Sei sulla pagina 1di 106

Agatha Christie

Oracolul din Delphi


CUPRINS:

I. Oracolul din Del 7


II. Cazul doamnei deprimate 21
III. Moarte pe Nil 32
IV. Cei patru suspeci 47
V. Lingouri de aur 62
VI. Doamna de companie 75
VII. Cuibul de viespi 94
VIII. Misterul vasului chinezesc 103
IX. Perla preioas 124
X. Casa Filomelei 137
XI. Festa unchiului Andrew 161
Oracolul din Delphi
I. Oracolul din Delphi The Oracle at Delphi
II. Cazul doamnei deprimate The Case of the Distressed Lady
III. Moarte pe Nil Death on the Nile
IV. Cei patru suspeci The Four Suspects
V. Lingouri de aur Ingots of Gold
VI. Doamna de companie The Companion
VII. Cuibul de viespi Wasp's Nest
VIII. Misterul vasului chinezesc The Mystery of the Blue Jar
IX. Perla preioas The Pearl of Price
X. Casa Filomelei Philomel Cottage
XI. Festa unchiului Andrew The Case of the Missing Will

Doamna Willard J. Peters nu inea neaprat s viziteze Grecia. i despre


Del, sincer s e, nu prea avea vreo idee. Locurile preferate aie doamnei
Peters erau la Paris, Londra i Riviera. Era o femeie creia i plcea viaa de
hotel i imaginea ei despre un dormitor se contopea cu un covor moale,
pufos, un pat luxos, o diversitate de nenumrate aranjamente luminoase,
inclusiv un lampadar lng pat, ap caid i rece la dispoziie i un telefon la
ndemn cu ajutorul cruia puteai comanda ceai, mncare, ap mineral,
cocteiluri gi luai legtura cu prietenii.
La hotelul din Del nu se gsea nimic din lucrurile acestea. Avea o
privelite minunat de la ferestre, patul era curat ca i camera vruit n alb.

Se mai aa un scaun, un lavabou i un scrin. Bile se fceau cu programare


i, cteodat, lipsea apa cald.
i zicea c ar drgu s se laude c fusese ia Del aa nct doamna
Peters se strduia s se intereseze mai mult de Grecia antic, dar nu reuea
ntotdeauna. Statuile ei preau aa de neterminate, fr capete, brae i
picioare, n sinea ei, aprecia mai mult frumosul. nger din marmor completat
cu aripi, care fusese ridicat la mormntul soului ei, Willard Peters.
Dar toate aceste preri personale nu le mprtea nimnui, de team
c ul ei, Willard, ar putut-o privi cu dispre. De dragul lui Willard venise
aici, n camera asta rcoroas i neconfortabil, cu o servitoare morocnoas
i un ofer plictisit n perspectiv.
Cci Willard (pn recent numit junior denumire pe care nu o putea
suferi) era ul de 18 ani al doamnei Peters, pe care-l adora nespus de mult.
Willard manifesta aceast ciudat pasiune pentru arta de mult apus. Willard
cel subire, palid, cu ochelari i dispeptic i trse mama cea drgstoas n
acest circuit prin Grecia.
Fuseser la Olympia care doamnei Peters i se pru nite ruine triste. i
plcuse Parthenonul, dar consider Atena un ora ntro stare disperat.
Vizitele n Corinth i la Mycene representaser chinuri sfietoare pentru ea i
ofer.
Del se gndea nefericita doamna Peters era ultima pictur.
Absolut nimic de fcut dect s te plimbi pe drum i s priveti ruine. Willard
petrecea multe ore n genunchi, descifrnd inscripii greceti; exclamnd:
Mam, asculat doar asta! Nu e splendid? i apoi citea cte ceva care i se
prea doamnei Peters chintesena plictiselii.
n dimineaa aceea, Willard pornise devreme s vad nite mozaicuri
bizantine. Doamna Peters simind instinctiv c mozaicurile bizantine aveau
s-o lase rece (la propriu i la gurat) se scuzase.
Te neleg, mam, i spuse Willard. Doreti s rmi singur, s stai n
teatru sau sus, pe stadion, s contempli totul i s cazi n reverie.
Exact, dragule, i conrm ateptrile doamna Peters.
tiam c locul o s te atrag i spuse ncntat Willard i plec.
Acum, cu un oftat, doamna Peters se pregtea s se ridice pentru a-i
lua micul dejun.
Intr n sufragerie i o gsi aproape goal, cu excepia a patru
persoane. Mama cu o ic, mbrcate, dup cum i se pru doamnei Peters,
ntr-un stil deosebii, ea nerecunoscnd peplu,1 discutau despre arta autoexprimrii n dans; un domn plinu ntre dou vrste, care o ajutase cu o
valiz cnd coborse din tren, pe nume Thomson i un nou venit, un brbat
matur, chel, ce sosise n seara precedent.
Acest personaj rmase ultimul n camer pentru micul dejun i doamna
Peters intr repede n vorb cu el. Era o femeie prietenoas i-i plcea s
fac conversaie. Domnul Thomson fusese deosebit de reinut n
comportament (rezerv britanic, o numea doamna Peters), pe cnd mama i
ica i ddeau aere de superioritate, dei fata se mpca destul de bine cu
Willard.

Doamnei Peters i se pru noul-venit o persoan foarte plcut. i


rspundea la ntrebri fr s fac pe nfumuratul. i spuse mai multe mici
amnunte amicale despre greci, ceea ce o fcuse s simt c erau oameni
adevrai, nu doar pagini de istorie obositoare din cri.
Doamna Peters i povesti noii sale cunotine totul despre Willard, ce
biat detept era i ct cultur cunotea de putea s-i adauge cuvntul la
nume. Era ceva la acest individ binevoitor i amabil care te fcea s i te
destinui.
Cu ce se ocupa i cum l chema, doamna Peters nu a. n afar de
faptul c se apucase s cltoreasc pentru a se odihni complet dup munca
depus (ce munc?) nu vorbise prea mult despre sine nsui.
Totui, ziua se scurse mai repede dect s-ar ateptat. Mama, ica i
domnul Thompson continuau s e inabordabili. l vzur ieind din muzeu i
lund-o imediat n direcie opus.
Noua cunotiin a doamnei Peters se uit dup el ncruntndu-se uor.
M ntreb cine o tipul acela? Zise el.
Doamna Preters i comunic numele persoanei, dar nimic altceva.
Thompson, Thompson. Nu, nu cred c l-am mai ntlnit i totui, ntrun anume fel, gura sa mi se pare familiar. Dar nu tiu de unde s-l iau.
Dupamiaz, doamna Peters trase un pui se somn ntr-un loc la umbr.
Cartea, pe care o luase cu ea s-o citeasc, nu era cea excelent despre arta
greac, recomandat de ul ei, ci se intitula, nici mai mult nici mai puin
Misterul de pe uviu. Coninea patru crime, trei rpiri, bande mari i
diverse de criminali periculoi. Doamna Peters se simi nviorat i alinat de
rsfoirea sa.
La ora patru se ntoarse la hotel. Era sigur c Willard trebuie s
revenit i el. Att de ndeprtat i se prola n gnd vreun presentiment ru c
aproape uit s deschid biletul despre care proprietarul spusese c-i fusese
lsat ei, n dup-amiaza aceea, de ctre un brbat ciudat.
Un bilet extrem de murdar. l desfcu ntr-o doar. Dup ce parcurse
primele cteva rnduri, se albi la fa i ntinse o mn ca s se sprijine.
Scrisul de mn i aparinea unui strin, care folosea ca limb englez:
Lady (ncepea).
Cu aceasta v informm c ul dumneavoastr este inut captiv de
ctre noi n loc de mare siguran. Nici un ru nu i se va ntmpla onorabilului
tnr gentleman dac ndeplinii ordinele cu credin. Cerem pentru el ca
rscumprare zece mii de lire engleze sterling. Dac vorbii despre asta cu
proprietarul hotelului sau poliia, sau vreo asemenea persoan ul
dumneavoastr va omort. V trimitem asta ca s reectai. Mine,
instruciuni cum s pltii banii vor trimise. Dac nu v supunei, urechile
onorabilului tnr gentleman vor tiate i v vor trimise. i ziua
urmtoare dac tot nu ascultai el va ucis. Din nou asta nu e o ameninare,
n glum. Kyria s se gndeasc Dar mai ales S nu spun nimnui.
Demetrius Sprncean Neagr.

Nu-i nevoie s mai descriem n ce stare se aa biata femeie. Absurd i


copilroas cum era formulat cererea reui s-i trezeasc un sentiment
apstor de pericol. Willard, biatul, scumpul, delicatul, seriosul ei Willard!
Se va duce de ndat la poliie. Va rscoli toate mprejurimile. Dar dac
fcea aa Se noar.
Apoi, ridicndu-se, iei din camer n cutarea proprietarului hotelului
singura pesoan care vorbea engleza.
S-a fcut trziu, zise ea. Fiul meu nc nu s-a ntors.
Plcutul omule i zmbi ncurajator.
E adevrat. Domnul a dat drumul la catri. Dorea s se ntoarc pe
jos. Trebuia s ajuns pn acum, dar, Iar ndoial, a mai ntrziat pe drum.
Zmbea fericit.
Spune-mi, ntreb brusc doamna Peters, avei ceva rufctori prin
mprejurimi?
Rufctori era un termen n engiez necunoscut de ctre omule.
Doamna Peters i spuse atunci pe leau. Ca rspuns primi asigurarea c
mprejur de Delphi triau oameni cumsecade, foarte linitiitoi binevoitori
fa de strini.
Buzele i tremurau, dar se abinu. Ameninarea aceea sinistr i lega
limba. Ar putea o gaf. Dar dac nu era? Unei prietene de-a ei din America
i se furase copilul i, pentru c anunase poliia, micuul fusese ucis. Astfel de
lucruri se ntmpl.
Era aproape nnebunit. Ce putea s fac? Zece mii de lire Ct fcea
asta ntre patru sau cinci mii de dolari! Ce reprezenta asta n comparaie cu
sigurana lui Willard? Dar cum s obin o asemenea sum? Se iveau imense
diculti chiar acum n privina banilor i obinerea lor cach. O hrtie de
credit pentru cteva sute de lire era tot ce avea asupra ei.
Vor nelege asta bandiii? Vor rezonabili? Vor atepta?
Cnd i mai veni n re, i spuse suprat fetei s plece. Un clopoel
sun pentru cin i biata doamn se tr spre sufragerie. Mnc n mod
mecanic. Nu vedea pe nimeni. n ceea ce o privea, camera putea goal cu
desvrire.
Odat cu sosirea fructelor i se aduse un bilet. Se crisp de durere, dar
scrisul de mn era cu totul diferit de cel de care se temea un scris cite de
funcionar englez, l desfcu fr prea mare interes, dar cuprinsul o intrig:
La Delphi nu mai putei consulta oracolul (aa scria), dar l putei
consulta pe domnul Parker Pyne.
Dedesubt era prins cu un ac un anun tiat din ziar i, la captul de jos
al hrtiei, ataat o fotograe de paaport al prietenului ei chel de diminea.
Doamna Peters citi de dou ori anunul.
Suntei fericit? Dac nu, consultasi-l pe domnul Parker Pyne.
Fericit? Fericit? Fusese vreodat cineva aa de nefericit? Era ca un
rspuns la o rugciune.
Abia reui s scrie pe o bucat de hrtie care se ntmpl s-o aib n
geant:

V rog ajutai-m. Putem s ne ntlnim peste zece minute, afar din


hotel?
O puse ntr-un plic i i art unui osptar s i-o duc domnului care
edea la masa de la fereastr. Zece minute mai trziu, ntro hain de blan,
deoarece noaptea se lsa rcoare, doamna Peters iei din hotel i se ndrept
ncet pe drumul spre ruine. Domnul Parker Pyne o atepta.
Binecuvntat e Cerul c v aai aici, se descrc doamna Peters
abia rsund. Dar cum ai ghicit necazul teribil n care m au? Asta a vrea
s tiu?
Expresia feei, drag doamn, spuse domnul Parker Pyne cu
blndee. Mi-am dat seama imediat c se ntmplase ceva, dar ce anume
atept s-mi dezvluii.
Se dezlnui ca un torent. i nmn scrisoarea pe care o citi la lumina
unei lanterne de buzunar.
Hm, fcu el. Remarcabil document. Ct se poate de remarcabil.
Conine anumite lucruri
Dar doamna Peters nu avea starea sueteasc potrivit ca s asculte
un comentariu asupra punctelor deosebite ale scrisorii. Ce trebuia s fac
pentru Willard? Pentru dragul, delicatul ei Willard!
Domnul Parker Pyne ncerca s-o liniteasc. i nfi o imagine
atrgtoare a vieii bandiilor greci. Ei vor avea o grij deosebit de
prizonierul lor, de vreme ce el reprezint o min de aur important. Treptat,
o potoli.
Dar ce s fac? Se plnse doamna Peters.
Ateptai pn mine, o sftui domnul Parker Pyne. Asta n cazul n
care nu dorii s v ducei direct la poliie.
Doamna Peters l ntrerupse cu un strigt de groaz. Dragul ei Willard ar
ucis imediat!
Credei c am s-l mai vd pe Willard sntos?
Fr ndoial, o asigur blnd domnul Parker Pyne. Singura problem
este dac vei putea s-l recptai fr s achitai cele zece mii de lire.
Tot ceea ce doresc e biatul meu.
Da, da, ncerca s-o liniteasc domnul Parker Pyne. Apropo, cine a
adus scrisoarea?
Un brbat pe care proprietarul nu-l cunotea. Un strin.
Ah! Exist mai multe posibiliti! Omul care va aduce scrisoarea
mine ar putea urmrit. Ce le spunei oamenilor de la hotel despre absena
ului dumneavoastr?
Nu m-am gndit.
Dac stau i m gndesc, reect domnul Parker Pyne. Cred c ar
foarte resc s v exprimai i ngrijorarea fa de absena lui. Un grup s-ar
forma s plece n cutarea sa.
Nu cumva dumanii tia? Ea se sufoc.
Nu, nu att timp ct nu vorbii despre rpire sau de rscumprare, ei
nu se vor purta urt. n fond, nimeni nu se poate atepta s nu facei caz
deloc n legtur cu dispariia ului dumneavoastr.

Pot s las totul n seama dumneavoastr?


Asta-i treaba mea, zise domnul Parker Pyne.
Pornir napoi spre hotel i erau aproape s se ciocneasc de un tip
corpolent.
Cine era? ntreab pe un ton aspru Parker Pyne.
Cred c domnul Thompson.
O! Exclam dus pe gnduri domnul Parker Pyne. Thompson, da?
Thompson, hm!
Cnd se duse la culcare, doamna Peters simi c impresia domnului
Parker Pyne despre scrisoare era corect. Cel care o adusese avea legtur
cu bandiii. Prea consolat i adormi mai curnd dect ar crezut.
n dimineaa urmtoare, n timp ce se mbrca, observ, deodat, ceva
pe duumea lng fereastr. O ridic i ncremeni. Acelai plic murdar,
ieftin, acelai scris oribil. l deschise: Bun dimineaa lady. Ai reectat? Fiul
dumneavoastr e bine, sntos Pn acum. Dar ne trebuie banii. S-ar putea
s nu v e simplu s primii aceast sum, dar ni s-a spus c avei la
dumneavoastr un colier de diamante. Pietre foarte frumoase. Vom
satisfcui cu el n schimb. Ascultai ce trebuie s facei. Dumneavoastr sau
altcineva pe care l alegei s-l trimitei trebuie s aduc colierul la Stadion.
De acolo s urce pn la un pom de lng o stnc mare. Vom supraveghea
s vedem c va veni o singur persoan. Atunci ul v va schimbat cantra
colierului. Momentul trebuie s e mine, la ora ase dimineaa, imediat
dup rsritul soarelui. Dac punei poliia pe noi v vom mpuca ul dup
aceea, n timp ce plecai cu maina spre gar.
Acesta este ultimul nostru cuvnt, lady. Dac nu avem colierul mine
diminea v trimitem urechile ului dumneavoastr. n ziua urmtoare
moare.
Cu salutri, lady, Demetrius
Doamna Peters se grbi s-l gseasc pe domnul Parker Pyne. Citi
scrisoarea cu atenie.
E adevrat povestea cu colierul de diamante?
Absolut. Soul meu a pltit o sut de mii de dolari pentru el.
Hoii notri bine informai, murmur domnul Parker Pyne.
Ce ai spus?
Tocmai cntream anumite aspecte ale afacerii.
Pe cuvntul meu, domnule Pyne, nu avem timp pentru aspecte.
Trebuie s-mi recapt biatul.
Dar suntei o femeie inteligent, doamn Peters. V-ar place s i
prostit i tapat de zece mii de lire? Var place s v cedai colierul unui grup
de pungai?
Sigur, dac punei problema aa! Femeia inteligent din doamna
Peters se lupt cu mama din ea. Ct,i vrea s pun mna pe eipe brutele
astea nenorocite! De ndat ce-mi capt napoi biatul, voi asmui ntreaga
poliie din mprejurimi mpotriva lor i, dac va necesar, voi nchiria o
main blindat ca s m duc mpreun cu Willard la gar! Doamna Peters
se nroise la gndul rzbunrii.

Da, da, aprob domnul Parker Pyne. tii, draga mea doamn, m
tem c vor pregtii pentru o asemenea reacie din partea dumneavoastr.
Ei presupun c de ndat ce Willard va ajunge la dumneavoastr, nimic nu v
va mpiedica s alertai toate autoritile. Ceea ce mi ntrete convingerea
c s-au pregtit pentru aceast eventualitate.
Atunci ce dorii s facem?
Domnul Parker Pyne zmbi.
A vrea s ncerc un mic plan de-al meu. Se uit prin sufragerie. Era
goal i uile de la ambele capete erau nchise. Doamn Peters, exist un om
la Atena pe care-l cunosc un bijutier. E specialist n diamante articiale de
prima mn. ncepu s vorbeasc n oapt. Am s-l sun la telefon. Poate
ajunge aici dup amiaz, aducnd cu el un colier cu pietre frumoase.
Vrei s spunei?
V scoate diamantele cele adevrate i le va nlocui cu imitaii.
Dar sta-i cel mai ingenios lucru de care am auzit vreodat!
Doamna Peters l privi cu admiraie.
Ssst! Nu aa tare. Vrei s facei ceva pentru mine?
Bineneles!
Vedei ca nimeni s nu asculte ce vorbesc la telefon.
Doamna Peters se nvoi.
Telefonul se aa n biroul directorului. El se retrase politicos, dup ce l
ajut pe domnul Parker Pyne s obin numrul. Cnd iei, ddu de doamna
Peters.
l atept pe domnul Parker Pyne, pretinse ea. Ne ducem la plimbare.
O, da, doamn.
i domnul Thompson era n hol. Veni spre ei i intr n vorb cu
directorul.
Erau vile de nchiriat n Del? Nu? Dar, desigur, se aa una mai sus de
hotel!
Aceea aparine unui gentleman grec, monsieur. El nu o nchiriaz.
i nu sunt alte vile?
Una e proprietatea unei americane. De partea cealalt a satului.
Acum este nchis. i alta a unui englez, pictor, pe stnci, cu privelitea spre
Ita.
Doamana Peters se amestec n conversaie. Prin natur avea o voce
puternic i, n mod intenionat, vorbi i mai tare.
Ah! Mi-a dori de minune s posed o vil aici. Totul e att de rustic i
natural. Sunt nebun dup locul sta, nu vedei domnule Thompson? Dar
sigur c trebuie s-l adorai dac dorii o vil. E prima vizit aici? Nu mai
spunei
O inea ntruna aa pn cnd iei domnul Parker Pyne din birou. El i
zmbi uor apreciind gestul ei de a-i acoperi convorbirea telefonic.
Domnul Thompson cobor ncet treptele i o lu pe drum unde se
altur mamei i icei celei ngmfate care preau s simt vntul rece
biciuindu-le braele goale.

Totul se desfura de minune. Bijutierul a sosit chiar nainte de cin cu


o main plin de ali turiti. Doamna Peters i duse colierul n camera sa.
Acesta mormi ceva admirativ. Apoi, i se adres n francez.
Madame peut tre tranguille. Je russirai.
i scoase nite ustensile din geanta sa i ncepu s lucreze.
La ora 11, domnul Parker Pyne btu la ua doamnei Peters: Poftii! i
nmn un scule din piele de cprioar. Se uit nuntru.
Diamantele mele!
Ssst! Iat colierul cu diamante false. Frumoas lucrtur, nu vi se
pare?
Pur i simplu, minunat.
Aristopoulous este un tip inteligent.
Nu credei c o s bnuiasc?
Cum aa? tiu c avei colierul la dumneavoastr. i-l predai. Cum
s bnuiasc vicleugul?
Mi se pare totul minunat, repet doamna Peters,nmnndu-i
colierul. Vrei s l ducei dumneavoastr? Sau v cer prea mult?
Bineneles, c l voi duce. Dai-mi doar scrisoarea, ca s-mi e clare
instruciunile. Mulumesc. Acum, noapte bun i bon courage. Biatul
dumneavoastr va aici s luai mpreun micul dejun.
O, de-ar adevrat!
Acum, nu v mai facei griji. Lsai totul n seama mea.
Doamna Peters avu o noapte agitat. Cnd adormi, avu comaruri. Vise
n care bandii narmai n maini blindate trgeau cu mitralierele n Willard
care cobora n fug muntele,mbrcat n pijama.
A fost ncntat cnd se trezi. n cele din urm, apru prima raz de
soare. Doamna Peters se ddu jos din pat i se mbrc. Sttea Ateptnd.
La ora apte, cineva btu la u. Gtul i era aa de uscat nct abia
putea vorbi.
Intr! Zise.
Ua se deschise i domnul Thompson intr. Ea se uit nelmurit. Fr
glas. Avea un presentiment sinistru ca naintea unui dezastru. i totui, cnd
ncepu s vorbeasc, tonul era cu totul natural, resc. O voce cald,
binevoitoare.
Bun-dimineaa, doamn Peters, zise el.
Cum ndrzneti, domnule! Cum ndrzneti
Trebuie s-mi scuzai vizita atta de neresc de matinal, zise
domnul Thompson. Dar tii, am o afacere de pus la punct.
Doamna Peters se aplec n fa cu o privire acuzatoare.
Deci, dumneata mi-ai rpit biatul! N-a fost vorba de bandii!
Sigur c nu au fost bandii. Cred c partea aceea a prut ct se
poate de neconvingtoare. Neartistic, ca s nu spunem mai mult.
Pe doamna Peters o interesa un singur lucru:
Unde e biatul meu? ntreab ea cu ochi slbatici de tigres furioas.
De fapt, o inform domnul Thompson, el e chiar la u.
Willard!

Ua se ddu de perete. Willard, cu pielea galben, cu ochelari i,


evident, nebrbierit, fu strns la pieptul mamei. Domnul Thompson privea
mulumit scena.
Cu toate astea, i se adresa doamnei Peters, revenindu-i deodat i
ntorcndu-se spre el. Am s te dau n judecat pentru asta. Aa am s fac!
Ai neles totul greit, mam,o lmuri Willard. Acest geltleman m-a
salvat.
Unde ai fost?
ntr-o cas pe stnci. Doar la o mil deprtare.
i permitei-mi, doamn Peters, interveni domnul Thompson, s v
redau ceea ce v aparine.
i nmn un pacheel, mpachetat la ntmplare. Hrtia se desfcu i
dezvlui colierul de diamante.
Nu trebuie s considerai valoros cellalt scule cu pietre, doamn
Peters, o anun domnul Thompson zmbind. Diamantele cele veritabile sunt
nc n colier. Pungua din piele de cprioar conine nite imitaii excelente.
Aa cum v-a asigurat prietenul dumneavoastr, Aristopoulos este aproape un
geniu.
Nu mai neleg nimic din toate astea, zise ncet doamna Peters.
Trebuie s privii cazul din punctul meu de vedere, i propuse domnul
Thompson. Atenia mi-a fost atras de folosirea unui anumit nume. Mi-am
permis s v urmresc pe dumneavoastr i pe plinuul prieten afar i s
trag cu urechea recunosc cinstit la discuia dumneavoastr extraordinar
de interesant. Mi s-a prut remarcabil de sugestiv, n aa msur, nct iam mrturisit directorului hotelului. Acesta i-a notat numrul la care a sunat
amicul dumneavoastr i a mai aranjat ca un osptar s asculte conversaia
dumneavoastr din sufragerie din dimineaa trecut.
ntregul plan s-a desfurat foarte inteligent. Urmai s devenii victima
unui cuplu iste de hoi de bijuterii.
tiau totul despre colierul de diamante, v-au urmrit pn aici; v-au
rpit ul i au scris o scrisoare cam comic din partea unor bandii, ca apoi
s aranjeze s v ncredei n principala cpetenie a afacerii.
Dup aceasta, totul este simplu. Bunul gentleman v nmneaz o
pungu cu diamante false i O terge cu tovarul su. n dimineaa asta,
cnd ul dumneavoastr nu va apare, vei din disperat. Absena prietenului
v va conduce la concluzia c i el a fost rpit. Cred c aranjaser ca cineva
s se duc mine la vil. Persoana aceea avea s v gseasc ul i atunci
amndoi aveai s v dai seama de felul n care a fost pus la cale jaful. Dar,
rufctorii ar avut un avantaj de multe ore.
i acum?
O, acum sunt bine mergi la loc sigur. Am avut eu grij de asta.
arlatanul, se descrc doamna Peters, amintindu-i mnioas, cum
i ncredinase toate secretele. arlatanul la mieros, care fcea pe omul
cumsecade.
Un om ctui de puin plcut, conrm domnul Thompson.

Nu neleg cum de-ai aat toate astea, i se adres admirativ Willard.


Foarte inteligent lucrat.
Cellalt ddu din cap modest.
Nu, nu zise el. Cnd cltoreti incognito i-i auzi propriul tu nume
folosit n mod fraudulos
Doamna Peters l privi cu atenie sporit.
Cine suntei? l ntreb brusc.
Eu sunt domnul Parker Pyne, o lmuri acel gentleman.
II. Cazul doamnei deprimate.
Butonul de pe biroul domnului Parker Pyne sun discret.
Da? ntreab marele om.
O domnioar dorete s v vad, l anun secretara. Nu are
programare.
Poi s-o lai s intre, domnioar Lemon. O clip mai trziu ddea
mna cu vizitatoarea sa. Bun dimineaa, zise el. V rog stai jos.
Fata se aez i se uit la domnul Parker Pyne. Era o fat frumoas i
foarte tnr. Avea prul negru, ondulat, cu un rnd de bucle la ceaf. Era
frumos mbrcat, de la plriua alb mpletit de pe cap, pn la ciorapii
ni din mtase i pantoi elegani. Se vedea clar c era foarte nervoas.
Dumneavoastr suntei domnul Parker Pyne? ntreb ea.
Da.
Cel care d Anunuri?
Cel care d anunuri.
Spunei c oamenii care nu sunt Nu sunt fericii S S vin la
dumneavoastr.
Da.
Prinse curaj.
Ei bine, sunt ngrozitor de nefericit. Aa c m-am gndit s vin i
i s vd.
Domnul Parker Pyne ateapt. Simi c trebuie s mai urmeze ceva.
M au ntr-o ncurctur teribil.
i frmnta minile nervoas.
Da, mi dau seama, zise domnul Parker Pyne. Credei c mi-ai putea
povesti despre ce este vorba?
Se prea c fata era pregtit oricum s-o fac. l privea pe domnul
Parker Pyne foarte disperat. Deodat i spuse pe nersuate:
Da, am s v povestesc. M-am hotrt acum. Miam ieit aproape din
mini din cauza grijilor. N-am tiut ce s fac sau la cine s m duc. Atunci am
vzut anunul dumneavoastr. Am crezut c e o neltorie, dar mi-a rmas
n minte. Suna oarecum ncurajator. i apoi m-am gndit: ei bine, n-ar strica
s vin i s vd. A putea oricnd s m scuz i s plec dac Dac
Exact, exact, spuse domnul Pyne.
tii ce nseamn s ai ncredere n cineva.
i credei c putei avea ncredere n mine? ntreb el zmbind.

E ciudat, zise fata dezvluind incontient lipsa sa de educaie, dar


am. Fr s tiu nimic despre dumneavoastr! Sunt sigur c pot s am
ncredere.
V asigur, zise domnul Pyne, c ncrederea dumneavoastr nu va
zdruncinat.
Atunci, spuse fata, am s v povestesc. M cheam Daphne St. John.
Da, domnioar St. John.
Doamn. Sunt Sunt mritat.
Pfui! Mutmur domnul Pyne, surprins c nu observase inelul de
platin de pe al treilea deget de la mna stng. Nu mi-am dat seama.
Dac n-a fost cstorit nu mi-ar psat aa de mult. Vreau s
zic c n-ar contat aa. Dar cnd m gndesc la Gerald Ei bine,aici e
necazul meu!
i bag mna n geant, scoase ceva i-l arunc pe birou, unde lucind
i scnteind, se rostogoli spre domnul Parker Pyne.
Era un inel de platin cu un diamant uria.
Domnul Pyne l lu, l duse la fereastr, l ncerc pe geam, puse o
lentil de bijutier la ochi i l examin ndeaproape.
Un diamant deosebit de frumos, remarc el, ntorcndu-se la birou,
valornd, a zice, cel puin vreo dou mii de lire.
Da. i e furat! Eu l-am furat! i nu tiu ce s fac.
Vai de mine! Zise domnul Parker Pyne. Asta-i foarte interesant.
Clienta sa nu se mai putu abine i izbucni n lacrimi ntr-o batist de
prost gust.
Haide, haide, totul o s se aranjeze, o ncuraj domnul Parker Pyne.
Fata se terse la ochi i la nas.
Chiar? O, chiar?
Sigur c da. Acum, povestii-mi totul.
Totul a nceput din cauza datoriilor. tii, sunt ngrozitor de
extravagant. i Gerald e att de ngrijorat din cauza asta. Gerald e soul
meu. E mult mai n vrst dect mine i are, ei bine, idei foarte austere. El
crede c a face datorii este groaznic. Aa c nu i-am spus. M-am dus cu nite
prieteni la Le Touquet i m-am gndit c a putea avea noroc la jocuri de
noroc i m-am ndreptat direct acolo. nti am ctigat. i apoi am pierdut,
dar m-am gndit c trebuie s continui. i am mers mai departe. i i
Da, da, spuse domnul Parker Pyne. Nu trebuie s intrai n detalii.
Erai ntr-o stare mai proast dect oricnd. E adevrat, nu-i aa?
Daphne St. John ddu din cap, aprobndu-l.
i atunci, nelegei, pur i simplu nu-i puteam spune lui Gerald.
Pentru c el urte jocurile de noroc. O, eram ntr-o ncurctur groaznic. Ei
bine, ne-am dus s stm la familia Dortheimer, lng Cobham. El este grozav
de bogat, desigur. Soia sa, Naomi, a fost cu mine la coal. Ea e drgu i
foarte bun. Ct am stat acolo, montura acestui inel s-a lrgit. n dimineaa
plecrii, ea m-a rugat s-l duc la Londra i s-l las la bijutierul ei din Bond
Street. Se opri.

i acum ajungem la partea dicil, conchise domnul Pyne, ca s-i


vin n ajutor. Continuai, doamn St. John.
N-o s spunei niciodat, nu-i aa? l ntreb fata rugtor.
Condenele clienilor mei sunt sacre. i, oricum, doamn St. John
mi-ai spus deja att de multe nct, probabil, a putea i eu spune sfritul
povestirii.
E adevrat. n regul. Dar nu-mi place s-o spun Sun aa groaznic.
M-am dus pe Bond Street. Acolo mai e i un alt magazin Viro. Ei imit
bijuteriile. Deodat miam pierdut capul. M-am dus cu inelul i le-am cerut smi fac o copie exact; am pretins c plecam n strintate i c nu vroiam
s iau bijuterii veritabile la mine. Li s-a prut foarte resc.
Ei bine, am fcut rost de piatra articial; era aa de frumoas c nu o
puteai deosebi de cea original i am trimis-o cu pota special doamnei
Dortheimer. Aveam o cutiu cu numele bijutierului pe ea, aa c totul a fost
n regul i am fcut un pachet ca s arate ca la magazin. i apoi amam
amanetat inelul adevrat. i-a ascuns faa n mini. Cum am putut? Cum am
putut? Am fost o hoa josnic, meschin, de rnd.
Domnul Parker Pyne tui.
Nu cred c ai terminat, zise el.
Nu, nu nc. Asta nelegei s-a ntmplat acum vreo ase sptmni.
Mi-am pltit toate datoriile i am fost din nou curat, dar, bineneles, m-am
simit nefericit tot timpul. i apoi, un vr mai n vrst a murit i mi-au
revenit nite bani. Primul lucru pe care l-am fcut a fost s recuperez
nenorocitul de inel. Ei bine, totul e n regul; uitai-l. Dar ceva teribil de dicil
s-a ntmplat.
Adic?
Ne-am certat cu familia Dortheimer. n legtur cu nite aciuni pe
care sir Reuben l-a sftuit pe Gerald s le cumpere. El a pierdut foarte mult
din cauza lor i i-a spus lui sir Reuben ce crede despre el i, o, totul este
ngrozitor! i acum, nelegei, nu pot s duc inelul napoi.
Nu l-ai putea trimite doamnei Dortheimer anonim?
Asta ar da la iveal totul. Ea i va examina propriul su inel, va
descoperi c este un fals i va ghici imediat ceea ce am fcut.
Spuneai c v e prieten. Ce ar dac i-ai destinui tot adevrul,
lsndu-v la mila ei?
Doamna St. John ddu nemulumit din cap.
Nu suntem prietene aa de apropiate. n privina banilor sau a
bijuteriilor, Naomi este nenduplecat. Poate c nu m-ar da n judecat dac
i-a napoia inelul, dar ar putea povesti tuturor ce-am fcut i a distrus.
Gerald ar aa i nu m-ar ierta niciodat. O, totul e aa de groaznic! ncepu s
plng din nou. M-am tot gndit i nu vd ce a putea face! O, domnule Pyne,
o s m ajutai?
mi mai multe feluri, o asigur domnul Parker Pyne.
Chiar? Cu adevrat?
Desigur. V-am sugerat calea cea mai simpl pentru c n lunga mea
experien am descoperit ntotdeauna c e cea mai bun. Evit complicaiile

prevzute. Totui, neleg obieciile dumneavoastr puternice. Deocamdat,


nimeni nu mai tie despre aceast nefericit ntmplare, n afar de
dumneavoastr?
i dumneavoastr, zise domnioara St John.
O, eu nu contez. Ei bine, atunci, secretul dumneavoastr este n
siguran n prezent. Tot ceea ce trebuie fcut e s schimbm inelele ntr-o
manier care s nu dea de bnuit, spuse fata nerbdtoare.
Asta nu va greu. Avem nevoie de un mic rgaz ca s alegem cea
mai bun metod
Ea l ntrerupse.
Dar nu avem timp! Asta m nebunete. Vrea s-i monteze inelul
altfel.
De unde tii?
Din ntmplare. Luam masa ieri cu o femeie i i admiram inelul un
smarald uria. Ea mi-a spus c era cel mai modern i c Naomi Dortheimer
avea de gnd s-i remonteze diamantul n felul acela.
Ceea ce nseamn c noi vom trebui s acionm urgent, zise
domnul Pyne gnditor. Asta nseamn s ptrundem n cas i, dac e posibil,
nu n calitate de servitori. Acetia n-au nici o ans s ajung la inelele de
valoare. Avei vreo idee personal, doamn St. John?
Ei bine, Naomi d o mare petrecere miercuri. i prietena asta a mea
mi-a povestit c ea caut nite dansatori pentru o reprezentaie. Nu tiu dac
se poate aranja ceva
Cred c se poate, zise domnul Parker Pyne. Dac i-a gsit deja, ne va
costa mai mult, asta-i tot. nc un lucru, tii cumva unde se a tabloul cu
sigurane electrice?
Din ntmplare tiu asta, deoarece o siguran s-a ars ntr-o noapte,
trziu, cnd servitorii se duseser la culcare. E o cutie n spatele holului,
nuntrul unui dulpior.
La cererea domnului Parker Pyne i fcu un desen.
i acum, zise el, totul va n ordine, aa c nu v facei griji doamn
St. John. Ce facem cu inelul? l iau acum sau preferai s-l inei pn
miercuri?
tiu eu, mai bine l in.
i acum, v rog, nu v mai lsai prad deprimrii, o admonest
domnul Parker Pyne.
i onorariul dumneavoastr, ntreab ea timid.
Asta poate s mai atepte. Am s v comunic miercuri ce cheltuieli
au fost necesare. Onorariul va minim, v asigur.
O conduse pn la u, apoi apas pe butonul de pe birou.
Trimite-i pe Claude i pe Madeleine aici.
Claude Luttrell era unul dintre cele mai frumoase specimene de brbai
de companie din Anglia. Madeleine de Sara era cea mai seductoare vamp.
Domnul Parker Pyne i contempl admirativ.

Dragi copii, am un job pentru voi. Vei deveni dansatori de faim


internaional pentru o reprezentaie. Acum, i atent la asta, Claude, i ai
grij s o nelegi bine
Lady Dortheimer era pe deplin satisfcut de aranjamentele pentru
balul su. Supraveghe decoraiunile orale i le aprob, i ddu cteva ultime
ordine majordomului i-l inform pe soul su c pn atunci totul mersese
strun!
Era uor dezamgit c Michael i Juanita, dansatorii de la Red
Admiral nu putuser s-i onoreze contractul lor n ultimul moment, din
cauz c Juanita i scrntise glezna, dar, n schimb, doi noi dansatori aveau
s-i e trimii (aa i se spusese la telefon) care fcuser furori la Paris.
Dansatorii sosiser cnd se cuvenea i lady Dortheimer i accept.
Seara s-a desfurat splendid. Jules i Sanchia i-au fcut numrul, unul ct
se poate de senzaional. Un dans aprig al revoluiei spaniole. Apoi, un dans
numit visul degeneratului. Urm o mostr miastr de dans modern.
Dup terminarea cabaretului a fost reluat dansul obinuit. Frumosul
Jules a invitat-o pe lady Dortheimer. Ei pluteau uor. Niciodat lady
Dortheimer nu avusese un partener aa de perfect.
Sir Reuben o cut pe seductoarea Sanchia n van. Ea nu era n sala
de bal.
De fapt, ea se aa n holul gol, aproape de cutia cu sigurane, cu ochii
xai pe ceasul ei ca o bijuterie de la mn.
Nu suntei englezoaic, nu putei englezoaic, dup cum dansai, i
murmur Jules la ureche doamnei Dortheimer. Suntei un spiridu, spiritul
vntului. Druka petrovka navaruci.
Ce limb e asta?
Rusa, mini Jules. V spun ceva n rus pentru c nu ndrznesc n
englez.
Lady Dortheimer nchise ochii. Jules o strnse la piept.
Deodat luminile se stinser. n ntuneric, Jules se aplec gi srut
mna de pe umrul su. Cnd ncerc s gi-o retrag i-o prinse gi o duse din
nou la buze. Nu tiu cum se fcu c un inel lunec de pe degetul su n mna
sa.
Doamnei Dortheimer i se pru c trecuse numai o secund pn cnd
luminile se aprinser din nou. Jules i zmbea.
Inelul dumneavoastr zise el. V-a alunecat. mi permitei? I-1 puse la
loc pe deget. Ochii lui exprimau anumite lucruri n timp ce fcea asta.
Sir Reuben vorbea despre circuitul electric.
Vreun idiot. Cred c a fost o glum proast.
Pe lady Dortheimer nu o interesa. Acele cteva minute de ntuneric
fusese foarte plcute.
Domnul Parker Pyne sosi la biroul su joi diminea gi doamna St. John
l atepta deja.
Conducei-o nuntru, zise domnul Pyne.
Ei bine? Era foarte nerbdtoare.
Artai palid, remarc el cu repro.

Ea ddu din cap.


