd se ntoarse, o gsi pe Royan gata de drum. Numai c nu era singur. Vd c i iei ddaca dup tine, observ cu resemnare n glas. Doar dac nu eti destul de dur, ca s-1 trimii la plimbare, surise Royan ncurajator ctre Tamre, care sttea lng ea, rnjind, legnndu-i capul i prinzndu-i umerii cu minile, n extaz c se bucur de prezena idolului su. Bine, fie, ced Nicholas fr lupt. Las-1 pe drcuor s vin cu noi. Tamre pomi nainte cu mersul lui legnat, cu shamma soioas flfindu-i pe lng picioarele lungi i scheletice, incantnd acelai refren al unui psalm amharic i, la fiecare cteva minute, se uita n urm, s se asigure c Royan e tot n spatele lui. Era un drum anevoios n susul vii, iar zpueala amiezii era ameitoare. Cu toate c Tamre prea complet imun la ari, ceilali doi aveau deja pete ntunecate de transpiraie pe cmi cnd ajunser la locul unde prul i fcea apariia n vale. Recunosctori, cutar umbra unui plc de acacia i, n timp ce i trgeau sufletul, Nicholas scruta colul de vale prin binoclu. Cum se vede prin el, dup ce l-am nmuiat n ru? Se interes ea. Rezistent la ap, mormi el, nota ece pentru Herr Zeiss. Ce vezi acolo, sus? Nu mare lucru. Tufiurile sunt prea dese. Va trebui s-o lum la pas pe costi. mi pare ru! Abandonar umbrarul i i croir drum pe coasta vii, n btaia nemiloas a soarelui. Prul se rostogolea ntr-o serie de cascade, fiecare cu cte un iaz la poalele ei. Malurile erau nesate de arbuti bogai i verzi n locurile unde rdcinile reuiser s ajung la ap. Nori de fluturi negri i galbeni dansau deasupra iazurilor i o codobatur neagr cu alb patrula pe deasupra stncilor nverzite de muchi de pe margine, cu coada lung pendulnd n fa i-n spate, ca acul unui metronom. Pe la jumtatea pantei, se oprir lng un iaz s se odihneasc i Nicholas i folosi plria ca s ameeasc o lcust colorat n cafeniu i galben. Azvrli insecta pe suprafaa apei i, n timp ce aceasta ddea slab din piciorue i plutea spre mal, o umbr lung se ridic de pe fundul iazului. Urm un zvcnet i strfulgerarea ca de oglind a unei buri cu solzi argintii i lcusta dispru. Cinci kilograme, se lament Nicholas. De ce nu mi-am adus undia? Tamre, ghemuit pe malul iazului, lng Nicholas, ridic brusc mna i o inu n aer. Aproape instantaneu, unul dintre fluturii ce se roteau se aez pe degetul lui. Rmase cocoat acolo, fluturnd din aripile mtsoase, pictate n negru i galben, ca un evantai. Cei doi rmaser cu ochii mrii de uimire, cci prea c insecta sosise la chemarea biatului. Tamre chicoti i i oferi fluturele lui Royan. Cnd aceasta ntinse mna, el i transfer minunata insect n palm. Mulumesc, Tamre! E un cadou splendid. Acum, darul meu pentru tine e s i redau libertatea.

i uguie buzele i sufl uor, s l fac s zboare. Privir fluturele cum urc n nalturi, deasupra iazului, n timp ce Tamre btea din palme i rdea ncntat. Ciudat, murmur Nicholas. Pare s aib o empatie special cu toate slbticiunile din pustietate. Cred c Jali Hora, abatele, nu ncearc s l controleze, ci l las s fac ce i dicteaz fantezia. Un tratament special pentru un suflet capricios, ce aude o alt melodie i danseaz pe ea. Trebuie s recunosc: fr s vreau, am ajuns s l ndrgesc pe flcu. La numai 15 metri mai sus, ajunser la sursa apei. Era o stnc nu foarte nalt de gresie roie, dintr-o grot la poalele creia izvora priaul. Intrarea era mascat de un plc des de ferigi i Nicholas se ls n genunchi s le dea la o parte i s cerceteze deschiztura joas. Ce vezi? Vru s tie Royan, din spatele lui. Nu mare lucru. E ntuneric, dar pare s fie destul de mult spaiu nuntru. Eti prea mare ca s intri acolo. Mai bine las-m pe mine. E un loc propice pentru cobra de ap, remarc el. Sunt multe broate acolo, cu care s se hrneasc. Eti sigur c vrei s intri? N-am zis c vreau. Se aez pe mal, s i desfac ireturile de la pantofi, dup care se ls n ap. i venea pn la jumtatea coapselor, ngreunndu-i naintarea mpotriva curentului. Se vzu silit s se aplece de mijloc, ca s se trasc sub acoperiul ieit n afar al grotei. Pe msur ce ptrundea tot mai n strfunduri, vocea ajunse la el: Acoperiul se las tot mai jos. Ai grij, feti drgu! Nu risca! Mi-a dori s nu-mi mai spui feti drgu vocea ei avea o rezonan ciudat prin intrarea n peter. Pi, eti ambele lucruri, i feti, i drgu. Ce-ai zice s-i spun tnr doamn ? Nici aa nu-mi place. Numele meu e Royan. Dup o tcere destul de lung, strig din nou: Pn aici pot s merg. Se ngusteaz ntr-un fel de pu. Un pu? Vru el s verifice dac a neles corect. Ei bine, are, cel puin, o deschiztur aproximativ rectangular. Crezi c e fcut de mna omului? Imposibil de spus. Apa nete prin ea ca din duza unui robinet la baie. Un jet puternic. Nu vezi nicio dovad c s-au fcut excavaii? Ceva urme lsate de scule n piatr? Nimic. Peretele e alunecos i ros de ap, acoperit de muchi i alge. Ar putea vreun om s intre prin deschiztura aia, vreau s zic, dac n-ar fi presiunea apei? Doar dac ar fi pigmeu sau pitic. Sau copil? Oferi el o sugestie. Sau copil, czu ea de acord. Dar de ce ar trimite un copil aici? Anticii foloseau adesea copii-sclavi. Poate c Taita a folosit acelai sistem. Nu sugera chestia asta. mi distrugi prerea bun pe care o am despre el, l rug ea, n timp ce se retrgea cu spatele prin intrarea n grot. Avea ferigi i muchi n pr, i era leoarc de la bru n jos. El i ntinse mna i o ajut s urce din nou pe mal. Rotunjimile feselor erau extrem de vizibile prin pantalonii uzi; el fcu un efort s nu rmn cu ochii lipii de acel loc. Aadar, trebuie s tragem concluzia c puul constituie doar un defect natural n stnc de calcar, i nu un tunel spat de mna omului? N-am zis aa ceva. Nu. Am zis c nu pot s fiu sigur. S-ar putea s ai dreptate. Copiii ar fi putut fi folosii la sparea tunelului. La urma urmelor, au lucrat n mine i n timpul revoluiei industriale.

Dar nu exist nicio cale s putem explora tunelul din captul sta? Imposibil, veni rspunsul ei vehement. Apa se revars cu o presiune enorm. Am ncercat s vr mna prin tunel, dar nu am avut destul putere. Ce pcat! Ndjduiam s cptm o dovad mai clar, dac nu, mcar un alt fir. Se aez pe mal, lng ea, i scotoci prin rucsac. Ea i adres o privire ntrebtoare cnd el scoase un instrument micu, negru, cu un anod la un capt, i i deschise capacul. Barometru aneroid, explic el. Orice navigator care se respect are aa ceva. l studie un moment, apoi not rezultatul observaiei. Explic-mi, l invit ea. Vreau s aflu dac izvorul sta e sub nivelul intrrii n gura de absorbie din lacul lui Taita. Dac nu e nseamn c putem s-1 tergem de pe lista posibilelor variante. Dac eti gata, putem s mergem, se ridic el. Unde? Cum unde, la lacul lui Taita, firete. Trebuie s citim nivelul apei i acolo, ca s stabilim diferena de altitudine dintre cele dou puncte. Capitolul XLIV De cum afl ncotro doreau s mearg, Tamre i conduse pe scurttur, aa c nu le lu nici dou ore s ajung de la izvor pn n vrful versantului de deasupra lacului lui Taita. n timp ce se odihneau, Royan remarc: Tamre pare s-i petreac mai tot timpul colindnd prin slbticie. Cunoate fiecare potec i fiecare drum pe care o iau animalele. E un ghid excelent. E mai bun dect Boris, cel puin, czu Nicholas de acord, n timp ce i pescuia barometrul din bagaj i l studia din nou. Ari foarte mulumit de tine, i observ Royan faa, n timp ce el examina instrumentul. Am toate motivele, i mrturisi. Dac socotim c versantul de sub noi are 5 de metri nlime i mai punem 15 metri adncimea lacului, intrarea n gura de absorbie rmne totui la mai mult de 30 de metri mai sus dect ieirea prin grota mascat de ferigi, de pe partea cealalt a culmii. i asta nsemn... Asta nseamn c e foarte posibil ca, de fapt, cele dou priae s fie unul i-acelai. Intrarea e peaici, prin lacul lui Taita, iar ieirea e prin grota ta. Cum Dumnezeu a reuit Taita chestia asta? Se minun ea. Cum a ajuns pe fundul lacului? Tu eti geniul ingineresc. Spune-mi cum ai face tu! El ridic din umeri, dar ea nu se ddu btut cu una, cu dou: Vreau s spun c trebuie s existe vreo modalitate de-a face asta, s lucrezi sub ap. Cum se construiesc pilonii unui pod sau fundaia unui baraj, sau... sau... cum a construit chiar i Taita tunelul pe sub nivelul apelor Nilului, ca s msoare fluxul rului? Mai ii minte descrierea pe care o face hidrografului, n Rzboinicii Nilului? Metoda obinuit e prin construirea unui batardou, explic Nicholas pe un ton degajat, dup care rmase cu gura cscat, holbndu-se la ea. Pe onoarea mea, chiar c eti fantastic! Un baraj! Ce-ar fi dac ticlosul btrn de Taita ar fi barat toat revrsarea aia de ape? Ar fi fost posibil? ncep s cred c totul e posibil la Taita. Dispunea, cu siguran, de o mn de lucru nelimitat i, dac a reuit s construiasc hidrograful de pe Nil, la Assuan, atunci nseamn c nelegea foarte clar principiile hidrodinamicii. La urma urmelor, vieile vechilor egipteni erau strns legate de revrsrile ciclice ale fluviului i de regularizarea viiturilor. Dac punem cap la cap informaiile pe care le-am

adunat despre moneag, atunci asta pare cu siguran posibil. Dar cum putem dovedi asta? Gsind rmiele barajului. Trebuie s fi fost un efort extraordinar s pun zgaz rului Dandera. Cred c avem anse s gsim ceva rmie care s stea mrturie. Unde ar fi putut s construiasc barajul? ntreb ea, agitat. Sau, ca s formulez altfel, unde ai fi ridicat tu barajul, dac ai fi fost n locul lui? Exist un loc ales de natur pentru asta, veni prompt rspunsul lui. Acolo unde drumul prsete cursul rului i face un ocol pe vale n jos i unde apele se revars n prpastie. ntoarser amndoi capetele la unison i se uitar n amonte. i ce mai ateptm? Vru s tie ea, srind n picioare. S mergem s vedem! Entuziasmul lor era contagios, iar Tamre chicotea i dansa naintea lor, pe crarea printre mrcini, apoi sus, pe coast, spre locul unde aceasta se reunea cu rul. Soarele i pierduse puterea de la miezul zilei i, cnd ajunser ei deasupra cascadei unde rul Dandera se revrsa n gura hului, i ncepuse ultima curs spre ntlnirea cu Nilul. Dac Taita ar fi ridicat un baraj aici i Nicholas fcu un gest larg cu mna peste gura defileului atunci ar fi putut s schimbe cursul rului prin partea asta a vii. Pare posibil, rse ea. Tamre i se altur cu un chicotit, fr s neleag o iot din ce discutau ei, dar distrndu-se ct se poate. A avea nevoie de un nivelmetru, ca s iau cteva cadre ale pantei reale a terenului. Poate fi o zon foarte neltoare, dar, cu ochiul liber, pare ntr-adevr posibil ceea ce spui tu. i puse mna streain la ochi i cercet malurile nalte de pe ambele pri ale cascadei: formau dou portale abrupte, din calcar, printre care rul mugea n cderea peste buza prpastiei. A vrea s urc pn acolo s am o imagine mai clar a aezrii terenului. Vii cu mine? ncearc s m opreti, l provoc ea, pornind naintea lui. Era un urcu dificil i, n unele locuri, calcarul era vechi i Periculos de sfrmicios. Cu toate acestea, ajuni pe culmea portalului estic, fur rspltii cu o splendid privelite de ansamblu asupra zonei de dedesubt. Chiar spre nord, povmiul se nla asemenea unui zid abrupt, cu parapeii crenelai i zimuii. Deasupra i dincolo de el, se vedeau ca o nlucire ali muni, crestele nalte ale lui Choke, albastre ca penajul unui btlan, pe fundalul ceva mai deschis i mai ndeprtat al cerului african. De jur mprejurul lor se ntindeau terenurile degradate ale defileului, un amestec vast de coame, spinri i recife de stnc, n cincizeci de tonaliti cromatice diferite, unele gri-cenu, amestecat cu alb, altele negre ca spatele unui bivol sau roii ca sngele din inima lui. Tufele de pe maluri erau verzi, de nuana vie, otrvitoare, a unui mamba cocoat n vrful copacului, n vreme ce, puin mai departe de ap, mrciniul era cenuiu i veted i, de-a lungul crestelor movilielor frmiate, se vedeau contururile golae ale copacilor btrni, lovii de secet, cu braele torturate ridicndu-se rsucite i negre la orizont. Tabloul pustiirii, opti Royan, uitndu-se n jurul ei, slbatic i de nemblnzit. Nu-i de mirare c Taita a ales locul acesta. i ndeprteaz pe toi intruii. Rmaser amndoi tcui o vreme, ptruni de mreia peisajului, dar, dup ce i traser sufletul, entuziasmul rzbtu din nou la suprafa. Acum poi s vezi mai bine toat zona, art Nicholas spre valea ce se ntindea la picioarele lor. E o cumpn clar acolo, la bifurcaia din vale. Se vede nclinarea natural a terenului. Deacolo, din latura aia a defileului, pn n punctul de sub noi, se gsete cea mai ngust zon. E strmtoarea prin care se strecoar rul amplasarea natural a unui baraj. Se rsuci i art jos, n stnga lor: N-ar trebui un efort prea mare, ca s faci rul s se verse n vale. Odat terminat treaba n hu, i-ar fi luat chiar i mai puin s sparg peretele barajului i s lase rul s-i reia cursul firesc.

Tamre le urmrea cu interes expresiile feelor, ntorcnd capul cnd la unul, cnd la cellalt, fr s neleag o boab, ns reflectnd mimica lui Royan, asemenea unei oglinzi. Dac ea ddea din cap, ddea i el din cap, cnd se ncrunta, fcea i el acelai lucru, iar cnd aceasta surdea, el chicotea fericit. E un ru mare, cltin Royan din cap, n timp ce Tamre l legna pe-al lui dintr-o parte n alta, din solidaritate, lundu-i o min neleapt. Ce metod s fi folosit? Un baraj de pmnt? Nu-i prea credibil, nu? Egiptenii foloseau destul de mult canalele i barajele de pmnt, la irigaii, reflect Nicholas. Pe de alt parte, cnd aveau la dispoziie piatr, o foloseau ct puteau de mult. Erau experi n ale zidriei. Ai vzut carierele de piatr de la Assuan. Nu-i prea mult sol aici, n defileu, observ ea. Pe de alt parte, avem o groaz de stnci. E ca un muzeu de geologie. Orice tip de roc pe care i-i dorete sufleelul. De acord cu asta, spuse el. Dect s construiasc un perete de pmnt, Taita putea, mai degrab, s ridice o zidrie din stnc. sta e tipul de baraj construit de antici n Egipt, cu mult nainte de vremurile n care a trit Taita. Dac ar fi aa nseamn c avem anse bune s gsim urme ce au supravieuit trecerii timpului. Bun. S pornim, atunci, de la ipoteza asta. Taita a construit un baraj din buci de stnc, pe care apoi l-a spart. Unde am putea s gsim rmiele? Ar trebui s pornim chiar de la locul actual, rspunse el. De-acolo, de unde se ngusteaz defileul. Apoi o s trebuiasc s o lum pe pant n jos. Coborr din nou pe costi, ajutai de Tamre, care i ghida pe calea cea mai uoar pentru Royan i se oprea s i fac semn ori de cte ori ea ovia ori se oprea s i trag sufletul. Ieir n strnsura vii i rmaser pe malul stncos, uitndu-se n jurul lor. Ct de nalt s fi fost zidul? ntreb Royan. Nu foarte nalt. Iari, nu pot s-i dau un rspuns exact, pn nu citesc nivelurile. Sui o poriune mic din coasta lateral. Acolo, se ls pe vine i se uit nainte i napoi, mai nti n josul vii i apoi ctre buza cascadei ce se arunca prin gura prpastiei. i schimb de trei ori poziia, micndu-se, de fiecare dat, cu vreo civa pai mai sus pe povmi. Versantul devenea tot mai abrupt, pe msur ce urca; n cele din urm, ajunse s i menin cu greu echilibrul, ns prea mulumit. A zice c era pe-aici, unde m aflu eu acum, strig ctre ea. Aici ar veni nlimea unui perete de dig. A zice c sunt cam cinci metri. Royan rmsese n picioare, pe mal, iar acum se ntoarse s se uite la cellalt mal al rului, estimnd distana pn la versantul de calcar ce se ridica deasupra lui. Sunt cam treizeci de metri distan, strig la el. Cam aa, czu el d acord. nseamn ceva munc, dar nu-i imposibil. Taita nu se speria niciodat de dimensiunile sau de greutatea unui lucru, i puse ea minile plnie la gur, ca s strige la el. Dac tot eti acolo, vezi ceva semne c s-ar fi lucrat acolo? Taita ar fi trebuit s fixeze peretele zgazului de versant. El se czni s mearg pe versant, pstrnd acelai nivel, pn ajunse aproape deasupra cascadei, de unde nu mai putea nainta. Apoi se ddu jos, acolo unde l ateptau Royan i Tamre. Nimic? Anticip ea rspunsul, la care el cltin din cap. Nu, dar nu poi s te atepi s mai rmn ceva, dup aproape patru mii de ani. Stncile astea au fost expuse stihiilor n toat vremea asta. Cred c totui cele mai multe anse le-am avea dac am cuta blocuri de piatr rmase din zidul barajului, ce ar fi putut fi duse mai departe, n momentul cnd Taita a fcut o bre, ca s inunde din nou prpastia. Pornir la vale, unde Royan ddu peste un bolovan ce prea de un alt tip dect celelalte stnci din zon.

Era de mrimea unui cufr demodat. Cu toate c era acoperit pe jumtate de ierburi, partea de sus cea expus era clar tiat n unghi drept. l chem i pe Nicholas. Ia uite ce am aici, mngie ea bolovanul, cu mndrie. Ce zici de asta? El cobor lng ea i i plimb minile peste suprafaa expus a lespezii. Se poate, repet el. Dar, ca s fim siguri, ar trebui s gsim urmele de dalt lsate de zidarii din vechime atunci cnd au nceput s-o sparg. Dup cum tii, fceau cu dalta o gaur n piatr, dup care tot bteau cu o pan, pn ce o despicau. Examinar amndoi cu atenie suprafaa expus i, cu toate c Royan descoperi un semn pe care l proclam drept urm de dalt, roasa de vreme, Nicholas nu i ddu dect patruzeci la sut anse. Intrm n criz de timp, zise el, convingnd-o s se despart de gselnia ei, i mai avem atta de cercetat. Cercetar fundul vii pe nc o jumtate de kilometru, dup care Nicholas declar ncetarea cutrilor. Nici cel mai puternic potop nu avea anse s transporte pietrele att de departe. Hai s ne ntoarcem s vedem dac nu a fost ceva aruncat n gura prpastiei! Se ntoarser la malul rului Dandera i coborr pn la cascad. Nicholas arunc o privire peste buza prpastiei. Nu-i aa de adnc aici, ca puin mai jos, estim el. Presupun c nu sunt nici treizeci de metri. Crezi c ai putea cobor pn acolo? Se ndoi ea. Stropii neau din adncuri udndu-le feele i erau nevoii S strige unul la altul, ca s se fac auzii peste tumultul apelor revrsate. Nu fr frnghie i civa brbai zdraveni, care s m ridice de-acolo. Se coco pe margine i fix binoclul asupra bazinului de dedesubt. Se vedea un amestec de stnci desprinse mai mici, rotunde, i una sau dou mult mai mari dect restul. Unele erau tiate n unghiuri ascuite, iar altele, cu puin imaginaie, puteau fi considerate dreptunghiulare. Cu toate acestea, suprafeele fuseser netezite de apele tumultuoase i luceau umede. Toate preau parial scufundate sau ascunse de valurile nfuriate. Nu cred c putem hotr nimic de-aici, de sus, i, ca s fiu cinstit, nu m dau n vnt s cobor acolo nu n seara asta, n orice caz. Royan se aez lng el i i stnse genunchii la piept. Era abtut: Aadar, nu putem s fim siguri de nimic. A secat Taita rul sau nu? Cu un gest fresc, el i cuprinse umerii cu braul ca s-o consoleze i, dup cteva clipe, ea se relax i se sprijini de el. Rmaser s priveasc adncul prpastiei n tcere. n cele din urm, ea se retrase ncet de lng el i se ridic n picioare: Presupun c ar trebui s pornim napoi, spre tabr. Ct ne ia pn acolo? Pe puin trei ore, se ridic i el. Ai dreptate. O s se lase ntunericul, pn ajungem napoi, i n seara asta nu e nici luna pe cer. Ciudat ce obosit te simi cnd eti dezamgit, spuse ea i se ntinse. A putea s m ntind i s adorm chiar aici, pe unul dintre blocurile de piatr ale lui Taita. Tcu brusc i rmase cu ochii la el: Nicky, de unde le-a adus? De unde a adus ce? Pru el s nu neleag ntrebarea. Nu vezi? Am apucat-o pe o pist greit. Noi ncercm s aflm ce s-a ntmplat cu blocurile de piatr. Azi-diminea, ziceai ceva de cariera de piatr de la Assuan. N-ar trebui s ne ntrebm, mai degrab, unde a gsit Taita stncile pentru baraj, n loc de ce s-a ntmplat cu ele dup aceea? Cariera de piatr! Exclam Nicholas. Pe bune, s tii c ai dreptate! De la cap, nu de la coad. Ar trebui s cutm cariera de piatr, nu rmiele zgazului. De unde ncepem?

Speram s-mi spui tu asta, rse n hohote i, imediat, Tamre i inu isonul, din solidaritate. Cei doi aduli i ndreptar privirile ctre biat. Cred c ar trebui s ncepem cu Tamre, credinciosul nostru ghid, zise ea, lundu-1 de mn pe acesta. Ascult-m, Tamre! Ascult cu foarte mare atenie! Biatul i ndrept supus capul i o privi fix, adunndu-i toat puterea de concentrare. Cutm un loc de unde vin pietrele ptrate, i explic ea. Biatul prea pierdut, aa c ncerc nc o dat: Demult de tot, nite oameni au tiat piatr din muni. Pe undeva prin apropiere, au lsat o gaur mare. S-ar putea ca n gaura aia s mai fie blocuri ptrate de piatr? Chipul biatului se lumin dintr-o dat, ntr-un zmbet extaziat. Piatra lui Iisus! Exclam el fericit. Sri n picioare, fr s i dea drumul la mn. V art piatra lui Iisus pe care o am, spuse i o tr pe Royan dup el, opind n josul vii. Ateapt, Tamre! l rug ea. N-o lua aa de repede! n zadar; Tamre pstra ritmul i pomi s intoneze un imn amharic, n timp ce alerga. Nicholas i urma cu un pas mai domol i i ajunse din urm cam o jumtate de kilometru n josul vii. Acolo, l gsi pe Tamre n genunchi, cu fruntea lipit de peretele de stnc, cu ochii strns nchiin timp ce se ruga. O trse i pe Royan lng el. Ce Dumnezeu facei acolo? Vru s afle Nicholas cnd i ajunse din urm. Ne rugm, l lmuri ea pe un ton afectat. Instruciunile lui Tamre. Trebuie s spunem rugciuni, nainte s mergem la piatra lui Iisus. i ntoarse spatele lui Nicholas, nchise ochii i i mpreun minile dinaintea frunii, ncepnd s se roage ncetior. Nicholas gsi un loc s se aeze, pe un bolovan aflat la o oarecare distan de cei doi. Presupun c nu are ce s strice, se consol el i se puse s atepte. Tamre sri brusc n picioare i se apuc s execute un dans ameitor, btnd din mini i nvrtindu-se, pn ce ridic praful. Apoi, se opri i cnt: Gata! Acum putem merge la piatra lui Iisus. Onfc din nou pe Royan de mn i o duse ctre peretele de stnc. Cei doi prur s dispar chiar dinaintea ochilor lui Nicholas, care se ridic alarmat. Royan, strig el. Unde eti? Ce se-ntmpl? Pe-aici, Nicky! Vino pe-aici! El se ndrept spre zid i exclam uluit: S fiu al naibii! N-am fi dat de chestia asta nici ntr-un an de cutri. Faa versantului era curbat, astfel c intrarea era ascuns ntr-o cut n perete. Nicholas intr prin deschiztur, cu ochii la laturile verticale i, dup vreo treizeci de pai, ajunse ntr-un amfiteatru deschis, larg de cel puin o sut de metri, aflat sub cerul liber. Pereii erau din stnc masiv i se putea vedea dintr-o privire c era vorba de acelai ist de mic asemntor blocului de piatr descoperit de Royan pe fundul vii. Era evident c acea carier fusese golit de piatr i nu mai rmseser dect pilonii de susinere, ce se nlau pn n vrful pereilor. Adnciturile din care fuseser scoase blocurile se puteau vedea fr greutate, n urm rmnnd trepte abrupte, tiate n unghiuri drepte. Nite mrcini i cteva ierburi i gsiser un suport precar n crpturi, ns cariera n sine nu fusese sufocat de vegetaie, aa c Nicholas vzu c o mulime de blocuri din granit, finisate, rmseser mprtiate pe fundul excavaiei. Era att de uluit de descoperire, nct nu i gsea cuvintele s i exprime sentimentele. Rmase chiar la intrare, ntorcndu-i ncet capul dintr-o parte n alta, n ncercarea de a cuprinde totul cu privirea. Tamre o condusese pe Royan n mijlocul carierei, unde zcea o lespede stingher. Era limpede c

lucrtorii din acele vremuri ndeprtate fuseser ct pe ce s o scoat de-acolo i s o transporte n susul vii, din felul cum o finisaser, modelnd-o ntr-un dreptunghi perfect. Piatra lui Iisus! Cnt Tamre, ngenunchind dinaintea lespezii i trgnd-o pe Royan dup el. Iisus m-a adus aici. Prima dat cnd am venit aici, L-am vzut cum sttea pe piatra asta. Avea o barb lung, alb, i ochii blnzi i triti. i fcu apoi cruce i se pomi s recite un psalm, legnndu-se i cltinnd din cap, n ritmul cntrii. Cnd ajunse cu pai domoli n spatele celor doi, Nicholas ddu cu ochii de dovada vizitelor regulate pe care Tamre le fcea n locul acela sacru. Piatra lui Iisus era altarul su personal i micile sale ofrande srccioase zceau pe unde le aezase. Printre ele, ploti vechi de tej i vase din lut ars, majoritatea crpate sau sparte. n ele, buchetele de flori de cmp se ofiliser de mult i se uscaser. Mai erau i alte comori pe care biatul le adunase i le adusese la altarul lui carapace de broate estoase i epi de porc spinos, o cruce din lemn, cioplit manual i mpodobit cu bucele de pnz colorat, coliere din boabe de fasole, aductoare de noroc, i figurine reprezentnd animale i psri, modelate din lut de pe malul fluviului albastru. Nicholas sttea i se uita la cei doi care ngenuncheaser i acum se rugau mpreun dinaintea altarului primitiv. Se simea profund micat de aceast dovad de credin a biatului, ca i de ncrederea de copil cu care i adusese n locul acela. n cele din urm, Royan se ridic i veni lng el, i pornir amndoi, fr grab, s fac un tur al carierei. V orbeau foarte puin i, cnd se ntmpla s o fac, doar n oapt, de parc ar fi fost ntr-o catedral sau ntr-un alt loc sfnt. l atinse uor pe mn, ca s-i arate mulimea de blocuri ptrate ce zceau n poziiile originare, n pereii carierei de piatr. Nu fuseser desprinse pe deplin din stncamam, asemenea unui fetus legat printr-un cordon ombilical ce nu fusese niciodat tiat de zidarii din vechime. Era o ilustrare perfect a metodelor folosite de antici la extragerea pietrei. Lucrul fusese ntrerupt n diverse stadii de desfurare a procesului, de la marcarea de ctre meter a blocurilor, sfredelirea gurilor pentru prindere, montarea penelor pe linia de despicare, pn la produsul finisat, desprins din perete i gata pentru a fi transportat la antierul unde se construia barajul. Pn s ajung ei napoi la intrarea n cariera de piatr, soarele apusese i cedase aproape n ntregime locul ntunericului. Se aezar pe unul dintre blocurile finisate, cu Tamre la picioarele lor, ca un celu, cu privirea aintit spre chipul lui Royan. Ar da i din coad, dac-ar avea, zmbi Nicholas. Nu putem s profitm de ncrederea lui i s profanm locul acesta n niciun fel. i-a fcut din el un templu numai al lui. Nu cred c a mai adus vreun suflet pe-aici. mi promii c, orice s-ar ntmpla, o s-i respectm templul? Mcar atta pot s fac i eu, czu el de acord i se ntoarse spre Tamre: Ai fcut o treab foarte bun c ne-ai adus la piatra lui Iisus. Sunt foarte mulumit de tine. i doamna e foarte mulumit de tine. Ar trebui s o lum nspre tabr, de-acum, suger Royan, cu privirea ndreptat asupra peticului de cer de deasupra capetelor lor. Vzduhul se colorase deja n purpuriu i indigo, strpuns ici i colo de ultimele raze de soare. Nu cred c ar fi o treab prea neleapt, o contrazise el. E o noapte fr lun i ne-am putea rupe picioarele, una-dou, pe-ntunericul sta. Nu-i recomandat s facem asta pe-aici. Ne-ar lua o sptmn s ajungem la un medic acceptabil. i vrei s dormim aici? ntreb ea surprins. De ce nu? Aprind focul ct ai bate din palme i am i o raie de supravieuire pentru cin am mai trecut prin chestii de-asta, tii bine! i o ai cu tine i pe ddac, aa c onoarea i rmne neptat. iatunci, de ce nu? De ce nu, ntr-adevr? Rse ea. V putea s facem o inspecie mai amnunit a carierei mine, n om

zori. El se ridic s adune lemne de foc, dar se opri i i ndrept ochii spre cer. i ea auzise acel uierat n aer, devenit de-acum familiar. Elicopterul de la Pegasus ne viziteaz iari, spuse el, inutil. M ntreb ce naiba pun la cale la ora asta? Scrutar amndoi ntunericul din ce n ce mai dens i zrir luminile de navigaie ale aparatului trecnd la trei sute de metri deasupra lor. Plpirile roii, verzi i albe se ndreptau spre sud, n direcia mnstirii. Nicholas fcu un foc micu n ungherul cel mai apropiat de intrare i, n timp ce se aezau cu toii n jurul lui, mpri pachetul cu raiile uscate n trei pri. Ronir tabletele dulci i lipicioase i le fcur s se duc pe gt cu ap din sticla lui. Flcrile aruncau reflexe fantomatice n partea de sus a peretelui i sporeau umbrele mictoare. iptul de jelanie al unui caprimulg aflat ntr-o ni din partea de sus a zidului suna att de nepmntesc i de rscolitor, nct Royan se cutremur i se trase mai aproape de Nicholas. M ntreb dac, pe trmul cellalt, Taita e contient de progresele noastre, reflect ea. Am senzaia c l-am cam pus pe gnduri deja. Am desclcit prima parte a cimiliturii pe care ne-o pregtise i pot s bag mna-n foc c nu se ateptase ca totui cineva s se descurce att de bine. Urmtorul pas va fi s ajungem pe fundul lacului. Atunci chiar c o s-i dm o lovitur grea ticlosului btrn. Ce speri s gsim acolo? Mi-e fric s vorbesc despre asta, replic ea. Ar putea s fac visul s dispar i s arunce un blestem asupra noastr. Eu nu sunt superstiios. Ei, nu foarte, n orice caz. S rostesc eu vorbele n locul tu? Se oferi el, obinnd din partea ei un hohot de rs i o aprobare tacit. Aa c i continu supoziiile: Sperm s gsim intrarea n mormntul faraonului Mamose. Nu mai vrem indicii i ghicitori, i piste false. Vrem mormntul, aa cum a fost construit. Ea i ncruci degetele: S te-aud Dumnezeu! Apoi, redeveni serioas: Ce anse crezi c avem? S gsim mormntul intact, adic? El ridic din umeri: Am s-i rspund doar cnd o s dm de fundul lacului. i cum o s ajungem acolo? Am scos din calcul respiratorul subacvatic. Nu tiu, mrturisi el. In stadiul n care suntem, pur i simplu nu am nici cea mai mic idee. Poate o s reuim s ptrundem n costume de scafandru. Ea rmase tcut, reflectnd asupra sarcinii aparent imposibil de realizat, care-i atepta. nveselete-te! i cuprinse el umerii cu braul, la care ea nu fcu niciun gest s se ndeprteze. Avem un motiv de consolare: dac Taita ne-a pregtit o curs aa de dur nseamn c nici cei care au ajuns acolo naintea noastr nu au avut o sarcin mai uoar. Cred c, dac mormntul chiar se afl acolo, jos, niciun alt jefuitor de morminte nu ne-a luat-o nainte. Dac intrarea n mormnt e pe fundul lacului nseamn c descrierile fcute n papirusuri sunt trecute, cu bun tiin, n mod eronat. Informaiile care au ajuns pn la noi au fost prelucrate nti de Taita, apoi de Duraid, i, n cele din urm, de Wilbur Smith. Ne confruntm cu greaua ncercare de-a descoperi drumul prin labirintul acestor dezinformri deliberate. Rmaser din nou tcui pentru o vreme, apoi Royan surise la lumina focului, cu chipul radiind la gndul celor ce aveau s fie descoperite: O, Nicky! E o provocare att de incitant! Apoi, vocea i sczu cu o octav: Da pe ce cale apucm? O s putem s ptrundem pn-acolo?

O s descoperim noi o cale. Cnd? Pe parcurs. nc nu m-am gndit aa de departe. Singurul lucru de care sunt sigur e c o s facem o groaz de planuri i o s muncim pe brnci. Atunci, s-neleg c mergem mai departe, nu? tia c, de una singur, nu ar fi putut s duc treaba la bun sfrit. Nu te-a speriat proiectul? Nicholas chicoti: Recunosc c nu m ateptam ca Taita s ne bage ntr-o nebunie ca asta. mi nchipuiam c o s spargem, pur i simplu, o u de piatr i-o s gsim totul pregtit, ateptndu-ne pe noi, cam cum s-a ntmplat cu Howard Carter cnd a ptruns n mormntul lui Tutankhamon. Totui, ca s-i rspund la ntrebare, da, sunt speriat de ce-o s fim nevoii s facem dar, la naiba, nimic nu m-ar putea opri acum! Simt mirosul gloriei n nri i am strlucirea aurului n faa ochilor. n timp ce ei vorbeau, Tamre sttea fcut covrig n praful de pe cealalt parte a focului i i trsese shamnia peste cap. Odihna trebuie s-i fi fost ntrerupt de vise i de fantezii, fiindc bolborosea, scncea i chicotea n somn. M ntreb ce-o fi n capul bietului smintit i ce viziuni o avea, opti Royan. Zice c L-a vzut pe Iisus aici, n carier, i nu m ndoiesc c el crede cu adevrat c aa s-a i ntmplat. Pe msur ce focul se potolea, vocile le deveneau din ce n ce mai linitite i mai adormite, i Royan muYmur, chiar nainte s adoarm sprijinit de umrul lui Nicholas: Dac mormntul lui Mamose e sub nivelul rului, atunci coninutul lui e distrus de ap? Nu pot s cred c Taita ar fi construit un asemenea baraj i-ar fi pierdut cincisprezece ani trudind la mormnt, dup cum zice n papirusuri, doar ca s l inunde cu bun tiin, s pngreasc mumia regelui su i s-i degradeze comorile, opti Nicholas, pe care prul ei l gdila pe obraz. Nu, asta ar fi mpiedicat nvierea faraonului pe lumea cealalt i ar fi redus toat munca lui la zero. Cred c Taita a luat toate astea n calcul. Ea se ghemui mai aproape i rsufl uurat. Ceva mai trziu, el i spuse: Noapte bun, Royan , dar ea nu rspunse; rsuflarea i era profund i egal. El zmbi ca pentru sine i o srut blnd pe frunte. Capitolul XLV Nicholas nu era sigur ce l trezise. i trebuir cteva momente s se dezmeticeasc i-abia atunci i ddu seama c se afla tot n cariera de piatr. Era o noapte fr lun, ns stelele atmau aproape de pmnt, mari i rotunde ca nite ciorchini de struguri copi. La lumina lor, observ c Royan alunecase i sttea acum ntins pe pmnt, alturi de el. Se ridic, aadar, cu grij, s nu o deranjeze, i se ndeprt destul de mult de rmiele focului, ca s se uureze. Domnea o tcere de mormnt. Nu se auzea tril de pasre, nici mcar vreun alt zgomot care ar fi putut s trdeze niscaiva animale nocturne. Rocile din jurul lui nc mai radiau cldura trimis de soare n ziua anterioar. Deodat, sunetul care l deteptase se auzi din nou. Era o susurare slab, ndeprtat, ce i trimitea ecoul peste stnci, aa c nu avea cum s-i dea seama din ce direcie vine. Chiar i aa, nu exista nicio umbr de ndoial asupra naturii acestuia; l auzise de prea multe ori nainte. Era sunetul unei arme automate, aflate la ceva distan, ns, aproape sigur, era vorba de o mitralier de asalt AK-7, trgnd nu rafale lungi, sacadate, ci runde de cte trei focuri, art care cerea o mn de profesionist i antrenamente temeinice. Era convins c trgtorul era un profesionist ncercat. Mic ncheietura, astfel nct cadranul luminos al ceasului s prind razele stelelor, i vzu c abia

trecuser cteva minute peste trei. Rmase ceva timp cu urechile ciulite, dar focurile de arm ncetaser. Se ntoarse, n cele din urm, n locul unde dormea Royan i se aez lng ea. Totui, dormi iepurete, trezindu-se brusc, la intervale regulate, ca s asculte dac se mai trage n noapte. La primele scnteieri de auriu i portocaliu ale zorilor la orizont, Royan ncepu s se agite i, n timp ce luau ultimele raii de supravieuire n loc de mic dejun, el i povesti despre zgomotul care l trezise pe timpul nopii. Crezi c-ar fi putut s fie Boris? ntreb ea. Poate i-a ajuns din urm pe Mek i pe Tessay. M ndoiesc tare mult. Boris e plecat de nite zile bune. Cred c nu mai putem auzi vreun sunet de arm de-a lui, nici dac-ar avea-o pe cea mai zgomotoas. i-atunci, cine crezi c a fost? Habar n-am. Numai c nu-mi place. Ar trebui s pornim spre tabr dup ce mai dm o rait prin carier. Dup-aia, nu mai avem nimic de fcut, n faza asta. Ar trebui s ne-ndreptm spre cas, unde teateapt mama ta. De cum se lumin ndeajuns, Nicholas trase o rol de film ca s rmn cu o imagine a carierei de piatr. Ca s i dea seama de scar, Royan poz lng zidul n care mai zceau blocurile nefolosite. Pe msur ce i intra n rolul de model, se apuc s se prosteasc de dragul lui. Urc pe lespedea cea mai nalt i poz ca un model n faa aparatului, bosumflndu-se, cu o mn la ceaf, n stilul lui Marilyn Monroe. Cnd, n cele din urm, coborr costia ce ducea spre mnstire, amndoi exultau i sporoviau vesel, ncntai de succes. Purtau o discuie animat, ntorcnd ideile pe toate prile, i fceau planuri pentru exploatarea n viitor a acestor minunate descoperiri. Cnd ajunser la stncile roz din partea de jos a prpastiei, dimineaa era pe trecute. Acolo, pe crare, ddur peste un grup micu de clugri de la mnstire. Chiar i de la aa o deprtare, se vedea limpede c se ntmplase ceva ngrozitor n absena lor: vaietele clugrilor i ddeau lui Royan fiori de ghea pe ira spinrii. Era sunetul de jale al africanilor, vestitor al morii i al dezastrelor. Pe msur ce se apropiau, observau cum clugrii luau arin n pumni i i-o turnau pe cap, n timp ce boceau i se lamentau. Ce e, Tamre? l ntreb Royan pe biat. Du-te i vezi ce e! Tamre o lu la fug nainte, s discute cu fraii si clugri. Acetia se oprir n mijlocul drumului i se pornir s discute cu glasuri ascuite, vrsnd lacrimi i gesticulnd. Apoi, Tamre se ntoarse n goan: Oamenii votri din tabr. S-a ntmplat ceva ngrozitor. Oameni ri au venit azi-noapte. Muli servitori sunt mori, strig el. Nichlas o apuc de mn pe Royan. Haide, o grbi el, s vedem ce se-ntmpl aici! Capitolul XLVI Gonir pe ultimul kilometru pn la tabr, iar, cnd ajunser, ddur de un alt grup de clugri strni n jurul a ceva aflat chiar n faa buctriei de campanie. Nicholas i mpinse i i croi drum cu coatele s ajung n fa. Acolo, rmase intuit locului, cu ochii fici i cu o senzaie de grea urcndu-i din mruntaie pn n gt, n vreme ce broboanele de sudoare de pe fa se preschimbau n ghea, de groaz. Acoperite de un linoliu albastru de mute bzitoare, ntr-o balt de snge, zceau cadavrele buctarului i ale altor trei servitori. Fuseser legai cu minile la spate, apoi silii s ngenuncheze, nainte de a fi mpucai n ceaf, de la mic distan. Nu te uita! O preveni Nicholas pe Royan, care se apropiase. Nu e o privelite prea plcut. Numai c ea nu inu seama de avertizare i veni lng el.

Dumnezeule mare! I-au mcelrit ca pe vite la abator, se sufoc ea. Asta explic sunetele de foc de arm pe care le-am auzit azi-noapte, explic el mohort i se duse mai departe, s i identifice pe mori. Aly i Kif nu sunt aici. Unde sunt? Ridic vocea i strig n limba arab, ntorcndu-se cu faa spre mulime: Aly, unde eti? Hitaul i fcu loc cu greu pn la el: Aici sunt, effendi vocea i tremura, iar chipul i era rvit de durere. Brbatul avea partea din fa a cmii plin de snge. Cum s-a ntmplat? l prinse Nicholas de bra ca s l susin. Au venit nite oameni noaptea, cu arme. Shufta. Au tras n adposturile unde dormeam. Nu ne-au dat niciun avertisment. Doar au nceput s trag. Ci erau? Cine erau? Vru s tie Nicholas. Nu tiu ci erau. Era ntuneric. Eram adormit. Am fugit cnd au nceput s trag. Erau shufta, bandii, ucigai. Hiene i acali, asta erau nu au niciun motiv pentru ce-au fcut. Oamenii ia erau fraii mei, prietenii mei. ncepu s suspine i lacrimile i curgeau iroaie pe obraji. Royan plec de-acolo, scrbit i ngrozit. Se duse la coliba ei i se opri n prag: fusese devastat. Genile i fuseser golite pe podea, cearaful, fcut ferfeni, iar salteaua, aruncat ntr-un ungher. Cu micri de somnambul care triete un comar, travers odaia i culese de jos nvelitoarea de pnz n care i inea documentele. O ntoarse pe dos i o scutur. Era goal. Fotografiile din satelit, hrile, mulajul stelei, pozele fcute cu polaroidul de Nicholas la mormntul lui Tanus totul dispruse. Royan puse mna pe pat i l fix la locul lui. Se aez pe el, ncercnd s i adune gndurile. Se simea derutat i nfricoat. Imaginea acelor cadavre nsngerate, ciuruite de gloane, ce zceau n pragul buctriei, o bntuia i nu o lsa s se concentreze i s judece limpede. Nicholas nvli nuntru i arunc iute o privire de jur mprejur Acelai lucru mi-au fcut i mie. Au ntors totul cu susu-n jos. Mi-a disprut i puca, o dau cu toate hrtiile. Cel puin, aveam paapoartele i cecurile de cltorie n rani cu mine se ntrerupse brusc, dnd cu ochii de dosarul gol, din pnz, ce zcea la picioarele ei. Au luat i... Da! i ghici ea ntrebarea. Ne-au furat toate materialele de cercetare, chiar i polaroidul. Mulumesc lui Dumnezeu c aveai rolele de film nedevelopate cu tine. Exact aa s-a ntmplat i atunci, cu Duraid i cu mine. Nu suntem la adpost de ghearele lor nici mcar aici, n colul cel mai ndeprtat al slbticiei. Se simea din vocea ei c e n pragul isteriei. Sri din pat i alerg la el: O, Nicky, ce s-ar fi ntmplat dac am fi fost azi-noapte n tabr? i arunc braele n jurul lui i se ag de el: Am fi zcut la soare acum, plini de snge i acoperii de mute. Linitete-te, draga mea! S nu tragem concluzii pripite. Ar putea s fie un raid fcut la ntmplare de bandii. i-atunci, de ce ne-au furat hrtiile? Ce importan ar putea avea pentru nite shufta oarecare mulajele i pozele polaroid? ncotro se ndrepta elicopterul de la Pegasus chiar nainte de raid? Ne urmreau pe noi, Nicky! Cred asta cu toat convingerea. V oiau s ne omoare i pe noi, aa cum l-au omort pe Duraid. Nu se puteau ntoarce oricnd, iar acum eram nenarmai i lipsii de orice ajutor. Bine, sunt de acord cu tine c suntem destul de vulnerabili aici. nelept ar fi s plecm ct de curnd posibil. N-are niciun sens s mai stm pe-aici, n orice caz. Nu mai avem nimic de fcut n stadiul n care ne aflm. O cuprinse n brae i o scutur cu blndee: Curaj! O s recuperm ce se poate din tot balamucul sta i pe urm o s plecm imediat la maini. i ce facem cu morii?

