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Regeneracin de neuronas

(lunes, 19 de marzo de 2007) - Consumer.es Eroski (Teresa Romanillos)

Despus de muchos aos de considerar que el cerebro era incapaz de regenerarse, ahora no slo se confirma que hay clulas madre sino que los precursores de las neuronas son capaces de emigrar y movilizarse. Esta plasticidad del sistema nervioso, el cual durante mucho tiempo fue considerado un sistema rgido, alimenta la esperanza de los investigadores que ven en la regeneracin neuronal una posibilidad teraputica en el tratamiento de enfermedades como el Parkinson y el Alzheimer.

Neurognesis Hasta hace poco tiempo se consideraba que la produccin de nuevas neuronas despus del nacimiento era un fenmeno que ocurra en algunos vertebrados pero no en la especie humana. Desde hace unos aos, han aparecido estudios que confirman que en nuestro cerebro no slo hay clulas madre sino que tambin hay neurognesis, produccin de nuevas neuronas. Un grupo de investigadores de la Universidad de Auckland (Nueva Zelanda) y de la Academia Sahigrenska de Goteborg (Suecia), acaban de publicar en Sciencie, los resultados de una investigacin que muestra la ruta que siguen la clulas madre, capaces de producir nuevas neuronas, hasta alcanzar el bulbo olfatorio.

La ruta que siguen los precursores neuronales parte de una zona del cerebro, los ventrculos laterales, donde se encuentra la fuente originaria de estas clulas. A travs del lquido que baa estas cavidades y el resto del cerebro, estas clulas alcanzan el bulbo olfatorio, desplazndose unos 20 mm. La imagen de esta ruta se capt con tcnicas de microscopa y resonancia magntica. Este hallazgo podra ser un primer paso para movilizar estas clulas hacia zonas del cerebro daadas. Por otro lado, tambin permite pensar en la posibilidad del bulbo olfatorio como fuente de estas clulas, aptas para ser trasplantadas. En 1998 se demostr la existencia de neurognesis en el cerebro adulto. El investigador espaol Jos Manuel Garca Verdugo (Universidad de Valencia) en colaboracin con el mexicano Arturo Alvarez-Buylla (Universidad de California) demostraron que la neurognesis es obra de clulas madre neuronales con las caractersticas propias de los astrocitos, clulas en forma de estrella que garantizan el funcionamiento de las neuronas. Tambin describieron la cuna de las clulas madre neuronales, situada en la zona subventricular. El trabajo fue publicado hace tres aos en Nature. Posteriormente mostraron el camino por el que las nuevas neuronas llegaban al bulbo olfatorio, pero slo en ratones, tal y como divulgaron en Sciencie. Una esperanza Cada vez cobra ms verosimilitud la posibilidad de que funcionen los transplantes de neuronas y aumenta el inters para promover la neurognesis artificial Los datos revelan que las neuronas se renuevan de forma constante en el cerebro adulto de mamferos y otras especies animales, incluido el ser humano. Este hecho biolgico, constatado de forma fehaciente en los ltimos aos, ha significado la cada de uno de los grandes dogmas de la biologa segn
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el cual las clulas nerviosas eran las mismas durante toda la vida. Fernando Nottebohm, director del Laboratorio de Conducta Animal de la Universidad Rockefeller (Nueva York), contribuy decisivamente al demostrar que en el cerebro adulto de canarios se produce un constante reemplazo neuronal coincidiendo con el aprendizaje de nuevos cantos.

La primera demostracin de reemplazo neuronal en adultos fue gracias a un marcador radiactivo del ADN celular y constat que haba muchas neuronas que nacan y que, en poco tiempo, eran plenamente funcionales. Si sufrimos una lesin (un accidente vascular cerebral, una fractura de crneo o padecemos alguna enfermedad degenerativa como el Alzheimer), se destruyen miles de neuronas y se desconectan los circuitos entre ellas haciendo imposible la realizacin de las funciones que tienen encomendadas. Para impedir que en circunstancias naturales, en ausencia de lesin o enfermedad, se produzca muerte celular, las neuronas estn dotadas de mecanismos de autorreparacin y autoremodelacin constante.

