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EL CANTO DEL CISNE Robert R. McCammon LIBRO PRIMERO EL PUNTO DE NO RETORNO rase una vez Hermana Creep El Frankenstein Negro El muchacho misterioso Caballero del rey 1 16 de julio 22.27 Hora Diurna del Este Washington, D. C. Hubo una poca en la cual mantuvimos una relacin amorosa con el fuego, pens el presidente de Estados Unidos en el momento en que resplandeci entre sus dedos la cerilla con la que se dispona a encender su pipa. La observ fijamente, hipnotizado por su color, y a medida que el fuego aument tuvo la visin de una torre en llamas, de ms de trescientos metros de altura, girando rpidamente a travs del pas que amaba, incendiando las grandes urbes y ciudades, convirtiendo los ros en vapor, desgarrando las ruinas de granjas perdidas en el campo, y elevando hacia el cielo negro las cenizas de setenta millones de seres humanos. Observ con aterrada fascinacin la llama que avanzaba por la cerilla, y se dio cuenta de que all, a una escala diminuta, se encontraba el poder tanto de la creacin como de la destruccin; poda cocinar los alimentos, iluminar la oscuridad, fundir el hierro y chamuscar la carne humana. Algo parecido a un pequeo y permanente ojo escarlata se abri en el centro de la llama, y en ese momento dese lanzar un grito. Se haba despertado a las dos de la madrugada, en medio de un holocausto; empez a llorar a causa de la pesadilla y, aunque la primera dama intent tranquilizarlo, l sigui estremecindose y sollozando como un nio. Permaneci sentado en el despacho Oval hasta el amanecer, revisando una y otra vez los mapas y los informes de mxima seguridad, pero todos ellos decan lo mismo: Primer Golpe. El fuego le quem los dedos. Sacudi la cerilla para apagarla y la dej caer sobre el cenicero que tena ante s, estampado con el sello presidencial en relieve. El tenue hilillo de humo empez a rizarse, elevndose hacia la rejilla de filtracin de aire. Seor? dijo alguien. Levant la mirada y vio a un grupo de extraos sentados en la Sala de Estrategia, vio en la pantalla que tena ante s el mapa computarizado de alta resolucin del mundo, la serie de telfonos y pantallas de vdeo dispuestos en semicrculo alrededor de l, como la cabina de un caza a reaccin, y dese que algn otro hubiera estado sentado en ese momento en su silln, alguien que no fuera ms que un simple senador y no conociera la verdad sobre el mundo. Seor? Se pas la mano por la frente. Tena la piel fra y hmeda. Bonito momento para haber pillado la gripe, pens, y casi se ech a rer ante lo absurdo del pensamiento. El presidente no tiene das de baja por enfermedad pens, porque se supone que un presidente no debe ponerse enfermo. Intent enfocar la mirada sobre quien le hablaba, ante la mesa oval; todos ellos lo estaban mirando. El vicepresidente, nervioso y tmido; el almirante Narramore, erguido en su uniforme, con el pecho lleno de condecoraciones por servicios; el general Sinclair, malhumorado y alerta, con los ojos como dos fragmentos de cristal azul en su rostro duro y curtido; el secretario de Defensa, Hannan, con su aspecto tan afable como cualquier abuelo, pero conocido tanto por la prensa como por sus ayudantes como el Acerado Hans; el general Chivington, la ms destacada autoridad sobre la fuerza militar sovitica; el jefe de Estado Mayor, Bergholz, con el pelo cortado a cepillo y una actitud resuelta, con su sempiterno traje azul oscuro a rayas; y otros diversos altos oficiales y consejeros. S? pregunt el presidente a Bergholz. Hannan extendi la mano hacia un vaso de agua, tom un sorbo y dijo: Seor. Le preguntaba si deseaba usted que continuara dijo, tamborileando con los dedos sobre la pgina del informe abierto en la que haba estado leyendo. Oh. Mi pipa ha vuelto a apagarse pens. No acabo de encenderla? Observ la cerilla quemada en el cenicero, y no pudo recordar cmo haba llegado hasta all. Por un instante, vio en su mente el rostro de John Wayne en una escena de una vieja pelcula en blanco y negro que haba visto de nio. El Duque estaba diciendo algo acerca del punto de no retorno. S dijo el presidente, contine. Hannan mir rpidamente a los dems. Todos tenan copias del informe ante ellos, as como montones de informes codificados, slo para informacin visual, recin llegados por las lneas de comunicacin del NORAD y el SAC. Hace menos de tres horas continu Hannan nuestro ltimo satlite espa en funcionamiento qued inservible en cuanto alcanz su posicin sobre Chatyrka, en la URSS. Perdimos todos nuestros sensores pticos y cmaras y, una vez ms, como en el caso de los otros seis satlites espas, creemos que ste fue destruido por un lser con base en tierra, que ha operado probablemente desde un punto cercano a Magadan. Veinte minutos despus de que el SKY EYE siete quedara inservible, utilizamos nuestro lser AFB de Malmstrom para inutilizar un satlite sovitico de reconocimiento en el momento en que volaba sobre Canad. Segn nuestros clculos, disponen todava de dos satlites espa, uno situado actualmente sobre el Pacfico norte y el otro sobre la frontera Irn-Irak. La NASA est tratando de reparar los SKY EYE dos y tres, pero los otros se han convertido en chatarra espacial. Todo esto, seor, 2

significa que, desde hace aproximadamente tres horas, Hora Diurna del Este Hannan levant la mirada hacia el reloj digital situado sobre la pared de hormign gris de la Sala de Estrategia, nos hemos quedado ciegos. Las ltimas fotografas de reconocimiento fueron tomadas a las dieciocho treinta horas sobre Jelgava. Puls el botn de encendido de un micrfono que tena en la consola situada ante l y dijo: Reconocimiento SKY EYE siete, diecisis, por favor. Hubo una pausa de tres segundos, mientras la computadora de informacin encontraba la informacin requerida. El mapa del mundo se oscureci sobre la gran pantalla verde y fue sustituido por una fotografa tomada desde satlite a gran altura, en la que se mostraba el extenso paisaje de un denso bosque sovitico. En el centro de la imagen se observaba un montn de cabezas de alfiler unidas por las diminutas lneas de las carreteras. Aumento de doce dijo Hannan, con la imagen reflejada sobre sus gafas de montura de cuerno. La fotografa fue aumentada doce veces, hasta que finalmente pudieron verse con toda claridad los cientos de silos de misiles balsticos intercontinentales, como si la pantalla mural de la Sala de Estrategia fuera un ventanal. En las carreteras haba camiones, cuyas ruedas arrojaban polvo, y hasta se vea a soldados cerca de las casamatas de hormign de las instalaciones de misiles y de los discos de radar. Como puede ver, seor sigui diciendo Hannan con la voz tranquila y ligeramente imparcial de su anterior profesin, la de profesor de historia militar y economa en Yale, se estn preparando para algo. Probablemente, estn trayendo ms equipos de radar y armando esas cabezas nucleares. Eso es, al menos, lo que supongo. Slo en esa instalacin hemos contado doscientos sesenta y tres silos, y probablemente contienen ms de seiscientas cabezas nucleares. Dos minutos ms tarde, el SKY EYE siete qued cegado. Pero esta imagen no hace ms que reforzar lo que ya sabemos: los soviticos han alcanzado un elevado punto de preparacin, y no quieren que veamos el nuevo equipo que estn instalando. Lo cual nos remite al informe del general Chivington. General? Chivington rompi el sello de una carpeta verde que tena ante s, y los dems hicieron lo mismo. En su interior haba documentos, grficos y mapas. Caballeros dijo con un tono de voz preocupado, la mquina de guerra sovitica se ha movilizado hasta un quince por ciento de su capacidad a lo largo de los nueve ltimos meses. No necesito hablarles de Afganistn, Amrica del Sur o el golfo Prsico, pero quisiera llamar su atencin hacia el documento marcado como Doble seis, Doble tres. Es un grfico en el que se muestra la cantidad de suministros que estn siendo canalizados en el Sistema Ruso de Defensa Civil. Como vern por s mismos, el grfico se ha disparado en los dos ltimos meses. Nuestras fuentes en la Unin Sovitica nos comunican que, en la actualidad, el cuarenta por ciento de su poblacin urbana ha sido desplazada fuera de las ciudades o bien ha sido cobijada en los refugios antiatmicos... Mientras Chivington hablaba sobre la Defensa Civil sovitica, la mente del presidente retrocedi ocho meses, a los das finales y terribles de Afganistn, con su guerra de gas nervioso y sus ataques con armas nucleares tcticas. Una semana despus de la cada de Afganistn, un ingenio nuclear de doce kilotones y medio haba explotado en un edificio de apartamentos de Beirut, convirtiendo la torturada ciudad en un paisaje lunar de ruinas radiactivas. Casi la mitad de la poblacin haba muerto al instante. Algunos grupos terroristas afirmaron jubilosamente ser los responsables, prometiendo ms rayos cegadores en nombre de Al. Con la detonacin de esa bomba se abri la caja de Pandora de los terrores. El catorce de marzo, India haba atacado a Pakistn con armas qumicas. Pakistn replic con un ataque de misiles contra la ciudad de Jaipur. Tres misiles nucleares indios redujeron a escombros la ciudad de Karachi, y la guerra lleg a un punto muerto en la zona del desierto de Thar. El dos de abril, Irn descarg sobre Irak una lluvia de misiles nucleares suministrados por la Unin Sovitica, y las fuerzas estadounidenses fueron absorbidas por el remolino, mientras se debatan para contener a los iranes. Aviones de combate soviticos y estadounidenses lucharon sobre el golfo Prsico, y toda la regin pareca condenada a estallar. Las guerras fronterizas haban estallado en el norte y sur de frica. Hasta los pases ms pequeos agotaban sus tesoros para comprar armas qumicas y nucleares a los traficantes de armas. Las alianzas cambiaban de la noche a la maana, algunas debidas a la presin militar y otras a las balas de los francotiradores. El cuatro de mayo, a menos de diecisis kilmetros de Key West, un piloto estadounidense de un F-18 de combate, a quien le gustaba apretar el disparador, haba lanzado un misil aire-superficie contra el costado de un submarino ruso averiado. Aviadores rusos con base en Cuba haban acudido inmediatamente, derribando al primer piloto y a otros dos pertenecientes a un escuadrn que acudi como apoyo. Nueve das ms tarde, un submarino sovitico y otro estadounidense colisionaron en el rtico, durante una especie de juego del gato y el ratn. Dos das ms tarde, los radares del Sistema Canadiense de Alerta a Distancia, detectaron la aproximacin de veinte aviones; al instante, se pusieron en alerta roja todas las bases areas occidentales de Estados Unidos, pero los intrusos dieron media vuelta y escaparon antes de establecer contacto. El diecisis de mayo, todas las bases areas estadounidenses pasaron a Defcon Uno, con un movimiento correspondiente por parte de los soviticos al cabo de dos horas. Ese mismo da aument la tensin con la detonacin de un ingenio nuclear en el complejo de la Fiat en Miln, Italia, accin reivindicada por el grupo terrorista denominado Brigadas Rojas. A lo largo de los meses de mayo y junio se produjeron varios incidentes entre barcos de superficie, submarinos y aviones, tanto en el Atlntico norte como en el Pacfico norte. Las bases areas estadounidenses pasaron a Defcon Dos cuando un crucero explosion y se hundi, por causas desconocidas, a treinta millas nuticas de la costa de Oregn. La deteccin de submarinos soviticos en aguas territoriales se increment espectacularmente, y se envi a submarinos estadounidenses para que pusieran a prueba las defensas rusas. La actividad de las instalaciones soviticas de misiles balsticos intercontinentales fue registrada por los satlites SKY EYE antes de que fueran cegados por los lseres, y el presidente saba que los soviticos vean la actividad de las bases estadounidenses, antes de que sus propios satlites espas fueran cegados. El treinta de junio del encarnizado verano, como lo denominaban ya los peridicos, un barco de pasajeros llamado Tropic Panorama, que transportaba a setecientos pasajeros entre Hawai y San Francisco, comunic por radio que estaban siendo acechados por un submarino sin identificar. Ese fue el ltimo mensaje del Tropic Panorama. A partir de ese da, la fuerza naval estadounidense patrull por el Pacfico, armada con misiles nucleares, y preparada para lanzarse al ataque. 3

El presidente record una pelcula titulada Escrito en el cielo, acerca de un avin con problemas, a punto de estrellarse. El piloto era John Wayne, y el Duque le haba comunicado a la tripulacin que se haba alcanzado el punto de no retorno, una lnea ms all de la cual el avin no poda regresar, sino que tena que continuar adelante, fuera cual fuese el resultado. ltimamente, la mente del presidente haba estado en muchas ocasiones al borde del punto de no retorno; haba soado que se encontraba manejando los controles de un avin averiado que volaba sobre un ocano oscuro y tenebroso, a la bsqueda de las luces de tierra. Pero los controles se hallaban hechos aicos, y el avin descenda cada vez ms, mientras los gritos de los pasajeros resonaban en su mente. Quiero volver a ser un nio pens mientras le miraban los otros hombres sentados alrededor de la mesa. Santo Dios, no quiero seguir al mando de los controles! El general Chivington haba terminado de leer su informe. Gracias dijo el presidente, aunque no estaba muy seguro de saber lo que Chivington haba dicho. Sinti las miradas de aquellos hombres posadas en l, esperando a que hablara, se moviese o hiciera algo. Tena cerca de cincuenta aos, de cabello oscuro y aspecto vigoroso y elegante; l mismo haba sido piloto, y volado en la lanzadera Olympian de la NASA, siendo uno de los primeros en desplazarse por el espacio con una mochila propulsora. Al contemplar la gran rbita de la Tierra, cubierta a trozos por las nubes, se haba sentido tan conmovido que a punto estuvo de llorar, y su emocionada radio transmisin, en la que dijo: Creo que s cmo tiene que sentirse Dios, Houston, fue lo que ms contribuy en su acceso a la presidencia. Pero hered los errores de las generaciones de presidentes que le haban precedido, y haba sido ridculamente ingenuo acerca del mundo existente en las vsperas del siglo XXI. La economa, despus de un resurgimiento a mediados de la dcada de los aos ochenta, haba quedado fuera de control. El ndice de criminalidad segua aumentando, y las prisiones se haban convertido en verdaderas carniceras. Cientos de miles de personas sin hogar la nacin de los desarrapados, como los haba llamado el New York Times recorran las calles de Estados Unidos, incapaces de encontrar cobijo, o de afrontar mentalmente las presiones de un mundo desbocado. El programa militar de la guerra de las estrellas, que haba costado miles de millones de dlares, haba demostrado ser un desastre, porque se tom conciencia demasiado tarde de que las mquinas slo podan trabajar todo lo bien que lo hicieran los humanos, y la complejidad de las plataformas orbitales pasmaba a la mente y echaba por tierra todos los presupuestos. Los traficantes de armas haban proporcionado una atrasada e inestable tecnologa nuclear a las naciones del Tercer Mundo, y a unos lderes locos y sedientos de poder en el seductor y precario ruedo mundial. Las bombas de doce kilotones, la potencia aproximada de la bomba que arras Hiroshima, eran ahora tan habituales como las granadas de mano, y se las poda llevar prcticamente en un maletn. Los renovados disturbios que estallaron en Polonia, y las luchas callejeras que se produjeron en Varsovia durante el invierno anterior haban enfriado las relaciones entre Estados Unidos y la Unin Sovitica por debajo del punto de congelacin, a lo que sigui el colapso y la desgracia nacional del complot de la CIA para asesinar a los lderes de Liberacin Polaca. Estamos al borde del punto de no retorno, pens el presidente, y experiment la terrible necesidad de echarse a rer, aunque se concentr en mantener los labios firmemente apretados. Su mente intentaba comprender una intrincada red de informes y opiniones que conducan a una terrible conclusin: la Unin Sovitica se estaba preparando para lanzar un primer golpe capaz de destruir por completo a Estados Unidos. Seor? Pregunt Hannan, interrumpiendo el incmodo silencio. El almirante Narramore tiene el siguiente informe. Almirante? Se abri el sello de otra carpeta. El almirante Narramore, un hombre adusto, de aspecto delgado y fuerte, de poco ms de sesenta aos, empez a leer la informacin clasificada: A las diecinueve doce, helicpteros britnicos de reconocimiento que despegaron del destructor Fife, armado con misiles teledirigidos, verificaron la presencia de seis submarinos no identificados a setenta y tres millas al norte de las Bermudas, con un rumbo de trescientos grados. Si esos submarinos se acercan a la costa nororiental, se encontrarn en posicin de tiro de la ciudad de Nueva York, de Newsport News, las bases areas de la costa oriental, la Casa Blanca y el Pentgono. Alz la mirada para observar al presidente, con sus ojos grises bajo unas espesas cejas blancas. Si se han detectado seis, podemos estar bastante seguros de que Ivan cuenta en esa zona por lo menos con tres veces esa cantidad. Pueden enviarnos varios cientos de cabezas nucleares, que nos alcanzaran entre cinco y nueve minutos despus de su lanzamiento. Volvi la pgina. Hasta hace una hora, todava mantenan su posicin los doce submarinos soviticos del tipo Delta II localizados a doscientas sesenta millas al noroeste de San Francisco. El presidente se sinti mareado, como si todo aquello no fuera ms que una pesadilla que tuviera a pesar de estar despierto. Piensa! se dijo a s mismo. Maldita sea, piensa! Dnde estn nuestros submarinos, almirante? se escuch preguntar a s mismo con lo que le pareci una voz extraa. Narramore tecle en la computadora, y otro mapa apareci en la pantalla mural. Mostraba una lnea de puntos parpadeantes, situada a unas doscientas millas al noreste de Murmansk, en la URSS. Volvi a teclear y un segundo mapa apareci en la pantalla, mostrando el mar Bltico, con otro despliegue de submarinos nucleares al noroeste de Riga. Un tercer mapa mostr la costa este de la Unin Sovitica, con una lnea de submarinos en posicin en el mar de Bering, entre Alaska y el continente asitico. Tenemos a Ivn rodeado por un anillo de hierro dijo Narramore. En cuanto se nos d una orden, podemos hundir cualquier cosa que intente atravesarlo. Creo que la imagen es muy clara se escuch la voz de Hannan con serenidad y firmeza. Tenemos que rechazar a los soviticos. El presidente permaneci en silencio, intentando ordenar sus pensamientos lgicos. Le sudaban las palmas de las manos. Qu ocurrira... si no estn planeando lanzar un primer golpe? Y si ellos creen que lo vamos a lanzar nosotros? Si hacemos un acto de demostracin de fuerza, no podran sentirse empujados ms all del lmite? Hannan extrajo un cigarrillo de una pitillera de plata y lo encendi. La mirada del presidente se sinti nuevamente atrada hacia la llama. Seor dijo Hannan con voz suave, como si se estuviera dirigiendo a un nio retrasado, si hay algo que respeten los soviticos es la fuerza. Lo sabe usted tan bien como todos los presentes, especialmente despus del incidente en el golfo Prsico. Ellos desean territorio, y para conseguirlo estn dispuestos a destruirnos y aceptar su parte en las prdidas. Demonios, su economa es peor que la nuestra! Van a seguir presionndonos hasta que se quiebre nuestra voluntad o golpeemos, y si retrasamos nuestra respuesta, que Dios nos ayude. 4

No dijo el presidente meneando la cabeza. Ya haban discutido muchas veces sobre el tema, y la idea lo pona enfermo. No. No seremos nosotros los primeros en atacar. Los soviticos comprenden la diplomacia del puo continu diciendo Hannan con paciencia. No estoy diciendo que vayamos a destruir la Unin Sovitica. Pero creo fervientemente que ha llegado el momento de decirles, con toda decisin, que no nos dejaremos empujar, y que no vamos a permitir que sus submarinos tomen posiciones frente a nuestras costas, a la espera de recibir las rdenes de lanzamiento. El presidente se contempl las manos. Senta el nudo de la corbata como el nudo corredizo de una soga al cuello, y percibi sudor en sus axilas y en la parte inferior de la espalda. Qu significa eso? pregunt. Significa que debemos interceptar inmediatamente a esos condenados submarinos. Los destruiremos si no retroceden. Debemos pasar a Defcon Tres en todas las bases areas e instalaciones de misiles intercontinentales. Mir con rapidez a los presentes para juzgar quines le apoyaban. Slo el vicepresidente apart la mirada, pero Hannan saba que era un hombre dbil y que su opinin no tena ningn peso. Interceptaremos cualquier navo nuclear sovitico que abandone Riga, Murmansk o Vladivostok. Volveremos as a tener el control del mar, y si eso significa un contacto nuclear limitado, que as sea. Bloqueo dijo el presidente. No les hara sentirse ms vidos por luchar? Seor intervino el general Sinclair con un acento propio de Virginia, creo que el razonamiento sera el siguiente: Ivn tiene que creer que estamos dispuestos a arriesgar nuestros traseros para mandarlos al infierno y regresar. Y, para ser honestos, seor, no creo que haya aqu ningn hombre capaz de seguir sentado tranquilamente, permitiendo que Ivn nos lance una condenada carga de misiles nucleares, sin que nosotros hagamos nada. No importa cul pueda ser el precio. Se inclin hacia adelante, dirigiendo su penetrante mirada al presidente. Puedo colocar al SAC y al NORAD en Defcon Tres en cuestin de dos minutos despus de su orden. Puedo enviar un escuadrn de B-l que estarn en la puerta trasera de Ivn dentro de una hora. Slo hay que darles un pequeo empujn, y ya ver. Pero... creern que los estamos atacando! La cuestin es que, de ese modo, sabrn que no tenemos miedo dijo Hannan dejando caer la ceniza sobre el cenicero. Si eso es una locura, muy bien. Pero, por el amor de Dios, los rusos respetan la locura mucho ms que la cordura. Si les permitimos situar sus misiles nucleares delante de nuestras costas sin mover un solo dedo, habremos firmado una sentencia de muerte para Estados Unidos. El presidente cerr los ojos. Luego los abri de pronto. Haba visto ciudades incendiadas y figuras carbonizadas que antes haban sido seres humanos. Haciendo un esfuerzo, dijo: Yo no..., no quiero ser quien empiece la tercera guerra mundial. Lo comprenden? Ya ha empezado dijo Sinclair. Demonios, el condenado mundo est en guerra, y todos estn a la espera de que alguien, ya sea Ivn o nosotros, lance el golpe que deje al otro fuera de combate. Quiz el futuro del mundo dependa de quin de los dos est dispuesto a ser el ms loco. Estoy de acuerdo con Hans. Si no hacemos ningn movimiento ahora mismo, va a caernos un buen chaparrn encima. Ellos se retirarn dijo Narramore con voz desapasionada. Ya se han retirado en otras ocasiones. Si enviamos grupos de cazadores detrs de esos submarinos y los volamos, sabrn dnde se encuentra trazada la lnea. La cuestin es: nos quedamos sentados, esperando, o les enseamos nuestra musculatura? Seflor? dijo Hannan aguijonendolo. Volvi a mirar el reloj, que sealaba las veintids cincuenta y ocho. Creo que la decisin est ahora en sus manos. No lo quiero!, casi grit. Necesitaba ganar tiempo, necesitaba marcharse a Camp David o a alguno de esos largos viajes de pesca de los que tanto haba disfrutado como senador. Pero ahora ya no quedaba tiempo. Tena las manos fuertemente entrelazadas delante de s. Senta el rostro tan tenso que tema pudiera resquebrajarse y caer hecho pedazos, como una mscara, y l no deseaba ver lo que haba debajo. Al levantar la mirada, los atentos y poderosos hombres seguan all, y sus propios sentidos parecieron alejarse de ellos como en un torbellino. La decisin. Tena que tomarse la decisin. Ahora mismo. S. La palabra jams haba sonado de un modo tan terrible hasta entonces. Est bien. Tenemos que... se detuvo y respir profundamente . Tenemos que pasar a Defcon Tres. Almirante, alerte a sus fuerzas operativas. General Sinclair, no quiero que esos B-l penetren un solo centmetro en territorio ruso. Est claro? Mis tripulaciones pueden recorrer esa lnea incluso dormidas. Enve sus cdigos. Sinclair empez a trabajar en el teclado de la consola que tena ante l; luego levant el telfono para transmitir la autorizacin verbal al Mando Areo Estratgico en Omaha, y a la Defensa de la Fuerza Area de Estados Unidos, en las montaas Cheyenne, Colorado. El almirante Narramore tambin tom el telfono, que le puso en comunicacin instantnea con el centro de Operaciones Navales del Pentgono. Pocos minutos despus se producira un gran incremento de la actividad en todas las bases areas y navales del pas. Los cdigos de Defcon Tres seran transmitidos y an se hara una comprobacin ms en los equipos de radar, los sensores, monitores, computadoras y cientos de otras piezas de avanzada tecnologa militar, as como de las docenas de misiles crucero y los miles de cabezas nucleares ocultas en los silos del Medio oeste, desde Montana a Kansas. El presidente se qued paralizado. Haba tomado la decisin. Bergholz, el jefe de Estado Mayor, se levant, se acerc al presidente, le puso una mano en el hombro y le dijo que haba tomado una buena y slida decisin. Cuando los consejeros y altos mandos militares abandonaron la Sala de Estrategia y se dirigieron hacia el ascensor del rellano exterior, el presidente se qued a solas. Tena la pipa apagada, y no se molest en encenderla. Seor? Casi dio un salto en el silln, volviendo la cabeza hacia la voz. Hannan estaba junto a la puerta. Se encuentra usted bien, seor? S, estoy bien. El presidente sonri dbilmente. Por su memoria acababa de cruzar el recuerdo de sus tiempos gloriosos como astronauta. No. Santo Dios, no lo s. Creo que s. Ha tomado usted la decisin correcta. Ambos lo sabemos. Los soviticos tienen que darse cuenta de que no tenemos miedo. Yo tengo miedo, Hans! Me siento terriblemente asustado! 5

Yo tambin, como todo el mundo, pero no debemos dejarnos dominar por el miedo. Se aproxim a la mesa y hoje algunas de las carpetas. Dentro de pocos minutos acudira un joven agente de la CIA para destruir todos los documentos. Creo que sera mejor que esta noche enviara usted a Julianne y Cory al refugio subterrneo, en cuanto hayan recogido sus cosas. Ya se nos ocurrir algo que decirle a la prensa. El presidente asinti con un gesto. Se trataba del refugio subterrneo presidencial, situado en Delaware, donde se esperaba que quedaran protegidas la primera dama, la hija de diecisiete aos del presidente, y destacados miembros de su gabinete y su equipo, a no ser que fueran alcanzados por un impacto directo de alguna cabeza nuclear de un megatn. Como quiera que varios aos antes se haban filtrado al pblico noticias acerca del refugio presidencial, cuidadosamente construido, esa clase de refugios antiatmicos haban empezado a construirse por todo el pas, excavados algunos en antiguas minas, y otros en las montaas. El negocio de los que abogaban por la supervivencia haba florecido ms que nunca. Hay un tema del que tenemos que hablar dijo Hannan. El presidente pudo ver su propio rostro, fatigado y ojeroso, reflejado en las gafas del hombre. La Operacin Garra. An no ha llegado el momento para eso dijo el presidente con un nudo en el estmago. Todava no. S, claro que ha llegado el momento. Creo que estara usted mucho ms seguro a bordo del avin del Centro de Mando. Uno de los primeros objetivos ser la Casa Blanca. Yo mandar a Paula al refugio presidencial y, como sabe, tiene usted autoridad para enviar all a todo aquel que designe. Pero me gustara acompaarle y estar con usted a bordo del avin del Centro de Mando Areo, si me lo permite. S, desde luego. Deseo que se quede conmigo. Ya bordo habr un oficial de la Fuerza Area sigui diciendo Hannan, con un maletn sujeto con esposas a su mueca. Conoce usted sus cdigos? Los conozco. Esos cdigos particulares se encontraban entre las primeras cosas que haba tenido que aprender al hacerse cargo del puesto. Una frrea banda de tensin pareci sujetarle la nuca. Pero..., no tendr que utilizarlos, verdad, Hans? pregunt, casi suplicante. Probablemente, no. Pero si lo hace, si tiene que hacerlo, deseara que recordase que, para entonces, los Estados Unidos que amamos estarn muertos, y que ningn invasor ha puesto jams el pie, ni lo pondr, en territorio estadounidense. Extendi la mano y apret el hombro del presidente, con un gesto paternal. Correcto? l punto de no retorno dijo el presidente, con los ojos vidriosos y distantes. Qu? Estamos al borde de cruzar el punto de no retorno. Quiz lo hayamos hecho ya. Quiz sea demasiado tarde para retroceder. Que Dios nos ayude, Hans. Estamos volando en la oscuridad, y no sabemos adnde infiernos nos dirigimos. Ya lo averiguaremos cuando lleguemos all. Siempre lo hemos hecho hasta ahora. Hans? La voz del presidente fue tan suave como la de un nio. Si... fuera usted Dios..., destruira este mundo? Hannan dej transcurrir un lapso de tiempo sin contestar. Luego dijo: Supongo que... esperara y vera. Quiero decir, si fuera Dios. Esperar y ver, qu? Averiguar quin gana, si los buenos o los malos. Acaso significa eso alguna diferencia? Hannan se detuvo. Empez a responder, y entonces se dio cuenta de que no poda encontrar una respuesta. Llamar el ascensor dijo, saliendo de la Sala de Estrategia. El presidente se solt las manos. Las luces del techo se reflejaron sobre los gemelos que siempre llevaba, grabados con el sello del presidente de Estados Unidos. Estoy muy bien se dijo a s mismo. Todos los sistemas funcionan. Algo pareci romperse dentro de l, y casi se ech a llorar. Hubiera deseado marcharse a casa, pero su hogar estaba lejos, muy lejos de este silln. Seor? le llam Hannan. Movindose con la lentitud y rigidez de un anciano, el presidente se levant del silln y se dispuso a afrontar el futuro. 2 23.19 Hora Diurna del Este Ciudad de Nueva York Pum! Sinti que alguien golpeaba la parte lateral de la caja de cartn, y se agit y arrebuj ms en la tela de lona que la cubra. Estaba cansada y deseaba descansar. Una mujer necesita que su belleza duerma, pens, y volvi a cerrar los ojos. He dicho que salgas de aqu! Unas manos la sujetaron por los tobillos y la sacaron con rudeza de la caja, arrojndola sobre el pavimento. Al mismo tiempo, ella empez a gritar de indignacin y a patear salvajemente. Bastardo hijo de puta! Djame sola, bastardo! Mierda, mira eso! exclam una de las dos figuras que estaban sobre ella, delineada por el nen rojo del cartel de un restaurante vietnamita, en la calle Treinta y seis Oeste. Pero si es una mujer! El otro hombre, el que la haba sujetado por los tobillos por encima de las sucias zapatillas, sacndola de la caja, gru con un tono de voz lgubre y amenazador: Mujer o no, le voy a patear el culo. Ella se sent, con la tela de lona en la que conservaba sus pertenencias estrechamente apretada contra el pecho. Su rostro, de mandbula cuadrada y fuerte, qued profundamente delimitado bajo la luz rojiza del nen, surcado por la suciedad de la calle. Los 6

ojos, hundidos en cuencas violceas, eran de un azul plido y acuoso, y relucan tanto de temor como de clera. Sobre la cabeza llevaba una gorra azul que haba encontrado el da anterior en una bolsa de basura abierta. Su vestimenta estaba compuesta por una sucia blusa de manga corta, de color grisceo, y un desarrapado par de pantalones de hombre, con remiendos en las rodillas. Era una mujer de gran estructura sea, carnosa, con el estmago y las caderas tensados contra el rudo material de la tela de los pantalones; tanto sus ropas como la bolsa de tela de lona que llevaba procedan de un amable representante del Ejrcito de Salvacin. Bajo la gorra, su cabello moreno con hebras grises le colgaba suelto sobre los hombros, con algunas partes cortadas aqu y all, all donde ella le haba metido las tijeras. En la bolsa de lona llevaba una mezcolanza de objetos: un rollo de hilo de pescar, un manoseado suter de color naranja, un par de botas vaqueras con los tacones rotos, una bandeja mellada, vasos de papel y cubiertos de plstico, un ejemplar del Cosmopolitan que ya tena un ao, un trozo de cadena, varios paquetes de chicle, y otros objetos que hasta ella misma haba olvidado que estaban all. Mientras los dos hombres la miraban fijamente uno de ellos con una amenazadora intensidad, se apret ms la bolsa contra el pecho. Tena el ojo y el pmulo izquierdos amoratados e hinchados, y le dolan las costillas all donde se haba golpeado tres das antes, al caer por un tramo de escalera, empujada por otra mujer indigente en el Asilo Cristiano. Ella se haba incorporado, haba subido la escalera de nuevo y le haba roto dos dientes a la otra mujer de un certero derechazo. Ests en mi caja dijo el hombre de voz lgubre. Era alto y delgado, y slo vesta un par de vaqueros, dejando al descubierto el brillo de su pecho sudoroso. Llevaba barba, y sus ojos aparecan rodeados de sombras. El segundo hombre, ms bajo y pesado, llevaba una sudada camiseta y unos pantalones verdes del ejrcito, con quemaduras de cigarrillos. Tena un cabello oscuro y aceitoso, y no paraba de rascarse las ingles. El primer hombre la empuj en el costado con la punta de la bota, y ella hizo un gesto de dolor al sentir la presin sobre sus costillas. Ests sorda, zorra? He dicho que ests en mi jodida caja! La caja de cartn en la que ella se haba tumbado a dormir se encontraba ahora a su lado, en medio de un montn de rezumantes bolsas de basura, un sntoma de la huelga de basureros, que abarrotaban las calles y callejones de Manhattan desde haca dos semanas. Bajo un calor sofocante de treinta y cinco grados durante el da y treinta por la noche, las bolsas se haban hinchado y estallado. Las ratas estaban disfrutando de un verdadero festn, y las montaas de basura permanecan sin recoger, bloqueando el trfico en algunas calles. Mir aturdida a los dos hombres, con el contenido de media botella de Red Dagger filtrndose en su estmago. La ltima comida que haba tomado haba consistido en los restos de unos huesos de pollo y de una bandeja de cena precocinada. Eh? Mi caja! Le grit el de la barba delante de la cara. ste es mi lugar! Ests loca o qu? No est en su sano juicio dijo el otro hombre. Seguro que est ms loca que el diablo. Y parece igual de fea. Eh, qu llevas en esa bolsa? Djame ver! Agarr la bolsa y tir de ella, pero la mujer emiti un aullido bajo y se neg a soltarla, con los ojos muy abiertos y aterrorizados. Tienes algo de dinero ah? Algo de beber? Dmelo de una vez, zorra! El hombre casi se la arranc de entre las manos, pero ella gimi tratando de retenerla. La luz rojiza arranc destellos de un ornamento que llevaba colgado alrededor del cuello, un pequeo y barato crucifijo que penda de un collar hecho de piedras engarzadas. Eh! Exclam el segundo hombre. Mira eso! S quin es! La he visto en la calle Cuarenta y dos. Cree ser una condenada santa, y no hace ms que predicarle a la gente. La llaman hermana Creep. S? Bueno, entonces quiz podamos conseguir algo empeando ese collar. Extendi la mano, para arrancarle el crucifijo del cuello, pero ella volvi la cabeza hacia un lado. El hombre la sujet por la nuca, lanz una maldicin y levant la otra mano para golpearla. Por favor! Implor ella, a punto de sollozar. No me haga dao, por favor! Tengo algo para usted! dijo, y empez a buscar a tientas en el interior de la bolsa. Scalo ya de una vez, de prisa! Te voy a romper la crisma por dormir en mi caja. Le solt la cabeza, pero mantuvo el puo preparado para golpear. Ella emiti ligeros y dbiles gemidos, mientras segua buscando. Est en alguna parte, aqu dentro asegur. En alguna parte. Dmelo en seguida! Orden el otro presentndole la palma de la mano. Y quiz no te d una patada en el culo. La mano de la mujer se cerr alrededor de lo que andaba buscando. Ya lo he encontrado dijo. Claro que s. Bien, dmelo! Muy bien replic la mujer. El gemido haba desaparecido y su voz son tan correosa como el cuero curtido por el sol. Con un movimiento rpido y suave extrajo una navaja de afeitar, la abri con un giro de la mueca y traz una cuchillada a travs de la mano abierta del barbudo. La sangre brot de la herida. El rostro del hombre se puso blanco. Se sujet la mueca, su boca se contorsion en una O y luego surgi el grito, como el sonido de un gato estrangulado. Inmediatamente, la mujer se puso en pie sobre sus fuertes piernas, volviendo a sostener la bolsa contra su pecho, como un escudo, al tiempo que lanzaba cuchilladas sobre los dos hombres, que retrocedieron tambaleantes y, tropezando el uno con el otro, resbalaron sobre el pavimento deslizante a causa de las basuras y terminaron por caer al suelo. El de la barba, con la sangre salindole a borbotones de la mano, se incorpor con un trozo de madera claveteada de clavos oxidados en la otra mano y una mirada de rabia en los ojos. Ya te ensear yo! grit. Ahora mismo sabrs lo que es bueno! Se lanz sobre ella, pero la mujer se agach, evitando el golpe, y extendi hacia l la mano que sostena con firmeza la navaja de afeitar. El hombre retrocedi de nuevo y por un momento permaneci incrdulo, contemplndose la lnea de sangre que le brotaba del pecho. La hermana Creep no se detuvo. Dio media vuelta y ech a correr, casi resbalando sobre los lquidos que rezumaban de las basuras, pero recuperando el equilibrio, seguida por los gritos de los dos hombres. Ya te cogeremos! grit tras ella el barbudo. Te encontrar, zorra! Espera y vers! No les esper. Sigui corriendo, con las zapatillas golpeando el pavimento, hasta que lleg ante una barrera de miles de bolsas de basura abiertas. Ascendi a rastras sobre ellas, tomndose incluso el tiempo necesario para apoderarse de un par de cosas interesantes que vio en su camino, como un salero roto y un empapado ejemplar del National Geographic, que meti en la bolsa. Luego, se 7

encontr al otro lado de la barrera y sigui caminando, con la respiracin an entrecortada y el cuerpo temblndole. Eso ha estado muy cerca pens. Casi me atrapan los demonios! Pero loado sea Jess, y cuando l llegue en su platillo volante desde el planeta Jpiter, yo estar ah, en la dorada costa, para besarle la mano. Estaba en la esquina de la calle Treinta y ocho con la Sptima avenida, recuperando el ritmo normal de su respiracin y observando el trfico que pasaba a su lado como una manada de ganado en estampida. La neblina amarillenta causada por el vapor desprendido de las basuras y por los tubos de escape de los automviles, se agitaba como la materia estancada de la superficie de una charca, y un calor hmedo pareca presionar sobre la hermana Creep; gotas de sudor brotaron y se deslizaron por su rostro. Tena las ropas humedecidas; dese poder disponer de desodorante, pero eso ya se haba terminado. Mir a su alrededor, observando los rostros de personas extraas, del color de las heridas bajo el brillo de las luces intermitentes de nen. No saba adnde ir, y difcilmente recordaba dnde haba estado. Pero saba que no poda quedarse en esta esquina durante toda la noche; saba desde haca tiempo que permanecer as haca que los condenados rayos X le acuchillaran la cabeza, tratando de revolverle el cerebro. Empez a caminar hacia el norte, con la cabeza baja y los hombros hundidos, en direccin a Central Park. Tena los nervios a flor de piel como consecuencia de la experiencia con aquellos dos paganos que haban intentado robarle. El pecado estaba en todas partes!, pens. En la tierra, en el aire y en el agua. All no haba ms que pecado malvado y negro. Y tambin estaba en las caras de la gente, oh, s! Poda distinguir el pecado reflejado en los rostros de la gente, escondido en sus ojos, haciendo que sus bocas parecieran criminales. Ella saba que era el mundo y los demonios lo que hada que la gente inocente se volviera loca. Nunca antes haban estado tan ocupados los demonios, ni tan vidos por apoderarse de las almas inocentes. Pens en el lugar mgico, all, en la Quinta avenida, y el duro y preocupado ceo de su rostro se suaviz. Acuda all a menudo para contemplar las hermosas cosas que haba en los escaparates; los delicados objetos expuestos all tenan el poder de tranquilizar su alma, y aunque el guarda de la puerta no la dejaba pasar, ella se contentaba con permanecer en el exterior y mirar. Recordaba haber visto una vez un ngel de cristal en el escaparate; era una figura poderosa, con el largo cabello ondeando hacia atrs, como un fuego santo y resplandeciente, y con las alas a punto de desplegarse, surgiendo de un cuerpo fuerte y delgado. Y en el hermoso rostro de ese ngel, los ojos brillaban con maravillosas luces multicolores. Durante un mes, la hermana Creep haba viajado cada da slo para ver ese ngel, hasta que lo sustituyeron por una ballena de cristal, que surga de un tormentoso mar de cristal de color azul verdoso. Claro que en la Quinta avenida tambin haba otros lugares que contenan tesoros, y la hermana conoca sus nombres: Saks, Fortunoff s, Cartier, Gucci, Tiffany, pero ella se senta atrada por las esculturas expuestas en los escaparates de la Steuben Glass, el lugar mgico de sueos que le serenaban el alma, donde el brillo sedoso del cristal pulido reluca bajo las suaves luces, hacindole pensar en lo maravilloso que iba a ser el cielo. Alguien la empuj por la espalda, hacindola volver a la realidad. Parpade bajo el calor que se desprenda del nen. Chicas! Chicas vivas!, anunciaba el letrero. Es que los hombres desearan chicas muertas?, se pregunt. Y el anuncio de la marquesina de un cine deca: Nacido erecto. Los letreros palpitaban desde cada nicho y portal. Libros de sexo! Ayudas sexuales! Cajas de municiones! Armas de artes marciales! El retumbar de una pesada msica de bajo surga de la puerta de un bar, y otros ritmos palpitantes y discordantes emanaban de los altavoces colocados sobre una hilera de libreras, bares, espectculos y teatros porno. A las veintitrs treinta, la calle Cuarenta y dos, cerca de Times Square, era un permanente desfile de humanidad. Un joven muchacho hispano que estaba cerca de la hermana Creep levant las manos y empez a gritar: Coca! Crack! Aqu mismo! No lejos, otro vendedor de drogas se abri la chaqueta para mostrar las bolsitas de plstico que llevaba colgadas en el interior. Tome una dosis! grit. Ver cmo vuela! Barato, barato, barato! Otros vendedores gritaban hacia los coches que pasaban lentamente por la Cuarenta y dos. Las chicas en sujetadores, vaqueros, bragas o pantalones de cuero, permanecan apoyadas contra las puertas de las libreras y locales, o les hacan seas a los conductores para que se acercaran. Algunos as lo hacan, y la hermana Creep vea cmo las jvenes mujeres eran tragadas por la noche, alejndose en compaa de extraos. El ruido era casi ensordecedor, y al otro lado de la calle, delante de un local de espectculo porno, haba dos jvenes negros pelendose en la acera, rodeados por un grupo de otros jvenes que rean y los incitaban a aumentar la violencia. El vaporoso aroma de los tubos de escape flotaba en el aire. Navajas! Gritaba otro vendedor. Navajas aqu mismo! La hermana Creep sigui avanzando, desviando la mirada a uno y otro lado. Conoca esta calle, esta guarida de demonios; haba venido muchas veces a este lugar, para predicar. Pero sus prdicas nunca servan de nada, y su voz quedaba ahogada por el retumbar de la msica, los gritos de la gente que venda algo. Tropez con el cuerpo de un hombre negro, tendido sobre la acera; tena los ojos abiertos, y le brotaba sangre de la nariz. Ella sigui su camino, tropezando con la gente, siendo desplazada y maldecida, mientras el brillo del nen la cegaba. Abri la boca y se puso a gritar: Salvad vuestras almas! El fin est cercano! Que Dios tenga piedad de vuestras almas! Pero nadie la mir siquiera. La hermana Creep intent abrirse paso entre los cuerpos en movimiento y, de pronto, delante de su rostro apareci un hombre viejo y nudoso, con restos de vmito en la pechera de la camisa; la maldijo y le agarr la bolsa, extrayendo algunos de los objetos que contena, echando luego a correr entre la gente, antes de que ella pudiera golpearle. Irs al infierno, hijo de puta! le grit. Y entonces, una oleada de fro se apoder de sus huesos y se inclin. Por su mente cruz la imagen de un tren de mercancas que se abalanzaba sobre ella. No vio quin la golpe, sino que simplemente percibi que estaba a punto de ser golpeada. Un hombro duro y huesudo la arroj a un lado con tanta facilidad como si su cuerpo fuera de paja, y en ese segundo de contacto se grab en su cerebro una imagen indeleble: una montaa de muecos rotos y chamuscados. Mientras era lanzada hacia la calle, se dio cuenta de que no eran muecos; los muecos no posean intestinos que surgieran por entre las costillas desgarradas, ni cerebros que rezumaran por las orejas, ni dientes que se apretaran en el rictus congelado de la muerte. Golpe contra el bordillo de la acera, y un taxi maniobr para evitarla, con el taxista gritando, apoyado sobre el claxon. Ella estaba bien, slo haba sentido como si le faltara el aire, y el palpitar de su costado dolorido. Hizo esfuerzos por incorporarse y ver quin la haba golpeado de aquella manera, pero nadie le prestaba la menor atencin. Sin embargo, los dientes de la hermana Creep castaeteaban del fro que de repente se haba apoderado de ella, en medio de la ms calurosa noche de verano, y se palp el brazo buscando lo que saba sera un moretn all donde aquel bastardo la haba golpeado. 8

Paganos de mierda! grit sin dirigirse a nadie en particular. Pero en el fondo de sus ojos permaneci la visin de una montaa de cadveres que se fundan, y una garra de pavor pareci apoderarse de su estmago. Se pregunt quin habra podido ser, mientras suba de nuevo a la acera. Qu clase de monstruo vestido con piel humana? Vio ante ella la marquesina de un cine, anunciando la doble sesin de El rostro de la muerte. Cuarta parte y Mondo Bizarro. Se acerc ms y vio que el cartel de El rostro de la muerte. Cuarta parte prometa escenas extradas de la mesa de autopsia. Vctimas de accidentes de coche! Muerte por el fuego! Sin cortes y sin censuras! Un fro mortal pareca llenar el aire alrededor de la puerta cerrada del cine. Entre!, deca un cartel junto a la puerta. Tenemos aire acondicionado! Pero lleg a la conclusin de que aquel fro era algo ms que producto del aire acondicionado. Se trataba de un fro hmedo y siniestro: el fro de las sombras donde crecan sapos venenosos, con sus crudos colores atrayendo a un nio que se acercaba: Ven, anda y toma un pedazo del pastel. Se estaba desvaneciendo ahora, disipndose en el calor sofocante. La hermana Creep permaneci de pie delante de la puerta, y aunque saba que el dulce Jess era su misin, que l la protegera, tambin saba que no entrara en aquel teatro ni por una botella entera de Red Dagger..., ni siquiera por dos! Se apart de la puerta, tropez con alguien, que la maldijo y la empuj a un lado, y luego reanud su camino, sin saber adnde ir, y sin que eso le preocupara lo ms mnimo. Tena las mejillas enrojecidas por la vergenza. Haba sentido miedo, se dijo a s misma, aun sabiendo que el dulce Jess estaba a su lado. Tuvo miedo de mirar la maldad cara a cara, y haba vuelto a pecar. Dos manzanas ms all del cine prohibido vio a un nio negro arrojar una botella de cerveza en medio de unos cubos de basura abarrotados, apoyados contra la puerta de un destartalado edificio. Ella aparent buscar algo en el interior de su bolsa, hasta que l pas a su lado, y luego entr en el portal y empez a buscar la botella, con la garganta reseca anhelando un sorbo, aunque slo fuera una gota, algo de lquido. Las ratas chillaron y se deslizaron sobre sus manos, pero a ella no le import; vea ratas todos los das, y mucho ms grandes que estas. Una de ellas se encaram sobre el borde de una lata y se la qued mirando con una furiosa indignacin. Ella le arroj una agujereada zapatilla de tenis, y el animal sali huyendo. El olor de la basura era ptrido. Era el olor de la carne corrompida desde hada mucho tiempo. Encontr la botella de cerveza y se alegr al comprobar, en la penumbra, que an quedaban unas pocas gotas. Se la llev rpidamente a los labios, metiendo la lengua en la botella para captar el sabor de la cerveza. Sin hacer caso del corretear de las ratas, se sent con la espalda apoyada contra la spera pared de ladrillo. Al apoyar la mano en el suelo para sostenerse, toc algo hmedo y blando. Mir hacia un lado, y al darse cuenta de lo que era se llev la mano a la boca para sofocar un grito. Haba estado envuelto en unas pocas pginas de peridico, pero las ratas lo haban desgarrado. Luego, haban empezado a trabajar en la carne. La hermana Creep no saba qu edad poda tener, ni si era nio o nia, pero el diminuto rostro an tena los ojos abiertos, como si el pequeo hubiera estado a punto de quedarse dulcemente dormido. Estaba desnudo; alguien lo haba arrojado entre el montn de cubos, bolsas de basura y chorreantes inmundicias como si se tratara de un juguete roto. Oh susurr. Pens en una carretera azotada por la lluvia y en una luz azul giratoria. Y escuch la voz de un hombre, diciendo: Djeme sostenerla ahora, seora. Tiene que dejar que la sostenga. La hermana Creep tom la cabeza del pequeo muerto y la acun en sus brazos. Desde la distancia lleg hasta ella el palpitante sonido de la msica y los gritos de los vendedores de la calle Cuarenta y dos. Y la hermana Creep canturre con una voz ahogada: Durmete, durmete, pequeo nio, no llores... Ya no pudo recordar el resto de la cancin. La luz azul giratoria y la voz del hombre flotando a travs del tiempo y la distancia: Djeme sostenerla, seora. La ambulancia llega en seguida. No susurr la hermana Creep. Tena los ojos muy abiertos y la mirada fija, y una lgrima le resbal por la mejilla. No, no... le dejar... Se apret al pequeo contra el hombro, y la diminuta cabeza qued colgando. El cuerpo estaba fro. Alrededor de la hermana Creep las ratas chillaban y se removan, llenas de frustracin. Oh, Dios santo se escuch decir a s misma. Levant la cabeza hacia un fragmento de cielo y sinti que el rostro se le contorsionaba, y que la clera surga de su interior como una oleada, al tiempo que gritaba: Dnde ests? Su voz reson a lo largo de la calle, y qued ahogada por los vivos gritos de los comerciantes, a un par de manzanas de distancia. El dulce Jess ha llegado tarde pens. Ha llegado tarde, tarde, tarde, en una fecha clave, clave, clave. Empez a rer y a llorar histricamente, hasta que surgi de su garganta un gemido como el de un animal herido. Transcurri mucho tiempo hasta que se dio cuenta de que tena que seguir su camino, y que no poda llevarse al nio con ella. Lo envolvi cuidadosamente en el suter de color naranja que llevaba en la bolsa, y luego lo introdujo en el fondo de uno de los cubos de basura, apilando sobre l todo lo que pudo. Una gran rata gris se le acerc, enseando los dientes, y ella la alcanz de pleno con la botella de cerveza vaca. No encontr fuerzas para incorporarse, y sali del portal a gatas, con la cabeza inclinada y el rostro surcado por ardientes lgrimas de vergenza y rabia. Senta nuseas. No puedo seguir se dijo. Ya no puedo seguir viviendo en este oscuro mundo! Querido y dulce Jess, baja en tu platillo volante y llvame contigo! Apoy la frente contra la acera y dese estar muerta y en el cielo, donde se lavaban todos los pecados. Algo tintine sobre la acera, sonando como notas de msica. Levant la cabeza; sus ojos estaban hinchados y vea borroso a causa de las lgrimas, pero pudo distinguir a alguien alejndose de ella. La figura dobl la esquina y desapareci. La hermana Creep vio que haba vanas monedas sobre el pavimento, a poca distancia de donde se encontraba: tres monedas de veinticinco centavos, dos de diez y un centavo suelto. Se dio cuenta de que alguien haba credo que ella estaba mendigando. Extendi el brazo y recogi las monedas, antes de que se las arrebataran. Se sent, intentando pensar en lo que deba hacer. Se senta enferma, dbil y cansada, y tena miedo de echarse en la calle, a cielo abierto. Tengo que encontrar un lugar donde esconderme decidi. Hallar un lugar donde abrir un agujero y esconderme. Su mirada descubri el tramo de escalera que, desde el otro lado de la calle Cuarenta y dos, descenda hacia el metro. 9

Ya haba dormido en el metro en otras ocasiones; saba que los policas la sacaran de la estacin o, lo que era peor, la llevaran de nuevo al refugio. Pero tambin saba que el metro dispona de una segura red de tneles de mantenimiento y pasos subterrneos inacabados que se apartaban de las rutas principales y se introducan profundamente por debajo de Manhattan. Tan profundamente, que ninguno de los demonios con piel humana podra encontrarla nunca, y ella podra hacerse un ovillo en medio de la oscuridad y olvidar. Su mano se cerr sobre el dinero; era suficiente para pagarse el billete, y luego se apartara del mundo lleno de pecado al que el dulce Jess haba dado la espalda. La hermana Creep se incorpor, cruz la calle Cuarenta y dos y descendi hacia el mundo subterrneo. 3 20.22 Hora Diurna Central Concordia, Kansas Mtalo, Johnny! Hazlo pedazos! Arrncale el brazo y cmetelo! Las vigas del caluroso gimnasio de la Escuela Superior de Concordia, lleno de humo, vibraban con los gritos combinados de ms de cuatrocientas personas, mientras que en el ring que ocupaba el centro del gimnasio haba dos hombres enzarzados en un combate de lucha libre, uno de ellos blanco, y el otro negro. Por el momento, el luchador blanco un joven local llamado Johnny Lee Richwine tena contra las cuerdas al monstruo conocido como Frankenstein Negro, y lo estaba dndole una paliza con llaves de judo, mientras la multitud gritaba, pidiendo sangre. Pero Frankenstein Negro, que meda ms de un metro noventa, pesaba ms de ciento treinta kilos y llevaba una mscara de bano, cubierta con muescas de cuero rojo y pernos de goma, hinch su pecho corpulento; lanz un retumbante rugido y atrap en el aire la mano de Johnny Lee Richwine, retorcindosela hasta que el joven se vio obligado a ponerse de rodillas. El Frankenstein Negro gru y le golpe un lado de la cabeza con una de sus botas de tamao enorme, dejndolo espatarrado sobre la lona. El rbitro iba de un lado a otro sin saber muy bien qu hacer, y al mostrar un dedo de advertencia ante el rostro de Frankenstein Negro, el monstruo lo apart a un lado con la facilidad con que se quita uno una brizna de hierba; Frankenstein Negro se situ sobre el cuerpo cado e hinch el pecho, haciendo girar la cabeza como un maniaco, mientras el pblico gritaba de rabia. Vasos aplastados de Coca-Cola y bolsas de palomitas de maz empezaron a caer sobre el ring. Estpidos borricos! grit Frankenstein Negro con un tono bajo que se impuso al ruido producido por la multitud. Mirad lo que hago yo con vuestro hroe local! El monstruo peg un salto y se dej caer alegremente sobre las costillas de Johnny Lee Richwine. El joven se contorsion, mostrando en su rostro una profunda expresin de angustia, mientras el rbitro intentaba apartar a un lado a Frankenstein Negro. Con un solo empujn, el monstruo arroj al rbitro contra un rincn del ring, donde ste cay de rodillas. Ahora, el pblico se haba puesto en pie, arrojando toda clase de objetos, y los policas locales asignados para mantener el orden durante el combate permanecieron en actitud nerviosa alrededor del ring. Queris ver la sangre de un granjero de Kansas? grit Frankenstein Negro levantando el pie, dispuesto a aplastarle el crneo a su oponente. Pero Johnny pareci recobrar la vida; sujet el tobillo del monstruo y le hizo perder el equilibrio, librndose luego de su otra pierna con una patada. Frankenstein Negro trat de recuperar el equilibrio balanceando los brazos, pero cay sobre la lona con una fuerza que hizo vibrar el suelo, y el rugido de la multitud pareci capaz de echar el techo abajo. Frankenstein Negro se puso de rodillas, levant las manos y rog clemencia, al tiempo que el joven avanzaba sobre l. Entonces, Johnny se volvi para ayudar al rbitro cado y, acompaado por un grito de la multitud, Frankenstein Negro se levant de un salto y se lanz sobre Johnny por la espalda, con las dos manos entrelazadas para propinarle un golpe de martillo. El grito de sus partidarios hizo que Johnny Lee Richwine se volviera en el ltimo instante, y detuviera al monstruo propinndole una patada sobre el rollo de grasa que le rodeaba el diafragma. El sonido del aire expelido por los pulmones de Frankenstein Negro fue como el silbido de un barco de vapor; se tambale alrededor del ring, con pasos de borracho, tratando de escapar a su destino. Johnny Lee Richwine lo atrap, lo dobl y lo levant, colocndoselo encima de los hombros, al tiempo que lo haca girar. Los espectadores quedaron boquiabiertos durante un instante, mientras todo aquel peso abandonaba la lona, y luego volvieron a rugir cuando Johnny empez a hacer girar el cuerpo en el aire. Frankenstein Negro gritaba como un nio que est siendo azotado. Se produjo entonces un sonido, como el disparo de una pistola. Johnny Lee Richwine lanz un grito y empez a caer sobre la lona. Antes de apartarse de un salto de los hombros del joven, Frankenstein Negro tuvo tiempo de darse cuenta de que el joven se haba roto una pierna. Conoca muy bien el sonido que producan los huesos al romperse; se haba mostrado contrario a que el muchacho intentara con l aquella maniobra giratoria, pero Johnny haba querido impresionar a su pblico. Frankenstein Negro cay de costado sobre la lona, y al sentarse en ella vio al joven luchador local tumbado a unos pocos pasos de distancia, sujetndose la rodilla y gimiendo, esta vez con verdadero dolor. El rbitro tambin se haba levantado, sin saber que hacer. Se supona que Frankenstein Negro deba estar tumbado en la lona y que Johnny Lee Richwine deba haber ganado la pelea; eso era lo que decan las instrucciones, y todo se haba desarrollado bien hasta el momento. Frankenstein Negro se levant. Saba que el muchacho estaba malherido, pero tena que seguir representando su papel. Levant los brazos sobre la cabeza, resistiendo el torrente de vasos de papel y bolsas de palomitas que le arrojaban, acercndose al boquiabierto rbitro, y dicindole en voz baja, con un tono muy distinto a sus rugidos anteriores: Descalifqueme y lleve a ese muchacho a un mdico! Eh? Hgalo ahora mismo! 10

El rbitro, un hombre que diriga una ferretera en la cercana localidad de Belleville, efectu finalmente un movimiento de cruce con las manos levantadas, que significaba la descalificacin de Frankenstein Negro. El enorme luchador continu la pantomima, saltando de un lado a otro, aparentemente furioso, mientras el pblico le gritaba y maldeca, y luego baj con rapidez del ring para ser escoltado a los vestuarios por una falange de policas. Durante ese largo trayecto, tuvo que soportar las palomitas de maz que le arrojaron a la cara, los escupitajos, trozos de hielo y gestos obscenos, tanto de los nios como de los adultos. Senta un temor especial ante las abuelas, ya que, un ao antes, una de ellas le haba atacado en Wayeross, Georgia, con una larga aguja para sujetarse el sombrero, y hasta haba tratado de patearle en los genitales. Una vez en el vestuario, que estaba compuesto por un banco y un armario metlico existente en la habitacin del equipo de ftbol, extendi los msculos todo lo que pudo. Algunos de los dolores que senta eran permanentes, y le pareca tener los hombros tan duros como trozos de madera. Se quit la mscara de cuero y se mir en el agrietado y pequeo espejo que colgaba dentro del armario. No era en modo alguno un tipo elegante. Llevaba el cabello al rape para permitir que la mscara le encajara bien, y tena el rostro cubierto por las cicatrices de innumerables accidentes sufridos en el ring. Recordaba con exactitud dnde se haba producido cada una de aquellas cicatrices: un golpe mal calculado en Birmingham, un giro de silla demasiado convincente en Winston-Salem, un impacto con el borde de la esquina del ring en Sioux Falls, una cada sobre el suelo de hormign en San Antonio. Los errores de cronometraje producan verdaderas heridas en la lucha libre profesional. Johnny Lee Richwine no se haba situado en una posicin lo bastante bien equilibrada como para soportar el peso de su cuerpo, y su pierna rota haba pagado el error. Se sinti mal por ello, pero ahora ya no poda hacer nada. El espectculo tena que continuar. Tena treinta y cinco aos, y se haba pasado los diez ltimos luchando en el circuito profesional de lucha libre, recorriendo las autopistas y carreteras comarcales entre los auditorios, los gimnasios de las escuelas superiores y las ferias locales de las distintas ciudades. En Kentucky se le conoca como Jones Relmpago, en Illinois como Mazazo Perkins, y en una docena de estados con nombres igualmente terribles y parecidos. En realidad, se llamaba Joshua Hutchins y esta noche se encontraba muy lejos de su hogar, en Mobile, Alabama. Se haba roto tres veces la nariz, ancha y achatada; la ltima vez ni siquiera se haba molestado en que se la arreglaran. Por debajo de las espesas cejas negras mostraba unos ojos profundos de un color gris plido. Otra pequea cicatriz se curvaba alrededor de la barbilla, como si fuera un signo de interrogacin con el punto abajo, y las duras lneas y ngulos de su rostro le daban el aspecto de un rey africano de la guerra. Era corpulento hasta ser casi monstruoso, una especie de curiosidad que la gente observaba cuando caminaba por las calles. Los haces de msculos se abultaban en sus brazos, hombros y piernas, pero el estmago empezaba a estar flojo; era el resultado de demasiadas cajas de donuts, consumidas en la solitaria habitacin de cualquier motel. A pesar de todo, mostraba una notable musculatura alrededor del diafragma. Josh Hutchins se mova con gracia y potencia, dando la impresin de ser un muelle contenido a punto de saltar. Eso era lo que le quedaba de la fuerza explosiva que haba acumulado mientras fue defensa de lnea de los New Orleans Saints, haca ya muchos aos. Josh se duch y enjabon, librndose del sudor. La noche del da siguiente tendra que luchar en Garden City, Kansas, lo que significaba tener que recorrer un largo y polvoriento camino a travs del estado. Y tambin sera un viaje caluroso, porque el aire acondicionado de su coche se haba estropeado unos pocos das antes, y no poda permitirse hacer que lo arreglaran. Recibira su siguiente cheque al final de la semana, en Kansas City, donde tendra que participar en un combate de lucha libre de siete hombres. Sali de la ducha, se sec y se visti. Mientras guardaba su material apareci el promotor del combate para decirle que Johnny Lee Richwine haba sido trasladado al hospital y que se encontraba bien. Le advirti a Josh que llevara cuidado cuando abandonara el gimnasio porque las gentes de la ciudad podran mostrarse un tanto duras. Josh le dio las gracias con su voz serena, cerr la cremallera de su bolsa de viaje y se despidi. Su abollado Pontiac gris, que ya tena seis aos, se hallaba estacionado en el aparcamiento de un supermercado que funcionaba las veinticuatro horas del da. Gracias a la experiencia de numerosas ruedas pinchadas, haba aprendido a no aparcar cerca de los locales donde se celebrara el combate de lucha libre. Como estaba tan cerca del supermercado, entr y pocos minutos ms tarde sali con un paquete de donuts, algunas pastas y un cartn de leche. Se meti en el coche y se dirigi hacia el sur por la Interestatal 81, hacia el motel Descansebien. Su habitacin daba a la carretera y el zumbido de los camiones que pasaban sonaba como bestias lanzadas a la bsqueda de presas en la oscuridad. Encendi el televisor, para ver el programa Esta noche, y luego se quit la camisa, extendindose una capa de oloroso Ben Gay sobre los doloridos hombros. Haba transcurrido ya mucho tiempo desde que dejara de trabajar en un gimnasio, aunque se deca una y otra vez que deba empezar a correr de nuevo para hacer algo de ejercicio. Tena el estmago tan blando como un merengue; saba que si sus oponentes no contenan las patadas y los puetazos que le dirigieran a esa zona, podran hacerle bastante dao. Pero decidi dejar esas preocupaciones para el da siguiente siempre haba un da siguiente, se puso el pijama de color rojo brillante y se tumb en la cama para ver la televisin y comer lo que haba comprado. Casi se haba terminado ya la caja de donuts cuando un boletn de noticias de la NBC interrumpi el programa que se estaba emitiendo. Un locutor de rostro adusto apareci en la pantalla, con una imagen de la Casa Blanca al fondo, y empez a hablar de una reunin de alta prioridad que acababa de mantener el presidente con el secretario de Defensa, el jefe del Estado Mayor de las Fuerzas Armadas, el vicepresidente y otros consejeros, aadiendo que las fuentes confirmaban que la reunin haba tratado acerca del SAC y del NORAD. Las bases areas estadounidenses podan ser puestas en el ms alto grado de alerta, segn dijo el locutor con un acento de urgencia en la voz. Se ofreceran nuevos boletines en cuanto se dispusiera de ms noticias. No volis el mundo hasta el domingo dijo Josh con la boca llena de donut. Antes tengo que pasar a recoger mi cheque. En las noticias se hablaba cada noche acerca de los hechos o los rumores de guerra. Josh vea los noticiarios y lea los peridicos siempre que poda, y comprenda que las naciones estaban celosas, paranoicas y completamente locas, pero no comprenda cmo era posible que unos lderes cuerdos no levantaran los telfonos y hablaran los unos con los otros. Qu haba de malo en hablar? Josh empezaba a creer que todo aquel asunto era como lo que suceda en la lucha libre profesional: las superpotencias se ponan las mscaras e iban de un lado a otro del ring, rugiendo amenazas y lanzndose salvajemente contra el oponente, pero aquello no era ms que un juego entre machos, una pavoneante fanfarronada. No poda ni imaginarse cmo sera el mundo despus de que cayeran las bombas nucleares, pero saba que sera condenadamente difcil encontrar una caja de donuts entre las cenizas, y estaba seguro de que, si eso suceda, los echara mucho de menos. 11

Haba empezado con las pastas una vez que mir el telfono que estaba junto a su cama y pens en Rose y en los chicos. Su mujer se haba divorciado de l despus de que abandonara el ftbol americano y pasara a ejercer la lucha libre; ella haba obtenido la custodia de los dos chicos, y an segua viviendo en Mobile; Josh los visitaba siempre que el circuito le permita acercarse por all. Rose tena un buen trabajo como secretaria judicial, y la ultima vez que la vio ella le dijo que se haba prometido en matrimonio con un abogado negro, y que se casaran a finales de agosto. Josh echaba mucho de menos a sus hijos, y a veces, en el ring, distingua entre el pblico los rostros de muchachos que le hacan pensar en ellos; pero aquellos rostros siempre estaban gritndole e insultndole. Saba que no compensaba pensar demasiado en las personas a las que uno amaba; no serva de nada permitir que el dolor fuera demasiado profundo. Le deseaba lo mejor a Rose; a veces senta ganas de llamarla por telfono, pero tena miedo de que le contestara un hombre. Bueno pens abriendo otra pasta para comerse el relleno cremoso, de todos modos yo no estaba hecho para ser un hombre de familia. No seor! Me gusta demasiado mi propia libertad, y por Dios que eso es lo que he conseguido. Estaba cansado. Le dola el cuerpo y maana sera un largo da. Quiz pasara por el hospital, antes de marcharse, para ver cmo le iban las cosas a Johnny Lee Richwine. A partir de lo que haba aprendido esta noche, ese chico sera ms inteligente la prxima vez. Josh dej el televisor encendido porque le gustaba el sonido de las voces humanas, y se qued adormilado con el paquete de pastas balancendose sobre la boca del estmago. Maana ser un gran da pens. Tengo que volver a estar bien y sentirme fuerte. Luego se durmi, roncando sonoramente, con los sueos llenos por el ruido de una multitud que gritaba, pidiendo su cabeza. Lleg el momento del programa religioso. Un sacerdote habl sobre las rejas de arado convertidas en espadas. Luego se interpret el himno Barras y estrellas con un fondo de majestuosas montaas con picos cubiertos de nieve, campos enormes y ondulantes de trigo y maz, rugientes corrientes de agua, verdes bosques y poderosas ciudades; termin con una imagen de la bandera estadounidense, extendida e inmvil sobre un mstil hundido en la superficie de la Luna. La imagen se congel, permaneci as durante unos segundos y luego la esttica llen la pantalla cuando la estacin local dej de emitir. 4 23.48 Hora Diurna Central Cerca de Wichita, Kansas Estaban discutiendo de nuevo. La nia pequea cerr los ojos con fuerza y se puso la almohada sobre la cabeza, pero las voces llegaron de todos modos hasta ella, amortiguadas y distorsionadas, casi inhumanas. Estoy enfermo y cansado de tanta mierda, mujer! Djame en paz! Qu quieres que haga? Que sonra cuando sales a beber y a jugarte el dinero que yo gano? Se supone que ese dinero era para pagar el alquiler de esta condenada caravana, y para comprar algo de comida, y ahora vas t y lo tiras por ah, as de sencillo, lo tiras... Te he dicho que me dejes en paz! Anda, mrate! Pareces una vieja puta inservible. Ya estoy harto de que siempre andes echndome mierda encima! Quiz debiera hacer algo, no te parece? Quiz debiera recoger mis cosas y largarme de aqu. Lrgate entonces! Lrgate y llvate contigo a esa cra horripilante! Lo har! No creas que no lo voy a hacer! La discusin continuaba interminable, con sus voces cada vez ms fuertes y amenazadoras. La pequea tuvo que asomar la cabeza para respirar, pero mantuvo los ojos firmemente cerrados y se llen la mente con la visin de su jardn, al otro lado de la ventana de la destartalada habitacin. La gente acuda desde las caravanas contiguas para ver su jardn y comentar lo bien que estaban creciendo las flores. La seora Yeager, la vecina de al lado, deca que las violetas eran muy hermosas, pero que nunca las haba visto florecer tan tarde y con un tiempo tan caluroso. Los narcisos, las bocas de dragn y las campnulas azules tambin crecan con fuerza, pero, por un tiempo, la pequea las haba escuchado morirse. Las haba regado y haba removido la tierra con los dedos, y luego haba permanecido sentada en medio del jardn, a la luz del sol matinal, contemplando las flores con ojos tan azules como huevos de petirrojo, hasta que, finalmente, desaparecieron los sonidos de la muerte. Ahora, el jardn era una saludable mancha de color, y hasta la mayor parte de la hierba que rodeaba la caravana mostraba un verde rico y oscuro. La hierba de la seora Yeager, en cambio, era amarronada, a pesar de que ella la regaba casi cada da; pero la pequea la haba escuchado morir ya desde haca tiempo, aunque no quera entristecer a la seora Yeager dicindoselo. Quiz volviera a recuperarse cuando lloviera. Una gran profusin de plantas en macetas llenaba la habitacin, colocadas en estanteras hechas con bloques de carbonilla y situadas alrededor de la cama. La habitacin contena el aroma embriagador de la vida, y hasta de un pequeo cactus plantado en una maceta haba surgido una flor blanca. A la pequea le gustaba pensar en su jardn y en sus plantas cada vez que Tommy y su madre se peleaban; poda ver el jardn en su mente, visualizar todos los colores y los ptalos, y sentir la tierra entre sus dedos, y todo eso la ayudaba a alejarse de las voces. No me toques! Grit su madre. Bastardo, no te atrevas a pegarme de nuevo! Te dar de patadas en el culo si quiero! Se escuch el sonido de un forcejeo, entre maldiciones, seguidas por el ruido de un bofetn. La pequea se encogi, y las lgrimas humedecieron sus prpados cerrados. Dejad de pelearos! pens frenticamente. Por favor, por favor, por favor, dejad de pelearos! Aprtate de m! Algo choc contra la pared y se hizo aicos. La pequea se tap las orejas con las manos y permaneci rgidamente acostada en la cama, a punto de ponerse a gritar. Hubo una luz. Una luz suave, que parpade contra sus prpados. La pequea abri los ojos y se sent. 12

Y all, sobre el cristal de la ventana, al otro lado de la habitacin, haba una masa pulsante de luz, un brillo amarillento plido, como miles de diminutas velas de cumpleaos. La luz se desplaz, como los remolinos de una pintura incandescente, y mientras la nia los contemplaba fijamente, embobada, el ruido de la pelea amain y pareci alejarse. La luz se reflej en sus ojos muy abiertos, se movi sobre su rostro en forma de corazn, y bailote sobre el cabello rubio que le llegaba hasta los hombros. Toda la habitacin qued iluminada por el brillo de la criatura de luz que pareca estar colgada del cristal de la ventana. Se dio cuenta de que se trataba de lucirnagas. Cientos de lucirnagas adheridas al cristal. Ya las haba visto antes all, pero nunca en tal cantidad y parpadeando todas al mismo tiempo. Palpitaban como estrellas que trataran de abrirse paso con su fuego a travs del cristal, y mientras las observaba fijamente ya no escuch las terribles voces de su madre y de to Tommy. Las lucirnagas parpadeantes atraan toda su atencin, y sus modelos de luz la hipnotizaban. El lenguaje de la luz cambi, adoptando un ritmo diferente y ms rpido. La nia record el saln de los espejos de la feria, y cmo las luces se haban reflejado de un modo deslumbrante en el bruido cristal. Ahora se senta como si se encontrara en el centro de miles de lmparas, y al tiempo que el ritmo se haca ms y ms rpido, parecieron girar alrededor de ella con una velocidad mareante. Estn hablando pens. Estn hablando en su propio lenguaje. Hablando de algo muy, muy importante... Swan! Despierta, cario! ... hablando de algo que est a punto de suceder... Es que no me oyes? ... algo malo que est a punto de suceder... muy pronto... Swan! Alguien la estaba zarandeando. Durante unos segundos, se sinti perdida en la sala de los espejos, y parpade ante las luces deslumbrantes. Luego record dnde se encontraba, y vio que las lucirnagas abandonaban el cristal de la ventana, elevndose en la noche. Malditos bichos. Estn por toda la ventana escuch decir a Tommy. Swan apart la mirada de ellos haciendo un esfuerzo que puso en tensin su cuello. Su madre se hallaba junto a la cama y, a la luz de la puerta abierta, Swan observ la hinchazn prpura que le rodeaba el ojo derecho. La mujer estaba delgada y ojerosa, y su cabello rubio enmaraado mostraba races morenas; desvi la mirada hacia la ventana, de donde ya desaparecan los ltimos insectos, y luego volvi a mirar a su hija. Qu es lo que te pasa? Es un alma en pena dijo Tommy con su cuerpo de anchos hombros bloqueando la puerta. Era un hombre robusto y desaseado, con una esculida barba morena cubrindole la mandbula angular, el rostro con papada y carnoso. Llevaba una gorra de color rojo, una camiseta y un mono. Est mal de la cabeza aadi, tomando un trago de una botella. Mam? pregunt la nia, todava mareada, con las luces parpadeando an detrs de sus ojos. Cario, quiero que te levantes y te vistas. Nos marchamos ahora mismo de este condenado basurero, me oyes? S, mam. Vosotras no vais a ninguna parte espet Tommy. Adnde vais a ir? Tan lejos como podamos. Fui una estpida al instalarme aqu contigo. Y ahora levntate, cario. Vstete. Saldremos en cuanto podamos. Vas a volver con Rick Dawson? S, eso es lo que vas a hacer! l ya te pate el culo una vez, y yo te recog! Anda, sigue y djale que te pegue otra vez! La mujer se volvi hacia l y le dijo framente: Aprtate de mi camino o, a poco que me ayude Dios, te matar. Los ojos de Tommy estaban entrecerrados y eran peligrosos. Volvi a tomar un trago de la botella, se lami los labios y se ech a rer. Claro! Retrocedi e hizo con el brazo un exagerado gesto de invitacin a pasar. Adelante! Crees ser una condenada reina? Est bien, pasa! Dirigi a la nia una mirada que oblig a la mujer a pasar ante l, saliendo del dormitorio. Swan baj de la cama, con su camisn de la Universidad de Wichita, propia de una nia de nueve aos, corri hacia la ventana y mir al exterior. Las luces se encontraban sobre la puerta de la caravana de la seora Yeager, y Swan supuso que el ruido haba despertado a la mujer. Levant la mirada y observ con respeto, boquiabierta. El cielo estaba lleno de oleadas de estrellas parpadeantes que se movan. Ruedas de luz rodaban a travs de la oscuridad del terreno donde estaban aparcadas las caravanas y cintas de fuego amarillo zigzagueaban hacia lo alto, en la neblina que oscureca la luna. Miles y miles de lucirnagas pasaban sobre sus cabezas, como galaxias en movimiento, con sus seales formando cadenas de luz que se extendan de oeste a este en toda la extensin que Swan era capaz de observar. Desde alguna parte del terreno, un perro empez a ladrar; el ruido fue percibido por un segundo perro, luego por un tercero y luego por otros perros en la subdivisin situada al otro lado de la Interestatal 15. Empezaron a encenderse las luces en las caravanas, y algunas personas salieron al exterior para ver qu suceda. Dios todopoderoso, qu jaleo! Exclam Tommy todava de pie en la puerta. Cerrad el pico! bram, y luego apur el resto de la cerveza con un trago vido. Mir a Swan con una expresin siniestra. Me alegrar mucho de librarme de ti, pequea. Mira esta condenada habitacin, toda llena de plantas y mierda. Cristo! Esto es una caravana, no un invernadero! Lanz una patada contra una maceta de geranios, y Swan se encogi. Pero se mantuvo en su sitio, con la barbilla levantada, esperando a que l se marchara. Quieres saber algo de tu mamata, pequea? Pregunt l con una expresin maliciosa. Quieres que te hable de ese bar donde ella baila en las mesas y deja que los hombres le toquen los pechos? Cierra el pico, bastardo! grit la mujer. Tommy se volvi a tiempo para detener el golpe con su antebrazo. Luego la apart de un empujn. Vamos, Darleen! Ensale a esta pequea de qu madera ests hecha! Hblale de todos los hombres con los que has estado, oh, s, hblale de su papato. Dile que estabas tan atiborrada de LSD y de Dios sabe qu ms que ni siquiera recuerdas su jodido nombre. El rostro de Darleen Prescott se contorsion de clera; aos atrs haba sido una mujer bonita, con pmulos fuertes y oscuros ojos azules que comunicaban un desafo sexual a cualquier nmero de hombres, pero ahora su rostro apareca cansado y ajado, y unas profundas lneas le cruzaban la frente y aparecan alrededor de la boca. Slo contaba treinta y dos aos, pero pareca por lo menos 13

cinco aos ms vieja. Su cuerpo estaba embutido en unos apretados tejanos, y llevaba una blusa vaquera de color amarillo, con lentejuelas en los hombros. Se apart de Tommy y entr en el dormitorio principal, haciendo resonar el suelo con sus botas vaqueras de piel de lagarto. Eh! exclam Tommy riendo. No te vuelvas loca ahora! Swan empez a sacar sus ropas de los cajones, y al instante su madre regres con una maleta llena de alegres vestidos y botas, y meti en ella toda la ropa de Swan que pudo. Nos marchamos ahora mismo! Le dijo a su hija. Vamos. Swan se detuvo y contempl la habitacin llena de flores y plantas. No! pens. No puedo dejar aqu todas mis flores! Y mi jardn! Quin regar mi jardn? Darleen se apoy sobre la maleta, la apret con fuerza, la cerr y luego la tom con una mano. Agarr con la otra la mano de Swan y dio media vuelta, dispuesta a marcharse. Swan slo tuvo tiempo de atrapar una mueca antes de verse arrastrada fuera de la habitacin, en pos de su madre. Tommy las sigui, con una nueva botella de cerveza en la mano. S, marchaos! Maana por la noche ya habrs vuelto, Darleen! Espera y vers! Esperar replic ella, abriendo la puerta. En el exterior, entre el bochorno de la noche, los ladridos de los perros flotaban en todas direcciones. Cintas de luz recorran el cielo. Darleen levant la mirada hacia ellas, pero no dud en continuar su largo paso hacia el brillante Camaro rojo aparcado detrs del destartalado camin Chevy de Tommy. Darleen arroj la maleta en el asiento de atrs y luego se sent ante el volante, mientras Swan, vestida todava con el camisn, se sentaba a su lado. Bastardo gru Darleen por lo bajo al tiempo que trasteaba con las llaves. Ya le ensear yo a esa mierda! Eh, miradme! grit Tommy. Swan mir. Qued horrorizada al ver que l estaba bailoteando en su jardn, con las puntas de las botas pateando montones de tierra y los tacones aplastando sus flores. Se llev las manos a las orejas, porque escuch los sonidos de dolor de las flores elevndose en el aire como el taido de las cuerdas de una guitarra elctrica. Tommy rea maliciosamente, haciendo cabriolas. Se quit la gorra y la lanz al aire. Una ardiente clera blanca resplandeci en el interior de Swan, y le dese la muerte al to Tommy por haberle hecho dao a su jardn, pero el ramalazo de clera pas con rapidez, dejndole una sensacin de nusea en el estmago. Lo vio claramente como lo que era: un completo estpido gordinfln, cuyas nicas posesiones en el mundo eran una destartalada caravana y un camin. Aqu envejecera y morira, sin que nadie le amara, porque era un hombre que tena miedo de acercarse demasiado a los dems, lo mismo que su madre. Vio todo eso y lo comprendi en apenas un segundo, y supo que el placer que senta ese hombre por destruir su jardn, terminara, como siempre, llevndolo al lavabo, de rodillas sobre la taza, y que cuando hubiera terminado de vomitar dormira solo y al despertar seguira estando solo. Ella, en cambio, siempre podra cultivar otro jardn, y as lo hara en el siguiente lugar al que fueran, sin que le importara dnde. To Tommy? dijo ella. El dej de bailotear, con la boca abierta y una maldicin en los labios. Te perdono dijo Swan con suavidad, y el hombre se la qued mirando boquiabierto, como si la nia le hubiera propinado un bofetn en la cara. Qu te jodan! grit Darleen Prescott al tiempo que pona en marcha el motor del Camaro, que son como el rugido de un can. Darleen hundi el pie sobre el acelerador, dejando una estela de diez metros sobre el pavimento, antes de que las ruedas giraran a toda velocidad, sacndolas para siempre del aparcamiento de caravanas de la Interestatal 15. Adnde vamos? pregunt Swan, acunando a la mueca una vez que se hubo desvanecido el ruido chirriante de las ruedas. Bueno, supongo que encontraremos un motel donde pasar la noche. Maana ir al bar e intentar que Frankie me d algo de dinero. Se encogi de hombros. Quiz consiga cincuenta pavos. Vas a volver con to Tommy? No contest Darleen con firmeza. He terminado con l. Es el hombre ms mezquino que he conocido jams, y por Cristo que no comprendo lo que pude haber visto en l. Swan record que su madre haba dicho ms o menos lo mismo tanto del to Rick, como del to Alex. Reflexion, tratando de decidir si deba hacer o no la siguiente pregunta. Finalmente, suspir con profundidad y pregunt: Es cierto, mam? Es cierto lo que dijo Tommy de que t no sabas quin era mi padre? No digas eso! Espet ella, volviendo a dirigir la atencin sobre la larga cinta de la carretera. No se te ocurra pensar nunca una cosa as, jovencita! Ya te lo dije antes: tu padre es una famosa estrella del rock. Tiene el cabello rubio y ensortijado, y unos ojos azules como los tuyos. Son como los ojos de un ngel dejado caer sobre la Tierra. Y cmo toca la guitarra y canta! Pueden volar los pjaros? Dios santo, claro que s! Te he dicho una y otra vez que en cuanto se divorcie de su esposa, nos vamos a ir todos a vivir a Hollywood, en California. Verdad que ser grandioso? T y yo viviendo en Sunset Strip? S, mam dijo Swan sin escucharla. Ya le haba odo contar otras veces la misma historia. Todo lo que Swan deseaba era vivir en un mismo lugar durante ms de cuatro o cinco meses, para de ese modo poder hacer amigos que luego no temiera perder, y poder ir a la misma escuela durante todo un ao. Como no tena amigos, diriga toda su atencin y su energa a las flores y las plantas, y se pasaba horas enteras creando jardines en la dura tierra de los aparcamientos para caravanas, las pensiones y los moteles baratos. Pongamos algo de msica en la radio dijo Darleen. La encendi, y por los altavoces brot una msica de rock. El volumen estaba tan fuerte que Darleen no tuvo que pensar siquiera en la mentira que haba vuelto a contarle a su hija; en realidad, slo saba que l era un hombretn alto y rubio cuyo preservativo se haba roto en plena acometida. No haba importado en ese momento; se estaba celebrando una fiesta y en la habitacin de al lado todo el mundo estaba condenadamente alegre, mientras que Darleen y el tipo rubio volaban con una mezcla de LSD, polvo de ngel y opio. Eso haba sucedido unos diez aos antes, cuando ella viva en Las Vegas y trabajaba con un mafioso. Despus, ella y Swan haban recorrido todo el Oeste, siguiendo a los hombres que prometan un poco de diversin durante un tiempo, o aceptando trabajos como bailarina topless all donde pudiera encontrarlos. Ahora, sin embargo, Darleen no saba a dnde se dirigan. Estaba harta de Tommy, pero tambin le tena miedo; l era demasiado loco, demasiado despreciable. Si no se alejaba lo suficiente, lo ms probable es que las siguiera al cabo de uno o dos das. Frankie, del 14

High Noon Saloon donde ella bailaba, quiz pudiera adelantarle algo de dinero de su prxima paga. Pero adnde iran despus? A casa, pens. Su hogar estaba en un pequeo villorrio llamado Blakeman, en el condado de Rawlins, en la esquina noroccidental de Kansas. Se haba escapado de all cuando slo tena diecisis aos, despus de que su madre muriera de cncer, y su padre hubiera empezado a volverse loco con las cosas de la religin. Saba que el viejo la odiaba, y sa fue la razn por la que se march. Se pregunt cmo sera ahora su antiguo hogar. Se imagin que a su padre se le caera la baba en cuanto supiera que tena una nieta. Demonios, no! No puedo regresar all! Pero ya estaba calculando la ruta que tomara por si acaso decida regresar a Blakeman: al norte por la 135 hasta Salina; luego al oeste, por los ondulantes campos de trigo y maz cruzados por la Interestatal 70, y luego de nuevo al norte, por angostas carreteras comarcales. Conseguira de Frankie el dinero necesario para pagar la gasolina. Qu te parece si emprendemos un viaje maana por la maana? Adnde? pregunt la nia apretando la mueca con ms fuerza. Oh, a un sitio. Es un pequeo pueblo llamado Blakeman. La ltima vez que estuve all no es que pasaran grandes cosas. Quiz podamos ir y descansar unos cuantos das. Aclararnos la cabeza y pensar. De acuerdo? Supongo contest Swan encogindose de hombros, aunque, en el fondo, no le importaba que fuera de un modo u otro. Darleen apag la radio y pas un brazo alrededor de los hombros de su hija. Levant la mirada y crey ver un resplandor de luz en el cielo, pero luego desapareci. Apret contra s el hombro de Swan. Slo t y yo frente al mundo, muchacha dijo. Y sabes una cosa? Si continuamos luchando, vamos a salir adelante. Swan mir a su madre y dese... creerla con todas sus fuerzas. El Camaro continu su camino, envuelto por la noche, a lo largo de la carretera que se desplegaba ante l, y en las nubes, a varios centenares de metros de altura, vividas cadenas de luz parecan entrelazarse en los cielos. 5 23.50 Hora Diurna de las Montaas Montaa Blue Dome, Idaho Una caravana Ford Roamer, de color gris metalizado, suba la estrecha y tortuosa carretera que conduca a lo ms alto de la montaa Blue Dome, a tres mil trescientos metros por encima del nivel del mar, y a noventa kilmetros al noroeste de Idaho Falls. A ambos lados de la carretera densos bosques de pinos se elevaban sobre duros costillares de piedra. Las luces de la caravana abran agujeros en la neblina baja, y las luces del panel de instrumentos reflejaban su verdor sobre el rostro ojeroso y cansado del hombre de mediana edad sentado tras el volante. En el asiento reclinado de al lado su esposa dorma con un mapa de Idaho, desplegado sobre su regazo. En la siguiente y amplia curva, los faros iluminaron un cartel levantado al lado de la carretera, que deca con brillantes letras luminiscentes de color naranja: PROPIEDAD PRIVADA. SE DISPARAR CONTRA LOS INTRUSOS. Seran capaces de hacer eso, pap? pregunt su hijo, con voz somnolienta, desde el asiento de atrs. Hacer qu? Disparar contra los intrusos. Lo haran de veras? Ya lo sabes. No quieren por aqu a nadie que no est debidamente autorizado. Mir por el retrovisor y observ el rostro de su hijo, de color verdoso por la luz, flotando como una mscara de Todos los Santos por encima de su hombro. Padre e hijo se parecan bastante; ambos llevaban gafas de cristales gruesos, cabello fino y lacio, y eran delgados y huesudos. El cabello de Phil estaba surcado de gris y se hallaba en pleno proceso de cada, mientras que el de su hijo, de trece aos, era moreno y estaba cortado de manera que ocultara la altura de su frente. El rostro del muchacho era todo un ejemplar de ngulos agudos, como el de su madre; la nariz, la barbilla y los pmulos parecan a punto de salrsele por la plida piel, como si por debajo de su cara hubiera un segundo rostro que pugnara por revelarse: Sus ojos, ligeramente aumentados por las gafas, eran del color de las cenizas. Llevaba una camiseta de colores de camuflaje militar, unos pantalones cortos de color caqui y botas de excursionista. Elise Croninger se removi en su asiento. Hemos llegado ya? pregunt con tono somnoliento. Casi. No tardaremos en ver algo. Haba sido un largo y agotador viaje desde Flagstaff, y Phil haba insistido en viajar de noche porque, segn sus clculos, la temperatura ms fra era mejor para las ruedas y ahorraba gasolina. Era un hombre cuidadoso al que no le gustaba correr riesgos. Apuesto a que ahora nos estn siguiendo por radar dijo el muchacho mirando hacia los bosques. Apuesto a que nos han detectado. Podra ser asinti Phil. Aqu arriba tienen todo lo que te puedas imaginar. Es un lugar impresionante. Espera a verlo y lo comprobars! Espero que all haga fro dijo Elise con irritacin. Slo Dios sabe que no he recorrido todo este camino para asarme en el pozo de una mina. No es el pozo de una mina le record Phil. De todos modos, hace un fro natural y, adems, tienen toda clase de sistemas de filtrado de aire y de seguridad. Ya lo vers. Nos estn vigilando insisti el muchacho. Tengo la sensacin de que nos estn vigilando. Extendi la mano, palpando debajo del asiento, sabiendo lo que se ocultaba all, y luego la sac, sosteniendo una Magnum 357. Bang! exclam, y apret el gatillo hacia la oscuridad del bosque que haba a su derecha. Luego, se volvi hacia la izquierda. Bang! volvi a exclamar. Deja eso en seguida, Roland! dijo su madre. Gurdala, hijo. No queremos sacarla. Roland Croninger vacil y luego sonri maliciosamente. Apunt el arma hacia el centro de la cabeza de su madre, y apret el gatillo. Bang dijo tranquilamente. Luego gir el arma y apunt a la nuca de su padre. Bang repiti. 15

Roland dijo su padre en lo que consider como un firme tono de voz. Deja de bromear ahora mismo y guarda el arma. Roland! le advirti su madre. Bueno, bueno! Exclam el muchacho, volviendo a guardar el arma bajo el asiento. Slo me estaba divirtiendo un poco. Vosotros dos os lo tomis todo demasiado en serio! Se produjo una sacudida repentina en cuanto Phil Croninger apret el pie sobre el pedal del freno. Dos hombres con las cabezas cubiertas con cascos verdes y llevando uniformes de camuflaje estaban de pie en el centro de la carretera; los dos sostenan metralletas Ingram, y pistolas del calibre 45 colgando de las fundas sujetas a los cinturones. Las metralletas apuntaban directamente hacia el parabrisas de la caravana. Jess! susurr Phil. Uno de los soldados le hizo seas para que bajara la ventanilla. Una vez que Phil lo hubo hecho, el soldado se hizo a un lado, encendi una linterna y dirigi el haz de luz hacia su rostro. Identificacin, por favor dijo el soldado. Era un hombre joven, con un rostro duro y unos elctricos ojos azules. Phil sac la cartera, extrajo el carnet de identidad y se lo entreg al joven, quien examin la fotografa del documento. Cuntos son, seor? pregunt el soldado. Oh..., tres. Yo, mi esposa y mi hijo. Nos esperan. El joven le entreg el carnet de Phil al otro soldado, quien se solt un walkie-talkie del cinturn. Phil le escuch decir: Central, aqu punto de control. Suben tres personas en una caravana. El nombre del carnet de identidad es Philip Austin Croninger, nmero cero, seis, siete, uno, cuatro, siete, dos, cuatro. Espero confirmacin. Uau! Exclam Roland con excitacin. Esto es como en las pelculas de guerra! Ssssh le amonest su padre. Roland admir los uniformes de los soldados; observ que las botas relucan y que los pantalones de camuflaje todava mostraban la raya. Por encima del corazn de cada uno de los dos hombres haba cosida una tela que mostraba un puo armado sujetando un rayo, y por debajo del smbolo se haba bordado en oro: Earth House. Est bien. Gracias, central dijo el soldado con el walkie-talkie. Devolvi el carnet al otro y ste se lo entreg a Phil. Aqu tiene, seor. Su cita era a las veintids cuarenta y cinco. Lo siento. Phil tom la tarjeta y lo guard en la cartera. Nos detuvimos a cenar. Siga la carretera explic el joven. A unos cuatrocientos metros ver un stop. Asegrese de que las ruedas estn alineadas con las marcas, de acuerdo? Contine. Hizo un rpido movimiento con el brazo, y cuando el segundo soldado se apart a un lado Phil aceler, alejndose del punto de control. Al volver a mirar por el espejo retrovisor lateral, vio que los soldados se introducan de nuevo en el bosque. Es que todo el mundo tiene un uniforme, pap? pregunt Roland. No, me temo que no. Slo llevan uniforme los hombres que trabajan aqu. Ni siquiera los haba visto dijo Elise, todava nerviosa. Levant la mirada, y all estaban. Y nos apuntaban con esas armas! Y si se les hubieran disparado? Esos hombres son profesionales, cario. No estaran aqu si no supieran lo que hacen, y estoy seguro de que todos ellos saben cmo manejar las armas. Eso slo te demuestra lo seguros que vamos a estar durante las dos prximas semanas. Nadie puede subir aqu como no sea con la debida autorizacin, correcto? Correcto! exclam Roland. Haba experimentado un escalofro de excitacin al observar los caones de aquellas metralletas Ingram. Si hubieran querido pens nos habran barrido con una sola rfaga. Una ligera presin sobre el gatillo, y zap! Aquella sensacin le haba dejado en un estado extraamente vigorizante, como si le hubieran arrojado agua fra sobre la cara. Eso era bueno, pens. Muy bueno. Una de las cualidades de un caballero del rey era precisamente la de saber arrostrar el peligro. Ah est el stop dijo Phil en cuanto la luz de los faros lo ilumin. El gran cartel apareca sobre una pared de dura y escabrosa roca, donde terminaba la carretera de montaa. A su alrededor slo haba bosques oscuros y paredes rocosas; no exista la menor seal del lugar que haban venido a descubrir desde Flagstaff. Cmo se entra? pregunt Elise. Ya lo vers. Esto fue una de las mejores cosas que me ensearon. Phil haba estado all el pasado mes de abril, despus de haber ledo un anuncio de la Earth House en la revista Soldado de fortuna. Hizo avanzar el Ford Roamer con lentitud hasta que las ruedas delanteras se hundieron en dos acanaladuras hechas en la tierra y dispararon dos pestillos. Casi inmediatamente, se escuch un profundo sonido retumbante, el sonido de la maquinaria pesada, y el funcionamiento de engranajes y cadenas. Una grieta de luz fluorescente apareci en la base de la pared de roca, una parte de la cual empez a elevarse con suavidad, como la puerta del garaje de la casa de los Croninger. Pero, a Roland Croninger, aquello le pareci como si se abriera un portaln macizo en una fortaleza medieval. El corazn empez a latirle con fuerza, y la grieta de luz fluorescente se reflej en las lentes de sus gafas, a medida que se haca ms ancha y brillante. Dios santo! exclam Elise en voz baja. La pared de roca se estaba abriendo para dejar al descubierto una plataforma de aparcamiento de hormign, con el espacio lleno de coches y otras caravanas. Una hilera de luces colgaba de una parrilla de vigas de hierro situada en el techo. En la puerta haba un soldado uniformado, hacindole seas Phil para que continuara; hizo avanzar el vehculo, cuyas ruedas se deslizaron por la rampa de hormign hasta llegar a la plataforma de aparcamiento. En cuanto las ruedas hubieron abandonado las acanaladuras, la puerta empez a cerrarse con el mismo sonido retumbante. El soldado hizo seas a Phil para que situara el vehculo en un espacio vaco que quedaba entre otras dos caravanas, y luego hizo un gesto con un dedo sobre la garganta. Qu quiere decir eso? pregunt Elise, que se senta inquieta. Nos est diciendo que apaguemos el motor contest Phil sonriendo. As lo hizo. Bien, ya hemos llegado. 16

La puerta de roca se cerr con un retumbar slido que produjo ecos, y quedaron aislados por completo del mundo exterior. Ahora estamos en el ejrcito! le dijo Phil a su hijo, y la expresin del muchacho era la de quien est teniendo un sueo asombroso. En cuanto bajaron de la caravana se les acercaron dos vehculos elctricos; en el primero iba montado un joven sonriente, con el cabello del color de la arena y cortado al cepillo, llevando un uniforme azul oscuro con la insignia de la Earth House sobre el bolsillo de la pechera. En el segundo vehculo iban dos hombres corpulentos, con trajes de faena azul oscuro, que arrastraban una plataforma para los equipajes, como las utilizadas en los aeropuertos. El joven sonriente, cuyos dientes blancos parecan reflejar la iluminacin fluorescente, comprob la informacin sobre su tablilla de notas, para asegurarse de que el nombre estaba bien escrito. Encantado de saludarles! dijo alegremente. El seor y la seora Philip Croninger? Correcto asinti Phil. Y nuestro hijo, Roland. Hola, Roland. Han tenido ustedes un buen viaje desde Flagstaff? Ha sido largo dijo Elise observando la plataforma de aparcamiento y calculando que deba de haber ms de doscientos vehculos . Dios santo, cunta gente hay aqu? Estamos al noventa y cinco por ciento de nuestra capacidad, seora Croninger. Calculamos que estaremos al ciento por ciento durante el fin de semana. Seor Croninger, si entrega usted las llaves a estos dos caballeros, se harn cargo de su equipaje. As lo hizo Phil, y los dos hombres empezaron a descargar maletas y cajas del Ford Roamer. He trado equipo de computadora le dijo Roland al joven. No le pasar nada, verdad? Desde luego que no. Slo tienen ustedes que subir en este vehculo y les llevar a sus alojamientos. Cabo Mathis? Dijo, dirigindose a uno de los mozos. Este equipaje va a la seccin C, nmero diecisis. Estn ustedes preparados, seores? Phil se haba acomodado en el asiento delantero, y su esposa e hijo en la parte de atrs. Phil asinti con un gesto, y el joven los condujo a travs de la plataforma de aparcamiento, metindose luego por un pasillo, con el piso de cemento y luces en el techo. El pasillo se inclinaba con suavidad hacia abajo. Una brisa fra circulaba desde una plancha situada de vez en cuando en el techo, a distancias estratgicamente calculadas. Otros pasillos se ramificaban a partir del primero, y haba flechas que sealaban las secciones A, B y C. Soy el sargento de recepcin Schorr dijo el joven ofrecindole una mano a Phil, que ste estrech. Nos alegra de tenerles con nosotros, seor. Hay alguna pregunta que quiera hacerme? Bueno, yo ya hice la visita en el mes de abril, y conozco algo de la Earth House explic Phil, pero no creo que mi esposa y mi hijo lo hayan comprendido todo a partir de los folletos. Elise estaba preocupada por la circulacin del aire aqu abajo. No hay nada de qu preocuparse, seora Croninger dijo Schorr sonriendo. Disponemos de dos sistemas de filtracin de aire, uno en funcionamiento, y otro de apoyo. El sistema aumentara su efectividad un minuto despus de haber recibido la seal de cdigo rojo. Eso se produce cuando..., bueno, cuando esperamos un impacto y sellamos las entradas de aire. En estos momentos, sin embargo, los ventiladores obtienen mucho aire del exterior, y le garantizo que el aire de la montaa Blue Dome es probablemente el ms limpio que haya respirado nunca. Disponemos de tres zonas habitadas, las secciones A, B y C, que se encuentran en este nivel. Y por debajo de nosotros est el centro de mando y el nivel de mantenimiento. All abajo, casi veinte metros por debajo de nosotros, se encuentra la sala de generadores, la armera, los suministros de alimentos y agua de emergencia, la sala de radar y el alojamiento de los oficiales. Y, a propsito, tenemos la poltica de guardar todas las armas de fuego en nuestra armera. Ha trado usted alguna consigo? Oh..., una Magnum tres, cinco, siete contest Phil. Est bajo el asiento de atrs del coche. No saba nada acerca de esa poltica. Bueno, estoy seguro de que lo ha pasado por alto en el contrato que firm, pero estar usted de acuerdo conmigo en que es mejor guardar las armas, por seguridad de todos los residentes en Earth House, verdad? Le dirigi una sonrisa a Phil y est asinti con un gesto. Le asignaremos un cdigo y le entregaremos un recibo; dentro de dos semanas, cuando usted nos deje, se la devolveremos limpia y reluciente. Qu clase de armas tienen ustedes aqu? pregunt Roland con avidez. Oh, pistolas, rifles automticos, metralletas, morteros, lanzallamas, granadas, minas contracarro y contrapersonales, cohetes de seales, y prcticamente todo lo que se pueda imaginar. Y desde luego, tambin tenemos aqu nuestras mscaras antigs y trajes antirradiacin. Cuando se construy este lugar, el coronel Macklin quiso que fuera una fortaleza inexpugnable, y eso es precisamente lo que es. El coronel Macklin pens Roland. El coronel James Jimbo Macklin. Roland estaba familiarizado con el nombre gracias a los artculos publicados en revistas de supervivencia y armamento a las que estaba suscrito su padre. El coronel Macklin tena una larga hoja de servicios como piloto de un Thunderchief 105-D sobre Vietnam del norte, haba sido derribado en 1971 y fue prisionero de guerra hasta el final; luego, regres a Vietnam e Indochina, y tambin haba combatido como mercenario en Sudfrica, Chad y Lbano. Conoceremos al coronel Macklin? El cursillo de orientacin empieza exactamente a las ocho de la maana, en el Ayuntamiento. l estar presente. Vieron un cartel que deca SECCIN C, con una flecha que sealaba hacia la derecha. El sargento Schorr abandon el pasillo principal, y las ruedas traquetearon sobre unos trozos de hormign y roca que cubran el suelo. El agua goteaba desde lo alto y haba formado un amplio charco, mojndoles a todos antes de que Schorr pudiera detener el vehculo. Schorr mir hacia atrs, ya sin sonrer. Detuvo el vehculo y los Croninger vieron que una parte del techo se haba desmoronado, dejando al descubierto un agujero del tamao de una persona. Por entre el agujero se vean barras de hierro y cables. Schorr tom un walkie-talkie del tablero de mandos del vehculo, apret un botn y dijo: Aqu Schorr, cerca del cruce entre los pasillos central y C. Tengo aqu un problema de drenaje, y necesito inmediatamente un equipo de limpieza. Comprendido? Comprendido replic una voz, debilitada por la esttica. Hay problemas otra vez? Eh..., estoy con unos recin llegados, cabo. Lo siento, seor. El equipo de limpieza sale inmediatamente. 17

Schorr apag el walkie-talkie y volvi a sonrer, aunque sus ojos, ligeramente marrones, mostraban una expresin de inquietud. Slo es un pequeo problema. Earth House dispone de un sistema de drenaje de primera calidad, pero a veces tenemos estas pequeas filtraciones. El equipo de limpieza se har cargo de ello. Elise seal hacia arriba. Haba observado una serie de grietas y parches en el techo. Eso no tiene aspecto de ser muy seguro. Y si todo eso se cae? pregunt, mirando a su esposo con los ojos muy abiertos. Dios santo, Phil! Vamos a quedarnos dos semanas aqu dentro, bajo una montaa que gotea? Seora Croninger dijo Schorr con su tono de voz ms encantador. Earth House no estara ocupada al noventa y cinco por ciento de su capacidad si no fuera segura. Estoy de acuerdo en que el sistema de drenaje necesita ser reparado, pero el equipo se va a poner a trabajar en seguida, y no existe el menor peligro. Hemos sido inspeccionados por ingenieros estructurales y especialistas en tensiones de materiales, y todos ellos han dado su aprobacin. Esto es un condominio de supervivencia, seora Croninger. No estaramos aqu si no quisiramos sobrevivir al prximo holocausto, verdad? Elise mir a su marido y luego de nuevo al joven. Su esposo haba pagado cincuenta mil dlares para ser miembro del plan de ocupacin parcial de Earth House, lo que les permita vivir all durante dos semanas al ao, en lo que los folletos describan como una lujosa fortaleza de supervivencia en las montaas del sur de Idaho. Claro que ella tambin crea que el holocausto nuclear se estaba aproximando; Phil tena estanteras repletas de libros sobre guerra nuclear, y estaba convencido de que sucedera este mismo ao, y que Estados Unidos se vera obligado a arrodillarse ante los invasores rusos. Segn le dijo, haba querido encontrar un lugar desde donde ofrecer una ltima resistencia. Ella haba intentado quitarle aquella idea de la cabeza, dicindole que estaba apostando cincuenta mil dlares a que el desastre nuclear se producira durante una de las dos semanas en que tenan derecho a permanecer all, y que eso era un juego de locos. l le explic entonces la opcin de proteccin de Earth House lo que significaba que, por cinco mil dlares extra al ao, la familia Croninger podra encontrar refugio en Earth House en cualquier momento, veinticuatro horas despus de la detonacin de algn misil nuclear disparado por el enemigo en el territorio continental de Estados Unidos. Segn le dijo, se trataba de una especie de seguro contra el holocausto; todo el mundo saba que las bombas iban a caer, y que slo era cuestin de saber cundo sucedera. Y Phil Croninger era muy consciente de la importancia de los seguros, ya que era el propietario de una de las agencias de seguros independientes ms importantes de Arizona. Supongo dijo ella finalmente. Pero se senta preocupada por aquellas grietas y parches, y por la visin de los endebles cables que se vean a travs del agujero. El sargento Schorr aceler el vehculo elctrico. Pasaron por puertas de metal, a ambos lados del pasillo. Ha tenido que costar mucho dinero construir este lugar dijo Roland, y Schorr asinti con un gesto. Unos cuantos millones dijo Schorr. Algo que no se puede contar con calderilla. Un par de hermanos de Texas invirtieron el dinero. Son tambin aficionados a la supervivencia, y se hicieron ricos con pozos de petrleo. Este lugar fue una mina de plata en las dcadas de los aos cincuenta y sesenta, pero la veta se agot, y todo qued abandonado, hasta que los Ausley lo compraron. Ya hemos llegado, ah adelante. Aminor la velocidad y se detuvo frente a una puerta de metal marcada con el nmero diecisis. Su hogar dulce hogar durante las dos prximas semanas. Abri la puerta con una llave que colgaba de una cadena con la insignia de Earth House, entr y encendi las luces. Antes de cruzar el umbral, para seguir a su esposo y a su hijo, Elise Croninger escuch el sonido del goteo del agua, y observ otro charco extendido en el pasillo. El techo goteaba por tres lugares distintos, y haba una grieta larga, de cinco centmetros de anchura. Jess!, pens, inquieta. Pero, a pesar de todo, entr en la habitacin. Su primera impresin fue la de la solidez de unos barracones militares. Las paredes estaban compuestas por ladrillos de ceniza, pintados de beige, decorados con unas pocas pinturas al leo. La alfombra era bastante gruesa, y su color rojo oxidado no era feo, pero el techo le pareci excesivamente bajo. Aunque superaba a Phil en unos quince centmetros, y l tena uno ochenta de estatura, la aparente falta de altura en la zona habitable de la suite, como la denominaban los folletos, la hizo sentirse casi..., s, pens, casi encerrada en una tumba. Un detalle bonito, sin embargo, era que la pared del fondo mostraba un mural fotogrfico de montaas cubiertas de nieve, lo que proporcionaba un poco ms de espacio a la habitacin, aunque slo se tratara de una ilusin ptica. Haba dos dormitorios, conectados por un solo cuarto de bao. El sargento Schorr tard unos minutos en enserselo todo, demostrndoles el funcionamiento del lavabo a presin, que enviaba su contenido hacia arriba, a un tanque que, segn les dijo, derivaba los materiales de desecho hacia el suelo del bosque, contribuyendo as al crecimiento de la vegetacin. Los dormitorios tambin eran de ladrillos de ceniza pintados de beige, y los techos de azulejos que, probablemente, pens Elise, ocultaban vigas de hierro y barras de refuerzo. Es fantstico, verdad? Le pregunt Phil. No te parece fantstico? An no estoy muy segura contest ella. Todava me siento como si estuviera en el pozo de una mina. Oh, eso se le pasar le dijo Schorr en un tono amable. Algunos de los que llegan por primera vez tienen un poco de claustrofobia, pero eso se pasa. Permtanme entregarles esto dijo, y le dio a Phil un mapa de Earth House, que despleg para mostrarles la cafetera, el gimnasio, la enfermera y el saln de juegos. El Ayuntamiento est aqu dijo, sealando un lugar en el mapa. Se trata, en realidad, de un auditorio, pero aqu abajo nos imaginamos que formamos una comunidad, verdad? Por eso lo llamamos Ayuntamiento. Permtanme mostrarles el camino ms rpido para llegar all desde aqu... En su habitacin, la ms pequea de las dos, Roland haba encendido la lmpara de la mesilla de noche y andaba buscando un enchufe elctrico adecuado para su computadora. La habitacin era pequea, pero a l le pareci bien; lo importante era la atmsfera, y tena verdaderas ganas de asistir a los seminarios sobre armas mejoradas, supervivencia en tierra, gobiernos en caos y tcticas de guerrilla, que prometan los folletos. Encontr un buen enchufe, lo bastante cerca de la cama como para recostarse sobre las almohadas al mismo tiempo que programaba en su computadora el juego del caballero del rey. Durante las dos prximas semanas iba a inventar mazmorras y monstruos que rugieran, que incluso haran temblar a un caballero del rey tan experto y curtido como l. Roland se acerc al armario y abri la puerta para ver de cunto espacio dispona para guardar sus cosas. El interior estaba cubierto con un pobre panel de madera; haba unas pocas perchas de alambre colgando de la barra. Pero, en el fondo del armario, algo pequeo y amarillo alete de repente como una hoja de otoo. Instintivamente, Roland extendi una mano para atraparlo y cerr los dedos. Luego se acerc a la luz y abri cuidadosamente la palma de la mano. 18

