Sei sulla pagina 1di 74

EDGAR WALLACE

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD

Traducere V. V. DELATIMIS Editura REALITATEA 1991 THE ORATOR

- EDGAR WALLACE -

CTEVA CUVINTE DESPRE O CELEBRITATE A CURII SCOIENE


Inspectorul ef OLIVER RATER era cunoscut mai degrab ca ORATORUL, vocabul obinut prin reducerea prenumelui la o iniial, creia i-a anexat apoi numela de familie. Geneza poreclei a fost astfel clarificat, dar mai puin este cunoscut faptul c detectivul vorbea la general foarte puin, astfel c supranumele mai dobndea i o ncrctur ironic. Att superiorii si, ct i ceilali oameni tiau foarte bine c tcerea era rscumprat de o gndire profund. Era nalt i lat n umeri, avea trsturile feei regulate i nete, dar chipul su rmnea de obicei imobil. Indubitabil, prima impresie a persoanei cu care discuta era c inspectorul ef nu o crede. n afar de asta, conversaia odat terminat, mai realiza i c dl. Rater nu spusese nici zece cuvinte1. Mai exista i cte un infractor cara avea un alibi att de solid, nct prea ridicol s-l arestezi. Cnd era pus ns n faa Oratorului, deseori tcerea mormntal a acestuia l aducea la disperare, aa c n cele din urm spunea totui adevrul

Cititorul care ne va nsoi statornic, va afla i cnd s-a produs excepia de la aceast regul (N.T.) 2

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

1.VECINUL MISTERIOS
Dl. Giles pi arogant i sigur de sine n biroul inspectorului ef Rater. Deja din inuta lui se putea recunoate c n-avea a se teme de Scotland Yard. Un zmbet se aternu pe chipul su sntos i rumen, i arta ntr-adevr ca o persoan care are contiina curat. Bun dimineaa, d-le Rater. Foarte drgu din partea dvs. c m ntmpinai. Cnd v-am scris m ntrebam: cine tie dac acest domn foarte ocupat va avea un minut i pentru mine? Ia loc Farmer2, i spuse inspectorul ef. Vizitatorul zmbi radios i i trase un scaun n apropierea biroului. Porecla Farmer o primise din cauza imaginii sale nfloritoare. tii cum stau lucrurile n lumea asta, dle. Rater. Dac ai avut vreodat un conflict ct de mic cu poliia i vrei apoi s-i refaci existena, nu-i mai convine s ai de-a face cu ea. i zici c te-ai cuminit acum? ntreb Oratorul i l scrut circumspect Indiscutabil. tii, nu merit s te ocupi de lucruri nelegale. Asta nu-i o noutate pentru dvs. n afar de asta, pot afirma c n ultimul timp am avut i noroc. Un unchi de-al meu mi-a asigurat capitalul necesar pentru a ncepe o afacere. Slav Domnului c nu prea tia de greelile trecului meu Dar de ce bussines3 te ocupi? Individul scoase din buzunar o carte de vizit i i-o ntinse peste birou. GILES & CO (FOST OLNEY, BROW & STERNER) REPREZENTANA 749, Canion Street E.C. Reprezentana? Asta poate s nsemne o groaz de lucruri. Despre ce-i vorba de fapt? Eti bookmaker? Dar Farmer era deintorul unei agenturi generale prospere. Afacerea devine de la o lun la alta, tot mai rentabil, declar el entuziasmat. ntr-un an i jumtate, firma s-a lansat att de bine, nct, la ora actual, cifra de afaceri s-a dublat. Unchiul meu Of, mai bine s v spun adevrul gol-golu, d-le
2

Farmer Fermier (lb. englez) Bussines afacere (lb. englez) 3

- EDGAR WALLACE -

Rater. Am cumprat reprezentana asta cu banii mei, cu o mie dou sute de lire sterline. tii c am fost dintotdeauna un tip prevztor. Mi-am pus i am nite bani deoparte. N-ar avea nici un rost s v spun poveti. Suntei prea inteligent, aa c n-am cum s ndrug verzi i uscate. Dar mi-am propus deja de ctva timp s v vizitez i s vorbesc cu dvs Te-am zrit de curnd n ora, i-am constatat c i d-ta m-ai recunoscut, l ntrerupse Oratorul. Firma dumitale este absolut n regul. Am pus s se verifice treaba asta. Fermierul radia. Vedei, am spus eu c pe dl. Rater poate conta omul! De curnd vorbeam cu soia i s tii c e ntr-adevr o Lady Molly, nu exist vrea persoan mai inteligent dect dl. Inspector ef. Chiar aa i-am spus. Deci te-ai cstorit? Dl. Giles ddu din cap. De un an i jumtate. i v-a ruga s venii la noi ntr-o duminic dup amiaz, la un ceai. Soia mea este ntr-adevr foarte primitoare i o s v plac. i este i tare frumuic. E adevrat c nu locuim ntr-o zon prea distins Acacia Street 908. Avem vreo civa vecini ciudai m rog Ct de curnd intenionez s nchiriez o locuin n Westend i s m mut. Dar aa sunt eu, mereu am spus c trebuie mai nti s economiseti bnuii i apoi s-i cheltuieti. Acacia Street 908. Oratorul avea ntr-adevr motive s se mire. Cunotea Acacia Street. Era o strad lung pe care se gseau mici case individuale. i nu se ateptase ca proprietarul firmei GILES & CO., care avea birourile n City, s locuiasc att de modest. Trebuie s nelegei punctul meu de vedere. Farmer punea mare pre ca inspectorul ef s neleag ct de modeste i erau preteniile. ncerc acum s rzbat cinstit. Dar ce se ntmpl dac m mut n Westend i stau ntr-o locuin mare? Poliia ncepe imediat s cerceteze, eu mi ntlnesc vechii prieteni i uite aa se ivete ispita. Ba poate chiar c ntr-o zi ajung iar pe ci greite. Vedei, asta nseamn c m-ai neles pe deplin, zise Farmer, apoi i lu plria de pe podea i-o netezi. Cunoatei pe un oarecare Smith George Smith? ntreb el. Oratorul privi n tavan.
4

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Un nume extraordinar de rar, zise el gnditor. Farmer rnji: Omul v va interesa. Este vecinul meu direct, i m-a mira foarte tare dac n-a stat i el la prnaie. O face mereu pe cumsecadele i pe onestul, ba se duce i la biserici, dar n noaptea cnd s-a dat gaura aia la Blackheath, acest George n-a dat de loc pe acas. tii doar c bieii au sltat atunci bijuuri de opt mii de lire! Omul nostru a revenit de-abia la ora cinci dimineaa. Oho, ai lucrat pn n zorii zilei n biroul de la domiciliu? ntreb ncet Oratorul. Dl. Giles pru oarecum jenat. Nu, dar sunt o persoan care se scoal devreme. Da, asta ai fost dintotdeauna, ripost dl. Rater ironic i-i ntinse mna deloc entuziasmat musafirului. Acacia Street 908! La 910 locuia un alt brbat pe care l cunotea, care de meserie era sculptor n lemn, dar care o fcea i pe electricianul. Putea s fie o coinciden poate ns una foarte important. n orice caz Oratorul avea la ce s se gndeasc. Giles se ntoarse la biroul su din Cannon Street, unde avea cteva ncperi frumoase, la etajul doi al unei cldiri care adpostea diverse sedii de ntreprinderi comerciale. Preluase ntradevr o firm care dduse faliment, dar se ocupa relativ puin de ea. GILES & CO era de fapt condus de director un tip capabil care rezolva toat corespondena mai important i care aducea efului doar cecurile, ce urmau a fi semnate pe o parte sau alta. Dl. Giles se ocupa cu precdere de o alt activitate, despre care salariaii si habar n-aveau. mbarcarea pentru Orientul ndeprtat a unor maini uzate este o afacere rentabil, mai ales cnd ele nu te cost prea mult, iar dl. Giles le obinea cu cheltuieli minime. Avea un garaj mare n apropiere de docurile Londrei, i acolo se confecionau nite lzi mari de lemn n care acest hot stuff4 era ambalat. Astfel se poate ctiga o avere. Pontul i-l vnduse un tovar de suferin din nchisoarea Dartmoor. Farmer era pe cale s devin cel mai mare tinuitor de automobile din Londra. n mod curios prospera i firma oficial.
4

Hott stuff marf furat (lb. englez), expresie argotic. 5

- EDGAR WALLACE -

n noaptea anterioar vizitei sale la dl. Rater, se folosise de o main furat pentru a ajunge la Sunningdale. l nsoiser doi complici i reuiser s prade bijuterii de peste o mie cinci sute de lire sterline. i asta nu era prima aventur de acest fel de cnd fusese eliberat clin temni. Metoda pe care o dezvoltase cu oamenii lui era foarte simpl. Un membru al bandei fura de undeva o main i mbarca rapid pe o strad lturalnic doi colegi de echip. Apoi se ndreptau spre casa pe care o studiaser temeinic n prealabil. Singura dificultate era s gseti meseriaii de care aveai nevoie. Higgy James, cel care venise mai de curnd, fcu totui un repro: Eti foarte capabil n specialitatea d-tale Farmer, dar pori mereu pocnitoarea asta afurisit. S fie clar, dac n-o lai acas, s tii c nu m mai prinzi. Ai mai fcut prnaie apte ani fiindc ai rnit un paznic i dac te mai gbjesc iar, s tii c ajungi viea. i oricare din trupa dumitale pe care-l dibuie gaborii, are aceast soart. Argintul care reprezenta ultima lor captur fusese de mult topit i firma GILES & CO vnduse lingourile. n aceast zi Farmer i prsi biroul mai devreme i plec spre casa din Acacia Street. Cnd ajunse la Nr. 910 unde locuia vecinul su nesuferit, privi ctre ferestrele ntunecate. Deschise ua locuinei sale i intr n sufragerie. Helen, tnr sa soie, care edea lng cmin i cosea, se ridic repede. i un strin care n-ar fi cunoscut relaiile dintre aceti doi oameni, ar fi avut fr s vrea impresia, c, n ciuda zmbetului ei forat, femeia se temea ngrozitor de soul ei. Dac frumuseea ei avusese de suferit dup puinul timp care se scursese de cnd se cstoriser, doar tratamentul inuman la care fusese supus de Giles era de vin. Dar cicatricea aproape dispruse, constat el mulumit. Oricum, era oricnd posibil ca blestematul sta de Rater s-i la invitaia n serios, i chiar s-l viziteze. Adu-mi ceaiul, spuse el scurt. Da, imediat. n timp ce ea se ducea spre u, Giles o opri. Individul de-alturi s-a mai nvrtit pe aici? Nu, n-a vorbit cu mine, i nici nu l-am vzut

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

S nu care cumva s mini, rspunse el amenintor. Dac vin odat acas i te prind c trncni cu el peste zidul care desparte grdinile, atunci va fi vai de tine! Ea nu replic, dar pli, n vreme ce continua s atepte lng u. Te-am scos din mocirl nu erai nimic altceva dect o biat vnztoare fomist, nglodat n datorii pn la prsele! De ce naiba te-oi fi luat de nevast, tot nu-mi dau seama. Cred c m prinsese insolaia. i apoi am instalat o astfel de fptur de pripas ca tine ntr-o locuin frumoas i i-am dat orice orice-i poate dori cineva! Dar i i port recunotin pentru tot ce ai fcut, rspunse ea repede. Cu un gest brusc al minii el o reduse la tcere. Adu-mi ceaiul la odat! Deseori, dimineaa cnd se trezea se supra iar i iar c se nsurase cu aceast tnr. Brbaii ar trebui s-i vad doar de meserie, iar el asta era i rmnea un sprgtor! Bigamia nu era de el. n felul sta i Scotland Yard-ul ar fi avut un motiv s intervin dendat ce-ar fi aflat ceva despre prima sa csnicie. i prostia asta o fcuse n clipa n care agonisise primele trei mii de lire sterline i le depusese la banc. Cu ct se gndea mai mult la primejdia care-l amenina din partea asta, cu att mai mult i ura nevasta. Dar cu toate astea nu-i convenea defel c vecinul lor se interesa de ea. Crezuse la nceput c l-ar putea convinge s participe la loviturile lor dar btrnul nerod le btuse ntr-o noapte n perete, ba chiar apruse la ua lor! Smith i aruncase un palton peste pijama i ntrebase ce nseamn ipetele acelea. Omul nu arta ru, doar c era crunt i destul de rezervat. Cnd Farmer l lu de gt i voi s-l arunce n strad, Smith l apuc pur i simplu de guler i ddu cu el de pmnt. Giles privi gnditor la jocul flcrilor pn cnd tnr femeie adusese tava cu ceaiul i o puse pe mas. Mult vreme o ignor pur i simplu, i cnd ncepu s-i vorbeasc n-o nvrednici cu o privire mcar. Este posibil ca un anume Rater s ne viziteze. Omul este de la Scotland Yard i-i un vechi prieten de-al meu. N-ai ce s-i povesteti despre mine. S-a neles? Da, spuse ea sfioas.
7

- EDGAR WALLACE -

Cu ce i-o ctiga tipul de alturi existena? Nu tiu, Joe. Nu tiu, Joe! o imit el batjocoritor. Nu tii nimic, proasto! Ea se ddu napoi, speriat de pumnul lui ridicat, i Giles rse zgomotos. Poart-te ca lumea i nu-i fac nimic. n seara asta m va cuta un domn. n momentul cnd apare, faci imediat pai spre dormitorul de la etaj. Dac am nevoia de tine, te chem. Se uit la ceas i csc, apoi urc i el la toalet, se schimb i-i spuse c se duce pre de-un ceas la plimbare. Cnd erau nc foarte tineri cstorii, ea comisese imprudena de-al ntreba unde anume se duce. Lucrul acesta nu-l mai repet. Ea atept pn-l auzi trntind ua de la intrare i-l urmri cu privirea printre perdelele camerei de zi. Apoi se grbi s ias pe la buctrie, dar ls deschise dup ea toate uile, astfel nct s-l poat auzi. tia c i vecinul trebuie s aud zgomotul uii. Brbatul o atepta deja n grdin. n umbr, chipul su pru morocnos i ntunecat. A trebuit s-l mint, d-le Smith. I-am spus c n-am vorbit cu dv. Dar ce era s fac? Vocea ei tremura de disperare, totui Helen simi o oarecare uurare c se putea ncrede brbatului acesta. n fiecare sear, se ducea pe la ora asta n grdin i vorbea cu vecinul despre situaia ei dezndjduit. De fapt aa e, nici n-ai discutat azi cu mine pn acum, o liniti el. Vocea lui suna puin cam aspru, dar prietenos. Iari v-a lovit? Ea neg din cap. Mai era nc atta lumin nct el s poat vedea gestul. Nu, de cnd ai venit la noi, m-a lsat n pace. Nu mai tiu ce s m fac, d-le Smith. Mi-e o team ngrozitoare de el. Nu-mi d bani deloc, aa c nici nu-l pot prsi. i dac mi-a relua serviciul la Harridge sunt convins c m-ar urmri pn acolo. Deseori m-am gndit c ar fi cel mai bine dac a deschide robinetul de la gaze. Atunci s-ar termina cu toat mizeria asta. Dar sta-i un fel total greit de-a judeca, spuse omul hotrt. O s gsesc eu o cale de scpare pentru dvs. Cine-i de fapt dl. Rater de la Scotland Yard? ntreb ea deodat.
8

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Dar cum ai ajuns la asta? replic vecinul, evident uluit. Joe a vorbit azi despre el. Spunea c-i posibil ca domnul s ne viziteze. l cunoatei? Da, l cunosc, rspunse el dup o scurt pauz. L-am ntlnit de curnd. Dar cnd vine? Vocea-i avea acum un ton aproape speriat, i ea se ntreba ce fel de relaii vor fi existnd ntre dl. Smith i dl. Rater. Nici nu tiu dac vine sau nu. Joe a spus doar c ar fi posibil. Apoi m-a ntrebat cu ce v ctigai existena. Dl. Smith rse uor. Da, asta ar vrea s tie? Ei, atunci putei s-i rspundei chiar conform cu realitatea, c fasonez lemnul, c l cioplesc. Doar m-a vzut destul de des la bancul meu de lucru. n afar de asta mai am o preocupare personal, despre care ns nu discut. i probabil c ai destule motive s-o faci, derbedeu ordinar ce eti! Helen scoase un strigt i se rsuci ngrozit. Brbatul ei se afla la doi pai! Se apropiase pe furi i auzise ultima parte a discuiei. Voia s treac n grab pe lng el, dar Giles o prinse de bra cu atta brutalitate nct femeia ip din nou. Tu rmi aici! Deci aa te pori haimana-o, cnd lipsesc de acas! Cu d-ta vorbesc eu mai trziu, Smith! O tr n cas i zvor ua. Dl. Smith, care de obicei nu era prea sensibil, tresri cnd auzi strigtele de durere ale Helenei. Zcea n pat i-n cele din urm nu mai avu putem nici s strige, nici s plng. Dl. Giles i ncheie nasturii la vest i mbrc haina. Bun, i acum n-ai dect s dormi. i mulumete lui Dumnezeu c nu i-am frnt gtul! ncuie dormitorul, cobor n buctrie i cut un sifon gol. Apoi prsi casa i btu la ua d-lui Smith. Se bucur c holul rmase tot n ntuneric, atunci cnd vecinul veni i deschise. Da, ce este? Era vizibil c omul l recunoscuse pe Joe Giles. Voiam doar s discut cu dvs., rspunse Farmer politicos. n primul rnd a vrea s v rog s nu stai mereu de vorb cu soia mea. Ea este imprudent i n-a voi s ajung ntr-o situaie compromitoare
9

- EDGAR WALLACE -

Giles reui s-i nele n atare msur vecinul, nct acesta avu un moment de neatenie. Cnd Smith descoperi sticla, era deja prea trziu. ncerc, e drept, s-i trag capul ntr-o parte, cnd Joe l izbi cu toat fora, dar czu n genunchi i apoi se nrui pe podea. Farmer nchise grijuliu ua i se ntoarse acas. Rmase o jumtate de ceas n camera de zi, meditnd sumbru, suprat pe sine i pe ntreaga lume. Ce se va ntmpla dac omul se va duce la poliie i dac-l va reclama? Iar fcuse o boacn din cale afar de trznit! Din cnd n cnd i lipea urechea de zidul despritor, subire, i-n cele din urm oft uurat, cnd omul din casa vecin ncepu s se mite. Mai trziu, l auzi i umblnd ncoace i ncolo. Se aez astfel s poat supraveghea prin fereastr intrarea, fiindc se atepta ca dintr-o clip ntr-alta Smith s-l calce. Dar se scurse o jumtate de or, apoi una ntreag i nu se ntmplase nimic! Farmer zmbi. Vecinul avea, probabil, motive temeinice s nu mearg la poliie. La ora zece veni Higgy, ajutorul su cel mai de ndejde. Noul lor plan fusese temeinic pregtit. De ast dat era vorba de o vil impozant de la marginea Horsham-ului. Familia respectiv era plecat ntr-un voiaj. n imobil se aflau ns patru slujnice i doi valei btrni. Baba creia-i aparine csoaia se gsete la Bornemouth, spuse Higgy. Dar toate sculele sunt n seif. n mod normal n-ai cum s-l vezi, fiindc e zidit n perete i patu-i tras n faa lui. Stokey Barmond a fost ieri acolo. S-a mprietenit cu una dintre cameriste i a vzut tot ce trebuia vzut. Spune c treaba-i lesnicioas: un ldoi franuz de mod veche pe care-l deschizi cu unghia! Iar giuvaerurile sunt i ele de pe vremea lui Baboi, da pietricelele-s valoroase. i cum se ajunge cel mai bine cu maina? Higgy i explic. i ntr-o strad lateral din apropiere se putea parca. Urcndu-te apoi peste un zid nu prea nalt, te aflai deja pe proprietatea babei. Apoi puse un plan pe mas i Farmer l studie cu atenie. Minunat, spuse el apoi. Spune-i deci lui Stockey s organizeze mine sear o main cu care ne va lua de la captul lui Denmark Hill.
10

