Sei sulla pagina 1di 174

1

Gerard de Villiers

Teroarea khmerilor roii

ISBN:
973-9138-35-7

Malko Productions Paris,


La solution rouge
Gerard de Villiers
Pentru versiunea romneasc:
TINERAMA
1997
3

Gerard de Villiers

Teroarea khmerilor roii


n romnete de Cristina Szabo

1997

Capitolul I
Nu mai da din cap, bang-pro1, o s-mi veri ceaiul, l avertiz
Ta-Mok2 cu o voce suav.
Rezemat de trunchiul noduros al unui smochin indian, cu
crjele sub braul drept, inea n echilibru n mna stng o
bucat de frunz de bananier pe care se aflau cteva sferturi de
mango, de un verde strlucitor. Folosindu-se de o scobitoare,
nep o bucat de fruct i o duse la gur, contemplnd printre
gene i fr pic de emoie cele trei capete care ieeau din pmnt,
la un metru distan de el.
Cei trei, legai fedele unul de cellalt, spate n spate, fuseser
aezai n picioare ntr-o groap adnc, umplut n aa fel nct
s lase afar doar capetele. Acestea, legate forat cu o coard,
constituiau suportul perfect pentru un ceainic plin ochi. Pe
pmnt fusese mprtiat jratec, pentru a ine apa cald n vas.
Acest lumini, situat la mic distan de tabra de baz a
diviziei 62 a khmerilor roii, la nord de Siem Reap, ntr-o regiune
foarte accidentat din jungl, servea drept loc de pedeaps i de
execuie. Ta-Mok, comandantul diviziei 62 i unul dintre efii
istorici ai khmerilor roii, nu risca s fie deranjat: tabra se afla n
mijlocul zonei pe care o controla din 1979. Nici mcar trupele
vietnameze nu fuseser n stare s-l urneasc. Dup plecarea lor,
la sfritul lui 87, armata regulat cambodgian a guvernului Hun
Sen euase i ea.
Un sistem complicat de cmpuri minate, ntrite cu arici de
srm, echipai cu mitraliere grele i trgtori de elit, mpreun
cu un sistem de baraje antitanc, fceau imposibil accesul n
perimetru.
Ta-Mok profitase de situaie i tiase arborii de esen rar din
pdure, ceea ce-i adusese dolari frumoi, permindu-i s cumpere
muniii din Thailanda i medicamente de la Phnom Penh.
Dup ce nghii ultima bucic de mango, i ndrept atenia
spre cei trei aflai la picioarele lui, fixnd cu privirea chipul crispat
de durere al lui Hou-Sihorn, cel pe care l apostrofase. Acesta
1
2

Frioare (n.a.).
Mok cel btrn (n.a.).

ncerca din toate puterile s nu-i mite capul, ca ceainicul aezat


n echilibru pe suportul uman s nu se rstoarne. Cu toate
acestea, ceafa ars de jratec i provoca micri reflexe, ca aceea
pentru care fusese admonestat de Ta-MoK. Suflnd din greu, cu
gura deschis, scotea un horcit continuu. Era unul dintre cele
mai rafinate suplicii inventate chiar de Ta-Mok. Nu era utilizat
dect foarte rar, ca s nu se demonetizeze n special pentru
trdtorii care trebuiau pedepsii n mod exemplar. Ta-Mok
cunotea pn unde putea merge fidelitatea. Piciorul drept i
fusese retezat de o grenad aruncat de unui dintre oamenii si
Un la care voia s dezerteze. Ta-Mok ateptase s-i fie amputat
piciorul i l pedepsise cu mna lui. Vinovatului i trebuiser opt
zile pn s moar, cu carnea cioprit cu o varg fin de oel,
manevrat cu o ferocitate sistematic. Ta-Mok l ngropase apoi de
viu, lsndu-l s agonizeze nc dou zile.
Bang! Bang!3
Vocea rugtoare a brbatului era aproape un murmur. Simea
cum ceainicul i alunec de pe cap, datorit tresririi de mai
devreme, ceea ce avea s ntrerup supliciul i s-i aduc o
pedeaps suplimentar.
n momentul n care un soldat puse o mn de jratec ntre cele
trei capete, toi urlar ca nite fiare. Ta-Mok i fcu s-i nghit
strigtele, ameninndu-i c le crap ochii pe loc, n caz c nu
colaboreaz.
Supliciul era bine gndit. Dup ce ceaiul clocotea, acesta era
turnat pe feele celor trei i ciclul rencepea. Se punea alt ap la
fiert, pn ce vinovaii vorbeau sau mureau.
Un geamt ascuit scp de pe buzele unuia cruia Ta-Mok i
vedea doar ceafa. Jratecul i ardea carnea, provocndu-i o durere
insuportabil.
Bang-pro, implor el, adresndu-se lui Hou-Sihorn, nu-i
ajung suferinele noastre, vorbete!
Ta-Mok surse larg. Metoda funciona. Acela era vinovat doar de
furtul unui porc de la o ferm, iar cel din stnga n-avea nici el prea
multe s-i reproeze; violase o prizonier folosit la deminare
Fuseser legai de Hou-Sihorn doar pentru a-l face s
mrturiseasc mai repede, scurtndu-i astfel supliciul. Violatorul
i uni rugminile cu cele ale tovarului su, implorndu-l pe
adevratul vinovat s nu-i mai prelungeasc rezistena.
3

Frate mai mare (n.a.).

Ta-Mok nu-l scpa din ochi, pndind apariia pe chip a


stigmatelor durerii.
Deinea informaii de o importan vital pentru eful khmerilor
roii, care trebuia s i le smulg cu orice pre.
Corul celor doi nefericii se amplifica, alternnd injuriile cu
implorrile. Nu-i fceau nici o iluzie; moartea i atepta oricum,
dar n locul torturii ngrozitoare, sfritul ar fi fost uor i rapid.
Dac ceainicul se rsturna, Ta-Mok promisese s scoat mai nti
un ochi vinovatului, la urmtorul accident pe cel de al doilea,
culminnd cu tierea urechilor
Gemetele se transformar n urlete: ceaiul ncepea s
clocoteasc i metalul ceainicului fcea pielea capetelor s crape,
producnd o durere suplimentar.
Unul dintre cei trei stlpi se mic doar civa milimetri i
ceainicul se nclin brusc. Recipientul rmase totui n echilibru,
fr s se rstoarne. Ta-Mok nu reacion imediat, lsnd teroarea
s-i ptrund. Violatorul ncepu s strige fr oprire; metalul
ncins i ardea craniul ras, provocndu-i o suferin de nedescris.
Curios, unul dintre soldaii care pzeau locul supliciului, un
biat de cincisprezece ani recrutat dintr-o tabr de refugiai, se
ntoarse. ncercnd s-l cleasc, Ta-Mok i ordonase s ucid o
ranc vinovat c refuzase s vnd orez khmerilor roii.
Fusese executat cu lovituri de cazma n pntec, dup ce fusese
bineneles silit s-i sape groapa. De atunci, tnrul soldat se
obinuise s-i nfrneze orice sentiment de mil sau de
ngduin fa de cei considerai dumani.
O disciplin de fier domnea n rndurile oamenilor lui Ta-Mok,
ca n timpurile eroice ale luptei contra regimului pro-american al
lui Lon Noi, n perioada 1970-1975. Soldaii diviziei 62
mbtrniser, ai ci supravieuiser, dar nu-i pierduser
avntul ideologic. i cam dispreuiau pe oamenii lui Pol Pot,
refugiat n masivul Cardamomes, situat ntre Cambodgia i
Thailanda, avnd drept centru al dispozitivului orelul minier
Pailin, distrus, dar miunnd de negustori thailandezi. Khmerii
roii controlau exploatarea de pietre preioase, contrabanda ntre
Thailanda i Cambodgia i o duceau destul de bine.
Ta-Mok nfiera aceast delsare i n special colaborarea cu
thailandezii i chiar cu occidentalii. Nimeni dintre oamenii lui nu
vorbea vreo limb strin, n afar de cteva cuvinte n chinez,
indispensabile n schimburile cu fratele mai mare, protectorul din
nord. Condiiile de via erau spartane. nsui Ta-Mok propovduia
7

de douzeci de ani aceeai filosofie: Ce-i poate dori un om mai


mult dect un ceas, un aparat de radio i o biciclet?. Cei trei mii
de oameni ai si triau foarte auster, pltind cu scrupulozitate
ranilor orezul de care aveau nevoie. Forai s triasc n jungl,
pierduser contactul cu realitatea. Singura legtur cu lumea
civilizat era un Antonov 24, care trecea cteodat pe deasupra lor,
aducnd la Siem Reap rarii turiti care doreau s viziteze ce mai
rmsese din templele de la Angkor. Ta-Mok interzisese s se trag
asupra aparatelor; autoritile de Ja Siem Reap i ddeau o parte
din dolarii stori de la turiti. n ciuda njurturilor adresate celor
de la Pailin, nu putea s rup relaiile cu ei: cea mai mare parte a
armamentului chinez trecea prin Thailanda i prin Pailin
nc mai visa s fac din Cambodgia o ar agricol cu trei
milioane de locuitori, n care nu exista nici un ora. Nscut n
nordul Cambodgiei, ntr-o familie de rani sraci, Ta-Mok ura
oraele i pe locuitorii lor, trind el nsui ca un ran, n ciuda
rangului de comandant suprem al regiunii de nord i de fondator
al Angkar-ului4. Se nvase cu traiul frugal de pe vremea cnd era
bonz, rspopindu-se apoi i aruncndu-se n vltoarea luptei
armate. Sub pretextul c deplasarea era dificil, nu-i vizita dect
rareori camarazii de la Pailin, aflat la mai puin de dou sute de
kilometri distan.
Mulumit ctorva ziare chinezeti care ajungeau la el, se
delecta cu tirile despre greutile Uniunii Sovietice, care se
repercutau asupra dumanului cel mai detestat, Vietnamul. Cu
puin noroc, khmerii roii aveau s revin n curnd la Phnom
Penh, prinznd trenul coaliiei antivietnameze, formate din
khmeri roii, din partizani ai lui Sihanouk i din civa moderai.
Ta-Mok i pregtea oamenii pentru aa ceva. Pentru nceput, nu
trebuia s dea pe fa adevratele intenii. Odat ajuni la putere,
puteau rencepe ce aproape reuiser n 1975. Alctuise deja liste
cu cei care trebuiau suprimai. De aceast dat, btrnul prin
Sihanouk avea s fie lichidat ca toi ceilali, fr a mai pomeni de
trdtorii care colaboraser cu vietnamezii
Urletele victimelor i mai puternice, i tulburar meditaia. TaMok se desprinse de copacul pe care se rezemase i fcu un pas
nainte, sprijinindu-se n crje.
Simea cum i se rsucete stomacul de furie la gndul c unii
din cei cu care luptase n orezrii atia ani i pierduser idealul,
4

Organismul de decizie al khmerilor roii (n.a.).

fiind gata de compromisuri, pentru o halc de putere.


Cu toate c se ducea rar la Pailin, Ta-Mok avea o armat de
informatori. Mulumit lor mirosise ceva i reuise s-l atrag n
capcan pe cel ce se afla n faa lui, omul de ncredere al unuia
dintre conductorii Angkar-ului.
Legnndu-se n crje, se apropie de Hou-Sihorn, ngenunchind
pe singurul picior valid i sprijinindu-se n ciotul ascuns de
pantalonul verzui de uniform. Ta-Mok nu purta nici un semn
distinctiv al rangului pe care l avea, n afar de pistolul Tokarev
greu, fabricat n China, atrnat la cingtoare.
Vznd c lucrurile se precipit, tnra santinel se ntoarse
rapid. Ta-Mok era un tip susceptibil. Dac i ntlnea privirea, ar fi
fost executat pe loc.
Btrnul ef al diviziei 62 ntinse braul i apuc ceainicul,
ridicnd apoi cu mna stng capul lui Hou-Sihorn, cel care
deinea secretele pe care dorea s le afle. i mpinse i mai tare
ceafa spre jratec, fcndu-l s scoat un geamt nbuit. Faa i
era acoperit de sudoare i avea privirea rtcit. tia c nu poate
atepta mil de la clul su. Dup cincisprezece ani petrecui n
rndul khmerilor roii, tia bine c o edin de tortur se termina
rareori cu bine.
Bang-pro, spuse Ta-Mok, cu voce suav i joas, te respect
pentru c ai fost un lupttor curajos, dar prietenii ti au apucat pe
ci greite. Trebuie s m ajui s neleg ce se ntmpl. E spre
binele tu.
Cel torturat nu rspunse. La ce bun? Vorbria nu avea dect un
singur scop: s-l fac s cedeze. Condusese i el interogatorii i
cunotea regulile jocului. n plus, durerea provocat de arsur era
att de violent, nct i paraliza creierul.
Ceva ngrozitor de dureros i atinse faa i scoase un urlet
inuman. Ta-Mok ncepuse s-i toarne ceai pe ochi. Victima ncerc
n zadar s-i mite capul, reuind doar ca lichidul s-i inunde
ntreaga fa. Ta-Mok se opri doar cnd nu mai rmase nici un
strop de ceai n vasul turtit. Hou-Sihorn scoase un horcit de
agonie. Pielea umflat i roie l durea ngrozitor i se acoperise de
bici. Ta-Mok scurse bine recipientul i chem santinela.
Agn!5 Mi-au vrsat ceaiul, du-te i mai adu ap i jratec, c
nu mai e aproape deloc.
Santinela plec n fug spre buctriile de campanie, revenind
5

Tu! (n.a.).

n cteva minute cu ceainicul plin i cu o tav de metal plin de


jratec. Le puse pe amndou lng Ta-Mok i se ndeprt fr s
arunce mcar o privire.
Ta-Mok fix ndelung faa celui torturat. Nu reuea s-i prind
privirea, dar din vasta lui experien tia c avea s cedeze curnd.
Lu civa tciuni cu un mic fra de bambus, dar n loc s-i pun
pe pmnt, ntre capetele condamnailor, i puse direct pe chipul
lui Hou-Sihorn.
Acesta scoase un strigt atroce, scuturnd furios din cap i
ncercnd s scape de ei. Reui n parte, dar civa rmaser lipii
de piele. Un miros ngrozitor de carne ars ajunse la nasul lui TaMok, care se ntoarse spre victim, spunnd cu aceeai voce
suav:
Bang-pro, trebuie s m ajui! Dac nu, aceti tciuni au s-i
road carnea pn la os. Cnd vor ajunge la creier, ai s
nnebuneti. M auzi?
Hou-Sihorn l auzise i tia c nu glumete. Regreta amarnic c
se lsase atras n aceast capcan. Cum oare mirosise btrnul ce
se punea la cale? n acest stadiu, era o ntrebare pur retoric. TaMok i mai puse civa tciuni pe cap i Hou-Sihorn avu senzaia
oribil c oasele i se topesc. Era ngrozitor.
Ta-Mok condusese cu o mn de fier centrul de interogatorii
Tuol Sleng de la Phnom Penh, torturnd acolo n cele mai crude
moduri peste douzeci de mii de trdtori.
Chiar i Pol Pot fusese impresionat de metodele lui.
Fcnd un efort supraomenesc, Hou-Sihorn ridic privirea spre
clu i recunoscu plin de umilin:
Ai dreptate, Bang-pro, au rtcit drumul i eu m-am alturat
lor n aceast greeal.
Nu trebuia doar s mrturiseasc, ci s i respecte frazeologia,
altfel totul era n zadar.
Ta-Mok ddu nelegtor din cap, dar nu ndeprt tciunii de
pe easta ars care mprtia un miros respingtor de carne fript.
n privire i lucea un grunte de nebunie. Se sprijini bine pe ciot i
ncepu interogatoriul pe un ton sczut. Nu pentru c se temea de
vreo indiscreie din partea celorlali doi, care oricum aveau s
moar, dar pentru c i era ruine de ce avea s aud.
Timp de mai multe minute, puse ntrebri scurte, primind
rspunsuri docile din partea interlocutorului su, care cedase de
tot. Ta-Mok mai vzuse aceast atitudine la cei care rezistaser
mult timp la tortur, prbuindu-se apoi dup un anumit prag al
10

durerii fizice. Insista, verificnd i nregistrnd fr s noteze,


bizuindu-se pe memorie. Nu lsa s se vad nimic din
sentimentele pe care le ncerca. Afl n sfrit tot ce-l interesa.
Interogatoriul odat terminat, mtur cu un gest rapid tciunii de
pe cretetul victimei sale, apoi rmase nemicat, ntrebndu-se
dac nu uitase ceva.
Hou-Sihorn nchisese ochii, silindu-se s nu se gndeasc la
nimic. Pielea oprit de pe fa l fcea s sufere mai mult dect
arsurile de pe cap. N-avea rost s implore mila lui Ta-Mok. Din
momentul n care mrturisise, tia ce soart l ateapt. l ncercau
dou sentimente. Pe de o parte, i dorea din tot sufletul ca tcerea
s se mai prelungeasc pentru cteva minute, spernd nebunete
c va supravieui. Pe de alt parte, era nerbdtor ca totul s se
sfreasc. Omorse prea muli ca s nu fie cuprins de un anume
fatalism.
Un clinchet sec l fcu s tresar, sngele pulsndu-i mai
repede. Strnse ochii mai tare. Era zgomotul chiulasei unui pistol
armat. Inima parc i se oprise deja. Nu se ntmpla nimic. O
speran nebuneasc l invad. Khmerii roii erau obinuii s
nsceneze execuii. Poate c btrnul Ta-Mok l mai considera util.
Deschise gura pentru a mulumi, dar zgomotul mpucturii i
arse timpanele i gndurile i nghear. Glonul pistolului Tokarev
i ptrunse prin frunte, fcnd creierul s explodeze.
Ta-Mok nu-i contempl victima. Fr s lase arma din mn,
se ridic dintr-o micare i i recuper crjele. Din doi pai se
apropie de celelalte dou victime care l priveau terorizate. Nici
mcar nu se uit n ochii lor. ntinse braul, atingndu-le aproape
fruntea cu eava pistolului i aps de dou ori pe trgaci.
Proiectilele
traversar
capetele
celor
doi,
ucigndu-i
instantaneu. Ta-Mok puse linitit pistolul la loc, chemnd din nou
santinela, care veni n goan.
Taie-le capetele i d-le la porci, ordon Ta-Mok. Acoper
restul cu puin pmnt.
De la nceputul luptelor, khmerii roii ngropaser mii de
victime sub un strat subire de pmnt, numind cu cinism aceast
metod ngrminte umane.
Ta-Mok se ndeprt fr s se mai ntoarc, naintnd cu o
vitez incredibil, n ciuda handicapului su. Rentors n tabr,
se ntinse pe patul de campanie i aprinse o igar.
Recapitulnd dezvluirile fcute de Hou-Sihorn, furia de care
era cuprins se mpletea cu dorina de rzbunare. Le rezerva
11

adversarilor lui cteva surprize. Btrnul Ta-Mok nu era nc


terminat. Mngie mainal vechiul Kalanikov aezat lng el.
Dac nu putea folosi fora mpotriva celor mai puternici ca el, i
mai rmnea iretenia, strategia ocolit. Trsese din greu n timpul
celor cincisprezece ani de lupte nentrerupte, dar reuise s
supravieuiasc. Dup ce fusese rnit, chinezii, fraii mai mari, i
propuseser s se retrag n Thailanda, s instruiasc oamenii i
s in lecii de educaie politic, motivnd c i era greu s se
deplaseze. n dorina de a le dovedi c se nelau, n sptmna
urmtoare, cu ciotul nc sngernd, atacase cu o mn de oameni
un post guvernamental, ucignd toi supravieuitorii cu minile
lui.
Ca i n alte di, lupta de acum avea s se termine cu o
victorie
Era ase seara i noaptea cdea cu repeziciune peste pdurea
rar din jur. Ta-Mok se simea n largul lui i ncepu s-i eas
rzbunarea.

12

Capitolul II
Phong Ton cobor primul din autobuzul supraaglomerat, care
oprise chiar n faa pieei centrale din Phnom Penh. Avusese
norocul s gseasc un loc, de la Battambang, n ciuda multor
pasageri care cltoriser n picioare, pe scri sau chiar pe
acoperi, alturi de baloturi. Se opri pe carosabil, ameit de
zgomotul i animaia din jur. Se mplineau aproape zece ani de
cnd nu mai fusese n capital. Atunci chiar nainte de venirea
trupelor vietnameze mainile aproape dispruser i populaia,
puin peste trei sute de mii de locuitori, se adpostea n casele
abandonate de proprietarii deportai ia orezrii.
O biciclet-taxi scoase un uierat strident, ca s se dea la o
parte i el urc pe trotuar. n faa lui, n parcarea unui
cinematograf,
strluceau
sute
de
Honda
nou-noue.
Nemaipomenit! Privi n jur; piaa era la fel de animat ca n 1975,
nainte de sosirea khmerilor roii. Parc nimic nu se ntmplase.
Imensa structur n form de X a pieei centrale nu se
schimbase nici ea. O nconjurau aceleai imobile vechi, mncate de
umezeal, aidoma unor ceti nvinse, cu rufe la toate ferestrele.
Nu existau ascensoare, nici electricitate, nici ap, dar erau ca nite
furnicare, pline de oameni care se nghesuiau chiar pe balcoane,
nite simple plci de beton suspendate n gol. Vnztori de igri,
restaurante pe roi, nenumrai negustori ambulani, toi miunau
pe trotuare, ca nainte Phong Ton fcu civa pai, amestecnduse n mulime, cu sacul agat de umr. O nelinite surd l
mcina. Nu avusese nici o problem de la plecarea din Pailin, aflat
la grania thailandez, la trei sute de kilometri distan. Era foarte
uor de trecut dintr-o zon n alta. Actele sale, emise pentru
vechiul domiciliu din capital, erau n regul i nu se deosebea de
ceilali pasageri din autobuz. Oficial, venise la Phnom Penh s
cear o nou locuin.
i oferi plcerea de a cumpra un pachet de igri de la o
vnztoare tnr care i arunc o privire distrat, n sac avea un
teanc gros de riali i cteva rubine, mpreun cu o adres unde le
putea schimba pe dolari. Nici locuina nu era o problem
Khmerii roii i pstraser intacte reelele din capital. Avea s
locuiasc la unul dintre membrii reelei sale. Administratorul era
13

mituit i nu avea s semnaleze prezena lui la poliie, aa cum era


obligat s o fac. Pentru orice eventualitate, ascunsese sub
centur un mic pistol de calibru 6,35 cu dou ncrctoare; chiar
dac i-l descopereau, nu era ceva prea grav, toat lumea era
narmat n Cambodgia. n afara faciunilor politice, bandiii la
drumul mare erau din belug
Dup ce i aprinse o igar, se uit la ceas, puin ngrijorat, n
mod normal, cineva trebuia s-l atepte la Phnom Penh,
informndu-l asupra misiunii. Nu se artase nimeni Era mndru
c fusese ales de Angkar pentru o misiune att de important.
Numai c, ntruct lucrurile nu evoluaser, se afla ntr-o ar
duman. Din ce n ce mai nelinitit, cercet mulimea care se
nghesuia pe sub arcade, n faa negustorilor de aur i bijuterii.
Era sigur c cei de la Siguran supravegheau sosirile autobuzelor,
dar nu aveau nici un motiv s fie bnuitori.
Pe vremea cnd lupta la Phnom Penh, din 1975 pn n 1979,
se folosise de alt nume, iar toi cei implicai erau deja mori.
Un camion mare sovietic, plin cu o sut de nefericii nghesuii
n picioare, trecu zdrngnind. l cut din nou pe cel care trebuia
s-l atepte, n uvoiul de ciclo-taxi i n spatele lui, printre
negustorii de flori. Inima i se zbtea n piept, temndu-se s nu fie
reperat dintr-o impruden. Oraul era nesat de indicatoare
provietnameze, aiurindu-i pe nou-venii.
Dup ce i recuperaser pachetele, pasagerii din autobuzul cu
care venise se mprtiaser n toate direciile. Ultimul se
ndeprt i el, purtnd pe umr o cobili de care atrnau la
ambele capete vreo zece pui care criau asurzitor, parc
presimind soarta care i atepta. n curnd fu singur. Panica l
invad la gndul c mesajele fuseser prost transmise i avea s
eueze, sfrind la nchisoarea central sau poate mai ru. Cercet
mprejurimile. Civa bicicliti parcaser de-a lungul grilajelor
pieei, fumnd sau dormind. Unul dintre ei se ndrept spre Phong
Ton. Fr dini, cu chipul scoflcit i picioarele noduroase, avea un
chitoc n colul gurii. Era mbrcat ntr-un tricou zdrenuit, un
ort uzat i n picioare purta espadrile. Aruncndu-i o privire fr
expresie, l ntreb:
Unde mergi, Pu6?
Phong nu rspunse. Putea fi un informator. Cellalt i mestec

Unchiule (n.a.).

14

betelul7 i continu:
Dac mergi spre stadionul olimpic, pot s te duc pentru zece
riali. Sunt obosit i m ntorc acas.
Vorbise destul de tare ca s fie auzit de tovarii si. Phong Ton
simi cum l cuprinde uurarea. Era parola de recunoatere.
De acord, Bang-pro, zise el instalndu-se n taxiul local.
oferul puse picioarele pe pedale i porni ncet spre bulevardul
Acharmean. Phong Ton se ls pe spate, cercetnd mulimea. n
spatele lui, biciclistul pedala fr s scoat o vorb. Cine era?
Cnd traversar intersecia bulevardului Achar Hemeheay cu
imensul bulevard Acharmean, nchise ochii, ameit de circulaia
intens i de zgomotul asurzitor. Motocicletele Honda zbrniau ca
insectele, mergnd n zigzag printre biciclete. Mainile n care se
aflau cinci sau chiar ase persoane, cu copii pe locul din fa,
treceau impasibile i fericite. Una dintre ele trecu att de aproape,
nct Phong Ton crezu c i sunase ceasul Civa metri mai
ncolo, biciclistul opri la bordur i cobor. inea n mn o hrtie
mpturit, pe care i-o ddu lui Phong Ton.
Bine ai venit, Pu, spuse el, sper c ai cltorit bine. Fii foarte
atent ticloii de vietnamezi sunt pe urmele noastre. Mai ales
acum. n aceast hrtie vei gsi indicaii despre locul unde vei sta.
Nu ai motive s te temi, vei fi protejat de muli dintre ai notri.
Cine eti?
Biciclistul zmbi, artndu-i cioturile dinilor.
N-are importan. Trebuie s fii prudent. Sunt un prieten.
i ntlnirea mea?
tiu despre ea, Phong. Te duci peste o or la salonul de
coafur de pe strada 130, col cu piaa comercial. Te vei ntlni cu
un strin care va veni s se tund. l atepi s termine i dup
aceea l abordezi i i spui cum te cheam. Mai departe, nu m
privete.
Fr s atepte vreun rspuns, se urc pe biciclet, pierznduse repede n marea de vehicule.
Linitit, Phong Ton vr hrtia n fundul buzunarului. Terorizat
de circulaie, mai rmase un timp pe trotuar, n faa
restaurantului Internaional, fr s ndrzneasc s traverseze.
Chiar pe rou, vehiculele veneau din toate prile, ntr-un final,
travers din nou bulevardul Acharmean, lund-o pe sub arcadele
Un amestec coninnd foi de piper indian, folosit n zonele tropicale
drept tonic i astringent (n.t.).
7

15

strzii 130, mrginit de zeci de magazine. Unul dintre ele oferea


cu plata n dolari televizoare Akai cu ecranul mare i ultimele
modele de aparate video Samsung cu stop cadru imagine cu
imagine, importate fraudulos din Thailanda. Se ntreb cine i
putea permite s plteasc asemenea sume. Chiar fr s se
grbeasc, ajunse n cteva minute la salonul de coafur, care
ocupa tot colul strzii, nuntru zri mai muli brbai, ntini pe
fotolii ca de dentist, n jurul crora roiau mai multe lucrtoare.
Phong Ton se ntoarse din drum, ateptnd ora ntlnirii.
Privirea i fu atras de dou grupuri de fete, aezate pe bnci n
faa salonului. Intrigat, se ntreb ce cutau acolo: nu lucrau
acolo, cci nuntru ateptau mai muli clieni s fie servii.
Brusc i ddu seama: erau prostituate!
Nu avea de unde s tie c noul primar al oraului Phnom Penh
trimisese de curnd n centrele de reeducare toate trfele care
invadaser strzile i hotelurile ca ciupercile dup ploaie, ca n
vremurile bune ale lui Lon Noi i c ultimele focare de desfru i
gsiser adpost n saloanele de coafur pentru brbai.
ncremenit, Phong Ton avea impresia c picioarele i se lipiser
de trotuar. La Pailin femeile erau rare, doar rnci cu pielea
ntunecat, purtnd pe chip un rs idiot, care nu tiau dect s-i
ridice poalele prin orezrii, pentru o sampot8 sau civa riali. Phong
Ton nu mai fcuse dragoste de mai multe sptmni. Examin cu
aviditate fetele, ncrucindu-i privirile cu una dintre ele.
mbrcat srccios, cu picioarele goale, dar cu unghiile date
cu oj, avea o gur mare i foarte roie. Nu era frumoas, dar
corpul puin cam greoi emana o senzualitate animalic. Contrar
majoritii cambodgienelor, avea un piept impozant, pe care bluza
de abia l putea cuprinde.
Cnd se simi privit, zmbi provocator i i susinu privirea cu
ndrzneal. Phong Ton avu impresia c primete un pumn n
stomac.
i surse i el fetei. Aceasta se ridic imediat de pe banc, se
ntoarse cu o ncetineal calculat i dispru n salonul de coafur.
Pentru Phong Ton era ca i cum soarele arztor s-ar fi ascuns n
nori. Mainal, intr dup ea. Era puin aiurit. nuntru, brbaii
i aranjau prul, i fceau unghiile sau se brbiereau. Noua
burghezie de import. Patroana se apropie de Phong Ton i l
ntreb cu o voce rguit de alcool:
8

Fust lung (n.a.).

16

Suntei grbit?
mbrcat ca un ran, nu semna cu clienii obinuii.
Nu, nu, afirm Phong Ton, btnd deja n retragere.
Deodat, lng el apru noua lui cucerire, zmbind i mai
pariv. Privindu-l n ochi, spuse pe un ton linititor:
E clientul meu, ct timp ateapt, dorete un masaj.
Patroana i arunc o privire bnuitoare, ca i cnd s-ar fi temut
c nu avea bani.
Cost trei mii de riali, spuse ea. Banii nainte.
Phong Ton vru s protesteze; la Pailin, un tuns nu costa mai
mult de dou sute de riali. Realiz apoi c era vorba despre un
limbaj codificat. Patroana atepta i fu tentat s renune, dar se
temea de privirea rutcioas a fetei. Cobornd privirea spre
unghiile lcuite n rou, simi cum pntecul i ia foc.
Iat, zise el.
Cu senzaia c svrete o mare greeal, scoase din sac un
teanc de zece mii de riali i numr trei bancnote. Ar fi meritat s
fie transformat n ngrmnt uman, pentru c folosea banii
destinai misiunii ca s plteasc o trf Dar n-avea dect s
trieze puin la preul rubinelor pe care avea s le vnd, aranjnd
cu negustorul. Trei mii de riali nu erau dect cinci dolari
Pe aici, spuse suav fata.
O urm n fundul magazinului, urcnd mpreun cu ea o scar
ngust. Fesele i se legnau la civa centimetri de Phong Ton.
Murea de poft s le ating, dar nu ndrzni.
Scara ddea ntr-o ncpere cu tavanul att de jos, nct Phong
Ton, care nu era defel nalt, fu nevoit s se aplece Camera era
mobilat doar cu o mas de masaj i cu un scaun.
ntindei-v, lauk!9 i spuse fata pe un ton egal.
Phong Ton reuea cu greu s respire normal. ntins pe masa de
masaj, pndea zgomotele exterioare. Fata i spusese s lase sacul
pe un scaun i s-i scoat cmaa. Apoi i masase cu un aer
indiferent umerii, aplicndu-i imediat nite comprese fierbini pe
fa. i scosese i pantofii, splndu-i picioarele i masndu-i
degetele mari
Ridic o compres pentru a admira silueta trupe. Dezamgit,
realiz c ea nu se dezbrcase. Fata puse ervetul la loc, ncepnd
s-i maseze pieptul. Situaia devenise ceva mai agreabil, dar nu
fcea trei mii de riali.
9

Domnule (n.a.).

17

Degetele ei se ndreptar spre cureaua pantalonilor, declannd


imediat erecia lui Phong Ton. Sadic, maseuza prea c nu bag
de seam, continund micrile fr s-i scoat slipul, care
comprima dureros membrul lui Phong Ton. Ar fi urlat, dar nu
ndrznea s se mite.. Pn la urm ar fi fcut-o, dar ea trase de
elastic i putu s respire. Tresri atunci cnd degetele maseuzei i
mngiar sexul. n sfrit! ncetior, ea eliber glandul, trgnd
de pielea prea ntins. Phong Ton simi atingerea umed a unui
prosop cu care ea l cura. Se ruin c nu-i trecuse prin minte o
asemenea prevedere. Senzaia urmtoare l fcu s urce n al
noulea cer. Fata i unsese minile cu o crem mirositoare,
ncepnd s-l masturbeze uor i cu pricepere. Taton cu mna i
ddu de o coaps, urcnd apoi spre un sn pe care l prinse n
palme. Era rotund i tare, cu sfrcul dur. Minunat explorare.
Ddu la o parte compresele, pentru a vedea ce face.
Ruinat, i aduse aminte de unii dintre camarazii lui, cei mai
feroci, care mergeau pn la a tia snii btrnelor burgheze din
Phnom Penh, mncndu-i apoi.
Ce vremuri nebune! Angkar-ul conducea cu puteri depline
Cambodgia, suprimnd pe toi acei care se opuneau slbaticei
revoluii. Pe atunci nu era dect un puti, cu un Kalanikov mai
mare ca el.
Furnicturile care urcau dinspre ale l fcur s neleag c se
apropia de culmea plcerii. De altfel fata accelerase i ea ritmul.
Frustrat, o strnse cu putere de ncheietur. Asta putea s fac i
el i nu l-ar fi costat trei mii de riali!
Ce s-a ntmplat? ntreb maseuza.
Nu vreau aa, zise Phong Ton, cu vocea sugrumat.
Se descotorosise de comprese i o contempla pe fat, degetele ei
nnodate n jurul sexului erect i rou.
Ai pltit, remarc ea pe un ton egal.
Nu, nu e vorba despre asta, se opuse el, credeam c-mi faci
altceva.
Ochii i se fixaser pe gura mare i roie. Ea fcu pe
netiutoarea.
E plcut totui ce-i fac, remarc ea.
Vreau
Se opri, puin ruinat, dar ea nelesese. Fr s dea drumul
sexului, i apropie faa de el i i lipi buzele pre de o fraciune de
secund, ceea ce l fcu pe Phong Ton s simt ca o descrcare
electric.
18

Da! implor el. Continu.


Indiferent, ea se ridic.
Pot s-i fac ceva foarte plcut, spuse ea, dar trebuie s-mi
mai dai dou mii de riali.
Dou mii de riali, exclam Phong Ton, indignat i exasperat,
dar e foarte scump!
Maseuza ridic din umeri i rencepu micarea de du-te vino.
Nu te oblig nimeni
Doar patru secunde i ar fi explodat.
Ateapt! spuse el, lsnd la o parte ruinea.
Ea consimi s-i dea drumul, lsndu-l s caute n buzunar.
Alte dou teancuri i schimbau proprietarul
Maseuza i zmbi pariv i promitor, bg banii n sn i
aprinse un mic reou cu alcool pus pe pardoseal, pe care se afla
un ceainic. Alturi, el zri o ceac i o farfurie.
Ai noroc, spuse ea, nu sunt prea multe fete care fac aa ceva.
i-au gsit sfritul n orezrii, ucise de afurisiii ia de
polpotiti
Dac ar fi tiut cine era el Atept cteva minute, apoi lu de
pe reou ceainicul n care apa nu clocotea nc. Turn ceai n
ceac i se instal pe un taburet la picioarele lui Phong Ton.
Sexul acestuia i cam pierduse din semeie, aa c ea l apuc cu
mna stng, dndu-i iari aerul triumftor. Apoi lu o
nghiitur de ceai i nghii aproape n ntregime sexul erect.
Phong Ton scoase un rcnet de satisfacie. Ceaiul i gdila
terminaiile nervoase, mrindu-i plcerea. Fr s piard o
pictur de lichid, fata i acceler micrile.
Phong Ton privea fascinat gura mare care se ridica i cobora.
Brusc, simi cum testiculele i sunt nmuiate n ceaca de porelan!
Senzaia fu derutant la nceput, apoi deveni curios de agreabil.
Nici mcar n visele lui cele mai nebuneti nu-i imaginase un
tratament att de delicat! Din nefericire, nu putea povesti nimnui.
Lund o alt gur de ceai, fata rencepu s-i mite buzele. Fu
nevoit s se abin din toate puterile ca s nu explodeze pe loc.
Era extraordinar.
Diabolic, ea se oprea de cte ori l simea c se apropie de
orgasm. I-ar fi plcut s-i mngie snii, dar nu reuea s se
ridice.
De patru ori l ncerc plcerea nemaipomenit a gurii pline de
ceai care i sorbea seva. Se zvrcolea pe scndura de masaj ca i
cnd ar fi fost strbtut de un curent electric, fr s se mai
19

gndeasc la cei cinci mii de riali.


Dup ce ddu la o parte ceaca, fata l apuc brusc de baza
sexului, strngnd cu putere. Buzele groase i schimbar ritmul,
aspirndu-l lent i constant. Limba executa un balet ndrcit.
Simi cum ceva clocotitor se isc de la baza alelor i juis.
Corpul lui Phong Ton se arcui i brbatul scoase un geamt
nbuit.

*
*

Cu capul dat pe spate, aezat comod n scaunul bicicletei,


Palin Ek privea distrat animaia strzii. Cu prul lins i pomeii
proemineni, cu ochii migdalai fardai cu khol10, cu gura mare i
vulgar, ieit mult n afar datorit prognatismului maxilarului,
avea un aer dur i n acelai timp senzual. Minile foarte lungi, cu
unghii roii i cocul de la baza cefei accentuau impresia de
sofisticat. Pe un ton de comand, i spuse ceva biciclistului, care se
opri lng trotuar.
Nu te miti de aici, spuse ea pe un ton care nu admitea
replic. Te pltesc cnd m ntorc.
Cu pas vioi, se pierdu pe sub arcadele strzii 130. Mai muli
brbai ntoarser privirea la vederea fustei lungi de culoare
violet, care se mula pe crupa rotund i cambrat. Cu toate c
avea tenul ntunecat al thailandezelor din nord, avea ntotdeauna
succes, mai ales la strinii impresionai de mutra ei de
slbticiune. Cocul n care erau nfipte mai multe ace lungi i
expresia dispreuitoare a gurii i ineau la distan. Surdea
rareori, pentru c aa i era felul i nu voia s-i arate dinii
nglbenii de opiu.
Se mpiedic brusc. Un ceretor olog, legnndu-se n crje, se
aruncase la picioarele ei, ntinznd mna i cernd de poman cu
o voce tnguitoare. Nu avea nici zece ani.
Car-te! spuse ea, sec.
i pentru c el insista, l mbrnci, trntindu-l la pmnt i i
continu drumul urmrit de privirile lui pline de ur. Erau mii
asemenea lui la Phnom Penh, care clcaser pe mine. n general
erau privii cu indiferen, dar rareori aveau parte de ostilitate.
Biatul privi cu amrciune fesele pline mulate de fusta violet,
ntrebndu-se prin ce minune o femeie ca ea scpase de
Substan negricioas, cu care orientalii i vopsesc sprncenele i
pleoapele (n.t.).
10

20

deportarea n orezrie. Statura ei impozant o fcea s ias n


eviden printre fetele care vindeau igri sau purtau cobilia
restaurantelor ambulante. Palin Ek mergea cu brbia uor
ridicat, privindu-i sfidtor pe cei din jur.
Civa metri mai departe, un tnr stnd pe vine lng trei
sticle de benzin se ridic, apropiindu-se de ea. Aproape fr s
mite buzele, i spuse dintr-o suflare:
Este n salonul de coafur, la primul etaj. Cma albastr,
un sac negru, civa dini lips n fa.
Palin Ek ddu din cap fr s rspund i i continu drumul,
ca i cnd cellalt doar ncercase s intre n vorb. Fr s dea
atenie fetelor aliniate pe bnci, intr n salonul de coafur, privind
cu un aer inchizitorial brbaii lungii n fotolii. Toat numai
zmbet, patroana se ndrept spre ea.
Cutai pe cineva?
Da, un prieten venit din provincie. Mi-a dat ntlnire aici.
Poart o cma albastr.
E sus, i face un masaj, spuse patroana. Coboar imediat.
Palin Ek i mulumi cu un surs, atept ca patroana s se
ntoarc n cuca ei i se ndrept spre spatele magazinului, ca i
cnd s-ar fi dus la toalet.
Nimeni nu remarc faptul c se strecurase pe scar Ajuns
sus, pe palierul minuscul, ea se opri brusc, auzind gemetele
sacadate, venind din spatele unei perdele. Bg capul prin
deschiztur, zrind silueta unui sex i gura carp l cuprindea.

*
*

Maseuza nghii complet membrul erect, masturbndu-l cu


furie n acelai timp. Phong Ton url din cauza plcerii violente. n
momentul n care uvoiul de sperm ni, fata i ndeprt brusc
gura i lichidul alb i mproc buzele groase i faa. Continu s
agite membrul, pn la ultima pictur, apoi se aplec,
mngindu-l cu buzele i curnd sexul nc tare.
Phong Ton nu mai avusese niciodat parte de aa ceva.
Cu rsuflarea tiat, o privi cum pune ceainicul pe reou i i
terge linitit faa. Lu apoi compresele i le puse din nou pe faa
lui Phong Ton.
M ntorc s te brbieresc, l anun ea, odihnete-te cteva
minute i nu spune la nimeni ce i-am fcut.
El nici mcar nu rspunse, att era de ameit de voluptate. Cu
impresia c nu mai avea corp, simea nc sperma curgnd n
21

canalele seminale i extraordinara plcere a exploziei n gura att


de primitoare Treptele scrii scrir i el aipi, toropit
literalmente de plcere. Cltoria la Phnom Penh ncepea bine.

*
*

La vederea lichidului albicios, Palin Ek simise un amestec de


dezgust i de excitare. Trsese repede capul i nici femeia, nici
Phong Ton nu o zriser.
Cobor din nou, ntrebndu-se cum avea s-i ndeplineasc
misiunea.
Timpul o presa.
Peste cteva clipe cobor i maseuza, cu un aer de indiferen
pe chip. Palin Ek nu ezit dect o secund, strecurndu-se pe
scar n sus n locul ei. Ddu perdeaua la o parte cu precauie:
Phong Ton sttea lungit n aceeai poziie i nu-i ridicase nici
mcar pantalonii, din care ieea sexul flasc. Compresele calde i
acopereau faa, mpiedicndu-l s vad.
Palin Ek se apropie, fcnd parchetul s scrie. El nu se
impacient i doar ntreb:
M mai lai mult aa, bang pa-on?
Palin Ek nu rspunse. Timp de cteva secunde, l fix pe
brbatul ntins n faa ei, cu buzele schimonosite ntr-un rictus
plin de rutate.
Simind o prezen, Phong Ton ntinse mna i ddu de coapsa
lui Palin Ek. Simind mtasea n locul bumbacului aspru, fcu
doar o remarc:
Te-ai schimbat
n acelai timp, mna ajunse la fesele cambrate, mngindu-le.
Ba11, zise Palin Ek, simplu.
i duse minile spre cap, apucnd cu precizie cele dou ace de
oel care i prindeau cocul, lsnd prul lung s cad n cascad
pe umeri. innd acele ca pe nite pumnale, se aplec ncetior,
fr s fac cel mai mic zgomot.
Apoi, dintr-un singur gest i cu toat puterea, le nfipse n faa
brbatului, chiar n dreptul ochilor.

11

Da (n.a.).

22

Capitolul III
Phong Ton scoase un urlet nfiortor i corpul i se arcui, cznd
apoi pe o parte. Cele dou ace de oel trecuser prin globii oculari,
ptrunznd adnc n creier i rmnnd nfipte.
Agonia cambodgianului fu rapid. ncerc s scoat acele pe
bjbite, apoi creierul ncet s mai funcioneze i se prbui pe
podea cu faa n jos, nfigndu-le aproape pn la ornamentele din
rubine false.
Palin Ek era deja pe scar. Se lovi de maseuza alertat de
urletele clientului ei, o rsturn i travers salonul de coafur n
fug, fr s bage n seam privirile uimite. n cteva secunde se
pierdu n mulimea de sub arcadele strzii 130. Cu prul n vnt,
mergnd repede, ajunse la bicicleta-taxi parcat la cincizeci de
metri mai ncolo. Se aez fr o vorb i oferul aps pe pedale,
ndeprtndu-se de trotuar.
ncntat, tnra khmer nchise ochii, ncercnd s-i
potoleasc btile inimii. De ctva timp, micarea khmerilor roii,
altdat unit, se scindase n dou faciuni. Una, dirijat n
continuare de Pol Pot, gata s ncheie anumite aliane. Cealalt,
sub conducerea lui Ta-Mok, rmas fidel vechiului ideal al
Angkar-ului. Primii erau considerai drept renegai de cei din
urm. Moartea unui trdtor era ceva plcut, avnd i mai mare
valoare n cazul n care o fceai cu mna ta

*
*

Aici strada 130, anun Chieng ntr-o englez stricat,


ntorcndu-se spre Malko.
Foarte bine, spuse acesta din urm. Lsai-m aici.
Cu toate c Chieng era un informator demn de ncredere al CIA
la Phnom Penh, detaliile negocierii pentru care venise erau
pstrate n cel mai strict secret. De la sosirea la Phnom Penh, cu
trei zile nainte, Chieng nu-l prsise o clip. l ateptase la
aterizarea cursei de la Ho i Min-Ville, cu o pancart pe care era
scris numele su. Malko venea de la Paris cu Air France, profitnd
de zborul non-stop Paris Bangkok Ho i Min-Ville, bucurnduse de confort pn n ultima clip. Malko nu tia cum reuise CIA
s-l recupereze n 1975 era oferul primului ministru Lon Noi i
23

scpase de execuie. Fusese trimis la orezrii, mpreun cu cteva


mii de ali cambodgieni. Scpase de acolo slab ca un r, cu civa
dini n minus i cu eternul surs pe chipul plat.
Aparent, nu avea prea multe plceri n via: superbii ochelari
Ray-Ban de vedere i igrile. Cum lsa volanul din mn,
aprindea una.
Ieind din vechea Toyota, Malko ptrunse n domeniul
vnztorilor de aur i al ultimilor anticari din Phnom Penh. i era
greu s cread c acest ora linitit, aproape fr maini, dusese
cndva viaa nebun, plin de veselie i de nepsare din 1975,
epoca n care prinul Sihanouk, exilat n China n urma unei
lovituri de stat care l fcuse s piard tronul, devenise ghidul
spiritual al khmerilor roii. Cei care l siliser s abdice, lund
puterea n aprilie 1975, transformaser Cambodgia n Kampuchia
democrat. Cu puin timp nainte, n atmosfera de nesiguran
ntreinut de tunurile khmerilor roii, lumea fcea trafic, visa,
construia planuri stranii i, mai ales, vorbea despre cderea
regimului Lon Noi, att de corupt, nct sosirea iminent a
khmerilor roii declanase o bucurie sincer. Nici un cambodgian
nu-i putea imagina oroarea care avea s in patru ani. n
crciumile din Mekong se dansa pn n zori. Nici mcar rachetele
care cdeau din cnd n cnd n centru nu tirbeau moralul
locuitorilor capitalei; nici n vis nu le trecea prin cap s plece
nc de la sosirea pe aeroportul de la Pochentong, cu trei zile n
urm, Malko sesizase diferena. Aeroportul era la fel de jalnic, dar
nu mai erau avioane pe pist, doar cteva elicoptere M26, greoaie,
pictate n culori de camuflaj, oferite de sovietici i Antonovul 24
care l adusese de la Saigonul devenit Ho i Min-Ville.
Vamea khmer nu-i putuse examina actele din cauza lipsei
luminii. Cldirile ruinate ale aerogrii erau luminate slab. Se
trezise n Toyota lui Chieng, n mulimea de biciclete-taxi i
motociclete Honda, printre care se strecurau puine maini;
opaiele vnztorilor ambulani erau singurele lumini de pe
bulevarde. Nu se zrea nici un soldat, nici un semn de tensiune,
dar la ora nou seara, viaa oraului nceta; camuflajul
Din vechiul Phnom Penh nu mai rmsese nimic: fumtorii de
opiu, nenumratele restaurante mici cu buctrie savuroas,
trfele ateptnd n ciclo-taxi n faa hotelurilor, gata s
nvleasc peste vizitatori. Acum, doar cteva biciclete mai
staionau n dreptul hotelurilor, ubrede i fr speran: nu mai
erau turiti, nici oameni de afaceri.
24

n 1975, hotelul unde se instalase Malko, Cambodiana, situat


pe malul Mekongului, era n stadiul de construcie. Cteva mii de
refugiai l umpluser pn la refuz. Khmerii roii i expediaser la
orezrii i cincisprezece ani mai trziu, un ntreprinztor chinez
din Singapore desvrise visul prinului Sihanouk: un palat nounou ntr-un ora-fantom. Piscina era goal, n cele circa aizeci
de camere folosite nu erau telefoane, iar personalul pus la
dispoziia rarilor clieni nu vorbea dect cambodgiana. Cine venea
la Phnom Penh, n afara ctorva afaceriti, a celor din ONG12 i
poate a unora ca Malko, venii s se joace cu focul ntr-o ar care
nu mai exista
De ase luni, locul rezervat Cambodgiei la Naiunile Unite era
gol. Khmerii roii fuseser ndeprtai, noul guvern, considerat ca
o emanaie a Hanoiului, nefiind acceptat
Dup se i contactase legturile, Malko pornise s exploreze
Phnom Penh-ul.
Deprimant.
Catedrala fusese dinamitat, cazinoul ras de pe faa
pmntului, telefoanele nu mai funcionau n ora, toate
bulevardele i schimbaser numele: Monivong devenise
Acharmean; Norodom Tousamuth; De Gaulle Stalin.
Ambasadele, n afar de cele ale rilor din Est, fuseser
transformate n cazrmi sau n adposturi pentru refugiai. Numai
maimuele crate n smochinii din jurul oraului nu se
schimbaser. Cea mai mare pagod era nc la locul ei. Royal,
floarea industriei hoteliere khmere, rebotezat Samaki, ajunsese o
construcie prfuit i fr via, transformat pe jumtate n
birouri i a crei piscin era goal. Celelalte hoteluri din ora ar fi
fcut i Armata Salvrii s se ruineze: modeste, nu cereau dect
cincisprezece dolari pe camer. La ora opt restaurantele, rare i ele
i populate doar cu cei din ONG, nu mai serveau.
Nici mcar o trf! Nici un loc de fumat opiu! Disciplina moral
comunist, care urmase celei nc i mai riguroase a khmerilor
roii, fcuse din Phnom Penh un ora mort. Cldirile se ruinau,
ocupate de sute de familii nghesuite fr urm de confort. Spitalul
Calmette semna cu o bolni din Evul Mediu: fr medicamente i
fr medici.
Cu toate acestea, pe strzi circulau sute de motociclete Honda
12

Organizaie non guvernamental de sprijin umanitar i medical

(n.a.).