N-am putut dormi noaptea trecut: M ntrebam
Poftim, aceasta este mica not de plat. Biletele de tren, costumele
i 50 de lire pentru Michael i Juanita. 65 de lire i 17 ilingi.
Da, da! Dar n legtur cu seara trecut, totul a fost n regul? S-a
fcut?
Domnul Parker Pine se uit surprins la ea.
Drag doamn, normal c totul e n regul. Am considerat c v-ai
dat seama de la sine.
M simt aa uurat! M temeam
Domnul Parker Pyne ddu din cap cu repro.
Eecul e un cuvnt netolerat n aceast instituie. Dac m gndesc
c nu pot s reuesc, refuz s preiau un caz. Dar dac l preiau, succesul este
practic o concluzie implicit.
Ea chiar i-a luat inelul napoi i nu bnuiete nimic?
Absolut nimic. Operaia a fost ct se poate de delicat ndeplinit.
Daphne St. John oft.
Nu tii ce greutate mi s-a luat de pe inim. Ct spuneai c-au
totalizat cheltuielile?
65 de lire i 17 ilingi.
Doamna St. John i deschise geanta i numr banii. Domnul Parker
Pyne i mulumi i-i complet o chitan.
Dar onorariul dumneavoastr? Murmur Daphne. Asta este numai
pentru cheltuieli.
n acest caz nu exist onorariu.
O, domnule Pyne! Nu se poate, zu!
Drag doamn, insist. Nu m voi atinge de nici un penny. Ar
mpotriva principiilor mele. Iat chitana dumneavoastr. i acum
Cu zmbetul unui conspirator fericit, care a reuit s dea o lovitur,
scoase o cutiu din buzunar i o puse pe mas. Daphen o deschise. nuntru,
dup toate aparenele se aa inelul identic cu diamant.
Brut! Strig doamna Stjohn, strmbndu-se. Ct te ursc! mi vine
s te arunc pe fereastr!
Eu n-a face asta, zise domnul Pyne. Lumea ar rmne surprins!
Eti sigur c nu e cel adevrat? ntreb Daphne.
Nu, nu! Cel pe care mi l-ai artat zilele trecute e n siguran pe
degetul doamnei Dortheimer.
Atunci, totu-i n regul.
Daphne se ridic rznd fericit.
Curios c m-ai ntrebat asta, zise domnul Parker Pyne. Sigur c
Claude, bietul biat, nu are prea mult minte. El ar putut cu uurin s e
implicat ntr-o afacere murdar. Aa c, ca s u sigur, am rugat un expert s
se uite la lucrul acesta azi diminea.
Doamna St. John se aeaz brusc.
O! i el a spus?

C aceasta este o imitaie extraordinar de frumoas, zise domnul


Parker Pyne strlucind de bucurie. O oper clasa nti. Asta v linitete, nu-i
aa?
Doamna St. John ncerc s spun ceva, apoi se opri. Se uita int la
domnul Parker Pyne. Acesta lu din nou loc la birou i o privi cu bunvoin.
A scoate castanele din foc cu mna altuia, spuse el vistor. Nu e un
rol plcut. Nu e un rol pe care s-l joace vreunul din salariaii mei. Scuzaim. Ai spus ceva?
Eu, nu, nimic.
Bine.
Vreau s v spun o mic povestioar, doamn St. John. Despre o
domnioar. Cred c-i o domnioar blond. Nu este mritat. Numele ei nu
este St. John. Numele ei de botez nu este Daphne. Dimpotriv, se numete
Ernestine Richards i pn recent a fost secretara doamnei Dortheimer.
Ei bine, ntr-o zi montura de la inelul cu diamante al doamnei
Dortheimer s-a lrgit i domnioara Richards l-a dus la Londra ca s e xat.
Asemenea povestirii dumneavoastr nu-i aa? Aceeai idee i-a venit
domnioarei Richards ca i dumneavoastr. A fcut un duplicat al inelului.
Dar ea a fost o tnr prevztoare. ia dat seama c ntr-o zi lady
Dortheimer va descoperi nlocuirea. Cnd acest lucru avea s se ntmple, ea
i va reaminti cine a dus inelul la Londra i domnioara Richards va imediat
suspectat.
Atunci ce s-a ntmplat?
nti, mi nchipui c domnioara Richards a investit ntr-o transformare
miraculoas, o culoare numrul apte i ochii lui se oprir inoceni pe buclele
clientei sale ntr-o nuan castanie nchis. Apoi, mi-a fcut o vizit. Mi-a
artat inelul, m-a lsat s m conving c este veritabil, ndeprtndu-mi
bnuielile. Odat lucrul sta fcut i planul substituirii aranjat, tnra a dus
inelul la bijutier, care, imediat, l-a returnat doamnei Dortheimer.
Ieri sear, cellalt inel, cel fals, a fost nmnat n grab, n ultima clip
n gara Waterloo. Pe bun dreptate, domnioara Richards nu considera c
domnul Luttrell nu putea un expert n diamante. Dar numai ca s u sigur
c totul era n ordine, am aranjat ca un prieten de-al meu, un negustor de
diamante, s se ae n acelai tren. El a examinat inelul a pronunat sentina:
Acesta nu este un diamant veritabil; este o imitaie excelent.
nelegei nuana, desigur, doamn St. John? Cnd lady Dortheimer
descoperea pierderea, ce i-ar reamintit ea? Pe ncnttorul tnr dansator
care i-a fcut s-i alunece inelul de pe deget cnd luminile s-au stins! Ea ar
fcut cercetri i ar descoperit c dansatorii angajai iniial au fost mituii
ca s nu vin. Dac ancheta ar avansat i ar ajuns pn la biroul meu,
povestea despre o doamn St. John ar prut extrem de subire. Lady
Dortheimer n-a cunoscut niciodat o doamn St. John. Povestea ar sunat ca
o invenie stngace.
Acum nelegei, nu-i aa, c nu putea permite asta? Aa c prietenul
meu, Claude, a pus pe degetul doamnei Dortheimer acelai inel pe care-l
scosese. Zmbetul domnului Parker Pyne era acum mai puin binevoitor,

nelegei de ce n-am putut s v iau onorariul? Eu garantez s aduc fericire.


E clar c nu v-am fcut fericit. V mai spun doar un lucru. Suntei tnr;
probabil este prima dumneavoastr ncercare de acest soi. Acum eu, spre
deosebire de dumneata, sunt avansat n vrst i posed o ndelungat
experien n executarea de statistici. Din acea experien, v asigur c n 87
la sut din cazuri necinstea este sancionat de lege. Optzeci i apte la sut!
Gndii-v la asta!
Cu o micare brusc, aa-zisa doamn St. John se ridic.
Tu, brut btrn, mieroas! Exclam ea. S m duci pe mine de
nas! S m faci s-i pltesc cheltuieli! i tot timpul
Se sufoc de furie i se repezi spre u.
Inelul dumneavoastr, zise domnul Parker Pyne, ntinzndui-l.
Ea i-l smulse, l privi i-l arunc pe fereastra deschis.
O u se trnti i ea dispru.
Domnul Parcher Pyne se uit pe fereastr cu un anume interes. Cum
m-am gndit i zise el mare mbulzeal s-a produs. Domnul care vinde
diamante nenorocoase nu tie ce s fac cu strlucitorul duplicat picat din
cer.
III. Moarte pe Nil.
Lady Grayle era nervoas. Din momentul sosirii la bordul vaporului
Fayousu se plnsese de toate.
Nu i-a plcut cabina. Putea suporta soarele de diminea, dar nu pe cel
de dup-amiaz. Nepoata sa, Pamela Grayle, i oferi, cu plcere, cabina sa de
pe partea cealalt. Lady Grayle o accept, gsind i la ea ceva de obiectat.
O repezi pe domnioara Mac Naughton, inrmiera sa, pentru c nui
dduse earfa care trebuia i mpachetase puiorul cu bagajele n loc s-l lase
afar. Se stropi la soul su, sir George, indc tocmai i cumprase un irag
nepotrivit de mrgele. Ea vroia din lapis lazuli, nu din cornelian rou. George
era un prost!
Sir George zise nelinitit:
mi pare ru, draga mea, mi pare ru. M duc s le schimb. Avem
destul timp.
Nu se roi la Basil West, secretarul particular al soului ei, ntruct
nimeni nu-l repezea vreodat pe Basil. Zmbetul su te dezarma nainte de a
ncepe.
Dar cuvintele cele mai aspre le primi bineneles, dragomanul2 un
personaj impozant, frumos mbrcat, pe care nimic nu-l putea deranja.
Cnd lady Grayle zri un strin n scaunul de nuiele, i-i ddu seama
c era un pasager n plus pe punte, toate resursele sale de mnie ncepur s
curg ca apa.
Mi-au spus clar la ociu c noi eram singurii pasageri! Este sfritul
sezonului i nu mai merge nimeni altcineva!
E adevrat, doamn, zise Mohammed calm. Numai dumneavoastr,
grupul dumneavoastr i un domn, atia.
Dar, mi s-a spus c vom numai noi.
Exact, doamn.

Nu este exact! A fost o minciun! Ce caut omul acela aici?


El vine mai trziu, doamn. Dup ce dumneavoastr luai bilete. El
hotrte numai n dimineaa asta s vin.
Este o absolut mrvie!
E n regul, doamn; el este un gentleman foarte linitit, foarte
drgu, foarte cuminte.
Eti un prost! N-ai idee de nimic. Domnioar Macnaughton, unde
eti? O iat-te. i-am spus n nenumrate rnduri s stai lng mine. S-ar
putea s-mi vin s lein. Ajut-m pn la cabin, d-mi o aspirin i nu-l
lsa pe Mohammed s se apropie de mine. Spune tot timpul exact, doamn
nct simt c m-apuc disperarea.
Domnioara Macnaughton i ntinse un bra fr nici un cuvnt.
Era o femeie nalt de vreo treizeci i cinci de ani, frumoas, un tip
linitit, sobru. O duse pe lady Grayle n cabin, o propti cu spatele de perete,
i administr o aspirin i i ascult irul nesfrit de nemulumiri.
Lady Grayle avea patruzeci i opt de ani. Ea suferise nc de la
aisprezece ani de nemulumirea de-a avea prea muli bani. Se cstorise cu
un baronet care srcise, sir George Grayle, cu zece ani mai nainte. Era o
femeie nalt, deloc urt n privina trsturilor, dar faa i era frmntat,
nelinitit i machiajul exagerat pe care-l folosea accentua i mai mult
urmele lsate de ani i enervri. Prul i fusese pe rnd blond platinat i rou
Henna i, n consecin, arta obosit. Avea prea mult mbrcminte pe ea
i purta prea multe bijuterii.
Spune-i lui sir George, ncheie ea, n timp ce tcuta domnioar
Macnaugton atepta cu o fa lipsit de expresie spune-i lui sir George c el
trebuie s-l dea pe omul acela jos de pe vapor! Trebuie s m simt n
intimitate. Dup tot ce am trecut n ultimul timp
i i nchise ochii.
Da, lady Grayle, zise domnioara Macnaughton ieind din cabin.
Pasagerul, care sosise n ultima clip i deranja, sttea n scaunul su
de pe punte. Cu spatele la Luxor, privirea dincolo de Nil spre dealurile din
deprtare, care preau aurite desupra unei fii de pmnt verde nchis.
Domnioara Macnaughton trecu pe lng el privindu-l iute,
cercettoare. l gsi pe sir Gerge n sala vaporului. inea un irag de mrgele
i se uita la el nehotrt.
Sunei-mi, domnioar Macnaughton, astea merg?
Domnioara Macnaughton i arunc privirea iute la lapis lazuli.
ntr-adevr, foarte frumoase, rosti ea.
Credei c-i vor place doamnei Grayle, da?
O, nu, nu cred, sir George. tii c nimic nu-i place niciodat. Asta-i
adevrul adevrat. Apropo, m-a trimis cu un mesaj la dumneavoastr.
Dorete s-o scpai de acest pasager strin.
Lui sir George i pic faa.
Cum s fac aa ceva? Ce s-i spun omului?

Sigur c nu putei. Elsie Macnaughton avea o voce clar i plcut.


Spunei-i doar c nu e nimic de fcut. Adug ncurajator: totul va n
ordine!
Credei c va , da?
Faa lui era caraghios de preocupat. Vocea domnioarei Elsie
Macnaughton se mblnzi i mai mult cnd spuse:
Nu trebuie s punei treburile astea la inim, sir George. tii, e o
problem de sntate. N-o luai n serios.
Sor, credei c se dimte chiar ru?
O umbr trecu pe faa acesteia. Era ceva ciudat n vocea sa cnd
rspunse:
Da, nu prea mi place starea n care se a. Dar v rog s nu v
ngrijorai, sir George. Nu trebuie, nu trebuie deloc.
i zmbi prietenete i plec.
Pamela intr foarte apatic i rece.
Bun, unchiule!
Bun, Pam, drag!
Ce ai acolo? O, ce frumoase!
Ce bine mi pare c-i plac. Crezi c mtuii tale o s i se par la fel?
Ea e incapabil s preuiasc ceva. Nu-mi dau seama de ce te-ai
nsurat cu femeia asta, unchiule?
Sir George nu rspunse. O serie de pariuri dezastruoase la curse, de
creditori insisteni i o femeie frumoas, dar dominant din re i trecu prin
faa ochilor.
Dragul meu btrnel, continu Pamela. Cred c ai fost obligat. Dar
ne face viaa un iad la amndoi, nu-i aa?
De cnd e bolnav ncepu sir George.
Pamela l ntrerupse.
Nu-i bolnav cu adevrat! Poate face orice i place. De ce, ct timp
ai stat la Assouan a fost vesel ca un greiere. Pariez c domnioara
Macnaughton tie c ea se preface.
Nu tiu cum ne-am descurca fr domnioara Macnaughton, oft sir
George.
E o in capabil, recunoscu Pamela. Totui, nu in la ea chiar aa
de mult ca dumneata, unchiule. O, ba ii! Nu m contrazice. Crezi c e
minunat. ntr-un fel, da! Dar e cu dou fee. Nu tiu niciodat ce gndete.
i se descurc destul de bine cu scorpia aia btrn.
Uite ce e, Pam, nu trebuie s vorbeti aa despre mtua ta. La
naiba cu toate, ea e foarte bun cu tine.
Da, achit notele, nu-i aa? Dar ducem o via groaznic.
Sir George trecu la un subiect mai puin dureros.
Ce facem cu omul care vine n excursie? Mtua ta dorete vasul
numai pentru ea.
Ei bine, nu se poate, rspunse nepoata cu rceal. Domnul e
prezentabil. l cheam Parker Pyne. Cred c a fost funcionar la
Departamentul Informaiilor dac exist aa ceva. Cel mai nostim e faptul

c mi se pare c am auzit de numele sta undeva. Basil! Secretarul tocmai


intrase. Unde am vzut cu numlele de Parker Pyne?
Pagina nti din The Times, coloana cu anunuri personale pentru
prieteni disprui etc, rspunse tnrul prompt.
Suntei fericit? Dac nu, consultai-l pe domnul Parker Pyne.
Nemaipomenit! Ce teribil de amuzant! Hai s-i povestim toate
necazurile noastre ct ine drumul pn la Cairo.
N-am niciunul, spuse simplu Basil West. O s plutim pe Nilul cel aurit
i o s vedem temple i arunc o privire lui sir George care apucase un ziar
mpreun
Ultimul cuvnt l rosti n oapt, dar Pamela l auzi. Ochii lor se ntlnir.
Ai dreptate, Basil, spuse ea din vrful limbii. E bine s trieti!
Sir George se ridic i iei. Pamela se ntunec la fa.
Ce s-a ntmplat, iubito?
Mtua asta groaznic a mea
Nu-i f griji, o liniti Basil. Ce conteaz ce-i trece ei prin cap? Nu o
contrazice. nelegi, rse el, sta-i cel mai bun camuaj.
Figura binevoitoare a domnului Parker Pyne apru n sal. n spatele
su, se ivi cea pitoreasc a lui Mohammed, pregtit s-i spun textul.
Doamn, domnilor, acum pornim. Peste cteva minute, trecem pe
lng templele de la Karmak, pe partea dreapt. V spun povestea
bieelului care s-a dus s cumpere carne de miel prjit pentru tatl su
Domnul Parker Pyne se tergea la frunte. Tocmai se ntoarse de la o
vizit la templul Dendera. A simit c mersul clare pe un mgar nu-i prea
priise siluetei sale. Tocmai voia s-i scoat gulerul cnd un bilet aezat pe
masa de toalet lng oglind i atrase atenia. l despturi. Suna aa:
Drag domnule, V-a rmne recunosctoare dac nu v-ai duce s
vizitai Templul din Abydos ci ai rmne pe vas, deoarece doresc s v
cunosc.
A dumneavoastr, Ariadne Grayle.
Un zmbet se ivi pe faa mare, binevoitoare a domnului Parker Pyne.
Cut o foie de hrtie i-i scoase capacul de la stilou.
Drag lady Grayle (scrise el), mi pare ru c sunt nevoit s v
dezamgesc, dar, n prezent, m au n vacan i nu m ocup de treburi
profesionale.
Se semn i trimise scrisoarea printr-un steward. Cnd termin s-i
schimbe hainele, un alt bilet i fu adus.
Drag domnule Parker Pyne, M bucur c suntei n vacan, dar sunt
gata s pltesc un onorariu de o sut de lire pentru o consultaie. A
dumneavoastr, Ariadne Grayle.
Domnul Parker Pyne ridic din sprncene. Se btu uor peste dini cu
stiloul. Dorea s viziteze Abydos, dar o sut de lire sunt o sut de lire. i
Egiptul fusese mult mai scump dect i imaginase.
Drag lady Grayle (scrise el), nu voi vizita Templul din Abydos.
Al dumneavoastr, J. Parker Pyne.

Refuzul domnului Parker Pyne de a prsi vasul l supr foarte tare pe


Mohammed.
Un templu foarte frumos. Toi domnii mei doresc s-l vad. V asigur
transportul. Marinarii v pot duce cu scaun cu tot.
Domnul Parker Pyne refuz toate aceste oferte tentante.
Ceilali plecar.
Domnul Parker Pyne atept pe punte. Imediat, ua de la cabina
doamnei Grayle se deschise i se tr pe punte.
E o dup-amiaz att de fericit, coment ea cu amabilitate. Vd c
ai rmas, domnule Pyne. Foarte bine ai procedat. Servim un ceai mpreun
n salon?
Domnul Parker Pyne se ridic prompt i o urm. Nu se poate spune c
nu era curios. Se prea c doamnei Grayle i era oarecum greu s ajung la
tema discuiei. Trecea de la una la alta. Dar, n cele din urm, spuse pe un ton
schimbat:
Domnule Pyne, ceea ce urmeaz s v mrturisesc este strict
condenial! nelegei, nu?
Normal!
Se opri i rsu adnc. Domnul Parker Pyne atept.
Vreau s tiu dac soul m otrvete sau nu.
Domnul Parker Pyne se ateptase la orice numai la asta nu. i
manifest deschis uimirea.
i aducei o acuzaie foarte grav, doamn Grayle.
tii, nu sunt proast i nu m-am nscut ieri. l bnuiesc de ctva
timp. De cte ori George este plecat, m simt mai bine. Mncarea mi priete
i am o alt dispoziie, mai bun. Trebuie s e vreun motiv pentru asta.
Ceea ce susinei este foarte serios, lady Grayle. Trebuie s inei
seama c nu sunt detectiv. Sunt, dac dorii s spunei aa, un detectiv al
dragostei
Ea l ntrerupse.
i nu credei c sunt ngrijorat. Nu am nevoie de un poliist, pot s
am grij de mine, mulumesc, am nevoie de siguran. De certitudine. Nu
sunt o femeie rea, domnule Pyne. M port frumos cu cei care se manifest la
fel. O nelegere e o nelegere. Mi-am respectat angajamentul. I-am pltit
datoriile soului meu i nu i-am pimpus restricii la cheltuieli.
Domnul Parker Pyne simi un uor sentiment de mil pentru sir George.
Iar n ce privete fata, ea i cumpr haine, d petreceri, vrea una i
alta ntruna. Tot ceea ce pretind este recunotin normal.
Recunotina nu e un lucru care poate provocat la cerere, lady
Grayle.
Prostii! Spuse lady Grayle. Continu: Bine, asta-i treaba! Descoperii
adevrul pentru mine! De ndat ce voi ti
O privi curios.
De ndat ce vei tii, ce se va ntmpla, lady Grayle?
Asta-i treaba mea, rosti scurt.
Domnul Parker Pyne ezit un minut, dup care i repro:

V rog s m scuzai, lady Grayle, dar am impresia c nu suntei


complet sincer cu mine.
Asta-i absurd! V-am spus exact ceea de doresc s descoperii.
Da, dar nu pentru care motiv?
Ochii li se ntlnir. Ai ei se aplecar primii.
Cred c motivul este evident, spuse ea.
Nu, deoarece m ndoiesc ntr-o anumit privin.
Care anume?
Dorii ca bnuielile dumneavoastr s se dovedeasc ntemeiate sau
false?
Cum, domnule Pyne?
Doamna se ridicase n picioare, tremurnd de indignare. Domnul Parker
Pyne ddu ncet din cap.
Da, da, zise el. Dar, tii, sta nu-i un rspuns la ntrebarea mea.
Oh! Prea s nu mai aib cuvinte la ndemn. Prsi camera.
Rmas singur, domnul Parker Pyne czu pe gnduri. Era aa adncit n
ele, nct tresri uor cnd cineva intr i se aez n faa sa. Era domnioara
Macnaughton.
V-ai ntors cu toii foarte repede, remarc domnul Parker Pune.
Ceilali nu s-au ntors. Am simulat o durere de cap i m-am ntors
singur. Ezit. Unde e lady Grayle?
mi nchipui c se odihnete n cabina sa.
O, atunci e n regul. Nu vreau s tie c m-am ntors.
Deci, n-ai venit din partea ei?
Domnioara Macnaughton neg.
Nu, m-am ntors ca s v vd.
Domnul Parker Pyne a fost surprins. Ar jurat c domnioara
Macnaughton era absolut capabil s-i vad singur de necazurile sale fr
s caute ajutor de la altcineva. Prea c se nelase.
V-am observat de cnd ne-am urcat cu toii la bord. Cred c suntei
o persoan cu mult experien i care gndete profund. Am nevoie urgent
de nite sfaturi.
S-mi e scuzat impresia, domnioar Macnaughton, dar nu suntei
omul care caut de obicei ajutor. A zice c suntei chiar mulumit s v
bazai pe propria dumneavoastr judecat.
n general, da. Dar m au ntr-o situaie deosebit. Ezit un
moment. Nu obinuiesc s discut despre cazurile mele. Dar, de data aceasta,
cred c este necesar. Domnule Pyne, cnd am prsit Anglia cu lady Grayle,
ea era un caz clar. Pe leau, n-avea nimic. Poate, nu e chiar att de adevrat.
Prea mult odihn i prea muli bani produc o stare patologic anumit. Dac
ar avut cteva duumele de frecat cu peria, ap i spun n ecare zi i
cinci ase copii de ngrijit, lady Grayle ar fost o femeie perfect sntoas
i mult mai fericit. Parker Pyne o aprob. Ca sor la spital vezi multe cazuri
de boli de nervi. Doamnei Grayle i place s e blond. Datoria mea a fost s
nu-i minimalizez suferinele, s art ct mai mult tact i s m bucur i eu
de excursie pe ct mi st n putere.

Foarte raional, coment domnul Parker Pyne.


Dar lucrurile nu mai sunt ca nainte. Suferina de care se plnge
acum lady Grayle este real i nu imaginar.
Ce vrei s spunei?
Am ajuns s bnuiesc c lady Grayle este otrvit.
De cnd bnuii asta?
De trei sptmni.
Suspectai vreo anume persoan?
i plec ochii. Pentru prima dat, vocea ei nu sun sincer cnd spuse:
Nu.
Presupun, domnioar Macnaughton, c bnuii o anumit persoan
i c aceasta este sir George Grayle.
O, nu, nu, nu pot s cred aa ceva despre el! E aa de grijuliu, aa de
patetic. N-ar putea un uciga cu snge rece.
n vocea ei se desluea o nuan de nelinite.
i, totui, ai observat, c, ori de cte ori sir George este plecat, soia
sa se simte mai bine i c perioadele sale de boal coincid cu ntoarcerile lui.
Ea nu rspunse.
La ce otrav v gndii? Arsenic?
Ceva de genul sta. Arsenic sau antimoniu.
i ce msuri ai luat?
Am fcut tot ce-am putut ca s supraveghez tot ce mnnc i bea
lady Grayle.
Domnul Parker Pyne ddu aprobator din cap.
Credei c lady Grayle are i ea suspiciunile ei? ntreab el ntr-o
doar.
O, nu, sunt sigur c nu.
Aici v nelai. Lady Grayle bnuiete ceva.
Domnioara Macnaughton se art uimit.
Lady Grayle este mai capabil s pstreze un secret dect v
imaginai, spuse domnul Parker Pyne. E o femeie care tie foarte bine cum s
cear sfaturi avizate.
Asta m surprinde foarte mult, remarca ncet domnioara
Macnaughton.
A vrea s v mai pun nc o ntrebare domnioar: Credei c lady
Grayle ine la dumneavoastr?
Nu m-am gndit niciodat la asta. Au fost ntrerupi. Mohammed
intr cu faa radioas i poalele caftanului uturnd dup el.
Doamna a auzit c v-ai ntors; ea ntreab de dumneavoastr. Zice
de ce nu v ducei la ea?
Elsie Macnaughton se ridic n grab. De asemenea i domnul Parker
Pyne.
V-ar conveni o consultaie mine diminea devreme? ntreab el.
Da, ar momentul cel mai potrivit. Lady Grayle doarme pn trziu.
Pn atunci o s u foarte grijulie.
Cred c i lady Grayle va grijulie.

Domnioara Macnaughton dispru. Domnul Parker Pyne n-o mai vzu


pe lady Grayle pn la cin. Sttea fumnd o igar i dnd foc unei le de
scrisori. Nu-i acord nici o atenie, atitudine din care el ghici c ea era nc
jugnit.
Dup cin, el juc bridge cu sir Geroge, Pamela i Basil. Toi preau
puin distani i jocul se opri devreme.
Cteva ore mai trziu, domnul Parker Pyne fu trezit. Mohammed fu cel
care veni la el.
Doamna btrn e foarte bolnav. Sora e foarte speriat. ncerc s
aduc doctorul.
Domnul Parker Pyne i puse n grab nite haine. Sosi la ua cabinei
doamnei Grayle odat cu Basil West. Sir George i Pamela erau nuntru.
Elsie Macnaughton ncerca disperat s-i salveze pacienta. Cnd domnul
Parker Pyne sosi, o ultim convulsie o apuc pe biata femeie. Trupul ei chircit
se zvrcoli i nepeni. Apoi czu pe perne. Domnul Parker Pyne o trase
ncetior pe Pamela afar.
Ce groaznic! Fata ddea s plng. Ce groaznic! A A
Dac a murit? Da, m tem c totul s-a sfrit.
I-o ddu n grij lui Basil. Sir George iei din cabin, artnd buimcit.
N-am crezut niciodat c-i att de bolnav, murmur el. N-am crezut
nici o clip.
Domnul Parker Pyne trecu pe lng el i intr n cabin. Elsie
Macnaughton era alb i tras la fa.
Au trimis dup doctor? ntreb ea.
Da. Apoi el spuse: Stricnin?
Da. Convulsiile astea sunt tipice. O, nu-mi vine s cred! Ea se arunc
ntr-un scaun plngnd. El o btu pe umr.
Apoi pru c o idee i trece prin minte. Iei din cabin n grab i se
duse n salon. Rmsese o bucic de hrtie nears n scrumier. Doar
cteva cuvinte se puteau distinge:eta a visuri Arde-o! Aici e ceva
interesant, i spuse domnul Parker Pyne.
Domnul Parker Pyne se a n biroul unei nalte ocialiti din Cairo.
Aa dar, astea sunt dovezile, zise el gnditor.
Da, destul de sucient. Omul trebuie s fost al dracului de prost.
N-a spune c sir George este un om inteligent.
Cu toate astea! Cellalt recapitula: lady Grayle vrea un pahar de
Bovril. Sora i-l pregtete. Apoi vrea s i se pun vin de Xerex n el. Sir
George aduce butura. Dou ore mai trziu, lady Grayle moare de pe urma
otrvirii evidente cu stricnin. Un pachet cu stricnin este gsit n cabina lui
sir George i un altul n buzunarul hainei sale de la cin.
Ct se poate de edicator, zise domnul Parker Pyne. Apropo, de unde
venea stricnina?
Sunt mici dubii n legtur cu asta. Sora avea ceva pentru cazul n
care pe lady Grayle o supra inima, dat s-a contrazis o dat sau de dou ori.
nti a spus c pachetul ei era intact i acum susine c nu e.

Nu prea i st n caracter s nu e sigur, coment domnul Parker


Pyne.
Dup prerea mea, au fost amndoi implicai. tia doi au o
slbiciune unul pentru altul.
E posibil, dar dac domnioara Macnaughton ar plnuit crima, ea
ar comis-o mult mai bine. Este o tnr abil.
Ei bine, asta e. Dup prerea mea, sir George este implicat. N-are
ans nici ct negru sub unghie.
Bine, bine trebuie s vd ce pot s fac, se frmnt domnul Parker
Pyne.
O cut afar pe nepoata cea drgu. Pamela era palida i
indignat.
Unchiul n-a fcut niciodat aa ceva, niciodat, niciodat, niciodat!
Atunci cine a fcut-o? ntreb domnul Parker Pyne resemnat.
Pamela se apropie mai mult.
tii ce cred? A fcut-o cu mna ei. Era groaznic de ciudat n ultimul
timp. i imagina lucruri.
Ce lucruri?
Lucruri stranii. De exemplu, Basil. Insinua mereu c Basil e
ndrgostit de ea. Pe cnd Basil i cu mine suntem Noi suntem
mi dau seama, zmbi domnul Parker Pyne.
Totul n legtur cu Basil era pur imaginaie. Cred c avea rc pe
bietul meu unchi i a inventat povestea pe care v-a spus-o, dup care a pus
stricnin n cabina i n buzunarul lui i s-a otrvit. Oamenii au fcut lucruri
de astea, nu-i aa?
Da, recunoscu domnul Parker Pyne. Nu cred asta n cazul doamnei
Grayle. Dac-mi permit s spun, ea nu era tipul.
Atunci amgirile?
Da, a vrea s-l ntreb pe domnul West de asta.
l gsi pe tnr n camera sa. Basil i rspunse la ntrebri cu destul
uurin.
Nu vreau s vi se par o prostie, dar fcuse o pasiune pentru mine.
De aceea, nu am ndrznit s-i spun despre inteniile mele i ale Pamelei. L-ar
pus pe sir George s m concedieze.
Vi se pare teoria domnioarei Grayle plauzibil?
Tot ce se poate, tiu eu? Tnrul se ndoia.
Nu e sucient de bun, zise Parker Pyne linitit. Nu, trebuie s gsim
ceva mai bun. Rmase meditnd cteva minute. O mrturisire ar cel mai
bun lucru, zise el brusc. Scoase stiloul i o foaie de hrtie. Vrei s scrii aici
totul?
Basil West i privi uimit.
Eu? Ce dumnezeu nseamn asta?
Drag tinere vocea domnului Parker Pyne suna aproape patern
tiu totul. C erai iubitul bunei doamne. C ea avea scrupule. C te-ai
ndrgostit de nepoata cea drgu i fr un penny, cum i-ai ntocmit
planul. Otrvire treptat. Trebuia s treac moarte natural din cauza

gastroenteritei sau, dac nu, totul ar czut n crca soului, cci aveai grij
ca strile ei proaste s coincid cu prezena lui.
Apoi, descoperirea dumitale c doamna era suspicioas i discutase cu
mine despre afaceri. Ai trecut rapid la aciune! Ai sustras nite stricnin din
doza domnioarei Macnaughton. Ai pus o parte n cabina soului, alta n
buzunarul su i sucient ntr-o caet pe care ai trimis-o cu un bileel
doamnei, spunndu-i c era caeta visurilor.
O idee romantic. Ea trebuia s-o ia de ndat ce sora pleca i nimeni nu
avea s tie nimic despre aceasta. Dar ai fcut o greeal tinere. Este inutil
s-i ceri unei doamne s ard scrisori. Nu o fac niciodat. Am toat
corespondena ta frumuic, inclusiv biletul despre caet.
Basil West se nglbenise la fa. Buna sa dispoziie se evaporase.
Arta ca un oarece n curs.
S te ia dracu! Se rsti el. Deci, tii totul. Al dracului de Parker care-i
bagi nasul tu mare peste tot.
Domnul Parker Pyne a fost salvat de la violene zice datorit apariiei
martorilor cu care aranjase dinainte s asculte prin ua ntredeschis.
Domnul Parker Pyne descut din nou cazul cu prietenul su, o nalt
ocialitate.
i n-am avut nici o urm de dovad! Numai un paragraf aproape
indescifrabil cu Arde-o! pe el. Am dedus ntreaga poveste i l-am pus la
ncercare. A mers. Am dat peste adevr. Datorit scrisorilor. Lady Grayle
arsese toate foile pe care el le-a scris, dar el nu a tiut lucrul acesta.
Era o femeie cu totul neobinuit. A fost uluit cnd a venit la mine.
Ceea ce vroia era ca eu c-i spun c soul o otrvea. n cazul acela, ea avea
intenia s fug cu tnrul West. Dar, avea nevoie de o justicare. Curios
caracter.
Biata fetia aia o s sufere, spuse cellalt
O s-i revin, zise domnul Parker Pyne cu blndee. E tnr. A
vrea ca sir George s se bucure puin nainte de a prea trziu. A fost tratat
ca un vierme timp de zece ani. Acum Elsie Macnaughton va foarte drgu
cu el.
El se lumin la fa. Apoi oft.
M gndesc s m duc incognito n Grecia. Am nevoie de o vacan
adevrat!
IV. Cei patru suspeci.
Discuia se nvrtea n jurul unor crime nedescoperite i rmase
nepedepsite. Fiecare i spunea prerea: colonelul Bantry, soia lui grsu i
blajin, doctorul Lloyd i chiar btrna Miss Marple. Singurul care nu vorbea,
dei era cel mai ndreptit s-o fac, dup cum credeau cu toii, era Sir Henry
Clithering, fost inspector la Scotland Yard. Acesta tcea i i rsucea mustaa
zmbind uor de parc se gndea la ceva i-i venea s rd.
Sir Henry, a zis doamna Bantry, de ce nu spui nimic, zu, mi vine s
urlu, rmn attea crime nepedepsite, ce zicei despre asta?