Aturdida en su mano se hallaba una frgil mariposa amarilla con las alas surcadas de rayas verdes y doradas. Sus ojos eran como cabezas de alfiler de color verde oscuro que parecan relucientes esmeraldas. La mariposa alete, dbil y aturdida. Cunto tiempo llevas ah?, se pregunt Roland. No haba forma de saberlo. Probablemente haba llegado en el coche o la caravana de alguien, o incluso metida entre sus ropas. Se acerc la mano a la cara y, durante unos segundos, observ atentamente los diminutos ojos de la criatura. Y luego apret a la mariposa en su mano, percibiendo cmo el cuerpo se aplastaba bajo el poder de su garra. Zap! pens. Superzap! No haba recorrido todo el camino que le separaba de Flagstaff para compartir una habitacin con un jodido insecto amarillo. Dej caer los restos en una papelera de mimbre, luego se limpi la mancha amarilla iridiscente de la mano en los pantalones y regres al saln. Schorr se estaba despidiendo, y los otros dos hombres acababan de llegar con el equipaje y la computadora de Roland. Cursillo de orientacin a las ocho! Les record Schorr. Les ver all! Estupendo dijo Phil Croninger con excitacin. Estupendo repiti la voz de Elise con un matiz sarcstico. El sargento Schorr abandon la nmero diecisis con la sonrisa todava en el rostro. Pero la sonrisa desapareci en cuanto subi al vehculo elctrico, y su boca se transform en una lnea rgida y ceuda. Hizo girar el vehculo y regres con rapidez a la zona donde haba descubierto los escombros en el suelo. Les dijo a los del equipo de limpieza que se movieran con rapidez para tapar aquellas grietas, y para que esta vez se mantuvieran tapadas, antes de que toda aquella maldita seccin se desmoronara sobre ellos. II LANZAS ARDIENTES El hombre al que le gustaban las pelculas El Da del Juicio La bienvenida Chicos en el subterrneo La disciplina y el control hacen al hombre Charter 6 17 de julio 4.40 Hora Diurna del Este Ciudad de Nueva York Est todava ah dentro, verdad? pregunt con un susurro la mujer negra con el cabello de color naranja, y el muchacho hispano que estaba detrs del mostrador de los dulces asinti con un gesto. Escucha! exclam el muchacho, llamado Emiliano Snchez, con los ojos negros muy abiertos. Hasta ellos lleg una risa desde ms all de las descoloridas cortinas rojas que daban acceso al auditorio del Empire State Theater de la calle Cuarenta y dos. Era el sonido que podra haber emitido alguien con la garganta acuchillada. El sonido se hizo ms fuerte y alto, y Emiliano se llev las manos a las orejas; la risa le hizo pensar en el silbido de una locomotora y en un grito de nio y, por unos pocos segundos, retrocedi en el tiempo, cuando l tena ocho aos y viva en ciudad de Mxico, y contempl cmo su hermano era atropellado y muerto por un tren de mercancas. Cecily le mir fijamente y a medida que aument el volumen de la risa tambin escuch el grito de una joven, y se vio a s misma, a los catorce aos, en una mesa camilla donde le estaban practicando un aborto. La visin desapareci al instante de su mente, y la risa empez a desvanecerse. Jesucristo! Se las arregl para decir Cecily, volviendo a hablar en susurros. Qu est fumando ese bastardo? Llevo escuchando lo mismo desde la medianoche dijo el muchacho. Su turno haba empezado por entonces, y continuara hasta las ocho. Habas odo alguna vez algo as? Est l solo ah dentro? S. Entra poca gente, pero los que entran no pueden soportarlo. Deberas ver sus caras cuando salen! Le dan a uno escalofros! Mierda! Exclam Cecily, que era la taquillera, habitualmente encerrada en la taquilla que daba al exterior. Yo no podra soportar ni dos minutos de esa pelcula, con tantos muertos y todo eso. Y a ese tipo le vend la entrada hace ya tres sesiones. Sali un momento, me compr una Coca-Cola grande y un paquete de palomitas de maz y me dio un dlar de propina. Pero, te lo aseguro, casi ni me atrev a tocar ese dinero. Pareca estar... grasiento o algo as. Probablemente, ese bastardo se la est meneando ah dentro. Probablemente se dedica a mirar todos los muertos, todas las caras destrozadas y, mientras tanto, se la menea. Alguien debera entrar y decirle que... La risa volvi a estallar. Emiliano se encogi. Ahora, el sonido le hizo pensar en el grito de un muchacho a quien en cierta ocasin l haba pinchado en el vientre, durante una pelea a navajazos. La risa se interrumpi y se convirti en un suave jadeo que le hizo pensar a Cecily en los sonidos que producan los adictos en la galera de tiro que ella frecuentaba. El rostro se le qued helado hasta que la risa se desvaneci por completo. Luego dijo: Creo que tengo cosas que hacer. Dio media vuelta y regres apresurada a la taquilla, donde cerr la puerta con llave. Ya se haba imaginado que aquel tipo era algo extrao en cuanto lo vio. Era un hombretn enorme, corpulento, de aspecto sueco, con el cabello rubio ensortijado, una piel blanca 19

como la leche y ojos como puntas de cigarrillo encendidas. Al comprarle la entrada la mir de un modo tan penetrante que pareci atravesarla, y no dijo una sola palabra. A ella le pareci muy extrao, y luego tom la revista People que haba estado leyendo, con dedos temblorosos. Vamos, que lleguen ya las ocho!, rog Emiliano para sus adentros. Comprob la hora en su reloj de pulsera. Dentro de pocos minutos terminara la proyeccin de The Face of Death, Part Four, y Willy, el viejo borracho que manejaba el proyector, cambiara la cinta para poner Mondo Bizarro, que mostraba escenas de esclavitud y cosas por el estilo. Quiz el tipo se marchara en cuanto cambiara la pelcula. Emiliano permaneci sentado en su taburete y continu leyendo su cmic de Conan, intentando apartar de su mente los malos recuerdos que se haban agitado en ella a causa de la risa procedente del interior del cine. Las cortinas rojas se movieron. Emiliano se encogi de hombros como si alguien estuviera a punto de golpearlo. Luego, las cortinas se abrieron y el hombre al que le gustaban las pelculas sali al sombro vestbulo. Se marcha! Se dijo Emiliano casi con una mueca, con la mirada fija en el cmic. Se dirige hacia la puerta! Pero el hombre al que le gustaban las pelculas dijo con un tono de voz suave, casi infantil: Quisiera una Coca-Cola grande y un paquete de palomitas de maz con mantequilla, por favor. A Emiliano se le agarrot el estmago. Sin atreverse a mirar al hombre a la cara, baj del taburete, sirvi un vaso grande de CocaCola y coloc sobre el mostrador el paquete de palomitas de maz con mantequilla. Pngale ms mantequilla, por favor pidi el hombre al que le gustaban las pelculas. Emiliano puso ms mantequilla en las palomitas y luego las desliz sobre el mostrador, junto con la Coca-Cola. Tres pavos dijo. La mano del hombre empuj hacia l un billete de cinco dlares. Qudese con el cambio dijo el hombre, y esta vez su voz son con acento del sur. Asombrado, Emiliano levant la mirada. El hombre al que le gustaban las pelculas meda ms de un metro noventa y llevaba una camiseta amarilla y unos pantalones de color caqui. Por debajo de las pobladas cejas negras sus ojos eran hipnticamente verdes destacando contra el color mbar de su piel. Emiliano ya se haba imaginado que deba de ser latinoamericano, quiz con algo de sangre india. Su cabello era negro y ondulado, y lo llevaba muy corto. Mir fijamente a Emiliano. Quiero volver a ver la pelcula dijo serenamente, con una voz que podra haber tenido acento brasileo. Ah... Dentro de un par de minutos volvern a proyectar Mondo Bizarro. Probablemente, el del proyector ya ha colocado la primera cinta... No dijo el hombre al que le gustaban las pelculas, sonriendo ligeramente. Quiero volver a ver esa pelcula. Ahora mismo. S, bueno, escuche, quiero decir... Yo no tomo las decisiones aqu, sabe? Yo slo trabajo detrs del mostrador. No tengo nada que decir... Y entonces el hombre extendi una mano y toc el rostro de Emiliano con unos dedos manchados de mantequilla, y la mandbula del muchacho se qued abierta como si hubiera quedado congelada. El mundo pareci girar a su alrededor durante un segundo, y sinti como si sus huesos fueran una jaula de hielo. Luego parpade y le tembl todo el cuerpo. Y se encontr detrs del mostrador, exactamente donde haba estado, y el hombre al que le gustaban las pelculas se haba ido. Maldita sea! pens. El bastardo me ha tocado! Tom una servilleta de papel y se limpi la cara, all donde le haban tocado los dedos, pero an poda sentir el fro que haban dejado. El billete de cinco dlares continuaba sobre el mostrador. Se lo meti en el bolsillo y sali de detrs del mostrador, asomndose al interior de la sala, mirando por entre las cortinas. En la pantalla, con un color magnfico y ensangrentado, los bomberos extraan cadveres carbonizados de un amasijo de coches retorcidos. El narrador estaba diciendo: El rostro de la muerte no contiene trucos. Todo lo que ver es real. Si es usted una persona susceptible, ser mejor que abandone ahora la sala.... El hombre al que le gustaban las pelculas estaba sentado en una de las filas delanteras. Emiliano distingui el perfil de su cabeza contra la pantalla. Empez a sonar la risa, y al retirarse de las cortinas Emiliano mir de nuevo su reloj y se dio cuenta, atnito, de que casi veinte minutos de su vida se haban transformado en un agujero negro del que no recordaba nada. Cruz una puerta, subi un tramo de escalera y entr en la cabina de proyeccin, donde Willy estaba sentado sobre un sof, con las piernas espatarradas, leyendo un ejemplar de Hustler. Eh! Exclam Emiliano. Qu es lo que pasa, hombre? Cmo es que has vuelto a proyectar otra vez esa mierda? Willy se lo qued mirando por un momento, fijamente, por encima del borde de la revista. Has perdido la chaveta, muchacho? pregunt. T y tu amigo acabis de subir aqu para pedirme que lo hiciera as. Hace apenas quince minutos de eso. As que he vuelto a proyectar la misma pelcula. De todos modos, a m no me importa una mierda. Y no tengo por costumbre discutir con viejos pervertidos. Viejos pervertidos? De qu ests hablando, hombre? De tu amigo dijo Willy. Ese tipo debe de tener por lo menos setenta aos. La barba le hace parecer como Rip van Winkle. De dnde vienen todos estos pervertidos? Ests... loco susurr Emiliano. Willy se encogi de hombros y volvi a su lectura. En el exterior, Cecily levant la mirada cuando Emiliano sali corriendo a la calle. l la mir y le grit: No voy a quedarme ah! De ningn modo! Renuncio! Y ech a correr por la calle Cuarenta y dos, perdindose en la oscuridad. Cecily se cruz de brazos, comprob de nuevo la cerradura de la puerta de la taquilla y rez para que amaneciera. En su asiento de la fila delantera, el hombre al que le gustaban las pelculas introdujo una mano en el paquete de palomitas de maz y se llev un puado a la boca. Ante l aparecan escenas de cuerpos destrozados que estaban siendo extrados de entre los escombros de un edificio de Londres, volado por los terroristas irlandeses. Lade la cabeza, apreciando la visin de los huesos aplastados y la carne. La cmara, desenfocada y temblorosa, enfoc el rostro angustiado de una mujer joven que acunaba a un nio muerto en sus brazos. El hombre al que le gustaban las pelculas se ech a rer como si estuviera contemplando una comedia. Puntuando el sonido de su risa, 20

se escuch el crujido de las bombas de napalm, los cohetes incendiarios y los misiles Tomahawk, que resonaron como un eco por todo el cine, como si hubiera presentes ms personas y cada una de ellas se hubiera agitado con el recuerdo de algn terror privado. Y a la luz reflejada desde la pantalla, el rostro del hombre experimentaba una transformacin. Ya no tena aspecto de sueco, de brasileo o de Rip van Winkle barbudo; sus rasgos faciales parecan encogerse como si llevara una mscara de cera que se estuviera derritiendo lentamente, y los huesos se estuvieran moviendo por debajo de la piel. Los rasgos de cien rostros se elevaron y cayeron como pstulas supurantes. Cuando la pantalla mostr una autopsia en primer plano, el hombre palme las manos con gran alegra. Ya casi ha llegado el momento! pens. Ya casi ha llegado el momento para que empiece el espectculo! Haba esperado durante mucho tiempo a que se levantara el teln, haba llevado muchas pieles y muchos rostros, y el momento llegara pronto, muy pronto. Haba observado el tambaleante progreso hacia la destruccin a travs de muchos ojos, haba olido el fuego, el humo y la sangre en el aire, como perfumes intoxicantes. El momento llegara pronto, y ese momento le pertenecera a l. Oh, s! Ya casi ha llegado el momento para que empiece el espectculo! l era una criatura paciente, pero ahora apenas si poda contener sus ganas de bailar. Quiz le sentara bien el papel de un pequeo watusi, y luego aplastara al mocoso que estaba detrs del mostrador. Era como esperar una fiesta de cumpleaos, y en cuanto se encendieran las velas, echara la cabeza hacia atrs y lanzara un rugido lo bastante fuerte como para estremecer al mismo Dios. Ya casi ha llegado el momento! Ya casi ha llegado el momento! Pero dnde empezara?, se pregunt. Quin sera el primero en apretar el botn? No importaba. Casi poda escuchar ya el crujido de las toberas y las llamas acercndose. Era la msica de los Altos del Goln, de Beirut y Tehern, de Dubln y Varsovia, de Johanesburgo y Vietnam, slo que esta vez la msica terminara en un crescendo final y ensordecedor. Volvi a llevarse un puado de palomitas de maz a la boca, que se abri vidamente en su mejilla derecha. Empieza la fiesta!, pens, y se ech a rer con un ruido parecido al del cristal que se resquebraja. La noche anterior haba bajado de un autobs procedente de Filadelfia y mientras caminaba por la calle Cuarenta y dos, haba visto el anuncio de esta pelcula. Aprovechaba la oportunidad para admirar sus actuaciones en The Face of Death, Part Four, cada vez que se le presentaba. Siempre al fondo, claro, formando parte de la multitud, pero l siempre se poda reconocer a s mismo. Se vea una buena vista de l, de pie sobre un montn de cadveres despus de un atentado con bomba en un campo de ftbol italiano; su aspecto era adecuadamente conmocionado; en otro fotograma se le vea, con un rostro diferente, en una masacre en el aeropuerto de Pars. Luego haba emprendido viaje, conducido en autobs de ciudad en ciudad, para ver Estados Unidos. Haba tantos grupos terroristas y tantas bandas armadas en Europa que all apenas si se necesitaba su influencia, aunque haba ayudado a colocar aquella bonita y potente bomba en Beirut. Permaneci durante un tiempo en Washington, pero en ninguno de sus cines se proyectaba The Face of Death, Part Four. Sin embargo, Washington ofreca tantas posibilidades, y cuando uno se mezclaba con los muchachos del Pentgono y con los miembros del gabinete en alguna de aquellas fiestas, nunca se saba qu era lo que se poda agitar. Ahora, todo se acercaba con rapidez. Perciba los dedos nerviosos inclinndose sobre botones de color rojo, por todo el mundo. Los pilotos de los aviones ya estaran dispuestos, los comandantes de los submarinos estaran escuchando sus sonars, y los viejos leones estaran vidos por hincar el diente. Y lo ms divertido de todo era que lo iban a hacer ellos mismos. Eso casi le haca sentirse intil, pero no tardara en surgir su papel de estrella. Su nica preocupacin era que, a pesar de todo, el trabajo an no quedara terminado, ni siquiera con todos aquellos relmpagos que estaban a punto de estallar. An podan quedar bolsas de humanidad, y pequeas ciudades que se esforzaran por sobrevivir en la oscuridad, como ratas en un stano desmoronado sobre sus cabezas. Comprenda muy bien que las tormentas de fuego, los remolinos de radiacin y de lluvia negra destruiran a la mayora de ellos, y que los que quedaran habran deseado morir mil veces. Y al final, l tambin bailara una danza watusi sobre sus tumbas. Ya casi haba llegado el momento. Tictac, tictac pens. Nada detiene nunca el reloj! l era una criatura muy paciente, pero haba resultado ser una larga espera. Unas pocas horas ms no acrecentaran su apetito, y ya estaba muy, muy hambriento. Por el momento, disfrutaba vindose a s mismo en esta estupenda pelcula. No tardar en levantarse el teln!, pens, y la boca existente en el centro de su frente sonri con una mueca, antes de desaparecer en la carne, como un gusano gris en un terreno hmedo. Ha llegado el momento del espectculo! 7 10.16 Hora Diurna del Este Ciudad de Nueva York Una luz azul estaba girando. Caa una lluvia refrescante y un hombre joven cubierto con un impermeable amarillo extendi sus brazos. Dmela a m, seora dijo, con un tono de voz tan hueco como si estuviera hablando desde el fondo de un pozo. Vamos, dmela a m. No! grit la hermana Creep, y el rostro del hombre se hizo aicos como si se acabara de romper un espejo. Ella extendi las manos para apartarlo, pero entonces se encontr sentada, y la pesadilla se alejaba, fragmentada, como murcilagos plateados. El sonido de su grito produjo un eco, que restall de un lado a otro, entre las toscas paredes de ladrillo gris, y por un momento permaneci sentada, sin ver nada mientras los nervios le sacudan todo el cuerpo. Oh pens cuando se le aclar la cabeza, eso s que ha sido una mala pesadilla! Se toc la frente, fra y hmeda, y retir los dedos mojados. Eso ha estado muy cerca pens. El joven demonio del impermeable amarillo estaba otra vez ah, muy cerca, y casi ha estado a punto de... Frunci el ceo. Dios santo, de qu? Ahora, el pensamiento haba desaparecido; fuera cual fuese, se haba deslizado hacia la parte 21

ms oscura de su memoria. A menudo soaba con el demonio del impermeable amarillo, y l siempre quera que ella le entregara algo. En el sueo siempre vea una luz azul giratoria, que le daaba los ojos, y la lluvia le golpeaba el rostro. A veces, lo que la rodeaba le pareca terriblemente familiar y otras veces casi saba, casi llegaba a conocer lo que l deseaba. Pero lo cierto es que era un demonio, o probablemente el mismo diablo tratando de apartarla de Jess, porque una vez pasada la pesadilla, la cabeza le palpitaba terriblemente. No saba qu hora era, ni si era de da o de noche, pero el estmago se le retorca de hambre. Haba tratado de dormir en un banco del metro, pero el ruido de unos chicos que gritaban la haban asustado, as que continu su camino, con la bolsa a cuestas, buscando un lugar ms seguro. Lo encontr al fondo de una escalera que descenda en una seccin oscura del tnel del metro. A unos diez metros por debajo del tnel principal haba una tubera de drenaje, lo bastante grande como para que ella cupiera si se encoga. El agua sucia corra junto a sus zapatillas, y el tnel estaba iluminado por alguna que otra lmpara azul de servicio gracias a la cual se observaba la red de cables y tuberas que corra por la parte de arriba. El tnel se estremeci con el estruendo de un tren que pasaba, y la hermana Creep se dio cuenta entonces de que se encontraba bajo los rales; pero mientras segua caminando por el tnel el ruido de los trenes se desvaneci, hasta quedar convertido en un gruido distante y soportable. No tard en descubrir pruebas de que aquel era un lugar bastante popular entre los miembros de la Nacin de los Desarrapados: un destartalado y viejo colchn embutido en un cubculo de servicio, un par de botellas de vino vacas y algunos excrementos humanos secos. No le import; haba visto cosas mucho peores. As que haba dormido en el colchn hasta que la pesadilla del demonio con el impermeable amarillo la haba despertado; ahora tena hambre, y decidi que volvera a subir al andn de la estacin para buscar restos en las papeleras y los cubos de basura y quiz intentara encontrar tambin un peridico, para ver si Jess haba llegado mientras ella estaba durmiendo. La hermana Creep se incorpor, se pas la correa de la bolsa de lona por el hombro y abandon el cubculo. Empez a recorrer el tnel en sentido inverso, apenas alumbrado por el dbil brillo azulado de las bombillas de servicio, confiando en encontrar hoy un perrito caliente. Siempre le haban gustado los perritos calientes, con mucha mostaza picante... El tnel retembl de repente. Escuch el sonido del hormign al resquebrajarse. Las bombillas azules parpadearon, se apagaron y luego se volvieron a encender. Escuch un sonido, como el aullido del viento, o un tren pasando a toda velocidad sobre su cabeza. Las bombillas azules siguieron encendidas, aumentando su luminosidad, hasta que la luz casi result cegadora, y la hermana Creep parpade ante el brillo. Dio otros tres pasos inseguros hacia adelante y las bombillas de servicio empezaron entonces a explotar. Levant las manos para protegerse la cara, y sinti trozos de diminuto cristal acribillndole los brazos. Entonces pens con una repentina claridad: Denunciar a alguien por esto!. En el instante siguiente, todo el tnel se estremeci violentamente hacia un lado, y la hermana Creep cay sobre la corriente de agua sucia. Trozos de hormign y de polvo se desprendieron del techo. El tnel se estremeci entonces en la otra direccin, con una fuerza que hizo pensar a la hermana Creep que se le desgarraban los intestinos, y los trozos de hormign le golpearon la cabeza y los hombros, mientras que las narices se le llenaban de polvo. Jess santo! Grit, a punto de quedar sofocada. Oh, Jess! Unas chispas saltaron sobre su cabeza cuando los cables empezaron a desgarrarse y liberarse. Percibi el calor hmedo del vapor y escuch un ruido retumbante, como las pisadas de un enorme monstruo que caminara por encima de su cabeza. Mientras el tnel se elevaba y oscilaba, la hermana Creep sostuvo la bolsa con fuerza, conteniendo las ondulaciones que le retorcan los intestinos, reprimiendo el grito que pugnaba por salude entre sus dientes firmemente apretados. Una oleada de calor pas sobre ella, quitndole la respiracin. Qu Dios me ayude!, grit mentalmente, esforzndose por llevar aire a sus pulmones. Escuch reventar algo y percibi el sabor de la sangre bajndole por la nariz. No puedo respirar. Oh, dulce Jess, no puedo respirar! Se llev una mano a la garganta, abri la boca y escuch su propio y estrangulado grito alejndose de ella por el tnel estremecido. Finalmente, sus pulmones torturados lograron captar una bocanada de aire abrasador, y permaneci encogida sobre s misma, tumbada de costado, en la oscuridad, con el cuerpo recorrido por los espasmos y el cerebro conmocionado y aturdido. El violento movimiento del tnel se haba detenido. La hermana Creep oscil entre la conciencia y la inconsciencia, y a travs de esa bruma lleg de nuevo hasta ella el rugido de aquel tren. Slo que esta vez era mucho ms fuerte. Levntate! se orden a s misma. Levntate! Es el da del Juicio Final, y el Seor ha llegado en su carruaje para llevarse consigo a los justos en su xtasis. Pero desde el fondo ms oscuro de su memoria una voz ms calmada y clara le dijo: Mierda! Algo terrible est sucediendo all arriba!. xtasis! xtasis! xtasis!, pens, reprimiendo la debilitada voz. Se sent, se limpi la sangre de la nariz y aspir una bocanada de aire polvoriento y caliente. El ruido del tren se acercaba. La hermana Creep se dio cuenta de que el agua sobre la que se haba sentado se estaba calentando. Tom la bolsa y se incorpor lentamente. Todo estaba a oscuras, y cuando tante las paredes del tnel sus dedos encontraron una enmaraada red de grietas y fisuras. El rugido era mucho ms fuerte, y el aire se estaba calentando. El hormign que tocaban sus dedos era como el alquitrn de la ciudad al medioda de un da de agosto, listo para frer huevos sobre l. All lejos, al fondo del tnel, percibi un parpadeo de luz anaranjada, como si fuera el faro de cabecera de un tren lanzado a toda velocidad. El tnel haba empezado a retemblar de nuevo. La hermana Creep mir fijamente, con el rostro tenso, mientras la luz naranja se haca ms y ms brillante, mostrando rayas de rojo y prpura incandescente. Se dio cuenta entonces de lo que era, y gimi como un animal atrapado. Una oleada de fuego avanzaba rugiendo hacia ella a lo largo del tnel, y ya senta que el aire estaba siendo absorbido hacia ella, como si se tratara de un vaco. En menos de un minuto le habra cado encima. La hermana Creep abandon su estado de trance. Dio media vuelta y ech a correr, sosteniendo la bolsa, con las zapatillas chapoteando sobre el agua humeante. Salt por encima de tuberas rotas y apart cables cados con el frenes de los que estn condenados. Mir hacia atrs y vio que las llamas extendan zarcillos rojos que azotaban el aire como ltigos. La succin del vaco la atrap, tratando de arrastrarla hacia el fuego, y cuando grit el aire le chamusc las ventanas de la nariz y el fondo de la garganta. El aire ola a quemado, y sinti la espalda y los brazos llenrsele de ampollas. En apenas treinta segundos ms se habra unido para 22

siempre a su Seor y Amo, y le sorprendi darse cuenta de que no estaba ni preparada ni dispuesta para marcharse. Con un atnito grito de terror, tropez de pronto y cay sobre el suelo, con la cabeza por delante. Al empezar a incorporarse, se dio cuenta de que haba tropezado con una rejilla por la que se filtraba la corriente de agua. Por debajo de la rejilla slo haba oscuridad. Mir la bola de fuego que se abalanzaba sobre ella, chamuscndole las cejas, y en el rostro tambin le aparecieron ampollas. El aire era irrespirable. No tena tiempo para levantarse y echar a correr. El fuego se le echaba encima. Agarr las barras de la rejilla y tir de ella. Uno de los tornillos oxidados que la sujetaban cedi, pero el segundo se mantuvo firme. Las llamas ya estaban a menos de veinte metros de distancia, y el cabello de la hermana Creep se encendi. Que Dios me ayude!, grit en su interior. Tir con tal fuerza de la rejilla que casi sinti que se le desprendan los hombros de las axilas. El segundo tornillo salt. La hermana Creep arroj la rejilla a un lado, an dispuso de un segundo para agarrar la bolsa y luego se ech de cabeza por el agujero. Cay poco ms de un metro en un espacio del tamao de un atad, donde haba unos veinte centmetros de agua. Las llamas pasaron sobre su cabeza, absorbindole el aire de los pulmones y chamuscndole cada centmetro de la piel expuesta. Se le encendieron las ropas, y ella se removi frenticamente en el agua. Durante unos pocos segundos no hubo ms que rugido y agona, y luego percibi el hedor de los perritos calientes asados en un puesto ambulante. El muro de fuego sigui movindose como un cometa y en su estela arrastr una rfaga de aire exterior que trajo consigo el espeso olor a carne quemada y metal fundido. All abajo, en el agujero que diriga las aguas de drenaje hacia una tubera, el cuerpo de la hermana Creep se contorsion. Unos ocho centmetros de agua se haban evaporado embotando la plena fuerza del fuego. Su cuerpo, quemado y maltrecho, se esforz por encontrar aire, y finalmente boque y balbuce, mientras las manos, llenas de ampollas, sostenan con firmeza la deshecha bolsa de lona. Luego, su cuerpo qued muy quieto. 8 8.31 Hora Diurna de las Montaas Montaa Blue Dome, Idaho El continuo zumbido del telfono sobre la mesilla de noche, junto a su cama, despert al hombre de un sueo sin sueos. Lrgate pens. Djame tranquilo. Pero el zumbido continu y finalmente se volvi, encendi la lmpara y, parpadeando por la luz, tom el auricular. Macklin dijo con voz indistinta y somnolienta. Eh... Coronel? Seor? Era el sargento Schorr. Tengo a algunas personas en el cursillo de orientacin. Le estn esperando, seor. El coronel James Jimbo Macklin mir la ventanilla verde del despertador que haba junto al telfono y se dio cuenta de que ya llevaba media hora de retraso para acudir a la sesin de orientacin y bienvenida. Maldita sea! pens. Haba puesto el despertador a las seis y media! Est bien, sargento. Entretngalos durante otros quince minutos. Colg el telfono y luego comprob la parte posterior del despertador; observ que la pequea clavija segua apretada hacia abajo. O bien no haba puesto el despertador, o lo haba apagado en sueos. Se sent en el borde de la cama, intentando encontrar la energa para levantarse, pero senta el cuerpo flojo y abotargado; hace algunos aos nunca haba necesitado despertador para levantarse, pens con una mueca. El sonido de un solo paso sobre la hierba hmeda habra sido suficiente para despertarlo, y en cuestin de segundos habra estado tan alerta como un lobo. El tiempo pasa pens. Hace tiempo que eso ocurri. Se incorpor haciendo un esfuerzo de voluntad. Tambin tuvo que hacerlo para cruzar el dormitorio, cuyas paredes estaban decoradas con fotografas de Phantom y Thunderchief en pleno vuelo, y se meti en el pequeo cuarto de bao. Encendi la luz y dej correr el agua del lavabo, que sali con el color del metal oxidado. Se lav la cara con el agua, se sec con una toalla y se qued mirando fijamente, con ojos legaosos, al extrao que se reflejaba en el espejo. Macklin meda un metro ochenta y ocho de altura y hasta haca unos cinco o seis aos su cuerpo haba sido duro y enjuto, con las costillas cubiertas de msculo, los hombros fuertes y rectos, y el pecho erguido y tan recio como una armadura de acero. Ahora, las definiciones de su cuerpo incluan la carne floja, aunque su vientre segua resistiendo las cincuenta flexiones de tronco que haca cada maana... cuando tena tiempo. Detect una ligera inclinacin en los hombros, como si fuese inclinado por un peso invisible, y el pelo que le cubra el pecho apareca salpicado de gris. Sus bceps, que en otro tiempo haban sido duros como la roca, se haban deteriorado ahora y estaban flojos. En cierta ocasin le haba roto el cuello a un soldado libio con el pliegue de su brazo; ahora no se senta ni con fuerzas para romper una nuez con un martillo. Enchuf la maquinilla de afeitar elctrica y se la pas por las mejillas. Llevaba el pelo moreno oscuro cortado al cepillo, y mostraba zonas grisceas en las sienes; por debajo de una extensin cuadrada de frente tena unos ojos de un fro azul, hundidos en profundos huecos producidos por la fatiga, como si fueran trozos de hielo flotando en agua embarrada. Mientras se afeitaba, Macklin pens que su rostro haba terminado por parecerse a uno de los cientos de mapas de campos de batalla en los que haba estado haca ya tanto tiempo: el sobresaliente risco de su mentn conduca al escabroso barranco de su boca, elevndose sobre la altiplanicie de unos pmulos agudos y la escarpada cresta de la nariz, para volver a bajar hacia las marismas de sus ojos y, desde all, dar un salto para introducirse en los profundos bosques morenos de sus espesas cejas. Tambin estaban all todas las marcas del terreno: los crteres dejados por los graves accesos de acn que haba padecido durante la adolescencia, la pequea trinchera de una cicatriz que le zigzagueaba por la ceja izquierda, recuerdo de las esquirlas de una bala en Angola. A travs del hombro izquierdo le cruzaba otra 23

cicatriz, ms larga y profunda, esculpida por un cuchillo en Irak, y el recuerdo de una bala del Vietcong le arrugaba la piel sobre el costado derecho de su caja torcica. Macklin tena cuarenta y cuatro aos, pero a veces, al despertarse, se senta como si ya tuviera setenta, con ramalazos de dolor que le cruzaban los brazos y las piernas a consecuencia de los huesos que se haba roto en las batallas libradas en playas distantes. Termin de afeitarse y apart la cortina de la ducha para dejar correr el agua. Se detuvo entonces, porque el suelo de la pequea ducha estaba cubierto de azulejos y cascajos cados del techo. El agua goteaba por una serie de agujeros all donde el techo se haba desprendido. Mientras contemplaba el agua que se filtraba, dndose cuenta de que se le haca tarde y de que no podra ducharse, la clera se encendi repentinamente en su interior como el hierro en un horno de fundicin; lanz el puo contra la pared una vez, y luego otra; la segunda vez, la fuerza del golpe dej una red de diminutas grietas. Se inclin sobre el lavabo para dejar que pasara el acceso de clera, como sola sucederle. Mantente firme se dijo a s mismo. Disciplina y control. Disciplina y control. Repiti varias veces ms las mismas palabras, como si se tratara de un mantra, luego respir profundamente y se irgui. Ya va siendo hora de marcharme pens. Me estn esperando. Se pas la barra de desodorante por las axilas, y luego se dirigi al armario del dormitorio y eligi su uniforme. Escogi un par de pantalones azul oscuro perfectamente planchados, una camisa azul claro y su chaqueta ligera de popeln beige, con parches de cuero en los codos y su nombre bordado sobre el bolsillo de la pechera. Extendi la mano hacia el estante superior, donde guardaba un estuche que contena su Ingram y algunas municiones, y tom cariosamente la gorra de coronel de la Fuerza Area; limpi una imaginaria mota de polvo de la visera y se puso la gorra sobre la cabeza. Luego comprob su aspecto en el espejo que cubra toda la parte interior de la puerta del armario: botones brillantes, comprobado; la raya de los pantalones, comprobado; zapatos relucientes, comprobado. Se enderez el cuello de la camisa y estuvo preparado para salir. Su coche elctrico privado estaba aparcado fuera de su alojamiento, en el nivel del centro de mando; cerr la puerta con una de las numerosas llaves que llevaba colgadas de una cadena metida en el bolsillo del pantaln y luego subi al vehculo y lo condujo a lo largo del pasillo. Detrs de l, ms all de su propio alojamiento, se encontraba la puerta metlica sellada de la armera y de los suministros de emergencia de alimentos y agua. Ms abajo, al otro extremo del pasillo, ms all de los alojamientos de los otros tcnicos y empleados de Earth House, se encontraba la sala del generador y los controles del sistema de filtrado de aire. Pas ante la puerta de la sala de control del permetro, donde estaban las pantallas de los pequeos radares porttiles de vigilancia desde los que se controlaba la entrada a Earth House, as como la pantalla principal del disco de radar areo situado en lo ms alto de la montaa Blue Dome. Dentro de la sala de control del permetro se encontraba tambin el sistema hidrulico que sellaba la ventilacin del aire exterior, y la puerta recubierta de plomo para el caso de que se produjera un ataque nuclear. Las diversas pantallas de radar eran manejadas con toda exactitud. Macklin hizo subir el vehculo por una rampa, penetrando en el nivel superior y dirigindose despus hacia el Ayuntamiento. Pas junto a las puertas abiertas del gimnasio, donde en aquellos momentos se llevaba a cabo una sesin de aerobic, y Macklin salud a los presentes con un gesto, acelerando. Luego se encontr en el amplio pasillo de la Plaza Municipal de Earth House, que era un gran cruce de comunicaciones, con un jardn de rocas en el centro. La plaza estaba ocupada por distintas tiendas, cuyos escaparates se parecan a los de cualquier otra pequea ciudad. La Plaza Municipal de Earth House contena un saln de bronceado, un teatro donde se proyectaban pelculas en vdeo, una biblioteca, una enfermera atendida por un mdico y dos enfermeras, una sala de juegos y una cafetera. Macklin percibi el aroma de los huevos con jamn al pasar ante las puertas de la cafetera, y dese haber podido disponer de tiempo para desayunar. No tena por costumbre llegar tarde. Disciplina y control, pens. Aqullas eran las dos cosas que a uno le hacan hombre. Pero an se senta enojado por el desmoronamiento del techo de la ducha. Daba la impresin de que, ltimamente, se estaban agrietando y cediendo las paredes y techos de distintas zonas de Earth House. Haba llamado muchas veces a los hermanos Ausley, pero ellos le haban dicho que, segn los informes estructurales, se esperaba un cierto asentamiento. Asentamiento? Y una mierda! Haba exclamado Macklin. Aqu tenemos un problema de drenaje de agua. El agua se acumula sobre los techos y luego se filtra. No se ponga nervioso, coronel le haba dicho Donny Ausley desde San Antonio. Si usted se pone nervioso, los dems tambin lo harn, no le parece? Y no tiene ningn sentido ponerse nervioso, porque esa montaa existe desde hace unos pocos miles de aos, y no se va a ir a ninguna parte. No es la montaa! haba dicho Macklin, con la mano tensamente apretada sobre el auricular. Son los tneles! Mis equipos de limpieza encuentran grietas nuevas a cada da que pasa! Es una cuestin del asentimiento, eso es todo. Y ahora escuche, Terry y yo hemos metido unos diez millones de los grandes en ese lugar, y lo hemos construido para que dure. Si no tuviramos prisa, estaramos inmediatamente con usted. A la profundidad en la que se encuentran es inevitable que se produzcan algunos movimientos de asentamiento y que haya alguna que otra gotera. No hay forma de evitarlo. Y le pagamos cien mil dlares al ao para que haga funcionar Earth House y viva ah abajo, puesto que es usted un gran hroe de guerra y todo eso. As que limtese a arreglar las grietas y todo el mundo estar tan contento. Esccheme usted a m, seor Ausley: si no se presenta un ingeniero estructural para hacerse cargo de este sitio dentro de una semana, me marcho. Mi contrato no me importa lo ms mnimo. No estoy dispuesto a animar a la gente para que se aloje aqu abajo si esto no es seguro! Creo que sera mucho mejor que se calmara, coronel le haba dicho Donny Ausley con su acento de Texas un tanto ms fro. Supongo que no querr usted romper un trato de negocios. Eso no estara bien. Slo tiene que recordar cmo le encontramos Terry y yo, y le trajimos por nuestra cuenta para que iniciara el vuelo, de acuerdo? Disciplina y control! Haba pensado Macklin, con el corazn palpitndole con fuerza en el pecho. Disciplina y control! Y luego haba escuchado a Donny Ausley asegurndole que le enviara un ingeniero desde San Antonio, en el trmino de dos semanas, para que repasara todo Earth House con un fino cepillo de dientes. Pero, mientras tanto, mantenga usted el lugar en condiciones. Si se encuentra con un problema, solucinelo, de acuerdo? Y de eso haca ya casi un mes. El ingeniero estructural no haba aparecido. El coronel Macklin detuvo su vehculo cerca de un par de puertas dobles. Por encima de las puertas se vea un letrero que deca con letras ornamentadas y antiguas: AYUNTAMIENTO. Antes de entrar, se apret el cinturn otro agujero ms, aunque ya llevaba muy 24

ceidos los pantalones; luego, se incorpor en toda su altura, se irgui y entr en el auditorio. Haba aproximadamente una docena de personas sentadas en las sillas rojas de vinilo situadas frente al podio, desde donde el capitn Warner contestaba preguntas y sealaba caractersticas de Earth House en el mapa mural desplegado tras l. El sargento Schorr, que estaba preparado para contestar las preguntas ms difciles, vio entrar al coronel y se adelant con rapidez hacia el micrfono del podio. Disclpeme, capitn dijo, interrumpiendo una explicacin acerca del sistema de fontanera y de filtrado de agua. Seores, deseo presentarles a alguien que, sin duda alguna, no necesita presentacin: el coronel James Barnett Macklin. El coronel continu avanzando con paso resuelto a lo largo del pasillo central, mientras el pblico presente lo aplauda. Ocup su lugar detrs del podio, enmarcado por una bandera estadounidense y la bandera de Earth House, y observ a los presentes. Los aplausos continuaron, y un hombre de edad media vestido con una chaqueta de combate con colores de camuflaje se levant, imitado por su esposa, vestida de modo similar; inmediatamente, todos se levantaron, sin dejar de aplaudir, y Macklin los dej as durante otros quince segundos, antes de darles las gracias y rogarles que se sentaran. El capitn Teddybear Warner, un corpulento ex boina verde, que haba perdido el ojo izquierdo a causa de una granada en Sudn y que ahora llevaba un parche negro cubrindolo, tom asiento detrs del coronel, y Schorr se sent a su lado. Macklin hizo una pausa, tratando de recordar lo que iba a decir; habitualmente, reciba con el mismo discurso de bienvenida a todos los que llegaban por primera vez a Earth House, les hablaba de lo seguro que era aquel lugar, y de cmo se convertira en la ltima fortaleza estadounidense cuando se produjera la invasin de los rusos. Despus, contestaba sus preguntas, les estrechaba la mano y firmaba unos cuantos autgrafos. Por eso era por lo que le pagaban los Ausley. Los mir a los ojos. Estaban acostumbrados a camas buenas y limpias, a cuartos de bao que olan bien, y a comer carne de ternera los domingos. Znganos, pens. Vivan para procrear, comer y cagar, y crean saberlo todo sobre libertad, lealtad y valor, pero desconocan lo primordial acerca de esos atributos. La mirada del coronel recorri sus rostros, y no vio en ellos nada ms que blandura y debilidad. Son personas que creen estar dispuestas a sacrificar a sus cnyuges, nios, hogares y todas sus posesiones como el precio a pagar para mantener a los rusos alejados de nuestras costas, pero no estn realmente dispuestos, porque sus espritus son dbiles y sus cerebros se hallan corrompidos por alimentos mentales enlatados. Y all estaban ahora, como todos los dems, esperando a que l les dijera que eran verdaderos patriotas. Hubiera querido abrir la boca y decirles que salieran pitando de Earth House, que aquel lugar no era estructuralmente seguro, y que ellos, los perdedores de dbil voluntad, deban regresar a sus casas y esconderse en los stanos. Santo Dios! pens. Qu diablos estoy haciendo aqu? Entonces, una voz mental, como el sonido de un ltigo restallante, le dijo: Disciplina y control! Pngase erguido, seor!. Era la voz del soldado en la sombra. Macklin cerr los ojos durante un segundo. Al volver a abrirlos se encontr mirando fijamente el rostro huesudo de un muchacho huesudo, de aspecto frgil, sentado en la segunda fila, entre su padre y su madre. Decidi que una buena rfaga de viento sera capaz de derribar a ese muchacho al suelo, pero se detuvo un momento y examin sus ojos de un color gris plido. Crey reconocer algo en aquellos ojos determinacin, astucia, fuerza de voluntad, algo que recordaba de las fotografas de s mismo a su misma edad, cuando l no era ms que un mocoso grueso y torpe a quien su padre, capitn de las Fuerzas Areas, le pegaba una patada en el trasero a cada oportunidad que se le presentaba. De todos los que estn sentados delante de m pens, ese muchacho huesudo podra tener una oportunidad. Los otros no son ms que carne de perro. Cruz los brazos y empez a pronunciar el discurso de orientacin, con el mismo entusiasmo que si estuviera limpiando unas letrinas. Mientras el coronel Macklin hablaba, Roland Croninger lo examin con profundo inters. El coronel era bastante ms pesado de lo que aparentaba en las fotografas que Soldado de fortuna haba publicado de l, y pareca somnoliento y aburrido. Roland se sinti desilusionado; haba esperado conocer a un elegante y hambriento hroe de guerra, y no a un avejentado vendedor de coches, vestido con falsos ornamentos militares. Resultaba difcil creer que este hombre fuera el mismo que haba abatido tres Migs sobre el puente de Thanh Hoa para salvar el aparato tocado de un compaero, y que luego se haba lanzado en el asiento de eyeccin, abandonando un avin que se estaba desintegrando. Es un farsante, decidi Roland. El coronel Macklin era un farsante, y l empezaba a pensar que Earth House tambin era una completa farsa. Aquella maana, al despertarse, haba descubierto una oscura mancha de agua sobre su almohada; el agua se filtraba por una grieta de cinco centmetros de anchura existente en el techo. En la ducha no encontr agua caliente, y la fra estaba llena de impurezas y xido. Su madre haba protestado porque no se pudo lavar el cabello, y su padre dijo que le mencionara el problema al sargento Schorr. Roland tena miedo de poner en marcha su computadora porque el aire de su habitacin era muy hmedo y ya empezaba a desvanecerse su primera impresin de Earth House como una limpia fortaleza de tipo medieval. Claro que se haba trado libros para leer unos tomos sobre Maquiavelo y Napolen y un estudio sobre las guerras medievales de sitios, pero haba calculado programar algunas variaciones en su juego del caballero del rey, que constitua una creacin propia: 128 K de mundo imaginario, destrozados en reinos feudales en guerra los unos con los otros. Ahora, tena la impresin de que all no podra hacer otra cosa ms que pasarse todo el tiempo leyendo. Observ al coronel Macklin, cuyos ojos eran perezosos y cuyo rostro le pareca demasiado grueso. Pareca como un viejo toro que hubiera sido destinado a pastar porque ya no poda ni levantarse. Pero cuando la mirada de Macklin se encontr con la suya, y la sostuvo durante un par de segundos, Roland record una imagen que haba visto de Joe Louis, cuando el campen de boxeo estuvo en la bienvenida del hotel de Las Vegas. En esa fotografa, Joe Louis pareca flccido y cansado, pero su mano maciza se cerraba alrededor de la mano blanca y frgil de una turista, y los ojos del campen eran duros y oscuros; pareca hallarse muy lejos de all, quiz de vuelta en el ring, recordando la sensacin producida por un golpe lanzado contra el estmago de otro hombre, hasta tocarle casi la columna vertebral. Roland pens que en los ojos del coronel Macklin se perciba esa misma mirada distante, del mismo modo que uno saba que Joe Louis podra haber triturado los huesos de la mano de la turista con un simple apretn. Roland percibi que el guerrero existente dentro del coronel Macklin an no haba muerto. Mientras el coronel Macklin segua hablando, son el telfono situado junto al mapa de orientacin. El sargento Schorr se levant y contest; escuch durante unos segundos, colg y cruz el podio, dirigindose de nuevo hacia el coronel. Roland pens que en el 25

rostro de Schorr se haba alterado algo durante el breve tiempo que estuvo atendiendo el telfono; ahora, pareca ms viejo, y haba un ligero rubor en sus mejillas. Disclpeme, coronel dijo, y coloc la mano sobre el micrfono. Macklin volvi la cabeza con rapidez, con una expresin de clera en los ojos por haber sido interrumpido. Seor continu Schorr tranquilamente, el sargento Lombard dice que se le necesita a usted en la sala de control del permetro. Qu ocurre? No ha querido decirlo, seor. Creo... pareca condenadamente conmocionado. Maldicin! Pens Macklin. Lombard se "conmociona" cada vez que el radar detecta una bandada de patos o un avin comercial que pasa sobre nosotros.En cierta ocasin, haban llegado a cerrar por completo Earth House porque Lombard crey que un grupo de cometas eran paracaidistas enemigos. Sin embargo, Macklin tendra que comprobarlo. Le hizo una sea al capitn Warner para que lo siguiera, y luego le indic a Schorr que diera por terminada la charla de orientacin, una vez que ellos se hubieran marchado. Seoras y caballeros dijo Macklin a travs del micrfono. Voy a tener que dejarles para hacerme cargo de un pequeo problema, pero espero verles ms tarde, durante la recepcin que se dar a los recin llegados. Gracias por su atencin. Baj del podio y camin enrgicamente por el pasillo central, seguido por el capitn Warner. Montaron en el coche elctrico y recorrieron a la inversa el mismo camino que haba seguido Macklin, quien se pas todo el rato murmurando acerca de la estupidez de Lombard. En cuanto entraron en la sala de control del permetro hallaron a Lombard observando atentamente la pantalla que reflejaba lo que captaba el radar situado encima de, Blue Dome. Junto a l estaban el sargento Becker y el cabo Prados, tambin mirando fijamente la pantalla. La sala estaba llena de equipo electrnico, otras pantallas de radar y una pequea computadora donde se almacenaban las fechas de llegada y salida de los residentes en Earth House. En una estantera situada sobre una hilera de pantallas de radar, una voz vociferaba algo en una radio de onda corta, casi oscurecida por los crujidos de la esttica. La voz expresaba pnico, y hablaba con tal rapidez que Macklin no pudo comprender qu era lo que deca. Pero a Macklin no le gust el sonido y sus msculos se tensaron al instante, y el corazn empez a latirle con fuerza. Aprtense les dijo a los otros hombres. Se situ all donde pudiera echarle un buen vistazo a la pantalla. La boca se le sec y casi pudo escuchar el zumbido de los circuitos en su propia cabeza, en pleno funcionamiento. Santo Dios susurr. La voz que emita la radio de onda corta estaba diciendo: Nueva York ha sido alcanzada..., arrasada... Los misiles siguen llegando sobre la costa Este... Alcanzadas Washington... Boston... Veo las llamas desde aqu... Otras voces surgieron en una tormenta de esttica, con fragmentos de informacin emitidos por la red de operadores de radioaficionados de Estados Unidos, y captados por las antenas de la montaa Blue Dome. Otra voz con acento sureo interrumpi, gritando: Atlanta acaba de ser destruida! Creo que Atlanta ha sido alcanzada! Las voces se superponan, suban de tono y se desvanecan, mezcladas en un extrao lenguaje de sollozos y gritos, de susurros dbiles y alejados, pero entre los que se escuchaban los nombres de las ciudades estadounidenses, repetidos como una letana de muerte: Filadelfia..., Miami..., Newport News..., Chicago..., Richmond..., Pittsburgh... La atencin de Macklin, sin embargo, se hallaba fija en lo que mostraba la pantalla de radar. No caba la menor duda acerca de lo que era aquello. Mir al capitn Warner y empez a decir algo, pero, durante un instante, no pudo encontrar la voz. Finalmente logr decir: Haga entrar a los guardias del permetro. Sellen la puerta. Estamos bajo ataque. Muvase! Warner tom un walkie-talkie y empez a dar rdenes. Dganle a Schorr que baje inmediatamente dijo Macklin. El sargento Becker, un hombre leal y digno de fiar que haba servido con Macklin en el Chad, tom en seguida el telfono y empez a pulsar botones. Desde la radio de onda corta una voz frentica dijo: Aqu la KKTZ de St. Louis! Llamando a todo el mundo! Estoy contemplando un fuego en el cielo! Est por todas partes! Dios todopoderoso, nunca haba visto una...! Un desgarrador quejido de esttica y otras voces distantes irrumpieron en el hueco vaco dejado por St. Louis. Esto es dijo Macklin con un susurro. Tena los ojos resplandecientes y haba un ligero brillo de sudor en su cara. Preparados o no, esto es. Y en lo ms profundo de s mismo, all donde no haba brillado ninguna luz desde haca muchsimo tiempo, el soldado en la sombra lanz un grito de alegra. 9 10.46 Hora Diurna Central En la Interestatal 70 Condado de Ellsworth, Kansas A treinta y seis kilmetros al oeste de Salina, el viejo y destartalado Pontiac de Josh Hutchins emiti un silbido como un anciano con los pulmones llenos de flemas. Josh observ la aguja de la temperatura dispararse hacia la lnea roja. A pesar de que llevaba bajadas todas las ventanillas, el interior del coche daba la impresin de ser un bao de vapor, y tanto la camiseta de algodn blanca como los pantalones azul oscuros se le pegaban al cuerpo a causa del sudor. Oh, Seor! Pens viendo subir la aguja de la temperatura. Esto est a punto de explotar! Haba una salida a la derecha, y en ella se vea un cartel estropeado por el tiempo que deca: PawPaw's! Gasolina! Refrescos! Un 26

kilmetro!. El cartel mostraba un exagerado dibujo de un vejestorio sentado sobre una mula y fumando una pipa de mazorca de maz. Espero poder hacer otro kilmetro ms, pens Josh dirigiendo el Pontiac hacia la rampa de salida. El coche sigui estremecindose y la aguja estaba ya en el punto rojo, pero el radiador no haba explotado todava. Josh condujo hacia el norte, siguiendo los letreros de PawPaw's, y ante l, extendindose hacia el horizonte, haba inmensos campos de maz que alcanzaban la altura de un hombre y que se marchitaban bajo el terrible sol de julio. La carretera comarcal los atravesaba en lnea recta, y no haba un soplo de brisa que moviera los altos tallos, que se erguan a ambos lados de la carretera, como murallas impenetrables y poderosas que, por lo que Josh saba, habran podido continuar as durante cientos de kilmetros, tanto hacia el este como hacia el oeste. El Pontiac volvi a emitir un silbido y se sacudi. Vamos le urgi Josh, con el sudor cayndole por el rostro. Vamos, no me dejes tirado ahora. No le gustaba nada la idea de tener que caminar un kilmetro con una temperatura de treinta y cinco grados; lo encontraran fundido sobre el asfalto, como si fuera una mancha de tinta. La aguja continuaba subiendo, y en el panel de instrumentos haba otras luces rojas que parpadeaban. De repente, se escuch un crujido que le hizo pensar en los Krispies de arroz que tanto le gustaban de nio. Y luego, en el instante siguiente, el parabrisas qued cubierto con una masa marrn y serpenteante de cosas. Antes de que Josh pudiera emitir un suspiro de sorpresa, una nube marrn se introdujo por las ventanillas abiertas de la parte derecha del Pontiac, y se encontr cubierto por cosas que reptaban, aleteaban y castaeteaban, que se le metieron por el cuello de la camiseta, en la boca en la nariz y los ojos. Las escupi de la boca, se las apart de los ojos a manotazos con una mano, mientras que con la otra segua sujetando con fuerza el volante. Era el sonido ms desagradable que hubiera escuchado jams, una especie de zumbido ensordecedor de alas que se movan sin cesar. En cuanto se aclar los ojos y pudo ver, se dio cuenta de que el parabrisas y el interior del coche estaban cubiertos por miles de langostas, que le cubran casi por completo, y volaban a travs del coche, saliendo por las ventanillas del lado izquierdo. Puso en marcha el limpiaparabrisas, pero el peso de la enorme masa de langostas impidi que se deslizara sobre el cristal. Durante los pocos segundos siguientes, empezaron a apartarse del parabrisas. Primero fueron cinco o seis a la vez y luego, de repente, toda la masa, en un tornado amarronado y giratorio. El limpiaparabrisas se puso entonces en movimiento, aplastando a algunas de las ms lentas. Y entonces empez a surgir vapor de debajo del cap y el Pontiac Bonneville dio un brusco salto hacia adelante. Josh mir la aguja de la temperatura; haba una langosta adherida al cristal, pero la aguja ya haba llegado al tope del rojo. Desde luego, hoy va a ser mi da, pens de mal humor, apartndose las restantes langostas de los brazos y las piernas. Echaron a volar, en pos de la enorme nube que se mova sobre el maz quemado por el sol, en direccin noroeste. Uno de aquellos bichos vol directamente contra su cara, y sus alas produjeron un sonido como si acabara de quedar aplastada contra el cristal de una ventana. En el coche slo quedaban unas veinte, que se arrastraban perezosamente por el salpicadero y el asiento contiguo al del conductor. Josh se concentr en el camino a seguir, rogando para que el motor le permitiera avanzar unos pocos metros ms. A travs de la nube de vapor vio una pequea estructura, de techo plano, echa a base de ladrillos de ceniza, que se elevaba un poco hacia la derecha. Delante haba surtidores de gasolina, debajo de un toldo verde. Sobre el techo del edificio se levantaba un viejo carromato Conestoga en cuya parte lateral se haba pintado con grandes letras rojas: PAWPAW'S. Emiti un suspiro de alivio y gir para tomar por el camino de gravilla, pero antes de que pudiera llegar a los surtidores de gasolina y a una manguera de agua, el Pontiac tosi, vacil y petarde, todo al mismo tiempo. El motor hizo un ruido como el de un cubo vaco al que se le pega una patada. Lo nico que qued despus fue el fuerte siseo del vapor. Bueno pens Josh, eso ha sido todo. Empapado en sudor, baj del coche y contempl el penacho de humo que se elevaba. Cuando se dispuso a abrir el cap, el metal le quem la mano como si le hubiera mordido. Retrocedi, y mientras el sol le castigaba desde un cielo casi blanco a causa de la calina, Josh pens que su vida haba alcanzado su punto ms bajo. Una puerta mosquitera se cerr de golpe. Tiene algn problema? pregunt una voz seca. Josh levant la mirada. Desde el edificio de ladrillos de ceniza se le acercaba un viejo pequeo y encorvado, que llevaba un ancho sombrero manchado de sudor, mono y botas vaqueras. Seguro que s contest Josh. El pequeo hombre, que quiz slo meda uno cincuenta y cinco de estatura, se detuvo. El enorme sombrero, completado con una banda de piel de serpiente que lo rodeaba y una pluma de guila que sobresala de l, casi le tragaba la cabeza por completo. Tena el rostro tan curtido como la arcilla puesta al sol, y sus ojos morenos parecan dos puntos brillantes. Eeeeh! exclam. Usted s que es un tipo grande. Seor, no haba visto a nadie tan corpulento como usted desde que pas por aqu el circo. Sonri con una mueca, poniendo al descubierto unos pequeos dientes manchados de nicotina. Cmo est el tiempo por ah arriba? La sudada frustracin de Josh se convirti en una risotada. Luego sonri ampliamente. Lo mismo que por ah abajo contest. Bastante calor. El hombrecillo sacudi la cabeza, con expresin admirativa y camin en crculo alrededor del Bonneville. l tambin intent levantar el cap, pero el calor le oblig a apartar los dedos. Ha reventado el manguito decidi. S, es el manguito. He visto muchos as ltimamente. Tiene usted repuestos? El hombre se rasc la nuca para levantar la mirada. Evidentemente, segua sintindose impresionado por la altura de Josh. Ninguno dijo. Ni uno solo. Pero le puedo conseguir uno. Lo pedir a Salina y estar aqu dentro de... Oh, dos o tres horas. Dos o tres horas? Pero si Salina slo est a cuarenta y cinco kilmetros de aqu! Hace mucho calor dijo el hombre encogindose de hombros. A los chicos de la ciudad no les gusta. Estn demasiado acostumbrados al aire acondicionado. S, con dos o tres horas ser suficiente. Maldita sea! Yo voy de camino a Garden City! Largo camino coment el hombre. Bueno, ser mejor que lo dejemos enfriar un poco. Tengo refrescos, si quiere tomar uno. Le indic con gestos que le siguiera y ech a andar hacia el edificio. 27

Josh esperaba ver una barahnda de latas de aceite, bateras viejas y una pared llena de tapacubos, pero al entrar le sorprendi encontrar una tpica tienda local de comestibles, de aspecto limpio y ordenado. Junto a la puerta se haba colocado una alfombra basta, y detrs del mostrador y de la caja registradora haba una pequea alcoba donde el hombre haba estado sentado en su mecedora, viendo la televisin en un Sony porttil. Ahora, sin embargo, la pantalla del televisor slo mostraba esttica. El aparato dej de emitir en el momento en que lleg usted explic el hombre. Estaba viendo ese programa sobre el hospital y los tipos que trabajan en l, que siempre andan metidos en problemas. Santo Dios, por estos andurriales les habran metido en la crcel por algunos de sus embustes. Se ech a rer y se quit el sombrero. El cuero cabelludo era plido y tena cabellos blancos y cortos que se elevaban en punta, humedecidos por el sudor. Los dems canales tambin han dejado de emitir, as que supongo que tendremos que dedicarnos a hablar, no le parece? Supongo que s asinti Josh, permaneciendo de pie frente a un ventilador situado sobre el mostrador, permitiendo que el delicioso aire fro le separara la hmeda camiseta de la piel. El hombre abri un frigorfico y sac dos latas de Coca-Cola entregndole una a Josh, que abri la tapa y bebi con avidez. Eso es gratis dijo el hombre. Tiene usted el aspecto de haber pasado una maana muy mala. Me llamo PawPaw Briggs... Bueno, PawPaw no es mi verdadero nombre, pero as es como me llaman mis chicos. Y eso es lo que dice el cartel. Josh Hutchins. Se estrecharon la mano y el hombrecillo volvi a sonrer y aparent un gesto de dolor bajo la presin del apretn de manos de Josh. Trabajan sus chicos aqu, con usted? Oh, no contest PawPaw con una risita sofocada. Ellos se han montado su propio negocio, a unos seis o siete kilmetros carretera arriba. Josh se sinti agradecido de poder estar a cubierto del ardiente sol. Deambul por la tienda, pasndose la fra lata por el rostro y sintiendo como se le tensaba la piel. De pronto, se dio cuenta de que, pese a ser una tienda local perdida en medio de un campo de maz, las estanteras de PawPaw contenan una extraa variedad de artculos: hogazas de pan, pan de arroz, pan de uvas y bollos de canela; latas de judas verdes, remolacha, naranjas, melocotones, pias y toda clase de frutas; unas treinta clases diferentes de sopas enlatadas; latas de carne de ternera, picadillo de carne, y filetes; toda una serie de utensilios diversos, incluyendo cuchillos de mondar, ralladores de queso, abrelatas, linternas y bateras; y una estantera llena de zumos enlatados, ponche hawaiano, zumos de uva Welch y agua mineral en botellas de plstico. En una barra situada en la pared haba toallas, picos y palas, tijeras podaderas y una manguera. Cerca de la caja registradora haba un puesto de revistas, con ejemplares de publicaciones como Flying, American Pilot, Time, Newsweek, Playboy y Penthouse. Este lugar es el supermercado de las tiendas rurales!, pens Josh. Vive mucha gente por los alrededores? pregunt. Alguna contest PawPaw golpeando el televisor con el puo, pero la esttica permaneci; aunque no mucha. Josh sinti que algo se le arrastraba por debajo del cuello de la camiseta. Se meti la mano y sac una langosta. Esos bichos son un infierno, verdad? Pregunt PawPaw. Se meten en todas partes, vaya que s. Durante los dos o tres ltimos das han estado saliendo de los campos a millares. Es algo muy extrao. S asinti Josh. Sostuvo el insecto entre los dedos y se dirigi a la puerta mosquitera. La abri y arroj la langosta, que alete durante unos segundos por encima de su cabeza, produciendo un suave sonido chirriante y luego ech a volar hacia el noroeste. De pronto, un Camaro rojo apareci en el camino, rode el Bonneville estropeado de Josh y se detuvo ante los surtidores de gasolina. Ms clientes anunci Josh. Bueno, bueno, hoy parece que tenemos toda una convencin, no le parece? dijo el hombre, que sali de detrs del mostrador y se detuvo junto a Josh, ante la puerta, llegndole apenas a la altura del esternn. Las puertas del Camaro se abrieron y del vehculo bajaron una mujer y una nia de cabello rubio. Eh! grit la mujer hacia la puerta mosquitera. Iba embutida en un top rojo y en unos vaqueros muy ajustados que no parecan cmodos. Tienen aqu gasolina sin plomo? Pues claro que s! PawPaw sali al exterior para bombearle la gasolina. Josh termin su Coca-Cola, aplast la lata y la arroj a una papelera. Al volver a mirar por la puerta mosquitera vio que la nia, que llevaba un vestido azul un tanto desvado, estaba de pie bajo un sol de justicia, observando el avance de la nube de langostas. La mujer, con su cabello rubio pobremente teido, enmaraado y hmedo por el sudor, tom a la nia de la mano y la condujo hacia el interior de la tienda de PawPaw. Josh se apart a un lado en cuanto llegaron ante la puerta, y la mujer, que tena el ojo derecho ennegrecido, le dirigi a Josh una mirada de desconfianza, y luego se detuvo ante el ventilador para refrescarse un poco. La nia se qued observando a Josh como si estuviera mirando hacia las ramas ms altas de un secoya. A Josh le pareci una muchachita muy bonita; sus ojos tenan una delicada y luminosa sombra de azul. El color le hizo pensar a Josh en el que tena el cielo de verano cuando l mismo era un nio, con todas las maanas del futuro ante l y sin ningn lugar adnde ir con ninguna prisa en particular. El rostro de la pequea tena forma de corazn y era de aspecto frgil; su complexin era casi translcida. Es usted un gigante? pregunt la nia. Calla, Swan! Dijo Darleen Prescott. No hablamos con extraos! Pero la nia sigui mirando al hombretn, ala espera de una respuesta. Josh le sonri. Supongo que lo soy. Comprtate, Wanda! exclam Darleen tomando a Swan por el hombro y apartndola de Josh. Hace un da muy caluroso dijo Josh. Hacia dnde se dirigen ustedes? Darleen permaneci en silencio durante un momento, dejando que el aire fro jugueteara sobre su rostro. A cualquier parte menos aqu contest finalmente, con los ojos cerrados y la cabeza ligeramente levantada para que el aire le diera en el cuello. PawPaw regres, limpindose el sudor de la frente con un pauelo demasiado usado. Ya tiene el depsito lleno, seora. Son quince dlares con setenta y cinco centavos, por favor. Darleen se meti la mano en el bolsillo para buscar el dinero, y Swan le dio un tirn del brazo. Tengo que ir ahora mismo! susurr la pequea. Darleen dej sobre el mostrador un billete de veinte dlares. Tiene usted lavabo de seoras? 28

Nada de eso contest el hombre. Luego baj la mirada hacia Swan, quien evidentemente se senta incmoda, y se encogi de hombros. Bueno, puede utilizar mi propio cuarto de bao. Espere un momento. Se agach y retir la alfombra que haba frente al mostrador. Debajo haba una trampilla. PawPaw apart un cerrojo y levant la trampilla. Un aroma de tierra rica y oscura surgi del cuadrado abierto, desde donde un tramo de escalones de madera descenda hacia el stano. PawPaw baj unos pocos escalones, encendi una bombilla que colgaba del techo y luego volvi a subir. El cuarto de bao est detrs de la pequea puerta que hay a la derecha le dijo a Swan. Adelante. La nia mir a su madre, quien se encogi de hombros y con una sea le dio permiso para que bajara. Swan pas por la trampilla. El stano tena paredes de tierra dura, y gruesas vigas de madera cruzaban el techo. El suelo estaba formado por una capa de hormign, y la habitacin que tena unos siete metros de longitud, por tres de anchura y unos dos y medio de altura contena un camastro, un tocadiscos y una radio, una estantera con manoseados discos de Louis l'Amour y Brett Halliday, y un pster de Dolly Parton en una pared. Swan encontr la puerta y entr en un diminuto cubculo donde haba un lavabo, un espejo y una taza de wter. Vive usted ah abajo? le pregunt Josh al viejo, mirando por la trampilla abierta. Claro que s. Antes viva en una granja que hay a unos tres kilmetros al este, pero la vend despus de la muerte de mi esposa. Mis chicos me ayudaron a excavar el stano. No es mucho, pero es mi hogar. Agh! Exclam Darleen arrugando la nariz. Huele como si fuera una tumba. Por qu no vive con sus hijos? pregunt Josh. PawPaw le observ con curiosidad y la frente arrugada. Hijos? Yo no tengo hijos. Cre haberle odo decir que sus chicos le ayudaron a excavar el stano. S, mis chicos lo hicieron. Los chicos del subsuelo. Me dijeron que me haran un bonito lugar donde vivir. Vienen por aqu de vez en cuando, porque esta es la tienda ms cercana. Josh no pudo encontrarle ningn sentido a lo que le estaba diciendo el viejo. Lo intent de nuevo: De dnde vienen? Del subsuelo contest PawPaw. Josh sacudi la cabeza. Evidentemente, el viejo estaba chiflado. Escuche, podra echarle ahora un vistazo a mi radiador? Desde luego que s. Espere un momento y veremos qu le ocurre. PawPaw pas detrs del mostrador, marc el precio de la gasolina de Darleen en la caja registradora y le entreg el cambio de los veinte dlares. Swan empez a subir los escalones del stano. Josh se prepar para soportar el sofocante calor y sali al exterior, dirigindose hacia el Bonneville, que todava arrojaba vapor. Casi haba llegado junto al coche cuando sinti que la tierra retemblaba bajo sus pies. Se detuvo de pronto. Qu ha sido eso? se pregunt. Un terremoto? Slo me faltaba eso para completar el da! El sol era brutal. La nube de langosta haba desaparecido. Al otro lado de la carretera, el campo de maz permaneca tan quieto como si fuera una pintura. Los nicos sonidos eran el silbido del vapor y el permanente tic..., tic..., tic..., del caliente motor del Pontiac. Entrecerrando los ojos para protegerse de la fuerte luminosidad, Josh levant la mirada hacia el cielo, que estaba blanco y no pareca tener ninguna caracterstica, como si fuera un espejo empaado. El corazn empez a latirle con ms fuerza. La puerta mosquitera se cerr de golpe tras l y casi peg un salto del susto. Darleen y Swan haban salido y se dirigan hacia el Camaro. De pronto, Swan se detuvo, pero Darleen sigui caminando unos pasos ms antes de darse cuenta de que la nia no la haba seguido. Vamos! Volvamos a la carretera, cario! Swan diriga la mirada hacia el cielo. Est tan tranquilo pens. Tan tranquilo. El pesado aire casi la presion y la oblig a ponerse de rodillas. Tena problemas incluso para respirar. Durante todo el da haba observado enormes bandadas de pjaros en vuelo, caballos que se movan nerviosos en sus pastos, y perros que le ladraban al cielo. Tena la sensacin de que algo estaba a punto de suceder, algo horrible. Era lo mismo que haba experimentado la noche anterior, cuando vio las lucirnagas. Pero la sensacin se haba ido haciendo ms fuerte a medida que transcurra la maana, desde que abandonaron el motel situado en las afueras de Wichita, y ahora le puso la carne de gallina en los brazos y las piernas. Percibi peligro en el aire, peligro en la tierra, peligro en todas partes. Swan! restall la voz de Darleen, irritada y nerviosa. Vamos, ahora mismo! La nia mir hacia los amarronados campos de maz que se extendan hacia el horizonte. S pens. Y tambin hay peligro ah. Especialmente ah. La sangre pareca latirle en las venas y una urgencia de ponerse a gritar casi se apoder de ella. Peligro susurr. Peligro... en el maz. El suelo volvi a estremecerse bajo los pies de Josh, y crey haber escuchado un gruido profundo, como el de la maquinaria pesada al ponerse en movimiento. Swan! Volvi a gritar Darleen. Ven en seguida! Pero qu diablos...!, empez a pensar Josh. Y entonces surgi un ruido penetrante y quejumbroso que se hizo ms y ms fuerte, y Josh se llev las manos a las orejas y se pregunt si acaso iba a vivir lo suficiente para que le pagaran su cheque. Dios todopoderoso! grit PawPaw, de pie ante la puerta. Una columna de polvo se elev de pronto a unos ciento cincuenta metros de distancia, hacia el noroeste, en medio del campo de maz, y cientos de panochas de maz estallaron envueltas en fuego. Una lanza de fuego surgi, produjo un sonido como el del bacn chisporroteando en la sartn, y se lanz hacia arriba a varios centenares de metros; luego se arque espectacularmente hacia el noroeste y se desvaneci en la calima. Otra lanza ardiente brot de la tierra a poco ms de medio kilmetro de distancia, y sta tambin sigui el camino de la primera. Ms lejos, otras dos lenguas de fuego se elevaron al cielo y desaparecieron de la vista en cuestin de segundos; luego, las lanzas ardientes empezaron a surgir de todas partes, entre el Vasto campo de maz, la ms cercana a apenas unos cien metros de distancia, mientras que los ardientes puntos ms distantes aparecan a siete u ocho kilmetros, entre los campos. Giseres de tierra explotaron a medida que aquellas lanzas ardientes se elevaban con una rapidez increble, con sus colas llameantes dejando impresiones azuladas en la retina de Josh. Todo el campo de maz haba estallado en fuego y el viento caliente de 29

las lanzas ardientes agitaba las llamas hacia el edificio de PawPaw. Oleadas de calor nauseabundo envolvieron a Josh, Darleen y Swan. La mujer segua gritndole a Swan que acudiera al coche. La nia observaba con reverencia horrorizada las docenas de lanzas ardientes que seguan estallando en medio del campo de maz. La tierra se estremeci en oleadas bajo los pies de Josh. Haciendo un esfuerzo por recuperar los sentidos, se dio cuenta de que aquellas lanzas ardientes eran misiles, que surgan rugiendo de entre los silos ocultos en los campos de maz de Kansas, en medio de ninguna parte. Los chicos del subsuelo, pens Josh, y no tard en comprender a quines se haba referido PawPaw Briggs. La vivienda de PawPaw se encontraba al borde de una base camuflada de misiles, y los chicos del subsuelo eran los tcnicos de la Fuerza Area que ahora estaban sentados en sus casamatas subterrneas, dedicados a apretar botones. Dios todopoderoso! grit PawPaw, con la voz perdida entre el rugido. Mirad cmo vuelan! Los misiles seguan surgiendo de entre los campos de maz, cada uno de ellos siguiendo a los otros hacia el noroeste, y desvanecindose en el aire estremecido. La Unin Sovitica pens Josh. Oh, Dios santo..., se dirigen a la Unin Sovitica! Record de pronto todas las noticias que haba escuchado y las historias que haba ledo durante los ltimos meses, y en ese terrible instante se dio cuenta de que acababa de empezar la tercera guerra mundial. El aire abrasador que giraba en torbellinos estaba lleno de panochas de maz incendiadas, que caan como una lluvia sobre la carretera y el tejado de la vivienda de PawPaw. El toldo verde echaba humo, y el toldo de la carreta Conestoga ya se haba incendiado. Una tormenta de maz en llamas avanzaba a travs de los campos destrozados, y cuando las ondas de choque colisionaron, impulsadas por vientos de ochenta kilmetros por hora, las llamas emergieron en una muralla slida y mvil de fuego de casi diez metros de altura. Ven aqu! grit Darleen tomando a Swan en sus brazos. Los ojos azules de la nia estaban muy abiertos, y miraban fijamente, como hipnotizados por el espectculo de fuego. Darleen empez a correr hacia su coche, llevando a Swan en los brazos, y en el momento en que una onda de choque la hizo caer al suelo, los primeros zarcillos rojos empezaron a extenderse hacia los surtidores de gasolina. Josh se dio cuenta de que el fuego estaba a punto de traspasar la carretera. Los surtidores iban a estallar. Y entonces se sinti como si hubiera regresado al campo de ftbol, ante una rugiente multitud dominguera, y ech a correr hacia la mujer y la nia como si fuera un tanque humano en el momento en que las manecillas del reloj del estadio estaban a punto de dar por concluido el partido. Una onda de choque le alcanz, hacindole perder el equilibrio, mientras las ardientes mazorcas de maz caan sobre l, pero en ese momento logr agarrar a la mujer, pasndole un fornido brazo por la cintura. Ella sostena con fuerza a la nia, cuyo rostro se haba quedado petrificado de terror. Sulteme! grit Darleen. Pero Josh dio media vuelta y ech a correr con toda rapidez hacia la puerta mosquitera, donde PawPaw an permaneca observando el vuelo de las lanzas ardientes, con la boca abierta de asombro. Josh ya casi haba llegado junto a l cuando se produjo un relmpago incandescente como el de una enorme bombilla de cientos de millones de vatios de potencia. En ese instante, Josh estaba de espaldas al campo de maz, pero pudo ver su sombra proyectada sobre PawPaw Briggs, y en el espacio de un milisegundo vio las rbitas de los ojos de PawPaw estallar en una llamarada azulada. El anciano grit, se llev las manos a la cara y cay hacia atrs, contra la puerta, arrancndola de sus goznes. Oh, Dios, oh, Jess, oh, Dios! balbuceaba Darleen. La nia permaneci en silencio. La luz an se hizo ms intensa, y Josh sinti una oleada de calor sobre su espalda, suave al principio, como el sol durante un bonito da de verano. Pero luego el calor aument hasta el nivel de una estufa, y antes de que pudiera alcanzar la puerta escuch el sonido de la piel de su espalda y sus hombros al chisporrotear. La luz era tan intensa que ni siquiera poda ver adnde se diriga, y el rostro se le hinchaba ahora con tanta rapidez que temi que fuera a explotar como un globo. Se tambale hacia adelante, tropez con algo, el cuerpo de PawPaw, encogido de agona ante la puerta. Josh oli a cabello quemado y carne chamuscada, y pens alocadamente: Soy un hijo de puta a la parrilla!. An pudo ver algo a travs de las rendijas de sus ojos hinchados; el mundo se haba transformado en algo horripilante de color azul blanquecino, el color de los fantasmas. Delante de l estaba la trampilla abierta. Con la mano libre, Josh tante el suelo, agarr el brazo del anciano y lo arrastr, junto con la mujer y la nia, hacia el cuadrado abierto. Una fuerte explosin envi trozos de metal contra la pared exterior. Josh se dio cuenta de que deban de ser los surtidores, que haban explotado, y un fragmento de metal ardiente pas volando a la derecha de su cabeza. Sangraba por todas partes, pero no tena tiempo para pensar en nada, excepto en llegar como fuera al stano, porque tras l escuch una salvaje cacofona de vientos, como una sinfona de ngeles cados, y no se atrevi a mirar para ver lo que estaba surgiendo de aqul campo de maz. Todo el edificio se estremeca, y las latas y botellas saltaban de las estanteras. Josh arroj a PawPaw Briggs por los escalones como si fuera un saco de grano, y luego empez a bajar l mismo, desgarrndose el trasero en la madera, pero sin soltar ni a la mujer ni a la nia. Rodaron sobre el suelo, con la mujer gritando con voz entrecortada y estrangulada. Josh volvi a subir a gatas los escalones, para cerrar la trampilla. Y entonces mir por la puerta abierta y vio lo que se les vena encima. Un tornado de fuego. Llenaba todo el cielo, y enviaba por delante puntiagudas lanzas rojas y azules, arrastrando consigo toneladas de tierra ennegrecida absorbida de los campos. En ese instante, supo que el tornado de fuego avanzaba sobre la tienda de PawPaw, trayendo consigo la mitad de la tierra de los campos, y que se echara sobre ellos en cuestin de segundos. Y, sencillamente, todos ellos moriran o se salvaran. Josh levant una mano, agarr la trampilla y la baj, encajndola. Luego, se dej caer escalones abajo. Aterriz de costado sobre el suelo de hormign. Vamos! Pens con los dientes apretados y las manos cubrindose la cabeza. Vamos, maldita sea! El stano se llen con el ruido ensordecedor del tornado, el crujido del fuego y el aullido de la tormenta de viento, arrebatando de la mente de Josh Hutchins todo lo que no fuera un terror fro y abrumador. De pronto, el suelo de hormign del stano se estremeci, luego se elev casi un metro y finalmente se hizo aicos como si se tratara de un plato cado al suelo. Se derrumb con una fuerza brutal. El dolor lati en los tmpanos de Josh. Abri la boca y supo que estaba gritando, pero no pudo escuchar su grito. Y luego el techo del stano se hundi, las vigas se partieron como huesos retorcidos entre vidas manos. Josh recibi un golpe en la 30

cabeza; tuvo la sensacin de ser elevado y de girar, como arrastrado por un avin en barrena, al mismo tiempo que las narices parecan llenrsele de un algodn espeso y hmedo, y todo lo que dese fue salir de aquel condenado ring de lucha libre y regresar a su casa. Luego, ya no supo nada ms.

10 10.17 Hora Diurna de las Montaas Earth House Ms artefactos a las diez! Exclam Lombard cuando el radar volvi a completar el giro y los puntos verdes parpadearon en la pantalla. Doce dirigindose hacia el sudeste, a cinco mil metros de altura. Dios santo, cmo se mueven! En apenas treinta segundos, los puntos parpadeantes ya haban quedado fuera del mbito del radar. Se acercan otros cinco, coronel! La voz de Lombard sonaba con una mezcla de horror y excitacin. Su rostro, de fuerte mandbula, estaba enrojecido y tena los ojos muy abiertos tras unas gafas de estilo aviador. Dirigindose hacia el noroeste, a las diecisiete, cero, tres. Esos son nuestros. A por ellos, muchachos! El sargento Becker elev un brazo y lanz el puo contra la palma de su mano abierta. Barred a Ivn del mapa! grit. Detrs de l, el capitn Warner fumaba un cigarrillo con filtro, y observaba impasible la pantalla de radar con su nico ojo sano. Otro par de tcnicos uniformados controlaban el radar del permetro. Al otro lado de la sala, el sargento Schorr se haba derrumbado sobre una silla, con los ojos vidriosos e incrdulos, y de vez en cuando su torturada mirada se diriga hacia la pantalla del radar principal, y luego la apartaba con rapidez, dirigindola hacia un punto fijo en la pared opuesta. El coronel Macklin estaba de pie tras el hombro derecho de Lombard, con los brazos cruzados sobre el pecho y la atencin fija en los puntos verdes y parpadeantes que haban estado movindose de un lado a otro de la pantalla durante los ltimos cuarenta minutos. Resultaba fcil saber cules eran los misiles soviticos, porque se dirigan hacia el sudeste, siguiendo trayectorias que los haran estallar en las bases de las Fuerzas Areas del Medio Oeste, y en los campos de misiles intercontinentales. Los misiles estadounidenses se dirigan hacia el noroeste, para su mortal encuentro con Mosc, Magadan, Tomsk, Karaganda, Vladivostok, Gorky y otras cien ciudades objetivo y bases de misiles. El cabo Prados tena los auriculares puestos, controlando las dbiles seales que seguan llegando de los operadores de onda corta diseminados por todo el pas. La seal de San Francisco acaba de perderse dijo. Las ltimas palabras venan de la KXCA en Sausalito. Hablaban de una bola de fuego y un relmpago azul... Todo lo dems qued mutilado. Siete artefactos a las once! Dijo Lombard. Cuatro mil quinientos metros. Direccin sudeste. Otros siete ms pens Macklin. Dios santo! Eso aumentaba a sesenta y ocho el nmero de artefactos detectados por el radar de Blue Dome, y slo Dios saba cuntos cientos ms, posiblemente miles, haban quedado fuera del mbito de deteccin del radar. A juzgar por los informes llenos de pnico de los radioaficionados, las ciudades estadounidenses estaban siendo incineradas en un asalto nuclear a escala total. Pero Macklin tambin haba contado cuarenta y cuatro artefactos de salida, dirigidos hacia Rusia, y saba que miles de misiles intercontinentales, de misiles crucero, de bombarderos B-l y de submarinos dotados con armas nucleares estaban siendo utilizados en aquellos momentos contra la Unin Sovitica. No importaba cmo haba empezado todo; las conversaciones ya haban quedado atrs. Lo nico que importaba ahora era ver quin sera lo bastante fuerte como para resistir durante ms tiempo los embates atmicos. Se haba ordenado el cierre hermtico de Earth House en cuanto Macklin vio los primeros puntos parpadeantes de misiles soviticos en la pantalla de radar. Los guardias del permetro haban entrado, la puerta de roca se haba cerrado y encajado en su posicin, se haba activado el sistema de rejillas a modo de persianas, existente en los conductos de ventilacin para impedir la entrada de polvo radiactivo. Slo quedaba una cosa por hacer: comunicar a los civiles que se encontraban en el interior de Earth House que haba empezado la tercera guerra mundial, que, posiblemente, sus hogares y parientes ya haban sido vaporizados y que todo aquello que haban conocido y amado haba desaparecido probablemente en la rfaga de una bola de fuego. Macklin haba ensayado mentalmente aquel momento en muchas ocasiones; convocara a todos los civiles en el Ayuntamiento, y les explicara lo que estaba sucediendo con la actitud ms serena posible. Todos comprenderan que deberan quedarse donde estaban, en el interior de la montaa Blue Dome, y que jams podran regresar de nuevo a sus hogares. Luego, les enseara disciplina y control, moldeara aquellos cuerpos civiles, blandos y holgazanes, transformndolos en duros cascarones de armadura, y les enseara a pensar como guerreros. Y desde esta fortaleza inexpugnable contendran a los invasores soviticos hasta el ltimo aliento y la ltima gota de sangre, porque l amaba a Estados Unidos y ningn hombre le obligara jams a caer de rodillas y pedir clemencia. Coronel? Dijo uno de los jvenes tcnicos levantando la mirada de la pantalla de radar del permetro. Capto la aproximacin de un vehculo. Parece una caravana. Sube por la carretera de la montaa a una endiablada velocidad. Macklin se adelant hacia la pantalla para observar el punto parpadeante que se aproximaba por la carretera de montaa. La caravana avanzaba tan de prisa que su conductor corra el peligro de lanzarla directamente contra Blue Dome. Macklin segua teniendo el poder para ordenar que se abriera la puerta frontal y permitir el paso de la caravana, utilizando un cdigo que dejara sin efecto el sistema de cierre computarizado. Se imagin a una familia frentica dentro de aquel vehculo, quiz una familia de Idaho Falls, o de alguna de las pequeas comunidades existentes al pie de la montaa. Vidas humanas pens Macklin . Vidas humanas esforzndose por evitar la extincin. Mir el telfono. Marcar en l su nmero de identificacin y pronunciar el cdigo ante el receptor sera suficiente para que la computadora de seguridad abortara el cierre y la puerta se elevara. Si lo haca as, salvara las vidas de aquellas personas. 31

Extendi una mano hacia el telfono. Pero entonces, algo se agit en su interior; algo pesado, oscuro e invisible que se elev, como surgiendo de lo ms profundo de una cinaga. Alto! Susurr el soldado en la sombra. Piensa en la comida. A ms bocas, menos comida! Macklin vacil, con los dedos extendidos a pocos centmetros del telfono. A ms bocas, menos comida! Disciplina y control! Pngase erguido, seor! Tengo que dejarles entrar se escuch decir Macklin en voz alta, y los dems hombres presentes en la sala de control lo miraron fijamente. No me replique, seor! A ms bocas, menos comida! Y sabes muy bien lo que le pasa a un hombre cuando tiene hambre, verdad? S susurr Macklin. Seor? pregunt el tcnico de radar. Disciplina y control replic Macklin con voz de borracho. Coronel? dijo Warner apretndole el hombro con una mano. Macklin se sobresalt, como si acabaran de despertarle de una pesadilla. Mir a los dems, y de nuevo al telfono y luego dej caer la mano, lentamente. Por un segundo, haba vuelto a estar en aquel pozo, en el barro, la mierda y la oscuridad, pero ahora volva a sentirse bien. Ahora saba dnde estaba. Claro. El truco consista en mantener la disciplina y el control. Macklin se libr de la mano del capitn Warner y observ el punto parpadeante en la pantalla de radar del permetro, entrecerrando los ojos. No dijo. No. Han llegado demasiado tarde. Es demasiado tarde. La Earth House continuar cerrada. Y se sinti condenadamente orgulloso de s mismo por haber tomado una decisin masculina. Haba ms de trescientas personas en Earth House, sin incluir a los oficiales y tcnicos. A ms bocas, menos comida. Estaba seguro de haber hecho lo ms correcto. Coronel Macklin? llam Lombard con un tono de voz quebrado. Mire esto! Inmediatamente, Macklin se situ a su lado, observando la pantalla. Vio un grupo de cuatro puntos parpadeantes que acababan de ser captados por el radar. Pero uno de ellos pareca avanzar ms despacio que los dems, hasta que los tres ms rpidos se desvanecieron sobre la montaa Blue Dome. Qu est ocurriendo? pregunt. Ese artefacto est a siete mil metros de altura contest Lombard. Hace unos pocos segundos estaba a siete mil ochocientos. Creo que est cayendo. No puede estar cayendo! No hay un solo objetivo militar a menos de cien kilmetros a la redonda! espet el sargento Becker, adelantndose hacia la pantalla para ver mejor. Comprubelo de nuevo orden Macklin a Lombard con la voz ms serena con que pudo expresarse. l brazo del radar sigui girando con una lentitud angustiosa. Siete mil doscientos, seor. Es posible que funcione mal. El bastardo est cayendo! Mierda! Dme un punto de impacto! Se despleg un mapa plastificado de la zona que rodeaba la montaa Blue Dome, y Lombard se puso a trabajar en seguida con el comps y el transportador, calculando una y otra vez ngulos y velocidades. Le temblaban las manos, y tuvo que empezar los clculos ms de una vez. Va a pasar por encima de Blue Dome, seor dijo finalmente, pero no s qu podr hacerle la turbulencia all arriba. He calculado que el impacto se producir justamente aqu y coloc el dedo sobre un punto situado aproximadamente a quince kilmetros al oeste de Little Lost River. Luego volvi a comprobar la pantalla. Ha bajado a seis mil quinientos, seor. Cae como una flecha rota. El capitn Teddybear Warner lanz un gruido. Ah tenemos la tecnologa de Ivn dijo. Est toda jodida. No, seor dijo Lombard girando en su silla. No es un misil ruso. Es uno de los nuestros. Se produjo un silencio elctrico que llen la sala. El coronel Macklin lo rompi al expeler el aire de sus pulmones. Lombard, qu demonios est usted diciendo? Es uno de los nuestros repiti. Se estaba moviendo hacia el noroeste antes de que perdiera el control. Por el tamao y la velocidad, supongo que es un Minuteman III, quiz un Mark doce o doce-A. Oh... Jess susurr Ray Becker, con su rudo rostro del color de la ceniza. Macklin observ fijamente la pantalla de radar. El parpadeo pareca aumentar de tamao. Sinti los intestinos como agarrotados por bandas de hierro, y supo lo que sucedera si un Minuteman III Mark 12-A impactaba en cualquier parte a menos de setenta kilmetros de la montaa Blue Dome; el Mark 12-A portaba tres cabezas nucleares de 335 kilotones, una potencia suficiente para allanar setenta y cinco ciudades como Hiroshima. Los Mark 12, que portaban tambin tres cabezas nucleares, pero de 170 kilotones, seran casi tan devastadores, pero, de repente, Macklin se encontr rezando para que slo fuera un Mark 12, pues quiz, slo quiz, la montaa podra resistir esa clase de impacto sin estremecerse y hacerse aicos. Cayendo a cinco mil trescientos, coronel. A poco ms de dos mil metros por encima de la montaa Blue Dome. Sinti las miradas de los dems hombres, esperando a ver si l estaba hecho de acero o de arcilla. Ahora, ya nada poda hacer, excepto rezar para que el misil cayera mucho ms all de Little Lost River. Una sonrisa amarga apareci en sus labios. El corazn le lata con fuerza, pero su mente se mantena firme. Disciplina y control pens. Esos son los lmites que hacen a un hombre. Earth House haba sido construida aqu porque no haba cerca ningn objetivo militar, y todos los mapas gubernamentales demostraban que los vientos radiactivos se dirigiran hacia el sur. Ni en la ms alocada de sus imgenes se le haba ocurrido pensar que Earth House pudiera ser alcanzada por un arma estadounidense. Eso no es justo!, pens, y exclam casi con una risita: Oh, no, no es nada justo! Cuatro mil cuatrocientos dijo Lombard con un acento tenso en la voz. Hizo rpidamente otro clculo sobre el mapa, pero no dijo lo que haba descubierto, y Macklin no se lo pregunt. Macklin saba que 32

iban a sufrir una terrible sacudida, y estaba pensando en las grietas de los techos y las paredes de Earth House, aquellas grietas y zonas dbiles de las que los hijos de puta de los hermanos Ausley tendran que haberse ocupado antes de inaugurar esta mazmorra. Pero ahora ya era demasiado tarde. S, demasiado tarde. Macklin mir fijamente la pantalla, con los ojos entrecerrados, y confi en que los hermanos Ausley hubieran escuchado el sonido de su piel al achicharrarse, antes de morir. Cuatro mil metros, coronel. Schorr emiti un quejido de pnico y se levant las rodillas hacia el pecho; se qued con la vista fija en el aire, cmo un hombre que estuviera contemplando el tiempo, el lugar y las circunstancias de su propia muerte en una bola de cristal. Mierda dijo Warner con voz suave. Dio una ltima calada a su cigarrillo y luego lo aplast sobre un cenicero. Creo que ser mejor que nos pongamos cmodos, no les parece? Los pobres bastardos de all arriba van a verse arrojados por todas partes como muecos de trapo. Se acurruc en un rincn, abrazndose contra el suelo con manos y pies. El cabo Prados se quit los auriculares y se abraz contra la pared. Tena gotitas de sudor en las mejillas. Becker permaneci de pie junto a Macklin, que segua observando el parpadeo que se aproximaba en la pantalla de radar de Lombard, contando los segundos que faltaban para el impacto. Tres mil setecientos dijo Lombard, al mismo tiempo que encoga los hombros. Ha dejado atrs Blue Dome! Sigue hacia el noroeste! Creo que lograr pasar el ro! Adelante, bastardo, contina! Sigue murmur Becker. Sigue dijo Prados, y cerr los ojos, apretndolos. Sigue, sigue. El parpadeo haba desaparecido de la pantalla. Lo hemos perdido, coronel! Ha cado por debajo del campo de captacin del radar! Macklin asinti con un gesto. Pero el misil segua cayendo hacia el bosque, a lo largo de Little Lost River, y Macklin segua contando. Todos ellos escucharon un zumbido, como un distante y enorme enjambre de cuernos. Luego, un silencio. Ha ca... empez a decir Macklin. Y en ese instante la pantalla de radar explot con un destello de luz, y los hombres que estaban a su alrededor gritaron y levantaron las manos para protegerse los ojos. Macklin qued momentneamente cegado por el destello, y supo que el radar situado en lo ms alto de Blue Dome acababa de quedar incinerado. Las otras pantallas de radar se iluminaron como soles verdes y quedaron cortocircuitadas al captar el relmpago. El ruido de los cuernos llen la sala, y chispas azuladas empezaron a brotar de los paneles de control, a medida que se incendiaban los cables. Protjanse! grit Macklin. Los suelos y paredes de roca se estremecieron y un rompecabezas de grietas surc el techo. El polvo y los guijarros desprendidos cayeron en la sala, con las piedras ms grandes repiqueteando con fuerza sobre los paneles de control. El suelo se abomb violentamente, lo suficiente como para arrojar de rodillas a Macklin y Becker. Las luces parpadearon y se apagaron, pero unos segundos despus se encendi el sistema de iluminacin de emergencia, y volvi a hacerse la luz, ms dura, ms brillante, arrojando sombras ms profundas que antes. Hubo un ltimo y dbil temblor, y otra lluvia de polvo y piedras, y luego el suelo qued inmvil. Macklin tena el cabello blanco a causa del polvo, y el rostro arenoso y araado. Pero el sistema de filtrado de aire palpitaba, absorbiendo el polvo por las rejillas de ventilacin. Estn todos bien? grit tratando de enfocar la mirada ms all de la borrosa visin verde que an le quedaba en los ojos. Escuch el sonido de una tos y el sollozo de alguien, que deba de ser Schorr. Estn todos bien? pregunt de nuevo. Obtuvo una respuesta de todos, excepto de Schorr y de uno de los tcnicos. Ha pasado! exclam. Lo hemos conseguido! Estamos bien! Saba que habra huesos rotos, contusiones y casos de conmocin entre los civiles que se encontraban en el nivel superior, y que, probablemente, ahora estaban posedos por el pnico, pero las luces funcionaban, y el sistema de filtracin segua bombeando, y Earth House no se haba desmoronado como un castillo de naipes bajo el viento. Ha pasado! Lo hemos conseguido! Parpadeando an para poder ver algo a travs de la neblina verde extendida sobre sus ojos, se puso en pie haciendo un esfuerzo. Una especie de ladrido breve y hueco que quiso ser una risa, se le escap por entre los dientes apretados, y luego la risa borbote desde su garganta y se encontr riendo ms y ms fuerte porque estaba vivo y su fortaleza an se hallaba en pie. Senta la sangre caliente y cantarna, como la haba sentido en las humeantes junglas y en las llanuras de los campos de batalla extranjeros; en aquellos campos de fuego, el enemigo tena el rostro de un diablo, y no se ocultaba tras la mscara de psiquiatras de la Fuerza Area, recaudadores de impuestos, ex esposas que se confabulaban o socios que le engaaban en los negocios. l era el coronel Jimbo Macklin, y caminaba como un tigre, delgado y fuerte, llevando a su lado al soldado en la sombra. Una vez ms haba logrado vencer a la muerte y el deshonor. Sonri con una mueca y con los labios blancos de polvo. Pero entonces se escuch un sonido como el de una tela rasgada por unas manos crueles. La risa del coronel Macklin se detuvo bruscamente. Se frot los ojos, esforzndose por ver a travs de la neblina verde y pudo ver al menos de dnde proceda aquel sonido. La pared que haba delante de l se haba fracturado en miles de diminutas grietas interconectadas. Pero en la parte superior, all donde la pared se una con el techo, una enorme grieta se mova a saltos, zigzagueando, y riachuelos de agua oscura y maloliente descendan por la pared como si fuera la sangre de una herida monstruosa. El sonido de rasgamiento se duplic y triplic. Mir a sus pies y distingui una segunda grieta enorme que zigzagueaba por el suelo. Una tercera grieta serpente por la pared opuesta. Escuch a Becker gritar algo, pero la voz fue balbuceante y son con lentitud, como si se escuchara en medio de una pesadilla. Trozos de roca cayeron desde lo alto, desgarrando el techo, y ms corrientes de agua sucia cayeron chapoteando. Macklin percibi el olor nauseabundo del agua de cloaca, y en el momento en que el lquido caa a raudales sobre l se dio cuenta de lo que haba ocurrido: en alguna parte de la red de tuberas el sistema de cloacas haba reventado quiz ya haba ocurrido haca semanas, o incluso meses, y las aguas residuales bombeadas hacia el sistema se haban acumulado no slo por encima del primer nivel, sino tambin entre los niveles uno y dos, erosionando an ms la roca inestable y sobretensada que sostena la madriguera en que se haba convertido Earth 33

House. El suelo se inclin en un ngulo que hizo perder el equilibrio a Macklin. Las placas de roca se frotaron unas contra otras con el ruido de unas potentes mandbulas, y cuando las grietas zigzagueantes se conectaron, un torrente de aguas sucias y de rocas se desprendi del techo. Macklin cay sobre Becker y se golpe contra el suelo; escuch el grito de Becker, y al volverse vio a Ray Becker caer por una enorme grieta que se haba abierto en el suelo. Los dedos de Becker se agarraron al borde y luego las dos partes de la grieta volvieron a cerrarse, y Macklin observ horrorizado cmo los dedos del hombre explotaban como si fueran salchichas demasiado llenas. Toda la sala se encontraba barrida por un movimiento violento, como una cmara de feria que se moviera de un lado a otro. Trozos de suelo se colapsaron, dejando crteres boqueantes llenos de oscuridad. Schorr grit y avanz hacia la puerta, saltando sobre un agujero que se abri a sus pies, y, en el momento en que el hombre sali precipitadamente al pasillo, Macklin se dio cuenta de que las paredes del pasillo tambin estaban recorridas por una red de fisuras. Enormes trozos de roca caan con estrpito. Schorr desapareci entre la polvareda, dejando atrs nicamente su grito de agona. El pasillo se estremeci y se retorci, con el suelo elevndose y descendiendo como si las vigas de hierro no fueran ms que de goma. Y en medio de todo, a travs de las paredes, el suelo y el techo se produjo un continuo golpeteo, como el martillo de un herrero sobre el yunque, junto con el desgarro de la roca y el sonido de las vigas de refuerzo saltando como notas de guitarra desafinada. Por encima de la cacofona, un coro de gritos surgi y llen todo el pasillo. Macklin saba que los civiles del nivel superior estaban siendo zarandeados hasta la muerte. Permaneci sentado y encogido en un rincn, en medio del ruido y el caos, dndose cuenta de que las ondas de choque de aqul misil fuera de control estaban destrozando Earth House. Las aguas sucias caan a chorro sobre l. Una tormenta de polvo y cascajos se precipit sobre el pasillo, y con ella vio caer lo que pudo haber sido un destrozado cuerpo humano; los escombros y la rocalla bloquearon la puerta de la sala de control. Alguien crey que Warner lo agarr por el brazo y trat de ponerlo en pie. Escuch los aullidos de Lombard, como los de un perro herido. Disciplina y control! pens. Disciplina y control! Las luces se apagaron. Los conductos de aire exhalaron una boqueada de muerte. Y un instante despus el suelo que an quedaba debajo de Macklin se colaps. Cay y escuch su propio grito. Su hombro choc contra una roca protuberante, y luego se golpe contra el fondo, con una fuerza que le cort la respiracin, y dej de gritar. Envueltos en la ms completa oscuridad, los pasillos y habitaciones de Earth House se iban desmoronando, uno tras otro. Los cuerpos quedaban atrapados y retorcidos entre las pinzas de las rocas cortantes. Grandes fragmentos de roca se desprendan de arriba, hundiendo el ya debilitado suelo. Las aguas sucias llegaban ya a la altura de la rodilla en aquellas partes de Earth House que an se mantenan en pie, y en la oscuridad la gente se empujaba desesperada, en una lucha a muerte por encontrar una salida. Los gritos, los sollozos y las invocaciones a Dios se mezclaban en un pandemnium infernal y, mientras tanto, las ondas de choque continuaban conmocionando la montaa Blue Doom, que se desmoronaba sobre s misma, destruyendo la fortaleza inexpugnable excavada en sus entraas.