25

nou-noue. Costau o mie dou sute de dolari, ntr-o ar n care un


medic nu ctiga dect treizeci pe lun Viaa subteran se
dezvolta cu repeziciune, sprijinit de trafic, de rivaliti i de
contraband. ara era totui frmiat, drumurile impracticabile,
munii ocupai de khmerii roii, iar satele atacate cu regularitate.
Mainile noi ncepeau s-i fac apariia, importate prin
contraband din Thailanda. Unele i luau zborul spre Vietnam,
ar nc i mai srac. Altele rmneau la Phnom Penh, n
minile generalilor fr trupe sau a cavalerilor de import care
dansau n fiecare sear la ultimul etaj al hotelului Monorom,
mpreun cu tot ce avea mai provocator oraul n materie de mini.
Mii de antene de televiziune ctau spre cer de pe cldirile n ruine,
iar pe piaa neagr se gseau ultimele modele de cuptoare cu
microunde marca Samsung, cu puin mai scumpe ca la Bangkok.

*
*

Ajuns n colul strzii 130 cu piaa comercial, Malko se opri


ngrijorat. Un grup compact se bulucea n faa salonului de
coafur unde avea ntlnire. O ambulan staiona lng trotuar.
Se fofil n mulime. Era imposibil s priceap ce se vorbea. Nici
un strin n jur. Ajunse n sfrit n faa intrrii i se opri. Toate
lucrtoarele stteau n jurul unei trgi puse pe podea. Cel ntins pe
ea nu mai mica. Dou pete mari i roii i acopereau faa. Lui
Malko i trebuir cteva secunde s priceap c era vorba de nite
comprese mbibate de snge. Dup imobilitatea caracteristic, nu
mai era nici un dubiu: omul murise.
Sosir brancardierii, dnd la o parte mulimea i lund cu ei
macabra ncrctur. Doi poliiti cu caschete plate, dup moda
vietnamez, mprtiar curioii. ntr-un concert de vicreli,
patroana alunga ultimii clieni, nchiznd magazinul
Malko se ndeprt civa metri, n timp ce mulimea se
mprtia. Lucrtoarele se rspndir ca vrbiile. Patroana trase
un grilaj de fier i l ncuie cu un lact enorm Oare cel de pe
targ era omul de contact al lui Malko? Acesta din urm mai
rmase un sfert de or prin zon, apoi se ndrept spre Toyota lui
Chieng. n meseria lui nu existau coincidene. Misiunea la Phnom
Penh ncepea prost
Un puti nu mai mare de zece ani, sprijinit n crje i cu piciorul
drept amputat de la genunchi, i bloc trecerea, milogindu-se cu
mna ntins.
Dollars
26

Malko i ddu o sut de riali. Tnrul amputat privi bancnota, o


mototoli ostentativ i o arunc n rigol, repetnd pe un ton furios:
Dollars, no riels. Money, money.
Biatul tia ce vrea. Amuzat, Malko i ddu un dolar. inndu-i
echilibrul pe crje, biatul privi n zare bancnota, ca un casier
priceput, o frec de mnec, asigurndu-se c nu se ia culoarea,
apoi o ascunse printre zdrene.
n momentul n care Malko se pregtea s urce n Toyota,
copilul i tie drumul, spunnd cu volubilitate ceva n limba lui i
blocnd portiera cu una dintre crje.
Ce vrea? l ntreb Malko pe Chieng, care ieise din main
cnd l vzuse apropiindu-se.
A-Pong13 zice tie poveste salon coafur, traduse Chieng.
Ct vrea?
Cinci dolari.
Era ceva care l putea interesa pe Malko.
De acord.
Cere banii nainte, anun Chieng, scrbit de tupeul
putiului.
Malko se execut. Imediat, micul mutilat ncepu o lung poveste
tradus destul de aproximativ de ofer.
Un brbat asasinat n timp masaj tac-tac14, explic Chieng.
Crede polpotist.
De ce?
El avut pistol i rubine la el.
Furia l invad pe Malko. Intuiia nu-l nelase: era chiar omul
cu care avea ntlnire. Parcursese cincisprezece mii de kilometri i
rezultatul era zero Fr s mai pun la socoteal riscurile pe
care le implica. CIA l asigurase c e vorba de o misiune fr
pericole, un soi de conferin de pace. Ct despre cel de pe targ,
acesta i gsise pacea etern Putiul olog i continu
povestirea.
El asasinat de femeie, explic Chieng, cu ace n ochi. Cineva
foarte ru.
A fost arestat? ntreb Malko, plin de speran.
Nu, plecat.
Cum de tie c e vorba de o femeie?
El vzut.
13
14

ti-bti (n.a.).
Expresie popular semnificnd a face dragoste (n.a.).

27

Devenea i mai palpitant. Malko nu-i putu ascunde interesul.


Ce anume?
Ea venit cu ciclo. El fost acolo i cerit. Ea intrat coafor i
plecat foarte repede cu acelai ciclo.
Tnrul amputat avea ochii strlucitori de excitare. Malko nu-i
mai revenea. De unde tia attea acest Sherlock Holmes n fa?
Dac era o provocare?
De unde tie attea? ntreb el.
Polpotist ucis cu ace de pr coment Chieng. Cnd femeie
venit, ea avut acele. Cnd plecat magazin, nu ace, prul aa.
Descrise printr-un gest prui lsat pe umeri.
Malko rmase cu gura cscat. Cu chipul ridicat spre el, putiul
atepta un compliment. n ciuda piciorului amputat, prea voinic,
ru i inteligent, perfect apt pentru supravieuire.
A spus toate astea poliiei?
Traducere i hohote de rs din partea putiului.
Nu, nu, nu poliie. Poliia bate pe el i trimite departe Phnom
Penh. Primar nou foarte ru
O cunoate pe aceast femeie?
Nu.
Dar pe biciclist?
Nu.
l poate descrie?
Biatul ncepu o serie de explicaii complicate, n care reveneau
des dou cuvinte: krua srah.
Ce vrea s spun? ntreb Malko.
Culoarea pielii, negru strlucitor, explic Chieng. Negru
foarte frumos.
Rmnea de aflat cine avea interesul s fac s eueze
ntlnirea pregtit de luni de zile, n principiu n cel mai mare,
secret, dar al crei rezultat risca s deranjeze mult lume.
n momentul n care Malko se aeza, putiul se aplec spre
main i i spuse ceva oferului, care l ndeprt cu un gest
plictisit.
Ce spune? ntreb Malko.
Zice tie cum aflat numr ciclo-taxi care luat femeie.
n regul!
Vrea o sut de dolari complet Chieng. Cu siguran c
minte.
Malko surse fr s rspund. Chieng putea fi un informator
al poliiei cambodgiene. Folosindu-l ca traductor, o informaie
28

vital risca s devin public. Malko nu-i fcea iluzii. n orice caz,
crima oribil dovedea c n filiera care l adusese la Phnom Penh se
infiltraser adversarii.
Nu m intereseaz, zise el, dar putiul e amuzant. Unde
locuiete?
Aici, explic Chieng. El orfan, prini ucii de polpotiti. El
clcat pe min n orezrie.
Cum l cheam?
A-Pong.
Tnrul mutilat sri n sus, vizibil furios.
No, no A-Pong. Sam! spuse el btndu-se n piept. Sam.
Repet el de mai multe ori.
Malko i surse i i spuse lui Chieng s-l conduc la hotelul
Samaki. nainte s nceap ancheta, trebuia s trag nite
concluzii.

29

Capitolul IV
Cteva animale mpiate zceau ngrmdite n vitrinele prfuite
din holul slab luminat de la Samaki.
Uor ncordat, Malko urc treptele, ntrebndu-se ce avea s
gseasc acolo. Crima de la salonul de coafur nu prevestea nimic
bun funcionara care picotea la recepie nici mcar nu ridic
privirea n timp ce el se ndrepta spre scara ntunecat.
Ajuns la primul etaj, Malko btu la o u pe care scria cu litere
albe: WORLD HANDICAP. Imediat, o cambodgian minion veni s
deschid.
The office is closed15, spuse ea cu o voce cntat.
Trebuie s vorbesc cu Jane Baron, spuse Malko. Anunai-o.
Cambodgiana n-avu timp s rspund. O voce foarte grav de
femeie strig dintr-o camer nvecinat.
Cinee?
Sunt Malko.
OK, venii ncoace.
Ca s ptrund n camera de alturi, Malko travers un birou
plin de cartoane i afie. O femeie cu umeri de lupttor, cu prul
scurt i blond i cu ochii foarte albatri, fr urm de machiaj, cu
trsturi regulate, dar complet asexuate, ridica nite haltere. Era
mbrcat cu un slip i cu un sutien de bumbac alb, care ddeau
la iveal un corp musculos, fr urm de grsime, cu un pntec
plat i cu fese de ciclist.
Puse jos halterele i i ntinse lui Malko o mn cu unghiile
ptrate i tiate foarte scurt.
Scuzai-m, e tocmai ora mea de cultur fizic.
Prea fiica natural a lui Chris Jones i a lui Milton Baalbek.
Avea tot atta feminitate ct amndoi luai laolalt, nc de la
prima lor ntlnire, lui Malko i venea s-i spun colonele Cu
toate acestea, Jane Baron nu era dect un case officer16 al CIA,
specializat n probleme asiatice, vorbind chineza i khmera i
lucrnd sub acoperirea unei organizaii de caritate. Celibatar, cu
o vechime de douzeci de ani n cadrul Companiei, ndrznea,
15
16

E nchis (n.a.).
Agent de teren (n.a.).

30

dup spusele lui Oswald Lovell, eful centralei CIA la Bangkok. Cu


acesta, Malko se ntlnise naintea zborului Air France spre Ho i
Min-Ville.
O femeie de fier.
De mai multe luni parcurgea rile Asiei de sud-est, distribuind
proteze n taberele de refugiai i n sate. Era de la sine neles c
cei din ONG-ul n care lucra nu tiau c aparine de CIA
Tocmai am ncepu Malko.
Jane Baron l ntrerupse cu un gest.
Ateptai.
ntorcndu-se spre un fel de pat de campanie, spuse ceva n
khmer i Malko zri o micu cambodgian cu privirea speriat,
mbrcat n sampong, ghemuit pe podea. Interpelat, ea se
ridic, adun cteva lucruri i se strecur afar ca un oarece.
Este maseuza mea, explic Jane Baron, nu vorbete engleza,
dar nu se tie niciodat.
n momentul n care maseuza ieea, el surprinse privirile
schimbate de cele dou femei. Se prea c colonelul nu era aa
de asexuat pe ct ddea impresia Ochii albatri ai lui Jane
Baron l privir pe Malko i vocea autoritar ntreb:
Ai fost acolo? Ce s-a ntmplat?
nainte ca el s poat scoate un cuvnt, ea se aez pe pat, cu
picioarele ncruciate, fr mcar s se mbrace, ca i cnd Malko
nu era o persoan de sex opus. Aprinse o igar cu un Zippo
puternic ca un arunctor de flcri i sufl fumul.
Graioas ca un sergent major de infanterie marin
A fost o neconcordan, mrturisi Malko.
Nu v-ai ntlnit cu Phong Ton?
Ba da, dar era mort.
Jane Baron, care i masa coapsele, se opri brusc.
Mort! Ce s-a petrecut?
O necunoscut i-a nfipt dou ace de pr n ochi, nainte s
pot sta de vorb cu el.
Ai asistat la
Nu, dar am gsit un martor.
i povesti episodul cu tnrul amputat i ce aflase de la el. Jane
Baron l ascult, cu privirea ntunecat de furie.
E grav, spuse ea, asta nseamn c operaiunea noastr a
fost deconspirat, n ciuda tuturor precauiilor luate. nainte s
trecem la etapa urmtoare, trebuie s aflm cine e de vin.
Care este etapa urmtoare?
31

Vom relua contactul cu cei care l-au trimis pe Phong Ton, i-o
tie scurt Jane Baron, foarte sigur de ea. Suntei la curent cu
importana pe care o d Compania acestei afaceri.
Malko descoperise natura misiunii sale de abia la Bangkok, cu o
sptmn nainte, n timpul unui dineu pe terasa restaurantului
Oriental, la care participase Oswald Lovell. Americanii ineau foarte
mult ca pacea s revin n Cambodgia. De la invazia khmerilor
roii n 1975, multe se produseser, fcnd ca situaia s devin
de nesuportat Mai nti, vietnamezii, care jinduiau dintotdeauna
la Cambodgia i i urau pe khmerii roii dominai de chinezi,
invadaser ara n 1979, fcndu-i pe khmerii roii s se retrag
pn la frontiera cu Thailanda i elibernd astfel trei sferturi din
teritoriu. Pn n 1986, situaia rmsese staionar, pe de o parte
guvernul vietnamez fantom de la Phnom Penh i pe de alt parte
khmerii roii, susinui de China, care ocupau nc anumite
regiuni i puncte de rezisten, fcnd imposibil rentoarcerea la
normal.
Nici o ar nu recunoscuse guvernul de la Phnom Penh, ceilali
dizideni alturndu-se khmerilor roii, ntr-o coaliie pe ct de
eterogen, pe att de ineficace. Situaia trena, nici una dintre pri
nefiind destul de puternic s preia avantajul. Apoi, n 1986,
vietnamezii se retrseser n mod oficial, lsnd locul unui guvern
numit de ei, avnd drept ministru pe Hun Sen i o armat ntrit.
Bineneles c khmerii roii ncercaser s preia puterea, dar nu
reuiser.
De atunci, diversele partide, care i pierdeau timpul cu
conferine internaionale i reuniuni secrete, nu reueau s se
pun de acord.
Toat lumea se temea de un singur lucru: s nu revin khmerii
roii la putere i s renceap genocidul. Cu toate c sinistrul Pol
Pot se inea n umbr, Angkar-ul nu-i schimbase elurile i
cambodgienii erau convini c, odat ntori, polpotitii aveau s
adopte din nou aceleai metode.
Din prietenie pentru Vietnam, sovieticii i narmaser din belug
pe cambodgieni, lovind n acest mod n China popular, care ar fi
dorit la Phnom Penh un guvern supus ei, fie c era vorba de
genocid sau nu.
Iat fundalul, i explic Oswald Lovell lui Malko. Situaia ar fi
definitiv blocat dac nu am avea anumite legturi serioase cu
khmerii roii
Cum aa? Lucrai cu Pol Pot! tresrise Malko.
32

Ca i cnd Winston Churchill ar fi luat ceaiul cu Hitler.


Este un secret foarte bine pstrat, confirmase cel de la CIA.
Am reuit deja s ne apropiem de anumite persoane, n perioada
1970-1975. Unul dintre agenii notri, Hu-Nim, a fost cooptat n
conducerea Angkar-ului. Din nefericire, a fost executat n 1978,
cnd prietenii lui au descoperit legturile pe care le avea cu noi.
Cred, de altfel, c l bnuiau de mult, dar n 78 se gndeau c nu
mai au nevoie de noi: preluaser puterea. S-au nelat ns.
Cum aa?
n 1980, ne-au cerut ajutorul prin intermediul chinezilor.
Vietnamezii se pregteau s-i extermine, hituindu-i n masivul
Cardamomes, n ciuda complicitii cu thailandezii i a sprijinului
din partea chinezilor. Atunci le-am dat o mn de ajutor
trimindu-le muniii i comandouri britanice s-i antreneze.
Lucrurile au evoluat bine. Chiar eu am tratat cu Khien Sampan,
care se afla atunci la Bangkok.
Khien Sampan era cel mai prezentabil dintre khmerii roii, un
fel de ministru al Afacerilor externe itinerant. Pretindea c nu avea
nici o responsabilitate pentru genocid, ceea ce n mod evident era
fals. Malko fusese uimit de cinismul americanului.
Suntei la curent cu ce au fcut n acea vreme, subliniase el.
Sunt responsabili de genocidul a aproape dou milioane de
cambodgieni.
Lumea ntreag era la curent.
Bineneles, admise Oswald Lovell.
Cu toate acestea, Compania a fost de acord s-i ajute?
eful centralei surse rece i cinic.
Nu Compania, ci preedintele Statelor Unite Sper c v dai
seama c ntr-o situaie att de delicat nu puteam avea
iniiative Era nevoie de ordine scrise i le-am obinut. Se mai afl
nc n arhivele de la Langley, la dispoziia generaiilor viitoare.
Malko era ndeajuns de obinuit cu cinismul politicii, pentru a fi
cu adevrat uimit, dar totul avea un pre.
Ce ai obinut n schimb?
Americanul surse cu inocen.
Nimic, voiam doar s-i nfuriem pe vietnamezi. Preedintele
Reagan nu putea suporta ideea ca Statele Unite s fie nvinse i
ridiculizate de aceti gooks17. Astfel, oricine le era duman,
devenea prietenul nostru A mers: am mpiedicat vietnamizarea
17

Nume peiorativ dat orientalilor (n.t.).

33

Cambodgiei. De altfel, chinezii ne-au fost foarte recunosctori. Neau mulumit, permindu-ne s instalm staii de ascultare de-a
lungul frontierei lor cu URSS-ul. Gorbaciov nu apruse nc pe
firmament
nc o poveste exemplar.
i acum ce se petrece? ntrebase Malko. Vietnamezii au
plecat i Reagan e la pensie..
eful centralei CIA surse din nou.
Situaia nu este defel mai simpl acum, e blocat.
Vietnamezii se tem c Pol Pot revine la putere i c khmerii roii,
simindu-se puternici, vor deveni inflexibili n privina condiiilor
participrii lor la un nou guvern n culise ns, discuiile sunt
dure, pentru c au aprut dou elemente noi. Mai nti faptul c
sovieticii, acum ruinai, nu mai pot ajuta Cambodgia, nici
Vietnamul. n consecin, Vietnamul se vede nevoit s diminueze
ajutorul acordat Cambodgiei.
Aceasta a fcut ca guvernul lui Hun Sen s devin foarte
fragil. Apoi, dup apropierea dintre Bush i Gorbaciov, URSS i
SUA nu se mai situeaz pe poziii opuse n privina Cambodgiei.
Dintr-un foc, ruii ne-au furnizat nite informaii extrem de
nelinititoare.
Fosilele din Comitetul Central de la Hanoi, care au toi ntre
aptezeci i optzeci de ani, s-au neles cu chinezii i cu khmerii
roii, propunndu-le o idee nou.
Care?
Soluia Roie.
Adic?
n mare, iat ce le-au spus: suntem toi comuniti, de ce s
nu ne nelegem? S abandonm politica de deschidere propus de
moderai, ca Hun Sen i s formm un nou guvern pur i dur, care
va fi sut la sut comunist. nchidem graniele, cum a fcut
Birmania i ne ntoarcem la soluia propus de Angkar, autarhia.
Pe drum, i lichidm pe toi cei suspectai de legturi cu Vestul.
Bine dar sunt nebuni! protest Malko.
Americanul ridic din umeri.
Nu, ei cred n continuare n comunism, n ciuda eecului lui
tragic. Au puterea n Vietnam i exist oameni care gndesc ca ei
i la Phnom Penh. Chea-Sim, un fost bonz ca Ta-Mok i membru
influent n guvernul lui Hun Sen.
Aceast Soluie Roie are vreo ans de reuit?
Oswald Lovell i recpt expresia grav.
34

Da, negocierile internaionale sunt blocate. Khmerii roii simt


c sunt pe calea cea bun i Hun Sen tie c dac i las s revin
ntr-un guvern de coaliie, l vor acapara
Bine, obiectase Malko, dar cambodgienii au de gnd s-i
suporte, dup tot ce s-a ntmplat?
Nu li se va cere prerea, aa cum nu s-a ntmplat nici n
75
Era ngrozitor. Americanul nu-i dduse timp lui Malko s-i
revin.
Noi, cei din cadrul Companiei, am elaborat un plan pentru a
contracara Soluia Roie, explicase el, datorit legturilor noastre
cu anumii membri ai khmerilor roii. Ideea este urmtoarea: s
ncheiem un acord cu ei, mcar cu cei controlabili, n aa fel nct
ei s se angajeze s nu mai nceap cu prostiile. Graie legturilor
noastre cu ruii, putem s-i informm i pe vietnamezi, ca s
nceteze cu opoziia fa de un guvern de coaliie format din khmeri
roii moderai i cambodgieni provietnamezi i ei moderai. Asta
presupune ntrunirea anumitor condiii i timpul ne preseaz. Iat
de ce v trimit la Phnom Penh.
De ce nu tratai afacerea la Bangkok, unde khmerii roii pot
ajunge mai uor? obiectase Malko.
Americanul dduse din cap a negaie.
Imposibil. Am ales un arbitru, o cambodgian pe nume Sopia
Sen, de care suntem siguri i pe care o accept i vietnamezii.
Aceast persoan se afl la Phnom Penh i poate s-i in la curent
pe Hun Sen i pe prietenii lui vietnamezi cu stadiul tratativelor. Ea
fixeaz concesiile minime care trebuie obinute de la oamenii lui
Pol Pot, fr de care vietnamezii vor da peste cap ntreaga
operaiune. Totul trebuie s se petreac n Cambodgia, pe viu. Hun
Sen este un tip foarte bnuitor. El nsui este un vechi khmer rou
i tie cum se comport amicii lui
Pentru ce s-a aliat cu vietnamezii? l ntrebase Malko.
Ca s-i salveze pielea n 1970. Era condamnat la moarte
pentru c-i aprase prost poziia de colonel. Adevratul motiv este
c fusese format la Hanoi, pe vremea cnd chinezii i vietnamezii
erau mn n mn.
Ce roi voi avea la Phnom Penh? ntrebase Malko.
S vegheai la buna desfurare a aciunii, transmind
propunerile khmerilor roii provietnamezilor i invers. S ncercai
s-i facei s semneze un acord de principiu. Odat fcut acest
lucru, restul negocierii se va derula la Bangkok. Dac nu reuii,
35

Cambodgia se va cufunda din nou n nenorocire.


Malko fusese micat. Cunoscuse prbuirea din 1975,
descoperind, ca de altfel tot globul, oroarea regimului eliberator
al lui Pol Pot. Nefericitul popor cambodgian nu merita dou
genocide n douzeci de ani.

*
*

Iat c acum dificultile ncepeau. Jane Baron l privea


bnuitoare, ca i cnd ar fi fost responsabil de asasinatul feroce
cruia i czuse victim persoana lui de contact.
Suntei sigur c nu ai comis nici o impruden? ntreb ea.
Malko simi cum i sare andra.
De abia am cobort din avion, obiect el. n afar de
dumneavoastr nu m-am ntlnit cu nimeni. Nici mcar Chieng nu
a aflat pn n ultimul moment locul unde trebuia s merg.
Nu neleg, mrturisi americana. Chiar eu am fost la Pailin,
acum cincisprezece zile, cu ocazia unui turneu al organizaiei
noastre. Cambodgienii erau desigur la curent, dar am fost i la
Battambang, la Kompong Speu, la Kompong Som. Phong Ton, cel
cu care trebuia s v ntlnii, era un om prudent, cu care
Compania ntreinea relaii atent supravegheate. Era vrul lui HuNim, informatorul nostru din Angkar executat n 1978. Atunci
cnd m-am ntlnit cu el, a avut o atitudine extrem de pozitiv,
pentru c afacerea fusese discutat la cel mai nalt nivel i
khmerii roii sunt obosii i nelinitii: chinezii au anunat c nu le
vor mai livra material de rzboi
Adevrat?
Chinezii au spus aceasta la cererea noastr, dar mai au
provizii pentru nc trei ani. Munii Cardamomes sunt plini de
ascunztori secrete burduite cu armament greu. Ct despre
oameni, pot lua destui din taberele de refugiai, un adevrat izvor
de nesecat
Nu exist nici un informator printre vietnamezi?
Jane Baron i aranj sutienul.
Nu tiu! mrturisi ea ntr-un trziu. Avem acordul lui Hun
Sen care, fiind prea moderat, ar fi mturat de ctre o Soluie Roie,
n favoarea lui Chea-Sim, dar acesta din urm are i ei partizani.
Este posibil ca ei s fi fost la curent cu negocierile?
Cu negocierile, da, admise ea, dar nu cu detaliile, cum ar fi
acela al sosirii lui Phong Ton, doar dac el nu a comis o
impruden. Poliia e n minile vietnamezilor, care patruleaz pe
36

motociclete Honda n timpul camuflajului, veghind la respectarea


lui. Nu exist cambodgieni printre ei.
Umerii largi se grbovir parc i ea aprinse o nou igar.
Fostul hotel Royal era cuprins de o tcere de moarte, aidoma
ntregii Cambodgii. n ncpere domnea o cldur umed i
neplcut. Jane Baron se ridic i se duse dup un prosop.
Voi ncerca s-o gsesc pe ucigaa lui Phong Ton, suger
Malko. Am nevoie de o arm.
E plin de arme la Phnom Penh, l asigur americana, nu este
o problem. Chieng v va face rost de una. nainte de toate, trebuie
s o anunm pe Sopia Sen.
Oswald Lovell nu mi-a spus nimic despre ea.
Sopia Sen a lucrat cu prinul Sihanouk i am contactat-o cu
muli ani n urm. Ne-a fcut servicii foarte mari. Se bucur de
ncrederea vietnamezilor i n special de cea a lui Hun Sen.
Altfel spus, Sopia Sen tria pe spinarea multora.
Unde locuiete? ntreb Malko.
La Phnom Penh, desigur; v ateapt s o vizitai. Iat adresa
ei. Este la captul bulevardului Tousamuth. Chieng tie unde
anume. Ducei-v acum. ntre timp, voi ncerca s iau legtura cu
cei din Pailin
V ntoarcei acolo suger el.
Dureaz prea mult, spuse Jane Baron. Am nevoie de o
autorizaie i le-a strni bnuielile. Am ns o legtur de
siguran aici la Phnom Penh, o voi activa.
Foarte bine, spuse el, m duc acolo, dar oferul meu va afla.
N-are importan, spuse repede Jane Baron, doar v-am spus
c guvernul Hun Sen e la curent i tie ce rol jucai. Dac nu ar fi
fost aa, nu v-ai fi aflat aici.
Jane Baron i zdrobi din nou falangele lui Malko, dar privirea ei
i pierduse din siguran. Afar noaptea czuse brusc i Phnom
Penh-ul, cu miile de bicicliti, prea ntors n timp cu cincizeci de
ani. Toyota se pierdu n magma de ciclo-taxiuri. Motocicletele
Honda priau care mai de care, deseori conduse de femei ce
purtau pe cap plrii n culori vii, de fapt nite caschete de
vntoare ceheti. Cei civa poliiti nenarmai, n uniformele
prea largi de un verde mutar, nici mcar nu se osteneau s
dirijeze circulaia.
Malko se ntreba ce primire avea s-l atepte din partea femeii
care inea n mini soarta khmerilor roii i a vietnamezilor.

*
37

Vila Sopiei Sen era la captul bulevardului Tousamuth,


protejat de ziduri nalte mbrcate n srm ghimpat. Timp de
cinci minute, Malko btu la o poart de fier, dup care apru un
cambodgian slbnog i o ntredeschise. Fr s neleag nimic
din spusele lui Malko, consimi totui s-l primeasc ntr-o camer
cu pereii goi, n care se simea un miros de mucegai. Un birou, o
mas mare i, ntr-un col, un brbat care dormea ghemuit pe o
mas mare i joas, avnd lng el un Kalanikov. n cas nu se
auzea nici un zgomot. Malko se aez pe un scaun chinezesc,
ngrozitor de incomod i atept.
Peste cteva minute, o micare imperceptibil l fcu s se
ntoarc.
O femeie extrem de frumoas intrase n camer. Avea o figur
triunghiular, cu nite ochi foarte deprtai, vii i machiai ca la
New York i gura rujat. Cocul complicat i foarte nalt i ddea un
aer hieratic. Minile subiri aveau unghiile exagerat de lungi Era
mbrcat ntr-o cma de mtase neagr i o fust roie, strns
pe talie, care i ajungea pn la glezne.
Picioarele goale erau aidoma minilor. Malko avu impresia c se
afl n faa unei curtezane de clas, mai degrab dect n faa unui
diplomat.
Vin din partea lui Jane Baron, spuse el. Bnuiesc c suntei
Sopia Sen.
Aa este, zise femeia pe un ton melodios. Avei veti bune?
Din pcate, lucrurile au nceput foarte prost, mrturisi
Malko.
Ct timp povesti, pe faa cambodgienei nu tresri nici un
muchi. Doar la sfrit, buzele i se deschiser ntr-un surs plin
de ferocitate.
Domnule Linge, spuse ea cu o voce suav, acestea sunt veti
foarte bune.

38

Capitolul V
Timp de cteva secunde, Malko rmase interzis. Moartea
legturii sale nu putea fi o veste bun sau Sopia Sen nu avea
aceleai interese ca CIA. Cambodgiana continua s-l fixeze,
surznd ironic i feroce. ntinse braul i l apuc de mn ca pe
un copil.
Venii la mine n birou, spuse ea, am s v explic.
l duse ntr-o camer luminat slab de o lamp cu un abajur
verzui. Un strvechi aparat de climatizare sforia astmatic. Biroul
era plin de hrtii i pereii nu se vedeau de hri ale Cambodgiei,
pline de pete de toate culorile. Singurul element modern era un
televizor Akai, aezat ntr-un col. Sopia Sen se trnti pe o canapea
adnc, invitndu-l pe Malko s se aeze lng ea.
M-am gndit s cinm mpreun, l anun ea, avei un alt
aranjament? Aa vom avea timp s stm de vorb.
Cu plcere, accept Malko, aflat cu toate acestea n
defensiv.
Sopia Sen lu o sticl de Moet de colecie, cufundat ntr-o
frapier cu ghea i scoase dou pahare.
Mulumit contrabandei, spuse ea vesel, avem aici cele mai
bune produse franuzeti.
n bar erau aliniate mai multe sticle de Gaston de Lagrange, de
Cointreau i de ampanie. Umplnd paharele, ea ciocni cu Malko.
Pentru Cambodgia! Are mare nevoie.
Erau probabil primele vorbe adevrate pe care le spunea de la
nceputul ntlnirii.
Pentru plcerea de a v fi ntlnit, i rspunse Malko, galant.
Ea bu paharul dintr-o nghiitur. Ochii migdalai strluceau,
dar nu din cauza alcoolului. n ciuda bluzei negre, nchise pn la
gt i a fustei lungi, iradia o puternic aur sexual.
Trebuie s v explic bucuria de adineauri, ncepu ea. Suntem
angajai n negocieri extrem de delicate i de riscante cu polpotitii.
Fiecare incident de pe parcurs este un mesaj. Cel pe care mi l-ai
adus este unul foarte important
De ce? ntreb Malko, trgnd cu ochiul la rubinul enorm de
pe mna ei.
Sopia Sen izbucni ntr-un rs zglobiu.
39

i ador pe americani, ntotdeauna sunt foarte candizi.


Nu sunt american, protest Malko, ci austriac.
tiu, tiu, l corect cambodgiana, dar lucrnd atta timp cu
ei Bine, s m explic. Acordul pe care trebuie s-i semnm cu
polpotitii implic mai multe condiii cerute att de vietnamezi, ct
i de americani: repartizarea locurilor din guvernul provizoriu,
condiiile de ncetare a focului i cele de demilitarizare, excluderea
lui Pol Pot din orice activitate ce se va desfura dup aceea De
asemenea, compensaii financiare pentru toat lumea, ceea ce este
normal, nu-i aa?
De unde tii c Pol Pot se va retrage? o ntreb Malko,
intrigat.
i cunosc bine pe oamenii de acest gen, spuse ea. L-am vzut
pe Pol Pot acum dou luni, n Thailanda. Un brbat fermector,
foarte fin, foarte rezonabil
Att de rezonabil, nct condusese genocidul a dou milioane de
compatrioi. La fel de adevrat era c Hitler iubea cinii, Stalin era
mort dup copii i c lui Saddam Hussein i plcea s se roage n
moschei.
Pol Pot s-a recstorit de curnd, continu Sopia Sen i are
un copil cu o tnr de treizeci de ani, de care este ndrgostit
nebunete. n plus ea cobor tonul fcnd o grimas pofticioas
nu se simte prea bine i trebuie s-i trateze hemoroizii ntr-un
mare spital din Bangkok. A ncheiat un acord cu chinezii, cu
americanii i cu Hun Sen. Dac planul nostru funcioneaz,
chinezii l vor primi la Pekin cu onorurile cuvenite unui ef de stat,
putnd s rmn acolo pn la moarte, americanii nu-l vor cuta,
iar cambodgienii de aici i vor permite s exploateze rubinele de la
Pailin, prin intermediul unei societi fondate mpreun cu un om
de afaceri thailandez
Iat cum sfresc revoluionarii! Ci mori au fost necesari
pentru asta. Sopia Sen i mai turn puin Moet i ciuguli dintr-o
farfurioar un crevete prjit, pe care l nmuie ntr-un sos roiatic
i i-l duse lui Malko la gur. Acesta avu impresia c mnnc
napalm. Dup ce i terse lacrimile i bu o can cu suc de
lmie, frumoasa cambodgian continu:
Ceilali polpotiti de la Pailin s-au sturat de malarie, de
jungl i de luptele din orezrii. Astfel, dac toat lumea este
rezonabil, vom ajunge la un rezultat. Numai c nu trebuie s ai
ncredere n polpotiti
Malko nu era satisfcut n privina asasinrii lui Phong Ton,
40

trimisul celor de la Pailin. Se pare c Sopia Sen simi aceasta,


cci continu repede:
Temerea mea era c polpotitii se vor preface c negociaz,
aa cum fac deseori. Asasinarea acestui Phong Ton m linitete.
De ce?
Ea se aplec spre el, cu ochii strlucitori.
E simplu. Phong n-a fost ucis de cei de aici, care doresc
foarte mult acest acord. Nu este vorba nici de cei de la Pailin: era
mult mai simplu s nu-l fi trimis. Nu mai rmn dect doi
comanditari posibili: fie partizanii Soluiei Roii, aa cum este
Chea-Sim, dar nu cred c au curajul s se opun pe fa politicii
lui Hun Sen, fie acela dintre polpotiti care este mpotriva
acordului: Ta-Mok.
Sopia tcu, trecndu-i limba pofticioas peste buzele groase,
cu privirea pierdut n cea a lui Malko.
Cine este Ta-Mok? ntreb Malko.
Unul dintre efii istorici ai khmerilor roii, cel mai feroce. Un
fost bonz, un lupttor de prima mn, foarte respectat de tovarii
lui i n special de chinezi. N-a cerut niciodat nimic pentru el
personal i triete i astzi n condiii destul de aspre n regiunea
Siem Reap, pe care o controleaz cu cteva mii de oameni. Ta-Mok
urte lumea occidental i n mod special pe americani. El l-a
demascat pe Hu-Nim, membrul Angkar care lucra pentru CIA. Este
o persoan cu care nu se poate trata i care continu s cread n
idealurile Angkar-ului i n ntoarcerea Cambodgiei n Evul Mediu.
Cu toate c a fost bonz, urte budismul din toate puterile. A
decapitat cu mna lui toate statuile lui Buddha de la templele din
Angkor
Se vede treaba c lumea era plin de nebuni furioi Cu toate
acestea, Malko nu pricepea bucuria Sopiei.
Dac de el e vorba, ar trebui mai degrab s fim nelinitii,
remarc el.
Deloc! exclam cambodgiana, pentru c dac i-a dat
osteneala s ucid acest mesager, nseamn c se teme, deoarece
este convins c cei de la Pailin vor cu adevrat s ncheie o
nelegere cu noi! Asta e vestea bun!
Ar fi trebuit s-i explice asta i rposatului Phong Ton
De altfel, continu teribila Sopia, printre condiiile acordului
exist una pe care partenerii cambodgieni nu vor s o negocieze:
mpreun cu documentele semnate de ctre reprezentanii Angkarului, vor i capul lui Ta-Mok.
41

Malko cut privirea Sopiei Sen. O lucire glacial i


nfricotoare sclipea n ea. Ca s pun punctul pe i, cambodgiana
continu:
Dac Ta-Mok rmne n via, nu se poate ncheia nimic. Are
multe mii de oameni n subordine, putnd continua ani buni lupta
de gheril, un stoc serios de arme i prieteni printre militarii
chinezi care s-i fac rost de altele. De altfel, pe vremuri, metoda
era folosit n mod curent, evitnd nite situaii suprtoare: un
mort nu se mai rzgndete.
Aa cum un condamnat la moarte executat nu mai recidiveaz
Sopia Sen poseda un bun-sim feroce. Vznd c Malko tace, ea se
aplec att de tare spre el, nct i simi parfumul i ntreb cu o
voce melodioas:
Ce credei?
Dac acest Ta-Mok este la curent cu aciunea, va face tot ce-i
st n putin pentru ca acest acord s eueze.
Ea fcu o mutr dispreuitoare.
Nu va avea timp! Cei de la Pailin se vor ocupa de el.
Cum l vor prinde?
l vor convoca la o reuniune a tuturor efilor istorici ai
Angkar-ului, care trebuie s ratifice acordul i l vor lichida. Va fi
uor n acea zon, nu poate veni cu muli oameni.
Suntei sigur c nu este o alt cale?
Sopia Sen l privi plin de mil.
Nu. De altfel, Ta-Mok are legturi cu Hanoiul, cu toate c este
prochinez. Soluia Roie i-ar conveni de minune.
n ateptarea eliminrii lui, remarc Malko, Ta-Mok poate
ncerca s saboteze lucrurile. Dac se leag de noi?
l vom mpiedica! spuse triumftor Sopia. Aflnd numrul
acestui ciclo-taxi, sunt sigur c vom putea merge pe filiera reelei
sale clandestine de la Phnom Penh i i vom lichida pe toi. Ne vor
ajuta prietenii mei vietnamezi. Cu puin noroc, i vom putea
ntinde o curs i lui Ta-Mok.
O btrn cambodgian cu dinii ptai de betel i cu capul ras
intr, se nclin foarte adnc n faa Sopiei Sen i spuse cteva
cuvinte pe un ton sczut.
Cina e servit, anun cambodgiana.
Ea se ridic i Malko o urm pe o teras unde se afla un bufet
mare plin cu boluri de orez, crevei enormi, peti, friptur de ra
i legume diverse. Cambodgiana aduse cu ea sticla de Moet vechi.
Masa din lemn de ulm, ncrustat cu marchetrie, era superb i
42

insolit la Phnom Penh. Sopia remarc interesul lui Malko i


surse.
Mi-am permis o mic plcere, mrturisi ea. Un prieten mi-a
cerut s comand pentru el mai multe mobile decoratorului Claude
Dalle de la Paris i am luat asta pentru mine. ncrustaiile sunt din
lemn de lmi i Macassar
E superb, fu de acord Malko.
Sopia Sen desfcea creveii enormi cu unghiile lungi i i ddea
lui Malko s i nmoaie n sosul arztor ca vitriolul El se chinui
s mestece cteva buci de ra, dar era att de tare, de parc
fcuse drumul pe jos de la Battambang. Din fericire, pe mas se
mai afla i orez
Sunt sigur c vom pune mna pe Ta-Mok, zise Sopia, plin
de ncredere, dar trebuie s lum foarte repede legtura cu cei de
la Pailin. N-a vrea ca prietenii notri de aici s se neliniteasc i
s aib impresia c Ta-Mok va bloca tot Sunt capabili s dea
napoi i s-i ndrepte atenia spre Soluia Roie, att de ncei
sunt la minte. S-ar putea s-i cuprind i teama.
Mncar repede. Sopia se ridic i Malko o urm n micul birou.
Se aezar din nou pe canapea. Btrna care servise masa apru
din nou i murmur cteva vorbe la urechea cambodgienei.
Aceasta rspunse sec i l ntreb pe Malko:
Ai venit cu un taxi sau un ciclo-taxi?
Am venit cu un ofer.
A plecat.
Malko nu fu prea mirat. Ceasul arta nou i jumtate.
Camuflajul ncepuse de o jumtate de or.
Mai gsesc un mijloc de transport la ora asta? ntreb el.
Sopia Sen avea o expresie stranie.
Nu-mi place ce se ntmpl, zise ea. To mi-a spus c a vzut
nite oameni care ddeau trcoale. ncepnd cu ora nou, nu mai
sunt poliiti pe strzi. n afara barajelor din centru, fora de
ordine nu-i face simit prezena. E preferabil s rmnei aici
peste noapte. Dac se ntmpl ceva
Voi ncerca s gsesc un ciclo-taxi, suger Malko, care se
grbea s ajung la hotel.
Ea i bar practic drumul.
Nu. Venii, spuse ea autoritar, vei dormi n birou. i eu fac
aa adesea.
Se resemn s o urmeze i ea i art masa mare i joas, pe
care fusese puse o rogojin i o pern subire.
43

Aici nu riscai nimic, spuse ea. V las. Pe mine diminea.


Ea plec, fr s atepte un rspuns
Nemulumit, Malko i scoase cmaa i pantalonul, rmnnd
doar n slip i se ntinse pe lemnul de santal.
Nu era prea confortabil, dar obosit de decalajul orar, czu
imediat ntr-o toropeal accentuat i de ampania but. Patul
era ngrozitor de tare, aidoma unui pat de fachir.

*
*

Un uor fonet l fcu s tresar i se trezi. Deschise ochii i nu


vzu nimic la nceput, din cauza ntunericului adnc. Simi o und
de parfum i tiu c era Sopia ntinse mna spre locul unde
simise prezena strin i degetele ntlnir mtasea sub care
ghici carnea cldu i elastic. i trebuir cteva secunde pentru a
realiza c era vorba de o coaps feminin. Mna sa urc pn spre
pubis i auzi un suspin uor lng ureche.
Oprii-v, zise cambodgiana cu o voce pierdut.
Ls mna n jos i o simi aezndu-se lng el pe masa-pat.
Ce se ntmpl? ntreb el, trezit de-a binelea.
Am auzit un zgomot, explic Sopia Sen. Mi-a fost team s
nu ntre aici i s v ucid.
Cine?
Polpotitii, zise ea, ca i cnd era de la sine neles. Sunt
foarte bine pregtii pentru atacurile de noapte. Stranguleaz i
pleac fr s lase nici o urm. Cel de-al doilea so al meu a murit
aa acum doi ani, la Bangkok.
Suspin din nou. Afar se auzi zgomotul asurzitor al unui
camion care trecea pe bulevard. n ncpere nu se auzeau dect
respiraiile lor. ntins pe spate, Malko atepta. Vduva nu vorbea
dect de necazurile ei. Brusc, simi o mn pe piept, chiar pe
stern. Apoi degetele ncepur s se mite imperceptibil, masnd
circular i cobornd spre pntec. Sopia Sen era mnat doar de
nelinite Tresri atunci cnd o gur cald i cuprinse mamelonul
stng. O limb ascuit ncepu s se nvrt ameitor i el scoase
un geamt de plcere.
It hurts?18 uoti ea ipocrit.
Mngierea se oprise. Vznd c Malko nu rspunde, vduva i
relu micarea. Probabil c ngenunchease pe masa de lemn,
pentru c el simi prul lung i despletit atingndu-i pieptul, n
18

Doare? (n.a.).

44

timp ce gura ei se plimba de la un mamelon la altul.


Probabil c nu la polpotiti nvase asemenea tehnic
n acelai timp, mna ei dreapt alunecase n jos, oprindu-se n
dreptul slipului i continund micarea circular. Cnd puse i
mna stng, Malko i manifest ntr-un mod vizibil satisfacia.
Malko vru s o mngie i el i cut pieptul femeii.
De abia avu timp s ating rotunjimea unui sn, c Sopia Sen
tresri violent i se trase napoi. i ndeprt minile i i spuse cu
o voce alterat:
Please, dont touch me!19
Ca i cnd i-ar fi cerut iertare, ea se apropie de Malko i, cu un
deget delicat, ndeprt elasticul slipului, permind sexului s se
elibereze. Ca ghidat de laser, gura ei l atinse cu precizia unei
rachete inteligente. Malko gemu din nou. Ea l cuprinsese pe tot
dintr-o singur micare. Ca un metronom bine reglat, buzele
ncepur s urce i s coboare, cu o micare nceat i ritmic.
Pentru c pieptul Sopiei era teritoriu interzis, fel i strecur o
mn pe sub fusta ridicat pn la jumtatea coapsei.
Ca toate cambodgienele, nu purta nimic pe dedesubt. Cel puin
aceast tradiie nu fusese schimbat de khmerii roii. Degetele
ntlnir o ridictur perfect epilat, un sex ca de copil, din care
curgea miere. Sopia i ddu drumul brusc, scond un suspin
aproape dureros.
Apoi, cu un gest rapid, ea i ridic fusta pe coapse i l nclec.
El i simi sexul meninut n poziie vertical intrnd n contact cu
cel al cambodgienei. O apuc instinctiv de coapse, silindu-se s o
ptrund dintr-o singur micare. Sopia se ridic ns i
murmur:
Uor.
O ls s alunece n jos, simind ceva extraordinar. Femeia avea
un sex strmt ca de feti. Era senzaia mbttoare de a fi
mbriat de un sex adolescentin. Sopia i risipi aceast impresie
de prospeime, ncepnd s se mite ca o adevrat trf, cu
minile nfipte n alele lui Malko.
Se agita din ce n ce mai tare, aplecat n fa ca un jocheu
alergnd pentru Marele Premiu. innd-o de coapse, Malko o ajut
n aceast cavalcad delicioas, care i strngea sexul ntr-o teac
pe care avea poft s o sfie. Ea ncepu s geam ncontinuu, n
timp ce el se ridica pentru a o ptrunde i mai tare. i simea
19

V rog, nu m atingei! (n.a.).