Se ddu napoi i se sili s i nghit lacrimile i s se controleze: Ci dintre oamenii notri au supravieuit'? Aly, Salin i Kif au scpat. Au tulit-o din colibe i au fugit la adpostul ntunericului de cum a-nceput s se trag. Le-am zis s se pregteasc imediat de plecare. Am vorbit cu unul dintre mai-marii mnstirii. O s aib ei grij s ngroape morii i s ia legtura cu autoritile ct pot de repede. Dar i ei sunt de prere c noi eram inta atacului i c suntem nc n pericol, aa c trebuie s-o tergem ct mai repede. n mai puin de o or, erau gata de plecare. Nicholas se hotrse s lase tot echipamentul de camping, ca i bagajul lui Boris, n grija lui Jali Hora. Catrii erau ncrcai uor, aa c planul consta n ieirea n mar forat din defileu. Abatele le dduse o escort de clugri care s i nsoeasc pn n vrful versantului. Numai un om cu adevrat fr niciun Dumnezeu v-ar ataca atta timp ct suntei sub protecia crucii , le explic el. Nicholas gsi pielea uscat i capul dik-dik-ului vrgat la locul lor, n opronul unde jupuiser animalul. Le rul ntr-un sul pe care l leg de povara unui catr, dup care ddu ordin caravanei mpuinate s porneasc. Tamre se strecurase n grupul clugrilor care escortau grupul. Se inea strns pe urmele lui Royan de cum porniser la drum, iar bocetele i strigtele de adio ale comunitii monastice i ntovriser de-a lungul primului kilometru. La miezul zilei, atmosfera era apstoare i nbuitoare. Nicio adiere nu le aducea mcar un strop de alinare, iar pereii de piatr ai vii sugeau aria acelui soare teribil i o scuipau napoi peste oamenii care se trudeau pe pantele abrupte. Sudoarea li se usca de cum i fcea loc prin pori, lsnd urme de cristale albe de sare pe pielea i pe hainele oamenilor. Cu frica-n sn, catrgiii goneau ntr-un ritm ucigtor, alergnd cu pai mruni n spatele animalelor, pe care le nepau n testicule cu un b ascuit, ca s le fac s pstreze pasul. Pn spre mijlocul dup-amiezei, refcuser drumul parcurs de diminea i ajunseser din nou la locul presupusului baraj al lui Taita. Nicholas i Royan se oprir cteva minute s i cufunde capetele n ap i s se tearg de sudoarea ce le nclia feele i gturile. Dup asta, se duser mpreun deasupra cascadei i i luara n grab rmas-bun de la hul n care zceau toate speranele i visele lor. Ct o s treac pn ne ntoarcem? ntreb ea. Nu ne permitem sa lipsim prea mult, rspunse el. Ploile trebuie sa vina n curnd i hienele au simit mirosul i au nceput s se adune. De-acum ncolo, fiecare zi e preioas i fiecare or pierdut poate fi crucial. Ea privi lung abisul i murmur: nc nu ai ctigat, Taita! Jocul nu s-a terminat. Se ntoarser amndoi i o luar dup catri, pe crarea spre peretele povmiului. n seara aceea nu se oprir la tabra tradiional de lng fluviu, ci se forar s mai parcurg civa kilometri, pn cnd bezna i sili s ia o pauz. Nu fcur nicio tentativ s ridice o tabr confortabil. La cin, nmuiar buci de pine injera n vasul cu wat pe care clugrii l craser cu ei. Apoi, Nicholas i Royan i ntinser sacii de dormit unul lng altul pe pmntul pietros i, cu poverile de pe catri n loc de perne, czur epuizai ntr-un somn adnc, fr vise. Capitolul XLVII n dimineaa urmtoare, pe cnd catrii erau ncrcai, n ntunericul de dinaintea zorilor, bur cte o can mare cu cafea etiopian, neagr, tare i amar, dup care o luar din loc. Cnd razele rsritului luminar zidurile golae ale povmiului din faa lor, acesta li se pru destul de aproape s l poat atinge i Nicholas i spuse lui Royan, care mergea n urma lui, pe picioarele ei lungi:

n ritmul sta, o s ajungem la poalele costiei pe dup-amiaz i s-ar putea s dormim la noapte n petera din spatele perdelei de ap. nseamn c am putea s scurtm cltoria cu vreo cteva zile i s ajungem mine la camioane. S-ar putea, confirm el. M-a bucura sa scap de-aici. Parc-am fi ntr-o cursa, i ntri Royan spusele, aruncnd o privire asupra terenului stncos i accidental ce se nala de-o parte i de alta, ngrdindu-i n albia ngust a rului Dandera. M-am mai gndit un pic, Nicky. Ia s-auzim la ce concluzii ai ajuns! La niciuna, doar la nite idei destul de ngrijortoare. S presupunem c mulajele i pozele polaroid sunt acum la cineva de la Pegasus care le i nelege semnificaia. Ce reacie ar avea dac ar afla ce progrese am fcut n cutrile noastre? Nu e o perspectiv prea vesel, fu el de acord. Dar, pe de alt parte, nu prea avem ce face, pn nu ne ntoarcem la civilizaie, dect s stm cu ochii-n patru i s prindem orice micare. E ca naiba, n-o mai am nici mcar pe micua mea Rigby. Suntem inte sigure. Aly, catrgiii i clugrii preau s le mprteasc prerea, fiindc nu slbeau pasul deloc. Abia pe la amiaz fcur o oprire scurt, s fiarb cafeaua i s adape animalele. n vreme ce oamenii aprindeau focurile, Nicholas i lu binoclul din bagajul de pe catr i ncepu s urce costia de piatr. Nu ajunse prea departe cnd, uitndu-se n spate, o zri pe Royan, care urca dup el, i o atept s-1 ajung din urm. Ar fi trebuit s profii de ocazie ca s te odihneti, o mustr el. Epuizarea n condiii de ari e un adevrat pericol. N-am ncredere s te las de unul singur. Vreau s tiu ce pui la cale. O scurt recunoatere. Ar trebui s avem cercetai n fa, nu s umblm orbete pe un drum ca sta. Dac in eu bine minte de cnd am venit, ne ateapt unul dintre cele mai proaste drumuri. Dumnezeu tie peste ce putem s dm. Continuar ascensiunea, ns le era cu neputin s ajung pe creste, fiindc un ecran de stnc vertical, inaccesibil, le bara drumul. Nicholas alese cel mai bun punct de observaie de sub acea barier i scrut ambele pante ale vii ce se desfura dinaintea lor. Terenul era exact aa cum i-l aducea el aminte. Pe msur ce se apropiau de poalele versantului i terenul devenea tot mai denivelat i mai accidentat, asemenea oceanului care se umfl la vederea rmului i se nal agitat, nainte s se sparg la mal. Drumul urma ndeaproape cursul apei. Stncile stteau agate deasupra fiei nguste de pmnt care forma malul, sculptat de vnt i de intemperii n figuri ciudate, amenintoare, asemntoare crenelurilor de la castelul vrjitoarei celei rele, dintr-un vechi desen animat fcut de Disney. ntr-un loc, o stnc din gresie roie venea deasupra crrii, silind rul s o ocoleasc, astfel nct poteca se micora n asemenea msur, c un catr cu povar n spate nu se prea ncumeta acolo, fr s rite s cad de pe mal n ap. Nicholas studie cu grij fundul vii prin binoclu. Nu vedea nimic suspect sau bizar, aa c nl capul i scrut coastele i piscurile acestora. n momentul acela, din valea de sub ei, se auzi vocea lui Aly, ce i trimitea ecourile pe povmi: Grbii-v, effendi! Catrii sunt gata s plece mai departe! Nicholas i fcu semn cu mna, ns ridic binoclul s mai Cerceteze zona ce i atepta n fa. O fulgerare de lumin i atrase atenia o frntur efemer de strlucire, precum semnalul unui heliograf. i ndrept ntreaga atenie spre locul de pe nlimi de unde se ivise. Ce e? Ce-ai vzut? Vru s tie Royan. Nu tiu sigur. Probabil c nu era nimic, rspunse el, fr s lase binoclul din mn. Poate a fost reflectarea unei suprafee lustruite de metal, un alt binoclu sau poate eava putii vreunui lunetist , medit el. Pe de alt parte, un ciob de mic sau o pietricic dintr-o roc de cristal ar putea

reflecta n acelai mod soarele, aa cum s-ar ntmpla i cu unele specii de aloe sau cu alte plante suculente, cu frunze lucioase. Urmri cu atenie punctul acela pre de cteva minute, dup care vocea lui Aly ptrunse din nou pn la ei: Grbii-v, effendi! Catrii nu ateapt! Bine, se ridic el. Nu e nimic. S mergem! O lu de mn pe Royan, s o ajute s treac de poriunea de teren accidentat, i pornir n jos. n acel moment, auzi zornitul pietrelor ceva mai sus de ei, pe pant, i o opri, strngnd-o de bra, ca s o mpiedice s vorbeasc. Ateptar, cu ochii int la linia orizontului. Brusc, pe creast i fcur apariia o pereche de coame lungi, rsucite, i, sub ele, capul unui btrn kudu, cu urechile ca dou trompete ciulite n fa i cu brbia micndu-se n btaia brizei uoare i fierbini. Se opri pe marginea coastei de piatra, chiar deasupra locului unde se ghemuiser ei, ns nu i zrise. Animalul ntoarse capul i privi napoi, n direcia din care venise. Soarele i scnteia n ochi, iar orientarea capului i poziia tensionat, n stare de alert, spuneau clar c totui ceva l deranjase. Rmase un timp n cumpn, dup care, tot fr s i dea seama de prezena lui Nicholas i a lui Royan, fomi i dispru dintr-un salt, gonind ct l ineau picioarele. Dispru dup coama de stnc i sunetul copitelor lui se stinse, lsnd loc tcerii. Ceva l-a speriat de moarte. Dar ce? ntreb Royan. Ar fi putut fi orice probabil c un leopard, replic el i avu un moment de ezitare cnd se uit n jos. Caravana format din catri i clugri pornise deja i urma drumul de lng malul rului. Ce-ar trebui s facem? ntreb Royan. Ar trebui s facem o recunoatere a terenului asta, dac am avea timp, i n-avem. Caravana se ndeprta cu repeziciune. Dac nu coborau imediat, aveau s fie lsai n urm, singuri i nenarmai. Nu avea nimic concret, care s-1 ajute, i totui Nicholas trebuia s ia imediat o hotrre: Hai s mergem! O lu iar de mn i coborr cu dificultate, alunecnd pe costi pn jos. De cum ajunser la potec, fur nevoii s o ia la fug, ca s prind coada caravanei din urm. Acum, c fceau din nou parte din coloan, Nicholas putea s-i ndrepte atenia spre inspectarea cu mai mare atenie a liniei orizontului. Stncile se desenau n faa lor, mascnd jumtate din cer. Rul, aflat n stnga lor, acoperea orice alt zgomot cu bubuitul lui tumultuos. Nicholas nu era alarmat cu adevrat. Se mndrea c poate s simt pericolul, cu un al aselea sim, care nu o dat i salvase viaa. l considera sistemul su de detectare i de avertizare, numai c acum nu primea niciun fel de mesaj de la el. Puteau fi o mulime de explicaii plauzibile pentru reflexia pe care o sesizase sus, pe creasta muntelui, ca i pentru purtarea masculului de kudu. Chiar i aa, era tensionat i acorda cea mai mare atenie nlimilor de deasupra lor. Zri un punct ce plutea peste piscul muntelui, rsucindu-se n cdere o frunz moart purtat de briza cald i capricioas. Era ceva prea mrunt i nesemnificativ ca s constituie un pericol, totui i urmri micrile cu o umbr de interes. Frunza maronie descria spirale i bucle, pn ajunse, n cele din urm, s l ating uor pe obraz. Ridic mna din reflex i o prinse. Frec bucica maronie ntre degete, ateptndu-se ca aceasta s se crape i s se fac frme. Frunza era, dimpotriv, moale i supl, cu o textur fin, aproape unsuroas. Deschise palma i studie mi atent obiectul. Vzu imediat c nu era frunz, ci o bucat rupt de hrtie unsuroas, cafenie i transparent. Dintr-o dat, toi clopoeii de alarm ncepur s rsune. i nu numai ciudata apariie a unei hrtii fabricate n locul acela uitat de lume era problema. Recunoscuse calitatea i textura acelui tip special de hrtie. Ridic bucica la nas i o mirosi. Izul ascuit, de azot, i gdil gtul. Gelatin! Exclam el. Recunoscuse mirosul imediat.

Fumilcotonul era arareori folosit n scopuri militare n aceast epoc a Semtex-ului i a explozibililor plastici, dar se mai folosea n mod curent n industria minier i n exploatrile miniere. De obicei, beele de nitrogelatin n celuloz i cu baz de azotat de sodiu erau ambalate n acea hrtie maronie i unsuroas, nainte de plasarea detonatorului n captul bului, se obinuia s se rup colul hrtiei de ambalat, ca s se scoat la iveal explozibilul de culoarea melasei, aflat dedesubt. Folosise materialul de prea multe ori, pe vremuri, ca s i uite mirosul. Gndurile ncepur s se perinde cu repeziciune. Dac cineva i atepta i minase zona cu fumilcoton nseamn c licrirea pe care o surprinsese putea s vin de la srma de cupru prins n stnc sau putea fi de la alt obiect asemntor. Dac aa stteau lucrurile, atunci autorul probabil c sttea chiar acum ascuns prin apropiere, gata s apese pe butonul de detonare. Kudu trebuie s fi fugit de prezena omului ascuns. Aly! Rcni el ctre capul caravanei. Oprete-i! ntoarcei-v! ncepu s alerge n direcia capului caravanei, dar, n inima Sa, tia c era deja prea trziu. Dac cineva era cocoat pe stnci, atunci i urmrea fiecare micare a lui Nicholas. Acesta din urm nu putea spera s ajung n fa, s ntoarc grupul de catri pe crarea ngust i s i pun pe toi la adpost nainte de... Se opri brusc i privi n urm, la Royan. Sigurana ei era principala lui grij. Se ntoarse n fug i o prinse de bra: Vino! Trebuie s ieim de pe drum. Ce s-a-ntmplat, Nicky? Ce faci? ncerca s i se opun, trgndu-i mna, s se elibereze din strnsoare. i explic mai trziu, o repezi el. Ai ncredere n mine! O tr dup el civa pai, pn o fcu s cedeze i s alerge cu el napoi, n direcia din care veniser. Nu fcuser nici cincizeci de metri, cnd partea frontal a versantului sri n aer. Un val imens de aer trecu pe deasupra lor cu o for care i fcu s se clatine. Explozia le suna dureros n urechi, ameninnd cu implozia membranelor delicate ale timpanelor. Apoi veni peste ei adevrata detuntur, nu ca o simpl explozie, ci ca un tunet prelung, ce se rostogolea i se sprgea undeva deasupra capetelor lor. Zgomotul i nuci i i zgudui att de tare, c se ciocnir unul de cellalt, dezorientai. Nicholas o prinse n brae, s o ajute s-i capete echilibrul, i se uit n urm. Vzu o serie de explozii ce sltau pe coama muntelui. Fntni nalte de noroi, praf i pietri dansau, executnd piruete una dup alta, ntr-o coregrafie precis, ca un grup de balerine ale iadului. Chiar i n momentele acelea ngrozitoare, aprecia miestria cu care fusese plasat explozibilul. Era o mn de maestru. Coloanele sltree de pietri se prbueau i dispreau, lsnd ceaa fin, roiatic, de praf, s pluteasc i s i continue spiralele pe fondul de un albastru senin al cerului i, pre de o clip, dezastrul pru s fie complet. Apoi silueta blocului de piatr ncepu s se transforme. La nceput fr grab, zidul de piatr ncepu s se aplece n fa. Nicholas vedea cum n partea frontal apreau nite despicturi ce se deschideau asemenea unor guri lascive. Fii de roc se desprindeau i alunecau unele pe lng altele cu ncetinitorul, precum fustele de mtase din juponul unei femei-gigant care face o plecciune. Stnc gemea, se frma i huruia, n timp ce ntreaga bucat de piatr pornise s se prvleasc n rul ndeprtat. Nicholas era vrjit de spectacolul nfricotor i creierul prea s-i fi amorit din cauza exploziei. Avu nevoie de un efort uria s se foreze s gndeasc i s acioneze. Observ c, ntr-adevr, centrul exploziei se aflase ceva mai jos, pe crare, lng capul caravanei de catri. Tamre era acolo, mpreun cu Aly. El i Royan se aflau n spatele grupului. Era limpede c acela care detonase bomba i ateptase s ajung chiar n epicentrul capcanei sale explozive, ns fusese silit s acioneze cnd i vzuse alergnd napoi i i dduse seama c fuseser alertai i erau gata s i scape. Totui, nu erau n afara oricrui pericol aveau s prind fora periferic a alunecrii de teren ce se pornise deasupra lor. innd-o n continuare pe Royan, Nicholas scrut versantul frontal i fcu un calcul

disperat. Urmri cu o fascinaie mpietrit cum valul imens de stnci cztoare mtur drumul din faa lui, culegnd oameni i catri, i trndu-i dup el peste marginea prpastiei, n albia rului. i nghiea, hpindu-i ca limba unui monstru nfricotor i mestecndu-i pn la mduv cu coli din piatr roie, ascuii ca lama. Pn i peste bubuitul de uragan al valului de piatr tot se auzeau ipetele de groaz ale oamenilor i animalelor luate pe sus. Unda distrugtoare avansa spre locul unde se aflau cei doi. Dac ar fi fost chiar sub explozie, ar fi avut la fel de puine anse de supravieuire ca i ceilali, dar, n alunecarea pe versant, puterea distructiv i pierdea din intensitate. Pe de alt parte, Nicholas i ddea seama c n-avea nicio ans s scape cu fuga, iar ceea ce urma s cad asupra lor avea totui o for devastatoare. N-avea timp s-i explice lui Royan ce trebuia s fac aveau la dispoziie doar cteva secunde s acioneze. Lund-o pe sus, sri de pe mal n direcia rului. i pierdu echilibrul aproape instantaneu i czur amndoi, venind de-a berbeleacul; la vreo zece metri mai jos ns, era un col de stnc, mare ct o cas. Cnd se ciocnir de partea de sus a acesteia, se oprir din cdere. Chiar dac erau pe jumtate nucii de impact, Nicholas o trase pe Royan n picioare i-i fcu semn spre un adpost n peretele de piatr. Gsir acolo o despictur n care se trr i se ghemuir. Rmaser strns lipii de perete, inndu-i respiraia, cnd prima bucat de stnc se prvli n salturi ctre ei, ca o gigantic minge de cauciuc, ce prindea vitez datorit gravitaiei, pn cnd se izbi de adpostul celor doi cu o for ce fcu roca solid de care se sprijineau s vibreze i s rsune precum clopotul unei catedrale; apoi proiectilul sri n nalturi, pe deasupra capetelor lor, rotindu-se n cercuri largi n zbor, nainte s cad n ru. La suprafa se ridic un val care se sparse ca brizant furtunos de ambele maluri. Era doar preludiul urgiei care se abtea acum asupra lor. Cu fiecare bolovan spart de adpostul lor, din marginile acestuia sreau pumnale i achii ce umpleau aerul cu o pulbere fin i cu duhoarea sulfuroas de scnteiere de cremene. Aceast cascad imens le zbura peste capete sau se depunea n grmezi dinaintea adpostului, acoperindu-i cu cioburi i pietri. Nicholas se tr peste Royan i o protej cu trupul su. O piatr l lovi n tmpl cu o asemenea for, c i iuir urechile, ns strnse din dini i rezist impulsului de a-i nla capul s se uite n sus. Simi ceva cald care l gdil i erpuiete printre firele scurte de pr din spatele urechii drepte. Acel ceva i se tra pe obraz ca o vietate i de-abia cnd ajunse n colul gurii i i simi gustul metalic de sare, i ddu seama c era vorba de un firior de snge. Pulberea fin de talc i pudrase i le iritase gtul, aa c amndoi tueau i se necau n nebunia aceea. Praful li se strecura n ochi i cei doi se sileau s-i in pleoapele strns lipite. Un bloc de stnc mare ct un vagon se ridic n aer, ca s cad foarte aproape de locul unde stteau ei ntini. Impactul fcu pmintul s se zguduie cu atta violen, c Royan, n ciuda greutii lui Nicholas de deasupra ei, fu izbit n stomac i n diafragm, i fora loviturii o fcu s rmn fr aer n plmni i s cread c i-a rupt toate coastele. Apoi, ncetul cu ncetul, revrsarea de pmnt i de piatr ncepu s mai scad. Loviturile bolovanilor n adpost, care le tiau rsuflarea, de venir mai rare. Pulberea fin pe care o inhalau ncepea s se aeze. Huruitul i bubuitul se domolir treptat, pn ce nu se mai auzir dect sunetul alunecrii i al cderii pmntului care se reaeza, i bolborositul rului, ceva mai jos de ei. Prudent, Nicholas i ridic, n cele din urm, capul i ncerc s clipeasc i s-i ndeprteze praful din gene. Royan se agita sub el, aa c se tr la o parte, s o lase s se ridice. Se holbar unul la cellalt. Feele le erau acoperite de mti kabuki, cu praf alb de antimoniu, i aveau prul pudrat, ca perucile aristocrailor francezi din secolul al optsprezecelea. Sngerezi, opti Royan, cu glas aspru din cauza prafului i a groazei. Nicholas i puse mna pe fa i, cnd se uit, vzu c era acoperit cu o past de rn i snge. E doar o zgrietur, zise. Tu cum te simi?

Cred c mi-am scrntit genunchiul. Am simit cum cedeaz, cnd am czut. Nu cred c-i ceva grav. M doare foarte puin. Atunci, am avut amndoi un noroc porcesc, spuse el. Nimeni nu merita s supravieuiasc unui asemenea atac. Ea fcu un efort s se ridice, ns el o mpiedic, punndu-i mna pe umr: Ateapt! Toat costia de mai sus de noi e distrus i instabil. Mai las s treac puin timp! nc o s mai cad stnci la vale. i desfcu bandana Paisley din jurul gtului i i-o ddu ei: n afar de asta, nu vrem... Se rzgndi i nu duse fraza pn la capt. Ai vrut s spui n afar de asta ntreba ea cu glas tremurtor, n timp ce se tergea pe fa. n afar de asta, nu vrem s le dm ticloilor de sus deacolo impresia c am supravieuit petrecerii oferite de ei. Altfel, i obligm s coboare aici, s-i termine treaba i s ne ia gtul. Mai bine s cread c am mierlit-o, dup voia lor. Crezi c mai sunt sus i ne urmresc? Fcu ea ochii mari. Pot s pun pariu, rspunse el ncruntat. Probabil c sunt destul de ncntai c au izbutit, n sfrit, s se descotoroseasc de tine. Nu vrem s scoatem cpoarele chiar acum i s le stricm bucuria. De unde-ai tiut ce-o s se-ntmple? Vru ea s afle. Dac nu m-ai fi tras deoparte... i vocea i pieri. n cteva cuvinte, el i explic tot ce se ntmplase cu fia de la ambalajul explozibilului. E cel mai simplu lucru din lume s alegi partea cea mai ngust a unui drum i s minezi versantul se ntrerupse cnd auzi sunetul ndeprtat, ns de neconfundat, al unui motor de elicopter i flfitul rotoarelor, scond zgomotul ascuit de decolare. Repede! O smuci. Ascunde-te ct poi de bine sub lespede, Oavertiz i o mpinse napoi, spre blocul de piatr care le servise drept pavz. Stai ntins pe burt! Dup ce vzu c ea se supune fr s crcneasc, se lungi lng ea i arunc pietri peste amndoi. Stai nemicat! S nu te clinteti, fie ce-o fi! Rmaser ntini la pmnt, cu urechile ciulite la elicopterul Care se apropia, descriind cercuri n vzduh. Aparatul se deplasa n susul i-n josul vii, la civa pai distan de suprafaa rului. La un moment dat, ajunse chiar deasupra lespezii unde stteau ntini i cei doi fur izbii de curentul rotoarelor. Se uit dup supravieuitori, coment mohort Nicholas. Nu te mica! Deocamdat, nu ne-au zrit. Dac ne urmreau nainte de explozie, ar fi putut s vin direct i s ne ia ca din oal, murmur ea. Par dezorientai. Probabil c ne-au pierdut urma n norii de praf ridicai de avalan i dup prbuirea versantului. Nu sunt siguri pe unde zcem. Sunetul elicopterului se ndeprta ncet de-a lungul rului, aa c Nicholas i spuse: O s risc s arunc o privire, s fiu sigur c e mna celor de la Pegasus nu c-ar ploua cu elicoptere prin zona asta. ine capul jos! El i nl capul ncet, cu mult pruden, i o singur ochead i fu de ajuns s i confirme toate bnuielile. La aproape un kilometru n amonte, aparatul Pegasus Jet Ranger plutea deasupra rului. Elicopterul se ndeprta ncet i, din unghiul acela, lui Nicholas i era imposibil s vad prin parbriz n cabina pilotului. In clipa aceea ns, btaia motorului se schimb cnd pilotul schimb nclinarea aparatului i activ mecanismul de control. Cnd elicopterul ncepu micarea pe vertical i se ntoarse spre nord, Nicholas prinse cu coada ochiului o imagine a pasagerilor. Jake Helm sttea pe scaunul din fa, lng pilot, iar colonelul Nogo era pe scaunul din spatele acestuia. Scrutau amndoi valea rului, dar, n cteva secunde, aparatul se nl i dispru de partea cealalt a coamei muntelui, ndreptndu-se n direcia colinei, iar zgomotul motoarelor se stinse, lsnd loc tcerii. Nicholas iei tr de dup blocul de piatr i o trase pe Royan n picioare.

Nu mai exist niciun dubiu. Acum-tim cu cine avem de-a face. n elicopter erau Helm i Nogo. Pun mna-n foc c Helm a pus minele i Nogo probabil c a condus atacul asupra taberei noastre, de azinoapte. Fiecare a fcut treaba la care se pricepe cel mai bine, spuse Nicholas. Aa c avem confirmarea. Persoana care conduce Pegasus e ticlosul din spatele tuturor atacurilor. Helm i Nogo sunt doar nite trepdui. Dar Nogo e ofier n armata etiopian, protest ea. Bun venit n Africa! i ur el, fr s zmbeasc. Aici, totul e de vnzare, pentru un anumit pre, inclusiv oficiali ai guvernului i ofieri ai armatei. Acum se ncrunta, astfel c praful ntrit de pe chip i se crpa i se cernea ntr-o pulbere fin. Totui, acum, principala noastr grij rmne s ieim din defileu i s ne ntoarcem la civilizaie. i ridic ochii spre pant. Poteca de deasupra lor fusese tears de pe faa pmntului de cderea stncilor. Nu ne putem ntoarce pe-acolo, o anun, lund-o de mn. Dar, cnd o ridic n picioare, femeia gemu i i mut repede Greutatea pe piciorul drept. Genunchiul meu! Apoi, zmbi curajos: O s treac. Totui, chiopta serios cnd ncepur coborrea anevoioas ctre ru, ngrozii c micrile lor ar putea declana o nou ploaie de stnci. Ajunser pn la bru n apa de sub mal. n spatele lui Nicholas, Royan i spl rana de la cap de praf i de snge nchegat. N-arat prea ru, l liniti. N-ai nevoie de copci. Am un tub de Betadyne n rani, zise el i l pescui, iar ea i unse rana cu unguentul galben-maroniu, nainte s i-o lege cu bandana Paisley. Asta a fost tot, l btu pe umr. Slav Domnului c am rania asta de vagabond, se felicit Nicholas, n timp ce-i nchidea fermoarul. Mcar avem cu noi cteva lucruri eseniale. Acum, urmtoarea noastr misiune e s cutm ali supravieuitori. Tamre! Exclam ea. naintar cu greutate prin nmolul de lng mal. Rul era nfundat cu pietre desprinse i pmnt czut de pe versant. n locurile mai adnci, erau forai s se cufunde pn la subsuori i Nicholas i inea rania la un bra deasupra capului. Pietrele desprinse erau neltoare i cedau sub greutatea lor cnd ncercau s i croiasc drum prin ml, ca s i caute pe ceilali membri ai caravanei. Gsir trupurile a doi clugri, amndoi zdrobii i pe jumtate ngropai. Nu fcur nicio tentativ s-i elibereze. Un catr zcea cu un picior n aer i cu restul corpului acoperit n ntregime de stnc spart. Povara pe care o dusese cedase i coninutul ei era mprtiat peste tot. Sulul de piele i trofeele dik-dikului fuseser nclite de glod. Nicholas le recuper i le leg de rani. O s ai mai mult de crat, l avertiz Royan. Cam un kilogram, da merit, rspunse el. i croir drum spre locul de pe potec unde i zriser ultima dat pe Tamre i pe Aly. Cu toate c i cutar aproape o or, nu gsir nici urm de ei. Coasta de deasupra lor era distrus: pmntul scobit pn n mruntaie, stnci mari sfrmate, arbuti i copaci scoi din rdcin i fcui surcele. Royan se sui ct de sus i ddu voie piciorul rnit, i fcu minile plnie la gur i strig: Tamre! Tamre! Tamre! Ecoul i prelu chemarea i o purt din perete n perete de-a lungul vii. Cred c s-a zis cu el. Sracul drcuor a fost ngropat, i strig Nicholas. Ne nvrtim de-o or deja. Nu putem s mai pierdem timpul pe-aici, dac vrem s scpm. O s fim nevoii s-l prsim. Ea l ignor i i continu cutrile pe terenul denivelat, unde grohotiul i se rostogolea sub picioare; Nicholas vedea c genunchiul o durea serios. Tamre! Rspunde! Strig ea n arab. Tamre! Unde eti?

Royan! Ajunge! O s-i rneti i mai tare piciorul. Acum ne pui pe amndoi n primejdie. Las-te pguba! Chiar n acel moment auzir amndoi un geamt slab de undeva de pe costi. Royan se chinui s urce pn acolo de unde venea sunetul, alunecnd i dnd napoi aproape la fel de mult pe ct suia, dar, n final, scoase un ipt de groaz. Nicholas i ls rania i urc dup ea. Cnd ajunse lng Royan, czu i el n genunchi. Tamre era intuit n pietri. Faa de-abia i se mai cunotea era sfiat i zdrobit, cu jumtate din piele smuls. Royan i ridicase capul la ea n poal i i tergea mizeria din nri cu mneca, s l ajute s respire mai uor. Din colul gurii i iroi a sngele i, cnd gemu nc o dat, se porni un alt uvoi rou. Royan l tot tergea, mnjindu-i brbia. Partea inferioar a trupului era ngropat i Nicholas ncerc s dea la o parte pietrele sfrmate, dar, aproape instantaneu, i ddu seama de inutilitatea tentativei lui. O bucat de stnc ntreag, de mrimea unei mese de biliard, czuse peste mijlocul biatului. Probabil cntrea cteva tone i, mai mult ca sigur, i zdrobise ira spinrii i pelvisul. Niciun om n-ar fi putut s mite din loc imensitatea aceea. Chiar dac ar fi putut s-o fac, frecarea i-ar fi agravat n mod inevitabil rnile ngrozitoare pe care Tamre le avea deja. F ceva, Nicky! opti Royan. Trebuie s facem ceva pentru el! Nicholas se uit la ea i cltin din cap. Ochii lui Royan se Umplur de lacrimi, care i ngreunar pleoapele, i se mprtiar apoi ca nite picturi de ploaie pe faa ntoars a lui Tamre, dilund sngele n nuana vinului rose: Nu putem s stm cu braele ncruciate i s-l lsm s moar, protest ea i, la auzul vocii ei, Tamre deschise ochii i se uit int la ea. Zmbi, cu tot sngele care-i iroia, i zmbetul acela i lumin faa prfuit i sfiat. Ummee! Murmur el. Tu eti mama mea. Eti aa de blnd! Te iubesc, mam! Vorbele i fur curmate i un spasm i nepeni trupul. Chipul Ise contorsion de agonie i biatul scoase un strigt uor, strangulat, dup care se prbui. Umerii i pierdur rigiditatea, iar capul i se rostogoli ntr-o parte. Royan rmase o bun bucat de vreme inndu-i capul i plngnd ncet, cu lacrimi amare, pn cnd Nicholas i atinse mna, zicndu-i cu blndee: E mort, Royan. Ea nclin capul: tiu. S-a silit s reziste ct s-i ia rmas-bun de la mine. El o ls s mai jeleasc puin, apoi i spuse cu glas domol: Trebuie s plecm, draga mea. Ai dreptate. Dar mi-e att de greu s-l las aici! N-a avut niciodat pe nimeni. A fost aa de singur! Mia spus mam . Cred c m-a iubit cu adevrat. tiu c te-a iubit, o asigur Nicholas, lund capul biatului din poala ei i ajutnd-o s se ridice. O s1 acopr ct pot de bine. Nicholas i ncruci lui Tamre braele la piept i i strnse degetele n jurul crucifixului de argint care-i atma la gt. Apoi nl cu grij o grmjoar din pietrele desprinse, acoperindu-i capul, astfel nct ciorile i vulturii s nu ajung la el. Cobor n ap, unde l atepta ea, i i arunc rania pe umr. Trebuie s mergem mai departe, i zise lui Royan. Ea i terse lacrimile cu dosul palmei i fu de acord: Acum sunt gata. naintau cu greu n amonte, luptnd din rspunteri mpotriva curentului. Alunecarea stncilor blocase jumtate din albia rului i apele se strecurau prin spaiul ngust care mai rmsese. Cnd ajunser, n

cele din urm, la punctul de pe mal aflat dincolo de avalan, ieir din ap i urcar pe malul abrupt pn ce reuir, n sfrit, s se trasc pe bucata de potec rmas intact. Se oprir cteva clipe s i trag sufletul i aruncar o privire n urm. Sub avalana de pietre, rul devenise rou-cafeniu, de la nmol. Chiar dac, n aval, clugrii nu auziser exploziile, aveau s se alarmeze din cauza potopului de ap colorat i urmau s vin s caute cauza. Aveau s gseasc trupurile nensufleite i s le ia cu ei, s le nmormnteze cum se cuvine. Gndul acesta o mai linitea puin pe Royan, pe care o ateptau dou zile de mers dificil. Royan chiopta serios deja, ns, de fiecare dat cnd Nicholas ncerca s o ajute, i ddea mna la o parte: M simt bine. E doar un pic cam eapn. Nu voia s l lase s-i examineze genunchiul, ci se ncpna s mearg naintea lui pe potec. Restul drumului l parcurser n tcere, n ziua aceea. Nicholas i respect tristeea i i rmase ndatorat pentru reinerea ei. Aceast capacitate de a tcea i, n acelai timp, de a nu da impresia de alienare i de izolare celor din jurul ei era una dintre calitile pe care le admira la ea. Schimbar cteva cuvinte ceva mai trziu, dup-amiaza, cnd se oprir lng crare, s se odihneasc. Singura noastr consolare e c, acum, cei de la Pegasus cred c suntem ngropai sub stnci i n-o s se oboseasc s ne mai caute. Putem merge de-a lungul fr s mai trebuiasc s facem recunoaterea terenului, zise Nicholas. Fcur tabr n noaptea aceea sub povmi, chiar nainte ca poteca s nceap iar s urce de-a lungul peretelui vertical. Nicholas o conduse la o oarecare distan de drum, ntr-o rp cu pdure deas, i aprinse un foc mic, imposibil de vzut din drum. Aici, n sfrit, Royan se mai nmuie i i ddu voie s i examineze genunchiul. Era julit i umflat, i fierbinte la atingere. N-ar trebui s mergi pe el, o avertiz. Am de ales? ntreb ea, lsndu-1 fr replic. i ud bandana cu ap din sticl i i leg piciorul ct putu de strns, fr s rite s i opreasc circulaia. Apoi, gsi o sticlu de Brufen n rani i o fcu s ia dou antiinflamatoare. Deja m simt mai bine, l anun. mprir ultima raie de supravieuire din pachet, cocoai deasupra focului i discutnd ncet, nc tulburai de experiena prin care trecuser. Ce-o s se-ntmple cnd ajungem n vrf? Vru s tie Royan. O s gsim camioanele parcate tot unde le-am lsat? O s mai fie oamenii lui Boris acolo? Nu pot s-i dau niciun rspuns. Va trebui s rezolvm fiecare problem pe msur ce apare. Un singur lucru atept cu nerbdare s fac atunci cnd ajungem la Addis Abeba s raportez la poliie masacrarea lui Tamre i a celorlali. Vreau ca Helm i leahta lui s plteasc pentru faptele lor! El rmase tcut un timp. Nu tiu dac sta-i cel mai nelept lucru, se aventur el, n cele din urm. Ce vrei s spui cu asta? Am fost martorii unor crime. Nu putem s-i lsm s scape nepedepsii. Adu-i aminte c vrem s ne ntoarcem n Etiopia. Dac facem tmblu acum, toat valea o s miune de trupe armate i de poliie. Asta ar putea s pun capt oricror ncercri de-ale noastre de-a dezlega ghicitoarea lui Taita i de-a descoperi mormntul lui Mamose. La asta nu m-am gndit, spuse ea pe un ton meditativ. Dar, oricum, crimele i Tamre... tiu, tiu, o mngie el. Dar sunt mai multe modaliti de-a ne rzbuna pe Pegasus, chiar mai bune dect s i lsm n seama justiiei etiopiene. Gndete-te o clip la faptul c Nogo e mn-n mn cu Helm. L-am vzut n elicopter. Dac cei de la Pegasus au un colonel pe statul de plat, cine altcineva mai lucreaz pentru ei'? Poliia? Conductorii armatei? Membri ai cabinetului? Nu tim, n stadiul n care ne aflm.

Nici la asta nu m-am gndit, recunoscu ea. S ncepem s gndim ca africanii de-acum nainte i s ne nsuim nvmintele din papirusurile lui Taita. Ca i el, trebuie s fim alunecoi i vicleni. Nu ne apucm s aruncm cu acuzaii n stnga i-n dreapta. Dac ne-am putea strecura afar din ar, lsndu-i pe toi s cread c suntem ngropai sub avalan, ar f ideal. Asta ar face cu att mai uoar ntoarcerea noastr n defileu. Din pcate, nu cred c o s putem scpa aa uor. Dar, de-acum ncolo, trebuie s fim ct de istei i de precaui ne permit circumstanele. Ea rmase cu ochii aintii asupra dansului flcrilor o bun bucat de vreme, apoi oft i ntreb: Ai spus c exist o rzbunare mai bun contra celor de la Pegasus. La ce te gndeti? Pi, pur i simplu vreau s le lum comoara lui Mamose de sub nas. Ea rse pentru prima dat n ziua aceea ngrozitoare: Ai dreptate, firete! Oricine conduce Pegasus, trebuie s fie ndeajuns de disperat s ucid pentru ea. Trebuie s sperm c, dac l vom lsa cu buzele umflate, o s-l rnim la fel de mult cum ne-a rnit i el pe noi. Capitolul XLVIII Erau amndoi att de obosii n dimineaa urmtoare, c se trezir cnd se luminase deja. Cum ncerc s se ridice, Royan gemu i se prbui la loc. Nicholas se apropie imediat i ea nu scoase niciun cuvnt de protest cnd i aez piciorul gol n poala lui. El i desfcu bandana i se ncrunt la vederea genunchiului. Ajunsese aproape de dou ori ct circumferina normal, iar julitura luase culorile prunei i strugurilor copi. Ud din nou bandana i i-o leg la loc n jurul genunchiului. O fcu s ia ultimele dou pastile deBrufen din sticlu i apoi o ajut s se ridice. Cum te simi? O ntreb nelinitit, iar ea onticai vreo civa pai i i zmbi curajos: O s fie bine, dup ce o s merg un pic i o s se mai dezmoreasc, sunt sigur de asta. El se uit la povmi. Vzut att de aproape, panta nu se observa n ntregime, ns el i amintea de fiecare pas chinuit pe care-1 fcuse pe drumul acela. Le luase o zi ntreag s-l coboare. Sigur c o s se dezmoreasc, zmbi a ncurajare i o lu de bra. Sprijin-te de mine! O s fie ca o plimbare n parc. Trudir toat dimineaa la urcat. Drumul prea s se fac tot mai abrupt, cu fiecare pas pe care-1 fceau. Ea nu se plngea, ns se fcuse pmntie la fa i asuda de durere. Nici la amiaz nu ajunseser la cascad i Nicholas o oblig s fac o pauz, s se mai odihneasc. Nu aveau nimic de mncare, dar ea bu nsetat din sticla cu ap. El nu ncerc s i raionalizeze pofta, ns se limit la o singur sorbitur. Cnd ncerc s se ridice s mearg mai departe, ea trase aer n piept i se cltin att de violent c, dac nu ar fi fost el, s-ar fi prbuit. La naiba! njur ea cu amrciune. A nepenit de tot. Nu-i nimic, o asigur el pe un ton vesel i deert mai tot din rani, pstrnd numai obiectele extrem de importante. Pstr totui i pielea de dik-dik, pe care o nfur strns i o ndes n rani. Dup asta, o leg la loc n jurul taliei i zmbi voios ctre Royan: Ne facem probleme pentru o mogldea osoas ca tine. Suie-te-n spinare! Nu poi s m cari pn acolo, sus. Arunc o privire spre crarea abrupt ca un pu de min i se ngrozi. E singurul tren care merge-n direcia aia, o anun i i oferi spinarea. Ea se cr. Nu crezi c-ar trebui s renuni la pielea de dik-dik? l ntreb.

Nici s nu te gndeti! Exclam el i ncepu ascensiunea. naintau ncet i cu dificultate. Dup un timp, el epuiz toate Resursele de conversaie i i tr picioarele mai departe ntr-o tcere drz. Cmaa i era ud de sudoare, dar ea nu gsea suprtoare nici cldura umed care i ptrundea propria bluz i-i ajungea pn la piele, nici izul puternic masculin. Dimpotriv, erau relaxante i i ddeau ncredere. La fiecare jumtate de or, el se oprea, o lsa ncet jos i sttea fr s scoat o vorb, cu ochii nchii, pn ce ajungea s respire iar regulat i fr greutate. Apoi deschidea ochii i rdea la ea: Dii, Silver! Se ridica i se apleca de la mijloc, s o lase s i se cocoae n spate. O dat cu trecerea zilei, i glumele lui devenir din ce n ce mai forate i mai slabe. Pe la sfritul amiezii, ritmul i sczu la un mers anevoios, de om istovit, i, n zonele mai dificile, trebui s se opreasc i s se adune, nainte s fac respectivul pas. Ea ncerca s l ajute; cobora din spinarea lui i doar se sprijinea de umrul lui, n timp ce se zbteau s traverseze culmile mai dificile, dar, cu tot acel repaos din partea ei, Royan tia c el era la captul puterilor. Niciunul nu reui s-i cread ochilor cnd trecur cltinndu-se de un alt cot de pe crare i zrir n faa ochilor cascada, revrsndu-se ca o perdea alb de dantel n calea lor. Nicholas intr poticnindu-se n petera de sub cortina de ap curgtoare i se ls la pmnt. i pierdu cunotina i rmase s zac pe jos, ca mort. Se lsase ntunericul cnd i reveni ndeajuns ca s deschid ochii i s stea n capul oaselor. n vreme ce el se odihnea, Royan adunase destule vreascuri din grmjoara lsat de clugri ca s aprind un mic foc. Ce fat bun! O lud el. Dac o s te tenteze vreodat o slujb de menajer... Nu m ispiti, l avertiz i, onticind, veni deasupra lui s i examineze scalpul. E o crust sntoas, i spuse i, brusc, cu un gest impulsiv, i lipi capul de pieptul ei i i mngie prul prfuit, eapn de transpiraie, de pe frunte. O, Nicky! Cum a putea s te rspltesc vreodat pentru ce-ai fcut pentru mine azi? Un rspuns uuratic i veni n vrful limbii dar, pn i n starea aceea de slbiciune, gsi ndeajuns bunsim s-i nghit vorbele. Nu era n stare s fac vreun gest de intimitate. Aa c rmase n mbriarea ei, bucurndu-se s i simt trupul lipit de al lui, fr s rite s o sperie cu vreo micare. n cele din urm, ea i ddu uor drumul i se aez napoi: mi exprim profundul regret, domnule, dar menajera nu v poate oferi somon fume i ampanie la cin. Ce-ai spune de o can cu ap de munte, pur i hrnitoare? Cred c putem face rost de ceva mai bun. Scoase lanterna cu pil uscat din rani i, la lumina ei, alese o piatr rotund, de mrimea unui pumn, de pe podeaua peterii. innd-o n mna dreapt, ndrept raza n sus i se juc astfel cu ea pe tavanul grotei. Imediat, se pomi un freamt de aripi i uguitul alarmat al porumbeilor de stnc ce i gsiser adpost pe lespezile din cavern. Nicholas reui s se posteze cumva sub ei, ameindu-i cu lumina lanternei. Chiar din prima lovitur, izbuti s doboare o pereche, ce se prbui flfind i crind pe podeaua peterii, n vreme ce restul stolului iei ca o explozie n noapte, cu o zbatere frenetic de aripi. Nicholas se repezi la psrile doborte i, cu o micare expert din ncheietur, le frnse gturile. Ce zici de o bucic zemoas de porumbel fript'? O ntreb. Ea se propti ntr-un cot, iar el se aez turcete n faa ei, fiecare jumulind penele cenuii i castaniuviinii ale cte unui porumbel. Nici mcar cnd ajunser la curat mruntaiele, ea nu fcu ifose, ca multe alte femei confruntate cu aceeai situaie. Asta, ca i performana ei stoic din acea zi, n lupta cu muntele, o fcu s creasc i mai mult n ochii lui. i dovedise n repetate rnduri ct era de hotrt i de inimoas. Sentimentele lui fa de ea deveneau tot mai profunde i se maturizau cu fiecare zi.

Concentrat s smulg perii fini din pielea zbrcit a psrii, ea spuse: Nu mai exist nicio ndoial c materialele furate din tabra noastr n timpul raidului se afl n minile celor de la Pegasus. i eu m gndeam la acelai lucru, confirm Nicholas, i tim dup antena pe care o au n tabra de deasupra cascadei c dispun de comunicaii prin satelit. Putem s punem pariu c Jake Helm a raportat deja prin fax barosanului, cine-o fi la. Aadar, are toate detaliile stelei din mormntul lui Tanus. tim c avea deja cel de-al aptelea papirus. Dac nu cumva e chiar el un bun egiptolog, trebuie s aib un asemenea expert n serviciul su. Nu eti de acord cu mine? Presupun c poate s citeasc hieroglifele i singur. M gndesc c avem de-a face cu un colecionar avid. Cunosc genul. Sunt obsedai. i eu cunosc genul, surse ea ctre el. Unul dintre ei st chiar n acest moment la mai puin de 1 500 de kilometri de mine. Touch! Rse el, ridicnd minile n semn de capitulare. Doar c eu am fost foarte puin atins de virus, n comparaie cu alii pe care i-a putea numi. Cum ar fi cei doi de pe lista lui Duraid, de exemplu. Peter Walsh i Gotthold von Schiller, rosti ea numele imediat. tia doi sunt colecionari ucigai, confirm el. Sunt sigur c niciunul din ei nu s-ar da n lturi s omoare pentru ansa de a pune mna pe tezaurul faraonului Mamose. Dar, din cte tiu, sunt amndoi miliardari, cel puin n dolari. Banii nu au nimic de-a face cu asta, nu nelegi? Dac ar pune vreodat mna pe comoar, n-ar visa n veci s vnd nici mcar un artefact din ea. Ar ncuia-o ntr-un seif bine ascuns i n-ar lsa niciun ochi de muritor s o vad. S-ar bucura de ea de unul singur e o pasiune bizar, ca masturbarea. Ce cuvnt ciudat foloseti s o descrii! Protest ea. Dar e exact, te asigur! E o chestie sexual, o nevoie, asemenea celei a unui criminal n serie. Iubesc toate lucrurile egiptene, dar nu cred c mi-a putea imagina vreodat o pasiune att de intens. Trebuie s-i aduc aminte c nu discutm despre oameni obinuii. Averea le permite s i satisfac orice pofte. Toate poftele normale, naturale, ale unui om le sunt ndeplinite, epuizate. Pot avea orice i doresc, orice brbat sau femeie. Orice lucru, orice perversiune, fie ea legal sau nu. n cele din urm, trebuie s gseasc ceva ce nimeni altul nu poate avea vreodat. E singurul lucru care le mai d fiorii de odinioar. Aadar, cel care e n spatele lui Pegasus e nebun? ntreb ea, n oapt. Mai mult de-att, o corect el. Avem de-a face cu un maniac ngrozitor de bogat i de puternic, care, n nebunia lui, n-o s se opreasc de la nimic. Capitolul XLIX La micul dejun, ciugulir ce mai era pe oasele reci ale porumbeilor fripi. Apoi, n timp ce unul din ei se ducea, plin de tact, n fundul peterii i i ferea privirea, cellalt se dezbrca la piele i fcea baie n cascad. Dup zpueala din defileu, apa prea rece ca gheaa. i izbea cu fora unui furtun de pompieri. Royan opi pe piciorul zdravn, respirnd greu i scncind sub torent, i iei cu pielea ca de gin i tremurnd, vnt de frig. Chiar i aa, duul o nvior i, n ciuda hainelor murdare, ce pueau a transpiraie, cpt curaj s porneasc n ultima ascensiune spre pisc. nainte s prseasc petera, i examinar din nou rnile unul celuilalt. Scalpul lui Nicholas se vindeca vizibil, ns genunchiul lui Royan nu i schimbase aspectul din ziua precedent. Zgrieturile ncepeau s fac un puroi abundent, de culoarea ficatului n descompunere, iar umfltura era neschimbat. Nu putea s o ajute cu nimic, ci doar s-i lege iar genunchiul cu bandana.

n cele din urm, Nicholas se ddu btut i i abandon rania i sulul din pielea dik-dik-u\x\\. tia c ajungea la captul resurselor fizice i i ddea seama c, orict ar fi fost de uoare, acele obiecte de cteva kilograme puteau s fac diferena ntre a ajunge pe culme sau a se prbui undeva pe drum. Pstr numai cele trei role de film nedevelopat, fiecare n capsula lui. Erau singurele nregistrri ale hieroglifelor de pe stela din cavoul lui Tanus. Nu ndrznea s rite s le piard, aa c le nchise cu nasturele n buzunarul de la piept al cmii kaki. Vr rania i pielea de animal ntr-o crptur din peretele din spatele grotei, hotrt s le recupereze cndva, la o dat ulterioar. i-aa pornir pe cea din urm, dar cea mai mpovrtoare poriune de drum. La nceput, Royan merse pe propriile picioare, dar sprijinindu-se din greu de umrul lui. Totui, nu trecu nicio or i genunchiul nu-i mai suport presiunea, iar ea se prbui pe o stnc de lng drum. Sunt o adevrat pacoste, nu? Suii la bord, doamn! Avem ntotdeauna un loc pentru o persoan subiric. Cu Royan cocoat n spinarea lui, inndu-i piciorul rnit eapn n fa, Nicholas se chinui s continue urcuul, ns fceau i mai puine progrese dect n ziua precedent. Nicholas era silit s se opreasc s se odihneasc la intervale din ce n ce mai scurte. Pe piscurile mai domoale, ea cobora i opia ntr-un picior pe lng el, sprijinindu-se cu o mn de umrul lui. Dup asta, o lsau puterile, iar el trebuia s o ridice i s o urce din nou n spinare. Cltoria se transform ntr-un comar i cei doi pierdur noiunea timpului. Orele se depnau una dup alta, ntr-o singur, nentrerupt agonie. La un moment dat, zceau unul lng cellalt pe crare, bolnavi i ngreoai de sete, de epuizare i de durere. Goliser sticla cu ap de o or i nu mai aveau nimic pentru bucata asta de drum nimic de but, pn nu ajungeau pe culme unde regseau rul Dandera. Du-te mai departe i las-m aici, opti ea rguit. El se ridic imediat i se holb ngrozit la ea: Nu te prosti! Am nevoie de tine pe post de balast. Nu mai poate fi mult pn n vrf, insist ea. Poi s te ntorci cu nite oameni de-ai lui Boris, s te ajute s m cari. Dac o s mai fii aici i nu te gsesc cei de la Pegasus primii. Se ridic, uor nesigur: Nici s nu te gndeti! Vii cu mine pe drumul sta pn la capt, o asigur i o slt n picioare. O puse s numere cu voce tare fiecare pas de-al lui i, la o sut de pai, se oprea s-i trag sufletul. Apoi ncepea o alt sut, ea numrndu-i molcom n ureche, agat de gtul lui cu amndou minile. ntregul univers prea s se prvleasc asupra lor, strivindu-i. Nu mai vedea nici peretele de stnc dintr-o latur, nici golul fr fund din cealalt. De cte ori Nicholas se poticnea sau o hurduca, durerea i sgeta genunchiul, fcnd-o s nchid ochii, strduindu-se s nu i trdeze suferina cnd numra. Cnd se odihnea, brbatul trebuia s se sprijine de coasta stncoas, nencrezndu-se c l vor mai ajuta picioarele s se scoale de jos. Nu ndrzni s o lase pe pmnt. Efortul de a o ridica din nou ar fi fost prea mult pentru el; nu mai avea puterea s fac asta. Se las ntunericul, i opti ea n ureche. Trebuie s ne oprim aici n noaptea asta. Ajunge pentru azi. Asta e sinucidere, Nicky! nc o sut, murmur el. Nu, Nicky! Las-m jos! Drept rspuns, el se mpinse cu umrul n zidul de piatr, ca s i ia avnt, i se cltin nainte. Numr! i ordon. Cincizeci i unu, cincizeci i doi, se supuse ea. Dintr-o dat, panta se modific att de brusc sub picioarele lui, c fu ct pe ce s cad. Poteca se aplatizase i, asemenea unui beiv, Nicholas bjbi dup o treapt inexistent. Se cltin, dup care i recpt echilibrul. Rmase legnndu-se pe marginea piscului i strpunse cu

privirea amurgul de dinainte, nevenindu-i s-i cread ochilor. Luminiele sclipeau n bezn i crezu c ncepuse s aib halucinaii. Atunci auzi voci omeneti i-i scutur capul s se dezmeticeasc i s revin la realitate. Dumnezeule mare! Ai reuit! Eti n vrf, Nicky! Uite mainile! Ai reuit, Nicky, ai reuit! El vru s vorbeasc, ns avea gtul uscat i nu-i iei niciun sunet. Porni nesigur n direcia luminielor, n timp ce Royan striga cu voce pierit n spatele lui: Ajutai-ne! V rugm, ajutai-ne! Implor mai nti n englez, apoi n arab. Ajutai-ne, v rugm! Se auzir strigte de uimire i zgomot de oameni care alearga. Nicholas czu moale n iarba mrunt de munte i o ls pe Royan s-i alunece din spinare. n jurul lor se strnser siluete ntunecate, care sporoviau n amharic, i mini pietenoase i apucar i, mai crndu-i, mai trndu-i, i aduser la lumin. Atunci, o tor i lumin faa lui Nicholas i o voce i se adres ntr-o englez pur: Salut, Nicholas! Ce surpriz plcut! Am venit tocmai de la Addis s-i caut cadavrul. Auzisem c-ai fi murit. Ceva cam prematur, nu? Salut, Geoffrey! Drgu din partea ta c te-ai deranjat. A zice c nu i-ar strica o ceac de ceai. Ari cam drmat, i ddu cu prerea Geoffrey Tennant. Nu mi-am dat seama pn acum c ai fire rocate i cenuii n barb. Ai o brbu foarte original. E la mod. Chiar te prinde, s tii! Nicholas realiz ce figur trebuia s aib, zdrenros, murdar i rpus de oboseal. O mai ii minte pe doctor Al Simma? Are un genunchi cam ubred. Crezi c-ai putea s te ocupi un pic de ea? Atunci i cedar picioarele i Geoffrey Tennant l prinse chiar nainte s cad: Copcel, btrne! l conduse la un scaun de campanie din pnz, unde l aez cu grij. Un alt scaun fu adus pentru Royan. Letta chai hapa! Scoase Geoffrey strigtul universal al englezilor n Africa i, dup cteva minute, cni cu ceai aburind, ndulcit peste msur, le poposeau n mini. Nichoals o salut pe Royan ridicnd cana: Pentru noi! Nu mai e nimeni ca noi! Luar cte o sorbitur prelung, oprindu-i limbile, ns cafeina i zahrul le invadar sngele cu puterea unei descrcri electrice. Acu tiu c-o s triesc, suspin Nicholas. Nu vreau s par insistent, Nicholas, dar n-ai vrea s-mi spui ce naiba se-ntmpl? ntreb Geoffrey. Ce-ar fi s-mi spui tu mie? Contraatac Nicholas. Avea nevoie de timp s evalueze situaia. Ce tia Geoffrey i de la cine*? Geoffrey i fcu imediat pe plac: Primul lucru pe care l-am auzit a fost c amicul tu de vntoare alb, Brusilov, a fost pescuit n apropiere de grania cu Sudanul, fcut ciur de-attea gloane. Crocodilii i somnii de mare i luaser gustarea din faa lui, aa c poliia de frontier l-a identificat dup documentele de la cingtoare. Nicholas i arunc o privire plin de neles lui Royan i o puse n gard cu o ncruntare. Cnd l-am vzut ultima dat, se ducea de unul singur ntr-o expediie de recunoatere, explic Nicholas. Poate a nimerit peste acelai grup de shufta care ne-a devastat tabra acum patru nopi. Da, am auzit i de-asta. Colonelul Nogo, aici de fa, a transmis prin radio un raport la Addis. Niciunul din cei doi nu l recunoscuse pe Nogo n mulimea din jur. Abia cnd acesta iei la lumina lanternelor, Royan nepeni, iar chipul i fu strfulgerat de o asemenea expresie de ur, nct Nicholas i lu pe furi mna ca s o mpiedice s scape ceva care s-i dea de gol. ntr-o clip, ea se calm i arbor o min indiferent. Sunt foarte uurat s v vd, Sir Quenton-Harper! Ne-ai pus pe toi pe jar de cteva zile, zise Nogo. mi cer scuze, rosti Nicholas cu glas domol.