11 13.31 Hora Diurna del Este A bordo del avin de mando El presidente de los Estados Unidos, con los ojos hundidos en los crteres prpura de su rostro ceniciento, mir a la derecha, a travs de la ventanilla ovalada de plexigls y observ un mar turbulento de nubes negras por debajo del Boeing E-4B. Relmpagos de luz amarillenta y anaranjada se estremecan a once mil metros ms abajo, y las nubes parecan elevarse en monstruosas cabezas tormentosas. El avin se estremeci, fue absorbido trescientos metros ms abajo y luego, con un chirrido de sus cuatro motores, se esforz por recuperar altura. El cielo haba adquirido el color del barro, y el sol quedaba bloqueado por las masivas nubes elevadas. Y entre aquellas nubes, arrojadas a once mil metros de altura de la superficie de la Tierra, se encontraban los restos de la civilizacin: rboles ardientes, casas enteras, secciones de edificios, fragmentos de puentes, autopistas y vas frreas, ardiendo con un rojo incandescente. Los objetos hervan como la vegetacin podrida agitada desde el fondo de un pozo negro, y luego volvan a ser absorbidos hacia abajo, para ser sustituidos por una nueva oleada de restos de humanidad. No poda soportar seguir observando todo aquello, pero tampoco poda dejar de mirarlo. Con una fascinacin terrible e hipntica, observ rayas azuladas de relmpagos atravesando las nubes. El Boeing se estremeci, se inclin sobre el ala de babor y volvi a esforzarse por recuperar altura, cay a plomo y se elev como si se tratara de un viaje en montaa rusa. Algo enorme y llameante cruz ante la ventanilla del presidente, y pens que podra haber sido parte de un tren lanzado al aire por las tremendas ondas de choque y los vientos con la fuerza de un supertornado que arrasaban la chamuscada tierra, all abajo. Alguien se inclin hacia adelante y baj el visor de cristal ahumado de la ventanilla del presidente. No creo que necesite seguir mirando, seor. Durante unos pocos segundos, el presidente hizo un esfuerzo por reconocer al hombre sentado en el silln de cuero negro situado frente al suyo. Pens que se trataba de Hans. El secretario de Defensa, Hannan. Mir a su alrededor, con la mente tratando de alcanzar el equilibrio. Se encontraba en el avin Boeing que constitua el centro de mando, en sus alojamientos, situados en la parte de cola del aparato. Hannan estaba sentado frente a l, y al otro lado del pasillo se sentaba un hombre con el uniforme de capitn del Servicio Especial de Inteligencia de la Fuerza Area; el hombre se mantena erguido, con los hombros cuadrados, y llevaba puestas unas gafas de sol que le oscurecan los ojos. Su mueca derecha apareca rodeada por unas esposas, y el otro extremo se hallaba sujeto a un pequeo maletn negro que haba dejado sobre la pequea mesa de formica situada frente a l. Ms all de la puerta del cubculo del presidente, el avin era un erizado centro nervioso de pantallas de radar, computadoras procesadoras de datos e instrumentos de comunicacin conectados con el Mando Areo Estratgico, la Defensa Area de Amrica del 34

Norte, el mando del SHAPE en Europa, y todas las bases areas y navales de misiles intercontinentales existentes en Estados Unidos. Los tcnicos encargados de operar el equipo haban sido elegidos por la Agencia de Inteligencia de la Defensa, que tambin haba elegido y entrenado al hombre del maletn negro. A bordo del avin iban varios oficiales de la DIA y generales de la Fuerza Area y del Ejrcito, asignados en misin especial al avin de mando, y cuya responsabilidad consista en configurar una imagen de informes a medida que los reciban desde los distintos teatros de conflicto. El avin haba estado volando en crculos sobre Virginia desde las seis de la maana, y a las nueve cuarenta y seis llegaron los primeros y electrificantes informes del Centro Naval: se haba establecido un contacto entre las fuerzas de ataque y una gran manada de lobos pertenecientes a los submarinos nucleares soviticos, al norte de las Bermudas. Segn los primeros informes, los submarinos soviticos haban disparado misiles balsticos a las nueve cincuenta y ocho, pero informes posteriores indicaban que, impulsado por la tensin del momento, el comandante de un submarino estadounidense podra haber lanzado misiles crucero sin esperar la debida autorizacin. A estas alturas resultaba difcil saber quin haba disparado primero. De todos modos, ahora ya no importaba. El primer ataque sovitico haba alcanzado Washington D. C. con tres cabezas nucleares que barrieron el Pentgono, una cuarta que alcanz el Capitolio y una quinta que arras la base area de Andrews. Dos minutos ms tarde, los misiles lanzados contra Nueva York alcanzaron Wall Street y Times Square. En una rpida sucesin, los misiles nucleares lanzados desde submarinos fueron cayendo a lo largo de toda la costa oriental, pero para entonces los bombarderos B-l ya volaban hacia el corazn de Rusia, los submarinos estadounidenses que rodeaban a la Unin Sovitica ya estaban disparando sus armas, y los misiles de la OTAN y del Pacto de Varsovia cruzaban Europa de una a otra parte. Submarinos soviticos apostados frente a la costa occidental dispararon misiles nucleares contra Los ngeles, San Francisco, San Diego, Seattle, Portland, Phoenix y Denver y luego los misiles intercontinentales rusos de largo alcance y cabezas mltiples los verdaderos y sucios bastardos cruzaron los cielos por encima de Alaska y del polo y alcanzaron las bases de la fuerza area y las instalaciones de misiles del Medio Oeste, incinerando en cuestin de minutos las ciudades del centro del pas. Omaha haba sido uno de los primeros objetivos, junto con el cuartel general del Mando Areo Estratgico. A las doce y nueve lleg a los auriculares de los tcnicos la ltima seal borrosa procedente del NORAD: Disparados los ltimos pjaros. Y con ese ltimo mensaje, que significaba que desde alguna parte del oeste de Estados Unidos se haban disparado unos pocos Minuteman III o misiles de crucero ms, desde silos ocultos, el NORAD dej de transmitir. Hannan llevaba puestos un par de auriculares, a travs de los cuales haba estado controlando los informes, a medida que stos iban llegando. El presidente se haba quitado los auriculares una vez que el NORAD dej de emitir. Tena un sabor a cenizas en la boca, y no poda soportar la idea de lo que haba en aquel maletn negro que estaba al otro lado del pasillo. Hannan escuchaba las voces distantes de comandantes de submarinos o pilotos de bombarderos, que seguan a la caza de objetivos o tratando de evitar la destruccin en rpidos y furiosos enfrentamientos desarrollados en medio mundo. Las fuerzas navales de ambos bandos haban quedado eliminadas y la Europa occidental estaba siendo martilleada ahora por los ejrcitos de tierra de las dos alianzas. l segua con la mente fija en las voces distantes y fantasmagricas que le llegaban a travs de la tormenta de esttica, porque pensar en cualquier otra cosa que no fuera el trabajo inmediato podra haberle vuelto loco. No en vano se le conoca con el nombre de el Acerado Hans, y saba que no deba permitir ninguna muestra de debilidad a causa de los recuerdos y las lamentaciones. El avin de mando fue alcanzado por la turbulencia, que lo elev violentamente y luego lo dej caer de nuevo, con una velocidad que produjo nuseas. El presidente se agarr a los brazos del silln. Saba que jams volvera a ver a su esposa y a su hijo. Washington se haba convertido en un paisaje lunar de restos incendiados, y la Declaracin de Independencia y la Constitucin se habran convertido en cenizas en el arrasado edificio de Archivos; los sueos de millones de mentes habran quedado destruidos en el infierno de la Biblioteca del Congreso. Y haba sucedido todo tan rpido..., tan rpido. Hubiera querido ponerse a llorar y a gritar, pero l era el presidente de Estados Unidos. Sus gemelos portaban el sello presidencial. Record, como desde una distancia vasta y terrible, haberle preguntado a Julianne qu tal le sentaba la camisa azul con este traje de color bronce. Ni siquiera haba podido elegir una corbata porque le pareca una decisin demasiado complicada. Ya no poda pensar, ni calcular nada; senta su cerebro como una masa informe de sal. Julianne le haba elegido la corbata, le haba puesto los gemelos en la camisa. Y luego, l la bes y abraz a su hijo, y los hombres del servicio secreto se los llevaron, junto con otros miembros del equipo, a los refugios subterrneos. Todo ha desaparecido pens. Oh, Jess... Todo ha desaparecido. Abri los ojos y volvi a levantar el visor de la ventanilla. Nubes negras, brillando con centros rojos y anaranjados, elevndose alrededor del avin. Desde el centro de ellas surgan bocanadas de fuego y relmpagos que se elevaban hacia arriba, alcanzando incluso alturas superiores a las del vuelo del avin. Hubo una vez pens en que mantuvimos una relacin amorosa con el fuego. Seor? dijo Hannan con serenidad, quitndose los auriculares. El rostro del presidente estaba gris, y la boca mostraba un rictus extrao. Hannan pens que se iba a marear. Se encuentra bien, seor? Los ojos aterrorizados se movieron en un rostro plido. Estoy bien susurr, y le dirigi una ligera sonrisa. Hannan escuch ms voces por los auriculares. Los ltimos B-l acaban de cruzar el Bltico. Los soviticos han alcanzado Frankfurt hace ocho minutos, y hace seis alcanzaron Londres con un misil intercontinental de cabeza mltiple le comunic al presidente. El otro hombre permaneci sentado, como petrificado. Cules son las estimaciones de bajas? pregunt dbilmente. An no disponemos de estimaciones. Las voces nos llegan tan debilitadas que ni siquiera las computadoras son capaces de eliminar toda la esttica. Siempre me gust Pars susurr el presidente. Julianne y yo pasamos nuestra luna de miel en Pars, sabe? Qu ha pasado all? No lo s. No hemos recibido ninguna noticia de Francia. Y de China? Siguen en silencio. Creo que los chinos estn esperando su momento. El avin volvi a elevarse y descender. Los motores gimieron a travs del aire sucio, luchando por recuperar altitud. Un reflejo de 35

relmpago azulado cruz el rostro del presidente. Est bien dijo. Aqu estamos. Adnde vamos desde aqu? Hannan se dispuso a contestar, pero no supo qu decir. La garganta se le haba cerrado. Se inclin para volver a cerrar el visor de la ventanilla, pero el presidente le dijo con firmeza: No. Djela como est. Quiero ver. Volvi lentamente el rostro hacia Hannan. Todo ha terminado, verdad? Hannan asinti con un gesto. Cuntos millones han muerto ya, Hans? No lo s, seor. No quisiera atreverme a... No me trate protectoramente! Grit de pronto el presidente, con un tono de voz tan fuerte que hasta el rgido capitn de la Fuerza Area peg un salto en su asiento. Le he hecho una pregunta, y quiero una respuesta... La mejor estimacin que pueda hacer, cualquier cosa! Ha estado usted escuchando todos esos informes! Dgamelo! En... el hemisferio norte contest temblando el secretario de Defensa, con su fachada de hierro empezando a agrietarse como si fuera plstico barato, yo dira... entre trescientos y quinientos cincuenta. Millones. El presidente cerr los ojos. Y cuntos van a morir en el trmino de las semanas siguientes? Dentro de un mes? De seis meses? Probablemente... otros doscientos millones dentro del prximo mes, a causa de las heridas y la radiacin. Ms all..., nadie lo sabe, excepto Dios. Dios repiti el presidente. Una lgrima se le salt de los ojos y baj por la mejilla. Dios me est mirando ahora, Hans. Tengo la sensacin de que me est mirando. Sabe que yo he asesinado al mundo. Yo. Yo he asesinado al mundo. Se llev las manos a la cara y gimi. Estados Unidos ha desaparecido. Desaparecido para siempre, pens. Oh... solloz. Oh..., no... Creo que ha llegado el momento, seor dijo la voz de Hannan con un tono casi amable. El presidente levant la mirada. Sus ojos, hmedos y vidriosos, se volvieron hacia el maletn negro que descansaba sobre la mesita, al otro lado del pasillo. Apart la mirada y volvi a dirigirla hacia la ventanilla. Cuntos podrn seguir an con vida en medio de todo ese holocausto?, se pregunt. Pero no, habra sido mucho mejor preguntarse: cuntos desearan seguir con vida? Porque en los informes e investigaciones realizados sobre la guerra nuclear una cosa haba quedado clara para l: los cientos de millones que pereceran durante las primeras horas seran los afortunados. Seran los supervivientes los que se veran condenados a mil formas distintas de condenas. Sigo siendo el presidente de Estados Unidos se dijo a s mismo. S. Y an me queda por tomar una ltima decisin. El avin vibr como si avanzara por un camino vecinal lleno de guijarros. Unas nubes negras envolvieron el avin durante unos pocos segundos y, en aquel espacio ennegrecido, las llamas y los relmpagos lamieron las ventanillas. Luego, el avin gir a estribor y continu volando en crculos, avanzando en zigzag entre los penachos negros. Pens en su esposa y en su hijo. Desaparecidos. Pens en Washington, y en la Casa Blanca. Desaparecidos. Pens en la ciudad de Nueva York y en Boston. Desaparecidos. Pens en los bosques y las autopistas de la tierra situada all abajo, pens en los jardines, las praderas y las playas. Todo, todo haba desaparecido. Vayamos all dijo. Hannan abri uno de los brazos del silln y dej al descubierto una pequea consola de control. Apret un botn que abra la lnea de intercomunicacin entre el cubculo y la cabina del piloto, dio su nombre de cdigo y repiti las coordenadas para seguir un nuevo curso. El avin traz un nuevo crculo y empez a volar hacia el interior, alejndose de las ruinas de Washington. Estaremos en contacto dentro de quince minutos dijo. Quiere usted... rezar conmigo? susurr el presidente. Y ambos inclinaron la cabeza. Una vez que hubieron terminado de rezar, Hannan dijo: Capitn? Ahora estamos preparados. Se levant y dej que su asiento fuera ocupado por el oficial con el maletn. El oficial se sent frente al presidente y se coloc el maletn sobre las rodillas. Abri las esposas con un pequeo lser que pareca una linterna de bolsillo. Luego, tom un sobre sellado del bolsillo interior de la chaqueta y lo desgarr, extrayendo una pequea llave dorada. Insert la llave en una de las dos cerraduras del maletn y la hizo girar a la derecha. La cerradura se abri produciendo un chirriante sonido electrnico. A continuacin, el oficial gir el maletn, colocndolo frente al presidente, quien tambin extrajo un sobre sellado del bolsillo de la chaqueta, lo desgarr y sac una llave plateada. La insert en la segunda cerradura del maletn, la hizo girar hacia la izquierda y volvi a escucharse otro sonido, esta vez elevado, ligeramente distinto al primero. El capitn de la Fuerza Area levant la tapa del maletn. En el interior haba un pequeo teclado de computadora, con una pantalla plana que se elev al levantarse la tapa. En el teclado haba tres pequeos crculos: verde, amarillo y rojo. El verde haba empezado a parpadear. Junto al asiento del presidente, fijada al mamparo de estribor del avin, por debajo de la ventanilla, haba una pequea caja negra con dos cordones anudados bajo ella, uno rojo y el otro verde. El presidente desanud los cordones, con movimientos lentos y deliberados; en los extremos de cada uno de ellos haba clavijas, que l insert en los enchufes apropiados, situados en la parte lateral del teclado de la computadora. La caja negra de energa conect el teclado con una de las antenas retrctiles de siete kilmetros de longitud arrastrada por el avin de mando. El presidente slo vacil unos segundos. La decisin ya estaba tomada. Tecle su cdigo de identificacin de tres letras. HOLA SEOR PRESIDENTE, se ley en la pantalla de la computadora. El presidente se reclin en el asiento, dispuesto a esperar, con un tic nervioso en la comisura de la boca. Hannan consult su reloj. Estamos al alcance, seor. Lentamente, con precisin, el presidente tecle: Aqu Belladonna, la dama de las Rocas, la dama de las situaciones. La computadora replic: AQU EL HOMBRE CON TRES ESTROFAS, Y AQU LA RUEDA. El avin se zarande y sacudi. Algo pas araando la parte de babor del avin, como uas que araaran una pizarra. 36

El presidente tecle: Y aqu el comerciante de un solo ojo, y esta tarjeta.... QUE EST EN BLANCO Y ES ALGO QUE L LLEVA EN LA ESPALDA, replic la computadora. Que yo tengo prohibido ver, tecle el presidente. El crculo amarillo se ilumin. El presidente emiti un profundo suspiro, como antes de lanzarse a bucear en unas aguas profundas, sin fondo. Tecle: No encuentro al hombre ahorcado. TEMOR MORTAL POR AGUA, fue la respuesta. El crculo rojo se ilumin. Inmediatamente la pantalla se aclar. Luego, la computadora inform: GARRAS ARMADAS, SEOR, DIEZ SEGUNDOS PARA ABORTAR. Que Dios me perdone susurr el presidente y su dedo se movi hacia la tecla N. Jess! exclam en ese momento el capitn de la Fuerza Area. Estaba mirando por la ventanilla, con la boca abierta. El presidente mir. A travs de un tornado de casas incendiadas y restos achicharrados, una figura feroz se elev como un meteoro hacia el avin de mando. El presidente tard dos segundos preciosos en comprender de qu se trataba: un aplastado y retorcido autobs de la compaa Greyhound, con las ruedas ardiendo, de cuyas ventanillas y parabrisas rotos colgaban cadveres calcinados. El letrero de destino por encima del parabrisas an se poda leer. Deca: CHARTER. El piloto tuvo que haberlo visto al mismo tiempo, porque los motores chirriaron al ser forzados al lmite y la proa se elev con tal violencia que la fuerza de gravedad aplast al presidente contra el asiento como si de pronto pesara doscientos kilos. El maletn y el teclado de la computadora cayeron de las rodillas del capitn, y las dos clavijas se desprendieron; el maletn cay en el pasillo y se desliz a lo largo de l hasta chocar con otro asiento. El presidente vio el destrozado autobs girando de costado, escupiendo cadveres por las ventanillas. Cayeron como hojas incendiadas. Y entonces el avin choc contra el ala de estribor con un estrpito estremecedor y el motor del ala estall. La mitad del ala fue desgajada al instante, mientras que el segundo motor de estribor empezaba a soltar penachos de llamas, como si fueran fuegos artificiales. Desgarrado por el impacto, los trozos chamuscados del autobs Greyhound cayeron de nuevo en el torbellino y fueron absorbidos hacia abajo, perdindose de vista. Daado, el avin del centro de mando intent elevarse sobre su ala de babor, vibrando con fuerza los dos motores que an le quedaban, a punto de soltarse a causa de la tremenda tensin. El presidente escuch su propio grito. El avin qued fuera de control, descendiendo unos dos mil metros, mientras el piloto pugnaba por controlar el aparato. Un torbellino que se elevaba lo atrap y lanz el avin a cuatrocientos metros de altura, y luego lo absorbi hacia abajo, hacindolo descender otros tres mil metros. El avin gir sobre el ala desgarrada y finalmente se inclin con la proa dirigida hacia la asolada Tierra. Las nubes negras se cerraron a su paso, y el presidente de Estados Unidos tambin desapareci. III LUCES APAGADAS Rodeando la zarza Todava no son las tres El hacha sagrada El forzudo campen del mundo Fracaso Empieza con un paso 12 Estoy en el infierno! Pens histricamente la hermana Creep. Estoy muerta y en el infierno, quemndome con todos los pecadores. Otra oleada de dolor insoportable le recorri el cuerpo. Aydame, Jess!, intent gritar, pero slo consigui producir un gemido ronco y animal. Solloz, rechinando los dientes, hasta que el dolor mengu de nuevo. Se encontraba envuelta por la ms completa oscuridad, y crea poder escuchar los gritos de los pecadores que se quemaban, y que llegaban hasta ella desde las distantes profundidades del infierno, como dbiles y horribles gemidos y gritos que llegaban flotando, al igual que los olores del azufre, el vapor y la carne chamuscada que le haban hecho volver a recuperar la conciencia. Querido Jess, slvame del infierno! rog. No dejes que me queme eternamente! El dolor feroz regres, mordindole el cuerpo. Se contorsion, adoptando una postura fetal, y el agua le chapote en la cara y le subi por la nariz. Medio escupi, medio grit, y aspir un aire acre y vaporoso. Agua pens. Agua. Estoy en el agua. Y los recuerdos empezaron a brillar en su mente febril, como carbones ardiendo en el fondo de una parrilla encendida. Se sent, con el cuerpo pesado e hinchado, y al levantar una mano hacia su rostro, las ampollas de sus mejillas y de su frente reventaron, arrojando fluidos. No, no estoy en el infierno dijo con voz spera. No estoy muerta..., todava. Record entonces dnde se hallaba, pero no poda comprender lo que haba sucedido, ni de dnde haba surgido tanto fuego. No estoy muerta repiti con un tono de voz ms fuerte. Escuch el eco de su voz en el tnel, y con los labios agrietados y llenos de ampollas grit: No estoy muerta! Sin embargo, un dolor angustioso segua recorrindole el cuerpo. En un momento pareca estar ardiendo, y en el siguiente se congelaba; estaba cansada, muy cansada, y slo deseaba volver a tumbarse en el agua y dormir, pero tena miedo de que, si lo haca as, no pudiera despertar nunca. Extendi las manos en la oscuridad, buscando su bolsa de lona, y experiment unos pocos segundos de pnico al no poder encontrarla. Luego, sus manos palparon una lona chamuscada y empapada y tir de la bolsa hacia ella, 37

abrazndola como si fuera un nio. La hermana Creep intent levantarse. Sus piernas se le doblaron casi al instante, as que permaneci sentada en el agua, soportando el dolor y tratando de recuperar algo de fuerzas. Las ampollas de la cara se le arrugaron de nuevo, tensndole el rostro como una mscara. Levant una mano y se palp la frente, y luego el cabello; la gorra le haba desaparecido, y el cabello tena el tacto de la hierba corta de un prado que se hubiera pasado todo el verano sin recibir una sola gota de agua. Se me ha quemado el pelo!, pens, y un sonido que era medio risa medio sollozo surgi de su garganta. Ms ampollas se le reventaron en el cuero cabelludo y apart la mano con rapidez, porque no quera saber nada ms. Intent ponerse en pie de nuevo, y esta vez lo consigui. Toc el borde del suelo del tnel, a un nivel situado justo por encima de su estmago. Tendra que auparse reuniendo todas sus fuerzas. Los hombros an le latan, a causa del esfuerzo realizado al arrancar la parrilla, pero ese dolor no era nada comparado con el sufrimiento que le produca su piel llagada. La hermana Creep arroj arriba la bolsa de lona; tarde o temprano reunira las fuerzas para auparse y recuperarla. Coloc las palmas de las manos sobre el hormign, y se tens para elevarse, pero su fuerza de voluntad se evapor, y permaneci donde estaba, pensando que alguien de mantenimiento bajara por all dentro de un ao o dos, y encontrara un esqueleto donde en otro tiempo hubo una mujer viva. Se aup, tirando de su cuerpo. Los tensos msculos de los hombros gritaron de dolor y uno de sus codos amenaz con ceder. Pero cuando ya empezaba a tambalearse hacia atrs, dentro del agujero, consigui colocar una rodilla sobre el borde, y luego levant la otra. Las ampollas se le reventaron en los brazos y las piernas, produciendo pequeas detonaciones hmedas. Se arrastr sobre el borde como un cangrejo y qued tumbada sobre el estmago, encima del suelo del tnel, mareada y respirando con dificultad, con las manos sujetando de nuevo la bolsa de lona. Levntate pens. Muvete, holgazana, o te vas a morir aqu mismo. Se incorpor, sosteniendo protectoramente la bolsa delante de ella, y empez a caminar a trompicones a travs de la oscuridad; tena las piernas rgidas como trozos insensibles de madera, y en varias ocasiones se cay sobre los escombros y los cables rotos. Pero slo se detuvo el tiempo suficiente para recuperar la respiracin y combatir el dolor. Luego, volva a esforzarse por ponerse en pie y segua su camino. Tropez con una escalera y subi por ella, pero el pozo estaba bloqueado por cables, trozos de hormign y tuberas. Regres al tnel y continu andando, buscando una forma de salir de all. En algunos lugares, el aire era caliente y tenue, y ella absorba pequeas bocanadas para no desvanecerse. Fue tanteando el camino a lo largo del tnel, lleg a callejones sin salida compuestos por escombros acumulados, y tuvo que regresar sobre sus pasos. Encontr otras escaleras que ascendan hacia pozos igualmente bloqueados o tapaderas que no lograba abrir. Su mente se agitaba de un lado a otro como un animal enjaulado. Cada vez un paso se dijo a s misma. Un solo paso, y luego el siguiente te llevar a donde vayas. En la cara, los brazos y las piernas le surgieron ampollas y se reventaron. Se detuvo y se sent a descansar un rato, con los pulmones respirando de un modo sibilante el pesado aire. No escuch ningn sonido de trenes subterrneos, ni de coches o sirenas de bomberos. Algo terrible ha debido de ocurrir all arriba pens. No el rapto, no la segunda venida..., sino algo realmente terrible. La hermana Creep se oblig a s misma a continuar. Un paso cada vez. Un paso y luego el siguiente. Encontr otra escalera y mir hacia arriba. A unos siete metros por encima, en el extremo del pozo, distingui una media luna de luz sombra. Subi los peldaos hasta que estuvo lo bastante cerca como para tocar una tapa. Haba quedado unos pocos centmetros desencajada, a causa de la misma onda de choque que haba hecho vibrar todo el tnel. Introdujo los dedos de una mano entre el hierro y el cemento y apart la tapa. La luz era del color de la sangre seca, y tan brumosa como si estuviera siendo filtrada a travs de muchas capas de espesa gasa. Sin embargo, tuvo que parpadear hasta que sus ojos se acostumbraron de nuevo a la luz. Levant la mirada hacia el cielo, pero se trataba de una clase de cielo que no haba visto nunca: unas sucias nubes marrones giraban sobre Manhattan, y de ellas surgan zarcillos de relmpagos azulados. Un viento caliente y amargo le azot el rostro, y su fuerza estuvo a punto de derribarla de la escalera. Desde la distancia le lleg el sonido de los truenos, pero se trataba de una clase de truenos que ella no haba escuchado nunca; parecan los de un martillo piln golpeando el hierro. El viento produjo un ruido aullante al introducirse por el agujero del pozo, empujndola hacia atrs, pero ella tir de s misma y de su bolsa, subi los dos ltimos tramos de escalera, y se arrastr de nuevo hacia el mundo exterior. El viento le arroj a la cara una tormenta de polvo y qued cegada durante unos pocos segundos. Cuando su visin se aclar de nuevo, vio que haba salido del tnel en lo que pareca ser un parque de chatarra. A su alrededor se encontraban los montones aplastados de coches, taxis y camiones, algunos de ellos fundidos para formar extraas esculturas de metal. Las ruedas de algunos de los vehculos seguan humeando, mientras que otras se haban disuelto en charcos negros. Fisuras boqueantes se haban abierto en el pavimento, algunas de hasta dos metros de anchura, y por muchas de ellas surgan bocanadas de vapor, o agua como giseres borboteantes. Mir a su alrededor, aturdida, sin comprender nada, con los ojos entrecerrados para protegerse del polvo que levantaba el viento. En algunos lugares, la tierra se haba colapsado, y en otros haba montones de escombros, como Everest en miniatura formados por metal, piedra y vidrio. Entre ellos, el viento aullaba y giraba, elevndose alrededor de los fragmentos de edificios, muchos de los cuales se haban sacudido tanto que slo les quedaba el esqueleto de las vigas de acero, las cuales se vean combadas y torcidas como palos de regaliz. Las cortinas de humo denso procedentes de los edificios incendiados y de los montones de escombros aleteaban de un lado a otro arrastradas por las rfagas de viento, y los relmpagos araaban la tierra desde el corazn negro de inmensas nubes giratorias. No poda ver el sol y ni siquiera saba dnde se encontraba en aquel cielo tan turbulento. Busc con la mirada el edificio Empire State, pero ya no quedaban rascacielos; todos los edificios que poda ver haban quedado destrozados, aunque no saba si el Empire State an se mantena en pie o no, debido al humo y el polvo. Aquello ya no era Manhattan, sino una enorme chatarrera llena de montaas de escombros y gargantas humeantes. Es el Juicio Final pens. Dios ha castigado a una ciudad malvada, ha barrido a todos los pecadores para que se quemen en el fuego eterno del infierno. Una risa alocada pugn por surgir de su interior y al levantar el rostro hacia las sucias nubes, los fluidos de las ampollas reventadas descendieron por sus mejillas. La lanza de un relmpago alcanz la estructura expuesta de un edificio cercano, y las chispas bailotearon alocadamente en el aire. Ms all de la altura de una enorme montaa de escombros, la hermana Creep pudo ver el embudo de un tornado en la distancia, y otro ms girando alocadamente a su derecha. All arriba, entre las nubes, feroces objetos eran arrojados de un lado a otro, como bolas rojas 38

en manos de un prestidigitador. Todo ha desaparecido pens. Todo ha quedado destruido. Esto es el fin del mundo. Alabado sea Dios! Loado sea el bendito Jess! Es el fin del mundo y todos los pecadores se achicharran en... Se llev las manos a las orejas y grit. En su cerebro, algo cruji como un espejo que deforma y que slo exista para reflejar un mundo distorsionado, y cuando los fragmentos del espejo se hicieron aicos, otras imgenes quedaron al descubierto por detrs: ella misma como una mujer mucho ms joven y atractiva, empujando un carrito en un supermercado; una casa de ladrillo en una barriada suburbana, con un pequeo jardn verde y un coche aparcado en el camino de entrada; una pequea ciudad con una calle principal y una estatua elevndose en la plaza; rostros, algunos de ellos oscuros e indistintos, otros apenas en el borde de la memoria; y luego las relampagueantes luces azules y la lluvia, y el demonio en un impermeable amarillo, extendiendo las manos y diciendo: Dmela a m, seora. Todo est bien, slo dmela a m.... Todo desaparecido! Todo destruido! El juicio de Dios! Alabado sea Jess! Slo dmela a m... No! pens. No! Todo desaparecido! Todo destruido! Todos los pecadores achicharrndose en el infierno! No! No! No! Y luego abri la boca y grit, porque todo haba desaparecido y quedado destruido, envuelto en el fuego y la ruina, y en ese preciso instante se dio cuenta de que ningn Dios de la Creacin destruira a sus piezas maestras con una sola llamarada, como un nio malhumorado. Esto no era el da del Juicio Final, ni el rapto, ni la segunda venida. Esto no tena nada que ver con Dios; esto era la ms profunda, la ms malvada destruccin sin sentido, sin propsito o cordura algunos. Por primera vez desde que saliera a rastras del tnel, la hermana Creep observ sus brazos y manos llagados, los andrajos desgarrados en que se haban convertido sus ropas. Tena la piel manchada con feas quemaduras rojas y las ampollas se tensaban dolorosamente con un fluido amarillento. La bolsa apenas si se sostena de una pieza, con hilachas de lona, y sus pertenencias se le salan por los agujeros producidos por las quemaduras. Y entonces, a su alrededor, entre la palidez del polvo y el humo, vio otras cosas que su mente no haba visto al principio: cosas aplastadas y carbonizadas que slo remotamente podan reconocerse como restos humanos. Haba un montn de ellos casi a sus pies, como si hubieran sido amontonados por alguien que hubiese estado barriendo una carbonera. Cubran la calle, se encontraban en los coches y taxis aplastados, con medio cuerpo fuera y medio dentro; aqu haba uno rodeado por los restos de una bicicleta, all haba otro con los dientes asomando asombrados por entre un rostro crispado y sin rasgos. Estaba rodeada por cientos de ellos, con sus huesos fundidos para formar figuras de un horror surrealista. Los relmpagos restallaron y el viento ulul con la voz de la muerte en los odos de la hermana Creep. Y entonces ech a correr. El viento le azot el rostro, cegndola con humo, polvo y cenizas. Encogi la cabeza, subiendo por la ladera de una montaa de escombros, y se dio cuenta de que haba dejado la bolsa tras de s, pero no pudo soportar la idea de regresar a aquel valle de los muertos. Se encaram sobre los escombros, produciendo una avalancha de cascajos que cay alrededor de sus piernas: televisores y equipo estreo destrozados, la masa fundida de las computadoras personales, radios, los trajes de seda de los hombres y los vestidos de las mujeres, fragmentos rotos de mobiliario de todo tipo, libros chamuscados, antiguas piezas de vajilla de plata reducidas a trozos de metal. Y por todas partes haba ms vehculos destrozados y aplastados, y cuerpos enterrados entre los escombros, cientos de cuerpos y fragmentos de cuerpos, brazos y piernas sobresaliendo por entre los cascajos, tan rgidos como los maniques de los grandes almacenes. Lleg a lo ms alto de la montaa, donde el viento clido era tan feroz que tuvo que arrodillarse para que no se la llevara. Mir en todas direcciones y observ la extensin total del desastre: hacia el norte, los pocos rboles que quedaban de Central Park an estaban ardiendo, y los incendios se extendan a todo lo largo de lo que haba sido la Octava Avenida, brillando como rubes de color rojo sangre por detrs de la cortina de humo; hacia el este, no quedaba la menor seal del Rockefeller Center o de la estacin Grand Central, a excepcin de quebrantadas estructuras que se elevaban como huesos podridos surgiendo de una mandbula enferma; hacia el sur, el edificio del Empire State tambin haba desaparecido, y el embudo de un tornado bailoteaba cerca de Wall Street; hacia el oeste, los montculos de escombros sealaban todo el camino hacia el ro Hudson. El panorama de destruccin era tanto un pinculo de horror, como algo que paralizaba, porque su mente haba llegado al lmite de su capacidad para aceptar y procesar la conmocin, y empezaba a despertar recuerdos de tebeos y tiras cmicas que haba visto de nia: Jetsons, Huckleberry Hound, Mickey Mouse y los Tres Cerdtos. Se acurruc en lo ms alto de la montaa, envuelta por un viento aullante y contempl estpidamente las ruinas que la rodeaban, mientras una horripilante sonrisa fija se extenda por su boca, y slo un nico pensamiento coherente lograba llegar a su conciencia: Oh, Jess mo, qu ha ocurrido con el lugar mgico?. Y la nica respuesta era: todo ha desaparecido. Todo ha quedado destruido. Levntate dijo en voz alta, aunque el viento se llev su voz. Levntate. Crees que te vas a quedar aqu? No puedes quedarte aqu! Levntate y da un paso cada vez. Un slo paso, y luego el siguiente te llevar a donde quieras ir. Pero transcurri un largo rato antes de que pudiera moverse de nuevo. Despus, descendi tambalendose por el otro lado de la montaa de escombros, como una vieja, murmurando para s misma. No saba adnde ir, pero tampoco le importaba eso en particular. La intensidad de los relmpagos aument y los truenos hicieron retemblar el suelo; desde las nubes empez a caer una llovizna negra, de aspecto nauseabundo, que el viento aullante azotaba convirtiendo las pequeas gotas en diminutas agujas. La hermana Creep avanz a trompicones de una montaa de escombros a la siguiente. A lo lejos, en la distancia, crey haber escuchado el grito de una mujer, y ella misma grit, pero nadie le respondi. La lluvia empez a ser ms fuerte, y el viento le azotaba la cara como una bofetada. Y entonces, sin tener ninguna nocin del tiempo transcurrido, baj por una ladera de escombros y se detuvo de repente junto a los restos aplastados de un taxi amarillo. Cerca haba un letrero de una calle, doblado hasta casi formar un nudo, y deca: Cuarenta y dos. De todos los edificios que se haban elevado a lo largo de la calle, slo quedaba uno en pie. La marquesina situada encima del cine Empire State segua parpadeando, anunciando The Face of Death, Part Four y Mondo Bizarro. A ambos lados del edificio del teatro, las estructuras haban quedado reducidas a escombros quemados, pero el cine ni siquiera apareca chamuscado. Record haber pasado por all delante la noche anterior, as como el empujn brutal que la haba derribado al suelo. El humo se desplazaba entre donde ella estaba y el cine, y casi esperaba que el edificio desapareciera en cualquier instante, como si se tratara de un espejismo; pero cuando el humo fue arrastrado por el viento, el cine segua all, y el anuncio de la 39

marquesina continuaba parpadeando alegremente. Da media vuelta se dijo a s misma. Lrgate en seguida de aqu! Pero dio un paso hacia adelante, y luego el siguiente la llev hacia donde quera ir. Se detuvo ante las puertas del cine y desde el interior le lleg el olor de las palomitas de maz con mantequilla. No! pens. No es posible! Pero tampoco era posible que la ciudad de Nueva York se hubiera transformado en un terreno devastado y azotado por los tornados en apenas un puado de horas. Al mirar fijamente las puertas del cine, la hermana Creep supo que las reglas de este mundo haban sido cambiadas repentina y drsticamente por una fuerza que ella ni siquiera poda empezar a comprender. Estoy loca se dijo en voz alta. Pero el cine era real, y tambin el aroma de las palomitas de maz con mantequilla. Mir en el cubculo de la taquilla, pero estaba vaco. Luego, reuni todo su valor, se toc la cadena y el crucifijo que le colgaban del cuello, y entr en el cine. No haba nadie detrs del mostrador de golosinas, pero la hermana Creep pudo escuchar el sonido de la pelcula que segua proyectndose en el local, por detrs de una descolorida cortina roja; escuch el sonido chirriante de un accidente de circulacin, y luego la voz de un narrador, que deca: Y aqu, ante sus ojos, le ofrecemos el resultado de una colisin frontal a ciento veinte kilmetros por hora. La hermana Creep rode el mostrador, tom dos barritas de chocolate de la estantera y estaba a punto de morder una de ellas cuando escuch el gruido de un animal. El sonido se elev, hasta alcanzar el registro de una risa humana. Pero en ella la hermana Creep escuch tambin el gemido de las ruedas al frenar sobre un pavimento mojado por la lluvia, y el grito desgarrador de una nia: Mam!. Se llev las manos a las orejas hasta que se desvaneci el grito de la nia, y permaneci all, temblando, hasta que tambin se hubo desvanecido el recuerdo de aquel grito. La risa tambin haba dejado de sonar, pero quien la hubiera emitido segua sentado all, viendo una pelcula, en medio de una ciudad destrozada. Se meti media barrita de chocolate en la boca, la mastic y la trag. Por detrs de la cortina roja, el narrador estaba hablando ahora de violaciones y asesinatos, con una profesinalidad fra y clnica. Aquella cortina la atraa. Se comi la otra mitad del chocolate y se chup los dedos. Si esa horrible risa vuelve a sonar pens, puedo volverme loca. Pero tena que ver quin la haba emitido. Se dirigi hacia la cortina y lenta, muy lentamente, la apart a un lado. Sobre la pantalla vio el rostro amoratado y mortal de una mujer joven, pero aquella visin ya no tena capacidad para conmocionar a la hermana Creep. Distingui el perfil de una cabeza, alguien sentado en una de las filas delanteras, con el rostro levantado hacia la pantalla. El resto de los asientos estaba vaco. La hermana Creep observ fijamente aquella cabeza. No poda verle el rostro, y tampoco lo deseaba porque fuera quien fuese, o lo que fuese, no era posible que fuera humano. De pronto, la cabeza se volvi hacia ella. La hermana Creep retrocedi. Sus piernas deseaban echar a correr, pero ella no se lo permiti. La figura de la fila delantera la miraba fijamente, mientras la pelcula continuaba mostrando primeros planos de personas tendidas en las mesas de autopsia. Entonces, la figura se levant del asiento, y la hermana Creep escuch el sonido de las palomitas de maz al ser aplastadas por los zapatos. Corre! Le grit una voz interior. Lrgate de aqu! Pero ella permaneci donde estaba, y la figura avanz, detenindose antes de que su rostro quedara revelado por la luz procedente del mostrador de golosinas. Est usted toda quemada. Se trataba de la voz suave y agradable de un hombre joven. Era alto y delgado, de un metro noventa o poco ms, vestido con unos oscuros pantalones caqui y una camiseta amarilla. En los pies llevaba brillantes botas de combate. Supongo que ah fuera ya ha terminado todo, verdad? Ha desaparecido todo murmur ella. Ha quedado todo destruido. Se sinti estremecida por un escalofro, lo mismo que haba experimentado la noche anterior delante de aquel mismo cine. Luego se le pas. Distingui la ms dbil impresin de unos rasgos en la cara del hombre, y crey haberle visto sonrer, pero fue una sonrisa terrible; su boca no pareca estar exactamente donde debiera. Creo que... todos han muerto le dijo ella. No, no todos le corrigi l. Usted no est muerta, verdad? Y creo que ah fuera tambin quedan otros con vida. Probablemente escondidos en alguna parte. Esperando morir. Sin embargo, no tardarn mucho. Usted tampoco tardar mucho. Todava no estoy muerta. Es como si lo estuviera. El pecho del hombre se expandi al respirar profundamente. Huela este aire! No es dulce? La hermana Creep empez a dar un paso hacia atrs. El hombre dijo entonces, casi con amabilidad: No. Y ella se detuvo, como si la cosa ms importante del mundo, la nica cosa importante fuera obedecer. Ahora es cuando viene mi mejor escena dijo, sealando hacia la pantalla, donde las llamas brotaban de un edificio y los cuerpos destrozados yacan en camillas. se soy yo! El que est de pie junto al coche! Bueno, no dije que fuera una escena muy larga. Volvi su atencin hacia ella. Oh dijo con suavidad. Me gusta su collar. Su mano plida, con unos dedos largos y delgados, se extendi hacia su cuello. Ella hubiera deseado salir corriendo de all, porque no poda soportar la idea de que aquella mano la tocara, pero se senta transfigurada por su voz, que resonaba de un lado a otro de su mente. Se encogi cuando los dedos fros tocaron el crucifijo. Tir de l, pero tanto el crucifijo como la cadena estaban pegados a la piel. Se ha quemado dijo el hombre. Vamos a arreglar eso. Con un rpido tirn de la mueca arranc el crucifijo y la cadena, desgarrando la piel de la hermana Creep. Un aguijonazo de dolor le atraves el cuerpo como una sacudida elctrica, rompiendo al mismo tiempo el eco de la orden del hombre y aclarndole la cabeza. Las lgrimas ardientes trazaron feroces regueros sobre sus mejillas. El hombre extendi la mano, con la palma hacia arriba, dejando que el crucifijo y la cadena colgaran ante la cara de la hermana Creep. Y entonces, con la voz de un nio pequeo, empez a cantar: All vamos, rodeando la zarza, la zarza, la zarza... La palma de la mano se incendi, y las llamas se arrastraron a lo largo de los dedos. Mientras la mano del hombre se transformaba en un guante de fuego, el crucifijo y la cadena empezaron a fundirse y a gotear sobre el suelo. 40

All vamos, alrededor de las zarzas, tan temprano por la maana. La hermana Creep le mir a la cara. A la luz de la mano llameante pudo ver los huesos movedizos, las mejillas y los labios que se fundan, los ojos de diferentes colores surgiendo all donde no haba cuencas. La ltima gota de metal fundido salpic sobre el suelo. Una boca se abri a travs de la mandbula del hombre, como una herida abierta ribeteada de rojo. La boca hizo una mueca. Luces fuera! susurr. La pelcula se detuvo y el fotograma se desvaneci en la pantalla. La cortina roja, que la hermana Creep segua sosteniendo, estall en llamas y ella lanz un grito y apart las manos. Una oleada de calor nauseabundo se extendi por todo el cine, con las paredes llameantes. Tictac, tictac! sigui diciendo la voz del hombre con un ritmo alegre, como si cantara. Nada detiene nunca el reloj! El techo resplandeci y se comb. La hermana Creep se protegi la cabeza con los brazos y retrocedi a travs de las cortinas en llamas, mientras l avanzaba sobre ella. Ros de chocolate se desprendan del mostrador de las golosinas. Ech a correr hacia la puerta y aquella cosa que la segua bram: Corre! Corre, cerda! Se plant de tres zancadas en la puerta y sali al exterior, antes de que el cine se convirtiera en una bola de fuego. Luego ech a correr alocadamente por entre las ruinas de la calle Cuarenta y dos. Cuando se atrevi a mirar hacia atrs, vio que todo el cine era una sola llamarada rugiente, y que el tejado del edificio estallaba como si hubiera sido derribado por un puo brutal. Se lanz detrs de un bloque de cemento en el momento en que un torbellino de cristales y ladrillos caa a su alrededor. Todo ocurri en unos pocos segundos, pero la hermana Creep permaneci acurrucada, temblando de terror, hasta que dejaron de caer ladrillos. Luego, se asom recelosa desde detrs del bloque protector. Ahora, las ruinas del cine ya no se distinguan de ninguno de los dems montones de cenizas. El local haba desaparecido y con l, afortunadamente, aquella terrible cosa con la mano llameante. Se toc el crculo en carne viva que rodeaba su cuello y al apartar los dedos vio que estaban ensangrentados. Tard un momento ms en comprender que el crucifijo y la cadena haban desaparecido realmente. No poda recordar dnde los haba conseguido, pero se trataba de algo de lo que se haba sentido orgullosa. Tambin haba pensado que la protegan, y ahora se sinti desnuda e indefensa. Saba que en aquel cine barato haba estado mirando de frente el rostro del diablo. La lluvia negra caa con mayor fuerza. La hermana Creep se acurruc, con la mano apretada sobre su cuello ensangrentado, cerr los ojos y rez para que le sobreviniera la muerte. Despus de todo, Jesucristo no haba acudido en su platillo volante. El da del Juicio Final haba destruido en las mismas llamas al inocente y al culpable, y el rapto no era ms que un sueo luntico. Un sollozo de angustia brot de su garganta. Por favor, Jess rez, llvame a casa, por favor, ahora mismo, en este instante, por favor, por favor... Pero cuando abri los ojos segua cayendo la lluvia negra. El viento adquira una mayor fuerza y ahora traa consigo un fro invernal. Ella estaba empapada, senta fuertes nuseas en el estmago, y los dientes le castaeteaban. Dbilmente, se incorpor. Jess no iba a venir hoy. Y decidi que tendra que morirse ms tarde. No serva de nada permanecer all, tumbada bajo la lluvia, como una estpida. Un paso pens. Un paso y luego el siguiente te llevarn a donde quieras ir. No saba dnde sera, pero a partir de ahora tendra que llevar mucho cuidado, porque aquella cosa maligna sin rostro y con todos los rostros podra estar esperndola en cualquier parte. En cualquier parte. Las reglas haban cambiado. La tierra prometida se haba convertido en un osario, y el propio infierno haba surgido a travs de la superficie de la tierra. No tena ni la menor idea de lo que haba provocado toda aquella destruccin, pero se le ocurri pensar algo terrible: Y si todo era lo mismo en todas partes? Dej que el pensamiento desapareciera, antes de que le quemara el cerebro, y luego hizo un esfuerzo por ponerse de pie. El viento la hizo tambalearse. La lluvia caa tan fuerte que no poda ver nada ms all de un par de metros. Decidi dirigirse hacia lo que crea era el norte, porque all podra haber un rbol bajo el que descansar, en Central Park. Inclin la espalda para resistir los elementos, y empez por dar un paso hacia adelante. 13 La casa se nos cae encima, mam! Grit Josh Hutchins mientras se esforzaba por liberarse del polvo, los cascajos y los fragmentos de vigas rotas que le cubran la espalda. Ya ha pasado! Su madre no le contest, pero la escuch llorando. Todo est bien, mam! Vamos a estar... El recuerdo de un tornado en Alabama que haba obligado a Josh, su hermana y su madre a refugiarse en el stano de su casa, cuando l tena siete aos, surgi de pronto y luego se deshizo en su mente. El campo de maz, las lanzas ardientes y el tornado de fuego aparecieron en su conciencia con una horripilante claridad, y se dio cuenta de que la mujer que lloraba era la madre de la pequea nia. Estaba a oscuras. Un peso segua presionando a Josh, y mientras intentaba desprenderse de l se libr de un alud de cascajos, compuesto en su mayor parte por polvo y maderos rotos. Se sent, con el cuerpo muy dolorido. Senta una sensacin extraa en la cara, la notaba tan tensa que pareca a punto de desgarrarse. Levant los dedos para tocarse la frente y una docena de ampollas reventaron, resbalando los fluidos por su rostro. Ms ampollas reventaron en sus mejillas y mandbula. Se toc la carne que rodeaba sus ojos y descubri que estaban hinchados y convertidos en hendiduras. El dolor era cada vez ms agudo, y senta la espalda como si se la hubieran rociado con agua hirviendo. Quemado pens. Quemado por todas partes. Percibi el olor del jamn frito, y estuvo a punto de vomitar, pero se hallaba demasiado ocupado tratando de descubrir la gravedad de sus heridas. En su oreja derecha percibi una clase diferente de dolor. Se la toc con suavidad. Sus dedos rozaron un mun de carne y sangre reseca all donde antes haba estado su oreja. Record la explosin de los surtidores de gasolina, y se 41

imagin que un fragmento de metal ardiente le haba arrancado limpiamente la mayor parte de la oreja. Estoy en muy buena forma pens, y casi se ech a rer en voz alta por el pensamiento. Preparado para apoderarme del mundo! Saba que si alguna vez volva a subir a un ring de lucha libre, no necesitara una mscara de Frankenstein para parecerse de verdad a un monstruo. Y entonces vomit, con el cuerpo pesado y estremecido y un fuerte olor a jamn frito en las narices. Una vez que le hubieron pasado las nuseas, se alej del vmito, arrastrndose. Debajo de sus manos palp suciedad, trozos de madera, cristales rotos, latas aplastadas y mazorcas de maz. Escuch gemir a un hombre, record las rbitas de los ojos de PawPaw incendiadas, y se imagin que el hombre estaba tumbado en alguna parte, a su derecha, a pesar de que no tena oreja en esa parte. Por los sollozos de la mujer calcul que deba de hallarse a pocos metros de distancia, frente a l; la nia, si es que continuaba con vida, permaneca en silencio. El aire an estaba caliente, pero al menos era respirable. Los dedos de Josh se cerraron alrededor de un fuste de madera y lo sigui hasta que se dio cuenta de que era una azada. Cavando en la suciedad que lo rodeaba, encontr una variedad de objetos: una lata tras otra, algunas de ellas abiertas, rajadas y rezumando; un par de cosas fundidas que antes podran haber sido botellas de plstico; un martillo; algunas revistas chamuscadas y paquetes de cigarrillos. Todo el contenido de la tienda haba cado sobre ellos, desparramando todo lo que haba estado en las estanteras de PawPaw, y Josh lleg a la conclusin de que se trataba de una reserva. Los chicos del subsuelo tuvieron que haber sabido que podra necesitarlas algn da. Josh intent ponerse en pie, pero se golpe la cabeza antes de poder enderezarse desde una posicin a gatas. Percibi sobre l un techo de suciedad compacta, planchas de madera y posiblemente cientos de mazorcas de maz amontonadas casi metro y medio sobre el suelo del stano. Oh, Jess! pens. Tiene que haber toneladas de tierra por encima de nuestras cabezas! Se imagin que all slo les quedaba una pequea bolsa de aire, y que cuando ste se hubiera consumido... Deje de llorar, seora dijo. El viejo est mucho ms gravemente herido que usted. Ella boque con asombro, como si no se hubiera dado cuenta de que haba alguien ms con vida. Dnde est la nia? Est bien? pregunt Josh, notando cmo las ampollas le estallaban en los labios. Swan! grit Darleen. Extendi una mano, palpando a su alrededor, buscando a Sue Wanda. No la encuentro! Dnde est mi pequea? Dnde est Swan? Entonces, su mano izquierda toc un pequeo brazo. An estaba caliente. Aqu est! Oh, Dios, est enterrada! Darleen empez a excavar frenticamente. Josh se arrastr hasta su lado y palp la zona con sus manos para encontrar a la nia. Pero slo tena enterradas las piernas y el brazo izquierdo; la cara estaba libre, y respiraba. Josh puso al descubierto las piernas de la nia, y Darleen abraz a su hija. Swan! Ests bien? Dime algo, Swan! Vamos, hblale a mam! Sacudi a la nia hasta que sta levant una de las manos y la empuj dbilmente, como si tratara de apartarla. Deja dijo la voz de Swan, que son ronca, como un dbil susurro. Quiero dormir... hasta que lleguemos all. Despus, Josh se arrastr hasta el lugar de donde procedan los gemidos del hombre. Encontr a PawPaw enroscado en s mismo y medio enterrado. Cuidadosamente, Josh lo extrajo de entre los escombros. La mano de PawPaw se agarr a los jirones de la camiseta de Josh y el anciano murmur algo que aqul no pudo comprender. Qu? pregunt, inclinndose sobre l. El sol repiti PawPaw. Oh, Seor... Vi estallar el sol. Empez a murmurar algo ms, algo sobre las zapatillas de su dormitorio. Josh se dio cuenta de que no resistira mucho tiempo ms y regres a donde estaban Darleen y Swan. La pequea lloraba, con un sonido tranquilo, como de animal profundamente herido. Ssssh dijo Darleen. Sssssh, cario. Van a encontrarnos. No te preocupes. Nos sacarn de aqu. An no comprenda bien lo que haba sucedido; todo era borroso a partir del momento en que Swan seal el letrero de PAWPAWS en la interestatal, y dijo que iba a estallar si no poda ir al lavabo. No puedo ver, mam dijo la nia sin hacer caso de sus palabras. Vamos a estar bien, cario. Nos van a encontrar... Haba levantado una mano para acariciar el cabello de su hija, pero la apart con una sacudida. Sus dedos no haban encontrado ms que rastrojos. Oh, santo Dios. Oh, Swan, oh, cario... Tena miedo de tocarse ella misma el cabello y el rostro, pero no experimentaba nada ms incmodo que el dolor de una moderada quemadura solar. Yo estoy bien se dijo a s misma. Y Swan tambin est bien. Slo ha perdido algo de cabello, eso es todo. Las dos vamos a estar bien! Dnde est PawPaw? Pregunt Swan. Dnde est el gigante? Tena como un dolor de muelas en todo el cuerpo y ola a desayuno recin preparado. Estoy aqu contest Josh. El viejo no est muy lejos. Nos encontramos en el stano, y todo este lugar ha sido cavado en... Vamos a salir de aqu! Le interrumpi Darleen. No pasar mucho tiempo antes de que alguien nos encuentre! Seora, es posible que eso tarde algn tiempo en producirse. Vamos a tener que instalarnos y ahorrar el aire del que disponemos. Ahorrar el aire? Repiti con el pnico aflorando de nuevo. Estamos respirando, no? Ahora mismo, s. No s de cunto espacio disponemos aqu, pero me imagino que el aire empezar a escasear. Y es posible que tengamos que permanecer en este lugar durante... mucho tiempo. Est loco! No le escuches, cario. Apuesto a que no tardarn en venir a sacarnos dijo ella empezando a acunar a Swan como si fuera un beb. No, seora insisti Josh. No serva de nada engaarse. No creo que acuda nadie a sacarnos de aqu, al menos no pronto. Lo que vimos salir de ese campo de maz eran misiles. Misiles nucleares. No s si alguno de ellos estall, pero slo hay una razn para que dispararan esos condenados armatostes. Es muy posible que todo el mundo se est lanzando misiles en estos precisos momentos. La mujer se ech a rer, con un sonido rayano en la histeria. No tiene usted el menor sentido! Alguien tiene que haber visto todo ese fuego! Nos enviarn ayuda! Nosotras tenemos que llegar a Blakeman! Muy bien dijo Josh. 42

No quera seguir discutiendo, y estaba utilizando un aire precioso. Se alej un poco, arrastrndose, y encontr un lugar en el que encajar su cuerpo. Senta una sed intensa, pero tambin tena que hacer sus necesidades. Demasiado cansado para moverse, pens que lo hara ms tarde. El dolor volva a acosarle. Su mente empez a desplazarse ms all del stano de PawPaw, ms all del quemado campo de maz, hacia lo que pudiera quedar del mundo exterior, si es que, de hecho, haba empezado la tercera guerra mundial. Ahora ya poda haber terminado todo. Era posible que los rusos estuvieran invadiendo el pas, o qu los estadounidenses estuvieran haciendo lo mismo en Rusia. Pens en Rose y en los chicos; estaran muertos o vivos? Posiblemente, nunca llegara a saberlo. Oh, Dios susurr en la oscuridad; enrosc su cuerpo y se qued mirando fijamente hacia la nada. Ah... Ah... Ah... Era PawPaw que emita un sonido balbuceante. Luego dijo en voz alta: Hay una ardilla en el agujero! Amy! Dnde estn mis zapatillas? La nia emiti otro sonido de dolor, sollozante, y Josh apret los dientes para contener un grito de rabia. Una nia tan pequea pens. Y ahora se est muriendo... como todos nosotros. Ya estamos en nuestras tumbas. Estamos acabados, y sin embargo, seguimos esperando. Tena la sensacin de haber sido claveteado sobre un tabln por parte de un enemigo al que no haba tenido intencin de enfrentarse. Casi poda escuchar la voz del rbitro, al tiempo que su mano golpeaba la lona: Uno..., dos.... Josh irgui los hombros. Todava no llega el tres. No tardar mucho, pero todava no. Y se desliz hacia un sueo torturado, con el sonido de los quejidos de dolor de la nia acosndole el alma.

14 Disciplina y control dijo el soldado en la sombra, con una voz que restall como el crujido de un cinturn sobre las piernas de un nio pequeo. Eso es lo que hace a un hombre. Recuerda... Recuerda... El coronel James Macklin se encogi de miedo en el pozo lleno de barro. Slo haba una rendija de luz, a unos siete metros por encima de l, entre el suelo y el borde de la reja de metal retorcido que cubra el pozo. Era suficiente para que entraran las moscas, que zumbaban en crculo alrededor de su cara, precipitndose hacia los montones de porquera que le rodeaban. No recordaba cunto tiempo llevaba all; calcul que los Vietcong llegaban una vez al da, y que si eso era cierto llevaba treinta y nueve das en el pozo. Pero quiz vinieran dos veces al da, as que sus clculos podan estar equivocados. Quiz se pasaban por alto un da o dos. Quiz acudan tres veces al da y luego no lo hacan durante los dos das siguientes. Quiz... Disciplina y control, Jimbo. El soldado en la sombra estaba sentado, con las piernas cruzadas, apoyado contra una pared del pozo, a unos dos metros de distancia. El soldado en la sombra llevaba un uniforme de camuflaje, y tena el rostro amarillento surcado con pintura de camuflaje de color verde oscuro y negro. Ponte erguido, soldado. S dijo Macklin. Hay que erguirse. Levant una mano huesuda y apart las moscas de un manotazo. Y entonces empez el retumbar, y Macklin gimi y se apret con ms fuerza contra la pared. Los Vietcong estaban all arriba, golpeando el metal con caas de bamb y palos. El sonido produca ecos, doblados y triplicados en el fondo del pozo, hasta que Macklin se llev las manos a las orejas; el golpeteo continu, ms y ms fuerte, y Macklin sinti que un grito estaba a punto de surgir de su garganta. No le advirti el soldado en la sombra, con los ojos como crteres en la cara de la luna. No dejes que oigan tus gritos. Macklin tom con las manos un puado de inmundicias y se lo meti en la boca. El soldado en la sombra tena razn. El soldado en la sombra siempre tena razn. Los golpes cesaron y la rejilla de metal se apart a un lado. Una neblinosa luz solar atraves los ojos de Macklin; pudo verlos all arriba, inclinados sobre el pozo, mirndole con muecas en las caras. Nel Macreen! grit uno de ellos. Tienes hambre, Nel Macreen? Macklin asinti, con la boca llena de barro y porquera. Se sent como un perro que mendiga un mendrugo. Cuidado le susurr el soldado en la sombra. Cuidado. Tienes hambre, Nel Macreen? Por favor dijo Macklin, con la porquera resbalndole por la boca y elevando los delgados brazos hacia la luz. Cgelo, Nel Macreen! Un objeto cay sobre el barro, a pocos pasos de distancia, cerca del cadver en descomposicin de un infante de marina llamada Ragsdale. Macklin se arrastr sobre el cadver y se apoder del objeto; era un trozo de pastel de arroz frito aceitoso. Empez a morderlo vidamente, con lgrimas de alegra brotndole de los ojos. Los Vietcong, all arriba, se rean a carcajadas. Macklin se arrastr sobre los restos de un capitn de la Fuerza Area que los otros hombres haban llamado Mississippi debido a su forma de hablar; ahora Mississippi no era ms que un silencioso fardo de ropas y huesos. En el rincn ms alejado haba un tercer cadver, otro infante de marina, un muchacho de Oklahoma llamado McGee, fundindose lentamente en el barro. Macklin se encogi junto a McGee y mastic el arroz, casi sollozando de placer. Eh, Nel Macreen! Eres un cerdo asqueroso! Ha llegado la hora del bao! Macklin gimi y se encogi, metiendo la cabeza entre los brazos, porque saba muy bien lo que iba a ocurrir. Uno de los Vietcong volc en el pozo un cubo de excrementos humanos y el contenido cay sobre Macklin, resbalndole sobre la espalda, los hombros y la cabeza. Los Vietcong lanzaron risotadas, pero Macklin se concentr en el pastel de arroz. Una parte de la porquera lo haba salpicado, y se detuvo para limpiarlo en los andrajos de su chaqueta de vuelo de la Fuerza Area. Ah tienes! Grit el Vietcong que le haba arrojado el cubo de excrementos. Ahora ya eres un chico limpio! Las moscas zumbaban alrededor de la cabeza de Macklin. Hoy he tenido una buena comida, pens. Aquella comida lo mantendra con vida un poco ms, y mientras la masticaba el soldado en la sombra le dijo: Muy bien, Jimbo. Cmete hasta el ltimo bocado. No dejes ni una migaja. 43

Ahora ya ests limpio! repiti el Vietcong, volviendo a colocar la rejilla metlica en su lugar y cortando el paso de la luz del sol. Disciplina y control dijo el soldado en la sombra, acercndose ms. Eso es lo que hace a un hombre. S, seor contest Macklin, y el soldado en la sombra le observ fijamente, con ojos que brillaban como el napalm en la oscuridad. Coronel! Una voz lejana le estaba llamando. Resultaba difcil concentrarse en esa voz, porque el dolor se extenda por todos sus huesos. Haba algo pesado sobre l, casi doblndole la espalda. Un saco de patatas pens. No, no. Ms pesado que eso. Coronel Macklin! insisti la voz. Lrgate dese Macklin. Lrgate, por favor. Intent levantar la mano derecha para apartarse las moscas de la cara, pero al hacerlo un ramalazo de ardiente dolor le recorri el brazo y el hombro, y l gimi cuando el dolor continu por la columna vertebral. Coronel! Soy Ted Warner! Me oye? Warner. Teddybear Warner. S contest Macklin. El dolor le atraves la caja torcica. Saba que no haba hablado lo bastante fuerte, de modo que lo intent de nuevo. S, le oigo. Gracias a Dios! Tengo una linterna, coronel! Una estela de luz penetr por debajo de los prpados cerrados de Macklin, y l se permiti intentar abrirlos. El rayo de luz de la linterna explor el lugar donde l se encontraba, desde una altura de unos tres metros por encima de su cabeza. El polvo y el humo an eran muy espesos, pero Macklin se dio cuenta de que se encontraba tendido en el fondo de un pozo. Volvi lentamente la cabeza, con el dolor a punto de hacerle perder de nuevo el conocimiento, y vio que la abertura apenas si era suficiente para permitir el paso de un hombre; no saba cmo haba podido quedar comprimido en un espacio tan estrecho. Las piernas de Macklin se hallaban elevadas, con la espalda doblada por el peso no de un saco de patatas, sino de un cuerpo humano. Un hombre muerto, aunque Macklin no saba de quin se trataba. Enredada en el pozo y encima de l haba una maraa de cables y tuberas rotas. Intent empujar el terrible peso, al menos para que sus piernas pudieran disponer de algo de espacio, pero el dolor desgarrador le mordi de nuevo en la mano derecha. Volvi la cabeza hacia el otro lado, y con la ayuda de la luz que se le enviaba desde arriba vio lo que consider como un problema grave. Su mano derecha haba desaparecido en una grieta de la pared. La grieta tena quiz unos tres centmetros de anchura, y unos regueros de sangre relucan sobre la roca. Mi mano, pens aturdido. Record las imgenes de los dedos de Becker que explotaron a causa de la presin. Se dio cuenta de que su mano debi de haber quedado atrapada en una fisura en el momento de caer all, y luego, cuando la roca volvi a desplazarse... No senta nada, a excepcin de unas atroces esposas que le aprisionaban la mueca. Su mano y sus dedos eran como carne muerta. Voy a tener que aprender a ser zurdo, pens. Y entonces, una toma de conciencia le golpe con una fuerza que an le dej ms aturdido: Ha desaparecido el dedo de apretar el gatillo. El cabo Prados est aqu arriba conmigo, coronel! Grit Warner. Tiene una pierna rota, pero est consciente. Los otros estn en peores condiciones... o muertos. Y usted? pregunt Macklin. Tengo la espalda hecha polvo contest Warner, cuya voz sonaba como si tuviera problemas para respirar. Tengo la sensacin de estar hecho pedazos, si no fuera porque me sostienen mis cojones. Tambin escupo algo de sangre. Queda alguien para dar un informe de daos? El sistema de intercomunicacin est fuera de servicio. Por las rejillas de ventilacin entra humo. Escucho los gritos de la gente en alguna parte, de modo que algunos han logrado sobrevivir. Jess, coronel! Tiene que haberse movido toda la montaa! He de salir de aqu dijo Macklin. Tengo el brazo atrapado, Teddy. Al pensar en el amasijo de carne de su mano volvi a sentir dolor, y tuvo que apretar los dientes y esperar a que pasara. Puede ayudarme a salir de aqu? Cmo? No puedo llegar hasta usted, y si tiene el brazo atrapado... Tengo la mano aplastada le dijo Macklin con voz serena. Se senta como si se encontrara en un estado de ensoacin, como si todo flotara a su alrededor y no fuera real. Arrjeme un cuchillo. El ms afilado que pueda encontrar. Qu? Un cuchillo? Para qu? Macklin expres una mueca salvaje en su rostro. Haga lo que le digo. Luego, encienda un fuego ah arriba y ponga a chamuscar un trozo de madera. Se senta extraamente disociado de lo que estaba diciendo, como si lo que se tuviera que hacer se refiriera a la carne de otro hombre. La madera tiene que estar al rojo vivo, Teddy. Lo bastante caliente como para cauterizar un mun. Un... mun? Repiti, atnito, comprendiendo poco a poco la idea. Tras una pausa, aadi: Quiz podamos sacarle de ah de alguna otra... No hay ninguna otra manera. Para poder abandonar aquel pozo, tendra que dejar all su mano. Pens que tendra que desprenderse me medio kilo de carne. Me comprende? S, seor contest Warner, siempre obediente. Macklin apart la cara de la luz de la linterna. Warner se alej a rastras del borde del agujero que se haba abierto en el centro de la sala de control. Toda la habitacin haba quedado inclinada en un ngulo de treinta grados, de modo que se arrastraba ligeramente hacia abajo, sobre el equipo destrozado, las rocas cadas y los cuerpos inertes. La luz de la linterna ilumin al cabo Prados, apoyado contra una pared agrietada e inclinada; el rostro del hombre estaba desfigurado, y un hueso le brillaba hmedamente en el muslo. Warner continu hacia lo que haba quedado del pasillo. Enormes agujeros se haban abierto en el techo y en las paredes, y el agua chorreaba desde arriba, cayendo sobre el revoltijo de rocas y tuberas. Segua escuchando gritos en la distancia. Iba a tener que encontrar a alguien que le ayudara a liberar al coronel Macklin, porque sin el liderazgo del coronel estaban todos acabados. Y no haba forma de que su espalda herida le permitiera bajar por el agujero hasta donde se hallaba atrapado el coronel. No, iba a tener que encontrar a alguien ms, alguien lo bastante pequeo como para que pudiera bajar por el hueco, pero lo bastante duro como para llevar a cabo el trabajo. Slo Dios saba qu 44

encontrara cuando subiera a rastras al nivel uno. El coronel contaba con l, y no lo dejara en la estacada. Lenta y dolorosamente, fue abrindose paso sobre los escombros, arrastrndose en la direccin de donde procedan los gritos. 15 Roland Croninger se hallaba encogido en el suelo retorcido y cubierto de escombros de lo que haba sido la cafetera de Earth House, y por encima de los gemidos y los gritos que escuchaba, percibi una tenebrosa voz interior dicindole: Un caballero del rey... Un caballero del rey... Un caballero del rey nunca llora.... Todo estaba a oscuras, a excepcin de ocasionales lenguas de fuego que se elevaban de donde antes haba estado la cocina, y la espasmdica luz iluminaba las rocas cadas, las mesas y sillas rotas y los cuerpos humanos aplastados. Aqu y all, alguien se tambaleaba en la penumbra, como un alma en pena de las cavernas del infierno, y los cuerpos destrozados se sacudan bajo las rocas macizas desprendidas que haban atravesado el techo. Al principio, se percibi un temblor que haba derribado a la gente de las sillas; las luces principales se haban apagado, pero luego se encendieron las de emergencia, y Roland se encontr en el suelo con toda la camisa manchada por los cereales con leche del desayuno. Su madre y su padre se haban arrastrado cerca de l, y haba quiz otras cuarenta personas que se encontraban tomando el desayuno al mismo tiempo; algunas de ellas ya estaban pidiendo ayuda, pero la mayora permaneca en un silencio atnito. Su madre le haba mirado, con el cabello y el rostro chorrendole zumo de naranja. El prximo ao iremos a la playa le dijo. Roland se haba echado a rer, y tambin su padre; luego su madre tambin ri y, por un momento, los tres se sintieron unidos por la risa. Phil se las haba arreglado para decir: Menos mal que no me he hecho cargo del seguro de este lugar! Tendra que hipotecar mi propia... Y entonces su voz qued ahogada por un monstruoso rugido y el sonido de la roca al partirse, y el suelo se haba elevado y oscilado con movimientos alocados, con tanta fuerza que Roland sali despedido, lejos de sus padres, y choc contra otros cuerpos. Una barrera de rocas y azulejos del techo se hundi, y algo le golpe con fuerza en la cabeza. Ahora, mientras permaneca sentado, con las rodillas encogidas hasta la barbilla, se llev una mano a la cabeza y sinti sangre pegajosa. Tambin tena partido y sangrando el labio inferior, y le dola todo el cuerpo, como si se lo hubieran estirado como una goma elstica y lo hubieran soltado de repente, brutalmente. No saba cunto tiempo haba durado el terremoto, ni cmo haba logrado acurrucarse como un beb, o dnde se hallaban sus padres. Deseaba gritar, y haba lgrimas en sus ojos, pero un caballero del rey nunca llora, se dijo a s mismo una y otra vez; eso era lo que deca el manual del caballero del rey; era una de las reglas que l mismo haba escrito y que formaban parte de la conducta apropiada de un guerrero. Un caballero del rey nunca llora, sino que se adapta. Tena algo apretado en el puo derecho, y lo abri; eran sus gafas. La lente izquierda estaba agrietada, y la derecha haba desaparecido por completo. Crey recordar habrselas quitado cuando se encontraba tumbado debajo de la mesa, con el propsito de limpiarse la leche de las lentes. Se las puso y trat de levantarse, pero tard un momento en poder coordinar los movimientos de sus piernas. En cuanto se irgui, la cabeza choc contra un techo abombado que haba estado por lo menos a dos metros y medio de altura cuando se iniciaron los temblores. Ahora tuvo que inclinarse para evitar los cables y las tuberas que colgaban, y las vigas de hierro que sobresalan. Mam! Pap! grit. Pero no escuch respuestas por encima de los gritos de las personas malheridas. Roland avanz tambaleante sobre los escombros, llamando a sus padres, y tropez con algo que cedi, como una esponja hmeda. Mir hacia abajo y vio lo que podra haber sido una enorme estrella de mar, atrapada entre dos grandes trozos de roca; el cuerpo no se pareca a nada ni remotamente humano, excepto que llevaba los jirones de una camisa ensangrentada. Roland se tropez con otros dos cuerpos; slo haba visto cadveres en las imgenes de las revistas de soldados mercenarios de su padre, pero stos eran diferentes. Ahora se trataba de cuerpos aplastados, sin rostros ni sexo, a no ser por los jirones de ropa. Pero Roland decidi que ninguno de ellos perteneca a su padre o a su madre; no, su padre y su madre tenan que estar con vida, en alguna parte. Saba que an vivan, y continu buscndolos. Un momento despus se detuvo justo antes de caer por una desgarrada sima que haba dividido la cafetera en dos, y mir hacia abajo, pero no vio el fondo. Mam! Pap! grit hacia el otro lado de la habitacin, pero no obtuvo ninguna respuesta. Roland permaneci de pie al borde de la sima, con el cuerpo temblndole. Una parte de l se hallaba paralizada por el terror, pero otra parte ms profunda de s mismo pareca estar fortalecindose por momentos, surgiendo hacia la superficie, temblando no a causa del temor sino de la ms pura y fra excitacin. Era algo que no haba experimentado nunca. Rodeado por la muerte, experiment ahora el latido de la vida en sus venas, con una fuerza que le hizo sentirse mareado y borracho. Estoy vivo pens. Vivo! Y, de pronto, las ruinas de la cafetera de Earth House parecieron estremecerse y cambiar; l se encontraba en medio de un campo de batalla cubierto de muertos, y el fuego se elevaba en la distancia desde la incendiada fortaleza enemiga. Llevaba un escudo dentado y una espada ensangrentada, y haba estado a punto de caer por la sima, arrebatado por la conmocin, pero an estaba all, de pie, y segua con vida, tras el holocausto de la batalla. Haba dirigido a una legin de caballeros a la guerra, en este campo lleno de escombros, y ahora se encontraba solo porque era el ltimo caballero del rey que quedaba. Uno de los guerreros destrozados a sus pies extendi una mano y lo sujet por el tobillo. Por favor balbuce la boca ensangrentada. Aydeme, por favor... Roland parpade, atnito. Mir hacia abajo y vio a una mujer de edad mediana, con la parte inferior del cuerpo atrapada bajo una gran roca. Aydeme, por favor suplic. Mis piernas... Oh..., mis piernas... Se supone que en el campo de batalla no debe haber ninguna mujer pens Roland. Oh, no! Pero entonces mir a su alrededor, record dnde se hallaba, liber su tobillo y se alej del borde de la sima. Sigui buscando, pero no pudo encontrar ni a su padre ni a su madre. Pens que quiz se hallaban enterrados, o que haban cado por la sima, hacia la oscuridad de all abajo. Quiz haba visto sus cuerpos, pero no los haba reconocido. 45

Mam! Pap! volvi a gritar. Dnde estis? No hubo respuesta, sino slo el sonido de alguien sollozando y las voces que geman de dolor. Una luz destell a travs del humo y encontr su cara. T dijo alguien en un susurro de dolor. Cmo te llamas? Roland contest. Cul era su apellido? Durante unos pocos segundos fue incapaz de recordarlo. Luego, aadi: Roland Croninger. Necesito tu ayuda, Roland dijo el hombre de la linterna. Puedes caminar? Roland asinti con un gesto. El coronel Macklin est atrapado all abajo, en la sala de control, en lo que ha quedado de ella se corrigi Teddybear Warner. Estaba levantado como un jorobado, y se apoyaba en un trozo de barra de refuerzo que utilizaba como muleta. Algunos de los pasillos haban quedado completamente bloqueados por los deslizamientos de rocas, mientras que otros se haban inclinado en ngulos inverosmiles, o haban quedado partidos por fisuras abiertas como bocas. Los gritos invocando a Dios y los gemidos producan ecos en toda la Earth House, y algunas de las paredes estaban ensangrentadas, all donde los cuerpos haban sido lanzados contra ellas por las ondas expansivas. Slo haba encontrado entre las ruinas a media docena de civiles con capacidad para mover sus cuerpos, y de sos slo haba dos que no se hubieran vuelto rematadamente locos: un anciano y una nia. Pero el viejo tena la mueca rota y a travs de ella le sobresalan los huesos; en cuanto a la nia, no quera abandonar la zona por donde haba desaparecido su padre. As que Warner continu hasta la cafetera, buscando a alguien que pudiera ayudarle, imaginndose tambin que en la cocina encontrara toda clase de cuchillos. Ahora, Warner dirigi el haz de luz hacia el rostro de Roland. La frente del muchacho mostraba una hendidura, y los ojos parecan ausentes a causa de la conmocin, pero por lo visto haba escapado no slo con vida, sino sin haber sufrido heridas graves. A excepcin de la sangre, el rostro del muchacho apareca plido y polvoriento, y su camiseta de algodn azul oscuro estaba desgarrada, mostrando ms araazos en el pecho hundido y flaco. No es gran cosa pens Warner, pero tendr que hacerlo. Dnde estn tus padres? Pregunt Warner, y Roland mene la cabeza con un gesto negativo. Est bien, escchame: hemos sido arrasados. Todo el jodido pas ha sido arrasado. No s cuntos muertos hay aqu, pero nosotros estamos con vida, y tambin lo est el coronel Macklin. Pero para seguir con vida tenemos que poner las cosas en orden en la medida en que podamos hacerlo, y para eso tenemos que ayudar al coronel. Comprendes lo que te estoy diciendo? Creo que s contest Roland. Arrasados pens. Arrasados... Arrasados... Arrasados. Sus sentidos se tambalearon. Dentro de unos minutos me despertar en mi cama de Arizona. Muy bien. Y ahora quiero que te quedes conmigo, Roland. Vamos a ir a la cocina para intentar encontrar algo afilado: un cuchillo de carnicero, un hacha de cortar carne, cualquier cosa. Luego volveremos a la sala de control. Si es que puedo encontrar el camino de regreso, pens Warner, aunque no se atrevi a decirlo. Mi mam y mi pap dijo Roland dbilmente. Estn aqu..., en alguna parte. No se van a marchar a ningn sitio. Ahora mismo, el coronel Macklin te necesita ms que ellos. Comprendes? Roland asinti. El caballero del rey!, pens. El rey estaba atrapado en una mazmorra y necesitaba su ayuda. Sus padres haban desaparecido, arrastrados por el cataclismo, y la fortaleza del rey haba sido arrasada. Pero yo estoy vivo pens. Estoy vivo y soy un caballero del rey. Mir con los ojos entrecerrados hacia la luz de la linterna. Tengo que ser un soldado? le pregunt al hombre. Pues claro. Y ahora qudate cerca de m. Vamos a encontrar un camino para entrar en la cocina. Warner tuvo que moverse con lentitud, inclinando todo su peso sobre la barra de hierro. Se abrieron paso hasta la cocina, donde lenguas de fuego seguan surgiendo vorazmente. Warner se dio cuenta de que el incendio proceda de los restos de la despensa; docenas de latas haban explotado, y el material incendiado se haba pegado a las paredes. Todo haba desaparecido: leche en polvo, huevos, jamn, todo. Pero Warner saba que an quedaba el almacn de alimentos de emergencia, y el estmago se le encogi al pensar que podran haberse visto atrapados aqu abajo, en la oscuridad, sin comida ni agua. Haba utensilios diseminados por todas partes, arrojados por los temblores. Revolviendo los escombros con la punta del bastn improvisado, Warner descubri un hacha de carnicero. La hoja estaba serrada. Toma esto le dijo al muchacho, y Roland lo cogi. Abandonaron la cocina y la cafetera, y Warner condujo a Roland hacia las ruinas de Town Square. Grandes fragmentos de piedra haban cado desde lo alto, y toda la zona apareca desequilibrada y recorrida por profundas grietas. La arcada de vdeo todava arda, con el aire denso a causa del humo. Aqu dijo Warner, haciendo un gesto con la luz hacia el interior de la enfermera. Entraron y encontraron la mayor parte del equipo destrozado e inservible, pero Warner sigui buscando, hasta que descubri una caja de torniquetes y una botella de plstico que contena alcohol. Le dijo a Roland que tomara un torniquete y la botella, y luego ech un vistazo al armario, donde se haban guardado los medicamentos. Las pldoras y las cpsulas crujieron bajo sus pies como palomitas de maz. La luz de la linterna ilumin el rostro muerto de una de las enfermeras, aplastada por un trozo de roca del tamao de un yunque. No haba el menor rastro del doctor Lang, el mdico residente de Earth House. La improvisada muleta de Warner descubri frascos enteros de Demerol y Percodan, y le pidi a Roland que se los recogiera; Warner se los meti en los bolsillos para llevrselos al coronel. Sigues conmigo? pregunt Warner. S, seor. Me despertar dentro de un momento pens Roland. Ser el domingo por la maana, y me levantar de la cama y encender el ordenador. Tenemos que recorrer un largo camino le dijo Warner, y durante una parte del mismo tendremos que arrastrarnos. Pero qudate siempre conmigo, de acuerdo? Roland lo sigui y salieron de la enfermera; hubiera querido seguir buscando a sus padres, pero saba que el rey le necesitaba mucho ms. l era un caballero del rey, y era un gran honor que su majestad lo necesitara precisamente a l. Una vez ms, una parte de l se encogi ante el horror y la destruccin que le rodeaban, gritndole: Despierta! Despierta!, con el tono de voz quejumbroso de un 46

escolar angustiado; pero la otra parte de s mismo, la que se iba fortaleciendo poco a poco, miraba a su alrededor, contemplaba los cuerpos expuestos a la luz de la linterna, y saba que los dbiles teman que morir para que los fuertes pudieran seguir viviendo. Avanzaron por los pasillos derrumbados, pasando sobre los cuerpos, e ignorando los gritos de los heridos. Roland no supo cunto tiempo tardaron en llegar a la arrasada sala de control. Mir su reloj de pulsera a la luz de un montn de escombros incendiados, pero el cristal se haba agrietado y la hora se haba detenido a las diez treinta y seis. Warner se arrastr hacia arriba, hasta llegar al borde del pozo y dirigi la luz de la linterna hacia abajo. Coronel! grit. He trado ayuda! Vamos a sacarlo de ah! Tres metros ms abajo, Macklin se agit y volvi el rostro sudoroso hacia la luz. Dse prisa dijo con voz ronca, y luego volvi a cerrar los ojos. Roland se arrastr hasta el borde del pozo. Vio dos cuerpos all abajo, uno sobre el otro, encajados en el espacio del tamao de un atad. El cuerpo de abajo respiraba, y su mano desapareca en una grieta de la pared. De pronto, Roland comprendi para qu era el hacha de cocina; mir el arma y a la luz de la linterna observ su rostro reflejado en la hoja; era un rostro distorsionado y no el que l recordaba. Tena los ojos muy abiertos y relucientes, y la sangre se le haba secado sobre una herida en forma de estrella que tena en la frente. Tena toda la cara llena de cardenales e hinchada como la de un sapo, y su aspecto era incluso mucho peor que el da en que Mike Armbruster le haba dado una paliza por no haberle permitido copiar durante un examen de qumica. Mariconcete! Mariconcete de cuatro ojos!, le haba gritado Armbruster, y todos los compaeros que les rodeaban rieron y jalearon, al tiempo que Roland trataba de escapar, siendo arrojado una y otra vez sobre el polvo. Roland haba empezado a sollozar, encogido en el suelo, y Armbruster se haba inclinado sobre l y le haba escupido en la cara. Sabes cmo atar un torniquete? le pregunt el jorobado con el parche en el ojo. Roland mene la cabeza. Yo te indicar cmo hacerlo cuando llegues ah abajo. Alumbr el espacio a su alrededor y distingui varias cosas con las que podra hacer un buen fuego: trozos de mesa y de sillas, las ropas de los cadveres. Podran encender el fuego con los escombros ardientes junto a los que haban pasado en el pasillo, y Warner an tena su encendedor en el bolsillo. Sabes lo que tienes que hacer? Creo... que s contest Roland. Muy bien. Y ahora prstame atencin. Yo no puedo bajar por ese agujero para llegar a donde est l. T s que puedes hacerlo, te vas a apretar ese torniquete bien fuerte alrededor del brazo, y luego yo te pasar el alcohol. Lo viertes sobre su mueca. l estar preparado cuando t lo ests. Probablemente, tendr la mueca aplastada, de modo que no ser demasiado difcil pasar la cuchilla a travs de los huesos. Y ahora escchame, Roland! No quiero que te pases ah abajo cinco jodidos minutos cortando. Hazlo con fuerza y con rapidez, y termina de una vez. Y una vez que hayas empezado ni siquiera pienses en detenerte hasta que no hayas terminado. Me has odo? S, seor contest Roland, y pens: Despierta! Tengo que despertarme!. Si has atado bien el torniquete, tendrs tiempo para cerrar la herida antes de que empiece a sangrar. Dispondrs de algo con lo que quemar el mun, y asegrate de que le aplicas el fuego, me oyes? Si no lo haces as, se desangrar y morir. Por la forma en que est atascado ah abajo, l no se resistir mucho y, de todos modos, sabe lo que se tiene que hacer. Y ahora, mrame, Roland. Roland levant la mirada hacia la luz. Si haces lo que se supone que debes hacer, el coronel Macklin vivir. Si la jodes, morir. As de sencillo. Lo has comprendido? Roland asinti con un gesto; la cabeza la daba vueltas, pero el corazn le lata con fuerza. El rey est atrapado pens. Y de entre todos los caballeros del rey, yo soy el nico que puede liberarlo. Pero no, no, esto no era un juego. Esto era la vida real y su madre y su padre se encontraban all arriba, en alguna parte. Y Earth House haba quedado arrasada, todo el pas haba sido arrasado, todo haba quedado destruido... Se llev una mano a la ensangrentada frente y se la apret hasta que de su mente desaparecieron todos los malos pensamientos. Caballero del rey! Soy sir Roland! Y ahora estaba a punto de bajar a la ms profunda y oscura de las mazmorras para salvar al rey, armado con fuego y acero. Teddybear Warner se alej a rastras para encender un fuego, y Roland lo sigui como un autmata. Apilaron los fragmentos de mesa, sillas y las ropas desgarradas de los cadveres, dejndolo todo en un rincn, y utilizaron unos trozos de cable ardiendo del pasillo para encender el fuego. Teddybear, movindose con lentitud y dolor, apil algunos de los azulejos cados del techo, y aadi a las llamas algo de alcohol. Al principio slo se produjo mucho humo, pero luego el brillo rojizo empez a fortalecerse. El cabo Prados segua sentado, apoyado contra la pared opuesta, vindoles trabajar. Tena el rostro hmedo por el sudor, y balbuceaba algo febrilmente, pero Warner no le prest ninguna atencin. Ahora, los trozos de mesa y de sillas empezaron a chisporrotear, y el humo se elev, desapareciendo por los agujeros y las grietas del techo. Warner coje hasta el fuego y tom la pata de una de las sillas rotas; el otro extremo del madero arda, y la madera haba transformado su color negro en un gris ceniza. La volvi a meter en la hoguera y se volvi a Roland. Muy bien dijo. Terminemos de una vez. Aunque apretando los dientes a causa de la presin que senta en la espalda, Warner sujet a Roland por la mano y lo ayud a bajar al pozo. Roland salt sobre el cuerpo muerto. Warner dirigi el haz de la linterna hacia el brazo atrapado de Macklin, y dirigi a Roland para que aplicara el torniquete por encima de la mueca del coronel. Roland tuvo que tumbarse en una posicin contorsionada sobre el cadver para llegar hasta el brazo herido y vio que la mueca de Macklin se haba puesto negra. De pronto, el coronel se removi y trat de levantar la cabeza, sin conseguirlo. Ms fuerte se las arregl para decir Macklin. tale nudos al bastardo! Roland necesit cuatro intentos para apretar el torniquete lo suficiente. Warner dej caer la botella de alcohol y Roland roci con su contenido la mueca ennegrecida. Macklin tom la botella con la mano libre y finalmente volvi la cabeza para mirar a Roland. Cmo te llamas? Roland Croninger, seor. Macklin saba que era un muchacho por el peso y por la voz, pero no poda distinguir su rostro. Algo resplandeci y lade la cabeza para mirar el hacha de carnicero que sostena el muchacho. 47

Roland, t y yo vamos a tener que conocernos muy bien durante los prximos dos minutos. Teddy! Dnde est el fuego? La luz de Warner se desvaneci un minuto, y Roland se qued en la oscuridad, con el coronel. Ha sido un mal da dijo Macklin. Seguro que nunca habas visto nada peor, verdad? No, seor contest Roland con la voz estremecida. La luz regres. Warner sostena la pata ardiente de la silla como si fuera una antorcha. Ya la tengo, coronel! Roland, voy a dejarla caer hacia ti. Preparado? Roland tom la antorcha y volvi a inclinarse sobre el coronel Macklin, quien, con los ojos nublados por el dolor, distingui el rostro del muchacho a la luz parpadeante y crey haberlo visto antes en alguna otra parte. Dnde estn tus padres, hijo? pregunt. No lo s. Los he perdido. Macklin observ el extremo ardiente de la pata de la silla y rez para que fuera lo bastante caliente como para hacer bien el trabajo. Estars bien dijo. Yo mismo me ocupar de eso. Apart la vista de la antorcha y la fij en la hoja del hacha de carnicero. El muchacho se acurruc extraamente sobre l, montado a horcajadas sobre el cadver, y mir fijamente la mueca de Macklin, all donde se una con el muro de roca. Bien, ha llegado el momento. Vamos, Roland, hagmoslo de una vez antes de que uno de los dos se cague en los pantalones. Voy a intentar resistir todo lo que pueda. Ests preparado? l est preparado dijo Teddybear Warner desde el borde del pozo. Macklin sonri tristemente y una gota de sudor le corri por el puente de la nariz. Da el primer golpe con fuerza, Roland le pidi. Roland empu la antorcha con la mano izquierda y levant el hacha con la derecha por encima de su cabeza. Saba exactamente dnde iba a golpear, justo donde la piel ennegrecida era tragada por la grieta. Hazlo! se dijo a s mismo. Hazlo ahora! Escuch a Macklin hacer una profunda inspiracin. La mano que sostena el hacha permaneci en alto, por encima de su cabeza. Hazlo ahora! Sinti que el brazo se le pona tan rgido como si fuera una barra de hierro. Hazlo ahora! Contuvo la respiracin y descendi el hacha con toda su fuerza sobre la mueca del coronel Macklin. El hueso cruji. Macklin se sacudi, pero no emiti ningn sonido. Roland crey que el hacha lo haba cortado todo, pero se dio cuenta con una renovada conmocin que slo haba penetrado unos tres centmetros en la gruesa mueca del hombre. Termnalo! le grit Warner. Roland extrajo el hacha. Los ojos de Macklin, rodeados de color prpura, se cerraron y luego se abrieron de golpe. Termnalo susurr. Roland levant el brazo y volvi a golpear. La mueca, sin embargo, no se separ. Roland volvi a golpear una tercera vez, y una cuarta, cada vez con mayor fuerza. Escuch al jorobado tuerto gritndole que se apresurara, pero Macklin permaneci en silencio. Roland extrajo el hacha y golpe una quinta vez. Ahora haba mucha sangre, pero an quedaban los tendones. Roland empez a serrar, llevando el hacha adelante y atrs; el rostro de Macklin era de un pastoso color blanco amarillento, y tena los labios tan grises como la ceniza de una tumba. Tena que terminarlo antes de que la sangre empezara a salir a borbotones. En cuanto eso sucediera, Roland saba que el rey morira. Volvi a levantar el hacha por encima de su cabeza, con el hombro palpitndole por el esfuerzo, y de pronto ya no fue un hacha de carnicero, sino un hacha sagrada, y l se haba transformado en sir Roland del Reino, llamado a liberar al rey atrapado en su sofocante mazmorra. l era el nico en todo el reino capaz de hacerlo, y este era su momento. El poder de la justicia lata con l y al bajar el hacha sagrada y centelleante, se escuch gritar a s mismo, con una voz ronca, casi inhumana. Lo que quedaba del hueso cruji. Los tendones se partieron bajo el poder del hacha sagrada. Y el rey empez a retorcerse de dolor, y una cosa grotesca y sangrante, con una superficie como una esponja, se elev hacia la cara de Roland. La sangre le salpic en la mejilla y la frente, cegndole. Qumalo! grit Warner. Roland aplic la antorcha a aquella cosa esponjosa y sangrante, que se apart de l con una sacudida, pero Roland la sujet mientras Macklin se retorca salvajemente. Apret la antorcha sobre la herida, all donde antes haba estado la mano del coronel. Con una horripilante fascinacin vio humear el mun, vio como la tremenda herida se ennegreca y se arrugaba, y escuch el siseo producido por la sangre quemada de Macklin. El cuerpo del hombre se debata involuntariamente, y los ojos le giraban en el fondo de sus cuencas, pero Roland mantuvo la antorcha apretada sobre el brazo herido. Oli a sangre y carne quemadas, un olor que penetr profundamente en sus pulmones, como un incienso que le limpiara el alma, y continu cauterizando la herida, apretando el fuego contra la carne. Finalmente, Macklin dej de luchar y de su boca surgi un gemido bajo y angustioso, como si lo hubiera emitido la garganta de una bestia herida. Muy bien! grit Warner desde arriba. Ya est hecho! Roland estaba como hipnotizado por la visin de la carne derretida. La manga desgarrada de la chaqueta de Macklin se haba incendiado y el humo se elevaba por las paredes del pozo. Ya est bien! grit Warner. El chico no se detena! . Roland! Ya est bien, maldita sea! Esta vez, la voz del hombre le hizo volver a la realidad con una sacudida. Roland solt el brazo del coronel y vio que el mun haba quedado completamente quemado, y que tena un aspecto negro y brillante, como si se lo hubiera recubierto de alquitrn. Las llamas de la manga de la chaqueta de Macklin se apagaron por s solas. Y entonces se dio cuenta de que todo haba terminado. Apret el trozo de madera contra la pared del pozo, hasta que el fuego se apag, y luego lo tir. Voy a intentar encontrar alguna cuerda para sacaros grit Warner. Ests bien? Roland no se sinti con nimos para contestar. La luz de la linterna de Warner se alej, y Roland qued en la ms completa oscuridad. Escuch la dificultosa y dura respiracin del coronel, y se arrastr hacia atrs, sobre el cadver que haba estado interpuesto entre ellos, hasta que su espalda toc la roca; luego, levant las piernas y se apret el hacha sagrada contra su cuerpo. Por su rostro, manchado de sangre, se extenda una mueca fija, pero sus ojos eran crculos llenos de conmocin. El coronel gimi y balbuce algo que Roland no pudo comprender. Luego, volvi a decirlo, con un acento de dolor en su voz. Erguido dijo, hizo una pausa y repiti: Erguido..., erguido, soldado... La voz era delirante, se haca ms fuerte y luego se desvaneca en un susurro. Erguido..., s, seor... S, seor..., s, seor... La voz del coronel Macklin empez a sonar como la de un 48

nio que se recuperara de una llantina. S, seor... Por favor..., s, seor... S, seor... Termin con un sonido que fue medio gemido, medio sollozo estremecido. Roland lo haba estado escuchando con cuidado. Esa no haba sido la voz de un hroe triunfante; haba sonado ms bien como la de alguien que lloriquea y suplica, y Roland se pregunt qu habra en la mente del rey. Un rey no debera suplicar pens. Ni siquiera en sus peores pesadillas. Es peligroso que un rey muestre debilidad. Ms tarde, sin que Roland supiera cunto tiempo haba transcurrido, algo le empuj la rodilla. Extendi la mano en la oscuridad y toc un brazo. Macklin haba recuperado el conocimiento. Te debo la vida dijo el coronel Macklin, y ahora su voz volvi a sonar como el duro hroe de guerra que era. Roland no dijo nada, pero se le ocurri pensar que necesitara proteccin para sobrevivir a lo que le esperara en el futuro. Sus padres podran estar muertos, probablemente lo estaban, y sus cuerpos se habran perdido para siempre. Iba a necesitar un escudo que le protegiera de los peligros del futuro, no slo de los que pudiera haber en el interior de Earth House, sino tambin de los que hubiera ms all, si es que volvan a salir alguna vez al mundo exterior, se dijo. Pero, a partir de ahora, tena la intencin de permanecer cerca del rey; posiblemente, sa sera la nica forma de salir con vida de aquellas mazmorras. Y, en cualquier caso, deseaba vivir para ver lo que haba quedado del mundo ms all de Earth House. Un da detrs de otro, pens, y si haba logrado sobrevivir al primer da, podra conseguirlo el segundo y el tercero. l siempre haba sido un superviviente, eso formaba parte de la tarea de ser un caballero del rey, y ahora hara todo lo que fuera necesario para mantenerse con vida. El viejo juego ha terminado pens. El nuevo est a punto de empezar! Y poda ser el juego ms grande de caballero del rey que hubiera experimentado jams, porque, adems, iba a ser muy real. Roland meci contra su pecho el hacha sagrada y esper el regreso del jorobado tuerto, mientras se imaginaba escuchar el sonido de los dados repiqueteando en un cubilete de hueso blanqueado.

16 Seora, yo en su lugar no bebera eso. Asustada por la voz, la hermana Creep levant la mirada del charco de agua negra sobre el que se haba inclinado. De pie a pocos metros de distancia se encontraba un hombre fuerte y de baja estatura que llevaba los andrajos quemados de un abrigo de visn. Por debajo de los andrajos llevaba un pijama de seda rojo; sus piernas, tan delgadas como las de un pjaro, aparecan desnudas, pero se haba puesto un par de zapatos negros en los pies. Su rostro, redondo y plido como la luna, mostraba los crteres de las quemaduras, y todo el cabello se le haba chamuscado, a excepcin del gris que le quedaba en las sienes y en las cejas. Tena el rostro muy hinchado, y su larga nariz y papada se le hinchaban hacia arriba, como si estuviera conteniendo la respiracin, mostrando los hilos azulados de las venas rotas. En las ranuras donde tena los ojos oscuros, stos se movan desde la cara de la hermana Creep hasta el charco de agua, para volver a mirarla a ella. Esa mierda es venenosa dijo con calma. La matara inmediatamente. La hermana Creep permaneci inclinada a cuatro patas sobre el charco, como una bestia dispuesta a defender el agua. Se haba protegido de la lluvia en los restos de un taxi, y haba intentado dormir all durante la larga y miserable noche, pero sus pocos minutos de descanso se haban visto perturbados por alucinaciones de la cosa con el rostro derretido que haba visto en el cine. En cuanto el cielo negro se haba iluminado un poco, hasta adquirir el color de un ro fangoso, abandon su cobijo, tratando de no mirar el cadver que haba en el asiento delantero, y emprendi la bsqueda de comida y agua. La lluvia haba amainado hasta convertirse en una llovizna ocasional de agujas, pero el aire se iba haciendo cada vez ms fro; pareca como si se encontraran en el mes de noviembre y ella temblaba, envuelta en sus harapos desgarrados. El charco de agua que tena delante de su rostro ola a cenizas y azufre, pero estaba tan reseca y tan sedienta que haba estado a punto de hundir la cara en l y abrir la boca. Por ah encontrar agua que sale de las caeras principales como un giser dijo el hombre haciendo un gesto hacia lo que la hermana Creep crey que era el norte. Tiene el aspecto de ser potable. Ella se apart del charco contaminado. Los truenos grueron en la distancia como si pasara a lo lejos un tren de mercancas, y no haba forma de ver el sol a travs de las nubes, bajas y barrosas. Ha encontrado algo de comer? pregunt con los labios hinchados. Un par de bolsas de cebollas en lo que supongo fue una tienda. Pero no pude digerirlas. Mi esposa dice que yo soy el tragn ms delicado del mundo. Se llev una mano llena de ampollas al vientre. Tengo lceras y un estmago nervioso. La hermana Creep se levant. Era unos siete centmetros ms alta que l. Tengo sed le dijo. No podra acompaarme a donde est el agua? El hombre levant la mirada hacia el cielo, volviendo la cabeza hacia el lugar de donde procedan los truenos, y luego permaneci como aturdido, observando las ruinas que lo rodeaban. Estoy intentando encontrar un telfono o un polica dijo. Me he pasado toda la noche buscando. Nunca se puede encontrar uno cuando ms se los necesita, verdad? Algo terrible ha sucedido le dijo la hermana Creep. No creo que haya ms telfonos o policas. Tengo que encontrar un telfono! Dijo el hombre con urgencia. Mire, mi esposa va a preguntarse qu ha sido de m. Tengo que llamarla y decirle que... estoy... bien. Su voz se fue apagando, y observ con mirada fija un par de piernas que sobresalan rgidamente de un montn de hierros retorcidos y cascotes de hormign. Oh susurr. La hermana Creep vio su mirada tan vidriosa como la niebla sobre el cristal de una ventana. Est ms loco que una cabra, pens, y empez a caminar hacia el norte, subiendo por un elevado montn de ruinas. Al cabo de pocos minutos escuch a su espalda la pesada respiracin del hombrecillo, que la haba alcanzado. Mire le dijo, yo no soy de por aqu. Soy de Detroit. Tengo una zapatera en el Eastland Shopping Center. He venido aqu para asistir a una convencin, comprende? Si mi esposa se entera de lo que ha ocurrido por las noticias de la radio, se va a sentir muy 49

preocupada. La hermana Creep le dirigi un gruido por toda respuesta. Lo nico en que pensaba era en encontrar agua. Me llamo Wisco sigui diciendo el hombre. Arthur Wisco, Artie abreviado. Y tengo que encontrar un telfono! Mire, he perdido la cartera, y las ropas, y todo lo que tena. Yo y algunos compaeros estuvimos de parranda hasta bastante tarde la noche antes de que sucediera. Y esa maana estuve vomitando por todo el cuarto. Me perd las dos primeras reuniones de venta, y me qued en la cama. Me haba cubierto la cabeza con las sbanas y, de repente, hubo una luz terrible y un rugido, y mi cama se cay por el boquete que se abri en el suelo! Demonios, todo el hotel qued hecho pedazos y yo pas por un hueco que haba en el vestbulo y termin en el stano. Y todava estaba en la cama! Cuando logr salir de all, el hotel haba desaparecido. Emiti una pequea risita de loco. Jess, toda la manzana haba desaparecido! Muchas manzanas han desaparecido. S. Bueno, el caso es que tena cortes en los pes, y me senta muy mal. Qu le parece eso? Yo, Artie Wisco, sin zapatos en los pies. As que tuve que quitarle un par de zapatos a... La voz se desvaneci. Estaban subiendo y se encontraban cerca de la parte superior de la montaa de escombros. Los bastardos siempre son demasiado pequeos sigui diciendo. Pero mis pies tambin estn hinchados. Se lo aseguro, los zapatos son lo ms importante! Adnde ira la gente sin zapatos? Fjese en esas zapatillas que lleva usted. Son baratas, y no le van a durar... La hermana Creep se detuvo y se volvi hacia l. Quiere callarse? le espet. Se volvi de nuevo y continu subiendo. El hombre slo consigui permanecer callado durante unos cuarenta segundos. Mi esposa me dijo que no deba hacer este viaje. Me dijo que lamentara haber gastado el dinero. No soy un hombre rico. Pero yo dije, demonios, slo es una vez al ao. Una vez al ao en la Gran Manzana no es como para... Todo ha desaparecido! Le grit la hermana Creep. Es usted un loco estpido! Mire a su alrededor! Artie permaneci inmvil, mirndola fijamente, y cuando volvi a abrir la boca su rostro tenso pareci a punto de desgarrarse. Por favor susurr. Por favor, no... El tipo se est sosteniendo con las puntas de los dedos pens. Tampoco hay necesidad de aplastarle esos dedos. Mene la cabeza. Lo ms importante era no caer hecha pedazos. Todo haba desaparecido, pero ella an poda elegir: poda sentarse all mismo, entre los escombros, y esperar la muerte, o bien poda dedicarse a encontrar agua. Lo siento dijo. Esta noche no he dormido muy bien. La expresin del hombre volvi a registrar una cierta vitalidad. Est haciendo fro observ. Mire! Puedo ver el aliento de mi respiracin. Y exhal una bocanada de aire. Tome, usted necesita esto ms que yo. Empez a quitarse el abrigo de visn. Escuche, si mi esposa llega a descubrir que yo me he puesto un abrigo de visn, nunca me dejar en paz. Ella rechaz el abrigo cuando Artie se lo tendi, pero l insisti. Eh, no se preocupe! Hay muchos ms all donde he cogido este. Finalmente, aunque slo fuera para reemprender la marcha, la hermana Creep dej que el hombre le pusiera el abrigo sobre los hombros y luego ella acarici la piel del chamuscado abrigo. Mi esposa dice que puedo ser un verdadero caballero cuando quiero serlo le dijo Artie. Eh! Qu le ha pasado en el cuello? La hermana Creep se llev una mano al cuello. Alguien me quit algo que llevaba colgado contest, y luego se arrebuj en el abrigo de visn para protegerse del fro y continu subiendo. Era la primera vez que llevaba una piel de visn. Una vez que lleg a lo ms alto de la montaa de escombros, experiment la urgente necesidad de gritar: Eh, pobres y mortales pecadores! Venid aqu y echadle un vistazo a esta dama! La ciudad diezmada se extenda en todas direcciones. La hermana Creep empez a bajar por el otro lado, seguida de cerca por Artie Wisco, que segua hablando de Detroit, de los zapatos y de su necesidad de encontrar un telfono, pero ella ya no le hizo el menor caso. Enseme dnde est el agua le dijo cuando llegaron al fondo. Artie mir a su alrededor durante un rato, como si tratara de decidir cul sera el mejor sitio para encontrar la parada del autobs. Por aqu dijo finalmente. Tuvieron que volver a subir por el terreno fragmentado de mampostera rota, los coches destrozados y el metal retorcido. Debajo de ellos haba tantos cadveres, en distintos grados de desfiguracin, que la hermana Creep dej de sobresaltarse cada vez que pisaba uno. Una vez en lo ms alto, Artie seal en una direccin. Ah est. All abajo, en el valle de ruinas haba una fuente de agua que surga hacia lo alto desde una fisura en el pavimento. En el cielo, hacia el este, una red de relmpagos rojos iluminaron las nubes, seguidos por una explosin apagada que produjo reverberaciones. Descendieron hacia el valle y caminaron sobre lo que dos das antes haban sido los tesoros de la civilizacin: pinturas quemadas todava en sus marcos dorados, aparatos de televisin y estreos medio fundidos, los retorcidos restos de vajillas de plata y oro, cuencos, cuchillos y tenedores, candelabros, cajas de msica y cubos de champaa; restos de lo que haban sido valiosos jarrones de porcelana, estatuas de art dec, esculturas africanas y cristal de Waterford. Los relmpagos volvieron a iluminar el cielo, esta vez ms cerca, y el brillo rojo se reflej en miles de fragmentos de joyas diseminadas por entre los escombros: collares y brazaletes, anillos y diademas. Encontr un cartel sobresaliendo de entre los cascajos, y casi se ech a rer, pero temi que si empezaba ya no pudiera detenerse hasta que le estallara el cerebro. El cartel deca Quinta avenida. Lo ve? Dijo Artie levantando abrigos de visn con las dos manos. Ya le dije que haba ms! Estaba de pie, hundido hasta las rodillas entre un montn de ennegrecidos objetos exquisitos: capas de piel de leopardo, estolas de armio, chaquetones de piel de foca. l eligi el mejor abrigo que pudo encontrar y se lo puso con gestos de dolor. La hermana Creep se detuvo para revolver un montn de bolsos y carteras de cuero. Encontr un bolso grande, con una correa buena y slida, y se lo desliz sobre el hombro. Ahora ya no se senta tan desnuda. Levant la mirada hacia la fachada negra del edificio de donde haban salido disparados los objetos de cuero, y apenas pudo distinguir los restos de un cartel: GUCCI. Probablemente, era el mejor bolso que haba tenido nunca. 50