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Dar nu cumva s luai vreun pistol! l avertiz Higgy. i asta o spunea ntotdeauna, cnd porneau n cte o aciune. Dar ce, crezi c sunt att de prost? ntreb Farmer dispreuitor. Cnd i termin seara urmtoare preparativele, vr n buzunar i-un Browning, dup ce verificase dac e ncrcat. tia foarte bine c dac l nha poliia, l ateapt temnia pe via. i cum asta ar dura, totui, cam mult, prefera s ajung rapid la treang. Vzuse dimineaa c vecinul purta un bandaj n jurul capului. Sticla nu-l lovise pe Smith din plin, ci-l rnise doar la frunte. Cioplitorul sttea lng gardul scund, de fier, care mprejmuia grdinia din faa casei i dl. Giles i prinse boxul, nfricoat, cnd i zri. Aceast arm nu-l prsea niciodat. Bun dimineaa, spuse vecinul, am o rfuial cu dumneata. Bine, d-i drumul dac ai chef de scandal, rspunse Farmer, dar rmase la o distan suficient de mare. Dar Dl. Smith cltin din cap. Momentul oportun l vei hotr dumneata, ripost el i dup ce fcu observaia asta, dispru n cas. Peste zi dl. Smith l supraveghe pe Farmer cu atenie i, dup ce acesta plec pentru a-i pune planul n aplicare, se duse la primul telefon public i ceru legtura cu dl. Rater. Cum tim, peretele despritor dintre cele dou case nu era prea gros, i dl. Smith, care era un bricoler, meterise un microfon, pe care-l plasase unde trebuie n locul dumitale nu-i rbdam asta, Smith, spuse inspectorul ef. tii foarte bine c nu pot apare ca martor n faa Justiiei. Treaba asta m-a scit toat ziua. Oratorul mai zbovi doar pn cnd Scotland Yard-ul reui s ia legtura telefonic cu Poliia din Sussex, apoi urc ntr-o main care plec ndat spre Horsham. Farmer tia s organizeze asemenea lovituri. Exact la minutul i la locul stabilit, maina care trebuia s-l ia i fcu apariia. Higgy era la volan, iar Stokey Barmond edea n spate. Da-n seara asta ai dibuit o main pe cinste, spuse Giles bine dispus, ceea ce nsemna o laud mare.
11

- EDGAR WALLACE -

Cnd trecur prin Horsham tocmai cdea o avers, ceea ce ar fi ngreunat i mai tare o eventual supraveghere din partea poliiei, chiar dac, preventiv, Higgy n-ar fi schimbat deja numrul de nmatriculare al mainii. Ajuni n apropiere de locul unde urma s se desfoare aciunea, Higgy se mai inform o dat speriat, dac Giles nu luase cumva totui pistolul. Da ce se ntmpl azi cu tine? intr Farmer tare n el. Pe tine te vor pedepsi, dac-mi gsesc un pistol n buzunar? Eu suport urmrile i nu alii. Dar Higgy insist: A vrea un rspuns desluit. Ai asupra dumitale arma de foc? Nu, n-am la mine nici un fel de pritoare, explic Farmer suprat. Higgy nu mai spuse nimic, dar nu era convins. Avea misiunea s rmn la main i-i propuse s dispar imediat cu ea, imediat ce-ar auzi vreo mpuctur. n felul sta putea s fie deja aproape n Horsham, nc nainte ca Giles s ajung napoi n strad ba i mai pregtise i-o explicaie plauzibil pentru asta. Automobilul intr n strada lturalnic i se opri. Dup o discuie scurt, purtat cu vocea sczut, Farmer i Stockey escaladar zidul i se mistuir n ntuneric. ntre timp, Higgy ntoarse maina spre direcia din care venise. Apoi atept, cu motorul pornit. Dup un sfert de or, zgomotul monoton aproape c-l adormise. Dar dintr-odat tresri, fiindc auzi pai apoi lumina unei lanterne se ainti asupra lui. Coboar i fr glgie! se auzi o voce aspr. Higgy vzu c strada miuna de poliiti. Doi dintre ei tocmai treceau peste zid. Farmer deschise cu instrumentele sale o fereastr a dormitorului. Apoi reui s-o scoat rapid la capt cu seiful. ntr-un sfert de or l desfcuse, ba i umpluse buzunarele cu lucruri de pre. Cnd reveni pe verand, Stockey, cel care inuse acolo de ase, i dispruse! Giles trecu repede peste balustrad i cobor. Dar jos l nfc un bra puternic. Se smulse cu violen i recunoscu conturul vag al unei cti. Mai avea civa metri pn
12

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

la zid, cnd poliistul l ajunse i-l dobor. n clipa urmtoare ns Farmer se redresase. Acum te-ai pricopsit! strig el furios i trase de dou ori fr a mai scoate pistolul din buzunar. Apoi se grbi s ajung la zid i-l urc. Dincolo l ateptau doi detectivi care l i luar n primire. M-am luptat cu un poliist, spuse Farmer imediat, pentru a-i susine nevinovia. A vrut s m dezarmeze i pistolul s-a descrcat Asta putei s le-o spunei jurailor, ripost Oratorul, glacial. Era o crim obinuit. Doar faptul c fusese ucis un poliist concentra interesul general asupra procesului. i la judectoria poliieneasc, i n faa jurailor, Farmer fu aprat cu brio. Cum avea trei mii de lire, putea s-i permit aa ceva. Astfel, procesul dur dou zile n loc de una, dar deznodmntul rmase acelai. Reporterii i ascueau creioanele ; aprozii se sprijineau plictisii de perete, auditoriul i juraii tiau c procesul nu se poate sfri altfel dect cu condamnarea vinovatului. Doar judectorul i aprtorii mai acordau un oarecare interes dezbaterii. Dar, dup ce se pronun condamnarea la moarte i dup ce osnditul fu transportat continuu supravegheat de trei gardieni la temnia din Wandsworth, Giles continu s mai spere. Recursul su fu ns respins de instana superioar, i acum i adresa d-lui Rater rugmintea scris de-ai acorda o convorbire. Inspectorul ef l vizit ntr-adevr pe Farmer n celul i fu primit de individ cu un rnjet. Deci ai reuit s m aduci n pragul spnzurtorii, Rater. Dar de ce l-ai lsat pe Higgy s scape att de ieftin doar cu trei ani?! Oratorul tcu. i pe urm, individul sta ordinar, Smith, i nchipuie desigur c-i las soiei banii, ca el s se poat cstori cu ea. Dar s tii d-le Rater, c nici nu-i soia mea. Am fost deja dinainte nsurat. Cstoria cu ea este complet ilegal, aa-c femeia nu poate obine nici mcar un cent5.
5

Cent moned subdivizionar englez. 13

- EDGAR WALLACE -

i povesti inspectorului ef toate detaliile privind prima sa csnicie, dar nu din cin, ci pentru a se rzbuna. Am s i-o pltesc! Nu se va alege cu nimic de pe urma mea. Din totdeauna n-a fost dect o piatr de moar de gtul meu! i pe dl. Rater nu-l chemase dect din pur rutate. Inspectorul ef i spuse deschis ce crede despre el, dar Giles doar rican, mulumit de sine. Smith nu se va cstori cu ea cel puin banii mei Lui Smith n-ar trebui s-i pori de grij, ncepu Oratorul, dar se opri imediat. Sunt convins c individul este un sprgtor, spuse Farmer batjocoritor. De mult l-am ghicit. Pleac mereu noaptea i lipsete cteva zile. Triete de unul singur i sunt convins c vei gsi la el muni de lucruri furate. Oratorul fu fericit, cnd reui s-l prseasc pe Farmer. Pn n ultima clip, vecinul continu s-i strneasc mnia lui Giles tot timpul le vorbea temnicerilor despre acesta, dar oamenii se obinuiser cu ideea lui fix i de abia l mai ascultau. Mcar de i-a fi crpat ntr-adevr easta. Oricum, chiar dac a fi omort cincizeci de oameni, tot nu m puteau spnzura dect o dat. Dar cicatricea de pe frunte o s-o aib ntotdeauna. Vedei, aici l-am lovit. Apoi le art locul. n cele din urm, se ivir i zorii ultimei diminei. Dl. Giles suport cu rbdare rugciunea preotului. n ciuda deteniei destul de ndelungate arta proaspt i nfloritor i nu prea s simt nici cea mai mic fric fa de execuia iminent. Cnd clericul termin, Giles se ridic, vizibil uurat. Buun, i acum s facem cunotin cu clul, zise el, dar cuvintele i se oprir n gt, fiindc acesta tocmai i fcea apariia. Avea o frnghie neagr n mn. Giles se holb ngrozit la el. Cicatricea era ntr-adevr foarte vizibil. Nu exista nici un dubiu, acesta era Smith vecinul su misterios! Nemaipomenit! strig el cu rsuflarea tiat. Deci asta ai vrut s spui, cnd ai zis c te vei rfui cu mine? i c eu voi stabili momentul cnd rfuiala va avea loc Smith nu rspunse ns, fiindc i fcuse un principiu din a nu discuta n timpul orelor de serviciu.

14

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

2. BLESTEMUL LUI SIRIUS


Oratorul nu era chiar n cea mai bun dispoziie cnd sun telefonul. Se uit neputincios dup asistentul su, fiindc nu-i plcea s fie deranjat. Dl. Rater este? Vocile tinerilor sun destul de asemntor la telefon, dar Inspectorul ef i ddu imediat seama cine l solicita. Da, d-r Linstead. Ce s-a ntmplat? Ar fi fost de neiertat din partea lui dac ar fi uitat-o, fiindc pn acum doar, i fusese secretar. Tnra cu bucle negre era foarte timid i rezervat. La dorina unchiului, renunase la serviciul ei la Scotland Yard. Omul i amintise deodat c are o nepoat i-i pusese la dispoziie o locuin frumoas n Mayfair. A putea s vorbesc cu dvs., d-le Rater? Este vorba de o chestiune foarte important pentru mine nu este ceva de competena comisiei, dar, de fapt, poate c ntr-o msur, totui ai fost ntotdeauna amabil cu mine Vorbea destul de dezlnat i el nelese imediat c era agitat. i frec gnditor fruntea. n general era greu abordabil i existau doar puine persoane cu care i plcea s aib de-a face, dar cu att mai abitir erau destule altele, care, n forul lui luntric, i erau antipatice. De Betty Linstead se simea, ns, atras. Fcnd abstracie de faptul c era foarte drgu, lucra rapid i contiincios, i-n primul rnd nu vorbea mult. Secretarele tinere, care vorbesc mult, puteau s-l aduc la disperare. Nu sunt tocmai foarte ocupat acum, o s v fac o vizit, promise el. i nchipuise i pn acum oarecum neclar c Brook Manor trebuia s fie o cas foarte frumoas, dar cnd ajunse n faa intrrii, rmase totui surprins de portalul somptuos din bronz i sticl, i de livreaua distins a portarului. Covoare grele i adnci erau ntinse pe culoare i pe treptele scrii, iar locuina Bettyei era mobilat cu un lux orbitor. i tnra se transformase complet. Aceasta nu mai era secretara simpl, mbrcat modest, pe care o cunotea. La ncheieturile ei strluceau brri scumpe a cror valoare rapid estimat nsemna cam patru salarii pe un an ale inspectorului ef. Involuntar, atitudinea lui deveni ceva mai rezervat.
15

- EDGAR WALLACE -

V sunt att de recunosctoare c ai venit, d-le Rater, spuse ea cu respiraia tiat. Pot s vi-l prezint pe Arthur pe dl. Arthur Menden? Starea ei psihic nu se mbuntise defel, de cnd prsise Scotland Yardul. i dac dl. Rater era deja mirat de elegana deosebit a locuinei, fu cu att mai surprins de prezena acestui brbat tnr i artos. Totul este ngrozitor de complicat, ncepu Betty ncurcat. i anume, e vorba despre unchiul meu i despre Arthur. Unchiul meu nu dorete s m cstoresc cu Arthur Oratorul nu prea tia ce s rspund la asta. De fapt se ateptase s fie confruntat cu vreo problem dificil, dar nici prin gnd nu-i trecuse c tnr s-ar fi putut ndrgosti de o persoan neagreat de familie. Se prea c ea bnuia ceea ce se petrecea n el, astfel c-l dirij repede ctre un fotoliu mare i comod. Trebuie s v povestesc totul de la nceput. l tii, desigur, pe unchiul Julian sigur c da, el este foarte cunoscut. Atunci tii i c este burlac. A fost mereu foarte bun i foarte drgu cu mine. Chiar i mai nainte, cnd nc mai aveam serviciu, mi pltea o sum mic, lunar, care m ajuta s triesc decent. Sigur c ar fi avut posibilitatea ca aceast subvenie s fie mai mare, dar aprecia tinerele care i ctig singure existena. n perioada aceasta nu-l vedeam dect rareori, aproximativ la ase luni o dat, dac ntmplarea nu fcea s ne ntlnim. n prima zi de Crciun eram invitata lui, iar ntr-un rnd am fost i acas la el, la Ascot. Dar, n general, nu ne simeam prea bine la asemenea ntrevederi. Dar nu trebuie s-i explici d-lui Rater, c de fapt n-ai ce-i imputa d-lui Linstead. Are, poate, doar o mic antipatie vizavi de tinere, se fcu auzit Arthur Menden. E ntr-adevr un btrn domn nielu ciudat, adug el zmbind, i n-am, de fapt, nici un motiv s-i iau aprarea dar nu prea am fost corect fa de el Greeala este a mea n ntregime, l ntrerupse Betty. Dar de cnd v merge aa bine? ntreb Oratorul, artnd spre mobilierul splendid i celelalte elemente ale decoraiei interioare. Pi, tocmai asta voiam s v povestesc. Cnd nc mai lucram la Scotland Yard, am primit ntr-o zi o scrisoare urgent din partea unchiului meu, n care m ruga s cinez cu el. Pe vremea aceea l cunoteam deja pe Arthur ; suntem prieteni de mai
16

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

mult timp. M-am ntlnit, deci, cu unchiul meu la Carlton i mi-a fcut o propunere curioas. Mi-a promis c va nchiria acest imobil pentru mine, c l va amenaja aa cum se vede i c, n afar de asta, mi va plti o rent anual de 5 000 de lire sterline, cu condiia s nu m mrit! La nceput n-am tiut ce s rspund, dar cu ocazia celei de a doua ntrevederi m-a convins s fiu de acord cu dorina lui. Cred c nici o tnr n-ar fi ovit prea mult vreme s accepte o asemenea propunere. Este fratele tatlui meu; sunt singura-i rubedenie i trec drept motenitoarea lui. Fcu o mic pauz, nainte de a continua: Atunci nu mi-am fcut griji prea mari n privina condiiei de a nu m cstori. Aveam impresia c prin clauza asta ncearc s m protejeze de nenoroc i de dezamgiri. Dar curnd mi-am dat seama c lua chestiunea mult mai n serios dect crezusem eu vreodat. A aflat c aveam relaii de prietenie cu Arthur i probabil c a angajat detectivi care s ne urmreasc. ntr-o zi, a venit aici foarte agitat i m-a rugat din nou, insistent, s cu m cstoresc cu Arthur sau cu oricare altul. A trebuit s-i promit sus i tare c-l voi ncunotina neaprat dac, totui, vreodat m-a ndrgosti de un brbat i c inteniona s m cstoresc cu el. Unchiul dvs. l cunoate pe dl. Menden? Ea scutur din cap. Nu. i nici nu a avut nimic mpotriva lui, pn n clipa cnd a aflat c in la el. i apoi? Din acel moment s-a purtat ngrozitor a fcut tot ce i-a stat n putin, s-l ruineze pe Arthur Dl. Menden o ntrerupse. Era destul de tnr i avea nc viu un sim deosebit de pronunat al dreptii. Nu cred c avem voie s folosim aceast expresie. Mi-a oferit doar un post n Argentina, astfel nct s prsesc ara. Asta nu se poate numi tocmai ruinat. Sigur c n-am vrut ca Betty s piard renta ei confortabil, dar din fericire ctig oricum destul pentru a putea s ne ntreinem din banii mei. Deci avei intenia s v cstorii? Suntem deja cstorii de patru luni, rspunse Betty ncet i se uit speriat la dl. Rater. Ei drcie! i scp Oratorului. Ea ddu din cap repede.
17

- EDGAR WALLACE -

Bineneles c ne-am cstorit n tain, dar, nu tiu, cred c de fapt nu prea a fost n regul din partea mea. Dar n-am avut curajul s-o spun unchiului Julian i l-am rugat i pe Arthur s-o treac sub tcere. I-am scris astzi, c m voi cstori mine. Noi n-am fost dect la Starea civil i a vrea s ne cstorim i religios. Deci suntei cstorit cam de multior, ai fcut o afirmaie fals vizavi de btrnul dvs. unchi i dorii ca eu s v scot din toate necazurile i contradiciile astea? Nu, nu despre asta e vorba, spuse repede fosta domnioar Linstead. Nu am nclcat legea. Cstoria noastr este perfect valabil. Arthur s-a interesat, i aa este. Dar eu doresc neaprat s m cstoresc i religios dintr-un anume motiv Oratorul oft din greu. Foarte interesant treaba, dar tot nu-mi dau seama cu cea putea s v ajut. Cei doi tineri i aruncar o privire, apoi dl. Menden ncepu s vorbeasc. D-le Rater, Betty a ajuns la convingerea c unchiul ei nu mai este normal. Nu faptul c ar pierde nite bani o ngrijoreaz. Ie team de ce mi se va ntmpla dac Julian Linstead afl despre cstoria ei. Doar este complet absurd s ncerci prin toate mijloacele s-o determini pe Betty s nu se mrite! n rest, este ntradevr un domn foarte agreabil i cumsecade, i tocmai de aceea nu reuesc s-i neleg comportarea n aceast privin. Nu-mi vine a crede c am vreun duman pe lumea asta, i nici nu-mi fac vreo grij n legtur cu persoana mea, dar mi-e team de ceea ce ar fi capabil s-i fac lui Betty. ncetul cu ncetul dl. Rater nelese. Deci aa, vrei s v punei sub protecia poliiei? Cei doi ddur din cap cu atta nsufleire ca doi copii fricoi care au dat de sigurana rvnit, nct Oratorul de-abia reui s-i reprime rsul. Cred c suntei ntr-adevr prea temtori, rspunse el. Dar s vedem ce se poate face. Ar fi fost relativ uor pui pe cineva s pzeasc imobilul, dar considera c este de prisos s jertfeti timpul a trei salariai n acest scop. Lipsa lui de grij avea s se rzbune, ns.
18

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Julian George Linstead era negustor de antichiti, dar speculase cu succes la burs, drept care, n-ar mai fi avut nevoie s se ocupe de magazin. De fapt nici nu-i prea iubea meseria, dar cum i consacrase totui energia sa, continua s-o exercite. Era un burlac n vrst de patruzeci i cinci de ani i arta destul de bine, n ciuda naturii sale oarecum rezervate i morocnoase. Cnd voia totui, tia s fie i amabil, ba chiar dovedea i un anume sim al umorului. Mai trebuie spus n favoarea lui c participa cu drnicie la toate colectele pentru scopuri filantropice, cu condiia, ns, ca numele su s nu fie pomenit. Locuia n Curzon Street, unde se ngrijea de el dna Aldred, o persoan ceva mai n vrst. Soul ei ndeplinea funcia unui intendent i camerist totodat. Dl. Linstead era membrul unui club select, aparinea partidului conservator i nu era, n msura n care asemenea lucruri se afl, ncurcat n vreo aventur sentimental. Evaluarea impozitului pe venit era privit de el dintr-o perspectiv filosofic i, n rest, ducea viaa unui cetean linitit i stimat. Asta nu-l mpiedica s fac voiaje de plcere n strintate. Astfel, putea fi vzut la Deauville i la Lido atunci cnd sezonul o cerea ; anual mai petrecea n timpul iernii trei sptmni la St. Moritz. Sigur c mai avea i anumite pasiuni mai deosebite, cum ar fi interesul su aparte pentru problemele esoterice, oculte. Din acest motiv era i unul dintre prietenii lui Henry Hoylash, care nu se ocupa doar de astronomie, ci i de astrologie, i care-l vizita deseori n Curzon Street. Profesorul, un domn scund cu un caracter blnd, tia s prevad evenimentele din politica de factur mondial cu o precizie remarcabil. n cercurile apropiate lui era cunoscut ca The Sirius Man6, fiindc toate profeiile sale erau cumva legate de aceast stea. Punctul de plecare al calculelor sale era poziia lui Sirius n perioada cnd fuseser construite marile piramide de la Gizeh. Astrologia avea muli adepi; i dl. Linstead care mai nainte nici nu avusese habar c exist o stea cu acest nume, se simea puternic atras de aceast posibilitate de a citi viitorul din poziia atrilor. i Egiptul, cel pe care-l considerase pn atunci doar un
6