V rog, sir, n-am vrut s v jignesc. Numai c am primit un raport de la Pegasus Exploration Company n care se spunea c dumneavoastr i doctor Al Simma ai fost surprini de o explozie. Eram prezent cnd domnul Helm de la compania de explorri v-a avertizat c mineaz defileul. Dar dumneata... se nflcr Royan plin de amrciune, dar Nicholas o strnse tare de mn s o mpiedice s continue. Probabil c am fost noi neglijeni, aa cum sugerai. Totui, doctor Al Simma a fost rnit i amndoi ne resimim puternic de pe urma accidentului. i mai important dect att e totui faptul c un numr mare de ali oameni, unii care lucrau n tabr, dar i clugri de la mnstire, au fost ucii n raidul shufta i n accidentul cauzat de explozie. De ndat ce ajungem la Addis, voi da o declaraie complet autoritilor. Sper c nu credei c va cdea vreo vin... ncepu Nogo, ns Nicholas i tie vorba: Firete c nu. Nu avei absolut nicio vin. Ne-ai avertizat asupra pericolului reprezentat de shufta n zona defileului. Nu ai fost prezent, aadar ce-ai fi putut face s prevenii toate acestea? A spune c vai fcut datoria n modul cel mai adecvat cu putin. Nogo pru s se liniteasc: Suntei foarte amabil s spunei asta, Sir Quenton-Harper! Nicholas l mai studie pre de o clip. Cu ochelarii aceia cu Rame metalice, prea cel mai ndatoritor tnr din lume, ntotdeauna plin de solicitudine i dornic s-i fie pe plac. O clip, Nicholas fu ct pe ce s cread c se nelase i c zrise pe altcineva n Jet Roverul care plutise pe deasupra zonei calamitate, precum un vultur n cutare de cadavre. Nicholas se sili s zmbeasc la modul cel mai prietenos posibil: V-a rmne ndatorat dac mi-ai face un mic serviciu, colonele. Desigur, se grbi Nogo s accepte. Absolut orice. Am lsat o rani i unul dintre trofeele de vntoare n grota de sub cascada de pe Dandera. Rania conine paapoartele i cecurile noastre de cltorie. V rmn ndatorat dac ai putea trimite un om pn acolo s mi le aduc. In timp ce-i ddea lui Nogo instruciuni cum s-i gseasc lucrurile, ncerca o ciudat bucurie pervers c i trimite prezumtivul asasin ntr-o misiune att de nensemnat. Apoi, se ntoarse ctre prietenul su, ca Nogo s nu-i vad sclipirea rzbunrii n ochi: i cum ai ajuns aici, Geoffrey? Cu un avion uor pn la Debra Maryam. Acolo e un teren de aterizare n caz de urgen. Colonelul Nogo ne-a ntmpinat i ne-a adus restul drumului cu un jeep al armatei, explic Geoffrey. Pilotul i avionul ne ateapt la Debra Maryam. Geoffrey se ntrerupse s spun ceva echipei de campare ntr-o amharic execrabil, nainte s i ndrepte din nou atenia spre Nicholas: Tocmai am aranjat ca tu i doctor Al Simma s facei cte o baie fierbinte. Dup asta, o cin i un somn bun o s fac minuni. Mine putem s zburm napoi la Addis. N-avem niciun motiv s n-ajungem acolo pn mine sear, cel trziu. Obtu pe umr pe Royan, deghizndu-i interesul carnal n spatele unui zmbet blajin de unchi: Trebuie s spun c sunt mulumit c n-a trebuit s merg pe coclauri, pn n defileul lui Abbay, n cutarea voastr. Am auzit c e o un col de lume destul de afurisit. Capitolul L V deranjeaz, doctor Al Simma, dac stau eu n fa? E-ngrozitor de nepoliticos din partea mea, dar am tendina s capt imediat ru de nlime. Ha, ha! i explic Geoffrey lui Royan, n timp ce ateptau ca trei bieai s alunge caprele de pe

terenul de aterizare n caz de urgen de la Debra Maryam. ntre timp, Nicholas ndesa sulul din piele de dik-dik sub scaunul din spate. Unul dintre sergenii lui Nogo coborse n noaptea aceea povmiul i i adusese rania i pielea de animal, chiar la micul dejun. Nogo le adres un salut elegant cnd se ridicar, ntr-un nor de praf. Nicholas i fcu uor cu mna i-i zmbi prin geamul lateral, murmurnd: Du-te la dracu, Nogo, du-te-nvrtindu-te! Cnd, n sfrit, pilotul ridic micul Cessna 260 de pe fia de iarb aspr, orizontul de deasupra fluviului Abbay se art ca un cmp de ciuperci cosmice, cu imense vrfuri de nori cumulus ce se nlau n stratosfer. Aerul de sub ei clocotea ca un uragan, aruncndu-i nemilos ncoace i-ncolo n scaunele din spate. Nici Geoffrey, n fa, nu prea s stea ca pe roze. Era foarte tcut i nu manifesta niciun interes fa de conversaia lor. Nu avuseser ocazia s discute ntre patru ochi n seara precedent cnd fie Geoffrey, fie Nogo se nimerea s fie prin preajm, cu urechile ciulite. Acum, n spaiul strimt, n vreme ce motorul le acoperea vocile i Geoffrey era preocupat de propria senzaie de grea, puteau s ncropeasc povestea. Din cte spunea Geoffrey, era limpede c ambasadorul britanic la Addis Abeba era prea puin ncntat de problemele pe care Ile fcuser ei. Se pare c se primiser o grmad de faxuri de la Whitehall de cnd fuseser ei dai disprui. n afar de asta, i eful poliiei etiopiene dorea s-i interogheze. Trebuiau s aib grij s nu-1 amestece pe Mek Nimmur n povestea asasinrii lui Boris Brusilov i, n acelai timp, nu trebuiau s alarmeze sau s alerteze Pegasus n niciun fel. Realizau c reacia cartierului general ar fi fost rapid i, probabil, mortal, dac lsau n vreun fel s se neleag c i cunoteau pe ceilali participani la jocul lui Taita. Cel mai important era s evite atragerea dumniei autoritilor etiopiene sau s le dea vreun motiv s le anuleze vizele i s-i declare indezirabili. Con venir s mimeze ignorana i s joace rolul de persoane nevinovate, prinse n mijlocul unor chestiuni care nu aveau nicio legtur cu ei i pe care nu le nelegeau. Pn s aterizeze la Addis Abeba, i pregtiser deja povestea i o repetaser cu contiinciozitate. Imediat ce aparatul Cessna ajunse n faa cldirilor din aeroport i pilotul opri motorul, Geoffrey reveni la via, doar un picu cam verde la fa i, cu o fluturare, i oferi lui Royan mna s o ajute s coboare treptele avionului. Vei sta la reedin, bineneles! Le comunic. Hotelurile din ora sunt ngrozitoare, iar EL are un buctar aproape acceptabil i o pivni cu vinuri bunicele. O s mprumut nite haine pentru amndoi. Doamna mea are aproape aceeai msur ca domnia ta, doctor Al Simma i, de nevoie, Nicky o s se echipeze cu un costum de-al meu. Slav Domnului, am unul de rezerv! El cam ine la etichet. Capitolul LI Reedina ambasadorului britanic fusese construit pe vremea domniei vechiului mprat, Haile Selassie, nainte de invazia lui Mussolini, din anii 1930. Amplasat la periferia oraului, era ca o mostr reuit de arhitectur colonial, cu acoperi din stuf i verande generoase. Gazonul, ngrijit de o armat de grdinari, era ntins i verde, n contrast cu rocatul strlucitor al poinsettiei. Casa colonial supravieuise att revoluiei ct i rzboiului de eliberare care i urmase. La intrare, Geoffrey i ls n grija unui majordom etiopian, mbrcat ntr-o shamma lung, de un alb impecabil, care i conduse n dormitoarele nvecinate de la etajul al doilea. Nicholas auzi susurul apei din apartamentul lui Royan cnd se aez n propria cad plin pn sus, sorbind un whisky cu sifon i btnd darabana n robinet cu degetul mare de la picior. Apoi i ajunse la urechi murmurul vocii doctorului care venise s se uite la genunchiul lui Royan. Fracul lui Geoffrey i era larg n talie i scurt la mneci i la picioare, pantofii l strngeau i avea mare nevoie de o tunsoare, constat Nicholas cnd se examin n oglind. N-am ce-i face acu, decise el cu glas resemnat i se duse s bat la ua lui Royan.

Mi s fie! Exclam el cnd aceasta deschise. Sylvia Tennant i mprumutase o rochie de sear verde-lmie, care venea excelent pe pielea mslinie a lui Royan. Aceasta i splase prul i l lsase n valuri pe umeri. i simi pulsul accelerndu-se, ca un adolescent la prima ntlnire, i rse de sine nsui. Ari splendid, o compliment din toat inima. Mulumesc, domnule! Rse ea drept rspuns. i domnia voastr artai destul de bine. Pot s v iau de bra? Speram s te duc n brae. E o activitate ce creeaz dependen. S-au dus zilele alea, l anun, fluturnd bastonul sculptat n filde de care i fcuse rost majordomul. l folosea pe partea cu rana. Cnd pornir s strbat lungul coridor, ea l ntreb n oapta: Cum o cheam pe gazda noastr? Ambasadorul Maiestaii Sale Britanice, Sir Oliver Bradford KCMG. Asta nseamna Cavaler Comandor de St Michael i St George, nu? Nu, o corect el, nseamn Spunei-mi Dumnezeu V Rog. Eti imposibil! Chicoti ea, dup care redeveni serioas. Ai reuit s i trimii un fax doamnei Street? Am reuit din prima ncercare i am primit confirmarea. Ii transmite salaani-i i promite s obin informaii despre Pegasus ct ai bate din palme. Era o sear blnd i Sir Oliver i atepta s-i salute pe verand. Geoffrey se grbi s fac prezentrile. Ambasadorul avea o coam de pr alb i era rou la fa. Geoffrey i pusese n gard n legtur cu el i cu prerile lui despre turitii care creau probleme, numai c ncruntarea ostil ncepu s i dispar imediat ce ddu cu ochii de Royan. n afar de Geoffrey i de Sylvia Tennant, la dineu mai luau parte nc o duzin de persoane, aa c Sir Oliver o lu pe Royan de bra i fcu un tur al grupului, ca s fac prezentrile. Nicholas se inea dup ei, obinuindu-se deja cu gndul c Royan avea efectul acela asupra brbailor. A vrea s vi-1 prezint pe generalul Obeid, comandantul poliiei, spuse Sir Oliver. eful poliiei etiopiene era nalt, cu un ten foarte nchis, prea afabil i elegant n uniforma de gal, albastr. Se aplec deasupra minii lui Royan: Cred c avem o ntlnire mine diminea. Atept momentul acela cu cea mai mare plcere. Royan i arunc lui Sir Oliver o privire nesigur. Nu tia nimic de aa ceva. Generalul Obeid dorete s afle cteva lucruri legate de evenimentele din defileul Abbay de la domnia ta i de la Sir Nicholas, i explic Sir Oliver. Mi-am permis s o rog pe secretar s stabileasc ntlnirea. E doar un interviu de rutin, v asigur doctor Al Simma i Sir Nicholas! N-am s v rpesc prea mult din timpul dumneavoastr, v promit! Sigur c vom face tot posibilul s v fim de ajutor, l asigur politicos Nicholas. La ce or s fim la dumneavoastr? Cred c ntlnirea e programat la ora unsprezece, dac suntei de acord. Eo or foarte civilizat, accept Nicholas. oferul meu o s v ia la zece i jumtate i o s v aduc la secie, promise Sir Oliver. La mas, Royan fu aezat ntre Sir Oliver i generalul Obeid. Cum era drgu i ncnttoare, ambii brbai i acordau toat atenia lor. Nicholas i ddea seama c trebuia s se obinuiasc s i mpart compania cu alii; o inuse doar pentru sine prea mult vreme. Ct despre Nicholas, acesta descoperi c Lady Bradford, lng care sttea, la captul cellalt al mesei, era destul de stngace. Era a doua nevast, cu treizeci de ani mai tnr dect soul ei, cu un pronunat accent englezesc i cu un i mai pronunat caracter comun, avnd o coam de pr vopsit blond i un bust neverosimil, care i se revrsa peste decolteul mpodobit cu paiete. Nebunia unui moneag**, trase concluzia Nicholas. Se pare c devenise expert n genealogia aristocraiei englezeti cu alte cuvinte, era

o snoab nrit. l chestion amnunit n legtur cu strmoii lui, insistnd s ajung la cteva generaii n urm. n cele din urm, strig la soul ei, aflat n cellalt capt al mesei: Sir Nicholas deine Quenton Park. tiai asta, dragule? Apoi se ntoarse spre Nicholas: Soul meu e un vntor pasionat. Sir Oliver se art destul de impresionat de informaiile date De soia sa: Quenton Park, zici? Am citit un articol n Shooting Times zilele trecute. Avei un teren acolo care se cheam Fagi nali, nu-i aa? Zade nalte, l corect Nicholas. Acolo se gsesc unele dintre cele mai bune psri din Marea Britanie. Aa se spune, se nflcr Sir Oliver, care prea ncntat i care atepta o invitaie. Nu tiu dac e aa, protest Nicholas modest. Noi suntem mndri de ele. Trebuie s venii la o partid de vntoare data viitoare cnd ajungei acas vei fi oaspetele meu, firete. Din acel moment, atitudinea lui Sir Oliver fa de Nicholas se schimb radical. Deveni afabil i binevoitor, ajungnd chiar s-i trimit majordomul dup o sticl de Lafite din 195 . I-ai fcut o impresie bun, murmur pe furi Geoffrey. EL nu deschide o sticl din 195 dect pentru cei civa alei. Abia dup miezul nopii reui Nicholas s scape de gazd i s o salveze pe Royan de Sir Oliver i de generalul Obeid. O conduse, lsnd-o s se sprijine de el n timp ce ea chiopta elegant la braul lui; evitar privirea cunosctoare i speculativ a lui Geoffrey Tennant pn ce dovedir primul rnd de trepte. Fr discuie, ai fost vedeta serii, spuse el. Lady Bradford torcea lng tine ca o pisicu, contraatac ea, iar el fu ncntat s disting o und minuscul de gelozie n vocea ei. Nu suferise singur. La u, ea clarific lucrurile, oferindu-i obrazul, pe care el depuse un srut cast. Ce sni avea! Murmur ea. Vezi s nu ai comaruri din cauza lor, l preveni i nchise ua dup ea. Se simea destul de voios cnd intr n camer, dar, cum deschise ua, zri plicul ce se odihnea n prag. n timpul dineului, probabil c vreunul dintre servitori l mpinsese pe sub u. Rupse iute captul plicului i desfcu paginile pe care le coninea. Expresia feei i se schimba pe msur ce citea i iei din apartament s bat la ua lui Royan. Dup cteva clipe, ea crp ua i i adres o privire nedumerit. El i citi tulburarea din ochi i se grbi s i nlture orice suspiciune: Rspunsul la faxul meu, i art el teancul de hrtii. Eti ntr-o inut decent? Un moment! nchise ua i o redeschise peste cteva clipe. Intr, l pofti. Vrei un phrel? i art carafa de pe comod. Cred c mi-ar prinde bine unul. Acum tim cine conduce Pegasus. Spune-mi! i porunci, numai c el nu se grbi; i tum tacticos un scotch, dup care i adres un surs peste umr: Ce-ai zice de un pahar cu ap mineral? Du-te la dracu, Nicholas Quenton-Harper! Btu ea din piciorul nclat n ciorap. S nu-ndrzneti s m torturezi! Cine e? Cnd te-am ntlnit prima dat, erai o arboaic micu i cu simul datoriei. i ddeai seama de superioritatea speciei masculine. Ia s te-auzi acu! Cred c i-ai luat nasul la purtare. Eu cred c te joci cu focul, ncerc ea s i ascund zmbetul. Spune-mi, te rog, Nicky! Stai jos! i comand el, ocupnd fotoliul din faa ei.

Desfur faxul i i ridic ochii spre ea: Doamna Street a lucrat repede. n faxul meu, i sugeram s-l sune pe brokerul meu din ora. Avem un avans de trei ore fa de GMT, aa c se pare c l-a prins chiar nainte s plece de la birou. Oricum, are toate informaiile pe care i le-am cerut. Termin, Nicholas, altfel mi sfii cmaa, m-apuc s zbier i o s ai parte de un scandal cum n-ai mai vzut. Spune-mi! El fi paginile, dup care citi: Pegasus Exploration e nregistrat la Bursa din Sydney, n Australia, cu un capital n aciuni de douzeci de milioane... Nu-mi da toate detaliile! l implor ea. Zi-mi doar numele! aizeci i cinci la sut dintre aciuni sunt deinute de Valhalla Mining Company, continu el imperturbabil, iar restul de treizeci i cinci la sut de Anaconda Metals din Austria. Ea renunase s-l mai implore i sttea aplecat n fa, pe scaun, intuindu-1 cu privirea. Att Valhalla ct i Anaconda sunt filiale ale HMI, Hambuig Manufacturing Industry. Toate aciunile de la HMI sunt deinute de trustul familiei von Schiller, iar singurii mandatari ai acestuia sunt Gotthold Emst von Schiller i soia lui, Ingemar. V Schiller, repet ea ncet, fixndu-1 n continuare cu ochii. Duraid l avea pe lista cu posibili on sponsori. Probabil c a citit i el cartea lui Wilbur Smith tiu c a fost tradus n german. Probabil c l-a contactat pe Duraid, aa cum ai fcut i tu. Numai c el n-a fost aa de uor de descurajat de dezminirile Duraid, cum ai fost tu. Aa mi-am nchipuit i eu, aprob Nicholas. Trebuie s fi fost uor s adulmece pe la muzeul din Cairo i s-i dea seama c tu i Duraid lucrai la ceva important. Ce a urmat tim prea bine. Da cum de-a ajuns Pegasus aa de repede n Etiopia? Vru ea s afle. Probabil c von Schiller a avut un noroc porcesc norocul diavolului. Geoffrey mi-a zis c Pegasus a obinut o concesiune pentru prospeciuni legate de extragerea cuprului de la preedintele Mengistu, acum cinci ani, chiar nainte s fie nlturat. V Schiller era deja aici, chiar dinainte s afle de papirusuri. Tot on ce-a trebuit s fac a fost s i mute tabra de la nord, unde lucrau, n defileul fluviului Abbay, ca s fie gata s profite de avantajele oricrei descoperiri. Probabil c-o s aflm c Jake Helm e una dintre brutele lui, expert n treburi murdare, pe care-1 trimite n orice col al lumii unde are o problem. E limpede c-1 are pe Nogo la degetul mic. Am aterizat drept n braele lor. Royan czu pe gnduri: Da, se leag. Imediat ce Helm i-a raportat stpnului lui de sosirea noastr, von Schiller trebuie s fi comandat raidul shufta n tabra noastr. Doamne Dumnezeule, ct de tare-1 ursc! Nu l-am vzut niciodat, da-1 ursc mai mult dect mi-a fi nchipuit c pot ur ceva sau pe cineva. Ei, mcar tim cu cine avem de-a face. Nu n ntregime, medit ea. Von Schiller trebuie s aib un om la Cairo. Cineva din interior. Cum l cheam pe ministrul vostru? Vru s tie Nicholas. Nu, se opuse ea imediat. Nu Atalan Abu Sin. l cunosc de-o via. E un munte de onestitate. E uimitor ce efect poate s aib o mit de o sut de mii de dolari asupra celui mai rezistent munte, observ ncet Nicholas, la care Royan rmase fr replic. Capitolul LII Dimineaa, luar micul dejun singuri. Sir Oliver plecase la birou de o or, iar Lady Bradford nu se trezise nc s salute dimineaa luminoas i rcoroas de munte. Abia dac-am aipit azi-noapte, cu gndul la Atalan. O, Nicky, nici mcar nu pot s suport gndul c-1

suspectezi de amestec n asasinarea lui Duraid. Iart-m c i-am fcut noaptea alb, dar trebuie s avem n vedere toate posibilitile, se strdui el so liniteasc i schimb subiectul. Am pierdut destul timp aici. Pegasus are culoar deschis n momentul de fa. Vreau s mergem acas i s ne-apucm s strngem fora expediionar cu care s ne facem reintrarea n scen. Vrei s m duc s fac rezervri la avion'? Se ridic ea imediat. M duc s caut un telefon. Termin-i mai nti ce ai n farfurie. Am mncat tot ce mi-am dorit, l asigur, n drum spre u. Nici nu-i de mirare c eti aa scheletic, strig dup ea. Se spune c anorexia nervoas provoac o moarte groaznic. i, cu asta, mai lu o felie de pine cu marmelad. Ea se ntoarse ntr-un sfert de or: Mine dup-amiaz, la trei i treizeci. Kenya Airways pn la Nairobi, cu legtur n aceeai sear cu British Airways, aterizare la Heathrow. Bravo! Nicholas se terse la gur cu ervetul i se ridic: Ne ateapt maina, s ne duc la poliie, unde ne ateapt admiratorul tu, generalul Obeid. S mergem! Un ofier de poliie i atepta i i conduse la sediul poliiei, printr-o intrare privat. Se recomand drept inspectorul Galla i i trat cu cea mai mare curtoazie, artndu-le drumul spre biroul comandantului. Generalul Obeid se ridic n picioare de cum intrar n camer i ddu ocol biroului ca s i ntmpine. Era ncnttor i afabil, findu-se pe lng Royan n timp ce i conducea n camera sa de zi. Abia se aezar i inspectorul Galla le turn nelipsitele cecue de cafea neagr i amar. Dup un interval civilizat de schimb de politeuri, generalul trecu la chestiunea cu pricina: Dup cum v-am promis, n-o s v rein mai mult dect e absolut necesar. Inspectorul Galla, aici de fa, o s v nregistreze declaraiile. Mai nti de toate, a vrea s mi vorbii despre dispariia i moartea maiorului Brusilov. Presupun c tii c era fost ofier KGB? Interviul dur mai mult dect se ateptaser. Generalul Obeid era minuios, ns extrem de politicos. n cele din urm, declaraiile fur dactilografiate de un stenograf al poliiei i, dup ce le citir i semnar, generalul fcu vreo civa pai cu ei, pn la intrare, unde i atepta maina. Nicholas recunoscu gestul ca pe un semn de mare favoare. Dac v pot ajuta cu ceva, dac avei nevoie de ceva, nu ezitai s apelai la mine. A fost o adevrat plcere s v cunosc, doctor Al Simma! Trebuie s v ntoarcei n Etiopia s ne vizitai ct de curnd. n ciuda micii noastre aventuri nefericite, am fost ncntat de minunata dumneavoastr ar, spuse ea dulce. S-ar putea s ne revedei mai repede dect v ateptai. Ce brbat ncnttor, remarc ea, cnd se aezar pe bancheta din spate a Rolls-ului lui Sir Oliver. Chiar mi place de el! Se pare c sentimentul e reciproc, zise Nicholas. Orbele lui Royan fur profetice. n dimineaa urm Toare, cnd coborr la micul dejun, plicuri identice, cu numele fiecruia, erau plasate n dreptul locului lor, pe masa din sufragerie. Nicholas l deschise pe-al lui n timp ce i comanda cafea osptarului nvemntat ntr-o shamma pn la glezne i expresia de pe chip i se schimb cnd citi biletul. Ia te uit! Exclam el. I-am impresionat pe bieii n albastru mai tare dect ne-am nchipuit. Generalul Obeid vrea s m mai vad o dat, zise i se apuc s citeze cu glas tare fragmente din bilet: Vi se ordon s v prezentai la sediul poliiei la sau nainte de ora prnzului . Nicholas fluier ca pentru sine: Ce cuvinte tari! Nu tu v rog sau mulumesc . A mea e identic, arunc Royan o privire peste hrtia oficial de la poliie. Ce Dumnezeu crezi cnseamn asta?

O s aflm ct de curnd, i promise Nicholas. Numai c sun un pic a ameninare. A zice c idila a luat sfrit. n dimineaa aceea, cnd ajunser la sediul poliiei, nu i mai atepta niciun comitet de ntmpinare. Garda de la intrarea privat i trimise napoi, la biroul de primire a publicului, unde se lansar ntr-o discuie lung i nclcit cu ofierul de serviciu, care avea cunotine rudimentare de englez. Din experienele anterioare n Africa, Nicholas tia c nu e bine s-i pierzi cumptul sau s ari c eti iritat. n cele din urm, ofierul se angaj ntr-o conversaie telefonic optit, foarte lung, cu un personaj necunoscut, la sfritul creia le fcu un semn plin de ifose n direcia unei bnci de lemn, sprijinite de peretele cellalt: Ateptai! Omu vine acu. Urmtoarele patruzeci de minute i le petrecur mprind locul cu o aduntur colorat de ali reclamani, solicitani, amri i infractori mruni. Unul sau doi sngerau abundent de pe urma atacurilor svrite de persoane necunoscute, iar alii erau cu ctue. Se pare c steaua noastr apune, observ Nicholas, ridicndu-i batista la nas. Era clar c unii dintre vecinii lui nu fcuser cunotin ndeaproape cu apa i spunul cam de multior. Nu mai suntem considerai nite VIP-uri. La captul celor patruzeci de minute, inspectorul Galla, care i tratase cu atta respect cu o zi n urm, cercet grupul celor care ateptau i le fcu un semn extrem de distant. Ignor mna dreapt ntins de Nicholas i i conduse ntr-una dintre odiele din spate. Nu le oferi niciun scaun, ci i se adres lui Nicholas pe un ton ngheat: Suntei responsabil de pierderea unei arme de foc pe care o aveai n posesie. Corect. Dup cum v-am explicat n declaraia de ieri... Inspectorul Galla i-o tie din scurt: Pierderea unei arme de foc din cauza neglijenei e o infraciune extrem de grav, rosti el sever. Nu am dat dovad de niciun fel de neglijen, neg Nicholas. Ai lsat arma nepzit. N-ai fcut nicio tentativ s o ncuiai ntr-un seif de oel. Asta e neglijen. Cu tot respectul, domnule inspector, nu plou cu seifuri de oel prin defileul fluviului Abbay. Neglijen, repet Galla. Neglijen criminal. De unde tim c arma n-a czut n minile unor elemente ostile guvernului? Vrei s spunei c o persoan necunoscut ar putea rsturna guvernul cu o puc Rigby 275? Zmbi Nicholas. Inspectorul Galla ignor spiritul i scoase din sertar dou documente: E de datoria mea s v nmnez aceste ordine de deportare dumneavoastr i doctorului Al Simma. Avei douzeci i patru de ore s prsii Etiopia, dup care vei fi amndoi considerai imigrani ilegali. Doctor Al Simma nu a pierdut nicio arm, i atrase atenia Nicholas, panic. De fapt, din cte cunosc eu, nu a dat dovad de nici cea mai mic neglijen n toat viaa ei. Comentariul i fu din nou ignorat. V rog s semnai aici ca s confirmai c ai primit i ai neles ordinele. A vrea s vorbesc cu generalul Obeid, eful poliiei, spuse Nicholas. Generalul Obeid a plecat de diminea s inspecteze districtele de la grania de nord. Nu se ntoarce la Addis Abeba dect peste cteva sptmni. Timp n care noi ne vom fi ntors linitii n Anglia? Exact, zmbi inspectorul pentru prima dat un rnjet subire, glacial. Vrog s semnai aici i aici. Ce s-a-ntmplat? Vru s tie Royan, dup ce oferul i deschise portiera Rolls-ului i ea se aez lng Nicholas. Totul a fost aa de brusc i de neateptat! La nceput, ne iubete toat lumea, dup care ne dau un ut n fund pe scri. Vrei s-i spun ce bnuiesc eu? O ncerc Nicholas i continu, fr s mai atepte rspunsul: Nogo nu

e singurul de pe statul de plat al lui Pegasus. Noaptea trecut, Obeid l-a contactat pe von Schiller i a primit noi ordine. i dai seama ce nseamn asta, Nicholas? nseamn c nu ne mai putem ntoarce n Etiopia. Asta ne ia de sub control mormntul faraonului Mamose, l fix ea cu ochii mari i ntunecai, umplui de o tristee adnc. Cnd eu i Duraid am vizitat Irakul i Libia, niciunul din noi nu avea invitaie scris nici de la Saddam, nici de la Gadaffi, din cte in eu minte. Ari tare ncntat de ideea c o s nclcm legea, l acuz ea. Ai un rnjet pn la urechi. La urma urmelor, e vorba doar de legea etiopian, observ el virtuos. Nu trebuie luat prea n serios. i o s te vre ntr-o temni etiopian. Asta poi s-o iei n serios. i pe tine la fel, rse el, dac ne prind. Capitolul LIII Putei s fii siguri c el a depus deja o plngere oficial la cabinetul preedintelui, i asigur Geoffrey n timp ce i conducea a doua zi la aeroport. E foarte afectat de toat afacerea asta, v spun. Ordine de deportare i toate porcriile alea. Nu s-a mai pomenit aa ceva vreodat. Nu te agita, btrine! l potoli Nicholas. Oricum, niciunul din noi nu intenioneaz s mai calce pe-aici. Nu-i nicio problem! Dar e vorba de principiu aici. Un supus al Coroanei de o asemenea importan s fie tratat ca un infractor de drept comun! Nu i-au aratat niciun pic de respect. Cteodat, mi doresc s m fi nscut acum o sut de ani, oft. N-am fi fost nevoii s suportm toate mgriile astea. Trimiteam frumuel o canonier. Chiar i-aa, Geoffrey, nu pune chestia asta la inim. Geoffrey se nvrti n jurul lor precum o cloc cu pui, n timp Ce ei treceau prin vama de la Kenya Airways. Aveau doar bagajul de mna, doua pungue ieftine, din nailon, pe care le cumpraser de la o tarab, n dimineaa aceea. Nicholas strnsese pielea de dik-dik i o ascunsese ntr-o shanima brodat, cumprat din acelai loc. Geoffrey atept cu ei pn ce li se anun cursa i le fcu apoi cu mna dup ce trecur de barier, toat acea manifestare afectiv avnd-o ca int mai mult pe Royan, dect pe Nicholas. Li se dduser locuri n spatele aripii, iar Royan avea locul de la geam. Avionul Kenya Airways i pomi motoarele i ncepu s o ia ncet pe lng cldirile din aeroport. Nicholas se certa cu o stewardes care i spunea s-i aeze preioasa piele de dikdik din sacoa mov de nailon n compartimentul de deasupra, n vreme ce Royan se uita prin hubloul de lng ea, aruncnd o ultim privire a oraului, n timpul decolrii. Deodat, Royan nepeni pe scaun i, cu ochii int la geam, ntinse mna s l apuce pe Nicholas de bra. Uite! uier ea cu atta ur n glas, nct l fcu s se aplece s vad ce i stmise interesul. Pegasus! Exclam ea, artnd spre avionul cu reacie, tip Falcon, care tocmai sosise i trsese la cellalt capt al cldirilor din aeroport. Nava micu i supl era vopsit n verde, iar pe aripioara din coad, un cal stacojiu se ridica pe picioarele din spate, ntr-o poz stilizat. In timp ce ei se uitau pe geam, ua din fuselajul Falcon-ului verde se ls n jos i un comitet restrns de primire, ce atepta pe pist, se grbi s nainteze nerbdtor, ca s-i ntmpine pe pasagerii care apreau n cadrul uii. Primul dintre acetia era un brbat scund, mbrcat simplu ntr-un costum tropical bej, cu o plrie panama alb, din paie. n ciuda staturii sale, rspndea un aer de ncredere i de for, acea aur special a oamenilor puternici. Era palid la fa, ca i cnd ar fi venit din iama nordic, i prea cldit din pri ce nu se potriveau una cu alta. Avea maxilarul ferm i ncpnat, nasul proeminent, i privirea ptrunztoare pe sub sprincenele ntunecate, stufoase.

Nicholas l recunoscu imediat. l vzuse de multe ori la licitaiile de la Sothebys i Christies. Nu era genul de om pe care s l uii aa uor. V Schiller! Exclam, n timp ce germanul scruta cu o privire imperial suita care l atepta pe pist, on sub el. Seamn cu un coco, murmur Royan, sau cu o cobra n poziie de atac. V Schiller i scoase plria panama cobor iute scara avionului, cu pai uori, atletici; Nicholas on zise ncet: N-ai crede c are aproape aptezeci de ani. Se mic de parc ar avea patruzeci, fu de acord Royan. Probabil c-i vopsete prul i sprncenele uite ce negre sunt. Fir-a al naibii! Tresri Nicholas. Ia uite cine-a venit s-l ntmpine! Razele soarelui sclipir pe decoraiile i insignele militare. O siluet nalt, ntr-o uniform albastr, se deta de grup i i atinse marginea strlucitoare, din piele de lac, a epcii, ntr-un salut respectuos, nainte s ia mna lui von Schiller i s i-o strng cordial. Admiratorul tu de-odinioar, generalul Obeid. Nu-i de mirare c n-a putut s ne primeasc ieri. Era mult prea ocupat. Uite, Nicky! Se sufoc Royan. Nu se mai uita la perechea de la captul de jos al scrilor, care i strngea n continuare minile, discutnd animat. ntreaga ei atenie se concentra acum n partea de sus a scrilor, unde apruse un alt brbat, mai tnr. Acesta avea capul gol i Nicholas remarc pielea glbuie i prul des, negru i ondulat. Nu l-am vzut n viaa mea. Cine e? O ntreb Nicholas. Nahoot Guddabi, asistentul lui Duraid la muzeu. Cel care are acum postul lui Duraid. Cnd Nahoot pomi s coboare scrile Falcon-ului, aeronava lor se roti pe pist, apoi iei legndu-se pe pista principal i le bloc vederea spre adunarea de lng avionul cu reacie. Se lsar amndoi pe spate n scaune, rmnnd mult timp cu ochii unul la cellalt. Nicholas i recpt vocea primul: Un sabat al vrjitoarelor. O conferin a rilor. Am avut noroc s-o vedem. Acum nu mai exist secrete. tim foarte bine cine e opoziia. V Schiller e maestrul ppuar, aprob ea, rmas fr suflare de furie i de groaz. Dar Nahoot on Guddabi e cinele de vnatoare. Nahoot trebuie s fi fost cel care i-a angajat pe ucigai la Cairo i i-a asmuit mpotriva noastr. Dumnezeule, Nicky, dac l-ai fi auzit la nmormntare, ce mult l-a admirat i la respectat el pe Duraid! Ipocrit nenorocit i asasin! Rmaser amndoi tcui pn dup decolare i, abia cnd ncepur s ia altitudine, Royan spuse ncet: Bineneles c ai avut dreptate cu Obeid. E bgat pn-n gt n treburile lui von Schiller. Ar putea s acioneze pur i simplu ca un reprezentant al guvernului etiopian care i exprim respectul fa de un mare concesionar strin, care, sper ei, o s descopere depozite fabuloase de cupru n rioara lor lovit de srcie i-o s-i mbogeasc pe toi. Ea cltin hotrt din cap: Dac era aa simplu cum zici, l-ar fi ntmpinat cineva de la cabinetul ministerial, nu eful poliiei. Nu, Obeid miroase de la distan a trdtor, ca i Nahoot. Imaginea ucigailor soului ei n came i oase redeschisese rnile pe jumtate vindecate ale lui Royan. Sentimentele acestea de amrciune erau o flacr care o mistuia din interior, asemenea unui foc n trunchiul gunos al copacului din pdure, care l arde pn l face scrum. Nicholas tia c nu poate nbui flacra aceea, c tot ce putea s ndjduiasc era s i distrag atenia o vreme. V orbi cu ea calm, schimbndu-i direcia gndurilor de la moarte i rzbunare, la provocarea din jocul lui Taita i la taina mormntului pierdut. Pn s schimbe avionul la Nairobi i s ajung n dimineaa urmtoare la Heathrow, cei doi schiaser deja un plan de aciune prin care s se ntoarc n defileul Nilului i s exploreze lacul lui Taita, din

prpastie. Dar, cu toate c Royan prea s i fi recptat calmul i buna dispoziie, Nicholas tia c durerea pierderii suferite se afla nc sub crusta aparenelor. Capitolul LIV Aterizar la Heathrow att de devreme, nct trecur de controlul vamal fr s se nghesuie la coad i, cum nu aveau bagaje de ateptat, nu trebuir s joace obinuitul joc de rulet de la caruselul de bagaje sosesc sau nu sosesc? Cu pielea de dik-dik n plasa de nailon de sub bra i cu Royan chioptnd cu bastonul ei la braul cellalt, Nicholas trecu agale pe coridorul verde al Vmii Maiestii Sale, nevinovat ca un heruvim de pe acoperiul Capelei Sixtine. Eti aa de neruinat! opti ea dup ce trecur cu bine. Dac poi s mini la vam att de convingtor, cum s mai am eu vreodat ncredere n tine'? Norocul inu cu ei. Nu era coad la parcul de taxiuri i, la puin peste o or de cnd se urcaser, maina i depuse pe trotuarul din faa casei lui Nicholas, de la Knightsbridge. Era de-abia opt i jumtate, luni dimineaa. n timp ce Royan fcea du, Nicholas cobor, la adpostul unei umbrele, la magazinul din col s ia ceva de mncare. Apoi i mprir sarcina preparrii micului dejun: Royan avea grij de pinea prjit i Nicholas fcea una dintre specialitile lui, omlet cu verdeuri. Sigur o s ai nevoie de ajutorul unui expert cnd o s ne ntoarcem n defileul lui Abbay, nu? Observ Royan, n timp ce lsa untul s se topeasc pe pinea fierbinte. Am deja omul potrivit n minte. Am mai lucrat cu el, spuse. A fost la Royal Engineers. Expert n scufundri i n construcii subacvatice. E pensionar i locuiete ntr-o csu n Devon. Presupun c e n pan de bani i plictisit de moarte. M atept s sar la orice ocazie care i-ar mbunti una din cele dou stri. Cum terminar micul dejun, Nicholas i zise: Eu spl vasele. Tu du filmele fcute stelei la developat. E un laborator foto unde i le face ntr-o or, la magazinul Boots, vizavi de Harrods. Asta numesc eu o distribuire echitabil a muncii, remarc ea cu un aer de suferin profund. Tu ai o main de splat vase, iar afar plou cu gleata. Bine, rse el. Ca s mai ndulcim pilula, poi s iei impermeabilul meu. Ct atepi s fie developate filmele, poi s te duci la cumprturi, s-i nlocuieti hainele pe care le-ai pierdut n avalana de stnci. Eu am de dat nite telefoane extrem de importante. Imediat ce ea plec, Nicholas se aez la birou, cu un carneel ntr-o mn i cu telefonul n cealalt. Primul apel a fost la Quenton Park, unde doamna Street se strdui s nu arate ct de ncntat era s l tie din nou acas. Avei biroul plin de maldre de scrisori care ateapt rspuns. Majoritatea sunt facturi. Ce plcere, nu-i aa? Avocaii m-au tot agasat, iar domnul Markham, de la Lloyds, m sun n fiecare zi. Fii drgu i nu spune nimnui c m-am ntors. Nicholas tia prea bine ce doreau de la el venicul lucru pe Care l vor persoanele insistente: bani. n cazul de fa, nu era vorba pur i simplu de cinci sute de guinee de pe factura unui croitor, ci de dou milioane i jumtate de lire sterline. Probabil c e mai bine s stau n York, dect s vin la Quenton, o anun pe doamna Street. N-o s m gseasc la apartament. Se sili s alunge gndul datoriilor ntr-un cotlon ndeprtat al minii i se concentr asupra treburilor presante:

Ai la ndemn creion i hrtie? Bine, uite ce vreau s faci! i lu zece minute s termine de dictat, dup care doamna Street i reciti textul. Bine. Aa s faci, te rog! O s ne ntoarcem n seara asta. Doctorul Al Simma o s stea pe timp nelimitat. Spune-i menajerei s pregteasc pentru ea cel de-al doilea dormitor din apartament. Urmtorul telefon l ddu la Devon i, n timp ce suna, i veni n minte imaginea csuei modificate a grzii de coast, aflat n vrful stncilor ce ddeau spre marea hibernal cenuie, nspumat de furtun. Daniel Webb era probabil n atelierul din spatele grdinii, unde ori meterea la Jaguarul din 1935, marea iubire a vieii lui, ori lega mute pentru somon. Pescuitul era cea de-a doua pasiune a sa, cea care i adusese cnd va mpreun. Alo? V ocea lui Daniel trda reinere i suspiciune. Nicholas i-l i nchipuia, cu capul chel i pistruiat ca un ou De fluierar, nfcnd telefonul n pumnul pros, plin de cicatrice. Sapper, am o treab pentru tine. Te bagi? Unde mergem, domnule maior? Cu toate c trecuser trei ani, recunoscuse imediat vocea lui Nicholas. Meleaguri nsorite i dansatoare. Aceeai plat ca data trecut. M bag. Unde ne-ntlnim? La apartament. i-1 aduci aminte de data trecut. Mine adu-i i rigla de calcul. Nicholas tia c Danny nu punea baz n calculatoarele astea pricopsite, de buzunar. Jag-ul se ine nc bine. O s plec devreme ca s-ajung acolo mine, pe la prnz. Nicholas nchise, dup care mai ddu dou telefoane, unul la banca sa din Jersey, cellalt n Insulele Cayman. Fondurile din ambele conturi de urgen scdeau vznd cu ochii. Bugetul pentru expediia pe care o pusese la punct cu Royan, n timpul zborului, costa dou sute treizeci de mii. Ca toate bugetele, tia c era unul optimist. Adaug ntotdeauna cincizeci la sut, se avertiz. Asta nseamn c puculia o s fie goal cnd o s terminm. S sperm i s ne rugm c nu i bai joc de noi, Taita! Le ddu parolele respectivilor funcionari de la banc i i instrui s fac transferurile n conturile lui personale, din care fondurile puteau fi scoase imediat. Mai erau dou telefoane pe care trebuia s le dea nainte s plece din York. Soarta planurilor lor depindea de ele, iar contactele pe care le avea n ambele situaii erau, n cel mai bun caz, firave, iar n cel mai ru, himerice. Primul numr suna ocupat. ncerc de cinci ori, de fiecare dat primind ca rspuns tonul ascuit i enervant de ocupat. ncerc i ultima dat i i rspunse o voce cu un accent linititor, din vestul rii: Bun ziua. Ambasada Marii Britanii. Cu ce v pot fi de folos? Nicholas se uit la ceasul de mn. Era o diferen de fus orar de trei ore. La Addis Abeba era amiaz, firete. Sunt Sir Nicholas Quenton-Harper i sun din Marea Britanie. A putea vorbi cu domnul Geoffrey Tennant, ataatul dumneavoastr militar, v rog? Geoffrey veni la telefon imediat: Dragul meu biat! Care va s zic, ai ajuns cu bine acas. Bravo ie! Mi-am zis s te linitesc. tiam c n-o s poi s dormi din cauza asta. Ce mai face ncnttoarea doctor Al Simma? i trimite toat dragostea ei. Ct mi-a dori s te cred, suspin Geoffrey dramatic. Am nevoie de un mare serviciu, Geoff. Cunoti un anume colonel Maryam Kidane, la Ministerul Aprrii?

E un flcu de prima mn, confirm pe dat Geoffrey. l cunosc bine. Am jucat tenis cu el chiar smbta trecut, de fapt. Are un revers dat naibii. Te rog s i spui s m contacteze urgent. i ddu numrul din apartamentul din York. Spune-i c e n legtur cu o specie rar de rndunic etiopian, pentru colecia muzeului. Iar pui la cale vreo escapad, Nicky! Nu i-a ajuns c te-au dat afar de ureche din Etiopia. Acum te ocupi de psri rare. Probabil e pe CITES, Lista Unu. Specii pe cale de dispariie. Faci asta pentru mine, Geoff? Bineneles. Servesc s conduc, btrne! Sunt eternul fraier. i rmn dator cu asta. Mi-ai mai rmas dator de vreo cteva ori, din cte tiu. Avu mai puin succes cu telefonul urmtor. Serviciul de apeluri internaionale i ddu un numr din Malta. La prima ncercare, primi un rit ncurajator. Rspunde, Jannie, se rug el n oapt, dar la al aptelea rit intr robotul: Ai sunat la Africair Services. Pentru moment, nimeni nu v poate prelua apelul. V rugm s lsai numele, numrul de telefon i un mesaj scurt dup semnal. V vom contacta noi ct de curnd posibil. V mulumim . Puternicul accent sud-african al lui Jannie Badenhorst era de neconfundat. Jannie, aici e Nicholas Quenton-Harper. Se mai ridic rabla aia de Herc a ta? Treaba asta ar trebui s fie o otie. Mai mult deatt, plata e bun. Sun-m la apartamentul din Marea Britanie! Cnd i convine, ieri sau chiar cu o zi nainte ar fi perfect. Royan sun la u la un minut dup ce lsase receptorul i el cobor n fug scrile. Sincronizarea e perfect, o felicit cnd aceasta intr, cu vrful nasului roz de frig i scuturnd stropii de ploaie de pe impermeabilul pe care i-1 mprumutase el. Ai developat filmele? Ea scoase pachetul galben din buzunarul hainei i l agit triumftoare: Eti un fotograf meseria, l lud. Au ieit perfect. Pot s citesc fiecare caracter de pe stel cu ochiul liber. Am intrat din nou n jocul lui Taita. mprtiar fotografiile lucioase pe birou i le privir cu nesa. Ai fcut duplicate? Un set pentru fiecare? Excelent, aprob Nicholas. Negativele o s mearg ntr-un seif la banc. Nu o s riscm s le mai pierdem o dat. Cu ajutorul lupei, Royan studie fiecare caracter n parte i select cea mai clar fotografie a fiecrei pri dintre cele patru ale stelei. Astea o s fie exemplarele cu care o s lucrm. Nu cred c o s simim lipsa mulajelor pe care le-am fcut pietrei. Astea ar trebui s fie de ajuns. Citi cu voce tare un fragment de pe unul dintre blocurile de hieroglife: Cobra i desface inelele i i ridic gluga cu nestemate. Stelele dimineii strlucesc n ochii ei. De trei ori uier limba ei neagr i alunecoas prin aer . Se nroise de emoie: M ntreb ce vrea s spun Taita cu versurile astea. O, Nicky, e aa de minunat s dezlegm din nou mistere! Las-le n pace acum! i ordon el sever. Te cunosc eu. Dac te porneti, o s stm aici toat noaptea. Hai s punem bagajele n Range Rover. Ne ateapt un drum lung i greu pn n York i meteorologii avertizeaz c e polei pe autostrad. E o mic schimbare fa de vremea din defileul fluviului. Ea se ndrept i strnse fotografiile ntr-un teanc ordonat. Ai dreptate. Cteodat, am tendina s m las dus de val, spuse ea, ridicndu-se. nainte de plecare, pot s dau un telefon acas? Prin acas te referi la Cairo? Scuze. Da, la Cairo. Familia lui Duraid... Te rog! Nu-i cazul s-mi dai explicaii. Du-te i d telefon! Te atept jos, n buctrie, pn termini. O ceac de ceai nainte s pornim la drum nu stric nimnui.

Peste o jumtate de or, ea cobor n buctrie cu o mutr spit i i spuse direct: M tem c o s te enervez din nou. Trebuie s-i fac o mrturisire. D-i drumul, o invit el. Trebuie s merg acas la Cairo, spuse ea, fcndu-1 s o priveasc speriat. Doar pentru cteva zile, preciz ea n grab. Am vorbit cu fratele lui Duraid. Trebuie s rezolv unele dintre treburile lui Duraid. Nu-mi place s te las s mergi acolo singur, cltin el din cap, mai ales dup ultimele peripeii. Dac teoria ta e corect i Nahoot Guddabi era pericolul, atunci el e n Etiopia acum. Ar trebui s fiu n siguran. Chiar i-aa, tot nu-mi place. Tu eti cheia n jocul lui Taita. V mulumesc frumos, domnule, spuse ea prefcndu-se ofensat. Acesta e singurul motiv pentru care nu dorii s scpai de mine? Dac m pui la col, s-ar putea s recunosc c m-am cam obinuit s te am prin preajm. Am s m-ntorc nainte s-i dai seama c am plecat. n afar de asta, o s ai o groaz de lucruri care s te in ocupat pn vin eu. Presupun c n-am cum s te opresc, mormi el. Cnd vrei s pleci? E o curs n seara asta, la opt. Un pic cam repede. Vreau s spun c de-abia am sosit, fcu el un ultim efort firav, dup care capitul: O s te conduc la aeroport. Nu, Nicky! Heathrow nu e n drumul tu. Iau trenul. Insist. Lunea seara, traficul era destul de lejer i, odat ieii din zona construciilor, scoaser un timp destul de bun. Cltoria le era i mai plcut datorit discuiei animate, el povestindu-i despre telefoanele pe care le dduse n absena ei: Prin Maryam Kidane, sper s fiu iari, ct de curnd, n legtur cu Mek Nimmur. El e piesa de baz a ntregului plan. Fr el, nu putem face nicio micare pe tabla de bao a lui Taita. O ls la Plecri", la Heathrow. Sun-m mine diminea din Cairo, s tiu c eti bine i s-mi zici cnd te ntorci. O s fiu la apartament. Te sun cu tax invers, l avertiz, oferindu-i obrazul s-i fie srutat. Apoi iei din main i trnti portiera dup ea. i urmri silueta de copil prsit n oglinda retrovizoare, n timp ce se ndeprta, i l coplei un sentiment de melancolie i de pierdere. Aproape instantaneu, fu contient de o senzaie nou, de nelinite. Clopoeii de alarm ncepuser s sune. I se pregtea ceva. Avea s se ntmple ceva urt atunci cnd o s ajung n Egipt. O alt fiar primejdioas scpase din cuc i ddea trcoale prin bezn, ateptnd momentul s atace, numai c era prea devreme ca s-i disting culoarea sau forma. Te rog, nu lsa s i se ntmple nimic ru! Rosti cu voce tare, fr s tie cui i adresa rugmintea. i trecu prin cap s se ntoarc i s-o conving s rmn cu el, ns nu avea niciun drept s fac asta, iar ea nu l-ar fi ascultat. Lsnd la o parte fora fizic, nu avea nicio modalitate prin care s i se impun. Trebuia s o lase s plece. Dar nu-mi place absolut deloc, reafirm el. Capitolul LV Secretara sa particular i brbaii care lucrau pentru el tiau cu exactitate ce se ateapt de la ei. Totul era aa cum ceruse. Gotthold von Schiller inspect interiorul barcii din tabl ondulat Quonset cu o privire aprobatoare. Helm se descurcase bine n intervalul pe care i-1 acordase ca s pregteasc baza pentru sosirea efului.

