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Elizabeth Short, La Dalia negra

Posted on 7 marzo, 2010 | 25 comentarios

Elizabeth Short, la Dalia negra

El crimen de la Dalia Negra es uno de los asesinatos ms famosos del siglo XX, al menos en Estados Unidos. En una ciudad que facturaba films de cine negro como rosquillas, la muerte de esta joven de 22 aos se convirti de la noche a la maana en el caso a seguir por los ms importantes periodistas. La sociedad americana se volc en l como si de un folletn se tratase, con sus dosis de intriga y horror. La brutalidad del crimen, las oscuras pistas que segua la polica, los numerosos sospechosos y el carcter de la vctima, una joven que haba ido a Hollywood con sus sueos bajo el brazo, encendieron poderosamente las imaginaciones y los miedos del pueblo, y durante dos meses no se habl de otra cosa en Los ngeles. A da de hoy, la identidad del asesino de la Dalia sigue siendo un misterio. Pero, quin hay detrs de ese potico apodo? El crimen de la Dalia Negra es uno de los asesinatos ms famosos del siglo XX, al menos en Estados Unidos. En una ciudad que facturaba films de cine negro como rosquillas, la muerte de esta joven de 22 aos se convirti de la noche a la maana en el caso a seguir por los ms importantes periodistas. La sociedad americana se volc en l como si de un folletn se tratase, con sus dosis de intriga y horror. La brutalidad del crimen, las oscuras pistas que segua la polica, los numerosos sospechosos y el carcter de la vctima, una joven que haba ido a Hollywood con sus sueos bajo el brazo, encendieron poderosamente las imaginaciones y los miedos del pueblo, y durante dos meses no se habl de otra cosa en Los ngeles. A da de hoy, la identidad del asesino de la Dalia sigue siendo un misterio. Pero, quin hay detrs de ese potico apodo?.

Beth Bautizada como Elizabeth Short, nuestra Dalia naci en un pueblecito de Massachussets el 29 de Julio de 1924. Sus padres se llamaban Phoebe y Cleo Short, y llevaban un modesto negocio de minigolf que quebr, como tantos otros, con el crack de la bolsa del 29. Las cosas no fueron idlicas en el hogar de los Short, y todava se volvieron ms crudas cuando, al ao siguiente, Cleo abandon a su familia de la

manera ms teatral posible: fingiendo su propia muerte. Aunque un tiempo despus escribi a su familia desde California disculpndose, la madre de Beth nunca le perdon ni quiso saber nada de l. La infancia de Beth estuvo marcada por este abandono, pero tambin por la enfermedad, ya que padeca de asma y problemas pulmonares. Los glidos inviernos de su pueblo natal eran tan perjudiciales para ella que a los 16 aos su madre comenz a mandarla durante las estaciones fras a casa de unos amigos en Florida. Y fue precisamente en Miami donde consigui su primer empleo, de camarera en un restaurante. Los aos iban pasando, y Beth se iba convirtiendo en una hermosa y esbelta mujer que causaba admiracin all donde iba. Sabedora de ello, Beth haca cuanto estaba en su mano para explotar su imagen, tindose el pelo de negro azabache y luciendo vestidos ajustados. Fue en esa poca cuando empez a considerar seriamente el dedicarse a ser modelo o actriz, un sueo que tena desde nia, cuando pasaba las veladas vespertinas viendo pelculas con su madre.

En 1943 Beth se mud a vivir una temporada con su padre en Vallejo, California. La idlica reconciliacin que ocurrira en una pelcula no sucedi en este caso. Cleo esperaba que Beth fuese poco ms que su criada, y Beth tena muy claro que era un espritu libre. A las tres semanas Beth se march a Santa Barbara, donde consigui trabajo en la base militar de Camp Cooke. No dur mucho, ya que poco despus fue detenida por beber siendo menor de edad (contaba 19 aos por entonces) y mandada de vuelta a Massachussets. Al arrestarla le tomaron las huellas, claro, y fue gracias a esto que su cuerpo pudo ser identificado aos despus.