45

sexul lovind peretele elastic, de parc viola o adolescent.


Dup furia cu care se mica, el nelese c avea s juiseze n
curnd.
O ultim micare de ale i smulse un strigt rguit i ea
ncepu s tremure din tot corpul, murmurnd cuvinte de neneles.
Rmase n echilibru cteva secunde, apoi se rsuci brutal pe o
parte, att de violent nct se lovi cu capul de lemnul de santal al
mesei care le servise drept cmp de lupt. Cteva secunde lungi ea
rmase nemicat ca o moart, n timp ce Malko i recpta
rsuflarea. Apoi, fr o vorb, ea se ndeprt fr s-i spun
mcar noapte bun.

*
*

V-am adus ceaiul. Iertai-m dac nu avem i unt, dar nu se


gsete aa ceva la Phnom Penh.
Hieratic, mbrcat ca n ajun, Sopia Sen puse platoul pe
marginea mesei. La ora apte dimineaa era machiat ca regina din
Saba. Nu reui s-i prind privirea. n timp ce Malko bu ceaiul,
ea se aez pe mas.
De ndat ce aflai ceva despre acea femeie, venii aici. Cineva
c va conduce napoi.
Avei vreun mesaj pentru Jane Baron?
S ia rapid legtura cu cei de la Pailin. Eu i voi liniti pe
prietenii mei, spunndu-le c a fost o necorelare i c mesagerul
nu a putut veni.
Dup ce bu ceaiul, Malko iei n cldura relativ a dimineii.
Circulaia ciclo-taxiurilor era deja intens. La Phnom Penh, lumea
se scula la cinci i la ase era la lucru. Un Mercedes 260 SL
atepta n curte, cu un cambodgian la volan. Nou-nou, fr
plcu de nmatriculare i cu volanul pe dreapta ceea ce
nsemna c fusese adus prin contraband de la Bangkok Se urc
n main i oferul porni imediat, croindu-i drum cu sunete
lungi de claxon prin mijlocul sutelor de ciclo-taxiuri. Depir o
Honda pe care se aflau ase persoane i Malko se simi ca un
btrn colonialist.
De abia intrat n holul hotelului Cambodiana, surztorul
Chieng i iei nainte, artndu-i cioturile dinilor.
Good morning, sir.
Malko l privi sever.
Nu m-ai ateptat asear, am rmas blocat de camuflaj.
Ca un adevrat asiatic, Chieng i ascunse jena sub un surs
46

radios.
Nu, nu, nu plecat, protest el. Btrn venit i spus nu mai
avei nevoie de mine. Eu am permis de liber trecere pentru
camuflaj.
Imediat, pentru a-i ntri buna credin, el agit o hrtie n
khmer, mpodobit cu o tampil hexagonal.
Cine vi l-a dat? ntreb Malko.
Am un vr la Ministerul de Interne. Cinci dolari.
Cel puin i-o spunea pe leau.
A vrea s merg imediat n ora, spuse Malko. M lsai lng
pia.
Se grbea s-l gseasc pe Sam, tnrul ceretor. Ajuns n
camer, observ imediat c fusese percheziionat Hrtiile din
servieta diplomat erau rvite i nu mai gsi firul de pr pe care l
pusese n paaport.
Sopia Sen l minise doar pentru a-i potoli fantasmele de
vduv, sau l reinuse dup nceperea camuflajului pentru a le
permite prietenilor ei s-i scotoceasc n linite prin camer?
n timp ce cobora pe bulevardul Tousamuth, i spuse lui Chieng:
Am nevoie de o arm.
Nici o problem! zise cambodgianul surznd larg.
Ca i cnd i-ar fi cerut ziarul de diminea.
Ajuns n fa la White Hotel, a crui faad era de un galben
splcit, Malko cobor. Piaa era pe partea opus a bulevardului.
Acuma plec, anun Chieng. Nevoie multe muniii?
Dou ncrctoare ajung, spuse Malko.
Jane Baron i spusese c fiecare locuitor din Phnom Penh avea
un M16 sau un Kalanikov sub pat. Nu trebuia s fie greu s
gseasc o modest arm de mn.
Un ciclo-taxi se arunc literalmente sub roile unui BMW nounou, chiar n mijlocul interseciei, declannd un ngrozitor
ambuteiaj i Malko profit pentru a traversa, scpnd cu greu s
nu fie rsturnat de un tnr khmer pe biciclet. Acesta i inea
copilul ntr-un co pe cadru i purta o plrie roie nfundat pn
n dreptul ochilor.
Ajuns teafr pe trotuarul cellalt, se ndrept spre arcadele
strzii 130.
La captul lor, n faa pieei, constat c Sam nu era acolo.
Asta risca s pun capt definitiv anchetei sale.

47

Capitolul VI
Cldura umed i grea nmuie cmaa lui Malko n cinci
minute. Continundu-i cutrile, parcurse pe jos ntreaga pia.
Un miros greos venea dinspre cldirile ruinate i glbui,
nconjurate de bltoace dezgusttoare. O pdure de antene orna
toate acoperiurile: singurul lux al acestor refugiai nenorocii.
Trectorii l msurau cu curiozitate. n afar de cei de la ONG, nu
prea aveau ocazia s vad strini la Phnom Penh. Ciclo-taxiurile
mai puin lenee l urmau la civa metri. Negustorii de aur
ncercau s-l atrag n dughene. i ddu seama imediat c era n
pericol n aceast mulime. Phong Ton fusese asasinat n
apropiere. i spuse atunci c, n cazul unui atac, s-ar fi expus fr
rost. Cel puin n 75 exista o baz CIA, erau avioane, elicoptere, o
ambasad SUA pzit ca Fort Knox.
Acum ambasada era distrus, la fel ca toate cele ale rilor
occidentale. Doar legaia sovietic se mai ntindea pe cele cinci
hectare de-a lungul fluviului Mekong, mpreun cu blocurile unde
erau cazai diplomaii sau cei asemenea lor. Ali civa
reprezentani ai blocului estic mai rmseser oficial pe poziii,
ns fceau n mod discret pregtiri de mutare. Vietnamezii nc
mai miunau prin toate structurile administrative. Pentru un
spion din Vest nu exista nici un loc sigur unde s se refugieze. n
privina unei exfiltrri era i mai ru: singurele zboruri cu plecare
de la Phnom Penh, de dou ori pe sptmn, decolau spre
Saigon, sau mai bine zis spre Ho i Min-Ville, deci spre Vietnam
Drumurile rii fiind blocate de khmerii roii sau de ali
lupttori din rezisten, singura ans era doar portul Kompong
Som, prin care tranzita o mare parte din contrabanda cu
Thailanda, dar i acolo era greu de ajuns, din cauza blocadelor
polpotiste.
Mister! Mister!
Malko se ntoarse brusc. Sam, micul invalid, fugea spre el,
fcnd slalom printre florresele ghemuite pe trotuar, deplasnduse att de repede cu crjele lui, nct Malko se ntreb dac nu era
de fapt un simulant Ajuns lng el, putiul cu ochii strlucitori
ntinse mnua murdar. Dolarii creau legturi ntre oameni.
Malko i zmbi i se privir cteva clipe fr un cuvnt. Se prea
48

c n afar de Mister i dolar, Sam nu mai tia nici un cuvnt n


englez, dar nu era un idiot. Trgndu-l pe Malko spre un intrnd
mirosind ngrozitor, i propuse:
Hundred dollars?
Fcu gestul de a scrie ceva. Preul cerut n ajun pentru a-i
furniza numrul ciclo-taxiului cu care plecase ucigaa lui Phong
Ton.
Malko nu avu chef s mai stea la discuie. Scoase cinci
bancnote de douzeci de dolari din buzunar i i le ntinse.
Sam le foni din nou i le privi n zare, cu seriozitatea unui
casier de la banca Chase Manhattan, apoi le fcu s dispar
printre zdrenele cu care era mbrcat. Malko i ddu atunci un
stilou i un carneel. Greoi, putiul scrise cinci cifre: 84652, apoi
fcu cu minile gestul de a pedala.
Era numrul ciclo-taxiului cu care plecase ucigaa.
Se pregtea s o tearg, cnd Malko l prinse; prin gesturi,
ncerc s-i explice ce voia. Mai nti rupse n faa putiului
ngrozit dou bancnote de o sut de dolari, apoi i ntinse dou
jumti. Prin aceeai metod l fcu s priceap c i le va da i pe
celelalte dac l va duce pn la ciclo-taxiul respectiv Chipul lui
Sam se nnegur Sttea pe gnduri i ceva l supra. ntr-un
sfrit, ddu serios din cap i i apuc pe Malko de ncheietura
stng. Punnd arttorul pe ceas, ridic cealalt mn artndu-i
patru degete.
i ddea ntlnire la ora patru
Artnd spre trotuar, l fcu s neleag c i locul rmnea
acelai. Malko l vzu ndeprtndu-se n direcia ciclotaximetritilor care priveau prostete n gol, staionnd n faa
pieei. Din acest moment putiul l putea pcli foarte uor. Era de
ajuns s se neleag cu oricare dintre taximetritii din Phnom
Penh Numai c nu avea alt modalitate s o gseasc pe
uciga.
Pn la ora patru, avea timp destul s fac bilanul cu inefabila
Jane Baron.

*
*

Nu trebuie s te ncrezi n Sopia Sen, l dscli Jane Baron.


Sunt sigur c are un interes personal s-l elimine pe Ta-Mok. Or,
acest lucru risc s dea peste cap totul.
Jane Baron nu-i ascundea furia. n inut de jogging i iroind
de transpiraie, i dduse ntlnire cu Malko la piscina goal de la
49

Samaki. Era mai masculin ca niciodat.


Nu eu am ales-o drept interlocutoare, remarc Malko.
Eu nici att, rspunse americana pe un ton aspru. Le
spusesem s aleag pe cineva mai curat pe post de mesager, dar
mi s-a spus c am vederi nguste. eful centralei de la Bangkok s-a
culcat cu ea, bineneles. Se pare c i-a denunat soul khmerilor
roii, pentru a se mrita cu un btrn chinez, vlguit, dar
miliardar.
Unde este acesta?
La Bangkok. Se duce s se Cu el o dat pe lun. O dat la
trei luni el o urc ntr-un zbor Air France, la clasa nti, ca s-i
cumpere rochii de la Paris. Ultima dat a profitat ca s aduc un
mobilier complet din lemn de ulm, creaie a lui Claude Dalie, unui
general de aici care e mare boss n traficul cu Mercedesuri. Au fost
trei conteinere, mai bine de 100 000 de dolari!
Altceva ce ar mai fi?
Se are foarte bine cu cei de la Pailin. tiu c are un acord
secret cu ei pentru a forma o companie de exploatare a rubinelor.
Cred c acesta este adevratul motiv pentru care vrea s-l elimine
pe Ta-Mok, ca s nu mpart cu el. Se culc i cu Hun Sen, Malko
se felicit c se abinuse s povesteasc modul n care i
petrecuse noaptea. Ceea ce se ntmplase venea s confirme
spusele lui Jane Baron. Sopia Sen era o femeie deteapt, care se
folosea admirabil de corpul ei. Numai c aliaii nu pot fi
ntotdeauna alei.
Ne ajut, da sau nu?
Da, admise fr chef Jane Baron, s-a culcat cu atia, nct
i-a format relaii.
Pentru cine lucreaz?
Pentru ea, desigur, se ofusc americana. Nu se gndete
dect la bani i la putere.
Ce facem n acest caz? ntreb Malko.
Nu ne putem lipsi de ea, recunoscu silit trimisul CIA.
Vietnamezii n-ar accepta niciodat s stea de vorb cu noi n mod
direct, dar trebuie supravegheat atent.
Ce avei de gnd s facei pentru a lua din nou legtura cu
interlocutorii notri de la Pailin?
Trebuie s las un mesaj ntr-o cutie potal nefolosit.
Apropo, spuse Malko, e adevrat c vietnamezii vor capul lui
Ta-Mok?
Jane Baron se nroi de furie.
50

Nici mcar asta nu tiu. Nu avem nici o legtur cu ei


Sopia Sen conduce jocul
Era promitor.
Voi petrece restul zilei la Cambodiana, anun Jane Baron,
avem o reuniune acolo cu Medecins du Monde. Sper c vei avea
curnd veti bune despre acea uciga.

*
*

Malko se ntoarse din nou la White Hotel. Pentru c era


devreme, o lu pe jos pe bulevardul Acharmean, unde domnea o
activitate febril. Chieng l urma ndeaproape la volanul Toyotei.
Peste tot se reconstruia, se deschideau dughene, n special
farmacii, la distan de zece metri una de alta. Erau prospere
datorit medicamentelor falsificate fabricate n Thailanda i
expirate de cnd lumea, ceea ce nu-i deranja pe cumprtori, care
le alegeau dup culoare
Ajunse n dreptul arcadelor. Sam nu era acolo, dar nu atept
prea mult i micul ceretor apru n captul galeriei, legnndu-se
ntre crje. Surznd fericit, se apropie de Malko.
A gsit informaia care m intereseaz? l ntreb Malko pe
Chieng, pe care l chemase cu un semn.
Da, da, gsit! traduse Chieng peste cteva clipe, trebuie mers
Ora Sportiv, ciclo-taxi acolo.
Bine, atunci s mergem, zise Malko.
Fericit, tnrul se urc n Toyota, strngndu-i unicul picior
sub el. Dur aproape o jumtate de or pn coborr bulevardul
Achar Hemeheay, necai n marea de ciclo-taxiuri i Honda i
ajunser ntr-un enorm sens giratoriu dominat de instalaii
sportive, aflat la intersecia bulevardului Pokambor cu Sivutha.
Sute de ciclo-taxiuri erau aliniate unul lng altul, conductorii lor
dormind sau mncnd n birturile n aer liber. Surznd plin de
ncredere, Sam i lu crjele i cobor. Pornind climatizarea,
Malko se narm cu rbdare.
Dup douzeci de minute, Sam apru din nou, vesel i tolnit
ntr-un ciclo-taxi. oferul lui avea acelai aer abrutizat ca ceilali,
fr dini, cu privirea absent i pulpele enorme Tnrul
amputat sri pe caldarm ca un adevrat echilibrist i ncepu
imediat o lung tirad, tradus de Chieng.
Este ciclo care luat femeie, dar zice nu aduce aminte unde
lsat.
Imposibil s prind privirea omului. Malko fierbea de furie,
51

simindu-se la strmtoare. Cellalt putea spune orice. Cu un aer


abrutizat, continua s trag din igar. Fcu din nou apel la
bagheta magic.
Spune-i c dac face un efort de memorie, are de la mine
cinci dolari.
La 600 de riali dolarul i 50 de riali cursa, asta fcea aizeci de
curse.
Un licr de interes trecu prin privirea slbnogului, dar nu-i
recpt memoria. De abia la cincisprezece dolari i aduse aminte
de faimoasa curs. Chieng traduse imediat.
Zice condus femeie mare restaurant Kleang Romsev.
Ce pacoste! Or era o pur invenie, or avea o ans s dea de ea.
Sam prea i el dezolat i nelinitit c nu-i va primi jumtile de
dolari. Dintr-o dat, fu cuprins de zel.
Sam vine i el, traduse oferul, nu departe.
S mergem, accept Malko, fr s-i fac prea mari iluzii.
Era cam ase dup masa i, din cauza camuflajului, lumea cina
devreme. Peste zece minute intrar ntr-o curte plin de maini, de
ciclo-taxiuri i de Honda. O muzic rsuntoare ieea dintr-o
cldire mare cu acoperiul plat, n faa creia nite vljgani stteau
de paz. Femei destul de bine mbrcate i brbai intrau fr
ncetare.
Sam l trase pe Malko de mnec, fcndu-i semn s se ndrepte
spre intrare. Cerberii i primir cu un surs radios: nu erau prea
muli strini Malko se opri n prag: n sala imens erau cel puin
trei sute de persoane. n faa unor mese ocupate n ntregime se
afla o orchestr cocoat pe o estrad, n spatele unei cntree
mbrcate n costum tradiional, care murmura o melopee khmer,
ritmat i plcut.
n faa estradei, mai multe cupluri formau un ir mictor,
inndu-se de olduri i imitnd micrile ondulatorii ale
dansurilor khmere clasice. Lumea era amestecat: fete n mini,
care purtau chiar i ciorapi negri, n fuste multicolore sau rochii
lungi. Toate femeile erau machiate cu grij i preau foarte vesele.
Una dintre ele i fcu un semn provocator din ochi lui Malko,
invitndu-l s i se alture. Cteva perechi flirtau fr jen, prin
coluri sau dansnd.
Malko reper un cambodgian care, nlnuit de partenera lui,
pipia fesele mbrcate ntr-o fust n carouri ale unei vecine, iar
aceasta nu protesta.
Semna cu Cambodgia de dinainte de epoca Pol Pot, un amestec
52

de sexualitate dezlnuit cu o poft de via fr griji. Peste tot se


zreau sticle de bere cu sutele. Atmosfera era prietenoas i
destins. irul se rupse, lsnd loc inevitabilei lambada, pe care
cambodgienii o dansau cu o concentrare comic.
Chieng i duse la o mas aflat la marginea ringului, unde abia
se puteau auzi din cauza zgomotului asurzitor. Dup ce se
aezar, Sam dispru, ontcind din crje. Chieng se aplec spre
Malko i url:
De obicei, aici nu dans.
Malko de abia rspunse. Folclorul cambodgian era cu siguran
simpatic, dar avea impresia clar c aruncase dolarii pe fereastr
S te ascunzi n mulime pentru a descuraja filajul era un truc
vechi de cnd lumea. Ameit de zgomot i fr s-i fac prea mari
iluzii, privea dansatorii. Acetia de abia mncau, npustindu-se pe
ring ca nite nebuni. Se pregtea s atace tieii nbuii parc n
ulei ars, cnd Sam apru, legnndu-se furios ntre crje. Prin
gesturi, l fcu pe Malko s neleag c trebuia s-l urmeze. Faa i
strlucea, dar Malko nu ndrznea s cread ntr-o minune.
Putiul se strecur prin mulime, pn la un soi de cuc de sticl,
care flanca estrada, n dreapta orchestrei. Ea adpostea dou mese
mari, izolate de vacarmul din jur prin nite paravane transparente.
Prima era ocupat de vreo cincisprezece cambodgieni, aproape toi
brbai. n spatele lor, multe femei foarte machiate. Fr s ezite,
Sam i art cu crja una dintre ele.
Krua srah! Krua srah! repet el, fericit.
Ea se afla la un col al mesei, n spatele unui brbat corpolent,
mbrcat n haine kaki, care se pregtea s-i ofere un crevete cu
beioarele. Malko fu izbit de aerul ei mndru, datorat cocului
enorm care i strngea tot prul la ceaf. Maxilarul era foarte
mpins n fa i gura era roie ca un far. Pomeii nali i faa
triunghiular i ddeau un aer slbatic. Ea surse spre vecin i
Malko avu impresia c se pregtea s-i devoreze prada
Necunoscuta nu avea nimic blnd n ea. Dup ce nghii crevetele,
se ridic i iei din box, trecnd nu departe de Malko i Sam i
ndreptndu-se spre toaletele aflate lng orchestr. Malko putu
s-i admire silueta mulat ntr-o rochie chinezeasc mov, nchis
pn la gt i crpat pe o parte. Contrar majoritii asiaticelor,
avea forme i nu se sfia s le arate. Se ntoarse spre Sam. Cu un
surs fericit, ncercnd s risipeasc orice urm de ndoial,
amputatul mim gestul unui toreador care nfige sbiile ntr-un
taur. Mesajul era clar: se aflau n faa ucigaei lui Phong Ton,
53

trimisul khmerilor roii de la Pailin.

54

Capitolul VII
Malko privi ndelung prin geamul salonului privat femeia pe
care i-o artase Sam. ntoars de la toalet, se aezase din nou
lng brbatul corpolent mbrcat n kaki. Chiar de la distan, i
se putea citi dispreul de pe figur. Aa botoas cum era, prea
gata s mute. Malko examin masa mai de aproape. Toi erau
cambodgieni.
Satisfcut, Sam l abandon i se duse s se aeze la mas. Un
picol trecu prin apropiere, purtnd pe o tav o sticl plin cu
coniac Gaston de Lagrange i mai multe sticle de bere. Sticla de
coniac trecu din mn n mn i se goli imediat. Toi ocupanii
mesei rdeau n hohote, se apostrofau i tachinau fetele aezate n
spatele lor.
Hieratic, ucigaa i pstra demnitatea.
Malko se ntoarse i el la mas. Sam i Chieng nfulecau de zor.
Chien i ridic ochelarii Ray-Ban cu lentile groase i spuse,
surznd a scuz:
Trebuie mncat foarte repede, dup un servim, din cauz
camuflaj.
Cine sunt fetele acelea de acolo? ntreb Malko.
Chieng micor ochii, plin de maliie.
Animatoare! explic informatorul. Sunt drgue cu clienii i
apoi fac tac-tac
Credeam c este interzis prostituia.
Chieng surse jenat.
Da, da, interzis! Dar cei de la mas sunt din poliie. Cel
voinic, n uniform, este cpitanul Jan Sarin, eful Biroului Doi al
Ministerului de Interne. Ucide muli polpotiti. Ei niciodat pltit
consumaia.
Un picol se pregtea s aduc o a doua sticl de Gaston de
Lagrange. Cpitanul Sarin era pagub pentru restaurant.
Ceea ce i spusese Chieng l tulburase pe Malko, confirmnd
teoria Sopiei Sen.
Dac ucigaa cu coc lucra pentru khmerii roii, de ce se afla n
compania unui poliist nsrcinat s-i extermine?
Se ntoarse spre Sam i l ntreb pe Chieng:
Este absolut sigur c e vorba de femeia pe care a vzut-o
55

ieind din salonul de coafur cnd a fost ucis Phong Ton?


oferul repet ntrebarea i biatul ddu hotrt din cap,
lansndu-se ntr-o lung tirad.
El foarte sigur, conchise Chieng.
Malko se uit din nou la necunoscut. Surdea, artndu-i toi
dinii. Un surs de vampir, dublat de o senzualitate animalic.
Discret, Malko i strecur biatului cele dou jumti de
bancnote. O avere Sam le nfund n buzunar, mulumi cu un
surs, i lu crjele i plec.
n jurul lor, oamenii dansau un soi de farandol ndrcit,
repetnd refrenul cntreei i formnd un ir aidoma unui arpe
uria ce se unduia printre mese. Malko era la a treia bere.
Deodat, pe la opt, orchestra se opri, oamenii se mprtiar i
muzicanii ncepur s-i strng instrumentele.
Ce se petrece? ntreb Malko.
Curnd camuflaj, rspunse Chieng. Muzicani drum lung
pn acas.
Clienii se ridicar i ei i sala mare se goli aproape de tot,
sutele de sticle de bere rmnnd abandonate pe mese i pe jos.
Numai ocupanii mesei mari din cuca de sticl nu plecaser. Din
contr, li se aducea o a treia sticl de Gaston de Lagrange, pe care
cpitanul Jan Sarin o mpri cu drnicie n jur. Poliia
cambodgian cptase gustul luxului.
Sala n care se aflau se golea ns. Rmseser ultimii. Cu
prere de ru, Malko fu nevoit s se resemneze. inea totui cu tot
dinadinsul s afle mai multe despre femeia cu coc.
Nu putei afla cum se numete aceast femeie? l ntreb pe
Chieng.
Putem aflm! promise oferul.
Dispru n fundul slii i reveni peste zece minute.
Nume la ea Palin Ek, anun el, dar nu vine fiecare sear.
Poate mine.
Se ridicar, deoarece personalul se pregtea s-i plieze i pe ei o
dat cu scaunele i cu mesele. Afar domnea un praf stranic,
strnit de motocicletele Honda.
S mai ateptm puin n main, suger Malko.
Se instalar n Toyota, parcat alturi de o duzin de alte
vehicule. n curnd rmaser singuri n curtea pustie. Nimeni nu
mai ieea din restaurant Fur nevoii s atepte mai bine de o
or pn cnd un grup afumat de butur se ivi n ua localului
Kleang Romsev. Era grupul poliitilor. Unii dintre ei, contrar
56

obiceiurilor khmere, i mbriau partenerele, alii se chinuiau s


mearg drept Berea i coniacul i turtiser. Un cuplu se instal
n maina de lng ei. Un cambodgian bondoc cu faa rotund i o
fat n mini, cu piepteni n pr. Pentru c maina lor nu pornea,
Malko arunc o privire i nelese. Brbatul aezat la volan dduse
capul pe spate, cu o expresie de fericire pe chipul cu trsturi
grosolane, iar nsoitoarea lui nu se mai zrea.
Alii se urcaser n maini i se ndeprtaser.
n sfrit apru i impozantul cpitan Jan Sarin, cu igara n
gur i escortat de Palin. Rmaser o clip pe teras i discutar
ceva, apoi se desprir fr mcar s-i strng mna. El se
ndrept spre un Mercedes i se aez pe bancheta din spate.
Palin o lu pe jos prin ntuneric, n direcia bulevardului. Malko
iei repede din main, avnd timp s o vad urcndu-se ntr-un
ciclo-taxi, care o atepta. Unii sfidau camuflajul pentru a face rost
de ceva bani n plus. Malko se ntoarse n grab la Toyota, gat s
fie strivit de Mercedes.
Urmrii fata, i spuse lui Chieng.
Acesta porni imediat. Ciclo-taxiul era deja departe, dar dup
cum mergea l ajunser repede. Bulevardul era pustiu i filajul era
dificil. Brusc, ciclo-taxiul coti la stnga, pe o potec neluminat.
Malko i Chieng fur nevoii s mearg nainte, parcurgnd un
sens giratoriu lipsit de lumin i se ntoarser pe urmele lui, chiar
n momentul n care acesta ieea de pe alee.
Ciclo-taxiul era gol!
Oprii-l! i ceru Malko lui Chieng. Vreau s tiu unde a lsato.
Docil, Chieng ntoarse. Ciclo-taxiul ajunsese deja la sensul
giratoriu. Se auzi un fluierat puternic i mai muli soldai ieir
din ntuneric. Un baraj, aa cum se ntmpla deseori seara la
Phnom Penh. Conductorul cobor i ncepu s parlamenteze cu
poliitii, dornici i ei s ctige civa riali
Un alt soldat fcu semn Toyotei s treac, dup ce l zri pe
Malko. Nu-i plictiseau pe strini.
i rumeg n minte ntrebrile, pn cnd ajunse la
Cambodiana. Cine erau cei ce ordonaser asasinarea lui Phong
Ton? Ta-Mok sau cambodgienii mari i tari, artizanii Soluiei
Roii? Situaia era din ce n ce mai complicat.
Ajuns n camer gsi un bilet strecurat pe sub u.
ntlnire mine la nou. Acas. Jane. lat c doamna de la CIA
fcuse demersurile promise. Spera numai s fie vorba de veti
57

bune.

*
*

Malko o vizitase deja pe Jane Baron n ziua sosirii. Locuia ntr-o


csu pe o strad paralel cu bulevardul Acharmean, cam n faa
spitalului Calmette. O gsi pe Jane Baron pe terasa minuscul,
fcnd exerciii sub privirile ngrozite ale unui servitor, mbrcat
doar ntr-un trening, cu prul scurt i blond legat cu o benti. Se
opri gfind i i art lui Malko un fotoliu.
Termin imediat, spuse ea. n ara asta, dac te lai pe
tnjal
Nu risca nimic, cu fizicul ei de arunctor de greuti. Dup ce
termin, se debaras fr nici o urm de pudoare de trening i
apoi de sutien. Malko o privi puin uimit i ea i surse ironic.
V deranjeaz? Sunt lesbian, aa c
O cambodgian slab ca o trestie, mbrcat pudic ntr-o fust
lung, apru cu un vas n mn. l privi curioas pe Malko, nainte
s-i toarne ap de splat lui Jane Baron.
Cu capul dat pe spate i alele cambrate, americana i freca
pielea cu putere. Poziia pe care o adoptase ar fi fost extrem de
provocatoare n cazul unei femei normale. Dup ce termin, se
aez pe fotoliul de lng Malko.
Am rennodat legturile cu cei de la Pailin, l anun ea.
Bravo! spuse Malko. Care este rezultatul?
N-am reuit nc s vorbesc cu persoana responsabil. Sunt
ntotdeauna foarte misterioi. Am primit rspuns la mesajul pe
care l-am lsat n cutia de scrisori. Va trebui s mergei astzi pe
la unsprezece pe strada 323, la numrul 61, pentru c eu am o
ntlnire cu ministrul Sntii publice.
Cu cine trebuie s m ntlnesc?
Nu tiu. Vei fi contactat. Totdeauna este
Se ntrerupse. O tnr tocmai intra pe poarta grdinii, cu un
soi de traist agat pe umr. O rocat voinic, la fel de feminin
pe ct era Jane Baron de masculin. Prul i ajungea pn la
jumtatea spatelui i era mbrcat cu un fel de combinezon de
pnz alb, care nu reuea s-i ascund pieptul bogat. Nite ochi
mari i negri strluceau pe o fa ca de feti. Puse jos traista i
spuse:
Ce cldur!
F un du! i propuse Jane Baron. Sherry, i prezint un
membru al asociaiei noastre, Malko Linge. A venit s vad ce
58

facem n Cambodgia. Malko, Sherry este o fat formidabil. A


prsit California pentru ara asta mpuit i pentru 500 de dolari
pe lun.
Fata formidabil l salut pe Malko dnd din cap cu un gest
sec i l ntreb:
Cu ce probleme ai venit n Cambodgia?
Se simea atta agresivitate n vocea ei, nct el rmase uimit.
Se for totui s surd.
Jane v-a spus, trebuie s fac un raport asupra aciunii
dumneavoastr.
Cum spuneai c v numii?
Malko repet numele, apoi i spuse pe litere. Fermectoarea
Sherry fcu o mutr dezgustat.
Nu suntei american
Dup cum bine tii, suntem o asociaie internaional,
rspunse Malko, calm.
OK, zise tnra, atunci ar trebui s venii cu noi la Kompong
Thon. Acolo vei vedea adevratele probleme ale Cambodgiei.
Camuflaj de la apte seara, trei ore de electricitate pe zi, atacuri
permanente ale khmerilor roii i amputai fr numr! Nu e dect
la ase ore de mers de Phnom Penh. Plecm mine diminea, dac
drumul e liber.
Malko nu i-a terminat ancheta aici, i-o tie imediat Jane
Baron, vizibil contrariat, dar cu siguran c va merge mai trziu.
Sherry i arunc o privire plin se subneles i suspin:
OK, v las cu micile voastre secrete, m duc s fac baie.
Se ndeprt legnndu-i coapsele superbe i dispru n
spltorie.
Ce a apucat-o? ntreb Malko sufocat, dup ce ea dispru.
Jane Baron rspunse pe un ton sczut.
Este pur. nc de la nceput m-a bnuit c nu am venit aici
din filantropie. A scris chiar o scrisoare direciei din Honolulu, n
care spunea c organizaia i ntineaz idealurile acceptnd o
oaie neagr ca mine, care face spionaj sub acoperirea ajutorului
umanitar. Pcat, pentru c e foarte frumoas. Ai vzut ce piept
are. Cei din alte ONG-uri i spun e mari.
N-a fost o situaie jenant?
Jane Baron surse amuzat.
De ce? Doar Compania finaneaz World Handicap. A primit
un rspuns amabil, care nu a linitit-o. Din fericire, pleac mine
diminea Bine, e timpul s v ducei la ntlnire.
59

Stai puin, vreau s-mi iau rmas bun.


nainte ca ea s-l poat opri, travers grdina ajungnd la
spltorie, care nu avea u, ceea ce l scuti s mai bat Sherry
cea cast era cufundat ntr-o cad mare de piatr, din care nu i
se vedea trupul dect pn la mijloc. Recunoscndu-l pe Malko,
privirea ei se umplu de furie.
Ce cutai aici? spuse ea cu o voce strident.
El i zmbi angelic.
Voiam s v urez noroc la Kompong Thom, spuse el suav i
adug:
i s v spun c avei un piept formidabil.
Ticlosule, maniacule, degeneratule!
Malko btu n retragere, urmrit de strigtele lui e mari.
Jane Baron l privea cu un aer reprobator.
Suntei prost crescut, spuse ea, sec.
Malko se nclin uor.
Sunt dezolat, dar dac dumneavoastr mi-ai artat pieptul
n mod spontan, m-am gndit c e un obicei n grupul vostru. Ne
vedem mai trziu.
Chieng l atepta fumnd eterna lui igar. Malko rsufl uurat
i se urc n Toyota cu arcurile rupte.
Mergem pe strada 323, l anun el.
Nu-i pomenise lui Jane Baron despre femeia cu coc, ateptnd
s afle mai multe.

*
*

n faa casei cu numrul 61 de pe strada 323, cincizeci de bonzi,


n robe de culoarea ofranului, aezai pe nite taburete
minuscule, acompaniau btnd n cutia de orez de pe piept
cntecul nazal i discordant care se auzea dintr-un difuzor. Acesta
era fixat pe un Nissan transformat ad-hoc n dric. Malko zri
cteva femei cu ochii roii i cu figura trist i nite brbai
ghemuii. Se aez ntr-un col i atept.
Ciudat ntlnire
Cntecul se opri brusc i invitaii ncepur s mpart bonzilor
orez din nite vase mari. Acetia i umpleau ochi cutiile. Dup ce
acest ceremonial se termin, intonar o melopee foarte lent, fr
difuzor, innd minile mpreunate n fa. Se arunc orez peste
cociug i unul dintre bonzi rosti cteva cuvinte adresate n mod
vizibil mortului
Malko se uitase atent n jur, dar nu vzuse mesagerul de care
60

pomenise Jane Baron n final, urcar sicriul n Nissan, care iei


din curte n mararier. Bonzii ncepur s se mprtie. nainte de
a pleca, fiecare se nclin n faa unei femei micue, mbrcate
dup moda cambodgian, cu ochelari cu lentile groase i buze
pline.
Vduva A cui?
n timp ce bonzii se mprtiau, Malko intr la noroc n rndul
care se ndrepta spre vduv. Nimeni nu-i ddu atenie, de parc
era fcut din aer Ajunse n faa ei. Proced la fel ca ceilali,
mpreunndu-i minile n dreptul pntecului i ridicndu-le apoi
n dreptul feei, n tradiionalul sawadee.
Vduva i rspunse ia salut, ntinzndu-i minile. Palmele li se
atinser. Simi cum i se strecoar o hrtie n minile strnse i se
strdui s nu o scape atunci cnd desfcu palmele. Se ndeprt i
atept s ajung ia Toyota, pentru a despturi peticul de hrtie.
Cu litere de tipar, scrise cu nendemnare, mesajul spunea:
Samaki. Bungaloul 7. 6 p.m.
Dricul porni ntr-un concert de cntece ascuite i
melodramatice. Bonzii se mprtiar ca vrbiile, strngnd la
piept cutiile Cu orez.
Malko se ntreb unde avea s duc acest joc. Uciderea lui
Phong Ton spunea multe despre hotrrea i ferocitatea
adversarilor si, indiferent cine erau acetia. n ciuda promisiunii,
Chieng nu-i fcuse rost de arm.
ntlnirea din seara aceea nu prevestea nimic bun.

61

Capitolul VIII
Piscina goal i ciobit accentua aerul sinistru al hotelului
Samaki. Malko se opri n faa grdinii n care se aflau bungalourile,
care semnau cu nite magazii pentru unelte de grdinrit. Doar
climatizoarele fixate n perei dovedeau c erau ocupate.
I se pru c aude rsetele celor care se aflau acolo n 1975.
Muli dintre ei erau acum mori sau dispruser. Fuseser exilai,
fugiser sau erau n nchisoare Alung gndul i cobor treptele
sub privirile indiferente ale unui grdinar. Bungalourile nu aveau
numere Btu la o u, apoi la alta, fr s aib succes. n sfrit,
la penultimul, auzi pai i ua fu deschis de o tnr mbrcat
ntr-un fel de capot, cu picioarele goale i privirea ascuns de nite
ochelari imeni. O asiatic, cu faa ncadrat de un pr drept.
Buzele i tremurau i Malko realiz c erau ude de lacrimi.
n spatele ei se auzea o muzic melancolic.
Ea se sili s surd.
Pe cine cutai?
Malko spuse doar att:
Cred c am ntlnire cu cineva n acest loc.
Femeia nu-i ascunse surprinderea.
Aici? Dar nu sunt dect eu i nu am ntlnire cu nimeni
Fu rndul lui Malko s rmn surprins. Poate c hrtia fusese
ceva formal.
Acesta este bungaloul 7?
Da. Cu cine aveai ntlnire.
Era greu s-i spun adevrul.
Cu att mai ru, zise ei, probabil c e o greeal.
Perplex i agasat de situaie, se ntoarse i travers din nou
grdina de la Samaki, deja cuprins de ntuneric. Cum avea s ia
legtura cu cei de la Pailin? Se pregtea s urce treptele terasei
cldirii principale, ndreptndu-se spre birourile organizaiei World
Handicap, cnd vzu o siluet desprinzndu-se de perete. Ghici n
penumbr un asiatic scund, mbrcat ntr-o cma cu carouri i
un pantalon de pnz.
Lauk Lange? ntreb el pe un ton sczut i cu un pronunat
accent khmer.
Da, rspunse Malko, surprins i stnd n defensiv.
62

mi pare ru, continu necunoscutul, a fost o greeal, era


vorba de bungaloul 8, nu de 7. Sunt dezolat. Vrei s m urmai,
v rog?
Simind cum i se ia o piatr de pe inim, Malko l urm, intrnd
n cldirea vecin celei la ua creia btuse. Ghidul su aprinse o
lamp cu lumin slab, ce nu putea fi vzut de afar.
Climatizarea nu funciona i n ncperea minuscul domnea o
cldur sufocant. Cambodgianul aprinse o igar i l avertiz
imediat:
S nu mai venii aici, nu folosim niciodat acelai loc de dou
ori. E prea periculos. Vietnamezii sunt foarte ri. Cnd pun mna
pe noi, ne tortureaz ntr-un mod oribil i apoi ne ucid. Corpurile
nu sunt gsite niciodat.
Cum procedeaz? nu se putu abine Malko s nu ntrebe.
Asiaticul rse mnzete.
Lng Siem Reap este o ferm de crocodili, pentru piei. Sunt
foarte grai
Brbatul trase un fum i Malko zri tocul pistolului agat la
bru.
Cine suntei? ntreb el.
M numesc Chang, spuse interlocutorul lui i m ocup de
structura pe care o avem la Phnom Penh. La mine trebuia s
locuiasc Phong Ton. Din nefericire
Ls fraza n suspensie.
Cine l-a ucis? ntreb Malko.
Chang ezit.
Nu suntem nc siguri. Poate vietnamezii.
Cu toate acestea, obiect Malko, suntei gata s v aliai cu
ei. Acesta este scopul prezenei mele n Cambodgia.
Cambodgianul cltin grav din cap.
Nu toi vietnamezii sunt la fel, preciz el. Domnul Hun Sen i
tie interesele, dar alii, ca Chea-Sim, nu doresc un acord. Cnd
toate se vor aranja, vom avea mult de furc pn vom elimina
persoanele periculoase, n cazul n care nu vor pleca de bunvoie.
Un nou rzboi civil n perspectiv
i dac nu vietnamezii sunt ucigaii? ntreb Malko.
Chang nici nu clipi.
Ce vrei s spunei? ntreb el, politicos.
Cred c unul dintre oamenii dumneavoastr, Ta-Mok, refuz
compromisul, continu Malko. S-ar fi putut s v saboteze.
Cambodgianul era vizibil ncurcat. i ascunse jena, rznd
63

scurt.
E o posibilitate. Am trimis un mesager la Pailin i tovarii
mei din Angkar vor face o anchet. Asta nu schimb cu nimic
proiectele noastre, nu-i aa?
Prea foarte dornic s-l liniteasc pe Malko.
Am luat act de angajamentul dumneavoastr, rspunse
acesta, dar sunt autorizat s v spun c prietenii domnului Hun
Sen sunt foarte ngrijorai. Ce mesaj le pot transmite?
Spunei-le c nu s-a schimbat nimic, afirm Cheng. Tovarii
mei de la Pailin se pregtesc s trimit alt negociator. Va mai dura
cteva zile. Vom rmne permanent n contact i, pentru a v
dovedi buna noastr credin, n dorina de a simplifica lucrurile,
v voi permite s intrai n contact direct cu unul dintre membrii
reelei noastre din Phnom Penh.
V mulumesc pentru ncredere, spuse Malko.
Este vorba despre un negustor de bijuterii i antichiti din
piaa Toutophom. Are standul 24. Dac dorii s transmitei un
mesaj, ducei-v la el i ntrebai-l dac a primit rubinul de cinci
carate pe care l atepta de la Pailin. V vei ntoarce la el i v va
comunica locul de ntlnire cu mine.
Malko notase totul n minte i interlocutorul lui deveni brusc
nervos, ca i cnd s-ar fi grbit s plece.
Cnd va veni noul negociator de la Pailin?
Chang sttu pe gnduri cteva clipe.
Ducei-v la pia peste trei zile.
Era un nceput.
i dac Ta-Mok se afl n spatele acestei crime? ntreb
Malko.
Ne vom ocupa de aceast situaie, afirm Chang. Spunei-le
prietenilor dumneavoastr c urmtorul mesager de la Pailin va
aduce ce au cerut i ceva n plus fa de propuneri, de acord?
Ce anume?
Capul tovarului Ta-Mok, i spuse Chang, linitit.
Malko nu-i art dezgustul.
Cum vei proceda ca s-l neutralizai, din moment ce st n
defensiv?
Chang arbor un surs care ar fi ngheat o armat de crocodili.
Tovarul Ta-Mok este invitat la o reuniune plenar a
Angkar-ului, la Pailin. Acolo l vom neutraliza. Evident, dac ai fi
putut merge acolo, lucrurile ar fi fost mai simple.
Polpotitii se gndeau probabil s-i ofere lui Malko o bucat din
64

Ta-Mok, aa cum i-ar fi oferit un copan de curcan tia attea


despre Asia, c se sturase. Era mai bine s nu pomeneasc de
Palin, atta vreme ct nu tia pentru cine lucra. Avea timp destul
s-i asmu pe prietenii feroce ai lui Chang, din momentul n care
exista o certitudine. Interlocutorul lui i ntinse mna.
1990 este anul Calului, spuse el i conform calendarului
chinezesc, este anul n care se iau decizii. Ne va purta noroc.
Sper, spuse Malko, nainte de a se strecura n grdin i de a
traversa din nou hotelul Samaki. l gsi pe Chieng fumnd o igar,
cu acelai zmbet de nezdruncinat pe chip.
Mergem la Sopia Sen, l anun Malko.

*
*

Eram sigur c a fost vorba doar de o nepotrivire, spuse


frumoasa Sopia, cu vocea muiat n miere. Cei din Pailin vor cu
adevrat s fac pace. n sfrit vom scpa Cambodgia de
comunism. Am s transmit aceast veste bun.
Plin de euforie, lu dintr-un mic bar o sticl de Cointreau,
puse ghea n dou pahare, turn alcoolul i i ntinse unul lui
Malko.
Pentru reuita noastr!
Aroma Cointreau-ului i gdil plcut nrile i l ls s alunece
ncet pe limb.
i prinul Sihanouk?
Sopia Sen i arunc o privire dispreuitoare.
Clovnul la btrn! Va face ce-i spun chinezii, aa cum a
fcut ntotdeauna. E de ajuns s fie bine hrnit, porcul, ca s
semneze orice. Dac e cuminte, va primi un post onorific.
Se aflau n micul birou decorat cu hri, aezai comod pe
canapea. Devotat politicii, Sopia Sen prea s fi uitat complet ce
se ntmplase ntre ei.
Degusta Cointreau-ul cu delicateea unei pisici. Purta o bluz
nchis pn la gt i o fust n carouri. Privirile li se ncruciar i
ea surse.
Americanii trebuie s fie foarte mndri de dumneavoastr!
Malko surse cu modestie.
N-am fcut nc mare lucru, dar situaia poate evolua Am
dat de ucigaa lui Phong Ton.
Privirea cambodgienei scnteie.
Unde se afl? Vom distruge reeaua lui Ta-Mok.
Poate c nu e vorba de Ta-Mok.
65

Sopia Sen l ascult cu figura imobil, apoi ddu din cap.