Camerele lui particulare ocupau jumtate din construcia portabil. Erau spartane, ns extrem de curate i ordonate. Hainele stteau agate n dulap, iar produsele cosmetice i medicale erau aranjate n dulpiorul din baie. Buctria sa personal era complet utilat i plin ochi cu provizii. Buctarul su, un chinez, l nsoise n Falcon, i adusese cu el tot ce i trebuia ca s i gteasc stpnului su felurile dorite. V Schiller era vegetarian, nu fuma i nu bea. Cu douzeci de ani n urm, fusese un gurmand care adora on bucatele mbelugate din Pdurea Neagr, vinurile de pe valea Rinului i tabacul ntunecat i savuros al Cubei. Pe-atunci, era obez i rndurile de gu i atmau peste guler. Acum, n ciuda vrstei, era suplu, sntos i plin de via ca un ogar de curse. n amurgul vieii, plcerile minii i ale emoiilor le ntreceau pe cele fizice. Punea un pre mai mare pe obiecte dect pe fiinele vii, fie ele oameni sau animale. O bucat de piatr sculptat de zidarii fcui oale i ulcele de mii de ani l excita mai tare dect trupul cald i moale al celei mai frumoase tinere. i plceau ordinea i controlul. Puterea asupra oamenilor i evenimentelor l ntrea mai mult dect gustul mncrii. Puterea i posesia de obiecte frumoase i unice erau pasiunile lui, acum, cnd trupul i se degrada, iar poftele animalice i pierdeau savoarea. Fiecare obiect din vasta i inestimabila lui colecie de comori antice, pe care o strnsese pn acum, fusese descoperit de alii. Aceasta era ansa lui, cea din urm ans s fac propria descoperire, s rup sigiliile de pe ua mormntului faraonului i s fie primul om care s admire tezaurul, dup patru mii de ani. Poate c asta era propria speran la nemurire, pentru care nu exista un pre prea mare, fie el n aur sau n viei omeneti. Muriser deja civa pentru aceast pasiune a lui i nu-i psa dac aveau s mai fie i alte sacrificii. Niciun pre nu era prea mare. i verific imaginea n oglinda de nlimea unui om, agat pe peretele din faa patului. i aez prul des, aspru i nchis la culoare. Firete c i-l vopsea, dar asta era una dintre puinele vaniti care-i mai rmseser. Apoi travers podeaua din lemn, neacoperit de niciun covor, din apartamentele sale i deschise ua ce ddea n sala de conferine, cartierul general n zilele ce aveau s vin. Persoanele aezate acolo se ridicar imediat, cu atitudini servile i expresii slugarnice. V Schiller on ajunse din civa pai n capul mesei lungi i urc pe butucul de lemn, acoperit cu o carpet, pe care secretara lui l aezase acolo pentru el. Butucul de douzeci de centimetri nlime l nsoea pretutindeni. De acolo von Schiller i privi de sus pe brbaii i pe femeia care l ateptau. i plimb privirea de la unul la altul fr s se grbeasc, lsndu-i s mai stea n picioare o vreme. Din acea poziie dominant, de pe butean, era mai nalt dect toi. Mai nti, se uit la Helm. Texanul lucra pentru el de peste un deceniu. Persoan de ncredere, acesta era puternic att fizic ct i psihic i ducea ordinele la ndeplinire fr ntrebri sau remucri. V Schiller on ajunsese s se bazeze pe el. l putea trimite n orice col al lumii, din Zair n Queensland, de la Cercul Polar n clocotul pdurilor ecuatoriale, i Helm i fcea treaba cu minimum de tevatur i ct mai puine consecine neplcute. Era nemilos, dar discret i, ca un bun cine de vntoare, i cunotea stpnuL De la Helm, i mut privirea la femeie. Utte Kemper era secretara lui particular. Ea i ordona i aranja toate detaliile vieii, de la mncare la butuc, de la medicamente la calendarul monden. Nu exista brbat sau femeie care s fie primit n prezena lui fr ca ea s programeze acea vizit. Tot ea era i expertul n comunicaii. Grmada de echipamente electronice care ocupau un perete ntreg era domeniul ei. Utte izbutea s-i gseasc drumul prin eter cu instinctul infailibil al unui porumbel calator. De la arta arhaic a mnuirii pupitrului cu chei i a codului Morse pn la transmisiuni rapide i explorri aleatorii, nu mai ntlnise pe nimeni, brbat sau femeie, care s i ating miestria. Ajunsese la vrsta perfect pentru o femeie, patruzeci de ani, era supl i blond, cu ochi verzi migdalai deasupra pomeilor pronunai, amintind de Marlene Dietrich cnd era tnr. Soia lui von Schiller, Ingemar, era invalid de douzeci de ani, iar Utte Kemper umpluse golul pe care aceasta l lsase n viaa lui. Cu toate acestea, Utte i era mai mult dect soie sau secretar.

Cnd o ntlnise pentru prima oar, Utte deinea o poziie foarte important n seciunea tehnic a reelei germane de telecomunicaii, aprnd, n acelai timp, i n filme pornografice nu pentru bani, ci de dragul slujbei. Copiile video ale filmelor ei din acea vreme erau printre obiectele cele mai de pre ale lui von Schiller, precedate doar de antichitile egiptene. Ca i Helm, nici ea nu tia ce nseamn remucarea. Nu exista nimic ce n-ar fi fcut pentru el sau pe care nu l-ar fi lsat s-i fac, pentru a-i mplini cele mai bizare fantezii. Cnd se uita la filmele ei i ea i fcea unele dintre acele lucruri, era singura femeie care i mai putea provoca un orgasm. Chiar i aa, acest lucru se ntmpla tot mai rar, cu fiecare lun care trecea, i fiecare spasm de eliberare sexual pe care l smulgea din trupul ce mbtrnea era mai puin intens dect cel de dinainte. Utte avea echipamentul de nregistrare pregtit pe mas, n faa ei. Fcea parte dintre multiplele ei ndatoriri s in evidena clar i complet a fiecrei edine i conversaii. Apoi, von Schiller trecu scruttor la ceilali doi brbai care stteau n picioare. Pe colonelul Nogo l cunoscuse n dimineaa aceea, cnd coborse din elicopterul Jet Ranger cu care zburaser de la Addis Abeba la tabra de aici, n vrful povmiului din defileul Nilului. Nu tia mare lucru despre el, dect c fusese selectat de Helm, care era deocamdat mulumit de serviciile lui. V on Schiller nu era ns la fel de impresionat; colonelul fcuse deja o treab de mntuial. Nogo i lsase pe Quenton-Harper i pe egipteanc s i scape printre degete. Dup o via ntreag de operaiuni n Africa, von Schiller avea foarte puin sau chiar deloc ncredere n negri i prefera s lucreze cu europeni. Totui, i ddea seama c, n momentul de fa, serviciile lui Nogo i erau indispensabile. La urma urmelor, era comandantul militar al Gojam-ului de Sud. Fr ndoial, dup ce i ndeplinea misiunea, avea s fie aranjat". Helm urma s se ocupe de asta. Nu trebuia s se ncurce el cu detaliile. V Schiller se uit acum la ultima persoan de la mas. nc unul care i era indispensabil pentru on moment. Nahoot Guddabi era cel care i atrsese atenia asupra existenei celui de-al aptelea papirus. Din cte se pare, un scriitor englez prezentase o variant romanat a papirusurilor, ns von Schiller nu citea ficiune de niciun fel, nici n german, nici n vreuna dintre cele patru limbi pe care le vorbea fluent. Dac Nahoot nu i-ar fi semnalat existena papirusurilor lui Taita, ar fi putut s scape ansa vieii sale. Egipteanul l abordase imediat ce traducerea original a papirusurilor fusese terminat de Duraid Al Simma i se pusese n discuie existena unui faraon nepomenit n niciun document, ca i a mormntului acestuia. Din acel moment, fuseser n legtur permanent i, n momentul cnd Al Simma i nevasta lui ncepuser s fac prea multe progrese n investigaiile lor, von Schiller l angajase pe Nahoot s se descotoroseasc de ei i s i aduc cel de-al aptelea papirus. Papirusul era acum vedeta coleciei sale, aflat n siguran, alturi de celelalte comori antice, n beciurile de oel i ciment de sub Schoss, n munii care erau refugiul lui i numai al lui, Cuibul su de Vulturi. n ciuda acestui lucru, alegerea lui Nahoot drept cel care s se ocupe de delicata treab a nlturrii lui Al Simma i a soiei sale se dovedise o greeal. Ar fi trebuit s trimit un profesionist s i termine, ns Nahoot pretinsese c e capabil s duc treaba la bun sfrit, aa c fusese bine pltit pentru lucrarea att de prost fcut. i el avea s devin candidat la eliminare n timp, dar, n clipa de fa, von Schiller nc mai avea nevoie de el. Fr discuie, Nahoot nelegea egiptologia i hieroglifele mult mai bine dect von Schiller. La urma urmelor, Nahoot le studiase toat viaa, pe cnd von Schiller era un amator i, prin comparaie, un pasionat de dat mult mai recent. Nahoot putea s citeasc papirusurile i materialul de care fcuser rost de curnd, ca i cum ar fi fost scrisori de la un prieten, n timp ce von Schiller se vedea silit s se opreasc la fiecare simbol i s apeleze adesea la crile de specialitate. Nici mcar aa nu era n stare s descifreze nuanele cele mai fine ale sensurilor din text. Fr ajutorul lui Nahoot, nu trgea ndejde s rezolve ghicitorile cu care se vedea confruntat n cutarea mormntului lui Mamose. Aceasta era echipa adunat acum sub el, care l atepta s dea semnalul de ncepere a discuiilor. Luai loc, v rog, Fraulein Kemper! Rosti, n sfrit. i dumneavoastr, domnilor! S ncepem!

V Schiller rmase n picioare pe butucul lui din capul mesei. i plcea senzaia de nlime superioar. on Statura lui scund constituise o surs de umiline, chiar din coal, cnd colegii l porecliser Piciul . Fraulein Kemper va nregistra tot ce se spune aici, n aceast dup-amiaz. De asemenea, v va da cte o map cu documente, pe care le va lua napoi la sfritul edinei. Vreau s v fie foarte clar c nimic din materialul acesta nu va prsi acest ncpere. E strict confidenial i mi aparine numai mie. Am s pedepsesc foarte aspru orice nclcare a acestei instruciuni. n timp ce Utte mprea dosarele, von Schiller fixa cu privirea fiecare persoan care primea documentele. Expresia de pe chipul su nu lsa nicio umbr de ndoial cu privire la pedeapsa pentru nerespectarea instruciunilor sale. Apoi, von Schiller deschise dosarul ce zcea pe mas, n faa lui. Se aplec deasupra lui, sprijinindu-se n pumni. n dosare, avei copii ale fotografiilor fcute cu polaroidul i recuperate din tabra lui QuentonHarper. V rog s v uitai la ele! i deschiser cu toii dosarele. De la sosirea noastr, doctor Nahoot a avut ocazia s le studieze i e de prere c sunt autentice i c stela din fotografii e un artefact veritabil, din Egiptul antic, datnd, aproape sigur, din a doua perioad intermediar, circa 1790 .Hr. Ai dori s adugai ceva, domnule doctor? Mulumesc, Herr von Schiller, zmbi Nahoot mieros, ns cu team n ochii ntunecai. Era ceva n firea rece i lipsit de pasiune a btrnului neam care l ngrozea. Nu artase niciun fel de emoie atunci cnd i ordonase lui Nahoot s pun la cale asasinarea lui Duraid Al Simma i a soiei acestuia. Nahoot tia c ar fi fost la fel de impasibil i cnd ar fi comandat asasinarea lui. i ddea seama c acum clrete pe spinarea tigrului. A dori doar s fac o precizare. Am spus c stela din aceste imagini pare s fie veritabil. Firete, nu sunt n msur s v dau o prere definitiv pn nu examinez piatra n sine. Am luat not de precizarea dumneavoastr, aprob von Schiller, i ne-am adunat aici s gsim modalitile de a obine stela pentru a o supune examinrii i verdictului dumneavoastr. Lu copia lucioas pe care Utte o fcuse dup original n camera obscur din laboratorul aflat n baraca alturat. Fotografia nu era chiar ultima pe lista numeroaselor ei talente i fcuse chiar o treab frumuic. Copiile polaroid pe care Helm i le trimisese la Hamburg erau distorsioanate i neclare, ns fusese suficient ca s l aduc val-vrtej peste continente. Acum, c inea n mn copii color clare, entuziasmul amenina s l sufoce. n tcerea general, el mngie imaginea cu atta dragoste, ca i cum ar fi fost chiar obiectul pe care aceasta l prezenta. Dac obiectul era autentic i, instinctiv, tia c aa este, atunci numai el singur valora preul pltit deja pn acum, n timp, bani i viei omeneti. Era o comoar minunat, pe msura chiar a celui de-al aptelea papirus original, aflat deja n colecia lui. Felul n care se conservase stela, dup patru mii de ani, era extraordinar. Tnjea dup ea, cum nu mai tnjise dect dup cteva lucruri n via. Avu nevoie de un efort ca s lase deoparte dorina ce i invada ntreaga fiin i s se concentreze asupra misiunii ce l atepta. Dac totui stela e veritabil, doctore, ne putei spune sau, mai degrab, ne putei sugera unde ar putea fi amplasat i ncotro s ne ndreptm cercetrile*? Cred c nu trebuie s ne gndim la stel ca la un obiect izolat, Herr von Schiller. Ar trebui s aruncm o privire i asupra celorlalte fotografii pe care colonelul Nogo a reuit s le recupereze pentru noi i pe care Frulein Kemper le-a copiat ntr-un mod att de ingenios. Nahoot puse deoparte respectiva imagine i alese o alta din grmada aflat n dosarul de dinaintea sa: Aceasta, de exemplu. Ceilali frunzrir prin propriile dosare, de unde culeser aceeai imagine artat de egiptolog. Dac studiai fundalul acestei copii, vei observa c, n umbrele din spatele stelei pare s se afle un

perete de peter sau de cavern. Ridic privirea spre von Schiller, care ddu din cap a aprobare. Mai apare i un soi de u cu gratii. Nahoot ls poza aceea i lu alta: Acum, uitai-v aici! E o fotografie avnd un alt subiect. Dup prerea mea, e o decoraiune mural zugrvit fie pe un perete tencuit, fie direct pe stnc peterii, posibil ntr-un mormnt excavat. Fotografia d impresia c a fost fcut prin grilajul uii de care v pomeneam la prima imagine a stelei. Aceast pictur mural e aproape cert egiptean ca stil i influen. De fapt, mi amintete foarte mult de picturile murale ce decorau mormntul reginei Lostris, din Egiptul de Sus, n care au fost descoperite papirusurile originale ale lui Taita. Da. Da. Continuai! l ncuraj von Schiller. Foarte bine. Folosind ua cu grilaj ca element comun, avem toate motivele s credem c att stela ct i picturile murale se afl n aceeai peter sau mormnt. Dac-i aa, ce indicaii avem despre locul unde a fcut Quenton-Harper fotografiile? Se ncrunt von Schiller nervos, n timp ce se uita la fiecare n parte. Cu toii ncercau s i evite privirea albastr, ptrunztoare. Colonele Nogo, l alese von Schiller, suntem n ara dumneavoastr. Cunoatei zona ca pe buzunarul dumneavoastr. S auzim ce prere avei n legtur cu subiectul. Colonelul Nogo cltin din cap: Omul acesta, egipteanul acesta folosea epitetul ca pe o ofens greete. Nu e un mormnt egiptean n fotografii. De ce spunei asta? l provoc Nahoot mnios. Ce tii despre egiptologie? De douzeci i cinci de ani... Ateptai, l reduse von Schiller la tcere pe un ton ce nu admitea replic. Lsai-1 s termine! Se uit la Nogo: Continuai, colonele! Sunt de acord c nu cunosc nimic despre mormintele egiptene, dar aceste fotografii au fost fcute ntro biseric cretin. Ce v face s fii att de sigur? Vru s afle Nahoot, a crui autoritate era pus n discuie. Permitei-mi s v spun c, acum cincisprezece ani, am fost hirotonisit preot. Mai trziu, dezamgit de cretinism i de toate celelalte religii, am prsit Biserica i am devenit soldat. V spun aceste lucruri ca s nelegei c tiu despre ce vorbesc. Zmbi cu rutate trufa la Nahoot nainte s continue: Uitai-v din nou la prima fotografie i vei vedea pe zidul din fundal, lng colul unde e ua cu gratii, conturul unei mini de om i pictura stilizat a unui pete. Acestea sunt simboluri ale Bisericii Copte. Le putei vedea reproduse n orice biseric sau catedral din ar. Fiecare examin propria copie a imaginii, ns nimeni nu se aventur s-i spun prerea naintea lui von Schiller. Ai dreptate, spuse von Schiller ncet. Aa e, cum spui, mna i petele. Dar v asigur c hieroglifele de pe stel, de pe picturile murale i de pe cociug sunt toate egiptene, se apr Nahoot ndrjit. mi pun zlog viaa. Nogo cltin din cap i ncepu s-1 contrazic: tiu ce spun... V Schiller ridic mna s i faca pe amndoi s tac, n timp ce el reflecta. n cele din urm, ajunse la o on concluzie: Colonele Nogo, artai-mi fotografiile din satelit ale taberei lui Quenton-Harper, de unde ai obinut aceste poze polaroid. Nogo se ridic i ocoli masa, s stea lng von Schiller. Se aplec deasupra fotografiilor din satelit i

puse arattorul pe locul din apropierea confluenei rului Dandera cu Nilul. Fotografia se aflase cndva n posesia lui Quenton-Harper i fusese furat n timpul raidului din tabr. Erau numeroase puncte subliniate cu markerul colorat pe hrtie, pe care Nogo bnuia c le nsemnase englezul: Aici era, domnule! Vedei c Quenton-Harper a marcat locul cu un cerc verde. Acum, arat-mi unde e cea mai apropiat biseric copt. Pi, Herr von Schiller, e chiar aici. Quenton-Harper a nsemnat-o cu rou. E situat la doar vreo doi kilometri de tabr. Mnstirea Sfntul Frumentius. sta-i rspunsul, atunci, zise von Schiller nc ncruntat. Simbolurile copte i egiptene mpreun. Mnstirea. Rmaser cu ochii la el, niciunul nendrznind s i pun la ndoial concluzia. Vreau s cercetai mnstirea, spuse cu voce joas. Vreau s examinai fiecare cotlon i fiecare centimetru ptrat de zid. Se ntoarse spre Nogo: Putei s intrai cu oamenii acolo? Bineneles, Herr von Schiller. Am infiltrat deja un om de ncredere n mnstire unul dintre clugri e n slujba mea. In afar de asta, aici, n Gojam, e instituit legea marial. Eu sunt comandantul militar. Am puteri depline s caut rebeli, disideni i bandii oriunde suspectez c s-ar putea adposti. V intra oamenii ntr-o biseric, s i ndeplineasc misiunea? Vru s tie Helm. Dumneata personal or n-ai scrupule religioase? S-ar putea s fie necesar cum s spun s pngrim locurile sfinte. V-am explicat deja c am renunat la religie pentru credine mai lumeti. O s-mi fac plcere s distrug simbolurile superstiioase i primejdioase pe care o s le gsesc cu siguran n mnstirea Sfntul Frumentius. Ct despre oamenii mei, am s aleg numai musulmani sau animiti, care sunt ostili crucii i tuturor lucrurilor pe care le simbolizeaz ea. Ii voi conduce eu personal. V asigur c nu va exista nicio problem n aceast privin. Cum le vei explica aciunea superiorilor dumneavoastr de la Addis Abeba? Nu vreau s mi fie numele asociat n niciun fel cu ce se va ntmpla la mnstire, preciz von Schiller. Am primit ordin de la naltul comandant de la Addis s iau toate msurile necesare mpotriva disidenilor rebeli care opereaz n defileul fluviului Abbay. Orice inspecie a mnstirii va fi complet justificat. Doresc acea stel. O doresc cu orice pre. M-ai neles, colonele? V-am neles perfect, Herr von Schiller. Dup cum tii deja, sunt un om generos cu cei care m servesc cum trebuie. Aducei-mi-o n stare bun i vei fi rspltit. Putei apela la domnul Helm pentru orice fel de ajutor, inclusiv pentru folosirea echipamentului i personalului de la Pegasus. Dac am putea lua elicopterul, am economisi o groaz de timp. Am s cobor cu oamenii mei acolo mine i, dac piatra se afl n mnstire, am s v-o pot aduce mine sear. Excelent! l vei lua pe doctorul Guddabi cu dumneavoastr. Trebuie s cerceteze dac mai exist i alte lucruri de valoare n zon i s traduc orice inscripii sau gravuri care se gsesc n mnstire. V rog s i dai o uniform militar. Trebuie s par c face parte din trupele dumneavoastr. Nu vreau s fiu implicat n diverse acuzaii mai trziu. Vom pleca de cum se crap de ziu. Voi ncepe pregtirile imediat. Tuma Nogo l salut pe von Schiller i iei cu pai mari din barac. Capitolul LVI Dei nu intrase niciodat n qiddist sau n maqdas, colonelul Nogo vizitase deseori mnstirea Sfntul Frumentius. Drept urmare, era pe deplin contient de amploarea sarcinii care l atepta i de reacia

probabil a clugrilor i a congregaiei fa de intrarea sa forat n incinta lcaului lor. n plus, era familiarizat cu numeroasele catedrale din piatr similare, din alte pri ale rii. De fapt, fusese hirotonisit n faimoasa catedral Lalibelela, aa c tia ce labirinturi puteau s se gseasc n iepurriile astea subterane. Estima c o s aib nevoie de cel puin douzeci de oameni ca s ia sub paz i s controleze mnstirea, i s nbue ripostele ultragiate ale abatelui i clugrilor si. i alese personal oamenii. Niciunul dintre ei nu avea probleme de contiin. Cu dou ore nainte s se crape de ziu, i scoase la inspecie n incinta bazei Pegasus, la lumina orbitoare a reflectoarelor, i i inform pe scurt ce aveau s fac. La sfrit, puse pe fiecare s ias din rnd i s recite ordinele, ca s fie sigur c nu exist nicio nenelegere. Dup asta, le inspect meticulos armele i echipamentul. Tuma Nogo era dureros de contient de propria vin, de a-i fi lsat pe englez i pe egipteanc s scape, i simea pericolul din atitudinea lui Herr von Schiller fa de el. i fcea prea puine iluzii despre ce s-ar ntmpla dac ar da gre din nou. n scurta perioad de cnd fcuse cunotin cu Gotthold von Schiller, Nogo ajunsese s se team de acesta, cum nu se temuse vreodat de Dumnezeu sau de diavol, pe vremea cnd era preot, i ddea seama c raidul acesta i oferea ocazia s se reabiliteze n ochii formidabilului german mrunel. Jet Ranger-ul era pregtit, cu pilotul la panoul de comand, cu motoarele pornite i rotoarele micndu-se lene, singura problem fiind c nu putea duce prea muli oameni, echipai pn-n dini. Era nevoie de patru ture ca s-i transporte pe toi pn jos, la punctul de ntlnire din defileu. Nogo zbur n prima tur i l lu pe Nahoot Guddabi cu el. Elicopterul i ls la cinci kilometri de mnstire, ntr-un lumini de pe malul rului Dandera, n aceeai zon pe care o folosiser cnd fcuser raidul n tabra lui QuentonHarper. Locul de decolare era ndeajuns de departe de mnstire ca zgomotul fcut de motorul elicopterului s nu i alarmeze pe clugri. Chiar dac l auzeau, Nogo miza pe probabilitatea ca acetia s se fi obinuit deja cu frecventele patrulri ale aparatului n zon i s nu l asocieze cu vreo ameninare la adresa lor. Brbaii ateptau n ntuneric, avertizai s pstreze tcerea; Nogo nu le dduse voie nici mcar s fumeze n vreme ce Jet Ranger-ul aducea restul soldailor. Cnd sosi i ultimul transport, Nogo ordon detaamentului s intre n formaie i i conduse n ir indian pe poteca de pe malul rului. Erau cu toii lupttori ncercai, cu o condiie fizic excelent, i se micau rapid i hotrt n noapte. Numai Nahoot era un orean molatic i, dup numai un kilometru, ncepu s se vaite i s scnceasc dup o pauz de odihn. Nogo zmbea rzbuntor n sinea lui, ascultnd rugminile patetice de mil pe care le optea Nahoot n vreme ce era mboldit de oamenii din spatele lui. Nogo plnuise s ajung la mnstire la momentul utreniei i al imnurilor, chiar n zorii zilei. i conduse la trap contingentul pe treptele de stnc. Armele erau inute cu mare grij i tot echipamentul era aranjat s nu scoat niciun sunet, fie el zngnit sau scrit, iar tlpile de cauciuc ale bocancilor paramilitari fceau puin zgomot pe pavajul din piatr, n graba lor de a traversa galeriile pustii, ca s ajung la intrarea n catedrala subteran. Din interior se auzea ecoul incantaiilor monotone i al btilor de tob ale ceremoniei, punctate, la anumite intervale, de variaiunile nalte de soprano ale abatelui, care conducea slujba. Colonelul Nogo se opri la u i oamenii si se strinser n dou iruri n spatele lui. Nu era nevoie de ordine, pentru c instrucia de diminea trecuse n revist fiecare aspect al raidului. Se uit pre de o clip la soldai, dup care i fcu semn din cap locotenentului. ncperea exterioar a bisericii era goal, ntruct clugrii se strnseser cu toii n camera din mijloc, qiddist-nl. Nogo travers rapid naosul, detaamentul micndu-se iute n urma lui. Apoi urc n fug treptele ce duceau la uile din lemn ale qiddist-ului, larg deschise. De cum intr, oamenii fcur un evantai pe dou iruri n spatele lui i i luar poziiile de-a lungul pereilor laterali ai qiddist-ului,

avnd putile de asalt cu piedica pus i cocoul tras, cu baionetele montate, dominnd ntreaga congregaie ngenuncheat. Totul fusese fcut att de rapid i ntr-o linite deplin, nct, abia dup cteva minute, clugrii ncepur treptat s-i dea seama de aceast prezen strin n lcaul lor sfnt. Incantaiile i btile de tobe se stinser i figurile nchise la culoare se ndreptar temtoare ctre irurile de brbai narmai. Jali Hora, btrnul abate, era singurul care nu i ddea seama de nimic din ce se ntmpla n jurul lui. Complet absorbit de rugciuni, rmsese n genunchi dinaintea uilor ce ddeau spremaqdas, Sfnta Sfintelor, scond cu glasu-i tremurat strigtul singuratic al unui suflet pierdut. n tcerea aceea, colonelul Nogo defil pn n mijlocul naosului, ndeprtndu-i cu lovituri de picior pe clugrii ngenuncheai din calea lui. Cnd ajunse la Jali Hora, l apuc de umrul negricios i scheletic i l azvrli cu brutalitate la pmnt. Coroana sclipitoare zbur de pe easta argintat i se rostogoli pe lespezi cu un zngnit de bronz. Nogo l ls ntins acolo i se ntoarse cu faa la irurile de clugri n shamma-xxnlt lor albe, adresnduli-se imperios n amharic: Am venit s percheziionm aceast biseric i celelalte cldiri aparinnd mnstirii, unde bnuim c vom gsi adpostii disideni rebeli i ali bandii. Fcu o pauz s i cerceteze pe oamenii sfini ciucii cu o privire superioar i amenintoare: Trebuie s v avertizez c orice tentativ de mpiedicare a oamenilor mei s i fac datoria va fi privit ca un act de banditism i o provocare. Rspunsul va fi fora. Jali Hora se ridic n genunchi i apoi, folosindu-se de o perdea brodat ca sprijin, se ridic ncet n picioare. Agndu-se n continuare de tapiseria ce o reprezenta pe Fecioara cu Pruncul, depuse un efort s i revin. Acestea sunt slauri sfinte, strig el, cu o voce surprinztor de limpede i de puternic. Ne-am dedicat slujirii i adorrii lui Dumnezeu atotputernic, Tatlui, Fiului i Sfntului Duh. Linite! Rcni Nogo la el. Desfcu apoi clapa de la tocul pistolului aflat la old i puse mna amenintor pe Tokarev-ul pe care l avea acolo. Jali Hora ignor ameninarea: Suntem oameni sfini n lcaul lui Dumnezeu. Nu avem shufta aici. Nu exist oameni certai cu legea printre noi. In numele Prea naltului Dumnezeu, v conjur s plecai, s ne lsai cu rugciunile i cu veneraia noastr i s nu pngrii... Nogo scoase pistolul i, cu aceeai micare, l plesni pe abate cu eava din oel n plin fa, cu o lovitur grea, n rever. Gura lui Jali Hora se csc precum crusta unei rodii n prg; sucul rou ni din buzele zdrobite i i inund partea din fa a vemintelor zdrenuite, din catifea. Un geamt nbuit de groaz se ridic din rndurile clugrilor ghemuii. inndu-se nc de tapiserie, Jali Hora rmase n picioare, blngnindu-se i tremurnd din toate ncheieturile. Deschise gura distrus s vorbeasc din nou, dar singurul sunet ce i iei fu un croncnit ascuit, de corb muribund, i stropi de snge strlucitor i srir de pe buze. Nogo rse i i secer picioarele. Jali Hora se prbui ca o grmjoar de rufe murdare i rmase la podea, gemnd n propriul snge i scuipat. Unde i-e Dumnezeul acum, maimuoi btrn? Behie la el ct vrei, c n-o s-i rspund n veci, chicoti Nogo. Fcu un semn cu pistolul locotenentului, aflat n partea opus a bisericii. Ls ase oameni s i pzeasc pe clugri: patru la ui i cte unul la fiecare perete lateral. Ceilali se adunar i l urmar ctre intrarea n maqdas. Uile erau zvorite. Nogo zdrngni nerbdtor lactul antic. Deschide ua asta imediat, cioar btrn! Url la Jali Hora, care zcea n continuare fcut grmad,

gemnd i suspinnd. E dus ru de tot, senil de-a binelea, cltin locotenentul din cap. Are mintea dus, domnule colonel! Nu nelege ce i comandai. Atunci, spaigei lactul! Porunci Nogo. Nu, nu v mai pierdei vremea! Tragei n zvor. Lemnul e putred. Supus, locotenentul pi spre u i le fcu semn soldailor s se ndeprteze. inti AK-ul 7 spre lemnul din pragul de sus al uii i trase o rafal lung, continu. Praf i bucele de lemn i de piatr zburar ntr-un nor i achii galbene, proaspete, acoperir pietrele din pavaj. Zgomotul rafalelor i tnguirea ricoeurilor erau asurzitoare n sala cu ecou a qiddist-ului i clugrii se jeluiau i urlau, cu urechile i ochii acoperii, acolo, unde rmseser ngenuncheai. Locotenentul se ndeprt de ua drmat. Zvorul i belciugul din fier forjat negru atmau ntr-o parte, cu lemnria aproape dobort. Spargei-o acum! Porunci Nogo i cinci brbai venir n fug i puser umrul la ua nclinat. La efortul lor reunit, se auzi un trosnet, ca i cum s-ar fi crpat ceva, ntmpinat de clugri cu ipete. Unii i acoperiser capetele cu poalele de la shamma ca s nu trebuiasc s fie martorii acestui sacrilegiu; alii i sfiau feele cu unghiile, dltuindu-i pe obraji anuri lungi de snge. nc o dat! Rcni Nogo i oamenii se repezir din nou la u, folosindu-i umerii s mping. Zvorul fu smuls din ncheietoare i ei deschiser larg ua masiv, iscodind cotloanele ntunecate ale ncperii de dincolo, maqdas. Acum, dintr-o dat, pn i aceti necretini simeau o strngere de inim cnd era vorba s treac pragul n locaul sfnt. Ezitau cu toii, chiar i Tuma Nogo, n ciuda preteniilor lui de necredincios: Nahoot! Se uit peste umr la egipteanul ale crui haine erau n neornduial i care asuda n continuare. De-aici ncepe treaba ta. Herr von Schiller i-a poruncit s gseti obiectele pe care le dorim. Vino-ncoace! Cnd Nahoot iei n fa, Nogo l nfc i l arunc peste prag: Intr acolo, o, urma al Profetului! Trinitatea zeilor cretini nu poate s-i fac nimic. Pi i el n maqdas imediat dup Nahoot i lumin ncperea joas cu tora. Raza de lumin dansa pe rafturile cu ofrande votive, sclipind pe sticl i pietre preioase, pe bronz, aur i argint. Se opri la altarul nalt din lemn de cedru, luminnd coroana Bobotezei i potirele reflectate n vasul mprtaniei i nalta cruce copt, din argint. n spatele altarului! Exclam entuziasmat Nahoot. Grilajul! Acolo e locul unde au fost fcute pozele. Se desprinse de grupul din prag i fugi ca un smintit prin ncpere. Apucnd stns n pumni barele uii, privea printre ele ca un prizonier condamnat la nchisoare pe via. sta e mormntul. Aducei lumin! ip cu glas ascuit i frenetic. Nogo alerg s i se alture, atingnd n vitez piatra tabot-ului, acoperit cu damasc. Pe mila nesfrit a Domnului i suflarea venic a Profetului Su, vocea lui Nahoot cobor din strigt n oapt, sunt chiar picturile murale ale btrnului scrib. Asta-i lucrarea sclavului Taita! Ca i Royan, recunoscuse pe dat stilul i execuia Penelul lui Taita era att de distinct, iar talentul su supravieuise peste ani. Deschidei ua! Ridic din nou tonul Nahoot, strident i nerbdtor. Aici, biei! Rspunse Nogo i oamenii se bulucir n jurul structurii strvechi, ncercnd, mai nti, so smulg cu fora din peretele peterii. Era limpede de la primele ncercri c era un efort inutil, aa c Nogo i opri. Cutai n chiliile clugrilor! i ordon locotenentului. Gsii-mi scule ca s terminm treaba. Ofierul mai mic n grad se grbi s prseasc odaia, lund cu el o mare parte din soldai. Nogo plec de lng grilaj i studie restul camerei maqdas. Stela! Scrni el. Herr von Schiller vrea piatra mai mult dect orice altceva.

Se juc cu raza de lumin n jurul camerei: Din ce unghi a fost fcut poza... Se ntrerupse brusc i fix lumina pe piatra tabot-nhn acoperit de damasc, pe care sttea tabernacolul mascat de catifea. Da! Url Nahoot la umrul lui. Aia e! Tuma Nogo ajunse din ase pai la stlp i apuc marginea cu canafi de aur a pnzei de pe tabernacolul. O trase. Tabernacolul era un simplu chivot sculptat din lemn de mslin, ce lucea de patina lsat pe lemn de minile preoeti de-a lungul veacurilor. Superstiii primitive, bodogni Nogo dispreuitor i, ridicndu-1 n ambele mini, l izbi de peretele grotei. Lemnul se frnse i capacul sipetului se deschise. O grmad de table de lut, cu inscripii pe ele, se risipir pe lespezile ce pavau grota, ns nici Nogo, nici Nahoot nu luar n seam aceste obiecte sfinte. Dezvelete-o! l ncuraj Nahoot. Dezvelete piatra! Nogo trase de un col al pnzei de damasc, dar aceasta se Prinsese sub stlp. Nerbdtor, o smulse cu toat fora i materialul strvechi i putred se rupse cu un sunet moale, sfietor. Testamentul n piatr al lui Taita, stela sculptat, fusese dezvelit. Pn i Nogo era impresionat de descoperire. Se ndeprt de obiect, cu pnza rupt nc n mn. E piatra din fotografie, opti el. Asta ne-a poruncit Herr von Schiller s gsim. Suntem bogai. Cuvintele lui de lcomie rupser vraja. Nahoot alerg i se arunc n genunchi, dinaintea stelei. O strnse n brae, ca un iubit care i ateptase prea mult dragostea. Suspin ncetior i, uluit, Nogo vzu cum iroaie de lacrimi i curgeau fr ruine pe obraji. Ct despre sine, Nogo nu se gndise dect la valoarea rsplatei pe care avea s i-o aduc obiectul. Nu se gndise niciodat c cineva putea s tnjeasc att dup un obiect fr suflet, mai ales c era vorba de ceva att de lumesc, precum acest stlp din piatr obinuit. Rmseser n poziiile acelea, Nahoot ngenuncheat dinaintea stelei, n adorare, iar Nogo n picioare, tcut, n spatele lui, cnd locotenentul reveni n goan. Gsise pe undeva o splig ruginit, cu un mner de lemn. Venirea lui i scoase pe cei doi din trans i Nogo ordon: Sparge grilajul! Cu toate c ua era antic i lemnul sfrmicios, fu nevoie de efortul ctorva oameni, lucrnd n schimburi, ca s smulg coloanele de susinere de la locurile lor, din stnc grotei. In cele din urm totui grilajul greoi se aplec n fa. Muncitorii srir la o parte i ua se prbui cu un zgomot cutremurtor pe dalele de piatr, ridicnd un nor de praf rou ce acoperi lumina lmpilor i a lanternei. Nahoot intr cel dinii n mormnt. Alerg prin vrtejul vlului de praf i se arunc nc o dat n genunchi, lng cociugul antic, din lemn sfrmicios. Aducei-mi lumin! Strig el nerbdtor. Nogo pi n urma lui i lumin cociugul cu lanterna. Portretele brbatului erau tridimensionale, nu doar pe prile laterale, ci i pe capac. Se vedea clar c era vorba de acelai artist care executase i picturile murale. Portretul de sus se pstrase ntr-o form excelent. nfia un brbat n floarea vrstei, cu o figur puternic i mndr, de ran sau de soldat, cu o privire calm i imperturbabil. Era un brbat chipe, cu bucle blonde i dese, miestru pictat de cineva care l cunoscuse bine i l iubise. Artistul ddea senzaia c i-a surprins pe pnz caracterul i apoi i-a elogiat virtuile remarcabile. Nahoot i ridic ochii de la portret la inscripia de pe peretele cavoului. O citi cu glas tare i, cu lacrimile stnd s-i nfnng rezistena pleoapelor, se uit din nou la cociug i citi cartuul zugrvit sub

portretul generalului blond: Tanus, Senior Harrab. Avea vocea sugrumat de emoie i nghii zgomotos ca s-i dreag glasul: E exact ca descrierea din al aptelea papirus. Avem stela i cociugul. Sunt comori imense, nepreuite. Herr von Schiller va fi ncntat. A vrea s pot s cred ce spui, zise ndoit Nogo. Herr von Schiller e un om primejdios. Te-ai descurcat bine pn acum, l asigur Nahoot. Nu mai rmne dect s scoatem stela i cociugul din mnstire i elicopterul s le duc la baza Pegasus. Dac poi s faci asta, eti un om bogat. Mai bogat dect i-ai nchipuit c poi fi vreodat. Imboldul fu de ajuns pentru Nogo. i supraveghe ndeaproape pe oamenii care trudeau la baza stelei, spnd n nori de praf i desprinznd dalele cimentate. Pn la urm, eliberar fundaia stelei i, mpreun, mutar piatra din poziia n care sttuse aproape patru mii de ani. Abia dup ce desprinser piatra, i ddur seama de greutatea ei. n ciuda subirimii ei, aceasta cntrea pe puin o jumtate de ton. Nahoot se napoie n qiddist i, ignornd irurile de clugri ciucii, desprinse vreo duzin de draperii groase, de ln, de pe perei i le ddu soldailor s le duc n maqdas. nveli stela i cociugul n faldurile grele de ln aspr, esut. Era rezistent ca pnza de cort i oamenii puteau s o in fr grij. Zece dintre soldaii mai zdraveni reuir s ridice i s care stela, n vreme ce trei alii se descurcar cu cociugul de lemn i cu coninutul deshidratat al acestuia. Rmneau apte oameni care s asigure escorta. Atunci, procesiunea ncrcat din greu iei prin pragul uii drmate a Sfintei Sfintelor n qiddist-ul central, nesat de oameni. De cum clugrii realizar ce crau soldaii cu ei, din rndurile de oameni sfini, care stteau pe vine, se ridic un murmur ocat de voci, lamentaii i exclamaii. Linite! Rcni Nogo. Linite! Facei-i pe smintiii tia s tac! Grzile i croiau cu greu drum prin masa de oameni, crend un coridor pentru comorile pe care le jefuiau, mpreau n stnga i-n dreapta lovituri de bocanci i de paturi de puc, rcneau la clugri s se dea la o parte i s fac loc cruilor care se cltinau sub greutatea poverilor. Hrmlaia cretea din ce n ce mai mult, pe msur ce clugrii se ncurajau unii pe alii cu urlete de protest, biciuindu-se n fervoarea ultragiului religios. Unii sreau n picioare, sfidnd comenzile urlate la ei, s rmn jos. Se strngeau din ce n ce mai aproape de militarii narmai, agndu-se de uniformele lor, rostind ihcantaii i nvrtindu-se n jurul lor, ca semn provocator al ostilitii lor crescnde. n mijlocul vacarmului, dintr-o dat, reapru silueta spectral a lui Jali Hora. Barba i sutana i erau ptate de snge, iar ochii injectai i fici, ca de om nebun. Din buzele zdrobite i gura distrus i iei un ipt prelung, susinut. irurile de clugri care se micau se deschiser, s l lase s treac, iar el se npusti ca o sperietoare de ciori nsufleit, cu fustele nvolburndu-i-se pe picioarele subiri, direct la colonelul Nogo. napoi, maniac btrn! l avertiz Nogo, ridicnd eava putii de asalt, ca s l in la distan. Jali Hora trecuse ns dincolo de orice barier lumeasc. Nici mcar nu se opri, ci intr din plin n vrful baionetei cu care Nogo i amenina stomacul. Oelul cu vrf ca de ac trecu prin hainele iptoare i ptrunse n carnea de sub ele cu uurina unei cngi ce intr n trupul unui pete care se zbate. Vrful baionetei iei prin mijlocul spinrii, nepnd mantia de catifea, mnjit toat n roz, de la sngele btrnului. Tras n eapa de oel, Jali Hora se zbtea i se contorsiona, scond un ipt nfiortor printre buzele nsngerate. Nogo ncerc s-i elibereze baioneta, ns aspiraia umed a mruntaielor abatelui inea oelul prins i, cnd Nogo trase mai tare, Jali Hora fu azvrlit ca o marionet, aruncndu-i braele i lovind cu picioarele, ntr-un dans comic. Nu exista dect o singur cale s elibereze lama baionetei, prins n felul acela. Nogo schimb butonul selectorului de la AK-7 pe foc cu foc . Trase o dat.

Detuntura fu nbuit de trupul lui Jali Hora, ns fu destul de puternic s acopere, pre de o clip, ipetele clugrilor. Glonul de mare vitez smulse captul de intrare a lamei. Se deplasa cu o vitez de trei ori mai mare dect cea a sunetului, crend n urma sa un val de oc hidrostatic ce i transform mruntaiele btrnului n gelatin i carnea n lichid. Fora de aspiraie ce inuse baioneta ced i explozia desprinse cadavrul lui Jali Hora din eapa baionetei, azvrlindu-1 n braele clugrilor mbulzii n spatele lui. Tcerea ncordat, nefireasc, mai dur doar o clip, dup care fu zguduit de un cor de ipete nalte, mult mai mnioase i ngrozite, ale clugrilor. Parc erau condui de o singur minte, de un instinct unic. Asemenea unui stol de psri albe, fugir spre grupul de brbai narmai din mijlocul ncperii i se npustir asupra lor, hotri s rzbune crima. Nu se gndeau la ei deloc, ci, cu minile goale, se repezeau la soldai, cutndu-le ochii cu degetele fcute gheare i apucnd patul putilor ridicate. Civa apucaser chiar i lamele baionetelor cu minile goale i oelul ascuit le seciona carnea i tendoanele. Pentru scurt timp, pru c soldaii vor fi copleii i sufocai de simpla superioritate numeric a revoltailor, ns cei care duceau stela i cociugul i lsar jos poverile i scoaser armele. Clugrii i nghesuiser aa de tare, c le era imposibil s mnuiasc putile i se vedeau silii s taie i s mpung cu baionetele ca s-i fac loc s se desfoare. Nu aveau nevoie de un spaiu prea mare, cci AK- 7 are o eav scurt i aciune compact. Prima rafal de foc automat, intit la nlimea burii, secer o brazd printre ei. Cu fiecare glon, cartuul metalic fichiuia prin torsul unui clugr i, aproape fr s ncetineasc, trecea s l omoare i pe cel din spatele primului. Deja toi soldaii trgeau de la old, nainte i-napoi, mprocnd irurile compacte de clugri, ca i cnd ar fi fost grdinari care stropeau un strat de panselue albe. Cnd un ncrctor de douzeci i opt de gloane se golea, l smulgeau i-l nlocuiau cu altul, plin pn la ultimul cartu. Nahoot se tupilase dup stlpul czut, pe care-1 folosea drept scut. Urletul armelor de foc l asurzea i-l zpcea. Se uita de jur mprejur i nu-i venea s cread c e martorul unui mcel. La o distan aa de mic, un glon de 7,62 e o arm teribil, ce poate s reteze un bra sau un picior la fel de eficient ca o lovitur de topor, cu diferena c face mai mult mizerie. Tras n burt, l cur pe om de mruntaie, ca pe un pete. Nahoot zri un clugr mpucat n frunte. Craniul i explodase ntr-un nor de snge i de creier, iar cel care trsese rdea n hohote n timp ce fcea asta. Erau cu toii prini n nebunia momentului. Asemenea unei haite de cini slbatici ce doborser vnatul, trgeau n continuare, rencrcau i trgeau din nou. Clugrii din primele rnduri se ntorceau s-o ia la fug i intrau n cei din spatele lor. Cu toii se zbteau, urlnd n agonie i teroare, pn cnd furtuna de gloane se abtea asupra lor, omorndu-i sau mutilndu-i, i ei cdeau pe movilele celor mori naintea lor, ateptndu-i sfritul. Podeaua era acoperit cu un covor de mori i de rnii. ncercnd s scape de grindina de gloane, clugrii blocau pragul uii, astupndu-1 cu trupurile lor ce se zbteau, nvemntate n alb, iar acum soldaii din centrul qiddist-ului i ntoarser armele asupra acestei mase de oameni prini n curs. Gloanele i ciuruiau, iar ei se nlau i cdeau precum copacii dintr-o pdure rvit de furtun. Acum de-abia dac se mai auzea vreun strigt; putile erau singurele glasuri care mai vociferau. Abia dup cteva minute ncepur armele s ezite i s tac, lsnd loc gemetelor i plnsetelor celor rnii. ncperea era plin de o cea albastr de fum i de duhoarea de praf de puc ars. Pn i hohotele soldailor se stinser cnd se holbar n jurul lor i realizar grozvia mcelului. Toat podeaua era acoperit cu un covor de trupuri, cu shamnia-un mprocate i mpestriate de stropi stacojii, iar pavajul de piatr, umplut de cheaguri de snge proaspt, peste care cartuele goale de alam sclipeau ca nestematele. Oprii focul! Ddu Nogo ordinul, mult prea trziu. Armele pe umr! Ridicai ncrctura! nainte mar! Glasul lui avu darul s-i trezeasc; i agar armele i se aplecar s ridice poverile grele, nfurate n draperii. Apoi, se cltinar nainte, clcnd cu bocancii n snge, poticnindu-se de cadavre, pind pe

trupuri cuprinse de convulsii sau care zceau inerte. Sufocai de duhoarea de praf de puc amestecat cu snge, de intestine i vintre sfiate i desfcute de gloane, traversar ncperea. Cnd ajunser n prag i urcar cltinndu-se treptele ce duceau n camera exterioar, pustie, a bisericii, Nahoot citi uurarea chiar i pe chipurile acestor veterani clii n lupt, fericii c scap din cripta mpuit. Era prea mult pentru Nahoot. Nici n cele mai negre vise nu vzuse aa ceva. Se cltin pn la peretele odii i se ag de o draperie de ln ca s nu cad; apoi, respirnd greu i fcnd eforturi s vomite, scuip o gur de bil amar. Cnd se uit din nou njur, se trezi c e singur, doar cu un clugr rnit, care se tra pe dale ctre el, cu spinarea rupt i picioarele paralizate alunecnd n urma lui, lsnd o dr lipicioas de snge, ca un melc, pe podeaua din piatr. Nahoot url i se ddu napoi din faa clugrului rnit i o lu val-vrtej la goan, pe lng coloanele de deasupra defileului Nilului, urmnd grupul de soldai care purtau poverile pe treptele de stnc. Era aa de nnebunit de groaz, c nu auzi nici elicopterul apropiindu-se pn ce acesta nu ajunse chiar deasupra capului lui, cu discul aigintiu i sclipitor al rotorului nvrtindu-se. Otthold von Schiller sttea n faa uii barcii din tabl Ondulat, iar Utte Hemper atepta la un pas n spatele lui. Pilotul i anunase prin radio cnd Jet Rangerul era n zbor, aa c totul fusese pregtit s primeasc preioasa ncrctur pe care o transporta. Elicopterul ridic un nor de praf glbui din cercul de aterizare cnd cobor la pmnt. Povara lung, nvelit n draperii, pe care o cra nu ncpuse n cabin, aa c era legat de tlpile de aterizare ale aparatului. n clipa cnd acestea atinser pmntul i pilotul opri regulatorul, Jake Helm pomi n fruntea unei echipe de doisprezece oameni s desfac legturile din nailon i s ridice pachetul greoi. O trup de muncitori n salopete purtar stela pn la colib i o bgar pe u. Helm i supraveghea de aproape, dnd ordine scurte. Se fcuse loc n sala de conferine, unde masa cea lung fusese mpins la perete. Stela fu aezat acolo cu foarte mare grij i, dup doar cteva minute, i se altur i cociugul lui Tanus, Marele Leu al Egiptului. Cu un ordin rstit, Helm i ddu afar pe muncitori i zvori ua dup ei. n ncpere nu mai rmaser dect ei patru. Nahoot i Helm se ghemuir lng stel, gata s desfac draperia din ln. V Schiller on sttea la capul ei, cu Utte lng el. ncepem? ntreb ncet Helm, uitndu-se la chipul lui von Schiller asemenea unui cine credincios la stpnul lui. Cu grij! l avertiz von Schiller pe un ton sugrumat. S nu stricai nimic! Sudoarea i lucea pe frunte i era foarte palid. Utte i sttea protector n apropiere, dar el nu arunc nicio privire n direcia ei. Se holba numai la comoara de la picioarele sale. Helm i desfcu briceagul i tie corzile cu ciucuri care ineau nvelitoarea. n timp ce privea, rsuflarea lui von Schiller se auzea tot mai tare. i scria n gt ca unui om cu emfzem n faz terminal. Da, opti el rguit, aa trebuie fcut. Utte Kemper i studia chipul. Aa era ntotdeauna cnd aduga o pies important la colecia de antichiti. Ddea impresia c e n pragul crizei, al unui atac de cord, numai c ea tia c are o inim puternic, de taur. Helm veni la captul de sus al stlpului i, cu grij, crest o deschiztur micu n pnz. Vr vrful lamei n aceast deschiztur i pomi ncet n jos, ctre baz, ca i cum ar fi desfcut un fermoar. Oelul era ascuit brici, iar pnza se ddea la o parte, s scoat la iveal piatra inscripionat de dedesubt. Transpiraia explod ca stropii grei de rou pe pielea lui von Schiller. i picura de pe brbie pe partea din fa a jachetei kaki de camuflaj. Scoase un geamt nbuit la vederea hieroglifelor dltuite n piatr. Utte era cu ochii pe el i simea cum devine tot mai excitat, la rndul ei. tia la ce trebuie s se atepte de la el cnd era cuprins de paroxismul emoiilor.