Los siguientes aos de su vida fueron un constante ir y volver entre su pueblo natal y Florida, aceptando todo tipo de trabajos que enseguida abandonaba para mudarse a otro lugar. Se hizo una habitual de los clubs, las pistas de baile y los garitos de moda de media costa este, alternando tanto de hombre como lo haca de vivienda. Esto es, hasta la Nochevieja de 1944, cuando conoci y se enamor perdidamente del mayor Matthew M. Gordon Jr. Al poco ya estaban prometidos, y se habran casado cuando el militar hubiese vuelto de Filipinas, lugar al que estaba destinado. Pero la tragedia que persegua a Beth quiso que Matt muriese en un accidente de aviacin durante una misin, el 10 de Agosto de 1945, pocos das antes de que el conflicto terminase.

La muerte de Matt sumi a Beth en una depresin de la que intent salir de la nica forma que conoca: se march a California a buscar el consuelo de una botella y un ex-novio tambin militar, el teniente Gordon Fickling. Su tempestuosa relacin no fructific, debido a los constantes flirteos de Beth con otros hombres, y Flicking se mud a Carolina del Norte, desde donde se sigui carteando con Beth. La joven se vio as abandonada a su suerte, incapaz de mantener un empleo fijo ni de vivir en el mismo sitio durante mucho tiempo. El poco dinero que consegua ahorrar prefera gastarlo en ropa nueva y elegante que en comida o alquiler. Prueba de su precariedad es el psimo estado de su dentadura, que incluso luca empastes caseros hechos con cera, tal y como averigu el forense tras su muerte.

Sin ningn amigo ntimo a quien recurrir, Beth se acostumbr a frecuentar cada noche los bares de Los ngeles en busca de un nuevo pretendiente (preferiblemente militar) con el cual ahogar las penas de su fracaso sentimental y artstico. Los hombres le pagaban las copas, la cena, le compraban regalos caros e incluso le proporcionaban dinero en metlico, y ella nunca deca que no. Su gran esperanza era conocer a un hombre rico que pudiese ayudarla a dar el salto a las pelculas, que la convirtiese en una estrella, que terminase con sus problemas.

El 8 de Enero de 1947, Flicking recibi una carta de Beth donde le confesaba su proyecto de mudarse a Chicago para ser modelo.

Elizabeth Short, la Dalia negra

Esa noche Beth durmi en un motel con un ligue casual llamado Robert Red Manley, un vendedor de 25 aos que la recogi en su coche en una esquina de San Diego, donde la chica andaba deambulando buscando un lugar donde pasar la noche. No tuvieron sexo. Al da siguiente Red la llev a la estacin de autobs, donde dej su equipaje. Segn ella, iba a viajar a Berkeley para quedarse con su hermana, con la cual deba reunirse en el lujoso Hotel Biltmore.

A las 18:30, Red la dej en el vestbulo del hotel y se march a su casa, donde le esperaba su familia. Esa noche, a las 22:00, el rece

pcionista la vio salir del hotel. Nadie ms la volvi a ver con vida.

El maniqu roto El 15 de ese mismo mes a las 10:40, la polica recibi una llamada annima de una mujer diciendo que haba visto a una persona en un solar abandonado de Leimert Park, un barrio del sur de Los ngeles, que poda necesitar ayuda. La mujer fue identificada ms tarde como Betty Bersinger (dcha.), vecina de la zona. En entrevistas posteriores, Betty afirm que al principio pens que slo era un maniqu roto. Poco despus de las 11, los agentes Frank Perkins y Wayne Fitzgerald llegaron al lugar sealado y no se encontraron con un maniqu, sino con un espectculo dantesco.

El cuerpo de Elizabeth Short yaca en el suelo, horriblemente mutilado.