Omul stelei Sirius (lb. englez). 19

- EDGAR WALLACE -

obiectiv turistic profitabil pentru firma THOMAS COOK & SONS, i apru acum ntr-o lumin nou, tainic. ntr-o sear prof. Hoylash l convinse pe dl. Linstead ca n loc de a-i face obinuita cltorie n Elveia, s viziteze Egiptul. Dl. Rater dispuse investigaii i afl ceea ce se cunotea despre dl. Linstead. Unul dintre detectivi l invit pe dl. Aldred la un pahar de Whisky and Soda, l descusu i se alese cu informaia c dl. Linstead era cel mai bun stpn pe care i-l puteai dori. Desigur c s-a ocupat mult n ultima vreme cu duhurile, cu spiritismul i cu altele asemntoare. De cnd l cunoate pe btrnul profesor, vorbete despre zei egipteni i alte chestii din astea trznite. Dar, n definitiv, fiecare om are dreptul s aibe un cal de btaie. Detectivul vru s afle i mai multe amnunte despre preocuprile oculte ale d-lui Linstead. Ei, nu-i chiar prea mare lucru. Att doar c-i face o deosebit plcere s ntocmeasc horoscoape. M-a ntrebat nu de mult n ce zi i la ce or m-am nscut; la fel i pe soie. De celelalte nu-mi mai aduc aminte. Dl. Linstead se prea c-i ia foarte n serios studiile astrologice. Avea o bibliotec ce cuprindea toate lucrrile de referin ale literaturii oculte, pusese s i se construiasc o machet a marii piramide, machet care se putea uor demonta, i seara se ocupa multe ceasuri cu calcule mistice. Oratorul nu ddu prea mare importan acestei ocupaii predilecte a d-lui Linstead. ndat dup ce dispuse de informaiile necesare, uit toat trenia, fiindc ntr-adevr nu vedea nimic neobinuit n acest caz. n definitiv, o persoan bogat avea voie s se ocupe de relaiile nepoatei sale, care urma cndva s-i moteneasc averea. Mai semn nite corespondene, ascult cteva rapoarte ale unor subordonai i prsi biroul, ndreptndu-se spre cas. n seara asta se culc mai devreme i, fiindc avea un somn sntos i adnc, nu auzi la nceput apelurile telefonului. n cele din urm se trezi totui, se extrase din pat njurnd buimac i se duse la aparat. Aici e Arthur Menden, anun o voce rguit i speriat. V amintii, nu-i aa, c ieri, n locuina lui Betty, am vorbit cu dvs.?
20

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Da i ce-i ce s-a ntmplat? Tonul agitat al lui Menden i trd imediat Oratorului c avusese loc ceva cu totul deosebit. Betty a fost rpit vorbesc de la ea de acas. Rpit? repet dl. Rater mirat i i ciupi urechea pentru a constata dac este treaz sau nu. Dar la naiba, ce vrei s spunei? Dar nu, fr detalii la telefon, ateptai acolo, vin imediat. Se echip n cea mai mare grab, dar era foarte suprat c un nalt funcionar de poliie este silit s prseasc patul n toiul nopii, pentru o astfel de aiureal. Cnd ajunse la locuina Bettyei, l gsi pe dl. Menden zbuciumndu-se. Pn la miezul nopii, tnrul so nu avusese habar de dispariia ei. Cu toate c erau cstorii, cei doi locuiau separat. n general, petreceau seara mpreun, dar de ast dat, la rugmintea ei, plecase ceva mai devreme la el acas. La zece i jumtate fusese sunat de un necunoscut. Omul pretindea c vorbete din dispoziia firmei de inginerie pentru care lucra Menden, i-l rug s se duc imediat la domiciliul din Kingston Hall al directorului fondator. Sosise o telegram din Bermude pe care eful dorea s-a discute cu dnsul. Dl Menden cunotea n detaliu situaia unui contract care urma a se derula acolo. N-avu nici cel mai mic dubiu, lu un taxi i se transport la Kingston. Cnd ajunse la casa efului, tocmai era n toi o petrecere prilejuit de aniversarea zilei de natere a soiei acestuia i nimeni nu tia nimic despre vreun mesaj telefonic, Ct despre o telegram din Bermude, nici vorb! Uimit i suprat din pricina glumei tmpite, Menden se rentoarse acas. La unu fr un sfert ajunse acolo i, de-abia ajuns n hol, auzi telefonul zbrnind. Era fata n cas a lui Betty. ncerca deja de-o or s ia legtura cu el. Betty primise un telefon la ora unsprezece, chipurile de la portarul imobilului n care locuia dl. Menden. Era rugat s vin imediat acolo. Discuia durase ceva mai mult, dar stpna nu-i spusese totul. n faa casei se afla o main i fata vzuse c doamna vorbise ceva cu brbatul care atepta acolo. Apoi, Betty se urcase i maina demar. Dar de ce nu ai sunat la staia de taximetre ca s ceri o main pentru stpna dumitale? ntreb Oratorul.
21

- EDGAR WALLACE -

Ea motiv c era dezbrcat i c Betty deja plecase, pn cnd a reuit s se echipeze. Dar n treact, cnd cobora, stpnai strigase n grab ncotro pleac. Ai recunoscut cumva brbatul sau maina? Scutur din cap, n semn de negare. Era foarte ntuneric, dar credea c fusese vorba de un Rolls Royce. O main mare, de lux n orice caz Nu se mai culc, pentru a atepta revenirea doamnei; cum aceasta nu revenise pn la ora dousprezece i nici nu sunase, ncepuse s fie ngrijorat i sunase la Menden, fr a primi ins rspuns. Alte relaii nu mai reui s dea. n spatele trebii steia se ascunde Julian Linstead, n-are cum s fie altcineva, spuse Arthur nervos i agitat. V-am ateptat pe dvs., d-le Rater, altminteri m-a fi dus personal la locuina sa. Nici Oratorul nu izbuti s gseasc alt explicaia pentru dispariia tinerei doamne. Nu avea prieteni n Londra i n nici un caz n-ar fi plecat cu un strin mai ales la o asemenea or. Un mic indiciu l constituia totui faptul c-i luase cu ea pijamaua, capotul, papucii i diverse obiecte de toalet. La scurt timp dup asta, dl. Rater i Arthur Menden ajunser la dl. Linstead. Btur ctva timp la u, pn cnd intendentul, n halat de cas, le deschise. Dl. Aldred cam forase nota, ncercnd s arate prin nfiarea sa exterioar, dezordonat, c tocmai fusese smuls din aternut. Prul i atrna nclcit i Oratorul constat imediat, n afar de aceasta, c pantofii brbatului erau ncheiai la ireturi. Nu, dl. Linstead nu se afl acas. A plecat ieri diminea. Dup cte tiu, e vorba de un voiaj la Paris. Vorbea exagerat de tare i dl. Rater l privi ptrunztor. Sunt funcionar de poliie, spuse el i vzu cum pleoapele intendentului tresar nervos. A vrea s-i las cteva rnduri d-lui Linstead. Permitei-mi s intru. Dl. Aldred ddu tcut din cap, l conduse n selectul cabinet de lucru i aprinse lumina. Oratorul se aez la birou, se uit n juru-i i slt coul de hrtie spre el. Gsind c are un coninut interesant, extrase cele dou plicuri mototolite care se aflau n el. Le puse pe mas i le netezi. Pe unul din ele se vedea scrisul lui Betty i fusese expediat n dimineaa zilei trecute. Dl. Rater i fcu intendentului semn s se apropie.
22

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Plicul sta a fost trimis ieri dimineaa d-lui Linstead, ceea ce nseamn c a ajuns dup amiaz aici. Cine l-a deschis? Omul nghii ncurcat, dar nu rspunse. Deci dl. Linstead a primit scrisoarea i a citit-o, continu dl. Rater. Asta nseamn c n-avea cum s fi plecat ieri diminea la Paris!? Dl. Aldred fusese ncolit i nu tia cum s reacioneze. Unde e dl. Linstead? Intendentul i cltin capul i murmur cuvinte neinteligibile. Pesemne c nu tia ceva exact despre asta. n cele din urm, spuse c dl. Linstead posed dou case la ar i c uneori se duce acolo. Una se gsea la Brighton, cealalt la Sunningdale. n afar de aste, stpnul su mai avea i-un bungalow7 lng Tamisa, dar a crui poziie Alfred n-o cunotea. i Tamisa era un fluviu lung, cum observ Oratorul ironic, iar pe malurile lui se aflau o sumedenie de vile i bungalow-uri ale celor avui. Dl. Rater mai chestion i pe ceilali servitori, dar nu reui s afle nimic de la ei. Dac era cineva care tia ceva despre locul unde se gsete dl. Linstead, acesta era dl. Aldred, dar acesta tia s pstreze un secret. n cele din urm Inspectorul ef l concedie i se ntreinu cu dl. Manden. Dup opinia mea, chestiunea nu-i att de grav cum credei. Cred c o s aflu totui mai multe, dac-l mai descos o dat pe intendent. Ar fi bine s v plimbai mcar o or dup care putei reveni. tii c n-am un mandat oficial i a putea avea mari dificulti dac a ntreprinde i alte demersuri. Ceva mai trziu, Oratorul l chem iari pe dl. Aldred i se ocup de el timp de o or. l interog n modul cel mai sever, cercet amnunit coninutul sertarelor i, ntr-un trziu, lu de pe rafturile bibliotecii cteva dintre tratatele d-lui Linstead despre tiinele oculte. Rsfoindu-le, afl o sumedenie de lucruri privind zei i demoni pn atunci necunoscui lui. Dar descoperirea lui cea mai important o fcu totui ntr-un compartiment al biroului. Cnd Arthur Menden reveni, dl. Rater naintase cu investigaiile sale pn la un anume punct, care-i permisese i formularea unei concluzii.
7

Cas cu verand gen vil (lb. englez). 23

- EDGAR WALLACE -

Nu cred c pe soia dvs. o amenin o primejdie. Dac pot s v dau un sfat, ducei-v linitit acas i culcai-v. Rmn aici pn se ivete unchiul Julian. tii unde se afl n momentul de fa? Inspectorul ef cltin capul. N-am habar, dar asta nu conteaz, rspunse el scurt. Menden i lu rmas bun fr tragere de inim, dar era prea agitat pentru a adormi. Cnd Oratorul se uit mai trziu pe geam, l vzu patrulnd pe trotuarul cellalt. La ora apte dl. Rater auzi pe cineva deschiznd intrarea din spate i, lund-o naintea intendentului, l sftui pe acesta s se retrag n camera lui. Apoi cobor la parter. Julian Linstead intr din hol, dar era att de extenuat i de somnoros, c nici nu bg de seam c un strin edea pe sofa. Nu aprinse lumina i se ndrept imediat spre camera de lucra. Ajuns acolo, l izbi mirosul dl. Rater i petrecuse timpul fumnd i, cnd se rsuci, l vzu pe inspectorul ef la civa pai de el. Ce ce s-a ntmplat? ntreb el cu vocea ntrerupt. M aflu aici din pricina dvs. Linstead l recunoscu acum. Suntei dl. Rater de la Scotland Yard, nu? rspunse el agitat i nervos. Oratorul ddu din cap. Unde-i d-ra Linstead? ntreb el scurt. Vorbeti despre nepoata mea? Julian fcea eforturi s par degajat. Pentru numele lui Dumnezeu, i s-a ntmplat ceva? Dar de unde s tiu eu? Unde se afl? V jur c Lsai lucrurile astea, d-le Linstead, ripost Oratorul suprat. n definitiv n-am rmas treaz toat noaptea, ca s-mi spunei acum poveti. Ea se afl n bungalow-ul de pe Tamisa, asta este limpede. Att doar, c nu tiu locul exact unde se gsete acesta. Dar dac m duc acum la Scotland Yard, nu-mi va fi prea greu s aflu. Dl. Linstead l privi palid i tulburat. Probabil c n-am ncotro, zise el i pru dintr-o dat mbtrnit cu civa ani. Este ntr-adevr acolo unde spunei, dar
24

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

se afl n siguran, i i merge bine. Am dus-o asear acolo i am angajat o infirmier de la un spital de boli mintale, care s aibe grij de ea. Nu va pi nimic i sper s-i bage minile n cap nu vreau s spun c-i tocmai alienat, adaug el repede, dar Dar acordai prea mult importan spuselor prietenului dvs. smintit, prof. Hoylash, rspunse Oratorul linitit. Julian Linstead i arunc o privire ntrebtoare. Ce vrei s spunei? Da, i din cauza asta voii s-o mpiedicai pe nepoata dvs. s se mrite. Dar sunt n msur s v comunic ceva care precis c v va interesa: Este cstorit! n privirea d-lui Linstead se putea citi fric i disperare. Ce o cstorit? ntreb el cu vocea rguit. Da, cununia civil a avut loc acum patru luni! Frica dispru ncetul cu ncetul din trsturile lui Linstead i, n cele din urm, oft uurat. Acum patru luni? Dar asta-l imposibil Nimic nu-i imposibil. Horoscoapele mai greesc i ele uneori. Cte ceva am citit n crile dvs., iar celelalte elemente am reuit s le deduc. i n afar de asta, am gsit dou astfel de horoscoape n biroul dvs., pe care le-a ntocmit profesorul Hoylash unul pentru dvs., altul pentru nepoat. Profesorul sta cumsecade al dvs. se pare c ajuns la concluzia c vei muri n ziua nunii nepoatei. Dar dup cte mi dau seama, la patru luni dup acest termen fatal suntei nc bine-mersi n via! Dar ea nu mi-a spus niciodat c De ce mi-a scris c mine c mine se va cstori ntr-o biseric? Va fi avnd ea motivele ei, rspunse Oratorul sec. N-o s m mire prea tare, dac n curnd vei mai fi o dat unchi.

8. SECRETARA PARTICULAR
Oratorul cunotea THE LONDON AND SOUTHERN BANK fiindc avea i el un mic cont acolo. i pe dl. Baide, directorul filialei Piccadilly al acesteia, l tia din vedere, fiindc el nsui sttuse cndva, o bun bucat de vreme, ntr-o locuin relativ ieftin din Saint James Street. Proprietarul fcuse oareicari concesii n ce privete chiria, deoarece considera c prezena unui
25

- EDGAR WALLACE -

att de nalt funcionar de poliie este un factor de descurajare vizavi de tendinele infracionale Cnd dl. Rater edea uneori dimineaa la fereastr i trgea din pip, l vedea destul de des pe dl. Baide care trecea ncet de-a lungul lui St. James Street nspre Piccadilly. Bancherul avea, invariabil, jobenul dat puin pe spate i fie var, fie iarn purta paltonul desfcut; Oratorul l considera drept un filosof. Putem s vorbim despre o coinciden remarcabil: THE LONDON AND SOUTHERN BANK ceru sprijinul Inspectorului ef Rater, tocmai cnd acesta se ocupa de dl. Joseph Purdew, care, cu ctva timp n urm, absolvise la nchisoarea de la Dartmoor o pedeaps privativ de libertate pentru culpe cum ar fi excrocheriile ori abuzul de ncredere. Acum, individul era proprietarul unei firme i dl. Rater voia s tie ct de cinstit era n momentul de fa. Joe Purdew avea un sediu frumos ntr-o strad select din vestul Londrei i se ocupa de pariuri la cursele de cai. Vizita inspectorului ef nu prea l bucur pe Joe. Falsa amabilitate cu care-l salut, nu reui s-l nele pe Orator n nici un fel. Dar, v rog apropiai-v, d-le Rater! mi permitei s v ofer un pahar de vin? Tipul avea o statur ndesat, iar chipul su era puin prea rou. Se agita de colo-colo i cotcodcea ca o gin btrn. n cele din urm, nchise grijuliu ua de mahon care ducea spre biroul exterior. Curios c venii tocmai azi la mine. Acum cteva zile avusesem intenia s v scriu. Ce arlatanii mai plnuieti? ntreb Rater i fcu un semn de refuz cu mna, cnd Joe Purdew vru s scoat o sticl de vin din dulap. Individul radia. Dar d-le Rater, nu-i deloc o arlatanie. Ocupaia mea este absolut cinstit. Patru sute dintre cei mai bine situai oameni din Londra sunt clienii mei. Ctig sptmnal cam o mie de lire sterline. Toi acetia sunt nielu cam proti, dar, n definitiv, nu-i o infraciune s ctigi bani datorit prostiei unora! Totul se desfoar strict n limitele legalitii, d-le Rater. i cu obiceiurile mele de odinioar, am rupt-o definitiv, explic Joe cu o mutr virtuoas. M bucur c pot locui linitit n csua mea din
26

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Bayswater i c nu trebuie s-mi fie team n orice moment c un poliist s m bat pe umr, invitndu-m la cea mai apropiat circumscripie. V mai aducei aminte cum m-ai arestat atunci la Southampton? Dar Dumnezeu mi-e martor c nu v port ranchiun. Dl. Rater n-avea un motiv special pentru vizita sa. Auzise numai despre ocupaia cea nou a lui Joe i voise s se orienteze nielu. Cnd deschise ua spre biroul exterior, aproape c se ciocni cu o doamn, care tocmai voia s intre. Era nalt i impuntoare, avea prul castaniu i cunotea perfect arta de a se farda decent. i fiindc mai era i foarte bine mbrcat, Oratorul presupuse c face parte din cei patru sute de londonezi bine situai care alctuiau clientela lui Joe. n acelai timp, avu impresia c o mai vzuse undeva. Memoria i juca ns o fest nu reui s-i aduc aminte unde anume, dar o puse cumva n relaie cu o foaie de geam spart Se ddu la o parte ca s-i fac loc, i ea trecu fonindu-i maiestuos vemintele. Cnd se rentoarse la Scotland Yard, i se aduse primul raport despre frauda de la THE LONDON AND SOUTHERN BANK dar, dei materialul cuprindea dou pagini format in-folio, coninea extrem de puine data concrete. Starea de lucruri era urmtoarea: fusese prezentat un cec de peste 35 000 de lire sterline, pe care banca l onorase. Apoi se constat c semntura fusese falsificat! Dl. Baider se ivi ndat n biroul unde atepta inspectorul ef. Arta foarte suprat i nelinitit. Prul su grizonant era rvit i privirea sa obosit vorbea despre o noapte de nesomn. Filiala Piccadilly a lui LONDON AND SOUTHERN BANK fusese renovat de curnd i oferea tot ce putea fi mai nou n materie de lux, de distincie. Inspectorul ef se simea bine n astfel de ncperi frumoase. Directorul l conduse la cabinetul su, nchise grijuliu ua i trase un scaun n apropierea biroului, pentru oaspetele su. Este pur i simplu o problem catastrofal, spuse, el abtut. De treizeci i doi de ani lucrez la banc, dar pn acum nam avut de-a face cu o astfel de fraud. nseamn c ai avut noroc, opin Oratorul.
27