Vedei aici, Herr von Schiller, ngenunche Nahoot lng obelisc i tras cu degetul conturul unui oim cu aripa frnt. Aceasta este semntura sclavului Taita. E veritabil? Se auzi vocea lui von Schiller sfrit i horcit, ca a unui muribund. E veritabil. Garantez cu viaa. S-ar putea s ajungem la asta, l preveni von Schiller, cu ochii sclipind dur, precum safirele pale. Coloana aceasta a fost sculptat acum aproape patru mii de ani, repet Nahoot drz. Acesta e sigiliul autentic al scribului. Traduse curgtor, cu uurin, din grmezile de figurine, cu chipul strlucind de un extaz aproape religios: Anubis, cel cu cap de acal, zeul cimitirelor, ine n labele sale sngele i viscerele, oasele i plmnii, i inima ce sunt pri din mine. Le mut ca pe piesele de pe tabla de bao, mdularele mele i servesc drept jetoane, capul meu e marele taur al tablei lungi ... Ajunge! Comand von Schiller. Avem destul timp de asta mai ncolo. Acum ducei-v! Lsai-m! Nu venii dect cnd o s trimit dup voi. Nahoot prea uluit, dar se ridic nesigur n picioare. Nu se ateptase s fie alungat aa de brutal, n momentul triumfului su. Helm i fcu semn i ieir iute amndoi pe u. Helm, strig von Schiller rguit n urma lui, s nu m deranjeze nimeni! Desigur, Herr von Schiller! Rspunse acesta aruncnd o privire spre Utte Kemper. Nu, rosti von Schiller. Ea rmne. Cei doi brbai prsir ncperea i Helm nchise ua cu grij. Utte travers camera i ntoarse cheia n broasc. Apoi se ntoarse cu faa la von Schiller, cu minile la spate i cu spatele lipit de u. Snii i mpungeau nainte, fermi, cu vrfurile tari. Sfrcurile se artau clar prin bluza subire, din bumbac, dure ca piatra. Costumul? ntreb ea. Vrei costumul? i ea avea vocea sugrumat de emoie. ndrgea jocul acela aproape la fel de mult ca i el. Da, costumul, murmur el. Ea travers ncperea i dispru n apartamentele lui private. De cum plec ea, von Schiller ncepu s se dezbrace. Cnd rmase gol-puc n mijlocul camerei, i arunc hainele grmad ntr-un col i se ntoarse spre ua prin care avea s revin ea Deodat, ea apru n prag, fcndu-1 s i in rsuflarea la vederea transformrii. Purta peruca egiptean cu cosie strnse i peste ea uraeus, cercul de aur cu o cobr amenintoare stnd dreapt deasupra frunii. Coroana era veritabil, veche de cnd lumea von Schiller dduse cinci milioane de mrci germane pe ea Sunt reincarnarea strvechii regine egiptene Lostris, toarse ea. Sufletul meu e nemuritor. Carnea mea e pur. Purta sandale de aur, de la mormntul prinesei, i brri, inele i cercei de la acelai mormnt. Toate erau relicve regale veritabile. Da. Vocea lui era sugrumat i faa galben ca moartea. Nimic nu m poate distruge. Voi tri venic, spuse ea Fusta din mtase diafan, galben, era prins cu o cingtoare De aur, btut cu pietre preioase. Venic, repet el. Era goal de la bru n sus, cu sinii mari i albi ca laptele. i cuprinse n minile fcute cupe. Acetia s-au pstrat tineri i netezi patru mii de ani, toarse ea. i-i ofer. Ls sandalele de aur i rmase n picioarele goale, subiri i netede. Ddu la o parte bucata din fa a fustelor galbene i o inu n aa fel, nct s i expun partea inferioar a trupului. Toate micrile erau ncete i calculate. Era o actri inteligent.

Aceasta e promisiunea vieii venice, i puse ea mna dreapt pe smocul pubian des, de culoarea mierii. i-o ofer. El gemu ncet i clipi s ndeprteze din ochi transpiraia ce curgea n iroaie, uitndu-se lacom la ea. Femeia i ondul oldurile, ncet i lasciv, ca o cobr ce i desface inelele. i deprt picioarele i deschise coapsele. Cu degetele, desfcu labiile vulvei: Aceasta e poarta spre eternitate. O deschid pentru tine. Von Schiller gemu puternic. Indiferent de cte ori se repeta, Ritualul nu ddea gre niciodat. Ca n trans, se ndrept spre ea. Avea corpul subire, uscat ca al unei mumii de o mie de ani. Prul de pe piept era pufos i argintiu, pielea burii trase era numai cute, ns prul pubian rmsese negru i des, ca i cel de pe cap. Penisul era uria, disproporionat fa de silueta btrn i scheletic de care atma. La micarea ei lent de ntmpinare, se umplu i cpt un alt unghi i, cu o voin numai a lui, prepuul zbrcit se ddu napoi, s scoat la iveal capul masiv, purpuriu, ascuns dedesubt. Pe stel, mormi el. Repede! Pe piatr. Ea se ntoarse cu spatele la el i ngenunche pe piatr, urmrindu-1 peste umr cum vine pe la spate. Fesele ei erau rotunde i albe ca dou ou de stru. Capitolul LVII Helm i oamenii lui muncir pn noaptea trziu n atelierul Pegasus, la lzile de lemn care aveau s adposteasc, la loc sigur, stela i cociugul. n zorii zilei urmtoare, acestea erau ncrcate ntr-un camion, protejat cu rogojini groase din cauciuc i legate strns n cutii special confecionate. La propria sugestie, Nahoot cltorea n spate, n camionul care avea s parcurg drumul lung i greu pn la Addis Abeba n treizeci de ore. Falcon-ul companiei Pegasus se afla pe pista de aterizare cnd camionul prfuit se tr prin porile de securitate i parc lng acesta. V Schiller i Utte Kemper zburaser cu elicopterul companiei. Generalul Obeid era cu ei. Venise s le on ureze au revoir i drum bun. n vreme ce lzile de lemn erau ncrcate n avionul cu reacie, Obeid vorbi cu ofierul din vam. Acesta tampil documentele, dnd drumul celor dou lzi de mostre geologice" la export, dup care se retrase discret. Totul e ncrcat i gata de decolare, Herr von Schiller, spuse pilotul principal al lui Pegasus, n uniform, i salut. V Schiller ddu mna cu Obeid i sui scara, urmat de Utte i de Nahoot Guddabi. Cearcnele de sub on ochii lui Nahoot erau i mai ntunecate, i mai adnci dect de obicei. Cltoria fusese ct pe ce s-1 termine, dar nu voia s scape din ochi lzile de lemn. Avionul Falcon urc n vzduhul senin de deasupra munilor, ndreptndu-se spre nord. La cteva minute, dup ce pilotul stinse anunul cu punei-v centurile", Utte Kemper vr capul ei blond, ncnttor, pe ua cabinei i l ntreb pe pilot: Herr von Schiller ar vrea s tie ora estimativ de aterizare. M atept s ajungem la Frankfurt pe la ora 21.00. V rog s-l informai pe Herr von Schiller c am cerut deja la centru, prin radio, s dea instruciuni ca mijloacele de transport s ne atepte la sosirea la aeroport. Avionul ajunse cu vreo cteva minute mai devreme i trase n hangarul particular. eful vmii i oficialii de la Imigrri care i ateptau erau cunotine vechi, care ddeau ntotdeauna o mn de ajutor cnd Falcon-ul aducea o ncrctur mai special. Dup terminarea formalitilor, bur un naps cu Gotthold von Schiller n bruleul avionului i puser discret n buzunare plicurile ce ateptau pe tejgheaua barului, lng fiecare pahar de cristal.

Drumul spre muni dur cea mai mare parte din timpul rmas n noaptea aceea. oferul lui von Schiller urmrea camionul acoperit al companiei pe oseaua erpuitoare de munte, acoperit de ghea, i nu pierdea din ochi nici maina, nici ncrctura transportat de ea. La cinci dimineaa, intrar pe poarta de piatr de la Schloss, unde zpada se ridicase la o jumtate de metru n parcul cu cprioare. Castelul nsui, cu creneluri de piatr i ferestre nalte i nguste, prea rupt din romanul lui Bram Stoker. Totui, chiar i la acea or, majordomul i tot personalul erau pregtii s i ntmpine stpnul. Herr Reeper, custodele coleciei lui von Schiller, mpreun cu asistenii si cei mai de ncredere, ateptau i ei, gata s duc cele dou lzi din lemn la subsol, unde se pstrau obiectele de valoare. Le ncrcar cu mult respect n liftul instalat special i coborr o dat cu ele. n timp ce acetia despachetau obiectele, von Schiller se ntoarse n apartamentul su din tumul nordic. Se mbie i lu un mic dejun frugal, preparat de buctarul chinez. Dup ce mnc, se duse n dormitorul soiei sale. Era chiar mai plpnd dect atunci cnd o vzuse ultima oar. Prul i albise complet, iar faa i era ca de cear i plin de ciupituri. El o trimise pe asistent afar din camer i i srut tandru soia pe frunte. Cancerul o devora ncet, dar ea rmnea mama celor doi fii ai lui i, n felul lui ciudat, nc o iubea. Rmase o or cu ea, dup care se duse la el n dormitor i dormi patru ore. La vrsta lui, nu avea niciodat nevoie de mai mult, indiferent ct de obosit putea s fie. Lucr cu Utte i cu alte dou secretare pn pe la mijlocul amiezii cnd custodele l anun prin interfonul din cas c este ateptat n sala tezaurului, la subsol. V Schiller i Utte coborr mpreun cu liftul i, cnd ua se deschise, ddur cu ochii de Herr Reeper on i de Nahoot, care i ateptau. V Schiller nu avu nevoie dect de o singur privire, ca s i dea seama on c amndoi erau ct se poate de emoionai i ddeau pe dinafar de nerbdare s i mprteasc vetile. Sunt gata radiografiile? Vru s afle von Schiller, n vreme ce acetia grbeau pasul dup el pe coridorul subteran care ducea la comori. Tehnicienii au terminat de lucrat, l anun Reeper. Au fcut o treab bun. Plcile sunt minunate. Ja, wunderbar1 V Schiller nzestrase clinica, aa c orice solicitare de-a lui era tratat ca un ordin regal. Directorul on trimisese cel mai modem echipament de radiografiere i doi tehnicieni care s fotografieze mumia seniorului Harrab, precum i un radiolog-ef care s citeasc plcile. Reeper introduse cartela de acces, din plastic, n fanta uii din oel, care se deschise cu un mic ssit pneumatic. Se ddur cu toii la o parte, s l lase pe von Schiller s intre primul. Acesta se opri n prag i inspect sala mare a tezaurului. Plcerea nu plea niciodat. Dimpotriv, prea s creasc n intensitate, ori de cte ori intra n acel loc. Pereii erau nconjurai de doi metri de oel i ciment i erau pzii de toate mecanismele electronice pe care le putea inventa o minte genial. ns acest lucru nu se putea observa cnd von Schiller cercet vitrina principal, elegant aranjat i luminat difuz. Fusese gndit i decorat de unul dintre decoratorii de interior de prim rang ai Europei. Culoarea dominant era albastrul. Fiecare obiect din colecie era n cutia lui i aranjat n aa fel nct s i arate toate calitile. Pretutindeni se vedea plpirea domoal a aurului i a nestematelor cuibrite pe pernie de catifea albastr ca miezul nopii. Spoturi de lumin meteugit mascate luminau lustrul alabastrului i a pietrei lefuite cu dragoste, scnteierea fildeului i a obsidianului. Acolo se aflau statuete splendide. Era adunat tot panteonul vechilor zei: Thot i Anubis, Hapi i Seth, ca i glorioasa trinitate Osiris, Isis i Horus, fiul lor. Priveau int cu ochii aceia impenetrabili cu care urmriser scurgerea veacurilor. Pe soclul lui temporar din mijlocul ncperii, la loc de cinste, sttea cea mai recent achiziie din toat aceast colecie extraordinar, naltul i graiosul testament n piatr al lui Taita. V Schiller se opri on lng el s mngie piatra lefuit nainte s treac n cea de-a doua camer.

Aici, cociugul lui Tanus, senior Harrab, se odihnea pe un postament. O specialist n radiologie mbrcat n alb se nvrtea pe lng panoul de expunere pe care erau prinse plcile radiologice. V on Schiller se ndrept imediat ctre panou i inspect fotografiile. ncadrat de rama cociugului din lemn, forma omeneasc ntins, cu minile ncruciate deasupra pieptului, era foarte clar. i aducea aminte de efigia sculptat pe sarcofagul unui btrn cavaler, aflat ntr-o catedral medieval. Ce-mi putei spune despre cadavrul acesta? O ntreb pe specialist fr s-i arunce nicio privire. Mascul, se pronun ea tranant. Spre sfiritul vrstei a doua. Trecut de cincizeci, nu avea aizeci i cinci n momentul morii. Mic de statur. Toi cei prezeni clipir i aruncar o privire fugar spre von Schiller, care nu prea s fi luat n seam remarca necuviincioas. i lipseau cinci dini. Unul din fa, sus, un canin i trei molari. Mselele de minte lovite. Carii extinse n majoritatea dinilor rmai. Senine de bilharzia cronic. Posibil, poliomielit n copilrie, care a afectat piciorul stng. i recit descoperirile timp de cinci minute i termin: Cauza probabil a morii: o ran perforat n partea dreapt superioar a toracelui. Suli sau sgeat. Extrapolnd dup unghiul de ptrundere, vrful sgeii sau al lancei trebuie s fi perforat plmnul drept. Altceva? ntreb von Schiller cnd ea tcu. Femeia ezit o clip, apoi continu: Herr von Schiller, v amintii c am mai examinat mumii pentru dumneavoastr. n cazul acesta, inciziile prin care s-au ndeprtat viscerele par s fi fost fcute cu mai mult pricepere i finee dect cele de pe alte cadavre. Cel care le-a operat se pare c era un medic experimentat. Mulumesc. Von Schiller i ndrept atenia de la ea la Nahoot: Avei comentarii n stadiul actual? Numai unul: descrierile acestea nu corespund cu cele din al aptelea papirus referitoare la Tanus, senior Harrab, la momentul morii sale. n ce fel nu corespund? Tanus era un brbat nalt. Era mult mai tnr. Uitai-v la portretele de pe capacul cociugului. Continu! l invit von Schiller. Nahoot se duse la plcile radiologice expuse i indic vreo cteva obiecte solide, ntunecate, toate cu contururi bine definite, ce mpodobeau trupul. Bijuterii, spuse. Amulete. Brri. Aprtori pectorale. Cteva coliere. Inele i cercei. Dar, cel mai semnificativ element, atinse Nahoot cercul negru din jurul frunii mortului, coroana uraeus. Figura arpelui sacru e inconfundabil sub bandaje. Ce nseamn asta? Se art ncurcat von Schiller. Acesta nu a fost trupul unui om de rnd, nici mcar al unui nobil. Obiectele de podoab sunt mult prea numeroase. i, cel mai important lucru, coroana uraeus. Cobra sacr. Aa ceva nu purtau dect membrii familiei regale. Sunt ncredinat c avem n fa o mumie regal. Imposibil, l repezi von Schiller. Uitai-v la inscripia de pe cociug. Aceleai lucruri erau zugrvite pe pereii mormntului. E limpede c e mumia unui general egiptean. Cu tot respectul, Herr von Schiller, exist o explicaie plauzibil. n cartea intitulat de englez Rzboinicii Nilului, exist o sugestie interesant, cum c sclavul Taita a schimbat ntre ele cele dou mumii, pe cea a faraonului Mamose cu cea a bunului su prieten, Tanus. Dar, pentru numele lui Dumnezeu, de ce ar fi fcut aa ceva? Se art greu de convins von Schiller. Nu din motive pmnteti, ci dintr-un motiv spiritual i supranatural. Taita dorea ca prietenul su s aib i s se poat folosi de tezaurul faraonului pe lumea cealalt. Era darul su de pe urm fcut unui prieten.

i tu crezi aa ceva? Nu-mi vine s nu cred. Mai este un lucru care vine s susin aceast teorie. Se vede foarte clar n radiografii c e un cociug prea mare pentru trupul pe care l conine. Mie mi se pare evident c fusese fcut pentru un brbat cu mult mai nalt. Da, Herr von Schiller, chiar cred c avem toate ansele s ne aflm n fata unei mumii regale. V Schiller se fcuse pmntiu la fat. Broboane de sudoare i apruser pe frunte i glasul i suna on rguit i forat cnd ntreb: O mumie regal? Se prea poate s fie aa ceva. V Schiller se ndrept cu pai mruni spre cociugul sigilat de pe postament, pn ajunse s se holbeze on la portretul mortului de pe capac. Coroana de aur uraeus a lui Mamose. Bijuteriile personale ale faraonului. i tremura mna cnd o puse pe capac: Dac-i aa, atunci descoperirea asta ntrece toate ateptrile noastre. Von Schiller trase adnc aer n piept: Deschidei cociugul! Dezvelii mumia faraonului Mamose! Capitolul LVIII Era o munc istovitoare. Nahoot mai fcuse aceast operaiune de multe ori, ns niciodat pe rmiele pmnteti ale unui personaj att de ilustru, precum un faraon egiptean. Nahoot trebuia mai nti s stabileasc unde anume sub vopsea se afla muchia capacului. Odat fcut treaba aceasta, putu s ndeprteze stratul de lac i de clei care inea capacul la locul lui. Era nevoie de mult grij, ca s nu se pricinuiasc prea multe stricciuni: fragilul cociug era el nsui o comoar nepreuit. Acest lucru i lu aproape dou zile. Cnd capacul fu desprins i gata s fie ridicat, Nahoot i trimise un mesaj lui von Schiller, care era ntr-o edin executiv cu fiii si i cu ceilali directori ai companiei, n biblioteca de la etaj. V Schiller on refuzase s mearg n ora pentru acea edin: nu suporta s se despart de ultima sa comoar. Imediat ce primi semnalul de la Nahoot, amn edina pn lunea urmtoare i i expedie rapid pe directori i pe fiii lui. Apoi, fr s i mai conduc la limuzinele ce i ateptau, se grbi s coboare n sala tezaurului; Nahoot i Reeper instalaser un eafodaj uor deasupra cociugului, din care atmau dou seturi de scripei i palane. De cum Ii fcu apariia von Schiller n ncpere, Reeper i ndeprt asistenii. Doar ei trei aveau s asiste la deschiderea cociugului. Reeper aduse butucul acoperit cu carpet i l puse la capul cociugului, astfel ca von Schiller s poat urmri ce e nuntru, n timp ce ei lucrau. Din poziia sa nalt, btrnul fcu semn din cap c pot s nceap. Dispozitivele celor dou blocuri scoaser cte un clinchet, pe rnd, la fiecare clap, i Reeper i Nahoot apsar amndoi pe palane. Se auzi un scrit uor i un sunet ca de sfiere, la care von Schiller se crisp. Sunt ultimele frinturi de clei care mai in capacul, l liniti Nahoot. Continuai! Le ordon von Schiller i ei ridicar capacul nc 15 centimetri, pn ajunse suspendat deasupra cociugului. Eafodajul se sprijinea pe rotie din nailon, care se rostogoleau fr zgomot pe podeaua pardosit cu plci de ceramic. Fcur ntreaga structur s se deplaseze, capacul cociugului fiind n continuare suspendat de ea. V Schiller iscodi cociugul deschis. Expresia de pe chip i se prefcu ntr-una de uluire. Se ateptase s on vad forma uman frumos bandajat, aezat senin n poziia funerar tradiional, n schimb, cociugul era umplut neglijent cu bandaje de in care aproape c ascundeau cadavrul.

Ce naiba... exclam uluit von Schiller. ntinse mna s culeag o mn de pnze vechi i decolorate, ns Nahoot l opri. Nu! Nu le-atingei! Exclam el emoionat, dup care i ceru imediat scuze: Iertai-m, Herr von Schiller, dar e fascinant! E un argument foarte puternic n sprijinul teoriei schimbului de corpuri. Cred c ar trebui s-1 studiem nainte s ne apucm de scoaterea bandajelor. Cu permisiunea dumneavoastr, bineneles, Herr von Schiller. V Schiller ezita. Era nerbdtor s descopere ce zcea sub acest talme-balme de zdrene antice, dar on i ddea acum seama c precauia i prudena erau virtuile de care avea nevoie acum. O micare fcut la repezeal putea s aduc stricciuni ireparabile. Se ndrept de spate i se ddu jos de pe butuc. Prea bine, mormi el. Scoase o batist din buzunarul de la pieptul jachetei sale de la costumul albastru-nchis, la dou rnduri, i i terse broboanele de sudoare de pe fa. Urmtoarea ntrebare veni tremurat: E posibil aa ceva? Ar putea fi chiar Mamose? ndesndu-i batista n buzunarul de la pantaloni, descoperi Cu o uoar surprindere c ncerca o erecie dureroas. Cu mna n buzunar, o aranj s stea lipit de stomac: Dai pnzele la o parte! Cu permisiunea dumneavoastr, Herr von Schiller, ar trebui s facem mai nti fotografii, suger plin de tact Reeper. Firete, fu imediat de acord von Schiller. Suntem oameni de tiin, arheologi, nu tlhari de drept comun. Facei fotografiile! Lucrau ncet i lui von Schiller amnarea i se pru un chin nesfrit. Acolo, la subsol, nu aveau senzaia trecerii timpului, dar, la un moment dat, von Schiller, rmas n cma i vest, i arunc ochii la ceasul de aur de la mn i rmase surprins s vad c trecuse de nou seara. i desfcu nodul de la cravat, o arunc pe banca unde zcea deja jacheta i reveni la ceea ce fcea. Treptat, silueta unui corp uman i fcu apariia de sub bandaje, ns abia dup miezul nopii Nahoot desprinse i ultimul cocolo nengrijit de estur nvechit de pe torsul mumiei. Mijir ochii la licrirea aurului vizibil cu greu prin straturile ngrijite de bandaje nfurate pe corp de minile meticuloase i pricepute ale mblsmtorilor. Firete c, dac totul era n starea iniial, am fi gsit cteva cociuge exterioare, masive. Acestea lipsesc, ca i mtile. Trebuie s fie nc n sarcofagul original al faraonului, acoperind trupul lui Tanus, n mormntul regal ce ateapt n continuare s fie descoperit. Ce avem aici e doar aranjamentul interior al mumiei regale. Cu un forceps lung ddu la o parte primul strat de bandaje, sub privirile lui von Schiller care, cocoat pe buteanul lui, mria i i tria picioarele. Medalionul pectoral al casei regale a lui Mamose, opti cu respect Nahoot. Nestemata imens strlucea la lumina lmpii cu arc. Splendid meteugit, din lapislazuli, carneol rou i aur, acoperea tot pieptul mumiei. Motivul central era un vultur n zbor, plutind pe aripile-i largi i innd strns n gheare cartuul de aur al regelui. Arta maestrului era minunat, iar reprezentarea, splendid. Nu mai exist nicio ndoial acum, opti von Schiller. Cartuul dovedete identitatea cadavrului. Apoi dezvelir minile regelui, mpreunate deasupra medalionului imens. Degetele erau lungi i fine, fiecare ncrcat cu cerc dup cerc de inele magnifice. n mini inea biciul i sceptrul maiestii, la vederea crora Nahoot jubil: Simbolurile regalitii. Dovada dovezilor c acesta e Mamose al optulea, conductor al Regatelor de Sus i de Jos ale Egiptului. Se duse la cretetul nc acoperit al regelui, dar von Schiller l opri. Las asta la sfrit! Porunci el. Nu sunt nc pregtit s privesc faa faraonului.

Atunci, Nahoot i Reeper i ndreptar atenia asupra prii inferioare a trupului. Pe msur ce ridicau straturile de in, scoteau la iveal zeci de amulete pe care mblsmtorii le aezaser sub bandaje, ca vrji care s l protejeze pe mort. Erau din aur sau nestemate sculptate, ca i din ceramic n culori strlucitoare i forme uluitoare toate psrile vzduhului i fiarele pmntului, i petii din apele Nilului. Fotografiar fiecare amulet in situ nainte de a o desprinde din locul ei ca s o aeze n cte un compartiment numerotat de pe tvile ce fuseser puse pe bancul de lucru. Tlpile faraonului erau la fel de mici i de delicate ca i minile, i fiecare deget era ncrcat cu inele preioase. Doar capul rmsese acoperit n continuare i amndoi brbaii se uitar ntrebtor la von Schiller. E foarte trziu, Herr von Schiller, zise Reeper, dac dorii s v odihnii... Continuai! Comand acesta aspru. Aa c trecur de o parte i de alta a cretetului mumiei, n timp ce von Schiller rmase la locul su, ntre ei. Treptat, chipul regelui fu scos la lumin, pentru prima dat n aproape patru mii de ani. Avea smocuri de pr subire, nc rou de la vopseaua henna pe care o folosise n timpul vieii. Pielea i fusese tratat cu rini aromate, pn se ntrise precum ambra lustruit. Avea nasul subire i coroiat. Buzele se trseser napoi, ntr-un suris blnd, aproape vistor, ce i lsa la vedere gaura dintre dinii din fa. Rinile i nvluiser genele, care preau astfel umezite de lacrimi gata s cad din pleoapele doar pe jumtate coborte. Viaa prea s mai plpie n corp i abia cnd se aplec, von Schiller realiz c luminiele din orbitele antice erau reflectarea discurilor de porelan alb pe care mblsmtorii le fixaser n orbitele goale n timpul mblsmrii. Pe frunte, faraonul purta coroana sacr uraeus. Fiecare detaliu al capului cobrei era n stare perfect. Nu se observa nicio uzur sau zgriere a metalului moale. Colii arpelui erau ascuii i curbai, cu limba lung i despicat ondulndu-se printre ei. Ochii erau din sticl albastr, strlucitoare. Pe banda de aur de sub reptila cu gluga ridicat era gravat cartuul regal al lui Mamose. Vreau coroana aceea, ceru von Schiller cu vocea sugrumat de emoie. Scoatei-o, ca s pot s-o in n mn. S-ar putea s nu reuim s o ridicm fr s stricm capul mumiei regale, protest Nahoot. Nu m contrazicei! Facei cum v spun! Imediat, Herr von Schiller, capitul Nahoot. Numai c o s ia ceva timp s o desprindem. Dac err von Schiller dorete s se odihneasc, v vom informa de ndat ce am scos coroana i o avem pregtit pentru dumneavoastr. Cercul de aur se lipise de pielea nmuiat n rini a frunii regelui. Ca s o poat scoate, Nahoot i Reeper trebuir mai nti s ridice trupul din cociug i s l aeze pe o targ mortuar din oel inoxidabil, ce atepta deja s l primeasc. Apoi, rina trebui nmuiat i ndeprtat cu nite solveni preparai special pentru asta. ntreaga operaiune dur att ct prezisese Nahoot, dar se ncheie ntr-un sfrit. Aezar coroana de aur, uraeus, pe o perni din catifea albastr, ca pentru o ceremonie de ncoronare. Micorar toate celelalte lumini din ncperea principal a slii tezaurului i lsar o singur raz s cad pe coroan. Dup asta se duser sus s l anune pe von Schiller. Acesta nu i ls pe cei doi arheologi s l nsoeasc la ntoarcerea n subsol. Nu era cu el dect Utte Kemper cnd deschise ua blindat a slii, care se ddu ntr-o parte. Primul lucru pe care-i czur ochii lui von Schiller, chiar din prag, fu coroana sclipitoare, n cuibul ei de catifea. Imediat, ncepu s gfie, ca un astmatic lipsit de aer, i o prinse pe Utte de mn i o strnse pn cnd ncheieturile i trosnir de atta presiune i ea scnci de durere. Numai c durerea o excita. V Schiller on o dezbrc, i puse coroana de aur pe cap i o aez goal n cociugul deschis.

Eu sunt promisiunea vieii, opti ea din cociugul antic. A mea e faa strlucitoare a nemuririi. El nu o atinse. Gol, sttea deasupra cociugului cu mdularul inflamat i umflat la baza pntecelui, ca o creatur cu o via separat, proprie. Ea i trecu ncet minile pe propriul trup i, cnd ajunse la muntele lui Venus, inton grav: Fie s ai via venic! Eficacitatea uimitoare a coroanei lui Mamose se dovedi dincolo de orice dubiu. Nimic altceva nu produsese acest efect asupra lui Gotthold von Schiller. La vorbele ei, capul purpuriu al penisului erupse cu de la sine putere i firioarele argintii strlucitoare de sperm se scurser i mprocar pntecele ei alb i moale. n cociugul deschis, Utte Kemper i arcui spatele i se zvrcoli n propriul orgasm mistuitor. Capitolul LIX Lui Royan i se prea c nu mai fusese n Egipt de ani de zile, nu doar de cteva sptmni. Acum realiza ct de mult i lipsiser strzile nesate de oameni, ntr-un freamt continuu, ale oraului, minunatele arome de condimente, mncare i parfum din bazare, i vocea tnguitoare a muezinului chemndu-i pe credincioi la rugciune, din foiorul moscheilor. Chiar n dimineaa aceea, cnd nici nu se crpase de ziu, plec din apartamentul ei din Giseh i, cum genunchiul rnit era nc umflat i o durea, i lu bastonul s se plimbe onticind pe malul Nilului. Privi cum zorii pietruiau apele fluviului cu o potec din aur i cupru i incendiau catargele triunghiulare ale felucilor. Nilul acesta era diferit de cel pe care l ntlnise n Etiopia. Acesta nu era Abbay, ci adevratul Nil. Era mai larg i mai domol, iar mirosul puturos de nmol i era att de familiar i de drag! Aceasta era fluviul ei, n ara ei. Hotrrea s duc la bun sfrit ce pornise s fac i era ntrit. Toate ndoielile disprur i contiina i era linitit. Cnd plec de lng fluviu, se simea puternic i sigur de sine, ncreztoare n drumul pe care trebuia s-l urmeze. Fcu o vizit familiei lui Duraid. Le era datoare, plecase att de subit i lipsise aa de mult! La nceput, cumnatul ei se art rece i nepat; dar, dup ce soia lui plnse i o mbri pe Royan, iar copiii o copleir cu afeciunea lor fusese dintotdeauna ammah a lor favorit se mai mblnzi i ajunse pn acolo nct s se ofere s o conduc pn la oaz. Cnd i spuse c vrea s mearg singur la cimitir, se nmuie ntr-att nct i mprumut preaiubitul su Citroen. Cum sttea la mormntul lui Duraid, mirosul deertului i umplea nrile i briza fierbinte se juca n prul ei. Duraid iubise deertul. Se bucura pentru el, de acum nainte avea s fie lng el pe vecie. Piatra de mormnt era simpl i tradiional: doar numele i datele, trecute sub cruce. ngenunche i cur mormntul, nlocuind buchetele de flori vetejite i uscate cu cele pe care le adusese de la Cairo. Apoi rmase n linite lnga el, mult timp. Nu pregtise niciun discurs, ci pur i simplu i aminti de multele momente plcute pe care le triser mpreun. i aduse aminte de buntatea i firea lui nelegtoare, de sigurana i cldura iubirii lui fa de ea. Regreta c nu fusese niciodat n stare s i rspund n aceeai msur, dar tia c el acceptase i nelesese acest lucru. Spera c mai nelegea i de ce se ntorsese acum. Era momentul despririi. Venise s i ia rmas-bun de la el. i plnsese moartea i, chiar dac avea s i aduc aminte de el ntotdeauna i avea s l considere o prticic din ea, acum era momentul ca ea s mearg mai departe. Venise vremea s o lase s plece. Cnd, ntr-un sfrit, prsi cimitirul, se ndeprt fr s se uite napoi. Alese drumul lung, prin sudul lacului, ca s evite s dea cu ochii de vila ars; nu voia s-i aduc aminte de noaptea de comar, n care Duraid murise acolo. Drept urmare, se lsase deja ntunericul cnd ajunse napoi n ora i familia rsufl uurat s o vad. Cumnatul ei ddu de trei ori ocol Citroenului, verificnd dac nu cumva srise pe undeva vopseaua, nainte s o lase s intre n cas, unde soia lui

pregtise o mas festiv. Capitolul LX Atalan Abou Sin, ministrul pe care Royan venise s-l vad n mod special, nu era n Cairo, ci se afla ntro vizit oficial la Paris. Avea de ateptat trei zile pn la ntoarcerea acestuia i, cum tia c Nahoot Guddabi nu mai era n Cairo, se simea n siguran i putea s-i petreac mult timp n muzeu. Acolo avea muli prieteni i toi erau bucuroi s o vad i s o pun la curent cu ce se mai ntmplase ct timp fusese plecat. Restul timpului i-l petrecu n sala de lectur a muzeului, uitndu-se pe microfilmul papirusurilor lui Taita, n cutare de indicii pe care se putea s le fi trecut cu vederea la citirile anterioare. Era o seciune din cel de-al doilea papirus pe care trebui s o citeasc foarte atent i din care lu multe notie. Acum, c perspectiva descoperirii mormntului intact al faraonului Mamose devenise real i credibil, interesul ei fa de ceea ce ar putea conine mormntul crescuse considerabil. Seciunea papirusului asupra creia se concentra era o descriere pe care scribul Taita o fcuse vizitei regale a faraonului la atelierele necropolei, unde se fabrica tezaurul su funerar, adunat ntre zidurile uriaului templu pe care l ridicase pentru propria mblsmare. Taita povestea c vizitaser diverse ateliere, ncepnd cu sala armelor, apoi colecia sa de efecte personale i harnaamente pentru cmpul de btlie i pentru vntoare, atelierul de mobil, ce adpostea nite piese splendide. n studioul sculptorilor, Taita descria lucrul la statuile zeilor i la imaginile n mrime natural ale regelui, surprins n toate activitile diverse din viaa lui, ce urmau s ncadreze lunga crare de la necropol pn la mormntul din Valea Regilor. n acest atelier, meterii munceau din greu i la masivul sarcofag din granit ce avea s serveasc drept adpost mumiei regelui, de-a lungul veacurilor. Totui, potrivit mrturiei ulterioare a lui Taita, istoria l privase pe faraonul Mamose de acea parte a tezaurului i toate acele piese masive i greu de mnuit din piatr fuseser abandonate n Valea Regilor n momentul cnd egiptenii fugiser n sudul Nilului, spre inutul pe care-1 numiser Cush, ca s scape de invazia hicsos ce le cotropise patria-mam. Cnd Royan se aplec apoi cu mai mult atenie asupra descrierii fcute de scrib atelierului aurarilor, fu izbit de expresia folosit de acesta la zugrvirea mtii mortuare a faraonului: Era piscul i apogeul. Poate, ntr-o bun zi, toate veacurile nenscute se vor minuna de splendoarea ei . Royan se uit ca prin vis la microfilm i se ntreb dac vorbele scribului din antichitate nu fuseser profetice. Urma ea s se numere printre aceia care aveau s se minuneze de splendoarea mtii mortuare din aur? Ar putea ea s fie prima care face acest lucru, dup aproape patru mii de ani? Putea ea s ating aceast minunie, s o in n mn i apoi s acioneze cum i dicta contiina? Lectura povestirii lui Taita ls n sufletul lui Royan un sentiment de suferin strveche i de compasiune fa de oamenii din acea vreme. Erau, la urma urmelor nu conteaz ct de ndeprtai n timp poporul ei. Ca egipteanc de rit copt, era una dintre descendenii lor direci. Poate c acea empatie era motivul principal pentru care, de mic se hotrse s i dedice viaa studierii acelor oameni i al riturilor strvechi. Totui, avea multe alte lucruri la care s mediteze n zilele acelea, ct atepta ntoarcerea lui Atalan Abou Sin. Nu pe ultimul loc se aflau sentimentele ei fa de Nicholas Quenton-Harper. De cnd vizitase micul cimitir din oaz i se mpcase cu amintirea lui Duraid, gndurile ei fa de Nicholas cptaser o emoie cu totul nou. Erau attea lucruri de care nu era nc sigur, att de multe alegeri dificile de fcut! Nu putea s i duc la bun sfrit planurile i s-i ndeplineasc dorinele fr s sacrifice altele, aproape la fel de arztoare. Cnd, n sfrit, sosi i clipa n care trebuia s l vad pe Atalan, cu greu se hotr s mearg la ntlnire. Ca n trans, ontici printre bazare, folosindu-se de baston ca s i protejeze genunchiul rnit, de-abia

ajungndu-i la ureche ofertele pe care i le fceau negustorii. Dup nuana tenului i hainele europene, presupuseser c e o turist. Ezit att de mult pn s fac pasul hotrtor, nct ntrzie aproape o or la ntlnire. Din fericire, se afla n Egipt, iar Atalan era un arab pentru care timpul nu avea aceeai semnificaie ca pentru partea occidental a originii lui Royan. Era acelai om politicos i ncnttor dintotdeauna. Astzi, n intimitatea propriului birou, era confortabil mbrcat ntr-o dishdasha alb i avea capul acoperit cu o basma. i strnse clduros mna. Dac ar fi fost la Londra, probabil c ar fi srutat-o pe obraz, ns nu aici, n Orient, unde un brbat nu sruta nicio femeie n afar de soia sa, i asta doar n intimitatea cminului lor. O conduse n camera de zi particular, unde secretarul lui i servi cu cecue de cafea tare i rmase prin preajm, ca s pstreze caracterul decent al ntlnirii. Dup un schimb de complimente i intervalul obligatoriu de discuii de rutin, Royan putea s abordeze motivul principal al vizitei sale: Zilele astea, mi-am petrecut mult timp la muzeu i am lucrat n sala de lectur. Am reuit s i vd pe muli dintre vechii mei colegi acolo i am fost surprins cnd am auzit c Nahoot i-a retras candidatura pentru postul de director. Atalan oft: Nepotul meu e tare ncpnat uneori. Postul era al lui, dar, n ultimul moment, a venit s-mi spun c i s-a oferit o alt slujb n Germania. Am ncercat s-l fac s se rzgndeasc. I-am spus c nu o s-i priasc clima nordic, dup ce a fost crescut pe Valea Nilului. I-am spus c pe lume exist lucruri, ca ara i familia, care nu se pot cumpra cu nicio sum de bani. Dar... Atalan deschise larg braele, ntr-un gest elocvent. i pe cine ai ales pentru postul de director? ntreb ea cu un aer nevinovat, care nu l pcli. Nu am fcut nicio numire definitiv. Nu-mi vine nimeni n minte, acum, c Nahoot s-a retras. Probabil c o s fim silii s cutm i n alte ri. Eu, unul, m-a ntrista s vd c e ocupat de un strin, indiferent ct de capabil ar fi el. Excelen, am putea vorbi ntre patru ochi? ntreb Royan, cu o ochead plin de neles spre secretarul care zbovea la u. Atalan nu ovi dect o clip: Bineneles. i fcu semn secretarului s prseasc ncperea i, cnd acesta se retrase i nchise ua dup el, Atalan se aplec spre ea i i cobor uor vocea: Ce doreti s discutm, draga mea? Oor mai trziu, Royan pleca. El o conduse pn la liftul de lng birourile lui. Cnd i strnse mna, vocea lui era joas i prietenoas: Ne vom vedea n curnd, cu voia lui Allah. Capitolul LXI Cnd cursa egiptean ateriz la Heathrow i Royan prsi sala Sosirilor , ca s se aeze la coada pentru taxiuri, de afar, i se pru c diferena de temperatur fa de Cairo era de cel puin cincisprezece grade. Trenul ajunse la York n frigul ceos i umed al dup-amiezei trzii. Din gar, sun la numrul de telefon pe care i-1 dduse Nicholas. Feti prostu, o mustr el. De ce nu m-ai anunat c eti pe drum? Te ateptam la aeroport. Rmase surprins ct de bucuroas era s l vad i ct de dor i fusese de el cnd l vzu cobornd din Range Rover i ndreptndu-se cu pai mari spre ea, cu picioarele acelea lungi ale lui. Avea capul descoperit i era evident c nu se lsese pe mna frizerului de ultima dat cnd l vzuse. Prul lui ntunecat era ciufulit i zburlit de vnt i uvie argintii i fluturau peste urechi.

Ce-i mai face genunchiul? O salut el. Tot mai ai nevoie s fii dus-n brae? E ceva mai bine acum. Se apropie momentul s azvrl bastonul. Simi brusc un impuls s se arunce de gtul lui, dar se abinu chiar n ultima clip de la o asemenea scen i i oferi doar un obraz rece, cafeniu-trandafiriu s fie srutat. Mirosea bine a piele i aftershave picant, i a virilitate pur. Pe scaunul oferului, amn pentru o clip pornirea motorului i i studie chipul la lumina stradal ce i trimitea razele prin geamul lateral: Ari foarte mulumit de tine, madam! S fi fost pisica la smntn? Sunt doar bucuroas c mi-am revzut nite prieteni vechi, surse ea, dar, trebuie s recunosc, Cairo e ntotdeauna un tonic pentru mine. N-am pregtit nimic la cin. M-am gndit c oprim la un pub. Ai chef de friptur i de plcint cu rinichi? Vreau s-o vd pe mama. M simt aa de vinovat! Nici mcar nu tiu ce-i face piciorul. Am trecut s-o vd alaltieri. O duce bine. i place celuul cel nou. L-a botezat Taita, i vine s crezi? Eti o persoan cu adevrat drgu vreau s spun, te-ai deranjat s-i faci o vizit. mi place de ea. O doamn dintre cele de calitate. Nu se mai ntlnete aa ceva n zilele noastre. Eu zic s mbucm ceva, dup aia iau o sticl de Laphroaig i mergem s-o vedem. Plecar de la Georgina abia dup miezul nopii. Tratase cu mult atenie whiskyul de mal adus de Nicholas, iar acum le fcea cu mna din pragul uii, strngnd la pieptu-i generos celuul i cltinnduse uor pe piciorul bgat n ghips. Ai o influen proast asupra mamei, se plnse Royan. Cine asupra cui are o influen proast? Protest el. Unele dintre bancurile ei ar fi fcut i pe un marinar s roeasc. Ar fi trebuit s m lai s stau cu ea. l are pe Taita s-i in de unt acum. n afar de asta, am nevoie de tine lng mine. Avem o groaz de treab. Abia atept s-i art ce-am fcut de cnd i-ai luat zborul ca o lebd spre Egipt. Menajera de la Quenton Park i pregtise un dormitor n apartamentul care ddea spre strduele din spatele York Minster. Cnd Nicholas i cr bagajele pe scri, un sforit ca de ferstru de spintecat i ntmpin din spatele uii dormitorului de la al doilea etaj i ea i adres lui Nicholas o privire ntrebtoare. Sapper Webb, o lmuri el. Cea mai recent achiziie a echipei. Propriul nostru inginer. O s facei cunotin mine i cred c-o s-i plac. E pescar. Ce-are a face asta cu plcutul meu? Toi oamenii importani sunt pescari. Cu excepia celor prezeni, rse ea. Tu o s stai la Quenton Park'? M in departe de cas, cltin el din cap. Nu vreau s se afle c m-am ntors n Anglia. Sunt nite oameni la Lloyds cu care a prefera s nu conversez n momentul sta. Eu o s stau n dormitorul mic, de la ultimul etaj. Cheam-m, dac ai nevoie de mine. Rmas singur, se uit de jur mprejurul cmruei mbrcate n creton, cu propria baie de ppu, i la patul dublu ce ocupa aproape tot spaiul. i aduse aminte de remarca lui c poate s l cheme, dac are nevoie de el, i i ridic ochii n tavan, la zgomotul unui pantof pe care el l lsase s cad pe podea. Nu m ispiti, opti ea. Mirosul lui i persista n nri i i amintea de trupul lui tare i musculos, nmuiat de sudoare, strns lipit de al ei, n timp ce o cra prin defileul lui Abbay. Foamea i nevoia erau dou cuvinte la care nu se gndise de muli ani. Acum ncepeau s se deslueasc amenintor la orizontul existenei ei. Ajunge, fata mea, se mustr singur i se duse s fac baie.

Nicholas i btu n u a doua zi diminea cnd cobor scrile: Trezete-te, Royan! Viaa-i adevrat. Viaa nu ateapt. Era ntuneric bezn afar, iar ea gemu ncet i ntreb: Ct e ceasul? Numai c el dispruse i l auzea foarte slab cum fluier The Big Rock CandyMountain, undeva, la parter. Ea se uit la ceas i gemu din nou: Fluier la ase jumate, dup ce el i mami s-au cinstit cu o sticl ntreag de Laphroaig asear. Nu-mi vine s cred! Omul sta e un monstru. Peste douzeci de minute, l gsi trebluind n buctrie mbrcat ntr-un tricou albastru-nchis i cu un or peste blugi: Taie pine pentru trei, drguo! i fcu semn nspre franzela cafenie de lng prjitorul de pine: Omletele sunt gata n cinci minute. Ea se uit la cellalt brbat din buctrie. Acesta era de vrst medie, cu umeri largi i mneci suflecate pn sus, n jurul bicepilor musculoi, chel ca o ghiulea. Bun, spuse ea. Sunt Royan Al Simma. Scuze, flutur Nicholas telul. El e Danny Daniel Webb, cunoscut ca Sapper printre prieteni. Danny se ridic, cu o ceaca de cafea n pumnul mare, demn de respect: ncntat de cunotin, Miss Al Simma. mi permitei s v tom o ceac cu cafea'? Avea pistrui n cretet i Royan observ ct de albatri i erau ochii. Doctor Al Simma, l corect Nicholas. Dar te rog s-mi spui Royan, interveni ea repede, i, da, a vrea o ceac. La micul dejun nu se pomeni nimic de Etiopia sau de jocul lui Taita, iar Royan i mnc omleta i ascult cu respect o disertaie pasionat despre cum se prinde petele la musc, inut de Sapper, n vreme ce Nicholas l icana nemilos cu ntrebri la aproape fiecare afirmaie. Era limpede ca lumina zilei c erau buni prieteni i ea presupunea c s-ar putea obinui cu jargonul pescuitului la undi. De cum terminar micul dejun, Nicholas se ridic avnd n mn cana de cafea: Luai-v cnile i venii dup mine! O conduse pe Royan n camera de zi din fa: Am o surpriz pentru tine. Oamenii mei de la muzeu au muncit zi i noapte ca s fie gata cnd vii tu. Deschise brusc ua de la camera de zi, imitnd trilurile unei trompete: Tarantara! Pe masa din mijloc sttea specimenul complet montat al unui dik-dik vrgat, ncoronat cu corniele ca nite epue i mbrcat n blnia pe care Nicholas o scosese din Africa prin contraband. Era att de real c, n prima clip, Royan se atept s sar de pe mas i s o ia la sntoasa, cnd se apropie de el: O, Nicky, e minunat lucrat! i ddu roat apreciativ: Artistul i-a prins exact expresia. Specimenul i aducea aminte att de bine de aria i de mirosul tufiurilor din defileu, c simi cum tresare de nostalgie i de tristee pentru creatura delicat i frumoas. Ochii ei de sticl te fceau s crezi c sunt vii i luminoi, iar captul trompei prea umed i sclipitor, de parc animalul avea s i-o mite s adulmece aerul. Mi se pare splendid. M bucur c eti de aceeai prere cu mine. El mfngie spinarea moale i neted. Royan simea c nu e momentul s i strice plcerea de putan. Imediat ce dezlegm acest puzzle al lui Taita, intenionez s scriu o lucrare despre el pentru Natural History Museum, adic acelorai indivizi care l-au fcut pe strbunicul mincinos. Spl onoarea familiei, rse el i acoperi specimenul cu o aprtoare de praf.