Casi haban llegado ya junto al giser de agua cuando un relmpago hizo que unos objetos relucieran en el suelo como si fueran rescoldos. La hermana Creep se detuvo, se inclin y tom uno de aquellos objetos. Era una pieza de cristal del tamao de su puo; se haba fundido configurando una masa informe, e incrustadas en el interior se vean una serie de pequeas joyas: rubes, con un ardiente color rojizo. Mir a su alrededor y vio que las masas informes de cristal estaban desparramadas por todas partes, entre los escombros, todas ellas formando figuras caprichosas por el calor, como si las hubiera realizado un maniaco soplador de vidrio. No quedaba nada del edificio que haba ante ella, excepto un fragmento de pared de mrmol, de color verdoso. Pero observ las ruinas de las estructuras que se levantaban a la izquierda, y entrecerr los ojos para ver a la poca luz. Sobre un arco de mrmol maltrecho ley las letras: TIF ANY. La hermana Creep se dio cuenta de que aquello haba sido Tiffany's. Y si aquello haba sido Tiffany's... quera decir que se encontraba justo delante de... Oh, no susurr al tiempo que las lgrimas le brotaban de los ojos. Oh, no... Oh, no... Se encontraba delante de lo que haba sido su lugar mgico, la Steuben Glass, y todo lo que quedaba de las hermosas esculturas de cristal eran los desfigurados amasijos que tena ante sus pies. El lugar al que haba acudido tantas veces para soar ante la exposicin de fro cristal, haba desaparecido por completo, desgarrado de sus fundamentos, y todo su contenido esparcido por entre los escombros. La visin de aquella ruina, al contrastar con el recuerdo de lo que haba sido, le conmocion tanto como si los cielos hubieran cerrado de golpe sus puertas delante de su cara. Permaneci inmvil y slo las lgrimas se movieron, bajando por entre sus mejillas llenas de ampollas. Mire esto! grit Artie. Recogi del suelo un deformado octgono de cristal lleno de diamantes, rubes y zafiros. Haba visto antes una cosa as? Mire! Estn esparcidos por todo el lugar! Meti la mano entre los escombros y sac montones de cristales fundidos llenos de joyas preciosas. Eh! Se ech a rer como el rebuzno de una mula. Somos ricos, seora! Qu es lo primero que vamos a comprar? Sin dejar de rer, arroj los trozos de cristal al aire. Cualquier cosa que quiera, seora! grit. Le comprar cualquier cosa que quiera! El relmpago destell a travs del cielo y la hermana Creep vio explotar los restos de la pared de Steuben Glass en extraas llamaradas de color: rojo rub, esmeralda profundo, azul zafiro, topacio humo y blanco diamante. Se aproxim a la pared, con las zapatillas machando los cascajos, extendi una mano y la toc; la pared apareca llena de joyas, y se dio cuenta de que los tesoros de Tiffany's, Fortunoff's y Cartier deban de haber salido volando de los edificios, formando un fantstico huracn de piedras preciosas a lo largo de la Quinta Avenida, mezclndose con las esculturas de cristal derretido del lugar mgico. Los cientos de joyas incrustadas en el chamuscado mrmol verde conservaron la luz durante unos segundos ms, y luego el brillo se desvaneci como lmparas multicolores que se apagaran. Oh, qu derroche pens. Qu terrible derroche. Retrocedi, con los ojos quemndole a causa de las lgrimas y uno de sus pies resbal sobre un cristal. Cay sentada sobre el trasero y se qued all, sin voluntad para volver a levantarse. Est bien? Pregunt Artie caminando con cuidado hacia ella. Se ha hecho dao, seora? Ella no contest. Estaba cansada y harta, y decidi que se iba a quedar all, entre las ruinas del lugar mgico, y quiz descansara un rato. Es que no va a levantarse? El agua est ah, al otro lado. Djeme sola le dijo con indiferencia. Mrchese. Que me marche? Seora... adnde diablos voy a ir? No me importa. No me importa una mierda. Ni una sola... y podrida... mierda. Tom un puado de cristal hecho aicos y cenizas y lo dej caer por entre los dedos. De qu serva dar un solo paso ms? Aquel hombre tena razn. No haba ningn sitio adnde ir. Todo haba desaparecido, se haba quemado y estaba en ruinas. No hay esperanza susurr, e introdujo la mano entre las cenizas que la rodeaban. No hay esperanza. Sus dedos se cerraron alrededor de un objeto de cristal y lo extrajo para ver de qu clase de basura haban estado hechos sus sueos. Qu demonios es eso? pregunt Artie. En la mano de la hermana Creep haba un anillo de cristal con forma de buuelo, con un hueco en el centro de unos doce o catorce centmetros de dimetro. El anillo tena unos cinco centmetros de espesor y quiz unos veinte de dimetro. Sobresaliendo de la parte superior del anillo y a intervalos regulares haba cinco puntas de cristal, una tan delgada como un carmbano, una segunda tan ancha como la hoja de un cuchillo, una tercera en forma de garfio, y las otras dos simplemente aplanadas. Atrapados dentro del cristal haba cientos de valos y cuadrados oscuros de distintos tamaos. Extraas lneas, como telas de araa, se interconectaban dentro del cristal. Es mierda murmur ella, y se dispuso a arrojarlo entre el montn de ruinas cuando un relmpago volvi a destellar. De repente, el anillo de cristal explot en una luz feroz y, por un instante, la hermana Creep crey que se haba encendido en su mano. Lanz un grito y lo dej caer. Jess! exclam Artie. La luz se apag. A la hermana Creep le temblaba la mano. Se mir la palma y los dedos para asegurarse de que no se los haba quemado; no haba habido calor, sino slo un fogonazo de luz cegadora. An poda verla, latiendo por detrs de los globos de sus ojos. Extendi la mano hacia el objeto y volvi a retirarla. Artie se acerc ms y se inclin, a unos pocos pasos de distancia. La hermana Creep pas los dedos por el cristal, antes de retirar de nuevo la mano, con una sacudida. El cristal era suave, como un terciopelo fro. Puso los dedos sobre l, con recelo, y finalmente lo tom con la mano y lo levant de las cenizas. El crculo de cristal permaneci oscuro. La hermana Creep se lo qued mirando fijamente, al mismo tiempo que el corazn le lata con violencia. En lo ms profundo del crculo de cristal haba un parpadeo carmes. Empez a crecer, como si fuera una llama, para extenderse hacia otros puntos del anillo, latiendo, latiendo, hacindose ms fuerte y brillante a cada segundo que transcurra. Un rub del tamao de la ua del dedo gordo de la hermana Creep resplandeci con un rojo brillante; otro ms pequeo parpade con luz, como una cerilla encendida en la oscuridad. Un tercer rub se incendi como un cometa, y luego un cuarto y un quinto, 51

incrustados en lo ms profundo del fro cristal, y todos ellos empezaron a cobrar vida. La incandescencia roja lata, lata... y la hermana Creep se dio cuenta de que su ritmo se acompasaba con el de los latidos de su corazn. Ms rubes brillaron, flamearon, relucieron como carbones encendidos. De pronto, un diamante emiti un claro color blanco azulado, y un zafiro de cuatro kilates explot en un extrao fuego de color cobalto. A medida que se aceleraban los latidos del corazn de la hermana Creep, tambin lo hacan los estallidos de luz de los cientos de joyas atrapadas dentro del crculo de cristal. Una esmeralda brill con un verde fro, un diamante en forma de pera emiti un blanco caliente e incandescente, un topacio lati con un marrn oscuro rojizo, y ahora los rubes, zafiros, diamantes y esmeraldas parecan despertar con la luz, que viajaba a lo largo de las lneas de la telaraa que atravesaban todo el cristal. Las lneas eran hilos de metales preciosos: oro, plata y platino, que tambin se haban fundido y quedado atrapados, y al ponerse incandescentes como fusibles fulminantes, arrancaron ms explosiones de luz de las esmeraldas, los topacios y las amatistas. Todo el anillo de cristal reluca como un crculo multicolor de fuego, pero no haba ningn calor bajo los dedos de la hermana Creep, y los colores vibrantes y asombrosos seguan brillando cada vez ms. Nunca haba visto nada igual, nunca, ni siquiera en las vitrinas de ninguna de las tiendas que hubo a lo largo de la Quinta Avenida. Dentro del cristal haban quedado atrapadas joyas de un increble color y claridad, algunas de ellas de ms de cinco y seis quilates, y otras como diminutos puntos que, a pesar de todo, brillaban con una feroz energa. l crculo de cristal lata..., lata..., lata... Seora? Susurr Artie, con los ojos hinchados brillando ante la luz. Puedo... sostenerlo? Ella era reacia a dejrselo, pero l lo miraba con tal expresin maravillada y anhelante que no se lo pudo negar. Los dedos quemados de Artie se cerraron sobre el objeto y, al cambiar de manos, el latido del crculo de cristal cambi, pulsando al ritmo de los latidos del corazn de Artie Wisco. Los colores tambin cambiaron sutilmente, ya que aument la intensidad de los verdes y los azules profundos, mientras que se apag un poco el brillo de los diamantes y rubes. Artie lo acarici, y su superficie aterciopelada le hizo pensar en el tacto de la piel de su esposa cuando era joven y de recin casados. Pens en lo mucho que amaba a su esposa, en lo mucho que la anhelaba. Y en ese instante se dio cuenta de que haba estado equivocado. Haba algn sitio adnde ir. A casa pens. Tengo que regresar a casa. Al cabo de unos minutos le devolvi cuidadosamente el objeto a la hermana Creep. El objeto volvi a cambiar, y ella permaneci sentada, sostenindolo entre sus manos y contemplando sus hermosas profundidades. A casa susurr Artie, y la mujer levant la cabeza para mirarlo. La mente de Artie ya no dejara escapar el recuerdo de la suave piel de su esposa. Tengo que regresar a casa dijo con un tono de voz algo ms fuerte. De pronto, parpade como si le hubieran abofeteado, y la hermana Creep vio lgrimas asomando a sus ojos. Ya no hay... ms telfonos, verdad? pregunt. Y tampoco hay policas. No contest ella. No lo creo. Oh. l asinti con un gesto, la mir y luego desvi la mirada hacia los colores que latan. Usted... tambin debera regresar a casa. No tengo ningn sitio adnde ir dijo ella con una dura sonrisa. Entonces, por qu no se viene conmigo? Ir con usted? pregunt ella echndose a rer. Seor, es que no se ha dado cuenta an de que los autobuses y los taxis andan hoy un tanto atrasados? Llevo zapatos en mis pies. Y usted tambin. Mis piernas an me funcionan, y las suyas tambin. Apart la mirada del anillo de feroz luz y contempl la destruccin que les rodeaba, como si la viera con claridad por primera vez. Santo Dios. Oh, santo Dios, por qu? No creo que... Dios tuviera mucho que ver con esto dijo la hermana Creep. Recuerdo... que rec para que me llevara con l, y para que llegara el da del Juicio Final..., pero nunca rec para que sucediera nada como esto. Nunca. Artie asinti con un gesto, sealando el anillo de cristal. Debe usted conservar eso, seora. Usted lo ha descubierto, as que supongo que es suyo. Es posible que algn da valga algo. Mene la cabeza con una expresin de reverencia. Eso no es basura, seora. No s lo que es, pero desde luego no es basura. De repente, se incorpor y se levant el cuello del abrigo de visn alrededor de la nuca. Bueno..., espero que todo le vaya bien, seora. Y dirigiendo una ltima mirada melanclica al anillo de cristal, se volvi y empez a caminar. Eh! exclam la hermana Creep levantndose tambin. Adnde cree que va? Ya se lo he dicho contest l sin volverse a mirarla. Tengo que regresar a casa. Est loco? Detroit no se encuentra precisamente a la vuelta de la esquina. l no se detuvo. Est loco! pens. Est ms loco que yo! Se guard el crculo de cristal en su nuevo bolso Gucci, y en cuanto apart la mano de l, dej de latir y los colores se desvanecieron instantneamente, como si aquella cosa se dispusiera a dormir de nuevo. Ech a caminar detrs de Artie. Eh! Espere! Qu va a hacer con respecto a la comida y el agua? Supongo que la encontrar cuando la necesite! Y si no puedo encontrarla, pasar sin ella. Qu otra alternativa tengo, seora? No muchas admiti ella. El hombre se detuvo y se volvi hacia ella. Muy bien. Demonios, no s si lograr llegar all. Ni siquiera s si conseguir salir de esta chatarrera! Pero este no es mi hogar. Si una persona tiene que morir, debera hacerlo intentando regresar a casa, junto a alguien a quien ama, no le parece? Se encogi de hombros. Quiz encuentre a ms gente. Quiz encuentre un coche. Si quiere usted quedarse aqu, es asunto suyo, pero Artie Wisco lleva zapatos en los pies, y Artie Wisco va a caminar. Y, tras decir esto, dio media vuelta y empez a caminar de nuevo. Ahora ya no est loco, pens ella. Empez a caer una fra lluvia, con gotas negras y aceitosas. La hermana Creep volvi a abrir el bolso y toc el desfigurado crculo de cristal con un solo dedo, para ver qu suceda. Un nico zafiro cobr vida y ella record la luz azulada y giratoria que haba brillado ante su cara. Haba un recuerdo cercano, muy cercano, pero antes de que pudiera tomar conciencia de l volvi a desvanecerse. Se trataba de algo que ella saba, y que an no estaba 52

preparada para recordar. Levant el dedo y el zafiro se oscureci. Un paso se dijo a s misma. Un paso y luego el siguiente te lleva a donde quieras ir... Pero y si no sabes adnde ir? Eh! Le grit a Artie. Busque al menos un paraguas. Y trate de encontrar una bolsa como la que yo he conseguido. As podr guardar alimentos y lo que desee. Cristo! pens Este tipo no ser capaz ni de recorrer un kilmetro. Decidi que debera acompaarlo, aunque slo fuera para impedir que se rompiera la crisma. Espreme! grit. Camin los pocos metros que la separaban del giser de agua y se meti bajo l, dejando que el agua le lavara el polvo, las cenizas y la sangre. Abri la boca y bebi hasta que el estmago se le hinch. Ahora, el hambre ocup el lugar de la sed. Quiz pudiera encontrar algo que comer, o quiz no. Pero al menos, ahora ya no tena sed. Un paso pens. Un paso cada vez. Artie la estaba esperando. El instinto de la hermana Creep la indujo a recoger unos pocos trozos ms pequeos de cristal con joyas incrustadas. Los envolvi en una desgarrada bufanda azul y se los guard en la bolsa Gucci. Deambul un rato por entre los escombros, que eran un verdadero paraso para cualquier mujer, y encontr una bonita caja de jade, pero tocaba una meloda cuando se le levantaba la tapa, y la dulce msica en medio de tanta muerte la entristeci. Dej la caja sobre el hormign quebrado. Luego ech a caminar hacia donde estaba Artie Wisco, a travs de la fra llovizna, y dej atrs las ruinas del lugar mgico. 17 La ardilla est en el agujero delir PawPaw Briggs. Dios santo, qu cosecha! Josh Hutchins no tena ni la menor idea de la hora que era, ni de cunto tiempo llevaban metidos all; haba dormido bastante y haba tenido terribles pesadillas sobre Rose y los chicos corriendo delante de un tornado de fuego. Le extraaba que an siguiera respirando; el aire era escaso, pero respirable. Josh esperaba que muy pronto cerrara los ojos para no volver a abrirlos ms. l dolor de las quemaduras era soportable mientras permaneciera quieto. Se qued tumbado, escuchando el balbuceo del viejo, y pens que, probablemente, morir sofocado no sera una forma tan mala de morir; quiz slo fuera como tener un acceso de hipo justo antes de quedarse dormido, y uno no se daba cuenta de que los pulmones pugnaban por obtener oxgeno. Senta mayor pena por la nia. Era tan pequea. Ni siquiera haba tenido la posibilidad de crecer. Bueno decidi. Ahora voy a volver a dormir. Quiz sea esta la ltima vez. Pens en toda la gente que haba acudido al ring en Concordia y se pregunt cuntos de ellos estaran muertos o murindose ahora mismo. Pobre Johnny Lee Richwine! Se rompa la pierna un da, y suceda esto al da siguiente! Mierda. No es justo... No es nada justo... Algo tir de su camiseta. El movimiento le produjo pequeas oleadas de dolor a travs de los nervios. Seor? pregunt Swan. Ella haba escuchado su respiracin, y se haba arrastrado hasta donde estaba, en la oscuridad. Me oye, seor? pregunt, volviendo a tirarle de la camiseta. S contest. Te oigo. Qu ocurre? Mi mam est enferma. Puede usted ayudarla? Qu le sucede? pregunt Josh incorporndose. Est respirando de un modo muy extrao. Venga a ayudarla, por favor. La voz de la nia era tensa, pero no se haba dejado llevar por las lgrimas. Es una pequea bastante fuerte, pens Josh. Est bien. Tmame de la mano y condceme hasta donde est. Extendi la mano en la oscuridad y al cabo de unos segundos la nia la encontr y agarr tres de dos dedos con su mano. Swan le condujo, y ambos avanzaron a rastras, a travs del stano, hacia donde estaba su madre, tumbada en el polvo. Swan se haba quedado dormida, enroscada cerca de su madre, cuando la despert un sonido que pareca el rasgueo de un gozne oxidado. El cuerpo de su madre estaba caliente y hmedo, pero Darleen se estremeca. Mam? Susurr Swan. Mam, te he trado al gigante para que te ayude. Slo necesito descansar, cario dijo la voz soolienta. Estoy bien. No te preocupes por m. Le duele en alguna parte? le pregunt Josh. Mierda, qu pregunta. Me duele en todas partes. Santo Dios, no s qu me ha dado. Hace apenas un rato me senta perfectamente bien..., slo como si hubiera tomado demasiado el sol, pero eso era todo. Mierda! He tenido quemaduras solares mucho peores que esta! Trag con dificultad. Seguramente, me vendra muy bien una cerveza. Es posible que por aqu abajo haya algo de beber. Josh empez a buscar, descubriendo ms latas melladas. Pero al no disponer de luz, no saba qu podan contener. l mismo tena hambre y sed, y saba que a la nia deba ocurrirle lo mismo. Seguramente, a PawPaw le vendra muy bien un poco de agua. Encontr una lata de algo que se haba abierto y de la que se derramaba lquido. Lo prob. Era un azucarado zumo de melocotn. Haba encontrado una lata de melocotones. Tome dijo extendiendo la lata hacia la boca de la mujer para que ella pudiera beber. Darleen tom un sorbo y luego la rechaz con un movimiento dbil. Qu intenta hacer, envenenarme? He dicho que necesito una cerveza! Lo siento. Esto es todo lo que puedo hacer por usted. Le entreg la lata a Swan y le dijo que bebiera. Cundo van a venir a sacarnos de este agujero de mierda? pregunt Darleen. No lo s. Quiz... Se detuvo y luego aadi: Quiz pronto. Jess! Me siento como... si tuviera un costado hirviendo y el otro congelado. Me ha dado de pronto. Se pondr bien dijo Josh. Era ridculo, pero no saba qu ms poda decir. Percibi a la nia cerca de l, silenciosa, escuchando. Ella lo sabe, pens. Descanse y recuperar sus fuerzas. Lo ves, Swan? Ya te dije que iba a estar bien. Josh no pudo hacer nada ms. Le tom a Swan la lata de melocotones y se arrastr hacia donde estaba PawPaw, delirando. 53

Menuda cosecha! Balbuce PawPaw. Oh, Seor..., has encontrado la llave? Y cmo quieres que ponga en marcha el camin si no tengo la llave? Josh pas un brazo por debajo de la cabeza del viejo, levantndola ligeramente y luego le acerc la lata a los labios. PawPaw tena estremecimientos de escalofros al mismo tiempo que arda de fiebre. Bbalo dijo Josh, y el viejo se mostr tan obediente como un beb con el bibern. Seor? Vamos a poder salir de aqu? Josh no se haba dado cuenta de que la nia estaba cerca de l. Su voz segua sonando serena, y haba hecho la pregunta en un susurro, para que su madre no pudiera orla. Claro contest l. La nia permaneci en silencio y, una vez ms, Josh tuvo la sensacin de que, incluso en la oscuridad, ella haba percibido su mentira. No lo s se corrigi. Quiz s, quiz no. Depende. De qu depende? No quieres soltarme del anzuelo, verdad?, pens. Supongo que eso depende de lo que haya quedado ah fuera. Comprendes lo que ha sucedido? Algo explot contest ella. En efecto. Pero es muy posible que tambin haya explotado algo en otros muchos lugares. Ciudades enteras. Es posible que... Vacil. Adelante, dilo de una vez. Ser mejor que lo digas. Es posible que haya millones de personas muertas, o atrapadas como lo estamos nosotros. As que es posible que no quede nadie para venir a sacarnos de aqu. La nia guard silencio y al cabo de un momento dijo: No es eso lo que yo le he preguntado. Yo le he preguntado: vamos a poder salir de aqu? Josh comprendi que, en realidad, ella le preguntaba si iban a hacer algo para intentar salir por s mismos, en lugar de esperar a que alguien acudiera para ayudarles. Bueno, si tuviramos a mano un bulldozer, yo dira que s. Pero no creo que podamos ir a ninguna parte en poco tiempo. Mi mam est realmente enferma dijo Swan, y esta vez su voz se quebr un tanto. Tengo miedo. Yo tambin lo tengo admiti Josh. La nia slo emiti un nico sollozo y despus se detuvo, como si hubiera conseguido controlarse con una tremenda fuerza de voluntad. Josh extendi una mano y encontr su brazo. Las ampollas reventaron en la piel de la nia. Josh vacil y retir la mano. Qu me dices de ti? le pregunt. Te duele algo? Me duele la piel. La siento como si me pincharan agujas y clavos. Y tambin me duele el estmago. Hace un rato tuve que vomitar, pero lo hice en un rincn. S, yo tambin he tenido nuseas. Tambin senta la urgente necesidad de orinar, e iba a tener que ingenirselas para configurar un sistema sanitario artesanal. Disponan de muchas latas de alimentos y zumos, y no haba forma de saber qu ms haba enterrado a su alrededor, entre los escombros. Basta ya! pens, al darse cuenta de que se haba permitido abrigar un hlito de esperanza. No tardar en acabarse el aire! No hay forma de que podamos sobrevivir aqu abajo! Pero tambin saba que se encontraban en el nico lugar que poda haberles protegido de la explosin. Con toda aquella tierra por encima de ellos, caba la posibilidad de que la radiacin no llegara hasta all. Josh estaba cansado y le dolan todos los huesos, pero ya no senta la urgencia de tumbarse y dejarse morir; si lo haca as, el destino de la pequea habra quedado sellado. Pero si luchaba contra la debilidad y se pona a trabajar y a organizar las latas de comida, quiz pudiera mantenerlos a todos con vida durante..., cunto tiempo?, se pregunt. Un da ms? Tres das? Una semana? Cuntos aos tienes? le pregunt a la nia. Nueve contest ella. Nueve repiti l con suavidad meneando la cabeza. La rabia y la pena se entremezclaban en su alma, inundndola. Una nia de nueve aos debera estar jugando al sol del verano pens. Una nia de nueve aos no debera estar aqu abajo, en un stano oscuro, con un pie en la tumba. No es justo! Condenado infierno, no es nada justo! Cmo se llama? Tard un largo rato en encontrar la voz para contestar. Josh. Y t eres Swan, verdad? Sue Wanda. Pero mi mam me llama Swan. Cmo lleg usted a ser un gigante? Josh tena lgrimas en los ojos, pero, de todos modos, sonri al escuchar la pregunta. Supongo que me coma el pan de centeno que mi mam me daba cuando tena tu misma edad. El pan de centeno le convirti en un gigante? Bueno, siempre fui grande. Antes jugaba al ftbol..., primero en la Universidad Auburn, y luego con los New Orleans Saints. Y todava juega? No. Ahora soy... un luchador. Lucha libre profesional. Soy el tipo malo. Oh. Swan pens un rato en aquello. Record que a uno de sus muchos tos, el to Chuck, le gustaba ir a ver los combates de lucha libre en Wichita, y verlos cuando los retransmitan por televisin. Y eso le gustaba? Quiero decir, ser el malo? En realidad, es como un juego. Yo slo actuaba como si fuera el tipo malo. Y no s si me gustaba o no. Slo fue algo que empec a hacer... La ardilla est en el agujero! dijo PawPaw. Seor, mrala marchar! Por qu no hace ms que hablar de una ardilla? pregunt Swan. Est herido. Y no sabe lo que se dice. PawPaw continu balbuceando acerca de sus zapatillas, y de algo referente a que las plantas necesitaban lluvia. Luego, volvi a quedar en silencio. El calor irradiaba del cuerpo del anciano como si de una estufa abierta se tratara, y Josh saba que no poda durar mucho ms tiempo. Slo Dios saba lo que mirar aquella explosin le haba producido en el interior de su crneo. Mam dijo que bamos a marcharnos a Blakeman intervino Swan, apartando su atencin del viejo. Saba que se estaba muriendo 54

. Dijo que bamos a regresar a casa. Y usted, adnde iba? A Garden City. Se supone que deba participar all en un combate de lucha libre. Tiene all su hogar? No. Mi hogar est en Alabama, muy lejos de aqu. Mam dijo que bamos a ver a mi abuelo. l vive en Blakeman. Y su familia, vive en Alabama? Pens en Rose y en sus dos hijos. Pero, ahora, ellos formaban parte de la vida de otra persona..., si es que estaban con vida. Yo no tengo familia contest. No tiene a nadie que le quiera? No, no lo creo. Escuch gemir a Darleen y aadi: Ser mejor que vayas a ver cmo est tu madre, eh? S, seor. Swan empez a alejarse a rastras, pero entonces se volvi a mirar hacia la oscuridad, donde se encontraba el gigante negro. Yo saba que algo terrible iba a ocurrir dijo. Lo supe la misma noche que abandonamos el trailer del to Tommy. Intent decrselo a mi mam, pero ella no comprendi. Cmo lo sabas? Las lucirnagas me lo dijeron contest. Lo vi en sus luces. Sue Wanda? la llam Darleen con voz dbil. Swan? Dnde ests? Aqu, mam contest la nia, y sigui gateando hasta llegar al lado de su madre. Las lucirnagas se lo dijeron, pens Josh. Muy bien. Al menos la pequea tena una fuerte imaginacin. Eso era bueno. A veces, la imaginacin poda ser un lugar muy til donde ocultarse cuando las cosas se ponan feas. Pero, de repente, record la nube de langostas que haba volado casi a travs de su coche. Y PawPaw le haba dicho: Han estado saliendo de los campos a miles durante dos o tres das. Es algo muy extrao. Acaso las langostas saban que iba a suceder algo en aquellos campos de maz? se pregunt Josh. Haban sido capaces de percibir el desastre, quiz olerlo en el viento, o en la tierra misma? Volvi su atencin hacia cosas ms importantes. En primer lugar, tena que encontrar un rincn donde pudiera orinar antes de que le estallara la vejiga. Hasta entonces, nunca haba tenido que permanecer a gatas y orinar al mismo tiempo. Pero si el aire estaba bien y lograban resistir un tiempo, tendran que hacer algo con sus excrementos. No le gustaba la idea de arrastrarse por encima de los suyos, y mucho menos si eran de los dems. El suelo era de cemento, pero se haba resquebrajado y abierto durante los temblores; record haber percibido una azada entre los escombros y pens que eso le sera til para cavar una letrina. Y decidi registrar el stano de un extremo a otro, avanzando sobre sus manos y pies, para recoger todas las latas y todo aquello que pudiera encontrar. Evidentemente, disponan de mucha comida, y las latas contendran agua y zumos suficientes para mantenerlos durante un tiempo. Lo que ms deseaba encontrar era una luz. Nunca se haba dado cuenta de lo mucho que poda llegar a echar de menos la electricidad. Gate hasta un rincn alejado para orinar. Va a pasar mucho tiempo antes de que puedas tomar un bao pens. Y tampoco necesitars gafas de sol con urgencia. Hizo una mueca de dolor. La orina le quemaba como si de l estuviera saliendo el cido de una batera. Pero estoy vivo! se tranquiliz a s mismo. Es posible que no logremos vivir por mucho ms tiempo, pero ahora estoy vivo. Es posible que maana est muerto, pero hoy estoy vivo y me estoy orinando en las rodillas. Y por primera vez desde que se produjera la explosin, se permiti soar que, de algn modo, de alguna forma, podra vivir para volver a ver el mundo exterior. 18 La oscuridad lleg de improviso. El fro de diciembre llenaba el aire de julio, y sobre las ruinas de Manhattan continuaba cayendo una lluvia negra y helada. La hermana Creep y Artie Wisco estaban juntos sobre una montaa de escombros, mirando hacia el oeste. An se vean incendios al otro lado del ro Hudson, en las refineras de petrleo de Hoboken y en Jersey City, pero, a excepcin de las llamaradas anaranjadas, en el oeste no se observaba ninguna luz. Las gotas de lluvia tamborileaban sobre el deformado paraguas de alegres colores que Artie haba encontrado entre los restos de una tienda de artculos deportivos. En la tienda tambin haban descubierto otros tesoros: una mochila de nailon, de color naranja, que Artie se haba colocado a la espalda, y un nuevo par de zapatillas para los pies de la hermana Creep. En la bolsa Gucci que le colgaba del hombro llevaba una chamuscada hogaza de pan de arroz, dos latas de anchoas con las llaves para abrirlas, un paquete de lonchas de jamn que haba hervido en el plstico, y una botella milagrosamente intacta de ginger ale Canada Dry, que haba sobrevivido a la destruccin de una tienda. Haban tardado varias horas en recorrer el terreno entre la parte superior de la Quinta Avenida y su primer destino: el tnel Lincoln. Pero el tnel se haba hundido y el ro lo haba inundado hasta la entrada del peaje, junto con una oleada de coches aplastados, grandes trozos de hormign y cadveres. Una vez all dieron media vuelta en silencio, y la hermana Creep condujo a Artie hacia el sur, en direccin al tnel Holland, en busca de otra ruta subterrnea que cruzara el ro. Haba oscurecido antes de que lo consiguieran, y ahora tendran que esperar hasta la maana para saber si el Holland tambin se haba hundido. El ltimo letrero de calle que la hermana Creep haba encontrado deca Oeste Veintids, pero se hallaba de costado entre las cenizas y podra haber llegado hasta all volando desde donde, en realidad, haba estado aquella calle. Bien dijo Artie con tranquilidad, mirando hacia el otro lado del ro. Da la impresin de que no hay nadie en casa, verdad? No admiti la hermana Creep arrebujndose en el abrigo de visn. Est haciendo ms fro. Vamos a tener que encontrar algn cobijo. Mir a su alrededor, en la oscuridad, hacia las vagas formas de las pocas estructuras que no haban sido derribadas. Cualquiera de ellas podra caerles sobre las cabezas, pero a la hermana Creep no le gustaba la forma en que estaba bajando la temperatura. Vamos dijo al tiempo que empezaba a caminar hacia uno de los edificios. Artie la sigui sin hacer preguntas. Durante su viaje slo haban encontrado a otras cuatro personas que no haban muerto, y tres de ellas se encontraban tan malheridas que no tardaran en morir. La cuarta era un hombre terriblemente quemado, con un traje a rayas, que haba aullado como un perro 55

cuando ellos se le aproximaron, y que se haba metido en una grieta para ocultarse. La hermana Creep y Artie decidieron continuar su camino, caminando sobre tantos cadveres que el horror de la muerte dej de impresionarles; ahora, se asustaban cada vez que escuchaban un gemido entre los escombros o, como les haba ocurrido una vez, cuando escuchaban a alguien rer o gritar en la distancia. Haban caminado en direccin al lugar de donde proceda la voz, pero no haban visto a ningn ser vivo. La risa demente persigui a la hermana Creep; le recordaba la risa que haba escuchado dentro de aquel cine, emitida por el hombre de la mano incendiada. Por ah hay otros con vida dijo Artie, a la espera de morir. No tardarn mucho. Y usted tampoco. Ya veremos que ocurre con eso, no me jodas replic la hermana Creep. Qu? pregunt Artie. Oh, nada. Slo estaba... pensando. Pensando, reflexion. Pensar no era algo a lo que ella estuviera muy acostumbrada. Los ltimos aos le parecan como un tiempo borroso, y adems de eso slo haba una oscuridad rota por la relampagueante luz azulada y por el demonio del impermeable amarillo. Mi verdadero nombre no es el de hermana Creep! pens de repente. Mi verdadero nombre es... Pero no saba cul era, como tampoco saba quin era ni de dnde vena. Cmo he llegado hasta aqu?, se pregunt, pero no pudo hallar una respuesta. Entraron en los restos de un edificio de piedra gris, subiendo a un montn de escombros y entrando a gatas por un boquete abierto en la pared. El interior estaba oscuro como boca de lobo, y el aire era hmedo, maloliente y lleno de humo, pero al menos estaban al abrigo del viento. Avanzaron a tientas sobre un suelo de losas, hasta que encontraron un rincn. Una vez que se hubieron instalado, la hermana Creep meti la mano en el bolso para sacar la hogaza de pan y la botella de ginger ale. Sus dedos acariciaron el crculo de cristal, que ella haba envuelto en una chamuscada camisa que haba cogido de un maniqu. Las otras piezas de cristal, envueltas en la bufanda azul, se encontraban en el fondo de la bolsa. Tome. Parti un trozo de pan y se lo tendi a Artie. Luego parti otro trozo para ella. Slo tena gusto a quemado, pero aquello era mejor que nada. Desenrosc la tapa de la botella de ginger ale y la soda espume instantneamente, desparramndose por todas partes. Se la llev rpidamente a la boca y tom varios tragos. Luego le pas la botella a Artie. No me gusta el ginger ale dijo Artie una vez hubo terminado de beber, pero debo admitir que es el lquido condenadamente ms bueno que he bebido en mi vida. No se lo beba todo dijo ella. Decidi no abrir las latas de anchoas, porque su salinidad no hara ms que provocarles ms sed. En cuanto a las lonchas de jamn, eran demasiado preciosas para comerlas ahora. Le dio a Artie otro trozo de pan, tom otro para s misma y guard lo que quedaba. Sabe lo que cen la noche antes de que ocurriera? pregunt Artie. Un filete. Un filete enorme en un restaurante de la calle Cincuenta Este. Luego, algunos de los compaeros y yo empezamos a recorrer los bares. Eso s que fue una noche, se lo aseguro! Lo pasamos de maravilla! Una suerte para usted. S. Qu hizo usted esa noche? Nada especial contest ella. Estuve dando vueltas por ah. Artie guard silencio durante un rato, masticando su trozo de pan. Luego dijo: Llam a mi esposa antes de salir del hotel. Supongo que le dije una gran mentira, porque coment que iba a salir para tomar una buena cena y que luego regresara a acostarme. Me aconsej que llevara cuidado y dijo que me amaba. Yo tambin le dije que la quera, y que la vera al cabo de un par de das. Se qued callado y cuando suspir, la hermana Creep escuch el silbido de su respiracin. Jess! susurr l. Me alegro de haberla llamado. Me alegro de haber escuchado su voz antes de que sucediera todo. Eh, seora..., y qu pasar si Detroit ha recibido tambin lo suyo? Recibir? Qu quiere decir con eso? Si tambin ha sido alcanzada por una bomba nuclear dijo Artie. Qu otra cosa se imagina que ha sido capaz de hacer todo esto? Una bomba nuclear! Quiz incluso ms de una. Probablemente, esos artefactos cayeron por todo el pas y afectaron a todas las grandes ciudades, incluyendo a Detroit. Su tono de voz se haca histrico e hizo un esfuerzo para esperar a controlarlo de nuevo. Esos condenados rusos nos han bombardeado, seora. Es que no lea usted los peridicos? No, no los lea. Qu ha estado haciendo? Vivir en Marte? Cualquiera que leyera los peridicos y viera la televisin podra haber comprendido que se nos estaba acercando esta mierda. Los rusos nos han bombardeado, convirtindonos en papilla..., y supongo que nosotros tambin los hemos bombardeado y los hemos convertido igualmente en papilla. Una bomba nuclear?, pens. Apenas si recordaba lo que era eso; la guerra nuclear pareca ser para ella algo de lo que se hubiera preocupado en otra vida. Espero que, si han alcanzado Detroit, ella muriera con rapidez. Quiero decir que sa es una buena esperanza en un caso as, no le parece? Que muriera con rapidez, sin dolor. S, creo que eso estara bien. Y... estuvo bien que le dijera una mentira? Claro que fue una mentira piadosa. No quera que se sintiera preocupada por m. A ella le preocupa que yo beba demasiado y que me ponga en ridculo. No soy capaz de resistir muy bien el alcohol. Estuvo bien que le dijera una mentira piadosa, verdad? Ella saba que Artie le estaba rogando una confirmacin. Pues claro contest. Una gran cantidad de gente hizo cosas mucho peores durante esa noche. Seguramente, ella se fue a dormir sin preocuparse y sin... Algo puntiagudo pinch a la hermana Creep en la mejilla izquierda. No se mueva le advirti una voz de mujer. No se atreva ni a respirar. La voz era temblorosa. Fuera quien fuese, estaba mortalmente asustada. Quin est ah? pregunt Artie muy asustado. Eh, seora! Est usted bien? Estoy bien contest la hermana Creep. 56

Se llev la mano a la mejilla y palp un mellado trozo de cristal, como un cuchillo. He dicho que no se mueva! El cristal le pinch con mayor fuerza. Cuntos hay con usted? Slo una persona ms. Artie Wisco. Me llamo Artie Wisco. Dnde est usted? Hubo una larga pausa. Finalmente, la mujer dijo: Tienen comida? S. Agua dijo otra voz, esta vez la de un hombre, algo ms lejos, hacia la izquierda. Tienen agua? No tenemos agua. Slo ginger ale. Veamos qu aspecto tienen, Beth dijo el hombre. Se encendi la llama de un mechero, tan brillante en la oscuridad que la hermana Creep tuvo que cerrar los ojos por unos segundos para protegerse del resplandor. La mujer sostuvo la llama cerca del rostro de la hermana Creep, y luego la desvi hacia el de Artie. Creo que estn bien le dijo al hombre, que entr en el crculo de luz. La hermana Creep distingui a la mujer acurrucada cerca de ella. Tena el rostro hinchado y mostraba una hendidura a travs del puente de la nariz, pero pareca ser joven, quiz de unos veinticinco aos, con unos pocos restos de cabello moreno, ligero y rizado colgndole del cuero cabelludo, lleno de ampollas. Se le haban quemado las cejas por completo y sus ojos azul oscuro estaban hinchados e inyectados en sangre; era una mujer delgada y llevaba un vestido azul a rayas, todo manchado de sangre. Sus largos y frgiles brazos aparecan salpicados de ampollas. Sobre los hombros llevaba puesto lo que pareca ser parte de una cortina dorada. l hombre llevaba los harapos de un uniforme de la polica. Era ms viejo, posiblemente de unos cuarenta aos, y la mayor parte de su cabello moreno y cortado al cepillo se conservaba en buen estado en la parte derecha de la cabeza, pero el de la parte izquierda haba quedado quemado hasta dejarle el cuero cabelludo al descubierto. Era un hombre corpulento y pesado y llevaba el brazo izquierdo envuelto y sostenido en un cabestrillo hecho del mismo material basto de color dorado. Dios santo! Exclam Artie. Seora, acabamos de encontrar a un polica! De dnde vienen ustedes dos? pregunt Beth a la hermana Creep. De ah fuera. De dnde quiere que vengamos? Qu hay en la bolsa? pregunt la mujer sealndola con un gesto. Me lo pregunta o pretende robarme? La mujer vacil, mir al polica y de nuevo a la hermana Creep. Finalmente, baj el trozo de cristal. Se lo meti en una faja que llevaba atada alrededor del pecho. Se lo pregunto. Pan quemado, un par de latas de anchoas y unos trozos de jamn. La hermana Creep casi pudo ver cmo se formaba saliva en la boca de la mujer. Meti la mano en la bolsa y sac el pan. Tome. Que le aproveche. Beth parti un trozo y tendi lo que quedaba al polica, que tambin se parti un trozo y se lo meti en la boca como si fuera man cado del cielo. Por favor dijo Beth, tendiendo la mano hacia el ginger ale. La hermana Creep se lo entreg y para cuando ella y el polica lo hubieron probado slo quedaron unos tres buenos tragos. Toda el agua est contaminada le dijo Beth. Uno de los nuestros bebi ayer de un charco. Anoche empez a vomitar sangre. Tard casi seis horas en morir. Todava tengo un reloj que funciona, lo ve? Con un gesto orgulloso, le ense su Timex a la hermana Creep. El cristal haba desaparecido, pero aquel viejo reloj segua funcionando. En aquellos momentos eran las veinte horas veintids minutos. Uno de los nuestros, haba dicho la mujer. Cuntas personas ms hay aqu? pregunt la hermana Creep. Dos ms. Bueno, en realidad, slo una persona ms. La mujer hispana. Anoche perdimos al seor Kaplan... Fue el que bebi el agua. El muchacho tambin muri ayer. Y la seora Ivers muri mientras dorma. Ahora slo quedamos cuatro. Tres dijo el polica. S, tienes razn. Slo quedamos tres. La mujer hispana est abajo, en el stano. No podemos conseguir que se mueva, y ninguno de nosotros entiende una palabra de espaol. Lo entiende usted? No. Lo siento. Yo soy Beth Phelps, y l es Jack... No pudo recordar el apellido y mene la cabeza. Jack Tomachek dijo el hombre. Artie se present a s mismo, pero la hermana Creep pregunt: Por qu no se han instalado aqu, en lugar de en el stano? Ah abajo hace ms calor le contest Jack. Y tambin es ms seguro. Seguro? Cmo es eso? Si este viejo edificio vuelve a temblar, caer sobre sus cabezas. Ayer estuvimos aqu arriba explic Beth. El muchacho..., creo que tena unos quince aos, y era el ms fuerte de todos nosotros. Era etope o algo as, y slo saba hablar un poco de ingls. Sali para buscar comida, y regres con unas latas de carne, comida para gatos y una botella de vino. Pero... ellos le siguieron hasta aqu. Y nos encontraron. Ellos? Pregunt Artie. Quines son ellos? Tres de ellos. Estaban tan quemados que no se poda saber si eran hombres o mujeres. Siguieron al muchacho hasta aqu, y llevaban martillos y botellas rotas. Uno de ellos tena un hacha. Queran nuestra comida. El muchacho se les enfrent y el que llevaba el hacha... Vacil, con los ojos vidriosos, mirando fijamente la llama anaranjada del mechero que segua sosteniendo en la mano. Estaban como locos sigui diciendo. Ellos... no eran humanos. Uno de ellos me hizo un corte en la cara. Supongo que tuve suerte. Echamos a correr y se apoderaron de nuestra comida. No s hacia dnde se marcharon. Pero recuerdo que... olan como... hamburguesas quemadas. No es extrao? Eso fue en lo que pens, en hamburguesas quemadas. As que decidimos instalarnos en el stano para ocultarnos. No hay forma de saber qu otras clases de... de cosas hay por ah fuera. 57

No sabes ni la mitad de la historia, pens la hermana Creep. Yo intent enfrentarme a ellos dijo Jack. Pero supongo que ya no me encuentro en forma como para luchar. Se dio media vuelta y tanto la hermana Creep como Artie se encogieron. Jack Tomachek tena la espalda de color escarlata, hasta la altura de la cintura, convertida en una masa supurante de tejido quemado. Se volvi de nuevo para mirarles. La peor y ms jodida quemadura solar que ha recibido jams este viejo polaco les dijo con una amarga sonrisa. Les omos aqu arriba sigui diciendo Beth. Al principio pensamos que esas cosas haban vuelto. Subimos con sigilo para escuchar, y les omos comer. Mire..., la mujer hispana tampoco ha comido nada. Puedo llevarle algo de pan? Llvennos al stano dijo la hermana Creep levantndose. Abrir el jamn. Beth y Jack les condujeron hacia el vestbulo. El agua se derramaba desde arriba, formando un gran charco negro sobre el suelo. Al fondo del vestbulo, un tramo de escalera de madera sin barandilla descenda hacia la oscuridad. La escalera se estremeci precariamente bajo sus pies. Aparentemente, se estaba ms caliente en el stano, aunque slo fuera un par de grados, a pesar de lo cual segua vindose el hlito de la respiracin. Las paredes de piedra an se mantenan en pie, y la mayor parte del techo estaba intacto, a excepcin de unos pocos agujeros que permitan el paso del agua de lluvia. La hermana Creep se dio cuenta de que se trataba de un edificio antiguo, de los que ya no se hacan. Las columnas de piedra construidas a intervalos sostenan el techo; algunas de ellas mostraban grietas, pero ninguna se haba desmoronado. Todava, se dijo la hermana Creep. Ah est dijo Beth, caminando hacia una figura acurrucada junto a la base de una de las columnas. El agua negra caa directamente sobre la cabeza de la figura, sentada sobre un charco de lluvia contaminada, y sostena algo entre sus brazos. El mechero de Beth se apag. Lo siento dijo, se calienta demasiado como para sostenerlo, y no quiero utilizar todo el fluido. Era del seor Kaplan. Qu han hecho ustedes con los cuerpos? Los sacamos de aqu. Este lugar est lleno de pasillos. Los llevamos hasta el fondo de uno de ellos y los dejamos all. Yo... quise rezar una oracin por ellos, pero... Pero qu? Me he olvidado de rezar contest Beth. Rezar... ya no parece tener mucho sentido. La hermana Creep gru y meti la mano en la bolsa para sacar el paquete de lonchas de jamn. Beth se inclin y le ofreci la botella de ginger ale a la mujer hispana. El agua de lluvia le salpic sobre la mano. Tome le dijo. Es algo para beber. Beber... La mujer hispana emiti un sonido quejumbroso, en voz muy baja, pero no dijo nada. No quiere moverse de aqu dijo Beth. El agua la est empapando y ni siquiera quiere trasladarse a un lugar seco. Quiere comida? le pregunt a la mujer hispana. Comer, comer? Cristo! Cmo se puede vivir en la ciudad de Nueva York sin saber siquiera una palabra de ingls? La hermana Creep consigui arrancar la mayor parte del plstico que cubra las lonchas de jamn. Parti un trozo y se inclin sobre sus rodillas, junto a Beth Phelps. Vuelva a utilizar su mechero. Quiz si ve lo que tenemos aqu podamos sacarla de donde se encuentra. El mechero relumbr. La hermana Creep observ el rostro ampollado, pero todava agraciado de la muchacha hispana, que quiz tendra unos veinte aos. Su largo cabello negro mostraba las puntas chamuscadas, y haba huecos aqu y all sobre el cuero cabelludo, all donde el pelo se le haba cado a causa de las quemaduras. La mujer no prest la menor atencin a la luz. Sus grandes ojos oscuros y lquidos se hallaban fijados en lo que sostena entre los brazos. Oh exclam suavemente la hermana Creep. Oh..., no. La nia deba de tener unos tres aos de edad, con un brillante cabello negro, como su madre. No pudo distinguir el rostro de la pequea, y tampoco quiso hacerlo. Pero una mano pequea se hallaba rgidamente enroscada, como extendida hacia su madre, y la rigidez del cadver que sostenan los brazos de la mujer le hizo comprender a la hermana Creep que la nia ya llevaba muerta algn tiempo. El agua, que caa por un agujero del techo, resbalaba sobre el cabello y la cara de la mujer hispana como si fueran lgrimas de color negro. Ella empez a canturrear suavemente, acunando cariosamente el cadver. Ha perdido la razn dijo Beth. Lleva as desde que la nia muri anoche. Si no se aparta de ese agua, ella tambin va a morir. La hermana Creep slo escuch vagamente las palabras de Beth, como si le llegaran desde una gran distancia. Extendi los brazos hacia la mujer hispana. Aqu dijo ella en lo que son como una voz extraa. Yo la tomar. Dmela a m. El agua de lluvia corri por sus manos y brazos en regueros de bano. El canturreo de la mujer hispana se hizo ms fuerte. Dmele a m. Yo la tomar. La mujer hispana empez a acunar el cadver con mayor furia. Dmela a m. La hermana Creep escuch su propia voz produciendo un eco demencial, y de repente hubo una relampagueante luz azulada en sus ojos. Yo... la... tomar... La lluvia caa y el trueno retumb como la voz de Dios. T! Pecadora! Pecadora borracha! T la has matado, y ahora tienes que pagar por ello...! Baj la mirada. En sus brazos se encontraba el cadver de una nia pequea. Haba sangre en el cabello rubio de la nia, cuyos ojos estaban abiertos y llenos de lluvia. La luz azulada del coche patrulla de la polica giraba sin cesar, y el polica envuelto en el impermeable amarillo que se inclinaba en la carretera, sobre ella, le estaba diciendo con suavidad: Vamos. Tiene que drmela ahora. El hombre mir por encima del hombro, hacia el otro polica que estaba instalando luces de aviso cerca del montn de chatarra en que se haba convertido el coche volcado. Ha perdido la razn dijo el polica a su compaero. Tambin huele a alcohol. Vas a tener que ayudarme. Y luego, los dos se inclinaron sobre ella, ambos como demonios con impermeables amarillos, tratando de arrebatarle a su beb. Ella retrocedi y se les enfrent, gritando: No! No pueden llevrsela! No se lo permitir!. Pero el trueno le orden: Entrgasela, pecadora, entrgasela, y cuando ella se puso a gritar y se llev las manos a las orejas para bloquear la voz del juicio, los hombres le 58

arrebataron a su beb muerto. Y de la mano de la nia pequea cay un globo de cristal, la clase de chuchera que contiene en su interior un pequeo paisaje nevado, un aparente pueblecito en un escenario de cuento de hadas. Mam record ahora que le haba dicho la nia con excitacin, mira lo que he ganado en la fiesta! Yo fui la mejor! La nia haba agitado el globo de cristal y por un momento, slo por un momento, su madre haba apartado la mirada de la carretera para enfocarla sobre la visin nublada de un paisaje en el que la nieve caa sobre los tejados de un pueblecito perfecto. Observ la cada del globo, en un terrible movimiento lento, y lanz un grito porque saba que estaba a punto de romperse sobre el asfalto y que, en cuanto se rompiera, todo habra desaparecido y quedado destruido. Surgi delante de ella y cuando todo se destroz en mil pedazos de chatarra, su grito se detuvo y se convirti en un gemido estrangulado. Oh susurr. Oh..., no. La hermana Creep mir fijamente a la nia muerta en los brazos de la mujer hispana. Mi pequea nia est muerta record. Yo estaba borracha, y fui a recogerla a una fiesta de cumpleaos, y me sal de la carretera y choqu contra una zanja. Oh, Dios... Oh, querido Jess. Soy una pecadora. Una pecadora borracha y malvada. Yo la mat. Mat a mi pequea nia. Oh, Dios..., oh, Dios, perdname. Las lgrimas brotaron de sus ojos y resbalaron por sus mejillas. En su mente danzaban agitados fragmentos de recuerdos, como las hojas muertas bajo un fuerte viento; su esposo, ciego de rabia, maldicindola y dicindole que no quera volver a verla nunca ms; su propia madre mirndola con una expresin de asco y pena, y dicindole que jams volvera a tener un hijo; el mdico del hospital, asintiendo con la cabeza y mirando su reloj; las paredes del hospital, donde unas mujeres grotescas, temblorosas y dementes parloteaban y gritaban, y luchaban entre s por la posesin de los peines; y la alta verja por la que ella haba subido, en lo ms oscuro de la noche, bajo una ventisca de nieve, para alcanzar los bosques que haba ms all. Mi pequea hija est muerta pens. Muerta y desaparecida hace ya mucho tiempo. Las lgrimas casi la cegaron, pero an conservaba la suficiente lucidez como para comprender que su pequea no haba sufrido tanto como la que aquella mujer hispana sostena entre sus brazos. Su pequea haba sido enterrada bajo la sombra de un rbol, en lo alto de una colina; sta, en cambio, permanecera para siempre en un stano fro y hmedo, en la ciudad de los muertos. La mujer hispana levant la cabeza y mir a la hermana Creep con unos ojos dementes. Parpade y, lentamente, extendi una mano a travs de la lluvia para tocarla en la mejilla; una lgrima se balance sobre la punta de su dedo, antes de resbalar y caer. Dmela a m susurr la hermana Creep. Yo la tomar. La mujer hispana volvi a mirar cariosamente el cadver y luego las lgrimas brotaron de sus ojos y se mezclaron con la lluvia negra que le corra por el rostro; bes la frente de la nia muerta, la acun contra ella durante un instante ms y luego le tendi el cadver a la hermana Creep. Ella tom el cuerpo como si estuviera aceptando un valioso regalo y empez a levantarse. Pero la mujer hispana volvi a extender la mano hacia ella y toc la herida en forma de crucifijo que tena la hermana Creep en el cuello. Bendito dijo en espaol con un tono de voz reverente. Muy bendito. La hermana Creep se levant y la mujer hispana sali lentamente a gatas del agua y luego se qued sentada en el suelo seco, acurrucada y temblando. Jack Tomachek se hizo cargo del pequeo cadver y desapareci en la oscuridad. No s cmo lo ha hecho dijo Beth, pero lo ha conseguido. Se inclin sobre la mujer hispana para ofrecerle la botella de ginger ale, quien la tom y termin de beberse su contenido. Dios santo dijo Artie Wisco, de pie detrs de la hermana Creep. Acabo de darme cuenta de que... ni siquiera s su nombre. Es... Qu? Cul es mi nombre? De dnde vengo? Dnde est la sombra de ese rbol bajo el que descansa mi pequea? No supo encontrar respuesta a ninguna de sus preguntas. Puede llamarme... Vacil. Soy una mala mujer. No soy ms que una mujer con una bolsa y sin nombre, y no s adnde voy, pero al menos s cmo he llegado hasta aqu. Hermana dijo. Puede llamarme... Hermana. Y entonces se le ocurri pensar, como un grito que sonara en el interior de su cabeza: Ya no estoy loca. Hermana repiti Artie. Eso no es un nombre, pero supongo que ser suficiente. Me alegro de conocerla, Hermana. Ella asinti con un gesto, mientras los tenebrosos recuerdos seguan revoloteando en su mente. An senta el dolor de lo que acababa de recordar, un dolor que nunca desaparecera del todo, pero eso haba sucedido haca ya mucho tiempo, y le haba ocurrido a una mujer mucho ms dbil e impotente que ella. Qu vamos a hacer? Le pregunt Beth. No podemos quedarnos aqu sentados, verdad? No, no podemos. Maana, Artie y yo vamos a cruzar el tnel Holland, si es que no se ha hundido. Nos dirigimos hacia el oeste. Si ustedes tres quieren venir con nosotros, sern bienvenidos. Abandonar Nueva York? Y qu pasar... si ya no queda nada ms all? Y si todo ha desaparecido? No ser fcil dijo Hermana con firmeza. Ser condenadamente duro y peligroso. No s qu va a pasar con el tiempo, pero podemos empezar por dar un paso y sa es la nica forma que conozco de llegar a alguna parte. De acuerdo? De acuerdo repiti Artie. Tiene usted buenos zapatos, Beth. Esos zapatos la llevarn muy lejos. Tenemos un largo camino que recorrer consider Hermana. Un camino muy largo..., y slo Dios sabe qu encontraremos all. O qu nos encontrar a nosotros. Est bien decidi Beth. Est bien. Ir con ustedes. Y volvi a apagar la llama del encendedor para ahorrar combustible. Pero esta vez a nadie le pareci que la oscuridad fuera tan intensa.

IV 59

EL PAS DE LOS MUERTOS La mayor tumba del mundo El cuerpo de la bestia La luz ms maravillosa Ha terminado el verano Duendes en el tnel Protege a la nia Camino de ensueo Nuevo giro del juego 19 El hombre con las tiras ensangrentadas de una camisa envolvindole el mun de su mueca derecha se movi cautelosamente por el destrozado pasillo. No quera caerse y que aquel mun empezara de nuevo a sangrar; haba estado supurando durante horas hasta que finalmente empez a formarse una costra. Se senta dbil y mareado, pero se oblig a s mismo a seguir porque tena que verlo con sus propios ojos. El corazn le lata con violencia, y la sangre le zumbaba en los odos. Pero tena los sentidos fijos en un agudo picor que perciba entre los dedos gordo e ndice de su mano derecha, que ya no exista. El picor de aquella mano fantasma estaba a punto de volverle loco. Junto a l se encontraba el jorobado tuerto, y por delante, portando la linterna y abriendo un camino transitable, iba el muchacho de las gafas rotas. El chico sostena un hacha de carnicero en la mano izquierda, con la hoja ribeteada por la sangre seca del coronel Jimbo Macklin. Roland Croninger se detuvo, y el haz de su linterna atraves la neblina que se extenda ante l. Ah est dijo Teddybear. Ah est. Lo ve? Verdad que se lo dije? Se lo dije! Macklin se adelant unos pocos pasos y tom la linterna de manos de Roland. Recorri con su luz la pared de rocas y cascotes que bloqueaba por completo el pasillo, por delante de ellos, buscando una grieta, un lugar dbil, una zona donde aplicar una palanca, algo. No quedaba un solo espacio libre, ni siquiera para que pasara una rata por l. Que Dios nos ayude dijo Macklin serenamente. Se lo dije! Lo ve? Verdad que se lo dije? balbuce Teddybear Warner. El encontrar este pasillo bloqueado haba eliminado de un plumazo la ltima fuerza de voluntad que an le haba mantenido en pie. Ms all de aquella pared de roca se encontraba el almacn de alimentos de emergencia de Earth House, as como la sala del equipo. Estaban aislados de todo, de las linternas y las bateras de repuesto, del papel sanitario, los cohetes de seales, todo. Estamos jodidos se lament Teddybear con una risita. Oh, ahora s que estamos jodidos! El polvo se filtraba hacia abajo, a travs del haz de luz de la linterna. Macklin la levant y vio las fisuras dentadas que recorran el techo del pasillo. En cualquier momento se podra desprender una mayor parte del pasillo. Los cables y los hilos colgaban y las vigas de refuerzo, que eran de hierro y se supona deban haber sostenido Earth House durante un ataque nuclear, aparecan completamente cortadas. La risita de Teddybear se mezclaba con los sollozos, y aunque Macklin tomaba conciencia de la magnitud del desastre, no poda seguir soportando el sonido de la debilidad humana; rechin los dientes, con el rostro contorsionado por la rabia y se volvi, dispuesto a abofetear a Teddybear con la mano derecha que tanto le picaba. Pero no tena mano derecha y al hacer retroceder el brazo percibi un dolor desgarrador y agudo, y la sangre fresca empap de nuevo los vendajes. Macklin se refugi el brazo herido contra el cuerpo y cerr los ojos, apretndolos con fuerza. Sinti nuseas y estuvo a punto de vomitar. Disciplina y control se dijo a s mismo. Ponte erguido, soldado. Ponte erguido, maldita sea! Cuando vuelva a abrir los ojos se dijo, esa condenada pared de roca no estar ah. Podremos seguir avanzando por el pasillo, hacia donde est la comida. Estaremos bien. Te lo ruego, Seor... Haz que todo est bien. Abri los ojos. La pared de roca segua donde estaba. Alguien tiene algo de explosivo plstico? pregunt Macklin. Su voz produjo ecos en el interior del pasillo. Era una voz de luntico, la voz de un hombre que se encuentra en lo ms profundo de un pozo lleno de barro, rodeado de cadveres. Vamos a morir dijo Teddybear, riendo y sollozando al mismo tiempo, con una mirada enloquecida en su nico ojo. Estamos en la mayor tumba del mundo! Coronel? Era el muchacho quien haba hablado. Macklin dirigi la luz hacia el rostro de Roland. Formaba una mscara polvorienta, salpicada de sangre, que le miraba inexpresivamente. Tenemos manos dijo Roland. Manos, claro. A m me queda una mano. T tienes dos. Pero las de Teddybear no valen una mierda. Claro, tenemos manos. No, no me refiero a nuestras manos replic Roland con calma. Se le haba ocurrido una idea, con claridad y precisin. Me refiero a las manos de ellos. A los que sigan con vida all arriba. A los civiles? Pregunt Macklin meneando la cabeza. Probablemente ni siquiera podamos encontrar a diez hombres capaces de ponerse a trabajar. Y mira ese techo. Ves esas grietas? Todo parece a punto de desmoronarse. Quin va a querer trabajar teniendo eso pendiente de su cabeza? 60

Qu distancia hay desde esa pared hasta donde est la comida? No lo s. Quiz unos siete metros. Tal vez diez. Qu le parece si les decimos que slo falta una distancia de tres metros? Pregunt Roland asintiendo con la cabeza. Y qu le parece si no les decimos nada sobre el techo? Cree usted que se pondrn a trabajar o no? Macklin vacil. Este s que es un muchacho pens. Cmo es que sabe tantas cosas de todo? Nosotros tres vamos a morir si no logramos llegar hasta donde est esa comida sigui diciendo Roland. Y no lograremos llegar hasta ella si no conseguimos que alguien ms realice el trabajo. Quiz el techo se desplome, o quiz no. Pero si cae, no seremos nosotros los que estemos debajo, verdad? Ellos se darn cuenta de que el techo es dbil. Todo lo que tienen que hacer es mirar hacia arriba y ver esas condenadas grietas. No podrn verlas en la oscuridad dijo Roland sereno. Y usted tiene la nica luz disponible, verdad? pregunt, con una ligera sonrisa en la comisura de la boca. Macklin parpade con lentitud. Percibi un movimiento en la penumbra, por encima del hombro de Roland Croninger. Macklin ajust unos pocos grados el haz de luz. Encogido en el fondo estaba el soldado en la sombra, con su uniforme de camuflaje y llevando en la cabeza un casco cubierto por una red verde; por debajo de la pintura de guerra negra y verde, su rostro tena el color del humo. El chico tiene razn, Jimbo susurr el soldado en la sombra irguindose en toda su altura. Pon a los civiles a trabajar. Haz que trabajen en la oscuridad y diles que slo faltan tres metros para alcanzar la comida. Mierda, diles que faltan dos metros. As trabajarn con mayor afn. Y si consiguen abrirse paso, estupendo. En caso contrario..., slo son civiles. Holgazanes. Reproductores. Correcto? S, seor contest Macklin. Eh? Roland vio que el coronel pareca mirar hacia algo que estaba justo por encima de su hombro derecho, y que utilizaba aquella misma voz lisonjera que haba empleado cuando se hallaba delirando, en el fondo del pozo. Roland mir a su alrededor pero, desde luego, all no haba nadie. Holgazanes dijo Macklin. Reproductores. Correcto. Asinti con un gesto y apart la vista del soldado en la sombra, volviendo su atencin al muchacho. Est bien. Subiremos y veremos si encontramos a gente suficiente como para realizar el trabajo. Quiz an haya con vida algunos de mis hombres. Record al sargento Schorr, que haba salido corriendo del centro de mando. Schorr. Qu demonios le habr pasado? Teddybear mene la cabeza. Y al doctor Lang? Sigue con vida? No estaba en la enfermera dijo Teddybear haciendo un esfuerzo por no mirar la pared de roca que tena delante. Pero no comprob en su alojamiento. Entonces lo comprobaremos. Es posible que lo necesitemos, as como todos los medicamentos capaces de aliviar el dolor, analgsicos y todo eso. Tambin voy a precisar ms vendas. Y necesitamos botellas..., botellas de plstico, si es que podemos encontrarlas. Podemos conseguir agua de los lavabos. Coronel? Pregunt Roland, y Macklin le prest inmediatamente toda su atencin. Hay una cosa ms, seor: el aire. Qu pasa con el aire? El generador est fuera de servicio. Lo mismo sucede con el sistema elctrico. Cmo van a impulsar aire los ventiladores en los sistemas de ventilacin? Macklin haba abrigado una esperanza, aunque dbil, de que ellos pudieran sobrevivir. Ahora, esa esperanza se derrumb instantneamente. Sin ventiladores, el aire no circulara por Earth House. El aire hmedo que ahora haba en Earth House sera todo lo que pudieran esperar, y cuando los niveles de anhdrido carbnico fueran lo bastante elevados, todos ellos moriran. Pero no saba cunto tiempo tardara en suceder eso. Horas? Das? Semanas? Se senta incapaz de pensar ms all del momento actual, y lo ms importante ahora consista en encontrar agua potable, un poco de comida y un grupo de trabajo. Disponemos de mucho aire dijo. Lo bastante para todo el mundo, y para cuando empiece a escasear ya habremos encontrado una forma de salir de aqu. Correcto? Roland quiso creerlo as, y asinti con un gesto. Por detrs de l, el soldado en la sombra tambin asinti, y le dijo a Macklin: Buen chico. El coronel comprob el estado de su propio alojamiento, un poco ms arriba, en el mismo pasillo. La puerta haba quedado desgajada de sus goznes y parte del techo se haba hundido; en el suelo se haba abierto un agujero, tragndose en sus profundidades la cama y la mesilla de noche. El cuarto de bao tambin se hallaba destrozado, pero Macklin encontr un poco de agua en el cuenco del lavabo. Bebi de ella, y luego hicieron lo mismo Roland y Teddybear. El agua nunca les haba parecido ms sabrosa. Macklin se dirigi al armario. En su interior, todo haba cado, formando un montn en el suelo. Se arrodill y, sosteniendo la linterna bajo la axila, empez a remover lo que haba, buscando algo que saba deba hallarse all. Tard un rato en encontrarlo. Roland, ven aqu. S, seor? pregunt el muchacho detrs de l. Macklin le entreg la pequea subametralladora Ingram que haba estado en la estantera del armario. T quedas a cargo de esto dijo, metindose algunos peines de balas en los bolsillos de la chaqueta de aviador. Roland se introdujo el mango del hacha sagrada por el cinturn de los pantalones y sostuvo la culata de la Ingram con las dos manos. No era pesada, pero la sinti... justiciera. S, justiciera e importante, como un sello vital del imperio del que tena que hacerse cargo un caballero del rey como l. Sabes algo de armas? le pregunt Macklin. Mi padre me... Roland se detuvo. No, eso no era correcto. En absoluto. En algunas ocasiones he ido a disparar a una galera de tiro contest. Pero nunca he utilizado nada como esto. Te ensear lo que necesitas saber. Vas a ser mi dedo en el gatillo cuando lo necesite. Dirigi el haz de luz hacia Teddybear, que se encontraba a unos pasos de distancia, escuchando. A partir de ahora, este muchacho debe permanecer siempre cerca de m le dijo a Teddybear, quien se limit a asentir con un gesto, sin decir nada. Macklin ya no confiaba en Teddybear, quien estaba demasiado cerca de alcanzar sus lmites. Pero eso no le suceda al chico. Oh, no, 61

el chico tena una mente dura y era astuto, y haba necesitado muchas agallas para arrastrarse hasta l, en el fondo del pozo, y haber hecho lo que haba hecho. El chico pareca un debilucho, de apenas cuarenta y cinco kilos de peso, pero si fuera a desmoronarse en algn momento, ya lo haba hecho. Roland se pas la correa del arma por el hombro y se la ajust para llevarla apretada y poder utilizarla en cualquier momento y con rapidez. Ahora ya estaba preparado para seguir al rey a cualquier parte. Unos rostros surgieron desde las aguas llenas de barro de sus recuerdos un hombre y una mujer, pero l los oblig a desaparecer en las profundidades. Ya no quera recordar ms aquellos rostros. No serva de nada, y slo contribuan a debilitarle. Macklin estaba preparado. Muy bien dijo. Veamos qu podemos encontrar. Y el jorobado tuerto y el muchacho de las gafas rotas lo siguieron hacia la oscuridad.

20 Seora dijo Jack Tomachek, si piensa que podemos pasar a travs de eso, cree usted en milagros. Hermana no dijo nada. El fuerte viento que surga del ro Hudson le azotaba el rostro, y ella entrecerr los ojos para protegerlos de los alfilerazos de hielo que descenda agitadamente de las nubes negras, por encima de ellos, y que se extendan de un lado al otro del horizonte, como un manto funerario. Dbiles rayos amarillos de luz solar encontraban huecos entre las nubes y se movan como reflectores en una prisin de una pelcula de serie B, extinguindose en cuanto los agujeros se cerraban. El ro bajaba lleno de cadveres, desperdicios flotantes y los cascos quemados de botes y barcas, todos ellos movindose lentamente hacia el Atlntico. Al otro lado del terrible ro seguan brillando los incendios de la refinera de petrleo, y un humo negro y espeso giraba en torbellinos hacia la costa de Jersey. Detrs de ella se encontraban Artie, Beth Phelps y la mujer hispana, todos ellos envueltos en capas de cortinas y abrigos para protegerse del viento. La mujer hispana se haba pasado la mayor parte de la noche llorando, pero ahora sus ojos estaban secos, pues ya haba llorado todo lo que tena que llorar. Por debajo de la cresta sobre la que se encontraban se hallaba la entrada al tnel Holland. Estaba abarrotado de vehculos cuyos depsitos de gasolina haban explotado, aunque eso no era lo peor; lo peor, segn vio Hermana, era que los restos de aquellos coches estaban cubiertos por el agua sucia del ro Hudson hasta la altura de los volantes. En alguna parte del interior del largo y oscuro tnel se haba roto el techo, y el agua haba empezado a entrar, aunque no con la fuerza suficiente como para que se derrumbara, como haba sucedido con el tnel Lincoln, lo que converta el paso en una travesa peligrosa a travs de un pantanal de coches quemados, cadveres y slo Dios saba qu ms. No estoy dispuesto a nadar dijo Jack. Y mucho menos a ahogarme. Si ese bastardo se desmorona sobre nuestras cabezas, ya podemos despedirnos para siempre. De acuerdo, hay alguna sugerencia mejor? Vayamos al este, hacia el puente de Brooklyn. O tambin podemos cruzar por el puente Manhattan. Por cualquier sitio, menos por aqu. Hermana reflexion un momento. Llevaba la bolsa de cuero apretada al costado y dentro de ella perciba la forma del crculo de cristal. En algn momento de la larga noche haba tenido un sueo de aquella cosa con la mano ardiente, surgiendo de entre el humo y las ruinas, buscndola con la mirada. Tema a aquella cosa mucho ms que a un tnel medio inundado. Y si los puentes se han derrumbado? Eh? Y si los dos puentes se han derrumbado? Repiti con serenidad. Miren a su alrededor y dganme si creen que esos puentes pueden haber sobrevivido a lo que derrumb el World Trade Center y el Empire State. Es posible que s. No lo sabremos a menos que lo veamos. Y con eso habremos perdido otro da. Es muy posible que para entonces este tnel haya quedado completamente inundado. No s lo que piensan ustedes, pero a m no me importara mojarme los pies. Ni hablar dijo Jack meneando la cabeza. De ningn modo voy a meterme ah! Y estara usted loca si lo hiciera. Escuche, por qu quiere alejarse de Manhattan? Aqu podemos encontrar comida, y podramos volver a refugiarnos en el stano. No tenemos por qu marcharnos! Usted puede quedarse asinti Hermana. Yo me marcho. Aqu ya no queda nada. La acompao dijo Artie. No tengo miedo. Quin ha dicho que yo tuviera miedo? Replic Jack. No tengo miedo! Slo que no estoy rematadamente loco, eso es todo. Beth? Pregunt Hermana volviendo su atencin a la mujer joven. Qu me dice usted? Se viene con nosotros o no? Ella observ temerosa la atestada entrada del tnel, y finalmente contest: S, voy con ustedes. Hermana toc el brazo de la mujer hispana, seal hacia la entrada del tnel Holland e hizo el gesto de caminar con dos dedos. La otra mujer todava se senta demasiado conmocionada como para contestar. Tendremos que mantenernos muy juntos dijo Hermana a Beth y Artie. No s qu profundidad podr tener el agua ah dentro. Creo que deberamos tomarnos de las manos y atravesarlo as, para que nadie se pierda. De acuerdo? Los dos asintieron. Estn locos! Espet Jack. Todos ustedes estn locos! Hermana, Beth y Artie empezaron a descender la cresta hacia la entrada del tnel. La mujer hispana les sigui. Jack les grit: Nunca lograr pasar por ah, seora! Pero nadie se detuvo ni mir hacia atrs y al cabo de un momento Jack tambin empez a bajar tras ellos. 62

Hermana se detuvo, con el agua fra llegndole hasta los tobillos. Djeme su encendedor, Beth pidi. Beth se lo entreg, pero no lo encendi an. Tom la mano de Beth, sta la de Artie, y ste la de la mujer hispana. Jack Tomachek complet la cadena. Muy bien dijo Hermana, con un temblor temeroso en la voz, sabiendo que deba dar el paso siguiente antes de que le fallaran los nervios. Sigamos adelante. Empez a caminar, rodeando los vehculos calcinados y entrando en el tnel Holland. El agua fue subiendo hasta llegarles a las rodillas. Las ratas muertas surgan a la superficie como corchos. A menos de cuatro metros en el interior del tnel, el agua ya les llegaba a los muslos. Encendi el mechero y su dbil llama apareci de pronto en la oscuridad. La luz puso al descubierto una escena fantasmagrica de pesadilla, compuesta por metales retorcidos de coches, camiones y taxis convertidos en figuras medio sumergidas de otros mundos. Las paredes del tnel aparecan chamuscadas y ennegrecidas y parecan tragarse la luz, en lugar de reflejarla. Hermana se dio cuenta de que all tena que haberse producido un increble infierno cuando los depsitos de gasolina empezaron a estallar. En la distancia, muy por delante de donde se encontraban, escuch el eco del ruido de una cascada. Tir hacia adelante de la cadena humana. A su alrededor flotaban cosas a las que ella evitaba mirar. Beth emiti un sofocado grito de terror. Contine le dijo Hermana. No mire a su alrededor. Slo contine. El agua empez a subirle por encima de los muslos. He tropezado con algo! Grit Beth. Oh, Jess..., hay algo debajo de mi pie! Hermana le apret la mano con fuerza y continu guindola. El agua ya le llegaba a la altura de la cintura. Mir por encima del hombro, hacia la entrada, que ahora deba de estar a unos veinte metros por detrs de ellos, atrayndola con su dbil luz. Pero volvi su atencin a lo que haba delante y el corazn casi se le detuvo por un instante. La llama del encendedor ilumin apenas un enorme y retorcido nudo de metal que casi bloqueaba el tnel por completo; eran un montn de vehculos calcinados, fundidos por el calor. Hermana encontr un estrecho espacio a travs del cual poder deslizarse, con los pies resbalando sobre algo deslizante que haba en el fondo. Pequeas cascadas de agua caan desde arriba, y Hermana se concentr en conservar seco el encendedor. El ruido de la cascada segua estando por delante. Est a punto de hundirse! Grit Jack. Dios..., se nos va a caer encima! Por delante de ellos, ms all de la pequea luz producida por el mechero, se extenda una oscuridad total y fantasmagrica. Qu pasar si est bloqueado? pens sintiendo ramalazos de pnico. Y si no lo conseguimos? Tranquilzate, tranquilzate. Un paso cada vez. Un paso. El agua le llegaba a la cintura y continuaba subiendo. Escuche! exclam Beth de repente, y se detuvo. Artie tropez con ella y estuvo a punto de caer de bruces al agua. Hermana no pudo escuchar nada, excepto el creciente retumbar de la cascada de agua. Empez a tirar de Beth, y entonces, desde encima de ellos les lleg un ruido que pareci un profundo gemido. Estamos dentro del cuerpo de la bestia pens Hermana. Como Jons, que fue tragado vivo por la ballena. Algo chapote en el agua, por delante de ella. Otros objetos que caan produjeron fuertes ruidos sobre las estructuras calcinadas de los coches, que sonaron como si fueran martillazos. Hermana se dio cuenta de que eran trozos de hormign. Santo Dios, el techo est a punto de hundirse! Se est hundiendo! grit Jack, a punto de dejarse dominar por el terror. Hermana le oy chapotear en el agua, y supo que haba perdido los nervios. Mir hacia atrs y le vio esforzarse por avanzar alocadamente de regreso por el camino por el que haban llegado. Resbal sobre el agua y cay. Cuando se incorpor, estaba sollozando. No quiero morir! grit. No quiero morir! Y el sonido de sus gritos le persigui. Que no se mueva nadie! orden Hermana antes de que los dems huyeran tambin. Los trozos de hormign seguan cayendo a su alrededor, y sujet la mano de Beth con tal fuerza que los nudillos le crujieron. Los miembros de la cadena temblaron, pero se mantuvieron firmes. Finalmente, dejaron de caer trozos de hormign y tambin se detuvieron los gemidos. Estn todos bien? Beth? Artie, est bien la mujer? S contest el hombre con voz temblorosa. Pero creo que me he cagado en los pantalones. La mierda es algo a lo que me puedo enfrentar. Pero el pnico no. Seguimos o no? Beth tena los ojos vidriosos. Estaba muerta de miedo, como paralizada, y Hermana pens que quiz fuera eso lo mejor. Artie, est preparado? pregunt, y todo lo que ste pudo contestar fue un gruido. Siguieron vadeando hacia adelante, con el agua subindoles ya hasta casi la altura de los hombros. Sin embargo, segua sin verse ninguna luz por delante, ninguna seal de que la salida estuviera cerca. Hermana se contrajo cuando un trozo de hormign del tamao de una tapa de cloaca cay estruendosamente sobre los restos de un camin, a unos tres metros de distancia. El ruido de la cascada era ms cercano, y por encima de sus cabezas el tnel gema por la tensin de contener el ro Hudson. Escuch una dbil voz que lleg hasta ellos desde atrs. Vuelvan! Regresen, por favor! Le dese a Jack Tomachek toda la suerte del mundo. Luego, el rugido de la cascada de agua ahog su voz. Tena la bolsa llena de agua y las ropas le resultaban muy pesadas, pero mantena el mechero encendido por encima de su cabeza. Lo senta incmodamente caliente en la mano, pero no se atreva a apagar la llama. Hermana poda ver como el hlito de su respiracin se extenda bajo la luz, y el agua le entumeca las piernas, ponindole rgidas las rodillas. Un paso ms resolvi. Y luego el siguiente. Adelante! Pasaron junto a otro montn surrealista de vehculos fundidos los unos en los otros, y la mujer hispana lanz un grito de dolor cuando una arista de metal le desgarr la pierna, por debajo del agua, pero la mujer apret los dientes y no se desvaneci. Un poco ms adelante, Artie se enred los pies con algo y cay, volviendo a resurgir tosiendo y escupiendo, pero estaba bien. Y entonces el tnel empez a trazar una curva. Alto dijo Hermana. 63

Delante de ellos, apenas entrevisto a la dbil luz, caa un torrente de agua desde arriba, extendindose a todo lo ancho del tnel. Tendran que pasar bajo la cascada de agua, y Hermana saba lo que eso significaba. Ahora voy a tener que apagar el mechero, hasta que hayamos pasado dijo. Que todo el mundo apriete la mano del otro. Preparados? Sinti que Beth le apretaba la mano en silencio. Ms atrs, Artie dijo: Preparado. Hermana cerr la capucha del mechero. La oscuridad se apoder de todo y su corazn empez a latirle con rapidez. Protegi el mechero en el interior de su puo y continu avanzando. El agua le golpe con tanta dureza que la hundi. Perdi el contacto con la mano de Beth y escuch el grito de la mujer. Frenticamente, Hermana trat de recuperar pie, pero todo el fondo pareca estar lleno de algo deslizante y cenagoso. Tena agua en la boca y en los ojos, no poda respirar, y la oscuridad distorsionaba su sentido de la direccin. Su pie izquierdo qued atrapado y sujeto por algn objeto que haba bajo el agua, y estuvo a punto de gritar, pero saba que si se pona a gritar ella, todos estaran perdidos. Intent mantenerse a flote con una sola mano, mientras que con la otra sostena en alto el mechero. Entonces, unos dedos se agarraron a su hombro. Ya la tengo! grit Beth tras ella, con su propio cuerpo golpeado por la cascada de agua. Ella sostuvo a Hermana, que logr liberarse la pierna con un esfuerzo que casi le arranc la zapatilla. Luego, se encontr suelta y con capacidad para moverse, y sigui dirigiendo a los otros fuera de la cascada. No supo cunto tiempo tardaron en pasar bajo la cascada, quiz dos minutos, quiz tres, pero de pronto se encontraron ms all, y ahora ya no boqueaba para intentar respirar. Senta la cabeza y los hombros tan amoratados como si los hubieran utilizado como saco de boxeo. Lo hemos conseguido! grit y los alej an ms antes de que su costado chocara contra el metal. Luego, tom el mechero con los dedos y trat de encenderlo. Surgi una chispa, pero no apareci ninguna llama. Oh, Jess!, pens Hermana. Lo volvi a intentar. Otras chispas en forma de estrellas, pero nada de llama, ni de luz. Vamos, vamos! exclam. El tercer intento no obtuvo mejor resultado. Encindete, maldita sea! Pero el mechero no quiso encenderse, ni al cuarto ni al quinto intentos, y ella rez para que no se hubiera humedecido demasiado. En el octavo intento surgi una llama dbil y pequea, oscil y casi estuvo a punto de apagarse de nuevo. Hermana se dio cuenta de que apenas quedaba combustible. Tenan que salir de all antes de que se acabara, y hasta ese instante no se haba dado cuenta de lo mucho que todo poda depender de una diminuta llama parpadeante. Junto a ella sobresala del agua la retorcida parrilla del radiador y el cap de un Cadillac, como si fueran las fauces de un cocodrilo. Delante, otro coche estaba tumbado boca abajo, sumergido, con las llantas hechas jirones y colgando de las ruedas. Se encontraban en medio de un laberinto de ruinas, y el pequeo crculo de luz no permita ver ms que una pequea parte de lo que haban podido ver antes. Los dientes de Hermana empezaron a castaetear, y senta las piernas como si fueran trozos de madera. Siguieron avanzando, dando un paso tras otro. El tnel volvi a gemir sobre ellos y ms trozos de hormign cayeron a su alrededor, pero, de pronto, Hermana se dio cuenta de que el agua le haba bajado hasta el pecho. Estamos saliendo! grit. Gracias a Dios, estamos saliendo! Se esforz por ver luz delante de ella, pero an no se vea la salida. No te detengas! Casi lo has conseguido! Entonces, tropez con algo que haba en el fondo. Un gorgoteo de burbujas explot ante su cara, y del agua, delante de ella, surgi un cadver, ennegrecido y retorcido como un trozo de madera de rbol, con los brazos rgidamente congelados sobre su rostro y la boca abierta en un grito sin sonido. El mechero se apag. El cadver se apoy contra el hombro de hermana, en la oscuridad. Ella permaneci inmvil, con el corazn a punto de estallarle en el pecho, y se dio cuenta de que en ese momento poda perder la cabeza o bien... Lanz un suspiro de estremecimiento y apart aquella cosa hacia un lado, con el antebrazo. El cadver volvi a deslizarse hacia el fondo, con un sonido gorgoteante. Voy a sacarlos a todos de aqu se escuch prometer en voz alta, y el sonido de su voz le proporcion una fortaleza renovada que no saba hubiera podido poseer. Que se joda la oscuridad! Ya estamos saliendo! Dio otro paso, y a continuacin el siguiente. Lentamente, el agua fue descendiendo hasta que slo les llegaba a las rodillas. Y entonces, sin que Hermana supiera cunto tiempo ms tarde, ni cuntos pasos ms adelante, vio la salida del tnel Holland delante de ellos. Haban alcanzado la orilla de Jersey.

21 Agua..., por favor... Deme un poco de agua... Josh abri los ojos. La voz de Darleen sonaba cada vez ms dbil. Se sent y se arrastr hacia donde estaban apiladas todas las latas que haba descubierto. Las haba por docenas, muchas de ellas abiertas y filtrando su contenido, que pareca hallarse en buenas condiciones. Su ltima comida haba estado compuesta por guisantes hervidos, regados con zumo V-8, y la tarea de abrir la lata se haba visto facilitada por el destornillador que haba descubierto. De entre los escombros tambin haba extrado una pala con la hoja rota, junto con un pico y otras piezas cadas de las estanteras de la tienda. Josh lo haba acumulado todo en un rincn, organizando las herramientas, las latas grandes y pequeas, trabajando con la concentracin tozuda de una manada de ratas. Encontr la V-8 y se arrastr hacia Darleen. El ejercicio le dejaba sudoroso y agotado, y el hedor de la letrina que haba excavado en el extremo ms alejado del stano tampoco ayudaba a hacer ms soportable el escaso aire. 64

Extendi la mano en la oscuridad y toc el brazo de Swan. Ella sostena la cabeza de su madre. Aqu. Acerc la lata a la boca de Darleen, que bebi ruidosamente por un momento y luego apart la lata. Agua rog. Por favor..., algo de agua... Lo siento, pero no hay agua. Mierda exclam. Me estoy quemando por dentro. Con mucha suavidad, Josh le coloc una mano sobre la frente. Fue como si hubiera tocado una parrilla. Estaba mucho peor que la fiebre que l mismo tena. Algo ms lejos, PawPaw segua resistiendo y balbuceaba intermitentemente acerca de las ardillas, las llaves del camin que no encontraba y una mujer llamada Goldie. Blakeman gimi Darleen. Tenemos que... llegar a Blakeman. Swan? Cario, no te preocupes. Llegaremos. S, mam contest Swan con serenidad, y Josh lo percibi en la voz de la nia: saba que su madre se estaba muriendo. Pronto acudirn a sacarnos de aqu. Y entonces seguiremos nuestro camino. Seor, veo ahora mismo la cara de mi padre! Se ech a rer y sus pulmones emitieron un gorgoteo. Oh, se le van a saltar los ojos de la cara! Se alegrar mucho de vernos, verdad? pregunt Swan. Claro que s! Maldita sea, deseara..., que vinieran a sacarnos de aqu! Cundo van a venir? Muy pronto, mam. Esa nia ha envejecido diez aos desde la explosin, pens Josh. Tuve... un sueo sobre Blakeman dijo Darleen. T y yo estbamos... andando y pude ver la vieja casa..., justo frente a nosotras, en medio del campo. Y el sol... brillaba tan fuerte. Oh, haca un da muy bonito. Y mir hacia la casa y vi a mi padre de pie en el porche..., y me estaba haciendo seas para que me acercara. l ya no... me odiaba. Y de repente... mi madre sali de la casa y se coloc en el porche, junto a l... y se tomaron de las manos. Y ella me llam: Darleen! Darleen! Te estamos esperando, muchacha! Regresa a casa ahora mismo!. Permaneci un momento en silencio, en el que tan slo se escuchaba el sonido hmedo de su respiracin. Nosotras... empezamos a cruzar el campo. Pero mam dijo: No, cario! Slo t. Slo t. La nia pequea no. Slo t. Pero yo no quera cruzar el campo si no era en compaa de mi ngel, y tuve miedo. Entonces mam me dijo: La pequea tiene que continuar. Tiene que seguir un largo, muy largo camino. Oh, yo quera... cruzar ese campo... Lo quera, pero... no poda. Encontr la mano de Swan en la oscuridad. Quiero regresar a casa, cario. Todo est bien le susurr la pequea, y ech hacia atrs los mechones hmedos de sudor que an le quedaban a su madre. Te quiero, mam. Te quiero mucho. Oh, yo... he liado las cosas. Un sollozo brot de la garganta de Darleen. He echado a perder... todo lo que he tocado. Oh, Dios..., quin va a cuidar de mi ngel? Tengo miedo... Tengo tanto miedo... Empez a sollozar entrecortadamente, y Swan le acun la cabeza, susurrndole: Ssssh, mam. Yo estoy aqu. Estoy a tu lado. Josh se alej a rastras de ellas. Encontr su rincn y se acurruc en l, como tratando de escapar. No saba cunto tiempo haba transcurrido..., quiz horas, cuando escuch un sonido cerca de l. Se sent. Seor? La voz de Swan son dbil y herida a su lado. Creo que... mi mam se ha marchado a casa. Y entonces la nia ya no pudo contenerse por ms tiempo y empez a llorar y gemir al mismo tiempo. Josh la rode con los brazos, y ella se agarr a su cuello y llor. Perciba los latidos del corazn de la nia, y hubiera querido ponerse a gritar de rabia, y si hubiera tenido a su alcance a alguno de aquellos orgullosos estpidos que haban apretado aquellos botones, habra sido capaz de romperles la nuca como si fueran cerillas de madera. La mente de Josh se senta acosada por la idea de cuntos millones podra haber all afuera, todos muertos, como si tratara de calcular el tamao del universo, o cuntos miles de millones de estrellas brillaban en los cielos. Pero en estos momentos slo estaba esta nia pequea, que sollozaba entre sus brazos, y que ya nunca podra ver el mundo tal y como haba sido antes. Al margen de lo que les sucediera, ella quedara marcada para siempre por este momento..., y Josh saba que a l le ocurrira lo mismo. Porque una cosa era saber que all afuera poda haber millones de muertos sin rostro, y otra cosa muy distinta era saber que una mujer que respiraba y hablaba, y que se llamaba Darleen, estaba ahora muerta en medio de los escombros, a menos de tres metros de distancia. Y tendra que enterrarla entre aquellos mismos escombros. Tendra que utilizar el pico y la pala rota para cavar la tumba debajo de sus rodillas. Tendra que enterrarla muy profundamente, para no tropezarse con ella al arrastrarse en la oscuridad. Sinti las lgrimas de la nia en su hombro y cuando levant la mano para acariciarle el cabello, sus dedos encontraron ampollas y mechones quemados. Y en ese momento le rog a Dios que si tenan que morir, la nia muriera antes que l, para que no se quedara sola, rodeada por los muertos. Swan dej de llorar poco a poco; emiti un ltimo sollozo y se apoy sobre el hombro de Josh. Swan? Quiero que te quedes sentada aqu y que no te muevas durante un rato. Hars lo que te digo? Ella no contest. Finalmente, su cabeza asinti con un gesto que l percibi sobre el hombro. Josh la apart a un lado y tom el pico y la pala. Decidi excavar el agujero en un lugar lo ms alejado posible del rincn donde se encontraba Swan, y empez a apartar un montn de mazorcas, cristales rotos y madera astillada. Su mano derecha tropez entonces con algo metlico enterrado entre los escombros. Al principio, pens que slo era otra lata que podra aadir a las que ya tena almacenadas. Pero sta era diferente. Se trataba de un pequeo cilindro. Lo tom con las dos manos y lo recorri con los dedos. Se dio cuenta de que no era una lata. No es una lata. Dios mo... Oh, Jess! Era una linterna y tena el peso suficiente como para pensar que tambin contena bateras. Encontr con el dedo gordo el interruptor de encendido y apagado. Pero no se atrevi a apretarlo an. No hasta que hubo cerrado los ojos y susurrado para s mismo: Por favor, por favor. Que funcione. Por favor. Aspir aire profundamente y apret el pequeo interruptor. No se produjo ningn cambio. No tuvo ninguna sensacin de luz atravesndole los prpados cerrados. Josh abri los ojos y se encontr mirando en la oscuridad. La linterna estaba estropeada. 65

Por un momento, crey que estallara en una risotada, pero entonces su rostro se contorsion con una expresin de clera. Maldita sea tu estampa! grit. Levant el brazo para estrellar la linterna contra la pared. Y cuando la linterna se agit un instante antes de que l la lanzara, un dbil rayo amarillento surgi de su bombilla, pero a Josh le pareci la luz ms poderosa y maravillosa de la creacin. La luz le ceg apenas un momento y luego parpade y se apag. La agit con furia; aquella luz haca un juego impo, apagndose y encendindose una y otra y otra vez. Entonces, Josh introdujo dos dedos a travs de la cubierta de plstico rota, hasta alcanzar la diminuta bombilla. Cuidadosamente, temblndole los dedos, hizo girar la bombilla con suavidad. Y esta vez la luz permaneci encendida. Era una luz dbil y turbia, s..., pero era una luz. Josh inclin la cabeza y se ech a llorar. 22 Se hizo de noche cuando se hallaban en Communipaw Avenue, en las ruinas de Jersey City, al este de la baha de Newark. Encontraron una hoguera de restos ardientes dentro de la estructura sin techo de un edificio, y fue all donde Hermana decidi que deban descansar. Las paredes del edificio les protegan del viento helado, y haba material inflamable suficiente como para mantener el fuego hasta la maana siguiente; se acurrucaron cerca del fuego, porque situarse a dos metros de distancia era como hallarse en un congelador. Beth Phelps extendi las palmas de las manos hacia el fuego. Dios, hace tanto fro! Por qu hace tanto fro? Si an estamos en julio! No soy cientfico aventur Artie, sentado entre ella y la mujer hispana, pero supongo que las explosiones arrojaron tantos restos y polvo al aire, que han daado la atmsfera..., como impedir el paso de los rayos del sol o algo as. Nunca..., nunca haba tenido tanto fro! dijo ella castaetendole los dientes. Simplemente, no encuentro forma de calentarme. El verano ha terminado dijo Hermana revolviendo el contenido de su bolsa. No creo que vuelva a haber verano durante mucho, mucho tiempo. Sac las lonchas de jamn, lo ltimo que quedaba del pan empapado y las dos latas de anchoas. En el fondo de la bolsa empapada de agua tambin haba algunas cosas que Hermana haba encontrado a lo largo del da: una taza de aluminio con un mango recubierto de goma negra, un pequeo cuchillo con hoja de sierra, un tarro de caf soluble, y un nico guante de jardinero con dos dedos quemados. Envuelto en el fondo de la bolsa estaba el anillo de cristal, que Hermana no haba vuelto a mirar ni remover desde que salieron del tnel. Deseaba ahorrarse el espectculo y conservar el tesoro para ms tarde, como si se tratara de una especie de regalo que se hiciera al final de la jornada. Ninguno de ellos haba vuelto a hablar del tnel Holland. Ahora les pareca ms como un extrao sueo, algo que deseaban olvidar. Pero Hermana se senta mucho ms fuerte. Haban conseguido cruzarlo. Y tambin lograran pasar otra noche, y otro da. Tomad algo de pan les dijo. Y masticad bien el jamn. Ella misma mastic un trozo empapado de pan y mir a la mujer hispana mientras coma. Tienes un nombre? pregunt. La mujer hispana la mir con poca curiosidad. Un nombre repiti Hermana, haciendo en el aire el movimiento de escribir. Cul es tu nombre? La mujer hispana se enfrasc en la tarea de desgarrar una loncha de jamn en pequeos trozos. Quiz se haya vuelto loca dijo Artie. Quiz el haber perdido a su hija de esa manera la haya vuelto loca. Cree que podra haberle sucedido eso? Tal vez asinti Hermana tragando el pan, que saba a ceniza. Creo que es portorriquea coment Beth. Estuve a punto de estudiar espaol en la universidad, pero al final decid seguir un curso de msica. Qu trabajo haces para...? Artie se detuvo de pronto. Sonri tristemente y luego la sonrisa se desvaneci con lentitud. Quiero decir, qu trabajo hacas para ganarte la vida, Beth? Soy secretaria de la Compaa de Suministros de Fontanera Holmhauser, en la Once Oeste. Tercer piso, oficina de la esquina, en el edificio Broward. Soy la secretaria del seor Alden, el vicepresidente. Quiero decir... era. Vacil, tratando de recordar. El seor Alden tena dolor de cabeza. Me pidi que fuera a la farmacia de enfrente y le trajera un frasco de Excedrin. Recuerdo que... estaba en la esquina de la Once con la Quince, esperando a que el semforo se pusiera en verde. Un tipo de aspecto agradable me pregunt si saba dnde haba un cierto restaurante sushi, pero le dije que no lo saba. El semforo cambi y todo el mundo empez a cruzar la calle. Pero yo deseaba seguir hablando con aquel tipo, porque me pareca realmente atractivo y..., bueno, no suelo conocer a muchos hombres con los que me guste salir. Estbamos ya cruzando la calle cuando l me mir, sonri y me dijo: Me llamo Keith. Y usted?. Beth sonri con tristeza y mene la cabeza. No tuve oportunidad de contestarle. Recuerdo que se escuch un fuerte rugido. Tuve la sensacin de que una oleada de calor casi me levantaba del suelo. Luego..., creo que alguien me tom de la mano y me dijo que echara a correr. As lo hice. Corr como alma que lleva el diablo, escuch los gritos de la gente y creo que yo tambin estaba gritando. Todo lo que recuerdo despus de eso es a alguien que pregunt: Est todava con vida?. Me volv loca. Recuerdo que pens: Pues claro que estoy viva! Por qu no iba a estarlo?. Abr los ojos y vi que el seor Kaplan y Jack estaban inclinados sobre m. La mirada de Beth se enfoc sobre Hermana. Nosotros... no somos los nicos que lo conseguimos, verdad? Quiero decir que... no quedamos slo nosotros, verdad? Lo dudo. Probablemente, los que pudieron haberlo conseguido se habrn desplazado ya hacia el oeste..., o al norte, o al sur dijo Hermana. Desde luego, no hay ninguna razn para ir al este. Dios santo. Beth respir profundamente. Mis padres. Y mi hermana pequea. Viven en Pittsburgh. No crees que... Pittsburgh est como esto, verdad? Quiero decir que Pittsburgh estar bien, no es cierto? Sonri con una mueca, pero haba una expresin aturdida en sus ojos. De qu servira bombardear Pittsburg? no es cierto? Es cierto asinti Hermana, y se concentr en la tarea de abrir una de las latas de anchoas con la pequea llave. Saba que el sabor salado les dara ms sed, pero la comida era la comida. Alguien quiere una de estas? 66

Levant uno de los filetes con los dedos y se lo llev a la boca; el sabor salado casi le hizo encoger la lengua, pero logr tragarse la anchoa, imaginndose que el pescado contendra yodo, o algo que sera bueno para ella. Artie y Beth tomaron una anchoa cada uno, pero la mujer hispana volvi la cabeza hacia otro lado. Terminaron de comerse el pan. Hermana volvi a guardar en la bolsa las lonchas de jamn que quedaban, luego verti el aceite de la lata de anchoas sobre el suelo y tambin se guard la lata en la bolsa. El jamn y el pescado podran permitirles sostenerse un par de das ms si los racionaban convenientemente. Lo que tendran que hacer al da siguiente sera encontrar algo de beber. Permanecieron sentados, acurrucados frente al fuego, mientras el viento soplaba al otro lado de las paredes del edificio. De vez en cuando, una rfaga errante se meta entre las paredes y agitaba las cenizas como si fueran cometas, antes de agotarse. Slo se escuchaba el ruido del viento y el agitar de las llamas, y Hermana contemplaba fijamente el corazn anaranjado del fuego. Hermana? Levant la mirada hacia Artie. Te importara... si lo sostengo un poco? pregunt con una expresin esperanzada. Saba a qu se refera. Ninguno de ellos lo haba sostenido en sus manos desde aquel da, entre las ruinas de Steuben Glass. Hermana meti la mano en la bolsa, apart las cosas que contena y rode con su mano el objeto envuelto en una chamuscada camisa a rayas. Lo sac y apart la camisa, que todava estaba hmeda. Instantneamente, el crculo de cristal, con sus cinco espiras y sus joyas incrustadas, explot en una brillante luminosidad, absorbiendo la luz del fuego. Aquella cosa reluca como una bola de fuego, quiz incluso con mayor intensidad que antes. Lati al ritmo de su corazn, como si su propia vida le transmitiera energa, y los hilillos de oro, platino y plata se iluminaron. Oh! exclam Beth con la respiracin entrecortada. Las luces de las piedras preciosas se reflejaban en su rostro. Oh..., qu es eso? Nunca..., nunca he visto nada igual... en mi vida. Hermana lo encontr dijo Artie con un tono de voz reverente, con toda su atencin dirigida al anillo de cristal. Extendi ambas manos hacia l, con cautela. Puedo... por favor? Hermana se lo entreg. En cuanto Artie lo tom en sus manos, las pulsaciones de las piedras preciosas cambiaron de ritmo y velocidad, adaptndose a los latidos de su corazn. Artie mene la cabeza, con una expresin maravillada y los ojos llenos con los colores del arco iris. Sostener esto en mis manos hace que me sienta bien dijo. Hace que me sienta... como si en el mundo an no hubiera muerto toda la belleza. Pas los dedos sobre las espiras de cristal y traz un crculo con el ndice alrededor de una esmeralda del tamao de una almendra grande. Es tan verde susurr. Tan verde... Oli el aroma limpio y fresco de un bosque de pinos. Sostena un bocadillo en las manos, de pastrami con arroz y mostaza caliente y picante. Tal y como a l le gustaban. Asombrado, levant la mirada y se vio rodeado por una visin de bosques verdes y de prados del color de la esmeralda. Junto a l haba una fresquera, con una botella de vino en ella, y un vaso de papel lleno de vino estaba a su alcance. Se hallaba sentado sobre un mantel de rayas verdes. Haba una cesta de mimbre abierta delante de l, mostrando una gran cantidad de alimentos. Estoy soando pens. Dios santo..., estoy soando con los ojos abiertos! Pero entonces vio sus manos... llagadas y quemadas. An llevaba puesto el abrigo de piel y su pijama rojo. Y segua teniendo en los pies los mismos zapatos slidos. Pero no experimentaba ningn dolor y el sol era luminoso y clido, y una brisa aterciopelada se agitaba a travs del bosque de pinos. Escuch el sonido de la puerta de un coche al cerrarse. Aparcado a unos diez metros de distancia vio un T-Bird de color rojo. Una mujer joven, alta y sonriente, con el cabello moreno y rizado, caminaba hacia l, llevando en la mano un transistor del que surga la msica de El humo ciega tus ojos. No podramos haber soado con tener un da mejor, verdad? pregunt la mujer el aparato la radio a su lado. Ah..., no contest Artie, atnito. Supongo que no. Nunca haba olido un aire tan fresco y limpio. Y ese T-Bird! Dios santo. Tena una cola de zorro colgndole de la antena. Ahora recordaba aquel juego de ruedas! Era el coche ms exquisito y rpido que haba tenido nunca y... Pero, un momento pens mientras la mujer se le acercaba. Un momento! Qu diablos...? Bbete el vino dijo la mujer, ofrecindole el vaso. No tienes sed? Ah..., s. S, claro, tengo sed. Tom el vaso de papel y se bebi el vino de tres vidos tragos. La garganta le haba quemado de tanta sed. Extendi el vaso para pedir ms y luego se lo bebi con la misma rapidez. Luego, Artie mir los suaves ojos azules de la mujer, vio la figura ovalada de su rostro, y se dio cuenta de quin era. Pero no poda ser ella! Ella tena diecinueve aos y se encontraban de picnic, la misma tarde en que le haba pedido que se casara con l. Me ests mirando muy fijamente, Artie dijo ella juguetonamente. Lo siento. Yo slo... Quiero decir que vuelves a ser joven, y yo estoy aqu sentado, como una patata frita con pijama rojo. Quiero decir..., no es correcto. Ella frunci el ceo, como si fuera incapaz de imaginar de qu estaba hablando. Eres un tonto decidi ella. No te gusta el bocadillo? Claro, claro que me gusta. Le dio un bocado, esperando que se disolviera como un espejismo entre sus dientes, pero se encontr con la boca llena de pastrami, y si aquello era un sueo era el mejor bocadillo que se hubiera comido jams en un sueo. Se sirvi otro vaso de vino y se lo bebi como si nada. El dulce y limpio aroma de los pinos llenaba el aire, y Artie respir profundamente. Se qued absorto contemplando los bosques verdes y el prado, y pens: Dios mo, oh, Dios mo, qu bueno es estar vivo!. Te encuentras bien? Eh? La voz le haba sobresaltado. Parpade y se encontr mirando el rostro lleno de ampollas de Hermana. El anillo de cristal todava se encontraba entre sus manos. Te he preguntado si te encuentras bien dijo ella. Has estado mirando fijamente esa cosa durante ms de medio minuto. Lo nico que hacas era mirarla. Oh. Artie vio la fogata, los rostros de Beth y de la mujer hispana, las ruinosas paredes del edificio. No s adnde he ido pens, pero 67

ahora he vuelto. Se imagin percibir en su boca el gusto del pastrami, la mostaza picante y el vino. Incluso se sinti la cabeza un poco mareada, como si hubiera bebido demasiado y con excesiva rapidez. Pero ahora senta el estmago lleno, y ya no tena sed. S, estoy bien dijo, dejando que sus dedos juguetearan durante un rato ms sobre el anillo de cristal, y devolvindoselo luego a Hermana. Gracias. Ella lo tom en sus manos. Por un instante crey percibir el olor de... Qu era? Licor? Pero luego el dbil olor desapareci. Artie Wisco se inclin hacia atrs y eruct. Puedo sostenerlo yo? pregunt Beth. Llevar mucho cuidado. Lo tom de manos de Hermana, y la mujer hispana lo admir por encima de su hombro. Me recuerda algo. Algo que he visto dijo Beth. Pero no se me ocurre pensar en qu. Mir a travs del cristal, hacia el destello del topacio y los diamantes. Oh, Seor, sabes lo que debe de valer esto? Supongo que hace unos das debera valer muchsimo dijo Hermana encogindose de hombros. Pero ahora no estoy tan segura. Quiz valga unas pocas latas de comida y un abrelatas. Quiz una caja de cerillas. En el mejor de los casos, una jarra de agua limpia. Agua, pens Beth. Haban transcurrido ms de veinticuatro horas desde que tomara un trago del ginger ale. Senta la boca como si fuera un trapo seco. Sera tan maravilloso un vaso de agua..., poder beber aunque slo fuera un sorbo. De repente, sus dedos se sumergieron dentro del cristal. Slo que ya no era cristal, sino una corriente de agua que saltaba sobre unas piedras multicolores. Apart las manos y unas gotas de agua cayeron como diamantes de las puntas de los dedos, volviendo a la corriente. Se dio cuenta de que Hermana la estaba observando, pero tambin se senta distanciada de ella, distanciada de las ruinas de la ciudad que los rodeaban; perciba la presencia de Hermana, pero era como si la mujer se hallara en otra habitacin de una mansin mgica de la que Beth acabara de encontrar la llave de la puerta principal. La fresca corriente de agua produca un invitador sonido cantarn al pasar sobre las piedras de colores. No puede haber agua corriendo por encima de mi regazo, pens Beth y, por un instante, la corriente de agua pareci parpadear y empez a desvanecerse, como una especie de niebla que se levantara bajo el ardiente sol de la razn. No! dese. Todava no! El agua continu fluyendo, justo bajo sus manos, movindose de un lado a otro. Beth volvi a meter las manos en el agua. Estaba tan fresca, tan fresca. Tom algo de agua en el cuenco de la palma de su mano y se la llev a la boca. Tena un sabor mejor que cualquier vaso de Perrier que hubiera tomado nunca. Volvi a beber, y luego baj la cabeza hacia la corriente, y bebiendo directamente de ella, mientras el agua le daba en la mejilla, como un beso suave que permaneciera all. Hermana pens que Beth Phelps haba entrado en una especie de trance. Haba visto que, de repente, los ojos de Beth miraban fijamente hacia alguna parte, como antes haba hecho Artie. Beth no se haba movido durante ms de treinta segundos. Eh! exclam Hermana, y extendi una mano para zarandearla. Eh! Qu es lo que te pasa? Beth levant la cabeza hacia ella. Su mirada se aclar. Qu? Nada. Creo que ya es hora de que descansemos un poco. Hermana tom el crculo de cristal, disponindose a guardarlo, pero la mujer hispana lo agarr bruscamente y retrocedi a rastras, sentada entre las piedras rotas y apretndoselo con fuerza contra el cuerpo. Tanto Hermana como Beth se levantaron, y a Beth le pareci que algo le chapoteaba en el interior del estmago. Hermana se acerc a la mujer hispana, que sollozaba, con la cabeza inclinada. Se arrodill junto a ella y con un tono de voz muy suave, le dijo: Vamos, devulvemelo, quieres? Mi nia me perdona solloz la mujer en espaol. Madre de Dios, mi nia me perdona. Qu est diciendo? pregunt Beth, de pie detrs de Hermana. No lo s. Hermana rode con sus manos el anillo de cristal y tir de l con lentitud. La mujer hispana lo retuvo, sacudiendo la cabeza de un lado a otro. Vamos, devulvemelo... Mi nia me perdona! dijo de pronto la mujer hispana, en ingls, con los ojos muy abiertos y llenos de lgrimas. Madre de Dios, he visto la cara de mi nia en esto! Y me ha dicho que me perdona! Soy libre! Madre de Dios, soy libre! No... saba que hablaras ingls balbuce Hermana, atnita. Ahora fue la mujer hispana la que parpade, extraada. Qu? Cmo te llamas? Cmo es que no habas hablado ingls hasta ahora? Me llamo Julia. Julia Castillo. Ingls? No s... qu quieres decir. O yo estoy loca, o lo est ella dijo Hermana. Vamos, devulveme esto. Tir del anillo de cristal y Julia Castillo lo solt. Muy bien. Y ahora, cmo es que no habas hablado ingls antes, Julia? No comprendo dijo en espaol, y aadi en ingls: Buenos das. Buenas tardes. Me alegro de conocerlo, seor. Gracias. Se encogi de hombros e hizo un vago gesto hacia el sur. Matanzas, Cuba. Hermana volvi la cabeza para mirar a Beth, que haba retrocedido un par de pasos y tena una expresin muy extraa en la cara. Quin est loca, Beth, Julia o yo? Sabe ella hablar ingls o no? Ella... estaba hablando en espaol dijo Beth. Nunca dijo una sola palabra en ingls. Comprendiste t... lo que dijo? Demonios, s, claro que lo comprend! Cada condenada palabra! Acaso...? De pronto se detuvo. La mano que sostena el anillo de cristal le hormigueaba. Ms all de la fogata, Artie se levant de pronto y exclam entre hipos: Eh! Dnde es la fiesta? Hermana volvi a tender el anillo de cristal hacia Julia Castillo. La mujer hispana lo toc con vacilacin. Qu dijiste sobre Cuba? pregunt Hermana. Yo... soy de Matanzas, en Cuba contest Julia en un perfecto ingls, con los ojos muy abiertos y una expresin de extraeza. Mi familia lleg al pas en un bote de pesca. Mi padre hablaba un poco de ingls, y vinimos al norte para trabajar en la confeccin de camisas. Cmo sabes... mi idioma? Hermana se volvi a mirar a Beth. 68

Qu has escuchado? le pregunt. Espaol o ingls? Espaol. No es eso lo que has escuchado t? No. Apart el anillo de las manos de Julia. Y ahora di algo le pidi. Cualquier cosa. Lo siento, no comprendo dijo Julia en espaol meneando la cabeza. Hermana mir fijamente a Julia por un momento y luego, lentamente, levant el anillo de cristal hasta la altura de su cara, para mirar en sus profundidades. Le temblaba la mano y lo que le parecieron pequeas sacudidas de energa le atravesaron los brazos, hasta los codos. Es esto. Este cristal es fascinante. No s por qu ni cmo, pero lo cierto es que... esta cosa me ha permitido comprender lo que ella deca, y ella tambin puede comprenderme a m. La he odo hablar en ingls, Beth..., y creo que ella me ha odo a m hablar en espaol. Eso es una locura! exclam Beth, pero entonces pens en la fresca corriente de agua que haba fluido sobre su regazo, y en su garganta, que ya no estaba reseca. Quiero decir..., slo es cristal y joyas, no es cierto? Toma dijo Hermana ofrecindoselo. Mralo t misma. Beth sigui una de las espiras con uno de sus dedos. La Estatua de la Libertad dijo. Qu? La Estatua de la Libertad. Eso es lo que esto me recuerda. No la estatua en s misma, sino... su corona. Levant el crculo hasta su cabeza, con las espiras sobresaliendo. Lo ves? Podra ser una corona, verdad? Nunca haba visto a una princesa ms encantadora dijo entonces la voz de un hombre, desde la oscuridad que haba ms all de la fogata. Instantneamente, Beth protegi entre sus brazos el crculo de cristal, y retrocedi, apartndose de la direccin de donde haba surgido la voz. Hermana se tens. Quin anda ah? Percibi un movimiento. Alguien caminaba lentamente sobre las ruinas, aproximndose al borde de la luz de la fogata. Al fin se dej ver. Su mirada se pos alternativamente en cada uno de ellos. Buenas noches dijo con amabilidad, dirigindose a Hermana. Era un hombre alto, de anchos hombros, con un porte regio, y vestido con un traje negro lleno de polvo. Llevaba una manta marrn envolvindole los hombros y el cuello, como un poncho campesino. En su rostro plido, de rasgos agudos, se vean las seales escarlata de profundas quemaduras, como las marcas infligidas por un ltigo. Una herida de sangre reseca le zigzagueaba por la frente, le cruzaba lateralmente la ceja izquierda y terminaba en el pmulo. An conservaba la mayor parte de su cabello, de color gris rojizo, aunque mostraba algunos sitios completamente pelados. La respiracin surga de su nariz y su boca, formando espirales de vaho. Les parece bien que me acerque ms? pregunt, con un tono de voz entrecortado y doloroso. Hermana no dijo nada. El hombre esper. No les morder dijo el hombre. Estaba temblando y ella no poda negarle el calor del fuego. Adelante dijo con recelo, al tiempo que daba un paso hacia atrs. El hombre expres una mueca de dolor al avanzar, y Hermana vio lo que le estaba doliendo: una retorcida esquirla de metal le haba desgarrado la pierna derecha, justo por encima de la rodilla y sobresala unos siete centmetros por el otro lado. Pas junto a Hermana y Beth y se dirigi directamente hacia el fuego, donde se calent, extendiendo las manos. Ah, esto s que sienta bien! Ah fuera debe de estar congelando! Hermana tambin haba sentido el fro, y volvi a acercarse a la fogata. Detrs de ella la siguieron Julia y Beth, que segua sosteniendo protectoramente el anillo de cristal. Quin demonios es usted? pregunt Artie con ojos legaosos desde el otro lado de la fogata. Me llamo Doyle Halland contest el hombre. Por qu no se marcharon ustedes con los dems? Quines son los dems? pregunt Hermana, que segua observndolo con recelo. Los que salieron. Ayer. Supongo que fue ayer. Hubo cientos de ellos que se marcharon. Sonri dbilmente e hizo un gesto con la mano, a su alrededor. Abandonaron el estado Jardn. Quiz haya cobijo ms hacia el oeste. No lo s. En cualquier caso, no esperaba que hubiera quedado nadie. Nosotros venimos de Manhattan le dijo Beth. Cruzamos por el tnel Holland. No crea que nadie hubiera podido sobrevivir despus de lo que pas en Manhattan. Dijeron que all cayeron por lo menos dos bombas. Jersey City se incendi con rapidez. Y los vientos... Dios mo, los vientos. Cerr los puos delante de las llamas. Fue un tornado. Creo que ms de uno. Los vientos... arrancaron los edificios de sus cimientos. Supongo que yo tuve suerte. Me met en un stano, pero el edificio se desmoron sobre mi cabeza. Fue el viento el que me hizo esto. Se toc cautelosamente la esquirla de metal. He odo decir que los tornados son capaces de hacer atravesar postes de telfono con pajas, y sin romperlas. Supongo que esto se debe al mismo principio, no? Mir a Hermana. Soy consciente de que no me encuentro en mis mejores condiciones, pero por qu me miran de esa manera? De dnde viene usted, seor Halland? De no muy lejos. Vi el fuego y me acerqu, pero si no quieren que me quede, slo tienen que decrmelo. Hermana se sinti avergonzada de lo que haba estado pensando. El hombre volvi a mostrar una mueca de dolor, y ella se dio cuenta de que la sangre fresca haba empezado a surgir alrededor de la esquirla. No soy la propietaria de este lugar. Puede usted quedarse donde ms le guste. Gracias. No hace una noche muy agradable para caminar por ah. Su mirada se movi hacia el brillo que despeda el crculo de cristal que Beth sostena. Esa cosa brilla, verdad? Qu es? Es... Ella no pudo encontrar la palabra adecuada. Es algo mgico dijo de pronto. No creera usted lo que acaba de suceder! Ve usted a esa mujer de ah? Pues no sabe hablar ingls, y esta cosa... Es una baratija la interrumpi Hermana tomando el anillo de cristal de manos de Beth. An no confiaba en este hombre extrao, y no deseaba que supiera ms acerca de su tesoro. Slo es una baratija que reluce, eso es todo. 69