Nu se poate s fie vorba de vietnamezii adepi ai Soluiei
Roii. l cunosc pe cpitanul Jan Sarin, este de partea noastr.
Probabil c exist o explicaie. Aceast Palin trebuie capturat i
interogat.
De ce s nu ncredinm aceast sarcin prietenului
dumneavoastr Jan Sarin? suger Malko.
Aerul reprobator al Sopiei Sen l fcu s se opreasc.
Nu, zise ea, nu tim cu cine este complice aceast femeie. Nu.
Pot aduna civa oameni de ncredere. i vei ntinde o curs i mio vei aduce.
Aici?
Aici, confirm ea, cu un surs care i descoperea gingiile,
dndu-i un aer de hien. M voi ocupa personal.
Malko simi c l ia cu frig. Poate c Palin, ucigaa, era n
posesia unor informaii vitale: cine era comanditarul crimei i cum
aflase acela de ntlnirea dintre Malko i Phong Ton.
i apoi? spuse el. Va trebui s-i dm drumul.
Sopia Sen ridic din umeri.
i vom da drumul pe fundul unei orezrii.
Vzndu-l pe Malko att de ocat, ea adug pe un ton amar:
Dac puneau mna pe dumneavoastr, ai fi pit-o mai ru.
Sunt nite slbatici.
Prefer s nu rspund. n clipele ei de trans, Sopia Sen fcea
s-i nghee sngele n vine. i simi privirea i o auzi spunnd pe
un ton mai destins:
Acest Chang v-a promis ntr-adevr capul lui Ta-Mok?
Da.
Cu aceeai delectare, ea mai lu o nghiitur de Cointreau, ca
i cnd ar fi but din sngele dumanului i nvrti cuburile de
ghea n pahar.
Va fi cea mai frumoas zi din viaa mea, suspin ea. Cred c
am s-l in la rece ctva timp ca s m mai uit la el. Apoi am s-l
dau la obolani. De ani de zile visez la asta, mai precis din 1975.
Malko ncerc s ghiceasc Ce se ascundea Sub privirea
ntunecat, dar nu reui.
De unde atta ur?
Sopia Sen l privi lung, apoi aprinse o igar, pe care o arunc
imediat. Ochii i se umplur de lacrimi.
Ateptai, spuse ea, nu pot vorbi aa, pur i simplu, e prea
dureros
66

Spuse cteva vorbe paznicului, care dispru i reveni peste


cteva clipe cu o pip veche de filde, nite ace de oel i un flacon
pntecos plin cu o substan de culoare brun. Trecur n camera
de alturi i Sopia Sen se instal pe patul-mas, sprijinindu-se de
perne. Cambodgianul aprinse lampa, lu puin opiu cu vrful
acului fin i ncepu s-l rsuceasc deasupra flcrii.
Se auzi un sfrit, apoi mirosul fad de opiu umplu ncperea.
Sopia. Privi cu aviditate materia brun pe care sclavul o ndesa n
pip. Dup ce o umplu, ea o duse la buze cu lcomie i ncepu s
aspire cu ochii nchii, pn la ultimul fum. Cambodgianul i
prepara deja alta Ea fum ase pipe la rnd n douzeci de
minute, nainte de a deschide ochii. Expresia i se schimbase, era
voalat, ovitoare, distrat. i vocea i se schimbase, de parc era
n trans.
Tocmai nscusem un copil, spuse ea, cnd khmerii roii au
intrat n Phnom Penh. Soul meu era colonel n armata lui Lon Noi
i tiam c nu am nici o ans. Pe 16 aprilie 1975 am traversat tot
oraul cu maina, ca s ajung la ambasada Franei cu copilul. Era
deja nconjurat de khmerii roii i avea lact la poart. Am zrit
un diplomat n curte i l-am implorat s-mi ia mcar copilul. Avea
lacrimi n ochi, dar m-a refuzat
Atunci am plecat din nou. Polpotitii m-au arestat imediat i mau dus la Cartierul General al lui Ta-Mok, la Tuol Sleng. Nu-i
pierduse nc piciorul, se inea drept, capul i era ras i pe chip nu
avea nici o expresie. tia cine eram. M-a anunat c soul meu
fusese executat. L-am implorat s-mi salveze copilul. N-a spus
nimic, s-a dus s-l ia din main, l-a tras afar de picioare i l-a
zdrobit capul de un copac, aruncndu-l apoi ntr-o groap unde
putrezeau deja alte cadavre. Mai vd nc i acum petele cenuii i
roii ale creierului rspndit pe scoara copacului, un arbore de
pine. De atunci, cum vd unul, cum mi vine s vomit.
Ea tcu. Servitorul i ntinse o pip plin i ea fum mult timp,
strngnd ntre dini fildeul, ca i cnd ar fi vrut s-l zdrobeasc.
Malko avea un nod n gt. Aceast femeie disperat i feroce l
fcea s triasc realitatea genocidului cambodgian. Teoria i
cifrele nu erau nimic pe lng suferin.
Apoi, continu Sopia Sen cu o voce rguit din cauza
opiului, mi s-a prut c ajung n iad Ne-au dus pe jos n
regiunea Battambang: eram cinci sute de femei. Jumtate au
murit pe drum. Celelalte au fost nevoite s lucreze paisprezece ore
pe zi n orezrie, aproape moarte de foame. Pe mine m urau n
67

mod special, pentru c eram tnr, frumoas i de la ora. M


forau s mestec betel i grzile se amuzau s m trezeasc
noaptea pentru a m viola cu rndul.
Apoi a urmat comedia cu cstoria. Fiecare trebuia s se mrite
cu un gardian, pentru a da copii Revoluiei. O idee a lui Ta-Mok
mi mai rmsese puin demnitate. Am refuzat.
Ce s-a ntmplat? ntreb Malko, speriat de ce ar fi putut
auzi.
Asta, spuse Sopia Sen.
Lsnd deoparte pipa, ea i descheie bluza i i expuse brusc
pieptul. Malko simi cum i se ridic prul pe ceaf. Sfrcurile
fuseser cioprite i smulse, din mameloane rmnnd doar nite
cicatrice roiatice. O adevrat oroare.
Asta mi-au fcut, cu cletii, spuse Sopia pe un ton fr
expresie. Pn cnd am acceptat s m culc cu soul meu.
Cu minile tremurnd, i ncheie la loc bluza. Malko avea un
chef nebun s bea o vodc. Privirile li se ncruciar i ea surse
amar.
Dac ai fi vzut asta asear, n-ai fi fost n stare Iat de ce
o fac ntotdeauna pe ntuneric. Sunt ns fericit, mi-am pus dinii
care mi czuser, triesc, respir, fac dragoste i m gndesc la
rzbunare Prietenele mele, cele din lagrul 15, nu au avut
aceast ans. Cnd trupele vietnameze au ajuns la Battambang,
Ta-Mok le-a adunat n curte pe cele cinci sute de femei din lagr,
lsndu-le s stea n plin soare. A dat un ordin gardienilor. Fiecare
a luat cte o splig i au nceput s ne masacreze sistematic. O
lovitur care zdrobea vertebrele cervicale i ele cdeau moarte, fr
s scoat o vorb, ca o mas inform.
N-ai ncercat s fugii?
Erau gardieni peste tot i nu te puteai ascunde nicieri.
Cteva au ncercat s scape, dar au fost oprite cu o rafal i lsate
s agonizeze n noroi. Loviturile de baionet desvreau opera.
i dumneavoastr?
nainte s rspund, ea mai trase un fum din pipa de bambus.
Am avut noroc. Eram printre ultimele Clul meu obosise.
M-a lovit peste umr i nu i-a dat seama. Am czut pe burt i mam prefcut moart. Erau grbii i n-au mai verificat. Am rmas
ntins n orezrie mai bine de opt ore, pn n momentul n care
blindatele vietnameze i-au fcut apariia. Nu-i credeau ochilor
Din cinci sute de femei, eram singura n via.
Tcerea se ls n ncpere. Lampa de opiu sfria n
68

continuare. Sopia Sen bu paharul de Cointreau dintr-o singur


nghiitur. Lui Malko i se fcuse pielea ca de gin.
Deci dumneavoastr ai cerut capul lui Ta-Mok, nu
vietnamezii, spuse el.
Ea surse cu cruzime.
Au considerat c era o idee bun. Cnd cei de la Pailin l vor
ucide, nu vor mai putea da napoi, rzgndindu-se. i acum s ne
ocupm de aceast Palin.

69

Capitolul IX
O tnr cambodgian, machiat pn n vrful unghiilor, cu
ochii deprtai i pomeii proemineni, cu paiete pe pleoape, buze
rsfrnte, cu mini i cu ciorapi negri n ciuda cldurii, apetisant
fr s fie frumoas, se ondula la marginea ringului aidoma
vechilor Asparas, dansatoarele khmere sacre. Lucirea din ochii ei
nu avea nimic sacru ns Lsndu-i balt partenerul, un tnr
subiratic cu ochelari, se fi prin faa lui Malko, cu o expresie
fr echivoc.
Fondul de ten deschis la culoare cu care ncerca s-i ascund
culoarea ntunecat a pielii i ddea reflexe violete pe chip.
Malko i continu drumul, examinnd sala de la Kleang
Romsev. Era plin ochi! Muzica rsuntoare prea s electrizeze
clienii. Din cauza camuflajului, trebuia s-i dea zor, cci se fcuse
deja 18.30.
Dup cincisprezece ani de oroare, cambodgienii se dezlnuiau
ca nebunii sub asaltul decibelilor.
Mai multe fete singure erau instalate discret n boxele
rspndite de-a lungul zidurilor i aveau n fa pahare de care nu
se atingeau. Dame de companie clandestine. Malko le examin de
departe, ncercnd s le disting trsturile n penumbr. O reper
pe Palin dup coc. Era singur ntr-o box ntunecat, mbrcat
ntr-o rochie chinezeasc de un albastru electric i fuma o igar.
Malko se ntoarse la masa unde Chieng, oferul, bea o bere.
Cum pot face rost de o animatoare? ntreb el.
Ah! Foarte uor, explic oferul. Dat doi dolari chelner i
alegi. Apoi cinci dolari pentru ea. Dac vrei tac-tac, zece dolari.
Aranjai n aa fel nct s vin aici Palin.
Imediat, spuse informatorul CIA.
Era extrem de eficace. Anii petrecui n orezrie l nvaser s
se descurce. Malko fcuse rost de un Colt 45 automatic, puin
ruginit i de dou ncrctoare. Probabil c arma fusese ngropat,
dar funciona. Chieng ceruse pe ea doar o sut de dolari. Fuseser
la Kleang Romsev i cu o sear nainte, dar Palin nu apruse.
Chieng apru, vizibil satisfcut.
Ea vine aici, l anun el.
Perfect, i mulumi Malko. M ateptai n main i facem
70

aa cum am stabilit.
Chieng i termin berea i se ndrept spre ieire. Femeia pe
care voia s o prind n curs era o uciga, iar el i lsase Coltul
n Toyota, pentru c era greu de ascuns. Palin n-avea nici un motiv
s se team, dar nu putea ti cum vor evolua lucrurile.
Un incident minor l nelinitise pe Malko. Plecnd n ajun de la
Sopia Sen, observase un ciclo-taxi parcat n fa, fr vreun motiv
aparent Jane Baron i semnalase i ea prezena ciclo-taxiurilor n
jurul casei, pe o strad ndeprtat unde nu exista ansa gsirii
unui client. Modalitatea ideal de supraveghere: la Phnom Penh
erau cu miile.
Atunci Malko pusese la punct un plan foarte simplu. Avea s-i
propun lui Palin s mearg la el acas i urma s o duc la Sopia
Sen. Palin nu s-ar fi ferit: muli membri ai ONG-urilor nchiriau
vile n cartierul de sud-est, noua zon rezidenial din Phnom
Penh, unde casele fuseser zugrvite recent i unde locuia chiar
primul-ministru Hun Sen. Apoi urma s o fac s vorbeasc, ceea
ce era puin mai delicat
Malko spera s cedeze n faa ameninrii cu poliia
cambodgian. Dac nu, nu avea alt soluie dect s o duc la
cpitanul Jan Sarin, care se pricepea s scoat adevrul.
Refleciile i fur brusc ntrerupte: hieratic, o adevrat alte
regal, Palin traversa sala venind spre el. Ajunse la mas, i zmbi
scurt i se aez lng el, punnd alturi un pachet de igri.
Bun seara, spuse ea, m numesc Palin.
Vorbii bine engleza, remarc Malko.
Am nvat-o n Thailanda, explic animatoarea, ntr-o tabr
de refugiai unde am stat doi ani, atunci cnd polpotitii au venit
n ara mea. Iau n continuare lecii, dar m cost 35 de riali ora.
Ce vrei s bei? ntreb Malko.
Cointreau. On ice.
Orchestra se dezlnuise din nou i se vedeau nevoii s urle.
i examin minile: fine, lungi, aristocratice, cu unghiile foarte
roii. Avea ntr-adevr o inut princiar. Privirea de neptruns
fixa doar orchestra. Era contient de frumuseea ei. Pieptul se
reliefa pe sub mtasea albastr a rochiei lungi. Tenul nchis la
culoare degaja totui lumin, care parc venea din interior.
Locuiai la Phnom Penh nainte de evenimente? o ntreb
Malko, dup ce osptarul aduse un Cointreau i o vodc
Stolychnaya.
Da, spuse ea, ntr-o cas foarte frumoas, lng ambasada
71

Franei. Prinii mei aveau orezrii i erau bogai. Acum stau ntr-o
caban de lemn i m consider fericit c mai sunt nc la Phnom
Penh.
Oraul fusese golit de locuitori n 75, la venirea khmerilor roii.
Apoi n noiembrie 79, atunci cnd vietnamezii i alungaser pe
khmerii roii, noul guvern distribuise vilele i imobilele goale mai
nti membrilor de partid provietnamezi i simpatizanilor. Fotii
proprietari nu mai aveau nici un drept asupra bunurilor lor. Unii
locuiau n nite cocioabe n faa fostei lor case atribuite prietenilor
regimului
Ce s-a ntmplat cu prinii dumneavoastr? ntreb Malko.
Au murit, spuse Palin, fr alt explicaie.
Aprinse o igar, regretnd parc faptul c spusese prea mult.
Osptarul puse pe mas mai multe farfurii i Palin ncepu s
mnnce cu poft. n faa lor, un cuplu tnr de cambodgieni se
contorsiona pe ring ntr-o parodie de rock-and-roll Palin fcu o
grimas de dispre.
Americanii au fcut mult ru rii mele, mormi ea. Au
terfelit totul.
Khmerii roii au distrus Cambodgia, obiect Malko.
Palin fcu o mutr dojenitoare.
N-ar fi fost nici un genocid dac americanii nu l-ar fi
cumprat pe ticlosul de Lon Noi, ndemnndu-l s nceap
rzboiul. Nu prea cunoatei istoria acestei ri. Ce facei la Phnom
Penh?
Trimit materiale medicale pentru spitale. n ar nu avei de
nici unele.
Palm se sufoc de furie.
n parcarea acestui restaurant sunt cel puin trei
Mercedesuri! Maini care valoreaz milioane de riali Cu ase luni
n urm erau doar dou n ora, acum sunt cincizeci! Ai vzut,
servesc aici cele mai bune buturi franuzeti importate din
Thailanda, coniac Gaston de Lagrange, Cointreau, ampanie Moet
i Chandon, totul pe dolari, n timp ce oamenii mor de foame!
Jumtate din populaie este omer. Nu sunt medicamente n
spitale, iar un medic ctig treizeci de dolari pe lun Oamenii
lui Hun Sen sunt la fel de corupi ca cei ai lui Lon Noi.
Vorbii foarte bine engleza, remarc Malko, ai putea gsi o
slujb ntr-un hotel sau ntr-un restaurant.
Privirea lui Palin se ntunec de furie.
Ca s fiu pltit cu civa dolari pe lun de ticloii de
72

chinezi de la Singapore, care s-ar i culca cu mine pentru aceti


bani! Prefer s fac ce fac.
V-am zrit seara trecut n compania unor persoane foarte
vesele, n salonul privat.
Nite porci, spuse ea, ironic. Se ndoap cu coniac i cu
Johnny Walker i cred c stpnesc lumea. Pentru c fac parte din
poliie, cred c totul le e permis.
Era dezlnuit. Malko realiz brusc ct de ireal era aceast
conversaie. Palin era probabil o uciga aflat n solda khmerilor
roii, care nu erau la curent cu adevrata ei identitate. Engleza
perfect i personalitatea ei l intrigau: era mai mult dect o
executant. Sau Sam, tnrul amputat, l pusese de la nceput pe
o pist fals.
Rockul fcuse loc unei muzici mai plcute i perechile se
npustir pe ring.
S dansm, i propuse lui Palin.
Ea se ridic fr s comenteze i ncepur s danseze un slow
siropos. Palin se lipise de el i, cnd Malko i petrecu un bra dup
talie, trgnd-o mai aproape, ea i nconjur gtul cu braele i
ridic privirea.
Ai vrea s v culcai cu mine? ntreb ea calm.
Pusese ntrebarea ntr-un mod foarte natural. Malko n-avu timp
s rspund.
Strinii care vin aici caut femei, continu ea. E normal, n
Cambodgia totul e de vnzare, suntem att de sraci. Dac mi dai
douzeci de dolari, rmn cu dumneavoastr i dup camuflaj.
Muzica siropoas se opri, lsnd locul unui cntec khmer dulce
i ritmat. Palin se ndeprt de Malko i ncepu s se onduleze cu
o graie extraordinar la un metru de el, micndu-i braele,
gtul, coapsele i pntecul. Nu-i lipsea dect costumul tradiional
al dansatoarelor sacre. Evoluia sa era cu mult mai erotic dect
unduirile obinuite ale unui slow. Coapsele i se balansau languros,
mimnd micrile dragostei, l fixa pe Malko ntr-un mod
provocator, cu minile unite deasupra capului, ca o Aspara de la
curtea regelui din Angkor.
Cnd se ntoarser la mas, Malko era din ce n ce mai uluit.
Palin se comporta ca o animatoare oarecare, dornic s-i
strneasc clientul. Chipul trufa se mai ndulcise. Pomeii nu mai
preau att de proemineni, scond n eviden gura cu buze roii
i promitoare. Malko se uit la ceas. Opt i patruzeci i cinci.
Mergem, propuse el, vor nchide n curnd.
73

O secund, spuse Palin, care se ridic i dispru n fundul


slii.
Nota care i fu adus lui Malko reprezenta salariul pe un an al
unui ciclo-taximetrist. Palin se ntoarse. Lui Malko i trecu prin
minte un gnd neplcut: dac ddea pe mna Sopiei Sen cea
feroce o nevinovat?
La ieirea din localul Kleang Romsev o lu pe Palin de bra,
conducnd-o spre Toyota, dar ea se desprinse.
Unde vrei s mergem?
n vila mea de pe strada 320.
Palin se opri.
Nu, nu-mi place s merg acas la strini. Sunt tot soiul de
spioni n jur i risc s fiu deportat de poliie ntr-o tabr de
reeducare pentru elemente antisociale.
Malko nu prevzuse aceast neconcordan.
n acest caz, unde vrei s mergem? ntreb el.
Ea ezit un pic i spuse:
La mine. Nu e foarte confortabil, dar m simt mai linitit.
Bine, accept Malko. Mergem cu maina mea.
Cu att mai ru, se vedea silit s o amenine pentru a o lua pe
sus. Aici era imposibil, era lume prea mult.
Nu, spuse Palin, la mine n cartier sunt foarte puine maini
i vom fi remarcai. Vom lua un ciclo-taxi.
Fr s atepte rspunsul, ea se ndrept spre vehiculele
aliniate n curte. Urc n cel de al treilea, invitndu-l pe Malko s
se aeze lng ea. De-abia ncpeau pe bancheta strmt. Malko
ntoarse capul, spernd c lui Chieng i va veni ideea s-l urmeze.
Nu-l zri pe informatorul CIA, care era deja la volan.
Ciclo-taxiul mergea destul de ncet, alunecnd tcut pe
bulevardul larg, cu magazinele deja nchise. Se mai zreau doar
cteva licriri pe trotuar, indicnd locul negustorilor ambulani.
Lipit de Malko, Palin nu scotea nici o vorb. i spuse c avea s
se aleag cu o aventur pe care nu o cutase. Trebuia gsit un alt
mijloc s o atrag pe Palin la Sopia Sen. Pn atunci, avea s se
comporte normal, ca s nu-i strneasc bnuielile.
Dup un kilometru cotir la stnga pe un drum de pmnt
strjuit de case de lemn, lund-o apoi pe o strdu i mai ngust.
Nu se zrea nici ipenie, iar Toyota nu aprea. Ciclo-taxiul opri n
faa unei csue cu o verand minuscul, nconjurat de o barier
de lemn.
Am ajuns, anun Palin, srind graios din vehicul. Venii.
74

ntr n grdinia strjuit de un bananier impuntor. Cel care i


adusese cobor i el i parc bicicleta lng zid, fr s-i cear
nimic. Malko i ntinse o hrtie de 50 de riali, dar el o refuz.
V va atepta, spuse Palin i v va duce la hotel. l vei plti
atunci.
Era foarte bine organizat. ntrar ntr-o ncpere ptrat,
luminat doar de un bec. ntr-un col era buctria, un simulacru
de baie, o mas pe care era pus un ceainic i un pat foarte jos cu o
plas contra narilor n colul cel mai ntunecat. Pereii erau
mpodobii cu poze din reviste. Palin scoase dintr-un dulap o sticl
de Johnny Walker nceput.
Nu am dect asta.
Nu, mulumesc, spuse Malko.
Ea puse la loc sticla i se apropie. Lipindu-i pntecul de al lui
ncepu s-i descheie cmaa. Dup ce l ls cu pieptul gol, ncepu
s-i foloseasc extrem de contiincios buzele i minile. Unghiile
lungi fceau minuni. O adevrat profesionist. Cnd consider c
era destul de excitat, i desfcu cureaua, i scoase pantalonii i
apoi pantofii.
Venii, spuse ea.
Malko se ntinse pe pat, mbrcat doar n slip. Rmnnd
complet mbrcat, Palin ngenunchie pe podea, lng el. Cocul
complicat i ddea un aer de ghei.
ncepu s-l mngie, oprindu-se de aceast dat n dreptul
pntecului, atingndu-i interiorul coapselor i frmntndu-i
pieptul. Micrile erau calme, ca de dentist, dar tehnica impecabil
compensa lipsa de pasiune. Datorit acestui balet erotic, Malko
ncepu s se destind, decis s profite cu adevrat de ocazie. Viaa
agitat pe care o ducea i care se putea ncheia oricnd, l fcea s
aprecieze orice plcere.
Minile abile ale lui Palin i pompau parc sngele n sex. Malko
cunotea aceast stare foarte bine: nu dorea dect s-i satisfac
simurile. SIDA era prea puin cunoscut la Phnom Penh i putea
merge mai departe. Era din ce n ce mai convins c Sam l
escrocase i c Palin nu era dect o femeie frumoas ncercnd s
supravieuiasc ntr-o ar devastat.
Cambodgiana i scoase cu delicatee slipul, contemplnd sexul
rigid. Se uit n ochii lui Malko i buzele deschise ntr-un surs
plin de senzualitate ddur la iveal dinii nglbenii de tutun, dar
extrem de regulai.
Acum, spuse ea, va fi foarte bine. Ca s apreciai, trebuie s
75

nchidei ochii.
Malko se supuse, concentrndu-se asupra plcerii care avea s
urmeze. Simi unghiile lui Palin atingndu-i virilitatea cu o
ndemnare diabolic, n locul cel mai sensibil. O senzaie att de
puternic, nct era aproape de durere. i ncord alele i mormi
de satisfacie. Unghiile i ncetar jocul.
Va fi nc i mai bine! spuse Palin cu o voce rguit.
Se ncord i mai tare, imaginndu-i teaca de catifea care avea
s-l cuprind: gura. Brusc, un gnd scitor i deranj fanteziile.
Dinii! Palin avea nite dini impecabili. Toi cei deportai de
khmerii roii suferiser de malnutriie i pierduser o mare parte
din dini, aa cum pise Chieng.
Deschise ochii.
Palin era n continuare ngenuncheat, dar nu se pregtea s-l
ating cu gura. Cu torsul drept, i ridicase minile spre cocul fixat
cu dou ace groase ornamentate cu bile de metal argintat.
Privirile lui ntlnir sclipirile de ur din ochii lui Palin. Un val
de adrenalin fcu sngele s-i pulseze mai repede n artere.
Palin smulse ambele ace din pr, agitndu-le ca pe nite
pumnale, buza superioar i descoperi dinii ntr-un rictus feroce i
Malko vzu ceea ce nenorocitul de Phong Ton nu mai apucase s
vad.
Cu un strigt turbat, Palin ndrept armele improvizate spre faa
lui.

76

Capitolul X
Reacionnd ntr-o fraciune de secund, Malko i mpinse
braele nainte, ndeprtnd minile lui Palin. Cele dou ace de pr
se nfipser n cearceaf, de o parte i de alta a capului, trecnd pe
lng ochi la civa centimetri. Nu avu timp s rsufle. Cu o for
neateptat, Palin se trase n spate, ncercnd s scape. Reui s o
prind totui de mneca dreapt, fcnd-o s dea drumul unuia
dintre ace, care se rostogoli sub pat.
Privirea i czu pe locul unde se nfipsese cel de al doilea ac de
oel: n jurul gurii minuscule era o pat glbuie. Captul acului
fusese nmuiat n ceva.
Brusc, n mintea lui Malko se fcu lumin.
Datura!20
Otrava utilizat frecvent de Vietcong n timpul rzboiului din
Vietnam, care ucidea instantaneu prin paralizia muchilor
respiratori.
Cu un salt disperat, reui s o prind de ncheietur, n
momentul n care se pregtea s loveasc. Ea mormi ca o fiar i
mpinse genunchiul n fa. Lovitura brutal la baza pntecului,
urmat de ameeal i de o durere ascuit l fcur pe Malko s
transpire brusc. Palin i strivise cu genunchiul ceea ce ngrijise cu
atta dragoste cteva minute mai devreme! Cu rsuflarea tiat,
ndoit de durere, Malko reui s-i pstreze destul for pentru a
nu da drumul pumnului stng al cambodgienei.
Ciufulit i cu prul pe fa, aceasta se zbtea ca o tigroaic,
ncercnd s-l zgrie pe Malko cu acul de pr pe care l inea nc
n mn. O singur julitur era de ajuns pentru a-l ucide. Durerea
se mai potoli i reui s-i prind ncheietura i cu cealalt mn. O
rsuci brutal, fcnd-o s scape tija de oel.
Palin ni ca o pisic ncepnd s caute cellalt ac pe sub pat.
Ridicndu-se i inndu-l ca pe un pumnal, se arunc ntr-o
fraciune de secund asupra lui Malko.
Acesta se rsuci, parnd atacul i punnd masa din mijlocul
camerei ntre el i Palin. Ea l pndea. Cu un salt suplu se urc pe
Datura stramonium ciumfaie, laur plant din familia
solanaceelor, extrem de toxic (n.t.).
20

77

mas, gata s sar asupra lui Malko, care zri ntr-un col o
umbrel folosit de cambodgieni s se apere de soare. O apuc i
se servi de ea ca de o spad, innd furia la distan. Aceasta nu
reui s-l loveasc, din cauza vrfului umbrelei care o nepa n
pntec. Malko era ncolit: Palin se afla ntre el i u. Ea avea
timp s atepte.
i veni o idee. Apucnd plasa de nari, o rsuci n jurul
braului i naint. Surprins, Palin nu avu timp s reacioneze,
ntr-o fraciune de secund, Malko o arunc peste ea, orbind-o.
n timp ce ea se zbtea s scape, el o prinse pe la spate,
apucndu-i ncheietura cu ambele mini i lovind-o puternic de
mas. Cu un strigt de durere, Palin ddu drumul acului uciga,
pe care Malko l mpinse sub pat cu o lovitur de picior. Palin se
arunc asupra lui, cu ghearele scoase. O clip i trecu prin minte
chinezoaica cu unghiile otrvite, dar i ddu seama c dac ar fi
fost aa, ea n-ar fi avut nevoie de ace: ar fi putut pur i simplu s-i
scoat ochii
Lupta era feroce. Palin avea o for remarcabil. Dezlnuit, cu
prul n ochi, se arunca asupra lui cu o violen nebnuit, zgria,
muca, fcnd bale la gur. Malko nu reuea s-o imobilizeze sub
el.
Se luptar pe mutete, fiecare ncercnd s-l neutralizeze pe
cellalt. Brusc, ea deveni inert n braele lui i czu la pmnt.
Surprins i creznd c i s-a fcut ru, el se ridic gfind. n
secunda urmtoare ea se arunc spre o mini comod, avnd timp
s deschid un sertar i s pun mna pe un pistolet automatic
negru, pn n clipa cnd Malko o ajunse De data aceasta,
renun la galanterie i nchise sertarul cu o lovitur violent de
picior, prinzndu-i ncheietura nuntru. Palin trase un urlet.
Malko profit i o strnse de gt cu ambele mini, cutnd
carotidele.
Cel mai bun mijloc de a provoca o sincop n cteva secunde
Palin lupt din toate puterile, apoi ddu ochii peste cap, picioarele
i se nmuiar i czu la pmnt.
Malko o ntoarse pe burt i, sfiind plasa de nari, i leg
minile i gleznele la spate. Era i timpul: ea i recptase
cunotina i se zbtea ca un pete pe uscat. Malko se mbrc n
grab i verific dac legturile erau solide. Palin avea ochii ca
nite crbuni aprini. Muchii feei i jucau pe sub piele. Malko lu
cele dou ace de pr i pistolul, pe care l nfur ntr-o bucat de
pnz.
78

De ce ai ncercat s m ucidei? ntreb el.


Palin nu rspunse, fixndu-l cu o privire plin de ur. Neclintit
ca un zid: uitase brusc toat engleza.
Bine, spuse el, am s v duc la poliie. Vor ti s v fac s
vorbii.
Un gnd neplcut i se nvrtea prin cap: cum l identificase
Palin? Ca s vrea s-l ucid, trebuia s tie cine era. Vorbise oare
ciclo-taximetristul? Sau supravegherea discret la care era supus
i permisese lui Palin s-l repereze? n marea mas de asiatici era
imposibil s i dai seama cine te fila i cine nu. Nu exista nici o
diferen vizibil ntre un ofer cinstit i unul polpotist. Poate c
interogatoriul cambodgiene! Avea s lmureasc acest punct
esenial.
Malko se uit la ceas. Nou patruzeci i cinci. Camuflajul
ncepuse de mult.
Unde putea fi Chieng?
Deschise ua i iei n grdini. Zri n faa lui o mas
ntunecat. Ciclo-taxiul care l atepta. Era salvat!
Travers grdina i mpinse portia, strigndu-l pe ofer, care se
ridic brusc. Zrindu-l pe Malko, ezit cteva secunde, apoi fr s
scoat un sunet se urc pe biciclet i se afund n ntuneric cu
toat viteza. Malko renun s-l urmreasc, nevoind s-o lase pe
Palin singur. Edificat, se ntoarse spre cas. Afacerea fusese
pregtit temeinic. Taximetristul era complice cu Palin. Probabil c
fusese recrutat pentru a se debarasa de corpul lut Malko, dup ce
acesta fusese otrvit. O contempl pe Palin care se rsucea ca un
animal, mormind de furie.
Ce s fac?
Dac o lsa acolo, ca s se duc dup ajutor, ea risca s
dispar, ajutat de complici. i era greu s se plimbe prin Phnom
Penh noaptea, cu o femeie legat n spate. nainte de a merge ia
poliie, trebuia s o duc la Sopia
ntr-un final se hotr. Poate c Chieng l atepta pe bulevard,
acolo unde ciclo-taxiul fcuse la stnga pe strdu. Chiar dac nu
era aa, erau destui bicicliti clandestini n timpul camuflajului,
ntorcndu-se acas sau cutnd un loc de dormit. Cu dolari
putea ajunge oriunde dorea.
Cnd se aplec s o apuce pe Palin i s o pun pe umr,
aceasta i scuip n fa i reui s scape, rostogolindu-se. Reui
s o prind i s o aeze pe mas i de acolo pe umr. Ea l njur
n cambodgiana, l muc de umr, dar, neputincioas, fu nevoit
79

s se supun. Malko i pusese la loc n pr cele dou ace. Pistolul


l bg n buzunar, cu un glon pe eav.
Porni la drum pe strdua ntunecat. Cunotea ndeajuns de
bine Phnom Penh-ul ca s tie ncotro s-o ia. Strzile se ncruciau
n unghi drept, ca n oraele americane i purtau numere.
Palin era slab i uor de crat, n ciuda loviturilor de picior pe
care ncerca s i le plaseze fr ncetare. Dac reuea s evite
barajele din interseciile importante, era n regul.

*
*

Mergnd pe trotuarul bulevardului Sivutha, Malko ajunse


aproape de intersecia cu magistrala nord-sud, bulevardul
Acharmean. Auzi n spate priturile unui motor n doi timpi. Se
ntoarse: o Honda cu doi brbai l ajungea din urm. Primul semn
de via de cnd plecase de la Palin de acas. Nu avu timp s se
ascund. Honda opri scurt n faa lui i cel de pe locul din spate
ni cu pistolul n mn, interpelndu-l nu prea politicos pe
Malko n khmer. Palin ncepu s vocifereze imediat pe un ton
ascuit, rsucindu-se ca o anghil
Cu ochii ieii din cap de surpriz, tnrul cu pistolul contempla
scena. Tovarul lui se apropie i el. Plcua de nmatriculare a
Hondei era roie: erau poliiti, probabil vietnamezi.
Situaia le depise ateptrile: nu vedeau n fiecare noapte un
strin, cu o cambodgian legat fedele i pus pe umr. Prin
gesturi, primul i fcu semn lui Malko s o pun jos. Acesta fu
nevoit s se supun. Palin protesta n continuare. Unul dintre
poliiti i desfcu legturile i cellalt l percheziiona pe Malko i
gsi pistolul Tensiunea crescu dintr-o dat. Cei doi vietnamezi,
extrem de incitai, nu vorbeau dect limba lor i khmera i nu-l
puteau nelege. Spre uurarea lui Malko, unul dintre ei lans un
apel prin walkie-talkie Aproape imediat, tonul lui Palin se
schimb: din virulent deveni plngcios. ncerc s se ndeprteze,
dar unul dintre poliiti i ordon s rmn pe loc. Singura temere
a lui Malko era ca ea s nu se foloseasc de acele de pr ca s
scape prin surprindere de cei doi. Situaia risca atunci s se
complice serios
Temerea sa nu se adeveri: o Volg veche cu girofar sosi n cteva
minute, sunnd puternic din sirene. Din ea ieir doi poliiti
mbrcai n uniforme verde mutar, cu caschete turtite i cu
revolver la centur. Ascultar explicaiile colegilor lor i a ale lui
Palin, apoi eful se ntoarse spre Malko.
80

Aceast femeie spune c ai ncercat s o violai i c aveai


intenia s o aruncai n Mekong spuse el ntr-o englez stricat.
E ridicol, protest Malko. Este o persoan periculoas, o
polpotist i a ncercat s m ucid. Acele de pr sunt otrvite.
Cei patru poliiti se ntoarser spre Palin. Cuvntul polpotist
avusese efectul unui oc electric. eful i ordon ceva, apoi repet
cuvintele, deoarece ea nu se micase. ntr-un final, ea fu silit s
scoat acele de pr i s le arunce Imediat, unul dintre poliiti i
leg minile la spate cu ctuele.
Avei o arm asupra dumneavoastr, continu poliistul. Cine
suntei?
Arma aparine acestei femei, zise Malko. Am s v explic
totul: sunt un prieten al cpitanului Jan Sarin. Anunai-l imediat.
Numele poliistului destinse atmosfera. Cu toate acestea i
puser ctue i lui Malko. Fu poftit s se urce pe bancheta din
spate, n timp ce Palin se aez n fa. Cei doi poliiti se urcar
pe Honda i micul convoi porni.
Mergem la cartierul general al poliiei, pe bulevardul
Tousamuth, anun gradatul.

*
*

Cldirea Ministerului de Interne, unde se afla cartierul general


al poliiei, era o vil colonial impozant, de culoare glbuie,
izolat ntr-o grdin, aflat la colul strzii 214 cu bulevardul
Tousamuth, fost Norodom. n sala de la parter, civa poliiti i
pierdeau timpul. Nu se zrea nici un gradat. Nu ddur prea mare
atenie explicaiilor colegilor lor, prnd mult mai interesai de
fizicul lui Palin care continua s geam i s se plng. Lui Malko i
se confisc tot ce avea asupra lui, apoi unul dintre poliiti
deschise o u ce ddea spre subsol. Malko fu obligat s coboare.
Pe culoarul central, luminat de un bec glbui, se zreau douzeci
de ui. Totul n jur mirosea a aer nchis i a jeg. Poliistul deschise
prima u i colegul su o puse pe Palin pe podeaua de pmnt a
celulei, fr s-i scoat mcar ctuele.
Urmtoarea ncpere i fu rezervat lui Malko, cruia, i se
scoaser totui ctuele. Pentru a ctiga spaiu, fuseser create
nite compartimente din crmid, celule de 1,50 n pe 3 m.
Minimum pentru a rmne n via. Nu exista nici o alt
deschiztur n afar de u. O veche cutie de muniii servea drept
tinet. Cearceaful era negru de murdrie, iar perna era un simplu
cilindru de lemn
81

Ua se nchise i Malko rmase n ntuneric. Poliitii stinseser


de afar singurul bec!

*
*

De la ase dimineaa, Malko sttea cu urechea ciulit s aud


zgomotele de pe culoar. La ora cinci, un gardian i adusese o sup
de orez mpuit, de care nici mcar nu se atinsese. Era imposibil
s comunice cu cineva: nimeni nu vorbea engleza, nici vreo alt
limb tiut de Malko. Uile se deschideau i se nchideau, se
auzeau strigte, discuii violente n cambodgian i cteodat
bufnetul unui corp. Fr ndoial, se afla n pivniele gestapoului
local. tiind c acei poliiti fuseser formai de vietnamezi i de
KGB, nu se putea atepta la nimic bun.
Dac nu-l anuna cineva pe Jan Sarin, Malko risca s zac mult
timp n vguna lui.
Strig, btu n ua i un poliist cambodgian surztor veni
ntr-un trziu.
No scream!21 i spuse el lui Malko, nainte s ncuie ua.
Rencepu ateptarea. Din fericire, nu-i luaser ceasul Cam pe
la prnz, ua fu deschis de un gradat cu epolei roii, i fcu semn
s ias i el urc uurat scara ngust i alunecoas. Fu mpins
spre etajele superioare. Zri prin ferestre, jos n curte, printre
maini, o superb motociclet galben, cu un difuzor pe ghidon.
Imobilul adpostise cndva o bogat familie de colonialiti. La
etajul doi, totul n jur prea mai curat Cerberul lui deschise o
u i l mpinse nuntru.
Prima persoan pe care o vzu fu Sopia Sen, instalat pe un
scaun, machiat, plin de bijuterii, cu un aer de femeie de lume i
innd n mn o igar. Purta escarpeni i o fust ndeajuns de
scurt ca s-i arate picioarele. Fr s vrea Malko fix cu privirea
mtasea grea a bluzei bej, care i ascundea oribilul secret.
n faa ei se afla o siluet ghemuit pe un scaun lipit de perete.
Era Palin, mbrcat cu rochia ei chinezeasc, acum plin de pete
i cu picioarele goale. Una dintre ncheieturi i era prins cu o
ctu, cealalt ctu fiind agat de piciorul biroului. Faa i
era umflat, ochiul stng era complet nchis i pe buze avea snge
uscat. Braul stng era umflat, de parc i fuseser zdrobite toate
oasele. Cum sttea aa cu capul n piept, prea n com i nu
schi nici o micare cnd Malko intr n camer.
21

Nu strigai! (n.a.).

82

Cu un aer sever, cpitanul Jan Sarin sttea la birou.


O mutr de mcelar, cu prul negru i lins, mbrcat sau mai
degrab ncorsetat ntr-o uniform kaki i cu minile pline de
inele. n faa lui se aflau acele de pr cu care Malko era gata s fie
ucis.
Vi-l prezint pe cpitanul Jan Sarin, anun Sopia Sen cu
vocea sa plcut. Este comandantul Biroului Doi i este un prieten
personal.
Accentuase cuvntul personal Cpitanul ocoli biroul i i
strnse cu putere mna lui Malko, bolborosind cteva vorbe ntr-o
englez practic de neneles.
Cpitanul nu vorbete engleza, coment suav Sopia Sen, dar
v mulumete pentru c l-ai ajutat s captureze aceast femeie
care este extrem de periculoas. I se spune Prinesa Roie.
Cum m-ai gsit? ntreb Malko.
Chieng a venit s-mi spun c ai disprut i am luat
legtura imediat cu cpitanul. Avea dosarul dumneavoastr pe
birou.
Chieng servise totui la ceva Un amnunt important l intriga
pe Malko.
Am vzut aceast femeie n compania cpitanului, spuse el.
Nu tia cine este?
Sopia traduse ntrebarea i poliistul ddu din cap cu putere,
vexat ca la vederea unui pduche.
Cpitanul este foarte furios. Aceast femeie trecea drept
animatoare, folosind un nume fals. n realitate, se numete Palin
Yukanthor i este descendenta unei familii regale khmere, care a
trecut de partea polpotitilor de mult vreme. Era considerat
moart.
Cpitanul se lans n nite explicaii amnunite, traduse
treptat de Sopia.
De la apte dimineaa se ocup de acest caz: i-au
percheziionat casa i au gsit documente foarte compromitoare.
Ocup un rang important n rndul polpotitilor.
i ncruci privirea cu cea a Sopiei Sen, care, ntrerupndu-l
pe cpitan, se grbi s precizeze:
Palin Yukanthor aparine clanului lui Ta-Mok.
Cpitanul aprob din cap cu gravitate. Astfel totul era clar.
Era primul fir de nisip strecurat n minunata mainrie a CIA.
Numitul Ta-Mok nu atepta linitit s i se pun capul pe butuc.
Poliistul cambodgian lu unul dintre acele de pr i l agit prin
83

faa lui Malko, comentnd ceva ce fu tradus imediat.


Aceast femeie a comis mai multe crime folosind aceast
metod. Victimele au fost informatori de-ai notri.
Altfel spus, spioni
Cpitanul este foarte mulumit, continu Sopia Sen cu
cldur, l-am explicat ce rol important jucai n tentativa de
reconciliere naional i primul-ministru Hun Sen a binevoit s
confirme
Malko o privi pe Palin, imobil i mut ca o fantom.
Este foarte grav c Ta-Mok este la curent, spuse el. Cu
siguran c aceast femeie nu este singur la Phnom Penh.
Complicii ei vor face totul pentru a sabota acordul nostru.
Traducere, o alt discuie i Sopia Sen continu.
Cpitanul a gsit la ea documente care nu au fost nc
analizate. Ct despre complicii ei, nu a vrut s ne spun pn
acum numele lor, dar i va schimba atitudinea n curnd. Avem
metode s o convingem Cu siguran c este o femeie rezonabil.
Am recuperat o parte din materialul utilizat de polpotiti pentru ai face adversarii s vorbeasc i justiia va avea astfel de ctigat
i ea.
Jan Sarin se ntoarse spre Palin, apostrofnd-o pe un ton
dispreuitor. Prinesa Roie nu reacion n nici un fel, ca i cnd
era deja moart. Malko nu se simea n largul lui. Drepturile
Omului erau o noiune necunoscut n acest univers feroce.
Doi poliiti intrar i se apropiar de Palin. Sopia Sen anun
imediat, zmbind pofticios:
O vor interoga. Trebuie aflat ntreaga reea a lui Ta-Mok de
la Phnom Penh; dac nu, vom avea probleme. Linitii-v ns, va
vorbi
Unul dintre poliiti se pregtea s desprind ctua de piciorul
biroului. Cellalt o inea pe Palin, care sttea cu greu n picioare
Primul ncerc s-i lege minile la spate, dar nu reui s duc
gestul pn la capt. Cu un salt formidabil, Palin reui s se
ridice. Cu mna ngreunat de ctu, mtur aerul i strivi faa
celui de-al doilea poliist.
Ca un arc puternic, piciorul i se ntinse la orizontal, lovindu-l
pe primul poliist n gt i zdrobindu-i traheea. Acesta se cltin i
se ddu napoi. Agitat, cpitanul ncerc s-i scoat pistolul din
toc. Sopia Sen ncremenise, ca paralizat.
Malko fcu un pas pentru a o apuca de mijloc. Cu un strigt
feroce, ea i trase un pumn care i tie rsuflarea. Cu ctua
84

atrnnd, ea deschise ua i ni pe hol. Malko o vzu


npustindu-se pe scar Cpitanul Jan Sarin i recuperase arma
i sngele rece. La rndul lui, se precipit pe urmele femeii, cu
arma n mn i bolborosind ordine n limba sa. Malko l urma.
Ajunser la parter. Palin dispruse deja. Poliitii buimcii nu-i
ddeau prea bine seama ce se ntmplase. Cpitanul strig
adunarea i ntreg grupul iei pe ua Ministerului de Interne. Palin
alerga pe bulevardul Tousamuth, la o sut de metri n faa lor,
zigzagnd printre biciclete i Honda. Un poliist n civil se urc pe
motocicleta galben i porni n urmrirea ei. Cpitanul, Malko i
ceilali preferar s-i continuie drumul pe jos, mbrncind pietonii
i fiind gata s fie strivii de vreo zece ori. Cu toate c era n
picioarele goale, Palin fugea foarte repede. Poliistul pe motociclet
ajunse n spatele ei. Malko l vzu scond arma de la bru i
fluturnd-o a ameninare.
Lng el, cpitanul url ceva, dar cuvintele se pierdur n
priturile motocicletelor.
Brusc, Palin se ntoarse i l zri pe poliistul care se apropia de
ea. Se opri i l atept. Acesta ajunse lng ea i fcu un salt,
srind de pe motociclet. n momentul n care ntindea mna ca s
o prind de guler, Palin i aplec trupul aproape la orizontal i i
expedie o lovitur de picior formidabil, care l dezechilibr. Se
urc dintr-un salt pe motocicleta galben, n timp ce el cdea la
pmnt.
Nebun de furie, el se ridic i, innd arma cu ambele mini,
ncepu s trag asupra fugarei. Un ciclo-taximetrist care mergea n
zig-zag n faa lui primi glonul drept n frunte i se lovi de o Honda
care venea din sens invers. Poliistul continu s trag, n ciuda
strigtelor cpitanului Sarin.
Deodat, motocicleta condus de Palin intr n derapaj i fu
strivit de o camionet. Fugara fu proiectat pe caldarm, se
rostogoli i rmase ntins pe spate. Cnd Malko i poliitii
ajunser n dreptul ei, ea tremura uor, cu ochii fixnd cerul. O
pat de snge se mrea vznd cu ochii pe rochia de un albastru
electric. Cpitanul Sarin se precipit i i desfcu nasturii, dnd la
iveal o gaur ct pumnul, orificiul de ieire a glonului, chiar
deasupra snului stng. Palin i mica ntruna capul i pe buze
ncepu s nfloreasc o spum roiatic. i strnse genunchiul
ntr-un gest reflex.
Poliistul care trsese privea scena cu un aer stupid, innd nc
arma n mn. Prea extrem de tnr; ceilali degajau circulaia
85

ngreunat de corpul ntins n mijlocul drumului i de motocicleta


culcat pe o parte.
Va muri, spuse Malko.
Nimnui nu prea s-i pese.
ngenunchiat lng rnit, cpitanul Sarin ncerca s-i
vorbeasc. Cu un efort supraomenesc, ea ntoarse capul spre el,
ncercnd s-l scuipe n fa. Forele i erau pe sfrite, cci
scuipatul czu pe buzele groase, care acum preau violete.
Gfind i cu prul vlvoi, ajunse acolo i Sopia Sen care l
apostrof violent pe cpitan, care rspunse pe acelai ton. n
deprtare se auzi sirena unei ambulane. Malko privea rnita.
Pieptul i se ridica din ce n ce mai slab i spuma roiatic de la
colul buzelor se transformase n lichid: agoniza.
Cine e imbecilul care a tras? l ntreb Sopia Sen pe cpitan.
Acela, spuse cambodgianul, artndu-l pe poliist.
Fr un cuvnt, ea se ndrept spre el, ncepnd s-l
plmuiasc din toate puterile, o dat, de dou ori, njurndu-l n
acelai timp. Acesta puse arma jos, czu brusc n genunchi pe
caldarm, cu minile mpreunate deasupra capului i bolborosi un
ir de cuvinte de neneles.
Ce se ntmpl? ntreb Malko.
L-am spus c preedintele Hun Sen l va mpuca, mormi
cambodgiana. Aveam absolut nevoie de informaiile ce care
aceast femeie ni le-ar fi putut furniza.
Ambulana opri lng ei n scrnete de cauciucuri i doi
infirmieri aprur, dnd la o parte mulimea compact. n
momentul n care se aplecau s pun corpul pe o brancard, Palin
Yukanthor avu un ultim spasm i rmase nemicat.
Murise.
Copleit, cpitanul i trecu mna prin prul negru i des.
Malko ncerca acelai sentiment. n ciuda asigurrilor fotilor si
prieteni, Ta-Mok nu se da btut. n spatele lui Palin Yukanthor
erau alii i urmtoarea int nu putea fi dect Malko.

86

Capitolul XI
Polpotitii scriu mult, coment Sopia Sen, pe un ton acerb.
Oamenii cpitanului Sarin au gsit documente foarte interesante
n casa lui Palin Yukanthor. Instruciuni personale ale lui Ta-Mok,
ce confirm dorina lui de a face cu orice pre ca negocierile
noastre s eueze.
Cum? ntreb Malko.
Se ntorseser n biroul cpitanului Jan Sarin, pe bulevardul
Tousamuth. Ofierul examina hrtiile gsite n grdina Prinesei
Roii. O ambulan transportase corpul lui Palin Yukanthor la
spitalul 17 Aprilie, pus la punct de bulgari dup plecarea estgermanilor.
Aceast Palin avea drept misiune eliminarea fizic a celor
amestecai n negociere i care se afl la Phnom Penh, explic
Sopia Sen. Dup dumneavoastr, eu eram urmtoarea pe list.
Noi suntem doar intermediari, obiect Malko.
Ta-Mok sper s-i descurajeze n acest fel pe partenerii notri
cambodgieni care au interese diferite, ctignd astfel timp pn la
urmtoarea ofensiv polpotist care va ntrerupe discuiile.
Malko se gndi din nou la optimismul lui Chang, mesagerul
khmerilor roii de la Pailin, pe care l ntlnise n bungaloul de la
Samaki. Nu vedea cum fotii lui prieteni l-ar fi putut atrage pe TaMok ntr-o capcan, n circumstanele date. Gruntele de nisip se
transforma ntr-un zid de beton
Cpitanul ridic privirea dintre hrtii i i adres o fraz lung,
tradus imediat de Sopia Sen.
Prietenul nostru crede c Palin Yukanthor era responsabilul
reelei polpotiste de aici. Dup moartea ei, reeaua risc s fie
paralizat.
S sperm, spuse Malko, fr s-i fac prea multe iluzii.
Aparent, poliia nu cunotea existena reelei paralele a
khmerilor roii buni Vizibil enervat, Sopia Sen se ridic.
Venii, spuse ea, avem de vorbit. S mergem s mncm la
Lipp.
Unul dintre cele mai puin proaste restaurante, situat n faa
spitalului Calmette. Un umbrar, ventilatoare i orez fr furnici!
Se desprir de cpitanul Jan Sarin i, pe scar, Malko o
87

ntreb pe cambodgian:
Cum m-a identificat Palin Yukanthor?
Nu tiu, mrturisi Sopia Sen. Suntem nconjurai de
dumani. Va trebui s ne ntrim precauiile.
Poate s fi circulat ntr-un tanc, cci altceva Malko nu vedea ce
ar fi putut face. Cu acelai surs pe chip, Chieng atepta lng
Toyota i i strnse mna cu putere lui Malko.
Unde ai fost asear? ntreb Malko.
Dumneavoastr plecat, nu avut nevoie de mine, spuse
oferul, surznd larg.
Hotrt lucru, nu era un om cu iniiativ
Sopia Sen atept s se instaleze ntr-una din boxele de la Lipp
i intr n subiect. n sala principal televizorul urla ca un apucat,
protejndu-le astfel conversaia.
Acest incident nu schimb cu nimic planurile noastre, spuse
ea, plin de aplomb.
Nu sunt de aceeai prere, obiect Malko. Dac Ta-Mok este
la curent, avem puine anse s-l prindem n curs. Singurul mod
n care ne putem realiza planul este s renunm la suprimarea lui
i s ncheiem un acord. Voi ncerca s-mi contactez mandatarii,
ceea ce v rog s facei i dumneavoastr n ceea ce v privete.
Sopia Sen i ncruci nervoas picioarele.
Nici nu se pune problema, spuse ea scurt. Mai nti, nu avem
nici o ans s ncheiem un acord cu Ta-Mok. i urte pe
occidentali i tie c exist ansa de a pune n aplicare Soluia
Roie, n cazul n care fotii lui prieteni nu ajung la o nelegere cu
vietnamezii moderai i cu americanii. Pe de alt parte, vreau capul
lui.
Tcerea grea i acoperi spusele. Se aflau n impas. Sopia ncheie
subiectul, zmbind radios.
De altfel, de ce v batei capul? Chang, cel cu care v-ai
ntlnit, v-a confirmat c v va aduce capul lui Ta-Mok n cteva
zile. Lsai-l s se descurce
Nu suntem cu adevrat siguri de amestecul direct al lui TaMok.
Sopia se strmb dispreuitor.
Sunt vicleni i Ta-Mok nu poate refuza s asiste la o
reuniune plenar a Angkar-ului, al crui fondator este. Pol Pot
nsui l-a convocat. Cel cu care v-ai ntlnit la Samaki este
secretarul lui Pol Pot. El este cel care a ndeplinit toate misiunile
secrete n China i Thailanda. Prezena sa este garania c vom
88

trata la cel mai nalt nivel.