l ridic de pe mas cu grij i l aez ntr-un ungher al camerei, unde s stea n afara oricrui pericol. Asta a fost prima surpriz pe care i-am pregtit-o. Acum urmeaz surpriza cea mare. i art canapeaua lipit de perete: Ia loc! Nu vreau s te dea pe spate. Ea zmbi, dar se ndrept asculttoare spre captul ndeprtat al canapelei, unde se aez cu picioarele ncruciate. Sapper Webb veni i se aez stngaci n captul cellalt, vizibil stnjenit s stea att de aproape de ea. S discutm despre cum o s intrm n hul rului Dandera, propuse Nicholas. Eu i Sapper nu am vorbit despre nimic altceva ct timp ai fost plecat. Doar despre cum se prind petii, pot s bag mna-n foc. i adres un zmbet larg, la care el se art vinovat: Ei, ambele subiecte includ apa. Asta e justificarea mea. Expresia feei i deveni serioas: i aduci aminte c discutam despre explorarea adncimilor lacului lui Taita cu ajutorul echipamentului de scufundare, iar eu i explicam care sunt neajunsurile ideii. mi aduc aminte, confirm ea. Spuneai c presiunea din fosa subacvatic e prea mare i c trebuie gsit o alt soluie de-a ajunge acolo. Corect, zmbi Nicholas misterios. Ei bine, Sapper, aici de fa, i-a ctigat onorariul exorbitant pe care i l-am promis subliniez, promis, nu pltit, deocamdat. El a venit cu o metod alternativ. Acum deveni i ea serioas i i ntinse picioarele. i puse tlpile pe podea i se aplec n fa, atent, cu coatele pe genunchi i capul n palme. Probabil c neuronii ia ai lui i-au mpins firele de pr din cap. Vreau s zic, e o gndire foarte logic. Chiar dac soluia era chiar sub nasul nostru, nici tu, nici eu nu am vzut-o. Oprete-te, Nicky, spuse ea amenintor, te-ai pornit din nou. O s-i dau un indiciu, ignor el avertismentul i continu s o icaneze vesel. Cteodat, metodele vechi sunt cele mai bune. sta e indiciul. Cum se face c, la ct eti de detept, te-a ocolit celebritatea? Se pomi ea, dar se ntrerupse brusc, cnd i ddu seama care era soluia: Metodele vechi? Vrei s spui, la fel cum a fcut Taita? La fel cum a ajuns el la fundul lacului, fr avantajele echipamentului de scufundare? Dumnezeule mare! Cred c s-a prins! l imit Nicholas, destul de convingtor, pe Rex Harrison. Un baraj, btu Royan din palme. Propui s refacem barajul pe ru, n acelai loc unde a fost construit de Taita, acum patru mii de ani. S-a prins! Rse Nicholas. N-o duci cu una, cu dou pe fata noastr. Arat-i schiele tale, Sapper! Sapper Webb nu fcu nicio tentativ s-i mascheze satisfacia cnd se duse la panoul care sttea rezemat de peretele din faa lor. Royan l observase, ns nu i dduse nicio atenie pn acum, cnd el trase husa i le art cu mndrie ilustraiile fixate acolo. Ea recunoscu imediat fotografiile mrite pe care Nicholas le fcuse la presupusul loc al barajului lui Taita, pe rul Dandera, i altele, din strvechea carier de piatr pe care le-o artase Tamre. Toate fuseser literalmente mpodobite cu calcule i linii fcute cu markerul negru. Maiorul mi-a dat dimensiunile estimative ale albiei rului n punctul acesta i a calculat, de asemenea, nlimea la care va trebui s ridicm zidul, ca s determinm apa s-o ia pe cursul iniial. Am lsat loc, firete, pentru erori de calcul. Chiar dac aceste erori ar fi de, s zicem, treizeci la sut, cred c proiectul rmne fezabil, cu echipamentul limitat pe care l vom avea la dispoziie. Dac egiptenii antici au reuit s-l ridice, pentru tine o s fie floare la ureche, Sapper! Suntei foarte amabil c spunei aa ceva, domnule maior, dar floare" nu e tocmai cuvntul pe care la fi ales. Se ntoarse la desenele prinse lng fotografii, pe panou, i Royan vzu cerau planuri i dezvoltri ale

proiectului, ce aveau la baz fotografiile i estimrile lui Nicholas. Exist mai multe metode de ridicare a unui baraj, ns, n zilele noastre, toate presupun construirea cu beton armat i cu echipament de mutare a pmntului. neleg c nu vom beneficia de aceste ajutoare modeme. Gndete-te la Taita, l povui Nicholas. El a fcut treaba fr buldozere. Pe de alt parte, probabil c egiptenii aveau la dispoziie un numr nelimitat de sclavi. Sclavi pot s-i promit. Bine, echivalentul modem al lor. Un numr nelimitat? Ei, asta nu cred. Cu ct avem mai mult for de munc, cu att i scot rul din matc mai repede. Ne-am neles c trebuie s terminm pn la venirea anotimpului ploios. Avem cel mult dou luni, renun Nicholas la atitudinea uuratic. n ceea ce privete fora de lucru, o s m bazez pe ajutorul comunitii monastice de la Sfntul Frumentius. M gndesc nc la o motivaie teologic beton", care s-i conving s ia parte la ridicarea barajului. Nu cred c o s nghit gluca cu am gsit mormntul sfnt n Etiopia, nu la Ierusalim". Gsete-mi mna de lucru i i construiesc barajul, mormi Sapper. Cum ai zis i mai devreme, metodele vechi sunt cele mai bune. E aproape cert c anticii au folosit un sistem de gabioane i chesoane ca s pun fundaiile barajului originar. Scuze, l ntrerupse Royan. Gabioane? Eu nu am diplom de inginer. Eu trebuie s-mi cer scuze, fcu Sapper o tentativ stngace s fie cavaler. S v art desenele, se ntoarse el spre panou. Ce a fcut, probabil, tipul sta, Taita, a fost s mpleteasc nite couri uriae din bambus, pe care le-a plasat n ru i le-a umplut cu stnci i pietre. Asta numim noi gabioane, indic el planurile de pe panou. Dup asta, probabil c a folosit lemn tiat grosolan ca s fac pereii circulari dintre gabioane chesoanele. i pe astea le-a umplut cu piatr i pmnt. Am priceput ideea, n mare, zise Royan, cam cu ndoial, dar nu e chiar necesar s neleg toate amnuntele. Avei dreptate! O aprob Sapper din toat inima. Cu toate c domnul maior m asigur c gsim tot lemnul de care avem nevoie la antier, am de gnd s folosesc plas de srm la construirea gabioanelor i oameni care s umple plasele cu piatr i agregate. Plas de srm? Vru s se lmureasc Royan. Unde sperai s gsii aa ceva pe valea Abbay-ului? Sapper vru s rspund, ns Nicholas l opri: Ajungem i-acolo imediat. Las-1 pe Sapper s-i termine discursul! Nu-i strica plcerea! Spune-i lui Royan de piatra din carier. O s-i plac asta. Chiar dac am proiectat barajul ca pe o structur temporar, vrem s fim siguri c o s poat ine rul n loc destul de mult timp ca oamenii din echipa noastr s poat intra fr probleme n tunelul subacvatic din lac... i spunem lacul lui Taita, l inform Nicholas, iar Sapper ncuviin. Trebuie s ne asigurm c barajul nu cedeaz ct oamenii sunt nuntru. V putei imagina consecinele, dac se ntmpl aa ceva. Rmase tcut cteva momente, ca s-i lase s i nchipuie scena. Royan se cutremur uor i i strnse umerii cu minile. N-ar fi prea plcut, fu de acord Nicholas. Aadar, vrei s foloseti blocurile? i suger rspunsul lui Sapper. Chiar aa. Am studiat fotografiile din cariera de piatr. Am selectat mai mult de o sut cincizeci de blocuri de granit care ne ateapt acolo finisate sau aproape finisate i am calculat c, dac le folosim n combinaie cu gabioanele din plas de oel i cu pereii din chesoane de lemn, o s avem o fundaie solid pentru zidul principal al barajului. Blocurile alea trebuie s cntreasc vreo cteva tone fiecare, preciz Royan. Cum o s le mutm de-

acolo? Apoi, cnd Sapper deschise gura s-i explice, se rzgndi: Nu! Nu-mi spune! Dac-mi spui c e posibil, o s te cred pe cuvnt. Se poate, o asigur Sapper. Taita a fcut-o, zise Nicholas. O s procedm ca el. Asta ar trebui s-i fac plcere. La urma urmelor, suntei nrudii. S tii c ai dreptate. ntr-un fel ciudat, chiar mi face plcere, zmbi la el. Cred c e un semn bun. Cnd o s se ntmple toate astea? Se ntmpl deja, o anun Nicholas. Eu i Sapper am comandat deja toate materialele i echipamentele pe care o s le lum cu noi. Pn i plasa pentru gabioane a fost tiat la dimensiunea cerut de o mic firm de construcii din apropiere. Din cauza recesiunii, mainile lor stteau degeaba. Am trecut pe la atelierul lor n fiecare zi, s supraveghez tierea i ambalarea, se bg Sapper. Jumtate din marf e deja pe drum. Restul o s vin pn la sfritul sptmnii. Sapper o s plece dup-amiaz s ia friele-n mn i s ncarce totul. Noi doi avem nite probleme de ultim or de pus la punct i-o s mergem dup el la sfritul sptmnii. Trebuie s-i amintesc c nu m ateptam s te ntorci aa repede de la Cairo, spuse Nicholas. Dac a fi tiut, a fi aranjat s mergem la Valletta cu toii. La Valletta? Se art Royan dezorientat. Adic n Malta? Credeam c mergem n Etiopia. n Malta i are baza Jannie Badenhorst. Jannie i mai cum? Badenhorst. Africair. Acuma m-ai pierdut cu totul. Africair e o companie de transport aerian care deine un fost Hercules vechi al RAF, pilotat de Jannie i de fiul lui, Fred. i au baza n Malta. E o rioar stabil i pragmatic fr politic african, fr corupie i totui e poarta spre cele mai multe destinaii din Orientul Mijlociu i spre jumtate din Africa, unde Jannie i Fred i desfoar cea mai mare parte din activitate. Principala lui afacere e contrabanda cu alcool n rile islamice, unde e, firete, interzis. E Al Capone al Mediteranei. Contrabanda e o afacere prosper n colul acela de lume. Eu i Duraid am zburat cu Jannie de-acolo n Libia n plimbrica noastr pe masivul Tibesti. Jannie o s ne duc pn la Abbay. Nicky, nu vreau s-i stric cheful, dar tii c noi doi suntem persoane indezirabile n Etiopia. Ai trecut cu vederea lucrul sta? Cum propui s ne ntoarcem acolo? Pe ua din spate, rnji Nichols, i vechiul meu prieten Mek Nimmur e cel care o s ne-o deschid. L-ai contactat pe Mek? Pe Tessay. Se pare c acum ea e intermediarul. mi nchipui c e foarte convenabil pentru Mek s o aib la bord. Are toate legturile importante i poate s intre i s ias uor n Khartoum ori n Addis sau n alte locuri unde ar fi suspect sau chiar primejdios s se arate el. Mi s fie, se art Royan impresioant. Ai fost tare ocupat. Nu toi ne putem permite o vacan la Cairo atunci cnd avem chef, coment el caustic. Mai am o ntrebare. Ignor neptura, chiar dac realiz c, n pofida zmbetului prietenos, absena ei l iritase: Mek tie de jocul lui Taita? Nu n amnunt, cltin din cap Nicholas. Dar are unele bnuieli i, oricum, tiu c pot s m bazez pe el. Continu, dup o scurt ezitare: Tessay a fost foarte evaziv la telefon, dar se pare c a avut loc un fel de atac asupra mnstirii Sfntul Frumentius. Jali Hora i ali trezeci sau patruzeci de clugri au fost masacrai i majoritatea

relicvelor sfinte, furate din biseric. Dumnezeule mare, nu se poate! Exclam ocat Royan. Cine-ar putea s fac aa ceva? Aceiai oameni care l-au asasinat pe Duraid i au fcut trei tentative s ne tearg i pe noi de pe faa pmntului. Pegasus. Von Schiller, confirm el. Atunci, suntem direct rspunztori, murmur Royan. Noi i-am condus la mnstire. Pozele polaroid pe care le-au furat de la noi n raidul asupra taberei le-au artat probabil stela i mormntul lui Tanus. V on Schiller nu trebuie s fie clarvztor ca s ghiceasc unde au fost fcute. Acum, avem minile mnjite de snge. La naiba, Royan, cum poi s te consideri responsabil de nebunia lui von Schiller? N-am de gnd s te las s te pedepseti n halul sta! Spuse Nicholas pe un ton tios i mniat. Noi am nceput toat chestia asta. Nu sunt de acord cu asta, dar recunosc c von Schiller e cel care trebuie s fi golit maqdas-ul de la Sfntul Frumentius i c stela i cociugul sunt acum, aproape sigur, n colecia lui. Vai, Nicky, m simt att de vinovat! Nu mi-am dat niciodat seama ce pericol reprezentm pentru acei simpli cretini devotai. Vrei s contramandm toat afacerea? O ntreb el cu cruzime. Ea reflect cu seriozitate un timp, apoi cltin din cap: Nu. Poate, cnd ne ntoarcem, o s-i putem compensa cumva pe clugri pentru pierderile suferite, cu ce o s gsim pe fundul lacului lui Taita. Sper, o aprob el cu nsufleire. Sper s putem. Capitolul LXII Uriaul avion Hercules C-Mkl, cu patru motoare turbopropulsoare, era vopsit ntr-o nuan neclar de maroniu prfuit, iar numele de pe fuzelaj era ters i greu de desluit. Nu exista nicieri pe aparat vreo inscripie cu Africair, iar aspectul lui ponosit i jerpelit dovedea elocvent faptul c trecuse bine de patruzeci de ani i avusese pe puin cinci sute de mii de ore la bord, chiar nainte de a cdea n minile lui Jannie Badenhorst. Chestia asta nc mai zboar? ntreb Royan, uitndu-se la avionul ce sttea izolat ntr-un col ascuns, n spatele aerodromului de la Valletta. Burta lsat a avionului ddea impresia unei experimentate profesioniste a trotuarului, care fusese scoas din afacere de o neateptat i nedorit graviditate. Jannie i pstreaz intenionat aspectul sta, o asigur Nicholas. n zonele pe unde zboar el, e mai bine s nu atragi priviri invidioase. Poate s fie sigur de reuit. Dar i Jannie, i Fred sunt ingineri aeronaui de prim mn. Amndoi se ngrijesc ca Big Dolly s fie n stare perfect sub carenaj. Big Dolly? Dolly Parton. Jennie e un fan nrit. Taxiul i ls, cu bruma de bagaje pe care le luaser, la ua lateral a hangarului i Nicholas i plti oferului, n timp ce Royan i vr minile n buzunarele hanoracului, tremurind n btaia vntului rece care venea dinspre Mediterana. Uite-1 pe Jannie, art Nicholas nspre silueta mthloas, n salopet unsuroas, maronie, care cobora rampa de ncrcare a avionului Hercules. i zri i sri de pe ramp.

Salve, moule! ncepusem s cred c nu mai vii, zise n timp ce i tria picioarele pe pista de aterizare. Arta ca un juctor de rugby, dup cum i fusese n tineree, i chiopta uor, din cauza unei vechi accidentri pe terenul de joc. Am plecat cu ntrziere de pe Heathrow. Controlorii de trafic francezi erau n grev. Distraciile cltoriilor internaionale, ce s-i faci! i explic Nicholas, dup care i-o prezent pe Royan. Haidei s-o cunoatei pe noua mea secretar, i invit Jannie. S-ar putea s va dea i cte o cafea. i conduse printr-o porti n hangarul principal i apoi ntr-un interior ca de peter. Lng intrare, era o cmru ce servea drept birou, avnd un semn pe u cu Africair i logo-ul companiei, o halebard naripat. Mara, noua secretar a lui Jannie, era o doamn maltez, cu doar civa ani mai tnr dect el. Ceea ce i lipsea n junee i frumusee se compensa pe deplin cu mrimea snilor. Lui Jannie i plac mature i cu accesorii" grele n partea de sus, murmur Nicholas din colul gurii spre Royan. Mara le ddu cafea n vreme ce Jannie recapitula planul de zbor cu Nicholas. E puin cam complicat, se scuz el. Dup cum i nchipui, o s-o lum mai pe ocolite. Muammar Gadaffi nu prea m are la suflet deocamdat, aa c a prefera s nu i survolez spaiul aerian. O s trecem pe deasupra Egiptului, fr s facem escal. Art itinerarul lor aerian pe hrile nirate pe birou: Avem o mic problem deasupra Sudanului. Acolo e un mic rzboi civil, i fcu cu ochiul lui Nicholas. Totui, guvernul din nord nu dispune de cel mai performant radar din lume. Folosesc o groaz de rebuturi ruseti. E o ar enorm, iar eu i Fred le-am dibuit punctele vulnerabile. O s evitm principalele instalaii militare. Ct o s facem n zbor? Vru s afle Nicholas. Jannie se strmb: Big Dolly nu e sprinter i i-am zis c n-o lum pe scurttur. Ct? Insist Nicholas. Am instalat cu Fred cuete i o buctrie, aa c o s avei tot confortul de-acas n timpul zborului. i ridic apca i se scrpin n cretet nainte de mrturisire: Cinpe ore. Rezist Big Dolly atta? Vru s tie Nicholas. Are rezervoare suplimentare. aptezeci i unu de mii de kile de combustibil. Cu toat ncrctura pe care ne-ai adus-o, tot putem s ajungem pn-acolo i-napoi fr realimentare. Fu ntrerupt de deschiderea uilor enorme ale hangarului i de zgomotul unui camion greoi, care venea spre ei. Trebuie s fie Fred i Sapper. Jannie sorbi ultima nghiitur de cafea i o mbri pe Mara. Ea chicoti i pieptul i se cutremur precum un munte de zpad naintea avalanei. Camionul parc n cellalt capt al hangarului, unde erau frumos depozitate tot felul de echipamente i scule, gata s fie ncrcate. Cnd Fred cobor din cabin, Jannie i-1 prezent lui Royan. Fiul era o versiune mai tnr a tatlui, ncepnd deja s se rotunjeasc n jurul taliei; avea o fa deschis, bucolic, aducnd mai degrab a cioban dect a pilot comercial. E ultima ncrctur, veni Sapper n faa camionului, s dea mna cu Nicholas. Totu-i pregtit s ncepem. Vreau s decolm nainte de ora patru, mine diminea. Asta o s ne asigure sosirea la momentul optim, mine sear. Avem ceva de munc, dac vrem s furm nite ore de somn nainte de plecare, fcu Jannie semn spre paleii care ateptau s fie ncrcai. Am vrut s chem nite biei de pe-aici s ne ajute la ncrcat, da

Sapper nici n-a vrut s-aud. Are dreptate, aprob Nicholas. Cu ct tiu mai puini, cu att mai bine. S ne-apucm de treab! ncrctura fusese pus pe palei din oel, strns cu legturi grele din nailon i acoperit cu plas. Erau treizeci i ase de palei i pachetele din pnz ce conineau parautele formau parte integrant din fiecare ncrctur. Era nevoie de dou zboruri separate ca uriaa ncrctur s ajung n Africa. Royan citea cu glas tare ce coninea fiecare paiet, din lista tiprit, iar Nicholas verifica dac obiectele existau n respectivul pachet. Nicholas i Sapper ordonaser cu grij ncrctura, ca s se asigure c lucrurile de care aveau nevoie la nceput veneau cu primul transport. Doar cnd tiu clar c fiecare paiet era complet pn la ultimul detaliu, i fcu semn lui Fred, care conducea 'motostivuitorul. Fred bga braele mainii n deschizturile paietului i l ridica, dup care l scotea din hangar i-l suia pe rampa navei Hercules. n magazia imensului avion, Jannie i Sapper l ajutau pe Fred s poziioneze fiecare paiet pe platforme cu role i apoi s l lege strns. Ultimul obiect urcat fu micuul tractor cu ncrcare fa-spate. Sapper l gsise ntr-un depozit la mna a doua din York i, dup ce l testase n amnunime, l declarase un chilipir . Acum l conduse pe ramp i l leg cu afeciune de platform. Tractorul cntrea cam o treime din greutatea total a transportului, ns era un obiect considerat de Sapper esenial, dac doreau s termine excavarea barajului n intervalul stipulat de Nicholas. Calculase c aveau nevoie de un mnunchi de cinci paraute ca tractorul s ajung pe pmnt fr nicio stricciune. Combustibilul pentru el era o alt problem, aa c un pachet din cea de-a doua tran avea s conin motorin, n rezervoare speciale de nailon, care suportau impactul aterizrii. Trecuse de miezul nopii pn s termine ncrcarea primului transport. Paleii rmai stteau depozitai lng peretele hangarului, n ateptarea ntoarcerii lui Big Dolly, pentru a doua tur. Acum puteau s acorde toat atenia banchetului de adio, constituit din specialiti de pe insul, pregtite pentru ei de Mara n biroul micu al Africair. Da, i asigur Jannie, e i o buctreas bun, i o ciupi drgstos pe Mara, care i sprijinise pieptul de umrul lui, aplecat s i reumple farfuria cu calmar. Pentru aterizri reuite! Toast Nicholas cu Chianti rou. Opt ore ntre beregat i sticl, se scuz Jannie, care rspunse la toast cu Coca-Cola. Se ntinser mbrcai s prind cteva ceasuri de somn pe paturile suprapuse, prinse de peretele din spatele punii de zbor, dar lui Royan i se pru c e trezit doar cteva minute mai trziu, de vocile nbuite ale celor doi piloi, care i terminau verificrile dinaintea decolrii, i de scncetul starterelor de la imensele motoare turbopropulsoare. Cnd Jannie lu legtura prin radio cu turnul de control i Fred trase la punctul de decolare, cei trei pasageri se ddur jos din cuete i strnser curelele strapontinelor de pe marginea cabinei principale. Big Dolly urca n vzduhul nopii, iar luminile insulei plir, pn se pierdur rapid n urma lor. Dup asta nu rmase dect marea ntunecat de dedesubtul lor i plpirea strlucitoare a stelelor de deasupra. Royan ntoarse capul i i zmbi lui Nicholas, la lumina difuz din cabin. Ei, Taita, ne ntoarcem pe teren pentru setul final, rosti ea cu glasul gtuit de emoie. Singurul lucru bun n furiarea noastr forat e c Pegasus o s aib nevoie de ceva timp s afle c ne-am ntors n defileul lui Abbay, se art mulumit Nicholas. S ndjduim c ai dreptate, ridic Royan mna dreapt, cu degetele ncruciate. Avem destul btaie de cap cu ce ne-a pregtit Taita, i fr Pegasus care s ne pun bee-n roate. S nt n drum spre Etiopia, afirm cu toat sigurana von Schiller. Cum putei fi att de sigur de asta, Herr von Schiller? ntreb Nahoot. V Schiller l fulger cu privirea. Egipteanul l enerva la culme i ncepuse s regrete c l angajase. on Nahoot fcuse foarte puine progrese n descifrarea sensurilor inscripiilor de pe stela pe care o luaser

de la mnstire. Traducerea ca atare nu prezenta probleme insurmontabile. V Schiller era ncredinat c ar fi putut face on i el treaba aceea, fr ajutorul lui Nahoot, dac ar fi avut timp i ar fi apelat la biblioteca sa enorm cu lucrri de referin. n cea mai mare parte, coninea rime fr noim i cuplete de prisos, nelalocul lor i fr legtur cu contextul. O fa a stelei era aproape n ntregime acoperit de coloane de litere i figuri ce nu i gseau legtura n niciun fel cu textul de pe celelalte trei fee ale coloanei. Dar, cu toate c Nahoot nu voia s recunoasc, era limpede c sensul ce se ascundea n spatele celor mai multe semne i scpa. Von Schiller ajunsese aproape la captul rbdrii. Se sturase s asculte scuzele lui Nahoot i promisiunile care nu se adevereau niciodat. Tot ce avea legtur cu el, de la tonul uleios i ndatoritor pn la ochii triti, n orbitele adnci, ncepuse s l scoat din srite. ns cel mai mult detesta obiceiul exasperant al acestuia de a pune sub semnul ntrebrii afirmaiile pe care el, Gotthold von Schiller, le fcea. Generalul Obeid a izbutit s m pun la curent cu datele exacte ale cursei lor, cnd au prsit Addis Abeba. A fost foarte simplu s aranjez ca oamenii mei s se afle la aeroport n momentul sosirii lor n Anglia. Nici Harper, nici femeia nu sunt genul de oameni care s treac uor neobservai, chiar i n mulime. Oamenii mei au urmrit-o pe femeie la Cairo... M scuzai, Herr von Schiller, dar de ce nu ai scpat de ea, dac i urmreai toate micrile? Dummkopf V se rsti von Schiller la el. Pentru c se pare c ea are mult mai multe anse s m conduc la mormnt dect ai tu. Dar, domnule, am fcut... protest Nahoot. N-ai fcut nimic, doar i-ai cerut scuze pentru eecuri. Mulumit ie, stela a rmas n continuare un mister, l ntrerupse dispreuitor von Schiller. E foarte dificil... Firete c e foarte dificil. De-asta i dau atta bnet. Dac era uor, o fceam eu singur. Dac astea sunt, ntr-adevr, instruciunile cum s gseti mormntul lui Mamose, atunci scribul Taita a intenionat s fac descifrarea dificil. Dac mi mai ngduii un mic rgaz, cred c sunt foarte aproape s gsesc cheia... Nu mai ai timp. N-ai auzit ce i-am spus adineauri? Harper e pe drumul de ntoarcere n defileul lui Abbay. Au decolat azinoapte din Malta, ntr-un avion charter ncrcat pn la refuz. Oamenii mei nu au reuit s stabileasc natura ncrcturii, cu excepia unui soi de utilaj de excavare, un tractor cu ncrcare fa-spate. Mie, unuia, toate astea mi spun un singur lucru: au gsit mormntul i se duc s nceap excavaiile. Vei putea s v descotorosii de ei imediat ce ajung la mnstire, se delect Nahoot cu ideea. Colonelul Nogo va... De ce trebuie s m repet? i ascui von Schiller glasul i izbi tblia masei cu mna. Ei sunt acum cea mai mare ans a noastr de a gsi mormntul lui Mamose. Ultimul lucru din lume pe care l doresc e s peasc ceva. i arunc o privire tioas: Te trimit napoi n Etiopia imediat. Poate c o s-mi fii de vreun folos acolo. Aici nu-mi foloseti la nimic. Nahoot era iritat, dar nelese c nu trebuia s se opun din nou. Rmase posomorit n timp ce von Schiller continu: O s te duci la tabra de baz i o s te pui sub comanda lui Helm. O s-i asculi ordinele lui. Trateaz-le ca i cnd le-ai primi de la mine personal. Ai neles'? Da, Herr von Schiller, mormi morocnos. Nu te bga n niciun fel peste Harper sau peste femeie. Nu trebuie s tie c eti acolo. Echipa de cercetri geologice Pegasus o s-i continue activitile obinuite.

Fcu o pauz i zmbi palid: Avem noroc c Helm a descoperit dovezi foarte promitoare privind existena unor depozite extinse de galen, care tii c e minereul din care se obine plumbul. O s continue munca de explorare a acelor depozite i, dac promisiunile se adeveresc, toat operaiunea o s devin extrem de profitabil. Care vor fi sarcinile mele, mai exact? Vru s afle Nahoot. O s stai n ateptare. Vreau s fii pregtit s profii de orice avantaj sau progres pe care-1 face Harper. Numai c o s-i lai destul spaiu de manevr. N-o s-l alertezi cu survolri din elicopter i nu o s te apropii prea tare de tabra lui. Fr raiduri nocturne. Orice micare de-a ta trebuie aprobat mai nti de mine, repet, nainte s faci vreo micare. Dac o s m supun tuturor acestor restricii, de unde o s tiu dac Harper i femeia au fcut vreun progres? Colonelul Nogo are deja un om de ncredere, un spion la mnstire. El o s ne informeze despre orice micare pe care-o face Harper. Dar cu mine cum rmne? Ce treab mai am? O s evaluezi informaiile strnse de Nogo. Eti familiarizat cu metodele arheologice. O s poi s-i dai seama ce ncearc s obin Harper i o s poi s-mi spui de ct succes se bucur. neleg, mormi Nahoot. Dac a fi putut, m-a fi ntors chiar eu n defileul lui Abbay. Numai c asta e imposibil. S-ar putea s dureze destul, poate luni ntregi, pn s fac Harper un progres important. tii foarte bine c lucrurile astea iau timp. Howard Carter a muncit zece ani la Teba, pn a dat de mormntul lui Tutankhamon, i reaminti Nahoot, maliios. Sper c n-o s dureze aa de mult, zise pe un ton rece von Schiller. Dac dureaz, e foarte puin probabil s mai fii implicat n cercetri. n ceea ce m privete, m ateapt nite negocieri foarte importante aici, n Germania, ca i adunarea general anual a companiei. Nu pot s lipsesc de la ele. i n-o s mai venii n Etiopia deloc? Se nveseli Nahoot la ideea de a scpa de sub influena malefic a lui von Schiller. Am s vin imediat ce o s apar ceva interesant. M bazez pe tine s decizi dac prezena mea e necesar. i ce fac cu stela? Ar trebui... Vei continua s lucrezi la traducere, i ntmpin von Schiller obieciile. O s iei un set complet de fotografii cu tine n Etiopia i o s-i continui studiul acolo. Atept s-i primesc rapoartele prin satelit, cel puin o dat pe sptmn. Cnd dorii s plec? Imediat. Astzi, dac se poate. V orbete cu Fraulein Kemper. Ea o s fac toate aranjamentele de cltorie. Pentru prima dat de cnd ncepuser discuia, Nahoot prea fericit. B Ig Dolly huruia constant spre sud-est i pasagerii nu prea aveau cu ce s-i omoare plictiseala. Abia se crpa de ziu cnd traversar coasta african pe la plaja deertic, ndeprtat i singuratic, pe care Jannie o alesese exact din acele motive. Odat ajuni deasupra uscatului, constatar c aveau la fel de puine lucruri de vzut ca i deasupra mrii. Deertul se ntindea ct vedeai cu ochii, mohort, cafeniu i lipsit de contur. La intervale regulate, l auzeau pe Jannie vorbind din cabin cu controlorul de trafic aerian, ns, cum nu reueau s prind dect jumtate din conversaie, n-aveau nicio idee despre identitatea sau naionalitatea staiei respective. Uneori, Jannie renuna la engleza cu accent puternic pe care o adopta i trecea pe arab. Royan era surprins de fluena cu care vorbea Jannie, dei, ca btina african de origine

european, sunetele guturale i ieeau foarte uor. Putea chiar s mimeze convingtor diferite accente i dialecte din Libia sau Egipt cnd i croia drum prin deert. n primele ore, Sapper rmase cufundat n studierea schielor barajului; apoi, neputnd s treac mai departe pn nu avea msurtorile exacte ale antierului, se ghemui n patul de campanie, cu un roman ieftin n mn. Srmanul autor nu izbuti s i rein atenia prea mult timp. Cartea deschis zcea deschis pe faa lui, iar paginile fluturau de fiecare dat cnd emitea cte un sforit prelungit, ce zguduia pereii. Royan i Nicholas se nghesuir n cueta ei, cu o tabl de ah la mijloc, pn cnd i rzbi foamea i i goni n buctria improvizat. Acolo, Royan i lu n primire rolul umil de feliat pine i fcut cafea, n timp ce Nicholas i demonstra miestria n crearea unor sandviuri Dagwood. mprir mncarea cu Jannie i Fred, cocoai n scaunele piloilor din cabin. Suntem tot deasupra teritoriului egiptean? ntreb Royan. Cu gura plin, Jannie art dincolo de vrful aripii de la babord a lui Big Dolly: La cincizeci de mile marine e Wadi Halfia. Tatl meu a fost ucis acolo, n 19 3. Fcea parte din A asea Divizie Sud-African. Au botezat-o Wadi Hellfire. Mai lu o nghiitur uria din sandvi: Nu l-am cunoscut niciodat pe babacu. Am aterizat o dat acolo, cu Fred. Am ncercat s dm de mormntul lui. Ridic elocvent din umeri: E o bucat imens de pmnt. O groaz de morminte. Foarte puine marcate. Nimeni nu mai vorbi o bucat de vreme. i mestecau sandviurile, fiecare adncit n propriile gnduri. i tatl lui Nicholas luptase n deert, mpotriva lui Rommel. Avusese mai mult noroc dect tatl lui Jannie. Nicholas arunc o privire n direcia lui Royan. Aceasta rmsese cu ochii pe geam, la ara ei, i avea ceva att de pasional i de primejdios n ei, c Nicholas se cutremur. Era, de cele mai multe ori, n mod irezistibil tentat s o considere englezoaic, dup cum era i mama ei. Numai n puine momente, ca acesta, devenea extrem de contient de celelalte faete ale fiinei ei. Ea prea s nu-i fi dat seama c o studia. Preocuparea ei era profund. Se ntreba la ce se gndete oare ce gnduri ntunecate i tainice i clocotesc n minte. i aduse aminte cum profitase de prima ocazie ivit la ntoarcerea din Etiopia, ca s trag o fug la Cairo i, o dat n plus, l coplei un sentiment de nelinite. Se ntreba dac nu cumva alte legturi emoionale, de care el nu avea habar, nu depeau sentimentele de loialitate pe care el le luase de bune. Realiza, oarecum ocat, c petrecuser mpreun doar cteva sptmni scurte i c, n ciuda puternicei atracii pe care o exercita asupra lui, cunotea foarte puine lucruri despre ea. n clipa aceea, ea tresri i se ntoarse cu faa la el. Aa nghesuii cum erau, lng hublou, se privir n ochi de la o distan de o jumtate de metru. Totul dur doar cteva secunde, ns ce ntrezri n ochii ei, umbrele ntunecate de vinovie sau provocate de vreun alt sentiment, nu fcu nimic s i ndeprteze temerile. Ea se ntoarse spre Jannie, aplecndu-se peste umrul lui s ntrebe: Cnd traversm Nilul? Cnd ajungem de partea cealalt a graniei. Guvernul sudanez i concentreaz toat atenia asupra rebelilor din sudul ndeprtat. Unele zone de pe fluviu de-aici, din nord, sunt complet pustii. Destul de curnd o s coborm foarte aproape de sol, ca s trecem pe sub radarele staiilor sudaneze de pe lng Khartoum. O s ne furim printr-o bre de-a lor. Jannie ridiq harta aerian de pe planeta cu clam pe care o inea n poal i i-o ntinse s vad. Cu un deget gros i butucnos, i art lui Royan ruta pe care intenionau s o parcurg. Era marcat cu creion cerat albastru: Big Dolly a parcurs drumu sta aa de des, c-ar putea s zboare singur, fr s mai in mna pe man, nu-i aa, btrnico?

Btu afectuos tabloul de bord. Dou ore mai trziu, cnd Nicholas i Royan se ntoarser la jocul lor de ah din cabina principal, Jannie i anun prin sistemul de amplificare: Gata, biei! Nu trebuie s intrai n panic. O s pierdem ceva altitudine acum. Venii n fa s vedei spectacolul. Cu centurile legate n spatele punii de zbor, avur parte de Osuperb demonstraie de zbor la joas altitudine, fcut de Fred. Coborrea fu att de brusc, nct Royan avea impresia c au s cad din vzduh i c stomacul o prsise pe undeva pe la nou mii de metri mai sus. Fred o aduse pe Big Dolly la doar civa metri deasupra deertului, att de jos, de parc ar fi cltorit ntr-un autobuz de mare vitez, nu ar fi zburat. O ridica delicat deasupra fiecrei ondulri a terenului roiatic i ars de soare, zburnd razant peste pintenii de stnc neagr i nclinndu-se pe o arip s dea ocol celor cteva dune adunate de vnt. Traversarea Nilului n apte minute i jumtate, lovi Jannie cu pumnul cronometrul fixat de mana de control, din faa lui. i, dac nu cumva m-a lsat balt toat tiina mea n ale navigaiei, ar trebui s se vad o insul sub form de rechin chiar sub noi, cnd o s traversm. Cnd acul cronometrului ajunse la semn, revrsarea larg i sclipitoare a fluviului fulger dedesubtul lor. Royan prinse o frntur dintr-o insul verde, cu vreo cteva colibe de stuf i cu o duzin de pirogi ce zceau pe plaja ngust. Mi s fie, moulic nu i-a pierdut ndemnarea, deocamdat, remarc Fred. l mai inem vreo mie cinci sute de kilometri pn s-1 vindem ca sclav. Ia mai las-m cu moulic , mucosule! Am nite ai n mnec pe care nu i-am scos la naintare. ntrebai-o pe Mara, rnji Fred afectuos la tatl su, n vreme ce vira spre o direcie nou, sud-vestic, att de aproape de pmnt cu vrful aripii, c mprtie o turm de cmile ce pteau rarele tufiuri de mrcini. Se ndeprtar duruind pe cmpie, fiecare trgnd dup ea cte un voal de pulbere alb, ca o tren de mireas. Mai avem trei ore de zbor pn la destinaie, ridic Jannie privirea de pe hart. Fii ateni! Ar trebui s ajungem cu patruzeci de minute mai devreme de apusul soarelui. Nici c s-ar putea mai nimerit. Atunci, a face bine s m echipez, remarc Royan i se ntoarse n cabina principal, i trase bagajul de sub cuet i dispru la toalet. Dup douzeci de minute, reapru n fust-pantalon i un top din bumbac. Ghetele astea au fost fcute pentru mers, lovi ea puntea cu picioarele. Foarte bine, o studie Nicholas din patul de campanie. Dar genunchiul ce zice? O s m in, l apr ea. Vrei s spui c o s m lipseti de plcerea de-a te duce iar n crc? Munii Etiopiei i fcur apariia att de subtil la orizont, nct Royan nici nu-i observ, pn nu-i art Nicholas conturul albastru palid de pe fundalul albastru-viu al cerului african. Aproape am ajuns, trase el cu ochiul la ceasul de la mn. S mergem n fa! Pe geam nu se zrea niciun punct de reper dinaintea lor doar ntinderea cafenie a savanei, mpestriat cu punctele negre reprezentnd arborii de acacia. Mai avem zece minute, inton Jannie. Vede cineva ceva? ntrebarea rmase suspendat n aer toi stteau cu privirile Aintite n fa. Cinci minute. Acolo! Indic Nicholas peste umrul lui. Acela e cursul Nilului Albastru. Un plc mai des de mrcini formau o linie ntunecat, undeva departe, n fa. i uite i coul de fum de la moara de zahr prsit, pe malul fluviului. Mek Nimmur zice c terenul

de aterizare e la cinci kilometri de moar. Ei, dac e, nu e trecut pe nicio hart, mormi Jannie. Mai avem un minut i suntem pe coordonate. Minutul se scurse lent pe cronometru. Tot nimic, ncepu Fred, cnd un semnal luminos rou, tras de la sol, trecu chiar pe lng nasul lui Big Dolly. Toat lumea din cabin zmbi i rsufl uurat. La anc, l btu Nicholas pe umr pe Jannie, s-1 felicite. Nici eu nu m-a fi descurcat mai bine. Fred cobor cteva zeci de metri i fcu o ntoarcere de o sut optzeci de grade. Acum vedeau dou focuri de semnalizare ce ardeau pe cmpie unul cu fum negru, cellalt trimind o coloan alb direct n vzduhul linitit al serii. Abia cnd ajunser la un kilometru, reuir s disting conturul ters al pistei de aterizare largi i de mult ieite din funciune. Pista de aterizare Roseires fusese construit acum douzeci de ani, de o companie ce ncerca s cultive trestie de zahr, pe care o iriga cu ap din Nil. Numai c Africa ieise din nou nvingtoare, iar compania czuse prad uitrii, lsnd aceast urm slab, scrijelit pe cmpie, pe post de epitaf. Mek Nimmur alese locul acesta ndeprtat i abandonat drept punct de ntlnire. Nici un semn de la comitetul de primire? Mri Jannie. Ce vrei s fac? Continu, l ndemn Nicholas. Ar trebui s vin i al doilea semnal aha, uite-1 c vine! Mingea de foc explod dintr-un plc de arbori mrcinoi din captul ndeprtat al pistei i, pentru prima dat, izbutir s disting siluete umane n peisajul sumbru. Sttuser ascunse pn n ultimul moment. la-i Mek! Du-te nainte i aterizeaz! Cnd Big Dolly i termin rotirea i n fa se ivi captul pistei dure i pline de gropi, o siluet n uniform de camuflaj le ni n fat. Cu o pereche de padele, le fcu semn s trag n spaiul dintre cei mai nali copaci cu spini. Jannie opri motoarele i le trimise un rnjet larg peste umr: Ei, biei i fete, se pare c-am avut noroc i-am dovedit-o! Ici chiar de la nlimea cabinei lui Big Dolly, nu puteai s confunzi silueta lui Mek Nimmur, care ieise de la adpostul pilcului de acacia. Abia acum i ddur seama c toi copacii fuseser acoperii cu plas de camuflaj; de-asta nu izbutiser s disting niciun indiciu de prezen uman din aer. Imediat ce rampa de ncrcare fu lsat, Mek Nimmur se grbi s urce cu pai mari: Nicholas! Se mbriar i Mek l srut zgomotos pe ambii obraji, inndu-i la un bra deprtare s i studieze chipul, ncntat s l revad. Aadar, am avut dreptate! Pui tu ceva la cale, ca ntotdeauna. Nu era o simpl vntoare de dik-dik, nu? Cum a putea s-mi mint un vechi prieten? Ridic din umeri Nicholas. Cu uurina dintotdeauna, rse Mek, dar m bucur c o s ne distrm un pic mpreun. Viaa devenise cam monoton n ultimul timp. Cred i eu! i trase Nicholas un pumn n umr, n semn de afeciune. O siluet subire i graioas l urm pe Mek pe ramp. n salopeta verde-mslinie, Nicholas nu o recunoscu pe Tessay pn ce nu deschise gura. Purta bocanci din pnz i o apc ce o fcea s semene cu un biat. Nicholas! Royan! Bine ai venit! Strig Tessay. Cele dou femei se mbriar la fel de afectuos ca i brbaii. Ei, haide acu! Protest Jannie. Nu suntem la Woodstock. Tre s m mai i ntorc n Malta n seara asta. Vreau s-o iau din loc nainte s se-ntunece. Rapid, Mek se ocup de descrcat. Oamenii lui se nghesuir la bord i urcar paleii pe platforme mobile, n timp ce Sapper i pomi tractorul i cr cu el materialele jos, depozitndu-le n crngul de

acacia, sub plasa de camuflaj. Cu altea mini de ajutor, totul merse strun i povara lui Big Dolly fu cobort chiar cnd soarele i lua plictisit locul la linia orizontului i scurtul amurg african sngera n toate nuanele peste peisaj. Jannie i Nicholas avur o ultim discuie, n grab, n timp ce Fred fcea ultimele verificri. Recapitular planurile i procedurile radio o dat n plus. De azi n patru zile, confirm Jannie i i strnser scurt minile. Las omul s plece, Nicholas! Url Mek de jos. Trebuie s trecem grania pn-n zori. O urmrir pe Big Dolly ducndu-se pn la captul pistei i ntorcnd. Btaia motorului era n crescendo, n timp ce se npustea ntr-un vrtej lung de praf i se ridic deasupra capetelor lor. Jannie mic flapsurile n semn de rmas-bun i, fr s aprind luminile de navigaie, imensul avion se topi ca un liliac negru pe cerul ce sttea s se ntunece, disprnd aproape instantaneu. Ia vino-ncoace, o duse Nicholas pe Royan pe un scaun de sub acacia. Nu vreau s-i mai fac probleme genunchiul. i ridic apoi cracul pantalonului pn la jumtatea coapsei i-i prinse genunchiul cu un bandaj elastic, strduindu-se s i ascund plcerea cu care i ndeplinea sarcina. Era mulumit s vad c vntaia aproape dispruse i c nu mai era nicio umfltur. Palp genunchiul cu blndee. Pielea era catifelat i carnea femi i cald la atingere. Ridic ochii i, din expresia de pe chipul ei, \nelese c i ea savura momentul de intimitate la fel de mult ca i el. Cnd i surprinse privirea, ea se mbujor uor i i ls repede pantalonul deasupra genunchiului. Sri n picioare, motivnd: Am multe de discutat cu Tessay, i se grbi s se duc la aceasta. Am s las un pluton ntreg de paz la materialele astea, i explic Mek lui Nicholas, n timp ce Tessay o lua deoparte pe Royan. O s mergem ntr-un grup foarte restrns pn la grani. Nu m atept s avem probleme. n clipa de fa, e foarte puin activitate inamic n sectorul sta. Sunt o mulime de lupte prin sud, dar pe-aici e linite. De-asta am ales punctul sta de ntlnire. Ct de departe e grania cu Etiopia? Vru s tie Nicholas. La cinci ore de mar forat, spuse Mek. O s ne strecurm pe unul dintre traseele noastre, dup apusul lunii. Restul oamenilor ne ateapt la intrarea n defileul lui Abbay. Ne-am dat ntlnire mine, pn-n zori. i de-acolo la mnstire? nc dou zile de mar, rspunse Mek. O s ajungem la fix ca s primim pachetele de la prietenul tu gras, cu avionul lui boros. Se duse s dea ultimele ordine comandantului plutonului ce avea s rmn la Roseires, s pzeasc materialele depozitate. Dup asta, adun un grup de patru oameni care s formeze escorta dincolo de grani. Mek le mpri poverile. Cel mai important obiect era radioul, un model militar superuor i modem, de care Nicholas avea grij personal. Bagajele alea ale voastre sunt prea greu de crat. O s trebuiasc s le rearanjai, le zise Mek lui Nicholas i Royan. Aa c i deertar lucrurile i nghesuir coninutul n dou ranie din pnz, pregtite de Mek. Doi soldai i atmar raniele pe umeri i se fcur nevzui n bezn. Doar n-o s ia alea! Fcu Mek ochii mari la braele voluminoase ale teodolitului pe care Sapper l scosese dintr-un paiet. Acesta nu nelegea arbete, aa c Nichoals fu nevoit s traduc. Sapper spune c e un instrument delicat. Nu poate s ngduie s fie parautat. Spune c, dac se stric, n-o s mai poat face treaba pentru care a fost angajat. i cine-o s-l care? Vru s afle Mek. Oamenii mei o s se revolte, dac-i pun s fac asta. Spune-i ticlosului crcota c o s-l car eu nsumi, se mbo Sapper demn. N-a lsa pe niciunul

dintre ntrii ia mari i nendemnatici s pun mna pe el. i ridic bocceaua, o puse pe umr i se ndeprt cu un aer nepat. Mek ls s treac cinci minute de la plecarea ariergardei i fcu semn din cap: Putem s plecm acum. La treizeci de minute dup decolarea lui Big Dolly, prsir terenul de aterizare i pornir s strbat cmpia ntunecat i tcut, ndreptndu-se ctre rsrit. Mek impuse un ritm drcesc. El i Nicholas preau s aib ochi de pisic, i trecu prin minte lui Royan, care venea imediat n spatele lor. Vedeau pe ntuneric i doar cte o avertizare optit din partea unuia dintre ei o ajuta s nu cad n vreo groap sau s se mpiedice de pietre pe ntuneric. Cnd se ntmpla s se mai poticneasc, Nicholas prea s fie mereu lng ea, ntinzndu-i o mn puternic i ferm, care s o sprijine. Mrluiau ntr-o tcere deplin i disciplinat. Abia dup cte o or, cnd se odihneau cinci minute, Nicholas i Mek stteau unul lng altul i, din puinele vorbe rostite n oapt pe care le prinse, Royan i ddu seama c Nicholas i explica toate motivele pentru care veniser napoi n defileul Abbay. l auzi pe Nicholas repetnd des numele Mamose i Taita i vocea profund a lui Mek chestionndu-1 n amnunt. Apoi, se ridicau i porneau din nou n noapte. Dup o vreme, pierdu simul distanei parcurse. Doar perioadele de repaus de dup fiecare or i mai spuneau ceva despre trecerea timpului. Oboseala se insinu n trupul ei pn ce ajunsese un efort s mai fac un pas. n ciuda ncrederii afiate ei, genunchiul ncepuse s o doar. Din cnd n cnd, Nicholas o atingea pe bra, cluzind-o peste zonele mai accidentate. Alteori, se opreau brusc, la vreo avertizare optit ce venea din fa. Atunci stteau nemicai, n linite, ateptnd pe ntuneric, cu nervii nni, pn la urmtoarea oapt, cnd reluau mersul n acelai pas forat. O dat, ea simi efluviile rcoroase i nmoloase ale fluviului i tiu c trebuie s fie foarte aproape de Nil. Fr s se fi rostit niciun cuvnt, sesiz tensiunea nervoas a oamenilor din faa ei i i ddu seama de nervozitatea celorlali din felul n care se comportau i i duceau armele. Acum trecem grania, respir Nicholas aproape de faa ei i tensiunea deveni contagioas. Uit de oboseal i-i auzi pulsul btndu-i n urechi. De ast dat, nu mai fcur pauza obinuit de odihn, ci continuar nc o or, pn ce simi cum starea de spirit a oamenilor se schimb. Cineva rse ncetior i parc i paii le erau mai uori dup ce se ntoarser ctre luminescena cerului de la rsrit. Deodat, luna nou i mpinse corniele deasupra siluetei ntunecate a ndeprtatelor culmi muntoase. Cale liber. Am trecut hopul, o anun Nicholas pe un ton normal. Bine ai revenit n Etiopia. Cum te simi? Bine. i eu sunt frnt, i zmbi el larg la lumina lunii. O s oprim s facem tabra ct de curnd. Nu mai avem mult. Minea, bineneles: merser i merser pn cnd lui Royan i veni s plng. Apoi, pe neateptate, auzi din nou freamtul fluviului, revrsarea domoal a Nilului din zori. n fa, Mek vorbea cu oamenii care i ateptau pe ei i-atunci Nicholas o scoase de pe crare i o fcu s se aeze, iar el ngenunche naintea ei i i dezleg ireturile. Te-ai descurcat bine. Sunt mndru de tine, o lud, n timp ce i scotea osetele i-i examina tlpile, n cutare de bici. Apoi i scoase bandajul de pe genunchi. Era puin umflat, aa c l mas cu blndee i pricepere. Nu te opri. E aa de bine! Oft ea ncet. O s-i dau nite Brufen contra inflamaiei. Cotrobi dup pilule n bagaj i apoi i ntinse jacheta matlasat ca s o lase s se ntind pe ea. mi pare ru, sacii de dormit sunt n cellalt transport. Trebuie s strngem din dini, pn vine Jannie cu lucrurile.

i ddu sticla cu ap i, n timp ce ea i lua pastila, el desfcu un pachet cu raii de urgen. Nu e chiar un festin, spuse el, adulmecnd coninutul. n armat, le ziceam pachete de obolani. Ea adormi cu gura pe jumtate plin cu came fr gust i cu cacaval de plastic. Cnd o trezi Nicholas, cu o can de ceai fierbinte i dulce, vzu c se fcuse deja dup-amiaz trziu. El se aez lng ea i i sorbi ceaiul, suflnd zgomotos abuml dup fiecare gur. O s te bucuri s afli c Mek e total implicat n proiect. A fost de acord s ne ajute. Ct i-ai povestit? Destul ca s i trezesc interesul, rnji Nicholas. Teoria dezvluirii progresive. Niciodat s nu spui totul, alimenteaz interesul puin cte puin. tie ce cutm i c avem n plan s stvilim rul. i oamenii care s lucreze la stvilar? Clugrii de la Sfntul Frumentius o s fac dup cum zice el. E un mare erou. Ce i-ai promis n schimb? N-am ajuns n faza aia deocamdat. I-am spus c n-avem idee ce-o s gsim i a rs zicnd c are ncredere n mine. Cam prostu biatu, nu? Nu tiu dac astea sunt cuvintele cele mai potrivite pentru Mek Nimmur, murmur el. Cred c o s ne ntiineze care-i preul cooperrii lui la momentul potrivit. n clipa aceea i ridic privirea: Chiar despre tine vorbeam, Mek! Mek ajunse din civa pai la ei i se ls pe vine lng Nicholas: i ce ziceai despre mine? Royan zice c eti un ticlos fr inim, s o duci n mar forat toat noaptea. Nicholas te rsfa. Am vzut eu cum se-nvrte dup tine, chicoti el. Eu am o vorb: fii dur cu ele. Femeilor le place. Apoi deveni serios: mi pare ru, Royan! Grania e ntotdeauna un loc afurisit. O s vezi c nu sunt chiar aa un monstru acum c am ajuns pe teritori\il meu, acas. i suntem foarte recunosctori pentru tot ce faci pentru noi. El nclin grav capul: Nicholas e un vechi prieten i sper c tu eti o nou prieten. Am fost ngrozitor de tulburat. Tessay mi-a spus asear c au fost necazuri la mnstire. Mek se ncrunt i se trase de barb, reuind de furie s-i smulg un smoc: Nogo i ucigaii lui. Asta e doar o mostr, s tii mpotriva cui luptm. Am fost salvai de tirania lui Mengistu doar ca s fim aruncai ntr-o alt oroare. Ce s-a ntmplat, Mek? Cu vorbe puine, dar cu nsufleire, le descrise masacrul i jefuirea comorilor mnstirii. N-avem nicio ndoial c-a fost Nogo. Toi clugrii care au scpat l cunosc prea bine. Simea prea mult mnie ca s i-o poat reprima i se ridic brusc: Mnstirea nseamn enorm pentru toi locuitorii din Gojam. Eu am fost botezat acolo, chiar de ctre Jali Hora. Asasinarea abatelui i pngrirea bisericii sunt nite atrociti teribile. i vr apca pe cap: i-acum trebuie s-o lum din loc. Ne ateapt un drum abrupt i dificil. A Cum, c trecuser de grani, puteau s mearg i la lumina zilei. Marul din ziua a doua i duse n adncimile defileului. Nu existau poriuni mai domoale: era ca i cnd ar fi ptruns prin donjonul unui vast castel. Pereii uriaului masiv central se ridicau la aproape 1 200 de metri pe fiecare parte, iar fluviul erpuia prin adncuri, spumegnd pe ntreaga-i lungime n cascade i ape ce se sprgeau, albe. La

amiaz, Mek puse capt marului, fcnd popas ntr-un crng de lng ap. Sub ei era o plaj adpostit de bolovani masivi care trebuie s se fi rostogolit de pe culmile ce atmau ca un meterez deasupra lor. Cei cinci se aezar ceva mai deprtai unul de altul. Sapper se inea nc bos dup altercaia avut cu Mek privind teodolitul i sttea izolat. Aez instrumentul greu ntr-o poziie bttoare la ochi i rmase ostentativ lng el. Mek i Tessay preau ciudat de tcui i de retrai, pn cnd, pe neateptate, Tessay ntinse mna i i-o lu pe a lui Mek. Vreau s le spun, izbucni ea impulsiv. Mek rmase cu privirea pierdut la fluviu nainte s o aprobe cu o micare a capului. De ce nu? Ridic el din umeri, n cele din urm. Vreau s tie, insist Tessay. l tiu pe Boris. O s neleag. Vrei s le spun eu? ntreb ncet Mek, fr s-i dea drumul la mn. Da, zise ea, e mai bine dac le spui tu. Mek tcu o vreme, s-i gseasc cuvintele, dup care ncepu s povesteasc cu glasul lui grav i hrit, fr s se uite la ei, ci cu privirea aintit asupra chipului lui Tessay: Din prima clip cnd am dat cu ochii de femeia asta, am tiut c e aleasa pe care mi-a trimis-o Dumnezeu. Tessay se trase mai aproape de el. Eu i Tessay ne-am spus jurmintele n noaptea de Timkat i I-am cerut iertare Domnului, apoi am luat-o ca femeia mea. Ea i ls capul pe umrul lui mare i musculos. Rusul ne-a urmrit. Ne-a gsit aici, chiar n locul sta. A vrut s ne omoare pe-amndoi. Tessay se uit n jos, la plaja unde ea i Mek fuseser att de aproape de moarte i amintirea o fcu s se cutremure. Ne-am luptat, spuse simplu brbatul, i, cnd a murit, i-am trimis trupul s pluteasc pe fluviu n jos. tiam c a murit, le zise Royan. Am auzit de la angajaii ambasadei c poliia i-a gsit cadavrul n aval, aproape de grani. N-am tiut ce s-a ntmplat. Rmaser cu toii tcui o vreme, pn ce Nicholas sparse tcerea: Mi-a fi dorit s fiu acolo, s v vd. Trebuie s fi fost o lupt dat naibii. i scutur capul, ngrozit. Rusul a fost bun. M bucur c nu trebuie s m mai bat vreodat cu el, mrturisi Mek, ridicndu-se. Dac plecm acum, ajungem la mnstire pn la lsarea ntunericului. M Ai Metemma, noul abate ales la Sfntul Frumentius, i primi pe terasa mnstirii cu vedere la fluviu. Era doar puin mai tnr dect Jali Hora, nalt i cu o frunte argintie i demn, iar astzi purta coroana albastr, n cinstea unui asemenea oaspete distins cum era Mek Nimmur. Dup ce musafirii se splar i se odihnir o or n chiliile pregtite pentru ei, clugrii venir s i conduc la ospul oferit n cinstea venirii lor. Cnd plotile de tej se umplur din nou, pentru a treia oar, i starea de spirit a abatelui i a clugrilor se mai nseninase, Mek se pomi s picure oapte n urechea moneagului: V amintii povestea Sfntului Frumentius cum Dumnezeu l-a aruncat de pe marea nvolburat de furtun pe rmurile noastre, ca s ne aduc dreapta credin? Ochii abatelui se umplur de lacrimi: Trupul lui a fost nmormntat aici, la noi, n maqdas. Barbarii au venit i ne-au jefuit moatele. Suntem copii orfani de tat. Motivul construirii acestei biserici i a mnstirii ne-a fost furat, se lament el. Nu vor mai veni pelerini din toate colurile Etiopiei s se roage la altar. O s fim uitai de Biseric. Suntem pierdui. Mnstirea noastr va pieri i clugrii notri vor fi mprtiai ca frunzele moarte n btaia vntului.