V referii la titlurile de o chioap din ziare, de felul acesta:


SCOTLAND YARD AT FAULT AGAIN urmat de o list de misterioase cazuri
nerezolvate?
i care alctuiesc doar un mic procentaj fa de cele petrecute n
ntreaga lume, a zis dr. Lloyd.
Asta cam aa este. Sutele de crime rezolvate i sutele de fptai
pedepsii rareori sunt trmbiate n ziate. Dar nu despre asta vorbeam. Cnd
vorbim de crime nedescoperite i nepedepsite, avem n vedere dou lucruri
total diferite. n prima categorie intr toate crimele despre care Scotland
Yardul n-a auzit niciodat i nimeni nu tie c sau ntmplat.
Cred c nu sunt prea multe de felul acesta, a zis doamna Bantry.
Nu sunt?
Sir Henry, doar nu vrei s spunei c sunt att de multe?
Cred c trebuie s e un numr foarte mare de astfel de cazuri, a zis
Miss Marple gnditoare.
Btrna domnioar, de mod veche, cu un farmec aparte, cu un aer
imperturbabil, a spus acest lucru pe un ton ct se poate de calm.
Draga mea Miss Marple, a zis colonelul Bantry.
Bineneles, a zis aceasta, o bun parte dintre oameni, sunt proti i
se dau n vileag, dar o mare parte nu sunt proti i te cutremuri cnd te
gndeti ce pot nfptui dac nu au puternice principii morale.
Da, a zis Sir Henry, sunt muli istei. Adeseori, cnd o crim e
decoperit datorit faptului c ai lucrat prost, i zici tot timpul: dac nu mi-ar
scpat asta, nimeni n-ar tiut niciodat.
Dar, e ntr-adevr ceva serios, Clithering, a zis colonelul Bantry. Chiar
foarte serios!
Aa crezi?
Ce vrei s spui? Sigur c e ceva foarte serios.
Spunei c rmn crime nepedepsite, dar care aa s e?
Nepedepsite de lege se poate, dar cauza i efectul lucrez n afara legii.
Credei c dup fapt urmeaz rsplat. A spune lucrul acesta e o nerozie,
dup prerea mea, lucrurile nu satu chiar aa.
Se poate, se poate, a zis colonelul Bantry, dar asta nu schimb
gravitatea problemei. A fcut o pauz.
Sir Henry Clithering a zmbit.
Nouzeci i nou la sut dintre oameni gndesc, fr ndoial, ca
dumneavoastr. Dar dumneavoastr nu tii c cel mai important e s
dovedeti nevinovia, nu vina. La lucrul acesta nu se gndete nimeni.
Eu nu neleg, a spus Jane Helier.
Eu neleg, a zis Miss Marple. Cnd doamna Trent a observat c-i
lipsea o jumtate de coroan din poet, cea suspectat a fost femeia de
serviciu, doamna Arthur. Soii Trent erau convini c ea a fost, dar ind
oameni cumsecade i tiind c are o familie mare i c soul ei era beiv, n-au
fcut mare scandal din asta. Dar s-au purtat altfel cu ea de atunci, n-au mai
lsat-o singur n cas cnd erau plecai, ceea ce o fcea s e foarte
nedumerit; i alii au nceput s aib o rezerv fa de ea. i deodat au

descoperit c vinovat era guvernanta, doamna Trent o vzuse n oglind prin


ua ntredeschis. Norocul, mai bine zis providena. Iat ce vrea Sir Henry s
spun. Muli cred c cel mai condamnabil lucru e s fure cineva bani, asta se
vede i n povestirile cu detectivi! Dar pentru doamna Arthur adevrul era o
problem de via i de moarte, ea nu era vinovat cu nimic. Asta voiai s
spunei, Sir Henry, nui aa?
Miss Marple, ai ghicit exact ceea ce voiam s spun. Menajera despre
care vorbii a avut noroc, nevinovia ei a ieit la iveal. Dar muli oameni
triesc toat viaa sub apsarea unei suspiciuni care n realitate nu se
bazeaz pe nimic.
V gndii la o anumit ntmplare, Sir Henry, a ntrebat doamna
Bantry insinuant.
La drept vorbind, m gndesc la un caz foarte ciudat. E un caz n
care presupun c s-a comis o crim, dar n-am nici o ans s o dovedesc
vreodat.
Bnuiesc c e vorba de otrvire, a optit Jane, ceva care e foarte
greu de descoperit. Dr. Lloyd se foia pe scaun. Sir Henry a dat din cap:
Nu, scump doamn, nu e vorba de sgeata otrvit a indienilor din
America de Sud. A dorit s e aa ceva, E mult mai prozaic i nu-i nici o
speran s descoperim fptaul. Un btrn a czut din capul scrilor i i-a
frnt gtul; unul din acele regretabile accidente care se ntmpl zilnic.
Dar ce s-a ntmplat n realitate?
Cine poate ti? Sir Henry a ridicat din umeri. S-l mpins cineva? O
sfoar ntins chiar n capul scrilor i luat apoi cu mare grij? Nu vom putea
ti niciodat.
Dumneavoastr nu credei c a fost un accident? De ce? A ntrebat
doctorul.
E o poveste lung, dar Sunt sigur c nu avem nici o ans s gsim
pe cineva vinovat, ar nentemeiat. Dar exist o alt fa a lucrurilor despre
care a vrea s vorbesc. Vedei, sunt patru oameni care i-ar putut juca
aceast fest btrnului. Numai unul dintre ei e vinovat, iar ceilali trei au
minile curate. Dar, chiar dac adevrul ar iei la lumin, toi trei ar rmne
acoperii de o umbr de suspiciune.
Ar bine s ne spunei toat istoria, a zis doamna Bantry.
Nu vreau s-o lungesc prea mult, dar nu pot trece peste nceputul
acestei poveti. E vorba despre o afacere legat de o organizaie german
secret Schwartze Hand ceva asemntor cu organizaia terorist italian,
Camorra3. Contrabanditi i teroriti. A aprut imediat dup primul rzboi i
luase mare amploare. Muli oameni au fost victimele acestei organizaii.
Autoritile n-au reuit s intre n legtur cu ei pentru c i pstrau cu
strnicie secretele, a fost imposibil s gseasc printre ei un trdtor, n
Anglia nu s-a auzit nimic despre aceast organizaie, dar n Germania a avut
urmri groaznice. Pn la urm au fost descoperii i obligai s se mprtie,
graie efortului unui brbat, doctorul Rosen, care era pe atunci o gur bine
cunoscut n serviciul secret. El a devenit membru al Organizaiei, a ptruns
n cele mai secrete cercuri i a fost cel care a contribuit la prbuirea lor. n

urma acestui fapt, era mai nelept s plece din Germania, o vreme, pentru c
se gsea chiar sub ochii lor. A venit n Anglia, adusese i recomandri de la
poliia din Berlin. Chiar eu am avut o ntrevedere personal cu el. Era
descurajat i resemnat, nu se ndoia de ceea ce l atepta. M vor gsi, Sir
Henry, fr ndoial. Era un brbat impuntor, cu un cap frumos, o voce
profund, uor gutural, care i trda originea.
Totul e dinadins prevzut, dar nu-i nimic, eu m atept la orice. Mi-am
asumat acest risc atunci cnd m-am vrt n afacere. Am fcut tot ce am
putut. Organizaia nu se va mai reface niciodat, dar muli dintre membrii ei
sunt n libertate i singura revan ar pentru ei viaa mea. E doar o
chestiune de timp, dar a vrea ca acest timp s e ct mai lung cu putin.
tii, eu am adunat i am publicat unele materiale foarte interesante,
rezultatul muncii mele de o via. Mi-ar plcea s pot s-mi nchei munca.
Vorbea simplu, cu oarecare grandilocven pe care nu puteam s n-o
admir. I-am spus c vom lua toate precauiile, dar el n-a dat atenie
cuvintelor mele.
ntr-o zi, mai devreme ori mai trziu, m vor prinde, a repetat el. Cnd
ziua aceea va veni, nu trebuie s v facei reprouri. Nu m ndoiesc c vei
face tot ce v st n putin.
Apoi a nceput s-mi. nire planurile sale care erau ct se poate de
simple. i-a propus s-i cumpere o csu la ar unde ar putut s triasc
linitit i s-i continue munca. A ales pentru asta un sat n Somerset, King's
Gnaton, cam la zece kilometri de calea ferat i nu era atins de civilizaie. A
cumprat o csu splendid, i-a adus unele modicri i mbuntiri i s-a
stabilit acolo foarte mulumit. n casa lui locuiau: nepoata sa, Greta,
secretarul su, o btrn servitoare din Germania care l slujise cu credin
aproape patruzeci de ani i un servitor foarte ndemnatic pentru curte i
grdin, care era din King's Gnaton.
Cei patru suspeci, a zis ncet dr. Lloyd.
Exact. Patru suspeci. Att i nimic mai mult Timp de cinci luni
viaa a decurs panic la King's Gnaton, pn cnd s-a ntmplat nenorocirea.
ntr-o diminea dr. Rosen s-a prbuit de pe scri i l-au gsit mort dup o
jumtate de or. Cnd a avut accidentul, Gertrud era n buctrie, cu ua
nchis, i n-a auzit nimic cel puin aa susinea ea. Frulein Greta era n
grdin ocupat cu plantatul orilor, cum spusese chiar ea. Grdinarul Dobbs
era n ser, unde tocmai i lua gustarea de la ora unsprezece, dup cum
zicea el. Secretarul era la plimbare, Deci nu avea cum s spun o vorb
despre cele ntmplate. Niciunul nu avea un alibi i nu putea corobora
povestea sa cu a altuia. Un lucru e sigur: nimeni din afar n-ar putut face
lucrul acesta, pentru c un strin, n sat, n-ar trecut neobservat. Ambele
ui, din fa i din spate, erau nchise, ecare dintre ai casei avea cheia lui.
Cum vedei, lucrurile sunt mpotriva celor patru. Fiecare pare s e dincolo de
orice bnuial. Greta era ica unicului su frate; Gertrud l slujise cu credin
timp de patruzeci de ani; Dobbs nu ieise niciodat din sat, iar Charles
Templeton, secretarul

Da, a zis colonelul Bantry, ce-i cu el? mi pare suspect. Ce tii


despre el?
Ceea ce tiu despre el l disculp de orice acuzare. tii, Charles
Templeton a fost unul dintre oamenii mei.
Oh! A exclamat colonelul Bantry, dnd vdit napoi.
Da, avem nevoie de unul, dar nu voiam s se tie n sat. Lui Rosen i
trebuia un secretar, aa c i l-am recomandat pe Templeton. E un gentleman,
un tip foarte priceput i vorbete germana curent.
Dar atunci pe cine bnuii? A ntrebat doamna Bantry foarte
ncurcat. Toi par nevinovai, ceea ce e imposibil.
Da, aa se pare, dar s privim lucrurile i din alt unghi. Frulein Greta
era o fat ncnttoare, dar rzboiul ne-a demonstrat mereu c poate
ntoarce pe frate contra fratelui, pe tat contra ului i aa mai departe, ne-a
demonstrat c cele mai simpatice i mai ncnttoare feteau fcut lucrurile
cele mai uimitoare. Lucrul acesta s-ar potrivi i lui Gertrud, cine tie ce alte
fore s-au declanat n cazul ei? Poate o ceart cu stpnul sau poate un
resentiment mocnit nscut din lunga ei servitute. Femeile de teapa ei pot ,
uneori, uimitor de nverunate. Dar Dobbs? Ar putea exclus pentru c nu
avea legturi cu cei din familie? Banii pot face multe. Dobbs ar putut
atras i cumprat cu bani.
Un lucru e sigur: un mesaj sau un ordin a venit dinafar, pentru c altfel
nu s-ar explica cele cinci luni de imunitate. Agenii organizaiei lucrau. Nu
erau nc siguri de trdarea lui Rosen, au amnat lucrurile pn cnd n-au
mai avut nici o ndoial cu privire la trdarea lui. Cnd toate ndoielile au fost
date la o parte, au primit un mesaj spionului din cas, un mesaj care spunea:
Moarte!
Ce mrvie! A zis Jane Helier ngrozit.
Dar cum a ajuns mesajul? E o treab pe care ncerc s-o claric i care
e singura speran de a descoperi vinovatul. Unul dintre cei patru a intrat n
legtur cu el i comunica ntr-un anumit fel cu acetia. Nu era timp de
pierdut i, sigur, n momentul n care a primit ordinul a trecut la fapte. E
gritor pentru organizaia Schwartze Hand.
M apropii de problem pe o cale care vi se va prea ridicol de
meticuloas. Cine a fost pe la ei n dimineaa aceea? Am aici lista, nu mi-a
scpat niciunul.
A scos un plic din buzunar, a luat o hrtie i a citit:
Mcelarul a adus carne de oaie, am cercetat i corespunde realitii;
biatul de la prvlie i-a adus fin de porumbr dou livre de zahr, o livr de
unt i o livr de cafea, am cercetat i corespunde realitii. Potaul i-a adus
dou prospecte lui Frulein Rosen, o scrisoare din localitate pentru Gertrud,
trei scrisori pentru dr. Rosen, una cu timbru strin i dou scrisori pentru
domnul Templeton, una tot cu tampil din strintate.
Sir Henry s-a oprit i a scos un teanc de hrtii din plic.
Ar interesant de vzut. Mi le-au dat diveri tipi care le-au
descoperit i cules de la coul de gunoi. V spun drept, au fost cercetate de

specialiti n scrisul cu cerneal simpatic i aa mai depart. N-am nici o


ndoial asupra acestui fapt.
Toi s-au adunat n jurul lui s se uite. Prospectele veneau de la un
grdinar i de la o cunoscut rm de blnuri din Londra. Cele dou facturi
adresate doctorului Rosen erau, una din localitate n legtur cu seminele
pentru grdin i alta de la o rm de papetrie din Londra. Scrisoarea, care
i era adresat, suna astfel: Dragul meu Rosen, Abia m-am ntors de la Dr.
Helmuth Spath's. L-am vzut pe Edgar Jackson alaltieri. El i Amos Perry
abia s-au ntors de la Tsingtau. i spun cu toat Onestitatea c nu-i invidiez
pentru cltorie. D-mi veti despre tine ct se poate de repede. i cum i-am
mai spus: pzete-te de un anumit tip. tii ce vreau s spun, chiar dac nu
eti de acord.
A dumneavoastr, Georgina
Corespondena lui Templeton const din aceast factur de la
croitorul su i o scrisoare venit de la un prieten din Germania, a continuat
Sir Henry. Scrisoarea, din nefericire, a rupt-o pe cnd se plimba. n sfrit,
iat scrisoarea primit de Gertrud: Drag doamn Schwartz, Sperm c
putei veni la ntrunirea de vineri seara, vicarul sper s venii cu toii, vei
bine venii. Reeta pentru unc a fost foarte bun, v mulumesc pentru ea.
Sper c suntei sntoas i, pn la revederea de vineri seara, rmn
a dumitale, Emma Greene
Dr. Lloyd a zmbit uor, la fel a fcut i doamna Bantry.
Cred c ultima scrisoare nu poate luat n considerare, a zis dr.
Lloyd.
Aa cred i eu, a zis Sir Henry, dar cu o rezerv: am luat toate
msurile de precauie s vd dac era vorba de o ntrunire religioas i dac
doamna Greene exist. Trebuie s m foarte ateni.
Aa cum spune mereu prietena noastr, Miss Marple, a zis dr.
Lloydzmbind. Ai czut n reverie, Miss Marple, la ce te gndeti?
Miss Marple a tresrit.
Ce prostie! Tocmai m ntrebam de ce cuvntul Onestitate e scris cu
liter mare n scrisoarea adresat doctorului Rosen.
Doamna Bantry a ntrit ideea:
Aa e, a zis ea, oh!
Da, dragii mei, a zis Miss Marple, cred c ai observat.
n scrisoare l previne de ceva, a zis colonelul Bantry. E primul lucru
care mi-a atras atenia. Am bgat de seam mai mult dect credei. Da, l
previne clar mpotriva cui?
E ceva curios cu scrisoarea aceasta, a zis Sir Henry.
Dup cum spune Templeton, dr. Rosen a deschis scrisoarea la micul
dejun i a azvrlit-o, zicnd c nu tie cine e tipul care i-a scris.
Nu era un tip, a zis Jane Helier. Era semnat de una Georgina.
E greu de spus asta, poate Georgey, tot aa de bine, a zis dr. Lloyd,
dei pare s e mai repede Georgina. Ceea ce m izbete, ns, e c scrisul
aparine unui brbat.

S tii c lucrul acesta e foarte interesant, a zis colonelul Bantry. A


azvrlit scrisoarea pretinznd c nu tie de ia cine era. Voia s citeasc ceva
pe chipul cuiva. Al cui? Al fetei ori al brbatului?
Ori pe al menajerei, i-a spus prerea doamna Bantry. Poate tocmai
intrase. n camer aducnd dejunul. E ceva foarte deosebit aici, nu tiu ce
poate
Apoi s-a uitat peste scrisoare. Miss Marple a venit mai aproape de ea, a
pipit hrtia cu degetul i au nceput s vorbeasc n oapt.
Dar de ce secretarul a rupt cealalt scrisoare? A ntrebat deodat
Jane Helier. Lucrul acesta pare foarte, foarte curios. De ce a primit o scrisoare
din. Germania? Dei, dup cum spunei, el e n afar de orice bnuial
Dar Sir Henry n-a spus aa ceva, a zis repede Miss Marple, ntrerupnd
discuia optit cu doamna Bantry. El ne-a spus c sunt patru suspeci, aa c
n piesa aceasta joac i Templeton. Nu-i aa, Sir Henry?
Aa e, Miss Marple. Am nvat un lucru dintr-o amar experien: s
nu te grbeti niciodat s spui c cineva e n afar de orice bnuial. Pn
acum v-am dat motive s credei c trei dintre ei pot vinovai, dei e puin
probabil s e. N-ar trebui ca acest lucru s e valabil i, n cazul lui
Templeton. Dar, urmnd cele spuse mai nainte, am fost forat s recunosc c
n ecare armat, n marin i n poliie exist un numr de trdtori din
rndurile acesteia, chiar dac nu ne convine s admitem aceast idee. Am
examinat la rece cazul lui Charles Templeton. M-am ntrebat adeseori, ceea
ce domnioara Helier a ntrebat adineaori. De ce el a fost singurul dintre cei
din cas care nu a putut arta scrisoarea pe care o primise, scrisoare care, pe
deasupra, mai avea i un timbru german? De ce s primeasc scrisori din
Germania? Ultima ntrebare e naiv, fr ndoial, dar i-am pus-o i lui. Mi-a
rspuns destul de simplu: mama lui avea o sor mritat cu un german,
scrisoarea era de la verioara lui. Am aat ceva ce nu tiusem nainte c
Templeton avea rude n Germania, ceea ce m-a fcut s-l pun hotrt pe lista
celor suspeci. Era omul meu, aveam mare ncredere i ineam la el; dar,
urmnd calea justiiei i a cinstei, trebuie s admit c el e cap de list.
Dar e ceva aici, nu tiu ce, nu tiu i, dup toate probabilitile, n-o
s tiu niciodat. Nu problema pedepsirii ucigaului, o alt problem mi se
pare de o mie de ori mai important: a distruge ntreaga carier a unui om
cinstit din cauza unei suspiciuni de care nu pot s nu in seama.
Miss Marple i-a dres glasul i a zis cu blndee:
Sir Henry, dac am neles exact, tnrul Templeton e singurul la
care v gndii att de mult?
ntr-un fel, da. Teoretic a putea s m gndesc la toi patru, dar nu
e cazul. De plid, Dobbs. l pot bnui ct vreau, asta nu i-ar afecta cu nimic
cariera. Tot satul tie c moartea doctorului Rosen a fost un accident. Gertrud
e afectat ceva mai mult. Ar putea duce la o schimbare n atitudinea
domnioarei Rosen fa de ea, lucru care n-ar avea cine tie ce importan
pentru ea.
n legtur cu Greta Rosen, ei bine, aici e greutatea problemei. Greta e
o fat foarte frumoas i Charles Templeton e un tnr foarte atrgtor i

vreme de cinci luni au stat mpreun, fr alte distracii din afar. Ceea ce
era de ateptat, s-a ntmplat. S-au ndrgostit unul de altul, chiar dac nu iau mrturisit acest lucru. Apoi a venit nenorocirea. Acum trei luni, dup vreo
dou zile de la ntoarcerea mea, m-a cutat Greta Rosen. Vnduse csua i
voia s se ntoarc n Germania, ncheiase toate afacerile unchiului su. A
inut s vin neaprat la mine, dei tia c m retrsesem din poliie Voia
s m vad ntr-o chestiune absolut personal. Mai nti m-a luat pe departe,
apoi a revenit la subiect. Ce prere aveam? Scrisoarea cu marc din
Germania, aceea pe care Charles a rupt-o, era n regul? Ar vrut s e n
regul, ea credea tot ce-i spusese el, dar dac ar puea s tie sigur!
Vedei? Acelai lucru: s poi avea ncredere, da bnuiala oribil st la
pnd, i se nge n creier, nu te las n pace. I-am vorbit absolut deschis i
am rugat-o s fac la fel. Am ntrebat-o pn unde au ajuns, dac ineau unul
la altul.
Eu aa cred, mi-a spus ea, din cte tiu eram foarte fericii, ecare zi
trecea att de plcut. Amndoi tiam asta, dar nu ne grbeam, aveam destul
timp nainte. ntr-o bun zi mi-ar spus c m iubete i eu i-a spus la fel.
Oh, v putei nchipui c acum totul s-a schimbat. Nori negri plutesc ntre noi,
cnd ne ntlnim nu tim ce s ne spunem. Amndoi gndeam acelai lucru:
o, dac a sigur! Iat de ce v rog, Sir Henry, s-mi spunei: Fii sigur c
cel care l-a ucis pe unchiul tu nu e Charles Templeton. Spunei-mi lucrul
acesta, v rog spunei-mi asta!
Nu putem s-i spun aa ceva. i ei se vor ndeprta unul de cellalt cu
bnuiala ntre ei ca o fantom pe care n-o vor putea alunga niciodat.
S-a lsat pe spatele scaunului, arta obinuit i palid i ddea din cap
descurajat.
Nu mai e nimic de fcut, afar de cazul n care Miss Marple ar putea
s ne ajute. Ai putea, Miss Marple? Am presimirea c scrisoarea v spune
ceva, aceea despre ntrunirea religioas. Nu v amintete de cineva sau de
ceva limpede ca lumina zilei? Ai putea s ajutai doi tineri disperai s e iar
fericii?
Dincolo de aspectul bizar al lucrurilor, era ceva cinstit n apelul su.
Ajunsese s aib o impresie foarte bun despre posibilitile mentale ale
acestei domnioare btrn, fragil i demodat. S-a uitat la ea cu un fel de
speran n priviri.
Miss Marple a nceput s tueasc, n timp ce i netezea dantelele
rochiei.
mi amintete, a recunoscut ea, ntructva de Annie Poultny.
Scrisoarea e ct se poate de limpede pentru mine i doamna Bantry. Nu
vorbesc despre scrisoarea referitoare la ntrunirea religioas, ci despre alta.
Trind atta timp la Londra i neocupndu-v cu grdinritul, Sir Henry, nu ai
putut observa ceva?
Ei? A zis Sir Henry, ce s observ?
Doamna Bantry a ntins i a luat un prospect. L-a deschis i a nceput s
citeasc cu glas tare i rspicat: Dr. Helmuth Soarth. Liliac, ori splendide,
susinute de o tulpin foarte lung i dur. Efect decorator n grdin. O

noutate foarte frapant; Edgar Jackson. Splendide crizanteme de culoare


crmizie; Amos Perry. Rou aprins, efect decorativ deosebit; Tsingtau.
Rou-portocaliu strlucitor, plant de grdin de mare efect, orile tiate
rezist mult timp proaspete; Honesty 4, cu liter mare n scrisoare, v
amintii? Flori roz i albe, bogate, enorme.
Doamna Bantry a azvrlit catalogul i a zis cu o voce care parc tun;
Dalii!
Dalii!
i litera iniial nseamn moarte5, a adugat Miss Marple. Acesta
era i avertismentul. Ce putea s fac el cu o scrisoare primit de la cineva
pe care nu-l cunotea, ncrcat de nume pe care nu le tia? A aruncat-o pur
i simplu secretarului su.
Aadar
Oh, nu, a zis Miss Marple, nu secretarul, lucrurile sunt clare, el nu e
vinovat. Dac ar vinovat n-ar lsat s e gsit aceast scrisoare i n-ar
rupt niciodat scrisoarea primit de el din Germania. ntr-adevr,
nevinovia lui, dai-mi voie s-o spun e bttoare la ochi.
Atunci, cine?
Ei bine, e sigur, att ct poate sigur un lucru pe lume aceasta, c
mai era cineva la micul dejun care ar putut,n anumite mprejurri, s pun
mna pe scrisoare i s-o citeasc. Numai aa poate s e. V amintii c a
primit prospectul pentru ori de la acelai pota.
Greta Rosen, a zis Sir Henry ncet. Atunci vizita pe care mi-a fcuto
Brbaii nu neleg niciodat lucrurile astea, a zis Miss Marple. M
tem c ei cred, adeseori, c noi femeile btrne suntem ca pisicile care vd
pe ntuneric. Asta aga e! Din nefericire tim foarte multe despre semenele
noastre. Nu m ndoiesc c ceva sttea ntre ei. Tnrul a simit brusc o
repulsie inexplicabil, o suspecta fr s vrea i nu-i putea ascunde
suspiciunea. i cred c vizita fetei la dumneata arat o curat dumnie. Se
simea destul de sigur pe ea, dar s-a bgat la ap inutil, ncercnd s te fac
s-i ndrepi bnuiala denitiv asupra bietului Templeton. Niciodat n-ai fost
att de sigur de asta, ca dup vizita fetei.
Sunt sigur c nu s-a trdat cu nimic A nceput Sir Henry.
Brbaii, a zis Miss Marple calm, nu neleg niciodat lucrurile astea.
i fata asta, a zis el i s-a oprit. A comis o crim cu snge rece i
mai vrea s ias basma curat!
Nu, Sir Henry, a zis Miss Marple, nu va iei basma curat. Niciunul
dintre noi nu crede asta. Amintete-i ce ai spus mai nainte. Nu, Greta Rosen
i va primi rsplata. A intrat n hor, trebuie s joace i va juca cu oameni
foarte suspeci, cu contrabanditi i teroriti, o tovrie care n-o va duce la
bine i care i rezerv un sfrit amar.
Aa cum spuneai, trebuie s ne pese de cel nevinovat, nu de cel
vinovat. Templeton se va cstori, cred eu, cu verioara sa din Germania,
gestul de a rupe scrisoarea, ei bine, dei pare suspect, are cu totul alt neles
dect cel pe care i l-am atribuit n seara asta. A rupt-o de team c cealalt

fat o va vedea i i va cere s i-o arate. Da, pentru c eu cred c ntre ei s-a
nripat o idil. Cu Dobbs nu-i nici o problem, el nu avea altceva n cap
dect gustarea de la ora unsprezece. Mai rmne biata Gertrud
Cea care mi amintete de Annie Poultny. Dup ce a slujit-o cu
credin vreme de cincizeci de ani, a fost suspectat c a furat testamentul
domnioarei Lamb, dei nu avea nici o dovad mpotriva ei. Ct pe ce s
moar de inim rea. Numai dup ce a murit, adevrul a ieit la iveal din
cutia n care inea ceaiul, unde btrna domnioar Lamb l pusese bine. Dar
era prea trziu pentru biata Annie. De aceea sunt ngrijorat n cazul btrnei
nemoaice. Cnd eti btrn, eti uor de lovit. Mi-e mai mare mila de ea, mai
mult dect de Templeton care e tnr, artos i, dup cum se vede, favoritul
femeilor. V rog s-i scriei, Sir Hennry, i s-i spunei c nevinovia ei e n
afar de orice ndoial. Stpnul ei a murit i ea triete i se gndete tot
timpul c e suspectat de Oh! Nu suport nici s m gndesc la aa ceva.
O s-i scriu, Miss Marple, o s-i scriu, a zis Sir Henry i s-a uitat la ea
ntr-un fel foarte curios. tii, nu v pot nelege. Punctul dumneavoastr de
vedere e ntotdeauna cu totul altul dect m-a atepta.
M tem c punctul meu de vedere e fr importan, a zis Miss
Marple cu modestie. Rareori plec din St. Mary Mead.
i totui ai rezolvat un caz care putea s constituie un mister de
ordin internaional, a zis Sir Henry. Am convingerea c dumneavoastr l-ai
rezolvat.
Miss Marple s-a nroit toat, apoi s-a pornit iar:
Cred c am primit o educaie potrivit pentru ziua de azi. Eu i sora
mea am avut o guvernant din Germania
O Frulein, o in sentimental. Ne-a nvat limbajul orilor ceva
care azi nu se mai nva nicieri, dar care e ceva foarte interesant. De pild,
o lalea galben nseamn iubire fr speran, pe cnd n China nseamn
mor de gelozie la picioarele tale. Scrisoarea era semnat Georgina,
cuvnt care n german nseamn dalie, ceea ce face totul foarte limpede.
ncerc s-mi amintesc ce nseamn dalie, dar mi scap. Memoria mea nu mai
e ca mai demult. Dar, oricum, nu nseamn moarte. Sigur nu nseamn
moarte. Ce lucruri triste se petrec pe lume!
Aa e, a zis doamna Bantry suspinnd. Noroc cu orile i cu prietenii!
Ne-a pus pe locul doi, observai, a zis dr. Lloyd.
Pe vremuri cineva mi trimitea n ecare sear la teatru orhidee mov,
a zis Jane vistoare.
A vrea s intru n graiile tale, a zis Miss Marple, asta nseamn
orhidee.
Sir Henry a tuit ntr-un fel aparte i i-a ntors capul.
Mis's Marple a strigat deodat:
mi amintesc! Dalie nseamn trdare i inducere n eroare.
Minunat, a zis Sir Henry, absolut minunat!
i a oftat uurat.
V. Lingouri de aur.

Nu tiu dac povestea pe care vreau s o spun i are rolul aici, spuse
Raymond West, deoarece nu cunosc rezolvarea ei. Totui, faptele au fost att
de interesante i curioase nct a vrea s v-o prezint ca pe o problem i,
poate, cu toii vom ajunge la vreo concluzie logic.
Aceste ntmplri au avut loc cu doi ani n urm cnd m-am dus s
petrec weekendul la un om numit John Newman, n Cornwall.
Cornwall? ntreb Joyce Lemprire pe un ton ascuit.
Da. De ce?
Nimic. Numai c e ciudat. Povestea mea este despre un loc tot din
Cornwall un mic sat de pescari numit Rathole. S nu-mi spui c al tu e
acelai?
Nu. Satul meu se numete Polperran. Este situat pe coasta de vest a
Cornwallului; un loc foarte slbatic i stncos. l cunoscusem cu cteva
sptmni nainte i mi sa prut o persoan ct se poate de interesant. Un
om inteligent i independent care avea o imaginaie romantic. Drept urmare
a ultimului su hobby, nchiriase Pol House. Era specialist n epoca
elizabethan i mi-a descris ntr-un limbaj vioi i colorat ruta Armandei
Spaniole. Era att de entuziasmat nct i-ai putut aproape imagina c el ar
fost martor ocular al scenei. E ceva adevrat n rencarnare? M ntreb
Tare mult m ntreb.
Eti aa de romantic, drag Raymond, zise Miss Marple, uitndu-se
binevoitoare la el.
Romantic este ultimul lucru care mi se potrivete, rspunse
Raymond West, uor scit. Dar tipul acesta, Newman, era mbibat de asta i
el m interesa pentru acest motiv, ca un curios supravieuitor al trecutului.
Se pare c un anumit vas aparinnd Armadei, tiut ind faptul c ducea o
imens cantitate de tezaur sub form de aur din Spania, a naufragiat pe
coastele Cornwallului pe faimoasele i amgitoarele Serpent Rocks. Timp de
civa ani, aa mi-a spus Newman, s-au fcut ncercri de salvare a vasului i
recuperare a comorii. Cred c astfel de poveti nu sunt neobinuite, dei
numrul miturilor despre vasele cu comori l depete cu mult pe cel al
vaselor adevrate. Fusese alctuit o companie care dduse faliment i
Newman a putut cumpra drepturile asupra operaiei sau cum s-o numi
asta pe un eac. Vorbea foarte entuziasmat despre toate astea. Dup el,
era doar o chestiune de utilaj modern de ultimul rgnet al tehnicii. Aurul se
aa acolo i nu se ndoia ctui de puin c putea recuperat.
n timp ce-l ascultam, m gndeam ct de des se ntmpl lucrurile n
felul acesta. Un om bogat precum Newman reuete, aproape fr efort, ca,
dup toate probabilitile, adevrata valoare n bani a descoperirii sale s
nsemne puin pentru el. Trebuie s mrturisesc c ardoarea lui m-a cuprins i
pe mine. Vedeam galeoane ndreptndu-se spre coast, luptndu-se cu
furtuna, naufragiate i sfrmate de stncile negre. Simplu cuvnt galeon are
o rezonan romantic. Cuvintele aur spaniol l noar pe orice elev ca i
pe un om matur. Mai mult, lucram atunci la un roman i cteva scene din el
se petreceau n secolul al XVI-lea, aa c am vzut perspectiva de a gsi
culoare local veritabil din partea gazdei mele.

Am plecat vineri diminea din Paddington ntr-o foarte bun dispoziie,


ateptnd cu nerbdare excursia. Compartimentul era gol, cu excepia unui
om care sttea cu faa la mine n colul opus. Era un brbat nalt, cu nfiare
de oer i aveam impresia c undeva anume l mai vzusem. Mi-am stors
creierii pentru un timp degeaba, dar n cele din urm mi-am reamintit.
Tovarul meu de cltorie era inspectorul Badgworth i l cunoscusem cnd
scrisesem o serie de articole despre cazul dispariiei lui Everson.
I-am reamintit cine sunt i foarte curnd steam discutnd n mod
plcut. Cnd i-am spus c m duceam la Polperran, el a remarcat c era o
ciudat coinciden, pentru c i el avea aceeai destinaie. Nu vroiam s par
bgre, aa nct am avut grij s nu-l ntreb ce-l determina s se duc
acolo. n schimb, i-am vorbit despre propriul meu interes pentru locul acela i
am menionat galeonul spaniol naufragiat. Spre surprinderea mea,
inspectorul prea s tie totul despre el.
Acela trebuie s e Juan Fernandez, zise el. Prietenul dumitale nu
e primul care azvrle cu banii, ncercnd s scoat bani din el. Este o idee
romantic.
i, probabil, ntreaga poveste este o legend, am zis eu. Nici o
corabie nu a naufragiat vreodat acolo.
O, vasul s-a scufundat, bineneles, spuse inspectorul, mpreun cu
multe altele. Ai surprins dac ai ti cte epave exist lng coasta aceea.
De fapt, asta m i determin s m duc acolo. Cu ase luni n urm, tot
acolo, a naufragiat Otranto.
mi amintesc c am citit despre asta, i-am zis. N-a murit nimeni, mi
se pare.
Nu s-au pierdut viei omeneti, preciz inspectorul; altceva s-a
pierdut. n general, nu se cunoate, dar Otranto ducea lingouri de metale
preioase.
Chiar? Am ntrebat foarte interesat.
Normal, am pus scafandrii la lucru n operaiuni de salvare, dar
Aurul a disprut, domnule West.
Disprut! Am exclamat, privindu-l uluit. Cum poate s dispar?
Asta-i ntrebarea, zise inspectorul. Stncile au fcut o gaur mare n
cal. A fost destul de uor pentru scafandri s intre pe acolo, dar au gsit cala
goal. Problema este dac aurul a fost furat nainte sau dup naufragiu? S-a
aat vreodat n cal?
Pare un caz curios, am zis eu.
Este un caz foarte curios cnd te gndeti cum sunt lingourile din
aur. Nu este un colier de diamante pe care l-ai putea vr n buzunar. Cnd tii
c sunt att de voluminoase i grele, ei bine, totul i se pare absolut
imposibil. Trebuie s fost un hocus-pocus nainte de plecarea vasului; dar,
dac nu-i aa, ele trebuie s fost luate n ultimele asd luni i eu m duc
acolo s cercetez chestiunea.
L-am gsit pe Newman ateptndu-m la gar. i-a cerut scuze c nu
avea maina sa, pe care o trimisese la Truro pentru nite reparaii. n schimb,
avea cu el un camion de la ferm care aparinea moiei.

M-am urcat lng el i ne-am strecurat cu grij printre strzile nguste


ale. Satului de pescari. Am luat-o n sus, pe o pant abrupt de douzeci de
grade, a zice, am parcurs o mic distan pe un drum sinuos i am ajuns la
porile cu stlpi din granit de la Pol House.
Casa era ncnttoare; situat. Sus pe stnci, cu o privelite frumoas
spre mare. O parte din ea era de vreo 300-400 de ani vechime i o arip
modern i fusese adugat. n spate dispunea de pmnt fertil de vreo 7-8
acri.
Bine ai venit la Pol House! Zise Newman. i la semnul Galeonului
de aur.
El m-a ndemnat s privesc deasupra uii de la intrare, unde atrna o
reproducere perfect a unui galeon spaniol cu toate pnzele ridicate.
Prima mea sear a fost ct se poate de ncnttoare i instructiv.
Gazda mi-a artat vechile manuscrise privitoare la Juan Fernandez. Derul
hri, mi indic pe ele poziii cu linii punctate i scoase planuri ale unui
aparat submersibil care, recunosc, m-a uluit absolut complet.
I-am povestit despre ntlnirea mea cu inspectorul Badgworth, care l-a
interesat foarte mult.
Sunt oameni ciudai pe coasta asta, zise el dus pe gnduri. Jaful i
cutarea epavelor le st n snge. Cnd un vas se scufund lng coasta lor l
consider aproape ca o prad legal menit s umple buzunarele lor. Exist
un tip aici pe care a vrea s-l vezi. Este un supravieuitor interesant.
A doua zi, dimineaa era luminoas i calr. Am fost dus jos la
Polperran i prezentat scafandrului lui Newman, un om pe nume Higgins. Era
un individ cu faa ca de piatr, extrem de taciturn i participarea lui la
conversaie a constat mai mult din monosilabe. Dup ce-am purtat o discuie
asupra unor aspecte foarte tehnice, ne-am mutat la Three Anchors. O can
mare de bere a mai dezlegat puin limba valorosului individ.
Un gentleman detectiv din Londra a sosit, mormi el. Susine c
vasul care s-a scufundat acolo n noiembrie ducea o grmad uria de aur.
Ei bine, nu e primul care se scufund i nici ultimul.
Aa, aa, strig proprietarul de la Three Anchors. Ai spus-o pe cea
dreapt Bill Higgins.
Aa e, domnule Kelvin, zise Higgins.
L-am privit cu o oarecare curiozitate pe proprietar. Era un brbat cu o
nfiare deosebit, brunet i oache, cu umeri curios de lai. Ochii si erau
injectai i avea un mod ciudat de rapid de a evita privirea cuiva. Am bnuit
c acesta trebuia s e omul la care se referise Newman cnd spusese c era
un supravieuitor interesant.
Nu avem nevoie ca strinii s se amestece pe coasta asta zise el,
oarecum, brutal.
Te referi la poliie? ntreb Newman zmbind.
M refer la poliie i la alii, zise Kelvin n mod semnicativ. i nu
uita asta, domnule.
tii, Newman, mi s-a prut c sun ca o ameninare, i-am spus cnd
urcam iar dealul spre cas.

Prietenul meu rse.


Prostii, nu le fac oamenilor de aici nici un ru.
Am dat din cap plin de ndoial. Era ceva sinistru i necivilizat la Kelwin.
Simeam c mintea lui ar putea s-o apuce pe ci ciudate, necunoscute.
Cred c din acel moment am nceput s nu m simt n apele mele.
Dormisem foarte bine n prima noapte, dar noaptea urmtoare somnul mi-a
fost tulburat i ntrerupt.
Dimineaa de duminec a nceput ntunecoas i morocnoas, cu cerul
acoperit i cu ameninri de tunete n aer. Nu prea m-am priceput vreodat
s-mi ascund sentimentele i Newman a observat la mine schimbarea.
Ce-i cu tine, West? Eti un pachet de nervi n dimineaa asta.
Nu tiu, am mrturisit, dar am sentimentul groaznic c se va
ntmpla ceva ru.
E din cauza vremii.
Da, poate.
N-am mai spus nimic. Dup-amiaz am plecat cu barca cu motor a lui
Newman, dar ne-a prins o ploaie aa de puternic, nct am fost bucuroi s
ne ntoarcem la rm i s ne punem hine uscate.
i, n seara aceea nelinitea mea crescu. Afar furtuna urla i vjia.
Ctre ora zece, vijelia se liniti. Newman se uit pe fereastr.
Se nsenineaz, zise el. Nu m-a mira dac va onoapte extrem de
furtunoas peste o jumtate de or. Dac e aa, am s m duc s fac o
scurt plimbare.
Mi-e grozav de somn, am cscat eu. Nu prea am dormit noaptea
trecut. Cred c n seara asta am s m duc devreme la culcare.
Aa am i fcut. n noaptea precedent dormisem puin. n noaptea aia
am dormit greoi ca un butean. Totui, somnul nu a fost odihnitor. Eram nc
apsat de o groaznic presimire rea. Am avut nite vise teribile: despre
prpstii nfricotoare i vaste huri, prin care hoinream, tiind c un pas
greit nsemna moartea. Cnd m-am trezit, ceasul meu arta ora opt. Capul
m durea ru i groaza comarurilor nc m urmrea.
Att de puternic era acesta, nct, atunci cnd m-am dus la fereastr i
am ridicat-o, m-am tras napoi cu un nou sentiment de spaim, pentru c
primul lucru pe care l-am vzut sau m-am gndit c l-am vzut, era un om
care spa un mormnt.
Mi-au trebuit cteva minute ca s m adun; apoi, mi-am dat seama c
cioclul era grdinarul lui Newman i c mormntul era destinat s
primeasc trei noi tufe de trandari ce zceau alturi, ateptnd momentul
s e plantate n siguran n pmnt.
Grdinarul ridic privirea, m vzu i-i atinse plria.
Bun dimineaa, domnule. Frumoas diminea, domnule.
Cred c aa este, i-am rspuns nesiguri ind nc incapabil s nltur
complet deprimarea mea.
Totui, aa cum spusese grdinarul, era, cu siguran o diminea
frumoas. Soarele strlucea i cerul de un albastru palid, clar promitea vreme
frumoas toat ziua. Am cobort la micul dejun uernd o melodie. Newman

nu avea servitoare care s locuiasc n cas. Dou surori, ntre dou vrste,
care triau ntr-o cas din apropiere, veneau zilnic ca s aib grij de
gospodrie. Una dintre ele punea cafetiera pe mas cnd am intrat n
camer.
Bun dimineaa, Elizabeth, am zis. Domnul Newman nu a cobort
nc?
Trebuie s plecat foarte devreme, domnule, rspunse ea. Nu era n
cas cnd noi am sosit.
Instantaneu nelinitea m cuprinse din nou. n cele dou diminei
anterioare, Newman coborse la micul dejun oarecum trziu; i nu mi-am
imaginat niciodat c el era unul care s se scoale devreme. mboldit de
acele presentimente sumbre, am alergat sus la dormitorul su. Era gol i, mai
mult, patul era nedesfcut. La o sumar examinare a camerei mi-am dat
seama de alte dou lucruri. Dac Newman ieise pentru o scurt plimbare,
trebuie s se dus n hainele sale de sear, pentru c ele lipseau.
Acum eram sigur c reaua mea premoniie a fost ndreptit. Newman
plecase, aa cum spusese, s fac o plimbare de sear. Pentru un oarecare
motiv nu se ntorsese. De ce? Avusese vreun accident? Czuse de pe stnci?
Trebuia cutat imediat. n cteva ore strnsesem un mare grup de ajutoare i
cu toii am cercetat n toate direciile, stncile i pe sub ele. Dar n-am dat de
nici o urm a lui Newman.
n cele din urm, disperat, l-am cutat pe inspectorul Badgworth. Faa
lui deveni foarte grav.
Mi se pare c e ceva necurat la mijloc, zise el. Sunt nite clieni nu
prea scrupuloi prin prile acestea. L-ai vzut pe Kelvin, proprietarul de la
Three Anchors?
I-am spus c-l vzusem.
tiai c a stat patru ani n nchisoare, pentru violen?
Nu m surprinde, i-am rspuns convins.
Prerea general pe aici pare s e aceea c prietenului dumitale i
place puin cam mult s se amestece n treburi care nu-l privesc. Sper s nu
pit ceva serios.
Am continuat cercetrile cu i mai mult vigoare. Abia trziu n dupamiaza aceea, eforturile ne-au fost rspltite. L-am descoprit pe Newman
ntr-un an adnc, n colul propriei sale moii. Era legat zdravn la mini i
la picioare i i bgaser o batist n gur ca s e siguri c asta o s-l
mpiedice s strige.
Era grozav de extenuat i avea dureri mari; dup frecionarea
ncheieturilor de la mini i picioare, i dup cteva nghiituri de whisky, a
fost n stare s ne povesteasc ce i se ntmplase.
Vremea linitindu-se, ieise la o plimbare pe la ora unsprezece.
Strbtuse ceva drum de-a lungul stncilor pn la un loc cunoscut, n
general, sub numele de Grota tlharilor, datorit marelui numr de peteri
care se gseau acolo. Observase nite oameni care descrcau ceva dintr-o
brcu i coborse ca s vad ce se ntmpla. Indiferent ce marf era, prea
foarte grea i era dus ntruna dintre cele mai adnci peteri.