Elizabeth Short, la Dalia negra

Su cuerpo haba sido partido en dos por la cintura, dejando ambas partes a medio metro de distancia, con las piernas abiertas y los brazos posicin de alto. Sus intestinos haban sido colocados de forma ordenada dentro de la pelvis, que se encontraba expuesta a la intemperie, y su estmago estaba lleno de heces. Haba marcas de cuerdas en sus muecas y tobillos, indicando que haba sido atada durante al menos 72 horas, con toda probabilidad para torturarla: mltiples laceraciones, golpes y quemaduras aparecan por todo su cuerpo; el pecho derecho le haba sido extirpado; profundos cortes en forma de X adornaban sus miembros y su zona plvica; una letra B haba sido grabada en su frente; faltaban adems algunos trozos de su cuerpo, cortados con precisin de cirujano, que segn la autopsia fueron seccionados antes de morir. Por si esto fuera poco, sus mejillas haban sido sajadas desde la comisura del labio hasta la oreja dejando la mandbula casi sin sujecin, formando una siniestra sonrisa. Para culminar tan macabra obra, haba sido violada post-mortem, desangrada, y haban introducido hierba y el trozo de rodilla que le faltaba en su vagina. El forense dictamin que la causa de la muerte fue hemorragia cerebral debida a mltiples fracturas de crneo, producidas por un objeto romo y contundente.

Ni una gota de sangre adornaba el cadver ni la hierba a su alrededor, prueba de que haba sido cuidadosamente lavado antes de ser transportado desde el lugar de su muerte hasta el solar. Esto dificult la toma de huellas, ya que sus dedos estaban arrugados por el agua. Decenas de agentes del FBI comenzaron entonces la titnica labor de comparar las huellas con las de sus archivos, que contaban por esa fecha con 104 millones de registros. Pronto identificaron a la vctima.

Por entonces la prensa estaba ms metida en la labor policial: en las escenas de los crmenes no se utilizaba ningn precinto para alejar a curiosos (prueba de ello son las numerosas fotos del cuerpo que existen), los periodistas asistan regularmente a las autopsias, y la informacin era compartida abiertamente con ellos, salvo algn detalle significativo para poder separar las confesiones falsas de las verdaderas. Por eso cuando los peridicos recibieron las imgenes de Elizabeth Short en vida y vieron su belleza, juventud y candidez, se lanzaron como hienas sobre el caso convirtindolo en la historia del ao.

Fue precisamente un periodista el que invent el apodo con el que Beth pasara a la historia: la Dalia Negra, en honor al film de moda en esos momentos (La Dalia Azul, con Veronica Lake) y a la pasin de Beth por la ropa de color azabache. Fue entonces cuando la mujer dej paso al mito.

UN OLOR A GASOLINA

Con la prensa detrs, el crimen pronto se convirti en la prioridad del Departamento de Polica de Los ngeles. Pero como ocurre con todos los casos de gran notoriedad, la cantidad de pistas falsas supera con creces la de de pistas vlidas.

As, los agentes se vieron obligados a atender miles de llamadas de gente que daba pistas de dudosa fiabilidad o que confesaba haber matado a la Dalia, aunque a la hora de la verdad apenas supiesen lo que haba salido en los peridicos. A veces se trataba de enfermos mentales, otras veces bromistas o gente con ansias de notoriedad, otras simplemente vagabundos con recuerdos nublados por el alcohol. Tambin haba gente que delataba a algn conocido, lo cual obligaba a la polica a investigar con mayor exhaustividad la pista facilitada. Lamentablemente la delacin sola ser producto de alguna rencilla personal, y de las subsiguientes ansias de venganza del confidente. Algunas veces tena ms peso (una mancha de sangre descubierta en la ropa, una ausencia inexplicada), pero invariablemente acababa en un callejn sin salida. Tampoco se libraron de personajillos tales como videntes o pseudo-cientficos con mtodos infalibles para resolver el caso (uno de ellos solicit un ojo de la vctima para captar una fotografa de la ltima imagen que vio en vida, supuestamente la de su asesino). Ni que decir tiene que ninguno aport nada al caso.