- EDGAR WALLACE -

Nu-l interesa totui povestea vieii acestei persoane, voia doar s cunoasc realitatea n legtur cu cecul de 35 000 de lire sterline falsificat. Constat c documentul fusese prezentat de o persoan pe care nimeni n-o vzuse! Casierul nu-l onorase i nregistrarea o fcuse un amploaiat pe care nu-l cunotea nimeni Prima tire despre existena unei nereguli ne-a furnizat-o secretarul d-lui Gillan. A venit la mine, mi-a artat registrul de cas i mi-a spus c nu exist nici o meniune n registru privind cele 35 000 de lire sterline. Noi mai avem o nregistrare, dar cu un scris necunoscut. Deschise un registru de conturi i indic un rind pa care se putea citi: Cec deschis pentru 35 000. Dup ndelungi cutri am reuit s gsim n cele din urm i cecul care din greeal nu se afla lng cele din ziua respectiv. Este categoric falsificat. Iat-l! Spunnd aceasta, i ntinse detectivului formularul. Dl. Rater l privi, l mirosi, apoi l inu n contre-jour i ntr-un trziu l depuse cu precauie pe mas. Provine din carnetele de cecuri ale d-lui. Gillan? Sunt convins c avei o eviden a carnetelor pe care le nmnai clienilor? Dl. Baide confirm, dnd din cap. Da, este penultimul cec dintr-un carnet pe care l-am trimis d-lui Gillan n urm cu o lun. De obicei, i transmitem zece carnete a o sut de file semestrial. Dl. Gillan este un foarte bogat om de burs pe Grosvenor Square i are la noi att contul su personal ct i cei comercial. Oratorul mai verific o dat documentul. Deasupra numelui bncii scria cu caractere mai mici: Contul Thomas L. Gillan i n colul din stnga cecul era marcat cu literele C.E. Cine este C.E.''? Bancherul zmbi uor. Cele dou litere sunt identice cu cifra treizeci i cinci de mii. A nseamn, de pild, o mie, B dou mii .a.m.d. Este un cod secret, pe care l-am convenit ca msur de control.
28

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Cine l cunoate? Bineneles c dvs. l tii dar mai exist i alte persoane? A fost doar o nelegere ntre dl. Gillan i mine. Toate cecurile mai mari trebuie s-mi fie prezentate, n vederea verificrii. Este foarte ciudat c n cazul de fa nu s-a respectat aceast regul. Secretara mea spunea nc azi diminea, c a fi descoperit falsul cu siguran. Dar cine-i secretara dvs.? Vei vedea ndat. Dl. Baide aps pe un buton, dup cteva secunde i fcu apariia d-ra Helen Lyne. Depea puin statura medie i era foarte zvelt. Prul negru era pieptnat pe spate i ochelarii cu rama de corn o prindeau de minune. Oratorul aprecie c are douzeci i patru de ani. Arta foarte inteligent i capabil, avea o atitudine calm i sigur de sine ntlni privirea detectivului fr a se intimida defel. Dl. Rater o salut, dnd din cap. Cunoatei codul acesta? o ntreb el fr nici o alt introducere i-i art cela dou majuscule de la colul formularului. O clip i ncrunt fruntea. A, vorbii despre codul pe care dl. Gillan l folosete pentru cecurile sale. Da, mi-e cunoscut. Directorul avu o min surprins. Dar nu v-am pomenit niciodat despre asta, replic el. Ea zmbi uor. Nu, dar treaba este extraordinar de simpl aa c am ghicit-o rapid. Cecul n-a fost prezentat n timpul absenei d-lui Baide? Ea neg din cap. Nu, eu nu le vd niciodat naintea lui. Oratorul i mai puse cteva ntrebri. Avu involuntar impresia, c secretara se amuza cumva pe seama lui, ceea ce ncepu s-l supere. n cele din urm i permise s plece i atept pn cnd nchise ua. Apoi, avnd grij s nu fac zgomot, merse spre u i o deschise brusc. Dar femeia nu se afla acolo. Cnd ai angajat-o? Dl. Baide oft.
29

- EDGAR WALLACE -

Este foarte capabil, dar nu m neleg prea bina cu ea. n urm cu o jumtate de an mi-a fost repartizat de direcia noastr general. N-am totui motive s m plng de ea. Este harnic i deseori face ore suplimentare. Unde v inei cheile? Directorul l duse la seiful discret care fcea corp comun cu un perete. Aici. Art un rnd de vreo douzeci de chei de diferite mrimi, care erau agata pe nite crlige de oel. D-ra Lyne poate deschide seiful? n mod obinuit, nu. Odat sau de dou ori am trimis-o eu s-mi aduc o cheie. Am deplin ncredere n ea. Dup asta, Oratorul i mai chestion pe directorul adjunct, contabilul i casierul, dar, cnd termin, n-aflase prea mare lucru. Escrocheria a fost comisa de un salariat al bncii, care are acces la registru i la seiful dvs., spuse el d-lui Baide, cnd se pregti s plece. Acesta l privea ncordat; dac spera ca detectivul s-i comunice mai pe larg prerea lui despre acest caz, se nela. Dl. Rater se napoiase la Scotland Yard i i prezent efului su toate detaliile pe care reuise s le constate. Deci cecul cu semntura d-lui Gillan e falsificat? Foarte curios. Cu o zi nainte ca formularul s fie prezentat n vederea onorrii, a aprut n pres informaia eronat c dl. Gillan ar fi murit. Este vorba de acel accident de avion petrecut n comitatul Kent. Dar pe semne c a fost vorba de o confuzie. Oratorul l privi gnditor, dar tcu. Cnd se duse dimineaa urmtoare la banc, afl c dl. Baide nu venise. Fcuse o criz de nervi i se prea c-i merge prost. Cred c i dvs. m putei ajuta, se adres poliistul d-lui Wilde, directorul adjunct. Punei s se ntocmeasc o list cu clienii dvs. care au rposat n ultimele dousprezece luni Auzi o exclamaie nbuit i se rsuci rapid. D-ra Lyne intrase fr zgomot i-l fix uimit. Apoi i scpar nite vorbe, pe care Oratorul nu i le putu ierta. Ct de inteligent din partea dvs.! nc o mai privea perplex, netiind cum s rspund acestei afirmaii impertinente, cnd i fcu apariia un salariat.
30

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

D-na Luben-Keller dorete s v vorbeasc, se adres el directorului adjunct. Numele era cunoscut inspectorului ef. D-na Luben-Keller era proprietara unui grajd de cai de curse i se bucura de o reputaie ciudat n lumea sportiv. Caii ei nu prea aveau succes, iar echipa ei era considerat drept una din cele mai proaste din Anglia, cu toate c pltise o grmad de bani pentru animalele ei. Prerea general era c insuccesele proveneau din dorina de-a antrena personal caii. Era singura antrenoare feminin din Anglia n aceast ramur sportiv i era foarte mndr de acest fapt. Bancherul l privi ovind pe detectiv. De fapt ar trebui s-o primesc pe doamna. S ies? A, nu, nu cred c discuia are un caracter personal. Dac n-avei nimic mpotriv, o poftesc s intre aici. Oratorul scutur din cap, negnd. N-avea nimic mpotriv s aibe de-a face cu tot felul de oameni. Doamna intr i dl. Rater nu se minun puin, cnd o recunoscu pe aceeai femeie, pe care o ntlnise cu scurt timp n urm n biroul lui Joe Purdew. Dar i ea l identific imediat. i arunc o privire scurt i, cnd vorbi, avu vocea uor voalat. mi pare ru c trebuie s v deranjez, dar de fapt, unde-i dl. Baide? Nu se simte bine, rspunse lociitorul su. Dar sunt n msur s rezolv orice chestiune. Ea l privi din nou pe Orator i ovi. A dori ns s discut chestiunea doar cu dv. i nu n prezena cuiva strin, replic ea cu destul ndrzneal. Inspectorul ef n-avu ncotro i trebui s prseasc biroul. i iari imaginea ei l duse cu gndul la un ochi de geam spart sau ceva asemntor Dar ce anume? Dup un timp adjunctul iei, apoi ptrunse n biroul lui Baide i dup scurt timp se rentoarse la vizitatoarea sa. Dl. Rater atept pn cnd aceasta plec. Cine a fost dnsa? ntreb el apoi. Dl. Wilde ddu din umeri. tia doar c dispune de venituri mari. Mai mult nu tia sau nu voia s spun i bancherii sunt n general foarte rezervai n spusele lor, mai ales fa de detectivi atunci cnd este vorba despre clienii lor.
31

- EDGAR WALLACE -

Nu a venit s discutm vreo problem de afaceri, ci s ia un carnet de notie pe care l-a uitat ieri n biroul d-lui Baide. Oratorul i petrecuse rgazul oferit de prezena musafirului, ncercnd s se ocupe mai ndeaproape de secretar. Nu reui s afle prea mare lucru. Dup ce se despri de dl. Wilde, intr din nou la ea. edea la msua unde avea maina de scris i nu-l auzi detectivul tia cum se deschide silenios o u. Cnd i se adres, d-ra Lyne tresri i nchise rapid agenda pe care o studiase. Micarea ei fu att de precipitat, nct intr la bnuieli. Ce-ai vrut s zicei mai nainte cnd ai fcut observaia: Ct de inteligent din partea dv.? Ea se rsuci pe scaunul ei turnant i-l privi deschis, n fa. Cu cea mai mare neplcere, detectivului i se pru c desluete iari, un zmbet ironic pe chipul ei. Am avut convingerea c suntei foarte perspicace i c procedai cu mult iscusin. Dvs. suntei dl. Rater, nu? Inspectorul nclin capul, confirmnd. Cineva mi-a povestit odat c suntei foarte tcut, dar aici ai vorbit destul de mult. Dl. Rater se roi brusc se suprase att pe sine ct i pe secretar. Pn acum au ncercat dou persoane s m induc n eroare doar una din ele a scpat deocamdat de treang! Ea zmbi prietenos. S-ar prea c m ateapt vremuri grele! mi pare ru, d-le Rater. N-am fcut dect o glum. Dar ai avut ntr-adevr o idee foarte inteligent. Ai ajuns desigur la concluzia c n cazul unui deces se face mult mai puin zarv despre un cec cu semntur falsificat, dect dac respectivul ar mai fi printre cel vii i s-ar putea ocupa personal de chestiune. Toat lumea crezuse c dl. Gillan i-a pierdut viaa n accidentul acela de avion. Dar el triete i face un trboi nemaipomenit. Oratorul i arunc o privire ciudat. Ct de inteligent din partea dvs. ripost el. tii att de mult, c-mi vine s v iau la Scotland Yard, ca s stm de vorb i s ne putem explica acest caz deosebit! D-ra Lyne neg din cap. Ar fi doar pierdere de vreme. Dar pot s neleg foarte bine punctul dvs. de vedere. Ia stai puin vreau s v art ceva.
32

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Deschise primul sertar al biroului ei micu i scoase de acolo o agend legat n piele. O rsfoi rapid i se opri la o pagin acoperit n ntregime cu cifre. Vzu c pe ultimul rnd era notat: 35 000. Asta-i agenda, pe care d-na Luben-Keller a uitat-o aici Am spus c n-am vzut-o! Inspectorul ef i-o lu din mn i o vr n buzunar. Foarte interesant. Dar i eu vreau s v comunic cteva fapte ciudate. Cunoatei pe un oarecare Joseph Purdew? Spre marea lui mirare, secretara confirm. i nu considerai c tipul este un Bookmaker8 rafinat? Foarte rafinat! rspunse ea sec. i-n afar de asta are i-un caracter murdar. tii c n fiecare sear o tnr l viziteaz? Prul ei nu este pieptnat att de lins ca al dvs., i nici nu poart ochelari cu ram de corn. Poate c i-i pune n biroul lui. Precis c este mioap, rspunse ea calm. Da, dar ea nu se numete d-ra Lyne, ci d-ra Lamer, dac nu m nel prea tare. Ea zmbi. Suntei ntr-adevr foarte inteligent, l lud ea. Dar nu-i nimic deosebit n treaba asta, pur i simplu am pus s fii supravegheat. Acum ns v rog s-mi spunei de ce i pentru ce trebuie s-l vizitai seara pe acest infractor notoriu?! Zmbetul se terse de pe faa ei. i in registrele contabile. Nu trebuie s-mi plteasc prea mult pentru asta i a renunat n cele din urm i la ncercrile sale de apropiere dar la nceput am avut mari dificulti cu el D-na Keller este una din clientele sale? Ea ddu din cap. Cea mai bun! Nu pot s-o neleg, nici ce se ntmpl cu mine nu pot nelege. Ori de cte ori o vd, trebuie s m gndesc la o plac de sticl sau o foaie de geam dar sparte! Poate cumva un geam care acoper o fotografie? opin d-ra Lyne.
Bookmaker Cel ce se ocup de pariuri la cursele de cai (lb. englez). 33
8

- EDGAR WALLACE -

El o privi uimit, o apuc impulsiv de mn i i-o strnse foarte bucuros. Unde locuiete? n Pentley, Berkshire, dac vrei s-o vizitai. E mritat? Da. i e aproape cinstit, spuse ea grav, dar sufer de orgoliul sta prostesc n legtur cu caii ei e convins c se pricepe la hipism. Am impresia c n aceast privin este victima primului ei so. Nu tiu dac ai vzut cum se transport cel deal doilea so al ei. n ce fel ajunge el la Londra? Circul cu o limuzin mare i luxoas, dar de fiecare dat coboar la monumentul de la Green Park i restul drumului l parcurge pe jos Oratorul i fcu semn s nceteze. Era posibil s constai c exist o persoan care te ntrece?! i aceast d-ra Lyne tia ntradevr prea multe?! La mai bine de-o or fa de Londra, la poalele dealurilor din Berkshire se afl un stuc. n apropierea acestuia se afl o cas mare, roie, nconjurat de-o grdin frumoas. Inspectorul ef Rater nu-i opri maina n faa intrrii O fcuse deja, i restul drumului l parcurse pe jos, aa cum fcea cel de-al doilea so al dnei Luben-Keller. Ajuns n apropierea cldirii, zbovi un moment n spatele unul tufi i observ c ua era larg deschis. ndat dup aceea, ptrunse n hol fr a mai suna i ascult atent. Auzi voci care veneau dintr-o camer ce se afla dincolo de scar; se furi n apropierea uii i trase cu urechea. Prea c-l preocup foarte puin gndul la ce s-ar fi ntmplat; dac venea un servitor ar fi dat peste el. n orice caz d-ra Luben-Keller prea c este capabil s devin foarte violent i agresiv: i acum zaci aici i faci zmbre, n loc s te duci la birou, ca s te vad lumea ce-o s cread poliaiul la, o s ajungi s m ruinezi! Cum, doamne iart-m, ai fost n stare s lai agenda aia blestemat pe mas s citeasc toat lumea! Dl. Purdew zice c pn la urm ar putea s aib i dnsul neplceri. Oratorul auzi cum cineva geme nedesluit, apoi femeia cu voce strident continu:
34

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Dac ai s procedezi aa cum crede Joe cum crede dl. Purdew, atunci totul va fi n ordine. n primul rnd, va trebui s te duci mine la birou nimeni nu bnuiete ceva, i nimnui nu-i va trece prin cap c tocmai tu n acest moment dl. Rater deschise ua. Dl. Baide zcea prbuit ntr-un fotoliu maro, i sprijinea coatele pe genunchi i i ngropase faa n mini. Oare de ce am fcut asta? se ntreb el nspimntat. Tu eti vinovat de toate astea, tu m-ai mpins Ursc caii i cursele hipice ce n-a da s nu te fi ntlnit nicicnd mi doresc s scap odat de tine! Poate v ajut eu, zise Rater. Ambii srir n sus ngrozii. mi pare foarte ru c mi-a scpat impertinena aceea, spuse d-ra Lyne puin ruinat. Dar trebuie s v gndii, d-le Rater, c v consideram drept un intrus. AGENIA DE DETECTIVI DOBELL se ocup de acest caz deja de doi ani i Harry Dobell este fratele meu. De ase luni lucrez la banc din aceeai cauz. Directorul general bnuia ceva de mult vreme. Ori de cte ori se ntmpla ca un client s moar brusc, aveau loc ndat discuii aprinse cu executorii testamentari despre un cec mare, emis de regul cu o zi nainte de decesul persoanei respective. Cred c asta a fost ideea lui Purdew. Am impresia c-l cunoatei de mai mult timp? Cum auzea despre un deces convenabil, se falsifica imediat un cec, iar bietul i btrnul Baide trebuia s efectueze plata. Cteodat, e drept c se ntmpla s nu se nregistreze astfel de proteste i n-ar fi fost exclus ca ntreaga poveste s nu ajung la lumina zilei, dac dl. Gillan n-ar fi fost n mod eronat socotit printre victimele accidentului. Cel mai curios este c d-na Purdew ncheia toate pariurile la curse prin soul ei ba chiar se mai atepta s i ctiga ceva! Oratorul i ndeprt cteva uvie de pe frunte: Ce curios c nu mi-am dat seama ndat. Am vzut fotografia ei n geamantanul lui Joe Purdew, cnd l-am arestat data trecut la Southampton! Tare a vrea s tiu cum de-a ajuns btrnul domn Baide sub influena acestei femei, rspunse d-ra Lyne i cltin trist din
35

- EDGAR WALLACE -

cap. Era un btrn domn att de drgu! Ce acuzaii se vor aduce d-nei Luben-Keller? Bigamie i nelciune. mi pare ru de ea. De fapt este i aa destul de pedepsit. Lucrul acesta dvs. nu-l putei nelege, fiindc dl. Purdew n-a ncercat niciodat s v curteze

4. SMARALDE DE CONTRABAND
Inspectorul ef Rater avea un amic la administraia financiar care era le fel de tcut ca i el. Cnd serviciul l solicita prea tare i voia apoi s se recreeze, l invita la cte-o plimbare mai lung. Uneori, n timpul excursiei, dl. Rater fcea observaie c sunt semne de ploaie, iar n drumeia urmtoare prietenul su avea o intervenie asemntoare. Cteodat, funcionarul de la administraia financiar era de prere c pesemne greiser drumul, dar, de cele mai multe ori, temerea nu se justifica, aa c nu existau motive temeinice nici pentru asemenea comentarii. Din cnd n cnd, cei doi prieteni petreceau mpreun tot week-endul. Atunci edeau ntr-o barc plat, legat de mal i aruncau n tcere undia, rivaliznd n aceast materie cu potenialele lor victime petii Un anume Mark Lining, a crui ocupaie de baz o constituiau infraciunile, avea o vil n apropiere de Marlow i visul vieii sale era ca ntr-o bun zi inspectorul s se rstoarne cu barca i s moar necat. Ore ntregi se fcea una cu pmntul, mascat de neregularitile terenului i pndea cele dou fpturi nemicate, care stteau n luntrea lor ca nite idoli de lemn. Dar destinul nu se grbea s-i ndeplineasc dorina, cu toata c avea mereu lng el i-o cange, cu care inteniona la momentul potrivit s-l menin sub ap ct mai mult vreme pe odiosul domn Rater. Cteodat, dl. Lining era vizitat. Musafirul su era invariabil acelai Steiny Lamb cu care avea destule puncte de interese comune, i, de cele mai multe ori, discutau chestiuni de afaceri. Aceste conferine serioase despre chei false, scule speciale pentru deschis ferestrele i modalitile cele mai eficiente de a evita patrulele poliiei erau deseori inute n aer liber, cu burta pe iarb i supraveghindu-l pe dl. Rater i pe amicul su.
36

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

tia te asurzesc cu atta vorbrie, fcu Mark ironic. A vrea numai s tiu cine o fi cellalt. Nu arat de parc ar fi presar, rspunse Steiny. Poliaii nu se mprietenesc ntre ei, explic Mark. Nu pot avea ncredere reciproc doar tiu ce le poate pielea. Mark mai avea o locuin i n Soho. Nu fcea parte dintre infractorii care timp de trei luni dintr-un an au de-a face cu srcia i mizeria, dup care urmeaz dou sptmni de chefuri i petreceri, iar celelalte opt luni i jumtate se gndesc la toate acestea, ca pensionari ai statului. Dimpotriv, Mark Lining ctiga bani tot timpul. Planurile lui erau ndeplinite de nite executani mruni, n spatele crora tia cum s se ascund. i Steiny lucra pentru el, dar avea un cusur ncepuse s devin prea curios Cine a dat deunzi lovitura asta n Leicester? ntreb el cu ocazia celei mai recente vizite. Mark se uit urt la el. Treaba asta din Leicester era foarte neplcut. i trebuise aproape un an pentru a afla toate detaliile despre celebra cataram de cordon a familiei Cooper i, dup asta, venise cineva i i-o suflase de sub nas. Catarama era oval, cu paisprezece briliante i fiecare piatr avea zece carate. Toi giuvaiergii cunoteau aceast minunie. Nu tiu, dar mi vine s cred c a fost banda din Birmingham, rspunse Lining suprat. i mi pare bine c n-am nimic de-a face cu treaba asta. Tare a vrea s tiu cum vor tipii s scoat pietricelele din ar! Cine ncearc asta, i pune singur funia n jurul gtului. Doar puine persoane bnuiau cte ceva despre adevrata activitate a lui Mark. Era mai mult dect un sprgtor iscusit, era i cel mai abil n materie de a valorifica prada. tia cum pot fi transportate n ar bijuteriile sfeterisite, dar tia i cum s le treac peste hotare ; cunotea toi tinuitorii mai importani de pe continent i tia ntotdeauna care-i ascunztoarea cea mai potrivit pentru marfa de furat. n intervalul a cteva zile, era capabil s plaseze n nu tiu cte orae strine, bancnote englezeti sustrase, ale cror serii i numere erau cunoscute. Cei pentru care lucra nu erau ntotdeauna foarte mulumii, fiindc se ntmpla ca uneori, n timpul transportului, s dispar din bani i din bijuterii. n aparen, oamenii se mulumeau cu explicaia c a trebuit s mituiasc poliia de peste canal, dar de37