Fr s bnuiasc n mod serios c ceva nu era n regul, totui


Newman era contrariat. Se apropiase chiar foarte mult fr s e observat.
Deodat cineva ddu alarma i, de ndat, doi marinari puternici se aruncar
asupra lui i-l fcuser s-i piard cunotina. Cnd i reveni se trezi zcnd
ntr-un vehicul de un anumit fel, care mergea hurducndu-se, dup cum i
putea da seama, n sus pe drumul care ducea de la coast spre sat. Spre
marea sa surpriz, camionul intr pe poarta propriei sale case. Acolo, dup ce
discutar n oapt ntre ei, n cele din urm, brbaii l ddur jos i-l
aruncar ntr-un an, ntrun loc unde adncimea acestuia fcea ca el s e
descoperit cu o anumit ntrziere. Apoi camionul a plecat i el s-a gndit c-a
ieit pe o alt poart cam la vreun sfert de mil mai aproape de sat. Nu putea
s-i descrie pe atacatorii si, cu excepia faptului c erau, n mod
sigur,marinari i c dup limbaj erau din Cornwall.
Inspectorul Badgworth a fost foarte interesat.
Depinde de asta unde marfa a fost ascuns, strig el. ntr-un fel sau
altul, ea a fost scoas din epav i depozitat, undeva, ntr-o peter
prsit. Se tie c noi le-am cercetat pe toate cele de la Grota tlharilor i
nu mai continum mai departe, aa c ei, evident, mutau marfa, noaptea,
ntr-o peter care fusese deja cercetat i probabil c nu s-ar mai umblat
la ea din nou. Din nefericire, au avut la dispoziie un avans de cel puin
optsprezece ore ca s manevreze marfa. Dac l-au prins pe domnul Newman
asear, m ndoiesc c noi vom mai gsi ceva din ea acolo, n momentul
acesta.
Inspectorul plec n grab s fac cercetri, Obinu dovezi suciente c
lingourile de aur fuseser ascunse, aa cum bnuia, dar acestea au fost din
nou transferate i nu exist nici un clu n privina noii ascunztori.
Totui un clu exista i inspectorul nsui mi l-a indicat n dimineaa
urmtoare.
Drumul acela este foarte puin folosit de vehicule, observ el i n
vreo dou locuri urmele pneurilor sunt foarte clare. Unuia dintre pneuri i
lipsete o bucic n form de triunghi, ceea ce las o urm absolut
inconfundabil. Se vede c a mers spre poart; ici i colo mai e cte o urm
slab c a ieit pe poarta cealalt, aa nct nu este nici o ndoial c noi
cutam vehicolul adevrat. Acum, de ce au ieit pe poarta cea ndeprtat?
Mi se pare foarte clar c acel camion venea dinspre sat. i nu sunt muli
oameni care posed un camion, doar vreo doi, trei. Kelvin, proprietarul de la
Three Anchors, are unul.
Care a fost prima profesie a lui Kelvin? ntreb Newman.
E curios c m ntrebai asta, domnule Newman. n tineree Kelvin a
fost un scafandru profesionist.
Newman i cu mine ne-am uitat unul la altul. Afacerea prea s se
clarice treptat.
Nu l-ai recunoscut pe Kelvin printre oamenii de pe plaj? ntreb
inspectorul.
Newman ddu din cap.

M tem c nu pot s precizez aa ceva, zise el cu regret. Nu prea am


avut timp s vd mare lucru.
Inspectorul, foarte amabil, mi-a permis s-l nsoesc la Three Anchors.
Garajul se aa mai sus pe strad. Uile sale mari erau nchise, dar, lund-o pe
o mic alee lateral, am gsit o u mic, ce ducea nuntru, i aceasta era
deschis. O foarte scurt examinare a pneurilor i fu sucient inspectorului.
Pe cinstea mea, l-am prins, exclam el. Iat semnul mare de-o
chioap la roata stng din spate. Ei, domnule Kelvin, nu cred c vei destul
de iste s scapi de asta.
Raymond West se opri.
i? ntreb Joyce. Pn acum nu vd nimic care s fac din asta o
problem, doar dac n-au gsit niciodat aurul.
Bineneles c n-au gsit niciodat lingourile de aur, anun
Raymond. i nu l-au prins nici pe Kelvin. Cred c el era prea detept pentru
ei, dar nu prea mi dau seama cum de a scpat. A fost imediat arestat pe
baza dovezii semnului de la pneuri. Dar, se ridic un extraordinar obstacol.
Vizavi de marile ui ale garajului se aa o csu nchiriat pentru var de o
doamn pictori.
O, aceste doamne pictorie! Zise Joyce, rznd.
Aa cum spui, O, aceste doamne pictorie! Ei bine, aceasta era
bolnav de cteva sptmni i, ca urmare, dou surori de la spital o
ngrijeau. Cea care era de serviciu noaptea i trsese fotoliul lng geam,
unde oblonul era ridicat. Ea a declarat c acel camion n-ar putut prsi
garajul fr ca ea s-l vad i a jurat c, de fapt, nu ieise din garaj n
noaptea aceea.
Nu cred c asta constituie vreo problem, zise Joyce. Sora, pesemne,
adormise. ntotdeauna li se ntmpl.
Se tie c li se ntmpl, interveni domnul Petherick, convins; mi se
pare c acceptm fapte fr s le examinm sucient. nainte de a aproba
mrturia sorei de spital, ar trebui s cercetm foarte amnunit buna ei
credin. Alibiul care vine cu o promptitudine att de mare poate inspira
anumite ndoieli.
Mai este i mrturia doamnei pictorie, adug Raymond. Ea a
declarat c avea dureri, a stat treaz aproape toat noaptea i c ar auzit
n mod sigur camionul, ce ar fcut un zgomot neobinuit ntr-o noapte att
de linitit dup furtun.
Hm, zise reverendul Pender, acesta este, fr ndoial, un fapt n
plus. Avea Kelvin vreun alibi?
El a declarat c a stat acas, n pat, dup ora zece, dar nu a putut
aduce martori care s-i susin armaia.
Sora a adormit, repet Joyce, ca i pacienta. Oamenii bolnavi
ntotdeauna cred c n-au nchis un ochi toat noaptea.
Raymond West se uit ntrebtor la dr. Pender.
tii, mi pare foarte ru pentru acel Kelvin. Mi se pare c mergem
prea departe n a-l nvinovii. Kelvin fcuse nchisoare. Pe lng urma de pe

pneu, care pare prea ieit din comun ca s e o coinciden, nu prea sunt
elemente mpotriva sa, cu excepia trecutului su nefericit.
Ce zicei, sir Henry?
Sir Henry ddu din cap.
Se ntmpl, zise el zmbind, s tiu ceva despre acest caz. Att de
bine nct nu trebuie s vorbesc.
Bine, continu mtua Jane, ce ai de zis?
Doar o clip, drag, zise Miss Marple. M tem c am numrat greit.
Dou ochiuri pe dos, trei pe fa, iau unul, dou pe dos Da, e n regul. Ce
spuneai, drag?
Ce prere ai?
Nu o s-i cam plac prerea mea, dragul meu. Observ c tinerilor nu
le place niciodat. Mai bine nu spun nimic.
Prostii, mtu Jane; hai spune!
Ei bine, drag Raymond, zise Miss Marple, lsndu-i n poal lucrul
i uitndu-se aspru la nepotul su, cred c-ar trebui s i mai grijuliu cnd i
alegi prietenii. Eti att de credul, drag, aa de uor de pclit. mi imaginez
c asta i se ntmpl c eti scriitor i ai att de mult imaginaie. Toat
povestea aceea cu galeonul spaniol! Dac ai fost mai n vrst i ai avea
mai mult experien de via ai fost suspicios imediat. i apoi, un brbat
pe care l cunoteai abia doar de cteva sptmni!
Sir Henry izbucni deodat ntr-un hohot mare de rs i se lovi peste
genunchi.
i-a zis-o de data asta, Raymond. Miss Marple suntei minunat.
Prietenul tu, Newman, biete, avea un alt nume, de fapt mai multe. n
prezent, el nu mai e n Cornwall, ci n Devonshire, la Dartmoor, ca s u mai
exact, pucria la nchisoarea Princetown. Nu l-am prins n legtur cu
afacerea lingourilor de aur furate, ci cnd a vrut s jefuiasc o banc din
Londra. Atunci i-am cercetat trecutul i am descoprit o bun parte din aurul
furat, ngropat n grdina de la Pol House. A fost o idee destul de istea.
De-a lungul ntregii coaste din Cornwall se povestesc ntmplri despre
galeoane scufundate pline cu aur. Asta l-a acoperit pe scafandru i mai trziu
lingourile. Dar un ap ispitor le trebuia i Kelvin era ideal n acest scop.
Newman i-a jucat comedioara foarte bine, i prietenul nostru Raymond, cu
celibritatea sa de scriitor, a reprezentat un martor care nu putea pus sub
acuzare.
Dar urma pneului? Obiect Joyce.
O, mi-am dat seama imediat, drag, dei nu tiu despre maini, zise
Miss Marple. Oamenii schimb cte o roat, tii i-am vzut adesea fcnd
asta i, bineneles, puteau s ia o roat de la camionul lui Kelvin s-o scoat
pe poarta mic dinspre alee, s-o pun la camionul domnului Newman, s ias
cu maina acestuia pe poarta dinspre plaj, s-o umple cu lingourile de aur i
s revin pe cealalt poart; dup aceea, trebuie s adus roata napoi i so plaseze la camionul domnului Kelvin, n timp ce, cred, altcineva l lega pe
domnul Newman ntr-un an. Foarte neconfortabil pentru el i, probabil, a

durat mai mult dect se atepta pn a fost gsit. Mai cred c omul care se
prezentase drept grdinar avea grij de aspectul acesta al afacerii.
De ce spui se prezentase drept grdinar, mtu Jane? O ntreb
Raymond curios.
Ei bine, nu putea s fost un grdinar adevrat, nu-i aa? Zise Miss
Marple. Grdinarii nu lucreaz n lunea de dup Rusalii. Toat lumea tie asta.
Ea zmbi i-i strnse lucrul de mn.
De fapt, acest mic amnunt mi-a dat de gndit, zise ea. Se uit aspru
la Raymond.
Cnd ai o gospodrie, drag, i o grdin proprie o s cunoti aceste
mici amnunte.
VI. Doamna de companie
Acum, doctore Lloyd, zise domnioara Helier, nu tii vreo poveste de
aia de groaz?
Ea i zmbi cu zmbetul acela care seara vrjea publicul la teatru. Jane
Helier era cteodat desemnat ca cea mai frumoas femeie din Anglia i
femei geloase de aceeai profesie cu a ei aveau obiceiul s-i spun una
alteia: Bineneles, Jane, nu este o actri. Nu tie s joace, dac nelegi ce
vreau s spun. Are ns ochii aceia!
i ochii aceia erau n aceast clip xai rugtori asupra doctorului
celibatar, grizonat i mai n vrst care, de cinci ani, ngrijise suferinele celor
din satul St. Mary Mead.
Cu un tic, doctorul i trase vesta (care ncepuse de la o vreme s-i e
neplcut de strmt) i-i revizui amintirile ca s n-o dezamgeasc pe ina
frumoas care i se adresa cu atta ncredere.
Cred, zise Jane vistoare, c mi-ar place s m desft cu o crim n
seara asta.
Splendid, exclam colonelul Bantry, gazda ei. Splendid, splendid. i
rse din toat inima ca un adevrat militar. Ei, Dolly?
Soia sa, rechemat brusc la obligaiile vieii sociale, (ea se gndea cu
ce ori s fac o bordur la primvar) l aprob cu entuziasm.
Sigur c e splendit, zise ea din toat inima, dar fr s priceap.
ntotdeauna mi s-a prut c-i aa.
Chiar, drag? O ntreb btrna Miss Marple i ochii ei sclipir puin.
Nu prea avem poveti care s te noare i cu. Att mai puin crime
n St. Mary Mead, tii domnioar Helier, zise doctorul Lloyd.
M surprindei, interveni sir Henry Clithering. Fostul inspector de la
Scotland Yard se ntoarse ctre Miss Marple. Am neles de la prietena noastr
de aici c St. Mary Mead e un adevrat cuib de crim i vicii.
O, sir Henry! Protest Miss Marple, creia ncepur s i se mbujoreze
obrajii. Sunt sigur c n-am spus niciodat aa ceva. Singurul lucru pe care lam spus e c natura uman este ntr-un sat la fel ca cea din oricare alt
parte, numai c ai prilejul i linitea s-o analizezi mai ndeaproape.
Dar, dumneata n-ai locuit mereu aici, insist Jane Helier, adresnduse n continuare doctorului. Ai fost n tot felul de locuri exotice din lume,
locuri unde se ntmpl attea lucruri!

Aa e, desigur, aprob doctorul Lloyd, gndindu-se disperat. Da,


desigur Da. Ah! Am gsit!
Se rezem n scaun cu un aer de uurare.
S-a ntmplat acum civa ani, aproape uitasem. Dar faptele au fost,
ntr-adevr, foarte stranii, deosebit de stranii. i coincidena din nal, care
m-a pus n posesia cluului, a fost la fel de ciudat. Domnioara Helier i
apropie scaunul de al lui, se ruj i atept nerbdtoare. Ceilali se
ntoarser interesai spre doctor.
Nu tiu dac vreunul dintre dumneavoastr cunoatei Insulele
Canare, ncepu doctorul.
Trebuie s e minunate, opin Jane Helier. Sunt n Mrile Sudului, nui aa? Sau n Mediteran?
M-am oprit acolo n drumul meu spre Africa de Sud, interveni
colonelul. De pe Tenerife ai o privelite frumoas a apusului de soare.
Incidentul despre care am s v povestesc s-a ntmplat n insula
Grand Canare, nu Tenerife. Au trecut muli ani de atunci. Fusesem bolnav i
am fost obligat s renun de a mai practica medicina n Anglia i s plec n
strintate. Am practicat-o, n schimb, n Las Palmas, care este principalul
ora din Grand Canare. Din multe puncte de vedere mi-a plcut foarte mult
viaa acolo. Clima e blnd i nsorit, e un loc excelent pentru not (eu sunt
un nottor nrit) i activitatea portuar m atrgea. Vase din ntreaga lume
acosteaz n Las Palmas. Obinuiam s m plimb de-a lungul digului n
ecare diminea mult mai entuziasmat dect ar face-o o femeie pe o strad
cu buticuri de plrii.
Cum v spuneam, vapoare din toat lumea trag n Las Palmas. Uneori
rmn cteva ore, alteori o zi sau dou. n principalul hotel de acolo,
Metropole, ntlneti oameni de toate rasele i naionalitile psri
cltoare. Chiar i cei care se duc la Tenerife vin de obicei aici i locuiesc
cteva zile, nainte de a traversa spre cealalt insul.
Povestea mea ncepe aici la hotelul Metropole, ntr-o joi sear de
ianuarie. Se dansa i eu mpreun cu un prieten stteam la o msu privind
n jur. Erau civa englezi i de alte naionaliti, dar majoritatea dansatorilor
erau spanioli; cnd orchestra a atacat un tangou, numai vreo ase cupluri de
spanioli s-au dus pe ring. Toi dansau bine i noi i priveam cu admiraie. Cu
deosebire o femeie ne-a atras privirile. nalt, frumoas i supl, se mica cu
graia unei tigrese pe jumtate mblnzit. Avea un aer periculos. I-am spus
asta prietenului meu i el a fost de acord.
Femei ca astea sunt sortite s li se ntmple ceva. Viaa nu trece fr
s le ating.
Frumuseea este, poate, o calitate periculoas, am spus eu.
Nu e vorba numai de frumusee, insist el. Mai e i altceva. Priveteo din nou. O s i se ntmple nite lucruri femeii aceleia, sau altele provocate
de ea. Aa cum am zis, viaa nu o va ignora. Evenimente stranii i
tulburtoare o vor nconjura. E de ajuns s te uii la ea ca s-i dai seama.
Se opri i apoi adug, zmbind:

Aa cum este sucient s le priveti pe cele dou femei de acolo i


s nelegi c nimic ieit din comun nu li s-ar putea ntmpla vreodat
vreuneia dintre ele! Sunt fcute pentru o existen sigur i monoton.
I-am urmrit privirea. Cele dou femei la care fcea referire erau
cltoare ce tocmai sosiser; un vas Holland Lloyd tocmai acostase n port
seara aceea i pasagerii ncepuser s se arate.
Cnd le-am vzut, am neles imediat ce vroia s insinueze prietenul
meu. Erau dou cltoare drgue, tipic englezoaice pe care le gseti n
strintate. Vrsta lor, a zice, era n jur de 40 de ani. Una era blond i
puin, doar puin prea plinu, cealalt era brunet i puin, doar puin, cam
usciv. Cum se spune, se ineau bine, mbrcate decent i sobru n taioare
bine croite, n nici un fel machiate. Aveau aerul acela de siguran linitit
care reprezint dreptul din natere al unei englezoaice bine crescute. Nu era
nimic deosebit la niciuna. Semnau cu miile de surori ale lor. Fr ndoial,
vedeau ceea ce doreau s vad, ajutate de ghidul Baedeker i neinteresate
de altceva n plus. Ele foloseau biblioteca englez i se duceau la biserica
anglican i, probabil, c una sau amndou desenau puin. i aa cum
spusese prietenul meu, nimic tulburtor sau ieit din comun nu li s-ar
ntmplat vreodat niciuneia dintre ele, dei ar putut prea bine s
traverseze jumtate de mapamond. Mi-am ntors din nou privirea la spaniola
graioas cu ochii ei languroi, pe jumtate nchii i i-am zmbit.
Bietele femei, oft Jane Helier. Cred c e aa o prostie c oamenii nui pun n valoare ce au mai bun. Femeia aceea din Bond Street, Valentine, e
ntr-adevr minunat. Audrey Denman se duce la ea; ai vzut-o n The
Downward Step? n rolul colriei din primul act joac excelent. i totui
Audrey are 50 de ani, dac are vreo zi de natere. De fapt, eu tiu c se
apropie de 60.
Continuai, l ndemn doamna Bantry pe doctorul Lloyd. Ador
povestirile despre dansatorii spanioli supli. M face s uit ct de btrn i
gras sunt.
mi pare ru, i ceru scuze doctorul Lloyd. Dar tii, de fapt,
povestea asta nu este despre spaniol.
Nu?
Nu. Prietenul meu i cu mine ne-am nelat. Absolut nimic tulburtor
nu s-a ntmplat cu frumoasa spaniol. S-a cstorit cu un funcionar de la
ociul naval i pn cnd am prsit eu insula a avut cinci copii i e
ngrase foarte mult.
Exact ca ica lui Israel Peters, coment Miss Marple. Cea care a fcut
teatru i avea picioare aa frumoase c i-au dat rolul biatului principal din
pantomim. Toat lumea zicea c n-o s se aleag nimic bun de ea, dar s-a
mritat cu un comis-voiajor i s-a aezat la casa ei n mod splendid.
Paralela cu satul, murmur Sir Henry ncet.
Nu, continu doctorul. Povestea mea este despre cele dou
englezoaice.
S-a ntmplat ceva cu ele? Se exalt domnioara Helier.
S-a ntmplat ceva cu ele i chiar n ziua urmtoare:

Adic? l ncuraj doamna Bantry.


Numai din curiozitate, cnd am ieit n seara aceea, m-am uitat n
registrul hotelului. Le-am gsit numele destul de uor. Domnioara Mary
Barton i domnioara Amy Durrant din Litlle Paddocks, Caughton Weir, Bucks.
Atunci nici nu mi-a trecut prin cap ct de curnd aveam s le ntlnesc pe
purttoarele acelor nume i n ce circumstane tragice.
Pentru a doua zi aranjasem s m duc cu nite prieteni la un picnic.
Urmam s traversm insula cu maina i s lum prnzul ntr-un loc numit
(dup cte mi amintesc, a trecut mult timp de atunci) Las Nieves, un golf
bine adpostit unde puteam s notm dac aveam chef. Am urmat acest
program cu excepia faptului c, plecnd cu ntrziere, ne-am oprit pe drum
pentru picnic i ne-am dus apoi spre Las Nieves s facem o baie nainte de
ceai.
Cum ne-am apropiat de plaj, ne-am dat seama imediat de o imens
agitaie. ntreaga populaie a micului sat prea strns pe rm. Cum ne-au
vzut s-au repezit la main i-au nceput s ne explice emoionai. Spaniola
noastr neind prea bun, mi-au trebuit cteva minute ca s neleg, dar,
pn la urm, am priceput.
Dou dintre doamnele engleze nebune se duseser s noate i una
mersese prea departe i avea diculti. Cealalt s-a ndreptat spre ea i a
ncercat s-o ajute dar puterea o lsase i pe ea, aa nct s-ar necat dac
un brbat n-ar vslit ntr-o barc dndu-i ajutor i salvndo pe cea de-a
doua care nu mai avea multe anse.
De ndat ce am prins nelesul vorbelor, am mpins mulimea la o parte
i m-am grbit spre plaj. La nceput nu le-am recunoscut pe cele dou
femei. Silueta plinu n costumul ei negru din material elastic i cu casca de
baie din cauciuc verde strns pe cap nu-mi trezi nici un semn de
recunoatere cnd se uit n sus speriat. ngenunchiase lng corpul
prietenei sale fcnd nite ncercri de amatorism de respiraie articial.
Cnd i-am spus c sunt doctor, a rsuat uurat, i-am ordonat s se duc
imediat la o csu s i se fac masaj i s i se dea haine uscate. Una din
doamnele din grupul meu a plecat mpreun cu ea. Eu nsumi mi-am dat
osteneala s-o readuc la via pe femeia necat, dar n van. Se vedea ct se
poate de clar c nu mai exista nici o plpire i, n cele din urm, a trebuit, cu
regret, s m dau btut.
I-am regsit pe ceilali n csua pescarului i le-am adus la cunotin
trista veste. Supravieuitoarea era acum mbrcat n propriile ei haine i am
recunoscut-o imediat ca una dintre cele dou cltoare sosite n seara
precedent. Primi trista veste destul de calm i era evident c oroarea
ntregii ntmplri o ocase mai mult dect vreun sentiment puternic
personal.
Biata Amy, spuse ea. Biata, biata Amy. Dorea att de mult s noate
aici. i era o nottoare foarte bun. Nu neleg. Ce credei c ar putut ,
doctore?
Poate vreun crcel. Vrei s-mi spunei exact ce s-a ntmplat?

notam amndou de ctva timp, de douzeci de minute, cred. Apoi,


m-am gndit s m ntorc acas, dar Amy a spus c vrea s se duc s mai
noate o dat. S-a avntat i, deodat, am auzit-o strignd i mi-am dat
seama c cerea ajutor. Am notat ct am putut de repede. Era nc la
suprafa cnd am ajuns la ea, dar s-a agat de mine disperat i amndou
ne-am dus la fund. Dac n-ar venit omul acela cu barca, m-a necat i
eu.
Asta se ntmpl destul de des, am spus eu. Nu e o treab uor s
salvezi un om de la nec.
Mi se pare att de ngrozitor, continu domnioara Barton. Am sosit
abia ieri, ne bucuram att de mult de soare i de mica noastr vacan. i
acum s se ntmple Tragedia asta.
I-am cerut, apoi, amnunte despre femeia noastr, explicndu-i c am
s fac tot ce pot pentru ea, dar c autoritile spaniole vor cere toate
informaiile. Mi le-a dat pe loc.
Moarta, Amy Durrant, era dama de companie i venise la ea cu cinci
luni n urm. Se mpcaser foarte bine, dar domnioara Durrant povestise
puin despre rudele sale. Rmsese orfan de mic, fusese crescut de un
unchi i i ctiga propia sa existen de la vrsta de 21 de ani.
i aa s-a ntmplat, continu doctorul. Se opri i spuse din nou, dar,
de data asta, pe un ton de ncheiere:i aa s-a ntmplat.
Nu neleg, zise nedumerit Jane Helier. Asta-i tot? Adic, e foarte
tragic, cred, dar nu em rog, nu e ce numesc de groaz.
Cred c mai urmeaz ceva, spuse sir Henry.
Da, recunoscu doctorul Lloyd, mai urmeaz. Vedei, chiar atunci, era
un lucru ciudat. Sigur c i-am chestionat pe pescari n legtur cu ceea ce
vzuser. Ei au fost martori. <
i o ranc povesti ceva cu totul aiurea. Nu i-am acordat atenie
atunci, dar mi-a revenit, mai trziu, n memorie. Ea insista, tii c
domnioara Durrant nu s-a aat n dicultate cnd a strigat. Cealalt a notat
spre ea i, potrivit acestei martore, i-a inut n mod intenionat, capul
domnioarei Durrant n ap. Dup cum spuneam, nu i-am dat atenie. Era o
poveste att de fantastic i lucrurile astea par att de deosebite dinspre
rm. Domnioara Barton s-ar putut s ncerce s-o fac pe prietena sa s-i
piard cunotina, dndu-i seama c aceasta din urm agndu-se cuprins
de panic ar provocat necul amndurora. Vedei, dup spaniola aceea,
prea ca i cum, ei bine, ca i cum domnioara Barton ncercase, n mod
intenionat, s-i nece nsoitoarea.
Cum v spuneam, am acordat foarte puin atenie acestei poveti la
vremea respectiv. Mi-am amintit de ea mai trziu. Marea noastr dicultate
a fost s gsim ceva n legtur cu femeia aceasta, Amy Durrant. Prea S nu
aib nici un fel de rude. Domnioara Barton i cu mine ne-am uitat mpreun
prin lucrurile ei. Am descoperit o adres i am scris acolo, dar s-a dovedit a
doar o camer pe care o nchiriase pentru a-i ine lucrurile. Proprietreasa
nu tia nimic, o vzuse doar cnd venise dup camer. Atunci, domnioara
Durrant remarcase c-i plcuse ntotdeauna s aib un loc care s spun c-i

al ei i la care s se ntoarc n orice clip. Erau vreo dou piese de mobil


veche, cteva numere legate de reproduceri i un geamantan plin de
cupoane de materiale, dar nici un obiect personal. i spusese proprietresei
c tatl i mama i murise n India cnd era mic i c fusese crescut de un
unchi reverend, dar nu menionase cu care dintre prini era frate, aa c
numele nu ne putea ghida nicieri.
Nu era propriu zis un mister, ci pur i simplu insucient. Trebuie s
existe multe femei singure, mndre i reinute, n aceeai situaie. Erau vreo
dou fotograi printre lucrurile ei din Las Palmas destul de vechi i fanate i
acestea fuseser tiate ca s intre n rame, aa c nu era numele niciunui
fotograf pe ele i mai era o fotograe veche fcut prin daghereotepie6 care
ar putut aparine mamei sau, mai probabil, bunicii ei.
Domnioara Barton primise dou referine despre ea. Una o uitase,
cellalt nume i-l reaminti cu greu. Se dovedi a cel al unei doamne, acum n
strintate, plecat n Australia. I s-a scris. Desigur, a durat foarte mult timp
pn a venit rspunsul ei i pot spune c atunci cnd a sosit nu ne-a fost de
prea mare ajutor. Scria c domnioara Durrant fusese dama ei de companie,
ct se poate de ecient, c era femeie foarte ncnttoare, dar c nu tia
nimic despre afacerile sau relaiile sale particulare.
Deci, nu era, ca s zic aa, de fapt, nimic neobinuit. Erau doar dou
lucruri care nu-mi ddeau pace. Aceast Amy Durrant, despre care nu se tia
nimic, i povestea ciudat a spaniolei. Da, i-am s adaug un al treilea lucru:
cnd m-am aplecat pentru prima dat asupra trupului necatei, iar
domnioara Barton se ndrepta spre csue, ea ntoarse capul. Expresia de pe
faa ei nu pot s-o descriu dect ca ind de adnc ngrijorare un fel de
nesiguran speriat care s-a ntiprit n memoria mea.
Atunci nu m-a izbit ca ind ceva neobinuit. Am pus-o pe seama
teribilei amrciuni n legtur cu prietena sa. Dar, tii, mai trziu mi-am dat
seama c ele nu se aau n asemenea relaii. Nu exist un ataament deviat
ntre ele, nici jale profund. Domnioara Barton inuse la Amy Durrant i a
fost ocat de moartea ei asta era tot.
Dar, atunci, de ce acea teribil adnc ngrijorare? ntrebarea asta mi
revenea mereu. Nu m nelasem n legtur cu acea privire. i, aproape
mpotriva voinei mele, un rspuns ncepu s se nripe n mintea mea. S
presupunem c povestea martorei spaniole era adevrat; s presupunem c
Mary Barton, cu bun tiin i cu snge rece, ncercase s-o nece pe Amy
Durrant. Reuete s-o in sub ap n timp ce se preface c-o salveaz. La
rndul ei este salvat de o barc. Se a pe o plaj goal foarte ndeprtat.
i atunci apar eu ultimul lucru la care se atepta. Un doctor! i un doctor
englez! tie prea bine c oamenii care au stat n ap mult mai mult dect
Amy Durrant au fost readui la via prin fespiraie articial. Dar ea trebuie
si joace rolul, s plece i s m lase singur cu victima sa. i cnd se
ntoarce, ca s arunce ultima privire, o adnc ngrijorare apare pe faa sa. i
va reveni Amy Durrant i va povesti ceea ce tie?
O! Exclam Jane Helier. Acum m nor.

Vzut din acest unghi, ntreaga afacere prea mai sinistr i


personalitatea damei de companie devenea mai misterioas. Cine era Amy
Durrant? De ce ea, o dam de companie pltit, nensemnat, s e ucis de
stpna ei? Ce se ascundea n spatele acelui not fatal? Fusese angajat de
Mary Barton numai cu cteva luni nainte. Mary Barton o dusese n
strintate i chiar n ziua dup acostarea vasului tragedia avusese loc. i
amndou erau englezoaice drgue, obinuite, ranate! Totul mi se prea
fantastic i mi-am spus c-mi lsasem imaginaia s-o ia razna.
N-ai fcut nimic, atunci? ntreb domnioara Helier.
Drag domnioar, ce puteam face? Nu aveam nici o dovad.
Majoritatea martorilor susineau varianta domnioarei Barton. mi
construisem propriile mele bnuieli pe o expresie pasager pe care mi-a
putut-o doar imagina. Singurul lucru pe care l-am putut face, i l-am dus la
ndeplinire, a fost acela de a avea grij ca s se ntreprind cele mai
amnunite cercetri privitoare la rudele damei de companie. Cu urmtorul
prilej, cnd m-am aat n Anglia, m-am dus chiar s-i fac o vizit
proprietresei camerei ei, cu rezultatele pe care vi le-am relatat.
Dar simeai c ceva nu era n regul, zise Miss Marple.
Doctorul Lloyd ddu din cap aprobnd-o.
Mi-era cam jen c puteam gndi astfel. Cine eram eu ca s-o
suspectez pe aceast englezoaic drgu, cu maniere plcute, de o crim
feroce comis cu snge rece? Mi-am dat osteneala s u ct se poate de
cordial cu ea n timpul scurtului su sejur pe insul. Am ajutat-o la autoritile
spanilole. Am fcut tot ce-am putut ca britanic s-mi ajut un compatriot aat
ntr-o ar strin; i totui, sunt convins c tia c o suspectez i nu-mi
plcea de ea.
Ct timp a rmas acolo? ntreb Miss Marple.
Cred c vreo dou sptmni. Domnioar Durrant a fost ngropat
acolo i, cam dup vreo zece zile, stpna ei s-a ntors cu un vas n Anglia.
ocul o suprase att de mult nct simea c nu mai putea petrece iarna
acolo aa cum plnuise. Asta a spus.
Prea s e suprat? ntreb Miss Marple.
Doctorul ezit.
Ei bine, nu tiu ca asta s-i afectat cumva nfiarea, zise el
prudent.
Nu s-a ngrat, de pild? ntreb Miss Marple.
tii, curios faptul c spunei asta. Acum cnd stau i m gndesc la
ce-a fost, cred c avei dreptate. Ea Da, ea prea s se ngrae.
Ce oribil, exclam Jane Helier tresrind. E ca i cum E ca i cum teai ngr din sngele victimei tale.
i totui, pe de alt parte, s-ar putea s-o nedreptesc, continu
doctorul Lloyd. Ea a spus cu siguran ceva nainte de a pleca ce se referea la
cu totul altceva. Ar putea , cred c sunt, contiine care se dezvolt foarte
ncet, crora le trebuie ceva timp ca s se trezeasc i s-i dea seama de
enormitatea faptei comise.

Era n seara dinaintea plecrii ei din Canare. M-a invitat s m duc s-o
vd i mi-a mulumit foarte clduros pentru tot ceea ce fcusem ca s-o ajut.
Eu, bineneles, am bagatelizat totul, spunnd c fusese ct se poate de
resc n acele mprejurri i aa mai departe. Urm o pauz, dup care mi
puse brusc o ntrebare.
Credei c are uneori cineva vreo justicare s-i Iac dreptate de
unul singur?
I-am rspuns c era o ntrebare dicil, dar c, n general, credeam c
nu. Legea este lege i trebuie s ne lsm ghidai de ea.
Chiar cnd legea e neputincioas?
Nu prea pot s neleg.
E greu de explicat, dar un om ar putea face ceva care este
considerat absolut greit Care este considerat chiar o crim pentru un
motiv bun i raional.
I-am rspuns cu rceal c, probabil, i ali criminali se gndiser aa,
la vremea lor i ea a dat napoi.
Dar e oribil, murmur ea. Oribil.
i apoi, schimbndu-i tonul, m-a rugat s-i dau ceva s doarm.
Nu fusese n stare s se odihneasc bine de cnd, ezit, de la ocul
acela teribil.
Suntei sigur c sta este motivul? Nu-i nimic care s v
ngrijoreze? Ceva care s v obsedeze?
S m obsedeze? Ce-ar putea s m obsedeze?
Vorbea suprat i bnuitoare.
Grija este o cauz a insomniei cteodat, i-am spus ntr-o doar.
Pru s mediteze puin.
V referii la grija n privina viitorului sau la nelinitea alimentat de
trecut, cel care nu poate schimbat?
La amndou.
Numai c n-ar avea nici un rost s-i faci griji n privina trecutului.
Nu-l poi aduce napoi. O! Ce rost are? Nu trebuie s te gndeti. Nu trebuie
s te gndeti.
I-am prescris nite somnifere uoare i mi-am luat la revedere. Am
plecat tot gndindu-m la cuvintele care le pronunasem: Nu-l poi aduce
napoi Ce? Sau pe cine?
Cred c ultima ntrevedere m-a pregtit ntr-un fel pentru ceea ce avea
s urmeze. Nu m-am ateptat, bineneles, dar cnd s-a ntmplat, nu m-a
surprins. Deoarece nelegei, Mary Barton mi s-a prut tot timpul ca o femeie
cu o contiin, nu o pctoas slab, ci o femeie cu convingeri, care aciona
potrivit lor i care nu ceda att timp ct nc mai credea n ele. Mi-am
imaginat c la ultima noastr convorbire ea ncepuse s se ndoieasc de
propriile sale convingeri. tiu c vorbele sale mi-au sugerat c ea simea
primele mpunsturi slabe ale celei care pustiete suetul teribil
remucarea.
Lucrul s-a ntmplat n Cornwall, ntr-o mic staiune balnear, cam
lipsit de vizitatori n aceea parte a anului. Trebuie s fost, ia s vd, n

martie trecut. Am citit n ziare. O doamn locuia la un mic hotel de acolo pe


nume Barton. Era foarte ciudat i avea o purtare cu totul deosebit. Toat
lumea observase asta. Toat noaptea umbla pin camer, vorbind de una
singur, nelsndu-i pe vecinii si s doarm. ntr-o zi fcuse o vizit vicarului
i-i spusese c are de mprtit o comunicare de cea mai mare importan.
Spunea c-ar comis o crim. Apoi, n loc s continue, s-a ridicat brusc i a
promis c va reveni ntr-o alt zi. Vicarul a considerat c era uor slab de
nger i nu a luat n serios autoacuzarea ei.
Chiar a doua zi diminea s-a descoperit c lipsete din camer. S-a
gsit un bilet adresat anchetatorului deceselor suspecte. Scria aa: Am
ncercat s vorbesc ieri cu vicarul, s-i mrturisesc totul, dar nu mi s-a
permis. Ea nu m ls. Pot s ndrept lucrurile numai ntr-un singur fel o
via pentru o via; i viaa mea trebuie s se termine la fel ca a ei. i eu
trebuie s m nec n mare. Credeam c am vreo justicare. Acum vd c n-a
fost aa. Dac doresc ca Amy s m ierte, trebuie s m duc la ea. Nimeni s
nu e nvinuit de moartea mea.
Mary Barton.
Hainele ei au fost gsite pe plaj ntr-un loc retras i prea clar c se
dezbrcase acolo i c notase hotrt n largul mrii, unde se tie ct de
periculos e curentul care mtur coasta.
Cadavrul nu a fost gsit, dar dup un interval de timp s-a presupus
ocial c a decedat. Era o femeie bogat, averea ei ridicndu-se la o sut de
mii de lire. Pentru c murise fr s lase vreun testament, totul a revenit
rudelor celor mai apropiate o familie de veri din Australia. Ziarele au fcut
referine discrete la tragedia din insulele Canare, lansnd teoria c moartea
domnioarei Durant i afectase creierul prietenei sale. La anchet s-a dat
verdictul obinuit de sinucidere din nebunie temporar.
i aa cortina cade peste tragedia domnioarelor Amy Durant i Mary
Barton.
Urm o lung pauz i Jane Helier se revolt spunnd:
O, dar nu trebuie s v oprii aici, tocmai n punctul cel mai
interesant. Continuai.
Vedei, domnioar Helier, sta nu e un serial. Asta-i via adevrat.
i viaa adevrat se oprete acolo unde vrea.
Dar, nu vreau s Zise Jane, vreau s tiu.
De acum trebuie s ne folosim minile noastre, domnioar Helier, i
explic sir Henry. De ce Mary Barton i-a ucis dama de companie? Asta-i
problema pe care ne-o d de rezolvat doctorul Lloyd.
O, bine, zise domnioara Helier, ar putut s-o omoare dintr-o
mulime de motive. Adic O, nu tiu. Ar putut-o clca pe nervi, sau ar
devenit geloas, dei doctorul Lloyd nu menioneaz nici un brbat, dar,
totui, plecarea cu vasul acela Ei bine, tii ce spune toat lumea despre
vapoare i cltorii pe mare.
Domnioara Helier se opri, rsund din greu i celor prezeni li se pru
c exteriorul ncnttorului cap al Janei era n mod clar superior interiorului.

Mi-ar place s expun o mulime de motive, ncepu doamna Bantry.