Cnd Sfntul Frumentius a sosit n Etiopia, nu era singur. Un alt cretin l-a nsoit, din partea naltei Biserici a Bizanului, i aminti Mek cu glas sczut, linititor i hrit. Sfntul Anton, ntinse abatele mna dup plosca de tej, ca s-i mai ostoiasc focul durerii. Sfntul Anton, aprob Mek. A murit naintea Sfntului Frumentius, dar nu a fost cu nimic mai puin sfnt dect fratele su. Sfntul Anton a fost un om mre i sfnt, care merit dragostea i veneraia noastr, confirm abatele, lund o sorbitur lung din plosc. Misterioase sunt cile Domnului, nu-i aa? Cltin Mek din cap, minunndu-se de lucrarea universului. Cile Lui sunt adnci i n afara puterii noastre de cutare sau de nelegere. i totui, El e milostiv i ne rspltete credina. E prea-milostiv, l podidir lacrimile pe abate i i prelinser pe obraji. Domniile voastre i mnstirea ai suferit o pierdere cumplit. Moatele sfinte ale Sfntului Frumentius v-au fost prdate i, vai, nu vor fi recuperate niciodat. Dar dac Domnul v-ar trimite altele? Dac v-ar trimite trupul sacru al Sfntului Anton? Abatele ridic ochii n lacrimi, cu o expresie brusc preocupat: Aa ceva ar fi un adevrat miracol. Mek Nimmur i puse braul n jurul umerilor moneagului i i opti ncet la ureche, iar Mai Metemma se opri din plns i ascult cu atenie. T I-am fcut rost de muncitori, l anun Mek pe Nicholas, n dimineaa aceea, cnd i ncepur marul n susul vii. Mai Metemma a promis s ne dea o sut de oameni n dou zile i ali cinci sute o s le urmeze ntr-o sptmn. O s mpart indulgene tuturor celor care se ofer s munceasc voluntar la stvilar. V fi scutii de flcrile purgatoriului, dac iau parte la un asemenea proiect mre, cum e cel de or recuperare a moatelor Sfntului Anton. Amndou femeile se oprir din mers s se holbeze la el. Ce i-ai promis srmanului btrn? Vru s afle Tessay. Un cadavru care s-1 nlocuiasc pe cel furat de Nogo. Dac descoperim mormntul, atunci partea mnstirii o s fie mumia lui Mamose. sta-i un plan mrav, explod Royan. Vrei s-i neli ca s-i faci s ne ajute. Nu-i nel, scprar ochii ntunecai ai lui Mek la auzul acuzaiei. Relicva pe care au pierdut-o nu era trupul adevrat al Sfntului Frumentius i totui, sute de ani, a servit la unirea comunitii de clugri i la strngerea cretinilor de pe tot ntinsul rii. Acum, c nu o mai au, ntreaga existn a mnstirii e ameninat. Oamenii i-au pierdut motivaia de a continua. Aa c i ademeneti cu o promisiune fals? Nu-i trecu suprarea lui Royan. Trupul lui Mamose e tot att de autentic ca i cel pe care l-au pierdut. Ce conteaz c e trupul unui egiptean antic i nu cel al unui cretin antic, atta timp ct servete la pstrarea credinei i dac e calea prin care mnstirea ar putea supravieui nc cinci sute de ani? Cred c totui ce spune Mek are logic, i ddu Nicholas cu prerea. De cnd ai devenit expert n cretinism? Doar eti ateu, l repezi Royan, fcndu-1 s-i ridice braele, ca i cnd ar fi vrut s pareze o lovitur. Ai dreptate. La urma urmelor, ce tiu eu despre asta? Ceart-te cu Mek! Eu o s dezbat cu Sapper Webb teoria construirii barajului. i mri pasul pn n capul coloanei, unde se altur inginemlui. ' unser la captul prpastiei chiar la amiaz i, n vreme Din cnd n cnd, mai auzea voci ce se ridicau nfocate n spatele lui i i venea s rd. l cunotea bine pe Mek i ncepuse s o neleag i pe doamn. Avea s fie fascinant s vad cine urma s ctige.

E Mek cuta un loc s ridice tabra, Nicholas l lu imediat pe Sapper la gtul ngust al rului, chiar deasupra locului unde acesta se arunca n cascad. n timp ce Sapper i instala teodolitul, Nicholas lu n primire mira gradat de nivelment. Sapper i comanda prin semne hotrte ale minii s mearg mai sus sau mai jos, pe versantul frontal i, n acelai timp, se uita prin lentilele teodolitului, n vreme ce Nicholas se cltina pe terenul nesigur, ncercnd s in mira dreapt, ca Sapper s nu greeasc msurtorile. Bine! Url Sapper, dup a douzecea msurtoare. Acum te vreau de partea cealalt a rului. S-a fcut! Rcni Nicholas drept rspuns. Vrei s zbor sau s not? Nicholas rtci cinci kilometri n amonte, pn la vadul unde crarea se intersecta cu rul Dandera, iapoi se lupt cu tufele nclcite de pe malul rului ca s ajung n punctul de pe malul opus celui pe care Sapper sttea tolnit la umbr, relaxndu-se cu o igar. S nu faci vreo hernie de la atta munc, i strig Nicholas peste ap. Aproape de lsarea ntunericului, termin i Sapper msurtorile, iar pe Nicholas l atepta lungul drum de ntoarcere peste vad. Parcurse ultimul kilometru i jumtate ntr-o bezn aproape total, ghidat doar de plpirea focurilor de tabr. Obosit, ajunse poticnindu-se n tabr i arunc mira de nivelment. Ai face bine s-mi spui c a meritat efortul, mri la Sapper, care nu-i ridic ochii de la rigla de calcul, urmrind schiele modificate, la lumina orbitoare a unei mici lanterne cu butan. Nu erai prea departe cu estimrile, l felicit pe Nicholas. Rul are 35 de metri la punctul critic de deasupra cascadei, unde vreau s ncep antierul. Nu vreau s tiu dect dac poi s-mi ridici stvilarul. Sapper rnji i i btu nasul cu degetul: Adu-mi tractoraul i-o s-i pun stavil i la afurisitul de Nil. D Up ce luar cina alt pachet de obolani Royan i arunc lui Nicholas o privire peste foc. Cnd se uit n direcia ei, ea nclin capul n semn de invitaie. Apoi se ridic i pomi se plimbe fr un scop anume, ct mai departe de tabr, uitndu-se o dat n urm, s se asigure c venea dup ea. Nicholas lumin crarea cu lanterna, n timp ce mergeau spre locul unde avea s fie barajul; gsir un bolovan ce ddea spre ap i se aezar pe el. El stinse lanterna i rmaser tcui o vreme, lsndu-i ochii s se obinuiasc treptat cu lumina stelelor. Uneori, nu mai credeam c-o s ne ntoarcem, opti Royan. Mi se prea c e doar un vis i c lacul lui Taita nu exist. Poate c, pentru noi, nici n-o s existe vreodat, fr ajutorul clugrilor de la mnstire. n glasul lui se citea un semn de ntrebare. Tu i Mek Nimmur ai ctigat, chicoti ea ncet. Firete c trebuie s le acceptm ajutorul. Argumentele lui Mek au fost foarte convingtoare. i eti de acord ca rsplata lor s fie mumia lui Mamose? Sunt de acord s ia orice mumie gsim, dac gsim vreuna, specific ea. Din cte tim, se poate ca adevrata mumie a lui Mamose s fie cea furat de Nogo. Foarte firesc, el i strecur un bra n jurul umerilor ei i, dup o clip, ea se relax, sprijinit de el. Vai, Nicky, mi-e team i am emoii! Mi-e team c toate speranele noastre sunt dearte, dar sunt emoionat c s-ar putea s fi descoperit cheia care dezleag cimilitura lui Taita. i ntoarse faa spre el i el i simi rsuflarea pe buze. O srut cu tandree. Apoi, se trase napoi, cu cldura ei nc pe buze, i i studie faa la lumina stelelor. Ea nu fcu nicio micare s se ndeprteze. n schimb, se apropie de el i l srut. La nceput, era doar un srut fresc, cu gura strns nchis. El i sprijini capul cu mna dreapt i i rsfir degetele n prul ei, apropiindu-i faa de a sa. i desfcu buzele peste ale ei, fcnd-o s scoat un sunet sczut de dezaprobare prin buzele strnse.

ncet, voluptuos, i desfcu buzele i protestele ncetar cnd i sond adncimea gurii cu limba. Acum, scotea un mieunat slab, mulumit, ca un pisoi care e alptat, i i ncolci braele n jurul lui. i frmnta spatele cu degetele puternice i suple i i deschise gura s i primeasc srutrile, cu limba sinuoas i alunecoas mpletindu-se cu a lui. El i ls mna cealalt s alunece ntre trupurile lor i i desfcu nasturii de la cma pn la bru. Ea se ls pe spate uor, n mbriare, ca s l ajute. Cu un oc delicios, descoperi c snii i erau liberi sub cmaa subire de bumbac. l prinse pe unul n cupa palmei: era mic i ferm, de-abia umplndu-i palma. Cnd i ciupi delicat sfrcul, acesta se ntri ntre degetele lui, asemenea unui bob micu de strugure copt. Puse capt srutului i cobor capul spre pieptul ei. Ea gemu ncet i l ghid cu mna n jos. Cnd ncepu s-i sug sfrcul, ea suspin i i nfipse unghiile de la mna liber n spinarea lui, ca o pisic ce rspunde la mngieri. Tot trupul i se unduia n mbriare i, dup un timp, i ndeprt gura. Pentru o clip, crezu c l respinge, numai c ea i puse capul la snul cellalt i i vr sfrcul n gur. Suspinele rencepur cnd i-1 supse. Se abandona tot mai mult senzaiei copleitoare, innd ritmul cu starea lui de excitare. El nu se mai putu abine: vr mna sub fusta-pantalon i o puse pe dmbuorul rotund al sexului ei. Atunci, cu o micare rapid i mldioas, ea se desprinse i sri n picioare. Se ndeprt de el, ndreptndu-i fusta-pantalon i ncheindu-se la nasturi cu degete tremurtoare. mi pare ru, Nicky! Vreau s-o fac, o, Doamne, nici nu tii ct de mult mi-o doresc. Dar cltin din cap, cu rsuflarea lund-o razna nu nc. Te rog, Nicky, iart-m! Sunt prins ntre dou lumi. Jumtate din mine i dorete asta aa de tare, dar jumtatea cealalt nu m las... El se ridic i i ddu un srut cast. Nu-i nicio grab. Merit s atepi pentru ceva deosebit, i spuse, de-abia atingndu-i buzele cu gura. Haide! Te conduc pn-acas. A Doua zi diminea, cnd nc nu se luminase de ziu, primul detaament de preoi promii de Mai Metemma sosi n ir indian n vale. Cntecele lor trezir ntreaga tabr i cu toii ieir somnoroi din adposturile de stuf ca s ntmpine lunga coloan de oameni dedicai celor sfinte. Dumnezeule mare, csc Nicholas, se pare c am pornit o nou cruciad. Trebuie s fi plecat de la mnstire la miezul nopii, ca s ajung aici la ora asta. Se duse s o caute pe Tessay i, cnd o gsi, i comunic: Eti numit traductorul nostru oficial. Sapper nu rupe nici Oboab de arab sau de amharic. Nu te dezlipi de el! De cum se fcu lumin, Mek i Nicholas plecar n recunoatere, s stabileasc locul unde urma s aib loc descrcarea materialelor cu parauta. Pn la prnz, czur de acord asupra unei singure posibiliti: aveau s foloseasc valea nsi. n comparaie cu pintenii de stnc ce i nconjurau, fundul vii era neted i destul de lipsit de obstacole. Era imperativ ca descrcarea s aib loc ct mai aproape posibil de antier, fiindc fiecare kilometru pe care materialele trebuiau s fie transportate consuma din timpul i efortul necesare lucrului. Timpul e un factor major, i spuse Nicholas lui Mek a doua zi diminea, pe cnd stteau n zona aleas pentru parautare. Fiecare zi de-acum pn la nceperea ploilor conteaz. Mek se uit la cer: Roag-te la Dumnezeu s nceap ct mai trziu. Marcar locul de parautare la un kilometru i jumtate de Ru, pe fia unde valea era mai larg i n care se putea ptrunde printr-o deschiztur dintre dealuri. Jannie urma s zboare ntins i drept opt kilometri, cu flapsurile coborte i cu rampa de ncrcare lsat. Spaiul e foarte strimt, remarc Mek, n timp ce inspectau pantele accidentate i piscurile ncruntate ce

i nconjurau. Prietenul tu gras tie s zboare? Dac tie? E pe jumtate pasre, zise Nicholas. Coborr n vale, s verifice amplasarea semnalelor luminoase i a marcajelor. Marcajele constau n cruci din piatr de cuar, aezate n centrul vii, extrem de vizibile din aer. Sapper era n capul vii. l vedeau la linia orizontului, cum se mic ncoace i-ncolo, aezndui semnalele de fum ca s marcheze apropierea de zona de parautare. Cnd Nicholas se ntoarse s se uite n direcia opus, le zri pe cele dou femei aezate pe o stnc din captul ndeprtat al vii. Sapper le ajutase deja s i pun semnalele. Acestea aveau s marcheze limita extrem a zonei i s-i indice lui Jannie c trebuie s nceap s ia altitudine. Nicholas i ndrept atenia spre oamenii lui Mek, care terminau de aezat marcajele albe ca laptele, fcute din cuar. Odat terminat treaba, Mek le ddu ordin s elibereze zona. Apoi, trnd radioul dup ei, se urcar lng Sapper, pe nlimea din captul vii. Mek l ajut pe Nicholas s ntind antena. Apoi Nicholas ddu drumul aparatului i l regl cu grij nainte s apuce microfonul. Big Dolly. Recepie, Big Dolly! Fcu Nicholas invitaia, ns aparatul bzia i scncea. Probabil c ntrzie, ncerc Nicholas s i ascund ngrijorarea. Jannie vine direct din Malta acum. Dup prima parautare, o s se ntoarc la baza ta de la Roseires ca s aduc a doua tran. Cu puin noroc, ambele ncrcturi ar trebui s fie aici pn mine, la prnz. Dac grsanul mai vine, coment Mek. Jannie e un profesionist, se ncrunt Nicholas. O s vin. Duse microfonul la buze: Big Dolly. M auzi? Terminat. La fiecare zece minute, lansa chemarea n tcerea profund, n care se auzea doar ecoul. De fiecare dat cnd rmnea fr rspuns, i apreau viziuni cu avioanele MIG de interceptare sudaneze, care gonesc cu rachetele pregtite i cu btrnul Hercules care se prbuete la pmnt, n flcri. Recepie, Big Dolly! Implor el i, n cele din urm, o voce subire i hrit i iui n cti: Faraoane! Aici e Big Dolly. Timp de sosire patruzeci i cinci de minute. Recepie. Transmisiunea lui Jennie era scurt. Era un veteran prea ncercat n jocul de contraband, ca s dea rgaz vreunui asculttor ostil s i afle poziia. Big Dolly. neles patru cinci. Faraon recepie. Nicholas rnji la Mek: Se pare c facem afacerea, pn la urm. Mek l auzi primul. Avea urechea acordat pentru lupt. n ara aceea, dac voiai s rmi n via, era bine s prinzi zgomotul oricrui avion cu mult nainte s soseasc. Nicholas i ieise din form, aa c abia dup cinci minute prinse zumzetul distinctiv al elicelor multiple care trimiteau un ecou bizar dinspre nlimile stncoase ale defileului. Era imposibil s-i dai seama cu exactitate de direcie, ns i puser minile streain la ochi i scrutar n direcia vestului. Uite-1, se reabilit Nicholas, distingnd primul punctul mrunt i ntunecat, att de jos, nct aproape se contopea cu fundalul peretelui de piatr. Fcu semn din cap spre Sapper. Sapper se repezi la semnalele lui i se ocup iute de ele. Cnd se ddu la o parte, acestea explodar n nori de fum gros, de culoarea glbenelelor, ce plutea lene n briza uoar. Fumul urma s-i indice lui Jannie fora i direcia vntului, orientndu-1 spre zona de parautare. Nicholas i nl binoclul i cercet cellalt capt al vii nguste. Vzu c Royan i Tessay erau ocupate cu propriile semnale. Deodat, dinspre ele se umfl un fum crmiziu i femeile fugir napoi, n poziia iniial, i rmaser s priveasc cerul. Nicholas chem ncet n microfon: Big Dolly. Fumul s-a nlat. Se vede?

Afirmativ. Se vede. Pentru ce avei s primii, fie s v artai cu adevrat recunosctori! Accentul sud-african al lui Jannie era de neconfundat cnd rosti blasfemia voioas. Urmrir cum avionul cretea pn ce aripile preau s acopere jumtate de cer, dup care profilul i se schimb, atunci cnd eleroanele imense se lsar n jos i rampa de sub pntece se deschise larg. Big Dolly i ncetini zborul n asemenea msur, nct ddu impresia c rmne suspendat de un fir invizibil de soarele nalt al Africii. Treptat, se apropie, nclinndu-se adnc, pe msur ce Jannie o aduse deasupra semnalelor de fum, lsndu-se din ce n ce mai jos i ndreptndu-se chiar spre locul unde se aflau ei. Cu un muget slbatic, ce i fcu pe toi trei s se lase la pmnt, trecu att de jos pe deasupra capetelor lor, nct prea c o s-i dea de-a berbeleacul de pe pisc. Nicholas prinse o frntur de secund imaginea lui Jannie, care se uita n jos din cabin, arbornd un zmbet larg, cu mna ridicat, ntr-un salut scurt, i apoi dispru. Nicholas se ndrept i o urmri pe Big Dolly plutind maiestuos spre centrul vii. Primul paiet fu aruncat i zbur spre est, pn ce, n ultimul moment, parautele de care era legat se desfcur asemenea unui buchet de mireas. Cderea coninutului greoi fii oprit brusc. Paietul se blngni, se legn i, cteva secunde mai trziu, se prbui pe fundul vii ntr-un nor de praf glbui, cu un zgomot pe care-1 auzir pn pe creste. Apoi alte dou poveri czur din pntecele ei i rmaser cteva clipe atmate de paraute, nainte s se prbueasc. Motoarele lui Big Dolly huruir i botul i se ridic, iar aparatul lu nlime, n trecerea peste norii crmizii de fum, dup care sui s scape de capcana mortal a vii. Fcu cale-ntoars ntr-un alt ocol larg i se alinie pentru cea de-a doua livrare. Ali palei czur din avion, n vreme ce acesta mugea pe deasupra marcajelor de cuar, ca s urce iari peste peretele vii, plutind peste pintenii de roc ce l-ar fi dobort. Jannie repet manevra periculoas de ase ori i, de fiecare dat, ls cte trei poveri dreptunghiulare. Acestea rmaser mprtiate pe toat lungimea vii, nfurate n mtasea alb, n neornduial, a parautelor. Cnd Jannie se ndeprt dup ultima descrcare, vocea i se fcu auzit n ctile lui Nicholas: Nu pleca, Faraoane! M ntorc! Apoi, Big Dolly i ridic rampa din pntece, ca o btrnic ce i ridic chiloii, i o lu spre vest. Nicholas i Mek alergar n vale, unde clugrii sporoviau deja i rdeau n jurul paleilor. Rapid, cei doi preluar controlul, mprind oamenii n grupuri i dndu-le instruciuni, pe msur ce desfceau pachetele i ncepeau s le care. Nicholas i Sapper plnuiser ca paleii s fie aruncai n ordinea n care aveau nevoie de coninutul lor. Primul paiet coninea mncare uscat i conserve, toate efectele lor personale i echipamentul de camping, mpreun cu acele nimicuri confortabile pe care le ngduise Nicholas, inclusiv plase mpotriva narilor i o lad cu whisky de mal. Rsufl uurat s vad c nu se scuigea nimic din preioasa lad; nicio sticl nu se sprsese n cdere. Sapper lu n primire materialul de construcii i echipamentul mai greu. Cu ajutorul lui Tessay, care traducea comenzile, reui s transporte totul la vechea carier de piatr, unde avea s fie mpachetat i depozitat pn urmau s l foloseasc pe antier. La lsarea ntunericului, mai mult de jumtate din palei rmseser vraite, mprtiai acolo unde czuser. Mek ls soldai narmai s i pzeasc i toi ceilali se trr obosii napoi n tabra din susul vii. n noaptea aceea, cu un dram de whisky i o mas mulumitoare care s-i nclzeasc stomacul, o plas contra narilor deasupra capului i o saltea groas din cauciuc spongios sub el, Nicholas pomi n lumea viselor cu zmbetul pe buze. ncepuser cu dreptul. Incantaiile clugrilor la utrenie l deteptar. N-o s avem nevoie s punem ceasul s sune aici, mormi i se ndrept cltinndu-se pn la ru, s

se spele i s se brbiereasc. Cnd soarele aurea meterezele povmiului, el i Mek se aflau deja la post, pe nlimi, scrutnd cerul, la vest. Planul fusese ca Jannie s-i petreac noaptea la Roseires, n timp ce oamenii lui Mek l ajutau la transportul ncrcturii depozitate acolo la primul zbor din Malta. Era una dintre etapele vulnerabile ale operaiunii. Cu toate c Mek i asigurase c nu exist o activitate militar important n zon n acel moment, nu era nevoie dect de o patrul guvernamental rtcit, care s dea peste Big Dolly cnd aceasta era la sol, ca totul s se transforme ntr-o catastrof. Prin urmare, le sltar inimile de bucurie cnd auzir zumzetul familiar al turbopropulsoarelor, ce reverbera dinspre nlimi. Big Dolly se alinie din nou, pentru prima trecere pe deasupra vii i, n zborul ei peste crucile de cuar, uriaul utilaj galben, cu ncrcare fa-spate se rostogoli din pntecele ei. Instinctiv, Nicholas i inu respiraia cnd l vzu prbuindu-se n gol i apoi ncetinind brusc la adpostul parautelor. Se legna pe cer, smucind de frnghiile din nailon ca un yo-yo, i clugrii urlau de uimire i de ncntare cnd l vzur cznd. Se prbui ntr-un nor de praf. Sapper sttea lng Nicholas, gemnd i acoperindu-i ochii, s nu fie nevoit s vad norul de praf ce se ridica n aer. Rahat! Zise cu voce spart. E un ordin sau o simpl rugminte? ntreb Nicholas, care nu era chiar att de amuzat. Cnd ultimul paiet fu parautat i avionul urc apoi cu putere maxim, Nicholas l chem pe Jannie prin radio: Mulumesc, Big Dolly. Drum bun la ntoarcerea acas! Inshallah! Cu voia Domnului! Rspunse Jannie. O s te chem cnd am nevoie s m iei napoi. O s te-atept. Big Dolly se roti s plece. Baft! Ei, i-acum, i trase Nicholas o palm pe spate lui Sapper, s coborm s vedem dac mai ai tractorul. Maina galben, greu ncercat, zcea ntr-o parte, cu motorina scurgndu-se precum sngele dintr-un dinozaur mpucat n inim. Putei s plecai. Lsai-mi doar vreo duzin de indivizi d-tia negri, s m ajute, le spuse Sapper cu glas att de trist, de parc ar fi stat la mormntul iubitei sale. Sapper nu se ntoarse n tabr la cin, aa c Tessay i trimise un castron cu wat i nite pine injera, s mnnce n timp ce lucreaz. Lui Nicholas i veni ideea s se duc s-1 ajute s repare tractorul stricat, ns, dup ce se gndi mai bine, renun. Din experiene amare, tia c, n anumite momente, Sapper voia s fie lsat n pace, iar aceasta era una dintre acele clipe. La primele ore ale dimineii, tabra fu luminat de lumina orbitoare a farurilor i colinele se cutremurar de rgetul unui motor diesel. Cu ulei i praf ce i acopereau pn i chelia, cu ochii nfundai n orbite, dar triumftor, Sapper conducea tractorul galben n tabr i striga la ei din scaunul nalt al oferului: Gata, cavaleri i domnie! Lsai somnul i punei mna pe sap! Haide s construim barajul! L E lu alte dou zile pline s adune toi paleii care zceau mprtiai n vale i s duc materialele n cariera antic. Acolo, totul fu aranjat cu grij, n conformitate cu planul esut de Nicholas i Sapper n Anglia. Era esenial s tie unde e depozitat fiecare obiect, ca s aib imediat acces la el, la nevoie. In acest rstimp, Sapper lucra la antierul stvilarului, unde pregtea fundaiile, aducea rui de lemn, numerotai, pe malurile rului, i fcea ultimele msurtori cu lunga rulet topometric din oel. n timpul acestor lucrri preliminare, Nicholas supraveghea activitatea clugrilor, ncepnd s i cunoasc pe fiecare n parte. tia s-i aleag pe liderii nnscui i, dintre acetia, pe cei mai inteligeni i mai vrednici. Reui s i identifice pe cei care vorbeau arbete sau o mai rupeau pe englezete. Cel

mai promitor dintre acetia era un clugr pe nume Hansith Sherif, pe care Nicholas i-l alese ca asistent personal i interpret. Odat stabilii n tabr i pe calea cea bun n relaiile cu clugrii, Mek Nimmur l lu pe Nicholas deoparte, s nu fie auzii de femei: De-acum ncolo, treaba mea o s fie s asigur paza antierului. Va trebui s fim pregtii s prevenim un alt raid, ca acela din tabra voastr, sau un masacru, cum a fost la Sfntul Frumentius. Nogo i ticloii lui sunt nc prin preajm. N-o s dureze prea mult s afle c v-ai ntors. Cnd apare, am s-1 atept. i st mai bine cu un AK- 7, dect cu un tmcop, fu de aceeai prere Nicholas. Dar las-o pe Tessay aici, cu mine. Am nevoie de ea. i eu, zmbi Mek i cltin din cap cu jale. Abia acum aflu ct de mult. S ai grij de ea n locul meu. Am s m ntorc n fiecare noapte, s vd ce face. Mek i lu oamenii n slbticie i i post n poziii defensive de-a lungul drumului i n jurul taberei. Cnd Nicholas i ridica privirea, adesea distingea silueta uneia dintre strjile puse de Mek pe nlimile de deasupra taberei. Era linititor s tie c sunt acolo. Totui, dup cum promisese, Mek se ntorcea n tabr aproape n fiecare sear i, adesea, n noapte, Nicholas auzea din adpostul pe care acesta l mprea cu Tessay, rsul lui grav i hrit, amestecnduse cu tonalitile ei argintii i dulci. Atunci, Nicholas sttea treaz, cu gndul la Royan, aflat ntr-un adpost att de apropiat i totui att de departe de el. I N cea de-a cincea zi, sosi i al doilea detaament de trei sute de muncitori recrutai de Mai Metemma, iar Nicholas rmase nmrmurit. Rareori lucrurile se rezolvau nainte de termen n Africa. Se ntreba cu uimire ce i spusese Mek abatelui, ns, pe urm, decise c nu vrea s tie, pentru c, acum, puteau ncepe cu adevrat construcia digului. Acetia nu mai erau clugri, cci mnstirea i cedase deja pe toi muncii sfinte, ci steni din inuturile muntoase ale coastei. Mai Metemma i convinsese cu promisiuni de indulgene religioase i cu ameninri ce includeau flcrile iadului. Nicholas i Sapper mprir fora de munc n grupuri de cte treizeci de oameni i puser cte un clugr ales ca maistru peste fiecare grup. Avur grij s i mpart dup aspectul fizic, astfel ca indivizii mari i voinici s stea mpreun, ca viitoare trupe de asalt", n timp ce acelora mai micui i mai rezisteni s li se rezerve treburile ce nu necesitau for brut. Nicholas invent cte un nume pentru fiecare echip Taurii", Leii", Topoarele", i aa mai departe. i sec mintea tot inventnd, ns dorea s le inspire un sentiment de mndrie i, spre propriul folos, s ncurajeze echipele s se ia la ntrecere ntre ele. Fcu o parad a echipelor n cariera de piatr, fiecare grup avnd n frunte proaspt-numitul maistru ecleziast. Folosind unul dintre anticele blocuri de piatr drept podium i, cu Tessay ca interpret, le inu un discurs nsufleit i le spuse c vor fi pltii n dolari de argint Maria Theresa. Fix salariile de trei ori mai mari dect valoarea obinuit. Pn n acel moment, oamenii l ascultaser cu un aer mohort de resemnare, ns acum se petrecu o transformare remarcabil. Niciunul nu se ateptase s fie pltit pentru munca lui i majoritatea se ntrebau ct de repede ar putea s dezerteze i s-o tearg acas. Acum, Nicholas le promitea nu doar bani, ci dolari de argint. n Etiopia, de mai bine de dou sute de ani, dolarul Maria Theresa fusese privit ca singura moned veritabil. Din acest motiv, moneda avea nc btut data original, 1780, i nfia portretul btrnei mprtese, cu brbia ei dubl i decolletage-ul ce i descoperea jumtate din bustul generos. O moned de acest fel era la mai mare pre dect un sac plin cu bancnote fr valoare, emise de regimul de la Addis. Ca s-i achite facturile pentru munca oamenilor, Nicholas adusese un sipet plin cu aceste monede de argint n primul transport de palei aruncai de Jannie. Zmbete divine le nfloreau oamenilor n timp ce ascultau i dinii albi sclipeau pe feele ca abanosul. Cineva ncepu s cnte i cu toii btur din picioare, dansar i l ovaionar pe Nicholas, n timp ce se

aliniau la coad s i ia uneltele. Cu sape late i cazmale, se nirar pe toat valea pn la locul antierului, cntnd i jucnd n continuare. Sfntul Nicholas, rse Tessay. Mo Crciun. N-au s te mai uite niciodat, de-acum. S-ar putea chiar s te bage-ntr-un altar i s construiasc o mnstire peste tine, suger dulce Royan. Ce nu tiu e c o s munceasc din greu pentru fiecare dolar. De atunci ncolo, munca ncepea de cum se lumina de ziu i se sfrea doar cnd era prea ntuneric s continue. Oamenii se ntorceau noapte de noapte la barcile ridicate temporar, la lumina torelor de paie, prea ostenii s mai cnte. Totui, Nicholas aranjase cu maitrii din fiecare sat de munte s primeasc n fiecare zi cte un animal tiat. n fiecare diminea, femeile coborau costia cu cte un animal n faa lor i cu oale uriae de tej inute n echilibru pe cap. n zilele care urmar, nimeni nu dezerta din micua armat de lucrtori a lui Nicholas. C Ocoat pe scaunul nalt al tractorului, Sapper ridic n braele hidraulice primul gabion din plas umplut. Pachetul de bolovani, nfurat n plas, cntrea cteva tone i lucrul se opri pe tot antierul, cci brbaii -se nghesuir pe malurile rului Dandera s priveasc. Un murmur de uimire se ridic atunci cnd Sapper ls tractorul galben s coboare malul abrupt i, cu gabionul sus, conduse vehiculul n ap. Curentul, lund invazia ca pe un afront, se ncolci mniat n jurul roilor din spate, ns Sapper intr mai n adncime. Mulimea nirat pe mal se pomi s cnte i s bat din palme a ncurajare cnd apa ajunse pe la burta mainii i nori de abur ieeau din oelul ncins al colectorului de ap. Sapper bloc frnele i apoi cobor gabionul greu n potop, nainte s revin pe mal. Oamenii l aclamar nebunete, cu toate c primul gabion se scufund imediat i numai un vrtej de la suprafaa rului i mai marca poziia. Un alt gabion plin i atepta rndul. Vehiculul cu traciune frontal i fcu loc pn la el cu greu, i cobor braele de oel i l culese la fel de tandru cum o mam i ia n brae pruncul. Nicholas strig la maitri s i pun echipele la munc. Lungile iruri de brbai urcar coasta, aproape goi, doar cu o bucat de pnz alb n jurul alelor. Asudnd din greu n aria defileului, aveau pielea strlucitoare ca antracitul proaspt tiat din min. Fiecare ducea pe cap cte un co cu pietre, pe care le deertau n gura gabionului ce i atepta. Apoi se ntorcea cu coul gol pn la poalele dealului, la cariera de piatr. Pe msur ce gabionul se umplea, o alt echip nchidea gura plasei i o lega bine cu srm groas, de opt. Douzeci de dolari prim echipei cu cele mai multe couri umplute pe ziua de azi! Rcni Nicholas. Oamenii strigar ncntai i i dublar eforturile, fr ns s poat ine pasul cu Sapper, pe tractor. Acesta aeza pilonii de piatr cu art, pornind de la apa puin adnc, de lng mal, astfel nct fiecare gabion s stea sprijinit de vecinul lui, fixndu-se n zid ca s se susin reciproc. La nceput, nu se observa un progres prea mare, ns, pe msur ce barajul se nla spre suprafa, rul ncepu s reacioneze slbatic. Glasul rului se transform dintr-un freamt domol ntr-un muget nfundat, nsoind truda apei de a sfrma zidul lui Sapper. n curnd, vrful zidului de gabioane i ii capul la suprafa i rul se reduse la jumtate din lime. Acum, tumultul su deveni mai feroce. Se insinua prin deschiztur, ntr-un torent puternic i verzui, i erpuia aproape imperceptibil pe mal n sus, forat s se retrag din faa barierei. Rul mcina temeliile barajului, ntinznd ghearele s i gseasc punctele slabe, i lucrul avansa din ce n ce mai greu, pe msur ce apele se nlau. Sus, n pdurile riverane de pe maluri, topoarele i vedeau de lucru i Nicholas se crispa de fiecare dat cnd unul dintre copacii mrei cdea la pmnt, gemnd i ipnd ca o creatur vie. i plcea s se considere conservator, iar unora dintre copacii aceia le trebuiser secole ntregi s ajung la grosimea aceea. Ce alegi, afurisitul de stvilar sau copceii drgui? Vru s afle Sapper, pe un ton brutal, cnd

Nicholas se lament n auzul lui. Nicholas plec fr s-i rspund. ncepeau cu toii s oboseasc de truda nesfrit. Nervii li se ntinseser s plesneasc i spiritele se ncingeau iute. Avuseser deja loc cteva confruntri sngeroase printre muncitori i, de fiecare dat, Nicholas se vzuse silit s apeleze la sapa lat, de oel, pe care o vntura ca s-i separe pe combatani. T Reptat, nghesuir rul n albie, pe msur ce digul se furia tot mai departe de mal, i sosi i ziua cnd trebui s i transfere activitatea spre cellalt mal. Fu nevoie de eforturile combinate ale ntregii fore de munc pentru a construi un drum nou de-a lungul malului, pn la vad. Acolo, mpinser tractorul n ap i, cu o sut de brbai care trgeau de cablul de remorcare i cu ajutorul roilor din spate, nalte i groase, ce se roteau i bteau apa pn fcea spum, maina ajunse n partea cealalt. Dup asta, trebui s se construiasc un alt drum, pe cellalt mal, ca s se ajung la antierul stvilarului. Tiar trunchiurile de copaci care le stteau n cale i ndeprtar bolovanii, ca tractorul s poat trece. Odat ajuns la antier, puteau s nceap acelai proces de aezare a gabioanelor, dinspre partea aceea. ncet-ncet, naintnd civa metri pe zi, cele dou ziduri se apropiau uor unul de cellalt i, pe msur ce distana dintre ele se micora, apa se fcea tot mai nalt i mai nvolburat, i lucrul devenea tot mai dificil. ntre timp, la dou sute de metri mai sus de antier, oimii i Scorpionii" munceau din greu. Aceste dou echipe construiau o plut din trunchiurile copacilor dobori n pdure. Lemnele erau legate ntre ele, s formeze un grilaj. Peste acesta fu aezat un strat gros de PVC, ca s l fac impermeabil; apoi, puser un al doilea grtar de trunchiuri, formndu-se un sandvi gigantic. Totul era legat cu srm de mpachetat baloii. n cele din urm, unul din capetele grtarului fu umplut cu bolovani, pentru balast. Sapper aranj balastul de bolovani ca s fac pluta grea doar ntr-o parte, astfel nct s pluteasc aproape vertical pe ap: un capt zgria fundul rului, iar cellalt nea la suprafa. Dimensiunile plutei erau corespunztoare spaiului dintre cele dou capete ale barajului. i, n timp ce lucrul la plut i la dig continua, Sapper ridic un depozit de gabioane umplute, pe care le stivui pe ambele maluri, mai jos de dig. Alte trei echipe, Elefanii", Bivolii" i Rinocerii", compuse din cei mai zdraveni i mai puternici brbai, munceau din greu n captul vii: spau un canal adnc, n care s devieze cursul rului. Inginerul tu grozav, Taita, nici nu s-a gndit vreodat la un asemenea rafinament, jubil Sapper de fa cu Royan, stnd pe buza anului. Asta nseamn c trebuie s ridicm nivelul rului Doar cu maximum doi metri, nainte s ne apucm s umplem canalul i s ajungem pn-n vale. Fr asta, ar fi trebuit s ridicm nivelul apei cu aproape ase metri, ca s i putem schimba cursul. Poate c nivelul rului era diferit acum patru mii de ani, coment Royan. Simea o loialitate ciudat fa de egipteanul de odinioar i i lua aprarea: Sau poate c a spat un canal, numai c i s-au ters urmele. Nici o ans, mri Sapper. Bietului prpdit pur i simplu nu i-a trecut prin cap aa ceva. Avea o expresie nfumurat ntiprit pe chip i se simea mulumit de sine: Unu la zero pentru mine, domnu Taita, dup cte se pare. Royan zmbi n sinea ei. Era bizar cum pn i practicul Rin niciun fel de mijloc, fie ameninare, fie rsplat ce Sapper, mereu cu picioarele pe pmnt, simea o provocare personal, de dincolo de veacuri. Fusese i el prins n jocul lui Taita. Reasc, nu puteau fi momii clugrii s lucreze duminica. n fiece smbt seara, terminau lucrul cu o or mai devreme i plecau cu toii n vale, pe crarea ce ducea la mnstire, ca s nu ntrzie la slujb a doua zi diminea. Cu toate c Nicholas bodognea i se strmba la actul lor de dezertare, era la fel de uurat ca i ei c avea ansa s-i trag sufletul. Erau cu toii istovii i, mcar o dat pe sptmn, nu-i

mai trezeau cntrile de utrenie de la ora patru. Aa c, smbt seara, i jurar s doarm pn trziu n dimineaa urmtoare, numai c puterea obinuinei l fcu pe Nicholas s se detepte, cu toate simurile treze, la aceeai or infam. Nu mai putea s stea n pat, aa c, atunci cnd se ntoarse de la splarea ritual la malul rului, ddu peste Royan, treaz i mbrcat. Cafea? Ridic ibricul de pe foc i i turn o can. Am dormit ngrozitor de prost, mrturisi ea. Am avut cel mai ridicol vis Posibil. Eram n mormntul lui Mamose, rtcind ntr-un labirint de coridoare. Cutam camera de veci, deschideam ui, dar gseam mereu oameni n camerele n care m uitam. Duraid lucra ntr-una dintre ncperi. i-a ridicat privirea i mi-a zis: Adu-i aminte de protocolul celor patru tauri. Ia-o cu nceputul". Era att de real i de viu! Am vrut s m duc la el, dar ua mi s-a nchis n nas i-am tiut c n-o s-1 mai vd niciodat. Lacrimile i inundar pleoapele, lucind la lumina focului de tabr. Nicholas cut s i abat atenia de la amintirea dureroas. Cine era n celelalte camere'? O ntreb. n camera alturat era Nahoot Guddabi. Rdea zeflemitor i zicea: acalul alearg dup soare" i capul i se transforma n cel al lui Anubis, zeul-acal al cimitirelor, i schellia i ltra. M-am sperit aa de tare, c am luat-o la fug. Mai sorbi o gur de cafea: Totul era prostesc i lipsit de sens, dar von Schiller sttea n camera urmtoare i s-a ridicat n aer, btnd din aripi, i-a zis: Vulturul se ridic, piatra cade". l uram aa de tare, voiam s-l pocnesc, dar atunci a disprut. i te-ai trezit? Suger Nicholas. Nu. Mai era o camer. i cine era n ea? Ea i ls ochii n jos i zise cu voce slab: Tu erai. Eu? i ce-am zis? Zmbi el. N-ai zis nimic, opti ea, nroindu-se brusc, att de puternic, nct l intrig. i-atunci, ce-am fcut? Zmbi el n continuare. Nimic, adic, nu pot s-i spun. Visul i revenea, viu i adevrat ca i cnd s-ar fi ntmplat n realitate, cu fiecare detaliu al trupului lui gol, pn i cu parfumul i atingerea lui. Se sili s nu se mai gndeasc la asta. Se simea la fel de vulnerabil ca i n vis. Povestete-mi, insista el. Nu! Se ridic ea iute, tulburat i roind nc, strduindu-se s-i scoat imaginile din minte. Noaptea trecut fusese prima dat n via cnd avusese un asemenea vis despre un brbat, prima dat cnd trise un orgasm n somn. De diminea, cnd se trezise, descoperise c i umezise pantalonii de pijama. Avem o zi ntreag n fa i nimic de fcut, trnti ea primul lucru care-i trecu prin cap. Ba din contra, se ridic i el. Mai avem de fcut pregtiri pentru plecarea de aici. n momentul acela, probabil c o s ne cam grbim. Ai ceva mpotriv dac vin cu tine? Se autoinvit ea. D Ou echipe, Bivolii i Elefanii , din care lipseau doar maitrii, i ateptau la cariera de piatr. Erau aizeci dintre cei mai voinici brbai care lucrau pe antier. Nicholas despachet brcile pneumatice Avon dintr-un paiet. Fiecare barc era dezumflat i mpachetat cu grij, cu vslele legate n lateral.

Aceste ambarcaii fuseser proiectate special pentru navigarea pe ape repezi. Fiecare era capabil s duc aisprezece oameni i o ncrctur de o ton. Nicholas le indic s lege pachetele grele de parii purttori pe care i tiaser n acest scop. Cu cte cinci oameni la fiecare capt al parilor lungi i pachetul coninnd barca legat la mijloc, povara se mai uur. Pornir la drum ntr-un ritm rapid i, cum obosea o echip, urmtoarea era gata s preia sarcina. Fceau schimbul chiar fr s se opreasc, noii hamali strecurndu-i umerii sub prjin din mers, n timp ce echipa epuizat se retrgea. Nicholas cra radioul n valiza lui rezistent la oc i la ap. Nu avea ncredere s lase un instrument att de preios pe mna vreunui hamal. El i Royan tropiau n urma caravanei, alturndu-i vocile la refrenul cntecului de munc pe care-1 cntau cruii, n timp ce transportau poverile la mnstire. Mai Metemma le ieise n ntmpinare pe terasa din afara bisericii de la Sfntul Frumentius. i conduse n jos, pe scara cioplit n stnc, la aizeci de metri de malul apei. Acolo se afla o lespede ngust de piatr, pe care se repezeau apele Nilului i deasupra creia stropeau cascadele nalte, asemenea unei bure necontenite de ploaie. Dup aria i lumina puternic a soarelui de afar, aici, jos, n strfundurile defileului, era rece, mohort i umed. Stncile negre musteau de ap, iar lespedea pe care stteau ei era ud i alunecoas sub picioare. Royan se cutremur la vederea fluviului ce forma un vrtej nvolburat cnd se ncolcea n jurul bazinului adnc de piatr, ca mai apoi s goneasc prin gtlejul ngust al defileului, n cltoria sa nfrigurat spre Egipt i spre nord. Dac-a fi tiut c sta e drumul pe care plnuieti s ne ntoarcem acas... spuse ea ndoit, msurnd din ochi fluviul. Dac preferi s mergi pe jos, eu n-am nimic mpotriv, o asigur Nicholas. Cu puin noroc, o s crm i ceva bagaje n plus. Fluviul e calea logic de evadare. Presupun c are logic ce spui, dar tot nu e teribil de ademenitor. Ea rupse o bucic de lemn plutitor dintr-o nclcire de frnturi rtcite ce se prinseser de lespede i o azvrli n fluviu. Fu luat imediat n primire i goni pe valul care se nla deasupra unui obstacol scufundat. Ce vitez are curentul? ntreb Royan cu glas pierit cnd achia de lemn plutitor fu absorbit n adncuri. A, nu mai mare de opt-nou noduri, o inform el pe un ton degajat. Dar asta nu-i nimic. Aici, fluviul e nc foarte puin adnc. Ateapt s nceap s plou n muni, i-atunci o s vezi ap iroind pe-aici. O s ne distrm de nu se poate. Mult lume ar plti bani grei s aib ocazia s goneasc pe un fluviu ca sta. O s-i plac la nebunie. Mersi, spuse ea sec. Abia atept! La 15 metri deasupra lespezii, peste nivelul maxim la care se nlau valurile Nilului, se afla o grot mic altarul Bobotezei. Cu mult timp n urm, clugrii tiaser n strfundurile muntelui acest pasaj, care se termina cu o ncpere spaioas, luminat de luminri, ce adpostea o statuie n mrime natural a Fecioarei, nvemntat n straie terse, de catifea, i cu Pruncul n brae. Mai Metemma le ddu ncuviinarea s depoziteze plutele n altar, iar ei le aezar sprijinite de perete. Cnd hamalii plecar, Nicholas i art lui Royan cum s manevreze mnerele de desfacere rapid a brcilor pneumatice i tuburile cu C02 care s le umfle n cteva minute. Ambal cutia cu radioul i pacheelul cu raii de urgen ntr-o folie de plastic i le puse ntr-unul dintre pachetele din barc, pe care s poat pune mna n grab. Nu ai de gnd s m nsoeti n croaziera asta de plcere? ntreb ea nelinitit. Doar nu plnuieti s m trimii de una singur pe ap? E mai bine s tii cum funcioneaz totul, o liniti el. Dac treaba ncepe s se mput cnd trebuie s ne lum tlpia, o s am nevoie s m ajui s lansez plutele.