Unas sustancias qumicas llamadas neurotrofinas o factores de crecimiento nervioso, que se sintetizan en neuronas especializadas, son las mediadoras del proceso. La ciencia avanza en el conocimiento de la regeneracin neuronal por lo que, segn creen los especialistas, en aos venideros surgirn soluciones teraputicas para diversas enfermedades que causen dao cerebral o de la mdula espinal. En 2003, el equipo de Maurice A. Curtis, de la Facultad de Medicina y Ciencias de la Salud de la Universidad de Auckland (Nueva Zelanda), public el hallazgo de que en la enfermadad de Huntington se produce regeneracin neuronal espontnea en la vecindad del ncleo caudado, que es la zona daada en este proceso. Al confirmar que la neurognesis ocurre en diversas zonas del cerebro, tanto de manera natural como en respuesta a distintas lesiones, cobra ms verosimilitud la posibilidad de que funcionen los transplantes de neuronas y aumenta el inters por encontrar cmo promover la neurognesis de manera artificial, actuando sobre los genes, protenas y factores trficos que la regulan.

La teora de Cajal

Pronto se cumplirn 100 aos desde que Ramn y Cajal vaticin la regeneracin neuronal. El premio Nobel se adelant con creces a su tiempo ya que el cerebro pas de ser considerado un sistema esttico a otro en constante cambio. En 1905, Cajal inici el estudio de la degeneracin y regeneracin del sistema nervioso, publicando numerosos artculos que fueron resumidos en el libro Estudios sobre la Degeneracin y Regeneracin del sistema nervioso.

An hoy vigente, Cajal afirmaba que cualquier axn seccionado poda regenerarse. Observ que al producirse la seccin de un axn, la porcin proximal que quedaba vinculada al cuerpo de la neurona intentaba regenerarse. Este tipo de regeneracin fue denominado brote abortivo, porque si bien en el extremo proximal del axn seccionado se producan yemas de mltiples prolongaciones, stas eran de muy corta distancia. Como contrapartida, estudios posteriores demostraron que los axones son capaces de regenerarse en trayectos extensos. Uno de las mayores aportaciones de Cajal fue la de demostrar que el sistema nervioso estaba formado por una red de clulas nerviosas que estaban contiguas pero manteniendo la independencia entre ellas, contrariamente
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a lo que se haba credo hasta entonces. En 1920, los principios tericos de Cajal se confirmaron experimentalmente: la transmisin entre las neuronas se realizaba no a travs de impulsos elctricos sino a travs de sustancias qumicas. El sistema nervioso central est formado por unos 100.000 millones de neuronas conectadas unas con otras y responsables del control de todas las funciones mentales. Cajal demostr, contrariamente a lo que se crea, que el sistema nervioso estaba formado por una red de clulas nerviosas contiguas pero independientes entre ellas Neuronas

Cada una de estas clulas est formada por un ncleo, que controla todas las actividades celulares y un citoplasma o cuerpo celular de donde emergen las prolongaciones nerviosas: el axn y las dendritas. El axn trasmite mensajes de una neurona a otra y puede llegar a medir ms de un metro, como en el caso de las neuronas que transmiten un impulso desde la corteza cerebral hasta la zona inferior de la mdula espinal. Las dendritas son las ramificaciones del cuerpo celular que reciben los mensajes que llegan a travs de los axones de otras neuronas. Cada neurona est conectada con miles y miles de otras neuronas a travs de axones y dendritas. Los puntos de contacto son las sinapsis, de las que cada neurona tiene por trmino medio hasta 15.000. Al llegar el impulso en forma de potencial elctrico al final del axn origina la liberacin de unos mensajeros qumicos (neurotransmisores) que atraviesan el espacio entre las sinapsis y se acoplan a las dendritas de la neurona vecina. Los frmacos del sistema nervioso actan precisamente a este nivel, potenciando o inhibiendo los neurotransmisores. El papel fundamental de las neuronas es comunicarse entre s millones de veces por segundo. Nuestro sistema nervioso es como una gran red de telecomunicacin por la que circulan, da y noche, millones de llamadas telefnicas a velocidades increbles.

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