Se mai afl nc la Phnom Penh?
Nu tiu nimic. Refuz s intre n contact direct cu mine
Poate c tie prietena dumneavoastr Jane Baron.
Malko se ridic.
M ndoiesc, dar am s o ntreb. n orice caz, trebuie s o
informez despre ce s-a petrecut asear.

*
*

Land Cruiserul mare pe care scria WORLD HANDICAP se afla n


faa porii vilei lui Jane Baron. Malko mpinse poarta de lemn i
travers grdina. O gsi pe Jane Baron n birou, completnd
formulare, cu fermectoarea Sherry lng ea. La vederea lui Malko,
aceasta arbor imediat o expresie ofensat, i strnse
documentele i iei din camer, fr s-i rspund la salut. Jane
Baron l privi ntrebtor.
Nouti?
Da, spuse Malko, dar nu din cele mai bune.
Cnd termin de povestit, americana avea trsturile
descompuse.
Este o catastrof, spuse ea. Trebuie s-i prevenim imediat pe
cei de la Pailin.
Cel cu care m-am ntlnit la sugestia dumneavoastr, Chang,
mi-a dat o legtur, mai sigur dect a dumneavoastr.
Lsai-v oferul aici, spuse ea, v voi conduce eu imediat.
Dup ce l trimise pe Chieng la Cambodiana, Malko se urc n
Land Cruiserul alb. Avur nevoie de douzeci de minute ca s
ajung la mica pia de la Toutophom. Gsir repede colul
anticarilor i al vnztorilor de aur. Standul 24 avea patru metri
ptrai i proprietarul lui picotea ntr-un hamac, deasupra unei
vitrine n care se aflau claie peste grmad statuile unor buddha,
ale unor bonzi i cteva porelanuri. Vnztorul, un cambodgian
fr vrst, cu riduri adnci i prul prea lung, cobor fr prea
mare grab de pe stnoag. Cei din ONG-uri nu cumprau mare
lucru.
Ai primit cumva rubinul de cinci carate de la Pailin? spuse
Malko. E ceva urgent
Ghemuit pe un taburet, negustorul prea c nu auzise i scoase
o cutiu n care se aflau cteva rubine microscopice, nvelite n
vat. Malko se uit la ele. Pentru cine trgea cu ochiul, era doar o
scen banal. mpinse rubinele spre proprietar.
89

Cnd mi putei aduce rubinul acela mare? repet el. Este


foarte urgent.
Impasibil, negustorul i spuse ntr-o englez stricat:
Tomorrow. Six o clock22.
Jane Baron puse pe tejghea o carte de vizit, pe care era notat
n khmer adresa vilei sale.
This place23, complet ea.
Plecar aa cum veniser. Nu aveau altceva de fcut dect s
atepte, spernd c Chang era n continuare la Phnom Penh.
Malko i vrse Coltul 45 la centur, sub cma. Din nefericire,
era aproape imposibil de prevzut un atentat, din cauza sutelor de
vehicule pe dou roi care circulau n ambele sensuri. Jane Baron
prea extrem de nervoas.
Dac nu reuim, zise ea, trebuie s mergem personal la
Pailin.
Sper c nu vom ajunge la aa ceva, suspin Malko.
S traversezi Cambodgia n asemenea condiii

*
*

Plecnd din pia, Jane Baron l lsase pe Malko la


Cambodiana. Profitase de rgaz i se dusese la piscina aflat vizavi
de fluviul Mekong. Cu semnale scurte de siren, un cargou
vietnamez intra n port. oseaua Nr. 1 i Mekongul erau
cordoanele ombilicale ale rii, celelalte frontiere cu Vietnamul
fiind mai mult sau mai puin sub controlul khmerilor roii.
n momentul n care urca n camer, l ajunse din urm un boy
care i ddu o hrtie mpturit. O deschise i citi cteva rnduri
n rus.
A dori s trecei pe la ambasad oricnd dorii, ca s ne vedem.
Ct mai repede posibil. Vladimir Kartoff.
mpturi gnditor hrtia. Nu cunotea nici un Vladimir Kartoff
i cu toate acestea mesajul i era adresat. De cnd cu perestroika,
tia c relaiile dintre KGB i CIA se modificaser profund,
mergnd pn la a colabora cteodat. Din cauza legturii lor
strnse cu cambodgienii, sovieticii erau cu siguran la curent cu
prezena sa la Phnom Penh.
n camer, ddu de o nou camerist, cu trsturi fine,
machiat, mbrcat ntr-o fust mulat, de culoare mov. Se
22
23

Mine. La ora ase (n.a.).


La aceast adres (n.a.).

90

nvrti prin ncpere, aranjnd lucrurile i artndu-i cum


funcioneaz aerul condiionat i televizorul. Brusc, se dumiri: o
mai vzuse la barul de la parter. Ori personalul de la Cambodiana
era polivalent, ori l supraveghea.
Dup multe plecciuni, camerista plec i el se schimb. Chieng
nici mcar nu clipi cnd i indic destinaia. n aceast ar, unde
jocul dublu sau chiar triplu era la ordinea zilei, cine s-ar fi mirat
c un agent CIA se duce la ambasada URSS?
Malko i spuse numele n interfonul ncastrat n poart,
artnd c era ateptat i poarta se deschise. n hol, o matroan
posac, de mod veche, i indic s atepte ntr-un mic salon.
Nu prea prea promitor Perei verzui, nici o deschiztur n
afar de u, nici urm de decoraiuni, doar o mas cu reviste
vechi sovietice i dou canapele roase i gloduroase, pline probabil
de microfoane
Nu atept prea mult. Un blond voinic, cam de treizeci de ani,
cu trsturi efeminate, intr n camer. inea n mn o saco
neagr i l salut pe Malko nainte s se aeze.
Vladimir Kartoff, al Doilea Secretar.
N-am avut plcerea s ne cunoatem, rspunse Malko n
rusete. Suntei sigur c pe mine m cutai?
Absolut, confirm diplomatul sovietic. Sigur c nu ne-am
ntlnit niciodat, domnule Linge, dar suntei extrem de cunoscut
i apreciat n piaa Dzerjinsky.
Hotrt lucru, o vzuse i pe asta. Rusul vorbea pe un ton
foarte sczut, ca i cnd s-ar fi temut de propriile microfoane.
Surznd nefericit, l ntreb:
Nu cumva vorbii vietnameza?
Nu, din nefericire, rspunse Malko. De ce?
Am studiat timp de ase ani i n ultima clip, n loc s fiu
trimis la Hanoi, am ajuns aici, unde n-am prea avut ocazia s o
vorbesc. Din fericire, m descurc bine n englez i vd c vorbii
perfect limba noastr.
Mulumesc,
spuse
Malko.
Ce
pot
face
pentru
dumneavoastr?
Sovieticul surse ncntat.
Ai fcut deja foarte mult, domnule Linge! Guvernul nostru
urmrete cu interes i simpatie eforturile conductorilor
dumneavoastr n reglementarea problemei cambodgiene. Pentru
nceput, a vrea s v asigur c nu vei ntmpina nici un obstacol
din acest punct de vedere.
91

Asta speram i eu, recunoscu Malko, dar situaia nu este


uoar. Suntei sigur c aliaii vietnamezi doresc cu adevrat
aceast rezolvare, n locul Soluiei Roii?
Kartoff i frec brbia imberb.
ncercm s-i convingem pe prietenii notri de la Hanoi,
explic el. Nu realizeaz nc faptul c este ultima lor ans s-i
pstreze poziia n aceast ar; pentru c noi am stopat orice
ajutor economic ncepnd cu 1 ianuarie 1990, din raiuni interne.
Centrul nostru cultural va mai funciona ase luni aici, apoi l
nchidem. Eu nsumi am primit o nou misiune.
Credei c aceast coaliie, khmeri roii, cambodgieni
moderai i americani, este viabil?
Sovieticul avu un gest evaziv.
Este singura ans a Cambodgiei. Hun Sen este un moderat,
polpotitii cu care tratai i-au pierdut fna, iar ceilali, ca prinul
Sihanouk, vor accepta orice. Sigur c n snul Biroului Politic de la
Hanoi exist opoziii puternice. Este vorba de cei n vrst,
brejnevitii, ntre aptezeci i optzeci de ani. Reprezentanii lor
lucreaz pe ascuns aici la aplicarea Soluiei Roii. Trebuie s-i dai
btaie.
Chinezii i susin pe khmerii roii?
Sovieticul surse mhnit.
i acolo tot de btrni e vorba. Au legturi istorice cu cei din
Biroul Politic vietnamez, chiar dac de atunci ncoace interesele lor
nu mai coincid. Pentru ei, o soluie autentic socialist este
preferabil, mai ales c oamenii lui Hun Sen au destule arme s
poat trata pe picior de egalitate cu polpotitii. Numai c,
economic vorbind, lipsit de sponsori, Cambodgia este
condamnat la o autarhie mizerabil, care o va aduce n situaia
Birmaniei. Nimic nu ar putea s plac mai mult khmerilor roii, al
cror ideal din 1975
Malko tia toate acestea
V mulumesc pentru aceast analiz, zise el, dar
Vladimir Kartoff aprinse o igar.
Am vrut s v vd ca urmare a incidentului cu Palin
Yukanthor. Avem corespondeni n Biroul Doi, care ne in la curent
cu multe lucruri. Fii foarte prudent: chiar dac moderaii v sunt
aliai, aceast alian se poate destrma foarte uor n cazul unui
eec.
Adic?
Sovieticul adopt o atitudine destins.
92

Cunoatei micile ciudenii ale lumii socialiste? Ne place s


tergem temeinic urmele erorilor istoriei noastre oficiale. Dac
Soluia Roie va nvinge, m tem c domnul Hun Sen i prietenii
lui i vor face o datorie de onoare n a terge urmele
deviaionismului lor. n dou vorbe: Cambodgia era o capcan
din care nu se putea iei dect prin Vietnam. Dac negocierile
preliminare cu khmerii roii euau, aliaii lui Malko riscau s fie
ispitii s-l fac s dispar.
Sovieticul vorbea ncet i pe un ton plcut, ca un preot la
spovedanie Atmosfera nchis din camera micu i prea
nclzit ntrea senzaia de nelinite.
Nu ezitai s m contactai, spuse Vladimir Kartoff,
ridicndu-se. Am primit ordinul s urmresc de aproape aceste
negocieri. Poate c v-a putea face un serviciu cndva. Nu avei o
infrastructur prea strlucit aici
Era un eufemism
Iat c Malko se afla sub protecia KGB-ului sau a ceea ce mai
rmsese din el Trebuia s cearn foarte atent spusele
sovieticului ns n acest univers nebun, era mai bine dect
nimic.
Vladimir Kartoff l nsoi pe Malko pn la gardul ambasadei i i
strnse clduros mna.
Vremurile s-au schimbat, spuse el i sunt mulumit c rile
noastre au ajuns n sfrit s se neleag. S ncercm s evitm
aplicarea n Cambodgia a acestei Soluii Roii.

*
*

Malko strivi un nar care i se aezase pe antebra. La cderea


serii, roiau cu miile. Instalat pe veranda vilei lui Jane Baron, lupta
cu cldura bnd suc de lmie cu ghea. nuntru era i mai ru:
acelai ventilator astmatic. Americana sunase de urgen la
Ministerul Sntii i Malko atepta mesagerul din partea lui
Chang. Din ajun, de ia ntlnirea cu diplomatul sovietic, i
stpnea cu greu nerbdarea, pndind un posibil atac.
Nu considerase util s o pun la curent pe Jane Baron cu vizita
fcut lui Kartoff, ca s nu o ocheze. Ezita ntre cldura lipicioas
a salonului i atacurile narilor, cnd vzu poarta grdinii
micndu-se. ntinse instinctiv mna spre sacoa n care avea
Coltul. I se strnsese inima, dar nu era dect trupea Sherry.
Vzndu-l pe Malko, ea ovi.
Ce facei aici? ntreb ea, la fel de agresiv.
93

Dar dumneavoastr? Credeam c ai plecat la Kompong


Thom.
Drumul este nchis, mrturisi ea, plin de jale. Ticloii de
khmeri roii. Au organizat o ambuscad i au murit unsprezece
persoane.
Tnra se trnti ntr-un fotoliu n faa lui.
Ce a mai face o baie, suspin ea. Crp de cald. La mine la
Monorom nu e dect un du cu ap murdar.
i cine v mpiedic? o ntreb Malko.
Sherry l privi mnioas.
Dumneavoastr! N-am chef s v vd aprnd ca deunzi.
Nu mai sunt la vrsta cnd te culci cu o fat cu fora,
rspunse Malko, surznd angelic i acum atept pe cineva.
Privirea tinerei se ntunec i ea rnji:
Un spook24, cu siguran! Sunt sigur c nu suntei cine
spunei, iar Jane nici att. Facei afaceri murdare n loc s-i ajutai
pe aceti nefericii de cambodgieni.
ncetai cu prostiile, spuse Malko agasat i ducei-v la baie.
V jur c nu m mic din acest fotoliu, chiar dac v necai.
Fr replic, Sherry se ridic i dispru n cas, ieind dup
cteva clipe nfurat ntr-un prosop care o acoperea de la
subsuori pn n clcie. Travers foarte demn terasa i dispru
n anexa botezat sal de baie. Numrnd minutele, Malko ncepu
s se lupte din nou cu narii. Deodat, un strigt venind dinspre
dependine l fcu s tresar. nc unul i mai ascuit.
Scond Coltul din saco, se repezi spre baie i intr. La
nceput nu vzu dect torsul lui Sherry ieind din ap. Privirea ei
ngrozit fixa marginea czii de piatr. Privi i el ntr-acolo i
descoperi un scorpion negru n echilibru deasupra apei. Malko
ezit. Scorpionii tiau s noate. Dac i ddea un picior, insecta
risca s cad n ap i s o mute pe tnra american.
Nu micai! spuse el, calm.
Paralizat de fric, Sherry nici nu era n stare. Apucnd Coltul
cu ambele mini, Malko ochi cu grij insecta i aps pe trgaci.
Zgomotul fcu s tremure pereii. Proiectilul de calibrul 45
pulveriz literalmente scorpionul.
Ameninarea odat disprut, Sherry ni goal puc din
cad, ca mpins de un resort. Malko avu timp s vad o crup
somptuoas i o blni rocat i ea i se arunc n brae
24

Un tip oribil (n.a.).

94

tremurnd nc de groaz. Malko o cuprinse cu braul dup talie i


ea se lipi de el, gata s-l sufoce.
My God! exclam ea cu vocea pierdut. A murit?
S-ar prea c da spuse Malko.
Rmaser n aceeai poziie cteva secunde, apoi ea se
desprinse, apuc prosopul i se nfur n el.
De ce avei pistol? ntreb ea, brusc.
Malko surse.
Pentru tot felul de lighioane murdare
Sherry ridic din umeri.
Nu spunei prostii. Suntei spion!
Devenea o obsesie. Malko zri un sn somptuos ieind din
prosop i spuse gnditor:
Avei ntr-adevr un piept minunat
Ea fcu un pas nainte pentru a iei, dar el o cuprinse cu
braele, imobiliznd-o.
Oprii-v! zise Sherry luptndu-se i nu prea. Ce va spune
Jane, dac vine acum?
C v-ai umanizat, spuse el pe un ton de conversaie.
Oprii-v! Mai bine spunei-mi ce facei n Cambodgia.
El i nchise gura cu un srut i schi gestul de a trage de
prosop. Sherry ntoarse capul i scoase un strigt scurt.
Suntei nebun, plecai!
Dumneavoastr m-ai chemat, remarc el.
Adevrat, recunoscu ea, suspinnd. Mi-a fost ngrozitor de
fric
Era n continuare lipit de el i Malko i cuprinse ncetior un
sn. Era greu i tare i sfrcul se ridic imediat, ca mpins de un
resort secret. Privirea ochilor verzi se tulbur.
Ticlosule! spuse sec Sherry. Nu ncercai s m violai.
Atitudinea i dezminea vorbele. i mpingea bazinul spre Malko
i nu ncerca s scape din braele lui.
Ddu drumul snului, oprindu-se asupra feselor, pe care le
mngie cu amndou minile. De aceast dat, Sherry se
desprinse de el, ls prosopul s cad i intr n cad, artndu-i
pentru cteva clipe fesele sublime. Malko se gndea dac s intre
i el n ap, dar auzi nite pai pe verand. Iei, ascunznd Coltul
sub cma. Un cambodgian necunoscut, de vreo patruzeci de ani,
atepta.
Pe cine cutai? ntreb Malko.
Cellalt schi un surs i rspunse:
95

Am ntlnire cu o persoan care dorete un rubin foarte


frumos.
Eu sunt. L-ai adus?
Cambodgianul se apropie i i spuse pe un ton sczut:
Am un mesaj de la lauk Chang. Vrea s v vad miercuri.
Peste dou zile.
Unde? ntreb Malko.
La templul Bayon, la Siem Reap. La baza celor patru turnuri
ptrate.
Bayon fcea parte din ansamblul templelor de la Angkor.
De ce aa departe? Nu poate veni la Phnom Penh?
Nu tiu, domnule, spuse politicos cambodgianul. Lauk Chang
v ateapt pe la unsprezece. Mi-a spus s v comportai ca un
turist care vrea s viziteze templele. V va gsi cu uurin. Acum
trebuie s plec.
Nu-i putei transmite un mesaj?
Nu, domnule.
Salut din cap i se ndeprt. Malko l urmri de la distan i
inspect strada. Era pustie. Emisarul se pierduse deja n
ntuneric. Privi spre cas gnditor. De ce la Angkor? Era n
apropierea zonei controlate de Ta-Mok.
ntlnirea i se prea stranie. Dac Chang avea ceva s-i
comunice, de ce nu-l contactase personal? Doar Malko era acela
care dorise s-l vad.
Oare Chang se aliase cu Ta-Mok?
n Asia, totul era posibil. n acest caz, Malko era atras ntr-o
curs. Sau, dintr-un motiv necunoscut, Chang nu se putea
ntoarce la Phnom Penh i voia s afle mesajul lui Malko.
n orice caz, Malko nu putea ignora aceast ntlnire. Singurul
lucru pe care putea s-l fac era s reduc riscurile la minimum,
aceasta n cazul n care era posibil. Locui ales un templu vizitat
de turiti prea s ndeprteze un anumit numr de posibiliti
neplcute. Nu se putea lmuri dect dac fcea aceast cltorie la
Siem Reap.
Sherry iei din baie i trecu prin faa lui, drapat demn n
prosop. Magia se destrmase. Dac nu ar fi fost mesagerul lui
Chang, ar fi violat-o n cad. Lupta nu era nc pierdut. Lsnd
viitorul s decid, l cut pe Chieng, care atepta lng Toyota.
Cum ajungem la Angkor? ntreb el. E departe pe osea?
Cambodgianul rse politicos.
Nu, nu departe, dar nu posibil pe osea. Muli polpotiti
96

mers avion. ntors seara. Vrei vizitat temple de la Angkor?


Exact, spuse Malko.

*
*

Toate funcionarele de la Air Kampuchia erau adunate n jurul


unei mese joase, ascultnd peroraiile uneia mai n vrst. Malko,
care atepta deja de zece minute, se plictisi i se apropie.
A vrea un bilet, spuse el.
Una dintre fete i spuse imediat, pe un ton sfios:
Ateptai, domnule, suntem ntr-o edin politic de stabilire
a poziiei lucrtorilor Aviaiei Civile din Kampuchia.
Numita Aviaie Civil se reducea la dou Antonovuri 24
strvechi, oferite de rui i un Caravelle antic, ce putrezea pe
aeroportul din Bangkok din 1975 Un afi recent al companiei Air
France, lipit pe zid, anunnd noile zboruri Paris-Tokyo fr
escal, cu Boeing 747.400, ajuns acolo Dumnezeu tie cum, l ls
indiferent.
Reuniunea se termin n sfrit i putu obine biletul, artnd
autorizaiile necesare. Sopia Sen se ocupase de ele chiar n acea
diminea. Iei i se duse la Jane Baron, care l atepta n Land
Cruiserul alb.
Am s v conduc mine, propuse ea. Oricum trebuie s merg
la aeroport s atept pe cineva care vine de la Saigon. Apropo, ce iai fcut lui Sherry?
Nimic, din pcate. De ce?
Mi-a spus lucruri foarte frumoase despre dumneavoastr.

*
*

Cu mna pe claxon, Chieng se strduia s ptrund printre


ciclo-taxiuri i puinele maini. Jane Baron l anunase pe Malko la
Cambodiana c intervenise ceva i acum era gata s piard avionul
i implicit ntlnirea. Scrnind din dini, nu spunea nimic,
numrnd minutele. Ajunser la vechiul aeroport la 8.28. Avionul
pleca la 8.30
Nu putut luat Colt, l avertiz Chieng. Eu pstrat pentru
dumneavoastr. Mult controale.
Malko nu avea chef s se despart de Coltul lui. Neinnd
seama de avertismentul lui Chieng, se hotr s-i ncerce ansa i
se precipit ca un nebun, agitnd biletul i mbrncind poliiti i
stewardese. Se opri la marginea pistei: Antonovul 24 era acolo, cu
motoarele pornite i cu ua deja nchis. Nu fu lsat s treac. Era
97

imposibil s se fac neles n uruitul motoarelor. Din cabina lui,


pilotul observa scena. Malko agit nspre el o hrtie de 20 de dolari
i peste cteva clipe ua se deschise i pasarela cobor.
Se instal i, n timp ce stewardesa care i deschisese ridica
pasarela, zri cocul Sopiei Sen aprnd din mulime. Tnra
gesticula i striga ceva, dar zgomotul din jur era prea puternic.
Silueta ei dispru, datorit micrii avionului. Antonovul rula pe
pist. Printr-un hublou, Malko o zri din nou pe Sopia Sen care
fcea semne largi n direcia lui.
Oare ce dorea?
Cuprins de o nou nelinite, privi orezriile care defilau sub el,
n timp ce avionul urca lent. Ct vedeai cu ochii, nici o form de
relief. Un fum alb invad aparatul: fusese pornit climatizarea.
ncerc s se destind, ntrebndu-se cum avea s-l ntlneasc pe
corespondentul lui i mai ales de ce aliata lui ncercase s-l
mpiedice s plece
Coltul ascuns n saco i ddea un sentiment de siguran.
Nimeni nu-l controlase n harababura plecrii.

98

Capitolul XII
Apele lacului Tonle Sap reflectau razele soarelui, pat glbuie n
mijlocul esturii de jungl rar alternnd cu orezrii, ntins ca n
palm. Marele lac ce se ntindea pe mai bine de dou sute de
kilometri la sud de drumul Kampong-Siem Reap prea ncremenit
ca o mlatin la soare. Antonovul 24 cobor spre Siem Reap,
cltinndu-se n aerul cald.
Micul aeroport nu era dect un lumini nconjurat de jungl,
aprat de cteva baterii antiaeriene simbolice. Avionul rul pn la
minuscula aerogar din ciment alb, pe care se mai zreau nc
urmele nenumratelor proiectile de diverse calibre. Cele mai multe
dintre geamuri erau sparte. Civa soldai lncezeau, cutnd un
col umbros.
Parc ar fi ajuns la captul lumii.
Malko cobor, resimind ocul cldurii umede, mult mai
puternic dect la Phnom Penh. Cei civa turiti germani i
japonezi i rarii cambodgieni ncrcai ca nite mgari coborr din
Antonov.
Un cambodgian grsuliu se apropie de el, cu o list n mn.
Lauk Linge?
Da, spuse Malko, puin surprins.
Prietenul dumneavoastr care locuiete la Grand Hotel
dAngkor a organizat totul. Vei vizita templele cu o main
particular. Preul este de o sut de dolari. Venii.
Un microbuz atepta. Malko se altur celorlali turiti, trecnd
prin faa cldirilor distruse de khmerii roii. Orezriile alternau cu
zone de jungl rar i cu plantaii de bananieri. Totul prea calm.
Peste zece minute ajunser la Grand Hotel dAngkor, o cldire mic
i cu un aer vetejit, n stil colonial, avnd la ferestre nite
surprinztoare obloane albastre. Malko se repezi la recepie,
ncercnd s ia legtura cu Sopia Sen.
A vrea s telefonez la Phnom Penh, spuse el.
Cambodgiana de serviciu l fcu s repete de dou ori, preciznd
apoi cu un surs foarte plcut:
Imposibil domnule, telefonul nu funcioneaz astzi. Poate pe
sear
Dac totul mergea cum trebuie, pn seara era napoi la Phnom
99

Penh. Primirea pe care i-o fcuse ghidul l liniti: mesagerul lui


Chang nu-l trimisese la o ntlnire-fantom. Sigur c ar fi fost mult
mai simplu s se vad la Grand Hotel dAngkor, dar poate c
Chang voia s-i prezinte pe cineva
Ghidul su reapru. Malko zri n faa peronului hotelului o
Volg neagr i veche, cu geamurile protejate de perdele albe.
Ddu cei o sut de dolari i se instal n spate. Ghidul se urc
lng ofer. n deprtare se auzir nite explozii surde.
Ce se ntmpl? ntreb Malko.
Polpotitii, domnule, explic ghidul, sunt n pdure. Nu prea
departe, dar nu atac niciodat turitii.
De ce?
Cambodgianul i ascunse tulburarea sub un surs.
Profit i ei, spuse el.
Altfel spus, dolarii japonezilor i ai americanilor susineau
rzboiul lui Pol Pot
Diversele temple care formau ansamblul de la Angkor se
ntindeau ntr-o jungl de zeci de kilometri ptrai. Din cauza
prezenei khmerilor roii, multe dintre ele nu mai puteau fi vizitate
de turiti, acetia mulumindu-se doar cu cele mai frumoase:
Angkor i Bayon.
Volga parcurse mai muli kilometri pe un drum pustiu i se opri
n faa unui pod impozant mpodobit de ambele pri cu zeci de
statui de piatr, aflate ntr-o stare mai mult sau mai puin bun.
Multe dintre ele fuseser decapitate. Ansamblul trecea pe
deasupra unui imens an cu ap ce nconjura Bayon-ul i se
termina ntr-un arc gigantic mpodobit cu un Buddha surztor. n
nie aflate de fiecare parte, o duzin de soldai picoteau n mijlocul
unui maldr imens de arme i provizii.
Acesta este Bayon-ul, l anun cu mndrie ghidul.
Trecur pe sub arcad, mai parcurser civa kilometri printr-o
jungl rar i ajunser la templul propriu-zis.
De departe, prea un bloc gigantic, cu cele cincizeci i patru de
turnuri de piatr de form ptrat, fiecare fiind o reprezentare a lui
Buddha. Nu erau toate de aceeai nlime, unele fiind distruse de
obuzele rtcite, altele ruinate de trecerea timpului. Ansamblul
degaja nc o impresie de austeritate maiestuoas, din cauza
gresiei cenuii mncate de umezeal.
Pe un ptrat gigantic cu latura de trei sute de metri, se
amestecau fresce, statui, unele dintre ele colosale, mici temple i
turnuri, toate legate printr-un pienjeni de culoare i de galerii.
100

Acestea, ca i curile interioare, se ntindeau pe mai multe nivele,


formnd un adevrat labirint.
Rdcinile bananierilor uriai i croiser loc timp de secole,
ridicnd dalele, dislocnd pereii, distrugnd porticurile i
infiltrndu-se peste tot, cu o for lent, dar irezistibil.
Malko cobor din Volga i contempl extraordinarul ansamblu
arhitectonic. Nu se zrea nici ipenie, dar un regiment s-ar fi putut
ascunde n acel labirint. Chang probabil c l inea sub observaie
de undeva. Din locul unde se afla, Malko putea zri cele patru
turnuri de care pomenise trimisul lui Chang.
n afar de psri, nimic nu tulbura tcerea. Ceilali turiti i
ncepeau vizita la Angkor. n jurul lui, blocurile de piatr
rspndite peste tot preau o jungl. Ghidul se apropie i i art
statuile decapitate.
Polpotitii au tiat capetele tuturor reprezentrilor lui
Buddha. Sunt nite nebuni. Dac ar fi putut, ar fi distrus templele.
Pe cele mici le-au aruncat n aer cu exploziv, de la temelie.
Prietenul dumneavoastr nu e aici. Vrei s ncepei vizita?
Malko scoase o hrtie de zece dolari.
Le voi vizita singur. Trimitei-l la mine cnd sosete.
Ghidul protest de form i fericit se urc n Volga care parc la
umbra unui imens Buddha modern de ipsos aurit. Malko ptrunse
pe o alee pavat cu dale dreptunghiulare care ducea spre centrul
Bayon-ului, ndreptndu-se, dup o apreciere rapid, spre cele
patru turnuri. Ajunse la o serie de curi interioare, ornate cu fresce
roiatice. Soarele ardea cu putere i tcerea era impresionant.
l va gsi oare pe Chang?
Continu cam la ntmplare, mergnd n zig-zag printre coloane
i statui, ptrunznd din ce n ce mai n adncul templului. Dintre
pietrele dislocate neau ierburi i un arpe i se strecur printre
picioare. ntr-un final, ajunse ntr-un spaiu deschis, dominat de
patru turnuri i de figurile enigmatice a patru Buddha nali de
mai muli metri i aezai la rnd, ce mpodobeau cele patru laturi
ale turnurilor. Era locul de ntlnire.
Nimeni.
Privi n jur i zri n partea dreapt intrarea unei galerii ornate
cu nite Buddha mai mici, care scpaser de decapitare. n mijloc
se nla un linguam, o reprezentare a sexului lui Vinu, un soi
de obelisc de piatr de 1,50 m nlime, nfipt n pmnt. Lipit de
el, putu zri silueta unui brbat, dar era prea departe s-i poat
distinge trsturile. Malko deveni circumspect. Dac era Chang, de
101

ce nu se mica? De la intrarea n galerie, l strig pe un ton sczut.


Domnul Chang?
Nici un rspuns i nici o micare. Lui Malko i se puse un nod n
stomac. Aa nemicat, brbatul prea mort. Examin mai
ndeaproape pereii galeriei. Zecile de intrnduri puteau ascunde o
capcan. Atept, pndind un zgomot sau o micare, dar n zadar.
Silueta imobil prea s-l sfideze, la fel de nepenit ca linguamul
de care se sprijinea. Nu se putu opri s vad despre ce era vorba.
Scoase Coltul din saco i naint precaut prin galerie, fiind
atent mai ales la dalele dislocate, ntre care s-ar fi putut ascunde o
grenad legat de un fir invizibil.
Se opri la zece metri de brbatul eapn, simind cum i se
ntoarce stomacul pe dos de oroare.
Era chiar domnul Chang.
Fusese tras n eap. O enorm epu de bambus i ptrundea
printre picioare, meninndu-l n poziie vertical.
Cellalt capt al bambusului era nepenit ntre dalele de piatr,
n ochi i fuseser nfipte dou achii i sngele i inundase chipul.
O sfoar subire i atrna nc de gt: tortura se terminase prin
strangulare Un strop de snge proaspt i picur de pe brbie pe
pardoseala de piatr.
Fusese omort cu mai puin de o jumtate de or n urm
Cu inima strns, Malko se sprijini de linguamul rotund,
cercetnd templul printr-o deschiztur. Deasupra statuilor i a
siluetelor cenuii ale lui Buddha, zri Volga, la mai bine de o sut
de metri distan. nelese imediat scopul acestei regii. Cum se
ntmpla deseori n Asia, trebuia impresionat i apoi i se fcea de
petrecanie.
Nu fu nevoit s atepte mult: o siluet verzuie apru din captul
galeriei, apoi o alta. Se ntoarse: alii neau din partea din care
venise, aidoma unor insecte duntoare. Khmeri roii n uniforme
chinezeti i cu mitraliere Kalanikov n mini peau tcui cu
tlpile de cauciuc. Se ndreptau spre el, ncercuindu-l, cu intenia
vdit de a-l prinde viu.
Privi n jur. Deschiztura ptrat din faa lui ddea ntr-o curte
de piatr, aflat zece metri mai jos. Era imposibil de srit.
Deodat, zri intrarea unui culoar i o lu ntr-acolo. Coridorul se
termina civa metri mai ncolo, ntr-o gaur ntunecat. Fr s
ezite, Malko i ddu drumul s cad. Ajuns jos, zri un fel de
tunel orizontal i ptrunse n el n patru labe, cu Coltul n mn,
ntorcndu-se din cnd n cnd pentru a verifica dac mai avea
102

avans fa de ei. Brusc, n faa lui zri un zid.


Tunelul era o fundtur.

*
*

n spatele lui, un khmer rou nainta ca o omid. Malko nu-i


fcu iluzii: de unul singur, nu reuea s-i anihileze dumanii, dar
mai existau i soldaii care pzeau Bayon-ul. Trase n direcia
adversarului lui i ecoul detunturii i sparse timpanele.
Cellalt se prbui la pmnt i nu mai mic. Din spate
veneau deja tovarii lui, trecnd peste cadavru, dar nefcnd uz
de arm. Ghemuit, cu spatele lipit de peretele de piatr, Malko
ncepu s trag n masa mictoare, asurzit de detunturile
puternice ale Coltului. Era un masacru. Fiecare proiectil i
atinsese inta n acel spaiu restrns. Chiulasa pocni, rmnnd
deschis. Mainal, Malko puse al doilea ncrctor i ultimul,
pregtindu-se s trag. Tcerea din jur l opri n tunel nu erau
dect mori i rnii. Nici un khmer rou nu-i mai fcu apariia.
Malko naint cu infinite precauii i ajunse lng cadavre. Primul
murise cu ochii deschii. Al doilea i al treilea aveau capetele
zdrobite. Cu totul, erau ase. Disciplinai ca furnicile, ncercaser
s-i ndeplineasc misiunea: s-l captureze pe Malko viu. Acest
sacrificiu avea ceva nfricotor. Muli aveau pistoale la bru i
mitraliere Kalanikov n bandulier. Nici mcar nu ncercaser s
le foloseasc.
naintnd n continuare, ajunse la pu i risc s arunce o
privire. Nimeni. i ddu seama c supravieuitorii se repliaser.
Nu preconizaser faptul c putea s fie narmat. Datorit gurilor
din perete, reui s ajung la captul galeriei i s se ascund ntro scobitur, dup ce bg Coltul n saco. Probabil c
mpucturile fuseser auzite pn departe i ghidul mai mult ca
sigur c dduse alarma.

*
*

Se scurser douzeci de minute pn cnd Malko, ajuns la


intrarea galeriei, simi eava unui M16 proptindu-i-se n fa.
ncepu s strige n englez. Peste cteva secunde, un soldat
cambodgian mai mult mort dect viu se opri n faa lui. n spatele
lui mai erau i alii, nsoii de ghid. Ciufulit i plin de praf, Malko
juc la perfecie rolul omului ngrozit, povestind c a dat nas n
nas cu khmerii roii care l ncoliser, dar reuise s scape.
Strigtele pline de oroare ale ghidului, care descoperise cadavrul
103

mutilat, l scutir s spun mai multe.


Nimeni nu se ndoi de spusele sale. Escortat de un Jeep plin de
soldai, se urc n Volga neagr, ndreptndu-se spre Angkor.
Ghidul prea terorizat.
Ai avut noroc, spuse el. Probabil c voiau s v rpeasc i
s cear o recompens. Au fcut la fel cu un alt etnolog care a stat
ase luni cu picioarele n lanuri la ei n tabr.
Malko nu mai avu chef de frescele de la Angkor Un soare de
plumb sclda templele cenuii. Se grbea s se ntoarc la Phnom
Penh, ncercnd s salveze operaiunea.
Ta-Mok se pregtea de o contraofensiv violent. Prima victim
fusese aliatul lor, nefericitul de Chang. Creznd c i ntinde o
curs lui Ta-Mok, czuse singur n ea.
Nu numai c legtura cu cei de la Pailin fusese ntrerupt, dar
ofensiva lui Ta-Mok prea s pun totul sub semnul ntrebrii.

*
*

mpreun cu ceilali turiti, Malko debarc din avion la Phnom


Penh cam pe la cinci. Surztorul Chieng era acolo.
Doamna Sen vrea vede imediat, l anun el.
Drumul i se pru foarte lung lui Malko. Atunci cnd intr n
biroul mare i rece, Sopia Sen apru ca o furtun i se opri n faa
lui, surznd uurat.
Credeam c nu v mai vd vreodat! exclam ea. Nu m-ai
zrit azi diminea la aeroport?
Ba da, admise Malko, dar nu mai puteam cobor din avion.
Dup cele ntmplate acolo, acum neleg ce doreai s-mi
spunei
Ea se aez pe unul dintre scaunele chinezeti, aprinse o igar
i spuse:
Rzboiul a nceput. Azi diminea foarte devreme, am aflat
prin legturile mele cu cercurile vietnameze c Ta-Mok e la curent
cu tot i i-a prevenit pe btrnii bonzi de la Hanoi c l va executa
pe trimisul lui Pol Pot. Ei i-au dat mn liber.
De abia am scpat de aceeai soart, spuse Malko i nu
neleg de ce nu m-au lichidat, era att de uor la Bayon.
Ta-Mok nu e la curent cu detaliile operaiunii noastre, explic
tnra femeie. Voia s v interogheze, evitnd astfel comiterea
unor erori. Dac nu acionm repede, Soluia Roie va fi pus n
aplicare.
Cei de la Palin sunt la curent cu soarta trimisului lor?
104

Nu nc.
Vor afla i, n mod sigur, i vor schimba atitudinea.
Iar noi trebuie s-i mpiedicm, spuse ferm cambodgiana.
Cum?
Lichidndu-l pe Ta-Mok.
Malko surse cu amrciune.
N-au reuit vietnamezii, cu diviziile lor blindate i cu aviaia.
Doar arma nuclear n-au folosit-o
Trebuie s-i ntindem o curs, s-l facem s ias din brlog.
Cum?
Nu tiu nc, dar vom gsi o modalitate. Pn atunci, Jane
Baron trebuie s mearg la Pailin, s-i ncurajeze, explicndu-le c
americanii i Hun Sen nu i-au schimbat poziia. Mai exist ansa
ca Ta-Mok s se duc la reuniunea Angkar-ului. E n stare.
i dac nu se duce?
Am o idee, spuse ea brusc i o voi pune la punct.. Ducei-v
la Jane Baron.

*
*

Vila lui Jane Baron nu era luminata. Malko fu mirat, cci Land
Cruiserul alb se afla n faa porii. mpinse poarta de lemn i
travers grdina. Nu era nimeni pe teras, n afar de nari. Ua
salonului era deschis, deci americana era n cas. O strig:
Jane! Nici un rspuns.
ncepu s caute prin celelalte camere, dar fr succes i i veni
n minte baia. i acolo era ntuneric, dar un miros fad i un
bzit straniu l alertar. Cu inima btnd s-i sparg pieptul,
aprinse lumina.
Jane Baron era n cad, cu capul dat pe spate. Avea beregata
tiat de la o ureche la cealalt. Scpase din mna dreapt
vibromasorul cu care i provoca plcere n momentul n care
intrase asasinul. Bzitul staniu venea de la aparatul care nc
funciona. Pe un scaun se afla un mic pistol de calibrul 6,35, mult
prea departe s fi putut ajunge la el.
Cada era roie de snge ca un lac de comar.
Malko auzi deodat pai n grdin, apoi o voce care spuse:
Hello.
Era Sherry.
Malko n-avu timp s rspund: ea descoperise oribila scen.
Strigtul i se transform ntr-un suspin nervos i buimcit, se
ls condus n salon. Doar dup ce Malko i ddu s bea un
105

Johnny Walker sec, ea reui s ridice privirea.


Ce s-a Cine A murit?
Sherry cltin din cap, frngndu-i minile.
tiam c aa ceva va duce la l-am spus, dar ea m minea.
Ce tiai?
tiam c nu era ce pretindea Surprinsesem anumite lucruri
stranii. M luase cu ea la Pailin i am priceput c nu se ocup cu
probleme umanitare.
Adevrat, recunoscu Malko. Jane i cu mine lucrm n
aceeai organizaie
CIA?
n aceast situaie, era inutil s mint.
Da.
Tnra american i scutur pletele rocate, fcnd o grimas
de dezgust.
Nu credei c ai fcut destul ru acestei ri nenorocite? n
70 ai mpins-o n rzboi. Fr voi, Sihanouk ar mai fi fost i
astzi la putere i Cambodgia ar fi trit n pace.
Poate c da, spuse Malko, dar acum ncercm s ajutm
Cambodgia. Nu pot s v spun cum, dar dac dau gre, n aceast
ar se va instala comunismul fr speran, mpreun cu Pol Pot
i cu ororile sale.
Tnra american l privea cu un aer absent, ca i cnd n-ar fi
neles. Brusc, ncepu s geam.
My God, unde am s m culc? Nu m pot ntoarce la
Monorom.
Nu avei de ce v teme.
Ea avu o tresrire.
Nu. Mi-e fric.
Foarte bine, spuse Malko, ateptai-m aici cteva clipe. O
ls pe tnra femeie n compania paharului de Johnny Walker i
se duse n birou. Timp de o jumtate de or scotoci contiincios
peste tot, fr s gseasc ceva compromitor. Acelai rezultat i
n camer. nfrnndu-i dezgustul, se ntoarse n spltorie i
recuper micul pistol de 6,35, pe care l puse n buzunar. Complet
amorf, Sherry nici mcar nu se micase, dar paharul de scotch
era gol.
Luai-v lucrurile i venii, spuse el.
Unde?
Unde vrei. E mai bine ca poliia cambodgian s gseasc ea
cadavrul. Menajera va da alarma diminea.
106

Ea se ls condus ca un automat, pn la btrna Toyota.


Am s v iau o camer la Samaki, acolo unde sunt prietenii
dumneavoastr. Cred c e mai bine s dm impresia c oficial nu
suntei la curent cu nimic
Nu, tresri tnra, nu vreau s merg la Samaki.
De ce?
Mi-e fric, nu neleg nimic i m vor ucide i pe mine.
Chieng conducea cu vitez redus pe bulevardul Acharmean,
ateptnd instruciunile lui Malko.
n acest caz, unde vrei s mergei? o ntreb el pe Sherry.
Vreau s rmn cu dumneavoastr.
OK, s mergem la Cambodiana, sunt camere berechet.
Traversar Phnom Penh-ul n care circulaia dinaintea
camuflajului era extrem de intens. Malko i spuse c de acum se
afla n prima linie, asta n cazul cnd nu se hotra s plece imediat
din Phnom Penh.
Fr s vrea, supraveghea cele dou direcii Un atentat putea
surveni oricnd. Era evident c, dup moartea lui Palin Yukanthor,
reeaua polpotist de la Phnom Penh continuase s funcioneze i
Ta-Mok se hotrse s se rzbune. Se gndi la Sopia. i ea era n
pericol
Portarul plin de fireturi de la Cambodiana se repezi s deschid
portiera i el o mpinse pe Sherry afar. Tnra se cltina i fu
nevoit s o in de bra ca s nu se prbueasc
M duc s v iau o camer, propuse el.
Ea cltin din cap cu ncpnare.
Nu, nu, mi-e fric, rmn cu dumneavoastr.
La mine n camer?
Da.
El nu insist i se urcar n ascensor. Imediat ce ajunse n
camer, ea se trnti pe pat. Malko se aplec spre ea.
Am un drum de fcut. Odihnii-v.
Sherry l reinu, agndu-se de el ca o necat.
Nu, nu, vreau s merg cu dumneavoastr. Mi-e fric.
Aici nu riscai nimic, o asigur Malko. Nu deschidei nimnui
dect mie.
Ea se uit n jur.
Unde e telefonul?
Nu exist
Dintr-un salt, ea sri din pat, aruncndu-se n braele lui cu o
violen extraordinar i mbrindu-l cu tot corpul.
107

V rog, tiu c nu v mai ntoarcei


Ba da!
i trebuir cinci minute s o liniteasc, apoi plec. N-avea nici
un moment de pierdut. Chieng l atepta netulburat.
Ne ntoarcem la doamna Sen, l anun Malko.
Frumoasa Sopia era ultima lui aliat.

108

Capitolul XIII
Cu chipul ca de marmur, Sopia Sen asculta relatarea lui
Malko. Surse ironic, atunci cnd el i spuse c era n pericol.
De mult vreme sunt n aceast situaie, afirm ea. Trebuie
ns s-l prindem ct mai curnd pe Ta-Mok, altfel suntem mori
amndoi.
Dac faciunea dur a khmerilor roii l nvinge, Hun Sen va
ncerca s se dea de partea lor, fcndu-i s cread c era de la
nceput pentru aplicarea Soluiei Roii. Pentru aceasta, va trebui
s elimine martorii susceptibili s susin contrariul, aa ca mine.
Situaia nu era strlucit. Ta-Mok l lichidase pe trimisul special
al lui Pol Pot, apoi pe Jane Baron. Fcea prpd, nainte de a
merge mai departe, era vital de aflat ct mai repede care era poziia
khmerilor roii de la Pailin n privina recentelor evenimente i
pentru asta trebuia s intre n legtur cu ei. Singurul contact era
negustorul de aur din piaa Toutophom. i comunic aceast
sugestie Sopiei Sen, care nu ezit.
E prea trziu, remarc ea, s-a fcut aproape opt, dar putei
ncerca, totui.