Dar cred c-am s m rezum la unul. Ei bine, cred c tatl domnioarei Barton
i nsuise toat averea ruinndu-l pe tatl fetei Amy Durant, aa c Amy s-a
hotrt s se rzbune. O, nu, totul e invers. Ce plicticos! De ce stpna
bogat s-i omoare biata sa dam de companie? Am greit. Domnioara
Barton avea un frate mai tnr care s-a mpucat din dragoste pentru Amy
Durant. Domnioara Barton atept momentul potrivit. Amy i caut o slujb.
Domnioara Barton o angajeaz ca dam de companie i o duce n Canare
unde se rzbun. Cum vi se pare?
Excelent, zise sir Henry. Numai c noi nu tim c domnioara Barton
s avut vreodat un frate mai mic.
Deducem asta, l contr doamna Bantry. Dac nu a avut un frate mai
mic, atunci nu exist nici un motiv. Aa c trebuie s avut un frate. nelegi,
Watson?
Totu-i foarte bine, Dolly, o liniti soul ei, dar e numai o variant.
Bineneles c da, l aprob doamna Bantry. Tot ce putem face e s
ghicim. N-avem nici un clu. Continu, drag, ghicete i tu.
Pe cuvntul meu, nu tiu ce s zic. Dar cred c e ceva n prerea
domnioarei Helier c s-ar dondnit pentru un brbat. Uite ce e, Dolly, era
probabil vreun nalt prelat. Amndou trebuie s-i brodat vreun vemnt de
preot sau cam aa ceva i el l-a purtat nti pe cel fcut de femeia Durant. M
bazez pe asta, a fost ceva de soiul sta. Vedei cum la sfrit s-a dus la un
reverend. Femeile astea i pierd toate capul cnd vd un preot frumos. Auzi
de astea tot timpul.
Cred c ar trebui s-mi prezint explicaia puin mai subtil, zise sir
Henry, dei admit c este numai o supoziie. Presupun c domnioara Barton
a fost ntotdeauna bolnav mental. Exist mai multe cazuri ca acesta dect
v-ai imagina. Mania ei s-a ntrit tot mai mult i-a nceput s cread c e de
datoria ei s elimine din lume anumite persoane probabil ceea ce se
numete femei nefericite. Nu prea multe se tiu despre trecutul domnioarei
Durant. Aa c este foarte posibil ca ea s avut un trecut unul nefericit.
Domnioara Barton a de asta i hotrete exterminarea. Mai trziu,
justicarea actului ei ncepe s-o urmreasc i ea este copleit de
remucare. Sfritul ei dovedete c e complet trsnit. Acum, spunei-mi
dac suntei de acord cu mine, Miss Marple.
M tem c nu, sir Henry, i zmbi, scuzndu-se Miss Marple. Cred c
sfritul ei dovedete c a fost o femeie foarte inteligent i responsabil.
Jane Helier o ntrerupse cu un uor ipt.
O! Am fost aa de proast. Pot s mai ghicesc o dat? Sigur c
trebuie s fost asta. antaj! Dama de companie o antaja. Numai c nu vd
de ce Miss Marple spune c-a fost inteligent din partea ei s se sinucid. Nu
neleg deloc.
Ah! Glumi sir Henry. Vedei, Miss Marple a cunoscut un caz similar n
St. Mary Mead.

ntotdeauna rdei de mine,sir Henry, i repro Miss Marple. Trebuie


s mrturisesc c-mi reamintete, doar puin de btrna doamn. Ea lua
pensia de btrnee pentru trei btrne moarte n diferite parohii.
Mi se pare o crim ct se poate de complicat i inventiv, mrturisi
sir Henry. Dar mi se pare c nu arunc nici o lumin asupra problemei noastre
actuale.
Sigur c nu, l aprob Miss Marple. Dumneavoastr nu vi se pare. Dar
unele familii erau foarte srace i pensia de btrnee era o mare binefacere
pentru copii. tiu c e dicil pentru cineva de afar s neleag. Dar ceea ce
vroiam s spun, de fapt, este c totul i s-a ntmplat unei btrne care era
asemenea tuturor btrnelor.
Poftim? ntreb sir Henry ncurcat.
ntotdeauna explic lucrurile aa de prost. Ceea ce vreau s spun e
c atunci cnd doctorul Lloyd le-a descris prima dat pe cele dou femei, el
n-a tiut ce e ecare i cred c nimeni din hotel nu i-a dat seama. Ar
remarcat, desigur, dup vreo zi sau dou, dar exact n ziua urmtoare una din
cele dou s-a necat, i dac cea care a rmas a spus c-i domnioara Barton,
cred c nu i-ar trecut niciodat prin cap cuiva c ea s-ar putut s nu e.
V gndii O, neleg, zise sir Henry ncet.
Este chiar resc s te gndeti la asta. Draga doamn Bantry a
nceput n felul acesta chiar adineauri. De ce stpna bogat i-ar ucis
brava ei doamn de companie. E mult mai probabil ca s se ntmpla
invers. Vreau s zic C aa se ntmpl lucrurile.
Chiar? Se ntreb sir Henry. M ocai.
Dar, desigur, continu Miss Marple, ea trebuie s poarte hainele
domnioarei Barton i acestea i erau probabil puin cam strmte, aa nct,
dup nfiarea ei general, prea ca i cum se ngrase puin. De aceea
am pus ntrebarea. Un brbat se gndete cu siguran c doamna s~a
ngrat i nu c hainele s-au strmtat, dei nu prea m expun foarte clar.
Dar dac Amy Durrant a ucis-o pe domnioara Barton, ce a ctigat
ea prin asta? ntreb doamna Bantry. Nu putea s in secretul o venicie.
L-a inut nc vreo lun sau cam aa ceva, sublinie Miss Marple. i n
timpul sta cred c a cltorit, inndu-se la distan de oricare ar putut so recunoasc. Asta ara vrut s neleg cnd am spus c o doamn de o
anumit vrst seamn cu cele asemenea ei. mi nchipui c fotograa de
pe paaportul ei nu a fost niciodat luat n seam tii cum sunt
paapoartele. i apoi, n martie s-a dus n locul acela din Cornwall i a nceput
s se poarte ciudat, s atrag atenia asupra sa, pentru ca atunci cnd
oamenii i-au gsit hainele pe plaj i i-au citit ultima scrisoare, ei s se
gndeasc la concluzia obinuit.
Care anume? ntreb sir Henry.
Nici un cadavru, zise Miss Marple ferm. Asta-i lucrul care v sare n
fa dac n-ar attea eacuri care s v duc n eroare, inclusiv sugestia cu
fcutul pe nebuna i remucarea. Nici un cadavru. Acesta este adevratul
fapt semnicativ.

Vrei s spunei Interveni doamna Bantry, vrei s spunei c n-a


avut nici o remucare? C nu a fost, c nu s-a necat?
Ea nu! Zise Miss Marple. Iar aduc vorba despre doamna Trout.
Doamna Trout era foarte bun la inventat lucruri, dar eu i-am venit de hac. i
eu pot s vd prin domnioara Barton a dumneavoastr o femeie roas de
remucri. S se nece? A plecat n Australia, dac m mai pricep la ghicit.
V pricepei, Miss Marple, declar admirator doctorul Lloyd. Fr
ndoial, c v pricepei. Din nou m-a luat prin surprindere. M-ai putut
dobor cu o pan, n ziua aceea la Melbourne.
La aceasta v-ai referit cnd ai vorbit despre o coinciden nal.
Doctorul Lloyd ddu armativ din cap.
Da, a fost chiar un ghinion pentru domnioara Barton Sau
domnioara Amy Durrant, ori cum vrei s-i spunei. M-am mbarcat pentru o
vreme ca doctor pe o nav i acostnd n Melbourne, prima persoan pe care
am vzut-o, cnd m plimbam pe strad, a fost doamna care crezusem c sa necat n Cornwall. i-a dat seama c jocul se sfrise, n ceea ce m privea,
aa c a fcut un lucru ndrzne mi-a mrturisit totul. O femeie curioas
creia i lipsea complet, cred, simul moral. Era cea mai mare dintr-o familie
de nou persoane, ngrozitor de srac.
Ceruser odat ajutor verioarei lor bogate din Anglia, dar fuseser
respini deoarece domnioara Barton se certase cu tatl lor. Aveau nevoie
disperat de bani, pentru c cei trei frai mai mici erau fragili i necesitau
tratament medical costisitor. Atunci Amy Barton se prea c se hotrse s
pun n aplicare planul ei de a ucide cu snge rece. A plecat spre Anglia,
pltindu-i drumul cu banii pe care-i ctiga ca guvernant a unor copii. A
obinut slujba de dam de companie domnioarei Barton, pretinznd c se
numete Amy Durrant. A nchiriat o camer i a pus nite mobil n ea, ca
si creeze un fel de personalitate a ei. Planul cu necul a fost o inspiraie de
moment. Atepta un anumit prilej s se prezinte. Apoi, a nsemnat nalul
dramei, s-a ntors n Australia i la timpul potrivit ea, fraii i surorile ei i-au
motenit banii domnioarei Barton ca cele mai apropiate rude.
O crim foarte ndrznea i chiar perfect zise sir Henry. Aproape
crim perfect dac ar fost domnioara Barton care ar murit n Canare,
bnuiala ar czut asupra fetei Amy Durrant i legtura ei cu familia Barton
ar putut descoperit; dar schimbarea de identitate i dubla crim, cum ai
putea-o numi, au ndeprtat orice urm. Da, aproape crim perfect.
Ce s-a ntmplat cu ea? ntreb doamna Bantry. Ce ai fcut n
aceast problem doctore Lloyd?
M-am trezit ntr-o situaie foarte curioas, doamn Bantry.
Ca dovezi, aa cum le presupune legea, aveam foarte puine. n acelai
timp, erau anumite semne clare, pentru mine ca medic, c orict de tare i
viguroas n aparen, doamna nu era destinat s triasc mult pe lumea
aceasta. M-am dus acas la ea i am vzut restul familiei o familie
ncnttoare, devotat surorilor celei mai mari i fr s aib nici cea mai
mic idee ea ar putut condamnat de comiterea unei crime. De ce s le
aduc nenorocire cnd nu puteam dovedi nimic. Mrturisirea, pe care mi-o

fcuse doamna, n-a fost auzit de altcineva. Am lsat Natura s-i urmeze
cursul. Domnioara Amy Barton a murit ase luni mai trziu dup ce m-am
ntlnit cu ea. M-am ntrebat adesea dac a fost fericit i lipsit de remucri
pn la sfrit.
Sigur c nu, spuse doamna Bantry.
Aa cred, ntri Miss Marple. Doamna Trout a fost.
Jane Helier se cutremur puin.
Vai, zise ea. E foarte, foarte palpitant. Nu prea neleg acum cine pe
cine a necat. i cum de a ajuns doamna Trout n povestea asta.
N-a ajuns, drag, o liniti Miss Marple. Ea a fost doar o persoan, o
persoan nu prea drgu din sat.
O! Se lmuri Jane. n sat. Dar niciodat nu se ntmpl nimic n sat,
nu-i aa? Oft. Sunt sigur c n-a avea minte de loc dac a tri ntr-un sat.
VII. Cuibul de viespi.
John Harrison iei din cas i se opri pe teras o clip pentru a se uita la
grdin. Era un om nalt, cu faa supt, cadaveric. nfiarea sa obinuit
era posomort, dar cteodat, ca acum, de pild, cnd asprimea trsturilor
i se pierdea ntr-un surs uor, faa i se lumina i devenea atrgtoare.
John Harrison i ndrgea grdina i aceasta nu artase niciodat att
de bine ca n acea sear trist, apstoare, de august. Trandarii agtori
erau nc frumoi, glicina parfuma aerul.
Un scrit scurt, binecunoscut, l fcu s-i mute privirile. Cine putea
s intre acum pe poarta grdinii? Rmase nmrmurit, fr s poat spune
vreun cuvnt cteva clipe, ntruct brbatul, ce pea grav pe alee, era
ultimul pe care s-ar ateptat s-l vad n acest col al lumii.
Extraordinar, de necrezut! Izbucni Harrison n cele din urm.
Monsieur Poirot!
Era ntr-adevr cunoscutul detectiv Hercule Poirot, al crui renume se
dusese n toat lumea.
Da, spuse acesta. Chiar eu! Mi-ai spus cndva c dac m au pe
aceste meleaguri s vin s v vd. V-am ascultat i, deci, iat-m!
Sunt ncntat! Luai loc, v rog. S bem ceva! Spuse Harrison.
Art cu mna spre o mas de pe teras, ncrcat cu tot felul de
sticle.
Mulumesc, spuse Poirot cufundndu-se ntr-un fotoliu din nuiele.
Sirop cred c nu avei, dar a lua doar un pahar cu sifon, fr wisky. i
adaug pe un ton patetic, n timp ce i se punea paharul lng' el: Vai,
mustile mele s-au umezit. E aa de cald!
i ce v aduce prin acest col linitit? Vrei s v odihnii, nu-i aa?
Nu, mon ami, treburi!
Treburi? ntr-un loc care v este att de peste mn?
i de ce nu? Doar nu-toate crimele se comit n marile centre
aglomerate. Ce credei?
Avei dreptate, cred c am fcut o remarc stupid. Dar despre ce
crim este vorba? Sau poate c nu mi-e ngduit s ntreb.
Dimpotriv, m bucur c m ntrebai.

Harrison l privi nedumerit. I se prea c era, ceva neobinuit n


comportarea sa.
Deci, v ocupai de un caz grav. Vrei s spunei
Crim.
Hercul Poirot pronun acest cuvnt pe un ton att de grav, nct
Harrison rmase descumpnit. Detectivul l privea int, ntr-un fel care i se
prea din nou neobinuit i care l stingherea. n cele din urm, i lu inima
n dini:
Dar n-am auzit de nici o crim.
Cred, zise Poirot. Nici n-aveai cum.
i cine a fost omort?
Nimeni nc.
Cum adic?
Vedei, de aceea v-am spus c nu aveai cum s auzit. Cercetez o
crim care n-a fost nc svrit.
Ascultai, cred c glumii.
Ctui de puin! Nu credei c e mai bine ca o crim s e cercetat
nainte de a comis? n acest fel poate mpiedicat.
i credei c o crim e pe punctul de a svrit aici? Nu, e
imposibil!
Hercule Poirot nu ddu atenie exclamaiei gazdei sale.
n afar de cazul n care noi vom reui s o mpiedicm.
Noi?
Da, noi. Vreau s spun c am nevoie de ajutorul dumneavoastr.
De aceea ai venit?
Ochii lui Poirot se aintir din nou asupra lui Harrison cu aceeai
gravitate tulburtoare.
Am venit aici, monsieur Harrison, n primul rnd indc-mi suntei
simpatic.
Apoi, renunnd la tonul grav de pn atunci, adug ca ntr-o doar:
Vd c avei acolo un cuib de viespi. De ce nu-l distrugei?
Neateptata schimbare a subiectului l fcu pe Harrison s se ncrunte
ncurcat.
Da, tocmai am de gnd s fac acest lucru. Adic nu eu, ci tnrul
Langton. Cred c v reamintii de Claude Langton. L-ai cunoscut odat, cnd
eram mpreun.
Da, da, zise Poirot. i cum vrea s-l distrug?
Cu petrol. Vine n seara asta cu pompa lui, care-i mai mare dect a
mea.
i alt mijloc nu mai exist? ntreb Poirot. Cu cianur de potasiu, de
exemplu.
Harrison l privi surprins.
Da, dar e o treab periculoas. E foarte riscant s ii aa ceva n
cas.
Poirot ddu din cap n semn de ncuvinare:
O otrav groaznic.

Bun doar dac vrei s scapi de soacr, ncerc Harrison s


glumeasc.
Poirot rmase ns mai departe grav.
i suntei absolut sigur c acest monsieur Langton va folosi doar
petrol?
Absolut sigur! Dar, de ce?
Pentru c m cam ndoiesc. Am fost azi dupamiaz la farmacia din
Barchester i pentru ceea ce am cumprat a trebuit s semnez n registrul de
substane otrvitoare. i cu aceast ocazie am putut vedea c nregistrarea
precedent era semnat de Claude Langton, care cumprase nite cianur de
potasiu.
Harrison holb ochii uluit.
Mi se pare ciudat. Chiar zilele trecute, Langton spunea c nici nu-i
trece prin cap s foloseasc o asemenea otrav. De altfel era scandalizat c
se vinde pentru astfel de scopuri.
Pbirot se uita distrat la trandari i vocea sa deveni foarte blnd cnd
ntreb:
V e simpatic Langton?
Acesta tresri. Se vedea bine c ntrebarea l luase prin surprindere.
Mda Da. Desigur. Mi-e simpatic. De ce nu?
M ntrebam doar, spuse Poirot calm, dac v e simpatic cu adevrat
i dac i dumneavoastr i suntei simpatic lui.
Unde vrei s ajungei, monsieur Poirot? Nu pot s neleg de loc ce
este n mintea dumneavoastr.
Aadar am s v vorbesc deschis. Suntei logodit, monsieur Harrison.
O cunosc pe domnioara Molly Deane, o tnr frumoas, plin de farmec.
Dar tii prea bine c mai nainte a fost logodit cu Claude Langton i i-a dat
cu piciorul pentru dumneavoastr.
Harrison ddu din cap aprobator.
Nu v ntreb ce motive a avut s fac acest lucru. Poate c a fost
ndreptit. Dar nu e prea greu s presupun c Langton n-a uitat i nu a
iertat lovitura primit.
V nelai, monsieur Poirot. Jur c v nelai. Langton e un sportiv,
ia lucrurile brbtete i a continuat s poarte uimitor de frumos, chiar
prietenete cu mine.
i asta nu v ocheaz? Ai folosit cuvntul uimitor, dar
dumneavoastr niv nu prei de loc uimit.
Ce vrei s spunei, monsieur Poirot?
Vreau s spun c un om este n stare s-i ascund ura pn sosete
momentul potrivit.
Ura? Harrison izbucni n hohote de rs.
Da, dumneavoastr englezii suntei mult prea ncreztori. Nu putei
admite c n mintea unor oameni simpatici, cumsecade cum sunt sportivii i
alii pot ncoli, totui, gnduri rele. De aceea, v pierdei viaa n situaii care
n-ar trebui s v duc la moarte.

Deci, m avertizai. M punei n gard mpotriva lui Langton. De


aceea ai venit.
Poirot nu rspunse dect cu o nclinare a capului.
Trebuie s i nebun, monsieur Poirot. Iertai-m c v vorbesc
astfel, dar suntem n Anglia. Aici lucrurile nu se petrec aa cum v nchipuii
dumneavoastr. Candidaii la cstorie dezamgii nu tabr pe oameni s-i
njunghie sau s-i otrveasc. Ct despre Langton, n-ar n stare s se ating
nici de o musc.
Viaa mutelor nu m privesc, rspunse Poirot cu acelai calm.
Armai n adevr c Langton n-ar n stare s se ating nici de o musc, dar
uitai c e gata s ucid cteva mii de viespi chiar n seara asta. Harrison
rmase tcut. Poirot se ridic agitat i se apropie de el, i puse mna pe umr
i l zgli puternic:
Trezii-v iubite prietene! Deschidei ochii mari n jurul
dumneavoastr! Uitai-v la viespile acelea care se ntorc linitite la cuibul
lor! N-are cine s le spun c n seara asta vor ucise. Pentru mine crima
constituie obiectul ocupaiei mele. i m ocup de ea, att nainte, ct i dup
ce s-a svrit. La ce or vine Claude Langton?
La ora nou. Dar v rog s m credei
tiu, tiu ce vrei s spunei: n-ar n stare, n-ar putea i aa mai
departe. n orice caz, am s revin la ora nou. Are s m amuze s asist la
distrugerea cuibului de viespi. Un alt sport englezesc de-al dumneavoastr.
Nu mai atept nici un rspuns i porni n grab pe alee spre poarta grdinii.
Ajuns n strad i ncetini paii. Era tulburat, agitat, stpnit de un
presentiment sumbru. Se uit la ceas: opt i zece minute.
Peste trei sferturi de or. Nu tiu dac are vreun rost s mai atept.
Se gndi c ar mai bine s se ntoarc, dar porni agale spre sat.
Mai erau doar cteva minute pn la ora nou, cnd se apropie din nou
de poarta grdinii. Era o sear senin, linitit. Doar o adiere uoar cltina
ncet frunzele copacilor. Dar linitea era sinistr, amenintoare, prnd s
prevesteasc o furtun.
La un moment dat, poarta grdinii se deschise cu un scrit uor i
Claude Langton iei n strad. Cnd ddu cu ochii de Poirot tresri:
A, dumneavoastr? Bun seara.
Bun seara, monsieur Langton. Ai plecat destul de repede. Langton
i holb ochii mari.
Nu tiu ce vrei s spunei.
Ai distrus cuibul de viespi?
Nu, nu l-am distrus.
Ah, spuse Poirot cu blndee, deci nu l-ai distrus. Atunci ce ai fcut?
Am stat puin de vorb cu domnul Harrison. Dar v rog s m iertai,
sunt grbit. Nu bnuiam c am s v ntlnesc.
Da, am ceva treburi pe aici.
Bine, l gsii pe domnul Harrison pe teras. Pe mine v rog s m
iertai.

Se ndeprt n grab. Poirot l urmri cu privirea. Un tnr chipe, cu


micri repezi, nervos.
Deci am s-l gsesc pe Harrison pe teras. Da, s-ar putea, murmur
Poirot.
Deschise poarta i se ndrept spre teras. Harrison sttea nemicat pe
un scaun lng mas i nici nu-i ntoarse ochii spre el.
Ah, mon ami, izbucni Poirot. V simii bine?
Trecu mult timp pn ce Harrison se hotr s rosteasc lene, cu o
voce stins:
Ce-ai spus?
V-am ntrebat dac v simii bine.
Cum s nu? De ce m ntrebai?
Nu simii nici un efect suprtor?
Efect suprtor? De ce?
De la soda de rufe.
Harrison se ridic brusc.
Sod de rufe? Ce mai nseamn i asta?
mi pare ru, dar n-am avut ncotro. V-am pus n buzunar nite sod.
Mi-ai pus sod? La ce bun? Nu mai pricep nimic.
Tonul lui Poirot deveni blajin, ca acela al unui profesor care ncearc s
coboare la nivelul de nelegere al unor elevi necopi.
Vedei, unul din avantajele sau poate dezavantajele ndeletnicirii de
detectiv este c te pune n contact cu acea categorie de oameni pe care o
alctuiesc infractorii. i de multe ori poi nva de la ei lucruri care-i prind
bine. Aa s-a ntmplat cu un punga de buzunare, care odat n viaa lui
fusese i el nvinuit pe nedrept. Firete, i-am dat drumul, iar el m-a rspltit n
singurul chip n care putea s o fac: m-a nvat secretele meseriei lui. n
felul sta pot s pun o mn pe umrul unui om, s-l zglie puin, aa cum
am fcut cu dumneavoastr ceva mai devreme, iar cu cealalt s-i umblu n
buzunare fr s simt, deci v-am scos ceea ce aveai n buzunarul din
dreapta al hainei i am pus n loc sod de rufe. Vedei, tiam c un om care
nu e stngaci i care vrea s pun repede nite otrav ntr-un pahar n-o
poate ine n alt parte dect n buzunarul din dreapta.
Bg apoi mna n buzunarul hainei sale i scoase cteva cristale mici
albe.
Este peste msur de periculos s purtai asupra dumneavoastr
asemenea lucruri aa, la ndemna oricui.
Apoi, linitit, fr s se grbeasc, scoase din cellalt buzunar o sticlu
cu gura larg, introduse cristalele nuntru, turn ap, o astup cu un dop i
agit pn ce cristalele se dizolvar. Harrison l urmrea nspimntat.
Mulumit de cele fcute, Poirot se ndrept spre cuibul de viespi,
desfcu dopul sticluei i turn soluia n interiorul cuibului. Apoi se ddu cu
un pas sau doi napoi i privi n tcere. Cteva viespi, care tocmai se napoie
spre cuib, czur, se zbtur cteva clipe i apoi rmaser nemicate.
Celelalte se trau n afara cuibului doar ca s moar. Poirot mai privi un
minut i apoi se napoie pe teras.

O moarte rapid, spuse el, fulgertoare!


Harrison i recpt glasul:
i ce mai tii?
Aa cum v-am spus, am vzut numele lui Claude Langton nregistrul
farmaciei. Ceea ce nu v-am spus este c imediat dup aceea s-a ntmplat
s-l ntlnesc, mi-a spus c procurase cianura de potasiu la cererea
dumneavoastr, ca s distrugei cuibul de viespi.
Altceva?
Da, mai tiu i altceva. L-am vzut pe Claude Langton i pe Molly
Deane mpreun, ntr-un moment cnd socotea c nu-i vede nimeni. Nu
cunosc nenelegerile care i-au fcut s se despart la nceput i care au
adus-o pe ea n braele dumneavoastr, dar mi-am putut da seama c au
trecut peste toate i c domnioara Deane s-a ntors la vechea ei dragoste.
i mai departe?
Da, mai departe tiu ceva, drag prietene. Eram n Harley Street mai
zilele trecute i v-am vzut ieind de la un anumit doctor. tiu foarte bine
pentru ce boal i se solicit consultaii acelui doctor, iar expresia de pe chipul
dumneavoastr nu ls nici o ndoial. Aveai nfiarea ntunecat a unui
om aat sub o sentin de moarte. Am dreptate?
Exact. Mi-a spus c mai am dou luni de trit.
Nu m-ai vzut indc erai mult prea cufundat n gndurile
dumneavoastr. Dar v-am mai citit ceva pe fa: un lucru despre care v-am
spus mai devreme c oamenii ncearc ntotdeauna s-l ascund cu grij. Da,
am vzut ur, iubite prieten. Nu v strduiai s o ascundei, indc
socoateai c n-avea cine s v vad.
Continuai! Spuse Harrison.
Nu mai am mare lucru de spus. Am vzut numele lui Langton n
registrul farmaciei. L-am ntlnit i apoi am venit aici. V-am ntins o curs. Ai
negat c l-ai rugat pe Langton s v procure cianur i v-ai artat chiar
mirat c fcuse asta. Ai fost luat prin surprindere i toat comportarea
dumneavoastr n-a fcut dect s-mi ntreasc bnuielile. Mi-ai spus c
Langton urma s vin la ora nou, dar eu tiu c ora stabilit era opt i
jumtate. Socoteai c dac revin la ora nou a putea pus n faa unui fapt
mplinit. Dup cum vedei, tiu totul.
Dar cine v-a rugat s venii? De ce nu m-ai lsat n pace?
tii bine c eu m ocup de crime.
Crim? Poate vrei s spunei sinucidere.
Nu sinucidere, ci crim, rosti Poirot rspicat. Moartea dumneavoastr
ar fost uoar, fulgertoare, dar moartea pe care i-o pregtisei lui Langton
ar constituit cel mai ngrozitor chip n care un om i poate sfri zilele. V-a
cumprat otrava, apoi a venit s v vad i era singur cu dumneavoastr.
Dumneavoastr murii ntr-o clip, pe pahar se gsesc urmele otrvirii, iar
Langton e pe undeva prin preajma dumneavoastr. Asta v-a fost planul.
Harrison oft adnc.
Cine v-a pus s venii? Cine v-a pus s venii?

Dar v-am spus limpede. Mai exist ns i un alt motiv, Am mult


simpatie pentru dumneavoastr. Ascultai-m v rog! Suntei muribund, ai
pierdut femeia de care erai ndrgostit. Dar este totui un lucru care nu se
poate arma despre dumneavoastr: nu suntei un criminal. i de aceea nu
puteam s v las s comitei o fapt necugetat, ngrozitoare i strin de
rea dumneavoastr. i-acum spunei-mi, v rog: mai regretai c am venit?
Urm o clip de tcere. Harrison se ridic. Pe fa i se citea demnitate,
hotrre, sigurana omului care se scuturase de un comar i i venise n
re. i ntinse mna brbtete lui Poirot.
Da, a fost bine c ai venit. V mulumesc! V mulumesc!
VIII. Misterul vasului chinezesc.
Jack Hartington i privea trist topped drive-ul7. Stnd lng minge,
privi n urm spre teen8. Pe fa i se citea dispreul i dezgustul pe care le
simea. Cu un oftat i ndrept crosa de golf cu capt de er, execut dou
micri defectuoase, spulbernd, pe rnd, o ppdie i un smoc de iarb i,
apoi, atinse cu putere mingea.
E greu, cnd ai 24 de ani i cnd singura ta ambiie n via este s
reduci handicapul9 la golf, sa i obligat s pierzi timp i energie cu problema
de a-i ctiga existena. Cinci zile i jumtate din apte, Jack era nchis ntrun fel de mormnt de mahon n ora. Smbta dupamiaza i duminica erau,
cu religiozitate, dedicate adevratei sale preocupri n via i, dintr-un exces
de zel, nchiriase camere la un mic hotel din apropiere de Stourton Heath; se
trezea zilnic la ora ase pentru a prinde o or de antrenament, nainte de a se
urca n trenul de 8 i 46 spre ora.
Singurul dezavantaj n acest plan era faptul c el prea incapabil, prin
constituie, s nimereasc ceva la ora aceea a dimineii. O cros manevrat
nendemnatic se termin cu un drive10 stngaci. Un shot11 ce nimeri
vesel pe teren i nu pe traseu i patru putts12 preau a minumum ce
obinea pe orice traseu.
Jack oft, apuc crosa sa cu putere i-i repet cuvintele magice:
Braul stng pregtit i nu privi n sus.
Se rsuci i Apoi se opri ncremenit, cnd un ipt ascuit sparse
tcerea dimineii de var.
M omoar, striga cineva. Ajutor! M omoar.
Era o voce de femeie i amui n cele din urm ntr-un fel de oftat ce se
pierdea ncet.
Jack i arunc crosa i alerg n direcia iptului. Venise de undeva din
apropiere. Aceast parte anume a traseului era cmp pustiu i puine case se
aau mprejur. De fapt, era numai una n apropiare, o csu pitoreasc la
care Jach observase, adesea, aerul de ranament al vechii Europe. Alerg
spre aceast cas. Era ascuns de o pant acoperit cu buruieni, dar o ocoli
i, n mai puin de un minut, se aa cu mna pe portia zvort.
O fat sttea n grdin i, sub impulsul momentului, Jack trase
concluzia c ea ipase dup ajutor. Dar i schimb, repede, prerea.
inea un coule n mn, pe jumtate plin de buruieni i, evident, abia
se ridicase dup ce smulsese buruienile dintr-un rnd lung de panselue. Jack

observ c ochii ei erau ca panseluele, catifelai, blnzi i adumbrii i mai


mult violei dect albatri. Ea nsi era ca o panselu, n rochia ei simpl,
roie.
Fata se uit la Jack cu o expresie amestecat, de suprare i surpriz.
V cer scuze, spuse tnrul. Dar ai ipat adineauri?
Eu? Nu, deloc.
Surpriza ei era att de autentic nct Jack se simi ncurcat. Vocea ei
era blnd i frumoas, cu un uor accent strin.
Dar trebuie s-l auzit, exclam el. A venit de undeva, din apropiere.
Ea fcu ochii mari:
N-am auzit absolut nimic.
La rndul su, Jack fcu ochii mari. Era, pur i simplu, incredibil ca ea
s nu auzit acea chemare agonizant de ajutor. i, totui, calmul su era
att de evident nct nu putea crede c-l minte.
A venit de undeva, din apropiere, insist el.
Ea se uita acum la el bnuitoare.
Ce zicea? ntreb ea.
M omoar Ajutor! M omoar!
M omoar Ajutor, m omoar, repet fata. Cineva v-a jucat o
fest, monsieur. Cine ar putea ucis aici?
Jack se uit n jurul su cu ideea confuz de a descoperi un cadavru pe
crarea din grdin. Cu toate acestea, era perfect convins c iptul pe carel auzise era adevrat i nu produsul imaginaiei sale. Ridic privirea spre
ferestrele casei. Totul prea perfect, calm i linitit.
Dorii s percheziionai casa noastr? ntreb fata cu rceal.
Era att de evident sceptic nct Jack se ncurc ru de tot. Se
ntoarse.
Scuzai, spuse. Trebuie s venit de mai sus, din pdure.
i ridic apca i plec. Privind peste umr, o vzu pe fat apucndu-se
din nou, calm, s scoat buruienile.
Ctva timp colind prin pdure, dar nu putu gsi nici un semn c ceva
neobinuit s-ar ntmplat. i, totui, era mai sigur ca, oricnd, c auzise, cu
adevrat, iptul acela. Pn la urm, renun la investigaie i se grbi spre
cas s-i ia micul dejun i s prind trenul de 8,46, ca de obicei, n ultimele
clipe. l mustr contiina puin n timp ce se aa n tren. Nu ar trebuit, oare,
s raporteze, imediat, la poliie ceea ce auzise? Nu fcuse asta numai
datorit nencrederii manifestate de fata ca o panselu. A bnuit, n mod
sigur, vrea s intre n vorb cu ea Probabil i poliia ar crezut la fel. Era
absolut sigur c auzise iptul?
Ajunsese s nu mai e chiar att de convins dup cum fusese rezultatul
resc al ncercrii de a retri o senzaie pierdut. Fusese iptul vreunei
psri n deprtare pe care el l luase drept vocea unei femei?
Dar respinsese varianta suprat. Fusese o voce de femeie i el o auzise.
i-a amintit c s-a uitat la ceas chiar nainte de a izbucni strigtul. Trebuie s
fost apte i douzeci de minute cnd a auzit chemarea. Ar putea un
detaliu util poliiei dac Dac s-ar descoperi ceva.

n seara aceea, cnd s-a dus acas, a rsfoit ziarele, nerbdtor s


vad dac era vreo meniune despre o crim ce s-ar comis. Dar n-a gsit
nimic i nu mai tia dac trebuie s se simt uurat sau dezamgit.
A doua zi diminea, pmntul era ud, att de ud nct i cel mai
pasionat juctor de golf i-ar potolit entuziasmul. Jack se scul abia n
ultima clip, i nghii micul dejun, alerg la tren i, din nou, arunc o privire
scruttoare prin ziare. Nu era nici o meniune despre vreo descoperire
macabr. n ziarele de sear acelai lucru.
Ciudat, i spuse Jack, dar asta era treaba. Probabil, nite bieei
ntngi s-au jucat sus, n pdure.
n dimineaa urmtoare se trezi devreme. Cnd trecu pe lng csu,
observ, cu coada ochiului, c fata era n grdin scond din nou buruienile.
Evident, un obicei deal ei. i reui o lovitur deosebit de bun pe teren i
sper ca ea s observat asta. n timp ce plasa mingea pentru urmtoare
lovitur, se uit la ceas. Exact apte i douzeci i cinci de minute,
murmur el. M ntreb
Cuvintele i nghear pe buze. Din spate, izbucni acelai strigt care-l
impresionase att de mult nainte. Vocea unei femei aat la groaznic
ananghie.
M omoar Ajutor, m omoar!
Jack alerg ntr-acolo. Fata ca o panselu sttea la poart. Se uit
surprins i Jack alerg spre ea, cu un aer triumftor, strignd:
Acum ai auzit-o, nu se poate.
Ochii ei erau larg deschii din cauza unei emoii pe care el nu putea s-o
neleag, dar observ c ea se trgea napoi n vreme ce el se apropia i
chiar fata privi spre cas, ca i cum se gndea s fug s se adposteasc
acolo.
Ddu din cap c nu, holbndu-se la el.
N-am auzit absolut nimic, spuse ea pe un ton uimit.
Asta fu pentru el ca o lovitur primit ntre ochi.
Sinceritatea ei era aa de evident nct nu putu s-o contrazic. i
totui, nu putea s-i imaginat Nu putea Nu putea i auzi vocea
blnd, aproape comptimitoare:
Ai avut o psihoz traumatic, cumva?
Dintr-o strfulgerare, nelese de ce avea privirea nfricoat, de ce se
uitase n spate, spre cas. Ea credea c el suferea de halucinaii.
i, apoi, ca un du rece, i trecu prin cap gndul oribil: Avea dreptate?
Suferea de halucinaii? Obsedat de gndul sta oribil se ntoarse i se
ndeprt mpiedicndu-se, fr s mai scoat vreun cuvnt. Fata l urmri cu
privirea, oft, cltin din cap i se aplec, din nou, lng buruienile ei.
Jack ncerc s-i explice lui nsui lucrurile: Dac am auzit, din nou,
lucrul la al dracului la apte i douzeci i cinci de minute i spuse e clar
c am un gen de halucinaie. Dar n-am s-l mai aud.
A fost nervos toat ziua i s-a culcat devreme, hotrt s verice
chestia a doua zi diminea.

Cum era, probabil, natural, ntr-un astfel de caz, rmase treaz jumtate
de noapte i apoi dormi peste msur. Era apte i douzeci de minute cnd
prsi hotelul i alerg spre terenul de golf. i ddu seama c nu va putea
ajunge la locul fatal pn la apte i douzeci i cinci, dar, n mod sigur, dac
vocea era o halucinaie pur i simplu, ar auzit-o oriunde. Alerg cu ochii pe
arttorul ceasului.
i douzeci i cinci de minute. De departe veni ecoul unei voci de femei
care chema n ajutor. Cuvintele nu se puteau distinge, dar el se convinse c
era strigt pe care-l mai auzise i c provenea din acelai loc, de undeva din
apropierea csuei.
Destul de ciudat, dar acest lucru l fcu s-i recapete ncrederea. Dei
prea improbabil, chiar fata putea s-i joace o fest. i ndrept umerii i
scoase crosa din sacul de golf. O s joace pentru cele cteva guri n direcia
csuei.
Fata era n grdin ca de obicei. n dimineaa asta ridic privirea i cnd
el i scoase apca, spuse un bun dimineaa timid. Arta, se gndi el, mai
frumoas ca oricnd.
Frumoas zi, nu? i strig Jack vesel, blestemnd banalitatea
inevitabil a observaiei.
Da, ntr-adevr, e frumoas.
Bun pentru grdinrit, cred.
Fata zmbi uor, etalnd o gropi ncnttoare.
A, nu! Florilor mele le trebuie ploaie. Vedei, toate s-au uscat.
Jack accept invitaia de a se uita i se apropie de gardul viu scund,
care desprea grdina de terenul de golf i privi peste el n grdin.
Arat bine, remarc el stnjenit, contient, n timp ce vorbea, de
privirea comptimitoare cu care-l contempla fata.
Soarele le privete, nu? Spuse ea. Pe ori le poi uda oricnd. Dar
soarele d putere i reface sntatea. Monsieur se simpte mult mai bine azi,
dup cum vd.
Tonul ei ncurajator l supr grozav pe Jack. Blestemat s e totul, i
zise, cred c vrea s m ngrijeasc prin sugestie.
M simt perfect, zise iritat.
Atunci e bine, rspunse fata repede, cu aerul de a-l reconforta.
Jack avu sentimentul neplcut c ea nu-l credea.
Mai juc cteva minute i se grbi s se ntoarc s-i ia micul dejun. n
timp ce mnca, era contient, nu pentru prima dat, c un om, care sttea la
masa de lng el, l cerceta cu atenie. Era un brbat de vrst mijlocie, cu o
fa care emana for i putere. Avea o brcu neagr i ochi cenuii,
ptrunztori, uurina i sigurana n maniere care-l plasau n rangurile nalte
ale categoriilor profesionale. Jack tia c se numea Lavington i auzise vagi
zvonuri c este un vestit specialist n medicin; dar cum Jack nu frecventa
Harley Street13, numele nu-i spunea nimic.
Dar n dimineaa aceasta era foarte contient c se aa sub observaie
atent i asta l nfrico puin. I se citea clar pe fa secretul su i-l vedeau

toi? tia omul ta, prin natura profesiei sale, c era ceva n neregul n
materia sa cenuie?
Jack se cutremur la acest gnd. Era adevrat? Avea, ntr-adevr, s
nnebuneasc? Era totul o halucinaie sau o uria nscenare?
i, deodat, o modalitate foarte simpl de a testa lucrurile i veni n
cap. Pn atunci fusese singur pe teren. Dac ar i alcineva cu el? Atunci,
un lucru din trei se va ntmpla. Vocea va amui. Amndoi ar putea-o auzi.
Sau Numai el ar auzi-o.
n seara aceea trecu la punerea n aplicare a planului su. Lanvington
era omul pe care dorea s-l ia cu el. Au intrat destul de uor n vorb
cellalt prea s ateptat ocazia. Era clar c, pentru un oarecare motiv,
Jack l interesa. Acestuia i-a fost foarte uor i natural s-i sugereze c ar
putea face mpreun o partid de golf nainte de micul dejun. Au aranjat
pentru dimineaa urmtoare.
Au nceput cu puin nainte de apte. Era o zi propice, linitit i senin,
dar nu prea cald. Doctorul juca bine, Jack groaznic. Se gndea intens la criza
care-l va apuca. Se uita tot timpul, pe furi, la ceas. Au ajuns la al aptelea
punct de pornire a mingii, csua ind situat ntre acestea i gaur; era
apte i douzeci.
Fata, ca de obicei, era n grdin, cnd ei au trecut. N-a ridicat privirea
la trecerea lor.
Cele dou mingii erau n poziie, a lui Jack lng gaur, a doctorului
puin mai departe.
Am s reuesc, spuse Lavington. E rndul meu, cred.
Se aplec, apreciind direcia pe care trebuia s-o urmeze. Jack
ncremenise cu ochii aintii pe ceas. Era exact apte i douzeci i cinci.
Mingea se rostogoli repede pe iarb, se opri pe marginea gurii, ezit i
czu n ea.
Un putt bun, zise Jack. Vocea-i sun rguit i strin de-a lui. i
ridic ceasul pe bra cu un oftat de imens uurare. Nu se ntmplase nimic.
Vraja se rupsese.
Dac nu v suprai s ateptai o clip, spuse el, mi vine s trag
din pip.
Se oprir o clip la al optulea tee. Jack i umplu i-i aprinse pipa cu
degetele ce-i tremurau puin n ciuda sa. O greutate enorm parc i se
ridicase de pe creier.
Doamne, ce zi frumoas, remarc el, contemplnd terenul din faa sa
cu mare mulumire: Continu, Lavington, e lovitura ta.
i atunci se porni. Chiar n clipa n care doctorul lovea. O voce de
femeie, ascuit, pe moarte.
M omoar Ajutor! M omoar!
Pipa i czu din mn fr vlag, n timp ce el se ntoarse n direcia
zbieratului i, apoi, amintindu-i, se uit, cu rsuarea tiat, la partenerul
su.
Lavington privea terenul, cu mna pavz la ochi.
Puin prea scurt Cred c a atins marginea, totui.