Cnd suir scara i ddur de cldur i de lumina soarelui, starea de spirit a lui Royan se schimb: Nu e nici mcar amiaz i avem tot restul zilei la dispoziie. Hai s mai mergem o dat la lacul lui Taita, propuse ea, la care el ridic indulgent din umeri., 3ivolii i Elefanii i nsoir pn la rspntie. Aici, echipele o luar napoi, spre stvilar, strignd i fcnd semne de bun rmas lui Nicholas i lui Royan. Chiar i n scurtul rstimp de la ultima lor vizit, poteca printre tufe se acoperise cu vegetaie. Nicholas fu silit s i foloseasc maceta ca s deschid drumul i se lsar n jos pe sub crengile epoase care atmau. Pe la mijlocul dup-amiezei, ajunser, n sfrit, la marginea nalt i se gsir din nou pe versantul de deasupra lacului lui Taita. Se pare c noi am fost ultimii pe-aici, se auzi glasul uurat al lui Nicholas. Nu sunt semne c-ar fi fost i ali vizitatori. Te ateptai s fie? Nu poi s tii niciodat. V Schiller e un personaj formidabil i are nite flci ncnttori care on lucreaz pentru el. Helm e unul dintre cei care m ngrijoreaz i am sentimentul neplcut c s-ar putea s ne cam spioneze. M duc s arunc o privire mai de aproape. Fcu iute un tur al ntregii zone, cutnd atent orice urm de intrui. Apoi se ntoarse lng ea, pe buza prpastiei, i se aez. Nimic, recunoscu el. nc avem prioritate. Dup ce Sapper oprete cursul rului n amonte, asta o s fie principala noastr zon de operaiuni, nu? ntreb ea. Da, dar chiar i nainte s nchid Sapper digul, vreau s ridic o tabr mobil aici i s aduc toate lucrurile de care avem nevoie de la carier, ca s le avem la ndemn cnd o s ncepem explorarea lacului. i cum o s intrm n lac? Prin albie, dup ce e secat? Presupun c putem folosi albia secat ca drum pe care s venim de la stvilar sau de la mnstire, printre stncile roz. Dar nu asta e metoda prin care vrei s intri, nu? Ghici ea. Chiar i fr ap, albia ar fi o cale prea lung. E un sui de cinci-ase kilometri din oricare capt al prpastiei, la care se adaug i dificultatea terenului. Stai de vorb cu un expert n domeniu. Am cobort o dat i n-a vrea s repet experiena. Sunt cel puin cinci jgheaburi i aglomerri de roci peste care mi amintesc s fi fost aruncat. i-atunci, ai o idee mai bun? Vru ea s tie. Nu-mi aparine, o contrazise el. E, de fapt, ideea lui Taita. Ea i arunc privirea peste margine: Vrei s construieti un eafodaj pe versant, cum a fcut el? Ce e bun pentru Taita, e destul de bun i pentru mine, raion el. Btrnul probabil c s-a gndit bine la alternativa de a folosi albia rului drept cale de acces i a abandonat-o. Cnd te apuci s construieti platforma, atunci? O echip taie deja bambusul pentru piloni, undeva mai sus, n defileu. Mine o s ncepem s i aducem aici i s-i depozitm. N-avem voie s pierdem nicio zi. O dat ce digul e nchis, trebuie s coborm n albie ct se poate de repede. Pentru a da greutate vorbelor sale, se auzi un ndeprtat murmur de tunet i amndoi i lungir gturile s se uite cutremurai la povmi. La circa o sut cincizeci de kilometri mai la nord, uor neclare, ca o imagine sepia suprapus pe silueta albastr, ascuit ca briciul, a peretelui coastei, se nlau turnurile rsturnate de nori cumulonimbus. Niciunul nu vorbi despre asta, ns amndoi erau contieni de ameninarea norilor de furtun ce se stabileau deasupra munilor ndeprtai. Nicholas se uit la ceas i se ridic:

E timpul s ne ntoarcem, dac vrem s nu ne prind noaptea pe drum. i ddu mna s se ridice. Ea i scutur praful de pe haine i-apoi se duse pn n buza hului. Trezete-te, Taita! Te prindem din urm, strig ea ctre umbre. Nu-1 provoca, o lu Nicholas de mn i o trase napoi. Btrnul ticlos deja ne-a dat destul de furc. T ietorii de lemne lsaser buturugile ctorva copaci mari pe malurile Danderei, mai sus de baraj. Sapper le folosi pe post de puncte de ancorare pentru cablurile grele pe care le ntinsese peste ru. Cu ajutorul cablurilor, instal o serie complicat de scripei. Cablul principal era legat de inelul de remorc al tractorului. Alte dou cabluri au fost ntinse, cte unul pe fiecare mal, unde Bivolii i Elefanii stteau pregtii s se ocupe de ele. O echip era sub comanda lui Nicholas, cealalt sub a lui Mek Nimmur. Pentru aceast parte a operaiunilor, crucial pentru reuita construciei, Mek coborse de pe coline s dea o mn de ajutor. Grtarul din trunchiuri masive sttea la marginea rului, pe jumtate cufundat n ap. ncrcat din greu cu bolovani, era o structur dificil de manevrat, care necesita toate eforturile lor combinate, ca s fie aezat n poziia stabilit. Sapper i ngust privirea, studiind amplasarea, dup care se uit n amonte, la stvilarul parial ridicat. Cele dou ziduri de gabioane se ntindeau dintr-un rm n altul, ns despritura din mijlocul rului avea. ase metri i ntregul volum de ap bubuia prin ea. Singurul lucru pe care vrem s-l evitm e s lsm afurisitul de tampon s ne fug din mn i s se izbeasc de blestematul de zid, i preveni Sapper pe Nicholas i pe Mek. Altfel, pierdem o mare parte din tot ce-am fcut pn-acu. Vreau s-l bgm frumuel acolo, ncet i cu grij, i s-l lsm s se cuibreasc n despritur. Avei ntrebri? Asta-i ultima ans s mai zicei ceva. Cunoatei cu toii semnalele. Sapper trase un ultim fum din igar i ddu un bobmac mucului n ru. Apoi, cu o expresie lugubr, spuse: La treab, domnilor! Cine ajunge ultimul la ap e un ftlu. In comparaie cu muncitorii, Nicholas i Mek erau gros mbrcai, n pantalonii lor scuri, kaki. Toi ceilali erau goi puc. La semnal, intrar cu toii n ap pn la bru i i ocupar locurile de-a lungul cablurilor. nainte s i urmeze, Nicholas se mai uit o dat de jur mprejur. De diminea, la micul dejun, Royan l rugase, inocent, s i mprumute binoclul. Acum i ddea seama de ce. Era i Tessay se cocoaser n vrful costiei, deasupra defileului. Chiar cnd se uit Nicholas, o vzu pe Royan pasndu-i binoclul lui Tessay. Nu pierdeau niciun moment din aceast operaiune decisiv. Nicholas i ntoarse privirea de pe nlimi la irurile de brbai voinici i despuiai, se strmb i mormi: Pe bune, chiar c sunt nite exemplare demne de premiat. Sper c Royan nu face comparaii. Sapper se sui n tractorul galben i, cu un duduit i un nor de fum, motorul prinse via. Ridic o mn deasupra capului, cu pumnul strns, i Nicholas transmise ordinul echipei sale: Apucai coarda! Maitrii repetar comanda n amharic i oamenii apucar cablurile i se lsar pe spate. Sapper bg tractorul n prima vitez i naint. Burta mainii se propti n frnghii, roile de transmisie scrir, iar grtarul de lemn alunec greoi de pe mal n apele rului. Captul ngreunat al grtarului se ls imediat la fund, pe cnd cel uor plutea la nlime. Treptat, l traser n torent, pn ajunse s spnzure vertical n ap. Curentul l nfc i pomi s l duc direct spre zidul de gabioane. Prindea vitez alarmant de repede. Tractorul mugi i scoase nori de fum negru cnd Sapper l bg n mararier, trgnd cablurile napoi. Echipele de brbai despuiai trgeau i cntau unii fuseser deja trai n ap pn la gt. Grtarul se stabiliza pe curent i oamenii l lsar s se deplaseze ntr-un ritm mai potolit, ctre

deschiztura din zid. Cnd ncepu s o ia spre un mal, Sapper nl mna dreapt i o roti ca o moric. Asculttor, grupul lui Mek, de pe malul ndeprtat, mai ls din strnsoarea asupra cablului, iar echipa lui Nicholas mai strnse din cablu. nc o dat, grtarul se ndrepta direct spre despritur. Acum! nchidei sprtura! Url Sapper. n acest moment, le era imposibil s reziste curentului ajuns la for maxim. Acesta tr ambele echipe n ru, pn cnd civa oameni ajunser s fie depii de ap i ddur drumul frnghiei, cznd n ap i ncepnd s noate. Cu toate acestea, cei care i pstraser poziiile izbutir s ncetineasc goana grtarului, cnd acesta era ct pe ce s se izbeasc de stvilar. l fixar ferm n despritur, asemenea unui dop-mamut care acoper scurgerea unei czi gigantice i, instantaneu, curentul fu ntrerupt. Oamenii din ap se luptau s ajung la mal, cu trupurile ude i lucind n lumina soarelui, n vreme ce Sapper scoase cablurile din inelul de remorcare i hurui de-a lungul malului, cu maina la vitez maxim. Cnd tractorul ajunse n dreptul lui, Nicholas apuc un mner i i fcu vnt pe platform, n spatele lui Sapper. Trebuie s-l proptim acum, nainte s explodeze grtarul, url Sapper. Din punctul su de observaie, agat de spatele mainii nalte, Nicholas avu rgaz un moment s evalueze sitauia. Barajul inea, ns la limit. Numeroase jeturi de ap neau prin fiecare gaur dintre grtar i gabioane. Presiunea apei asupra straturilor de PVC din grilaj era enorm. Rul ataca cu toat fora, iar grilajul se ndoia i se apleca precum bariera-ghilotin a unui castel, izbit de un berbece. Sapper culese un gabion dintre cele ce ateptau pregtite pe mal i pomi spre albia rului, de sub stvilar. uvoiul de ap se micorase pn la un pria ce ajungea doar pn la genunchi. Jeturi de ap mprocau prin fiecare sprtur din zid, cci gabioanele nu erau impermeabile; apa i fcea loc printre pietrele puse strns laolalt. Cnd tractorul ncepu s se agite i s se clatine n albia coluroas din spatele zidului, Nicholas i Sapper fur udai pn la piele de iroaie. Era ca i cnd ar fi lucrat sub un du rece. Sapper trase tractorul mai aproape de grtarul care se ncorda i sprijini gabionul greu de acesta. Bg n mararier i urc pe mal, s culeag un alt gabion. ncet, construi un perete ajuttor sub grtar, aeznd gabioanele n iruri nclinate, pn cnd cptueala aceasta deveni la fel de rezistent precum digurile laterale. Nicholas sri din tractor i l ls pe Sapper s-i vad de treab; alerg n amonte, la canalul pe care echipele l spaser n captul cii. Majoritatea muncitorilor se adunaser deja pe marginile anului i Nicholas o vzu i pe Royan cu Tessay n fruntea acestei mulimi nfierbntate. Nicholas i fcu loc cu coatele pn la Royan, care l apuc de mn: Funcioneaz, Nicky! Barajul ine. Chiar sub ochii lor, nivelul apelor prinse n capcan cretea lng peretele din grtar i gabioane. n vreme ce oamenii plvrgeau, rdeau i l ncurajau, rul clipoci la intrarea n canal. Cincizeci de brbai i nfcar uneltele i srir pe fundul canalului. Nori de praf se ridicau n timp ce ndeprtau pmntul, ca s cluzeasc primul firicel de ap pn n gura canalului. Cei rmai pe mal, deasupra, strigau i cntau s i ncurajeze i un erpior de ap i gsi calea spre gura canalului. Brbaii cu sape late i cazmale alergar naintea lui, amgindu-1 ct mai departe n an. De fiecare dat cnd apa ddea peste vreun obstacol i se poticnea, ei se repezeau asupra blocajului i l ndeprtau. n cele din urm, firicelul firav de ap simi cum panta coboar tot mai mult i valea se deschide dinaintea lui. Firicelul se transform n izvor, apoi n torent. Cu fore proaspete, i fcu loc n canal i izbucni, purtnd uvoiul mre al rului din spatele lui. Oamenii de pe fundul anului ipar de fric la vederea apariiei brute i feroce i se crar pe marginile canalului. Numai c unii nu au fost destul de iui i au fost mturai de furia apei, zbtndu-se i strignd dup ajutor. Cei de pe mal alergar i le aruncar frnghii, Irgndu-i de-acolo, uzi i plini de nmolul potopului. Acum rul mugea prin canal i gonea la vale, redescoperind cursul strvechi pe care nu l mai urmase de

mii de ani. Rmaser pe mal aproape o or, s-l priveasc, pentru c exercita asupra lor acea vraj anume pe care apa a avut-o dintotdeauna asupra oamenilor. Erau silii s se retrag pas cu pas, cci rul le tia pmntul de sub picioare. In cele din urm, Nicholas se trezi din vraj i se ntoarse spre Sapper, care consolida zidul barajului. Croise deja o cptueal n pant pe partea n aval a zidului barajului, cu patru rnduri de gabioane la baz, ce se ngustau treptat, pn ajungeau n vrful zidului de rezisten. Pentru moment, digul era sigur, grtarul cel vulnerabil fusese ntrit cu couri grele, din plas de srm umplute cu pietre, iar revrsarea prin canal, n vale, micorase cu mult presiunea asupra lui. Crezi c-o s in? Examin Royan structura cu suspiciune. Pn vin ploile, sperm, o trase de-acolo Nicholas. Hai s nu mai pierdem vremea aici! E timpul s coborm i s-ncepem treaba la lacul lui Taita. Capitolul LXIII Urmar cursul noului ru creat de-a lungul vii. n unele locuri, erau obligai s ocoleasc ceva mai sus pe pant, fiindc revrsarea cauzat de baraj ntretiase i scufundase vechiul drum. n cele din urm, ajunser la confluena cursului ce i avea originea n fntna cu fluturi, pe care o exploraser cu Tamre. Se oprir pe mal, unde Nicholas i Royan se privir n tcere. Priaul secase. Mergnd n lateral, urcar albia secat a prului pn pe dealuri i, n sfrit, ajunser s se caere pe lespedea din care se formase fntna cu fluturi. Petera era n continuare nconjurat de ferigi verzi, luxuriante, numai c arta ca o orbit ntr-un craniu ntunecat i gol. A secat izvorul! opti Royan. Barajul i-a supt toat seva. Asta e dovada c fntna era alimentat de lacul lui Taita. Acum, dac am schimbat cursul rului, am ucis fntna. Royan avea ochii strlucitori, sclipind de emoie: Haide! S nu mai pierdem timpul aici. Hai la lacul lui Taita! Nicholas cobor primulm lacul lui Taita. De data aceasta, avea un scaun suspendat adevrat, pe care s stea, i un sistem adecvat de scripei cu care s coboare versantul. Cnd se balans peste streaina stncii, scaunul se legn ciudat nspre stnc i Nicholas i prinse degetul mare de la mn ntre lemnul scaunului i perete. Scoase o exclamaie de durere i, cnd i eliber degetul, vzu c i julise articulaia i c sngele i iroia pe picioare. Era o ran dureroas, ns nu grav, aa c i supsejulitura ca s-o curee. nc se mai prelingeau cteva picturi de snge, numai c el nu avea timp acum s se ocupe de ran. Se afla lng streain, iar sub el se csca abisul sumbru i respingtor. Privirea i era atras n mod irezistibil de inscripiile de pe perete, gravate ntre irurile verticale de nie. Acum, c tia ce caut, izbuti s disting imaginea oimului schilodit. l nveselea i-l ncuraja. De la zborul din defileu, petrecut cu o lun n urm, fusese adesea bntuit de sentimentul c totul era o simpl nchipuire, c i cartuul lui Taita era o halucinaie i c, la ntoarcere, o s gseasc versantul neted i neatins. Dar iat c exista era seninul i promisiunea lor. Se uit n jos, pe lng picioare, la fundul defileului, i vzu imediat c i cascada de deasupra lacului fusese redus la un ipot. Apa ce mai picura prin puul negru i neted de roc lefuit era doar ceea ce se mai infiltra prin sprturile i gurile stvilarului din amonte, i ultimele scurgeri din bancurile de nisip i din lacurile aflate mai sus, n defileu. Nivelul imensului lac de sub el sczuse semnificativ. i ddea seama de nivelul fluxului dup marcajele umede de pe peretele de piatr. Mai nainte, pe o distan de 15 metri, peretele se aflase sub ap, iar acum sttea expus privirii lui. Alte opt perechi de nie dltuite erau vizibile; cndva, fusese forat s noate pn jos, la ele, iar acum preau la nlime i uscate. Cu toate acestea, lacul nu era complet secat. Era scobit sub nivelul gurii de scurgere din aval, aa c nu

se putea goli singur, cu ajutorul gravitaiei. n mijloc, se mai afla nc prins n capcan o mlatin neagr, mprejmuit de o margine ngust de piatr. Nicholas ajunse la acea margine i cobor din scaunul suspendat. Era ciudat s stea pe piatr tare aici, jos, unde ultima dat se zbtuse s rmn n via, ct pe ce s fie tras nuntru i necat. Se uit n sus, acolo unde razele soarelui ptrundeau n zonele cele mai ridicate ale abisului. Parc ar fi fost pe fundul unui pu de min; se cutremur la atingerea lipicioas de aer umed i rece de pe mn i la senzaia ciudat din stomac. Trase de frnghie ca s trimit scaunul napoi la suprafa i apoi merse cu atenie pe marginea alunecoas de stnc, pn la locul unde irurile de nie ntunecate se distingeau clar pe stnc mai deschis la culoare. Acum reuea s observe i forma deschizturii din zid, care aproape l sorbise pe gtlejul ei ntunecat i lunecos. Era cufundat aproape n totalitate ntr-un ungher adnc, unde lacul se scurgea pe lng coasta stncoas. Tot ce se vedea la suprafa era vrful arcadei unei intrri neregulate, aflate la poalele irurilor de nie. Restul se afla nc sub ap. Cornia se ngusta pe msur ce nainta la poalele stncii, pn cnd Nicholas trebui s se ntoarc apoi cu spatele la stnc i s se deplaseze n lateral, cu vrfurile picioarelor n ap. n cele din urm, nu mai reui s avanseze fr s i bage, pur i simplu, picioarele n ap. Nu avea de unde s-i dea seama ct de adnci erau apele, doar c erau tulburi i neispititoare. Strduindu-se n continuare s nu i ude picioarele, se ls pe vine pe lespedea ngust i se aplec att de mult n afar, c era ct pe ce s-i piard echilibrul. Se sprijini cu o mn de perete, s nu cad, i pe cealalt o ntinse spre deschiztura pe jumtate scufundat. Buza acesteia era neted, aa cum i-o aducea aminte, i, din nou, i se pru prea ptrat i dreapt s nu fi fost modelat de mna omului. Cnd i suflec mneca, observ c degetul rnit sngera n continuare, ns ignor faptul i i vr braul n lac. Bjbi n jos, vrnd s dea de urma bazei deschizturii. Pipi ceva ce preau a fi blocuri de zidrie nefinisate i se ntinse i mai departe, pn ce apa i ajunse la jumtatea bicepilor. Deodat, o creatur vie, rapid i destul de grea, se roti n apele ntunecate chiar dinaintea ochilor lui i, cu un reflex spontan, el i scoase mna din ap. Creatura urm traiectoria braului pn la suprafa, crestnd la ntmplare carnea cu coli lungi, ascuii ca lamele, iar el prinse n fug imaginea unui cap urt, ca cel de baracud. Realiz instinctiv c animalul fusese probabil atras de mirosul de snge ce venea de la degetul rnit. Sri n picioare i se cltin pe marginea ngust, inndu-se de bra. Numai unul dintre colii frontali ai creaturii l atinsese, dar i deschisese pielea ca un bisturiu: o ran lung, superficial, i brzda mna dreapt, din care picturi proaspete de snge se prelingeau i mprocau bltoaca de la picioarele lui. Instantaneu, apele negre prinser via, se tulburar i clocotir de forme acvatice ce se zbteau frenetic. Cu spinarea lipit de peretele de piatr, Nicholas rmase cu ochii la ele, ngrozit i dezgustat. Putea s-i dea vag seama ce form aveau, sinuoas, aducnd oarecum cu nite panglici, dintre care unele erau la fel de groase ca pulpa lui, negre i lucioase. Una dintre ele scoase capul i se repezi spre lespede, forfecndu-i flcile. Avea ochi uriai, lucioi i bot alungit, flci lungi, pe care se nirau coli ieii peste buzele subiri. Corpul din spatele capului avea aproape doi metri lungime i fichiuia ca un bici, naintnd pe lespede i repezindu-se la picioarele goale ale lui Nicholas. Acesta ip scrbit i fcu un salt napoi, mpiedicndu-se i plescind s ajung ntr-o zon mai sigur. inndu-se strns de mna nsngerat, arunc o privire n urm. Capul cel urt dispruse, ns suprafaa blii era n continuare tulburat de forme ofidiene mldioase. ipari! i ddu el seama. ipari tropicali uriai. Bineneles c sngele i trezise la via. Scderea nivelului apei i inea captivi n balt, adunai ntr-un numr aa de mare, nct probabil c devoraser deja petii de care depindeau pentru supravieuire. Acum deveniser prdtori lacomi. Poate c toate ochiurile de ap ce mai rmseser n prpastie erau

infestate cu aceste creaturi de temut. Era recunosctor faptului c, la ultima sa scufundare n lac, nu sngerase n ap. i desfcu baticul din bumbac de la gt i i-l leg n jurul minii. iparii reprezentau o ameninare mortal pentru orice tentativ de explorare a deschizturii din stnc. Numai c el se gndea deja la modaliti de ndeprtare a lor din balt i de acces n deschiztura subacvatic. Treptat, agitaia din lac se potoli i suprafaa rmase iari nemicat. Nicholas se uit n sus i vzu scaunul cobornd, cu picioarele subiri i frumoase ale lui Royan atmnd din el. Ce-ai gsit? Strig pn jos, incitat. E vreun tunel... i se opri brusc, la vederea sngelui de pe hainele lui i a bandajului strns pe mn. Vai, Dumnezeule! Exclam ea. Ce-ai pit? Eti rnit. Ct de grav e? Ajunse cu tlpile pe lespede, lng el; se ls s alunece din scaun i i lu cu blndee mna rnit: Ce-ai fcut? Nu-i aa de grav precum pare, o asigur el. E mult snge, dar nu-i o ran adnc. Cum ai reuit? Insist ea. Drept rspuns, el rupse un col din baticul mbibat n snge. Privete! O instrui el, fcnd din col o bilu pe care o arunc n balt. Royan scoase un ipt de groaz cnd apele ncepur s fiarb de forme lungi i fugare. Una dintre ele i undui jumtate din lungimea monstruoas pe lespede, nainte de a sri napoi n ap. n urma ei, pe pietrele negre, rmase o urm lucioas de materie vscoas argintie. Taita i-a lsat cinii de paz s ne alunge, remarc Nicholas. O s ne ocupm de frumueii tia nainte s putem explora intrarea de dedesubt. Capitolul LXIV Schela de bambus construit de Sapper i de Nicholas n josul versantului era ancorat n niele tiate n piatr cu aproape patru mii de ani n urm. Taita probabil c legase structura cu frnghie din scoar de copac, ns Sapper folosea srm galvanizat de mare grosime, astfel c structura era destul de rezistent nct s suporte greutatea mai multor oameni. Bivolii formau un lan uman care trecea din mn n mn, n jos, pe schel, toate materialele i echipamentele necesare. Primul obiect care ajunse pe fundul cavernei a fost generatorul Honda EM500. Sapper l conect la becurile pe care le instalase la poalele versantului. Motoraul pe baz de benzin mergea uor, fr ntreruperi, iar puterea lui era impresionant. Reflectoarele alungar umbrele din ungherele cele mai ndeprtate ale cavernei i luminar groapa adnc de piatr ca pe o scen. Starea de spirit se schimb instantaneu. Cu toii devenir mai veseli i mai ncreztori. Se auzeau rsete i brfe dinspre lanul de brbai de pe schel n timp ce Royan cobor s se alture lui Sapper i Nicholas, la marginea blii. Acum, c tim c funcioneaz, stinge luminile! Ordon Nicholas. Dar e bezn i nfricotor fr ele, protest Royan. Economie de combustibil, i explic Nicholas. N-avem nicio benzinrie dup col. Avem doar dou sute de litri rezerv i, chiar dac micua Honda e destul de economicoas, trebuie s avem grij. Nu tim ct o s ne trebuiasc atunci cnd o s fim n tunel. Royan ridic resemnat din umeri i, cnd Sapper opri generatorul, caverna fu din nou npdit de umbre mohorte. Se uit nspre mlatina ntunecat i se strmb: i ce-o s faci cu animalele alea oribile ale tale? Vru s tie, aruncnd o privire fugitiv spre mna dreapt a lui Nicholas, nfurat n bandaje. Eu i Sapper avem un plan. Ne-am gndit s ncercm s golim mlatina n totalitate, cu un lan de glei. Numai c toat cantitatea de ap care vine n continuare prin albia rului face s n-avem prea mari

anse de reuit. Am fi norocoi dac am pstra nivelul constant, chiar dac am lucra zi i noapte cu gleile, mormi Sapper. Dac i-ar fi dat prin cap maiorului s aduc o pomp de ap de mare vitez... Nici chiar eu nu m pot gndi la toate, Sapper! Ce-am zis s facem e s construim un mic cheson n jurul deschizturii subacvatice i s scoatem apa cu gleile. Royan se trase napoi i urmri pregtirile. ase dintre plasele goale pentru gabioane erau coborte pe schel i aezate la marginea mlatinii. Aici erau parial umplute cu bolovanii strni de oameni din albia rului. Totui, gabioanele nu erau att de pline, nct s nu poat fi transportate. Aici nu mai aveau tractorul care s le duc de colo-colo i erau silii s se bazeze pe demodata for de lucru uman. Rmsese suficient folie galben din PVC ca s acopere fiecare gabion i s l fac impermeabil. i ce facem cu iparii ti? Se art Royan fascinat de aceste creaturi detestabile, inndu-se ct mai departe de marginea blii. Nu poi s trimii niciun om acolo! Privete i bag la cap! Rnji Nicholas la ea. Am o mic atenie pentru petiorii ti preferai. Odat terminate pregtirile pentru construirea chesonului, Nicholas goli caverna, trimindu-i pe Royan, pe Sapper i pe ceilali sus, pe schel. Numai el rmase pe marginea apei, cu un sac atmat pe umr, coninnd grenadele cu fragmentare pe care le cerise de la Mek Nimmur. Cu o grenad n fiecare mn, ezit. apte secunde ntrziere, i reaminti. Musca artificial a lui Quenton-Harper. Mai eficient dect nada regal!" Scoase cuiele grenadelor, pe care le azvrli apoi n mijlocul blii. Rapid, se ntoarse i se grbi spre cel mai ndeprtat colior al cavernei. ngenunche cu faa la peretele de stnc i i acoperi urechile cu ambele mini. Cu ochii strns nchii, se pregti de ce e mai ru. Albia de stnc slt sub el, iar unda dubl de oc a exploziilor trecu peste el ntr-o succesiune rapid, cu o for slbatic ce l izbi drept n piept i i tie rsuflarea. n strfundurile hului, detuntura avusese puterea unui tunet, ns el avea urechile protejate, iar apa din mlatin absorbise mult din bubuitur. O fntn geamn ni n naltul cerului i se sparse de stnc de deasupra capului lui. iroi ca o cascad peste el, udndu-1 pn la piele. Cnd se mai stinser ecourile, se ridic i el. Auzul nu i fusese foarte afectat i nu pise nimic, dect c fcuse un du rece. napoi, pe marginea lacului, apa fremta de micare. Zeci de ipari mari sreau i se perpeleau la suprafa, artndu-i burile albe n zbaterea lor. Muli erau mori, cu burile deschise, n vreme ce alii erau doar ncremenii de bubuitur. tiind cu ct tenacitate se agau de via, bnuia c i vor reveni nu peste mult timp, dar, pentru moment, nu prezentau niciun pericol. Rcni spre vrful stncii: Cale liber, Sapper! Trimite-i jos! Brbaii se nghesuir s coboare schela, uluii de mcelul fcut de grenadele aruncate n balt. Se nirar pe mal i se apucar s pescuiasc petii mori. i mncai? ntreb Nicholas pe unul dintre clugri. Foarte buni! i frec monahul burta cu poft. Ajunge cu asta, muritori lacomi, i mn Sapper napoi la lucru. S punem gabioanele, pn nu se trezesc petii i v mnnc. Cu o prjin de bambus, Nicholas msur adncimea apei ce acoperea intrarea i descoperi c depea cu mult un stat de om. Trebuir s rostogoleasc gabioanele pn acolo i s le termine de umplut n poziia respectiv. Era o treab dificil i anevoioas, ce le lu aproape dou zile, ns, n cele din urm, construir un zgaz sub form de semilun n jurul intrrii subacvatice, desprind-o de mlatina principal. Cu ajutorul gleilor din piele i al vaselor de lut n care se aducea tej, Bivolii se apucar s scoat apa din cheson i s o arunce peste zid, n lacul principal. Nicholas i Royan urmreau cu nerbdare mascat de tcere cum nivelul apei din cheson scade i deschiztura din perete iese treptat la iveal.

Foarte curnd, reuir s vad c era aproape dreptunghiular, cam de trei metri lime pe doi nlime. Laturile i tavanul fuseser erodate de curgerea apei prin deschiztur, ns, pe msur ce nivelul scdea, se zreau rmiele blocurilor tiate n piatr, care probabil c sigilaser cndva intrarea. Patru dintre ele rmseser nc acolo unde constructorii antici le puseser: de-a curmeziul pragului deschizturii. Celelalte ns fuseser sparte de mii de ani de anotimpuri ploioase i aruncate n tunel, pe care l i blocau parial. nflcrat, Nicholas cobor n cheson. Nu era nc golit, dar el nu-i mai putea ine nerbdarea n fru. Apa i ajunse pn la genunchi cnd se tr prin deschiztur i, cu minile goale, ncerc s mite unele dintre rmiele de stnc ce o blocau. E limpede c-i un fel de pu de min, strig napoi. Pierzndu-i rbdarea, Royan cobor i ea n cheson, alunecnd i mprocnd cu ap, i se chinui s intre n deschiztur, lng el. E un obstacol, strig ea dezamgit. S fi fcut Taita chestia asta intenionat? Se prea poate, i ddu Nicholas cu prerea. E greu de spus. O mulime de pietri i de aluviuni au fost absorbite de cursul principal al rului, dar se poate ca Taita s fi umplut tunelul n urma lui, cnd l-a nchis. O s ne ia enorm de mult timp doar s l curm ct de ct, ca s descoperim ncotro duce pasajul, i pierdu Royan nota de ncntare din glas. M tem c ai dreptate, o aprob Nicholas. O s trebuiasc s ndeprtm toate resturile astea cu mna i n-o s avem timp pentru gingiile excavrii arheologice ca la carte. O s le aruncm pur i simplu afar. Iei din cheson i i ntinse mna s o ajute i pe ea. Ei, cel puin avem reflectoarele, adug el. Putem s-i punem pe oameni s lucreze n schimburi, de zi i de noapte, pn isprvim. Capitolul LXV Au construit un zgaz pe rul Dandera, zise Nahoot Guddabi, fcndu-1 pe Gotthold von Schiller s l priveasc uimit. Au construit un zgaz? Eti sigur? Nu-i venea s-i cread urechilor. Da, Herr von Schiller. Avem un raport de la spionul nostru din tabra lui Harper. Are mai mult de trei sute de oameni care lucreaz n defileu. i asta nu e tot. I s-au parautat cantiti uriae de materiale i provizii. E un fel de operaiune militar. Spionul nostru zice c are i un utilaj de mutare a pmntului, un soi de tractor, pe care l-a adus cu el. Von Schiller se uit peste mas, cutnd confirmarea lui Jake Helm, care aprob cu un semn din cap: Da, Herr von Schiller. E adevrat. Harper trebuie s fi cheltuit o grmad de bani. Numai avionul trebuie s fi costat vreo cincizeci de miare. V Schiller simi primii fiori de emoie autentic de cnd fusese chemat de la Frankfurt prin mesajul on urgent via satelit. Zburase direct la Addis Abeba, unde Jet Ranger-ul l atepta s-1 transporte la baza Pegasus, pe povmiul de deasupra defileului fluviului Abbay. Dac se adeverea, i nu punea la ndoial cuvntul lui Helm, atunci Harper punea la cale ceva de o importan enorm. Se uit pe fereastra barcii, nspre Dandera, care curgea la vale, sub nivelul la care se afla tabra lor. Era un ru mare. S construieti un zgaz pentru un asemenea volum de ap reprezenta un proiect costisitor i dificil, n aceste condiii de izolare i primitivism nu se apuca nimeni de o asemenea trud fr perspectiva unei rspli substaniale. Fr s vrea, simi un sentiment de admiraie pentru realizarea englezului. Arat-mi unde a aezat zgazul! Comand el, iar Helm ocoli masa s ajung lng el.

Von Schiller sttea pe buteanul lui, aa c privirile le erau la acelai nivel. Helm se aplec asupra fotografiei prin satelit i, cu grij, marc locul unde se afla antierul. Pre de un minut, studiar amndoi locul, dup care von Schiller ntreb: i tu ce-nelegi din asta, Helm? Helm cltin nesigur din cap, bgndu-i capul ntre umerii ca de taur: Nu pot dect s-ncerc s ghicesc. Ghicete, atunci, spuse von Schiller, ns Helm ezita n continuare. Haide! l mboldi von Schiller. Fie vrea s mute apa pe un alt curs, ca s-o foloseasc la spalarea vreunui depozit, pepite de aur sau artefacte din metale preioase, poate chiar s-o foloseasc ca s nlture bolovanii de la locul unde e mormntul... Prea puin probabil! Exclam von Schiller. Ar fi o metod ineficient i costisitoare de excavare. Sunt de acord c a mers prea departe, urm Nahoot supus calea deschis de von Schiller, ns nimeni nu-1 nvrednici nici mcar cu o privire. Care e cealalt supoziie'? l fix von Schiller sever pe Helm. Singurul motiv care rmne i care mi trece prin minte ar fi s ajung la ceva care a fost acoperit de ape. Ceva care zace n albia rului. Asta ar fi ceva mai logic, medit von Schiller, ndreptndu-i atenia spre fotografii. Ce e sub antierul barajului? Rul intr aici ntr-o rovin adnc i ngust, indic Helm locul. Chiar sub barajul lui. Rovina se ntinde pe 13 kilometri, pn n punctul acesta, chiar deasupra mnstirii. Am trecut pe deasupra ei cu elicopterul i pare de netrecut, i totui... se ntrerupse. Da, continu! i totui ce? Cnd zburam odat pe deasupra zonei acesteia, i-am gsit pe Haiper i pe femeie pe nlimile de deasupra rovinei. Erau n locul acesta, atinse fotografia i von Schiller se aplec n fa s se uite. i ce fceau acolo? Vru s afle, fr s-i ridice privirea. Nimic. Stteau pur i simplu n vrful stncii, deasupra rovinei. Dar erau contieni de prezena voastr? Bineneles. Eram n elicopter. Ne-au auzit cnd ne apropiam. Se uitau la noi i Harper ne-a fcut i cu mna. Aadar, i-ar fi ntrerupt orice activitate cnd au devenit contieni de venirea voastr? V Schiller rmase tcut att de mult vreme, nct oamenii ncepur s se fie stnjenii i s schimbe on priviri ntre ei. Cnd i relu vorba, o fcu att de neateptat, c Nahoot tresri: Harper are, evident, motive s cread c mormntul se afl n trectoarea ngust de sub baraj. Cnd i cum iei contact cu spionul pe care-1 ai n tabra lui Harper? Harper primete nite provizii din sate aici, pe povmi. Femeile coboar cu vite care s fie tiate pentru lucrtori i cu vase de tej. Omul nostru ne trimite rapoartele cu femeile, cnd se ntorc. Prea bine, prea bine, i fcu von Schiller semn s tac. N-am nevoie s-i cunosc povestea vieii. Tot ce vreau s tiu e dac Haiper lucreaz n rovina de sub zgaz. Ct de repede poi s afli asta? Pn poimine, cel trziu, promise Helm. V Schiller i ndrept atenia spre colonelul Nogo, n colul ndeprtat al mesei de conferin. Pn on acum, acesta nu scosese niciun cuvnt, ci se uitase i ascultase n tcere tot ce spuseser ceilali. Ci oameni ai desfurat n zona asta? ntreb von Schiller. Trei companii ntregi, peste trei sute de soldai. Toi bine antrenai. Muli sunt veterani clii n lupt. Unde sunt? Arat-mi pe hart! Colonelul se duse lng el: Compania noastr e aici, o alta s-a ncartiruit n satul Debra Maryam, iar cea de-a treia la poalele povmiului, gata s nainteze i s atace tabra lui Harper.

Cred c ar trebui s-i atacm acum. S-i terminm, nainte s descopere mormntul se bg iar Nahoot. Tac-i gura! l repezi von Schiller, fr s i adreseze vreo privire. O s-i cer prerea cnd o s am nevoie de ea. Mai analiz o vreme harta, apoi l ntreb pe Nogo: Ci oameni are comandantul sta de gheril, cum l cheam, cel care s-a nhitat cu Harper? Mek Nimmur nu e un lupttor de gheril. E un bandit, un terorist shufta notoriu, l corect Nogo cu nflcrare. Pentru unii lupttor pentru libertate, pentru alii terorist, remarc sec von Schiller. Ci oameni are sub comand? Nu muli. Mai puini de o sut, poate nu mai mult de cincizeci. I-a pus pe toi s pzeasc tabra lui Harper i barajul. Von Schiller ddu din cap ca pentru sine, trgndu-se de lobul urechii. Cum a ajuns Harper n Etiopia? Se ntreb el. tiu c a luat avionul din Malta, dar avionul nu avea cum s aterizeze aici, n defileu. Sri de pe butean i pi ano pn la fereastra barcii, de unde avea o vedere panoramic asupra zonei. Fix adncurile defileului, un tablou compus din nlimi stncoase, culmi frnte de coline i podiuri slbatice, ce preau albstrui, de la distan. Cum au intrat fr s fie descoperit de autoriti? S-a parautat, aa cum a procedat cu proviziile? Nu, l lmuri Nogo. Informatorul meu zice c a mrluit cu Mek Nimmur, cu vreo cteva zile nainte s apar proviziile. i de unde a plecat n mar? Cuget von Schiller. Care e cel mai apropiat cmp de aterizare, unde s poat ateriza un avion att de greoi? Dac a venit cu Mek Nimmur, atunci, aproape sigur au venit din Sudan. De-acolo i desfoar Nimmur operaiunile. Lng grani, sunt multe piste de aterizare prsite. Rzboiul, ridic din umeri Nogo. Armatele sunt mereu pe drum i rzboiul ine de douzeci de ani. Din Sudan? Descifr von Schiller grania pe hart. Asta nseamn c au mers pe lng ru. Aproape sigur, confirm Nogo. Atunci, la fel de sigur e c Harper plnuiete s plece pe aceeai cale. Vreau s iei compania de la Debra Maryam i s-o aduci aici i-aici. Pe ambele maluri ale rului, sub mnstire. Trebuie s stea pe poziii, s-l mpiedice pe Harper s ajung la grania sudanez, dac ncearc s fug. Da. Bun! Am neles. E o tactic bun, jubil Nogo, cu ochii strlucindu-i n spatele lentilelor. Dup aceea, vreau ca oamenii rmai s se mute la poalele povmiului. Spune-le s evite orice contact cu oamenii lui Mek Nimmur, dar s fie pregtii s nainteze foarte rapid, ca s pun mna pe zona barajului i s blocheze rovina de sub el, de cum i dau eu de tire. i cnd va fi asta? ntreb Nogo. V continua s l urmrim cu atenie. Dac face vreo descoperire, o s nceap s scoat artefactele. om Multe dintre ele vor fi prea mari s poat fi ascunse. Informatorul tu o s tie. Atunci o s ne npustim asupra lui. Ar trebui s ne npustim acum, Herr von Schiller, l sftui Nahoot, pn nu apuc s deschid mormntul. Nu fi idiot! Se rsti von Schiller la el. Dac atacm prea curnd, s-ar putea s nu descoperim niciodat ce e limpede c-a aflat despre locul unde e mormntul. L-am putea fora... Dac am nvat vreun lucru n via, e c nu-1 poi fora pe unul ca Harper. Exist un tip de englezi mi amintesc de ultimul rzboi cu ei... ls fraza neterminat i se ncrunt. Nu. Sunt oameni dificili. Nu trebuie s ne grbim acum. Cnd Harper o s fac vreo descoperire n rovin, atunci o s ne repezim

asupra lor. ncruntarea i se terse i i apru un zmbet rece, abia vizibil: -Jocul ateptrii. ntre timp, o s jucm jocul ateptrii. Capitolul LXVI Molozul care umplea puul nu era att de compact, nct s blocheze complet prelingerea apei prin el. Dac ar fi fost aa, Nicholas n-ar fi fost niciodat prins de curent, aa cum se ntmplase la prima sa scufundare n lac. Existau sprturi n blocajul unde se opriser bolovanii mai mari sau unde un trunchi de copac fusese nghiit i nghesuit ntr-o parte, pe limea tunelului. Prin aceste seciuni, apa gsise punctele slabe i le meninuse deschise. Chiar i aa, molozul avusese la dispoziie secole s se infiltreze i era nevoie de o munc titanic pentru a-1 ndeprta. Operaiunea de curare era ngreunat i mai mult de lipsa spaiului de lucru din pu. Doar trei sau patru vljgani din echipa, 3ivolilor puteau s lucreze n acelai timp n spaiul ngust. Restul echipei era implicat n ndeprtarea pietriului care era scos de cei patru. Nicholas schimba echipele la fiecare or. Aveau mai mult for de munc dect era nevoie i, dac-i schimba des, nsenina c oamenii din fa erau ntotdeauna odihnii i puternici, dornici s ctige prima n dolari de argint, promis de Nicholas pentru naintarea n tunel. La fiecare schimb de tur, Nicholas disprea n gura tunelului, cu ruleta din oel a lui Sapper i msura ct avansaser. 36 de metri? Bravo, Bivolilor , i zise lui Hansith Sherif, maistrul clugr, apoi urmri firul de ap care i ipotea la picioare. Podeaua tunelului se nclina n continuare, ntr-un unghi constant. Se uit napoi, spre lac, i acum, la lumina reflectoarelor, se vedea mai bine forma rectangular a pereilor. Era limpede c tunelul fusese proiectat i realizat de ctre un inginer. i ntoarse apoi atenia iari ctre podeaua tunelului i urmri cursul apei, strduindu-se s calculeze la ce adncime erau fa de nivelul originar al rului. 2 sau 27 de metri, estim el. Nu-i de mirare c presiunea din gura tunelului era s m zdrobeasc dar nu continu, cci un fragment cu o form neobinuit, aflat n gunoaiele de la picioarele lui, i atrase atenia. Se aplec s-1 ridice. Cnd l frec ntre degete, s-1 curee, un zmbet i se rspndi pe fa. Plesci napoi prin tunel, url: Royan! i, agitnd triumftor frntura de obiect, ntreb: Ei, ce zici de asta? Ea sttea pe peretele chesonului i ntinse mna s-i smulg obiectul: O, Sfnt Fecioar! Unde-ai gsit asta, Nicky? Zcea n noroi. Chiar acolo, n galeria principal, unde a stat de patru mii de ani. Unde unul dintre muncitorii lui Taita l-a scpat i l-a spart, probabil n timp ce lua o sorbitur de vin cnd supraveghetorul sclavilor se uita n alt parte. Entuziasmat, Royan ridic fragmentul de vas spart n lumina lmpii. Ai dreptate, Nicky! Exclam. E o bucat de vas pentru vin. Uit-te la gtul lrgit i la buza rsfrnt. Dar, dac mai exista vreun dubiu, calcinarea de culoare neagr, din jurul marginii, o ncadreaz perfect n epoca noastr. Nu-i mai veche de anul 2000 .Hr. Cu ciobul de vas nc strns n mn, ea sri n nmolul i mortarul din cheson i i arunc braele de gtul lui. O dovad n plus, Nicky. Suntem pe urmele lui Taita Nu poi s-i faci s curee mai repede? i suflm n ceaf btrnului bandit. La jumtatea turei urmtoare, un strigt entuziasmat i fcu auzit ecoul pn la gura tunelului i Nicholas se grbi pn acolo. Ce s-a ntmplat, Hansith? l ntreb n arab pe clugrul maistru. De ce strig?

I-am dat de capt, effendi, rnji la el Hansith Sherif, cu dinii sclipitori contrastnd cu faa lui neagr i mnjit de noroi. Nicholas i croi nerbdtor drum printre muncitori. Ridicaser un bolovan uria, rotund, din cale, i, n spatele lui, se afla o deschiztur. El lumin cu lanterna prin acea fereastr n perete, ns nu distinse mare lucru, n afar de spaiul gol i ntunecat. Retrgndu-se, i trase clugrului o palm pe spate: Bravo, Hansith! Cte un dolar prim pentru fiecare om. Dar f-i s lucreze n continuare! S curee tot gunoiul sta. Se mai schimbar dou ture, pn cnd puul a fost curat complet de ultima pietricic desprins i de cea de pe urm bucic de stnc. Abia atunci Nicholas i Royan au putut s stea n pragul grotei de dincolo de tunel. Ce s-a ntmplat aici? Ce a cauzat asta? Vocea lui Royan i trda nedumerirea, n timp ce Nicholas se juca cu raza lanternei n hu: Cred c e o zon prbuit. A existat, probabil, un defect n stratul de roc de-aici pn-aici. Indic dou crpturi n tavanul peterii. Crezi c revrsarea apei prin pu l-a erodat de tot? ntreb ea. A zice c da, ntoarse Nicholas lumina n jos. i podeaua a fost scobit din roc. Stnc dinaintea lor cedase, lsnd n urm o groap adnc. La trei metri de locul unde stteau ei, groapa era umplut cu ap, formnd un mare lac circular, cu laturi din stnci verticale. Deasupra capetelor lor, tavanul czuse, alGtuind un dom nalt, din stnci neregulate, iar marginea ndeprtat a lacului era nvluit n umbre, la peste treizeci de metri n faa lor. Nu prea s existe nicio cale de ocolire a acestui obstacol; singura modalitate era prin ap. Nicholas strig la Hansith s-i aduc o prjin lung de bambus, din cele folosite la ridicarea schelei. Prjina avea nou metri lungime i trebuir s fie ateni cnd o manevrar n tunel. Nicholas ncerc lacul cu bambusul, sondnd apele tulburi ct de adnc putu. E fr fund, cltin el din cap. tii ce cred eu? Scoase prjina i i-o ddu napoi lui Hansith. Ia spune, l invit Royan. Cred c sta e defectul natural ce duce apa afar, n partea cealalt a dealului, i revine la suprafa la fntna cu fluturi. Rul i-a croit singur calea. i-atunci, de ce n-a secat? Se uit Royan nencreztoare la lacul de la picioarele lor. Probabil c e vreo cotitur n pu. Apa e nc prins n vrful puului, precum n vasul unui lavoar. Examin apele la razele lanternei i Royan scoase un strigt de groaz i dezgust cnd unul dintre iparii gigantici fcu o curs pn la suprafa, atras de lumin. Creaturi scrboase! Zise i fcu fr s vrea un pas napoi. Probabil c tot rul e infestat cu ei. Silueta lung i ntunecat ddu rapid ocol lacului i apoi dispru n adncuri la fel de subit cum apruse. Dac ai dreptate i o seciune din galeria principal a lui Taita s-a prbuit, continuarea tunelului ar trebui s fie n partea cealalt. Art dincolo de lac, iar Nicholas ridic lanterna i lumin n direcia indicat de ea. Uite, Nicky! Strig ea. E-acolo. O deschidere dreptunghiular, ntunecat, se csca spre ei de dincolo de lac. Cum ajungem n partea cealalt? ntreb Royan, dezndjduit. Rspunsul e: nu foarte uor. La dracu! njur cu toat pofta Nicholas. Asta o s ne mai ia cteva zile din cele pe care le avem, i-aa puine. O s trebuiasc s construim un fel de pod peste lac. Ce fel de pod? Adu-1 pe Sapper. Asta-i specialitatea lui. Sapper sttea pe marginea dolinei, scrutnd malul opus.

Pontoane, mormi el. Cte brci pneumatice zici c-ai terpelit ? Las-o balt, Sapper, cltin Nicholas din cap. Nu-i pui tu labele mari i jegoase pe brcile mele. Faci cum vrei, i desfcu Sapper braele, ntr-un gest resemnat. Ar fi cel mai simplu i cel mai uor mod s rezolvm treaba. S ancorm o plut n mijloc i s construim o pasarel peste ea. Am nevoie de ceva care plutete bine. Baobab, pocni din degete Nicholas. Asta ar trebui s mearg foarte uor. Cnd e uscat, lemnul de baobab e la fel de uor ca balsa. Plutete la fel de bine ca o barc pneumatic. Avem baobab peste tot, pe dealurile astea, aprob Sapper. Jumtate din copacii din valea asta par s fie blestemai de baobabi. Capitolul LXVII La trei sute de metri de vrf, cretea un exemplar masiv de Adansonia digitata. Scoara lui neted aducea cu cea a dinozaurilor. Avea o circumferin uria nu puteau s-l cuprind nici douzeci de brbai, cu braele larg ntinse. Ramurile din vrf erau goale i rsucite i ddea impresia c e mort de sute de ani. Doar tecile grele, acoperite de catifea, dovedeau c mai e n via; atmau n straturi groase din crengile nalte i plesneau mprtiind seminele negre, nvelite cu un strat gros de crem alb de tartru. Zuluii spun c Nikulu Kulu, Marele Spirit, a plantat baobabul cu fundu-n sus, cu rdcinile n aer, ca s-1 pedepseasc, i povesti Nicholas lui Royan, n timp ce priveau ramificaiile. De ce a fcut una ca asta? Vru ea s tie. Ce-a fcut bietul baobab ca s primeasc o asemenea pedeaps? S-a ludat c e cel mai nalt i cel mai gros copac din pdure, aa c Nikulu Kulu a decis s-1 nvee ce e umilina. Una dintre crengile gigantice se frnsese sub propria greutate i zcea acum pe terenul stncos, sub trunchi. Lemnul era alb i plin de fibr, uor ca pluta. Sub ndrumarea lui Nicholas, tietorii de lemne l mprir n lungimi adecvate. Odat duse jos, prin intrarea n galeria principal, la dolin, Sapper le prinse una de alta i le dadu drumul s pluteasc pe lac, fomind un dig provizoriu. l ancor de stncile de la fiecare capt, dup care, peste el, ntinse o pasarel din bee de bambus. Podul de baobab plutea la nlime i, cu toate c se balansa i se nclina, putea s susin fr probleme greutatea a doisprezece oameni, n acelai timp. Nicholas fu primul care trecu peste dolin. Aez o scar primitiv fcut pe malul vertical nalt i se cr pn la gura galeriei din partea cealalt a lacului. Royan venea imediat dup el. Cei doi rmaser la intrarea n aceast prelungire a tunelului i, de cum o lumin Nicholas cu lanterna, realizar c natura construciei se schimbase. Seciunea aceasta nu fusese att de splat i de erodat de curgerea rului. Cursul principal trebuie s fi fost drenat prin dolin. Dimensiunile erau aceleai, trei metri lime pe doi nlime, ns forma rectangular era mai precis i, cu toate 6 pereii i tavanul erau grosolane, ca ntr-o min, urmele uneltelor care o modelaser erau acum mult mai vizibile. Fundaia tunelului era primitiv pavat cu dale din piatr superficial cioplite. i aceast parte de tunel fusese sub ape, cci se afla sub nivelul natural al rului, nainte de ridicarea stvilarului. Pavajul de sub picioarele lor era ud i acoperit cu o materie vscoas ce nu avusese timp s se usuce de la retragerea apelor. Tavanul i pereii tunelului erau ptruni de umezeal, iar aerul era sttut i rece, mirosind a nmol i a putreziciune. l ateptar pe Sapper s ntind cablurile pentru lumini peste pasarel. Acesta aez lmpile i le aprinse. Pe dat, realizar c, n fa, tunelul ncepea s urce la un unghi de douzeci de grade. Vezi ce-a pus la cale btrnul afurisit de Taita? Ne-a dus pe jos, pe sub nivelul apei, care inunda tunelul pe o lungime i la o adncime pe care nimeni nu o putea parcurge not. Acum, ne ridic din nou spre suprafa, i atrase atenia Nicholas.

Merser nainte, avansnd cu greu prin puul ascendent, n timp ce Nicholas numra cu voce tare fiecare pas pe care-1 fcea. O sut opt, o sut nou, o sut zece... Brusc ddur de fostul nivel inferior al rului. Era marcat foarte clar, sub forma unei linii uscate pe pereii tunelului. Pavajul de la picioarele lor era i el uscat i fr stratul alunecos de mzg. La cincizeci de pai deprtare, trecur pe lng nivelul cel mai nalt al rului, nsemnat la fel de clar pe fundaia de piatr i pe perei. Mai ncolo, tunelul nu fusese niciodat sub ap, iar pereii se aflau n aceeai stare n care i lsaser sclavii egipteni care lucraser acolo cu patru mii de ani n urm. Semnele lsate de daltele din bronz erau neatinse, de parc ar fi fost fcute cu doar cteva zile nainte. La doar trei metri de cel mai nalt punct atins vreodat de apele rului, ddur de o platform de stnc. Aici, fundaia se nivela, dup care tunelul se ntorcea brusc la 180 de grade. S stm o clip s meditm asupra acestei izbnzi inginereti, o lu Nicholas de bra pe Royan i i art tunelul prin care trecuser. Taita a fcut terasa pe care stm exact deasupra nivelului celui mai nalt la care putea ajunge apa. Cum de-a calculat cu atta exactitate? Nu avea nivelmetru, ci doar nite instrumente de msurat rudimentare. i totui, a calculat cu atta acuratee! E o capodoper dat naibii. Da, doar ne spune peste tot n papirusuri c e un geniu. Presupun c trebuie s-i dm crezare acum. Se trase din strnsoarea lui. Hai s mergem! Trebuie s vd ce e dup colul sta, l mboldi ea. mpreun, ocolir la o sut optzeci de grade, iar Nicholas inea sus lampa de mn, cu cablul electric trndu-se n urma lor prin tunel. Cnd lumin calea n fa, Royan scoase o exclamaie i l apuc pe Nicholas de mna liber. ncremenir amndoi de uimire. Taita proiectase cotul rampei ca efect dramatic. Seciunea inferioar a galeriei prin care trecuser fusese construit neglijent, cu pereii neregulai i nefinisai, tavanul plin de denivelri i crpat. Taita calculase cu atta precizie nivelurile, nct tiuse c etajele inferioare ale puului aveau s fie inundate i deteriorate de ap. Prin urmare, nu fcuse niciun efort s le nfrumuseeze. Acum, dinaintea lor se ridica o scar larg. Unghiul la care fusese construit era calculat n aa fel, nct, de unde se aflau ei, pe terasa de stnc, nu puteau s vad ce e la captul ei. Fiecare treapta se ntindea ct toat limea tunelului i era nalt de-o palma. Treptele erau tiate din dale de gnais marmorat, lefuite i mbinate cu atta precizie, nct de-abia se distingeau marginile dintre ele. Tavanul era de trei ori mai nalt dect n prile mai joase ale tunelului, cu arcade i proporii perfecte. Pereii i plafonul curbat erau din blocuri de granit albastru, miestru tratat, ncastrate unul n cellalt cu o precizie i o simetrie nemaivazute. ntregul era o capodoper a artei zidarilor, maiestuoas i impresionant. Era o promisiune, dar i o ameninare n acest vestibul ctre necunoscut. Simplitatea i lipsa ornamentelor fceau totul i mai impresionant. Royan l trase uor de mn pe Nicholas i, mpreun, pir pe prima treapt a scrii. Era acoperit de un strat fin de praf, moale i alb precum pudra de talc. Praful se ridica n volburi i vrtejuri delicate pe genunchii lor i apoi cobora, cnd ei treceau mai departe, fcnd ca lumina orbitoare, dur a lmpii pe care o inea Nicholas s i piard din intensitate. ncet-ncet, pe msur ce urcau treptele, capul scrii ncepu s se dezvluie privirii lor. Royan i nfipse unghiile n palma lui Nicholas la vederea a ceea ce i atepta. Scara se sfrea cu o alt teras, de-a curmeziul creia i ntmpina un prag dreptunghiular. Pir pe terasa de stnc i rmaser n faa pragului. Niciunul nu avea cuvinte s exprime ce simea n momentul acela suprem: rmaser n tcere, parc o eternitate, inndu-se de mn ntr-o strnsoare violent i posesiv. n cele din urm, Nicholas i desprinse ochii de la poart i se uit la Royan. i vzu sentimentele ntiprite pe chipul ei, ca ntr-o oglind, cu ochii strlucitori, luminai de o patim incandescent. Nu exista nimeni pe pmnt cu care ar fi vrut s mprteasc acea clip. Ar fi vrut s dureze o venicie.

Ea i ntoarse capul i se uit n ochii lui, iar el i rspunse cu o privire identic, profund i solemn. Amndoi erau contieni c era un moment de vrf al vieii lor, ceva ce nu avea s se repete niciodat. Ea l strnse mai tare i i ndrept privirea spre pragul aflat dinaintea lor. Fusese tencuit cu lut alb de ru, o suprafa de nuana fildeului. Nu se vedea nicio crptur sau vreo pat pe ntinderea neted, care semna cu pielea fr cusur a unei fecioare ncnttoare. Ochii le fugir imediat pe dou sigilii dltuite n relief, n centrul boitei din lut alb. Cel de sus avea forma cartuului regal, cu un nod rectangular nclecat de un scarabeu, gndacul cu coame ce semnifica marele cerc al veniciei. Royan mic buzele sa formeze cuvintele pe care le citea din hieroglife, ns nu scoase niciun sunet. Preaputemicul. Divinul. Rege al Regatelor de Sus i de Jos ale Egiptului. Cunoscut al zeului Horus. ndrgit de Osiris i de Isis. Mamose, fie s aib via venic! Dedesubtul acestui magnific sigiliu regal se afla unul mai mic, cu un model mai si