Se lo guard en el fondo del bolso, y el brillo de las gemas disminuy y desapareci. Y guarda usted una baratija que reluce? pregunt el hombre. Yo le ensear algunas. Mir a su alrededor, luego se alej unos pocos metros y se inclin dolorosamente. Tom algo del suelo y volvi con ello al fuego. Lo ve? Esto reluce como el suyo dijo, mostrndole lo que sostena en la mano. Era un trozo de vidrio coloreado de ventana, de un profundo color azul y prpura. Se encuentran ustedes en lo que antes era mi iglesia dijo el hombre. Y se apart el poncho que llevaba, para revelar el cuello blanco almidonado de un sacerdote. Sonri amargamente, y arroj el cristal coloreado al fuego. 23 En la oscuridad, un total de diecisis civiles, entre hombres, mujeres y nios, y tres hombres heridos del ejrcito del coronel Macklin se esforzaban por abrirse paso en la maraa de rocas cadas en el pasillo del nivel inferior. Macklin les haba dicho que slo les separaban dos metros del almacn de alimentos. Slo dos metros. No tardaris mucho en abriros paso una vez hayis conseguido abrir un hueco. El primero en llegar a esos alimentos recibir racin triple. Llevaban trabajando durante casi siete horas en la ms completa oscuridad cuando el resto del techo se desprendi sobre sus cabezas sin la menor advertencia. Roland Croninger, que estaba arrodillado en la cafetera, sinti el estremecimiento del suelo. Los gritos se escucharon a travs de una tubera de ventilacin y luego se produjo el ms completo silencio. Maldicin! exclam. Saba lo que haba ocurrido, y se pregunt inmediatamente quin iba a despejar ahora aquel pasillo. Pero luego, en la otra cara de la moneda, pens que los muertos no usaban aire. Reanud su tarea de recoger fragmentos de comida del suelo y echarlos en una bolsa de plstico. Haba sugerido que el coronel Macklin instalara su cuartel general en el gimnasio. Haban encontrado un tesoro: un cubo de fregar en el que podan almacenar el agua de las cisternas de los lavabos. Roland, a quien el estmago le roa de hambre, los haba dejado para ir a buscar comida en la cocina; tanto Macklin como Warner estaban dormidos. Roland sostena la correa de la Ingram alrededor del hombro, y el mango del hacha sagrada permaneca seguro, metido en su cintura. Cerca de l, la linterna estaba en el suelo, iluminando restos de comida que haban salido despedidos de las latas de la despensa. El registro de los cubos de basura de la cocina tambin le haba permitido recuperar algunas cosas: pieles de pltano, trozos de tomate, latas en las que an quedaban algunos restos, y unos pocos bizcochos de desayuno. Todo aquello que era comestible iba a parar al saco de Roland, a excepcin de los bizcochos, que constituyeron su primera comida desde que se produjo el desastre. Recogi un trozo negro de algo y empez a meterlo en la bolsa, pero vacil. Aquella cosa negra le record lo que le haba hecho a los hmsteres de Mike Armbruster el da en que ste los llev a la clase de biologa. Una vez terminadas las clases, los hmsteres haban quedado en el fondo del aula, mientras Armbruster acuda a su entrenamiento de ftbol. Roland se haba apoderado de la jaula sin ser visto por las mujeres de la limpieza y la haba llevado a hurtadillas al taller de la escuela. En un rincn haba un recipiente metlico que contena un lquido de un marrn verdoso, y sobre el recipiente se vea un cartel en letras rojas que deca: Pngase guantes. Roland se haba puesto un par de pesados guantes de asbesto al tiempo que les diriga palabras zalameras a los dos animalitos, sin dejar de pensar en la risa de Mike Armbruster y en cmo le haba escupido despus de haberlo derribado al suelo. Luego tom la jaula por el asa y la meti en el recipiente de cido, que se utilizaba para conseguir que los radiadores oxidados brillaran como si fueran nuevos. Dej que los hmsteres permanecieran bajo el lquido hasta que dejaron de aparecer burbujas. Cuando levant la jaula, observ que el cido haba atacado el metal dndole un brillo de recin pulido. Se quit los guantes y volvi a llevar la jaula a la clase de biologa, sostenindola por el extremo de una escoba. A menudo se haba preguntado cul debi de ser la expresin de la cara de Mike Armbruster cuando vio aquellas dos cosas negras all donde deban estar los hmsteres. Roland pens muchas veces que Armbruster no se haba dado cuenta de que un caballero del rey dispone de muchas formas de vengarse. Fuera lo que fuese aquello, Roland lo meti en la bolsa. Dio la vuelta a una caja de harina de avena y, maravilla de las maravillas!, encontr una manzana verde. Las dos fueron a parar a la bolsa. Sigui arrastrndose, levantando los trozos de roca ms pequeos y evitando las grietas. Se estaba alejando demasiado de la luz de la linterna y se levant. Ahora, la bolsa ya pesaba algo. El rey se iba a poner muy contento. Empez a regresar hacia donde estaba la linterna, pasando por encima de los muertos. Escuch entonces un sonido por detrs de l. No fue un ruido fuerte, sino slo una ligera agitacin en el aire, y se dio cuenta de que ya no estaba solo. Antes de que pudiera darse media vuelta, una mano se cerr sobre su boca. Quitadle la bolsa! dijo un hombre. Rpido! Alguien le arrebat la bolsa. El pequeo jodido tiene una Ingram! exclam el hombre. El arma tambin le fue arrebatada del hombro. La mano se apart de su boca y un brazo pas alrededor de su cuello. Dnde est Macklin? Dnde se esconde ese hijo de puta? No puedo... respirar gimi Roland. El hombre lanz una maldicin y lo arroj al suelo. A Roland se le cayeron las gafas, y una bota le presion la espalda contra el suelo. A quin pensabas matar con esta arma, muchacho? Quieres asegurarte de que toda la comida sea para ti y para el coronel? Uno de los otros se apoder de la linterna y dirigi el haz de luz hacia el rostro de Roland. A juzgar por las voces y los movimientos, crey que eran tres, aunque no estaba seguro. Su cuerpo se encogi al escuchar el clic del seguro de la Ingram. Mtalo, Schorr! le urgi uno de los hombres. Vulale los sesos! Schorr. Roland conoca ese nombre. Sargento de recepcin Schorr. S que est con vida, muchacho dijo Schorr por encima de l, con el pie apretndole la espalda. Baj al centro de mando y 70

encontr a toda esa gente trabajando en la oscuridad. Tambin encontr al cabo Prados. Me dijo que un muchacho haba sacado a Macklin del agujero donde estaba atrapado, y que el coronel estaba herido. Dej all a Prados, sin prestarle ayuda, para que muriera, verdad? El cabo... no poda moverse. No poda levantarse, a causa de su pierna. Tuvimos que dejarlo. Quin ms est con Macklin? El capitn Warner balbuce Roland. Eso es todo. Y te ha enviado aqu a buscar comida? Te ha dado la Ingram y te ha dicho que mates a todos los dems? No, seor. Roland pensaba con toda celeridad, buscando el modo de escapar a aquella situacin. Dnde se esconde? De cuntas armas dispone? Roland permaneci en silencio. Schorr se inclin a su lado y le coloc el can del arma junto a la sien. No muy lejos de aqu hay otras nueve personas que tambin necesitan comida y agua dijo Schorr lacnicamente. Son mi gente. Cre que iba a morir, pero he visto cosas... Se detuvo, temblando, y por un momento no pudo seguir hablando. Cosas que nadie debera ver y vivir para recordar. La culpa de todo esto la tiene Macklin. l saba que este lugar se estaba desmoronando, tena que saberlo! El can del arma se apret con fuerza contra la sien de Roland. El orgulloso y todopoderoso Macklin, con sus soldaditos de juguete y sus medallas gastadas! Y permitiendo que los primos entraran y salieran de aqu. l saba lo que iba a suceder! Verdad? S, seor. Roland sinti el hacha sagrada apretada contra su estmago. Lentamente, empez a introducirse la mano por debajo del cuerpo. Sabe que no hay forma humana de llegar al almacn de emergencia, verdad? As que te envi aqu para recoger los restos de comida, antes de que otro lo hiciera. Pequeo bastardo! Schorr le agarr por el cuello y lo sacudi, lo que permiti a Roland deslizar la mano por debajo, situndola ms cerca del hacha sagrada. El coronel quiere almacenar todo lo que se encuentre dijo Roland, con la idea de ganar tiempo. Quiere reunir a todos los supervivientes y racionar el agua y la com... Eres un embustero! Lo quiere todo para l mismo! No! An podemos llegar al almacn de emergencia donde est la comida. Y una mierda! rugi el hombre con un tono demencial en su voz. He escuchado cmo se derrumbaba el resto del nivel uno! S que estn todos muertos! Lo que l quiere es matarnos a todos para disponer as de la comida! Termina con l, Schorr dijo el otro hombre. Vulale los cojones. Todava no, todava no. Quiero saber dnde est Macklin! Dnde se oculta, y de cuntas armas dispone? Los dedos de Roland casi tocaban ya la hoja del hacha. Estaban ms cerca..., ms cerca. Tiene..., tiene muchas armas. Una pistola, y otra ametralladora. Los dedos se acercaban ms y ms. Tiene todo un arsenal ah. Ah? Dnde? En... una de las habitaciones. Al fondo del pasillo. Ya casi la tena! En qu habitacin, pequea mierda? Schorr volvi a sacudirlo con furia, y Roland aprovech el movimiento; extrajo del cinturn el hacha sagrada y la cubri con su cuerpo, al mismo tiempo que cerraba su mano sobre el mango, sujetndolo con fuerza. Cuando decidiera golpear, tendra que hacerlo con rapidez, y si los otros dos hombres tenan armas, estara acabado. Llora!, se dijo a s mismo. Emiti un sollozo forzado. Por favor..., no me haga dao, por favor! No puedo ver sin las gafas! Balbuce y se estremeci. No me haga dao! Emiti un sonido como si estuviera a punto de vomitar y sinti que el can de la Ingram se apartaba de su cabeza. Pequea mierda. Eres una pequea mierda! Vamos! Ponte de pie como un hombre! Agarr a Roland por un brazo y empez a levantarlo, para ponerlo en pie. Ahora!, pens Roland con serenidad y determinacin. Un caballero del rey no le tena miedo a la muerte. Dej que la fuerza del hombre lo levantara, y luego se despleg como un muelle liberado, revolvindose y extendiendo el brazo con el hacha sagrada, cuya hoja an tena algo de la sangre seca del rey. La luz de la linterna brill sobre la hoja, que se introdujo en la mejilla izquierda de Schorr como si estuviera cortando un trozo de carne del pavo del Da de Accin de Gracias. El hombre qued demasiado conmocionado como para reaccionar inmediatamente, pero la sangre empez a brotarle de la herida, y el dedo que tena sobre el gatillo hizo un movimiento convulsivo e involuntario, lanzando una rfaga de balas que pasaron por encima de la cabeza de Roland. Schorr se tambale hacia atrs, con la mitad de la cara abierta hasta el hueso. Roland lo empuj, y volvi a golpearlo salvajemente antes de que el hombre pudiera apuntar su arma contra l. Uno de los otros sujet a Roland por el hombro, pero l se desprendi, desgarrndose casi por completo la camisa. Lanz de nuevo el hacha contra Schorr y esta vez le alcanz en la parte carnosa del brazo que sostena el arma. Schorr tropez con un cuerpo muerto y la Ingram cay estruendosamente a los pies de Roland. Roland la recogi con celeridad. Su rostro se contorsion con un rictus salvaje y se revolvi contra el hombre que sostena la linterna. Abri las piernas, colocndose en la posicin de tiro que le haba enseado el coronel, apunt y apret el gatillo. El arma zumb como una mquina de coser, pero el retroceso le hizo tambalearse hacia atrs, perdi el equilibrio y cay en el suelo, sentado sobre su trasero. Al tiempo que caa, vio la linterna explotar en la mano del hombre, y escuch un gruido, seguido por un horripilante grito de dolor. Alguien gimi y se alej, arrastrndose por el suelo. Roland dispar en la oscuridad, y las rojizas trayectorias de las balas trazadoras rebotaron en las paredes. Hubo otro grito, que termin en un gorgoteo distante, y Roland pens que uno de los hombres deba de haber cado por uno de los agujeros abiertos en el suelo. Roci la cafetera con balas y luego dej de disparar, al darse cuenta de que volva a estar solo. Escuch. El corazn le lata con violencia. El dulce aroma del arma recin disparada llenaba el aire a su alrededor. Vamos! grit. Queris ms? Vamos! Pero slo le contest el silencio. No saba si los haba matado a todos o no. Aunque estaba seguro de que haba alcanzado por lo 71

menos a uno. Bastardos exclam entrecortadamente. Sois unos bastardos. La prxima vez os matar a todos. Se ech a rer. Eso le asombr, porque la risa no le son a la de alguien que l conociera. Hubiera deseado que los hombres volvieran. Quera disponer de otra oportunidad para matarlos. Roland se puso a buscar las gafas. Encontr la bolsa con la comida, pero no las gafas. A partir de ahora, lo vera todo borroso, pero no importaba, porque, de todos modos, no haba luz. Sus manos tocaron sangre caliente y un cuerpo del que manaba. Se pas un minuto o dos pateando la cabeza del hombre muerto. Roland tom la bolsa de comida y, con la Ingram preparada, se movi con cautela por la cafetera, en direccin hacia donde saba que se hallaba la salida; las puntas de los pies tanteaban en busca de agujeros en el suelo, pero logr llegar sin problemas al pasillo. An temblaba de excitacin. Todo estaba a oscuras y en silencio, a excepcin del lento gotear del agua en alguna parte. Fue tanteando el camino hacia el gimnasio, con su bolsa de botn, vido por contarle al rey que haba luchado y vencido contra tres duendes del tnel, y que uno de ellos se llamaba Schorr. Pero habra ms duendes! No abandonaran tan fcilmente y, adems, no estaba seguro de si haba matado o no al sargento. Roland sonri cruelmente en la oscuridad, con el rostro y el cabello hmedos a causa de un sudor fro. Se senta muy, muy orgulloso de s mismo por haber protegido al rey, aunque lamentaba el hecho de haber perdido la linterna. En el pasillo se tropez con cuerpos que empezaban a hincharse como bolsas de gas. ste iba a ser el juego ms grande en el que hubiera participado jams. Sin lugar a dudas, superaba la versin del ordenador en un ao luz. Hasta entonces, jams haba disparado de verdad contra nadie. Y tampoco se haba sentido nunca tan poderoso. Rodeado por la oscuridad y la muerte, y llevando una bolsa llena de restos de comida y una Ingram cuyo can todava estaba caliente, Roland Croninger conoci el verdadero xtasis. 24 Un chillido rasposo procedente de un rincn del stano hizo que Josh extendiera una mano hacia su costado en busca de la linterna. La encendi. La dbil bombilla emiti un haz de luz amarillenta y tenue que Josh dirigi hacia el rincn para intentar ver qu haba all. Qu es? pregunt Swan, sentndose a pocos pasos de l. Creo que tenemos una rata. Recorri la zona con la luz y slo vio un montn de maderos astillados, mazorcas de maz y la protuberancia de tierra que marcaba el lugar donde haba enterrado a Darleen Prescott. Rpidamente, apart la luz de la tumba. La nia empezaba a despertar del todo. S, creo que es una rata decidi Josh. Probablemente, tiene un nudo oculto aqu abajo, en alguna parte. Eh, seora rata! grit. Le importa si compartimos su stano durante un tiempo? Suena como si estuviera herida. Probablemente piensa que nosotros tambin estamos bastante mal. Mantuvo el haz de la linterna alejada de la nia; ya la haba visto una vez a la dbil luz, y haba sido suficiente para l. Se le haba quemado casi todo el hermoso cabello rubio, su rostro se haba convertido en una masa enrojecida, llena de ampollas acuosas. Sus ojos, que l recordaba tan asombrosamente azules, estaban profundamente hundidos y eran de un gris nubloso. Era consciente de que la explosin tambin haba deteriorado su propio aspecto; el reflejo de la luz haba puesto de manifiesto la existencia de quemaduras grises que le cubran las manos y los brazos. No se preocup de averiguar ms cosas. Iba a terminar por parecerse a una cebra, pero al menos ellos dos estaban con vida, y aunque no tena medio de calcular cunto tiempo haba transcurrido desde la explosin, crea que ya llevaban cuatro o cinco das all abajo. La comida ya no constitua ningn problema, y disponan tambin de gran cantidad de latas de zumos. El aire deba de entrar por alguna parte, aunque la atmsfera del stano segua siendo ms bien escasa. Lo que ms preocupaba a Josh era el hedor procedente de la letrina, pero por ahora no poda hacer nada al respecto. Tal vez ms tarde pudiera imaginar un sistema sanitario ms limpio, utilizando quiz las latas vacas que luego enterraran en la tierra. Algo se movi a la luz de la linterna. Mire! dijo Swan. All! Un pequeo animal quemado estaba subido sobre un diminuto montn de tierra. Movi la cabeza hacia Swan y Josh, volvi a lanzar un chillido y luego desapareci entre los escombros. Eso no es una rata! exclam Josh. Es una... Es una ardilla! termin por decir Swan. Antes haba visto muchas, excavando cerca de donde estaban aparcados los trailers. Una ardilla repiti Josh. Record la voz de PawPaw, hablando de la ardilla est en el agujero. A Swan le agrad ver que haba otro ser vivo all abajo, con ellos. Escuch al animal husmeando entre los escombros, ms all de la luz y del montn de tierra donde... Dej pasar aquel pensamiento porque no se sinti capaz de soportarlo. Pero su madre ya no sufra, y eso era bueno. Swan escuch a la ardilla husmeando; estaba muy familiarizada con aquellos animales gracias a todos los agujeros que haban excavado en su jardn... Todos los agujeros que haban excavado, pens. Josh? pregunt Swan. S? Las ardillas excavan agujeros dijo. Josh sonri dbilmente ante lo que consider tan slo como la afirmacin de una nia, pero luego se le congel la sonrisa al darse cuenta de lo que ella intentaba hacerle comprender. Si una ardilla haba logrado hacerse un nido aqu abajo, era muy posible que, en efecto, hubiera un agujero que condujera hacia el exterior. Quiz fuera por ah por donde entraba el aire. A Josh se le aceleraron los latidos del corazn. Quiz PawPaw saba que en alguna parte del stano haba un agujero hecho por una ardilla, y se era el mensaje que haba estado intentando comunicarles. El agujero hecho por una ardilla se poda ampliar para convertirlo en un tnel. Tenemos pico y pala pens. Quiz podamos excavar un tnel y salir de aqu! 72

Josh se arrastr hasta donde se encontraba el anciano. Eh, puede escucharme? pregunt tocndole el brazo a PawPaw. En cuanto lo hizo se dio cuenta de lo que haba ocurrido. Oh, Dios susurr. El cuerpo del viejo estaba fro. Tena los brazos estirados a lo largo de los costados, muy rgidos. Josh alumbr la cara del cadver y vio las quemaduras escarlatas que, como una extraa marca de nacimiento, le cruzaban las mejillas y la nariz. Las cuencas de los ojos tenan un color marrn oscuro y no eran ms que agujeros abiertos. PawPaw llevaba muerto, al parecer, algunas horas. Josh extendi la mano para cerrarle los prpados, pero no haba prpados que cerrar, puesto que tambin haban sido incinerados y se haban vaporizado. La ardilla emiti otro chillido. Josh se apart del cadver y se arrastr hacia el lugar de donde provena el sonido. Investigando entre los escombros con la luz, encontr a la ardilla lamindose las patas traseras quemadas. El animal se retir bruscamente bajo un trozo de madera introducido en el rincn. Josh extendi la mano hacia all, pero la madera estaba fuertemente hincada en la tierra. Con toda la paciencia que pudo, empez a moverla para sacarla. La ardilla chill enojada ante la invasin. Lentamente, Josh logr liberar el trozo de madera astillada y lo apart. La luz revel la existencia de un pequeo agujero redondo en la pared de tierra, a unos siete centmetros por encima del suelo. Lo he encontrado! grit Josh. Se tumb boca abajo e ilumin el agujero con la luz. Se extenda a una distancia de por lo menos un metro fuera del stano, y luego giraba hacia la izquierda y continuaba ms all, fuera ya del alcance de la luz. Esto tiene que llevar a la superficie. Se senta tan excitado como un nio en una maana de Navidad y pudo introducir el puo en el interior del agujero. El terreno era duro y escabroso, quemado, incluso a esta profundidad, hasta haber alcanzado la solidez del asfalto. Excavarlo iba a resultar una tarea muy difcil, pero seguir la trayectoria del agujero facilitara el trabajo. Entonces se le ocurri plantearse una pregunta: deseaban salir del stano con rapidez? La radiacin poda matarles en el exterior. Slo Dios saba cmo sera el mundo del exterior. Se atreveran a descubrirlo? Josh percibi un ruido detrs de l. Era un sonido ronco y rasposo, como el de unos pulmones congestionados esforzndose por respirar. Josh? Swan tambin haba escuchado el ruido y eso hizo que los cabellos que an le quedaban en la nuca se le erizaran; pocos segundos antes haba percibido algo movindose en la oscuridad. Josh se volvi y dirigi la luz hacia la nia. La pequea tena el rostro lleno de ampollas vuelto hacia la derecha. Una vez ms, se escuch aquel sonido horripilante y rasposo. Josh levant la luz... y lo que vio le hizo sentirse como si una mano helada le hubiera agarrado al cuello. El cadver de PawPaw se estremeca, y aquel ruido horrible emanaba de l. Todava est vivo pens Josh con incredulidad, y en seguida se dijo: No, no, estaba muerto cuando yo lo toqu! Estaba muerto! El cadver se sacudi. Lentamente, con los brazos todava rgidos a lo largo de los costados, el hombre muerto empez a incorporarse. Su cabeza empez a girar, centmetro a centmetro, como un autmata de relojera, hacia Josh Hutchins, con los huecos de las cuencas de sus ojos buscando la luz. El rostro quemado se estremeci y la boca se tens para abrirse..., y Josh pens que si aquellos labios muertos se abran l perdera all mismo el poco valor que le quedara. Y con un siseo y un estertor de aire, la boca se abri. Y de ella surgi una voz que son como una rfaga de viento a travs de races resecas. Al principio, fue un sonido ininteligible, tenue y distante, pero fue adquiriendo ms y ms fuerza, y dijo: Pro... tege... Las cuencas de los ojos estaban vueltas hacia el haz de luz, como si an tuviera globos oculares con los que ver. Protege... repiti la terrible voz. La boca de labios grisceos pareci tensarse en un esfuerzo supremo por formar palabras. Josh retrocedi asustado, y el cadver dijo: Protege... a la... nia. Se produjo luego un sereno estertor de aire y las cuencas de los ojos del cadver se incendiaron. Josh estaba como hipnotizado, y escuch a Swan emitir un suave y atnito Oh!. La cabeza del cadver estall en una bola de fuego y el fuego se extendi y envolvi todo su cuerpo con una contorsionada llamarada azul rojiza. Una intensa oleada de calor lami el rostro de Josh, que levant un brazo para protegerse los ojos; al volverlo a bajar, vio que el cadver se disolva en el centro de su feroz sudario. El cuerpo permaneci sentado, ahora inmvil, totalmente envuelto en fuego. El fuego se mantuvo durante unos treinta segundos ms y luego empez a parpadear; y lo ltimo que se apag fueron las suelas de los zapatos de PawPaw. Pero lo que qued era como una ceniza blanca con forma de ser humano sentado. El fuego se apag del todo y la figura de ceniza se derrumb; era todo ceniza, hasta los huesos. Al derrumbarse, form un montn en el suelo, y lo que quedaba de PawPaw Briggs se poda recoger con una pala. Josh contempl la escena absorto. La ceniza se desplaz perezosamente a travs de la luz. Me estoy volviendo chaveta! pens. Todos estos golpes van a poder conmigo! Detrs de l, Swan se mordi el labio inferior y se esforz por contener unas lgrimas de terror. No llorar se dijo a s misma. Ya no llorar ms. Logr contener la urgencia de sollozar y desplaz la mirada hacia el gigante negro. Protege a la nia. Josh lo haba escuchado. Pero si PawPaw Briggs estaba muerto! Protege a la nia. A Sue Wanda. A Swan. Lo que hubiera hablado a travs de los labios del hombre muerto, ahora haba desaparecido. Josh y Swan volvan a estar solos. l crea en milagros, pero en los de la versin bblica, en la particin del mar Rojo, en el agua convertida en vino, en la alimentacin de una muchedumbre a partir de una sola cesta de panes y peces; hasta este momento, haba credo que la era de los milagros ya haba pasado. Pero quiz haba sido un pequeo milagro que hubieran encontrado esta pequea tienda perdida en el campo. Indudablemente, era un milagro que todava estuvieran con vida, y un cadver capaz de sentarse y hablar no era cosa que se viera todos los das. Por detrs de l, la ardilla hurg en la tierra. Huele la comida que rezuma de las latas, pens. Quiz el agujero de aquella ardilla fuera tambin un pequeo milagro. No poda dejar de mirar el montn de cenizas blancas, y escuchara aquella voz cavernosa durante 73

el resto de sus das..., por muy largos que pudieran ser. Ests bien? le pregunt a Swan. S contest la nia, con una voz apenas audible. Josh asinti con un gesto. Si algo que exista ms all de su comprensin quera que l protegiera a la nia, entonces la iba a proteger condenadamente bien. Al cabo de un rato, una vez se hubo recuperado, se arrastr hacia donde estaba la pala y luego apag la linterna para dejarla descansar. En la oscuridad, cubri las cenizas de PawPaw Briggs con la tierra del campo de maz. 25 Un cigarrillo? Se le ofreci un paquete de Winston. Hermana tom uno de los cigarrillos. Doyle Halland encendi un mechero de oro a gas con las iniciales RBR grabadas en un lado. Una vez encendido el cigarrillo, Hermana aspir profundamente el humo en sus pulmones no vala la pena preocuparse ahora por el cncer! y luego lo fue soltando lentamente por las ventanas de la nariz. Un fuego cruja en la chimenea de la pequea casa suburbana de madera en la que haban decidido refugiarse para pasar la noche. Todas las ventanas estaban rotas, pero haban logrado un cierto calor en el saln de la casa, gracias al afortunado descubrimiento de unas mantas, un martillo y unos clavos. Clavetearon las mantas para cubrir las ventanas ms grandes y se reunieron alrededor de la chimenea. En la nevera encontraron un bote de crema de chocolate, algo de limonada en una jarra de plstico y la cabeza de una lechuga amarronada. En la despensa slo haba una caja medio llena de uvas pasas y unas pocas latas y tarros con restos. Sin embargo, todo aquello era comestible, y Hermana se lo guard en la bolsa, que ya empezaba a abultarse con las cosas que iba recuperando. Tendra que encontrar pronto una segunda bolsa. Durante el da haban caminado poco ms de nueve kilmetros a travs de la silenciosa extensin de los suburbios del este de Jersey, dirigindose hacia el oeste, a lo largo de la Interestatal 280 y cruzando el Garden State Parkway. El fro intenso se les meta en los huesos y el sol no era ms que una zona gris en un cielo de nubes bajas, amarronadas y turbias, recorrido por rayas rojas. Pero Hermana observ que cuanto ms se alejaban de Manhattan tantos ms edificios encontraban intactos, aunque prcticamente todos estaban sin ventanas y aparecan inclinados, como si los hubieran empujado fuera de sus cimientos. Entonces llegaron a una zona de casas de dos pisos, muy cerca unas de otras haba miles de ellas de aspecto destartalado, como pequeas y antiguas mansiones gticas, sobre diminutos prados quemados que mostraban el color de las hojas muertas. Hermana observ que a ninguno de los rboles y arbustos que vieron les quedaba nada de vegetacin. Ahora, ya nada era verde, todo tena el color pardo, gris y negro de la muerte. Vieron los primeros coches que no aparecan convertidos en chatarra. Se trataba de vehculos abandonados, con la pintura abrasada y las ventanillas y parabrisas destrozados, aparcados aqu y all en las calles, pero slo uno de ellos tena las llaves de contacto y ste estaba estropeado y la llave fundida en la ignicin. Continuaron su camino, temblando bajo el fro, mientras el crculo gris del sol se mova a travs del cielo. Una mujer cubierta con un tenue batn azul, sentada en los escalones del porche de una casa, con el rostro hinchado y lacerado, se ech a rer al pasar ellos. Llegan demasiado tarde! les grit. Todos se han marchado! Llegan demasiado tarde! Tena una pistola en el regazo, as que continuaron su camino. En otra esquina, un hombre muerto, con el rostro de color prpura, la cabeza horriblemente desfigurada, apoyado contra un poste de la parada del autobs, miraba con una mueca hacia el cielo, con las manos apretando un maletn. Fue en el bolsillo de la chaqueta de su cadver donde Doyle Halland encontr el paquete de Winston y el mechero de gas. En efecto, todo el mundo se haba marchado. Haba unos cuantos cadveres en los prados situados delante de los edificios, o en las aceras, o en los escalones que conducan a las casas, pero los que an vivan o los que seguan medianamente sanos haban huido del radio del holocausto. Ahora, sentada delante del fuego y fumando el cigarrillo de un hombre muerto, Hermana se imagin el xodo de quienes haban vivido en aquellas zonas residenciales, metiendo frenticamente en bolsas de papel y fundas de almohada todos los alimentos y cosas que pudieran llevarse, mientras Manhattan se funda, ms all de Palisades. Se haban llevado a sus hijos y abandonado a sus animales domsticos, huyendo hacia el oeste, bajo la lluvia negra, como un ejrcito de tramperos y prostitutas. Pero se haban dejado atrs las mantas, porque an era el mes de julio. Nadie esperaba que hiciera tanto fro. Slo queran alejarse del fuego. Hacia dnde haban echado a correr, y dnde iban a esconderse? El fro iba a atraparles, y muchos de ellos ya estaran profundamente dormidos en su abrazo mortal. Detrs de ella, los otros se haban acurrucado en el suelo, durmiendo sobre cojines de sof y cubiertos por las alfombras. Hermana volvi a aspirar el humo del cigarrillo y luego observ el nudoso perfil de la cara de Doyle Halland, que contemplaba fijamente el fuego, con un cigarrillo entre los labios y una mano de largos dedos dndose un suave masaje en la pierna, all donde la esquirla la haba atravesado. Hermana pens que aquel hombre era extraordinariamente duro; en ningn momento del da haba pedido que se detuvieran para descansar su pierna, aunque el dolor de la caminata haba hecho que su cara tuviera el color de la tiza. Qu tena usted pensado hacer? le pregunt Hermana. Quedarse para siempre en esa iglesia? l vacil un momento antes de responder. No, no para siempre. Slo hasta..., no lo s. Slo hasta que apareciese alguien que fuera a alguna parte. Por qu no se march con los dems? Me qued para administrar los ltimos sacramentos a todos aquellos que pude. Seis horas despus de la explosin lo haba hecho tantas veces que me qued ronco. Casi no poda hablar, y haba mucha ms gente murindose. Me rogaban que salvara sus almas. Me rogaban que les hiciera llegar al cielo. Le dirigi una rpida mirada y luego la apart. Tena ojos grises, con motitas verdes. Me rogaban repiti con suavidad. Y yo ni siquiera poda hablar, as que me limitaba a hacer sobre ellos el signo de la cruz y... los besaba. Los besaba para que se durmieran y todos ellos confiaban en m. Dio una chupada al cigarrillo, exhal el humo y lo vio desplazarse hacia el fuego de la chimenea. San Mateo haba sido mi iglesia durante ms de doce aos. No poda dejar de regresar a 74

ella, caminando entre las ruinas, tratando de imaginar lo que haba sucedido. Tenamos en la iglesia unas estatuas muy bonitas y unas vidrieras de colores. Doce aos... Y movi tristemente la cabeza. Lo siento intent consolarlo ella. Por qu iba a sentirlo? Usted no ha tenido nada que ver con todo eso. Slo es... algo que qued fuera de control. Quiz nadie pudo detenerlo. La volvi a mirar y esta vez su mirada se detuvo un momento en la costra de la herida que tena sobre el cuello. Qu es eso? le pregunt. Casi parece un crucifijo. Llevaba una cadena con una cruz dijo ella, tocndose la zona. Qu ocurri? Alguien... Se detuvo. Cmo poda describirlo? Incluso ahora, su mente rechazaba el recuerdo; no era nada seguro en lo que quisiera pensar. Alguien me lo arrebat dijo. l asinti pensativamente, dejando escapar el humo por la comisura de la boca. A travs del humo azulado sus ojos buscaron los de ella. Cree usted en Dios? S, creo. Por qu? pregunt l serenamente. Creo en Dios porque algn da Jess va a venir a llevarse a todos los justos... No, se dijo a s misma. No. Aquella era la chchara de la hermana Creep acerca de cosas que haba odo decir a otras locas. Se detuvo, tratando de recuperar el control sobre sus pensamientos y despus de un momento aadi: Creo en Dios porque estoy viva, y no creo que yo sola hubiera podido llegar hasta aqu. Creo en Dios porque creo que vivir para ver un nuevo da. Cree usted porque cree dijo l. Eso no tiene mucha lgica, no le parece? Quiere decirme que usted no cree? Doyle Halland esboz una sonrisa ausente, que fue desapareciendo lentamente de su rostro. Cree realmente que Dios ha puesto su mirada en usted, seora? Cree de veras que le importa algo que usted viva un da ms? Qu la singulariza a usted de todos esos cadveres que hemos visto hoy? Acaso Dios se preocup por ellos? Sostuvo el mechero con las iniciales en la palma de la mano. Qu me dice de este seor RBR? Acaso no iba lo bastante a la iglesia? No era un chico lo bastante bueno? No s si Dios ha puesto su mirada en m o no replic Hermana. Pero espero que as lo haga. Espero ser lo bastante importante..., que todos seamos lo bastante importantes. En cuanto a los muertos..., quiz ellos fueron los afortunados. No lo s. Quiz lo fueron asinti l volviendo a guardarse el mechero en el bolsillo. Simplemente, no s por qu hay que seguir viviendo. Adnde nos dirigimos? Por qu vamos a alguna parte? Quiero decir..., cualquier lugar es tan bueno como otro, no le parece? No tengo la intencin de morirme pronto. Creo que Artie desea regresar a Detroit. Yo le acompaar hasta all. Y despus de eso? Qu har despus, si consigue llegar a Detroit? Como ya le he dicho, no tengo la intencin de morirme pronto dijo ella encogindose de hombros. Seguir caminando mientras pueda hacerlo. Nadie tiene la intencin de morirse. Yo era un optimista, hace ya mucho tiempo. Crea en los milagros. Pero sabe lo que sucedi? Me fui haciendo viejo. Y el mundo empeor a m alrededor. Yo antes serva a Dios, y crea en l con todo mi corazn, con cada gramo de fe en mi cuerpo. Sus ojos se estrecharon ligeramente, como si mirara algo situado mucho ms all del fuego. Como le he dicho, eso fue hace mucho tiempo. Antes era un optimista... Ahora, supongo que soy un oportunista. Soy muy bueno a la hora de juzgar por dnde sopla el viento, y debo decir que ahora juzgo a Dios, o al poder que conocemos como Dios, y que lo considero muy, muy dbil. Es como una vela que se apaga, rodeada de oscuridad. Y la oscuridad se cierra a su alrededor. Permaneci sentado, sin moverse, mirando fijamente el fuego. No habla usted como un sacerdote. Tampoco me siento como uno. Slo me siento... como un hombre desgarrado que lleva un traje negro con un estpido y sucio alzacuellos blanco. Le impresiona eso? No. No creo que nada pueda impresionarme ya. Bien. Eso quiere decir que usted tambin est siendo algo menos que optimista, verdad? Lanz un suave gruido. Lo siento. Supongo que mis palabras no suenan como las de Spencer Tracy en La Ciudad de los Muchachos, verdad? Pero esos ltimos sacramentos que administr... salieron expresados de mi boca como si fueran cenizas, y no logro quitarme de la boca ese condenado sabor. Su mirada se desliz hacia la bolsa que Hermana tena a su lado. Qu es esa cosa que tena usted anoche? Esa cosa de cristal? Algo que encontr en la Quinta Avenida. Oh. Me permite verla? Hermana la sac de la bolsa. Las joyas incrustadas en el crculo de cristal explotaron en seguida en los deslumbrantes colores del arco iris. Los reflejos bailotearon sobre las paredes de la habitacin y en la cara de ambos. Doyle Halland contuvo la respiracin porque era la primera vez que haba podido verlo por completo. Sus ojos se abrieron ms, y los colores arrancaron destellos de sus pupilas. Extendi una mano para tocarlo, pero la retir en el ltimo instante. Qu es? Slo cristal y joyas que se han fundido. Pero... anoche, justo antes de que apareciera usted, esta cosa... hizo algo maravilloso, algo que an no puedo explicarme. Le cont lo sucedido con Julia Castillo, cuando ambas pudieron comprender el idioma en el que hablaba la otra cuando estaban tocando al mismo tiempo el crculo de cristal. l la escuch muy atentamente. Beth dijo que esta cosa es mgica. No s nada de eso, pero s s que es algo bastante extrao. Ahora mismo, palpita al ritmo de los latidos de mi corazn. Y por la forma en que brilla... No s lo que es, pero estoy convencida de que no voy a desprenderme de ella por nada del mundo. Una corona dijo l con suavidad. Escuch a Beth decir que poda ser una corona. De hecho, parece una especie de tiara, no cree? 75

Supongo que s. Pero no es igual que las tiaras que sola haber expuestas en el escaparate de Tiffany's. Quiero decir que... es toda tortuosa y tiene un aspecto extrao. Recuerdo que yo deseaba abandonar, quera morirme. Y entonces encontr esto, y eso me hizo pensar que... No s, quiz sea una estupidez. Contine le pidi l. Me hizo pensar en la arena dijo Hermana. En que la arena es la materia menos valiosa del mundo y, sin embargo, fjese en qu puede convertirse cuando est en las manos adecuadas. Pas los dedos sobre la fina superficie del cristal. Hasta la cosa menos valiosa del mundo puede ser maravillosa. Slo requiere el toque adecuado. El ver este objeto hermoso y el sostenerlo entre mis manos, me hizo pensar que yo tampoco era tan intil. Me hizo desear levantarme y seguir viviendo. Yo antes era una demente, pero despus de encontrar esta cosa... ya no volv a estar loca. Quiz haya una parte de m que contine estndolo, no lo s. Pero deseo creer que en el mundo an no ha muerto toda la belleza. Deseo creer que la belleza an se puede salvar. No he visto precisamente mucha belleza en los ltimos das. A excepcin de eso. Tiene usted razn. Es una baratija muy, muy hermosa. Sonri dbilmente. O una corona. O aquello que usted prefiera creer. Hermana asinti con un gesto y mir en las profundidades del crculo de cristal. Por debajo del cristal, los hilos de metales preciosos relucan como chispas centelleantes. El latido de un gran topacio, de color marrn oscuro, atrajo su atencin; percibi la mirada de Doyle Halland posada sobre ella, pudo escuchar el crujido de los leos en el fuego, y el silbido del viento en el exterior, pero el topacio marrn y su ritmo hipntico, tan suave, tan firme, llen toda su visin. Oh pens, qu eres? Qu eres? Qu...? Parpade. Ya no sostena el crculo de cristal. Y ya no estaba sentada delante del fuego, en una casa de New Jersey. El viento silbaba a su alrededor y ola a tierra seca y requemada y... a algo ms. Qu era? S. Ahora lo saba. Era el olor del maz quemado. Se encontraba en medio de una vasta llanura, y el cielo, sobre ella, era una masa en movimiento de nubes de un gris sucio, a travs de las cuales se observaban los trazos azul elctrico de los relmpagos. Se hallaba rodeada por miles de panochas de maz quemadas y el nico rasgo sobresaliente de toda aquella terrible extensin desrtica era una gran colina redondeada que pareca un tmulo y que se hallaba a cien metros de distancia. Estoy soando pens. En realidad, estoy sentada en una casa de New Jersey. Esto no es ms que una ensoacin, una imagen que me he hecho en mi mente, eso es todo. Puedo despertar en cualquier momento que quiera, y volver a encontrarme de nuevo en New Jersey. Observ el extrao tmulo y se pregunt hasta dnde podra llevar los lmites de este sueo. Si doy un paso pens, se derrumbar todo como un escenario de cine? Decidi descubrirlo y dio un paso. La ensoacin permaneci intacta. Si esto es un sueo se dijo, por Dios que estoy caminando en sueos en alguna parte muy lejos de New Jersey, porque puedo sentir el viento en mi cara. Sigui caminando sobre la tierra reseca y las mazorcas de maz quemadas, acercndose al tmulo; sus pasos no levantaban nada de polvo, y ms bien tena la sensacin de estar desplazndose sobre la tierra, como un fantasma, en lugar de caminar, aunque saba que sus piernas se estaban moviendo. Al acercarse ms al tmulo se dio cuenta de que se trataba en realidad de una gran masa de tierra y miles de mazorcas de maz quemadas, trozos de madera y bloques de ceniza, todo ello revuelto. Cerca haba una cosa de metal retorcido que podra haber sido un coche, y haba otro a unos diez o quince metros por detrs del primero. Otras piezas de metal, madera y escombros aparecan diseminadas a su alrededor: all se vea lo que pareca ser el inyector de un surtidor de gasolina, all la tapa quemada de una maleta. Tambin haba restos de ropa a su alrededor, ropa de nia. Hermana camin como en sueos y pas junto a la rueda de un carro medio enterrado en la tierra, y vio los restos de un cartel que an contena unas letras apenas descifrables: P... A...W. Se detuvo a unos veinte metros del tmulo. Resulta curioso estar soando con esto pens. Podra estar soando con un grueso filete y una gran copa de helado. Hermana mir en todas direcciones y no vio ms que desolacin. Pero no. Algo en la tierra llam su atencin, una pequea figura, y se dirigi soadoramente hacia ella. Al acercarse ms, se dio cuenta de que era un mueco. Un mueco con un resto de pelaje azulado colgndole del cuerpo y dos ojos de plstico con pequeas pupilas negras que Hermana saba que se moveran si el mueco se mova. Se detuvo sobre l. De algn modo, le pareca familiar y pens en su propia hija muerta, sentada delante del televisor. Uno de sus programas favoritos haban sido las reposiciones de una vieja serie para nios llamada Barrio Ssamo. Y Hermana record a la nia sealando alegremente hacia la pantalla y gritando: Galletas!. El Monstruo de las Galletas. S. Eso era lo que haba all, en el suelo, a sus pies. Hubo algo en aquel mueco, tirado all en la desolada llanura, que provoc en el corazn de Hermana una nota de terrible tristeza. Dnde estara la nia a la que haba pertenecido este mueco? Se la habra llevado el viento? O estara enterrada y muerta bajo la tierra? Se inclin para recoger el mueco. Y sus manos la atravesaron, como si la escena, o ella misma, estuvieran hechas de humo. Esto es un sueo pens Hermana. Esto no es real! Es un espejismo que tengo dentro de la cabeza y por el que estoy caminando en sueos! Se apart del mueco. Era mejor que permaneciera all por si acaso la nia que lo haba perdido volva a pasar algn da por el mismo sitio. Hermana cerr los ojos, apretndolos. Quiero regresar ahora pens. Quiero regresar a donde estaba, muy lejos de aqu. Muy lejos. Tan lejos como... ... por saber sus pensamientos. Hermana se sobresalt al escuchar la voz que casi le pareci haberle sido susurrada junto a la oreja. Mir hacia un lado y vio la cara de Doyle Halland inclinada sobre ella, iluminada por la luz del fuego y el reflejo de las joyas. Qu? 76

Dije que dara cualquier cosa por saber sus pensamientos. Adnde se haba marchado? Adnde?, se pregunt ella misma. Muy lejos de aqu contest. Todo volva a ser como antes. La visin haba desaparecido, pero Hermana crey que an perciba el olor a maz quemado y que senta el soplo del viento en su cara. El cigarrillo se haba ido quemando entre sus dedos. Le dio una ltima chupada y luego lo arroj al fuego. Volvi a guardar el crculo de cristal en el bolso y lo mantuvo cerca de su cuerpo. En el fondo de su mirada an poda ver con claridad el tmulo de tierra, la rueda de carro, los restos retorcidos de los coches y el Monstruo de las Galletas de pelaje azul. Dnde estaba?, se pregunt..., y no hall respuesta. Adnde iremos maana por la maana? pregunt Halland. Hacia el oeste contest ella. Seguiremos caminando hacia el oeste. Quiz encontremos un coche con las llaves puestas. Quiz encontremos a otras personas. No creo que tengamos que preocuparnos mucho por la comida, al menos por el momento. A medida que avancemos iremos recogiendo lo que encontremos, y tendremos comida suficiente. De todos modos, yo nunca he sido muy remilgada con mis comidas. Sin embargo, el agua seguira siendo un problema. La pila de la cocina y los lavabos de esta casa estaban secos, y Hermana se imagin que las ondas expansivas haban zarandeado las conducciones de agua en toda la zona. Cree de veras que estaremos mejor en alguna otra parte? pregunt l levantando sus cejas quemadas. El viento va a diseminar la radiacin por todo el pas. Si la explosin, los incendios y la radiacin no acaban con todos nosotros, aparecern el hambre, la sed y el fro. Yo dira que, despus de todo, no hay ningn otro sitio adnde ir, no le parece? Hermana observ el fuego durante un rato. Finalmente, habl: Como yo digo, nadie tiene por qu venir conmigo si no quiere. Y ahora, voy a dormir un poco. Buenas noches. Se arrastr hasta donde estaban acurrucados los otros bajo las alfombras, se acomod entre Artie y Beth y trat de conciliar el sueo, mientras el viento aullaba al otro lado de las paredes. Doyle Halland se toc cuidadosamente la esquirla de metal que tena introducida en la pierna. Permaneci sentado, ligeramente inclinado hacia adelante y su mirada se pos en Hermana y en la bolsa que ella sostena tan protectoramente junto a s. Gru pensativamente, termin de fumarse el cigarrillo y arroj la colilla al fuego. Luego se sent en un rincn, frente a Hermana y los dems, y se los qued mirando fijamente durante quiz unos cinco minutos, con los ojos brillndole en la semipenumbra. Finalmente, inclin la cabeza hacia atrs y se qued dormido, sentado. 26 Empez con una voz lejana que llegaba desde el otro lado de la puerta del gimnasio, que ellos haban reforzado, formando una barricada. Coronel? Coronel Macklin? Macklin, de rodillas en la oscuridad, no contest. No lejos de l, Roland Croninger le quit el seguro a la Ingram, y pudo escuchar la bronca respiracin de Warner a su derecha. Sabemos que est usted en el gimnasio sigui diciendo la voz. Hemos buscado en todos los dems sitios. Se ha preparado una bonita fortaleza, verdad? En cuanto Roland les hubo informado del incidente ocurrido en la cafetera, se haban puesto a trabajar para bloquear la entrada del gimnasio con piedras, cables y restos de mquinas destrozadas. Al muchacho se le haba ocurrido la buena idea de diseminar trozos de cristal roto por el pasillo, para cortar el paso a los merodeadores cuando llegaran en la oscuridad, arrastrndose sobre manos y pies. Un momento antes de que sonara la voz, Macklin haba escuchado maldiciones y murmullos de dolor en voz baja, y supo as que el cristal haba cumplido con su propsito. En la mano izquierda sostena un arma artesanal, que haba formado parte de una mquina Super Pullover. Se trataba de una curvada barra de metal de unos setenta centmetros de longitud, con unos treinta centmetros de cadena y una especie de maza que le colgaba en el extremo. Est el chico ah dentro? pregunt la voz. Te busco a ti, muchacho. Hiciste un buen trabajo conmigo, pequeo jodido. Roland se dio cuenta entonces de que Schorr haba logrado escapar, pero por la forma en que hablaba, el sargento deba de haber perdido por lo menos media boca. Teddybear Warner perdi los nervios. Largaos! Dejadnos solos! Oh, mierda! pens Macklin. Ahora saben que estamos aqu! Hubo un prolongado silencio. Luego volvi a sonar la voz: Aqu conmigo hay unas cuantas personas hambrientas, coronel. Sabemos que tiene usted ah una bolsa llena de comida. No es justo que lo tenga usted todo, verdad? Al ver que Macklin no deca nada, la voz distorsionada de Schorr rugi: Danos la comida, hijo de puta! Macklin sinti como si algo le sujetara el hombro. Lo percibi como una garra fra y dura que se le meta en la piel. A ms bocas, menos comida le susurr el soldado en la sombra. T sabes muy bien lo que significa tener hambre, verdad? Recuerdas el pozo, all en Vietnam? Recuerdas lo que hiciste para conseguir aquel arroz, seor? Macklin asinti con un gesto. Lo recordaba. Oh, s, lo recordaba. Recordaba haber cobrado conciencia de que iba a morir si no consegua algo ms que un cuarto de pequeo pastel de arroz cada vez que los soldados del Vietcong arrojaban al pozo el arroz, y tambin saba que los otros, McGee, Ragsdale y Mississippi, comprendan igualmente su prxima muerte. A un hombre siempre le apareca una cierta mirada en los ojos cuando se encontraba entre la espada y la pared, privado de todo sentido de humanidad; todo su rostro cambiaba, como si se tratara de una mscara que se agrietara para dejar al descubierto la verdadera bestia que haba en l. Y cuando Macklin decidi lo que tena que hacer, el soldado en la sombra le dijo cmo deba hacerlo. Ragsdale haba sido el ms dbil. Le haba resultado muy sencillo hundirle la cara en el fango, mientras los otros dorman. 77

Pero el soldado en la sombra le dijo que una tercera parte del arroz an no era suficiente, as que Macklin estrangul a McGee y ya slo quedaron dos. Mississippi haba sido el ms duro de pelar. An le quedaban fuerzas, y rechaz a Macklin una y otra vez. Pero l haba seguido intentndolo, atacndole cada vez que intentaba dormir hasta que, finalmente, Mississippi perdi la razn y se acurruc en un rincn, llamando a gritos a Jess, como un nio histrico. Entonces, le result muy fcil agarrarle la barbilla y echarle la cabeza hacia atrs, violentamente. A partir de ese momento, todo el arroz fue para l, y el soldado en la sombra le dijo que haba hecho bien, muy bien. Me oye, coronel? balbuce Schorr desde el otro lado de la barricada. Denos la comida y nos marcharemos! Mierda contest Macklin. Ya no serva de nada seguir ocultndose. Tenemos armas aqu, Schorr. Deseaba desesperadamente que aquel hombre creyera que teman algo ms que una subametralladora Ingram, un par de barras metlicas, un hacha de cocinero y algunas piedras puntiagudas. Largo de aqu! Nosotros tambin hemos trado algunos juguetitos. No creo que le interese saber de qu se trata. Ests fanfarroneando. De veras? Bueno, seor, entonces djeme decirle una cosa: he descubierto una forma de llegar al garaje. No queda mucho en pie. La mayor parte se ha derrumbado, y no se puede llegar hasta la manivela que baja el puente. Pero he encontrado lo que necesitaba, coronel, y no se puede imaginar la gran cantidad de armas que haba all. Y ahora, nos entregan la comida o tendremos que entrar a por ella? Roland, preprate para disparar dijo Macklin con urgencia, en voz baja. El muchacho apunt la Ingram en la direccin de donde proceda la voz de Schorr. Lo que tenemos se queda aqu dijo Macklin en voz alta. Encontrad vosotros vuestra comida, del mismo modo que nosotros hemos encontrado la nuestra. No hay ms comida! exclam Schorr lleno de rabia. Maldito hijo de puta, no vas a matarnos como has matado a todos en este condenado... Dispara orden Macklin. Roland apret el gatillo sin la menor vacilacin. El arma se estremeci en sus manos, mientras las balas trazadoras cruzaban el gimnasio como cometas escarlata. Alcanzaron la barricada y la pared que rodeaba la puerta, silbando y rebotando alocadamente. A la breve y tenue luz de las balas se pudo ver a un hombre, que no era Schorr, intentando saltar por el espacio que quedaba entre el montn de escombros apilados y la parte superior de la puerta. Empez a retroceder en cuanto se inici el tiroteo, pero de pronto lanz un grito, atrapado en el cristal y los cables de metal que Roland haba dispuesto. Las balas le alcanzaron y se retorci, quedando ms atrapado an entre los cables. Sus gritos dejaron de sonar. Aparecieron unos brazos que agarraron el cuerpo y lo arrastraron hacia el pasillo, al otro lado. Roland dej de disparar. Tena los bolsillos llenos de peines de balas, y el coronel le haba enseado a cambiar el peine con rapidez. El ruido producido por el tiroteo se fue apagando. Los asaltantes permanecieron en silencio. Se han ido! grit Warner. Los hemos rechazado! Cllate! le espet Macklin. Vio un destello de luz procedente del pasillo, probablemente procedente de una cerilla que acababa de encenderse. En el instante siguiente, algo encendido pas volando por encima de la barricada. Cay al suelo con el sonido del cristal hecho aicos, y Macklin percibi por un segundo el olor a gasolina, antes de que el cctel molotov explotara y una cortina de fuego se extendiera por el gimnasio. Agach la cabeza tras el montn de rocas que se haba preparado como escondite, mientras el cristal silbaba como cscaras amarillas alrededor de sus orejas. Las llamas pasaron a su lado y una vez que hubo pasado el fragor de la explosin se asom y vio un charco de gasolina ardiendo a unos cinco metros de distancia. Roland tambin se haba protegido, pero pequeos fragmentos de cristal le haban salpicado en una mejilla y un hombro. Levant la cabeza y volvi a disparar hacia la puerta; las balas dieron en la parte superior de la barricada y rebotaron inofensivamente. Te ha gustado eso, Macklin? se mof Schorr. Nos hemos procurado algo de gasolina de los depsitos de los coches. Luego hemos encontrado algunos trapos y tambin unas pocas botellas de cerveza. Y podemos conseguir ms del mismo sitio. Te ha gustado? La luz del fuego parpadeaba en las paredes del destrozado gimnasio. Macklin no haba contado con esto; Schorr y los otros podan permanecer detrs de la barricada y dedicarse a arrojarles aquellos condenados ccteles desde el otro lado. Escuch el sonido de una herramienta metlica hurgando sobre los escombros que bloqueaban la puerta y algunas de las rocas apiladas cayeron dentro del gimnasio. Una segunda botella de gasolina, con un trapo encendido en el gollete, vol por el interior del gimnasio y explot cerca de donde se encontraba el capitn Warner, que se cubri detrs de un montn de rocas y piezas metlicas. La gasolina se extendi como aceite ardiendo en una sartn, y el capitn lanz un grito al ser alcanzado por el cristal que sali volando. Roland volvi a disparar contra la puerta cuando una tercera botella estall entre l y el coronel Macklin, pero tuvo que apartarse de un salto hacia un lado cuando la gasolina ardiendo le salpic las piernas. Trozos de cristal se incrustaron en la chaqueta de Macklin, y uno de ellos le alcanz en la ceja derecha y la cabeza se le ech hacia atrs como si le hubieran dado un puetazo. Los escombros del gimnasio, colchonetas, toallas, baldosas cadas del techo, alfombras destrozadas y paneles de madera, empezaron a incendiarse. El humo de la gasolina llen el aire. Cuando Roland volvi a mirar pudo ver unas figuras borrosas que se abran paso furiosamente sobre la barricada. Les lanz otra andanada de balas y las figuras retrocedieron al pasillo como cucarachas metindose en un agujero. Como respuesta, les lanzaron otro cctel y el zumbido de las llamas chamusc el rostro de Roland y le cort el aire que llegaba a sus pulmones. Sinti un dolor punzante y se mir la mano izquierda; se haba incendiado y crculos de fuego le suban por todo el brazo. Lanz un grito de terror y se arrastr hasta el cubo lleno de agua. Las llamas aumentaban su violencia, surgiendo y avanzando por todo el gimnasio. Una parte de la barricada se derrumb, y Macklin vio entrar a los asaltantes; iban dirigidos por Schorr, armado con el mango de madera de una escoba, afilado hasta haberse convertido en una lanza; llevaba un andrajo manchado de sangre alrededor de la cara hinchada, con un solo ojo enloquecido. Detrs de l haba 78

tres hombres y una mujer, todos los cuales llevaban armas muy primitivas: piedras afiladas y palos conseguidos de los muebles rotos. Mientras Roland se apagaba frenticamente el brazo incendiado de gasolina, Teddybear Warner sali de su escondite y cay de rodillas delante de Schorr, con las manos levantadas pidiendo clemencia. No me mates! suplic. Estoy contigo! Te juro por Dios que estoy c...! Schorr hundi el palo aguzado en la garganta de Warner. Los otros tambin se abalanzaron sobre l, golpeando y pateando al capitn que se balance hacia atrs, al extremo de la lanza. Las llamas arrojaban sus sombras sobre la pared como si fueran danzarines en el infierno. Schorr tir de la lanza, sacndola de la garganta de Warner y se volvi con rapidez hacia el coronel Macklin. Roland recogi la Ingram que haba dejado caer a su lado. De pronto, una mano se le cerr desde atrs alrededor del cuello, ponindolo en pie. Vio la imagen borrosa de un hombre con las ropas destrozadas, de pie junto a l, a punto de aplastarle la cabeza con una roca. Schorr carg contra Macklin. El coronel se puso en pie para defenderse con la maza artesanal hecha de piezas metlicas. El hombre que sujetaba a Roland por la espalda emiti un sonido ahogado. Llevaba gafas con los cristales agrietados, sostenidas en el puente de la nariz con una tira de esparadrapo. Schorr hizo una finta con la lanza. Macklin perdi el equilibrio y cay hacia atrs, retorcindose, al tiempo que la lanza le rozaba el costado. Aydame, Roland! grit. Oh..., Dios santo... exclam junto a su oreja el hombre de las gafas rotas. Roland..., ests vivo... A Roland le pareci familiar la voz de aquel hombre, pero no estuvo seguro. Ya nada era seguro, excepto el hecho de que l era un caballero del rey. Todo lo que haba sucedido hasta este preciso momento eran sombras, turbias e insustanciales, mientras que esto era la vida real. Roland! exclam el hombre. Es que no conoces a tu propio...? Roland levant la Ingram y le vol al hombre la mayor parte de la cabeza. El extrao se tambale hacia atrs, con los dientes rotos formando una masa sanguinolenta, y cay en medio del fuego. Los dems se arrojaron sobre la bolsa de comida y la desgarraron salvajemente, desparramando todo su contenido y forcejeando entre s por apoderarse de los restos. Roland se volvi hacia Schorr y el coronel Macklin. El sargento intentaba alcanzar al coronel con la lanza, mientras que ste utilizaba su barra de metal para detener los golpes. Macklin estaba siendo arrinconado hacia un lugar donde, a la luz del fuego, se vea un gran pozo de ventilacin introducido en la pared agrietada, con una rejilla metlica que se sostena de un solo tornillo. Roland se dispuso a disparar, pero el humo se arremolinaba alrededor de las figuras y tema alcanzar al rey. Su dedo se curv sobre el gatillo y entonces algo le golpe en la rabadilla y lo lanz de bruces sobre el suelo, donde qued tumbado, esforzndose por recuperar la respiracin: La subametralladora se le cay de las manos, y la mujer de ojos dementes e inyectados en sangre que le haba lanzado la piedra se arrastr sobre manos y pies para apoderarse del arma. Macklin lanz el mazo contra la cabeza de Schorr, que se agach, tambalendose sobre las rocas y escombros ardiendo. Vamos! grit Macklin. Ven a por m! Acrcate! La mujer demente pas a gatas sobre Roland y se apoder de la Ingram. El muchacho qued atnito, pero se dio cuenta de que tanto l como el rey estaran muertos si aquella mujer era capaz de utilizar el arma; la agarr por la mueca, y ella grit y forceje intentando morderle la cara. La mujer levant la otra mano y la extendi hacia sus ojos, con los dedos por delante, pero l apart la cabeza con un movimiento brusco, para no ser cegado. La mujer se liber la mueca y, sin dejar de gritar, apunt el arma. La dispar, y las trazadoras cruzaron el gimnasio. Pero no apuntaba al coronel Macklin. Los dos hombres que forcejeaban sobre la bolsa de la comida fueron alcanzados y el impacto de las balas los hizo bailotear como si se les hubieran incendiado los zapatos. Cayeron a tierra y la mujer enloquecida se arrastr hacia los restos de comida, sujetando el arma contra sus pechos. Los disparos de la Ingram hicieron que Schorr volviera ligeramente la cabeza, y ese fue el momento que aprovech Macklin para lanzarse hacia adelante y golpear el costado del otro con su maza. Escuch el sonido de las costillas de Schorr al romperse como palitos pisoteados. Schorr grit, intent rechazar el ataque, tropez y cay de rodillas. Macklin levant la maza y la descarg con fuerza contra el centro de la frente de Schorr, y el crneo del hombre se parti. Luego, Macklin se mantuvo en pie sobre el cuerpo, golpendolo una y otra vez. La cabeza de Schorr empez a cambiar de forma. Roland se haba levantado. A corta distancia de donde se encontraba, la mujer enloquecida se llenaba la boca con trozos de comida quemada. Las llamas se hacan cada vez ms altas y calientes, y un humo denso revolote ms all de donde estaba Macklin, a quien finalmente le fallaron las fuerzas en su brazo izquierdo. Dej caer la maza y lanz una ltima patada contra las costillas del cadver de Schorr. El humo atrajo entonces su atencin. Lo vio deslizarse por la trampilla de ventilacin, que tena aproximadamente un metro cuadrado. Se dio cuenta de que era lo bastante grande como para pasar por ella. Tard un rato en despejarse la mente de la fatiga que senta. El humo estaba siendo absorbido hacia el interior de la trampilla de ventilacin. Absorbido! Adnde ira a parar? Acaso a la superficie de la montaa Blue Dome? Al mundo exterior? Ya no le preocup ms la bolsa de la comida, ni Schorr, ni la mujer demente o la subametralladora Ingram. Por all tena que haber un camino que condujera a alguna parte! Arranc la rejilla y se introdujo en el pozo de ventilacin, que se extenda hacia arriba, formando un ngulo de cuarenta grados. Los pies de Macklin encontraron las cabezas de los pernos en la superficie de aluminio, y se apoy en ellos para ayudarse en su ascensin. No haba ninguna luz por delante, y el humo era casi sofocante, pero Macklin saba que esta poda ser su nica posibilidad de salir de all. Roland le sigui, avanzando por detrs del rey en este nuevo giro del juego. Detrs de ellos, en el gimnasio incendiado, an escucharon la voz de la mujer demente, cuyo sonido flotaba por el tnel. Adnde se han marchado todos? Hace calor aqu..., tanto calor. Slo Dios sabe que no he recorrido todo este camino para asarme en un pozo de mina! Hubo algo en aquella voz que a Roland le hizo encogrsele el corazn. Recordaba haber escuchado una voz as, haca ya mucho tiempo. Sigui movindose, pero cuando la mujer demente grit y el olor a carne quemada se introdujo por el tnel, tuvo que detenerse y llevarse las manos a las orejas, porque aquel sonido hizo que el mundo girara a su alrededor con excesiva rapidez, y por 79

un momento temi volverse loco tambin l. Los gritos dejaron de sonar al cabo de un rato, y todo lo que Roland pudo escuchar entonces fue el continuo deslizamiento del cuerpo del rey a lo largo del pozo de ventilacin. Tosiendo, con los ojos picndole y llorndole, Roland continu impulsndose hacia adelante. Llegaron a un lugar en el que el pozo de ventilacin haba quedado aplastado. La mano de Macklin encontr otro ramal a partir del camino que haban seguido; ste era ms estrecho y se apret alrededor de los hombros del coronel al introducirse en l. El humo segua siendo denso y los pulmones le quemaban. Era como subir por una chimenea teniendo un fuego encendido debajo, y Roland se pregunt si sera as como se sentira santa Claus. Ms adelante, los dedos de la mano izquierda de Macklin, que tanteaban por delante, encontraron fibra de vidrio. Eso formaba parte del sistema de filtros de aire y rejillas destinado a purificar el aire que respiraran los habitantes de Earth House en caso de un ataque nuclear. Sin duda alguna, aquel sistema haba servido de mucho, pens. Desgarr el filtro y continu arrastrndose. El pozo de ventilacin se curvaba ligeramente hacia la izquierda, y Macklin tuvo que desgarrar ms filtros y pantallas a modo de persianas, hechas de goma o nailon. Haca esfuerzos por respirar y escuch la entrecortada respiracin de Roland por detrs de l. Pens que aquel muchacho era condenadamente duro y que cualquier persona que tuviera su misma voluntad de sobrevivir era alguien a quien haba que tener en cuenta, aunque tuviera el aspecto de un enclenque de cuarenta y cinco kilos. Macklin se detuvo. Toc metal por delante de l. Eran hojas que irradiaban de un cubo central. Se trataba de uno de los ventiladores que absorban el aire del exterior para introducirlo en el interior. Tenemos que estar cerca de la superficie! dijo. El humo segua movindose sobre l, perdindose ms all, en la oscuridad. Tenemos que estar cerca! Apoy la mano contra el cubo del ventilador y apret, hasta que le crujieron los msculos del hombro. El ventilador estaba firmemente atornillado en su lugar y no haba forma de moverlo. Maldita sea! mascull para s. Condenado armatoste! Volvi a empujarlo con todas sus fuerzas, pero lo nico que consigui fue agotarse. Aquel ventilador no iba a permitirles salir al exterior. Macklin apoy la mejilla contra el aluminio fro e intent pensar, intent hacerse una imagen de los planos del anteproyecto de Earth House. Cmo funcionaban los ventiladores de absorcin de aire? Piensa! Pero fue incapaz de recordar con precisin los planos, cuya imagen termin por desaparecer de su mente, sin que hubiera logrado ver nada claro. Escuche! grit Roland. Macklin escuch, pero no percibi nada, a excepcin de los latidos de su corazn y de su propia y pesada respiracin. Oigo el viento! dijo Roland. Oigo el viento soplando all arriba! El muchacho escuch con atencin y percibi el movimiento del aire. El dbil sonido del ulular del viento proceda directamente de arriba. Recorri con las manos la abollada pared de aluminio, primero a la derecha, luego a la izquierda, y descubri unos peldaos de hierro. Hay un camino que sube! Hay otro pozo justo por encima de nuestras cabezas! Agarrndose al primer peldao de hierro, Roland se iz, subiendo peldao a peldao hasta ponerse de pie. Estoy subiendo! le dijo a Macklin, y continu la ascensin. El aullido del viento se hizo ms fuerte, pero segua sin verse ninguna luz. Haba subido ya unos siete metros cuando su mano toc un volante sobre su cabeza. Explorando, sus dedos encontraron una superficie agrietada de hormign. Roland crey que aquello deba de ser la tapa de una escotilla, como la de la torre de exploracin de un submarino, que poda abrirse y cerrarse mediante el volante. Pero pudo sentir la fuerte succin del aire y se imagin que la explosin deba de haber movido la escotilla, porque ahora ya no estaba cerrada hermticamente. Sujet el volante y trat de hacerlo girar. Aquel trasto no quiso moverse. Roland esper un rato, acumulando toda su fuerza y determinacin; si alguna vez haba necesitado el poder de un caballero del rey, era precisamente en este momento. Volvi a atacar el volante y esta vez crey que se haba movido un poco, aunque no estaba seguro. Roland! le llam el coronel Macklin desde abajo, quien finalmente haba logrado recordar los planos del anteproyecto. El pozo vertical era utilizado por los obreros para cambiar los filtros de aire y las pantallas en esta zona en particular. Tiene que haber una tapa de hormign ah arriba! Se abre a la superficie! La he encontrado! Estoy intentando abrirla! Pas un brazo alrededor del peldao ms cercano, sujet el volante e intent hacerlo girar con toda la fuerza de sus msculos. Se estremeci por el esfuerzo, con los ojos cerrados, y unas gotitas de sudor le brotaron en la cara. Vamos! rog interiormente. Destino, o Dios, o diablo, o quienquiera que gobierne estas cosas. Vamos! Continu con sus esfuerzos, sin darse por vencido. El volante se movi. Primero fue un centmetro, luego dos, despus cuatro. Ya lo tengo! grit Roland. Empez a hacer girar el volante con un brazo maltratado y palpitante por el esfuerzo. Una cadena tintine a travs de los dientes del mecanismo y el viento empez a aullar. Saba que la tapa se estaba levantando, pero no vio ninguna luz. Roland haba dado cuatro giros completos al volante cuando hubo una desgarradora rfaga de viento y el aire, lleno de un polvillo picante, se arremolin salvajemente alrededor del pozo. Casi estuvo a punto de absorberle hacia el exterior, y permaneci agarrado a un peldao con las dos manos, mientras el viento tiraba de l. Se senta dbil a causa de su lucha con el volante, pero saba que si se soltaba la tormenta podra elevarlo en la oscuridad como si fuera un mueco y posiblemente ya nunca volvera a bajar. Grit pidiendo ayuda, pero ni siquiera pudo escuchar su propia voz por encima del ulular del viento. Un brazo sin mano se cerr alrededor de su cintura. Macklin lo sostena ahora y poco a poco fueron descendiendo juntos los peldaos. Se retiraron hacia el interior del pozo. Lo hemos conseguido! grit Macklin por encima del ruido del viento. Por ah es por donde se sale! Pero no podemos sobrevivir ah fuera! Eso es un tornado! No durar mucho tiempo! Se agotar por s mismo! Lo hemos conseguido! Empez a llorar, pero record entonces que la disciplina y el control eran lo que hacan a un hombre. No tena conciencia del tiempo, ni de cunto haba transcurrido desde la primera vez que viera aquellos artefactos en la pantalla de radar. Deba de ser de noche, pero no saba a qu da correspondera esa noche. 80

Su mente se desplaz hacia la gente que an quedaba en Earth House y que estaba muerta, o haba perdido la razn, o se encontraba perdida en la oscuridad. Pens en todos los hombres que le haban seguido para llevar a cabo este trabajo, que haban tenido fe en l y le haban respetado. Su boca se retorci en una mueca. Es una locura! pens. Todos esos soldados experimentados y oficiales leales perdidos, y haberme quedado en cambio a solas con este muchacho enclenque. Qu burla! Todo lo que quedaba del ejrcito de Macklin era un joven escolar. Pero record como Roland haba racionalizado la situacin al poner a trabajar a los civiles, como haba realizado serenamente el trabajo que tena que hacer en el fondo de aquel pozo donde haba quedado la mano de Macklin. Aquel muchacho tena agallas. Algo ms que agallas. Haba algo en Roland Croninger que a Macklin le haca sentirse incmodo, como si supiera que un pequeo bicho mortal se ocultaba por debajo de una roca plana por encima de la cual tena que pasar l. Lo haba visto en sus ojos cuando Roland le cont cmo haba sido asaltado por Schorr en la cafetera, y cmo se haba librado de l. Tambin lo percibi en su voz cuando el muchacho dijo: Tenemos manos. Macklin estaba ahora seguro de una cosa: sera mucho mejor tener al muchacho a su lado que no a su espalda. Saldremos de aqu cuando haya pasado la tormenta! grit Macklin. Vamos a vivir! Y entonces, las lgrimas aparecieron en sus ojos, pero se ech a rer para que el muchacho no se diera cuenta. Entonces, una mano fra le toc en el hombro. La risa de Macklin se detuvo de pronto. La voz del soldado en la sombra son muy cerca de su oreja: Correcto, Jimbo. Vamos a vivir. Roland se estremeci. El viento era fro y apret su cuerpo contra el del rey, en busca de calor. El rey vacil y luego coloc su brazo sin mano sobre el hombro de Roland. El muchacho saba que la tormenta amainara tarde o temprano. El mundo esperara. Pero podra ser un mundo muy diferente. Podra tratarse de un juego muy distinto. Saba que no se parecera en nada al que acababa de terminar. Y en el nuevo juego seran infinitas las posibilidades que se le ofreceran a un caballero del rey. No saba adnde iran, ni lo que haran; no saba qu poda haber quedado del viejo mundo, pero aun cuando todas las ciudades hubieran podido quedar arrasadas, tenan que haber quedado grupos de supervivientes que deambularan por las tierras devastadas, o se acurrucaran en los stanos, esperando. Esperando a un nuevo lder. Esperando a alguien lo bastante fuerte como para doblegarlos a su voluntad y hacerlos bailar al son del nuevo juego que ya haba empezado. S, sera el mayor juego en el que participara jams el caballero del rey. El tablero de juego se extendera a travs de ciudades arruinadas, de ciudades fantasma, de bosques ennegrecidos y desiertos all donde antes hubo prados. Roland aprendera las nuevas reglas a medida que siguieran su camino, del mismo modo que todos los dems. Pero l ya se encontraba un paso por delante de los dems, porque se daba cuenta de que exista un gran poder en el hecho de haber sido escogido por el ms astuto y el ms fuerte. Escogido y utilizado como un hacha sagrada, levantada sobre las cabezas de los dbiles. Y quiz, slo quiz, la suya sera la mano que sostendra aquel hacha sagrada. Junto con el rey, claro. Escuch el rugido del viento y se imagin que pronunciaba su nombre con una poderosa voz y que llevaba ese nombre a lo largo y a lo ancho del pas devastado, como una promesa de poder que an tena que convertirse en realidad. Sonri en la oscuridad, con el rostro salpicado por la sangre del hombre que haba matado, y esper la llegada del futuro.

V EL GIRO DE LA FORTUNA Crculo negro El sonido doloroso Una extraa nueva flor Recipientes de plstico Los golpes del gran puo Ciudadano del mundo Papel y pinturas

27 Sobre las ruinas de East Hanover, Nueva Jersey, caan cortinas de agua helada, del color de la nicotina, azotadas por vientos de cien kilmetros por hora. La tormenta haca que de los techos agrietados colgaran carmbanos, desmoronaba las paredes, desgajaba los rboles sin hojas y helaba todas las superficies con un hielo contaminado. La casa donde se haban refugiado Hermana, Artie Wisco, Beth Phelps, Julia Castillo y Doyle Halland temblaba hasta en sus cimientos. Haca tres das, desde que empezara la tormenta, que se encontraban arremolinados ante el fuego, que retumb y se elev cuando el viento derrib la chimenea. Casi todos los muebles haban desaparecido, rotos y echados al fuego, a cambio de un calor que les permita mantenerse con vida. De vez en cuando, escuchaban los crujidos de las paredes, algunas de las cuales se agrietaron bajo el empuje del viento, y Hermana se encogi, pensando que aquella casa poda verse levantada por el viento como si slo fuera un cartn. Pero la pequea edificacin era robusta y por el momento resista. Escucharon ruidos como el de rboles desgajados, pero Hermana se dio cuenta de que deban corresponder al de otras casas que estaban siendo destrozadas por el viento, y que sus restos estaran siendo 81

esparcidos por la tormenta. Hermana le pidi a Doyle Halland que les dirigiera a todos en un rezo colectivo, pero l la mir con ojos que expresaban amargura, y se arrastr hasta un rincn para fumar su ltimo cigarrillo y contemplar el fuego con expresin hosca. Se haban quedado sin comida, y tampoco les quedaba nada para beber. Beth Phelps haba empezado a esputar sangre, y la fiebre le brillaba en los ojos. Cuando el fuego disminua, el cuerpo de Beth an se calentaba ms, y los dems, quisieran o no, se acercaban ms a ella para absorber el calor. Beth inclin la cabeza sobre el hombro de Hermana. Hermana dijo con una voz suave y exhausta. Puedo..., puedo sostenerlo, por favor? Hermana saba a qu se refera. Al objeto de cristal. Lo tom de la bolsa y las joyas brillaron a la luz anaranjada del fuego de la chimenea. Hermana mir en sus profundidades durante unos segundos, recordando sus experiencias de haber caminado en ensueo a travs de un campo desolado cubierto de mazorcas de maz quemadas. Haba parecido tan real! Qu es esta cosa? se pregunt . Y por qu la tengo precisamente yo? Coloc el crculo de cristal en las manos de Beth. Los dems estaban observando, con los reflejos de las joyas desparramados sobre sus rostros cmo lmparas de arco iris procedentes de un paraso lejano. Beth se lo apret contra su cuerpo. Mir fijamente el crculo y susurr: Estoy sedienta. Estoy muy, muy sedienta. Luego permaneci en silencio, simplemente sosteniendo el cristal y mirando en l, mientras sus colores latan con lentitud. No queda nada para beber replic Hermana. Lo siento. Beth no dijo nada. La tormenta hizo que la casa se estremeciera durante unos segundos. Hermana se sinti observada de un modo muy penetrante por alguien y mir hacia donde estaba Doyle Halland. Se hallaba sentado a pocos pasos de distancia, con las piernas extendidas hacia el fuego y con la esquirla de metal que le atravesaba el muslo reflejando un destello de luz. Va a tener que sacarse eso de la pierna, antes o despus le dijo Hermana. Ha odo hablar alguna vez de la gangrena? Se mantendr dijo l, y volvi su atencin hacia el crculo de cristal. Oh exclam Beth ensoadoramente. Su cuerpo se estremeci y luego dijo: Lo habis visto? Estaba ah. Lo habis visto? Ver... qu? pregunt Artie. La corriente. Fluyendo entre mis dedos. Estaba sedienta, y he bebido. Es que nadie ms lo ha visto? La fiebre le hace ver visiones, pens Hermana. O quiz..., quiz ella tambin haba estado como caminando en sueos. He metido las manos dentro sigui diciendo Beth, y el agua estaba fresca, muy fresca. Oh, hay un lugar maravilloso dentro del cristal... Dios mo! exclam Artie de pronto. Escuchad... No haba dicho nada antes, porque pens que me estaba volviendo loco, pero... Los mir a todos, y su mirada se detuvo finalmente en Hermana. Quiero contarte algo que vi cuando mir esa cosa. Y les cont el picnic que haba visto y en el que haba estado con su esposa. Fue muy extrao! Quiero decir que fue tan real que pude saborear lo que haba comido incluso despus de haber regresado. Me sent con el estmago lleno, y ya no tena ms hambre! Despus de haberle escuchado con intensidad, Hermana asinti con un gesto. Bueno dijo, dejadme que os diga adnde fui yo cuando mir el cristal. Una vez que hubo terminado de explicar su experiencia, los otros permanecieron en silencio. Julia Castillo observaba a Hermana, con la cabeza ligeramente inclinada hacia un lado; no haba comprendido una sola palabra de lo que se haba dicho, pero vio que todos observaban el objeto de cristal, y saba de qu estaban hablando. Mi experiencia tambin fue bastante real sigui diciendo Hermana. No s lo que eso puede significar. Lo ms probable es que no signifique nada. Quiz se trate de una imagen que surgi como flotando de mi propia cabeza. No lo s. La corriente de agua es real dijo Beth. S que lo es. La puedo sentir, y la puedo saborear. Esa comida me llen el estmago les dijo Artie. Impidi que me sintiera hambriento durante un tiempo. Y qu me decs del hecho de que pudiramos hablar con ella a travs de esa cosa? pregunt, sealando a Julia. Quiero decir que es algo condenadamente extrao, no os parece? Se trata de algo muy especial. S que lo es. Le proporciona a una lo que necesita. Quiz sea... Beth se irgui y mir a los ojos de Hermana, quien tuvo la sensacin de que a Beth empezaba a desaparecerle la fiebre. Quiz sea algo mgico. Una especie de magia que no hubiera existido antes. Quiz..., quiz la explosin lo convirti en algo mgico. Algo que hubiera podido haber en la radiacin, o en... En ese momento, Doyle Halland se ech a rer. Todos se sobresaltaron, asombrados por la dureza de su risa, y le miraron. l sonri con una mueca a la luz del fuego. Esta es la mayor locura de la que he odo hablar en toda mi vida. Magia! Quiz la explosin lo convirti en un objeto mgico! Mene la cabeza con escepticismo. Vamos! Slo es un objeto de cristal con algunas joyas incrustadas en su interior. S, es muy bonito. De acuerdo. Quiz incluso sea sensible, como si fuera un diapasn o algo parecido. Pero yo os digo que os est hipnotizando. Yo digo que esos colores os estn haciendo algo en vuestras mentes; quiz sean ellos los que ponen en funcionamiento las imgenes en vuestras mentes y vosotros creis que estis comiendo en un picnic, o bebiendo de una corriente de agua fresca, o caminando por un campo desolado. Y qu me dices del hecho de que yo haya podido comprender el espaol, y ella el ingls? le pregunt Hermana. Eso tambin se ha debido a la hipnosis? Habis odo hablar alguna vez de hipnosis de masas? pregunt directamente. Esta cosa cae bajo la misma categora que las estatuas que sangran, las visiones y las curaciones por la fe. Todo el mundo quiere creer en esas cosas, as que terminan por ser ciertas. Hacedme caso, yo s algo de eso. He visto una puerta de madera de la que cien personas juraban que contena una imagen de Jess, y una cristalera en la que muchas personas crean ver una imagen de la Virgen Mara, y sabis qu era? Un error. Una imperfeccin en el cristal, eso era todo. No hay nada de mgico en un error. La gente ve lo que desea ver, y escucha lo que desea escuchar. Y t no quieres creer contraatac Artie, desafiante. Por qu? Acaso tienes miedo? No, slo soy realista. Creo que en lugar de discutir acerca de una baratija, deberamos dedicarnos a encontrar algo ms de madera para ese fuego, antes de que se apague. Hermana mir el fuego. En efecto, las llamas estaban lamiendo los ltimos restos de una silla rota. Tom con suavidad el crculo de 82

cristal de las manos de Beth; estaba caliente a causa de las palmas de la otra mujer. Pens que quiz los colores y las pulsaciones hicieran aparecer imgenes en la mente. Record de repente un objeto que haba tenido en su lejana infancia: una bola de cristal llena de tinta negra, de tal forma que pareciera una figura combinada de ocho caras. Se supona que una deba pensar con la mxima intensidad en un deseo, y luego girar la bola. Entonces, en el fondo de sta apareca un poliedro blanco con diferentes cosas escritas en cada lado, tales como Tu deseo se cumplir, Es una certidumbre, Parece dudoso, o Pregunta de nuevo. Eran respuestas que servan para contestar todas las preguntas de una nia que deseaba desesperadamente creer en la magia; de aquellas respuestas se poda extraer lo que una deseara. Y quiz eso era precisamente el objeto de cristal: un rompecabezas crptico que a una le haca ver lo que deseaba ver. Sin embargo, reflexion, ella no haba sentido ningn deseo de caminar por un campo de maz quemado. La imagen haba aparecido de repente y la haba arrastrado. As pues, qu era aquella cosa? Un rompecabezas crptico o una puerta de acceso a los sueos? Hermana saba que soar con comida y con agua poda ser lo bastante bueno como para suavizar el deseo que todos sentan de aquellas cosas, pero lo que verdaderamente necesitaban era la materia real. Adems de madera para aquel fuego que se apagaba. Y el nico lugar donde podran encontrar algo de todo aquello sera en el exterior, en alguna de las otras casas. Volvi a guardar el objeto de cristal en su bolsa. Tengo que salir dijo. Quiz pueda encontrar en la casa de al lado algo de comida para todos, y tambin algo de beber. Artie, quieres venir conmigo? Podrs ayudarme a romper una silla o lo que sea para conseguir ms madera. De acuerdo? De acuerdo asinti Artie. No voy a tener miedo de un poco de viento y lluvia. Hermana mir a Doyle Halland, que levant la vista de la bolsa Gucci. Y qu me dices t? Quieres venir con nosotros? Por qu no? replic Halland encogindose de hombros. Pero si vosotros dos vais en una direccin, yo debera ir en otra. Puedo mirar en la casa de la derecha si vosotros miris en la de la izquierda. De acuerdo, es una buena idea dijo ella levantndose. Necesitamos encontrar algunas sbanas en las que podamos envolver madera y todo lo que consigamos. Creo que estaramos ms seguros si avanzramos sobre manos y pies, en lugar de caminando. Si nos mantenemos cerca del suelo, es posible que el viento no sea tan fuerte. Artie y Halland encontraron sbanas, las plegaron y se las colocaron bajo los brazos, para impedir que se abrieran como paracadas al impulso del viento. Hermana se cuid de dejar a Beth en una posicin cmoda y le hizo seas a Julia para que se quedara con ella. Llevad cuidado dijo Beth. Los ruidos que llegan de fuera no parecen muy agradables. Volveremos le prometi Hermana. Cruz la habitacin y se dirigi hacia la puerta, que era prcticamente lo nico de madera que no haba ido a parar al fuego. Hizo girar el pomo y la empuj. La habitacin se llen inmediatamente de un viento fro y arremolinado y de una lluvia helada. Hermana se puso de rodillas y sali a gatas al porche resbaladizo, sosteniendo su bolsa de cuero. La luz tena el color de la tierra de un cementerio, y las casas azotadas por el viento eran como tumbas descuidadas y destartaladas. Seguida de cerca por Artie, Hermana empez a descender lentamente, a gatas, los escalones delanteros que daban al prado, ahora helado. Mir hacia atrs, entrecerrando los ojos para protegerlos de la lluvia helada, que le golpeaba la cara como aguijonazos de hielo, y vio que Doyle Halland avanzaba tambin a gatas hacia la casa de la derecha, arrastrando cuidadosamente la pierna herida. Tardaron casi diez congelados minutos en llegar a la casa contigua. El techo haba sido desgarrado casi por completo y el hielo lo cubra todo. Artie se puso en seguida a trabajar. Encontr una grieta donde se protegi para atar la sbana hasta convertirla en una especie de gran bolsa, y luego se dedic a echar en ella los restos de madera que haba por todas partes. En lo que quedaba de la cocina, Hermana resbal sobre el hielo y cay con dureza hacia el fondo, pero encontr algunas latas de verduras en la despensa, unas manzanas congeladas, cebollas y patatas, y en la nevera descubri algunos paquetes de cenas preparadas. Se meti en la bolsa todo aquello que pudo, y cuando termin tena los dedos congelados como garras. Tirando del botn, encontr a Artie con la gran bolsa hecha con la sbana llena de trozos de madera. Preparado? grit ella contra el viento, y l asinti con un gesto. El camino de regreso fue ms dificultoso, porque sostenan sus tesoros y deban tirar de ellos. El viento les azotaba, a pesar de que se arrastraban casi sobre sus vientres, y Hermana pens que si tardaban mucho en colocarse delante de un buen fuego, se le iban a desprender las manos y la cara. Recorrieron lentamente la distancia que separaba las dos casas. No vieron la menor seal de Doyle Halland, y Hermana se dio cuenta de que si se haba cado y se haba hecho dao, poda quedar congelado; si no regresaba al cabo de cinco minutos, tendra que ir a buscarlo. Subieron a gatas los escalones cubiertos de hielo que conducan al porche, y cruzaron la puerta para entrar en la bendita atmsfera ms caliente. En cuanto entr Artie, Hermana cerr la puerta y la asegur con el pestillo. El viento rugi y aull en el exterior como algo monstruoso que se le hubiera privado de sus juguetes. Una capa de hielo empez a derretirse del rostro de Hermana, y pequeos carmbanos colgaban de los lbulos de las orejas de Artie. Lo hemos conseguido! exclam Artie, con la mandbula rgida por el fro. Hemos conseguido algo de... Dej de hablar. Miraba fijamente ms all de donde se encontraba Hermana, y sus ojos, con las cejas cubiertas de hielo, se abrieron horrorizados. Hermana se volvi con rapidez. Se qued fra, mucho ms fra de lo que se haba sentido en medio de la tormenta. Beth Phelps estaba tumbada de espaldas ante los rescoldos del fuego. Tena los ojos abiertos y un charco de sangre se extenda alrededor de su cabeza. Mostraba una horrible herida en la sien, como si por all se le hubiera introducido un cuchillo hasta el cerebro. Tena una mano levantada, helada en el aire. Oh...! Jess! exclam Artie llevndose una mano a la boca. En un rincn de la habitacin se encontraba Julia, enroscada sobre s misma. Entre los ojos sin visin se vea una herida similar, y la sangre se haba esparcido sobre la pared situada detrs de ella, como impulsada por un ventilador. Hermana apret los dientes para contener un grito. Y entonces, una figura se agit en un rincn, ms all de la zona dbilmente iluminada por los rescoldos del fuego. 83

Entrad dijo Doyle Halland. Y disculpad el desorden. Se levant en toda su altura, con sus ojos captando un brillo de luz naranja, como si fueran las pupilas de un gato que reflejaran la luz. Habis conseguido suministros, verdad? Su voz sonaba indolente, como la de un hombre que se ha servido una buena cena pero no pudiera rechazar el postre. Yo tambin he conseguido los mos. Dios santo..., Dios santo, qu ha ocurrido aqu? pregunt Artie buscando el brazo de Hermana para apoyarse. Doyle Halland levant un dedo en el aire y lentamente apunt con l hacia Hermana. Te record dijo con suavidad. T fuiste la mujer que entr en el cine. La mujer del collar. Me encontr con un amigo tuyo, all, en la ciudad. Era un polica. Me tropec con l mientras deambulaba por ah. Hermana le vio brillar los dientes cuando sonri, y casi se le doblaron las rodillas al verlos. Tuvimos una agradable charla. Jack Tomachek. Jack Tomachek no haba podido atravesar el tnel Holland. Haba regresado, y en algn lugar de la ciudad, entre las ruinas, se haba encontrado cara a cara con... Me dijo que algunos otros haban logrado salir de la ciudad sigui diciendo Doyle Halland. Me dijo que uno de ellos era una mujer, y sabes lo que ms recordaba acerca de esa mujer? Que tena una herida en el cuello, con forma de..., bueno, ya sabes. Me dijo que ella encabezaba a un grupo de gente que se diriga hacia el oeste. Su mano, con el dedo todava extendido se movi de un lado a otro. Eres una picara. Te escapaste en cuanto te di la espalda. T las has matado dijo ella con voz temblorosa. Las he liberado. Una de ellas ya se estaba muriendo, y la otra estaba medio muerta. Qu esperanzas podan tener..., quiero decir, realmente? T... me seguiste. Por qu? T lograste salir de all. Y dirigas a otros que tambin se marcharon. Eso no est bien. Deberas dejar a los muertos all donde cayeran. Pero me alegro de haberte seguido... porque posees algo que me interesa mucho. Su dedo seal el suelo. Me lo puedes poner ahora a mis pies. Qu? Ya sabes de qu estoy hablando. De eso. De la cosa de cristal. Vamos, no me hagas discutir. l esper. Hermana se dio cuenta entonces de que no haba percibido su rastro fro, como le haba ocurrido en la calle Cuarenta y dos y en el cine, porque todo estaba fro. Y ahora aqu estaba, y deseaba la nica cosa hermosa que quedaba. Cmo me has encontrado? le pregunt intentando desesperadamente imaginar una forma de escapar. Al otro lado de la puerta que tena a su espalda, el viento segua aullando. Saba que si habas logrado cruzar el tnel Holland, tendras que pasar por Jersey City. Segu el camino que ofreca menor resistencia, y vi tu fuego encendido. Estuve escuchando y observando durante un rato. Y luego encontr un trozo de cristal de colores y me di cuenta de qu clase de lugar haba sido aqul. Tambin encontr un cuerpo, y me puse sus ropas. Puedo encajar en cualquier tamao, lo ves? De pronto, sus hombros se abultaron con los msculos, y su columna vertebral se alarg. La chaqueta del sacerdote se desgarr por las costuras. Ahora tena unos cinco centmetros ms de altura que antes. Artie emiti un gemido, sacudiendo la cabeza de un lado a otro. Yo no... comprendo. No tienes nada que comprender, estpido. Esto slo es entre ella y yo. Qu... eres t? pregunt ella, luchando contra el deseo de retirarse de l, porque tema que un solo paso atrs hara que se lanzara sobre ella como un oscuro torbellino. Yo soy el ganador contest. Y sabes una cosa? Ni siquiera he tenido que sudar para conseguirlo. Simplemente, me tumb a descansar y todo me fue entregado. La mueca de su sonrisa se hizo salvaje. Ahora me ha llegado el turno a m! Y este turno va a durar mucho, mucho tiempo. Finalmente, Hermana retrocedi un paso. Aquella cosa llamada Doyle Halland se desliz hacia adelante. Ese crculo de cristal es bonito. Sabes lo que es? Ella neg con la cabeza. Yo tampoco lo s..., pero s que no me gusta. Por qu? Qu es para ti? l se detuvo, con los ojos entrecerrados. Es peligroso. Quiero decir, para ti. Te da falsas esperanzas. Te escuch hablar de toda esa mierda sobre la belleza y la esperanza, y la arena, hace unas cuantas noches. Tuve que morderme la lengua porque, de no haberlo hecho, me habra echado a rer en tu cara. Ahora..., dime que no crees en ninguna de esas tonteras, y habr tenido el da completo, quieres? S dijo con firmeza Hermana con un tono de voz que apenas tembl. Creo en ellas. Ya me lo tema. Sin dejar de sonrer cruelmente, se inclin hacia la esquirla de metal que llevaba incrustada en el muslo. Tena la punta manchada de sangre. Empez a sacrsela, y Hermana supo con qu haban herido mortalmente a sus compaeras. Extrajo por completo la daga y se enderez. Su pierna no sangr. Tremelo dijo, con la voz tan suave como el terciopelo negro. Hermana sacudi el cuerpo. La fuerza de voluntad pareci abandonarla como si su alma se hubiera convertido de pronto en un colador. Sintindose mareada y como flotando, deseaba acercarse a l, introducir la mano en la bolsa y sacar el crculo de cristal, deseaba colocarlo en sus manos, y luego ofrecer su cuello a la daga. Eso habra sido muy fcil de hacer para ella, y toda resistencia le pareci increble e insufriblemente difcil. Temblando, con los ojos muy abiertos y hmedos, introdujo la mano en la bolsa, pas entre las lanas y los paquetes de cenas preparadas y toc el crculo de cristal. La luz blanca del diamante relampague bajo sus dedos. El brillo surgido de la bolsa la asombr y le permiti recuperar sus sentidos. Not que la fuerza de voluntad volva a fluir en su mente. Puso tensas las piernas, como si echara races con ellas sobre el suelo. Ven, acrcate a pap dijo l, aunque con un tono tenso y duro en su voz. No estaba acostumbrado a que se le desobedeciera, y se daba cuenta de que ella se le resista. Pareca mucho ms tenaz que el ser desvalido que haba encontrado en el cine, y que apenas si se le haba resistido. Pudo mirar por detrs de sus ojos y vio imgenes que 84

brincaban, envueltas en sombras: una luz azul giratoria, una carretera lluviosa, figuras de mujeres empujadas por pasillos tenebrosos, la sensacin del cemento duro y de golpes brutales. Esta mujer ha aprendido a hacer del sufrimiento su compaero, razon. He dicho... que me lo traigas. Ahora. Y l gan, al cabo de unos segundos ms de lucha. Gan, como bien saba que ganara. Hermana intent impedir que sus piernas se movieran hacia adelante, pero las piernas se movieron como si hubieran sido capaces de desgajarse de las rodillas y seguir avanzando sin su torso. La voz de l le lama los sentidos, la atraa firmemente hacia adelante. Eso es. Vamos, trelo aqu. Cuando ya se encontraba a muy pocos pasos, aadi: Buena chica. Detrs de ella, Artie Wisco segua encogido cerca de la puerta. La cosa Doyle Halland extendi lentamente una mano para tomar el reluciente crculo de cristal. Su mano se detuvo a pocos centmetros del objeto, sin llegar a tocarlo. Las joyas latieron rpidamente. l lade la cabeza. Aquella cosa no deba existir. Se sentira mucho mejor cuando la hubiera hecho aicos bajo sus zapatos. Se la arrebat de pronto de entre los dedos. Gracias susurr. Todo sucedi en un instante: las luces del arco iris se desvanecieron, se transformaron en algo tenebroso y feo, de un color amarronado como el barro, grisceo como el pus, negruzco como el carbn. El crculo de cristal dej de latir y qued muerto entre sus garras. Mierda! exclam l, extraado y confundido, y uno de sus ojos grises palpit con un azul plido. Hermana parpade, y sinti escalofros recorrindole la espalda. La sangre volvi a circular por sus piernas. El corazn empez a funcionarle como una mquina que se esforzara por ponerse en marcha, despus de una noche pasada a la intemperie. La atencin de l estaba concentrada en el crculo negro, y ella saba que slo dispona de uno o dos segundos para salvar su vida. Afianz las piernas y lanz la bolsa de cuero justo contra la parte lateral de su crneo. l levant la cabeza en seguida, con los labios retorcidos en una mueca; inici el movimiento de apartarse a un lado, pero la bolsa Gucci, llena de latas, objetos y paquetes le alcanz con toda la fuerza que Hermana pudo imprimirle. Ella casi esperaba que resistiera el golpe como un muro de piedra y que gritara con toda la rabia. Por eso le asombr escucharle emitir un gruido y verle tambalearse contra la pared, como si sus huesos hubieran estado hechos de papel mach. La mano libre de Hermana se adelant con rapidez y agarr el crculo, y ambos lo sostuvieron por un momento. Algo parecido a un choque elctrico le atraves el brazo y ella tuvo la visin mental de un rostro tachonado con cien narices y bocas, y parpadeando con ojos de todas las formas y colores imaginables; pens que aqulla deba de ser su verdadera cara, una cara de mscaras y cambios, de trucos y de maldad camalenica. La mitad del crculo que ella sostena experiment una erupcin de luz, an ms brillante que todo lo que haba visto hasta entonces. La otra mitad, la que l sostena, permaneci negra y fra. Hermana tir con fuerza de ella, arrancndosela, y el resto del crculo se ilumin con un fuego incandescente. Vio que la cosa Doyle Halland torca la vista ante el resplandor y se llevaba una mano a la cara para protegerse de la luz. Los latidos del corazn de Hermana hacan que el pulso del crculo se acelerara, y la criatura que estaba ante ella retrocedi ante aquella luz feroz, como atnita tanto ante la fuerza de la luz, como ante la de ella. Y Hermana vio en sus ojos lo que pudo haber sido una expresin de temor. Pero slo permaneci all por un instante porque, de pronto, los ojos de aquella cosa se hundieron en una masa de carne y todo su rostro cambi. La nariz se derrumb, la boca desapareci; un ojo negro se abri en el centro de su frente, y un ojo verde parpade en cada mejilla. Una boca como la de un tiburn se abri donde antes haba estado la barbilla dejando al descubierto en su cavidad pequeos colmillos amarillentos. Terminemos de una vez, zorra! aull la boca. La esquirla de metal destell cuando l la levant sobre su cabeza, dispuesto a golpear con ella. La daga descendi como la espada de la venganza. Pero al hacerlo se encontr con la bolsa de Hermana, que la haba levantado a modo de escudo. La daga la atraves, pero no pudo penetrar un paquete de carne de pavo congelada. l extendi la otra mano para agarrarle el cuello, y lo que pudo hacer a continuacin lo hizo gracias a lo que haba aprendido despus de haber librado tantas luchas callejeras. Hizo girar el crculo de cristal ante el rostro de l y enterr una de las pequeas lanzas en el ojo negro situado en el centro de su frente. De aquella boca abierta surgi un grito como el de un gato que estuviera siendo desollado vivo, y aquella cosa se retorci tan rpidamente y con movimientos tan violentos, que la pequea lanza de cristal se rompi, an llena de luz, y qued incrustada en el ojo, como la lanza de Ulises en la rbita de Cclope. l golpe ciegamente con la daga, con sus otros ojos verdes girando en sus rbitas y sobresaliendo entre la carne. Corre! le grit Hermana a Artie Wisco. Luego, se dio la vuelta con rapidez y se alej corriendo. Artie manose el pestillo y casi se llev la puerta por delante al salir corriendo de la casa; el viento lo atrap y su fuerza le hizo tambalearse. Cay sobre el vientre, deslizndose por los escalones, hacia la acera helada, arrastrando todava la sbana llena de trozos de madera. Hermana lo sigui, tambin perdi el equilibrio en los escalones y cay sobre el prado helado. Meti el crculo de cristal en lo ms profundo de su bolsa y se arrastr sobre el hielo, patinando sobre el vientre, como un trineo humano, alejndose de la casa. Artie sigui arrastrndose tras ella. Desde detrs de ellos, amortiguado por el fragor del viento, les lleg el sonido de un rugido enloquecedor: Te encontrar! Te encontrar, zorra! No podrs escapar! Ella mir hacia atrs y lo vio a travs de la tormenta; estaba intentando sacarse la lanza negra de su ojo y, de pronto, resbal y cay sobre el porche de la casa. Te atrapar! prometi de nuevo, haciendo esfuerzos por incorporarse. No podrs lleg...! El ruido de la tormenta se llev su voz y Hermana se dio cuenta de que patinaba con mayor rapidez, deslizndose calle abajo sobre el hielo del color del t. Un coche cubierto de hielo surgi ante ella. No haba forma de evitarlo. Se encogi y pas directamente por debajo, al tiempo que 85

algo le desgarraba el abrigo de piel, y segua deslizndose ms all, fuera de control. Mir hacia atrs y vio a Artie girando como una peonza, pero el curso que segua le permiti pasar alrededor del coche y dejarlo atrs sin peligro. Adquirieron mayor velocidad colina abajo, como dos toboganes humanos que pasaran a toda velocidad por la calle alineada a ambos lados con casas muertas y destartaladas, mientras el viento les impulsaba con mayor fuerza y la nevisca les azotaba la cara. Hermana pens que encontraran refugio en alguna parte. Quiz en otra casa. Y ahora tenan bastante comida. Y madera con la que encender otro fuego. No disponan de cerillas, ni de mechero, pero seguramente los saqueadores y los supervivientes que haban huido no se habran llevado todo lo que fuera capaz de producir algunas chispas. An conservaba el crculo de cristal. Aquella cosa que se haba llamado Doyle Halland haba tenido razn. Era la esperanza lo que la mantena con vida, y nunca dejara de tenerla. Nunca. Pero tambin se trataba de algo ms. De algo especial. De algo que, como haba dicho Beth Phelps, era mgico. Lo que no se atreva ni a imaginar era cul sera el propsito de aquella magia. Iban a vivir, y se alejaban deslizndose sobre el hielo, dejando cada vez ms atrs al monstruo vestido con un traje de sacerdote. Te encontrar! le escuch gritar en su mente. Te encontrar! Y temi que algn da, de algn modo, as pudiera suceder. Se deslizaron colina abajo hasta llegar al final, pasaron junto a ms coches abandonados y continuaron a lo largo de la carretera unos cuarenta metros ms, hasta que chocaron y rebotaron sobre una acera. Su recorrido haba terminado, pero su viaje no haba hecho ms que empezar.