Con la mayora de los recursos policiales involucrados en descartar pistas falsas, la labor de investigacin real avanzaba lenta y laboriosamente. Ms de 40 agentes se dedicaron a rastrear el vecindario donde fue encontrado el cuerpo en busca de testigos, sospechosos o alguna pista incriminatoria. Sin resultados. Las pistas forenses tampoco parecan conducir a ningn sitio claro: no existan por entonces los complicados y eficaces procesos criminalsticos de hoy en da para aprovechar las pruebas diseminadas por el cadver. Tampoco el hallazgo das despus del bolso y los zapatos de

Beth en un cubo de basura a kilmetros de la escena del crimen arroj ninguna luz al suceso, debido a lo poco que sugeran dichos objetos.

Una lnea de investigacin cubri la posible relacin del asesinato de la Dalia con otros crmenes. Cada asesinato surgido en los aos posteriores fue examinado cuidadosamente para encontrar cualquier relacin con el caso, sin resultado. Como tampoco dio ninguno la comparacin con casos pasados. El ms notable de ellos, por su parecido con el de la Dalia, fue el de los crmenes del Torso, acaecidos en Cleveland entre 1934 y 1938. A da de hoy tampoco se han resuelto dichos asesinatos, pero la polica descart que estuviesen relacionados con el presente caso pese a que en l las vctimas tambin fueron cortadas por la mitad por su cintura (aunque tambin eran frecuentemente decapitadas y/o desmembradas).

La mejor pista lleg el 24 de Enero. Ese da el peridico Examiner recibi un sobre sin remitente con las pertenencias personales de la Dalia, incluidas fotos y una agenda con 75 nombres a la que le faltaban varias pginas. Tanto el sobre como su contenido estaban impregnados de gasolina, mtodo rstico donde los haya para borrar huellas dactilares. En el sobre apareca la leyenda Aqu estn las pertenencias de la Dalia, les seguir una carta, escrita con trozos de peridico recortados. Nada del sobre proporcion pistas fiables. Todos los nombres de la agenda fueron comprobados con pobres resultados, ya que todos coincidan bsicamente en la misma historia: conocieron a Beth en un bar o en la calle, la invitaron a unas copas y cuando supieron que no estaba interesada en acostarse con ellos se fueron y no la volvieron a ver. Como prometa el sobre, la siguiente carta lleg, y en ella el presunto asesino deca que se entregara en una fecha y lugar determinados. El da sealado se recibi otro annimo similar diciendo que haba cambiado de opinin, y que nunca le cogeran. Se lleg a otro punto muerto.

22 Negritos Muchos fueron los sospechosos que se investigaron. Los primeros nombres en salir a la palestra fueron Cleo Short y Robert Red Manley, el ltimo hombre que la vio con vida. El padre de Beth viva apenas a 5 kilmetros de la escena del crimen, pero se averigu que llevaba 4 aos sin verla y sin intencin alguna de volver a hacerlo. Incluso rehus identificar el cadver, teniendo que viajar su madre miles de kilmetros para tal labor. Al descartar a Cleo, Red Manley se convirti en el sospechoso n1. Pero pese a su carcter violento y sus antecedentes psiquitricos, Manley fue exonerado. No slo tena una slida coartada, sino que pas dos veces la prueba del polgrafo y, aos despus, incluso pasara la del pentotal sdico (el famoso suero de la verdad).