*
*

Piaa Toutophom era nchis, n afara celor dou restaurante


luminate cu lmpi cu petrol. Standul 24 avea obloanele ncuiate,
aidoma celor din vecintate. Toat activitatea nceta la ora ase.
Sopia Sen i Malko se pregteau s se ntoarc, dar zrir un
brbat nfurat ntr-o ptur, care dormea ntre dou standuri.
Ea l trezi i l ntreb despre proprietarul de la 24. Minune!
Cunotea familia i tia c locuia la dou strzi mai ncolo, ntr-o
cldire comun invadat de refugiai. Pentru doi dolari, fu de acord
chiar s-i conduc acolo
Se strecurar pe o scar de o murdrie respingtoare. Din bloc
nu mai rmsese dect structura. Fr electricitate, fr ap
curent, oamenii erau nevoii s gteasc afar, pe reouri puse pe
jos. Pe culoare miunau copii i btrne cu capetele rase, crnd
saci cu mncare i cu crbuni. Sufocai de fumul care ieea de
pretutindeni, ajunser la etajul patru i mpinser ua
apartamentului indicat de ghid, dnd nas n nas cu vreo ase
109

oameni stupefiai. Trei puti se jucau de-a rzboiul, o btrn


amesteca ntr-o oal, iar o femeie crpea o fust. Sopia schimb
cteva vorbe cu ea.
Cel care ne intereseaz e pe balcon, anun ea.
Balconul nu era dect o plac de beton suspendat deasupra
golului, fr balustrad, care dispruse de mult. Un brbat lungit
pe o parte i cu pieptul gol fuma o igar. Malko l recunoscu pe
negustorul de rubine. La vederea lui Malko, acesta se ridic
imediat. Sopia Sen avu o scurt conversaie cu el.
ntrebai-l dac el mi-a trimis acum dou zile un mesager,
cerndu-mi s m duc la Siem Reap dup Chang.
Sopia traduse i cambodgianul rspunse scurt.
El l-a trimis, confirm ea. Chiar Chang a trimis un mesager
de la Siem Reap. ntreab dac v-ai ntlnit acolo cu el.
Spunei-i adevrul, o sftui Malko i c trebuie s restabilim
legtura cu Pailin.
Sopia ncepu s explice. n ciuda impasibilitii aparente,
cambodgianul pru zguduit fa aflarea morii lui Chang. Fr
entuziasm, rspunse ceva, pe un ton monoton. Sopia traduse.
Spune c Pailin e foarte departe i c el nu se poate mica
din Phnom Penh. Nu exist nici o modalitate de comunicare, nici
mcar telefonic. Trenurile care duc la Battambang nu pleac
dup orar. Cu un camion, ar dura zile ntregi i controalele sunt
multe.
Cu toate acestea, este absolut necesar s relum legtura cu
Pailin-ul i s gsim alt interlocutor.
Negustorul de rubine l asculta cu mintea n alt parte. Se vedea
c nu avea chef s mearg pe drumurile periculoase ale
Cambodgiei.
Am o idee, spuse Malko, deodat. Dac gsesc o main de la
ONG i o autorizaie, am putea pleca?
Singurii care puteau circula nestingherii erau cei de la ONGuri.
Traducere. Cu reineri, cambodgianul accept n principiu.
Cum v vei descurca fr Jane Baron? ntreb ea.
Am recuperat-o pe Sherry, spuse Malko. Poate cere o
autorizaie n numele organizaiei ei.
Sopia Sen ridic din umeri dispreuitor.
Sherry! Prostua aia! N-o s fie niciodat de acord.
Pot s ncerc, pled Malko. Dac reuesc s o conving, m voi
ntoarce la el mine. Ct dureaz drumul?
110

Dou zile, dac oseaua nu este blocat de vreo ambuscad


polpotist.
Bine.
Se desprir de cambodgian i coborr pe strada pustie. Peste
o jumtate de or ncepea camuflajul.
Lsai-m la piaa central, i ceru Malko. Vreau s-l caut pe
Sam.
De ce?
Mi-a venit n minte ceva. Biciclistul care atepta n faa casei
lui Palin Yukanthor fcea cu siguran parte din reeaua sa.
Trebuie s-l gsesc.
Cum?
M-a frapat c avea la gt un breloc de piatr, reprezentnd
un arpe cu apte capete.
Este un Naga, arpele cu apte capete care l protejeaz pe
Buddha. O amulet.
Sper c va fi de ajuns, spuse Malko. Sam este extrem de
descurcre.

*
*

Sam, tnrul amputat, juca cri pe trotuarul strzii 130, lng


o enorm jerb de flori ofilite, chiar n faa grilajului pieei centrale.
i inea crjele n brae, ca s nu i le fure cineva. Malko l gsise
cu ajutorul putilor care cereau n jurul hotelului Monorom. Erau
angajaii lui Sam.
Recunoscndu-l pe Malko, faa i se lumin i ls din mn
crile.
Explicai-i ce vreau de la el, i ceru Malko Sopiei Sen.
Frumoasa Sopia prea dezgustat de zdrenele tnrului
handicapat. Cu vocea ei nalt, i spuse pe scurt situaia. Putiul
ascult atent, fr s pun nici o ntrebare.
ntreab ct i dai, spuse ea, pentru c este foarte periculos.
Dac polpotitii afl c lucreaz pentru dumneavoastr, l vor
ucide i nimeni nu-l va apra.
Cinci sute de dolari, spuse Malko, dac ne duce la acel
biciclist. Are obiceiul s se nvrt pe la Kleang Romsev.
Traducere i rspuns.
Vrea o mie de dolari i un pistol, traduse cambodgiana. Va fi
obligat s trateze la rndul lui i s dea bani unora care l vor
cuta pentru el.
Malko nu avea chef s se tocmeasc.
111

De acord.
Sopia mai spuse nc cteva cuvinte.
ntreab ct cost un picior artificial i unde l poate gsi,
traduse Sopia Sen.
Lui Malko i veni n minte International Handicap. Sherry
putea s fac un lucru bun. Puse mna pe umrul tnrului
amputat i spuse:
Spunei-i c dac l gsete i ofer n plus un picior artificial,
aici la Phnom Penh.
Privirea lui Sam se nsuflei. i fix o ntlnire lui Malko a doua
zi la prnz, la templul Phnom, cel care dduse numele oraului,
apoi se ntoarse la partida lui de cri.
Sopia i explic lui Malko:
ONG-urile furnizeaz proteze spitalelor, pe care doctorii le
vnd foarte scump vietnamezilor sau celor care au nevoie
Mai rmnea s o conving pe Sherry s colaboreze. Malko i
spuse c probabil anticipase lucrurile, dar nu-i exprim gndul.
n orice caz, dup ct scotch nghiise, probabil c acum adormise.

*
*

Sherry nu dormea.
Cnd Malko deschise ua, se repezi asupra lui ca o furtun.
Tnra american, mbrcat doar ntr-un tricou care i ajungea la
jumtatea coapselor, se ghemui la pieptul lui Malko, ntr-o
mbriare disperat i plin de senzualitate. i putea simi toate
oasele. Cu gura lipit de gtul lui, ea murmur:
Am crezut c nu v mai ntoarcei! Mi-a fost att de fric. Mam rugat la Dumnezeu
Cu toate c l vedea, continua s se agae de el, strivindu-i
snii de cmaa de pnz. Tnra orgolioas din prima zi
dispruse
Ce motiv a fi avut s v abandonez? ntreb Malko.
Sherry ridic spre el chipul ud de lacrimi, cu o lucire tulburat
n ochii verzi.
I was very mean!25 V cer iertare, am s fac tot ce dorii, dar
nu m lsai
Aa cum sttea n continuare lipit de el, implorarea ei avea un
aer de echivoc. i galanteria avea o limit. Malko se cufund
cteva clipe n verdele adnc al ochilor i apuc ncetior de
25

Am fost foarte rea! (n.a.).

112

marginea tricoului lui Sherry. l ridic, descoperind pieptul i-i


scoase mbrcmintea. Tnra american opuse rezisten cam ct
o tnr cstorit. mbrcat ntr-un slip de un alb strlucitor,
veni s se ghemuiasc la pieptul lui Malko, trecndu-i braele pe
dup gt. Dintr-o dat, toat rigoarea ei moral dispruse.
Oh, my God, mi-e ruine! murmur ea. E prea mult lumin.
El se desfcu din mbriare i se duse s sting lumina,
lsnd aprins doar televizorul, pe al crui ecran rula filmul
Amadeus. Sherry se culcase pe pat. Malko se dezbrc, se lungi
lng ea i ncepu s o mngie, lsndu-i degetele s alunece pe
coloana vertebral pn n dreptul crupei, unde se oprir. Cnd i
atinse coapsele, Sherry le deprt uor, ca el s o poat mngia.
Cu capul n pern i cu prul rou rsfirat, respira gfit.
Malko n-avea nevoie de nici o mngiere ca s-i strneasc
dorina violent pentru acea femeie care se deschidea ca o floare,
spunnd da din toate puterile, ngenunchie ntre coapsele ei uor
desfcute, o apuc de pulpe i o trase spre el. Sherry opuse
rezisten, ntorcnd spre el un chip pe care se citea totui
plcerea.
Oh, please, e prea bestial aa!
Cu toate acestea i schimb prerea, trgndu-l pe Malko spre
ea i mbrindu-l puternic. Membrul lui ntrit intr n contact
cu deschiztura fierbinte i umed a tinerei femei, dar nu o
penetr imediat. Dac sraca Jane Baron ar fi putut s-i vad
asistenta
Fuck me!
Sherry vorbise pe un ton sczut, dar distinct. i cambr alele,
ridicnd puin genunchii. Malko o ptrunse ncetior, dintr-o
singur micare, care l propuls implacabil n adncul intimitii
ei. Sherry scoase un geamt lung i ncepu s se mite sub el,
ondulndu-i alele i bazinul i lipindu-i i mai tare pubisul de
el.
Simind cum ei i crete plcerea, el i impuse micri lungi i
ritmice, pentru a nu exploda imediat. Rbdarea i fu rspltit.
Sherry ncepu s respire din ce n ce mai repede, i nfipse
unghiile mai adnc i bazinul i fu zguduit de o micare de
nestpnit, n timp ce printre buzele ntredeschise i ieea un
geamt sincopat. Malko o ls s-i triasc orgasmul pn la
capt, abinndu-se din toate puterile. Pentru c nu se dezlipise
nc de ea, Sherry l ntreb, ngrijorat:

113

You did not come?26


Not yet27, zise Malko, retrgndu-se ncetior.
De aceast dat ea nu protest cnd fu ntoars pe burt i nici
cnd el i ridic oldurile, ptrunznd-o pe la spate. Acum nu i se
mai prea bestial. Cu degetele nfipte n cearceaf, Sherry gemea
fr ntrerupere, micndu-se ca o nebun i declannd astfel
instinctele rele ale lui Malko. Sherry nu pru s observe c el se
retrsese i c extremitatea sexului mngia acum zona feselor.
Cnd el se opri, apsnd uor, Sherry se ncord, minile i se
cramponar de cearceaf, dar nu scoase o vorb. Aceast pasivitate
l fcu pe Malko s lase la o parte i ultimele scrupule: fr s mai
mping, o prinse ferm de olduri, bucurndu-se de frumuseea
spectacolului. Lui Sherry nu-i plceau timpii mori. Cu o voce de
nerecunoscut, ea i spuse:
Do it!
Cu privirea pierdut pe crupa pe care se pregtea s o violeze,
Malko se cambr, mpingndu-se nainte, n timp ce o trgea spre
el pe Sherry. Pentru o clip, deschiztura opuse o delicioas
rezisten, apoi membrul su intr n totalitate. Sherry scoase un
strigt scurt, ca i cnd ar fi salutat aceast sodomizare total,
apoi murmur:
ncet, e pentru prima oar.
O ls cteva secunde s se obinuiasc cu noua situaie, apoi
se retrase puin i aps din nou. Cu o micare ritmic, ncepu s
o posede cu i mai mult putere. Sherry mai strig puin, apoi
micrile lui Malko devenir att de lesnicioase, de parc fcea
dragoste normal. Nu numai c Sherry nu se mai apra, dar i
mica amplu oldurile, venindu-i n ntmpinare. Lsnd la o parte
toate reinerile, Malko se mpinse nainte din toate puterile, din ce
n ce mai repede, pn explod, abandonndu-se plcerii i
profitnd pn n ultima clip de teaca strmt.
i recpt ncet, ncet rsuflarea. Vocea lui Sherry sparse
tcerea.
Darling, Im hungry!

*
*

Prin ferestrele largi se zreau luminile de poziie ale ctorva


sampane care traversau Mekongul. Pereii imensului restaurant
26
27

N-ai juisat? (n.a.).


nc nu. (n.a.).

114

Cambodiana tremurau sub asaltul decibelilor mprtiai de


difuzoarele gigantice, plasate de o parte i de alta a orchestrei. Era
zece seara i pe o pancart aezat lng orchestr era scris c
toate activitile ludice erau interzise dup ora camuflajului, lucru
ce nu prea s jeneze zecile de cupluri nlnuite, marea majoritate
chinezi foarte tineri din Phnom Penh. Sherry nu dduse drumul
minii lui Malko de cnd veniser, mestecnd cu curaj o bucat de
ra care fusese probabil campioan de maraton. Tnra
american goli cupa de Moet i se aplec spre el, srutndu-l sub
ureche.
Cred c te iubesc, murmur ea.
Malko era flatat, dar nu se ateptase la asta. Dup mbriarea
lor pasional, Sherry ncepuse s se comporte ca o ndrgostit
fr margini. mbrcat simplu, n jeani i cu o cma sub care
snii enormi se micau liberi, l atingea pe Malko, l sruta fr
ncetare, punndu-i capul pe umrul lui. Cu ajutorul dolarilor,
acesta reuise s fac rost de o sticl de Moet et Chandon de
colecie, importat fraudulos din Thailanda i servit cu gheaa de
rigoare.
De ce spui asta?
Ea se tulbur uor.
Altfel n-a fi putut s fac ce am fcut adineauri, explic ea
Era prima oar tiam c exist aa ceva, dar Logodnicul meu a
ncercat o dat, dar n-am vrut s-l vd o sptmn. Nu tiu ce ma apucat, probabil c m crezi o pervers, dar
i cuta cuvintele i i sruta mna Iat ce face amestecul de
Johnny Walker cu teroare.
Mulumesc pentru acest frumos cadou, spuse el. A fost
minunat i neateptat, dup cum s-a petrecut prima noastr
ntlnire.
Un zmbet luminos i copilresc i lumin faa.
Oh, trebuie s m nelegi! Atunci cnd te-am vzut, am fost
imediat atras, dar mi jurasem s nu m mai ating de un brbat.
A fost unul n viaa mea care s-a purtat foarte urt. Am suferit
mult i am venit aici ca s uit, dar am fost dezamgit: o admiram
mult pe Jane, eram convins c era devotat suferinzilor, dar am
neles apoi c avea alte eluri
l privi piezi, cuprins brusc de nelinite.
Nu este ceva dezonorant, spuse Malko. Bismarck a spus c
Informaiile sunt o meserie de senior.
Cine e Bismarck?
115

America era nc prea departe de Europa. Malko o srut


tandru i o conduse pe ringul de dans, unde ea ncepu s se mite
c o maimu n clduri. Chinezii nu-i reveneau. Lipit de Malko,
Sherry i legna imperceptibil oldurile, cu dorina mrturisit sl fac s explodeze. Ea rse nervos.
My God, am nnebunit! Cred c a face orice pentru tine. Am
impresia c pn acum n-am trit. Dar mi-e fric de tine! Ce se va
ntmpla?
Nu tiu nc, zise Malko, dar s-ar putea s am nevoie de
ajutorul tu.
Eu? tresri ea, dar nu tiu nimic despre povetile voastre.
Oh, nu e prea complicat, explic el. Ai putea obine uor
autorizaii de cltorie pe teritoriul Cambodgiei?
Da, spuse ea. Trebuie s dau civa dolari i att. De ce?
A vrea s mergi la Pailin.
Cu tine?
n acest moment nelese c pentru ea ncepea infernul.
Nu, mrturisi Malko, mpreun cu Chieng, oferul meu i cu
o alt persoan. Dac accepi, am s-i explic de ce. Nu este
periculos, dar este foarte important. n mod normal, Jane ar fi
trebuit s mearg
Jane
Se vedea pe chipul lui Sherry c propunerea lui Malko nu o
ncnta. Muzica se opri i se ntoarser la mas. Malko i mai
turn Moet i ea l bu dintr-o nghiitur.
S nu mai vorbim de asta! l implor Sherry punnd paharul
pe mas, sunt att de fericit ast sear! Nu vreau s m mai
gndesc la nimic.
Malko nu insist. Mai dansar puin, apoi plecar cu ultimii
clieni. De abia intrar n camer c Sherry se arunc asupra lui,
mngindu-l pn cnd l fcu s se culce cu ea. Adormir ca nite
animale, ghemuii unul n altul. ntre timp aflase c ea venea
dintr-un orel din sudul Californiei, Los Gatos, c fcuse pentru
prima oar dragoste la douzeci de ani i c fusese pe punctul s
se mrite cu un businessman din Los Angeles, care uitase s-i
spun c era nsurat. Acesta era motivul fugii sale n Cambodgia.

*
*

Lumina filtrat de perdelele portocalii ddea impresia c nu era


ase dimineaa, ci ora prnzului. Malko se trezi sub privirile
gnditoare i iubitoare ale lui Sherry. Ea l mngie pe piept i i
116

spuse:
Am s fac ce-mi ceri.
Uurarea lui fu att de mare, c o lu n brae. Imediat, ea se
ncolci ca o pisic i, peste cteva minute, mbriarea lor
pasionat se transform ntr-o cavalcad. Ea strig de fiecare dat
cnd fu ptruns i juis cu un rcnet prelung. O fiar frumoas,
sntoas i senzual. Ieind de la du, Malko i explic:
Trebuie s te duci imediat dup autorizaii. Dac i se
pomenete de cele ntmplate lui Jane Baron, te faci c nu tii
nimic. Sunt sigur c nu tiau cu ce se ocupa de fapt.
Ea terminase de mbrcat. Malko se gndi la ce i promisese lui
Sam.
Apropo, mi-ai putea procura un picior artificial? ntreb el.
Pentru cine?
Pentru un biat de zece ani.
Ea fcu ochii mari, nduioat subit.
Adevrat? Nu glumeti?
mi face un mare serviciu i i-am promis, explic el.
Sherry se ntunec la fa.
E oribil. Sunt atia copii n aceeai situaie. n regul, am s
gsesc ce trebuie n stocul meu, dar trebuie s vin la mine s-l
ajustez.
Cnd te ntorci de la Pailin, promise el.

*
*

Malko simi cum i se accelereaz pulsul la vederea Land


Cruiserului alb care parca n fa la Cambodiana, dou ore mai
trziu. Dac Sherry nu obinuse autorizaiile, legtura cu Pailin
avea s se rup. Numai ONG-urile puteau merge acolo.
Nici mcar Sopia Sen nu putea cere una, cci ar fi nsemnat s
fie recunoscute oficial negocierile cu khmerii roii. Chieng l
anunase pe negustorul de rubine s fie pregtit. Urma s joace
rolul mecanicului nsrcinat cu ntreinerea mainii. Autoritile
cambodgiene nu fceau greuti ONG-urilor, de care aveau prea
mare nevoie.
Sherry sri din Land Cruiser i alerg spre el. i pusese din nou
fusta lung i o bluz care i ascundea formele, dar pe chip mai
purta nc urmele plcerii i n ochii verzi avea o sclipire
trengreasc.
S-a fcut! anun ea. Pot pleca.
Nu i-au spus nimic de Jane?
117

Nu. Aici nu e vorba de poliiti, ci de Ministerul Sntii. Le


dm din cnd n cnd o protez i avem cte autorizaii vrem.
Bravo, o lud Malko. Chieng te ateapt. Vei pleca imediat.
Acum?
Prea dezamgit.
Da.
A vrea s rmn puin singur cu tine, murmur ea.
El o lu de mn i se ntoarser la hotel. De abia intrat n
camer, ea se arunc n braele lui.
Mi-e fric s plec fr tine i ai s-mi lipseti atta! Eti sigur
c nu poi veni i tu?
Da, din nefericire, spuse Malko, dar te poi ntoarce mine
sear, sau cel mai devreme mine dup-mas i n-ai nimic de
fcut. Trebuie doar s transpori un mesaj. Chieng va veghea
asupra ta.
Chieng, oferul tu?
Lucreaz i el pentru Companie, preciz Malko, surznd.
Este o persoan de ncredere. Nu trebuie s te temi de nimic.
Ea l mai mbri o dat, srutndu-l cu foc i iei din camer,
purtnd cu ea toate speranele lui. Dac nu rennoda legtura cu
Pailin-ul, misiunea lui cdea balt. n paralel, trebuiau neutralizai
ucigaii lui Ta-Mok, care erau nc la Phnom Penh.

*
*

Malko se pregtea s se urce n Toyota lsat de Chieng n


parcarea de la Cambodiana, cnd fu interceptat de dou Honda.
Poliitii care le conduceau coborr zmbind linititor. Erau
aproape identici: chipuri scobite, pomei proemineni, cmi prea
mari, ca s ascund pistoalele de la centur i o serviet mic de
piele. Unul dintre ei se apropie de Malko.
Domnule, cpitanul Sarin vrea vede, spuse el ntr-o englez
stricat. Tousamuth
La Ministerul de Interne.
Netiind motivul acestei convocri, Malko se felicit c Sherry
era deja plecat.
Vin, spuse el ngerilor si pzitori.
Escortat de cei doi poliiti, o lu n direcia bulevardului
Tousamuth. Era ateptat i plantonul cu caschet plat l conduse
imediat n biroul cpitanului Sarin. Poliistul cambodgian i
strnse clduros mna, dar chipul lui puin plinu era plin de
gravitate. Malko observ c pereii erau plini de pozele polpotitilor
118

cutai.
Un poliist subire ca un putan se strecur umil n ncpere,
anunnd c vorbea engleza. Dialogul continu prin intermediar,
fr nflorituri inutile.
tii ce a pit americana aceea, Jane Baron? ntreb
cpitanul.
Da, spuse Malko.
Era inutil s se ntreac n iretenie cu interlocutorul lui.
Din ce motiv a fost asasinat?
Din aceleai motive cu Phong Ton, rspunse Malko. Anumii
khmeri roii se opun soluiei pe care ncerc s o pun la punct. Aa
cum tii, eu nsumi am fost victima unei tentative de asasinat, iar
la Siem Reap era gata s fiu rpit.
Am aflat, spuse cpitanul. Am primit vestea prin radio. Ce
intenionai s facei?
S continuu, zise Malko. Dac adversarii notri nu reuesc s
ne elimine, pe mine i pe doamna Sen, sunt pe cale s reiau
legturile.
Cpitanul Jan Sarin i privi lung n tcere, fr s pun
ntrebri asupra legturilor, apoi spuse prin vocea interpretului:
Am primit de la Preedinie ordinul s v asigur protecie. De
acum nainte, doi poliiti v vor nsoi n toate deplasrile. Sunt
narmai i au ordinul s rspund cu fora la orice agresiune.
Era, totodat, o modalitate de a-i supraveghea micrile i
aciunile.
Nu putei decapita reeaua responsabil de aceste aciuni?
ntreb Malko.
Imediat dup ce auzi traducerea, cpitanul Jan Sarin se
posomor, lansndu-se ntr-o explicaie ntortocheat, tradus
treptat de interpret.
Credem c sunt mai multe reele polpotiste la Phnom Penh.
Sistemul nostru de control este foarte strict, exist un responsabil
pentru fiecare imobil, care supravegheaz toi locatarii. Este
interzis gzduirea unei persoane, chiar i pentru o noapte, fr a
anuna imediat Ministerul de Interne. n plus, locuitorii se tem
foarte tare de polpotiti. i denun cteodat pentru nimic. Nu e
nevoie de o reea adevrat, ci doar de civa indivizi care au
scpat de anchetele noastre. i vom gsi.
Toi poliitii din lume erau la fel
Malko strnse mna cpitanului Sarin i cnd ajunse jos, ddu
de ngerii lui pzitori. Unul dintre ei se ntoarse respectuos din
119

direcia n care mergea, temndu-se s nu-l piard.


M duc la Phnom, i anun Malko.
Acolo unde avea ntlnire cu Sam, la cel mai vechi templu din
Phnom Penh, aflat la captul strzii 92, perpendicular pe
bulevardul Acharmean. Se urc n main, cobornd spre centru,
pe bulevardul Tousamuth. Cu Coltul i cu baby sitter -ii dup el,
se simea mai linitit, cu toate c acetia nu puteau rivaliza cu
Chris Jones i cu Milton Brabeck.
Spera ca Sam s fi dat de urma biciclistului cu Naga la gt. Fr
Chieng, avea s fie greu s comunice cu tnrul amputat.
Cartierul Phnom rmsese acelai, cu colina ce se nla la
captul unui bulevard mrginit de vechi cldiri coloniale. Malko
parc pe pmntul bttorit care nconjura colina i urc scara de
piatr aprat de doi dragoni, care ducea spre pagod. Civa
fotografi i pierdeau timpul, ateptnd nite turiti care nu mai
veneau.
n bananierii nali, care ajungeau la nlimea platformei
principale, se jucau nite maimue, scond strigte ascuite.
Malko fcu turul templului propriu zis. Civa cambodgieni se
rugau n faa unor mici altare mprtiate peste tot: aerul mirosea
frumos a tmie i a verdea. Nici urm de Sam. Cobor din nou
pe scara mare, pentru c sus era prea cald. Era mai bine s-l
atepte n Toyota pe tnrul amputat. Cei doi poliiti parcaser
motocicletele Honda i ateptau, aezai pe vine.
Cnd ajunse n dreptul mainii, trei bonzi n robe de culoarea
ofranului i cu cutiile de orez agate de talie aprur de pe o
strad lateral. Era un spectacol devenit din nou ceva obinuit la
Phnom Penh, dup plecarea khmerilor roii. Aveau capetele rase i
naintau privind n pmnt, indifereni la lumea exterioar. Cnd
ajunse n dreptul Toyotei, cel din frunte coti brusc, ndreptndu-se
spre Malko. Acesta l vzu deschiznd cutia de orez i bgnd
mna nuntru.
Creznd c bonzul cerea de poman, cut n buzunar civa
riali.
n acel moment, un bufnet surd l fcu s se ntoarc; simi cum
i nghea sngele n vine. Ceilali doi bonzi agitau nite pistoale
cu amortizor, scoase probabil din cutiile de orez. Cu snge rece, se
pregteau s-i descarce ncrctoarele n cei doi poliiti.

120

Capitolul XIV
Scena era att de ireal, nct Malko nepeni! Tuburile goale ale
cartuelor sreau n toate prile i strigtele maimuelor
acopereau perfect detunturile nbuite de amortizor. Poliitii navur timp nici mcar s-i scoat armele. Ghemuit pe caldarm,
unul dintre ei murise probabil, dar bonzul continua s trag; apoi
se apropie i i trase de foarte aproape un glon n ureche.
Rnit, cellalt poliist czuse n genunchi, cu minile
mpreunate n dreptul feei i ncepuse s strige ceva cu o voce
rugtoare. Drept rspuns, bonzul i trase un glon n frunte,
rsturnndu-l pe spate.
Malko fcu un salt spre Toyota, unde se afla Coltul. Avu timp
doar s deschid portiera: eava unui pistol i se nfipse n ceaf.
eful bonzilor spuse ntr-o englez stricat:
Quick! Inside28.
n acelai timp l mpinse n interiorul vehiculului. Malko fu
proiectat pe podeaua din spate i falsul bonz ateriz peste el.
Instalat pe banchet, continua s-l amenine pe Malko cu pistolul
n ceaf. Dup ce terminar execuia, ceilali doi nvlir i ei n
Toyota.
Unul dintre ei se aez la volan i porni imediat, sub privirile
aiurite ale fotografilor i ale ctorva trectori.
Malko nu mai vedea nimic. Simi puin mai ncolo cum maina
cotete la stnga, pe un drum paralel cu Mekongul i ndreptnduse apoi spre captul bulevardului Acharmean, unde se afla podul
peste fluviu, distrus n timpul rzboiului. Cei trei brbai nu
vorbeau. Pierdu foarte repede direcia acestei curse nebuneti.
Apoi oferul ncetini, maina se zgli i se opri.
Out!
Nu putea s nu se supun. Iei, cu arma n continuare n ceaf
i descoperi c se aflau ntr-un fel de cimitir de camioane i de
autobuze. Epavele se nlau n stive de mai muli metri.
Ceilali doi bonzi se dezbrcar de zdrenele sub care se
ascundeau haine normale. Erau foarte tineri, siguri pe ei i nu-i
aruncau nici o privire lui Malko. Acesta zri un soi de aret, din
28

Repede! nuntru, (n.a.).

121

acelea care se trag cu mna i de care era plin Phnom Penh-ul,


plin ochi cu fructe enorme de papaya. Cei doi bonzi luar un sac
de iut i i fcur semn s intre n el; i pentru c se zbtea, i-l
puser n cap, lovindu-l violent cu patul armei.
ntr-o clip, sacul l acoperi de tot. Acum, eful i ocra pe
ceilali doi. Simi c este ridicat i aruncat n aret. Apoi ceva
ateriz peste el: fructele de papaya, fcndu-l s devin astfel
invizibil.
areta se zdruncin. Aproape imediat simi o neptur n
ceaf. Vocea efului bonzilor l avertiz.
Dac strigi, omort.
Strecurase o baionet printre fructe i era de ajuns o micare
uoar ca s-i secioneze vertebrele cervicale Neputincios, Malko
tcu mlc. Zgomotul oraului lu locul tcerii, apoi, dup un timp
destul de lung, fu din nou linite. Zdruncinturile erau
ngrozitoare; drumul dur aproape o or. Malko de abia mai
respira, cu inima ct un purice; dac polpotitii l capturaser viu,
nu fusese o ntmplare: voiau s obin de la el informaiile care le
lipseau Ceea ce n mod sigur nsemna tortur.
areta se opri i bascul n fa. Malko zri o licrire vag i fu
aruncat la pmnt. Sacul fu deschis cu o lovitur de cuit i el i
zri pe cei trei rpitori. Se afla n curtea unei ferme, la marginea
unui canal. Orezrii i culturi de palmieri de zahr se ntindeau
ct vedeai cu ochii. Se aflau probabil la periferia Phnom Penh-ului.
eful l mpinse cu eava pistolului, fcndu-l s intre n cldire.
O trap fu ridicat i l obligar s coboare o scar de lemn, care
ducea la un subsol cu pmnt pe jos. Subsolul era mprit n
patru celule minuscule, cu un culoar la mijloc. n timp ce doi
oameni l ineau, eful i puse la glezne nite ctue legate ntre ele
printr-o bar. Ajunse n celul srind i fu mbrncit pe podea.
Se gsea ntr-o nchisoare secret a polpotitilor i nimeni nu
tia unde se afla aceasta. Se ridic i ncerc s stea n picioare.
Dup cinci minute, durerea deveni insuportabil Se aez din
nou. Cu spatele lipit de perete, se ntreba cnd avea s nceap
calvarul.

*
*

Sopia Sen privea Toyota n jurul creia forfotea o duzin de


poliiti; uciderea celor doi i alertase i patrulele ncepuser
imediat s rscoleasc Phnom Penh-ul. n zadar. Cu ajutorul unor
martori, fusese gsit doar Toyota goal.
122

Ce avei de gnd s facei? l ntreb tnra femeie pe


cpitanul Jan Sarin, care ddea ordine.
tii bine c nu pot face prea mult
Este vorba despre o afacere important, la cel mai nalt nivel,
insist cambodgiana. Primul-ministru urmrete personal dosarul.
Acest om trebuie gsit i nc repede
Este deja mort.
Sopia Sen btu din picior.
n nici un caz. Oamenii lui Ta-Mok l-au rpit s-l interogheze.
Probabil c nu cunosc multe din inteniile noastre. Dac vorbete,
vor ti destule ca s contracareze i dumneavoastr tii ce ar
nsemna asta
Poliistul i netezi prul ondulat.
tim c exist reele polpotiste n conservare, recunoscu el,
dar nu le-am depistat. Primul-ministru ar putea s v ajute
Dup aceast sgeat otrvit, el se urc n Jeep. Toat lumea
tia c primul-ministru provietnamez Hun Sen, moderatul, era un
fost colonel polpotist Sopia privi Jeepul ndeprtndu-se. Nu-i
fcea iluzii. Cei care purtau pic khmerilor roii erau poliitii
vietnamezi detaai la Phnom Penh, aidoma celor care fuseser
mpucai, dar nu aveau nici o surs de informare. Fr a avea
dovada, era convins c pe cpitanul Jan Sarin nu l-ar fi tras
inima prea tare s dea de urma khmerilor roii.
Altfel, de mult ar fi fost asasinat.
Un poliist tnr se apropie de ea: un camarad al celor mori.
Auzise conversaia.
Dac descoperii ceva, spuse el, s-mi spunei. Am putea
poate s v ajutm. M numesc Van Loc.
Mulumesc, spuse Sopia, am s in minte.
Urc n Mercedes. Sherry plecase la Pailin cu Chieng i nu avea
s se ntoarc pn a doua zi. Dintr-un anumit punct de vedere,
era chiar bine. Dac cei de la Pailin aflau c trimisul CIA fusese
rpit de ctre Ta-Mok, lucrurile n-ar fi stat defel bine Singurul
lucru de fcut era s-l gseasc pe Sam, care, dup spusele
martorilor, nu se afla acolo n momentul rpirii. Toate speranele
erau n el, doar dac nu-i schimbase teritoriul, ceea ce ar fi
explicat i atentatul i lipsa lui

*
*

Un tnr n sampot, cu pistolul la bru, deschise ua celulei lui


Malko. Chipul su juvenil arbora o expresie feroce, uimitoare
123

pentru o persoan att de tnr i fcu semn s se ridice i s-l


urmeze. Pentru c Malko nu se supuse destul de repede, tnrul
se aplec i apuc bara de fier a ctuelor, fcndu-l s cad pe
spate.
Dovedind o for uimitoare pentru un corp att de plpnd,
ncepu s-l trasc n aceast poziie, forndu-l pe Malko s se
sprijine n mini, ntr-o poziie extrem de umilitoare. Aidoma
nazitilor, khmerii roii se ndrjeau s-i zdrobeasc adversarii
moral i fizic, fcndu-i s uite c erau fiine umane l ls pe
Malko la captul culoarului i acesta zri o cuv mare
dreptunghiular din lemn, sprijinit pe nite cale. Alturi se afla o
mas cu un scaun n faa ei i ceva care semna cu o menghin.
Nite pete nchise la culoare i mai ales o unghie czut pe podea l
fcur s se dumireasc despre ce era vorba.
Se afla n sala de tortur a nchisorii secrete Masa era
destinat meninerii ntr-o anumit poziie a minii celui torturat,
n timp ce i se smulgeau unghiile. Prinse privirea tnrului
polpotist, care i adres un surs veninos.
Ali doi coborr scara. Erau bonzii. La ordinul lor, tnrul se
aplec i i leg lui Malko minile la spate, cu nite ctue
artizanale care i se nfipser n carne. Apoi i dezleg gleznele.
Rgazul fu foarte scurt. Forat s se ridice, fu mpins spre cuva
mare de lemn. Clii i fcur semn s sar i, pentru c se
opunea, l luar se subsuori i l aruncar nuntru.
Se lovi cu capul de fund i i pierdu cunotina pentru cteva
secunde. Cei doi sriser i ei n cuv. l ntoarser pe burt. Simi
cum una dintre glezne i este legat de fundul cuvei cu ceva
metalic, apoi acelai lucru se ntmpl cu glezna dreapt. De
fundul cuvei era fixat o curea de piele, care i fu trecut peste
piept. Cureaua se nchidea la spate, ca s nu poat fi desfcut.
Atunci cnd se ndrepta, era reinut de banda de piele, care l
mpiedica s ngenuncheze sau s se ridice complet. Doar atunci i
desfcur ctuele.
n acest mod, era legat de glezne i se putea sprijini doar n
antebrae, ca o oprl la soare
Nu avu timp s se ntrebe n ce avea s constea tortura. Cel mai
tnr polpotist veni cu o gleat i arunc ap pe el. Lichidul
cldu, luat probabil din orezrie, i fcu aproape bine, dar
nelese: se pregteau sa umple cada dreptunghiular. Pe msur
ce apa urca, trebuia s mping n antebrae ca s nu se sufoce.
Cnd l ajungea oboseala, avea s se nece ca un obolan,
124

picioarele legate de fundul cuvei mpiedicndu-l s se mite.


Rmase aa, cutnd cu disperare un plan de scpare din acea
oroare, fiind udat ritmic cu ap Nivelul atinse treizeci de
centimetri i cineva l trase brusc de pr. ntoarse capul i zri un
necunoscut, mult mai n vrst dect cei care l rpiser. Avea
prul crunt i faa neted a unui intelectual i era mbrcat cu o
cma bine clcat. l examin ctva timp pe Malko, aa cum un
entomolog privete o insect respingtoare, apoi spuse ntr-o
englez excelent:
tim cine suntei i dumneavoastr tii cine suntem. Este
inutil s ne pierdem timpul.
Ce dorii? ntreb Malko, la fel de calm, ascunzndu-i
tririle.
Nite informaii, rspunse brbatul crunt. Dac ni le dai de
bunvoie, totul va fi n regul. Vei fi dus napoi n celul i noi le
vom verifica. Dup aceea vei avea parte de un sfrit plcut sau sar putea s fii lsat n via. Asta depinde de Angkar.
Vorbea pe un ton detaat i fr pasiune.
Nu am nimic s v spun, rspunse Malko.
Cellalt nici nu-l bg n seam.
M duc s pregtesc chestionarul, spuse el, simplu. M voi
ntoarce cnd vei fi gata.
Malko nu nelegea prea bine ce voise s spun. ncerc s se
odihneasc sprijinindu-se n coate, ud ca o mucat i ncercnd
s-i goleasc mintea.
Urmtoarele ore aveau s fie foarte dificile.

*
*

Sopia Sen i Sam discutau pe un ton sczut la intrarea n pia.


Tnrul infirm se ntorsese la locul lui obinuit de munc. Ratase
ntlnirea de la templul Phnom, pentru c reuise cu ajutorul
prietenilor si s-l localizeze parial pe biciclistul cutat. Brbatul
tria i muncea n cartierul stadionului.
Nu era mult, dar era mai bine dect nimic.
Mine voi afla mai multe, promise tnrul amputat.
Sopia cltin din cap.
Mine va fi prea trziu. Mergem cu maina i l cutm
mpreun.
Nu se ls rugat. Pe drum, cambodgiana opri la Cartierul
General al poliiei, ntrebnd de Van Loc, poliistul vietnamez. Nu
era acolo, dar unul dintre colegii lui i spuse c n fiecare dup125

amiaz se ducea s bea o bere cu unul dintre informatori, chiar n


faa Palatului regal.
Fcu cale ntoars. Cercetnd trotuarul, Sopia l zri pe Van Loc
mpreun cu ali doi poliiti i cu un tip mai n vrst, bnd suc
de trestie cu paiul, dintr-o pung de plastic. Se opri lng trotuar
i l claxon uor. Poliistul o vzu i se aplec pe geamul deschis.
Aezat n spate, Sam se ghemui, nelinitit.
S-ar prea c am dat de o pist, l anun Sopia, dar va
trebui s rmn ntre noi.
O expresie feroce se aternu pe chipul lui Van Loc.
Ce dorii?
Urmai-m i vom vedea dup aceea.
Abandonnd informatorul, cei trei poliiti se urcar pe
motocicletele Honda i o urmar. Traversar tot oraul i ajunser
la stadionul aflat n partea de vest. n piaa mare, zeci de bicicliti
i fceau siesta la soare. l lansar la atac pe Sam ca pe un oim
i ateptar nelinitii rezultatul. Ca s nu fie remarcat,
Mercedesul ncepu s se nvrt pe strzile nvecinate, lsndu-i
pe cei trei de paz. Se scurse aproape o or, nainte ca Sam s
apar din nou. Sopia tocmai oprise maina. Infirmul era radios.
L-am gsit, o anun el. Locuiete la tatl lui, care lucreaz la
curarea piscinei stadionului.
Altfel spus, la doi pai
Pe stadion erau doar civa muncitori care reparau pavajul, l
cunoteau foarte bine pe btrn. Unul dintre ei desen pe o bucat
de hrtie locul unde sttea.
Sopia fierbea. Se nvrtir douzeci de minute pe strduele fr
nume, descoperind n sfrit o csu de lemn, cu acoperiul de
tabl ondulat. Un btrn foarte slab, zmbind plcut cu dinii
mbrcai n argint, le deschise ua i ddu s o nchid la loc, la
vederea poliitilor. Avea aerul unui biea i mesteca o bucat de
trestie de zahr.
l cutm pe fiul dumneavoastr, spuse unul dintre poliiti,
zmbind fals. A fost martor la accidentul acestei doamne. Trebuie
s-l audiem.
Cellalt, complet terorizat, amui, bolborosind ntr-un final:
Fiul meu muncete. Avea datorii i i-a amanetat bicicleta
pentru 50 000 de riali. Este osptar la restaurantul vecin.
Pn s termine fraza, ei erau deja plecai. Restaurantul era
format din vreo zece mese cu taburete minuscule, instalate pe
acelai trotuar cu locuina. Buctria era ntr-un dulap i ntr-un
126

soi de vitrin erau expuse nite feluri de mncare puin mbietoare.


Erau civa clieni. Deodat, Sam ncepu s se agite.
El e
Un osptar ntr-un tricou de o murdrie respingtoare punea pe
o mas o farfurie cu calmari. La gt i atrna un breloc de piatr
reprezentndu-l pe Naga, arpele cu apte capete. nconjurat de
doi poliiti, fu luat literalmente pe sus i trt spre Mercedes. Cel
de al treilea flutur legitimaia roie pe sub nasul patronului, care
intr n pmnt. Fr o vorb, Sopia deschise portbagajul. Cei doi
vietnamezi l mpinser nuntru pe fostul biciclist, care ncepu s
urle ca o siren.
Capota portbagajului clnni sec, aidoma unui capac de sicriu.
Totul durase mai puin de un minut.
Clienii restaurantului se strduiau s mnnce fr s ridice
nasul din farfurie. Plictisit, vietnamezul se ntoarse spre Sopia.
Am putea merge pe bulevardul Tousamuth
Mergem la mine, l ntrerupse Sopia, pe un ton fr replic.
ndat ce maina se opri, Sam sri din ea pe singurul lui picior
i i spuse Sopiei:
Trebuie s m ntorc la munc.
Pe curnd, spuse ea simplu.
Dup ce nchiser poarta, descuiar portbagajul. Biciclistul nu
arta prea bine Vietnamezii l trr pn n camera mare, din
care Sopia l alung pe servitor cu un ordin scurt. i mbrncir pe
prizonier, instalndu-l pe masa mare i joas.
Vietnamezii i rsucir ncheieturile, imobilizndu-l, apoi cel de
al treilea scoase pistolul i i-l puse la tmpl.
Lucrezi pentru polpotiti! i spuse el. Ne vei spune unde sunt,
altfel te ucidem.
Prizonierul ncepu s biguie nite rugmini. Dac stteai s-l
asculi, nici mcar nu tia cine era Pol Pot. Vietnamezul i apuc
de pr, lipindu-i arma de ureche.
i zbor creierii, A-eng29, pentru c nu faci doi bani, spuse el.
Vorbeti sau nu?
Cellalt i nghii saliva i gemu fr s scoat un cuvnt. Van
Loc aps pe trgaci, ndeprtnd eava n ultimul moment, ns
detuntura i sparse timpanul biciclistului, care se ridic urlnd.
Vietnamezul i vr eava n gura fr dini.

29

Netrebnicule (n.a.).

127

A fost ultima ta ans, boukak30 strig el. Acum te ucid cu


adevrat! Spune-mi unde-i sunt complicii, cei care l-au rpit pe
strin.
Cu ochii holbai de teroare, biciclistul ddu din cap a negaie,
dar nu rspunse. ndrzneala din privirea lui ntunecat o alert
pe Sopia, care se ntorsese s asiste la scen. Cel torturat nu avea
s vorbeasc uor. Sub aparena lamentabil, se ascundea un dur,
un cadru polpotist, un om obinuit cu suferina Ridic
dispreuitor din umeri, vznd intenia poliistului, care ezita s-i
pun n practic ameninarea.
Nu ajungi la nici un rezultat aa!
Iei din camer i se ntoarse peste cteva clipe, cu un ciocan n
mn.
ntinde-l, ordon ea vietnamezului.
Acesta scoase arma din gura prizonierului, care ncerc s-i
copleeasc printr-un torent de vorbe. Unul dintre vietnamezi se
aez pe pntecul lui i cellalt pe glezne.
Lundu-i elan, Sopia trnti ciocanul n genunchiul stng al
prizonierului, zdrobindu-i meniscul!
Chiar i vietnamezii, obinuii cu atrocitile, simir cum li se
ncreete pielea la auzul zgomotului de os spart. Urletul
biciclistului se auzi pn la Angkor. Cu rsuflarea tiat, i pierdu
cunotina. Genunchiul semna cu un enorm dovleac plin de
snge, contrastnd cu paloarea feei celui torturat.
Sopia cercet gaura fcut de proiectil, apoi se duse la buctrie
i se ntoarse cu o sticl cu oet, al crei coninut l vrs pe faa
prizonierului. Scheunnd de durere, acesta se ridic brusc. Sopia
Sen l privi scrbit i i spuse:
Ei nu-i cunosc pe cei din Angkar, dar eu am trit cinci ani
printre voi i v cunosc metodele. Mai ai nc o mic ans s-i
salvezi viaa. Numai c dac nu vorbeti mai repede, ai s te
trti ca o omid pe strzile din Phnom Penh, pentru c am s-i
zdrobesc toate oasele, unul cte unul.. i dau un minut de
gndire.

*
*

Sherry frn brusc. O duzin de soldai n uniforme apruser


de dup viraj i blocau drumul. De cnd plecaser din
Battambang, acesta era primul baraj. Zona pe care o traversau era
30

Porcule (n.a.).

128

aproape pustie, cu sate rare i cu oameni puini, n deprtare se


zreau piscurile albstrii ale masivului Cardamomes, situat la
grania dintre Cambodgia i Thailanda. Chieng se ndrept de
spate i spuse pe un ton blnd:
Nu este un baraj.
Tnra american realiz brusc c uniforma soldailor era de un
verde diferit dect cel al trupelor guvernamentale. Inima ncepu si bat mai repede: cei din faa ei erau khmeri roii. Toi foarte
tineri, cu chipuri imobile, nconjuraser vehiculul. Chieng se
ntoarse spre pasagerul lor i i spuse cteva cuvinte.
Imediat, acesta sri din main i l lu pe unul dintre soldai
deoparte. Conversaia dur vreo zece minute, apoi se ntoarse la
Land Cruiser i deschise portiera. Trei dintre soldai se nghesuir
cu el n spate, mpreun cu mitralierele Kalanikov i cu
arunctoarele de grenade. Ceilali disprur n jungl. ncepuse s
plou i plafonul de nori foarte cobort fcea atmosfera i mai
sinistr.
Sherry conducea ca un automat. Nimeni n jur. Traversar
teritoriul neutru dintre zona guvernamental i cea a polpotitilor.
Mai aprur civa soldai, adunai n jurul unei baterii
antiaeriene. Nervoas, tnra se ntoarse spre Chieng.
Avei idee unde mergem?
Da, spuse el, la cartierul general al polpotitilor, dar nu v
temei, sunt prietenii notri.
Mai merser nc dou ore, nconjurnd oraul Pailin i fiind
oprii nc de trei ori de baraje. Apoi, un soldat le fcu semn s
coteasc la dreapta, pe o crare care se nfunda n jungl. Era
ngrozitor de cald i narii se striveau de parbriz. Land Cruiserul
se hurducia prin leaurile adnci. Brusc, fu nevoit s opreasc
n faa unor baraje de srm ghimpat, care ntreau o groap
antitanc. Trecerea era permis printr-o deviaie cu icane.
n umbra pdurii, Sherry zri silueta unui T 62, un tanc greu
oferit de chinezi khmerilor roii. Peste tot miunau oameni n
uniforme. Chieng se ntoarse spre ea, surznd radios.
Am ajuns la cartierul general al Angkar-ului.