28 Transcurri el tiempo. Josh juzgaba el paso del tiempo por el nmero de latas vacas que se iban acumulando en lo que consideraba como el basurero de la ciudad, la zona de uno de los rincones donde ambos hacan sus necesidades y arrojaban los desperdicios. Coman una lata de verduras cada dos das, y una de carne o de un producto crnico en los das alternos. La mejor forma que tena Josh de calcular el paso de un da era por medio de sus movimientos intestinales. Siempre haba sido tan regular como un reloj. As que las visitas al basurero de la ciudad y los montones de latas vacas le permitan una estimacin razonable del tiempo, y ahora calculaba que llevaban en el stano entre diecinueve y veintitrs das. Lo que quera decir que deban de estar entre el cinco y el trece de agosto. Desde luego, no haba forma de saber cunto tiempo estuvieron en el stano hasta que empezaron a semiorganizarse, as que Josh crea que estaban ms cerca del diecisiete, y eso significara que haba transcurrido un mes. Haba encontrado un paquete de bateras de linterna entre los restos, as que en ese aspecto estaban bien servidos. La luz le mostraba que ya haba pasado el punto medio de su suministro de comida. Haba llegado el momento de empezar a cavar. Al recoger el pico y la pala, escuch a su ardilla dedicada felizmente a remover cosas entre las latas del basurero de la ciudad. El pequeo animal se entusiasmaba con las sobras de ellos dos, que no eran precisamente muchas, y lama las latas, dejndolas tan limpias que hasta poda uno verse la cara reflejada en el fondo. Y eso era algo que Josh evitaba hacer a toda costa. Swan estaba dormida, y respiraba serenamente en la oscuridad. La nia dorma mucho y Josh se imaginaba que eso era bueno. Estaba ahorrando su energa, hibernando, como un pequeo animal. Pero en cuanto Josh la despertaba, se levantaba instantneamente, con la mirada clara y alerta. l dorma a pocos pasos de distancia, y le extraaba darse cuenta de lo mucho que se haba acostumbrado al sonido de la respiracin de la nia; habitualmente, era profundo y lento, el sonido del olvido, pero a veces era rpido y desigual, atrapada en los recuerdos, las pesadillas, el hundimiento en las realidades. Era ese sonido lo que despertaba a Josh de su propio sueo inquieto, y a menudo escuchaba a Swan llamar a su padre, o expresar un grito contenido de terror, como si algo la estuviera aguijoneando desde el paisaje desolado de las pesadillas. Haban tenido mucho tiempo para hablar. Ella le haba hablado de su madre y de sus tos, y de cmo haba disfrutado plantando sus jardines. Josh le haba preguntado por su padre y la nia le haba contestado que era un msico de rock, pero sin ofrecerle ms informacin. Ella le haba preguntado cmo se senta al ser un gigante y l le contest que sera un hombre rico si tuviera una moneda de un cuarto de dlar por cada vez que se haba golpeado la cabeza contra el dintel de una puerta. Tambin le resultaba difcil encontrar ropas lo bastante grandes, aunque no le coment que ya haba observado que su estmago se estaba volviendo flccido. Adems, los zapatos se los tenan que hacer especialmente. As que supongo que es bastante caro ser un gigante dijo l. Por lo dems, supongo que soy como todos los dems. Al hablarle de Rose y de los nios, intent con todas sus fuerzas que no se le quebrara la voz. Poda haber estado hablando de extraos, de personas a las que slo conociera por fotografas que algn otro llevara en su cartera. Le habl a Swan de los tiempos en que haba jugado al ftbol, de cmo se le haba nombrado el jugador ms valioso en tres partidos. Tambin le dijo que la lucha libre profesional no era tan mala; se ganaba un dinero honesto y un hombre tan corpulento como l no poda hacer muchas ms cosas de un modo legal. El mundo resultaba demasiado pequeo para los gigantes; construa puertas demasiado bajas, muebles demasiado frgiles, y no haba un solo colchn que no se hundiera y crujiera cuando l se tenda a descansar. Durante los ratos en que hablaban, Josh mantena la linterna apagada. No deseaba ver el rostro lleno de ampollas de la nia ni su ralo cabello, y recordar lo bonita que le haba parecido la primera vez que la vio; adems, tambin quera evitar que ella viera su propia y repelente jeta. Las cenizas de PawPaw Briggs estaban enterradas. No hablaban para nada de eso, pero la orden Protege a la nia permaneca en la mente de Josh como el sonido de una campana de metal. Encendi la luz de la linterna. Swan estaba enroscada en su lugar habitual, durmiendo tranquilamente. Los fluidos secos de las ampollas reventadas daban un extrao brillo a su cara. Haba trozos de piel que le colgaban de la frente y las mejillas como diminutas capas de pintura descascarillada, y por debajo de ellas la carne escarlata y desprotegida mostraba nuevas ampollas. La sacudi con 86

suavidad en el hombro, y la nia abri los ojos inmediatamente. Estaban inyectados en sangre, con los prpados gomosos y amarillentos y las pupilas contradas hasta ser slo pequeos puntos. Apart la luz de ella. Ya es hora de levantarse. Vamos a empezar a excavar. Ella asinti con un gesto y se sent en el suelo. Si trabajamos los dos, iremos ms rpidos. Yo voy a empezar con el pico y mientras tanto t irs retirando la tierra con la pala. De acuerdo? De acuerdo asinti, y se puso sobre manos y rodillas para seguirlo. Josh estaba a punto de dirigirse a gatas hacia el agujero de la ardilla cuando observ algo que no haba visto hasta entonces a la luz de la linterna. Dirigi el haz hacia donde ella haba estado durmiendo. Swan? Qu es eso? Qu? pregunt ella mirando en direccin de la luz. Josh dej a un lado el pico y la pala y se agach ms. All donde Swan sola dormir vio cientos de diminutas hojas de hierba, del color de la esmeralda. Formaban una imagen perfecta del cuerpo acurrucado de la nia. Toc la hierba. Se dio cuenta entonces de que no era exactamente hierba, sino brotes de alguna clase. Diminutos brotes de..., seran de maz? Ilumin la zona de alrededor. La suave e incipiente vegetacin no creca en ninguna otra parte, excepto en el lugar donde dorma Swan. Arranc algunos de los brotes para examinar las races, y observ que Swan se encoga. Qu ocurre? No me gusta ese sonido. Sonido? Qu sonido? Es un sonido de dolor contest ella. Josh no comprendi de qu estaba hablando la nia y mene la cabeza. Las races tenan aproximadamente unos cinco centmetros y eran delicados filamentos de vida. Evidentemente, haban estado creciendo all desde haca ya algn tiempo, pero l no comprenda cmo era posible que los brotes hubieran echado races en una tierra corrompida y sin una sola gota de agua. Era la nica muestra de vida verde que haba visto desde que se encontraran atrapados en el stano. Pero tena que haber alguna explicacin sencilla; se imagin que el torbellino haba trado las semillas y que, de algn modo, haban echado races y empezado a crecer. Eso era todo. Muy bien pens. Han echado races sin agua y han empezado a crecer sin un pice de luz solar. Eso tiene tanto sentido como el hecho de que el cadver de PawPaw se incendiara como una vela. Dej caer los brotes verdes sobre la tierra. Inmediatamente, Swan tom un poco de tierra suelta, lo desmenuz entre los dedos durante unos pocos segundos, con un inters resuelto, y cubri con ella los brotes. Josh se inclin hacia atrs, llevando las rodillas hacia su pecho. Slo crece all donde t te acuestas a dormir. Es bastante extrao, no te parece? Ella se encogi de hombros. Se dio cuenta de que Josh la observaba atentamente. Has dicho que has escuchado un sonido. Qu clase de sonido era? La nia contest con un nuevo encogimiento de hombros. No saba cmo hablar de ello. Hasta entonces, nadie le haba preguntado nunca esas cosas. Yo no he escuchado nada dijo Josh, volviendo a inclinarse sobre los brotes. Ella le tom la mano antes de que sta llegara hasta los brotes. Como ya te he dicho... es un sonido de dolor. No lo s con exactitud. Se produjo cuando yo las arranqu? S. Seor pens Josh, creo que ya estoy preparado para el manicomio. Mientras observaba la figura dibujada por el verde en la tierra, haba estado pensando que haba crecido all porque el cuerpo de ella las haba hecho crecer. Tena que haber algo en su metabolismo qumico que reaccionaba con la tierra. Pareca una idea insensata, pero lo cierto era que los brotes verdes estaban all. Cmo es? Como una voz? No, no es eso. Me gustara que me hablaras de ello. De veras? S, de veras. Mi mam me dijo que eran imaginaciones mas. Y lo son? Ella vacil un momento; finalmente, contest con firmeza: No. Sus dedos tocaron los brotes con delicadeza, acaricindolos apenas. Una vez mi mam me llev a un club para escuchar la orquesta. To Warren tocaba la batera. Escuch un sonido que era como el de dolor, y le pregunt a ella qu lo haba producido. Me contest que era una guitarra elctrica, de esas que se ponen en el regazo y se tocan. Pero en el sonido de dolor tambin hay otras cosas. Le mir directamente a los ojos. Como el viento. O como el silbido de un tren que liega desde muy lejos. O como el retumbar de la tormenta mucho antes de que se vean los relmpagos. Hay muchas cosas. Desde cundo eres capaz de escuchar ese sonido? Desde que era pequea. Josh no pudo evitar una sonrisa. Swan la interpret mal. Te ests riendo de m? No. Quiz... Deseara poder escuchar un sonido as. Sabes t lo que es? S contest Swan. Es el sonido de la muerte. La sonrisa de Josh se desvaneci de inmediato. Swan recogi un poco de tierra entre los dedos, percibiendo su textura reseca y quebradiza. Lo peor es en el verano. Es entonces cuando la gente saca los cortacspedes. Pero... si slo es hierba dijo Josh. El sonido del dolor es diferente en el otoo sigui diciendo ella como si no le hubiera escuchado. Entonces es como un gran suspiro, y luego las hojas se caen. Ms tarde, durante el invierno, el sonido del dolor se detiene y todo duerme. Tom pizcas de tierra de la palma de la mano y las mezcl con el resto. Cuando vuelve el calor, el sol hace que las cosas piensen de nuevo en 87

despertar. Piensen en despertar? Todo puede pensar y sentir, a su manera replic ella, mirndole. A Josh le pareci que aquellos ojos en su rostro joven eran muy viejos. Los bichos, los pjaros, hasta la hierba..., todo tiene su propia forma de hablar y saber. Slo depende de si una puede comprenderlo o no. Josh lanz un gruido. Ella haba dicho bichos. Record la plaga de langostas que haba cruzado por su Pontiac el da de la explosin. Jams haba pensado antes en las cosas de las que ella hablaba ahora, pero se dio cuenta de que haba verdad en ellas. Las aves saban que tenan que emigrar cuando cambiaba el reloj de las estaciones; las hormigas construan hormigueros en un frenes de comunicacin; las flores florecan y se marchitaban, pero el polen segua viviendo, todo ello de acuerdo con un plan grandioso y misterioso que a l siempre le haba parecido seguro. Era tan sencillo como el crecimiento de la hierba, y tan complejo como la luz de una lucirnaga. Cmo sabes t todas esas cosas? pregunt. Quin te las ha enseado? Nadie. Yo sola he pensado en ellas. Le habl de su primer jardn, que creca en una caja de arena en el terreno de juego de la guardera infantil. Haban transcurrido aos antes de que se diera cuenta de que sostener la tierra no haca que todo el mundo sintiera un hormigueo y una sensacin cosquilleante en las manos, o que no todo el mundo saba por el zumbido de una abeja si sta deseaba picar o si slo estaba investigando la oreja de una. Ella siempre lo haba sabido, y eso era todo. Oh! exclam l observando cmo la nia frotaba la tierra entre sus manos. Las palmas de Swan se estremecan y las manos estaban calientes y hmedas. Volvi a mirar los brotes verdes. Yo slo soy un profesional de la lucha libre dijo con voz muy tranquila. Eso es todo. Quiero decir..., maldita sea, no soy nadie! Protege a la nia, pens. Protegerla, de qu? De quin? Y por qu?. Qu demonios! susurr. En qu lo me he metido? Qu? pregunt ella. Nada. Los ojos de ella volvan a ser los de una nia pequea, y termin de mezclar el resto de la tierra caliente con la que haba en el suelo, alrededor de los brotes que l haba arrancado. Ser mejor que empecemos a cavar. Ests preparada? S. Swan tom la pala que l haba dejado a un lado. La sensacin cosquilleante y clida fue desvanecindose lentamente. Pero l an no estaba preparado, todava no. Swan, escchame un momento. Quiero ser muy honesto contigo, porque creo que puedes soportarlo. Vamos a intentar salir de aqu, pero eso no significa que podamos conseguirlo. Tendremos que excavar un tnel bastante ancho para pasar mi corpachn por l. Eso nos va a costar algn tiempo, y estoy seguro de que no ser un trabajo fcil. Si el tnel se derrumba, tendremos que empezarlo de nuevo. Lo que te estoy diciendo, supongo, es que no estoy muy seguro de que podamos salir de aqu. No estoy nada seguro. Lo comprendes? Ella asinti con un gesto, en silencio. Y una cosa ms. Si... Cuando... salgamos, es posible que no nos guste lo que veamos. Es posible que todo haya cambiado ah afuera. Puede ser como... despertar despus de la peor pesadilla que puedas imaginar, y descubrir que la pesadilla se ha convertido en realidad a la luz del da. Lo comprendes? Swan volvi a asentir en silencio. Ella ya haba pensando en lo que Josh le estaba diciendo, porque nadie haba acudido a rescatarlos, como le haba dicho su madre. Puso la expresin ms adulta posible en su cara y esper a que l decidiera su siguiente movimiento. Est bien dijo finalmente Josh. Empecemos a excavar. 29 Josh Hutchins mir fijamente, bizque y parpade. Luz! exclam, con las paredes del tnel presionndole sobre los hombros y la espalda. Veo luz! Por detrs de l, a unos diez metros de distancia, en el stano, Swan pregunt a gritos: Est muy lejos? Estaba toda sucia de tierra y pareca tener tanta tierra en las narices como para que all tambin le brotara un pequeo jardn. Ese pensamiento le haba hecho rerse unas cuantas veces, un sonido que ya no crea hubiera podido producir nunca ms. Quiz falten tres o cuatro metros contest l. Sigui excavando con las manos y empujando la tierra hacia atrs, para hacerla retroceder ms con los pies. La utilizacin del pico y la pala haban representado un valeroso esfuerzo, pero al cabo de tres das de trabajo terminaron por darse cuenta de que las mejores herramientas eran sus propias manos. Ahora, al remover los hombros para avanzar un poco ms y seguir sacando tierra, Josh levant la mirada hacia la luz tenue que penetraba por la entrada de la madriguera de la ardilla, y pens que era la luz ms maravillosa que hubiera visto nunca. Swan entr en el tnel, por detrs de l y empuj la tierra suelta metindola en una gran lata vaca, transportndola de regreso hacia el stano, donde la vaci sobre el montn. Tena cubiertas de tierra las manos, los brazos, la cara, la nariz y las rodillas, llenndola toda hasta casi los huesos. Tena la sensacin como de una llama quemndole en la espina dorsal. En el extremo del stano, donde ella dorma, los brotes verdes ya haban alcanzado diez centmetros de altura. La cara de Josh tambin estaba cubierta de tierra, y hasta la masticaba con los dientes. El terreno era pesado y tena una consistencia espesa y gomosa, y tuvo que detenerse a descansar. Josh? Ests bien? pregunt Swan. S. Slo necesito un minuto para recuperar el aliento. Los hombros y los antebrazos le dolan despiadadamente, y la ltima vez que se haba sentido tan dbil fue despus de una sesin de lucha libre con diez hombres en Chattanooga. La luz pareca hallarse algo ms lejos de lo que haba percibido al principio, como si el tnel que ambos haban terminado por querer y odiar a un tiempo se prolongara ms all, gastndoles un cruel truco de percepcin visual. Tena la sensacin de arrastrarse por el interior de uno de esos tubos chinos que le encierran a uno los dedos, uno colocado en cada extremo, excepto por el hecho de que senta todo su cuerpo dolorido. Reanud de nuevo el trabajo, arrancando una doble manotada de tierra que hizo pasar por debajo de su cuerpo hacia atrs, como si se encontrara nadando a travs de la tierra. Mi madre tena una ardilla, y no pudo evitar una sonrisa, a pesar de la debilidad. Su boca 88

tena un sabor peculiar, como si hubiera estado comiendo pastel de barro. Excav diez centmetros ms. Luego fueron treinta. Se acercaba o se alejaba la luz? Se impuls hacia adelante, pensando en cmo su madre sola regaarle porque no se limpiaba bien las orejas. Otros treinta centmetros, y luego otros. Por detrs de l, Swan se introduca en el tnel y sacaba la tierra suelta con la regularidad de un reloj. Ahora, la luz se estaba acercando. Estaba seguro de ello. Pero no le pareca tan hermosa. Era una luz plida, nada parecida a la brillante luz del sol. Josh pens que estara contaminada y que probablemente tambin sera mortal. Pero continu avanzando, arrancando un doble puado de tierra tras otro, progresando con lentitud hacia el mundo exterior. De pronto, la tierra le cay sobre la nuca. Permaneci quieto, casi esperando que el tnel se hundiera, pero se mantuvo. Por el amor de Dios, no te detengas ahora!, se dijo a s mismo, y extendi las manos para arrancar el siguiente puado. Ya casi he llegado! grit, pero la tierra apag su grito. No saba si Swan le haba escuchado o no. Slo falta un poco! Pero poco antes de llegar a la abertura, que apenas tena el tamao de su puo, Josh tuvo que detenerse a descansar de nuevo. Permaneci quieto, observando anhelante la luz, con el agujero apenas a un metro de distancia. Ahora pudo oler el aire del exterior, los amargos aromas de la tierra quemada, las panochas de maz calcinadas y el lcali. Se reanim y sigui avanzando. La tierra estaba mucho ms dura cerca de la superficie, y pareca llena de piedras cristalizadas y trozos metlicos. El fuego haba quemado la tierra hasta convertirla en una especie de pavimento. Sin embargo, se esforz por seguir avanzando, notando los latidos de los hombros, con la mirada fija en el agujero por donde entraba aquella fea luz. Y entonces se encontr lo bastante cerca como para introducir la mano por el agujero, aunque antes de hacerlo, grit: Ya he llegado, Swan! Estoy arriba! Arranc tierra con las uas y su mano alcanz el agujero. Pero la parte inferior de la superficie que lo rodeaba pareca estar compuesta por un asfalto guijarroso y ni siquiera pudo atravesarla con los dedos. Prepar el puo, con la carne moteada de gris y blanco y apret la superficie hacia el exterior. Aument la presin. Y ms an. Vamos, vamos! pens. brete ya, maldita sea! Se produjo un sonido seco y firme de resquebrajamiento. Al principio, Josh pens que haba sido su brazo, que se haba roto, pero no sinti ningn dolor, y sigui presionando, como si tratara de apartar el cielo. La tierra volvi a crujir. El agujero empez a desmoronarse y ampliarse. Sus puos empezaron a pasar por l y se imagin qu era lo que podra ver alguien que estuviera de pie sobre la superficie: el florecimiento de un puo manchado como una cebra, como si fuera una nueva y extraa flor que surgiera de la tierra muerta, con los dedos abrindose y extendindose como ptalos bajo la dbil luz rojiza. Josh pas el brazo por el agujero, casi hasta la altura del codo. Un viento fro le azot las puntas de los dedos. Ese movimiento de aire le excit, como si le hubiera despertado de una prolongada somnolencia. Ya estamos fuera! grit, a punto de sollozar de alegra. Swan! Estamos fuera! Ella estaba detrs de l, acurrucada en el interior del tnel. Puedes ver algo? Voy a pasar la cabeza le dijo. All voy. Se impuls hacia arriba, con los hombros siguiendo a su brazo, ampliando el agujero. Luego, todo su brazo qued fuera y la parte superior de la cabeza estuvo preparada para presionar y abrirse paso. Al hacerlo, pens en sus hijos en el momento de nacer, con sus pequeas cabezas esforzndose por llegar al mundo. Se senta tan mareado y temeroso como posiblemente lo estara un recin nacido. Detrs de l, Swan tambin le presionaba, ofrecindole apoyo en su esfuerzo por liberarse. La tierra se abri con el sonido de la arcilla cocida que se parte con un crujido. Dndose un fuerte impulso, Josh lanz la cabeza a travs de la abertura, sacndola al viento turbulento que le morda. Has llegado ya? pregunt Swan. Qu ves? Vio un paisaje desolado, de un color marrn ceniciento, sin ninguna protuberancia, a excepcin de lo que parecan ser los restos retorcidos del Bonneville y del Camaro de Darleen. Por encima de l haba un cielo cubierto de nubes bajas, espesas y grises. Desde un extremo al otro del horizonte las nubes giraban lenta y pesadamente, y aqu y all se vean destellos azogados de un tono escarlata. Josh mir por encima de su hombro. A unos seis metros por detrs de l y a su izquierda haba una gran colina de tierra, panochas de maz calcinadas, y trozos de madera y metal de los surtidores de gasolina y de los coches. Se dio cuenta de que aquello era el tmulo donde haban estado enterrados y, al mismo tiempo, tambin se dio cuenta de que habran sido quemados hasta morir de no haber sido por las toneladas de tierra y panochas de maz que los haban cubierto. A excepcin de eso, y de unos pocos restos y panochas desplazados por el viento, el paisaje era completamente llano y desrtico. El viento le azotaba el rostro. Se impuls hacia arriba, terminando de salir del agujero y se sent en cuclillas, mirando a su alrededor, contemplando la destruccin, mientras Swan surga del interior del tnel. El fro se meti en los huesos de la nia, y sus ojos inyectados en sangre se desplazaron con incredulidad sobre lo que se haba convertido en un desierto. Oh susurr, aunque el viento se llev su voz. Todo... ha desaparecido... Josh no la haba escuchado. No era capaz de hacerse ninguna idea de direccin. Saba que la ciudad ms prxima, o lo que quedara de ella, era Salina. Pero por dnde estaba el este y por dnde el oeste? Dnde estaba el sol? Los restos llevados por el viento y el polvo lo oscurecan todo ms all de unos veinte metros de distancia. Dnde estara la carretera? No queda nada dijo Josh casi hablando consigo mismo. No ha quedado absolutamente nada! Swan vio entonces un objeto familiar. Se levant y, haciendo un esfuerzo contra el viento, se acerc a la pequea figura. La mayor parte del pelaje azulado se haba quemado, pero quedaban intactos los ojos de plstico y las pequeas pupilas negras que giraban. Swan se agach y lo recogi. El cordn que le daba cuerda colgaba de la espalda del mueco; lo agit y escuch al Monstruo de las Galletas pedir ms pastas, con una voz lenta y distorsionada. Josh tambin se levant. Bueno pens, ya estamos fuera. Y qu demonios hacemos ahora? Adnde vamos? Mene la cabeza con aversin. Quiz no hubiera ningn sitio adnde ir. Quiz todo estaba como esto, en todas partes. De qu serva abandonar su stano? Mir tristemente hacia el agujero del que acababan de salir a rastras, y por un momento pens en volver arrastrndose all, como una gran ardilla, y pasarse el resto de sus das lamiendo latas y sentado en un montn de tierra. Cuidado, se dijo a s mismo. Porque aquel agujero que regresaba al stano, al fondo de la tumba, le result de pronto demasiado atrayente. Excesivamente atrayente. Se apart del agujero unos pocos pasos y trat de pensar con coherencia. Su mirada se desvi hacia donde se encontraba la nia. Estaba cubierta por la tierra del tnel, con las ropas desgarradas ondeando a su 89

alrededor. Ella miraba fijamente hacia la distancia, con los ojos entrecerrados para protegerse del viento, con aquella destrozada mueca acunada entre sus brazos. Josh se la qued mirando durante largo rato. Podra hacerlo se dijo. Claro. Podra obligarme a m mismo a hacerlo, porque sera lo adecuado. Podra ser lo adecuado, no es cierto? Si todo est as, para qu demonios sirve seguir viviendo? Josh abri las manos y las volvi a cerrar. Lo podra hacer con rapidez. Ella ni siquiera sentira nada. Y luego podra subir a ese montn de escombros y encontrar un buen trozo de metal con una punta aguzada y terminar tambin el trabajo conmigo mismo. Eso sera lo ms adecuado, no? Protege a la nia, pens, y entonces se sinti aguijoneado por una terrible y profunda vergenza. Cmo puedo protegerla? Santo Dios, si no ha quedado nada! Todo ha volado al infierno! Swan volvi la cabeza y su mirada busc la de l. Dijo algo, pero Josh no pudo entenderla. Ella se le acerc ms, temblando e inclinada contra el viento, y le pregunt a gritos: Qu vamos a hacer? No lo s! contest tambin a gritos. No estar todo as, verdad? Tiene que haber otras personas en otra parte. Tiene que haber ciudades y gente! Quiz. Aunque tal vez no. Maldita sea, hace fro! Le tembl el cuerpo; haba estado vestido para un caluroso da de julio, y ahora apenas si llevaba encima una camiseta desgarrada. No podemos quedarnos aqu! dijo Swan. Tenemos que ir a alguna parte! Correcto. Bien, seorita, elige t misma la direccin. A m, todas me parecen iguales. Swan se lo qued mirando fijamente durante unos pocos segundos ms y Josh volvi a sentirse avergonzado. Luego, ella se volvi en todas direcciones, como si tratara de elegir una. De repente, sus ojos se llenaron de lgrimas, y stos le picaron tanto que casi se puso a gritar; pero se mordi el labio inferior, se lo mordi con fuerza, casi hasta hacrselo sangrar. Por un momento, dese que su madre hubiera estado a su lado, para ayudarla y decirle lo que deba hacer. Ahora necesitaba ms que nunca de ella para que la guiara. No era justo que su madre se hubiera marchado para siempre! No era bueno, y era injusto! Pero finalmente, decidi que eso era pensar como una nia pequea. Su madre se haba marchado a casa, a un lugar pacfico muy lejos de all, y Swan tena que tomar algunas decisiones por s misma. Y deba empezar a hacerlo ahora mismo. Swan levant la mano y seal a la parte contraria de donde soplaba el viento. Por ah decidi. Por alguna razn en particular? S contest ella volvindose y dirigindole una mirada que le hizo sentirse el payaso ms estpido sobre la tierra. Porque de ese modo tendremos el viento a nuestra espalda. Nos empujar, y caminar no nos resultar tan duro. Oh dijo Josh sumisamente. En la distancia hacia la que ella haba sealado no haba nada, slo el polvo que giraba formando torbellinos y la ms completa desolacin. No comprenda que hubiera ninguna razn para empezar a mover las piernas. Swan se dio cuenta de que l estaba a punto de sentarse, y que una vez que lo hubiera hecho no habra forma de que ella consiguiera volver a levantar a este gigante. Hemos trabajado mucho para salir de ah, verdad? le grit para hacerse or por encima del viento. Josh asinti con un gesto de cabeza. Hemos demostrado que somos capaces de hacer algo si queremos hacerlo, verdad? T y yo? No es cierto que formamos una especie de equipo? Hemos trabajado mucho, y ahora no deberamos dejar de seguir trabajando. Josh asinti con una expresin triste. Tenemos que intentarlo! grit Swan. Josh volvi la mirada hacia el agujero. Al menos, all abajo se estaba caliente. All disponan de comida. Qu mal haba en quedarse...? Percibi un movimiento por el rabillo del ojo. La nia, con el Monstruo de las Galletas en los brazos, haba empezado a caminar en la direccin que ella misma haba elegido, con el viento a la espalda, casi empujndola. Eh! grit Josh. Swan no se detuvo ni volvi la mirada. Eh! volvi a gritar, y ella continu caminando. Josh dio un primer paso tras ella. El viento le dio por detrs, en las corvas. Una falta! pens. Quince metros de penalizacin! Luego, el viento le azot en el trasero, hacindole tambalearse hacia adelante. Dio un segundo paso, luego un tercero y un cuarto. Y finalmente se encontr siguindola, pero el viento le daba con tal fuerza en la espalda que casi pareca volar, en lugar de caminar. La alcanz, anduvo algunos metros a su lado y nuevamente experiment una sensacin de vergenza por su propia debilidad, porque la nia ni siquiera se dign mirarle. Caminaba con la pequea barbilla levantada, como si con ello desafiara la desolacin a la que se enfrentaban; Josh pens que pareca la pequea reina de un reino que le hubiera sido robado, y que era una figura trgica y decidida. No hay nada ah delante pens Swan, sintiendo una profunda y terrible tristeza, y si el viento no la hubiera estado empujando tan fuerte, podra haber cado de rodillas, desmoronada. Todo ha desaparecido. Todo ha desaparecido. Dos lgrimas resbalaron por la tierra pegada a la cara y las ampollas. No es posible que todo haya desaparecido se dijo. Tienen que haber quedado ciudades y gente en alguna parte! Quiz un kilmetro ms adelante. Quiz dos. Slo hay que caminar por el polvo y llegar hasta el horizonte. Continu caminando, dando un paso detrs de otro, con Josh Hutchins caminando a su lado. Por detrs de ellos, la ardilla asom la cabeza por el crter y mir en todas direcciones. Luego, emiti un sonido castaeteante y volvi a desaparecer en la segura profundidad de la tierra. 30 Dos figuras avanzaban lentamente por la Interestatal 80, con las montaas Pocono cubiertas de nieve a su espalda, en el este de Pennsylvania. La nieve cada era de un gris sucio, y entre ella sobresalan rocas que parecan verrugas creciendo en una carne leprosa. Una nueva nieve gris caa de un cielo hosco, de un verde asqueroso y sin sol, y silbaba suavemente entre los miles de nogales, olmos 90

y robles ennegrecidos y sin hojas. Los rboles de hoja perenne haban adquirido un color amarronado y perdan sus agujas. Desde un extremo a otro del horizonte y a juzgar por todo lo que Hermana y Artie eran capaces de ver, no se observaba el menor rastro de vegetacin verde, ni una sola hoja o brote. El viento les azotaba, arrojndoles la nieve cenicienta contra el rostro. Ambos se haban cubierto con varias capas de ropas que haban ido recogiendo durante los veintin das transcurridos desde que escaparan del monstruo que se haba hecho llamar Doyle Halland. Haban encontrado unos grandes almacenes saqueados en las afueras de Paterson, Nueva Jersey, de donde se lo haban llevado casi todo, a excepcin de algunas mercancas que quedaban en el fondo, bajo un gran cartel con carmbanos pintados en los que se lea: REBAJAS DE INVIERNO EN JULIO! AHORRE EN SEARS!. Las estanteras y los mostradores aparecan intactos, y en ellos haba pesados abrigos de lana, bufandas a cuadros, gorras y guantes de lana forradas con piel de conejo. Encontraron incluso ropa interior trmica y un buen suministro de botas, que Artie alab como mercanca de primera calidad. Ahora, despus de haber recorrido ms de ciento cincuenta kilmetros, las botas ya se haban hecho flexibles, pero sus pies sangraban, y despus de haber destrozado los calcetines, se los haban envuelto en telas y peridicos. Los dos llevaban mochilas al hombro, cargadas con toda clase de objetos saqueados: latas de comida, abrelatas, un par de cuchillos bien afilados que servan para todo, algunas cajas de cerillas, una linterna y bateras de repuesto, y el afortunado descubrimiento de una caja entera de seis botellas de cerveza Olympia. Alrededor de su hombro, Hermana tambin llevaba colgado una holgada bolsa de color verde oscuro que haba encontrado en el almacn de suministros del ejrcito y la marina de Paterson, y con la que haba sustituido a la pequea bolsa Gucci. En ella llevaba una manta trmica, algunas botellas de Perrier y algunos trozos de alimentos congelados que haban encontrado en una tienda de comestibles casi vaca. En el fondo de la bolsa se encontraba el crculo de cristal, colocado all donde Hermana pudiera percibirlo a travs de la lona siempre que quisiera. Hermana se protega la cara y la cabeza con una bufanda roja y un gorro de lana de un intenso color verde, y llevaba un grueso abrigo de lana sobre dos suteres. Unos holgados pantalones de lana y unos guantes de cuero completaban su atuendo, y se mova con lentitud sobre la nieve, con todo el peso que la presionaba, pero al menos se senta caliente. Artie tambin iba cargado con un pesado abrigo, una bufanda azul y dos gorras sobre la cabeza, una encima de la otra. Slo dejaba al descubierto la zona que le rodeaba los ojos, y all tena la carne roja y quemada por el viento. La nieve gris, de feo aspecto, se arremolinaba alrededor de ellos; el pavimento de la interestatal se hallaba cubierto de nieve hasta una profundidad de unos diez centmetros, y montones ms altos de nieve se elevaban entre el bosque desnudo y las profundas grietas que se abran a los lados. Hermana, que caminaba unos pocos metros por delante de Artie, levant una mano y seal hacia la derecha. Se dirigi penosamente hacia cuatro figuras oscuras tumbadas en la nieve, y observ los cadveres congelados de un hombre, una mujer y dos nios. Todos ellos llevaban ropas de verano, camisetas de manga corta y pantalones ligeros. El hombre y la mujer haban muerto cogidos de la mano. Pero a la mujer le haban cortado el dedo anular de la mano izquierda. Hermana pens que se lo haban cortado para quitarle el anillo de boda. Los zapatos del hombre haban desaparecido y tena los pies ennegrecidos. Sus ojos hundidos brillaban con un hielo grisceo. Hermana se apart de all. Desde que haban llegado a Pennsylvania, despus de cruzar ante un gran cartel verde que deca: BIENVENIDOS A PENNSYLVANIA. EL ESTADO BASE, unos cuarenta y cinco kilmetros y siete das atrs, haban encontrado casi trescientos cuerpos congelados a lo largo de la Interestatal 80. Se haban refugiado durante un tiempo en una ciudad llamada Stroudsburg, que haba quedado asolada por un tornado. Las casas y edificios yacan desparramados bajo la nieve sucia, como si fueran los juguetes rotos de un gigante enloquecido, y all tambin haban visto muchos cadveres. Hermana y Artie haban encontrado un camin de reparto, con el depsito vaco de gasolina, aparcado en la calle principal de la ciudad, y haban dormido en la cabina. Luego, regresaron a la interestatal, dirigindose hacia el oeste, caminando con sus botas flexibles y con los pies ensangrentados, pasando junto a ms cadveres, coches destrozados y camiones tumbados que debieron de haberse visto atrapados en un intenso trfico que trataba de huir hacia el oeste. La marcha era dura y difcil. En el mejor de los casos recorran siete u ocho kilmetros al da, antes de verse obligados a buscar refugio, en los restos de una casa, un cobertizo, un coche destrozado, cualquier cosa en la que pudieran abrigarse del viento. En veintin das de marcha slo haban visto a otras tres personas con vida; dos de ellas estaban rematadamente locas, y la tercera huy precipitadamente hacia los bosques en cuanto les vio llegar. Tanto Hermana como Artie estuvieron enfermos durante un tiempo, tosieron y escupieron sangre, y sufrieron agudos dolores de cabeza. Hubo un momento en que Hermana pens que iba a morir, y ambos dorman estrechamente abrazados, respirando roncamente; pero lo peor de las nuseas, la debilidad y el mareo febril ya haba desaparecido y aunque a veces an tosan incontrolablemente y vomitaban un poco de flujo sanguinolento, haban ido recuperando sus fuerzas poco a poco y tambin haban desaparecido los dolores de cabeza. Dejaron atrs los cuatro cadveres y no tardaron en encontrar los restos de un camin Airstream que haba estallado. Un Cadillac calcinado apareca aplastado contra l, y un Subaru haba chocado por detrs con el Cadillac. Cerca, otros dos vehculos se haban estrellado e incendiado. Ms all, otro grupo de gente estaba tumbada en el mismo lugar donde haban muerto, con los cuerpos encogidos y abrazados los unos a los otros, en un vano intento por buscar algo de calor. Hermana pas junto a ellos sin detenerse; ahora, el rostro de la muerte ya no le era extrao, pero no poda soportar mirarla tan de cerca. Unos cincuenta metros ms adelante, Hermana se detuvo de pronto. Por delante de ella, a travs de los remolinos de nieve, vio a un animal que mordisqueaba uno de los dos cadveres apoyados contra la valla de proteccin de la carretera. El animal levant la cabeza y se tens. Hermana se dio cuenta de que se trataba de un perro grande, quiz lobo, que haba bajado de las montaas para alimentarse. La bestia tena aproximadamente el tamao de un gran pastor alemn, con un hocico largo y una piel gris rojiza. Haba devorado una pierna hasta dejarla en los huesos, y ahora se afianz sobre su presa y mir amenazadoramente a Hermana. Si lo que quiere ese bastardo es carne fresca, estamos perdidos, pens. Mir fijamente al animal y durante unos treinta segundos, ambos permanecieron as, mirndose con desafo. Luego, el animal emiti un gruido bajo y sigui mordisqueando. Hermana y Artie dieron un amplio rodeo para evitarlo, y no dejaron de mirar atrs, hasta que salieron de una curva y lo perdieron de vista. Hermana se estremeci bajo las capas de ropa que la cubran. Los ojos de aquella bestia le haban recordado los de Doyle Halland. El temor que le tena a Doyle Halland empeoraba cuando caa la noche, y no pareca haber ninguna regularidad en su llegada, pues no se produca ninguna penumbra previa o sensacin de que el sol estuviera desapareciendo. La oscuridad poda llegar despus de dos o tres horas de lobreguez, o poda tardar lo que parecan ser veinticuatro horas, pero cuando llegaba era una oscuridad absoluta. En la noche, cualquier ruido era suficiente para que Hermana se sentara y escuchara, con el corazn latindole aceleradamente y un sudor 91

fro brotndole en la cara. Ella tena algo que aquella cosa Doyle Halland deseaba, algo que l no comprenda, como tampoco ella misma, pero le haba prometido que la seguira para conseguirlo. Y qu hara con el objeto de cristal si lo consegua? Hacerlo aicos? Eso sera lo ms probable. Mientras caminaba, miraba de vez en cuando por encima del hombro, temerosa de ver a una figura negra siguindola, con el rostro malformado y unos dientes puntiagudos mostrndose en una mueca como de tiburn. Te encontrar le haba prometido. Te encontrar, zorra. El da anterior se haban refugiado en un cobertizo destartalado y haban encendido un pequeo fuego en el granero. Hermana haba sacado el objeto de cristal de su bolsa. Haba pensado en su rompecabezas infantil que le ayudaba a predecir las cosas, y haba preguntado mentalmente: Qu nos espera?. Desde luego, esta vez no apareci ningn poliedro blanco con respuestas para todos los gustos. Pero los colores de las joyas y su pulsacin y su ritmo firmes la haban tranquilizado; se sinti como desplazndose en el vaco, encantada con el brillo del crculo, y luego pareci como si toda su atencin, todo su ser, fuera atrado ms y ms profundamente en el cristal, cada vez ms hondo, como si penetrara en el mismo corazn del fuego... Y luego haba vuelto a caminar en sueos, a travs de aquel paisaje lleno y desolado donde estaba el tmulo de tierra, y el Monstruo de las Galletas permaneca a la espera de una nia perdida. Pero en esta ocasin vio algo diferente; esta vez haba caminado en sueos hacia el tmulo, con la sensacin de que sus pies no tocaban del todo la tierra, cuando, de repente, se detuvo y escuch. Crey haber escuchado algo por encima del ruido del viento, como un sonido apagado que bien podra haber sido una voz humana. Escuch con atencin, esforzndose por percibirlo de nuevo, pero ya no pudo. Y entonces vio un pequeo agujero en el terreno calcinado, casi a sus pies. Y mientras observaba se imagin ver que el agujero empezaba a agrandarse, y la tierra cruji y se tens a su alrededor. Y en el momento siguiente..., s, s, la tierra se estaba cuarteando, y el agujero se haca ms y ms grande, como si algo se estuviera agitando all abajo. Observ con atencin, temerosa y fascinada a un tiempo, mientras las partes laterales del agujero se desmoronaban. Y entonces pens: No estoy sola. Y del agujero surgi una mano humana. Estaba manchada de gris y blanco, y era una mano grande, como la de un gigante. Los gruesos dedos araaron la superficie de la tierra, hacia arriba, como los de un hombre muerto que estuviera excavando para salir de una tumba. La visin la asust tanto que retrocedi de un salto. Tuvo miedo de ver qu clase de monstruo poda emerger por l, y ech a correr a travs de la llanura desolada y vaca, deseando frenticamente: Quiero volver, quiero volver a donde estaba.... Y se encontr de nuevo ante el pequeo fuego, en el cobertizo destartalado. Artie la miraba con expresin extraa, con la carne enrojecida que le rodeaba los ojos como una mscara. Le cont lo que haba visto, y l le pregunt qu significaba aquello, segn ella. Naturalmente, no supo decrselo; claro que podra haber sido algo que surgiera de su propia mente, quiz como respuesta al hecho de haber visto todos aquellos cadveres en la carretera. Hermana haba vuelto a guardar el crculo de cristal, pero la imagen de aquella mano extendindose hacia arriba, surgiendo de la tierra, se le qued grabada en el cerebro. Y no pudo apartarla. Ahora, mientras caminaba penosamente sobre la nieve, toc la figura del crculo en la bolsa de lona. Slo saber que continuaba all era suficiente para tranquilizarla, y en este preciso instante esa era la nica magia que necesitaba. Sus piernas se detuvieron de golpe. Delante de ella, a unos seis metros de distancia, haba otro lobo o perro salvaje o lo que fuera, plantado en medio de la carretera. ste estaba ms delgado y mostraba manchas rojizas en carne viva en un costado. Los ojos del animal se hundieron en los de ella, y abri el hocico lentamente, mostrando los colmillos, al tiempo que emita un gruido. Oh, mierda!, fue lo primero que pens. ste pareca mucho ms hambriento y desesperado que el otro. Y por detrs de l, en la nieve gris, distingui a dos o tres ms, situados a derecha e izquierda. Mir por encima del hombro, ms all de donde estaba Artie, y vio otras dos figuras de lobos detrs de ellos, medio ocultas por la nieve, pero lo bastante cerca como para distinguir sus siluetas. Su segunda reaccin fue pensar: Nuestras nalgas son hamburg.... En ese instante, algo salt desde la izquierda, como un movimiento borroso, y cay contra el costado de Artie, que lanz un grito al tiempo que caa, y la bestia, que a Hermana le pareci que podra haber sido la misma de pelaje rojizo que vieron dndose un festn con un cadver, agarr entre los dientes parte de la mochila de Artie y la sacudi violentamente de un lado a otro, tratando de desgarrarla. Hermana se revolvi para sujetar a Artie por la mano que ste haba extendido, pero la bestia lo arrastr unos tres metros sobre la nieve, antes de soltarlo y alejarse hasta el lmite de la visibilidad, donde sigui merodeando en crculos, lamindose el hocico. Entonces, escuch un gruido gutural y se volvi al tiempo que el animal delgado y con lceras enrojecidas saltaba sobre ella. Le golpe en el hombro y estuvo a punto de arrojarla al suelo, cerrando sus fauces a pocos centmetros de su cara, con un ruido como el de la trampa de un oso al cerrarse de golpe. Ella oli a carne podrida en el hlito de la bestia y el animal le mordi entonces en la manga derecha del abrigo y tir de ella. Otra bestia apareci como una sombra hacia la izquierda, y una tercera avanz directamente por delante, agarrndole el pie derecho y tratando de arrastrarla. Ella se retorci y grit; la bestia ms delgada se acobard y huy, pero la otra tir de ella sobre la nieve. Hermana sujet la bolsa con las dos manos y lanz patadas con la bota izquierda, alcanzando a la bestia tres veces en la cabeza antes de que sta lanzara un gaido y la soltara. A su espalda, Artie estaba siendo atacado al mismo tiempo por otros dos. Uno lo atrap por la mueca, y sus colmillos casi le encontraron la carne, atravesando el pesado abrigo y el suter, mientras el segundo le saltaba sobre el hombro, sacudindolo con un repentino acceso de fuerza. Fuera! Fuera! grit, esforzndose por librarse de ambos, lanzndolos en direcciones diferentes. Hermana intent mantenerse en pie, pero resbal en la nieve y cay. El pnico se apoder de ella, agarrotndole las entraas. Vio que Artie estaba siendo arrastrado por el animal que lo sujetaba por la mueca, y se dio cuenta de que las bestias intentaban separarlos, del mismo modo que si fueran una cabeza de ganado del rebao. Mientras haca esfuerzos por incorporarse, una de aquellas bestias se abalanz sobre ella y le agarr el tobillo entre las fauces, separndola otros pocos metros de donde se encontraba Artie, quien ahora slo era una figura borrosa que se revolva, rodeado por las figuras de las bestias sobre la nieve griscea. Fuera, bastardo! grit ella. El animal tirone de ella con tal fuerza que por un instante pens que le haba arrancado la pierna. Lanzando un grito de rabia, 92

Hermana le tir la bolsa, sin soltarla del asa, y el animal volvi grupas. Pero apenas un segundo despus otro se abalanz sobre ella, con las fauces abiertas, buscndole el cuello. Levant el brazo, y las mandbulas se cerraron sobre l con una fuerza brutal. El perro lobo empez a desgarrarle la tela del abrigo. Le golpe con el puo izquierdo, alcanzndolo en las costillas y escuch su gruido, pero sigui tironendole del abrigo, llegando ahora al primer suter. Hermana se dio cuenta de que aquel condenado hijo de puta no iba a parar hasta que no mordiera carne. Lo volvi a golpear e intent liberarse, pero ahora otro la atrap de nuevo por el tobillo y tir de ella en otra direccin. Tuvo la alocada imagen mental de ser un manjar que no tardara en verse devorado. Escuch un agudo crujido y crey que esta vez le haban roto la pierna. Pero la bestia que le tironeaba del hombro lanz un gaido y salt, huyendo alocadamente a travs de la nieve. Luego escuch un nuevo crujido, seguido inmediatamente por un tercero. El perro lobo que la sostena por el tobillo se estremeci, aull y Hermana vio que la sangre le brotaba de un boquete abierto en el costado. El animal la solt y empez a girar en crculo como si tratara de agarrarse la cola. Son un cuarto disparo, y Hermana se dio cuenta entonces de que la bestia haba sido desgarrada por una bala, y escuch un aullido de agona procedente de donde se encontraba Artie Wisco. Luego, las otras bestias huyeron a la desbandada, resbalando y chocando entre s en su prisa por escapar. En apenas cinco segundos haban desaparecido de la vista. El animal herido cay de costado a pocos pasos de Hermana, en frenticas convulsiones. Ella se sent sobre la nieve, atnita y mareada, y vio que Artie tambin haca esfuerzos por levantarse. Cuando lo hubo conseguido, las piernas le fallaron de nuevo y cay otra vez. Una figura que llevaba un pasamontaas de esquiador, de color verde oscuro, una rada parka y unos vaqueros azules, pas deslizndose junto a Hermana. Llevaba raquetas de nieve atadas a unas botas maltrechas, y del cuello le colgaba una cuerda que atravesaba tres recipientes de plstico vacos. La cuerda tena un grueso nudo en el extremo para evitar que los recipientes se cayeran. Sobre la espalda llevaba una mochila de color verde oscuro, algo ms pequea que las de Hermana y Artie. Se detuvo junto a ella. Est usted bien? pregunt con un tono de voz que pareca como fibra de acero rozando una sartn de hierro. S, creo que s. Tena magulladuras y moretones, pero no se haba roto nada. Plant el rifle que llevaba, con la culata sobre la nieve, luego se quit la cuerda que sostena los recipientes de plstico y los dej en el suelo, cerca del animal, que todava pateaba. Retorci el cuerpo y se quit la mochila, que tambin dej en el suelo. Abri la cremallera con las manos enguantadas y extrajo una serie de Tupperwares de diversos tamaos, con tapas de plstico que los cerraban hermticamente. Los coloc sobre la nieve, en una fila ordenada delante de l. Artie se acerc tambaleante, sostenindose la mueca con la otra mano. El hombre con el pasamontaas de esquiador le dirigi una rpida mirada y continu con su tarea, sacndose los guantes y desanudando la cuerda para poder extraer los recipientes de plstico. Ese hijo de puta le ha hecho dao? le pregunt a Artie. S. Me ha desgarrado la mano. Pero estoy bien. De dnde ha salido usted? Por ah contest el hombre sealando los bosques con un gesto de la cabeza. Luego empez a destapar los recipientes con dedos que se enrojecan con rapidez. El animal an segua pateando con violencia. El hombre se levant, extrajo el rifle de la nieve y empez a aplastarle la cabeza a golpes de culata. Tard un minuto en terminar, pero finalmente la bestia emiti un gemido apagado, se estremeci y qued inmvil. No crea que nadie ms pudiera venir por este camino dijo el hombre. Pensaba que, a estas alturas, todo el mundo se haba marchado ya. Volvi a arrodillarse junto al cuerpo del animal, extrajo un cuchillo de hoja larga y curvada de la funda que llevaba en el cinturn y traz un corte en el bajo vientre grisceo del animal. La sangre sali a borbotones. Tom entonces uno de los recipientes de plstico y lo sostuvo debajo del chorro de sangre, que fue cayendo en el recipiente, llenndolo con rapidez. Luego lo tap, lo dej a un lado y tom otro recipiente, mientras Hermana y Artie lo miraban con una silenciosa fascinacin. Crea que ya todo el mundo estaba muerto sigui diciendo el hombre, sin dejar de atender a su trabajo. De dnde son ustedes dos? Ah..., Detroit logr decir Artie. Venimos de Manhattan le dijo Hermana. Vamos camino de Detroit. Se han quedado sin gasolina? Han tenido una avera? No. Vamos caminando. Lanz un gruido, dirigindole una rpida mirada antes de volver la atencin a su tarea. El chorro de sangre se iba debilitando. Es un largo camino dijo. Condenadamente largo, sobre todo porque no servir de nada. Qu quiere decir? Quiero decir que Detroit ya no existe. Fue barrida del mapa. Del mismo modo que no existen Pittsburgh, o Indianpolis, o Chicago, o Filadelfia. Me sorprendera mucho saber que ha quedado alguna ciudad en pie. A estas alturas, supongo que la radiacin tambin habr hecho lo suyo en las ciudades pequeas. El flujo de sangre casi se haba detenido. Tap el segundo recipiente de plstico, que estaba medio lleno, y luego abri un tajo ms largo en el vientre del animal. Introdujo las manos desnudas en la herida humeante, hasta las muecas. Eso no lo sabe! exclam Artie. No puede saberlo! Lo s replic el hombre, pero no dio mayores explicaciones. Seora, quiere abrirme esos Tupperwares, por favor? Ella hizo lo que se le haba pedido, y el hombre empez a extraer puados de intestinos sanguinolentos y humeantes. Los troce y llen con ellos los Tupperwares. Le alcanc a ese otro bastardo? le pregunt a Artie. Qu? El otro al que le dispar. El que le estaba desgarrando el brazo. Oh, s, s. Artie no apartaba la mirada de los intestinos que empezaban a llenar los Tupperwares, de brillantes colores. No, quiero decir... Creo que le alcanz, pero me solt y sali huyendo. Pueden ser muy duros estos hijos de puta dijo el hombre, y luego empez a separar la cabeza del animal, cortndola por el cuello . Abra ese recipiente grande, seora pidi. Introdujo una mano en la cabeza cortada y los sesos cayeron con un sonido apagado 93

en el recipiente grande. Ahora ya puede taparlos todos. Hermana as lo hizo, a punto de vomitar ante el olor de la sangre. El hombre se limpi las manos en el pelaje del costado de la bestia y luego introdujo los dos recipientes de plstico pasando la cuerda por el agujero que tenan y volviendo a hacer el nudo en el extremo; despus, se volvi a poner los guantes, se guard el cuchillo en la funda y meti los recipientes en la mochila. Finalmente, se levant. Tienen ustedes armas de fuego? No contest Hermana. Y alimentos? Tenemos..., tenemos algunas latas de verduras y zumo de frutas. Y tambin algunas comidas preparadas y congeladas. Comidas preparadas repiti el hombre con desdn. Seora, no podrn llegar muy lejos con este tiempo, alimentndose slo de comidas preparadas. Dice que tienen verduras? Espero que no sea brculi. Odio el brculi. No... Tenemos algo de maz, y guisantes, y patatas hervidas. Me parece que con eso se podra hacer un buen estofado. Tengo mi cabaa a unos tres kilmetros al norte de aqu a vuelo de pjaro. Si quieren venir conmigo, sern bienvenidos. Si no, les deseo un buen viaje a Detroit. Cul es la ciudad ms cercana? pregunt Hermana. Supongo que St. Johns. Hazleton es la ms prxima de tamao medio y eso est a unos quince kilmetros al sur de St. Johns. Es posible que por all queden unas pocas personas, pero despus de que pasara por all la oleada de refugiados procedente del este, me sorprendera que encontraran gran cosa en cualquier ciudad, a lo largo de la interestatal ochenta. St. Johns est a unos seis o siete kilmetros hacia el oeste. El hombre mir a Artie, que estaba goteando sangre sobre la nieve. Amigo, eso va a atraer a cualquier animal carroero que ronde por ah, y crame que algunos de esos bastardos son capaces de oler la sangre a mucha distancia. Deberamos ir con l le dijo Artie a Hermana. Podra desangrarme! Lo dudo dijo el hombre. No se desangrar de un desgarrn como ese. No tardar en congelarse, pero sus ropas olern a sangre. Como le he dicho, bajarn de las montaas con los colmillos bien dispuestos. Pero hagan ustedes lo que quieran. Yo voy a seguir mi camino. Se retorci de nuevo para colocarse la mochila a la espalda, se pas la cuerda alrededor del hombro y tom su rifle. Lleven cuidado les dijo, y empez a deslizarse sobre las raquetas de nieve, atravesando la carretera, en direccin a los bosques. Hermana tard unos dos segundos ms en tomar su decisin. Espere un momento! El hombre se detuvo. Est bien. Iremos con usted, seor... Pero l ya haba reanudado la marcha, dirigindose hacia el lindero de un espeso bosque. No tuvieron ms remedio que seguirle apresuradamente. Artie mir por encima del hombro, aterrorizado ante la idea de que otros depredadores pudieran saltar sobre l por la espalda. Le dolan las costillas all donde la bestia le haba golpeado, y senta las piernas como si fueran trozos de goma blanda. l y Hermana entraron en el bosque, en pos de la figura del hombre que arrastraba los pies y llevaba un pasamontaas de esquiador, y dejaron atrs la carretera de la muerte.

31 Distingui a lo lejos el perfil de edificios pequeos, de un solo piso y de casas de ladrillo rojo que empezaron a aparecer entre la profunda penumbra escarlata. Una ciudad pens Josh. Gracias a Dios! El viento segua soplando con fuerza a su espalda, pero despus de lo que le parecieron como unas ocho horas de caminata durante el da anterior, y por lo menos otras cinco en el da de hoy, se senta a punto de caer desmoronado sobre el suelo. Llevaba a la nia exhausta en sus brazos, como lo haba venido haciendo durante las dos ltimas horas, y caminaba con las piernas rgidas, las plantas de los pies sangrando y supurndole las ampollas, y los zapatos que empezaban a abrirse por las costuras. Pens que su aspecto deba de ser el de un zombie, o como el monstruo de Frankenstein llevando a la desmayada herona entre sus brazos. Haban pasado la noche anterior al abrigo de un camin tumbado, rodeado por balas de heno desparramadas por todas partes. Josh las haba arrastrado con dificultad para formar un cobijo artesanal que pudiera conservar un poco el calor de sus cuerpos. Sin embargo, haban estado acurrucados en medio de ninguna parte, rodeados por campos desolados y muertos, y los dos haban temido la aparicin de las primeras luces, porque saban que entonces tendran que levantarse y reanudar la caminata. La oscura ciudad, compuesta apenas por una serie de edificios destrozados por el viento y unas pocas casas muy espaciadas sobre un terreno polvoriento, signific para l un acicate para seguir adelante. No vio coches, ni la menor seal de luz o de vida. Haba una gasolinera de la Texaco, con un surtidor de gasolina y un garaje cuyo techo se haba derrumbado. Un cartel que se bamboleaba de un lado a otro, colgado de sus goznes, anunciaba: HERRAMIENTAS Y ALIMENTOS DE TUCKER, pero la ventana delantera de la tienda estaba hecha aicos y el lugar apareca pelado. Un pequeo caf tambin se haba derrumbado, a excepcin de un cartel que deca: BUENAS COMIDAS!. Josh pas por delante de los edificios derrumbados. Cada uno de sus pasos era un ejercicio doloroso. Vio docenas de libros diseminados por los alrededores, con las pginas revoloteando con fuerza bajo el capricho del viento. A su izquierda encontr los restos de una pequea estructura con un cartel pintado a mano que deca: BIBLIOTECA PBLICA SULLIVAN. Sullivan, pens Josh. Fuera cual fuese aquel pueblo llamado Sullivan, ahora estaba muerto. Percibi un movimiento por el rabillo del ojo. Mir hacia un lado y algo pequeo un conejo?, se pregunt desapareci de su visin por detrs de las ruinas del caf. Josh tena el cuerpo rgido a causa del fro, y saba que Swan tambin deba de estar helada. La nia sostena aquel mueco como si se tratara de la propia vida, y ocasionalmente se encoga en su atormentado sueo. Se aproxim a una de las casas, pero se detuvo al ver un cuerpo encogido, como un signo de interrogacin, tumbado en uno de los escalones que daban al porche. Se encamin hacia la casa siguiente, ms adelante y al otro lado de la carretera. El buzn de correos, sostenido sobre un pedestal retorcido, estaba pintado de blanco, y tena dibujado en negro lo que pareca ser un ojo, con los prpados superior e inferior. El nombre, escrito a mano, deca: Davy y Leona Skelton. Josh cruz el terreno polvoriento, subi los escalones y se detuvo ante la puerta de rejilla que daba acceso al porche. 94

Swan? dijo. Despierta ahora. Ella murmur algo y l la dej en el suelo. Luego intent abrir la puerta, pero la encontr cerrada con pestillo desde el interior. Levant un pie y lo lanz contra el centro, desencajndola de sus goznes. Luego cruzaron el porche, hacia la puerta principal de la casa. Josh acababa de poner una mano sobre el pomo de la puerta cuando sta se abri de golpe y el can de una pistola le mir directamente a los ojos. Ha roto usted mi puerta dijo la voz de una mujer desde la penumbra. La pistola se mantuvo firme frente a l. h..., lo siento, seora. No crea que hubiera nadie aqu. Entonces, por qu cree que estaba cerrada la puerta? Esto es propiedad privada! Lo siento repiti Josh viendo el dedo curvado de la mujer sobre el gatillo. No tengo ningn dinero aadi. Si tuviera algo le pagara la puerta. Dinero? La mujer carraspe y escupi ms all de donde l estaba. El dinero ya no vale nada! Demonios, una puerta como esa valdra una bolsa llena de oro. Le volara la cabeza aqu mismo si luego no tuviera que limpiar los restos! Si no le importa, seguiremos nuestro camino. La mujer permaneci en silencio. Josh distingui el perfil de su cabeza, pero no pudo verle el rostro. La cabeza de la mujer se volvi hacia Swan. Una nia dijo con suavidad. Oh, santo Dios... una nia pequea... Leona! llam una voz dbil desde el interior de la casa. Leo... La voz se vio interrumpida por un espasmo de tos terrible y estrangulador. Est bien, Davy! dijo la mujer. Voy en seguida! Volvi su atencin a Josh, con la pistola todava apuntndole directamente a la cabeza. De dnde vienen ustedes dos? Adnde se dirigen? Venimos de... por all contest, haciendo un movimiento hacia el extremo del pueblo. Y supongo que vamos por ese camino dijo sealando en la otra direccin. No parece un gran plan de viaje. Supongo que no lo es asinti l, observando con inquietud el ojo negro de la pistola. Ella guard silencio, baj la mirada hacia la nia y luego lanz un profundo suspiro. Bueno dijo finalmente, puesto que ya han recorrido la mitad del camino, dar lo mismo que terminen por recorrer el resto. Hizo un movimiento con el can del arma y se apart de la puerta. Josh tom a Swan de la mano y ambos entraron en la casa. Cierre la puerta dijo la mujer. Gracias a ustedes no tardaremos en estar cubiertos de polvo. Josh hizo lo que se le haba pedido. Haba un pequeo fuego encendido en la chimenea, y la figura baja y fuerte de la mujer qued recortada contra el fuego, al tiempo que se mova por la habitacin. Encendi un farol protegido contra el viento que haba sobre la repisa y luego un segundo y un tercero, colocados estratgicamente en diversos puntos de la habitacin para obtener de ellos el mximo de luz. Le haba puesto el seguro a la pistola, pero la conservaba a su lado. Una vez que hubo terminado de encender los faroles, se volvi para observar con atencin a Josh y a Swan. Leona Skelton era de baja estatura y ancha de hombros. Llevaba un tupido suter de color rosa encima de un mono andrajoso y unos zapatos de piel rosada. Su cabeza cuadrada pareca haber sido esculpida en una manzana, y luego puesta a secar al sol; no haba un solo lugar terso en toda ella, cubierta de grietas y arrugas. Sus grandes y expresivos ojos azules estaban rodeados de una red de arrugas, y las profundas lneas de su frente ancha parecan como un bajorrelieve en arcilla de las olas del ocano. Josh calcul que deba de tener entre sesenta y cinco y setenta aos, aunque llevaba el cabello rizado y peinado hacia atrs teido de un alegre color rojo. Ahora, al mirar alternativamente a Josh y a Swan, sus labios se abrieron lentamente y Josh observ que algunos de sus dientes delanteros eran de plata. Dios todopoderoso dijo sin aspavientos, estn los dos quemados, verdad? Oh, Jess... Lo siento, no quera mirar, pero... Observ a Swan y su rostro pareci contraerse en una mueca de dolor. En sus ojos apareci el brillo de unas lgrimas. Oh, santo Dios susurr Leona. Oh, Dios mo, estn los dos... tan malheridos. Estamos con vida dijo Josh. Eso es lo que cuenta. S asinti ella con un gesto bajando la mirada hacia el suelo de madera dura. Le ruego que disculpe mi rudeza. Le aseguro que tengo mejor educacin. Leona! llam la dbil voz del hombre, que sufri un nuevo acceso de tos. Ser mejor que vaya a ver a mi marido dijo ella, abandonando la habitacin para desaparecer por un pasillo. Mientras estuvo ausente, Josh contempl la habitacin en la que se encontraban; estaba escasamente amueblada, con muebles de pino sin pintar y delante de la chimenea haba extendida una deshilachada alfombra de color verde. Evit mirar en un espejo que colgaba de una pared y se acerc a una vitrina cercana, con puertas de cristal. En las estanteras haba docenas de esferas de cristal de todos los tamaos, la ms pequea de las cuales tena el tamao de un guijarro, mientras que la ms grande tena el tamao de los dos puos de Josh entrelazados, casi la mitad de una bola de jugar a los bolos. La mayora era del tamao de pelotas de bisbol y perfectamente claras, aunque algunas mostraban matices de azul, verde y amarillo. A la coleccin se aadan diferentes clases de plumas, algunas de las cuales eran mazorcas secas con penachos multicolores, y un par de pieles de serpiente de aspecto frgil y casi transparente. Dnde estamos? le pregunt Swan, que segua sosteniendo su Monstruo de las Galletas. Por debajo de sus ojos se vean oscuros huecos de color prpura, producto de la fatiga, y la sed le quemaba en el fondo de la garganta. En un pequeo pueblo llamado Sullivan. No hay gran cosa por aqu. Parece que todo el mundo se ha marchado, excepto estas personas. Se acerc a la repisa de la chimenea, donde haba varias fotografas Polaroid enmarcadas; en una de ellas, Leona Skelton estaba sentada en una mecedora, en el porche, con un hombre sonriente y robusto, de edad media, que tena ms vientre que cabello, pero que mostraba una expresin jovial en los ojos, y un cierto matiz malicioso detrs de las gafas de montura metlica. Rodeaba a Leona con un brazo y la otra mano pareca avanzar hacia su regazo. Ella estaba riendo, con la boca llena de un brillo plateado, y su cabello no era tan rojizo como el que mostraba ahora; en cualquier caso, pareca tener unos quince aos menos. 95

En otra fotografa, Leona acunaba a un gatito blanco en los brazos, como si fuera un beb, que dejaba colgar las patas en el aire y pareca sentirse feliz. Una tercera fotografa mostraba al hombre de vientre prominente con otro tipo ms joven. Los dos llevaban caas de pescar, y mostraban peces de buen tamao. Esa es mi familia dijo Leona regresando a la salita. Ya no llevaba el arma en la mano. Mi esposo se llama Davy, nuestro hijo es Joe y la gata es Cleopatra. Bueno, quiero decir que se llamaba Cleopatra. La enterr hace unas dos semanas, en la parte de atrs. La enterr profundamente, para que nada pudiera llegar hasta ella. Y vosotros tenis nombres o acabis de salir del cascarn? pregunt con una sonrisa, tutendolos. Yo soy Josh Hutchins. Y ella es Sue Wanda, pero la llaman Swan. Swan repiti Leona. Es un nombre muy bonito. Significa cisne, verdad? Me alegro mucho de conoceros. Gracias dijo Swan, sin olvidar su buena educacin. Oh, Seor! exclam Leona. Se inclin y tom algunas revistas de agricultura y de Hogares con estilo, que se haban cado de la mesita de caf, y luego tom una escoba que estaba apoyada en un rincn y empez a barrer el polvo hacia la chimenea. La casa est hecha un asco! se disculp mientras trabajaba. Antes la tena limpia como una patena, pero ltimamente el tiempo pasa sin darme cuenta. Hace ya muchos das que no tengo visitas! Termin de barrer el polvo y luego se qued de pie ante una ventana, contemplando la penumbra rojiza y el viento que azotaba los restos de Sullivan. Era un pueblo bastante bonito dijo como si hablara consigo misma. Por aqu vivamos ms de trescientas personas. Todas eran muy buena gente. Ben McCormick sola decir que era lo bastante grueso como para ocupar el lugar de tres. Drew y Sissy Stimmons vivan en esa casa de ah enfrente dijo sealando hacia afuera. Oh, cmo le gustaban a Sissy sus sombreros! Tena por lo menos treinta. Cada domingo se pona uno diferente durante treinta domingos, y luego empezaba por el principio. Kyle Doss era el propietario del caf, y Geneva Dewberry diriga la biblioteca pblica, y vaya si saba hablar de libros! No paraba. Su voz se iba tranquilizando cada vez ms, disminuyendo su tono, como si se alejara perdida en sus recuerdos. Geneva deca que un da iba a sentarse y a escribir una novela de amor. Yo siempre cre que terminara por hacerlo. Seal en otra direccin. Norm Barkley viva all, al final de la calle, aunque desde aqu no se divisa su casa. Cuando era joven, casi estuve a punto de casarme con Norman, pero un sbado por la noche Davy me rob el corazn con una rosa y un beso. S, seor asinti con un gesto, y luego pareci recordar dnde estaba. Su espalda se irgui, se volvi y dej la escoba en un rincn, como si acabara de abandonar a un compaero de baile. Bueno, este era nuestro pueblo. Adnde se marcharon todos? pregunt Josh. Al cielo contest ella. O al infierno. Supongo que al primer sitio desde donde se les reclamara. Oh, algunos de ellos recogieron unas cuantas cosas y se marcharon aadi, encogindose de hombros. Aunque no s adnde fueron. Pero la mayora de nosotros nos quedamos aqu, en nuestras casas, en nuestra tierra. Luego, la enfermedad empez a afectar a la gente... y apareci la muerte. Es como un gran puo que llama a la puerta de una..., bum, bum, bum, bum. As es como suena. Y una sabe que no puede impedirle la entrada, aunque haya que intentarlo. Se humedeci los labios con la lengua, con los ojos vidriosos y distantes. Sin duda, hace un tiempo loco para ser el mes de agosto, verdad? Lo bastante fro como para congelar el rabo de una bruja. Sabe... lo que sucedi, verdad? Oh, s asinti. Lee Procter tena la radio encendida y a todo volumen en la tienda en el momento en que yo estaba all comprando cuerda y clavos para colgar un cuadro. No s qu estacin haba sintonizado, pero de repente se produjo un verdadero guirigay y surgi la voz de un hombre que hablaba muy de prisa acerca de un estado de emergencia, de bombas y todo eso. Luego se escuch un sonido chisporroteante, como el de la grasa en una sartn caliente, y la radio se qued muda. Ya no pudimos captar ni un susurro. Wilma James lleg corriendo, gritndonos a todos que mirramos al cielo. Salimos y miramos, y vimos los aviones, o las bombas, o lo que fuera, pasando sobre nuestras cabezas, algunos de ellos a punto de chocar entre s de tan juntos como iban. Y Grange Tucker exclam: Est sucediendo! Se est produciendo el Armagedn!. Y se sent en la acera, delante de la tienda, contemplando aquellos artefactos que cruzaban el cielo. Luego lleg el viento, y el polvo y el fro sigui diciendo, volviendo a mirar por la ventana. El sol adquiri un tono rojo sangre. Se formaron fuertes remolinos, y uno de ellos alcanz la granja de McCormick y, sencillamente, se la llev por los aires y no dej de ella ms que los cimientos. No quedaron ni rastro de Ben, Ginny o los nios. Entonces, todo el mundo empez a venir a verme porque queran saber qu les deparara el futuro y todo eso. Se encogi de hombros. No poda decirles que vea calaveras all donde en ese momento slo contemplaba sus caras. Cmo se le puede decir algo as a los amigos? Bueno, el caso es que no apareci por aqu el seor Laney, el cartero del condado de Russell, y las lneas telefnicas haban quedado cortadas, y no haba electricidad. Todos sabamos que haba ocurrido una catstrofe. Kyle Doss y Eddie Meachum se presentaron voluntarias para recorrer en coche los treinta kilmetros que nos separan de Matheson y descubrir qu estaba ocurriendo. No regresaron jams. Tambin vi calaveras en sus rostros, pero qu poda decir yo? A veces no tiene ningn sentido decirle a la gente que sus das estn contados. Josh no comprendi del todo las divagaciones de la anciana. Qu quiere decir con eso de que vea calaveras en sus caras? Oh, lo siento. Me olvido que fuera de Sullivan nadie sabe nada de m. Leona Skelton se apart de la ventana con una dbil sonrisa en su rostro de manzana reseca. Tom uno de los faroles, cruz la salita hasta una estantera llena de libros y sac uno con el lomo de cuero. Se lo acerc a Josh y lo abri. Ah tiene. Esa soy yo dijo, sealando una fotografa amarillenta y un artculo cuidadosamente recortado de una revista. El titular deca: VIDENTE DE KANSAS PROFETIZ LA MUERTE DE KENNEDY SEIS MESES ANTES DE QUE OCURRIERA. Y ms abajo, un titular en letras ms pequeas proclamaba: Leona Skelton profetiza riquezas y una nueva prosperidad para Estados Unidos. La fotografa mostraba a una Leona Skelton mucho ms joven, rodeada de gatos y bolas de cristal. Eso es de la revista Fate, y fue publicado en 1964. Le escrib una carta al presidente Kennedy, aconsejndole que se mantuviera alejado de Dallas, porque l estaba pronunciando un discurso en la televisin y yo vi una calavera donde tena el rostro, y luego utilic las cartas del tarot y el tablero Ouija, y descubr que Kennedy tena un poderoso enemigo en Dallas, Texas. Incluso obtuve parte del nombre, que surgi como Osbald. En cualquier caso, le escrib esa carta, y hasta me hice una copia. Pas la pgina, ensendole una avejentada carta escrita a mano y casi ilegible, fechada el 19 de abril de 1963. Dos hombres del FBI acudieron a mi casa y quisieron mantener una larga conversacin conmigo. Yo estaba bastante tranquila, pero aquellos hombres asustaron mucho al pobre Davy. Oh, eran tipos que hablaban muy suavecito, pero que la miraban a una y parecan traspasarla. Me di cuenta de que, en su 96

opinin, yo no era ms que una luntica. Me dijeron que no volviera a escribir ms cartas como aquella y luego se marcharon. Pas otra pgina. El titular del siguiente artculo deca: VIDENTE DE KANSAS TOCADA POR UN ANGEL EN EL MOMENTO DE NACER. Eso se public en el National Tattler, hacia 1965. Se me ocurri mencionarle a aquella periodista que mi madre siempre me haba dicho que haba tenido una visin de un ngel envuelto en una tnica blanca, besndome la frente cuando yo era un beb. El caso es que esto se public despus de que yo encontrara a un nio pequeo que se haba perdido de sus padres en Kansas City. El pequeo se volvi loco y se escap de casa, y se haba escondido en un viejo casern situado a slo dos manzanas de distancia. Pas ms pginas, sealando con orgullo distintos artculos publicados en el Star, el Enquirer y en la revista Fate. El ltimo artculo, publicado en un pequeo peridico de Kansas databa de 1987. ltimamente no he estado muy acertada dijo ella. Problemas de sinusitis y artritis. Supongo que eso me ha nublado la capacidad. Pero, en cualquier caso, sa soy yo. Josh gru. Nunca haba credo en la percepcin extrasensorial, pero a juzgar por lo que haba visto ltimamente, cualquier cosa le pareca posible ahora. Ya he visto sus bolas de cristal en la vitrina. Es mi coleccin favorita! Proceden de todo el mundo! Son muy bonitas aadi Swan. Es usted muy amable, seorita dijo ella, sonrindole a Swan. Luego volvi a mirar a Josh. Resulta que no profetic lo que iba a suceder. Quiz me est haciendo ya demasiado vieja como para saber lo que va a ocurrir. Pero tuve una sensacin muy inquietante, en lo ms profundo de mis entraas, acerca de ese estpido y espectacular presidente. Pens que era la clase de persona capaz de permitir que se agitaran demasiados gallos en el gallinero. Ni Davy ni yo votamos por l, no seor! El acceso de tos volvi a sonar en la habitacin del fondo. Leona lade la cabeza y escuch con atencin, pero la tos se desvaneci y Leona volvi a relajarse. No tengo mucho que ofreceros en materia de comida explic. Tengo algunas tortas hechas con harina vieja de maz, tan duras como bloques de ceniza, y un plato de sopa de verduras. An puedo seguir cocinando en el fuego de la chimenea, pero me he acostumbrado a la comida tan fra como la cama de una virgen. Tengo un pozo en el patio de atrs del que todava sale agua limpia. As que sois bienvenidos a compartir lo poco que hay. Muchas gracias dijo Josh. Creo que un poco de sopa y unas tortas de maz sern algo estupendo, estn fras o no. Hay alguna forma de que me pueda quitar de encima toda esta suciedad? Quieres decir que deseas tomar un bao? Se qued pensativa un rato. Bueno, supongo que podremos hacerlo al estilo antiguo: calentar baldes de agua en el fuego de la chimenea y llenar con ellos la baera. Y en cuanto a ti, seorita, tambin espero que tomes un buen bao. Claro que es posible que los desages se atasquen con tanta suciedad, y no creo que el fontanero pase nunca ms por casa. Pero qu habis estado haciendo los dos? Jugando en la tierra? Algo as dijo Swan. Pens que tomar un bao era una buena idea, ya fuera de agua caliente o fra. Saba que ola como una pequea cerdita, pero tena miedo de ver qu aspecto tendra su piel por debajo de toda aquella suciedad. Saba que no iba a ser nada agradable. Entonces os traer un par de cubos y vosotros mismos podris bombear el agua. Quin quiere ser el primero? Josh se encogi de hombros y seal a Swan. Muy bien, os ayudar a bombear el agua, pero tengo que quedarme cerca de Davy por si le da un ataque. Os encargaris de traer los cubos y los calentaremos en la chimenea. Dispongo de una bonita baera con patas de gancho que no ha acogido ningn cuerpo desde que empez todo este lo. Swan asinti con un gesto y le dio las gracias; Leona Skelton se march a la cocina para traer los cubos. Desde la habitacin del fondo, Davy Skelton tosi unas pocas veces con violencia y luego el ruido de la tos remiti. Josh estuvo tentado de dirigirse hacia aquella habitacin y echarle un vistazo al hombre, pero no se atrevi. Aquella tos sonaba muy mal; le recordaba la misma tos que le haba escuchado a Darleen poco antes de morir. Se imagin que deba ser causada por el envenenamiento de la radiacin. La enfermedad empez a afectar a las personas, haba dicho Leona. El envenenamiento por radiacin debi de haber afectado a todo el pueblo. Pero a Josh se le ocurri pensar que algunas personas parecan resistir mejor que otras los efectos de la radiacin. Quiz dejaba fuera de combate a algunos con una tremenda rapidez, mientras que a otros les afectaba ms lentamente. l estaba cansado y dbil a causa de la caminata, pero por lo dems se senta bien; Swan tambin pareca encontrarse en buena forma, a excepcin de sus quemaduras, y Leona Skelton tena un aspecto bastante saludable. All, en el stano donde haban quedado atrapados, Darleen haba estado bien un da, para verse postrada y con fiebre al da siguiente. Quiz algunas personas podan continuar durante semanas o meses, sin sentir todos los efectos de la radiacin. Esperaba que as fuera. Pero ahora mismo, la idea de tomar un bao caliente y de disfrutar de una comida verdadera, tomada en un plato y con una cuchara, le haca sentirse excitado. Ests bien? le pregunt a Swan, que miraba fijamente hacia ninguna parte. Estoy mejor contest la nia. Su mente haba vuelto a su madre, que se haba quedado all, bajo la tierra, y a lo que haba dicho PawPaw, o lo que se hubiera apoderado de l. Qu significaba aquello? De qu se supona que deba protegerla el gigante? Y por qu a ella? Pens en los brotes verdes que haban crecido en la tierra, adquiriendo la forma de su propio cuerpo. Nunca le haba sucedido nada parecido. Realmente, no haba tenido que hacer nada, ni siquiera amasar la tierra entre sus manos. Claro que estaba acostumbrada a aquella sensacin de hormigueo, a sentirse a veces cmo una fuente de energa que surga de la tierra y pasaba por su espina dorsal..., pero esto era diferente. Lleg a la conclusin de que algo haba cambiado. Siempre puedo hacer crecer las flores, pens. Cuidarlas en una tierra hmeda, cuando brillaba el sol, haba sido muy sencillo. Pero ahora haba hecho crecer hierba en la oscuridad, sin agua, y ella ni siquiera lo haba intentado. S, algo haba cambiado. Y entonces se le ocurri pensarlo, con sencillez: Ahora soy ms fuerte que antes. Josh cruz la salita, dirigindose hacia la ventana, y contempl el pueblo muerto, dejando a Swan sumida en sus propios pensamientos. All afuera, una figura atrajo su atencin: era un pequeo animal de alguna clase, resistiendo el viento. Tena la cabeza levantada y miraba a Josh. Se dio cuenta de que era un perro, un pequeo terrier. Los dos se miraron fijamente durante unos pocos segundos, y luego el perro dio media vuelta y se alej. 97

Buena suerte, le dese Josh. Se apart de la ventana, sabiendo que el pequeo animal estaba destinado a morir, y experiment una bocanada nauseabunda de la muerte. Davy tosi dos veces y llam con voz dbil a Leona. La mujer les sac los dos cubos de la cocina para el bao de Swan, y luego regres presurosa para ver cmo estaba su marido. 32 Hermana y Artie haban encontrado un pequeo trozo de cielo. Entraron en una pequea cabaa de troncos, oculta en unos bosquecillos de rboles de hoja perenne, a orillas de un lago cubierto de hielo, y en cuyo interior reinaba el calor maravilloso de un calentador de queroseno. De los ojos de Hermana casi brotaron lgrimas en cuanto cruz el umbral, y Artie se qued boquiabierto de placer. ste es el lugar dijo el hombre del pasamontaas de esquiador. Haba otras cuatro personas en la cabaa: un hombre y una mujer, ambos vestidos con andrajosas ropas de verano. Parecan jvenes deban de tener poco ms de veinte aos, aunque resultaba difcil saberlo, ya que ambos mostraban graves quemaduras, con costras amarronadas, que formaban extraas figuras geomtricas sobre sus rostros y brazos, as como bajo las zonas desgarradas de sus ropas. El cabello oscuro del joven le llegaba casi hasta los hombros, pero tena la coronilla quemada y salpicada de marcas marrones. La mujer podra haber sido bonita, con grandes ojos azules y el cuerpo de una modelo, pero su cabello castao y rizado estaba chamuscado casi por completo, y las marcas de las costras se extendan diagonalmente, como trazos precisos, a travs de su cara. Llevaba vaqueros azules cortos y sandalias, y las piernas desnudas tambin aparecan salpicadas de quemaduras. Tena los pies vendados, y se hallaba encogida cerca del calentador. Los otros dos eran un hombre de mayor edad, quiz de unos cincuenta y cinco aos, con brillantes quemaduras azuladas que le desfiguraban la cara, y un muchacho de unos diecisis, que vesta vaqueros y una camiseta con letras desiguales pintadas en el pecho que decan: VIVA BANDERA NEGRA!. El muchacho llevaba en el lbulo de la oreja izquierda dos pequeos botones decorativos, y conservaba todo su cabello cortado al cepillo y teido de color naranja, aunque la cara, de mandbula fuerte, apareca atravesada por marcas de quemaduras de color grisceo, como si alguien hubiera encendido una vela sobre su frente y hubiera dejado gotear la cera ardiente. Sus ojos verdes, introducidos en profundas cuencas, observaron a Hermana y a Artie con un matiz de diversin. Conozcan a mis otros huspedes dijo el hombre del pasamontaas de esquiador, dejando la mochila sobre un mostrador de porcelana manchado de sangre, situado cerca de la pila, despus de haber cerrado la puerta y haber corrido el pestillo. Kevin y Mona Ramsey present, sealando a los dos jvenes. Steve Buchanan hizo un movimiento hacia el muchacho, y lo mximo que he podido sacarle al viejo es que procede de Union City. No recuerdo que me hayan dicho sus nombres. Artie Wisco. Puede llamarme Hermana dijo ella. Y cul es el suyo? El hombre se quit el pasamontaas y lo colg de un perchero. Paul Thorson contest. Ciudadano del mundo. Se quit los recipientes de sangre y sac de la mochila los Tupperwares con su horrible contenido. Hermana qued impresionada. El rostro de Paul Thorson no estaba marcado por ninguna quemadura, y ya haba transcurrido mucho tiempo desde que ella viera un rostro humano sin ampollas. Tena el cabello negro, largo y moteado de gris, y en la barba, totalmente negra, tambin haba canas en las comisuras de la boca. Su cutis era casi blanco, pero apareca curtido y arrugado, y tena una frente alta y con profundos surcos y el aspecto duro de alguien acostumbrado a vivir al aire libre. Hermana pens que se pareca a un hombre de las montaas, a alguien que podra haber vivido a solas en una cabaa perdida en el monte y haber bajado al valle slo para atrapar castores o algn otro animal. Por debajo de las cejas negras, sus ojos eran de un helado gris azulado, rodeados por oscuros crculos de cansancio. Se quit la parka que le haba hecho parecer bastante ms pesado de lo que era en realidad y la colg junto al pasamontaas. Luego empez a vaciar el contenido de los recipientes de plstico en la pila. Hermana le dijo, permtame algunas de esas verduras que trae usted. Esta noche vamos a tener un buen estofado para asnos, muchachos. Un estofado para asnos? pregunt Hermana frunciendo el ceo. Y qu... demonios es eso? Eso quiere decir que sera usted un asno estpido si no lo comiera, porque eso es todo lo que tenemos. Vamos, dme esas latas. Y vamos a comer... eso? pregunt Artie, retrocediendo ante la masa sanguinolenta. Le dolan las costillas y el dolor de la mano le obligaba a apretrsela bajo el abrigo. No est tan mal, hombre intervino el muchacho del cabello naranja, hablando con acento de Brooklyn. Uno se acostumbra. Demonios, uno de esos bastardos intent comerme a m. As que tambin servir para que nos lo comamos nosotros, no le parece? Absolutamente dijo Paul, que empez a trabajar inmediatamente con el cuchillo. Hermana se quit la mochila, abri la bolsa y le entreg unas latas de verduras en conserva. Paul las abri con un abrelatas y verti su contenido en una gran cacerola de hierro. Hermana se estremeci pero, evidentemente, aquel hombre saba lo que estaba haciendo. La cabaa pareca estar compuesta nicamente de dos habitaciones grandes. En la habitacin donde se encontraban, y junto al calentador de queroseno, haba una pequea chimenea de ladrillos sin desbastar, con un fuego alegremente encendido en ella que proporcionaba ms luz y calor. En varios puntos de la habitacin haba unas pocas velas sobre pequeos platos y una lmpara de queroseno. Tambin haba dos sacos de dormir desenrollados, una pequea cama y un montn de peridicos apilados en un rincn. En el otro lado de la habitacin haba una estufa de hierro forjado y un buen montn de troncos apilados para la lea. Steve dijo Paul, ahora puedes encender la estufa. El muchacho se levant, tom una pala situada junto a la chimenea, recogi algunos trozos de madera ardiendo y los introdujo en la estufa. Hermana sinti una nueva oleada de alegra. Iban a disfrutar de una comida caliente! Ahora ha llegado el momento dijo el hombre ms viejo, mirando a Paul. Ha llegado el momento, verdad? Paul mir su reloj de pulsera. 98

No, todava no. Sigui troceando los intestinos y los sesos, y Hermana observ que sus dedos eran largos y delgados. Pens que tena manos de artista, muy poco adaptadas para la tarea que estaban realizando ahora. Es aqu donde vive? le pregunt. S asinti l con un gesto. Llevo viviendo aqu..., oh, desde hace unos cuatro aos. Durante el verano soy el vigilante de la zona de esqu de Big Pines, que est a unos diez kilmetros de aqu. Seal en la direccin del lago, por detrs de la cabaa. Durante el invierno, holgazaneo un poco y vivo de lo que obtengo de la tierra. Levant la mirada y sonri tristemente. Este ao, el invierno ha llegado muy pronto. Qu estaba haciendo en la carretera? Los lobos suelen acudir por all para ver qu encuentran. Yo acudo para cazarlos. As fue como encontr a todas estas pobres almas, deambulando por la Interestatal ochenta. He encontrado unos cuantos ms. Sus tumbas estn ah afuera. Se las mostrar ms tarde, si lo desea. Ella neg con un gesto de la cabeza. Mire, los lobos siempre han vivido en las montaas. Nunca tuvieron razones para bajar. Coman conejos, algn venado viejo y cualquier otro animal que pudieran encontrar. Pero ahora los animales pequeos se mueren en sus madrigueras, y los lobos son capaces de oler la carne nueva. As que bajan en manadas al supermercado de la Interestatal ochenta para buscar all la carne fresca. Esta gente lleg aqu antes de que empezara a nevar, si es que a esa mierda radiactiva se le puede llamar nieve. Lanz un gruido de asco. En cualquier caso, la cadena alimentaria ha quedado perturbada. No hay animales pequeos para que los grandes se puedan alimentar. Slo alguna gente. Y los lobos empiezan a sentirse realmente desesperados..., y se muestran muy osados. Ech las tripas troceadas en la cacerola, luego destap uno de los recipientes de sangre y verti su contenido en ella. El olor de la sangre impregn toda la estancia. Mete ms madera ah, Steve. Queremos que esta mierda hierva de verdad. De acuerdo. S que ha llegado el momento! llorique el viejo. Tiene que haber llegado! No, todava no le dijo Kevin Ramsey. No hasta que hayamos comido. Paul aadi el contenido de otro recipiente de sangre a la cacerola y empez a removerlo todo con una cuchara de madera. Ustedes tambin pueden quitarse los abrigos y quedarse a cenar, a menos que prefieran dirigirse hacia la carretera para encontrar el restaurante ms prximo. Hermana y Artie se miraron el uno al otro, los dos sintiendo nuseas a causa del olor que proceda del estofado. Hermana fue la primera en quitarse los guantes, el abrigo y el gorro de lana. Luego Artie hizo lo mismo de mala gana. Muy bien dijo Paul levantando la cacerola y colocndola sobre uno de los quemadores de la estufa. Alimenta ese trasto y hagamos un buen fuego. Mientras Steve Buchanan se ocupaba del fuego, Paul se volvi hacia un armario y sac una botella en la que todava quedaba un poco de vino tinto. Esto es el ltimo resto les dijo. Todo el mundo puede tomar un buen trago. Espere dijo Hermana. Abri de nuevo la cremallera de la mochila y sac el pack de seis cervezas Olympia. Es posible que esto vaya mejor con el cocido. Los ojos de todos se encendieron como candiles. Dios mo! exclam Paul. Seora, acaba de robarme usted el alma. Toc delicadamente el pack, como si tuviera miedo de que las botellas se evaporaran, y al ver que no suceda as liber una de la anilla de plstico que la sujetaba. La sacudi un poco y le alegr comprobar que no se haba helado. Luego, quit el tapn y se llev la botella a la boca, tomando un largo y profundo trago, con los ojos cerrados de embeleso. Hermana entreg cervezas a todos, y comparti la botella de Perrier con Artie. No era tan satisfactoria como la cerveza, pero de todos modos tena un buen sabor. El estofado para asnos hizo que la cabaa oliera como un matadero. Desde el exterior lleg hasta ellos un aullido bajo y distante. Esos bastardos lo huelen dijo Paul, mirando hacia la ventana. Oh, van a estar rodeando este lugar dentro de muy pocos minutos! Los aullidos continuaron y fueron hacindose ms numerosos, a medida que ms lobos aadan sus notas disonantes a los primeros. Tiene que haber llegado el momento! insisti el viejo despus de haberse terminado la cerveza. Verdad? Ya casi ha llegado dijo Mona Ramsey con una voz suave y encantadora. Pero todava no. Todava no. Steve remova el contenido de la cacerola. Est hirviendo. Creo que est mierda ya est todo lo preparada que puede estar. Estupendo. El estmago de Artie estaba a punto de quedrsele helado. Paul sirvi el estofado en cuencos de arcilla. Estaba ms espeso de lo que Hermana haba supuesto, y el olor que despeda era pesado, pero no pareca peor que algunas de las cosas que haba tenido que comer despus de sacarlas de los cubos de basura de Manhattan. La materia tena un color rojo oscuro y si no se la miraba muy de cerca, uno se podra haber imaginado que era un buen estofado de carne de buey. En el exterior, los lobos aullaban al unsono, mucho ms cerca que antes de la cabaa, como si supieran que uno de los suyos estaba a punto de ser devorado por los humanos. Esto hay que echrselo al coleto dijo Paul Thorson, que fue el primero en probarlo. Hermana se llev el cuenco a la boca. La sopa era amarga y arenosa, pero la carne no estaba tan mala. De repente, la saliva le llen la boca, y ella se trag la comida caliente casi como un animal. Despus de tomar dos tragos, Artie empez a ponerse plido. Eh! le dijo Paul, si va a vomitar, hgalo fuera. Una sola mancha en mi suelo limpio y tendr que dormir usted con los lobos. Artie cerr los ojos y sigui comiendo. Los otros atacaron sus cuencos, terminndolos de limpiar con los dedos, y extendindolos luego para pedir ms, como hurfanos de Oliver Twist. Los lobos aullaban y armaban ruido justo delante de la cabaa. Algo choc contra la pared, y Hermana se sobresalt tanto que se salpic el suter con el estofado para asnos. Slo tienen curiosidad le dijo Steve. No se preocupe, seora. Hace fro. Hermana tom un segundo cuenco. Artie la mir horrorizado y se apart un poco, a rastras, con la mano apretada contra el dolor que 99

le lata en las costillas. Paul lo observ, pero no dijo nada. En cuanto la cacerola hubo quedado totalmente limpia, el viejo dijo con irritacin: Ha llegado el momento! Ahora! Paul apart el cuenco vaco y volvi a comprobar su reloj. Todava no ha transcurrido un da entero. Por favor dijo el viejo, con los ojos de un animal de compaa perdido. Por favor..., de acuerdo? Ya conoces las reglas. Una vez al da. Ni ms, ni menos. Por favor. Slo por esta vez..., no podemos hacerlo ms temprano? Ah, mierda! exclam Steve. Adelante y terminemos de una vez! Mona Ramsey sacudi la cabeza con violencia. No, todava no ha llegado el momento! An no ha transcurrido un da completo! Conocis las reglas! Los lobos seguan gruendo y aullando en el exterior, casi como si metieran los hocicos por entre las grietas de la puerta. Dos o ms de ellos empezaron una pelea a dentelladas, gruendo. Hermana no tena ni la menor idea acerca de qu estaban hablando los dems, pero fuera lo que fuese, lleg a la conclusin de que deba de tratarse de algo vital. El viejo estaba a punto de echarse a llorar. Slo esta vez..., slo esta vez gimi. No lo hagas! le dijo Mona a Paul, con una mirada desafiante en los ojos. Debemos tener reglas! Oh, que se jodan las reglas! exclam Steve Buchanan golpeando el mostrador con el cuenco. Yo digo que lo hagamos y que acabemos de una vez! Qu est ocurriendo aqu? pregunt Hermana, extraada. Los dems dejaron de discutir y se la quedaron mirando. Paul Thorson mir su reloj y luego lanz un profundo suspiro. De acuerdo dijo. Slo por esta vez, lo haremos ms temprano. Levant una mano para rechazar las objeciones de la mujer joven. Slo vamos a adelantarnos una hora y veinte minutos. Eso no puede hacernos ningn dao. S que puede! casi grit Mona. Su esposo le pas el brazo por los hombros, como para contenerla. Podra arruinarlo todo! Votemos entonces propuso Paul. Seguimos siendo una democracia, no? Que diga s todo el mundo que quiera hacerlo antes. S! grit inmediatamente el viejo. Steve Buchanan levant el dedo gordo en el aire. Los Ramsey permanecieron en silencio. Paul se qued quieto, escuchando la llamada de los lobos, y Hermana se dio cuenta de que estaba pensando. Luego, Paul dijo tranquilamente: S. Por lo tanto, ganan los votos afirmativos. Y qu pasa con ellos? pregunt Mona sealando a Hermana y Artie. Es que ellos no votan? Demonios, no! exclam Steve. Son nuevos! Todava no tienen derecho al voto! Los votos afirmativos ganan repiti Paul con firmeza, mirando fijamente a Mona. Una hora y veinte minutos de adelanto no representarn una gran diferencia. S que la representa! replic ella con la voz quebrada. Empez a sollozar, mientras su marido la sostena por los hombros y trataba de calmarla. Esto lo va a arruinar todo! S que lo har! Ustedes dos, vengan conmigo les dijo Paul a Hermana y Artie, indicndoles que le siguieran a la otra habitacin de la cabaa. En la habitacin haba una cama normal con un edredn, unas pocas estanteras con papeles y con libros de tapa dura, una mesa y una silla. Sobre la mesa haba una vieja mquina de escribir Royal y un delgado fajo de hojas de papel. Las hojas de papel arrugadas y tiradas a la papelera, que estaba llena, haban cado alrededor de sta. Sobre la mesa tambin haba un cenicero lleno de cerillas y una pipa negra de madera de brezo, de cuya cazoleta se haba derramado el tabaco. Sobre una pequea mesita situada junto a la cama haba un par de platos pequeos con velas, y la ventana de la habitacin daba al lago ahora contaminado. Pero no fue eso lo nico que puso de manifiesto la ventana. Aparcado detrs de la cabaa haba una vieja camioneta Ford, con la pintura gris de buque de guerra descascarillndose de los lados y el xido empezando a comerse el metal del cap y los guardabarros. Tiene usted una camioneta! exclam Hermana con excitacin. Dios mo! Podemos salir de aqu! Paul mir el vehculo, sonri burlonamente y se encogi de hombros. Olvdelo, seora. Qu? Qu quiere decir con eso de que lo olvide? Tiene usted una camioneta! Podemos regresar a la civilizacin! Paul tom la pipa y meti el dedo en la cazoleta, rascando el depsito de carbn del fondo. S? Y dnde cree usted que puede estar eso? Ah fuera! A lo largo de la Interestatal ochenta! A qu distancia cree usted? Tres kilmetros? Cinco? Veinte? Qu le parecen setenta? Dej la pipa sobre la mesa y la mir fijamente. Luego corri una cortina verde que separaba su habitacin de la otra. Olvdelo repiti. Esa camioneta slo tiene una cucharada de gasolina, los frenos estn estropeados y dudo mucho que logre arrancar. La batera ya estaba jodida incluso en sus mejores tiempos. Pero... Volvi a mirar el vehculo por la ventana, luego mir a Artie y finalmente a Paul Thorson. Tiene usted una camioneta repiti escuchndose a s misma decirlo casi como con un quejido. Los lobos tienen dientes replic l. Y muy afilados. Quiere usted que esas pobres almas de ah fuera descubran hasta qu punto son afilados? Quiere usted que se amontonen en la caja de una camioneta y salgan a dar una agradable excursin a travs de Pennsylvania, con una cucharada de gasolina en el depsito? Claro. No habr ningn problema para llamar a un remolque cuando nos quedemos varados. Un remolque que nos lleve directamente a la estacin de servicio, donde compraremos lo que necesitemos con nuestras tarjetas de crdito y luego seguiremos felizmente nuestro camino. Permaneci un momento en silencio, luego mene la cabeza y aadi: No se torture, seora. Olvdelo. Estamos aqu para quedarnos. Hermana escuch el aullido de los lobos, y su sonido flot a travs de los bosques y del lago helado, y temi que l pudiera tener razn. Pero no les he pedido que vengan aqu para hablarles de esa destartalada camioneta dijo Paul. Se inclin y extrajo una vieja cajonera de madera de debajo de la cama. Ustedes dos an parecen conservar buena parte de su sano juicio. No s qu es lo que habrn tenido que pasar, pero les puedo asegurar que esas personas de ah fuera estn agarradas a la vida con las uas. La cajonera 10

estaba cerrada por un candado del tamao de un puo. Extrajo una llave de un bolsillo de los pantalones vaqueros y abri el candado . Aqu solemos participar en un pequeo juego. Es posible que no parezca muy agradable, pero supongo que eso les ayuda a no dejarse vencer. Es algo as como caminar todos los das hasta el buzn para ver si ha llegado la carta de amor o el cheque que se est esperando. Levant el candado y abri el cajn. En el interior, entre peridicos y trapos, haba tres botellas de Johnny Walker etiqueta roja, una Magnum 357 y una o dos cajas de municiones, algunos manuscritos de aspecto enmohecido sostenidos con bandas de goma, y otro objeto algo grande envuelto en un plstico. Paul empez a desplegar el plstico. En realidad, es una mierda dijo. Yo llegu aqu desde ninguna parte para alejarme de la gente. No puedo soportar demasiado al gnero humano. Nunca pude. Desde luego, no soy precisamente el buen samaritano. Y entonces, de repente, la carretera empez a llenarse de coches y cadveres, y la gente empez a correr por todas partes como alma que lleva el diablo, y yo me encontr con que estaba hasta las orejas del gnero humano. Me dije que todo se haba echado a perder y que nos merecamos todo lo que nos ocurriera. Termin de desplegar el plstico y puso al descubierto una radio con una intrincada serie de diales y botones. Lo levant de la cajonera, abri el cajn de la mesa y extrajo ocho bateras. Es una radio de onda corta les dijo al tiempo que proceda a colocar las bateras en la parte posterior del aparato. Me gustaba escuchar los conciertos de Suiza a altas horas de la noche. Luego cerr la cajonera y volvi a echar el candado. No comprendo dijo Hermana. Ahora lo comprender. Lo nico que les pido es que no pierdan su compostura, al margen de lo que pueda suceder ah fuera dentro de pocos minutos. Como ya les he dicho, slo se trata de un juego, pero hoy parecen estar todos un poco exaltados. Slo quera advertirles. Les hizo seas para que lo siguieran y regresaron los tres a la habitacin principal. Hoy me toca a m! grit en seguida el viejo, levantndose sobre sus rodillas, con los ojos muy brillantes. T lo hiciste ayer le dijo Paul con serenidad. Hoy le toca a Kevin. Ofreci la radio al joven. Kevin vacil, y despus lo tom como si aceptara a un beb envuelto en paales. Los dems se reunieron a su alrededor, a excepcin de Mona Ramsey, que permaneci acurrucada un tanto aparte, con gesto petulante. Pero incluso ella observ con excitacin a su esposo. Kevin tom la punta de la antena de la radio y la levant en toda su altura de unos setenta centmetros, con el metal brillando como una promesa. De acuerdo dijo Paul. Encindela. Todava no dijo el joven, resistindose. Por favor, todava no. Adelante, hombre! exclam Steve Buchanan. Hazlo! Lentamente, Kevin hizo girar uno de los botones, y la aguja roja se movi hasta un extremo del dial de frecuencia. Luego apoy el dedo contra un botn rojo y lo dej descansar all, como si no pudiera soportar la idea de apretarlo. Emiti un repentino y agudo suspiro y su dedo apret el botn de encendido. Hermana parpade, y todos los dems respiraron aliviados, o se encogieron, o se agitaron. Ningn sonido surgi de la radio. Aumenta el volumen, hombre! Ya est muy alto dijo Kevin. Luego, lenta, delicadamente, empez a mover la aguja a lo largo del dial de frecuencia. Avanz rnilmetro a milmetro y segua sin escucharse nada. La aguja roja sigui movindose, casi imperceptiblemente. A Hermana le sudaban las palmas de las manos. Lenta, muy lentamente, la aguja fue recorriendo milmetros. De pronto, una fuerte explosin de esttica surgi del altavoz, y todos los presentes se sobresaltaron. Kevin mir a Paul. La atmsfera est supercargada dijo ste. La aguja roja sigui movindose a travs de pequeos nmeros y puntos decimales, buscando una voz humana que estuviera retransmitiendo. Diferentes tonos de esttica surgieron por el altavoz y se desvanecieron, con una extraa cacofona de violencia atmosfrica. Hermana escuch el aullido de los lobos en el exterior, mezclndose con el ruido de la esttica, un sonido solitario, de una soledad que casi encoga el corazn. Los espacios de ondas muertas se alternaban con una crujiente y terrible esttica, y Hermana se dio cuenta de que estaban escuchando a los fantasmas procedentes de los crteres negros abiertos all donde antes haban existido las ciudades. Ests yendo demasiado rpido! objet Mona. Kevin hizo an ms lento el progreso de la aguja, hasta el punto de que una araa podra haber tejido su tela entre sus dedos. El corazn de Hermana lata con fuerza a cada nfimo cambio que se produjera en el pitido o el volumen de la esttica que surga del altavoz. Finalmente, Kevin lleg al final del dial. Sus ojos estaban iluminados por las lgrimas. Intenta la AM le dijo Paul. S! Prueba con la AM! dijo Steve apretando un hombro a Kevin. Tiene que haber algo en la AM! Kevin hizo girar otro dial ms pequeo para cambiar de la onda corta a la AM y volvi a emprender la bsqueda con la aguja a travs de los nmeros y los decimales. Esta vez, a excepcin de unas bruscas detonaciones, clics y un dbil y distante zumbido, como el de las abejas, la banda estaba casi completamente muerta. Hermana no supo cunto tiempo tard Kevin en alcanzar el otro extremo del dial; pudieron haber sido diez minutos, o quince, o veinte. Pero recorri toda la banda hasta percibir el susurro ms dbil, y finalmente se sent, sosteniendo la radio entre las manos, contemplndola fijamente, mientras que en su sien se le perciba un latido firme. Nada susurr, y apret el botn rojo. Se produjo el ms absoluto silencio. El viejo se llev las manos al rostro. Hermana escuch que Artie, que estaba de pie a su lado, emita un suspiro de impotencia y desesperacin. Ni siquiera Detroit dijo angustiadamente. Dios mo..., ni siquiera Detroit. Lo has hecho girar demasiado rpido, hombre! le dijo Steve a Kevin Ramsey. Mierda, has pasado como un blido! Cre haber escuchado algo... que sonaba como una voz! Y t lo pasaste de largo! No! grit Mona. No hubo ninguna voz! Lo que pasa es que lo hemos hecho demasiado temprano, y por eso no se escucha 10

ninguna voz. Si lo hubiramos hecho en su momento, atenindonos a las reglas, estoy segura de que esta vez habramos escuchado a alguien. Lo s! Era mi turno dijo el viejo con ojos suplicantes, mirando a Hermana. Siempre hay alguien que me roba el turno. No hemos cumplido las reglas! exclam Mona, que empez a sollozar. No hemos encontrado la voz porque no hemos cumplido las reglas! Maldita sea! espet Steve. Pues yo he odo una voz! Juro por Dios que la he odo! Estaba justo... Extendi la mano para apoderarse de la radio, pero Paul Thorson se le adelant y se hizo cargo de ella, luego baj la antena y se volvi, pasando junto a la cortina para entrar en la otra habitacin. Hermana apenas si poda creer lo que acababa de ver; en su alma se agitaba la clera, y una sensacin de piedad por aquellas pobres almas impotentes. Decidida, se encamin a la habitacin, donde encontr a Paul envolviendo la radio en el plstico protector. l levant la mirada hacia ella, y Hermana, sin poder contenerse, le dio un bofetn poniendo en l toda la furia de su juicio. El golpe le hizo caer hacia atrs, sobre el suelo, y le dej las huellas enrojecidas de los dedos sobre la mejilla. Sin embargo, al caer, sujet la radio protectoramente contra su pecho y amortigu el golpe de la cada sobre su hombro. Permaneci en el suelo, parpadeando y mirndola. Jams haba visto nada tan cruel en toda mi vida! exclam Hermana con voz enfurecida. Cree usted que eso ha sido divertido? Consigue un gran placer con ello? Levntese, hijo de puta! Le voy a patear el culo hasta pasarlo a travs de la pared! Avanz decidida hacia l, pero Paul extendi una mano y ella vacil. Espere casi gimi. Un momento. No lo ha comprendido, verdad? Usted es el que lo va a comprender, mierda! Espere un momento. Espere y observe lo que viene a continuacin. Luego, si le parece, podr patearme cuanto quiera. Se incorpor, sigui envolviendo cuidadosamente la radio y la coloc de nuevo en la cajonera, ech el candado y la empuj bajo la cama. Despus de usted le dijo, sealndole la habitacin donde estaban los dems. Mona Ramsey estaba acurrucada en un rincn, sollozando, mientras su marido intentaba consolarla. El viejo se haba acurrucado en otro rincn, con la mirada perdida. Steve lanzaba puetazos contra la pared, profiriendo obscenidades. En el centro de la habitacin, Artie permaneca muy quieto, mientras el muchacho se agitaba a su alrededor, sin dejar de lanzar puetazos contra la pared. Mona? dijo Paul con Hermana situada tras l y hacia un lado. La mujer joven levant los ojos para mirarlo. El viejo tambin le mir, y lo mismo hizo Kevin. Steve dej de golpear las paredes. Tienes razn, Mona sigui diciendo Paul. sta vez no hemos seguido las reglas, y por eso no hemos escuchado ninguna voz. Ahora bien, eso no quiere decir que vayamos a escucharla maana, aunque nos atengamos a las reglas. Pero maana ser otro da, verdad? Eso fue lo que dijo Scarlett O'Hara. Maana encenderemos de nuevo la radio y lo volveremos a intentar. Y si maana no escuchamos nada, lo seguiremos intentando al da siguiente. Ya sabis que se necesita algo de tiempo para reparar una emisora de radio y poder emitir de nuevo. Eso puede tardar bastante tiempo. Pero maana volveremos a intentarlo, de acuerdo? Claro! exclam Steve. Demonios, se necesita algo de tiempo para reparar una emisora de radio! Sonri con una mueca, mirndolos a todos. Apuesto a que ahora mismo estn trabajando en ello a marchas forzadas! Dios, eso s que sera un buen trabajo, no os parece? Yo me pasaba antes todo el tiempo escuchando la radio dijo el viejo, ahora sonriente, como si acabara de entrar en un sueo. En el verano escuchaba todos los partes meteorolgicos de la radio. Maana escucharemos a alguien, os apuesto lo que queris! Mona se agarr al hombro de su esposo. No hemos seguido las reglas, verdad? Lo ves? Ya te lo dije..., es muy importante tener reglas. Pero su llanto haba desaparecido, y ahora se ech a rer, tan repentinamente como haba empezado a llorar. Dios nos permitir escuchar a alguien si nos atenemos a las reglas! Maana! S, creo que podra ser maana! Correcto! asinti Kevin, abrazndola ms estrechamente. Maana! S dijo Paul mirndolos a todos. Tena una sonrisa en la cara, pero en sus ojos haba una expresin de dolor y angustia. Yo tambin creo que podra ser maana, verdad? pregunt, volvindose a mirar a Hermana. Ella vacil y entonces, de repente, lo comprendi. Aquellas personas no tenan nada por lo que vivir, excepto aquella radio guardada en la cajonera. Sin ella, si no contaran con el anhelo de esperar un momento muy especial del da, cada uno de ellos podra suicidarse. Mantener la radio encendida durante todo el tiempo no hara ms que despilfarrar las bateras y terminar as con todas las esperanzas. Comprendi que Paul Thorson saba que jams volveran a escuchar una voz humana con aquella radio. Pero, a su manera, l estaba siendo un buen samaritano. Mantena vivas a todas aquellas personas, y no slo se limitaba a alimentarlas. S contest finalmente. Creo que podra ser maana. Bien. La sonrisa de Paul se hizo ms profunda, as como la red de arrugas que haba alrededor de sus ojos. Espero que ustedes dos sepan jugar al pquer. Dispongo de una baraja y de un montn de cerillas. Ustedes no tenan prisa por ir a ninguna parte, verdad? Hermana mir a Artie, que estaba de pie en el centro de la habitacin, con los ojos hundidos, una mirada vaca en sus ojos, y se dio cuenta de que estaba pensando en el agujero que seguramente exista en el lugar donde antes haba estado Detroit. Lo observ fijamente por un momento, hasta que al fin l se enderez y contest con un tono de voz dbil pero valiente: No, no tengo prisa por llegar a ninguna parte. Ya no ms. Aqu solemos jugar al pquer descubierto dijo Paul. Si gano, tengo el derecho de leerles mis poesas, y ustedes tendrn que sonrer y disfrutarlas. O eso, o se encargan de vaciar los cubos de excrementos..., como prefieran. Eso ya lo decidir cuando llegue el momento replic Hermana, y lleg a la conclusin de que Paul Thorson le caa muy bien. Habla usted como una verdadera jugadora, seora! dijo Paul frotndose las manos y expresando una sonrisa burlona. Bienvenida al club! 33