Las sucesivas investigaciones en el entorno de Beth fueron demostrando su errtica vida y la carencia de amigos ntimos, por lo que se empez a barajar la posibilidad de que el asesino de la Dalia fuese un ligue casual. Otra teora que se manej, dada la precisin de las heridas infligidas en el cadver, fue la de que el asesino era cirujano o tena conocimientos de la rama quirrgica. Tampoco se descart que fuese una mujer la responsable, y que la seccin por la mitad fuese slo a efectos prcticos (para facilitar el transporte al tener menos fuerza que un hombre). Esto condujo a una lista cada vez mayor de sospechosos en aparecer a lo largo de la investigacin. Estos son algunos de los nombres ms destacados:

- Mark Hansen: propietario de un club nocturno de Los ngeles. Conoca a Beth, e incluso la hosped en su casa en varias ocasiones. Sin historial criminal o de violencia. La agenda encontrada en el sobre era suya, aunque dijo que nunca la haba utilizado, era Beth quien lo haca. Fue una de las ltimas personas en hablar con ella, aunque sus informes sobre el contenido de la conversacin eran contradictorios. Al parecer intent acostarse con Beth infructuosamente. Entre sus amigos se contaban varios mdicos y, segn algunos rumores, la mafia. Nunca se le descart del todo, aunque nunca se encontraron suficientes pruebas en su contra. - Dr. Patrick S. OReilly: amigo de Mark Hansen, conoci a Beth a travs de l. Habitual en fiestas y orgas de las playas de Malib. Amplio historial de violencia ligada al sexo, ingresado en prisin por secuestrar a su secretaria y golpearla hasta dejarla medio muerta para acostarse con ella. Su pecho derecho haba sido extirpado quirrgicamente, de modo similar a las heridas de Beth. No se encontraron pruebas concluyentes en su contra. Habra que aadir que estuvo casado con la hija de un capitn de polica.

- Carl Balsiger: su nombre apareca en un papel que vena en el famoso sobre. Historial de violencia ligada a actos sexuales. Algunos informes sugeran que Balsiger haba conocido a Beth en Camp Cooke, donde haba sufrido un consejo de guerra por su culpa, con el resultado de que fue enviado al extranjero. No se encontraron pruebas consistentes de que este hecho fuera verdico o de que Balsiger fuese dicho soldado. Lo que s se sabe es que la conoca y haba quedado con Beth en repetidas ocasiones a lo largo de los aos, la ltima el 8 de diciembre de 1946. Su hermano Claude Welsh fue juzgado y absuelto por un asesinato similar al de la Dalia en su pueblo natal, y tambin fue sospechoso con idntico resultado: pruebas demasiado vagas y circunstanciales para llegar a alguna parte.

- Dr. George Hodel: mdico de familia con un largo historial de conductas sexuales cuestionables, acusado en 1949 de abuso de menores por su hija de 14 aos. Esto hizo que se investigase su posible relacin con el caso de la Dalia. Aunque una testigo dijo haber vivido con el sospechoso en el Hotel

Biltmore, y all haber visto a Hodel con Beth repetidas ocasiones, no se pudo encontrar a nadie que confirmara dicha historia ni que siquiera le situase en posicin de conocerla.

- Marvin Margolis: soldado licenciado de la Marina por inestabilidad mental, debida principalmente a su obsesin insana de ser destinado al servicio de ciruga, para el cual haba estudiado un curso. Vivi con Beth, su amigo Bill Robinson y la amiga de ella Marjorie Graham en un piso compartido en octubre de 1946 (Beth dorma en el sof y los otros tres en la cama). Daba el perfil psicolgico, pero no haba ninguna otra prueba en su contra.

Estos son slo algunos de los sospechosos, pero hay de todo: desde camareros hasta recepcionistas, desde bisexuales hasta criminales conocidos. Varios llegaron a ser encarcelados, pero a ninguno se pudo procesar por la falta de pruebas. Hubo tambin sospechosos que se demostr sin ningn tipo de duda que eran inocentes, como el caso de Leslie Dillon. Dillon comenz a cartearse con un psiquiatra de la polica para atraer su atencin hacia un posible sospechoso del caso, Jeff Connors, con tal mala suerte que el mdico crey que Connors era otra personalidad suya y fue sometido a un despiadado interrogatorio. Posteriormente se demostr que era una persona real, y que ninguno de los dos pudo cometer el crimen, por lo que Dillon acab demandando al LAPD y se abri una investigacin interna.