El nu auzise nimic.
Lumea prea c se nvrtete cu Jack. Fcu un pas sau doi, mers greu,
ovitor. Cnd i reveni, zcea pe gazon i Lavington era aplecat deasupra
lui.
Haide, uor, acum, uor.
Ce-am fcut?
Ai leinat, tinere, sau ai ncercat s te prefaci foarte bine.
Doamne! Fcu Jack i gemu.
Ce s-a ntmplat? Te frmnt ceva?
V spun ntr-o clip, dar a vrea s v ntreb ceva, mai nti.
Doctorul i aprinse propia-i pip i se aez pe banc:
ntreab-m tot ce doreti, zise el, ca s-l liniteasc.
M-ai studiat n ultimele zile. De ce?
Ochii lui Lavington strlucir puin.
Asta-i o ntrebare cam ciudat. Toi suntem o ap i-un pmnt.
Nu m ducei cu vorba. De ce? Vorbesc serios. Am un motiv capital
pentru care v ntreb.
Faa lui Lavington deveni serioas.
Am s-i rspund cinstit. Am recunoscut la dumneata toate semnele
unui om care se a sub o tensiune extrem i m intrig care ar putea
oare acest stres.
Pot s v spun destul de uor, zise Jack, cu amrciune. Simt c
nebunesc.
Se opri dramatiznd, dar cum armaia sa nu prea s suscite interesul
i consternarea la care se atepta, repet:
V spun c nebunesc.
Foarte curios, murmur Lavington. Chiar foarte curios.
Jack fcu indignat.
Deci asta-i tot ce vi se pare. Doctorii sunt ai dracului de duri.
Haida, haida, tnrul meu prieten, vorbeti aiurea. Mai nti, dei miam luat diploma, nu practic medicina. De fapt, nu sunt doctor, nu unul pentru
trup.
Jack l privi ncordat.
Dar al minii?
Da, ntr-un fel, dar mai exact, m consider un doctor al suetului.
Oh!
Observ dispreul din tonul tu i, totui, trebuie s folosim un termen
pentru a desemna principiul activ care poate separat i exist independent
de nveliul su trupul. Trebuie s te mpaci cu suetul, tinere; nu este
vorba doar de un termen religios inventat de oamenii bisericii. Hai s-l numim
mintea sau eul subcontient sau cu oricare alt cuvnt care i se
potrivete ie mai bine. Te-ai suprat chiar acum pe tonul meu, dar pot s te
asigur c m-a izbit ntr-adevr, ca ceva foarte curios, faptul c un tnr att
de echilibrat i perfect normal ca dumneata s sufere de pe urma nchipuirii
c i-a ieit din mini.
Am nebunit deja. Sunt absolut srit de pe x.

Iart-m c-i spun asta, dar nu te cred.


Sufr de pe urma halucinaiilor.
Dup masa de sear?
Nu, dimineaa.
Nu se poate, spuse doctorul, reaprizndu-i pipa care se stinsese.
V spun c aud lucruri pe care nu le aude nimeni altcineva.
Un om dintr-o mie poate vedea i lunile lui Jupiter. Deoarece ceilali
nou sute nouzeci i nou nu le pot zri, acesta nu-i un motiv s ne ndoim
c lunile lui Jupiter exist i, desigur, nu-i cazul s-l facem pe al o miilea om
bun.
Lunile lui Jupiter sunt un fapt tiinic dovedit.
E foarte posibil ca nchipuirile de azi s se dovedeasc a faptele
tiinice de mine.
Cu toat mpotrivirea sa, maniera degajat a lui Lavington i fcea
efectul asupra lui Jack. Se simea tot mai uurat i se nveseli. Doctorul l privi
cu atenie un minut, dou i apoi ddu din cap aprobator.
E mai bine, zise el. Necazul cu voi, tinerii, e c v mpunai c nimic
nu poate exista pe lng losoa voastr, c facei valuri cnd ceva se
ntmpl s v zdruncine prerea asta. S auzim motivele pentru care crezi
c nnebuneti i vom decide dac te nchidem sau nu dup aceea.
Ct putu mai del, Jack i povesti toat seria de evenimente.
Dar ceea ce nu pot nelege, ncheie el, este motivul pentru care, n
aceast diminea, s-a ntmplat la apte i jumtate, cinci minute mai
trziu.
Lavington se gndi cteva clipe. Apoi
Ct arat acum ceasul dumitale? ntreb el.
Opt fr un sfert, rspunse Jack, uitndu-se la el.
E destul de simplu, deci. Al meu arat opt fr douzeci. Ceasul
dumitale e cu cinci minute nainte. E un lucru foarte interesant i important
pentru mine. De fapt, e de nepreuit.
n ce fel?
Jack ncepu s ia lucrurile n serios.
Ei bine, explicaia evident este c n prima diminea ai auzit ntradevr un asemenea ipt putea o glum sau nu. n dimineile urmtoare
te-ai sugestionat c l auzi la aceeai or.
Sunt sigur c nu.
Contient nu, desigur, dar subcontientul ne joac nite feste
nostime, tii. Dar, oricum, explicaia asta nu-i totul, dac ar un caz de
sugestie, ai auzit iptul la apte i douzeci i cinci de minute, dup ceasul
dumitale i nu l-ai auzit niciodat cnd ora a trecut, dup cum spui.
i atunci?
Ei bine E clar, nu? Acest strigt dup ajutor ocup un loc i un timp
bine denit n spaiu. Locul este vecintatea acelei csue i timpul este
apte i douzeci i cinci de minute.

Da, dar de ce trebuie s u tocmai eu acela care s-l aud? Nu cred n


chestiile cu fantome i stai spirite care zglie mesele i toate celelalte.
De ce s aud lucrul la al dracului?
Ah! Asta nu puteam spune deocamdat. E un lucru curios c multe
dintre cele mai bune medium-uri au fost sceptici convini. Nu oamenilor
interesai de fenomene oculte li se transmit manifestrile. Unii oameni vd i
aud lucruri pe care alii nu le simt nu tiu de ce i n nou cazuri din zece
ei nu doresc s le vad sau s le aud i sunt convini c sufer de farmece,
aa ca dumneata. E ca electricitatea. Unele substane sunt buni conductori
i, mult timp, n-am tiut de ce a trebuit doar s ne mulumim s acceptm
faptele. n prezent tim de ce. Fr ndoial c, ntr-o zi, vom aa de ce auzi
acest lucru, iar eu i fata nu. Totul este guvernat de legi naturale, tii, nu
exist astfel de lucruri ca cele supranaturale. Descoperirea legilor care
guverneaz aa-numitele fenomene psihice va o munc grea, dar orice
ajut la asta.
Dar ce trebuie s fac? ntreb Jack.
Lavington chicoti.
Eti practic, dup cum vd. Ei bine, tnrul meu prieten, ia-i micul
dejun i du-te n ora fr s te mai frmni cu lucruri pe care nu le nelegi.
n ce m privete, eu am bjbit s vd ce pot descoperi n legtur cu
csua aceea. A jura c pe-acolo se a misterul.
Jack se ridic.
E-n regul, domnule. M bag n treaba asta, dar a zice c
Poftim?
Jack se nroi fr s vrea.
Sunt sigur c nu-i nimic cu fata, murmur el.
Lavington l privi amuzat.
Nu mi-ai spus c e o fat drgu! Ei bine, nu te amr, cred c
misterul s-a dezlnuit nainte ca ea s vin s locuiasc aici.
Jack se ntoarse seara acas mnat de o cumplit curiozitate.
De-acum se agase orbete de Lavington. Doctorul acceptase asta
att de natural, fusese att de linitit i de netulburat, nct Jack era
impresionat.
i gsi noul prieten ateptndu-l n hol cnd cobor pentru cin i
doctorul i propuse s mnnce la aceeai mas.
Avei veti, domnule? ntreb Jack nerbdtor.
Am strns date despre povestea existenei csuei Heather. A fost
nchiriat, la nceput, de un btrn grdinar i soia lui. Btrnul a murit i
btrna s-a dus la fata ei. Apoi, a pus mna pe ea un constructor i a
modernizat-o cu gust, dup care a vndut-o unui om de afaceri care o folosea
pentru week-end-uri. Acum vreun an, a vndut-o unei familii care se numete
Turner domnul i doamna Turner. Pare s fost o pereche ciudat, din cele
ce am aat. El era englez, oamenii ziceau c soia sa era pe jumtate
rusoaic o femeie de o frumusee destul de aparte. Triau foarte retrai, nu
fceau vizite i nici nu prea ieeau din grdin. Cei din partea locului ziceau
c se temeau de ceva, dar nu cred c ar trebuit s ne bizuim pe asta. i

apoi, deodat, ntr-o zi, au plecat, au ters-o devreme, ntr-o diminea, i nu


s-au mai ntors niciodat. Agentul imobiliar de aici a primit o scrisoare de la
domnul Turner, scris la Londra, prin care-i cerea s vnd casa ct mi
repede cu putin. Mobila a fost vndut i casa cumprat de un domn
Mauleverer. El a locuit de fapt n ea dou sptmni i apoi a nchiriat-o
mobilat. Oamenii care locuiesc acum n cas sunt un profesor francez
tuberculos i ica sa. Sunt aici doar de zece zile.
Jack ascult povestea n tcere:
Cred c asta nu ne ajut s avansm, nu-i aa? Spuse el, n cele din
urm.
A vrea s au mai mult despre familia Turner, spuse Lavington
linitit. Ei au plecat foarte devreme dimineaa, i aminteti. Dup cte mi
dau seama, nimeni nu i-a vzut de fapt plecnd. De atunci, domnul Turner a
mai fost vzut, dar nu pot gsi pe nimeni care s-o vzut pe doamna Turner.
Jack pli.
Nu se poate, doar nu crezi
Nu te neliniti, tinere. Inuena unora pe punctul de-a muri i, n
special, de o moarte violent asupra mediului lor nconjurtor este foarte
puternic. Acel mediu ar putea, cred, s absoarb aceast inuen,
transmind-o, la rndul su, unui primitor deosebit de sensibil, n acest caz,
dumneata.
Dar de ce eu? Murmur Jack revoltndu-se. De ce nu cineva care ar
bun la ceva?
Consideri fora ca ceva i mnat de un scop, n loc de-a o privi ca
pe o for oarb i mecanic. Nici eu nu cred n spirite pmntene, care
bntuie anumite locuri pentru anumite scopuri. Dar lucrul pe care l-am vzut,
de attea ori, nct nu prea mai cred s e pur coinciden, este un fel de
orbecial spre justiie o micare subteran a unor fore oarbe, lucrnd
ntotdeauna, n chip neinteligibil, n direcia acelui scop
Se scutur, ca i cum ar vrut s ndeprteze o obsesie care-l
preocupa i se ntoarse spre Jack cu un zmbet de complezen.
S lsm balt subiectul, mcar pentru seara asta, propuse el.
Jack se declar repede de acord, dar nu-i fu prea uor s-i ia gndul de
la subiect.
n timpul week-end-ului fcu ample cercetri pe cont propiu, dar reui
s obin prea puine informaii n plus dect cele ale doctorului. Renunase,
n mod hotrt, s mai joace golf nainte de micul dejun.
Urmtoarea verig n lanul cercetrilor veni dintr-o direcie
neateptat. ntorcndu-se acas ntr-o zi, i se spuse c o tnr l atepta
pentru a-i vorbi. Spre marea lui surpriz se dovedi a fata din grdin, fatapanselu, cum i spusese ntotdeauna n sinea lui. Era foarte nervoas i
tulburat.
Scuzai-m, monsieur, c-am venit s v caut aa! Dar vreau s v
spun ceva Eu.
Privi n jur cu nencredere.

Intrai aici, zise Jack pe loc, conducnd-o spre salonul doamnelor


care era acum pustiu n hotel, o camer sumbr cu mult plu rou n ea. Luai
loc, domnioar, domnioar
Marchaud, monsieur. Felise Marchaud.
Luai loc, domnioar Marchaud i povestii-mi totul.
Felise se aez asculttoare. Era mbrcat n verde nchis astzi,
frumuseea i farmecul feioarei ei pline de mndrie erau mai evidente
dect oricnd. Lui Jack inima ncepu s-i bat mai repede cnd se aez
lng ea.
Uitai despre ce este vorba, explic Felise. Suntem de puin timp aici
i, de la nceput, am auzit de casa csua noastr drag c ar bntuit
de stai. Nici o servitoare nu vrea s vin. Asta nu conteaz prea mult, cci
eu m pot ocupa de menaj i pot gti destul de uor.
Un nger, se gndi tnrul ndrgostit. E minunat. Dar pstr
aparena c-l interesa afacerea.
Treaba asta cu fantomele, am crezut c-s numai prostii, pn acum
patru zile. Monsieur, patru nopi la rnd, am avut acelai vis. O doamn
frumoas, nalt i blond n picioare. n mini inea un vas de porelan
albastru. E trist, foarte trist i-mi ntinde mereu vasul mic, ca i cum m-ar
implora s fac ceva cu el. Dar, vai! Ea nu poate vorbi i eu Eu nu tiu ce-mi
cere. Aa a fost visul n primele dou nopi, dar n cea urmtoare s-a mai
ntmpla ceva. Ea i vasul albastru au disprut i, deodat, am auzit vocea ei,
ipa tiu c era vocea ei, m nelegei i, ah, monsieur, cuvintele erau
cele pe care mi le-ai spus n dimineaa aceea: M omoar Ajutor! M
omoar! M-am trezit ngrozit. Mi-am zis e un comar. Dar, noaptea
trecut, visul s-a repetat. Monsieur, ce-i asta? i dumneata ai auzit. Ce ne
facem?
Faa Felisei era ngrozit. Mnuele ei se mpreunaser i se uita
rugtoare la Jack. Acesta se prefcu c nu-l preocupa problema, ceea ce nu
era adevrat.
E-n regul, domnioar Marchaud. Nu trebuie s-i faci griji. Am s-i
spun ce a vrea s faci, dac nu te superi. Repet toat povestea asta unui
prieten de-al meu, care locuiete aici, doctorul Lavington.
Felise aceept s fac acest lucru i Jack plec n cutarea lui
Lavington. Se ntoarse cu el cteva minute mai trziu.
Lavington o privi scruttor pe fat n timp ce Jack fcea grbit
prezentrile. Cu cteva cuvinte de mbrbtare, o liniti pe fat i, la rndul
su, i ascult cu atenie povestirea.
Foarte curios, spuse el, cnd fata termin. I-ai spus tatlui
dumneavoastr despre asta?
Felis ddu din cap c nu.
N-am vrut s-l ngrijorez. E nc foarte bolnav ochii i se umplur de
lacrimi. i ascund tot ce l-ar putea frmnta sau agita.
neleg, spuse blnd Lavington. i m bucur c ai venit la noi,
domnioar Marchaud. Hartington aici de fa, dup cum tii, a avut o

experien aproape similar cu a dumneavoastr. Cred c pot spune c ne


am pe urme. Nu mai e altceva care v-a dat de gndit?
Felise reacion imediat.
Ba da! Ce proast. E partea cea mai important a ntregii poveti.
Uitai, domnule, ce am gsit n spatele unui dulap, unde czuse dup un raft.
Le ntinse o foaie de desen murdar pe care era schiat, n mare, n
acuarel, o femeie. Era doar o mzgleal, dar asemnarea era, probabil,
destul de bun. Reprezenta o femeie nalt, blond, cu ceva subtil,
neenglezesc n expresia ei. Sttea lng o mas pe care se aa o vaz
albastr de porelan.
Am gsit-o abia azi diminea, explic Felise. Monsieur le docteur,
acesta este chipul femeii pe care am vzut-o n vis i acesta este vasul
albastru identic.
Extraordinar, coment Lavington. Cheia misterului este, evident,
vasul cel albastru. Mi se pare un porelan chinezesc, probabil unul vechi. Pare
s aib un desen n relief curios pe el.
E chinezesc, declar Jack. Am vzut unul exact la fel n colecia
unchiului meu este un mare colecionar de porelanuri chinezeti, tii, i-mi
amintesc c am observat un vas ca acesta cu puin timp n urm.
Vasul chinezesc, medit Lavington. Czu pe gnduri un minut, dou,
apoi i ridic, deodat, capul, cu o strlucire ciudat n ochi: Hartington, de
cnd are unchiul tu vasul acela?
De cnd? Nu prea tiu.
Gndete-te. L-a cumprat recent?
Nu tiu, da. Cred c da, dac m gndesc mai bine. Pe mine nu prea
m intereseaz porelanurile, dar mi amintesc c mi-a artat recentele sale
achiziii i sta a fost una dintre ele.
Cu mai puin de dou luni n urm? Familia Turner a prsit csua
Heather acum dou luni.
Da, cred c da.
Unchiul tu particip cteodat la licitaiile din provincie?
Se nvrte ntotdeauna pe la toate vnzrile.
Atunci exist o oarecare certitudine n presupunerea noastr c el ar
cumprat acest porelan cnd s-au vndut lucrurile lui Turner. O coinciden
curioas sau poate ceea ce numesc bjbiala justiiei oarbe. Hartington,
trebuie s ai imediat de la unchiul tu de unde a cumprat vasul.
Jack se posomor.
M tem c e imposibil. Unchiul George a plecat pe continent. Nici nu
tiu unde s-i scriu.
Ct timp va lipsi?
Trei sptmni, o lun, cel puin.
Se aternu tcerea. Felise se uita nelinitit de la unul la altul.
Nu putem face nimic? ntreb ea timid.
Ba da, se poate face ceva, spuse Lavington, pe un ton de emoie
reinut. Este ceva neobinuit poate, dar cred c va reui. Hartington, trebuie

s aduci vasul. Adu-l aici i, dac domnioara ne permite, vom petrece o


noapte la csua Heather, lund i vasul cu noi.
Jack simi c i se face pielea ca de gin:
Ce credei c o s se ntmple? ntreb stnjenit.
N-am nici cea mai mic idee, dar cred, pe cuvntul meu, c misterul
se va lmuri i fantoma se va ntoarce n mormnt. E foarte posibil s existe
un fund dublu la vas i s e ascuns acolo, dac nu se ntmpl nici un
fenomen, o s ne folosim imaginaia.
Felise btu din palme:
E o idee minunat, exclam ea.
Ochii ei erau plini de entuziasm. Jack nu se simea chiar att de
entuziasmat de fapt i era teribil de fric n sinea lui, dar nimic n lume nu lar fcut s admit acest lucru n faa Felisei. Doctorul se purta ca i cum
propunerea sa era cea mai natural din lume.
Cnd poi s iei vasul? ntreb Felise, ntorcndu-se spre Jack.
Mine, zise acesta, mpotriva voinei sale.
Trebuia s mearg pn la capt acum; amintirea acelui ipt disperat
de ajutor care-l urmrise n ecare diminea era ce trebuia elucidat i nu
mai trebuia s stea mult pe gnduri.
n seara urmtoare se duse la casa unchiului su i lu vasul cu pricina.
Fu mai convins dect oricnd, cnd l vzu, c era identic cu cel din desenul
n acuarel, dar, n timp se l cerceta cu atenie, nu a vzut nici un semn c ar
conine vreun oriciu secret de vreun fel anume.
Era ora unsprezece noaptea cnd sosi cu Lavington la casa Heather.
Felise i atepta i deschise ua ncet, nainte ca ei s bat.
Intrai, opti ea. Tata doarme sus i nu trebuie s-l trezim. V-am fcut
cafea.
i conduse ntr-un salona plcut. O lamp cu spirt sttea pe cmin i
aplecndu-se, le turn la amndoi cafea ce mirosea bine.
Apoi, Jack scoase vasul chinezesc din toate endurile n care l nvelise.
Felise fcu ochii mari cnd l vzu.
Acesta e, acesta e, strig nerbdtoare. Aa era l-a recunoate
oriunde.
ntre timp, Lavington i fcea pregtirile sale. Ddu la o parte toate
lucrurile care mpodobeau o msu i o aez n mijlocul camerei. n jurul ei
puse trei scaune. Apoi, lund vasul albastru de la Jack, l plas n mijlocul
mesei.
Acum, zise el, suntem gata. Stinge lumina i s stm n jurul mesei,
n ntuneric.
Ceilali l ascultar. Vocea lui Lavington se auzi n ntuneric:
Nu v gndii la nimic sau, la totul. Nu v forai mintea. E posibil ca
unul din noi s e un medium bun, s comunice cu spiritele. Dac e aa,
persoana aceea va cdea n trans. Amintii-v c nu avei de ce s v
temei. Alungai frica, lsai-v n voia valurilor, plutii, plutii
Vocea i se stinse i se ls tcerea. Minut cu minut, tcerea prea s
creasc tot mai promitoare n posibiliti. Era normal ca Lavington s spun

Alungai frica. Jack nu simea frica ci Panica, i era aproape sigur c i


Felise simea acelai lucru. Deodat i auzi vocea slab i ngrozit:
O s se ntmple ceva teribil. O simt.
Alungai frica, spuse Lavington. Nu luptai mpotriva inuenei.
ntunericul prea s se adnceasc i linitea devenea tot mai
apstoare. Se apropia tot mai mult simmntului acela nedenit de
ameninare.
Jack simea c se sufoc c nepenete acel lucru ru era foarte
aproape
i apoi momentul de ncletare trecu. Se ls dus de valuri Plutea dus
de curent Pleoapele i se nchiser Linite. ntuneric.
Jack se scul ncet. Avea capul greu Greu ca plumbul. Unde se aa?
Soare Psri Zcea cu ochii la cer.
Atunci i reaminti totul. edina de spiritism. Cmrua. Felise i
doctorul. Ce se ntmplase?
i ridic cretetul care-i zvcnea n mod neplcut i se uit n jur. Zcea
ntr-un crng din apropierea csuei. Nimeni nu era lng el. Se uit la ceas.
Spre uimirea sa arta ora dousprezece i jumtate.
Jack se ridic n picioare cu greutate i alerg ct putu de repede spre
csu. Trebuie s se alarmat de faptul c nu putea iei din trans i-l
scoaser afar, la aer.
Odat sosit la csu, btu tare la u. Dar nu rspunse nimeni i nu
era nici un semn de via nuntru. Or plecat dup ajutor. Sau Jack simi
cum o team de nedescris pune stpnire pe el. Ce se ntmplase noaptea
trecut?
Se ntoarse la hotel ct putu de repede. Tocmai vroia s ntrebe ceva la
recepie, cnd atenia i fu distras de o lovitur grozav n coasta care era
ct pe-aci s-l doboare.
ntorcndu-se indignat, ddu cu ochii de un btrn domn cu prul alb,
ce se neca de atta rs.
Nu te ateptai la mine, biete. Nu te ateptai la mine, nu? Spuse
btrnul.
Dar, unchiule George, te credeam la kilometrii deprtare Undeva n
Italia.
Ah! Dar n-am fost. Am acostat la Dover, azi-noapte. M-am gndit s
vin cu maina la ora i m opresc aici pe drum s te vd. i ce-am aat? Ai
lipsit toat noaptea, care va s zic? Frumoase escapade
Unchiule George. Jack l apuc strns. Trebuie s-i spun cea mai
extraordinar poveste, nu tiu dac ai s-o crezi.
i el i povesti toat trenia.
i Dumnezeu tiu ce s-a ntmplat cu ei, ncheie el.
Unchiul su prea n pragul apoplexiei. Vasul meu, reui el s
articuleze n cele din urm. Vasul albastru! Unde e?
Jack se uit mirat la el, fr s neleag, dar sub torentul de vorbe care
urm ncepu s priceap.

Se pogorau n vitez: Ming14. Unic. Bijuteria coleciei mele Valora


zece mii de lire cel puin Am primit o ofert de la Hoggenheimer, milionarul
american Mai e numai una de acest fel n lume S-l ia naiba, domnule,
ce-ai fcut cu vasul meu albastru?
Jack se repezi la recepie. Trebuia s-l gseasc pe Lavington. Tnra
de serviciu l privi cu rceal.
Doctorul Lavington a plecat trziu azi noapte cu maina. V-a lsat un
bilet.
Jack rupse plicul. Nota era scurt i la obiect: Drag tinere prieten, Sau sfrit zilele supranaturalului? nc nu, mai ales cnd sunt mblsmate n
limbaj tiinic. Cele mai calde complimente de la Felise, tatl ei bolnav i de
la mine. Avem dousprezece ore avans, ceea ce este mai mult dect
sucient.
Al dumitale pentru totdeauna, Ambrose Lavington.
Doctor al suetului
IX. Perla preioas.
Grupul avusese o zi lung i obositoare. Pornise din Amman, diminea
n zori la o temperatur de 98 F15 la umbr, i ajunsese, n cele din urm,
exact cnd se ntuneca, n tabra aat n inima acelui ora fantastic i
ciudat din piatr roie care este Petra.
Erau apte membri: domnul Caleb P. Blundell, magnatul acela american
solid i bogat. Secretarul su brunet, artos, oarecum taciturn, Jim Hurts. Sir
Donald Marvel, membru al Parlamentului, un politician englez cu o alur
obosit. Doctorul Carver, un arheolog mai n vrst, vestit n toat lumea. Un
francez galant, colonelul Dubosc, n permisie din Siria. Un domn Parker Pyne,
nu prea uor de etichetat pentru profesiunea sa, dar care trda un infailibil
aer britanic. i, n ne, mai era domnioara Carol Blundell drgu, alintat
i extrem de sigur pe ea ca ind singura femeie pe lng o jumtate de
duzin de brbai.
Au luat cina n cortul cel mare, dup ce i-au ales corturile i peterile
n care urmau s doarm. Au discutat despre politica n Orientul Apropiat
englezul prudent, francezul discret, americanul oarecum neinspirat,
arheologul i domnul Parker Pyne deloc. Amndoi au prut c prefer s
asculte. La fel a procedat Jim Hurst.
Apoi au vorbit despre oraul pe care veniser s-l viziteze.
E prea romantic s exprimi n cuvinte, zise Carol. Cnd te gndeti la
acei cum se numesc Nabataeani16 care au trit aici cu atta timp n
urm, aproape nainte de a ncepe vremurile noastre!
Nu-i chiar aa! Fu de prere domnul Parker Pyne blnd. Ei, doctore
Carver?
O, asta s-a ntmplat cu vreo dou mii de ani n urm i dac
scandalagii i cheii sunt romantici, atunci cred c i Nabataeanii sunt la fel.
Erau un grup de escroci bogai, a zice, care i obligau pe cltori s
foloseasc rutele propiilor lor caravane i aveau grij ca toate celelalte
drumuri s nu prezinte siguran. Petra era ascunztoarea pentru proturile
lor necinstite.

Credei c erau doar hoi? ntreb Carol. Simpli hoi?


Hoi e un cuvnt mai puin romantic, domnioar Blundell. Un ho
sugereaz un om cre fur eacuri. Un tlhar te duce cu gndul la o aciune
mai ampl.
Dar un om de nane modern? Interveni domnul Parker Pyne clipind.
Asta-i pentru tine, Pop! Zise Carol.
Un om care face bani ajut omenirea s prospere, declar pe un ton
sentenios domnul Blundell.
Omenirea, murmur domnul Parker Pyne, este aa de
nerecunsctoare.
Ce este cinstea? ntreb francezul. Este o mance, o convenie. n ri
diferite nseamn lucruri diferite. Unui arab nu i este ruine s terpeleasc.
Nu i este ruine s mint. Pentru el conteaz de la cine ia i pe cine l
pclete.
sta-i adevrul, da, ncuviin Carver.
Ceea ce dovedete superioritatea Vestului asupra Estului, jubil
Blundell. Cnd aceste biete ine vor primi educaie
Sir Donald se inltr n discuie.
nvmntul este cam nereuit, tii. i pune pe oameni s-i
nsueasc o mulime de lucruri inutile. i ceea ce vreau s zic e c nimic nui schimb rea.
Vrei s spunei c
Da, c un ho, de exemplu, rmne toat viaa un ho.
Se ls o tcere mormntal pentru un moment. Apoi Carol ncepu s
vorbeasc aprins despre nari i tatl su i inu isonul.
Sir Donald, puin uluit, i opti vecinului su, domnul Parker Pyne:
Parc am pus sare pe ran, nu?
Curios, i rspunse domnul Parker Pyne.
Indiferent ce stnjeneal momentan se produsese, o singur persoan
nu-i ddu seama de ea. Arheologul tcea cu ochii vistori i gndurile duse
departe. Cnd se fcu o pauz, spuse deodat rspicat:
tii, sunt de acord cu asta, n orice caz, din punctul de vedere opus.
Un om este fundamental cinstit sau nu este. Nu poi s scapi de asta.
Nu credei c o tentaie neateptat, de pild, poate transforma un
om cinstit ntr-un criminal? ntreb domnul Parker Pyne.
Imposibil! Zise Carver.
Domnul Parker Pyne ddu din cap ncetior.
N-a zice imposibil. tii, sunt atia factori care trebuie luai n
considerare. Exist punctul slab, de exemplu.
Ce vrei s spunei prin punctul slab? ntreb tnrul Hurst, lund
cuvntul pentru prima dat. Avea o voce plin, plcut.
Creierul este adaptat s poarte o greutate aa de mare. Lucrul care
precipit criza, care poate transforma un om cinstit ntr-unui necinstit poate
un singur eac. De aceea multe crime sunt absurde. Cauza, n nou cazuri
din zece este un eac de supravegheat pictura care vars paharul sau
paiul care doboar cmila.

Vorbii despre psihologie, prietene, observ francezul.


Dac criminalul ar psiholog, ce uciga ar mai ! Rosti domnul
Parker Pyne, apsnd cu subneles ecare cuvnt. Cnd te gndeti c din
zece oameni pe care i ntlneti, cel puin nou dintre ei pot determinai s
acioneze n orice chip doreti aplicndu-le stimulul corect!
O, explicai asta! Strig Carol.
Exist omul docil. Zbiar destul de tare la el i acesta va asculta.
Omul contradictoriu. ndreapt-l n cealalt direcie n care doreti de fapt s
mearg. Apoi sunt persoanele care se autosugestioneaz, tipul cel mai
ntlnit. Oameni care au vzut un automobil, pentru c au auzit un claxon;
care au vzut potaul indc au auzit capacul de la cutia de scrisori; care
au vzut un cuit n ran deoarece li s-a spus c cineva a fost njunghiat;
care au auzit pistolul dac li se povestete c altcineva a fost mpucat.
Nu cred c poate vreo persoan s-mi pun n crc aa ceva,
sublinie Carol, nedorind s-i cread urechilor.
Eti prea deteapt pentru asta, iubito, o asigur tatl.
Foarte adevrat ce spunei, declar francezul gnditor. Ideea
preconceput, asta i neal simurile.
Carol csc.
M duc n culcuul meu din peter. Sunt moart de oboseal. Abbas
Efendi a spus c pornim foarte devreme mine. Ne va duce la locul
sacriciului sau ce o la.
Locul unde se sacric fete tinere i frumoase, glumi sir Donald.
Meri, n-am nevoie. Bine, noapte bun, la toat lumea. O, mi-a czut
cercelul!
Colonelul Dubosc l ridic din locul n care se rostogolise pe mas i i-l
ddu.
Sunt veritabile? ntreb sir Donald brusc. Nepoliticos n acea
mprejurare, privea vrjit cele dou mari perle de la urechile ei.
Bineneles c sunt, rspunse Carol.
M -au costat 80000 de dolari, se lud tatl ncntat. i ea i-i pune
att de neglijent nct i cad i se rostogolesc pe mas. Vrei s m ruinezi,
fetio?
Cred c nu o s te ruinezi chiar dac va trebui s-mi cumperi o
pereche nou, zise Carol alintndu-se.
Cred c nu, i ntri spusele tatl. i-a putea cumpra trei perechi de
cercei fr s observ vreun dezechilibru n contul meu bancar. Se uit
mndru mprejur.
Ce bine pentru dumneavoastr! Zise sir Donald.
Ei bine, domnilor, cred c acum am s m retrag. Tnrul Hurst plec
odat cu el.
Ceilali patru i zmbir unii altora, ca i cum se gndeau la acelai
lucru.
Da, bine, vorbi afectat i trgnat sir Donald. Ce plcere s tii c
nu o s-i piard banii. Bogtan nfumurat! Adug el rutcios.
Americanii tia au prea muli bani, coment Dubosc.

E greu pentru un om bogat s e apreciat de cei sraci, interveni


calm domnul Parker Pyne.
Dubosc rse.
Invidie i rutate? Suger el. Avei dreptate, monsieur. Cu toii dorim
s m bogai; s cumprm de mai multe ori cercei cu perle. Poate, cu
excepia domnului de aici.
Se nclin spre doctorul Carver, care, aa cum arta ca de obicei, era
din nou cu gndurile duse departe. Frmnta un obiect mic n mn.
Poftim? Se trezi el din reverie. Nu, trebuie s recunosc c nu rvnesc
la perle mari. Banii sunt ntotdeauna utili, desigur. Vorbea pe un ton resc.
Dar uitai-v la asta, zise el. Iat ceva de o sut de ori mai important dect
perlele.
Ce anume?
E un cilindru cu sigiliu din hematit17 neagr i are o scen gravat
pe ei un zeu care prezint un aspirant unui zeu mai mare. Aspirantul aduce
un ied ca ofrand i marele zeu de pe tron este pzit de mute de un servitor
care ndeprteaz o musc, fcndu-i vnt cu o frunz de palmier. Inscripia
ngrijit menioneaz c omul era un servitor al lui Hammurabi, aa nct
trebuie s fost cu patru mii de ani n urm.
Scoase o bucat de plastilin din buzunar, o ntinse pe mas, apoi o
nmuie cu puin vaselin i aps sigiliul pe ea, rostogolindu-l. Cu un briceag
lu un ptrel din plastilin i l ridic uor de pe mas.
Vedei? ntreb el.
Scena pe care o descrisese li se desfura n fa, pe plastilin, clar i
bine imprimat.
Pentru o clip, mirajul trecutului i cuprinse pe toi. Cnd, de afar se
auzi tonul ridicat, suprat al domnului Blundell.
Hei, voi tuciuriilor! Ducei-mi bagajele din afurisita asta de peter
ntr-un cort! Nevzutele astea m pic al naibii. N-o s dorm o clip!
Nevzutele? Se ntreb sir Donald.
Probabil, mute de nisip, spuse doctorul Carver
mi place nevzutele, spuse domnul Parker Pyne. Este o denumire
mult mai sugestiv.
Grupul porni devreme n dimineaa urmtoare, obinuindu-se cu drumul
dup diferite exclamaii inspirate de culoarea i urmele de la stnci. Oraul
roz-rou era, ntr-adevr, o fantezie a naturii, inventat de aceasta n modul
cel mai extravagant i colorat. Grupul nainta ncet, deoarece doctorul Carver
mergea ncet, cu ochii pe jos, oprindu-se cteodat pentru a ridica mici
obiecte.
ntotdeauna i dai seama cnd cineva e un arheolog, zise colonelul
Dubosc, zmbind. Nu se uita niciodat la cer, nici la dealuri, nici la
frumuseile naturii. El merge cu capul aplecat, cutnd.
Da, dar ce anume? ntreb Carol. Ce lucruri adunai, doctore Carver?
Cu un uor zmbet, arheologul i ntinse cteva fragmente de ceramic.
Ce prostii! Exclam Carol cu dispre.

Ceramica e mai interesant dect aurul, ripost doctorul Carver.


Carol l privea nencreztoare. Ajunseser la o cotitur abrupt i trecur pe
lng dou, trei morminte tiate n piatr. Urcuul nu era aa uor. Beduinii
mergeau n frunte, ocolind pantele abrupte fr grij, fr s arunce vreo
privire la pericolele care-i pndeau dintr-o parte. Carol arta cam palid. Un
beduin se aplec de sus i-i ntinse o mn. Hurst sri n faa ei i-i ntinse
bastonul ca o balustrad pe partea prpstioas. Le mulumi din privire i o
clip mai trziu se aa n siguran pe o potec larg, pe stnc. Ceilali i
urmreau ncet. Soarele se ridicase acum sus i cldura ncepea s se simt.
n cele din urm, ajunser pe un platou ntins aproape de vrf. Era uor
de urcat, pn pe culmea unui mare bloc ptrat de piatr. Blundell a fcut
semn ghidului c grupul putea merge singur. Beduinii s-au rezemat
confortabil de stnci i au nceput s fumeze. n cteva minute ceilali
ajunser pe culme.
Era un loc curios, gola. Privelitea era minunat, mbrind ntreaga
vale. Se aau pe un podi neted, ptrat, cu scobituri n stnc pe o parte i
un fel de altar pentru sacricii.
Un loc ceresc pentru sacricii, exclam Carol cu entuziasm Dar,
zu, c trebuie s le luat timp s aduc victimele pn aici sus!
A existat iniial un fel de serpentin din piatr, i explic doctorul
Carver. Vom vedea urme din ea cnd vom cobor pe partea cealalt.
Au mai stat de vorb comentnd. Apoi se auzi un clinchet i doctorul
Carver zise:
Cred c v-ai pierdut cercelul din perle, domnioar Blundell.
Carol i duse mna la ureche.
Chiar mi-a czut!
Dubosc i Hurst se apucaser s-l caute.
Trebuie s e pe aici, se amestec francezul. Nu se poate s se
rostogolit, pentru c nu are n ce direcie s-o ia. Locul e ca o cutie ptrat.
Poate a intrat ntr-o crptur, se ntreb Carol.
Nu exist nicieri vreo crptur, constat domnul Parker Pyne.
Putei s vedei i singur. Locul este ct se poate de neted. Ah, ai gsit
ceva, colonele?
Numai o pietricic, zise Dubosc, zmbind i aruncnd-o.
Treptat, o alt atmosfer una de tensiune se instal n jurul
cutrilor. Nu au fost pronunate, dar cuvintele optzeci de mii de dolari
rsunau n capul ecruia.
Eti sigur c l-ai avut, Carol? Se rsti tatl. M ntreb dac nu l-ai
pierdut pe drum?
L-am avut precis cnd am urcat aici pe platou, i rspunse Carol. tiu
asta pentru c doctorul Carver mi-a atras atenia c sttea s se desprind i
mi l-a xat. Nu-i aa, doctore?
Carver o aprob. Sir Donald exprim gndurile care ne treceau la toi
prin cap:
Este o afacere cam neplcut, domnule Blundell. Ne-ai spus asear
ce valoare au cerceii acetia. Numai unul dintre ei reprezint o mic avere.

Dac el se gsete i dac nu exist probabilitatea de a recptat, toi vom


n situaia de a plana bnuiala asupra noastr.
i tocmai de aceea cer s m percheziionai, izbucni colonelul
Dubosc. Nu o cer, pretind c este necesar!
Cutai-m i pe mine, zise Hurst. Vocea sa suna patetic.
Ce prere au ceilali? ntreb Dubosc, uitndu-se n jur.
Sunt de acord, spuse domnul Parker Pyne.
Excelent idee, i ddu acordul doctorul Carver.
M supun i eu, domnilor, se oferi Bundell. Am motivele mele, dei
nu vreau s le explic acum.
Cum dorii, desigur, domnule Blundell, l susinu sir Donald, politicos.
Carol, draga mea, vrei s cobori i s atepi mpreun cu nsoitorii
beduini?
Fr s comenteze, fata i ls. Era serioas i abtut la fa. Mai
degaja i un aer disperat care nu-i scp cel puin unui membru al grupului.
Se ntreb ce poate nsemna asta.
Am nceput percheziia. A fost total, pn la piele i nu a condus la nici
un rezultat. Un singur lucru era sigur. Nimeni nu avea asupra sa cercelul. Deacum un mic colectiv se hotr s coboare, ascultnd fr entuziasm,
descrierile i informaiile furnizate de ghid.
Domnul Parker Pyne tocmai terminase s se mbrace pentru prnz cnd
o siluet apru n ua cortului su.
Domnule Pyne, pot s intru?
Desigur, drag domnioar, desigur.
Carol intr i se aez pe pat. Faa ei avea aceeai expresie
posomort pe care o observase mai devreme.
Pretindei c ndreptai lucrurile pentru cei care sunt nefericii, da?
ntreb ea.
Sunt n vacan, domnioar Blundell. Nu preiau nici un caz.
Bine, v-a trebuit s-l luai pe acesta, spuse fata calm. Uitai ce este,
domnul Pyne, sunt ngrozitor de nenorocit.
Ce v necjete? ntreb el. Problema cercelului?
Exact. Aa cum ai spus. Jim Hurst nu l-a luat, domnule Pyne. tiu c
nu.
Nu prea v neleg, domnioar Blundell. De ce ar presupune cineva
c l-a luat el?
Din cauza trecutului su. Jim Hurst a fost odat ho, domnule Pyne.
A fost prins n casa noastr. Mie Mie mi-a prut ru de el. Arta att de
tnr i de disperat
i aa de frumos, se gndi domnul Parker Pyne.
L-am rugat pe tticu s-i dea o ans ca s se ndrepte. Pop face
orice pentru mine. Ei bine, i-a acordat lui Jim aceast ans i el s-a ndreptat.
Tata a ajuns s se bazeze pe el i s-i ncredineze toate secretele afacerilor
sale. i, n cele din urm, el ar ajuns unde trebuie, adic ar fost dac nu
s-ar ntmplat incidentul.
De ce spunei ar ajuns?

