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Nato a Detroit nel febbraio del 1974 James Yancey era il pi vecchio della discend

enza, con una sorella (Martha) e due fratelli, Earl e John che divent a sua volta
un musicista in futuro con il nome Illa J.
La famiglia visse in una casa vicino McDougall e Nevada nella parte orientale di
Detroit. Vista la famiglia con grandi propensioni musicali (il padre bassista j
azz e la madre cantante d'opera), a soli 2 anni James inizia a collezionare 45 g
iri e a cantare sui dischi del padre. Crescendo sviluppa una forte passione per
la cultura hip hop.
Timido e taciturno, trascorre la sua infanzia cominciando a produrre le sue prim
e strumentali con un'attrezzatura minimale, centro di tutto un registratore a ca
ssette. A 18 anni incontra Amp Fiddler (un musicista di Detroit) che lo avvicina
per la prima volta all'Akai MPC, campionatore che diventer suo simbolo.
Incomincia cos a produrre alcune tracce insieme all'amico ed MC, Phat Kat, forman
do il gruppo 1st Down, primo gruppo hip-hop di Detroit a firmare un contratto co
n una major (Payday Records).