129

Capitolul XV
Malko nu reuea s-i in capul deasupra apei dect dac-i
ridica braele. Durerea muscular era insuportabil. Impasibil,
falsul bonz continua s toarne ap
Malko o simea deja clipocindu-i n dreptul brbiei. Simind c i
anchilozeaz braele, i inu rsuflarea i bg capul sub ap ca
s se odihneasc, aa cum fcuse de mai multe ori pn atunci.
n momentul n care iei la suprafa, ceva l aps pe cretet.
Crezu c puseser un capac pe cad, dar era o mn omeneasc
ncercau pur i simplu s-l nece. ncordndu-i muchii, se chinui
s ias din ap, dar degeaba. Panica l cuprinse. Moartea prin nec
era ceva atroce. i repeta ntruna c aveau nevoie de el viu, dar
presiunea nu scdea Cu plmnii gata s explodeze, deschise
gura i lu mai multe nghiituri de ap slcie, nbuindu-se
imediat. Cu traheea plin de lichid, ncepu s tueasc ngrozitor
i i pierdu cunotina.
Cnd i reveni, sughind, i zri anchetatorul cu prul
crunt stnd n picioare lng cad. Malko era inut la suprafa
de cei doi tipi cu capetele rase. De ndat ce l vzur c i-a
recptat cunotina, acetia i ddur drumul i el se scufund
din nou. De aceast dat nimeni nu-l mpiedic s scoat capul
din ap. Stnd n echilibru pe braele ntinse, auzi vocea plcut a
cambodgianului crunt.
Interogatoriul dumneavoastr a nceput. V sftuiesc s fii
rezonabil. Cine sunt complicii dumneavoastr n clica de la Pailin?
Cuvintele i ajunser cu greutate la creier. Era singura ntrebare
la care ntr-adevr nu putea rspunde, dar trebuia s ctige timp.
ntrebai-o pe Jane Baron, rspunse el.
Anchetatorul nici mcar nu ridic tonul.
Nu facei pe prostul. Jane Baron este moart, noi am
executat-o i dumneavoastr tii asta foarte bine.
n ochii interlocutorului lui lucea furia. Ddu un ordin scurt
unuia dintre bonzi, care aps imediat umerii lui Malko.
Iar senzaia de nec, plmnii chircii, pieptul gata s explodeze,
apoi apa care invada bronhiile De aceast dat, l scoaser din
ap nainte s-i piard cunotina nc mai horcia, cnd auzi a
doua ntrebare:
130

Dintre marionetele provietnameze, cine sunt cei care


ndeamn la acest acord?
Nu tiu nimic.
Un nou rictus plin de ur, dar de aceast dat Malko nu mai
avu parte de nec.
Cnd i unde se va semna acest protocol ce consfinete
trdarea valeilor imperialismului? ntreb khmerul rou pe un ton
mai degrab pompos.
Dac Malko n-ar fi fost pe jumtate necat, ar fi izbucnit n rs
Era o ntrebare la care putea rspunde.
Cel pe care l-ai torturat i asasinat la Siem Reap, Chang,
trebuia s-mi aduc rspunsul la aceast ntrebare, spuse el. Cred
c trebuia s aib loc la Phnom Penh.
Ta-Mok tia deja asta
De ce aici i nu la Bangkok, de exemplu? ntreb
anchetatorul pe un ton dulceag.
Nu tiu.
Explozia fu scurt i violent.
Mincinosule! Imperialist mpuit! url brbatul crunt.
Pentru c marionetele lui Hun Sen au cerut capul tovarului TaMok,
pe
care
dumneavoastr
trebuie
s li-l
ducei!
Dumneavoastr, un american!
ncepu s vocifereze n cambodgian i zbirii l cufundar pe
Malko din nou n ap. Oroarea ncepea din nou Timpul scurs i se
pru infinit de lung; iei apoi la suprafa, din ce n ce mai slbit.
Micul polpotist continua s deerte gleile i acum doar nrile i
mai ieeau din ap, asta pentru c se meninea n echilibru pe
vrfurile picioarelor. Lanurile din jurul gleznelor i intrau n carne
i cureaua de pe piept era ntins la refuz. i era ruine, se simea
ca un animal, o zdrean cu o singur idee n minte: s nu se
sufoce.
Foarte bine, zise pe un ton mieros anchetatorul, suntei
extrem de prost. Credei c antrenamentul de la CIA v-a clit
pentru orice probe, dar v nelai Vei muri ntr-un mod extrem
de neplcut, asta dac nu acceptai s colaborai la un acord.
Cum? scuip Malko, cu gura plin de ap.
V propun un schimb: viaa dumneavoastr contra celei a
Sopiei Sen. Este mai vinovat dect dumneavoastr, cci este
vorba de poporul ei. V vom duce napoi la Phnom Penh i i vei
da ntlnire
Nu, rspunse Malko, pe un ton ferm.
131

Anchetatorul nchise cu grij carneelul i l puse n buzunarul


de la cma, mpreun cu stiloul!
Foarte bine, spuse el, fr s ridice tonul.
i ntoarse spatele i se ndeprt pe culoarul care desprea
celulele. Cel care l inea de pr pe Malko i ddu drumul. Acesta
intr cu capul n ap, dar reui totui s se ridice. n cteva
minute muchii aveau s-i cedeze, silindu-l s ia din nou contact
cu apa. Ar fi reuit s se ridice nc de dou sau de trei ori, dar
oboseala avea s-l mpiedice s stea att de sus nct s poat
respira.
n acel moment, aa cum prevzuse khmerul rou, avea s
moar ca un obolan necat ntr-un hrdu.

*
*

Negocierile durau cel puin de la ora patru. Se lsase noaptea i


Sherry i cheltuia energia luptnd cu narii. Atacau cu sutele,
ntr-un zbor zbrnitor, cutnd fiecare petic de piele descoperit.
Cu groaz, i amintea de vechiul dicton cambodgian: n
Cardamomes, tot ce zboar ucide!. Acei nari erau purttorii
celei mai periculoase forme de malarie, fr a mai pune la
socoteal demena i febra galben
Stnd pe vine lng perei, cu mitralierele ntre genunchi, cu un
aer extrem de serios i privirea fixat pe o u modest, soldaii
adolesceni preau s nu simt nepturile. Unii mestecau discret
o banan sau un fruct de letchi. Preau bolnavi i mahmuri. n
spatele uii se aflau principalii efi ai Angkar-ului, cei care
supuseser Cambodgia la un nspimnttor genocid cu zece ani
nainte.
Pol Pot n persoan sosise ntr-un Range Rover blindat,
mpreun cu cele douzeci de grzi de corp, cu ochii ascuni sub
ochelari cu lentile negre. Numai Ta-Mok lipsea, dar avea un motiv.
Sherry tresri. Ua fusese deschis de un brbat fermector i
surztor, cu o siluet greoaie: Khieu Sampan, purttorul de
cuvnt al khmerilor roii i ministrul lor de Externe itinerant. Se
aez lng tnra american i ncepu o conversaie ntr-o
englez excelent, evocnd amintirile sale de la New York,
amintind de restaurantele pe care le frecventa pe vremea cnd era
la Naiunile Unite. n adncul acelei jungle slbatice i
neprimitoare, n acea ambian de rzboi, prea ceva de domeniul
irealului Se scuz brusc, atunci cnd una dintre grzi i opti
cteva vorbe la ureche.
132

Trebuie s v prsesc, spuse el.


Trecu nc o jumtate de or de palavre secrete i apru
negustorul de rubine de la piaa Toutophom. Schimb cteva
cuvinte cu Chieng, aezat i el pe vine ntr-un col. oferul se
apropie de Sherry i i spuse:
E n regul, vom pleca mine diminea foarte devreme, ca s
putem ajunge pe sear la Phnom Penh.
Ea nu ndrzni s ntrebe ce se petrecuse.
Khieu Sampan apru i el i surznd ncntat puse n mna
americanei un pacheel.
Acesta este un modest cadou din partea tovarului Pol Pot,
i spuse el. Apreciaz foarte mult faptul c ai venit pn aici i
contribuia dumneavoastr la reconcilierea naional. Noi
considerm Statele Unite o mare putere prieten.
ncremenit, Sherry se uit la pachet. Era ca i cnd Hitler i-ar
fi oferit cercei. Sub privirile printeti ale khmerului rou, ea l
deschise i scoase un strigt se uimire.
Era un rubin extrem de pur snge de porumbel de ase sau
apte carate Un cadou princiar. Khieu Sampan o privea amuzat.
Aceast regiune produce multe pietre preioase, explic el.
Vnzarea lor ne-a servit la susinerea efortului de rzboi. Venii, v
voi conduce la bungaloul dumneavoastr.
Ea l urm. Tabra din nordul Pailin-ului, aflat n plin jungl,
era format din cldiri mari de lemn pentru soldai, un pavilion
central i o duzin de bungalouri pentru invitai Cel al lui Sherry
era luminat de un singur bec cu lumin glbuie. O gleat cu ap
inea loc de baie. Khieu Sampan porni un ventilator ruginit i o
prsi cu un surs.
Noapte bun i drum bun!
Rmas singur, Sherry se ntinse pe pat, contemplnd rubinul:
attea lucruri se schimbaser n viaa sa de cnd descoperise
cadavrul lui Jane Baron. Fusese aruncat ntr-o lume pe care nici
n-o bnuise, unde brbaii galani practicau sodomia, criminalii de
rzboi ofereau pietre preioase i copiii amputai fceau spionaj.
nchise ochii, gndindu-se la Malko. Instinctiv ncepu s-i frece
coapsele, trind din nou prima lor mbriare. Sigur c Sherry
avusese un anumit numr de amani, dar cu nici unul nu simise
violena de seara trecut. Fremt de plcere, gndindu-se la clipa
cnd el se nfruptase din ceea ce ea nu mai oferise altui brbat.
Citise ntr-o zi ntr-un ziar c un ho sodomizase o femeie i
mama ei i spusese c asemenea indivizi ar fi trebuit castrai. N-ar
133

fi ndrznit niciodat s-i povesteasc aventura Cu toate acestea,


cnd nchidea ochii, se gndea numai la asta, cuprins de o
tulburare ncnttoare, att de puternic nct, atunci cnd i
atinse pntecul, de abia micnd degetele, simi o furnictur
plcut, urmat de o tresrire puternic, ce o ls fr rsuflare.
Privi ruinat spre u, ca i cnd cineva ar fi putut fi martor al
orgasmului ei secret.
Era prima oar cnd juisa aa, fr s se mngie de fapt. i
ddu seama c ceea ce dorea cu adevrat era s se ntoarc la
amantul ei i s fac dragoste cu el n toate felurile, ca s fie
sigur c nu visase.
ncepu s numere orele. Dac ar fi avut un telefon! Dar se afla
la captul lumii, n plin jungl. nchise din nou ochii, ntrebnduse ce fcea Malko. Simea cum o cuprinde deja gelozia. Erau attea
cambodgiene disponibile la Phnom Penh.

*
*

Malko deschise ochii. Era ntins direct pe podeaua slii de


tortur, cu aceleai inele de fier legate de glezne. Pieptul l ardea.
Era ud leoarc i i era cam frig, n ciuda cldurii umede din
subsol. i trebuir cteva secunde s realizeze c fusese scpat n
ultima clip de la moarte, atunci cnd se scufundase spre fundul
sinistrei czi.
Era evident: mort fiind, nu mai servea la nimic. Se simea att
de epuizat, c aproape i prea ru c nu fusese lsat s se nece,
dar instinctul de conservare l fcu s se ntrebe ce tortur l mai
atepta.
Pierduse noiunea timpului.
Cineva se aplec asupra lui i l apuc de umeri. Auzi un
schimb de cuvinte n cambodgian i-l zri pe anchetatorul su i
pe unul dintre bonzi. Cei doi l ridicar n picioare, sprijinindu-l
ca s nu cad. Cu fiarele la picioare, nu se putea mica singur. Fu
trt pn la taburetul instalat n spatele mesei i aezat. Unul
dintre cli l apuc de ncheietur, introducndu-i-o cu fora n
menghin.
O rsucire i fu imobilizat. Metalul i muc din carne.
La captul cellalt, o plac metalic fora mna s rmn lipit
de mas, uurnd astfel sarcina torionarului. O dat cu starea de
contien, i reveni i frica; degeaba se spune c se poate tri i
fr unghii, momentul cel mai greu de suportat este atunci cnd
sunt smulse. Malko se concentr din toate puterile s-i
134

stpneasc btile inimii i greaa care i inunda stomacul. Se


gndea ntruna la Alexandra, cutnd s-i aminteasc clipele de
extaz care depeau cu mult nenumratele lui amintiri erotice.
Rnjind, unul dintre bonzi l prinse de arttor, mngindu-i
unghia Khmerii roii nvau cruzimea naintea alfabetului Se
ntreb de ce nu ncepea tortura. Poate i testau stpnirea de
sine. La un moment dat realiz c sinistrul anchetator nu era
acolo ceea ce i mai lsa o clip de rgaz.

*
*

Sopia Sen contempla dezgustat ce mai rmsese din oferul


ciclo-taxiului. N-avea s se mai urce niciodat n ea, din cauza
picioarelor rupte n mai multe locuri. Sngele din rni cursese pe
mas, inundnd dalele de pardoseal, care din fericire erau roii.
Ipoteza lui Malko se dovedise exact: cel torturat fcea parte din
reeaua din Phnom Penh a lui Ta-Mok, n calitate de mesager, ceea
ce i permisese s fie la curent cu toate ascunztorile oamenilor lui
Ta-Mok. Nu mrturisise prea uor
Grbii-v!
Sopia i zorea pe poliitii care trau zdreana uman spre ieire.
Mrturisirea cea mai important fcut de Tong era despre
amplasamentul unei nchisori secrete, rezervat trdtorilor.
Probabil c Malko fusese dus acolo. Poate c mai era nc timp s
fie salvat.
Trupul biciclistului fu aruncat n portbagajul Mercedesului i
Sopia Sen se urc la volan. n poet avea un Colt 45, iar cei trei
vietnamezi erau narmai cu pistoale. La Phnom Penh, polpotitii
nu puteau dispune de armament greu Unul dintre vietnamezi
ddu s se urce pe motociclet, dar Sopia l opri.
Venii n main, altfel vei fi recunoscut foarte uor.
El se supuse imediat i ea coti la dreapta, lund-o spre sudul
oraului, unde se afla nchisoarea. Dac biciclistul minise, era la
dispoziia lor pentru un mic interogatoriu suplimentar
Tot drumul, nimeni nu scoase un cuvnt. Circulaia deveni
rapid fluent. Orezriile alternnd cu plcuri de copaci i plantaii
de bananieri luar curnd locul caselor. Sopia coti pe un drum ce
mergea de-a lungul unui canal de irigaii, urmnd punctele de
reper furnizate de biciclist. Se aflau ntr-o zon rural, la cinci
kilometri de Phnom Penh. Zrir casa descris de prizonier, o
cldire joas, cu o grdini n care se afla un bananier mare.
Acolo e, spuse Sopia, cu o voce gtuit.
135

Vietnamezii se ncordar. Li se vedeau muchii jucnd sub


maxilarele scobite. Khmerii roii fuseser ntotdeauna nite
adversari redutabili, dar ei aveau avantajul surprizei
Mercedesul se opri i cei patru ocupani srir din main
practic n acelai timp. Gata cu tertipurile. Sopia Sen intr prima
n grdin. n aceeai clip, ua se deschise i n cadrul ei apru
un bieandru mbrcat rnete, dar cu capul ras i examin o
clip pe intrui, apoi, fr o vorb, dispru n interior, lsnd ua
deschis.
Luase probabil cea mai proast hotrre din viaa lui i, cu
siguran, ultima.
Fr s ocheasc, Sopia ncepu s trag n silueta care plonjase
pe scara ctre subsol. Detunturile cutremurar pereii cabanei i
proiectilele cioprir spatele tnrului, care se prbui mort, la
baza scrii.
Cei trei vietnamezi se repezir pe urmele lui, cu pistoalele n
mn. Apru un alt craniu ras, care i cut arma. Unul dintre
vietnamezi l secer cu o rafal scurt de pistol. Colegii lui
ajunser la captul culoarului. n stnga se afla Malko, cu mna
prins n menghin. n dreapta lui, un tnr scotocea ntr-un
cufr, scond de acolo un Kalanikov.
Aps pe trgaci cu o secund prea trziu.
Vietnamezii trgeau ca nebunii, fr s mai stea pe gnduri.
Lovit de gloane, khmerul rou se ddu napoi, lipindu-se de zid i
prbuindu-se ca o paia cu sforile tiate. Mirosul acru de cordit
fcea atmosfera de nerespirat. Van Loc inspect celulele, toate
goale, n timp ce colegii lui omorau rniii, trgndu-le cte un
glon n spatele urechii, cu seriozitatea unui expert contabil. Sopia
desfcu menghina care inea prizonier mna lui Malko. Acesta
reui s-i surd.
Cred c ai venit la timp.
Mulumii-i lui Sam, spuse tnra femeie, el l-a gsit pe
biciclist.
Vietnamezii scotoceau peste tot, ncepnd cu cadavrele.
Descoperir arme, explozibili i un RPG 7, nvelit cu grij n hrtie
uns cu ulei. Urmele de snge din celule dovedeau c acestea
fuseser folosite. Zece ani dup plecarea lor de la Phnom Penh,
khmerii roii nc mai fceau teroarea s domneasc n capitala
cambodgian! Cei trei poliiti se apropiar.
Mai sunt i alii?
Malko i aduse aminte de omul crunt.
136

Da, spuse el, cu siguran cel mai periculos.


Sopia Sen schim cteva vorbe cu Van Loc.
Vom ntinde o capcan, anun ea. Doi poliiti vor rmne
aici, iar eu am s v duc n ora. Cred c simii nevoia s v
odihnii.
l dureau mai ales gleznele i avu impresia c tubul digestiv i
luase foc. Ieir din subsol i Sopia spuse cteva vorbe poliitilor.
Acetia deschiser portbagajul. Malko se apropie i se nfior de
oroare: zdreana sngernd dinuntru nc mai mica.
Scond o exclamaie de furie, unul dintre vietnamezi scoase
pistolul, l propti n tmpla muribundului i aps de dou ori pe
trgaci. Victima rmase nemicat
Doi dintre poliiti scoaser corpul din portbagaj, trndu-l ntro orezrie din apropiere. Pe chipul Sopiei apru un rnjet plin de
cruzime.
Va servi drept ngrmnt! I-a venit i lui rndul.
Se spunea c la rdcina fiecrui cocotier plantat de polpotiti
la Phnom Penh fusese ngropat un cadavru. Malko se urc n
Mercedes, care se ndeprt de ferm zdruncinndu-se.
Poate c cel cu prul crunt avea s se ntoarc. Cu siguran
c el tia multe despre Ta-Mok. Sopia se ntoarse spre el.
Ce voia s afle?
El i spuse i ea cltin din cap.
Cei de l Pailin l-au subestimat pe Ta-Mok. Aparent, este
singurul care mai posed o reea structurat la Phnom Penh. i
nc nu tim tot.
Ce se va ntmpla?
Depinde de Pailin. n condiiile de fa, Ta-Mok nu se va mai
duce acolo i este dificil s-l cutm. Mi-e team c povestea
noastr se termin aici, conchise ea suprat. Hun Sen nu poate
ine piept la infinit btrnilor crabi de la Hanoi, dac nu are ceva
concret s le ofere.
Nici o veste de la Chieng i de la Sherry?
Nici una.
Era ameit i ardea de nerbdare s se ntind ntr-un pat i s
se ngrijeasc. Spera ca Sherry s reapar, aducnd cu ea veti
bune.

137

Capitolul XVI
Malko simi o neptur n inim cnd intr n parcarea de la
Cambodiana: Land Cruiserul alb era acolo! Sopia Sen l vzuse i
ea i scoase un suspin de uurare.
Sper c ne aduc veti bune
Chieng le deschise portiera, surztor ca de obicei. Peste treizeci
de secunde, Sherry se arunca n braele lui Malko, sub privirile
curioase ale hamalilor. Sopia l trsese deja pe Chieng la o parte,
conversnd cu el pe un ton sczut. Sherry se ddu puin napoi.
My God! Am crezut c n-am s te mai vd niciodat. Vino
repede, vreau s fim doar noi doi, spuse ea trgndu-l de mn.
Malko rezist asaltului i se apropie de Sopia Sen. n ciuda
strii fizice precare, ardea de nerbdare s afle rezultatul
cltoriei.
Cambodgiana uotea pe un ton sczut cu Chieng. Dup
trsturile imobile, Malko i spuse c vetile nu erau bune
Dup cteva minute, ea se ntoarse spre el, abordnd un rictus
plin de amrciune.
Tovarul Ta-Mok a fost exclus din Comitetul Central al
Angkar-ului, l anun ea. tirea va fi fcut public.
Excelent, zise Malko.
Aceasta este vestea bun, continu Sopia Sen. Cea rea este
c cei de la Pailin au ngheat negocierile, atta timp ct Ta-Mok
este n via. Refuz ca de acum nainte s se ocupe de eliminarea
lui.
Bomba bombelor. Sopia Sen spumega pur i simplu de furie.
Doar khmerii roii aveau posibilitatea s se debaraseze de Ta-Mok.
Armata cambodgian, presupunnd c ar fi primit ordin, nu era
capabil de aa ceva. Altfel spus, proiectul cdea balt, lsnd
locul Soluiei Roii. Toate eforturile lui Malko de a scoate
Cambodgia din ghearele comunismului fuseser n van.
Ce vor spune prietenii votri vietnamezi? o ntreb el pe Sopia
Sen.
Ea l fulger cu privirea.
Ce ai vrea s spun? Polpotitii se eschiveaz. Se tem de TaMok.
Malko nu mai putea, visnd la un pat aa cum un cine viseaz
138

un os.
Vom face bilanul mine diminea, propuse el. Nu prea m
simt bine.
Fr o vorb, cambodgiana se urc n Mercedes. Sherry l trgea
de bra i el se ls condus n camer. De abia intrar, c ea l
nlnui. Malko ncerca din toate puterile s stea n picioare,
pentru c ameeala i ddea o grea ngrozitoare.
Ce ai, l ntreb ea, intrigat. Eti verde
El ncepu s se dezbrace fr s rspund. Cnd ea i vzu
urmele proaspete de pe glezne, scoase o exclamaie de groaz.
Ce i s-a ntmplat?
Malko i explic. Bulversat, ocat, Sherry l privea ca pe un
marian Privirea i se muta de pe chipul lui la stigmatele de la
glezne.
Mi-e fric! Nu neleg lumea n care trieti, e ngrozitoare,
bolborosi ea.
l fixa cu un amestec de groaz i fascinaie. Cuprins din nou de
ameeal, el se ntinse pe pat.
Acestea sunt riscurile meseriei mele, spuse el. Mai bine
povestete-mi cum a fost cltoria ta.
Sherry nu prea avea chef de asta. Se duse i ea n pat i el o lu
n brae. Ea rspunse imediat la mbriare, murmurnd cu o
voce nelinitit:
Poi mcar s faci dragoste?
Atingndu-l pe Malko, simi un rspuns ncurajator. Ca pentru
a-i scuza emoia, ea nlocui repede mna cu gura. Era pentru
prima oar c l mngia astfel pe Malko, care fu surprins de
abilitatea i de pasiunea ei. Att de surprins, nct nu se putu
abine i explod n gura ei. Sherry nghii contiincios totul. Puin
mai trziu, cnd el o complimenta pentru talentele sale, ea se
nroi i murmur:
La UCLA31 eram asaltat de biei, dar nu voiam s fac
dragoste cu oricine, pentru c eram nc virgin. Atunci, prietenele
mele mi-au explicat c era cel mai bun mijloc s m pstrez
intact. n definitiv, flirturile mele nu se plngeau prea tare.
Malko i nelegea
Nu reui s adoarm, gndindu-se cum avea s evolueze
misiunea sa i dac avea s-i revad ntr-o zi castelul de la Liezen
i pe Alexandra. nainte de a pleca, fiind n trecere prin Paris, i
31

Campusul Universitii din Los Angeles (n.a.).

139

comandase lui Claude Dalle un superb cabinet din palisandru


pentru bibliotec. Risca s nu poat profita de el
Era imposibil s intre n legtur cu cei de la CIA.
n mod normal ar fi trebuit s renune, dar i aducea aminte de
avertismentul lui Vladimir Kartoff. Dac vietnamezii renunau la
soluia moderat, risca s fie lichidat de ctre ei. Atta timp ct
rmnea la Phnom Penh, putea s-i mai fac iluzii. Cu toate
acestea, dei i storsese creierii, nu vedea cum ar fi putut s se
substituie khmerilor roii de la Pailin i s l elimine fizic pe TaMok.

*
*

Un soare de plumb inunda piscina de la Cambodiana. Malko nu


reuea s fac baie. Avea impresia c se neac, numai privind apa
n care se blcea Sherry, mulat ntr-un costum de baie
minuscul, din care snii preau gata s ias. Un animal frumos i
plin de sntate. Dup ce se stur de notat, urc scara piscinei
i rmase nemicat ntr-o poz extrem de sugestiv, cu pieptul
scos n afar i crupa cambrat. ntoarse apoi capul spre Malko i
i surse. La vederea acestei provocri mute, Malko simi cum
pntecul i ia foc. Cei din jur nu tiau cte fantasme i evoca ea.
O siluet apru brusc n spatele ei, un brbat care ieise din
hotel. De statur mijlocie, cu prul crunt tuns perie, purta
espadrile, o cma scurt i avea n mn un prosop. Pulsul lui
Malko o lu razna. Era anchetatorul lui din nchisoarea secret!
Foarte calm, brbatul se ndrepta spre el. Malko se ridic de pe
ezlong. Coltul se afla la picioarele lui, ntr-o saco. Dup ce-i
termin exhibiia, Sherry ajunse n spatele cambodgianului,
legnndu-i oldurile i purtnd pe buze un surs de
ndrgostit. Cele dou siluete se suprapuneau ntr-o imagine de
comar Malko era deja n picioare, cnd brbatul ajunse n
dreptul lui, salutndu-l scurt din cap i spunnd imediat:
Nu v temei. Vreau s stau de vorb cu dumneavoastr.
Fr s atepte rspunsul lui Malko, trase un scaun lng el i
se instal. Sherry l privea intrigat pe nou venit. De ce nu fcea
Malko prezentrile? Vexat, fcu stnga-mprejur i plonj din nou
n piscin.
Anchetatorul atept ca ea s se ndeprteze i spuse simplu:
Nu ncercai nimic mpotriva mea, nu am venit ca duman.
Sunt dezolat de ce s-a ntmplat, dar m supuneam unor ordine.
Ce dorii? ntreb Malko, cu mna pe saco.
140

S v transmit un mesaj de la tovarul Ta-Mok.


Era nebun.
Dorete s v ntlnii.
Malko i scrut chipul, ntrebndu-se ce se ascundea sub acea
invitaie, dar brbatul crunt rmase impasibil, mulumindu-se
doar s precizeze:
Tovarul Ta-Mok nu se consider un duman al Statelor
Unite, dar respinge politica revizionist a Angkar-ului, al crui
fondator este.
n acest caz, spuse Malko, nu vd ce mi-ar putea spune.
Tcerea se prelungi cteva clipe. Sherry ieise din piscin i se
plimba prin jur, strnind un noian de gnduri urte n minile
celor din ONG-uri, care stteau ntini pe marginea bazinului.
Malko i spuse c era suficient s scoat arma i s-i cheme pe
vietnamezi, pentru ca viaa i cariera anchetatorului s fie curmate
brusc. Simindu-se probabil n pericol, acesta continu pe un ton
neutru:
Tovarul Ta-Mok intenioneaz s protejeze interesele
maselor populare chineze, care l-au susinut ntotdeauna.
n mintea lui Malko se fcu lumin. Ta-Mok nu era nc la
curent cu decizia khmerilor roii de la Pailin, de a stopa negocierile
cu CIA i cu vietnamezii, atta vreme ct Ta-Mok mai era n via,
nseamn c acesta se temea s nu fie marginalizat, dac acordul
s-ar fi ncheiat fr el. Aa-zisa aprare a maselor populare chineze
nu era dect o manevr abil pentru a iei cu faa curat.
Malko avu cteva clipe de satisfacie interioar. Dac reuea si aduc la masa negocierilor pe cei de la Pailin, pe Ta-Mok i pe
vietnamezi, misiunea sa ar fi fost un succes, iar Ta-Mok n-ar fi fost
primul revoluionar intransigent care o lsa mai moale.
S admitem c, n principiu, accept o asemenea ntlnire,
rspunse Malko, dar mai nainte trebuie s-mi fac o idee despre
ceea ce dorete.
Pacea, rspunse imediat brbatul cu prul crunt. Tovarul
Ta-Mok a luptat pentru pace. Dorete s poat controla aplicarea
unui eventual acord ntre partidele cambodgiene, n aa tel nct
s fie evitat orice form de revizionism.
Tradus din dialectica lor comunist, aceasta nsemna c cerea
un loc ntr-un viitor guvern de coaliie moderat, probabil pentru a
apra interesele chinezilor, care probabil c se simeau trdai de
ceilali khmeri roii. Totul devenea logic. Dar exista un proverb
german, care spunea: Dac cinezi cu diavolul, trebuie s ai
141

lingura lung. Or, Ta-Mok era un diavol extrem de redutabil i


Malko avea toate motivele s nu se ncread n el.
Unde intenionai s organizai o asemenea ntlnire? ntreb
el. Nu se pune problema s plec din Phnom Penh.
ntlnirea poate avea loc la Phnom Penh, afirm brbatul
crunt, fr s ezite. Dac am acordul dumneavoastr de
principiu, v voi comunica timpul i locul cu cteva ore nainte.
Privirea sa trecu ca prin sticl prin superba anatomie a lui
Sherry, care se ntinsese lng Malko.
Sunt de acord, spuse acesta din urm, dar va trebui, desigur,
s vorbesc cu partenerii mei vietnamezi.
Foarte bine, fu de acord cambodgianul. Voi transmite
rspunsul dumneavoastr tovarului Ta-Mok.
Se ridic, drept ca justiia, salut cu o uoar nclinare din cap
i se ndrept spre hotel. Nici o vorb despre cei civa mori care
jalonaser primul lor dialog. Phong Ton, Palin Yukanthor, Jane
Baron, Chang, biciclistul, falii bonzi, toi fuseser aruncai la lada
de gunoi a istoriei
Sherry se aplec spre Malko.
Cine era tipul? Tot un spook dintre aceia cu care ai relaii?
Nici vorb, spuse Malko. Este khmerul rou care m-a
torturat.
Americana sri n sus, de parc fusese mucat de un scorpion.
Ce fcea aici? Erai narmat, de ce nu l-ai ucis?
Malko o calm cu un surs calm.
Nu cunoti nc toate regulile acestui joc. A venit ca sol de
pace.
Sherry i scutur dezndjduit pletele rocate. Hotrt lucru,
nu pricepea nimic din aceast lume. Malko se grbea s-i roii
comunice Sopiei Sen aceast rsturnare de situaie. Ar fi putut fi
nceputul succesului.

*
*

Clocotind de furie neputincioas, Sopia Sen trgea nervoas din


igar, la fel de rigid ca sptarul scaunului chinezesc pe care se
aezase.
Este o capcan, explod ea. Ar trebui s punem mna pe
acest om, s-l interogm, s-l facem s vorbeasc.
Ca s aflm ce? obiect Malko. Unde se afl Ta-Mok? Nu near servi la nimic. Din contr, dac propunerea e real, necazurile
noastre ar putea lua sfrit. V neleg sentimentele n privina lui
142

Ta-Mok, dar scopul nostru este s salvm Cambodgia de un nou


genocid, nu s satisfacem o rzbunare personal.
Sopia Sen sri n sus de suprare.
Nu este o rzbunare personal! Ta-Mok este un asasin,
urte lumea occidental. Ne ntinde o curs.
Dac s-ar fi refuzat negocierea cu asasinii politici, slile de
conferine ar fi fost goale. Totul era ca acetia s nu asasineze ntrun moment nepotrivit.
Poate, recunoscu el, dar este totui un om inteligent. i-a dat
seama c este n minoritate i ncearc s ctige teren din mers.
Cambodgiana i arunc o privire nduioat.
Nu-l cunoatei ca mine. l ursc, dar i recunosc curajul fizic
i dezinteresarea. Sunt ani de cnd nu a mai avut o via
personal. Este devotat trup i suflet Angkor-ului. N-a furat
niciodat nimic, nici mcar un aparat de radio! Atunci cnd avea
zeci de femei la dispoziie, nu se atingea de ele. Doarme pe un pat
de campanie i triete fr urm de confort. Numai Cauza
conteaz pentru el.
Poate c prin propunerea lui consider c o servete n
continuare, remarc el. Poate fi i o capcan. Vom vedea.
Sopia se ntoarse spre el, cu un aer aproape rugtor.
Trebuie s m credei, nu poate fi dect o capcan Trebuie
s-i ntindem i noi lui una. De ndat ce vei avea veti de la acest
polpotist, anunai-m. Vrea s ne ucid.
Cambodgiana cltin din cap.
Reprezentai Statele Unite, pericolul. Lichidndu-v, va
nchide definitiv ua comunicrii, spunndu-i c americanii,
dezgustai, nu vor mai ncerca nimic. Aceasta este explicaia
cruzimii cu care a acionat mpotriva lui Phong, a lui Chang i
chiar a dumneavoastr. Ucide i trimite n acelai timp un mesaj
de pace. Exist un element suplimentar. A primit din partea
dumneavoastr nite lovituri foarte dure i i-ai scpat printre
degete. Este vexat. n mintea lui, aceasta a devenit o afacere
personal. Suntem n Asia. L-ai fcut s-i piard prestigiul.
Numai ucigndu-v i-l va recpta.
Poate c avei dreptate, spuse Malko, ridicndu-se. Viitorul
ne va spune de partea cui e dreptatea.
tia c Sopia Sen avea dreptate: 90 % din anse erau ca
ntlnirea cu Ta-Mok s fie o curs. Numai c n Asia rsturnrile
de situaie erau frecvente i nu putea neglija procentele de 10 %
rmase, chiar dac i punea viaa n pericol. Trebuia s-i ia toate
143

precauiile necesare, pentru ca o eventual capcan a lui Ta-Mok


s eueze.
Acum se grbea s o recupereze pe Sherry, care l atepta la
Samaki, mpreun cu Sam.

*
*

Privirea lui Sam alerga fr ncetare de la Malko la Sherry, care


i ajusta proteza pe ciotul rmas din picior. Ochii i erau plini de
lacrimi, pe care i le tergea cu un gest mainal. Un specialist n
protetic de la WORLD HANDICAP o asista pe tnra american.
Malko ntoarse privirea: spectacolul oferit de acel copil amrt,
nevoit s poarte protez, era oribil. Cu toate acestea, Sam prea c
nu fusese mai fericit toat viaa.
De abia fixar i ultima curea, c el sri de pe scaun i aproape
c i pierdu echilibrul. Se redres i fcu nconjurul camerei,
mergnd ntr-un mod straniu, gata-gata s cad, dar fr crje.
I-ar trebui i un baston, fu de prere Sherry, micat i ea
pn la lacrimi.
Sam ontcia ntr-un hal fr de hal, dar chipul i era radios. i
spuse ceva protezistului, pe un ton extrem de agitat.
i va cumpra de la pia un pantalon i nite osete i astfel
lumea va crede c piciorul e adevrat, traduse el.
Sam se aez din nou i ncepu s desfac tacticos curelele care
fixau proteza.
Ce face? ntreb Malko, uluit.
Traducere, apoi un rspuns din care rzbtea ncntarea.
Acum se duce la cerit. Cu piciorul cel nou, va scoate mai
puini bani. l va pune doar cnd merge s se distreze.
Sam iei din camer sprijinindu-se n crje, cu piciorul sub
bra, mndru ca Artaban32.

*
*

Brbatul crunt apru trei zile mai trziu la piscina de la


Cambodiana, n aceeai inut i la fel de grav. Sherry comenta cu
Malko un reportaj de opt pagini, aprut ntr-o revist prestigioas,
despre decoratorul Claude Dalle. Instinctiv, Sherry l apuc de
mn i i-o strnse. l implorase n fiecare zi s plece cu ea din
Phnom Penh. El refuzase, pretextnd nite obligaii profesionale,
Cpitan al grzilor i uciga al lui Xerxes (465 .Hr.) pentru a se urca
pe tron. A fost ucis de Artaxerxes I, fiul lui Xerxes (n.t.).
32

144

fr s pomeneasc de ntlnirea cu Ta-Mok.


Mi-e fric de el, spuse ea, pe un ton sczut.
Trimisul lui Ta-Mok se opri n faa lor i Malko se ridic,
lundu-l de o parte.
Tovarul Ta-Mok a acceptat oferta dumneavoastr i
ntlnirea va avea loc la Phnom Penh, l anun cambodgianul.

145

Capitolul XVII
n ciuda faptului c era obinuit cu pericolele, Malko simi o
furnictur n stomac. Ta-Mok mai ncercase s-l ucid de dou
ori. Era n interesul lui s-i ia ct mai multe precauii pentru
aceast ntlnire. Impasibil, khmerul rou cu prul crunt atepta
rspunsul.
Unde i cnd? ntreb Malko.
Ast sear la Tong-Kea, la ora opt.
Unde se afl acest loc?
Este unul dintre restaurantele plutitoare de pe Mekong, care
se afl cam n dreptul Palatului regal, n dreptul strzii 178. V
convine acest loc?
Malko trecu n revist mintal topografia oraului. Dou
restaurante cunoscute pentru buctria lor mediocr i care erau
mai tot timpul goale, erau amarate la cheiul paralel cu bulevardul
Lenin, n plin centru, de a lungul unei promenade foarte
frecventate seara. Era foarte uor de plasat un dispozitiv de
securitate important. l durea cel mai tare faptul c era obligat s
fac apel la Sopia Sen sau la cpitanul Sarin, cci acetia nu s-ar
fi mulumit doar s-l protejeze pe Malko chiar dac khmerul
rou nu avea intenii rele. Dac declanau ostilitile, lucrurile
riscau s se termine foarte prost: cu siguran c Ta-Mok nu avea
s vin singur
Locul nu v convine? ntreb brbatul crunt, intrigat de
tcerea lui Malko.
Ba da, afirm acesta din urm, ceea ce m mir e c eful
dumneavoastr vine la Phnom Penh.
Umbra unui surs lumin chipul grav al interlocutorului su.
Tovarul Ta-Mok a tiut ntotdeauna s aprecieze riscurile.
Este un om cu experien. V ateptm deci la Tong-Kea la ora opt.
Dac discuiile noastre se deruleaz cum trebuie, i vom solicita
doamnei Sen s ni se alture.
Se ndeprt cu un mers linitit. Malko se ntoarse la Sherry i
i explic ce se ntmplase. Ea l ascult terorizat.
S nu te duci la ntlnire! exclam ea.
Sunt obligat, rspunse Malko.
Se ridic i se mbrc. Timpul avea s se scurg foarte repede
146

n acea sear.

*
*

Chipul Sopiei Sen prea cioplit n marmur. Numai pupilele


negre preau vii.
Este o ocazie unic! spuse ea, trgnat. l voi anuna pe
cpitanul Sarin. Are destui oameni de ncredere ca s nu riscm
nimic. Nu se pune problema s-l lsm pe Ta-Mok s prseasc
viu Phnom Penh-ul.
Era, evident, soluia cea mai seductoare i cea mai simpl, dar
Malko cptase uor, uor, certitudinea c eliminarea fizic a lui
Ta-Mok era o rzbunare personal a Sopiei Sen, impus aliailor
ei. Sigur c btrnul ef khmer ura Occidentul i c luptase prin
ideologie mpotriva planului american. Cu toate acestea, dac nu
putea fi eliminat, era mult mai bine s se ajung la o soluie cu el,
dect deloc. Fiind n minoritate, avea s-i piard mult din
capacitatea de a face ru.
S ne pstrm cumptul, suger Malko. Deoarece suntei i
dumneavoastr convocat, v vei putea da seama de realitate. n
cazul n care ne ntinde o curs, vom face totul pentru a-l lichida.
Sopia Sen pru mbunat, gata s se ralieze acestui argument.
De acord, spuse ea. Iat cum vom face. Nici unul dintre
oamenii notri nu se va afla pe Tong-Kea. i vom regrupa pe vasele
euate n amonte, n spatele incintei Palatului regal, de cealalt
parte a bulevardului Lenin. Eu voi rmne aici, ateptnd un
eventual semnal din partea dumneavoastr. Dac lucrurile merg
bine, l trimitei la mine pe Chieng. Vom avea spioni pe chei,
echipai cu aparate de radio-emisie. Dac suntei n pericol,
aprindei o igar. n acest caz, oamenii cpitanului Sarin vor
asedia imediat restaurantul Tong-Kea.
Malko sttu pe gnduri cteva clipe. Era de ajuns s se aeze la
o mas cu faa spre chei, pentru a fi perfect vizibil din exterior.
Avea s fie narmat i n defensiv. n acest fel, o surpriz prea
brutal ar fi fost evitat.
De acord, dar mi promitei s v respectai angajamentele?
V promit.
Sopia Sen se ridic i veni spre el.
Dac mi dai ocazia s m rzbun pe Ta-Mok, ntr-un fel sau
altul, v voi fi recunosctoare n veci, murmur ea.
Toat duritatea trsturilor dispruse, lsnd locul aerului
senzual obinuit al trupeei vduve. El i simi micarea ampl a
147

pntecului i nelese c inteniona s-l rsplteasc nainte. De


altfel, minile care i pipiau corpul erau i mai elocvente. Dup
cteva mngieri scurte, ea l conduse spre patul-ma. Fr s se
dezbrace, se ntinse i i ridic fusta lung, descoperind pntecul
gol. Cnd Malko o penetr, descoperi c ideea de rzbunare o
excitase. O posed fr reinere, n timp ce ea gemea, cu coapsele
desfcute i cu braele petrecute n jurul lui. Avu orgasm mai
repede dect el, apoi se ridic i i aranj fusta, cu ochii
strlucind de satisfacie.
mi place s fac dragoste pe nepregtite, spuse ea, cnd numi mai pot stpni dorina. Ast sear, dac lucrurile merg bine, o
vom face pe ndelete i vei avea o surpriz.
Care?
Sopia Sen surse pariv.
Am o nepoat foarte frumoas i foarte docil. i vei face tot
ce vei dori i eu am s privesc. Acum s trecem la treab.

*
*

Malko alese o mas lng chei, n faa Palatului regal. Tong-Kea


era practic gol, ca n mai toate zilele sptmnii. Restaurantul era
aezat pe o barj mare, accesul fcndu-se pe dou pasarele
vopsite n culori stridente. Buctria i camerele personalului se
aflau pe puntea inferioar, aproape la nivelul apei. Sala
restaurantului era mai sus dect cheiul. Undeva n fund, un
aparat de radio transmitea muzic tradiional cambodgian. Cu o
bere prea cald n fa, Malko atepta, cu toate simurile n alert.
Doar dou mese mai erau ocupate de nite perechi de
cambodgieni. Cei ce se plimbau pe chei nu preau nici ei
periculoi. Civa bicicliti ateptau cu privirile pironite n gol, n
faa Palatului regal, aidoma personalului nirat n fundul
restaurantului. Ghirlandele multicolore de becuri cu care era
decorat Tong-Kea nu-i ddeau defel un aer mai vesel
nnebunit de nelinite, Sherry atepta la Cambodiana. Pentru a
o liniti, apelase la prima metod: o sticl mare de Johnny Walker
Black Map. Dispozitivul pus la punct de cpitanul Sarin era
absolut invizibil. Malko i turn puin bere. Nou fr douzeci.
i dac era un bluff al lui Ta-Mok?
Sopia Sen atepta acas la ea un eventual semnal de la Malko
Dup ce i termin berea, comand nc una. ncercnd s-i
domine nelinitea, ncepu s scruteze malul drept. Avu o senzaie
bizar. Pentru o fraciune de secund i se pruse c Palatul regal
148

se deplasase! Nu mai vedea din el dect jumtate. Pentru o clip


crezu c imaginaia i joac feste, dar realitatea crud l convinse
de contrariu: barja pe care era instalat Tong-Kea i desprinsese
legturile i plutea n deriv spre sud. Se ridic brusc, alergnd
spre bastingaj. ntre el i barja nclinat se ntindeau vreo zece
metri de ap ntunecat!

*
*

Domnule Linge!
Se ntoarse cu tot corpul. La fel de calm, khmerul cu prul
crunt apruse ca din neant. Dintr-o privire, Malko remarc feele
ncremenite ale casieriei i ale osptarilor. Erau nemicai ca nite
manechine.
Mai muli brbai mbrcai n negru i narmai cu mitraliere
Kalanikov aprur n spatele mesagerului lui Ta-Mok. Doi dintre
ei forar cele dou perechi de cambodgieni s plece de la mese,
conducndu-i spre puntea inferioar. Fr un cuvnt, ceilali se
postar n colurile slii.
Ce nseamn asta? ntreb Malko.
Cambodgianul surse rezervat.
Tovarul Ta-Mok este foarte prudent. Are deplin ncredere
n dumneavoastr, dar nu i n cei din anturaj.
Malko privea barja ndeprtndu-se. Ce credeau oamenii
cpitanului Sarin? Prevzuser un dispozitiv pe fluviu? Curentul
foarte puternic antrena restaurantul spre ieirea din ora. Palatul
regal se distingea cu greu. Ca i cnd ar fi citit gndurile lui Malko,
brbatul crunt preciz cu un glas suav:
Douzeci dintre oamenii notri au urcat la bord i au
neutralizat elementele ostile pe care le-au gsit, nainte de a tia
legturile care ineau restaurantul Tong-Kea la chei. Acum putem
sporovi n linite.
Se aez n faa lui Malko. Unul dintre soldai ocr osptarii ca
s coboare pe puntea inferioar. n restaurantul pustiu, dar
luminat de ghirlandele multicolore de becuri, nu mai rmaser
dect soldaii tcui i aproape invizibili n penumbr. Tcerea era
deplin: barja plutea n deriv pe apele mloase ale Mekongului.
Un sampan cu un felinar glbui la prova trecu prin apropiere.
Malko ncerc s-i aduc aminte de topografia locurilor. Cam
dup patru, cinci kilometri, depind Cambodiana, Mekongul
trecea pe sub unicul pod aflat pe o distan de 2 000 de kilometri,
ducnd la oseaua Nr. 1 i mai departe, n Vietnam.
149

Unde este Ta-Mok? ntreb Malko.


l vei ntlni n curnd.
Tensiunea i curiozitatea l animau n aceeai msur. Se
ateptase la o viclenie din partea btrnului khmer i ceea ce se
petrecea nu-l uimea peste msur. Ta-Mok nu voise s cad n
capcana pe care o bnuia, dar asta nu schimba cu nimic
adevratele lui intenii. Perfect calm, brbatul crunt nu avea o
atitudine ostil. Dac ar fi vrut s-l ucid pe Malko, ar fi putut s o
fac acum un sfert de or. Coltul 45 din buzunar nu era o arm pe
msura mitralierelor Kalanikov ale soldailor mbrcai n negru.
Unde mergem?
Cel din faa lui surse enigmatic.
Unde ne duce curentul. Nite oameni de ai notri ne conduc
cu cngile.
Oamenii cpitanului Sarin aveau s reacioneze. Unul dintre
drumurile aflate de a lungul Mekongului i ntreaga regiune erau
controlate de guvern. Oare ce alt iretenie avea s mai inventeze
Ta-Mok pentru a evita pericolul? Cu toate c armata nu avea dect
elicoptere grele Ml 26, poliitii puteau desfura o operaiune cu
vedetele fluviale pe care le vzuse legate la cheiuri. Luminile de la
Cambodiana aprur n deprtare, undeva n dreapta. n acel loc,
Mekongul avea mai bine de doi kilometri lime i barja se ndrept
spre malul cellalt.
Malko i ncruci privirile cu interlocutorul lui. Cambodgianul
cltin amuzat din cap.
Vd c nu mai avei rbdare! i atunci am s v dau imediat
un cadou din partea tovarului Ta-Mok, n semn de reconciliere.
Se ntoarse i strig ceva n direcia unui soldat. Acesta dispru
imediat pe scara ce ducea la puntea inferioar. Intrigat, Malko
atept. Linitea nu era tulburat dect de clipocitul apei ce lovea
coca. Nite pai fcur s tremure scara metalic i soldatul
reapru. Ducea n mn un sac de iut, pe care l puse fr o
vorb lng cel din faa lui Malko. La fel de impasibil, acesta l
ridic de jos, punndu-l pe genunchi i l deschise.
Malko i pndea micrile, cuprins de o nelinite subit. Prea
era politicos, prea linguitor Cambodgianul bg mna n sac.
Apru mai nti prul, mpletit ntr-o coad, apoi chipul nepenit
i cu ochii deschii al Sopiei Sen. Capul i fusese retezat chiar sub
brbie.
Iat cadoul tovarului Ta-Mok! l auzi Malko, ca prin cea.
Sper c e o surpriz plcut.
150

*
*

Malko se fora s priveasc oribila rmi pe care brbatul


crunt o pusese pe mas n faa lui, reinndu-i cu greu greaa de
nestpnit. Cu cteva ore n urm, acea gur inert i rece l
srutase, iar acei ochi sclipiser cndva de inteligen. Simea cum
tot universul lui interior se revolt n faa unei asemenea cruzimi
fcute cu snge rece. Asia avea s-i rezerve ntotdeauna surprize.
Este ngrozitor! spuse el cu o voce pierit.
Khmerul rou l observa cu o privire de ghea, n care lucea o
urm de amuzament.
Doamna Sen era o imbecil, spuse el pe un ton muctor. A
trdat pe toat lumea i se considera mai tare ca noi. A fost foarte
surprins s m vad.
Dumneavoastr ai
Interlocutorul su ddu afirmativ din cap.
Am ascultat cu strictee instruciunile tovarului Ta-Mok. A
fost uor s intru la ea n cas. A fcut prostia s rmn singur
i n-a avut timp s opun rezisten, dar pe urm m-a tot
implorat Mi-a propus chiar un schimb, viaa ei contra celei a
dumneavoastr
Suntei josnic, spuse Malko, ntorcnd privirea de la
macabrele rmie din faa lui.
Sopia Sen voia i ea capul btrnului Ta-Mok, dar s o vad
aa, proaspt decapitat, asta i ntorcea inima pe dos. Lat c n
timp ce cpitanul Sarin i amplasa dispozitivul, oamenii lui TaMok o asasinau pe cambodgian.
Urmarea era clar. Dup Sopia Sen, urma el. Privirea sa cercet
rapid soldaii stnd la pnd pe punte: erau cu ochii pe el, gata sl mpute la cea mai mic micare.
Ridicnd capul, ntlni privirea plin de ironie i de dispre a
brbatului crunt. Acesta atepta ca Malko s fac o micare, ca
s-l mpute pe loc. Trebuia s ctige timp, s fac apel la cinism
i s profite de o eventual relaxare a celor care l pzeau. n caz
contrar, avea s mprteasc soarta Sopiei Sen. Exista o singur
soluie: s-i conving interlocutorul c nc mai credea n
negociere
Aplecndu-se, lu sacul de iut i, nfrngndu-i dezgustul,
apuc de prul gras i rece capul fr trup. i ddu drumul
nuntru, nchise sacul i l puse pe podea. Brbatul crunt l
observa aa cum cobra pndete un iepure pe care se pregtete
151

s-l nghit.
Apreciez cadoul efului dumneavoastr la justa lui valoare,
zise Malko pe un ton muctor, dar cnd ne vom ntlni cu TaMok?
n ochii interlocutorului su luci surpriza. Cambodgianul nu se
atepta s vad atta stpnire de sine la Malko. Acesta din urm
auzi n aceeai clip, undeva n spatele lor, un zgomot ndeprtat
de motor. Oare erau oamenii lui Jan Sarin, care se micau n
sfrit? Brbatul crunt prea s nu fi auzit nimic. Revenindu-i
din surpriz, i rspunse, surznd glacial:
A aprut o mic nepotrivire, spuse el. Tovarul Ta-Mok n-a
vrut s rite o deplasare i atunci v vom duce pe dumneavoastr
la el.
Nici nu se pune problema, spuse Malko.
Khmerul rou fcu un gest dispreuitor.
Oh, dar nici nu se pune problema s cltorii, ar fi prea
complicat. Este mai uor s ducem doar capul dumneavoastr.
Mai e loc destul n sac.
Trsturile i se asprir, emannd o cruzime ngrozitoare, n
ciuda vocii prea mieroase. Malko ridic privirea i simi un fior de
ghea pe ira spinrii. Un brbat dezbrcat pn la bru, cu o
sabie n mn, nainta tcut n direcia lui.
Avea s mprteasc soarta Sopiei Sen: se pregteau s-l
decapiteze.