Vreau s zic c eu vreau s m cstoresc, cu Jim i el vrea s se


nsoare cu mine.
i sir Donald?
Sir Donald este ideea tatlui meu. Nu a mea. Credei c a vrea s
m mrit cu individul la ndesat de sir Donald?
Fr s-i exprime vreo prere n legtur cu descrierea tnrului
englez, domnul Parker Pyne ntreb:
i sir Donald ce crede?
A zice c se gndete c sunt bun pentru hectarele sale
srccioase, zise Carol cu dispre.
Domnul Parker Pyne studie situaia.
A vrea s v ntreb dou lucruri. Seara trecut s-a fcut remarca o
dat hoi, totdeauna ho. Fata ddu din cap. Acum mi dau seama de motivul
pentru care remarca aceea a prut s v pun n ncurctur.
Da, era stnjenitor pentru Jimca i pentru mine i Pop. Mia fost att
de team ca faa lui Jim s nu trdeze ceva nct am spus primele vorbe care
mi-au venit pe limb.
Domnul Parker Pyne ncuviin gnditor. Apoi o ntreb:
Dar de ce a insistat tocmai tatl dumitale s e percheziionat
astzi?
N-ai neles? Eu, da. Pop a presupus c eu m-a putea gndi c
ntreaga afacere e un complot mpotriva lui Jim. nelegei, ine mori ca eu
s m mrit cu englezul. Ei bine, a avut s-mi dovedeasc, de fapt, c nu
vrea s-l bage la ap pe Jim.
Draga mea, spuse domnul Parker Pyne, asta lmurete foarte multe
lucruri. n sens general, vreau s zic. Dar nu prea ne e de folos n ancheta
noastr particular.
N-avei de gnd s ne da-i o mn de ajutor.
Nu, nu e vorba de asta. Tcu o clip, apoi vorbi; Ce dorii mai exact
s fac eu, domnioar Carol?
Dovedii c Jim nu a luat perla.
i dac Scuzai-m A luat-o?
Dac credei asta, v nelai, v nelai amarnic.
Da, dar ai anchetat cu grij cazul? Nu credei c perla s-ar dovedit
o tentaie neateptat pentru domnul Hurst? Vnzarea ei i-ar adus o mare
sum de bani un fond care s fac speculaii, s zicem? Care s-l fac
independent ca s se poat nsura cu dumneata, chiar i fr consimmntul
tatlui.
Jim nu a fcut-o, spuse fata simplu.
De data aceasta, domnul Parker Pyne i accept cu convingere prerea
ei.
Bine, am s fac tot ce am s pot.
Ea l salut scurt i iei din cort. A fost rndul domnului Parker Pyne s
se aeze pe pat. Se adnci n gnduri. Deodat chicoti.
ncep s m ramolesc, spuse el tare. La prnz a fost foarte vesel.

Dup-amiaza trecu linitit. Majoritatea oamenilor dormeau. Cnd


domnul Parker intr n cortul cel mare la patru i un sfert numai doctorul
Carver era acolo. Examina nite fragmente de ceramic.
Ah! Spuse domnul Parker Pyne, trgnd un scaun spre mas. Tocmai
omul pe care l cutam. Putei s-mi dai bucata aia de plastelin pe care o
avei la dumneavoastr?
Doctorul se cuta prin buzunare i scoase o bucic de plastelin, pe
care i-o oferi domnului Parker Pyne.
Nu, spuse acesta, dnd-o la o parte, nu pe asta o vreau. Ci bucata
aceea de asear. Ca s u sincer, nu m intereseaz plastilina, ci coninutul
acesteia.
Urm o pauz i apoi doctorul Carver spuse linitit:
Nu cred c v neleg.
Ba cred c da, l contrazise domnul Parker Pyne. Vreau cercelul cu
perl al domnioarei Blundell.
Se ls o tcere mormntal de un minut. Apoi Carver i strecur
mna n buzunar i scoase o bucat inform de plastelin.
Foarte inteligent din partea dumneavoastr, zise el cu faa lipsit de
orice fel de expresie.
A vrea s-mi povestii cum s-a ntmplat, l ndemn domnul Parker
Pyne. Degetele sale cutau cu nfrigurare. Cu o exclamaie, extrase un cercel
cu perl puin ptat. tii, doar din curiozitate, se scuz el. A vrea totui s
au cum s-a ntmpla.
Am s v destinui, i promise Carver, dac i dumneavoastr mi
vei spune cum s-a ntmplat s v oprii la mine. Nu ai vzut nimic, nu-i
aa?
Domnul Parker Pyne cltin din cap negativ.
Doar am dedus.
A fost o pur ntmplare, pentru nceput, zise Carver. M-am aat n
spatele dumitale toat dimineaa i l-am zrit n faa mea trebuie s czut
de la urechea fetei cu puin nainte. Ea nu observase. De altfel, nimeni. L-am
ridicat i l-am pus n buzunar, vrnd s i-l restitui de ndat ce m apropiam
de ea. Dar am uitat.
i apoi, pe la jumtatea urcuului, am nceput s m gndesc. Bijuteria
nu nsemna nimic pentru proasta aia de fat tatl ei i-ar cumprat o alt
pereche fr s se uite la pre. Dar ea, nsemna o mulime pentru mine. Din
vnzarea acelei perle echipam o expediie. Faa lui impasibil se schimb
brusc i se nvior. tii ce diculti exist n zilele noastre ca s strngem
subscripii pentru spturi arheologice? Nu, nu tii. Vnzarea acelei perle ar
uura totul. Exist un antier unde vreau s sap, sus n Balucistan. Un ntreg
capitol de istorie atept acolo s e descoperit
Mi-am adus aminte de ce ai spus asear, despre martorul care se
sugestioneaz singur. M-am gndit c fata era de acest tip. Cnd am ajuns
sus, i-am spus c cercelul era gata s se desprind. Mam prefcut c i-l
nurubez, n realitate, am apsat cu vrful unui creiona n lobul urechii.
Cteva minute mai trziu am lsat s cad o pietricic. Ea putea s jure c

cercelul fusese n ureche i c tocmai i czuse. ntre timp, am bgat perla n


bucata de plastelin din buzunarul meu. Asta-i povestea mea. Nu foarte
edicatoare. Acum e rndul dumneavoastr.
De fapt nu am o veste, spuse domnul Parker Pyne. Erai singurul om
care culegeai lucruri de pe jos, asta m-a fcut s m gndesc la
dumneavoastr. i gsirea pietricelei aceleia pe platoul neted a fost
semnicativ. Sugera trucul pe care l-ai jucat. i apoi
Continuai, l ndemn Carver.
Ei bine, vedei, ai vorbit despre cinste puin cam vehement asear.
Protestnd peste msur ei bine, tii cum spune Shakespeare. Prea
cumva, ca i cum ai ncercat s v convingei pe dumneavoastr niv. i
apoi, ai fost puin cam dispreuitor n problema banilor.
Faa omului dinaintea lui arta hruit i obosit.
Asta e, zise el. Totul s-a terminat cu mine acum. mi nchipui c-o s-i
napoiai fetei zdrngneaua ei? Ciudat lucru, instinctul sta barbar de a se
mpodobi. l gsii nc din timpurile paleolitice. Unul din primele instincte ale
sexului feminin.
Cred c o judecai greit pe domnioara Carol, spuse domnul Parker
Pyne. Are minte i ceea ce e mai mult, o inim. Cred c v-a pstrat pentru ea
acest secret.
Totui tatl nu-l va pstra, spuse arheologul.
Ba cred c da. tii Pop are propiile sale motive s-i in gura.
Cercelul la nu face 40.000 de dolari. Toat valoarea lui e de cinci dolari.
Ce vrei s spunei?
Da. Fata nu tie. Ea crede c sunt veritabile. Asear, am avut nite
bnuieli. Mi le-a trezit domnul Blundell care vorbea puin cam prea mult
despre toi banii pe care-i avea. Cnd lucrurile merg prost i te gseti la
strmtoare, ei bine, cel mai bine de fcut este s te mpunezi i s bravezi.
Domnul Blundell a tras o cacialma.
Deodat, doctorul Carver zmbi. Prea zmbetul unui bieel care se
joac, dar care arta ciudat pe faa unui om n vrst.
Atunci suntem cu toii nite amri de sraci, nu! Zise el.
Exact, conrm domnul Pyne citnd: Un spirit de camaraderie ne
face minunat de buni!
X. Casa Filomelei18
La revedere, drag!
La revedere, iubito!
Alix Martin sttea rezemat de portia n stil rustic privind silueta
soului ei care se ndrepta pe drumul ce ducea spre sat.
ndat o coti i-l pierdu din vedere, dar Alix rmsese pe loc, cu
gndurile aiurea, rsucind o bucl din prul ei negru, bogat ce-i czuse pe
fa, cu Ochii vistori, ctnd undeva, departe.
Alix Martin nu era frumoas, nici mcar nu se putea spune drgu. Dar
faa, cea a unei femei care nu mai era la prima tineree, iradia o lumin i o
blndee, dup care fotii colegi de birou cu greu ar mai recunoscut-o.

Domnioara Alix King fusese o tnr funcionar corect, ecient, puin


repezit, capabil i realist.
Alix absolvise coala dup multe strdanii. Timp de cincisprezece ani,
de la vrsta de optsprezece ani pn mplinise treizeci i trei de ani, se
ntreinuse singur (din care, apte ani, i o mam invalid) din munca ei de
stenodactilograf. Lupta pentru existen i nsprise liniile delicate ale feei
de adolescent.
Sigur c fusese i o poveste de iubire, sau cam aa ceva, cu Dick
Windyford, un coleg. Ca orice femeie sentimental, Alix tiuse ntotdeauna,
fr a lsa impresia c tie, c el o iubea. n societate se tia c sunt prieteni,
nimic mai mult. Din micul su salariu, Dick abia reuea s plteasc taxele de
colarizare ale unui frate. Pentru moment, nu se putea gndi la cstorie.
i apoi, deodat, eliberarea de munc zilnic i veni fetei n modul cel
mai neateptat. O verioar ndeprtat a murit, lsndu-i toi banii lui Alex
cteva mii de lire, sucient ca s-i asigure un venit de vreo dou sute de lire
pe an. Pentru Alix asta a nsemnat libertate, via, independen. Acum ea i
Dick puteau s se cstoreasc.
Dar Dick a reacionat cum ea nu se ateptase. Niciodat nu-i vorbise
direct despre dragostea sa; acum mai mult dect oricnd, prea i mai puin
nclinat s-o fac. O evita, devenise taciturn i morocnos. Alix i ddu
imediat seama de situaie. Ea era o femeie cu bani. Delicateea i mndria l
mpiedicau pe Dick s-o cear de soie.
i plcea de Dick la fel de mult ca i nainte i se gndea serios dac nar fost cazul s fac ea primul pas, cnd, pentru a doua oar, i se ntmpl
ceva cu totul neateptat.
l ntlni pe Gerald Martin n casa unui prieten. Acesta se ndrgosti
nebunete de ea i ntr-o sptmn s-au logodit. Alix, care se considerase
ntotdeauna omul care nu se ndrgostete la prima vedere, era n al
noulea cer.
Lipsit cu totul de tact, a gsit modalitatea de a-i supra fostul iubit.
Dick Windyford venise la ea, spumegnd de furie i de indignare.
Omul i-e complet strin! Nu tii nimic despre el!
tiu c l iubesc.
Cum poi s tii ntr-o sptmn?
Nu le trebuie la toi unsprezece ani s descopere c sunt ndrgostii
de-o fat, strig Alix suprat.
El se albi la fa.
M-am ndrgostit de tine de cnd te-am ntlnit. Am crezut c i tu la
fel.
Alix era sincer.
i eu am crezut aa, recunoscu ea. Dar asta s-a ntmplat pentru c
nu tiam ce nseamn dragostea.
Atunci Dick izbucni din nou. Rugmini, implorri chiar ameninri
ameninri mpotriva brbatului care l dduse la o parte. Alix a fost uimit s
vad ce vulcan se ascundea sub aparena rezervat a unui om pe care
credea c-l cunoate foarte bine.

n dimineaa aceasta nsorit, aa cum sttea rezemat de poarta


casei, gndurile ei renviau scena din trecut. Era cstorit de o lun i se
simea n culmea fericirii. Totui, n scurta absen a soului care reprezenta
totul pentru ea, o und de nelinite i perturba perfecta ei fericire. i cauza
acestei anxieti era Dick Windyford.
De cnd se cstorise, de trei ori avusese acelai vis. Locul era diferit,
dar principalele elemente rmneau neschimbate. Ea i vedea soul zcnd
mort, pe Dick Windyfort stnd n picioare lng el i ea tia ct se poate de
clar c el i aplicase lovitura mortal.
Dei era oribil, altceva se dovedea a i mai oribil, adic, n momentul
trezirii, deoarece n vis faptul prea ct se poate de natural i de inevitabil.
Ea, Alix Martin, se bucura c-i murise soul; ea i ntindea minile
recunosctoare ucigaului, cteodat i mulumea. Visul se termina
ntotdeauna la fel: Dick Windyford o strngea n brae.
Nu i-a povestit nimic soului despre acest vis, dar, n sinea ei, era mai
tulburat dect vroia s recunoasc. Era un avertisment, unul mpotriva lui
Dick Windyford?
Alix a fost ntrerupt din gndurile ei de sunetul strident al telefonului
din cas. Intr i ridic receptorul. Deodat, o cuprinse ameeala i se inu cu
mna de perete.
Cine e la telefon?
Ce, Alix, ce-i cu vocea asta a ta? Nu te-am recunoscut. Sunt eu, Dick.
O! Exclam Alix. Unde Unde eti?
La Traveller's Arms aa-i zice, nu-i aa? Sau nu tii nc de
existena crciumii din satul tu? Sunt n concediu, pescuiesc puin pe aici. Ai
ceva mpotriv s trec pe la voi n seara asta, dup cin?
Nu, spuse Alix aspru. Nu trebuie s vii.
Urm o pauz i-apoi vocea lui Dick se auzi din nou, uor schimbat.
Te rog s m ieri, spuse el protocolar. Sigur, n-o s v tulbur
Alix l ntrerupse brusc. El ar putea gsi purtarea ei prea neobinuit. i
chiar era neobinuit. Pe semne c era cu nervii la pmnt.
Am vrut numai s-i spun c Suntem ocupai disear, i explic ea,
ncercnd s vorbeasc pe un ton ct se poate de natural. Nu vrei Nu vrei
s vii la cin mine sear?
Dar, evident, Dick observase iipsa de amabilitate din vocea ei.
Mulumesc foarte mult, rspunse pe acelai ton protocolar, dar s-ar
putea s plece n orice clip. Depinde dac un prieten vine sau nu. La
revedere, Alix. Fcu o pauz i apoi adug grbit, pe un alt ton: i doresc
mult noroc, draga mea!
Alix puse la loc receptorul cu un sentiment de uurare.
Nu trebuie s vin aici. Ce proast sunt! S ajung ntr-o stare ca asta. i
totui m bucur c nu vine.
Apuc o plrie de ar de pe mas i iei din nou n grdin, oprinduse s se uite la numele gravat pe portic: Casa Filomelei
Nu-i un nume plin de fantezie? i mrturisi lui Gerald nainte de a se
cstori. El rse.

Micua mea londonez! Remarc plin de afeciune. Nu cred c ai


auzit vreodat cntnd o privighetoare. M bucur c nu! Privighetorile ar
trebuit s cnte numai pentru ndrgostii. Le vom asculta odat mpreun
ntr-o sear, n faa casei noastre.
i, amintindu-i cum le auziser ntr-adevr, Alix, acum n pragul casei
sale, se nroi de fericire.
Gerald gsise Casa Filomelei. Venise la Alix, strlucind de entuziasm.
Descoperise locul potrivit pentru ei, unic, o comoar, ansa unei viei. i Alix,
cnd a vzut-o a fost cucerit de ea. E adevrat c era cam izolat dou
mile pn la satul cel mai apropiat dar csua era aa de frumoas, cu
nfiarea sa de epoc, totui cu ntreg confortul modern asigurat de bi, ap
cald, lumin electric i telefon, nct o vrji pe dat. i atunci se ivi o
ncurctur. Propietarul, un om bogat care o construise dup propia fantezie,
refuza s-o nchirieze. Vroia s-o vnd.
Gerald Martin dei avea un venit bun, nu putea s se ating de
capitalul su. Doar s extrag vreo mie de lire. Propietarul cerea trei. Dar
Alix, care se ataase de cas, i sri n ajutor. Capitalul ei era accesibil,
constnd din aciuni la purttor. A contribuit cu jumtate din el la cumprarea
propietii. Aa nct Casa Filomelei intr n posesia lor i Alix nu regret
nici o clip alegerea. Adevrat c servitorilor nu le plcea pustietatea rural
atunci nu aveau niciunul dar Alix, care dusese dorul unei viei domestice,
se bucura nespus s pregteasc mici platouri gustoase i s fac ordine n
cas.
Grdina, care etala o mare varietate de ori, se aa sub ngrijirea unui
btrn din sat, angajat s vin de dou ori pe sptmn.
Cum ddu colul casei, Alix fu surprins s-l gseasc pe grdinarul cu
pricina ocupat cu straturile de ori. Surprins, deoarece zilele de lucru ale
acestuia era lunea i vinerea i azi era miercuri.
George, ce faci aici? l ntreb apropiindu-se.
Btrnul se ndrept din ale chicotind i o salut, ducndu-i mna la
o plrie veche.
M-am gndit c-o s i uimit doamn. Dar, s vedei! Va o
petrecere, vineri, la nobilul nostru i-mi zisei c nici domnul Martin, nici prea
buna sa doamn nu se vor supra dac o s vin o dat miercurea n loc de
vineri.
E-n regul, l asigur Alix. Sper s te distrezi la petrecere!
Cum s nu, rspunse George sincer. E grozav s poi mnca pn te
umi i s tii tot timpul c nu tu trebuie s plteti. Nobilul nostru ofer un
ceai pe cinste pentru oamenii si. i-apoi m-am mai gndit, doamn, c a-
putea s v vd nainte de plecare, pentru a aa cum dorii s e bordurile.
Cred c nu tii cnd o s v ntoarcei, nu-i aa?
Dar nu m duc nicieri!
George o privi uimit.
Nu plecai la Lan'n19 mine?
Nu! Ce-i veni?
George i ddu capul pe spate.

M-am ntlnit cu domnul ieri n sat. Mi-a spus c plecai amndoi,


mine, la Lan'n i nu era sigur cnd v vei ntoarce.
Prostii! Rse Alix. Trebuie s neles greit.
Totui, se ntreb ce anume spuse Gerald de-l fcuse pe btrn s
cread aa ceva. Ce curios, s mearg la Londra! Nu dorea deloc s se
ntoarc la Londra.
Nu pot s sufr Londra! Declar deodat pe un ton aspru.
Zu! Fcu George netulburat. Trebuie s neles oarecum greit i
totui a spus-o destul de clar, aa mi s-a prut. M bucur c stai aici. N-are
rost s cutai distracii ncolo i ncoace i mie nu-mi pas de Lan'n. Nu mia trebuit niciodat s m duc pn acolo. Prea multe maini asta-i ru
astzi. Cum i iau un automobil, pe cinstea mea dac oamenii mai stau
linitii ntr-un loc. Domnului Ames, de pild, nu i-a mai venit s rmn n
casa asta ce tip de om drgu i la locul lui a fost pn i-a cumprat o
chestie de-aia! ntr-o lun a i pus casa de vnzare. i cheltuise o groaz pe
ea, cu robinete n toate dormitoarele, lumin electric i celelalte. N-o s v
mai vedei banii napoi, i-am spus. Dar el mi-a rspuns: Am s iau toi
penny pn la dou mii de lire pe cas. i, uite c i-a luat!
A luat trei mii, zmbi Alix.
Dou mii, repet George. S-a vorbit atunci de suma pe care o cerea.
De fapt, au fost trei mii, spuse Alix.
Doamnele nu se pricep niciodat la socoteli, remarc George, fr
convingere. S nu-mi spunei c domnul Ames a avut obrazul s v cear trei
mii de lire, aa pe leau!
Nu mi-a cerut mie, ci soului.
George se aplec din nou pe stratul de ori.
Preul a fost de dou mii, repet el cu ncpnare.
Alix nu a mai vrut s-l contrazic. ndreptndu-se spre un alt strat,
ncepu s culeag un bra de ori.
Cum se ntorcea cu povara sa parfumat spre cas, observ un mic
obiect de culoare verde nchis printre frunzele unor rsaduri. Se aplec i-l
ridic, recunoscnd agenda soului.
O deschise, parcurgnd nsemnrile cu un oarecare amuzament. Chiar
de la nceputul cstoriei lor, i dduse seama c Gerald, cel impulsiv i
sentimental, poseda neateptate caliti de ordine i metod. Se supra dac
nu serveau masa la timp i-i aranja ziua urmtoare cu acurateea unui mers
al trenurilor.
Uitndu-se prin agend, se amuz gsind nsemnarea de la data de 14
mai: Cstorie cu Alix, St. Peter's, 2.30.
Ntrul, i spuse Alix n sinea sa, ntorcnd paginile. Deodat se
opri.
Miercuri, 18 iunie dar asta-i chiar astzi!
n dreptul acelei zile, Gerald scrisese ngrijit: 9 p.m.. Nimic altceva.
Ce-i propusese Gerald s fac la 9 p.m.? Se minun Alix. Zmbi din nou cnd
i ddu seama c dac asta era vreo poveste ca cele despre care citise att
de des, agenda-i furnizase, fr ndoial, o descoperire senzaional. Trebuie

s existe desigur n ea i numele unei alte femei. Rsfoi paginile pe ndelete


napoi. Erau date, ntlniri, referiri critice despre afaceri, dar un singur nume
de femeie al ei.
Totui, dup ce bg agenda n buzunar i se ndrept cu orile spre
cas, i ddu seama c nu se simte n largul ei. Cuvintele rostite de Dick
Windyford i revenir n minte ca i cum se aa lng ea, repetndu-le. Omul
i-e complet strin! Nu tii nimic despre el.
Era adevrat. Ce tia ea n fond despre el? Gerald avea patruzeci de
ani. Trebuie s existat femei n viaa lui n aceti patruzeci de ani.
Alix ncerc s se trezeasc din reverie. Nu trebuie s se lase prad
acestor gnduri. Deocamdat avea o problem mai presant de rezolvat. Si spun sau s nu-i spun soului c Dick Windyford i telefonase?
Trebuia avut n vedere posibilitatea ca Gerald s-l ntlnit deja n sat.
Dar n acest caz, cu siguran c el i va povestii imediat cnd se va ntoarce
i atunci i va lua o greutate de pe inim. Dar, dac nu Atunci? Alix i
ddea seama c nu dorea deloc s-i spun ceva despre asta.
Dac i-ar spune, de bun seam c el i va propune s-l invite pe Dick
Windyford la Casa Filomelei. Atunci va trebui s-i explice c Dick se
autoinvitase i c ea gsise un pretext ca s-l mpiedice s vin. i dac el o
va ntreba de ce fcuse aa, ce avea ea s spun? S-i povesteasc visul?
Atunci ar rs sau mai ru, i-ar dat seama c-i acorda importan, spre
deosebire de el.
n cele din urm, destul de ruinat, Alix hotr s nu spun nimic. Era
primul secret pe care-l ascundea fa de so i faptul sta o fcea s aib
mustrri de contiin.
Cnd l auzi pe Gerald ntorcndu-se din sat, cu puin nainte de prnz,
se repezi n buctrie i se prefcu c-i ocupat cu gtitul pentru ai ascunde
nehotrrea.
Imediat, nelese c Gerald nici nu-l zrise pe Dick Windyford. Alix simi
deodat o uuraredar, n acelai timp, era ncurcat. I se prea c se
afundase acum n minciun.
Abia dup cina lor simpl, cnd stteau n ufrageria cu scaune de
stejar i cu ferestre larg deschise pentru a lsa s intre aerul plcut al nopii,
parfumat de orile albe i violete de afar, Albe i-a amintit de agend.
Uite ceva cu care uzi orile, i i-o arunc n poal.
Mi-a czut pe rsaduri, nu-i aa?
Da; acum i cunosc toate secretele.
Nu face nimic, spuse Gerald dnd din cap.
Ce-i cu rendez-vous-ul de la ora nou n seara asta?
O! Asta Pru puin deconcertat, apoi zmbi ca i cum ceva anume
l amuza grozav. E un rendez-vous cu o fat deosebit de drgu, Alix. Are pr
castaniu, ochii albatrii i seamn foarte mult cu tine.
Nu neleg, rspunse Alix, prefcndu-se c-i sever. Ocoleti
subiectul.
Nu. De fapt, asta mi reamintete c voi developa nite negative n
seara asta c vreau s m ajui.

Gerald Martin era un fotograf pasionat. Avea un aparat cam demodat,


dar cu o lentil excelent; i developa propriile sale fotograi ntr-un mic beci
pe care-l transformase ntr-o camer obscur.
i asta trebuie fcut exact la ora nou, spuse Alix ca s-l scie.
Gerald o privi puin vexat.
Draga mea, zise el, cu o nuan de seriozitate, toate trebuie
planicate dup un program bine denit. Numai aa i duci lucrul la bun
sfrit cum se cuvine.
Alix rmase cteva minute tcut, privindu-i brbatul care fuma n
scaun cu capul dat pe spate i trsturile clar conturate ale feei sale
proaspt brbierite, prolndu-se pe decorul ntunecat. i, deodat, dintr-un
impuls necunoscut o cuprinse un val de panic nct strig nainte de a se
putea stpni: Gerald a vrea s tiu mai multe despre tine!
Brbatul i ntoarse faa uimit spre ea.
Dar, drag Alix, tii totul despre mine. i-am povestit despre
copilria mea n Northumberland, despre viaa mea n Africa de Sud i ultimii
zece ani n Canada care mi-au purtat noroc.
Numai afaceri! Remarc Alix cu dispre.
Gerald izbucni n rs.
tiu ce vrei s spui, poveti de dragoste. Voi femeile suntei toate la
fel. Nimic nu v intereseaz n afar de viaa personal.
Alix simi c i se usuc gura, aa c murmur ntr-o doar:
Bine, dar trebuie s fost Iubiri. Adic Dac-a ti
Se ls linite din nou pentru cteva clipe. Gerald Martin se ncruntase
i avea o expresie nehotrt. Cnd ncepu s vorbeasc, tonul lui era grav,
fr nici o atmosfer de glum ca mai nainte.
Crezi c e nelept, Alix Aceast ntrebare despre camera lui
Barb Albastr20?
n viaa mea au existat femei; da, nu neg! Nu mai crede dac a nega.
Dar i jur, pe onoarea mea, c niciuna nu a nsemnat nimic pentru mine.
Era o und de sinceritate n vocea sa care i-a linitit soia.
Mulumit, Alix? ntreb, zmbind. Apoi o privi cu o umbr de
curiozitate.
Ce te-a determinat s te gndeti la treburile astea neplcute tocmai
n seara asta?
Alix se ridic i ncepu s se plimbe nelinitit.
Zu, nu tiu. Am fost nervoas toat ziua.
Ce ciudat, remarc Gerald abia optit. E foarte ciudat.
De ce e ciudat?
O, draga mea, nu te repezi aa la mine. Am spus asta pentru c, de
obicei, eti aa de dulce i senin.
Alix zmbi forat.
Toi s-au neles s m supere astzi. Chiar i btrnul George are o
idee x c vom pleca la Londra. Susine c tu i-ai spus-o.
Unde l-ai vzut? ntreb Gerald aspru.
A venit s lucreze astzi n loc de vineri.

Idiot btrn! Se nfurie Gerald.


Alix rmase cu gura cscat. Faa soului era roie de enervare. Nu-l
vzuse niciodat aa de mnios. Observnd ct era de uimit, Gerald fcu un
efort s-i recapete stpnirea de sine.
De fapt, e un idiot btrn! l categorisi el.
Ce i-ai spus de l-a determinat s cread asta?
Eu? Nu i-am zis nimic. Sau A, da, mi amintesc; am fcut o glum
proast c zbor la Londra, diminea i cred c el a luat-o n serios. Ori n-a
auzit bine. L-ai contrazis, nu-i aa?
Atepta nerbdtor rspunsul ei.
Desigur, dar e tipul de btrn cruia dac-i intr o idee n cap nu mai
i este uor s i-o scoi.
Apoi i-a relatat despre ncpnarea lui George n legtur cu suma de
bani cerut pe cas.
Gerald tcu ctva timp i apoi i explic ncet.
Ames era dispus s ia dou mii bani cash i restul de o mie s
reprezinte ipoteca pe cas. mi nchipui c de aici provine confuzia.
Foarte probabil, fu de acord Alix.
Apoi se uit la pendul i-i art, rutcioas cu degetul.
E timpul s cobori, Gerald. Ai ntrziat cinci minute!
Un zmbet cu totul neobinuit apru pe faa lui Gerald Martin.
M-am rzgndit, spuse calm; nu mai fac fotograi n seara asta.
Mintea unei femei e un lucru curios. Cnd se culc n noaptea aceea de
miercuri, Alix se simea mulumit i linitit. Fericirea ei asediat cu puin
timp n urm i revenise triumftoare ca mai nainte.
Dar, pn n seara zilei urmtoare, i ddu seama c nite fore subtile
se ntreceau s i-o submineze. Dick Windyford nu mai telefonase, i cu toate
acestea, i se prea c inuena lui i fcea simit prezena. Cuvintele sale i
reveneau mereu n minte: Omul i-e complet strin! Nu tii nimic despre el!.
mpreun cu ele i reaprea faa soului, fotograat clar de creierul ei, cnd
i atrsese atenia: Crezi c e neleapt, Alix Aceast ntrebare despre
camera lui Barb Albastr? De ce vorbise astfel?
Era un avertisment, o nuan de ameninare. Ca i cum ar spus de
fapt: Te invit s nu te amesteci n viaa mea, Alix. Ai putea avea un oc urt
dac o faci!.
Pn vineri diminea, Alix ajunsese la convingerea. C existase o
femeie n viaa lui Gerald o camer a lui Barb Albastr pe care ncercase
cu asiduitate s-o ascund de ea. Gelozia n stare latent era acum gata de
atac.
Cu o femeie trebuia s se ntlneasc n seara aceea, la ora nou?
Povestea cu developatul fotograilor era o minciun inventat sub presiunea
momentului?
Cu trei zile n urm, ar jurat c-i cunoate brbatul ca n palm.
Acum i se prea un strin despre care nu tia nimic. i reaminti furia lui
inexplicabil fa de btrnul George, att de constant cu obinuita lui

bun-dispoziie. Un eac, poate, dar care i dovedea c nu prea l cunotea pe


omul gu care se cstorise.
Vineri, am nevoie de mai multe mruniuri din sat. Dup-amiaz, Alix l
anun c se va duce dup ele, n timp ce Gerald va rmne n grdin; dar,
oarecum spre surpriza sa, el se opuse vehement acestui plan i insist s se
duc personal n timp ce ea s rmn acas. Alix a fost obligat s cedeze,
dar insistena soului o uimi i o alarm. De ce era att de ndrjit s-o
mpiedice s mearg n sat?
Deodat i se prol o explicaie care-i lumina ntreaga situaie. Nu era
oare posibil ca, fr s-i spun absolut nimic, Gerald s dat peste Dick
Windyford? Gelozia ei, cu totul adormit la nceputul csniciei, se conturase
dup aceea. Nu se putea ntmpla acelai lucru i cu Gerald? Poate c
dorete s-o mpiedice s-l revad pe Dick Windyford. Aceast explicaie era
fondat aa de bine pe fapte i att de reconfortant pentru mintea sa
agitat, c o accept cu drag inim.
Totui, dup ceai, se simi nelinitit i ngrijorat. Se mpotrivea unei
tentaii care o cuprinsese nc de la plecarea lui Gerald. n cele din urm,
gsind scuza c trebuia neaprat s fac ordine n ncpere, urc n camera
de mbrcat a soului ei. Lu i o crp de praf ca s pretind c se ocup de
curenie.
Numai de-a sigur, i repet. Numai dac a putea sigur!.
n van i spunea ea c orice lucru compromitor fusese distrus cu
muli ani n urm. mpotriva acestui raionament aducea argumentul c
brbaii pstreaz uneori cea mai edicatoare dovad dintr-un exces de
sentimentalism.
n cele din urm Alix se decise. Roie la fa de fapta ruinoas pe care
avea s-o fac, ncepu s caute cu febrilitate prin pachetele de scrisori i
documente, umbl prin sertare, scotoci i prin buzunarele hainelor soului.
Numai dou sertare nu a putut deschide: cel de jos de la scrin i cel mai
mic din dreapta de la birou. Dar, de-acum, lui Alix nu-i mai era ruine deloc.
Era convins c ntr-unui dintre aceste sertare avea s gseasc mrturii
despre femeia imaginar din trecut care o obseda.
i reaminti c Gerald i lsase cheile la ntmplare pe bufetul de jos.
Le lu i le ncerc una dup alta. A treia cheie se potrivi la sertarui de la
birou. Alix l trase plin de nerbdare. Descoperi un carnet de cecuri i un
pormoneu burduit cu bancnote, precum i scrisori legate ntr-un pachet cu o
bucat de band de magnetofon.
Respirnd sacadat, Alix desfcu banda. Se nroi pn n vrful
urechilor, le aezar napoi n sertar i-l nchise cu cheia. Cci scrisorile erau
ale ei nsi, trimise lui Gerald Martin nainte de cstorie.
Se ntoarse acum spre scrin, mai mult din pornirea de a duce totul la
bun sfrit dect din sperana de a gsi ceea ce cuta.
Spre uimirea ei, niciuna din cheile lui Gerald nu se potrivea la sertarul
cu pricina. Ca s nu se dea btut, Alix se duse n celelalte camere i adun
toate cheile. ncntat, vzu cum cea de la debara mergea i la scrin.

Descuie sertarul i-l trase spre ea. Dar acolo nu se aa dect un sul de
tieturi din ziar, murdare i decolorate de vreme.
Alix rsu uurat. Totui, arunc o privire pe tieturi, mnat de
curiozitatea de a aa ce subiect l interesase pe Gerald att de mult nct i
dduse osteneala s pstreze sulul cel prfuit. Aproape toate erau din ziare
americane, datate cu vreo apte ani n urm i referitoare la procesul unui
vestit escroc i bigam, Charles Lemaitre. Acesta fusese suspectat c-i
lichidase victimele sale feminine. Un schelet a fost dezgropat de sub
duumeaua unei case pe care o nchiriase i de majoritatea femeilor cu care
se cstorise nu se tia absolut nimic.
El se aprase de nvinuiri cu deosebit abilitate, asistat de unul dintre
cei mai buni pledani din Statele Unite. Verdictul scoian de Not Proven
nedovedit s-ar putut potrivi cel mai bine cazului. n lipsa acestuia, a fost
dcclarat nevinovat, a scpa de pedeapsa capital, dar l-au condamnat la ani
lungi de nchisoare din cauza celorlalte capete de acuzare mpotriva sa.
Alix i aduse aminte de vlva strnit la acea vreme de acest caz, ca i
de senzaia produs de evadarea lui Lemaitre, trei ani mai trziu. Nu mai
fusese niciodat prins. Despre personalitatea omului i puternica sa for de
atracie asupra femeilor se scrisese din belug n presa britanic la timpul
respectiv, ca i n timpul procesului, protestele sale violente i leinurile
brute cauzate de slbiciunea inimii, dei necunosctorii le puneau pe seama
talentului su dramatic.
Era i o fotograe pe una dintre tieturi i Alix o studie cu un anume
interes: un domn cu barb lung, cu un aer de intelectual.
Ce-i amintea de gura asta? Deodat, ocat, i ddu seama c era
nsui Gerald. Ochii i fruntea erau aceleai. Pesemne, din aceast cauz
pstrase tieturile din ziar. Privirea i se opri peste paragraful de lng
fotograe. Se prea c anumite date fuseser nscrise n agenda acuzatului i
se presupunea c atunci i ucisese victimele. Apoi, o femeie depusese
mrturie i l identicase pe individ cu certitudine dup alunia pe care o avea
la ncheietura stng, chiar sub palm.
Alix scp hrtiile din mn i se cltin ameit. La ncheietura stng,
chiar sub palm, soul ei aveau o mic cicatrice.
Camera ncepu s se nvrt cu ea. n fond, era extrem de ciudat c
ajunsese s cread cu atta uurin i cu absolut certitudine c Gerald
Martin era Charles Lemaitre! O tia i o accept dintr-o strfulgerare.
Fragmente disperate i se nvrteau prin cap, ca buci dintr-un joc de
cartonae, care, selecionate, constituiau o imagine.
Banii pltii pentru cas banii ei numai banii ei; aciunile la purttor
pe care i le ncredinase lui spre pstrare. Chiar i visul ei i se prea c are o
semnicaie adevrat. Adnc n subcontient, se temuse de Gerald Martin i
dorea s scape de el. i la Dick Windyford se gndea, fr s vrea, dup
ajutor. Tot de aceea putuse s accepte adevrul cu atta uurin, fr
ndoial sau ezitare. Ea urma s e o alt victim a lui Lemaitre. Foarte
curnd, poate

Un geamt i scp cnd i aminti de ceva. Vineri, 9 p.m. Pivnia, cu


dale aa uor de ridicat! i mai nmormntase una dintre victime ntr-o
pivni. Totul fusese aranjat pentru miercuri noaptea. Dar ca s notezi aa
ceva din vreme, de-o manier att de metodic nebunie! Nu, era logic.
Gerald i nsemna cu grij toate aciunile; pentru el crima era o treab ca
oricare alta.
Dar ce o salvase? Oare ce anume o salvase? Renunase el n ultima
clip? Nu. Brusc, sosi i rspunsul btrnul George.
Acum nelegea furia necontrolat a brbatului ei. Fr ndoial, el
pregtise terenul spunnd tuturor celor pe care-i ntlnise c urmau s plece
la Londra a doua zi. Atunci George venise la lucru pe neateptate i
menionase despre Londra i ea l contrazisese. Prea riscant s-o omoare n
noaptea aceea, de vreme ce btrnul George ar relatat convorbirea. Ce
salvare! Dac n-ar menionat eacul la. Alix se cutremur.
n clipa urmtoare ncremeni. Auzise scritul porii. I se ntorsese
soul. Pentru o clip Alix rmsese nepenit locului, apoi se ndrept n
vrful picioarelor spre fereastr, uitndu-se afar la adpostul unei draperii.
Da, era brbatul ei. Zmbitor, fredona un cntecel, n mn inea un
obiect care i nghe inima bietei fete. Era o splig nou-nou.
Alix i ddu seama din instinct. Urma s se ntmple la noapte
Dar mai exista o ans. Gerald, continundu-i cntecelul, se ndrept
spre spatele casei.
Fr s ezite nici un moment, se repezi n jos pe scri i afar din cas.
Dar tocmai cnd ieea pe u, soul apru din partea cealalt.
Hei, unde alergi aa grbit?
Alix se strdui din rsputeri s par calm ca de obicei. Deocamdat
ansa i se risipise, dar dac avea grij s nu-i suscite suspiciuni, poate ar mai
gsit una mai trziu. Poate chiar acum
M duc s m plimb la captul potecii i napoi, rspunse pe un ton
care suna slab i nesigur, chiar i pentru ea.
Foarte bine, zise Gerald. Vin cu tine.
Nu, te rog, Gerald. Sunt Nervoas, m doare capul Mai bine m
duc singur.
Se uit la ea cu atenie. I se pru c o umbr de ndoial i se strecur n
privire.
Ce-i cu tine, Alix? Eti palid, tremuri.
Nimic. Se sfor s e vioaie, zmbi. Am o durere de cap, asta-i tot.
Plimbarea mi va face bine.
Dar sta nu e un motiv s-mi spui c nu vrei s vin cu tine, remarc
Gerald, chicotind. Vin chiar dac vrei sau nu.
Nu mai ndrzni s i se opun. Dac o suspecta c tie
Cu un efort, reui s-i recapete ceva din purtarea ei obinuit. i totui
avea sentimentul nelinititor c el o privea cu coada ochiului din cnd n
cnd, ca i cum nu era pe deplin mulumit. i ddu seama c nu-i nlturase
cu totul suspiciunile.