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Swan lo haba evitado durante todo el tiempo que le fue posible. Pero ahora, al salir de la baera de maravillosa agua caliente, que haba dejado de un color amarronado a causa de la suciedad y la piel desprendida, y al tomar la gran toalla que Leona Skelton le haba preparado, no tuvo ms remedio que hacerlo. Tena que hacerlo. Y fue entonces cuando se mir en el espejo. La luz proceda de una sola lmpara, cuya mecha haba puesto baja, pero era suficiente. Swan se qued mirando fijamente el cristal ovalado situado sobre el lavabo, y por un momento crey estar contemplando a alguien que se ocultaba tras una grotesca mscara sin cabello del da de vspera de Todos los Santos. Se llev una mano hacia los labios para ahogar una expresin de asombro, y la imagen reflejada en el espejo hizo lo mismo. Del rostro le colgaban jirones de piel, que se desprendan como la corteza de un rbol. Unas rayas marrones y costrosas le cruzaban la frente y el puente de la nariz, y las cejas, en otro tiempo tan rubias y espesas, se haban quemado por completo y desaparecido. Tena los labios agrietados como la tierra reseca, y los ojos parecan hundidos en la cabeza, rodeados de oscuras simas. En su mejilla derecha haba dos pequeas verrugas negras, y otras tres ms le haban aparecido en los labios. Haba visto aquellas mismas cosas, parecidas a verrugas, en la frente de Josh. Tambin haba visto las quemaduras marrones de su cara y el moteado blanco grisceo de su piel, pero se haba acostumbrado al aspecto de Josh. Ahora, al verse con apenas unos mechones de cabello suelto donde antes haba sido tan abundante, y con la piel mortalmente blanca colgndole de la cara, unas lgrimas de conmocin y horror aparecieron en sus ojos. Se sobresalt al escuchar una llamada suave en la puerta del cuarto de bao. Swan? Ests bien, muchacha? pregunt la voz de Leona Skelton. S, seora contest, pero su voz son temblorosa y supo que la mujer lo haba percibido. Bueno dijo Leona tras una pausa, tengo algo de comida para ti cuando ests preparada. Swan le dio las gracias y dijo que saldra al cabo de pocos minutos. Leona se march. El monstruo con la mscara de la vspera de Todos los Santos la mir desde el espejo. Le haba entregado a Leona sus ropas sucias, y ella le dijo que intentara lavarlas en una cubeta y ponerlas a secar delante del fuego, as que de momento se puso un batn a cuadros que le vena muy grande y unas gruesas medias blancas que Leona le haba dejado. El batn formaba parte de un arcn de ropas que haban pertenecido a Joe, el hijo de Leona, quien ahora, segn dijo ella con orgullo, viva en Kansas City con su propia familia y diriga un supermercado. Segn aadi Leona, haba tenido la intencin de tirar todo el contenido de aquel arcn pero, de algn modo, nunca llev a cabo esa tarea. Swan tena el cuerpo limpio. El jabn que utiliz haba olido a lilas, y ella pens tristemente en sus jardines, llenos de color bajo la luz del sol. Sali del cuarto de bao, dejando la lmpara encendida para que Josh se viera cuando tomara el bao. La casa estaba fra y se dirigi directamente al saln, para calentarse de nuevo frente a la chimenea encendida. Josh se haba quedado durmiendo en el suelo, cubierto por una manta roja, con la cabeza apoyada sobre una almohada. Cerca de la cabeza tena una bandeja con un plato vaco y una taza en la que an quedaba un nfimo resto de torta de maz. La manta se le haba resbalado del hombro, y Swan se inclin y lo tap hasta la barbilla. Me ha contado cmo os conocisteis dijo Leona en voz baja para no perturbar el sueo de Josh. Pero l dorma tan profundamente que no se habra despertado ni aunque un camin hubiera atravesado la pared. Leona termin de salir de la cocina llevando una bandeja para Swan con un plato de sopa de verduras caliente, y una taza de agua del pozo con tres tortas de maz. Swan tom la bandeja y se sent frente a la chimenea. La casa estaba tranquila. Davy Skelton tambin se haba quedado dormido y, a excepcin de las fuertes y ocasionales rfagas de viento sobre el tejado, no se escuchaba otro sonido que los crujidos de la madera en el fuego y el tictac del reloj situado sobre la repisa de la chimenea y que indicaba las ocho y cuarenta. Leona se acomod en una silla y se cubri con una alegre tela floreada. Sus rodillas crujieron. Hizo una mueca de dolor y se las frot con una mano nudosa y manchada por la edad. A los huesos viejos les gusta hablar dijo, haciendo un gesto hacia el gigante dormido. Me ha dicho que eres una nia muy valiente, y que una vez que has tomado una decisin, no abandonas fcilmente. Es eso cierto? Swan no supo qu decir. Se encogi de hombros, masticando una torta de maz dura como una roca. Bueno, eso fue lo que me dijo continu diciendo Leona. Y es bueno tener una mente firme, sobre todo en momentos como estos. Su mirada se movi ms all de donde se encontraba Swan, hacia la ventana. Ahora, todo ha cambiado. Todo lo que haba antes, ha desaparecido. Lo s. La mirada de sus ojos se estrech. Puedo escuchar una voz siniestra en ese viento. Una voz que dice: Todo es mo... Todo es mo. Siento mucho decir que no creo que ah afuera quede mucha gente con vida. Quiz todo el mundo est en las mismas condiciones que Sullivan: arrasado por el viento, cambiando, transformndose en algo diferente a lo que era antes. Como qu? pregunt Swan. Quin sabe? replic Leona encogindose de hombros. Oh, el mundo no se va a acabar por esto. Eso fue lo primero en que pens: que se acabara. Pero el mundo tambin tiene una mente muy firme dijo levantando un dedo medio curvado para dar mayor nfasis a sus palabras. Aunque muera toda la gente que viva en las grandes ciudades y en los pueblos pequeos, aunque todos los rboles y las cosechas se vuelvan negros, y aunque las nubes no dejen pasar la luz del sol, el mundo sigue girando. Oh, cuando Dios puso en movimiento este mundo, le dio un buen empujn para que girara con fuerza. Vaya si lo hizo! Y tambin concedi mentes y almas poderosas y firmes a mucha gente, a gente como t, quiz. Y como tu amigo. Swan crey escuchar el ladrido de un perro. Fue un sonido incierto, que pareci estar all durante unos pocos segundos y que luego desapareci, llevado por el viento. Se levant, mir por una ventana y luego por la otra, pero no pudo ver gran cosa. Ha odo usted el ladrido de un perro? Eh? No, pero t probablemente s. Por este pueblo siempre pasan perros vagabundos que andan buscando comida. A veces, les dejo unos pocos restos y un cuenco de agua en los escalones del porche. Se inclin sobre el fuego, ocupndose en arreglar la nueva madera colocada en la chimenea para que quedara entre los leos encendidos. Swan tom otro trago de la taza de agua y decidi que sus dientes eran incapaces de ganarle la batalla a las tortas de maz. Tom una de las tortas y pregunt: Estara bien si sacara ah fuera esta torta y esta agua? 10

Claro, adelante. Supongo que los perros vagabundos tambin necesitan comer. Pero lleva cuidado para que no te atrape el viento. Swan sac la torta de maz y el agua, para dejarlas en los escalones del porche. El viento haba aumentado su fuerza, y arrastraba oleadas de polvo. Con el batn aleteando a su alrededor, Swan dej la comida y el agua en uno de los escalones inferiores y mir en todas direcciones, protegindose los ojos con una mano para evitar el polvo. No vio ni el menor rastro de ningn perro. Se dirigi hacia donde antes haba estado la puerta que Josh derribara de una patada y permaneci all un momento. Estaba a punto de regresar a la casa cuando crey detectar un movimiento furtivo hacia la derecha. Esper, al tiempo que empezaba a estremecerse de fro. Finalmente, una pequea figura gris se acerc un poco ms. El pequeo terrier se detuvo a poco ms de tres metros del porche y olisque el suelo con su hocico peludo. Despus husme el aire, tratando de percibir el olor de Swan. El viento se arremolinaba a travs de su pelaje corto y polvoriento, y luego el terrier levant la cabeza hacia Swan y tembl. Ella experiment una profunda punzada de lstima por la pequea criatura. No haba forma de saber de dnde proceda el perro; estaba asustado y no quera acercarse a donde se hallaba la comida, a pesar de que Swan se encontraba en el escaln ms alto. De repente, el terrier se volvi y sali corriendo hacia la oscuridad. Swan comprendi; el pequeo animal ya no confiaba en los seres humanos. Dej la comida y el agua donde estaban, y regres al interior de la casa. El fuego arda alegremente. Leona estaba de pie ante l, calentndose las manos. Debajo de la manta, Josh se mova y roncaba ms sonoramente. Luego se tranquiliz un poco. Has visto al perro? pregunt Leona. S, seora. Pero no quiso acercarse a la comida mientras yo estaba all. No poda esperarse otra cosa. Probablemente, tambin tiene su orgullo, no te parece? pregunt, volvindose hacia Swan. Formaba una figura redonda delineada contra la luz naranja del fuego. Swan tuvo que hacerle entonces una pregunta que se le haba ocurrido mientras tomaba el bao. No quisiera que esto le sonara mal, pero... es usted una bruja? Ja! exclam Leona echndose a rer roncamente. Dices aquello que piensas, verdad, muchacha? Bueno, eso est muy bien! Es una cosa muy rara en estos tiempos que corren! Swan guard silencio, a la espera de que ella siguiera hablando. Al ver que no deca nada, insisti: Me gustara saberlo. Lo es usted? Mi mam deca que todo aquel que tiene visiones o que adivina el futuro tiene que ser malvado, porque esas cosas proceden de Satn. Te deca eso? Bueno, no s si se me puede considerar una bruja o no. Quiz lo sea. Y yo soy la primera en decirte que no todo lo que veo termina por convertirse en realidad. De hecho, mi nivel de aciertos como vidente es relativamente bajo. Me imagino que la vida es como uno de esos grandes y complicados rompecabezas que una tiene que ir montando poco a poco. Eso no es algo que se pueda adivinar, sino que se tiene que avanzar pieza a pieza, y una trata de encajar piezas all donde no corresponden, y cuando una se siente harta slo deseara dejarlo todo y ponerse a llorar. Se encogi de hombros. No quisiera decir con ello que el rompecabezas ya est terminado, pero quiz yo tenga el don de ver por anticipado cul es la pieza que encaja a continuacin. Aunque eso no me sucede siempre, claro. Slo a veces, cuando la pieza siguiente resulta ser realmente importante. Me imagino que Satn quisiera revolver todas esas piezas, quemarlas y destruirlas. No creo que al viejo demonio le agrade ver el rompecabezas terminado y bonito, no te parece? No admiti Swan. Supongo que no. Muchacha, me gustara ensearte algo... si a ti te parece bien. Swan asinti con un gesto. Leona tom una de las lmparas y le hizo seas para que la siguiera. Avanzaron por el pasillo, pasaron junto a la puerta cerrada tras la que dorma Davy, y se dirigieron hacia otra puerta situada al extremo del pequeo vestbulo. Leona la abri e invit a Swan a pasar a una pequea habitacin forrada con paneles de madera de pino, llena de estanteras y libros, con una mesa cuadrada de jugar a las cartas y cuatro sillas, situadas en el centro de la estancia. Sobre la mesa haba un tablero Ouija, y debajo de la mesa se vea una estrella multicolor de cinco puntas, pintada sobre el suelo de madera. Qu es eso? pregunt Swan, sealando el dibujo puesto al descubierto por la luz de la lmpara. A eso se le llama un pentculo. Es un signo mgico, y se supone que ste atrae a los espritus buenos que desean ser tiles. Espritus? Quiere decir fantasmas? No, slo sentimientos y emociones buenas. No estoy segura con exactitud. Solicit este modelo a partir de un anuncio que vi publicado en Fate, y cuando me lo entregaron no recib mucha ms informacin. Dej la lmpara sobre la mesa. En cualquier caso, este es mi cuarto de videncia. Traigo..., bueno, traa aqu a mis clientes, para leerles lo que deca la bola de cristal y el tablero Ouija. As que supongo que esto tambin es algo as como mi despacho. Quiere decir que gana dinero haciendo esto? Pues claro! Por qu no? Es una forma decente de ganarse la vida. Adems, todo el mundo quiere saber algo acerca de su tema favorito: ellos mismos! Se ech a rer y sus dientes despidieron destellos plateados a la luz de la lmpara. Mira aqu! Extendi la mano hacia una de las estanteras y sac un trozo de madera en forma de cayado que pareca una rama de rbol pelada. l objeto tena aproximadamente un metro, y en uno de sus extremos sobresalan dos ramas ms pequeas, que se separaban en ngulos opuestos. Este es Beb Llorn dijo Leona. Con l es con lo que realmente gano dinero. A Swan le pareci que slo era un viejo y extrao palo, con forma de tirachinas. Esa cosa? Cmo? Has odo hablar alguna vez de una varita de zahor? Pues esta es la mejor varita de zahor que se podra desear, muchacha. El viejo Beb Llorn se inclina y llora sobre una charca de agua situada a ms de treinta metros de profundidad, bajo tierra. Es capaz de descubrir el agua ms limpia que pueda probar tu lengua. Oh, me encanta mi varita de zahor! Le dio un sonoro beso y la volvi a guardar en su sitio. Luego, su mirada brillante y astuta se pos de nuevo sobre Swan. Te gustara conocer tu futuro? No lo s contest ella, algo inquieta. No te gustara saberlo? Aunque slo fuera un poco? Oh, quiero decir, por pasar el rato..., slo por eso. Swan se encogi de hombros, sin estar muy convencida. T me interesas, muchacha sigui diciendo Leona. Despus de lo que me ha contado Josh 10

acerca de ti, y de todo lo que habis pasado los dos juntos... Me gustara echarle un vistazo a ese gran rompecabezas tuyo. No te gustara a ti? Swan se pregunt si Josh le habra hablado de la orden que haba pronunciado el cadver de PawPaw, y de la hierba que haba crecido all donde ella dorma. Seguramente no, pens. No conocan a Leona Skelton lo bastante bien como para revelarle sus secretos. O bien, si la mujer era una bruja, sigui razonando, ya fuera buena o mala, quiz ya lo supiera de algn modo, o al menos habra supuesto que haba algo extrao en la historia que le haba contado Josh. Cmo lo hace? pregunt Swan. Con una de esas bolas de cristal? O con ese tablero que tiene sobre la mesa? No, creo que no. Esas cosas tienen su utilidad, pero... lo hara con esto. Tom una caja de madera labrada de una de las estanteras, y se acerc a la mesa, donde la luz era ms fuerte. Apart a un lado el tablero Ouija, coloc la caja sobre la mesa y la abri; el interior estaba recubierto de un revestimiento de terciopelo de color prpura, y Leona Skelton extrajo de l un mazo de cartas. Puso el mazo hacia arriba y con una mano abri las cartas en abanico para que Swan pudiera verlas. Y, al verlas, Swan contuvo la respiracin. Sobre las cartas se vean imgenes extraas y maravillosas: espadas, palos, copas y estrellas de cinco puntas, como la que haba pintada en el suelo, con nmeros diferentes de cada objeto en cada una de las cartas y presentados sobre el fondo de enigmticos dibujos que Swan no poda imaginar qu eran: tres espadas atravesando un corazn, u ocho palos volando por un cielo azul. Pero en algunas de las otras cartas haba dibujos de personas: un anciano con vestimentas grises, con la cabeza inclinada y un cetro en una mano, mientras que la otra sostena un farol donde brillaba una estrella de seis puntas; dos figuras desnudas, un hombre y una mujer, entrelazadas para formar una sola persona; un caballero con una armadura roja y llameante, montado en un caballo que expulsaba fuego, y cuyos cascos despedan chispas, lanzado hacia adelante a todo galope. Y ms y ms figuras mgicas, pero lo que pareca darles vida eran los colores impresos en las cartas: verde esmeralda, el rojo de mil incendios, un dorado deslumbrante y un plateado reluciente, un azul real y un negro de medianoche, un blanco de perla y el amarillo de un sol de pleno verano. Baadas en aquellos colores, las figuras parecan moverse y respirar por s solas, dispuestas a realizar cualquier clase de accin en la que se hallaran implicadas. Swan nunca haba visto cartas como aquellas, y no pudo apartar la vista de ellas. A esto se les llama las cartas del tarot dijo Leona. Este mazo procede de la dcada de los aos veinte y cada color fue pintado por la mano de alguien distinto. No te parecen interesantes? S respondi Swan entrecortadamente. Oh..., s. Sintate aqu enfrente, muchacha dijo Leona tocando una de las sillas, y comprobemos qu podemos ver, de acuerdo? Swan vacil, an insegura, pero se senta encantada por aquellas figuras hermosas y misteriosas pintadas sobre las cartas mgicas. Levant la cabeza para mirar el rostro de Leona Skelton y luego se desliz en la silla como si sta hubiera sido hecha expresamente para ella. Leona se sent frente a ella y apart la lmpara hacia la derecha. Vamos a hacer algo que se llama la Gran Cruz. Es una forma especial de distribuir las cartas para que cuenten una historia. Es posible que lo que cuenten no quede claro, y puede que no sea una historia fcil, pero las cartas se colocarn una junto a la otra y contendrn una referencia a las siguientes, un poco como en ese rompecabezas de que te hablaba antes. Ests preparada? Swan asinti con un gesto, con el corazn empezando a latirle con fuerza. El viento aullaba en el exterior y, por un instante, Swan crey haber percibido una oscura voz en l. Leona sonri y fue pasando las cartas, buscando una en particular. La encontr y la extendi hacia arriba, para que Swan la viera. Esta ser la tuya, y las otras cartas formarn una historia alrededor de ella. Dej la carta sobre la mesa, delante de Swan; estaba ribeteada de oro y rojo y contena la imagen de un joven envuelto en una capa larga y dorada, con un gorro del que sobresala una pluma roja; delante de l sostena un palo del cual surgan verdes hojas de parra que se enroscaban alrededor. Esta es la Sota de Bastos, un muchacho, que an tiene un largo camino por delante. Extendi el resto del mazo de cartas hacia Swan. Quieres barajarlas? Swan no saba cmo hacerlo y mene la cabeza en un gesto negativo. Bueno, entonces mzclalas. Mzclalas muy bien, una y otra vez, y mientras lo ests haciendo piensa intensamente en donde has estado, en quin eres y adnde deseas ir. Swan hizo lo que se le peda y las cartas se deslizaron en todas direcciones, boca abajo, mostrando slo los dorsos de color dorado. Se concentr en las cosas que Leona haba mencionado, y pens en ellas con toda la intensidad de que fue capaz, aunque el ruido del viento segua intentando distraerla. Ya est bien, muchacha dijo finalmente Leona. Ahora, vuelve a juntarlas para formar un mazo, con la cara hacia abajo y en el orden que t quieras. Luego cortas la baraja en tres montones y los colocas a tu izquierda. Una vez hecho lo que se le haba pedido, Leona extendi una mano, grcil a la luz naranja de la lmpara, y tom cada uno de los montones para formar un mazo completo. Y ahora empezamos la historia dijo, colocando la primera carta boca arriba, directamente sobre la Sota de Bastos. Esta te cubre. Se trataba de una gran rueda dorada, con figuras de hombres y mujeres en los rayos, algunas con expresiones alegres en la parte superior de la rueda y otras, en la parte inferior, con las manos sobre sus caras, en un gesto de desesperacin. La Rueda de la Fortuna, que siempre gira, proporciona cambios y despliega el Destino. Esa es la atmsfera en la que te encuentras, quiz con las cosas movindose y girando a tu alrededor, cosas de las que ni siquiera eres consciente. La siguiente carta se coloc a travs de la Rueda de la Fortuna. Esto te cruza dijo Leona, y representa a las fuerzas que se oponen a ti. Sus ojos se estrecharon. Oh, santo Dios. La carta, ribeteada de bano y plata, mostraba a una figura envuelta casi por completo en una capa negra con capucha, a excepcin de un rostro blanco, como el de una mscara, que mostraba una sonrisa cruel; los ojos de la figura eran plateados, pero haba un tercer ojo de color escarlata sobre la frente. En la parte superior de la carta haba unas letras de dibujo intrincado que decan... El Demonio dijo Leona. Desencadena la destruccin y la inhumanidad. Tienes que estar en guardia y llevar cuidado, muchacha. Antes de que Swan pudiera hacer alguna pregunta ms sobre aquella carta, que la hizo estremecer, Leona extrajo la siguiente, 10

colocndola sobre las otras dos. Esto te corona y dice aquello que anhelas. El As de Copas..., significa paz, belleza y anhelo de comprensin. Ah, esa no soy yo! exclam Swan, que se sinti embarazosa. Quiz no lo seas todava. Pero tal vez llegues a serlo algn da. La carta siguiente fue colocada debajo del Demonio, de mirada odiosa. Esto est por debajo de ti, y cuenta una historia acerca de lo que has tenido que pasar para llegar a donde ests. La carta mostraba el brillante sol amarillo, pero estaba vuelto del revs. El Sol en esa posicin indica soledad, incertidumbre..., la prdida de alguien. Quiz tambin la prdida de una parte de ti misma. La muerte de la inocencia. Leona levant rpidamente la cabeza para mirarla y luego volvi a concentrarse en las cartas. La siguiente carta, la quinta que Leona sacaba del mazo, fue colocada a la izquierda de la carta del Demonio. Esto est detrs de ti, y significa una influencia que ha quedado atrs. Mostraba la imagen de un viejo que llevaba un farol, pero tambin estaba boca abajo. El Ermitao. Vuelto boca abajo significa retirada, ocultacin, olvido de tus responsabilidades. Todas esas cosas estn quedando atrs. Ests empezando a entrar en el mundo, para bien o para mal. La sexta carta qued colocada a la derecha del Demonio. Esto est por delante de ti e indica lo que ha de llegar. Leona examin la carta con inters. En ella se vea a un joven con una armadura carmes, sosteniendo una espada levantada, mientras un castillo apareca borrosamente al fondo. La Sota de Espadas explic Leona. Una joven, o un muchacho que reclama poder, que vive para l, que lo necesita como el alimento y el agua. El Demonio tambin mira en esa direccin. Es posible que exista alguna clase de conexin entre ambos. En cualquier caso, eso es alguien contra quien te dirigirs, alguien realmente poderoso, y quiz tambin peligroso. Antes de que pudiera girar la carta siguiente, una voz lleg hasta ellas desde el pasillo. Leona! Leona! Davy empez a toser violentamente, casi sofocndose. Instantneamente, Leona dej las cartas a un lado y sali precipitadamente de la habitacin. Swan se levant. La carta del Demonio Un hombre con un ojo escarlata, pens pareca mirarla directamente a ella, y a lo largo de los brazos se le puso la carne de gallina. El mazo que Leona haba dejado sobre la mesa slo estaba a unos pocos centmetros de distancia, y la carta superior despert su deseo de echarle un vistazo. Su mano se desplaz hacia ella. Se detuvo. Slo un vistazo. Un pequeo y rpido vistazo. Tom la carta superior del mazo y mir. Mostraba a una hermosa mujer vestida con ropajes de color violeta, con el sol brillando por encima de ella, rodeada por un campo de trigo, una cascada y flores. A sus pies yacan un len y un cordero. Pero su cabello estaba encendido, y sus ojos tambin eran feroces, decididos y fijos en algn obstculo distante. Llevaba un escudo de plata, con un dibujo de fuego en su centro, y sobre su cabeza llevaba una corona que reluca con colores, como estrellas incrustadas. Unas letras ornamentadas situadas sobre la parte superior de la carta decan: EMPERATRIZ. Swan se permiti contemplarla por un momento, hasta que todos los detalles de la carta quedaron fijos en su mente. La volvi a dejar sobre el mazo y quiso mirar la que vena a continuacin. No! se advirti a s misma. Ya has ido demasiado lejos! Casi pudo sentir el ojo escarlata y malicioso del Demonio, burlndose de ella e incitndola a levantar una carta ms. Tom la carta siguiente y le dio la vuelta. Se qued fra. Un esqueleto vestido con armadura montado sobre un caballo en los huesos, y los brazos del esqueleto sostenan una cimitarra manchada de sangre. Aquella cosa estaba segando un campo de trigo, pero las espigas de trigo eran cuerpos humanos arracimados, desnudos y con expresiones de agona, al tiempo que eran segados por la cimitarra que descenda sobre ellos. El cielo era del color de la sangre y haba en l unos cuervos negros que volaban en crculo sobre el campo humano de miseria. Era la imagen ms terrible que Swan hubiera visto nunca, y ni siquiera tuvo que leer el ttulo, escrito en la parte superior de la carta, para reconocer lo que era. Qu ests haciendo aqu? La voz la sobresalt tanto, que casi le hizo dar un salto en el aire. Se volvi rpidamente y all estaba Josh, de pie ante la puerta. Su rostro, manchado de gris y blanco, y de quemaduras marrones, era grotesco, pero en ese instante Swan se dio cuenta de que le gustaba, igual que l. Josh observ la habitacin, frunciendo el ceo. Qu es todo esto? Es... el cuarto de videncia de Leona. Estaba leyndome el futuro en las cartas. Josh se acerc a la mesa y ech un vistazo a las cartas que estaban boca arriba. Son bastante bonitas dijo. Todas excepto esa dijo, sealando la carta del Demonio. Eso me recuerda un sueo que tuve despus de haberme comido un bocadillo de salami y una caja entera de donuts. Todava inquieta, Swan le mostr la ltima carta que haba tomado. l la tom en sus dedos y la sostuvo cerca de la luz. Ya haba visto otras veces cartas del tarot, en el barrio francs de Nueva Orleans. Las letras de sta decan: MUERTE. La muerte segando a la raza humana, pens. Era una de las cosas ms crueles que hubiera visto, y a la dbil luz de la lmpara, la cimitarra de plata pareca trazar un movimiento de vaivn, hacia adelante y atrs, a travs de las gavillas humanas, con el esqueltico caballo levantado sobre sus cuartos traseros, mientras su jinete trabajaba bajo un cielo de color rojo sangre. La dej caer sobre la mesa, y la carta qued situada medio a travs de la carta de la figura demonaca con el ojo escarlata. Slo son cartas dijo. Papel y dibujos. No significan nada. Leona dijo que contaban una historia. Josh tom las cartas y form un nuevo mazo con ellas, apartando de la vista de Swan las imgenes del Demonio y de la Muerte. Papel y dibujos repiti. Eso es todo. No pudieron evitar el escuchar la atormentada y carrasposa tos de Davy Skelton. El haber visto aquellas cartas, especialmente la del cruel cosechador, haba producido en Josh una sensacin horripilante. Davy produca el ruido de una persona que se sofoca, y escucharon a Leona consolndole, intentando calmarlo. Josh se dio cuenta, de repente, de que la muerte estaba cerca. Est cerca, 10

muy cerca, pens. Sali de la habitacin y avanz por el pasillo. La puerta que daba a la habitacin de Davy estaba entornada. Josh pens que quiz pudiera ayudar, y se dispuso a entrar en la habitacin. Lo primero que vio fue que las sbanas estaban manchadas de sangre. El rostro agonizante de un hombre apareci iluminado por una lmpara amarillenta, con los ojos asustados por la nusea y el horror. Al toser, surgan de su boca flemas espesas y oscuras. Josh se detuvo en el umbral de la puerta. Leona estaba inclinada sobre su marido, con una jofaina de porcelana en el regazo y un pao hmedo de sangre en la mano. Percibi la presencia de Josh, volvi la cabeza y con toda la dignidad que pudo reunir dijo: Por favor, salga y cierre la puerta. Josh vacil, atnito y con nuseas al mismo tiempo. Por favor le implor Leona, mientras su esposo segua tosiendo sobre su regazo, escupiendo la vida por la boca. Retrocedi, sali de la habitacin y cerr la puerta. De algn modo, un instante despus se volvi a encontrar sentado ante la chimenea. Se oli a s mismo. Ola muy mal y necesitaba recoger algunos cubos de agua del pozo, calentarlos en el fuego de la chimenea, y sumergirse en aquel bao que tanto haba anhelado. Pero el rostro amarillento y tenso del moribundo de la otra habitacin no desapareca de su mente, impidindole moverse. Record a Darleen, murindose sobre la tierra del stano. Record el cadver de alguien que haba visto en los escalones de un porche, en la semioscuridad. La imagen de aquel jinete esqueltico pasando su hoja sobre el campo de trigo de la humanidad era algo que permaneca adherido a su cerebro. Oh, Dios pens, al tiempo que le brotaban las lgrimas. Oh, Dios, aydanos a todos. Y entonces, inclin la cabeza y solloz, no slo por sus recuerdos de Rose y los chicos, sino tambin por Davy Skelton, y Darleen Prescott, y la persona muerta entrevista en la oscuridad, y por todos los seres humanos muertos y moribundos que antes haban sentido el sol sobre sus rostros y pensaron alguna vez que viviran para siempre. Solloz, con las lgrimas resbalndole por el rostro y gotendole por la barbilla, y no pudo contener sus sollozos. Alguien le puso una mano sobre la nuca. Era la nia. Swan. Josh la atrajo hacia s, y esta vez fue ella quien le abraz mientras l lloraba. Ella le apret con fuerza. Quera mucho a Josh, y no poda soportar el sonido tan doloroso de su llanto. El viento aull, cambi de direccin y atac las ruinas de Sullivan desde otro ngulo. Y en el aullido de ese viento ella crey escuchar una voz siniestra susurrando: Todo mo... Todo mo. VI INFIERNO HELADO Tumores Malignos La Magnum que espera El guerrero zul El puo elemental Enfrentndose con el Gordo Paraso El sonido de alguien que renace 34 Un viento fro azotaba las antorchas en la llanura desrtica situada a cuarenta y cinco kilmetros al noroeste del crter de Salt Lake City. Unas trescientas personas harapientas y medio muertas de hambre se apiaban en la costa del Gran Lago Salado, en una ciudad destartalada compuesta por cajas de cartn, automviles averiados, tiendas y camiones. La luz de las antorchas se vea a varios kilmetros de distancia en el terreno llano y atraa a las bandas diseminadas de supervivientes que luchaban por dirigirse hacia el este, desde las ciudades y pueblos arruinados de California y Nevada. Cada da y cada noche llegaban al campamento grupos de gente, con sus pertenencias atadas a las espaldas, llevadas en los brazos, transportadas en maletas o empujadas en carretillas y carritos de compra de supermercados. All encontraban un espacio, sobre la tierra dura y desnuda, en el que se acurrucaban. Los ms afortunados llegaban con tiendas y mochilas de comida enlatada y agua embotellada, y disponan de armas de fuego para proteger sus suministros; los ms dbiles se encogan en el suelo y expiraban en cuanto se les acababa la comida y el agua, o les eran robadas, y los cuerpos de los suicidas flotaban en las aguas del Gran Lago Salado como maderos macabros y agitados. Pero el olor del agua salada, llevado por el viento, tambin atraa a grupos de emigrantes; quienes se haban quedado sin agua fresca trataban de beber la del lago, y quienes sufran de heridas infestadas y quemaduras buscaban su abrazo agonizante, con el deseo determinado de los flagelantes religiosos. En el borde occidental del campamento, sobre un terreno duro y salpicado de rocas, yacan ms de cien cadveres all donde se haban derrumbado. Los cuerpos haban sido despojados de todo por los saqueadores, que vivan en pozos excavados en la tierra, y que eran llamados despreciativamente Tumores Malignos por quienes vivan ms cerca de la orilla del lago. Cubriendo casi todo el horizonte occidental se vea un enorme cementerio de coches destartalados, camionetas, remolques, jeeps y motocicletas que se haban quedado sin gasolina, o cuyos motores se haban quemado por la falta de aceite. Los saqueadores los haban despojado de todo aquello que fuera valioso, arrancando los asientos de los vehculos, quitndoles las ruedas, arrancando las puertas y caps y llevndoselos para construir sus propias y extraas moradas. Los depsitos de combustible eran vaciados por grupos de hombres armados procedentes del campamento principal, y esos restos de combustible se utilizaban para alimentar las antorchas, porque la luz se haba convertido en una fuerza, en una proteccin casi mstica contra los horrores de la oscuridad. 10

Dos figuras, ambas cargadas con mochilas, avanzaban penosamente por el desierto en direccin a la luz de las antorchas, a casi un kilmetro de distancia. Era la noche del veintitrs de agosto, un mes y seis das despus de que cayeran las bombas. Las dos figuras se abrieron paso entre la chatarra de los vehculos, sin vacilaciones, ni siquiera cuando se tropezaban con algn que otro cadver desnudo. Por encima de los olores nauseabundos de la corrupcin, percibieron el olor del lago salado. Su propio coche, un BMW robado de un aparcamiento en la ciudad fantasma de Carson City, Nevada, se haba quedado sin combustible unos dieciocho kilmetros antes, y llevaban caminando toda la noche, siguiendo el brillo de las luces reflejado sobre las nubes bajas. Algo tintine a la derecha, por detrs de los restos saqueados de un Dodge Charger. La figura que iba delante se detuvo y extrajo una automtica del 45 de la sobaquera que llevaba bajo una parka de plumas de ganso. El sonido no se repiti y tras un momento de silencio las dos figuras continuaron su camino hacia el campamento, apresurando el paso. La figura de delante haba dado unos cinco pasos ms cuando una mano surgi de la tierra y la arena suelta a sus pies, y la sujet por el tobillo izquierdo, zarandendola y hacindole perder el equilibrio. Su grito de alarma y el sonido de la 45 surgieron el unsono, pero el arma dispar hacia el cielo. Cay con dureza sobre el costado izquierdo, expulsando el aire de los pulmones a causa del choque. Una figura humana surgi de un pozo que se haba abierto en la tierra, arrastrndose como un cangrejo. Aquella cosa cay sobre el hombre de la mochila, le puso una rodilla en el cuello y empez a golpearle el rostro con el puo de la mano izquierda. La segunda figura lanz un grito un grito de mujer, se volvi y ech a correr por entre la chatarra de los vehculos. Escuch pasos tras ella, dndose cuenta de que alguien le ganaba terreno, y al volver la cabeza para mirar atrs, tropez con uno de los cadveres desnudos y cay de bruces. Intent incorporarse pero, de pronto, un pie calzado con unas zapatillas le presion la nuca, hundindole las narices y la boca en la tierra. Empez a ahogarse, con el cuerpo recorrido por los espasmos. A unos metros de distancia, la figura que se haba arrastrado se desplaz, utilizando la rodilla izquierda para presionar contra la tierra la mano armada del hombre joven, mientras que con la derecha le apretaba el pecho. El hombre joven boqueaba buscando aire, con los ojos muy abiertos y atnitos sobre una sucia barba rubia. Entonces, la figura de cangrejo extrajo con la mano izquierda un cuchillo de caza de una funda de cuero que llevaba bajo un abrigo largo, polvoriento y negro; el cuchillo de caza efectu un trazo rpido y profundo a travs del cuello del hombre joven, luego una vez ms, y finalmente una tercera. El hombre joven dej de forcejear y sus labios se apartaron de los dientes, en una mueca. La mujer luchaba por su vida; logr mover la cabeza, con la mejilla aplastada contra el suelo, y suplic: Por favor..., no me mates! Te dar... lo que quieras! Por favor, no... De pronto, el pie con zapatilla se retir. La punta de lo que ella sinti como un piolet le presion en la mejilla, justo por debajo de su ojo derecho. Nada de trucos dijo la voz de un muchacho, en tono alto y agudo. Comprendido? El piolet se le hundi un poco ms en la carne para dar mayor nfasis a sus palabras. Sdijo ella. El muchacho la agarr por el cabello, largo y negro, y la incorpor hasta dejarla en una posicin sentada. Ella pudo distinguir su rostro a la dbil penumbra de las luces distantes. Slo era un muchacho, de unos trece o catorce aos de edad, que llevaba un suter marrn inmundo, de un tamao excesivamente grande, y unos pantalones grises con agujeros en las rodilleras; estaba muy delgado, hasta el punto de parecer demacrado, con un rostro de pmulos altos plido y cadavrico. Tena el cabello oscuro pegado a la cabeza por la suciedad y el sudor, y llevaba un par de anteojos, ribeteados de cuero estropeado, que ella supuso eran de la clase que haban llevado los pilotos de la segunda guerra mundial. Los cristales aumentaban sus ojos como si se vieran a travs de una pecera. No me hagas dao, de acuerdo? Te juro que no gritar. Roland Croninger se ech a rer. Aquello era lo ms estpido que haba escuchado nunca. Puedes gritar todo lo que quieras. A nadie le importa una mierda que grites o no. Qutate la mochila. Lo tienes? pregunt el coronel Macklin desde donde se encontraba, agazapado sobre el otro cuerpo. S, seor contest Roland. Es una mujer. Trela aqu! Roland tom la mochila y retrocedi un paso. Empieza a moverte. La mujer empez a levantarse, pero l la empuj y la hizo caer de nuevo. No, no de pie. Arrastrndote. La mujer se arrastr sobre la tierra, por encima de los cuerpos corrompidos. Haba un grito pugnando por salir desde detrs de sus dientes, pero no lo permiti. Rudy? pregunt con voz dbil. Rudy? Ests bien? Y entonces vio a la figura del abrigo negro abriendo la mochila de Rudy, observ toda la sangre, y se dio cuenta de que se haban topado con una gran mierda. Roland entreg al coronel Macklin la otra mochila y luego se guard el piolet en el cinturn elstico con que se sujetaba los pantalones y que le haba quitado al cadver de un muchacho de su edad y estatura. Arranc la automtica de los dedos muertos de Rudy, mientras la mujer permaneca sentada cerca, observndolo todo en silencio, paralizada. Buen arma le dijo al rey. Podemos utilizarla. Tenemos que encontrar ms cargadores dijo Macklin, dedicndose a hurgar lo que haba en la mochila con su nica mano. Sac calcetines, ropa interior, pasta de dientes, un equipo de urgencia sobrante del ejrcito y una cantimplora que produjo un chapoteo al agitarla. Agua! exclam. Oh, Jess..., es agua fresca! Se coloc la cantimplora entre los muslos y desenrosc el tapn. Luego tom varios tragos de agua dulce y deliciosa, algunas de cuyas gotas resbalaron por su nueva barba salpicada de gris y cayeron al suelo. T tambin tienes una cantimplora? le pregunt Roland a la mujer. Ella asinti con un gesto tirando de la correa de la cantimplora que llevaba colgada al hombro, por debajo del abrigo de armio que haba tomado en una tienda de Carson City. Llevaba unos pantalones de leopardo y unas botas caras, y alrededor del cuello le colgaban collares de perlas y cadenas de diamantes. Dmela. Ella le mir a la cara e irgui la espalda. Aquel muchacho slo era un novato, y ella saba tratar a los novatos. Que te jodan le dijo. 10

Abri la cantimplora y empez a beber, con sus duros ojos azules desafindole por encima del borde de la cantimplora. Eh! grit alguien desde la oscuridad, con un sonido ronco y escabroso. Habis atrapado por ah a una mujer? Roland no contest. Observ el suave cuello de la mujer movindose al tiempo que beba. Tengo una botella de whisky! sigui diciendo la voz. Os la cambio! Ella dej de beber. De repente, el agua Perrier le supo a demonios. Una botella de whisky por treinta minutos! dijo la voz. Os la devolver cuando haya terminado! De acuerdo? Yo tengo un cartn de cigarrillos! dijo otra voz desde la izquierda, ms all de un jeep tumbado. Quince minutos por un cartn de cigarrillos! La mujer tap apresuradamente la cantimplora y la arroj a los pies del muchacho. Toma le dijo mirndole fijamente. Todo lo que queda es para ti. Municiones! exclam Macklin, sacando tres cargadores de la mochila de Rudy . Ahora disponemos de cierta potencia de fuego! Roland tom la cantimplora, bebi unos pocos tragos de agua, la tap de nuevo y se pas la correa por encima del hombro. De los alrededores les llegaban las voces de otros Tumores Malignos, ofrecindoles alijos de licor, cigarrillos, cerillas, barras de chocolate y otras cosas valiosas a cambio de pasar un tiempo con la mujer recientemente atrapada. Roland permaneci tranquilo, escuchando cmo aumentaban las ofertas con el placer de un subastador que sabe que dispone de algo de verdadero valor. Estudi a la mujer a travs de los cristales de los anteojos que l mismo se haba confeccionado, ajustando las lentes con las dioptras apropiadas encontradas entre los restos de una ptica de Pocatello en unos anteojos de tanquista del ejrcito. Aquella mujer no mostraba marcas, a excepcin de varios rasguos pequeos y en proceso de cicatrizacin que tena en las mejillas y la frente, y slo por eso ya constitua un premio muy especial. La mayora de las mujeres del campamento haban perdido el cabello y las cejas, y sus caras aparecan marcadas por cicatrices queloides de diversos colores, desde el marrn oscuro al escarlata. El cabello negro de esta mujer le caa en cascada sobre los hombros; estaba sucio, pero no haba zonas calvas, que constituan la primera seal de envenenamiento por radiacin. Tena un rostro fuerte, de mandbula cuadrada, y una cara altiva. Era el rostro de una mujer dura y regia. Sus elctricos ojos azules se movieron con lentitud desde el arma de fuego hasta el cadver de Rudy y luego volvieron a mirar el rostro de Roland, como si estuvieran precisando los vrtices exactos de un tringulo. Roland pens que deba rondar los treinta aos, y sus ojos descendieron hacia la conjuncin de los pechos, hinchados bajo una camiseta roja cruzada por unas letras dibujadas que decan: ZORRA RICA, por debajo del abrigo de armio. Crey detectar el abultamiento de los pezones, como si el peligro y la muerte hubieran reavivado su motor sexual. Sinti una presin en el estmago y levant rpidamente la mirada, apartndola de los pezones. De repente se haba preguntado cmo sabra uno de ellos entre sus dientes. Te gusta lo que ves? pregunt ella, abriendo sus labios llenos. Una linterna! ofreci uno de los Tumores Malignos. Te dar una linterna por ella! Roland no respondi. Esta mujer le haca pensar en las imgenes que haba encontrado en cierta ocasin en el cajn del fondo de la mesilla de noche de su padre, en su otra y lejana vida. El bajo vientre se le estaba tensando, y perciba un latido en los testculos, como si alguien los estuviera apretando con un puo brutal. Cmo te llamas? Sheila contest ella. Sheila Fontana. Y el tuyo? Dotada con la fra lgica de una superviviente, haba llegado a la conclusin de que sus oportunidades seran mayores con este muchacho novato y con el hombre que slo tena una mano, que all en la oscuridad, entre aquellas otras voces que sonaban. El manco lanz una maldicin y arroj al suelo el resto del contenido de la mochila de Rudy. Roland Croninger. Roland repiti ella, haciendo que el nombre sonara como si estuviera lamiendo un pirul. No vas a entregarme a ellos, verdad, Roland? Era l tu marido? pregunt Roland sealando el cuerpo de Rudy con un pie. No. Viajbamos juntos, eso es todo. En realidad, haban vivido juntos durante ms de un ao, y l haba sido su chulo en Oakland, pero no haba necesidad de confundir al muchacho. Mir el cuello ensangrentado de Rudy y en seguida apart la vista; sinti una punzada de lstima, porque l haba sido un buen director de sus negocios, un amante fantstico, y siempre haba logrado que ambos tuvieran mucho de todo. Pero ya no era ms que un bulto de carne muerta, y as era como se mova el mundo ahora. Tal y como habra dicho el propio Rudy, uno tiene que cubrirse siempre el propio culo, y a cualquier precio. Algo se movi sobre el suelo, a espaldas de Sheila, que se volvi a mirar. Una figura vagamente humana se arrastraba hacia ella. Se detuvo a dos o tres metros de distancia, y una mano cubierta de lceras abiertas y supurantes levant una bolsa de papel. Barras de chocolate? ofreci una voz mutilada. Roland dispar la automtica, y el sonido del disparo hizo que Sheila se levantara de un salto. Desde los otros pozos excavados en la tierra llegaron risas roncas. Sheila haba visto muchas cosas desde que ella y Rudy abandonaran la cabaa de un traficante de coca en las Sierras, donde se hallaban ocultos, huyendo de la polica de San Francisco, cuando explotaron las bombas. Esto, sin embargo, era, con mucho, lo peor de todo. Mir los ojos del muchacho, cubiertos por los anteojos, desde su propia altura de casi un metro ochenta. Tena la estructura sea de una guerrera amazona, pero era todo curvas y zalameras cuando eso convena a sus necesidades, y ahora saba que estaba atrapada en el anzuelo. Qu demonios es esta mierda? pregunt Macklin, inclinado sobre los objetos que haba extrado de la mochila de Sheila. Sheila saba muy bien qu haba descubierto el hombre manco. Se le acerc, sin prestar atencin a la 45 del muchacho, y vio lo que el hombre sostena en su nica mano: un paquete de plstico lleno del polvo colombiano, blanco como la nieve. Desparramados a su alrededor, sobre el suelo, haba otros tres paquetes de plstico de cocana de gran pureza, y aproximadamente una docena de frascos de plstico con pldoras de todas clases, desde LSD y PCP, hasta bellezas negras y varias clases ms de opiceos. sa es mi bolsa de las medicinas, amigo le dijo. Si lo que andas buscando es comida, ah dentro tambin tengo un par de viejas hamburguesas y unas pocas patatas fritas. Puedes comrtelas, si quieres, pero quiero que me devuelvas mis cosas. 10

Drogas se dio cuenta Macklin. Qu es esto? Cocana? Dej caer la bolsa y tom uno de los frascos, levantando hacia ella su rostro cadavrico y salpicado de sangre. Su cabello corto estaba creciendo con el color marrn oscuro salpicado de gris. Sus ojos eran dos profundos agujeros tallados en un rostro duro como la roca. Tambin pldoras? Qu eres, una adicta? Soy un gourmet contest ella con serenidad. Se imagin que el muchacho no iba a permitir que aquel jodido loco y manco le hiciera ningn dao, pero, a pesar de todo, sus msculos se tensaron, preparada para luchar o para huir. Y t quin eres? Es el coronel James Macklin contest Roland. Fue un hroe de guerra. Me da la impresin de que la guerra ya ha terminado. Y la perdimos... hroe dijo, mirando directamente a los ojos de Macklin. Toma lo que quieras, pero necesito que me devuelvas mis cosas. Macklin midi con la mirada a la mujer, y decidi que probablemente no podra arrojarla al suelo y violarla, como haba tenido intencin de hacer hasta ese momento. Posiblemente, ella era demasiado para dominarla con una sola mano, a menos que consiguiera derribarla y colocarle el cuchillo en el cuello. Pero no deseaba intentarlo y fallar delante de Roland, aunque su pene haba empezado a abultarse. Lanz un gruido y busc las hamburguesas. Cuando las encontr, le arroj el paquete de plstico a Sheila, que empez a reunir los dems paquetes de coca y los frascos de pldoras. Macklin se arrastr hacia el cadver y le arranc las botas a Rudy; tambin le quit un Rolex de oro que llevaba en la mueca izquierda, y se lo puso en la suya. Cmo es que os habis quedado aqu? Le pregunt ella a Roland, quien la observaba mientras guardaba los paquetes de cocana y las pldoras. Cmo es que no estis all, ms cerca de la luz? All no quieren Tumores Malignos contest Macklin. As es como nos llaman: Tumores Malignos. Seal con un gesto de la cabeza hacia el agujero rectangular excavado en el suelo, a pocos pasos de distancia; haba estado cubierto con una tela asfltica, imposible de detectar en la oscuridad, y a Sheila le pareci que deba de tener ms de metro y medio de profundidad. Las puntas de la tela asfltica se sostenan con piedras. Ellos creen que no olemos lo bastante bien como para estar ms cerca aadi Macklin con una mueca burlona en la que haba un matiz de demencia. Y a ti, mueca, qu tal te huelo? Ella pens que ola como un cerdo bajo el calor, pero se encogi de hombros y seal con un gesto una barra de desodorante que haba cado de la mochila de Rudy. Macklin se ech a rer. Estaba desabrochando el cinturn de los pantalones de Rudy, preparndose para quitrselos. Mira, aqu vivimos de lo que podemos conseguir y de lo que podemos tomar. Esperamos a que los recin llegados pasen por aqu, dirigindose hacia la luz. Indic con un gesto de cabeza la orilla del lago. Esas gentes tienen el poder. Disponen de armas, mucha comida enlatada y agua embotellada, combustible para las antorchas, y algunos de ellos incluso tienen tiendas. Se baan en esa agua salada, y nosotros les omos gritar. Pero no nos permiten que nos acerquemos. Oh, no! Piensan que nosotros los contaminaramos o algo as. Termin de sacar los pantalones de Rudy y los arroj al fondo del pozo. Lo ves? Lo peor de todo esto es que el muchacho y yo deberamos estar viviendo ahora a la luz. Deberamos llevar ropas limpias, y tomar duchas de agua caliente, y disponer de toda la comida y el agua que quisiramos. Porque nosotros estbamos preparados... Estbamos preparados! Sabamos que las bombas iban a caer. Todo el mundo lo saba en Earth House! Earth House? Qu es eso? El lugar de donde venimos contest Macklin, sentndose en el suelo. All arriba, en las montaas de Idaho. Recorrimos un largo camino y vimos mucha muerte a nuestro alrededor, y Roland se imagin que si logrbamos llegar al Gran Lago Salado, podramos lavarnos en sus aguas, limpias de la radiacin y que la sal curara nuestras heridas. Eso es as, ya sabes. La sal cura, especialmente esto dijo levantando el mun vendado. Las vendas aparecan resecas de sangre y deshilachadas, y en algunas partes haban adquirido un color verdoso. Sheila percibi el olor de la carne infectada. Necesito baarme en esa agua salada, pero ellos no nos permiten acercarnos. Dicen que vivamos de los muertos. As que disparan contra nosotros cuando tratamos de cruzar el terreno abierto. Pero ahora..., ahora disponemos de potencia de fuego! dijo indicando con un gesto la automtica de Roland. Es un lago muy grande dijo Sheila. No tienes por qu atravesar el campamento para llegar hasta ella. Podras dar un rodeo. No. Por dos razones: alguien ocupara nuestro pozo mientras estuviramos fuera y se apoderara de todo lo que tenemos; y, en segundo lugar, nadie le impide a Jimbo Macklin conseguir aquello que desea. Le sonri con una mueca, y ella pens que su rostro se pareca al de una calavera. Ellos no saben quin soy, o qu soy. Pero yo les voy a ensear..., oh, s! Les voy a ensear a todos ellos! Volvi la cabeza hacia el campamento, permaneci observando por un momento las distantes antorchas y luego volvi a mirarla. No querrs follar, verdad? Ella se ech a rer. Aquel tipo era la cosa ms sucia y repulsiva que haba visto nunca. Pero incluso mientras rea, se dio cuenta de que haba sido un error. Se detuvo en plena risa. Roland dijo Macklin con tranquilidad, anda, treme esa pistola. Roland vacil; saba lo que estaba a punto de suceder. Sin embargo, el rey le haba dado una orden, y l era un caballero del rey, y no poda desobedecerle. Avanz un paso, y volvi a vacilar. Roland dijo el rey. Esta vez, Roland se le acerc y le entreg la pistola, que puso en su mano izquierda extendida. Macklin la empu desmaadamente y apunt a la cabeza de Sheila. La mujer levant la barbilla, desafiante, se pas la correa de la mochila por el hombro y se levant. Voy a empezar a caminar hacia el campamento dijo. Quiz puedas dispararle a una mujer por la espalda, hroe de guerra. Pero no creo que puedas. As que, hasta la vista, muchachos. Ha sido un placer. Dio un paso por encima del cadver de Rudy y empez a caminar decididamente entre la chatarra, con el corazn latindole con fuerza y los dientes muy apretados, esperando la bala. Algo se movi hacia su izquierda. Una figura harapienta estaba agachada detrs de una desvencijada camioneta Chevrolet. Alguien ms se arrastr sobre la tierra, a unos siete metros por delante de ella, y no tard en darse cuenta de que no lograra llegar con vida al campamento. Te estn esperando le dijo Roland desde atrs. Nunca te dejarn llegar all. Sheila se detuvo. Las antorchas parecan estar tan lejos, tan terriblemente lejos. Y aunque consiguiera llegar hasta ellas sin haber sido violada, o sin que le sucediera algo peor, tampoco tena ninguna seguridad de que no la violaran en el campamento. Saba que sin Rudy no era ms que carne en movimiento, atrayendo a las moscas. 11

Ser mejor que regreses le dijo Roland. Estars ms segura con nosotros. Segura, pens Sheila con sarcasmo. Claro. La ltima vez que se haba sentido segura fue cuando estuvo en el jardn de infancia. A los diecisiete aos se haba escapado de casa con el batera de un grupo de rock, y haba terminado en Hollywood, pasando por las fases de camarera, bailarina en topless, y masajista en un local de Sunset Strip, hizo un par de pelculas porno y fue entonces cuando se li con Rudy. El mundo se haba convertido para ella en una alocada rueda giratoria de coca, pastillas y tipos sin rostro, pero la verdad es que ella lo disfrutaba. Para ella no haba lamentaciones sobre lo que habra podido ser, ni estaba dispuesta a ponerse de rodillas para pedir perdn a nadie; le gustaba el peligro, le gustaba el lado oscuro del rock, all donde se ocultaban los noctmbulos. La seguridad era un aburrimiento, y siempre haba pensado que slo vivira una vez, de modo que por qu no despilfarrarlo todo? Sin embargo, no crea que desafiar a aquellas figuras que se arrastraban por el suelo fuera muy divertido para ella. Alguien solt una risita desde la oscuridad. Fue una risita de expectativa demencial, y aquel sonido termin por inducirla a tomar una decisin. Dio media vuelta y regres hasta donde esperaban el muchacho y el hroe de guerra manco, y ya empezaba a pensar en la forma de conseguir aquella pistola y volarles la cabeza a los dos. La pistola la ayudara a llegar hasta las antorchas y a la orilla del lago. Ponte a gatas le orden Macklin, con los ojos brillndole por encima de la sucia barba. Sheila sonri dbilmente y se encogi para dejar caer la mochila sobre el suelo. Qu demonios! No ser nada peor que algunos de los tipos a los que he atendido en Strip. Pero no quera dejarlo ganar tan fcilmente. S un buen deportista, hroe de guerra dijo con las manos en jarras. Por qu no dejas que el chico lo haga primero? Macklin mir al muchacho, cuyos ojos, por detrs de los anteojos, parecan como si estuvieran a punto de estallarle en la cabeza. Sheila se desabroch el cinturn y empez a bajarse los pantalones de leopardo. Los baj por las caderas, luego por los muslos y finalmente por las botas vaqueras. No llevaba ropa interior. Se puso sobre las manos y las rodillas, abri la mochila y sac un frasco de pldoras de bellezas negras. Tom una, se la trag y dijo: Vamos, cario. Hace fro aqu! De repente, Macklin se ech a rer. Pens que aquella mujer tena coraje, y aunque no saba lo que hara con ella una vez que hubieran terminado, saba que Sheila era de las de su misma clase. Adelante le dijo a Roland. S un hombre! Roland estaba terriblemente asustado. La mujer esperaba, y el rey quera que lo hiciera. Se imagin que aquello era un rito importante de masculinidad por el que tena que pasar un caballero del rey. Sus testculos estaban a punto de explotar, y el oscuro misterio existente entre los muslos de la mujer le atrajeron hacia ella como un amuleto hipntico. Los Tumores Malignos se acercaron a rastras para contemplar los festejos. Macklin permaneci sentado, observando, con los ojos hundidos e intensos, al mismo tiempo que se acariciaba la mandbula con el can de la automtica, llevndola hacia adelante y hacia atrs. Escuch una risa hueca por encima de su hombro izquierdo, y se dio cuenta de que el soldado en la sombra tambin estaba disfrutando de esto. El soldado en la sombra haba bajado con ellos desde la montaa Blue Dome, haba caminado detrs de ellos y a su lado, pero siempre estaba all. Al soldado en la sombra le gustaba el muchacho, y crea que el chico posea un instinto de asesino que vala la pena desarrollar. Porque, como le haba dicho a Macklin en el silencio de la oscuridad, an no haban terminado los tiempos de guerra. Este nuevo pas iba a necesitar guerreros y seores de la guerra. Se volvera a necesitar a hombres como Macklin, como si alguna vez no se los hubiera necesitado. El soldado en la sombra le cont todo eso, y Macklin lo crey. Ahora, empez a rer tambin, a la vista de lo que se desarrollaba ante l, y su risa y la del soldado en la sombra se entremezclaron, se fundieron y se convirtieron en una sola risa. 35 A ms de tres mil kilmetros de distancia, Hermana estaba sentada junto al fuego. Todos los dems se haban dormido sobre el suelo, en la habitacin, y a Hermana le haba correspondido esta noche el turno de vigilar el fuego, mantenerlo encendido, con la madera brillando en la oscuridad, para que no tuvieran que desperdiciar cerillas. El calentador funcionaba a baja potencia, para no gastar su escasa provisin de queroseno, y el fro haba empezado a penetrar por las grietas de las paredes. Mona Ramsey murmur algo en sueos y su esposo cambi de posicin y la rode con un brazo. El viejo no se enteraba de nada, Artie estaba echado sobre un montn de peridicos, y Steve Buchanan roncaba de vez en cuando como un cerdo. Pero a Hermana le preocupaba el silbido de la respiracin de Artie. Le haba observado sostenindose las costillas, pero l haba dicho que se encontraba bien, que a veces se le cortaba un poco la respiracin pero que, por lo dems, se encontraba bien, tan suave como el encurtido con nata, segn dijo. As esperaba ella que fuera, porque si Artie estaba herido en alguna parte interna, quiz cuando aquel condenado lobo se le haba echado encima en la carretera, unos das antes, no disponan de ninguna medicina capaz de cortar la infeccin. Tena la bolsa a su lado. Afloj la cuerda que la ataba y meti la mano dentro, encontr el crculo de cristal y lo sac a la luz de los rescoldos del fuego. Su brillo llen la habitacin. La ltima vez que haba mirado en el crculo de cristal, durante su turno de guardia, cuatro noches antes, haba vuelto a caminar en sueos. En un momento estaba sentada all, sosteniendo el crculo como estaba haciendo ahora, y en el momento siguiente se encontr de pie sobre una mesa..., una mesa cuadrada, con lo que parecan ser unas cartas dispuestas en la superficie. Las cartas estaban decoradas con imgenes y no se parecan en nada a ningn otro juego de cartas que Hermana hubiera visto con anterioridad. Hubo una, en particular, que le llam la atencin: era la figura de un esqueleto cabalgando sobre un caballo cadavrico, oscilando una cimitarra sobre lo que pareca ser un grotesco campo de cuerpos humanos. Crey que haba sombras en la habitacin, otras presencias, el ruido apagado de otras personas al hablar. Y tambin crey escuchar a alguien tosiendo, pero el sonido le llegaba distorsionado, como si lo escuchara a travs de un largo tnel que produjera ecos, y al regresar de nuevo a la cabaa se dio cuenta de 11

que era Artie el que tosa y se sostena las costillas. Haba pensado a menudo en aquella carta con el esqueleto sosteniendo la cimitarra. An poda verla, desde el fondo de sus ojos. Tambin pens en las sombras que haban parecido estar en la habitacin, con ella, como cosas insustanciales, pero eso quiz fue as porque dirigi toda su atencin hacia las cartas. Quiz si se concentrara en dar forma a las sombras pudiera ver quin haba all. Muy bien pens. Actas como si realmente fueras a alguna parte cuando ves imgenes en el crculo de cristal. Y eso es lo que eran, claro: imgenes, fantasas, imaginacin suya. Lo que fuera. No haba nada real en todo aquello! Pero ella saba que haba estado caminando en sueos, y que regresar de aquel sueo era cada vez ms fcil. Sin embargo, no siempre caminaba en sueos cuando miraba el cristal; la mayora de las veces slo era un objeto de luz brillante, sin ninguna imagen de ensoacin. A pesar de todo, el crculo de cristal segua poseyendo un poder desconocido; de eso estaba segura. Si no se trataba de algo con un propsito determinado, por qu lo haba querido aquella cosa que se haca llamar Doyle Halland? Fuera lo que fuese, tena que protegerlo. Ella era la responsable de su seguridad, y no poda, no se atreva a perderlo. Jess bendito! Qu es eso? Sobresaltada, Hermana levant la mirada. Paul Thorson, con los ojos hinchados por el sueo, acababa de cruzar la cortina verde que separaba las dos habitaciones. Se ech hacia atrs el cabello enmaraado y se qued de pie, con la boca abierta, mientras el crculo lata con el ritmo del corazn de Hermana. Ella estuvo a punto de esconderlo en la bolsa, pero ya era demasiado tarde. Esa cosa... arde! consigui decir Paul. Qu es? Todava no estoy segura. Lo encontr en Manhattan. Dios santo! Esos colores... Se arrodill junto a ella, evidentemente abrumado por lo que vea. Un crculo llameante de luz era lo ltimo que hubiera esperado encontrar, cuando sali de la habitacin, tambalendose, para calentarse un poco al fuego. Qu lo hace latir de ese modo? Late al comps de mi corazn. Y hace lo mismo si lo sostienes t. Pero qu es? Alguna clase de artilugio japons? Funciona con bateras? No, no lo creo contest Hermana con irona. Paul extendi una mano y lo acarici con un dedo. Parpade. Es cristal! En efecto. Vaya se estremeci. Puedo sostenerlo? Slo por un instante? Estaba a punto de decir que s, pero la promesa de Doyle Holland la detuvo. Aquel monstruo era capaz de adoptar la forma de cualquiera, y cualquiera de los presentes en aquella habitacin poda ser Doyle Holland, hasta el mismo Paul. Pero no; haban dejado atrs a aquel monstruo, no era as? Cmo viajaba una criatura as? Sigo la lnea de menor resistencia, record que haba dicho. Si tena piel humana, entonces tambin tendra que desplazarse como un humano. Se estremeci, imaginndoselo caminando tras ellos, con un par de zapatos de un hombre muerto, caminando da y noche, sin descanso, hasta que los zapatos se le cayeran a trozos de los pies, para detenerse entonces y arrancar unos zapatos nuevos a otro cadver, porque era capaz de adaptar su tamao a cualquier cosa... Puedo? volvi a preguntar Paul. Dnde estara Doyle Halland?, se pregunt Hermana. All afuera, en la oscuridad, pasando ahora por la Interestatal ochenta? A un par de kilmetros de distancia, buscando otro par de zapatos? Poda volar en el viento, con gatos negros en los hombros y los ojos llenos de llamaradas, o era un agotado caminante que buscaba fuegos de campamento en la noche? Iba detrs de ellos, no? Hermana contuvo la respiracin y le ofreci a Paul el crculo de cristal. l lo rode con sus manos. La luz permaneci constante. La mitad que sostena Paul adquiri un nuevo latido, ms apresurado. Lo atrajo hacia s con ambas manos y Hermana dej escapar el aire, con un suspiro de alivio. Hblame de esto dijo Paul. Quiero saber. Hermana vio las gemas reflejadas en sus ojos. Sobre el rostro haba una expresin de curiosidad infantil, como si los aos hubieran retrocedido rpidamente. Pocos segundos despus pareca tener una dcada menos de los cuarenta y tres aos con que contaba en realidad. Entonces, decidi contarle toda la historia. Una vez que ella hubo terminado, Paul permaneci en silencio durante largo rato. Mientras le cont la historia, el ritmo de las pulsaciones del crculo se haba acelerado y luego se haba serenado. Cartas del tarot dijo Paul, que no dejaba de admirar el crculo. El esqueleto con la cimitarra representa a la Muerte. Haciendo un esfuerzo, levant la mirada hacia ella. Sabes que todo esto suena como una locura, verdad? S, lo s. Aqu tengo la cicatriz que me hizo al arrancarme el crucifijo. Artie tambin vio como cambiaba la cara de aquella cosa, aunque dudo que lo admita si se lo preguntas. No lo ha mencionado para nada desde que sucedi, y creo que as es mejor. Y aqu est el crculo de cristal, al que le falta una espiga. Vaya, vaya. No habrs estado bebiendo a escondidas de mi Johnny Walker, verdad? T sabes que no. Yo s que veo cosas cuando miro el cristal. No sucede siempre, pero s con la frecuencia suficiente como para saber que tengo una imaginacin calenturienta, o bien que... O que? O que hay alguna razn para que yo lo tenga sigui diciendo Hermana. Por qu razn iba a ver un Monstruo de las Galletas tirado en medio del desierto? O una mano surgiendo de un agujero en la tierra? Por qu iba a ver una mesa con unas cartas del tarot en ella? Demonios, si ni siquiera s lo que son esas cosas. Se utilizan para adivinar el futuro. Las emplean los gitanos, o las brujas. En su rostro apareci una semisonrisa que casi le hizo parecer elegante. Se desvaneci cuando ella no le correspondi. Escucha, yo no s nada sobre demonios con ojos rugientes, ni de caminar en sueos, pero lo que s s es que esto es una pieza de cristal extraordinaria. Hace apenas un par de meses esta cosa habra valido... Mene la cabeza. Uau! volvi a exclamar. La nica razn por la que t la tienes es porque estabas en el lugar adecuado, en el momento correcto. Eso ya es algo suficientemente mgico, no te parece? Pero t no crees en lo que te he contado, verdad? Quisiera decir que la radiacin te ha afectado la chaveta. O quiz las bombas destaparon las tapas del infierno, y quin sabe lo que 11

puede haber salido por ellas. Le devolvi el crculo y ella lo guard de nuevo en la bolsa. Cudalo. Es posible que sea la nica cosa hermosa que ha quedado. Desde el otro lado d la habitacin, Artie hizo una mueca de dolor y contuvo la respiracin al cambiar de posicin. Luego, volvi a quedarse quieto. Tiene un dao interior le dijo Paul a Hermana. He visto sangre en el cubo de sus excrementos. Me imagino que tiene una o dos costillas rotas, y que probablemente le estn lesionando algo. Se frot los dedos, percibiendo an en ellos el calor del crculo de cristal. No creo que tenga muy buen aspecto. Lo s. Me temo que, sea lo que fuere, se le haya infectado. Es posible. Mierda, en estas condiciones de vida uno puede morirse hasta por morderse las uas. Y no hay ninguna medicina? Lo siento. Termin el ltimo Tylenol unos tres das antes de que cayeran las bombas. Un poema que estaba escribiendo qued hecho pedazos. Entonces, qu vamos a hacer cuando se termine el queroseno? Paul emiti un gruido. Haba estado esperando aquella pregunta, y saba que nadie se la planteara, excepto ella. Disponemos de suministro para otras dos semanas. Quiz. Me preocupan mucho ms las bateras de la radio. En cuanto se terminen, estas gentes se van a desmoronar. Supongo que lo mejor que podremos hacer entonces es destapar las botellas de whisky y organizar una buena fiesta. La mirada de sus ojos volva a ser la de un viejo. Haremos rodar la botella entre todos, y el que tenga suerte ser el primero en probar. Probar? Qu significa eso? Tengo una Magnum tres cincuenta y siete en la cajonera le record. Y una caja de balas. Yo mismo he estado dos veces a punto de utilizarla conmigo: una vez cuando mi segunda esposa me abandon por un tipo que tena la mitad de mi edad; se llev todo mi dinero y me dijo que mi instrumento no vala dos centavos cuando estaba deprimido. La segunda vez fue cuando los poemas en los que llevaba trabajando desde haca seis aos se quemaron junto con el resto de mi apartamento. Eso fue poco despus de que me despidieran del equipo docente de la Universidad estatal de Millersville, por haberme acostado con una estudiante que quera un sobresaliente en su examen de literatura inglesa. Sigui frotndose los nudillos, evitando la mirada de Hermana. No soy lo que se podra considerar un tipo con verdadera buena suerte. De hecho, prcticamente todo lo que he intentado hacer ha terminado por convertirse en una mierda. As que esa Magnum lleva esperndome desde hace bastante tiempo. Ya se me ha pasado la hora. A Hermana le impresion la naturalidad con la que hablaba Paul; trataba el tema del suicidio como el paso siguiente a dar en una progresin natural de las cosas. Amigo mo dijo ella con firmeza, si crees que he recorrido todo este largo camino para volarme los sesos en esta desvencijada cabaa, ests ms loco de lo que yo lo estuve durante un tiempo... Se mordi la lengua. Ahora, l la observaba con un creciente inters. Entonces, adnde vas a ir? Qu vas a hacer? Bajars al supermercado a comprar un buen filete y un pack de seis botellas de cerveza? Qu te parece si llevas a Artie al hospital para impedir que se desangre por dentro? Por si no te habas dado cuenta, debo decirte que ah afuera no queda gran cosa. Bueno, nunca te habra tomado por un cobarde. Crea que tenas agallas, pero debe de haber sido slo serrn. Ni yo mismo podra haberlo expresado mejor. Qu me dices si ellos quieren vivir? pregunt Hermana sealando hacia las figuras que dorman. Ellos te miran a ti. Harn lo que t les digas que hagan. Y t vas a decirles que prueben lo que sale por esa pistola? Pueden decidir por s mismos. Pero, como ya te he dicho, adnde van a ir? Ah fuera contest ella indicando la puerta con un gesto de la cabeza. Salir al mundo, o al menos a lo que queda de l. No sabes lo que puede haber diez kilmetros ms abajo, por la carretera. Es posible que encontremos un refugio de defensa civil, o toda una comunidad de gente. La nica forma de averiguarlo consiste en montar todos en tu camioneta y dirigirnos hacia el oeste por la Interestatal ochenta. No me gustaba el mundo, tal y como era antes. Estoy condenadamente seguro de que ahora tampoco me gustar. Y quin te pidi que te gustara? Escucha, no te me escurras. Necesitas a la gente mucho ms de lo que pretendes creer. Claro dijo l con sarcasmo. Los amo a todos. Si no necesitas a la gente, por qu bajaste hasta la carretera? le pregunt ella, desafiante. No para matar lobos. Eso lo puedes hacer desde la puerta de la cabaa. Acudiste all en busca de gente, verdad? Quiz deseaba tener a un pblico cautivo para las lecturas de mi poesa. Ja, ja. En cualquier caso, en cuanto se acabe el queroseno yo emprender camino hacia el oeste. Y Artie vendr conmigo. Eso es algo que les gustar mucho a los lobos. Se sentirn muy felices de escoltaros. Me llevar tambin tu rifle dijo ella. Y las balas. Gracias por pedirme permiso. Todo lo que t necesitas es la Magnum dijo ella encogindose de hombros. Dudo mucho que tengas que seguir preocupndote por los lobos despus de muerto. Tambin me gustara llevarme la camioneta. Paul se ech a rer, aunque sin alegra. Por si se te haba olvidado, te recuerdo que apenas tiene gasolina, y que los frenos estn estropeados. Es posible que el radiador se haya congelado y dudo mucho que quede algo de energa en la batera. Hermana nunca se haba encontrado con nadie con tantas razones para permanecer sentado sobre su trasero y pudrirse. Has probado ltimamente a poner en marcha la camioneta? Aunque el contenido del radiador se haya congelado, siempre podremos encender un fuego debajo de ese maldito trasto. Has pensado en todo, eh? Ests decidida a llegar a la carretera con una vieja camioneta sin frenos, pensando que a la vuelta de la esquina encontrars una brillante ciudad, llena de gentes de la defensa civil, mdicos y policas, haciendo todo lo que puedan por volver a poner a este pas en pie. Apuesto a que tambin encontrars ah fuera a todos los caballeros y hombres del rey! Pero yo s muy bien lo que hay a la vuelta de la esquina. Ms jodida carretera, eso es lo que hay! Se presionaba los nudillos con mayor 11

dureza, con una amarga sonrisa en la comisura de los labios. Te deseo mucha suerte. De veras te la deseo. Yo, en cambio, no te deseo suerte le dijo ella. Lo que quiero es que vengas conmigo. l permaneci en silencio. Los nudillos le crujieron. Si ah fuera queda algo, va a ser mucho peor que Dodge City, el infierno de Dante, las eras tenebrosas y la tierra de nadie, todo junto. Vas a tener que ver cosas que harn que ese demonio tuyo de ojos rugientes se parezca a los siete enanitos. A ti te gusta jugar al pquer, pero no eres un buen jugador, verdad? No cuando la suerte tiene dientes afilados. Yo voy hacia el oeste insisti Hermana por ltima vez. Voy a llevarme la camioneta, y voy a encontrar alguna ayuda para Artie. Cualquiera que lo desee puede venir conmigo. Qu te parece eso? Paul se levant. Observ las figuras que dorman en el suelo. Confan en m pens. Harn lo que yo les diga. Pero aqu estamos calientes, y estamos a salvo, y... Y el queroseno slo durara una semana ms. Lo consultar con la almohada dijo bruscamente y se alej, pas junto a la cortina y entr en su habitacin. Hermana permaneci sentada, escuchando el aullido del viento. Artie emiti otro gemido de dolor en sueos, con los dedos apretados contra el costado. Desde la distancia lleg hasta ella el tenue y agudo aullido de un lobo, con el sonido temblando como una nota de violn. Hermana toc el crculo de cristal a travs de la lona de la bolsa y dirigi sus pensamientos hacia el maana. Por detrs de la cortina verde, Paul Thorson abri la cajonera y tom la Magnum 357. Era un arma pesada, de color negro azulado, con una culata marrn oscura. Tuvo la sensacin de que el arma haba sido hecha para su mano. Gir el can hacia su cara y contempl su negrura, con ojos desapasionados. Un apretn pens, y todo habr terminado. As de sencillo. Eso sera el final de un jodido viaje y el principio de... qu? Lanz un profundo suspiro, baj la mano y dej el arma en la cajonera, despus sac una botella de escocs, que se llev a la cama. 36 Josh cav la fosa con una pala que tom del stano de Leona Skelton, y enterraron a Davy en el patio trasero. Mientras Leona inclinaba la cabeza y rezaba en voz alta una oracin que se llev el viento, Swan levant la mirada y vio al pequeo terrier sentado a unos veinte metros de distancia, con la cabeza ladeada y las orejas tiesas. Durante la ltima semana, ella le haba ido dejando restos de comida sobre uno de los escalones del porche; el perro haba tomado la comida, pero nunca se acerc lo suficiente como para que Swan pudiera acariciarlo. Ella crey que el terrier se haba resignado a vivir de restos, pero que an no era lo bastante mendigo como para dejarse acariciar y mover la cola pidiendo ms. Josh haba tomado finalmente su bao. Podra haberse hecho un traje con la piel muerta que se le desprendi, y el agua pareca como si le hubiera echado una paletada de tierra. Se haba lavado la sangre encostrada y se haba limpiado la suciedad del fragmento de carne donde antes haba tenido su oreja derecha; la sangre haba penetrado profundamente en el canal auditivo y tard algn tiempo en extraerla toda. Ms tarde se dio cuenta de que slo haba estado oyendo por una oreja; ahora, los sonidos volvieron a ser agudos y claros para l. Las cejas le haban desaparecido, y tena el rostro, el pecho, los brazos, las manos y la espalda cruzados por rayas y manchas debidas a la prdida de pigmento negro, como si alguien le hubiera echado un cubo lleno de pintura beige. Se consolaba con la idea de que ahora se pareca a un guerrero zul en atuendo de combate, o algo as. Le estaba creciendo la barba, que tambin apareca moteada de blanco. Las ampollas y las lceras que tena en la cara se le estaban curando, pero en la frente mostraba siete pequeos ndulos negros que parecan como verrugas. Dos de ellos se haban conectado entre s. Josh trat de arrancrselos con el dedo, pero eran demasiado duros, y el dolor se le extendi por toda la cabeza. Pens que se trataba de cncer de piel. Pero slo tena las verrugas en la frente, y en ningn otro sitio. Soy como una rana cebra, pens, aunque, por alguna razn, aquellos ndulos le preocupaban mucho ms que cualquier otra herida o cicatriz. Tuvo que volver a ponerse sus viejas ropas porque en la casa no haba nada lo bastante grande para l. Leona las lav y repas los agujeros con hilo y aguja, pero se encontraban en bastante mal estado. Le proporcion un nuevo par de calcetines, pero incluso stos le venan demasiado pequeos. Sus propios calcetines, sin embargo, no eran ms que bolsas de agujeros sostenidas por hilillos de sangre reseca, totalmente intiles. Despus de haber enterrado el cuerpo, Josh y Swan dejaron a Leona a solas junto a la tumba de su esposo. Se haba puesto una rada chaqueta de pana sobre los hombros, volvindose de espaldas al viento. Josh baj al stano y empez a prepararse para el viaje que haban acordado emprender. Subi una carretilla a la planta baja y la llen con suministros: alimentos enlatados, algunos frutos secos, tortas de maz petrificadas, seis grandes botellas de cierre hermtico llenas de agua del pozo, mantas y varios utensilios de cocina. Lo cubri todo con una sbana, que luego at con hilo de bramante. Leona, con los ojos acuosos de tanto llorar, pero con la espalda rgida y fuerte, entr finalmente en la casa y empez a hacer una maleta; lo primero que guard en ella fueron las fotografas enmarcadas de su familia, que antes haban adornado la repisa de la chimenea, y a ellas siguieron suteres, calcetines y otras piezas de ropa. Tambin prepar una pequea bolsa con ropa vieja de Joe para Swan, y mientras el viento azotaba la casa, ella recorri todas las habitaciones, sentndose durante un rato en cada una, como si quisiera extraer de ellas los aromas y recuerdos de la vida que las haba habitado. Con la primera luz del da emprenderan el camino en direccin a Matheson. Leona haba dicho que les llevara hasta all y que en el camino tendran que pasar por una granja perteneciente a un hombre llamado Homer Jaspin y su esposa Maggie. Segn dijo Leona, la granja Jaspin estaba aproximadamente a medio camino entre Sullivan y Matheson, y all podran pasar la noche. Leona tambin meti en la maleta algunas de sus mejores bolas de cristal, y de una caja guardada en la estantera de un armario sac unos pocos sobres amarillentos y tarjetas de felicitacin de cumpleaos; eran cartas de novios de Davy, segn le dijo a Swan, y tarjetas de felicitacin que Joe le haba enviado. Tambin guard dos tarros de ungento para sus rodillas reumticas, y aunque Leona no lo haba comentado, Josh saba que recorrer toda aquella distancia por lo menos quince kilmetros hasta la granja de los Jaspin iba a ser una verdadera tortura para ella. Pero no disponan de vehculos, y tampoco tenan otra alternativa. 11

El mazo de cartas del tarot tambin fue a parar a la maleta de Leona, y luego ella tom otro objeto y lo llev al saln. Toma le dijo a Swan. Quiero que lleves esto. Swan acept la varita de zahor que Leona le ofreci. No podemos dejar aqu solo a Beb Llorn, verdad? pregunt Leona. Oh, ni hablar. Beb Llorn an no ha terminado su trabajo..., ni mucho menos! Transcurri la noche, y Josh y Swan durmieron profundamente en camas que iban a lamentar haber dejado atrs. Josh se despert cuando una dbil luz griscea penetr por la ventana. La fuerza del viento haba amainado, pero el cristal de la ventana estaba muy fro al tacto. Entr en la habitacin de Joe y despert a Swan. Luego entr en el saln y encontr a Leona sentada ante el hogar apagado de la chimenea, vestida con un mono, un par de suteres, el abrigo de pana y guantes. En el suelo, a ambos lados de la silla, tena la maleta y una bolsa. Josh haba dormido vestido y ahora se puso con dificultades un abrigo largo que haba pertenecido a Davy. Durante la noche, Leona haba descosido y vuelto a coser los hombros y las mangas para que se lo pudiera poner, a pesar de lo cual l se sinti como una salchicha demasiado llena. Supongo que estamos preparados para marcharnos dijo Josh en cuanto apareci Swan. La nia llevaba en la mano la varita de zahor y se haba vestido con unos pantalones vaqueros de Joe, un grueso suter de color azul oscuro, una chaqueta forrada de velln y unos mitones rojos. Slo un minuto ms dijo Leona, con las manos entrelazadas sobre su regazo. El reloj que estaba sobre la repisa de la chimenea ya no funcionaba. Oh, Dios mo, sta es la mejor casa en la que he vivido. Le encontraremos otra le prometi Josh. Una sonrisa apenas perceptible apareci en su rostro. No ser como esta. Aqu se queda mi vida, entre los ladrillos. Oh, Seor... Oh, Seor... Hundi la cabeza entre las manos y sus hombros se estremecieron, aunque no emiti ningn sonido. Josh se dirigi hacia una ventana, y Swan empez a poner una mano sobre el brazo de Leona, pero en el ltimo instante prefiri no hacerlo. Swan saba que la mujer estaba sufriendo, pero, en cierto modo, Leona tambin se estaba preparando para lo que deparara el futuro. Al cabo de unos pocos minutos, Leona se levant de la silla y se dirigi al fondo de la casa. Regres con la pistola y una caja de balas y meti ambas cosas bajo la sbana que cubra la carretilla. Es posible que necesitemos esto dijo. Nunca se sabe. Mir a Swan y luego desvi la mirada hacia Josh. Bien, creo que ahora ya estoy preparada. Tom la maleta y Swan se hizo cargo de la bolsa pequea. Josh levant los brazos de la carretilla. No le pesaban mucho, pero el da no haba hecho ms que empezar. De repente, la maleta de Leona volvi a caer al suelo. Esperad! dijo. Desapareci apresuradamente en la cocina y regres con una escoba que sola utilizar para barrer las cenizas y los trozos de madera desprendidos del hogar que haban cado al suelo. Est bien dijo ponindose la escoba a un costado. Ahora ya estoy preparada. Salieron de la casa y emprendieron el camino en direccin al noroeste, a travs de los restos de Sullivan. El pequeo terrier de pelaje gris les sigui a una distancia de unos treinta metros, con la cola tiesa para conservar el equilibrio contra el viento.

37 La oscuridad los encontr a corta distancia de la granja de los Jaspin, y Josh at el farol de ojo de buey a la parte delantera de la carretilla, sujetndolo bien con bramante. Leona tena que detenerse cada media hora, y mientras apoyaba la cabeza en el regazo de Swan, Josh le daba suaves masajes en los pies. Las lgrimas que derramaba a causa del dolor que le producan sus rodillas reumticas se mezclaban con el polvo que le cubra las mejillas. Sin embargo, no produca ningn sonido y de su boca no sala ninguna queja. Despus de haber descansado unos pocos minutos, se levantaban trabajosamente y reanudaban el camino sobre un terreno cubierto de hierba quemada, negra y aceitosa por la radiacin. La luz del farol ilumin una verja de poco ms de un metro de alta, medio derrumbada por el viento. Creo que estamos cerca de la casa! dijo Leona. Josh levant a peso la carretilla, pasndola al otro lado de la verja. Luego levant a Swan para pasarla al otro lado y ayud a Leona a cruzarla. Frente a ellos vieron un campo de maz ennegrecido, con los tallos contaminados casi tan altos como el propio Josh, azotados de un lado a otro, como extraas algas marinas situadas al fondo de una charca viscosa. Tardaron unos diez minutos en alcanzar el extremo ms alejado del campo, y la luz del farol ilumin la parte lateral de una granja que antes haba estado pintada de blanco, y que ahora tena un aspecto de color marrn y amarillento, como la piel de un lagarto. Aqu es donde viven Homer y Maggie! grit Leona contra el viento. La casa estaba a oscuras, y no se vea un solo farol o vela encendida. Tampoco vieron la menor seal de ningn coche o camioneta. Pero haba algo produciendo un sonido golpeteante, fuerte e irregular, hacia la derecha, ms all del mbito de la luz. Josh desat el farol y camin hacia el lugar de donde proceda el sonido. A unos quince metros por detrs de la casa haba un cobertizo rojo de aspecto slido, una de cuyas puertas estaba abierta, golpeada por el viento contra la pared. Les dijo a Swan y a Leona que se quedaran donde estaban y entr en la oscura granja de los Jaspin. Una vez en el interior, se dispuso a preguntar en voz alta si haba alguien, pero no tuvo necesidad de hacerlo. Percibi el olor ftido de la carne en descomposicin y casi estuvo a punto de vomitar. Tuvo que detenerse un momento, inclinado sobre una decorativa jarra de latn en la que an haba un ramo muerto de margaritas, antes de estar seguro de que no vomitara. Luego empez a moverse por la casa, haciendo oscilar la luz lentamente de un lado a otro, para buscar los cuerpos. 11

En el exterior, Swan escuch a un perro ladrando furiosamente en el campo de maz negro que acababan de cruzar. Saba que el terrier los haba seguido durante todo el da, sin acercarse nunca a menos de cinco metros, alejndose en cuanto Swan se inclinaba un poco para llamarlo. El perro ha encontrado algo all pens Swan. O algo lo ha encontrado a l. Los ladridos eran de urgencia, como si dijeran: Ven en seguida a ver lo que he descubierto. Swan dej la bolsa en el suelo y a Beb Llorn sobre la carretilla. Dio un par de pasos hacia el campo de maz negro y azotado por el viento. Nia! le grit Leona. Josh ha dicho que esperemos aqu! No pasa nada dijo ella, y avanz otros tres pasos. Swan! le advirti Leona al darse cuenta de hacia dnde se diriga la nia. Se volvi para seguirla, pero un dolor inmovilizador le atraves las rodillas. Ser mejor que no vayas all! Los ladridos del terrier atraan a Swan, que termin por entrar en el campo de maz. Los tallos negros se cerraron a sus espaldas. Swan! grit Leona. En el interior de la granja, Josh levant el haz de luz sobre un pequeo comedor. Haba un aparador abierto, y el suelo estaba cubierto de fragmentos de vajilla rota. Las sillas haban sido aplastadas contra las paredes, y la mesa de comedor estaba tumbada sobre el suelo. El olor ftido era mucho ms fuerte. La luz capt algo garabateado sobre la pared: ALABAD TODOS A LORD ALVIN. Josh pens que pareca escrito en pintura marrn. Pero no, no. La sangre haba goteado por la pared, formando un pequeo charco reseco sobre el suelo. Una puerta atrajo su atencin. Respir profundamente, pasando aquel hedor horrible entre sus dientes apretados, y cruz la puerta. Se encontr en una cocina con armarios pintados de amarillo y una alfombra oscura. Y all los encontr. Lo que quedaba de ellos. Haban sido atados a sillas con hilo de alambre. El rostro de la mujer, enmarcado por un cabello gris y salpicado de sangre, pareca un cojn hinchado y rosado, traspasado por una serie de cuchillos y tenedores y por los pequeos pinchos con los que se suele sujetar una serie de panochas de maz. Sobre el pecho desnudo del hombre, alguien haba colocado una diana ensangrentada sobre la que luego haba disparado con una pistola o rifle de pequeo calibre. A la figura le faltaba la cabeza. Oh..., Dios mo gimi Josh. Esta vez fue incapaz de contener las nuseas. Cruz la cocina, tambalendose, y se inclin sobre el fregadero. Pero la luz del farol, que oscilaba en su mano, le mostr que el fregadero ya estaba ocupado. Cuando Josh grit de terror y revulsin, los cientos de cucarachas que cubran la cabeza cortada de Homer Jaspin empezaron a corretear presurosas sobre el fregadero y el mostrador de la cocina. Josh se apart, tambalendose, con la bilis quemndole en la garganta, y sus pies resbalaron. Cay al suelo, sobre la alfombra oscura, y unos bichos reptantes empezaron a subirle por los brazos y las piernas. Se dio cuenta de que el suelo... El suelo... El suelo que rodeaba los cuerpos estaba repleto de cucarachas que se movan presurosas de un lado a otro, unas encimas de otras. Mientras las cucarachas se le suban por todo el cuerpo, Josh tuvo un repentino y ridculo pensamiento: Nunca se puede matar a estos bichos! Ni siquiera un desastre nuclear lo consigue!. Se levant de un salto, resbalando sobre el enjambre de cucarachas, y empez a salir de aquella horripilante cocina, aplastando aquellos bichos al mismo tiempo, quitndoselos a manotazos de las ropas y la piel. Volvi a resbalar y cay sobre la alfombra de la salita, por donde rod salvajemente. Por ltimo, se levant de un salto y sali corriendo, llevndose la puerta por delante. Leona escuch el sonido de la madera rompindose y de la puerta desgarrndose de sus goznes, y se volvi hacia la casa a tiempo de ver a Josh salir de ella, llevndose toda la puerta por delante, como un toro enfurecido. Otra puerta estropeada, pens. Luego vio que Josh se arrojaba al suelo y empezaba a revolcarse sobre la tierra, retorcindose de un lado a otro, como si se hubiera metido en un hormiguero. Qu ocurre? pregunt, avanzando tambaleante hacia l. Qu diablos te pasa? Josh dej de revolcarse y se puso de rodillas. An sostena el farol en la mano, mientras que con la otra se daba manotazos aqu y all, por todo el cuerpo. Leona se detuvo en seco, porque nunca haba visto una expresin de tanto terror en unos ojos humanos. Qu... ocurre? No entre ah! No entre ah! balbuce Josh, temblando de pies a cabeza. Una cucaracha le corri por la mejilla y l la agarr y la arroj lejos con un estremecimiento. Aljese de esta casa condenada! Lo har le prometi ella. Dirigi la mirada hacia el cuadrado negro donde antes haba estado la puerta. Un olor nauseabundo le lleg a las narices. Ya haba percibido antes aquel olor ftido, en Sullivan, y saba qu era lo que lo produca. En ese momento, Josh escuch el ladrido de un perro. Dnde est Swan? pregunt, levantndose, sin dejar de bailotear y removerse. Adnde ha ido? All! contest Leona sealando el negro campo de maz. Le dije que no lo hiciera! Maldicin! exclam Josh. Se dio cuenta en seguida de que quien hubiera hecho aquel trabajo con los cuerpos de Homer y Maggie Jaspin poda estar an en la zona, quiz oculto en el cobertizo, vigilndoles y esperando. O quiz se haba escondido en el campo de maz, hacia donde haba ido la nia. Tom la pistola y la caja de municiones de la carretilla y meti rpidamente tres vainas en los cilindros. Qudese aqu y no se mueva! le grit a Leona. Y no entre en esa casa! Luego, sosteniendo el farol con una mano y la pistola en la otra, se introdujo en el campo de maz. Swan estaba siguiendo los ladridos del terrier. El sonido disminua y se hinchaba a impulsos del viento, y las mazorcas de maz muerto que la rodeaban, le rozaban y golpeaban, agarrndola de las ropas como zarcillos correosos. Tena la sensacin de estar caminando por un cementerio en el que todos los cadveres estuvieran de pie, pero los frenticos ladridos del perro la indujeron a seguir avanzando. Haba algo importante en medio de aquel campo, algo que el perro quera que se supiera, y ella estaba decidida a 11

descubrir de qu se trataba. Pens que los ladridos procedan de la izquierda y empez a moverse en esa direccin. Por detrs de ella, escuch entonces el grito de Josh: Swan! Aqu! contest. Pero en ese momento cambi la direccin del viento. Ella sigui avanzando, con las manos levantadas para protegerse la cara de los tallos que la azotaban. Los ladridos parecan ms cercanos. No pens Swan. Ahora vuelven a desplazarse hacia la derecha. Continu, aunque escuch a Josh llamndola de nuevo. Estoy aqu! grit, pero no escuch respuesta alguna. Los ladridos volvieron a moverse y Swan se dio cuenta de que el terrier estaba siguiendo algo... o a alguien. Aquellos ladridos le decan: Date prisa! Ven a ver lo que he encontrado!. Swan haba dado seis pasos ms cuando escuch algo que se abalanzaba sobre ella, haciendo crujir los tallos de maz. Los ladridos del terrier se hicieron ms fuertes, ms urgentes. Swan se qued muy quieta, observando y escuchando. El corazn haba empezado a latirle con fuerza y saba que fuera lo que fuese avanzaba en su direccin y se acercaba cada vez ms. Quin anda ah? grit. El ruido de los tallos tronchados se diriga directamente hacia ella. Quin anda ah? repiti. El viento arrastr sus palabras. Vio algo acercndose a ella a travs del maz, algo que no pareca humano. Algo enorme. No pudo distinguir bien su figura, ni lo que era, pero escuch un sonido retumbante y retrocedi, con el corazn a punto de saltrsele en el pecho. Aquella cosa enorme y de figura informe se diriga directamente hacia ella, cada vez con mayor rapidez, aplastando los tallos muertos y enhiestos, y dentro de muy pocos segundos habra cado sobre ella. Quiso echar a correr, pero sus pies parecan haber echado races en el suelo, y tampoco dispona de tiempo, porque aquella cosa se abalanzaba en su direccin y el terrier emita unos fuertes ladridos de advertencia. El monstruo atraves los ltimos tallos y se irgui sobre ella. Swan lanz un grito, logr poner sus pies en movimiento y se tambale hacia atrs, retrocediendo, cayndose, hasta que qued sentada en el suelo y permaneci all, mientras las piernas del monstruo se elevaban sobre ella. Swan! grit Josh apareciendo por entre los tallos, por detrs de ella y dirigiendo la luz hacia lo que estaba a punto de atraparla. Cegado por el repentino rayo de luz, el monstruo se detuvo de improviso y se elev sobre sus patas traseras, lanzando vapor por las anchas aletas de la nariz. Y tanto Swan como Josh vieron al mismo tiempo de qu se trataba. Era un caballo. Un caballo de manchas negras y blancas, con ojos asustados y cascos de gran tamao y velludos. El terrier segua ladrndole tenazmente, cerca de las patas traseras, y el caballo bicolor relinch con temor, elevndose por unos segundos sobre los cuartos traseros antes de caer de nuevo, a pocos centmetros de donde estaba sentada Swan, sobre la tierra. Josh tom a Swan por un brazo y la apart de un tirn, mientras el caballo se encabritaba y saltaba, y el terrier corra alrededor de sus patas con un coraje indmito. Swan an estaba temblando, pero se dio cuenta en seguida de que el caballo estaba ms asustado que ella misma. Se revolva de un lado a otro, confuso y mareado, buscando una forma de escapar. Los ladridos del perro lo asustaban an ms y, de pronto, Swan se liber de la mano de Josh y se adelant dos pasos, colocndose casi bajo los belfos del animal; levant las manos y dio una palmada fuerte delante del hocico del caballo. El animal se acobard, pero dej de dar vueltas; sus ojos llenos de miedo se fijaron en la pequea nia, exhalando vapor por las aletas de la nariz, haciendo resonar sus pulmones al respirar. Le temblaban las piernas, como si fuera a derrumbarse o a echar a correr. El terrier sigui ladrando, y Swan lo seal con un dedo. Cllate! le orden. El perro se retir unos pocos pasos, encogido, pero lanz un ltimo ladrido. Luego, como si hubiera decidido que ya se haba acercado demasiado a los seres humanos, comprometiendo con ello su independencia, se retir an ms hacia el interior del campo de maz. Mantuvo la distancia y sigui ladrando intermitentemente. Swan dedic toda su atencin al caballo, mirndolo directamente a los ojos. Su enorme cabeza no era precisamente bonita. Temblaba, deseando apartarse de ella, pero o bien no lo quera mucho o no poda. Es macho o hembra? le pregunt a Josh. Eh? An senta escalofros recorrindole la espalda, pero levant el farol que sostena en la mano. Es un macho. Y menudo animal, pens. Apuesto a que no ha visto a ninguna persona desde hace mucho tiempo. Mralo, no sabe si sentirse contento por habernos visto, o echar a correr. Tiene que haber pertenecido a los Jaspin dijo Josh. Los has encontrado en la casa? pregunt ella sin dejar de mirar al caballo. S. Quiero decir... no, no los encontr. Vi seales de ellos. Probablemente, han recogido sus cosas y se han marchado. No estaba dispuesto a permitir que Swan entrara en aquella casa. El caballo se mova ruidosamente, desplazando las patas de un lado a otro, dando unos pocos pasos. Lentamente, Swan levant la mano hacia su hocico. Lleva cuidado le advirti Josh. Podra arrancarte los dedos de un bocado! Swan sigui levantando la mano, con lentitud, pero con firmeza. El caballo retrocedi un poco, con las aletas de la nariz muy abiertas y las orejas oscilando de un lado a otro. Baj la cabeza y olisque la tierra, luego aparent mirar en otra direccin, pero Swan se dio cuenta de que el animal la estaba calibrando, tratando de decidir algo con respecto a su presencia. No vamos a hacerte ningn dao dijo Swan con serenidad, dando a su voz un tono suave. Avanz hacia el caballo y ste relinch con una nerviosa advertencia. Cuidado! Puede cargar sobre ti o hacerte algo! Josh no saba absolutamente nada sobre caballos, animales que siempre le haban asustado un poco. Este ejemplar era grande, feo y desgarbado, con los cascos cubiertos de pelaje, una cola colgante y un lomo muy hundido que daba la impresin de que lo hubieran ensillado con un yunque. 11

No est muy seguro de nosotros dijo Swan. An no sabe si salir corriendo o no, pero creo que le alegra volver a ver a gente. Qu eres t, una experta en caballos? No, pero lo s por la forma en que mueve las orejas y la cola. Mira cmo nos est olisqueando. No quiere parecer demasiado amistoso. Los caballos tienen mucho orgullo. Creo que a ste le gusta la gente, y que ltimamente ha estado muy solo. Seguro que yo no hubiera sido capaz de decir todo eso dijo Josh encogindose de hombros. Hubo un tiempo en que mi mam y yo vivimos en un motel cerca de un corral donde pastaban unos caballos. Yo sola saltar la verja y caminaba entre ellos, y supongo que tambin aprend a hablar con ellos. A hablar con ellos? Anda, vamos! Bueno, no es como hablar con las personas se corrigi. Un caballo habla con las orejas y la cola y con la forma en que sostiene la cabeza y el cuerpo. Ahora mismo est hablando dijo Swan al tiempo que el caballo lanzaba un nervioso relincho. Y qu est diciendo? Est diciendo... que quiere saber de qu estamos hablando nosotros. Swan continu levantando la mano hacia el hocico del animal. Vigila tus dedos! El caballo se retir un paso, pero la mano de Swan sigui elevndose, lenta, muy lentamente. Nadie te va a hacer dao dijo Swan con un tono de voz que a Josh le pareci como msica de un lad, o de una lira, o de algn otro instrumento que la gente se haba olvidado de tocar. La nota suave de la voz casi le hizo olvidarse de las horrorosas figuras atadas a las sillas, en el interior de la granja de los Jaspin. Vamos sigui diciendo Swan. No te haremos ningn dao. Tena los dedos a pocos centmetros del hocico, y Josh se dispuso a apartarle el brazo de all, antes de que perdiera los dedos entre los dientes del animal. Las orejas del caballo se contrajeron y se echaron hacia adelante. Lanz un bufido, pate el suelo y baj la cabeza para aceptar el contacto de la mano de Swan. Eso est bien dijo ella. Eso est bien, muchacho. Le acarici el hocico y el animal la empuj inquisitivamente en el brazo, utilizando la nariz. Josh no lo hubiera podido creer de no haberlo visto con sus propios ojos. Sin embargo, Swan tena probablemente razn. El caballo echaba de menos a la gente. Creo que te has ganado un amigo. Aunque no parece un gran caballo. Ms bien tiene aspecto de un cruce de mula con un traje de payaso. Pues a m me parece muy bonito. Swan le rasc con suavidad entre los ojos, y el animal, obediente, baj la cabeza para que ella no tuviera que estirarse tanto. En los ojos del caballo an haba una mirada asustada, y Swan saba que si haca un movimiento repentino, saldra corriendo por el campo de maz y probablemente no regresara, as que hizo que todos sus movimientos fueran lentos y precisos. Pens que el caballo era probablemente viejo, porque observ una abatida paciencia en la cada de la cabeza y de los flancos, como si se hubiera resignado a la tarea de arrastrar un arado por el mismo campo en el que estaban. Su piel salpicada de manchas temblaba y saltaba, pero permiti que Swan le acariciara la cabeza y emiti un sonido bajo desde su garganta que casi pareci un suspiro de alivio. He dejado a Leona sola, junto a la casa dijo Josh. Ser mejor que regresemos. Swan asinti y se volvi, alejndose del caballo, siguiendo a Josh a travs del campo. Apenas haba dado media docena de pasos cuando sinti, ms que escuch, los pesados cascos del animal sobre la tierra, por detrs de ella. Mir por encima del hombro. El caballo se detuvo, quedndose quieto como una estatua. Swan continu su camino en pos de Josh, y el caballo la sigui a una respetable distancia, a su propio paso de andadura. El terrier se puso en movimiento y lanz un par de ladridos, aunque slo fuera por molestar un poco, y el caballo manchado lanz una coz hacia atrs, con un gesto de desdn, manchando al perro de tierra sucia. Leona estaba sentada en el suelo, dndose masajes en las rodillas. Vio acercarse la luz del farol de Josh y cuando ellos reaparecieron surgiendo del campo de maz, vio a Swan y al caballo a la dbil luz. Seor todopoderoso! Qu has encontrado? Este animal andaba medio loco por ah le dijo Josh, ayudndola a incorporarse. Swan lo tranquiliz inmediatamente. De veras? Leona mir a la pequea y ella le sonri, como si ambas compartieran un secreto. Eso fue lo que hizo? Leona se adelant unos pasos, tambaleante, para contemplar mejor el caballo. Tiene que haber pertenecido a Homer. Tena por aqu tres o cuatro caballos. Bueno, no es precisamente el animal ms elegante del mundo, pero tiene cuatro fuertes patas, verdad? A m ms bien me parece una mula dijo Josh. Esos cascos son tan grandes como yunques. Percibi un hedor ftido procedente de la casa de los Jaspin. El caballo agit la cabeza y relinch, como si l tambin hubiera olido la muerte. Ser mejor que nos apartemos de este viento. Josh hizo un gesto con el farol, sealando el cobertizo. Volvi a dejar la pistola y el farol sobre la carretilla y avanz delante, para asegurarse de que quien hubiera matado a Homer y a Maggie Jaspin no se ocultara all dentro, esperndoles. Se pregunt quin sera lord Alvin pero, desde luego, no tena ninguna prisa por descubrirlo. Detrs de l, Swan tom su bolsa y la varita de zahor, y Leona les sigui con su maleta. A una cierta distancia tambin les sigui el caballo, con el terrier que no dejaba de ladrar a sus espaldas y que empez a recorrer la granja como un soldado de patrulla. Josh registr a conciencia el cobertizo y no descubri all a nadie. Haba mucho heno desparramado y el caballo entr con ellos y se instal como en su propia casa. Josh retir las mantas de la carretilla, colg el farol de un gancho de la pared y abri una lata de carne estofada para cenar. El caballo les olisque durante un rato, ms interesado por el heno que por la carne estofada, pero se les acerc en cuanto Josh abri una de las grandes botellas hermticas de agua de pozo, y Josh le sirvi un poco de agua en un pequeo cubo vaco. El caballo se la bebi, lamiendo hasta las ltimas gotas y se acerc para pedir ms. Josh le dio un poco ms y el animal pate el suelo como un potrillo recin nacido. Fuera de aqu, mula! exclam Josh cuando el caballo intent meter la lengua en el interior de la botella. Una vez que hubieron comido la mayor parte del estofado y apenas si quedaba algo de jugo, Swan sac la lata al exterior y la dej all para el terrier, as como el resto del agua de la botella hermtica. El perro se acerc hasta una distancia de tres metros, y luego esper 11

a que Swan regresara al interior del cobertizo, antes de acercarse ms. Swan durmi bajo una de las mantas. El caballo, al que Josh haba bautizado ya con el nombre de Mulo, deambul de un lado a otro, alimentndose de heno y mirando por las grietas de la puerta cerrada, hacia la oscuridad de la granja. El terrier continu patrullando la zona durante un rato ms; luego, encontr un lugar donde cobijarse, acurrucado contra una de las paredes exteriores, y se tumb all a descansar. Los dos estaban muertos le dijo Leona a Josh cuando ste se tumb apoyando la espalda junto a un poste, envolvindose en una manta para protegerse de los escalofros. S. Quieres hablar de ello? No. Y usted tampoco. Maana nos espera otro da muy largo y duro. Ella esper unos minutos ms, para ver si l quera hablar o no, pero, en realidad, tampoco deseaba saberlo. Se acurruc bajo la manta y se qued dormida. Josh tena miedo de dormirse, porque saba lo que le esperaba en cuanto cerrara los ojos. Al otro extremo del cobertizo, Mulo se mova tranquilamente; le pareci un sonido extraamente tranquilizador, como el del calor que surge de una rejilla de ventilacin inundando una habitacin fra, o el vigilante de un pueblo gritando que todo estaba tranquilo y sereno en la noche. Josh saba que tena que dormir algo, y estaba a punto de cerrar los ojos cuando detect un pequeo movimiento hacia su derecha. Mir y vio una pequea cucaracha que se arrastraba lentamente sobre unos restos esparcidos de heno. Josh levant el puo y se dispuso a aplastarla, pero la mano se detuvo a medio camino. Swan haba dicho que todo lo que est vivo tiene su propia forma de hablar y conocer. Todo lo que est vivo. Renunci a dar el golpe mortal y observ los esfuerzos del insecto por seguir tenazmente su camino, enredndose en fragmentos de heno y liberndose, avanzando con tenacidad y con una admirable determinacin. Josh abri el puo y retir la mano. El insecto continu su camino, alejndose del mbito de la luz y desapareciendo en la oscuridad, siguiendo su decidido viaje. Quin soy yo para matar esa cosa? se pregunt. Quin soy yo para causarle la muerte ni siquiera a la forma ms inferior de la vida? Se qued escuchando el sonido penetrante del viento, silbando por entre los agujeros de las paredes, y se le ocurri pensar que all fuera, en la oscuridad, podra haber algo, divino o demonaco, o incluso ms elemental que eso, que contemplaba al gnero humano tal y como Josh haba visto a la cucaracha, como algo menos que inteligente, indudablemente nauseabundo, pero esforzndose por continuar su camino, sin arredrarse nunca, luchando por superar todos los obstculos o rodendolos, haciendo todo aquello que fuera necesario para sobrevivir. Y confi en que si llegaba el momento de que ese puo elemental bajara dispuesto a aplastar, su poseedor tambin se tomara un momento para reflexionar. Josh se acurruc bajo la manta y se tumb sobre la paja, quedndose dormido.