En los 60 aos que han transcurrido desde entonces, pocas pistas han surgido que permitan esclarecer el crimen. Aunque el caso sigue abierto, la posibilidad de capturar al culpable (en el dudoso caso de que siga vivo) es cada vez ms nimia. Pese a ello, peridicamente aparecen libros de periodistas o familiares de gente remotamente relacionada con el caso (sea con sospechosos, policas o con la propia Beth) clamando haber resuelto el asesinato. Los hay que utilizan la criptografa, los hay que se basan en fotos del lbum familiar, o incluso en recuerdos borrosos. Los presuntos culpables varan desde gente que ya estuvo en la lista de los 22 hasta nombres tan alocados como los del mafioso Bugsy Siegel o el director de cine Orson Welles. Por supuesto, pocas de estas teoras se pueden demostrar, y casi todas son meras especulaciones peregrinas con ansias de explotar un filn tan arraigado en el subconsciente americano que se ha transformado en un autntico mito, un icono capaz de inspirar a artistas tan dispares como David Lynch (Carretera Perdida), Ulu Grosbard (Confesiones Verdaderas) o Fritz Lang (La Gardenia Azul).

Una flor marchita Por qu tal obsesin por la Dalia? Por qu escritores como James Ellroy han vivido a su sombra, obsesionados con su historia? Por qu atrajo tanto la atencin de los medios y los detectives encargados del caso? La respuesta no hay que encontrarla en las singularidades del caso, sino en sus estereotipos. Como postulaba Jung, hay una serie de factores universales con los que el hombre se siente

familiarizado, que componen la columna vertebral de nuestra existencia y a partir de los cuales se crean los mitos. La Dalia Negra posee esta cualidad.

La vida de Beth fue la de una chica cualquiera que slo desea cumplir sus sueos. De una chica que a pesar de ser abandonada o maltratada por todos aquellos a los que intentaba amar (su padre, su prometido), siempre intent ser querida. Buscaba constantemente compaa, sin querer involucrarse emocionalmente con ellos ni sacrificar su cuerpo por temor a una nueva decepcin que fuese incapaz de superar, pero intentando encontrar ese amor que le faltaba. Un amor que intent conseguir mediante el cine, esa fbrica de sueos enlatados que proporciona la seguridad del cario distante pero incombustible de los admiradores. El cine, que crea mundos ficticios en los que no hay que pensar para desenvolverse, slo dejarse llevar con la confianza de que las pelculas siempre acaban bien. Una chica cuyo nico anclaje con el mundo real era el cario de su madre, a la que se senta incapaz de contar la trgica verdad de su situacin por temor a herir a la nica persona a la que le importaba. Por temor a que ella tambin la abandonase.

Pero su mito no sera tal si no hubiese sido por su asesinato. Una muerte que acab trgicamente con sus sueos y sus ilusiones, de forma tan repentina, cruel y aleatoria que no podemos menos que sentirnos horrorizados ante la perspectiva de que cualquiera de nosotros podra sufrir un destino igual. Qu sentido tiene su muerte? Qu sentido tiene el ensaamiento brutal que el asesino ejerci sobre una chica tan indefensa e inofensiva? Cmo es posible que haya alguien capaz de realizar actos tan salvajes y despiadados, alguien que sin embargo vive entre nosotros como una persona aparentemente normal?

Puede que sea slo el destino o el azar, que hizo que Elizabeth Short pasase por la calle equivocada en el momento equivocado. Puede que fuese la vida que haba llevado, que le condujo a conocer a una persona que nunca debi haber conocido. En cualquier caso, el crimen de la Dalia nos recuerda lo frgiles que son nuestras vidas, cmo dependen sobremanera de factores que nunca podremos controlar y que pueden arrebatarnos de un plumazo (o quiz de forma ms lenta y agnica, como si necesitsemos sentir el infierno en nuestras carnes antes de entrar en l) nuestros objetos ms preciados, nuestros seres ms queridos, nuestros sueos, o simplemente nuestra propia vida.