- EDGAR WALLACE -

acuma erau avertizai i nu-l mai solicitau prea curnd. Existau totui i anume trasee care nu se puteau rezolva fr el pachetele trimise prin pot la Bruxelles, Anvers sau Amsterdam erau deseori deschise de vamei i n felul acesta se pierduser destule giuvaieruri obinute pe ci ilicite. Cum se vede, Mark nu oma. Stpnea trei limbi strine, cunotea arta de a cltori, iar cu vameii se descurca mai bine ca oricare altul. Odat nel ns pe un mic tinuitor din Newcastle i acesta-i purta ranchiun. Scotland Yard-ul i ddu mare osteneal s gseasc locul unde se afla acum faimoasa cataram. Parc nu i-ar fi venit s crezi asta vznd cu ct devoiune se consacra Oratorul pescuitului. Steiny era scund i avea o fa ridat, ciupit de vrsat. n afar de asta, avea dou vicii: era limbut i, am mai spus-o, era curios, chiar foarte curios; voia cu tot dinadinsul s afle detalii privind spargerea recent, care avusese mobil cteva bijuterii de mare pre. Dar la chestia de la Burrow-Hill ai participat i Dvs., d-le Lining. Mark i arunca o privire glacial. Cine te-a minit n halul sta? Steiny se scuz ndat: tii doar c se discut multe, dar vreau s v spun adevrul, d-le Lining. V-am vzut ieind din gara St. Pancras n dimineaa urmtoare spargerii, i-am pus i eu toate astea cap la cap. Curios c tot mereu tragi astfel de concluzii anapoda, replic Mark zmbind. Apropo, n ce privete pe cmtarul acela Pot s-i furnizez sculele i tot ce mai trebuie i pot s-i spun i de unde s-i procuri maina necesar. De ci oameni ai nevoie? Steiny chibzui puin, dup care fu de prere c trei sunt ndeajuns. Pentru procurarea uneltelor i automobilului, Lining beneficia de o cot de participare, n cazul loviturilor la care nu lua parte efectiv. Sper c nu-mi vei lua n nume de ru ceea ce am zis mai nainte, l rug Steiny, care bgase imediat de seam c situaia devenise ncordat. Suntei ntr-adevr mare i a vrea s lucrez
38

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

cu dvs. i-n continuare. Nu va fi nici n detrimentul dvs. Cunosc i eu o grmad de oameni n specialitate, poate mai muli dect dvs. Astfel, de curnd am dat de un tinuitor pe care sunt sigur c nu-l tii. Sunt n stare s pariez pe orice. Sunt singurul care l-am dibuit i care-i cunosc metodele. Cnd voi avea nevoie de sfatul i cunotinele dumitale i le voi solicita. Vroiam doar s spun c v-am vzut de curnd, n seara cnd ncepu Steiny. Vezi al dracului de mult, mri Mark i pe buzele sale flutura un zmbet ambiguu. O sptmn dup aceea, Steiny se ntlni cu doi colegi n apropiere de Soho Square. De acolo plecar pe drumuri diferite la biroul unui anume cmtar. Era smbt seara i din cauza asta totul era nchis. Mark mirosise pontul i ntocmise i planul loviturii. Mark i amicii si se strecurar pe-o strdu lateral, pentru a ptrunde n cas prin partea din spate. La doisprezece pai staiona un camion de transport, pe care se putea citi cu litere mari, numele unei spltorii rapide. Dar singurele textile pe care le coninea maina, erau ale celor unsprezece poliiti pregtii pentru o intervenie imediat. Urm o scurt ncierare, n care tabra lui Steiny fu desigur nvins. Ce s fac d-le Rater, spuse el. Asta a fost o chestie aranjat anume ca s ne nfunde. Dar de cnd lucrai n cadrul brigzii mobile? Nici nu mai tii cum e cu poliia asta n fiecare zi suntei la alt serviciu. Oratorul tcu. Fii cumsecade, d-le Rater, l rug Steiny. De fapt noi nu fcusem nc nimic ru, nu ne putei reclama conform cu noul decret. Inspectorul ef era bine dispus. n actul de acuzare mpotriva lui Steiny se folosise formula: arestat pentru evitarea unei infraciuni. Astfel scpa mai ieftin dect dac s-ar fi stipulat, de pild, c fusese reinut: pentru tentativ de spargere. n timpul dezbaterilor, Steiny, care se afla pe banca acuzailor, i plimb de cteva ori privirea prin sal. Printre ali cunoscui, l descoperi i pe Mark care i de ast dat era foarte
39

- EDGAR WALLACE -

elegant mbrcat n compania unei noi prietene, o tnr zvelt i drgu. Mark tia cum s fac mereu cunotin cu doamne tinere i frumoase. Lining se uit i el spre Steiny, dar acesta pru c nu observ privirea. Auzise despre noua prieten a lui Mark, fiindc dl. Lining vorbea cu plcere despre cuceririle sale. Asta era deci tnra al crei tat era proprietarul unui magazin de bijuterii. Steiny era interesat de acest caz. Dup ce se pronun pedeapsa, l ntreb pe inspectorul ef: i totui, nu vrei s-mi spunei cine m-a turnat? Oratorul cltin doar capul, n semn de dezaprobare. Pariez cu dvs. c e vorba despre un tip drgu i elegant care o face mereu pe donjuanul. Steiny era exasperat, fiindc Oratorul nu sufl o vorbuli. La naiba d-le Rater, cred c dvs. nu vorbii nici mcar n somn! ncepi s devii obraznic, Steiny, l atenion inspectorul, domol. Nu exista n lumea interlop dect un singur tip drgu i elegant, care i acesta era Mark Lining. Oratorul tia foarte bine c Mark dduse poliiei pontul despre spargeri, ce viza biroul cmtarului. Dac ar fi avut un ct de mic indiciu despre participarea lui Mark la furtul cataramei Cooper, ar fi urmrit pista; alibiul acestuia era ns inatacabil. tii ceva despre briliantele Cooper, Steiny? Nu, i chiar dac a ti ceva nu v-a spune, rspunse tipul mrunt. Nu fac parte dintre denuntori. Deodat l pufni rsul i continu s rd nestpnit, nct Oratorul aproape crezu c delicventul este prad unui acces de isterie. E n regul, d-le Rater, spuse Steiny i i terse ochii necai de lacrimi. Nu-i dect o glum care m-a distrat grozav n orice caz, v mulumesc foarte mult pentru tot ce-ai fcut n favoarea mea, continu el, redevenind serios. De la Judectorie, Mark plec n Westend cu nsoitoarea sa drgu. Pauline era fiica cunoscutului bijutier Edderank, iar tipul drgu i elegant fcuse cunotin cu ea la un film. Mi s-a prut totui trist c bietul om a fost osndit, spuse ea.
40

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

El rse. Nu-i dect vina dvs., nu v-a fi dus niciodat acolo. Dar ai spus c n-ai mai vzut pn acum n ce fel decurge o asemenea judecat. i totui nu m-a fi dus acolo, dac n-ai fi spus c prezena dvs. este necesar. Avei o influen ciudat asupra mea. D-ra Edderank vorbea uneori ca un personaj romanesc, dar maniera asta l impresiona puternic pe Mark. Cnd plecai n strintate? ntreb ea deodat. Vinerea viitoare. Avea ns intenia s prseasc Londra deja de joi, deoarece ncepuse s devin nesigur din pricina lui Steiny. l nelinitea extrem de mult i faptul c poliitii fuseser de dou ori n imobilul su, descosndu-l pe portar n legtur cu alte eventuale domicilii ale sale. Spre regretul su trebui s realizeze c era obligat s renune la micua vil de lng Marlow. Tnra oft iari. mi doresc s nu plecai. Vineri sunt absolut singur acas i trebuie s dorm deasupra acestui magazin ngrozitor. Tatl meu este chemat la Manchester, iar eu mor de fric atunci cnd rmn singur. Dac m mai gndesc i la un sprgtor care ar putea s Chiar la acest proces am vzut cte lucruri sunt posibile. Seiful nostru nu este foarte solid, oricine poate s-l deschid. Of, dac tatl meu ar vrea s depun smaraldele la banc! Atunci a fi mult mai linitit Se ntrerupse brusc, ca i cum i-ar fi dat seama c a vorbit prea multe. Despre smaralde n-ar fi trebuit s v povestesc nimic, regret ea. Dar e pur i simplu ridicol! Pietre n valoare de aptesprezece mii de lire inute ntr-un ldoi de tabl subire! Mark nu se folosi de ocazie pentru a afla mai multe, dimpotriv, prea s n-aibe nici cel mai mic interes fa de chestiunea asta. ntr-adevr, o grmad de bani tatl dvs. pare a fi destul de bogat. Bogat? Da de unde? Nu cred c tata are mcar o mie de lire. Smaraldele astea i-au fost ncredinate de o rusoaic nobil. Dorea o alt montur. Asta s-a ntmplat acum doi ani i de
41

- EDGAR WALLACE -

atunci n-am mai auzit nimic de ea. Tata bnuiete c s-a napoiat n Rusia i c a fost nchis acolo Mark o conduse acas i l ntlni acolo pe tatl ei. Era a doua oar c-l vedea pe bijutier. Dl. Edderank era un brbat ceva mai n vrst i grbov, care de-abia prea c se intereseaz de fiica lui, nicidecum de prietenul acesteia. Magazinul n sine era mic, dar se prea c negoul cu bijuteriile ce aveau un pre destul de modic, era relativ nfloritor. Avu ocazia s vad seiful i-l privi cu ochi de cunosctor. Piesa oricum demodat era plasat sub msua pe care se afla casa de bani. Un sprgtor versat ar fi reuit s deschid acest seif, poate chiar i cu un briceag! Nu prea merg bine afacerile, mormi dl. Edderank, cltinnd capul. Avea tot timpul ceva de obiectat. Azi de-abia am vndut dou perechi de verighete. I-am povestit d-lui Lewis sub acest nume se prezentase dl. Lining Paulinei despre aristocrata rus i despre smaraldele pe care i le-a dat, i explic fiica, atunci cnd se aezar la masa de ceai. ntre timp, de magazin se ocupa un ajutor. Bijutierul i freca suprat brbia neras. Tare a vrea s tiu care-i de fapt situaia juridic a acestei afaceri, spuse el i-l privi pe Mark cu fruntea ncreit. Unii dintre prietenii mei de afaceri sunt de prere c ar trebui s inserez n ziar c vnd pietrele, pentru a-mi ncasa manopera. Dar procedeul mi se pare prea drastic. n definitiv, toat lucrarea mea nu depete dou zeci de lire. Mie-mi cam plac smaraldele ai fi de acord s-mi artai aceste pietre? ntreb Mark nepstor. Dl. Edderank i arunc o privire indispus i clatin din cap. N-am cum. Sunt deja mpachetate pentru doamna i nu vreau s desfac pachetul sigilat. Cel puin, sunt asigurate? Bijutierul l privi aproape cu dispre. Cum v imaginai c a putea fi att de prost, nct s nu asigur asemenea giuvaeruri preioase? Ceva mai ncolo intr iar n magazin i-i ls singuri pe cei doi.
42

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Uneori chiar mi vine s cred c tata nu mai e n toate minile, zise Pauline descumpnit. Ia uitai-v la asta. Art pe fereastr spre curticica din spatele casei. Era mprejmuit de un zid care de-abia depea nlimea de doi metri. Oricine se poate cra peste aa ceva i dup aia n-are dect s foreze fereastra. N-a fost de acord s instaleze nici mcar un clopot de alarm. Cteodat am o spaim de moarte n mine. De fapt, tata are un revolver, dar cred c la o adic, nici mcar nu va face uz de el. N-ar trebui s v lase singur, rspunse Mark scuturnd capul. n afar de dvs., cine mai doarme n cas? Afl c tnra servitoare avea o cmru la parter, dar era att de fricoas, nct se ncuia n fiecare noapte. n afar de asta, la subsol mai locuia un portar destul de btrn. Sigur c avem i telefon, dar e instalat jos, sub camera asta. Ce s fac dac m voi trezi noaptea i o s aud c n magazin se afl cineva? Extrem de simplu deschidei ndat fereastra i strigai dup ajutor. Nu cred c am curajul pentru aa ceva, spuse ea tremurnd. Cred c mi-a vr capul sub plapum i a atepta pn cnd pleac. Mark mai rmase o or. Cnd prsi imobilul, constat cu spaim c pe cellalt trotuar se afla un funcionar al Scotland Yard-ului, i anume, unul dintre cei mai buni oameni ai inspectorului ef Rater. Lining fcu vreo civa pai, spernd n van c n-ar fi fost zrit. Dar, dup scurt timp, se ntlni cu un al doilea detectiv. Aproape c se ciocnir i fu recunoscut. Hello, Mark, spuse omul prietenos. Ai fcut cumprturi? Felul acesta familiar de a i se adresa jigni sensibilitatea d-lui Lining. Nu fusese niciodat nc n minile poliiei, i, chiar dac ar fi fost foarte suspectat, asta nu nsemna dup prerea lui c orice detectiv de categoria a treia era ndreptit s-i spun pe numele mic. Era ntr-adevr timpul s-i transfere arena activitilor sale ntr-o ar unde poliia tia s se comporte mai politicos. i vzu de drum, fr a rspunde un cuvnt. Seara se duse la Marlow, strnse tot ce era mai important i se rentoarse la locuina sa londonez. Aici mpachet o valiz
43

- EDGAR WALLACE -

mare i-o trimise printr-un comisionar, pentru a fi depozitat la gar. De fapt, intenia sa nu fusese s prseasc Anglia de unul singur, dar d-ra Edderank avea nite concepii ciudat de nvechite i considera c nu este potrivit ca o tnr s cltoreasc prin Belgia i Frana doar n compania prietenului ei. Poate c ar fi reuit s-o conving totui, dar situaia se schimbase acum. Dac poliia l urmrea, Pauline n-ar fi fost dect un obstacol pentru el. n dup-amiaza urmtoare o ntlni i constat cu mulumire c nu trebuie s-i modifice planurile. Dl. Edderank nu plec la Manchester vinerea, ci urma s-o fac deja de miercuri. Asta-i convenea lui Mark de minune, fiindc pentru joi reinuse o cabin M-am hotrt s nu rmn joia asta acas. Dup ora de nchidere m duc la o prieten. N-a fi n stare s rmn singur. Sper c tatl dvs. a angajat un paznic special pentru noaptea asta cnd i dvs. lipsii de acas, se ddu el ngrijorat. Ea scutur capul, negnd. E teribil de zgrcit. Mi-e foarte neplcut c trebuie s spun aa ceva despre propriul meu tat. Se bizuie pe seiful sta vechi i ubred. n seara aceea, cineva sun la ua lui Mark Lining, i el se duse s vad cine este. Cnd deschise, vzu n faa lui singurul om de pe lume, pe care n-ar fi vrut s-l ntlneasc. Pot s intru? ntreb Oratorul. Mark deschise ua i mai mult, i-l ls pe dl. Rater s intre. l cost un efort uria de voin s nu se npusteasc asupra detectivului, cnd l conduse n camera de zi. Singur? se inform dl. Rater. Mark ddu din cap. Voiam s discut cu dumneata despre briliantele Cooper. Dar tii foarte bine c n-am nimic de-a face cu povestea asta, rspunse Mark rznd. Niciodat nu m-am ocupat cu asemenea treburi necurate. De ce i-o fi intrat n cap poliiei c a fi un rufctor, nu tiu, doar n-am fost arestat niciodat Majoritatea celor care ajung la treang, nu au stat mai nainte la nchisoare. Mark rse. Ei cum aa, chiar vrei s m spnzurai?
44

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Dl. Rater se aez la mas i ncepu s-i rsfoiasc agenda. tiu foarte bine c n-ai fost n Anglia Central cnd a avut loc spargerea, dar nu scap de senzaia c eti totui implicat. Vreau s-i spun deschis de ce am venit ncoace. Am nevoie de pietrele astea i sunt n msur s pltesc o sum destul de mare, dac le pot recpta. Trebuie s v adresai altcuiva, rspunse Mark uurat. i chiar avea de ce, fiindc de ast dat era bnuit de o infraciune n care nu fusese deloc amestecat. Cred c ai nite preri complet anapoda. i nchipui c neavnd antecedente penale, n-o s fii drastic pedepsit, dac te vom prinde? De aici se vede nc o dat ce fel de idei preconcepute are poliia, spuse Mark ironic. Dac m pricopsii cu o pedeaps deasta mai dezvoltat, sunt sigur victima unei uneltiri poliieneti. Respir uurat cnd Rater plec. Ultimele preparative pentru cltoria lui erau gata. Iar joi seara, odat cu lsarea ntunericului, se nfiin n faa cldirii n care se gsea giuvaiergeria. Storurile erau trase i ua nchis temeinic. n nici una din camerele de sus nu ardea lumina. Mark o lu agale spre strdua din spate, pn cnd ajunse lng zidul cel scund. Se uit prudent de jur mprejur, dar nu reui s descopere ceva suspect. Cteva clipe mai trziu, se afla n curte, fiindc era un crtor iscusit. Fereastra din spate ced repede, astfel c intr pe acolo n sufragerie, unde nc se mai simea mirosul pipei d-lui Edderank. Ua care ducea spre magazin avea zvorul tras, dar broasca nu era ncuiat. Mai trase cu urechea pe coridorul care separa partea asta de cea a locuinelor propriu-zise, apoi i ncepu lucrarea. i prinse mica lantern de nasturele de sus al vestei i atac seiful. Linitit, deurub un bec din lustr i racord burghiul electric. Dup trei sferturi de or, nvinse rezistena broatei i cu o smucitur deschise ua. Dup ce scoase o sumedenie de registre de afaceri, descoperi un sertar mic, care nu era nici mcar nchis. n el se gsea un pachet plat, sigilat cu mare grij. Pe o etichet scria: Prinesa Suvarov smarald cu montur nou. l vr n buzunar, dar mai cercet i restul coninutului. Nu gsi mai nimic ce-ar fi meritat s fie luat.
45

- EDGAR WALLACE -

nchise ua seifului, decupl burghiul i prsi casa pe acelai drum pe care venise. Mai nti zvor magazinul i, nainte de a sri n curte, nchise fereastra. Cnd ajunse n strada principal, se uit la ceas. Pn la ora zece mai erau douzeci de minute. i alesese cu minuiozitate momentul plecrii. Urma s se ataeze unei asociaii care fcea o excursie n comun la Bruxelles, avnd pentru asta la dispoziie att un tren special, ct i un vapor rapid. Cnd trenul iei la ora zece din staia Victoria, Mark se afla printre pasageri i i ocupase deja locul n vagonul restaurant, ateptnd cina. ncerc s nu atrag atenia. Cnd ajunse la Dover, l zri pe hamalul care i mai dusese bagajele i altdat i i pred valiza. n acelai timp, scoase i pachetul din hain. Bag-l n buzunar. Cnd ajungem pe vas, mi-l dai napoi. Precauia se art a fi justificat, fiindc Mark se dovedi a fi unul dintre cei trei pasageri, care fuseser alei, pentru o verificare foarte atent, mi pare grozav de ru c trebuie s v inoportunez, se scuz cel care efectua percheziia. Dar o nou dispoziie ne oblig ca fiecare al o sutlea pasager s fie obiectul unul control extrem de riguros. Mark tia ns foarte bine c o asemenea dispoziie nu exista. Pe puntea de jos l gsi pe hamal foarte tulburat. nchipuii-v, au deschis valiza dvs.! Tocmai am dus-o la cabin. i ntinse pachetul. Mark se afla chiar lng una din brcile de salvare i, dac nla mna, reuea s ajung la marginea ei de sus. Plas cu grij pacheelul la captul unei banchete i se ndrept apoi spre cabin, unde era deja ateptat de un domn. Era mbrcat civil, dar Mark recunoscu ndat un detectiv de la Scotland Yard. V rog s m scuzai pentru acest nou deranj. Colegul meu mi-a spus c a omis s verifice paltonul dvs. Bineneles, colegul nu-i spusese aa ceva, dar Mark suport zmbind i aceast nou percheziie. n dimineaa urmtoare ajunser la Ostende, cu destul timp nainte de revrsatul zorilor. n timpul cltoriei care durase patru ceasuri, Mark se orientase i reuise s descopere un domn n vrst, pe care-l chinuia rul de mare i care era complet
46