Cnd s-au ntors acas, a insistat ca ea s se ntind i i-a adus ap de


colonie s-i tamponeze tmplele. Era, ca mai nainte, soul iubitor. Alix se
simea neajutorat ca intuit ntr-o curs.
N-o lsa nici o clip singur. A mers cu ea n buctrie i a ajutat-o s
care mncarea rece pe care o pregtise. Abia putu s nghit ceva la cin i
chiar se for s mnnce, s par vesel i natural. Acum tia c lupt
pentru viaa ei. Se aa singur cu brbatul acesta la mile distan de orice
ajutor, cu totul la mila lui. Singura ei ans era s-i nele bnuielile, astfel ca
el s-o lase doar cteva clipe singur, att ct i-ar trebuit s ajung la
telefonul din hol i s cear ajutor. Singura speran care-i mai rmsese.
Pentru o clip i reveni sperana cnd i reaminti cum renunase
anterior la planul lui. Ce-ar dac i-ar spune c Dick Windyford venea la ei n
vizit n seara aceea?
Cuvintele i stteau pe limb. Dar renun la ele imediat. Omul sta nu
putea du cu vorba a doua oar. Se citea o hotrre, un elan sub calmul
su aparent, care-i fcea ru. n felul acela ar precipitat crima. Ar ucis-o
pe loc i i-ar telefonat linitit lui Dick Windyford pretextnd c fusese
chemat de urgen undeva. Oh! Dac Dick Windyford ar venit la ei n seara
aceea! Dac Dick
Deodat o idee i trecu prin cap. l privi cercettoare pe Gerald de parc
se temea c el citea gndurile. Fcndu-i un plan, cpt mai mult curaj.
Purtarea sa deveni att de natural nct se minun ea nsi.
Pregti cafeaua i o duse pe verand unde stteau adesea n serile
frumoase.
Apropo, rosti Gerald, o s facem fotograile acelea mai trziu.
Alix se nor toat, dar i rspunse cu nonalan:
Nu poi i singur? Sunt cam obosit n seara asta.
N-o s ia mult timp. Zmbi ca pentru el. i-i promit c nu te vei mai
simi obosit dup aceea.
Cuvintele preau s-l amuze. Alix se cutremur. Acum sau niciodat
venise vremea s-i duc planul la ndeplinire.
Se ridic n picioare.
Vreau s-i telefonez mcelarului, l anun ea ntr-o doar. Nu te
deranja.
Mcelarului? La ora asta?
Magazinul e nchis, bineneles, deteptule! Dar el e acas. i mine
e smbt i-a vrea s-mi aduc devreme nite cotlete de viel, nainte ca
altcineva s pun mna pe ele. Btrnul face orice pentru mine.
Intr repede n cas, nchiznd ua dup ea. l auzi pe Gerald spunnd:
Nu nchide ua! i i rspunse prompt: Nu vreau s intre moliile. Nu le pot
suferi. Ce te temi c-i fac declaraii de dragoste mcelarului, prostule?
Cum intr, apuc receptorul i form numrul de la Traveller's Arms. I
se ddu imediat legtura.
Domnul Windyford! Mai e acolo? Pot s vorbesc cu el?
i-atunci inima i se strnse de spaim. Se deschise ua i brbatul ei
intr n hol.

Te rog pleac, Gerald, spuse ea iritat. Nu-mi place s asculte cineva


cnd telefonez.
El se mulumi s rd i se trnti ntr-un scaun.
i telefonezi chiar mcelarului? O chestion el.
Alix era disperat. Planul ei euase. Peste un minut Dick Windyford
venea la telefon. S rite totul i s strige dup ajutor?
i cum apsa i ridica cheia n receptor, care permite s e auzit sau
nu la cellalt capt, un alt plan i trecu prin cap.
Va dicil, se gndi n sinea ei. Trebuie s-mi in rea, s caut
cuvintele potrivite i s nu ezit nici o clip, dar cred c am s m descurc.
Trebuie!
i n acea clip i auzi vocea lui Dick Windyford la cellalt capt al
rului.
Alix inspir adnc. Apoi, aps cheia hotrt i spuse:
Doamna Martin la telefon De la Casa Filomelei. V rog s venii
(ridic cheia) mine diminea cu ase cotlete frumoase de viel (aps
cheia din nou). E foarte important (ridic cheia). V mulumesc foarte mult,
domnule Hexworthy: cred c nu v suprai c-am sunat aa trziu. Regret,
dar cotletele sunt cu adevrat o chestiune (aps cheia din nou) de via i
de moarte (ridic cheia). Foarte bine, mine diminea, (o aps) Ct mai
repede posibil.
Puse receptorul n furc i se ntoarse spre soul ei, aproape sufocat.
Aa vorbeti tu cu mcelarul? O ntreb Gerald.
sta-i stilul feminin, sublime Alix cochetnd.
Era extrem de emoionat. Nu bnuise nimic. Dick, chiar dac nu
nelesese, va veni.
Se duse n sufragerie i aprinse lumina. Gerald o urm.
Pari foarte bine dispus acum, o privi el plin de curiozitate.
Da, mi-a trecut durerea de cap. Se aez n scaunul ei i-i zmbi
soului care se cufund n fotoliul din faa ei. Se simea salvat. Era numai
opt i douzeci i cinci de minute. Dick sosi cu mult nainte de ora nou.
Nu prea mi-a plcut cafeaua, se plnse Gerald. Avea un gust foarte
amar.
E un nou sortiment. Nu-l mai cumprm, dac nui place, drag.
Alix i lu lucrul de mn i ncepu s croeteze. Gerald citi cteva
pagini din cartea sa. Apoi se uit la pendul i abandon cartea.
Opt i jumtate. E vremea s mergem n pivni i s ne apucm de
treab.
Alix scp lucrul din mn.
O, nu nc. S ateptm pn la ora nou.
Nii, drgu, opt i jumtate. Asta-i ora pe care am xat-o. Te vei
putea culca mai devreme.
Dar a vrea s atept pn la nou.
Doar tii c atunci cnd xez o or o respect ntotdeauna. Haide,
Alix! Nu mai atept nici o clip.

Alix ridic privirea i fr s vrea simi c teroarea pune stpnire pe


ea. Masca i czuse. Gerald i frec minile. Ochii i strluceau de nerbdare,
i umezea mereu buzele uscate. Nu-i mai psa s-i ascund exaltarea.
Alix se gndi: E adevrat El nu poate s atepte E ca un nebun.
Se ndrept spre ea i o ridic n picioare, apucnd-o de umr.
Haide, fetio, sau te duc pe sus acolo!
Vorbea vesel, dar se distingea o agresivitate nedeghizat n vocea care
o strivea. Cu un efort suprem se eliber i se lipi de perete. Era complet
lipsit de putere. Nu putea s scape, s fac nimic i el venea spre ea.
Haide Alix
Nu, nu!
ip, cu minile ntinse ncercnd neputincioas s-l in la distan.
Gerald, oprete-te, trebuie s-i mrturisesc ceva.
El se opri.
S mrturiseti? ntreb el curios.
Da, s mrturisesc.
Folosise cuvintele la ntmplare, dar continu disperat, ncercnd s-i
distrag atenia.
Pe fa i trecu o und de dispre:
Un fost iubit, mi nchipui, mri el.
Nu, l contrazise Alix. Altceva. Cred c o s zici Da, o s zici c-a fost
o crim.
i deodat i ddu seama c atinsese coarda sensibil. Din nou i
distrase atenia. Vznd asta i recpta curajul. Se simea stpn pe
situaie.
Mai bine te-ai aeza la loc, rosti ea linitit.
Travers i ea camera pn la scaunul ei i se aez.
Se aplec chiar i-i ridic lucrul de mn. Dar n spatele calmului ei
aat se gndea i inventa cu febrilitate: Cci povestea pe care o nscocea
trebuia s-i rein interesul pn cnd avea s primeasc ajutor.
i-am spus, ncepu ea rar, c-am fost stenodactilograf timp de
cinsprezece ani. Asta nu-i n ntregime adevrat. Au fost dou perioade.
Prima, cnd aveam douzeci i doi de ani. Am ntlnit un brbat mai n
vrst, cu o mic propietate. S-a ndrgostit de mine i mi-a cerut s ne
cstorim. Am acceptat. A urmat nunta. Fcu o pauz. L-am determinat s
fac o asigurare pe via n favoarea mea.
Observ cum se ivi un interes sporit pe faa soului i continu cu
siguran renoit:
n timpul rzboiului, am lucrat o vreme ntr-un spital. Acolo m-am
ndeletnicit cu tot felul de medicamente i otrvuri rare.
Se opri s reecteze. El era acum interesat ndeaproape, nu mai era
nici un dubiu. Ucigaul e interesat ntotdeauna de crim. Ea contase pe asta
i reuise pe asta i reuise. Arunc o privire furi spre pendul. Era nou
fr douzeci i cinci de minute.
Exist o otrav sub form de pudr alb. Un vrf de cuit din ea
nseamn moarte. Poate tii ceva despre otrvuri?

Puse ntrebarea oarecum frmntat. Dac tia, trebuia s e grijulie.


Nu, recunoscu Gerald: Nu tiu mai nimic despre ele.
Rsu uurat.
Ai auzit de hyoscin21, nu-i aa? Este un medicament care
acioneaz n acelai fel, dar este absolut imposibil de depistat. Orice doctor
d un certicat de infarct. Am furat o mic cantitate i am pstrat-o la mine.
Se opri, dozndu-i forele.
Continu, o ndemn Gerald.
Nu. Mi-e team. Nu pot s-i spun. Altdat.
Acum, insist el nerbdtor. Vreau s-o aud.
Eram cstorii de o lun. Am fost foarte bun cu soul meu mai n
vrst, foarte blnd i credincioas. M luda la toi vecinii. Toi tiau ce
soie model sunt. Eu i fceam ntotdeauna cafeaua seara. Odat, cnd eram
singuri, i-am turnat n ceac puin din alcaloidul mortal.
Alix se opri i bg cu grij un r nou n ac. Ea, care nu jucase niciodat
teatru, rivaliza n acest moment cu cea mai mare actri din lume. Tria cu
adevrat rolul ucigaei cu snge rece.
Era foarte linitit. Am rmas privindu-l. Deodat simi c n-are aer i
eu am deschis fereastra. Apoi a spus c nu se poate mica din scaun. Imediat
muri.
Se opri zmbind. Era nou fr un sfert. Vor veni curnd mai mult ca
sigur.
Ct era de mare asigurarea? O ntreb Gerald.
Cam dou mii de lire. Am fcut speculaii cu ei i i-am pierdut. M-am
ntors la birou. Dar nu m-am gndit niciodat s rmn acolo prea mult. Apoi
am ntlnit un alt brbat. La birou mi pstrasem numele de fat. Nu tia c
mai fusesem cstorit. Era mai tnr, destul de drgu i chiar nstrit. Am
fcut o nunt restrns n Sussex. N-a vrut s-i fac asigurarea pe via, dar,
n schimb, a scris un testament n favoarea mea. i plcea s-i prepar
cafeaua, exact ca primului meu so.
Alix zmbi, dus pe gnduri i adug simplu: Fac cafea foarte bun.
Apoi continu:
Aveam mai muli prieteni n satul n care locuiam. Au fost foarte triti
pentru soarta mea, cnd brbatul mi-a murit subit de atac de cord, ntr-o
sear, dup cin. Nu prea mi plcea de doctor. Nu cred c m-a bnuit, dar, n
mod sigur, a fost foarte surprins de decesul neateptat al soului. Nu prea
tiu de ce m-am ntors la birou. Probabil, obinuina! Al doilea mi-a lsat circa
patru mii de lire. N-am fcut speculaii de data aceasta; i-am investit. Aadar,
dup cum vezi
Dar fu ntrerupt. Gerald Martin, congestionat la fa, aproape
necndu-se, i ndreptase arttorul tremurnd spre ea.
Cafeaua, Dumnezeule! Cafeaua!
Se holb la el.
Acum neleg de ce era amar. Afurisita dracului! Te-ai folosit de
trucul tu din nou.
Se apucase cu minile de braele fotoliului. Era gata s sar la ea.

M-ai otrvit!
Alix se retrgea de fric spre emineu. Acum, ngrozit, deschise gura
ca s nege Dup care se opri. ntr-o clip ar srit la ea. i adun toate
puterile. l aintea cu privirea, sdtoare.
Da. Te-am otrvit. Otrava a nceput s-i fac efectul. ntr-o clip n-o
s te mai poi mica din fotoliu Nu te poi mica
Dac l-ar putea ine acolo mcar nc trei minute
Ah! Ce era asta? Pai pe drum. Scritul porii. Apoi pai pe crarea
din curte. Ua care se deschidea.
Nu te poi mica, repet ea.
Apoi se strecur pe lng el i fugi disperat din camer, cznd
leinat n braele lui Windyford.
Doamne, Alix! Strig aceasta.
Apoi se ntoarse ctre omul cu care venise, o siluet nalt, robust, n
uniform de poliist.
Du-te i vezi ce se ntmpl n camera aia!
O ntinse cu grij pe Alix pe sofa i se aplec asupra ei.
Fetia mea, murmur el. Biata mea feti. Ce i-au fcut?
Pleoapele i se deschiser i-i rosti doar numele lui.
Dick i reveni cnd poliistul i atinse braul.
Nu-i nimic n camer, sir, doar un brbat care st n fotoliu. Arat ca
i cum s-ar speriat de moarte i
Da?
Ei bine, sir, emort.
Au fost surprini auzind vocea lui Alix. Vorbea ca n vis, cu ochii nchii.
i imediat, spunea ea, ca i cum cita din ceva, el muri
XI. Festa unchiului Andrew.
Problema pe care am avut-o de rezolvat n legtur cu domnioara
Violeta Marsh contrasta fericit cu sarcinile noastre de rutin cotidiene. Poirot
a primit de la ea o scrisoare laconic, dar ironic n acelai timp, prin care i
cerea o ntlnire i la care acesta i-a rspuns, comunicndu-i c o ateapt n
dimineaa urmtoare, la orele 11.
Tnra a fost foarte punctual. nalt, cu trsturi ne, purta o toalet
elegant i decent n acelai timp. Avea aerul senin al unei femei obinuite
s trateze afaceri i s se descurce singur n via. n concordan cu
admiraia reinut pe care mi-o inspir cei ce folosesc termenul o femeie
modern, nu mi s-a prut foarte simpatic la prima vedere, n ciuda
aspectului su atrgtor.
Problema pe care vreau s-o discut cu dumneavoastr, domnule
Poirot, are un caracter mai deosebit, ncepu ea dup se aez n fotoliul pe
care prietenul meu o invitase. Cred c ar de preferat s ncep cu nceputul.
Putei ncepe, domnioar. Eu v ascult.
Sunt orfan. Tatl meu era mezinul unui fermier modest din
Devonshire. Era proprietarul unei ferme foarte srace; astfel nct cel mai
mare dintre frai se hotr s plece n Australia, unde a avut norocul s
strng o frumoas avere, n urma unor afaceri avantajoase. n schimb, tatl

meu, care se numea Roger, n-avea nici o atracie pentru agricultur. Datorit
educaiei modeste, pe care i-o fcuse prin mijloace proprii, obinu postul de
contabil la o mic rm de comer i se cstori cu o fat dintr-o familie de
rang mult mai nalt dect a sa. Mama era ica unui artist fr noroc. Aveam
vreo ase ani cnd a murit tata; mama l-a urmat cnd mplinisem
patrusprezece ani. ncepnd din acea zi, nu mi-a mai rmas pe lume dect o
rud, unchiul Andrew, care sosise de puin vreme n Australia, i care
cumprase aici o mic proprietate creia i dduse pomposul nume de
Reedia Seniorial a Racului Crtor.
Unchiul meu s-a artat din primele clipe plin de buntate cu srmana
orfan ce eram; m-a luat imediat la el acas i s-a purtat cu mine, din toate
punctele de vedere, ca i cu propria sa ic. Redina Seniorial a Racului
Crtor, n ciuda numelui su, nu era altceva dect o veche ferm.
Unchiul avea, cum se zice n popor, pmntul n snge, i se interesa
continuu de metodele moderne folosite n agricultur. n contradicie cu
aceasta, dei era att de bun cu mine, avea idei total retrograde n ceea ce
privete educaia. Dotat cu un talent deosebit, nu primise dect o educaie
rudimentar i nu ddea nici cea mai mic importan lucrurilor care se
nva din cri. Considera c este absolut inutil s le nvei carte pe femei,
cci, dup el, era de preferat s le dai tinerelor cteva noiuni practice, s
faci din ele bune gospodine; cu alte cuvinte, s tie s administreze bine
gospodria n loc s le trimii la coal. Spre profundul meu regret, am aat
c un asemenea program mi era destinat. Aceast perspectiv m-a fcut s
m revolt, cci m simeam deosebit de dotat pentru studiu i fr nici o
predispoziie pentru treburile casnice. Cum eu nu mi ascundeam
sentimentele, acestea devenir generatoare de ur i certuri ntre noi, mai
ales c i unul i cellalt aveam caractere tenace i voluntare.
n sfrit, am reuit, n ciuda tuturor greutilor, s-mi obin diploma.
Situaia atinse punctul culminant n ziua cnd l-am anunat pe unchiul meu
c intenionez s merg la coala din Gerton, avnd ceva bani de la mama i
ind hotrt s prot de nsuirile mele naturale. Atunci am avut cu unchiul
meu o explicaie decisiv i prelungit, n care mi-a expus, categoric,
punctele sale de vedere: eu eram singura lui rud i dorea s-mi lase
motenire toat agoniseala sa, ceea ce ar reprezenta, n viitor, o mare avere.
Dar mi-a atras atenia, o dat pentru totdeauna, c dac voi insista n ideile
mele absurde, s nu atept nimic de la el
N-am fcut nimic care s tirbeasc respectul pe care-l purtam, dar am
continuat s u neclintit n hotrrea mea, dndu-i s neleag limpede c
i pstram aceeai afeciune, dar ateptam s pot s-mi duc viaa dup cum
credeam eu de cuviin. i ne-am desprit cu urmtoarele cuvinte: Te crezi
foarte deteapt,mi-a zis n ncheiere, a deci c, dei nu am cultura ta, m
consider mai iste ca tine O s vedem Cine rde la urm, rde mai bine!
Aceast scen a avut loc acum nou ani. Ca urmare, din cnd n cnd,
m duceam s petrec cteva zile la el acas, rmnnd n relaii prieteneti,
dar niciodat nu a mai deschis discuia despre acel subiect.

n ultimii trei ani, sntatea sa s-a ubrezit mult, astfel nct n urm cu
aproape o lun de zile a murit. i iat, domnule Poirot c am ajuns la scopul
vizitei mele. Unchiul meu a lsat un testament extraordinar n care se
menioneaz c Reedina Senioral a Racului Crtor, cu toate acareturile,
se va aa la dispoziia mea timp de un an, ncepnd de la data decesului su;
perioad n care, spune el, inteligenta mea nepoat va avea posibilitatea si pun n aplicare deteptciunea ei remarcabil. Dup expirarea acestui
termen, dac m voi dovedi mai puin istea dect el, casa i toat averea
unchiului meu vor trece n proprietatea unor instituii de binefacere.
E destul de neplcut pentru dumneata, domnioar, ind singura
rud a domnului Marsh.
Eu nu privesc lucrurile n felul acesta. Unchiul Andrew a fost cinstit i
m-a prevenit, iar eu am ales drumul pe care l-am dorit. Din clipa n care eu
am refuzat s m conformez dorinelor sale, unchiul era liber s dispun de
averea lui dup bunul su plac.
Testamentul a fost redactat n faa unui notar?
Nu, domnule. A fost redactat pe un formular tiprit i n prezena a
doi martori: familia care locuiete n casa unchiului meu i se ocup de
ngrijirea lui.
Atunci dumneata eti de prere c formula propus de defunctul
dumitale unchi este corect?
Eu aa consider.
De fapt, cred c lucrurile se pot interpreta astfel, zise Poirot
losofnd, dup toate aparenele, unchiul dumitale a ascuns pe undeva, prin
vechiul su birou, e o sum de bani n bancnote, e, mai degrab, un al
doilea testament care l-ar anula pe primul, punndu-v la dispoziie un an
pentru a v dovedi isteimea i a ghici ascunztoarea.
Perfect, domnule Poirot, i v aduc cel mai mare elogiu,
considerndu-v mai iste dect mine.
Foarte drgu din partea dumitale, draga mea! Sunt dispus s-mi
pun la dispoziia dumitale materia mea. Cenuie. i n-ai ntreprins nimic?
Aproape nimic. Am o mare admiraie pentru indiscutabila inteligen
a defunctului meu. Unchi, pentru a presupune mcar o clip c este vorba
despre ceva uor.
Avei la dumneavoastr testamentul? O copie mcar
Domnioara Marsh i ntinse o hrtie,. Poirot o parcurse cu vederea
cltinnd din cap.
Dictat acum trei ani. Datat 25 mai i aceeai or, 11 dimineaa.
ntr-adevr, foarte sugestiv! Cum era i resc, stilul restrnge evident cmpul
investigaiei. Da, fr nici o ndoial, este vorba de nc un testament, care
chiar dac a fost redactat cu o jumtate de or mai trziu, ar de ajuns
pentru a-l anula pe primul. Domnioar, problema pe care mi-o propunei
este ingenioas i plcut, la care a fost ncntat s v ofer o soluie.
Cci, chiar dac unchiul dumneavoastr ar, fost iste precum susinei, cu
siguran c materia lui cenuie n-ar fost superioar celei a lui Hercules
Poirot.

(Adevrul este c Poirot e de un egoism puin ntlnit!)


Din fericire, momentan nu m ocup de nici un caz mai important.
Aa c vom merge chiar n seara asta, Hastings i cu mine, la Reedina
Seniorial a Racului Crtor. Familia care ngrijea casa unchiului mai
locuiete acolo?
Da se numete Backer.
A doua zi, vntoarea ncepuse. Am ajuns destul de trziu, aproape se
nnoptase. Backer i soia lui primiser o telegram prin care ne anunam
sosirea i ne ateptau la gar. Formau un cuplu destul de simpatic; el cu
membrele lui noduroase, cu obrajii zbrcii i trandarii, precum cartoi
prjii Ea, gras, vesel, cum sunt de obicei fetele de la ar.
Cam obosii dup drumul lung i dup cele opt mile parcurse cu
trsura, ne-am dus la culcare imediat dup cina compus din pui fript,
prjitur cu mere i un castron cu fric proaspt, toate acestea servite n
cabinetul care cteodad inea loc de birou sau de salon domnului Marsh.
Lipit de un perete se aa un birou plin de hrtii aezate ntr-o perfect ordine,
n faa cruia se aa un fotoliu de piele, locul preferat al defunctului.
Pe peretele opus se aa o canapea lung, de mod veche, iar
banchetele care ocupau spaiile dintre ferestre erau acoperite cu huse nchise
la culoare.
Drag prietene, mi spuse Poirot aprinzndu-i una dintre igrile lui
minuscule, va trebui s stabilim planul de atac. Am cercetat sumar toat
casa, dar, dup prerea mea, dac trebuie s cutm undeva apoi locul acela
nu poate dect camera unde l-am gsit Pentru nceput, s rsfoim toate
documentele nchise n acest dulap. Fr ndoial c nu am intenia s gsesc
testamentul, dar putem s dm, foarte bine, peste vreo hrtie, n aparen
nesemnicativ, care s ne ajute puin. Te rog s-i chemi.
Am fcut ce mi-a cerut i, n ateptarea lor, Poirot ncepu s se plimbe
de la un capt la cellalt al ncperii, aruncnd priviri aprobatoare n jur.
Domnul Marsh era un om ordonat; vezi cu ct grij i-a aranjat
hrtiile! Pe lng asta, exist cte o plcu de lde pentru ecare cheie de
la sertare, la fel i pentru vitrin; cu ct simetrie sunt aranjate bibelourile de
porelan! i face plcere s le priveti! Niciunul nu rupe armonia
Se ntrerupse brusc; i oprise privirea pe cheia de la birou, de care
atrna un plic foarte vechi. Poirot se ncrunt i scoase cheia din broasc. Pe
plic scria aceste cuvinte: Cheia biroului, cu o grae stngace, total
deosebit de etichetele caligraate ale celorlalte chei.
Uite! O etichet care nu se asemn deloc cu cellalte, spuse Poirot.
Poate n-a fcut-o domnul Marsh, dar cine n afar de el mai locuia n cas?
Backer rspunse chemrii mele aprnd n pragul uii.
Te rog s-o aduci i pe nevasta dumitale. Vreau s v pun cteva
ntrebri.
Backer pleac, dar se ntoarse cteva minute mai trziu nsoit de
impuntoarea sa soie, care i' fcu intrarea cu un surs radios, tergndu-se
pe mini cu marginea orului.

n cteva cuvinte. Poirot le explic motivul sosirii sale. Soii Backer, la


rndul lor, se artar plini de solicitudine i ndatoritori.
n realitate, nimeni n-ar dori s-o lipseasc pe domnioara de
drepturile care i le acord justiia, declar buna femeie. A foarte mhnit
dac tot ce se a aici ar intra n patrimoniul spitalelor!
Poirot ncepu s-i interogheze. Amndoi soii i amintir foarte bine c
fuseser martori la semnarea testamentului: l trimiser pe Backer n oraul
vecin, pentru a gsi formulare.
Dou? ntreb repede Poirot
Da, domnule; fr ndoial.- Ca msur de prevedere n cazul n care
unul dintre ele s-ar pierde Ceea ce s-a i ntmplat pn la urm. Nevastmea i cu mine am semnat unul
Cam ct era ceasul?
Backer se scarpin n cap cu un aer uluit, dar femeia fu mai prompt
dect el:
Ce prost! E foarte simplu, deoarece pusesem la ert laptele pentru
ciocolat. Nu-i aduci aminte c a dat totul n ert cnd ne-am ntors?
i dup aceea, ce s-a mai ntmplat?
Pi, dup vreo or, domnul Marsh ne-a chemat din nou. Am greit
Am greit, aa c trebuie s rupem prima hrtie i o s v rog s semnai
nc o dat i brbatul meu i cu mine am semnat. Atunci, domnul Marsh
ne-a dat nite bani, spunndu-ne: V-am lsat ceva motenire n testamentul
meu, dar pe lng asta, n ecare an vei primi o sum x. Asta va un mic
cadou pe care l vei primi cnd eu nu voi mai pe lume.
i totul s-a petrecut exact aa cum a spus el. Poirot reect.
Cnd ai semnat a doua oar, ce a fcut domnul Marsh? tii?
Da, a plecat n ora pentru a aranja nite afaceri cu unii negustori.
Atunci Poirot ncerc o nou tactic i. Artndu-le cheia biroului, i
ntreab:
Scrisul de pe plic e al stpnului dumneavoastr?
Nu putem spune cu precizie, dar mi se are c Backer a ovit din nou
nainte de a rspunde:
Da, domnule, e scrisul lui.
Minte, mi-am zis Dar de ce?
n ultimii trei ani, stpnul dumneavoastr a nchiriat vreodat casa?
A fost locuit vreodat de strini?
Nu, domnule, doar de domnioara Violeta.
Nici o alt persoan nu a intrat n aceast camer?
Nu, domnule.
I-ai uitat pe muncitori, Jim, i aduse aminte soia.
Muncitorii? Exclam Poirot, ciulind urechile. Despre ce muncitori este
vorba?
ranca le spuse c, n urm cu vreo doi ani, au fost adui acolo civa
muncitori pentru a efectua diferite reparaii n interiorul casei, dar c nu
putea preciza despre ce fel de lucrri fusese vorba. Dup ea, nu era mare
nevoie de acele reparaii i credea, mai degrab, c fusese vorba de un

capriciu al stpnului. Mai mult vreme muncitorii lucraser n camera n care


ne am, dar ea nu putea spune ce fcuser acolo, cci domnul Marsh nu i
lsaser s intre n ncpere pe toat perioada cnd fuseser acolo
muncitorii. Din nefericire, ei nu-i puteau aminti ce antreprenor se ocupase
de aceste lucrri; ceea ce puteau spune cu siguran era c muncitorii
veniser din Plymouth.
Am avansat, Hastings, i spuse Poirot, frecndu-i minile, n vreme
ce soii Backer plecau. Nu mai ncape nici o ndoial c Marsh a scris un al
doilea testament i c i-a chemat pe muncitorii din Plymouth pentru a-i
construi o ascunztoare potrivit inteniilor sale. Acum, n loc s ne pierdem
vremea scormonind pe sub duumea sau ciocnind pereii, ne vom duce
direct la Plymouth.
Am ntmpinat anumite greuti pn cnd s dm peste ceea ce
cutam, dar, n nal, dup cteva ncercri infructuoase, am reuit s-l
descoperim pe antreprenorul pe care l contactase domnul Marsh.
Muncitorii cu care lucra el se aau de muli ani n serviciul su i i-a fost
destul de uor s ne pun n legtur cu cei doi brbai care executaser
lucrarea comandat de domnul Marsh. Amndoi i-au adus perfect aminte
desre ce era vorba i declarar c li se comandase, printre altele, s scoat o
plac de la vechiul emineu, s fac o gaur acolo i s pun placa la loc n
aa fel nct nimeni s nu observe schimbarea. Cu ajutorul unei plci
alturate, prima plac se putea ridica n form de trap. Lucrare dicil, pe
scurt, la care btrnul domn s-a artat exigent.
Muncitorul care ne-a furnizat aceste informaii se numea Cogham. Era
un brbat nalt, cu musta crunt, cu o privire sincer i inteligent.
Ne-am ntors foarte veseli la domeniul Racului Crtor i, dup ce am
ncuiat biroul, ne-am dedicat muncii de vericare a ceea ce ni se povestise.
Suprafaa plcilor de teracot era perfect neted i nu dezvluia nimic
neobinuit; totui, privind locul care ne fusese indicat, am observat imediat
cavitatea ascuns. Poirot ntinse mna, dar imediat zionomia lui ce are un
surs triumfal, luminos se ntunec n faa decepiei, cci nu gsi dect o
bucat de hrtie pe jumtate ars.
Ia te uit! Strig Poirot, furios c nu se alesese cu altceva. Cineva a
trecut pe aici naintea noastr
Am analizat nerbdtori hrtia. Nu ncpea nici o ndoial; ntr-adevr
era o bucat din documentul pe care l cutam. nc se mai putea descifra
semntura lui Backer, dar era practic imposibil s-i dai seama exact de ce
scria n testament.
Dezorientat, Poirot, care sttea n genunchi, pe jos, i ls toat
greutatea corpului s cad pe clcie. Expresia lui ar fost sincer comic,
dac nu am fost att de uluii.
Nu mai neleg nimic! Bombni printre dini. Cine a putut distruge
asta i cu ce scop?
Soii Backer? Am insinuat eu.
De ce crezi c ei ar fcut-o? i ntr-un caz i n altul ei nu-l vor
moteni i au mai multe anse s-i pstreze slujba dac domnioara Marsh

va continua s e stpna casei, dect dac aceasta ar intra n posesia unei


instituii de caritate. Cine, deci, ar avut interes s distrug acest
testament? Spitalele ar beneciat, desigur, dar e absurd s mergi cu
bnuiala pn acolo.
Poate btrnul Marsh, regretndu-i prima intenie, l-a distrus cu
propriile sale mini, am spus eu.
Poirot se ridic n picioare i cu acea grij meticuloas pe care o are n
aranjarea hainelor sale, ncepu s-i scuture pantoi.
Se prea poate, recunoscu el. Ai formulat i tu o dat o ipotez
plauzibil, Hastings. n sfrit, nu mai avem nimic de fcut aici. Am fcut tot
ceea ce se putea face omenete. Suntem att de nesiguri cu privire la cum a
procedat acest viclean Andrew Marsh, i, din nefericire, nepoata lui nu a
naintat mult n aceast afacere.
Am plecat imediat la gar i am ajuns tocmai la timp pentru a prinde
trenul de Londra, care nu era expresul. Poirot arta trist i nemulumit. Pe de
alt parte,eu m simeam destul de obosit i m-am cuibrit de ndat n
fundul compartimentului. Dintr-o dat, dup gara Taunton i n timp ce
vagonul se punea n micare, Poirot mi strig:
Repede, Hastings! Trezete-te i s coborm! Trebuie s coborm
imediat!
Eu, care nc nu avusesem timp s-mi revin din uimire, m trezii pe
peron cu capul gol i fr valize, n vreme ce trenul disprea n mijlocul
nopii. Eram furios, dar Poirot nu prea s-i dea seama de asta.
Imbecil! Idiot! Sunt un mare idiot! Nu dimineaa pot s m laud cu
memoria mea cenuie
Explic-mi ce s-a ntmplat.
Cum avea obiceiul, cnd l urmrea o ideie, Poirot nu ddu nici o atenie
ndemnului fcut de mine.
Crile negustorilor! Am uitat cu desvrire acest amnunt Da,
dar unde s le gsim? Unde? Nu conteaz, sunt sigur c nu m nel. Hai s
ne ntoarcem imediat acolo.
Doar c era mult mai uor de spus dect de fcut. Tot ce am reuit s
facem a fost gsirea unui autobuz de Exeter i ajungnd acolo Poirot a trebuit
s se resemneze cu nchirierea unui automobil. Cert e c am ajuns la
Reedina Seniorial a Racului Crtor n jurul orei trei dimineaa. N-a
reui s v descriu stupoarea soilor Backer, trezii de spaima cauzat de
ipetele noastre. Dar Poirot, fr mcar s-i priveasc, se ndrept spre birou.
i-am mai spus, Hastings, c sunt un mare idiot, dar expresia era
prea blnd; adevrul e c m-am purtat ca ultimul prost: uite, prietene,
priveie aici!
Ducndu-se direct la birou, lu cheia i i scoase vechiul plic care
folosea uneori i de breloc. mi frmntam creierii gndindu-m cum va
descoperi el un testament, fr ndoial, lung, pe o hrtie att de mic. Dar,
dup ce tie plicul pe trei laturi, l netezi i se duse s aprind focul, cnd
acesta ncepu s ard, apropie partea din interior de acr. n cteva
secunde, pe plic apru un text slab.

Vezi, prietene? Spuse triumftor.


Atunci m-am apropiat pentru a vedea mai bine. Se zreau deja cteva
rnduri scrise de domnul Marsh, care menionau, pe scurt, c lsa toate
bunurile nepoatei sale, domnioara Violeta. Acest document neobinuit era
datat 25 martie, orele dousprezece i jumtate i purta semntura
martorilor: Alberto Pike, negustor de confecii, i Jessie Pike, soia sa.
i e legal? Am ntrebat zpcit.
Nu cunosc nici un articol de lege care s interzic redactarea unui
testament cu cerneal simpatic. Inteniile domnului Marsh sunt foarte bine
exprimate i cea pe care o face motenitoare este singura rud n via ce i
rmsese. Dar ct de subtil a fost omul acesta! A prevzut dinainte prin ce
urma s treac cea care va ncerca s descopere ceea ce el ascunsese. i
toat lupta pe care am dus-o eu, srman imbecil! Avnd dou formulare
tiprite, i-a fcut s semneze, unul dup altul, cei doi soi care i avea n
serviciu i apoi a trecut la redactarea adevratului su testament, cu
cerneal simpatic din stiloul ce l avea, testament scris n interiorul unui plic
vechi. Sub un pretext oarecare, de exemplu, pentru a elibera o factur scris
cu creionul sub care pune o matri, face s se tipreasc semntura
negustorului i a soiei acestuia sub propria-i semntur Apoi, rznd
anticipat de festa jucat, leag la vechiul plic cheia biroului su, spunndu-ne
c dac nepoata sa descoper aceast mic mecherie va demonstra astfel
c avusese dreptate s-i continuie studiile i s-i termine cariera pe care io alesese i mulumit creia el era dispus s-i lase averea.
Da, dar n realitate, nu ea a fost cea care a scos castanele din foc,
cum se zice n popor. Ci dumneata ai fost, Poirot. Atunci, oricum ar , btrnul
a ctigat prinsoarea.
Nicidecum, Hastings: te neli amarnic, avnd n vedere c
domnioara Marsh i-a demonstrat din plin persicacitatea, ncredinndu-mi
acest caz. Oricum, trebuie s apelm ntotdeauna la profesioniti. Deci, e mai
drept ca domnioara Marsh s intre n posesia averii care i se cuvine.
i sunt foarte curios s au ce ar gndi despre toate acestea btrnul
Andrew Marsh

SFRIT
1 n antichitatea greco-roman, mantie fr mneci, prins pe umr cu
o agraf i purtat de femei peste tunic,
2 interpret (i ghid) n special de art, turc sau persan.
3 Camorra organizaie terorist secret italian, i are originile n
Neapole, n anii 1830. Operaiunile sale au inclus activiti criminale de
diferite feluri, ca jafuri, antaje, tlhrii la drumul mare. La sfritul anilor
1840, Camorra a cucerit o mare putere politic, dar apoi a pierdut terenul. n
1911, guvernul italian i-a aplicat o lovitur puternic. Totui, organizaia nu
este nc lichidat.

4 onestitate n englez, dar i dalie.


5 death, n englez.
6 Cel mai vechi procedeu de fotograere, astzi abandonat, care xa
imaginile pe plci de cupru argintate, sensibilizate cu vapori de iod i de
brom; se developau prin expunere la vapori de mercur; de la numele
inventatorului, Louis Daguerre (1789- 1851)
7 distana pe care o avea de acoperit mingea de golf pn la centru
sau vrf.
8 locul de unde mingea este lovit Ia nceperea jocului pentru o gaur
(hole).
9 un numr de lovituri pe care juctorul le primete pentru a-i ajusta
scorul pn la un nivel comun; cu ct juctorul e mai bun, cu att e mai mic
handicapul su.
10 lovitur de golf.
11 lovitur fcut cu o cros cu vrf de er (numit mushie) folosit
pentru distane medii.
12 lovitur pentru trimeterea mingii n gaur sau lng aceasta.
13 o faimoas strad din Londra, ocupat, mai ales, de medici
specialiti i chirurgi.
14 dinastia Ming (1368-1644), perioad vestit pentru operele sale de
art, picturi, porelanuri, esturi etc.
15 66 C
16 Un popor arab, cu regatul n Estul i Sud-Estul Palestinei, distrus de
romani n anul 105 .e.n.
17 Oxid feric natural, Fe2O3, un minereu de er rou, maroniu sau
negru.
18 Filonel (Filomela). n mitologia greac, ica lui Pandion, rege
legendar al Atenei; a fost transformat ntr-o rndunic, iar sora sa, Procne,
ntr-o privighetoare (sau n versiunile latine, ntr-o privighetoare i sora sa
ntr-o rndunic).
19 pronunie deformat (defect de vorbire) a Londrei (London).
20 Loc n care se pstreaz secrete misterioase sau oribile.
21 hyoscin sau hyoscianin, alcaloid, un izomer al atropinei obinut
din anumite plante (n special din Hyoscyamus niger i Atropa belladonna, i
folosit ca sedativ sau, cu morn, pentru a produce anestezie local.