152

Capitolul XVIII
Privirea lui Malko mtur puntea. Soldaii n negru nu mai erau
att de ateni, vznd c nu se ntmpla nimic. Toi se uitau acum
la cel cu sabia. Malko simi c avea la dispoziie cteva secunde,
pentru a ncerca ceva. Cu Coltul 45 putea mpuca civa, dar nu
pe toi. Clipa de graie nu avea s mai dureze mult.
i surdea nc brbatului crunt, cnd, dintr-un singur salt, se
ridic i plonj pe sub bastingajul lui Tong-Kea. Luai de val,
soldaii nu avur nici mcar timp s trag. Malko vzu cum se
apropie de el apa neagr a Mekongului, apoi lovi suprafaa apei cu
un pleosc sonor. Auzi foarte vag o detuntur, apoi se cufund n
apa cldu. n cteva clipe ajunse din nou la suprafa i chipul i
se lovi de o mas vegetal: unul dintre nenumraii nuferi dui de
curent. Zri luminile de pe Tong-Kea ndeprtndu-se i cteva
puncte luminoase aprndu-i n faa ochilor. Un mic gheizer ni
n apropierea lui. Un glon lovise suprafaa apei. Se scufund
imediat, silindu-se s rmn aproape de suprafa. Cnd iei din
nou, restaurantul se ndeprtase i mai tare. O ultim rafal
sparse tcerea nopii.
Era mult prea departe ca s-l poat ochi cum trebuie. ncepu s
noate spre mal, luptnd mpotriva curentului puternic. n aceeai
clip, auzi urletul unei sirene i zri o vedet, cu puntea plin de
oameni: cpitanul Sarin pornise n sfrit n urmrirea lui TaMok dar asta nu-l mai privea pe Malko. Cu Coltul la bru,
continu s noate, ncercnd s-i tearg de pe retin imaginea
capului Sopiei Sen. Peste cteva clipe se auzi un violent schimb de
focuri, undeva n josul fluviului, chiar n dreptul podului. Fulgere
luminoase, o minge roie de foc i o violent explozie nfundat.
O rachet antitanc. Nu se putea ti cine trsese. Amrt i
epuizat, ncepu s noate din nou. Misiunea sa era definitiv
compromis. Din cauza curentului, i trebuir mai bine de
douzeci de minute ca s ajung la malul mltinos. Epuizat i
amrt, se cr pe drumul pustiu, mergnd ca un automat spre
Cambodiana.

*
*

Soarele radios nu reuea s tearg de pe retina lui Malko


153

viziunea oribil din noaptea precedent. Capul fr trup al Sopiei


Sen se suprapunea prin sticla ferestrei peste sampanele croindu-i
drum prin apele glbui ale Mekongului. Se ntorcea de la o
ntrevedere cu cpitanul Sarin, care l crezuse pe Malko necat.
Printre resturile restaurantului Tong-Kea, care arsese, nu fusese
gsit dect capul Sopiei Sen. Toi khmerii roii ai comandoului
fuseser exterminai de patrula fluvial, care, n furia ei, lichidase
i personalul restaurantului, bnuit de complicitate pasiv.
Cpitanului Jan Sarin nu-i trecuse furia pe oamenii si, care nu
fuseser n stare s descopere infiltrarea polpotitilor.
Acetia acionaser cu o viclenie diabolic. Unul de al lor,
venind ca din partea lui Malko, i ceruse lui Chieng s se duc s o
aduc pe Sopia Sen de acas. Ptrunseser apoi n vil i o
executaser prin decapitare pe loc, n timp ce Chieng alerga dup
ajutor. Cnd i adusese pe poliitii vietnamezi, era prea trziu i
Tong-Kea plutea deja pe apele Mekongului. Atunci cnd cobor ca
s se duc la Jan Sarin, Malko l vzu pentru prima dat pe
Chieng fr eternul surs pe buze.
Muncit de gnduri negre, Malko privea apele Mekongului, n
timp ce Sherry fcea du. Evenimentele din ajun anunau sfritul
misiunii sale. Ta-Mok ctigase pe toat linia. Lovise cu o precizie
care dovedea c fusese extrem de bine informat, aa cum fusese
Palin Yukanthor, care reuise s-l identifice pe Malko, n timp ce
acesta credea c o poate prinde n curs.
Cine putuse s-i informeze n ambele cazuri?
Telefonul sun, ntrerupndu-i refleciile.
Ce mai facei gospodine Linge?
Era vocea plcut i cu un uor accent a lui Vladimir Kartoff.
Nu prea ru, rspunse Malko. Ce vnt bun v aduce?
M-am gndit c ar fi drgu s lum masa mpreun, propuse
diplomatul sovietic.
Cu plcere.
Atunci, la ora unu, la restaurantul Facultii.
Dup ce nchise, Malko se gndi c Vladimir Kartoff auzise
probabil despre evenimentele din seara trecut i dorea amnunte.
Sherry iei din baie nfurat ntr-un prosop.
Mergem s lum masa cu un prieten, o anun el.
Ea se posomor.
Alt spook
Da, confirm Malko i n plus este sovietic
Sherry i scutur pletele rocate cu un aer descurajat.
154

Cnd plecm? Pn la urm or s te ucid. Nu mai ai nimic


de fcut aici.
De cnd Malko venise de la ntlnire, ud leoarc i ocat, ea nui mai gsea linitea.
Vom trece pe la Air Kampuchia, spuse el.
Se hotrse s ia cursa de a doua zi spre Ho i Min-Ville, de
unde putea prinde un 747 al companiei Air France, ntorcnduse n sfrit la civilizaie i la bunstare. Venise timpul s i ia
tlpia. Dac Sopia Sen dispruse, legturile cu guvernul lui
Hun Sen erau ntrerupte i oricum khmerii roii de la Pailin naveau s mai dea un semn de via.
Ducndu-se spre restaurant, se opri la biroul companiei Air
Kampuchia, aflat pe bulevardul Acharmean. O funcionar foarte
politicoas examin biletul de ntoarcere pentru Saigon i biletul
Air France i apoi se nchise ntr-un birou. Reveni puin mai
trziu, afind un aer dezolat.
Nu mai e nici un loc pentru Ho i Min-Ville pn sptmna
viitoare, anun ea.
Chiar dac pltesc n dolari?
Nu mai e nici un loc, repet ea cu o uoar rceal n glas,
trecnd la clientul urmtor. i v trebuie i o autorizaie de ieire
ngrozit, Sherry se uit la Malko. Mai aveau zece zile de
ateptat, dar el nu vedea nici o modalitate de a iei din acest
viespar Nu-i trecuse enervarea atunci cnd ajunse la restaurant.
O cldire modest i boltit, aflat n piaa grii cu porile ncuiate.
Trenurile care plecau spre Battambang sau care soseau erau foarte
rare i autoritile voiau s evite ca gara s fie devastat de
vagabonzi.
Vladimir Kartoff l primi cu cldur i srut mna lui Sherry,
foarte uimit de acest gest plin de atenie. Nu vzuse asta dect n
filmele de epoc Dejunul frugal inu foarte puin. Ca n toate
restaurantele din Phnom Penh, mncarea era infect. Sovieticul nu
scosese o vorb.
Putem schimba o vorb la mine n main? l ntreb el pe
Malko, dup ce pltise.
Malko l urm, lsnd-o pe Sherry n faa unei cafele semnnd
a noroi fiert.
Sovieticul se instal la volanul mainii sale Volga i, cu un aer
grav, spuse:
Am aflat ce s-a ntmplat asear. Extrem de neplcut.
Mai mult dect att! oft Malko. Plec napoi la Saigon. Din
155

pcate, doar peste zece zile, pentru c nu mai sunt locuri.


Vladimir Kartoff i arunc o privire ptrunztoare i i spuse
calm:
Nu vei reui.
De ce?
Azi diminea a avut loc o reuniune important la Ministerul
de Interne, cu directorul de cabinet al lui Hun Sen. Subiectul a fost
persoana dumneavoastr. Atitudinea lui Ta-Mok face ca soluia s
devin imposibil i atunci Hun Sen se vede obligat s renune la
atitudinea sa moderat i s se supun dezideratelor Hanoiului.
Problema e c nu vrea s lase n urm martori ai acestei tentative,
de conciliere.
Malko simi o uoar furnictur n stomac.
Vor s scape de mine, conchise el.
Da, fu de acord Vladimir Kartoff. Acesta este motivul pentru
care nu vei gsi loc la avion. Vi se va propune s prsii Phnom
Penh-ul n direcia Ho i Min-Ville pe oseaua Nr. 1. Vei cdea
ntr-o ambuscad i vor pune totul pe seama khmerilor roii
i dac a lua-o pe alt drum, fr s anun pe nimeni?
Imposibil. Pentru a trece de postul de frontier dintre
Cambodgia i Vietnam, v trebuie o viz special, acordat de
Ministerul de Interne.
Cercul se nchidea.
Care ar fi alternativele mele n acest caz? ntreb Malko.
Sovieticul nu se ntlnise cu el doar ca s-l avertizeze.
Din nefericire, nu v pot oferi adpost la ambasada noastr,
spuse Vladimir Kartoff.
Malko sttea pe gnduri. Frontiera cu Laosul nu intra n
discuie. Aceea cu Thailanda era inaccesibil din cauza khmerilor
roii. La Phnom Penh nu erau avioane, n afar de cteva Antonov
24 ale companiei Air Kampuchia.
Era prins n curs. CIA nu putea veni s-l caute cu un elicopter
sau cu un avion uor.
Ar fi poate o cale s putei pleca, suger sovieticul, dac
obinei o autorizaie ca s mergei la Kompong Som. Toat
contrabanda cu Thailanda trece printr-o insuli a portului, aflat
n larg. Cu dolari, vei gsi pe cineva s v cluzeasc i putei
pleca apoi cu un vapor care transport marf pentru Cambodgia,
dar e foarte periculos.
Mulumesc pentru sfat, spuse Malko.
Diplomatul i ntinse mna.
156

Noroc, tovare. Nu ne vom revedea prea curnd.


Malko l privi ndeprtndu-se i se ntoarse la mas. Sherry l
privea nelinitit.
Alt problem?
Da, spuse Malko, trebuie s ne desprim.
Tnra american se ntunec la fa.
De ce?
Lucrurile devin din ce n ce mai periculoase aici pentru mine,
spuse el. Cred c doresc s m mpiedice s prsesc ara. Tu,
ns, nu ai nici o problem. Cel mai bine ar fi s pleci la Saigon i
de acolo s prinzi cursa Air France pentru Bangkok. Poi s m
atepi la Oriental. Dac nu vin ntr-o sptmn, nseamn c
totul s-a terminat
Ochii verzi ai lui Sherry se umplur brusc de lacrimi. l lu pe
Malko de mn i i-o strnse s-i rup falangele.
Nu vreau s te prsesc. Mi-e team c n-am s te mai vd
niciodat.
Dac rmi, viaa ta va fi n pericol.
Ea ddu din cap a negaie.
Cu att mai ru. Trebuie s fie o cale s putem iei din
Cambodgia. Dac tu o foloseti, atunci pot veni i eu cu tine.
n privirea limpede se citea o hotrre de neclintit. Sherry nu
voia ntr-adevr s-l prseasc.
Bine, zise el, eti formidabil. Ai putea, prin intermediul
ONG-ului tu, s obii un permis pentru Kompong Som?
Am s ncerc, spuse ea.
Atunci, ocup-te de asta imediat.
Se ntoarser la Cambodiana, de unde Sherry i recuper
maina.
Din nou surztor, Chieng se ndrept spre el.
Domnul pleac Vietnam? ntreb el.
Nu tiu, spuse Malko, nu exist o curs pentru moment.
Chieng ddu din cap.
Poate merge Ho i Min-Ville pe osea Nr. 1. ase-apte ore,
din cauz bac de la Neak-Loeung. Drum bun este. Cer trei sute
dolari, dac domnul vrea.
Malko avu impresia c ceva l lovete n moalele capului, lat c
i surztorul Chieng fusese cumprat de Ministerul de Interne!
Nu sunt polpotiti pe drum? ntreb el.
Chieng rse.
Nu, nu, nu polpotiti
157

Malko simi cum i nghea inima. Acuma chiar c era un


fiasco! Pn i informatorul CIA trdase. Instinctul de
supravieuire fu mai tare dect descurajarea. Arta rzboiului era
s-i nvingi adversarul cu propriile metode.
Domnul iese? ntreb Chieng.
Da, spuse Malko, am chef s fac puin turism. Ducei-m la
Choeung Ek.
Choeung Ek, un fost lagr de exterminare al khmerilor roii, la
cincisprezece kilometri sud-vest de Phnom Penh, devenise un
Memorial al Genocidului. Zeci de mii de cambodgieni fuseser
asasinai i ngropai acolo.
Choeung Ek, foarte bine, fu de acord Chieng, urcndu-se la
volan.

*
*

Aezat pe bancheta din spate a Toyotei, Malko privea defilarea


orezriilor care alternau cu plcuri de cocotieri. Pn n zare, un
peisaj plat i monoton, de un verde ciudat. Din cnd n cnd, se
zrea i cte un ctun. Ajunser la Memorialul a crui pies
principal era o piramid de douzeci de mii de cranii umane,
aezate dup vrst, o amintire oribil a masacrelor lui Pol Pot. n
jur, spturile efectuate n orezrii descopereau n continuare
gropi comune.
Malko ddu ocol monumentului i se ntoarse la main.
A vrea s merg puin mai departe, spuse el, pe aceast
potec ce traverseaz orezriile.
Chieng se supuse i se ndeprtar hurducind de mausoleu.
Locul era complet pustiu. Superstiioi, ranii din mprejurimi
abandonaser orezriile unde gseau cteodat un craniu sau o
tibie. n cele nc exploatate, orezul cretea mai nalt ca n alte
pri, ajutat de ngrmntul uman pus de polpotiti
Poteca se termina ntr-o fundtur mltinoas. Chieng se
mpotmoli. Se pregtea s redreseze maina, cnd simi ceva rece
n ceaf. Se ntoarse pe jumtate i l zri pe Malko, care i proptise
eava Coltului 45 n gt. Expresia de pe chipul su nu se schimb
prea tare, dar n ochii negri luci panica.
Chieng, spuse Malko, cltoria s-a terminat.
Cambodgianul schi un surs.
Ce Doar nu vrei ucidei la mine? ntreb el, incredul.
Ba da, rspunse Malko, vreau s v ucid.
De ce? De ce?
158

Ridicase att de tare tonul, nct vocea i se sugrum. Malko i


surse feroce.
Nu tii de ce?
Chieng ddu energic din cap.
Nu, nu, nu nelege
Soarele se reflecta n orezria din apropiere; cldura era
copleitoare n Toyota fr climatizare i singurul zgomot era
bzitul insectelor. Malko aps mai tare eava pistolului n ceafa
lui Chieng.
Nu face nimic! Ieii din main.
Chieng se supuse i Malko l urm, ndemnndu-l cu pistolul
spre o groap deja golit. l aps uor pe umr, fcndu-l s
ngenuncheze. Ridic piedica i i nfipse pistolul n frunte,
nbuindu-i suspinele, cu capul plecat, Chieng l implora pe
Malko cu minile mpreunate n dreptul pieptului, amestecnd
cambodgiana cu engleza.
Chiar nu tii de ce vreau s v ucid? ntreb Malko.
Tremurnd din toate ncheieturile, Chieng nu scoase un cuvnt.
Sufocat de furie, Malko nu se mai putu abine.
tii prea bine, Chieng, c propunndu-mi s plec pe oseaua
spre Ho i Min-Ville, m fceai s cad ntr-o ambuscad
Dumneavoastr, care lucrai pentru CIA
Dup cteva clipe de tcere, Chieng ncepu s tremure i mai
tare i ridic spre Malko chipul descompus de fric.
Please, iertai! Nu putut face altfel. Polpotiti foarte ri!
Ameninat ucid toat familia de la Puok, dac nu ajut. Eu nu
putut face altfel. Dac nu, ucis i pe mine. Fcut tiet33.
n panica lui, amesteca engleza, cambodgiana i vietnameza.
Malko nu-i putea crede urechilor. l ameninase pe Chieng n
sperana de a afla de la el detaliile ambuscadei organizate de
cpitanul Sarin. Insist, nevenindu-i s cread c auzise bine.
Ta-Mok v-a cerut s m atragei ntr-o ambuscad pe
oseaua Nr. 1?
Da, da, Ta-Mok, repet docil Chieng, smiorcindu-se.
Dintr-o dat, totul devenea clar.
Dumneavoastr i-ai spus cine eram lui Palin Yukanthor?
Da, da, eu.
Dumneavoastr i-ai ajutat pe oamenii lui Ta-Mok s intre n
casa Sopiei Sen?
33

A omor (n.a.).

159

Da, eu. Dac nu, ucis imediat.


Malko tcu, ncremenit. Era mai ru dect i imaginase, dar
voia s se lmureasc pn la capt
l informai i pe cpitanul Sarin!
Chieng scutur cu putere din cap.
Nu, nu, nu cpitan Sarin. Please, nu ucidei!
ncolcise picioarele lui Malko ca un arpe.
De cnd lucrai pentru khmerii roii?
Din lagr, bolborosi Chieng. Polpotitii descoperit eu fost
ofer Lon Noi. Vrut ucid imediat. Nu fcut, dac denun dumani
Angkar
Altfel spus, informatorul CIA fusese mai nti spion pentru
khmerii roii i consecina pentru victimele sale fusese moartea.
i apoi? ntreb Malko, stpnit de dezgust. Khmerii roii au
plecat n 1979
Polpotitii avut n continuare reea la Phnom Penh, bolborosi
Chieng. Venit s m caute. Ameninat denun la familiile celor din
lagre i la vietnamezi, dac nu lucrez pentru ei. Eu foarte
mulumit lucrez din nou pentru americani.
Povestea era veche de cnd lumea, dar cine i putea judeca pe
cei ce trecuser prin infernul genocidului polpotist?
Trupul firav al lui Chieng tremura din toate ncheieturile. Buzele
ntredeschise ntr-un rictus disperat lsau s se vad dinii de aur.
Prea c mbtrnise ntr-o clip. Malko simea sudoarea
curgndu-i pe ceaf. Avea un chef nebun s apese pe trgaciul
Coltului i s-i fac lui Chieng capul ndri.
Din nefericire, asta nu ar fi nviat-o pe Sopia Sen, nici pe Jane
Baron. i veni brusc o idee nebuneasc.
Cum se gndete Ta-Mok s m suprime?
Simind c pericolul se mai ndeprteaz, Chieng ncepu s
vorbeasc mai normal.
La douzeci de kilometri de Phnom Penh, pe oseaua Nr. 1,
este un loc care se cheam Koki, pe malul Mekongului. Duminica
vine mult lume acolo, s se odihneasc n bungalouri, dar n
cursul sptmnii nu e nimeni. Eu trebuie s v duc acolo.
Va fi i Ta-Mok acolo? ntreb Malko, nencreztor.
Chieng i nghii cu greu saliva.
Da, da, Ta-Mok! Refugiat acolo de la atacul Tong-Kea. Pentru
binele lui s-ar fi putut salva pe fluviu, cu un vas rapid, dar acolo
nu sunt soldai.
Foarte bine, spuse Malko, vei face ca i cnd eu n-a ti
160

nimic i poimine. Vom pleca pe osea.


Nu oprit?
Ba da, ne oprim la Koki.
Dar
V-ar plcea s devenii ngrmnt chiar aici?
Nu, nu, afirm Chieng.
Atunci, e simplu. Nu-i spunei nimic lui Ta-Mok. Dac m
trdai, v voi preda cpitanului Sarin.
Promit nu vorbesc cu nimeni, jur Chieng.
Ne ntoarcem la Phnom Penh.
Dup un mararier n zig-zag, ajunser la drumul ngust care
erpuia printre orezrii. Malko elabora febril n minte planul
complet nebunesc, n stare s-i salveze i viaa i misiunea.
Evident, n afar de riscul obinuit, totul se sprijinea pe un om
care trda aa cum respira. Plecnd pe oseaua Nr. 1 spre Ho i
Min-Ville, Malko tia prea bine c risca s fac ultima cltorie din
viaa sa.

161

Capitolul XIX
Sherry atepta n camera de la Cambodiana, fumnd nervoas.
Drumul spre Kampong Som e nchis pn la noi ordine, l
anun ea, din cauza atacurilor polpotitilor.
Malko nu era uimit peste msur. Dac ceea ce-i spusese
Vladimir Kartoff era adevrat, Ministerul de Interne strngea
cercul, pentru a-l prinde pe Malko n capcan.
Nu face nimic, spuse el, cred c am gsit alt soluie. Mi-ar
trebui cineva absolut de ncredere care vorbete cambodgiana,
pentru a-mi servi drept interpret.
Dar Chieng?
Prefer s nu-l folosesc.
Tnra american reflect cteva clipe.
Ar fi cineva, pe care noi l folosim uneori. Este vorba despre
un profesor englez, Ian Hogg. Locuiete la Samaki.
l vom folosi pe lan Hogg, spuse Malko. Unde l putem gsi?
La aceast or e la el n camer.
S mergem.
Abandonnd Toyota, luar Land Cruiserul. Pe drum, Malko coti
spre pia. l gsir uor pe Sam, aflat n plin activitate, n
dreptul arcadelor. Cnd l zri pe Malko, fugi spre el. Acesta i fcu
semn s se urce n Land Cruiser i plecar spre Samaki. ncepea
s se lase noaptea.
Lundu-i pe biat cu ei, traversar hotelul, ndreptndu-se spre
bungalouri. Sherry aps pe o sonerie. Un brbat nalt, cu ochi
mari i albatri i cu alur de atlet, deschise ua. Recunoscnd-o
pe Sherry, chipul i se lumin.
Intrai! zise el. Ce surpriz plcut!
Sherry i explic lui Ian Hogg ce doreau de la el. Intimidat, Sam
rmsese lng piscin. Profesorul nu se ls rugat i iei
mpreun cu Malko. nainte de a ajunge n dreptul lui Sam, acesta
l avertiz pe profesor.
Totul trebuie s rmn strict ntre noi. Cea mai mic
indiscreie poate aduce moartea acestui puti i mie.
Nici o problem, afirm Ian Hogg, fr s mai pun alte
ntrebri.
Ghemuit n carapacea lui, Sam ascult ceea ce i spuse Malko.
162

Accept fr urm de ezitare, adresndu-i lui Malko o privire lung


plin de recunotin. Acesta i ddu un teanc de riali i intr cu
lan Hogg n bungalou. Primul angrenaj fusese pus n micare.
Pentru ceea ce avea s urmeze, nu mai avea nici un minut de
pierdut. Dup ce se despri de interpret, se opri la biroul
hotelului, sunnd la Ambasada sovietic. Cu inima btnd,
atept ca Vladimir Kartoff s vin la telefon.
A vrea s v ntorc invitaia, l anun el. Ce-ai spune s
lum masa ast sear la Boeng Kak?
Cu plcere, accept sovieticul, fr s-i arate surpriza.

*
*

Vladimir Kartoff era deja aezat la o mas pe malul lacului care


dduse numele restaurantului, atunci cnd sosir Sherry i Malko.
Un roi de nari nvli imediat asupra lor. Restaurantul era
aproape gol. Comandar crevei, orez i pui. n afar de sosul
creveilor, totul era scrbos. Braele lui Sherry se acoperir cu pete
roii, narii prnd s o aprecieze n mod deosebit
Doar atunci cnd i conduse invitatul la main, Malko i
explic ce dorea. Lui Vladimir Kartoff era obligat s-i spun tot
adevrul. Sovieticul l ascult cu atenie, apoi cltin din cap i
spuse, surznd uor:
n mod normal ar trebui s cer aprobare de la Moscova
pentru aa ceva, dar ar dura destul. Am s trec peste ei. Venii la
ambasad mine sear, pe la apte.
Malko privi luminile roii ale automobilului Volga ndeprtnduse. Al doilea angrenaj fusese i el pus n micare.

*
*

Ateptnd lng Toyota parcat n fa la Cambodiana, Chieng


i muta greutatea de pe un picior pe altul. Cu toate c nu era
dect opt dimineaa, soarele ardea deja cu putere. Malko atept
s se urce n main, apoi l ntreb pe un ton egal:
Ai transmis mesajul?
Vzu n retrovizor cum mrul lui Adam i se mic nervos n sus
i n jos.
Da, spuse Chieng, dintr-o suflare.
Bnuie ceva?
Nu.
Sper s fie aa, pentru binele dumneavoastr, zise Malko.
Pusese n micare i cel de al treilea angrenaj, dar nu avea s
163

afle cum funcionase, dect n ultima secund Peste zece


minute, Toyota l ls n faa Ministerului de Interne, pe
bulevardul Tousamuth. Fu condus imediat la cpitanul Jan Sarin.
Chiar nainte s ajung n dreptul biroului, poliistul se ridic,
agitnd nite hrtii.
Iat autorizaia dumneavoastr pentru intrarea n Vietnam! l
anun el. Putei pleca mine diminea, aa cum ai dorit.
Malko puse documentul n buzunar. Mai discutar amical
cteva clipe, apoi poliistul, dnd vina pe programul ncrcat, l
conduse spre ieire, strngndu-i clduros mna.
Drum bun! spuse el. Vei ajunge la Ho i Min-Ville la ora
cinei. V mai ateptm n Cambodgia.
Dac s-ar fi organizat o olimpiad de ipocrizie, ar fi meritat
medalia de aur. Malko se trezi c brusc nu mai avea nimic de
fcut. Numrtoarea invers ncepuse. Pn a doua zi nu mai risca
nimic, atta vreme ct cei pe care inteniona s-i ucid erau siguri
c ei o vor face primii, n decurs de cteva ore.

*
*

Suntei sigur c nu facei o prostie?


Privirea lui Vladimir Kartoff exprima o ngrijorare real. Malko l
liniti cu un surs.
Poate, dar dac nu ncerc, nu am alt ieire. tii
Sovieticul i zmbi clduros.
Rezidentul v trimite cele mai bune urri, spuse el,
dezvluindu-i pentru prima oar apartenena la KGB. i urte pe
polpotiti, care au cioprit cu sabia trei dintre oamenii si i ai
mei. Regret c nu pot face nimic mai mult.
Este deja prea mult! l asigur Malko, lund voluminosul
pachet nvelit n hrtie uleioas i ntinzndu-i-l lui Chieng, care l
puse n portbagaj.
Coninea o puc cu lunet sovietic, un Nagant, arma folosit
frecvent de lunetiti n Liban, care putea ucide fr probleme la o
distan de trei sute de metri. Patul decupat ca al unei carabine de
concurs asigura o priz perfect trgtorului. Malko strnse
ndelung mna sovieticului. Hotrt lucru, relaiile cu KGB-ul se
ameliorau. Cu toate acestea, nu-i fcea iluzii; avea s vin o zi
cnd, dac interesele CIA i KGB n-aveau s mai concorde, avea
s-i ntlneasc n drumul lui pe cei din piaa Dzerjinski.

164

Dosvidania, gospodine Linge34, spuse cu vocea lui plcut


Vladimir Kartoff. Sfintele Icoane s v aib n paz.
Atept ca Toyota s ias pe poarta ambasadei, apoi intr
nuntru. Malko era sigur c se afla sub supraveghere: Hun Sen i
prietenii lui se ntrebau probabil ce punea la cale cu sovieticii.
Chieng l ls la Cambodiana unde i petrecu restul zilei punnd
planul la punct. Avea s afle n cteva ore cine era mai ru, el sau
Ta-Mok, sau cine avea mai mult noroc Ajuns n faa hotelului,
scoase din portbagaj pachetul dat de Vladimir Kartoff i l lu cu
el. Sherry l atepta n camer. Privirea i era sticloas. ncercnd
s-i potoleasc nelinitea, amestecase coniacul cu whisky-ul i cu
tranchilizantele. Se arunc n braele lui Malko.
Eti sigur c vrei s plecm mine?
Nu avem de ales, spuse Malko. Pornim la apte dimineaa.
Totul va fi n regul.
Mi-e fric, murmur ea. Vino.
i freca pntecul cu putere de Malko. ntr-o clip fu n
genunchi. Trecuser doar cteva zile i cptase aptitudini de
vestal, depind cu mult dorinele sexuale ale lui Malko. Toate
inhibiiile fuseser terse de alcool. Malko se simi minunat. Gura
ei prea i mai primitoare. Furia cu care cuprindea membrul lui
Malko, scuturndu-i n acelai timp pletele rocate, i provoca
partenerului o plcere de nedescris.
Cnd fu pe punctul s explodeze, ea l atrase spre pat,
ntrebndu-l n ce mod voia s o posede. Cum el manifesta o
preferin pentru zona alelor, ea se supuse cu docilitate. El
ptrunse fr dificultate ntre fesele somptuoase, smulgndu-i un
geamt n care durerea i plcerea erau amestecate, apoi juis n
interiorul pntecului primitor.
Sherry l ls s-i regseasc linitea, apoi i spuse cu
timiditate:
Sunt att de nervoas c nu pot juisa. Ajut-m.
Cu un gest ndrzne, i lu mna i i-o puse pe sexul
ntredeschis. Un gest de neconceput pentru cea care era acum o
sptmn.
Mngie-m, i ceru ea.
Era greu de refuzat Timp de mai bine de o or, Malko se
strdui s-i provoace orgasm dup orgasm, n timp ce ea se
rsucea pe pat, ciufulit i scuturat de spasme. De fiecare dat
34

La revedere, domnule Linge, (n.a.).

165

cnd el ncerca s se opreasc, ea i arunca o privire rugtoare.


Pn la urm czu ntr-o toropeal binefctoare Malko ncepu
s revad mintal etapele planului su. Aceast srbtoare sexual
putea fi ultima din viaa lui. Soarta Cambodgiei pentru anii
urmtori avea s se hotrasc peste cteva ore. Dac ddea gre,
ara avea toate ansele ca Soluia Roie s se aplice.
Se ridic din pat, se mbrc i cobor, lsnd-o pe Sherry s se
refac dup multiplele orgasme. n parcarea pustie, Chieng fuma
nervos o igar, ateptnd lng Toyota. Ochii ascuni de lentilele
groase i nfruntar privirea. De cnd fusese demascat, nu mai era
acelai om: temtor, nervos, pndea nfricoat fiecare reacie a lui
Malko. Acesta din urm l suspecta. Acum, c demontase toate
resorturile cambodgianului, tia c acesta era capabil s se
rzgndeasc. Cine trdeaz o dat Doar frica de moarte l putea
opri.
Suntei sigur c nu ai vorbit prea multe? ntreb Malko.
Chieng ddu din cap.
Da, da. Sigur.
Era singura i cea mai nensemnat precauie pe care i-o putea
lua.

*
*

Soarele se ridicase n nalt la nici apte dimineaa i circulaia


ciclo-taxiurilor era deja intens.
Luminozitatea orbitoare l fcu pe Malko s nchid ochii pe
jumtate. Escortat de Sherry, se ndrept spre parcare, cu
pachetul n mn. Chieng i atepta, de data aceasta fr igar, cu
un surs cam ngheat. Malko i vzu mrul lui Adam urcnd i
cobornd foarte repede. Cambodgianul nu se simea n largul lui
Mergem dup dumneavoastr, zise Malko, instalndu-se
mpreun cu pachetul n Land Cruiser.
Sherry se urcase la volan.
Ieind din parcarea de la Cambodiana, cele dou vehicule cotir
la stnga. Malko se ntreb dac era urmrit, pentru c astfel
lucrurile s-ar fi complicat. Motocicletele Honda nu ieeau niciodat
din perimetrul Phnom Penh-ului. Cu trsturile descompuse,
Sherry strngea att de tare volanul, nct ncheieturile i se
albiser.
Suntem nebuni! uoti ea, au s ne ucid.
Malko i puse o mn pe genunchi.
Nu avem de ales.
166

Ea fu nevoit s ncetineasc: circulaia pe podul peste Mekong


era ngreunat. oseaua Nr. 1 era singurul drum spre Vietnam.
Malko privea cum se fofileaz Toyota printre motociclete, biciclete,
autobuze i camioane ncrcate pn la refuz, fr a mai pomeni
de pietoni Drumurile nguste mrginite de orezrii i de case
erau pline de gropi. Circulaia se mai descongestion de abia dup
vreo zece kilometri.
Erau puine anse ca ambuscada cpitanului Sarin s fie
montat nainte de bac: regiunea era prea populat.
Malko desfcu hrtia uleioas i examin Nagantul. Era
impresionant. ncrctorul coninea cartue cu vitez iniial
mare. Totul cntrea n jur de trei kilograme. Sherry i arunc o
privire nelinitit i i muc buzele.
Dup ce bg cartu pe eav, Malko puse arma la picior,
contemplnd peisajul fr forme de relief. Se simea mai calm, cu
ct aciunea devenea mai iminent.
Peste o jumtate de or, stopurile Toyotei plpir. Se apropiau.
Maina din fa parc n anul drumului, lsnd Land Cruiserul
s o depeasc, n timp ce Chieng adresa ocupanilor un surs
crispat. Peste cinci minute, pe partea dreapt apru un portal de
piatr: intrarea n parcul de distracii de la Koki. Chieng i
explicase lui Malko topografia locurilor. Se strecur pe un planeu
invizibil de la exterior. La intrare, civa bonzi narmai cu
megafoane ndemnau lumea s doneze bani pentru reconstrucia
pagodei lor. Sherry parcurse dou sute de metri pn la o
rspntie; o lu la dreapta, pe drumul care ducea la o parcare pe
malul Mekongului. Cobor din main i Malko fcu la fel, lund
cu el carabina.
ndeprteaz-te, spuse el. ntoarce-te la drumul principal. Am
s vin dup tine dup ce se termin totul.
Se ndeprt n direcia Mekongului, cu carabina n mn. Gsi
uor un promontoriu acoperit cu o vegetaie destul de stufoas,
naint tr pn n dreptul crestei i arunc o privire. Din acel
loc putea vedea bungalourile pe piloni folosite doar n week-end,
aflate la o distan de dou sute de metri.
Aveau un aer foarte rustic: un planeu de lemn, perei fcui din
rogojini i un acoperi de frunze. Erau legate cu nite scrie de
debarcaderele rudimentare, unde erau amarate nite brci cu
fundul plat. Erau cam douzeci, dominate de celelalte construcii
uoare rspndite prin parcul pagodei i adposteau la sfrit de
sptmn negustorii de pui fripi, de melci uriai, de peti i de
167

gndaci prjii.
Malko examin malul rpos. Nici picior de om. Undeva departe,
pe cellalt mal, nite femei pliveau orezul ntr-o orezrie. Se uit la
ceas: opt fix. Nu avea altceva de fcut dect s atepte

*
*

Sam apru fr ca Malko s-l vad venind. Pulsul i urc brusc


la 150: dac n locul lui ar fi fost un khmer rou, era mort de
mult Tnrul amputat se trnti lng el i surse uurat.
OK? ntreb Malko.
OK, OK, zise Sam. Ta-Mok aici.
Malko l trimisese n ajun pe post de iscoad. Tnrul pretinsese
c fusese nevoit s fug din Phnom Penh ca s nu fie deportat pe
insula de pe Mekong, unde noul primar i trimitea pe amputai. i
dduser ntlnire la ora opt, pe acest promontoriu. Sam se cr
lng el i ntinse braul, artnd spre unul dintre bungalouri, n
faa cruia se afla amarat o jonc destul de mare, propulsat de
un motor puternic, al crui arbore cu transmisie orientabil i
ddea o mare manevrabilitate.
Barca era legat la un mic ponton, n aval de bungalou.
Ta-Mok, murmur Sam, artnd prin gesturi c acesta se
afla nuntru.

*
*

n timp ce Malko supraveghea bungaloul, din el iei un brbat


n uniform verzuie, cu caschet i bocanci. Sri n jonc, lu ceva
de acolo i se ntoarse n cas.
Un khmer rou. Malko se uit la ceas: mai avea cinci minute de
ateptat. Dac raionamentul lui era corect, totul avea s se
petreac foarte repede, chiar dac Chieng trda nc o dat. Cu
Nagantul sprijinit de antebra, atepta lungit n iarb, cu Sam
lng el. Se auzi un zgomot de motor. Sosea Chieng.
n momentul n care trecu pe sub portalul vechii pagode, lui
Chieng i se strnse stomacul att de tare, nct n-ar fi putut
nghii nici mcar un bob de orez. Era att de nervos, nct se
oprise de dou ori ca s-i goleasc vezica. Strngnd volanul cu
ambele mini, i umezi buzele uscate. De la plecarea din Phnom
Penh, i btea capul s gseasc o cale de scpare. S
mrturiseasc tot nc de la sosire i s i trimit pe Ta-Mok i pe
oamenii n locul unde Malko i ntinsese capcana. i cunotea ns
bine pe polpotiti: trdarea, chiar rscumprat, era tot trdare.
168

Nu renunau ei la codul lor etic, pentru o rm ca el Cealalt


metod era s foloseasc planul stabilit nainte, rugndu-se ca TaMok s-l cread
Nu mai avu timp s reflecteze; ajunsese n parcarea care domina
Mekongul. Opri motorul i atept. Tcerea era absolut i locul
prea pustiu. i auzea btile inimii. Pentru a-i face curaj,
aprinse o igar. De ce nu-i fceau apariia? Plecaser? Dac
bnuiau ceva?
O siluet mbrcat n verde apru pe neateptate de dup un
copac, apoi o alta i n sfrit un al treilea polpotist ni din
ascunztoare. Toi trei aveau mitraliere Kalanikov. Unul dintre ei
deschise cu violen portiera i l apostrof:
Unde e?
Era mna dreapt a lui Ta-Mok, un tip nalt i slab, purtnd pe
chip urmele unor arsuri provocate de un arunctor de flcri.
A avut Nu este N-a putut s vin, reui s spun Chieng.
Avu senzaia c face pe el.
n acest caz, tu de ce ai venit?
Ca s v spun, ca s v previn.
Timp ce cteva secunde interminabile, khmerul rou l msur
din priviri, apoi i ordon:
Iei din main i vino.
Cu picioarele tremurnde, Chieng se supuse. Acum, planul i se
prea complet nebunesc. Cobor pe potec, cu un Kalanikov n
spate i intr n micul bungalou a crui u ddea spre fluviu.
Ta-Mok era acolo, sprijinit de o stnoag; doi dintre oamenii lui
stteau pe vine lng u. i explicar ce se ntmplase i el i
pironi privirea rece asupra lui Chieng. Cambodgianul avu impresia
c se topete. Tremura din toate mdularele. Btrnul ef khmer l
ls s fiarb n zeama lui aproape trei minute, apoi l ntreb cu o
voce suspect de dulce:
De ce mini?
Chieng protest cu o voce ascuit. Era acolo, ca dovad a bunei
lui credine. Dac ar fi trdat, ar fi putut inventa un pretext.
Nimeni nu putea sili un farang35 s se deplaseze Ta-Mok l
asculta, tulburat. Adevrat, ceva i scpa. n definitiv, putea fi i
aa. Deschise gura ca s-l alunge pe Chieng, dar unul dintre
oamenii lui intr ca o furtun n bungalou.
Am vzut o main mare i alb parcat puin mai ncolo,
35

Strin (n.a.).

169

anun el, ca cele utilizate de strini. Nu e nimeni nuntru.


Obinuit cu capcanele subtile, Ta-Mok nelese totul ntr-o
fraciune de secund. Fr o vorb, se ridic i i scoase baioneta,
proptind-o n pntecul lui Chieng.
Unde sunt?
Era convins c oamenii cpitanului Sarin miunau peste tot.
Cheng se ddu napoi, lovindu-se de eava unui Kalanikov.
Nu e nimeni, nu, nu, afirm el, cu o voce tremurat.
Cu o micare lin, Ta-Mok mpinse braul nainte i lama se
nfipse de-a curmeziul n abdomenul lui Chieng, al crui chip
ncremeni ntr-o masc a durerii. Cu un gest hotrt, Ta-Mok
mpinse lama n sus nc douzeci de centimetri, tind peritoneul.
ngrozit, Chieng i vzu intestinele glbui nind afar din
pntec, apoi czu n genunchi.
S plecm, repede, ordon Ta-Mok, fr urm de ezitare.
La ce bun s mai piard timpul? Cnd era vorba de capcane i o
singur secund era preioas. Chieng nu conta. Dac l-ar fi
interogat, ar fi aflat doar amnuntele unei curse pe care o simea
cu fiecare fibr.
Important era s se ndeprteze ct mai repede de locul
periculos. Cu jonca lui foarte rapid, putea s scape. Un
detaament de recuperare l atepta n amonte, la civa kilometri.
Oamenii si se precipitau deja pe pasarela de lemn ca s
porneasc jonca. Alii, desfurai n evantai, protejau retragerea
efului lor. Ta-Mok iei din bungalou fr s se grbeasc,
sprijinindu-se n crje. Pentru c scndurile se micau, nu putea
merge mai repede.
Povestea l scia i l intriga n acelai timp. nainte de a se
urca n jonc se ntoarse, dar zona mpdurit din spate i se pru
complet pustie. Poate c de aceast dat intuiia l nelase. Poate
c Chieng spusese adevrul i maina nu avea nici o legtur cu
problemele lui. Nu putea ignora faptul c adversarul lui ar fi putut
avea legturi cu un ONG folosind vehicule de acest tip.
ntinse una dintre crje unuia dintre oamenii si i se pregti s
sar n jonc.

*
*

Sudoarea se prelingea pe ceafa lui Malko i toi muchii i erau


anchilozai de atta ncordare. De fiecare dat cnd privirea unuia
dintre oamenii lui Ta-Mok se fixa pe locul unde se afla, avea
impresia c era la fel de vizibil ca o musc ntr-un pahar cu lapte.
170

Atunci cnd i vzu pe soldai precipitndu-se spre jonc i


pornind motorul puternic, pulsul i crescu vertiginos. Fixase patul
carabinei n falc i arttorul de pe trgaci nu tremura Se
simea ca un juctor care privete bila ruletei, netiind dac se va
opri la numrul ales de el. Nu mai vedea dect pasarela ngust,
ateptndu-se n fiecare clip s aud strigte de alarm.
Atunci apru Ta-Mok. Chiar i fr crje era uor de recunoscut
dup inut. Mult mai nalt dect ceilali, cu prul tuns perie,
usciv i lat n umeri. La bru avea atrnate o grenad i un
pistol. Malko i lipi ochiul drept de lunet i i inu rsuflarea.
Atept ca pieptul khmerului s ajung la intersecia celor dou
semne de pe vizor.
nc o fraciune de secund. Sentimentele care l ncercau erau
de dezgust i tristee. Nu era un uciga. Chipul Sopiei Sen, cu
ochii fici i buzele moarte, i reveni n minte i aps pe trgaciul
Nagantului.
O detuntur surd ca explozia unei grenade, ocul patului n
umr, reculul armei care i zdruncin oasele i acolo, departe,
silueta secerat ca o int de blci. Imediat veni i riposta: strigte,
chemri, rafale seci de arme automate trgnd n toate direciile.
Malko rmase ascuns i nemicat. Omort fulgertor, Ta-Mok
se prbui de-a curmeziul pasarelei, cu una dintre crje
nepenit ntre scnduri. Unul dintre oameni ncerc s-l trasc
spre jonc. Malko nu avu de ales. Cadavrul lui Ta-Mok nu trebuia
s dispar. Pentru a doua oar, puse arma la umr i trase. Omul
czu n ap cu easta fcut zob i acesta fu semnalul debandadei.
Toi supravieuitorii se repezir la jonc. Aceasta demar,
ocupanii ei continund s mproate malurile rpoase cu rafale
oarbe Atept pn se ndeprtar la un kilometru de el, apoi
iei din ascunztoare.

*
*

Ca mai toi morii, Ta-Mok avea pe chip o expresie calm. Nu


avusese timp nici s sufere, nici s-i fie fric. Avea mna nc
ncletat pe crj i pntecul nu mai era dect o mas
sngernd.
Malko l contempl cu un amestec de uurare i de repulsie.
Reuise probabil s salveze Cambodgia de o alt epoc a ororilor.
Sam venise ontc, ontc dup el. Privi ndelung cadavrul, cu
dezgust i comptimire, poate dintr-o solidaritate a amputailor.
Malko urc spre bungalou i l zri pe Chieng, ghemuit pe
171

podea, cu ochelarii czui lng el i cu pntecul cscat. O dat,


mcar, nu trdase Malko se ndrept spre osea, ca s o caute
pe Sherry. Niciodat Nagantul din mn nu i se pruse mai greu.

172

Cuprins
Capitolul I.....................................................................................................5
Capitolul II .................................................................................................13
Capitolul III ................................................................................................23
Capitolul IV ................................................................................................30
Capitolul V .................................................................................................39
Capitolul VI ................................................................................................48
Capitolul VII...............................................................................................55
Capitolul VIII .............................................................................................62
Capitolul IX ................................................................................................70
Capitolul X..................................................................................................77
Capitolul XI ................................................................................................87
Capitolul XII ...............................................................................................99
Capitolul XIII............................................................................................109
Capitolul XIV............................................................................................121
Capitolul XV .............................................................................................130
Capitolul XVI............................................................................................138
Capitolul XVII...........................................................................................146
Capitolul XVIII .........................................................................................153
Capitolul XIX ............................................................................................162
Cuprins.....................................................................................................173

173

174