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

indiferent la tot ce ntmpla n juru-i. Mark avu grij de el cu un devotament surprinztor i omul fu extrem de mulumit cnd omenosul su tovar de cltorie l mai ajuta i s-i strng bagajele, n timp ce se apropiau de rm. Cnd dl. Lining se ndrept spre punctul de vam, se bucur iari de o atenie special. De ast dat, doi detectivi belgieni l rugar s-l nsoeasc ntr-un biroua, unde fu din nou scrupulos perchiziionat. Pachetul cu pricina se afla ns ntr-un buzunar al paltonului pasagerului bolnav de ru de mare i, cnd l ajut s se urce ntr-un taxi, l extrase neobservat de-acolo. Mark i lsase deocamdat valiza la vam i n ciuda adierii reci, porni pe jos n lungul strzii paralele cu rmul. Ajunse astfel n preajma unui mic hotel situat cam izolat la extremitatea de nord a cheiului. Tocmai vru s dea colul, cnd auzi somaia: Minile sus! Din ntuneric se desprinse un brbat cu figura pe jumtate acoperit de o batist i cu un Browning n mn. Mark se supuse. Ia-i pachetul, Annie, spuse strinul i ndat apru i o doamn care se ndrept spre dl. Lining. Se apropie de el, vr mna n buzunar i scoase pacheelul. Pauline Edderank folosea un anume parfum cu totul aparte. Mark recunoscu ndat mirosul delicat i ncremeni de uimire. Te cunosc de mult, Mark Lining, spuse brbatul cu pistolul. Cnd m ocupam la Newcastle cu ce m ocupam, ai reuit s m neli cu trei mii de lire. Trebuia s aduc aceste pietre pe Continent i erai cel mai n msur s-o faci Dintr-o dat se trezir prini n fasciculele de lumin ale mai multor lanterne, i din toate prile nvlir poliiti narmai. Mark auzi cum respiraia tinerei se acceler brusc i simi pacheelul lunecnd napoi, nainte ca el s-l poat arunca. Inspectorul ef Rater i se adres: Nu cumva ai ntmpltor la dumneata briliantele Cooper? n nchisoarea Pentonvile, Steiny o fcea pe zugravul, aa c avea i timp din belug i ocazii berechet s tifsuiasc dup pofta inimii cu colegii si: Uitai-v, sta e cel pe care tocmai l vr n celul. Mine o s-l duc la Warmwood Scrubbs. Ai auzit vreodat de Mark Lining? E un tip al dracului de rafinat. i puteam s-l scutesc pe
47

- EDGAR WALLACE -

cinele sta afurisit de prnaie. n clipa n care l-am vzut cu fata, mi-am i dat seama ce se pune la cale. l cunosc pe tatl ei am fcut nite afaceri cu el. Ea este la fel de capabil ca i btrnul Lui Mark i-au dat apte ani aptezeci merita, turntorul!

5. INFRACTORUL DIN MEMPHIS/S.U.A.


Exist la Londra o anumit asociaie constituit din doamne i domni care-i dedic timpul i banii de prisos, convertirii infractorilor nveterai. n fiecare joi seara, Duvern Hall gzduia floarea lumii interlope, care nu era cutat n acel moment de poliie sau care nu era reinut de obligaii profesionale. Diferite personaliti marcante ineau conferine. Printre ei se aflau i civa renumii scriitori. La edinele comitetului de conducere, membrii acestuia se felicitau pentru progresele nregistrate de eforturile lor i citeau ncntai n scriptele puse la dispoziia lor, referate de felul acestora: H.X., persoana cu antecedente penale (condamnat pn acum de aptesprezece ori) este acum angajatul firmei B.&.C. i se mulumete cu ctigul de treizeci i cinci de shillingi pe sptmn. Cnd se afl mai trziu c numitul X. mai adug celor treizeci i cinci de shillingi, anumite ctiguri secundare provenind din furtiaguri de la aceeai firm, numele su era radiat din Cartea Iertrii i penibila chestiune era dat grabnic uitrii. Membrii asociaiei nu realizaser c fiecare lir investit n recuperarea acestor delincveni nrii reprezenta bani aruncai pe fereastr. Cteodat, erau invitai s ia cuvntul i foti salariai ai poliiei, de-acum pensionai. Din discursurile lor picurau vorbe mieroase despre iubirea aproapelui. Auditoriul critica dup aceea pe oratori n fel i chip. Ai vzut acul cu diamant la cravata individului? Tare a vrea s tiu, cum de are aa ceva. Cnd era nc la slujb n-ar fi ndrznit s-l poarte!

48

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Doar puini funcionari activi fuseser solicitai s participe la strdaniile asociaiei i inspectorul ef Oliver Rater acceptase fr tragere de inim s rosteasc o scurt alocuiune. n seara n care i fcu apariia, sala era arhiplin, ceea ce era uor de explicat, deoarece n lumea infractorilor avea destui cunoscui care-i vzuser cariera ntrerupt de strdaniile lui. Cuvntarea lui fu scurt i aspr, ba chiar brutal: M mbolnvete pur i simplu cnd v vd adunai la un loc, ncepu el. Dac afirmai c ducei o via nou, ar trebui s i explicai ce nelegei voi prin asta. Credei, pesemne, c suntei deja pe calea de a v ndrepta, dac ntre dou spargeri mai dificile acceptai ca divertisment s ocupai un post pe la vreun burt-verde mrginit, pe care drept rsplat l mai i prdai. Doi dintre ai votri au ncercat sptmna trecut s m atace. Aflaser c urmeaz s iau cuvntul aici le mulumesc oricum pentru acest compliment! Majoritatea dintre voi se simt cel mai bine cnd stau la zdup. Acolo suntei acas. Unul dintre voi nu vreau s-i pomenesc numele acum a ieit joia trecut din nchisoare un fel de concediu, cum s-ar zice. N-a avut bineneles nimic mai bun de fcut dect s falsifice polie. Iar toat chestia cu asociaia de-aici i ncercrile ei le privii drept o fars. Dar v avertizez! Nu vreau s v in cuvntri frumoase sau s v fac moral. Ar fi pcat de orice lacrim vrsat pentru indivizi de teapa voastr. Doar o singur dat am ncercat s-l ajut pe unul s-i gseasc servici. Care a fost rsplata? I-a furat stpnului un costum nou i dup aceea a dat o spargere la Finsbury. Ce vrei, omul nu se simea bine dect la Dartmoor. Printre voi nu-i nici unul care s nu spun c persecuiile poliiei l-au nenorocit. Bun, cam asta ar fi totul pentru azi e de-ajuns. Oricum, e cel mai mare discurs pe care l-am inut n viaa mea. Pe cei mai muli dintre voi o s-i revd desigur la dezbaterile tribunalului, i, dac nu va fi aa, de vin va fi doar faptul c nu pot participa personal la toate procesele penale. Sigur c aceasta n-a fost o cuvntare chiar pe placul comitetului de conducere. Membrii asociaiei se nspimntar peste msur de maniera n care dl. Rater i spuse prerea vizavi de protejaii lor.
49

- EDGAR WALLACE -

Indignarea lor se concretiza mai apoi i printr-o plngere privind incidentul, pe care o naintar prefectului de poliie. Acesta le rspunse c a primit scrisoarea lor din 21 ale lunii curente i c va dispune cercetarea cazului. Tare a fi vrut s fiu acolo cnd Oratorul i-a inut Speechul9, exclam el i arunc reclamaia la co. Probabil c i-a epuizat acum tot stocul disponibil de elocin pentru urmtorii doi ani cred c n-o s-i mai putem stoarce o vorbuli mcar Totui, printre cei muli din sal, inspectorul ef avusese o asculttoare foarte atent. Asociaia o angajase pe Lidia Grayne, o dactilograf blond, care era nu numai foarte frumoas, dar i la fel de harnic. Deja respinsese apte invitaii la cin, pe care i le adresaser apte din membri prezidiului. Iar prezidiul se compunea din apte domni mai vrstnici i binevoitori. Lidia Grayne se apropie timid de Orator, tocmai cnd acesta era pe punctul de a prsi cldirea. V rog s m scuzai, mi putei da autograful dvs., d-le Rater? El i zmbi prietenos, lu apoi foaia pe care se gsea programul conferinei i i aternu semntura, fr a rosti un cuvnt. Ea i povesti apoi c era originar din Canada i c venise n Anglia de-abia de trei luni; mai trziu, inspectorul ef auzi c-i prsise postul de la asociaie, dar mai trecu o vreme pn cnd afl amnunte despre noua-i ocupaie. Scotland Yard-ul tocmai avea pe-atunci un musafir: cpitanul Martin J. Snell din Philadelphia, S.U.A. n general, dl. Rater nu agrea persoanele vorbree, dar dintr-un anume motiv nu numai c suporta compania americanului, ba l i provoca s-i dea drumul. O explicaie ar fi faptul c n aceeai perioad Oratorul suferea de insomnie. Cpitanul Snell venise n Europa pentru a-i desvri studiile de criminalistic, iar o lun fusese alocat Scotland Yardului. Deja i se artase tot ceea ce era demn de a fi vzut, de la muzeul de specialitate pn la birourile destinate cercetrilor. Dar seara o petrecea de obicei la dl. Rater acas i i povestea aventuri mai deosebite.
9

Speech discurs (lb. englez). 50

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

n Memphis am avut de-a face cu un ticlos extrem de afurisit. Se numea Lew Oberack i era escrocul cel mai versat pe care l-am ntlnit vreodat De abia ncepea americanul s depene ntmplarea, c Oratorul i aipea domol, fiindc vocea cpitanului Snell suna monoton, linititoare i soporific. Dac dl. Rater ar fi reuit sl asculte pn la capt pe american, ar fi aflat o grmad de informaii preioase i sigur c ar fi neles nc de la nceput ntmplrile din casa unui anume Demetrios Horopolos. Dl. Horopolos era un grec foarte bogat, care nu numai c avea o mare firm comercial, dar se ocupa i de afaceri bancare i financiare. Participa aproape la toate tranzaciile internaionale. Arta foarte bine, avea culoarea feei sntoas, ochi cprui i o musta neagr. Era mndru de fora sa fizic, fiindc se antrena sistematic exerciiile atletice i clria l pasionau. La fel de mndru era i de casa sa frumoas din Elman Street. Mai ales era convins c exercita o atracie irezistibil asupra femeilor. Odat, inspectorul ef Rater primi o plngere care-l viza direct i fu obligat s-l caute. Grecul l primi cu un zmbet amabil. Dar, scumpe prietene, asta-i o absurditate! Fata mi s-a aruncat de gt. Am fcut tot ce era posibil s-o potolesc, dar cum na vrut cu nici un chip s devin rezonabil, a trebuit s-o concediez. Un brbat cu poziia mea social este deseori vizat de asemenea acuzaii. Nici nu e vorba de o acuzaie. Puin mai trziu, Oratorul o vizit pe tnr, dar cu rezultate modeste, deoarece ea se temea de o eventual publicitate. Dup ctva timp, afl c urmaa ei abandonase deasemenea postul n grab. Nici pe aceast tnr nu reui s-o conving s-i povesteasc motivul real. Scurt timp dup asta, dl. Horopolos l ntlni ntmpltor pe Orator pe Bond Street. Iar mi-am pierdut secretara. Nu mai tiu cum s procedez ca domnioarele s fie mulumite de mine. Dl. Rater i morfoli igara de foi i-l privi urt pe levantin. Ai ncercat vreodat s renunai la tot ce nu le convine, i s v purtai decent? Demetrios o lu drept o glum i rse. n dimineaa asta era mpcat cu sine i cu ntreaga lume, fiindc, n sfrit, gsise o
51

- EDGAR WALLACE -

perl de secretar; o tnr blond, cu ochi mari i albatri acceptase oferta lui de serviciu. Dup cte reuise s-i dea seama, nu era din Londra i nu avea rude sau cunoscui n ora. Ce-i drept, ea respinsese propunerea de-a locui n casa lui. Dar asta era o dificultate care putea fi eliminat curnd. n definitiv, nu poi s pretinzi totul ndat. i Oratorul afl destul de repede c dl. Horopolos avea o nou secretar, fiindc grecul cu o cutezan demn de predecesorii si din antichitate o trimise pe tnr cu o scrisoare la Scotland Yard: Drag d-le Rater, am avut pn acum attea neplceri cu secretarele mele, nct doresc n acest fel s v prezint tnra pe care am angajat-o. V rog s-mi comunicai dac vi se pare convenabil. Considerai c am venit i n ntmpinarea inteniilor dvs. putei nc de acum s-o avertizai n ce m privete, cum de altminteri ai mai fcut-o i cu celelalte tinere pe care le-am angajat. Oratorul o privi pe tnra modest creia i oferise un loc n faa biroului su. Ei, d-r Grayne, nu prea v-a plcut s convertii criminali inveterai. Tnra se bucur c inspectorul ef i mai amintea numele ei. Dar acum am un post foarte bun, d-le Rater. eful nou, dl. Horopolos este extrem de amabil i arat i foarte bine. N-am avut pn acum un ef att de drgu. Oratorul ovi, fiindc nu tia dac n aceste circumstane se mai impunea un avertisment sau nu. Probabil c Dmitri (aa cum i spuneau prietenii) i explicase deja d-rei Grayne c Scotland Yard-ul n-are o opinie prea favorabil despre el i c diversele sale secretare anterioare prsiser foarte repede serviciul. Poate ajunsese chiar la o nelegere cu ea, aa c Dar respinse acest ultim gnd, dup ce-i mai privi odat chipul. Vei constata c grecul pltete foarte bine, dar este poate prea prietenos. Dar nici eu, nici dvs. nu vom reui s-l schimbm. Att doar, c n locul dvs. a stabili mpreun cu el nite ore exacte privind activitatea la birou, de care m-a ine. Ea i fu foarte recunosctoare pentru acest sfat.
52

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Nu tiu cam care ar fi orele de program ale dactilografelor din Anglia. Cnd poi s te duci seara acas? De ndat ce se ntunec. n aceeai sear, Oratorul edea n locuina sa lng cmin i-l asculta pe dl Snell. i s revin la acest Oberack. V-am mai povestit despre el e originar din Memphis, S.U.A. Memphis fu ultimul cuvnt care ajunse la cunotina lui, apoi adormi. Secretara cea nou justifica pe zi ce trece, impresia bun ce i-o fcuse dl. Horopolos nc de la nceput despre ea. Nu avea vederi mrginite, nu se formaliza pentru orice i chiar rdea de nite poante la care naintaele ei n-ar fi clintit o fibr a feei sau ar fi fcut cel mult o mutr indignat. n afar de asta, era foarte capabil i-i rezolva corespondena ntr-un timp record. Draga mea copil, eti ntr-adevr foarte util i armant, spunea el i o btea pe umr. Astfel ncepeau de obicei ncercrile lui de apropiere. D-ra Grayne privi n sus la el cu ochii ei albatri i surse. Cred c aici o s m simt foarte bine. Acolo unde am fost ultima dat i povesti despre experienele neplcute pe care le fcuse la proprietarul unei firme de comercializare a ceaiului i mai vorbi i despre alte ntmplri suprtoare de acest fel, avute mai demult. Deci ai ncercat odat s aducei pe drumul cel bun i infractori? fcu el amuzat. Nu fcuse niciodat pucrie, aa c nici nu putea fi convertit oficial. Cred c v-ai plictisit ngrozitor. De cele mai multe ori, pota de diminea aducea o mulime de scrisori, pe care le rezolva nainte de a pleca n ora. Pe la ora patru revenea i se ocupa cu ceea ce mai sosise n cursul zilei. i construise o cas frumoas i mare, de care aveau grij o sumedenie de servitori. ntr-una din zilele urmtoare v voi arta i colecia mea de diamante, spuse el apsat, fiindc era foarte mndru de aceste comori. Vestea fcu ntr-adevr o impresie puternic d-rei Grayne. Dar ce inei colecia asta preioas aici, n cas? El zmbi.
53

- EDGAR WALLACE -

Nu n, ci sub cas, explic el i se bucur de ardoarea ei. Cred c v va interesa s aflai c s-a ncercat deja de ase ori s se intre aici prin efracie. De dou ori, indivizii care aparineau celor mai rafinate bande pariziene au i reuit s ptrund n cas. Dar chiar dac izbuteau s intre dou sute de bande, tot naveau cum s deschid camera blindat a tezaurului. i afirmaia lui nu era defel exagerat. ncperea respectiv realizat din beton i din oel era construit subteran i dispunea de o u groas de aizeci de centimetri ba avea chiar i instalaie de ventilaie. Trebuie s vedei odat construcia asta, spuse el. n realitate n-avea deloc intenia s i-o arate, fiindc supraveghea cu strnicie camera blindat, iar intrarea era pzit n trei schimburi. Era eful cel mai atent de care puteai avea parte. Lidia Grayne nu apucase nc s lucreze o sptmn la el, c Dmitri insista deja s-o conduc personal la ieire, cnd se terminau orele de program. ntr-o sear se afla sub portal i se uita dup ea cum mergea pe strada care cobora uor spre stnga. Deodat, vzu c un brbat iese din umbr i vorbete cu ea. Cteva clipe ea se opri, n vreme ce strinul i adres cteva cuvinte cu ton grav, apoi ea se ntoarse i reveni la dl. Horopolos. Da' ce s-a ntmplat? ntreb el. Nu prea tiu ce s cred. Probabil c este un poliist, rspunde ea cu vocea tremurnd. Mi-a spus s m feresc de dvs. i s nu rmn seara prea trziu. Demetrios Horopolos o mpinse uor la o parte i se grbi furios ctre brbatul care o oprise. La lumina unui felinar reui s-i deslueasc destul de bine faa. Era oval i ngust. n afar de asta, necunoscutul avea o musta neagr i sprncene dese. La dracu, cum de v permitei s-o acostai pe domnioara? ntreb el. Suntei cumva un poliist n civil? Atunci fii bun i ducei-v la dl. Rater al dvs. i comunicai-i din parte-mi c m voi plnge la Scotland Yard, dac m va trata n continuare cu aceeai neobrzare! Strinul surse. Dar cine v-a spus ca sunt de la poliie? ntreb el linitit. i chiar dac sunt, avei ceva de obiectat dac o avertizez pe-o tnr despre primejdiile care o pot pndi pe strad?
54