38 ste es nuestro poder! dijo el coronel Macklin sosteniendo la automtica del 45 que le haba quitado al joven muerto de California. No replic Roland Croninger. Este es nuestro poder. Y levant uno de los frascos de pldoras de la mochila de Sheila Fontana. Eh! exclam Sheila. Trat de recuperarla, pero Roland la mantuvo fuera de su alcance. Eso es mo, t no puedes... Sintate le dijo Macklin. Ella vacil, y l dej descansar la pistola sobre la rodilla. Sintate repiti. Sheila maldijo para sus adentros pero se sent en el pozo nauseabundo, mientras el muchacho le deca al hroe de guerra manco cmo las pldoras y la cocana eran mucho ms poderosas que cualquier arma que pudieran tener. El amanecer lleg con un cielo amarillento y canceroso y una fina lluvia de agujas. Una mujer de cabello negro, un hombre con una sola mano y un abrigo sucio, y un muchacho con anteojos de tanquista, avanzaron por entre un paisaje cubierto de cadveres en descomposicin y vehculos destrozados. Sheila Fontana sostena en el aire un par de panties a modo de bandera de tregua, seguida de cerca por Macklin, que le apuntaba a la espalda con el arma. Roland Croninger, que formaba la retaguardia, llevaba la mochila de Sheila. Recordaba cmo haba sentido el cabello de la mujer entre las manos, el movimiento de su cuerpo, como un viaje en la montaa rusa. Deseaba volver a disfrutar del sexo, y le habra disgustado mucho que ella hubiera hecho un movimiento en falso y hubiesen tenido que matarla. Porque, despus de todo, la noche anterior se haban mostrado con ella de lo ms caballerosos; la haban salvado de la chusma, y le haban dado algo de comercios bizcochos para perro con los que se haban alimentado ltimamente, encontrados entre los restos de una caravana, mientras que el cadver del perro ya haba sido consumido mucho antes. Una vez que hubieron terminado con ella, tambin le proporcionaron un lugar donde descansar. Llegaron al borde del territorio de los Tumores Malignos y empezaron a caminar por terreno abierto. Delante de ellos estaban las tiendas, los coches y los refugios de cartn y tablas de madera de los privilegiados que vivan a orillas del lago. Estaban a medio camino, dirigindose hacia un destartalado camin situado en el centro del campamento, cuando escucharon el grito de advertencia: Vienen los Tumores Malignos! Despertad! Vienen los Tumores Malignos! Sigue caminando orden Macklin cuando Sheila vacil. Y sigue ondeando tambin esos panties. La gente empez a salir de sus refugios. En realidad, ellos estaban tan sucios y desarrapados como los Tumores Malignos, pero disponan de armas y suministros de alimentos enlatados y de agua embotellada, y la mayora de ellos haban escapado sin graves quemaduras. Los Tumores Malignos, por el contrario, tenan graves quemaduras, enfermedades contagiosas o se haban vuelto locos. Macklin comprenda los principios del equilibrio de poder. Ese poder se centraba en el camin Airstream situado en el centro del campamento, que representaba una lujosa mansin en medio de las otras chozas. 11

Volved atrs, jodidos! aull un hombre desde la entrada de una tienda apuntndoles con un rifle de repeticin. Atrs! grit una mujer. Alguien les arroj una lata vaca que cay a los pies de Sheila. Ella se detuvo, y Macklin la empuj con un movimiento de la automtica. Sigue adelante. Y sonre. Atrs, basura! grit un segundo hombre que llevaba los restos de un uniforme de la Fuerza Area y un abrigo manchado de sangre reseca; tena un revlver y se acerc a menos de siete metros de ellos. Saqueadores de tumbas! grit. Sucios, puercos... paganos! Macklin ni siquiera se preocup por l; era un hombre joven, quiz de unos veinticinco aos, y no dejaba de acariciar a Sheila Fontana con la mirada. No iba a hacer nada. Otras personas se les aproximaron, gritndoles e insultndoles, blandiendo armas cortas y rifles, cuchillos e incluso una bayoneta. Les arrojaron piedras, botellas y latas vacas y aunque cayeron peligrosamente cerca, ninguna de ellas les alcanz. No traigis aqu vuestras enfermedades! aull un hombre de edad media con un impermeable marrn y un gorro de lana, que sostena un hacha. Os matar si os atrevis a dar un paso ms! A Macklin tampoco le preocup aquel hombre. Todos los hombres estaban asombrados ante la presencia de Sheila Fontana, pero observ las miradas impdicas en sus rostros, a medida que se arremolinaban a su alrededor, gritando amenazas. Vio a una mujer delgada y joven, con el cabello marrn que le caa a tiras, y el cuerpo embutido en un impermeable amarillo, con los ojos hundidos fijos en Sheila y con una expresin mortal en su rostro. Empuaba un cuchillo de carnicero y acariciaba la hoja con los dedos. Macklin experiment un aguijonazo de preocupacin por ella, y gui a Sheila de modo que se apartara de la mujer joven. Una lata vaca le alcanz en la cara y volvi la cabeza. Alguien se acerc lo bastante como para escupirle a Roland. Seguid adelante, seguid dijo Macklin con serenidad, con los ojos entrecerrados, mirando adelante y atrs. Roland escuch gritos y risas burlonas tras ellos, y mir por encima del hombro. En el territorio de los Tumores Malignos, unas treinta o cuarenta figuras haban salido de sus agujeros y daban saltos de un lado a otro, gritando como animales, a la espera de que se produjera una masacre. Macklin percibi el olor del agua salada. Delante de l, a travs de la llovizna y ms all del campamento, el Gran Lago Salado se extenda hacia el lejano horizonte; ola a antisptico, como las paredes de un hospital. El mun del antebrazo le quemaba y le palpitaba a causa de la infeccin y anhelaba poder introducirlo en el agua salada y curativa, bautizarse en una agona de dolor que le limpiara. Un hombre fornido, de barba rojiza, vestido con una chaqueta de cuero y un mono, con un vendaje sobre la frente, se adelant y se plant delante de Sheila. Sostena una escopeta de dos caones que apunt directamente a la cabeza de Macklin. Hasta aqu habis llegado. Sheila se detuvo, con los ojos muy abiertos. Balance el par de panties delante de la cara del hombre. Eh, no dispares! No queremos ningn problema! No disparar dijo Macklin con tranquilidad, sonrindole al hombre de la barba. Mira, amigo, tengo un arma apuntando a la espalda de la joven. Si t me vuelas la cabeza, o si alguno de vosotros, estpidos jodidos, me dispara a m o al chico, mi dedo se va a curvar sobre el gatillo y le va a destrozar la espina dorsal a ella. Miradla, amigos! Slo miradla! No tiene una sola quemadura! Ni una quemadura..., en ninguna parte! Oh, s, ya podis mirar, ya. Pero nada de tocar! No os parece estupenda? Sheila sinti el impulso de levantarse la camiseta y ofrecer un espectculo de tetas al aire a aquellos hombres que la miraban boquiabiertos; si el hroe de guerra haba decidido convertirse en chulo, haba conseguido una victoria completa. Pero toda aquella experiencia le pareca tan irreal, que era casi como si estuviera volando despus de haberse tomado una pldora de LSD. Esboz una mueca, a punto de echarse a rer. Los sucios hombres que estaban a su alrededor, con las armas y cuchillos preparados, se la quedaron mirando, y ms all, detrs de ellos, haba un grupo de mujeres cadavricas y sucias, que la miraban con el odio ms absoluto reflejado en sus caras. Macklin vio que se encontraban a unos quince metros de distancia del camin Airstream. Queremos ver al Gordo le dijo al tipo de la barba. Claro! exclam el otro, que an no haba bajado la escopeta. Su boca se curv en una expresin sarcstica. l se pasa todo el tiempo recibiendo a Tumores Malignos! Hasta les sirve champaa y caviar! Lanz un bufido. Quin diablos te has credo que eres? Soy el coronel James B. Macklin. Serv en Vietnam como piloto, fui derribado y me pas ms de un ao en un agujero que hace que esto parezca el Ritz. Soy un militar, estpido bastardo! El rostro de Macklin haba enrojecido. Disciplina y control, se dijo a s mismo. Disciplina y control es lo que hace a un hombre. Respir profundamente un par de veces. A su alrededor, algunos le insultaron y el escupitajo de alguien le alcanz en la mejilla derecha. Queremos ver al Gordo! repiti. l es el lder aqu, no es cierto? Es el que tiene la mayor cantidad de alimentos y armas, verdad? Echmoslos de aqu! grit una mujer robusta, de cabello ensortijado, blandiendo un largo tenedor de barbacoa. No queremos contagiarnos con sus asquerosas enfermedades! Roland escuch el sonido de una pistola al ser amartillada, y supo que alguien sostena el arma justo por detrs de su oreja. Se encogi, pero luego se volvi lentamente, sonriendo con una mueca rgida. Un muchacho de cabello rubio, de una edad aproximada a la suya, que llevaba una abultada chaqueta a cuadros, le apuntaba con una 38 directamente entre los ojos. Hueles mal espet el muchacho rubio, con sus ojos pardos desafindole a que hiciera un solo movimiento ms. Roland se qued muy quieto, mientras el corazn le lata como un martillo. He dicho que queremos ver al Gordo repiti Macklin. Nos llevis o qu? El hombre de la barba se ech a rer duramente. Tienes muchas agallas para ser un Tumor Maligno! Su mirada se desvi hacia Sheila Fontana, se entretuvo por un momento en su cuerpo y sus pechos, y luego volvi a mirar la pistola que sostena Macklin. Lentamente, Roland levant la mano delante del rostro del muchacho rubio. Luego, con la misma lentitud la baj y se la meti en el 12

bolsillo de los pantalones. El muchacho rubio tena el dedo curvado sobre el gatillo. La mano de Roland toc lo que estaba buscando y empez a sacarlo del bolsillo. Podis dejar a la mujer y no os mataremos le dijo el barbudo a Macklin. Salid de aqu y regresad a vuestro agujero. Nos olvidaremos incluso de que... Una pequea botella de plstico alcanz el suelo, delante de su bota izquierda. Adelante le dijo Roland. Recgela y esnifa un poco. El hombre vacil. Mir a los dems, que seguan gritando, insultando y comindose a Sheila Fontana con los ojos. Se inclino y tom la botella que Roland le haba arrojado a los pies, la destap y olisque. Qu demonios...? Quiere que lo mate, seor Lawry? pregunt el muchacho rubio, esperanzado. No! Baja ese condenado revlver! grit Lawry. Volvi a esnifar el contenido de la botella, y sus grandes ojos azules empezaron a convertirse en agua. Baja el arma te he dicho! espet, y el muchacho obedeci de mala gana. Nos vas a llevar a ver al Gordo? pregunt Macklin. Creo que a l tambin le gustara esnifar un poco, no te parece? De dnde habis sacado esta mierda? Llvame a ver al Gordo. Ahora. Lawry tap la botella. Mir a los dems, volvi la vista hacia el camin Airstream y se detuvo un instante, tratando de tomar una decisin. Parpade, y Roland se dio cuenta en seguida de que aquel hombre no tena precisamente una computadora por cerebro. Est bien asinti finalmente haciendo un gesto con la escopeta. Moved el culo. Mtalos! grit la mujer robusta. No dejis que nos contaminen! Y ahora escuchadme todos! dijo Lawry manteniendo la escopeta al costado y sosteniendo la pequea botella firmemente en la otra mano. No estn quemados ni nada. Quiero decir..., slo estn sucios! No son como los otros Tumores Malignos! Yo me hago responsable de ellos! No les dejis entrar! grit entonces otra mujer. No son de los nuestros! Moveos dijo Lawry dirigindose a Macklin. Si intentis hacer algo extrao, te juro por Dios que t sers el primero en quedar sin cabeza. Entendido? Macklin no dijo nada. Empuj a Sheila hacia adelante y Roland les sigui hacia el gran camin plateado. Un puado de personas les siguieron, pisndoles los talones, incluyendo al muchacho del cabello rubio, con el revlver del 38. Cuando estaban a unos tres metros del camin, Lawry les orden que se detuvieran. Subi por unos ladrillos que haban sido dispuestos a modo de escalones, ascendiendo hacia la puerta del camin, y llam a ella con la culata de la escopeta. Desde el interior, una voz aguda y tenue pregunt: Quin es? Soy Lawry, seor Kempka. Tengo aqu algo que necesitara usted ver. Por un momento, no hubo ninguna respuesta. Luego, todo el camin pareci retemblar y crujir cuando se acerc a la puerta Kempka, el Gordo, quien, segn saba Macklin por otro Tumor Maligno, era el lder del campamento situado junto al lago. Se corrieron un par de cerrojos, con sendos golpes secos. La puerta se abri, pero Macklin no pudo ver quin la haba abierto. Lawry le dijo a Macklin que se quedara donde estaba y luego entr en el camin. La puerta se cerr. En cuanto hubo desaparecido, los gritos y maldiciones se hicieron ms fuertes, y se les volvieron a arrojar botellas y latas vacas. Ests loco, hroe de guerra dijo Sheila. Nunca saldrs con vida de aqu. Si a nosotros nos ocurre algo, tambin te ocurrir a ti. Ella se volvi, despreciando la pistola que la segua apuntando y un ramalazo de clera cruz por sus ojos. Entonces mtame, hroe de guerra. En cuanto aprietes ese gatillo, estos bastardos cornudos te haran trizas. Y quin te ha dicho que puedes utilizar mi provisin, eh? Eso es polvo colombiano de gran pureza, y t andas por ah regalndolo! A ti te gusta correr riesgos, verdad? replic Macklin con una leve sonrisa. No esper la respuesta, porque ya la saba. Bien, quieres alimentos y agua? Quieres dormir con un techo sobre la cabeza, y no tener miedo de que alguien te mate por la noche? Yo tambin deseo esas cosas, igual que Roland. Nosotros no formamos parte de esos Tumores Malignos; pertenecemos aqu, y sta es nuestra oportunidad. Sheila mene la cabeza y a pesar de que se senta furiosa por haber perdido su provisin, en el fondo saba que l estaba en lo cierto. El muchacho haba demostrado ser muy listo al sugerirlo. Ests loco. Ya veremos. La puerta del camin se abri y Lawry asom la cabeza. De acuerdo. Subid. Pero antes tendrs que darme el arma. No hay trato. El arma me la quedo yo. No has odo lo que he dicho? Lo he odo. El arma me la quedo yo. Lawry mir por encima del hombro hacia el hombre que permaneca dentro del camin. Luego se volvi hacia Macklin. De acuerdo. Subid..., y sed rpidos! Subieron los escalones que conducan al camin, y Lawry cerr la puerta tras Roland, dejando al otro lado los gritos de la gente. Lawry apunt con la escopeta a la cabeza de Macklin. En el otro extremo del camin, una bola de grasa que llevaba una camiseta manchada de comida y un mono, estaba sentada ante una mesa. Tena el pelo teido de color naranja que se elevaba sobre su cuero cabelludo en puntas de un par de centmetros de altura; mostraba una barba ribeteada de colores rojo y verde a causa de la comida. La cabeza pareca demasiado pequea para la corpulencia de su pecho y del macizo vientre, y tena cuatro papadas. Sus ojos eran como dos brillantes agujeros negros en un rostro plido y carnoso. Desparramadas por el camin haba cajas de alimentos enlatados, de Coca-Colas, Pepsis y agua embotelladas, y unas cien cajas de seis botellas de cerveza Budweiser, apiladas unas sobre otras, contra la caja del camin. Detrs de l haba un verdadero arsenal de armas: una estantera con siete rifles, uno de ellos con teleobjetivo, una vieja subametralladora Thompson, un bazooka, y una gran variedad de pistolas que colgaban de sus fundas, sostenidas en ganchos. Delante de l, sobre la mesa, haba vertido una 12

pequea cantidad de cocana extrada de la bolsa de plstico, y estaba comprobando su consistencia y calidad entre unos dedos carnosos. Al alcance de su mano derecha tena una Luger, con la boca apuntando en la direccin de los visitantes. Se llev una pizca de la droga a la nariz y la esnif delicadamente, como si estuviera oliendo un perfume francs. Cmo os llamis? pregunt con una voz casi femenina. Yo me llamo Macklin. Coronel James B. Macklin, ex Fuerzas Areas de Estados Unidos. Estos son Roland Croninger y Sheila Fontana. Kempka tom otro pellizco de cocana y luego volvi a dejarlo sobre la mesa. De dnde ha venido esto, coronel Macklin? De mi provisin dijo Sheila. Crea haber visto ya toda clase de cosas repulsivas en el mundo, pero incluso a la luz amarillenta de las dos lmparas que iluminaban el camin, apenas si poda soportar la presencia del Gordo. Pareca un monstruo de circo, y de cada uno de los gruesos lbulos de las orejas le colgaban pendientes llenos de diamantes. Y esto es todo lo que queda de la provisin? No contest Macklin. En modo alguno. Hay mucha ms cocana, y tambin toda clase de pldoras. Pldoras repiti Kempka mirando fijamente a Macklin con sus ojos negros. Qu clase de pldoras? De todas clases. LSD, PCP, analgsicos, tranquilizantes, estimulantes y antidepresivos. Hroe de guerra le interrumpi Sheila, t no sabes nada de esa mierda, verdad? Se adelant un paso hacia Kempka y la mano del Gordo se pos inmediatamente sobre la culata de la Luger. Hay bellezas negras, chaquetas amarillas, ngeles azules y no s cuntas cosas ms, todas de primera calidad. De veras? Estabas metida antes en el negocio, muchacha? S, supongo que s. Ech un vistazo a su alrededor, observando el camin atiborrado de mercanca. En qu clase de negocios andabas metido t? En granjas de cerdos? Kempka la mir fijamente. Luego, lentamente, su vientre empez a abultarse, seguido por sus papadas. Todo su rostro se sacudi como un plato lleno de gelatina, y una aguda risa femenina surgi de entre sus labios. Je, je, je! exclam, enrojecindosele las mejillas. Je, je! Granjas de cerdos! Je, je! Movi una mano hacia Lawry, que tambin se vio obligado a echarse a rer, aunque su risa fue nerviosa. Cuando hubo terminado de rer, Kempka dijo: No, querida, no eran granjas de cerdos. Era propietario de una armera en Rancho Cordova, justo al este de Sacramento. Afortunadamente, tuve tiempo para recoger algunas de mis cosas y salir de all cuando las bombas alcanzaron la zona de la Baha. Tambin tuve la presencia de nimo necesaria para visitar un supermercado en mi camino hacia el este. El seor Lawry era un empleado del supermercado y encontramos un lugar donde ocultarnos durante algn tiempo en el bosque nacional de Eldorado. Luego, la carretera nos trajo hasta aqu, y otra gente empez a llegar. Pronto contamos con una pequea comunidad. La mayor parte de la gente acudi para empaparse en el lago. Existe la creencia de que baarse en agua salada elimina la radiacin y le hace a uno inmune. Encogi sus carnosos hombros. Quiz sea as, o quiz no. En cualquier caso, a m me gust jugar a ser el rey de la colina y el padrecito. Si alguien no hace aqu lo que yo digo, simplemente lo destierro al territorio de los Tumores Malignos..., o lo mato. Volvi a rer, con un destello de alegra en sus ojos negros. Aqu soy yo quien dicta las leyes. Yo, Freddie Kempka, que fund el Supermercado del Tirador Kempka. Oh, me lo estoy pasando muy bien! Me alegro por ti murmur Sheila. S, ya puedes alegrarte, ya. Volvi a palpar la cocana entre los dedos y esnif un poco por cada ventana de la nariz. Vaya, vaya! Es un polvillo bastante fuerte, verdad? Se limpi los dedos, chupndolos, y luego mir a Roland Croninger. Y qu se supone que eres t, un cadete del espacio? Roland no dijo nada. Te destrozar ese grueso culo que tienes, pens. Kempka se ri y volvi a mirar a Macklin. Cmo es que estabas en el territorio de los Tumores Malignos, coronel? Macklin le cont toda la historia, le habl de cmo Earth House se haba derrumbado y de cmo l y el muchacho haban logrado salir de all. Macklin no mencion para nada al soldado en la sombra, porque saba que a ste no le gustaba que hablaran de l ante extraos. Ya entiendo dijo Kempka una vez que Macklin hubo terminado su explicacin. Bueno, segn dicen, hasta los planes mejor trazados se estropean a veces, verdad? Bien, supongo que has venido aqu y has trado este poderoso polvo con un propsito. De qu se trata? Queremos instalarnos en el campamento. Queremos una tienda, y un suministro de comida. Las nicas tiendas que hay aqu son las que ha trado la gente cargndolas sobre sus propias espaldas. Ahora estn todas llenas. No hay espacio en ellas, coronel. Pues habr que hacer espacio. Nosotros conseguimos una tienda y alimentos, y t consigues una racin semanal de cocana y pldoras. Como si pagramos un alquiler. Y qu hara yo con las drogas? Roland se ech a rer. Kempka lo mir con ojos muy intensos. Vamos, seor! dijo Roland, adelantndose un paso. Sabe que puede vender esas drogas por lo que quiera! Puede comprar las mentes de la gente con esos polvos, porque todo el mundo estar dispuesto a pagar para olvidar. Le pagarn cualquier cosa que les pida: comida, armas, gasolina..., cualquier cosa. Ya tengo todas esas cosas. Quiz las tenga asinti Roland. Pero est seguro de que tiene suficientes? Qu pasara si alguien con un camin ms grande llegara maana a este campamento? Qu ocurrira si ellos tuvieran ms armas que usted? Y si fueran ms fuertes y astutos? Esas gentes de ah fuera dijo haciendo un gesto hacia la puerta slo esperan a alguien ms fuerte que sea capaz de decirles lo que tienen que hacer. Desean que alguien les mande. No quieren tener que pensar por s mismos. sta sera una forma de meterse sus mentes en el bolsillo dijo, sealando el montoncito de polvo blanco. Kempka y Roland se miraron fijamente durante un momento, en silencio, y Roland tuvo la sensacin de estar viendo a una babosa 12

gigantesca. Los ojos negros de Kempka parecieron querer atravesar los de Roland, y finalmente una pequea sonrisa alete en su boca hmeda. Crees que estas drogas me compraran a un dulce jovencito cadete del espacio? Roland no supo qu decir. Se qued atnito, y su asombro tuvo que haberse reflejado en su cara porque Kempka lanz un bufido y se ech a rer. Una vez que se hubo agotado su risa, el Gordo se volvi a mirar a Macklin. Qu me impide matarte ahora mismo y apoderarme de tus preciosas drogas, coronel? Algo muy sencillo: las drogas estn escondidas en el territorio de los Tumores Malignos. Roland es el nico que sabe dnde estn. l saldr del campamento y te traer una racin semanal, pero si alguien lo sigue o intenta interferir, le volar los sesos! Kempka tablete con los dedos sobre la mesa, mirando el montn de cocana, y luego a Macklin y a Roland, despreciando altivamente a la mujer, para volver la vista de nuevo a la cocana. Podramos utilizar esa mercanca, seor Kempka sugiri Lawry. Ayer mismo vino un tipo con un calentador de gas que sin duda alguna caldeara mejor este camin. Otro tipo tena algo de whisky que haba transportado en un saco. Tambin vamos a necesitar ruedas para el camin. Yo ya me habra apoderado de ese calentador y de esas botellas de Jack Daniel's, pero los dos recin llegados estn armados hasta los dientes. Quiz fuera tambin una buena idea cambiar las drogas por sus armas. Yo decidir qu es una buena idea y qu no lo es dijo Kempka, cuyo rostro pareci plegarse en una fruncida expresin pensativa. Aspir aire profundamente y lo exhal como un bufido. Encuntrales una tienda. Cerca del camin. Y haz correr la voz de que si alguien los toca, tendrn que responder de ello ante el propio Freddie Kampka. Sonri ampliamente, mirando a Macklin. Coronel, creo que t y tus amigos vais a representar un aumento muy interesante de nuestra pequea familia. Supongo que os podramos llamar droguistas, no te parece? Supongo que s. Macklin esper a que Lawry bajara su escopeta y entonces l baj a su vez la automtica. Bien, ahora todos somos felices, no es cierto? pregunt Kempka y sus voraces ojos negros miraron a Roland Croninger. Lawry los llev a una pequea tienda plantada a unos treinta metros del camin Airstream. Estaba ocupada por un hombre joven y una mujer que sostena a un nio pequeo con los pies vendados. Lawry plant la escopeta ante la cara del hombre joven y dijo: Fuera! El hombre, agotado y dbil, con grandes ojeras de fatiga, introdujo la mano bajo el saco de dormir y extrajo un cuchillo de caza, pero antes de que pudiera blandirlo Lawry se adelant un paso y atrap la mueca del hombre bajo su bota. Luego la apret con toda la fuerza de su peso, y Roland observ sus ojos mientras le rompa los huesos al hombre: estaban vacos y no registraron ninguna emocin, ni siquiera cuando empez a escucharse el sonido del crujido de los huesos. Lawry se limitaba a hacer lo que se le haba dicho que hiciera. El nio empez a llorar, y la mujer a gritar, pero el hombre se sostuvo la mueca rota y mir silenciosamente a Lawry. Fuera! repiti ste apoyndole el can de la escopeta sobre la cabeza. O es que ests sordo, estpido bastardo? Dbilmente, el hombre y la mujer se pusieron de pie. l se detuvo un momento para recoger los sacos de dormir y una mochila con la mano sana, pero Lawry lo agarr por el cogote y lo sac fuera de un empujn, arrojndolo al suelo. La mujer sollozaba y se arrodill junto a su esposo. Una multitud haba empezado a congregarse para observar, y la mujer grit: Animales! Sucios animales! Esta es nuestra tienda! Nos pertenece! Ya no es vuestra dijo Lawry, indicndoles con movimientos de la escopeta que se dirigieran hacia el territorio de los Tumores Malignos. Empezad a caminar. No es justo! No es justo! solloz la mujer. Mir, con expresin implorante, a la gente que se haba reunido a su alrededor. Roland, Macklin y Sheila tambin los miraron a todos, y vieron las mismas cosas en aquellos rostros: una curiosidad impvida, no comprometida, como si estuvieran viendo en la televisin una pelcula de violencia. Aunque haba dbiles expresiones de disgusto y lstima aqu y all, la mayora de los mirones ya haban agotado toda su capacidad emocional. Ayudadnos! implor la mujer. Por favor..., que alguien nos ayude! Algunas de aquellas personas tenan armas de fuego, pero ninguna de ellas intervino. Macklin comprendi por qu: era la supervivencia del que mejor se adaptaba. Freddie Kempka era all el emperador, y Lawry era su lugarteniente, probablemente uno de los muchos que Kempka utilizaba como sus ojos y odos. Fuera! volvi a decirle Lawry a la pareja. La mujer no dejaba de gritar y llorar, pero finalmente el hombre se levant y con una mirada muerta y derrotada en los ojos, empez a caminar lentamente hacia el territorio de los coches destrozados y los cadveres en descomposicin. La expresin de la mujer era de odio; se irgui, con el nio que lloraba entre sus brazos, y le grit a la multitud: Os ocurrir a vosotros! Ya k) veris! Ellos se apoderarn de todo lo que tengis! Vendrn y os arrojarn de...! Lawry lanz un golpe con la culata de la escopeta. La culata se hundi en la cabeza del nio y la fuerza del golpe arroj a la mujer al suelo. El llanto del nio se detuvo de pronto. La mujer baj la mirada hacia el rostro de su hijo y emiti un dbil sonido sollozante. Sheila Fontana no poda dar crdito a lo que acababan de ver sus ojos; hubiera querido revolverse, pero la escena la agarraba de un modo oscuro. El estmago se le retorca de revulsin y an poda escuchar el llanto del nio, que segua produciendo un eco en su mente. Finalmente, se llev la mano a la boca y se la apret. El hombre joven, que pareca un cadver vestido con ropas harapientas, sigui caminando hacia la llanura, sin molestarse en mirar atrs. Finalmente, con un estremecimiento, la mujer se levant, con el nio silencioso apretado contra su pecho. Sus ojos, llenos de odio y con profundas ojeras, se encontraron con los de Sheila y ambas se miraron por un momento. Sheila se sinti como si su alma acabara de quedar reducida a cenizas. Si al menos el nio hubiera dejado de llorar, pens. Si al menos... La joven madre dio media vuelta y empez a seguir a su marido, bajo la llovizna. Los mirones se fueron alejando. Lawry limpi la culata de la escopeta refregndola sobre el suelo e hizo un gesto hacia la tienda. 12

Parece que acaba de quedar una tienda vaca, coronel. Tuviste que... hacer eso? pregunt Sheila. En su interior, estaba temblando y senta nuseas, pero la expresin de su rostro no mostraba la menor seal de ello, y sus ojos seguan siendo fros y duros como el pedernal. De vez en cuando olvidan quin hace las reglas aqu. Bueno, queris la tienda o no? La queremos contest Macklin. Entonces, ah la tenis. Hasta os han dejado un par de sacos de dormir y algo de comida. Tan cmodos como si estuvierais en casa, eh? Macklin y Roland entraron en la tienda. Dnde se supone que voy a vivir yo? le pregunt Sheila a Lawry. l sonri y la examin de arriba abajo. Bueno, dispongo de un saco de dormir extra en el camin. Yo vivo con el seor Kempka, pero no resulta divertido. A l le gustan los muchachos jovencitos y no le importan lo ms mnimo las mujeres. Qu me dices? Ella olisque el olor de su cuerpo y no pudo decidir cul era peor, si el suyo o el del hroe de guerra. Olvdalo dijo. Me quedar aqu. Como t quieras. Ya te conseguir, tarde o temprano. Cuando el infierno se congele. Se chup un dedo y lo levant al viento. Est haciendo mucho fro, cario. Luego, se ech a rer y se volvi, dirigindose de regreso al camin. Sheila le vio marcharse. Mir en la direccin del territorio de los Tumores Malignos y distingui los vagos contornos de la joven pareja, caminando bajo la llovizna, hacia lo desconocido que haba ms all. Pens que aquellos dos no contaban con ninguna oportunidad all fuera. Pero quiz ellos ya lo saban. El nio habra muerto de todos modos, se dijo a s mismo. Claro. El nio ya estaba medio muerto. Pero el incidente la haba impresionado mucho ms que cualquier otra cosa que hubiera visto hasta entonces, y no pudo evitar el pensar que pocos minutos antes haba una persona all donde ahora slo quedaba un fantasma. Y todo ello haba sucedido debido a sus drogas, debido a que ella haba llegado al campamento con el hroe de guerra y el muchacho aparentando ser gente importante. La joven pareja desapareci en la lluvia gris. Como sola decir Rudy, que cada cual se tape su propio culo. Y en estos tiempos, aquellas eran palabras que haba que recordar muy bien. Sheila le volvi la espalda al terreno de los Tumores Malignos y entr en la tienda.

39 Luz! grit Josh, sealando en la distancia. Mirad eso! Ah delante hay luz! Haban estado siguiendo una carretera sobre un terreno de suaves colinas, y ahora vieron la luz que Josh les seal; era una iluminacin blanco azulada que se reflejaba en las nubes bajas y turbulentas. Eso es Matheson dijo Leona, montada sobre el lomo de Mulo. Seor todopoderoso! En Matheson tienen electricidad! Cuntas personas viven all? le pregunt Josh casi gritando para hacerse or por encima del ruido y el empuje del viento. Unas trece o catorce mil personas. Es casi una ciudad! Gracias a Dios! Seguramente, habrn arreglado sus lneas de electricidad. Esta noche vamos a comer caliente! Gracias a Dios! Empuj la carretilla con renovada energa, como si a sus pies les hubieran salido alas. Swan lo sigui, llevando la varita de zahor y su pequea bolsa, y Leona apret con los talones los flancos de Mulo para hacer avanzar al caballo. Mulo obedeci sin vacilaciones, contento de volver a ser til. Por detrs de ellos, el pequeo terrier olisque el aire y gru tranquilamente, pero les sigui. Unos destellos de luz recorrieron las nubes por encima de Matheson, y el viento les trajo el retumbar de los truenos. Haban abandonado la granja de los Jaspin a primeras horas de aquella misma maana, y haban caminado durante todo el da a lo largo de la estrecha carretera. Josh haba tratado de colocarle a Mulo una silla y bridas, pero aunque el caballo se mostr dcil y se qued quieto, l no pudo colocar correctamente aquellos trastos. La silla no haca ms que deslizarse, y no se le ocurri una forma de colocarle las bridas. Cada vez que Mulo se remova un poco, Josh saltaba hacia atrs, esperando que el animal se pusiera a corcovear y brincar, y finalmente lleg a la conclusin de que aquel trabajo era una causa perdida para l. No obstante, el caballo acept el peso de Leona sin la menor queja y, durante algunos kilmetros, tambin haba soportado el peso de Swan. El caballo pareca contento de seguir a Swan, casi como un animal de compaa. Y ms atrs, en la penumbra, el terrier ladraba de vez en cuando para hacerles saber que l tambin segua all. A Josh le lata el corazn con fuerza. Aquella era una de las luces ms hermosas que hubiera visto nunca, casi cercana al glorioso haz de la linterna que haba logrado hacer funcionar en el stano donde quedaron atrapados. Oh, Seor! pens. Una comida caliente, un lugar caliente donde dormir y, la gloria entre las glorias, quiz incluso un verdadero lavabo. Percibi el olor del ozono en el aire. Se aproximaba una tormenta, pero eso no le import. Esta noche iban a descansar en el regazo del lujo! Josh se volvi para mirar a Swan y a Leona. Santo Dios, hemos logrado regresar a la civilizacin! Y lanz un fuerte grito de alegra que super con mucho el ruido del viento y que sobresalt incluso a Mulo. Pero la sonrisa se congel en el rostro de Leona. Lentamente, comenz a desaparecer. Sus dedos se entrelazaron sobre las crines negras y speras del animal. No estaba muy segura de lo que haba visto, no estaba nada segura. Se dijo que quiz haba sido un espejismo provocado por la luz. 12

S, un truco de la luz. Eso haba sido todo. Leona crey haber visto una calavera all donde haba estado el rostro de Josh Hutchins. Pero haba sido todo tan rpido... Haba estado all, y luego desaparecido en un abrir y cerrar de ojos. Mir la nuca de Swan. Oh, Dios! pens Leona. Qu har si lo veo tambin en la cara de la nia? Tard un tiempo en recuperar su valor, y finalmente pregunt con voz tenue y asustada: Swan? Seora? pregunt la nia volvindose hacia ella. Leona contuvo la respiracin. Seora? repiti Swan. Oh..., no es nada dijo Leona volviendo a encontrar su sonrisa y encogindose de hombros. No haba percibido la visin de una calavera por debajo de la piel de la nia. Slo... quera verte la cara. La cara? Por qu? Oh, slo estaba pensando... en lo bonita que debiste haber sido. Se dio cuenta de su error y trat de rectificar. Quiero decir, lo bonita que vas a volver a ser, una vez que se cure tu piel. Y sanar, estoy segura. La piel es algo muy resistente, sabes? Vaya si lo es! Se curar y volvers a tener una bonita imagen! Swan no dijo nada; recordaba el horror que le haba devuelto la mirada desde el espejo del cuarto de bao. No creo que la piel se me cure nunca dijo con naturalidad. Y un pensamiento repentino y terrible acudi a su mente. No cree... Se detuvo, sintindose incapaz por un momento de expresar lo que pensaba. No cree... que yo asuste a la gente de Matheson, verdad? Pues claro que no! Y no se te ocurra ni pensar en eso! En realidad, Leona ni siquiera lo haba considerado, pero ahora se imagin a los residentes de Matheson apartndose presurosos de Josh y Swan. Tu piel no tardar en curar le asegur. Adems, se no es ms que tu rostro exterior. Mi rostro exterior? S. Todo el mundo tiene dos caras, muchacha, la cara exterior y la interior. La exterior es como el mundo te ve, pero la interior es como t eres en realidad. sa es tu verdadera cara, y si se mostrara al exterior, le ensearas al mundo qu clase de persona eres en realidad. Mostrarla al exterior? Cmo? Bueno, Dios an no ha imaginado una forma de hacerlo contest Leona sonriendo. Pero seguro que lo har. A veces, se puede ver la cara interior de una persona, pero slo por un segundo o dos, si uno la mira con suficiente intensidad. Los ojos dan paso a la cara interior, y con mucha frecuencia resulta ser bastante diferente a la mscara que presentamos al exterior. Hizo un gesto hacia las luces de Matheson. Oh, yo he conocido a personas muy agraciadas que tenan caras interiores monstruosamente feas. Y tambin he conocido a otras personas con dientes salidos y grandes narices, pero con la luz del cielo reflejada en sus ojos, y una saba que si se pudiera ver su cara interior quedara atnita de tanta belleza. Supongo que podra suceder lo mismo con tu cara interior. Y tambin con la de Josh. As que, qu importa cul sea el aspecto de tu cara exterior? Swan reflexion por un momento. Me gustara creer en eso. Entonces, ten por seguro que es cierto dijo Leona, y Swan se sinti algo ms tranquila. La luz les atraa hacia adelante. La carretera ascenda por una colina ms y luego empezaba a curvarse con suavidad, descendiendo hacia la ciudad. El horizonte se vea iluminado por los relmpagos. Debajo de Leona, Mulo buf y relinch. Swan crey percibir una nota de nerviosismo en el relincho del caballo. Mulo est excitado porque vamos a ver a ms gente, pens Swan. Pero no, no, eso no haba sido el sonido de la excitacin; Swan haba percibido un matiz de desconfianza e inquietud. El nerviosismo del caballo tambin se le transmiti a ella, y empez a sentirse un tanto inquieta, como en aquella ocasin en que haba estado paseando por un gran campo dorado, y un granjero con una gorra roja le haba gritado: Eh, nia! Lleva cuidado con las serpientes de cascabel entre las matas!. No es que ella tuviera miedo de las serpientes, nada de eso. En cierta ocasin, cuando slo tena cinco aos, haba recogido directamente de la hierba una serpiente de vivos colores, le haba recorrido el hermoso lomo con sus dedos, acaricindola con suavidad, hasta llegar a las arrugas de aspecto huesudo de su cola. Luego la haba vuelto a dejar sobre la hierba y la vio arrastrarse sin ninguna prisa, alejndose. Slo fue ms tarde, cuando le dijo a su madre lo que le haba pasado, y sta le replic con una buena tunda que le enrojeci el trasero, cuando Swan se dio cuenta de que se supona que deba haber sentido miedo. Mulo emiti un nuevo relincho nervioso y lade la cabeza. La carretera se allanaba al acercarse a las afueras de la ciudad, donde un cartel verde anunciaba: BIENVENIDO A MATHESON, KANSAS. SOMOS FUERTES, ORGULLOSOS Y CRECEMOS! Josh se detuvo, y Swan casi se tropez con l. Qu ocurre? le pregunt Leona. Mirad dijo Josh haciendo un gesto hacia la ciudad. Las casas y los edificios estaban a oscuras; no se vea ninguna luz en las ventanas y en los porches. Tampoco haba luces en las calles, ni siquiera funcionaban los semforos. La luz que se haba reflejado en las nubes bajas proceda de lo que pareca ser el centro de la ciudad, ms all de las estructuras muertas y oscuras diseminadas a ambos lados de la carretera principal. No se escuchaba ningn sonido, a excepcin del silbido del viento. Creo que esa luz viene del centro de la ciudad les dijo a Swan y Leona. Pero si tienen electricidad, por qu no hay luces tambin en las ventanas de las casas? Quiz estn todos reunidos en un solo lugar sugiri Leona, como el auditorio, el ayuntamiento o alguna otra parte. Tendra que haber coches decidi Josh, despus de asentir con un gesto. Los semforos deberan funcionar. Y no veo ninguno encendido. Quiz estn ahorrando electricidad. Quiz las lneas no sean an demasiado fuertes. Quiz replic Josh. Pero haba algo fantasmal en Matheson que no le gustaba. Por qu no haba luces en las ventanas y, sin embargo, surga luz del centro de la ciudad? Adems, estaba todo tan quieto, tan tranquilo. Tuvo la sensacin de que deban dar media vuelta, pero el viento era fro y ya haban llegado hasta all. Tena que haber gente! Seguro! Quiz estn todos reunidos en un solo lugar, haba sugerido 12

Leona. S, quiz estuvieran celebrando una reunin ciudadana o algo por el estilo. En cualquier caso, no haba forma de dar media vuelta. Empez a empujar de nuevo la carretilla. Swan le sigui y el caballo que transportaba a Leona sigui a la nia, mientras que, algo ms hacia la izquierda, el terrier se mantuvo cerca de la cuneta y sigui adelante. Otro cartel situado junto a la carretera anunciaba el motel Matheson, con piscina y televisin por cable, y un tercero deca que el mejor caf y los mejores filetes de la ciudad se encontraran en el restaurante Hightower, en Caviner Street. Siguieron la carretera, entre campos arados, y pasaron junto a un pequeo campo de bisbol y una piscina pblica, donde las sillas y parasoles haban sido arrastrados por el viento contra una verja de cadenas. Un ltimo cartel anunciaba la Feria de Julio en el mercado de la calle Billups. En cuanto lo pasaron, entraron en Matheson. Mientras caminaban a lo largo de la calle principal, Josh pens que debi de haber sido una ciudad bonita. Los edificios eran de piedra o de maderos, con la intencin de ofrecer un aspecto de ciudad fronteriza. Las casas eran de ladrillo y la mayora de ellas slo tenan un piso. No eran nada espectaculares, pero s bastante bonitas. En un barrio de pequeas tiendas y comercios, montada sobre un pedestal, se vea la estatua de alguien arrodillado, con una mano cubriendo lo que podra haber sido una Biblia y la otra mano extendida hacia el cielo. Un toldo se agitaba sobre un establecimiento, que tena un poste que sealizaba una barbera. Las ventanas del First Citizen's Bank de Matheson estaban rotas. De un comercio de muebles se haban sacado a la calle numerosos enseres, apilados en el centro e incendiados. Cerca haba un coche de la polica tumbado en medio de la calzada, tambin quemado y convertido en chatarra. Josh no mir en el interior. La tormenta retumbaba ya sobre sus cabezas y los relmpagos bailoteaban a travs del cielo. Ms adelante, encontraron el aparcamiento de un comercio de coches usados. Comercie con el to Roy!, deca el cartel. Bajo hileras de ondeantes banderas multicolores haba seis coches polvorientos. Josh empez a comprobarlos todos, uno tras otro, mientras Swan y Leona le esperaban atrs, y Mulo se remova inquieto. Dos de los coches tenan las ruedas pinchadas, y el parabrisas y las ventanillas de un tercero estaban hechos aicos. Los otros tres un Impala, un Ford Fairlane y una camioneta roja parecan hallarse en bastante buen estado. Josh se dirigi hacia la pequea oficina, encontr la puerta abierta y con la luz del farol localiz las llaves de los tres vehculos, colgadas de un tablero. Las tom, regres al aparcamiento y prob a poner los coches en marcha, uno tras otro. El Impala no produjo ni un sonido, la camioneta estaba igualmente muerta, y el motor del Fairlane carraspe, se estremeci, hizo un ruido como el de una cadena arrastrada sobre gravilla y finalmente qued en silencio. Josh abri el cap del Fairlane y descubri que el motor haba sido golpeado con lo que poda haber sido un hacha, mostrando los hilos, cables y tornillos destrozados y seccionados. Maldita sea! exclam Josh. Entonces, su farol revel algo escrito en grasa seca en el interior del cap: ALABAD TODOS A LORD ALVIN. Observ fijamente la escritura garabateada, recordando que la noche anterior ya haba visto lo mismo, aunque con una letra diferente, y tambin con una sustancia distinta, en la granja de los Jaspin. Regres a donde le esperaban Swan y Leona. Esos coches estn estropeados. Creo que alguien los ha destrozado a propsito. Mir hacia la luz, que ahora estaba bastante ms cerca. Bueno dijo finalmente, supongo que vamos a tener que descubrir lo que es eso, no os parece? Leona le mir y luego apart la vista con rapidez; no estaba segura de saber si haba vuelto a ver la calavera o no, pero bajo aquella luz tan extraa no habra sabido decirlo. Su corazn empez a latirle con mayor violencia, y no saba qu hacer o decir. Josh empuj la carretilla hacia adelante. En la distancia, escucharon al terrier ladrar varias veces. Luego, se produjo el silencio. Continuaron avanzando por la calle principal, pasando por delante de ms comercios con las ventanas rotas y dejando atrs otros vehculos tumbados y quemados. La luz les segua atrayendo, y aunque todos tenan sus propias preocupaciones por lo que pudiera estar pasando, se vean atrados hacia la luz como moscas a una vela. En una esquina vieron un pequeo cartel que sealaba a la derecha y deca: INSTITUTO PATHWAY. 3 KM. Josh mir en aquella direccin, pero no vio nada, excepto oscuridad. Eso es el asilo dijo Leona. El asilo? La palabra le asombr. Qu asilo? El de los locos. El manicomio. Ya sabes, donde encierran a los que han perdido la chaveta. Ese es famoso en todo el estado. Est lleno de gente demasiado loca para encerrarla en la crcel. Quiere decir... que es donde encierran a los criminales dementes? S, eso es. Fantstico dijo Josh. Cuanto antes salieran de esta ciudad, tanto mejor! No le gustaba nada la idea de encontrarse a tres kilmetros de un manicomio lleno de asesinos lunticos. Volvi a mirar hacia la oscuridad, por donde se encontraba el Instituto Pathway, y experiment un escalofro que le recorri la espalda de arriba abajo. Cruzaron otra zona de casas silenciosas, pasaron junto al motel Matheson y el restaurante Hightower y entraron en un gran aparcamiento pavimentado. Delante de ellos, con todas las luces encendidas y brillantes, haba un gran comercio K-Mart y junto a l un supermercado Food Giant, igualmente iluminado. Dios todopoderoso! exclam Josh conteniendo la respiracin. Un centro comercial! Swan y Leona contemplaron la escena con asombro, como si nunca hubieran visto tiendas tan grandes ni tan bien iluminadas. Unas lmparas fotnicas arrojaban un brillo amarillento sobre el aparcamiento, en el que haba aparcados unos cincuenta o sesenta coches, remolques y camionetas, todas ellas cubiertas por el polvo de Kansas. Josh estaba completamente asombrado y tuvo que hacer un esfuerzo por recuperar su equilibrio antes de que el viento lo arrojara al suelo. Por su cabeza cruz la idea de que si la electricidad estaba encendida, eso quera decir que los frigorficos y congeladores del supermercado tambin estaran funcionando y que dentro de ellos habra filetes, helados, cerveza, huevos, jamn, mermelada y Dios saba qu ms. Mir hacia la tienda K-Mart, brillantemente iluminada, mientras la cabeza le daba vueltas. Qu clase de tesoros habra all? Radios y bateras, linternas y faroles, armas, guantes, calentadores de queroseno, y hasta impermeables! No saba si echarse a rer o a sollozar de alegra, pero dej la carretilla a un lado y empez a caminar hacia la tienda K-Mart con una especie de mareo delirante. Espera! le grit Leona. Se baj de Mulo y corri con dificultad en pos de Josh. Espera un momento! 12

Swan dej la bolsa en el suelo, pero sigui sosteniendo a Beb Llorn y avanz tras Leona. Detrs de ella, Mulo tambin empez a moverse. El terrier ladr un par de veces, luego se desliz bajo un Volkswagen abandonado y se qued all, observando a los mmanos que cruzaban el aparcamiento. Espera! volvi a gritar Leona, pero no pudo avanzar al mismo paso que Josh, que se diriga directamente hacia la tienda K-Mart como una mquina de vapor. Josh! grit Swan. Espranos! La nia se apresur para alcanzarlo. Algunos de los escaparates de la tienda estaban rotos, pero Josh se imagin que eso lo haba producido el viento. No tena ni la menor idea de por qu las luces estaban encendidas slo all y en ningn otro sitio. La tienda K-Mart y el supermercado situado al lado eran como charcas de agua en un desierto abrasador. El corazn pareca a punto de salrsele del pecho. Barras de chocolate! pens alocadamente. Pastas! Relucientes donuts! Por un momento, temi que las piernas le fallaran antes de alcanzar el K-Mart, o que toda aquella visin temblara ante sus ojos y se disolviera en cuanto cruzara una de las puertas de entrada. Pero no sucedi nada de eso, y al entrar se encontr en el interior del enorme almacn, con todos los tesoros del mundo perfectamente colocados en estanteras y vitrinas, delante de l. Haba carteles con frases mgicas como: Dulces y pastas, Utensilios deportivos, Automocin y Menaje, con flechas que sealaban diversas secciones del almacn. Dios santo! exclam Josh, medio borracho de xtasis. Oh, Dios santo! Swan entr en el local, seguida por Leona. Antes de que la puerta se cerrara, una figura se meti rpidamente y el terrier pas a toda velocidad junto a Josh y desapareci a lo largo del pasillo central. Luego, la puerta se cerr, y todos permanecieron de pie, juntos, bajo la brillante luz, mientras Mulo relinchaba y pateaba el pavimento del exterior. Josh pas junto a una vitrina con barbacoas y sacos de carbn, para dirigirse hacia un mostrador lleno de barras de chocolate y dulces. Su deseo de consumir chocolate se haba convertido en una fiebre. Se comi en un santiamn tres barritas y la emprendi con una tableta de chocolate. Leona se dirigi a un mostrador repleto de calcetines deportivos y Swan deambul por entre los mostradores, asombrada ante la cantidad de mercancas y el brillo de las luces. Con la boca llena de delicioso chocolate, Josh se volvi hacia un mostrador de cigarrillos, puros y tabaco de pipa; eligi un paquete de Hav-A-Tampa Jewels, encontr cerca unas cerillas, se puso un puro entre los dientes y lo encendi, inhalando el humo profundamente. Se senta como si acabara de entrar en el paraso, y eso que an quedaban por experimentar los placeres que les deparara el supermercado. Desde el fondo de la tienda, el terrier ladr varias veces en rpida sucesin. Swan mir por el pasillo, pero no pudo ver al perro. No le haba gustado el sonido de aquellos ladridos, que parecan llevar consigo una advertencia. Y cuando el terrier empez a ladrar de nuevo lo escuch lanzar un aullido agudo, como si alguien le hubiera pegado una patada, a lo que sigui una serie de fuertes ladridos. Josh? llam Swan. Una nubecilla de humo del puro le oscureca la cabeza. Se haba acercado de nuevo a la seccin de pastas y masticaba ms chocolate. Tena la boca tan llena que ni siquiera pudo contestarle a Swan. Simplemente, le hizo un gesto con la mano. Swan se dirigi lentamente hacia el fondo de la tienda, mientras el terrier segua ladrando. Top con tres maniques, todos los cuales lucan trajes. El del centro llevaba una gorra azul de bisbol, y Swan pens que no le pegaba para nada con el traje que ella vesta pero que quiz le sentara bien a su cabeza. Se puso de puntillas y le quit la gorra. La cabeza, del color de la cera, se tambale sobre los hombros del maniqu, justo por encima del rgido cuello blanco de la camisa, y cay al suelo, a los pies de Swan, con un ruido que son como l de un martillo aplastando una sanda. Swan lo mir fijamente, con los ojos muy abiertos, sosteniendo la gorra de bisbol en una mano y a Beb Llorn en la otra. La cabeza tena una delgada mata de cabello gris y oscuras ojeras alrededor de los ojos, que haban rodado hacia arriba, y en las mejillas y la barbilla luca una incipiente barba gris. Ahora pudo ver la materia rojiza y reseca y el mun de hueso amarillento que sobresala del lugar donde el cuello humano haba sido limpiamente cortado. Parpade y levant la cabeza para mirar a los otros dos maniques. Uno de ellos tena la cabeza de un muchacho adolescente, con la boca abierta y la lengua colgndole, las rbitas de los ojos vueltas hacia el techo y una costra de sangre reseca en la nariz. La cabeza del tercero corresponda a la de un hombre ms viejo, con una cara de lneas marcadas y del color de la cera. Swan retrocedi de espaldas por el pasillo, y choc contra un cuarto y un quinto maniques, vestidos con ropas de mujer. Las cabezas cortadas de una mujer de mediana edad y de una nia de cabello rojizo cayeron de sus cuellos y golpearon el suelo, a ambos lados de ella; el rostro de la nia qued mirando directamente a Swan, con la horrible boca abierta y manchada de sangre, en un silencioso grito de terror. Swan lanz un grito. Fue un chillido largo y agudo, y no pudo parar durante un rato. Se apart de las cabezas humanas, sin dejar de gritar, y al volverse con rapidez vio cerca otro maniqu, y otro, y otro, algunos de ellos con las cabezas golpeadas y destrozadas, y las de otros pintadas y acicaladas para darles unas sonrisas falsas y obscenas. Pens que si no lograba dejar de gritar, sus pulmones le iban a estallar, y mientras corra hacia donde se encontraban Josh y Leona su grito se apag porque sus pulmones se haban quedado sin aire. Recuper la respiracin sin dejar de alejarse de las horripilantes cabezas, y por encima de los gritos del propio Josh escuch los aullidos agudos del terrier desde el fondo de la tienda. Swan! grit Josh, escupiendo un trozo de chocolate a medio masticar. La vio venir corriendo hacia l, con la cara tan amarillenta como el polvo de Kansas, y las lgrimas resbalndole por las mejillas. Qu...? Azul ligero especial! cant entonces una voz alegre a travs del sistema de intercomunicacin de la tienda. Atencin, seores clientes! Azul ligero especial! Tres nuevas llegadas al frente! Apresrense a conseguir los mejores saldos! Escucharon el potente rugido del motor de una motocicleta al ponerse en marcha. Josh levant a Swan al tiempo que la moto se precipitaba hacia ellos a lo largo del pasillo central, con su conductor vestido como un polica de trfico, a excepcin de un tocado de plumas de indio que llevaba en la cabeza. Cuidado! grit Leona. Josh salt sobre el mostrador lleno de bandejas y cubos de hielo, sosteniendo a Swan en sus brazos, al tiempo que la motocicleta pasaba junto a ellos, derrapando junto a una vitrina de radio transistores. A lo largo de los dems pasillos, otras figuras corran hacia ellos, y se produjo un increble gritero, salpicado de aullidos, que apag la voz que segua anunciando Azul ligero especial! a travs del sistema de intercomunicacin. 12

Apareci un hombre corpulento, de barba negra, que empujaba a un retorcido enano montado sobre un carrito de compra, seguido por otros hombres de todas las edades y descripciones, vestidos con toda clase de ropas, desde trajes hasta albornoces de bao. Algunos de estos hombres llevaban el rostro cubierto de pinturas de guerra; otros, con las caras llenas de polvos blancos. Aterrado, Josh se dio cuenta de que la mayora llevaba armas: hachas, picos, guadaas, podadoras, pistolas y rifles, cuchillos y cadenas. Los pasillos laterales estaban llenos de hombres que saltaban por encima de los mostradores, gritando y haciendo muecas. Josh, Swan y Leona se vieron acorralados por una multitud de cuarenta o ms hombres que no dejaban de gritar. Protege a la nia!, pens Josh, y cuando uno de los hombres se precipit hacia adelante para apoderarse de un brazo de Swan, Josh le lanz una patada a las costillas que le aplast los huesos y lo lanz volando contra la chusma. El movimiento no hizo ms que aumentar la alegre algaraba. El enano deforme, montado en el carrito de compra, cuyo rostro arrugado apareca decorado con relucientes flechas de color naranja, se puso a gritar: Carne fresca! Carne fresca! Los otros se pusieron a gritar lo mismo. Un hombre cadavrico agarr a Leona por el cabello y alguien ms la sujet del brazo para arrastrarla hacia la multitud. Inmediatamente, ella se transform en una gata salvaje, lanzando patadas y mordiscos para rechazarlos. Un pesado cuerpo cay sobre los hombros de Josh, buscndole los ojos, pero l se retorci, levant al hombre en vilo y lo lanz contra el mar de caras alegres. Swan golpe con Beb Llorn y alcanz a uno de aquellos horripilantes rostros en la nariz, viendo como sta se abra. Carne fresca! Sigui gritando el enano. Venid a por vuestra carne fresca! El hombre de barba negra empez a dar palmadas y a bailar. Josh golpe a alguien directamente en la boca, y dos dientes salieron despedidos como dados arrojados de un cubilete. Apartaos! rugi. Apartaos de nosotros! Pero ahora estaban estrechando el cerco, y eran sencillamente demasiados. Tres hombres trataban de arrastrar a Leona hacia el grueso del grupo, y Josh capt de un vistazo la expresin aterrorizada de su rostro; un puo se levant y cay, y las piernas de Leona se doblaron. Maldita sea! Pens Josh lleno de rabia, pateando al maniaco ms cercano entre las piernas. Protege a la nia!" Tengo que proteger a la... Un puo le golpe en los riones. Las piernas se le doblaron y perdi contacto con Swan al tiempo que caa. Los dedos se abalanzaron sobre sus ojos, un puo se estrell contra su mandbula, zapatos y botas le golpearon en los costados y en la espalda, y todo el mundo pareci entrar en un proceso de movimiento violento. Swan! grit, intentando incorporarse. Los hombres se abalanzaron sobre l como ratas. Levant la mirada, a travs de una neblina roja de dolor, y vio a un hombre con ojos abultados, como los de un pescado, de pie sobre l, blandiendo un hacha. Alz un brazo, en un gesto defensivo que no serva de nada, pues saba que el hacha estaba a punto de descender, y que eso significara el fin de todo. Oh, maldicin! Pens mientras la sangre le brotaba por la boca. Qu forma ms estpida de morir! Se prepar para el golpe, confiando en poder resistirlo con sus ltimas fuerzas y luego sacarle el cerebro a aquel bastardo, a patadas. El hacha alcanz su cenit, preparada para caer. Entonces, una voz retumbante son por encima del tumulto. Alto! El efecto que produjo fue como el de un ltigo que hubiera restallado sobre las cabezas de animales salvajes. Casi como un solo hombre, todos se encogieron y se apartaron. El hombre con ojos de pescado baj el hacha, y los dems soltaron a Josh. Se sent en el suelo y vio a Swan a pocos pasos de distancia; extendi una mano y la atrajo hacia s; la nia segua sosteniendo a Beb Llorn, con una mirada aterrada y conmocionada en sus ojos. Leona estaba cerca, de rodillas, con la sangre manando de un corte por encima del ojo izquierdo, y una hinchazn de color prpura brotndole del pmulo. La multitud retrocedi y se abri para dejar paso a alguien. Un hombre corpulento, entrado en carnes y calvo, vestido con un mono y botas vaqueras, con el pecho desnudo y los musculosos brazos decorados con extraos tatuajes multicolores, avanz por el pasillo abierto y lleg al centro del crculo. Llevaba en la cabeza un megfono elctrico y mir a Josh con unos ojos oscuros por debajo de unas protuberantes cejas de Neanderthal. Oh, mierda!, pens Josh. Aquel tipo era casi tan corpulento como algunos de los profesionales de lucha libre del peso pesado con los que l haba librado combates. Pero luego, por detrs del calvo de Neanderthal aparecieron otros dos hombres con las caras pintadas, sosteniendo una taza de wter, que mantenan sobre sus hombros. Y sobre la taza iba sentado un hombre envuelto en una tnica de color prpura intenso, con el cabello rubio formndole largos y sueltos tirabuzones que le llegaban hasta los hombros. Tena una suave barba de fino pelo rubio que cubra un rostro chupado y estrecho, y bajo las espesas cejas rubias haba unos ojos de un tenebroso color verde oliva. Aquel color le hizo pensar a Josh en el agua de un estanque cercano a su hogar de la niez donde dos chicos se haban ahogado en una maana de verano. Segn record, se deca que los monstruos haban esperado enroscados en el fondo de las sucias aguas verdes. El hombre era joven, y deba de tener entre veinte y veinticinco aos. Llevaba guantes blancos, vaqueros azules, zapatillas de deporte Adidas y una camisa a cuadros. Sobre la frente se haba pintado un dlar verde; en la mejilla izquierda se haba pintado un crucifijo rojo, y en la derecha un negro tridente de diablo. El calvo de Neanderthal se llev el megfono a la boca y rugi: Alabad todos a lord Alvin!

40 Macklin haba escuchado el estridente canto de sirena en la noche, y ahora saba que haba llegado el momento. 12

Sali de su saco de dormir, llevando cuidado de no despertar a Roland o a Sheila; no quera que ninguno de ellos fuera con l. Tena miedo del dolor, y no deseaba mostrar su debilidad. Macklin sali de la tienda al soplo fro del viento. Empez a caminar en direccin al lago. Las antorchas y hogueras del campamento flameaban a su alrededor, y el viento azotaba el vendaje negro verdoso que le colgaba del mun derecho. Perciba el hedor nauseabundo de su propia infeccin. La herida supuraba un fluido grisceo desde haca das. Puso la palma de la mano izquierda sobre la empuadura del cuchillo, metido en el cinturn de los pantalones. Iba a tener que abrir la herida de nuevo para exponer la carne viva a la agona curativa del Gran Lago Salado. Detrs de l, Roland Croninger se sent en cuanto Macklin hubo abandonado la tienda. Empuaba la 45. Dorma siempre con el arma, y ni siquiera la soltaba cuando Sheila Fontana le permita hacer con ella aquella cosa sucia. Tambin le gustaba observar cuando Sheila se meta dentro al rey. En compensacin, ellos la alimentaban y la protegan de los otros hombres. Se estaban convirtiendo en un tro muy unido. Pero ahora l saba adnde se diriga el rey, y por qu. ltimamente, la herida de Macklin haba estado oliendo muy mal. No tardara en escucharse otro grito en la noche, como los otros que haban escuchado cuando el campamento estaba tranquilo. l era un caballero del rey, y pens que deba estar a su lado para ayudarlo, pero esto era algo que el monarca quera hacer a solas. Roland volvi a tumbarse, con la pistola descansando sobre su pecho. Sheila murmur algo en sueos y se encogi. Roland esper a escuchar el grito de renacimiento del rey. Macklin pas junto a otras tiendas, refugios de tablas de madera y cartn y coches donde se alojaban familias enteras. El olor del lago salado le dio en las narices, con una promesa de dolor y de limpieza que iba ms all de cualquier otra cosa que hubiera experimentado jams. El terreno empez a inclinarse ligeramente hacia la orilla del agua, y en el suelo, a su alrededor, haba ropas empapadas de sangre, harapos, muletas y vendajes desgarrados y tirados all por otros que haban acudido antes que l. Record los gritos que haba escuchado en la noche, y vacil. Se detuvo a menos de siete metros del lugar donde el lago se rizaba sobre una orilla rocosa. Su mano fantasma le picaba y el mun le lata dolorosamente, al ritmo de los latidos de su corazn. No puedo soportarlo pens. Oh, santo Dios, no puedo soportarlo! Disciplina y control, seor, dijo una voz, surgiendo de su derecha. El soldado en la sombra estaba all, de pie, blanco, con las huesudas manos en jarras, con el rostro en forma de luna cruzado de pintura grasienta de combate, bajo el borde del casco. Si pierdes eso, qu te queda? Macklin no dijo nada. El sonido del agua al chocar contra las rocas era seductor y aterrador a un tiempo. Te van a abandonar los nervios, muchacho?, pregunt el soldado en la sombra. Macklin pens que aquella voz era similar a la de su padre. Contena la misma nota de disgusto burln. Bueno, no me sorprendera sigui diciendo el soldado en la sombra. Desde luego, armaste una buena mierda en Earth House, verdad? Oh, menudo trabajo hiciste all! No! Dijo Macklin meneando la cabeza. Eso no sucedi por culpa ma! El soldado en la sombra se ech a rer tranquilamente. T lo sabas, muchacho. Sabas que algo andaba mal en Earth House, a pesar de lo cual seguiste admitiendo gente, porque olas los billetes verdes de la caja registradora de los Ausley, verdad? Vaya hombre, t mataste a todos aquellos pobres diablos! T los enterraste bajo unas cuantas toneladas de rocas y luego salvaste tu propio culo! No es eso? Ahora, Macklin pens que, en efecto, era la voz de su padre, y crey que el rostro del soldado en la sombra empezaba a parecerse a la cara carnosa, de nariz ganchuda, de su padre, que haba muerto haca ya mucho tiempo. Tena que salvarme dijo Macklin con un dbil tono de voz. Qu se supona que deba hacer? Quedarme all y morir? Mierda! Ese muchacho tiene ms sentido y ms agallas que t, Jimmy. l fue quien te sac de all! Te mantuvo en movimiento y te encontr comida para que pudieras seguir moviendo el trasero. De no haber sido por el chico, ahora no estaras aqu, temblando como una hoja porque tienes miedo de un poco de dolor. Ese muchacho s que sabe el significado de lo que es disciplina y control, Jimmy. T no eres ms que un lisiado viejo y cansado que debera meterse en ese lago, introducir la cabeza bajo el agua y dar un gran trago como han hecho sos. El soldado en la sombra hizo un gesto hacia el lago, donde los cuerpos hinchados de los suicidas flotaban en el agua salada. Cuando Earth House se te cay encima de la cabeza, creas que eso era el fondo. Pero esto es el fondo, Jimmy. Aqu mismo. No vales una mierda, y has perdido el nervio. No, no lo he perdido! Exclam Macklin. No...! Lo he perdido! Una mano hizo un gesto hacia el Gran Lago Salado. Demustralo. Roland percibi a alguien en el exterior de la tienda. Se sent y le quit el seguro a la automtica. A veces, los hombres se acercaban por all durante la noche, buscando a Sheila, y entonces los tena que asustar. La luz de una linterna le dio en el rostro, y l apunt la pistola hacia la figura que le enfocaba. Tranquilo dijo el hombre. No quiero problemas. Sheila lanz un grito y se sent de golpe, con los ojos muy abiertos. Se apart del hombre que sostena la luz. Haba vuelto a tener la pesadilla en la que vea a Rudy entrando a rastras en la tienda, con la cara ensangrentada y la herida de su garganta abierta como una boca ominosa, y de entre sus labios de color prpura surga una voz gangosa que le preguntaba: Has matado ltimamente a algn beb, querida Sheila?. Pues tendrs problemas si no retrocedes dijo Roland, con ojos feroces por detrs de sus anteojos. Sostuvo la pistola con firmeza, con el dedo colocado sobre el gatillo. Soy yo, Judd Lawry. Se ilumin la cara con la linterna. Lo ves? Qu quieres? Lawry dirigi la luz hacia el vaco saco de dormir de Macklin. Adnde ha ido el coronel? Fuera. Qu quieres? El seor Kempka quiere hablar contigo. Sobre qu? Anoche ya le entregu su racin. 12

Quiere hablar dijo Lawry. Dice que tiene que hacer un trato contigo. Un trato? Qu clase de trato? Una proposicin de negocios. No conozco los detalles. Tendrs que ir a verlo. Yo no tengo que hacer nada dijo Roland. Y sea lo que sea, puede esperar hasta que aparezca la luz del da. El seor Kempka quiere hacer negocios ahora dijo Lawry con firmeza. No es importante que est presente Macklin. El seor Kempka quiere hacer un trato contigo. Cree que tienes un buen cerebro. As que, vienes o no? No. Muy bien dijo Lawry encogindose de hombros, entonces tendr que decirle que no ests interesado. Empez a retroceder para salir de la tienda, y entonces se detuvo. Ah, s, quera que te diera esto aadi, dejando caer una caja llena de barritas de chocolate sobre el suelo, delante de Roland. Tiene muchas ms como estas en el camin. Jess! Exclam Sheila metiendo una mano en la caja y extrayendo varias barritas de chocolate. Hace tanto tiempo que no probaba una de estas! Le comunicar lo que me has dicho aadi Lawry mirando a Roland, y se dispuso de nuevo a abandonar la tienda. Espera un momento! Espet Roland. De qu clase de trato quiere hablar conmigo? Como ya te he dicho, tendrs que verlo a l para descubrirlo. Roland vacil, pero finalmente lleg a la conclusin de que, fuera lo que fuese, no le hara ningn dao averiguarlo. No voy a ninguna parte sin el arma dijo. Claro, por qu no? Roland sali del saco de dormir y se levant. Sheila, que ya se haba comido una de las barritas de chocolate, dijo: Eh, un momento. Y yo, qu? El seor Kempka slo quiere ver al muchacho. Y una mierda! No voy a quedarme aqu a solas! Lawry se quit del hombro la correa de la escopeta y le entreg el arma. Toma. Y no te vueles la cabeza por accidente. Ella tom el arma, dndose cuenta demasiado tarde que era la misma con la que l haba matado al nio. Sin embargo, no se atreva a quedarse a solas sin un arma. Luego, volvi su atencin a la caja de barritas de chocolate, y Roland sigui a Judd Lawry hacia el camin Airstream, donde la luz amarillenta de los faroles surga a travs de las grietas de las persianas bajadas de la ventana. Al borde del lago, Macklin se quit el abrigo negro y la sucia camiseta manchada de sangre que llevaba. Luego empez a quitar las vendas del mun de su mueca, mientras el soldado en la sombra le observaba en silencio. Una vez que lo hubo hecho, dej caer los vendajes. No resultaba nada agradable mirar la herida, y el soldado en la sombra lanz un silbido al verla. Disciplina y control, seor dijo el soldado en la sombra. Eso es lo que hace a un hombre. Aqullas eran exactamente las palabras que haba dicho el padre de Macklin. Haba crecido escuchndolas una y otra vez, grabndoselas en la cabeza, hasta convertirlas en un lema con el que haba aprendido a vivir. Ahora, sin embargo, hacer el esfuerzo de meterse en el agua salada y hacer lo que deba iba a exigir de l cada gramo de disciplina y control que pudiera acumular. El soldado en la sombra le dijo con una voz cantarina: Un, dos, tres, cuatro, march..., un, dos, tres, cuatro, march...! Vamos, ponte en movimiento, muchacho!. Oh, Jess, exclam Macklin mentalmente. Permaneci de pie, con los ojos fuertemente cerrados durante unos pocos segundos. Todo el cuerpo le temblaba a causa del aire fro y de su propio terror. Luego, se sac el cuchillo del cinturn y camin hacia el agua. Sintate, Roland dijo el Gordo en cuanto Lawry lo introdujo en el camin. Se haba colocado una silla delante de la mesa tras la que se sentaba Kempka. Cierra la puerta. Lawry le obedeci y Roland se sent. Mantuvo la mano en la pistola, y sta sobre su regazo. l rostro de Kempka se pleg en una sonrisa. Quieres beber algo? Pepsi? Coca-Cola? Seven-Up? Qu te parece algo un poco ms fuerte? Se ech a rer con su voz alta y aguda, y sus papadas palpitaron. Ya tienes la edad legal, verdad? Tomar una Pepsi. Ah. Bien. Judd, quieres traernos dos Pepsis, por favor? Lawry se levant y entr en otra habitacin, que Roland imagin sera la cocina. Para qu quera verme? pregunt Roland. Para un asunto de negocios. Una proposicin. Kempka se reclin y el asiento cruji y emiti ruidos como si estuviera siendo devorado por el fuego. Llevaba una camisa deportiva de cuello abierto, por la que se le vea un pelo ensortijado moreno sobre el robusto pecho, y el enorme vientre le caa por encima del cinturn con el que se sujetaba unos pantalones de polister de color verde. Kempka se haba peinado y puesto brillantina en el cabello, y el interior del camin ola a colonia barata y dulzona. Roland, joven muchacho, me impresionaste desde que te vi. Aunque debera considerarte ya como un hombre joven continu, con una sonrisa maliciosa. Me di cuenta en seguida de que tenas inteligencia, y de que eras fogoso. Oh, s! Me gustan los hombres jvenes y fogosos. Mir la pistola que Roland segua sosteniendo. Ya puedes dejar eso a un lado, sabes? Deseo ser tu amigo. Eso est bien dijo Roland, pero mantuvo la pistola apuntando en la direccin de Freddie Kempka. En la pared, por detrs del Gordo, los numerosos rifles y armas cortas en sus fundas captaron la luz dbil y amarillenta de la lmpara. Bien sigui diciendo Kempka despus de encogerse de hombros, de todos modos podemos hablar. Hblame de ti. De dnde procedes? Qu les sucedi a tus padres? Mis padres pens Roland. Qu les pas? Recordaba haber acudido con ellos a Earth House, recordaba el terremoto que se produjo en la cafetera pero, a partir de ah, todo lo dems segua siendo algo deslabazado y demencial. Ni siquiera recordaba qu aspecto haban tenido sus padres. Crea que haban muerto en la cafetera. S, seguramente los dos haban quedado sepultados bajo las rocas. Ahora l era un caballero del rey, y ya no haba forma de volver atrs. Eso no importa decidi responder. Es de lo que quera hablarme? 13

No, no. Yo quera, ah..., aqu estn nuestros refrescos. Lawry sali con dos Pepsis servidas en dos vasos de plstico. Dej uno delante de Kempka y le entreg el otro a Roland. Luego inici un movimiento para situarse por detrs de l, pero el muchacho lo cort. Qudate delante de m mientras est aqu. Lawry se detuvo en seco. Sonri, levant las manos en un gesto de paz y se sent sobre un montn de cajas apiladas contra la pared. Como ya te he dicho, me gustan los hombres jvenes y fogosos dijo Kempka tras haber tomado un sorbo de su bebida. Haba transcurrido mucho tiempo desde que Roland probara una bebida suave, y ahora casi se bebi medio vaso de un trago. La bebida haba perdido la mayor parte del gas, a pesar de lo cual segua siendo lo mejor que haba tomado en mucho tiempo. De qu se trata entonces? Pregunt Roland. Algo relacionado con las drogas? No, no se trata de nada de eso contest el Gordo con una fugaz sonrisa. Quiero saber cosas del coronel Macklin. Se inclin hacia adelante y la silla cruji de nuevo; apoy los antebrazos sobre la mesa y entrelaz los dedos gordinflones. Quiero saber... qu te ofrece Macklin que yo no pueda ofrecerte. Qu? Mira a tu alrededor dijo Kempka. Mira todo lo que tengo aqu: comida, bebida, dulces, armas, municiones... y poder, Roland. Qu es lo que tiene Macklin? Una destartalada y pequea tienda. Y sabes una cosa? Eso es todo lo que llegar a tener. Soy yo quien dirige esta comunidad, Roland. Supongo que se podra decir que yo soy aqu la ley, el alcalde, el juez y el jurado, todo junto. Correcto? pregunt dirigiendo una rpida mirada a Lawry. Correcto se apresur a contestar el otro con la conviccin de un estpido ventrlocuo. Entonces, qu es lo que hace Macklin por ti, Roland? Pregunt Kempka levantando las cejas. O debera preguntar ms bien qu es lo que haces t por l? Roland casi estuvo a punto de decirle al Gordo que Macklin era el rey, despojado por el momento de su corona y de su reino, pero destinado a regresar algn da al poder, y que l se haba comprometido como caballero del rey, pero se imagin que Kempka tendra la inteligencia de una pulga y no comprendera el grandioso propsito del juego. As pues, contest: Viajamos juntos. Y adnde os dirigs? Al mismo estercolero hacia el que se dirige Macklin? No, creo que t eres demasiado inteligente para aceptar eso. Qu quiere decir? Quiero decir... que yo dispongo de un camin grande y cmodo, Roland. Tengo una verdadera cama. Hizo un gesto hacia una puerta cerrada. Est ah mismo, al otro lado. Quieres verla? De repente, Roland empez a comprender adnde quera ir a parar el Gordo. No dijo, sintiendo que se le encogan las entraas, no quiero. Tu amigo no puede ofrecerte lo que yo te ofrezco, Roland sigui diciendo Kempka con una voz aterciopelada. l no tiene ningn poder. Yo lo tengo todo. Crees acaso que os permit quedaros slo por las drogas? No. Yo te quiero a ti, Roland. Quiero que ests aqu, conmigo. Roland mene la cabeza. Unas motitas oscuras parecieron girar rpidamente ante sus ojos, y sinti la cabeza pesada, como si ya no pudiera equilibrarla sobre su cuello. Vas a descubrir que el poder es lo que gobierna este mundo. La voz de Kempka le son como si fuera un disco que girara a demasiadas revoluciones. Eso es lo nico que sigue importando. No la belleza, ni el amor..., tan slo el poder. Y el hombre que lo tenga puede tomar todo aquello que desea. No a m dijo Roland. Sinti las palabras como trozos de mrmol rodndole sobre la lengua. Crey estar a punto de vomitar, y experiment una sensacin de hormigueo en los pies. La luz de la lmpara le daaba los ojos, y cuando parpade necesit hacer un esfuerzo para volver a abrirlos. Baj la mirada hacia el vaso de plstico que sostena, y pudo ver unas cosas granulosas flotando en el fondo. Intent levantarse, pero las piernas le fallaron y cay de rodillas al suelo. Alguien se estaba inclinando sobre l, y se dio cuenta lejanamente de que le quitaban la automtica del 45 de entre los dedos. Demasiado tarde. Intent retenerla, pero Lawry ya sonrea maliciosamente y se apartaba, fuera de su alcance. He encontrado cierta utilidad para esas drogas que me has trado dijo la voz de Kempka, que ahora sonaba lenta y lejana, como un murmullo escuchado bajo el agua. He machacado el contenido de algunas de esas pldoras y he formado una pequea y bonita mezcla. Espero que disfrutes de tu viaje. El Gordo empez a levantarse pesadamente de la silla y a recorrer el corto espacio que le separaba de Roland Croninger, mientras Lawry sala al exterior a fumarse un cigarrillo. Roland se estremeci, a pesar de que el sudor le brotaba por todo el rostro, y se alej del hombre, desplazndose a gatas sobre el suelo. Su cerebro funcionaba de un modo extrao, todo adquira velocidad de pronto, y luego se haca enormemente lento, como si se arrastrara. Todo el camin se estremeci cuando Kempka se acerc a la puerta y ech los cerrojos. Roland se acurruc en un rincn, como un animal atrapado, y cuando intent gritar para pedirle al rey que acudiera en su ayuda su voz casi le revent los tmpanos. Y ahora dijo Kempka, vamos a conocernos mejor el uno al otro, verdad? Macklin estaba de pie, con el agua fra llegndole hasta la mitad de los muslos, el viento azotndole en la cara y aullando ms all del campamento. Los testculos se le congelaban, y la mano izquierda sostena el cuchillo con tanta fuerza que los nudillos se le haban puesto blancos. Mir la herida infectada, vio la oscura hinchazn que necesitaba explorar con la reluciente punta del cuchillo. Oh, Dios pens. Santo Dios, aydame... Disciplina y control dijo el soldado en la sombra, de pie detrs de l. Eso es lo que hace a un hombre. Es la voz de mi padre pens Macklin. Que Dios bendiga al querido viejo, y espero que los gusanos lo hayan devorado hasta los huesos. Hazlo!, le orden la voz del soldado en la sombra. Macklin levant el cuchillo, apunt, aspir una profunda bocanada de aire helado y baj la punta de la hoja, introducindola en la 13

hinchazn infectada. El dolor era tan feroz, tan ardiente, tan consuntivo, que casi fue un placer. Macklin lanz la cabeza hacia atrs y grit, al tiempo que introduca ms profundamente la hoja en la infeccin, ms profundamente an, y las lgrimas corrieron por sus mejillas y se encontr ardiendo entre el dolor y el placer. Sinti que el brazo derecho se le aligeraba, a medida que los productos de la infeccin brotaban fuera. Y mientras el grito se elevaba en la noche, yendo hacia donde haban ido los otros gritos antes que ste, Macklin se impuls hacia adelante, y sumergi la herida en el agua salada. Ah! El Gordo se detuvo a pocos pasos de Roland y volvi la cabeza hacia la puerta. El rostro de Kempka estaba abotargado y tena los ojos relucientes. El grito se alejaba, desvanecindose en la noche. Escucha esa msica! dijo. Es el sonido de alguien que vuelve a nacer. Empez a desabrocharse el cinturn y a tirar de l, a travs de las numerosas hebillas de su enorme cintura. Las imgenes que surcaban el cerebro de Roland eran una mezcla de casa de diversiones y casa de fantasmas. En su mente, l se hallaba golpeando la mueca del brazo derecho del rey, y en el momento en que la hoja cortaba la mano una rociada de flores rojas como la sangre surgan de la herida; un desfile de cadveres mutilados con sombreros de copa y frac caminaba en fila por un destrozado pasillo de Earth House; l y el rey viajaban por una superautopista, bajo un hosco cielo escarlata, y los rboles estaban constituidos por huesos, y los lagos eran de sangre humeante, y los restos medio podridos de los seres humanos pasaban a su lado en coches destartalados y en camiones destrozados; l se encontraba de pie en la cumbre de una montaa, mientras las nubes grises hervan sobre su cabeza. Por debajo de l, los ejrcitos luchaban con cuchillos, piedras y botellas rotas. Una mano fra le toc en el hombro y una voz le susurr: Todo puede ser tuyo, sir Roland. Tena miedo de volverse y mirar aquella cosa que estaba detrs de l, pero saba que deba hacerlo. El poder de una terrible alucinacin le oblig a volver la cabeza, y se qued mirando fijamente un par de ojos que llevaban unos anteojos de tanquista. La carne de aquel rostro apareca moteada de colgajos marrones y leprosos, y los labios estaban recomidos, revelando unos colmillos malformados. La nariz era chata, y las aletas anchas y destrozadas. El rostro era el suyo, pero apareca distorsionado, feo, horriblemente demonaco y vido de sangre. Y, desde ese rostro, su propia voz susurr: Todo puede ser tuyo, sir Roland... y mo tambin. Imponente sobre el muchacho, Freddie Kempka dej caer el cinturn al suelo y empez a bajarse los pantalones de polister. Su respiracin sonaba como el rumor de una caldera. Roland parpade, y mir al Gordo. Las visiones alucinatorias se tambaleaban alocadamente, pero an pudo escuchar el susurro de aquella cosa. Estaba temblando, sin poder detenerse. Otra visin surgi alocadamente en su mente, y se encontr en el suelo, temblando, mientras Mike Armbruster se elevaba sobre l, a punto de golpearlo y convertirlo en pulpa sanguinolenta, mientras los otros chicos de la escuela gritaban y lo jaleaban. Vio la entrepierna abultada de Mike Armbruster, y Roland experiment una oleada de odio maniaco, mucho ms poderosa que cualquier otra cosa que hubiera conocido. Mike Armbruster ya lo haba golpeado una vez, ya lo haba pateado y escupido, mientras l permaneca acurrucado en el polvo..., y ahora pretenda volver a hacer lo mismo. Pero ahora, Roland saba que l era diferente, que era mucho ms fuerte, mucho ms astuto que el pequeo novato asustado que se haba dejado golpear hasta cagarse en los pantalones. Ahora era un caballero del rey, y ya haba visto el lado subterrneo del infierno. Se dispona a demostrarle a Mike Armbruster cmo saldaba sus cuentas un caballero del rey. Kempka ya haba sacado una pierna de los pantalones. Debajo llevaba unos calzoncillos de seda roja, como los de un boxeador. El muchacho lo miraba fijamente, con los ojos entrecerrados por detrs de aquellos condenados anteojos, y ahora empez a emitir un sonido bajo y animal surgido desde lo ms profundo de su garganta, una especie de cruce entre un gruido y un gemido infernal. Deja ya de hacer eso le dijo Kempka. Aquel sonido le proporcion las agallas. El muchacho no se detuvo y el horrible sonido fue aumentando de volumen. Deja ya de hacer eso, pequeo bastardo! Vio como le cambiaba la cara al muchacho, como se tensaba hasta formar una mscara del odio ms extremado y brutal, y la visin de aquel rostro asust a Freddie Kempka. Se dio cuenta de que aquellas drogas capaces de alterar la mente estaban haciendo con Roland Croninger algo con lo que l no haba contado. Djalo ya! grit, y levant la mano para abofetear a Roland. En ese momento, Roland dio un salto hacia adelante y como si fuera un carnero lanzado a la carga, su cabeza golpe el abultado bajo vientre de Kempka. El Gordo lanz un grito y cay hacia atrs intentando sujetarse al aire con los brazos. El camin se estremeci de un lado a otro, y antes de que Kempka pudiera recuperarse, Roland volvi a lanzarse sobre l, con tal fuerza que volvi a aplastar a Kempka contra el suelo. Luego, el muchacho mont sobre l, lanzndole puetazos, patadas y mordiscos. Lawry! Grit Kempka. Ayuda! Pero al tiempo que gritaba record que haba corrido los dos cerrojos de la puerta para impedir que el muchacho escapara. Dos dedos se cerraron sobre su ojo izquierdo y casi se lo arrancaron de su rbita; un puo se aplast contra su nariz, y la cabeza de Roland avanz propinndole un golpe que alcanz a Kempka en plena boca, partindole los labios y rompindole dos dientes, que se le atragantaron en la garganta. Socorro! grit, con la boca llena de sangre. Golpe a Roland con un antebrazo que se debata, quitndoselo de encima. Luego se tumb sobre el estmago y empez a arrastrarse hacia la puerta cerrada. Aydame, Lawry! grit con los labios partidos. Algo rode entonces el cuello de Kempka y se tens con fuerza, cortando el flujo de sangre hacia la cabeza del Gordo y enrojecindole el rostro como un tomate maduro. Conmocionado por el pnico, se dio cuenta de que aquel muchacho demente lo estaba estrangulando con su propio cinturn. Roland cabalg sobre la espalda de Kempka como Achab sobre la ballena blanca. Kempka boque, forcejeando para librarse del cinturn. La sangre le lata en la cabeza con tal fuerza que tema pudiera hacerle estallar las rbitas de los ojos. Escuch unos fuertes golpes en la puerta y la voz de Lawry gritando: Seor Kempka! Qu ocurre? El Gordo se revolvi hacia atrs, retorciendo su tembloroso cuerpo y arrojando a Roland contra la pared, pero el muchacho no cej en 13

su esfuerzo. Los pulmones de Kempka se esforzaban por aspirar aire, y volvi a arrojar su cuerpo hacia un costado. Esta vez escuch el grito de dolor del muchacho y el cinturn se afloj. Kempka chill como un cerdo herido, gateando salvajemente hacia la puerta. Se incorpor sobre el suelo para correr uno de los cerrojos... cuando una silla se estrell sobre su espalda, hacindose aicos y producindole oleadas de dolor en la espina dorsal. Luego, el muchacho empez a golpearlo con una pata de la silla, alcanzndole en la cabeza y en la cara, mientras Kempka no dejaba de gritar: Est loco! Est loco! Larry golpe con fuerza la puerta. Djeme entrar! Kempka recibi un golpe en la frente que lo dej medio mareado, sintiendo la sangre corrindole por la cara, y lanz ciegamente un golpe contra Roland. Su puo izquierdo conect con el muchacho y escuch el silbido de la respiracin que surga de su pecho. Roland cay de rodillas. Kempka se limpi la sangre que le cubra los ojos, extendi una mano hacia arriba e intent correr el primer cerrojo. Tena sangre en los dedos y no pudo sujetar bien el cerrojo, que se le escap de entre los dedos. Lawry golpeaba la puerta, arrojndose contra ella, tratando de forzarla. Est loco! Gimi Kempka. Intenta matarme! Eh, jodido estpido! espet el muchacho tras l. Kempka se volvi y gimi de terror. Roland haba tomado una de las lmparas de queroseno que iluminaban el camin. Tena una sonrisa cruel en los labios y los anteojos estaban salpicados de sangre. Ah tienes, Mike! grit, y le lanz la lmpara. Alcanz al Gordo en la cabeza y la lmpara se hizo aicos, desparramando el queroseno por la cara y el pecho, empapndole la barba, el cabello y la camisa, que se incendiaron en seguida. Me quemo! Me quemo! grit Kempka, rodando sobre s mismo y retorcindose. La puerta cruji cuando Lawry le lanz una fuerte patada, pero los de la fbrica de camiones Airstream la haban construido para que fuera resistente. Mientras Kempka se retorca en el suelo y Lawry lanzaba furiosas patadas contra la puerta, Roland volvi su atencin al armero de los rifles y las armas cortas en sus fundas. An no haba terminado de demostrarle a Mike Armbruster cmo se vengaba un caballero del rey. Oh, no..., todava no. Rode la mesa con tranquilidad y eligi una hermosa especial del 38, con una culata de madreperla. Abri el cilindro y encontr tres balas dentro. Sonri. En el suelo, el Gordo haba logrado apagarse el fuego. Su rostro era una masa de carne chamuscada, pelo quemado y ampollas. Tena los ojos tan hinchados que apenas si poda ver. Pero s vio lo bastante bien al muchacho, que se aproximaba a l, con el arma empuada en la mano. El chico sonrea, y Kempka abri la boca para gritar, pero de ella slo surgi un gruido. Roland se arrodill delante de l. El muchacho tena el rostro cubierto de sudor, y una vena le lata en la sien. Amartill la 38 y sostuvo el can a cinco centmetros de la cabeza de Kempka. Por favor suplic el Gordo. Por favor... Roland..., no... La sonrisa de Roland era rgida, y sus ojos eran enormes por detrs de los anteojos. Sir Roland le dijo. No lo olvides nunca. Lawry escuch un disparo. Luego, unos diez segundos ms tarde, hubo un segundo disparo. Empu la automtica del muchacho en la mano derecha y lanz todo el peso de su cuerpo contra la puerta. El hombro la golpe, pero segua sin ceder. La pate de nuevo, pero la condenada puerta era firme. Estaba a punto de empezar a disparar a travs de ella cuando escuch que alguien descorra los cerrojos. La puerta se abri. El muchacho estaba all, de pie, con la 38 colgndole de la mano, el cabello y la cabeza salpicados de sesos. Sonrea cruelmente, y con una voz excitada y drogada, dijo con rapidez: Ya ha terminado. Lo he hecho, lo he hecho, he demostrado cmo es la venganza de un caballero del rey. Lo he hecho. Lawry levant la automtica para volarle la cabeza al muchacho. Pero los caones gemelos de una escopeta se apretaron entonces contra su nuca. Ah, ah dijo Sheila Fontana. Haba escuchado la conmocin y haba acudido a ver lo que ocurra; otras personas tambin empezaron a surgir de entre la oscuridad, llevando lmparas y linternas. Djala caer o caers t. La automtica cay al suelo. No me mates gimi Lawry. Yo slo trabajaba para el seor Kempka. Eso es todo. Slo haca lo que l me ordenaba. De acuerdo? Quieres que lo mate? le pregunt Sheila a Roland. El muchacho se limit a mirarla y a sonrer con una mueca. Tiene la cara llena de mierda pens Sheila. O est borracho, o est atnito! Escucha, no me importa lo que el muchacho le haya hecho a Kempka dijo la voz quebrada de Lawry. No era nada para m. Yo slo era su chofer. Segua sus rdenes. Escucha, puedo hacer lo mismo por ti, si quieres. Por ti, por el muchacho y por el coronel Macklin. Puedo ocuparme de las cosas por vosotros..., mantener a raya a todo el mundo. Har lo que me digis que haga. Si queris que salte, slo preguntar desde qu altura. Se lo he demostrado, seguro que se lo he demostrado dijo Roland que empez a balancearse sobre sus pies. Se lo he demostrado! Escucha. T, el muchacho y el coronel Macklin sois los jefes aqu, por lo que puedo ver le dijo Lawry a Sheila. Quiero decir... si Kempka est muerto. Entremos a echar un vistazo. Sheila lo empuj con la escopeta y Lawry entr en el camin, pasando junto a Roland. 13

Encontraron al Gordo desplomado sobre un charco de sangre, contra una de las paredes. El aire ola a piel quemada. A Kempka le haban disparado desde corta distancia a travs del crneo y del corazn. Ahora, todas las armas, la comida y todo lo dems son vuestros dijo Lawry. Yo slo har lo que me digis. Slo tenis que decirme qu queris que haga, y lo har. Lo juro por Dios. En ese caso, saca del camin a esa bola de grasa. Asombrada al escuchar la voz, Sheila mir hacia la puerta. Macklin estaba all, apoyado contra el marco, sin camisa y goteando. Llevaba el abrigo negro sobre los hombros, con el mun del brazo derecho oculto entre sus pliegues. Su rostro estaba plido, sus ojos hundidos en unas profundas ojeras de color violeta. Roland estaba de pie, a su lado, balancendose de un lado a otro, a punto de desmoronarse. No s... qu diablos ha ocurrido aqu dijo Macklin haciendo esfuerzos por hablar, pero si todo nos pertenece ahora... nos trasladamos a vivir al camin. Saca eso de aqu! aadi sealando al Gordo. Lawry lo mir, atnito. Yo solo? Quiero decir..., va a ser condenadamente pesado! O lo sacas a rastras o te unes a l. Lawry se puso a trabajar. Y limpia todo esto cuando hayas terminado le dijo Macklin, dirigindose hacia el armero de rifles y armas cortas. Dios, qu arsenal!, pens. No tena ni la menor idea de lo que haba sucedido all, pero Kempka estaba muerto y, de algn modo, ellos se haban hecho con el control de todo. El camin era suyo, as como la comida, el agua, el arsenal..., todo el campamento! Estaba atnito, y al mismo tiempo exhausto por el dolor que haba tenido que soportar, pero de algn modo se senta ms fuerte, y tambin... ms limpio. Volva a sentirse como un hombre, en lugar de como un perro tembloroso y asustado. El coronel James B. Macklin haba vuelto a nacer. Lawry casi haba conseguido arrastrar el cadver hasta la puerta. Yo solo no puedo! protest, jadeando. Es demasiado pesado! Macklin se volvi y se dirigi hacia donde estaba Lawry, detenindose slo cuando sus rostros se encontraron a diez centmetros de distancia. Los ojos de Macklin estaban inyectados en sangre y miraron fijamente a los del otro hombre con una furiosa intensidad. Escchame, babosa dijo amenazadoramente. Lawry escuch. Yo estoy a cargo de esto ahora. Yo. Y lo que ordene, se cumple sin hacer preguntas. Voy a ensearte lo que es disciplina y control. Voy a ensearle a todo el mundo lo que es disciplina y control. No habr preguntas, ni vacilaciones cuando yo d una orden, porque si no es as, entonces habr... ejecuciones. Ejecuciones pblicas. Quieres ser t el primero? No contest Lawry en voz baja y asustada. No... Qu? No..., seor fue la respuesta. Bien. Encrgate de correr la voz, Lawry. Voy a organizar a toda esa gente y hacerles mover el trasero. Y si no les gusta mi forma de hacer las cosas, que se larguen. Organizar? Organizar para qu? Acaso crees que no llegar el da en que tendremos que luchar para conservar lo que hemos conseguido? Te equivocas. Habr muchas ocasiones en que nos veremos obligados a luchar, y si no es para conservar lo que tenemos, ser... para apoderarnos de lo que deseemos. Nosotros no formamos ningn jodido ejrcito! dijo Lawry. Lo formaris le prometi Macklin haciendo un gesto hacia el arsenal. Vais a tener que aprender a ser soldados. Y lo mismo le puedes decir a todos los dems. Y ahora, saca esa mierda de aqu..., cabo. Eh? Cabo Lawry. Ese es su nuevo rango. Y a partir de ahora, hay que mostrar el debido respeto. Vivir usted en la tienda de ah fuera. Este camin queda reservado para el estado mayor del cuartel general. Oh, Cristo! Pens Lawry. Este tipo se ha vuelto majareta! Sin embargo, en el fondo le gustaba la idea de haber sido nombrado cabo. Eso sonaba a algo importante. Dio media vuelta y empez a arrastrar de nuevo el cuerpo de Kempka. Entonces se le ocurri un pensamiento divertido, y casi estuvo a punto de echarse a rer, aunque se contuvo a tiempo. El rey ha muerto pens. Larga vida al rey! Arroj el cadver escalera abajo, y la puerta del camin se cerr. Vio a varios hombres de pie, a su alrededor, atrados por el jaleo, y empez a ladrarles rdenes para que transportaran el cadver de Freddie Kempka y lo llevaran hasta los lmites del territorio de los Tumores Malignos. Los hombres le obedecieron como autmatas, y Judd Lawry se imagin que terminara por gustarle aquello de jugar a ser soldaditos. VII PENSANDO EN EL MAANA Rodarn cabezas El juego de la camisa de fuerza Misin suicida Mi gente Un viejo cristal humeante Un cristiano en un Cadillac Espuma verde

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41 Mi nombre es Alvin Mangrim. Ahora soy lord Alvin. Bienvenidos a mi reino. El joven demente rubio, sentado en su trono, formado por una taza de wter, traz un amplio gesto con una mano delgada . Os gusta? Josh senta nuseas a causa del olor a muerte y putrefaccin. l, Swan y Leona se hallaban sentados juntos sobre el suelo del departamento de animales domsticos de los almacenes K-Mart, situado al fondo de la tienda. En las pequeas jaulas que los rodeaban haba docenas de canarios y papagayos muertos, as como numerosos peces pudrindose en sus peceras. Ms all de una zona de exposicin acristalada, unos pocos gatitos y perros pequeos atraan a las moscas. Anhelaba aplastar aquella cara cubierta por la barba rubia, que sonrea con una mueca cruel, pero tena las muecas y los tobillos encadenados y las cadenas cerradas con un candado. Tanto Swan como Leona haban sido atados con cuerdas. A su alrededor se encontraban el calvo de Neanderthal, el hombre de los ojos abultados de pescado, y unos seis o siete hombres ms. El de la barba negra y el enano del carrito deambulaban cerca. El enano manoseaba con sus dedos cortos la varita de zahor de Swan. Yo fijo el juicio dijo lord Alvin, reclinndose en su trono y comiendo uvas. Por eso es por lo que estn encendidas las luces. Sus lbregos ojos verdes se desplazaron de Josh a Swan y luego de nuevo al primero. Leona segua sangrando por el corte que le haban abierto en la cabeza, y sus ojos trataban de luchar contra la conmocin. He acoplado un par de generadores porttiles al sistema elctrico. Siempre he sido muy bueno con la electricidad, y tambin soy muy buen carpintero. Jess era carpintero, sabis? Escupi unas semillas de uvas. Creis vosotros en Jess? S consigui decir Josh. Yo tambin. Una vez tuve un perro llamado Jess. Lo crucifiqu, pero luego no resucit. Antes de morir, me dijo qu tena que hacer con la gente en la casa de ladrillo. Cortarles las cabezas. Josh permaneci muy quieto, mirando directamente aquellos ojos verdes sin fondo. Lord Alvin sonri y, por un momento, pareci un nio de un coro, todo l envuelto en prpura y preparado para ponerse a cantar. He arreglado las luces aqu para atraer a mucha carne fresca..., como vosotros. Muchos juguetes. Mirad, todos nos abandonaron en Pathway. Se apagaron todas las luces, y los mdicos se marcharon a casa. Pero encontramos a algunos, como el doctor Baylor. Y entonces yo bautic a mis discpulos con la sangre del doctor Baylor, y los envi a que recorrieran el mundo, mientras que el resto de nosotros nos quedbamos aqu. Lade la cabeza y la sonrisa se desvaneci de su cara. Fuera est todo muy oscuro sigui diciendo. Siempre est oscuro, incluso durante el da. Cmo te llamas, amigo? Josh le dijo su nombre. Poda oler su propio sudor de miedo por encima del hedor ftido de los animales muertos. Josh repiti lord Alvin comindose una uva. Poderoso Josu. Derrib de un poderoso soplido aquellas viejas murallas de Jeric, verdad? Volvi a sonrer y llam por seas a un hombre joven, con reluciente cabello negro y pintura roja rodendole los ojos y la boca. El joven se adelant, sosteniendo una jarra con algo. Swan escuch a algunos de los hombres riendo con excitacin. El corazn le segua latiendo con fuerza, pero las lgrimas ya haban dejado de brotar, al igual que las ideas que le haban estado golpeando el fondo de su cerebro. Saba que aquellos dementes se haban escapado del manicomio de Pathway, y tambin saba que tena ante ella a la muerte, sentada sobre una taza de wter. Se pregunt qu le habra sucedido a Mulo, y se dio cuenta de que desde que tropezara con aquellos maniques apart rpidamente aquel recuerdo de su memoria no haba vuelto a ver ni escuchar al terrier. El hombre joven con pintura roja en la cara se arrodill delante de Josh, destap la tapa de la jarra y revel una pintura grasosa y blanca. Tom algo de aquel material con el dedo ndice y lo extendi hacia el rostro de Josh, quien ech la cabeza hacia atrs; pero el calvo de Neanderthal lo sujet por la nuca y lo mantuvo con firmeza, mientras el otro le aplicaba la pintura grasienta. Vas a estar muy guapo, Josh le dijo lord Alvin. Vas a disfrutar con esto. Por encima de las oleadas de dolor en las piernas y del fro paralizante producido por la conmocin, Leona observ el recorrido de la pintura grasienta, y se dio cuenta de que el hombre joven estaba pintando la cara de Josh como si fuera la de una calavera. Conozco un juego dijo lord Alvin. El juego de la camisa de fuerza. Yo mismo lo invent. Sabes por qu? El doctor Baylor me dijo: Ven, Alvin! Vamos, tmate la pldora como un buen chico, y yo tena que recorrer cada da ese largo y maloliente pasillo. Levant dos dedos. Dos veces al da. Pero yo soy muy buen carpintero. Guard silencio, parpadeando con lentitud, como si tratara de ordenar sus pensamientos. Antes construa casetas para perros. No eran simples casas para perros. Yo construa mansiones y castillos para perros. Constru una rplica de la Torre de Londres para Jess. Era all donde les cortaban la cabeza a las brujas. El rabillo de su ojo izquierdo empez a palpitar con un tic. Permaneci en silencio, mirando fijamente hacia el espacio, mientras el otro daba los ltimos toques a la calavera pintada de grasa que cubra el rostro de Josh. Una vez terminado el trabajo, el calvo de Neanderthal le solt la cabeza. Lord Alvin termin de comer sus uvas y se chup los dedos. En el juego de la camisa de fuerza dijo entre chupetones, se te lleva a la parte delantera de la tienda. La mujer y la nia se quedan aqu. Entonces, puedes escoger..., qu quieres que te liberen, los brazos o las piernas? A qu viene toda esta mierda? Lord Alvin dirigi hacia l un dedo de advertencia. Brazos o piernas, Josh? Necesito tener las piernas libres razon Josh, y luego se dijo: No, siempre puedo brincar o saltar. Tengo que tener los brazos libres. No, las piernas! Le fue imposible decidir sin saber lo que iba a suceder. Vacil, tratando de pensar con claridad. Sinti la mirada de Swan posada sobre l; la mir, pero ella mene la cabeza. No poda serle de ninguna ayuda. Las piernas dijo finalmente Josh. Bien. Eso no te ha dolido, verdad? Una vez ms hubo risitas y movimientos de excitacin entre quienes miraban. De acuerdo, te llevarn a la parte delantera y te liberarn las piernas. Entonces, dispondrs de cinco minutos para recorrer todo el camino de la tienda, hasta regresar aqu. Se subi la manga derecha de la tnica prpura. Llevaba seis relojes de pulsera en el brazo. Lo ves? 13

Puedo calcular el tiempo al segundo exacto. Cinco minutos desde donde yo diga adelante..., y ni un segundo ms, Josh. Josh emiti un suspiro de alivio. Menos mal que haba elegido tener libres las piernas! No se imagin a s mismo arrastrndose y retorcindose por toda la tienda en aquella ridcula farsa! Oh, claro sigui diciendo lord Alvin. Mis sbditos van a hacer todo lo posible por matarte entre la entrada de la tienda y este lugar. Sonri alegremente. Utilizarn cuchillos, martillos, hachas..., todo excepto armas de fuego. Utilizar armas de fuego no sera justo, verdad? Pero no te preocupes mucho. T puedes utilizar las mismas cosas si las encuentras... y si puedes tomarlas con las manos. puedes utilizar cualquier otra cosa para protegerte, pero ah no encontrars ningn arma de fuego. Ni siquiera una escopeta de perdigones. Verdad que es un juego muy divertido? Josh senta la boca como si fuera de serrn. Tena miedo de preguntar, pero tuvo que hacerlo. Qu... ocurrir si no regreso aqu... en cinco minutos? El enano se puso a dar saltos en el carrito de la compra, y lo seal con la varita de zahor, como si fuera el cetro de un bufn. Muerte! Muerte! Muerte! grit. Gracias, Imp dijo lord Alvin. Josh, ya has visto mis maniques, no es as? Verdad que son bonitos? Y parecen tan vivos! Quieres saber cmo los hicimos? Mir a alguien que se encontraba por detrs de Josh y asinti con un gesto. Inmediatamente, se escuch un gruido gutural que ascendi hasta convertirse en un chirrido agudo. Josh oli a gasolina. Ya saba qu era aquel sonido, y los intestinos se le retorcieron. Mir por encima del hombro y vio al calvo de Neanderthal sosteniendo una chirriante sierra elctrica manchada de restos resecos. Si no le ganas al reloj, amigo Josh dijo lord Alvin inclinndose hacia adelante, la seora y la nia se unirn a mi coleccin de maniques. Me refiero a sus cabezas, claro. Levant un dedo y la sierra elctrica se detuvo con un chirrido de cadenas. Rodarn cabezas! exclam Imp saltando y riendo cruelmente. Rodarn cabezas! Desde luego aadi el loco de la tnica prpura, si ellos te matan ah fuera, no importar mucho, verdad? Tendremos que encontrar un cuerpo muy grande que se ajuste a tu cabeza, no te parece? Bien? Estamos preparados? Preparados!grit Imp. Preparados! dijo el bruto de la barba negra. Preparados! aullaron los otros bailando y saltando. Preparados! Lord Alvin se inclin y tom del enano la varita de zahor. La arroj al suelo, a un metro de distancia. Cruza esa lnea, amigo Josh, y sers testigo de milagros. Nos matar de todos modos, pens Josh. Pero no tena otra eleccin; sus ojos se encontraron con los de Swan. Ella le mir fijamente, con serenidad y resolucin, y trat de enviarle un pensamiento: Creo en ti, le dijo. Josh rechin los dientes. Protege a la nia. S! Menudo jodido trabajo he hecho hasta ahora! El hombre de la barba negra y otro de los lunticos levantaron a Josh, dejndolo de pie. Patales el culo le susurr Leona sintiendo un gran dolor en la cabeza que, sin embargo, no la cegaba. Josh fue medio transportado, medio arrastrado fuera del departamento de animales domsticos, a travs de las secciones de menaje, prendas deportivas y luego a lo largo del pasillo central, hasta llegar a la hilera de cajas registradoras, situadas delante de las puertas de entrada. All haba un tercer hombre esperando, armado con una escopeta de dos caones y con un juego de llaves colgndole del cinturn. Josh fue arrojado al suelo y la respiracin se le escap sibilante por entre los dientes. Piernas le escuch decir al de la barba negra, y el que tena las llaves se inclin para soltarle los candados. Josh fue consciente de un ruido atronador y constante, y mir por las puertas de cristal. Estaba cayendo una lluvia torrencial, una parte de la cual se introduca a travs de los cristales rotos de los escaparates. No haba la menor seal del caballo, y Josh confi en que hubiera encontrado un lugar seco donde morir. Que Dios nos ayude a todos!, pens. Aunque no haba visto a ninguno de los otros maniacos cuando lo llevaron ante las puertas de entrada, saba que estaban all, en la tienda, ocultndose, esperando, preparndose para cuando empezara el juego. Protege a la nia. Aquella voz rasposa que haba surgido de la garganta de PawPaw segua fresca en su mente. Protege a la nia. Tena que cruzar aquella lnea donde haba cado la varita de zahor en cinco minutos, sin que importara lo que aquellos endemoniados locos le arrojaran. Tendra que utilizar todos los movimientos que recordaba de sus tiempos de futbolista, tendra que volver a poner en marcha aquellas oxidadas rodillas. Oh, Seor rog, si alguna vez le sonreste a un estpido tonto como yo, vuelve a mostrarme ahora esa blanca sonrisa. El ltimo candado que le sujetaba las piernas qued abierto y le quitaron las cadenas de los pies. Lo levantaron. Las muecas seguan estando bien sujetas, con la cadena enrollada alrededor de los antebrazos y las manos. Poda abrir y cerrar la mano izquierda, pero la derecha estaba bien apretada, cerrada e inmvil. Mir hacia el fondo de los almacenes K-Mart y el corazn casi le salt en el pecho. El condenado lugar pareca casi tan largo como diez campos de ftbol. En el departamento de animales domsticos, Swan haba apoyado la cabeza sobre el hombro de Leona. La mujer respiraba entrecortadamente, luchando por mantener los ojos abiertos. Swan saba que Josh iba a hacer todo lo que pudiera por llegar hasta ellas, pero tambin saba que poda fracasar en su intento. Lord Alvin le sonrea beatficamente, como si fuera la sonrisa de un santo reflejada en la ventana de vidrios de colores de una iglesia. Consult los relojes de su mueca y antebrazo, y luego dirigi el megfono elctrico hacia la entrada del local y grit: Que empiece el juego de la camisa de fuerza... Ahora! Cinco minutos, amigo Josh! Swan se encogi a la espera de lo que pudiera suceder. 42 Josh peg un salto en cuanto escuch el megfono elctrico. Antes de que pudiera iniciar la carrera, un brazo le rode el cuello desde atrs y empez a apretarle. Se dio cuenta de que se trataba del viejo Barbanegra. El bastardo intenta atraparme aqu mismo! Instintivamente, Josh lanz la cabeza hacia atrs y propin lo que en el ring se conoce como un golpe de coco inverso, aunque en 13

esta ocasin lo lanz con toda su fuerza. Su crneo se estrell contra la frente de Barbanegra y el brazo que lo sujetaba desapareci de alrededor de su cuello. Josh se volvi para terminar el trabajo y encontr a Barbanegra sentado sobre el trasero, con ojos de mareado y brotndole ya un morado en la frente. El otro luntico levant la escopeta, apuntndole. Adelante orden mostrndole unos dientes verdosos, en una mueca. Josh no tena tiempo que perder. Se volvi y empez a correr a toda marcha, a lo largo del pasillo central. Haba dado seis largas zancadas cuando un bate de bisbol sali rodando por el suelo y le golpe el tobillo derecho. Cay al suelo, sobre el vientre, y patin otros tres metros sobre el linleo. Instantneamente, se retorci para enfrentarse a su atacante, que haba estado oculto detrs de una estantera de calcetines y ropa interior. El hombre, que se haba puesto en la cabeza un casco rojo de jugador de rugby, se levant y se abalanz contra Josh, haciendo oscilar el bate, como si se dispusiera a terminar con el juego. Josh encogi las rodillas hasta el pecho y luego las lanz hacia arriba, alcanzando al maniaco con los dos pies en el estmago y levantndolo ms de un metro en el aire. El hombre cay sobre la rabadilla, y Josh se incorpor para patearle en la entrepierna como si tratara de conseguir un gol a cincuenta yardas de distancia. El hombre se contrajo, formando una temblorosa pelota, al tiempo que Josh tomaba el bate con la mano izquierda. De ese modo, aunque no tena donde apoyarse, dispona al menos de un arma. Se volvi para seguir avanzando por el pasillo y se enfrent a un cadavrico loco armado con un hacha y a otro bastardo con la cara pintada de azul que blanda un martillo. No hay forma de pasar!, se dijo Josh. Y se desvi hacia uno de los otros pasillos, intentando avanzar hacia el departamento de animales domsticos desde otro ngulo distinto. Tropez con un maniqu femenino, y la cabeza de cabello moreno cay de los hombros al suelo. Cuatro minutos, amigo Josh! anunci la voz de lord Alvin por el megfono. Una figura armada con un cuchillo de carnicero que blanda en alto surgi de entre un montn de vestidos, interponindose en el camino de Josh. Al darse cuenta de que ya era tarde para detenerse, Josh se lanz hacia l con los pies por delante, golpendole y derribndolo contra el anaquel de donde colgaban los vestidos, que cayeron alrededor de ambos. El hombre golpe con el cuchillo y fall, volvi a golpear y la hoja desgarr la tela. Josh se puso a horcajadas y se lanz con el bate de bisbol contra la cabeza del tipo, golpendolo una, dos, tres veces. El cuerpo se estremeci como si acabara de sufrir una descarga elctrica. De pronto, sinti un dolor punzante en la nuca. Se volvi a mirar y vio a uno de los locos, vestido con un mono, y sosteniendo una caa de pescar. El hilo estaba tenso entre ellos, y Josh se dio cuenta de que tena un anzuelo clavado en la piel. El pescador luntico tir de la caa como si estuviera pescando un valioso pez aguja, y el anzuelo desgarr la nuca de Josh, soltndose. La caa oscil de nuevo, con el anzuelo volando hacia la cara de Josh, pero l se agach, y gate por entre los vestidos, volviendo a ponerse de pie ms adelante y reanudando la carrera hacia el departamento de animales domsticos. Quedan tres minutos, amigo Josh! No! Pens Josh. No! El bastardo lo estaba engaando! No poda haber transcurrido otro minuto en tan poco tiempo! Salt junto a un maniqu bien vestido en el departamento de ropa d