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Dmitri tocmai voi s-i rspund cu asprime, dar se rzgndi deodat i ncerc s-i stpneasc suprarea. Ce ar fi dac ai intra s bem un pahar, replic el att de binevoitor ct i puteau permite circumstanele. Omul ovi o clip, ca i cum iniiativa nu i-ar fi pe plac, apoi ns comportarea lui se schimb brusc. mi pare ru c v-am provocat neplceri, dar tii, datoria Ei, lsai asta, haidei cu mine, repet dl. Horopolos. Asculttor, tipul l urm. D-ra Grayne sttea nc lng portal, aa c grecul se despri de ea cu un salut scurt. Apoi l conduse pe tip n camera sa de lucru superb amenajat i i art un scaun. Strinul se aez cam stnjenit i i inu plria pe genunchi. Nu v pretind s-mi divulgai secretele de serviciu, ncepu dl. Horopolos cu un zmbet cuceritor, n vreme ce-i turna musafirului un whisky, la care adug apoi sifonul i cuburile de ghea. Dar dac avei ntr-adevr misiunea de a m supraveghea, pot s v scutesc de o groaz de eforturi. N-am deloc dorina de-a fi n hr cu poliia, dimpotriv, a vrea s fiu pe bune cu ea. Omul tui scurt, lu paharul i-l goli. Da, dar eu am datoria s ncepu el. Asta nici nu conteaz, l ntrerupse Dmitri, prietenos. Mai nti de toate trebuie s avei grij de dvs. Asta este prima datorie a oricui. Venii n fiecare zi aici? Strinul, care n cele din urm se prezent ca fiind dl. Olcott, ddu din cap afirmativ. Doar duminica nu Dmitri rse. Bine, v promit c duminica voi fi- foarte cuminte. i spunnd aceste cuvinte i scoase portvizitul i extrase o bancnot de zece lire din el. Asta chiar n-am cum s-o accept. A putea avea cele mai mari necazuri. Aiurea! Cine v ascult? Chiar credei c pe lume sunt doar necazuri? Asta se pare c-i un fel de complex al poliitilor. Mai insist, i-n cele din urm dl. Olcott vr bancnota fr tragere de inim n buzunar.
55

- EDGAR WALLACE -

n seara urmtoare, dl. Horopolos trecu pe lng el i Olcott salut respectuos. n cea de-a treia sear, levantinul l invit din nou n cas. Dar tare a vrea s tiu ce misiune special avei, spuse el dup ce Olcott se aezase, avnd n faa lui un pahar mare cu whisky. Poliistul tui ncurcat. Dac v voi spune totul, v ateapt mari nepl Neplceri voiai s spunei, complet Horopolos suprat. Da, chestia asta am mai auzit-o, parc! Deci, ce instruciuni avei? n cele din urm omul vorbi. Olcott avea ordin s supravegheze casa pn cnd d-ra Grayne ieea, dup care mai rmnea nc o or, pentru a se convinge dac nu cumva revine. i dac trebuie s fac ore suplimentare ce se ntmpl atunci? Atunci urmeaz s-l anun pe dl. n-a vrea s spun nici un nume dac a prsit sau nu casa pn la ora nou i jumtate. Domnul Demetrios Horopolos surse dispreuitor. O asemenea poveste ridicol chiar c nu mi s-a mai ntmplat. Bine Olcott, i voi spune cnd te vei putea duce acas mai devreme! Prietenia lui cu secretara evolua aa cum i dorise. Ea acceptase chiar s cineze cu el ntr-un restaurant select. Dar Dmitri nici n-avea de gnd s-o duc acolo. La momentul potrivit, doar va schimba locul aciunii. Cnd o rug n dimineaa zilei cu pricina, s vin la el seara la ora zece, tnra fcu totui o min ngrijorat. O asemenea mas n doi ar fi foarte plcut, zise el. i ce importan are, dac vom cina n sufrageria mea? Ea scutur din cap. Deodat tnra i aminti de regulile bunelor maniere i spuse c ar dori, n aceast situaie, s aduc mcar un prieten. Dar asta chiar c este o idee imposibil, zise el zmbind. Ia mai gndii-v. Ea se gndi toat ziua i i modific opinia. Propuse mai nti ca masa s aibe loc la apte. Iar dup ce el insist asupra orei nou, czur de acord c opt i jumtate este totui
56

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

convenabil. i el trebuie s promit c o va conduce acas. Dmitri accept i aceasta, fiindc n mod cert d-ra Grayne era cea mai frumoas fat dintre cte cunoscuse Inspectorul ef Rater edea la biroul su din Scotland Yard. Prietenul su din America luase loc n faa lui. Umpluse ncperea cu fumul trabucului su i-l adormise pe Orator n maniera obinuit. vorbesc deci despre individul la din Memphis, cel mai abil escroc cu care Cnd Oratorul se trezi, musafirul dispruse. Un curier l deteptase pe dl. Rater. Morocnos, Oratorul se uit la raportul doar pe jumtate terminat care se afla n faa lui i pe care l ntrerupsese cnd Snell i fcuse apariia. Documentul trebuia prezentat n dimineaa urmtoare nainte de unsprezece, prefectului de poliie. Buimac nc, de-abia recepiona ce-i spunea curierul. Despre ce-i vorba? ntreb el i csc. Acum cinci minute a venit un domn i mi-a spus s v predau personal asta. Dl. Rater lu hrtia mototolit i o netezi. Bileelul se prea c era smuls dintr-o agend. Cele cteva rnduri scrise cu creionul erau tremurate i neclare: Pentru numele lui Dumnezeu, ajutai-m! Grecul m-a nchis n camera sa de oel. M-am dus la el ca s cinm. Apoi urmau dou rnduri ilizibile. V rog, salvai-m!. Lidia Grayne Oratorul era acum perfect treaz. Se uit la ceas era zece. Lidia se dusese la grec! Orice alt explicaie era de prisos. n momentul acela nu se gndi n ce chip ajunsese mesajul acesta la el. Asta n-avea nici o importan. Sun, dar realiz ndat prezena curierului aa c-i ddu ordin s alarmeze brigada mobil de intervenie. Cinci minute mai trziu maina poliiei gonea spre apus ntrun tempo care sfida regulile circulaiei. Cu o smucitur brutal se opri n faa casei levantinului i Oratorul fu cel dinti care sri n strad.
57

- EDGAR WALLACE -

Sun de dou ori, nainte de a i se rspunde i, spre mirarea lui, i deschise chiar Dmitri. Purta un halat de cas i l privi sumbru pe detectiv. Ce dorii de fapt? ntreb el suprat. Vreau s tiu unde este Lidia Grayne! Aici, n nici un caz, rspunse dl. Horopolos furios. Afurisitul la de agent al dvs. ar fi putut s v comunice treaba asta. mi dai drumul n cas de buna voie sau ateptm pn mi se aduce mandatul oficial? Dmitri deschise ua i mai mult, apoi ncepu s urce treptele. Ajuns sus, se rsuci suprat. Unul din oamenii dvs. ar putea mcar s nchid ua, nu? D-lui Rater i se prea foarte suspect c nu se zrea nici picior din personalul de serviciu. De abia mai trziu afl c se gseau cu toii ntr-o parte a cldirii de care te puteai izola ncuind ui. Dl. Horopolos nu-i conduse pe poliiti n camera sa de lucru, ci ntr-un salona. Oratorul vzu o msu pregtit pentru dou persoane. Poate mi explicai acum ce nseamn vizita dvs.? ntreb grecul indignat. Inspectorul ef i ntinse biletul pe care-l primise. Dmitri citi mesajul i i ncrunt fruntea. Asta-i o minciun ordinar, spuse el furios. Trebuia s vin, dar pn la ora asta n-a aprut nc. n pivnia casei avei i o ncpere blindat? Dl. Horopolos ovi. Da desigur. Acolo mi pstrez obiectele de valoare. Doar nu v nchipuii c am nchis-o acolo pe d-ra Grayne? Asta chiar c ar fi ridicol la culme. V-am spus deja c urma s vin n seara asta dar A vrea s vd i eu camera asta de oel, rspunse Oratorul decis. Dar d-ra Grayne n-a venit o mai atept nc. Vedei doar c masa era pregtit, c mncrurile sunt neatinse; este clar: nui aici Pentru mine asta nu-i o dovad. Doresc n primul rnd s vd i eu acea ncpere subteran.
58

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Demetrios Horopolos se fcu mai nti stacojiu, apoi pli i arta de parc urma s explodeze de ciud. ntr-un trziu merse alturi i dup puin timp reveni cu dou cheie: Ca s potolesc curiozitatea asta afurisit a dvs. v voi arta cmrua. Coborr mpreun o scar ngust i, la captul unui coridor lung, stpnul casei descuie o u de oel. Aprinse lumina, i dl. Rater examin ncperea micu. Pe console de sticl se vedeau sute de pungue de piele. Dar asta nu-l interesa acum. Observ un scaun, o msu i un pat de campanie, dar nici urm de Lidia. Mai exist o alt ncpere asemntoare cu aceasta? Nu, i v-am explicat deja de nu tiu cte ori c d-ra Grayne n-a venit nc. Oratorul mai privi o dat n juru-i, confuz. Nu putea s neleag ce se ntmpl. i jucase cineva o fest? n cmrua asta nu se putea ascunde un oarece mcar! Cnd urcar din nou la parter, Demetrios drcuia i njura n cele mai diferite graiuri din pricina deranjului la care fusese supus. Vocea lui deveni din ce n ce mai strident pn cnd se frnse. Vslea disperat prin aer cu minile i briliantele de pe inelele sale scprau mii de reflexe. Este foarte interesant c v agitai ntr-un asemenea hal, dar s tii c sunt ntr-adevr ndreptit s v percheziionez casa. i nici acum nu sunt chiar ncredinat c tnra nu-i pe aici, pe undeva. Atunci n-avei dect s cutai prin toat cldirea! url dl. Horopolos. Aceasta era o invitaie pe care Oratorul n-avea cum s-o rateze. Dar orict de mult se strduir funcionarii si, nu reuir s gseasc nimic, i-n cele din urm, stupefiat, inspectorul ef trebui s se napoieze la maina de intervenie, fr s fi fcut vreo isprav. Dmitri bubui ua n urma lor i intr spumegnd n camera sa de zi, unde ncepu s se plimbe nervos ncoace i ncolo. Tocmai vroia s sune un servitor pentru a-i spune s debaraseze msua din salon, cnd se auzir ciocnituri n ua de jos. Poate c era
59

- EDGAR WALLACE -

Lidia! Inima lui ncepu s bat mai repede. Se grbi s ajung acolo i deschise brusc ua n faa lui se afla dl. Olcott. La dracu, ce mai vrei i dumneata? Lsai-m s intru, l rug omul cu glas sczut. Vin chiar de la dl. Rater. M-a betelit ngrozitor. A percheziionat camera blindat? Sigur c a fcut asta, rspunse Demetrios excedat. nchise ua i urcar spre salonaul unde se afla msua pregtit pentru cin. i ce doreti? N-am ce zice, m-ai ajutat grozav! Ai vzut-o cumva pe d-ra Grayne, sau ai ndeprtat-o de aici? Olcott ddu din cap nerbdtor. Vreau doar s tiu, d-le Horopolos dac inspectorul ef a luat cu sine cheile de la camera blindat. Bineneles c nu! Suntei absolut sigur? ntreb omul, grav. Levantinul bg mna n buzunarul halatului su de cas i scoase o verig pe care se aflau dou cheie. Vedei, astea sunt. Atunci, dai-le ncoace imediat i nici o micare de prisos, altfel v zbor creierii, replic dl. Olcott, n mna cruia apru ca prin farmec un Browning. Dl. Horopolos aproape c lein de spaim. Nu opuse nici o rezisten cnd fu legat i i se puse i un clu. Apoi, dl. Olcott cobor n pivni nvrtind pe deget veriga cu cheiele, pentru a cerceta comorile camerei de oel. Cnd Oratorul reveni la Scotland Yard, dl. Snell edea pe locul su obinuit. Dar dl. Rater nu avea dispoziia necesar s-i asculte povetile. Cum ns cpitanul cunotea i el foarte bine metodele infractorilor, i spuse, n cteva cuvinte ce i se ntmplase. Ei, drcie! exclam americanul. Asta cam miroase a individul la rafinat din Memphis. Este cel mai mare escroc, cel mai mare arlatan la momentul actual. Lucreaz mereu mpreun cu nevast-sa. Are un pr galben ca paiul i ochi albatri. i tia s aranjeze astfel lucrurile, nct cineva s se ndrgosteasc de ea. Dar are grij s aleag ntotdeauna ca victim pe cte un tip cu
60

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

caracter dubios. Dup asta apare soul ei, individul din Memphis, se d drept detectiv i-i fur omului tot ce nu-i btut n cuie. A paria c nainte ca dl. Snell s poat termina ultima propoziie, Oratorul se grbi s ajung la maina de intervenie, pe care oferul tocmai se pregtea s-o vre n garaj. Sri pe treapta automobilului i fcu semn unor detectivi care procedar identic. Cnd ajunse n casa levantinului, sparse ua salonaului i-l eliber pe proprietar. ntre timp, tipul rafinat din Memphis/SUA plecase de o bun bucat de vreme mpreun cu blonda lui soie spre apus, ntr-o main rapid

6. ARSENIC I HAINE ARSE


Cu toate c inspectorul ef Rater era o persoan care gndea modern i aciona tot aa, avea o aversiune inexplicabil mpotriva noilor descoperiri. Un admirator entuziast i druise un aparat de radio preios, dar scula rmase timp de ase luni ignorat ntr-un col. Cnd Oratorul se hotr ntr-o bun zi s-o pun n funciune, constat c are totui o defeciune, astfel c mai trecur alte ase luni pn se hotr s duc drcia la reparat. ncetul cu ncetul se obinui cu aparatul mai cu seam i convenea c puteai s auzi ali oameni vorbind, fr a fi nevoit s le rspunzi. n fiecare zi i consulta gazeta pentru a afla programul, i seara cuta emisiunile ce-l interesau. Muzica simfonic sau operele nu-l prea entuziasmau, n schimb se concentra pe conferine. Cteodat, l scula din somn jazbandul hotelului-restaurant ORPHEUM, alteori se trezea de la sine. Din cnd n cnd asculta i muzic de dans, transmis direct din slile respective. Cel mai mult l interesau n asemenea cazuri fragmentele din discuiile captate de microfoanele sensibile n intervalul dintre dou dansuri. Odat auzi vocea unui domn care vorbea despre comerul su. l deslui att de clar, de parc acesta s-ar fi aflat n faa lui. Nu m mulumesc niciodat doar cu faptul c avem o eviden exact. tiam ntmpltor c ne-a scris la Glasgow Aici l ntrerupse rsul unei doamne.
61

- EDGAR WALLACE -

i azi diminea l-am ntlnit la trand pe rul platnic. Hello! i-am spus. Dvs. ne mai datorai nc opt shillingi. Curios ns c mi-am adus ndat aminte de figura lui, cu toate c nu-l vzusem dect o singur dat nu, arsenic furnizm doar reprezentanelor noastre. Probabil c toat lumea cunoate legea reiteraiei ntmplrilor. Dac ntr-o diminea medicul v va vorbi despre virtuile curative ale foilor de siminichie, putei fi convini c nc n aceeai sear, discutnd cu o cunotin, vei auzi acelai cuvnt. Oratorul, care credea ntructva n veridicitatea acestei legi, nu fu deloc surprins, cnd n dimineaa urmtoare, citind raportul directorului poliiei din Wessex despre asasinatul Fainer, ddu peste cuvinelul a r s e n i c. Scotland Yardul fusese informat relativ trziu despre acest caz. Doamna Fainer fusese arestat i atepta n nchisoare nceperea procesului. Oratorul citi documentul cu meticulozitatea lui obinuit. nu sunt absolut deloc convins c femeia aceasta este o asasin, scria directorul de poliie, un prieten al d-lui Rater. Nu sunt mulumit nici de prestaia detectivilor mei, dei, de obicei se descurc mulumitor. mi pare ru c nu m-am adresat mai de mult Scotland Yard-ului. Dar dac v este cumva posibil, v-a ruga s v deplasai la noi, dei sunt convins c orice ncercare de a elucida cazul, este inutil. Oratorul lu raportul i se duse cu el la prefectul de poliie. Cum nu erau alte urgene, obinu aprobarea de a merge la Burntown. Prietenul su l atepta la gar. Dezbaterile ncep deja de sptmna viitoare, i nu ntrezresc posibilitatea ca dvs. s putei strnge pn atunci suficient material care ar putea-o scoate de sub acuzaie. Dovezile pe care le deinem sunt arhisuficiente pentru a o da pe mna clului. mi pare ntr-adevr ru de ea, adug el, este o fptur frumoas i era mult prea bun pentru soul ei, un individ nengduitor i cusurgiu, care pe deasupra mai era i invalid parial, i care o chinuia de dimineaa pn seara. A fost cumva ndreptit s-o fac dac a fcut-o ntr-adevr. Rposatul dl. Fainer fusese un comerciant bogat, care, deabia trecut de treizeci de ani, se retrsese din afaceri. Zece ani mai trziu se cstorise cu tnra care era acum ntemniat. N62

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

avusese parte de-o via fericit alturi de el, deoarece era un brbat dur, cu care nu te puteai nelege. Dar dup toate aparenele, femeia-i dusese povara, fr s se plng i fr s crcneasc. Nu prea avea nici cunotine. Era prieten doar cu dl. Alexander Brait, care deinea reprezentana unor firme importante i care avea o agentur general. Dl. Brait era un cetean cu mare vaz n Burntown. Activa n cadrul asigurrilor sociale pentru mineri, era un bun vorbitor i membru al corului bisericii, se interesa de tot felul de activiti cu scopuri filantropice i se bucura de un foarte bun renume. Fr nici o ndoial, rposatul Fainer avea mai mult ncredere n amicul su Brait dect n oricare altul, l inform colegul pe dl. Rater. Asta-i uor explicabil, dac ne gndim c Brait are un caracter deschis i liber, cu simul umorului i care prin conversaia sa deseori cu tent glumea reuea s-l smulg pe Fainer din starea-i depresiv. Prin asta a reuit s uureze ntructva i viaa femeii. Este de-a dreptul tragic c tocmai el e martorul principal al procuraturii. Cum adic? A vzut c i-a dat otrav? ntreb inspectorul ei. Spre marea lui mirare, constat c prietenul ddea din cap, afirmativ. Dup toate aparenele, a fost otrvit n timp ce bea ceaiul. n ncpere se aflau Fainer, soia sa i Brait. Doamna Fainer i-a ntins soului o farfurie cu prjituri. Dup asta, brbatului i-a venit ru. n dimineaa urmtoare, a murit. Autopsia a stabilit c era vorba de otrvire cu arsenic. Brait n-a tiut nimic despre asta, fiindc a plecat imediat dup ce s-a servit ceaiul. A aflat-o abia n ziua urmtoare i a ajuns apoi ntr-o situaie imposibil. i asta fiindc o ntlnise pe d-na Fainer n dup-amiaza zilei cnd se ntmplase nenorocirea i ea-l rugase s-i procure arsenic de la o farmacie! Dl. Brait a fost consternat vizavi de o asemenea pretenie, n-a vrut ns s jigneasc i i-a spus c nu poate s procure aa ceva dect dac i explic farmacistului pentru ce i trebuie i-i prezint concomitent i reeta. D-na Fainer se zpci, atunci foarte tare i-l rug s renune. Cnd a ajuns mai trziu la ceai, doamna n-a mai amintit nimic despre asta. S-a gsit mai trziu arsenic n cas?
63

- EDGAR WALLACE -

Nu. Cu toate c am cutat pretutindeni, n-am reuit s gsim cea mai mic urm. N-am reuit s aflm nici de unde-l cumprase. Ea contesta ritos c i-ar fi otrvit soul. Confirma c l-a ntlnit dup amiaza pe Brait n ora, i anume pe strada principal pe care sunt nirate magazinele aa cum spune i el dar pretinde ferm c n-a vorbit cu el despre arsenic. Brait nu ia exprimat uimirea n legtur cu asta. Este un tip inteligent i i d seama c o femeie care se gsete ntr-o astfel de situaie trebuie s mint ca s-i salveze viaa. De ct timp e Brait n oraul sta? Are aproximativ cinci ani deja. Este bine vzut aici chiar foarte bine. i Oratorul fu obligat s asculte din nou niruirea meritelor acestui brbat. Doamna avea vreun amant? i ntrerupse el prietenul. Nu, dragule, nici vorb de aa ceva. Am ncercat pe toate cile s aflm cte ceva, dar nu exist nimic ce ar putea constitui un indiciu n acest sens. De fapt, nu-mi dau seama cum a putea s v ajut n elucidarea cazului. Cel mult ar trebui s artm de unde provine arsenicul. Da, aa e, rspunse colegul lui Rater. Exact n chestiunea asta detectivii mei au dat chix. n acel moment, Oratorul i aminti ntmpltor de fragmentul de discuie surprins la radio, i-l sun ndat pe chelnerul ef de la ORPHEUM, pe care-l cunotea personal. Domnii vorbeau despre arsenic? Trebuie s fi fost n mod sigur dl. Langfort din Glasgow. Este proprietarul unei mari uzine chimice. Este aici de ieri, i mine pleac iar la Glasgow. Dorii s vorbii cu dnsul? Da, dac se poate. Dl. Rater trebui s atepte cinci minute pn dl. Langfort fu chemat. Recunoscu ndat vocea pe care o auzise asear n difuzor. Se prezent i dl. Langfort fu foarte impresionat i-i explic rostul convorbirii. Ce curios c am fost auzit la radio?! Treaba asta cred c ar interesa-o mult i pe soia mea! ntr-adevr, am vorbit despre arsenic. Dar v-a fi foarte recunosctor, dac n-ai aminti c m ntreineam cu o doamn
64

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Oratorul zmbi i-l liniti n aceast privin. Este vorba despre un brbat pe care l-am ntlnit ieri pe strad. Trebuie s fie un voiajor sau reprezentantul unor mari firme. ntmpltor mi l-am reamintit. A cumprat de la mine o livr de arsenic pot chiar s spun i data exact cnd a fcut-o. Memoria mea nu m trdeaz Oratorul l ls s vorbeasc cinci minute despre sine, nainte de-ai reaminti politicos subiectul propriu-zis al convorbirii. Dorii s aflai cum i cheam? Numele su este Grinnet. i avea un magazin n Bristol. Dup cte tiu, se ocupa i cu un modest nego cu coloniile, dar tipul n-a pltit. Dup atia ani, lam ntlnit aici, n Londra! i mcar a pltit acum? Putei fi convins, spuse dl. Langfort triumftor. Era foarte prietenos i ar fi vrut s povesteasc tot ce tia, dar Oratorul temper avalana de cuvinte ale omului, fiindc nu-l interesau dect unele amnunte. i fcu i cteva notie, dei nu era deloc convins c vor avea cndva vreo importan practic pentru el. Cin cu prietenul i colegul su i-l ntreb cu ocazia asta dac o poate vizita pe doamna ntemniat. Sigur c da. Mine diminea chiar. Voi avea grij ca toate formalitile s fie rezolvate. Ce-i drept, nu-mi vine a crede c va avea ce s v spun, i-mi pare ru dac n felul sta contribui poate i mai mult la strngerea unor probe mpotriva ei. Dar poate c izbutii s vorbii cu ea i o facei s devin mai rezonabil. Eventual n-ar strica s-i sugerai c o mrturisire complet o poate salva de la pedeapsa capital. n dimineaa urmtoare, la ora nou, Oratorul trecu prin intrarea sumbr a nchisorii Wilsey i fu condus la sala de ateptare a sectorului feminin. De ndat se deschise o u n partea opus i femeia intr n ncpere. Arta palid i apatic, dar avea inut. Oratorul nu era defel sentimental, dar niciodat nc o femeie frumoas nu-i pruse att de captivant i de atractiv. nfiarea ei l cutremur. Dar n-ar fi tiut s spun dac l ngrijora situaia disperat n care se afla, sau dac nu era dect un reflex al comportrii ei linitite, care vorbea att de convingtor despre contiina nevinoviei.
65

- EDGAR WALLACE -

Sunt inspectorul ef Rater de la Scotland Yard, spuse el prietenos, i a dori mult s vorbesc cu dvs. Ea nchise o clip ochii i ddu din cap obosit. Nu tiu ce v-a putea spune. Le-am povestit deja totul celorlali domni. El pi spre mas, se aez chiar lng ea i-i fcu semn gardianului s se retrag ntr-un col al spaioasei ncperi. Eu v voi pune ntrebri i dvs. vei rspunde. Vrei probabil s tii de unde era otrava? Nu tiu. Am explicat lucrul acesta de attea ori. Nici mcar nu m atept s credei asta Procesul ncepe sptmna viitoare. Rmnei la varianta dvs. privind discuia cu dl. Brait? N-am vorbit niciodat cu dl. Brait despre otrav. Pot s jur asta. Probabil c n-ar avea ns importan. V-ai ntrebat de ce oare dl. Brait contest declaraiile dvs.? Ea ddu din umeri! Nu-mi dau seama. Oratorul avea o capacitate uimitoare, ba chiar de-a dreptul extraordinar de transpunere, de penetrare n eul celor care l interesau. Ridicatul din umeri i tonul vocii i relevar mai multe dect ar fi reuit s bnuie d-na Fainer. Suntei foarte prieten cu dl. Brait? Nu, rspunse ea ovind, nu prea. A ncercat vreodat s se apropie de dvs., s schimbe natura relaiilor? N-a vrea s vorbesc despre asta. Nu v-a fcut nici o declaraie de dragoste? Ea-l privi perplex. Cine v-a spus asta? Deci v-a fcut-o? Ea oft: ntr-un anume fel, da. Dar de unde tii asta? Cum arat acest domn Brait? O privire sfioas, mirat, l atinse. Nu l-ai vzut pn acum?
66

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Nu, pn acum n-am avut de a face dect cu directorul poliiei. Nu tiu, d-na Fainer, dac m credei, dar a vrea ntradevr s v ajut i nu v ntind deloc capcane, dac v ntreb ceva. Ea l privi mult timp, examinndu-l cu atenie. V cred, rspunse ea apoi. Am mai auzit numele dvs., d-le Rater. Nu vi se mai spune i Oratorul? Un zmbet uor i alunec peste trsturile palide ale feei. Astzi v justificai din nou acest supranume. Nu se putu mpiedica s nu roeasc uor. S-ar putea s avei dreptate, spuse el rezervat. Dar nu vrei s-mi istorisii mai multe despre dl. Brait? Povestea ei nu fu prea lung. De dou ori avusese cte un asemenea incident neplcut cu el, ba dl. Brait i trimisese i cteva scrisori. Oratorul tia c-i trece sub tcere ct de neplcute fuseser pentru ea acele scene. Ai pstrat scrisorile? Ea ovi din nou. Da. N-a fi vrut s-o fac, dar a trebuit totui, pentru cazul cnd Vedei, soul meu era convins de caracterul integru al d-lui Brait, dar eu m-am temut ntotdeauna foarte tare de acest domn. Am pus scrisorile ntr-o caset i am ncuiat-o, dar cred c soul meu a deschis-o n absena mea. Dup un timp oarecare, cnd am umblat iar prin ea, am constatat c ele nu mai sunt acolo. Nu tiu cum de i-a venit n gnd s caute n caset, fiindc, de obicei, nu in n ea dect hrtie de scris. Soul dvs. v-a spus ceva despre asta? Nu. Poate c scrisorile au fost furate de careva dintre servitori. Suntei chiar sigur c scrisorile au fost ntr-adevr scoase de acolo? Poate c mai sunt nc nuntru? Sunt foarte sigur de ceea ce v spun. Cu puin timp nainte de arestare, am mai controlat-o. Caseta se afl la poliie acum. Dar n ea nu s-a gsit nimic incriminant mpotriva mea. Ea zmbi din nou. i nu-mi spunei cum arat acest Brait? l descrise n cteva cuvinte.
67

- EDGAR WALLACE -

n unele privine caracterul su are destule pri rele poate nici n-ar trebui s-i impui c s-a ndrgostit. De nu mi-ar fi fcut asta! Arat destul de bine, dar este mult mai n vrst dect s-ar crede n primul moment. Probabil c-l vei vedea i dvs. Da, n seara asta voi sta de vorb cu el, rspunse dl. Rater, i spre marea ei mirare, se ridic. Cred c nu mai este cazul s v pun alte ntrebri. Cel mult, s-mi spunei ce fel de ncuietoare are caseta dvs., una simpl sau? Ea clatin din cap negnd. Nu, i asta e iari de mirare. Caseta este un dar de nunt i are o yal. Singura cheie a acestei broate se afla la mine. Dar de ce v pstrai hrtia de scris n caset? Ea roi. Soul meu nu vedea cu ochi buni faptul c scriu. Era ntradevr foarte zgrcit i n fiecare diminea mi numra colile de pe birou. Trebuia s justific orice coal de hrtie sau plic. Pare caraghios, nu? Din cauza asta, mi cumpram hrtie de scris din ora i o pstram n caset. Era mereu gelos pe faptul c mai cultivam nc vechile amiciii i c mai corespondam cu unele doamne, pe care le tiu din timpul anilor de coal. Lucrul acesta l vei putea uor dovedi, dar nu tiu la ce v-ar ajuta. De cnd ai fost arestat n-ai povestit nimic poliiei despre declaraiile de dragoste ale lui Brait? Ea se nfior. Nu m-am gndit c asta mi-ar ajuta la ceva. Oratorul prsi nchisoarea cu convingerea ferm c femeia era nevinovat, i n-ar fi fost pentru prima oar n viaa lui cnd sar fi situat de partea aprrii. Niciodat ns pn atunci simul su luntric nu pledase att de hotrt n favoarea unui nvinuit, ca n acest caz. Se ntlni n seara respectiv i cu dl. Brait i i spuse c discutase cu d-na Fainer la nchisoare, i c arestata struia asupra depoziiei ei, c nu au vorbit niciodat despre arsenic. Dl. Brait fcu o figur trist. Chiar mi-a fi dorit s n-o ntlnesc n acea zi. Nu avusesem nici mcar intenia s m duc n ora. A fost o pur ntmplare c am ntlnit-o mai trziu. Chiar in la doamna. Ce vrei s spunei cu asta? O iubii? Dl. Brait se nroi.
68

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Nu tiu cum de-ai ajuns s-mi punei o astfel de ntrebare, rspunse el cam de sus. mi place mult de ea, fiindc este o apariie interesant. Cu soul ei am fost n relaii i mai strnse dect cu ea. Asta-i totul. Ai adresat scrisori doamnei? Omul zmbi. A afirmat ea asta? Ei, atunci nu contest. I-am trimis cteva scurte mesaje, despre faptul c voi veni seara pentru un joc de cri i altele de acest fel. Credei c i-am mai scris i altceva? Eu nu cred nimic, eu doar v ntreb, ripost Oratorul scurt. Dup ce Brait plec, directorul de poliie n al crui birou avusese loc discuia i fcu imputri colegului su. N-ar trebui s v purtai n felul acesta cu Brait. Este vorba totui despre un om foarte onorabil i respectat. N-a fcut ru nimnui. Dar ce impresie avei despre d-na Fainer? Am cea mai bun prere despre ea. n ziua urmtoare, dl. Rater se scul foarte matinal i tnrul detectiv care-i fusese repartizat ca ajutor, i aduse diferite nouti interesante. Tnrul curier al lui Brait i-a pierdut postul fiindc eful su l-a prins fumnd n timpul orelor de serviciu. Am stat de vorb cu el, e un biea detept. Nu suport bieaii detepi, mormi Oratorul. Mi-e de ajuns dac sunt cumini i normali. Mai trziu totui fu obligat s aprecieze inteligena tinerelului, cnd prin intermediul acestuia, obinu o anume agend. n zilele urmtoare dl. Rater vizit de trei ori un ora nvecinat, care se afla la o distan de trei mile. Asta o fcu doar fiindc de acolo putea telefona fr a strni atenia centralei locale. Avu convorbiri interurbane cu St. Helens din Lancashire i cu un paroh dintr-un ora din Somerset. Cnd reveni seara la Burntown, clarificase deja totul, exceptnd misterul casetei ncuiate. Directorul poliiei o pstra n biroul su. N-are nici o valoare, D-na Fainer ne-a dat i cheia. Dar nuntru nu-i dect hrtie nescris. Mai este nc nuntru? Cred c da, rspunse mirat prietenul i aduse caseta. Poftim i cheia.
69

- EDGAR WALLACE -

Dl. Rater descuie i slt capacul. nuntru se afla aproximativ o duzin de coli de scris de diverse mrimi i cinci-ase plicuri. Oare de ce o fi cumprat hrtie de scris cu formate att de diferite? ntreb inspectorul ef. Lu cele trei coli care se aflau deasupra i le puse pe mas. Alturi le ntinse i pe celelalte, care erau mai mari. i de ce o fi pstrat hrtia asta de scris care este un pic ptat? Da' cum Dumnezeu s tiu i asta? Dl. Rater zmbi, ceea ce se ntmpl destul de rar. Iau cu mine colile astea, dac n-avei nimic mpotriv. Mine plec la Londra, duminic revin. Dar nainte de a pleca, a vrea s mai vorbesc odat cu d-na Fainer. Avu cu ea o discuie ciudat. Cnd intr de ast dat, pasul ei era mai sigur i apatia i dispruse din trsturi. i totui inuta asta schimbat avea un cu totul alt motiv dect i nchipuise el. Am renunat, spuse ea. Aa e cel mai bine, i mi-e mult mai uor. mi doresc doar ca procesul s se termine ct mai repede. Nu avei voie s vorbii astfel, rspunse el sumbru. O clip doar ochii ei strlucir, dar imediat lumina lor pli. D-le Rater, chiar dac juraii, printr-o ntmplare norocoas pe care nu mi-o pot imagina, m-ar gsi nevinovat, viaa tot n-ar mai avea vreo raiune pentru mine. Sunt stigmatizat pentru vecie. Ar trebui s prsesc ara, i brbatul nu mi-a lsat nimic. Cu cteva ceasuri nainte de a muri i-a schimbat testamentul fiindc era convins c l-am otrvit. Nu m mai simt n stare, astfel mpovrat, s reiau lupta pentru existen. Dar putei s v recstorii, replic Oratorul, fr s-o priveasc. Ea l privi ntr-un fel ciudat. Ct suntei de deosebit, d-le Rater! Nu semnai defel cu descrierile pe care le-am citit despre dvs. prin ziare. El se ridic i i drese vocea. Trebuie s privii cu totul altfel viaa.
70

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Dar ce, credei c juraii m vor achita? ntreb ea surprins. Nu numai c o cred, o tiu chiar foarte sigur. Vedei, femeia de serviciu a pstrat haina, ca s poat petici pantalonii bieaului ei. Ea-l privi de parc ar fi avut n fa un ins beat, i el reui si citeasc gndul n privire. Nu, nu sunt nebun, spuse el i prsi camera rapid. Tnrul detectiv dduse de femeia de serviciu cu ocazia cercetrilor sale, iar un referat al d-lui Rater n care acesta opina ca poliistul s fie transferat la comandamentul poliiei Londoneze fusese deja expediat pe adresa Scotland Yard-ului. Oratorul rmase la Londra dou zile, apoi reveni la Burntown cu trenul de ora ase. Colegul su l lu iari de la gar. Conform dorinei dvs. l-am rugat pe dl. Brait s vin la biroul meu, spuse el cam scurt. Deja regreta c se adresase Scotland Yard-ului. Dar n-a vrea s-l jignii iari, continua el. Ne-a fost de mare folos i ne-a furnizat toate informaiile posibile. Nu tiu dac-l voi supra sau nu, dar am reuit s aflu, ceea ce dvs. doreai, i ar trebui de fapt s fii mulumit. Ai aflat de unde provenea otrava? Oratorul ddu afirmativ din cap, dar nu mai continu discuia. Cnd ajunser la poliie, n birou se mai aflau i ali doi detectivi. Dl. Brait se ridic i-l salut pe Orator surznd. Dar dl. Rater nu-i observ mna ntins De ct timp locuii la Burntown? ntreb el fr alt preambul. De cinci ani. Unde ai locuit mai nainte? Dl. Brait i explic. Acolo ai avut i o agentur general? Martorul ddu din cap, aprobnd. Ai fost foarte surprins, cnd d-na Fainer v-a rugat s cumprai arsenic pentru ea? Desigur. Nu v-ai ocupat niciodat cu vnzarea acestei otrvi? Nu, rspunse dl. Brait rspicat.
71

- EDGAR WALLACE -

N-ai cumprat niciodat livre ntregi de arsenic de la fabric? V ntreb asta, fiindc n ziua n care a murit dl Fainer, ai primit de la productor un pachet recomandat n registrele dvs. se regsete la poziia Chimicale, dar am gsit firma din St. Helens, care v-a furnizat otrava. Brait ddu din cap linitit. Da, acum mi-aduc aminte. Am cumprat o livr, sau poate doar o jumtate nu mai tiu exact i n aceiai zi a fost expediat unui client din Shanghai. Cine era acest client? Asta chiar c nu mi-o amintesc acum Avei recipisa de predare pentru coletul recomandat trimis la Shanghai, da sau nu? Dl. Brait ovi o secund. Nu l-am trimis recomandat. De ce nu? Firma din St. Helens avea comanda din partea dvs. s v trimit arsenicul recomandat. De ce ai trimis aceast substan att de toxic n China, fr a respecta msurile de siguran? Dl. Brait nu rspunse. La ce or ai depus coletul la pot? La unu, rspunse dl. Brait imprudent. Oratorul profit imediat de aceast greeal. Cum adic?! La zece minute nainte de a v despri de dna. Fainer? Aveai deci atunci otrava n buzunar? Dl. Brait se nroi, apoi pli. Nu mai rspund la nici o ntrebare, replic el furios. Ba dimpotriv, vei rspunde la toate ntrebrile pe care vi le voi pune! spuse inspectorul ef, tios. Nu v-ai dus imediat la pot? Nu, pachetul l-am expediat de-abia seara, explic dl. Brait posomort. Asta nseamn c aveai la dvs. arsenicul cnd ai aprut la ceaiul familiei Fainer? Presupun c nveliul pachetului s-a rupt puin n buzunarul sacoului dvs., cnd v-ai dus acas. A doua zi ai ars sacoul. Dar ghinion femeia de serviciu l-a luat pentru a face petece din el. Haina nu era complet ars, buzunarele tot aa i ntr-unul din ele se gsesc urme de arsenic. Ce spunei despre asta?
72

ANCHETELE INSPECTORULUI RATER DE LA SCOTLAND YARD -

Dl. Brait respira greu i s v mai spun ceva, continu dl. Rater. Acum cinci ani ai mai procurat arsenic de la o firm din Glasgow, dar marfa n-ai pltit-o dect de curnd, cnd furnizorul v-a ntlnit la Londra ntmpltor. Persoana respectiv va fi i ea convocat ca martor la proces, n vederea unei identificri. i n legtur cu prima livrare de arsenic marfa vi s-a trimis n oraul unde ai locuit mai nainte i unde aveai o agentur general. i acel arsenic l-ai expediat n China? Dl. Brait nu rspunse nici de ast dat. Soia dvs. a murit trei zile mai trziu! Acum brbatul sri n sus furios. Cum de v permitei aa ceva? strig el ieindu-i din fire. De ce s-l fi ucis pe dl. Fainer doar era cel mai bun prieten al meu! Fiindc o iubeai pe soia lui i fiindc i-ai fcut n scrisorile dvs. propunerea s fug cu dvs. Pentru a v crede, ar trebui mai nti s prezentai aceste scrisori! Voi face i lucrul acesta. Am gsit ase buci ntr-o caset a d-nei Fainer. Ea credea c au fost scoase de acolo, dar se nela. Ce-i drept, cerneala se estompase complet. Iar cine scrie billet doux-uri10 cu cerneal simpatic, este un ticlos. Arestai-l! Un detectiv sri la u pentru a-l intercepta pe dl. Brait, care ncercase s fug. Criminalul ovi o clip ca i cum n-ar fi tiut ce s fac, apoi smulse revolverul din buzunar, mai-nainte ca Oratorul s-l poat ajunge. Rsun o mpuctur i dl. Brait czu pe podea. Procesul mpotriva d-nei Fainer acuzat c i-ar fi ucis soul dur foarte puin, i dup aceea Oratorul o rug s-l nsoeasc pn la Londra n maina sa sport. Tot drumul nu vorbi nimic, exceptnd momentul cnd se oprir pe cretetul unui deal. De acolo aveai o perspectiv splendid asupra unei vi largi i minunate, prin care trecea un ru cu numeroase meandre. Ce-i drept, vorbi ndelung i insistent11.

10 11

Scrisori de dragoste (lb. Francez). Iat excepia despre care vorbeam cnd l-am prezentat pe dl. Rater. 73

- EDGAR WALLACE -

Soia i mai reaminti apoi deseori de aceast nclcare plin de urmri greu previzibile a principiului su sfnt. SFRIT Redactori : AUREL LIVIU NEOIU NATAA LEPOIEV.

74